Sunteți pe pagina 1din 704

BRIAN HERBERT & KEVIN J.

ANDERSON

DUNE CASA HARKONNEN

Versiunea 1.3 standard RIF

Prietenului nostru comun Ed Kramer, fr de care acest proiect n-ar fi ajuns niciodat s dea roade. El ne-a druit scnteia care ne-a adunat laolalt. MULUMIRI Lui Jan Herbert, cu preuire pentru devotamentul neabtut i sprijinul ei creator continuu. Lui Penny Merritt, pentru ajutorul dat la administrarea motenirii literare a tatlui su, Frank Herbert. Lui Rebecca Moesta Anderson pentru ajutorul i entuziasmul neobosit fa de acest proiect; ideile, imaginaia i ochii ei ageri l-au mbogit cu adevrat. Lui Robert Gottlieb i Matt Bialer de la agenia William Morris, lui Mary Alice Kier i Anna Cottle de la Reprezentana Cine/Lit ei toi n-au ovit niciodat n credina i devotamentul lor, vznd potenialul ntregului proiect. Irwin Applebaum i Nita Taublib de la Bantam Books i-au oferit sprijinul i atenia unei ntreprinderi att de ample. Pasiunea i druirea lui Pat LoBrutto pentru acest proiect nc de la nceput ne-au ajutat s rmnem pe calea cea bun. El ne-a determinat s ne gndim la posibilitile i iele intrigii care au fcut Dune: Casa Harkonnen nc i mai puternic i mai complex. innd friele editoriale, Anne Lesley Groell i Mike Shohl ne-au dat sfaturi i sugestii excelente, chiar i n ceasul al unsprezecelea. Redactorului nostru din Marea Britanie, Carolyn Caughey, pentru c a continuat s gseasc lucruri care au scpat tuturor, i pentru sugestiile ei privind amnuntele, mai mari sau mai mici. Lui Anne Gregory, pentru munca de redactor la o ediie de export din Dune: Casa Atreides, care s-a petrecut prea trziu pentru c ea s apar n caseta tehnic. Ca ntotdeauna, Catherine Sidor de la WordFire, Inc. A muncit neobosit s transcrie zeci de microcasete i s bat la main multe sute de pagini pentru a ine pasul cu ritmul nostru turbat de lucru. Susinerea ei n toate etapele
2

proiectului ne-a ajutat s ne pstrm minile, i chiar i-a pclit pe alii s cread c suntem organizai. Diane E. Jones i Diane Davis Herdt au muncit din greu ca cititori de testare i cobai, oferindu-ne reacii oneste i sugernd scene suplimentare care au ajutat ca aceast carte s devin mai puternic. Asociaiei Herbert Limited Partnership, cuprinzndu-i pe Ron Merritt, David Merritt, Byron Merritt, Julie Herbert, Robert Merritt, Kimberly Herbert, Margaux Herbert i Theresa Shackelford; toi ne-au druit sprijinul lor entuziast, ncredinndu-ne continuarea magnificei viziuni a lui Frank Herbert. Lui Beverly Herbert, pentru aproape patru decenii de susinere i devotament pentru soul ei, Frank Herbert. i, mai ales, mulumiri lui Frank Herbert, al crui geniu a creat un asemenea univers att de minunat, pentru c noi toi s-l putem explora Descoperirile sunt periculoase dar la fel e i viaa. Un om care nu-i dispus s-i asume riscuri e condamnat s nu nvee, s nu evolueze, s nu triasc niciodat. PLANETOLOGUL PARDOT KYNES, Un manual de pe Arrakis, scris pentru fiul su Liet Cnd furtuna porni s urle dinspre sud, Pardot Kynes era mai interesat s fac msurtori meteorologice dect s caute adpost. Fiul su, Liet n vrst de numai doisprezece ani, dar crescut dup cile aspre ale deertului , arunca o privire cercettoare strvechii capsule meteorologice pe care-o gsiser n staiunea de studii botanice, acum abandonat. Nu credea ns c mainria va funciona ctui de puin Apoi Liet privi n urm, peste marea de dune, ctre furtuna care se apropia. Vntul demonului n largul deertului Hulasikali Wala. Aproape instinctiv, i control legturile distraiului.
3

Furtuna Coriolis, l corect Kynes, folosind un termen tiinific n locul celui fremen pe care-l alesese fiul su. Vnturile din cmpiile deschise sunt amplificate de micarea de revoluie a planetei. Rafalele pot atinge viteze de pn la apte sute de kilometri pe or. n timp ce tatl sau vorbea, tnrul era ocupat s sigileze capsula meteorologic n form de ou, verificnd capacele aerisirilor, ua grea i proviziile de urgen. Ignor generatorul de semnale i farul de avarie; paraziii creai de furtun transformau orice transmisie n rmie electromagnetice fr sens. ntr-o societate lipsit de griji, Liet ar fi fost considerat doar un bieel, dar viaa printre fremenii aspri i dduse o maturitate sever pe care puini o cptau chiar i la o vrst de dou ori mai mare. Era mai bine pregtit s se descurce ntr-o situaie de urgen dect tatl lui Kynes cel vrstnic i scrpin barba de culoarea nisipului. O furtun zdravn ca asta se poate ntinde pe patru grade de latitudine Porni ecranele ntunecate ale aparatelor de analiz din interiorul capsulei. Ridic particulele pn la o altitudine de dou mii de metri i le menine n atmosfer, aa nct mult vreme dup trecerea furtunii, praful continu s cad din cer. Liet mai trase o dat de zvorul uii, mulumit c va rezista furtunii. Fremenii numesc asta El-Sayal, ploaia de nisip. ntr-o zi, cnd vei deveni planetolog, va trebui s foloseti un limbaj mai tehnic, spuse Pardot Kynes pe un ton didactic. i trimit nc rapoarte ocazionale mpratului, dei nu att de des pe ct ar trebui. M ndoiesc totui c le citete Ciocni uor unul dintre instrumente. A, cred c frontul atmosferic a ajuns aproape deasupra noastr! Liet ddu la o parte oblonul unui hublou ca s vad apropiindu-se zidul alb i rocat, brzdat de descrcri
4

electrice. Un planetolog trebuie s-i foloseasc ochii, la fel de mult ca i limbajul tiinific. Uit-te pur i simplu pe fereastr, tat. Kynes i zmbi fiului su. E timpul s nlm capsula. Manevrnd comenzile de mult adormite, reui s pun n funciune perechea de motoare suspensoare. Capsula se smuci s nving gravitaia, nlndu-se de pe sol. Gura furtunii se repezi ctre ei i Liet nchise oblonul, spernd c btrnul aparat meteorologic nu se va desface n buci. Avea ncredere, pn la un punct, n intuiia tatlui su, dar nu i n simul lui practic. Capsula ovoidal se ridic lin pe suspensoare, lovit de adierile premergtoare. Ah, asta e, zise Kynes. Acum ncepe treaba Furtuna i lovi ca o mciuc boant i i arunc n sus, spre inima vrtejului. * Cu cteva zile mai devreme, ntr-o cltorie n adncul deertului, Pardot Kynes i fiul su descoperiser semnele familiare ale unei staiuni botanice experimentale, abandonate cu mii de ani n urm. Fremenii scotociser aproape toate avanposturile de cercetare cunoscute, adunnd obiectele de valoare, dar aceast staiune izolat n scobitura unei stnci scpase nedescoperit, pn cnd Kynes i zrise primul urmele. mpreuna cu Liet, deschisese ua acoperit de praf doar att ct s arunce o privire nuntru, ca nite jefuitori de morminte pe cale s se furieze ntr-o cript. Fuseser obligai apoi s atepte, sub soarele fierbinte, ca aerul sttut, sufocant, din interior s lase locul celui de afar. Dup care Pardot Kynes pise pe nisipul afnat, inndu-i respiraia i tot vrndu-i capul n ntuneric, nerbdtor s intre i s cerceteze. Aceste staiuni experimentale botanice fuseser
5

construite n epoca de aur a vechiului imperiu. Pe atunci, Kynes tia foarte bine, aceast planet-deert nu nsemna nimic special, fr nici o resurs demn de menionat i deci fr vreun motiv s fie colonizat. Cnd pribegii zensunnii ajunseser aici, dup generaii de sclavie, speraser s construiasc o lume n care s poat fi liberi. Dar asta era nainte de descoperirea melanjului de mirodenie, preioasa substan care nu se gsea nicieri n alt parte n univers. Apoi, totul se schimbase Kynes nu se mai referea la aceast lume ca la Arrakis, numele aflat n dosarele imperiale, ci folosea n schimb numele ei fremen: Dune. Dei, prin natura lui, se simea fremen, rmnea totui un slujitor al mprailor padiahi. Elrood al IX-lea l nsrcinase s dezvluie misterul mirodeniei: de unde venea, cum se forma, unde putea fi gsitTimp de treisprezece ani, trise cu locuitorii deertului; i luase o soie fremen i crescuse un biat pe jumtate fremen ca s-i calce pe urme i s devin urmtorul planetolog de pe Dune. Entuziasmul lui Kynes pentru aceast planet nu plise niciodat. Se nfiora de emoie cnd avea ocazia s nvee ceva nou, chiar dac pentru asta trebuia s se arunce n mijlocul unei furtuni * Suspensoarele arhaice ale capsulei zumziau n furtuna Coriolis ca un cuib de viespi furioase. Vehiculul meteorologic slta pe curenii nvolburai, aidoma unui balon mbrcat n oel, n timp ce praful purtat de vnt i rzuia carcasa. Asta mi amintete de furtunile-auror pe care le-am vzut pe Salusa Secundus. Uluitoare fenomene foarte colorate i foarte periculoase. Vntul-ciocan poate aprea din nimic i te poate strivi cu totul. N-ai vrea s te prind afar! N-a vrea s fiu afar nici acum, rspunse Liet. Forat spre interior, unul dintre obloanele laterale se ndoi; vntul se strecur prin gaur cu un uierat ascuit. Liet
6

se tr pe punte, ctre scurgerea de aer. Pstra la ndemn trusa de reparaii i spum izolatoare, sigur c aparatul uzat se va rupe. Suntem n minile Domnului i ne putem zdrobi n orice clip Asta ar spune mama ta, replic planetologul, fr s-i ridice ochii de la irurile de informaii care se scurgeau prin aparatul de nregistrare ctre un vechi dispozitiv de nmagazinat date. Uite, a msurat o rafal, are opt sute de kilometri pe or! n vocea lui nu se simea nici un pic de fric, doar exaltare. Ce monstru de furtun! Liet ntoarse privirea de la izolatorul tare ca piatra pe care l ntinsese peste crptura ngust. Sunetul piigiat al aerului sczu, nlocuit de vacarmul nfundat al uraganului. Dac eram afar, vntul sta ne smulgea carnea de pe oase. Kynes se ncrunt. Foarte probabil e adevrat, dar trebuie s nvei s te exprimi obiectiv i cantitativ. Ne smulge carnea de pe oase nu este o fraz pe care s-o introduci ntr-un raport ctre mprat Izbiturile vntului, scrnetul nisipului pe carcas i urletul furtunii atinser un punct culminant; apoi, dup o cretere brusc de presiune n capsula de observaie, totul se prbui ntr-un clopot de tcere. Liet clipi, nghiind cu greutate, ca s-i limpezeasc urechile i gtul. Linitea intens i zvcnea n east. Prin pereii vehiculului care scria din toate ncheieturile, putea auzi nc vnturile Coriolis ca pe nite oapte dintr-un comar. Suntem n ochiul furtunii! Cu chipul strlucind de ncntare, Pardot Kynes se ndeprt de instrumente. Un sietch n centrul furtunii, un refugiu acolo unde te atepi mai puin! Scntei albastre trosneau n jurul lor, nisipul i praful se frecau ntre ele, genernd cmpuri electromagnetice. n momentul sta, a prefera s fiu n sietch, recunoscu Liet.
7

Capsula meteorologic plutea n deriv, linitit i n siguran dup violena din peretele furtunii. nchii laolalt n micul aparat, cei doi aveau ocazia s stea de vorb, ca ntre tat i fiu. Dar n-o fcur Zece minute mai trziu intrar n peretele opus al furtunii de nisip, aruncai napoi n curentul dement de o izbitur scnteietoare a rafalelor dense de praf. Liet se mpiedic i se apuc zdravn de ceva; tatl su reui s rmn n picioare. Carcasa vibra i zdrngnea. Kynes se uit la comenzi, la podea, apoi la biat. Nu prea tiu ce s fac n cazul sta. Motoarele cltinndu-se, ncepur s cad, ca i cum li s-ar fi rupt coarda de siguran cedeaz! Liet i stpni o senzaie stranie de imponderabilitate, pe cnd capsula avariat se prbuea ctre solul ascuns de obscuritatea prfoas. n timp ce se rostogoleau prin aer, planetologul continu s lucreze la comenzi. Motoarele capricioase bolborosir i pornir s funcioneze din nou, chiar nainte de impact. Fora iscat de generatorul de cmp Holtzman amortiz cztura suficient ct s absoarb partea cea mai rea a ocului. Apoi capsula se izbi de nisipul rscolit, iar vnturile Coriolis urlar pe deasupra sa ca o combin de mirodenie zdrobind un oarece-cangur sub enile. Un potop de praf se scurse peste ei, caznd din cer Plini de vnti dar altfel nevtmai, Pardot i Liet Kynes se ridicar i se privir, cu sclipirea adrenalinei nc n ochi. Furtuna trecu pe deasupra i peste ei, lsnd capsula n urm. * Dup ce reuir s fac o aerisire prin hubloul astupat, Liet pomp aer proaspt n cabina neaerisit. Cnd for ua grea, un uvoi de nisip se scurse n interior, dar Liet folosi nite spum izolatoare electric pentru ca s cptueasc pereii. Folosind un cu din fremkit, precum i minile
8

goale, ncepu s sape o ieire prin nisip. Pardot Kynes avea ncredere deplin n capacitatea fiului su de a-i salva, aa nct se apuc, n lumina slab, s organizeze noile sale nregistrri meteorologice ntr-un singur dispozitiv de memorie de mod veche. Clipind din ochi ca un nou-nscut abia ieit din pntece, Liet se tr afar, n aer liber, i privi lung peisajul mturat de furtun. Deertul renscuse: dunele se mutaser ca o turm n mers; reperele familiare se schimbaser; urmele de pai, corturile i chiar ctunele mai mici fuseser terse de pe faa pmntului. ntregul bazin arata proaspt, curat i nou. Acoperit de pulberea albicioas, Liet se cr ctre o poriune cu nisip mai stabil, de unde vzu depresiunea care ascundea capsula ngropata. Cnd se prbuiser, vehiculul spase un crater n suprafaa rscolit a deertului, chiar nainte ca furtuna care trecuse s arunce o ptur de nisip peste ei. Cu instincte de fremen i un sim nnscut al direciei, Liet reui s determine poziia lor aproximativ, nu departe de Scutul Fals de Sud. Recunoscu formele stncilor, conturul falezelor, piscurile i albiile. Dac vntul i-ar fi mpins un kilometru mai departe, capsula s-ar fi strivit de munii coluroi un sfrit umilitor pentru marele planetolog pe care fremenii l venerau ca pe Umma, profetul lor. Liet strig n gaura care marca aparatul ngropat. Tat, cred c e un sietch printre stncile din apropiere. Dac mergem pn acolo, fremenii ne pot ajuta s dezgropm capsula. Grozav, rspunse Kynes, cu glasul nbuit. Du-te s verifici, s fii sigur. Eu rmn aici s lucrez. Am o idee. Cu un oftat, tnrul porni peste nisip ctre cotitura proeminent a stncii rocate. Paii si erau lipsii de ritm, ca s nu atrag vreunul din viermii cei mari: pas, trit, pauz trit, pauz, pas-pas trit, pas, pauz, pas Camarazii lui Liet din sietchul Scutului Rou, n special fratele su de snge Warrick, l invidiau pentru c petrecea atta timp cu planetologul. Umma Kynes adusese poporului
9

din deert o viziune a paradisului ei credeau n visul lui de a redetepta Dune i l urmau. Fr tirea stpnilor Harkonnen care veniser pe Arrakis doar ca s exploateze mirodenia i i vedeau pe oameni drept o resurs care trebuia stoars Kynes supraveghea armate secrete de muncitori devotai, care plantau ierburi ca s fixeze dunele mictoare; aceti fremeni puseser plcuri de cactui i desiuri de arbuti rezisteni n canioanele adpostite, udate de condensatoare de rou. n regiunile neexplorate de la polul sud, sdiser palmieri, care cuceriser un cap de pod i acum prosperau. Un proiect botanic demonstrativ din Bazinul de Ghips producea flori, fructe proaspete i copaci pitici. Totui, dei planetologul putea orchestra planuri grandioase, pe ntinderea unei lumi ntregi, Liet nu avea destul ncredere n spiritul practic al tatlui su, nct s-l lase prea mult timp singur. Tnrul merse de-a lungul crestei pn cnd gsi urme subtile pe roci, o potec rvit pe care nimeni din afar n-ar fi observat-o, mesaje ascunse n aezarea pietrelor decolorate care promiteau hran i adpost, dup regulile respectate ale Binecuvntrii Cltorilor alamyah. Cu ajutorul fremenilor puternici din sietch, puteau excava capsula meteorologic i o puteau tr ntr-o ascunztoare unde putea fi salvat sau reparat; ntr-o or, fremenii puteau terge toate urmele i s lase deertul s recad n tcerea lui melancolic. Dar cnd se uit n urm, la locul prbuirii, Liet se ngrijor vznd vehiculul micndu-se i cltinndu-se, ieit deja cu o treime din nisip. Cu un huruit grav, capsula se nla i se ncovoia, ca un animal de povar prins ntr-o mlatin de pe Bela Tegeuse. Dar motoarele suspensoare mai aveau doar atta for ct s trag aparatul n sus cu civa centimetri o dat Liet nghe cnd i ddu seama ce fcea tatl su. Suspensoare! n largul deertului! Alerga, poticnindu-se i ovind, cu o avalan de nisip fin n urma lui.
10

Tat, stai! Oprete-le! Strig att de tare nct i se irit gtul. Cu groaza rozndu-i adncul stomacului, scrut oceanul auriu de dune, ctre groapa infernal a ndeprtatei depresiuni Cielago. Cut cu privirea ncreiturile prevestitoare, perturbarea care indic o micare n adncuri Tat, iei de-acolo! Alunec, frnnd n faa uii deschise, n timp ce capsula continua s se mite forat ncoace i-ncolo. Cmpurile suspensoare vibrar. Apucnd marginea tocului uii, Liet se balans i sri n interiorul capsulei, fcndu-l pe Kynes s tresar. Planetologul surse. E un soi de sistem automat Nu tiu peste ce comenzi am dat, dar capsula asta s-ar putea ridica singur n mai puin de o or! Se ntoarse ctre instrumente. Mi-a lsat timp s organizez toate datele noi ntr-un singur dispozitiv de stocare Liet i nfc tatl de umr i l trase din faa comenzilor. Izbi butonul de oprire de urgen, iar suspensoarele se stinser. Zpcit, Kynes ncerc s protesteze, dar fiul su l mpinse ctre ua deschis. Afar, acum! Fugi ct poi de repede ctre stnci! Dar Nrile lui Liet fremtar de o exasperare furioas. Suspensoarele funcioneaz pe baza cmpului Holtzman, ca i scuturile. tii ce se ntmpl cnd activezi un scut personal n mijlocul nisipului? Motoarele merg iar? clipi Kynes, apoi ochii i se luminar a nelegere. Ah Vine un vierme! ntotdeauna vine un vierme! Fugi!!! Kynes-tatl se cltin ieind pe u i czu n nisip. i recpt echilibrul i i cut drumul prin soarele arztor. Zrind linia coastei pe care i-o artase Liet, la un kilometru distan, porni s se trasc cu un mers smucit, inegal, pind, alunecnd, oprindu-se, sltnd nainte ntr-un dans complicat Tnrul fremen iei pe u i l urm, fcndu-i
11

drum ctre sigurana stncilor. Dup un timp, auzir din spate un fonet ca de rostogolire. Liet privi peste umr, apoi i mpinse tatl peste culmea unei dune. Mai repede! Nu tiu ct timp mai avem! Grbir pasul. Pardot se mpiedic, se ridic la loc Drele se ndreptau peste nisipuri direct ctre capsula pe jumtate ngropat. Ctre ei! Dunele se cltinar, se rsturnar, apoi se aplatizar din cauza tunelului inexorabil al unui vierme ridicndu-se ctre suprafa din adncuri. Fugi din tot sufletul! Alergar ctre stnci, traversar creasta unei dune, alunecar n jos, apoi urcar din nou, cu nisipul moale mpiedicndu-le picioarele. Liet se nvior cnd zri sigurana stncilor la mai puin de o sut de metri deprtare. uieratul deveni mai puternic, pe msur de viermele prindea vitez. Solul de sub tlpile lor tremura. n cele din urm, Kynes atinse primii bolovani i se ag de ei ca de o ancor, gfind i respirnd sacadat. Cu toate acestea, Liet l mpinse mai departe, ctre povrni, ca s fie sigur c monstrul nu se poate ridica din nisip s-i loveasc. Cteva clipe mai trziu, stnd pe o margine, tcui, prea ocupai s trag pe nas aerul fierbinte ca s-i recapete rsuflarea, Pardot Kynes i fiul su priveau napoi, urmrind cum se formeaz un vrtej nvolburat n jurul capsulei meteorologice. n pulberea din ce n ce mai afnat, pe msur ce vscozitatea nisipului agitat se schimba, aparatul se rsturn i ncepu s se scufunde. Centrul vrtejului se nl, devenind o gur ca o prpastie fr fund. Monstrul deertului nghii capsula ofensatoare mpreun cu tone de nisip, mpingnd toate sfrmturile ntr-un gt cptuit cu dini de cristal. Viermele se cufund napoi n adncurile aride, iar Liet urmri drele trecerii lui, mai lente acum, ntorcndu-se n bazinul gol n linitea vibrant care urm, Pardot Kynes nu pru deloc tulburat de atingerea att de apropiat a morii. n schimb, avea un aer abtut.
12

Am pierdut toate datele acelea Planetologul inspir adnc. Puteam folosi nregistrrile ca s neleg mai bine furtunile Liet duse mna la un buzunar din fa al distraiului i scoase vechiul dispozitiv de memorie pe care-l smulsese din panoul de control al capsulei. Chiar i cu grija vieilor noastre tot pot s dau atenie cercetrii! Kynes radia de mndrie patern. Sub soarele deertului, pir pe poteca accidentat ctre sigurana sietchului. Privete, omule, poi crea viaa. Poi distruge viaa. Dar, iat, n-ai de ales dect s trieti viaa. i n aceasta st att cea mai mare for, ct i cea mai mare slbiciune a ta. Biblia Catolic Portocalie, Cartea Kimla Septima, 5: 3 Pe Giedi Prime, cel mbibat de petrol, echipa de lucru prsi cmpul la sfritul unei zile tipice, interminabile. Scldai n sudoare i murdrie, sub soarele rou care cobora ctre orizont, muncitorii abia se trau dinspre parcelele mrginite de anuri, ndreptndu-se ctre cas. n mijlocul lor, Gurney Halleck, avnd pe cap o nclceal de pr blond, transpirat, btea ritmic din palme. Era singurul mod n care putea s mearg mai departe, felul su de a rezista opresiunii stpnilor Harkonnen care, pentru moment, erau prea departe ca s-l aud. Compusese un cntec de lucru cu versuri fr sens, ncercnd s-i determine companionii s i se alture, ori cel puin s fredoneze i ei refrenul. Trudim toat ziua, n felul Harkonnen, Ceas dup ceas, tnjim dup un du, Doar muncim, i muncim, i muncim Oamenii i trau picioarele n tcere. Prea obosii dup
13

unsprezece ore de lucru pe cmpurile pietroase, abia dac-l observau pe trubadurul n devenire. Cu un oftat resemnat, Gurney renun n cele din urm la eforturile lui; i pstr totui sursul crispat. Chiar suntem nite nenorocii, prieteni, dar asta nu nseamn c trebuie s fim triti! n faa lor se ntindea un sat scund, din cldiri prefabricate o aezare numit Dmitri n onoarea fostului patriarh Harkonnen, tatl baronului Vladimir. Dup ce baronul preluase controlul Casei Harkonnen cu decenii n urm, cercetase cu atenie hrile planetei Giedi Prime, redenumind detaliile de pe teren dup gustul su. n cursul acestui proces, adugase un aer melodramatic formaiunilor dezolante: Insula Tristeii, Pustiul Pierzaniei, Faleza Morii Fr ndoial, peste cteva generaii, cineva va schimba din nou numele locurilor de pe hart. Asemenea preocupri l depeau pe Gurney Halleck. Dei puin educat, tia c imperiul era uria, cu un milion de planete i nenumrai oameni dar era puin probabil c el s cltoreasc fie i numai pn la Harko City metropola nghesuit, plin de fum, care rspndea o venic strlucire rocat la orizontul dinspre nord. Gurney cercet echipa din jurul lui, oamenii pe care-i vedea n fiecare zi. Cu ochii plecai, mrluiau ca nite maini ctre casele lor mizere, att de amri nct Halleck ncepu s rd zgomotos. Bgai nite sup n burt, i m atept s pornii s cntai disear. Nu spune Biblia C. P.: nveselete-te n inima ta, pentru c soarele rsare i apune potrivit perspectivei tale asupra universului? Civa muncitori murmurar cu un entuziasm anemic; era mai bine dect nimic. Cel puin reuise s nvioreze civa. Cu o via aa de mohort, orice strop de culoare merita efortul. Gurney avea douzeci i unu de ani i pielea deja aspr i tbcit, din cauz c lucra la cmp nc de la opt ani. Din obinuin, ochii lui albastru-deschis sorbeau orice amnunt dei satul Dmitri i cmpiile dezolante i ofereau
14

puine lucruri la care s se uite. Cu maxilarul ascuit, nasul borcnat i trsturile turtite, arata deja ca un fermier btrn i, fr ndoiala, avea s se nsoare cu vreuna dintre fetele mbtrnite i obosite din sat. Gurney i petrecuse ziua ntr-un an, pn la subsuori, mnuind o lopat ca s arunce grmezi de pmnt pietros. Dup atia ani de lucrat acelai pmnt, stenii trebuiau s sape adnc dac voiau s gseasc ceva hrnitor n sol. Baronul cu siguran nu risipea solarii pe ngrminte nu pentru aceti oameni. n secolele de administrare a lui Giedi Prime, Harkonnenii i fcuser un obicei din a stoarce pmntul de tot ceea ce se putea. Era dreptul lor nu, datoria lor s exploateze aceast lume, ca apoi s mute satele pe un teren nou, la gndul unor noi ctiguri. ntr-o zi, cnd Giedi Prime avea s rmn doar o cochilie goal, conductorul Casei Harkonnen urma s cear fr ndoial un nou fief, o nou rsplat pentru slujirea mprailor Padiahi. n imperiu existau, la urma urmei, multe lumi dintre care s alegi Dar politica galactic nu-l interesa pe Gurney. Scopul lui era limitat acum la a se bucura de seara ce urma, mprtind puin distracie i relaxare la locul de ntlniri. Cci mine va fi o alt zi de munc zdrobitoare. Numai tuberculii fibroi de krall, bogai n amidon, erau profitabili pe aceste cmpuri; dei cea mai mare parte a recoltei era exportat ca hran pentru animale, tuberculii dulci erau destul de hrnitori ca s in oamenii n stare de munc. Gurney mnca din ei n fiecare zi, la fel ca i toi ceilali. Pmntul srac duce la gusturi srace. Prinii i tovarii lui de munc erau ndopai cu proverbe, multe extrase din Biblia Catolic Portocalie; Gurney le inea minte i deseori le punea pe melodii. Muzica era singura comoar pe care-i era ngduit s-o aib i o mprea, de altfel, cu mrinimie. Muncitorii se mprtiar pe la casele lor separate, dar identice, uniti prefabricate proaste pe care Casa Harkonnen le cumprase cu pre redus i le aruncase acolo. Gurney privi lung spre locul unde locuia cu prinii i sora lui
15

mai mic, Bheth. Casa lui avea o not mai luminoas dect celelalte. n oale de buctrie vechi i ruginite, pline cu pmnt, creteau flori multicolore: pansele maronii, albastre i galbene, o tuf de margarete i chiar nite cale cu nfiare sofisticat. Cele mai multe case aveau mici grdini n care oamenii cultivau plante ierburi i legume, cu toate acestea orice produs care arata prea apetisant putea fi confiscat i mncat de patrulele rtcitoare ale Harkonnenilor. Era o zi cald i n aer plutea fum, dar ferestrele casei erau deschise. Gurney putea auzi vocea dulce a lui Bheth cntnd o melodie vioaie. Cu ochii minii, i vedea prul lung, de culoarea paiului; el se gndea c arata ca inul un cuvnt din poemele Vechii Terra pe care l memorase dei nu vzuse niciodat in tors n cas. n vrst de numai aptesprezece ani, Bheth avea trsturi delicate i o personalitate plcut, care nu fuseser nc strivite de o via de munc. Gurney porni robinetul de afar ca s-i curee murdria cenuie, ntrit, de pe fa i mini. i bg capul sub apa rece, umezindu-i prul blond zburlit, apoi l pieptn cu degetele boante, ca s-i dea o oarecare aparen de ordine. i scutur capul i pi nuntru, srutnd-o pe Bheth pe obraz, n timp ce-o stropea cu apa rece picurndu-i din pr. Ea ip i se ddu n spate, apoi se ntoarse la gtit. Tatl lor se prbuise deja pe un scaun. Mama era aplecat peste nite lzi imense de lemn, dincolo de ua din spate, pregtind krall-ul pentru pia; cnd observ c Gurney ajunsese acas, se terse pe mini i intr s-o ajute pe Bheth s serveasc. n picioare n faa mesei, mama citi cteva versete dintr-o Biblie C. P. veche i rufoas, cu un ton profund respectuos (scopul ei era s le citeasc odraslelor volumul mamut n ntregime, nainte s moar), apoi se aezar s mnnce. El i cu sora lui discutar n timp ce sorbeau din supa de legume aoase, dreas numai cu sare i cteva fire de ierburi uscate. n timpul mesei, prinii lui Gurney vorbeau puin, de regul doar n cuvinte monosilabice.
16

Cnd terminar, tnrul i duse vasele n lighean, unde le spl i le ls s se usuce pentru a doua zi. Cu minile ude, l btu pe umr pe tatl su. Vii cu mine la tavern? E seara friei Btrnul ddu din cap. Mai degrab m culc. Uneori, cntecele tale m fac s m simt prea obosit. Gurney ridic din umeri. Atunci odihnete-te! Ajuns n cmrua lui, deschise dulapul ubred i scoase de acolo bunul su cel mai de pre: un vechi baliset, fcut s fie un instrument cu nou coarde, dei Gurney nvase s cnte cu numai apte, din moment ce dou erau rupte i nu gsise cu ce s le nlocuiasc. Gsise instrumentul aruncat, stricat i de nefolosit, dar dup ce lucrase la el cu rbdare vreme de ase luni, lefuindu-l, lcuindu-l i potrivindu-i prile, balisetul scosese cele mai dulci sunete auzite vreodat, chiar dac nu avea gama tonal ntreag. Gurney petrecuse ore lungi din noapte zdrngnind strunele, nvrtind roata contrabalansoare. nvase apoi singur s cnte melodiile pe care le auzise la alii sau s compun unele noi. Cnd ntunericul cuprinse satul, mama se ls pe un scaun. i puse preioasa Biblie n poal, alinat mai mult de greutatea dect de cuvintele ei. S nu stai prea trziu, spuse cu o voce seac, goal. N-o s stau! Gurney se ntreba dac ea ar fi observat cu adevrat dac sttea toat noaptea. Am nevoie de toate puterile ca s atac mine anurile alea Ridic un bra musculos, mimnd entuziasmul pentru corvoada despre care tiau cu toii c nu se va sfri niciodat. Apoi porni pe uliele de pmnt bttorit, ctre tavern. Cu civa ani n urm, din cauza unei febre mortale, patru dintre structurile prefabricate rmseser goale. Stenii mutaser cldirile laolalt, drmaser pereii
17

despritori i fcuser o cas mare pentru comunitate. Dei nu era tocmai mpotriva numeroaselor restricii ale Harkonnenilor, autoritile locale se ncruntaser vznd o asemenea iniiativ. Dar taverna rmsese Gurney se altur micii mulimi care se adunase deja pentru seara friei. Civa i aduseser nevestele. Un brbat zcea deja prbuit peste mas, mai mult extenuat dect beat, cu carafa de bere apoas but doar pe jumtate. Gurney se strecur prin spatele lui, ridic balisetul i zdrngni un acord disonant, care-l fcu pe individ s tresar, trezindu-l complet. Iat un cntec nou, prieteni. Nu-i tocmai un imn de care s-i aminteasc mamele voastre, dar o s v-nv. Surse crispat. Apoi o s-l cntai o dat cu mine, i probabil c o s facei praf melodia. Nici unul dintre ei nu era un cntre prea bun, dar cntecele erau distractive i aduceau o raz de lumin n viaa lor. Cu tot elanul, Gurney nndi cuvinte sardonice pe o melodie familiar: O, Giedi Prime! Nuanele tale de negru n-au egal, De la cmpiile de obsidian la mrile uleioase, La cele mai negre nopi din ochiul mpratului. Vino de peste mri i ri S vezi ce ascundem n inimi i-n minte, S mprteti darurile noastre i s ridici un trncop sau dou Fcnd totul mai ncnttor ca nainte. O, Giedi Prime! Nuanele tale de negru n-au egal, De la cmpiile de obsidian la mrile uleioase, La cele mai negre nopi din ochiul mpratului
18

Cnd Gurney termin cntecul, avea un rnjet pe faa lui urt, coluroas. Se nclin n faa aplauzelor imaginare. Unul dintre cei prezeni exclam rguit: Ai grij, Gurney Halleck Dac Harkonnenii i aud glsciorul, or s te trasc mai mult ca sigur la Harko s poi cnta chiar pentru baron! Gurney scoase un sunet batjocoritor. Baronul n-are ureche muzical, mai ales pentru cntece frumoase ca ale mele! Asta declan o explozie de rsete. El ridic o halb de bere acr i o ddu pe gt cu zgomot. Dintr-o dat, ua se deschise i Bheth intr n fug, cu prul despletit, roie la fa. Vine patrula! Am vzut luminile motoarelor suspensoare! Au un transportor de prizonieri i doisprezece soldai Oamenii sltar n picioare. Doi alergar la u, ceilali ns rmaser paralizai pe locurile lor, artnd deja capturai i nvini. Gurney fcu s sune o not linititoare la baliset. Calmai-v, prieteni. Facem ceva ilegal? Doar cei vinovai i tiu i-i arat crimele. Noi ne bucurm doar de seara friei Harkonnenii nu ne pot aresta pentru asta. De fapt, demonstram ct de mult ne place situaia noastr, ct de fericii suntem s muncim pentru baron i pentru favoriii si. Aa-i, biei? Un mormit posomort fu tot ce reui s scoat de la ei. Gurney puse balisetul de-o parte i se duse la fereastra trapezoidal a slii comune, chiar cnd un transportor de prizonieri trase n mijlocul satului. Cteva forme umane se puteau vedea n ntunericul din spatele ferestrelor de plaz ale vehiculului, dovada c Harkonnenii fuseser ocupai s aresteze oameni numai femei, dup cum se prea. Dei i btu sora pe mn, linititor, i i pstra buna dispoziie ca s-i ncurajeze pe ceilali, Gurney tia c soldaii nu aveau nevoie de prea multe scuze ca s mai ia i ali captivi. Proiectoare puternice se aintir asupra satului. Siluete ntunecate, ncorsetate n armuri pornir grbite pe uliele
19

bttorite, btnd la ui. Apoi ua cldirii comunale se trnti de perete cu zgomot. ase brbai pir nuntru. Gurney l recunoscu pe cpitanul Kryubi din garda baronului, omul nsrcinat cu sigurana Casei Harkonnen. Stai pe loc pentru inspecie, ordon Kryubi. Pe buza de sus i se zbrlea o umbr de musta. Avea faa ngust i obrajii preau afundai, ca i cum i ncleta flcile prea des. Gurney rmase lng fereastr. N-am fcut nimic ru aici, domnule cpitan. Respectm regulile Harkonnen. Ne facem treaba. Kryubi l privi de sus. i cine te-a numit conductorul acestui sat? Gurney nu gndi ndeajuns de repede nct s-i ascund sarcasmul. i cine v-a dat vou ordine s hartuii steni nevinovai? Din cauza voastr n-o s ne mai putem face treburile mine! Camarazii si din tavern erau ngrozii de obrznicia lui Gurney. Bheth l apuc de mn, ncercnd s-i determine fratele s tac. Grzile Harkonnen fceau gesturi amenintoare cu armele. Gurney smuci din brbie, artnd vehiculul cu prizonieri de dincolo de fereastr. Ce-au fcut oamenii tia? Ce crime care s merite arestarea? Nu e necesar nici o crim, rspunse Kryubi cu rceal, netemndu-se s recunoasc adevrul. Gurney fcu un pas nainte, dar trei soldai l apucar de mini i l mpinser ctre podea. Gurney tia c baronul i recruta deseori grzile din satele de fermieri. Proaspeii btui salvai de vieile lor mohorte i cptuii cu uniforme noi, arme, locuine i femei deveneau deseori dispreuitori la adresa vechii lor existene i se dovedeau chiar mai cruzi dect profesionitii din afar planetei. Gurney spera s recunoasc vreun individ din satele vecine, ca s-l poat scuipa n ochi. Se lovi cu capul
20

de podeaua dur, dar imediat sri la loc n picioare. Bheth se duse repede lng fratele ei. Nu-i mai provoca! Era lucrul cel mai ru pe care l-ar fi putut face. Kryubi o art cu degetul. Bine, luai-o i pe asta! Faa ngust a fetei pli cnd doi dintre cei trei soldai o apucar de braele subiri. Se zbtu n timp ce-o trgeau spre ua nc deschis. Gurney i ls balisetul deoparte i se repezi nainte, dar soldatul rmas i scoase arma i, cu patul, l lovi puternic pe tnr peste frunte i nas. Gurney se cltin, apoi se arunc din nou n fa, balansndu-i pumnii ca pe nite ciocane. Las-o-n pace! Dobor unul dintre soldai i l trase pe al doilea de lng sora lui. Ea ip cnd toi trei se aruncar asupra lui Gurney, dndu-i pumni i izbindu-l att de brutal cu armele, nct coastele i trosnir; nasul i era deja plin de snge. Ajutai-m! strig Gurney ctre stenii cu ochii ct cepele. Suntem mai muli dect ticloii tia! Nimeni nu-i veni n ajutor. Lovi n dreapta i-n stnga, dar se prbui ntr-un vrtej de cizme i arme care-l zdrobeau. Luptndu-se s ridice capul, l zri pe Kryubi urmrindu-i oamenii cum o trgeau pe Bheth ctre u. Gurney mpinse ct putu, ncercnd s se descotoroseasc de brbaii grei care-l ineau la pmnt. Printre minile nmnuate i picioarele mbrcate n pantaloni vtuii, i zrea pe steni ngheai pe locurile lor, ca oile. l priveau cu expresii ocate, dar rmneau la fel de nemicai precum pietrele din turnul unui castel. Ajutai-m, blestemailor! Un soldat i ddu un pumn n plexul solar, tindu-i respiraia i fcndu-l s verse. i pierduse vocea, respiraia i slbea Pete negre i jucau n faa ochilor. n cele din urm, grzile se retraser. Gurney se propti ntr-un cot, la timp ca s vad chipul disperat al lui Bheth pe care Harkonnenii o trau n noapte.
21

Furios i frustrat, se ridic din nou n picioare, cltinndu-se, luptndu-se s rmn contient. Auzi transportorul pornindu-i motoarele, n piaa de-afar. Aureolat de lumina ferestrelor tavernei, vehiculul plec huruind spre alt sat, s mai culeag nite prizonieri. Gurney clipi din ochii umflai ctre ceilali brbai. Nite strini Tui i scuip snge, apoi i-l terse de pe buze. n sfrit, cnd reui s respire, rosti printre dini: Ticloilor, nu v-ai micat din loc! N-ai ridicat un deget s m ajutai! Cu un gest dispreuitor, se uit furios la ei. Cum i-ai putut lsa s ne fac asta? Au luat-o pe sora mea! Dar nu erau dect nite oi, i nu fuseser niciodat altceva. N-ar fi trebuit s atepte nimic de la ei nici acum Cu un dispre total, scuip snge i saliv pe podea, apoi plec cltinndu-se spre u, apoi afar. Secretele sunt un aspect important al puterii. Conductorul eficace le rspndete cu scopul de a menine oamenii disciplinai. PRINUL RAPHAEL CORRINO, Discursuri despre conducere ntr-un Imperiu Galactic, ediia a dousprezecea Brbatul cu chip de dihor sttea ca un cioroi -spion la nivelul al doilea al reedinei din Arrakeen. Privea n jos, ctre atriul spaios. Eti sigur c toi tiu despre mica noastr serat, aaa hmm? Avea buzele crpate de la aerul uscat; erau aa de ani de zile. Toate invitaiile au fost nmnate personal? Toat gloata anunat? Contele Hasimir Fenring se aplec nspre Geraldo Willowbrook comandantul zvelt, cu brbia moale, al grzii sale, aflat chiar lng el. Brbatul n uniforma cu stacojiu i
22

aur ncuviin, cu ochii ntredeschii din cauza luminii strlucitoare ce se rsfrngea prin ferestrele prismatice, protejate de scuturi. Va fi o mare srbtoare pentru aniversarea dumneavoastr, domnule. Ceretorii se adun deja la poarta din fa. Hmmm aaa bine, foarte bine. Soia mea va fi mulumit! Dedesubt, la parter, un buctar ducea ctre buctrie un serviciu de cafea din argint. Mirosuri de mncare pluteau spre nalturi, supe exotice i sosuri preparate pentru festivitile extravagante din acea sear, frigrui din carnea unor animale care nu triser niciodat pe Arrakis. Fenring apuc o balustrad sculptat din lemn de arbore de fier. Un tavan gotic boltit se nla dou etaje mai sus, cu traverse din lemn de elacca i luminatoare de plaz. Dei musculos, contele nu era prea nalt i se simea micorat de imensitatea acestei case. Comandase el nsui tavanul, mpreuna cu nc unul n sala de mese. Noua arip de rsrit era tot concepia lui, cu camerele elegante de oaspei i piscinele private opulente. n deceniul petrecut ca Observator Imperial pe planeta-deert, declanase n jurul lui un freamt continuu de construcii. Urmnd exilului de la curtea lui Shaddam de pe Kaitain, trebuise s-i pun cumva pecetea asupra lumii. Dinspre sera aflat n construcie lng apartamentul privat pe care-l mprea cu doamna Margot, auzea murmurul sculelor electrice i cntecele muncitorilor tocmii cu ziua. Acetia tiau ui n form de arcad, montau fntni fr ap n alcovuri, mpodobeau pereii cu mozaicuri geometrice multicolore. Din nefericire, una dintre balamalele care susineau o u ornamental grea fusese modelat simbolic n forma minii lui Fatimah, fiica iubit a unui profet antic de pe vechea Terra. Fenring se pregtea s-l lase pe Willowbrook s plece cnd o prbuire rsuntoare fcu podeaua etajului s se cutremure. Cei doi coborr n fug holul curbat, pe lng dulapurile cu cri. Din camere i liftuburi, servitorii curioi
23

scoteau capetele pe coridor Ua oval a serei era deschis, dezvluind o mas de plaz i fiare nclcite. Unul dintre muncitori strig dup medic, peste marea de ipete. O schel de suspensie complet ncrcat se prbuise; Fenring jur s aplice personal pedeapsa potrivit, ndat ce o investigaie avea s-l indice pe cel mai probabil ap ispitor. Fcndu-i drum prin ncpere, Fenring se uit n sus. Prin scheletul metalic, deschis, al tavanului boltit, zri cerul galben ca lmia. Numai cteva dintre ferestrele de sticl filtrant fuseser instalate; altele zceau acum sparte n grmada de schelrie. Contele vorbi pe un ton de dezgust: Nefericit moment, hmmm? Voiam s fac un tur cu musafirii, disear Da, ntr-adevr nefericit, conte Fenring. Willowbrook urmrea cum angajaii casei ncepeau s sape n drmturi ca s ajung la cei rnii. Medicii casei, n uniforme kaki, se grbeau pe lng el ctre zona distrus. Unul ngrijea un brbat cu faa nsngerat, abia scos dintre drmturi, n timp ce ali doi ajutau la nlturarea unei plci grele de plaz, care acoperise alte victime. Supraveghetorul lucrrii fusese strivit de schela prbuit. Un tmpit, gndi Fenring. Dar norocos, avnd n vedere ce i-a fi fcut eu pentru porcria asta! Fenring se uit la ceas. nc dou ore pn la sosirea oaspeilor i fcu semn lui Willowbrook: Izoleaz locul! Nu vreau s se aud nimic de-aici n timpul petrecerii. Asta ar transmite un mesaj cu totul greit, hmmm? Doamna Margot i cu mine am pregtit festivitile serii cu foarte mult grij, pn la ultimul amnunt. Willowbrook se ncrunt dar, evident, se gndi mai bine nainte s-l sfideze pe conte. Se va face, domnule n mai puin de o or! Fenring fierbea. n realitate, nu-i pasa ctui de puin de plantele exotice iar la nceput fusese de acord cu aceast remodelare costisitoare numai ca o concesie fcut soiei sale Bene Gesserit, doamna Margot. Dei ea ceruse doar o
24

camer modest cu ecluz, care s conin doar cteva plante, Fenring ntotdeauna ambiios extinsese proiectul la ceva mult mai impresionant. Plnuia s adune plante rare de pe tot cuprinsul imperiului. Dac sera putea fi terminat Stpnindu-se, o salut pe Margot la intrarea boltit tocmai cnd se ntorcea din labirinticele piee souk din ora. O blond mldioas cu ochi verzi-cenuii, siluet perfect i trsturi impecabile, era cu aproape un cap mai nalt dect el. Purta o aba astfel croit nct s-i scoat n eviden silueta i a crei stof neagr era ptat de praful de pe strzi. Aveau napi de pe Ecaz, drag? Contele fix pofticios cu privirea dou pachete nfurate n hrtie de mirodenie maro, groas, duse de doi servitori. Auzind de sosirea unui negustor cu transspaialul n acea dup-amiaz, Margot se grbise s se duc la Arrakeen s cumpere legumele att de greu de gsit. Fenring ncerc s trag cu ochiul sub ambalajul de hrtie, dar ea l plesni n joac peste mn. Aici e totul gata, dragul meu? Mmm totul merge fr probleme, rspunse el. Totui, nu putem arta disear noua ta ser. E prea mare harababura acolo pentru invitaii notri. * Ateptnd s-i salute importanii oaspei pe msur ce acetia soseau la apusul soarelui, doamna Margot Fenring sttea n atriul casei, al crui nivel de jos, acoperit cu panouri de lemn, era decorat cu portretele mprailor Padiahi, mergnd napoi pn la legendarul general Faykan Corrin, care luptase n Jihadul Butlerian, la conductorul luminat Raphael Corrino, prin motenitor, ca i la Vntorul Fondil al III-lea i fiul su, Elrood al IX-lea. n centrul atriului, o statuie de aur l nfia pe actualul mprat Shaddam al IV-lea n echipament complet de sardaukar, cu sabia de ceremonie ridicat. Era una din
25

multele lucrri costisitoare pe care mpratul le comandase n primul deceniu al domniei sale. Prin toat reedina i n jurul ei se gseau numeroase alte exemple, daruri de la prietenul din copilrie al soului ei. Dei cei doi se certaser la vremea urcrii lui Shaddam pe tron, treptat se apropiaser din nou. Prin uile duble, protejate contra prafului, se revrsau doamne elegant mbrcate, nsoite de brbai purtnd smokinguri post-butleriene, negre ca pana corbului i uniforme militare de diferite culori. Margot purta o rochie de tafta lung pn la pmnt, cu paiete de smarald pe corsaj. Pe msur ce un crainic anuna invitaii, Margot i salut. Treceau pe lng ea i intrau n Sala Mare, de unde se auzeau multe rsete, discuii i clinchete de pahare. Artiti din Casa Jongleur fceau scamatorii i cntau cntece amuzante pentru a celebra cei zece ani de edere pe Arrakis ai familiei Fenring. Contele Fenring cobor demn scara cea mare de la etajul al doilea. Purta un smoking retro, albastru nchis, cu o earf regal, stacojie, pe piept, costum croit special pentru el pe Bifkar. Margot se aplec pentru a-i permite brbatului mai scund s o srute pe buze. Du-te acum i salut invitaii, dragule, nainte ca baronul s acapareze toate discuiile! Cu pas uor, Fenring evit o duces mbrcat demodat, de pe una dintre subplanetele Corrino, foarte concentrat s treac un spion de otrvuri peste paharul cu vin, nainte s bea, i apoi s strecoare discret dispozitivul ntr-un buzunar al rochiei de bal. Margot i urmri soul ducndu-se ctre emineu ca s stea de vorb cu baronul Harkonnen, deintorul actual al siridar-fiefului Arrakis i al rentabilului monopol al mirodeniei. Lumina unui foc dogoritor, amplificat de prismele care cptueau peretele cminului, ddeau trsturilor durdulii ale baronului un aer fantomatic. Nu arata deloc bine. n anii de cnd Fenring i cu ea fuseser trimii n acest post, baronul i invitase s cineze la fortreaa lui sau s
26

asiste la luptele de gladiatori cu sclavi de pe Giedi Prime. Era un om periculos, care se gndea prea mult la el nsui. Acum, baronul se sprijinea pe un baston aurit, al crui mner fusese fcut s semene cu gura unui uria vierme de nisip de pe Arrakis. Margot observase cum sntatea baronului se deteriorase dramatic n ultimul deceniu; suferea de o maladie muscular i neurologic misterioas, care-l fcuse s creasc n greutate. De la surorile sale Bene Gesserit tia motivul problemei lui fizice, cum i fusese provocat atunci cnd o violase pe Cucernica Maic Gaius Helen Mohiam. Baronul, totui, nu aflase niciodat cauza acestei suferine. Mohiam nsi, alt musafir aleas cu grij pentru acest eveniment, trecu prin faa ochilor lui Margot. Cucernica Maic, acum femeie cu prul crunt, purta o aba oficial cu gulerul ncrustat cu diamante. Schi un zmbet de salut, printre buzele strnse. Cu un tremur subtil al degetelor, trimise un mesaj i o ntrebare: Ce veti ai pentru Maica Superioar Harishka? D-mi detalii. Trebuie s-i raportez. Degetele lui Margot i rspunser: Progres n problema Missionaria Protectiva. Numai zvonuri, nimic confirmat. Surorile disprute nelocalizate nc. Mult timp. Pot fi moarte toate. Mohiam nu pru mulumit. Ea nsi lucrase cndva cu Missionaria Protectiva, o divizie nepreuit a Bene Gesserit, care semna superstiii molipsitoare n lumea larg. Mohiam petrecuse aici decenii ntregi, pe cnd era mai tnr, dndu-se drept oreanc, mprtiind informaii, amplificnd superstiiile care puteau fi de folos comunitii. Nu putuse niciodat s se infiltreze n nchisa societate fremen dar, de-a lungul secolelor, multe alte surori plecaser n adncul deertului s se amestece cu fremenii i dispruser. Din moment ce se afla pe Arrakis n calitate de soie a contelui, lui Margot i se ceruse s confirme activitatea subtil a Missionariei. Pn acum auzise rapoarte neconfirmate despre Cucernice Maici care se alturaser fremenilor i trecuser n clandestinitate, ca i zvonuri
27

despre ritualuri religioase de tip Bene Gesserit printre triburi. Se presupunea c un sietch izolat avea o femeie sfnt; cltori prfuii fuseser auzii ntr-o cafenea din ora vorbind despre o legend mesianic inspirat clar de Panoplia Propheticus dar nici una dintre aceste informaii nu venea de la fremenii nii. Oamenii deertului, ca i planeta lor, preau impenetrabili. Poate c fremenii omorser pe loc femeile Bene Gesserit i le furaser apa trupurilor. Acestea au fost nghiite de nisipuri, tremurar degetele lui Margot. Indiferent cum, gsete-le! Cu o aplecare a capului care punea capt conversaiei tcute, Mohiam alunec prin ncpere ctre o u lateral. Rondo Tuek, anun crainicul, negustorul de ap ntorcndu-se, Margot zri un brbat slab i musculos, dar cu faa lat, traversnd holul cu un mers ciudat, rostogolit. Avea smocuri de pr rocat-cenuiu de-o parte i de alta a capului, uvie rrite n cretet i ochi cenuii, foarte deprtai. Se ntoarse s-l salute. A, da traficantul! Obrajii turtii ai lui Tuek se ntunecar, apoi un zmbet larg i brzd faa ptroas. Flutur degetul dojenitor, ca un profesor ctre elev. Sunt un furnizor de ap care muncete din greu s extrag umezeala din calotele polare murdare Fr hrnicia familiei dumneavoastr sunt sigur c imperiul s-ar prbui. Doamna este prea amabil! Tuek se nclin i intr n Sala Mare. n afar reedinei, ceretorii sraci se adunaser spernd n spectacolul rar al milosteniei din partea contelui. Ali spectatori veniser s vad ceretorii i cscau gura pofticioi la faada ornamentat a casei. Vnztorii de ap, n vemntul lor tradiional, viu colorat, i sunau clopoeii i strigau ciudatul anun Soo-Soo Sook!. Grzile mprumutate din trupele Harkonnen i obligate s poarte uniforme imperiale pentru aceast ocazie stteau la ui,
28

inndu-i la distan pe cei nedorii i fcnd loc doar invitailor. Era un adevrat circ Cnd sosi ultimul dintre oaspeii ateptai, Margot arunc o privire la ceasul antic montat pe perete, mpodobit cu figurine mecanice i clopoei delicai. ntrziaser aproape o jumtate de or Se grbi s ajung lng soul ei i-i opti ceva la ureche. El trimise un mesager la Jongleuri, i acetia tcur un semnal familiar oaspeilor. mi putei acorda atenia dumneavoastr, v rog, hmmm? exclam Fenring. Lachei mbrcai fastuos aprur s conduc invitaii. Ne vom reuni n sala de mese! Potrivit tradiiei, contele i contesa Fenring rmaser n urma ultimului dintre musafiri. De-o parte i de alta a uii largi a slii de mese se aflau lavoare decorate cu plcue ncrustate cu aur, formnd un mozaic complicat, coninnd nsemnele Caselor Corrino i Harkonnen, potrivit necesitii politice. nsemnele precedenilor guvernani ai Arrakisului, Casa Richese, fuseser rzuite cu mult strdanie pentru a fi nlocuite cu grifonul albastru al Harkonnenilor. Oaspeii se opreau la lavoare, i nmuiau minile n ap i mprtiau o parte pe podea. Dup ce se tergeau pe mini, aruncau prosoapele n bltoaca din ce n ce mai mare. Baronul Harkonnen sugerase acest obicei pentru a arta c unui guvernator planetar nu-i psa de lipsa de ap. Era o etalare optimist a bogiei. Lui Fenring i plcuse cum sun, iar procedeul fusese instituit cu o ntorstur binevoitoare, totui: doamna Margot vedea n el o cale de a ajuta ceretorii, ntr-un fel simbolic, n general. Cu acordul reticent al soului ei, anunase c la sfritul fiecrui banchet, ceretorii erau binevenii s se adune n faa reedinei i s primeasc toat apa care putea fi stoars din prosoapele mbibate. Scuturndu-i minile umede, Margot intr n sala mare, mpreun cu soul ei. Tapiserii antice mpodobeau pereii. Licurigloburi
29

plutitoare hoinreau prin camer, toate reglate la aceeai nlime, pe culoarea galben. Deasupra mesei de lemn lustruit atrna un candelabru de cuar verde-albastru de pe Hagal, cu un adulmector de otrvuri sensibil, ascuns n partea de sus a lanului. O mic armat de lachei ineau scaunele pentru meseni i ntindeau un ervet n poala fiecruia. Cineva se mpiedic i dobor pe podea un vas ornamental de cristal, care se sparse. Servitorii se grbir s curee cioburile i s-l nlocuiasc. Toi ceilali se prefcur c n-au observat nimic. Margot, aezat la unul dintre capetele mesei lungi, ddu graios din cap ctre planetologul Pardot Kynes i fiul su de doisprezece ani, care i ocupau scaunele indicate, de o parte i de alta a ei. Fusese surprins cnd omul deertului, care se las vzut att de rar, i acceptase invitaia i spera s afle cte dintre zvonurile care circulau despre el erau adevrate. Din experien, dineurile erau cunoscute pentru vorbe goale i lipsa de sinceritate, dei anumite lucruri nu aveau cum s scape puterii de ptrundere a unei observatoare Bene Gesserit. l privi cu atenie pe brbatul slab, observnd un petic pe gulerul cenuiu al hainei de gal, dar i linia puternic a maxilarului acoperit de barba de culoarea nisipului Dou locuri mai departe, Cucernica Maic Mohiam alunec ntr-un scaun. Hasimir Fenring i lu locul la cellalt capt al mesei, avndu-l n dreapta pe baronul Harkonnen. tiind ct de mult se detestau baronul i Mohiam, Margot i aezase la mare distan unul de cellalt. La un pocnet din degete al lui Fenring, servitorii ducnd platouri cu bucate exotice aprur pe uile laterale. nconjurar masa, numind felurile i servind mici porii din fiecare platou. Mulumim c ne-ai invitat, doamn Fenring, spuse fiul lui Kynes, privind-o pe Margot. Planetologul i prezentase fiul cu numele de Weichih, ceea ce nsemna iubit. Femeia putea vedea asemnarea cu tatl lui, dar n timp ce Kynes cel vrstnic avea n ochi un aer vistor, la Weichih
30

se putea observa o asprime ivit din faptul c se nscuse i crescuse pe Arrakis. Contesa i zmbi. Unul dintre buctarii notri este un fremen din ora care a preparat special pentru banchet o specialitate din sietch, prjituri de mirodenie cu miere i susan Buctria fremen a ajuns acum de talie imperial? ntreb Pardot Kynes cu un zmbet crispat. Prea s nu se fi gndit niciodat la mncare ca la ceva mai mult dect un mijloc de subzisten i s considere mesele oficiale ca pe o distragere de la alte treburi. Buctria este o problem de gust. Margot i alese cuvintele n mod diplomatic. Ochii i sclipir. O iau ca pe un nu, rspunse el. Servitoare nalte, provenite din afar planetei, mergeau de la un loc la altul ducnd sticle cu gtul ngust, pline cu vin albastru dres cu mirodenie. Spre uimirea localnicilor, aprur platouri cu peti ntregi, nconjurai de midii de Bussel, desfcute. Chiar i cei mai bogai locuitori din Arrakeen gustau rareori produse ale mrii. Ah, exclam Fenring ncntat, de la cellalt capt al mesei, n clipa cnd un servitor lu capacul de pe o tav. Voi savura aceti napi de pe Ecaz, hmmm. Mulumesc, draga mea! Servitorul turn cu polonicul peste legume un sos de culoare nchis. Nici o cheltuial nu e prea mare pentru onoraii notri oaspei, spuse Margot. Dai-mi voie s v spun de ce sunt att de scumpe aceste legume, murmur un diplomat de pe Ecaz, atrgnd atenia tuturor. Bindikk Narvi era un omule cu o voce joas, tuntoare. Sabotarea recoltelor a redus drastic stocul pentru ntreg imperiul. Am numit aceast nou calamitate mana grummanian! Arunc o privire peste mas, ctre ambasadorul de pe Grumman, un brbat care bea mult genul de om masiv, cu pielea ntunecat, ridat.
31

Am descoperit, de asemenea, acte de sabotaj biologic n pdurile noastre de arbori-de-cea de pe continentul Elacca Tot imperiul preuia sculpturile din lemn-de-cea de pe Ecaz, fcute prin dirijarea creterii de ctre puterea gndului uman. n ciuda mrimii sale, omul Casei Moritani Lupino Ord vorbi cu voce piigiat: nc o dat, Ecaz-ul falsific o criz pentru a urca preurile. Un truc strvechi, care se folosea nc de cnd hoomanii votri de strmoi au fost gonii de pe Vechea Terra n mod ruinos Nu s-a ntmplat nici pe departe aa! Domnilor, v rog, interveni Fenring. Grummanienii fuseser mereu nite oameni foarte irascibili, gata s intre ntr-o frenezie a rzbunrii la cea mai mic impresie de insult. Fenring i gsea pe toi suprcioi i plictisitori. Se ntoarse ctre soia lui: Am fcut o greeal n aranjarea la mas, drag, hmmm? Sau n lista invitailor, rspunse ea sarcastic. Rsete politicoase, stnjenite, se auzir n jurul mesei. Certreii tcur, dei i aruncau priviri furioase. Ce amabil din partea eminentului nostru planetolog s-l aduc cu el pe ncnttorul su fiu, spuse baronul Harkonnen pe un ton mieros. Un biat chipe Te bucuri de distincia de a fi cel mai tnr oaspete la aceast mas! Sunt onorat s m aflu aici, ntr-o companie att de distins, rspunse biatul. Ai fost crescut s-i urmezi tatlui tu, dup cum am auzit, continu baronul. Margot detecta sarcasmul ascuns cu grij n vocea de bas. Nu tiu ce ne-am face fr un planetolog ntr-adevr, Kynes era rar vzut n ora, i aproape niciodat nu trimitea mpratului rapoartele cerute. Nu c Shaddam observa sau c i psa. Margot aflase de la soul ei c mpratul era ocupat cu alte dei nc nedezvluite
32

probleme. Ochii ateni ai tnrului se luminar. Ridic o caraf cu ap. Pot s propun un toast pentru gazdele noastre? Pardot Kynes clipi vznd ndrzneala fiului su, surprins parc de faptul c amabilitile sociale nu-i trecuser lui mai nti prin minte. O sugestie excelent, izbucni baronul. Margot recunoscu o nmuiere a vorbirii sale, ca urmare a faptului c buse prea mult vin cu melanj. Biatul de doisprezece ani vorbi cu glas hotrt, nainte s bea o nghiitur: Fie ca bogia pe care o artai pentru noi, aici, cu toat aceast mncare i abunden de ap, s fie doar o palid reflectare a bogiilor din inimile voastre! Oaspeii adunai susinur urarea, i Margot detect o scnteie de lcomie n ochii lor. Planetologul se foi nervos i, n sfrit, spuse ce avea n minte, cnd clinchetul paharelor se mai potoli: Conte Fenring, am neles c avei aici, n construcie, o ser cu plante de clim umed, foarte ngrijit fcut. A fi foarte interesat s-o vd Margot nelese dintr-o dat de ce acceptase Kynes invitaia, motivul pentru care venise din deert. mbrcat n haina lui simpl, dar rezistent i pantaloni largi, acoperit cu pelerina maronie ca nisipul, brbatul semna mai mult cu un fremen murdar dect cu un slujitor imperial. Ai aflat micul nostru secret, hmmm ah? Vdit incomodat, Fenring strnse din buze. Intenionasem s le-o art invitailor mei n seara asta dar, din pcate, anumite hmmm ntrzieri au fcut acest lucru imposibil. Poate alt dat innd o ser privat, nu v flii cu lucruri pe care oamenii de pe Arrakis nu le pot avea? ntreb tnrul Weichih. nc spuse Pardot Kynes aproape n oapt. Margot auzi. Interesant. i ddu seama c ar fi o greeal s-l subestimeze pe acest om necizelat sau chiar
33

pe fiul su. Cu siguran, nu este un el admirabil s colecionezi plante din ntreg imperiul? suger ea, cu rbdare. Eu o vd mai degrab ca pe o etalare a bogiilor pe care universul le are de oferit, dect ca pe o amintire a ceea ce lipsete oamenilor. Pe un ton sczut, dar ferm, Pardot Kynes i mustr fiul: N-am venit aici s impunem altora ideile noastre Dimpotriv, fii v rog att de bun s ne explicai ideile dumneavoastr, l ndemn Margot, ncercnd s ignore privirile insulttoare pe care nc le mai schimbau peste mas ambasadorii de pe Ecaz i Grumman. Nu ne vom simi ofensai, v promit. Da, zise un importator de arme din Carthag, care sttea pe la jumtatea mesei. Avea degetele att de pline de inele cu pietre preioase, nct abia reuea s-i ridice minile. Explicai-ne cum gndesc fremenii. Toi vrem s tim asta! Kynes ncuviin ncet. Am trit printre ei timp de muli ani. Ca s ncepei s nelegei fremenii, trebuie s v dai seama c supravieuirea este ideea lor fix. Ei nu irosesc nimic. Totul este salvat, refolosit. Pn la ultima pictur de ap, complet Fenring. Chiar i apa din cadavre, hmmm? Kynes se uit la fiul su i, napoi, la Margot. Iar sera dumneavoastr privat va avea nevoie de o mare cantitate din aceast ap preioas ca s fie ntreinut. Ah, dar ca observator imperial n aceste locuri, pot face tot ce doresc cu resursele naturale, sublinie Fenring. Eu consider sera soiei mele o cheltuial care merit osteneala Drepturile domniei voastre nu sunt puse la ndoial, replic Kynes, pe un ton la fel de ferm ca Scutul de Piatr. Iar eu sunt planetologul mpratului Shaddam, aa cum nainte am fost i planetologul lui Elrood al IX-lea. Fiecare
34

dintre noi este supus datoriilor sale, domnule conte. Nu vei mai auzi de la mine discursuri despre probleme ecologice. Am rspuns doar ntrebrii doamnei voastre Ei, atunci, planetologule, spune-ne ceva ce nu tim despre Arrakis, interveni baronul, privind de-a lungul mesei. Ai stat cu siguran destul aici. Pe planeta asta mor mai muli oameni de-ai mei dect pe orice alt posesiune Harkonnen. Ghilda nu reuete nici mcar s pun pe orbit destui satelii meteorologici n stare de funcionare, care s ofere o cercetare demn de ncredere i s fac previziuni. E extrem de frustrant! i, datorit mirodeniei, Arrakis este de asemenea extrem de profitabil, replic Margot. n special pentru domnia-ta, drag baroane! Aceast planet sfideaz nelegerea, spuse Kynes. i va fi nevoie de mai mult timp dect scurta mea via ca cineva s stabileasc ce se petrece aici. Atta lucru tiu i eu. Va trebui s nvm s trim cu deertul, mai degrab dect mpotriva lui. Fremenii ne ursc? ntreb ducesa Caula, o verioar de-a mpratului. Rmsese cu furculia plin de momie stropite cu brandy la jumtatea drumului spre gur. Sunt izolai i nencreztori fa de oricine nu este fremen. Dar sunt oameni cinstii i direci, cu un cod al onoarei pe care nimeni de la aceast mas nici mcar eu nsumi nu-l nelege pe deplin. Ridicnd cu elegan din sprncene, Margot puse o nou ntrebare, urmrindu-i cu atenie reacia: Este adevrat ce-am auzit, c dumneata nsui ai devenit unul dintre ei, domnule planetolog? Rmn un slujitor al mpratului, doamn, dei am mult de nvat de la fremeni. Din diferite locuri de la mas se ridicar murmure, nsoite de discuii separate, cu voce tare, cnd sosi primul desert. mpratul nostru n-are nc un motenitor, coment Lupino Ord, ambasadorul de pe Grumman.
35

Vocea uriaului suna vioi i strident. Buse zdravn. Numai dou fete, Irulan i Chalice. Nu c femeile n-au nici o valoare i roti rutcios ochii negru-crbune, prinznd privirile dezaprobatoare ale ctorva doamne de la mas. Dar fr un motenitor de sex masculin, Casa Corrino va trebui s se dea la o parte n favoarea unei alte Case Mari. Dac triete la fel de mult ca Elrood, mpratul nostru ar mai putea avea un secol la dispoziie, sublinie Margot. Poate n-ai auzit c doamna Anirul e din nou nsrcinat? ndatoririle mele m in uneori departe de curentul principal al tirilor, recunoscu Ord i ridic paharul cu vin. S sperm c urmtorul e biat! Auzii, auzii! exclamar civa meseni. Exact atunci diplomatul de pe Ecaz, Bindikk Narvi, fcu un gest obscen cu mna. Margot auzise despre animozitatea de lung durat dintre arhiducele Armand Ecaz i vicontele Moritani de pe Grumman, dar nu-i dduse seama ct de serioas ajunsese problema. i dori s nu-i fi aezat pe cei doi rivali att de aproape unul de cellalt. Ord apuc o sticl cu gt subire i-i mai turn nite vin albastru, nainte ca un servitor s-o fac pentru el. Conte Fenring, avei multe opere de art nfindu-l pe mprat picturi, statui, plachete purtndu-i chipul. Nu canalizeaz Shaddam prea muli bani n asemenea comenzi egoiste? S-au rspndit prin tot imperiul Iar cineva le tot desfigureaz sau le drm, observ importatorul de arme de pe Carthag, pufnind zgomotos. Gndindu-se la planetolog i la fiul lui, aezat lng ea, Margot alese din tava cu deserturi o prjitur dulce cu mirodenie. Poate c oaspeii nu auziser celelalte zvonuri, i anume ca acele opere de art druite cu atta bunvoin conineau dispozitive de supraveghere menite s monitorizeze activitile din imperiu. Cum ar fi, de exemplu, placa de pe peretele aflat chiar n spatele lui Ord. Shaddam dorete s-i pun pecetea n calitate de conductor al nostru, hmmm? coment Fenring. l cunosc de
36

mult vreme. El vrea s se delimiteze de politicile tatlui su, pe care le-a servit un timp interminabil de lung. Poate, dar neglijeaz instrucia actualelor trupe de sardaukari, n timp ce permite ca generalii si Cum se numesc? Bursegi, rspunse cineva. Da, n timp ce permite bursegilor si s creasc n rang, cu pensii exorbitante i alte beneficii. Printre sardaukari, moralul trebuie s fie n declin, din moment ce sunt chemai s fac mai mult, cu din ce n ce mai puine resurse. Margot observ c soul ei devenise periculos de tcut. Cu ochii mari, ngustai pn la dimensiunea unor crpturi, se uita fix la nesbuitul beat. O femeie i opti ceva ambasadorului de pe Grumman. Acesta plimb un deget pe buza paharului de vin. A, da, mi cer scuze c am afirmat lucruri evidente fa de cineva care-l cunoate att de bine pe mprat Eti un idiot, Ord, tun Narvi, ca i cum atepta cea mai mic ocazie s arunce o insult. Iar tu eti un neghiob i un om mort! Ambasadorul grummanian se ridic, rsturnnd scaunul din spatele lui. Se mic prea iute, prea precis. Fusese beia doar o prefctorie, o scuz ca s-l provoace pe cellalt? Lupino Ord scoase un pistol lucios cu lame-disc i, cu mpucturi asurzitoare, l descrc de mai multe ori n adversarul su. Plnuise deja asta, provocndu-i rivalul de pe Ecaz? Discurile sfiar faa i pieptul lui Narvi, ucigndu-l cu mult nainte ca otrvurile de pe tiurile ascuite s fi putut avea vreun efect. Mesenii ncepur s ipe, mprtiindu-se n toate direciile. Lacheii l nfcar pe ambasadorul care se cltin i se luptar s-i smulg arma descrcat. Margot rmase eapn pe locul ei, mai mult uluit dect ngrozit. Ce mi-a scpat? Ct de adnc merge aceasta dumnie dintre Ecaz i Casa Moritani? ncuiai-l ntr-unul din pasajele subterane, ordon Fenring. Postai paznici lng el tot timpul!
37

Dar am imunitate diplomatic! protest Ord, cu glasul i mai piigiat. N-o s ndrzneti s m reii! Nu face niciodat presupuneri cu privire la ce ndrznesc eu! Contele privi feele ocate din jurul lui. A putea, pur i simplu, s ngdui celorlali oaspei s te pedepseasc i s-i exercite astfel propria lor imunitate, hmmm? Fenring flutur mna i omul, devenit incoerent, fu scos afar pn cnd avea s fie aranjat un transport sub protecie. Medicii se repezir nuntru aceiai pe care Fenring i vzuse mai devreme la dezastrul serei. Era limpede c nu puteau face nimic pentru ambasadorul mutilat al Ecaz-ului. Am numrat ceva cadavre azi prin preajm, se gndi Fenring. i eu n-am omort nici unul dintre ei! Hmmm ah, vorbi ctre soia lui, care sttea n picioare lng el. M tem c acesta va deveni un incident diplomatic. Arhiducele Ecaz e obligat s nainteze o plngere oficial, i nu se poate spune cum va rspunde vicontele Moritani. Ordon lacheilor s ndeprteze corpul lui Narvi din sal. Muli dintre invitai se rspndiser prin alte ncperi ale casei. N-ar trebui s chemm oamenii napoi? Fenring strnse mna soiei sale. Detest s vd seara terminndu-se aa. Poate c-ar trebui s aducem Jongleurii, s-i punem s spun povesti amuzante Baronul Harkonnen veni lng ei, sprijinindu-se n bastonul lui cu cap de vierme. E jurisdicia domniei tale, conte Fenring, nu a mea. S trimii un raport mpratului! Am eu grij de asta, rspunse Fenring rspicat. Trebuie s plec pe Kaitain pentru alt problem i-atunci o s-i dau lui Shaddam toate amnuntele necesare. Oh, i scuzele de rigoare!
38

n zilele Vechii Terra existau experi n materie de otrvuri, persoane diabolic de inteligente care fceau nego cu ceea ce era cunoscut drept praf de motenire. Extras dintr-o filmocarte, Biblioteca Regal de pe Kaitain Zmbind larg, plin de mndrie, ambelanul curii, Beely Ridondo, pi pe u. Maiestatea Voastr Imperial, avei nc o fiic! Soia domniei-voastre tocmai a nscut o feti frumoas i sntoas n loc s se bucure, mpratul Shaddam al IV-lea njura n oapt i-l ddu afar pe ambelan. Acum sunt trei! La ce-mi folosete nc o fiic? Era teribil de prost dispus. Nu mai fusese aa de cnd se lupta s-l dea jos pe ramolitul de taic-su de pe Tronul Leului de Aur. Cu pas energic, intr n cabinetul su privat, trecnd pe lng o veche plachet pe care scria Legea este tiina cea mai nalt o fraz fr sens a prinului Raphael Corrino, un om care nici mcar nu-i btuse capul s poarte coroana imperial. ncuie ua n urma lui i-i trnti silueta coluroas pe fotoliul cu suspensie, tapisat i cu sptar nalt, de lng birou. Shaddam era de nlime mijlocie, cu nas acvilin i muchi care ncepeau s-i piard fermitatea. Unghiile lungi i erau atent ngrijite, iar prul rou pomdat i pieptnat pe spate. Purta o uniform cenuie de sardaukar, cu epolei i fireturi de aur i argint, dar echipamentul militar nu-l mai fcea s se simt la fel de bine ca pe vremuri. Pe lng naterea a nc unei fiice, avea multe altele pe cap. De curnd, la un concert de gal de pe unul dintre stadioanele n form de piramid inversat de pe Harmonthep, cineva dduse drumul unei efigii gonflabile uriae a lui Shaddam al IV-lea. Insulttoare pn la indecen, caricatura vulgar l fcea s arate ca un bufon. Obiectul umflat plutise pe deasupra mulimilor care rdeau, pn cnd grzile-dragoni de pe Harmonthep trseser n el.
39

Atunci artarea se prbuise n zdrene arznde i orice tmpit putea vedea simbolismul acestei ntmplri! n ciuda celor mai riguroase anchete i interogatorii, nici mcar investigatorii sardaukari nu fuseser n stare s afle cine fusese responsabil pentru crearea sau pentru eliberarea efigiei. Cu ocazia altui incident, litere de o sut de metri fuseser mzglite de-a curmeziul Canionului-Monument de pe Canidar II: Shaddam, coroana st confortabil pe capul tu uguiat? n lumi mprtiate prin tot imperiul, zeci dintre noile sale statui comemorative fuseser desfigurate. i nimeni nu vzuse vreodat fptaii Cineva l ura ndeajuns ca s fac asta. Cineva. ntrebarea i rodea continuu inima imperial, laolalt cu alte griji incluznd vizita iminent a lui Hasimir Fenring pentru a-i raporta despre experimentele secrete cu mirodenie sintetic desfurate pe Tleilaxu. Proiectul Amal. Iniiat n timpul domniei tatlui su, acest program de cercetare era cunoscut doar de foarte puin lume. Poate cel mai bine pzit secret din imperiu, proiectul Amal s-ar fi putut, dac avea succes, s ofere Casei Corrino o surs sigur, artificial, de melanj cea mai preioas substan din univers. Dar blestematele de experimente Tleilaxu durau de prea muli ani, iar situaia l enerva din ce n ce mai mult, cu fiecare lun care trecea. i acum o a treia fiic! Nici nu tia cnd sau dac se va osteni s arunce o privire acestui copil nefolositor. Ochii lui Shaddam alunecar de-a lungul peretelui lambrisat, ctre un corp de bibliotec n care, pus pe un raft, lng un volum gros o lucrare de referin despre mari dezastre ale istoriei se afla o holofotografie a lui Anirul n rochie de mireas. Femeia avea ochi mari de cprioar, care ascundeau ceva cprui deschis ntr-o anumit lumin, cprui mai nchis n alta Ar fi trebuit s observe diferena mai de mult. Era a treia oar cnd aceast Bene Gesserit de rang ascuns nu reuise s produc motenitorul masculin cerut,
40

i Shaddam nu-i fcuse nici un plan de rezerv pentru o asemenea eventualitate. Faa i se aprinse Putea oricnd s impregneze cteva concubine i s spere c i se va nate un fiu, dar atta vreme ct era cstorit legal cu Anirul ar fi ntmpinat dificulti politice extraordinare dac ar fi ncercat s proclame un bastard ca motenitor al tronului imperial. Putea, de asemenea, s-o ucid pe Anirul i s-i ia alt soie (tatl su fcuse asta de destule ori), ns un asemenea curs al aciunii ar fi riscat s atrag mnia comunitii Bene Gesserit. Totul s-ar fi putut rezolva dac Anirul i-ar fi druit un fiu, un biat sntos pe care s-l poat numi motenitorul su. Attea luni de ateptare i, acum, asta Auzise c vrjitoarele chiar puteau s aleag sexul copiilor, prin manipulri ale chimiei corporale; era foarte posibil ca aceste fiice s nu fie doar un accident Fusese nelat de traficantele de putere Bene Gesserit, care i-o bgaser pe gt pe Anirul. Cum ndrzneau s-i fac asta mpratului unui milion de lumi? Care era adevratul scop al prezenei lui Anirul n casa imperial? Adun informaii care s poat fi folosite pentru a-l antaja? Ar fi trebuit s-o dea afar? ncepu s bat cu tocul n biroul su din lemn de elacca, de culoarea sngelui, i-i ainti ochii la portretul bunicului su dinspre tat, Fondil al III-lea. Cunoscut de obicei ca Vntorul pentru nclinaia sa de a ataca orice urm de rebeliune, Fondil nu fusese mai puin temut n propria sa cas. Dei btrnul murise cu mult nainte de naterea lui Shaddam, el tia cte ceva despre toanele i metodele Vntorului. Dac Fondil ar fi avut de-a face cu o nevast arogant, ar fi gsit o cale s scape de ea Shaddam aps un buton de pe birou i ambelanul su personal intr din nou n ncpere. Ridondo se nclina, artndu-i marginea lucitoare a frunii nalte. Sire? A dori s-o vd pe Anirul acum. Aici. Doamna este n pat, Sire
41

Nu m face s repet ordinul! Fr s mai spun nici o vorb, Ridondo se strecur printre lambriuri, disprnd pe ua lateral, cu micri largi, de pianjen. Cteva clipe mai trziu, intr o doamn de onoare palid i prea parfumat. Cu glas tremurat, rosti: Maiestate, doamna Anirul dorete s v transmit c este slbit din cauza naterii copilului. V implor s avei indulgena de a-i permite s rmn n pat. Ar fi posibil, n schimb, s v gndii s-o vizitai domnia voastr, pe ea i pe bebelu? Voi vedea. M implor s am indulgen? Nu m intereseaz s vd nc o fiic nefolositoare sau s aud alte scuze. Acesta este un ordin direct din partea mpratului vostru: Anirul va veni acum! i o va face sigur, fr ajutorul nici unui servitor sau dispozitiv mecanic. S-a neles? Iar cu puin noroc, se va prbui moart pe drum. ngrozit, doamna de onoare se nclin. Cum dorii, Sire. n scurt timp, Anirul, cu chipul cenuiu, apru n ua cabinetului privat, inndu-se strns de coloana canelat de susinere. Purta o rob ncreit, stacojie cu auriu, care nu ascundea cu totul cmaa de noapte de dedesubt. Dei se cltina pe picioare, inea capul sus. Ce-ai de spus n aprarea ta? i ceru el socoteal. Tocmai am avut o natere dificil i sunt destul de slbit Scuze, scuze! Eti destul de deteapt ca s-i dai seama ce vreau s spun. Ai fost destul de deteapt s m tragi pe sfoar n tia trei ani S te trag pe sfoar? Clipi din ochii ei de cprioar, ca i cum el i-ar fi ieit din mini. Iart-m, maiestatea ta, dar sunt obosit. De ce trebuie s fii att de crud, chemndu-m aici n felul sta i refuznd s-o vezi pe fiica noastr? Buzele lui erau lipsite de culoare, ca i cum sngele s-ar fi scurs din ele. n ochi nu i se putea citi nimic.
42

Pentru c ai putea s-mi dai un motenitor biat, dar refuzi s-o faci! Nu e nimic adevrat n asta, maiestate, numai zvonuri Avea nevoie de tot antrenamentul ei de Bene Gesserit ca s rmn n picioare. Eu ascult rapoartele de spionaj, nu zvonurile. mpratul o cercet cu un singur ochi, ca i cum n felul sta ar fi putut-o vedea mai amnunit. Vrei s mori, Anirul? Lui Anirul i trecu prin cap c ar putea s-o omoare, pn la urm. Cu siguran nu exist nici un pic de iubire ntre noi, dar va ndrzni el s rite mnia Comunitii scpnd de mine? La vremea cnd se urcase pe tron, Shaddam acceptase s se cstoreasc cu ea pentru c avea nevoie de fora unei aliane Bene Gesserit n climatul politic instabil de atunci. Acum, dup doisprezece ani, Shaddam se simea prea sigur pe poziia lui. Toi murim, spuse ea. Dar nu n felul pe care l-a putea aranja eu pentru tine! Anirul ncerc s nu arate nici o emoie i s-i spun siei c nu e singur, c n spiritul ei se aflau amintirile colective ale nenumratelor Bene Gesserit care triser naintea ei i care rmseser n Cealalt Memorie. Vocea ei rsun cu un calm desvrit. Nu suntem nite vrjitoare complicate, viclene, cum suntem considerate Aceasta nu era adevrat, desigur, dar ea tia c Shaddam nu putea avea altceva dect simple bnuieli n ceea ce privete contrariul. Purtarea lui nu se mblnzi. Ce e mai important pentru tine surorile tale sau eu? Ea ddu din cap speriat. N-ai nici un drept s m ntrebi aa ceva. Nu i-am dat nici un motiv s crezi c a putea fi altfel dect loial fa de coroan. Ridicndu-i capul cu mndrie, Anirul i aminti de poziia
43

ei n lunga istorie a Comunitii. Nu va recunoate niciodat fa de el c avea ordine de la ierarhia Bene Gesserit s nu dea niciodat natere unui fiu Corrino. nelepciunea surorilor ei i rsun n minte. Iubirea slbete. Este periculoas, pentru c nceoeaz raiunea i ne distrage de la ndatoririle noastre. E o aberaie, o ruine, o greeal de neiertat. Noi nu putem iubi! Anirul ncerca s abat mnia lui Shaddam. Accept-i fiica, Sire, pentru c poate fi de folos la cimentarea unor aliane politice importante. Ar trebui s discutm despre numele ei. Ce crezi de Wensicia? Brusc nelinitit, i ddu seama de umezeala cald de pe interiorul coapselor. Snge? Se rupseser copcile? Pe covora cdeau picturi roii. Anirul l vzu uitndu-se atent la picioarele ei. O nou mnie cuprinse trsturile mpratului. Familia mea are covoraul acela de secole! Nu arta slbiciune. E un animal va ataca slbiciunea i va da napoi n faa forei. Se ntoarse ncet, lsnd s mai cad cteva picturi, apoi porni s ias, cltinndu-se. Avnd n vedere istoria Casei Corrino, sunt sigur c s-a mai vrsat snge pe el! S-a spus c nu exist nimic stabil, nimic echilibrat, nimic durabil n tot universul c nimic nu rmne n starea sa originar, c n fiecare zi, fiecare or, fiecare clip exist schimbare. Panoplia Propheticus a Bene Gesserit Pe rmul accidentat de dedesubtul castelului Caladan, o siluet singuratic sttea la captul unui debarcader lung, conturat pe suprafaa mrii i pe soarele abia rsrit. Avea un chip ngust, cu pielea mslinie i nasul acvilin, dndu-i nfiarea unui oim. Departe, pe ap, o flot de brci de pescuit tocmai pleca, lsnd dre n urma ei. Brbai n flanele i haine groase i cu cciuli mpletite se agitau pe punile pline de tot felul de
44

lucruri, pregtindu-i echipamentul pentru ziua respectiv. n satul din josul malului, uvie de fum se nlau din hornuri. Localnicii l numeau oraul vechi, locul aezrii originare, cu secole nainte ca eleganta capital i spaioportul s fie construite pe cmpia din spatele castelului. Ducele Leto Atreides, mbrcat simplu, cu pantaloni albatri de pescuit i tunic alb mpodobit cu un oim rou, trase adnc n piept aerul srat i nviortor. Dei era conductorul Casei Atreides, reprezentantul Caladanului n Landsraad i pe lng mprat, lui Leto i plcea s se scoale devreme, o dat cu pescarii, pe muli dintre ei cunoscndu-i dup numele mic. Uneori, l invitau pe duce la ei acas i, n ciuda obieciilor comandantului securitii, Thufir Hawat, care n-avea ncredere n nimeni, li se altura din cnd n cnd la o mas bun, cu tocan de pete i crevei. Vntul srat se ntei, biciuind marea i fcnd s danseze valurile nspumate. Leto i dorea s fi putut s-i nsoeasc, dar avea responsabiliti prea mari aici. i mai erau i probleme care depeau ca importan lumea sa; datora loialitate imperiului, ca i oamenilor pe care-i conducea, i se gsea n mijlocul marilor evenimente. Asasinarea ocant a unui diplomat de pe Ecaz de ctre ambasadorul de pe Grumman nu era o problem lipsit de importan, chiar dac se petrecuse pe ndeprtatul Arrakis, dar vicontelui Moritani nu prea s-i pese de opinia public. Deja Casele Mari solicitau intervenia imperial, pentru a evita un conflict mai mare. Cu o zi nainte, Leto trimisese propriul su mesaj consiliului Landsraadului de pe Kaitain, oferindu-i serviciile ca mediator. Avea doar douzeci i ase de ani, dar, cu cei zece ani de domnie, era un veteran la crma unei Case Mari. i atribuia succesul faptului c nu pierduse niciodat legtura cu rdcinile sale. Pentru asta, i putea mulumi tatlui, Paulus. La suprafa, btrnul duce fusese un om lipsit de pretenii, care se amesteca ori de cte ori putea cu poporul, exact cum fcea ducele Leto acum. Dar tatl lui trebuie s fi tiut dei n-ar fi recunoscut niciodat fa de Leto ca asta era i o tactic politic bun, una care l fcea pe duce iubit de
45

poporul su. Cerinele funciei impuneau un amestec complex; uneori, Leto nu putea spune unde ncep i unde se termin rolurile pe care le juca, cel personal i cel oficial. La scurt timp dup ce-i preluase responsabilitile, Leto Atreides nucise Landsraadul cu dramaticul su proces de confiscare, un joc ndrzne menit s-l salveze de la nscenarea unui atac asupra a dou nave Tleilaxu, n interiorul unui transspaial. Gambitul lui Leto impresionase multe dintre Casele Mari, i chiar primise o scrisoare de felicitare de la Hundro Moritani, ghiduul i antipaticul viconte de Grumman, care refuza deseori s coopereze sau chiar s participe la problemele imperiului. Vicontele spusese c admir la Leto neglijarea plin de tupeu a regulilor, dovedind c guvernarea este fcut de oameni puternici, avnd convingeri puternice, nu de funcionari care studiaz virgulele de pe tablele legii. Leto nu era prea sigur c Moritani credea n nevinovia lui; n schimb, se gndea c vicontele era pur i simplu ncntat s-l vad pe ducele Atreides scpnd nepedepsit, n ciuda obstacolelor care preau de netrecut. De cealalt parte a disputei, Leto avea n aceeai msur o legtur i cu Casa Ecaz. Btrnul duce, tatl su, fusese unul dintre marii eroi n timpul Revoltei de pe Ecaz, luptnd alturi de Dominic Vernius s-i nfrng pe secesionitii violeni i s-i apere pe conductorii recunoscui de Landsraad ai lumii mpdurite. Paulus Atreides nsui sttuse lng tnrul arhiduce Armand Ecaz, extrem de recunosctor pentru ajutor, n timpul ceremoniei victoriei care l reinstal pe Tronul de Mahon. Undeva, printre obiectele care aparinuser btrnului duce, se afla i Lanul Vitejiei, pe care Armand Ecaz l pusese n jurul gtului gros al lui Paulus. Iar avocaii care l reprezentaser pe Leto n timpul procesului su din faa Landsraadului veniser din regiunea Elacca a Ecaz-ului Din moment ce era respectat de ambele pri nvrjbite, Leto credea c ar putea s le ajute s gseasc o cale ctre pace. Politica! Tatl su l nvase mereu s fie atent i s ia n considerare ntreg tabloul, de la cel mai mic la cel mai
46

mare amnunt. Din buzunarul tunicii, Leto scoase un transcriptor vocal i compuse o scrisoare ctre vrul su, Shaddam al IV-lea, felicitndu-l pentru naterea fericit a nc unui copil. Mesajul avea s fie trimis, prin curier oficial, cu urmtorul transspaial care va pleca spre Kaitain. Cnd Leto ncet s mai aud zgomotul brcilor de pescuit, urc poteca abrupt care ducea n zig-zag ctre vrful stncii * mpri micul dejun, n curte, cu Duncan Idaho, ajuns acum la vrsta de douzeci de ani. Tnrul cu faa rotund purta o uniform verde cu negru, de soldat Atreides. i tunsese prul negru i aspru foarte scurt, ca s nu-i dea n ochi n timpul antrenamentelor intense cu armele. Thufir Hawat petrecuse mult timp cu el, declarnd c este un elev deosebit de talentat. ns Duncan atinsese deja limitele a ceea ce putea s-l nvee rzboinicul mentat. n copilrie, evadase din robia Harkonnen i ajunsese la castelul Caladan, unde se lsase la mila btrnului duce. Crescnd, Duncan rmsese unul dintre cei mai loiali membri din anturajul ducelui i, cu siguran, cel mai bun nvcel ntr-ale armelor. Mult vreme aliai militari ai Casei Atreides, maetrii spadasini din Ginaz acceptaser de curnd admiterea lui Duncan Idaho la renumita lor academie. O s-mi par ru s te vd plecnd, Duncan, i spuse Leto. Opt ani e mult timp Duncan sttea drept, fr s arate nici un pic de team. Dar cnd m voi ntoarce, domnia-ta, voi fi n stare s v slujesc mai bine din toate punctele de vedere. Voi fi nc tnr i nimeni nu va ndrzni s v amenine! O, tot or s m amenine, Duncan. S nu faci greeala s crezi asta Tnrul se opri, nainte s schieze un zmbet subire i hotrt.
47

Atunci greeala va fi a lor. Nu a mea! Ridic la gur o felie de pepene paradan, muc din fructul galben, apoi terse sucul srat care ncepuse s i se scurg pe brbie. mi vor lipsi pepenii tia. Mncarea la cazan nu se compar i tie poria n buci mai mici. Viele de bougainvillieri se crau pe zidurile de piatr din jurul lor, dar era nc iarn, aa nct plantele erau lipsite de flori. Totui, datorit cldurii neobinuite pentru acel anotimp i a semnelor de primvar, copacii ncepuser deja s nmugureasc. Leto oft mulumit. N-am vzut, pe toate ntinderile nesfrite ale imperiului, un loc mai frumos dect Caladan, primvara Cu siguran, Giedi Prime nu se poate compara. Duncan nl garda, nelinitit s vad ct de relaxat i de mulumit prea Leto. Trebuie s rmnem mereu n alert, domnia-ta, s nu ne permitem nici cea mai mic slbiciune. S nu uitm de vechea vrajb dintre Atreides i Harkonneni! Acum vorbeti ca Thufir Leto lu ntr-o lingur o gur de budinc dulce de orez pundi. Sunt sigur c nu exist un om mai bun dect tine n serviciul Atreizilor, Duncan. Dar m tem c, trimindu-te de aici pentru opt ani de antrenament, s-ar putea s creez un monstru. Ce vei fi la ntoarcere? Mndria invad ochii albatri-verzui, nemicai. Voi fi un maestru spadasin din coala Ginaz! Pentru o clip interminabil, Leto se gndi la pericolele deosebite de la coal. Aproape o treime dintre elevi mureau n timpul instruirii. Duncan rsese de statistici, spunnd c deja supravieuise unor anse mult mai rele mpotriva Harkonnenilor. i avea dreptate tiu c vei reui, zise Leto. Simea n gt un nod, o tristee adnc la gndul de a-l lsa pe Duncan s plece.
48

Dar nu trebuie s uii niciodat compasiunea. Indiferent ce nvei, nu te ntoarce aici purtndu-te de parc ai fi mai bun dect alii N-am s-o fac, domnia-ta! Leto ntinse mna sub mas, scoase un pachet lung, subire, i i-l ntinse. Acesta este motivul pentru care te-am rugat s iei prnzul cu mine. Surprins, Duncan l deschise i scoase o sabie ceremonial, bogat sculptat. Apuc mnerul ncrustat cu un model de frnghie. Sabia btrnului duce! Mi-o mprumui? i-o dau, prietene. i aminteti cnd te-am gsit n sala de arme, chiar dup ce tatl meu a murit n arena cu tauri? Luasei sabia asta de pe panoplie. Era aproape la fel de nalt ca i tine, la vremea aceea, dar acum ai crescut Duncan nu putea gsi destule cuvinte de mulumire. Leto l privi pe tnr de sus pn jos, evalundu-l. Cred c, dac tatl meu ar fi trit s vad ce brbat ai devenit, i-ar fi dat-o el nsui. Acum ai crescut, Duncan Idaho eti demn de sabia unui duce! Bun dimineaa, se auzi un glas vesel. Prinul Rhombur Vernius se plimba prin curte, cu ochii nc mpienjenii de somn, dar mbrcat. Inelul cu piatr-de-foc de pe mna lui stng sclipea n plin soare. Sora sa, Kailea, mergea pe lng el, cu prul armiu strns la spate. Rhombur i mut privirea de la sabie la lacrimile din colul ochilor lui Duncan. Ce se petrece aici? i dau lui Duncan un cadou de rmas-bun Rhombur fluier. Destul de extravagant pentru un biat de la grajduri! Poate c darul e prea mult, rspunse Duncan, uitndu-se la ducele Leto. Privi int sabia, apoi se ntoarse spre Rhombur. Cu toate acestea, n-o s mai lucrez niciodat la grajduri, prine Vernius. Data viitoare cnd m vei mai vedea, voi fi maestru spadasin
49

Sabia i aparine, Duncan, zise Leto pe un ton hotrt, pe care-l copiase de la tatl lui. Nu mai vreau s aud nimic pe tema asta! Cum doreti, domnia-ta, se nclin Duncan. V rog s m scuzai, trebuie s m pregtesc de cltorie. Tnrul plec traversnd curtea. Rhombur i Kailea se aezar la mas, unde fuseser aezate farfuriile lor pentru micul dejun. Kailea i zmbi lui Leto, dar nu cu obinuita cldur. Ani de zile, cei doi i dduser trcoale, gata s nceap o relaie romantic, dar ducele nu voise s se apropie prea mult, din considerente politice, adic necesitatea de a se cstori cu fiica unei Case Mari puternice. Motivele sale erau strict cele pe care tatl lui le sdise n el: responsabilitatea unui duce fa de poporul de pe Caladan. O singur dat se inuser de mn Leto i Kailea; el nici mcar n-o srutase vreodat. Cu glas sczut, Kailea ntreb: Sabia tatlui tu, Leto? Chiar era nevoie? E att de valoroas Dar e numai un obiect, Kailea. nseamn mai mult pentru Duncan dect pentru mine. Eu n-am nevoie de o sabie ca s pstrez amintirile dragi despre tatl meu. Apoi Leto observ nceputul de barb blond pe faa prietenului su, ceea ce-l fcea pe Rhombur s arate mai mult a pescar dect a prin. Cnd te-ai brbierit ultima oar? Iaduri purpurii! Are importan cum art? Lu o nghiitur de suc de cidrit i se strmb din cauza acrelii. Nu se poate spune c am cine tie ce de fcut Kailea, mncnd repede i n tcere, i cercet fratele. Avea ochi verzi, ptrunztori; guria de pisic i se strmbase dezaprobator. Uitndu-se peste mas la Rhombur, Leto observ c faa prietenului su mai pstra rotunjimea copilroas, dar ochii cprui nu-i mai strluceau. n schimb, dezvluiau tristeea adnc a pierderii cminului, a asasinrii mamei, a dispariiei tatlui Acum, din toat familia lor cndva mare
50

mai rmseser doar el i sora lui. N-are nici o importan, presupun, replic Leto. Nu avem afaceri de stat de rezolvat astzi, nici cltorii spre gloriosul Kaitain. De fapt, ai putea foarte bine s nici nu te mai speli Leto amestec n castronul su cu budinc de orez pundi, apoi glasul i deveni neobinuit de tios. Cu toate acestea, rmi un membru al curii mele i unul dintre sftuitorii cei mai de ncredere. Pn acum, speram s fi reuit s pui la cale un plan pentru a-i rectiga poziia i posesiunile pierdute! Ca o reamintire constant a zilelor de glorie de pe Ix, cnd Casa Vernius guvernase lumea-main nainte de preluarea de ctre Tleilaxu, Rhombur nc mai purta spirala n armiu i violet pe gulerul fiecrei cmi. Leto observ c cea de-acum era ifonat ru i avea nevoie s fie splat. Leto, dac a avea cea mai mic idee ce s fac, a sri n urmtorul transspaial i a ncerca Arta tulburat. Tleilaxu au ferecat Ix n spatele unor baricade impenetrabile. Vrei ca Thufir Hawat s trimit i mai muli spioni? Primii trei nici mcar n-au gsit o cale s intre n subteran, iar ultimii doi s-au evaporat fr urm Btu nervos din degete. mi rmne doar s sper c ixienii mei loiali lupt din interior i c-i vor rsturna pe invadatori. M atept s ias totul bine! Prietenul meu, optimistul, coment Leto. Kailea se ncrunt la mncarea din farfurie i, n cele din urm, spuse cu voce tare: Au trecut doisprezece ani, Rhombur. De ct timp crezi c are nevoie orice, pe lumea asta, ca s se rezolve de la sine, ca prin farmec? Stnjenit, fratele ei ncerc s schimbe subiectul. Ai auzit c soia lui Shaddam tocmai a nscut o a treia fiic? Kailea pufni.
51

Cunoscndu-l pe Shaddam, pariez c nu e ctui de puin mulumit c n-a fost un motenitor de sex masculin. Leto refuz s accepte asemenea gnduri negative. Probabil e n extaz, Kailea. n plus, soia lui mai are muli ani n care poate da natere unui copil Se ntoarse ctre Rhombur. Ceea ce-mi aduce aminte, prietene ar trebui s-i caui o nevast Ca s m pstreze curat i s aib grij s m brbieresc? Poate ca s-i refaci Casa S continui linia de snge a familiei Vernius cu un motenitor n exil! Kailea fu pe cale s spun ceva, dar pru s se rzgndeasc. Termin un pepene i ciuguli dintr-o felie de pine prjit. Deodat, se ridic brusc i ceru permisiunea s plece de la mas. n lungul moment de tcere care urm, lacrimi sclipir pe pleoapele prinului ixian, apoi se scurser pe obraji. ncurcat, se terse la ochi. Da, m-am gndit i eu la asta. De unde-ai tiut? Mi-ai spus-o de mai multe ori, dup ce-am golit mpreun dou sau trei sticle de vin. Ideea e complet nebuneasc. Casa mea e moart, iar Ix e n mna fanaticilor Atunci, ncepe o nou Cas Minor pe Caladan, o nou afacere de familie. Ne putem uita pe lista ramurilor industriale s vedem ce se cere. Kailea are din plin simul afacerilor. V voi oferi resursele de care avei nevoie ca s punei bazele. Rhombur i permise un surs dulce-amar. Averea mea va rmne ntotdeauna legat ndeaproape de a ta, duce Leto Atreides. Nu, mai bine rmn aici s am grij de tine, s m asigur c nu faci cadou tot castelul! Leto ncuviin fr s zmbeasc, i i strnser minile n salutul specific al imperiului. Natura nu comite erori; corect i greit sunt categorii
52

umane. PARDOT KYNES, Lecii despre Arrakis Monotone zile Patrula Harkonnenilor, format din trei oameni, plutea pe deasupra valurilor aurii ale dunelor, de-a lungul traseului de zbor de o mie de kilometri. n peisajul nendurtor al deertului, pn i un norior de praf strnea emoie. Soldaii i conduceau ornitopterul blindat ntr-un cerc larg, ocolind munii, apoi cotind ctre sud, peste marile depresiuni i esuri. Glossu Rabban, nepotul baronului i guvernatorul temporar al Arrakisului, le ordonase s fac zboruri regulate, s fie vzui s arate jalnicelor aezri ca Harkonnenii vegheaz. Tot timpul. Kiel, mitraliorul, considera nsrcinarea ca pe un permis de a vna orice fremen gsit hoinrind n preajma operaiunilor legitime de recoltare a mirodeniei. Ce-i fcea s cread pe vagabonzii tia murdari c puteau s ncalce pmnturile Harkonnen fr permisiunea biroului districtual din Carthag? Dar puini fremeni erau vreodat prini dincolo de limite n timpul zilei, iar treaba devenise plicticoas. Garan pilota topterul, urcnd i cobornd ca s prind curenii calzi ascendeni, ca i cum ar fi manevrat un montagne russe. i pstra o expresie stoic dei, din cnd n cnd, un rnjet i se furia pe buze cnd aparatul se apleca i slta n aerul agitat. La sfritul celei de-a cincea zi de patrulare, continu s marcheze discrepanele de pe hrile topografice, bombnind dezgustat de fiecare dat cnd mai gsea o greeal. Erau cele mai proaste hri pe care le folosise vreodat n compartimentul pentru pasageri din spate sttea Josten, transferat de curnd de pe Giedi Prime. Obinuit cu instalaii industriale, cer gri i cldiri murdare, Josten se uita pierdut la pustiul nisipos, cercetnd modelele hipnotice ale dunelor. Observ vrtejul de praf departe spre sud, adnc n Cmpia Funebr. Ce-i asta? O operaiune de recoltare de mirodenie?
53

Nici vorb, rspunse mitraliorul Kiel. Combinele mprtie n aer o uvi ca un con, dreapt i subire. Prea scund pentru un demon de praf. Prea mic Ridicnd din umeri, Garan smuci comenzile topterului i pluti ctre norul jos, brun-rocat. S aruncm o privire! Dup attea zile anoste, s-ar fi abtut din drum s cerceteze chiar i o piatr mai mare ieind din nisip Cnd ajunser la locul respectiv, nu gsir nici urme, nici instalaii mecanice, nici vreun semn de prezen uman i totui, hectare ntregi de deert artau devastate. Ceva pestri, ruginiu, pta nisipul glbui nchis, ca i cum snge dintr-o ran s-ar fi uscat n soarele fierbinte. Arat de parc cineva ar fi aruncat aici o bomb, zise Kiel. Ar putea fi urmarea unei explozii de mirodenie, suger Garan. Cobor ca s ne uitm mai de aproape. Cnd topterul se aez pe nisipul devastat, Kiel deschise ua. Atmosfera cu temperatura controlat iei uiernd, nlocuit de un val de cldur arztoare. Mitraliorul tui din cauza prafului. Garan se aplec afar din cabin i inspir adnc. Miroase! Parfumul de scorioar ars i izbi nrile. Cu siguran, explozie de mirodenie Josten se strecur pe lng Kiel i czu pe solul moale. Uluit, se aplec, lu un pumn de nisip glbui i l atinse cu buzele. Am putea s scormonim dup nite mirodenie proaspt i s-o lum cu noi? Trebuie s fac o avere! Kiel se gndea la acelai lucru, dar acum se ntoarse ctre nou-venit cu dispre. Nu avem utilajul de prelucrare. Trebuie s-o separi din nisip, i nu poi face asta cu mna! Garan vorbi mai ncet, dar mai ferm: Dac te-ai ntoarce la Carthag i ai ncerca s vinzi mirodenie brut unui negustor de pe strad, ai fi trt n faa guvernatorului Rabban sau i mai ru, ar trebui s-i explici
54

contelui Fenring cum de o mostr din mirodenia mpratului a ajuns n buzunarele unei patrule. n timp ce soldaii pornir ctre groapa rvit din mijlocul norului de praf pe cale s se mprtie, Josten se uit n jur. Suntem n siguran aici? Viermii cei mari nu merg dup mirodenie? i-e fric, putiule? Hai s-l aruncm unui vierme dac vedem vreunul, suger Garan. Asta ne va da nou timp s-o tergem Kiel zri o micare n groapa de nisip, umbre rsucindu-se, lucruri ngropate care spau i scormoneau, ca larvele n carnea putrezit. Josten deschise gura s spun ceva, apoi o nchise la loc. O creatur ca un bici se ivi din nisip, lung de doi metri, cu pielea crnoas, segmentata. Avea mrimea unui arpe mare, cu gura ca un cerc deschis, unde sclipeau dinii ascuii ca nite ace care-i cptueau gtul. Un vierme de nisip! exclam Josten. Doar un pitic, zise Kiel cu dispre. Nou-nscut crezi? ntreb Garan. Viermele i undui capul lipsit de ochi, dintr-o parte n alta. Alte creaturi trtoare, un cuib ntreg, se vnzoleau de parc ar fi fost nscute n explozie. De unde naiba vin? ntreb Kiel. Nu era n instructaj, rspunse Garan. Am putea prinde unul? Kiel se abinu s fac o remarc grosolan, dndu-i seama c tnrul recrut avea o idee bun. Hai! i porni hotrt prin nisipul afnat. Viermele simi micarea i ddu napoi, nesigur dac s atace sau s fug. Apoi se arcui ca un arpe de mare i plonj n nisip, zvrcolindu-se i scormonind. Josten alerg i plonj cu capul nainte, reuind s apuce corpul segmentat la trei sferturi din lungime, spre coad. E aa de puternic! Lundu-se dup el, mitraliorul sri i apuc la rndu-i
55

de coada biciuitoare. Viermele ncerc s se smulg, dar Garan ajunse n fa, unde sap n pmnt i l apuc din dosul capului, sufocndu-l. Toi cei trei soldai se luptau i trgeau. Micul vierme se zbtea ca un ipar pe o farfurie electric. Ceilali viermi de nisip, de la cellalt capt al gropii, se ridicar ca o stranie pdure de periscoape ncolind din marea de dune, cu gurile rotunde aidoma unor cercuri negre ntoarse spre oameni. Pentru un moment care-i nghe sngele n vine, Kiel se temu c s-ar putea repezi la ei ca un roi de lipitori, dar viermii imaturi plonjar napoi i disprur sub pmnt. Garan i Kiel i traser prizonierul spre ornitopter. Fiind o patrul Harkonnen, aveau tot echipamentul necesar s aresteze criminali, inclusiv dispozitive de mod veche pentru a lega un captiv ca pe un animal dus la tiere. Josten, du-te i ia frnghia din trusa de urgen, ceru pilotul. Noul recrut se ntoarse alergnd cu funiile, pregtind un la pe care-l trecu peste capul viermelui i-l leg strns. Garan ddu drumul corpului ca de cauciuc i apuc de funie, smucind n vreme ce Josten lega o a doua frnghie mai jos, pe corpul viermelui. Ce-o s facem cu el? ntreb Josten. Odat, la nceputul slujbei lui pe Arrakis, Kiel l nsoise pe Rabban la o vntoare de viermi neizbutit. i luaser un ghid fremen, trupe bine narmate, chiar i un planetolog Folosindu-l pe ghid ca momeal, atrseser unul dintre viermii de nisip uriai i-l uciseser cu explozivi. ns nainte ca Rabban s-i poat lua trofeul, fiara se dizolvase, descompunndu-se n creaturi asemntoare unor amoebe care czuser n nisip, nelsnd n urm dect un schelet cartilaginos i dini de cristal desprini. Rabban fusese furios. Kiel simi un nod n stomac. Nepotul baronului ar fi putut considera drept o insult faptul c trei soldai simpli au putut captura un vierme, cnd el nsui fusese incapabil s-o fac. Mai bine l-am neca
56

S-l necm? ntreb Josten. i de ce mi-a irosi eu raia de ap ca s fac aa ceva? Garan se opri ca lovit de trsnet. Am auzit c fremenii o fac. Dac neci un pui de vierme, ei spun c scuip un soi de otrav. E foarte rar. Kiel ncuviin. O, da. Smintiii de oameni ai deertului o folosesc n ritualurile lor religioase. i duce pe toi la orgii turbate, slbatice, i muli dintre ei mor. Dar avem doar dou litrugene de ap n compartiment, spuse Josten, nc nervos. Atunci o s folosim numai una. Oricum, tiu unde o putem reumple. Pilotul i mitraliorul su schimbar priviri semnificative. Patrulaser mpreun destul vreme ca s se gndeasc la acelai lucru. Ca i cum i-ar fi neles soarta, viermele lovi i se agit i mai tare, dar ncepea deja s fie slbit. O dat ce cptm drogul, zise Kiel, s ne distrm puin. * La cderea nopii, cu topterul mergnd n modul greu detectabil, zburar peste munii ascuii ca un brici, apropiindu-se din spatele unei culmi i aterizar pe un podi accidentat, deasupra satului mizer cunoscut c Tabra Bilar. Stenii triau n grote scobite n stnc i n structuri de suprafa care se ntindeau pn la es. Mori de vnt furnizau energia; pe hambarele cu provizii sclipeau luminie care atrgeau cteva molii i liliecii care se hrneau cu ele. Spre deosebire de fremenii izolai, aceti steni erau ceva mai civilizai, dar i mai asuprii oameni care lucrau ca ghizi n deert i se alturau echipelor de recoltare a mirodeniei. Uitaser cum s supravieuiasc n lumea lor, fr s devin parazii ai guvernanilor planetari. ntr-o misiune anterioar, Kiel i Garan descoperiser o cistern camuflat pe podi, o adevrat comoar de ap
57

ascuns. Kiel nu tia de unde fcuser rost stenii de atta umezeal; foarte probabil, comiseser vreo escrocherie, umflndu-i numrul la recensmnt, astfel ca generozitatea Harkonnen s le ofere mai mult dect meritau. Oamenii din Tabra Bilar acoperiser cisterna cu pietre, nct s arate ca o formaiune natural, dar nu puseser paznici n jurul proviziei lor ilegale. Dintr-un motiv oarecare, cultura deertului interzicea furtul mai mult chiar dect crima; aveau ncredere n sigurana proprietilor lor fa de bandiii sau hoii din noapte. Desigur, soldaii Harkonnen nu aveau nici cea mai mic intenie s fure apa adic, nu mai mult dect aveau ei nevoie. Asculttor, Josten alerg cu containerul coninnd substana groas, otrvitoare, secretat de viermele necat dup ce ncetase s se mai zbat i s se rsuceasc n interiorul containerului. Speriai i nervoi din cauza a ceea ce fcuser, aruncaser carcasa moale lng zona cu mirodenie i plecaser cu drogul. Kiel fusese ngrijorat c secreia toxic a viermelui ar fi putut s road peretele litrugenei. Garan manevr cepul inteligent ascuns al cisternei i umplu unul dintre containerele lor goale. N-avea nici un sens s lase toat apa aceea s se iroseasc doar pentru o fars jucat stenilor! Apoi, Kiel lu containerul cu fiere de vierme i l goli n cistern. Stenii vor avea cu siguran o surpriz data viitoare, cnd vor bea cu toii din tezaurul lor ilegal de ap. S le fie de bine! tii ce le va face drogul sta? ntreb Josten. Garan ddu din cap. Am auzit tot felul de povesti trsnite. Poate c ar trebui s-l facem pe puti s-l ncerce primul, propuse mitraliorul. Josten ddu napoi, ridicnd minile. Garan se uit din nou la cisterna contaminat. Pariez c-i vor sfia hainele i vor dansa goi n strad, crind ca ginile.
58

Hai s stm s vedem distracia cu ochii notri, propuse Kiel. Garan se ncrunt. Vrei s fii tu cel care-i va explica lui Rabban de ce ne-am ntors trziu din patrulare? S mergem, rspunse Kiel ndat. Dup ce otrava de vierme se vrs n cistern, soldaii Harkonnen se ntoarser n grab la ornitopter, mulumii doar pe jumtate c aveau s-i lase pe steni s descopere singuri farsa. naintea noastr, toate metodele de nvare erau contaminate de instinct. naintea noastr, cercettori dominai de instinct posedau un interval limitat de atenie de multe ori nu mai lung dect durata unei singure viei. Conceptul de antrenament total al muchilor/nervilor nu intrase n contiina lor. Noi am nvat cum s nvm. Cartea Azhar a Bene Gesserit Este cu adevrat un copil special? Cucernica Maic Gaius Helen Mohiam o urmrea pe fetia perfect proporionat executnd exerciiile musculare i nervoase prana-bindu, pe podeaua din lemn de esen tare a modulului de antrenament al colii Maicilor. ntoars de curnd de la banchetul euat de pe Arrakis, Mohiam ncerca s-i priveasc imparial eleva, nbuind adevrul. Jessica. Propria mea fiic Ea nu trebuie s-i cunoasc niciodat motenirea, nu trebuie s bnuiasc niciodat. Chiar i pe schemele genetice secrete ale Bene Gesserit, Mohiam nu era identificat prin numele adoptat n Comunitate, ci cu numele de la natere: Tanidia Nerus. Fetia de doisprezece ani sttea n echilibru, cu braele pe lng corp, ncercnd s se relaxeze, ncercnd s mpiedice micarea fiecrui muchi din trup. Apucnd o sabie imaginar n mna dreapt, privea drept nainte la un adversar himeric. Solicit adncimi nc nefolosite ale pcii
59

sale interioare i ale concentrrii. Dar ochiul ager al lui Mohiam observ contraciile abia vizibile ale muchilor la pulp, n jurul gtului, deasupra unei sprncene Va avea nevoie de i mai mult exerciiu ca s-i perfecioneze tehnicile, dei copila fcuse progrese excelente i arata mari perspective. Jessica fusese binecuvntat cu o rbdare infinit, o abilitate de a se calma singur i de a asculta ce i se spune. Att de concentrat, aceast fat att de plin de perspective. Aa cum a fost nscut s fie! Jessica execut o fent spre stnga, se echilibr, se roti apoi nepeni, devenind dintr-o dat iar statuie. Ochii ei, dei se uitau spre Mohiam, n-o vedeau pe mentora i conductoarea ei de antrenament. Severa Cucernic Maic intr n modulul de antrenament, se uit n ochii verzi, limpezi, ai feei i vzu acolo un gol, ca privirea fix a unui cadavru. Jessica lipsea, pierdut cum era printre fibrele ei musculare i nervoase. Mohiam i umezi un deget i-l puse sub nasul fetei. Se simea doar un curent slab de aer. Snii nmugurii pe pieptul slab abia se micau. Jessica era foarte aproape de o suspensie bindu complet dar nu tocmai. Mai rmne mult munc grea de fcut n Comunitate, numai perfeciunea total valora ceva. n calitate de instructoare a Jessici, Mohiam trebuia s treac prin strvechile rutine iari i iari, relund paii necesar a fi fcui. Cucernica Maic se ddu un pas napoi, cercetnd-o pe Jessica, dar fr s o trezeasc. n chipul oval al copilei, ncerca s identifice propriile ei trsturi sau pe cele ale tatlui, baronul Vladimir Harkonnen: gtul lung i nasul mic reflectau genele lui Mohiam, dar linia prului, gura larg, buzele generoase i pielea neted veneau de la baron de pe vremea cnd fusese sntos i atrgtor. Ochii verzi, deprtai, i prul de culoarea bronzului lustruit erau moteniri latente de la generaii mai ndeprtate. Dac ai ti Mohiam i aminti ce i se spusese despre planul Bene Gesserit. Fiica Jessici, atunci cnd va ajunge la
60

maturitate, era destinat s dea natere lui Kwisath Haderach punctul culminant al unor milenii de reproducere atent. Mohiam privi chipul fetiei, cutnd orice spasm, orice sugestie de mare semnificaie istoric. nc nu eti pregtit s descoperi asta. Jessica ncepu s vorbeasc, modelnd cuvintele n timp ce recita o mantr la fel de veche precum coala Bene Gesserit nsi: Fiecare atacator e o pan care plutete pe un fga infinit. Cnd pana se apropie, e abtut din drum i dat la o parte. Riposta mea e un suflu de aer care alung pana. Mohiam se ndeprt puin, cnd fiica ei izbucni ntr-un vrtej de micri, ncercnd s-i pstreze echilibrul printre gesturi reflexe. Dar Jessica se lupta nc s-i foreze muchii s curg tcut i linitit, cnd ar fi trebuit s-i lase s fac asta Micrile fetei erau mai bune dect nainte, mai concentrate i mai precise. Progresele Jessici din ultima vreme fuseser impresionante, ca i cum trecuse printr-o epifanie de limpezire a minii care-o ridicase la un nivel superior. Totui, Mohiam detecta nc prea mult energie tinereasc i ardoare nenfrnat. Aceast feti era produsul unui viol plin de rutate din partea baronului Harkonnen, dup ce Comunitatea surorilor l antajase s le conceap o fiic. Mohiam i pregtise rzbunarea chiar n momentul atacului sexual, controlndu-i chimia corporal n felul specific Bene Gesserit i provocndu-i o boal degenerativ chinuitoare. O tortur att de ncnttor de lent! n ultimul an standard, pe msur ce suferina sa progresase, baronul recursese la un baston. De fapt, n timpul banchetului lui Fenring, Mohiam se simise teribil de ispitit s-i spun masivului brbat ce-i fcuse. Dar, dac i-ar fi spus, ar fi avut loc un alt act de violen n sala de mese a reedinei din Arrakeen, mult mai ru dect glceava dintre ambasadorii de pe Ecaz i Grumman. Ar fi fost poate nevoit s-l ucid cu talentele ei mortale de lupttoare. Chiar i Jessica, n ciuda instruirii limitate, ar fi
61

putut termina cu el propriul su tat! repede i uor. Auzind un huruit de main, Mohiam vzu un manechin n mrime natural ieind din podea. Faza urmtoare a rutinei ntr-un vrtej, copila se roti i l decapit dintr-o singur lovitur. Mai mult finee! Atingerea ucigtoare trebuie s fie delicat, precis Da, Cucernic Maic. Cu toate acestea, sunt mndr de ceea ce ai realizat. Mohiam vorbi pe un ton blnd, neobinuit pentru ea un ton pe care superioarele ei nu i l-ar fi iertat, dac l-ar fi auzit. Dragostea, sub orice form, era interzis Comunitatea are planuri mari pentru tine, Jessica. Xuttuh este un cuvnt care nseamn multe lucruri. Orice Bene Tleilax tie c e vorba de numele primului Maestru. Dar, exact aa cum omul respectiv era mai mult dect un simplu muritor, la fel sunt adncimile i complexitile acestui apelativ. n funcie de ton i de inflexiunile vocale, Xuttuh poate nsemna salut sau fii binecuvntat. Ori poate constitui o rugciune cuprins ntr-un singur cuvnt, atunci cnd un nchinat se pregtete s moar pentru Marele Crez. Pentru asemenea motive, am ales cuvntul drept noul nostru nume pentru planeta cucerit, cunoscut nainte ca Ix. Disc de antrenament Tleilaxu Un plan de rezerv este la fel de bun ca mintea care l pune la cale. Adnc n pavilionul labirintic de cercetri, Hidar Fen Ajidica nelegea prea bine aceast maxim. ntr-o zi, omul mpratului va ncerca s-l omoare; de aceea, erau necesare pregtiri atente de aprare. Pe aici, v rog, conte Fenring, spuse Ajidica cu glasul lui cel mai plcut, n timp ce gndea: Powindah necurat! Se uit cu coada ochiului la conte. Ar trebui s te omor acum! Dar Maestrul Cercettor nu putea realiza acest lucru n
62

siguran, i s-ar fi putut s nu aib niciodat ocazia potrivit. Chiar dac reuea, mpratul i-ar fi trimis investigatorii i nc i mai multe trupe de sardaukari ca s se amestece n munca lor delicat. mi pare bine s aud c facei, n sfrit, progrese la proiectul Amal. Elrood al IX-lea l-a iniiat cu mai bine de doisprezece ani n urm, hmmm? Fenring pea tacticos prin oraul subteran, de-a lungul unui coridor lipsit de semne distinctive. Purta o jachet imperial stacojie i pantaloni strmi, aurii. Prul castaniu i era tuns perie, umflat n anumite poriuni ca s nu-i scoat n eviden capul prea mare. Am fost extrem de rbdtori. Ajidica purta un halat alb de laborator, cu buzunare mari. estura, prul, pielea cenuie ca de cadavru i erau mbibate cu mirosuri de chimicale. V-am avertizat pe toi de la nceput c s-ar putea s treac mult vreme pn s realizm un produs finit. Doisprezece ani sunt doar o clip n sintetizarea unei substane pe care imperiul a vrut-o secole de-a rndul Nrile i se strnser cnd se for s zmbeasc uor. Cu toate acestea, sunt ncntat s raportez c noile cuve axlotl modificate au crescut, c s-au fcut experimente preliminare i s-au analizat datele. Pe baza acestora, am nlturat soluiile fr sori de izbnd, ngustnd astfel posibilitile rmase. Pe mprat nu-l intereseaz posibilitile rmase, Maestre Cercettor, ci rezultatele, vorbi Fenring cu glas ngheat. Cheltuielile voastre au fost imense, chiar i dup ce v-am finanat preluarea utilajelor ixiene. Registrele noastre vor face fa oricrui audit, conte Fenring, spuse Ajidica. tia foarte bine c Fenring n-ar fi putut niciodat permite unui bancher al Ghildei s se uite la cheltuieli; Ghilda Spaial, mai mult dect orice alt entitate, nu trebuia s bnuiasc scopul acestui proiect. Toate fondurile au fost utilizate aa cum trebuie. Toate stocurile de mirodenie sunt n eviden, conform cu
63

nelegerea noastr iniial. nelegerea a fost cu Elrood, mititelule, nu cu Shaddam, hmmm? mpratul v poate opri experimentele n orice clip! Ca toi tleilaxu, Ajidica era obinuit s fie insultat i provocat de neghiobi; refuza s se simt jignit. O ameninare interesant, conte Fenring, dac ne gndim c domnia-voastr personal ai iniiat contactul dintre poporul meu i Elrood. Avem nregistrri acas, pe lumea de batin a tleilaxu. Fenring se zbrli i-l mpinse mai adnc n pavilionul de cercetri. Doar observndu-te, maestre cercettor, am aflat ceva, spuse el cu glas onctuos. Ai cptat o fobie la statul sub pmnt, hmmm? Teama s-a pogort asupra ta de curnd, ca o lovitur brusc. Absurd! n ciuda negrii, sudoarea npdi fruntea lui Ajidica. Da, dar observ ceva nesincer n glasul i pe chipul tu. Iei medicamente pentru boal ai o sticlu de pastile n buzunarul drept al hainei. Se vede umfltura! ncercnd s-i ascund furia, Ajidica se blbi: Sunt perfect sntos Hmmm ah, a spune c sntatea ta depinde n continuare de ct de bine merg lucrurile aici. Cu ct mai repede termini proiectul Amal, cu att mai repede vei putea s tragi iari n piept aer proaspt, napoi pe minunatul Tleilax. Cnd ai fost acolo ultima dat? Cu mult vreme n urm, recunoscu Ajidica. N-avei cum s tii cum arat. Nici un powin Se abinu brusc nici un strin nu a fost vreodat admis dincolo de spaioport! Fenring rspunse doar cu un zmbet exasperant, atottiutor. Arat-mi doar ce-ai fcut aici, ca s-i pot raporta lui Shaddam. n faa unei ui, Ajidica ridic mna s-i opreasc trecerea lui Fenring. Tleilaxul nchise ochii i srut respectuos ua. Scurtul ritual dezactiv sistemele mortale de
64

securitate, iar ua se topi n nite crpturi nguste n perete. Putei intra fr grij acum Ajidica se ddu la o parte ca s-l lase pe Fenring s treac ntr-o ncpere alb, de plaz neted, unde Maestrul Cercettor pregtise cteva demonstraii pentru a arta progresul experimentelor. n centrul enormei ncperi ovale se aflau un microscop de nalt rezoluie, o etajer de metal coninnd sticlue de laborator i fiole i o mas roie pe care sttea un obiect n form de cupol. Ajidica vzu interesul puternic din ochii mrii ai lui Fenring pe cnd se apropia de zona de demonstraii. Nu atingei nimic, v rog! n aer pluteau trdri subtile, iar acest powindah nu le va vedea sau nelege vreodat, dect cnd va fi prea trziu. Ajidica avea intenia s rezolve misterul mirodeniei artificiale, apoi s evadeze cu sacrele cuve axlotl ctre o planet sigur, de la marginile cele mai ndeprtate ale imperiului. Fcuse cteva aranjamente abile fr s-i dezvluie identitatea, folosindu-se de promisiuni i mite, transfernd fonduri toate fr ca superiorii si de pe lumile de batin ale Bene Tleilax s tie. Era singur n afacere. Ajunsese la concluzia c existau eretici n propriul su popor, adepi care i jucau rolul de ap ispitor att de bine nct uitaser esena Marelui Crez. Erau ca un dansator-fa care s-ar fi deghizat att de bine nct ar fi uitat cine era de fapt. Dac Ajidica le ngduia cu supunere acestor oameni accesul la marea sa descoperire, amalul, ei vor ceda singurul lucru care le-ar fi ctigat supremaia pe care o meritau. Ajidica plnuia s-i continue rolul pn cnd termina. Apoi putea s plece cu mirodenia artificial, s o controleze el nsui i s-i ajute poporul i misiunea lui fie c ei vroiau sau nu. Contele Fenring murmur aplecndu-se ca s se apropie de forma bombat de pe mas: Foarte curios. E ceva nuntru, bnuiesc, hmmm ah? E ceva nuntrul a orice, rspunse Ajidica. Zmbi n sinea lui cnd i imagin o supraabunden de mirodenie artificial revrsndu-se pe piaa interplanetar,
65

dezlnuind prpdul economic n CHOAM i Landsraad. Ca o minuscul scurgere ntr-un baraj, un pic de melanj ieftin va deveni n cele din urm un torent furios care va rsturna imperiul cu susul n jos. Dac juca corect, Ajidica putea deveni pivotul noii ordini economice i politice nu pentru a se sluji pe el nsui, desigur, ci pentru a-l sluji pe Dumnezeu. Magia Dumnezeului nostru e mntuirea noastr Ajidica i zmbi contelui Fenring, artndu-i dinii ascuii. Fii linitit, conte Fenring, scopurile noastre n aceast chestiune sunt comune. Cu timpul, bogie dincolo de orice imaginaie Ajidica va elabora teste care s determine loialitatea fa de noul su regim, i va ncepe s asimileze Bene Tleilax. Dei era prea periculos s-i aduc n schema sa acum, avea n minte civa candidai. Cu sprijin militar adecvat poate chiar convertii dintre sardaukarii ncartiruii aici putea chiar s-i stabileasc cartierul general n fermectoarea capital Bandalong Fenring continu s-i bage nasul prin echipamentul de demonstraie. Ai auzit vreodat de zicala Ai ncredere, dar verific? E de pe vechea Terra. Ai fi surprins de micile picanterii pe care le culeg. Soia mea Bene Gesserit colecioneaz obiecte, bibelouri i alte asemenea lucruri. Eu colecionez fragmente de informaie. Faa ngust a tleilaxului se ncrunt, strmbndu-se. neleg Trebuia s ncheie inspecia asta enervant ct mai repede posibil! Dac vrei s v uitai aici, v rog Ajidica lu o fiol opac de plaz de pe etajer i-i scoase capacul, lsnd s ias un parfum puternic, amintind de ghimbir, pere pergamute i cuioare. i ntinse fiola lui Fenring, care examin suspicios substana vscoas, portocalie. Nu e chiar melanj, explic Ajidica, dei, din punct de vedere chimic, are muli precursori ai mirodeniei.
66

Turn siropul pe o plcu, o introduse sub ocularul microscopului, apoi i fcu semn lui Fenring s se uite pe vizor. Contele vzu molecule alungite legate ntre ele ca segmentele unui cablu. Un lan de proteine neobinuit, zise Maestrul Cercettor. Ne apropiem de o bre. Ct de aproape? Tleilaxu au i ei zicale, conte Fenring Cu ct te apropii de un el, cu att mai departe pare s fie. n termeni de cercetare tiinific, timpul are felul lui de a se dilata. Numai Dumnezeu cunoate ndeaproape viitorul. Brea poate aprea n cteva zile sau n civa ani. Vorbe n doi peri, mormi Fenring. Tcu din gur ns cnd Ajidica aps un buton la baza cupolei. Suprafaa ceoas de plaz se limpezi, dezvluind nisip pe fundul containerului. Cercettorul tleilaxu apas alt buton, umplnd interiorul cu o pulbere fin. Nisipul se mic i o mic gur n micare se ivi la suprafa, ca un pete care iese dintr-o ap ntunecat. Un vierme de mrimea unui arpe mic, puin mai lung de jumtate de metru, cu dini micui de cristal. Un vierme de nisip, forma imatur, spuse Ajidica, adus de pe Arrakis acum nousprezece zile. Nu ne ateptm s mai supravieuiasc mult Din vrful cupolei, o cutie czu n nisip pe un suspensor ascuns, apoi se deschise, lsnd s se vad nc puin din gelatina portocalie sclipitoare. Amal 1 522.16, preciz Ajidica. Una dintre multele variante cea mai bun pe care am obinut-o pn acum. Fenring urmri cum gura viermelui imatur caut n dreapta i-n stnga, artnd ghimpi lucitori pn n adncul gtului. Creatura se tr spre substana portocalie, apoi se opri ncurcat i nu se atinse de ea. Se ntoarse brusc i se cufund napoi n nisip. Ce relaie exist ntre viermii de nisip i mirodenie? ntreb Fenring. Dac am ti asta, enigma ar fi rezolvat. Dac a fi
67

pus mirodenie adevrat n acea incint, viermele ar fi mncat-o cu frenezie slbatic. Totui, dei viermele poate identifica diferena, mcar s-a apropiat de mostr. Am ispitit animalul, dar nu l-am satisfcut. Nici pe mine nu m-a satisfcut mica ta demonstraie. Mi s-a spus c o micare clandestin ixian continu s existe, provocnd dificulti. Shaddam e preocupat de interferenele cu cel mai important plan al su. Civa rebeli, conte Fenring insuficient finanai, cu resurse limitate. Nici un motiv de ngrijorare. Ajidica i frec minile. Dar v-au sabotat sistemele de comunicaii i au distrus cteva instalaii, hmmm? Ultimele zvcniri ale Casei Vernius nainte de moarte, nu mai mult A trecut mai bine de un deceniu i n curnd se va stinge. Nu pot nici mcar s se apropie de pavilionul de cercetri. Ei bine, grijile tale pentru securitate s-au sfrit, Maestre Cercettor. mpratul a acceptat s trimit nc dou legiuni de sardaukari, pentru meninerea pcii, condui de basharul Cando Garon, unul dintre cei mai buni. Un val de alarm i de surpriz se abtu asupra micului tleilaxu. Faa lui ciupit se nroi. Dar nu e nevoie, domnule. Jumtatea de legiune deja prezent e mai mult dect suficient mpratul este de alt prere. Aceste trupe vor accentua importana acestui proiect pentru el. Shaddam va face orice ca s protejeze programul Amal, dar rbdarea sa a ajuns la capt. Ochii contelui se ngustar. Ar trebui s te gndeti la asta ca la o veste bun. Cum aa? Nu neleg Pentru c mpratul n-a ordonat nc s fii executat! Un centru pentru coordonarea unei rebeliuni poate fi mobil; nu trebuie s fie un loc permanent unde se ntlnesc oamenii.
68

CAMMAR PILRU, Ambasador n exil: Tratat despre cderea guvernelor nedrepte Invadatorii tleilaxu instituiser o interdicie brutal pentru oricine nu trebuia s lucreze n schimbul de noapte. Pentru Ctair Pilru, faptul de a se furia ca s asiste la ntlnirile rebeliunii secrete era nc o cale de a da cu tifla restriciilor. La adunrile neregulate, pzite cu grij, ale lupttorilor pentru libertate, Ctair putea n sfrit s renune la mti i deghizri. Devenea iar persoana care fusese cndva, aceea care rmsese n adncul su. tiind c ar fi fost ucis dac-ar fi fost prins, brbatul scund se apropia de locul de ntlnire. Fr s scoat nici un sunet, se inea aproape de umbrele ca de pcur pe care le aruncau pe solul cavernei cldirile masive. Tleilaxu reparaser cerul proiectat pe bolta de stnc, dar reconfiguraser scnteierea stelelor pentru a arta constelaiile de deasupra propriei lor lumi. Aici, pe Ix, pn i cerul era greit Acesta nu era locul glorios care ar fi trebuit s fie, ci o nchisoare infernal sub suprafaa planetei. Vom schimba toate astea. ntr-o zi. De-a lungul a mai mult de un deceniu de represiune, traficanii de pe piaa neagr i revoluionarii i construiser reeaua secret. Grupurile mprtiate ale rezistenei interacionau pentru a schimba provizii, echipamente i informaii. ns fiecare adunare l fcea pe Ctair nervos. Dac erau prini mpreun, rebeliunea abia nmugurit putea fi distrus n cteva clipe de tras cu laserul. Cnd se putea, prefera s lucreze singur aa cum fcuse mereu. Neavnd ncredere n nimeni, nu divulga amnunte ale vieii sale clandestine nici mcar altor rebeli. i fcuse contacte personale cu puinii strini din afar planetei la canionul portului de intrare acele deschideri i rampe de aterizare din zidul vertical unde nave bine pzite transportau produse tleilaxu ctre transspaialele care ateptau pe orbit.
69

Imperiul solicita articole vitale de tehnologie ixian, care se produceau acum sub control tleilaxu. Invadatorii aveau nevoie de profituri ca s-i finaneze propria lor munca, i nu puteau risca priviri prea insistente din afar. Dei nu puteau izola complet Ix de restul imperiului, tleilaxu foloseau serviciile a foarte puini strini. Uneori, n mprejurrile cele mai grele i cu un risc enorm pentru el nsui, Ctair reuea s mituiasc unul dintre lucrtorii de la transporturi s ciupeasc ce e mai bun dintr-un transport sau s deturneze vreo component vital. Ali traficani aveau propriile lor contacte, dar refuzau s mprteasc aceste informaii ntre ei. Era mai sigur aa. Acum, strecurndu-se prin noaptea claustrofobic, trecu pe lng o fabric abandonat, coti pe o strad nc i mai ntunecoas i grbi pasul. ntlnirea era pe cale s nceap. Poate n noaptea asta Dei prea fr speran, Ctair continua s gseasc metode de a da lovituri stpnilor de sclavi tleilaxu; i ali rebeli fceau la fel. nfuriai c nu puteau captura nici un sabotor, stpnii ddeau exemple dintre nefericiii suboizi. Dup tortur i mutilri, apii ispitori erau azvrlii de la balconul Marelui Palat pn pe fundul ndeprtat al cavernei unde se construiser cndva marile transspaiale. Fiecare expresie a chipului victimei, fiecare ran sngernd erau proiectate pe holo-cer, n timp de aparatele de nregistrat i transmiteau vaietele i ipetele. Dar tleilaxu nelegeau prea puin din sufletul ixienilor. Brutalitatea lor provoca doar i mai mult nelinite, i mai multe incidente de revolt sngeroas. De-a lungul anilor, Ctair i putea vedea pe tleilaxu epuizai, n ciuda eforturilor de a zdrobi rezistena infiltrnd dansatori-fa schimbtori de form sau folosind navete de supraveghere. Lupttorii pentru libertate continuau btlia. Puinii rebeli care aveau acces la tiri din afar, necenzurate, relatau despre activitile din imperiu. De la ei, Ctair afl despre discursurile pasionate inute n faa Landsraadului de tatl lui, ambasadorul ixian exilat abia ceva mai mult dect gesturi inutile. Contele Dominic
70

Vernius, care fusese detronat i fugise, devenind renegat, dispruse complet, iar motenitorul su, prinul Rhombur, tria n exil pe Caladan, fr fore militare i fr sprijinul Landsraadului. Rebelii nu puteau conta s fie salvai din afar. Victoria trebuie s vin din interior. De pe Ix. Ocoli un alt col i, pe o alee ngust, clc pe un grtar metalic. ngustndu-i ochii negri, Ctair se uit dintr-o parte n alta, ateptndu-se mereu s sar cineva din ntuneric. Micrile lui erau tainice i iui, radical diferite de rutina speriat i cooperant pe care o urma n public. Ddu parola i grtarul cobor, ducndu-l sub nivelul strzii. Porni n grab de-a lungul unui coridor ntunecos. n timpul schimbului de zi, Ctair purta o salopet gri de lucru. De-a lungul anilor, nvase cum s-i imite pe suboizii simpli i necizelai: mergea adus de spate, cu ochii goi, lipsii de orice scnteie de interes. Avea cincisprezece cartele de identitate i nimeni nu-i btea capul s cerceteze feele n masele de muncitori mereu n micare. Era uor s devii invizibil. Rebelii i puseser la punct propriile lor controale de identitate. Puseser paznici ascuni n afar fabricii prsite, sub licurigloburi n infrarou. Trans-ochi i detectoare sonice formau nc un nivel de protecie ns nici unul dintre acestea n-ar fi fost de vreun ajutor n cazul n care ar fi fost descoperii. La acest nivel, paznicii erau vizibili. Cnd Ctair murmur rspunsul la parol, i fcur semn s intre. Prea uor. Trebuia s-i suporte pe oamenii tia i jocurile lor prosteti de securitate ca s fac rost de echipamentele de care avea nevoie, dar nu trebuia s se simt bine cu ei. Ctair examin locul de ntlnire mcar acesta fusese ales cu grij. Fabrica nchis montase cndva manechine de lupt pentru antrenarea lupttorilor mpotriva unui ntreg spectru de tactici i arme. Dar stpnii tleilaxu hotrser cu de la sine putere c asemenea maini contiente de sine violau rigorile Jihadului Butlerian. Dei toate mainile gnditoare fuseser nimicite cu zece mii de ani n urm,
71

erau nc n vigoare interdicii severe, iar emoiile se aprindeau uor. Locul acesta, ca i altele asemenea lui, fuseser abandonate dup revolta de pe Ix, iar liniile de producie lsate s cad n paragin. O parte din utilaje fusese demontat pentru alte ntrebuinri, restul se transformase n fier vechi. Alte scopuri i preocupau pe tleilaxu. Lucrri secrete, un proiect la care aveau acces numai propriii lor oameni Nimeni, nici mcar membri ai grupului de rezisten al lui Ctair, nu fusese n stare s afle ce aveau n minte stpnii. n fabrica plin de ecouri, lupttori din rezisten cu ochi de cremene vorbeau n oapt. Nu exista nici un program oficial, nici un lider, nici un discurs. Ctair le putea mirosi transpiraia nervoas, auzea inflexiunile ciudate din glasurile lor sczute. Indiferent cte msuri de siguran luau, cte planuri de evadare nscoceau, era nc periculos s fie att de muli adunai ntr-un singur loc. Ctair inea ochii deschii, tiind bine unde se afl cea mai apropiat ieire. Avea afaceri de rezolvat. Adusese cu el un rucsac mascat n care inea obiectele cele mai importante pe care le adunase. Avea nevoie s fac schimb cu alii care adunau resturi, ca s gseasc piese pentru transmitorul lui inovator, dar problematic, rogo-ul. Prototipul i permitea s comunice prin transspaiu cu fratele su geamn Dmurr, navigator al Ghildei. Dar Ctair reuea foarte rar s stabileasc contactul, fie pentru c fratele su suferise mutaii care-l ndeprtaser prea mult de oameni fie pentru c transmitorul nsui se strica treptat. Pe o mas metalic plin de praf, scoase piese de arm, surse de alimentare, dispozitive de comunicaii i de scanare lucruri care l-ar fi dus la execuia imediat dac vreun tleilaxu s-ar fi oprit s-l ntrebe cu ce se ocup. Dar Ctair se narmase bine, i mai ucisese pitici tleilaxu i nainte Ctair i etal mrfurile. Cercet feele rebelilor, deghizrile rudimentare i petele intenionate de murdrie, pn cnd descoperi o femeie cu ochi mari, pomei proemineni i brbie ngust. Prul i fusese cioprit
72

neglijent ntr-un efort de a distruge orice urm de frumusee. O cunotea sub numele de Miral Alechem, dei s-ar fi putut s nu fie numele su adevrat. Pe chipul ei, Ctair gsea trsturi care-i aminteau de Kailea Vernius, drglaa fiic a contelui Vernius. mpreun cu fratele lui geamn, visaser la Kailea, flirtaser cu ea pe vremea cnd credeau c nimic nu se va schimba vreodat. Acum, Kailea era exilat pe Caladan i Dmurr era navigator al Ghildei. Mama gemenilor, bancher al Ghildei, fusese ucis n timpul prelurii planetei, iar Ctair nsui tria ca un obolan ascuns, furindu-se dintr-o ascunztoare n alta Am gsit cristalpac-ul pe care l-ai cerut, i spuse el lui Miral. Dintr-un scule prins n talie, femeia scoase un obiect nvelit cu grij. Iar eu am fcut rost de tijele pentru modulul de care aveai nevoie, precis calibrate Sper, n-am avut cum s verific! Ctair lu pachetul, fr s simt nevoia s verifice marfa. Pot s-o fac i singur. i ddu lui Miral cristalpac-ul, dar n-o ntreb la ce-avea de gnd s-l foloseasc. Toi cei de fa cutau metode de a da lovituri mpotriva tleilaxu. Nimic altceva nu conta Schimbnd cu Miral o privire nervoas, se ntreb dac era posibil cumva s gndeasc la fel ca el, i anume c n mprejurri diferite ei doi ar fi putut avea o relaie personal. Dar acum n-o putea accepta att de aproape. Nici pe ea, nici pe nimeni altcineva. L-ar fi slbit i l-ar fi abtut de la hotrrile lui. Trebuia s rmn concentrat, pentru binele cauzei ixiene. Unul dintre paznicii de lng u uier un semnal de alarm i toi tcur speriai, fcndu-se mici. Licurigloburile amuite sczur n intensitate. Ctair i inu respiraia. Un bzit trecu pe deasupra, provocat de o navet de supraveghere care patrula peste cldirile abandonate, ncercnd s capteze vibraii sau micri neautorizate.
73

Umbrele acopereau rebelii ascuni. Ctair rememora n minte aezarea fiecrei ci posibile de evadare din aceast fabric, n caz c trebuia s se strecoare afar, n ntunericul care nvluia totul. Dar aparatul zgomotos trecu nainte, de-a lungul grotei care adpostea oraul. Scurt timp dup aceea, rebelii agitai se ridicar iar n picioare i ncepur s opteasc ntre ei, tergndu-i sudoarea de pe fa i rznd nervos. Cuprins de panic, Ctair se hotr s nu mai rmn. Memor coordonatele urmtoarei adunri a grupului, mpachet ce-i mai rmsese din piese i se uit n jur, scrutnd nc o dat chipurile i nsemnndu-i-i pe toi n minte. Dac erau prini, se putea s nu-i mai vad niciodat pe aceti oameni. i fcu un ultim semn lui Miral Alechem, apoi iei n noaptea Ixian, furindu-se pe sub stelele artificiale. Se hotrse deja unde-i va petrece timpul care-i mai rmsese din schimbul de noapte i ce identitate i va alege n ziua urmtoare. Se spune c fremenii n-au contiin, c au pierdut-o n dorina arztoare de rzbunare. Asta e o prostie! Numai cei mai simpli primitivi i sociopaii nu au contiin Un fremen are o viziune asupra vieii extrem de evoluat, centrat pe bunstarea alor si. Simul su de apartenena la comunitate aproape c este mai puternic dect simul propriului eu. Numai celor din afar aceti locuitori ai deertului li se par slbatici aa cum i cei din afar li se par fremenilor. PARDOT KYNES, Poporul Arrakisului Luxul e pentru vlstarele nobile, Liet, spuse Pardot Kynes n timp ce maina de teren se hurduca pe solul inegal. Aici, n particular, putea folosi numele secret din sietch al fiului su, n loc de Weichih, numele rezervat pentru cei din afar.
74

Pe aceast planet, trebuie s devii brusc contient de ceea ce te nconjoar i s rmi tot timpul n alert. Dac nu reueti s nvei lecia asta, nu trieti prea mult. n timp ce Kynes manevra comenzile simple, gesticul ctre lumina lptoas a dimineii care se topea pe dunele sterpe. Sunt i aici compensaii. Am crescut pe Salusa Secundus, i chiar i acel loc distrus i rnit are frumuseea lui dei nimic nu se compar cu puritatea Dunei. Kynes expir ndelung printre buzele uscate i crpate. Liet continu s se uite afar prin fereastra de plaz zgriat. Spre deosebire de tatl lui, care ddea glas oricror gnduri ntmpltoare care-i treceau prin cap, gnduri crora fremenii le ddeau atenie ca i cum ar fi fost chestiuni spirituale cu greutate, Liet prefera tcerea. i ngust ochii s cerceteze peisajul, cutnd orice lucruor nelalocul lui. Mereu n alert Pe o asemenea planet aspr, trebuia s-i dezvoli intuiii ascunse, legate de fiecare moment al luptei pentru supravieuire. Dei tatl su era mult mai n vrst, Liet nu era sigur c planetologul nelege att de mult ca el nsui. Mintea lui Pardot Kynes era plin de concepte puternice, dar pe care le tria doar ca pe nite date ezoterice. El nu nelegea deertul cu inima sau cu sufletul Ani de zile, Kynes trise printre fremeni. Se spunea c mpratul Shaddam al IV-lea se interesa prea puin de activitile sale i, din moment ce Kynes cerea puine provizii i deloc bani, era lsat n pace. Cu fiecare an care trecea se ndeprta i mai mult de centrul ateniei. Shaddam i consilierii si ncetaser s mai atepte mari revelaii de la rapoartele periodice ale planetologului. Asta i convenea lui Pardot Kynes, ca i fiului su n hoinrelile lui, Kynes fcea deseori cltorii n satele ndeprtate, unde oamenii din albii i grabene i duceau vieile mizere. Adevraii fremeni se amestecau rareori cu orenii i i priveau cu un dispre abia mascat, ca fiind prea slabi, prea civilizai. Liet n-ar fi locuit n aceste aezri patetice nici pentru toi solarii din imperiu. Cu toate astea,
75

Pardot i vizita. Ocolind drumurile i potecile cele mai folosite, i continuar drumul n maina de teren, verificnd staiile meteorologice i colectnd date, dei trupele de fremeni devotai ai lui Pardot ar fi fcut cu plcere aceast munc de rutin pentru Umma al lor. Trsturile lui Liet Kynes le reflectau n mare msur pe ale tatlui su, dei avea faa mai slab i ochii apropiai ai mamei sale fremene. Prul era blond i brbia nc neted, dei mai trziu i va lsa barb, ca marele planetolog. Ochii lui Liet aveau albastrul intens al dependenei de mirodenie, datorit faptului c fiecare fel de mncare i fiecare gur de aer din sietch era sturat de melanj. Liet i auzi tatl trgnd energic aer n piept, cnd trecur de cotul accidentat al unui canion n care capcane de ap camuflate ndreptau umezeala ctre plantaiile de glbenele i iarba-sracului. Vezi? ncep s-i duc viaa pe cont propriu. Vom trece planeta prin faza de preerie pn la cea de pdure n cteva generaii. Nisipul are un coninut ridicat de sare, indicnd c altdat au existat oceane, iar mirodenia este ea nsi alcalin. Chicoti. Oamenii din imperiu ar fi ngrozii s afle c noi folosim derivate ale mirodeniei pentru ceva att de prozaic precum ngrmntul! Surse ctre fiul su. Dar noi tim valoarea unor asemenea lucruri, ei? Dac descompunem melanjul, putem iniia digestia proteinelor. Chiar i acum, dac zburm destul de sus, putem zri petice verzi, acolo unde plantele care cresc nclcite fixeaz versanii dunelor Tnrul oft. Tatl su era un om mare, cu visuri magnifice pentru Dune i totui Kynes se concentra att de mult asupra unui singur lucru, nct nu reuea s vad universul din jurul lui. Liet tia c dac patrulele Harkonnen gseau plantaiile, le vor distruge i apoi i vor pedepsi pe fremeni.
76

Dei avea doar doisprezece ani, Liet ieea deja n raiduri de pedeaps cu fraii si fremeni i omorse deja Harkonneni. Mai mult de un an de zile, el i prietenii si condui de nesbuitul Stilgar loviser inte pe care alii refuzau s le ia n considerare. Doar cu vreo sptmn n urm, camarazii lui Liet aruncaser n aer o duzin de toptere de patrulare la un post de aprovizionare. Din pcate, trupele Harkonnen se rzbunaser pe bieii steni, nevznd nici o diferen ntre populaia sedentar i nlucile deertului, fremenii. Nu-i spusese tatlui su despre activitile sale de gheril, cci Kynes-tatl n-ar fi neles necesitatea acestui lucru. Violena premeditat, indiferent de motiv, era un concept strin planetologului. Dar Liet avea s fac ceea ce trebuia fcut. Acum, maina de teren se apropia de un sat ngrmdit la poalele stncoase ale munilor; pe hrile lor era denumit Tabra Bilar. Pardot continu s vorbeasc despre melanj i despre calitile sale neobinuite. Au gsit prea devreme mirodenia pe Arrakis. A deviat cercetarea tiinific A fost att de folositoare chiar de la nceput, nct nimeni nu i-a btut capul s-i sondeze misterele. Liet se ntoarse s-l priveasc. Credeam c n primul rnd de aceea ai fost numit aici s nelegi mirodenia? Da dar aveam lucruri mai importante de fcut. nc mai trimit rapoarte n imperiu, destul de des ca s-i conving c-mi fac treaba dei nu cu foarte mult succes. n timp ce vorbea despre prima dat cnd fusese n aceast regiune, conduse maina ctre un grup de cldiri murdare, de culoarea nisipului i a prafului. Maina slt peste o piatr coluroas, dar Liet o ignor i continu s se uite n fa, ctre sat, fcnd ochii mici n lumina crud a dimineii din deert. Aerul zorilor avea fragilitatea cristalului fin. Ceva nu e-n regul, zise el, ntrerupndu-i tatl. Kynes continu s vorbeasc pentru cteva secunde,
77

apoi opri vehiculul. Cum adic? Ceva nu e-n regul, repet Liet artnd satul. Kynes i umbri ochii ca s se apere de lumin. Nu vd nimic Totui s continum cu atenie! * n mijlocul satului, fur ntmpinai de un carnaval al ororilor. Victimele nc n via umblau de colo-colo cuprinse de nebunie, ipnd i mrind ca animalele. Zgomotul era oribil, ca i mirosul. i smulseser prul din cap n smocuri nsngerate. Unii i folosiser unghiile lungi ca s-i scoat ochii din orbite i umblau cu globii oculari scoi n palm; orbi, se cltinau sprijinindu-se de pereii cafenii ai locuinelor, lsnd urme umede, sngerii. Pe Shai-Hulud! opti Liet cu rsuflarea tiat, n timp ce tatl lui ddu drumul cu voce tare unei njurturi n graiul galach imperial comun. Un brbat cu orbitele sfiate ca nite guri nsngerate aprute deasupra pomeilor se ciocni cu o femeie care se tra pe jos; ambele victime fur cuprinse de furie i ncepur s-i smulg pielea unul altuia, cu minile goale, mucnd i scuipnd i urlnd. Pe strad se ntindeau pete noroioase, recipiente de ap zceau rsturnate Numeroase corpuri zceau mprtiate pe jos, ca nite insecte strivite, cu braele i picioarele nepenite n unghiuri ciudate. Unele case erau ncuiate i cu obloanele trase, baricadate mpotriva nenorociilor nnebunii de afar, care bteau n perei implornd fr cuvinte s intre. La un etaj superior, Liet vzu chipul ngrozit al unei femei n spatele ferestrei de plaz prfuite. Alii se ascundeau, neatini de nebunia uciga dintr-un motiv oarecare. Trebuie s-i ajutm pe oamenii tia, tat! Liet sri din maina etan nchis, nainte ca tatl su s-o opreasc de tot.
78

Adu-i armele! S-ar putea s trebuiasc s ne aprm! Aveau nite pistoale maula vechi, dar i cuite. Tatl su, dei om de tiin n fundul sufletului, era i un bun lupttor talent pe care i-l rezerva pentru aprarea viziunii sale despre Arrakis. Era cunoscut legenda despre cum nimicise civa asasini Harkonnen care ncercau s omoare trei tineri fremeni. Aceti fremeni salvai erau acum cei mai loiali locoteneni ai si, Stilgar, Turok i Ommun. Dar Pardot Kynes nu luptase niciodat n aa ceva Stenii cuprini de nebunie i observar i scoaser un geamt. ncepur s nainteze. Nu-i omor dect dac trebuie neaprat, spuse Kynes, uimit de ct de repede se narmase fiul su cu un cristai i un pistol maula. Ai grij de tine! Liet se aventur pe strad. Primul lucru care-l izbi fu mirosul teribil, ca i cum respiraia puturoas a unui lepros fusese capturat ntr-o sticl i eliberat cu ncetul. Cu ochii mari, nevenindu-i s cread, Pardot se mai ndeprt civa pai de maina de teren. Nu vzu urme de laser n sat, nici cicatrice lsate de arme cu proiectil, nimic din ceea ce ar fi putut s indice un atac deschis al Harkonnenilor. Era o boal? Dac era aa, putea fi contagioas. Dac o epidemie sau o nebunie molipsitoare de vreun fel oarecare era de vin pentru asta, nu-i putea lsa pe fremeni s ia aceste trupuri pentru alambicurile morii. Liet continu s nainteze. Fremenii vor pune asta pe seama demonilor Dou dintre victimele cu fee nsngerate scoaser strigte diabolice i se repezir la ei, cu gurile cscate ca nite guri fr fund. Liet inti cu pistolul maula, rosti rapid o rugciune, apoi trase de dou ori. mpucturile perfect trase i lovir pe amndoi atacatorii n piept, ucigndu-i pe loc. Liet se nclin. Iart-m, Shai-Hulud Pardot l privea. Am ncercat s-mi nv fiul multe
79

lucruri, dar cel puin a nvat compasiunea. Toate celelalte informaii pot fi nvate din filmocri dar nu compasiunea. Aceasta este nnscut! Tnrul se aplec deasupra celor dou cadavre i le cercet ndeaproape, lsndu-i la o parte teama superstiioas. Nu cred c e o boal Privi n urm, spre Pardot. I-am ajutat pe vindectorii din sietch, dup cum tii, i Vocea i se stinse. Atunci ce? Cred c au fost otrvii! Unul cte unul, stenii torturai care cutreierau strzile pline de praf se prbuir pe spate ipnd, cuprini de convulsii, pn cnd mai rmaser n via doar trei. Liet manevr iute cristaiul i i trimise pe lumea cealalt eficient i fr dureri. Nici un trib sau sat nu i-ar mai fi acceptat din nou, indiferent ct de mult i-ar fi revenit, de team c fuseser corupi de demoni; pn i apa lor ar fi fost considerat contaminat. Liet gsi ciudat ct de uor preluase comanda n faa tatlui su. Fcu semne ctre dou dintre cldirile ncuiate. Convinge oamenii dinuntrul locuinelor stora amrte c nu le vrem rul. Trebuie s descoperim ce s-a ntmplat aici! Cobor glasul, care capt un ton ngheat. i trebuie s aflm cine-i de vin Pardot Kynes se apropie de cldirea prfuit. Zgrieturi de unghii i amprente nsngerate se vedeau pe pereii de chirpici i pe uile metalice pline de lovituri, unde victimele nebuniei ncercaser s-i fac drum nuntru. nghii cu greu i se pregti s-i susin cauza, s-i conving pe supravieuitorii ngrozii c ncercarea lor luase sfrit. Se ntoarse ctre fiul su. Tu unde te duci, Liet? Tnrul privi un recipient de ap vrsat. tia un singur fel n care otrava putea afecta atia oameni deodat.
80

S verific provizia de ap! Cu ngrijorarea ntiprit pe fa, Pardot ncuviin. Liet cercet terenul din jurul satului i vzu o urm tears care ducea n sus, pe o latur a podiului care domina satul. Micndu-se cu viteza unei oprle nclzite la soare, alerg pe potec i ajunse la cistern. Locul unde se afla fusese ascuns cu destul abilitate, dar stenii fcuser multe greeli. Chiar i o patrul nepriceput a Harkonnenilor ar fi putut descoperi rezervorul ilegal. Studie repede zona, observnd urmele de pe nisip. Simind un miros aspru de alcaloid n preajma deschizturii de sus a cisternei, ncerca s-i aminteasc de unde l tia. l mai simise doar rareori, i numai n timpul marilor srbtori ale sietchului. Apa Vieii! Fremenii consumau o asemenea substan numai dup ce o Sayyadin transforma secreia unui vierme necat, folosind propria ei chimie corporal ca pe un catalizator pentru a crea un drog suportabil care arunca sietchul ntr-o frenezie extatic. Netransformat, substana era o toxin violent. Stenii din Tabra Bilar buser Apa Vieii pur, nainte de a fi schimbat. Cineva fcuse asta intenionat ca s-i otrveasc. Apoi zri urmele tlpicilor unui ornitopter n solul moale din vrful platoului. Trebuie s fi fost un topter Harkonnen. Una dintre patrulele regulate Sau o fars? ncruntndu-se plin de ndrjire, Liet cobor ctre satul devastat, unde tatl lui reuise s scoat afar supravieuitorii care se baricadaser n case. Printr-o ntmplare norocoas, aceti oameni nu buser apa otrvit. Acum, czur n genunchi pe strzi, nconjurai de oribilul masacru. Strigtele ptrunztoare de durere pluteau ca nite vaiete subiri ale unor fantome de-a lungul coastei abrupte. Harkonnenii au fcut asta! Pardot Kynes umbla de la unul la altul, fcnd tot ce putea ca s-i consoleze, ns, judecnd dup expresia sarcastic de pe chipurile stenilor, Liet i ddu seama c tatl su spunea probabil ceea ce nu trebuia, exprimndu-i
81

comptimirea n concepte abstracte, pe care ei nu erau capabili s le neleag. Liet cobor panta, cu planuri deja construindu-i-se n minte. ndat ce se vor ntoarce n sietch, se va ntlni cu Stilgar i cu trupa lui de comando. i vor plnui represaliile mpotriva Harkonnenilor Un imperiu cldit pe for nu poate atrage afeciunea i loialitatea pe care oamenii le acord de bunvoie unui regim de idei i frumusee. mpodobii Marele vostru Imperiu cu frumusee i cultur. Dintr-un discurs al PRINULUI MOTENITOR RAPHAEL CORRINO: Institutul Arhivelor de pe Kaitain Anii nu fuseser blnzi cu baronul Vladimir Harkonnen. ntr-un acces de furie, ddu o lovitur cu bastonul su cu cap de vierme peste polia din sala de tratament. Recipiente de alifii, balsamuri, pastile i hipo-injectoare se sparser pe podeaua de gresie. Nimic nu merge! Cu fiecare zi se simea tot mai ru, arata tot mai revolttor. n oglind, vedea o caricatur umflat, cu obrajii roii, a chipului su de Adonis, abia recognoscibil ca persoana care fusese odat. Art ca o tumoare, nu ca un om! Cu micri repezite, Piter de Vries intr n camer, gata s ofere ajutor. Baronul arunc dup el cu bastonul greu, dar mentatul evit lovitura cu graia unui arpe cobra. Piei din ochii mei, Piter! Baronul se cltin, ncercnd s-i recapete echilibrul. Sau de data asta chiar o s m gndesc la o metod s te omor! Cum dorete domnul baron, rspunse de Vries cu vocea excesiv de mieroas. Se nclin i se retrase ctre u. Baronul nutrea afeciune pentru puini oameni, dar aprecia calculele ntortocheate ale minii mentatului
82

strmb, planurile sale nclcite, gndirea lui pe termen lung n ciuda familiaritii lui nesuferite i lipsei de respect. Ateapt, Piter Am nevoie de creierul tu de mentat. naint greoi, sprijinindu-se n baston. E aceeai veche ntrebare. Afl de ce degenereaz corpul meu, sau te trimit n cea mai adnc groap a sclavilor. Brbatul subire ca un bici atept ca baronul s-l ajung din urm. Am s fac tot ce pot, baroane. tiu prea bine ce s-a ntmplat cu toi doctorii ti Incompeteni, bombni baronul. Nici unul nu tia nimic! Pe vremuri sntos i plin de o formidabil energie, baronul suferea acum de o boal degenerativ ale crei manifestri l dezgustau i-l speriau. Ctigase enorm n greutate. Exerciiile nu ajutaser la nimic, nici explorrile medicale, nici mcar chirurgia exploratorie. Ani de zile ncercase toate procedeele de vindecare i tratamentele experimentale bizare fr nici un folos Pentru eecurile lor, o mulime de doctori ai Casei muriser torturai de minile lui Piter de Vries, deseori prin aplicarea plin de imaginaie a propriilor lor instrumente. n consecin, nici un practicant al medicinii nu mai rmsese pe Giedi Prime sau cel puin nici unul la vedere; cei care nu fuseser executai se ascunseser sau fugiser ctre alte lumi. i mai enervant, ncepuser s dispar i servitorii i nu ntotdeauna pentru c baronul ordonase execuia lor! Fugiser dintre zidurile castelului n Harko City, disprnd printre muncitorii nenumrai i nebgai n seam. Cnd se ncumeta pe strzi nsoit de cpitanul grzii sale, Kryubi, baronul se surprindea mereu uitndu-se dup oameni care doar semnau, fie i pe departe, cu slujitorii care-l abandonaser. Oriunde mergea, lsa iruri de cadavre. Omorurile i ofereau totui prea puin plcere; ar fi preferat un rspuns la problema lui.
83

De Vries l nsoi pe baron, care intr chioptnd pe coridor; bastonul lovea ritmic podeaua. n curnd, gndea brbatul cel corpolent, va trebui s poarte mecanisme suspensoare pentru a uura povara ncheieturilor sale dureroase. O echip de muncitori nghe la apropierea celor doi. Baronul observ c reparau peretele stricat de el cu o zi n urm, ntr-un acces de furie. Se nclinar cu toii cnd baronul trecu pe lng ei, cnind cu bastonul, i oftar de uurare cnd l vzur disprnd dup un col. Cnd el i de Vries ajunser n salonul cu perdele albastre ca cerul, baronul se ls pe o canapea de piele neagr. Stai lng mine, Piter. Ochii de cerneal ai mentatului se rotir iute, c ai unui animal ncolit, dar baronul mormi nerbdtor: Probabil c n-am s te ucid azi, cu condiia s-mi dai un sfat bun Mentatul i pstr aerul nepstor, nedezvluind nimic din gndurile sale personale. S-i dau sfaturi este singurul scop al existenei mele, baroane! Rmase rezervat, chiar arogant, pentru c tia c ar fi fost mult prea costisitor pentru Casa Harkonnen s-l nlocuiasc, dei Bene Tleilax puteau oricnd s creasc un alt mentat din aceeai rezerv genetic. De fapt, probabil c aveau deja nlocuitori pregtii Baronul btu darabana cu degetele pe braul canapelei. Destul de adevrat, dar nu-mi dai ntotdeauna sfatul de care am nevoie. Uitndu-se mai ndeaproape la de Vries, adug: Eti foarte urt, Piter. Chiar i cu boala mea, tot art mai bine dect tine. Limba de salamandr a mentatului trecu iute peste buzele ptate cu sapho. Dar, dragul meu baron, i-a plcut ntotdeauna s te uii la mine! Chipul baronului se nspri, i se aplec mai aproape de
84

brbatul nalt, subire. M-am ncrezut destul n amatori. Vreau s obii pentru mine un doctor Suk. Surprins, de Vries inspir scurt. Dar ai insistat s meninem secretul absolut asupra naturii strii tale. Un doctor Suk trebuie s raporteze toate activitile Cercului su Interior i s le trimit cea mai mare parte a onorariului Vladimir Harkonnen i fcuse pe membrii Landsraadului s cread c se ngrase din cauza propriilor lui excese ceea ce era un motiv acceptabil pentru el, unul care nu presupunea slbiciune. i, avnd n vedere gusturile baronului, era o minciun uor de crezut. Nu dorea s devin un jalnic obiect al batjocurii printre ceilali nobili. Un mare baron nu trebuia s sufere de o boal simpl, stnjenitoare. Gsete doar o cale s-o faci. Nu urma canalele obinuite. Dac un Suk m poate vindeca, atunci n-am nimic de ascuns. * Cteva zile mai trziu, Piter de Vries afl c un doctor Suk talentat, dei cam narcisist, se stabilise pe Richese, o aliat a Harkonnenilor. n mintea mentatului ncepur s se nvrt rotiele. n trecut, Casa Richese ajutase comploturi inspirate de Harkonneni, inclusiv asasinarea ducelui Paulus Atreides n arena de tauri, ns aliaii fuseser deseori n dezacord n legtur cu prioritile. Pentru aceast chestiune extrem de sensibil, de Vries l invit pe premierul richesian, Ein Calimar, s viziteze fortreaa baronului de pe Giedi Prime, pentru a discuta o afacere reciproc avantajoas. Brbat mai n vrst, mbrcat cu meticulozitate i pstrndu-i perfect inuta atletic, tinereasc, Calimar avea pielea ntunecat i purta, sprijinii pe nasul lat, ochelari cu rama metalic. Sosi la spaioportul din Harko City purtnd un costum alb, cu revere aurii. Patru soldai n uniform albastr Harkonnen l escortar n apartamentul privat al baronului.
85

ndat ce pi n camer, nasul premierului tresri din cauza unui miros care nu putea s scape ateniei uluite a proprietarului su. Trupul gol al unui tnr atrna ntr-un dulap, la numai doi metri distan; baronul lsase intenionat ua puin deschis. Duhoarea de putreziciune a cadavrului se amesteca i se mbina cu alte mirosuri mai vechi care se mbibaser n camere ntr-o asemenea msur, nct nici mcar parfumurile puternice nu reueau s le ascund. Te rog, ia loc Baronul arat spre o canapea pe care se mai puteau vedea pete slabe de snge. Presrase ntreaga ntlnire cu ameninri i neplceri subliminale doar pentru a-l scoate din srite pe conductorul richesian. Calimar ezit moment care-l ncnt pe baron , apoi accept s se aeze, dar refuz oferta de brandy kirana, dei gazda sa i lu un pahar. n spatele su, sttea neastmpratul mentat personal care-l ntiin de ce Casa Harkonnen solicitase ntlnirea. Surprins, Calimar ddu din cap. Vrei s-l nchiriezi pe doctorul meu Suk? Nasul lui fremt n continuare, i cut cu privirea prin camer sursa mirosului. Ochii i se oprir pe ua dulapului. i aez mai bine ochelarii aurii. mi pare ru, dar nu pot fi de acord. Un doctor Suk personal este o responsabilitate i o obligaie ca s nu mai pomenim de cheltuiala enorm. Baronul se mbufn. Am ncercat ali doctori, i a prefera ca aceast chestiune s rmn privat. Nu pot s dau pur i simplu anun pentru unul dintre aceti specialiti arogani. Doctorul tu Suk, pe de alt parte, ar fi legat de jurmntul de confidenialitate, i nimeni nu trebuie s tie c a plecat din serviciul tu pentru o scurt perioad de timp. Auzi singur tonul plngre din propria-i voce. Hai, hai, unde-i este compasiunea?
86

Calimar i mut privirea de la dulapul ntunecat. Compasiune? Interesant comentariu din partea ta, baroane. Casa Harkonnen nu s-a chinuit s ne ajute cu problema noastr, n ciuda rugminilor struitoare din ultimii cinci ani Baronul se nclin n fa. n poal inea bastonul cu cap de vierme, avnd vrful plin cu mici sgei otrvite cu venin de arpe ndreptat spre omul mbrcat n alb. Ispititor, att de ispititor Poate c reuim s ajungem la o nelegere, continu premierul. Baronul se uit ntrebtor la mentatul su, ateptnd o explicaie. De Vries spuse: ntr-un cuvnt, se refer la bani, baroane. Economia richesian abia se menine pe linia de plutire dup cum a explicat n mod repetat ambasadorul nostru emisarilor votri, adug Calimar. Din moment ce Casa mea a pierdut controlul asupra operaiunilor cu mirodenie de pe Arrakis voi ne-ai nlocuit, nu uitai! am ncercat s recldim fundaia economic Premierul ridic brbia, pretinznd c i-a mai rmas o urm de mndrie. La nceput, cderea Ix-ului a fost o binecuvntare pentru noi, nlturnd competiia. Cu toate acestea, finanele noastre rmn oarecum strmtorate. Ochii negri ca de pianjen ai baronului scnteiar, sporind stnjeneala lui Calimar. Casa Richese, fabricani de armament exotic i maini complexe, experi n miniaturizare i n oglinzi richesiene, ctigase o cot de pia important mpotriva companiilor Ixiene rivale, n timpul rsturnrilor de pe Ix. Acum cinci ani, tleilaxu au nceput s expedieze din nou produse ixiene, zise de Vries cu o logic rece. Ai nceput deja s pierdei ceea ce ai ctigat n ultimii zece ani. Vnzrile de produse richesiene au sczut drastic, o dat cu reapariia pe pia a tehnologiei ixiene
87

Calimar continu cu glas ferm. Aa nct, vedei, avem nevoie de resurse ca s ne sporim eforturile i s investim n instalaii noi. Richese, Tleilax, Ix ncercm s nu ne amestecm n certurile dintre alte Case. Baronul oft. A dori doar s fie pace n tot Landsraadul Pe trsturile premierului apru furia. E mai mult dect o ceart, baroane. Este vorba despre supravieuire. Muli dintre agenii mei au disprut pe Ix i se presupune c sunt mori. M dezgust pn i s m gndesc la ce le-ar putea folosi tleilaxu organele! i aez din nou ochelarii pe nas; pe fruntea lui sclipea transpiraia. n plus, Bene Tleilax nu sunt o Cas de nici un fel. Landsraadul nu-i va accepta niciodat! Un simplu amnunt tehnic Atunci ajungem ntr-un impas, declar Calimar, schind gestul de a se ridica. Mai privi o dat la ua de ru augur a dulapului. Nu cred c dorii s facei cunotin cu preul nostru piprat, indiferent ct de bun este doctorul nostru Suk Stai, stai ridic baronul o mn. Acordurile comerciale i militare sunt una. Prietenia este alta. Tu i Casa ta ai fost aliaii notri fideli n trecut. Poate c n-am neles eu pe deplin sfera de cuprindere a problemei voastre pn acum. Calimar i ddu capul pe spate, privindu-l pe baron n lungul nasului. Sfera de cuprindere a problemei noastre conine multe zerouri i nici o zecimal. Dintre cutele de grsime, ochii negri ai baronului cptar o expresie viclean. Dac mi-l trimii pe doctorul Suk, domnule premier, vom regndi situaia. Sunt sigur c vei fi foarte mulumit s auzi detaliile financiare ale ofertei noastre. O poi considera o plat pe loc Calimar refuz s se mite.
88

A dori s aud oferta chiar acum, v rog! Vznd expresia mpietrit a feei premierului, baronul ncuviin. Piter, spune-i propunerea noastr De Vries menion un pre mare pentru nchirierea doctorului, pltibil n melanj. Indiferent ct de mult cost acest doctor Suk, Casa Harkonnen putea extrage venitul suplimentar lichidnd o parte din rezervele ascunse, ilegale, de mirodenie, sau fornd creterea produciei pe Arrakis. Calimar pretinse c se gndete la ofert, dar baronul tia c nu are alt soluie dect s accepte. Doctorul Suk v va fi trimis imediat! Acest doctor, Wellington Yueh, lucra la nite cercetri legate de ciborgi, elabornd o interfa om-main pentru a reface, prin mijloace artificiale, membre pierdute. O alternativ la nlocuirea lor de ctre tleilaxu prin creterea n cuvele axlotl S nu-i faci main dup asemnarea minii omului, cit de Vries prima porunc nscut din Jihadul Butlerian. Calimar rspunse eapn: Avocaii notri specialiti n brevete au studiat acest lucru n detaliu i nu exist nici o nclcare, de nici un fel Ei, nu-mi pas care este specialitatea lui, zise baronul nerbdtor. Toi doctorii Suk au resurse imense de cunoatere din care pot scoate orice. nelegi c acest lucru trebuie s rmn strict confidenial? Nu ai nici un motiv de ngrijorare. Cercul Interior Suk a pstrat informaii medicale stnjenitoare despre fiecare familie din Landsraad timp de generaii. Nu trebuie s-i faci griji! mi fac griji mai mult pentru faptul c oamenii ti ar putea vorbi. Am cuvntul tu c nu vei divulga nici un amnunt al trgului nostru? S-ar putea dovedi la fel de jenant i pentru voi. Ochii ntunecai ai baronului preau c se scufund i mai mult n faa lui dolofan. Premierul ddu din cap cu rceal.
89

Sunt ncntat s fiu de folos, baroane Am avut privilegiul rar de a-l observa ndeaproape pe acest doctor Yueh. D-mi voie s te asigur c este ntr-adevr impresionant! Victoriile militare sunt lipsite de sens dac nu reflect dorinele gloatei. Un mprat exist doar pentru a limpezi aceste dorine. El execut voina popular, sau domnia lui e scurt. Principiu, Academia Imperial de Comand Sub o casc neagr de siguran, mpratul sttea pe scaunul su cu suspensie, ngrijit lucrat, i primea informaii de pe un cristal ridulian de raport. Dup ce adusese rezumatul, Hasimir Fenring rmsese lng el, n picioare, n timp ce cuvintele curgeau prin mintea lui Shaddam. mpratului nu-i plceau tirile. La ncheierea rezumatului despre progrese, Fenring i drese glasul. Hidar Fen Ajidica ne ascunde multe, Sire. Dac n-ar fi avut o importan vital pentru proiectul Amal, l-a fi trimis pe lumea cealalt, hmmm? mpratul ddu la o parte casca de pe cap i scoase cristalul sclipitor din lcaul lui. Adaptndu-i ochii la soarele strlucitor de diminea, care intra printr-un luminator n apartamentul lui privat din turn, se uit lung la Fenring. Acesta se tolni la biroul de lemn auriu de pe Chusuk, ncrustat cu pietre-de-ap lptoase, ca i cum ar fi fost al lui. neleg, cuget Shaddam. Micului gnom nu-i convine s mai capete dou legiuni de sardaukari. Comandantul Garon va face presiuni asupra lui s fac treaba i simte c se strnge urubul. Fenring se ridic s peasc n faa ferestrei, care domina o bogie de flori de portocal i lavand, dintr-o grdin de pe acoperi. Culese un pic de mizerie de sub o unghie i o scutur. Nu simim cu toii acelai lucru?
90

Shaddam observ c privirea contelui se abtuse spre holofotografiile celor trei fete pe care Anirul i le pusese pe perete iritant amintire a faptului c nu avea nc un motenitor masculin. Ostentativ, stinse imaginile i se ntoarse ctre prietenul su. Tu reprezini ochii mei n deert, Hasimir. M deranjeaz faptul c tleilaxu au luat pe furi pui de viermi de nisip de pe Arrakis. Credeam c nu se poate Fenring ridic din umeri. Ce mare lucru poate s fie dac iau i ei un viermior sau doi? Creaturile mor repede dup ce sunt scoase din deert, n ciuda oricrui efort de a avea grij de ele. Poate c n-ar trebui deranjat ecosistemul Tunica stacojie cu auriu a mpratului alunec de pe marginea scaunului cu suspensii pe podea. Ciuguli o felie de fruct sngeriu dintr-un platou de lng el. n ultimul raport, planetologul nostru din deert afirma c reducerea numrului anumitor specii poate avea consecine devastatoare asupra lanurilor trofice. El spune c generaiile viitoare vor plti scump greelile de azi. Fenring fcu un gest de respingere. N-ar trebui s-i bai capul cu rapoartele astea. Dac m readuci din exil, Sire, a putea s-i scot asemenea griji din minte. A putea gndi n locul tu, hmmm ah? Numirea ta ca observator imperial nu poate fi considerat exil. Eti conte i, n plus, eti Ministrul Mirodeniei! Cu mintea n alt parte, Shaddam se gndi s comande ceva de but, poate i nite muzic, dansatoare exotice, chiar i o parad militar n aer liber Trebuia doar s dea ordinul. Dar asemenea lucruri nu preau interesante pe moment. Mai doreti vreun titlu n plus, Hasimir? ntorcndu-i ochii prea mari, Fenring zise: Asta ar atrage i mai mult atenia asupra mea. Deja e greu s ascund fa de ghild ct de des cltoresc pe Xuttuh. n plus, titlurile fr importan nu nseamn nimic pentru mine
91

mpratul arunc smburele n fructier, ncruntndu-se. Data viitoare va porunci buctarilor s scoat seminele nainte s le serveasc. mprat Padiah e un titlu fr importan? La auzul a trei semnale, cei doi se uitar n sus, ctre tavan, din care un tub de plaz transparent cobora n spiral pn la un lca de pe biroul de lemn chusuk al mpratului. Un cilindru coninnd un mesaj urgent alunec pe tub i czu pe locul lui. Fenring lu cilindrul, rupse sigiliul curierului i scoase dou foi rulate de hrtie instroy, pe care le ddu mpratului, abinndu-se s le examineze primul. Shaddam le derul, scrut paginile cu o expresie de suprare crescnd. Hmmm? ntreb Fenring, n stilul su nerbdtor. O alt scrisoare oficial de protest din partea arhiducelui Ecaz, i o declaraie de kanly mpotriva Casei Moritani de pe Grumman. Foarte serios, ntr-adevr! i terse sucul rou de pe vrful degetelor pe roba stacojie, apoi citi mai departe. Se nroi la fa. Stai puin Ducele Leto Atreides i-a oferit deja Landsraadului serviciile ca mediator, dar cei de pe Ecaz iau afacerea pe cont propriu. Interesant, coment contele. Furios, Shaddam arunc scrisoarea n minile lui Fenring. Ducele Leto a aflat naintea mea? Cum e posibil? Eu sunt mpratul! Sire, scandalul nu m surprinde, avnd n vedere comportamentul ruinos de la banchetul meu oficial Vznd privirea inexpresiv, continu. Ambasadorul de pe Grumman asasinndu-i rivalul la cin? i aduci aminte? Shaddam se chinuia s-i adune amintirile. Flutur mna neglijent ctre un raft de plaz negru, de lng birou. Poate c e undeva pe-acolo. Nu le-am citit pe toate Ochii negri ai lui Fenring se aprinser de suprare. Ai timp s citeti rapoarte ezoterice de la un planetolog, dar nu i de la mine? Ai fi fost pregtit pentru
92

aceast discordie dac ai fi acordat atenie comunicatului meu. Te-am avertizat c cei de pe Grumman sunt periculoi i au nevoie de supraveghere. neleg Spune-mi doar ce spunea raportul, Hasimir. Sunt un om ocupat! Fenring relat cum a fost nevoit s-l elibereze pe arogantul Lupino Ord, din cauza imunitii diplomatice. Cu un oftat, mpratul i chem slujitorii i convoc o ntlnire de urgen a consilierilor si. * n sala de conferine de lng biroul imperial al lui Shaddam, o echip de consilieri juridici mentai, purttori de cuvnt ai Landsraadului i observatori ai Ghildei revedeau amnuntele tehnice ale kanly-ului, baletul prudent al rzboiului proiectat s nu afecteze dect combatanii efectivi, cu pagube colaterale minime pentru civili. Marea Convenie interzicea folosirea armelor atomice i biologice; Caselor aflate n disput li se cerea s duc o lupt controlat prin metode acceptate, directe i indirecte. De milenii, regulile rigide formaser scheletul imperiului. Consilierii analizar fundalul actualului conflict, faptul c Ecaz acuzase Casa Moritani de sabotaj biologic n delicatele lor pduri de arbori de cea, modul cum l ucisese ambasadorul de pe Grumman pe omologul su de pe Ecaz la banchetul lui Fenring, i cum arhiducele Ecaz declarase oficial kanly mpotriva vicontelui Moritani. Un alt fapt de observat, spuse eful Comerului Imperial, fluturnd prin aer un deget noduros ca pe o rapier, este c am aflat c un ntreg transport de monede comemorative btute, dac va mai amintii, Sire, pentru a srbtori a zecea aniversare a voastr pe Tronul Leului de Aur a fost furat ntr-un raid ndrzne asupra unei fregate comerciale. De ctre nite aa-zii pirai spaiali, dac ne putem ncrede n rapoarte Shaddam se ncrunt, nerbdtor. Ce relevan are un furt mrunt pentru situaia de
93

aici? Transportul era destinat Ecaz-ului, Sire. Fenring nal capul. Hmmm, s-a mai furat i altceva? Material de rzboi, arme de orice fel? eful Comerului i verific notiele. Nu, presupuii corsari au luat doar monedele comemorative imperiale, lsnd pe loc alte obiecte de valoare. Cobor vocea i mormi, ca pentru sine: Totui, din moment ce am folosit materiale inferioare la baterea acestor monede, pierderile financiare nu sunt semnificative Recomand s trimitem imediat observatori imperiali pe Ecaz i pe Grumman, spuse ambelanul curii Ridondo, ca s impunem respectarea formalitilor. Casa Moritani este cunoscut pentru obiceiul de a lrgi interpretarea regulilor oficiale. Ridondo era un brbat slab ca un schelet, cu pielea glbuie i un fel alunecos de a-i face treburile, lsndu-l pe Shaddam s-i asume meritele; o dusese bine n funcia de ambelan. nainte totui ca sugestia lui Ridondo s poat fi discutat, un alt cilindru de mesaje czu n lcaul de lng scaunul mpratului. Dup ce citi mesajul, Shaddam l trnti pe masa de conferine. Vicontele Hundro Moritani a rspuns la insulta diplomatic aruncnd un covor de bombe asupra palatului Ecaz i asupra peninsulei nconjurtoare. Tronul de Mahon este distrus fizic. O sut de mii de necombatani sunt mori i cteva pduri sunt n flcri. Arhiducele Ecaz abia a scpat cu cele trei fiice ale sale mpratul mai arunc o privire cu coada ochiului la hrtia instroy rulat, apoi se uit scurt la Fenring, dar refuz s cear un sfat. N-au inut seama de restriciile kanly-ului? ntreb ocat eful Comerului. Cum pot face asta? Pielea glbuie de pe fruntea impozant a ambelanului
94

Ridondo se ncrei de ngrijorare. Vicontele Moritani nu este un om de onoare ca bunicul su, care a fost prieten cu Vntorul. Ce se poate face cu asemenea cini? Grumman a urt dintotdeauna faptul c face parte din imperiu, Sire, sublinie Fenring. Ei caut mereu ocazii s ne scuipe n fa Discuia din jurul mesei cpt un ton frenetic. n timp ce Shaddam asculta vorbele, ncercnd s arate impuntor, reflecta ce diferen exist ntre cum era s fie mprat i cum i imaginase. Realitatea era excesiv de complicat, cu prea multe fore aflate n competiie. i aminti cum juca jocuri de rzboi cu tnrul Hasimir i-i ddu seama ct de mult i lipsea tovria i sfaturile prietenului su din copilrie. Dar un mprat nu-i putea schimba deciziile importante prea uor Fenring va rmne n funcia sa de pe Arrakis i cu sarcina, legat de prima, de a supraveghea programul mirodeniei artificiale. Era mai bine dac spionii credeau povetile despre friciunile dintre ei, dei poate c Shaddam ar putea programa mai multe vizite ale camaradului su din copilrie Formalitile trebuie ndeplinite, Sire, continu Ridondo. Legea i tradiia unesc imperiul. Nu putem ngdui unei Case nobile s ignore restriciile dup bunul ei plac. E limpede, Moritani v consider slab i prea puin dornic s intrai n aceast ceart. V ia peste picior! Imperiul nu-mi va scpa printre degete, jur Shaddam. Se hotr s dea un exemplu. Lsai s se tie n tot imperiul c o legiune de sardaukari va staiona pe Grumman pentru o perioad de doi ani. Vom pune lesa acestui viconte! Se ntoarse ctre observatorul Ghildei Spaiale de la captul cel mai ndeprtat al mesei. Mai mult, doresc ca Ghilda s pun un tarif piprat pe toate bunurile transportate spre sau dinspre Grumman. Acest venit va fi folosit pentru reparaii pe Ecaz Reprezentantul Ghildei rmase tcut pentru o clip lung, ngheat, ca i cum ar fi cntrit decizia, care era
95

de fapt doar o cerere. Ghilda era dincolo de controlul mpratului Padiah. n cele din urm, ncuviin. Se va face Unul dintre mentaii curii i ndrept spatele eapn pe scaun. Vor face apel, Sire! Shaddam pufni. Dac Moritani au argumente, s-l fac. Fenring btu darabana cu degetele pe mas, cntrind consecinele. Shaddam trimisese deja dou legiuni de sardaukari pentru a-i supraveghea pe tleilaxu pe Ix, i acum trimitea nc una pe Grumman. n alte puncte dificile de pe cuprinsul imperiului, sporise prezena vizibil a trupelor sale militare de elit, spernd s nbue orice idei de rebeliune. Mrise privilegiile bursegilor pretutindeni n armat, adugnd mai muli comandani de nivel mediu care s fie trimii cu trupele unde era nevoie. Chiar i aa, exemple mici i enervante de sabotaj sau desfigurri continuau s apar ici i colo, cum ar fi furtul monedelor comemorative trimise spre Ecaz, efigia pneumatic a lui Shaddam plutind pe deasupra stadionului de pe Harmonthep, cuvintele insulttoare pictate pe stncile Canionului-Monument Ca rezultat, loialii sardaukari erau mprtiai prea mult i, din cauza costisitorului proiect Amal, trezoreria imperial avea fonduri insuficiente pentru a instrui i aproviziona noi trupe. Astfel, rezervele militare erau secate, iar Fenring vedea nainte vremuri tulburi. Aa cum dovedeau aciunile Casei Moritani, unele fore din Landsraad simeau slbiciunea, adulmecau snge Fenring se gndi s-i aduc aminte lui Shaddam de toate astea, dar prefer s-i pstreze prerea pentru el, n timp ce ntlnirea continu. Vechiul su prieten prea s cread c putea s dirijeze totul singur aa c las-l s arate! mpratul avea s intre tot mai mult n ncurctur i, n cele din urm, va trebui s-l cheme pe exilatul su ministru al mirodeniei, napoi pe Kaitain. Cnd se va ntmpla, Fenring l va face s se trasc n genunchi n faa lui
96

nainte s accepte, n sfrit. Structura organizatoric este crucial pentru succesul unei micri. Ea este, de asemenea, prima int a unui atac. CAMMAR PILRU, Ambasador ixian n exil: Tratat despre cderea guvernelor nedrepte nainte de urmtoarea ntlnire a grupului de rezisten, Ctair se deghiz ca un muncitor suboid nchis n sine. Sub aceast nfiare, petrecu zile ntregi n recunoaterea subsolului blocului pentru suboizi, unde plnuiau rebelii s se adune. Presrat cu insule de cldiri-stalactite, cerul holo-proiectat arta fals, imitnd lumina unui soare care nu aparinea planetei Ix. Pe Ctair l dureau minile de la ct pusese lzi grele pe transportoarele automotoare care livrau provizii, echipamente i materii prime n pavilionul de cercetare nchis ermetic. Invadatorii rechiziionaser un grup de instalaii industriale i modificaser cldirile, construind pe acoperiuri i conectnd pasaje laterale. n timpul Casei Vernius, uzinele fuseser construite cu miestrie s fie att frumoase, ct i funcionale. Acum semnau a cuiburi de roztoare, numai baricade nclinate i acoperiuri blindate care luceau sub scuturi defensive. Ferestrele acoperite artau ca nite ochi orbi. Ce fac tleilaxu acolo? Ctair purta haine mohorte, i lsa faa s atrne obosit i ochii s devin lipsii de expresie. Se concentr asupra monotoniei plictisitoare a sarcinilor sale. Cnd praful sau murdria i mnjeau obrajii, cnd unsoarea i umplea degetele, nu fcea nimic s se curee, doar robotea ca un mecanism de ceas. Dei tleilaxu nu considerau suboizii demni de atenie, i raliaser aceti muncitori n timpul prelurii Ix-ului. n ciuda promisiunilor de condiii mai bune i tratament mai uman,
97

tleilaxu i ineau pe suboizi sub clci mult mai aspru dect triser acetia sub Dominic Vernius. Cnd ieea din schimb, Ctair locuia ntr-o camer cu pereii de piatr, n blocurile suboizilor. Muncitorii aveau o via social sraca, nu prea vorbeau ntre ei. Puini l observar pe noul venit sau l ntrebar cum l cheam; nici unul nu fcu vreo tentativ de a se mprieteni cu el. Se simea acolo mai puin vizibil dect atunci cnd se ascunsese luni de zile ntr-o camer ecranat, n timpul revoltei iniiale Ctair prefera s fie invizibil. Putea realiza mai multe n felul sta. Strecurndu-se afar de unul singur, evalu dinainte locul secret de ntlnire. i luase echipamentul de contrabandist n camera goal de provizii, pentru a depista instrumentele de supraveghere. Nu ndrznea s-i subestimeze pe tleilaxu n special de cnd alte dou legiuni de sardaukari imperiali fuseser trimii aici s in totul sub un control nc i mai strns. Sttea n centrul camerei i se nvrtea ncet, preocupat de cele cinci tunele care duceau n ncpere. Prea multe intrri, prea multe locuri pentru o ambuscad. Cumpni o clip, apoi surse cnd i veni o idee. n dup-amiaza urmtoare fur un mic holoproiector cu care realiz imaginea unei poriuni de piatr oarecare, asemntoare cu cea din jur. Micndu-se fr zgomot, instal proiectorul ntr-una din deschizturi i-l porni. O barier fals de piatr bloca acum unul dintre tuneluri o iluzie perfect. Ctair trise printre suspiciuni i team atta vreme, nct nu se atepta niciodat ca planurile lui s mearg bine. Asta nu nsemna ns c ncetase s mai spere * Lupttorii pentru libertate soseau unul cte unul, pe msur ce se apropia momentul stabilit. Nimeni nu risc s vin alturi de alt rebel; cu toii erau deghizai i aveau
98

pregtit o scuz pentru treburile pe care le-ar avea jos, n tunelele suboizilor. Ctair ajunse trziu att de trziu, ct s fie n siguran. Lupttorii tainici din rezisten schimbar aparatura vital i discutar planuri n oapte aspre. Nici unul nu avea o strategie cuprinztoare. Unele dintre schemele lor erau imposibile, nct Ctair trebuia s fac eforturi s nu rd, n timp ce altele preau sugestii pe care le-ar putea imita. Avea nevoie de mai multe vergele cristaline pentru transmitorul su rogo. Dup fiecare ncercare de a comunica cu ndeprtatul su frate, navigatorul, cristalele crpau i se sprgeau, lsndu-l cu dureri de cap. Ultima dat cnd ncercase rogo-ul, Ctair nu reuise s-l contacteze pe Dmurr, simind prezena fratelui su geamn i cteva gnduri parazite, dar fr s stabileasc legtura. Dup aceea, zcnd treaz ore ntregi n camera sa ntunecoas, Ctair se simise pierdut i deprimat, complet singur. i dduse seama ct de mult conta pe bunstarea fratelui su i pe vetile despre alii de pe Ix, care evadaser i supravieuiser. Din cnd n cnd, Ctair se ntreba exact ce realizase n toi aceti ani de zbatere. Voia s fac mai mult, voia s loveasc mai eficace n tleilaxu dar ce putea face? Se uit la rebelii adunai dinaintea lui, oameni care spuneau lucruri mari dar realizau puine. Le privi feele, observnd lcomia traficanilor i nervozitatea de dihor a celorlali. Ctair se ntreb dac acetia erau ntr-adevr aliaii de care avea nevoie. Se cam ndoia Miral Alechem era i ea acolo, trguindu-se cu nverunare pentru a obine mai multe piese necesare misteriosului ei plan. Prea altfel dect ceilali, hotrt s ia msurile necesare. Cu discreie, i croi drum pn la Miral i prinse privirea ochilor ei mari, precaui. Am studiat componentele pe care le cumperi fcu semn ctre cele cteva obiecte pe care le inea n mn i
99

nu reuesc s-i neleg planul. Poate poate c-a putea s te ajut. Am urubrit i eu destul de mult Ea fcu un pas napoi, ca un iepure bnuitor, ncercnd s descifreze semnificaia din spatele vorbelor lui. n final, vorbi printre buzele palide, dar gura i rmase nemicat. Am o idee. Trebuie s caut nainte s poat continua, Ctair auzi o micare n tunel, zgomot de pai care se auzea mai nti slab, apoi tot mai puternic. Paznicii strigar. Unul dintre ei se prbui n ncpere, cnd izbucnir focurile de arme cu proiectil. Suntem trdai! strig unul dintre rebeli. n confuzia care urm, Ctair vzu soldai sardaukari i rzboinici tleilaxu intrnd pe cele patru treceri, blocnd tunelele. Acetia traser n lupttorii din rezisten adunai acolo ca i cum ar fi fost la un stand de tir. ipetele, fumul i sngele umplur aerul. Sardaukarii intrar n fug cu armele scoase; unii i folosir doar pumnii i degetele ca s ucid. Ctair atept ca fumul s se ngroae i ca rebelii s fug cu i mai mare frenezie apoi sri nainte. Nevznd nici o scpare, Miral se ghemui ct mai jos. Ctair o apuc de umeri. Ea ncepu s-l loveasc, ca i cum ar fi fost unul dintre dumani, dar Ctair o mpinse n spate, ctre peretele solid de stnc. Czu de-a dreptul prin acesta Ctair se arunc dup ea prin deschiztura mascat de hologram. Simi un ghimpe de vinovie pentru c nu-i chema i pe ceilali, dar dac toi rebelii ar fi disprut prin acelai loc, sardaukarii ar fi venit dup ei n cteva clipe. Miral privi n jur ameit. Ctair o apuc de mn i o trase dup el. Am plnuit din timp o evadare. O hologram! ncepur s alerge prin tunel. Miral se poticni lng el. Grupul nostru e mort. N-a fost niciodat grupul meu, zise Ctair gfind. Nite amatori Ea l privi n timp ce fugeau, ochii ei negri sfredelindu-i pe ai lui.
100

Trebuie s ne desprim. El ncuviin, apoi o luar pe tunele separate. Mult n urma lui, auzi strigtul sardaukarilor la descoperirea trecerii deghizate. Ctair grbi pasul, lund-o pe un tunel dinspre stnga, apoi pe o ramur care urca, arcuindu-se napoi spre o alt grot. n sfrit, ajunse la un liftub ce urma s-l scoat afar, n imensa cavern a oraului. Ca un suboid care merge la lucru n schimbul de noapte, cotrobi dup una dintre cartelele lui de identitate i o trecu prin cititor. Liftubul l duse repede ctre cladirile-stalactit, locuite cndva de birocraii i nobilii care slujeau casa Vernius. La nivelele dinspre bolt, alerg pe pasarelele de legtur, alunec printre cldiri i privi n jos ctre luminile scnteietoare ale uzinelor corupte. n sfrit, ajuns la nivelele aflate chiar pe bolt i care fuseser cndva Marele Palat, i croi drum ctre capsula ecranat pe care-o abandonase cu mult vreme n urm. Se strecur n camer i o ncuie. Nu mai socotise necesar s se ascund aici de mult vreme dar azi fusese mai aproape ca niciodat de pericolul de a fi capturat. n ntunericul tcut, Ctair se rostogoli n patul pliant, cu miros de mucegai, care fusese al lui pentru attea nopi ncordate. Gfind, rmase cu ochii aintii la tavanul scund i negru de deasupra lui. Inima i btea cu putere. Nu reuea s se liniteasc i imagina c vede stele deasupra camerei, un vifor de luminie care curgeau asemenea unui torent pe cerul deschis al nopii ctre suprafaa virgin a planetei Ix. Pe msur ce gndurile lui cltoreau prin ntinderea fr margini a galaxiei, l vedea cu ochii minii pe Dmurr, pilotnd nava Ghildei n siguran, departe de toate astea. Ctair trebuia s-l contacteze ct mai curnd. Universul este reprezentarea noastr. Numai imaturii i imagineaz cosmosul ca fiind ceea ce cred ei c este.
101

SIGAN VISEE, Prim Instructor ef, coala de Navigatori a Ghildei Dmurr, se auzi o voce la marginea contiinei sale. Dmurr n cabina sigilat, de navigaie, din vrful transspaialului su, Dmurr nota n gazul de mirodenie, dnd din picioarele lui palmate. Vrtejuri portocalii se roteau n jurul su. n transa navigaiei, toate sistemele stelare i planetele erau ca o imens tapiserie, iar el putea cltori de-a lungul oricrui fir pe care-l voia. Simea plcerea suprem intrnd n pntecele universului i punnd stpnire pe secretele lui. Era atta pace n adncul spaiului deschis. Strlucirea sorilor venea i trecea o noapte vast, etern, presrat cu punctioare de lumin. Dmurr efectua calculele mentale de ordin superior de care avea nevoie ca s prevad un traseu sigur prin orice sistem solar. Cluzea nava uria prin vidul fr margini. Putea msura ntinderea universului i putea transporta pasagerii i ncrctura n orice loc pe care-l dorea. Zrea viitorul i se conforma lui Datorit calitilor ieite din comun pe care le demonstrase, Dmurr se numra printre cei foarte puini mutani umani care urcaser att de repede n ierarhia navigatorilor. Uman. Cuvntul abia dac era pentru el ceva mai mult dect o amintire care ntrzia s dispar. Emoiile deeuri ciudate ale formei sale fizice originare l tulburau ntr-un fel la care nu se ateptase. n cei aptesprezece ani standard pe care-i petrecuse pe Ix crescnd mpreun cu fratele su geamn Ctair, nu avusese nici timpul, nici nelepciunea, nici dorina de a nelege ce nsemna a fi uman. Iar n ultimii doisprezece ani, din propria sa voin, ntr-adevr, fusese scos din acea realitate ndoielnic i fcuse un salt ctre alt existen, n parte vis, n parte comar. Cu siguran, noua lui nfiare putea nspimnta pe oricine care era nepregtit pentru privelite. Dar avantajele, motivele pentru care intrase n Ghild de
102

la nceput, compensau din plin toate astea. Tria frumuseea cosmic necunoscut altor forme de via; ceea ce alii i puteau doar imagina, el chiar tia. Oare de ce l acceptase Ghilda Spaial? Foarte puini din afar erau admii n acest corp de elit; Ghilda favoriza proprii si candidai navigatori pe cei nscui n spaiu n familiile de angajai i de supui credincioi, dintre care unii nu clcaser niciodat pe pmntul tare. Sunt doar un experiment, un monstru printre montri? Cteodat, cu tot timpul petrecut n contemplaie n marile cltorii, mintea lui Dmurr hoinrea. Sunt testat chiar n clipa asta, prin cine tie ce mijloace care mi pot citi gndurile aberante? De cte ori contiina nestpnit a fostului su eu uman venea asupra lui, Dmurr se simea ca i cum ar fi stat pe marginea unei prpstii, hotrndu-se dac s sar sau nu n vid. Ghilda e ntotdeauna de paz. Plutind n cabina de navigaie, cltorea printre rmiele emoiilor sale. l nvluia un sentiment neobinuit de melancolie. Sacrificase att de mult pentru a deveni ceea ce era Nu putea cobor pe nici o planet dac nu ieea ntr-un container nchis, cu roi, plin cu gaz de mirodenie Se concentr intens, i readuse gndurile la ceea ce avea de fcut. Dac ngduia prii sale umane s devin prea puternic, Dmurr putea trimite transspaialul n deriv, n afara cursului su. Dmurr, spuse iar vocea scitoare, ca durerea intermitent a unei migrene crescnde. Dmurr O ignor. ncerca s se conving singur c asemenea gnduri i regrete trebuie s fie obinuite printre navigatori, c i alii aveau parte de ele la fel de des ca i el. Dar de ce nu-l avertizaser instructorii? Sunt puternic. Pot trece peste asta. Aflat ntr-un zbor de rutin ctre lumea Bene Gesserit, Wallach IX, pilota unul dintre ultimele transspaiale construite de ixieni, nainte ca tleilaxu s preia planeta i s se ntoarc la un model mai vechi i mai puin eficient. Revzu n minte lista pasagerilor, imaginndu-i cuvintele ca i cum ar fi fost scrise pe pereii capsulei de navigaie.
103

La bord era un duce Leto Atreides. i prietenul su Rhombur Vernius, motenitorul exilat al bogiilor pierdute de pe Ix. Chipuri i amintiri familiare Trecuse parc o via de cnd Dmurr fusese prezentat tnrului Leto n Marele Palat. Navigatorii mai prindeau frnturi de tiri imperiale i puteau trage cu urechea la afacerile dirijate prin canalele de comunicaii, dar ddeau prea puin atenie mruniurilor. Acest duce ctigase un proces prin confiscare, un act monumental care-i asigurase respectul pe tot cuprinsul imperiului. De ce mergea ducele Leto pe Wallach IX? i de ce l luase pe refugiatul ixian? Glasul ndeprtat, ntrerupt, interveni din nou: Dmurr rspunde-mi! Cu o limpezime brusc, i ddu seama c este o manifestare a fostei sale viei. Loialul, bunul Ctair, ncercnd s pstreze legtura, dei, de luni de zile, Dmurr nu putuse s-i rspund Poate fusese o distorsiune provocat de evoluia continu a creierului su, lrgind prpastia dintre el nsui i fratele lui. Coardele vocale atrofiate ale unui navigator mai puteau pronuna cuvinte, ns gura era folosit n principal pentru a consuma tot mai mult melanj. Expansiunea mental a transei mirodeniei risipi viaa i legturile din trecut ale lui Dmurr. Nu mai putea simi dragostea, dect ca pe o amintire care abia mai plpia. Nu va mai putea atinge niciodat o fiin uman Cu mna palmat i butucnoas scoase o pastil de melanj concentrat dintr-un container i o arunc n gur, mrindu-i fluxul de mirodenie prin sistem. Mintea se relax puin, dar nu de ajuns ca s potoleasc durerea trecutului i a ncercrii de contact mental. De data aceasta, emoiile fuseser prea puternice pentru a le nvinge. Fratele su ncet n cele din urm s-l cheme, dar va reveni curnd. Revenea ntotdeauna Acum, singurul sunet pe care-l mai auzea Dmurr era uieratul constant al gazului intrnd n cabin. Melanj, melanj Continua s curg n trupul lui, copleindu-i n
104

ntregime simurile. i pierduse individualitatea, abia mai putea ndura s-i vorbeasc fratelui su Reuea doar s aud i s-i aminteasc. Rzboiul este o form de comportament organic. Armata este un mijloc de supravieuire pentru grupul exclusiv masculin. Grupul exclusiv feminin, pe de alt parte, este orientat n mod tradiional spre religie. Femeile sunt pstrtoarele misterelor sacre. nvtur Bene Gesserit Dup coborrea de pe transspaialul de pe orbit i trecerea printre complicatele sisteme defensive din atmosfer, ducele Leto Atreides i Rhombur Vernius fur ntmpinai pe spaioportul colii Maicilor de un grup de trei femei n robe negre. Soarele alb-albastru al planetei Wallach IX nu se vedea de la sol. O adiere ptrunztoare biciuia porticul situat n aer liber unde stteau femeile. Leto o simea prin haine i putea vedea vltucii albi ai respiraiei ieindu-i printre buze. Lng el, Rhombur i strnse gulerul de la jachet. Conductoarea comitetului de ntmpinare se prezent ca fiind Maica Superioar Harishka o cinste la care Leto nu se ateptase. Ce-am fcut ca s fiu ndreptit la o asemenea atenie? Cnd fusese nchis pe Kaitain, ateptndu-i procesul prin confiscare, Bene Gesserit-ul i oferise n secret ajutor, dar nu-i explicase niciodat motivele. Bene Gesserit-ul nu face nimic fr un scop clar n vrst, dar plin de energie, Harishka avea ochi cprui nchis i un stil direct de a vorbi. Prine Rhombur Vernius Se nclin ctre tnrul cu faa rotund, care i flutura pelerina cu violet i armiu cu un gest elegant, specific numai lui. E pcat ce s-a ntmplat cu Marea ta Cas, mare pcat! Chiar i Comunitatea gsete Bene Tleilax de neneles.
105

Mulumesc, dar aa sunt sigur c totul va merge bine. Chiar ieri ambasadorul nostru n exil a trimis nc o petiie Consiliului Landsraadului. Surse cu un optimism forat. Nu caut comptimire Caui doar o concubin, corect? Btrna se ntoarse s-i conduc de sub portic ctre curtea complexului colii Maicilor. Suntem ncntate de ocazia de a instala una dintre surorile noastre la castelul Caladan. Sunt sigur c v va fi de folos, ie i Casei Atreides. Urmar o potec pietruit printre cldirile legate ntre ele, acoperite cu stuc i avnd acoperiuri din igle de teracot, aranjate ca solzii unei oprle de recif. ntr-o curte plin de flori, se oprir n faa unei statui stilizate de cuar negru, reprezentnd o femeie ngenuncheat. Fondatoarea strvechii noastre coli, spuse Harishka, Raquella Berto-Anirul. Manipulndu-i propria chimie corporal, Raquella a supravieuit unei otrviri care ar fi trebuit s fie mortal. Rhombur se aplec s citeasc placa de alam. Scrie c toate nregistrrile scrise i imaginile acestei femei s-au pierdut cu mult vreme n urm, cnd nite invadatori au dat foc cldirii bibliotecii i au distrus statuia originar. Aa de unde tii cum arat? Cu un zmbet ncreit, Harishka spuse criptic: Ei, doar suntem vrjitoare Fr alte vorbe, btrna mbrcat n rob i conduse n jos pe o scar scurt i printr-o ser umed, unde adeptele i surorile ngrijeau plante i ierburi exotice. Poate leacuri, poate chiar otrvuri coala Maicilor era un loc al legendelor i mitologiei, vzut de puini brbai, i Leto fusese uimit de acceptarea clduroas pe care-o primise cererea sa pripit. Ceruse Comunitii s aleag o partener talentat, inteligent, pentru Rhombur, iar ciufulitul su prieten fusese de acord s mearg la negocieri. Cu pas sprinten, Harishka travers un cmp acoperit cu
106

iarb unde femei cu robe scurte, uoare, fceau exerciii imposibile de ntindere pe cadena vocal strigat de o btrn ridat, grbovit, care le armoniza, micare dup micare. Leto gsea controlul lor corporal uluitor. Cnd intrar, n sfrit, ntr-o cldire mare de stuc, cu grinzi ntunecate i podele de lemn extrem de lustruite, Leto se bucur s scape de vntul rece. Cldirea avea un miros de praf de cret din cauza vechilor perei tencuii. Holul ddea ntr-o sal de exerciii, unde dousprezece tinere n robe albe stteau nemicate n mijloc, la fel de drepte ca nite soldai ateptnd inspecia. Toate aveau glugile date pe spate. Maica Superioar se opri n faa adeptelor. Cele dou Cucernice Maici care-o nsoeau se duser n spatele tinerelor. Cine, dintre cei de aici, caut o concubin? ntreb Harishka. Era o ntrebare tradiional, parte din ritual. Rhombur pi n fa. Eu, aaa prinul Rhombur, fiul cel dinti nscut i motenitorul Casei Vernius. Sau poate caut chiar o soie Arunc o privire ctre Leto i cobor vocea. Din moment ce Casa mea e renegat, nu trebuie s fac jocuri politice stupide. Spre deosebire de alii pe care-i cunosc! Leto se nroi, amintindu-i leciile nvate de la tatl su. Gsete dragostea unde doreti, dar nu te nsura niciodat din dragoste. Titlul tu aparine Casei Atreides folosete-l ca s nchei cel mai bun trg. De curnd, cltorise pe mpduritul Ecaz ca s se ntlneasc cu arhiducele Armand n capitala sa provizorie, dup ce castelul lui ancestral fusese ras de pe faa pmntului de bombardamentul Casei Moritani. Sub autoritatea mpratului, care trimisese o legiune de sardaukari pe Grumman s-l in pe aprinsul viconte la locul cuvenit, ostilitile deschise dintre cele dou case se opriser, cel puin pentru moment. Arhiducele Armand Ecaz ceruse o echip de investigaii
107

pentru a studia presupusul sabotaj al faimoaselor pduri de arbori de cea i al altor culturi, dar Shaddam refuzase. Ls n pace cinii adormii! fusese rspunsul su oficial. i se atepta ca problema s se ncheie acolo. Recunoscnd ncercrile pline de srguin ale lui Leto de a calma tensiunile nc existente, arhiducele menionase neoficial c fiica sa cea mai mare, Sanya, ar putea fi o perspectiv matrimonial pentru Casa Atreides. Auzind sugestia, Leto luase n considerare proprietile Casei Ecaz, puterea lor comercial, politic i militar, i cum puteau completa resursele Caladanului. Nici mcar nu se uitase la fata despre care era vorba. Studiaz avantajele politice ale unei aliane matrimoniale. Tatl lui ar fi fost mulumit Acum, Maica Superioar zise: Aceste tinere sunt bine antrenate s cunoasc numeroasele ci de a mulumi nobilimea. Toate au fost alese potrivit profilului tu, prine. Rhombur se apropie de irul de femei i se uit de aproape la chipurile lor. Blonde, brunete, rocate, unele cu pielea alb ca laptele, altele mtsoase i ntunecate ca abanosul. Toate erau frumoase, toate inteligente i toate l cercetau cu calm i cu sperane. Cunoscndu-i prietenul de atta timp, Leto nu se mir s-l vad pe Rhombur oprindu-se n faa unei fete destul de oarecare, cu ochii deprtai, cprui, i cu prul castaniu, ca de oricel, tuns la fel de scurt ca al unui brbat. Susinu privirea cercettoare a lui Rhombur fr s se uite n alt parte, fr s mimeze sfiala, aa cum ar fi fcut unele dintre celelalte. Leto observ zmbetul abia schiat care-i ridica n sus colurile buzelor. Se numete Tessia, spuse Maica Superioar. O tnr foarte inteligent i talentat. Poate s recite perfect din vechii clasici i s cnte la cteva instrumente. Rhombur o lu de brbie i o privi n ochii cprui nchis. Dar poi s rzi la o glum? i s rspunzi cu una chiar i mai bun? Jocuri de cuvinte, domnia-ta? rspunse Tessia.
108

Preferai un calambur catastrofal de prost sau o glum att de picant nct s v fac s ard obrajii? Rhombur rse n hohote, ncntat. Pe ea o vreau! Cnd atinse braul Tessiei, ea iei din rnd i pi lng el pentru prima dat. Leto era mulumit s-i vad prietenul att de fericit, dar n acelai timp avea inima grea, gndindu-se la ct i lipsea lui nsui o relaie. Rhombur fcea deseori lucrurile din impuls, dar avea tria de caracter s le fac s mearg bine. Venii, copii, i chem Harishka pe un ton solemn. Stai n faa mea i plecai capetele. Ei se supuser, lundu-se de mn. ncruntndu-se patern, Leto fcu un pas nainte s-i ndrepte gulerul i netezi o cut obraznic de pe umr. Prinul ixian se nroi, apoi mulumi cu voce sczut. Harishka continu: Fie ca amndoi s avei viaa lung i prosper i s v bucurai de timpul petrecut mpreun cu cinste! Acum suntei legai Dac, n anii care vin, vei alege s v cstorii i s v pecetluii legtura dincolo de concubinaj, avei binecuvntarea Bene Gesserit-ului. Dac nu eti mulumit de Tessia, se poate ntoarce aici, la coala Maicilor. Leto era surprins s fie martor la attea detalii ceremonioase pentru ceea ce era, n esen, o nelegere de afaceri. Prin curier trimis de pe Caladan, stabilise deja o marj de preuri. Totui, cuvintele Maicii Superioare imprimau relaiei o structur i puneau bazele pentru lucrurile bune care urmau s vin. Prine Rhombur, aceasta este o femeie deosebit, instruit n domenii care s-ar putea s te surprind. ine seama de sfaturile ei, pentru c Tessia e mai neleapt dect te-ai atepta la vrsta ei. Maica Superioar fcu un pas n spate. Tessia se aplec s opteasc n urechea lui Rhombur, iar prinul exilat izbucni n rs. Uitndu-se la prietenul su, spuse: Tessia are o idee interesant, Leto. De ce nu-i iei o
109

concubin i pentru tine? Ai de unde alege Fcu un semn spre celelalte adepte. n felul sta nu va mai trebui s-i faci ochi dulci surorii mele! Leto roi furios. Vechea lui atracie pentru Kailea trebuie s fi fost evident, dei se strduise de-a lungul anilor s-o ascund. Refuzase s-o ia pe fat n patul lui, sfiat aa cum era ntre datoria de duce i avertismentele tatlui su. Am avut alte iubite, Rhombur. tii asta. Fetele din ora i din sate l socotesc destul de atrgtor pe ducele lor. Nu-i nici o ruine n asta i mi pot pstra onoarea fa de sora ta Rhombur i roti ochii. Aa deci, fata vreunui pescar de pe docuri e destul de bun pentru tine, iar sora mea nu e? Nu-i deloc aa. Am fcut asta din respect pentru Casa Vernius i pentru tine. Harishka interveni. M tem c femeile pe care le-am adus aici nu sunt potrivite pentru ducele Atreides. Au fost alese pentru compatibilitatea cu prinul Rhombur. Pe buzele ei ca de prun uscat apru un zmbet. Cu toate acestea, se pot face alte aranjamente Arunc o privire n sus, ctre un balcon interior, ca i cum cineva ascuns i-ar fi urmrit de sus. N-am venit aici pentru o concubin, replic Leto morocnos. O, e genul independent, coment Rhombur ctre Maica Superioar, apoi ridic o sprncean la Tessia. Ce-i de fcut cu el? tie ce vrea, dar nu tie cum s recunoasc fa de el nsui, zise Tessia cu un surs ager. Prost obicei pentru un duce! Rhombur l btu pe spate pe Leto. Vezi, deja i d sfaturi bune. De ce n-o iei pur i simplu pe Kailea drept concubin, i s termini o dat cu asta? M-am sturat de temerile tale de colar. Este, cu siguran, n limitele drepturilor tale i, aa amndoi tim
110

c e cel mai bun lucru la care poate s aspire. Rznd stnjenit, Leto respinse ideea, dei se gndise la asta de multe ori. Ezitase s o abordeze pe Kailea cu o asemenea sugestie. Care ar fi putut fi reacia ei? Ar fi cerut s fie mai mult dect concubin? Asta era imposibil. Totui, sora lui Rhombur nelegea realitile politice. nainte de tragedia ixian, fiica contelui Vernius ar fi fost o partid acceptabil pentru un duce (poate c asta avusese n minte btrnul Paulus). Dar acum, n calitate de ef al Casei Atreides, Leto nu putea intra ntr-o familie care nu mai deinea nici un titlu sau domeniu imperial. Ce e aceast Dragoste de vorbesc att de muli despre ea cu o asemenea aparent familiaritate? neleg ei cu adevrat ct este de imposibil de obinut? Nu exist oare la fel de multe definiii ale Dragostei pe ct de multe stele sunt n univers? Cartea ntrebrilor a Bene Gesserit Dintr-un balcon interior, de deasupra adeptelor care ateptau, Jessica cea de doisprezece ani urmri ntreg procesul de alegere a concubinei cu ochi struitori i o curiozitate ptrunztoare. n picioare lng feti, Cucernica Maic Mohiam o instruise s observe, aa nct Jessica absorbea fiecare amnunt cu acuitatea antrenat a unei Bene Gesserit. Ce vrea instructoarea s vd? Pe podeaua lustruit, de lemn tare, Maica Superioar sttea de vorb cu tnrul nobil i cu nou-aleasa lui concubin, Tessia al-Reill. Jessica nu prevzuse aceast alegere; cteva dintre celelalte adepte erau mai frumoase, mai bine proporionate, mai fermectoare dar Jessica nu-l cunotea pe prin i personalitatea sa, nu era familiarizat cu gusturile sale. l intimida frumuseea, ceea ce ar fi fost un indiciu de stim de sine sczut? Din ntmplare Tessia i amintea de altcineva cunoscut pe vremuri? Sau poate c era atras pur i
111

simplu de ea pentru vreun motiv greu de definit zmbetul, ochii, rsul ei Nu ncerca niciodat s nelegi dragostea, o preveni Mohiam cu o oapt dirijat, simind gndurile fetei. ncearc doar s-i nelegi efectele asupra oamenilor inferiori. Dedesubt, una dintre celelalte Cucernice Maici aduse un document pe o planet cu clem i i-o ddu prinului pentru semntur. nsoitorul lui, un nobil cu prul negru i trsturi ca de oim, privi peste umrul prinului ca s revad tipritura delicat. Jessica nu le putea distinge vorbele, dar vechiul Ritual al Datoriei i era familiar. Ducele cel brunet ntinse mna s aeze gulerul companionului su. Jessica gsi gestul ciudat de nduiotor i zmbi. Voi fi i eu prezentat ntr-o zi unui nobil, Cucernic Maic? opti ea. Nimeni nu-i explicase vreodat care putea fi rolul ei n Bene Gesserit, i asta era o surs constant de curiozitate pentru Jessica una care-o irita deseori pe Mohiam. Pe chipul neatrgtor, ncepnd s mbtrneasc, al Cucernicei Maici apru o privire mnioas, aa cum bnuise fetia c se va ntmpla. Cnd va veni timpul, vei ti, copil. nelepciunea nseamn s tii cnd s pui ntrebri. Jessica mai auzise aceast mustrare. Da, Cucernic Maic. Nerbdarea nseamn slbiciune. Bene Gesserit avea multe asemenea zicale, iar Jessica le pstrase pe toate n memorie. Oft exasperat, apoi i control reacia, spernd c profesoara ei nu vzuse. Comunitatea surorilor avea, evident, un plan pentru ea de ce nu-i dezvluiau viitorul? Multe alte adepte aveau o idee vag despre cile lor predeterminate, dar Jessica vedea naintea ei doar un zid gol, fr nimic scris pe el. Sunt crescut pentru ceva. Pregtit pentru o nsrcinare important. De ce o adusese profesoara ei n acest balcon, exact n acest moment? Nu era nici un accident n asta, nici o
112

coinciden; Bene Gesserit planifica totul, concepea totul cu extrem precauie. Mai exist nc speran pentru tine, copil, murmur Mohiam. Te-am pus s observi dar eti atent la persoana care nu trebuie. Nu brbatul care e cu Tessia. Privete-l pe cellalt, privete-i pe amndoi, vezi cum interacioneaz ntre ei. Spune-mi ce vezi Din poziia ei avantajoas, de sus, Jessica i studie pe cei doi brbai. Inspir adnc, i ls muchii s se relaxeze. Gndurile, ca mineralele suspendate ntr-un pahar cu ap, i se limpezir. Amndoi sunt nobili, dar nu rude de snge, judecnd dup diferenele de mbrcminte, atitudine i expresii Nu-i lu ochii de la ei. Sunt prieteni apropiai de muli ani. Depind unul de cellalt. Cel cu prul negru e preocupat de bunstarea prietenului su i? Jessica auzea emoie i ateptare n vocea profesoarei, dei nu-i putea nchipui de ce. Ochii Cucernicei Maici erau aintii asupra celui de-al doilea nobil. Pot s spun, dup comportarea i interaciunile sale, c cel cu prul negru e un conductor i i ia responsabilitile n serios. Are putere, dar nu se scald n ea. Este probabil un conductor mai bun dect crede el nsui i urmri micrile, culoarea din obraji, felul n care se uita la celelalte adepte i apoi se sili s-i ntoarc spatele. Este i singur Excelent! Mohiam zmbi ncntat ctre eleva ei, dar ochii i se ngustar. Acela este ducele Leto Atreides i tu i eti destinat, Jessica. ntr-o zi vei fi mama copiilor si! Dei Jessica tia c ar fi trebuit s primeasc vestea impasibil, ca pe o sarcin pe care trebuia s-o ndeplineasc pentru Comunitate, simi brusc nevoia s-i liniteasc inima care-i btea cu putere.
113

n clipa aceea, ducele Leto arunc o privire spre Jessica, ca i cum i-ar fi simit prezena n umbra balconului i privirile lor se ntlnir. Vzu o flacr n ochii lui cenuii, o for i o nelepciune care-i depeau anii, ca rezultat al unor poveri dificile. Se simi atras de el. ns rezist. Instincte reacii automate, rspunsuri Nu sunt un animal. Respinse alte emoii, aa cum o nvase Mohiam de ani de zile. Vechile ntrebri ale Jessici disprur i, pe moment, nu formul altele noi. O respiraie adnc, linititoare o transpuse ntr-o stare de senintate. Indiferent de motive, i plcea cum arat acest duce dar datoria ei era fa de Comunitate. Va atepta s afle ce-o ateapt i va face tot ceea ce era necesar. Nerbdarea nseamn slbiciune. Mohiam surse n sinea ei. Cunoscnd urzelile genetice pe care i se ordonase s le eas, Cucernica Maic nscenase aceast ntlnire scurt i la distan dintre Jessica i ducele Atreides. Jessica era punctul culminant al multor generaii de selecie genetic atent pentru a-l crea pe Kwisatz Haderach. Experta programului, Maica Kwisatz Anirul, soia mpratului Shaddam, afirma c cea mai mare probabilitate de succes aprea dac o fiic Harkonnen din generaia actual producea o fiic Atreides. Tatl secret al Jessici era baronul Harkonnen i cnd avea s fie pregtit, avea s fie unit cu ducele Leto Atreides. Mohiam gsea de o suprem ironie faptul c dumanele de moarte, Casa Harkonnen i Casa Atreides, erau destinate s formeze o uniune de o importan incredibil una pe care nici una dintre Case nu o va bnui vreodat sau nu o va ierta. Abia reuea s-i nfrneze entuziasmul trezit de perspectiv: mulumit Jessici, Comunitatea se afla la numai dou generaii de elul ei final!
114

Cnd pui o ntrebare, vrei ntr-adevr s tii rspunsul sau i etalezi doar puterea? DMITRI HARKONNEN, Notie ctre fiii mei Baronul Harkonnen trebui s plteasc pentru doctorul Suk de dou ori. El crezuse c suma consistent achitat premierului richesian Calimar avea s fie suficient pentru a obine serviciile doctorului Wellington Yueh, cel puin atta timp ct era necesar pentru a-i diagnostica i trata boala degenerativ. Cu toate acestea, Yueh refuz s coopereze. Palidul doctor Suk era complet absorbit de propria lui persoan i de cercetrile sale tehnice de pe satelitul-laborator orbital Korona. Nu art nici cea mai mic urm de respect sau de team la menionarea numelui baronului. Poate c lucrez pentru richesieni, spuse el cu glas hotrt, lipsit de simul umorului, dar nu le aparin. Piter de Vries, trimis pe Richese s pun la punct detaliile confideniale pentru baron, cercet trsturile mbtrnite, uscate ca lemnul, ale doctorului, ncpnarea lui care nu inea cont de nimic. Stteau mpreun ntr-un mic birou al unui laborator de pe staia artificial de cercetri, un satelit mare care strlucea pe cerul planetei Richese. n ciuda cererii struitoare a premierului Calimar, subiraticul Yueh, cu musti lungi, czute, i o coad de pr negru strns n inelul de argint al colii Suk, refuz s mearg pe Giedi Prime. Arogan plin de sine, gndi de Vries. Poate fi folosit mpotriva lui Dumneavoastr, domnule, suntei mentat, obinuit s v vindei gndurile i inteligena oricrui patron. Yueh nchise gura i l studie pe de Vries ca i cum ar fi fcut o autopsie sau ar fi vrut s-o fac. Eu, pe de alt parte, sunt membru al Cercului Interior Suk, absolvent cu deplin Condiionare Imperial. i ciocni cu degetul diamantul tatuat pe fruntea ridat. Nu pot fi cumprat, vndut sau nchiriat. N-ai nici o
115

autoritate asupra mea. Acum, te rog d-mi voie s m ntorc la treburile mele importante. Se nclin abia vizibil, nainte de a-i lua rmas-bun ca s-i continue cercetrile n laboratoarele richesiene. Omul sta n-a fost niciodat pus la locul lui, n-a fost niciodat rnit niciodat dobort. Piter de Vries socoti acest lucru o provocare. * n cldirile guvernamentale de la centrul Triadei, scuzele i pozele premierului richesian nu nsemnau nimic pentru de Vries. Totui, se putu folosi cu uurin de autorizaia lui Calimar pentru a trece de porile securizate i de paznici, pentru a se ntoarce pe staia de cercetri de pe satelitul Korona. Neavnd de ales, mentatul se duse la laboratorul medical steril al doctorului Yueh. De data asta, singur. E momentul s renegociem pentru baron. Nu ndrznea s se ntoarc pe Giedi Prime fr un doctor Suk pe deplin cooperant. Intr cu pai mruni ntr-o ncpere cu perei metalici plin de mainrii, cabluri i organe pstrate n cuve un amestec ntre cea mai avansat tehnologie electromecanic richesian, echipament chirurgical Suk i mostre biologice de la alte animale. Mirosurile de unsori, putreziciune, chimicale, carne ars i circuite ncinse pluteau greu n camera friguroas, chiar dac instalaiile de reciclare a aerului de pe staie ncercau s curee impuritile. Cteva mese conineau chiuvete, evrie de metal i de plaz, cabluri erpuitoare, maini distribuitoare. nlndu-se deasupra zonei de disecii, plane holografice luminoase reprezentau membrele umane ca pe nite maini organice. n timp ce mentatul se uita prin laborator, capul lui Yueh apru brusc din spatele unui contor slab i murdar de grsime, cu oasele feei att de proeminente nct preau fcute din metal. Te rog nu m mai deranja, mentatule, spuse cu voce tioas, prevenind alt conversaie.
116

Nici mcar nu ntreb cum reuise de Vries s se ntoarc pe satelitul cu acces limitat. Tatuajul n form de diamant al Condiionrii Imperiale lucea pe frunte, acoperit de o dr de unsoare de culoare nchis, lsat de o tergere neatent cu mna. Sunt foarte ocupat. Totui, doctore, trebuie s-i vorbesc. Baronul mi-a ordonat! Yueh privi printre gene, ca i cum i imagina cum i s-ar fi potrivit mentatului unele dintre prototipurile de organe cyborg. Nu m intereseaz starea medical a baronului tu. Nu e specialitatea mea. Se uit la rafturile i mesele din laborator pline cu proteze experimentale, ca i cum rspunsul ar fi trebuit s fie evident. Yueh rmase nnebunitor de rece, ca i cum nu putea fi atins sau corupt de nimic. De Vries se apropie la distana de la care l putea sugruma pe omul mai scund, vorbind ncontinuu. Nu se ndoia c va avea de nfruntat o pedeaps serioas dac era obligat s-l omoare pe doctorul sta enervant. Baronul meu era sntos, ngrijit, mndru de fizicul lui. Fr nici o schimbare n diet i exerciii fizice, aproape c i-a dublat greutatea corporal n zece ani. Sufer de o deteriorare gradat a funciilor musculare i de umflarea corpului. Yueh se ncrunt, dar privirea i se ntoarse ctre mentat. De Vries prinse licrirea de interes i i cobor vocea, gata de atac. Simptomele acestea sun familiar, doctore? Ceva ce ai mai vzut altundeva? Yueh deveni precaut. Fcu un pas lateral, aa nct rafturile cu aparatur l desprir de mentatul strmb. Un tub lung de sticl continu s bolboroseasc i s emane mirosuri grele n colul cel mai ndeprtat al ncperii. Nici un doctor Suk nu d sfaturi pe gratis, mentatule. Cheltuielile mele aici sunt exorbitante, iar cercetrile vitale.
117

De Vries chicoti cnd mintea sa antrenat depn posibilitile. i eti att de captivat de metereala ta, doctore, nct n-ai observat c patronii ti, Casa Richese, sunt aproape falimentari? Plata baronului Harkonnen i poate garanta finanarea pentru muli ani Mentatul strmb duse brusc mna la buzunarul hainei, fcndu-l pe Yueh s tresar, temndu-se de o arm tcut. n loc de asta, de Vries scoase un mic panou negru, plat, cu butoane. Apru holoproiecia unui cufr de mod veche, fcut n ntregime din aur, cu pietre preioase ncrustate pe capac i pe lturi n forma grifonilor albatri ai Casei Harkonnen. Dup ce-i pui diagnosticul baronului, i poi continua cercetrile oricum socoteti potrivit. Intrigat, Yueh ntinse mna pn trecu prin imagine. Cu un scrit sintetizat, capacul imaginii holografice se deschise, lsnd s se vad interiorul gol. Vom umple acesta cu orice doreti. Melanj, pietre-de-ap, obsidian albastru, opafocuri, cuar de Hagal imagini de antaj. Toat lumea tie c un doctor Suk poate fi cumprat! Atunci du-te i cumpr-i unul! F afacerea public! Noi am prefera un aranjament aaa confidenial, aa cum a promis premierul Calimar. Palidul doctor i uguie buzele din nou, czut pe gnduri. ntreaga lume a lui Yueh prea concentrat ntr-o mic sfer n jurul lui, ca i cum nimeni altcineva nu mai exista, nimeni altcineva nu mai conta. Nu pot oferi o ngrijire pe termen lung, dar poate c a reui s diagnostichez boala De Vries ridic din umerii osoi. Baronul nu te vrea mai mult timp dect e nevoie. Cu ochii aintii la bogia considerabil pe care i-o promitea mentatul, Yueh i imagin cu ct ar fi mai productiv munca lui aici, pe Korona, cu o finanare adecvat. Totui, ezita nc.
118

Am alte responsabiliti. Am fost numit aici de ctre colegiul Suk n mod special pentru acest scop. Protezele cyborg vor fi o pia valoroas pentru Richese i pentru noi, o dat atestate. Cu un oftat resemnat, de Vries apas o tast i cufrul deveni vizibil mai mare. Yueh i mngie mustile. Ar fi posibil s cltoresc de pe Richese pe Giedi Prime sub o identitate fals, desigur. L-a putea consulta pe baron, apoi m-a putea ntoarce aici s-mi continuu munca. O idee interesant, zise mentatul. Accepi deci termenii notri? Sunt de acord s examinez pacientul. i m voi gndi ce s pun n cufrul de comori pe care mi-l oferii. Yueh arat spre un contor de lng el. Acum, d-mi aparatul acela de msur. Dac tot m-ai ntrerupt, m poi ajuta s construiesc un prototip de torace. * Dou zile mai trziu, pe Giedi Prime, adaptndu-se la atmosfera industrial i la gravitaia mai puternic, Yueh l examin pe Baron n infirmeria fortreei Harkonnen. Toate uile fur nchise, toate ferestrele acoperite, toi servitorii trimii de acolo. Piter de Vries se uita prin gaura cheii, rnjind. Yueh ls deoparte dosarele medicale pe care doctorii baronului le redactaser de-a lungul anilor, urmrind progresul bolii. Amatori neghiobi! Nu m intereseaz nici ei, nici rezultatele lor Deschizndu-i trusa de diagnostic, doctorul scoase propriul su set de scanere, mecanisme complexe pe care numai un doctor Suk de nalt calificare le putea descifra. Scoatei-v hainele, v rog. Vrei s te joci? ncerc baronul s-i pstreze demnitatea, controlul asupra situaiei. Nu.
119

Baronul se deta de incomodele examinri i mpunsturi, gndindu-se la cile de a-l ucide pe acest Suk nfumurat dac nici el nu reuea s descopere cauza bolii. Btu darabana n masa de consultaie. Nici unul dintre medicii mei nu mi-a putut propune un tratament eficace. Avnd de ales ntre o minte limpede i un trup curat, a trebuit s-mi fac opiunea. Ignornd vocea de bas, Yueh i puse o pereche de ochelari speciali cu lentile verzi. Dac sugerez s nzuii spre amndou ar fi prea mult? Porni sursa de energie i rutinele de scanare, apoi privi atent la silueta dezbrcat, masiv, a pacientului su. Baronul sttea pe burt pe masa de consultaie. Bombnea ncontinuu, plngndu-se de dureri i disconfort. Yueh petrecu cteva minute examinnd pielea baronului, organele sale interne, orificiile, pn cnd un mnunchi de indicii subtile ncepur s se aeze la locul lor n mintea lui. n cele din urm, delicatul scaner Suk detect o cale de urmat. Starea dumneavoastr pare s fie de origine sexual. Suntei capabil s folosii acest penis? ntreb Yueh, fr nici cea mai mic urm de umor. Ar fi putut s-i dea o cotaie la burs S-l folosesc? Baronul pufni grosolan. Pe toi dracii din iad, nc e cea mai bun parte a mea! Ce ironie! Yueh folosi un scalpel ca s rzuiasc un eantion din prepu, iar baronul scoase un strigt de surpriz. Trebuie s fac o analiz Doctorul nu ntreprinse nici cea mai mic ncercare s se scuze. Cu lama fin, Yueh ntinse fragmentul de piele pe o lamel subire, pe care o introduse ntr-o fant sub lentilele ochelarilor. Manevrndu-i cu degetele, nvrti eantionul n faa ochilor, sub diferite tipuri de lumin. Plazul ochelarilor
120

i schimb culoarea de la verde la stacojiu i apoi la liliachiu. Doctorul trecu eantionul printr-o analiz chimic n mai multe trepte. Chiar era nevoie de asta? mormi baronul. E abia nceputul Yueh scoase i alte instrumente multe dintre ele ascuite din trus. Baronul ar fi fost intrigat dac ar fi putut s foloseasc uneltele pe altcineva. Trebuie s fac multe teste. * Dup ce se strecur ntr-o rob, baronul Harkonnen se aez pe spate, cu pielea cenuie i transpirat, scit n mii de locuri care nu-l mai duruser nainte. De cteva ori i-ar fi dorit s-l omoare pe acest arogant doctor Suk dar nu ndrznea s se amestece n diagnosticarea prelungit. Ceilali medici fuseser neajutorai i neghiobi; acum va ndura tot ce era necesar pentru a-i obine rspunsul. Baronul spera c tratamentul i, dac era cazul, vindecarea vor fi mai puin agresive, mai puin chinuitoare dect analiza iniial a lui Yueh. i turn dintr-o caraf nite brandy kirana i ddu pe gt o nghiitur. Am redus spectrul posibilitilor, baroane, spuse Yueh, strngnd din buze. Suferina domniei-tale aparine unei categorii de boli rare, puin explicate, cu int specific. Mai pot preleva nc un set complet de eantioane, dac vrei s verific i a treia oar diagnosticul. Nu va fi nevoie. Baronul se ndrept, apucnd bastonul, pentru cazul n care va fi nevoit s loveasc pe cineva cu el. Ce-ai aflat? Yueh continu monoton: Vectorul de transmisie este, evident, prin raport sexual. Ai fost infectat de una dintre iubitele domniei-tale de sex feminin. Exaltarea de moment a baronului datorat descoperirii n sfrit a rspunsului se mprtie, nlocuit de confuzie.
121

Eu n-am iubite de sex feminin. Femeile m dezgust! Da, neleg. Yueh auzise muli pacieni negnd evidena. Simptomele sunt ntr-un mod att de subtil generale, nct nu m mir c doctorilor mai puin competeni le-a scpat. Nici chiar nvturile Suk nu au inclus iniial vreo meniune despre asta, iar eu am aflat despre asemenea boli ocante de la soia mea, Wanna. E o Bene Gesserit, iar Comunitatea surorilor folosete uneori asemenea organisme patologice Baronul slt brusc n capul oaselor, pe marginea patului de consultaii. O furie aprins i travers faa buhit. Vrjitoarele alea blestemate! A, acum i aminteti, zise Yueh cu satisfacie plin de sine. Cnd au avut loc contactele? Baronul ezit, apoi rspunse. Acum mai mult de doisprezece ani. Yueh i mngie mustile lungi. Wanna mea mi spune c o Cucernic Maic Bene Gesserit este capabil s-i modifice chimia intern astfel nct s rein boli latente n interiorul corpului. Trfa! mugi baronul. Ea m-a infectat! Doctorul nu prea interesat de nedreptate sau de jignire. Nu doar infectat n mod pasiv un asemenea agent patogen este eliberat prin fora voinei. N-a fost un accident, baroane. Cu ochii minii, baronul o revzu pe Mohiam cea cu fa de cal, modul batjocoritor, lipsit de respect n care l privise n timpul banchetului contelui Fenring. tiuse, tiuse tot timpul urmrise cum i se transforma trupul n aceast mas dezgusttoare i corpolent. i ea fusese cauza pentru toate astea Yueh i nchise ochelarii i-i puse la loc n trusa de diagnostic. nelegerea noastr s-a ncheiat i acum trebuie s plec. Am o mulime de cercetri de terminat pe Richese. Ai acceptat s m tratezi. Baronul i pierdu echilibrul ncercnd s se scoale n picioare. Se prbui la loc, pe patul
122

care gemu din ncheieturi. Am acceptat s te consult. Nici un doctor Suk nu poate face nimic pentru starea ta. Nu exist nici un tratament cunoscut, nici o vindecare, dei sunt sigur c o vom studia pn la urm la Colegiul Suk. Stnd n sfrit n picioare, baronul strnse bastonul. Clocotind, se gndi la sgeile nmuiate n venin ascunse n vrful acestuia. nelegea ns consecinele politice ale uciderii unui doctor Suk, dac fapta se afla vreodat. coala Suk avea contacte puternice n tot imperiul; s-ar fi putut s nu merite plcerea. n plus, omorse deja destui doctori mcar avea, n sfrit, un rspuns. i o int legitim a rzbunrii. tia cine i-a fcut asta! M tem c va trebui s le ntrebi pe Bene Gesserit, baroane. Fr nici un cuvnt n plus, doctorul Wellington Yueh plec n grab din fortreaa Harkonnen i zbur de pe Giedi Prime cu primul transspaial, fericit c nu va mai trebui s aib de-a face niciodat cu baronul. Unele minciuni sunt mai uor de crezut dect adevrul. Biblia Catolic Portocalie Chiar i nconjurat de ali steni, Gurney Halleck se simea complet singur. Sttea cu ochii aintii n berea apoas. Butura era slab i acr dei, dac bea destul, durerea din corp i din suflet amorea. n cele din urm ns rmnea numai cu o mahmureal care-i pulsa n cap i fr nici o speran de a-i gsi sora. n cele cinci luni care trecuser de cnd o luaser cpitanul Kryubi i patrula Harkonnen, coastele rupte, vntile i tieturile se vindecaser. Oase flexibile, i spuse, o glum amar. n ziua de dup rpirea lui Bheth, se ntorsese pe cmp, spnd anuri i plantnd dispreuiii tuberculi de krall. Ceilali steni, privindu-l cu coada ochiului, continuaser s
123

lucreze, prefcndu-se c nu s-a ntmplat nimic. tiau c dac scdea productivitatea, Harkonnenii se vor ntoarce i i vor pedepsi i mai mult. Gurney aflase c i alte fiice fuseser luate, dar prinii despre care era vorba nu vorbeau niciodat despre asta n afara familiei. La tavern, Gurney mai cnta doar rareori. Dei i lua cu el vechiul baliset, strunele rmneau mute, iar muzica refuza s-i mai ias de pe buze. i bea berea amar i sttea posac, ascultnd conversaiile obosite ale tovarilor lui. Acetia se plngeau ncontinuu de munc, de vreme, de nevestele neinteresante Gurney nu auzea nimic din toate astea. Dei imaginea a ceea ce ar putea ndura Bheth l mbolnvea, spera c mai este nc n via Era probabil ncuiat ntr-o cas de plcere Harkonnen, nvat s fac lucruri indescriptibile. i dac refuza sau nu reuea s corespund ateptrilor, avea s fie ucis. Dup cum dovedise raidul patrulei, Harkonnenii puteau gsi oricnd alte candidate care s umple bordelurile lor mpuite. Acas, prinii ngropaser amintirea propriei lor fiice undeva n adncul minii; fr grija struitoare a lui Gurney, ar fi lsat grdina lui Bheth s moar. nscenaser chiar o parodie de nmormntare i recitaser versete din rufoasa Biblie Catolic Portocalie. O vreme, mama lui Gurney aprinsese o lumnare i sttuse cu ochii aintii la flacra licritoare, cu buzele micndu-se ntr-o rugciune mut. Culeseser cale i margarete florile favorite ale lui Bheth i puseser afar un buchet, n amintirea ei. Apoi totul ncetase i toi i continuaser vieile jalnice fr s mai pomeneasc de ea, ca i cum n-ar fi existat vreodat. Dar Gurney nu renunase cu nici un chip. Chiar nu-i pas? url el ntr-o sear, privind furios chipul ridat al tatlui su. Cum poi s-i lai s-i fac asta lui Bheth? Nu i-am lsat s-i fac nimic. Btrnul prea s vad prin fiul lui, ca i cum ar fi fost fcut din sticl murdar.
124

Nici unul dintre noi nu poate face nimic i dac ncerci n continuare s lupi mpotriva Harkonnenilor, i-o vor plti cu snge. Gurney se repezi afar, s jeleasc la tavern, dar stenii de acolo nu-l ajutau cu nimic mai mult. Noapte dup noapte, devenea din ce n ce mai dezgustat de ei. Lunile trecur ca o cea Vrsndu-i berea, Gurney se ridic brusc de la mas, dndu-i seama ce se ntmpla cu el. n fiecare diminea, i vedea chipul coluros n oglind, cu contiina faptului c ncetase s mai fie el nsui. El, Gurney Halleck ins bun la suflet, plin numai de muzic i fanfaronade ncercase s-i retrezeasc la via pe aceti oameni. n schimb, se transformase ntr-unul din ei. Dei abia trecuse de douzeci de ani, arata deja mbtrnit, ca tatl su. Zumzetul discuiei lipsite de haz continu, i Gurney se uit la pereii netezi, prefabricai, apoi la sticla murdar a ferestrelor Rutina asta monoton nu se schimbase de generaii. Mna i se strnse pe halb, n timp ce-i fcea inventarul talentelor i al capacitilor. Nu putea lupta mpotriva Harkonnenilor cu puterea braelor sau cu arme, dar avea alt idee. Putea s ntoarc lovitura baronului i acoliilor lui ntr-un fel mai subtil. Simindu-i energia renscnd, rnji. Am un cntec pentru voi, biei din cele de care n-ai mai auzit niciodat! Oamenii zmbir stnjenii. Gurney lu balisetul, zdrngni coardele att de brusc de parc ar fi curat legume tari, i porni s cnte cu voce tare, aproape ca un rcnet: Muncim pe cmp, muncim n orae, i asta e partea noastr n via. Cci rurile-s late i vile adnci, Iar baronul e gras. Trim fr bucurie, murim fr durere, i asta e partea noastr n via.
125

Cci munii sunt nali i oceanele adnci, Iar baronul e gras. Surorile ne sunt furate, fiii zdrobii, Prinii ne uit, iar vecinii se prefac i asta e partea noastr n via! Cci munca e grea i odihna e scurt, Cnd baronul se ngra din carnea noastr. Pe msur ce strofele continuau, ochii asculttorilor se lrgeau oripilai. Oprete-te, Halleck! exclam unul, ridicndu-se de pe scaun. De ce, Perd? ntreb Gurney cu un rnjet batjocoritor. l iubeti aa de mult pe baron? Am auzit c-i place s aduc tineri vnjoi ca tine n camerele lui de plceri. Temerar, Gurney mai cnt o melodie insulttoare, apoi alta, pn cnd, n cele din urm, se simi eliberat. Aceste cntece i ddeau o libertate pe care nici nu i -o nchipuise vreodat. Spectatorii erau nelinitii i jenai. Muli se ridicar s plece n timp ce el continu s cnte, dar Gurney era de neclintit. Rmase mult vreme dup miezul nopii. Cnd n sfrit se duse acas n noaptea aceea, Gurney Halleck pea mai sprinten ca de obicei. Se rzbunase pe clii si, dei ei n-o vor ti niciodat. Ducndu-se la culcare la o asemenea or, n-avea timp s doarm destul, iar lucrul ncepea dimineaa devreme. Dar nu-l deranja se simea revigorat. Gurney se ntoarse n casa ntunecoas, n care prinii lui se retrseser de mult. i puse balisetul n dulap, se ntinse pe salteaua de paie i adormi cu zmbetul pe buze. * Mai puin de dou sptmni dup aceea, o patrul tcut a Harkonnenilor intr n satul Dmitri. Mai erau trei ore pn n zori. Soldaii narmai btur la ua locuinei prefabricate, dei
126

familia Halleck nu ncuia niciodat. Intrnd n cas, oamenii n uniform aprinser licurigloburi puternice i ncepur s drme mobila i s sparg vesela de lut. Smulser toate florile pe care Bheth le plantase n oale vechi lng ua de la intrare. Sfiar perdelele care acopereau ferestrele mici. Mama lui Gurney ip i se ghemui n cel mai ndeprtat col al patului. Tatl se scul tremurnd, se duse pn la ua camerei i vzu soldaii. n loc s-i apere casa, ddu napoi i trnti ua dormitorului, ca i cum asta l-ar fi putut proteja. Dar pe soldai nu-i interesa dect Gurney. l traser din pat pe tnr, care ddea slbatic cu pumnii n toate prile. Soldaii gsir amuzant rezistena lui i-l aruncar cu faa n jos n vatra emineului; Gurney i sparse un dinte i i zgrie brbia. ncerc s se ridice napoi, sprijinindu-se n mini i genunchi, dar doi dintre Harkonneni l lovir cu picioarele n coaste. Dup ce rscoli un dulpior, un soldat blond scoase balisetul crpat i peticit. l azvrli pe podea, iar Kryubi se asigur c Gurney era ntors cu faa spre instrument. n timp ce Harkonnenii apsau obrazul victimei lor pe crmizile vetrei, cpitanul grzii calc apsat pe baliset cu bocancul, rupndu-i nervura central. Coardele zdrngnir cu un sunet discordant. Gurney gemu, simind o durere mai ascuit dect cea a loviturilor primite. Toat munca depus pentru restaurarea instrumentului, toat plcerea pe care i-o dduse Ticloilor! scuip el, ceea ce-i aduse ali pumni. Se concentr s le vad feele i recunoscu un sptor de anuri cu trsturi ptroase i pr castaniu pe care-l cunoscuse n satul vecin, acum strlucitor n noua sa uniform de immenbrech, cu nsemne de rang inferior. Mai vzu i un altul, cu nas borcnat i buz de iepure, despre care era sigur c fusese recrutat din Dmitri cu cinci ani n urm. Dar pe chipurile lor nu se vedea nici urm de recunoatere sau de simpatie. Erau acum oamenii baronului i n-ar fi fcut nimic prin care s rite s fie trimii napoi la fostele lor viei. Vznd c Gurney i recunoscuse, cei doi l scoaser
127

afar i-l luar la btaie cu un entuziasm sporit. n timpul atacului, Kryubi rmase eapn i melancolic, evalund situaia. i plimb un deget pe frma lui de musta Cpitanul grzii urmri ntr-o tcere crunt cum oamenii lui l bteau i-l loveau pe Gurney cu pumnii i cu picioarele, storcnd energie din refuzul victimei de a ipa att de des pe ct le-ar fi plcut lor. n cele din urm, se ddur napoi s-i trag rsuflarea. i scoaser btele n sfrit, cnd Gurney nu se mai putu mica pentru c avea toate oasele rupte, muchii zdrobii i carnea acoperit de cheaguri de snge, Harkonnenii se retraser. Sub strlucirea orbitoare a licurigloburilor, tnrul zcea sngernd i gemnd. Kryubi ridic mna i le fcu semn oamenilor si s se ntoarc la vehicul. Luar toate licurigloburile n afar de unul, care arunca o singur raz de lumin plpitoare asupra omului schilodit. Kryubi l privi fix, cu aparent preocupare, apoi ngenunche lng el. opti cteva cuvinte menite s ajung numai la urechile lui Gurney. Chiar i n larma nceoat de durere din easta lui, acesta le gsi ciudate. Se ateptase ca ofierul Harkonnen s-i proclame triumful, aa nct s-l aud toi stenii. n schimb, Kryubi prea mai mult dezamgit dect mndru de el nsui. Oricine altcineva ar fi lsat-o balt de mult Cei mai muli ar fi fost mai detepi. i-ai fcut-o cu mna ta, Gurney Halleck! Cpitanul ddu din cap. De ce m-ai silit s fac asta? De ce insiti s aduci urgia pe capul tu? De data asta, i-am salvat viaa. Cu greu. Dar, dac i mai sfidezi pe Harkonneni, s-ar putea s fim nevoii s te omorm Ridic din umeri. Sau, poate, n schimb, s-i omorm familia i pe tine s te schilodim. Unul dintre oamenii mei are oarece talent la scos ochii cu degetele Gurney ncerc de cteva ori s vorbeasc printre buzele
128

sparte i pline de snge. Ticloilor, reui el n sfrit. Unde-i sora mea? Sor-ta nu conteaz acum. Stai aici i uit-o F ce-ai de fcut. Cu toii avem o treab de fcut pentru baron i dac tu nu i-o faci pe-a ta nrile lui Kryubi fremtar , atunci va trebui s mi-o fac eu pe a mea. Dac te opui n gura mare baronului, dac-l insuli, dac-l ridiculizezi ca s incii la nemulumire, va trebui s acionez. Eti destul de detept nct s tii asta Cu un mrit furios, Gurney i scutur capul. Numai mnia l mai susinea. Jur s rscumpere cu snge Harkonnen fiecare pictur de snge care-i cdea pe pmnt. Va lupta pn la ultima suflare s descopere ce s-a ntmplat cu sora lui i dac, prin cine tie ce miracol, Bheth mai tria, o va salva. Kryubi se ntoarse ctre transportorul de trupe, n care soldaii se aezaser deja. Nu m face s revin Privi peste umr ctre Gurney i adug ceva foarte ciudat: Te rog! Gurney rmase linitit, ntrebndu-se ct o s le ia prinilor lui s se aventureze afar s vad dac mai tria sau nu. Vzu cu ochii mpienjenii cum transportorul se ridic i prsi satul. Se ntreba dac alte lumini se vor aprinde, dac vreun alt stean va iei s-l ajute, acum c Harkonnenii plecaser. Dar casele din Dmitri rmaser n ntuneric. Cu toii se prefceau c n-au vzut i n-au auzit nimic Limitele cele mai stricte sunt autoimpuse. FRIEDRE GINAZ, Filosofia maestrului spadasin Cnd Duncan Idaho ajunse pe Ginaz, credea c nu are nevoie de nimic n afar de preioasa sabie a btrnului duce pentru a deveni un mare rzboinic. Cu capul plin de ateptri romantice, visa la viaa aventuroas pe care o va
129

duce, la minunatele tehnici de lupt pe care le va nva Avea doar douzeci de ani i privea nainte ctre un viitor de aur. Realitatea era destul de diferit. coala Ginaz era un arhipelag de insule locuibile mprtiate ca firimiturile de pine pe apa de culoarea turcoazei. Pe fiecare insul, diferii maetri i nvau pe studeni tehnicile lor particulare, care se ntindeau de la lupta cu scuturile, tehnica militar i abilitile de lupt, la politic i filosofie. n cursul celor opt ani de antrenament chinuitor, Duncan avea s se mute dintr-un mediu n altul i s nvee de la cei mai buni lupttori ai imperiului. Dac supravieuia Insula principal a colii servea ca spaioport i centru administrativ, fiind nconjurat de recife care opreau valurile mrii schimbtoare. Cldiri nalte, grupate, i aminteau lui Duncan de epii de pe spinarea unui obolan epos, precum cel pe care-l inea ca animal favorit n fortreaa-nchisoare Harkonnen. Onorai n ntreg imperiul, maetrii spadasini din Ginaz i construiser multe dintre structurile de baz ca pe nite muzee i memorialuri, mai degrab dect ca pe nite sli de clas. Acest lucru reflecta ncrederea suprem pe care o simeau n abilitile lor personale de lupttori, o ncredere n sine care atingea orgoliul. Neutri din punct de vedere politic, i slujeau arta i le permiteau practicanilor si s-i fac propriile alegeri n ceea ce privete imperiul. Contribuind la mitologie, absolvenii Academiei incluseser conductori ai multor Case Mari din Landsraad. Maetrii Jongleuri fuseser nsrcinai s compun cntece i comentarii despre marile fapte ale eroilor legendari ai Ginazului. Zgrie-nori-ul central, unde Duncan va da testul final peste ani de zile, gzduia mormntul lui Jool-Noret, fondatorul colii Ginaz. Sarcofagul lui Noret era aezat la vedere nconjurat de plaz armat transparent i de un scut generat de un cmp Holtzman i totui numai celor vrednici li se ngduia s-l vad. Duncan jur c se va dovedi vrednic
130

La spaioport l ntmpin o femeie subire, ras n cap, care purta un gi negru de arte mariale. Energic i cu un aer practic, se prezent cu numele de Karsty Toper. Am fost trimis s iau obiectele pe care le ai cu tine. ntinse mna dup rucsacul lui i dup pachetul lung care coninea sabia btrnului duce. Duncan apuc arma cu un gest protector. Numai dac mi garantai personal c aceste lucruri vor fi n siguran. Fruntea ei se ncrei, fcnd s apar cute pe tot capul ras. Preuim onoarea mai mult dect oricare alt Cas din Landsraad Rmase cu mna ntins, fr s se clinteasc. Nu mai mult dect Atreizii, replic Duncan, nc refuznd s dea drumul sabiei. Karsty Toper se ncrunt gnditoare. Poate c nu mai mult dect ei Dar ne putem compara. Duncan i ddu bagajele i fu ndrumat ctre un topter-navet de curs lung. Du-te acolo. Vei fi dus la prima ta insul. F ce i se spune fr s te plngi i nva din orice. Strnse sub bra bocceaua cu sabia i rucsacul. Vom pstra astea pentru tine pn la timpul potrivit. Fr s vad oraul Ginaz sau turnul administraiei colii, Duncan fu transportat departe, peste adncul oceanului, pn la o insul joas, luxuriant, ca o frunz de nufr care abia ieea din ap. Jungla era deas i colibele puine. Cei trei membri ai echipajului n uniform l lsar pe plaj i plecar fr s-i rspund la nici o ntrebare. Duncan rmase complet singur, ascultnd valurile oceanului izbindu-se de rmul insulei, ceea ce i aducea aminte de Caladan. Trebuia s cread c era un soi de test. Un brbat foarte bronzat cu prul alb, cre, i membre subiri, musculoase iei s-l ntmpine, dnd la o parte ramurile de palmier. Purta o tunic neagr fr mneci cu
131

centura n talie. Chipul lui prea de piatr, privind cu ochii ntredeschii din cauza luminii care se revrsa pe plaj. Eu sunt Duncan Idaho. Suntei primul meu instructor, domnule? Instructor? Brbatul se ncrunt. Da, obolane, i m cheam Jamo Reed dar prizonierii nu folosesc nume aici, pentru c fiecare-i tie locul. F-i treaba i nu isca necazuri. Dac ceilali nu te pot ine sub control, eu o s-o fac. Prizonieri? mi pare ru, maestre Reed, dar eu sunt aici pentru antrenamentul de maestru spadasin Reed izbucni n rs. Maestru spadasin? Asta-i bun! Fr s-i dea timp s-i limpezeasc gndurile, brbatul l repartiz pe Duncan ntr-o echip de ini cu pielea ntunecat localnici de pe Ginaz. Duncan comunica prin semne, pentru c nici unul nu vorbea galach imperial. Timp de cteva zile fierbini, pline de sudoare, echipa sp canale i fntni pentru a mbunti sistemul de aprovizionare cu ap al unui sat din interiorul insulei. Aerul era att de plin de umezeal i de tuni care ciupeau, nct Duncan abia mai putea respira. La apropierea serii, tunii dispreau, dar jungla viermuia de nari i mute negre, iar pielea lui Duncan se acoperea cu mucturi umflate. Trebuia s bea cantiti uriae de ap doar ca s nlocuiasc ceea ce pierdea prin transpiraie. n timp ce tnrul trudea s mute bolovani grei cu mna, soarele i ncingea muchii palpitndu-i pe spatele gol. Supraveghetorul Reed l privea de la umbra unui arbore de mango, cu minile ncruciate pe piept, ntr-una dintre ele innd un bici cu inte. Nu spunea niciodat nimic despre antrenamentul de maestru spadasin. Duncan nu ddu glas nici unei plngeri, nu pretinse nici un rspuns. Se ateptase ca Ginaz s fie neateptat! Trebuie s fie un soi de test. nainte ca s ajung la cea de-a noua aniversare, suferise
132

torturi crunte n minile Harkonnenilor. l vzuse pe Glossu Rabban ucigndu-i prinii Chiar i cnd era doar un bieel, omorse vntori n Staia Grzii Forestiere i evadase n sfrit pe Caladan, doar ca s-i vad mentorul, ducele Paulus Atreides, mcelrit n aren de tauri. Acum, dup un deceniu n slujba Casei Atreides, alese s priveasc efortul fiecrei zile ca pe un exerciiu de antrenament, ntrindu-se pentru btliile viitoare. Avea s devin maestru spadasin din Ginaz! O lun mai trziu, alt topter ls fr ceremonie un tnr rocat i palid. Noul venit prea nelalocul lui pe plaj, necjit i ncurcat exact la fel cum trebuie s fi artat i Duncan la propria lui sosire. nainte totui ca cineva s poat vorbi cu rocovanul, meterul Reed trimise echipele de lucru s taie tufriul des cu macete boante; jungla prea s creasc la loc, la fel de repede cum o tiau ei. Poate acesta era scopul trimiterii condamnailor aici, o nsrcinare perpetu dar fr scop, ca n mitul lui Sisif pe care-l auzise n timpul studiilor cu Atreizii. Duncan nu-l mai vzu pe rocovan dect dup dou nopi, cnd ncerca s adoarm n coliba lui primitiv din crengi de palmier. ntr-un adpost de pe partea cealalt a taberei de pe rm, noul venit zcea gemnd din cauza unor groaznice arsuri de la soare. Sub lumina stelelor Ginazului, Duncan se tr afar s-l ajute, frecndu-l cu o alifie groas pe bicile cele mai rele, aa cum i vzuse i pe localnici c fac. Rocovanul suspin de durere, nghiindu-i un strigt. La sfrit, vorbi n galach, surprinzndu-l pe Duncan. Mulumesc, oricine-ai fi! Apoi se ntinse la loc i nchise ochii. Jalnic mod de a conduce o coal, nu crezi? Ce-oi fi cutnd eu aici? Tnrul, Hiih Resser, venea dintr-una din Casele Minore de pe Grumman. Ca parte dintr-o tradiie de familie, fiecare generaie alegea un candidat care s fie instruit pe Ginaz, dar n timpul generaiei sale el fusese singurul disponibil. Am fost socotit o alegere proast, o fars crud de trimis aici, iar tatl meu e convins c am s euez.
133

Resser tresri cnd se ridic n capul oaselor, pipindu-i pielea aspr, bicat. Toi au tendina s m subestimeze. Nici unul dintre ei nu tia cum s-i explice situaia, aceea de prins pe o insul populat de condamnai. Mcar ne clete, i ddu cu prerea Duncan. n ziua urmtoare, cnd Jamo Reed i vzu vorbind ntre ei, i scarpin prul alb i cre, se ncrunt, apoi i trimise la munci diferite, n pri opuse ale insulei. Duncan nu-l mai vzu pe Resser o bun bucat de vreme Pe msur ce lunile treceau fr alte informaii, fr exerciii structurate, Duncan ncepu s se nfurie, iritat de timpul irosit, n care ar fi putut s serveasc altfel Casa Atreides. Cum avea s devin maestru spadasin n ritmul sta? ntr-o diminea, pe cnd sttea ntins n colib, n locul chemrii supraveghetorului Reed pe care-o atepta, Duncan auzi btaia regulat a aripilor unui topter i inima i tresri. Alergnd afar, vzu un aparat ateriznd pe plaja lat i umed, chiar lng linia brizanilor. Vntul strnit de aripile articulate sufla n ramurile nfrunzite ca un ventilator O siluet subire, cu capul ras, nfurat ntr-un gi negru, cobor i sttu de vorb cu Jamo Reed. Supraveghetorul musculos zmbi i cei doi schimbar o strngere de mn clduroas; Duncan nu observase niciodat c dinii lui Reed erau att de albi. Karsty Toper pi ntr-o parte, lsndu-i ochii s rtceasc peste prizonierii curioi care ieiser din colibe. Supraveghetorul Reed se ntoarse ctre condamnaii care stteau lng colibele drpnate. Duncan Idaho! Vino-ncoace, obolanule! Duncan alerg pe plaja pietroas ctre topter. Cnd se apropie de maina zburtoare, l vzu pe rocatul Hiih Resser stnd deja n cabin. i inea faa pistruiat i zmbitoare lipit de fereastra de plaz curbat. Femeia nclin capul ras n faa lui, apoi i plimb ochii de sus n jos pe corpul lui, ca un scaner. Se ntoarse ctre
134

Reed i vorbi n galach. Un succes, Maestre Reed? Supraveghetorul ridic din umerii fcui parc din coarde de bici, iar ochii umezi i devenir brusc expresivi. Ceilali prizonieri n-au ncercat s-l omoare N-a intrat n ncurcturi i am scos din el o parte din grsime i din slbiciuni! Aceasta este o etap din antrenament? ntreb Duncan. O echip de munc pentru a m ntri? Femeia ras n cap i puse minile pe oldurile nguste. Aceasta a fost o echip adevrat de nchisoare, Idaho. Aceti oameni sunt criminali i hoi, trimii aici pentru tot restul vieii. i m-ai trimis aici? Cu ei?! Jamo Reed fcu un pas nainte i, spre surprinderea lui, l mbri. Da, obolanule, i ai supravieuit. Ca i Hiih Resser i ddu lui Duncan un pumn patern n spate. Sunt mndru de tine! Stnjenit i ncurcat, Duncan pufni nencreztor. Am trecut prin nchisori mai rele cnd aveam opt ani. i vei avea parte de lucruri mai rele de azi nainte! Cu un ton rezonabil, Karsty Toper explic: Acesta a fost un test de caracter i obedien i rbdare Un maestru spadasin trebuie s aib rbdare s studieze un adversar, s aplice un plan, s-i atrag inamicul n ambuscad. Dar un maestru spadasin are de obicei mai multe informaii despre situaia n care se gsete, zise Duncan. Acum am vzut de ce eti n stare, obolanule. Reed i terse o lacrim de pe obraz. Nu m dezamgi m atept s te vd n ziua examenului final. Peste opt ani, i aminti Duncan. Toper l conduse ctre topterul care ddea nc din aripi; tnrul fu ncntat s vad c ea i adusese napoi sabia btrnului duce. Femeia ras n cap trebui s-i ridice glasul ca s poat fi auzit peste zgomotul puternic al aeronavei, n
135

clipa cnd i ncuraj: Acum e timpul s ncepei adevratul antrenament Cunotinele speciale pot fi un dezavantaj teribil dac te duc prea departe pe o cale pe care nu o mai poi explica. Avertisment al mentailor ntr-un alcov de meditaie din cel mai ntunecos subsol din fortreaa Harkonnen, Piter de Vries nu putea auzi scrnetul fierstraielor de amputare sau strigtele victimelor torturii care ieeau pe o u deschis mai jos, pe coridor. Concentrarea sa mentatic era aintit prea intens asupra altor probleme, mult mai importante. Numeroase droguri puternice i intensificau procesul de gndire. Stnd cu ochii nchii, evalua mecanismul imperiului, felul n care rotiele se angrenau, alunecau i se nvrteau mpreun. Casele Mari i Minore ale Landsraadului, Ghilda Spaial, Bene Gesserit i conglomeratul comercial CHOAM erau rotiele-cheie. i toate depindeau de un singur lucru. Melanjul, mirodenia Casa Harkonnen culegea profituri uriae din monopolul mirodeniei. Cu ani n urm, cnd aflase de proiectul secret Amal, baronul n-avusese nevoie de prea mult efort ca s-i dea seama c va avea parte de ruin financiar dac un nlocuitor ieftin de melanj va fi produs vreodat unul care va face Arrakisul lipsit de orice valoare. mpratul (sau, mai probabil, Fenring), ascunsese bine schema mirodeniei artificiale. ngropase extrem de costisitorul proiect n cotloanele capricioase ale bugetului imperial impunerea unor taxe mai mari ici, amenzi nscocite colo, datorii pe termen lung executate mai devreme, proprieti valoroase vndute Dar Piter de Vries tia unde s se uite. Consecine, planuri, pregtiri, ecouri de al treilea sau al patrulea nivel, care nu puteau rmne invizibile. Numai un mentat le putea urmri pe toate, iar
136

indiciile duceau ctre un proiect pe termen lung care avea s aduc dup el ruina economic a Casei Harkonnen. Cu toate acestea, baronul n-avea de gnd s dispar n tcere. ncercase chiar s strneasc un rzboi ntre Bene Tleilax i Casa Atreides n scopul de a distruge munca la proiectul Amal dar acest plan euase, mulumit blestematului de duce Leto! De atunci, infiltrarea spionilor pe planeta cunoscut nainte sub numele de Ix se dovedise dificil, dup cum era de ateptat, iar proieciile mentatului su nu-i ddeau nici un motiv s cread c tleilaxu i ncetaser experimentele. ntr-adevr, din moment ce mpratul trimitea nc dou legiuni de sardaukari pentru meninerea pcii pe Ix, cercetarea ar putea n sfrit s-i ating elul. Sau Shaddam ar fi putut s-i ating limita rbdrii Acum, n transa mentatic, de Vries nu-i mic nici un muchi, n afar de ochi. O tav cu droguri de intensificare a minii era suspendat n jurul gtului su, o platform care se rotea ncet, ca o vaz n mijlocul mesei. O musc galben de hoit i se aez pe nas, dar el n-o vzu, nici n-o simi. Insecta se tr anevoie ctre buza de jos i gust din stropul de suc amrui de sapho aflat acolo. De Vries studie belugul rotitor de droguri i, cu o clipire din ochi, opri tava rotativ. Tava se nclin, turnndu-i n gura o fiol de sirop de tikopia i o dat cu ea i musca ghinionist, urmat de o capsul de concentrat de melanj. Mentatul sparse n dini capsula de mirodenie i nghii, simind o explozie de esen dulce-arztoare de cassia. Apoi lu o a doua capsul, mai mult melanj dect consumase vreodat ntr-o singur edin. Dar avea nevoie de limpezime acum ntr-o celul ndeprtat, o victim a torturii urla, bolborosind o mrturisire. Dar de Vries nu observ nimic. Impermeabil la orice ar fi putut s-i distrag atenia, se cufund mai adnc n propria sa minte. Mai adnc. i simi contiina deschizndu-i-se, o dezvluire a timpului asemenea petalelor unei flori care se desface. Alunec, de-a lungul unui continuum, spre fiecare parte accesibil a
137

creierului su. i vzu locul exact n acesta. n ochii minii, una dintre cele cteva linii posibile de viitor se limpezi, o proiecie mentatic extraordinar, bazat pe o avalan de informaii i de intuiie, sporit de consumul masiv de melanj. Viziunea era ca o serie de imagini dureroase de filmocarte, sgei vizuale trimise ctre ochii si. l vzu pe Maestrul Cercettor tleilaxu innd mndru o fiol de mirodenie sintetic i rznd n timp ce o consuma el nsui. Succes! Un nor de cea i vzu pe Harkonneni pe Arrakis, fcndu-i bagajele, lsnd n urm toat producia lor de mirodenie. Trupe de sardaukari narmai duceau siluete neclare ctre un transportor imperial, lundu-i de la proprietile lor de pe lumea deertic. Vzu steagul cu grifon albastru al Harkonnenilor dat jos de pe fortreaa din Carthag i de pe reedina din Arrakeen. i nlocuit cu cel verde cu negru al Casei Atreides! Un sunet sugrumat i iei din gt. Mintea sa de mentat ncepu s cearn imaginile pretiente, forndu-le s intre ntr-o schem, i ncerc s traduc ceea ce vzuse. Harkonnenii vor pierde monopolul mirodeniei. Dar nu neaprat pentru c va fi realizat amalul de ctre tleilaxu n nelegere cu mpratul. Atunci cum? Pe msur ce strnsoarea tentacular a drogurilor se ntri, sufocndu-l, mintea lui aluneca de-a lungul unui ir de sinapse dup altul. De fiecare dat, nu gsea nimic, doar fundturi. nconjur i ncerc din nou, dar ajunse la aceeai concluzie. Cum se va ntmpla? Consumul masiv de droguri amestecate nu era o metod acceptat de stimulare a puterilor minii; dar el nu era un mentat normal, o persoan nzestrat, acceptat la coal i instruit n metodele esoterice ale sortrii i analizei datelor. Piter de Vries era un mentat strmb crescut ntr-o cuv axlotl tleilaxu din celulele unui mentat mort i antrenat de alii care fugiser din coala mentailor. Dup ce administrau instruirea lor denaturat, tleilaxu nu mai pstrau nici un
138

control asupra mentailor lor, dei de Vries nu se ndoia c mai aveau un ghola complet maturizat, identic cu el din punct de vedere genetic, pregtit pentru cazul n care s-ar fi ntmplat vreodat ca baronul Harkonnen s-i piard prea mult rbdarea cu el. Strmbarea tleilaxu producea o mbogire care nu putea fi obinut n nici un alt mod. i oferea lui de Vries puteri mai mari, mult dincolo de ceea ce puteau atinge mentaii normali. Dar i fcea de asemenea imprevizibili i periculoi, n principiu imposibil de controlat. Timp de decenii, Bene Tleilax experimentaser combinaii de droguri asupra mentailor lor; n anii si de formare, de Vries fusese unul dintre cobaii lor. Efectele fuseser impredictibile i neconcludente, avnd ca rezultat modificri mbuntiri, spera ale creierului su. De cnd fusese vndut Casei Harkonnen, de Vries i fcuse propriile sale teste, ameliorndu-i trupul, reglndu-l n starea pe care o vroia el. Cu amestecul exact de chimicale, atinsese un grad nalt de claritate mental pentru procesarea mai rapid a datelor. De ce va pierde Casa Harkonnen monopolul mirodeniei? i cnd? Prea nelept s-i sugereze baronului s-i consolideze operaiunile, s verifice din nou stocurile secrete de melanj ascunse pe Lankiveil i n alte pri. Trebuie s ne protejm contra acestui dezastru. Pleoapele grele clipir, se ridicar. Particulele strlucitoare de lumin i ptrunser n ochi; cu dificultate, i concentr privirea. Auzi un ipt. Pe lng ua ntredeschis, doi oameni n uniform mpingeau o targ pe rotile care scria, unde zcea o movil jalnic ce fusese cndva o form uman. De ce va pierde Casa Harkonnen monopolul mirodeniei? Cu tristee, i ddu seama c drogurile pe care le luase i pierdeau efectul, risipite de efortul de a dezlega viziunea pretient tulbure. De ce? Trebuia s duc toate astea la un nivel i mai adnc. Trebuie s aflu rspunsul! i desprinse cu frenezie tava cu droguri prins de gt,
139

rsturnnd pe jos sucurile i capsulele. Cznd n genunchi, adun toate pilulele pe care le putea gsi i le nghii. Ca un animal, linse sucul de sapho vrsat, nainte s se ghemuiasc ntr-o movil tremurnd pe podeaua rece. De ce? Cnd un val de plcere se revrs asupra lui, se ls pe spate pe suprafaa lipicioas i umed, cu ochii aintii n tavan. Funciile involuntare ale corpului ncetinir, dndu-i aparena exterioar a morii. Dar mintea alerga, activitatea electrochimic cretea, neuronii sortau semnale, procesau, cutau Impulsurile electrice sreau spaiile sinaptice mai repede, tot mai repede. De ce? De ce? Cile cognitive se aprindeau n toate direciile, se ncruciau, sfriau; ionii de potasiu i sodiu se ciocneau cu ali radicali n celulele creierului. Mecanismele interne se prbuir, incapabile s mai dirijeze fluxul ncins de date. Era n pragul saltului ctre haosul mental i al cderii n com. n schimb, miraculoasa sa minte de mentat trecu n modul de supravieuire, ntrerupnd funciile psihice, limitnd stricciunile * Piter de Vries se trezi ntr-o balt de resturi de droguri vrsate pe jos. Nrile, gura i gtul i ardeau. Lng mentat, baronul umbla ncoace i-ncolo, dojenindu-l ca pe un copil. Uite ce mizerie ai fcut, Piter. Tot melanjul sta risipit, i aproape c a trebuit s cumpr un mentat nou de la tleilaxu. S nu mai fii niciodat aa de nechibzuit i risipitor! De Vries se lupt s se ridice, voind s-i spun baronului despre viziunea sa, distrugerea Casei Harkonnen. Eu am vzut Dar nu reui s scoat nici un cuvnt. Avea s treac mult timp pn s fie n stare s lege coerent frazele. Ba i mai ru chiar i cu supradoza disperat, nc nu
140

avea un rspuns pentru baron Prea mult cunoatere nu duce niciodat la decizii simple. PRINUL MOTENITOR RAPHAEL CORRINO, Discursuri despre conducere n interiorul cercului arctic, sufocat de ghea, de pe Lankiveil, balenierele comerciale erau ca nite orae pe ap, instalaii enorme de prelucrare care pluteau greoi pe apele cenuii ca oelul timp de luni de zile, nainte s se ntoarc la docurile spaioportului i s-i goleasc ncrctura. Abulurd Harkonnen, fratele vitreg mai tnr al baronului, prefera vase mai mici, cu echipaje formate din localnici. Pentru acetia, vntoarea de balene era o provocare i o art, mai degrab dect o industrie. Vntul muctor i flutura brbatului prul blond-cenuiu pe lng urechi i pe umeri, n timp ce se uita n deprtare cu ochii ntredeschii. n ciuda palatelor fermectoare i costisitoare de pe alte proprieti planetare ale Casei Harkonnen, Abulurd alesese aceast lume ngheat i muntoas pentru a i-o face cas. Fusese pe mare o sptmn ntreag, ncercnd cu drag inim s ajute echipajul brunet, dei nfiarea sa era foarte diferit de cea a btinailor de pe Lankiveil. Avea minile inflamate i pline de bici care, mai devreme sau mai trziu, urmau s se transforme probabil n btturi. Vntorii de balene budislamici preau uimii c guvernatorul lor planetar voia s ias cu ei i s munceasc, dar i cunoteau excentricitile. Abulurd nu fusese niciodat omul care s iubeasc pompa i ceremoniile, care s abuzeze de putere sau s fac parad de bogii. n mrile adnci din nord, balenele cu blan Bjondax notau n turme ca nite bizoni acvatici. Animalele cu blan aurie erau comune; cele cu pete exotice de leopard erau mult mai rare. Stnd lng steaguri i roile huruitoare de rugciune, paznicii de pe platformele de observaie scrutau
141

marea acoperit de ghea cu binoclurile, cutnd balene singuratice. Marinarii care nu erau de serviciu se rugau cu rndul. Aceti vntori localnici erau selectivi cu animalele pe care le ucideau, alegndu-le numai pe cele cu cea mai bun blan, care le aduceau cele mai mari preuri. Abulurd mirosi aerul srat i izul omniprezent al lapoviei iminente. Atepta s nceap aciunea, o vntoare rapid n timpul creia cpitanul i secundul vor rcni ordine, tratndu-l pe Abulurd ca pe orice alt marinar. Pn acum n-avusese nimic de fcut dect s atepte i s se gndeasc la casa lui La noapte, cnd baleniera se va legna i se va zgudui, nsoit de rpitul i bufniturile sloiurilor de ghea lovindu-se de bordul ntrit al vasului, Abulurd va cnta sau va juca un joc local de pariuri la care se foloseau grmjoare de mrgele. El va recita sutrele cerute, mpreun cu echipajul aspru, profund religios. Sobele dogoritoare din cabinele vasului nu se puteau compara cu emineele din locuina lui principal, fremtnd de activitate, din fiordul Tula, sau cu acelea din romantica lui vil privat situat la gura fiordului. Dei i plcea vntoarea de balene, lui Abulurd i era deja dor de tcuta i puternica lui soie. El i cu Emmi Rabban-Harkonnen erau cstorii de decenii, dar zilele de desprire fceau doar i mai dulce rentlnirea. Emmi avea snge nobil, ns provenea dintr-o Cas Minor deczut. Cu patru generaii n urm, nainte de aliana cu Casa Harkonnen, Lankiveil fusese fieful unei familii lipsite de importan, Casa Rabban, care se dedicase ndeletnicirilor religioase. n loc s exploateze resursele lumii lor, construiser mnstiri i seminare retrase n munii stncoi. Cu mult vreme n urm, dup moartea tatlui su, Dmitri, Abulurd o luase pe Emmi cu el ca s petreac apte ani neplcui pe Arrakis. Fratele su vitreg mai vrstnic, Vladimir, consolidase n pumnul su de fier ntreaga putere a Casei Harkonnen, dar testamentul tatlui lor lsase controlul operaiunilor cu mirodenie lui Abulurd, fiul blajin i pedant.
142

Abulurd nelegea importana acestei poziii, ct bogie aducea melanjul familiei sale, dei nu pricepuse niciodat n ntregime nuanele i complexitile politice ale lumii deertului. Abulurd fusese silit s prseasc Arrakis ntr-o presupus dizgraie. ns orice-ar fi spus ceilali, el prefera s triasc pe Lankiveil cu responsabiliti rezonabile, printre oameni pe care-i nelegea. i prea ru pentru cei clcai n picioare de eforturile prea pline de zel ale baronului de pe planeta deertic, dar Abulurd jurase s fac aici tot ceea ce-i sttea n putin, dei nu-i btuse capul s-i recapete titlul de guvernator de subdistrict, care i se cuvenea de drept. Politica plicticoas i se prea o teribil risip de energie uman Emmi i cu el aveau un singur fiu, Glossu Rabban, n vrst de treizeci i patru de ani, care, potrivit tradiiei de pe Lankiveil, i primise numele dup linia familiei mamei sale. Din nefericire, fiul lor avea o personalitate grosolan i semnase cu unchiul mai mult dect cu propriii lui prini. Dei Abulurd i Emmi i doriser ntotdeauna mai muli copii, familia Harkonnen nu fusese niciodat deosebit de fertil Balen alb! exclam paznicul, un biat cu ochi ageri al crui pr negru cdea ntr-o coad groas, crlionat, peste parka lui clduroas. Blan alb notnd singur douzeci de grade fa de port! Vasul deveni activ ca un stup. Neuroharponierii i nhar armele, iar cpitanul mri viteza motoarelor. Marinarii se crar pe scrile punii, umbrindu-i ochii i scrutnd apa nesat cu aisberguri semnnd cu nite molari albi, plutitori. Trecuse o zi ntreag de la ultima hituial, aa nct punile erau curate, containerele de prelucrare deschise i pregtite, oamenii nerbdtori Abulurd atept la rnd s priveasc prin binoclu, uitndu-se n zare, peste valurile nspumate. Vzu nite scnteieri care-ar fi putut fi o balen alb, dar erau numai sloiuri de ghea duse de curent. n cele din urm, zri
143

creatura cnd iei la suprafa, un arc spumos de blan alb. Era tnr. Alb, dintre cele mai rare din specia ei, fusese ostracizat de turm, lsat liber i fr sprijinul mulimii nottoare. Rareori, cele asemenea ei supravieuiau pn la maturitatea deplin. Marinarii se aplecar asupra armelor, n timp ce vasul porni la atac mpotriva przii. Roile de rugciune continuau s se nvrt i s clincne n btaia vntului. Cpitanul se aplec peste marginea punii i strig cu o voce ndeajuns de rsuntoare nct s crape gheaa solid: Dac o prindem pe asta fr stricciuni, o s avem destul de mprit ca s mergem acas! Lui Abulurd i plcea la nebunie s vad bucuria sincer i euforia de pe chipurile lor. Simea i el emoia, iar inima i btea cu putere, innd sngele n micare n frigul intens. El nu lua niciodat o parte din profiturile vntorii de balene, din moment ce nu avea nevoie de bani n plus, dar ddea voie oamenilor s mpart i ceea ce i s-ar fi cuvenit lui. Animalul alb, simindu-se urmrit, not mai repede, ndreptndu-se ctre un arhipelag de aisberguri. Cpitanul mri viteza motoarelor huruitoare, lsnd n urm o dra nspumat. Dac balena Bjondax se scufunda, ar fi pierdut-o. Balenele cu blan petreceau luni ntregi sub platoele groase de ghea. Acolo, n apele ntunecate mbogite de emanaiile vulcanice pline de substane hrnitoare i de cldur, balenele devorau roiuri ntregi de krill, spori i planctonul bogat de pe Lankiveil care nu avea nevoie de lumina direct a soarelui pentru fotosintez. Cu un pocnet puternic, una dintre putile cu raz mare de aciune plant pe spinarea balenei albe o plcu pulsant. Ca rspuns la neptur, balena se scufund. Marinarul care lucra la comenzi trimise un oc electric prin plcu, ceea ce o fcu pe balen s ias din nou la suprafa. Vasul vir, frecndu-i tribordul de un aisberg, dar carena ntrit rezist pn cnd cpitanul acoperi gaura. Doi meteri harponieri, micndu-se cu precizie i un calm
144

desvrit, urcar n dou brci de urmrire separate ambarcaiuni netede, cu prova ngust i chila care tia gheaa. Marinarii se legar nuntru, nchiser acoperiul transparent deasupra i coborr barca n apa ngheat. Brcile de urmrire sltar pe apa agitat, lovindu-se de sloiuri dar apropiindu-se de int. Vasul principal nconjur, apropiindu-se din direcia opus. Fiecare dintre meterii harponieri trecur prin faa balenei albe, ridicnd acoperiurile brcilor i ridicndu-se n picioare n compartimentele lor. ntr-un echilibru perfect, aruncar ctre balen harpoane paralizante lungi, care eliberau un impuls de energie menit s-o amoreasc. Balena se rsuci i porni ctre balenier. Meterii harponieri o urmrir, dar vasul ajunsese destul de aproape i patru ali harponieri se aplecau deja peste punte. Ca o legiune roman bine antrenat, care arunca sulie, azvrlir harpoane paralizante cu destul putere ct s aduc balena n stare de incontien. Cele dou brci de urmrire se apropiar de corpul mblnit i, lucrnd n echip, meterii harponieri i ddur lovitura de graie. Mai trziu, cnd brcile de urmrire fur urcate napoi pe vas, blnarii i jupuitorii i legar nclmintea cu crampoane i coborr pe laturile vasului, pn la carcasa plutitoare. Abulurd mai vzuse de multe ori balene omorte, dar avea o aversiune pentru procesul de mcelrire propriu-zis, aa c travers ctre puntea de la tribord i se uit spre nord, la aisbergurile ca nite lanuri muntoase. Formele lor coluroase i aminteau de stncile abrupte ce formau pereii fiordului lng care locuia. Baleniera atinsese limita nordic dincolo de care nu vnau nici chiar btinaii. Echipajele de vntoare ale CHOAM-ului nu se aventurau niciodat la aceste latitudini nalte, cci vasele lor enorme nu puteau naviga prin apele neltoare. Singur la prova, Abulurd se desfta privind puritatea prismatic a gheii arctice strlucire cristalin care amplifica lumina nvluitoare a soarelui. Auzea scrnetul
145

aisbergurilor care se ciocneau i privea n gol, fr s-i dea seama ce nregistra privirea sa periferic. Ceva l rodea n adncul subcontientului pn cnd, n cele din urm, privirea i se fix pe unul dintre monoliii de ghea, un munte ptros care prea uor mai cenuiu dect ceilali. Reflecta mai puin lumin. Privi printre gene, apoi lu un binoclu uitat pe punte. Abulurd ascult sunetele umede din spatele lui, oamenii strignd n timp ce-i tiau prada n buci ca s-o ia acas. Focaliz lentilele i scrut aisbergul plutitor. Bucuros c avea ceva care s-l distrag de la munca sngeroas, Abulurd petrecu minute ndelungi examinnd fragmentele care fuseser tiate din ghea. Cioburile erau prea precise, prea exacte ca s se fi spart n mod natural din cmpul de ghea plutind n deriv, lovind i sfrmnd alte aisberguri. Apoi, la nivelul apei, vzu ceva suspect de asemntor unei ui. Se ndrept ctre puntea superioar. Mai avei de lucru aici nc o or, nu-i aa, cpitane? Brbatul cu umeri lai ncuviin. Da. Apoi mergem acas la noapte. Vrei s cobori la munca din ap? Abulurd i ndrept spatele, cuprins de grea la perspectiva de a se sufoca n snge de balen. Nu de fapt, a dori s mprumut una dintre brcile mici ca s merg s explorez ceva ce am gsit pe un aisberg! n mod normal, ar fi cerut o escort, dar vntorii de balene erau prea ocupai cu munca lor de mcelari. Chiar i n aceste mri reci, neexplorate, Abulurd era ncntat s stea departe de mirosul morii. Cpitanul ridic din sprncenele stufoase. Abulurd i ddu seama c brbatul cel morocnos ar fi vrut s-i exprime scepticismul, dar prefera s pstreze tcerea. Pe chipul lui lat, turtit, se putea citi numai respect pentru guvernatorul planetar. Abulurd Harkonnen tia s mnuiasc o barc deseori
146

lua una n fiorduri i explora linia coastei aa nct refuz oferta altor marinari de a-l nsoi. Singur, vsli cu vitez mic, atent la gheaa primejdioas. n spatele lui, mcelrirea balenei continu, saturnd aerul cu iz metalic cu un miros i mai puternic, de snge i mruntaie. De dou ori, n timp ce-i pilota barca prin labirintul de muni plutitori, Abulurd pierdu inta din vedere, dar n cele din urm o regsi. Ascuns printre aisbergurile plutitoare, acest sloi prea s nu se fi micat. Se ntreba dac fusese ancorat pe loc. Aduse brcua lng marginea accidentat, apoi o priponi de ghea. Straniul monolit era nconjurat de un sentiment de irealitate i de ceva nelalocul lui. Cnd sri sprinten din barc pe cea mai apropiat suprafa plat, i ddu seama ct de exotic era de fapt obiectul. Gheaa nu era rece. Abulurd se aplec s pipie ceea ce preau a fi achii lptoase de ghea. Ciocni cu degetul: substana era un soi de cristal polimeric, o substan solid transparent care semna cu gheaa aproape Btu mai tare cu piciorul i aisbergul rsun sub el. Foarte ciudat, ntr-adevr! nconjur un col zimat ctre locul unde vzuse nite perechi de crpturi n linie dreapt, un paralelogram care-ar fi putut s fie o trap de acces. Se uit pn gsi o cresttur, un panou de acces ce prea s fi fost avariat, poate n ciocnirea cu un aisberg adevrat. Gsi un buton de activare i capacul trapezoidal alunec ntr-o parte. I se tie respiraia cnd dinuntru rbufni un miros puternic de scorioar, un miros neptor pe care-l recunoscu instantaneu. l simise destul n timpul petrecut pe Arrakis. Melanj Inspir adnc, doar ca s se asigure, apoi porni prin coridoarele stranii. Podelele erau netede, ca i cum ar fi fost tocite de multe tlpi de-a lungul timpului. O baz secret? Un post de comand? O arhiv ascuns? Descoperea camere dup camere umplute cu containere nulentropice, lzi sigilate care purtau grifonul
147

albastru-deschis al Casei Harkonnen. O rezerv de mirodenie pus aici de propria lui familie i nimeni nu-i vorbise despre asta! O hart caroiat arta ct de departe se ntindea depozitul pe sub ap. Aici, pe Lankiveil, chiar sub nasul lui Abulurd, baronul tinuise o imens comoar ilegal! O asemenea cantitate de mirodenie putea cumpra ntregul sistem planetar de mai multe ori. Mintea lui Abulurd se nvrtea, incapabil s neleag tezaurul peste care dduse. Avea nevoie s se gndeasc. Trebuia s vorbeasc cu Emmi. Cu nelepciunea ei linitit, i va da sfatul de care avea nevoie. mpreun vor hotr ce s fac Dei considera echipajul balenierei ca fiind cinstit, oameni dintr-o bucat, o asemenea rezerv putea s-i ispiteasc chiar i pe cei mai buni. Abulurd iei n grab, ncuie ua n urma lui i se urc n barc. ntorcndu-se pe balenier, se asigur c a reinut n minte coordonatele exacte. Cnd cpitanul l ntreb dac a gsit ceva, Abulurd ddu din cap c nu i se retrase n cabina sa personal. N-avea ncredere c reuea s-i controleze expresia feei de fa cu alii. Avea s fie un drum lung pn acas, pn cnd va ajunge napoi la soia lui. Ct de dor i era de ea, ct nevoie avea de nelepciunea ei! * nainte s prseasc docul la fiordul Tula, cpitanul i oferi lui Abulurd ficatul balenei cu blan, ca rsplat, dei valora puin n comparaie cu partea lui din blana animalului pe care o druise tuturor membrilor echipajului. Cnd Emmi i cu el cinar mpreun la reedina principal pentru prima dat dup o sptmn, Abulurd era distrat i nu-i gsea locul, ateptnd ca buctreasa s-i termine marile isprvi. Ficatul de balen, aburind i apetisant, apru pe dou farfurii de argint aurit, nconjurat de grmjoare de fasole verde srat i cu o garnitur separat de stridii.
148

Lunga mas oficial putea cuprinde pn la treizeci de oaspei, dar Abulurd i Emmi stteau unul lng altul aproape de unul dintre capete, servindu-se singuri din farfurii. Emmi avea o fa plcut, lat ca toi cei de pe Lankiveil, i o brbie ptrat care nu era nici seductoare, nici frumoas dar Abulurd o adora oricum. Avea prul cel mai negru posibil, drept, tiat orizontal mai jos de umeri. Ochii rotunzi erau cprui nchis ca jaspul lustruit. Deseori, Abulurd i soia lui mncau mpreun cu ceilali n sala comun de mese, alturndu-se discuiilor. Dar de cnd Abulurd se ntorsese din lunga vntoare de balene, toi cei din cas tiau c cei doi voiau s vorbeasc n linite. Abulurd nu avea nici o jen s-i spun soiei sale marele secret pe care-l descoperise n marea ngheat. Emmi era tcut, dar profund. Se gndea nainte de a vorbi, i nu vorbea dect dac avea ceva de spus. Acum i ascult soul fr s-l ntrerup. Cnd Abulurd i termin povestea, Emmi nu scoase o vorb, gndindu-se la ce auzise. El atept destul timp ca ea s cntreasc posibilitile, apoi o ntreb: Ce-ar trebui s facem, Emmi? Toat bogia aceea trebuie s fi fost furat din cota mpratului. Probabil c st acolo de ani de zile Ddu din cap, ncercnd s-i ntreasc propriile convingeri. Nu i-ar plcea s-i murdreti minile cu asta Dar propriul meu frate vitreg m-a nelat! Trebuie s aib nite planuri cu ea. Nu i-a spus pentru c tia c simul onoarei te va obliga s raportezi. Abulurd mestec o mbuctur de fasole acrioar i o nghii, ajutnd-o s alunece cu un vin alb de Caladan. Dup cele mai mici semne, Emmi putea ntotdeauna s spun exact ce gndea el. Dar simul onoarei m obliga s raportez! Femeia se gndi o clip, apoi spuse: Dac atragi atenia asupra acestei rezerve, mi vin n minte multe feluri n care vor aprea necazuri, fie pentru noi,
149

fie pentru oamenii de pe Lankiveil, fie pentru familia ta. A fi vrut s n-o gseti niciodat! Abulurd privi n ochii ei de jasp ca s-i dea seama dac apruse vreo scnteie de ispit, dar nu zri dect ngrijorare i pruden. Poate c Vladimir evit taxele sau doar deturneaz mirodenia pentru a umple cuferele Casei Harkonnen, presupuse Emmi, cu chipul nsprindu-se. Dar e totui fratele tu Dac-l prti mpratului, poi aduce dezastrul asupra Casei tale. Lui Abulurd i veni n minte i o alt consecin i gemu: Dac baronul e nchis, eu va trebui s controlez toate proprietile Harkonnen. Presupunnd c pstrm fieful Arrakis, va trebui s m ntorc acolo sau s locuiesc pe Giedi Prime Nefericit, mai lu o gur de vin. N-a putea ndura nici una dintre soluii, Emmi. mi place aici. Emmi ntinse mna s-o ating pe-a lui. O mngie, iar el o duse la buze, srutndu-i degetele. Atunci ne-am hotrt, zise ea. tim c mirodenia e acolo dar o lsm n pace. Deertul este un chirurg care ndeprteaz pielea pentru a expune ceea ce este dedesubt. Zical fremen Cnd luna se nal, roie ca arama, deasupra orizontului din deert, Liet-Kynes mpreun cu apte fremeni prsir stncile i se ndreptar ctre curbele blnde ale dunelor, unde puteau fi vzui cu uurin. Unul cte unul, fceau semnul pumnului, potrivit cu tradiia fremen la apariia primei luni. Pregtii-v, anun Stilgar dup cteva clipe. Chipul lui arta n lumina lunii ca al unui oim de deert. Avea pupilele dilatate, fapt ce fcea ochii lui complet albatri s par negri. Se nfur n pelerina de camuflaj, ca i
150

ceilali lupttori de gheril, mai n vrst. Se spune c atunci cnd cineva ateapt rzbunarea, timpul trece ncet, dar plcut. Liet-Kynes ncuviin. Era mbrcat n aa fel nct s arate ca un biat din sate, slab i umflat de ap, dar ochii lui erau duri ca oelul velan. Lng el, Warrick tovarul su de sietch i frate de snge , un biat puin mai nalt, l imita. n noaptea asta, cei doi se vor preface c sunt copii neajutorai prini n deertul deschis inte irezistibile pentru patrulele Harkonnen ateptate. Facem ceea ce trebuie fcut, Stil. Liet i puse lui Warrick mna pe umrul cptuit. Aceti biei de doisprezece ani vrsaser deja sngele a mai mult de o sut de Harkonneni fiecare, i poate c ar fi ncetat s numere, dac n-ar fi existat rivalitatea amical dintre ei. mi pun viaa n minile fratelui meu Warrick acoperi mna lui Liet cu a lui. Liet s-ar teme s moar fr mine alturi Cu sau fr tine, Warrick, n-am plnuit s mor la noapte, rspunse Liet, ceea ce l fcu s rd n hohote pe prietenul su. Am plnuit s cer rzbunare. Dup ce orgia morii otrvite se abtuse asupra Taberei Bilar, mnia fremenilor se mprtiase din sietch n sietch ca apa absorbit n nisip. tiau cine era de vin, de la urmele de topter gsite lng rezervorul ascuns. Toi Harkonnenii trebuie s plteasc! n jurul oraelor Carthag i Arsunt, fusese trimis vorb muncitorilor cu nfiare timid i servitorilor plini de praf ce fuseser plasai n interiorul fortreelor Harkonnen. Unii dintre cei infiltrai frecau podelele n barcile soldailor, folosind crpe uscate i abrazivi. Alii treceau drept vnztori de ap care aprovizionau fora de ocupaie Pe msur ce povestea satului otrvit trecea de la un soldat Harkonnen la altul, sub form de anecdote din ce n ce mai exagerate, informatorii fremeni erau ateni la cine se desfta cel mai mult auzind tirea. Studiau misiunile echipajelor i jurnalele traseelor pentru fiecare patrul Harkonnen. Nu dup mult vreme, aflar exact care soldai
151

Harkonnen erau responsabili. i unde puteau fi gsii Cu un chiit ascuit i o nvolburare a aripilor, un mic liliac distrans cobor n picaj de la punctele de observaie de pe munii din spatele lor. Cnd Stilgar ntinse o mn, liliacul ateriz pe braul lui, mpturindu-i aripile i ateptnd o rsplat. Stilgar sorbi o pictur mic de ap din tubul de la gt i ls umezeala s cad n gura deschis a liliacului. Apoi scoase un cilindru subire i l puse la ureche, ascultnd cum emitea liliacul ipete complexe, modulate. Stilgar mngie liliacul pe cap, dup care i ddu drumul napoi n noapte, ca un oimar ndemnndu-i pasrea. Se ntoarse ctre trupa n ateptare, cu un surs de animal de prad pe chipul luminat de lun. Ornitopterul lor a fost vzut dincolo de creast. Harkonnenii zboar pe un traseu predictibil cnd cerceteaz deertul. Dar au patrulat atta vreme, nct au devenit prea siguri de ei. Nu-i vd propriile scheme n noaptea asta, vor zbura ntr-o plas a morii, zise Warrick de pe vrful dunei, ridicndu-i pumnul cu un gest deloc copilresc. Fremenii i verificar armele, i aezar mai bine cristaiele n tecile de la bru i verificar rezistena laurilor. Trndu-i pelerinele, terser toate urmele trecerii lor, lsndu-i singuri pe cei doi tineri. Stilgar ridic ochii ctre cerul nopii i pe faa lui zvcni un muchi. Asta am nvat-o de la Umma Kynes. Cnd catalogam lichenii, am vzut o oprl de stnc care prea s se evapore din faa ochilor notri. Kynes mi-a spus: i prezint cameleonul, a crui abilitate de a se contopi cu fundalul i spune tot ce trebuie s tii despre rdcinile ecologiei i despre fundamentul identitii personale. Stilgar privi cu gravitate la oamenii si i ezit. Nu tiu exact ce voia s spun dar acum trebuie s devenim cu toii cameleonii deertului. Purtnd haine de culoare deschis, Liet urc pe suprafaa alunecoas a dunei, lsnd urme de pai intenionate,
152

penibil de vizibile. Warrick l urm la fel de stngaci, n timp ce ali fremeni se rspndir pe nisipul plat. Dup ce scoaser tuburi pentru respirat i i acoperir feele cu glugi largi, fluturar frenetic din mini. Nisipul fin i nghii, apoi rmaser nemicai. Liet i Warrick alergar ncoace i-ncolo, netezind drele de pe suprafaa nisipului i lsnd n urm numai urmele lor. Terminar exact n momentul n care topterul trecu huruind peste linia stncilor, luminnd cu faruri roii. Cei doi fremeni mbrcai n alb ncremenir, perfect vizibili pe nisipul glbui, luminat de lun. Nici un fremen adevrat nu s-ar fi lsat prins ntr-o asemenea demonstraie de stngcie dar Harkonnenii nu tiau asta. Nu vor bnui nimic. ndat ce topterul ajunse n dreptul lor, Liet fcu un gest exagerat de alarm. Hai, Warrick! S facem un spectacol pe cinste! Cei doi alergar dezordonat, ca i cum ar fi fost cuprini de panic. Previzibil, topterul descrise un cerc ca s-i intercepteze. Un proiector puternic lumin n jos, apoi mitraliorul se aplec spre ei din topter, rznd. Trase de dou ori cu laserul, trasnd o linie de sticl topit pe suprafaa nisipului. Liet i Warrick se rostogolir pe latura abrupt a unei dune. Mitraliorul mai trase trei focuri, ratnd de fiecare dat. Topterul ateriz pe suprafaa larg a unei dune din apropiere, n vecintatea locului unde se ngropaser n nisip Stilgar i oamenii lui. Liet i Warrick schimbar un zmbet i se pregtir pentru a doua parte a jocului * Mitraliorul Kiel i puse pe umr laserul nc fierbinte i deschise ua cu un pocnet. Hai s vnam nite fremeni! Sri pe nisip, ndat ce Garan puse vehiculul la sol. n spatele lor, recrutul Josten, cel cu chip proaspt, bjbi dup arma lui. Ar fi mai uor s-i mpucm de sus
153

Ce sport ar mai fi i sta? ntreb Garan, cu vocea rguit. Sau e vorba c nu vrei snge pe uniforma cea nou, putiule? exclam Kiel peste umr. Stteau lng ornitopterul blindat, privind peste dunele luminate de lun, unde doi nomazi slbnogi fugeau poticnindu-se ca i cum ar fi avut vreo speran s scape o dat ce un soldat Harkonnen se hotra s-i ia drept int Garan i nfc arma i cei trei pornir cu pai mari pe nisip. Bieii fremeni o luar la fug ca gndacii, dar ameninarea soldailor i putea face s se ntoarc i s se predea sau i mai bine, s lupte ca nite obolani ncolii. Am auzit tot felul de poveti despre fremenii tia Josten gfia ncercnd s in pasul cu cei doi brbai mai n vrst. Despre copiii lor se spune c sunt ucigai, iar femeile te-ar tortura n feluri pe care nici mcar Piter de Vries nu i le-ar putea imagina! Kiel pufni n rs cu grosolnie. Avem lasere, Josten. Ce-or s fac, s arunce cu pietre dup noi? Unii dintre ei au pistoale maula. Garan privi n urm, ctre tnrul recrut, apoi ridic din umeri. Atunci de ce nu te duci napoi la topter s iei paralizatorul? Putem folosi un cmp larg dac lucrurile merg prost. Da, zise Kiel, n felul sta putem prelungi distracia. Cei doi fremeni n alb continuau s noate cu greu prin nisip, n timp ce soldaii Harkonnen micorau distana cu pai hotri. ncntat de ocazia de a sta departe de lupt, Josten alerg peste dune ctre topterul care atepta. Din vrful dunei, se uit napoi ctre camarazii si, apoi se grbi spre aparatul ntunecat. Intrnd nuntru, ddu peste un om mbrcat n pelerin de deert, manevrnd controalele cu viteza unui arpe ntr-o tigaie fierbinte. Hei, ce faci? exclam Josten.
154

n lumina cabinei, vzu c silueta avea faa ngust, ca de piele tbcit. Ochii l captivar, albastru n albastru, cu intensitatea ager a unui om obinuit s ucid. nainte ca Josten s aib timp s reacioneze, braul i fu apucat cu fora unei gheare de vultur i se trezi tras mai adnc n cabin. Cealalt mn a fremenului fulger, i Josten zri un pumnal curbat, azuriu-lptos, lovind de jos n sus. Un urure dureros de lumin i retez gtul pn la vertebre apoi pumnalul dispru, nainte ca mcar o singur pictur de snge s adere la suprafaa lui. Ca un scorpion care abia i slobozise acul, fremenul fcu un pas napoi. Josten czu n fa, simind deja moartea roie ptrunzndu-i n trup dinspre gt. ncerc s spun ceva, s pun o ntrebare care prea de importan capital pentru el, dar cuvintele ieir doar ca un glgit. Fremenul i smulse un obiect din distrai i aps pe gtul tnrului: o pnz absorbant care nghiea sngele n timp ce curgea. Omul deertului voia s-l salveze? Un bandaj? O scnteie de speran apru n mintea lui Josten. Fusese totul o greeal? Voia acest btina slbnog s dreag ceva? Dar sngele lui Josten rbufnea prea repede i prea puternic pentru orice ajutor medical. n timp ce viaa i se scurgea ncet, i ddu seama c pnza absorbant nu fusese niciodat menit s panseze rana, ci s capteze pur i simplu fiecare pictur de snge, pentru umezeala din el * Cnd Kiel ajunse la distana de la care putea trage n cei doi fremeni, Garan privi napoi n lumina lunii. Cred c-am auzit ceva dinspre topter Probabil Josten, mpiedicndu-se la fiecare pas, rspunse mitraliorul, fr s-i coboare arma. Fremenii ncolii se oprir, cltinndu-se, ntr-o adncitur de nisip moale. Se ghemuir i scoaser nite cuite mici, cu aspect grosolan. Kiel izbucni ntr-un rs zgomotos. Ce vrei s facei cu astea? S v culegei dinii?
155

O s culeg dinii din cadavrele voastre, strig unul dintre biei. Ai vreun molar de aur de mod veche pe care s-l putem vinde la Arrakeen? Garan chicoti i se uit la camaradul lui. O s ne distrm. Micndu-se sincronizat, soldaii merser mai departe n zona plat de nisip. Cnd ajunser la vreo cinci metri distan, nisipul din jurul lor erupse. Siluete umane nir din praf, acoperite cu pietri cafeniu, ca nite cadavre animate nvlind dintr-un cimitir. Garan scoase un inutil strigt de avertisment, iar Kiel apuc s trag o dat cu laserul, rnind unul dintre oameni la umr. Apoi formele acoperite de nisip se npustir nainte. Strngndu-se n jurul pilotului, l presar att de aproape nct nu reui s apuce laserul cum trebuie. l atacar ca pduchii pe o ran deschis. Cnd l mpinser pe Garan n genunchi, acesta ip c o bab. Fremenii l inur strns, n aa fel nct nu putea face mare lucru n afar de a respira i a clipi din ochi. i de a ipa Una dintre victimele mbrcate n alb pi repede n fa. Tnrul Liet-Kynes ntinse micul cuit de care fcuser haz Garan i Kiel cu numai cteva clipe n urm. Se aplec, nfignd vrful lamei cu o precizie controlat, delicat ca un srut pentru a-i scoate amndoi ochii lui Garan, transformndu-i orbitele n guri roii, ca n povestea lui Oedip. Stilgar ddu ordin, cu glas rstit: Legai-l i inei-l bine! O s-l ducem viu la sietchul Scutului Rou i o s lsm femeile s aib grij de el n felul lor. Garan strig iar Cnd fremenii se repezir s-l atace pe Kiel, mitraliorul rspunse balansndu-i arma ca pe o mciuc. n momentul n care minile ncletate o apucar, Kiel i surprinse dnd drumul laserului. Fremenii care trgeau de arm czur pe spate, prini pe picior greit de gestul neateptat.
156

Apoi Kiel o lu la fug. Lupta nu i-ar fi folosit la nimic. l prinseser deja pe Garan, i presupunea c Josten era mort n topter. Aa c se ndeprt de fremeni, fugind cum nu mai fugise niciodat. Alerga prin noapte, peste nisipuri, departe de stnci, departe de topter ctre deertul deschis. S-ar putea ca fremenii s fie capabili s-l prind, dar vor trebui s alerge pentru asta. Gfind, lsndu-i balt colegii, Kiel goni printre dune, fr nici un plan i fr alt gnd dect s fug tot mai departe i mai departe * Am capturat topterul intact, Stil, zise Warrick, mbujorat de exaltare i mndru de el nsui. Conductorul trupei de comando ncuviin ncruntat. Umma Kynes va fi extrem de mulumit de veste. Avea oricnd nevoie de un topter pentru inspeciile sale agricole, i nu trebuia s afle de unde venea. Liet se uit n jos la prizonierul cu ochii scoi, ale crui orbite goale fuseser acoperite cu o crp. Am vzut cu ochii mei ce-au fcut Harkonnenii la Tabra Bilar Rezervorul otrvit, apa contaminat Cellalt cadavru fusese deja nfurat n spatele topterului, pentru a fi dus la alambicurile morii. Asta nu compenseaz nici mcar a zecea parte din suferin Ducndu-se lng fratele su de snge, Warrick se strmb dezgustat. i dispreuiesc aa de mult, nct nici mcar nu vreau s le iau apa pentru tribul meu. Stilgar se uit la el furios, de parc ar fi comis un sacrilegiu. Ai fi preferat s-i lai s se mumifice n deert, s le lai apa s se iroseasc n aer? Ar fi o insult pentru Shai-Hulud! Warrick i plec fruntea. Numai mnia mea a vorbit, Stil. N-am vrut s spun
157

asta Stilgar ridic ochii ctre luna armie care tocmai rsrea. Toat ambuscada durase mai puin de o or. Vom ndeplini ritualul tal hai, n aa fel nct sufletele lor s nu se odihneasc niciodat. Vor fi osndii s rtceasc prin deert pentru venicie! Apoi vocea i deveni aspr i temtoare. Dar trebuie s avem mult grij s ne acoperim urmele, ca s nu le ducem fantomele la sietchul nostru Fremenii murmurar cnd teama le potoli bucuria rzbunrii. Stilgar inton cntarea strveche, n timp ce alii fceau desene pe nisip, forme labirintice ale puterii care s lege pe vecie de dune sufletele celor blestemai. Pe nisipurile luminate de lun puteau vedea nc silueta soldatului rmas, care alerga stngaci. Acesta este jertfa noastr ctre Shai-Hulud, spuse Stilgar, terminndu-i litania. Blestemul tal hai era complet. Lumea va fi n echilibru, iar deertul va fi mulumit. Pufie ca o enil stricat Liet sttea lng Stilgar, ndreptndu-i spatele, dei nc era scund n comparaie cu conductorul trupei de comando. Nu mai dureaz mult. i adunar proviziile. ngrmdir ct mai mult posibil n topterul patrulei, n timp ce fremenii rmai se furiar napoi peste nisipuri. Foloseau un mers haotic, ndelung exersat, astfel nct paii lor s nu fac nici un zgomot care s nu par natural n deert. Mitraliorul Harkonnen continu s fug, cuprins de o panic oarb. Pn acum, putea nutri o speran de scpare, dei direcia n care fugea peste oceanul de dune nu-l ducea nicieri. n cteva minute, un vierme veni dup el. Scopul disputei este s schimbe natura adevrului. Precept Bene Gesserit
158

Cu toate isprvile lui malefice, baronul Vladimir Harkonnen nu mai simise niciodat un asemenea dezgust pentru nimeni. Cum a putut trfa Bene Gesserit s-mi fac asta? ntr-una din dimineile ceoase de pe Giedi Prime, intr n sala de exerciii din fortrea i ncuie uile, lsnd ordin s nu fie deranjat. Incapabil s foloseasc greutile sau aparatele cu scripei din cauza trupului din ce n ce mai mare, se ntinse pe o saltea pe podea i ncerc s fac simple ridicri de membre. Odat, fusese perfeciunea ntruchipat acum, abia mai putea ridica un picior l cuprinse scrba. n ultimele dou luni, de cnd auzise diagnosticul doctorului Yueh, i dorise s-i extrag lui Mohiam organele interne unul cte unul. Apoi, innd-o treaz, s se joace cu sistemele de ntreinere a vieii, fcnd tot felul de lucruri interesante n timp ce ea privete S-i ard ficatul, s-o fac pe trfa-vrjitoare s-i mnnce splina, s-o sugrume cu propriile-i mae Acum nelegea expresia ncrezut a lui Mohiam la banchetul lui Fenring. Ea mi-a fcut asta! Se privi ntr-o oglind lung pn-n podea i se ddu napoi cu sil. Avea chipul gras i umflat, monstruos de urt. ntinznd braele groase, smulse oglinda de plaz de pe perete i o trnti pe jos, ndoind i deformnd materialul incasabil pn cnd reflexia sa deveni i mai distorsionat. Era de neles c Mohiam putea detesta violul, presupuse el. Dar vrjitoarea l antajase prima ca s obin un act sexual, cerndu-i s furnizeze blestematei Comuniti o fiic Harkonnen de dou ori! Nu era drept! El era victima aici! Baronul fierbea i clocotea de furie. Nu ndrznea s lase pe nici unul dintre rivalii si din Landsraad s afle pricina; era diferena dintre for i slbiciune. Dac ei continuau s cread c devenise umflat i gras din cauza exceselor, a prea marelui rsf n a-i etala succesul, putea pstra puterea. Dac, totui, aflau c o boal dezgusttoare i fusese provocat de o femeie care l silise s fac sex cu
159

ea Baronul nu putea suporta aa ceva. Da, s aud ipetele lui Mohiam va fi o dulce rzbunare, dar nu mai mult de o frm, nu destul pentru un om de statura lui. Ea era numai o excrescen respingtoare a ordinului Bene Gesserit nsui. Vrjitoarele se socoteau att de superioare, capabile s zdrobeasc pe oricine chiar i pe conductorul Casei Harkonnen Trebuiau pedepsite era o chestiune de mndrie de familie, o chestiune de a-i impune puterea i statutul n numele ntregului Landsraad. n plus, i va face plcere. Dar dac va aciona pripit, nu va smulge niciodat vindecarea de la ele. Doctorul Suk pretinsese c nu exist nici un tratament cunoscut pentru boala lui, c era la mna Bene Gesserit. Comunitatea surorilor i fcuse asta baronului, i numai ele i puteau reda trupul cndva frumos. Lua-le-ar naiba! Trebuia s schimbe rolurile, s intre n minile lor diabolice i s descopere ce zcea acolo. Va gsi o cale s le antajeze. Le va smulge robele negre, funerare (la figurat) i le va lsa goale, ateptnd judecata lui. Azvrli oglinda ndoit pe podeaua de dale, apoi imediat derap i se izbi de un aparat de exerciii. Fr baston, i pierdu echilibrul, alunec i se rostogoli pe saltea. Era prea mult ca s mai poat ndura! Dup ce se calm, chiopt pn n dezordonatul lui cabinet de lucru i-l chem pe Piter de Vries. Vocea lui tun pe coridoare i servitorii o luar la fug, cutndu-l pe mentat De o lun ntreag, de Vries se refcea dup supradoza nebuneasc de mirodenie. Idiotul pretindea c ar fi avut o viziune a cderii Casei Harkonnen, dar fusese incapabil s ofere o informaie ct de ct util despre cum ar putea baronul s lupte mpotriva unui asemenea viitor ngrozitor. Acum, mentatul putea s-i compenseze eecul plnuind o lovitur mpotriva Bene Gesserit. De cte ori de Vries mergea prea departe, enervndu-l pn n pragul execuiei iminente, reuea s se dovedeasc iari indispensabil. Cum s lovesc vrjitoarele? Cum s le schilodesc, s le
160

fac s se zvrcoleasc? nc ateptnd, baronul privi dincolo de fortrea, studiind Harko City, cu cldirile sale mnjite de petrol i pe ici, pe colo, cte un copac. De obicei i plcea privelitea, dar acum i sporea dezndejdea. nghii n sec i simi disprndu-i lacrimile de autocomptimire. Voi strivi Comunitatea! Femeile astea nu erau proaste. Nici vorb de asta Cu programele lor genetice i mainaiunile politice, cultivaser inteligena n propriile lor rnduri. Ca s mbunteasc asta i mai mult, doriser genele lui Harkonnen, superioare, ca parte a ordinului lor. O, cum le ura! Era nevoie de un plan foarte atent trucuri n interiorul altor trucuri Domnia-ta, baroane, rosti Piter de Vries, sosind fr zgomot. Glasul i ieea din gt ca o viper trndu-se afar dintr-o gaur. Afar pe coridor, baronul auzi voci zgomotoase i un clinchet de metal. Ceva bufni ntr-un perete i nite mobil trosni. Se ntoarse de la fereastr i-i vzu nepotul cel solid intrnd pe u, imediat n spatele mentatului. Chiar i pind normal, Glossu Rabban prea s tropie pe podea. Aici sunt, unchiule! Asta se vede Acum, las-ne. L-am chemat pe Piter, nu pe tine! n mod normal, Rabban i petrecea timpul pe Arrakis, ndeplinind dorinele baronului, dar de cte ori se ntorcea pe Giedi Prime vroia s participe la fiecare ntlnire, la fiecare discuie. Baronul inspir adnc i-i schimb decizia. Dac m gndesc mai bine, poi s rmi, Rabban. Oricum trebuie s-i spun i ie despre asta La urma-urmei, bruta era motenitorul lui prezumtiv, cea mai bun speran de viitor a Casei Harkonnen. Mult mai bun dect imbecilul de Abulurd, tatl lui Rabban. Ct de diferii erau, dei fiecare dintre ei avea defectele lui! Ca un celu patetic, nepotul su zmbi, fericit c era
161

acceptat. Ce s-mi spui, unchiule? C am s pun s fii omort. Ochii albastru-deschis ai lui Rabban se ntunecar pentru o clip, apoi se nseninar. Nici vorb! Cum poi fi aa de sigur? Baronul se ncrunt, n timp ce ochii ptrunztori ai mentatului urmreau jocul dintre cei doi. Rabban rspunse prompt: Pentru c dac puneai cu adevrat s fiu omort, nu m avertizai dinainte. Un surs se furi pe faa rotofeie a baronului. Pn la urm, poate c nu eti chiar aa de tmpit Acceptnd complimentul, Rabban se trnti ntr-un caniscaun, foindu-se pn cnd creatura se mul pe formele lui. De Vries rmase n picioare, observnd, ateptnd Baronul repet detaliile despre boala pe care i-o provocase Mohiam i despre nevoia lui de rzbunare mpotriva Bene Gesserit-ului. Trebuie s gsim o cale de a fi chit cu ele. Vreau un plan, un plan ncnttor care s le ntoarc hatrul n favoarea noastr. Cu chipul lui efeminat, De Vries sttea relaxat, inndu-i ochii aintii n gol. Intrat n transa mentatic, rsucea n minte schemele cu o vitez uluitoare. Limba i trecea repede peste buzele ptate cu rou. Rabban lovi caniscaunul cu piciorul, aranjndu-l n alt poziie. De ce s nu lansm un asalt militar pe scar mare pe Wallach IX? Putem distruge toate cldirile de pe planet De Vries tresri i, pentru o fraciune de secund, pru s se uite la Rabban, dar totul se petrecu att de repede nct baronul nu era sigur c vzuse bine. Nu suporta ideea ca gndurile primitive ale nepotului su s contamineze procesele mentale delicat reglate ale valorosului su mentat. Vrei s spui ca un taur de pe Salusa la un banchet? ntreb baronul. Nu, avem nevoie de ceva mai mult finee.
162

Caut definiia ntr-un dicionar, dac noiunea nu-i este familiar. n loc s se simt jignit, Rabban se aplec n fa, privind printre gene. Avem non-nava Surprins, baronul se ntoarse spre el. Tocmai cnd se gndea c idiotul era prea ncet la minte chiar i ca s se nroleze n garda Casei Harkonnen, Rabban l uimea cu o intuiie neateptat. ndrzniser s foloseasc nava invizibil experimental o singur dat, ca s distrug navele tleilaxu i s pun atacul pe seama tnrului duce Atreides. Pentru c Rabban l asasinase pe excentricul inventator richesian, n-aveau nici un mijloc s reproduc tehnologia. Chiar i aa, era o arm a crei existen n-o bnuia nimeni, nici mcar vrjitoarele. Poate doar dac Piter nu are alt idee. Am, domnia-ta. Pleoapele i tremurar, iar ochii i recptar expresia concentrat. Rezumat mentatic, continu el, cu o voce mai emfatic dect tonul lui calm, obinuit. Am gsit o fisur foarte util n legea imperiului. Ceva de-a dreptul ocant Ca un jurist, cit legea cuvnt cu cuvnt, apoi recomand un plan. Pentru o clip, toate durerile i suferinele baronului se risipir, nlocuite de euforie. Acum vezi potenialul, Rabban? A vrea s fiu cunoscut mai degrab pentru iretenie dect pentru fora brut Ranchiunos, Rabban ddu din cap. Dar tot cred c ar trebui s lum non-nava. Pentru orice eventualitate! El nsui pilotase vehiculul de rzboi i lansase atacul care-ar fi trebuit s declaneze un rzboi pe scar mare ntre Casa Atreides i Tleilaxu. Nevrnd s-l lase pe mentat s devin prea ncrezut, baronul ncuviin. Nu stric niciodat s ai un plan de rezerv
163

* Pregtirile fur rapide i complete. Cpitanul Kryubi insist ca oamenii si s urmeze punct cu punct instruciunile lui Piter de Vries. Rabban defila prin hangare i barci ca un senior al rzboiului, pstrnd nivelul adecvat de tensiune printre soldai. Transportul de ctre Ghild fusese deja comandat, iar o fregat Harkonnen fusese golit de orice lucru n plus i ncrcat cu oameni i armament peste efectivul normal, laolalt cu nava ultrasecret care fusese folosit numai o dat, cu mai mult de un deceniu n urm. Din punct de vedere militar, tehnologia invizibilitii era un avantaj potenial ca nici un altul n istoria consemnat pn atunci. Teoretic, permitea Harkonnenilor s dea lovituri zdrobitoare dumanilor lor, fr s fie detectai n nici un fel. Vicontele Moritani de pe Grumman ar fi pltit o sum inimaginabil pentru un asemenea atu. Nava invizibil funcionase cu eficacitate n cltoria sa inaugural, dar planurile ulterioare fuseser amnate pentru ca tehnicienii s repare defectele mecanice aprute dup aceea. Dac cele mai multe probleme fuseser minore, unele legate de generatorul de non-cmp se dovediser mai ncpnate. Iar inventatorul richesian nu mai era n via s le acorde ajutor Cu toate acestea, nava se comportase destul de bine la testele recente, dei mecanicii cu voci tremurate avertizaser c s-ar putea s nu fie total apt de lupt. Unul dintre cei mai ncei muncitori de la ncrcare trebuise strivit treptat ntr-o pres cu aburi, pentru a le da celorlali un imbold suficient ca s nu rateze momentul programat al plecrii. Baronul se grbea * Fregata suprancrcat se instal pe o orbit geostaionar n jurul planetei Wallach IX, chiar deasupra complexului colii Maicilor. Stnd pe puntea fregatei cu Piter
164

de Vries i Glossu Rabban, baronul nu transmitea nici un semnal ctre cartierul general al Bene Gesserit. N-avea nevoie s-o fac. Declarai ce treburi avei aici, ceru o voce feminin prin sistemul de comunicaii, rece i fr bunvoin. Detecta oare o not de surpriz? De Vries rspunse pe un ton oficial: Excelena sa baronul Vladimir Harkonnen de pe Giedi Prime dorete s vorbeasc cu Maica voastr Superioar, pe un canal privat. Nu este posibil. N-au fost fcute aranjamente prealabile. Baronul se nclin n fa i tun n siscom: Avei cinci minute s stabilii o conexiune confidenial cu Maica Superioar, sau voi transmite pe o frecven deschis. Asta s-ar putea dovedi aa stnjenitor. Pauza dur mai mult de data asta. Cu cteva clipe nainte de termen, o alt voce, iritant, se auzi prin difuzor. Sunt Maica Superioar Harishka. Suntem pe canalul meu personal Bun, atunci ascult cu atenie. Baronul zmbi. De Vries expuse cazul. Articolele Marii Convenii sunt extrem de explicite n ceea ce privete anumite crime grave, Maic Superioar. Aceste legi au fost instituite n urma ororilor comise de mainile gnditoare asupra omenirii. Una dintre crimele supreme este folosirea armelor atomice mpotriva fiinelor umane. Alta este atacul cu arme biologice Da, da. Nu sunt istoric militar, dar pot aduce pe cineva s citeze frazele exacte, dac doreti. N-are grij mentatul tu de asemenea detalii birocratice, baroane? Nu vd ce are asta de-a face cu noi. Vrei s-i spun i o poveste de adormit copiii? Sarcasmul ei nu putea nsemna dect c ncepea s devin nervoas. Se vor respecta ntocmai formulrile, cit baronul.
165

Pedeapsa pentru violarea acestor legi este anihilarea imediat a fptaului de ctre Landsraad. Fiecare Cas Mare a jurat s furnizeze o for combinat copleitoare mpotriva prii vinovate Se opri, iar vorbele lui devenir mai amenintoare. Formulrile n-au fost respectate, nu-i aa, Maic Superioar? Piter de Vries i Rabban se privir rnjind. Baronul continu. Casa Harkonnen este pregtit s depun o plngere oficial n faa mpratului i Landsraadului, acuznd Bene Gesserit-ul de folosirea ilegal a armelor biologice mpotriva unei Case Mari! Vorbeti n dodii Bene Gesserit nu are aspiraii de putere militar. Prea complet nedumerit. Era posibil s nu tie? Atunci, afl asta, Maic Superioar avem dovezi incontestabile c Cucernica Maic Gaius Helen Mohiam a dezlnuit n mod deliberat un agent biologic asupra persoanei mele, n timp ce i ofeream un serviciu solicitat de Comunitatea surorilor. ntreab-o chiar tu pe trtur, dac slugile tale i ascund o asemenea informaie! Baronul nu pomeni de faptul c surorile l antajaser cu informaii despre activitile ilegale de depozitare a mirodeniei. Era pregtit i pentru acest subiect, din moment ce toate rezervele lui de melanj fuseser mutate n regiuni neumblate de pe lumile Harkonnen cele mai ndeprtate, unde n-ar fi putut fi gsite niciodat. Satisfcut, baronul se ls pe spate, ascultnd linitea deplin. i imagina oroarea ngrozitoare de pe chipul Maicii Superioare. Rsuci i mai adnc cuitul n ran. Dac pui la ndoial interpretarea noastr, citete din nou formularea Marii Convenii i vezi dac poi s-i asumi riscul de a aprea la tribunalul public al Landsraadului. Mai ine minte i c instrumentul atacului vostru Cucernica Maic Mohiam mi-a fost trimis pe o nav a Ghildei. Dac Ghilda descoper asta, nu va fi deloc mulumit. Btu darabana cu degetele ntr-o consol.
166

Chiar dac, s zicem, Comunitatea voastr nu se va vedea desfiinat, vei primi sanciuni severe din partea imperiului amenzi grele, chiar exil n sfrit, cu un ton care aproape c reuea s ascund ct de tare o zguduise ameninarea, Harishka vorbi: i exagerezi cazul, baroane, dar vreau s-mi pstrez mintea deschis. Ce doreti de la noi? i simea agitaia. Voi lua o navet pn jos, la suprafa, i ne vom ntlni n particular. Trimite un pilot s ne dirijeze prin sistemele voastre de aprare planetar! Nu se deranj s sublinieze aranjamentul de a transmite dovezile i acuzaiile direct pe Kaitain, n caz c i se ntmpla ceva n aceast cltorie. Maica Superioar tia deja. Desigur, baroane, dar vei constata n curnd c totul e o nenelegere ngrozitoare Adu-o doar pe Mohiam la ntlnire. i pregtete-te s-mi oferi un tratament i o vindecare eficiente sau tu i Comunitatea ta n-avei nici o ans de a supravieui acestui dezastru. Btrna Maic Superioar nu se ls impresionat. Ct de mare este anturajul tu? Spune-i c avem o armat ntreag, i opti Rabban unchiului su. Baronul l mpinse deoparte. Eu nsumi i nc ase oameni. Solicitarea pentru ntlnire este acordat. Cnd legtura se ntrerupse, Rabban ntreb: Pot s merg i eu, unchiule? i aminteti ce i-am spus despre finee? Am cutat cuvntul i toate definiiile lui, aa cum ai ordonat. Rmi aici i gndete-te la el, n timp ce eu stau de vorb cu maica vrjitoarelor. Furios, Rabban iei cu pai apsai. O or mai trziu, o navet uoar Bene Gesserit se conecta la fregata Harkonnen. O tnr cu faa ngust i pr castaniu, ondulat, pi pe u. Purta o uniform neagr,
167

lucioas. Sunt sora Cristane. V voi conduce ctre suprafa! Ochii i scnteiau. Maica Superioar ateapt Baronul pi nainte, alturi de ase soldai narmai, alei pe sprncean. Piter de Vries vorbi cu glas sczut, ca vrjitoarea s nu-l aud. Nu subestima niciodat Bene Gesserit-ul, baroane ncruntat, baronul trecu pe lng mentat i se urc n navet. Nu-i face griji, Piter. Acum sunt la cheremul nostru. Religia este imitarea adultului de ctre copil. Religia este nchistarea n credine trecute: mitologie, care nseamn presupuneri, ipotezele nedesluite despre ncrederea n univers, declaraiile pe care le-au fcut unii oameni n cutarea puterii personale totul amestecat cu frme de iluminare. i ntotdeauna, cea din urm porunc nespus este: S nu pui ntrebri! ns noi punem oricum. nclcarea acestei porunci e ceva firesc. Munca la care ne-am nhmat este eliberarea imaginaiei, folosirea imaginaiei n slujba celui mai adnc sim al creativitii omenirii. Crez al Comunitii Bene Gesserit Femeie frumoas nchis ntr-o lume stearp, doamna Margot Fenring nu se plngea de dezolare, de cldura mizerabil sau de lipsa de confort din prfuitul ora de garnizoan. Arrakeen era situat pe un platou de sare dur, cu deertul inospitalier ntinzndu-se ctre sud i zone mai nalte, incluznd accidentatul Scut de Piatr, ridicndu-se ctre nord-vest. Pentru c se afla la civa kilometri distan de nesigura linie a viermilor, aezarea nu fusese atacat niciodat de vreunul dintre marii montri de nisip, dar acest lucru devenea totui subiect de ngrijorare, uneori. Dac se schimb ceva? Viaa pe planeta-deert nu era niciodat cu totul sigur.
168

Margot se gndi la surorile care se pierduser aici, n timp ce lucrau pentru Missionaria Protectiva. Cu mult vreme n urm, plecaser n deert, urmnd ordinele Maicii Superioare pentru a nu mai fi vzute n veci. Arrakeen era cufundat n ritmurile deertului uscciunea i preul pus pe ap, furtunile teribile care se abteau asupra lui ca vnturile puternice pe o mare imens, legendele despre pericol i supravieuire Margot simea o mare senintate i spiritualitate aici. Era un paradis n care putea contempla natura, filosofia i religia, departe de zarva gunoas a Curii imperiale. Avea timp pentru toate n acest loc, timp s se descopere pe sine. Ce aflaser acele femei pierdute? n lumina galben ca lmia a zorilor, sttea pe un balcon de la etajul al doilea al reedinei. Pulberea fin i nisipul filtrau lumina soarelui la rsrit i ddeau peisajului o nfiare nou, lsnd umbre adnci n care se ascundeau creaturi ale pustiului. Urmri un oim de deert care zbura ctre orizontul potopit de soare, btnd alene din aripi. Rsritul era ca o pictur n ulei a vechilor maetri, o revrsare de pasteluri ce conturau cu precizie acoperiurile oraului i Scutul de Piatr. Acolo, undeva, n nenumratele sietchuri cuibrite n pustietatea pietroas, locuiau ascuni fremenii. Ei aveau rspunsurile de care avea nevoie, informaia esenial pe care Maica Superioar Harishka insistase s-o obin. Ascultaser nomazii deertului nvturile Missionariei Protectiva sau doar uciseser mesagerele i le furaser apa? n spatele su, sera terminat de curnd fusese etanat cu o ecluz care se deschidea numai pentru ea. Contele Fenring, nc ntins n dormitor, o ajutase s obin cteva dintre cele mai exotice plante din imperiu. Acestea erau ns numai pentru ochii ei. n ultima vreme, auzise zvonuri referitoare la un vis fremen despre Arrakisul verde mituri edenice tipice, de felul celor rspndite deseori de Missionaria Protectiva. Asta ar fi putut fi un indiciu al surorilor disprute. Totui, nu era
169

nimic neobinuit ca un popor care se lupta din greu cu mediul aspru s-i creeze propriile lui visuri paradisiace, chiar i fr imboldul Bene Gesserit. Ar fi fost interesant s discute povetile cu planetologul Kynes, poate s-l ntrebe cine-ar fi misteriosul Umma al fremenilor. Nu reuea s-i imagineze ns cum se puteau lega toate astea oimul de deert se nal pe curenii calzi i se pierdu n zare. Stnd nc la fereastra balconului, Margot lu dintr-o cecu o nghiitur de ceai cu mirodenie; cldura linititoare a esenei condimentate i umplu gura. Dei trise pe Arrakis doisprezece ani, consumase melanj cu moderaie, atent s nu devin dependent n asemenea msur nct s i se schimbe culoarea ochilor. Dimineaa, totui, melanjul i sporea capacitatea de a percepe frumuseea natural a Arrakisului. Auzise spunndu-se c mirodenia nu avea niciodat acelai gust de dou ori la rnd, schimbndu-se de fiecare dat cnd cineva se mprtea din ea Schimbarea era un concept esenial aici, o cheie pentru nelegerea fremenilor. La suprafa, Arrakisul prea mereu la fel, un pustiu ntinzndu-se pe distane nesfrite i n timp infinit. Dar deertul era mult mai mult dect att Menajera fremen a lui Margot, shadouta Mapes, sugerase asta ntr-o zi: Arrakis nu e ceea ce pare, doamn! Scitoare vorbe! Unii spuneau c fremenii erau ciudai, bnuitori i urt-mirositori. Cei din afar vorbeau cu ochi critic i limba ascuit, fr compasiune i fr vreo ncercare de a nelege populaia indigen. Totui, pe Margot o intriga stranietatea fremenilor. Dorea s nvee despre cile lor de o independen feroce, s neleag cum gndeau i cum supravieuiau aici. Dac reuea s-i cunoasc mai bine, i putea face treaba mai eficient. Putea afla rspunsurile de care avea nevoie. Studiind fremenii care lucrau n cas, Margot recunotea semne abia perceptibile n limbajul trupului, n inflexiunile vocale, n miros Dac fremenii aveau ceva de spus i dac
170

socoteau c merii s auzi, i spuneau. Altfel, i vedeau srguincioi de treab, cu capetele plecate, disprnd dup aceea n tapiseria societii lor ca firele de nisip n deert. n cutare de rspunsuri, Margot se gndise s pun ntrebri direct, cernd orice informaie despre surorile disprute i spernd ca servitorii vor transmite solicitarea ei n deert. Dar tia c fremenii se vor evapora pur i simplu, refuznd s fie constrni. Poate c ar trebui s-i dezvluie propriile ei vulnerabiliti, pentru a le ctiga ncrederea. Fremenii vor fi ocai la nceput, apoi ncurcai i poate chiar dornici s coopereze cu ea, n cele din urm. Singura mea datorie este ctre Comunitate. Sunt o Bene Gesserit loial! Dar cum s comunice fr s bat la ochi, fr s trezeasc bnuieli? Se gndi s scrie o noti i s-o lase ntr-un loc unde s fie sigur gsit. Fremenii ascultau mereu, adunau mereu informaii n felul lor tainic Nu, Margot va trebui s fie subtil i, de asemenea, s-i trateze cu respect. Va trebui s-i ispiteasc! Apoi i aminti de un procedeu ciudat, care-i veni n minte prin secolele de Alte Memorii sau era doar o frm din fleacurile pe care le citise la vremea cnd studia pe Wallach IX? N-avea importan Pe Vechea Terra, ntr-o societate bazat pe onoare, cunoscut sub numele de Japonia, existase o tradiie a angajrii de asasini ninja, tcui dar eficieni, pentru a evita complicaiile legale. Cnd o persoan dorea s angajeze serviciile ucigailor din umbr, trebuia s se duc la un anumit perete, s stea cu faa la el i s opteasc numele intei i onorariul oferit. Dei niciodat vzui, ninja ascultau ntotdeauna i un contract era ncheiat. Aici, la reedin, fremenii ascultau, de asemenea, ntotdeauna. Margot i arunc peste umr prul blond, i ls mai larg vemntul lucios, rcoros, i pi n holul din faa biroului ei. n cldirea imens, chiar i n rcoarea dimineii, oamenii umblau de colo pn colo curnd, tergnd praful,
171

lustruind Margot rmase n picioare n atriul central i ridic ochii nspre tavanul cu arcuri nalte. Vorbi ncet, ntr-o direcie precis, tiind c arhitectura vechii reedine crea o galerie a oaptelor. Cineva urma s-o aud, din locuri aflate la ntmplare. Nu tia cine i nici nu se gndea s-l identifice. Surorile Bene Gesserit, pe care le reprezint aici, nutresc cel mai profund respect i admiraie pentru datinile fremene. Iar eu, personal, sunt interesat n ceea ce v privete Atept s se sting ecourile slabe. Dac m aude cineva s-ar putea s am informaii despre Lisan al-Gaib informaii pe care nu le tii n acest moment. Lisan al-Gaib, sau Vocea din alt lume, era un mit fremen despre o figur mesianic, un profet care avea asemnri izbitoare cu planurile Comunitii. Evident, o reprezentant mai veche a Missionariei Protectiva sdise legenda ca o precursoare a sosirii lui Kwisatz Haderach al Bene Gesserit. Asemenea pregtiri fuseser fcute pe nenumrate lumi din imperiu; comentariile ei aveau s aprind cu siguran interesul fremenilor. Zri o umbr trecnd n zbor, o rob cafenie, un petic de piele tbcit Mai trziu, n cursul zilei, dup ce-i observ pe angajaii fremeni agitndu-se s-i ndeplineasc treburile casnice, Margot se gndi c o priveau altfel cu ncordare, mai curnd evalund-o dect s-i ntoarc de la ea ochii albastru-n-albastru. Acum ncepu s atepte, cu rbdarea suprem a unei Bene Gesserit. Umilirea e un lucru care nu se uit niciodat. REBEC de pe Ginaz Urmtoarea insul a colii Ginaz era o rmi a unui vulcan strvechi, o crust stearp nlat din ap i lsat
172

s se usuce n soarele tropical. Aezarea din adncul craterului uscat arta ca o alt colonie penal. Duncan sttea n formaie pe cmpul de exerciii stncos, mpreun cu ali o sut zece tineri, inclusiv recrutul rocat de pe Grumman, Hiih Resser. Din cei o sut cincizeci de la nceput, treizeci i nou nu-i ncheiaser primele teste. Prul negru i cre de pe capul lui Duncan fusese ras, i acum tnrul purta gi-ul negru al colii. Fiecare elev inea n mn arma pe care i-o adusese pe Ginaz. Duncan avea cu el sabia btrnului duce dar curnd urma s se bazeze, mai presus de toate, pe propriile sale abiliti i reacii, i nu pe un talisman care-i aducea aminte de cas. Tnrul se simea n prezent linitit, puternic i pregtit. Era dornic s nceap n sfrit instrucia. n complexul din crater, maestrul pentru instrucia nceptorilor se prezent cu numele de Jeh-Wu. Era un brbat musculos, cu nasul rotund i brbia mic, dndu-i nfiarea unei iguane. Prul lung i negru era mpletit n cozi ca nite erpi. Jurmntul, zise el. La unison, v rog! n inim, suflet i minte, intonar Duncan i ceilali recrui, ne nchinm pe noi nine, necondiionat, memoriei maetrilor spadasini, n numele lui Jool-Noret. Onoarea este esena fiinei noastre! Urm un moment de tcere, n care meditar la marele om care stabilise principiile pe baza crora se nfiinase Ginaz i ale crui rmie sacre mai puteau fi nc vzute n cldirea nalt a administraiei, de pe insula principal a colii. n timp ce stteau n poziie de drepi, noul instructor se plimba de la un capt la altul pe fiecare rnd, inspectnd candidaii. Jeh-Wu ntinse capul nainte i se opri n faa lui Duncan. Prezint arma! Vorbea ginaziana, ale crei cuvinte erau traduse n galach de un guler subire, violet, care-i nconjura gtul. Duncan fcu ce i se ceruse, nmnndu-i cu mnerul
173

nainte sabia btrnului duce. Sprncenele lui Jeh-Wu se arcuir pe sub codiele ngrmdite care-i atrnau pe cap ca un nor de furtun. Bun lam. Minunat metalurgie. Damastoel pur. ndoi lama cu un gest expert, o ncovoie pn la capt, apoi o eliber. Sabia reveni brusc la forma ei cu un zumzet ca de diapazon. Se spune c fiecare lam de damastoel nou forjat e clit n trupul unui sclav Jeh-Wu se ntrerupse; codiele i artau ca nite erpi gata s atace. Eti destul de ntru s crezi asemenea prostii, Idaho? Depinde dac e sau nu adevrat, domnule. Asprul maestru de instrucie scoase n sfrit un zmbet subire, dar nu-i rspunse lui Duncan. neleg c asta e sabia ducelui Paulus Atreides? l privi printre gene i continu cu mai mult cldur n glas: S vedem dac eti vrednic de ea. I-o puse la loc n teac. Vei nva s lupi cu alte arme pn cnd vei fi gata pentru asta. Du-te la sala de arme i ia-i o sabie lat, grea, apoi pune-i o armur complet de metal, din vechiul ev mediu. Zmbetul lui Jeh-Wu prea acum i mai sinistru pe faa lui de iguan. Vei avea nevoie de ele pentru lecia din dup-amiaza asta. Intenionez s te dau drept exemplu * Pe cmpul de piatr ponce i pietri din crater, cu vrfuri amenintoare peste tot n jur, Duncan Idaho naint zdrngnind, n armura complet de metal. Coiful i bloca vederea periferic, silindu-l s priveasc prin vizier drept nainte. Metalul l apsa, atrnnd de parc ar fi cntrit sute de kilograme. Peste cmaa de zale purta plci pentru
174

umeri, aprtoare pentru gt, platoa de pe piept, cea pentru picioare, cuirasa i aprtoare de genunchi. n mn avea o sabie enorm, pentru ambele mini. Stai acolo! Jeh-Wu art spre o poriune cu pietri adunat n grmad. Gndete-te cum intenionezi s lupi n costumul sta. Nu-i o treab uoar. n scurt timp, soarele insulei transform costumul ntr-un cuptor claustrofobic. Deja transpirnd, Duncan se lupt s peasc pe terenul accidentat. Abia reuea s-i ndoaie minile i picioarele. Nici unul dintre ceilali elevi nu purta o armur similar, dar Duncan nu se simea norocos. Mai degrab a purta un scut personal, spuse, cu vocea nbuit n coiful ca o cutie de rezonan. Ridic arma, ordon maestrul pentru instrucia nceptorilor. Ca un prizonier n ctue, Duncan ridic stngaci sabia. Cu un efort contient, strnse mnuile epene de metal la locul lor, n jurul mnerului. Adu-i aminte, Duncan, ai cea mai bun armur se presupune c e cel mai mare avantaj. Acum, apr-te. Auzi un strigt de dincolo de raza sa vizual restrns i dintr-o dat se trezi nconjurat de ali recrui. Acetia l loveau din toate prile cu sbii convenionale, zngnind n platoa de oel. Suna ca o grindin brutal pe un acoperi subire de metal. Duncan se roti i lovi cu sabia, dar se mic prea ncet. O izbitur se abtu asupra coifului, fcndu-i urechile s iuie. Dei se balans din nou, abia reuea s-i vad adversarii prin viziera coifului, iar ei se ddeau uor la o parte din faa loviturilor. O alt lam nimeri platoa de pe umr. Czu n genunchi, luptndu-se s se ridice napoi n picioare. Ei, ntoarce loviturile, Idaho, l ndemn Jeh-Wu, ridicnd sprncenele a nerbdare. Nu sta acolo degeaba! Duncan ovia s-i rneasc colegii cu sabia sa uria, dar nici una dintre loviturile sale cu latul lamei nu-i atingea
175

mcar inta. Elevii se ntoarser s-l ciocneasc iar. Sudoarea i se scurgea pe piele i pete negre i dansau n faa ochilor. Aerul din coif devenise sufocant. Pot s lupt mai bine de-att! Duncan rspunse cu mai mult energie, dar elevii evitar mpunsturile i rotirile. Armura grea l mpiedica s se mite liber. Pentru urechile lui, uieratul respiraiei i btile inimii erau asurzitoare. Atacul continu iari i iari pn cnd, n cele din urm, tnrul se prbui pe pietriul neregulat. Maestrul de instrucie veni lng el i-i scoase coiful greu. Duncan clipi n lumina orbitoare a soarelui. Gfia, scuturndu-i din ochi transpiraia srat. Armura grea l intuia la pmnt ca piciorul unui uria. Jeh-Wu se aplec deasupra lui. Aveai cea mai bun armur dintre noi toi, Duncan Idaho. Aveai i cea mai mare sabie Maestrul de instrucie se uit n jos, ctre silueta lui neajutorat i-l atepta s se gndeasc. Totui, ai euat complet. Crezi c poi s ne explici de ce? Duncan rmase tcut; nu-i cut nici o scuz pentru maltratarea i stnjeneala pe care le suferise n timpul exerciiului. Era limpede c existau greuti n via pe care un brbat trebuia s le nfrunte i s le nving. Va accepta ostilitatea i o va folosi pentru a deveni mai puternic. Viaa nu era ntotdeauna dreapt Jeh-Wu se ntoarse ctre ceilali elevi. Spunei-mi ce lecie putem nva de aici Un recrut scund, cu pielea ntunecat, de pe lumea artificial Al-Dhanab rosti imediat, pe un ton rstit: Aprarea perfect nu este ntotdeauna un avantaj. Protecia complet poate deveni o piedic, pentru c te limiteaz din alte puncte de vedere. Bine. Jeh-Wu i plimb un deget de-a lungul cicatricei de pe brbie.
176

Altceva? Libertatea de micare e o aprare mai bun dect o armur mpovrtoare, adug Hiih Resser. oimul e mai bine aprat mpotriva unui atac dect broasca estoas Duncan se strdui s se ridice n capul oaselor i mpinse sabia grea deoparte cu dezgust. Complet cu glas rguit: Iar arma cea mai mare nu e ntotdeauna cea mai mortal! Maestrul i cobor privirea spre el, cu cozile atrnnd, i zmbi cu sinceritate. Excelent, Idaho. Poate nvei ceva de aici nva s recunoti viitorul n felul n care un timonier identific stelele cluzitoare i corecteaz cursul vasului su. nva din trecut; nu-l folosi niciodat pe post de ancor. SIGAN VISEE, Prim Instructor ef, coala de Navigatori a Ghildei Mult dedesubtul grotelor oraului pe Ix, tunelele subterane fierbini erau luminate n rou i portocaliu. Cu multe generaii n urm, arhitecii ixieni foraser guri cptuite cu cmpuri de for n mantaua topit a planetei, puuri fr fund care serveau drept guri flmnde pentru deeurile industriale. Aerul dens mirosea a chimicale neptoare i a sulf. Muncitorii suboizi transpirau n schimburi de dousprezece ore lng benzile rulante care aruncau deeurile peste marginea puurilor, n focurile de pucioas. Paznici tleilaxu n robe transpirau stnd n picioare, plictisii i neateni. Muncitorii cu chipuri inexpresive aveau grij de benzi, scond obiectele de valoare, bucatele sclipitoare de metal preios, srme i componente de la resturile smulse din fabricile ajunse la fier vechi. La slujb, Ctair Pilru fura tot ce putea. Neobservat pe marginea benzii, tnrul putea s pun mna pe cteva cristale valoroase i chiar pe o gril de
177

microsenzor. Dup raidul sardaukarilor mpotriva lupttorilor pentru libertate, cu dou luni n urm, nu mai exista nici o reea care s-l aprovizioneze cu componentele tehnice de care avea nevoie. Acum era complet singur n btlie, dar refuza s se dea btut. Timp de dou luni, trise ntr-o continu paranoia. Dei mai avea cteva contacte periferice n peterile portului de intrare i la docurile unde se procesau resursele, toi rebelii pe care-i tia Ctair, toi contrabanditii cu care fcuse afaceri, fuseser mcelrii. Se inu cu disperare n umbr, evitnd locurile pe unde mergea nainte, speriat c vreunul dintre rebelii capturai i interogai ar fi putut s ofere indicii privind identitatea sa. Lipsit chiar i de contactul cu Miral Alechem, cobor la propriu i mai adnc n subteran dect coborse vreodat, lucrnd ntr-o echip de la puurile de evacuare a deeurilor. Alturi de el, unul dintre muncitorii de la evacuare se agita prea mult, arunca prea des priviri n jur. Simise inteligena n Ctair, dei tnrul brunet l evita cu meticulozitate. Nu-i ntlni niciodat privirile, nu porni nici o conversaie, dei colegul su de munc dorea n mod evident s stabileasc o legtur Ctair bnuia c brbatul era un alt refugiat care pretindea c este mult mai puin dect n realitate. Dar Ctair nu-i putea permite s aib ncredere n nimeni. i pstr comportarea monoton, gndindu-se s-i schimbe slujba. Un coleg curios putea fi periculos, poate chiar un imitator dansator-fa. Ctair putea fi nevoit s fug nainte ca cineva s se apropie de el. Tleilaxu nimiciser sistematic clasa mijlocie ixian, ca i pe nobili, i nu aveau s se lase pn cnd nu vor fi fcut una cu pmntul pn i praful de pe tlpile lor. nsoii de un maestru, gardieni n robe se apropiar de ei ntr-o dup-amiaz, n mijlocul schimbului. Cu prul atrnndu-i moale peste ochii obosii, Ctair era leoarc de sudoare. Tovarul su cel curios ncremeni, apoi se concentr cu furie asupra sarcinii pe care o avea de ndeplinit.
178

Ctair nghe i i se fcu ru. Dac tleilaxu veniser dup el, dac tiau cine e, l vor tortura zile ntregi nainte s-l execute. ncord muchii, gata de lupt. Poate reuea s arunce vreo civa dintre ei n puul de magm fr ntoarcere, nainte s fie ucis. n schimb, gardienii se apropiar de omul agitat de lng Ctair. ndrumndu-i, maestrul tleilaxu i frec minile ca nite pianjeni i zmbi. Avea nasul lung i brbia ngust; pielea cenuie arta de parc ar fi fost splat cu leie toat viaa. Tu, cetene-suboid sau orice-ai fi. i-am descoperit adevrata identitate! Brbatul ridic iute ochii, arunc o privire spre Ctair ca i cum i-ar fi implorat ajutorul, dar Ctair i ocoli privirea cu grij. Nu mai e nevoie s te ascunzi, continu maestrul cu voce siropoas. Am gsit nregistrri. tim c n realitate ai fost contabil, unul dintre cei care fceau inventarul produselor de fabricaie ixian. Gardianul ls o mn pe umrul brbatului. Acesta se zbtu, intr n panic. Toat prefctoria dispru. Maestrul tleilaxu se apropie, mai mult patern dect amenintor. Ne judeci greit, cetene. Am cheltuit mult efort s dm de urma ta pentru c avem nevoie de serviciile tale. Noi, Bene Tleilax, noii ti stpni, avem nevoie de muncitori inteligeni care s ne ajute la cartierul general al guvernului nostru. Ne-ar fi de folos cineva cu talentul tu matematic. Maestrul art cu un gest ncperea fierbinte, urt-mirositoare. Huruitul benzii rulante continu, aruncnd pietre i buci rsucite de metal peste buza gurii arznde. Munca aceasta este mult sub capacitile tale Vino cu noi i-i vom da de fcut ceva mult mai interesant i mai demn de atenie. Cu un surs vag de speran, omul ncuviin timid. Sunt foarte bun la contabilitate. A putea s v ajut. A putea fi foarte valoros. Trebuie s conducei lucrurile ca pe o afacere, tii
179

Ctair ar fi vrut s strige un avertisment. Cum putea fi att de prost? Dac supravieuise doisprezece ani sub dominaia tleilaxu, cum putea s nu fie contient de un truc att de evident? Hai, hai, spuse maestrul. Vom avea o edin a consiliului, i ne poi spune toate ideile tale. Gardianul l privi cu asprime pe Ctair, iar inima ixianului nghe din nou. Te intereseaz treburile noastre, cetene? Ctair fcu toate eforturile s-i pstreze expresia lnced, s nu lase teama s i se vad n ochi, s vorbeasc ncet i indiferent. Acum o s fie mai mult de munc pentru mine Se uit amrt la banda rulant. Atunci, muncete mai mult! Paznicul i maestrul tleilaxu plecar mpreuna cu prizonierul. Ctair se ntoarse la treburile lui, cutnd n gunoaie, culegnd fiecare obiect nainte s se rostogoleasc n puul adnc Dou zile mai trziu, Ctair i schimbul su primir ordinul s se adune la nivelul de jos al grotei principale, ca s poat urmri execuia contabilului spion. * Cnd ddu din ntmplare peste Miral Alechem, n timpul rutinei sale zilnice, Ctair i ascunse bine surpriza. i schimbase iari slujba, nervos din cauza arestrii contabilului ascuns. Nu folosea niciodat aceeai cartel de identitate mai mult de dou zile n ir. Se mut de la o slujb la alta, suportnd cteva priviri curioase, dar muncitorii ixieni aveau grij s nu pun prea multe ntrebri. Orice strin putea foarte bine s fie un dansator-fa care se infiltrase n echipele de lucru, ncercnd s surprind zvonuri despre tulburri sau planuri secrete de sabotaj. De data asta, Ctair trebuise s atepte i s-i fac planuri noi. Frecventa staii diferite de distribuire a hranei, stnd la cozi lungi unde se mprea muncitorilor mncare
180

gtit fr gust. Tleilaxu i puseser la lucru tehnologia lor biologic, producnd n cuve ascunse hran de nerecunoscut. Creteau legume i rdcini prin diviziune celular, astfel nct plantele produceau numai tumori informe de material comestibil. Masa devenise un proces oarecare, mai degrab dect o activitate plcut, o corvoad n aceeai msur ca i muncile de rutin din timpul unui schimb. Ctair i amintea de vremurile petrecute n Marele Palat cu tatl su, ambasadorul pe Kaitain, i cu mama sa, o reprezentant important a Ghildei. Gustau delicatese de pe alte lumi, cele mai fine aperitive i salate, cele mai bune vinuri importate. Asemenea amintiri preau acum doar fantezii. Nu reuea s-i readuc n minte gustul acelor mncruri Sttea deoparte la sfritul cozii, ca s nu trebuiasc s se lupte cu ceilali muncitori care mpingeau. Cnd i primi poria de la cea care servea, observ ochii mari i negri, prul cioprit neregulat i chipul ngust, dar atrgtor, al lui Miral Alechem. Privirile li se ntlnir i o scnteie de recunoatere se aprinse ntre ei, dar amndoi tiau c nu trebuie s vorbeasc. Ctair se uit n spate, ctre zona cu mese i scaune, iar Miral ridic lingura. Stai la masa aceea. Tocmai s-a eliberat. Fr s pun ntrebri, Ctair se aez pe locul artat i ncepu s mnnce. Se concentr asupra mncrii, mestecnd ncet ca s-i lase ei tot timpul de care avea nevoie. n scurt timp, coada i schimbul de mas se terminar. Miral trecu pe lng el, ducndu-i propria ei tav cu mncare. Dei Ctair n-o privi direct, ncepur s vorbeasc n oapt, micnd buzele ct mai puin posibil. Lucrez la staia asta de distribuie, zise Miral. Mi-a fost team s-mi schimb slujba pentru c a putea s atrag atenia asupra mea. Eu am o mulime de cartele de identitate, rspunse Ctair. Nu-i dduse niciodat numele lui adevrat, i aa avea
181

de gnd s lase lucrurile. Am rmas numai doi, spuse Miral. Din tot grupul. Vor mai fi i alii. nc mai am unele contacte. Deocamdat ns, lucrez singur. Nu poi face prea multe n felul sta Nu pot face nimic dac sunt mort! Cnd ea i sorbi mncarea fr s spun nimic, el continu: Am luptat singur doisprezece ani. i n-ai realizat destul N-o s fie niciodat destul pn cnd tleilaxu nu vor pleca i Ix nu va fi redat poporului nostru! Strnse buzele, temndu-se s nu fi vorbit prea vehement. Mai lu dou mbucturi. Nu mi-ai spus niciodat la ce lucrezi, ce faci cu componentele acelea tehnice pe care le tot aduni. Ai un plan? Dup ce i arunc o privire, Miral ntoarse repede capul. Construiesc un dispozitiv de detecie. Trebuie s aflu ce fac tleilaxu n pavilionul acela de cercetri pe care-l pzesc att de bine. Este ecranat, murmur Ctair. Am ncercat deja De aceea am nevoie de un dispozitiv nou. Cred cred c acele instalaii sunt motivul din spatele ntregii preluri. Ctair era uluit. Ce vrei s spui? Ai observat c experimentele tleilaxu au intrat ntr-o nou faz? Se ntmpl ceva foarte urt i neplcut. Ctair se opri cu lingura n aer, i arunc o privire, apoi plec ochii ctre castronul lui aproape gol. Va trebui s mnnce mai ncet dac voia s termine conversaia fr ca cineva s observe. Femeile noastre dispar, explic Miral cu un ton tios. Femei tinere, fertile i sntoase Le-am urmrit cum dispar de la locurile lor de munc. Ctair nu rmsese destul ntr-un loc ca s observe asemenea amnunte. nghii cu greutate. Sunt rpite pentru haremurile tleilaxu? Dar ar lua ei
182

femei ixiene ne-curate? Dup cum se presupunea, nimeni din afar nu vzuse vreodat o femeie tleilaxu; auzise c Bene Tleilax i pzeau femeile cu mult zel, protejndu-le de stricciunea i perversiunile imperiului. Poate c femeile tleilaxu erau inute ascunse pentru c erau la fel de urte ca brbaii Putea fi doar o coinciden c femeile disprute erau toate sntoase i la vrsta procrerii? Asemenea femei ar fi fost cele mai bune concubine dar mohorii tleilaxu nu preau genul care s se dedea la plceri sexuale extravagante. Cred c rspunsul are ceva de-a face cu ceea ce se-ntmpl n pavilionul acela ecranat, suger Miral. Ctair ls lingura din mn. Mai avea n castron doar o nghiitur. Atta lucru tiu i eu: invadatorii au venit aici cu un scop teribil, nu numai s ne preia fabricile sau s cucereasc aceast lume. Au alte intenii. Dac voiau s pun mna pe Ix doar pentru profit, n-ar fi demontat attea fabrici. N-ar fi oprit producia modelului nou de transspaiale, a manechinelor de lupt reactive i a altor produse care aduceau o avere Casei Vernius. ncuviinnd, ea adug: De acord. Vor s realizeze altceva i o fac n spatele scuturilor i al uilor nchise. Poate voi afla ce e Miral i termin mncarea i se ridic de la mas. Dac aflu, o s-i spun. Dup plecarea ei, Ctair simi iar o scnteie de speran, pentru prima dat dup multe luni. Mcar nu era singurul care lupta cu tleilaxu Dac o alt persoan era implicat n efort, ceilali trebuie s fi format i ei, ici i colo, mici celule de rezisten. Dar nu auzise s se mai fi ntmplat nimic de luni de zile. Speranele i se ofilir. Nu putea suporta ideea s atepte ocazia potrivit, zi dup zi, sptmn dup sptmn. Poate c gndise la scar prea mic. Da, trebuia s schimbe tactica i s contacteze sprijin din afar. Va trebui s ajung la cineva din afara planetei, cu orice risc. Avea nevoie s
183

caute aliai puternici ca s-l ajute s-i rstoarne pe tleilaxu. i tia despre o persoan care avea mult mai mult n joc dect el. Necunoscutul ne nconjoar n orice moment dat. Acolo cutam noi cunoaterea. MAICA SUPERIOAR RAQUELLA BERTO-ANIRUL: Discurs mpotriva fricii Sub ornamentatul Portic al Mtilor din palatul imperial, doamna Anirul Corrino sttea cu o delegaie de la curtea lui Shaddam. Cu toii purtau gteli extravagante, unii ridicol de mpopoonai, i ateptau sosirea a nc unui demnitar. Era o rutin zilnic, dar acest oaspete era diferit Contele Hasimir Fenring fusese ntotdeauna periculos. Anirul plec pleoapele n lumina dimineii venic fr cusur de pe Kaitain, urmri psrile colibri dresate zburnd din floare-n floare De pe orbit, vigilenii satelii de control meteorologic manevrau curgerea maselor de aer cald i rece pentru a menine un climat optim n jurul palatului. Pe obraji, femeia simea srutul delicat al unei brize calde, exact accentul potrivit pentru o zi perfect. Perfect cu excepia sosirii contelui Fenring. Dei se nsurase cu o Bene Gesserit la fel de ager ca i el, Fenring nc i mai ddea fiori; l nconjura o aur nelinititoare de snge vrsat. n calitate de Maic Kwisatz, Anirul tia fiecare amnunt al schemei genetice, tia c acest om se nscuse ca un potenial Kwisatz Haderach pe una dintre ramurile programului dar fusese gsit cu deficiene i rmsese o fundtur biologic. Dar Fenring avea o minte extraordinar de ascuit i ambiii periculoase. Dei i petrecea cea mai mare parte a timpului la Arrakeen ca ministru imperial al mirodeniei, l avea la degetul mic pe prietenul su din copilrie, Shaddam. Anirul detesta aceast influen, pe care nici ea, ca soie a mpratului, n-o avea. Cu un huruit pompos, o trsur deschis tras de doi lei
184

aurii de Harmonthep se apropie de porile palatului. Soldaii din gard i fcur contelui semn s intre, i trsura ddu roat pe aleea circular, ntr-un freamt de roi i labe enorme potcovite cu un aliaj preios. Lacheii pir n fa s deschid portiera smluit a trsurii. Anirul atepta mpreun cu suita ei, surznd ca o statuie. Fenring cobor pe pardoseala de gresie a porticului. Se gtise pentru recepie cu un frac negru i joben, o earf stacojiu cu aur i nsemnele iptoare ale slujbei. Pentru c mpratul admira podoabele regale, pe conte l amuza s-i cnte n strun. i scoase plria i se nclin, apoi ridic spre ea ochii mari, sclipitori. Doamna Anirul, mi pare att de bine s v vd, hmmm Conte Fenring, rspunse ea plecnd uor capul i zmbind plcut. Bine ai venit napoi pe Kaitain! Fr vorbe sau politeuri n plus, i puse plria la loc pe capul nu prea artos i trecu pe lng ea ctre audiena imediat la mprat. Anirul l urm la distan, ncadrat de ceilali membri ai curii, artnd ca nite puni. Fenring avea acces direct la Shaddam, i pentru Anirul prea evident faptul c-i pas prea puin de antipatia ei, nici nu se ntrebase vreodat de ce-i fcuse o asemenea prere. Iar contele nu tia nimic despre locul su ratat din schema genetic, nici despre potenialul pe care-l pierduse. Lucrnd cu sora Margot Rashino-Zea, cu care se cstorise mai trziu, Fenring dduse o mn de ajutor la aranjarea cstoriei lui Shaddam cu o Bene Gesserit de rang ascuns chiar doamna Anirul. La vremea aceea, noul mprat avusese nevoie s-i asigure o alian subtil, dar puternic, n tranziia agitat de dup moartea btrnului Elrood. Nesbuit, Shaddam nu reuea s-i vad poziia precar, nici mcar acum. Scandalul cu Grumman era doar o manifestare a nelinitii din ntreg imperiul, la fel ca i gesturile continue de sfidare, vandalism i desfigurare a monumentelor Corrino. Oamenii nu se mai temeau de el i
185

nici mcar nu-l mai respectau. Pe Anirul o deranja faptul c mpratul credea c nu mai are nevoie de influena Bene Gesserit i i consulta rareori btrna dreptvorbitoare, Cucernica Maic Lobia. Era i din ce n ce mai enervat pe Anirul pentru c nu avea fii, ca urmare a ordinelor secrete din partea Comunitii. Imperiile se ridic i se prbuesc, gndi Anirul, dar Bene Gesserit rmne. Urmndu-l pe Fenring, i urmri paii atletici n timp ce mergea spre sala tronului soului ei. Nici Shaddam, nici Fenring nu nelegeau toate subtilitile i activitile de culise care ineau imperiul unit. Bene Gesserit se distingeau n domeniul istoriei, unde strlucirea i pompa ceremoniilor n-aveau nici o importan. Comparai cu Maica Kwisatz Anirul, att mpratul Padiah ct i Hasimir Fenring erau simpli amatori i nici mcar n-o tiau. Surse n sinea ei, mprtindu-i amuzamentul cu mulimea surorilor din Celelalte Memorii, nsoitoarele ei permanente din mii de viei trecute. Programul genetic vechi de mii de ani va culmina n curnd cu naterea unui mascul Bene Gesserit cu puteri extraordinare. Se va ntmpla peste dou generaii dac toate planurile dau roade. Aici, n timp ce purta masca de soie devotat a mpratului, Anirul trgea toate sforile, controla fiecare efort. Ea o trimisese pe Mohiam napoi pe Wallach IX, unde lucra cu fiica ei secret, conceput cu baronul Harkonnen. Le urmrea pe celelalte surori cum eseau planuri nuntrul altor planuri, pentru a o pune pe Jessica n contact cu Casa Atreides n faa ei, Fenring mergea ncreztor, cunoscndu-i drumul prin palatul imperial de mrimea unui ora mai bine dect orice om, mai bine chiar i dect mpratul Shaddam nsui. Travers un magnific vestibul tapetat cu giuvaieruri i pi n camera pentru audiene imperiale. ncperea imens coninea unele dintre cele mai preioase comori ale artei dintr-un milion de lumi, dar Fenring le mai vzuse pe toate nainte. Fr s arunce nici mcar o privire n urm, arunc plria unui lacheu i porni pe podeaua de piatr lustruit,
186

ctre tron. Era un drum lung. Anirul pi lin ctre una dintre coloanele masive de susinere. Curtenii se plimbau de colo-colo cu gesturi pline de sine, intrnd din timp n timp n alcovurile particulare de unde puteau trage cu urechea la ultimele brfe. Anirul ocoli sculpturi nepreuite n drum spre un alcov mai bun din punct de vedere acustic, unde sttea deseori, la o distan de unde putea auzi totul mai uor. Pe tronul albastru-verzui, translucid, al Leului de Aur, sttea mpratul Padiah Shaddam al IV-lea, al optzeci i unulea din familia Corrino la crma imperiului. Purta mbrcminte n stil militar, garnisit cu medalii zornitoare, insigne i barete. Copleit de greutatea nsemnelor rangului, abia se mai putea mica. Ofilita lui dreptvorbitoare, Lobia, sttea ntr-un alcov lng o latur a tronului de cristal. Lobia era cel de-al treilea suport al trepiedului de consilieri al lui Shaddam, care i mai includea pe ambelanul Ridondo i pe Hasimir Fenring (cu toate c, de la exilul puternic mediatizat al contelui, mpratul l consulta rareori n public). Shaddam refuz s-i bage n seam soia. Cincisprezece surori Bene Gesserit, stabilite la palat, pluteau ca nite umbre tcute ntre ncperi prezente, dar n acelai timp absente. Aa cum intenionase el s fie. Loialitatea lor fa de Shaddam nu era pus la ndoial, n special dup cstoria sa cu Anirul. Unele slujeau ca doamne de onoare, n timp ce altele aveau grij de fiicele regale Irulan, Chalice i Wensicia , pe care ntr-o bun-zi urmau s le instruiasc. Observatorul imperial cu chip de dihor slt de-a lungul unui covor rou ca un fluviu, apoi n susul treptelor joase i late, ale podiumului de la baza tronului. Shaddam se aplec n fa de pe postamentul su, iar Fenring se opri, se nclin adnc i privi n sus, cu un surs contractndu-i buzele. Nici chiar Anirul nu tia de ce se grbise contele s vin de pe Arrakis. Dar mpratul nu prea mulumit. Ca slujitor al meu, Hasimir, m atept s m ii la curent cu evenimentele din domeniul tu de activitate.
187

Ultimul tu raport e incomplet. Hmmm ah, scuzele mele dac nlimea Voastr este de prere c am omis ceva important. Fenring vorbea repede, n timp ce mintea sa alerga printre posibiliti, ncercnd s ghiceasc motivul mniei lui Shaddam. Nu doresc s v deranjez cu fleacuri de care m pot ocupa foarte bine eu nsumi. Ochii i fugeau dintr-o parte n alta, calculnd. Aaa ce v preocup, Sire? Am auzit zvonuri c Harkonnenii sufer mari pierderi n oameni i utilaje pe Arrakis, datorit aciunilor de gheril. Producia de mirodenie a nceput iar s scad i am fost deranjat de plngeri din partea Ghildei Spaiale. Ct de mult din toate astea e adevrat? Hmmm aa mprate, Harkonnenii se vait prea mult. Poate c este un truc pentru a ridica preul melanjului pe piaa liber sau pentru a justifica o cerere de scdere a tarifelor imperiale? Ce explicaii a dat baronul? Nu l-am putut ntreba, zise Shaddam, declanndu-i propria capcan. Potrivit rapoartelor de pe un transspaial abia sosit, s-a dus pe Wallach IX cu o fregat complet narmat. Ce nseamn toat chestia asta? Alarmat, Fenring nl din sprncene, apoi i scrpin nasul lung. coala Maicilor Bene Gesserit? Eu hmmm ca s fiu cinstit, nu tiam asta. Baronul nu pare genul care s se consulte cu Comunitatea surorilor! La fel de uluit, Anirul se aplec de la locul ei de ascultare. Ce motiv ar putea avea baronul s mearg pe Wallach IX? Cu siguran nu ca s obin consiliere, pentru c nu fcea nici un secret din antipatia lui pentru Comunitate, dup ce aceasta l silise s le furnizeze o fiic sntoas pentru programul genetic. Atunci de ce ar aduce o nav militar? i potoli pulsul accelerat. Asta nu sun deloc bine mpratul pufni. Nu eti cine tie ce observator, nu-i aa, Hasimir?
188

i-atunci, de ce-a avut loc o desfigurare bizar a celei mai costisitoare statui ale mele din Arsunt? Asta-i chiar n curtea ta! Fenring clipi din ochii mari i negri. Nu tiam de nici un act de vandalism la Arsunt, Sire. Cnd s-a ntmplat? Cineva i-a luat libertatea de a aduga organe genitale, corecte din punct de vedere anatomic, prii din fa a portretului meu imperial dar, pentru c infractorul a fcut organul att de mic, nici mcar nu l-a vzut nimeni pn de curnd! Fenring reui destul de greu s-i nbue rsul. Asta e foarte hmmm neplcut, Sire. Eu nu gsesc acest lucru att de amuzant, n special dac-l adugm altor jigniri i insulte. i asta se ntmpl de ani de zile. Cine-o face? Brusc, Shaddam se scul de pe tron i i netezi cu mna partea din fa a uniformei, fcnd s sune medaliile i insignele. Vino n brlogul meu particular, Hasimir. Trebuie s discutm despre asta mai amnunit. Cnd nl capul cu un gest trufa, imperial, Fenring reacion prea calm. Anirul i ddu seama c, dei afronturile pe care le menionase Shaddam erau destul de adevrate, discuia fusese doar un truc menit s-l aduc aici pe conte pentru alte scopuri. Ceva ce nu vor discuta de fa cu alii. Brbaii sunt att de nendemnatici cnd ncearc s pstreze secrete! Dei ar fi gsit i aceste secrete destul de interesante, Anirul era mult mai preocupat i alarmat de inteniile baronului pe Wallach IX. Ea i cu dreptvorbitoarea Lobia, de pe laturi opuse fa de tronul imperial, comunicau prin semne discrete ale minilor. Un mesaj va fi trimis imediat ctre coala Maicilor. Btrna, dar abila Harishka va avea posibiliti ample de a plnui un rspuns adecvat.
189

Gndirea i metodele prin care gndurile sunt comunicate creeaz inevitabil un sistem mbibat de iluzii. nvtur zensunnit n timp ce vrjitoarea cu nfiare arogant, Cristane, l conducea pe baron prin labirintul de coridoare umbroase, bastonul acestuia ciocnea cu zgomot ca de mpucturi pe podeaua din lespezi de piatr. Cu cei ase soldai n spatele lui, chiopta tot nainte, ncercnd s in pasul. Maica voastr Superioar n-are de ales dect s asculte, zise baronul cu voce strident. Dac nu capt tratamentul de care am nevoie, mpratul va afla despre crimele Comunitii! Cristane l ignor; i ddu la o parte de pe frunte prul scurt, castaniu, i nu se uit n urm. Era o noapte umed pe Wallach IX i linitea de afar era ntrerupt doar de vntul rece. Globuri galbene luminau coridoarele complexului de cldiri al colii. Nu se ivi nici o sor i nu se vedeau micnd dect umbre. Baronul se simea de parc-ar fi mers printr-un mormnt ceea ce putea s ajung, dac el i va prezenta vreodat cazul n faa Landsraadului. nclcarea Marii Convenii era cea mai grav crim pe care vrjitoarele ar fi putut-o comite. El avea toate atuurile. Aureolat de lumina pulsatorie a licurigloburilor prost reglate, Cristane continu s mearg pn cnd imaginea ei pru s se estompeze. Tnra vrjitoare se uit n urm, dar nu-i atept. Cnd unul dintre soldai ncerc s-l ajute pe baron, el reacion dndu-i mna la o parte i mergnd mai departe singur, att de bine ct putea s se descurce. Un fior i travers ira spinrii, ca i cum cineva i-ar fi optit un blestem n ureche. Bene Gesserit aveau talente de lupt ascunse, i trebuiau s fie roiuri ntregi n vizuina asta. i dac Maicii Superioare nu-i psa de acuzaiile lui? Dac btrna cotoroan credea c sunt doar o cacialma? Nici mcar soldaii si narmai nu puteau face nimic pentru a mpiedica
190

vrjitoarele s-l ucid n propriul lor cuib, dac s-ar fi hotrt s-l atace Dar baronul tia c nu ndrzneau s acioneze mpotriva lui. Unde se ascund vrjitoarele? Apoi rnji. Trebuie s le fie fric de mine! ntr-un acces de furie, baronul revzu cererile pe care le va face: trei concesii simple i nu va nainta acuzaii oficiale n Landsraad un tratament pentru boala lui, predarea lui Gaius Helen Mohiam, ntreag i gata pentru a fi complet umilit i restituirea celor dou fiice pe care fusese silit s le procreeze. Baronul era curios s afle cum se potriveau progeniturile lui n planurile vrjitoarelor, dar presupunea c ar fi putut s renune la aceast pretenie dac era necesar. Oricum nu-i dorea cu adevrat dou putoaice, dar mpreun i ddeau o marj de negociere sporit. Sora Cristane o lu nainte, iar soldaii rmaser n urm ca s in pasul cu mersul lui greoi, dureros. Femeia coti dup un col, undeva n fa. Licurigloburile pulsnde preau prea galbene, prea pline de parazii. ncepeau s-i dea o durere de cap i nici nu mai vedea prea limpede. Cnd suita baronului ddu colul, vzur doar un hol pustiu. Cristane dispruse. Zidurile reci de piatr reflectau oaptele deconcertate ale escortei Harkonnen. O adiere slab, ca o respiraie cadaveric, se prelingea prin aer i se strecura pe sub hainele baronului. Fr s vrea, acesta avu un frison. Auzi o oapt slab, ca tropitul unor piciorue de roztoare, dar nu zri nici o micare. Ia-o nainte i verific! l nghionti pe conductorul escortei de lng el. Unde s-a dus? Unul dintre soldai lu n mn laserul de pe umr i porni n fug de-a lungul coridorului luminat de licurigloburi. Dup cteva clipe strig napoi: Aici nu-i nimic, domnule baron! Vocea lui avea un ton fantomatic, sec, de parc locul acesta absorbea din aer sunetul i lumina. Nu se vede nimeni, nicieri!
191

Baronul atept cu simurile treze. Pe spate i se prelingea o sudoare rece i-i strnse ochii negri ca de pianjen, cuprins mai curnd de consternare dect de teroare. Cercetai toate coridoarele i ncperile din jur i ntoarcei-v s-mi raportai! Baronul se uit de-a lungul coridorului, refuznd s avanseze mai departe n capcan. i nu fii att de nervoi nct s v omori unii pe alii Oamenii lui disprur din raza vizual, apoi nu le mai auzi nici strigtele, nici sunetul pailor. Se simea aici ca ntr-un mausoleu. i era al naibii de frig! chiopt pn ntr-un alcov i se rezem cu spatele de un perete, gata s se apere. Scoase din toc un pistol cu sgei, verific ncrctura de ace otrvite i i inu respiraia. Un licuriglob plpi deasupra capului, apoi se estomp. Hipnotic. Se auzi zgomotul unor pai alergnd, apoi apru unul dintre oamenii lui, cu respiraia tiat. V rog s venii cu mine, domnule baron. Trebuie s vedei asta Nelinitit, soldatul l conduse n josul unei scri scurte i pe lng o bibliotec unde rulau nc filmocri, vocile lor optite zumzind n gol, fr asculttori. Pe unele scaune mai rmseser adnciturile din pernele pe care sttuser spectatorii, doar cu cteva clipe n urm. Toat lumea dispruse, fr s se osteneasc s nchid programele. Difuzoarele n surdin sunau ca glasurile unor fantome pe cale s dispar Nelinitea baronului crescu pe msur ce trecea chioptnd, mpreun cu soldaii, de la o camer la alta, apoi dintr-o cldire n alta. Nu gsir pe nimeni, nici mcar cnd oamenii si folosir nite scanere primitive pentru detectarea urmelor de via. Unde erau vrjitoarele? n catacombe? Unde dispruse Cristane, nsoitoarea lui? Mnia aprinse obrajii baronului. Cum putea s-i prezinte cererile maicii vrjitoare dac n-o putea gsi? ncerca
192

Harishka s ctige timp? Evitnd confruntarea, i scurtcircuitase rzbunarea. Credea ea c o s plece pur i simplu? Detesta s se simt neajutorat. Balansnd bastonul, zdrobi cel mai apropiat cititor din bibliotec, apoi ncepu s loveasc n dreapta i-n stnga, sprgnd tot ce putea nimeri. ncntai, soldaii se apucar s rstoarne mese, s drme rafturi, s arunce volume grele prin ferestrele de sticl Asta nu rezolv nimic. Ajunge! zise el, apoi i ndrum din nou pe coridor. Dintr-o dat, se trezi ntr-un birou mare; inscripia aurie de pe u o indic drept camera de lucru a Maicii Superioare. Biroul nchis la culoare, puternic lustruit, era gol, nicieri nici un dosar sau registru; scaunul sttea nclinat, ca i cum fusese mpins brusc n spate. Pe o farfurioar de ceramic mai ardea nc tmie, rspndind un iz slab de cuioare. O trnti pe podea, ntr-un nor de cenu aromat. Vrjitoare blestemate! Baronul se nfior. Se retraser din ncpere. Ajuns din nou afar, deveni dezorientat, copleit de sentimentul strin, deconcertant, de a fi pierdut. Nici el, nici soldaii nu se puteau pune de acord cu privire la drumul corect, napoi la navet. Baronul pi de-a curmeziul unui parc din exterior i ntr-un pasaj care ocolea o cldire mare din lemn i stuc, n care ardeau lumini. n marea sal de mese, sute de mncruri nc aburinde stteau pe mese lungi de scndur. Bncile erau aezate ordonat la locul lor. n ncpere nu se afla nici o persoan. Nimeni Cu degetul, unul dintre soldai mpinse o bucic de carne dintr-un castron cu tocan. Nu atinge aia, se rsti baronul. Ar putea fi otrav subdermic! i exact genul de lucruri pe care l-ar ncerca vrjitoarele! Soldatul se ddu napoi. Ochii de culoare deschis ai comandantului trupei aruncar priviri de jur mprejur; uniforma i era jilav de transpiraie.
193

Trebuie s fi plecat de-aici abia acum cteva minute. Mncarea nc mai miroase Baronul njur i mtur masa cu bastonul cu cap de vierme, drmnd pe podea farfurii, ceti i alimente. Zornitul se rsfrnse pe pereii i tavanul slii. Dar nici un alt sunet nu se auzi Soldaii folosir echipamentul de detecie ca s controleze sub podea, n perei i n tavan, ndreptndu-l spre toate direciile, fr succes. Controlai calibrarea detectoarelor lora! Vrjitoarele sunt pe-aici, pe undeva, lua-le-ar naiba! Urmrindu-i oamenii lucrnd febril, baronul clocotea de mnie. Simea furnicturi pe piele. Crezu c a auzit un rset slab, nbuit, dar acesta se topi n linitea spectral. Vrei s dm foc locului stuia, baroane? ntreb comandantul escortei, nerbdtor s porneasc incendiul. i imagina ntreaga coal a Maicilor n flcri, nelepciunea, i istoria, i nregistrrile genetice ntortocheate consumate ntr-un infern de foc. Poate c vrjitoarele mbrcate n negru vor fi prinse n capcan, n ascunztorile lor zvorte, i arse de vii. Asta ar merita vzut. Scutur ns din cap, furios din cauza rspunsului pe care era silit s-l dea. Pn cnd vrjitoarele nu-i ddeau tratamentul de care avea nevoie cu disperare, baronul Harkonnen nu ndrznea s loveasc Bene Gesserit. Dup aceea, totui, va recupera timpul pierdut Nu exist nici o realitate numai ordinea noastr impus asupra oricrui lucru. Dicton de baz al Bene Gesserit Pentru Jessica era ca un joc de copii doar c acesta era mortal de serios. Agitndu-se ca liliecii, sute de surori umpleau sala de mese, amuzate s urmreasc caraghioslcurile baronului, evitndu-l ca ntr-un joc de-a baba-oarba.
194

Unele se ghemuiau sub mese; Jessica i Mohiam stteau lipite de perete. Toate femeile erau n modul de respiraie tcut, concentrndu-se asupra iluziei. Nimeni nu vorbea. Erau la vedere, dar Harkonnenii ameii nu le puteau nici vedea, nici simi. Baronul vedea numai ceea ce voia Bene Gesserit-ul s vad n capul mesei principale, sttea btrna Maic Superioar, zmbind ca o colri n mijlocul unei farse. Harishka i ncruciase pe piept minile subiri ca nite bee, n timp ce urmritorii deveneau din ce n ce mai frustrai i vizibil agitai. Un soldat trecu la numai civa centimetri prin faa Jessici. Flutur un detector de urme de via, aproape lovindu-i faa. Dar soldatul nu vedea nimic n afar de indicaii false. Pe cadranul scanerului, datele clipeau i plpiau cnd soldatul trecu pe lng Jessica i cu toate acestea, pentru el nu se nregistra pe aparatul de msur. Aparatele nu puteau fi pclite cu uurin dar oamenii erau altfel. Viaa e o iluzie, care poate fi croit dup nevoile noastre, gndi fetia, citnd o lecie pe care o nvase de la profesoara ei, Mohiam. Orice adept tia cum s pcleasc ochiul, cel mai vulnerabil dintre simurile umane. Surorile scoteau doar sunete abia perceptibile, i domoleau micrile uoare. tiind c nfumuratul baron era pe drum, Maica Superioar chemase surorile n sala mare de mese. Baronul Harkonnen crede c deine controlul, le spusese cu vocea ei uscat. Se gndete s ne intimideze, dar trebuie s-i lum puterea, s-l facem s se simt neputincios. Trebuie de asemenea s ctigm timp pentru noi ca s ne gndim la aceast problem i s-i dm timp baronului s fac propriile lui greeli. Harkonnenii nu sunt cunoscui pentru rbdare. Prin ncpere, stngacele baron aproape c ddu peste sora Cristane, care alunec lin ntr-o parte. Ce naiba a fost asta?
195

Se rsuci, simind micarea aerului, un scurt iz de estur. Am auzit ceva fonind, ca o rob. Soldaii nlar armele, dar nu vzur nici o int. Brbatul greoi se cutremur. Jessica schimb un surs cu profesoara ei. Ochii, de obicei lipsii de emoie ai Cucernicei Maici, jucau de ncntare. De la masa ei nalt, Maica Superioar privea de sus, ca o pasre de prad, la brbaii ameii. Pregtindu-se pentru hipnoza n mas care-i cuprinsese pe baron i pe oamenii si, sora Cristane i ngduise s fie vizibil pentru ei, astfel nct s-i poat atrage n plas. Treptat ns, cluza se estompase din faa ochilor lor, pe msur ce surorile se concentrau, aintindu-i eforturile ctre aceste victime maleabile. Baronul se apropie chioptnd, cu chipul devenit o masc a furiei nestpnite. Jessica avea ocazia s-i pun piedic, dar prefer s n-o fac. Mohiam se mic alunecnd pn lng el, i-i spuse ceva, ncet i fantomatic: S te temi, baroane! Cu o oapt direcionat care ajunse numai la urechile brbatului gras, acest om pe care-l dispreuia att de mult, Mohiam ddu drumul unui susur abia perceptibil care rsturna cuvintele litaniei mpotriva fricii n ceva complet diferit: S te temi! Frica este ucigaa minii Frica este moartea cea mic, aductoarea distrugerii totale Se nvrti n jurul lui, i vorbi la ceaf. Nu-i poi nfrunta frica! Va trece prin tine i te va contamina! El flutur violent mna, ca i cum ar fi vrut s alunge o insect scitoare. Arta tulburat. Cnd ne vom uita pe unde-a trecut frica ta, nu va mai fi nimic din tine Uor, Mohiam se ndeprt de el. Va rmne numai Comunitatea. Baronul se opri ca mort din rtcirile sale, cu chipul palid
196

i flcile tremurnd. Ochii negri priveau spre stnga, unde sttuse Mohiam cu numai cteva secunde n urm. i flutur bastonul n acea direcie, att de energic nct i pierdu echilibrul i czu pe podea. Scoatei-m de aici! rcni el ctre soldai. Doi dintre ei se grbir s-l ajute s se ridice n picioare. Comandantul trupei i conduse ctre intrarea principal i afar, prin pasaj, n timp ce soldaii rmai continuar s caute inte, legnnd ncoace i-ncolo nasurile crne ale laserelor. n prag, baronul ezit. Vrjitoare blestemate! Se uit n jur. Pe unde ne ntoarcem? Pe la dreapta, domnule baron, spuse comandantul cu voce hotrt. Fr ca el s tie, Cristane mergea tiptil lng el, optindu-i indicaii n ureche. Ajungnd la navet, o gsir deja pus pe pilot automat, gata s-l duc pe baron napoi prin sistemele complexe de aprare ale planetei pn la fregata de pe orbit. Fr succes, frustrat, neajutorat Baronul nu era obinuit cu asemenea sentimente. Nu vor ndrzni s se ating de mine! bombni el. n apropiere, cteva surori chicotir. n timp ce Harkonnenii fugeau ca nite ogari cu coada ntre picioare, i urmau rsetele spectrale din sala de mese. Imobilitatea este deseori confundat cu pacea. MPRATUL ELROOD CORRINO AL IX-LEA Cu bun dispoziie, noua concubin a lui Rhombur, Tessia, l nsoea n jurul parcului castelului Caladan. O amuza c prinul exilat prea mai degrab un copil stngaci, excitat, dect motenitorul unei Case renegate. Era o diminea nsorit, cu nori de dantel plutind n nalturi. E greu s ajung s te cunosc, prine, dac te guduri aa pe lng mine.
197

Se plimbau mpreun pe o potec de pe versantul terasat al unui deal. El se simea clar depit. Aa mai nti, spune-mi Rhombur! Ea nl din sprncene, i ochii cprui i sclipir. S zicem c e un nceput El se nroi puternic i pornir mai departe. Cred c m-ai vrjit, Tessia. Culese o margaret de cmp dintr-un plc de flori de pe un taluz nverzit i i-o ntinse. Din moment ce sunt fiul unui mare conte, presupun c n-ar trebui s ngdui asta, nu-i aa? Tessia accept darul i nvrti floarea cu sfial n dreptul chipului ei comun, dar inteligent. l privi printre petale; expresia i deveni cald i nelegtoare. Exist i unele avantaje cnd trieti n exil, bnuiesc. Nu observ nimeni cine te vrjete Apoi ndrept cu hotrre degetul spre el. Cu toate acestea, te-a respecta mai mult dac ai face ceva s contracarezi dezonoarea care-a czut asupra familiei tale. Doar s fii optimist n-a dus nicieri pn acum, nu-i aa? S ai ncredere c totul se va sfri cu bine, s te gndeti c nu poi face nimic mai mult dect s stai aici i s te plngi, asta e? Vorbele nu in loc de fapte. Surprins de remarc, Rhombur ngim un rspuns. Dar am aa cerut ca ambasadorul Pilru s nainteze petiie dup petiie. Poporul meu oprimat nu va ncerca s rstoarne invadatorii, ateptndu-m s m ntorc? M atept s m duc napoi i s rectig numele familiei n orice clip. Dac stai aici n siguran i atepi poporul s-i fac treaba, atunci nu merii s conduci asemenea oameni. N-ai nvat nimic de la Leto Atreides? Tessia i puse minile pe oldurile subiri. Dac ai intenia s ajungi vreodat conte, Rhombur, trebuie s-i urmezi pasiunile. i s obii informaii mai bune. El se simi indiscutabil stnjenit, izbit de adevrul din spusele ei, dar netiind ce s spun.
198

Cum, Tessia? N-am armat mpratul Shaddam refuz s intervin La fel i Landsraadul. Mi s-a acordat doar o amnistie limitat, cnd familia mea a devenit renegat. Aa ce altceva a putea s fac? Cu un gest hotrt, ea l lu de bra n timp ce-i continuau plimbarea nviortoare. Dac mi dai voie, i-a putea sugera cte ceva Ne nva multe lucruri pe Wallach IX, inclusiv politic, psihologie, promovarea strategiilor. Nu uita c sunt o Bene Gesserit, nu o fetican de la buctrie. Sunt inteligent i bine educat, i vd multe lucruri pe care tu nu le vezi Rhombur se mpletici pe lng ea, ncercnd s-i recapete echilibrul mental. Bnuitor, ntreb: Pentru aa ceva te-a pregtit Comunitatea? Ai fost desemnat s fii concubina mea doar ca s m ajui s iau Ix napoi? Nu, prine. Nu voi pretinde, totui, c Bene Gesserit n-ar prefera s aib o Cas Vernius stabil, napoi la putere. E mult mai dificil s ai de-a face cu Bene Tleilax i mai tulburtor. Tessia i trecu degetele prin prul scurt, castaniu, fcndu-l s arate la fel de nclcit ca i continua harababur din mintea lui Rhombur. n ceea ce m privete, a prefera s fiu concubina unui conte n legendarul Mare Palat de pe Ix, dect a unui prin exilat care triete prin favoarea unui duce generos El nghii cu greutate, apoi culese nc o margaret de cmp i o mirosi. i eu a prefera s fiu o asemenea persoan, Tessia * Privind dintr-un balcon al castelului, Leto i urmrea pe Rhombur i Tessia hoinrind mn-n mn, printr-un cmp de flori slbatice care se legnau n briza oceanului. Leto simi o durere grea n inim, o invidie plin totui de cldur pentru prietenul su; prinul ixian prea s pluteasc, de
199

parc uitase cu totul de necazurile de pe lumea lui de batin, acum invadat. Dei nu-i auzise paii, simi parfumul lui Kailea n spatele lui, o mireasm dulce, de flori, amintind de zambile i lcrmioare. ntoarse capul spre ea i se ntreb de ct timp edea acolo, privindu-l cum st cu ochii aintii la ndrgostiii inseparabili. E potrivit pentru el, observ Kailea. Nu mi-a plcut niciodat prea mult Bene Gesserit-ul pn acum, dar Tessia e o excepie Leto chicoti. Pare destul de prins de ea. O mrturie a antrenamentului Comunitii n materie de seducie Kailea i ridic fruntea; purta n pr un pieptene btut cu pietre preioase i avusese o deosebit grij s-i fac machiajul cel mai atrgtor. ntotdeauna o gsise frumoas, dar n aceast clip prea strlucitoare. E nevoie de mult mai mult dect de exerciii de scrim, parade i partide de pescuit, pentru a-l face fericit pe fratele meu sau pe oricare alt brbat! Kailea pi n balconul scldat n soare, alturi de Leto, iar el deveni stnjenitor de contient de faptul c erau foarte singuri. Cndva, nainte de cderea planetei Ix, pe vremea cnd Kailea Vernius era fiica unei Case Mari puternice, pruse partida perfect pentru Leto. n timp, dac lucrurile ar fi mers normal, btrnul duce Paulus i contele Dominic Vernius ar fi aranjat o cstorie. Acum ns lucrurile erau foarte diferite El nu-i putea permite s se ncurce cu o tnr dintr-o cas renegat, o persoan care n teorie era pndit de o condamnare la moarte, dac ncerca vreodat s se amestece n politica imperial. Iar ca fiic a unei familii nobile, Kailea nu putea deveni niciodat doar o iubit ntmpltoare, asemenea unei fete din satul de la poalele castelului Caladan. Leto ns nu-i putea tgdui sentimentele Dar oare nu avea un duce dreptul de a-i lua o
200

concubin, dac dorea? Nu era nimic ruinos n asta, nici pentru Kailea, n special avnd n vedere lipsa ei de perspective. Ei, Leto ce mai atepi? Ea se apropie i mai mult, aa nct unul dintre sni i atingea braul. Parfumul fetei l ameea cu feromoni. Tu eti ducele. Poi avea tot ce-i doreti Kailea prelungi ultimul cuvnt. i ce te face s crezi c exist ceva ce-mi doresc? n propriile sale urechi, vocea i suna ciudat de seac. Ridicnd din sprncene, ea zmbi cu sfial. Cu siguran te-ai obinuit pn acum s iei decizii dificile. El ezit, paralizat. ntr-adevr, gndi, ce mai atept? Se micar amndoi n acelai timp, i el o lu tandru n brae, cu un suspin de uurare de mult reinut i cu o pasiune crescnd * De cnd era copil, Leto i aducea aminte cum i privea tatl petrecnd zilele nsorite n curtea castelului Caladan, unde asculta petiiile, preocuprile i urrile de bine ale oamenilor. Tatl, brbos ca un urs, al btrnului Paulus, numea asta s ne vedem de munca de a fi duce. Leto continu tradiia Un ir de oameni urcau, trindu-i picioarele, pe poteca abrupt ctre porile larg deschise, pentru a participa la sistemul arhaic n care ducele rezolva disputele. Dei existau instane juridice eficiente n toate oraele mari, Leto fcea acest lucru pentru ocazia de a pstra contactul cu poporul su. i plcea s rspund personal la plngerile i sugestiile oamenilor. Gsea procedeul mai bun dect orice anchete, sondaje de opinie i rapoarte de la presupui experi. Stnd sub soarele cald al dimineii, ascult o persoan dup alta, pe msur ce coada nainta. O btrn, al crei so plecase pe mare pe timp de furtun i nu se mai
201

ntorsese niciodat, solicita ca acesta s fie declarat mort i continu prin a-i cere lui Leto binecuvntarea i dispensa de a se mrita cu fratele soului ei. Tnrul duce i rspunse s atepte o lun pentru ambele probleme, dup care i va aproba cererea. Un biat de zece ani voia s-i arate lui Leto un oim de mare pe care-l crescuse de cnd era pui. Pasrea mare, cu creasta roie, strngea n gheare ncheietura nfurat ntr-o manet de piele a biatului, apoi i lu zborul pe deasupra curii, descrise un cerc (spre marea teroare a vrbiilor care-i fcuser cuibul n streini) i se ntoarse la biat, cnd acesta fluier Lui Leto i plcea teribil s-i concentreze atenia asupra detaliilor personale aici, acas, unde putea ntr-adevr s vad cum hotrrile lui contau pentru vieile oamenilor. Giganticul imperiu, presupus a cuprinde un milion de lumi, prea prea abstract, prea vast pentru a conta cine tie ce pe Caladan. Cu toate acestea, conflictele sngeroase de pe alte lumi cum era cel dintre Ecaz i Grumman sau dumnia strveche dintre Casa Atreides i Casa Harkonnen afectau populaiile ntr-un mod la fel de personal ca i tot ceea ce vedea aici. Leto era de mult candidat la cstorie un candidat foarte cutat, de fapt i muli membri ai Landsraadului doreau s intre n alian cu Casa Atreides i s-i uneasc linia de snge cu a lui. Va fi vorba oare despre una dintre fiicele lui Armand Ecaz, sau o alt familie i va face o ofert mai bun? Trebuia s joace jocul dinastic pe care-l nvase de la tatl su. Tnjea dup Kailea Vernius de ani de zile, dar familia i se prbuise, Casa ei plecase renegat n exil. Un duce din Casa Atreides n-ar fi putut niciodat s se nsoare cu o asemenea femeie. Ar fi fost sinucidere politic. Totui, asta nu o fcea pe Kailea mai puin frumoas sau mai puin demn de a fi dorit Rhombur, fericit cu Tessia, sugerase ca Leto s o ia pe Kailea drept concubina lui ducal. Pentru Kailea cu siguran n-ar fi fost nici o ruine s devin iubita aleas a unui duce.
202

De fapt, i-ar fi ntrit poziia aici, pe Caladan, unde tria sub o amnistie provizorie, fr garanii n continuare, un brbat saiu, cu un nceput de chelie, deschise un co urt mirositor. Doi membri ai grzii Casei se apropiar de el, dar se ddur napoi cnd omul ridic un pete cldu, puturos, care trebuie s fi fost mort de zile ntregi. n jurul lui bziau mute. Cnd Leto se ncrunt, ntrebndu-se ce insult mai putea fi i asta, pescarul se albi la fa, dndu-i seama dintr-o dat ce impresie fcuse. O, nu, nu, domnule duce! sta nu e un dar. Nu uite! Petele sta are bube! Tot ce-am prins n marea sudului are bube! ntr-adevr, burta petelui era aspr, de parc ar fi avut lepr. Insulele plutitoare de varec de-acolo mor i put pn-la cer. Ceva e ru, i am zis c trebuie s tii asta! Leto se uit ctre Thufir Hawat, solicitndu-l pe btrnul rzboinic s-i foloseasc talentele de mentat. O proliferare a planctonului, Thufir? Hawat se ncrunt, lsndu-i mintea s alerge, apoi ncuviin. E probabil s fi distrus iarba de mare, care acum putrezete mprtiind boala printre peti. Leto se uit la pescar, care acoperi grbit coul i-l duse la spate, ca s ndeprteze mirosul de scaunul ducelui. Mulumesc, domnule, c ne-ai atras atenia asupra acestui lucru. Va trebui s ardem insulele de varec, s adugm poate nite ngrminte n ap, ca s restabilim echilibrul potrivit ntre plancton i alge. Iertai-m pentru duhoare, domnule duce. Pescarul se foi. Unul dintre soldaii lui Leto lu coul i, inndu-l cu mna ntins n fa, l duse afar pe poart, ntr-un loc de unde briza mrii putea s absoarb mirosul. Fr dumneata, s-ar fi putut s nu aflu despre problema asta nc multe sptmni de-acum ncolo. Ai toat recunotina noastr! n ciuda sateliilor i a staiilor meteorologice excelente
203

ale Caladanului, Leto afla de multe ori informaiile mai exacte i mai rapide de la oameni, mai degrab dect de la acele mecanisme. Femeia care urma voia s-i druiasc puiul ei premiat. Apoi, doi brbai i disputau hotarele unor cmpuri de orez pundi i se trguiau n legtur cu valoarea unei livezi pierdute n inundaie cnd un dig sfrmat lsase apa s curg n cmpie. O btrn i oferi lui Leto un pulover gros, pe care-l tricotase ea nsi. n continuare, un tat mndru dorea ca Leto s ating fruntea fiicei sale nou-nscute. Munca de a fi duce * Tessia trgea cu urechea lng salonaul apartamentului din castel pe care-l mprea cu Rhombur, n timp ce Leto i prinul discutau politica imperial: vandalismul stnjenitor asupra monumentelor Corrino, sntatea n declin a baronului Harkonnen, conflictul neplcut care se tot nrutea ntre Moritani i Ecaz (chiar i cu trupele de sardaukari pentru meninerea pcii staionate pe Grumman) i eforturile continue ale corpului diplomatic al lui Leto de a strecura un crmpei de raiune n toat aceast situaie Conversaia se ntoarse n cele din urm la tragediile care i se ntmplaser Casei Vernius, la ct timp trecuse de la cderea planetei Ix. Exprimarea revoltei pricinuite de asta devenise o rutin pentru Rhombur, dei el nu gsise niciodat curajul de a face pasul urmtor ctre rectigarea dreptului su din natere. n siguran i mulumit pe Caladan, renunase la sperana de a se rzbuna sau cel puin o lsase pentru alt zi, cndva, n viitor Deja lui Tessia i ajungea. Pe cnd se mai afla nc la coala Maicilor, citise dosare groase despre Casa Vernius. Cunotinele ei de istorie i politic a tehnologiei constituiau o preocupare comun cu Rhombur. Chiar i tiind toate planurile din interiorul planurilor Comunitii, se simea fcut pentru el i, de aceea, obligat s-l nghionteasc s treac la aciune.
204

Detesta s-l vad blocat. Purtnd o rochie cu negru i galben, n form de cal, lung pn la pmnt, Tessia puse pe masa dintre cei doi brbai o tav de argint cu halbe de bere neagr. Interveni n discuie, surprinzndu-i cu ntreruperea ei: i-am promis deja ajutorul, Rhombur. n afar de cazul n care ai intenia s faci ceva legat de nedreptatea fcut Casei tale, s nu te plngi de asta cel puin un deceniu de acum nainte Ridicndu-i trufa brbia, Tessia i ntoarse spatele. Eu, una, nu vreau s aud. Leto vzu flacra din ochii ei vii, deprtai. Plin de uimire, o urmri cum prsete ncperea, cu un fonet abia auzit al rochiei. Ei, Rhombur, m ateptam ca o Bene Gesserit s fie mai circumspect. Mereu e aa direct? Rhombur arta nucit. Apuc berea i lu o nghiitur. Cum, oare, n numai cteva sptmni, i-a dat seama exact ce aveam nevoie s-aud? n ochii lui ardeau flcri, ca i cum concubina sa i oferise doar scnteia pentru iasca adunat de mult n ei. Poate c ai fost prea amabil n toi anii tia, Leto. Mi-ai oferit prea mult confort, n timp ce tatl meu st ascuns, iar poporul meu rmne nrobit Clipi. Lucrurile nu se vor rezolva de la sine, nu-i aa? Leto l privi fix pentru o clip nesfrit. Nu, prietene. N-o s fie aa. Rhombur nu-i putea cere lui Leto s trimit fore masive n numele lui, pentru c asta ar fi dus la un rzboi deschis ntre Casa Atreides i Bene Tleilax. Leto riscase deja totul pentru a mpiedica s se ntmple asta. n acest moment, era doar o epav fr scop Chipul prinului fu cuprins de hotrre. Poate c-ar trebui s fac un gest mre S m ntorc pe lumea mea, s iau o fregat diplomatic oficial, cu escort complet aa a putea nchiria una, presupun i s aterizez n canionul portului de intrare de pe Ix. A putea
205

s solicit n mod public restituirea numelui meu, s cer ca tleilaxu s renune la acapararea ilegal a planetei noastre Pufni mnios. Ce crezi c-ar spune despre asta? Nu fi absurd, Rhombur! Leto ddu din cap, ntrebndu-se dac prietenul su era serios sau nu. Te-ar lua prizonier i-ar face experimente medicale pe corpul tu. Ai sfri tiat n zece buci i n zece cuve axlotl diferite. Iaduri purpurii, Leto ce altceva s fac? Scos din mini i rvit, prinul se ridic n picioare. Vrei s m scuzi, te rog? Trebuie s m gndesc Urc greoi treapta joas care ducea spre dormitorul lui privat i nchise ua. Leto rmase pentru cteva clipe cu ochii aintii n urma prietenului su, sorbindu-i butura, nainte s se ntoarc la birou i la documentele de inventar ngrmdite acolo, n ateptarea inspeciei i a semnturii lui Privind dintr-un balcon de la etaj, Tessia cobor iute scrile n spiral i deschise ncet ua dormitorului. nuntru, l gsi pe Rhombur pe pat, privind fix la un portret de pe perete al prinilor lui. Kailea l pictase ea nsi, tnjind dup zilele fericite din Marele Palat. n tablou, Dominic i Shando Vernius purtau nsemnele complete ale rangului, contele cel chel n uniform alb, cu spiralele ixiene violet-armii mpodobindu-i gulerul, iar ea ntr-o rochie liliachie, vaporoas, de mtase merh. Tessia i mas umerii. Am greit c te-am fcut s te simi prost de fa cu ducele. Iart-m! El vzu tandreea i compasiunea din ochii ei cprui. De ce-i ceri scuze? Ai dreptate, Tessia, dei mi-e greu s recunosc. Poate c mi-e ruine. Ar fi trebuit s fac ceva ca s-mi rzbun prinii S-i rzbuni ntreg poporul i s-l eliberezi! Oft adnc. Rhombur, adevratul meu prin, vrei s fii pasiv,
206

nfrnt i mulumit de tine sau triumftor? ncerc s te ajut Rhombur i simi minile surprinztor de puternice lucrnd experte asupra muchilor lui ncordai, relaxndu-i i nclzindu-i. Atingerea ei era ca un drog linititor i el fu ispitit s adoarm, ca s poat uita de necazuri. Ddu din cap. Am renunat fr lupt, nu-i aa? Degetele concubinei i coborr ncet de-a lungul irei spinrii, pn jos, excitndu-l Asta nu nseamn c nu poi s lupi din nou. * Cu o expresie profund nedumerit, Kailea Vernius aduse fratelui ei un pachet negru, lucios. Are pe el stema familiei noastre, Rhombur. Tocmai a sosit cu un curier la Cala City. Sora lui avea ochii verzi i prul armiu nchis, prins la spate cu piepteni smltuii. Faa ei cptase frumuseea luxuriant a feminitii, pstrnd delicateea tinereii; i amintea lui Rhombur de mama lor, Shando, care fusese cndva concubina mpratului Elrood. Perplex, prinul se uit la spirala de pe pachet, dar nu vzu nici un alt semn. mbrcat n haine obinuite, comode, Tessia apru n spatele lui Rhombur, care folosea un cuita de pescar ca s deschid pachetul. Sprnceana i se nl cnd scoase o foaie de hrtie ridulian acoperit cu linii, triunghiuri i puncte. Apoi i inu respiraia. Arat ca un mesaj secret, un cod de lupt ixian scris cu un cifru geometric. Kailea strnse din buze. Tata m-a nvat complexitile afacerilor, dar prea puin despre problemele militare. N-am crezut c-o s-mi trebuiasc Poi s-l decodifici?
207

Tessia ntreb asta cu un ton care l fcu pe Rhombur s se ntrebe dac nu cumva concubina sa Bene Gesserit are i talente speciale pentru traduceri. Prinul se scrpin n prul blond ciufulit, apoi ntinse mna dup un blocnotes. Aaa s vedem. Profesorul meu obinuia s m bat ca s-mi bage codurile n cap, dar au trecut ani de zile de cnd le-am nvat. Rhombur se aez pe podea, cu picioarele ncruciate, apoi ncepu s mzgleasc alfabetul galach n ordinea aleatorie pe care o memorase. terse liniile i recopie modelul cu mai mult grij. Cu amintirile de demult revenindu-i n minte, se uit fix la hrtie i pulsul i se acceler. Cineva, avnd cunotine din interior, pregtise fr ndoial asta. Dar cine? n continuare, Rhombur lu o rigl i, msurnd atent, desen o reea pe o foaie nou. Pe marginea de sus, scrise alfabetul amestecat, cte o liter n fiecare ptrel, apoi adug o schem de puncte de codare. Plasnd mesajul misterios lng foaia lui de decriptare, alinie punctele cu literele, apoi transcrise cuvnt cu cuvnt. i exclam: Iaduri purpurii! Prinului Rhombur Vernius, conte legitim de Ix, Uzurpatorii tleilaxu ne tortureaz sau execut oamenii pentru infraciuni recunoscute, apoi folosesc cadavrele pentru experimente oribile. Femeile tinere sunt rpite n ntuneric. Industriile rmn dominate de invadatori. Nu exist dreptate pentru Ix numai amintiri, sperane i sclavie. Tnjim dup ziua n care Casa Vernius va putea zdrobi invadatorii i ne va elibera din nou. Cu tot respectul cuvenit, v cerem sprijinul. V rugm, ajutai-ne! Nota era semnat de Ctair Pilru, membru al Lupttorilor pentru Libertate de pe Ix. Rhombur sri n picioare i-i mbri sora. E fiul ambasadorului Kailea, i aduci aminte?
208

Cu ochii aprini de fericirea pe jumtate uitat, rememora cum flirtau cu ea cei doi gemeni brunei. Drgu tnr Fratele lui a devenit navigator al Ghildei, nu? Rhombur rmase tcut. De-a lungul anilor, tiuse c se ntmpla asemenea lucruri, dar evitase s se gndeasc la asta, spernd c problemele vor disprea. Cum putea s-i contacteze pe rebelii de pe Ix? n calitate de prin exilat, fr Cas, cum putea s se ocupe de tragedie? Pn atunci, nu fusese prea dornic s se gndeasc la toate posibilitile Luai aminte, promise Rhombur. Am s fac ceva n privina asta. Poporul meu a ateptat prea mult! Se deprt de sora lui, i privirea i se mut spre Tessia, care-l fix la rndul su. Mi-ar plcea s te ajut, zise ea. tii asta Rhombur i trase concubina i sora lng el, ntr-o singur mbriare, ca de urs. n sfrit, simea c are un scop. Ca s nvee despre acest univers, cineva trebuie s se angajeze pe un curs al descoperirilor unde exist pericole reale. Educaia nu ne poate mprti aceste descoperiri; ele nu constituie un lucru care poate fi predat i folosit sau lsat deoparte. Ele nu au eluri. n universul nostru, noi considerm elurile ca fiind produse finale, i acestea sunt mortale dac cineva capt o fixaie pentru ele. FRIEDRE GINAZ, Filosofia maestrului spadasin Ornitopterele de transport duceau elevii de pe Ginaz n grupuri, cobornd n timp ce zburau de-a lungul rmului unei noi insule amenintoare lng stncile de lav neagr, lustruite de-a lungul secolelor de cascade. Culmea stncii abrupte se nla din ap ca un dinte stricat, fr jungle, fr verdea, fr urme vizibile de locuire. nconjurat de ape adnci, neltoare, insula muntoas lipsit de nume, n afara indicativului ei militar se afla la
209

captul estic al arhipelagului. A, uite, alt paradis tropical, remarc Hiih Resser, pe un ton sec. Uitndu-se printr-unul din micile hublouri, nghesuit lng colegii si de clas, Duncan Idaho tia c acest loc conine doar noi ncercri pentru ei toi. ns el era deja pregtit Topterul lu nlime i zbur pe lng partea adpostit de vnt a gurii curbate a unui crater prpstios. Prin guri nc rbufneau fum i cenu, adugnd un val greu, fierbinte, peste aerul umed. Pilotul descrise un cerc, aa nct putur s vad cu toii un singur topter strlucitor stnd pe buza craterului; micul aparat avea s fie folosit, fr ndoial, ntr-o anumit parte a instruirii lor. Duncan nu reuea totui s ghiceasc ce i-ar putea atepta. Topterul pluti ctre baza vulcanului, unde cotiturile proeminente ale crestelor sparte i fumarolele aburinde constituiau tabra lor. Corturi colorate, care se ridicau singure, ptau suprafaa neted de lav solidificat, nconjurnd un complex mai mare. Nu exista nici un fel de confort. Cnd aterizar, muli dintre elevi fugir s-i aleag corturile, dar Duncan nu vedea de ce-ar fi de preferat un cort altuia. Maestrul spadasin care-i atepta era nalt, avea pielea tbcit, o coam de pr crunt i stufos care-i atrna pn n talie i ochi nelinititori, nfundai adnc n orbitele osoase. Cu o tresrire de veneraie, Duncan l recunoscu pe legendarul rzboinic Mord Cour. Pe cnd era copil pe Hagal, Cour fusese singurul supravieuitor din satul su minier masacrat; trise ca un slbatic pe costiele mpdurite, nvase singur s lupte, apoi se infiltrase n banda de tlhari care-i distrusese satul. Dup ce le ctigase ncrederea, i jupuise cu mna lui pe conductor i pe toi bandiii, dup care plecase s se alture sardaukarilor mpratului. Slujise ani de zile ca maestru spadasin personal al lui Elrood, nainte s se retrag la academia de pe Ginaz. Dup ce-i oblig s recite la unison jurmntul maestrului spadasin, legendarul rzboinic spuse: Am omort mai muli oameni dect a ntlnit vreodat
210

oricare dintre voi, celuilor. Rugai-v s nu devenii unul dintre ei. Dac nvai de la mine, nu voi avea nici un motiv s v omor N-am nevoie de nici un stimulent ca s nv de la el, i zise Resser lui Duncan, din colul gurii. Btrnul auzi cuvintele murmurate i-i mut brusc privirea ctre elevul rocovan. n spatele grupului, Trin Kronos, unul dintre ceilali recrui de pe Grumman (dei mult mai puin prietenos), chicoti, apoi tcu mlc. n timp ce Mord Cour l intuia pe Resser cu privirea lui ptrunztoare, ateptnd, Duncan i drese glasul i fcu un pas nainte. Maestre spadasin Cour, a spus c nici unul dintre noi n-are nevoie de stimulente ca s nvee de la un mare om ca dumneavoastr, domnule. Apuc mnerul sabiei btrnului duce. Nimeni nu are nevoie de o scuz ca s nvee de la un om mre! Cour se roti s-i priveasc pe toi elevii. tii de ce suntei aici? Adic, aici pe Ginaz? Pentru c aici a pornit Jool-Noret totul, rspunse prompt recrutul cu pielea ntunecat de pe Al-Dhanab. Jool-Noret n-a fcut nimic, zise Cour, ocndu-i pe toi. A fost un maestru spadasin colosal, expert n nouzeci i trei de metode de lupt. tia totul despre arme, scuturi, tactici i lupta corp la corp. O duzin de ali lupttori talentai l-au urmat ca discipoli, implorndu-l s-i nvee tehnici avansate, dar marele lupttor refuza, amnndu-i mereu cu promisiunea c i va instrui atunci cnd va veni vremea potrivit. i nu i-a instruit niciodat! ntr-o noapte, un meteor a czut n largul oceanului i a dat natere unui val care a izbit insula unde locuia Jool-Noret. Apa a ras coliba i l-a ucis n somn. Tot ce-au putut face a fost s-i recupereze trupul, acea relicv mumificat pe care vor fi mndri s vi-o arate pe insula administraiei Dar, domnule, dac Jool-Noret n-a nvat pe nimeni nimic, de ce a fost coala fondat n numele lui? ntreb Resser.
211

Pentru c discipolii lui au jurat s nu fac aceeai greeal. Amintindu-i toate tehnicile pe care voiau s le nvee de la Noret, au nfiinat o academie unde puteau s-i nvee pe cei mai buni candidai toate tehnicile de lupt, de care-ar putea avea nevoie. Adierile necate de cenu i rsfirau prul. Aa, acum suntei cu toii gata s nvai cum s ajungei maetri spadasini? Elevii rspunser cu un Da! rsuntor. Cour scutur din coama lung i cenuie, apoi zmbi. Rafalele vntului dinspre ocean sunau ca nite gheare ascuite scrnind coastele de lav. Bun Vom ncepe cu dou sptmni de studiu al poeziei! * n adpostul srac al corturilor lor colorate, recruii dormeau pe pietre reci n timpul nopii, fierbini ca din cuptor ziua. Nori gri de cenu suspendat acopereau soarele. Tinerii edeau pe unde puteau, fr scaune, mncau hran uscat i srat, beau ap clie pstrat n butoaie vechi Totul lsa n gur un gust de sulf. Nimeni nu se plngea de greuti. Pn atunci, recruii nvaser mcar atta lucru n mediul aspru, nvau despre metafore i versuri. Chiar i pe vechea Terra, rzboinicii samurai, dedicai onoarei, i preuiau dibcia n a compune haiku-uri la fel de mult pe ct i preuiau ndemnarea de a mnui sabia. Cnd Mord Cour sttea pe o piatr, lng un izvor termal ce emana aburi, i recita poeme epice strvechi, pasiunea din vocea lui tulbura inimile elevilor. La sfrit, cnd btrnul vedea c le adusese tuturor lacrimi n ochi, surdea i btea din palme. Srind jos de pe piatr, Cour anun: Succes! Buun, i-acum e timpul s nvm s luptm *
212

mbrcat cu cmaa de zale din flexoel, Duncan clrea o imens estoas blindat care ncerca ncontinuu s-i mute hurile i clreul. Zglit mereu n a, cu picioarele desfcute pentru a cuprinde carapacea metalic, lat, cumpnea o lance de lemn cu vrful bont din metal. inea lancea peste ncheietur i privea pe deasupra ei la trei adversari asemntor narmai. estoasele lupttoare erau eclozate din ou furate i crescute n arcuri n peteri. Montrii leni i aminteau lui Duncan de momentul n care trebuise s lupte purtnd armura groas de metal. ns flcile lor cornoase se puteau ncleta ca nite ui cu aer comprimat i, dac aveau chef, estoasele se puteau repezi nainte cu o vitez infernal. Dup plcile ciobite i crpate de pe carapace, Duncan putea s-i dea seama c fiarele erau veterane ale mai multor lupte dect vzuse el vreodat. Duncan ciocni cu lancea n carapacea groas a estoasei bubuind ca un toboar. Animalul porni ctre purttorul lui Hiih Resser, dnd din cap dintr-o parte n alta i ncercnd s mute tot ce putea atinge. Am s te dau jos din a, Resser! Dar estoasa lui Duncan alese exact acel moment s se opreasc, i nici un fel de ndemn n-o putu face s se mite iar. Nici celelalte nu voiau s coopereze. Turnirul estoaselor era a noua prob de lupt dintr-un decatlon pe care elevii trebuiau s-l treac nainte s fie admii la nivelul urmtor al clasei. De-a lungul a cinci zile istovitoare, respirnd aerul ncrcat de cenu, Duncan nu se plasase niciodat mai jos de locul trei n lupta acvatic, sritura n lungime, trasul cu arbaleta, pratii, sulie, ridicarea aerobic a greutilor, aruncarea cuitelor i trrea prin tunel. Pretutindeni, stnd pe piatra lui nalt, Mord Cour urmrise procedurile. Resser, care devenise prietenul i rivalul lui Duncan,
213

dobndise de asemenea un scor respectabil. Ceilali elevi grummanieni formaser o clic numai a lor, adunai n jurul fanfaronului lor ef, Trin Kronos, care prea extrem de plin de sine i de motenirea sa (dei calitile de lupt pe care le demonstrase nu-l situau prea departe de ceilali). Kronos se flea cu minunata lui via n serviciul Casei Moritani, n timp ce Resser vorbea rar despre casa i familia sa. Era mult mai interesat s stoarc fiecare pictur de nvtur de pe Ginaz. n fiecare noapte, trziu n orele de ntuneric, Duncan i Resser se apucau de lucru n cortul-bibliotec cu un teanc de filmocri. Elevii de pe Ginaz trebuiau s nvee istorie militar, strategii de btlie i tehnici de lupt personal. Mord Cour le impusese studiul eticii, literaturii, filosofiei i meditaiei toate lucrurile pe care el nu le putuse nva ca biat trind n slbticie pe falezele mpdurite de pe Hagal. n sesiunile de sear cu maetrii spadasini, Duncan Idaho memorase Marea Convenie, ale crei reguli pentru conflictele armate formau baza civilizaiei imperiale de dup Jihadul Butlerian. Inspirndu-se din asemenea gndire moral i etic, Ginaz formulase Codul Rzboinicului. Acum, luptndu-se s-i controleze estoasa nrva, Duncan se frec la ochii roii i tui. Nrile i ardeau de la cenua din aer i i simea gtul iritat. n jurul lui, oceanul vuia sprgndu-se de stnci; fumarolele uierau i aruncau n aer o duhoare de ou stricate. Dup mpunsturi repetate, fr efect, estoasa lui Resser reui, n sfrit, un salt nainte i rocovanul trebui s fac tot posibilul s rmn n a i s-i in lancea boant ndreptat n direcia corect. n curnd, toate estoasele se puser n micare, cuprinse de o agitaie lent. Duncan evit dou atacuri simultane cu lncile din partea lui Resser i a celui de-al doilea adversar i l lovi pe al treilea cu arma sa. Captul bont al lncii l izbi pe elev drept n armura de pe piept, fcndu-l s se rostogoleasc cu minile i picioarele n dezordine. Recrutul dobort czu greoi pe solul accidentat, apoi se tr ct mai departe, pentru a evita mucturile estoaselor.
214

Duncan se aplec peste carapacea animalului su, evitnd o alt mpunstur din partea lui Resser. Dup care estoasa lui se opri din drum pentru a-i face nevoile ceea ce-i lu mult timp. Uitndu-se n jur, neajutorat pe spinarea estoasei, Duncan l vzu pe cellalt adversar rmas n a atacndu-l pe Resser, care se apr admirabil. n timp ce estoasa lui i termin treaba, Duncan atept exact momentul potrivit, aezndu-se pe o parte a carapacei dure, att de aproape de lupttori pe ct putea ajunge. n clipa n care Resser contraatac i l dobor pe cellalt lupttor, i ridic lancea n semn de triumf aa cum Duncan tia c va face. Chiar n acel moment, Duncan se ntinse i l izbi cu arma ntr-o parte, rostogolindu-l pe Resser de pe estoas. Numai Duncan Idaho rmsese clare nvingtorul Desclec, apoi l ajut pe Resser s se pun pe picioare i-l scutur de nisipul de pe piept i picioare. O clip mai trziu, estoasa lui Duncan se mic n sfrit din loc, nvrtindu-se greoi n cutarea a ceva de mncare. * Trupul vostru este cea mai important arm, zise Mord Cour. nainte de a putea deveni de ncredere cu o sabie n mn, trebuie s nvai s avei ncredere n corpul vostru. Dar, maestre, ne-ai nvat c mintea este cea mai important arm, l ntrerupse Duncan. Trupul i mintea sunt una, rspunse Cour, cu glasul la fel de tios ca i sabia. Ce nseamn una fr cealalt? Mintea controleaz trupul, trupul controleaz mintea. Pi drept pe plaja denivelat, pe pietrele ascuite care scriau sub picioarele lui bttorite. Dai-v jos hainele, cu toii jos orturile! Scoatei-v pantofii Lsai toate armele pe jos! Fr s pun la ndoial ordinele, elevii se dezbrcar complet. Cenua gri continu s cad n jurul lor, iar gazele sulfuroase uierau din fumarole ca o respiraie a diavolului. Dup acest ultim test, putei scpa cu toii de mine i
215

de insula asta. Mord Cour i strnse buzele cu o expresie sever. Urmtoarea voastr destinaie are ceva mai multe flori i nlesniri. Unii dintre elevi scoaser nite urale rguite, cuprini de nelinite n legtur cu ncercarea pe care trebuiau s-o nfrunte n curnd. Din moment ce toi ai trecut un test de competen n materie de pilotare a topterului, voi explica totul pe scurt. Cour gesticul urcnd panta abrupt pn la buza nalt a craterului, cufundat n ntunericul cenuiu i ceos. Un aparat v ateapt n vrf. L-ai vzut cnd ai venit. Primul care ajunge la el poate zbura ctre noile barci curate i confortabile. Coordonatele sunt deja fixate pe consola de pilotaj. Restul se vor ntoarce jos de pe munte i se vor instala din nou aici pe pietre, fr corturi i fr mncare. Pe chipul lui btrn, ochii se ngustar. Acum, pornii! Elevii o luar la fug, folosindu-i rezervele de energie ca s obin un start avantajos. Dei Duncan nu ajunse cel mai repede la semn, i alese drumul cu mai mult grij. Fii terasate abrupte blocau unele poteci la jumtatea drumului ctre curbura conului, n timp ce alte culoare se ngustau, nfundndu-se nainte de a ajunge n vrf. Unele fgae preau tentante, dar priaele i cascadele subiri promiteau un urcu alunecos, nesigur. Dup ce vzuse topterul sus pe marginea craterului la prima lor apropiere, studiase panta cu un interes lacom, pregtindu-se. Acum i aduse aminte de tot ce observase. i porni. Pe msur ce panta se accentua, Duncan ctiga teren fa de cei din faa lui, alegnd cu dibcie fgae sau culoare, crndu-se pe pietre aglomerate, coluroase i denivelate, n timp ce alii se abteau din drum pe jgheaburi de pietri care preau uor de urcat, dar care se nruiau sub picioarele lor i i trimiteau napoi rostogolindu-se. El alerg de-a lungul crestelor legate ntre ele i o lu pe cotituri care nu duceau direct n vrf, dar ofereau un teren
216

mai uor i permiteau un urcu mai rapid. Cu ani n urm, cnd alergase s supravieuiasc n Staia Grzii Forestiere de pe Giedi Prime, Rabban l hituise ca s-l omoare. Prin comparaie, acum era foarte uor. Roca aspr de lav era tioas sub picioarele goale ale lui Duncan, dar el avea un avantaj asupra celor mai muli dintre colegii si: tlpile i se bttoriser datorit anilor de mers descul pe plajele Caladanului. Ocoli un izvor fierbinte i urc o crptur care-i ddea locuri precare de prindere pentru mini i picioare. Trebuia s se nepeneasc n crptur, cutnd proeminene i sprturi pe care le putea folosi ca s se mai trasc nc o lungime de trup. Unele dintre pietrele friabile crpau i se rostogoleau. n alt parte, n-avea nici o ndoial c Trin Kronos i ali candidai egoiti ar fi fcut tot ce le-ar fi stat n putin pentru a sabota competiia, mai degrab dect s se concentreze i s grbeasc pasul. La apusul soarelui, atinse marginea vulcanului primul din clas. Alergase fr odihn, suise pante de pietri primejdioase, i alesese drumul cu grij, dar fr s ezite. Cu ali concureni nu prea departe n urm, urcnd pe toate prile conului, sri peste un jet de abur i alerg spre ornitopterul care atepta. ndat ce identific aparatul, se uit peste umr, vzndu-l pe Hiih Resser poticnindu-se nu cu mult n urma lui. Pielea rocovanului era zgriat i acoperit cu cenu. Hei, Duncan! Aerul era ncrcat de fum i pulbere azvrlit din crater. Vulcanul huruia. Aproape de victorie, Duncan o lu la fug, micornd distana pn la topter. Resser, vznd c n-are nici o ans s ctige, rmase n urm, gfind, i recunoscu cu graie victoria prietenului su. Pe partea opus a craterului, Trin Kronos iei la iveal de pe un traseu alternativ, cu chipul rou i mnios la vederea lui Duncan att de aproape de topterul care atepta. Cnd l
217

vzu pe Resser, colegul su de pe Grumman, cltinndu-se fr suflu i dndu-se btut, Kronos deveni i mai furios. Dei veneau de pe aceeai lume, Kronos fcea deseori tot posibilul ca s-i arate dispreul pentru Resser, s-l umileasc pe rocovan i s-i fac viaa amar. n aceast clas, relaiile erau de genul supravieuirii celui mai adaptat, i muli dintre elevi ajunseser s se deteste puternic unii pe alii. Doar vznd cum Kronos l hruia pe colegul su recrut de pe Grumman, Duncan i fcuse o prere foarte proast despre fiul rsfat al unui nobil. O dat ce Duncan avea s decoleze cu topterul, Kronos i va atepta probabil pe prietenii lui grummanieni i-l vor lua la pumni pe Resser pentru a-i vrsa propriile lor frustrri. Punnd un picior n aparatul gol, Duncan lu o hotrre. Hiih Resser! Dac poi ajunge aici nainte s-mi pun centura i s decolez, sunt convins c topterul ne va duce pe-amndoi! nc departe, Trin Kronos porni n vitez spre ei. Duncan prinse centura de siguran, aps bara retractoare ca s scurteze aripile pentru decolarea vertical, n timp ce Resser privea, nevenindu-i parc s cread. Hai o dat! Zmbind, rocovanul gsi noi resurse de energie. Alerg spre el, cnd Duncan mut butonul de start n poziia deschis. n anii petrecui n serviciul ducelui, nvase s zboare de la unii dintre cei mai buni piloi din imperiu. Acum fcu lin toate micrile. Dndu-i seama de hotrrea lui Duncan de a nclca regulile, Kronos ncepu s njure i mri viteza, ridicnd buci de pietre sparte. Panoul de instrumente al topterului se aprinse. O cutie luminat n portocaliu i spuse lui Duncan c propulsoarele erau armate, apoi auzi uieratul sczut, puternic, al turbinelor. Resser sri pe tlpicile topterului exact cnd Duncan ridica vehiculul cu ajutorul propulsoarelor. Gfind, rocovanul apuc marginea uii de la cabin i se inu bine. Lu cteva nghiituri mari de aer.
218

Vznd c nu va ajunge niciodat la aeronav, Trin Kronos se aplec s smulg o piatr coluroas, de mrimea unui pumn, i o arunc, lovind oldul descoperit al lui Resser. Duncan aps un buton declanator luminos i aripile fluturar n sus i-n jos, urcnd aparatul mult deasupra vrfului de lav al vulcanului. Propulsoarele ddur un impuls i aripile se aezar n poziia de urcare. Duncan mai cobor nivelul energiei. Resser se trase cu totul nuntru, ntr-un talme-balme de mini i picioare. Gfind i cu respiraia tiat, i fcu loc n puinul spaiu liber de lng Duncan, n cabin, i ncepu s rd. Vntul strnit de aripile fluturnde ale ornitopterului rbufni peste dezamgitul Kronos. Lsat n urm, tnrul mai arunc o piatr, care rico inofensiv de fereastra de plaz. Duncan flutur vesel din mn i i arunc lui Kronos o lantern de mn din trusa de provizii a topterului. Grummanianul o prinse, fr s arate nici un pic de recunotin pentru ajutorul dat n ntunericul crescnd. Mult n urma lui, ceilali elevi, istovii i cu dureri n tot corpul, se ntorceau n tabr pe jos ca s petreac o noapte mizerabil i rece sub cerul liber. Duncan crescu energia, ntinznd aripile la anvergura lor maxim. Soarele se cufund sub linia orizontului, lsnd o urm roiatic, strlucitoare, peste ape. ntunericul ncepu s coboare ca o cortin grea peste iragul de insule dinspre apus. De ce-ai fcut asta pentru mine? ntreb Resser, tergndu-i sudoarea de pe frunte. Trebuia s fie un test solo. Cu siguran c maetrii spadasini nu ne-au nvat s ne ajutm unii pe alii Nu, rspunse Duncan cu un surs. E ceva nvat de la Atreizi. Micor iluminarea panoului de instrumente pn la nivelul unei licriri abia vizibile i se ls s zboare, la lumina stelelor, ctre coordonatele urmtoarei lor insule
219

Nu subestima niciodat puterea minii umane de a crede ceea ce vrea s cread, indiferent de dovezile contrare. CAEDMON ERB, Politic i realitate ntr-un efort de a nelege cum i scurtcircuitase Comunitatea cererile, baronul i cu Piter de Vries discutau n secret n sala de conferine cu perei de metal de pe fregata militar Harkonnen. Nava se rotea pe orbit n jurul planetei Wallach IX, cu armele pregtite dar fr nici o int. De dou zile, fuseser trimise mesaje n fiecare or pe canalul ctre Bene Gesserit, fr nici un rspuns. De data asta mentatul nu avea nici un rspuns despre unde sau cum se ascunseser vrjitoarele; fr probabiliti, fr proiecii, fr totalizri Dduse gre. Baronul, care nu accepta nici o scuz pentru eec (iar de Vries euase n ceea ce-l privea), era gata s ucid pe cineva, ntr-un mod foarte neplcut. Simindu-se ca un nechemat, Glossu Rabban, plin de gnduri negre, sttea ntr-o parte privindu-i, dorind s le ofere o idee ptrunztoare. La urma-urmei, sunt vrjitoare, nu-i aa? spuse el n sfrit, dar nimeni nu pru interesat de comentariu. Nimeni nu-i asculta vreodat ideile. Dezgustat, Rabban iei din sala de conferine, tiind c unchiul su era ncntat s-l vad plecnd. De ce se chinuiau s discute situaia? Rabban nu putea suporta s stea degeaba, fr s ajung nicieri. i fcea pe toi s par slabi Ca motenitor prezumtiv al baronului, Rabban credea c se descurcase bine n serviciul Casei Harkonnen. Supraveghease operaiunile legate de mirodenie pe Arrakis, lansase chiar primul atac secret n ceea ce ar fi trebuit s fie un rzboi pe via i pe moarte dintre casa Atreides i tleilaxu. De nenumrate ori fusese la nlime, ns baronul l trata de parc-ar fi fost ncet la minte, numindu-l n fa chiar creier de nc cu muchi. Dac m-ar fi lsat pe mine s merg acolo, la coala
220

vrjitoarelor, le-a fi adulmecat eu Rabban tia exact ce trebuia fcut. De asemenea, tia foarte bine c nu trebuia s cear permisiunea. Baronul va zice doar nu i va grei respingndu-l. Rabban avea s rezolve problema de unul singur, apoi i va cere rsplata. n cele din urm, unchiul i va vedea priceperea. nclat n ghete negre, grele, brbatul solid porni pe coridoarele fregatei, concentrat asupra misiunii sale. n jurul su, nava narmat zumzia n mbriarea tcut a gravitaiei. Trecnd pe lng cabine i posturi de lucru, auzea frnturi de conversaii. Brbai n uniforme albastre treceau n grab pe lng el, ndeplinindu-i ndatoririle, ntotdeauna plini de respect fa de el. Cnd le ddu ordinul, oamenii i lsar treburile i alergar s deschid un perete despritor. Rabban i puse minile n olduri, satisfcut s aib sub ochi camera ascuns care adpostea o nav lucioas, bine lustruit, un aparat de lupt de o persoan. Non-nava experimental. El condusese vehiculul invizibil n interiorul unui transspaial, cu mai bine de un deceniu n urm, iar acesta i fcuse datoria impecabil complet tcut i nevzut. Pilotajul su fusese fr cusur, dei schema euase pn la urm. Eroarea fatal fusese, data trecut, faptul c fcuser prea multe planuri. Iar Leto Atreides lua-l-ar naiba! refuzase s se poarte conform ateptrilor De data asta ns, planul lui Rabban era simplu i direct. Nava i coninutul su erau invizibile. Putea merge oriunde, putea observa orice i nimeni nu va bnui nimic. Va spiona ce puneau la cale vrjitoarele, apoi dac dorea putea s rad de pe faa pmntului toat coala Maicilor. Porni motoarele silenioase ca o oapt ale navei de atac i cobor prin podeaua fregatei aflate pe orbit. Cu sperane din ce n ce mai mari, Rabban activ generatorul de non-cmp i vehiculul dispru n spaiul deschis. n timpul coborrii ctre planet, toate sistemele navei funcionar adecvat. Defeciunile de la recentele zboruri de testare fuseser
221

reparate. Sus, deasupra unui ir de dealuri acoperite cu iarb, Rabban vir ctre cldirile de stuc, cu acoperiuri rocate, ale colii Maicilor. Aa deci, vrjitoarele credeau c pot s dispar pur i simplu cnd baronul cere o audien? Se amuzau de propria lor deteptciune? Iar acum vrjitoarele refuzau s rspund cererilor repetate de a avea o discuie. Ct timp i imaginau ele c pot evita problema? Atingnd butonul unui senzor, Rabban arm sistemele ofensive. Un atac masiv, neateptat, va nvlui n flcri bibliotecile, cldirile administrative i muzeele, fcndu-le una cu pmntul. Asta le va atrage atenia! Se ntreb dac baronul descoperise mcar plecarea lui. n timp ce aparatul tcut se npustea asupra complexului colii, vedea mulimi de femei umblnd de colo pn colo n afara grupului de construcii, creznd prostete c nu mai au nevoie s se ascund. Vrjitoarele socoteau c pot s dea cu tifla Casei Harkonnen! Rabban zbur mai jos. Sistemul de armament se nfierbnt; ecranele de ochire se aprinser. nainte s le drme cldirile, poate c ar trebui s culeag vreo cteva dintre muierile astea ca nite vulturi, una cte una, doar de dragul sportului. Cu nava sa nevzut i neauzit, va prea ca un deget de foc al lui Dumnezeu doborndu-le pentru arogana lor. Non-nava se apropie n raza de aciune. Dintr-odat, toate vrjitoarele se uitar n sus, la el. Simi ceva apsndu-i mintea. Sub ochii lui, femeile plpir i disprur. Apoi vederea i se tulbur i simi n cap o pulsaie durere. i aps tmpla cu mna, ncercnd s se concentreze. Dar presiunea din east crescu aidoma unui elefant furios care-i tropia sub frunte. Dedesubt, imaginile plpir din nou. Grupurile de surori Bene Gesserit aprur iari, apoi se dizolvar n imagini-fantom. Cldirile, reperele solului, suprafaa planetei toate tremurau. Rabban abia mai putea vedea comenzile. Dezorientat, cu capul crpndu-i de durere, Rabban se prinse de consola de pilotaj. Non-nava slt sub el ca un
222

animal viu i intr n vrie. Rabban scoase un strigt glgit, ameit, fr mcar s-i dea seama de pericolul n care se afl pn cnd spuma anti-prbuire i reeaua de chingi se strnser n jurul lui. Non-nava se prbui ntr-o livad de meri, ricond i tind pe pmnt o brazd lung, maronie, apoi se rostogoli pe spate. Dup o clip n care se opri huruind, aparatul distrus alunec pe un taluz, ntr-un pru puin adnc. Motorul zdrobit lu foc i un fum albstrui, uleios, umplu cabina. Rabban auzi uieratul sistemelor de stingere a incendiilor, n timp ce se eliber din spum i din chingile protectoare. Sufocat de fumul amar, lcrimnd din cauza acizilor, Rabban activ o trap de salvare din burta navei i se tr afar din epav. Se rostogoli printre resturile de metal ncins, alunecos, i czu n genunchi, sprijinindu-se pe palme, n apa oprit a prului. Ameit, scutur din cap. Uitndu-se n spate, la non-nav, observ cum carcasa plpia, cnd vizibil, cnd invizibil n spatele lui, femeile roiau n jos pe pant, ca nite lcuste n robe negre * Cnd baronul Harkonnen primi neateptatul mesaj de la Maica Superioar Harishka pe canalul de comunicaii, i veni s-o sugrume. De zile-ntregi, urletele i ameninrile lui rmseser fr rspuns. Iar acum, n timp ce msura cu pasul podeaua punii de comand a fregatei, btrna cotoroan iniiase ea nsi contactul. Apru pe ecranul oval al sistemului. mi pare ru c n-am fost disponibil cnd ai venit n vizit, baroane, i-mi cer scuze c sistemele noastre de comunicaii n-au funcionat. tiu c aveai ceva de discutat cu mine Tonul ei era nnebunitor de plcut. M ntreb ns dac mai nti n-ai vrea s-l primeti napoi pe nepotul tu
223

Vzndu-i buzele subiri surznd dedesubtul acelor malefici ochi migdalai, i ddu seama c faa lui rotund trebuie s fi reflectat confuzia lui total. Se ntoarse s se uite nti la cpitanul trupelor sale, apoi la Piter de Vries. Unde-i Rabban? Amndoi ddur din cap, la fel de surprini ca i el. Aducei-l pe Rabban! Maica Superioar fcu un gest i cteva surori l aduser n faa ecranului pe brbatul ndesat. n ciuda zgrieturilor i tieturilor de pe fa, Rabban prea sfidtor. Una dintre mini i atrna inert ntr-o parte; avea pantalonii rupi n genunchi, dezvluind dedesubt rni zdrenuite. Baronul njur n oapt. Acum ce-a mai fcut idiotul? A suferit un soi de defeciune la vehiculul su. M ntreb dac venea s ne viziteze. Poate s ne spioneze sau chiar s atace? n continuare, pe ecran apru o imagine video a non-navei prbuite, arznd nc mocnit la marginea livezii distruse. Pilota un aparat extrem de interesant. Observai cum apare i dispare Vreun fel de mecanism de invizibilitate defect? Foarte ingenios! Baronului aproape c-i ieir ochii din cap. Zei infernali, am pierdut i non-nava! Nu numai c tmpitul de nepotu-su fusese prins de Comunitate, dar lsase i non-nava arma secret cea mai puternic a Harkonnenilor s cad n minile vrjitoarelor! Micndu-se fr zgomot, Piter de Vries i opti la ureche, ncercnd s-l calmeze: Respir ncet i adnc, baroane. Vrei s continuu eu negocierile cu Maica Superioar? Cu un efort supraomenesc, baronul se adun, apoi se ddu deoparte i se ntoarse n faa ecranului. Se va ocupa mai trziu de Rabban. Nepotul meu e complet imbecil. Nu avea permisiunea mea s ia nava! O explicaie convenabil
224

V asigur c va fi aspru pedepsit pentru aciunile sale nesbuite. Desigur, va plti i pentru pagubele provocate colii voastre Se strmb, amrt la gndul c se recunotea nvins att de uor. Civa meri Nici un motiv s formulm vreo pretenie sau s raportm Landsraadului dac vei coopera! S cooperm? Nrile i fremtar. Fcu un pas napoi cltinndu-se, aproape s-i piard echilibrul. Avea dovezi mpotriva lor! i raportul vostru va include un rezumat al modului n care Cucernica voastr Maic a dezlnuit o arm biologic asupra persoanei mele, violnd Marea Convenie? De fapt, raportul nostru va include o mic speculaie, rspunse Harishka cu un surs crispat. S-ar putea s-i aduci aminte un incident interesant de acum civa ani, cnd s-a tras n mod misterios asupra a dou nave tleilaxu n interiorul unui transspaial al Ghildei. Ducele Leto Atreides a fost acuzat de aceast atrocitate, dar a negat acuzaiile ceea ce a prut absurd la vremea aceea, din moment ce nici o alt nav nu se afla n apropiere. Cel puin, nici o nav vizibil S-a confirmat de asemenea c exista i o fregat Harkonnen n vecintate, n drum spre ncoronarea mpratului Shaddam Baronul se sili s rmn nemicat. N-avei nici o dovad! Avem nava, baroane! Imaginea epavei plpitoare apru din nou pe ecran. Orice curte competent va ajunge la aceeai concluzie. Tleilaxu i Atreizii vor fi extrem de interesai de aceast evoluie a lucrurilor. Ca s nu mai pomenim de Ghilda Spaial Piter de Vries se uita de la baron la ecranul comunicatorului. Rotiele se nvrteau n mintea lui nclcit, dar nu reui s gseasc nici o soluie acceptabil. Te asiguri de o condamnare la moarte, vrjitoareo, zise baronul cu un mrit ncet. Avem dovezi c Bene
225

Gesserit a eliberat un agent biologic duntor. Doar un cuvnt dac spun i i noi avem dovezi pentru altceva, nu-i aa? replic Harishka. Ce crezi, baroane dou dovezi se anuleaz una pe cealalt? Sau dovezile noastre sunt mult mai interesante? Dai-mi tratamentul pentru boala mea i voi lua n considerare retragerea acuzaiilor Pe ecran, Harishka l privi ambiguu. Dragul meu baron, nu exist tratament. Bene Gesserit folosete msuri permanente. Nimic nu poate fi schimbat. Prea fals comptimitoare. Pe de alt parte, dac ne pstrezi secretul, noi l vom pstra pe al tu. i s-ar putea s-l primeti napoi pe buclucaul tu nepot nainte s facem altceva care s-ar putea dovedi ireversibil. De Vries ntrerupse discuia, tiind c baronul era pe cale s explodeze: n plus, insistam s ne restituii vehiculul prbuit! Nu puteau permite Comunitii accesul la tehnologia non-cmpului, dei Harkonnenii nii n-o nelegeau. Imposibil! Nici o persoan civilizat n-ar dori s vad reparat un asemenea aparat de lupt. Pentru binele imperiului, trebuie s mpiedicm dezvoltarea acestei tehnologii mortale! Mai avem i alte nave! exclam baronul. Este o dreptvorbitoare, baroane! opti de Vries. Btrna Bene Gesserit se uit la ei depreciativ, n timp ce baronul asuda cutnd un rspuns mai bun. Ce vei face cu epava? Baronul i nclet pumnii att de tare, nct i trosnir ncheieturile. Ei o vom face s dispar, desigur. * Cnd Rabban se ntoarse, baronul l ciomgi zdravn cu bastonul i-l ncuie n cabina lui, pe toat durata cltoriei napoi pe Giedi Prime. n ciuda impulsivitii sale nesbuite,
226

brbatul cel solid rmnea motenitorul prezumtiv al Casei Harkonnen. Deocamdat Baronul se nvrtea de colo pn colo i izbea pereii, ncercnd s-i nchipuie cea mai rea pedeaps pe care i-o putea aplica nepotului su, o sanciune potrivit cu paguba incredibil pe care-o provocase stngaciul atac al lui Rabban. n cele din urm, i veni o idee i surse crispat. Imediat dup ntoarcerea acas, l trimise pe Glossu Rabban pe ndeprtata planet Lankiveil, unde s locuiasc cu molul su tat, Abulurd. Este datina noastr, a Atreizilor, s fim exemple de onoare pentru copiii notri, astfel nct ei s poat fi la fel pentru propriii lor urmai. DUCELE LETO ATREIDES, Primul discurs n faa Adunrii de pe Caladan Trecuser optsprezece luni Luna plin sclda castelul Caladan n argintiu, aruncnd umbrele turnurilor de-a lungul marginii falezei ce se nla deasupra marii agitate. Din locul su discret de observaie din grdina ornamental, Thufir Hawat i vedea pe ducele Leto i pe Kailea Vernius plimbndu-se pe marginea prpastiei. ndrgostii nscui sub o stea nenorocoas Ea devenise concubina lui oficial, dar nelegat prin nici o obligaie, de mai mult de un an, i cteodat cei doi se bucurau de clipe linitite, romantice, precum cea de fa. Iar Leto nu se grbea s accepte nici una dintre numeroasele oferte de alian matrimonial pe care le primea de la alte Case ale Landsraadului Supravegherea permanent a lui Hawat l irita pe duce, care pretindea dreptul la propria intimitate. Dar, n calitate de comandant al securitii Casei Atreides, mentatului nu-i psa. Leto avea tendina scitoare de a se pune n situaii periculoase, de a fi prea ncreztor n oamenii din jurul lui
227

Hawat prefera n schimb s-i atrag dizgraia ducelui, dect s ngduie ca o greeal fatal s scape cercetrii sale atente. Ducele Paulus murise n arena de tauri pentru c Hawat nu supraveghease totul ndeajuns de aproape. De atunci, jurase s nu mai fac niciodat o asemenea greeal. n timp ce Leto i Kailea se plimbau prin noaptea rcoroas, Hawat i fcea griji c poteca era prea ngust i prea aproape pentru a evita o cdere mortal n valurile care se sprgeau de stnci. Leto, ns, refuzase s accepte balustrade. Dorea c poteca s rmn exact aa cum o lsase tatl su, pentru c i btrnul duce se plimbase pe acel promontoriu, cugetnd la treburile statului. Era o problem de tradiie, iar Atreizii erau oameni curajoi. Hawat scrut ntunericul cu ochelarii lui n infrarou, dar nu vzu nici o micare n umbr, n afar de propriii soldai nirai pe potec i la poalele pantei stncoase. Cu ajutorul unei mici lanterne, semnal ctre doi dintre oamenii lui s-i schimbe poziiile. Trebuia s fie tot timpul n alert Leto o lu pe Kailea de mn i-i privi trsturile delicate i prul armiu-nchis, care flutura n adierea nopii. i ridicase gulerul hainei n jurul gtului subire. La fel de izbitor de frumoas ca orice doamn din imperiu, sora lui Rhombur se purta ca o mprteas. Dar Leto nu se putea nsura niciodat cu ea Trebuia s rmn fidel tradiiilor, aa cum fcuser tatl su, i bunicul su, nainte de asta. Cile onoarei i expedientele politicii! Cu toate acestea, nimeni, nici mcar fantoma lui Paulus Atreides, n-ar fi putut protesta mpotriva unei asemenea uniri dac posesiunile Casei Vernius aveau s fie vreodat recuperate. Timp de luni de zile, sprijinit de Leto din toat inima, Rhombur trimisese lui Ctair Pilru i Lupttorilor pentru Libertate de pe Ix fonduri modeste i alte resurse, prin canale clandestine, i primise n schimb fragmente de informaie, programe, imagini de supraveghere Acum, c avea n sfrit ceva de fcut, Rhombur arta mai vioi i mai plin de via dect oricnd. Oprindu-se la captul potecii care ducea n jos, pe plaj,
228

Leto zmbi, tiind c Hawat se afla pe undeva, prin preajm, ca ntotdeauna. Se ntoarse ctre femeia de lng el. Caladan a fost cminul meu nc din copilrie, Kailea, i pentru mine este mereu minunat. Dar pot s-mi dau seama c tu nu eti cu adevrat fericit aici Un pescru de noapte ni n aer, fcndu-i s tresar cu ipetele lui ascuite. Nu e vina ta, Leto. Ai fcut deja att de mult pentru fratele meu i pentru mine Kailea nu se uit n ochii lui. Doar c nu e chiar locul n care mi -am imaginat c voi fi! Cunoscndu-i visurile, Leto i rspunse: A fi dorit s te pot duce mai des pe Kaitain, ca s te poi bucura de Curtea imperial. Am vzut cum te luminezi la fa, cnd au loc evenimente de gal. Eti att de strlucitoare, nct m ntristeaz c trebuie s te aduc napoi pe Caladan. Aici nu se ntmpl nimic fascinant, lipsete viaa cu care erai obinuit Aceste cuvinte erau o scuz pentru toate lucrurile pe care nu i le putea oferi luxul, prestigiul, legitimitatea de a aparine din nou unei Case Mari Se ntreba dac ea nelegea simul datoriei care-l inea pe el aici. Vocea dulce a lui Kailea sun nesigur. Fata pruse nervoas toat ziua i acum se opri pe crare. Ix s-a dus, Leto, i o dat cu ea toat fascinaia. Am acceptat asta Se ntoarser s priveasc n tcere ctre largul oceanului negru ca noaptea, nainte ca ea s vorbeasc din nou. Rebelii lui Rhombur nu vor putea niciodat s-i rstoarne pe tleilaxu, nu-i aa? tim prea puin despre ce se petrece acolo cu adevrat. Rapoartele sunt rzlee. Crezi c-ar fi mai bine s nu ncerce? Leto se uit la ea cu asprime, cu ochii lui cenuii ca fumul, ncercnd s-i neleag nelinitea. Se poate ntmpla un miracol
229

Ea prinse ocazia pe care-o atepta. Miracole, da Acum am i eu unul despre care s-i spun, domnule duce! El o privi lipsit de expresie. Buzele lui Kailea se curbar ntr-un surs enigmatic. Voi avea un copil cu tine!!! ncremenit, Leto se opri pe loc. Departe, pe mare, o turm de murmoni cnta o melodie grav, ca rspuns la pulsaiile balizelor sonice marcnd recifele neltoare. Apoi, aplecndu-se ncet, Leto o srut pe Kailea; i simi umezeala familiar a buzelor. Eti mulumit? Glasul i sun foarte fragil. S tii, n-am ncercat s rmn nsrcinat. S-a ntmplat, pur i simplu El fcu un pas napoi. O inu la distana unui bra, ca s-i poat cerceta faa. Sigur c da! i atinse delicat pntecele. mi imaginam cum ar fi s am un fiu Poate c acum ar fi momentul s m gndesc s capt nc o doamn de onoare? ntreb Kailea, ncordat. O s am nevoie de ajutor ca s m pregtesc pentru natere ca s nu mai vorbim de statul cu copilul, dup ce se va nate? O mbri cu putere. Dac vrei nc o doamn de onoare, o vei avea. Thufir Hawat urma s verifice toate candidatele pentru personalul casei, cu contiinciozitatea lui obinuit. i aduc zece, dac vrei! Mulumesc, Leto Se ridic pe vrfuri i-l srut pe obraz. ns una ar trebui s ajung * Praful i cldura domneau peste tot. Spernd c o clim uscat ar fi putut s-l ajute la boala sa, baronul Harkonnen petrecea mult mai mult timp pe Arrakis. Dar tot se simea
230

mizerabil n camera sa de lucru din Carthag, baronul trecea n revist rapoartele de la recoltarea mirodeniei, ncercnd s nscoceasc noi metode de a-i ascunde profiturile fa de mprat, de CHOAM, de Ghilda spaial Din cauza grsimii crescnde, biroul fusese adaptat, fcndu-i-se o tietur dup forma burii baronului. Braele moi i se sprijineau acum pe biroul cu textur aspr. Cu un an i jumtate n urm, Bene Gesserit-ul l adusese ntr-un impas, prin ameninri, contra ameninri i antaj n ambele direcii. Rabban pierduse non-nava El i cu vrjitoarele pstraser de atunci, unii fa de ceilali, o distan sigur, dar stnjenitoare. Cu toate acestea, rana era nc vie, iar el devenea tot mai neputincios i mai gras pe zi ce trecea Savanii lui ncercaser s construiasc o alt non-nav, fr ajutorul geniului richesian Chobyn, pe care-l omorse Rabban. Baronul vedea rou n faa ochilor, de fiecare dat cnd se gndea la multele gafe ale nepotului su. Planurile i holonregistrrile procesului iniial de construcie fuseser deteriorate, sau cel puin aa pretindeau cercettorii baronului. Ca rezultat, primul lor nou prototip se prbuise pe Muntele de Abanos, omornd ntregul echipaj. S le fie nvtur de minte! Baronul se ntreb dac n-ar fi preferat o astfel de moarte rapid, n locul istovirii i a descompunerii chinuitoare. Investise o sum enorm de solari ntr-un centru de cercetri medicale ultimul rcnet pe Giedi Prime, pentru a se bucura de asistena lipsit de tragere de inim, cu jumtate de norm, a doctorului Suk richesian Wellington Yueh interesat mai mult de cercetrile sale legate de ciborgi, dect de gsirea unor ci de a-l ajuta pe baronul suferind. Premierul de pe Richese nc nu-i trimisese o not de plat pentru serviciile doctorului, dar baronului nu-i psa. n ciuda tuturor acestor eforturi, nu obinuse nici un rezultat, iar ameninrile continue nu preau s fie de vreun folos. Pentru baron, simplul act de a merge, pe care altdat l fcea cu att de puin efort i att de mult graie, era
231

acum o povar major. n curnd, bastonul cu cap de vierme nu va mai fi de ajuns. Am veti despre evenimente interesante, domnule baron, anun Piter de Vries, strecurndu-se n biroul plin de praf din Carthag. ntreruperea l fcu pe baron s se ncrunte. Slbnogul mentat, mbrcat ntr-o rob albastru-deschis, i ascunse sursul de pe buzele ptate cu sapho. Concubina ducelui Leto Atreides a trimis o solicitare la curtea imperial, cutnd serviciile unei doamne de onoare. Am venit s v informez ct de repede am putut Totui, din cauza caracterului urgent al afacerii, mi-am luat libertatea s pun n micare un plan. Baronul ridic o sprncean. Da? i care este planul sta interesant, despre care ai simit tu c nu avea nevoie de aprobarea mea? Exist o respectabil matroan care triete n casa lui Suuvok Hesban, fiul fostului ambelan al curii Aken Hesban. A trecut ceva vreme de cnd ne furnizeaz informaii excelente despre familia Hesban. La ndemnul meu, aceast doamn, Chiara Rash-Olin, a dat de neles c ar fi interesat de slujba din casa Atreides i va fi intervievat pe Caladan n casa familiei Atreides? exclam brbatul corpolent. Zri un surs viclean aprnd pe chipul zveltului mentat, care oglindea ncntarea baronului nsui. Asta deschide nite posibiliti interesante. * Kailea atepta n holul Spaioportului Municipal din Cala, msurnd cu pasul podeaua ncrustat cu scoici i fosile de calcar. n spatele ei, sttea elegantul cpitan Swain Goire, pe care Leto l nsrcinase s fie garda ei personal. Prul negru i chipul slab aminteau de Leto Ajunsese devreme, ca s atepte naveta i pe pasagera ei de pe Kaitain. O ntlnise deja pe Chiara i participase la interviul mai vrstnicei femei, aici pe Caladan.
232

Noua doamn de onoare venea cu referine impecabile, lucrase chiar pentru familia ambelanului personal al mpratului Elrood. Era capabil s spun poveti interminabile despre splendida via de curte de pe Kaitain. Kailea o acceptase imediat. De ce ns o femeie n vrst i inteligent ar fi putut dori s plece din capitala imperial ca s vin ntr-o fundtur, cum era, prin comparaie, Caladan-ul, nu putea nelege O, dar iubesc marea i iubesc linitea, rspunsese Chiara. Cnd vei mai mbtrni, fermectoare copil, s-ar putea s simi la fel! Kailea se ndoia, dar abia reuea s-i stpneasc entuziasmul strnit de norocul de a fi gsit-o pe aceast femeie. Ateptase nerbdtoare ct vreme Thufir Hawat investigase trecutul Chiarei Rash-Olin, punndu-i ntrebri despre anii anteriori de serviciu. Nici chiar btrnul mentat nu fusese capabil s gseasc vreun neajuns n pregtirea ei. Pe msur ce sarcina avansa, Kailea numra zilele pn cnd Chiara avea s-i nceap serviciul. n ziua programat pentru sosire, Leto inea audiene la castelul Caladan, ascultnd plngerile i disputele poporului su, dar Kailea plecase devreme ctre aerodromul din apropiere, presrat cu aeronave de agrement, toptere i alte aparate de zbor. Cu o nerbdare abia reinut, Kailea cercet cldirea vast a spaioportului, nregistrnd amnunte pe care nu le observase nainte. Forma iniial de bulb fusese modificat cu muluri, ferestre moderne i ornamente. Dar tot arta veche i demodat, spre deosebire de arhitectura splendid de pe Kaitain Auzi un bang atmosferic, l simi chiar i prin podea. O strfulgerare de lumin n albastru i portocaliu, provocat de coborrea navetei supersonice n form de glon, strpunse stratul de nori. Mica nav frn brusc pe suspensoarele setate la maximum, apoi se ls pe o ridictur uoar de pe cmpie. Scuturile pulsar, apoi se stinser. Exact la timp, coment Swain Goire lng ea. Chipeul
233

cpitan sttea drept i nalt, ca un erou dintr-o filmocarte. Ghilda se mndrete cu punctualitatea sa. Nu destul de devreme pentru mine Kailea se grbi s-i ntmpine pe cltorii care coborau. Chiara se hotrse s nu se mbrace ca o servitoare. Pe silueta durdulie i pusese un costum de cltorie din zeetwill confortabil, iar prul crunt, de nuana fierului, i era coafat ntr-o elegant bucl spiral i acoperit cu o beret cu pietre preioase. Obrajii rozalii i strluceau. Ce plcere s te vd din nou, draga mea, toarse Chiara ca o pisic. Inspir adnc aerul umed i srat. n spatele ei, pluteau pe suspensoare opt cufere umflate la catarame. Aruncnd o privire nspre pntecul abia rotunjit al lui Kailea i apoi spre ochii ei verzi, coment: Pn acum, trebuie s fie o sarcin de rutin Ari bine, draga mea. Puin tras la fa, poate, dar am eu leac pentru asta Kailea radia de fericire. n sfrit avea o nsoitoare inteligent, pe cineva cu sofisticarea imperial necesar ca s-o ajute cu mruniurile scitoare probleme de gospodrie i decizii de afaceri cerute de ducele ei pretenios, dar iubitor. Pind lng btrna doamn de onoare, Kailea puse ntrebarea cea mai important din mintea ei: Care-s ultimele nouti de la curtea imperial? O, draga mea! Am att de multe s-i povestesc E adevrat c cineva se poate mbogi practicnd rul, dar fora Adevrului i a Dreptii este aceea c ele dinuiesc i c un om poate spune despre ele: Acestea sunt motenirea de la tatl meu. Calendar al celei de a cincea dinastii (Vechea Terra): nelepciunea lui Ptahhotep Din punctul de vedere al lui Rabban, unchiul su n-ar fi putut concepe o pedeaps mai crud pentru dezastrul
234

non-navei. Arrakis cel puin era cald i cu cerul senin, iar Giedi Prime oferea tot confortul civilizaiei. Lankiveil ns era doar mizerabil. Timpul se tra att de ncet, nct Rabban se surprinse apreciind avantajele geriatrice ale melanjului. Va trebui s triasc mai mult dect durata normal a vieii doar ca s compenseze pierderea asta colosal de timp N-avea nici cel mai mic interes pentru fortreele monastice, izolate adnc n muni. n aceeai msur, refuza s se duc n satele presrate prin fiordurile ntortocheate. Nu gsea nimic acolo, n afar de pescari mpuii, vntori btinai i civa cultivatori de legume care gseau teren fertil n crpturile munilor negri, abrupi. Rabban sttea cea mai mare parte a timpului pe cea mai mare dintre insulele din nord, n apropierea banchizei ngheate i departe de traseele de not ale balenelor cu blan Bjondax. Nu putea fi vorba de civilizaie dup nici un standard, ns cel puin avea fabrici, instalaii de prelucrare i un spaioport de pe care se trimiteau pe orbit ncrcturile de blan de balen. Acolo, putea fi n preajma unor oameni care nelegeau c resursele i materiile prime existau pentru folosul acelei Case care le deinea Locuia n barcile companiei CHOAM i rechiziionase cteva camere mari pentru el nsui. Dei, din cnd n cnd, mai juca jocuri de noroc cu ali muncitori angajai cu contract, i petrecea timpul mai mult mcinat de gnduri negre, plnuind ci de a-i schimba viaa ndat ce s-ar fi ntors pe Giedi Prime. Cu alte ocazii, Rabban folosea un bici de vi-de-cerneal pe care-l cptase de la un angajat Harkonnen, i-i fcea singur de lucru fichiuind cu uviele negre, mpletite pietrele, sloiurile de ghea sau rafocile lenee care stteau la soare pe debarcaderele de metal. ns chiar i asta devenea plictisitor n cea mai mare parte a sentinei de doi ani, se inu departe de Abulurd i Emmi Rabban-Harkonnen, spernd ca ei s nu afle niciodat de exilul lui. Pn la urm, cnd Rabban nu-i mai putu ascunde prezena, tatl lui fcu o cltorie la instalaiile de prelucrare CHOAM, n aparen
235

ntr-un tur de inspecie. Abulurd i ntlni fiul la barci, cu o expresie optimist pe faa ca de cine btut, de parc s-ar fi ateptat la un soi de rentlnire nlcrimat. i mbri unicul fiu, iar Rabban se desprinse repede din braele lui. Glossu Rabban, cu umerii ptrai, faa butucnoas, buze groase i linia prului formnd un vrf pe frunte, semna mai mult cu mama lui dect cu tatl, care avea brae subiri, coate osoase i articulaii mari. Prul blond-cenuiu al lui Abulurd arta tocit i murdar, iar chipul i era asprit de vreme, din cauz c petrecea prea mult timp n aer liber. Singurul mod n care Rabban reuise s-i fac tatl s plece, dup ore ntregi de plvrgeal stupid, fusese promisiunea c va veni cu adevrat la fiordul Tula, s stea un timp cu prinii lui. O sptmn mai trziu, sosi la reedina principal, simind mirosul acru i umezeala lipicioas intrndu-i n oase. Suportndu-le rsful, Rabban i nghiea dezgustul i numr zilele pn la sosirea transspaialului care urma s-l duc acas. La reedin, mncar feluri sofisticate de pete afumat, craboraci fieri, paella cu fructe de mare, midii-de-zpad, calmar murat i caviar ruh srat, nsoite de legumele amrui, aoase, care supravieuiau n solul srac al planetei Lankiveil. Nevasta pescarului, o femeie cu chipul ltre, mini roii i brae solide, gtea un fel dup altul i i le servea mndr lui Rabban. l cunoscuse pe cnd era copil, ncercase s-l rsfee, iar acum fcea orice gest afectuos, mai puin s-l ciupeasc de obraji Rabban o detesta pentru asta. Nu reuea s scape cu nici un chip de gusturile neplcute din gur sau de mirosurile de pe degete i din haine. Numai fumul neptor al lemnului din emineele uriae reuea s mai aduc un pic de uurare nasului su chinuit. Tatl lui gsea c e nostim s foloseasc foc adevrat, n loc de radiatoare termale sau globuri incandescente ntr-o noapte, plictisit i melancolic, lui Rabban i veni o idee, prima scnteie de imaginaie n cei doi ani petrecui aici. Balenele Bjondax erau docile i uor de ucis iar
236

Rabban simea c putea trezi interesul nobililor din Casele Mari i Minore pentru Lankiveil. i amintea ct bucurie gsise n vntoarea de copii slbatici n Staia Grzii Forestiere, ct de palpitant fusese s ucid un vierme de nisip uria pe Arrakis Poate c merita s lanseze o nou industrie, a vntorii de balene, urmrind uriaele fiare acvatice pentru sport. Ar fi mrit profitul din trezoreria Casei Harkonnen i ar fi transformat Lankiveil n ceva mai bun dect gaura mizerabil i primitiv care era acum. Cu dou nopi nainte de plecarea programat spre cas, le suger prinilor ideea lui. Ca o familie ideal, stteau mpreun la mas, mncnd alte feluri de bucate provenite din mare. Abulurd i Emmi se tot uitau unul la cellalt, cu suspine patetice de mulumire. Mama lui, cu ochi de abanos, nu vorbea mult, dar i oferea soului un sprijin neclintit. Se atingeau cu afeciune, se mngiau pe bra, de la umr pn la cot Plnuiesc s aduc nite vntori de calibru mare pe Lankiveil! Rabban sorbi dintr-un pahar mare, plin cu vin dulce de la munte. Vom prinde balene cu blan pescarii votri localnici pot face pe cluzele Mult lume din Landsraad ar da bani frumoi pentru un asemenea trofeu. Ar fi o afacere bun pentru noi toi Emmi clipi i ntoarse capul s-l vad pe Abulurd rmnnd cu gura cscat, din pricina ocului. l ls pe el s spun ceea ce gndeau amndoi: Asta ar fi imposibil, biete! Rabban tresri auzind felul neceremonios n care acest molu l numise biete. Abulurd explic: Tot ce-ai vzut sunt docurile de prelucrare de departe, din nord, etapa final a afacerii cu blnuri de balen. ns vnarea exemplarelor potrivite este o treab delicat, care se face cu grij i antrenament. Am fost de multe ori pe baleniere i, crede-m, nu e ceva ce s faci cu inima uoar!
237

Omorrea balenelor Bjondax n-a fost niciodat un sport! Buzele groase ale lui Rabban se strmbar. i de ce nu? Dac eti guvernator planetar, ar trebui s nelegi economia. Mama lui ddu din cap. Tatl tu nelege planeta mai bine dect tine. Chiar nu putem ngdui asta! Prea nconjurat de un val de ncredere n sine, ca i cum nimic nu putea s-o zdruncine. Rabban clocotea pe scaunul lui, mai mult dezgustat dect furios. Oamenii tia n-aveau nici un drept s-i interzic lui ceva. Era nepotul baronului Vladimir Harkonnen, motenitorul prezumtiv al unei Case Mari. Abulurd dovedise deja c nu poate face fa responsabilitii. Nimeni nu va asculta plngerile unui ratat Rabban i trase scaunul de la mas i plec n apartamentul su. Acolo, ntr-un bol fcut dintr-o cochilie de sidef, servitorii casei aranjaser grmjoare de licheni cu miros dulce, curai de pe scoar de copac, un buchet specific pe Lankiveil. Dintr-o lovitur, Rabban l ddu la o parte, sprgnd scoica de podeaua de scnduri tocite * Sunetul scrnit al cntecului balenelor Bjondax l trezi din somnul nelinitit. Dincolo de fereastr, n canalul adnc, balenele urlau i gngureau cu un sunet atonal, care fcea s-i vibreze easta lui Rabban. Cu o sear nainte, tatl su surdea vistor, ascultnd animalele. Sttuse mpreun cu fiul su afar, pe balconul din buteni despicai, alunecos din cauza ceii permanent lipicioase. Artnd ctre fiordurile nguste unde notau forme ntunecate, Abulurd spusese: Cntece de mperechere Sunt ndrgostite! Rabban voia s omoare pe cineva. Dup ce tocmai auzise refuzul tatlui su, nu-i putea imagina cum de mprtea cu aceti oameni o motenire
238

genetic. Petrecuse prea mult timp suportnd neplcerile de pe Lankiveil Tolerase ateniile sufocante ale mamei i ale tatlui su, ns dispreuia felul n care ei azvrliser la gunoi mreia la care-ar fi putut ajunge i felul n care-i gsiser mulumirea aici. Sngele lui Rabban ncepu s fiarb. tiind c n-ar fi putut niciodat s doarm datorit larmei balenelor, se mbrc i bocni pe scri n jos, pn n sala mare, acum cufundat n linite. Tciunii portocalii, din emineul adnc, luminau ncperea ca i cum vatra ar fi fost plin cu lav. Civa servitori ar fi trebuit s fie deja treji unii care fceau curenie n camerele din spate, vreun buctar care pregtea ceva pentru ziua urmtoare Abulurd nu punea niciodat paznici. n schimb, locatarii reedinei principale dormeau, cu sforitul ncetior al celor lipsii de ambiii. Rabban i ura pe toi. Culese o hain clduroas, binevoi chiar s-i ia nite mnui, i se strecur afar. Cobor treptele tocite pn la malul apei, ctre docuri i opronul pescarilor. Ceaa din aer se condensa din cauza frigului, formnd chiciur n opronul ngheat i urt mirositor, gsi ceea ce cuta: vibro-harpoane uzate, cu vrful zimat, pentru vnat peti. Cu siguran, destule ca s omori cteva balene mblnite. Ar fi putut s ia arme mai grele, dar asta ar fi stricat toat plcerea sportului. Plutind n deriv n fiordul linitit, balenele Bjondax cntau la unison; melopeile lor se rsfrngeau din pereii falezei. Nori posomorai ascundeau lumina stelelor, dar n aer dinuia o lucire spectral, aa c Rabban putea vedea ce face. Dezleg de la debarcader una dintre brcile mijlocii destul de mic, dac voia s-o poat manevra singur, dar cu o caren groas i masa destul de mare ca s reziste la ciocnirile cu balenele ndrgostite. Se desprinse de rm i porni motorul zumzitor, ieind n largul canalului adnc, unde animalele se blceau i se jucau, cntndu-i
239

nebunatice unele altora. Formele alunecoase se strecurau prin ap, ieind la suprafa, mugind din membranele lor vocale vibrnde. Apucnd comenzile cu minile nmnuate, i dirij barca spre ape mai adnci i se apropie de turma de balene. Acestea notau de acolo pn colo, nederanjate de prezena lui. Unele se ciocnir chiar, n joac, de ambarcaiunea lui Se uit n apele ntunecate s zreasc adulii ptai ca nite leoparzi unii cu petice marmorate, alii auriu catifelat. i nsoeau numeroi pui mai mici. i aduceau odraslele cu ele cnd veneau n fiorduri s se preasc? Rabban pufni, apoi ridic snopul de vibro-harpoane zimate. Opri motorul i pluti n deriv, inndu-i echilibrul, n timp ce creaturile Bjondax i vedeau de bufoneriile lor, nedndu-i seama de pericol. Montrii tcur, n aparen observnd barca, apoi ncepur din nou s mugeasc i s glgie. Animale proaste! Rabban arunc primul din multele vibro-harpoane, apoi urm o secven rapid de aruncri puternice. O dat mcelul nceput, cntecul balenelor i schimb rapid tonul * Aruncnd pe ei robe groase i papuci ca s se acopere, Abulurd i Emmi alergar spre docuri. Servitorii zpcii aprinser luminile n holul principal i licurigloburile sclipir n ntuneric, alungnd umbrele. Mngietoarele cntece ale balenelor se transformaser ntr-o cacofonie aspr de rgete de animale. Emmi i apuc soul de bra, ajutndu-l s-i recapete echilibrul, n timp ce se poticnea n jos, pe scri, ctre rm, ncercnd s vad ceva prin ntuneric, dar luminile casei din spatele lor erau prea puternice. Distingeau doar umbre, balene care se zvrcoleau i nc ceva. n sfrit, activar licurifarul de la captul docului, care mprtie lumin pe toat ntinderea fiordului. Emmi ls s-i scape un sunet ngrozit, ca o durere complet nbuit. n spatele lor, servitorii coborau pe scrile
240

abrupte, zdrngnind, cci unii dintre ei duceau bee sau arme brute, netiind dac n-ar putea fi chemai s apere reedina principal. O barc cu motor se apropie peste ape, cu motorul zbrnind ca i cum trgea spre debarcader o ncrctur grea. Cnd Emmi l nghionti, Abulurd se aventur pe scnduri ca s afle cine putea fi la crma ambarcaiunii. Nu voia s admit ceea ce n inima lui tia deja Vocea lui Glossu Rabban se auzi strignd: Arunc-mi funia aia s-o pot lega aici! Apoi apru n lumin. Transpira din cauza eforturilor fcute n aerul rece i i dduse jos jacheta. Era plin de snge pe brae, pe piept, pe fa Am omort vreo opt, cred Am adus legate aici dou dintre balenele cu blan mai mici, dar am nevoie de ajutor s recuperez celelalte carcase. Le jupuii chiar la docuri sau le ducei la vreun soi de instalaii? Abulurd nu reuea dect s priveasc totul fix, paralizat din cauza ocului. Parma i czu din mn ca un arpe sugrumat. Aplecndu-se peste marginea brcii, Rabban apuc frnghia i o nnod singur de un tachet de pe debarcader. Le-ai omort? ntreb Abulurd. Le-ai ucis pe toate? Cobor privirea, tocmai bine ca s vad cadavrele plutitoare a doi pui de Bjondax, cu blana nclcit i scldat n sngele ce se scurgea din numeroase plgi nepate. Aveau pielea sfiat. Ochii lor priveau din ap fr s vad, ca nite farfurioare Sigur c le-am omort! Sprncenele stufoase ale lui Rabban se ncruntar. Asta-i ideea cnd mergi la vntoare, nu? Cobor de pe vasul care se legna i rmase n picioare, pe debarcader, ca i cum se atepta s fie felicitat pentru ceea ce fcuse. Abulurd strngea i desfcea pumnii, n timp ce n interiorul su se aprindea o senzaie nemaintlnit, de indignare i dezgust. Toat viaa o nbuise, dar poate c avea i el legendarul temperament Harkonnen
241

Din anii de experien, tia c ncolirea balenelor Bjondax trebuia fcut n anumite momente i n anumite locuri, altfel marile turme vor ocoli regiunea cu pricina. Rabban nu-i btuse niciodat capul s nvee mcar elementele de baz ale vntorii de balene, nu practicase nici una dintre tehnicile ei i abia dac tia s conduc o barc. Le-ai mcelrit n zona lor de mperechere, idiotule! strig Abulurd, i pe faa lui Rabban apru o expresie de jignire ocat. Tatl lui nu-i mai vorbise niciodat n felul sta Veneau de generaii n fiordul Tula s-i creasc puii i s se mperecheze, nainte de a se ntoarce n mrile adnci din zona arctic. ns au o memorie lung, o memorie care se ntinde de-a lungul generaiilor. O dat ce sngele a ntinat apa, vor evita locul att ct va dura amintirea! Chipul lui Abulurd se ntunec de oroare i frustrare. Propriul su fiu blestemase efectiv aceste zone de mperechere, risipind att de mult snge nct nici o balen Bjondax nu se va mai ntoarce aici vreme de decenii Rabban se uit la trofeele care pluteau moarte pe lng barc, apoi cercet apele fiordului din spatele lui, ignornd ceea ce tatl lui tocmai i spusese. M ajut cineva sau trebuie s le aduc i pe celelalte tot eu? Abulurd l plesni cu putere peste fa apoi i privi ngrozit i nencreztor mna, uluit c-i lovise fiul. Rabban i arunc o privire furioas. Numai un pic mai mult provocat, ar fi ucis pe oricine i-ar fi stat n fa. Tatl lui continu cu disperare n glas: Balenele nu se vor mai ntoarce aici ca s se nmuleasc. Nu nelegi? Toate satele din fiord, toi oamenii care triesc aici depind de comerul cu blan. Fr balene, satele vor muri. Toate cldirile din fiord vor fi prsite. Satele vor deveni peste noapte aezri-fantom. Balenele nu se vor mai ntoarce! Rabban ddu doar din cap, nevrnd s neleag severitatea situaiei.
242

De ce-i pas aa de mult de oamenii tia? Se uit la servitorii din spatele prinilor lui, brbai i femei care se nscuser pe Lankiveil, fr snge nobil i fr perspective: doar steni, doar muncitori N-au nimic special. Tu i conduci. Dac vremurile sunt grele, ei le suport. E realitatea vieii lor Emmi l privi cu asprime, artnd n sfrit emoiile puternice pe care le inuse pentru sine. Cum ndrzneti s vorbeti aa? A fost greu s te iertm pentru multe lucruri, Glossu dar sta-i cel mai ru! Rabban tot nu dovedea nici o ruine. Cum putei fi voi, amndoi, att de orbi i de neghiobi? Nu avei nici o noiune despre cine suntei? Despre cine sunt eu? Noi suntem Casa Harkonnen! rcni el, apoi cobor iar vocea. Mi-e ruine c sunt fiul vostru! Pi pe lng ei fr s mai scoat nici un cuvnt i se ndrept spre cldirea principal, unde se spl i-i strnse puinele lucruri, apoi plec. Mai era o zi pn cnd avea permisiunea de a prsi planeta. i va petrece timpul la spaioport Abia atepta s se ntoarc ntr-un loc unde viaa avea din nou un sens pentru el! Un om care persist n jocul pndei, ntr-un loc unde nu e nimic de pndit, poate atepta o venicie fr s aib nici un succes. Persistena n cutare nu este suficient. nelepciunea zensunnit a migraiilor Timp de patru ani, Gurney Halleck nu descoperi nici un indiciu despre locul unde putea fi sora lui, ns nu-i pierdu niciodat sperana. Prinii lui refuzau s mai pronune numele lui Bheth. n serile lor calme, lipsite de culoare, continuau s studieze Biblia Catolic portocalie, cutndu-i linitea n gsirea de citate care vorbeau despre partea lor n via Gurney era singur cu durerea lui. n noaptea n care fusese btut, i nici unul dintre stenii
243

din Dmitri nu-l ajutase, prinii lui i trseser pn la urm trupul frnt i nvineit n locuina lor prefabricat. N-aveau prea multe medicamente la ndemn, dar o via de trud grea i nvase mcar nite rudimente de prim ajutor. Mama lui l bgase n pat i l ngrijise ct de bine putuse, n timp ce tatl sttuse pe dup perdele, ateptnd plin de temeri s se ntoarc Harkonnenii. Acum, patru ani mai trziu, cicatricele lsate de acea noapte i ddeau lui Gurney un profil mai aspru dect nainte; chipul su ars de soare avea un aer nelinitit. Cnd se mica, simea dureri ascuite pn n mduva oaselor. ndat ce fusese n stare, se trse afar din pat i se dusese napoi la lucru, ndeplinindu-i partea lui. Stenii i acceptaser prezena fr comentarii, fr mcar s arate ct de uurai erau c i ajuta din nou s-i ndeplineasc normele. Gurney Halleck tia ns ca locul su nu mai era alturi de ei. Nu mai gsea nici o plcere n serile de la tavern, aa c rmnea acas. Dup luni ntregi de eforturi chinuitoare, reuise s-i repare balisetul destul ca s poat cnta la el, dei amplitudinea devenise i mai limitat, iar tonul rmsese distorsionat. Cuvintele cpitanului Kryubi i se ntipriser n minte ca arse cu fierul rou, dar refuzase s nceteze s mai compun cntece sau s le cnte doar n camera lui, unde ali oameni puteau pretinde c nu le-au auzit. Satira amar se evaporase totui din versurile lui; acum cntecele lui se concentrau pe amintirea lui Bheth. Prinii lui erau att de palizi i de lipsii de vlag nct nu-i putea aduce n minte o imagine a lor, dei stteau n camera de alturi. i totui, chiar dup atia ani, i amintea fiecare trstur a chipului surorii sale, fiecare nuan plin de graie a gesturilor ei, prul de culoarea inului, expresiile, sursul blnd Plantase i mai multe flori afar, ngrijind calele i margaretele. Voia s in plantele n via, ca s pstreze amintirea lui Bheth limpede i luminoas. n timp ce lucra,
244

fredona cntecele ei favorite i o simea alturi. i imagin chiar c s-ar putea gndi unul la cellalt n acelai timp. Dac mai tria Trziu ntr-o noapte, Gurney auzi micare afar, dincolo de fereastr, i zri o umbr furindu-se prin ntuneric. Crezu c viseaz, pn cnd auzi un fonet mai puternic, o respiraie uierat. Se ridic iute i auzi ceva lund-o la fug. Pe pervaz se afla o floare, o cal abia tiat, ca un totem, un mesaj limpede Cupa alb de petale inea fixat un petic de hrtie. Gurney nh cala, revoltat c cineva l tachina cu floarea favorit a lui Bheth. Dar cnd mirosi parfumul ameitor al cupei, arunc o privire i pe noti. Avea o jumtate de pagin, scris de o mn grbit, dar feminin. l citi att de repede nct prinse doar esena mesajului. Primele cuvinte erau: Spune-le mamei i tatei c triesc! Strngnd bucata de hrtie, Gurney se arunc peste pervazul ferestrei deschise i alerg descul pe strzile de pmnt. Se uit dintr-o parte n alta, pn cnd vzu o umbr ntre dou cldiri. Silueta se grbea ctre drumul principal, care ducea la o substaie de tranzit i de acolo la Harko City. Gurney nu-l strig. Asta n-ar fi fcut dect s-l pun pe fug pe strin. Alerg n urma lui cu pas lin, ignornd sgeile de durere din trupul su peticit. Bheth tria! Picioarele ntipreau urme adnci pe pmntul aspru, uscat Strinul ls n urm satul, tind-o ctre cmpurile din margine; Gurney i ddu seama c trebuie s fi avut un mic vehicul personal parcat lng parcelele cultivate. Cnd omul se ntoarse i vzu silueta neclar alergnd spre el, o lu la fug. Deja chioptnd, Gurney se grbi s-l ajung. Stai! Vreau doar s vorbesc cu tine! Omul nu se opri. n lumina lunii, Gurney i zri picioarele nclate i hainele relativ bune n nici un caz nu era un fermier! n schimb, el dusese o via grea, care-i pstrase corpul reglat ca un arc de ceas, aa c reduse repede
245

distana. Strinul se poticnea pe terenul accidentat, dndu-i lui Gurney destul timp s se arunce asupra lui i s-l pun la pmnt ca un d-lup care-i doboar prada. Brbatul se ntinse n praf. Se ridic n patru labe, ncercnd s se trasc spre cmp, dar Gurney l plac. Se rostogolir peste margine, ntr-un an adnc de doi metri, n care stenii sdiser tuberculi pitici de krall. Gurney apuc partea din fa a cmii fine a brbatului i-l mpinse ntr-o poziie pe jumtate aezat, cu spatele lipit de peretele de pmnt al anului. n jurul lui cdeau bolovani, pietri i praf. Cine eti? Mi-ai vzut sora? Se simte bine? Gurney i lumin faa cu crono-lanterna. Palid, cu ochii deprtai rotindu-se n toate prile Trsturi fine. Omul scuip nisipul dintre dini i ncerc s se zbat. Avea prul tuns ngrijit i hainele mult mai scumpe dect vzuse Gurney vreodat. Unde e? Gurney i apropie i mai mult faa de a lui i ntinse hrtia ca i cum ar fi fost o prob acuzatoare. De unde-a venit asta? Ce i-a spus? De unde tiai despre cal? Brbatul pufni pe nas, apoi i eliber o mn ca s-i maseze o glezn dureroas. Eu eu sunt perceptorul Harkonnenilor n acest district. Merg dintr-un sat n altul. E treaba mea s in socoteala tuturor oamenilor care-l slujesc pe baron nghii cu greutate. Gurney l strnse mai tare de cma. Vd mult lume. Eu Tui nervos. Am vzut-o pe sora ta. Era ntr-o cas de plceri de lng una dintre garnizoanele militare. Mi-a dat banii pe care-a reuit s-i economiseasc de-a lungul anilor Gurney inspir adnc, atent la fiecare cuvnt. I-am zis c inspeciile mele m vor duce prin satul Dmitri. Mi-a dat toi solarii ei i a scris biletul. Mi-a zis ce s fac i am fcut.
246

l plesni pe Gurney peste mn i se ridic indignat n picioare. De ce m-ai atacat? i-am adus veti de la sora ta! Gurney mormi ctre el: Vreau s tiu mai mult! Cum pot s dau de ea? Brbatul ddu din cap. M-a pltit s strecor afar biletul sta. Am fcut-o cu mari riscuri pentru viaa mea i acum o s fiu prins din cauza ta. Nu pot face nimic mai mult nici pentru tine, nici pentru ea. Minile lui Gurney urcar spre gtul perceptorului. Ba da, poi. Spune-mi care cas de plceri, care garnizoan. Preferi s riti ca Harkonnenii s afle sau s te ucid eu chiar acum? Apas laringele omului, ca s-i ntreasc vorbele. n patru ani, erau primele veti pe care le primea, i nu putea lsa s-i scape ocazia. ns Bheth tria i cretea inima auzind tirea asta. Perceptorul icni. O garnizoan la Muntele de Abanos i lacul Vladimir. Harkonnenii au n apropiere temnie de sclavi i mine de obsidian. Soldaii pzesc prizonierii. Casa de plceri nghii cu greutate, temndu-se s dezvluie informaia. Casa de plceri e la dispoziia tuturor soldailor. Sora ta lucreaz acolo Tremurnd, Gurney ncerc s se gndeasc n ce fel ar putea traversa continentul. Avea puine cunotine de geografie, dar putea s descopere mai mult. Ridic ochii nspre luna ntunecat ascunzndu-se n spatele norilor fumurii; deja mintea lui punea la cale un plan prost conceput de a o elibera pe Bheth. Gurney ddu din cap, lsndu-i minile s cad. Perceptorul se cr afar din an i alerg peste cmp, cu pas chioptat i strmb din cauza gleznei sucite, ridicnd o dr de praf i pmnt. Se ndrept ctre un adpost dintr-un plc de tufiuri, unde trebuie s-i fi lsat vehiculul. Amorit i epuizat, Gurney czu peste marginea anului. Trase adnc aer n piept, cu hotrre. Nu-i psa c omul
247

fugise. n sfrit, avea un indiciu despre locul unde se afla sora lui Conductorul eficient pedepsete opoziia n timp ce rspltete sprijinul; i deplaseaz forele n mod aleator; ascunde elementele majore ale puterii sale; stabilete un ritm al micrilor de rspuns care i ine adversarii ntr-o stare de dezechilibru. WESTHEIMER ATREIDES, Elemente de guvernare Dup ce Leto deveni tat, timpul pru s treac i mai repede. mbrcat n armur de jucrie i purtnd un scut de carton laminat, bieelul tropia nesigur, ataca cu ferocitate taurul salusan mpiat, folosindu-se de lancea vara mpodobit cu pene, apoi se retrgea. Victor, fiul de doi ani al ducelui, purta o bonet tivit cu verde, i brodat cu nsemnul rou al Casei Atreides. n genunchi i rznd, Leto trgea taurul de jucrie cu cap spinos dintr-o parte n alta, aa c biatul cu prul negru, care nc se deplasa cu o stngcie de bebelu, nu avea o int uoar. F cum i art eu, Victor! ncerc s-i acopere zmbetul cu o expresie de seriozitate extrem. Fii atent cu vara! Ridic minile i i demonstr. ine-o aa, apoi nfige-o dintr-o parte n creierul monstrului. Asculttor, biatul ncerc din nou, abia putnd s ridice arma micorat. Vrful bont al varei rico de capul mpiat, aproape de semnul fcut acolo cu cret de ctre Leto. Mult mai bine! Ddu deoparte taurul de jucrie, strnse biatul n brae i-l ridic deasupra capului. Victor chicoti cnd Leto l gdil ntre coaste.
248

Iari? zise Kailea, pe un ton dezaprobator. Leto, ce faci? Sttea n u, cu doamna ei de onoare, Chiara. Nu-l crete n aa fel nct s-i plac absurditatea asta. Vrei s moar la fel ca bunicul lui? Cu asprime pe chip, Leto se ntoarse ctre concubina lui. Nu taurul a fost de vin, Kailea. Era drogat de trdtori! Ducele nu pomeni secretul pe care-l ascundea, acela c propria lui mam fusese implicat n complot, i c Leto o exilase pe doamna Helena, trimind-o s locuiasc ntr-un refugiu primitiv mpreun cu Surorile Izolrii. Kailea l privi fr prea mult convingere. El ncerc s-i vorbeasc pe un ton mai rezonabil. Tatl meu credea c aceste animale sunt nobile i magnifice. A nvinge unul dintre ele n ring cere mult ndemnare i onoare Totui e potrivit pentru fiul tu? Kailea arunc o privire spre Chiara, ca i cum ar fi cutat ajutor de la respectabila matroan. Are numai doi ani! Leto ciufuli prul bieelului. Nu-i niciodat prea devreme s nvei miestria armelor chiar i Thufir e de acord cu asta. Tatl meu nu m-a alintat niciodat, i nici eu n-am s-l rsf pe Victor! Sunt sigur c tu tii mai bine, rspunse Kailea cu un oftat resemnat, dar privirea agitat din ochii ei spunea altceva. La urma urmei, tu eti ducele E timpul pentru ora de meditaii, drag. Chiara se uit la ceasul de mn, o bijuterie antic richesian pe care o adusese de pe Kaitain. Cu o expresie dezamgit, Victor ridic ochii la silueta impuntoare a tatlui su. Acum, du-te Leto l btu uor pe spate. Un duce trebuie s nvee multe lucruri, i nu toate sunt la fel de distractive ca asta. Biatul se ncpn s stea pentru o clip, apoi
249

travers ncperea, trndu-i picioruele scurte. Cu un zmbet de bunic, matroana Chiara l ridic n brae i-l duse ntr-o camer de meditaii privat, n aripa de nord a castelului. Swain Gore, soldatul din gard nsrcinat s-l supravegheze pe Victor, o urm pe doamna de onoare. Kailea rmase n camera de joac, n timp ce Leto rezem de un perete taurul mpiat, se terse pe gt cu un prosop i bu ap dintr-o caraf. De ce fratele meu i face ntotdeauna ie confidene, nainte s-mi spun mie cel mai mic lucru? Leto putea s vad c era suprat i nesigur. E adevrat c el i femeia aceea se gndesc s se cstoreasc? Nu, serios cred c era doar o idee care i-a trecut prin cap. tii ct timp i ia lui Rhombur s fac ceva. Cndva, poate Strnse din buze cu o privire dezaprobatoare. Dar e doar o o Bene Gesserit! Nici o pictur de snge nobil O femeie Bene Gesserit a fost destul de bun pentru vrul meu, mpratul. Leto nu pomeni despre durerea din sufletul lui. E decizia lui, Kailea. Cu siguran, par s se iubeasc. El i Kailea ncepuser s se ndeprteze de ndat ce se nscuse copilul. Sau poate c totul ncepuse imediat dup ce sosise Chiara, cu toate brfele i mreele ei poveti despre curtea imperial. Dragoste? A, asta e singurul ingredient necesar pentru cstorie? Se ntunec la fa. Ce-ar spune tatl tu, marele duce Paulus Atreides, despre o asemenea ipocrizie? ncercnd s-i pstreze calmul, se duse ctre ua camerei de joac i o nchise, aa nct s nu-i aud nimeni. tii de ce nu te pot lua de soie i amintea certurile teribile dintre prinii lui, n spatele uilor groase ale dormitorului. Nu voia s se ntmple asta cu el i Kailea.
250

Frumuseea ei delicat era ntunecat de nemulumire. Kailea i cltin capul, fcnd buclele armii s-i salte pe spate. Fiul nostru ar trebui s fie duce Atreides, ntr-o zi Speram c s-ar putea s te rzgndeti o dat ce ajungi s-l cunoti. E vorba numai despre politic, Kailea, rspunse Leto nroindu-se. l iubesc foarte mult pe Victor. Dar sunt ducele unei Case Mari. Trebuie s m gndesc mai nti la binele Casei Atreides La ntlnirile consiliului Landsraadului, alte Case defilau prin faa lui Leto cu fiicele lor de mritat, spernd s-i atrag atenia. Casa Atreides nu era nici cea mai bogat, nici cea mai puternic familie, dar Leto era foarte apreciat i respectat, n special dup curajul dovedit n timpul procesului prin renunare. Era mndru de ceea ce realizase pe Caladan i i dorea ca tnra femeie s-l poat aprecia mai mult pentru asta. Iar Victor rmne un bastard! Kailea Cteodat l ursc pe tatl tu pentru ideile neghioabe pe care i le-a vrt n cap Pentru c nu-i pot oferi nici o alian politic i pentru c n-am nici o zestre, nici o poziie social, nu sunt acceptabil ca soie. Dar pentru c eti duce, mi poi porunci s vin n patul tu cnd vrei tu! Rnit la auzul felului n care i exprimase ea nemulumirea, i putea nchipui ce trebuia s-i spun Chiara lui Kailea n intimitatea apartamentului lor. Nu putea exista o alt explicaie. Lui Leto nu-i plcea n mod deosebit femeia din afar planetei, dar concedierea doamnei de onoare ar fi putut distruge i ultimele puni care-l mai legau de Kailea. Cele dou femei i ddeau aere mpreun, le plcea s se joace de-a conversaiile pretenioase, imitnd stilul imperial. Se uit afar pe fereastra vrgat, de plaz, gndindu-se ct de fericii fuseser numai cu civa ani nainte. Nu merit asta, mai ales dup ce familia mea a fcut tot ce i-a stat n puteri pentru tine i fratele tu O, mulumesc mult de tot! i nici nu i-a stricat la
251

imagine, nu-i aa? Ajut-i pe bieii refugiai de pe Ix, pentru ca iubitul tu popor s vad ce conductor mrinimos eti! Nobilul duce Atreides! ns aceia dintre noi care-i sunt aproape tiu c eti doar un om, nu legenda n care ncerci s te transformi. Nu eti cu adevrat eroul oamenilor obinuii, aa cum i imaginezi c ai fi. Dac erai, ai fi acceptat Ajunge! Rhombur are toate drepturile s se nsoare cu Tessia dac-i place. Dac asta hotrte el. Casa Vernius e distrus i pentru el nu pot exista cstorii politice! n afar de cazul n care rebelii ctig pe Ix, replic ea. Leto, spune-mi adevrul tu speri n secret ca lupttorii pentru libertate s nu reueasc, aa nct s ai mereu o scuz s nu te nsori cu mine? Leto se ngrozi. Sigur c nu! Prnd s cread c a nvins, Kailea iei din camer. Rmas singur, se gndi ct de mult se schimbase ea. Fusese ndrgostit de ea ani de zile, cu mult nainte de a i -o face concubin. O adusese aproape de el, dei nu att de aproape pe ct ar fi vrut ea s fie. La nceput fusese dornic s-l ajute i s-l sprijine, dar ambiiile ei crescuser prea mult i-i complicase nemsurat viaa. n ultima vreme, o surprinsese mult prea des gtindu-se n faa oglinzii, aranjndu-se ca o regin dar asta era ceva ce nu va putea fi niciodat. El nu putea s-i schimbe statutul social Dar bucuria pe care i-o ddea fiul su cntarea mai mult dect toate celelalte probleme. i iubea biatul cu o intensitate care-l surprindea pn i pe el. Voia pentru Victor numai binele, voia ca el s creasc ajungnd un om de isprav, n stilul Atreides. Chiar dac nu putea numi n mod oficial acest copil motenitorul su ducal, Leto inteniona s-i ofere toate avantajele, toate privilegiile. Iar, ntr-o zi, Victor va nelege lucrurile pe care mama lui nu le putea nelege acum *
252

n timp ce copilul sttea n faa unei maini de pregtire, jucnd jocuri de recunoatere a formelor i de identificare a culorilor, Kailea i Chiara vorbeau pe un ton sczut. Victor aps butoanele foarte repede, acumulnd scoruri mari pentru vrsta lui. Doamna mea, trebuie s descoperim cum s-l lum pe duce. E ncpnat i are intenia s ncheie o alian matrimonial cu o familie puternic. Arhiducele Ecaz l pndete, dup cum am auzit, oferindu-i una dintre fiicele sale. Bnuiesc c pretinsele lui eforturi diplomatice n conflictul Moritani-Ecaz sunt o perdea de fum menit s-i ascund adevratele intenii. Pleoapele lui Kailea aproape se nchiser n timp ce se gndea la asta. Leto pleac pe Grumman sptmna viitoare, s stea de vorb cu vicontele Moritani. Casa lui nu are fete de mritat Aa zice el, c se duce acolo, drag. Dar spaiul e mare, i dac Leto face un ocol, cine va ti vreodat? Dup toi anii petrecui la curtea imperial, neleg prea bine lucrurile astea. Dac Leto va avea un motenitor legitim, l va mtura sub covor pe Victor nruind i poziia ta! Kailea plec capul. Am spus tot ce m-ai nvat tu, Chiara, dar m ntreb dac n-am mers prea departe Acum, departe de ochii lui Leto, ls s i se vad nesigurana i teama. M simt att de frustrat! Se pare c nu pot face nimic. Cndva, eram apropiai, dar totul a mers att de prost! Sperasem c naterea copilului ne va aduce din nou mpreun Chiara i strnse buzele zbrcite. Ah, drag, n vremurile de demult, acestor copii li se spunea mortar uman, menit s in familiile unite Kailea ddu din cap. n schimb, Victor n-a fcut dect s scoat problemele la lumin, ca s le vad toat lumea. Sunt momente cnd cred c Leto m urte
253

Ceva tot se poate rezolva, dac ai ncredere n mine, doamna mea! Chiara i puse o mn linititoare pe umrul tinerei femei. ncepe prin a vorbi cu fratele tu. Roag-l pe Rhombur s vad ce poate face Glasul ei era dulce i rezonabil. Ducele l ascult ntotdeauna! Kailea se lumin la fa. Asta s-ar putea s mearg. Nu stric s ncerc! * Vorbi cu Rhombur n apartamentul lui din castel. El pierdea vremea prin buctrie cu Tessia, ajutnd-o s prepare o salat de legume locale. Cu un surs nnebunitor, absent, Rhombur asculta n timp ce tia felii, pe o mas, o varz de mare violet. Nu pru s-i dea seama de seriozitatea situaiei surorii sale. N-ai nici un drept s te plngi de nimic, Kailea. Leto ne-a tratat regete aa n special pe tine. Ea pufni exasperat. Cum poi spune asta? Sunt mult mai multe n joc acum, cnd l am pe Victor. Ezit ntre a o lua la fug mnioas sau a se prbui cuprins de disperare. Tessia clipi din ochii cprui. Rhombur, cea mai bun soluie pentru amndoi este s-i rstorni pe tleilaxu. O dat ce repui n drepturi Casa Vernius, toate celelalte probleme ale voastre devin irelevante Rhombur se aplec s-i srute concubina pe frunte. Da, iubirea mea nu crezi c ncerc? i trimitem bani n secret lui Ctair de civa ani, dar nc nu tiu ct de bine se descurc rebelii. Hawat a trimis acolo nc un spion, ns omul a disprut. Ix e o nuc greu de spart, aa cum am proiectat-o noi s fie
254

Att Tessia, ct i Kailea se surprinser una pe cealalt rspunznd la unison: Trebuie s ncerci mai mult! Universul funcioneaz conform unui principiu de baz al economiei: orice lucru are preul sau. Pltim ca s ne furim viitorul, pltim pentru greelile trecutului. Pltim pentru fiecare schimbare pe care o facem i pltim exact la fel de mult dac refuzm s facem schimbri. Analele bncii Ghildei, Registru filosofic Se spunea, printre fremeni, c Shai-Hulud trebuie respectat i temut. ns chiar nainte de vrsta de aisprezece ani, Liet-Kynes clrise de multe ori viermi de nisip. n prima lor cltorie ctre zona polului sud, el i cu fratele su de snge, Warrick, chemaser un vierme dup altul, clrindu-i pn la epuizare. Plantau un toboar, i pregteau crligele de strunit i-l chemau pe urmtorul. Toi fremenii contau pe ei. Multe ore fr sfrit, cei doi tineri sttur ndesai n distraie pe sub robele cu glug, ndurnd cldura zilei emanat de cerul albastru prfuit. Ascultau, sub tlpile lor, huruitul nisipului care radia din cauza frecrii produse de trecerea viermelui. Depind cu mult linia cartografic de aizeci de grade a regiunilor locuite, traversar Marele es i ergurile deschise, trecur mrile de nisip lipsite de drumuri, atinser nsui ecuatorul i continuar spre sud, ctre plantaiile de palmieri interzise din apropierea calotei antarctice umede. Acele plantaii fuseser nfiinate i crescute de Pardot Kynes ca parte a marelui su vis de renviere a Dunei. Privirea lui Liet scrut imensitatea. Vnturile de iarn bteau peste Marele es, netezindu-l ca pe suprafaa unei mese. Acesta este cu siguran orizontul eternitii. Cercet formele austere de relief, gradaiile subtile, protuberanele de roc. Tatl su ncepuse s-i dea lecii despre deert de
255

ndat ce tnra lui minte putuse s neleag limbajul. Planetologul l numise un peisaj aflat dincolo de compasiune, fr rgaz nu-i avea locul aici nici un pic de ezitare. Cnd amurgul se ls asupra celei de a asea zi a cltoriei, viermele lor ddu semne de agitaie i de oboseal, destul ca s fie dispus s se scufunde sub nisipul abraziv, chiar i cu segmentele sensibile din fa inute deschise de ctre crlige. Liet i fcu semn lui Warrick, artnd spre nite stnci joase i spre crpturile lor adpostite. Ne putem petrece noaptea acolo Warrick folosi tijele de mboldit pentru a-l face pe vierme s se apropie de stnci, apoi amndoi ddur drumul crligelor i se pregtir s descalece. Din moment ce Liet chemase acest monstru, l ndemn pe prietenul su s coboare primul pe pielea aspr, segmentat. Primul urcat, ultimul cobort, anun Liet. Warrick se ls s alunece n urma de pe nisip, de unde putea s sar departe de coad. Dezleg recipientele prevzute cu suspensii, pline cu melanj brut, i le mpinse n afara razei de aciune a monstrului. Sri apoi dup ele i se refugie n vrful unei dune. Rmase acolo nemicat, gndind ca nisipul, la fel de linitit ca deertul Liet ls viermele s se ngroape n nisip i sri de pe el n ultima clip, notnd prin nisipul fin, afnat, de parc ar fi fost o mlatin. Tatl lui i povestea cu mult plcere istorioare despre mlatinile pestileniale de pe Bela Tegeuse i Salusa Secundus, dar Liet se ndoia c aceste alte lumi aveau parte mcar de o frm din farmecul i vigoarea Arrakisului Ca fiu al lui Umma Kynes, Liet se bucura de anumite avantaje i posibiliti. Dar n timp ce se delecta cu aceast cltorie important ctre regiunea antarctic, tia c drepturile sale prin natere nu-i slujeau ctui de puin la mrirea anselor de succes. Tuturor tinerilor fremeni le erau date asemenea responsabiliti. Iar Ghilda spaial i cerea mita ei obinuit n
256

mirodenie Pentru o rscumprare regeasc pltit n esen de mirodenie, sateliii Ghildei se fceau c nu vd activitile secrete de terraformare, sau ignorau micrile fremenilor. Harkonnenii nu pricepeau de ce era aa de greu s obin predicii meteorologice i analize cartografice detaliate, ns Ghilda gsea mereu scuze pentru c fremenii nu uitau niciodat s-i plteasc taxa. Cnd Liet i Warrick gsir printre stncile de lav un col adpostit n care s-i aeze cortul, Liet scoase prjiturile de mirodenie cu miere pe care le fcuse mama lui. Cei doi tineri se aezar i, n tihna vechii lor camaraderii, ncepur s fac observaii despre fetele fremene din sietchurile pe care le vizitaser. De-a lungul anilor, cei doi frai de snge fcuser multe lucruri ndrznee ca i multe lucruri nesbuite Unele se sfriser cu un dezastru, n altele fuseser la un pas de-a o lua la sntoasa, dar Liet i Warrick le supravieuiser tuturor. Amndoi luaser numeroase trofee Harkonnen, alegndu-se n schimb cu cicatrice. Pn trziu n noapte, se distrar amintindu-i cum sabotaser toptere Harkonnen, cum ptrunseser n depozitul unui negustor bogat i furaser delicatese scumpe (care avuseser un gust groaznic), sau cum urmriser un miraj printr-o vale larg, n cutarea unui fantomatic platou de sare alb, unde s-i poat pune o dorin Satisfcui n sfrit, cei doi se duser la culcare sub lumina celor dou luni, gata s se trezeasc puin naintea zorilor. Mai aveau de mers cteva zile. * Dincolo de linia sudic a viermilor, unde umezeala din sol i zonele mari de stnci fceau imposibil cltoria viermilor, Liet-Kynes i Warrick continuar drumul pe jos. Urmndu-i simul instinctiv al direciei, gsir calea prin canioane i cmpii reci. n strmtorile stncoase cu perei nali din roci conglomerate, recunoscur albii de ruri
257

strvechi, acum secate. Nasul lor sensibil de fremeni putea detecta n aerul glacial umezeala crescnd. Cei doi biei petrecur o noapte n sietchul Zece Triburi, unde oglinzi solare topeau permafrostul din sol, adugnd destul ap ca s poat crete nite plante atent ngrijite. Aici fuseser sdite livezi, la un loc cu palmieri pitici. Warrick rmase n picioare, cu un zmbet larg pe buze. i scoase din nas filtrele distraiului i trase adnc n piept aerul proaspt. Miroase plantele, Liet! Aerul nsui e viu! Cobor vocea i se uit solemn la prietenul su. Tatl tu e un mare om! ngrijitorii aveau pe chip o expresie obsedat i totui extatica, plin de fervoare religioas, la vederea felului n care eforturile lor ddeau roade. Pentru ei, visul lui Umma Kynes nu era doar un concept abstract, ci ntrezrirea unui viitor palpabil. Fremenii de acolo l venerau pe fiul planetologului. Unii fcur un pas nainte s-i ating braul i distraiul, simind c astfel sunt mai aproape de profetul nsui. Iar deertul se va nveseli i va nflori ca un trandafir, rosti un btrn, citnd din nelepciunea zensunnit a Migraiilor. Ceilali ncepur o cntare ritual. Ce este mai preios dect smna? Aceast ap care face smna s ncoleasc Ce este mai preios dect piatra? Solul fertil care o acoper Oamenii continuar cam n acelai fel, dar adoraia lor l stnjenea pe Liet. mpreuna cu Warrick, hotrr s plece ndat ce se ndeplineau cerinele ospitalitii adic dup ce bur o cafea cu naibul i dormir bine n noaptea rece. Oamenii din sietchul Zece Triburi le ddur haine clduroase, de care nu avuseser nevoie pn atunci. Apoi Liet i Warrick pornir din nou la drum, cu preioasa lor povar de mirodenie concentrat.
258

* Cnd cei doi tineri ajunser la fortreaa legendar a negustorului de ap Rondo Tuek, structura arta mai mult ca o hal industrial murdar dect ca un palat fabulos aezat ntre muni sclipitori de ghea alb. Cldirea era ptrat, legat de cele din jur prin numeroase evi i anuri. Maini de sfrmat spaser prin solul dur ca fierul pentru a fixa puina ghea ngropat n pmnt, lsnd n urm movile urte de sfrmturi. Orice urm de zpad curat fusese de mult ngropat sub straturi groase de praf i pietre sparte, cimentate laolalt de ap ngheat. Extragerea umezelii era o operaiune simpl se excavau cantiti imense de sol i se nclzeau pn se degajau vaporii de ap captai n spaiu nchis. Liet rupse o bucat de sol ngheat i o linse, simind sarea, ca i gheaa amestecat cu pietriul. tia c apa e acolo, dar prea la fel de inaccesibil pentru el ca i cum s-ar fi aflat pe o planet ndeprtat. Se ndreptar ctre uzina imens, cu recipientele lor plutitoare de mirodenie distilat. Structura era fcut din blocuri de pseudobeton fasonate din resturile de la extragerea gheii. Zidurile ca de fortrea erau goale, fr ornamente, presrate cu ferestre i lrgite cu oglinzi i colectoare de energie care absorbeau lumina soarelui aflat foarte jos pe cer. Cuptoarele de extragere a gheii emiteau fuioare cafenii de reziduuri gazoase, mprocnd aerul cu praf i pietri. Rondo Tuek avea o cas mbelugat la Carthag, dar se spunea c negustorul de ap i vizita rareori impuntoarea locuin din ora. Tuek fcuse un profit frumuel exploatnd apa din sud i vnznd-o n oraele din nord i n satele din prin grabene i doline. Cu toate acestea, clima groaznic din emisfera sudic, n special furtunile de nisip impredictibile, distrugeau trei sferturi din fiecare transport, iar Tuek trebuia s cumpere tot timpul utilaje noi i s angajeze alte echipe. Din fericire
259

pentru el, o ncrctur de ap antarctic aducea un profit suficient ca s compenseze pierderile. Puini oameni de afaceri erau dispui s-i asume asemenea riscuri, dar Tuek avea legturi ascunse cu contrabanditii, cu Ghilda i fremenii. Se zvonea peste tot, de fapt, c operaiunea obinerii apei era doar o faad, o afacere legitim care masca adevrata afacere aductoare de bani: rolul de intermediar fa de contrabanditi. Umr lng umr, Warrick i Liet merser pe lng mainriile zgomotoase i pe lng strinii ocupai, ctre poarta de intrare. Tuek folosea n principal muncitori mercenari, care nu se aventurau niciodat n nord ca s-i petreac timpul n realitatea arid a Dunei. Negustorul de ap prefera aa, pentru c asemenea oameni pstrau mai bine secretele. Dei Liet era mai mic de statur dect Warrick, i ndrept spatele i pi n fa, prelund conducerea. Un brbat n salopet de lucru i cu mnui izolatoare trecu trind picioarele pe lng ei, ctre locul unde lucra, privindu-i piezi pe cei doi. Liet l opri. Suntem o delegaie a fremenilor, am venit s-l vedem pe Rondo Tuek. Sunt Liet-Kynes, fiul lui Pardot Kynes, iar acesta e Warrick Muncitorul gesticul brusc spre spatele lui. E undeva nuntru Mergei s-l cutai singuri! Apoi se ndrept ctre una dintre mainile huruitoare care mestecau roc ngheat, ncrustat cu praf. Respins n acest fel, Liet i privi prietenul. Warrick rnji i-l btu amical pe spate. Oricum n-avem timp de formaliti. S mergem s-l cutm pe Tuek! Intrar n cldirea imens ca o peter, ncercnd s par la locul lor acolo. Aerul era glacial, dei pe lng perei i n coluri zumziau termogloburi. Liet obinu ndrumri vagi din partea altor muncitori, care artar de-a lungul unei sli i apoi ctre urmtoarele pn cnd, n cele din urm, cei doi se simir complet pierdui ntr-un labirint de birouri de
260

inventar, terminale de control i depozite. Un brbat scund, cu umeri lai, apru n faa lor, gesticulnd din ambele mini. Nu-i greu s observi doi fremeni pe-aici, remarc el. Eu sunt Rondo Tuek. Venii la mine n camer Brbatul ndesat arunc o privire peste umr. i luai-v proviziile. Nu lsai ncrctura asta s zac aiurea! Liet l vzuse doar pentru scurt vreme, cu ani n urm, la banchetul familiei Fenring de la reedina din Arrakeen. Tuek avea ochi cenuii deprtai, pomei plai i prea lipsit de brbie, ceea ce-i fcea chipul aproape ptrat. Prul de culoarea ruginii se rrea ctre cretet, dar ieea n eviden sub form de perciuni stufoi la tmple. Un om cu nfiare ciudat, cu un mers stngaci, era antiteza graiei fluide, obinuite, a fremenilor. Tuek o lu grbit nainte. Liet i Warrick trgeau dup ei containerele pe suspensii, strduindu-se s in pasul. Totul n acel loc prea monoton i banal, o dezamgire pentru Liet. Chiar i n sietchul cel mai srccios, fremenii puneau rogojini i draperii colorate, sau figurine decorative sculptate din gresie. Tavanele erau gravate cu motive geometrice, cteodat ncrustate cu mozaicuri. Tuek i conduse ctre un perete lat, la fel de gol ca toate celelalte. Se uit ntr-o parte i-n alta, s se asigure c lucrtorii au plecat din zon, apoi i lipi palma de un cititor. ncuietoarea se deschise, lsnd s se vad o camer nclzit, plin cu mai multe bogii dect i imaginase Liet c ar putea s existe. Flacoane de cristal cu costisitorul brandy kirana i cu vinuri de Caladan umpleau firidele. Un candelabru cu pietre preioase lumina n faete pe fundalul perdelelor stacojii care ddeau pereilor o moliciune estompat, la fel de confortabil ca un pntece. Ei, da, acum vedem comorile ascunse ale negustorului de ap, coment Warrick. Fotoliile erau imense, de plu. Holofilme distractive stteau n teancuri pe o mas de ardezie lustruit. Oglinzile
261

cu picele de pe tavan reflectau razele coloanelor corintice luminoase, fcute din alabastru opalescent de Hagal, aprins din interior de flcrui moleculare. Ghilda aduce puine produse de lux pe Arrakis. Harkonnenii nu apreciaz lucrurile fine i puini alii i le pot permite Tuek ridic din umerii lai. i nimeni nu vrea s le transporte prin iadul emisferei sudice doar ca s ajung la fabrica mea! nl din sprnceana stufoas. Dar din cauza nelegerii mele cu poporul vostru mpinse un buton ca s nchid uile n urma lui , Ghilda trimite din cnd n cnd nave direct pe o orbit polar. Coboar navete cu proviziile pe care le cer Btu uor n containerele grele pe care le adusese Warrick. n schimbul plii voastre lunare n mirodenie. Noi o numim mit de mirodenie, spuse Liet. Tuek nu prea jignit. Semantic, biete Esena pur de melanj pe care fremenii votri o iau din adncul deertului valoreaz mai mult dect toate resturile pe care echipele Harkonnenilor reuesc s le gseasc n nord. Ghilda pstreaz aceste transporturi pentru uzul ei propriu, dar cine poate pricepe ce scot navigatorii din asta? Ridic iari din umeri, apoi atinse cu degetele o tastatur de pe masa de ardezie. Am notat c am primit plata pentru luna asta. L-am instruit pe eful magazioner s v aduc, nainte de plecare, destule provizii pentru cltoria de ntoarcere Liet nu se atepta la prea multe politeuri din partea lui Tuek i accept stilul concis, practic. Nu voia s mai rmn aici, dei orenii i cei din sate ar fi zbovit s admire ornamentele exotice i amenajrile luxoase. Liet ns nu era fcut pentru asemenea fineuri. Ca i tatl su, i-ar fi petrecut timpul mai degrab n deert, acolo unde era locul lui.
262

* Dac se strduiau, Liet credea c puteau ajunge la sietchul Zece Triburi pn la cderea nopii. i era dor de cldura soarelui, dorea s-i mite minile ngheate. Pe Warrick ns l impresionase frigul. Sttea cu braele larg desfcute, cu ghetele de deert nepenite pe sol. Ai mai simit aa ceva, Liet? ntreb el frecndu-i obrazul. Carnea parc e gata s se sparg! Trase adnc aer n piept, i privi ghetele. i poi simi apa. E aici, dar captiv. Se uit la munii maronii de ghea amestecat cu praf. Warrick era impulsiv i curios, i-i strig prietenul s mai atepte. Ne-am terminat treaba, Liet, hai s nu ne grbim att de tare s ne-ntoarcem! Liet se opri. La ce te gndeti? Suntem aici, n legendarii muni de ghea. Am vzut palmierii i plantaiile pe care le-a iniiat tatl tu. A vrea s explorm mcar o zi, s simt gheaa solid sub picioare. S urc ghearii aceia n trepte ar nsemna pentru mine acelai lucru cu urcarea unor muni de aur Nu vei reui s vezi ghea curat. Umezeala este ngheat toat n praf i pmnt. Dar vznd dorina aprins de pe faa prietenului su, nerbdarea lui Liet se topi. Aa e, Warrick. De ce-ar trebui s ne grbim? Pentru bieii de aisprezece ani, aceasta putea fi o aventur mai mrea i mai sigur dect raziile lor mpotriva patrulelor Harkonnen. S mergem s escaladm gheari! Plecar la plimbare sub lumina mereu crepuscular a polului sud. Tundra avea o frumusee auster, mai ales pentru cineva obinuit cu realitatea deserturilor. Lsnd n urm excavaiile industriale ale lui Tuek, fuioarele de praf i deeuri aruncate de acestea rspndeau o cea maronie deasupra orizontului. Liet i Warrick urcau
263

tot mai sus, sfrmnd pietrele ca s ajung la stratul de ghea. Sugeau cioburi sparte din solul ngheat, gustnd chimicalele amrui, alcaline, scuipnd pmntul i nisipul. Warrick alerg nainte, bucurndu-se de libertate. Ca fremeni, fuseser nvai toat viaa lor s nu lase niciodat garda jos dar vntorii Harkonneni nu veneau la polul sud. Aici erau probabil n siguran. Probabil Liet continu s priveasc atent terenul i vrfurile mictoare, amenintoare, care se nlau ntr-un imens vlmag de pmnt maroniu ngheat. Se aplec s examineze o zgrietur, o cresttur parial. Warrick, ia uit-te la asta! Observar o urm de picior lsat n pmntul poros care se nmuiase n timpul ridicrii temperaturii dintr-un anotimp mai cald. Cercetnd mai ndeaproape, gsir semne subtile indicnd c alte urme fuseser terse intenionat i cu grij. Cine-a fost pe-aici? Warrick se uit la el i adug: i de ce se ascund? Suntem departe de fabrica de ap a lui Tuek Liet adulmec aerul, arunc o privire ctre stnci i formaiunile de piatr i zri o sclipire de ghea prin ptura apstoare de frig. Poate c sunt exploratori, ndreptndu-se spre pol s caute ghea mai curat pentru excavat. Dac-i aa, de ce s-i bat capul s-i acopere urmele? Liet privi n direcia artat de urme, n susul unei pante accidentate, presrate cu noroi ngheat n forme neregulate. Atent la amnuntele terenului din jur, se uit ndelung, studiind fiecare umbr, fiecare crptur. Ceva nu pare n regul! Simurile i se ascuir, n trupul su se declan starea de alert i i fcu semn lui Warrick s stea linitit. Pentru c nu auzir nici un sunet i nu simir nici o micare, cei doi naintar tr. nc din copilrie, Liet i Warrick tiau cum s se mite fr zgomot i fr urm prin deert. Liet nu putea nc preciza exact ce anume l izbise ca
264

fiind nelalocul lui i totui, pe msur ce se apropiau, sentimentul de pericol cretea. Dei frigul le amorea simurile delicate, se micau cu cea mai mare grij. Pind prudent pe treptele de pmnt tare, ngheat, vzur ceea ce pentru ochii unui fremen era n mod evident o potec. Pe aici trecuser oameni, n susul pantei. Cei doi biei ncercar s se fac invizibili n spatele stncii, devenind o parte a peisajului, micndu-se ca nite elemente naturale. La jumtatea povrniului, Liet observ o uoar decolorare a peretelui, un petic prea neted, prea artificial. Camuflajul fusese fcut bine, dar cu cteva greeli stngace. Era o u ascuns, destul de mare pentru o nav spaial. Un depozit secret al lui Rondo Tuek? O alt operaiune a Ghildei sau o ascunztoare a contrabanditilor? Liet rmase nemicat. nainte s poat spune ceva, alte poriuni de perete se deschiser lng potec, buci de roc i ghea att de atent camuflate, nct nici mcar el nu le observase. Patru brbai cu nfiare aspr se repezir afar. Erau musculoi i purtau nite uniforme improvizate, crpite din petice provenind din surse diferite. i aveau arme V micai bine i fr zgomot, biei, remarc unul dintre brbai. Era nalt i solid, cu ochi de culoare deschis i o chelie lucitoare. Avea o musta brunet i impresionant deasupra buzei de sus, coborndu-i pe obraz. Dar ai uitat c aici, n frig, cineva v poate vedea aburul respiraiei. Nu v-ai gndit la asta, nu? Doi brbai cruni le fcur prizonierilor semn cu armele s intre n tunelele din munte. Warrick puse mna pe plselele cristaiului i privi ntrebtor spre nsoitorul lui. Erau dispui s moar spate n spate, dac era nevoie. Dar Liet ddu din cap. Aceti oameni nu purtau culorile Harkonnen. La unii dintre ei, nsemnele fuseser smulse de pe brasarde i de pe epolei. Trebuie s fie contrabanditi. Brbatul cel chel se uit spre unul dintre locotenenii si. E clar c avem de fcut nite ajustri fine la camuflaj
265

Suntem prizonierii votri? ntreb Liet, privind semnificativ spre arme. A vrea s aflu cu ce-am greit de-ai putut s ne descoperii att de uor ascunztoarea. Brbatul voinic i chel cobor arma. Numele meu este Dominic Vernius iar voi suntei oaspeii mei deocamdat. Varietatea i abundena crescnd a vieii nsei multiplic enorm numrul nielor disponibile pentru via. Sistemul care rezult este o reea de furitori i utilizatori, de cei care mnnc i cei care sunt mncai, de colaboratori i competitori. PARDOT KYNES, Raport ctre mpratul Shaddam IV Cu toate iretlicurile i uneltirile lui, i chiar cu tot sngele care-i mnjise minile, Hasimir Fenring putea s se poarte att de minunat cu ea! Doamna Margot i simea lipsa. Contele era plecat, se dusese n deert cu baronul Harkonnen s inspecteze amplasamentele combinelor de mirodenie, dup ce primise un mesaj furios de la Shaddam, despre scderea produciei de melanj. Cu un devotament rece pentru scopurile lui bine stabilite, soul ei comisese numeroase atrociti n numele mpratului. Margot bnuia c avusese un amestec n moartea misterioas a lui Elrood IX. ns educaia ei Bene Gesserit o nvase s preuiasc numai rezultatele i consecinele. Hasimir Fenring tia cum s obin ce dorea, iar Margot l adora pentru asta. Oft de fiecare dat cnd intr n sera luxuriant, cu plante de pe planete umede, pe care soul su o comandase special pentru ea. mbrcat ntr-o rochie de cas, confortabil i totui izbitor de strlucitoare, care-i schimba culoarea n fiecare or a zilei, Margot aps zvorul cu amprent al uii etanate pentru pstrarea umiditii. Pind pe sub arcul ornamentat cu mozaicuri n camera nverzit, inspir adnc aerul ncrcat de umezeal.
266

Automat, porni s se aud o muzic linititoare, la baliset i pian. Pereii radiau o lumin galben de dup-amiaz, n locurile n care panouri de sticl filtrant converteau soarele alb de pe Arrakis ntr-o culoare amintind de zilele de pe Kaitain. Frunze groase fluturau n circulaia forat a aerului, ca steagurile unor ceteni care aclam. De-a lungul ultimilor patru ani, plantele din aceast ncpere prosperaser dincolo de ateptrile ei cele mai optimiste. ntr-o lume unde fiecare pictur de umezeal era preioas i ceretorii umblau pe strzi cernd resturi stoarse de ap, unde vnztorii de ap n costume multicolore sunau din clopoei i cereau preuri exorbitante pentru o nghiitur, refugiul ei privat era o risip exorbitant. i merita fiecare pictur! Aa cum spunea mereu soul ei, Ministrul imperial al mirodeniei i-l putea permite! Adnc n trecutul ei, printre ecourile vieilor strvechi la care mai putea ajunge, Margot i amintea de o soie adpostit ntr-o gospodrie islamic strict, o femeie numit Fatimah, dup unica fiic a lui Mahomed. Soul ei fusese destul de bogat nct s aib grij de trei neveste, inndu-le n casa lui, dndu-i fiecreia o curte numai a sa. Dup ceremonia cstoriei, Fatimah nu mai ieise niciodat din cas, la fel ca i celelalte soii. ntreaga ei lume era cuprins n interiorul curii luxuriante, cu plantele i cu florile ei, cu cerul deschis deasupra. Apa care picura n fntna central oferea un acompaniament muzical instrumentelor cu coarde. Cteodat, fluturii i psrile colibri coborau s se ospteze cu nectar Acum, nenumrate generaii mai trziu, pe o planet care orbita n jurul unui soare mai ndeprtat dect i-ar fi putut vreodat imagina acea femeie de demult, Margot Fenring se gsea ntr-un loc asemntor, adpostit, frumos i plin de plante. Un servomecanism cu brae lungi, formate din evi i furtunuri, umplu aerul cu o cea fin, pulveriznd ap peste pomii retezai, peste ferigi i flori. Umezeala rcoroas o
267

fcu pe Margot s se-nfioare; trase adnc n piept aerul jilav. Asemenea lux, dup atia ani lungi! Ridic o frunz umed n form de evantai i-i nfipse degetele n solul argilos de la baza plantelor. Nici un semn al puricilor mutani care sugeau seva, purici pe care aceast plant i avea la sosirea de pe planeta sa de batin, Ginaz. n timp ce examina rdcinile, vocea Cucernicei Maici Biana opti ctre ea din Celelalte Memorii. Sora moart de mult, care fusese ngrijitoarea terenurilor colii Maicilor cu dou secole n urm, o sftui pe Margot cu privire la metodele delicate ale tiinei horticole. Muzica era cntecul preferat al Bianei, o melodie obsedant de trubadur a Jongleurilor strnise fantoma interioar. Chiar i fr ajutorul amintirii Bianei, Margot se mndrea cu cunotinele ei despre plante. n ser creteau specimene din ntregul imperiu; ea se gndea la acestea ca la copiii pe care nu-i putuse avea cu soul su, eunuc genetic. Se bucura urmrind plantele cum cresc i ajung la maturitate ntr-o lume att de ostil. Soul ei se pricepea i el s supravieuiasc mprejurrilor ostile. Mngie o frunz lung, mtsoas. Te voi proteja. Margot pierdu msura timpului, uitnd chiar s ias la ora mesei. O sor Bene Gesserit putea posti o sptmn, dac era nevoie. Era singur cu plantele i cu gndurile ei i cu Celelalte Memorii ale surorilor de mult moarte. Mulumit, se aez pe o banc lng fntna canelat din mijlocul ncperii. Puse lng ea o filaroz cu rdcin i nchise ochii, relaxndu-se, meditnd Cnd reveni la realitate, soarele coborse la orizont, aruncnd vpi, lsnd urme lungi dinspre povrniurile de piatr de la apus. Se aprinseser luminile din interiorul serei. Perfect odihnit, duse filaroza ctre mna cu ghivece i scoase planta din recipientul care devenise prea mic. Fredona melodia Jongleurilor n timp ce ndesa pmntul n jurul rdcinilor, ntr-un nou ghiveci, cuprins de un sentiment de pace. ntorcndu-se, Margot tresri vznd la mai puin de
268

doi metri distan un om cu pielea bttorit. Se uita la ea cu ochii complet albatri era ceva ciudat de familiar n legtur cu el. Purta o pelerin jubba, cu gluga dat pe spate. Un fremen! Oare cum intrase, n ciuda tuturor msurilor stricte de securitate i a alarmelor din ser, n ciuda zvorului cu amprent codat doar pentru mna ei? Chiar i cu simurile sale dezvoltate de Bene Gesserit, nu-l auzise apropiindu-se. Ghiveciul filarozei i czu din mini, trosnind. Cu o micare lin, lu o poziie de lupt Bene Gesserit, cu trupul relaxat i n echilibru, cu muchii antrenai gata s lanseze lovituri cu vrful piciorului n stare s striveasc organele interne ale unui adversar. Am auzit de metodele voastre stranii de lupt, zise brbatul fr s se mite. Dar suntei antrenate s nu le folosii niciodat pripit. Prudent, Margot lu o gur rece de aer. De unde putea s tie asta? i-am primit mesajul. Voiai s vorbeti cu fremenii. n sfrit, i ddu seama de unde-l tia. l vzuse n Rutii, un sat periferic, n timpul uneia dintre cltoriile ei. Era un pretins preot al deertului, care mprea oamenilor binecuvntri. Margot i amintea stnjeneala preotului cnd observase c-l privea, i cum se oprise din ceea ce fcea i plecase Auzi un fonet n tufiuri. O femeie zbrcit iei la vedere, tot fremen, tot familiar. Era shadouta Mapes, menajera, prematur ncrunit i ridat de soare i de vntul deertului. i Mapes renunase la mbrcmintea ei obinuit de cas i purta n schimb o pelerin cafenie de cltorie, ca pentru un drum n deert. Mapes zise, cu voce gutural: Mult ap se risipete aici, doamn Etalezi bogia din alte lumi. Asta nu e calea fremen. Eu nu sunt fremen, rspunse Margot tios, nefiind gata nc s loveasc folosind comanda paralizant a Glasului Bene Gesserit. Avea la dispoziie arme mortale de neimaginat pentru aceti primitivi.
269

Ce vrei de la mine? M-ai mai vzut nainte, observ brbatul. Eti preot. Sunt adept, unul dintre ajutoarele Sayyadinei, rspunse fr s se apropie. Sayyadina, gndi Margot. Pulsul i se acceler. Era un titlu pe care-l mai auzise, desemnnd o femeie care semna n mod ciudat cu o Cucernic Maic. Un asemenea nume provenea de la Missionaria Protectiva. Dintr-o dat, totul se limpezi. Dar i formulase cererea ctre fremeni cu att de mult timp n urm, nct i pierduse sperana. Ai auzit ntrebarea, mesajul meu optit Preotul plec fruntea. Spui c ai informaii despre Lisan al-Gaib. Apelativul era pronunat cu adnc vibraie i respect. Am, ntr-adevr. Trebuie s vorbesc cu Cucernica voastr Maic. Calm, trgnd de timp pentru a-i aeza gndurile, Margot ridic n palme planta pe care o scpase. Lsnd pe podea cioburile i pmntul, puse filaroza n alt ghiveci, spernd c va supravieui. Sayyadin din alt lume, trebuie s vii cu noi, anun Mapes. Margot i scutur pmntul de pe mini. Dei nu ls s se vad nici o licrire de emoie pe chip, inima i btea de nerbdare. Poate c, n sfrit, va cpta informaii solide pe care s i le transmit Maicii Superioare Harishka. Poate va afla ce s-a ntmplat cu surorile disprute care, cu un secol n urm, se evaporaser n deerturile Arrakis-ului. i urm, n noapte, pe cei doi fremeni. S tii ce trebuie s faci nu e de ajuns. PRINUL RHOMBUR VERNIUS Valurile ngnau un cntec lent de leagn, sub luntrea din lemn de rchit, nscnd un fals sentiment de pace care
270

acoperea gndurile agitate. Ducele Leto se ntinse peste margine i apuc o sfer plutitoare din mreaja groas de frunze care aluneca pe lng ei. Scoase din teaca aurit de la bru un pumnal mpodobit cu pietre preioase i tie pepenele paradan de pe via sa subacvatic. Uite, Rhombur, ia un pepene! Prinul clipi surprins. Hei, nu-i sta pumnalul mpratului? Cel pe care i l-a dat Shaddam dup procesul prin renunare? Leto ridic din umeri. Prefer utilitatea, luxului. Sunt sigur c vrul meu n-ar avea nimic mpotriv Rhombur lu pepenele ud leoarc i-l nvrti n mini, cercetnd coaja aspr, n lumina nceoat a soarelui. tii, Kailea ar fi oripilat. Ar prefera s pui pumnalul mpratului pe o plac suspensoare n interiorul unui cmp ornamental. Pi, nu iese prea mult la pescuit cu mine Cum Rhombur nu fcea nici o micare s decojeasc pepenele, Leto l lu napoi, folosind vrful lamei mpodobite a lui Shaddam s curee nveliul tare, apoi i sparse coaja. Asta mcar n-o s izbucneasc n flcri dac-l lai afar n soare, l tachin Leto, amintindu-i de dezastrul nestematei de coral care distrusese una dintre brcile sale favorite i-i aruncase pe cei doi tineri pe un recif ndeprtat. Nu-i amuzant, replic Rhombur, pentru c el fusese de vin. Leto inu pumnalul sus, privind cum se reflect lumina pe ti. tii, am purtat asta ca parte a uniformei mele oficiale, cnd m-am dus s m ntlnesc cu vicontele Moritani. Cred c i-am atras atenia. E un om greu de impresionat, zise Rhombur. mpratul i-a retras n sfrit sardaukarii i totul e linitit. Aa crezi c vrajba dintre Moritani i Ecaz s-a terminat acum? Nu, nu cred. Tot timpul ct am stat pe Grumman, mi-am simit nervii iuind. Cred c vicontele i ateapt doar
271

vremea i tu te-ai pus singur la mijloc! Cu cuitul lui, Rhombur tie o bucat de pepene i lu o nghiitur. Se strmb i scuip peste margine. Mai e nc puin acru! Leto izbucni n rs vzndu-i expresia, apoi lu un prosop dintr-un col. tergndu-i minile i cuitul de ceremonie, intr n cabin, la adpost de soarele puternic, i porni motoarele. Bine mcar c nu toate ndatoririle mele sunt att de neplcute. Mai bine am porni ctre delt Am promis s fiu n portul barjelor pn la amiaz, ca s salut primele ncrcturi din recolta de orez pundi de anul sta. Ah, pericolele i cerinele guvernrii! coment Rhombur, urmndu-l n cabin. Uit-te n rcitor am adus o surpriz pentru tine. tii berea aceea neagr care-i place att de mult? Adic berea Harkonnen? Trebuie s-o bei aici, unde nu ne vede nimeni. Am cptat-o de la un contrabandist. Fr s-i pomenesc numele, desigur. Rhombur Vernius de pe Ix, sunt ocat s te aflu nhitat cu vnztori de pe piaa neagr i contrabanditi! Cum altfel crezi c reuesc s strecor provizii rebelilor de pe Ix? N-am fost grozav de eficient pn acum, dar am luat legtura cu civa oameni extrem de dubioi Deschise rcitorul i scotoci dup sticlele fr etichet. Iar civa dintre ei s-au dovedit aa destul de descurcrei. Ducele conduse barca n curent, urmnd rmul luxuriant. Thufir Hawat l-ar fi dsclit probabil pentru c se dusese att de departe, fr un soldat din garda de onoare Atreides. Atunci cred c a putea bea o sticl sau dou. Cta vreme Harkonnenii n-au nici un profit din asta! Rhombur scoase dou recipiente din rcitor i le strnse de partea de sus, ca s scoat paiele de mirodenie. Nici un fel de profit. Dup ct se pare, a fost furat n
272

timpul unui raid asupra fabricii de bere. O cdere de curent a provocat agitaie la instalaia de mbuteliere i aaa cumva, dou vaci Giedi au scpat n interiorul fabricii. A fost o mare ncurctur i s-a pierdut o grmad de bere. O risip tragic! Attea sticle sparte, nct ar fi fost imposibil s le ii socoteala tuturor Stnd la comenzile motorului brcii, Leto adulmec lichidul ntunecat i se opri nainte de a lua o nghiitur. De unde tim c nu-i otrvit? N-am obiceiul s in un adulmector de otrvuri la bordul propriei mele brci. Lotul sta a fost mbuteliat pentru baronul nsui. O singur privire la corpul lui gras, i-i poi imagina ct chestie dintr-asta trebuie s bea! Ei, dac-i destul de bun pentru baronul Harkonnen sntate! Leto bu o gur din berea neagr amruie, filtrat prin cristale de melanj ca s-i ntreasc aroma. Strecurndu-se pe bancheta din spatele lui Leto, Rhombur l privi cum ocolete un promontoriu stncos i apoi se ndreapt ctre o delt larg, unde se adunau barjele ncrcate cu orez pundi. Prinul ixian nu gustase nc din berea lui. Asta e o m, recunoscu el. Am nevoie de o favoare. De fapt, ce zici de dou favoruri? Ducele chicoti. Pentru o sticl de bere? Aa sunt mai multe n rcitor. Uite, vreau s fiu deschis cu tine. Leto, eu te consider cel mai bun prieten al meu. Dac spui nu, te neleg. O s mai fii prietenul meu i dac spun nu, la ambele favoruri? Leto continu s bea cu paiul. Rhombur plimb sticla din mn n mn, pe masa din faa lui. Vreau s fac ceva mai semnificativ pentru Ix, ceva mai serios. Ai nevoie de mai muli bani? Cum altfel a putea s te-ajut?
273

Nu bani, n fine, nu chiar. I-am trimis fonduri i ncurajri lui Ctair Pilru tot timpul de cnd m-a contactat, acum patru ani. Ridic ochii ncruntat. Am primit veti c lupttorii pentru libertate au fost decimai i c au rmas doar civa supravieuitori. Cred c e chiar mai ru dect lsa el s se-neleag. E timpul s ncetez cu joaca Ochii lui Rhombur se nsprir, cptnd o expresie pe care Leto o vzuse ultima oar la Dominic Vernius n timpul revoltei. S le dm ceva mai serios n materie de putere de foc, ca s poat schimba lucrurile cu adevrat. Leto sorbi ndelung nc o nghiitur de bere. Voi face orice, n limitele rezonabilului, ca s te-ajut s-i recapei dreptul prin natere, i asta i-am spus-o ntotdeauna limpede. Mai exact, la ce te gndeti? A vrea s trimit explozive, nite mini-capsule din arsenalul tu. Sunt mici i uoare, aa c pot fi ascunse i transportate uor. Cte capsule? Rhombur rspunse fr ezitare: O mie. Leto fluier. Asta va provoca o mulime de distrugeri. Aa asta-i ideea, Leto! Ducele continu s crmeasc barca ctre gura rului, peste o rscruce nclcit de cureni. Mult n fa, puteau zri navele-pilot i zmeiele colorate care pluteau pe deasupra docurilor pentru barje. i cum i propui s le duci pe Ix? Prietenii ti contrabanditi pot ajunge cu transportul undeva, unde Ctair l poate intercepta? Tleilaxu au preluat controlul acum aisprezece ani. Acum fac din nou transporturi regulate, folosind propriile lor nave de transport i dispense speciale din partea Ghildei. Au trebuit s mai slbeasc restriciile pentru c depind de furnizorii din afar pentru materii prime i articole
274

specializate. Toate navele coboar pe terasele de piatr din canionul-port de intrare. Grotele scobite de acolo sunt destul de mari s adposteasc fregate de marf, iar tunelurile se intersecteaz cu oraele subterane. Unii dintre cpitanii fregatelor au servit sub comanda tatlui meu cu mult vreme n urm i s-au aa oferit s dea o mn de ajutor. Leto se gndi la contele de Ix, chel i zgomotos, care luptase alturi de Paulus Atreides n revolta de pe Ecaz. Pe baza reputaiei de erou de rzboi a tatlui su, Rhombur avea probabil mai muli aliai secrei dect i ddea mcar seama. Putem s facem containere marcate n mod special i s-l anunm pe Ctair. Cred cred c putem trece de toate punctele de control necesare. Cuprins brusc de furie, ddu cu pumnul n banca de lemn de lng el. Iaduri purpurii, Leto, trebuie s fac ceva! Aproape jumtate din viaa mea n-am putut s pun piciorul pe propria mea planet natal! Dac mi-ar fi cerut asta oricine altcineva Leto se stpni i continu: E posibil atta vreme ct ascunzi implicarea Casei Atreides. Oft. nainte s m hotrsc, care e a doua favoare? Acum, prinul prea ntr-adevr nervos. M-am gndit bine cum a putea cere asta i totui n-am reuit s gsesc cuvintele potrivite. Totul prea aa fals i prea c vreau s te manipulez dar trebuie s-i spun. Inspir adnc. E vorba de sora mea Leto, pe cale s deschid a doua bere, se opri brusc. Chipul i se ntunec. Unele lucruri sunt private, chiar i fa de tine, Rhombur! Prinul surse ngduitor. De cnd i luase o Bene
275

Gesserit drept concubin i prieten intim, devenise mai nelept. Voi doi v-ai ndeprtat, fr s fie vina vreunuia. Aa a fost s fie tiu c mai ii nc mult la Kailea i nu ncerca s negi. A fcut multe pentru Casa Atreides, dnd o mn de ajutor la socoteli i la chestiunile comerciale. Tatl meu spunea mereu c are cel mai bun cap pentru afaceri din familia noastr! Dnd din cap cu tristee, Leo spuse: Obinuia s dea o mulime de sfaturi bune ns de cnd a venit Chiara, a cerut din ce n ce mai multe gteli i podoabe. Chiar i cnd i le dau, Kailea pare nemulumit. Nu e nu mai e femeia de care m-am ndrgostit. Rhombur bu din berea lui, plescind din buze la gustul amar. Poate c e din cauz c nu i-ai mai dat o ans, ai ncetat s-o mai lai s-i foloseasc talentele n materie de afaceri. Pune-o s se ocupe de una dintre industriile voastre pepeni paradan, orez pundi, giuvaere-de-coral i urmrete cum crete producia. Nu pot s-mi nchipui ct de departe ar fi ajuns dac aa n-ar fi avut loc revolta de pe Ix. Leto puse sticla deoparte. Ea te-a pus s-mi ceri asta? Leto, sora mea e o femeie cum rar ntlneti. i cer asta ca prieten, i ca frate al ei. Rhombur i trecu o mn prin prul blond, nclcit. D-i lui Kailea ocazia s fie mai mult dect concubin Privindu-l fix pe prinul exilat, Leto deveni la fel de rece i eapn ca o statuie. Vrei deci s m nsor cu ea? Rhombur nu se folosise niciodat de prietenia lor ca s impun ceva, iar Leto nici nu visase vreodat c i-ar putea refuza ceva prietenului su. Dar asta Mucndu-i buza de jos, Rhombur ncuviin. Da aa presupun c asta cer Rmaser amndoi tcui pentru o clip lung, foarte
276

lung, n timp ce barca se legna. O barj uria traversa greoi delta ctre docuri. ntr-o volbur de gnduri, Leto ajunse n sfrit la o decizie dificil. Inspir adnc, cu nrile fremtnd. Voi spune da uneia dintre cererile tale dar trebuie s alegi tu creia dintre ele! Rhombur nghii greu, observ expresia chinuit de pe chipul lui Leto. Dup un moment interminabil, ntoarse privirile. i ndrept umerii, nelinitit de ce va spune prietenul su. Pusese totul la btaie. n sfrit, prinul exilat de pe Ix rspunse cu voce tremurat: Atunci aleg viitorul poporului meu. Tu m-ai nvat importana acestui lucru. Am nevoie de explozivii aceia. Sper doar ca Ctair Pilru s-i foloseasc bine Se aplec i sorbi prelung din berea Harkonnen de contraband, apoi ntinse mna s strng braul lui Leto. Dac am nvat ceva de la Atreizi, este s pun pe primul loc poporul i pe al doilea dorinele personale. Kailea va trebui s neleag asta Ducele dirij luntrea n jurul bancurilor de nisip spre curentul principal al rului, n direcia barjelor aliniate i mpodobite cu panglici verzi fluturnd n btaia vntului. Oamenii era adunai la docuri, ncrcnd sac dup sac, plini cu principala cereal de export a Caladanului. Vagoanele fceau curse de-a lungul rmului, n timp ce brci cu fundul plat soseau de pe cmpurile inundate. Cineva lans nite artificii fcute n cas, care bubuir i sfrir, mprtiind culori aprinse pe cerul nnorat. Leto trase barca lng docul principal, n apropierea unei barje complet ncrcate, gata de lansare. Acolo l atepta un podium mare, ornamentat, nconjurat de panglici verzi i albe. Lsnd deoparte discuia dificil cu Rhombur, Leto i lu o figur nobil i se delect cu festivitile. Era una dintre ndatoririle sale n calitate de duce Atreides. Faptele nu nseamn nimic, atunci cnd sunt precedate
277

de aparene. Nu subestimai puterea impresiei asupra realitii. PRINUL MOTENITOR RAPHAEL CORRINO, Rudimentele puterii Baronul Harkonnen chiopt pn la cel mai nalt balcon din turnul fortreei familiei, care domina mocirla numit Harko City. Se sprijinea de bastonul cu cap de vierme de nisip i-l ura. Fr baston, totui, nu putea s se mite. Blestemate fie vrjitoarele i ce mi-au fcut! Nu ncetase niciodat s cugete la felul n care s-ar putea rzbuna, ns din moment ce att Comunitatea surorilor ct i Casa Harkonnen deineau informaii care permiteau antajul reciproc, nici una dintre ele nu putea face o micare deschis mpotriva celeilalte. Trebuie s gsesc o cale mai subtil! Piter de Vries! mugi el ctre oricine putea s-l aud. Trimitei-mi mentatul! De Vries pndea tot timpul n preajma lui, zbovind acolo, spionnd i uneltind. Baronul n-avea nevoie dect s strige i mentatul strmb l auzea. Dac i ceilali l-ar fi ascultat la fel Rabban, Maica Superioar, chiar i ncrezutul la de doctor Suk, Yueh Dup cum se atepta, brbatul funebru sosi n vrfurile picioarelor, micndu-se de parc ar fi avut membrele de cauciuc. Ducea n mn un pachet sigilat chiar la timp. Inginerii baronului promiseser rezultate i fiecare dintre ei tia c i-ar fi jupuit de vii dac-l dezamgeau. Noile voastre suspensoare, domnule baron! De Vries se nclin i ntinse pachetul ctre trupul greoi, mthlos, al stpnului su. Dac le prindei n jurul taliei, v vor scdea greutatea corpului i v vor ngdui s v micai cu o libertate neobinuit ntinznd minile durdulii, baronul sfie nerbdtor ambalajul.
278

Libertatea pe care-o aveam cndva! nuntru, legate la un loc pe o centur de zale, erau mici globuri suspensoare autonome, fiecare cu propria lui surs de energie. Dei nu se atepta s pcleasc pe nimeni, cel puin centura suspensoare l va ajuta s ascund gravitatea infirmitii sale. i-i va face pe ceilali s se ntrebe S-ar putea s fie nevoie de puin exerciiu ca s le folosii! M vor face s m simt din nou n form i sntos Baronul rnji ridicnd sferele suspensoare n faa lui, apoi strnse centura n jurul taliei umflate n mod grotesc cum de-i crescuse burta att de mare? Porni globurile unul cte unul. Cu fiecare zumzet care se aduga, simea reducndu-se greutatea de pe picioare, din ncheieturi, de pe umeri. Aaah! Baronul fcu un pas mare i slt prin camer ca un explorator ntr-o lume cu gravitaie sczut. Piter, uit-te la mine! Ha, ha! Ateriz pe un picior, apoi ni iar n aer, srind pn aproape de tavan. Rznd, mai opi o dat i se nvrti pe piciorul stng ca un acrobat. E aa de bine! Mentatul strmb se strecur lng u, cu un zmbet mulumit de sine. Baronul cobor din nou pe podea i flutur bastonul dintr-o parte n alta, cu un uierat, ca un scrimer de performan. Exact cum sperasem! Plesni cu bastonul suprafaa rigid a biroului. S-ar putea s ia ceva timp s v obinuii cu parametrii, domnule baron. Nu v extindei prea mult, l preveni mentatul, tiind c baronul va face exact contrariul. Cu jocul de picioare al unui balerin obez, baronul Harkonnen travers ncperea i-l plmui patern pe uimitul Piter de Vries pe obraji, apoi se ndrept ctre balconul nalt, deschis.
279

Urmrind micrile nesbuit de temerare ale uriaului, mentatul i imagina cum ar fi ca baronul s-i aprecieze greit paii sltrei i s se npusteasc peste marginea turnului fortreei, ctre cerul larg. Nu pot dect s sper Suspensoarele ar fi mpiedicat oarecum cderea, dar nu puteau dect s reduc greutatea imens. Baronul ar fi izbit pavajul ndeprtat cu o vitez uor micorat dar cu toate acestea s-ar fi mprtiat pe caldarm. O rsplat neateptat Din moment ce de Vries era responsabil cu supravegherea diferitelor bunuri ale familiei, inclusiv cu rezervele ascunse de mirodenie precum cea de pe Lankiveil, moartea baronului i-ar fi permis s-i transfere lui nsui proprietatea acestuia. Prostnacul de Rabban nici n-ar ti ce se ntmpl. Poate un ghiont n direcia potrivit Dar grsanul se prinse de balustrada balconului i rico, oprindu-se, ntr-o pauz plin de entuziasm. Scrut strzile pline de fum i cldirile ntinse. Metropola arta neagr i murdar, cu construcii industriale i turnuri administrative care-i nfipseser rdcinile adnc n Giedi Prime. Dincolo de ora se ntindeau satele agricole i miniere nc i mai murdare, locuri mizerabile care abia dac meritau osteneala de a le lsa s existe. Mult dedesubt, ca nite pduchi trndu-se pe strzi, muncitorii se nvrteau de colo-colo ntre schimburile din fabrici. Baronul cntri bastonul. Nu mai am nevoie de sta! Se mai uit o dat la gura de argint a viermelui de nisip simbolic de pe mner, i plimb degetele umflate pe lemnul neted al tijei apoi azvrli bastonul n spaiul deschis. Se aplec peste balustrad s-l vad caznd, rotindu-se i micorndu-se, ctre strzile de dedesubt. Spera, copilrete, c ar putea lovi pe cineva n cap Susinut de globurile de la centur, baronul se ntoarse n camera principal, unde Piter de Vries, dezamgit, privea ctre marginea abrupt a balconului. Mentatul tia c n-ar fi putut unelti niciodat mpotriva baronului, pentru c ar fi
280

fost descoperit i executat. Baronul putea obine oricnd un alt mentat de la Bene Tleilax, poate chiar un nou ghola de Vries din propriile sale celule moarte. Singura sa speran zcea ntr-un accident ntmpltor sau n accelerarea efectelor bolii Bene Gesserit. Acum nimic nu m mai poate opri, Piter, zise baronul ncntat. Imperiul ar face mai bine s se pzeasc de baronul Vladimir Harkonnen! Da, presupun c da, rspunse mentatul. Dac te predai, ai pierdut deja. Dac refuzi s renuni totui, indiferent ce anse sunt mpotriva ta, cel puin ai reuit s ncerci. DUCELE PAULUS ATREIDES Dac voia s-i salveze sora, Gurney Halleck tia c trebuie s acioneze singur. Fcu planuri timp de dou luni, cu mult atenie, avnd dureri la fiecare micare, tiind c Bheth suferea n fiecare clip, n fiecare noapte. ns planul su era condamnat la eec dac nu inea cont de fiecare posibilitate. Fcu rost de hri rudimentare ale planetei Giedi Prime i i fix traseul ctre Muntele de Abanos. Prea foarte departe, mai departe dect fusese el vreodat n via. Era ncordat, temndu-se c stenii i vor observa activitile, dar acetia i duceau zilele cu ochii plecai. Chiar i prinii i vorbeau puin, fr s observe nimic din starea lui sufleteasc, ca i cum fiul lor dispruse o dat cu fiica. n sfrit, att de pregtit pe ct putea s fie, Gurney atept pn la lsarea ntunericului. Apoi, pur i simplu plec. Cu un sac de tuberculi de krall i legume atrnat pe un umr i un cuit de recoltat nfipt la bru, porni la drum peste cmpurile parcelate. Se ferea de drumuri i de patrule, dormind ziua, cltorind sub lumina palid a lunii. Se ndoia c vor veni poterele dup el. Stenii din Dmitri vor
281

presupune c scandalagiul a fost rpit n mijlocul nopii de torionarii Harkonnen; cu puin noroc, vor fi prea speriai ca mcar s-i raporteze dispariia. Cteva nopi la rnd, Gurney reui s se strecoare la bordul transportoarelor de mrfuri fr echipaj uman care se trau spre vest, brzdnd continentul, ndreptndu-se n direcia corect. Siluetele lor mthloase pluteau fr oprire, toat noaptea. Ele l duser sute de kilometri, ngduindu-i s se odihneasc, s mediteze i s atepte pn cnd reuea s gseasc garnizoana militar. n orele lungi, asculta duduitul motoarelor suspensoare care duceau produse agricole sau minerale la centrele de prelucrare. Tnjea dup baliset, pe care fusese silit s-l abandoneze acas, pentru c era prea voluminos ca s-l duc dup el n aceast misiune. Cnd avea instrumentul, nu conta ct de mult luau stpnii familiei sale, nc i mai putea compune muzica lui. i era dor de acele zile. Acum se mulumea s fredoneze de unul singur, doar pentru el. n cele din urm, zri conul amenintor al Muntelui de Abanos, rmia dezolant i nnegrit dintr-un vulcan ale crui pante se rupseser n unghiuri ascuite. Roca nsi era neagr, de parc ar fi fost acoperit cu catran. Garnizoana era un mozaic de cldiri aezate la intervale egale, toate ptroase, toate fr decoraiuni. Arata ca un cuib de insecte plasat mai sus i contra vntului fa de gropile sclavilor i fa de minele de obsidian. ntre gropile ngrdite i tabra militar ordonat se afla o amestectur de construcii, instalaii auxiliare, hanuri i o cas de plcere micu, pentru distracia trupelor Harkonnen. Pn acum Gurney reuise s treac nedetectat. Stpnii Harkonneni nu puteau concepe c un muncitor asuprit, fr prea mult educaie i resurse, ar ndrzni s-i croiasc drum pe Giedi Prime de unul singur, c s-ar aventura s spioneze trupele avnd n minte un scop personal. ns trebuia s ajung n locul unde probabil era nchis Bheth. Gurney se ascunse i atept, observnd tabra militar i ncercnd s-i alctuiasc planul.
282

Gsi prea puine alternative. Totui, nu va lsa asta s-l opreasc. * Un om de origine modest, fr educaie, n-ar fi putut spera niciodat s treac drept cineva care-i avea locul acolo, prin urmare Gurney nu se putea strecura n casa de plceri. n schimb, alese un raid ndrzne. Apuc o eav de metal dintr-o grmad de gunoaie i inu n mna cealalt cuitul de recoltat. Discreia trebuia sacrificat n schimbul vitezei. Se repezi printr-o ua lateral a casei de plceri i alerg la administrator, un invalid legat de un scaun, la tejgheaua din fa. Unde-i Bheth? rcni intrusul, surprins la auzul propriei sale voci, dup atta timp. mpunse cu vrful lamei sub brbia puternic a btrnului. Bheth Halleck, unde-i? Gurney se cltin pentru o clip. Dac n casele de plcere ale Harkonnenilor nu-i btea nimeni capul cu numele femeilor? Tremurnd, btrnul zri moartea n ochii aprini ai lui Gurney i cicatricele de pe faa lui. Camera douzeci i unu, rspunse cu glas croncnit. Gurney l trase pe administrator, cu scaun cu tot, ntr-un dulap i-l ncuie nuntru. Apoi alerg n sus, pe scar. Civa clieni morocnoi se holbar la el, unii dintre ei pe jumtate mbrcai n uniforme Harkonnen. Auzea ipete i bufnituri din spatele uilor nchise, dar n-avea timp s cerceteze atrocitile. Mintea sa era concentrat asupra unui singur lucru. Camera douzeci i unu. Bheth. Vederea i se ngust pn la mrimea unui vrf de ac, atunci cnd gsi ua. ndrzneala l fcuse s ctige puin timp, dar mai avea doar cteva clipe pn cnd aveau s fie chemai soldaii Harkonnen. Nu tia ct de repede va reui s-o scoat afar
283

pe Bheth i s-o duc ntr-o ascunztoare. mpreun, puteau s fug peste cmp, s dispar n slbticie. Dup asta, habar n-avea ncotro vor merge Nu putea gndi. tia doar c trebuia s ncerce. Numrul era scris pe pragul de sus n galach imperial. Dinuntru auzi o ncierare. Folosindu-i umrul musculos, Gurney sfrm ua. Aceasta se despic lng toc i se prbui cu o bufnitur grea. Bheth! Lsnd s-i scape un rcnet slbatic, se npusti n camera slab luminat, avnd cuitul ntr-o mn i eava de metal n cealalt. Din pat, ea scoase un strigt nbuit. Gurney se ntoarse i vzu c era legat cu cabluri subiri de metal. Snii i partea de jos a corpului erau mnjite cu o unsoare groas, ca o vopsea de rzboi, i doi soldai Harkonnen goi se trgeau napoi tremurnd de la ceea ce fceau, ca nite erpi speriai. Amndoi ineau n mn unelte cu forme ciudate, dintre care una scotea scntei i sfria. Gurney nici nu voia s-i nchipuie ce-i fceau; se sili s nu se gndeasc la torturile sadice pe care Bheth le ndura zilnic. Rcnetul i se transform ntr-un geamt sugrumat cnd o vzu i nghe ocat. Vederea umilirii surorii sale, imaginea tragic a ceea ce se ntmplase cu ea n cei patru ani care trecuser, i condamnar la eec tentativa de salvare. Ezit doar o clip, cu gura cscat. Bheth se schimbase att de mult era tras la fa i mbtrnit, cu trupul slab i plin de vnti att de diferit de cel mtsos al fetei de aptesprezece ani pe care-o tia el! n fraciunea de secund n care Gurney rmase nemicat, impulsul su furios se pierdu. Soldailor Harkonnen le lu doar o clip s sar din pat i s se repead la el. Chiar i fr mnui, bocanci sau armur, cei doi l doborr la pmnt cu pumnii. tiau exact unde s loveasc. Unul dintre ei l atinse la
284

gt cu un dispozitiv care scotea scntei i toat partea stng i amori. Se zvrcoli fr s se poat controla. Bheth nu reuea s scoat dect sunete gfite, fr cuvinte, n timp ce se zbtea n srmele care o ineau legat de pat. Din ntmplare, observ o cicatrice lung, subire, trasnd o linie alb pe gtul ei. Nu mai avea laringe! Gurney o pierdu din ochi, cnd privirea i se nceo. Auzi pai grei i strigte rsunnd pe holuri. ntriri Nu se putu ridica. Cu o strngere de inim, i ddu seama c euase. l vor ucide i probabil c o vor omor i pe Bheth. Dac n-a fi ezitat Clipa aceea de nesiguran l nfrnsese. Unul dintre brbai l privi de sus, cu buzele crispate ntr-un rictus de furie. Azvrli un scuipat din colul stng al gurii, iar ochii albatri, care ar fi putut fi frumoi alt dat, pe alt chip, l privi feroce. Soldatul Harkonnen smulse cuitul de recoltat i eava de metal din minile fr vlag ale lui Gurney i le art pe amndou. Rnjind, arunc deoparte cuitul dar pstr eava. tim noi unde s te trimitem, biete, zise el. Gurney auzi din nou oaptele ciudate ale lui Bheth, care ns nu putea articula cuvinte. Apoi eava din minile soldatului se abtu asupra capului lui Gurney. Visurile sunt la fel de simple sau de complicate ca i vistorul. LIET-KYNES, Pe urmele tatlui meu n timp ce brbaii narmai i conduceau pe cei doi tineri fremeni printr-un labirint din coasta muntelui ngheat, Liet-Kynes i inu gura. Cerceta amnuntele, ncercnd s neleag cine erau aceti fugari. Uniformele lor jerpelite, violet-armii, preau s fi fost croite n stil militar. Tunelurile fuseser scobite n pereii de praf cimentat cu permafrost i cptuite cu un polimer transparent. Aerul rmnea destul de rece ca Liet s-i poat vedea aburul
285

respiraiei, ceea ce-i amintea dramatic de ct de mult umezeal i prsea plmnii de fiecare dat cnd expira. Prin urmare suntei contrabanditi? ntreb Warrick. La nceput, inuse ochii plecai din cauza stnjenelii de a fi fost prins att de uor, dar curnd deveni intrigat i ncepu s se uite n jur. Dominic Vernius ntoarse capul spre cei doi, care ineau pasul n urma lui. Contrabanditi i mai mult de-att, biei. Misiunea noastr merge dincolo de simplul profit i de propriul nostru interes. Nu prea suprat. Pe sub musta, dinii si albi strluceau ntr-un surs sincer. Avea un chip deschis, iar cretetul chel i lucea ca lemnul lustruit. Ochii lui scnteiau uneori, dar ceea ce ar fi putut fi o personalitate blajin era umbrit acum de un gol, ca i cum o mare parte din acest om fusese furat i nlocuit cu ceva mult inferior. Nu le-arai prea mult, Dom? ntreb un brbat cu faa ciupit de vrsat, a crui sprncean dreapt era nlocuit cu o cicatrice lucioas de arsur. Pn acum am fost mereu doar noi, cei care ne-am dovedit loialitatea cu snge fr strini. Aa-i, Asuyo? N-a zice c am mai puin ncredere n fremeni dect n omul la, Tuek, i facem afaceri cu el, nu? rspunse unul dintre ceilali un veteran usciv cu o claie de pr crunt i epos. Peste uniforma uzat, adugase srguincios vechi nsemne ale gradului i cteva barete de decoraii. Tuek vinde ap, dar are ceva unsuros n el. Contrabandistul chel continu drumul mai adnc n interiorul complexului, fr oprire. Johdam, bieii tia ne-au gsit fr s le art eu nimic. Am fost neglijeni bucur-te c au fost fremeni n loc de sardaukari. Fremenii nu-l iubesc pe mprat mai mult dect noi, aa-i, biei? Liet i Warrick schimbar o privire. mpratul Shaddam e departe, i nu tie nimic despre Dune.
286

Nu tie nimic nici despre onoare O furtun de emoii se zri pe chipul lui Dominic, dar se calm schimbnd subiectul. Am auzit c planetologul imperial s-a dat cu btinaii, c-a devenit el nsui fremen i vorbete despre remodelarea planetei. E adevrat? Shaddam susine asemenea activiti? mpratul nu e la curent cu nici un plan ecologic. Liet inu pentru el adevrata lui identitate fremen, nu pomeni nimic despre tatl su i se prezent cu cellalt nume. M numesc Weichih. Ei, e bine s ai visuri grandioase, imposibile Dominic pru absent pentru o clip. Cu toii avem. Liet nu era sigur ce voia s spun brbatul solid. Atunci, ce ascundei aici? Cine suntei? Ceilali se nclinar n faa prerii lui Dominic. Se fac cincisprezece ani de cnd suntem aici, i asta este una dintre bazele noastre. Avem i una mai important n afar planetei, dar am nc o slbiciune pentru primul nostru ascunzi pe Arrakis. Warrick ncuviin. V-ai creat aici propriul sietch Dominic se opri la o rscruce larg, unde ferestre late de plaz se deschideau ctre o prpastie adnc dintre stncile nalte. Pe fundul plat, acoperit cu pietri, o flot de nave diferite erau parcate ntr-o ordine cazon. n jurul uneia dintre navele uoare de transport, siluete mici se grbeau s ncarce lzi cu mrfuri, pregtindu-se de decolare. Avem ceva mai multe nlesniri dect un sietch, biete, i o perspectiv mai cosmopolit! i cercet pe cei doi fremeni. ns trebuie s ne pstrm secretele. Ce v-a atras atenia? De ce-ai venit aici? Cum de ne-ai vzut, cu tot camuflajul? Cnd Warrick porni s vorbeasc, Liet l ntrerupse ca s ntrebe: i ce primim n schimb dac v spunem toate astea?
287

Vieile voastre, ce zici? rspunse Asuyo fnos. Prul crunt i se zbrli. Liet ddu din cap, rmnnd neclintit. Ne putei omor chiar i dup ce v artm toate greelile pe care le-ai fcut. Suntei proscrii, n afar legii, nu fremeni de ce-a avea ncredere n cuvntul vostru? n afar legii? Dominic rse cu amrciune. Legile imperiului au provocat mai multe neajunsuri dect trdarea oricrui om n afar poate de mpratul nsui. Btrnul Elrood i acum Shaddam! Ochii lui chinuii i pstrar privirea absent, lipsit de concentrare. Blestemaii de Corrino ndeprtndu-se cu un pas de ferestrele din peretele de stnc, se opri din nou. Sper c nu v gndii s m dai pe mna sardaukarilor, nu? Sunt sigur c pe capul meu nc este pus o recompens incredibil! Warrick se uit ctre prietenul su. Amndoi aveau expresii nedumerite. Nici mcar nu tim cine suntei, domnule Unii dintre contrabanditi chicotir. Dominic ls s-i scape un oftat de uurare, apoi art o scnteie de dezamgire. Am fost erou al revoltei de pe Ecaz, m-am cstorit cu una dintre concubinele mpratului. Am fost alungat, cnd invadatorii au preluat controlul asupra lumii mele Politica i vastitatea imperiului erau mult dincolo de experiena de fremen a lui Liet. Uneori i dorea s cltoreasc n afara planetei, dei se ndoia c va avea vreodat ocazia. Brbatul chel mngie pereii acoperii cu polimer. Cnd sunt nuntrul acestor tuneluri mi amintesc ntotdeauna de Ix Glasul lui, melancolic i sec, se stinse. nelegei acum de ce-am ales locul sta, de ce m tot ntorc aici de la cealalt baz a noastr.
288

Dominic se smulse din reverie, surprins parc s-i vad camarazii contrabanditi nc acolo. Asuyo, Johdam, s-i ducem pe bieii tia n biroul meu! Cu un zmbet crispat, privi peste umr ctre cei doi tineri. E fcut dup modelul unei camere din Marele Palat, att de asemntor pe ct de bine am reuit eu s mi-o amintesc. N-am avut timp s iau cu mine planuri cnd ne-am fcut bagajele i am fugit. Brbatul chel o lu nainte, istorisindu-i povestea vieii, ca i cum ar fi fost un text sec dintr-o filmocarte. Soia mea a fost ucis de sardaukari. Fiul i fiica mea triesc n exil pe Caladan. La nceput, am fcut un raid pe Ix i aproape c m-a costat viaa. Am pierdut o mulime de oameni i Johdam abia m-a scos de acolo viu. De atunci, m ascund, fcnd tot ce pot ca s lovesc n limorcii tia, mpratul Shaddam i cameleonii din Landsraad care m-au trdat! Trecur pe lng hangare de depozitare n care echipamentul era ascuns sub prelate, bancuri de lucru i staii mecanice unde erau mprtiate mainrii n diferite stadii de demontare sau reparaie. ns munca mea abia dac a nsemnat ceva mai mult dect vandalism stricarea monumentelor Corrino, desfigurarea de statui, nscenarea unor acrobaii stnjenitoare n general, am fost o pacoste pentru Shaddam. Desigur, cu nou-nscuta lui fiic Josifa asta nseamn patru fete i nici un fiu, nici un motenitor are mai multe probleme dect i pot pune eu n spatele lui, Johdam cel cu faa ciupit mormi: A face probleme Casei Corrino a devenit modul nostru de via. Asuyo i scarpin prul ciufulit i adug cu voce aspr: Cu toii i datoram contelui Vernius vieile noastre, chiar de mai multe ori, i nu vom lsa s i se ntmple nici un ru. Am renunat la funcia mea, la beneficii, chiar i la un grad frumuel n armata imperial ca s m altur
289

grupului stuia pestri. N-o s lsm nite maimuoi fremeni, cu ca la gur, s ne divulge secretele, ei? Poi avea ncredere n cuvntul unui fremen, replic Warrick indignat. Dar nu ne-am dat cuvntul, preciz Liet, privind cu asprime printre pleoape. Nu nc. Ajunser ntr-o ncpere nesat stngaci cu ornamente de calitate, ca i cum un om lipsit de finee n materie de cultur ar fi adunat acolo obiecte de care-i putea aminti, dar care nu se potriveau cu totul ntre ele. Monede de aur false se revrsau din cufere, fcnd camera s arate ca ascunztoarea comorilor unui pirat. Tratamentul neglijent aplicat pieselor comemorative btute cu chipul lui Shaddam pe o fa i cu Tronul Leului de Aur pe cealalt ddea impresia c brbatul cel chel nu tia la ce altceva s foloseasc toi banii pe care-i furase. Dominic i trecu mna bttorit printr-un bol plin cu bile licritoare de culoarea smaraldului, fiecare de mrimea unghiei de la degetul mic. Perle Moss de pe Harmonthep Lui Shando i-au plcut ntotdeauna, spunea c au o nuan perfect de verde. Spre deosebire de Rondo Tuek, contele nu prea s se desfete printre podoabele sale de dragul valorii lor, ci pentru amintirile pe care i le trezeau. Dup ce-i trimise afar pe Johdam i Asuyo, Dominic Vernius se instal ntr-un fotoliu violet, capitonat, artndu-le vizitatorilor si nite perne de partea cealalt a unei mese joase. Pe suprafaa lucioas de lemn curgeau culori de la stacojiu la purpuriu, n pete amestecate. Lemn-sngeriu lustruit Dominic ciocni masa joas, provocnd o explozie luminoas care se propag n lungul fibrelor. Seva nc mai curge, dac e nclzit cu lumin n culori calde, chiar i la ani de zile dup ce a fost tiat. Rmase cu ochii aintii la perei i la lucrurile atrnate pe ei. Erau acolo cteva schie rudimentare ale unor oameni, puse n rame scumpe, care artau de parc Dominic le desenase dup amintiri foarte limpezi, dar cu prea puin
290

talent artistic. Oamenii mei au luptat alturi de mine n pdurile de lemn-sngeriu de pe Ecaz. Am omort muli rebeli acolo i le-am ars baza din adncul pdurii. I-ai vzut pe Johdam i Asuyo erau doi dintre cpitanii mei. Johdam i-a pierdut fratele n pduri Inspir adnc, cuprins de un frison. Asta se ntmpla pe vremea cnd vrsam de bunvoie snge pentru mprat, cnd juram credin lui Elrood al IX-lea i m ateptam la o rsplat n schimb. Mi-a oferit orice vroiam, iar eu am luat singurul lucru care l-a nfuriat. Dominic ntinse mna n lateral, cutnd ntr-un vas smluit plin cu monede comemorative de aur. Acum fac tot ce-mi st n putin mpotriva mpratului. Liet se ncrunt. Dar Elrood a murit de muli ani, cnd eram bebelu. Acum Shaddam al IV-lea st pe Tronul Leului de Aur Warrick se aez lng prietenul su. N-auzim prea multe tiri din imperiu, dar pn i eu tiu asta. Vai, Shaddam e la fel de ru ca i tatl lui! Dominic se juc cu cteva dintre monedele false, zornindu-le n mn. i ndrept spatele, ca i cum i-ar fi dat seama dintr-o dat ci ani trecuser, de ct vreme se ascundea. Foarte bine, atunci, ascultai-m. Sigur c suntem indignai i jignii c ai nclcat ascunztoarea noastr. Doi biei ci ani avei, aisprezece? Un surs ncrei pielea bttorit a obrajilor lui Dominic. Oamenii mei sunt jenai de faptul c ne-ai descoperit. A dori foarte mult s mergem afar i s ne artai ce-ai observat. Spunei-v preul i eu l achit! Mintea lui Liet fu cuprins de un vrtej cnd socoti resursele i abilitile de care dispunea acest grup. Peste tot n jur erau mprtiate comori, dar nici unul dintre ei n-avea ce face cu fleacuri precum perlele verzi. Unele dintre unelte sau utilaje puteau fi ns de folos
291

Extrem de precaut i gndindu-se la consecine, Liet fcu un lucru ct se poate de fremen. Suntem de acord, Dominic Vernius dar cu condiia ca obligaia ta s rmn n suspensie. Cnd voi dori s primesc o favoare din partea ta, o voi cere i la fel i Warrick. Deocamdat, i vom nva oamenii cum s fac ascunztoarea invizibil. Liet zmbi. Chiar i pentru fremeni * mbrcai gros, contrabanditii i urmau pe cei doi tineri care le indicau urmele imperfect acoperite, decolorarea de pe coasta stncii ngheate, potecile prea vizibile care duceau n sus, pe panta de piatr. Chiar i cnd fremenii le artau aceste lucruri, unii dintre contrabanditi tot nu puteau vedea ceea ce ar fi trebuit s le fie limpede. Cu toate acestea, Johdam privi ncruntat i promise s fac schimbrile sugerate. Dominic Vernius respira aerul rece i ddea din cap uimit. Oricte mijloace de siguran adaug cineva unei case, ntotdeauna rmn ci de a o sparge Buzele i se lsar n jos ntr-o strmbtur. Generaii de proiectani s-au strduit s realizeze izolarea perfect pe Ix. Numai familia noastr regal nelegea ntreg sistemul. Ce risip monumental de efort i solari! Oraele noastre subterane trebuiau s fie impenetrabile i am devenit delstori n materie de securitate. Exact ca oamenii tia de aici! Brbatul masiv i chel oft nc o dat. Mcar copiii mei au scpat Chipul i se crisp ntr-o expresie de dezgust. La naiba cu jegoii tleilaxu i la naiba cu Casa Corrino! Scuip pe jos, fcndu-l pe Liet s tresar. Printre fremeni, scuipatul oferirea apei corpului era un gest de respect acordat numai unor foarte puini dintre cei mai
292

onorai. ns Dominic Vernius l folosise ca pe un blestem! Ci ciudate, gndi Liet. Brbatul se uit la cei doi tineri fremeni. Baza mea principal sufer probabil i ea de puncte slabe asemntoare Se aplec nspre ei. Dac vreunul dintre voi ar dori vreodat s vin cu mine, ai putea inspecta i celelalte amenajri. Facem curse regulate ctre Salusa Secundus. Liet ciuli urechile. Salusa? i aminti povetile tatlui su despre copilria lui acolo. Am auzit c e o lume fascinant Dintr-o parte, unde termina ceva de fcut, Johdam izbucni ntr-un rs nencreztor. i scarpin sprnceana nsemnat care-l gdila din cauza transpiraiei. Cu siguran nu mai arat a capital a imperiului. Asuyo ddu din cap, ncuviinnd. Dominic ridic din umeri. Sunt conductorul unei Case renegate i am jurat s atac imperiul. Salusa Secundus prea un loc bun n care s m ascund. Cine s-ar gndi s m caute pe o planet nchisoare, sub paza cea mai apropiat a mpratului? Pardot Kynes vorbise despre groaznicul dezastru de pe Salusa, provocat de rebeliunea unei nobile familii fr nume. Deveniser renegai i dezlnuiser arme atomice interzise asupra planetei-capital. Civa membri ai Casei Corrino supravieuiser, inclusiv Hassik al III-lea, care refcuse dinastia i restaurase guvernarea imperial ntr-o lume nou, Kaitain. Pardot Kynes fusese mai puin interesat de istorie sau de politic dect de ordinea natural a lucrurilor, de modul n care acea lume se schimbase din paradis n iad, datorit holocaustului. Dup cum pretindea planetologul, cu investiii suficiente i mult trud, Salusa Secundus putea fi readus la fostul ei climat i la fosta glorie. ntr-o zi, poate, mi-ar plcea s vd un loc att de interesant. O lume care l-a influenat att de mult pe tatl
293

meu Cu un rs puternic, zgomotos, Dominic l btu pe spate pe Liet. Era un gest de camaraderie, dei fremenii se atingeau rareori unul pe altul, cu excepia luptelor cu cuitul. Roag-te s nu trebuiasc niciodat s-o faci, biete, zise conductorul contrabanditilor. Roag-te s nu trebuiasc niciodat s-o faci! Apa este imaginea vieii. Venim din ap, adaptai la prezena ei atotcuprinztoare i continum s ne adaptm. PLANETOLOGUL IMPERIAL PARDOT KYNES Aici, noi, fremenii, n-avem nimic din confortul vostru, doamn Fenring, zise shadouta Mapes n timp ce mergea grbit cu picioarele ei scurte. Paii i erau att de ateni i precii, nct nici mcar nu strnea praful pe solul tare, luminat de lun. n contrast cu sera umed, noaptea extrem de uscat pstra prea puin din fierbineala zilei. i-e frig? Se uita n urm, la blonda i zvelta Margot, care pea demn n faa preotului din Rutii. Mapes purta pelerin jubba. Filtrele distraiului i se legnau n fa, iar ochii ntunecai reflectau lumina celei de-a dou luni. Nu mi-e frig, rspunse Margot cu simplitate. Purta doar rochia lucioas de cas, dar i ajustase metabolismul pentru a compensa. i papucii tia cu talpa subire pe care-i pori bombni preotul n spatele ei. Nepotrivii pentru un drum n deert. Nu mi-ai dat timp s m mbrac pentru cltorie. Ca toate Cucernicele Maici, avea tlpile ngroate de la exerciiile de lupt pe care li se cerea s le fac n fiecare zi. Dac se stric, voi merge descul. Pe cei doi fremeni, curajul ei calm i fcu s surd. Pstreaz un ritm bun, admise Mapes. Nu ca ali imperiali umflai de ap!
294

Pot s merg mai repede dac dorii, se oferi Margot. Lund asta ca pe o provocare, shadouta Mapes porni mai repede, n caden militar, fr s gfie ctui de puin. Margot i urm fiecare pas, abia transpirnd uor. O pasre de noapte trecu repede pe deasupra capetelor lor, scond un ipt ptrunztor. Drumul nepavat ieea din Arrakeen ctre satul Rutii, aflat n deprtare, adpostit printre dealurile de la poalele Scutului de Piatr. Evitnd luminile oraului, Mapes coti pe o potec abia vizibil care urca pe nlimile de piatr. n faa lor se profila Bordura de Vest, un megalit coluros care marca limita din aceast parte a Scutului de Piatr. Micul grup ncepu s urce, la nceput pe o pant lin de piatr, apoi n sus pe o potec abrupt, ngust, care ocolea o imens poriune alunecoas. Fremenii se micau n ntuneric cu vitez, siguri pe picioare. n ciuda antrenamentului ei n materie de echilibru i rezisten, Margot se poticni de dou ori pe terenul nefamiliar i trebui s fie sprijinit de ceilali. Asta pru s le mulumeasc pe cluze. Trecuser mai mult de dou ore de cnd prsiser confortul i sigurana reedinei din Arrakeen. Margot ncepu s recurg la rezervele corpului ei, dar tot nu art nici un semn de slbiciune. Au cltorit surorile pierdute n acest fel? Mapes i preotul rosteau cuvinte stranii ntr-o limb despre care memoriile din adncuri ale lui Margot i spuneau c este chakobsa, o limb vorbit de fremeni de milenii, nc de la sosirea lor pe Arrakis. Recunoscnd una dintre frazele shadoutei, Margot i rspunse: Puterea lui Dumnezeu este ntr-adevr mare Preotul deveni agitat auzind remarca ei, ns nsoitoarea lui cea scund surse cu nelepciune. Sayyadina va vorbi cu ea. Crarea se bifurc de cteva ori i femeia fremen i conduse n sus, apoi n jos sau lateral, cu schimbri strnse de direcie, nainte s urce din nou. Margot recunoscu aceleai locuri n lumina ngheat a lunii i i ddu seama
295

c o conduceau nainte i napoi ntr-un efort de a o zpci i dezorienta. Cu abilitile ei Bene Gesserit, Margot avea s-i aminteasc ns drumul napoi n cel mai mic amnunt. Nerbdtoare i curioas, ar fi vrut s protesteze pentru c o duceau pe un drum att de inutil de plictisitor, dar se hotr s nu-i dezvluie talentul. Dup atia ani de ateptare, era dus n lumea lor secret, ntr-un loc unde nimeni din afar nu fusese admis vreodat. Maica Superioar Harishka ar fi vrut ca ea s observe toate amnuntele. Poate c Margot avea s obin informaia pe care-o cutase atta timp. Pe o margine ngust, Mapes se lipi cu pieptul de stnc i pi cu grij pe o potec deasupra unei rpe abrupte, inndu-se cu vrful degetelor. Fr ezitare, Margot fcu acelai lucru. Luminile Arrakeenului clipeau n deprtare, iar satul Rutii sttea nghesuit mult dedesubt. Aflndu-se cu civa metri naintea ei, Mapes dispru brusc n peretele de piatr. Margot descoperi intrarea unei peteri, mare abia ct s intre o persoan. nuntru, spaiul se lrgea spre stnga, iar n lumina slab zri pe perei urmele de la unelte, n poriunea n care fremenii lrgiser caverna. Mirosul dens de trupuri nesplate i atinse nrile. n fa, shadouta i fcea semn cu mna. Cnd preotul o ajunse din urm, Mapes descuie un zvor etan i mpinse spre interior o u camuflat. Acum, nemaifiind nbuite de zvoare i ui, se puteau auzi voci, amestecate cu un zumzet de maini i cu fonetul mai multor oameni. Licurigloburi reglate pe un galben pal pluteau n curenii de aer. Mapes trecu printr-o u acoperit cu pnz, unde nite femei lucrau la rzboaie de esut electrice, fcnd diferite materiale din uvie lungi de pr i bumbac de deert. Aerul cald pstra un miros greu de transpiraie i adieri de tmie de melanj. Toi ochii se ntorseser spre vizitatoarea blond, cu nfiare regal. estoria se deschidea spre o alt camer, unde un brbat avea grij de o oal de metal suspendat deasupra
296

unui foc. Lumina flcrilor dansa pe chipul ridat al shadoutei i ddeau un aer slbatic ochilor ei complet albatri. Margot observa totul, adunnd detalii pentru raportul care avea s urmeze. Nu-i imaginase niciodat c fremenii puteau ascunde asemenea populaie, asemenea aezare. n cele din urm, ptrunser ntr-o ncpere mai mare, cu pmnt pe jos, plin cu plante de deert desprite de crrui. Recunoscu saguaro, lucern slbatic, arbuti i iarba-sracului. Un ntreg teren de testare botanic! Ateapt aici, doamn Fenring! Mapes i continu drumul, nsoit de preot. Rmas singur, Margot se aplec s examineze cactuii; vzu lstari lucioi, palizi, abia rsrii, cu carnea tare. De undeva, din alt cavern, se auzeau voci i cntece ptrunztoare. Ridic ochii, auzind un sunet uor, i zri o femeie foarte btrn, n rob neagr. Stnd singur pe una dintre poteci, cu minile ncruciate n fa, ciudata femeie era ofilit i slab, trdnd o for ca a filamentelor shiga. Purta un colier din inele sclipitoare de metal, iar ochii ntunecai artau ca nite guri umbroase scobite pe chipul ei. Ceva din comportare, din prezena ei, i amintea lui Margot de o Bene Gesserit. Pe Wallach IX, Maica Superioar Harishka se apropia de pragul de dou secole, dar aceast femeie prea chiar mai btrn, cu trupul saturat de mirodenie i pielea mbtrnit mai mult de clim dect de ani. Chiar i vocea i era seac. Sunt Sayyadina Ramallo. Suntem pe cale s ncepem Ceremonia Seminei. Vino cu noi, dac eti cu adevrat cea care spui c eti! Ramallo! Cunosc numele sta! Margot pi nainte, gata s citeze frazele codului secret care artau c este contient de munca Missionariei Protectiva. O femeie pe nume Ramallo dispruse printre dune cu un secol n urm ultima dintr-o serie de Cucernice Maici care se evaporaser. N-avem timp acum pentru asta, copil, o ntrerupse btrna. Toat lumea ateapt. Avndu-te printre noi, sunt la fel de curioi ca i mine.
297

Margot o urm pe Sayyadina ntr-o peter imens n care se ngrmdeau mii i mii de oameni. Nu-i imaginase niciodat o asemenea cavern uria printre stncile nalte cum evitaser detectarea din partea patrulelor permanente ale Harkonnenilor? Aceasta nu era doar o aezare mizer, ci un ntreg ora ascuns. Fremenii aveau mult mai multe secrete i planuri mult mai vaste dect suspecta chiar i Hasimir Fenring. Un val de mirosuri neplcute o asalta. Strns ngrmdii, unii dintre fremeni purtau pelerine prfuite; alii erau n distraie, deschise la guler n interiorul peterii pline de umezeala trupurilor. Pe una dintre laturi sttea preotul care-o adusese din Arrakeen. Sunt sigur c n-au lsat nici un semn al plecrii noastre din ser. Dac vor s m omoare acum, nimeni nu va ti vreodat ce s-a ntmplat exact ca i cu celelalte surori! Apoi Margot surse n sinea ei. Nu, dac pesc ceva, Hasimir i va gsi. Fremenii puteau crede c secretele lor erau n siguran, dar nici mcar ei nu se puteau msura cu contele ei, dac i concentra eforturile i mintea asupra descoperirii lor. Fremenii se puteau ndoi se asta, nu ns i Margot. Dup ce ultimii oameni ai deertului se scurser n cavern pe alte cteva intrri, Ramallo o lu pe Margot de mn, n strnsoarea ei puternic. Vino cu mine Sayyadina cea ofilit o conduse n sus pe nite scri tiate n stnc, spre o platform de piatr, unde se ntoarse cu faa la mulime. Petera se cufunda n tcere, cu excepia fonetului hainelor, ca nite aripi de liliac. Destul de agitat, Margot se aez lng btrn. M simt ca o jertf. Folosi exerciiile de respiraie pentru a se calma. Valuri dup valuri de ochi fremeni impenetrabili o priveau struitor. Shai-Hulud vegheaz asupra noastr, rosti Ramallo. S ias n fa acvarii! Patru brbai i fcur loc prin mulime. Fiecare pereche
298

ducea cte un mic burduf de piele. Aezar recipientele clipocitoare la picioarele Sayyadinei. Are smn? ntreb Ramallo. Are smn, rspunser brbaii la unison. Se ntoarser i plecar. Deschiznd partea de sus a unuia dintre burdufuri, Ramallo mprtie lichid pe ambele mini. Binecuvntat e apa i smna din ea! Scoase minile, strecurnd lichidul albastru printre degete, de parc picturile erau safire lichide. Cuvintele i ceremonia o surprinser pe Margot, pentru c semnau cu ordalia otrvii prin care o sor era transformat n Cucernic Maic. Cteva substane chimice toate otrvuri mortale puteau fi folosite pentru a induce unei surori agonia groaznic i criza mental. Fusese adaptat de Missionaria Protectiva? Dduser surorile Bene Gesserit disprute fremenilor pn i acest secret? Dac era aa, ce altceva mai tiau oamenii deertului despre planurile Comunitii? Ramallo dezleg tubul rsucit n jurul gtului burdufului i ndrept captul ctre Margot. Neartnd nici o frntur de ndoial, Margot se ls n genunchi i lu tubul n mn, apoi ezit. Dac eti cu adevrat Cucernic Maic, opti Ramallo, vei bea aceast secreie a lui Shai-Hulud fr s-i fac ru. Sunt Cucernic Maic, rspunse Margot. Am mai fcut asta. Fremenii pstrau o linite adnc, respectuoas. N-ai mai fcut asta niciodat, copil, spuse btrna. Shai-Hulud te va judeca Burduful emana mirosul familiar al mirodeniei, dar cu un iz amrui pronunat. Lichidul albastru neptor prea s rspndeasc moarte. Dei trecuse prin agonie pentru a deveni Cucernic Maic, Margot aproape c i pierduse viaa n ncercare. Dar putea s-o fac din nou. Lng ea, Sayyadina desfcu tubul celui de-al doilea burduf. Lu o nghiitur din tub i ochii i se ddur peste
299

cap. Nu trebuie s m tem, gndi Margot. Frica este ucigaul minii Recit n minte ntreaga litanie mpotriva fricii, apoi sorbi din tub, lund n gur doar o pictur. O simpl pictur de umezeal, atingndu-i vrful limbii. O izbi cu gustul ocant de neplcut, ca un baros, pn la ceaf. Otrav! Trupul i tresri cu oroare, dar se for s se concentreze asupra propriei chimii, alter o molecul colo, adaug sau extrase un radical dincolo Avu nevoie de toate capacitile ei. Margot ls tubul din mn. Contiina ei plutea, iar timpul i oprise curgerea etern, cosmic. i ls corpul, talentele ei antrenate de Bene Gesserit s preia controlul i s nceap s modifice compoziia chimic a otrvii mortale. Margot nelese ce avea de fcut, descompunnd substana n ceva folositor, crend un catalizator care urma s transforme restul lichidului din burdufuri n gura ei, lichidul deveni dulce. Fiecare aciune pe care o fcuse pn n acest punct al vieii se ntindea n faa ei ca o tapiserie pe care-o putea cerceta. Sora Margot Rashino-Zea, acum doamna Margot Fenring, se analiza pe ea nsi n cel mai mic detaliu, fiecare celul din corp, fiecare fibr nervoas fiecare gnd pe care-l trise vreodat. Adnc n miezul fiinei sale, Margot descoperi acel teribil loc ntunecat n care nu se putea uita, locul care le fascina i le ngrozea pe toate cele de felul ei. Numai mult-ateptatul Kwisatz Haderach putea privi acolo. Lisan al-Gaib. Voi supravieui acestei ncercri, i spuse. Capul lui Margot rsuna ca i cum fusese lovit un gong nuntru. Vzu o imagine distorsionat a Sayyadinei Ramallo, tremurnd n faa ei. Apoi, unul dintre acvari se apropie i aps vrful tubului n gura lui Margot, culegnd pictura de lichid transformat, pe care-o ls s cad n burduf. Lng ea, btrna ddu drumul celui de-al doilea tub, iar ceilali acvari amestecar otrava transformat de la un recipient la altul, ca licuricii atingnd tciunii aprini pe un cmp cu iarb uscat.
300

Oamenii se mbulzeau n jurul burdufurilor s primeasc picturi din drogul catalizat, sorbindu-i umezeala de pe buze. Ramallo zise, undeva n contiina lui Margot: Tu ai fcut acest lucru posibil pentru ei Straniu. Era att de diferit de orice altceva din experiena sa i totui nu chiar att de diferit! ncet, ca o dansatoare care viseaz n interiorul propriei sale contiine, Margot simi cum se ntoarce n sala cu perei de piatr, pstrnd doar o amintire plpitoare a viziunii induse de drog. Fremenii continuau s-i ating degetele dup stropii care atrnau, gustnd, dndu-se la o parte astfel nct i ceilali s se poat mprti. Euforia se rspndi n cavern ca lumina zorilor. Da, am fost cndva Cucernic Maic, i spuse Ramallo n cele din urm. Cu muli ani n urm, am cunoscut-o pe Maica voastr Superioar Cu mintea nc nceoat de ecourile puternicului drog, Margot nu putea nici mcar s se prefac ocat, iar btrna ncuviin. Sora Harishka i cu mine am fost colege de clas cu mult, mult vreme n urm. Am intrat n Missionaria Protectiva i am fost trimis aici, mpreuna cu alte nou Cucernice Maici. Multe din ordinul nostru se pierduser nainte, nghiite de triburile fremene. Altele au murit pur i simplu n deert. Eu sunt ultima E o via grea pe Dune, chiar i pentru o Bene Gesserit antrenat. Chiar i cu melanjul, pe care am ajuns s-l nelegem i s-l apreciem n moduri noi. Margot se uit adnc n ochii lui Ramallo i vzu acolo nelegerea. Mesajul tu vorbea de Lisan al-Gaib, continu Ramallo cu glasul tremurat. E aproape, nu-i aa? Dup attea mii de ani Margot rspunse cu glas sczut, n timp ce fremenii deveneau din ce n ce mai exaltai, cuprini de extazul ritualului. Noi sperm c n urmtoarele dou generaii Oamenii acetia au ateptat mult vreme.
301

Sayyadina arunc o privire asupra euforiei din ncpere. Pot s-i dezvlui secrete Bene Gesserit, copil, dar datorez loialitate att surorilor, ct i fremenilor. Acum sunt i eu una dintre ei, i-am jurat s susin valorile triburilor din deert. Anumite chestiuni confideniale nu pot fi dezvluite nimnui din afara planetei. ntr-o zi, va trebui s-mi aleg o succesoare fr ndoial, una dintre femeile de-aici. Ramallo nclin capul. Orgia tau a sietchului este un punct de contopire dintre Bene Gesserit i fremeni. Mult nainte ca Missionaria Protectiva s ajung aici, aceti oameni descoperiser cum s se mprteasc din drogul contiinei n moduri simple, primitive. n umbra uriaei sli, fremenii se agitau, fiecare n parte sau la un loc, ameii de drog, unii dintre ei nlai pn la o pace interioar i la extaz, alii mpini ctre cei de sex opus n mpreunri frenetice. n faa lor se aternea un tablou haotic al realitii, transformndu-le vieile aspre ntr-o imagine de vis. De-a lungul secolelor, surorile de felul meu i-au ndrumat s urmeze noile ceremonii, i am adaptat vechile ci fremene metodelor noastre. Ai realizat multe aici, Maic. Cele de pe Wallach IX vor fi foarte dornice s nvee de la voi. n timp ce orgia fremenilor continu, Margot se simea ca i cum ar fi plutit, amorit i desprit de toate. Btrna nl mna ca o ghear n semn de binecuvntare, dndu-i voie lui Margot s se ntoarc n lumea exterioar. Du-te i raporteaz-i lui Harishka Ramallo etal un zmbet subire. i d-i acest dar! Scoase o crticic legat, dintr-un buzunar al robei. Deschiznd volumul, Margot citi pagina de titlu: Manualul Deertului-Prieten. Dedesubt, cu litere mici, scria: inutul plin de via. Aici sunt ayat i burhan ale Vieii. Crede, i al-Lat nu te va mistui niciodat. Asta seamn cu Cartea Azhar, exclam Margot, surprins s vad o ediie adaptat culturii fremenilor.
302

Cartea marilor noastre secrete! D-i exemplarul meu sacru lui Harishka. O s-i plac. * Plin de respect acum datorit prezenei ei, preotul din Rutii o duse pe Margot napoi la reedina din Arrakeen. Ajunse cu puin nainte de venirea zorilor, chiar cnd cerul ncepea s se lumineze, colorndu-se n nuane portocalii pastelate, delicate, i se strecur n pat. Nimeni din cas n afar de shadouta Mapes nu tia c fusese plecat. Exaltat, rmase treaz ore ntregi Cteva zile mai trziu, cu mintea plin de ntrebri, Margot urc din nou pe crarea care ducea la peter, urmndu-i harta ntiprit n minte cu limpezimea cristalului. n lumina strlucitoare a soarelui, travers poteca abrupt prin Bordura de Vest, i croi drum pe marginea ngust ctre intrarea n sietch. Cldura o ncetinea. Strecurndu-se n umbra rcoroas a peterii, descoperi c zvorul de pe u fusese scos. Umbla prin ncperi, gsindu-le goale. Nici maini, nici mobilier, nici oameni Nici o dovad. Numai mirosurile mai struiau Aa deci, pn la urm n-ai ncredere cu totul n mine, Sayyadina, spuse cu voce tare. Margot rmase mult vreme n caverna unde avusese loc orgia tau. ngenunche acolo unde consumase Apa Vieii, simind ecourile lungii locuiri din acest loc. Totul dispruse acum n ziua urmtoare, contele Hasimir Fenring se ntoarse din inspeciile lui din deert cu baronul Harkonnen. La cin, nclzindu-se de prezena ei, i ntreb ncnttoarea soie ce mai fcuse ntre timp. A, nimic, dragul meu, rspunse ea scuturndu-i prul auriu cu un gest lipsit de griji. i lipi buzele de obrazul lui, ntr-un srut tandru. Am avut doar grij de grdin Stau drepi n prezena sacr a omenescului. Ca i mine
303

acum, vei sta i tu, ntr-o zi. M rog prezenei tale ca asta s se mplineasc. Viitorul s rmn incert, cci el este pnza pe care pictm dorinele noastre. Astfel, condiia uman se afl n faa unei venice tabula rasa. Nu posedm nimic mai mult dect acest moment n care ne consacrm nencetat prezenei sacre pe care-o mprtim i-o crem. Binecuvntarea Bene Gesserit Aa testm noi fiinele umane, fetio! n spatele barierei pe care-o forma biroul ei, Cucernica Maic Gaius Helen Mohiam arata ca o strin, cu chipul de piatr, ochii negri i lipsit de ndurare. Este o provocare avnd ca alternativ moartea. Brusc ncordat, Jessica sttea n picioare n faa Maicii Proctor Superior. Era o feti slbu, cu prul lung, n nuane de bronz; chipul ei purta germenii adevratei frumusei care avea s nfloreasc n curnd. n spatele su, adepta care-i transmisese chemarea Cucernicii Maici nchise cu grij ua grea. Aceasta se ncuie cu un clic amenintor. Ce fel de test pregtete pentru mine? Da, Cucernic Maic? Adunndu-i toate puterile, Jessica i pstr vocea calm i linitit, imaginndu-i un lac de sunete puin adnc. n urma unei promovri recente, Mohiam cptase titlul suplimentar de Proctor Superior al colii Maicilor de pe Wallach IX. Mohiam avea propriul ei birou privat, cu cri antice nchise ermetic ntr-un dulap de plaz transparent, care pstra umiditatea constant. Pe biroul lat stteau trei tvi de argint, fiecare coninnd un corp geometric: un cub verde de metal, o piramid roie strlucitoare i o sfer aurie. Raze de lumin izvorau de pe suprafaa obiectelor, reflectndu-se de la unul la altul. Pentru o clip lung, Jessica rmase cu ochii aintii la dansul hipnotic. Trebuie s m asculi cu foarte mare atenie, fetio, s auzi fiecare cuvnt, fiecare inflexiune, fiecare nuan nsi viaa ta depinde de asta!
304

Jessica plec pleoapele. Privirea ochilor ei verzi se mut ctre ochii mici, ca de pasre, ai femeii mai n vrst. Mohiam prea nervoas i cuprins de team dar de ce? Ce sunt astea? Jessica art spre obiectele neobinuite de pe birou. Eti curioas, nu-i aa? Jessica ncuviin. Sunt orice crezi tu c sunt Vocea lui Mohiam era la fel de uscat ca i vntul deertului. Sincronizate, corpurile se rotir, astfel nct fiecare dintre ele dezvlui o gaur neagr n suprafa o gaur corespunznd cu obiectul nsui. Jessica se concentr asupra piramidei roii, cu deschiztura ei triunghiular. Piramida ncepu s pluteasc spre ea. E adevrat, sau totul e o iluzie? Uimit, deschise ochii mari i rmase cu ei aintii, ncremenit. Celelalte dou forme geometrice urmar piramida, pn cnd toate trei plutir n faa Jessici. Raze strlucitoare sltau i se uneau, licriri spectrale de culoare scond pocnete i murmure abia perceptibile. Curiozitatea Jessici era amestecat cu fric. Mohiam o ls s atepte mai multe secunde, apoi ntreb cu o voce de fier: Care-i prima lecie? Ce-ai fost nvat nc de cnd erai mic? Fiinele umane nu trebuie s se supun niciodat animalelor, desigur. Jessica ls o nuan de mnie i de nerbdare s-i strbat vocea. Mohiam o s-i dea seama c era intenionat Dup toat instrucia pe care mi-ai dat-o, Proctor Superior, cum poi s bnuieti c nu sunt uman? Cnd i-am dat mcar un motiv Taci! Oamenii nu sunt ntotdeauna umani. Ocoli biroul cu graia unei pisici la vntoare i se uit atent la Jessica, prin lumina scnteietoare dintre cub i piramid.
305

Fata simi n gt un gdilat nervos, dar nu ncerc s tueasc sau s vorbeasc. Din experiena ei cu aceasta instructoare, Jessica tia c urma s mai vin ceva. i veni Cu mult vreme n urm, n timpul Jihadului Butlerian, cea mai mare parte a oamenilor erau doar automate organice, urmnd comenzile mainilor gnditoare. nfrni complet, nu puneau ntrebri, nu rezistau, nu gndeau niciodat Erau oameni, dar i pierduser scnteia care-i fcea umani. Cu toate acestea, dintre ei, un nucleu a rezistat. Acetia au luptat, au refuzat s cedeze i pn la urm au triumfat. Doar ei i mai aminteau ce nseamn s fii uman. Nu trebuie s uitm niciodat leciile acelor vremuri periculoase! Roba Cucernicei Maici foni cnd Mohiam se mic ntr-o parte i, dintr-o dat, braul ei se nl cu o vitez uluitoare. Jessica vzu n vrful degetului un ac otrvit, chiar sub ochiul ei drept. Fata nu se clinti. Buzele ca de hrtie ale Cucernicei Maici schiar un zmbet. Ai auzit despre gom jabbar, dumanul arbitrar care ucide numai animale adic pe aceia al cror comportament este dictat de instinct n loc de disciplin. Acest vrf e acoperit cu meta-cianur. Cea mai mic neptur, i mori! Acul rmase nemicat, ngheat parc n aer. Mohiam se aplec mai aproape de urechea fetei. Dintre cele trei obiecte din faa ta, unul este durere, altul e plcere, iar cel de-al treilea este eternitatea. Comunitatea folosete aceste lucruri n diferite moduri i combinaii. Pentru acest test, trebuie s-l alegi pe cel care te afecteaz cel mai mult i s-l ncerci, dac ndrzneti. Nu vor exista alte ntrebri. Acesta este tot testul! Fr s mite capul, Jessica plimb privirea pentru a studia fiecare obiect. Folosindu-i puterea de observaie Bene Gesserit i o abilitate n plus, a crei surs n-o cunotea simi plcerea n piramid, durerea n cutie, eternitatea n sfer. Nu mai trecuse printr-un asemenea test pn acum i nici nu mai
306

auzise de el, dei cunotea gom jabbar-ul, acul legendar inventat n vremuri strvechi. Acesta este testul, spuse Cucernica Maic Mohiam. Dac euezi, te voi zgria. Jessica mpietri. i voi muri * Ca un vultur, femeia usciv se nl amenintor lng feti, urmrindu-i fiecare tremur al ochiului, fiecare spasm. Mohiam n-o putea lsa pe Jessica s-i vad chinul i groaza, dar tia c trebuia s duc testul la bun sfrit. Nu trebuie s dai gre, copila mea. Gaius Helen Mohiam o instruise pe Jessica din copilrie, dar fata nu-i cunotea ereditatea i nici importana n programul genetic al Comunitii. Nu tia c Mohiam era mama ei Lng Cucernica Maic, Jessica devenise palid din cauza concentrrii. Pe fruntea neted i sclipeau stropi de sudoare. Mohiam examin tiparele generate de formele geometrice, vzu c fetia mai avea cteva nivele de urcat n minte Te rog, copil, trebuie s supravieuieti. Eu nu mai pot face asta nc o dat. Sunt prea btrn Prima ei fiic zmislit de baron fusese slab i avusese deficiene; urmnd un vis profetic ngrozitor, Mohiam ucisese copilul cu mna ei. Fusese o viziune adevrat, Mohiam era sigur de asta; i vzuse locul, pe culmea programului genetic al Comunitii care dura de milenii. Aflase ns de asemenea, printr-o tulburtoare pretien, c imperiul va suferi mult durere i moarte, cu planete arse, un genocid aproape total dac schema genetic avea s mearg prost. Dac n generaia urmtoare se ntea copilul care nu trebuia. Mohiam i omorse deja una dintre fiice i era dispus s-o sacrifice i pe Jessica dac era necesar. Mai bine s-o omoare pe ea, dect s ngduie s aib loc un alt Jihad ngrozitor!
307

Acul otrvit din argint atepta la un fir de pr de obrazul catifelat al Jessici. Fata tremura. * Jessica se concentr din toat puterea, cu privirea aintit nainte, dar vznd n minte numai cuvinte, litania mpotriva fricii. Nu trebuie s m tem. Frica e ucigaul minii. Frica este moartea cea mic, aductoare a anihilrii totale. Inspirnd adnc ca s se calmeze, se ntreb: Pe care-o aleg? Decizia greit, i mor i ddu seama c trebuia s mearg mai adnc i, ca ntr-o epifanie, vzu cum erau plasate cele trei corpuri geometrice n cltoria uman: durerea naterii, plcerea unei viei bine trite, eternitatea morii. Trebuia s o aleag pe cea mai profund, dup cum spusese Mohiam. Dar numai una? Cum putea ncepe altfel dect cu nceputul? Mai nti durerea. Vd c ai ales, spuse Mohiam, vznd mna dreapt a fetei ridicndu-se. Cu precauie, Jessica bg mna n cubul verde, prin gaura de pe una dintre laturi. ntr-o clip, i simi pielea arznd, scorojindu-se, oasele umplndu-se cu lav. Unghiile i cdeau una cte una, dezlipite de cldura infernal. Nu-i imaginase niciodat, n ntreaga ei via, o asemenea agonie. i continua s creasc Voi nfrunta frica i o voi lsa s treac peste mine i prin mine. Cu un efort suprem, se resemn s triasc fr mn, blocndu-i nervii. O va face, dac trebuia. Apoi ns logica se impuse, n ciuda agoniei. Nu-i amintea s fi vzut surori cu cioturi n loc de mini prin slile colii Maicilor. i dac tuturor adeptelor li se cerea s nfrunte asemenea teste Pe unde a trecut frica, nu va mai fi nimic. O parte ndeprtat, analitic, a creierului ei, i ddu seama c nu simea miros de carne ars i nu vedea uvie de fum cenuiu, nici nu auzea trosnetul i sfritul grsimii
308

de sub pielea minii. Numai eu voi rmne. Luptnd pentru controlul propriilor si nervi, Jessica se separ de durere. De la ncheietur pn la cot, simea numai o amoreal rece. Mna nu mai exista; suferina nu mai exista. Mai adnc, mai adnc Cteva clipe mai trziu, nu mai avea nici un fel de form fizic, separndu-se complet de corpul su. Din gaura cutiei verzi iei un fir de cea. Ca tmia. Bine, bine, opti Mohiam. Ceaa o manifestare a contiinei Jessici pluti pn n gaura de form diferit, intrarea n piramida roie. Acum, un val de plcere o inund, intens stimulatoare, dar att de ocant nct abia o putea ndura. Trecuse dintr-o extrem n alta. Tremura, apoi curse i tlzui, ca nlarea unui tsunami pe ntinderea mrii. Tot mai nalt i mai nalt, uriaul val urc, atinse apogeul ns ceaa contiinei sale, dup ce sltase pe creasta puternicului val, se revars, se rostogoli la vale cznd. Imaginile se mprtiar i Jessica simi pantofii de pnz subire din picioare, o senzaie lipicioas de transpiraie, de piele lipit de material, i duritatea podelei de sub ea. Mna dreapt Tot n-o putea simi i nici n-o vedea, nici mcar ciotul la ncheietur, pentru c nu-i putea mica dect ochii. Uitndu-se cu coada ochiului spre dreapta, vzu acul otrvit lng obraz, gom jabbar-ul mortal i sfera aurie a eternitii dincolo de el. Mohiam inea ferm acul i Jessica i concentr privirea asupra vrfului ascuit din argint, punctul central, sclipitor, al universului, plutind ca o stea ndeprtat. O neptur de ac i Jessica va intra n sfera eternitii, cu mintea i cu trupul. Nu va mai fi cale de ntoarcere. Fetia nu mai simea durere sau plcere, doar o linite amorit, aa cum plutea pe marginea abisului unei decizii. nelegerea cobor asupra ei: Nu sunt nimic. Durere, plcere, eternitate toate m intereseaz, murmur Jessica n sfrit, ca de la mare deprtare pentru c ce nseamn una fr celelalte?
309

Mohiam vzu c fata trecuse de criz, supravieuise testului. Un animal n-ar fi putut s neleag asemenea lucruri intangibile. Jessici i se nmuiar picioarele, vizibil zdruncinat. Acul otrvit se retrase. Pentru Jessica, ncercarea se ncheie brusc. Totul fusese doar n imaginaie, durerea, plcerea, nimicul Totul svrit prin controlul mental Bene Gesserit, abilitatea teribil a Comunitii de a ndruma gndurile i aciunile altei persoane. Un test. Intrase mna ei cu adevrat n cubul verde? Se transformase n cea? Raional, nu credea asta. Dar cnd i ndoi degetele de la mn, erau epene i o dureau. Cu roba mirosind a transpiraie ncins, Mohiam tremura, apoi i recapt calmul. i ddu Jessici o mbriare scurt, apoi comportarea ei redeveni protocolar. Bine ai venit n Comunitate, fiin uman! Am luptat n mari rzboaie pentru aprarea imperiului i am mcelrit muli oameni n numele mpratului. Am ndeplinit funcii n Landsraad. Am dirijat toate chestiunile plicticoase de afaceri care se cer pentru a guverna o Cas Mare. i totui, cele mai bune momente au fost cele petrecute cu fiul meu. DUCELE PAULUS ATREIDES Cnd motonava ducal se desprinse de docuri i iei pe mare, Leto se ridic n picioare la pror i se ntoarse s se uite la vechiul edificiu al castelului Caladan, unde Casa Atreides stpnise timp de douzeci i ase de generaii. Nu putea recunoate feele de la ferestrele boltite, dar vedea o siluet mic ntr-un balcon nalt. Kailea n ciuda faptului c se mpotrivise ca el s-l ia n aceast cltorie pe micul Victor, care nc nu mplinise doi ani i jumtate, venise totui, n felul ei tcut, s-i vad plecnd. Leto prinse curaj vznd asta. Pot s iau crma?
310

Pe chipul rotund al lui Rhombur apruse un zmbet plin de speran. Prul lui neasculttor, de culoarea paiului, flutura btut de briza rcoroas. N-am mai pilotat niciodat pn acum o motonav mare. Ateapt pn cnd ajungem n largul mrii Leto se uit la prinul exilat, cu un zmbet pozna. Ar fi mai sigur. mi aduc aminte c ne-ai izbit odat de recife Rhombur se nroi. Am nvat multe de-atunci. Aa simul realitii, n special. Aa e Tessia te-a influenat n bine. Cnd concubina Bene Gesserit cea cu prul ca de oarece l nsoise pe Rhombur la docuri, inndu-l de mn, l srutase ptima la desprire. Dimpotriv, Kailea refuzase s ias din castel pentru Leto. n spatele vehiculului n form de V, micul Victor chicotea, plimbndu-i minile prin stropii reci, n timp ce mereu grijuliul cpitan al grzii, Swain Goire, sttea de paz. Goire l distra pe biat, rmnnd n acelai timp gata oricnd s-l protejeze. Opt oameni i nsoeau pe Leto i pe Victor n acest voiaj fr griji. Pe lng Rhombur i Goire, i adusese pe Thufir Hawat, doi soldai din gard, un cpitan de vas i doi pescari, Gianni i Dom prieteni de la docuri ai lui Leto, cu care se jucase pe cnd era copil. Mergeau la pescuit; aveau s vad pdurile de iarb de mare i insulele de varec. Leto voia s-i arate fiului su minunile Caladanului. Kailea voise s-i in biatul nchis n castelul Caladan, unde Victor n-ar fi fost expus la ceva mai ru dect o banal rceal sau un curent. Leto i ascultase vicrelile n tcere, tiind c nu plimbarea cu barca constituia esena obieciilor ei, ci doar manifestarea lor de moment. Era aceeai veche problem Probabil comentariile bombnite ale Chiarei o convinseser n cele din urm pe Kailea ca Leto era de vin
311

pentru situaia ei inacceptabil. Vreau s fiu mai mult dect o exilat! strigase ea n timpul ultimei lor seri petrecute mpreun ca i cum asta avea ceva de-a face cu expediia de pescuit! Leto i nbui impusul de a-i reaminti Kaileei c mama ei fusese asasinat, tatl ei rmsese un fugar hituit, iar poporul ei era nc nrobit de tleilaxu n timp ce ea nsi era doamna unui duce, locuind ntr-un castel, cu un fiu frumos i sntos i cu toate bogiile i zorzoanele specifice unei Mari Case. N-ar trebui s te plngi, Kailea, i rspunsese, cu glasul ntunecat de mnie. Dei pe ea n-o putea mpca, Leto dorea tot ce era mai bun pentru fiul lor. Acum, sub cerul presrat cu nori, respirau aerul proaspt al oceanului i navigau departe de rm. Motonava tia apa ca lama unui cuit prin budinc de orez pundi. Thufir Hawat sttea n cabina de pe punte cu atenia treaz; scruta sistemele de semnalizare la distan i modelele meteorologice, mereu ngrijorat c s-ar putea abate vreun pericol asupra iubitului su duce. Maestrul asasin se meninea n form, cu pielea nsprit, cu muchii aidoma unor cabluri de oel. Mintea sa ascuit, de mentat, putea vedea mecanismele dinuntrul mecanismelor din intrigile inamice. Cerceta consecinele de ordinul trei sau patru pe care Leto, sau chiar Kailea, cu mintea ei ager, talentat la afaceri, nu le puteau nelege. Dup-amiaza devreme, pescarii aruncar nvoadele. Dei era pescar de-o via, Gianni nu fcea nici un secret din faptul c prefera o friptur zdravn la cin, mpreun cu un vin bun de Caladan. ns, aici, trebuiau s mnnce doar ceea ce le oferea marea. Cnd plasele urcar pe vas, pline de creaturi agitate care se zbteau, Victor alerg s inspecteze petii cei frumoi, cu solzi multicolori. ntotdeauna precaut, Goire sttea contiincios alturi de copil, ndeprtndu-l de cei cu epi otrvitori. Leto alese patru bibani-de-unt grai, iar Gianni i Dom i
312

duser n cambuz ca s-i curee. Apoi ngenunche lng fiul su, ajutndu-l pe bieelul curios s adune petii rmai, care nc se mai zvrcoleau. mpreuna, i aruncar peste bord i Victor btu din palme cnd urmrir cu privirea formele lucioase nind prin ap. Traseul i duse n continentele plutitoare de sargase nlnuite unele de altele, un deert verzui-maroniu care se ntindea ct vedeai cu ochii. Ruri largi curgeau prin crrile tiate printre ierburi. n jur bziau mute, depunnd ou n picturile sclipitoare de ap; psri colorate n alb i negru opiau din frunz n frunz, devornd creveii care miunau prin straturile calde de la suprafa. Mirosul neptor al vegetaiei intrate n putrefacie umplea aerul. Cnd vasul ancor n iarba de mare, oamenii se aezar la vorb i cntar diverse cntece. Swain Goire l ajut pe Victor s arunce peste margine firul undiei; peste puin timp, dei crligele se ncurcau n sargase, biatul reui s scoat, ncntat, civa petiori Mono argintii. Imediat, Victor alerg n cabin cu petii alunecoi ca s-i arate tatlui su, care-i aplaud dibcia pescreasc. Curnd dup apusul soarelui, dup o zi att de istovitoare, bieelul se strecur n cueta lui i adormi. Leto juc vreo cteva jocuri de noroc cu cei doi pescari; dei era ducele lor, Gianni i Dom nu fcur nimic s-l ajute s ctige. l considerau un prieten exact aa cum i dorea Leto. Mai trziu, cnd trecur la poveti triste sau cntece tragice, Gianni plnse la toate versurile mai sentimentale. Apoi, trziu n noapte, Leto i Rhombur rmaser n ntuneric pe punte, stnd de vorb. Rhombur primise de curnd un mesaj concis, codificat, care spunea c explozivii fuseser primii de Ctair Pilru, dar nici un cuvnt despre cum vor fi folosii. Prinul tnjea s vad ce fceau rebelii n cavernele Ixiene, dei nu se putea duce acolo. Nu tia ce-ar fi fcut tatl lui n aceast situaie Vorbir despre eforturile diplomatice continue ale lui Leto legate de situaia instabil din conflictul Moritani-Ecaz. Totul mergea ncet i cu greutate. Se confruntau nu numai cu
313

rezistena prilor implicate n glceav, dar i cu cea a mpratului Shaddam nsui, care prea s nu agreeze implicarea Atreizilor. Shaddam credea c prin staionarea unei legiuni de sardaukari pe Grumman, timp de civa ani, rezolvase deja problema. n realitate, ntrziase doar ostilitile. Acum, cu trupele imperiale plecate, tensiunile creteau din nou n timpul unui lung moment de tcere, Leto l privi pe cpitanul Goire, ceea ce-i aduse n minte nc unul dintre prietenii i lupttorii si. S-au fcut patru ani de cnd Duncan Idaho a plecat pe Ginaz Va deveni un mare maestru spadasin. Rhombur scrut deertul de iarb de mare, unde murmoni mblnii formau un cor glgit, cntnd provocri unii ctre alii prin ntuneric. i dup atia ani de antrenament dur, va fi de o mie de ori mai valoros pentru tine. Ai s vezi Cu toate astea, mi-e dor s-l vd prin preajm. * n dimineaa urmtoare, Leto se trezi n rcoarea cenuie a zorilor. Inspirnd adnc, se simi nviorat i plin de energie. l gsi pe Victor nc adormit, cu un col de ptur nfurat n jurul unei mini strnse pumn. n cueta lui, Rhombur csca i se ntindea, dar nu ddea nici un semn c avea intenia s-l urmeze pe Leto afar pe punte. Chiar i pe Ix, prinul nu se scula niciodat devreme. Cpitanul motonavei ridicase deja ancora. La indicaia lui Hawat dormea mentatul vreodat? navigar de-a lungul unui canal lat, deschis n iarb de mare, ndreptndu-se din nou ctre marea deschis. Leto sttea pe puntea din fa, bucurndu-se de linitea tulburat doar de murmurul motoarelor navei. Chiar i psrile care opiau pe sargase stteau linitite Leto observ nite culori stranii n norii din largul mrii, un mnunchi mictor de lumini plpitoare care nu
314

semnau cu nimic din ceea ce mai vzuse el vreodat. De pe scaunul su din cabina aflat n mijlocul punii, cpitanul mri puterea motorului i motonava o lu la goan, prinznd vitez. Leto adulmec, simind un iz metalic de ozon, dar cu un plus de aciditate. ngust ochii cenuii, gata s-l cheme pe cpitan. Norul dens de activitate electric se mica mpotriva vntului, la mic nlime deasupra apei ca i cum ar fi fost viu. Apropiindu-se de noi! Cu un fior de nelinite, se ntoarse n cabin. Vezi asta, cpitane? Brbatul mai n vrst nu-i lua ochii de la timon i de la fenomenul care alerga spre ei. M uit de zece minute, domnule duce, i n timpul sta s-a apropiat la jumtate din distana de la nceput. N-am mai vzut niciodat aa ceva. Leto se apropie de scaunul cpitanului. Ce e? Am unele bnuieli. Expresia cpitanului trda preocupare i team; smuci de maneta carburatorului i motoarele huruir mai tare ca niciodat. Cred c ar trebui s fugim. Art spre dreapta, departe de luminile care se apropiau. Leto puse n glas o nuan de autoritate ducal, renunnd la tonul amical la care ajunseser n cursul zilei precedente. Cpitane, explic ce vrei s spui! E un elecran, Sire. Dac m ntrebai pe mine. Leto pufni n rs, apoi se opri. Un elecran? Asta nu-i doar un mit? Tatlui lui, btrnul duce, i plcea s spun poveti cnd stteau la foc pe plaj, n noaptea luminat doar de flcrile plpitoare. Ai fi uimit vznd ce ascunde marea, biete, spusese Paulus, artnd apa ntunecat. Mama ta n-ar fi vrut s-i spun asta, dar cred c ar trebui s tii. Trsese ndelung din pip i ncepuse povestea
315

Acum, cpitanul motonavei ddu din cap. Sunt rare, domnule duce, dar exist. i dac o asemenea creatur de materie elementar exista ntr-adevr, Leto tia ct distrugere i moarte putea s aduc. Atunci, ntoarce vasul Stabilete cursul ct mai departe de lucrul sta. Viteza maxim! Cpitanul vir ctre tribord, lsnd o dr de spum alb n apa linitit, nclinnd puntea ntr-un unghi destul de abrupt pentru ca oamenii din cuetele de dedesubt s se rostogoleasc pe jos. Thufir Hawat i Swain Goire se grbir ctre cabina de pe punte, cernd s afle motivul urgenei. Cnd Leto art spre pupa, cei doi se uitar prin plazul stropit de valuri al ferestrelor. Goire njur cu un limbaj colorat, pe care nu-l folosea niciodat n preajma lui Victor. Sprnceana lui Hawat se ncrunt cnd mintea sa complex de mentat analiz situaia i scoase informaiile de care avea nevoie din depozitul lui de cunotine. Suntem n ncurctur, domnule duce Fulgerele de lumin i nfiarea furtunoas a ciudatei creaturi se apropiau de pup, mrind viteza i fcnd apa s scoat aburi. Pe fruntea cpitanului sclipeau stropi de sudoare. Ne-a vzut, Sire! Apas maneta carburatorului att de tare, ca aproape i se rupse n mn. Nici mcar cu motonava nu-l putem depi. Mai bine pregtii-v pentru un atac! Leto declan alarma. n cteva secunde, aprur ceilali soldai, urmai de cei doi pescari. Rhombur l ducea pe Victor care, nspimntat de zarv, se ag de unchiul lui. Hawat privi n urm, mijind ochii. Nu tiu cum s luptm cu un mit. l privi pe duce, ca i cum ar fi euat ntr-un anumit fel. Cu toate astea, o s ncercam. Goire btu cu palma peretele despritor al cabinei. Vasul sta n-o s ne apere, nu-i aa?
316

Soldatul prea gata s se bat cu orice ar fi indicat ducele ca fiind duman. Un elecran e un nor format din fantomele oamenilor care au murit n furtuni pe mare, spuse pescarul Dom, cu glasul nesigur, aplecndu-se afar din cabin, pe cnd ceilali ieir pe puntea de la pupa s nfrunte creatura. Fratele su Gianni ddu din cap. Bunica noastr zicea c e rzbunarea vie a unei femei dispreuite. Cu mult vreme n urm, o femeie a ieit n timpul unei furtuni cu tunete i fulgere i a strigat blesteme la adresa brbatului care o prsise. A fost lovit de trsnet i aa s-a nscut elecranul Pe Leto l dureau ochii cnd se uita la elecranul dominator, o molusc de electricitate format din arcuri verticale de electricitate i lujere de gaz. Pe suprafa alergau fulgere; cea, abur i ozon l nconjurau ca un scut. Pe msur ce creatura se apropia de motonav, cretea n volum, absorbind apa de mare ca un gheizer uria. Am mai auzit i c i poate pstra forma, se poate menine n via, atta vreme ct rmne n contact cu apa, adaug cpitanul. Informaia asta e mai folositoare, remarc Hawat. Iaduri purpurii! N-o s scoatem porcria aia din ap! exclam Rhombur. Sper c mai e i alt cale s-o omorm! Hawat ltr un ordin scurt i cei doi soldai ai grzii Atreides i scoaser laserele, arme aduse la bord la insistena rzboinicului mentat. n acel moment, Leto se ntrebase la ce-ar fi putut folosi o asemenea putere de foc ntr-o simpl excursie la pescuit; acum era bucuros. Dom i Gianni aruncar o privire la nodul de energie amenintor i coborr sub punte n patru labe. Swain Goire, aruncnd o privire s se asigure c Victor era cu Rhombur, i ridic i el arma. Deschise primul focul din spatele vasului care accelera, trimind o explozie de lumin fierbinte, pulsnd. Energia izbi elecranul i se mprtie, fr s provoace nici o pagub. Thufir Hawat trase i el, la fel ca i cel de-al doilea soldat Atreides. Nici un efect! rcni mentatul, acoperind bzitul tot
317

mai intens. Domnule duce, rmnei n sigurana cabinei! Chiar i n interior, Leto putea simi fierbineala din aer, putea mirosi sarea ars i iarba de mare devenit crocant. Fulgere de energie elementar pocneau prin trupul fluid al elecranului un ciclon de energie brut, care se zrea tot mai aproape de motonav. Cu o singur lovitur, putea s sfrme vasul i s electrocuteze pe toat lumea de la bord. Nu exist siguran, Thufir, i strig Leto. N-am s las chestia aia s-l ia pe fiul meu! Se uit spre biat, care l inea strns, de gt, pe Rhombur. Ca pentru a-i arta puterea, un tentacul trosnind de electricitate se aplec spre ei i atinse marginea de lemn a navei exact ca un preot care d o binecuvntare. O parte din ornamentele de metal ale navei srir de la locul lor, n timp ce scntei fierbini dansau de-a lungul tuturor contactelor conductoare. Motoarele bolborosir i se oprir. Cpitanul ncerc s le reporneasc, dar fu rspltit doar cu nite sunete scrnite, metalice. Goire prea gata s se arunce el nsui, cu totul, n masa scnteietoare, dac ar fi ajutat la ceva. Cnd vasul ncet s mai mearg, brbaii continuar s trag cu laserele ctre miezul elecranului, dei fr un efect mai mare dect dac ar fi aruncat cuite de buctrie. ns Leto i ddu seama c nu inteau unde trebuia. Vasul, rmas fr energie, se rsucea cu prova ctre monstru. Prinznd ocazia, Leto iei din cabin i alerg spre vrful ascuit al provei. Hawat strig ncercnd s-l rein pe duce, dar Leto ridic o mn ca s-i previn intervenia. ndrzneala fusese ntotdeauna o caracteristic a Atreizilor. Trebuia s se roage ca nelepciunea popular a cpitanului vasului s nu fie alctuit n ntregime din poveti ridicole. Leto! Nu f asta! strig Rhombur, inndu-l pe Victor strns la piept. Biatul ipa i se zvrcolea, ncercnd s se elibereze cu pumnii din strnsoarea unchiului su, ca s poat fugi la tatl lui. Leto strig ctre monstru i flutur minile, spernd s
318

distrag creatura, s fac pe momeala. Aici! La mine! Trebuia s-i salveze fiul, ca i oamenii. Cpitanul tot mai ncerc s porneasc motorul, dar acesta nu voia s funcioneze. Thufir, Goire i cei doi soldai se grbir s i se alture lui Leto, pe puntea din fa. Ducele urmri elecranul umflndu-se. Aa cum se nla n aer ca un tsunami gata s-i ajung, creatura pstra doar un contact subire cu apa srat care-i ddea existena corporal. O ncrctur de electricitate static i ridic lui Leto prul mciuc, ca i cum un milion de mici insecte i se trau pe piele. Sincronizarea trebuia s fie foarte precis. Thufir, Swain, intii cu laserele ctre apa de sub el. Transformai oceanul n aburi! Leto ridic ambele mini, oferindu-se de bunvoie. Nu avea arm, nimic cu care s amenine creatura nfricotorul elecran strluci mai tare, o mas de prituri electrice compus din energie primar care se nla mult deasupra apei. Nu avea nici fa, nici ochi, nici coli ntregul lui corp era alctuit din moarte. Hawat rcni ordinul chiar n clipa n care Leto se arunc pe puntea de lemn cu faa n jos. Dou lasere transformar apa n spum i abur, la baza panglicii de fulgere. Nori de cea alb fierbeau peste tot prin preajm. Leto se rostogoli la o parte, ncercnd s ajung la adpostul bordului nalt. Cei doi soldai deschiser i ei focul, evapornd valurile n jurul creaturii licritoare. Elecranul se zvrcoli, surprins parc, ncercnd s se lase napoi ctre apa de mare care fierbea sub el. Scoase un urlet nepmntesc i lovi nava nc de dou ori cu arcuri electrice spasmodice. n cele din urm, cnd legtura sa fu complet ntrerupt, elecranul i pierdu integritatea. ntr-o explozie de fulgere i scntei orbitoare, se risipi n neant, ntorcndu-se pe trmul mitului. Un val de ap mproc puntea, arztoare i efervescent de parc mai coninea nc o frm din prezena elecranului. Picturi fierbini l stropir pe Leto.
319

Mirosul greu de ozon fcea respiraia dificil. Oceanul deveni din nou panic, calm i linitit * n timpul ntoarcerii domoale a motonavei la docuri, Leto se simea istovit i totui mulumit c rezolvase problema i-i salvase oamenii dar mai ales fiul fr s piard pe nimeni. Gianni i Dom pregteau deja povetile pe care aveau s le spun n nopile furtunoase. Legnat de zumzitul motoarelor, Victor adormi n poala tatlui su. Leto sttea cu privirea aintit la apa care se ncolcea n urma lor. Mngie prul ntunecat al biatului i zmbi vzndu-i chipul inocent. n trsturile lui Victor putea distinge linia de snge imperial care-i fusese transmis lui Leto prin mama lui brbia ngust, ochii vii, cenuii-deschis, nasul acvilin Cercetnd biatul aipit, se ntreb dac l iubea pe Victor mai mult dect i iubea concubina. Din cnd n cnd, se ntreba dac o mai iubea vreun pic pe Kailea n special n timpul ultimului an dificil, cnd viaa lor se nveninase ncet, inexorabil. Simise tatl lui acelai lucru pentru soia sa, Helena, prizonier fiind al unei relaii cu o femeie ale crei ateptri erau att de diferite de ale lui? i cum degenerase csnicia lor att de mult, pn la nivelul cel mai de jos posibil? Puini tiau c doamna Helena Atreides plnuise moartea btrnului duce, aranjnd s fie ucis de un taur de pe Salusa. Mngindu-i fiul cu blndee, ca s nu-l trezeasc, Leto jur s nu-l mai lase niciodat pe Victor s fie expus unui asemenea pericol. Inima i cretea, gata s explodeze din dragoste pentru biat. Poate Kailea avusese dreptate N-ar fi trebuit s ia copilul n excursie la pescuit! Apoi ducele fcu ochii mici i i redescoperi fora de conductor. Dndu-i seama de laitatea din gndurile sale, Leto i schimba prerea. Nu pot fi exagerat de protector cu el! Ar fi o mare greeal s cocoloeasc acest copil. Numai
320

nfruntnd pericole i provocri aa cum l pusese Paulus Atreides pe Leto s fac tnrul putea deveni puternic i inteligent, conductorul care trebuia s fie. Privi n jos i surse iar ctre Victor. La urma urmei, gndi Leto, acest biat ar putea fi duce, ntr-o bun-zi Zri linia cenuie, abia vizibil, a coastei, ivindu-se din ceaa zorilor, apoi castelul Caladan i docurile sale. Era fericit s fie din nou acas! Trupul i mintea sunt dou fenomene, observate n condiii diferite, dar una i aceeai realitate fundamental. Trupul i mintea sunt aspecte ale fiinei vii. Ele funcioneaz n interiorul unui principiu specific al sincronicitii conform cruia lucrurile se ntmpl deodat i se comport ca i cum ar fi una i totui pot fi concepute ca fiind separate. Manualul personalului medical, coala Ginaz n dimineaa trzie i ploioas, Duncan Idaho atepta mpreun cu colegii lui de clas pe un nou teren de antrenament, pe o alt insul din lanul ntins al claselor izolate. Picturi calde curgeau peste ei din norii tropicali apstori. Aici prea s plou ncontinuu. Maestrul spadasin era gras, transpira mereu i se mbrca ntr-o uniform kaki, voluminoas. O basma roie, nnodat n jurul capului su enorm, i fcea prul de culoare rocat ca lemnul de mahon s se ridice n sus, n epi udai de ploaie. Avea ochii asemenea unor mici sgei dure, att de negri nct era greu s distingi pupilele de iris. Vorbea cu voce subire, nalt, care se auzea strident din amplificatorul ngropat sub maxilarul enorm. Cu toate acestea, cnd se mica, maestrul spadasin Rivvy Dinari o fcea cu graia i viteza unei psri de prad pe ultima poriune a picajului ucigtor. Duncan nu vedea nimic jovial la acest om i tia c nu e cazul s-l subestimeze. nfiarea rotofeie era un truc cultivat cu grij. Sunt o legend aici, spusese uriaul instructor, i vei
321

ajunge s-o tii i voi n cea de-a doua serie de patru ani din programul de instrucie de pe Ginaz, recruii numrau mai puin de jumtate din cei care fuseser de fa n prima zi, cnd Duncan se vzuse silit s poarte armura cea grea. Civa elevi muriser deja n antrenamentele necrutoare; mult mai muli abandonaser i plecaser. Numai cei mai buni pot fi maetri spadasini, spuneau profesorii, ca i cum asta explica toate greutile. Duncan nvingea ali studeni n lupt sau la exerciiile de gndire care erau eseniale pentru btlii i strategie. nainte s plece de pe Caladan, fusese unul dintre cei mai buni tineri lupttori pentru Casa Atreides dar nu-i imaginase niciodat c tie att de puin. Lupttorii nu se modeleaz prin rsf, spusese maestrul spadasin Mord Cour ntr-o dup-amiaz, cu mult vreme n urm. n situaii reale de lupt, oamenii sunt modelai prin provocrile extreme care-i mping pn la propriile lor limite. Unii dintre maetrii spadasini teoreticieni petrecuser zile ntregi prednd despre tactica militar, despre istoria rzboaielor sau chiar despre filosofie i politic. Se angajau n btlii retorice, mai curnd dect n cele cu armele. Unii erau ingineri i specialiti n echipamente, care-l instruiser pe Duncan cum s monteze i s demonteze orice tip de arm, cum s-i creeze propriile dispozitive ucigtoare din cele mai srace resurse. nvase folosirea i repararea scuturilor, proiectarea facilitailor defensive pe scar mare i elaborarea planurilor de lupt pentru conflictele pe scar mare sau mic. Acum, ropotul ploii lovea n cadena lui implacabil plaja, stncile, elevii Rivvy Dinari nu prea s observe nici mcar o pictur. n urmtoarele ase luni vei memora codul rzboinicilor samurai i ntreaga filosofie bushido. Dac insistai s fii pietre unse cu ulei, voi turna ap. V voi toci rezistena pn cnd vei nva tot ceea ce sunt n stare s v predau. i mut de la unul la altul privirea ptrunztoare ca focul
322

sacadat al unei arme de foc, parnd astfel c se adreseaz fiecrui elev n parte. n vrful nasului i atrna un strop de ploaie, care czu, nlocuit de altul. Trebuie s nvai onoarea, altfel nu meritai s nvai absolut nimic. Deloc intimidat, venic prost-dispusul Trin Kronos, cel cu aere aristocratice, l ntrerupse pe brbatul rotofei. Onoarea nu-i ctig nici o btlie, n afar de cazul n care toi combatanii sunt de acord s respecte aceiai termeni. Dac te ataezi de nite restricii lipsite de sens, Maestre, poi fi btut de orice adversar dispus s ncalce regulile. Auzind asta, Duncan Idaho se gndi c nelege unele dintre aciunile obraznice, provocatoare, ale vicontelui Moritani din timpul conflictului cu Ecaz. Grummanienii nu jucau dup aceleai reguli. Chipul lui Dinari se fcu rou nchis. O victorie fr onoare nu se poate numi victorie. Kronos ddu din cap, scuturnd apa de ploaie. Spunei asta soldailor mori din armata nfrnt! Lng el, prietenii lui murmurar felicitri pentru ripost. Dei uzi leoarc i plini de noroi, cumva i pstrau cu toii mndria trufa. Vocea lui Dinari deveni mai strident. Vrei s abandonai toat civilizaia uman? Preferai s ajungei animale slbatice? Uriaul pai spre Kronos, care ezit, apoi ddu napoi, clcnd ntr-o balt. Rzboinicii colii Ginaz sunt respectai pe tot cuprinsul imperiului. Noi furnizam cei mai buni lupttori i cei mai mari tacticieni, mai buni chiar dect sardaukarii mpratului. Cu toate acestea, avem nevoie de o flot militar pe orbit? Avem nevoie de o armat permanent care s alunge invadatorii? Avem nevoie de un maldr de arme ca s dormim bine noaptea? Nu! Pentru c noi urmm un cod al onoarei i ntreg imperiul ne respect. Kronos fie c ignor, fie c nu reui s observe sclipirea uciga din ochii Maestrului Asasin.
323

Atunci avei un punct slab: ncrederea excesiv n sine Pentru o clip lung, se ls tcerea, ntrerupt doar de rpitul constant al ploii. Dinari puse n vorbele sale o greutate apstoare: Avem ns onoarea nva s-o preuieti! * Ploua din nou cu gleata, cum se ntmpla de luni de zile. Rivvy Dinari pea agale printre rndurile de recrui; n ciuda masivitii lui, maestrul spadasin se mica peste solul mocirlos precum zefirul. Dac suntei nerbdtori s luptai, trebuie s v eliberai de nerbdare. Dac suntei furioi, trebuie s v eliberai de furie. Animalele lupt ca animalele. Fiinele umane lupta cu finee! l intui pe Duncan cu privirea sa ascuit ca o suli. Limpezete-i mintea! Duncan nu sufla, nu clipea. Fiecare celul a trupului su nghease, fiecare nerv se blocase n staz. O adiere umed i mngia faa, dar i ngduia s treac peste el; ploaia continu i mbiba hainele, pielea, oasele dar i imagina c apa curge prin el. Stai n picioare fr nici o micare nici un tremur al pleoapei, nici o ridicare a pieptului, nici cea mai mic tresrire a unui singur muchi. Fii o piatr. Scoate-te singur din universul contient! Dup lunile de instrucie riguroas cu Dinari, Duncan tia cum s-i ncetineasc metabolismul pn la o stare similar cu moartea, cunoscut sub numele de funestus. Maestrul asasin socotea aceast stare un proces de purificare menit s le pregteasc mintea i trupul pentru introducerea de noi discipline de lupt. O dat atins, starea de funestus i ddea o senzaie de pace deosebit de orice experien anterioar, amintindu-i de braele mamei, de vocea ei dulce, optit. Cuprins de trans, Duncan i concentr gndurile,
324

imaginaia, impulsurile. O strlucire intens i inunda ochii, dar i pstr stpnirea de sine i refuz s clipeasc. Duncan simi o durere ascuit la gt, neptura unui ac. A, nc sngerezi, exclam Dinari, ca i cum ar fi fost treaba lui s distrug ct mai muli candidai posibil. Asta nseamn c vei sngera i n btlie. Nu eti n stare perfect de funestus, Duncan Idaho! Fcu un efort s ating starea meditativ n care mintea i stpnea energia chi, rmnnd ntr-o stare de repaus, n timp ce era total pregtit de lupt. Cut nivelul cel mai nalt de concentrare, fr a fi contaminat de gnduri inutile care s-l tulbure. Se simi cobornd tot mai adnc, auzind atacul verbal continuu al lui Rivvy Dinari. Pori una dintre cele mai bune lame din imperiu, sabia ducelui Paulus Atreides. Se aplec asupra candidatului, care se lupta s-i pstreze concentrarea, senintatea. ns trebuie s ctigi dreptul de a o folosi n btlie! Ai dobndit abiliti de lupttor i totui n-ai demonstrat stpnirea asupra propriilor tale gnduri. Hiperraionalizarea ncetinete i amorete reaciile, sufoc instinctele unui rzboinic. Mintea i trupul sunt una i trebuie s lupi cu amndou Corpolentul maestru spadasin aluneca n preajma lui, nconjurndu-l ncet. Duncan i ainti privirea drept nainte. Vd cea mai mic fisur, de care nici mcar tu nu eti contient. Dac un maestru spadasin eueaz, nu este nfrnt doar el nsui i pune n pericol camarazii, i dezonoreaz Casa i se face el nsui de ocar! Duncan simi acul nepndu-i din nou gtul i auzi un mormit satisfcut. Mai bine Glasul lui Dinari slbi n timp ce se deprta pentru a-i inspecta i pe ceilali, pe rnd n timp ce ploaia nenduplecat iroia peste el, Duncan meninu starea de funestus. n jurul lui lumea deveni din ce n ce mai tcut, ca linitea dinaintea furtunii. Timpul ncet
325

s mai aib vreun neles pentru el. Aiii Hei! La strigtul lui Dinari, contiina lui Duncan ncepu s pluteasc, ca i cum el ar fi fost o barc ntr-un ru iute, iar greoiul maestru spadasin l-ar fi tras la remorc. Se cufund i continu s nainteze, mpingnd prin apa metaforic ctre o destinaie aflat mult dincolo de mintea sa. Fusese n acest curent mental de multe ori cltoria partus-ului, a nou-nscutului, n drumul spre al doilea pas al secvenei de meditaie. nltur tot ce era vechi, ca s poat ncepe din nou, ca un copil. n jurul lui, apa era proaspt, curat i cald, ca ntr-un pntec. Duncan acceler prin lichid i luntrea care era sufletul su se nclin n fa. ntunericul se risipi i dintr-o dat vzu o scnteie deasupra lui, devenind din ce n ce mai strlucitoare. Lumina sclipitoare se transform ntr-un uvoi orbitor i se vzu pe sine ca pe un firicel notnd n sus. Aiii Hei! La al doilea strigt al lui Dinari, Duncan se smulse din apa metaforic napoi n ploaia tropical i n aerul parfumat. Trase aer n piept i tui la un loc cu ceilali elevi i se descoperi n ntregime uscat, hainele, pielea, prul. nainte s-i poat exprima uimirea, ploaia ncepu s-i ude iari hainele. Cu minile ncletate, obezul maestru spadasin ridic ochii spre cerul cenuiu, lsnd picturile de ploaie s-i curg pe fa ca un botez purificator. Apoi ndrept capul i i mut privirea de la un chip la altul, artnd o plcere imens. Elevii lui atinseser novellus stadiul final al renaterii organice care se cerea nainte s poat ncepe un curs nou, complex. Pentru a stpni un sistem de lupt, trebuie s-l lsai s v stpneasc el pe voi. Trebuie s v druii lui n ntregime. Capetele libere, ude, ale basmalei roii a Maestrului Dinari, legate la spate, i atrnau pe gt.
326

Minile voastre sunt ca lutul moale pe care se pot lsa amprente. Vom nva acum, Maestre, inton clasa de elevi. Maestrul spadasin rosti solemn: Bushido. Unde ncepe onoarea? Vechii maetri samurai atrnau oglinzi n fiecare dintre templele lor shintoiste i le cereau adepilor s priveasc adnc n ele pentru a-i vedea propriile lor inimi, reflexiile multicolore ale lui Dumnezeu. n inim onoarea este nutrit i nflorete. Cu o privire semnificativ ctre Trin Kronos i ceilali recrui de pe Grumman, continu: Amintii-v ntotdeauna: dezonoarea e ca o tietur pe trunchiul unui copac n loc s dispar cu anii, se face tot mai mare. Puse clasa s repete acest lucru de trei ori, nainte s treac mai departe. Codul onoarei era mai preios pentru un samurai dect orice comoar. Cuvntul unui samurai bushi no ichi-gon nu era niciodat pus la ndoial, ca i al unui maestru spadasin din Ginaz. n cele din urm, Dinari le zmbi cu mndrie. Tineri samurai, mai nti vei nva micrile de baz cu minile goale. Dup ce vei perfeciona aceste tehnici, exerciiilor voastre li se vor aduga arme. Cu ochii si negri i ptrunztori, i privi pe toi destul de tios ca s-i fac s le fie fric. Arma e o extensie a minii * O sptmn mai trziu, elevii istovii se retrgeau pe paturile de campanie din corturi, pe rmul accidentat din nord. Ploaia le mproca adposturile i alizeul btea toat noaptea n rafale. Obosit de luptele aspre, Duncan se ntinse s doarm. Ancorele cortului zbrniau i inelele metalice zorniau pe legturile de frnghie, ntr-un ritm constant, care-l adormea. Uneori, se gndea c n-o s se mai usuce de tot niciodat.
327

Un glas bubuitor l fcu s tresar. Toat lumea afar! Recunoscu vocea lui Dinari, ns tonul uriaului coninea ceva nou, ceva de ru augur. Alt exerciiu surpriz? Elevii se trr de-a builea n ploaia torenial, unii mbrcai n orturi, alii fr absolut nimic pe ei. Fr ezitare, se aliniar n formaiile lor obinuite. De acum, nici nu mai simeau ploaia Licurigloburile sltau n btaia vntului, legnndu-se la capetele ancorelor suspensoare. nc mbrcat n uniform, maestrul spadasin Dinari, extrem de agitat, pea n faa clasei ca un animal la pnd. Clc apsat i furios, fr s-i pese c nimerea n bltoacele pline de noroi. n spatele lui, motorul unui ornitopter care abia aterizase uier n timp ce aripile sale articulate bteau aerul. Un girofar de pe vrful aparatului lumina silueta femeii zvelte, chele, pe nume Karsty Toper, care-l ntmpinase pe Duncan la sosirea lui pe Ginaz. Purtnd obinuita ei salopet de arte mariale, acum nmuiat de ploaie, strngea n mn o plac diplomatic lucioas, impermeabil la umezeal. Avea o expresie dur i iritat, ca i cum abia reuea s-i stpneasc dezgustul sau indignarea. Cu patru ani n urm, un ambasador de pe Grumman a asasinat un diplomat ecazian, dup ce fusese acuzat c ar fi sabotat pdurile de arbori-de-cea de pe Ecaz, apoi trupele grummaniene s-au angajat ntr-un bombardament criminal total al acestei planete. Agresiunile odioase i ilegale au nclcat Marea Convenie, iar mpratul a trimis o legiune de sardaukari pe Grumman pentru a preveni alte atrociti Toper se opri, ateptnd ca implicaiile s-i fac efectul. Formele vor fi respectate! exclam Dinari, pe un ton extrem de ofensat. Karsty Toper fcu un pas n fa, ridicnd documentul de cristal ca pe o bt. Ploaia i se scurgea pe pielea capului i pe tmple. nainte s-i recheme sardaukarii de pe Grumman, mpratul a primit promisiuni de la ambele pri, care s-au artat de acord s pun capt oricrei agresiuni una
328

mpotriva celeilalte Duncan se uit n jur la ceilali elevi, cutnd un rspuns. Nimeni nu prea s tie despre ce vorbea femeia sau de ce prea maestrul spadasin att de furios. Acum, Casa Moritani a lovit din nou. Vicontele a anulat pactul, continu Toper, iar Grumman i-au nclcat cuvntul! o ntrerupse Maestrul Dinari. Iar agenii de pe Grumman i-au rpit pe fratele i pe fiica cea mai mare ai arhiducelui Armand Ecaz i i-au executat n mod public. Recruii adunai murmurar alarmai. Duncan putea totui s-i dea seama c aceasta nu era o simpl lecie despre politica dintre Case, ca s nvee ei. Era ngrozit de ceea ce avea s urmeze. n dreapta lui Duncan, Hiih Resser se mut nelinitit de pe un picior pe altul. Avea pe el un ort, dar nu i cma. Dou rnduri mai n spate, Trin Kronos prea extrem de satisfcut de ceea ce fcuse Casa lui. apte membri ai acestei clase sunt de pe Grumman. Trei sunt de pe Ecaz Dei aceste Case i-au jurat dumnie, vou, elevilor, nu vi se permite ca asemenea ostilitate s afecteze munca colii noastre. Acest lucru este spre binele vostru. Toper puse placa diplomatic n buzunar. Vntul fcea s fluture colurile basmalei lui Dinari n jurul capului, dar acesta sttea neclintit ca un stejar enorm. Dei noi n-am fost parte a acestei dispute i evitm cu totul politica imperial, coala Ginaz nu poate tolera o asemenea dezonoare. E o adevrat ruine pentru mine chiar i s scuip pe numele Casei voastre. Toi Grummanienii, un pas nainte! n fa i spre centru! Cei apte elevi fcur cum li se spusese. Doi (inclusiv Trin Kronos) erau goi, dar stteau n poziie de drepi laolalt cu colegii lor ca i cum ar fi fost complet mbrcai. Resser arta alarmat i ruinat; Kronos chiar i nl brbia n semn de indignare. Suntei pui n faa unei decizii, le spuse Toper. Casa voastr a nclcat legea imperial i s-a dezonorat. Dup anii
329

petrecui aici, pe Ginaz, nelegei seriozitatea teribil a acestei ofense. Nimeni n-a fost dat afar vreodat din aceast coal pentru motive pur politice. De aceea, putei fie s denunai procedeele demente ale vicontelui Moritani, aici i acum, fie s fii eliminai imediat i permanent din academie. Art spre ornitopterul care atepta. Trin Kronos se ncrunt. Aa deci, dup toate vorbele voastre despre onoare, ne cerei s renunm la loialitatea datorat Casei noastre, familiilor noastre? Aa, pur i simplu? l privi furios pe grasul maestru spadasin. Nu exist onoare fr loialitate. Credina mea etern este pentru Grumman i Casa Moritani! Loialitatea ctre o cauz nedreapt nseamn pervertirea onoarei. Cauz nedreapt? Kronos sttea n picioare, rou la fa i cuprins de indignare n goliciunea lui. Nu-i treaba mea s contest hotrrile stpnului meu, domnule i nici a dumneavoastr! Resser privea drept nainte, fr s arunce nici o privire ctre tovarii si. Aleg s fiu maestru spadasin, domnule. Voi rmne aici! Rocovanul se retrase napoi n linie, lng Duncan, n timp ce grummanienii ceilali l privir ca i cum ar fi fost un trdtor. La ndemnul lui Kronos, ceilali ase refuzar s cedeze. Micul aristocrat al Casei Moritani mri: Insultai Grumman-ul pe propriul vostru risc. Vicontele nu va uita niciodat amestecul vostru n toate astea Cuvintele lui erau pline de trufie, ns nici maestrul spadasin Dinari, nici Karsty Toper nu preau impresionai. Grummanienii stteau mndri i arogani, dei vizibil incomodai s fie pui ntr-o asemenea situaie. Duncan simea simpatie pentru ei, dndu-i seama c i ei aleseser o cale onorabil o form diferit de onoare din moment
330

ce refuzaser s-i abandoneze Casa, n ciuda oricror acuzaii. Dac ar fi fost silit s aleag ntre coala Ginaz i Casa Atreides, l-ar fi ales pe ducele Leto fr nici o ezitare Dup numai cteva minute n care se mbrcar i i adunar lucrurile, elevii de pe Grumman urcar n topter. Aripile se ntinser la anvergura maxim, apoi ncepur s bat n ritm puternic, purtnd aparatul prin ploaie, peste apa ntunecat, pn cnd girofarul rou se stinse ca o stea muribund. Universul e un loc inaccesibil, ininteligibil, complet absurd de care viaa n special viaa raional este nstrinat. Nu exist nici un loc complet sigur, i nici un principiu fundamental de care s depind Universul. Exist numai relaii tranzitorii, mascate, ngrdite n interiorul unor dimensiuni limitate i menite schimbrilor inevitabile. Meditaii de la Bifrost Eyrie, text budislamic Masacrarea balenelor mblnite de ctre Rabban n fiordul Tula a fost doar primul dintr-un lan de dezastre care l-au lovit pe Abulurd Harkonnen. ntr-o zi nsorit, cnd gheaa i zpada ncepuser s se dezghee dup o iarn lung i grea, o avalan teribil ngropa Bifrost Eyrie, cel mai mare dintre refugiile din muni construite de clugrii budislamici. Era de asemenea i cminul ancestral al Casei Rabban. Zpada se prbuea ca un ciocan alb, mturnd totul n cale. Zdrobea cldiri, ngropa mii de credincioi. Tatl lui Emmi, Onir Rautha-Rabban, trimise o cerere de ajutor direct la reedina principal a lui Abulurd. Cu un nod n stomac, Abulurd i Emmi luar un ornitopter, pornind n fruntea unor transportoare mai mari, pline cu voluntari locali. Brbatul pilota cu o mn, strngnd degetele soiei lui n cealalt. Pentru o clip ndelung, cercet profilul puternic al chipului lat al femeii i prul ei lung i negru. Dei nu era frumoas n sensul clasic,
331

nu se stura niciodat s-o priveasc sau s fie alturi de ea. Strbtur linia cutat a coastei, apoi ptrunser adnc n lanurile coluroase ale munilor. Multe dintre refugiile izolate nu aveau drumuri care s duc pn la piscurile pe care se cuibriser. Toate materiile prime se extrgeau din muni; toate proviziile i toi oamenii veneau cu topterul. Cu patru generaii n urm, Casa Rabban, slbit, cedase Harkonnenilor drepturile industriale i financiare ale planetei, cu condiia s fie lsai n pace. Ordinele religioase i construiser mnstiri i i concentraser energiile asupra scripturilor i sutrelor, n ncercarea de a nelege cele mai subtile nuane ale teologiei. Casei Harkonnen nu-i psa de asta nici ct negru sub unghie Bifrost Eyrie fusese unul dintre primele orae construite ca un vis despre Shangri-La, pe spinrile munilor. Cldiri dltuite n piatr erau situate pe stnci att de nalte, nct rmneau deasupra venicului strat de nori de pe Lankiveil. Privite din balcoanele pentru meditaie, piscurile pluteau ca nite insule pe o mare de nori albi cumulus. Turnurile i minaretele erau acoperite cu aur extras cu mult osteneal din mine ndeprtate; fiecare poriune plan de zid era gravat cu frize i reliefuri care nfiau epopei strvechi i metafore ale opiunilor morale. Abulurd i Emmi fuseser de multe ori la Bifrost Eyrie ca s-l viziteze pe tatl ei sau doar s se retrag atunci cnd aveau nevoie de relaxare. Dup ntoarcerea pe Lankiveil, la sfritul a apte ani petrecui pe nisiposul Arrakis, el i cu soia lui avuseser nevoie de o lun la Bifrost Eyrie doar ca s-i limpezeasc mintea. Iar acum, o avalan aproape c distrusese mreul monument Abulurd nu tia cum avea s ndure vederea unei asemenea priveliti. Stteau ncordai, n timp ce Abulurd pilota ornitopterul tot mai sus, meninnd vehiculul stabil n curenii sltrei de aer. Pentru c erau puine puncte de reper i nici un drum, se baza pe coordonatele oferite de sistemul de navigaie al topterului. Aparatul ajunse deasupra unei creste ascuite ca un brici
332

i apoi ntr-un crater care adpostea un ghear, dup care o lu n sus de-a lungul unei pante accidentate, ctre locul n care ar fi trebuit s fie oraul. Lumina soarelui i orbea Cu ochii ei de jasp, Emmi privi n fa, numrnd piscurile i orientndu-se singur, apoi art cu degetul, fr s dea drumul minii lui din strnsoare. Abulurd recunoscu cteva turle aurii scnteietoare i pietrele albe ca laptele care susineau cldirile magnifice. Cel puin o treime din Bifrost Eyrie fusese ras de pe faa pmntului, ca i cum o mtur gigantic de zpad netezise totul, tergnd orice obstacol, fie el stnc, sau construcie, sau clugr care se roag. Topterul cobor n ceea ce fusese piaa oraului, acum eliberat pentru a deveni platforma de aterizare pentru echipele de salvare i recuperare. Clugrii supravieuitori i vizitatorii se mprtiaser pe cmpul de ghea; siluetele nvemntate n pelerine foloseau unelte improvizate i chiar minile goale ca s salveze supravieuitorii, ns reueau s recupereze mai degrab nite trupuri ngheate. Abulurd cobor din topter i ntinse mna s-i ajute soia; se temea c s-ar putea s-i tremure picioarele la fel de mult ca i lui. Dei rafalele reci le aruncau n fa cristale de ghea ca nite grune de nisip, lacrimile izvornd din ochii albastru-deschis ai lui Abulurd nu erau provocate de vnt. Vzndu-i sosind, burgomasterul cu pieptul ct un butoi, Onir Rautha-Rabban, pi n fa. Gura i se nchidea i i se deschidea deasupra brbii stufoase, dar nu reuea s scoat nici un sunet. Pn la urm, i puse minile groase n jurul fiicei sale i o mbri ndelung. Abulurd i mbri i el socrul. Bifrost Eyrie fusese faimos pentru arhitectura sa, pentru ferestrele prismatice de cristal care reflectau curcubeie ctre munte. Locuitorii de aici erau artizani care metereau obiecte preioase ce se vindeau n afara planetei, unor clieni nstrii i cu gusturi rafinate. Cele mai renumite dintre toate erau nepreuitele cri cu caligrafie delicat i manuscrisele cu miniaturi ale enormei Biblii Catolice Portocalii. Numai cele mai bogate Case Mari din Landsraad i puteau permite o Biblie scris de mn i mpodobit de clugrii de pe
333

Lankiveil. De un interes cu totul special fuseser sculpturile de cristal cnttoare, formaiuni de cuar armonic culese din peteri, aranjate cu grij i acordate cu lungimile de und potrivite, n aa fel nct rezonana unui cristal, atunci cnd era ciocnit uor, provoca o vibraie n cel de lng el, i apoi n urmtorul, ntr-o und armonic o muzic deosebit de oricare alta din ntreg imperiul Sunt pe drum mai multe echipe i transportoare, i spuse Abulurd lui Onir Rautha-Rabban. Aduc echipament i provizii de urgen. Tot ce putem vedea e durerea i tragedia, continu Emmi. tiu c e prea devreme ca s poi gndi limpede, tat, dar dac mai putem face ceva Brbatul cu umeri lai i barb cenuie ncuviin. Da, este, fata mea. Onir l privi pe Abulurd drept n ochi. Taxa noastr ctre Casa Harkonnen trebuie pltit luna viitoare. Am vndut destule cristale, tapiserii i manuscrise caligrafice i aveam suma de solari cerut pus deoparte. Acum ns art spre ruinele lsate de avalan , totul e ngropat pe acolo pe undeva, iar banii pe care-i mai avem ne vor trebui ca s pltim pentru n acordul iniial dintre Casele Rabban i Harkonnen, toate oraele religioase de pe Lankiveil fuseser de acord s plteasc o anumit sum n fiecare an. n consecin, erau libere de alte obligaii i lsate n pace. Abulurd ridic mna. Nu v facei griji! n ciuda tradiiei de asprime a familiei sale, Abulurd fcuse ntotdeauna tot ce putea ca s triasc aa cum se cuvine i s-i trateze i pe ceilali cu tot respectul pe care-l meritau. Dar de cnd vntoarea de balene a fiului su distrusese teritoriul de mperechere din fiordul Tula, se simea alunecnd ntr-o groap adnc, ntunecat. Numai dragostea pe care o mprtea cu Emmi l susinea, oferindu-i putere i optimism. Putei avea tot timpul care va trebuie. Acum e mai important s gsim supravieuitorii i s v ajutm s
334

refacei oraul. Onir Rautha-Rabban arta prea devastat chiar i s plng. Rmase cu privirea aintit la oamenii care lucrau pe panta muntelui. Soarele strlucea deasupra capului, iar cerul era albastru i senin. Avalana acoperise lumea cu un alb imaculat, ascunznd adncimea mizeriei pe care-o adusese cu ea. * Pe Giedi Prime, n ncperea privat n care se ducea deseori s urzeasc planuri mpreuna cu nepotul i cu mentatul su, baronul Harkonnen reacion la veti cu indignarea corespunztoare. n mijlocul harababurii, slt n mecanismul su suspensor, n timp ce toi ceilali stteau pe caniscaune. Un baston nou, mai mult ornamental, sttea rezemat de scaun, la ndemn pentru cazul n care avea nevoie s-l nface i s loveasc pe cineva. Acest baston avea un grifon Harkonnen pe post de mner, spre deosebire de capul de vierme de nisip al celui pe care-l aruncase de pe balcon. n fiecare col al camerei se nlau pilatri decorativi, aliniai ntr-un stil arhitectural amestecat. ntr-o parte sttea o fntn artezian fr ap. Nu existau ferestre oricum baronul i btea rareori capul s admire privelitea iar dalele lustruite se simeau reci sub tlpile lui goale care atingeau podeaua ca o oapt, mulumit suspensoarelor. ntr-un col al camerei, un steag al Casei Harkonnen atrna nclinat pe un b, aruncat neglijent i niciodat ndreptat. Baronul se uit urt la Glossu Rabban. Tatl tu i arat iar inima moale i mintea slab Rabban tresri, speriat c ar putea fi trimis napoi s-i bage minile-n cap lui Abulurd. Purta o jachet matlasat, fr mneci, care-i lsa goale braele musculoase. Prul lui rocovan, tuns scurt, era lipit de cap din cauza coifului pe care-l purta de obicei. A vrea s nu-mi mai aminteti tot timpul c-i tatl meu, rspunse el, ncercnd s abat mnia baronului.
335

De patru generaii, veniturile de la mnstirile de pe Lankiveil au curs fr ntrerupere. Asta a fost nelegerea noastr cu Casa Rabban. Ei pltesc ntotdeauna. Cunosc termenii i acum, din cauza unei mici baronul pufni cderi de zpad, vor s se sustrag de la plata taxei? Cum poate Abulurd s fluture vesel din mini i s-i scuteasc supuii de obligaia impozitelor? E guvernator planetar i are nite responsabiliti! Putem oricnd s facem celelalte orae s plteasc mai mult, suger Piter de Vries. Un tic i strmb trsturile atunci cnd i venir n minte i alte posibiliti. Se ridic de pe caniscaun i travers camera ctre baron; roba larg se ncolcea n jurul lui, n timp ce alunec cu graia i lipsa de zgomot a unui spectru rzbuntor. Nu sunt de acord s stabilim un precedent ca sta, spuse baronul. Prefer ca finanele noastre s fie curate i n bun rnduial iar Lankiveil a reuit s rmn corect pn acum. ntinse mna ctre o mas lateral i-i turn o nghiitur de brandy kirana. Sorbi butura, spernd c lichidul cu iz afumat i va arde durerea din ncheieturi. De cnd cptase centura suspensoare, baronul ctigase nc i mai mult n greutate, din cauza activitii fizice reduse. i simea trupul ca pe o povar apsnd asupra oaselor. Pielea baronului avea o arom de eucalipt i cuioare de la uleiurile pe care le aduga n baia sa zilnic. Bieii maseuri l frecaser cu alifii pn-i intraser adnc n piele, ns trupul su pornit pe panta deteriorrii se simea tot mizerabil. Dac tratam cu mnui un ora, asta o s duc la o epidemie de dezastre inventate i de scuze. i strnse buzele groase ntr-o strmbtur, iar ochii lui negri ca nite pianjeni clipir ctre Rabban. neleg de ce eti nemulumit, unchiule. Tatl meu e un ntru. De Vries ridic degetul lung, osos. Pot s subliniez ceva, domnule baron? Lankiveil este rentabil datorit comerului cu blan de balen. Practic, tot
336

profitul nostru provine din aceast unic industrie. Cele cteva fleacuri i suveniruri din mnstirile astea aduc bani frumoi, de acord dar pe ansamblu, venitul este nesemnificativ. Ca principiu general, le cerem tuturor s plteasc, dar n-avem nevoie de ei. Mentatul fcu o pauz. i care-i ideea? Baronul nl din sprncenele stufoase. Ideea e, baroane, c n acest caz anume, ne putem permite hai s zicem, s ne impunem punctul de vedere. Rabban ncepu s rd un chicotit zgomotos, asemntor cu al unchiului su. Exilul pe Lankiveil nc l mai rodea Casa Harkonnen controleaz fieful Rabban-Lankiveil, continu baronul. Avnd n vedere fluctuaiile de pe piaa mirodeniei, trebuie s ne asigurm controlul absolut asupra oricrei ntreprinderi profitabile. Poate c am fost cam neglijeni n ceea ce privete activitile fratelui meu vitreg S-ar putea s cread c poate fi orict de ngduitor vrea i c noi nu vom bga de seam. Soiul sta de gndire trebuie s nceteze! Ce-ai s faci, unchiule? Rabban se aplec n fa, i ochii lui cu pleoape groase se nchiser pe jumtate. ntrebarea e ce-ai s faci tu. Am nevoie de cineva care s cunoasc bine Lankiveil-ul i care nelege cerinele puterii Rabban nghii n sec, nerbdtor, tiind ce urmeaz. Te ntorci acolo, ordon baronul. Dar de data asta, nu n dizgraie. De data asta, ai o treab de fcut! Bene Gesserit-ul nu spune minciuni ocazionale. Adevrul ne slujete mai bine. Concluzie a unei scrieri Bene Gesserit ntr-o diminea nnorat, ducele Leto sttea singur n curtea castelului Caladan, cu ochii aintii la un mic-dejun
337

neatins, cu pete afumat i ou. Un blocnotes magnetic, plin cu documente pe hrtie impregnat cu metal, se odihnea pe mna lui dreapt. Kailea prea s se ocupe de tot mai puine dintre chestiunile zilnice de afaceri. Att de multe de fcut, i nimic interesant! Pe partea cealalt a mesei zceau resturile mesei lui Thufir Hawat. Mentatul mncase grbit i plecase s aib grij de amnuntele legate de securitate, cerute de treburile statului din acea zi. Gndurile lui Leto se tot ndreptau ctre transspaialul care intrase pe orbit i ctre naveta care va cobor curnd la suprafa. Ce vrea Bene Gesserit-ul de la mine? De ce trimite o delegaie pe Caladan? Nu mai avusese de-a face cu Comunitatea de cnd Rhombur o luase pe Tessia drept concubin. Reprezentanta lor dorea s-i vorbeasc despre o problem extrem de important, dar refuzase s dezvluie orice altceva. Simea un nod n stomac i nu dormise bine noaptea trecut. Nebunia conflictului Moritani-Ecaz i ocupa continuu mintea. Dei ctigase prestigiu n Landsraad pentru eforturile sale diplomatice hotrte, era revoltat de recenta rpire i execuie a membrilor familiei arhiducelui. Leto o cunoscuse pe fiica lui Armand Ecaz, Sanya, o gsise atrgtoare i chiar o considerase o partid bun. ns criminalii grummanieni o uciseser pe Sanya i pe unchiul ei. tia c asta nu se va rezolva fr i mai mult vrsare de snge Leto urmri un fluture strlucitor, colorat n portocaliu i galben, btnd din aripi pe deasupra unei vaze cu flori din mijlocul mesei. Pentru o clip, drglaa insect l fcu s-i uite necazurile, dar problemele i se strecurar napoi n contiin. Cu ani n urm, la procesul prin renunare, Bene Gesserit-ul i oferise asisten, dei el tia bine c n-avea de ce s se atepte la generozitatea lor necondiionat. Thufir Hawat i dduse lui Leto un avertisment pe care-l tia i el prea bine: Bene Gesserit-ul nu sunt curiere pentru oricine.
338

i-au fcut oferta asta pentru c aa au vrut, pentru c le folosete lor ntr-un fel oarecare. Hawat avea dreptate, desigur. Comunitatea surorilor era expert n asigurarea informaiilor, a puterii i a avantajelor. O Bene Gesserit de rang ascuns era cstorit cu mpratul; Shaddam inea tot timpul lng el o dreptvorbitoare; o alt sor se cstorise cu ministrul mirodeniei al lui Shaddam, contele Hasimir Fenring. De ce au fost mereu att de interesate de mine? se ntreb. Fluturele se opri pe blocnotesul magnetic de lng mna lui, etalndu-i minunatele aripi pictate. Chiar i cu abilitile sale dezvoltate, de mentat, Hawat nu reuise s ofere nici o proiecie util privind motivele Comunitii. Poate c Leto ar fi trebuit s-o ntrebe pe Tessia concubina lui Rhombur ddea de obicei rspunsuri deschise. ns chiar dac Tessia fcea acum parte din cercul familiei Atreides, tnra rmnea loial Comunitii. i nici o organizaie nu-i pstra secretele mai bine dect Bene Gesserit. Cu o strfulgerare de culori, fluturele dans n aer, n faa ochilor lui. ntinse o mn, cu palma n sus i, spre surpriza lui, creatura cobor pe ea, agndu-se att de uor nct abia dac simi ceva. Ai tu rspunsurile pe care le caut? Asta ncerci s-mi spui? Fluturele i pusese toat ncrederea n el, convins c Leto nu-i va face nici un ru. La fel era i credina sacr pe care bunul popor al Caladanului i-o pusese n el. Fluturele slt i czu pe pmnt, cutnd roua din umbra mesei. Dintr-o dat, apru un servitor al casei, pind n curte. Domnule duce, delegaia a sosit mai devreme. Sunt deja la spaioport! Leto se ridic iute n picioare, dnd blocnotesul jos de pe mas. Acesta czu pe dalele reci. Servitorul se grbi s-l ridice, dar Leto l ddu deoparte cnd vzu c fluturele fusese strivit dedesubt. Neatenia lui ucisese delicata fiin
339

Necjit, ngenunche lng el pentru cteva secunde. V simii bine, domnule? ntreb servitorul. Leto se ndrept, mtur blocnotesul cu mna i i lu o expresie stoic. Informeaz delegaia ca o voi primi n biroul meu, n loc de spaioport. Dup ce servitorul iei n grab, Leto ridic fluturele mort i-l puse ntre dou foi ale blocnotesului magnetic. Dei trupul insectei era strivit, aripile splendide rmseser intacte. Avea s pun s fie ncastrat n plaz transparent, ca s-i aminteasc mereu ct de uor putea fi distrus frumuseea ntr-un moment de neatenie * Cu uniform neagr, pelerin verde i insigna ducal a funciei la locul ei, Leto se ridic de la biroul su din lemn de elacca. Se nclin la intrarea celor cinci surori n robe negre, conduse de o femeie crunt cu chipul sever, cu obrajii trai i ochi strlucitori. Privirea lui se mut ctre tnra frumusee cu prul de culoarea bronzului de lng ea, apoi se concentr din nou asupra conductoarei. Sunt Cucernica Maic Gaius Helen Mohiam Chipul femeii nu arta nici urm de ostilitate, dar nici nu se ndulci ntr-un zmbet. Mulumim pentru c ne-ai ngduit s vorbim cu domnia-ta, domnule duce Leto Atreides! De obicei nu accept vizite anunate cu att de puin timp nainte, replic el ncuviinnd cu rceal. Hawat l sftuise s le in n nesiguran, dac se putea. Cu toate acestea, din moment ce Comunitatea nu-mi solicit prea des ngduina, pot face o excepie. Un servitor al casei nchise uile biroului privat, n timp ce Leto i fcea semn mentatului su rzboinic. Cucernic Maic, pot s i-l prezint pe Thufir Hawat, comandantul trupei mele de securitate? A, faimosul maestru asasin! exclam ea, privindu-l n
340

ochi. Doar un titlu neoficial eapn din pricina suspiciunilor, Hawat se nclin uor. Tensiunea plutea n aer, iar Leto nu tia cum s-o reduc. Cnd femeile luar loc n fotoliile cu perne adnci, Leto se trezi prins de tnra cu prul ca bronzul, care rmsese n picioare. n vrst de vreo aptesprezece ani, avea ochi verzi, deprtai pe faa oval, nasul puin crn i buze generoase. Se purta ntr-o inut regal. O mai vzuse vreodat? Nu era sigur. Cnd Mohiam privi spre fat, care sttea dreapt i rigid, schimbar priviri aspre, ca i cum ntre ele ar fi existat o tensiune. Aceasta este sora Jessica, o adept foarte talentat, instruit n multe domenii. Am dori s o oferim casei voastre, cu complimentele Comunitii S ne-o oferii nou? ntreb Hawat cu o nuan dur n voce. n calitate de servitoare sau de spioan a voastr? Fata l privi tios, dar i ascunse repede indignarea. n calitate de consoart sau doar de plac de rezonan pentru idei. Ducele este n msur s hotrasc asta Mohiam ignor linitit tonul acuzator al mentatului. Surorile Bene Gesserit i-au dovedit valoarea ca sftuitori pentru multe Case, inclusiv pentru Casa Corrino! i pstr atenia ndreptat cu hotrre asupra lui Leto, dei era limpede c rmnea n alert la fiecare micare pe care-o fcea Hawat. O sor poate s observe i s trag propriile ei concluzii ns asta n-o face spioan. Muli nobili gsesc c femeile noastre sunt bune companioane, frumoase, pricepute n artele Leto i-o retez. Am deja o concubin, care este mama fiului meu. Arunc o privire ctre Hawat i-l zri pe mentat analiznd noile informaii. Mohiam i zmbi semnificativ. Un om important ca domnia-ta poate avea mai mult
341

de o singur femeie, duce Atreides. nc nu i-ai ales o soie Spre deosebire de mprat, eu nu in un harem! Celelalte surori preau nerbdtoare, iar Cucernica Maic ls s-i scape un oftat prelung. Semnificaia tradiional a cuvntului harem, duce Atreides, include toate femeile pentru care este responsabil un brbat, incluznd mama i surorile lui, n aceeai msur ca i soiile i concubinele. Nu exist nici o conotaie sexual implicit Jocuri de cuvinte, bombni Leto. Vrei s faci jocuri de cuvinte, duce Leto, sau s nchei un trg? Cucernica Maic privi spre Hawat, ca i cum socotea ct de multe poate spune n prezena mentatului. O problem implicnd Casa Atreides a ajuns n atenia noastr. Se refer la un anumit complot urzit mpotriva voastr cu ani n urm! Cu o tresrire abia perceptibil, Hawat i concentr atenia. Leto se aplec n fa. Ce complot, Cucernic Maic? nainte de a v dezvlui aceast informaie vital pentru domnia voastr, trebuie s ajungem la o nelegere. Leto nu era ctui de puin uimit. Cerem chiar att de mult n schimb? Din cauza urgenei situaiei, Mohiam se gndi c ar putea fi necesar s foloseasc Glasul asupra lui, ns mentatul i-ar fi dat seama cu siguran. Jessica sttea n continuare n picioare, ntr-o parte, la vedere. Orice alt nobil ar fi ncntat s aib aceast copil fermectoare ca parte a suitei sale indiferent de atribuii. n mintea lui Leto se strni un vrtej de gnduri. E clar c vor s aib pe cineva aici, pe Caladan. n ce scop? Doar ca s-i exercite influena? De ce s-i bat capul? Tessia e deja aici, dac au att de mare nevoie de o spioan Casa Atreides se bucur de respect i influen, dar nu e deosebit de puternic n Landsraad. De ce le-am atras atenia?
342

i de ce insist att de mult tocmai asupra acestei fete? Leto trecu n faa biroului i-i fcu semn Jessici: Vino-ncoace! Tnra femeie travers micul birou parc plutind. Cu un cap mai scund dect ducele, cu piele luminoas i fr cusur, l privi lung, insistent. Am auzit c toate surorile Bene Gesserit sunt vrjitoare, spuse el, plimbndu-i un deget prin mtasea de bronz a prului ei. Ea l privi n ochi i rspunse cu glas optit: ns avem inimi i trupuri Avea buze moi i senzuale, mbietoare. Da, dar ce au fost antrenate s fac inima i trupul tu? Ea par ntrebarea lui pe un ton linitit. Antrenate s fie loiale, s ofere plcerile dragostei s aib copii Leto privi scurt ctre Thufir Hawat. Ieit din transa mentatic, lupttorul cu pielea aspr ncuviin, artnd c n-are obiecii legate de tranzacie. Totui, n discuiile lor particulare, cei doi plnuiser o tactic agresiv fa de delegaie, pentru a vedea cum reacioneaz surorile Bene Gesserit sub presiune, pentru a le ine n nesiguran, aa nct mentatul s le poat observa. Aceasta prea s fie ocazia despre care discutaser. Nu cred c Bene Gesserit dau vreodat ceva fr s ia nimic n schimb, izbucni Leto, cuprins brusc de furie. Dar, domnule Jessica nu apuc s termine fraza, pentru c el scoase dintr-o teac de la bru un pumnal cu mnerul mpodobit cu pietre preioase i i-l puse la gt, trgnd-o strns lng el n poziie de ostatic. nsoitoarele ei Bene Gesserit nu fcur nici o micare. Se uitau la Leto cu o senintate enervant, ca i cum credeau c Jessica l-ar fi putut omor ea nsi dac voia. Mohiam privea cu ochi impenetrabili, ca de pasre. Jessica ddu capul pe spate, expunnd i mai mult din gtul ei fin, neted. Era tactica d-lupilor, aa cum nvase la
343

coala Maicilor: arat-i gtul cu supunere total, i agresorul d napoi. Vrful lamei lui Leto aps pe pielea ei ct se poate de puin, prea puin ca s curg snge. N-am ncredere n oferta ta! Jessica i aminti ordinul pe care Mohiam i-l optise la ureche chiar nainte s coboare din navet pe Spaioportul Municipal din Cala. Nu lsa lanul s se rup, spusese severa ei profesoar. Trebuie s ne druieti copilul de sex feminin pe care i-l cerem! Jessici nu i se spusese unde-i era locul n programele genetice ale comunitii, i nici nu era n msur s ntrebe. Multe tinere fuseser trimise n calitate de concubine la diferite Case Mari, i ea n-avea nici un motiv s cread c era diferit n vreun fel de celelalte. i respecta superioarele i muncea din greu s arate acest lucru, ns uneori metodele inflexibile ale lui Mohiam o sciau. Se certaser pe drum, i urmrile nc mai pluteau n aer. Leto i opti la ureche: A putea s te ucid acum! Nu putea ascunde ns, nici fa de ea, nici fa de oricare dintre surori, c mnia lui era prefcut. Cu ani n urm, ca test, l studiase pe acest brbat brunet pe cnd se ascundea n umbra balconului, pe Wallach IX. i aps gtul pe lam. Tu nu ucizi la ntmplare, Leto Atreides. El retrase tiul, dar rmase cu braul n jurul taliei ei, n timp ce fata continu: N-ai de ce s te temi de mine Atunci ne-am neles, duce Leto? ntreb Mohiam, netulburat de purtarea lui. Te asigur, informaiile noastre sunt destul de revelatoare! Lui Leto nu-i plcea s fie ncolit, dar se ndeprt de Jessica. Zici c s-a urzit un complot mpotriva mea? n colurile ridate ale gurii Cucernicei Maici apru un surs. Mai nti trebuie s fii de acord cu contractul. Jessica
344

rmne aici i va fi tratat cu respectul cuvenit. Leto i mentatul su rzboinic schimbar priviri. Poate locui la castelul Caladan, rspunse el n sfrit, dar nu sunt de acord s-o aduc n patul meu. Mohiam ridic din umeri. Folosete-o cum vrei Jessica e o resurs valoroas i util, dar nu-i risipi talentele! Biologia o s-i urmeze oricum cursul Care este informaia ta vital, Cucernic Maic? ceru Hawat s afle. Dregndu-i glasul, Mohiam rspunse: Vorbesc despre un incident petrecut cu nite ani n urm, cnd ai fost acuzat n mod fals de a fi atacat dou nave tleilaxu. Am aflat c Harkonnenii au fost implicai! Att Leto, ct i Hawat devenir rigizi. Sprncenele mentatului se ncreir n semn de concentrare adnc, ateptnd noi date. Avei dovada acestui lucru? ntreb Leto. Au folosit o nav de rzboi invizibil pentru a trage asupra vehiculelor tleilaxu, implicndu-te pe tine, ntr-o ncercare de a porni un rzboi Atreides-Tleilaxu. Avem n posesie epava aparatului! O nav invizibil? N-am auzit niciodat de aa ceva Cu toate acestea exist. Avem prototipul, singurul de acest fel. Din fericire, Harkonnenii au avut probleme tehnice, care au contribuit la prbuirea sa n apropiere de coala Maicilor. Am stabilit de asemenea c Harkonnenii nu sunt n stare s fabrice o alt asemenea nav. Mentatul o cercet atent. Ai analizat tehnologia? Natura a ceea ce am descoperit nu poate fi dezvluit. O arm att de groaznic ar putea dezlnui un dezastru teribil asupra imperiului Leto izbucni ntr-un rs scurt, ncntat c avea n sfrit un rspuns la ntrebarea care-l scia de cincisprezece ani. Thufir, vom transmite informaia asta Landsraadului i mi voi spla numele o dat pentru totdeauna. Cucernic Maic, furnizai-ne toate dovezile i documentele voastre!
345

Mohiam ddu din cap. Asta nu face parte din nelegere. Furtuna a fost nlturat, duce Leto Procesul prin renunare s-a terminat i ai fost achitat de toate acuzaiile. Dar nu i limpezit! Unele dintre Casele Mari nc mai bnuiesc c am fost implicat. Ai putea oferi dovezi concludente ale nevinoviei mele! nseamn asta att de mult pentru tine, duce Leto? nl din sprncene. Poate c ai putea gsi o cale mai eficient de a juca acest atu. Comunitatea nu va sprijini un asemenea efort doar pentru a-i susine mndria sau pentru a-i liniti contiina Leto se simi neajutorat i foarte tnr n faa privirii intense a lui Mohiam. Cum poi veni la mine cu o informaie ca asta, ateptndu-te s nu fac nimic? Dac n-am o dovad a ceea ce spui, informaia ta n-are nici o noim! Mohiam se ncrunt i ochii ei ntunecai sclipir. Ei, hai, duce Leto Este Casa Atreides interesat numai de fleacuri i documente? Credeam c preuieti adevrul pentru el nsui. i-am druit adevrul! Aa spui tu, rspunse Hawat cu rceal. Conductorul nelept nelege valoarea rbdrii. Gata de plecare, Mohiam fcu semn nsoitoarelor ei. ntr-o zi, vei descoperi cel mai bun mod de a folosi cunotinele. Dar nu-i pierde curajul. Simpla nelegere a ceea ce s-a ntmplat cu adevrat n acel transspaial ar trebui s valoreze mult pentru tine, duce Leto Atreides Hawat era pe punctul de a protesta, dar Leto ridic mna. Are dreptate, Thufir. Aceste rspunsuri sunt extrem de preioase pentru mine. O cercet pe fata cu prul de bronz. Jessica poate s rmn! Omul care cedeaz n faa dependenei de adrenalin se ntoarce mpotriva ntregii umaniti. Se ntoarce
346

mpotriva lui nsui. Fuge de lucrurile practice ale vieii i las loc unei nfrngeri la naterea creia au ajutat propriile lui aciuni violente. CAMMAR PILRU, Ambasador ixian n exil: Tratat despre cderea guvernelor nedrepte Transportul secret de explozivi ajunse intact, trecu ascuns printre lzi de echipele de livrare din afara planetei care fuseser mituite i ajunse la un anumit doc de ncrcare, din grotele deschise n canionul-port de intrare. Lucrnd cu ncrctorii, Ctair identific semnele subtile i devie containerul cu aspect inofensiv, cum mai fcuse de multe ori nainte. Cnd descoperi totui capsulele explozive mpachetate cu iscusin, rmase uluit. Trebuiau s fie vreo mie! n afar de instruciunile de manevrare pentru ncrcturi, nu era nici un mesaj, codificat sau nu, i nici o informaie privind sursa, dar Ctair tia oricum identitatea expeditorului. Era mai mult dect trimisese vreodat prinul Rhombur. Ctair simi renscndu-i sperana, dar i povara imensei responsabiliti. n subteran mai rmseser doar civa rebeli precaui, independeni, i care se ineau deoparte, neavnd ncredere n nimeni. n afar de Miral Alechem, se simea complet singur n lupt, chiar dac Rhombur i tleilaxu credeau, se pare, c exist o micare de rezisten mult mai mare, mai organizat. Aceti explozivi aveau s suplineasc asta n tineree, prinul Rhombur fusese un biat durduliu; Ctair i-l amintea ca pe un soi de bufon cumsecade, care petrecea mai mult timp adunnd mostre geologice dect nvnd arta guvernrii sau procesele industriale ixiene. Mereu prea s fie timp mai trziu ns totul se schimbase cnd veniser tleilaxu. Totul. Chiar i n exil, Rhombur avea nc parole i legturi cu administraia de transport prin care materiile prime intrau n oraul industrial. Reuise s introduc n subteran, prin contraband, provizii vitale, iar acum aceste capsule
347

explozive. Ctair jur s fac n aa fel nct fiecare s nsemne ceva. Acum, preocuparea lui principal era s ascund materialul de demolri nainte ca nceii suboizi ixieni s descopere adevratul coninut al lzii. Purtnd uniforma furat a unui muncitor de la nivelul superior, transport ncrctura de explozivi n oraul de stalactite cu ajutorul unui crucior cu suspensii, mpreun cu alte livrri zilnice. Nu se grbi ctre ascunztoare. Pstra tot timpul o expresie stupid i pasiv, avnd grij s nu discute cu nimeni, abia rspunznd la comentarii sau insulte din partea Maetrilor tleilaxu. Cnd ajunse n sfrit la nivelul potrivit i trecu prin intrarea camuflat n camera sa ecranat fa de senzori, Ctair aez n teancuri capsulele negre, cu suprafaa aspr, apoi se ntinse pe patul de campanie, respirnd cu greutate. Asta va fi prima lui mare lovitur, dup ani de zile! nchise ochii. Cteva clipe mai trziu, auzi un clic la u, zgomot de pai i un fonet. Nu se mic, nici nu ridic ochii, pentru c sunetele erau familiare, un pic de mngiere ntr-o lume lipsit de mngiere. Adulmec parfumul ei slab, dulce Tria cu Miral Alechem de luni de zile. Se agaser unul de compania celuilalt, dup ce fcuser dragoste ntr-un tunel ntunecos, n tcere i nervoi, n timp ce se ascundeau de o patrul de sardaukari. n anii petrecui ca patriot ixian, Ctair rezistase nevoii de a avea orice fel de relaie personal, respingnd contactul apropiat cu alte fiine umane. Era prea periculos, l-ar fi distras prea mult de la scopurile lui. Dar Miral avea aceleai eluri arztoare, aceleai nevoi. i era att de frumoas Acum o auzi punnd ceva pe podea, cu o bufnitur uoar. l srut pe obraz. Am fcut rost de cteva lucruri, nite cablu de nalt tensiune, o baterie de laser, un O auzi cum i se taie respiraia. Ctair zmbi, rmnnd cu ochii nchii. Miral vzuse grmezile de capsule. Am fcut i eu rost de cte ceva
348

Se ridic brusc i-i explic cum cptase explozivii i cum funcionau. Fiecare capsul neagr, de mrimea unei monede mici i acoperit cu o reea hexagonal de picturi detonatoare comprimate, nmagazina destul putere ca s arunce n aer o cldire mic. Doar o mn de asemenea capsule, amplasate corect, puteau provoca pagube teribile, pe scar larg. Degetele ei se apropiar de grmad, ezitar. l privi cu ochii ei mari, ntunecai, i cnd o fcu, el se gndi la ea aa cum o fcea deseori. Miral era cea mai grozav persoan pe care-o ntlnise vreodat. Felul n care i asuma riscuri comparabile cu ale lui era admirabil. Nu-l sedusese, nu-l ispitise ctui de puin. Relaia lor se ntmplase pur i simplu Erau potrivii unul pentru cellalt. Se gndi pentru o clip la pasiunea lui de tineree pentru Kailea, frumoasa fiic a contelui Vernius. Fusese o fantezie, un joc ce-ar fi putut deveni real dac Ix n-ar fi czut n minile dumanilor. Miral, pe de alt parte, era toat realitatea pe care-o putea suporta. Nu-i face griji, o asigur el. E nevoie de un detonator ca s explodeze. Art ctre o cutiu roie, plin cu dispozitive de cronometrare fixate cu ace. Femeia lu cte o capsul n fiecare mn, cercetndu-le ca un bijutier de pe Hagal, care are n fa o nou piatr-de-foc. Ctair vedea posibilitile depnndu-i-se prin minte, punctele de tensiune din ora, locurile n care explozivii puteau provoca cele mai multe pagube i suferine invadatorilor. Am ales deja cteva inte, zise el. Speram s m ajui Miral puse la loc capsulele cu atenie, apoi se ls s cad lng el pe pat, mbrindu-l. tii bine c te-ajut! Simea n ureche rsuflarea ei fierbinte. Pru o venicie pn se dezbrcar Dup ce fcur dragoste cu o nflcrare sporit de planurile lor mree, Ctair dormi timp de mai multe ore
349

dect i ngduia de obicei. Cnd se simi odihnit i gata de treab, repet mpreun cu Miral micrile, ca s se asigure c toate conexiunile erau fcute, toate procedurile executate i toate precauiunile luate. Dup ce armar cteva ncrcturi n camera ecranat, luar explozivii rmai i ieir pe u, verificnd scanerele ca s se asigure c e liber coridorul de afar Cu tristee, Ctair i Miral i luar un rmas-bun tcut de la camera ecranat care fusese ascunztoarea disperat a lui Ctair att de mult vreme. Acum avea s serveasc unui ultim scop, permindu-le s dea invadatorilor o lovitur usturtoare. Bene Tleilax nu vor ti niciodat ce i-a lovit. * Ctair aez cutiile una cte una printre celelalte lzi necesare cine tie cror experimente pe care le fceau tleilaxu n interiorul pavilionului lor de cercetare de nalt securitate. Una dintre cutii era plin cu capsule explozive, o ncrctur care arata exact ca i celelalte fiind urcat pe platformele automate pe ine. Pachetul avea s fie livrat chiar n inima brlogului lor secret. Nu irosi nici o privire pe lada-capcan. O aez pur i simplu lng celelalte, apoi regl pe furi cronometrul i se grbi s mai pun un container. Unul dintre muncitorii suboizi se mpiedic i Ctair ridic lada menit acestuia i o puse pe platforma vagonetului, ca s evite plecarea lui cu ntrziere. i acordase o marj suficient de eroare, dar tot i venea greu s nu-i arate nervozitatea. Miral Alechem era n pasajul de dedesubtul altei cldiri. Urma s instaleze ncrcturile la baza structurii imense n care, la etajele de sus, erau birourile tleilaxu; pn acum, ar fi trebuit deja s fi fugit de acolo Cu un huruit slab, platforma ncrcat se urni tremurnd i alunec pe ine, lund vitez n drumul ctre complexul de laboratoare. Ctair rvnea de mult s tie ce se petrecea n spatele acelor ferestre opace; Miral nu reuise s afle, i
350

nici el. Dar se mulumea doar s provoace pagube. Tleilaxu, n ciuda represiunii sngeroase, deveniser neglijeni dup aisprezece ani. Msurile lor de securitate erau ridicole i acum avea s le arate greeala fcut. Lovitura asta trebuia s fie destul de important ca s-i fac s se clatine, pentru c urmtoarea ncercare nu va mai fi la fel de uoar. Urmrind vagonetul cu privirea, Ctair i stpni un zmbet la gndul a ceea ce avea s urmeze. n spatele lui, muncitorii umpleau un nou vagonet, gol, cu alte provizii. Arunc o privire ctre tavanul imensei grote, la cldirile ca de borangic care ptrundeau ca nite insule cu capul n jos prin cerul simulat de proiectoare. Sincronizarea era crucial. Toate cele patru bombe trebuiau s explodeze ct mai aproape una de alta. Va fi o victorie psihologic, n aceeai msur ca i una material. Invadatorii tleilaxu trebuiau s ajung la concluzia c o micare coordonat, de mari dimensiuni, era responsabil pentru aceste atacuri, c rebelii aveau oameni peste tot i un plan organizat. Nu trebuie s ghiceasc niciodat c suntem numai doi! n trezirea care va urma atrocelui succes, alii ar putea ncepe propria lor lupt. Dac destui oameni treceau la aciune, ar fi fcut din rebeliunea pe scar mare o profeie care s se mplineasc singur. Trase adnc aer n piept i se ntoarse ctre celelalte lzi care ateptau. Nu ndrznea s arate nici un fel de comportament neobinuit. Deasupra capului, navetele de supraveghere se micau ncontinuu de colo pn colo, cu luminiele clipind i camerele transfocatoare captnd orice micare. Nu se uit la cronometru, dar tia c momentul se apropia. Cnd prima explozie cutremur podeaua cavernei, venind din adncuri, muncitorii ncei la minte se oprir din treburi i se uitar unul la altul, nedumerii. Ctair tia c detonarea la gropile de evacuare ar fi trebuit s fie
351

suficient ca s fac ncperile s se prbueasc i s distrug benzile rulante. Drmturile vor astupa, probabil, gurile puurilor adnci spate n magm. nainte ca cineva s apuce s observe expresia satisfcut de pe chipul su, cldirile-stalactit din tavan explodar. n interiorul adpostului zvort i ecranat de la nivelele administrative, un mnunchi de capsule explozive smulse etaje ntregi ale complexului birocratic. O arip a Marelui Palat se nrui i rmase atrnat de grinzi lungi i cabluri de ntrire pe jumtate sfiate. Rmiele czur n centrul cavernei i muncitorii o luar la fug, cuprini de panic. O lumin strlucitoare i o tromb de roc pulverizat se mprtie din ncperile spulberate de pe tavan. Alarme stridente se rsfrnser ca tunetul de pereii de piatr. Nu mai auzise o asemenea zarv de la prima revolt a suboizilor, cu ani n urm. Totul mergea perfect! Cu pretins oroare, ddu napoi, o dat cu restul muncitorilor ixieni, stnd printre ei pentru a se proteja, pierdut n mulime. Simea mirosul materialelor de construcie i duhoarea fricii din jurul lui. Auzi o explozie ndeprtat, din direcia cldirii la care lucrase Miral, i tiu c era destul de abil ca s fi scpat nainte ca totul s sar n aer. Apoi, n sfrit, exact cum sperase, vagonetul ncrcat ajunse n interiorul magaziei de ncrcare al pavilionului de cercetri secrete. Ultimul pachet de capsule explozive erupse n vpi i nori negri de fum. Zgomotul detonrii rsun ntre pereii groi ca o btlie spaial. Flcrile ncepur s se rspndeasc. Trupe narmate de sardaukari nvleau ca nite gndaci nnebunii de cldur, ncercnd s gseasc sursa atacului concertat. Traser ctre tavanul-cer, doar ca s-i exprime furia. Alarmele fcur pereii s vibreze. Prin sistemul de adresare ctre populaie, Maetrii tleilaxu urlau ordine de neneles n limba lor privat, n timp ce echipele de lucru murmurau cuprinse de o fric supus.
352

ns chiar i n acest haos, Ctair recunotea o privire ciudat pe unele dintre feele ixiene: un soi de satisfacie, un sentiment de uimire c o asemenea victorie a putut avea loc. i pierduser de mult curajul de a lupta Acum, poate c i-l vor recpta. n sfrit, gndi Ctair clipind din cauza ocului, ncercnd s-i ascund zmbetul. ndrept umerii, dar i ls repede s cad, cutnd s-i recapete comportamentul unui prizonier nfrnt i cooperant. n sfrit, fusese dat o lovitur adevrat mpotriva invadatorilor. Nu exist nici o cale de a schimba informaii fr a face judeci. Axiom Bene Gesserit De la balconul apartamentului ei privat, Jessica o observ pe modesta ei doamn de onoare cu obrajii ca merele, n terenul de antrenament de lng corpul de gard din partea de vest. Urmri cum femeia cu respiraie scurt flecrea cu Thufir Hawat, folosind prea multe gesturi n timp ce vorbea. Amndoi se uitau spre fereastra ei. Mentatul m crede proast? n luna pe care Jessica o petrecuse pe Caladan, toate necesitile i fuseser ndeplinite cu o precizie rece, ca unui oaspete respectat, dar nimic mai mult. Thufir Hawat se ocupase personal de confortul ei, instalnd-o n fostul apartament al doamnei Helena Atreides. Dup ce fuseser sigilate atia ani, camerele avuseser nevoie s fie aerisite, dar mobila fin, baia cu piscin, solarul i garderoba complet erau mai mult dect pretindea ea. O Bene Gesserit avea nevoie de foarte puin n materie de confort i lux. Mentatul aranjase i angajarea bgreei doamne de onoare, care zburtcea de colo pn colo ca o molie, gsindu-i tot felul de trebuoare care o ineau tot timpul n preajma Jessici. Evident, una dintre spioanele lui Hawat Pe neateptate, Jessica o concediase pe femeie din
353

serviciul ei n acea diminea, fr s-i dea nici un motiv. Acum sttea i atepta repercusiunile. Va veni maestrul asasin n persoan sau va trimite un reprezentant? Va nelege mcar mesajul pe care intenionase ea s-l transmit? Nu m subestima, Thufir Hawat! De la balcon, l vzu ntrerupnd discuia cu femeia n dizgraie. Pind cu siguran i for, plec de lng corpul de gard ctre castelul propriu-zis. Un om ciudat, mentatul sta! Cnd mai era nc la coala Maicilor, Jessica memorase biografia lui Hawat cum i petrecuse jumtate din via la un centru de instruire a mentailor, mai nti ca student i mai trziu ca filosof i teoretician al tacticii, nainte s fie cumprat pentru noul (pe atunci) duce Paulus Atreides, tatl lui Leto. Folosindu-i talentul ei de Bene Gesserit n materie de observaie, Jessica l studiase pe brbatul aspru i ncreztor. Hawat nu era la fel ca ceilali absolveni ai colilor de mentai, tipul introvertit care se ferete de contactele personale. n schimb, primejdiosul brbat era agresiv i viclean, cu o loialitate fanatic fa de Casa Atreides. ntr-un fel, firea sa mortal semna cu cea a mentatului strmb tleilaxu Piter de Vries, dar Hawat era opusul etic al mentatului Harkonnen. Totul era foarte curios n acelai fel, l observase pe btrnul maestru asasin studiind-o prin filtrul logic mentatic, procesnd bii de date despre ea i ajungnd la concluzii nentemeiate. Hawat putea fi, ntr-adevr, foarte periculos! Toi voiau s tie de ce era aici, de ce alesese Bene Gesserit-ul s-o trimit tocmai pe ea i ce era destinat s fac Jessica auzi n u un ciocnit greu i rspunse imediat. Acum vom vedea ce are de spus Destul cu jocurile! Buzele lui Hawat erau umezite cu suc de sapho i ochii lui cprui, adncii n orbite, exprimau ngrijorare i agitaie. Te rog explic-mi de ce eti nemulumit de servitoarea pe care i-am ales-o, doamn Jessica purta o salopet de satin liliachiu, care etala curbele trupului ei zvelt. Era foarte discret machiat, doar
354

puin mov pe pleoape i o nuan asortat de ruj. Pe chip nu i se zrea nici un pic de blndee. Avnd n vedere legendara ta dibcie, credeam c eti mai subtil, Thufir Hawat. Dac voiai s m spionezi, trebuia s alegi pe cineva un pic mai competent n josniciile spionajului! Comentariul ndrzne l surprinse i mentatul se uit la tnra femeie cu un respect crescnd. Sunt nsrcinat cu securitatea ducelui, doamn, i am grij de sigurana lui personal. Trebuie s iau msurile care cred eu c se cer Jessica nchise ua, i amndoi rmaser n picioare n hol, destul de aproape pentru o lovitur mortal din partea oricruia dintre ei. Mentatule, ce tii despre Bene Gesserit? Un surs abia schiat apru pe chipul asprit. Numai ceea ce Comunitatea permite celor din afar s afle Ridicnd tonul, tnra izbucni: Cnd Cucernicele Maici m-au adus aici, Leto a devenit i stpnul meu jurat. Crezi c reprezint un pericol pentru el? C Bene Gesserit-ul ar aciona n mod direct mpotriva unui duce din Landsraad? n toat istoria imperiului, cunoti un singur caz n care s se fi ntmplat aa ceva? Ar fi adevrat sinucidere pentru Bene Gesserit! Nrile i fremtau. Gndete, mentatule! Care-i proiecia ta? Dup un moment interminabil, Hawat rspunse: N-am cunotin de un asemenea caz, doamn. i totui ai pus precupeaa asta stngace s m in sub supraveghere. De ce te temi de mine? Ce bnuieti? Se stpni s foloseasc Glasul, ceea ce Hawat nu i-ar fi iertat niciodat. n schimb, adug o ameninare cu voce mai sczut. Te previn, nu ncerca s m mini. Aa, las-l s cread c sunt dreptvorbitoare. mi cer scuze pentru indiscreie, doamn. Poate c sunt puin prea zelos cnd e vorba s-mi protejez ducele.
355

E o femeie puternic, gndi Hawat. Ducele putea s nimereasc mult mai ru i admir devotamentul pentru el. Jessica observ c privirea lui se nmuiase, ns fr nici un semn de team, numai puin mai mult respect. Sunt aici de puin timp, n timp ce tu ai servit trei generaii de Atreizi. Pori pe picior o cicatrice de la un taur salusan, de la una dintre primele lupte ale btrnului duce, nu-i aa? Nu-i uor pentru tine s te obinuieti cu ceva nou Se ndeprt de el cu un pas mic, lsnd un strop de regret s-i strbat vocea: Pn acum, ducele tu m-a tratat mai mult ca pe o rud ndeprtat, dar sper c n viitor nu m va gsi neplcut. Nu te gsete neplcut deloc, doamn Dar a ales-o deja pe Kailea Vernius ca partener. Este mama fiului su. Nu-i luase mult Jessici s afle c existau fisuri n aceast relaie. Ei, hai, mentatule, nu e concubina lui jurat i nici soia lui. n orice caz, nu i-a dat biatului nici un drept prin natere. Ce mesaj putem nelege din asta? Hawat rmase eapn, ca i cum ar fi fost ofensat. Tatl lui Leto l-a nvat s se foloseasc de cstorie doar pentru a ctiga avantaje politice pentru Casa Atreides. Are perspective frumoase n Landsraad. nc n-a calculat cea mai bun partid dar se gndete! Atunci, las-l s se gndeasc! Jessica ls s se-neleag c discuia a luat sfrit. l atept s se ntoarc cu spatele, apoi adug: De aici nainte, a prefera s-mi aleg singur doamnele de onoare! Cum doreti Dup plecarea mentatului, Jessica evalu situaia, gndindu-se mai degrab la planurile pe termen lung dect la misiunea pentru Comunitate. Frumuseea ei putea fi sporit prin tehnicile de seducie Bene Gesserit. ns Leto era mndru i individualist; ducele i putea ghici inteniile i
356

atunci va refuza s fie manipulat. Chiar i aa, Jessica avea o treab de fcut. Din cnd n cnd, l surprindea privind-o cu vinovie n ochi n special dup certurile cu Kailea. De cte ori Jessica ncerca s ctige avantaje de pe urma acestor momente, el devenea rece i ddea napoi. Nici instalarea ei n fostul apartament al doamnei Helena n-o ajut. Leto ezita s mearg acolo. Dup moartea lui Paulus Atreides, ostilitatea dintre Leto i mama lui fusese extrem, iar Helena se dusese s se odihneasc i s mediteze ntr-un refugiu religios ndeprtat. Pentru Jessica, asta mirosea a surghiun, dar nu gsise motive limpezi n dosarele Atreizilor. Faptul c locuia n aceste ncperi putea aciona ca o barier emoional ntre ei. Leto Atreides era cu siguran atrgtor i chipe, iar Jessica n-ar fi avut nici o problem s-i accepte compania. De fapt, dorea s fie cu el. Se mustra singur de cte ori o ncercau asemenea sentimente cci se ntmpla prea frecvent. Nu se putea lsa stpnit de emoii: Bene Gesserit-ul nu preuia ctui de puin dragostea. Am o treab de fcut, i aminti siei. Va ndura trecerea timpului i va atepta momentul cel mai potrivit Infinitul ne atrage ca un reflector n noapte, orbindu-ne n faa exceselor pe care le poate impune asupra finitului. Meditaii de la Bifrost Eyrie, text budislamic La patru luni dup avalana dezastruoas, Abulurd Harkonnen i soia lui pornir ntr-o vizit n oraul de munte care se reconstruia. Tragedia de la Bifrost Eyrie lovise n inima Lankiveil-ului i unise norodul. Companioni statornici, Emmi i cu el i artaser fora pe care-o aveau mpreun. De ani de zile, Abulurd preferase s fie un conductor de culise, renunnd chiar s pretind titlul care i se cuvenea. Dorea ca oamenii de pe Lankiveil s se guverneze singuri, s
357

se ajute unii pe alii dup cum le spunea inima. i vedea pe steni, vntori i pescari ca pe o mare familie, toi cu interese comune. n plus, vorbind cu o ncredere calm, Emmi i convinsese soul c un pelerinaj public, n calitate de guvernator planetar n funcie, va atrage atenia asupra situaiei dificile a fortreei din muni. Burgomasterul, Onir Rautha-Rabban, urma s-i ntmpine cu bucurie. Abulurd i Emmi cltorir ntr-un vehicul oficial, ncadrai de servitori i membri ai suitei, dintre care muli nu fuseser niciodat mai departe de satele vntorilor de balene. Cele trei ornitoptere trecur ncet peste gheari i muni acoperii de zpad, ctre interiorul continentului i spre irul de piscuri n care era adpostit oraul-mnstire. Soarele scpra pe zpada i cristalele de ghea de pe vrfurile care se nlau spre cer, fcnd lumea s arate proaspt i linitit. ntotdeauna optimist, Abulurd spera c locuitorii din Bifrost puteau acum s priveasc nainte, spre un viitor chiar mai puternic. Scrisese un discurs care mprtea n esen acelai mesaj; dei avea puin experien n a se adresa unor mulumi mari, Abulurd abia atepta s-i rosteasc textul. Fcuse deja repetiii de dou ori n faa lui Emmi. Procesiunea guvernatorului ateriz pe un platou din faa stncilor abrupte de la Bifrost Eyre, iar Abulurd i anturajul su debarcar. Emmi pea lng soul ei, avnd un aer regal cu pelerina grea, albastr. El o lu de bra. Echipele de constructori fcuser progrese uimitoare. Tiaser evantaiul de zpad care se revrsase peste ei i eliberaser cldirile ngropate. Din cauz c cea mai mare parte a minunatei arhitecturi fusese distrus sau deteriorat, construciile avariate erau acum acoperite cu o reea de schele. Zidari pricepui la construciile din piatr lucrau fr ntrerupere s adauge bloc dup bloc, reconstruind i mpodobind refugiul. Bifrost Eyrie nu va mai fi niciodat acelai dar poate c reuea s fie chiar mai bun dect nainte, ca o pasre phoenix nlndu-se din cmpul de zpad.
358

ndesatul Onir Rautha-Rabban iei s-i ntmpine, mbrcat cu o rob aurit, tivit cu blan neagr de balen. Dup dezastru, tatl lui Emmi i rsese uriaa barb crunt; voia s-i aminteasc, ori de cte ori se uita n oglind, ct de mult pierduse oraul din muni. De data asta, faa lui lat, ptroas, prea mulumit, luminat de o flacr care nu fusese acolo ultima dat cnd se ntlniser. La sosirea guvernatorului lor planetar, muncitorii coborr de pe schele i o luar pe crrile de zpad bttorit, spre piaa larg. O dat terminate, cldirile nalte aveau s domine piaa, precum zeii din naltul cerului; dar chiar i neterminate, zidurile de piatr, avntate, artau impresionant. Vremea fusese prietenoas de la avalan, ns dac mai trecea o lun sau dou, muctura aspr a iernii avea s-i sileasc s-i nceteze eforturile i s se nghesuie n casele de piatr, pentru jumtate de an. Bifrost Eyrie nu va fi terminat n acest anotimp. Avnd n vedere amploarea lucrrilor de construcie, poate c nu avea s se termine niciodat. ns oamenii vor continua s construiasc, nlndu-i rugciunile de piatr ctre cerul Lankiveil-ului Cnd mulimea se adun, Abulurd ridic minile, pregtindu-se s vorbeasc i repetnd nc o dat n minte. Apoi toate vorbele i zburar din minte, nlocuite de nervozitate. Artnd ca o regin lng el, Emmi ntinse mna i-l atinse, ncurajndu-l. Apoi i opti fraza de nceput, ajutndu-l s-i aminteasc ce trebuia s spun. Prieteni, rosti el cu voce tare, zmbind stnjenit, nvturile budislamice ncurajeaz caritatea, munca grea i ajutorarea celor n nevoie. Nu poate fi exemplu mai bun pentru cooperarea din inim dect ceea ce facei acum voi, voluntarii, ca s reconstruii Cei adunai ncepur s murmure, artnd ctre cer i optind ntre ei. Abulurd ezit iar, ntorcndu-se s priveasc peste umr. Chiar atunci, Emmi scoase un strigt. O formaie de nave negre apru pe cerul azuriu,
359

npustindu-se ctre muni aparate de lupt cu grifonul Casei Harkonnen. Abulurd ncrunt din sprncene, mai mult de uimire dect alarmat. Se ntoarse ctre soia lui. Ce nseamn asta, Emmi? N-am chemat nici o nav! Dar nici ea nu tia mai mult ca el. apte nave de vntoare huruiau la mic nlime, cu motoarele bubuind prin aer din cauza bangurilor sonice. Abulurd simi o scnteie de iritare, temndu-se c zgomotul de tunete va provoca noi avalane pn cnd se deschiser ambrazurile navelor. Oamenii din fortreaa de pe munte ncepur s se agite de colo pn colo n dezordine, strignd. Unii o luar la fug, cutnd adpost. Abulurd nu reuea s neleag ce vedea. Trei dintre aparatele lucioase ncetinir, plannd deasupra pieei unde erau adunai locuitorii. Tunurile laser ieir, apoi intir. Abulurd flutur minile, ncercnd s atrag atenia piloilor. Ce facei? Trebuie s fie o greeal! Emmi l mpinse de pe podium, unde era o int vizibil. Nu-i nici o greeal! Stenii o luar la fug n toate direciile, cutnd adpost, n timp ce vehiculele se aezar n pia. Abulurd era convins c piloii ar fi aterizat chiar peste mulime dac spectatorii nu s-ar fi micat destul de repede. Stai aici, i spuse lui Emmi i pi spre trio-ul de nave ca s cear explicaii. Cele patru aparate rmase se rotir n aer i se ntoarser. Cu pocnete i bzit de electricitate static, lansar raze laser fierbini care tiar schelria de pe construciile de piatr ca un pescar care-i cur prada de mruntaie. Oprii! strig Abulurd spre cer, strngnd pumnul ns nici unul dintre militari nu-l putea auzi. Erau trupe Harkonnen, loiali propriei sale familii, ns atacau oamenii lui, cetenii de pe Lankiveil! Oprii! repet, fcnd un pas napoi i cltinndu-se din cauza undelor de oc.
360

Emmi l nfc i-l trase deoparte cnd una dintre nave plonj n jos, crend un curent tios de aer fierbinte, la trecerea sa. Tunurile laser traser din nou, de data asta intind masa dezordonat de oameni. Exploziile mcelrir zeci de oameni, la o singur trecere. Din gheari se rostogolir sloiuri de ghea, blocuri cristaline alb-albstrui care czur ntr-un nor de aburi, tiate cu laserul din masa principal. Cldirile pe jumtate terminate se prbuir sub atac, razele laser cioprindu-le n buci. Cele patru nave de atac fcur al treilea tur, iar celelalte aparate oprir motoarele i se fixar pe sol. Uile se deschiser uiernd i trupele Harkonnen se revrsar afar, purtnd uniforme albastru-nchis de asalt i comando, izolate mpotriva frigului. Sunt Abulurd Harkonnen i v ordon s v oprii! Dup ce aruncar priviri scurte n direcia lui, soldaii l ignorar. Apoi, din nav iei Glossu Rabban. Avea arme nfipte la bru, iar umerii i pieptul i erau acoperite cu nsemne militare. Un coif negru irizat l fcea s arate ca un gladiator dintr-o aren strveche. Recunoscndu-i nepotul, Onir Rautha-Rabban alerg spre el, cu minile ncletate, implornd. Chipul lui era rvit de furie i oroare. Oprete, te rog! Glossu Rabban, de ce faci asta? De cealalt parte a pieei, trupele terestre scoaser laserele i deschiser focul asupra stenilor ngrozii, care nu aveau unde s fug. nainte ca btrnul burgomaster s poat ajunge la Rabban, pe rampa de acces a navei, soldaii l nfcar i-l traser deoparte. Cu chipul nnegurat, Abulurd pi spre Rabban. Soldaii Harkonnen fcur o micare s-i blocheze calea, dar el se rsti: Lsai-m s trec! Rabban l msur cu ochi reci, ca de oel. Buzele groase
361

desenau o linie satisfcut, deasupra brbiei ptroase. Tat, oamenii ti trebuie s nvee c sunt i lucruri mai rele dect dezastrele naturale nl uor brbia. Dac gsesc scuze ca s evite plata taxelor, vor nfrunta un dezastru nenatural Pe mine! Cheam-i napoi! Abulurd ridic vocea, chiar dac se simea complet neputincios. Eu sunt guvernator aici, iar ei sunt poporul meu! Rabban l privi cu dezgust. i au nevoie de un exemplu ca s neleag genul de comportament care se ateapt de la ei Nu-i o treab complicat, ns e limpede c nu le oferi modelul potrivit! Soldaii Harkonnen l trr pe Onir Rabban, care se zbtea, ctre marginea unei stnci abrupte. Emmi i ddu seama ce aveau de gnd s fac i scoase un strigt. Abulurd se rsuci i vzu c l duseser pe socrul lui la prpastia ngheat, vertical. Abisul de dedesubt se sfrea ntr-o perdea de nori. Nu poi face asta! exclam Abulurd ngrozit. Omul sta e conductorul legitim al satului! E propriul tu bunic! Zmbind, Rabban opti cuvintele fr emoie, fr nici cel mai mic ton de comand: O, stai! Oprii Nu era nici cea mai mic ans ca soldaii s-l aud. i primiser deja ordinele. Grzile Harkonnen l apucar pe burgomaster de brae i-l inur deasupra marginii ca pe un sac gol. Tatl lui Emmi striga, dnd din mini i din picioare. Se uita la Abulurd cu groaz, de parc nu i-ar fi venit s cread. Ochii li se ntlnir. O, doamne, v rog, nu! opti Rabban din nou, cu un rnjet pe buze. Apoi soldaii l mpinser pe btrn, care dispru n gol. Prea trziu! ridic Rabban din umeri. Emmi czu n genunchi, cuprins de greuri. Abulurd, care nu se hotra dac s-o consoleze sau s se repead s-i loveasc fiul, rmase paralizat.
362

Cu o btaie din palmele groase, Rabban strig: Destul! Strngei rndurile! De la aparatele de lupt de pe sol se auzir sirene puternice. Cu precizie militar, trupele Harkonnen mrluir napoi pe navele lor n iruri perfecte. Lsar n urm supravieuitori care se tnguiau, cutndu-i nsoitorii, pe cei dragi sau pe oricine ar fi putut avea nevoie de ngrijire medical. De pe rampa de acces a navei-amiral, Rabban i msur tatl. Zi mersi c am fost dispus s-i fac treburile murdare. Ai umblat cu mnui de catifea cu oamenii tia i s-au lenevit Cele patru vehicule zburtoare mai fcur un tur de atac, care mai distruse o cldire, fcnd-o s se prbueasc huruind ntr-un nor de pulbere de piatr. Apoi se ndeprtar, regrupndu-se n formaie pe cer. Dac-mi mai forezi mna, va trebui s-mi art muchii ceva mai mult totul n numele tu, desigur Rabban i ntoarse spatele i intr napoi n nava sa de comand. ngrozit i dezorientat, Abulurd privi ncremenit de oroare la distrugeri, la incendii, la trupurile oribil carbonizate Auzi un ipt crescnd ca un bocet i-i ddu seama c venea chiar din gtul su. Emmi se dusese, cltinndu-se, pn la marginea prpastiei i sttea acolo suspinnd i privind n jos, ctre norii fr fund n care dispruse tatl ei. Ultimele nave Harkonnen se nlar ctre cer, lsnd urme de arsur n poiana din faa oraului de munte, acum devastat. Abulurd se ls n genunchi, cuprins de disperare total. Avea mintea plin de un murmur copleitor de nencredere i de o agonie orbitoare, dominat de expresia satisfcut a lui Glossu Rabban. Cum am putut s dau natere vreodat unui asemenea monstru? tia c nu va gsi niciodat rspuns acestei ntrebri.
363

Dragostea este cea mai nalt realizare la care poate aspira orice fiin uman. Este o emoie care cuprinde toat profunzimea inimii, a minii i a sufletului. nelepciunea zensunnit a Migraiilor Liet-Kynes i Warrick petrecur o sear mpreun n apropiere de Piatra Despicat din Bazinul Hagga. Fcuser o incursiune n alt veche staiune botanic, n cutare de echipamente care mai puteau fi folosite, inventariind cele cteva unelte i nregistrri pe care deertul le conservase timp de secole. Timp de doi ani dup ntoarcerea lor din regiunea polar de sud, tinerii l nsoiser pe Pardot Kynes din sietch n sietch, verificnd progresul plantaiilor mai vechi i mai noi. Planetologul meninea n secret o peter-ser la Bazinul de Ghips, un Eden captiv menit s demonstreze ce ar putea deveni Dune. Apa din capcanele de vnt i colectoarele de rou iriga arbutii i florile. Muli fremeni primiser mostre crescute n cadrul proiectului experimental din Bazinul de Ghips. Luaser bucile dulci de fruct ca pe o sfnt mprtanie, nchiznd ochii i inspirnd adnc, savurndu-le gustul Pardot Kynes le promisese toate acestea i le dduse toate acestea! Era mndru c viziunile lui deveniser realitate. Era mndru i de fiul su ntr-o zi, vei fi planetolog imperial aici, Liet! spunea el, dnd solemn din cap. Dei vorbea cu patim despre deteptarea deertului, despre introducerea ierburilor i a biodiversitii pentru a crea un ecosistem autontreinut, Kynes nu reuea s predea nici un subiect ntr-o manier ordonat, structurat. Lui Warrick nu-i scpa nici un cuvnt pe care-l spunea, ns planetologul ncepea deseori cu o tem, apoi divaga spre altele, dus de fantezie. Suntem cu toii o parte dintr-o uria tapiserie, i fiecare dintre noi trebuie s-i urmeze firul propriu, spunea Pardot Kynes, mai ncntat dect s-ar fi cuvenit s fie de
364

propriile sale cuvinte. De multe ori povestea despre zilele de pe Salusa Secundus, despre cum studiase un ecosistem slbatic, de care nu-i mai psa nimnui altcuiva. Planetologul petrecuse ani de zile pe Bela Tegeuse, vznd cum viguroasa via vegetal cretea din abunden, n ciuda luminii slabe a soarelui i a solului acid. Mai erau i cltoriile pe Harmonthep, Delta Kaising III, Gammont i Poritrin i orbitoarea curte de pe Kaitain, unde mpratul Elrood al IX-lea l numise n funcia de pe Arrakis Acum, n timp ce Liet i Warrick i croiau drum dinspre Piatra Despicat, se porni un vnt puternic un heinali sau mpingtor de oameni. Aplecndu-se sub rafalele usturtoare, Liet art ctre adpostul oferit de o stnc ieind din nisip. Hai s ne facem un refugiu acolo Cu prul negru legat ntr-o coad de cal lung pn la umeri, Warrick se tr nainte, cu capul plecat, scondu-i deja de pe umeri fremkitul. Muncind amndoi, i ridicar repede un cort protejat, camuflat, apoi se ghemuir i se puser pe vorb pn trziu n noapte. n doi ani, cei doi tineri nu spuseser nimnui nimic despre Dominic Vernius i baza lui de contrabanditi. i dduser cuvntul i pstraser totul secret Aveau amndoi optsprezece ani i ateptau s se nsoare curnd ns Liet, tulburat de hormonii vrstei, n-avea de ales. Se simea atras din ce n ce mai mult de Faroula fiica zvelt, cu ochii mari, dar impetuoas, a lui Heinar, naibul sietchului Scutului Rou. Faroula fusese instruit n tiina ierburilor i avea s devin, ntr-o zi, o vindectoare respectat. Din nefericire pentru el, i Warrick o dorea pe Faroula, iar Liet tia c era mai probabil ca fratele lui de snge s-i adune curajul s-o cear pe fiica naibului nainte ca el s-i fac stngacea ncercare. Cei doi prieteni adormir ascultnd ghearele opotitoare de nisip izbindu-le cortul n dimineaa urmtoare, cnd se trr afar, scuturnd
365

pulberea fin de pe deschiderea-sfincter a cortului, Liet scrut ntinderea Bazinului Hagga. Warrick clipi n lumina strlucitoare. Kull wahad! Furtuna nocturn maturase nisipul de pe un platou alb, lat, rmia srat a unei mri strvechi, secate. Complet curat, albia lacului tremura din cauza cldurii crescnde a zilei. O cmpie de ghips! Privelite rar, observ Liet, apoi adug mormind: Tatl meu ar alerga probabil jos i ar face teste Warrick adug cu glas sczut, plin de veneraie: Se spune c cine zrete Biyan, Pmnturile Albe, i poate pune o dorin i i se mplinete sigur Tcu i ncepu s-i mite buzele, exprimndu-i dorinele cele mai adnci, cele mai intime. Ca s nu fie ntrecut, Liet i rosti n grab propriile gnduri fervente. Se ntoarse ctre prietenul su i declar: A dori ca Faroula s fie soia mea! Warrick i zmbi fermecat. Ghinion, fratele meu de snge mi-am dorit acelai lucru! Izbucnind n rs, l btu pe Liet pe umr. Se pare c nu toate dorinele i se pot mplini * La apusul soarelui, cei doi se ntlnir cu Pardot Kynes, care tocmai ajunsese la sietchul Grotei de Piatr. Btrnii sietchului ndeplinir o ceremonie de ntmpinare, mulumii de ceea ce realizaser. Kynes le accept salutul cu o bunvoin repezit, uitnd n grab multe dintre rspunsurile protocolare, n graba de a vedea totul cu ochii lui. Planetologul se duse s inspecteze semnturile de sub licurigloburile puternice care simulau lumina soarelui n cavitile de piatr. Nisipul fusese fertilizat cu chimicale i fecale umane pentru a crea un sol bogat. Oamenii de la
366

Grota de Piatr cultivau mesquite, salvie, glbenele, chiar i civa saguaro cu trunchiul n form de acordeon, totul nconjurat de ierburi pitice. Grupuri de femei n robe mergeau de la o plant la alta ca ntr-o ceremonie religioas, turnnd ceti de ap pentru ca plantele s poat crete viguroase. Pereii de stnc ai canionului blocat de la Grota de Piatr pstrau un pic de umezeal n fiecare diminea; capcanele de rou, presrate de-a lungul canionului, capturau vaporii de ap pierdui i i restituiau plantelor. La lsarea serii, Kynes mergea de la un strat la altul, aplecndu-se s cerceteze frunzele i tulpinile. Uitase deja c Warrick i fiul lui veniser s-l ntlneasc. Escorta lui rzboinic, compus din Ommun i Turok, sttea de paz, dispus s-i dea viaa dac ceva l-ar fi ameninat pe Umma al lor. Liet observ concentrarea intens a tatlui su i se ntreb dac-i ddea vreodat seama de loialitatea absolut pe care-o inspira acestor oameni. La intrarea n canionul ngust, unde civa bolovani i stnci ofereau singura barier mpotriva deertului deschis, copiii fremeni ancoraser licurigloburi strlucitoare, care luminau nisipul. Fiecare copil inea o vergea de metal ndoit, scoas dintr-o groap de gunoi din Carthag. Savurnd linitea intim a nopii adunrii, Liet i Warrick se aezar pe o piatr s-i priveasc pe copii. Warrick adulmec prin aer i se uit n spatele lor, ctre lumina solar artificial de deasupra tufiurilor i a cactuilor. Micii furitori sunt atrai de umezeal ca pilitura de fier de un magnet! Liet mai vzuse activitatea asta nainte; o fcuse el nsui n copilrie, dar mai era i-acum fascinat s-i vad pe cei mici scormonind n cutarea pstrvilor de nisip. Sunt uor de cules Una dintre fetie se aplec i ls o pictur mic de saliv s cad pe captul bului ei de metal; apoi l ntinse deasupra nisipului. Licurigloburile captive miniaturale aruncau umbre adnci pe solul accidentat. Creaturile miunau pe sub suprafa, ridicndu-se din nisip.
367

Pstrvii de nisip erau fiine amorfe, crnoase, moi i flexibile. Trupurile lor erau maleabile cnd erau vii, dar deveneau tari i rigide cnd mureau. Muli dintre micii furitori puteau fi gsii mprtiai n preajma locului unei explozii de mirodenie; i mai muli se cufundau n nisip s ngrdeasc apa eliberat, izolnd-o ca s-l protejeze pe Shai-Hulud. Unul dintre pstrvii de nisip ntinse un pseudopod ctre vrful sclipitor al bului. Cnd atinse saliva fetiei, micua fremen rsuci vergeaua de metal, ca pentru a prinde un uvoi de caramel care se mica singur. Ridic bul, lund pstrvul de nisip de pe pmnt, i-l rsuci n aa fel nct s in informul furitor suspendat n aer. Ceilali copii chicotir. Un al doilea copil prinse nc un pstrv de nisip; amndoi se ntoarser n fug la stnci, s se joace cu przile lor. Puteau nghionti i trage de carnea moale, scind animalul s secrete cteva picturi de sirop dulce, o delicates special pe care Liet nsui o savura n copilrie. Dei tentat s-i ncerce mna n jocul celor mici, Liet i aminti c acum era adult, membru cu drepturi depline al tribului. Era fiul lui Umma Kynes; ceilali fremeni s-ar fi ncruntat s-l vad prins ntr-un joc frivol Warrick sttea lng el pe piatr, czut pe gnduri, privind copiii i gndindu-se la propria lui familie viitoare. Ridic ochii ctre cerul vineiu. Se spune c sezonul furtunilor e vremea pentru fcut dragoste nl din sprncean, apoi i sprijini n palme brbia ngust, profund concentrat. ncepuse s-i creasc o barb nc rar Liet surse; el nc i pstra faa bine ras. E vremea pentru amndoi s ne alegem perechea, Warrick! O pstrau pe Faroula n gndurile lor, iar fiica naibului i ncuraja, mimnd rceal, n timp ce se delecta cu ateniile lor. Liet i Warrick i aduceau din deert mici comori speciale, ori de cte ori puteau.
368

Poate c ar trebui s ne facem alegerea dup obiceiul fremen Warrick scoase de la bru dou achii de os lustruite, lungi ca nite cuite. S aruncm bee marcate ca s vedem cine i poate face curte lui Faroula? Liet avea i el o pereche de marcaje pentru jocurile de noroc; cei doi prieteni petrecuser multe nopi n tabere, provocndu-se unul pe altul. Beele marcate erau oase cioplite subire, cu o scal de numere aleatoare gravate pe laturi, numerele mari fiind amestecate cu cele mici. Fremenii aruncau n nisip oasele nsemnate, apoi citeau numrul corespunztor adncimii; cine aduna cel mai mare scor ctiga. Jocul cerea att finee, ct i noroc chior Dac jucm bee marcate, te voi bate, desigur, i rspunse Liet lui Warrick. M ndoiesc n orice caz, Faroula nu se va supune niciodat unei aruncri de oase. Liet se rezem de peretele rece de piatr. Poate c e timpul pentru ceremonia ahal, n care o femeie i alege partenerul? Crezi c Faroula m va alege pe mine? ntreb Warrick meditativ. Sigur c nu! n cele mai multe cazuri am ncredere n judecata ta, prietene, dar nu i n acesta. Poate c ar trebui s-o ntreb chiar eu la ntoarcere, zise Liet. Nu i-ar putea dori un so mai bun dect mine Warrick izbucni n rs. n cele mai multe ncercri, eti un om curajos, Liet-Kynes. Dar n faa unei femei frumoase, eti un la jalnic! Liet trase adnc aer n piept, indignat. Am compus un poem de dragoste pentru ea. Vreau s-l scriu pe hrtie de mirodenie i s i-l las n camer Aa? l tachin Warrick. i vei avea ndrzneala s-l semnezi cu propriul tu nume? Care-i poemul sta minunat
369

pe care l-ai scris? Liet nchise ochii i recit: Multe nopi visez lng apa liber, ascultnd vntul suflnd n nlimi; Multe nopi zac lng vizuina arpelui i visez la Faroula n dogoarea verii; O vd cum coace pine de mirodenie pe plite de fir nroite, Cu acverigi mpletite n pr. Parfumul de ambr al snului ei mi izbete simurile cele mai adnci; Dei m tulbur i m apas, va fi a mea cu orice pre: Ea e Faroula, dragostea mea. O furtun s-a dezlnuit n inima mea; Privete apa limpede a qanatului, calm i sclipitoare Liet deschise ochii, ca trezit dintr-un vis. Am auzit i mai bune, coment Warrick. Am scris eu unele mai bune Dar promii. S-ar putea s gseti pn la urm o femeie care s te accepte Dar n nici un caz Faroula! Liet se prefcu ofensat. n tcere, cei doi urmrir copiii fremeni continund s prind pstrvi de nisip. Mai adnc, n canion, tia c tatl lui inea discursuri despre cile de a stimula creterea plantelor, despre cum s adauge vegetaie suplimentar pentru a mbunti rata de nlocuire i pentru a reine nitraii n sol. Probabil c nu s-a jucat niciodat n via cu un pstrv de nisip, gndi Liet. Warrick i cu el se gndeau la alte lucruri i priveau fix n noapte. n cele din urm, dup o lung tcere, ncepur s vorbeasc amndoi deodat. Apoi izbucnir n rs i se neleser. Da, amndoi o vom ntreba cnd ne ntoarcem la sietchul Scutului Rou. Stteau cu minile ncletate, spernd dar uurai, n tain, c decizia nu mai sttea n minile lor.
370

* n zarva de la sietchul lui Heinar, fremenii salutar ntoarcerea lui Pardot Kynes. Tnra Faroula i puse minile pe talia ngust, privind membrii grupului cum trec unul cte unul prin uile etane. Prul lung i negru i cdea n bucle mtsoase, prinse cu acverigi pn la umeri; avea chipul ngust, ca de spiridu. Ochii mari erau lacuri fr fund, sub sprncenele izbitoare. O roea uoar dansa pe obrajii ei bronzai l privi nti pe Liet, apoi pe Warrick. Avea pe chip o expresie sever, doar colurile gurii uor nlate artnd c n tain era mai degrab ncntat dect jignit de ceea ce tocmai o ntrebaser cei doi tineri i de ce-ar trebui s aleg pe oricare dintre voi? Faroula i privi pe ambii pretendeni timp de o clip interminabil, fcndu-i s se foiasc de nerbdare. Ce v face pe voi att de ncreztori? Dar Warrick se btu cu pumnul n piept. Am atacat o mulime de trupe Harkonnen! Am clrit viermele de nisip ctre polul sud! Am Liet l ntrerupse. Am fcut tot ce a fcut i Warrick i sunt fiul lui Umma Kynes, motenitorul i urmaul lui ca planetolog. Ar putea veni o zi n care s prsesc aceast planet ca s vizitez curtea imperial de pe Kaitain. Sunt Faroula le respinse, iritat, izbucnirea. Iar eu sunt fiica naibului Heinar. Pot avea orice brbat vreau! Liet oft adnc, lsnd umerii n jos. Warrick i privi prietenul, dar i ndrept spatele, ncercnd s-i recapete cutezana. Ei, bine, atunci alege! Faroula ncepu s rd, apoi i acoperi gura i-i relu nfiarea sever. Amndoi avei caliti admirabile cel puin unele dintre ele. i presupun c dac nu m hotrsc repede, vei
371

sfri prin a v sinucide ncercnd s facei pe grozavii pentru mine, ca i cum eu a fi cerut escapade ca astea i scutur capul i prul lung i zorni din cauza acverigilor legate n el. i duse un deget la buze, chibzuind. Cu o scnteie de veselie n ochi, continu: Dai-mi dou zile s m hotrsc. Trebuie s m gndesc la asta Cnd ei refuzar s se mite, glasul ei deveni mai tios. Nu mai stai aici s-mi facei ochi dulci! Trebuie s avei ceva de fcut Un lucru e sigur: n-o s m mrit niciodat cu un brbat lene! Att Liet ct i Warrick aproape c se mpiedicar repezindu-se s-i gseasc ceva de fcut, care s arate important. * Dup o ateptare de dou zile lungi, ucigtoare, Liet descoperi n camera lui un bilet mpturit. Aproape c rupse hrtia de mirodenie deschiznd-o, cu inima btnd i n acelai timp fcndu-i-se ct un purice; dac Faroula l-ar fi ales pe el, n-ar fi venit s-i spun asta cu gura ei? Dar, pe msur ce ochii descifrau cuvintele scrise de ea, respiraia i deveni rece i precipitat. Atept n ndeprtata Grot a Psrilor. M voi drui aceluia care ajunge la mine primul Asta era tot ce scria pe bilet. Liet l privi fix pentru cteva clipe, apoi o lu la fug pe coridoarele sietchului, pn la locuina lui Warrick. Trase deoparte perdeaua de la intrare i-i zri prietenul mpachetnd frenetic un rucsac i un fremkit. A lansat o provocare mihna, zise Warrick peste umr. Se uitar unul la altul, ncremenii pentru o clip, privindu-se n ochi. Apoi Liet se rsuci i o lu la fug napoi ctre camera lui. nelegea prea bine ce avea de fcut. Era o ntrecere.
372

Este posibil s devii mbtat de revolt de dragul revoltei. DOMINIC VERNIUS, Memorii de pe Ecaz Nici mcar doi ani n groapa cu sclavi a Harkonnenilor nu frnseser spiritul lui Gurney Halleck. Paznicii l socoteau un prizonier dificil, iar el purta acest lucru ca pe un titlu de onoare. Dei btut i luat la pumni cu regularitate, cu pielea nvineit i carnea cioprit, Gurney se refcea ntotdeauna. Ajunsese s cunoasc bine interiorul infirmeriei, s neleag metodele miraculos de rapide prin care doctorul reuea s peticeasc rnile, n aa fel nct sclavii s poat munci din nou. Dup capturarea sa la casa de plceri, fusese aruncat n minele de obsidian i n gropile unde se fcea lefuirea, unde fusese silit s lucreze mai mult dect n cele mai rele zile de spat anuri pentru tuberculii de krall. Cu toate acestea, Gurney nu ducea lipsa muncii mai uoare. Mcar va muri tiind c ncercase s lupte! Harkonnenii nu-i bteau capul s ntrebe cine era sau de ce ajunsese aici; nu-l priveau dect ca pe nc un trup n funciune care s ndeplineasc diferite sarcini. Paznicii credeau c l-au ngenuncheat, i nimic altceva nu mai conta pentru ei La nceput, Gurney fusese trimis pe pantele Muntelui de Abanos unde, mpreun cu colegii lui de echip, folosea blastere sonice i pick-hammere cu laser pentru a sparge buci de obsidian albastru o substan translucid care prea s absoarb lumina din aer. Gurney i ceilali muncitori erau legai laolalt cu ctue care puteau scoate fibre shiga i le puteau rni membrele dac se zbteau Echipa de lucru urca pe potecile nguste ale muntelui, n dimineile ngheate, i muncea de-a lungul ntregii zile, n soarele necrutor. Cel puin o dat pe sptmn, unii dintre sclavi erau ucii sau schilodii de cderile de sticl vulcanic.
373

Supraveghetorilor i paznicilor nu le psa. Din cnd n cnd, fceau pur i simplu noi raiduri pe Giedi Prime ca s culeag ali sclavi Supravieuind schimburilor de pe munte, Gurney fu transferat la un post de lucru din gropile unde se fcea prelucrarea. Acolo se blcea n soluiile emulsifiante ca s pregteasc bucile mici de obsidian pentru expediere. Purtnd numai nite pantaloni scuri i groi, muncea bgat pn la bru ntr-un lichid gelatinos, urt mirositor un soi de leie amestecat cu abraziv i cu un component slab radioactiv, care activa sticla vulcanic. Tratamentul fcea produsul finit s sclipeasc cu o irizare de albastru ntunecat ca noaptea. Ca o ironie amar, afl c att de rarul obsidian albastru era vndut numai de ctre negustorii de nestemate de pe Hagal. Dei se presupunea c provine din minele bogate n cristale aflate chiar pe Hagal, sursa valorosului obsidian era un secret pzit cu mult grij. Casa Harkonnen furnizase tot timpul sclipitoarea sticl vulcanic, scond un pre frumuel pentru resursele sale. Trupul lui Gurney se acoperi de mici tieturi i julituri. Pielea neprotejat absorbea soluia respingtoare i coroziv. Fr ndoial c avea s-l omoare n civa ani, ns oricum ansele sale de supravieuire n gropile sclavilor erau mici. Dup ce Bheth fusese rpit, cu ase ani n urm, renunase la orice fel de planuri pe termen lung. Cu toate acestea, n timp ce nota prin lichid, alegnd cioburile de obsidian ascuite ca nite pumnale, inea faa ridicat ctre cer i ctre orizont, n vreme ce restul sclavilor stteau cu ochii aintii n soluia mucilaginoas. ntr-o diminea, foarte devreme, supraveghetorul schimbului se urc pe podiumul lui, cu filtre pentru miros n nri. Purta o tunic albastr, strmt, care-i scotea n eviden pieptul costeliv i burta rotund. Gata cu visatul cu ochii deschii, voi de colo! Ascultai aici cu toii! Ridic vocea i Gurney auzi ceva ciudat n tonul cuvintelor.
374

Un oaspete nobil vine s inspecteze activitile noastre. Glossu Rabban, motenitorul desemnat al baronului, ne va controla cotele i probabil va cere mai mult munc de la voi, viermi puturoi! Azi ntrecei-v pe voi niv, pentru c mine vei avea o vacan ct timp vei sta aliniai la inspecie Supraveghetorul se ncrunt. i s nu v gndii c asta nu e o mare cinste M mir c Rabban este mcar dispus s v suporte putoarea! Gurney plec pleoapele. Josnicul criminal Rabban venea aici? ncepu s murmure un cntec numai pentru el, una dintre melodiile virulent satirice pe care le cntase la taverna din Dmitri nainte de primul atac Harkonnen: Rabban, Rabban, brut care zbiar, Nici urm de creier n capul lui, doar putregai. Muchii i puterea lui l fac s cate pe un om inteligent. Fr baron, ajunge la sap de lemn! Gurney nu se putu stpni s nu zmbeasc, dar i inu faa ntoars de la supraveghetor. N-ar servi la nimic s-l lase pe acesta s observe amuzament pe chipul unui sclav Abia atepta s-l vad fa n fa pe butucnosul tiran! * Cnd Rabban i escorta lui sosir, duceau cu ei attea arme, nct Gurney fu nevoit s-i rein un chicotit. De ce se temea? O mn de prizonieri slbii de trud, care fuseser zdrobii de ani de zile ca s se supun? Paznicii activaser miezul ctuelor, astfel nct fibrele shiga, tioase ca un brici, spau n pielea ncheieturilor, amintindu-le c la o smucitur brusc puteau tia carnea pn la os. Legturile perfecionate erau menite s menin prizonierii cooperani, sau chiar respectuoi, n faa lui Rabban. Btrnul legat de Gurney avea nite ncheieturi att de contorsionate, nct arta ca o insect. Prul i cdea n
375

smocuri i tremura din cauza unor afeciuni neurologice. Nu nelegea nimic din ceea ce se ntmpla n jurul lui. Gurney l comptimea, ntrebndu-se dac nu cumva asta ar putea fi i soarta lui, ntr-o zi dac tria att! Rabban purta o uniform de piele neagr, cptuit n aa fel nct s-i scoat n eviden nfiarea musculoas i umerii lai. Un grifon albastru al Casei Harkonnen i mpodobea partea stng a pieptului. Cizmele lui negre erau lustruite ca oglinda, iar centura groas era presrat cu inte de alam. Chipul lat al lui Rabban avea o tent rocat, ca i cum l-ar fi ars soarele prea des, iar pe cap avea o casc neagr care lucea n lumina voalat a soarelui. La bru avea atrnat un pistol cu sgei, alturi de ncrctoare cu ace suplimentare Un bici primejdios, din vi-de-cerneal, i era agat n talie; fr ndoial c Rabban profita de orice ocazie pentru a-l folosi. Fluidul rou nchis, din interiorul tulpinii de mult moarte, curgea ca sngele nc viu, fcnd uviele epoase s se rsuceasc i s se curbeze din reflex. Seva o substan otrvitoare care avea aplicaii comerciale la colorani i vopsele putea provoca dureri intense. Rabban nu inu discursuri monotone n faa sclavilor. Treaba lui nu era s-i inspire, ci doar s nspimnte supraveghetorii ca s-i fac s stoarc mrirea productivitii. Vzuse deja operaiunile din gropile sclavilor i acum se plimba de la un capt la altul al irului de prizonieri, fr a oferi nici o ncurajare. Conductorul lucrrilor pea n urma lui, plvrgind cu o voce subiat de filtrele pentru miros ndesate n nri. Am fcut tot posibilul ca s mrim eficiena, stpne Rabban. i hrnim cu minimum de alimente, ct s-i in n funciune la cel mai nalt nivel de performan. Hainele sunt ieftine, dar durabile. Dureaz ani de zile i le putem refolosi cnd prizonierii mor Chipul mpietrit al lui Rabban nu art nici un fel de plcere. Am putea instala maini, suger supraveghetorul de
376

schimb, ca s facem unele dintre sarcinile de rutin. Asta ar mbunti rezultatul. Brbatul solid se ncrunt. Obiectivul nostru nu este doar de a mbunti producia. Distrugerea acestor oameni este cel puin la fel de important! Se uit cu asprime la toi, chiar de lng locul unde stteau Gurney i btrnul cu membre de pianjen, care tremura. Ochii apropiai ai lui Rabban se fixar asupra pateticului prizonier. ntr-o singur micare fluid, scoase pistolul cu sgei i trase o ncrctur direct n btrn. Prizonierul abia avu timp s ridice minile ntr-un gest de aprare; jetul de ace argintii strpunse ncheieturile minilor i se nfipser n inim, fcndu-l s se prbueasc mort nainte s poat mcar s ipe. Oamenii slabi sunt o cheltuial inutil de resurse! Rabban se ndeprt cu un pas. Gurney n-avea timp s gndeasc sau s fac planuri, dar ntr-un impuls de o clip vzu ce-ar putea face s riposteze. ndesnd o bucat din tunica durabil a prizonierului mort n jurul propriilor lui ncheieturi, pentru a mpiedica fibrele s-i taie pielea, Gurney se ridica rcnind, smucindu-se din toat puterea. Fibrele shiga nbuite cu crpe spau i tiau n ncheietura nfurat i ciopreau ce mai rmsese din mna sfiat, aproape retezat a mortului. Folosind una dintre minile desprinse de trup ale prizonierului mort ca pe o manivel, se arunc spre uluitul Rabban, apucnd fibra shiga ca pe un treang subire ca o lam. nainte ca Gurney s poat tia jugulara brbatului corpolent, Rabban se ddu la o parte cu o vitez surprinztoare. Gurney i pierdu echilibrul, reuind doar s azvrle pistolul cu sgei din cealalt mn a brbatului. Supraveghetorul de schimb ip i se trase napoi. Rabban, vzndu-se fr pistol, pocni din biciul de vi-de-cerneal, lovindu-l pe Gurney peste fa, pe obraz i pe maxilar, ratnd de puin ochiul cu una dintre uviele cu
377

ghimpi. Gurney nu-i imaginase niciodat c un bici poate s doar att de mult, ns pe msur ce tieturile arztoare i erau recepionate de nervi, seva roie ncepea s road ca un acid puternic. Capul i explod ntr-o nov de durere care-i sp prin craniu, pn n miezul minii sale. Scp mna nc sngernd a btrnului, lsnd-o s atrne de propria lui mn, n legtur de fibr shiga. Gurney se rostogoli napoi. Paznicii din apropiere se repezir spre el; ceilali prizonieri se ddur deoparte ngrozii, elibernd o zon larg. Paznicii l nconjurar ca s-l ucid, ns Rabban i ridic mna lat ca s-i opreasc. Zvrcolindu-se, Gurney simi doar durerea viei-de-cerneal pe obraz i pe gt, n timp ce chipul lui Rabban ardea n mintea lui. Putea fi mcelrit n curnd ns deocamdat, cel puin, putea s se cramponeze de ura lui pentru acest acest Harkonnen! Cine-i omul sta? De ce e aici, i de ce m-a atacat? Rabban se ncrunt ctre supraveghetor, care i drese glasul. Eu aa trebuie s verific dosarele, stpne! Atunci, verific dosarele! Afl de unde-a venit! Rabban afi un surs pe buzele lui groase. i vezi dac mai are familie n via Gurney rechem n minte cuvintele insipide ale cntecului su sarcastic: Rabban, Rabban, bruta care zbiar Dar cnd ridic ochii ctre faa ltrea, slut, a nepotului baronului, i ddu seama c Glossu Rabban va fi cel care va rde la urm Ce este fiecare om, dac nu o amintire pentru cei care vin dup el? Ducele Leto Atreides ntr-o sear, ducele Leto i concubina lui strigaser unul la altul mai mult de o or, iar Thufir Hawat era nelinitit.
378

Sttea n aripa ducal, chiar n sala n care ddea ua nchis a dormitorului lui Leto. Dac ieea vreunul dintre ei, Hawat putea s se strecoare pe unul dintre coridoarele laterale care strbteau castelul ca ntr-un fagure. Nimeni nu cunotea culoarele secundare i trecerile secrete mai bine dect mentatul. Ceva se sparse n dormitor. Vocea lui Kailea se nl, acoperind tonurile mai grave, dar la fel de furioase, ale ducelui. Hawat nu auzea tot ce-i spuneau nici nu avea nevoie. n calitate de comandant al securitii, era responsabil pentru bunstarea personal a ducelui. Nu voia s se amestece, dar n atmosfera prezent, principala lui preocupare era potenialul de violen dintre Leto i concubina lui. Ducele strig, exasperat: N-am intenia s-mi petrec restul vieii certndu-m cu tine despre lucrurile care nu pot fi schimbate! Atunci de ce nu pui s fim omori, Victor i cu mine? Asta ar fi cea mai bun soluie! Sau s ne trimii undeva, ntr-un loc unde nu mai trebuie s te gndeti la noi cum ai fcut cu mama ta! Hawat nu reui s aud rspunsul lui Leto, dar nelegea prea bine de ce tnrul duce o exilase pe doamna Helena. Nu mai eti brbatul de care m-am ndrgostit, Leto, continu Kailea. E din cauza lui Jessica, nu-i aa? Vrjitoarea aia te-a sedus deja? Nu fi ridicol. ntr-un an i jumtate de cnd e aici, n-am fost n patul ei niciodat dei a avea toate drepturile s-o fac! Urmar cteva momente de tcere. Mentatul atepta ntr-o stare de tensiune. Kailea spuse, n sfrit, cu un oftat sarcastic: Acelai vechi refren Pstrarea Jessici aici e doar politic Refuzul de a te nsura cu mine e doar politic Faptul c ascunzi implicarea ta n aciunile lui Rhombur i ale rebelilor de pe Ix e doar politic M-am sturat de politica ta! Eti la fel de intrigant ca oricine altcineva din imperiu! Nu sunt intrigant! Dumanii mei sunt cei care
379

comploteaz mpotriva mea! Cuvintele unui adevrat paranoic Acum neleg de ce nu te-ai nsurat cu mine i nu l-ai fcut pe Victor motenitorul tu de drept. E un complot Harkonnen! Tonul rezonabil al lui Leto se transform n furie deschis. Nu i-am promis niciodat cstoria, Kailea, dar de dragul tu nici mcar nu mi-am luat o alt concubin! Ce conteaz, dac n-am s fiu niciodat soia ta? Rsete nbuite subliniar dispreul din vorbele lui Kailea. Fidelitatea ta e doar nc un spectacol pe care-l dai ca s pari onorabil doar politic! Leto trase adnc aer n piept, ca i cum cuvintele l loviser fizic. Poate c ai dreptate, ncuviin el cu o voce la fel de ngheat ca iarna de pe Lankiveil. De ce-mi mai bat eu capul? Ua dormitorului se trnti de perete, iar Hawat se topi n umbr. Nu sunt nici celuul tu, nici prost, Kailea sunt Ducele! Leto pi de-a curmeziul slii, bombnind i njurnd. n spatele uii ntredeschise, Kailea ncepu s suspine. n curnd o va chema pe Chiara, iar btrna dolofan o va consola de-a lungul nopii Rmnnd n umbr, Hawat i urm ducele de-a lungul unui coridor, apoi al altuia pn cnd Leto intr cu ndrzneal n apartamentul Jessici, fr s bat. * Trezit ntr-o clip, datorit antrenamentului Bene Gesserit, Jessica aprinse lumina de la un licuriglob albastru. Coconul de umbr se retrase din jurul ei. Ducele Leto! Stnd n capul oaselor, n patul cu baldachin care aparinuse cu mult vreme n urm Helenei Atreides, nu fcu
380

nici o ncercare s se acopere. Purta o cma de noapte roz, de mtase merh, foarte decoltat. Un parfum slab de lavand plutea n aer, de la un emitor de feromoni ascuns cu abilitate la mbinarea plafonului cu peretele. n noaptea asta, ca ntotdeauna, se pregtise cu grij n sperana c el va veni, n sfrit! Stpne? Vzu expresia lui tulburat, mnioas, atunci cnd pi n lumin. E totul n regul? Leto i arunc n jur privirea cenuie i respir adnc, ncercnd s-i stpneasc adrenalina, s-i controleze nesigurana, hotrrea care se zbtea n el. Picturi de transpiraie i acopereau sprncenele. Jacheta neagr cu nsemnele Atreides i atrna ntr-o parte, ca i cum ar fi tras-o n grab pe umeri. Sunt aici numai din motive greite, spuse el. Jessica alunec afar din pat i-i puse pe umeri o rob verde. Atunci trebuie s accept aceste motive i s fiu recunosctoare pentru ele. S-i aduc ceva? Cum pot s te ajut mai bine? Dei l ateptase attea luni, se simea prea puin triumftoare era doar ngrijorat vzndu-l att de nefericit Brbatul nalt, cu trsturi de oim, i scoase jacheta i se aez pe marginea patului. Nu prea sunt n starea potrivit pentru a m prezenta n faa unei doamne! Mutndu-se mai aproape de el, tnra ncepu s-i maseze umerii. Eti ducele, iar acesta e castelul tu. Te poi prezenta n orice fel doreti Jessica i atinse prul negru i-i plimb senzual degetele peste tmplele lui. Ca i cum ar fi revzut un vis, el nchise ochii, apoi i redeschise brusc. Ea cobor cu degetul pe obrazul lui i i-l puse pe buze, ca s-l mpiedice s spun vreun cuvnt.
381

Ochii ei verzi dansau Starea ta este perfect acceptabil pentru mine, domnule duce! Cnd l descheie la cma, el oft i i ngdui s-l trag spre pat. Extenuat fizic i mental, sfiat de sentimentul de vin, se ntinse cu faa n jos pe aternuturile care miroseau a petale de trandafir i coriandru. I se prea c se scufund n cearafurile moi i se ls s pluteasc Minile ei delicate alunecar pe pielea lui goal i degetele ncepur s-i frmnte muchii ncordai de pe spate, de parc mai fcuse asta de o mie de ori pn atunci. Pentru Jessica, era ca i cum acest moment fusese menit de-o venicie, ca i cum Leto era destinat s fie aici, cu ea. n cele din urm, ducele se rostogoli cu faa la ea. Cnd ochii li se ntlnir, Jessica vzu din nou flcri n ei, doar c de data asta nu mocneau de furie. i nici nu plir. O lu n brae i-i aps buzele pe ale ei, ntr-un srut lung, pasionat M bucur c eti aici, domnule duce, opti ea, amintindu-i toate metodele de seducie pe care le nvase n Comunitate, dar dndu-i seama i de faptul c i pas cu adevrat de el, c era sincer n ceea ce spunea. Nu trebuia s atept att, Jessica! rspunse el. * n timp ce plngea, Kailea simea mai degrab furie din cauza propriului ei eec, dect tristee la gndul c Leto i alunec printre degete. O dezamgise att de mult Chiara i amintea iari i iari de valoarea ei, de originea ei nobil, de viitorul pe care-l merit Kailea era disperat c toate aceste sperane dispruser pentru vecie. Casa Vernius nu murise de tot, iar supravieuirea ei putea foarte bine s depind de ea. Era mai puternic dect fratele ei, al crui ajutor ctre rebeli abia dac era ceva mai mult dect un vis. n adncul ei, simea o voin de fier: Casa Vernius va supravieui doar prin eforturile ei i, n ultim instan, prin linia de snge a fiului ei, Victor!
382

Era hotrt s ctige pentru el un statut regal. Toat dragostea ei, toate visurile ei, se bazau pe soarta biatului. n cele din urm, trziu n noaptea singuratic, czu ntr-un somn agitat. * n sptmnile care urmar, ducele Leto o cut pe Jessica din ce n ce mai des i ncepu s-o considere concubina lui. Uneori, venea n camera ei fr un cuvnt i fcea dragoste cu ea cu o intensitate slbatic. Apoi, satisfcut, o inea n brae ore ntregi i vorbea. Folosindu-i talentele Bene Gesserit, Jessica l studiase vreme de aisprezece luni, instruindu-se singur n ceea ce privea Caladanul. Cunotea dificultile zilnice pe care le nfrunta Leto n conducerea unei planete ntregi, n administrarea afacerilor unei Case Mari, n preocuparea pentru problemele Landsraadului, n efortul de a ine pasul cu mainaiunile politice i diplomatice din imperiu Jessica tia exact ce s spun, cum s-l sftuiasc fr s fac presiuni. Treptat, el ajunse s vad n ea mai mult dect o simpl amant Ea ncerca s nu se gndeasc la Kailea ca la o rival, ns cealalt femeie greise presndu-l prea mult pe acest nobil mndru, ncercnd s-i impun voina asupra lui. Ducele Leto Atreides nu era omul care s fie forat s fac ceva! El vorbea cteodat despre sentimentele sale din ce n ce mai aspre fa de Kailea, pe cnd fcea mpreun cu Jessica plimbri lungi pe poteca de pe falez. E dreptul tu, stpne! Tonul tinerei femei era blnd ca o adiere de var peste marea Caladanului. ns pare att de trist A vrea s putem face ceva pentru ea. Am fi putut fi prietene Leto se uit la ea cu un aer perplex, n timp ce vntul i btea n prul negru. Eti mai bun dect ea, Jessica Kailea nu simte
383

dect venin pentru tine! Ea vzuse durerea adnc a femeii ixiene, lacrimile pe care ncerca s le ascund, privirile ucigtoare pe care i le arunca. Punctul tu de vedere ar putea fi deformat de mprejurri. De la cderea Casei Vernius, a avut o via grea Iar eu am ncercat s-o mbuntesc! Mi-am riscat proprietile familiei ca s-i pun n siguran, pe ea i pe Rhombur, cnd Casa lor a devenit renegat. I-am artat toat consideraia, dar ea vrea mereu mai mult Cndva ai simit afeciune pentru ea, continu Jessica. A dat natere copilului tu El zmbi cu cldur. Victor ah, biatul sta a fcut s merite fiecare moment petrecut cu mama lui! Pentru cteva minute, rmase cu ochii aintii n largul mrii, fr s spun nici un cuvnt. Eti mai neleapt dect anii ti, Jessica. Poate c am s mai ncerc o dat Nu tia ce-o apucase, i regret c-l trimisese napoi la Kailea Mohiam ar fi pedepsit-o aspru pentru asta. Dar cum putea s nu-l ncurajeze s aib gnduri bune despre mama fiului su, o femeie pe care-o iubise? n ciuda antrenamentului ei Bene Gesserit, care-i cerea s-i in strns n fru pasiunile, Jessica se simea devenind profund ataat. Poate prea profund ns ea mai avea n aceeai msur i un alt ataament, unul care apruse mult mai devreme n viaa ei. Cu abilitile ei de reproducere Bene Gesserit, ar fi putut manipula sperma lui Leto i ovulele ei nc din prima lor noapte mpreun, concepnd astfel fiica pe care superioarele ei o instruiser s-o produc. Atunci de ce nu fcuse aa cum i se ordonase? De ce ntrzia? Jessica se simea rvit pe dinuntru, cnd se gndea la asta. Dou fore interioare se luptau pentru control. Era limpede c Bene Gesserit-ul era de o parte, o prezen optit care insista s-i ndeplineasc obligaiile,
384

jurmintele. Dar ce i se opunea? Nu era Leto nsui. Nu, era ceva mult mai vast i mai semnificativ dect dragostea a doi oameni ntr-un univers infinit ns nu avea nici o idee despre ce-ar putea fi. * n ziua urmtoare, Leto o vizit pe Kailea n apartamentul din turn unde ea i petrecea cea mai mare parte a timpului, lrgind prpastia dintre ei. Cnd intr, femeia se ntoarse, gata s izbucneasc de furie, dar el se ls ntr-un fotoliu din apropiere. mi pare ru c vedem lucrurile att de diferit, Kailea i lu cu hotrre mna ntr-a lui. Nu m pot rzgndi n privina cstoriei, dar asta nu nseamn c nu in la tine Ea se trase napoi, dintr-o dat bnuitoare. Ce s-a-ntmplat? Te-a dat Jessica afar din patul ei? Ctui de puin! Leto se gndi s-i spun lui Kailea ce spusese cealalt femeie, dar se rzgndi. Dac ea ar fi crezut c Jessica e n spatele ncercrii lui, n-ar mai fi acceptat nimic. Am aranjat s-i trimit un dar, Kailea n ciuda suprrii, ea se lumin; trecuse mult vreme de cnd Leto nu-i mai adusese fleacuri costisitoare. Ce e? Bijuterii? Kailea ntinse mna spre buzunarul jachetei lui, unde avea obiceiul s ascund inele, broe, brri i coliere pentru ea; la nceputul relaiei lor, o punea s-l caute prin buzunarele de la haine dup podoabe, un joc care se transforma deseori n preludiu. De data asta nu, rspunse Leto cu un zmbet dulce-amrui. Eti obinuit cu o reedin de familie mult mai elegant dect castelul meu auster. i aminteti sala de bal din Marele Palat de pe Ix, cu pereii indigo? Kailea se uit la el ncurcat. Da, obsidian albastru, att de rar n-am mai vzut aa ceva de ani de zile.
385

Vocea ei deveni nostalgic i distant. mi aduc aminte c, pe vremea cnd eram copil, m mbrcam cu rochia de bal i m uitam la pereii translucizi. Straturile aternute peste alte straturi fceau imaginile s arate ca nite stafii. Lumina candelabrelor strlucea ca stelele din galaxie M-am hotrt s acopr pereii cu obsidian albastru, n sala de bal a castelului Caladan, anun Leto, i de asemenea i aici, n camerele tale. Toat lumea va ti c am fcut-o doar pentru tine! Kailea nu tia ce s cread. Asta e ca s-i mpaci contiina? l provoc ea, voind s vad dac ndrznete s-o contrazic. Crezi c-i aa de uor? El ddu ncet din cap. Am trecut peste suprare, Kailea, i simt numai afeciune pentru tine. Obsidianul tu albastru a fost deja comandat la un negustor de pe Hagal, dei va avea nevoie de cteva luni s ajung. Porni ctre u, apoi se opri. Kailea rmase tcut, apoi, n sfrit, trase adnc aer n piept, ca i cum trebuia s fac un mare efort s vorbeasc. Mulumesc, spuse ea, cnd el iei pe u. Un brbat poate lupta cu cel mai mare duman, poate face cea mai lung cltorie, poate supravieui celei mai cumplite rni i s fie totui neajutorat n minile femeii pe care o iubete! nelepciunea zensunnit a migraiilor Cu rsuflarea tiat de nerbdare, Liet-Kynes se sili s se mite metodic, s nu fac nici o greeal. Dei tulburat de gndul de a alerga pentru mna lui Faroula, dac nu se pregtea cum se cuvine pentru provocarea mihna, i putea gsi moartea n loc de o soie. Cu inima btndu-i puternic, se mbrc n distrai, potrivindu-l n aa fel nct s rein fiecare pictur de
386

umezeal, controlndu-i toate legturile i izolaiile. i strnse rucsacul, inclusiv apa i mncarea de rezerv, i inventarie pe ndelete obiectele din fremkit: distilcort, paracompas, manual, hri, nisipomp, unelte de consolidat nisipul, pumnal, binoclu, trusa de reparaii n cele din urm, Liet adun crligele de strunit i toboarii de care avea nevoie ca s cheme un vierme, pentru cltoria prin Marele es i Ergul Habbanya pn la Creasta Habbanya. Grota Psrilor era un loc de popas izolat al fremenilor care cltoreau, pentru aceia care nu aveau un sietch permanent. Faroula trebuie s fi plecat cu dou zile n urm, chemndu-i propriul vierme, aa cum puine femei fremene puteau face. tiuse c petera va fi goal. Va sta acolo ateptndu-l pe Liet sau pe Warrick oricare ajungea primul! Liet se agita de colo pn colo prin camera vecin cu ncperile prinilor si. Mama lui auzi micrile frenetice la o or att de trzie i ddu draperiile deoparte. De ce te pregteti de drum, fiule? Liet se uit la ea. Mam, plec s-mi ctig o soie! Frieth zmbi, buzele ei subiri ridicndu-se pe chipul bronzat i bttorit de vreme. Aa deci Faroula a lansat provocarea! Da, i trebuie s m grbesc. Cu degete iui, ndemnatice, Frieth i mai verific o dat legturile distraiului i-i prinse fremkitul pe spate, n timp ce Liet despturea harta imprimat pe hrtie de mirodenie, ca s revad geografia cunoscut doar fremenilor. Studie topografia deertului, aflorimentele de piatr, bazinele srate nregistrrile meteorologice artau unde era mai probabil s loveasc vnturile i furtunile. Warrick avea un avans, tia asta, ns impetuosul su prieten nu-i va fi luat attea precauii. Warrick se va repezi s rspund provocrii i se va baza pe instinctele lui de fremen. ns problemele neateptate cereau timp i resurse pentru a fi rezolvate, iar Liet investea aceste cteva minute n plus ca s economiseasc timp mai trziu.
387

Mama lui l srut scurt pe obraz. Amintete-i, deertul nu i-e nici prieten, nici duman e pur i simplu un obstacol. Folosete-l n avantajul tu! Da, mam. Warrick tie i el asta Pardot Kynes nu era de gsit nicieri dar, pe de alt parte, rareori era de gsit. Liet putea s plece i s se i ntoarc la sietchul Scutului Rou, nainte ca planetologul s neleag mcar importana ntrecerii fiului su. Cnd iei pe uile sigilate contra pierderii de umezeal ale sietchului i se opri pe coasta accidentat, Liet evalu privelitea nisipurilor ntinse, luminate de lunile abia rsrite. Putea auzi n deprtare btaia regulat a unui toboar Warrick era deja acolo. Liet se grbi s coboare poteca abrupt care ducea n largul bazinului, dar se opri din nou. Viermii de nisip aveau teritorii ntinse, bine definite, pe care le aprau cu nverunare. Warrick chema deja unul dintre montrii uriai, i avea s treac mult vreme pn cnd Liet avea s poat momi un al doilea vierme, n aceeai zon. tiind asta, urc n schimb i mai sus, travers culmea i cobor pe cealalt parte a lanului muntos, croindu-i drum ctre un bazin puin adnc. Liet spera c va putea chema un furitor bun acolo, mai bun dect cel obinut de prietenul su. n timp ce cobora panta accidentat, inndu-se cu minile i picioarele, Liet cercet peisajul din faa lui i gsi o dun lung care mrginea deertul deschis. Era un loc bun de ateptat. Plant un toboar la poalele dunei i-i ddu drumul fr ntrziere. Avea cteva minute s-i taie drum prin nisipul afnat pn n spatele dunei. n ntuneric, va fi greu s vad drele de semn de vierme care se apropiau. Ascultnd bum-bum-bum-ul dispozitivului, scoase uneltele din kit, ntinse epuele telescopice flexibile de mboldit i crligele de strunit, apoi leg epuele la spate. De fiecare dat pn acum, cnd chemase viermi, avusese
388

ajutoare, oameni care urmreau semnele de vierme, care s-l sprijine dac apreau greuti. Dar pentru aceast ntrecere, Liet-Kynes trebuia s fac totul singur. Execut fiecare etap potrivit cu ritualul familiar. i strnse crampoanele la bocanci, scoase frnghiile i se ghemui s atepte Pe partea cealalt a crestei, Warrick probabil nclecase deja i gonea peste Marele es. Liet spera c poate recupera timpul pierdut. i va lua dou, poate trei zile s ajung la Grota Psrilor i se puteau ntmpla multe n timpul sta! nfipse vrfurile degetelor n nisip i rmase absolut nemicat. Era o noapte fr vnt, fr nici un sunet n afar de toboar, pn cnd auzi n sfrit fonetul ca de electricitate static al nisipului n micare, huruitul unui leviatan adnc sub dune, atras de btaia ritmic a toboarului. Viermele veni din ce n ce mai aproape, avnd n fa o coam de nisip. Shai-Hulud a trimis un furitor mare, remarc Liet cu un oftat lung. Viermele descrise un cerc ctre toboar. Spinarea lui uria, segmentat, se ridic mult deasupra nisipului, ncrustat cu sfrmturi; anurile late artau ca nite canioane. Liet ncremeni de uimire, apoi se tr pe nisipul alunecos, innd crligele de strunit n ambele mini. Chiar i prin filtrele nazale ale distraiului, simea mirosul de sulf, de piatr ars i esterii puternici, neptori, ai melanjului, care emanau de la vierme. Alerg ct putu de repede n timp ce monstrul nghiea toboarul. nainte ca viermele s se poat scufunda din nou, Liet lans cu putere unul dintre crligele de strunit, fixnd captul lui sclipitor pe marginea din fa a unui segment inelar. Trase cu toat puterea, desfcnd segmentul pentru a expune carnea rozalie, prea delicat pentru a atinge nisipul abraziv. Apoi se inu bine Evitnd iritarea rnii usturtoare, viermele se rostogoli cu ea n sus, ridicndu-l i pe Liet. El ntinse i cealalt mn, agnd un al doilea crlig i nfigndu-l mai adnc
389

de-a lungul segmentului. Trase din nou, pentru a lrgi deschiztura. Viermele se nl ntr-o micare reflex, aprndu-se de aceast nou scial. n mod normal, ali clrei fremeni ar fi deschis mai multe segmente inelare, dar Liet era singur. Bgndu-i crampoanele n carnea dur a lui Shai-Hulud, urc n continuare, apoi plant deprttoare ca s in segmentul deschis. Viermele se ridic din nisip, iar Liet lovi uor cu prima epu ca s fac viermele s coteasc i s se ndrepte spre cmpia ntins a Marelui es. Liet apuc funiile, termin de plantat crligele i n sfrit sttu s se uite n urm, la arcul sinuos al viermelui. Furitorul era imens! n jurul lui plutea un aer de demnitate, un sentiment de antichitate mrea, care mergea pn la rdcinile planetei nsei. Nu mai vzuse niciodat o asemenea creatur. O putea clri mult vreme, cu vitez mare. Ar putea avea chiar o ans s-l ntreac pe Warrick Viermele lui goni deasupra nisipurilor mictoare pe cnd cele dou luni urcau mai sus pe cer. Liet i verific drumul folosind stelele i constelaiile, urmnd modelul de coad de oarece cunoscut sub numele de MuadDib, cel ce arat calea, astfel nct i cunotea mereu direcia. Se intersect cu dra vlurit a ceea ce ar fi putut fi un alt mare furitor tindu-i calea prin Marele es probabil chiar viermele lui Warrick, din moment ce Shai-Hulud rareori cltorea pe la suprafa dac nu era provocat. Liet sper ca norocul s fie de partea sa. Dup multe ore, cursa cpt o familiaritate monoton i l cuprinse somnolena. Ar fi putut moi dac se lega strns de vierme, dar nu ndrznea. Trebuia s rmn treaz ca s dirijeze leviatanul. Dac Shai-Hulud se abtea de la cursul direct, Liet ar fi pierdut timp i nu-i mai putea permite asta. Clri monstrul toat noaptea, pn cnd nuana ca de lmie a zorilor color cerul indigo, alungnd stelele. Rmase cu atenia treaz, cutnd toptere ale patrulelor
390

Harkonnen, dei se ndoia c ar veni att de departe sub linia de aizeci de grade. i continu drumul toat dimineaa, pn cnd, n momentul cel mai fierbinte al zilei, enormul vierme tremur, se zvrcoli i rezist oricrei ncercri de a-l face s mearg mai departe. Era gata s se prbueasc extenuat Liet nu ndrznea s-l foreze mai mult. Viermii puteau fi clrii pn la moarte, i asta chiar era de ru augur! Crmi animalul lung, trtor, ctre un arhipelag de piatr. Elibernd crligele i deprttoarele, alerg de-a lungul segmentelor inelare i sri la adpost cu cteva secunde nainte ca viermele s se scufunde n nisip, huruind. Liet ni ctre stncile scunde, singura pat de culoare nchis n monotonia de alb, cafeniu i galben o baricad care separa un bazin uria de un altul Se ghemui sub o ptur camuflat, care reflecta cldura, i potrivi un ceas din fremkit s-l trezeasc, pentru a-i ngdui o or ntreag de somn. Dei instinctele i simurile exterioare i rmneau treze, dormi adnc, recptndu-i energia. Cnd se trezi, se cr peste bariera de stnci, ctre marginea ntinsului Erg Habbanya. Acolo, Liet plant al doilea toboar i chem al doilea vierme unul mult mai mic, dar o creatur formidabil totui, care avea s-l duc mai departe n cltoria lui. Clri toat dup-amiaza Ctre amurg, ochii ageri ai lui Liet prinser o nuan slab pe laturile umbrite ale dunelor, un verde-cenuiu palid, acolo unde lujerele de iarb i eseau rdcinile pentru a stabiliza nisipurile mictoare. Fremenii puseser aici semine i le hrniser. Chiar dac numai una dintr-o mie germina i supravieuia destul pentru a se reproduce, tatl lui fcea progrese. Dune va fi iari verde, cndva! n zgomotul continuu, hipnotic, al deplasrii viermelui, ceas dup ceas, l putea auzi pe tatl lui innd prelegeri: Fixeaz nisipul i-i vei lua vntului una dintre cele mai importante arme. n unele centuri climaterice ale planetei, vnturile nu depesc o sut de kilometri pe or. Numim
391

aceste locuri puncte de risc minim. Plantaiile pe partea opus vntului vor ntri dunele, crend bariere din ce n ce mai lungi i mrind suprafaa zonelor de risc minim. n acest fel, putem realiza nc un mic pas ctre scopul nostru aici. Pe jumtate adormit, Liet scutur din cap. Nici mcar aici, complet singur n acest pustiu fr capt, nu pot scpa de glasul marelui om de visurile, de prelegerile lui! Dar Liet mai avea de mers ore ntregi. Nu-l vzuse nc pe Warrick, dar tia c erau multe drumuri prin pustiu. Nu se domoli i nu micor viteza. n cele din urm, zri n deprtare o pat ntunecat, tremurtoare, pe linia orizontului: creasta Habbanya, unde se afla Grota Psrilor. * Warrick ls n urm ultimul su vierme i alerg cu energie rennoit n sus pe stnci, folosindu-i minile i ghetele temag ca s urce pe o cale nemarcat. Stncile erau negre-verzui i ocru-rocat, ncinse i roase de furtunile aspre de pe Arrakis. Nisipurile ridicate de vnt scobiser suprafaa stncilor, lsnd ciupituri i sprturi. Nu putea vedea intrarea peterii din locul unde se afla nici nu trebuia s-o vad, din moment ce fremenii nu puteau risca s-o descopere ochi strini. Cltorise bine i chemase viermi buni. Nu se odihnise nici o clip, simind nevoia s ajung primul la Faroula, s-i cear mna dar i s-l depeasc pe prietenul su, Liet. Avea s fie o poveste frumoas pentru nepoii lor. Deja, sietchurile fremene vorbeau despre marea curs cu viermi, despre cum lansase Faroula o provocare att de neobinuit pentru ahal-ul ei. Warrick se cr punnd mn dup mn, gsind prize pentru picioare i pentru degete, pn cnd ajunse pe un prag. n apropierea deschizturii camuflate, gsi o urm de picior ngust, tears, de la o gheat de femeie. A lui Faroula, fr ndoial. Nici un fremen n-ar fi lsat un asemenea semn din ntmplare; ea intenionase s lase aceast urm. Era
392

mesajul ei c era acolo, ateptnd. Warrick ezit, trase aer n piept. Fusese o cltorie lung, i spera c Liet e n siguran. Fratele lui de snge putea s se apropie chiar acum, din moment ce stnci nalte blocau vederea lui Warrick spre deertul nconjurtor. Nu voia s-i piard prietenul, nici mcar pentru aceast femeie. Spera fierbinte c nu va avea loc o lupt. Dar tot voia s fie primul Warrick pi n Grota Psrilor, aprnd ca o siluet clar lng marginea intrrii. n interiorul cavernei aspre de piatr, umbra l orbea. n cele din urm, auzi o voce de femeie, cuvinte mtsoase plutind de-a lungul pereilor peterii. Era i timpul, spuse Faroula. Te ateptam Nu-i spuse numele, i pentru o clip Warrick rmase nemicat. Apoi Faroula veni ctre el, cu chipul de spiridu, cu minile i picioarele lungi, subiri i puternice. Ochii imeni preau s-l sfredeleasc. Mirosea a ierburi dulci i a parfumuri puternice, altele dect melanjul. Bine-ai venit, Warrick soul meu! Lundu-i mna, l conduse mai adnc n peter. Nervos, luptndu-se s gseasc vorbele potrivite, Warrick nl capul i scoase filtrele distraiului din nri, n timp ce Faroula muncea la legturile bocancilor. Aici rscumpr zlogul pe care l-ai dat, spuse el, folosind cuvintele rituale ale ceremoniei fremene a cstoriei. Torn ap dulce peste tine, n acest loc fr vnt! Faroula prelu fraza urmtoare. Nimic n afar de via nu va domni ntre noi Warrick se aplec mai mult. Vei tri ntr-un palat, dragostea mea Dumanii ti se vor prbui nimicii, i promise ea. Fr ndoial, te cunosc bine. ntr-adevr, bine Apoi vorbir mpreun, la unison. Vom merge mpreun pe acest drum pe care dragostea mea l-a deschis pentru tine. La sfritul binecuvntrii i al rugciunii, i zmbir
393

unul altuia. Naibul Heinar avea s svreasc o ceremonie oficial cnd se vor ntoarce la sietchul Scutului Rou, dar n ochii lui Dumnezeu i n inimile lor, Warrick i Faroula deveniser cstorii. Se privir n ochi pentru mult timp, nainte s se retrag mai adnc n ntunericul rcoros al peterii. * Liet sosi gfind, cu ghetele mprtiind pietricelele de-a lungul potecii, n timp ce urca spre intrarea grotei doar ca s se opreasc auzind nuntru micare, voci. Spera s fie doar o nsoitoare pe care s-o fi adus Faroula, poate o servitoare, sau o prieten pn cnd recunoscu a doua voce ca fiind a unui brbat. Warrick! i auzi terminnd rugciunea de nunt i tiu c, potrivit tradiiei, erau cstorii i ea era acum soia prietenului su. Indiferent ct de mult tnjise Liet dup Faroula, n ciuda dorinei pe care i-o pusese la vederea misterioasei ntinderi albe Biyan, acum era pierdut pentru el. n tcere, se ntoarse i prsi pragul, aezndu-se n umbra stncilor, la adpost de soare. Warrick era prietenul lui, iar el accept nfrngerea cu graie i n tain, dar cu cea mai adnc tristee pe care i-o putea imagina. i va lua timp i putere s treac peste asta. Liet-Kynes atept o or, cu ochii aintii n largul deertului. Apoi, fr s ndrzneasc s intre n peter, cobor napoi n nisip i chem un vierme care s-l duc acas. Liderii politici de multe ori nu recunosc foloasele practice ale imaginaiei i ideile noi, inovatoare, pn cnd asemenea modele nu le sunt vrte sub nas cu mini nsngerate. PRINUL RAPHAEL CORRINO, Discursuri despre conducere ntr-un Imperiu Galactic
394

n locul unde se construiau transspaiale, n cavernele adnci de pe Ix, licurigloburile aruncau umbre viu colorate i reflexe aprinse asupra grinzilor. Brnele sclipeau prin norul de fum caustic scos de sudura ars i aliajele topite. efii strigau ordine; plci structurale se izbeau unele de altele, cu un zgomot care se rsfrngea de pereii de stnc. Muncitorii asuprii lucrau ct mai puin posibil, ntrziind avansul i micornd profiturile invadatorilor tleilaxu. Chiar i la luni de zile dup ce ncepuse construcia, transspaialul model vechi nu progresase dincolo de un schelet schematic Deghizat, Ctair se alturase echipei de constructori, sudnd grinzi i bare de susinere pentru a consolida petera hal-de-construcii. Astzi ns, avea nevoie s ias n marea grot, acolo unde se putea zri cerul artificial deasupra capului. Acolo unde putea s vad ultimul pas al planului su disperat Dup marea serie de explozii pe care el i cu Miral le puseser la cale cu doi ani n urm, Maetrii deveniser nc i mai tiranici, dar ixienii erau imuni la noi greuti. n schimb, exemplul celor doi lupttori din rezisten dduse poporului lor puterea s ndure. Suficieni rebeli, acionnd singuri sau n grupuri mici, cu destul hotrre, constituiau o armat formidabil i era o for de lupt pe care nici un fel de represiune n-o putea opri. Izolat i necunosctor al situaiei din interiorul Ix-ului, prinul Rhombur continu s trimit explozivi i alte provizii pentru rezisten, dar numai un mic transport suplimentar i gsi drumul spre Ctair i Miral. Maetrii deschideau i inspectau fiecare container. Muncitorii de la canionul-port de intrare se schimbaser, iar piloii de nave fuseser nlocuii. Toate contactele clandestine ale lui Ctair erau acum pierdute; devenise din nou izolat Cu toate acestea, Miral i cu el prinseser curaj s vad, pe ici pe colo, cte-o fereastr spart, transporturi interne
395

distruse i productivitatea muncii micorat ntr-un ritm nc i mai mare dect cel deja ruinos de pn acum. Chiar cu o sptmn n urm, un om care n-avea nici o legtur cu politica i care nu atrsese niciodat atenia asupra lui, fusese prins pictnd litere n culori iptoare pe toat lungimea unui coridor foarte circulat: MOARTE LIMORCILOR TLEILAXU! Acum, Ctair o coti pe o pasarel ngust, de-a lungul unor grinzi ncruciate, ajungnd la o platform mobil de unde lu un aparat sonic de sudur. Cu ajutorul platformei, urc pn n vrful scheletului transspaialului i privi n lungul grotei lungi de kilometri. Sub el, capsulele de supraveghere evitau schelele i urmreau echipele de lucru sub luminile cavernei. Ceilali din grupa lui de constructori i continuau sarcinile, fr s-i dea seama de ceea ce avea s se ntmple. Un sudor n salopet se mut mai aproape de Ctair; cu o privire rapid cu coada ochiului, observ c era Miral, deghizat la rndul ei. Vor vedea asta mpreun De acum, n orice clip. Holoproiectoarele nfipte n cerul artificial plpir; norii din lumea natal tleilaxu erau presrai cu insule de zgrie-nori care atrnau, sclipind din cauza luminilor aprinse. Cndva, aceste cldiri preau stalactite de cristal; acum, structurile din poveti artau ca nite dini btrni i spari, nfipi n piatra scoarei ixiene. Cu Miral stnd lng el, Ctair se aez pe grind, ascultnd sunetele de ciocan ale construciei, care se rsfrngeau n mici ecouri. Privi n sus, aidoma unui lup din vechime uitndu-se la lun. Ateptnd. Apoi imaginea iluzorie a cerului se mic, se deform i-i schimb culoarea, ca i cum norii strini se adunau ntr-o fals furtun. Holoproiectoarele clipir i schimbar imaginea, proiectnd una complet diferit, luat de pe ndeprtatul Caladan. Primplanul unui chip umplu cerul ca un cap de zeu gigantic. Rhombur se schimbase mult n cei optsprezece ani de exil. Arta mult mai matur, mai maiestuos, cu o nuan de duritate n privire i cu mai mult hotrre n vocea grav.
396

Sunt prinul Rhombur Vernius! tun imaginea, i toat lumea ridic ochii, cu flcile cscate de uimire. Avea gura la fel de mare ca o fregat a Ghildei, iar buzele lui se deschideau i se nchideau pentru a lsa s ias cuvintele ca nite porunci din ceruri. Sunt conductorul legitim al planetei Ix i m voi ntoarce s v conduc spre eliberarea de suferin! Suspine i urale erupser din piepturile tuturor ixienilor. De pe platforma lor, Ctair i Miral i vzur pe sardaukari nvrtindu-se ncurcai, iar pe comandantul Garon urlnd la soldaii lui s restabileasc ordinea. n balcoanele de sus ieir Maetrii tleilaxu, gesticulnd. Paznicii se ntorceau n fug n cldirile administrative. Ctair i Miral savurau momentul, ngduindu-i un schimb de zmbete radioase. A fcut-o! zise ea, cuvinte pe care le auzi doar el, n confuzia din jurul lor. Cei doi avuseser nevoie de sptmni ntregi s studieze destul de bine sistemele ca s controleze comenzile proiectoarelor. Nimeni nu se gndise s se pregteasc pentru un sabotaj att de abil, o nclcare att de manipulativ a ambianei lor de zi cu zi. n unicul transport care ajunsese pn la ei, Rhombur Vernius strecurase mesajul nregistrat, spernd c ei l-ar putea rspndi n secret printre ixienii loiali. Prinul sugerase afie vorbitoare sau calupuri de mesaje codate n cadrul sistemelor regulate de comunicaii ale oraului subteran. ns ntreprinztorul cuplu de gheril alesese s fac ceva mult mai memorabil. Spre lauda lui Miral, asta fusese ideea ei, iar Ctair perfecionase multe dintre detalii. Chipul lui Rhombur era lat i ptros, cu ochii arznd de o pasiune pe care-ar fi invidiat-o orice alt conductor exilat. Prul lui blond avea exact uvia potrivit, zbrlit ct s-i dea o nfiare nobil, dar rvit. Prinul nvase multe despre arta guvernrii n anii petrecui cu Casa Atreides Trebuie s v ridicai i s rsturnai aceti respingtori stpni de sclavi! Ei n-au nici un drept legal s
397

v dea ordine sau s v manipuleze vieile de fiecare zi. Trebuie s m ajutai s readuc Ix la fosta ei glorie. nlturai plaga numit Bene Tleilax! Unii-v i folosii orice mijloace sunt necesare ca s Vorbele lui Rhombur se ntrerupser, bolborosind, ca i cum cineva ar fi reuit s treac peste comenzile din complexul administrativ principal, dar cu un prit vocea prinului porni din nou, insistent: voi ntoarce. Atept doar momentul potrivit. Nu suntei singuri. Mama mea a fost ucis! Tatl meu a disprut de pe teritoriul imperiului! Dar sora mea i cu mine rmnem, iar eu urmresc ce se ntmpl pe Ix. Intenionez s Imaginea lui Rhombur se distorsion i se estomp n sfrit, transformndu-se n parazii. Un ntuneric mai negru dect cea mai neagr noapte imaginabil se aternu peste grota subteran. Tleilaxu preferaser s sting ntregul cer, mai degrab dect s-l lase pe prinul Rhombur s-i termine discursul ns Ctair i Miral continuau s zmbeasc n bezna de cerneal. Rhombur spusese destul, iar asculttorii lui i vor imagina o chemare la unire mai mrea dect orice ar fi putut spune efectiv prinul exilat. n cteva secunde se aprinser licurigloburi albe, orbitoare, lumini de urgen care ardeau ca nite sori nemiloi n interiorul cavernei. Sunar alarmele, dar ixienii asuprii discutau deja ntre ei, nsufleii. Acum atribuiau exploziile puterii prinului Rhombur. Vzuser aciunile distrugtoare continue, iar acest discurs proiectat pe cer era cel mai mre act dintre toate. Era adevrat, gndeau ei. Poate c prinul Rhombur chiar umbla deghizat printre ei! Casa Vernius se va ntoarce i-i va alunga pe maleficii tleilaxu. Rhombur va aduce napoi fericirea i prosperitatea pe Ix! Chiar i suboizii aclamau dedesubt. Cu o strmbtur amar, Ctair i aminti c aceti muncitori ncei la minte, creai prin bioinginerie, fuseser printre cei responsabili pentru alungarea contelui Vernius. Agitaia lor nesbuit i
398

credulitatea nechibzuit n promisiunile tleilaxu duseser de la nceput la rsturnarea Casei Vernius. Cu toate acestea, Ctair n-avea nimic mpotriva lor. Avea s accepte orice aliat care era dispus s lupte. Trupele de sardaukari se ngrmdeau s ias, cu armele la vedere, strignd tuturor s se ntoarc la locuinele lor. Difuzoare bubuitoare declarar stare de necesitate imediat i aplicarea legii mariale totale. Raiile vor fi tiate la jumtate, schimburile de lucru vor fi mrite. Tleilaxu mai fcuser toate astea de multe ori nainte Urmnd-o pe Miral i pe ceilali, Ctair cobor de pe grinzile transspaialului ctre sigurana fundului cavernei. Cu ct storceau mai mult invadatorii, cu att mai jignii aveau s devin ixienii, pn cnd vor atinge n sfrit punctul n care vor exploda. Comandantul Cando Garon, conductorul trupelor imperiale de pe Ix, strig printr-un proiector de voce n limbajul de btlie. Sardaukarii traser n aer ca s-i nspimnte pe muncitori. Ctair se mica printre colegii lui din detaamentul de construcii, ngduind supus s fie mnat ntr-o zon de detenie. La ntmplare, unii vor fi reinui i interogai dar nimeni nu putea dovedi implicarea lui sau a lui Miral. Chiar dac amndoi ar fi fost executai pentru asta, marile lor isprvi meritaser totul. Ctair i Miral, destul de departe unul de altul n mbulzeal, fceau ce li se spunea, urmnd ordinele furioase ale soldailor sardaukari. Cnd Ctair i auzi pe muncitori optind unul ctre cellalt, repetnd cuvintele lui Rhombur Vernius, bucuria i ncrederea lui ajunser la culme. ntr-o zi ntr-o zi apropiat, Ix va fi redat poporului su. Dumanii te ntresc; aliaii te fac mai slab. MPRATUL ELROOD IX, Intuiii de pe patul de moarte Dup ce-i reveni din btaia cu vi-de-cerneal, Gurney Halleck munci timp de dou luni cu un sentiment apstor de groaz interioar, mai ru dect ncercase vreodat n
399

gropile sclavilor. O cicatrice urt i brazda maxilarul, linii erpuite care palpitau, roii ca sfecla, i continuau s-l doar. Dei rana propriu-zis se vindecase, reziduurile toxice nc mai pulsau ca un foc al nervilor, ca i cum un fulger intermitent i zcea ngropat n obraz i n falc. Dar asta era doar durere. Gurney putea s-o ndure. Rnile fizice nu mai nsemnau pentru el dect foarte puin; deveniser o parte a existenei lui. Era mai speriat de faptul c fusese att de puin pedepsit dup ce-l atacase pe Glossu Rabban. Corpolentul Harkonnen l biciuise, iar paznicii l btuser dup aceea n aa hal nct avusese nevoie de trei zile n infirmerie dar o pise mult mai ru pentru infraciuni mult mai mici. Ce aveau n minte cu adevrat? i aminti lucirea insensibil de cruzime calculat din ochii apropiai ai lui Rabban. Verific dosarele. Afl de unde-a venit. i vezi dac mai are familie n via Gurney se temea de ce era mai ru. Trecea dintr-o zi n alta mecanic, mpreun cu ceilali sclavi, scormonit de o nelinite crescnd i de groaz. Lucra cnd pe coastele Muntelui de Abanos, cnd n cuvele de prelucrare a obsidianului. Nave de transport aterizau n apropiere de garnizoan i de gropile sclavilor, crnd containerele pline cu sticl vulcanic sclipitoare, tioas, care urma s fie distribuit de Casa Hagal. ntr-o zi, doi paznici l traser din cuv fr prea mult ceremonie. Fluidele ntunecate picurau de pe el. mbrcat doar pe jumtate, mprocnd lichidul uleios pe uniformele paznicilor, Gurney iei poticnindu-se n piaa deschis unde Glossu Rabban inspectase prizonierii i unde-l atacase Gurney. Acum vzu o platform joas pe pmnt, iar n faa ei, un singur scaun. Fr lanuri, fr legturi de fibre shiga doar scaunul. Privelitea trezi teroarea n inima lui. N-avea nici o idee despre ce l-ar putea atepta. Paznicii l mpinser pe scaun, apoi se ndeprtar. Un doctor de la infirmeria nchisorii sttea drepi n apropiere, iar un grup de soldai Harkonnen mrluiau prin pia.
400

Ceilali sclavi continuau s lucreze n gropi i n bazine, aa nct Gurney tia c evenimentul iminent era personal un spectacol aranjat numai pentru el. Asta-l fcea infinit mai ru! Cu ct Gurney arta mai agitat, cu att mai mult plcere simeau paznicii n refuzul de a-i rspunde. Aa nct rmase tcut, n timp de lichidul gros de lefuire se usca pe pielea lui, ntr-un strat sfrmicios. Medicul devenit deja familiar se apropie, innd o sticlu galben cu un ac mic n capt. Gurney mai vzuse aceste sticlue la infirmerie, depozitate ntr-o vitrin transparent, dar nu avusese niciodat ocazia s primeasc vreuna. Doctorul nfipse acul n gtul prizonierului ca i cum ar fi strivit o viespe. Gurney tresri, cu trupul crispat i muchii ncordndu-i-se. O amoreal cald ca uleiul fierbinte se rspndi n corpul lui. Braele i picioarele cptar greutatea plumbului. Se smuci de cteva ori, apoi nu se mai putu mica deloc. Nu putea ntoarce capul, nu se putea strmba, nu putea clipi sau mcar mica ochii. Doctorul mic puin scaunul i rsuci capul lui Gurney ca i cum ar fi aezat un manechin, forndu-l s se uite spre platforma joas din faa lui. Gurney i ddu brusc seama ce era. O scen Iar el va fi silit s priveasc ceva. Dintr-una dintre cldirile exterioare iei Glossu Rabban, complet mbrcat n cea mai frumoas uniform a lui i nsoit de supraveghetorul de schimb, care purta i el o uniform curat, de culoare nchis. Brbatul slbnog, cu burta proeminent, renunase la filtrele nazale cu aceast ocazie. Rabban pi n faa lui Gurney, care nu-i dorea nimic mai mult dect s sar n picioare i s-l sugrume. Dar nu se putea mica. Drogul paralizant l inea ca ntr-o menghin, aa nct puse n privire atta ur ct putea. Prizonierule, spuse Rabban cu un surs obscen pe buzele groase. Gurney Halleck din satul Dmitri Dup ce
401

m-ai atacat, ne-am dat osteneala s-i gsim familia. Am auzit de la cpitanul Kryubi despre cntecelele nesuferite pe care le cntai la tavern. Chiar dac nu te-au mai vzut prin sat de ani de zile, nu s-au gndit niciodat s-i raporteze dispariia. Civa dintre ei, nainte s moar din cauza torturii, ziceau c au crezut c noi te-am luat, ntr-o noapte Neghiobii! Gurney se simi cuprins de panic. Prin mintea lui parc flfiau aripi negre. Voia s cear rspunsuri despre prinii lui ostenii i lipsii de ambiie dar se temea c Rabban i va spune oricum. Abia mai putea s respire. Muchii pieptului i erau cuprini de spasme, luptnd cu paralizia. Pe msur ce sngele lui fierbea i mnia-i cretea, era incapabil s trag n piept mai mult aer. Capul ncepu s-i iuie din lips de oxigen. Apoi toate piesele mozaicului au nceput s se aeze. Am aflat cum sora ta a fost repartizat la casele de plcere iar tu n-ai putut accepta, pur i simplu, ordinea natural a lucrurilor! Rabban ridic din umerii lai; degetele mngiar semnificativ biciul de vi-de-cerneal, dar nu-l trase de la bru. Oricine altcineva i cunoate locul pe Giedi Prime, numai tu pari s nu-l tii pe-al tu. Aa c ne-am gndit s-i oferim un avertisment special pentru tine. Oft din greu, teatral, subliniindu-i dezamgirea. Din nefericire, soldaii mei au fost puin prea entuziati cnd i-au rugat pe prinii ti s ni se alture. M tem c mama i tatl tu n-au supravieuit ntlnirii. Cu toate astea Rabban ridic o mn, iar gardienii se grbir spre baraca pentru provizii. n afara cmpului su vizual, Gurney auzi o ncierare, apoi iptul fr cuvinte al unei femei, ns nu se putu ntoarce s vad. tia c e Bheth Pentru o clip, inima i se opri doar la gndul c sora lui e n via. Dup ce fusese prins n casa de plceri, se gndise c Harkonnenii ar fi putut s-o omoare. Dar acum tia, n sinea lui, c o pstraser pentru ceva mult mai ru.
402

O traser, n timp ce se zbtea i se lupta, pn pe platforma de lemn. Purta doar o cma larg, sfiat. Prul ei ca de in era lung i ciufulit, ochii mrii de spaim, i se mrir i mai mult cnd i zri fratele. Gurney vzu din nou cicatricea alb de pe gtul ei. i furaser putina de a cnta i de a vorbi i i distruseser puterea de a zmbi. Privirile li se ntlnir. Bheth nu putea vorbi. Paralizat, Gurney nu-i putea spune nici un cuvnt, ori mcar s clipeasc. Sora ta i cunoate locul, zise Rabban. De fapt, ne-a slujit destul de bine. Am cutat n dosarul ei ca s vin cu un numr exact. Fetia asta a oferit plcere unui numr de 4 620 dintre soldaii notri! Rabban o btu pe umr pe Bheth. Ea ncerc s-l mute. El strnse degetele i-i smulse cmaa de noapte pe care o purta. Paznicii o forar s urce goal pe platform iar Gurney nu se putea mica. Ar fi vrut s nchid ochii, dar paralizia l mpiedica. Dei nelegea ce fusese silit s fac n ultimii ase ani, faptul de a o vedea din nou goal l rnea i -l ngrozea. Avea trupul plin de vnti i pielea numai petice ntunecate i cicatrice subiri. Nu sunt prea multe femei n casele noastre de plcere care s fi rezistat att de mult ca ea, remarc Rabban. Are o voin puternic de a tri, dar vremea ei s-a ncheiat. Dac-ar putea vorbi, ne-ar spune ct de fericit este s fac acest ultim serviciu Casei Harkonnen s-i dea ie o lecie! Gurney se ncord din toate puterile, ncercnd s-i foreze muchii s se mite. Inima i btea s-i sparg pieptul, iar cldura i puls prin trup. ns nu reui s-i clinteasc nici mcar un deget. Supraveghetorul de schimb se duse primul. Se descheie la hain, i Gurney nu avu de ales dect s-l priveasc pe brbatul cel burtos violnd-o pe Bheth pe scen. Apoi venir cinci dintre ceilali paznici, jucndu-i rolul la ordinul lui Rabban. Bruta cu umeri lai l urmrea pe Gurney la fel de mult ca i spectacolul de pe scen. n mintea lui, Gurney explod de furie, apoi i dori s i se ngduie s se
403

retrag, s cheme somnul de veci asupra lui. Dar nu avea aceast opiune. Rabban nsui se duse ultimul, lundu-i cea mai mare plcere. Era puternic i brutal, dei pn atunci Bheth fusese adus aproape n stare de incontien. Cnd termin, Rabban i puse minile pe gtul lui Bheth, peste cicatricea alb. Femeia se zbtu din nou, dar Rabban i ntoarse capul, silind-o s se uite bine la fratele su, cnd i strnse minile n jurul gtului ei. O mai ptrunse nc o dat, cu rutate, apoi muchii braelor i se ncordar. Strnse mai tare i ochii lui Bheth ieir din orbite. Gurney nu putea face altceva dect s-o priveasc cum moare n faa lui De dou ori satisfcut, Rabban se ridic n picioare, fcu un pas n spate i i puse la loc uniforma. Surse ctre ambele sale victime. Lsai cadavrul aici, ordon el. Ct va dura paralizia fratelui ei? Doctorul se apropie repede, neafectat de ceea ce tocmai vzuse. nc o or sau dou, la doza asta mic. Mai mult kirar l-ar fi bgat n trans de hibernare, i nu asta voiai! Rabban ddu din cap. S-l lsm aici, cu ochii la ea, pn cnd se poate mica din nou. Vreau s se gndeasc la greelile pe care le-a fcut! Rznd, Rabban plec i paznicii l urmar. Gurney rmase singur pe scaun, complet dezlegat. Nu se putea opri s nu priveasc silueta nemicat a lui Bheth, ntins pe platform. Din gura ei curgea o uvi de snge ns nici mcar paralizia care ncletase trupul lui Gurney nu putea opri lacrimile ce-i curgeau din ochi. Misterul vieii nu este o problem care trebuie rezolvat, ci o realitate care trebuie trit. Meditaii de la Bifrost Eyrie, text budislamic
404

Vreme de un an i jumtate, Abulurd Harkonnen rmase un om distrus. i ascundea faa de ruine, de groaza a ceea ce fcuse fiul lui. Accepta rspunderea i vina, dar nu putea ndura s nfrunte ochii chinuii ai oamenilor cumsecade de pe Lankiveil. Aa cum se temuse, dup ce Rabban mcelrise balenele Bjondax n fiordul Tula, pescuitul mersese prost; satele erau abandonate pe msur ce pescarii i vntorii de balene cu blan se mutau. Lsate la cheremul intemperiilor, aezrile de lemn rmneau goale un lan de sate-fantom n golfuleele stncoase. Abulurd i concediase servitorii. El i cu Emmi nchiseser reedina principal, lsnd-o ca pe o piatr de mormnt care s comemoreze viaa lor cndva idilic. Plecar din cldirea veche i impuntoare, n sperana c ntr-o zi vremurile bune se vor ntoarce. Deocamdat, locuia cu soia lui n cabana cea mic aflat pe o limb de pmnt izolat, care se ntindea nuntrul apelor mnjite de snge ale fiordului. Emmi, care fusese att de sntoas i de vesel, cu ochi care rdeau tot timpul i cu un zmbet plin de bun-sim, prea acum btrn i obosit, ca i cum ceea ce aflase despre depravatul su fiu i storsese i ultima pictur de vlag. Se artase ntotdeauna bine ancorat n lume, ca o stnc, dar temelia ei fusese adnc mcinat Glossu Rabban avea patruzeci i unu de ani, era un adult responsabil pentru propriile sale aciuni ngrozitoare. Cu toate acestea, Abulurd i Emmi se temeau c ei greiser cu ceva, c nu reuiser s-i insufle cum trebuie sentimentul onoarei i al dragostei pentru poporul pe care-l conducea. Rabban condusese personal atacul care tersese de pe faa pmntului Bifrost Eyrie. Abulurd l privise cum sttea deoparte, atunci cnd soldaii i aruncaser propriul bunic de pe stnci. Masacrnd balenele din fiordul Tula, distrusese de unul singur economia ntregii coaste. De la un reprezentant al CHOAM, aflaser cum se delecta Rabban torturnd i omornd victime nevinovate, n sinistrele gropi de sclavi de pe Giedi Prime.
405

Cum poate fi omul sta vlstarul meu? n timpul petrecut n cabana lor singuratic, Emmi i Abulurd ncercar s conceap nc un fiu. Fusese o hotrre grea, dar cei doi i ddur n sfrit seama c Glossu Rabban nu mai era fiul lor. Se separase singur de dragostea lor. Emmi se hotrse, iar Abulurd n-o putea refuza. Dac nu puteau desface daunele fcute de Rabban, poate c reueau s aib un alt fiu, unul care s fie crescut corect. Dei era puternic i sntoas, Emmi trecuse de prima tineree, iar familia Harkonnen nu dduse niciodat natere unui numr mare de copii. Victoria, prima soie a lui Dmitri Harkonnen, i druise un singur fiu, pe Vladimir. Dup un divor dureros, Dmitri se cstorise cu tnra i frumoasa Daphne, ns primul lor copil, Marotin, fusese puternic retardat un balast teribil, care murise la vrsta de douzeci i opt de ani. Al doilea fiu al lui Daphne, Abulurd, fusese un biat sclipitor, devenind imediat favoritul tatlui su. Rseser, citiser i se jucaser mpreun. Dmitri l nvase pe Abulurd arta guvernrii, citindu-i din tratatele istorice ale prinului motenitor Raphael Corrino. Dmitri nu petrecuse niciodat prea mult timp cu fiul su mai vrstnic, dar fosta lui soie, Victoria, nverunat mpotriva lui, i nvase fiul multe lucruri. Dei aveau acelai tat, Vladimir i Abulurd nu puteau fi mai diferii. Din nefericire, Rabban semna mai mult cu baronul dect cu propriii si prini Dup luni de zile de izolare autoimpus, Abulurd i Emmi pornir cu barca de-a lungul coastei erpuite, pn n cel mai apropiat sat, unde intenionau s cumpere pete proaspt, legume i provizii care nu se gseau n cmrile cabanei. Purtau aluri toarse n cas i tunici groase, cptuite, fr podoabele ceremoniale sau ornamentele elegante ale rangului lor. Cnd Abulurd i soia lui pir prin pia, sperau c vor fi tratai ca nite simpli steni, fr s fie recunoscui. Dar poporul de pe Lankiveil i cunotea prea bine conductorul. i ntmpinar cu saluturi dureros de sincere.
406

Vznd nelegerea cu care l priveau stenii, Abulurd i ddu seama c greise izolndu-se. Localnicii aveau nevoie s-l tie printre ei, n aceeai msur n care avea i el nevoie de apropierea cetenilor si. Ceea ce se ntmplase la Bifrost Eyrie era una dintre marile tragedii din istoria Lankiveil-ului, dar Abulurd Harkonnen nu putea renuna complet la speran. n inimile acestor oameni continua s ard o flacr strlucitoare. Bun-venitul lor fcu mult ca s umple golul din sufletul lui. n urmtoarele cteva luni, Emmi sttu de vorb cu femeile din sate; ele tiau de dorina guvernatorului de a mai avea un fiu, unul care s fie crescut aici i nu ca un Harkonnen. Emmi refuza s renune la speran Un noroc straniu se ivi ntr-o sptmn n care fceau cumprturi, umplndu-i courile cu verdeuri proaspete i pete afumat, nfurat n foi srate de varec. n timp ce mergeau printre tarabe, stnd de vorb cu vnztorii de pete i cioplitorii de scoici, Abulurd observ o btrn aflat ntr-o margine a pieei. Purta straiele albastru-deschis de clugri budislamic; broderia aurit de pe tiv i clopoeii de aram de la gt nsemnau c aceast femeie atinsese gradul cel mai nalt de iluminare al religiei sale, fiind una dintre puinele credincioase care ajungeau aici. edea rigid ca o statuie, cu nimic mai nalt dect ceilali steni i totui, cumva, prezena ei o fcea s ias n eviden asemenea unui monolit. Emmi rmase intuit locului, privind-o fix cu ochii ei negri, i n cele din urm pi nainte, cu speran i uimire pe chip. Am auzit de tine Abulurd se uit la soia lui, ntrebndu-se ce voia s spun. Btrna clugri i ddu gluga pe spate, dezvelind un craniu proaspt ras, roz i ptat, ca i cum era neobinuit cu expunerea la frig; cnd nl sprnceana, pielea uscat ca pergamentul de pe faa ei lung se ncrei ca hrtia mototolit. Vorbi ns cu o voce avnd caliti rezonante, hipnotice.
407

tiu ce doreti i mai tiu c Budallah ndeplinete uneori visele celor pe care i socotete vrednici Btrna se aplec, ca i cum vorbele sale erau un secret menit s fie mprtit doar cu ei doi. Clopoeii de aram de la gt i sunar ncet. Mintea voastr e curat, contiina fr pat, iar inima voastr merit o asemenea rsplat. Ai suferit deja prea mult Ochii ei devenir ptrunztori ca ai unei psri. Dar trebuie s v dorii teribil de mult un copil! Ne dorim, rspunser Abulurd i Emmi ntr-un unison att de perfect, nct i surprinse i pe ei. Se uitar unul la altul i chicotir nervos. Emmi apuc mna soului ei. Da, vd sinceritatea voastr. Un bun nceput Femeia murmur o binecuvntare scurt asupra lor. Apoi, ca i cum o ncuviinare supranatural ar fi venit de la Budallah nsui, stratul de nori cenuii se subie, lsnd o raz de soare s lumineze satul. Ceilali oameni din pia ntoarser capul spre Abulurd i Emmi, cu un aer curios, plin de speran. Clugria bg mna n interiorul hainelor ei albastre ca cerul i scoase cteva pacheele. Le inu n sus, apucndu-le de margine cu buricele degetelor. Extracte de crustacee, spuse ea. Sidef mcinat, la un loc cu praf de diamant, ierburi uscate care cresc numai la solstiiul de var, sus, pe cmpurile nzpezite. Sunt foarte puternice Folosii-le bine! i ntinse lui Abulurd trei pacheele, i la fel lui Emmi. Fierbei-le n ceai i bei tot, nainte s facei dragoste Avei ns grij s nu v irosii. Urmrii lunile sau urmrii-v calendarul, dac norii sunt prea groi! Btrna clugri explic minuios care erau cele mai potrivite faze ale lunii, cele mai bune momente din ciclul lunar pentru conceperea unui copil. Emmi ncuviin, apucnd pacheelele ntre degete ca pe o mare comoar. Abulurd simi un val de scepticism. Auzise despre leacurile populare i despre tratamentele superstiioase, dar ncntarea i sperana de pe chipul soiei sale erau att de
408

mari nct nu ndrzni s dea glas nici unei ndoieli. i promise c pentru ea va face tot ceea ce sugera aceast femeie ciudat. Cu o voce i mai nceat, dar fr nici cea mai mic stnjeneal, femeia cea vestejit le povesti cu amnunte explicite despre anumite ritualuri de intensificare pe care trebuiau s le ndeplineasc pentru a-i spori plcerea sexual i a mari ansele spermei de a se uni cu un ovul fertil. Emmi i Abulurd ascultar i fur amndoi de acord s fac ceea ce fuseser instruii. nainte s se ntoarc la ambarcaiunea lor i s lase n urm piaa satului, Abulurd, ca s fie sigur, cumpr de la un vnztor un calendar lunar curent. * n ntunericul nopii, la cabana lor izolat, luminar camerele cu lumnri i aprinser un foc duduitor n cmin, aa nct casa lor se umplu de o lumin cald, portocalie. Afar, vntul se potolise, lsnd n urm o tcere adnc, de parc cineva i-ar fi inut respiraia. Apa din fiord era o oglind ntunecat reflectnd norii de deasupra. Munii melancolici se nlau direct din ap, cu vrfurile pierdute n cerul posomort n deprtare, pe marginea curbat a golfuleului, puteau distinge silueta reedinei principale, ferestrele acoperite cu obloane, uile zvorte. Camerele erau probabil reci, chiar ngheate, mobila acoperit, dulapurile goale Satele abandonate erau tcute, amintiri mute ale vremurilor pline de zarva dinainte ca toate balenele cu blan s dispar. Abulurd i Emmi stteau ntini pe patul lor de nunt din lemn de elacca de culoarea chihlimbarului, sculptat cu splendide motive de ferig. Se nvelir n blnuri pufoase i fcur dragoste fr grab, cu mai mult atenie pasionat dect li se ntmplase de ani de zile. Gustul amar al ciudatului ceai al btrnei clugrie le struia n gt i le trezea amndurora o excitaie pgn, care-i fcea s se simt din nou tineri.
409

Dup aceea, n timp ce stteau mulumii unul n braele celuilalt, Abulurd ciuli urechile la zgomotele nopii. n deprtare, slab, dar rsunnd peste apa linitit i peste pereii abrupi de piatr, i se pru c aude chemrile balenelor Bjondax singuratice, plutind la intrarea n golf. Abulurd i Emmi luar asta ca pe un semn bun. * Misiunea ei fiind ndeplinit, Cucernica Maic Gaius Helen Mohiam dezbrc vemntul budislamic, mpachet clopoeii ornamentali pe care-i purtase la gt i le puse pe toate deoparte. Pielea capului o gdila, dar prul avea s-i creasc la loc n curnd. i scoase lentilele de contact care-i schimbau culoarea ochilor i machiajul care o fcea s arate mai btrn, apoi se ddu cu loiuni pe pielea aspr ca s-o ajute s-i revin dup vnturile aspre i frigul de pe Lankiveil. Era aici de mai bine de-o lun, adunnd date, studiindu-i pe Abulurd Harkonnen i pe soia lui. Odat, cnd fuseser n sat urmndu-i rutina lor zilnic mult prea previzibil, se strecurase spre nord i ptrunsese n cabana lor, adunnd fire de pr, resturi de piele, unghii tiate, orice putea s-o ajute s determine biochimia exact a celor doi Asemenea lucruri i furnizaser toate informaiile de care avea nevoie. Expertele Comunitii analizaser toate probabilitile i stabiliser cum s mreasc ansele ca Abulurd Harkonnen s mai aib un copil, un biat. Programul genetic Kwisatz Haderach avea nevoie de aceste gene, iar aciunile lui Glossu Rabban se dovediser prea dezechilibrate ca s nu mai spunem c era i prea btrn ca s fie un partener potrivit pentru fiica pe care Jessica trebuia s-o aib de la Leto Atreides. Bene Gesserit-ul avea nevoie de o alt alternativ masculin Harkonnen Se duse la spaioportul Lankiveil i atept urmtoarea navet programat. Mcar o dat, spre deosebire de experiena ei cu josnicul baron, nu silea pe alii s conceap un copil pe care nu voiau s-l aib. Abulurd i soia lui i
410

doreau nc un copil mai mult dect orice altceva, iar Mohiam era ncntat s foloseasc experiena Comunitii pentru a le influena ansele. Acest nou copil, fratele mai mic al lui Glossu Rabban, avea n fa un destin important. Munca la care ne-am angajat singuri este eliberarea imaginaiei i nfrnarea imaginaiei la nivelul creativitii fizice a omului. FRIEDRE GINAZ, Filosofia maestrului spadasin Era dup-amiaza trziu, pe o alt insul de pe Ginaz, cu poriuni verzi n pant, cu garduri din bolovani de lav neagr i cu vite la pscut. n poieni presrate cu movile de iarb de pampas care unduia n vnt, se aflau colibe din stuf i frunze; pe plajele netede erau canoe. n ap, petele albe ale pnzelor mpestriau lagunele. Brcile de pescuit l fceau pe Duncan s se gndeasc afectuos la Caladan casa lui. Elevii rmai petrecuser o zi de instrucie istovitoare n arte mariale, exersnd arta echilibrului. Recruii luptau cu pumnale scurte, stnd printre pari ascuii de bambus, nfipi n pmnt. Doi dintre colegii lui fuseser deja serios rnii cnd czuser peste acetia. Duncan se tiase la mn, dar ignora rana roie, dureroas. O s-i treac Rnile dau lecii mai bune dect prelegerile, remarcase maestrul spadasin, fr nici cea mai mic urm de simpatie. Elevii luar o pauz pentru mprirea corespondentei. Duncan i camarazii si se aezar n jurul unei platforme de lemn n faa barcilor lor provizorii, ateptnd ca Jeh-Wu, unul dintre primii lor instructori, s le strige numele i s distribuie cilindri cu mesaje i pachete nulentropice. Umezeala fcea codiele lungi i negre ale lui Jeh-Wu s atrne ca nite vie ofilite, n jurul chipului lui de iguan Trecuser doi ani de la teribila noapte ploioas n care Trin Kronos i ceilali elevi de pe Grumman fuseser exclui
411

din coala Ginaz. Potrivit rarelor rapoarte de tiri care ajungeau la recrui, mpratul Shaddam i Landsraadul nu fuseser niciodat de acord asupra sanciunilor care trebuiau s fie aplicate Grumman-ului pentru rpirea i uciderea membrilor nobilei familii Ecaz. Nenfrnat, vicontele Moritani i continuase zgomotoasele ameninri belicoase, n timp ce alte cteva Case aliate ncepuser mainaiuni subtile menite s-l prezinte ca fiind partea vtmat n conflict. Din ce n ce mai mult, numele ducelui Leto Atreides era pomenit cu admiraie. Leto ncercase la nceput s fie intermediar n conflict, ns acum devenise un susintor neabtut al arhiducelui Ecaz i aranjase acorduri ntre Casele Mari pentru a pune fru agresiunii grummaniene. Duncan era mndru de ducele lui i i dorea s fi tiut mai mult despre ce se ntmpla n galaxie. Voia s se ntoarc pe Caladan i s fie alturi de Leto. n anii petrecui pe Ginaz, Duncan se apropiase de Hiih Resser, singurul grummanian care avusese ndrzneala s condamne agresiunea comis de planeta sa. Casa Moritani tiase toate legturile cu Resser pentru ceea ce ei considerau a fi trdarea lui. Taxa lui Resser era acum pltit dintr-un fond imperial de criz, din moment ce tatl lui adoptiv l renegase n mod public la curtea vicontelui. Acum, n timp ce Duncan sttea lng rocovan la mprirea corespondentei, era limpede c tnrul tia c nu va primi mesaje din afara planetei, nici atunci i nici alt dat. S-ar putea s ai o surpriz, Hiih. N-ai nici o iubit de demult care s-i scrie? Dup ase ani? Puin probabil Dup expulzarea loialitilor moritani, Duncan i Resser petreceau i mai mult timp mpreun, jucnd ah piramidal i poker invers, plimbndu-se sau notnd n valurile agitate. Duncan i scrisese chiar ducelui Leto, sugerndu-i c tnrul recrut grummanian putea fi un bun candidat pentru serviciul Casei Atreides.
412

Resser, ca i Duncan, rmsese orfan nainte de vrsta de zece ani. Fusese adoptat de Arsten Resser, unul dintre principalii consilieri ai vicontelui Hundro Moritani. Resser nu se nelesese niciodat prea bine cu tatl su adoptiv, n special n timpul adolescenei sale rebele. Urmnd o tradiie de familie veche de generaii, rocatul fusese trimis pe Ginaz; Arsten Resser era convins c renumita academie va frnge spiritul dificilului su fiu adoptiv. n schimb, lui Hiih Resser i mergea de minune i nvase multe. Auzindu-i chemat numele, Duncan pi n fa ca s primeasc un pachet greu. Prjiturele cu melanj de la mmica? l tachin Jeh-Wu. Mai de mult, Duncan ar fi izbucnit de mnie i l-ar fi atacat pentru zeflemea, smulgndu-i codiele una cte una, ca pe tulpinile de elin. Acum, folosi n schimb vorbe tioase: Mama mea a fost ucis de Glossu Rabban pe Giedi Prime! Jeh-Wu art brusc stnjenit. Resser puse o mn pe umrul lui Duncan i-l trase napoi n rnd. Ceva de acas? mpunse pachetul cu degetul. Eti norocos c ai pe cineva cruia-i pas de tine! Duncan se uit la el. Am fcut din Caladan casa mea, dup ceea ce mi-au fcut Harkonnenii. i aminti ce-i spusese Leto n ultima diminea, la micul dejun, atunci cnd i dduse minunata spad: Nu trebuie s uii niciodat compasiunea. ntr-un impuls, Duncan ntinse pachetul, observnd nsemnul oimului rou de pe ambalaj. Orice-ar fi, e al tu. Cel puin mncarea holofotografiile i mesajele sunt ale mele Resser accept pachetul cu un surs rutcios, n timp ce Jeh-Wu continu s mpart cilindrii cu scrisori. Poate c o s mpart cu tine, poate c nu Nu m provoca la duel, c o s pierzi!
413

Cellalt tnr murmur bine-dispus: Sigur, sigur Cei doi se aezar pe o scar a barcii, privind n deprtare la brcile de pescuit din lagun. Resser sfie ambalajul cu mai mult entuziasm dect ar fi putut arta Duncan. Scond unul dintre containerele sigilate, se uit prin plazul transparent la feliile de culoare portocalie din interior. Ce-i asta? Pepene paradan! Duncan ntinse mna dup container, dar Resser l plesni i-l privi sceptic. N-ai auzit de paradan? Cea mai dulce delicates din imperiu Favoritul meu! Dac tiam c-mi trimit asta Resser i ddu napoi containerul, iar Duncan l deschise. N-am mai vzut aa ceva de un an. Au avut nite pierderi de recolt, o nmulire excesiv a planctonului care a provocat o criz. i ddu o felie din fructul conservat lui Resser, care lu o muctur mic i se sili s nghit. E mult prea dulce pentru mine Lacom, Duncan gust alt felie, urmat de alte dou nainte s nchid containerul. Ca s-l nveseleasc pe Resser, gsi nite pateuri delicioase de Cala, fcute din orez pundi cafeniu i melas, mpturite n hrtie de mirodenie. La urm, scoase de pe fundul pachetului trei mesaje scrise de mn pe pergament cu antetul Casei Atreides. Salutri de la Rhombur, ncurajri s-i pstreze sperana o not de la Thufir Hawat exprimnd nerbdarea mentatului de a-l avea pe Duncan lng el, pentru a mpri munca la castelul Caladan un mesaj de la Leto promind s se gndeasc la Hiih Resser pentru un post n garda Casei Atreides, dac rocovanul i termina satisfctor instrucia. Resser avea lacrimi n ochi cnd prietenul lui l ls s citeasc scrisorile. Se uit n alt parte, ncercnd s se ascund de Duncan. Cu un bra petrecut n jurul umerilor colegului su, Duncan i spuse:
414

Indiferent ce face Casa Moritani, tot i vei gsi un loc. Cine va mai ndrzni s provoace Casa Atreides, tiind c avem doi maetri spadasini? n noaptea aceea, lui Duncan i fu att de dor de cas, nct nu reui s adoarm, aa c lu sabia btrnului duce, iei din barac i exers la lumina stelelor, duelndu-se cu adversari imaginari. Trecuse atta timp de cnd vzuse ultima oar mrile albastre i nspumate ale Caladanului dar nc i amintea cminul pe care i-l alesese, i ct de mult datora Casei Atreides! n mod inexplicabil, natura s-a micat att napoi, ct i nainte pentru a produce aceast minunat, subtil mirodenie. Cineva ar putea fi tentat s sugereze c numai intervenia divin ar fi putut produce o substan care pe de o parte prelungete viaa uman, iar pe de alta deschide porile interioare ale psihicului ctre miracolele Timpului i ale Creaiei. HIDAR FEN AJIDICA, Note de laborator asupra naturii melanjului La spaioportul subteran de pe Xuttuh, directorul de cercetri Hidar Fen Ajidica urmrea naveta lui Fenring nlndu-se dintre pereii canionului o tietur larg n scoara planetei. n aparen un defileu pitoresc, atunci cnd era privit de deasupra, fisura oferea acces ctre lumile sigure de dedesubt. Aparatul lui Fenring se micor, devenind un fir de praf pe cerul albastru, rece. Bine c-am scpat de el! Putea oricnd spera ca bgreul observator imperial s moar ntr-o explozie a navetei, dar, din pcate, acesta atinse din nou orbita n deplin siguran. Ajidica se ntoarse n tuneluri, lund un liftub ctre nivelurile inferioare. Avusese destul aer curat i cer deschis pentru o zi! Inspecia neanunat a ministrului mirodeniei i consumase dou zile timp pierdut, din punctul de vedere al Maestrului Cercettor. Era nerbdtor s se ntoarc la
415

experimentele sale pe termen lung n legtur cu mirodenia artificial, care se apropiau de faza final. Cum s realizez ceva, cu omul sta respirndu-mi n ceaf? Ca s fac lucrurile i mai rele, un reprezentant tleilaxu era programat s soseasc ntr-o sptmn prea c nici mcar propriii lui oameni n-aveau ncredere n el. i duseser rapoartele la Maetrii de pe inviolabila planet-mam, care le discutaser n kehl-ul central, cel mai nalt consiliu sacru al poporului su. Iar inspecii Iar intervenii nedorite Dar aproape c mi-am atins scopul. Potrivit instruciunilor precise ale Maestrului Cercettor, asistenii si de laborator pregtiser o modificare important a noilor cuve axlotl, recipientele biologice sacre n care erau cultivate variantele de mirodenie contrafcut. Cu aceste ajustri, putea trece la stadiul urmtor: testarea efectiv, apoi producia de amal n interiorul pavilionului de cercetri izolat, Hidar Fen Ajidica i echipa lui avuseser mult mai mult succes dect ndrzniser s-i dezvluie nevstuicii de Fenring sau chiar propriului su popor. ntr-un an, cel mult doi, se atepta s rezolve enigma care-i scpa printre degete. Dup aceea, va lansa planul pe care-l pusese deja n micare, furnd secretul amalului i folosindu-l n propriile lui scopuri. La vremea aceea, nici mcar legiunile de sardaukari staionate aici n secret nu-l vor mai putea opri. nainte s-i dea seama de ceva, Ajidica va disprea cu trofeul su, distrugnd laboratorul n urma lui i pstrnd mirodenia artificial pentru el nsui! Desigur, mai erau i alte lucruri care puteau interfera cu marea schem a lui Ajidica lucruri necunoscute. Pe Xuttuh acionau spioni; sardaukarii i propriul serviciu de securitate al lui Ajidica descoperiser mai mult de o duzin aparinnd diferitelor Case Mari. Existau ns zvonuri i despre o femeie Bene Gesserit lucrnd aici sub acoperire. i-ar fi dorit ca vrjitoarele s-i vad de treburile lor Pe drumul napoi cu vagonetul ctre complexul lui de nalt securitate, Maestrul Cercettor arunc o pastil roie
416

n gur i ncepu s-o mestece. Medicamentul, care-i trata fobia de a sta n subteran, avea gust de carne de limorc putred, prelevat dintr-o cuv mpuit. Se ntreb de ce farmacitii nu puteau prepara medicamente cu gust mai bun. Sigur era doar o problem de aditivi? n faa lui, pavilionul de cercetri era alctuit din cincisprezece cldiri albe, legate ntre ele prin pasaje suspendate, benzi rulante i reele de ine, totul nconjurat de sisteme puternice de aprare i ferestre ntrite, unidirecionale. Trupele de sardaukari protejau complexul. Ajidica adaptase tiina genetic tleilaxu la echipamentele industriale avansate, lsate n urm atunci cnd Casa Vernius fusese alungat. nvingtorii rechiziionaser stocurile de materii prime i, prin intermediari, obinuser resurse suplimentare din afara planetei. n schimbul propriilor lor viei, un numr de administratori de fabrici i savani ixieni dduser o mn de ajutor n acest proces. Vagonetul se opri lin lng pereii pavilionului. Dup ce trecu prin stnjenitoarele proceduri de securitate, Ajidica pi pe o platform i de acolo lu un liftub ctre seciunea cea mai mare, ecranat, unde noii candidai erau pregtii pentru cuvele axlotl modificate. Fiecare supravieuitor ixian ar fi vrut s tie ce se ntmpla n laboratorul secret, dar nimeni nu avea nici o dovad. Numai bnuieli i temeri crescnde n pavilionul de cercetri, Ajidica avea cele mai perfecionate utilaje industriale din imperiu, inclusiv sisteme elaborate de manipulare a materialelor, pentru transportarea mostrelor. Natura experimental a proiectului amal cerea un spectru larg de chimicale i eantioane, precum i eliminarea unor mari cantiti de deeuri toxice, lucruri pe care era capabil s le duc la bun sfrit cu o eficien nemaintlnit. Pe Tleilax nu avusese niciodat acces la ceva att de avansat. Ajidica trecu printr-o u biosecurizat i intr ntr-o ncpere enorm, unde nite muncitori terminau conexiunile brute din podea, pregtind locul pentru cuvele noi, aflate n
417

via suspendat, care trebuiau aduse. Testele mele trebuie s continue. Cnd voi fi aflat secretul, voi controla mirodenia i i voi putea distruge pe toi diavolii care depind de ea! Libertatea e un concept ambiguu. Unii oameni se in pe ei nii captivi, chiar i atunci cnd au puterea s fac ce poftesc i s mearg unde vor, n timp ce alii sunt liberi n inima lor, chiar inui legai cu ctue. nelepciunea zensunnit a migraiilor Intenionat, Gurney Halleck stric utilajul care amesteca lichidul din bazinul de prelucrare a obsidianului, ceea ce provoc o sprtur n container. Lichidul de lefuire ni peste tot, pe solul deja mocirlos. Se ddu napoi i ncruci minile, ateptnd pedeapsa care tia c va veni. Primul pas n planul riscant, disperat, de evadare Previzibil, paznicii se repezir la el, ridicnd btele cu ocuri electrice i pumnii nmnuai. n cele dou luni de la asasinarea lui Bheth, Harkonnenii erau convini c stinseser orice scnteie de rezisten din acest brbat blond. Gurney nu era prea sigur de ce nu-l ucideau, pur i simplu. n nici un caz pentru c-i admirau curajul sau pentru c era att de ncpnat. Mai degrab simeau o plcere sadic torturndu-l i lsndu-l s se ntoarc dup i mai mult Acum avea nevoie s fie rnit destul de ru, ca s aib nevoie de ngrijire medical. Voia ca paznicii s-l loveasc mai tare ca de obicei, poate rupndu-i cteva coaste. Apoi medicii l vor trata la infirmerie i-l vor ignora n timp ce se va vindeca. Acesta va fi momentul n care Gurney i va face mutarea Ripost cnd l atacar paznicii, lovindu-i i zgriindu-i. Ali prizonieri s-ar fi predat cu umilin dar dac Gurney nu s-ar fi luptat, ar fi devenit bnuitori. Aa nct rezist cu nverunare i, bineneles, paznicii nvinser. l btur cu
418

minile i cu picioarele i-l izbir cu capul de pmnt. Durerea i ntunericul l copleeau ca un lichid greos, dar paznicii, mbtai de adrenalin acum, nu se domoleau i simi oasele trosnind. Tui cu snge. n timp ce se prbuea n uitare, Gurney se temea c a mers prea departe, c s-ar putea chiar s-l omoare de data asta * De zile-ntregi, muncitorii din gropile sclavilor ncrcau un transport de obsidian albastru. Transportorul de mrfuri avnd uile deschise atepta pe platoul de aterizare, cu plcile carcasei pline de urmele lsate de fluxurile de ioni, din cauza multelor cltorii pn pe orbit i napoi. Paznicii urmreau ncrctura, dar fr prea mult atenie. Nici un om nu intra de bunvoie n gropile sclavilor, iar din punctul de vedere al paznicilor, nici o comoar din univers nu merita s-l tenteze vreodat chiar i pe cel mai lacom dintre hoi. Aceast comand mare fusese comandat prin intermediul negustorilor de pe Hagal de ctre ducele Leto Atreides. Chiar i Gurney tia c Atreizii fuseser adversari de generaii ai Casei Harkonnen. Rabban i baronul simeau o satisfacie ngmfat tiind c vindeau o marf att de costisitoare celui mai mare duman al lor. Pe Gurney l interesa doar faptul c transportul trebuia s plece curnd i c el inteniona s-l urmeze ct mai departe de gropile sclavilor. Cnd iei n sfrit din amoreala chinuitoare, se trezi ntr-un pat de la infirmerie. Cearafurile erau ptate de pacienii dinainte. Doctorii nu iroseau prea multe eforturi ca s in sclavii n via; pur i simplu, nu era eficient din punctul de vedere al costurilor. Dac prizonierii rnii puteau fi vindecai cu un minimum de timp i ngrijiri, erau trimii napoi la munc. Dac mureau raziile Harkonnenilor adunau destui nlocuitori. Cnd i recpt cunotina, Gurney rmase nemicat, atent s nu geam i s nu atrag atenia asupra lui. Pe un
419

pat alturat, un brbat se zvrcolea de durere. Cu ochii ntredeschii, Gurney vzu c ciotul braului stng al brbatului era plin de snge. Se ntreb de ce-i mai btuser capul doctorii. ndat ce burtosul supraveghetor de schimb avea s vad sclavul mutilat, avea s ordone lichidarea lui. Omul striga, fie din cauza durerii oribile, fie tiindu-i soarta. Doi tehnicieni medicali l imobilizar i-l injectar cu un pulverizator gata cu tranchilizantele! n cteva clipe, glgi i tcu. Jumtate de or mai trziu, oameni n uniform scoaser afar cadavrul, fredonnd o melodie n ritm de mar, ca i cum fceau asta ct era ziua de lung. Un doctor se aplec deasupra lui Gurney, cercetndu-l, mai mult nghiontindu-l; dei scoase gemetele i scncetele slabe potrivite, nu se trezi din falsa lui incontien. Doctorul pufni i se ndeprt trndu-i picioarele. De-a lungul anilor, tehnicienii medicali petrecuser deja, din punctul lor de vedere, mult prea mult timp ngrijind rnile repetate ale lui Gurney Halleck. Cnd luminile se stinser n complexul de gropi ale sclavilor, la lsarea nopii, infirmeria czu n amoreal. Doctorii se lsar n voia propriilor lor dependene chimice semuta sau alte droguri din depozitele de medicamente. Fcur o verificare final superficial a pacientului nc n com. Gurney gemu, prefcndu-se cuprins de un somn bntuit de comaruri. Un doctor se aplec pentru o clip deasupra lui cu un ac, poate un calmant, sau mai degrab un sedativ, apoi ddu din cap i se ndeprt. Poate c voia ca Gurney s transpire dac se trezea n cursul nopii ndat ce tehnicienii plecar, Gurney deschise ochii i-i atinse bandajele, evalundu-i rnile. Purta doar o salopet de spital bej, zdrenuit, peticit i roas ca propriul lui trup. Avea o mulime de vnti i de tieturi prinse stngaci n copci. l durea capul; probabil de la craniul fisurat sau cel puin de la un oc puternic. Dar chiar i cnd ripostase, Gurney avusese grij s-i protejeze membrele. Mai putea
420

deci s se mite i ls picioarele goale peste marginea patului pe podeaua rece, plin de nisip, a infirmeriei. l cuprinse greaa, dar i trecu. Cnd trase adnc aer n piept, simi n coaste o durere ca o arsur de sticl spart. Dar putea tri cu asta. Fcu prin camer civa pai nesiguri. Tehnicienii lsaser aprinse licurigloburi slabe, pentru cazuri de urgen. Peste tot n jur, pacienii sforiau ori scnceau n noapte, dar nimeni nu-l observ. Cicatricea de la via-de-cerneal de pe faa lui pulsa, ameninnd cu un nou val de durere, dar Gurney o ignor. Nu acum. Stnd n faa dulapului sigilat, plin cu medicamente, vzu un stativ coninnd fiole cu ac n vrf pline cu kirar, medicamentul pe care-l folosise Rabban ca s-l fac s stea paralizat i neajutorat n timpul violului prelungit i al uciderii lui Bheth. Gurney zgli ua dulapului, apoi slt zvorul, ncercnd s produc pagube ct mai mici, aa nct doctorii s nu vad imediat ce fcuse. Netiind dozajul potrivit, nfc un pumn de fiole galbene. Fiecare recipient semna cu o viespe fcut din polimer lucios. Se ntoarse s plece, apoi se opri. Dac cineva descoperea dulpiorul spart i fiolele lips, putea ghici ce avea n minte aa c Gurney lu mai multe alte droguri puternice, calmante i halucinogene, pe care le arunc n incineratorul medical, pstrnd pentru el doar cteva analgezice, pentru cazul n care ar fi avut nevoie de ele. Harkonnenii vor presupune c cineva furase medicamente diferite, nu doar kirar. Cut nite haine, gsi o uniform medical ptat de snge i hotr c era mai bun dect salopeta lui de spital. Tresrind de durerea de a-i mica trupul nevindecat, se mbrc, apoi gsi cteva capsule energizante, dar nici un pic de hran solid. nghii tabletele ovale, netiind ct timp va avea nevoie de ele ca s-l susin. Ghemuindu-se ct mai mult posibil, for ua infirmeriei i se strecur afar, n ntuneric o umbr printre umbre. Gurney evit gardurile strbtute de electricitate care
421

nconjurau complexul, un sistem proiectat mai mult pentru intimidare dect pentru securitate. Barierele erau destul de uor de strpuns. Licurigloburi strlucitoare rspndeau fascicule puternice de lumin peste zona de aterizare plin de gropi, dar erau reglate i aezate prost, lsnd insule mari de ntuneric de neptruns. Sltnd dintr-o poriune ntunecat n alta, Gurney se apropie de containerele voluminoase, pline cu obsidian, care stteau nepzite. Deschise o trap de metal care scri. Ezit, dar orice ntrziere putea atrage i mai mult atenia, aa c se arunc nuntru. Ls trapa s se nchid ct mai ncet posibil. Alunec pe o ramp metalic aspr, care-i ag i-i rupse haina furat, pn cnd ateriz pe movilele de obsidian albastru, tratat chimic. Faetele erau de sticl cu margini ascuite, dar lui Gurney nu-i psa de cteva tieturi i zgrieturi n plus. Nu, dup toate chinurile prin care trecuse Avu grij totui s nu sufere tieturi adnci. Se ngrop i mai adnc. Fiecare achie de obsidian era de mrimea pumnului su, chiar mai mare, dar erau coluroase i de forme diferite. Multe buci artau ca nite lespezi late, lucioase. Aceast lad era aproape plin, iar echipele o vor termina dimineaa, cu o ultim ncrctur, nainte de a lansa transportorul. Gurney ncerc s se acopere destul pentru a evita s fie vzut. Cnd o trase peste cap, sticla vulcanic l aps cu toat greutatea. Deja Gurney abia mai respira. Tieturile i ardeau pielea, dar el i fcu loc i mai adnc, nghesuindu-se ntr-un col, astfel nct mcar pe dou pri s aib n spate metal solid. ncerc s-i pun n jur buci de sprijin, care s in o parte din ncrctura de deasupra. Greutatea apstoare se va multiplica n ru, atunci cnd ultima cantitate de obsidian va fi turnat n container, dar va supravieui el cumva i chiar dac nu, putea s-i accepte soarta. Moartea ntr-o ncercare de a scpa de Harkonneni era mai bun dect viaa sub cizma lor! Cnd reui s aeze cioburi libere de obsidian peste placa lat de deasupra capului, se opri. Nu mai vedea nimic,
422

nici mcar lucirea slab, albstruie, a sticlei activate. Deja respiraia i devenise aproape imposibil. Mic braul doar att ct s scoat fiolele galbene de kirar. Inspir adnc, s-i umple bine plmnii. O doz de drog paralizant nu-l bgase ntr-o com destul de adnc, dar trei probabil c l-ar ucide. inndu-le cu o mn, i inject dou fiole n coaps, n acelai timp. Pe celelalte le inu aproape, n caz c avea nevoie de doze suplimentare pe drum. Paralizia se rspndi rapid uvoi ngheat nvlind prin esutul su muscular. Medicamentul l va aduce n stare de hibernare, i va reduce respiraia i nevoile trupului pn la limita morii nsi. Dac avea noroc, poate-l va ine chiar n via Dei ducele Leto Atreides nu tia c are un pasager clandestin n ncrctur, Gurney Halleck i datora evadarea de pe Giedi Prime conductorului Caladanului, dumanul Harkonnenilor. Dac supravieuia destul nct s ajung la centrul de distribuie de pe Hagal, Gurney spera s scape n timp ce obsidianul albastru era rencrcat pentru tiere, lefuire i transport. La nevoie, va fugi i va gsi iari un mijloc de a pleca de pe acea planet. Dup ce rezistase atia ani pe Giedi Prime, se ndoia c vreun loc din imperiu putea fi mai ru Gurney invoca imaginea binefctorului su fr voie, ducele Casei Atreides, i simi un zmbet luptnd s-i apar pe fa, nainte ca hibernarea s se coboare asupra lui. Raiul trebuie s fie sunetul apei curgtoare. Zical fremen Liet-Kynes se ntoarse la baza antarctic a contrabanditilor la trei ani dup ce Warrick i cu el dduser peste ea. Acum, c-i pierduse orice speran s ctige femeia pe care-o iubea, nu mai avea nimic de pierdut. n sfrit, Liet avea intenia s-i cear rsplata
423

promis de la Dominic Vernius. i va cere conductorului contrabanditilor s-l ia de pe Dune, s-l duc pe alt lume, departe de aici. Chiar nainte ca un Warrick mndru i zmbitor s se ntoarc de la Grota Psrilor cu frumoasa lui mireas, Liet dorise cu disperare s fac tot ce putea s felicite cuplul. Cnd santinelele de pe creasta de deasupra sietchului semnalar un vierme purtnd doi clrei, Liet se retrase n camera lui ca s mediteze i s se roage. i iubea fratele de snge, la fel i pe Faroula, i nu voia s le poarte pic sau s le doreasc rul. Fremenii aveau o zical: Cel mai mic gnd ru trebuie dat la o parte imediat, nainte s prind rdcin. La intrarea izolat a sietchului Scutului Rou, l mbriase pe Warrick, fr s fie deranjat de praf i de mirosul puternic de mirodenie i de sudoare, dat de orele nenumrate petrecute pe spinarea unui vierme. Observ dulcea scnteie de fericire care plutea n jurul prietenului su. Ct despre Faroula, i ea arta mulumit; l salut pe Liet protocolar, aa cum se cdea pentru o femeie proaspt cstorit. Liet le zmbi, dar urrile lui dulci-amrui se pierdur n uvoiul felicitrilor din partea binevoitorilor, incluznd vocea scrnit a lui Heinar, tatl lui Faroula i naibul sietchului. Rareori profitase Liet Kynes de renumele tatlui su, dar pentru srbtoarea nupial obinuse un co de fructe proaspete de la petera-ser din Bazinul de Ghips: portocale, curmale, smochine, ca i un ciorchine de fructe li acrioare, originare de pe Bela Tegeuse. Pusese darul n camera goal pe care urmau s-o mpart Warrick i Faroula, loc unde avea s-i atepte pn n momentul n care cei doi trebuiau s se retrag, la cderea serii. Una peste alta, Liet-Kynes se dovedise a fi un brbat puternic n lunile urmtoare totui, nu putuse pretinde c nu se petrecuse nici o schimbare. Prietenul su cel mai bun avea acum alte obligaii. i
424

luase o soie i, n curnd prin harul lui Shai-Hulud , urma s aib o ntreag familie. Warrick nu mai putea petrece la fel de mult timp n raiduri de comando. Chiar i dup un an ntreg, suferina lui Liet nu se micor. nc o dorea pe Faroula mai mult dect pe oricare alt femeie, i se ndoia c se va mai cstori, acum c o pierduse. Dac mai rmnea la sietchul Scutului Rou, tristeea putea s i se transforme n amrciune i nu voia s fie invidios pe prietenul su! Frieth nelese ce simea fiul ei. Liet, vd c ai avea nevoie s pleci de-aici pentru o vreme Tnrul ncuviin, gndindu-se la lunga cltorie ctre regiunea polului sud. Ar fi mai bine dac m-a dedica altor treburi. Se oferi s livreze urmtoarea mit de mirodenie lui Rondo Tuek, o cltorie dificil, pe care puini alii o fceau de bunvoie. Se spune c ecourile nu sunt auzite doar de urechi, zise Frieth. Ecourile amintirilor se aud cu inima Zmbind, mama lui i puse pe umr mna slab. Du-te unde trebuie s te duci. O s-i explic eu totul tatlui tu! Liet i lu rmas-bun de la sietch, de la Warrick i Faroula. Ceilali fremeni i puteau simi tulburarea i neastmprul. Fiul lui Umma Kynes dorete s plece ntr-un hajj, ziser ei, vorbind despre cltoria lui ca i cum ar fi fost un pelerinaj sfnt. i poate chiar era un fel de cutare a unei viziuni, a pcii interioare i a unui scop. Fr Faroula, avea nevoie s-i gseasc o alt obsesie care s-l pun n micare. Trise toat viaa lui n umbra lui Pardot Kynes. Planetologul l pregtise pe Liet s-i fie succesor, ns tnrul nu-i cercetase niciodat inima ca s decid dac acesta era drumul pe care dorea s mearg. Tinerii fremeni alegeau deseori profesia tatlui lor, dar asta nu era ceva btut n cuie. Visul de a redetepta Dune
425

era unul puternic, care inspira i pretindea pasiuni intense. Chiar i fr fiul su de nousprezece ani, Umma Kynes i avea pe locotenenii si devotai Stilgar, Turok i Ommun, ca i pe conductorii mai puin importani. Visul lui nu avea s moar, indiferent ce hotra Liet. Putea fi la conducerea lor ntr-o zi dar numai dac se arunca din toat inima n vltoarea acestei probleme. Voi pleca i voi ncerca s neleg elul care arde n inima tatlui meu. Se hotrse s se ntoarc la Dominic Vernius. * Cu abilitatea fremen de a reconstitui paii pe un teren accidentat sau lipsit de trsturi distinctive, Liet-Kynes scrut pustietatea antarctic. Livrase deja ncrctura de esen distilat de mirodenie pentru transportul clandestin ctre agenii Ghildei. Dar n loc s se ntoarc la sietch, n loc s se duc s inspecteze plantaia de palmieri, Liet intrase adnc n zona polar, n cutarea contrabanditilor. n scurt timp se opri sub lumina slab, nclinat, a soarelui, ncercnd s disting pe peretele impuntor al ghearului orice neregularitate care-i putea indica labirintul de peteri. Fu mulumit s vad c proscriii fcuser toate modificrile n materie de camuflaj pe care le sugeraser el i cu Warrick. n spatele irului nalt de stnci ncrustate cu ghea, se gsea o prpastie adnc, pe fundul creia se odihneau navele de contraband ale lui Dominic. Pi ctre baza stncii. Avea minile amorite i obrajii i ardeau de frig. Pentru c nu tia cum s intre n baz, cut o trecere, spernd c refugiaii l vor vedea i-l vor lua nuntru dar nu iei nimeni. Liet petrecu o or ncercnd s se fac vzut, strignd i fluturndu-i braele, pn cnd, n sfrit, o deschiztur mic apru lng el, de unde ieir civa oameni cu nfiare aspr, ndreptnd spre el laserele gata pregtite. Cu calm, tnrul Liet-Kynes i nl seme brbia. Vd c suntei la fel de vigileni ca ntotdeauna,
426

remarc el sarcastic. Se pare c avei nevoie de ajutorul meu mai mult dect prevzusem n timp ce brbaii continuau s-l amenine cu armele, Liet se ncrunt i art spre unul dintre ei, cu faa ciupit de vrsat i o sprncean lips, apoi spre alt veteran btrn avnd o claie de pr zbrlit, alb-cenuiu. Johdam, Asuyo nu m recunoatei? Sunt mai n vrst i mai nalt, cu un pic de barb, dar nu att de diferit fa de cum eram Toi fremenii arat la fel, mri Johdam cel ciupit de vrsat. Atunci toi contrabanditii au vedere proast. Am venit s vorbesc cu Dominic Vernius! Acum, fie c erau nevoii s-l omoare pentru c tia prea multe, fie c-l duceau nuntru. Liet pi n tuneluri, iar contrabanditii etanar intrarea n urma lui. Cnd trecur pe lng peretele cu fereastra de observaie, privi n jos, n prpastia care adpostea terenul lor de aterizare. Grupuri de oameni alergau ca furnicile, ncrcnd provizii n nave. V pregtii pentru o expediie, observ Liet. Amndoi veteranii i aruncar priviri ngheate. Asuyo, cu prul lui crunt chiar mai ciufulit ca nainte, i umfl pieptul ca s arate cteva medalii i nsemne de grad proaspt crpite, pe care le adugase la salopet dar nimeni nu prea impresionat de asta, cu excepia lui nsui. Johdam arta n continuare nverunat i sceptic, ca i cum ar fi pierdut deja prea multe i se atepta s piard n curnd i restul. Luar un lift mecanic, cobornd ctre fundul crevasei, i ieir n bazinul acoperit cu pietri. Liet recunoscu silueta impuntoare a lui Dominic Vernius, cu easta ras lucindu-i n lumina palid a polului. Conductorul contrabanditilor zri distraiul vizitatorului i-l recunoscu imediat. i flutur mna lat i se apropie cu pai mari. Aa, biete, te-ai pierdut iar? i-a fost mai greu s ne gseti, acum c ne-am ascuns mai bine? A fost mai greu s-i fac pe oamenii ti s m observe,
427

rspunse Liet. Santinelele tale dormeau, probabil. Dominic izbucni n rs. Santinelele mele sunt ocupate s ncarce navele. Avem de prins un transspaial, cu spaiul de andocare deja rezervat i pltit. Cu ce-i pot fi de folos? n momentul sta ne cam grbim Liet trase adnc aer n piept. Mi-ai promis o favoare. Am venit s-mi fac cererea Dei luat prin surprindere, ochii lui Dominic scnteiar. Foarte bine. Cei mai muli oameni care ateapt o rsplat n-au nevoie de trei ani ca s se hotrasc. Am multe talente i pot fi un membru valoros al echipei tale, zise Liet. Ia-m cu tine! Dominic tresri, apoi zmbi. l btu pe Liet pe umr, cu o mn destul de grea ca s doboare un taur. Suie pe nava amiral, s stm de vorb Fcu semn nspre rampa unei fregate brzdate de urmele numeroaselor reintrri n atmosfer. Dominic ntinsese covorae i tot felul de obiecte prin cabina sa personal, ca s-o fac s arate ca un cmin. Contele renegat l invit pe Liet s ia loc pe unul dintre scaunele cu suspensie. estura pernei era uzat i ptat, de parc trecuse prin decenii de folosire intens, dar pe Liet nu-l deranja. Pe una dintre laturile biroului de scris al lui Dominic sclipea o holofotografie a unei femei frumoase. Susine-i cazul, biete! Spuneai c i-ar fi de folos un fremen care s ntreasc securitatea la baza de pe Salusa Secundus Fruntea lui Dominic se ncrei. Un fremen ar fi un adaos binevenit. Se ntoarse ctre imaginea frumoasei femei, care lumina ca i cum i-ar fi zmbit, indiferent unde s-ar fi mutat. Ce crezi, Shando, dragostea mea? Ar trebui s-l lsm pe biat s fac o cltorie cu noi? Dominic privi fix ctre hologram, ca i cum ar atepta un rspuns. Un sentiment straniu i strbtu ira spinrii. Apoi contele ixian se ntoarse spre el surznd. Sigur c-l lsm. Am fcut un trg, iar cererea ta este
428

perfect rezonabil dei cineva s-ar putea ntreba dac eti ntreg la minte. Dominic se scrpin la tmpl, unde-i curgea o pictur de sudoare. Oricine vrea s mearg pe planeta-nchisoare a mpratului are, evident, nevoie de ceva mai mult fericire n via Liet se strmb, dar nu ddu amnunte. Am motivele mele. Dominic nu insist. Cu ani n urm, tatl su fusese profund afectat de ceea ce vzuse pe Salusa Secundus, de cicatricele rmase chiar i dup secole de la holocaust. Cutnd s neleag propriile sale motivaii, s-i decid cursul vieii, Liet avea nevoie s mearg i el acolo. Poate c dac petrecea un timp pe Salusa, printre pietrele aspre i rnile nevindecate, reuea s neleag ce anume declanase interesul de-o via al tatlui su pentru ecologie. Masivul contrabandist prinse mna lui Liet ntr-o strngere energic. Foarte bine, asta a fost. Cum ziceai c te cheam? Pentru cei din afar, sunt cunoscut sub numele de Weichih n regul, Weichih, dac vrei s fii membru al echipei, va trebui s-i faci partea ta de munc. Dominic l conduse afar din cabina cpitanului, pe ramp i apoi n cuprinsul crevasei. n jurul lor, contrabanditii asudau i gfiau, cu respiraia tiat. nainte de sfritul zilei, vom decola spre Salusa Secundus. Privete nuntrul tu i vei putea vedea universul. Aforism zensunnit Arrakis. A treia planet din sistemul Canopus. Un loc uimitor.
429

Navigatorul Ghildei, Dmurr, privea prin fereastra de plaz a cabinei sale un fir de praf, n interiorul giganticului transspaial. Departe, sub nava sa, dincolo de valul de praf cafeniu rscolit de vnt, se afla Arrakis, singura surs a melanjului care-i ngduia s vad de-a lungul cilor complicate ale universului. Atta plcere mi druiete mirodenia O navet micu ni arznd prin atmosfera planetei, dinspre polul sud, se eliber i atinse marele vehicul pe orbit. Cnd naveta andoc, o camer de supraveghere i art lui Dmurr un grup de pasageri debarcnd n zona comun, cu atmosfera controlat, a transspaialului. Cu toate c muli ali angajai ai Ghildei Spaiale fceau parte din echipajul navei, n calitate de navigator Dmurr trebuia s urmreasc totul, tot timpul. Aceasta era nava lui, casa i locul su de munc, responsabilitatea sa n camera izolat, uierul familiar al gazului portocaliu de melanj abia se auzea. Cu trupul lui puternic deformat, Dmurr n-ar fi putut niciodat s peasc pe planeta-deert, n-ar fi putut niciodat, de fapt, s prseasc sigurana cuvei sale. Dar nsui faptul de a se afla n apropiere de Arrakis l linitea ntr-un fel elementar Cu creierul su de ordin superior, ncerc s elaboreze o analogie matematic pentru senzaia pe care o ncerca, dar aceasta nu reui s i se limpezeasc n minte. Dmurr Pilru ar fi trebuit s fac mai mult n viaa lui ct timp era nc uman, nainte s intre n serviciul Ghildei. Dar acum era prea trziu! Ghilda l luase att de repede att de neateptat dup ce trecuse examenul de admitere Nu avusese timp s-i ia rmas-bun cum se cuvine, s-i pun la punct treburile umane. Umane Ct de larg era definiia pe care o cuprindea acest cuvnt? Bene Gesserit-ul petrecuse generaii ntregi luptndu-se exact cu aceast ntrebare, cu toate nuanele, cu clasele de intelect i de emoii, cu realizrile ridicate n slvi i jalnicele eecuri.
430

Forma fizic a lui Dmurr se alterase semnificativ de cnd se alturase Ghildei dar ct de mult conta asta? Depiser el i toi ceilali navigatori condiia uman, pentru a deveni ceva cu totul diferit? Mai sunt nc uman? Nu mai sunt uman? Ascult propriile lui gnduri tulburi, ovitoare. Prin transochiul de supraveghere, Dmurr privea noii pasageri, brbai aspri n haine de culoare nchis, intrnd n holul principal al pasagerilor. n urma lor pluteau saci de cltorie cu suspensii. Unul dintre brbai, cu chipul rocovan, musti voluminoase i capul complet ras, prea ciudat de familiar. nc mi aduc aminte unele lucruri Dominic Vernius! Unde fusese toi anii tia? Navigatorul murmur o comand n globul-microfon sclipitor, de la gura lui mic n form de V. Ecranul i art numele pasagerilor, dar nici unul nu-i era cunoscut. Exilatul conte Vernius cltorea sub un nume fals, n ciuda asigurrilor de confidenialitate absolut ale Ghildei. El i nsoitorii si se ndreptau spre Salusa Secundus. O sonerie se auzi n interiorul cabinei de navigaie. Toate navetele erau ancorate n danele lor. Echipajul Ghildei etan trapele de intrare i monitoriz motoarele Holtzman; o armat de experi pregtea transspaialul pentru plecarea de pe orbita polar. Dmurr abia dac observ n schimb, se gndi la zilele senine de pe Ix, la vremea bucolic pe care o petrecuse cu prinii i fratele su geamn, n Marele Palat al contelui Vernius. Rmie nefolositoare ale minii Ca navigator, fcea calcule de ordin superior i se delecta cu matematica dimensional. Ducea transspaiale pline cu pasageri i mrfuri la distane imense. i totui, se trezi dintr-o dat blocat, distrat, incapabil s funcioneze. Creierul su complicat i pierdu concentrarea, n mijlocul preioaselor sale ecuaii. De ce mintea lui, ceea ce mai rmsese din fiina lui pierdut, insista s-l recunoasc pe acel om? Iei la iveal un rspuns, ca o creatur ivindu-se din adncurile unei mri ntunecate:
431

Dominic Vernius era o parte important din trecutul lui Dmurr Pilru. Trecutul lui uman Vreau s curbez spaiul. n schimb, imagini de pe Ix-ul de altdat i se rostogoleau prin minte: scene de splendoare la curtea Casei Vernius, cu fratele su Ctair Fete drglae n rochii scumpe, zmbind; pn i tnra i ncnttoarea fiic a contelui, Kailea Creierul su, destul de mare pentru a cuprinde universul, era o magazie plin cu tot ceea ce fusese i tot ceea ce urma s devin. nc n-am terminat s evoluez Chipurile fetelor ixiene se schimbar, devenind feele ncruntate ale instructorilor de la coala de Navigaie de pe Junction. Cabinele lor nchise ermetic stteau ciorchine n jurul cabinei lui, iar ochii lor micui l strpungeau mnioi pentru eec. Trebuie s curbez spaiul! Pentru Dmurr, aceasta era experiena senzorial ultim a minii i a trupului su, datorat multiplelor dimensiuni care-i erau accesibile. Se druise Ghildei, ntr-un fel foarte asemntor cu cel n care preoii i clugriele din vremurile primitive se druiau cndva Dumnezeului lor, abinndu-se de la relaii sexua