Sunteți pe pagina 1din 900

Brian Herbert & Kevin J.

Anderson

Brian Herbert & Kevin J. Anderson

Dune
Cruciada Mainilor

Dune: The Machine Crusade


2003
2

Cruciada mainilor

Kevin j.
Anderson

Brian
Herbert

Brian Herbert & Kevin J. Anderson

Lui PENNY i RON MERRITT,


companioni de drum n universul DUNE,
cu dragoste i apreciere pentru c ne-au ajutat
s ducem mai departe motenirea lui Frank Herbert.

Cruciada mainilor

Mulumiri
Cnd am terminat manuscrisul acestei cri, munca abia
ncepuse. Pat Lobrutto i Carolyn Cauhey i-au artat geniul
de redactori, ndrumndu-ne prin numeroasele etape i prin
modificrile de amnunt pentru a produce acest rezultat
final. Agenii notri, Robert Gottlieb i Matt Bialer de la
Trident Media Group, au sprijinit cu pasiune proiectul nc
de la nceput. Tom Doherty, Linda Quinton, Jennifer Marcus,
Heather Drucker i Paul Stevens de la Tor Books, mpreun
cu Julie Crisp de la Hodder & Stoughton, au dat o mn de
ajutor pentru a menine pe calea cea bun toate problemele
legate de producie i de promovare, fr a-i lsa
entuziasmul s se sting nici mcar pentru o clip.
Ca ntotdeauna, Catherine Sidor de la Wordfire, Inc. A
lucrat neobosit la transcrierea a zeci de microcasete, la
introducerea corecturilor i la pstrarea consecvenei n faa
unui ritm intens de munc. Diane E. Jones ne-a servit drept
cititor de testare i drept cobai, oferindu-ne reaciile ei
sincere i a sugerat scene suplimentare care s fac aceast
carte mai puternic.
Rebecca Moesta Anderson i-a dedicat nenumrate ore, cu
energie i concentrare, sfaturilor i criticii (ntotdeauna
temperate de dragoste), nelsnd niciodat expresia destul
de bun s intre n vocabularul ei. Jan Herbert, ca
ntotdeauna, ne-a oferit sprijinul, rbdarea i nelegerea ei
fa de nevoile imprevizibile ale unui scriitor.
Javier Barriopedo i Christian Gossett ne-au dat inspiraia
pentru Maetrii Spadasini. Doctorul Attila Torkos a fcut o
ultim examinare amnunit a manuscrisului, ajutndu-ne
s evitm inconsecvenele.
Herbert Limited Partnership, incluzndu-i pe Penny i Ron
5

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Merritt, David Merritt, Byron Merritt, Julie Herbert i Theresa
Shackelford, ne-a druit sprijinul su entuziast, lsndu-ne
n grij viziunea lui Frank Herbert.
Fr sprijinul i devotamentul de aproape patru decenii ale
lui Beverly Herbert fa de el, Frank Herbert n-ar fi creat un
univers att de vast i de fascinant pe care s-l putem
explora. Le suntem profund ndatorai amndurora.

Cruciada mainilor
Istoricii nu se pun de acord asupra mesajelor purtate de
rmiele trecutului ndeprtat.
Cu ct cineva se cufund mai mult n istorie vremuri att
de vechi, de haotice! cu att faptele devin tot mai fluide,
povetile tot mai contradictorii. Dincolo de oceanul timpului i
al memoriei imperfecte, adevraii eroi se metamorfozeaz n
arhetipuri; btliile devin mai importante dect au fost cu
adevrat. Legendele i adevrul sunt greu de reconciliat.
n calitate de cel dinti istoric oficial al Jihadului, trebuie s
fac aceste nsemnri ct de bine mi st n putin, bazndum pe tradiii orale i pe documente fragmentare pstrate
vreme de o sut de secole. Ce este mai exact o istorie
sprijinit cu atenie pe documente, ca a mea, sau o acumulare
de mituri i basme populare?
Eu, Naam cel Btrn, trebuie s scriu cu onestitate, chiar
dac acest lucru va atrage mnia superiorilor mei. Citii
aceast istorie cu atenie, cci voi ncepe cu Manifestul de
protest al lui Rendik Tolu-Far, un document care a fost
confiscat de ctre Jipol:
Suntem obosii de lupt obosii de moarte! Miliarde dup
miliarde au fost deja mcelrite n aceast cruciad mpotriva
mainilor gnditoare. Victimele includ nu numai soldai n
uniform ai jihadului i mercenarii lor tocmii, ci i coloniti
nevinovai i sclavi umani de pe lumile sincronizate. Nimeni nu
se ostenete s numere mainile inamice care au fost distruse.
Hipermintea computer Omnius a dominat multe planete
vreme de peste un mileniu, dar, cu douzeci i patru de ani n
urm, asasinarea copilului nevinovat al Preotesei Serena
Butler a declanat o revolt disperat a oamenilor. Ea a folosit
aceast tragedie pentru a strni nflcrarea n Liga Nobililor,
grbind atacul pe scar larg a Armadei i distrugerea
atomic a Pmntului.
Da, acest lucru a fost o lovitur pentru Omnius, dar el a ucis
ultima fiin uman de pe acea planet i a transformat lumea
de origine a omenirii ntr-o ruin radioactiv, de nelocuit n
7

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


secolele urmtoare. Ce pre nspimnttor! i aceasta nu a
fost o victorie, nu a fost un sfrit, ci doar primul act ntr-o
lupt ndelungat.
Timp de mai mult de dou decenii, rzboiul sfnt al Serenei
s-a dezlnuit mpotriva mainilor gnditoare. Atacurilor
noastre mpotriva lumilor sincronizate li se opun incursiunile
roboilor mpotriva coloniilor Ligii. Iari i iari
Preoteasa Serena pare s fie o femeie cucernic, i mi-ar
plcea s cred n puritatea i n sfinenia ei. i-a petrecut muli
ani cu studiul scrierilor i doctrinelor disponibile ale filosofilor
umani strvechi. Nicio alt persoan n-a petrecut atta timp
vorbind cu Kwyna, cogitorul aflat n Oraul Reculegerii.
Pasiunea Serenei este vizibil i credinele ei fr repro, dar
este oare contient de toate lucrurile care se petrec n numele
su?
Serena Butler reprezint doar ceva mai mult dect un
simbol, n timp ce Iblis Ginjo nseamn reprezentantul ei
politic. i spune <Marele Patriarh al Jihadidui> i conduce
Consiliul Jihadului, un organ guvernamental pentru situaii de
urgen care i exercit atribuiunile n afara limitelor
Parlamentului Ligii. Iar noi ngduim ca acest lucru s se
petreac!
L-am urmrit pe Marele Patriarh un fost ef de sclavi de pe
Pmnt folosindu-i talentele oratorice carismatice pentru a
transforma tragedia ncercat de Serena ntr-o arm. Sunt
oare orbi cu toii la felul n care i construiete acest om
puterea politic? Din care alt motiv s-ar fi cstorit cu Camie
Boro, a crei ascenden urc pn la ultimul conductor slab
al Vechiului Imperiu? Un brbat nu se nsoar cu singura
descendent n via a ultimului mprat doar din dragoste!
Pentru a-i descoperi pe trdtorii umani i pe sabotorii
clandestini, Iblis Ginjo a nfiinat Poliia Jihadului, Jipol.
Gndii-v la toate acele mii de oameni care au fost arestai n
ultimii ani ar putea fi chiar toi trdtori care lucrau pentru
maini, aa cum pretinde Jipol-ul? Nu este convenabil faptul
c att de muli dintre ei sunt inamicii politici ai Marelui
8

Cruciada mainilor
Patriarh?
Nu critic comandanii militari, soldaii curajoi sau chiar
mercenarii, pentru c toi lupt n Jihad din toate puterile.
Oamenii de pe toate planetele libere au pornit s distrug
avanposturile mainilor i s opreasc jafurile roboilor. Dar
cum am putea spera vreodat s obinem victoria? Ce
posibiliti exist pentru a ajunge la un acord cu Omnius?
Mainile gnditoare nu obosesc niciodat.
i nu uit niciodat

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


177 .G. (nainte de Ghild)
ANUL 25 AL JIHADULUI
Slbiciunea mainilor gnditoare const n faptul c ele
chiar cred toate informaiile pe care le primesc, i reacioneaz
n conformitate cu acestea.
VORIAN ATREIDES,
al patrulea interviu de informare cu Armada Ligii
Conducnd un grup de cinci nave masive pe orbita
planetei brzdate de canioane, primero Vorian Atreides
examin forele robotice inamice, aliniate mpotriva lui:
lucioase i argintii, ca nite peti de prad. Desenul lor
eficient, funcional le oferea graia involuntar a unor
pumnale ascuite.
Monstruozitile de lupt ale lui Omnius depeau ca
numr navele umane n proporie de zece la unu, dar
datorit faptului c navele de rzboi al Jihadului erau
echipate cu straturi suprapuse de scuturi Holtzman, flota
duman putea bombarda vehiculele umane fr s provoace
nicio pagub i fr s nainteze spre suprafaa lui Anbus IV.
Dei aprtorii umani nu aveau puterea de foc necesar
pentru a zdrobi forele mainilor sau mcar pentru a le
respinge, lupttorii Jihadului continuau oricum s lupte. Era
o situaie echilibrat, oamenii i mainile nfruntndu-se
deasupra planetei.
Omnius i forele sale i asiguraser multe victorii n
ultimii apte ani, cucerind mici colonii periferice i stabilind
avanposturi de unde lansau valuri implacabile de atacuri.
Acum ns, armata Jihadului jurase s apere cu orice pre
planetele nealiate mpotriva mainilor gnditoare fie c
populaia btina voia sau nu.
Jos, pe suprafaa planetei, colegul su primero, Xavier
Harkonnen, ncerca nc o vizit diplomatic printre btrnii
10

Cruciada mainilor
zeniiilor, conductorii unei secte budislamice primitive. Vor
se ndoia c prietenul su avea s fac prea multe progrese.
Xavier era prea inflexibil ca s fie un bun negociator: simul
datoriei i aderarea strict la obiectivele misiunii erau
ntotdeauna eseniale n mintea lui.
n plus, Xavier era pornit mpotriva oamenilor stora iar
ei i ddeau nendoielnic seama de acest lucru.
Mainile gnditoare voiau Anbus IV. Armata Jihadului
trebuia s le opreasc. Dac zeniiii voiau s se izoleze de
conflictul galactic i s nu coopereze cu bravii soldai care
luptau pentru a pstra libertatea rasei umane, atunci nu
valorau nimic. O dat, Vor l comparase n glum pe Xavier
cu o main, pentru c vedea lucrurile n alb i negru, iar
cellalt brbat se ncruntase cu rceal, n semn de rspuns.
Potrivit rapoartelor de la suprafa, conductorii religioi
zeniii se artaser la fel de ncpnai ca i primero
Harkonnen. Ambele pri se cramponau de poziiile lor.
Vor nu punea la ndoial stilul de comand al prietenului
su, dei era destul de diferit de al lui. Crescut printre
mainile gnditoare i instruit ca om de ncredere al lor, Vor
mbria acum umanitatea cu toate faetele ei, i era nucit
de nou-descoperita libertate. Se simea eliberat cnd practica
sporturi i juca jocuri de noroc, sau sttea de vorb i
glumea cu ceilali ofieri. Era att de diferit de ceea ce-l
nvase Agamemnon!
Aici sus, pe orbit, Vor tia c navele de lupt robotice nu
s-ar fi retras dect dac erau convinse din punct de vedere
statistic c nu era posibil s nving. n ultimele sptmni,
lucrase la un plan menit s provoace distrugerea flotei lui
Omnius, dar nu era nc pregtit s-l aplice. Curnd,
totui
Acest punct mort de pe orbit era complet deosebit de
jocurile de rzboi, cu care se distra Vor mpreun cu membrii
echipajelor Jihadului aflai n patrulare sau de provocrile
amuzante pe care el i cu robotul Seurat i le lansau unul
altuia, cu ani n urm, n timpul cltoriilor lungi printre
11

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


stele. Impasul obositor oferea puine ocazii pentru distracie.
Observase nite scheme
n curnd, flota robotic avea s se ndrepte spre ei ca un
roi de piranha, pe o orbit retrograd. Stnd mndru n
uniforma militar scrobit, verde-nchis tivit cu stacojiu
culorile Jihadului, simboliznd viaa i sngele vrsat Vor
urma s ordone tuturor navelor de rzboi din flota de paz
s-i pun n funciune scuturile Holtzman i s le
monitorizeze, avnd grij s nu se supranclzeasc.
Navele de lupt ale roboilor ncrcate cu arme erau
jalnic de previzibile, iar oamenii lui fceau deseori pariuri n
legtur cu numrul exact de focuri pe care urma s le trag
inamicul.
i urmri forele deplasndu-se, aa cum le ordonase s
fac. Fratele adoptiv al lui Xavier, Vergyl Tantor, era
cpitanul navei ce comanda avangarda i o amplas pe
poziie, exact cum se discutase. n ultimii aptesprezece ani,
Vergyl
servise
n
armata
Jihadului,
supravegheat
ntotdeauna cu atenie de Xavier.
Aici nu se schimbase nimic de mai bine de o sptmn,
iar lupttorii deveneau tot mai nerbdtori, trecnd de mai
multe ori pe lng inamic, dar neputnd s fac altceva dect
s-i umfle pieptul i s-i etaleze penajul de rzboi, ca nite
psri exotice.
Ai crede c mainile au nvat totul pn acum,
bombni Vergyl n sistemul de comunicaii. nc mai sper c
vom face o greeal?
Nu fac dect s ne testeze, Vergyl.
Vor nu inea seama de formalitile gradului i de ierarhia
de comand, pentru c i amintea prea mult de rigiditatea
mainilor.
Mai devreme n acea zi, cnd calea celor dou flote se
intersectase pentru scurt vreme, navele de lupt robotice
lansaser o salv de proiectile explozive care se izbise de
impenetrabilele scuturi Holtzman. Vor nici nu clipise privind
exploziile zadarnice. Pentru cteva clipe, navele care se
12

Cruciada mainilor
nfruntau intraser de-a dreptul ntr-un vrtej aglomerat i
haotic, apoi trecuser unele pe lng altele.
n regul, d-mi totalul, strigase el.
Douzeci i opt de focuri, primero, raportase unul dintre
ofierii de pe punte.
Vor dduse din cap. ntotdeauna soseau ntre douzeci i
treizeci de proiectile, dar estimarea lui fusese douzeci i
dou. El i cu ofierii de pe celelalte nave transmiseser
felicitri i plngeri amicale n legtur cu faptul c greiser
cu numai una sau dou lovituri i fcuser aranjamentele
pentru a plti sau pentru a ncasa pariurile pe care le
fcuser. Orele de serviciu aveau s fie schimbate ntre cei
care pierduser i cei care ctigaser, raiile de lux
transferate de la o nav la alta.
Acelai lucru se ntmplase deja de aproape treizeci de ori.
Acum ns, pe cnd cele dou grupuri de lupt se apropiau
unul de cellalt, aa cum era de prevzut, Vor avea o
surpriz n mnec.
Flota Jihadului rmnea n formaie perfect, la fel de
disciplinat ca i mainile.
O lum de la capt!
Vor se ntoarse spre echipajul de pe punte.
Pregtii-v pentru contact! Mrii puterea scuturilor la
maximum! tii ce s facei. Am avut parte de destule
exerciii pentru asta
Un zumzet dttor de fiori vibra prin podea straturi de
for protectoare licritoare, alimentat de generatoare uriae
conectate la motoare. Comandanii fiecrei nave trebuiau s
urmreasc atent supranclzirea din scuturi, fisura fatal a
sistemului pe care cel puin deocamdat mainile nu o
bnuiau.
Urmri nava conductoare a avangrzii naintnd de-a
lungul traseului orbital.
Vergyl, eti gata?
De zile ntregi, domnule. S-i dm drumul!
Vor lu legtura cu specialitii si n demolri i cu cei
13

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


tactici, condui de unul dintre mercenarii de pe Ginaz, Zon
Noret.
Domnule Noret, presupun c ai desfurat toate
capcanele de oareci?
Semnalul se ntoarse.
Toate sunt n poziia perfect, primero. Am trimis
fiecreia dintre navele noastre coordonatele lor exacte, astfel
nct s le putem evita. ntrebarea este: vor observa
mainile?
O s le dau eu de lucru, Vor! exclam Vergyl.
Aparatele de lupt ale mainilor se zreau tot mai aproape,
apropiindu-se de punctul de interceptare. Dei mainile
gnditoare nu aveau sim estetic, calculele i proiectele
inginereti eficiente aveau totui ca rezultat nave cu linii
precise i carcase netede, fr cusur.
Vor surse.
Du-te!
n timp ce grupul de lupt al lui Omnius nainta ca un
banc de peti imperturbabili i amenintori, nava lui Vergyl
se arunc brusc nspre el, cu acceleraie mare, lansnd
rachetele potrivit unui nou sistem, clipete-i-trage care
nchidea i deschidea scuturile de la prova ntr-un ritm de
milisecunde, precis coordonat pentru a lsa s treac doar
proiectilele cinetice.
Rachete de mare putere bombardar cea mai apropiat
nav a mainilor, apoi Vergyl porni din nou, schimbnd
cursul i forndu-i trecerea printre vehiculele robotice
ngrmdite ca un taur salusan furios.
Vor ddu ordinul de mprtiere, iar celelalte nave rupser
rndurile i se risipir. Totul ca s se dea la o parte din
drum
Mainile, ncercnd s rspund la situaia neateptat,
nu puteau face mare lucru n afar de a deschide focul
mpotriva navelor Jihadului protejate de scuturi.
Vergyl atac din nou, cu nava sa din avangard. Avea
ordin s-i goleasc bateriile de armament ntr-o aciune
14

Cruciada mainilor
frenetic. Una dup alta, rachetele explodau la contactul cu
aparatele inamice, provocnd pagube semnificative, dar fr
s distrug nimic important. Liniile de comunicaii rsunau
de uralele oamenilor.
Dar atacul lui Vergyl era doar o diversiune. Grosul forelor
lui Omnius continua pe traseul standard direct n cmpul
spaial de mine pe care le instalaser pe orbit mercenarul
Zon Noret i echipa lui.
Minele de apropiere uriae erau acoperite cu pelicule de
camuflaj care le fceau aproape invizibile pentru senzori.
Cercetai srguincioi sau scanri grijulii le-ar fi putut
detecta, dar agresiunea furioas i neateptat a lui Vergyl
atrsese atenia mainilor n alt parte.
Primele dou nave de rzboi ale mainilor explodar cnd
atinser un ir de mine puternice. Exploziile masive lsar
guri n carcase, la prova i n nveliul motoarelor. Ieind
cltinndu-se de pe traiectorie, aparatele inamice zdrobite
izbucnir n flcri; unul se poticni i de o alt min.
nc nedndu-i seama cu precizie ce se ntmplase, alte
trei nave robotice se ciocnir de minele spaiale nevzute.
Apoi, flota de lupt a mainilor se regrup. Ignornd atacul
lui Vergyl, navele de rzboi rmase se mprtiar i
desfurar senzori pentru a detecta restul minelor risipite,
pe care le nlturar cu un nor de lovituri precis intite.
Vergyl, oprete-te! transmise Vor. Toate celelalte nave
mari, regrupai-v! Gata distracia!
Se ls pe spate n scaunul de comand, cu un oftat
satisfcut.
Trimitei patru kindjale-cerceta s evalueze masacrul
pe care l-am provocat.
Deschise o linie privat de comunicaii, i pe ecran apru
imaginea mercenarului de pe Ginaz.
Noret, tu i cu oamenii ti vei primi medalii pentru
asta!
Cnd nu purtau camuflajul de lupt, pentru a pune mine
sau pentru alte operaiuni, mercenarii mbrcau uniforme cu
15

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


auriu i stacojiu, de croial proprie, n loc de verde cu
stacojiu. Aurul reprezenta sumele substaniale pe care le
primeau, iar stacojiul, sngele vrsat.
n urma lor, grupul de lupt schilodit al lui Omnius i
continu patrularea orbital neabtut, ca nite rechini n
cutare de hran. Deja, roiuri de roboi ieiser din nave i
se ngrmdeau ca nite pduchi pe carcasele exterioare,
fcnd reparaii masive.
Parc nici nu le-am fi ciufulit penele! coment Vergyl pe
un ton dezamgit, cnd nava lui se altur din nou grupului
Jihadului. Adug:
Dar tot n-or s capete Anbus IV de la noi!
Poi fi sigur c nu. Destul i-am lsat s scape n ultimii
civa ani. E timpul s ntoarcem roata rzboiului
Vor se ntreb de ce ateptau forele roboilor att de mult
fr s amplifice acest conflict anume. Nu fcea parte din
schema lor obinuit. Ca fiu al titanului Agamemnon, el
mai mult dect oricare alt om din Jihad nelegea felul n
care lucrau minile computerelor. Acum, gndindu-se la asta,
Vor deveni extrem de suspicios.
Sunt eu cel care a devenit prea previzibil? i dac roboii vor
doar ca eu s cred c nu-i vor schimba tactica?
ncruntndu-se,
deschise
comunicaiile
cu
nava
conductoare a avangardei.
Vergyl? Am o senzaie neplcut n legtur cu asta.
Trimite nave-cerceta s observe i s cartografieze
suprafeele de uscat de dedesubt. Cred c mainile pun ceva
la cale.
Vergyl nu puse la ndoial intuiia lui Vor.
O s aruncm o privire foarte atent acolo jos, primero.
Dac au clintit chiar i o piatr, o s-o gsim.
Bnuiesc mai mult de-att. ncearc s fie vicleni n
felul lor previzibil.
Vor se uit la cronometru, tiind c aveau s treac ore
ntregi nainte s trebuiasc s-i fac griji pentru
urmtoarea ntlnire pe orbit. Se simea agitat.
16

Cruciada mainilor
ntre timp, Vergyl, preia comanda grupului de lupt. O
s cobor cu o navet s vd dac fratele tu a reuit s bage
minile-n cap prietenilor notri zeniii!

17

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Pentru a nelege semnificaia victoriei, trebuie s-i defineti
mai nti dumanii i aliaii.
PRIMERO XAVIER HARKONNEN,
prelegeri de strategie
De la exodul tuturor sectelor budislamice din Liga
Nobililor, cu secole n urm, Anbus IV devenise centrul
civilizaiei zeniite. Principalul su ora, Darits, era nucleul
religios al sectei independente i izolate, n mare parte
ignorate de cei din afar, care puneau prea puin pre pe
resursele precare i pe enervanii fanatici religioi ai planetei.
Uscatul de pe Anbus IV era presrat cu mri ntinse, puin
adnci, unele dulci, altele foarte srate. Mareele provocate de
sateliii cu orbite apropiate trgeau apele mrilor ca pe o
crp de splat pe jos, mpingnd stratul superior al solului
prin canioanele abrupte, spnd grote i amfiteatre n gresia
mai moale. La adpostul streinilor adnci, zeniiii
construiser orae.
De la o mare de mic adncime la alta, rurile curgeau n
mod natural, trase de valurile mareice. Locuitorii i
dezvoltaser talente excepionale n domeniul matematicii,
astronomiei i tehnologiei, pentru a prezice creterea i
scderea apei. Minerii din nmoluri culegeau bogiile
minerale trecnd prin sit apa noroioas care curgea prin
canioane. esurile din aval ofereau sol fertil, atta vreme ct
agricultorii plantau i recoltau la vremea potrivit.
n Darits, zeniiii construiser un baraj imens de-a
curmeziul unei gtuituri nguste din canioanele de piatr
roie un gest de sfidare pentru a arta c iscusina i
credina erau de ajuns pentru a stvili chiar i revrsarea
violent a rului. n spatele barajului se adunase un rezervor
uria, plin cu ap de un albastru intens. Pescarii zeniii
pluteau n jurul lacului n brci uoare, delicate, folosind
plase mari pentru a completa cerealele i legumele care
creteau pe cmpia inundabil.
18

Cruciada mainilor
Nu doar un simplu zid, barajul din Darits era mpodobit cu
statui impuntoare de piatr, sculptate de artiti talentai i
cucernici. nali de sute de metri, monoliii gemeni
reprezentau siluetele idealizate ale lui Buda i Mahomed, cu
trsturile nceoate de timp, de legend i de veneraia care
transfigureaz.
Credincioii
instalaser
turbine
hidroelectrice
voluminoase, puse n micare de fora curentului. Alturi de
numeroase panouri de energie solar care acopereau partea
de sus a podiurilor, barajul din Darits genera destul
energie pentru a alimenta toate oraele de pe Anbus IV, care
nu erau prea mari dup standardele de pe alte lumi. ntreaga
planet adpostea doar aptezeci i nou de milioane de
locuitori. Cu toate acestea, liniile de comunicaii i reeaua
electric legau aezrile cu o infrastructur care fcea ca
aceasta s fie cea mai sofisticat dintre toate lumile
refugiailor budislamici.
Ceea ce reprezenta exact motivul pentru care o voiau
mainile gnditoare Cu un efort minim, Omnius putea
converti Anbus IV ntr-un cap de pod i, de aici, s lanseze
atacuri pe scar i mai mare mpotriva lumilor Ligii.
Jihadul iscat de Serena Butler se desfura cu toat furia
de mai mult de dou decenii. n cei douzeci i trei de ani de
la distrugerea atomic a Pmntului, sorii rzboiului se
schimbaser de multe ori de la victorie la nfrngere, pentru
fiecare dintre pri.
Dar, cu apte ani n urm, mainile gnditoare ncepuser
s inteasc planetele nealiate, care erau cuceriri mai uoare
dect lumile Ligii, mai bine aprate i mai dens populate. Pe
vulnerabilele planete nealiate, negustorii, minerii, fermierii i
refugiaii budislamici risipii ici i colo erau rareori capabili
s adune destule fore pentru a-i rezista Iui Omnius. n
primii trei ani, cinci asemenea planete fuseser cucerite de
mainile gnditoare.
Pe Salusa Secundus, Consiliul Jihadului nu reuise s
neleag de ce se ostenea Omnius cu asemenea locuri inutile
19

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


pn cnd Vorian observase ablonul: conduse de calculele
i de prognozele hiperminii computer, mainile gnditoare
nconjurau lumile Ligii ca o plas, strngnd-o tot mai mult,
pregtindu-se pentru o lovitur de graie mpotriva capitalei
Ligii.
La scurt vreme dup ce Vorian Atreides cu sprijinul lui
Xavier ceruse ca Jihadul s-i dedice puterea militar
aprrii planetelor nealiate, un contraatac masiv i
neateptat al Jihadului reuise s rectige Tyndall de la
maini. Orice victorie se dovedea bun
Xavier era bucuros c armata Jihadului ajunsese la timp
pe Anbus IV, datorit avertismentului unui negustor de
sclavi tlulaxa pe nume Rekur Van. Echipa negustorului de
carne vie fcuse un raid pe aceast planet, rpind zeniii
pentru a-i vinde n pieele de sclavi de pe Zanbar i Poritrin.
Dup raid, negustorul de sclavi ntlnise o patrul de
cercetai a roboilor, cartografiind i analiznd planeta, ceva
ce mainile fceau ntotdeauna ca pregtire pentru o invazie.
Rekur Van se ntorsese n grab pe Salusa Secundus i
dusese groaznicele veti Consiliului Jihadului.
Pentru a contracara pericolul, Marele Patriarh Iblis Ginjo
pusese la cale aceast operaiune militar pripit, dar
eficace.
Nu ne putem permite s lsm nc o planet s cad n
minile diabolicelor maini gnditoare, strigase Iblis la
ceremonia de la plecare, n faa uralelor entuziaste i
sfidtoare i a florilor portocalii aruncate spre el. Am pierdut
deja Ellram, colonia Peridot, Bellos i altele. Dar pe Anbus IV,
armata trage o linie n spaiu!
Dei Xavier subestimase numrul de nave pe care era
dispus Omnius s le trimit pe aceast lume ndeprtat,
pn acum forele Jihadului reuiser s se mpotriveasc
ncercrii de invazie, dei nu putuser s alunge roboii.
n timpul unei pauze n discuiile cu zeniiii, Xavier njur
n barb. Chiar oamenii pe care ncerca s-i salveze n-aveau
nicio urm de interes pentru ajutorul lui, i refuzau s lupte
20

Cruciada mainilor
mpotriva mainilor gnditoare.
Acest ora din canioanele roii adpostea relicve i
canoanele originale, scrise de mn, ale interpretrii zeniite
ale budislamului. Sub bolile peterilor, nelepii pstrau
primele manuscrise mzglite ale Sutrei Koran i se rugau de
cinci ori pe zi din minaretele ridicate pe marginea canionului.
Din Darits, btrnii i rspndeau comentariile menite s-i
ndrume pe credincioi prin hiurile nvturilor ezoterice.
Xavier Harkonnen abia i putea stpni frustrarea. Era
militar, obinuit s conduc btlii, s dea ordine trupelor i
se atepta ca aceste ordine s-i fie urmate. Pur i simplu nu
tia ce s fac atunci cnd aceti btinai budislamici
pacifiti nu fceau dect s refuze.
Acas, printre lumile Ligii, exista o micare de protest
mpotriva Jihadului. Oamenii erau istovii dup mai mult de
dou decenii de vrsri de snge, fr niciun progres vizibil.
Unii duceau chiar pancarte lng altarele copilului ucis,
Manion cel Nevinovat, implornd Pace cu orice pre!
Da, Xavier le putea nelege oboseala i disperarea, pentru
c ei i vzuser pe muli dintre cei pe care-i iubeau ucii de
mainile gnditoare. Dar aceti budislamici izolai nu se
osteniser niciodat s ridice nici mcar o mn n semn de
mpotrivire, dezvluind absurditatea fundamental a nonviolenei duse la extrem.
Obiectivul mainilor era limpede, iar Omnius nu avea s
arate, cu siguran, nicio urm de consideraie pentru orice
fel de preferine religioase fanatice. Xavier avea de ndeplinit
aici o nsrcinare vital, n numele Jihadului i acea
nsrcinare cerea puin cooperare de bun sim din partea
localnicilor. Nu se ateptase niciodat la attea necazuri
ncercnd s-i fac pe oamenii acetia s aprecieze riscurile
pe care i le lua armata Jihadului pentru ei
Btrnii zeniiilor se ntoarser trndu-i picioarele n
sala de ntlniri, o ncpere mpodobit cu artefacte religioase
purtnd patina timpului, i care sclipeau de aur i pietre
preioase.
21

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Aa cum fcea de ore ntregi, conductorul religios
Rhengalid l fixa cu ochi mpietrii, exprimnd un refuz
implacabil. Avea capul mare, ras, lucind din cauza uleiurilor
exotice; sprncenele groase erau periate i nnegrite artificial.
Brbia i era acoperit cu o barb deas, tiat ptrat, pe
care-o purta ca pe un nsemn de mndrie. Avea ochi verzicenuiu-deschis, care ieeau n eviden, contrastnd izbitor
cu pielea bronzat. n ciuda amenintoarei flote de rzboi de
deasupra sau a puterii de foc impresionante a armatei
Jihadului, acest brbat nu se lsa impresionat sau intimidat.
Prea s nu observe nimic
Cu un efort hotrt, Xavier i pstr tonul egal al vocii:
ncercm s v protejm lumea, btrne Rhengalid.
Dac n-am fi ajuns cnd am ajuns, dac navele noastre n-ar
continua s in pe loc mainile gnditoare n fiecare zi, tu i
cu toi oamenii ti ai fi sclavii lui Omnius.
Sttea eapn pe banca tare din faa conductorului
zeniit. Rhengalid nu-i oferise nici mcar o dat o gustare,
dei Xavier bnuia c btrnii se mprteau dintr-una de
fiecare dat cnd soldaii ieeau din ncpere.
Sclavi? Dac suntei att de preocupai de bunstarea
noastr, primero Harkonnen, unde erau navele voastre de
rzboi acum cteva luni, cnd negustorii de carne vie tlulaxa
au furat tineri sntoi i femei fertile din aezrile noastre
de fermieri?
Xavier ncerc s nu-i arate iritarea. Nu voise niciodat s
fie diplomat, nu avea rbdarea necesar pentru asta. Slujea
cauza Jihadului cu toat loialitatea i tot devotamentul de
care dispunea. Stacojiul de pe uniform simboliza sngele
vrsat al umanitii, iar nevinovatul su Manion n vrst
de abia unsprezece luni fusese cel dinti dintre noii martiri.
Btrne, ce-ai fcut tu ca s-i aperi poporul, atunci
cnd au venit vntorii? N-am tiut nimic despre incident
pn acum i nu te pot ajuta cu ceea ce s-a ntmplat n
trecut. Nu pot dect s te asigur c viaa sub mainile
gnditoare va fi mult mai rea
22

Cruciada mainilor
Aa spui tu, dar nu poi nega ipocrizia propriei tale
societi. De ce-ar trebui s punem cuvntul unui negustor
de sclavi mai presus de-al altuia?
Nrile lui Xavier fremtar. N-am timp pentru aa ceva!
Dac insiti s retrieti trecutul, atunci adu-i aminte
c refuzul poporului tu de a lupta mpotriva mainilor
gnditoare nc de la nceput a costat libertatea a miliarde de
oameni i a provocat nenumrate mori. Muli cred c avei o
datorie uria fa de rasa voastr!
Nu iubim ctui de puin niciuna dintre prile din
acest conflict, ripost brbatul cu barb cenuie. Oamenii
mei nu vor s participe n niciun fel la rzboiul vostru
sngeros i fr rost.
Stpnindu-i o replic nfierbntat, Xavier insist:
Cu toate acestea, suntei prini la mijloc i trebuie s
alegei una dintre pri.
Sunt mai buni tiranii umani dect tiranii maini? Cine
poate spune? tiu ns c aceasta nu e lupta noastr, n-a
fost niciodat!
Muncitorii din interiorul barajului din Darits deschideau
porile stvilarului, lsnd apa limpede s curg n cascade
gemene, spectaculoase, din minile deschise ale statuilor
colosale ale lui Buda i Mahomed. La auzul vuietului
neateptat, Xavier ridic ochii i fu surprins s-l vad pe
primero Vorian Atreides pind pe poteca de piatr care
ducea de la platforma de aterizare a navetei sale ctre
spaioportul rudimentar. Zmbind, brbatul brunet se
apropie, artnd nc n form, la fel de tnr i de viril ca
atunci cnd l cunoscuse Xavier, dup evadarea sa de pe
Pmnt, cu att de muli ani n urm.
i poi lingui ct vrei, Xavier, dar zeniiii vorbesc o alt
limb ntr-un sens mai mult dect lingvistic.
Btrnii din Darits artau indignai.
Civilizaia voastr fr Dumnezeu ne-a persecutat.
Soldaii Jihadului nu sunt binevenii aici mai ales n Darits,
oraul nostru sacru!
23

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Xavier rmase cu privirea aintit asupra lui Rhengalid.
Trebuie s te informez, btrne, c nu voi ngdui ca
mainile gnditoare s cucereasc aceast planet, fie c ne
ajutai sau nu. Prbuirea lui Anbus IV ar oferi inamicului
nc un punct de sprijin pe drumul ctre lumile Ligii.
Aceasta este planeta noastr, primero Harkonnen. Navei ce cuta aici!
Nici mainile gnditoare! strig Xavier.
Se nroi la fa.
Vorian l lu de bra. Vizibil amuzat, remarc:
Vd c ai descoperit noi tehnici n materie de
diplomaie.
N-am pretins niciodat c a fi negociator.
Zmbind, Vor ddu din cap.
Dac oamenii tia ar ti s-i urmeze ordinele, lucrurile
ar fi cu siguran mult mai uoare, nu-i aa?
N-o s abandonez aceast planet, Vor.
Comunicatorul bolborosi, i un mesaj tios se auzi prin el.
Vocea lui Vergyl Tantor era emoionat, ntretiat.
Primero Atreides, bnuielile tale erau corecte! Scanrile
noastre au descoperit o baz secret a mainilor gnditoare,
instalat pe un podi! Pare s fie un cap de pod militar, cu
instalaii industriale, armament greu i roboi de lupt!
Bine lucrat, Vergyl, rspunse Vor. Acum ncepe
distracia
Xavier arunc o privire peste umr la Rhengalid, care
prea cufundat n propriile lui gnduri, artnd ca i cum nar mai fi vrut s-i vad niciodat pe soldaii Jihadului.
Am terminat aici, Vor. ntoarce-te pe nava amiral. Avem
treab!

24

Cruciada mainilor
Nu exist ceea ce numim un viitor. Omenirea se afl n faa
unor multiple viitoruri posibile, dintre care multe atrn de
evenimente aparent lipsite de importan.
Cronicile n limba muadru
Zimia era un ora uluitor, apogeul cultural al omenirii
libere. Bulevardele mrginite de arbori porneau ca spiele
unei roi din centrul format de un complex de cldiri
guvernamentale i de o pia comemorativ uria. Brbai
n costume cu vest i doamne n rochii protocolare, pline de
podoabe, peau cu vioiciune prin pia.
Iblis Ginjo se ncrunt n timp ce traversa spaiul larg spre
grandioasa Sal a Parlamentului. Un asemenea aranjament
ngrijit ar fi putut da iluzia de siguran, iluzia c
mprejurimile n-aveau s se schimbe niciodat.
Dar nimic nu este permanent. Nimic nu e sigur.
Profesia lui era s inspire oamenii, ndemnndu-i la
aciune, convingndu-i c mainile malefice puteau ataca
orice planet oricnd i c existau spioni umani criminali,
care i nchinaser loialitatea n secret lui Omnius, chiar
aici, n inima Ligii.
Cteodat, Iblis trebuia s nfrumuseeze realitatea, pentru
binele superior al luptei.
Era un brbat cu umeri lai, chipul coluros i prul drept,
castaniu nchis, i purta o jachet larg, neagr, mpodobit
cu broderii aurii i manete sclipitoare. La civa pai n
urma lui, ase poliiti ai Jihadului ageni ai Jipolului
mergeau ntotdeauna n alert, gata s-i scoat repede
armele. Oamenii renegai i asasinii loiali mainilor puteau
pndi de oriunde!
Cu dou decenii n urm, Iblis i acordase titlul de Mare
Patriarh al Jihadului Serenei Butler, iar gloata l mbria
de fiecare dat cnd aprea n public. Vorbea pentru ei, i
aduna n jurul lui, le spunea ce s gndeasc i cum s
reacioneze. Ca i Vorian Atreides, Iblis fusese cndva un om
25

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


de ncredere al mainilor gnditoare, pe Pmnt. Acum, era
un orator i un om de stat de cel mai nalt rang: rege,
politician, conductor religios i comandant militar, toate
ntr-un singur ambalaj carismatic. i croise propriul drum,
un curs fr precedent, care-i ngduia s se nvrt n
cercurile cele mai nalte ale conductorilor oamenilor.
Cunotea istoria i-i vedea limpede locul n ea.
n timp ce urca treptele late ale Slii Parlamentului i intra
n holul nalt, acoperit cu fresce, reprezentanii i funcionarii
tceau. Lui Iblis i plcea enorm s vad oamenii forfotind n
jurul lui, cuprini de veneraie, mbujorai i blbindu-se.
Se opri, cu evlavia cuvenit, n faa niei cu altarul
ornamentat al copilului ucis, Manion Butler o sculptur
angelic, avnd braele larg deschise pentru a primi povara
zilnic de flori proaspete, glbenele portocaliu-deschis care
artau ca nite mici supernove strlucitoare, planta care
fusese adoptat drept floarea lui Manion.
nuntru, sala mare era plin, fiecare scaun fiind ocupat
de un nobil sau de un reprezentant al unei planete. Chiar i
culoarele erau pline de oaspei distini, aezai pe scaune
portabile cu suspensor, ultimul model, care pluteau n
spaiile disponibile.
Un clugr ntr-o rob galben ca ofranul sttea n faa
adunrii, monitoriznd un container greu, transparent, n
care se afla un creier uman viu, ntr-o baie de electrofluid
albstrui pentru susinerea vieii. Cnd Iblis privi spre
respectatul cogitor, simi un val ameitor de plcere pur la
amintirea strvechiului creier filosof pe nume Eklo, care-i
mprtise cunotinele pe vremea cnd Iblis nu era dect
un simplu supraveghetor de sclavi pe Pmnt. Acelea
fuseser zile mbttoare, pline de posibiliti
Acest cogitor, o femeie gnditor cunoscut cu numele de
Kwyna, era mai puin dispus s-l ajute, s-i dea sfaturi.
Chiar i aa, Iblis se ducea deseori n linititul Ora al
Reculegerii ca s se aeze lng recipientul de pstrare al lui
Kwyna, spernd s nvee. Cunoscuse doar doi Cogitori n
26

Cruciada mainilor
viaa lui, dar splendidele mini organice gnditoare nu
ncetau s-l impresioneze.
Erau att de mult superioare lui Omnius, att de elegante
i infinit de umane n ciuda evidentelor lor limite fizice.
Dezbaterile Parlamentului ncepuser deja de cteva ore,
dar nu se putea ntmpla nimic important pn la sosirea
lui. Totul fusese aranjat. Aliaii lui tcui printre
reprezentanii Ligii trebuiau s ncetineasc treburile
guvernamentale cu birocraie nesemnificativ, doar ca s-l
fac pe el s par mai eficient atunci cnd reteza tios toate
ovielile
Pe podium, reprezentantul planetar de pe Hagal, Hosten
Fru, vorbea monoton despre o problem comercial minor, o
disput ntre ntreprinderile Venkee i guvernul de pe
Poritrin n legtur cu brevetele i drepturile de distribuie
pentru licurigloburi, care deveniser din ce n ce mai
populare.
Conceptul originar se bazeaz pe munca fcut de un
asistent al savantului Tio Holtzman, dar ntreprinderile
Venkee au scos pe pia tehnologia fr a acorda nicio
compensaie pentru Poritrin, spuse Hosten Fru. Sugerez s
numim un comitet care s studieze problema i s-i acorde
atenia cuvenit
Iblis zmbi n sinea lui. Da, un comitet ar garanta lipsa
total a unei hotrri n aceast chestiune. Hosten Fru era un
politician aparent incompetent care bloca afacerile Ligii cu
probleme fr rost, fcnd guvernul mpovrtor s par la
fel de ineficace ca i pasivul Vechi Imperiu. Nimeni nu tia c
reprezentantul de pe Hagal era unul dintre aliaii secrei ai
lui Iblis. Servea perfect scopurile lui Iblis: cu ct vedeau mai
muli oameni ct de incapabil era adunarea Ligii s rezolve
probleme simple, n special n timpul crizelor, cu att mai
multe decizii erau lsate n seama Consiliului Jihadului, pe
care l controla el.
Radiind de ncredere, Iblis Ginjo i fcu intrarea
impuntoare. Ca reprezentant al Serenei Butler nsei, era
27

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


purttorul de cuvnt al umanitii i al Jihadului ei sfnt
mpotriva mainilor gnditoare.
Dup zece ani plini de violen care urmaser distrugerii
atomice a Pmntului, btrnul Manion Butler se retrsese
din funcia de vicerege al Ligii, cernd ca fiica lui, Serena, s
fie desemnat s-i ia locul. Fusese votat n aclamaiile
mulimii, dar insistase s i se spun doar vicerege interimar
pn la ncheierea rzboiului. ncntat, Iblis se insinuase n
poziia de cel mai apropiat sftuitor, scriind discursuri
pentru ea, amplificnd fervoarea cruciadei mpotriva
mainilor gnditoare.
Cu capul sus, pi pe covorul de pe culoar ctre partea din
fa a ncperii, unde se ineau discursuri. Proiectoarele
afiar trsturile supradimensionate ale lui Iblis pe perei.
Lundu-i imediat o atitudine respectuoas, Hosten Fru
rezum ceea ce avea de spus i fcu o plecciune, cobornd
de pe podium.
Renun la timpul care mi-a mai rmas n favoarea
Marelui Patriarh
Iblis travers scena, i strnse minile n fa i se nclin
protocolar n semn de recunotin ctre reprezentantul de
pe Hagal, care se grbi s plece din zona pentru discursuri.
nainte ns de a-i aduna gndurile, veni o ntrerupere de la
parterul slii.
Chestiune de procedur!
O recunoscu pe Munoza Chen, o reprezentant scitoare
din ndeprtata lume a Ligii Pincknon.
Iblis se ntoarse spre ea, silindu-se s-i ia o expresie
rbdtoare n timp ce femeia se ridic n picioare i vorbi:
Mai devreme n cursul zilei, am pus sub semnul
ntrebrii responsabilitile suplimentare transferate de la
Parlament
la
Consiliul
Jihadului
fr
procedura
corespunztoare. Aceast discuie a fost suspendat pn
cnd un membru autorizat al Consiliului s-ar fi putut adresa
acestei adunri
i ncruci braele la pieptul mic.
28

Cruciada mainilor
Cred c Patriarhul Ginjo este mputernicit s vorbeasc
n numele Consiliului!
El i zmbi cu rceal.
Nu acesta este motivul pentru care am venit s m
adresez astzi adunrii, doamn Chen.
Enervanta femeie refuz s se aeze.
Problema curent este n ateptare, domnule. Procedura
standard ne cere s ncercm s rezolvm problema nainte
de a trece la orice altceva.
Brbatul simea atmosfera de nerbdare din mulime i
tia cum s foloseasc asta n avantajul lui. Veniser aici s-l
asculte pe el, nu s urmreasc discuii plictisitoare despre o
moiune lipsit de importan.
Ne oferi un excelent exemplu concret al motivului
pentru care a trebuit s fie nfiinat Consiliul Jihadului:
pentru a lua hotrri rapide i necesare, fr aceast mocirl
de birocraie
Publicul mormi n semn de aprobare. Sursul lui deveni
mai cald.
n primii treisprezece ani dup ce Serena Butler i
anunase Jihadul, Parlamentul Ligii se luptase s discute
problemele urgente ale rzboiului potrivit aceluiai sistem
greoi care funcionase n secolele anterioare de pace
instabil. Dar dup dezastrele de pe Ellram i din colonia
Peridot, cnd politicienii se trguiser att de mult nct
protectoratele fuseser distruse nainte ca misiunile de
salvare s apuce s ajung la ele, Serena, indignat, se
adresase Parlamentului. i exprimase mnia i (mult mai
ru pentru oameni) dezamgirea pentru c puseser micile
ciorovieli mai presus de adevratul duman.
Stnd alturi de ea, Iblis Ginjo luase iniiativa i sugerase
nfiinarea unui Consiliu al Jihadului, care s supravegheze
toate problemele direct legate de Jihad, n timp ce lucrurile
mai puin urgente comerciale, sociale sau locale puteau fi
discutate i dezbtute n sesiunile parlamentare lente.
Chestiunile de rzboi cereau o conducere rapid i decisiv,
29

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


care nu putea fi dect stnjenit de cele o mie de voci ale
Parlamentului.
Sau cel puin aa i convinsese Iblis; propunerea lui
trecuse cu o majoritate copleitoare.
Chiar i n atare condiii, dup un deceniu vechile metode
politice nc mpiedicau progresul. Acum, ncntat s aud
dinspre scaune murmurul de ncuviinare, Iblis privi spre
reprezentanta de pe Pincknon ai o rbdare infinit.
Care i este ntrebarea?
Munoza Chen nu pru s observe comentariile nbuite
din jurul ei.
Consiliul tu continu s gseasc tot mai multe
domenii care intr sub umbrela jurisdiciei sale. La nceput,
era limitat la supravegherea armatei Jihadului n ceea ce
privete operaiunile militare, ca i cu securitatea intern,
ntruchipat de Jipol. Acum, Consiliul administreaz
refugiaii, distribuie provizii, stabilete noi tarife i taxe. Unde
se va sfri aceast extindere suprtoare a autoritii?
Iblis i not n minte s-l pun pe comandantul poliiei,
Yorek Thurr, s nceap nite investigaii discrete n trecutul
femeii. Ar fi putut chiar s fie nevoie s pun pe cineva s
descopere dovezi incriminatoare ale nelegerii secrete a
lui Chen cu mainile gnditoare. Yorek Thurr se pricepea s
aranjeze asemenea lucruri. Poate c avea vreo problem
medical care ar fi putut duce la moartea ei regretabil.
Rspunse cu calm:
Administrarea supravieuitorilor i refugiailor n zonele
de rzboi are o importan evident pentru atribuiile
Consiliului, ca i instruirea chirurgilor de campanie,
distribuirea proviziilor medicale i a transporturilor de
alimente necesare. Cnd am recucerit Tyndall de la maini
anul trecut, Consiliul Jihadului a iniiat imediat operaiuni
de asisten. Aplicnd taxe de urgen i confiscnd
transporturile de mrfuri de lux din tihnitele lumi ale Ligii,
am dat acelor biei oameni adpost, medicamente, speran.
Dac am fi lsat asemenea chestiuni n seama Parlamentului
30

Cruciada mainilor
Ligii, doamn Chen, nc le-ai mai fi discutat n edin
deschis!
Se ntoarse spre podium, apoi adug, ca i cum i-ar fi
venit un gnd ntrziat:
N-am auzit nicio plngere de la populaia de pe Tyndall.
Dar Consiliul i-a extins competenele fr un vot al
Iblis scoase un sunet de nerbdare.
Pot discuta cu tine asemenea probleme ore ntregi, dar
este cu adevrat ceea ce vor s aud oamenii acetia?
Ridic minile ntrebtor, iar strigtele i huiduielile
rsunar la momentul potrivit dinspre balcoane; unele dintre
huiduieli erau declanate chiar de oamenii lui, desigur, dar
multe erau spontane.
Oricum, am venit astzi n faa acestei adunri pentru a
v mprti anumite cunotine dezvluite de curnd n
nite strvechi inscripii muadru
n minile puternice, inea o pies de istorie important, o
plac strveche de piatr gravat, mpachetat ntre straturi
de plaz menite s o protejeze de sfrmare. Sprijini rama pe
podium.
Acest fragment de piatr runic a fost dezgropat pe o
lume pustie cu dou secole n urm, dar a rmas netradus.
Pn acum.
Publicul intrigat tcu. Nebgat n seam, Munoza Chen
ovi, apoi se aez stngaci, fr mcar s-i retrag oficial
ntrebarea.
Aceste inscripii cifrate au fost scrise de un profet mort
de mult, ntr-o limb cunoscut sub numele de muadru, i
gravate permanent n piatra nvelit. Se crede c vorbele din
trecut provin de pe Pmnt, planeta-mam a omenirii
Se ntoarse s priveasc spre secundantul de lng
strvechiul creier din containerul de pstrare.
Cogitorul Kwyna, ajutndu-m la traducerea acestor
simboluri runice arhaice, mi-a ngduit s neleg. Kwyna, ne
vei oferi acum ndrumarea ta?
Nesigur, clugrul secundant se ridic n picioare, apoi
31

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


duse recipientul ornamentat al creierului pe o mas aurie,
alturi de podiumul vorbitorilor. Iblis se simi emoionat
stnd lng aceast minte magnific. Brbatul cu rob de
culoarea ofranului atepta.
ntrit de apropierea de Kwyna, Iblis urmri cu vrful
degetului runele complexe. Spectatorii rmaser tcui i
profund captivai cnd el ncepu s citeasc, pronunnd
plesciturile ascuite din limb i silabele moi, rulate. Ciudat,
sunetele nenelese rsunau prin marea sal de adunare,
aruncnd o vraj asupra publicului.
Cnd Iblis se opri, asistentul cogitorului aps palma pe
vasul curbat care coninea creierul viu al lui Kwyna, apoi
introduse ncet degetele n fluidul albastru-deschis. Prin
aceast conexiune, traduse cuvintele muadru cu o voce care
suna ndeprtat, ca i cum ar fi vorbit de la distana
epocilor trecute.
Piatra runic fusese deteriorat ntr-un cataclism care
lsase urme de arsur i scobituri adnci, explic el. n timp
ce dintr-unele fraze lipseau cuvinte, cele rmase vorbeau de
un rzboi strvechi n care muli oameni avuseser parte de
o moarte oribil. n ncheiere, asistentul spuse:
Citnd profetul fr nume, Un mileniu de nenorociri va
trece nainte ca poporul nostru s-i gseasc drumul spre
paradis.
Ateptnd acest moment, Iblis afi un zmbet luminos,
exuberant, i strig:
Nu e limpede? Oamenii liberi au suferit o mie de ani
asuprirea cymecilor i a stpnilor lor maini. Nu vedei?
Vremea nenorocirilor noastre s-a ncheiat numai s alegem
noi s facem s fie aa!
Electrofluidul albastru din containerul cogitorului se
nvolbur, iar secundantul transmise adunrii mesajul lui
Kwyna.
Aceast bucat de piatr runic nu conine ntreaga
profeie. Mesajul este incomplet.
Iblis insist cu planul lui.
32

Cruciada mainilor
Trebuie s nfruntm ntotdeauna pericolul i
fgduielile necunoscutului. Unul dintre grupurile noastre de
lupt a plecat pe Anbus IV s apere planeta de ultima
incursiune a roboilor dar asta nu e de ajuns. Ca oameni
liberi, trebuie s acionm n for s recapturm toate
lumile sincronizate, elibernd populaia lor nrobit. Numai
n acest fel se vor ncheia vreodat nenorocirile noastre, aa
cum proclam piatra runic. Aa cum era prezis, au trecut o
mie de ani. Acum trebuie s apucm calea spre paradis i s
scpm de mainile demonice. Cer extinderea forelor
Jihadului, nave de rzboi suplimentare i soldai devotai,
ofensive rennoite mpotriva lui Omnius
Turbulene sporite agitar fluidul albastru din container.
i mai multe mori, traduse secundantul.
i mai muli eroi! ridic vocea Iblis, cu chipul luminat
de o strlucire pasionat. Aa cum spune neleapta Kwyna,
acest fragment runic este tot ce avem. Astfel, ca fiine umane,
trebuie s alegem cea mai bun interpretare. Avem curajul s
pltim preul necesar pentru a face profeia adevrat?
Brusc, nainte ca Kwyna s poat emite vreo observaie
contrar, Marele Patriarh i mulumi cogitorului i
asistentului su clugr. Dei Iblis o venera pe femeia filosof,
din nefericire Kwyna petrecuse prea mult timp cufundat n
filosofii contradictorii i n contemplare, fr s neleag
realitile Jihadului.
Iblis avea totui obiective practice. Spectatorilor si
entuziati nu le psa ctui de puin de despicarea filosofic
a firului n patru
Vocea Marelui Patriarh rsun, nlndu-se i cobornd
n momentele potrivite, atent calculate.
Victoria noastr este pltit cu snge omenesc. Micuul
fiu al Serenei Butler a pltit deja acest pre, la fel ca i
milioane de soldai viteji ai Jihadului. Victoria final nu
numai c merit un asemenea sacrificiu, l cere. A pierde este
de negndit. nsi existena noastr atrn n aceast
balan
33

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Peste tot prin sal, capetele ncuviinar, iar Iblis pstr n
sinea lui un surs tainic de satisfacie. Dei clugrul
secundant rmsese tcut lng recipientul de plaz al
creierului, Marele Patriarh simea c Kwyna ar fi putut chiar
s fie de acord. Nimeni nu reuea s reziste cuvintelor i
pasiunii sale Lacrimi vizibile de preuire sclipeau n ochii
lui Iblis, att ct s arate ce mult iubea el omenirea!

34

Cruciada mainilor
S-ar putea compara acest nou Jihad cu un proces necesar
de redactare. nlturm lucrurile care ne distrug ca oameni.
COGITOR KWYNA,
Arhivele Oraului Reculegerii
nuntrul unui sicriu de cristal fr cusur, bieelul zcea
linitit i imaculat. Ca o scnteie ncastrat ntr-o cochilie de
sticl, Manion Butler era izolat de tot ceea ce fusese fcut n
numele lui. Iar Serena rmnea nchis alturi de el ntre
zidurile Oraului Reculegerii.
ngenunche pe platforma de piatr din faa altarului, aa
cum fcea adesea, artnd att transfigurat, ct i ndrjit.
Cu mult vreme n urm, discipolii devotai din sihstria
contemplativ ncetaser s mai ntrebe dac s instaleze o
banchet comod pe care s poat s stea i s se roage
alturi de copilul ei. Trecuser douzeci i patru de ani de
cnd Serena i nfrunta gndurile, amintirile, comarurile n
acest fel, n genunchi n faa vitrinei cristaline.
Manion arta att de senin aici, att de aprat Chipul
delicat i oasele fragile ale biatului fuseser zdrobite cnd
monstruosul robot Erasmus l aruncase dintr-un balcon
nalt, dar Iblis Ginjo avusese grij ca silueta i trsturile lui
adevrate s fie refcute de cosmeticieni mortuari. Fiul ei era
conservat exact aa cum voia Serena s i-l aminteasc. Da,
credinciosul Iblis avusese grij de toate detaliile posibile!
Dac ar fi trit, Manion ar fi fost acum un tnr nobil
matur destul de n vrst ca s fie cstorit i s aib
propriii lui copii. Cu ochii aintii la chipul frumos al lui
Manion, Serena se gndi la potenialul pe care acesta l-ar fi
putut atinge, dac n-ar fi fost diabolicele maini gnditoare.
n schimb, bieelul nevinovat dduse natere unui jihad
care incendia sistemele stelare, cu oameni and revoluia
pe lumile sincronizate, atacnd navele robotice i toate
ntruprile lui Omnius. Miliarde de oameni muriser deja
pentru cauza sfnt. Erasmus nsui trebuie s fi fost distrus
35

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


n atacul nuclear care anihilase mainile gnditoare de pe
Pmnt. Dar hipermintea computer i pstra nc stpnirea
asupra restului imperiului su, iar oamenii nu puteau avea
odihn din cauza asta
Durerea nu se potolea. Sufletul Serenei fusese zdrobit de
asasinarea copilului. Meditaia n prezena lui i druia toat
inspiraia de care avea nevoie ca s continue s conduc
Jihadul. Acest sanctuar, coninnd trupul real al lui Manion,
era rezervat doar pentru ea i pentru civa alei devotai.
Alte altare i relicvarii ngrijit construite apruser peste
tot pe Salusa Secundus i pe alte lumi ale Ligii. Unele erau
decorate cu picturi sau desene ale biatului divin, Mielul de
jertf, dei niciunul dintre artiti nu-l vzuse vreodat n
via. Unele relicvarii conineau, dup cum pretindeau,
buci de pnz, fire de pr, chiar mostre celulare
microscopice. Dei Serena se ndoia de autenticitatea unor
asemenea exponate, nu cerea nlturarea lor. Credina i
devotamentul oamenilor erau mai important dect
corectitudinea absolut.
Dup ce Jihadul nu reuise s cucereasc lumea
sincronizat Bela Tegeuse, i dup ce mainile gnditoare
atacaser nc o dat Salusa Secundus i fuseser alungate,
Iblis o convinsese pe Serena c nu trebuia s-i dilueze
puterea sau s-i rite sigurana pentru asemenea activiti
politice nesemnificative, cum ar fi acorduri comerciale i legi
minore. n schimb, trebuia s i rezerve apariiile publice
pentru probleme de mare importan. Fr inspiraia din
partea Serenei Butler, insista el, omenirea n-ar fi avut voina
de a lupta. Aa nct ea inea mari discursuri nsufleitoare,
iar oamenii se repezeau s-i sacrifice viaa pentru cauz
pentru ea.
n ciuda msurilor preventive ale lui Iblis, cnd Serena se
dusese s vorbeasc n faa adunrii Parlamentului, la un an
dup ce acceptase rolul de vicerege interimar, abia
supravieuise unui atentat la viaa ei. Aa-zisul asasin fusese
ucis, iar comandantul Jipolului, Yorek Thurr, descoperise
36

Cruciada mainilor
produse neobinuite ale tehnologiei mainilor ascunse
printre lucrurile atacatorului. Pentru prima oar, Liga fusese
pus fa n fa cu realitatea spionilor lui Omnius
trdtori umani infiltrai pe lumile Ligii.
n acel vacarm, cei mai muli dintre oameni nu puteau
concepe ce anume ar fi putut ndemna pe cineva s jure
credin de bunvoie mainilor gnditoare amorale. Iblis se
adresase totui mulimii imense din piaa comemorativ din
Zimia:
Am vzut eu nsumi sclavii umani crescui pe lumile
sincronizate nu-i niciun secret c primero Vorian Atreides
i cu mine am fost ndoctrinai s-l slujim pe Omnius. Altor
trdtori egoiti li s-au acordat recompense ispititoare
promisiunea unui corp de neocymec, chiar planete i sclavi
numai pentru ei Trebuie s fim ntotdeauna n alert!
Teama de spioni ai mainilor gnditoare trind ascuni pe
planetele libere fusese un impuls important pentru ca Iblis s
nfiineze Jipolul, o for de securitate vigilent, care urmrea
activitile interne n cutarea oricrui semn de
comportament suspect.
Dup tentativa de asasinat, Serena fusese dus n grab n
Oraul Reculegerii, unde ducea de atunci o via nc i mai
izolat, pentru a i se asigura sigurana.
Vechiul complex fusese construit cu secole n urm, ideea
fiind declanat n parte de o controvers despre budislam i
de exilul final al sclavilor zensunnii i zeniii care trudiser
vreme de generaii pe Salusa, nainte de exodul spre
planetele nealiate necartografiate. Acum, discipolii diferitelor
credine divizate veneau aici s studieze scrieri strvechi,
opere religioase i nregistrri filosofice. Crturarii analizau
toate tipurile de nvturi venerabile, de la misterioasele
pietre runice muadru gsite la ntmplare pe planete
nelocuite pn la tradiiile navacretine neclare de pe Poritrin
i Chusuk, haiku-urile lui Zen Hekiganshu de pe Delta
Pavonis III i la interpretrile alternative ale sutrelor din
Koran de ctre sectele zensunnite i zeniite. Variaiile erau
37

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


la fel de numeroase ca i comunitile de oameni risipite pe
nenumratele planete
Serena auzi pai scrnind uor pe poteca pavat cu pietre
preioase i ridic ochii, vzndu-i mama apropiindu-se.
Trei tinere cu ochi strlucitori, n robe albe tivite cu stacojiu,
ca i cum marginile le-ar fi fost nmuiate n snge, o nsoeau
pe stare n prezena Serenei. Femeile grzi de corp erau
nalte i musculoase, cu chipurile linitite, ca de piatr. Glugi
din plas fin cu fir de aur le acopereau capul. Fiecare femeie
avea desenat deasupra sprncenei stngi un mic simbol al
Jihadului.
Cu paisprezece ani n urm, cnd comandantul Jipolului
descoperise pentru prima oar loialiti ai lui Omnius
complotnd n secret mpotriva Serenei, Iblis nfiinase un
corp special de grzi feminine care s-o protejeze pe Preoteasa
Jihadului. Serafimii ei erau ca nite amazoane rzboinice i
fecioare vestale la un loc, nsoitoare alese cu grij,
desemnate de Marele Patriarh s se ocupe de toate nevoile
Serenei.
Livia Butler mergea destul de repede ca s fie cu un pas
naintea celor trei serafimi. Serena se ndeprt de altarul
fiului ei, zmbi i o srut protocolar pe obraz pe btrna
femeie.
Livia avea prul alb ca zpada, tiat scurt, i purta o rob
lung, simpl, din fibre de culoarea untului. Ducea cu ea o
via de tragedii i de experiene. Dup moartea fratelui
Serenei, Fredo, mama lor se retrsese de la moia Butler,
cutnd alinare i nelepciune din partea lui Dumnezeu.
Datorit ndelungatei sale cstorii cu fostul vicerege, demna
femeie nc mai urmrea cu atenie politica i evenimentele
curente, studiind implicaiile concrete ale Jihadului, mai
curnd dect chestiunile morale ezoterice care o fascinau pe
cogitor Kwyna.
n acel moment, chipul ei dezvluia o ngrijorare adnc.
Tocmai am ascultat discursul Marelui Patriarh, Serena.
tii c face din nou presiuni asupra armatei Jihadului,
38

Cruciada mainilor
incitnd la i mai multe atacuri sngeroase?
Livia arunc o privire peste umr, spre trio-ul statuar al
serafimilor care zboveau prea aproape, pe platforma de
piatr din faa altarului. Serena fcu un semn ctre femeile
n rob s se ndeprteze; acestea se retraser, dar numai
pn la altar, unde rmaser n poziie de drepi, la distana
de unde puteau auzi. Le cunotea bine pe dou dintre cele
trei; al treilea serafim era o fat nou, care abia absolvise
programul riguros de instruire.
Rspunse cu vorbele att de familiare:
Sacrificiile sunt necesare pentru a ctiga victoria
final, mam. Jihadul meu a strlucit vreme de dou decenii,
dar nu destul de tare. Nu putem accepta un impas nesfrit.
Trebuie s ne sporim eforturile
Gura Liviei se strnse ntr-o linie subire, nu chiar o
grimas.
L-am auzit pe Marele Patriarh dnd aceleai motive,
practic cu aceleai cuvinte.
i de ce nu?
Ochii violei ai Serenei se aprinser.
Scopurile lui Iblis sunt aceleai cu ale mele. Ca
Preoteas a Jihadului, nu m pot ocupa de politic i de
jocuri de putere. mi pui la ndoial judecata sau
devotamentul pentru omenirea liber?
Livia rspunse cu voce calm:
Nimeni nu-i pune la ndoial motivele, Serena. Inima ta
e curat, dei mpietrit.
Mainile nsele mi-au nbuit puterea de a iubi.
Robotul Erasmus mi-a luat asta pe vecie!
Cu tristee, Livia fcu un pas mai aproape de fiica ei i-i
puse un bra n jurul umerilor. nsoitoarele serafimi se
ncordar, cu minile strecurndu-se spre armele ascunse.
Att Serena ct i Livia le ignorar.
Copila mea, iubirea omeneasc este o resurs infinit.
Indiferent de cte ori este cheltuit, fie furat, fie druit,
dragostea poate crete la loc ca o floare dintr-un bulb i-i
39

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


poate umple inima.
Serena plec fruntea i ascult n continuare cuvintele
mngietoare ale mamei sale.
Mine e ziua de natere a lui Octa. A ei i a lui Fredo.
Mi-am pierdut i eu fiul, Serena, aa c tiu cum te simi.
Se grbi s adauge:
Fratele tu a murit altfel, desigur
Da, mam i dup aceea te-ai retras n Oraul
Reculegerii. Tu, dintre toi oamenii, ar trebui s nelegi.
O, neleg, dar eu nu mi-am lsat inima s devin de
piatr, nici dragostea s moar nuntrul meu. Sunt devotat
tatlui tu, lui Octa i ie. Vino cu mine s vezi ct au
crescut fetele ei. Ai acum dou nepoate.
Xavier n-o s fie acolo?
Livia se ncrunt.
Se lupt cu mainile pe Anbus IV. Chiar tu l-ai trimis
acolo. Nu-i aduci aminte?
Serena ncuviin, distrat.
A lipsit att de mult Sunt sigur c tnjete s se
ntoarc pentru petrecerea lui Octa.
Apoi nl capul.
Dar Jihadul trebuie s fie mai presus de toate
problemele personale. Ne facem propriile alegeri, i le
respectm!
Cu nfiare trist, Livia spuse:
Nu-i purta pic pentru c s-a nsurat cu sora ta. Nu poi
s doreti mereu ca lucrurile s fi fost altfel.
Sigur c a fi vrut ca lucrurile s fi fost altfel, dar poate
c suferina mea a fost necesar pentru ca rasa uman s
primeasc ultimul ndemn la aciune. Altfel n-am fi avut
niciodat impulsul de a ne rscula i de a scutura ctuele
mainilor gnditoare.
Ddu din cap.
Nu mai sunt geloas pe Octa, i nu-i port pic lui
Xavier. Da, l-am iubit cndva a fost tatl lui Manion dar
eram doar o feti pe atunci. Naiv i cu capul n nori. n
40

Cruciada mainilor
lumina evenimentelor care au urmat, asemenea griji par att
de nensemnate.
Livia o mustr:
Dragostea nu e niciodat nensemnat, Serena, nici
mcar atunci cnd n-o doreti!
Serena rspunse cu voce slab, ctui de puin
instrumentul puternic i pasionat pe care-l folosea cnd
aduna mulimile uriae care veneau s-o asculte.
M tem, mam, c rnile din sufletul meu vor avea
nevoie de mai mult de o via ca s se vindece
Livia i strecur braul pe sub cel al Serenei i se ntoarse
s-o conduc pe aleea cu pietre preioase.
Cu toate acestea, fata mea, o via este tot timpul pe
care-l ai.
Brusc, Serena vzu un vrtej alb de micri din direcia
grzilor ei. Una dintre femeile-serafim ip i se arunc
asupra alteia cea mai nou dintre ele care se mica
orbitor de rapid, scond un pumnal lung ce sclipea argintiu.
Mama ei o mpinse i o ddu la o parte. n cdere, Serena
auzi un zgomot de pnz sfiat i un icnet bolborosit, vzu
un jet groaznic de snge i, aproape simultan, simi o
izbitur grea. Livia czu peste Serena, acoperindu-i trupul.
Al treilea serafim se arunc asupra gardienei n rob alb,
apuc de gluga de plas aurie care acoperea prul
trdtoarei i i smuci capul spre spate cu un trosnet sec,
frngndu-i gtul.
Dei trupul mamei ei nc o mai acoperea, Serena putea
vedea o pat stacojie neregulat pe roba unei dintre gardiene,
care nu semna deloc cu tivul stacojiu clar al uniformei albe.
Un serafim eroic, gfind singura supravieuitoare dintre
cele trei vorbi ntretiat:
Ameninarea a fost neutralizat, Preoteas!
i trase rsuflarea i-i recpt repede calmul.
Tremurnd, Livia i ajut fiica s se ridice n picioare.
Serena fu uluit s vad dou dintre grzile ei alese zcnd
moarte: aprtoarea nsngerat, prbuit cu gtul retezat,
41

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


i cealalt frnt la pmnt Trdtoarea.
O asasin?
Serena cobor privirea spre femeia al crei cap zcea ntors
ntr-un unghi nefiresc.
Livia voi s tie:
Cum s-a infiltrat n sistemul nostru de pregtire?
Serafimul rmas zise:
Preoteas, trebuie s v ducem n siguran ntr-una
dintre cldiri. Ar putea avea loc nc un atentat la viaa ta
Alarmele sunaser deja, i mai muli serafimi n robe albe
se repeziser la locul ntmplrii, cutnd n toate direciile
alte ameninri. Serena i simi genunchii nmuindu-i-se, n
timp ce ea i cu mama sa erau conduse la adpostul celei
mai apropiate cldiri mari.
Privi la femeia cu rob alb care-i salvase viaa. Cu gluga
de plas aurie acum strmbat din cauza luptei, putea fi
zrit prul scurt i blond al gardienei.
Niriem? Aa te cheam, e-adevrat?
Da, Preoteas.
i ndrept gluga.
De acum nainte, te numesc efa serafimilor mei.
Asigur-te c Marele Patriarh apeleaz la cei mai buni
poliiti ai Jipolului pentru a investiga aceast chestiune,
ceru Serena, cu rsuflarea tiat pentru c alergase.
Din cauza gravitii incidentului, Iblis va trebui s se
implice personal, i ar fi putut nlocui toi serafimii cu
excepia lui Niriem. Serena avea s lase n seama lui
dezvluirea a ceea ce s-a ntmplat. nc nu-i venea s
cread.
Livia o ndemn pe fiica ei s intre mai repede la adpostul
cldirii sanctuarului principal, un conac transformat, cu
turnulee i cupole.
Ai tiut ntotdeauna c ameninarea exist, fata mea.
Mainile sunt peste tot.
Serena avea ochii uscai i chipul rece.
i nu vor nceta niciodat s comploteze mpotriva
42

Cruciada mainilor
noastr!

43

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


O via de om nu este ntotdeauna suficient pentru ca o
persoan s ating mreia. Pentru a contracara acest lucru,
unii dintre noi am obinut mai mult timp.
GENERALUL AGAMEMNON,
Memorii
Cei mai mari dumani ai omenirii erau adunai pe lumea
sincronizat principal, Corrin: cymeci, roboi i Omnius,
hipermintea computer nsi. Numai patru dintre cei
douzeci de titani originari mai rmseser n via. Cu o mie
de ani n urm, nspimntai de mortalitatea lor, aceti
tirani umani i instalaser creierul n cilindri blindai, astfel
ca gndurile, minile i sufletele lor s poat tri venic. ns,
n cursul secolelor lungi i violente, czuser prad
accidentelor i asasinatelor, unul cte unul. n ultimele
rscoale, att Barbarossa ct i Ajax fuseser asasinai.
Generalul Agamemnon, conductorul titanilor, pltise
aceast datorie de o mie de ori, mcelrind nenumrate fiine
umane. Strivindu-i i lsndu-i s putrezeasc pe loc sau
adunai pe pmnt n grmezi, pentru focuri de tabr.
Iubita lui, Juno, l ajutase s planifice strategii ngrozitoare,
rzbuntoare.
Attea feluri de a omor oameni
Dante, cymecul birocrat lipsit de ambiie dar talentat, nc
mai slujea, fr zarv, dar la probleme necesare. Laul
Xerxes, care-i ngduise iniial lui Omnius s preia puterea
de la titani, se aga de credina ridicol c ar fi putut s
rectige respectul celorlali.
Acum, titanii sosir n patru nave special configurate.
Braele manipulatoare din aparatul spaial al lui Agamemnon
instalar containerul de pstrare al generalului ntr-o form
pitoare adecvat. Tijele mentale i conectau creierul la
sistemele mobile, i el i ntinse membrele mecanice ca de
pianjen, nainte de a iei sub cerul rou ca sngele. Juno,
Dante i Xerxes ieir la rndul lor din navele proprii i i
44

Cruciada mainilor
urmar conductorul ctre vila opulent a lui Erasmus,
foarte asemntoare cu proprietatea distrus de Armada Ligii
n atacul su asupra Pmntului.
Erasmus i nchipuia c este o persoan cultivat, un
admirator al gloriei trecute a oamenilor. Copiase aceast
proprietate splendid dup mpodobitele palate istorice, dei
peisajul de pe Corrin avea nevoie de anumite modificri,
inclusiv dispozitive de difuziune pentru a mpiedica sclavii
umani s fie otrvii de emanaiile concentrate de gaze din
sol.
Corrin era o lume stncoas, la origine ngheat i
moart; cnd soarele se dilatase, trecnd n faza de gigant
roie i incinernd planetele interioare ale sistemului,
bulgrele cndva nelocuibil se dezghease. Demult, cnd
Vechiul Imperiu al oamenilor nc mai pstra cteva scntei
de geniu i de ambiie, pionieri ndrznei terraformaser
Corrinul, plantnd ierburi i copaci, aducnd animale,
insecte i coloniti.
Dar aezarea nu durase nici mcar ct viaa scurt a
gigantei roii, iar acum mainile stpneau aici, sub cerul
armiu, cu ochiul rutcios al soarelui umflat privind n jos,
la arcurile murdare ale muncitorilor sclavi.
Cymecii trecur prin porile vilei, fcute din metale forjate,
rsucite i curbate, formnd monograme. Lujere luxuriante
explodnd de flori roii nveleau pereii i grilajul deschis de
deasupra. Aerul trebuia s fie nbuitor din cauza
parfumului; Agamemnon era bucuros c nu-i luase o form
pitoare cu senzori olfactivi. Ultimul lucru pe care voia s-l
fac n acest moment era s miroas florile!
Cu un zmbet artificial pe chipul de metalfluid, Erasmus
alunec spre demnitarii venii n vizit, cnd acetia intrar
n curte. Robotul independent purta o rob cochet, tivit cu
o garnitur de blan pufoas, imitnd un rege uman din
vechime.
Bine ai venit, dragi colegi. V-a oferi nite gustri, dar
bnuiesc c gestul ar fi o risip pentru nite maini cu mini
45

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


umane.
N-am venit la petrecere, replic Agamemnon.
Xerxes totui, pruse ntotdeauna dezamgit c nu se mai
putea rsfa cu mncruri alese; n zilele cnd mai era om,
fusese un hedonist lene. Acum se mulumi s scoat un
oftat mecanic i s admire mprejurimile.
Pe perei erau montate ecranele lui Omnius, iar ochi-depaz plutitori zburau de colo pn colo ca nite bondari
grai, mecanici. Dac nucleul efectiv al hiperminii de pe
Corrin era adpostit n Turnul Central, n alt parte a
oraului, Omnius putea privi prin nenumrai spioni optici i
putea auzi fiecare conversaie optit. Agamemnon se
obinuise de mult vreme cu supravegherea continu i era
enervat de aceasta, dar nu putea face nimic pn cnd nu
scpa cu totul de Omnius!
Trebuie s discutm despre rzboiul acesta mpotriva
fiinelor umane iraionale
Vocea hiperminii bubui n difuzoare precum cea a unui
zeu atotputernic i omniprezent.
Agamemnon micor volumul receptoarelor, reducnd
comenzile tuntoare ale hiperminii la mici chiituri.
Stpne Omnius, sunt pregtit pentru orice alt
agresiune mpotriva hrethgirilor. Nu trebuie dect s-o
autorizezi
Generalul Agamemnon a pledat pentru o asemenea
aciune de muli ani, zise Xerxes, prea nflcrat. A spus
ntotdeauna c omenirea liber e ca o bomb cu ceas. A
avertizat c, dac nu ne ocupm de hrethgiri, vor atinge
punctul de fierbere i vor provoca mari pagube exacta aa
cum au fcut pe Pmnt, pe Bela Tegeuse, n colonia Peridot
i, mai recent, pe Tyndall!
Generalul cymec i stpni iritarea.
Omnius este perfect contient de conversaiile noastre
anterioare, Xerxes. i de btliile noastre cu oamenii
Vocea lui Erasmus avea un ton erudit.
Din moment ce n-am vzut niciodat o actualizare a
46

Cruciada mainilor
ultimelor gnduri i decizii luate de Omnius-Terra, nu tim
cu precizie ce s-a ntmplat n ultimele zile pe Pmnt.
Aceast informaie s-a pierdut pentru totdeauna pentru noi.
Nu avem nevoie de amnunte exacte, mri
Agamemnon. Am fost ofier mai mult de o mie de ani. Am
organizat prima cucerire a Vechiului Imperiu
i ai fost un lupttor i un servitor loial al lui Omnius n
secolele care au trecut de atunci, adug Erasmus.
Titanul crezu c detecteaz o urm de sarcasm.
Corect, replic Juno nainte ca Agamemnon s
riposteze. Titanii au fost ntotdeauna aliai i resurse
preioase pentru Omnius.
Grija noastr principal este s ne asigurm c nicio
asemenea revolt nu va mai avea loc pe nicio alt lume
sincronizat, vorbi Omnius.
Acest lucru nu este prea probabil, din punct de vedere
statistic, sublinie Dante. Ochii-de-paz monitorizeaz
continuu populaia. Niciun sclav nu va mai avea vreodat
ocazia s-i ralieze subordonaii aa cum a fcut omul de
ncredere Iblis Ginjo!
Am condus personal neocymecii n raiduri menite s
nimiceasc celule rebele, zise Xerxes, fcnd un pas n fa.
Fiinele umane nesupuse nu vor ctiga niciodat vreun
avantaj.
Erasmus pea de la un capt la altul al curii,
fluturndu-i roba tivit cu blan.
Din nefericire, asemenea msuri represive nu fac dect
s mreasc nemulumirea. Armata Jihadului a trimis ageni
provocatori pe planetele noastre. Acetia rspndesc
propaganda clandestin printre muncitorii sclavi, printre
artizani i chiar printre oamenii de ncredere. Aduc cu ei
nregistrri cu discursuri pasionate ale Serenei Butler, pe
care o numesc Preoteasa Jihadului!
Chipul de metalfluid al robotului form o expresie
gnditoare.
Pentru ei, e frumoas i convingtoare, o adevrat
47

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


zei. Cnd aud cuvintele Serenei, cum pot rezista s nu fac
ceea ce le cere? O vor urma, chiar i n moarte
Agamemnon bombni:
Oamenii notri de ncredere au tot ce i-ar putea dori, i
tot o ascult.
Ca i propriul meu fiu Vorian. Nesbuitul!
Cea mai bun soluie este s extirpm cancerul,
nimicind fiecare izbucnire ndat ce apare. n cele din urm,
vom smulge din rdcini orice nemulumire sau vom fi silii
s exterminm scitorii oameni o dat pentru totdeauna.
Ambele soluii sunt acceptabile.
De unde ai prefera s ncepem, stpne Omnius?
ntreb Xerxes.
Pe Ix au loc cel mai frecvent incidente de sabotaj i
tulburri deschise, exclam Erasmus. Cea mai mare parte a
suprafeei a fost convertit pentru industriile folositoare, dar
rebelii au descoperit n scoara planetei un labirint natural
de peteri. Se ascund acolo ca nite termite, apoi atac n
punctele noastre slabe.
N-ar trebui s avem puncte slabe, coment
Agamemnon.
N-ar trebui s existe nici rebeli, avnd n vedere c am
mbuntit eficiena peste tot n reeaua planetar, replic
Omnius. Aceste dezordini au provocat numeroase probleme,
i a dori s examinez toate opiunile. Poate c aceti oameni
sunt mai greu de nimicit dect s-ar justifica efortul Ar
putea fi mai eficient pentru noi s ncetm pur i simplu s
ne mai luptm cu ei.
Agamemnon nu-i putu controla izbucnirea.
i s-i lsm s ctige? Dup tot ce-am creat i am
realizat n ultima mie de ani?
Ce nsemntate are un singur mileniu? ntreb Omnius.
Ca maini gnditoare, avem alternative pe care oamenii nu le
au. Corpurile noastre se pot adapta unor medii letale pentru
formele de via biologice. Dac abandonez pur i simplu
planetele infestate de hrethgiri, pot exploata numeroii satelii
48

Cruciada mainilor
fr atmosfer i planetele pietroase. Mainile gnditoare vor
prospera acolo i vor extinde lumile sincronizate fr alte
dificulti
Chiar i Erasmus pru surprins de sugestie.
Oamenii aveau cndva o zical, stpne Omnius: E mai
bine s domneti n iad dect s slujeti n paradis!
Eu nu servesc pe nimeni. Analizez proporia celui mai
mare profit fa de cele mai mici costuri i riscuri. Potrivit
prognozelor mele, nu vom putea domestici niciodat suficient
sclavii notri umani. n afar de eradicarea complet a
speciei ceea ce ar necesita o mulime de necazuri pentru a
se realiza oamenii vor continua s nsemne o ameninare,
sabotaje i pierderi de materii prime.
Agamemnon vorbi cu fervoare:
Stpne Omnius, este o victorie s fii stpn pe teritorii
pe care nu le vrea nimeni? Dac abandonezi toate planetele
pe care le-ai condus cndva, i recunoti eecul. Ai deveni
rege peste nimic. E o nebunie!
Omnius nu se ls aat.
M intereseaz expansiunea i eficiena, nu ideile
arhaice i pompoase. Propaganda rspndit de Serena
Butler m-a fcut s pun la ndoial bazele domniei mele. Nu
tiu cum s controlez informaiile incorecte care sosesc din
exterior. De ce cred sclavii asemenea afirmaii fr date care
s le sprijine?
Erasmus rspunse:
Pentru c oamenii au tendina de a crede ceea ce vor ei
s cread, bazndu-se pe sentimente, nu pe dovezi. Observ
paranoia lor neastmprat, cum se uit n fiecare col
ntunecos i dup fiecare perdea pentru c se tem c n
mijlocul lor sunt infiltrai nenumrai spioni ai mainilor. mi
dau seama c am reuit s strecurm civa dintre oamenii
notri de ncredere pe lumile controlate de Lig, dar oamenii
paranoici s-au convins singuri c cei mai muli dintre vecinii
lor sunt n crdie cu Omnius. Asemenea temeri
nentemeiate nu fac ru altcuiva dect lor
49

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Juno chicoti, iar Xerxes scoase un sunet de exagerat de
dispre la adresa credulitii i slbiciunii hrethgirilor.
S ne ntoarcem la problema n discuie, spuse
Agamemnon, zgriind dalele cu unul dintre membrele sale
din fa, de metal ascuit. Putei da vina pe Erasmus pentru
a fi declanat aceast revolt distrugtoare. Manipulrile lui
experimentale au creat condiiile care au declanat rscoala
iniial de pe Pmnt
Erasmus se ntoarse spre puternica form pitoare a
cymecului.
Fr actualizarea lui Omnius-Terra, generale, nu vom
putea fi siguri niciodat. Cu toate acestea, nici tu nu eti
lipsit de vin n privina asta. Unul dintre cei mai mari
soldai ai Jihadului este propriul tu fiu, Vorian Atreides!
Agamemnon clocotea de mnie. i aminti speranele mari
pe care i le pusese n cel de-al treisprezecelea i ultim fiu, i
cum i ucisese cei doisprezece copii dinainte, atunci cnd
descoperise la ei deficiene serioase. Acum, toat sperma de
nenlocuit a lui Agamemnon fusese distrus n atacul atomic
de pe Pmnt Lua acest lucru foarte personal, ca pe un
atac asupra familiei sale.
Vorian fusese ultima lui speran, dar se dovedise a fi cea
mai mare ruine.
Omnius zise:
Exist vinovie destul pentru oricine e dispus s o
accepte. Nu m intereseaz asemenea diversiuni irelevante.
Vocea lui Juno era grav i alunecoas:
Stpne Omnius, de secole, noi, titanii, am vrut s
strivim oamenii nedomesticii, dar nu ni s-a dat niciodat
permisiunea s-o facem
Poate c asta se va schimba, spuse hipermintea.
Agamemnon vorbi cu emoie:
n acest moment, fiul meu se afl cu armata Jihadului,
innd pe loc forele mainilor pe Anbus IV. D-mi voie s
conduc un grup de lupt format din cymeci i voi pune mna
pe odrasla mea rebel!
50

Cruciada mainilor
Omnius ncuviin:
Lupta de pe Anbus IV irosete prea mult timp i energie.
M ateptasem la o victorie simpl. Ai grij ca acest lucru s
se ntmple, generale Agamemnon! Trimite i pe Ix unul
dintre titanii ti, ca s nbue tulburrile de acolo. Eliminai
ambele probleme repede i eficient!
M ofer voluntar s merg pe Ix, stpne Omnius,
interveni repede Xerxes.
Dup ct se prea, i imagina c zdrobirea ctorva rebeli
dezorganizai ar fi fost mai uoar i mai sigur dect s
nfrunte armata Jihadului.
Presupun c pot avea sprijin militar complet? Mi-ar
plcea de asemenea s-l am pe Beowulf ca general
Beowulf merge cu noi, i-o retez Agamemnon, n special
pentru a-i strica planurile lui Xerxes.
Beowulf era unul dintre primii cymeci din generaia nou,
creat de Barbarossa cu mai mult de un secol dup ce
hipermintea computer luase puterea. Ca om, Beowulf fusese
un colaborator al cymecilor, un conductor militar de
ncredere, de pe o planet secundar. Se dovedise extrem de
capabil i de ambiios i fusese extaziat atunci cnd i se
dduse ocazia de a deveni cymec.
Generalul cymec nu avea cu adevrat nevoie de Beowulf,
dar era ncntat s nu-l aib cu el pe laul Xerxes. Cu Juno
i Dante, putea recruta zeci de neocymeci pe care se puteau
baza, ca i fore militare robotice menite s mreasc
grupurile de lupt ale mainilor deja existente pe Anbus IV.
Chiar i aa, n-avea s fie uor s-l nfrng pe Vorian
Atreides
Agamemnon i instruise bine fiul.

51

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Aici este punctul n care puterea analitic a mainilor le
trdeaz: ele cred c n-au slbiciuni.
PRIMERO VORIAN ATREIDES,
Hipermintea niciodat
Cnd flota Jihadului trecu pe deasupra terenului de
aterizare inamic de pe Anbus IV, arunc o ploaie meteoric
de elemente distructive. Din nava lui de pe orbit, tnrul
Vergyl Tantor scoase un strigt triumftor cnd primele
scanri indicar c avangarda trupelor robotice de la sol se
cltina, dobort n genunchii de metal, cu gelcircuitele
distruse.
Dup ce se ntorsese din oraul Darits, Xavier Harkonnen
se schimbase ntr-o uniform nou, scrobit, verde cu
stacojiu, care purta nsemnele impresionante ale gradului
su de primero. nc se simea mnjit dup disputa cu
btrnii ncpnai ai zeniiilor. Acum, n timp ce trimitea
urmtorul val de trupe i echipament la suprafa, prea
idealul de ofier comandant.
O navet plin cu mercenari nverunai de pe Ginaz cei
mai huni lupttori pe care-i puteai gsi pe bani pluti ctre
baza mainilor. Mercenarii acoperir poriunea de sol
repartizat, purtnd sbii pulsatile, grenade de bruiaj i
incendiare. Experii profesioniti ai lui Zon Noret avur
nevoie de mai puin de o or ca s nimiceasc baza inamic
pe jumtate terminat, distrugnd i cel din urm robot n
funciune. Mainile nu se ateptaser la o asemenea
rezisten rapid i copleitoare.
Stnd pe puntea navei sale amiral, Xavier avea pe chip o
expresie de satisfacie.
Aceasta este o piedic pentru inamici, dar s nu crezi
nici mcar pentru o clip c i va opri
Vor se aez lng prietenul lui.
Din moment ce nu sunt destul de detepi s tie cnd
s renune, va trebui s-i convingem.
52

Cruciada mainilor
ngrmdii deasupra hrtiilor i hrilor din camera de
analiz de la bordul navei amiral, srguincioii tacticieni ai
Jihadului studiau dispersia forelor mainilor, pentru a
determina planul lui Omnius de capturare a planetei Anbus
IV. n aparen, chiar i cu primul lor cap de pod distrus,
mainile plnuiau s aterizeze cu fore copleitoare i s
lanseze o invazie cu baza la sol care ar fi cucerit cu siguran
planeta.
n camera tactic, cei doi primero ntinseser pe mese
proiecia rutei pe care ar fi urmat-o invadatorii. Xavier l
atept pe camaradul su ca prul negru.
Ei, are vreun sens pentru tine? Ce ncearc s fac
mainile?
Vor i ddu la o parte din ochi cteva uvie de pr lung.
Ca aproape orice fac mainile gnditoare, planul lor este
simplu i evident, folosind o for masiv i niciun pic de
subtilitate.
i crisp buzele, artnd ctre proieciile tactice care i
fuseser aduse de la analiti.
Vezi, flota roboilor are atta putere de foc nct ar
putea s bombardeze pur i simplu Anbus IV i s rad de pe
faa planetei toate oraele zeniite. Destul de simplu Dar se
pare c Omnius vrea s pstreze intact infrastructura din
Darits i din celelalte orae, pentru o conversie mai eficient
ntr-o lume sincronizat desvrit. Este primitiv n
comparaie cu ceea ce ar instala ele n mod normal, dar
mainile se pot adapta.
Xavier l privi ncruntat.
Iar asta cere mai mult munc pentru ei dect dac ar
arunca totul n aer
Desigur, dac dureaz prea mult, se vor ntoarce la
planul iniial. Prerea mea e c n-avem prea mult timp. I-am
inut destul pe loc aici.
Xavier i plimb degetele de-a lungul defileurilor
ramificate afiate pe imaginile din satelit.
Dac roboii de lupt au intenia s foloseasc o for
53

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


copleitoare la sol pentru a cuceri oraul Darits, staia
hidroelectric i reeaua de comunicaii, atunci mainile vor
cobor probabil prin canioanele de aici. O dat intrate n
oraul din stnc, vor instala obinuita copie a lui Omnius.
Se ntoarse la studierea hrilor din satelit.
i atunci, ce propui, Vorian? Chiar i cu toi mercenarii
de pe Ginaz, nu avem suficient putere militar pentru a face
fa unui atac robotic la sol pe scar mare. Lupttorii notri
nu pot fi ctui de puin nlocuii ca nite maini.
Cu Omnius, nu putem pur i simplu s aruncm o for
brut mpotriva altei fore brute. Trebuie s apelm la
iretenie, replic Vor cu un surs. Mainile gnditoare ar
trebui s fie complet zpcite.
A, ca nebuneasca ta flot fantom aflat n construcie
pe Poritrin? Eu tot nu cred c o s mearg.
Vor chicoti. Prefera s nfrng dumanii roboi mai
degrab prin mijloace perfide, ca un farsor, dect prin aciuni
militare directe nu pentru c ar fi crezut n mod necesar c
ar fi mai eficient aa, ci pentru c voia s reduc la minimum
pierderea de viei omeneti.
Aadar, am avut ntotdeauna un plan ascuns n
mnec, i aproape c am terminat virusul meu de computer
destinat navelor istora de rzboi. Eu o s am grij de
aparatele de lupt ale mainilor din spaiu, iar tu o s te
ocupi de trupele de la sol.
i cum ar trebui s fac aa ceva fr s folosesc o for
copleitoare?
Vor avea rspunsul pregtit.
Transmite un mesaj flotei noastre, dndu-le instruciuni
s retrag toate forele militare de pe suprafaa planetei.
Spune-le c asta se datoreaz faptului c noi credem c
mainile gnditoare vor ataca din spaiu.
Nencrederea de pe chipul lui Xavier aproape c l fcu pe
cellalt primero s chicoteasc.
Mainile nu sunt att de nesbuite nct s cread aa
ceva, Vorian. Chiar i un robot poate detecta un truc
54

Cruciada mainilor
evident
Nu i dac o s codifici transmisia. Folosete cifrul cel
mai complex pe care-l ai. Roboii or s-l sparg, i garantez.
Asta o s-i fac s cread ceea ce aud.
Tatl tu i-a sucit mintea, remarc Xavier, dnd din
cap. Dar m bucur c ai venit s-o foloseti n folosul
Jihadului. Dac nu putem mpiedica mainile gnditoare s
i-l instaleze aici pe Omnius
inuta eapn sugera c simea ntreaga povar pe umerii
si.
Ei, s zicem doar c o s fac una cu pmntul fiecare
structur de pe Anbus IV, nainte de a lsa s se ntmple o
asemenea nfrngere. Toat Liga Nobililor e n joc.
Xavier oft i-i mas tmplele.
De ce nu vrea Rhengalid s colaboreze cu noi? Le putem
salva oamenii i ne putem atinge propriile obiective n acelai
timp
Vor i adres un surs comptimitor.
Zeniiii vd dumani pretutindeni, dar sunt incapabili
s-i recunoasc prietenii.
ncercase s priveasc problema din punctul de vedere
budislamic, fcnd pe avocatul diavolului n faa
convingerilor neclintite ale lui Xavier, dar motivele lor nu
aveau niciun sens logic.
mi nchipui c, dup ce am fost crescut de mainile
gnditoare, pur i simplu nu neleg religia.
Xavier ridic ochii de pe prognozele tactice, nlnd o
sprncean.
Nu ne putem permite luxul de a-i nelege, Vorian.
Asemenea subtiliti sunt pentru politicienii din birouri
luxoase, aflai departe de cmpul de lupt. Alegerea de aici a
zeniiilor are repercusiuni asupra ntregii omeniri. Orict de
mult a vrea s-i las n voia soartei, nu putem ngdui asta.
Anbus IV nu trebuie s devin nc un punct de sprijin
pentru Omnius.
Vor l btu pe umr, ncntat c nu fusese niciodat nevoit
55

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


s ncerce o cacealma sau s nfrunte acel chip de piatr la
masa de joc.
Eti un tip dur, Xavier Harkonnen!
Jihadul Serenei m-a fcut aa.

*
Dup ce cercet planurile amnunite ale terenului, Xavier
alese ca baze pentru trupele lui dou orele zeniite
amplasate strategic.
Aezrile banale erau perfecte pentru ca lupttorii
Jihadului s pun la cale o ambuscad mpotriva valului de
trupe ale mainilor ce aveau s calce n picioare locurile, n
drum spre oraul Darits. Armata Jihadului trimisese la sol
artileria grea i proiectilele menite s fie instalate i
camuflate n orelele btinailor.
Spre marea sa ncntare i mndrie, tercero Vergyl Tantor
fusese nsrcinat s supravegheze operaiunile n aezarea
care urma s ntlneasc primul atac al mainilor. n orele de
destindere de la bordul navei, n timp ce juca meciuri rapide
de cri cu Vorian Atreides, Vergyl se plngea deseori c
fratele su adoptiv refuza s-l trimit n misiuni
semnificative. De data asta totui, tnrul cu ochi negri i
pielea ntunecat struise pe lng Xavier pn cnd fusese
numit n sfrit la comanda primei ambuscade mpotriva
mainilor.
Vergyl, oraul acela zeniit ar trebui s aib toate
materiile prime de care ai nevoie ca s aranjezi ambuscada.
Nu-i uita instruirea tactic.
Da, Xavier.
Gsete un loc ngust n care s poi ataca armata
roboilor fr s te expui pericolului. Lovete cu putere,
arunc mpotriva lor tot ce ai, apoi retrage-te. Tercero Cregh
i trupele lui din al doilea ora vor termina cu toate mainile
gnditoare care vor supravieui.
neleg.
56

Cruciada mainilor
O s trimitem i mercenarii de pe Ginaz s hruiasc
forele robotice periferice, adug Vor pufnind. O s fie o
schimbare plcut pentru ei, dup ce au tndlit pe orbit i
s-au prefcut c amenin navele de lupt ale mainilor
i, Vergyl, adug Xavier, cu glasul mai sever ca
niciodat, ai grij de tine. Tatl tu m-a luat n casa lui ca pe
un orfan, cnd mainile mi-au ucis familia. N-am nici cea
mai mic intenie s-i dau veti proaste!
Ducndu-i trupele n oraul indicat, Vergyl spera ca
btinaii s-i ntmpine cu bunvoin. Se uit n jur,
apreciind starea de spirit a stenilor. Zeniiii, n cea mai
mare parte fermieri i mineri n nmol care lucrau la
bancurile de nisip bogate n minerale, ieiser din case i i
priveau iritai. Pe cmpurile lor aterizau transportoare dup
transportoare, debarcnd soldai ai Jihadului i mercenari de
pe Ginaz. Genitii i specialitii n armament scoaser
componentele artileriei, n timp ce cercetaii se mprtiar,
cercetnd terenul pentru a gsi cele mai bune
amplasamente.
Vergyl fcu un pas n fa, cu o nfiare calm.
Nu vrem s v facem niciun ru. Am venit s v aprm
de mainile gnditoare. Dumanul e pe drum.
Fermierii i priveau cu ochi nverunai. Un brbat cu
chipul aspru vorbi:
Rhengalid ne-a spus c nu suntei binevenii aici.
Trebuie s plecai!
mi pare ru, dar am primit ordine
Vergyl i trimise oamenii prin ora s inspecteze cldirile,
spunndu-le:
Nu provocai niciun fel de pagube. Vedei dac gsii
nite construcii goale pe care s le folosim. S ne facem
prezena ct mai discret cu putin.
Femeile btrne mormiau blesteme la adresa lupttorilor
Jihadului. Prinii smuceau copiii din calea lor i-i ncuiau n
casele cu perei groi, ca i cum s-ar fi temut ca genitii lui
Vergyl s nu-i fure n toiul nopii.
57

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Chipul fermierului ursuz arta o acceptare resemnat.
i dac nu vrem strini care s doarm n casele
noastre?
Vergyl tia cum trebuie s rspund.
Atunci o s instalm corturi. Dar am prefera s avem
parte de cooperarea i de ospitalitatea voastr. La sosirea
dimineii, vei vedea pericolul mai mare pe care-l avei de
nfruntat. Atunci o s fii bucuroi c suntem aici.
Zeniiii artar prea puin entuziasm, dar nu se
amestecar.
Se ateptau ca forele mainilor s coboare prin canioane
ctre Darits. Echipele de supraveghere reperaser deja noul
loc de debarcare al roboilor de pe platou, exact aa cum
bnuise primero Atreides.
Genitii erau ateni s nu lase urme vizibile ale muncii lor.
Armele grele fur montate n cldiri neocupate; Vergyl nu avu
nevoie s mute nicio familie.
Cteva locuine goale erau destul de aproape una de
cealalt pentru ca soldaii s se poat ncartirui peste
noapte. Cnd i ntreb ce se ntmplase, Vergyl primi n
schimb doar priviri mnioase i nspimntate. n cele din
urm, un fermier brbos i rspunse:
Tlulaxa i-au luat acum cteva luni. Familii ntregi.
Art ctre casele grupate.
mi pare ru
Vergyl nu tia ce altceva s spun.
La cderea ntunericului, lu legtura cu tercero Hondu
Cregh, echivalentul lui n cel de-al doilea sat. Schimbnd
informaii, confirmar c ambele locuri pentru ambuscad
erau pregtite. Tercero Cregh se bucurase i el de prea
puin cooperare din partea oamenilor, dar, la fel ca i el, nu
ntmpinase nicio piedic fi.
Dup ce-i chem la un loc detaamentele de comando i
acetia ncheiar o ultim inspecie a armelor aflate pe
poziie, Vergyl fu surprins s vad civa fermieri zeniii care
veneau spre ei ducnd ulcioare i sticle. ncordat, dar
58

Cruciada mainilor
spernd c era un semn bun, se duse s-i ntmpine.
Fermierul cu care vorbise mai devreme ridic ulciorul, n
timp ce o femeie de lng el ntinse cteva ceti mici.
Sutrele Koranului ne cer s oferim ospitalitate oricrui
vizitator, chiar i celor nepoftii.
Fermierul turn un lichid portocaliu-deschis ntr-una
dintre cupe.
N-am vrea s nclcm tradiia.
Vergyl accept ceaca, n timp ce femeia umplu o a doua
pentru soul ei. Vergyl i brbatul zeniit sorbir din ceti
ntr-un toast protocolar; lichidul era amar, cu un iz puternic,
arztor, de alcool, dar ofierul Jihadului bu din nou.
Ceilali steni mprir ceti i toi lupttorii bur,
grijulii s nu-i jigneasc gazdele.
Nu v suntem dumani, i asigur Vergyl. ncercm s
v salvm de mainile gnditoare.
Dei zeniiii nu preau convini, Vergyl simea c
realizase ceva doar pentru c li se acorda beneficiul ndoielii.
Apoi le spuse soldailor si s se duc n paturile de
campanie repartizate i s se odihneasc att ct i puteau
permite, pn diminea, la venirea mainilor. Fu plasat
cte o santinel lng fiecare amplasament al artileriei
camuflate, pentru a pzi armele i ncrcturile
Vergyl aipi gndindu-se la Xavier, pe care l venera ca pe
un erou. Chiar i cnd era copil, i dorise ntotdeauna s
rivalizeze cu fratele lui mai mare, s devin ofier al
Jihadului, exact ca el. La doar aptesprezece ani, dup
masacrul tragic de pe Ellram, Vergyl i convinsese tatl s
semneze o dispens care s-i permit s se nroleze n
armat. Zeci de mii de noi voluntari, aai de brutalitatea
din ultima vreme a mainilor, erau nerbdtori s intre n
lupt. mpotriva protestelor soiei sale, Emil Tantor l lsase
pe Vergyl s se nroleze n parte deoarece era convins c
dac refuza, biatul ar fi fugit de-acas i s-ar fi nrolat
oricum. n acest fel, mcar se afla sub ochiul atent al lui
Xavier.
59

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Dup antrenamentul de baz i instrucia oficial, Vergyl
fusese transferat pe Giedi Prime s ajute la eforturile de
reconstrucie, dup ce mainile gnditoare fuseser alungate.
Ani de zile, Xavier i mpiedicase fratele s fie trimis pe
navele de rzboi din prima linie, dndu-i sarcina s
construiasc un monument gigantic n memoria soldailor
czui, care urma s fie dezvelit foarte curnd.
Tot pe Giedi Prime, Vergyl se ntlnise i se ndrgostise de
Sheel. Erau cstorii de treisprezece ani, aveau doi biei,
Emilo i Jisp, i o fiic, Ulana.
Dar Xavier nu reuise s-l in la adpost o venicie. Era
un ofier talentat i, n curnd, nevoile Jihadului l
solicitaser s nfrunte lupta. Btlia cea mai nverunat la
care luase parte pn acum fusese recucerirea planetei
nealiate Tyndall, un contraatac masiv i neateptat al
Jihadului care smulsese lumea sfiat de rzboi din
ghearele mainilor gnditoare. Vergyl se distinsese n acel
conflict i primise dou medalii, pe care le trimisese acas lui
Sheel i copiilor.
Acum, i promise siei s fac tot ce-i sttea n puteri s
transforme aceast operaiune ntr-un succes. Aveau s
nfrng mainile gnditoare i aici, pe Anbus IV, iar Vergyl
Tantor i va avea partea lui de victorie
Un somn adnc l cuprinse ca lsarea unei cortine. Mai
trziu, spre sfritul nopii, nu cu mult vreme nainte de
sosirea mainilor, se simi ngrozitor de ru, incapabil s se
mite. La fel i toi ceilali soldai aflai acolo.

*
Cnd cele patru nave mari ale Jihadului ajunser pe orbit
pe partea opus a planetei, armata mainilor cobor la sol
nc un transport de roboi de lupt. Trupele lui Omnius se
micar cu mare vitez i eficien pentru a organiza ofensiva
de diminea. Se adunar batalioane de soldai mecanici
nfricotori i de vehicule de lupt, care i ncepur
60

Cruciada mainilor
tvlugul spre Darits, lsnd n urm amplificatoare i
substaii de transmisie la fiecare kilometru pe care-l
cucereau.
Mai adnc n canionul sedimentar, mercenarii bine pltii
de pe Ginaz se mprtiar, condui de Zon Noret. Alergar
de-a lungul crestelor i urmar cursurile nisipoase de ap,
instalnd mici obstacole. Detonnd ncrcturi de explozibil,
fcur s se prbueasc pereii canioanelor nguste pentru
a mpiedica mainile care naintau, dei roboii aveau destul
armament pentru a arunca n aer barierele, pn la urm.
Ali mercenari fugir prin albiile plate i largi ale
torentelor, plantnd iruri de mine pentru a nimici primele
rnduri ale automatelor de lupt. Fiecare mercenar de pe
Ginaz purta un scut protector Holtzman care i nconjura
trupul cu o barier invizibil. Roboii se bazau pe arme cu
proiectil, gloane i ace ascuite, dar scuturile personale
zdrniceau asemenea atacuri. Mercenarii se npustir
printre roboi la lupta corp la corp.
Zon Noret dduse fiecrui detaament de comando
instruciuni clare.
Treaba voastr nu este s distrugei inamicul, dei
pagubele sunt, desigur, acceptabile.
Surse.
Sarcina voastr este s tragei la ntmplare, destul ca
s ademenii mainile gnditoare s nainteze. Scii-le,
provocai-le, convingei-le c btinaii vor s reziste
ocupaiei mainilor. Suntem buni la asta
Dar rezistena atent pus n scen, lipsit de eficien,
trebuia de asemenea s adoarm bnuielile batalioanelor de
roboi, fcndu-le s cread c oamenii nu aveau nimic mai
ru de-att pregtit pentru ele. Lupttorii independeni ai lui
Noret trebuiau s dea dovad de o incompeten atent
simulat.
Roboii se rostogoleau tot nainte, mpini de programarea
intern.

61

Brian Herbert & Kevin J. Anderson

*
Cnd soarele i revrs prima lumin palid asupra
peisajului, Vergyl Tantor porni cltinndu-se de-a lungul
peretelui locuinei n care dormise. Casa mirosea a vom i a
diaree. Simindu-se trdai, muli dintre soldai gemeau, se
mpleticeau i vrsau, abia reuind s se mite. Ajungnd la
u, Vergyl clipi i tui. Localnicii zeniii ieir din casele
lor, plini de sine.
Vergyl vorbi, cu rsuflarea tiat.
Ne-ai otrvit!
O s treac, rspunse fermierul brbos. V-am
avertizat Strinii nu sunt binevenii aici. Nu vrem s avem
nimic de-a face cu demonii mecanici. Plecai!
Ofierul jihadului se cltin, apucndu-se de tocul
nelefuit al uii pentru a se menine n picioare.
Dar o s murii cu toii n dimineaa asta! Nu pe noi
ne vor, pe voi! Roboii
Vomit din nou i-i ddu seama c stenii trebuie s-i fi
luat antidoturi sau medicamente.
Apoi comunicatorul semnaliz, indicnd un apel de
urgen. Vergyl abia reui s confirme, printre accesele de
tuse. Detaamentele dispersate ale Jihadului i echipele de
supraveghere raportar c jefuitorii roboi ncepuser s-i
prseasc ultimul loc de escal; atacul era pe cale s
nceap.
Vin mainile! strig Vergyl rguit, ncercnd s-i
ndemne oamenii. Cu toii, la posturi!
Ignorndu-i pe steni, se ntoarse n cas i ncepu s-i
trag pe soldai afar, n lumina zorilor. mbrcaser haine
de fermieri zeniii, ca s nu arate a soldai, dar acum
estura era mbibat de sudoarea febrei i ptat de vom.
Trezii-v! Dezmeticii-v!
mpinse un brbat abia contient ctre cel mai apropiat
amplasament al artileriei camuflate.
62

Cruciada mainilor
La posturile voastre! Pregtii armele!
Apoi Vergyl observ cu groaz i dezgust santinelele
ghemuite n convulsii pe pmnt, lng tunuri. Adunndu-i
tot echilibrul i toat viteza care-i mai rmseser, se repezi
ca o jucrie stricat n cea mai apropiat cldire, care
adpostea un lansator mare de proiectile, i se uit cu ochii
mari la arma grea. Un tunar ameit veni alturi de el, iar
Vergyl ncerc s pun n funciune sistemele de alimentare
ale lansatorului. Se frec la ochii nceoai. Sistemul de
ochire prea s funcioneze prost.
Tunarul atinse din nou comenzile, apoi deschise panoul i
ls s-i scape un strigt de surpriz i de disperare.
Cineva a smuls firele i sursa de energie s-a dus!
Dintr-o dat, Vergyl auzi strigte ntretiate dinspre celelalte
locaii ale tunurilor din tot satul. Mnios, exclam:
Am fost njunghiai n spate chiar de ctre oamenii pe
care ncercm s-i salvm!
Furia i ddu puterea de a-i nvinge pentru moment
ameeala. Vergyl iei poticnindu-se din cas, privindu-i n
fa pe fermierii zeniii, care ateptau, artnd satisfcui.
Ce-ai fcut? strig Vergyl rguit. Nebunilor, ce-ai
fcut?

63

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Viitorul, trecutul i prezentul sunt ntreesute, o pnz care
alctuiete fiecare moment n timp.
Din Legenda lui Selim Clreul Viermilor,
poezie zensunnit a focului.
Stnd la intrarea peterii tribale, Selim Clreul Viermilor
scruta oceanul linititor al Arrakisului, pndind clipa n care
soarele avea s se ridice prima oar deasupra orizontului.
Atept, apoi i simi pulsul intensificndu-se cnd lumina
aurie se revrs ca metalul topit peste deertul vlurit,
purificatoare i inevitabil ca viziunile sale, ca misiunea
vieii lui.
Selim salut noua zi, trgnd adnc n piept aerul att de
uscat nct i fcea plmnii s trosneasc. Zorii erau ora lui
favorit, imediat dup ce se trezea din somnul adnc,
ncrcat de vise i prevestiri misterioase. Era cel mai potrivit
moment s-i ndeplineasc ndatoririle nsemnate.
Un brbat nalt i slab veni alturi de el, tiind
ntotdeauna unde s-i gseasc eful cnd se crpa de ziu.
Loialul Jafar avea maxilare puternice, obrajii scobii i ochi
adnci, albastru-n-albastru, de la alimentaia bogat n
mirodenie. Locotenentul atept n tcere, tiind c Selim i
ddea seama de prezena lui. n cele din urm, Selim se
ntoarse cu spatele la soarele care rsrea i privi spre
prietenul i discipolul su cel mai respectat.
Jafar i ntinse o farfurioar.
i-am adus melanj pentru dimineaa asta, Selim, ca s
poi vedea mai bine n mintea lui Shai-Hulud.
l slujim pe el, i viitorul nostru, dar nimeni nu poate
nelege mintea lui Shai-Hulud. Nu face niciodat aceast
presupunere, Jafar, i vei tri mai mult.
Cum spui tu, Clre al Viermilor
Selim lu una dintre prjituri, mirodenie amestecat cu
fin i miere. i ochii lui reflectau albastrul nchis al
dependenei, dar mirodenia sacr l inuse n via,
64

Cruciada mainilor
asigurndu-i energia chiar i n momentele celor mai mari
ncercri i lipsuri. Melanjul deschidea o fereastr minunat
ctre univers i i ddea lui Selim viziuni, ajutndu-l s
neleag destinul pe care i-l alesese Budallah. El i trupa
sa tot mai mare de exilai din deert urmau o chemare mai
mare dect viaa individual a fiecruia dintre ei.
n dimineaa asta are loc o ncercare, vorbi Jafar, cu
vocea grav i egal.
Soarele abia rsrit dezvluia urmele secrete de pai lsate
n timpul nopii.
Biondi vrea s-i dovedeasc vrednicia. Astzi va ncerca
s clreasc un vierme.
Selim se ncrunt.
Nu e pregtit
Dar insist.
O s moar!
Jafar ridic din umeri.
Atunci o s moar. Asta e calea deertului
Selim scoase un oftat resemnat.
Fiecare om trebuie s-i nfrunte propria lui contiin
i propria lui ncercare. Shai-Hulud face alegerea final!
Selim inea la Biondi, dei nerbdarea nesbuit a
tnrului era mai potrivit cu viaa cuiva din afara planetei,
aflat la spaioportul din Arrakis City, dect cu existena
neschimbtoare din adncul deertului. Biondi ar fi putut
deveni pn la urm un membru valoros al trupei lui Selim,
dar dac tnrul nu se putea ridica la nlimea propriilor
posibiliti, ar fi devenit un pericol pentru ceilali. Era mai
bine s descopere o asemenea slbiciune acum, dect s
rite viaa discipolilor credincioi ai lui Selim.
Selim spuse:
O s m uit de-aici.
Jafar ncuviin i plec.
Cu mai mult de douzeci i ase de ani n urm, Selim
fusese acuzat pe nedrept c ar fi furat ap dintr-unul dintre
depozitele tribului; ca urmare, fusese exilat n deert.
65

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Manipulai de minciunile naibului Dhartha, fotii prieteni ai
lui Selim l alungaser din aezrile lor dintre stnci,
aruncnd dup el pietre i insulte, pn cnd fugise printre
dunele neltoare, pentru a fi devorat probabil de unul
dintre demonii viermi.
Dar Selim fusese nevinovat, iar Budallah l salvase cu un
scop.
Cnd un vierme venise s-l nghit, Selim descoperise
secretul metodei de a clri creatura. Shai-Hulud l dusese
departe de satul zensunnit i l lsase n apropierea unei
staii de testri botanice abandonate, unde gsise alimente,
ap i unelte. Acolo, Selim avusese timp s priveasc n sine
nsui, s-i neleag adevrata misiune.
ntr-o viziune stimulat de melanj, aproape necndu-se n
pulberea dens, rocat, aruncat de o erupie de mirodenie,
aflase c trebuia s-l mpiedice pe naibul Dhartha i pe
paraziii lui de deert s recolteze i s distribuie melanjul
mai departe, celor din afara planetei. De-a lungul anilor,
lucrnd singur, Selim atacase multe tabere, distrugnd toat
mirodenia pe care-o adunau zensunniii. i ctigase o
reputaie legendar i titlul de Clreul Viermilor.
Nu cu mult vreme dup aceea, ncepuse s adune
discipoli
Jafar fusese primul, cu dou decenii n urm; prsise
adpostul satului su de lng Arrakis City pentru a-l cuta
pe acest om care putea clri fiarele mree ale deertului.
Jafar era aproape mort cnd l gsise Selim, deshidratat, ars
de soare i flmnd, sub cerul orbitor. Ridicnd privirea spre
proscrisul zvelt i oelit, Jafar rostise ntretiat printre buzele
crpate:
Tu eti Clreul Viermilor?
Pn atunci, Selim fusese singur vreme de mai mult de
cinci ani prea singur pus n faa unei sarcini prea mari
pentru un singur om. l ngrijise pe Jafar pn cnd acesta
i recptase sntatea i-l nvase cum s-l clreasc pe
Shai-Hulud. n anii care urmaser, cei doi adunaser
66

Cruciada mainilor
discipoli aspri, brbai i femei nemulumii de regulile stricte
i de justiia nedreapt din coloniile din stnci ale
zensunniilor. Selim le vorbea despre misiunea lui de a opri
recoltarea mirodeniei, iar ei l ascultau, subjugai de lumina
din ochii lui.
Potrivit viziunilor repetate date de melanj, activitile
negustorilor din alte lumi i ale culegtorilor zensunnii
aveau s nruiasc pacea planetei deert. Dei cadrul
temporal era neclar, extinzndu-se spre un viitor vag,
ndeprtat, rspndirea mirodeniei n galaxie ar fi dus n cele
din urm la dispariia tuturor viermilor i la o criz a
civilizaiei umane. Cu toate c vorbele lui erau nfricotoare,
cnd l vedeau clrind mndru pe spinarea curbat ca o
creast muntoas a unui vierme de nisip uria, nimeni n-ar
fi putut s se ndoiasc de afirmaiile sau de credina lui.
Dar nici mcar eu nu-l neleg pe Shai-Hulud Btrnul
Deertului
Ca tnr paria, exilat din tribul su, Selim nu-i dorise
niciodat s fie conductor. Dar acum, dup ce trise vreme
de decenii descurcndu-se cum putea i lund decizii pentru
grupul de discipoli care depindea de el pentru ndrumare i
supravieuire, Selim Clreul Viermilor era un general
ncreztor, cu mintea limpede, care ncepuse s cread mitul
c era indestructibil, un demon al deertului. n ciuda
faptului c-i dedicase viaa aprrii viermilor, nu se atepta
din partea capriciosului Shai-Hulud s-i arate n vreun fel
recunotin
Pe neateptate, Jafar se ntoarse n ncperea nalt,
fcnd atta zarv nct Selim se ndeprt de spaiul
ferestrei i vzu c prietenul su adusese o nou-venit. Arta
murdar i slab, dar ochii ntunecai i strluceau cu o
trufie sfidtoare. Prul castaniu, plin de praf, fusese tuns
scurt. Avea obrajii ari de soare pe sub ochi, dar n rest prea
nevtmat. Tnra trebuie s fi avut destul prevedere s se
nfoare cu ceva, ca s se apere de efectele cele mai
duntoare ale soarelui. O cicatrice alb, curbat, ca o
67

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


semilun, i se zrea deasupra sprncenei stngi, accent
exotic al frumuseii ei aspre.
Uite ce-am gsit n deert, Selim.
Jafar sttea n picioare, nalt i stoic, imperturbabil, dar
Selim prinse o scnteie de amuzament n spatele ochilor
albastru nchis.
Tnra se ndeprt de brbatul nalt, ca pentru a dovedi
c nu avea nevoie de protecia lui.
M numesc Marha. Am traversat singur deertul ca s
te caut.
Apoi pe chipul ei licri nesigurana i veneraia, fcnd-o
s arate neateptat de tnr.
Sunt onorat s te cunosc, Selim Clreul Viermilor!
El o apuc de brbie, ridicndu-i faa spre el. Slab i
murdar, dar cu ochi mari i trsturi puternice
Eti doar o bucic de fat. N-o s fii de prea mare
folos la munca grea de pe-aici. De ce i-ai prsit pe ai ti?
Pentru c sunt nite proti, se rsti ea.
Muli oameni sunt proti cnd ajungi s-i cunoti.
Nu i eu. Eu am venit alturi de tine!
Selim ridic din sprncene, amuzat.
O s vedem.
Se ntoarse spre Jafar.
Unde-ai gsit-o? Ct de aproape a reuit s ajung?
Am prins-o sub Stnca Acului. Poposise acolo i nu tia
c o urmream.
V-a fi vzut, insist ea.
Stnca Acului se afla foarte aproape de aezare. Dei era
impresionat, Selim n-o art.
i ai supravieuit singur n deert? Ct de departe e
satul tu?
Cale de opt zile. Am luat mncare i ap i am prins
oprle.
Adic ai furat mncare i ap din satul tu!
Le-am ctigat!
M ndoiesc c naibul tu ar vedea lucrurile n acest fel,
68

Cruciada mainilor
aa c nu prea cred c oamenii ti te-ar primi napoi.
Ochii lui Marha se aprinser.
Nici eu nu cred. Am fugit din satul naibului Dhartha,
cum ai fcut i tu cu ani n urm.
Selim se ncord i o cercet atent.
nc mai conduce tribul cu mn de fier?
Ne nva c eti diabolic, un ho i un vandal.
Chicotitul lui Selim fu sec i lipsit de veselie.
Poate c ar trebui s se uite n oglind. Prin trdarea
lui, a devenit dumanul meu de-o via.
Marha arta obosit i nsetat, dar nu se plnse, nu ceru
ospitalitate. Bjbi undeva la gt i scoase un la de srm
de care atrna o colecie zornitoare de nsemne de metal.
Bonuri de mirodenie de la strini. Naibul Dhartha m-a
trimis s lucrez n nisipuri, s scormonesc dup mirodenie i
s-o adun pentru a fi livrat prietenilor lui negustori din
Arrakis City. Ajunsesem la vrsta mritiului de trei ani, dar
nicio femeie zensunnit sau brbat nu-i poate lua un
partener pn cnd nu adun cincizeci de bonuri de
mirodenie. Aa msoar naibul Dhartha serviciile noastre
pentru trib!
Selim se ncrunt, atinse uor bonurile cu vrful degetelor,
apoi i le mpinse dezgustat napoi pe guler.
E un om amgit de lcomie i de sperana fals de a tri
uor.
Se ntoarse cu spatele i privi afar, spre deert. Uitnduse ntr-o parte, n lumina dimineii, urmri patru siluete
ieind din peterile de jos. Pornir spre largul nisipurilor,
mbrcai cu robe i pelerine de camuflaj, cu feele
nfurate, pentru a mpiedica pierderea de umezeal.
Cea mai mic dintre ele era Biondi, pregtindu-se pentru
ncercare.
Cnd Marha i arunc o privire ntrebtoare lui Selim i
apoi celuilalt brbat, Jafar explic:
Selim Clreul Viermilor primete mesaje de la ShaiHulud. Am primit porunc de la Dumnezeu s oprim siluirea
69

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


deertului, s mpiedicm recoltarea mirodeniei, avntul
comerului care amenin s ndrepte istoria pe un drum al
dezastrului Este o sarcin enorm pentru micul nostru
grup. Muncind la recoltarea mirodeniei, i-ai ajutat i tu pe
dumanii notri.
Sfidtoare, tnra ddu din cap.
Prsindu-i, am ajutat cauza voastr!
Selim se ntoarse spre ea, mutndu-i privirea de la
cicatricea n form de semilun la ochii ateni. Vzu n ei
hotrrea, dar nu putea fi sigur de adevratele motive ale
fetei.
De ce-ai venit aici, s duci o via grea, n loc s fugi la
Arrakis City i s te angajezi pe o nav comercial?
Ea pru surprins de ntrebare.
Tu de ce crezi?
Pentru c n-ai ncredere n cei din afara planetei mai
mult dect n propriul tu conductor
Fata nl brbia.
Vreau s clresc viermii. Numai tu m poi nva.
i de ce-a face asta?
nflcrarea tinerei i ntrecea nesigurana.
M-am gndit c dac te-a putea gsi, dac a putea
descoperi locul ascunztorii tale de proscrii, m-ai accepta.
Selim ridic din sprncene.
Asta-i doar prima parte
Partea cea mai uoar.
Fiecare pas la timpul lui, Marha. Te-ai descurcat bine
pn acum. Nu sunt muli care s se apropie att de mult de
Stnca Acului nainte ca noi s punem mna pe ei. Pe unii i
trimitem napoi cu destule provizii ct s supravieuiasc
drumului pn acas. Alii se rtcesc, complet lipsii de
speran, i merg ctre moarte fr s afle vreodat c i
observm.
V uitai pur i simplu la ei cum mor?
Jafar ridic din umeri.
Aa e deertul. Dac nu pot supravieui, sunt
70

Cruciada mainilor
nefolositori.
Eu nu sunt nefolositoare. M pricep s mnuiesc
cuitul am ucis un adversar i am rnit altul n dueluri.
i atinse sprnceana.
Un brbat mi-a fcut cicatricea asta la spaioport. A
ncercat s m violeze. n schimb, eu i-am fcut o cicatrice
dintr-o parte n alta a burii!
Selim i scoase pumnalul cristalin, alb ca laptele,
inndu-l n sus, ca fata s-l poat vedea.
Un clre al viermilor poart un pumnal ca acesta,
fasonat din dintele sacru al lui Shai-Hulud.
Marha l privi uluit, cu ochi scnteietori.
Ah, ce-a putea face cu o arm minunat ca asta!
Jafar izbucni n rs.
Muli ar vrea s aib aa ceva, dar trebuie s-o ctigi.
Spune-mi ce s fac
Auzind o btaie regulat de tob rsunnd din deertul
vast de afar, Selim se ntoarse spre fereastra peterii.
nainte de a lua o asemenea hotrre pripit, fetio,
uit-te, vezi ce te ateapt aici.
M cheam Marha. Nu mai sunt o feti!
Pentru stenii tineri de pe toat ntinderea Arrakisului,
Selim era o figur fascinant, un erou temerar. Muli
ncercau s-l imite i s devin ei nii clrei ai viermilor,
dei el ncerca s-i descurajeze, avertizndu-i de pericolele
unei viei de renegat. Deoarece primise viziuni adevrate de
la Budallah, Selim nu avea de ales n ceea ce-l privea pe sine
nsui. Dar ei aveau
Fr s in seama de sfatul lui, candidaii cu ochii
luminoi ascultau rareori. Porneau cu visuri mari i cu o
ncredere exagerat n ei nii, ceea ce de obicei se dovedea a
fi pieirea lor. Dar cei care supravieuiau nvau cea mai
mare lecie a vieii.
n largul dunelor rsunau btile de tob. Aproape toi
observatorii plecaser de pe nisip, ntorcndu-se la adpostul
pantelor stncoase. Un singur brbat, Biondi, mai sttea pe
71

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


culmea unei dune, locul pe care l alesese pentru ncercare.
Ar fi trebuit s aib tot ceea ce-i era necesar. Tnrul purta
unul dintre noile straie distilatoare pe care Selim i discipolii
si le inventaser pentru protecie i supravieuire n
perioadele n care trebuiau s plece departe, n largul
deertului. Alturi de Biondi se aflau vergele i crlige, iar
ntre genunchi inea o frnghie. Btea ntr-o singur tob,
trimind chemri puternice, insistente.
Marha fcu civa pai i ajunse lng Selim, ca i cum nu
i-ar fi venit s cread c se gsea alturi de omul de la care
izvorau attea mituri ale deertului.
Va veni vreun vierme? O s-l clreasc?
Vom vedea dac reuete, rspunse Selim. Dar ShaiHulud va veni. ntotdeauna vine.
Selim vzu primul semnul de vierme i i-l art tinerei
femei. Dup mai mult de un sfert de secol, nu mai inea
socoteala de cte ori chemase un vierme de nisip i se
crase pe inelele aspre pentru a ndruma creatura ncotro
voia el s mearg.
Biondi mai clrise doar de dou ori nainte, de fiecare
dat nsoit de un instructor clre care fcea toat treaba
pentru el.
Biatul se descurcase mulumitor, dar avea nc multe de
nvat. O lun n plus de antrenament i-ar fi fost de foarte
mare folos.
Selim spera s nu mai piard un alt discipol dar, oricum
ar fi fost, soarta lui Biondi se afla acum n propriile lui mini.
Novicele btu toba mult mai mult dect era necesar. Nu-i
ddu seama de apropierea viermelui dect cnd se uit spre
rsrit i vzu valurile licritoare tremurnd prin nisip.
Atunci i apuc echipamentul i se ridic n picioare cu
greutate, lovind din greeal toba, care se rostogoli i slt n
jos, pe panta dunei.
La baza formaiunii de nisip, toba lovi o piatr i scoase
nc un bubuit rsuntor. Viermele care se apropia devie
uor, iar Biondi se cltin, corectndu-i poziia n ultima
72

Cruciada mainilor
clip. Viermele de nisip se ridic pe neateptate, mprocnd
praf i netezind dunele.
Selim privi cu uimire privelitea mrea.
Shai-Hulud opti el cu veneraie.
Ca o siluet firav n faa leviatanului care ataca, Biondi i
inea crligele i beele, cu muchii ncordai
Cu o team instinctiv, Marha tresri, dar Selim o prinse
de umr, silind-o s priveasc.
n ultima clip, Biondi i pierdu sngele rece. n loc s
rmn pe poziie, innd deprttorul i crligul, se ntoarse
s fug. Dar niciun om nu-l putea ntrece pe Shai-Hulud n
deert.
Viermele i nghii victima mpreun cu o gur de nisip i
de pulbere fin. Selim abia apuc s vad silueta uman
minuscul disprnd n gtlejul nesfrit.
ncremenit, Marha privea fix. Jafar ddu din cap,
coborndu-i brbia cu tristee i dezamgire
Selim i plec fruntea ca un nelept mult mai btrn
dect anii lui.
Shai-Hulud a gsit candidatul nevrednic!
Se ntoarse spre Marha.
Acum ai vzut pericolul. N-ar fi mai bine s te ntorci n
satul tu i s implori iertarea naibului Dhartha?
Dimpotriv mi se pare c acum ai loc pentru nc un
discipol.
Scrut nisipurile cu ndrjire.
nc mai vreau s clresc viermii!

73

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Drzenie. Credin. Rbdare.
cuvintele cheie ale existenei.

Speran.

Acestea

sunt

Rugciune zensunnit
Pe Poritrin, proiectul de construcie extravagant dar fr
noim cerea o munc i nite resurse umane extraordinare.
Aadar, sclavi.
Scntei i fuioare de fum l nconjurau pe Ishmael n aerul
fierbinte al antierului i n zarva asurzitoare a turntoriilor
alturate. Scldat n sudoare i mnjit de funingine i de praf
unsuros, Ishmael i fcea treaba alturi de ceilali captivi,
urmnd instruciunile i ncercnd s nu atrag atenia
asupra lui. Era calea zensunniilor de a supravieui, de a
dobndi o via relativ confortabil, n limitele restriciilor
impuse de temnicerii lor de pe Poritrin.
Serile, ntors n taberele de locuit ale budislamicilor,
Ishmael i conducea oamenii n rugciune i i ndemna
continuu s-i pstreze credina. Era cel mai instruit dintre
nvceii zensunnii din grupul lor, cci memorase mai
multe sutre i parabole dect ceilali. n consecin, se
ndreptau spre el pentru ndrumare, dei se simea
dezorientat.
Ishmael tia n sinea lui c ntr-o zi captivitatea lor se va
sfri, dar nu mai era sigur c s-ar putea ntmpla n timpul
vieii lui. Ajunsese deja la vrsta de treizeci i patru de ani.
Ct mai putea atepta ca Dumnezeu s-i elibereze poporul?
Poate c Aliid avea dreptate pn la urm
Ishmael nchise ochii i murmur o rugciune scurt
nainte de a se apuca din nou de lucru. Aerul rsuna de
zngnitul metalului i de uieratul nituitoarelor cu laser.
La sud de oraul principal Starda, delta fluviului Isana se
lrgea, formnd numeroase insule joase desprite de canale
navigabile, spate adnc. lepurile transportau metale brute
de la minele aflate departe, n nord, livrndu-le centrelor
manufacturiere.
74

Cruciada mainilor
n ultimele ase luni, extinzndu-i activitile potrivit unei
sugestii fcute de primero Vorian Atreides din armata
Jihadului, savantul Tio Holtzman convocase o for de
munc imens, rechiziionnd echipe de lucru de pe tot
cuprinsul continentului, cu binecuvntarea lordului Niko
Bludd. Acest proiect pe scar mare cerea toate eforturile
Poritrinului; mai mult de o mie de muncitori fuseser adui
pe insulele industriale. Fabrici urt-mirositoare i
zgomotoase prelucrau resursele, transformndu-le n
componente mari pentru nave stelare, plci de carcas i
cutii protectoare pentru motoare care urmau s fie urcate pe
orbit pentru a fi asamblate, formnd noi nave de rzboi.
Nimeni nu-i btuse capul s explice planul echipelor de
sclavi. Ca nite furnici lucrtoare, fiecare brbat i femeie
avea repartizat o sarcin, iar supraveghetorii de echip
observau de sus forfota complex a activitii.
Pentru Ishmael, nu era dect o alt sarcin de lucru,
murdar i grea. n ultimii cinci ani, muncise n cmpurile de
trestie, n mine i fabrici din Starda i din afara oraului.
Zeloii zeniii, ca i zensunniii mai puin radicali, erau n
continuare nelinitii pentru c stpnii lor i forau s
ndeplineasc cererile tot mai mari ale rzboiului galactic
iscat de Serena Butler.
Cnd Ishmael era doar un bieel, vntorii de sclavi
atacaser satul lui panic de pe Harmonthep. Rpiser
coloniti zensunnii sntoi i-i siliser s serveasc pe
planetele Ligii care acceptau sclavia. Dup mai mult de
douzeci de ani, Poritrin era acum lumea lui Ishmael, n
aceeai msur un cmin ca i o nchisoare. Scosese tot ce se
putea din viaa lui.
Pentru c Ishmael nu provocase necazuri evidente, cnd
ajunsese la maturitate i se ngduise s-i ia o soie. La urma
urmei, stpnii de sclavi de pe Poritrin voiau s-i pstreze
inventarul nfloritor; i aveau statistici care artau c
sclavii cstorii munceau mai mult i erau mai uor de
controlat. n scurt vreme, Ishmael nvase s-o iubeasc pe
75

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


puternica i iscoditoarea Ozza. i druise dou fiice: Chamal,
care avea treisprezece ani, i mica Falina, acum n vrst de
unsprezece ani. Vieile lor nu le aparineau, dar cel puin
familia lui Ishmael rmsese ntreag pe parcursul ctorva
transferuri i noi sarcini de munc. Ishmael nu aflase
niciodat dac fusese o rsplat pentru serviciile lui
acceptabile sau pur i simplu un accident ntmpltor.
Acum, n mohortele antiere industriale spaiale,
scnteile portocalii i achiile incandescente mprocate de
aliajele ncinse transformau locul de munc ntr-o viziune a
Heolului, aa cum era descris n sutrele budislamice.
uieratul fumului sulfuros, mirosul neptor al pulberii de
metal i al minereurilor arse sileau sclavii s-i nfoare
crpe nnegrite n jurul feei pentru a putea respira.
Lng el vzu chipul mereu mnios i asudat al
prietenului su din copilrie, Aliid, pe care Ishmael l
redescoperise doar de curnd la locul de munc de pe
antier. Dei nesbuina aductoare de necazuri a celuilalt
brbat l fcea pe Ishmael s se simt ameninat i stnjenit,
prietenia era unul dintre puinele firicele de care se puteau
aga.
Chiar i cnd erau copii, Aliid fcea numai belele, voia s
ncalce regulile, comitea acte de vandalism i sabotaje
mrunte. Din cauz c Ishmael era prietenul lui, amndoi
avuseser parte deseori de pedepse i transferuri. nainte ca
bieii s ajung adolesceni, fuseser separai i nu se mai
vzuser din nou vreme de aproape optsprezece ani.
Dar noul i ambiiosul proiect de construcie al lui Tio
Holtzman adunase muli sclavi la un loc n turntorii i
fabrici. Ishmael i Aliid se regsiser.
Acum, n zngnitul ciocanelor i bubuitul asurzitor al
nituitoarelor, Ishmael manevra utilajul deasupra sudurilor
dintre plcile de carcas. De-a lungul anilor, muchii i se
mriser, ca i ai lui Aliid. Dei avea hainele murdare i
uzate, Ishmael i tundea prul i-i brbierea obrajii ari de
soare, brbia i gtul. Aliid, n schimb, i lsa prul negru s
76

Cruciada mainilor
creasc lung i-l lega la spate cu o curelu. Avea barba
stufoas i neagr ca a lui Bel Moulay, liderul zeniit care
vorbea nengrdit i care ncercase s conduc o revolt a
sclavilor pe vremea cnd erau copii.
Ishmael se urc alturi de prietenul su, ajutndu-l s
pun la loc placa grea de metal. Aliid pornise nituitorul
nainte ca fiecare dintre ei s verifice alinierea. Aliid lucra
neglijent i tia asta, dar nobilii de pe Poritrin i
supraveghetorii de echip nu-i penalizau niciodat, nici
mcar nu le criticau munca. Una dup alta, navele fuseser
asamblate n spaiu, deasupra planetei linitite. Pn acum,
zeci de aparate amenintoare de lupt erau adunate pe
orbit ca o hait de cini de vntoare antrenai, pndind o
ocazie.
E n limita toleranelor? ntreb Ishmael cu pruden.
Dac nu etanm bine mbinrile carcaselor, am putea
provoca moartea a mii de oameni din echipaje.
Aliid nu prea s-i fac griji, n timp ce continua s
manevreze nituitorul ncins. Smulse crpa unsuroas care-i
acoperea faa, astfel nct Ishmael s-i poat vedea zmbetul
crud.
Atunci o s-mi cer scuze de la ei cnd o s le aud
spiritele ndeprtate strignd din adncurile Heolului, unde
trebuie s ajung toi cei ri. n plus, dac nu se obosesc s
testeze componentele pe orbit, merit s-i nghit vidul!
n timp ce Ishmael i pstrase o slujb relativ stabil i-i
gsise ntr-o oarecare msur fericirea cu familia lui, extrem
de zbuciumatul su prieten fusese transferat de zeci de ori.
Strignd ca s acopere larma din antierul de construcie,
Aliid i povestise despre soia lui, pe care-o iubea ptima, i
despre fiul nou-nscut, pe care abia i-l aducea aminte. Dar,
cu zece ani n urm, un maistru l prinsese pe Aliid punnd
sare n combustibilul unui mare polizor minier; ca pedeaps,
fusese transferat departe de grupul de lucru, i trimis n
partea cealalt a Poritrinului.
Aliid nu-i mai revzuse niciodat soia, nu-i mai inuse
77

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


niciodat fiul n brae. Nimic de mirare c brbatul era
nverunat i furios Dar, dei era evident c i adusese
singur dezastrul asupra capului, Aliid nu voia s aud
niciuna dintre poveele lui Ishmael. Pentru el, numai oamenii
de pe Poritrin erau de vin. De ce-ar fi trebuit s-i pese de
viaa membrilor echipajelor de pe navele astea?
Destul de ciudat, nici maitrilor i constructorilor de nave
nu prea s le pese de calitate, ca i cum ar fi fost mai
preocupai s asambleze navele repede dect s le fac s
funcioneze. Sau s le fac sigure.
Ishmael se ntoarse silitor la treab. Nu merita niciodat s
te cufunzi n amnunte i ntrebri care-ar fi putut strni
mnia supraveghetorilor de echip. Timpul trecea mai uor
dac rmnea indiferent pe dinafar, ascunznd adnc
nuntrul su scnteia propriei identiti. La venirea nopii,
cnd recita sutrele pentru discipolii zensunnii, i amintea
de viaa de pe Harmonthep, cnd l asculta pe bunicul lui
citnd aceleai scripturi
Pe neateptate, sunar clopotele de schimb, iar luminile se
intensificar n interiorul rafinriei zgomotoase. Scnteile
cdeau pe sol ca nite mici meteori, iar scripeii ridicau
utilajele napoi ctre tavanul halelor. Cuvintele tuntoare din
difuzoare erau descompuse ntr-o bolboroseal de ctre
zdrngnitul din fundal. Supraveghetorii n uniform se
nvrteau n jurul platformelor, trimind echipele pe schele.
Lordul Niko Bludd acord tuturor oamenilor de pe
Poritrin, chiar i muncitorilor sclavi, aceast or de relaxare
i de meditaie, pentru a comemora victoria civilizaiei asupra
barbariei, triumful ordinii asupra haosului
Zgomotul uierat al rafinriei i al antierului se domoli.
Echipele de sclavi i ntrerupser discuiile i privir spre
difuzoare. Supraveghetorii stteau pe platforme nalte,
uitndu-se ncruntai la oameni ca s se asigure c erau
ateni.
Anunul continu, mai clar acum, cu vorbele nregistrate
ale lordului Bludd:
78

Cruciada mainilor
Astzi se mplinesc douzeci i patru de ani de cnd
trupele mele de dragoni au pus capt unei rscoale violente
i ilegale conduse de criminalul Bel Moulay. Acest om i-a
nelat pe sclavii notri harnici, zpcindu-i cu promisiuni
iraionale care i-au ademenit s porneasc o lupt fr
speran i fr sens. Din fericire, civilizaia noastr a reuit
s restaureze domnia ordinii. Astzi este aniversarea
execuiei acelui om diabolic. Srbtorim triumful societii de
pe Poritrin i al Ligii Nobililor. Toi oamenii trebuie s-i lase
deoparte nenelegerile i s lupte mpotriva dumanului
comun, mainile gnditoare
Aliid se ncrunt, strduindu-se s-i nbue o izbucnire
sfidtoare. Ishmael tia la ce se gndea prietenul lui. Sclavii
budislamici, lucrnd n industria de rzboi, contribuiau fr
s vrea la efortul militar mpotriva lui Omnius. i totui,
pentru captivi, stpnii de sclavi de pe Poritrin i mainile
erau n aceeai msur demoni numai c de tipuri diferite.
n seara asta, toi cetenii de pe Poritrin sunt invitai s
participe la ospee i festiviti. De pe plutele aflate pe fluviu
se vor lansa focuri de artificii. Sclavii sunt i ei binevenii s
priveasc, cu condiia s rmn n zonele ngrdite
desemnate. Muncind mpreun, unindu-ne forele, Poritrin
poate fi sigur de victoria mpotriva lui Omnius i de
eliberarea de mainile gnditoare. S nu uite nimeni
potenialul rasei umane!
Anunul se ncheie i supraveghetorii de echipe aplaudar
supui, dar sclavii nu se grbir s se alture ovaiilor.
Chipul lui Aliid se ntunec pe sub barba neagr, i-i trase
din nou crpa ca s-i acopere faa; Ishmael se ndoia c efii
de echip neateni i observaser privirea de ur absolut.

*
Dup ce se ls noaptea i sclavii se ntoarser la tabra
lor din delta mltinoas a fluviului, lordul Bludd inaugur
festivitile extravagante. Sute de baloane fosforescente se
79

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


nlar spre cer. Muzica de srbtoare plutea peste ape.
Chiar i dup dou decenii pe Poritrin, melodiile sunau uor
atonal i strin pentru urechile lui Ishmael, care sttea
alturi de soia lui, Ozza, i de cele dou fete.
Nobilii
de
pe
Poritrin
declarau
c
urmeaz
navacretinismul blnd, bucolic, dar credinele lor
fundamentale nu se extindeau la viaa zilnic. Urmau
srbtorile i adoptau ornamentele religioase, dar clasele de
sus de pe Poritrin nu fceau mare lucru pentru a-i
demonstra adevrata credin. Vreme de secole, economia lor
funcionase pe baza muncii sclavilor, nc de cnd
renunaser la tehnologia sofisticat, abandonnd tot ceea ce
le aducea aminte de mainile gnditoare.
Sclavii nvau s se agae de orice clip sau amintire pe
care-o puteau gsi. Fiicele lui Ishmael, Chamal i Falina,
erau fascinate de spectacol, dar el rmase tcut lng soie,
cufundat n propriile gnduri. Srbtoarea i aducea aminte
de represiunea brutal pe care grzile de dragoni cu armuri
aurii o desfuraser mpotriva insurgenilor cu mai mult de
dou decenii n urm. Lordul Bludd ordonase ca toi sclavii
s asiste la execuia conductorului rebel, iar el i cu Aliid
priviser ngrozii cum clii smulseser hainele de pe Bel
Moulay i-l ciopriser n buci. Acea rscoal le dduse
sclavilor o scurt scnteie de speran, dar moartea
nflcratului lor conductor le zdrobise spiritul i le spase
n inim o dr neagr.
n cele din urm, Ishmael i cu ceilali sclavi se adunar ca
s in o comemorare pentru Bel Moulay cel czut. Vzu c i
Aliid venise n tabr, cutnd tovria lui Ishmael i
amintirile mprtite ale evenimentului tragic ce le marcase
copilria.
Aliid rmase n picioare lng Ozza, foindu-se, n timp ce
Ishmael recita sutrele familiare care promiteau paradisul i
libertatea final. Ignorau sunetele fantomatice ale muzicii, ca
i bubuiturile i pocnetele rzboinice ale artificiilor. La
sfrit, folosind cuvintele pe care le repetase adeseori prea
80

Cruciada mainilor
adeseori Ishmael le spuse asculttorilor:
Dumnezeu v fgduiete c ntr-o zi poporul nostru va
fi liber.
Ochii ntunecai ai lui Aliid reflectau dogoarea focului n
jurul cruia se spuneau povetile. Vorbi ncet, dar limpede,
nelinitindu-l pe Ishmael cu tonul de ameninare mocnit.
V jur: ntr-o zi ne vom afla rzbunarea!

81

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Invenia este o form de art.

TIO HOLTZMAN,
discurs de acceptare a Medaliei
pentru Curaj de pe Poritrin

n timp ce roiul de nave noi era construit rapid pe Poritrin,


savantul Holtzman i fcea munca pe Salusa Secundus.
Legendarul inventator se gsea ntr-un laborator izolat aflat
ntr-una dintre cele mai sigure zone, pind de colo pn colo
cu minile n olduri i ncruntndu-se n semn de
dezaprobare. Era personajul pe care-l juca de cte ori
oamenii se ateptau ca el s fac ceva important.
Cu perei blindai i circuite energetice separate de restul
reelei din Zimia, se presupunea c marele complex
guvernamental era sigur i protejat. n teorie, ostaticul
Omnius era complet nchis.
Dar acest laborator nu era amenajat aa cum i-ar fi plcut
lui Holtzman. Prefera s-i aleag singur aparatele de
diagnostic, sistemele de analiz i asistenii sclavi pe care s
se poat da vina n mod convenabil dac ceva mergea prost.
Scund, cu barb sur, pe cale s mbtrneasc, Holtzman
se mndrea cu capacitatea de a administra resursele.
Savantul era sigur c le putea oferi sfaturi bune acestor
oameni de tiin militari ai Jihadului. Dac vorbele nu-l mai
ajutau, exista posibilitatea de a transmite problema
numeroilor si asisteni energici, care gseau n permanen
ci de a-l impresiona.
Din spatele barierelor solide, transparente, echipa de
observatori legislativi i urmreau fiecare micare, mpreun
cu cogitorul Kwyna, care fusese scoas nc o dat din locul
ei de contemplare linitit aflat n Oraul Reculegerii. Chiar
i prin barierele impenetrabile, Holtzman putea simi mnia
i spaima privitorilor.
n faa lui plutea o gelsfer argintie, sclipind n timp ce se
rotea n aer n interiorul cmpului suspensor invizibil.
82

Cruciada mainilor
Aceast ntruchipare a hiperminii era complet n puterea lui.
Dac odat i fusese team s se apropie att de mult, acum
cel mai mare duman al rasei umane prea un lucru att de
mic O jucrie de copil! Ar fi putut ine sfera complex ntr-o
mn.
Gelsfera argintie coninea o copie complet a hiperminii
computer, dei o versiune oarecum nvechit. n timpul
atacului atomic de pe Pmnt, chiar la nceputul Jihadului,
Vorian Atreides pusese mna pe aceast actualizare dintr-o
nav-robot care fugea. De-a lungul anilor, prizonierul Ligii
furnizase indicii valoroase privind planurile i reaciile
mainilor gnditoare.
Programele hiperminii fuseser copiate, disecate i
examinate de experii n cibernetic ai Ligii. Ca o prim
regul, toate datele erau considerate suspecte, poate
deformate intenionat de Omnius, dei o asemenea
nelciune ar fi trebuit s fie imposibil pentru mintea
computer.
Armata Jihadului riscase cteva aciuni militare bazate pe
informaiile obinute de la copia hiperminii. Cnd lupttorii
lansaser o ofensiv mpotriva planetei ascunse de nori Bela
Tegeuse, obinuser indicaii amnunite de la captivul
Omnius. Dar acel atac se ncheiase indecis.
Acum, dup douzeci i patru de ani fr actualizri,
informaiile stocate n hipermintea captiv deveniser
perimate. Captivul Omnius fusese incapabil s-i avertizeze
despre ntoarcerea flotei de rzboi a roboilor mpotriva Zimiei
dei acea a doua ncercare fusese zdrnicit de primero
Xavier Harkonnen i nici nu pregtise Liga pentru masacrul
neateptat de pe Honru, care costase viaa attor coloniti
fr aprare. Cu toate acestea, avusese o oarecare valoare.
Holtzman i scrpin coama deas de pr, n timp ce
privea sfera rotindu-se n aer. n ciuda lipsurilor lui, ne ofer
indicii. E doar o problem de a le interpreta corect.
Erasmus ridica adeseori n slvi creativitatea nesfrit
a imaginaiei umane, se auzi o voce sintetic plictisit din
83

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


difuzoarele legate la sfer, dar interogatoriile tale au devenit
anoste. Dup atia ani, n-ai nvat nimic de la mine care
s poat fi cuprins de minile voastre mrunte?
Holtzman strecur o mn n buzunarul halatului alb.
O, n-am venit s te distrez pe tine, Omnius. Absolut
deloc.
De-a lungul anilor, mai comunicase cu acest Omnius, dar
niciodat cu o asemenea intensitate. n ultimele sptmni
n care se concentrase asupra respectivei strdanii, faimosul
inventator nu reuise s-i asigure nicio bre, n ciuda
succeselor sale trecute, din alte domenii. Holtzman spera c
nu se bgase singur n ncurctur n faa ateptrilor
nerealiste ale tuturor.
ncerc s se ntoarc n timp, amintindu-i cum se
ntmplaser lucrurile. Trecuse un ntreg sfert de secol de
cnd o invitase pe tnra genial Norma Cenva s lucreze cu
el. La vremea aceea o fat pipernicit i deloc atrgtoare, n
vrst de cincisprezece ani, Norma era ruca cea urt n
comparaie cu frumuseea statuar a mamei sale, o
magician puternic de pe Rossak. Dar Holtzman citise unele
dintre lucrrile inovatoare ale fetei i constatase c avea
multe de oferit.
Norma nu-l dezamgise. Nu la nceput Lucrase cu
srguin, dezvoltnd o schem ciudat dup alta. Cmpurile
sale de bruiaj extrem de apreciate protejau planete ntregi de
mainile gnditoare, dar Norma sugerase s adapteze
conceptul la scuturile portabile mai mici, folosite n scopuri
ofensive pe lumile sincronizate. Norma folosise de asemenea
ecuaiile lui de cmp pentru a nscoci platformele
suspensoare ntlnite acum peste tot i, de aici,
licurigloburile plutitoare, luminile care nu slbeau niciodat.
Erau fleacuri, jucrii chiar dac unele extraordinar de
populare i de profitabile.
n aceeai perioad, Holtzman i patronul su, lordul Niko
Bludd, perfecionaser i scoseser pe pia scuturi
personale, care aduseser profituri pe Poritrin la fel de
84

Cruciada mainilor
repede pe ct reueau navele Ligii s aduc extrasele
conturilor de la banca central. Din nefericire, exploatarea
comercial a licurigloburilor le scpase de sub control.
Norma Cenva i nmnase pur i simplu tehnologia soului
mamei ei, Aurelius Venport, a crui firm, Venkee
Enterprises, exploatase i distribuise dispozitivele pe scar
larg.
Dar conceptele de suspensor i de licuriglob elaborate de
naiva femeie apruser n timpul n care lucra sub
patronajul lui, folosind ecuaiile lui originare de cmp. Lordul
Bludd naintase deja plngeri tribunalului Ligii, cernd
restituirea tuturor profiturilor pe care Venkee Enterprises le
culesese de pe urma folosirii neautorizate a unor tehnologii
brevetate. Fr ndoial, aveau s ctige.
Acum, n timp ce savantul privea fix gelsfera argintie
plutitoare, ra un vrjitor ncercnd s descifreze un
descntec, se ntreb ce-ar fi fcut Norma dac ar fi fost aici.
Ignorndu-i sfaturile, Norma i dedicase ani de efort
reconfigurrii unui set masiv de ecuaii derivate din munca
lui iniial pentru cmp. Nu voia s-i explice amnuntele,
sugernd c nici chiar savantul n-ar fi putut s le neleag.
Asemenea observaii dispreuitoare l iritau, dar le punea n
context. n ciuda ctorva contribuii la efortul de rzboi,
Norma i pierdea concentrarea asupra a ceea ce era
important; devenea astfel inutil pentru el.
n ultima vreme, dup ce dduse dovad de o rbdare
nesfrit, Holtzman nu mai era ncntat de ea. Neavnd
prea mult de ales, o ndeprtase de numeroasele sale alte
proiecte i cutase ali asisteni tineri inventatori sclipitori,
n cutarea marii descoperiri. Ddea prioritate echipei
pasionate i ambiioase de tineri asisteni care-l venerau,
plini de aptitudini i de ingeniozitate. Prin urmare, savantul o
mutase pe Norma Cenva din spaiul laboratorului mare aflat
n turnul principal, trimind-o n nite camere de lucru mult
inferioare, jos, lng docuri. Pe ea nici mcar nu pruse s-o
deranjeze.
85

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Acum se ntreb dac ar fi putut s-i dea vreo idee pentru
a-l nelege pe Omnius.
Gelsfera arta ca o planet rotitoare de metal, licrind n
lumina din ncpere. Attea ie ale informaiilor hiperminii
duceau n nenumrate direcii, iar incredibil de complicata
inteligen artificial sfida o examinare complet.
ns marele Tio Holtzman avea nevoie s demonstreze un
oarecare progres. ntr-un fel sau altul.
Surznd, scoase un mic transmitor din buzunar. Ceva
ateapt s fie descoperit aici, la un nivel mai adnc. Sunt
sigur de asta.
Acesta e doar un impuls slab, de la unul dintre
generatoarele mele de bruiaj. tiu c va declana o dezordine
serioas asupra sistemelor de gelcircuite, aa c poate o s-i
dea un imbold suficient s cooperezi.
neleg Erasmus mi-a explicat predilecia uman
pentru tortur.
Vocea sintetizat fu dintr-o dat perturbat de parazii.
O voce interveni din firida de observaie, secundantul lui
Kwyna, vorbind n numele arhaicului cogitor:
Asta ar putea duce la stricciuni iremediabile, savant
Holtzman.
i ar putea duce la rspunsuri importante, insist omul
de tiin. Dup toi aceti ani, e timpul s-l punem pe
Omnius la ncercare. Ce-avem de pierdut n acest stadiu?
E prea periculos, remarc unul dintre observatorii
consiliului, ridicndu-se n picioare. N-am reuit niciodat s
reproducem sfera nsi, aa c aceasta este singura
Nu v amestecai n munca mea! Nu avei niciun fel de
autoritate aici!
Ca una dintre condiiile participrii la acest proiect, Tio
Holtzman nu rspundea n faa nimnui, nici mcar fa de
cogitor Kwyna. Cu toate acestea, observatorii n cea mai
mare parte politicieni needucai i superstiioi care-i suflau
n ceaf rmneau o pacoste scitoare. Savantul ar fi
preferat s le dea rapoarte i rezumate scrise, pe care le-ar fi
86

Cruciada mainilor
putut altera oricum ar fi vrut. Dar Holtzman avea altceva de
ctigat aici, anumite idei pe care voia s le exploreze.
Am fost deja interogat cu minuiozitate, sublinie
Omnius cu voce egal. Presupun c ai folosit bine
informaiile militare, amplasamentele flotei, strategiile
cymecilor
Totul este mult prea nvechit ca s ne fie de vreun folos,
mini Holtzman.
n realitate, armata Jihadului pusese la cale ase raiduri
surpriz asupra forelor mainilor gnditoare n primii ani
dup obinerea sferei, folosind informaiile de la Omnius n
favoarea ei. Mainile pruser att de previzibile atunci, n
cursul operaiunilor militare, folosind iari i iari vechile
metode, zburnd pe aceleai trasee galactice, aplicnd
manevre defensive i ofensive familiare.
Flotele mainilor atacau sau se retrgeau bazndu-se pe
probabiliti, calculate n detaliu de sistemele de computere
de la bord. Pentru conductorii Jihadului, era pur i simplu
o problem de a determina ce era mai probabil s fac
inamicul. Se ntindeau capcane, artnd pretinse slbiciuni
ale Jihadului pentru a atrage n ele forele mainilor. Apoi,
exact n momentul potrivit, capcana se nchidea, iar trupele
ascunse ale Jihadului se npusteau s ucid. Multe flote ale
roboilor fuseser distruse n asemenea btlii.
Totui, dup succesele iniiale, mainile gnditoare
ncepuser s prevad c aveau s fie pclite i nu mai
erau att de uor de amgit. n ultimii apte ani, informaiile
lui Omnius avuseser o valoare din ce n ce mai mic.
Zmbind, Holtzman se concentr din nou asupra gelsferei
sclipitoare din faa lui.
Nu mi-ar plcea ctui de puin s-i terg toate
gndurile cu un singur impuls, Omnius. mi ascunzi ceva,
nu-i aa?
N-a putea ascunde nimic n faa marii abiliti
tiinifice i tehnice a savantului Tio Holtzman, ripost vocea,
cu o nuan stranie de sarcasm.
87

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Dar cum putea un computer s fie sarcastic?
Lumea spune c eti Satan ntr-o sticl
Savantul ajust calm transmitorul i auzi ca rspuns
sunetele ascuite ale mainii.
Mai degrab Satan n lanuri, a spune. N-o s tii
niciodat exact ce amintiri am ters, ce gnduri i ce hotrri
ai pierdut
Observatorii legislativi se foir. Pn acum, omul de tiin
nu vtmase cu adevrat mingea argintie. Cel puin aa
credea; unul dintre asistenii si inventase acest dispozitiv
special.
Eti gata s-mi spui secretele tale?
ntrebarea ta este vag i lipsit de sens. Fr precizri,
nu pot rspunde.
Glasul lui Omnius nu suna sfidtor; afirma pur i simplu
un fapt.
Toate bibliotecile i bazele de date primitive de pe
aceast planet nu ar putea cuprinde datele pe care le
pstrez n hipermintea mea
Holtzman se ntreb ce se atepta Consiliul Jihadului s
descopere. Dei se comportase cu o pasivitate reticent,
hipermintea captiv fusese relativ dispus s coopereze.
Privind mnios sfera, se pregti s ajusteze emitorul de
impulsuri la un nivel mai mare.
Orict de mult mi-ar plcea s-l vd pe Omnius
zvrcolindu-se de durere, este suficient deocamdat, savant
Holtzman!
Marele Patriarh Iblis Ginjo intr n ncperea securizat,
trecnd vioi de bariere i intrnd n laborator. Purta unul
dintre sacourile lui negre obinuite, garnisite cu broderii
aurii.
tiind c putea terge cu uurin toate gelcircuitele cu o
singur rafal a emitorului su de bruiaj, omul de tiin
se stpni i opri dispozitivul. Holtzman se uit n spate,
ctre baricadele de plaz, observnd c trei dintre nsoitorii
cu nfiare anonim ai lui Iblis, din Jipol, luaser prudent
88

Cruciada mainilor
poziii n apropierea celor mai agitai reprezentani.
Sfera argintie de actualizri, plutind nc n aer, spuse cu
voce tare:
N-am mai ncercat niciodat o senzaie exact ca asta.
Ai simit echivalentul pentru o main a durerii umane.
Cred c erai pe cale s ipi
Nu fi absurd!
Destul de ciudat, computerele pot fi la fel de
ncpnate ca i oamenii, coment Holtzman, iritat, ctre
Marele Patriarh.
Iblis afi un surs uor, dei i se ncreise pielea la auzul
vocii sintetizate a lui Omnius. Ura hipermintea computer, ar
fi vrut s apuce o dalt i s-o zdrobeasc.
Nu voiam s te deranjez, domnule savant. Am venit pur
i simplu s-o caut pe cogitor Kwyna.
Privi meditativ spre creierul strvechi din containerul de
pstrare.
Am multe idei i ntrebri. Poate c o s m ajute s-mi
adun gndurile
Sau s rstlmceti i alte scripturi? replic
secundantul cu rob galben pe un ton monoton.
Iblis era alarmat de ndrzneala lui.
Dac nelesurile nu sunt clare pentru nimeni, cine
poate spune c le rstlmcesc?
Pentru c mor oameni de fiecare dat cnd tu gseti
nelesuri n rune vechi sau n scrieri antice.
Mor oameni n orice rzboi.
i mai muli oameni mor ntr-un Jihad
Marele Patriarh ls s se vad o scnteie de furie, apoi
zmbi larg.
Vezi, domnule savant? Acesta este exact tipul de
dezbatere pe care a dori s-l am dei a prefera mai mult
timp n particular, dac mi va ngdui cogitorul?
Ochii lui negri aruncau fulgere.
Frustrat de lipsa de succes mpotriva hiperminii captive,
Holtzman i adun aparatura.
89

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Din pcate, n-am timp acum s continuu aceast serie
de interogatorii. O nav de linie este programat s plece n
scurt timp spre Poritrin, i am obligaii importante n lumea
mea natal.
l privi cu atenie pe Iblis.
proiectul sugerat de primero Atreides
Marele Patriarh i zmbi.
Dac planul ar reui s nu fie tocmai tiinific, s-ar
putea s duc totui de nas mainile gnditoare.
Holtzman sperase s plece din Zimia n triumf, dar
sptmnile
petrecute
aici
fuseser
suprtor
de
neproductive. Data urmtoare, avea s-i aduc unii dintre
cei mai buni asisteni; ei ar fi putut gsi o cale s rezolve
problema. Se hotr s n-o includ i pe Norma Cenva.

90

Cruciada mainilor
Dei Norma Cenva a descoperit mari revelaii n urzeala
cosmosului, cteodat nu putea distinge noaptea de zi sau un
loc de altul. Poate c nu avea nevoie s identifice asemenea
lucruri, din cauz c era capabil s strbat un ntreg
univers n minte.
Era creierul ei capabil s adune cantiti uriae de date i
s foloseasc aceast informaie pentru a recunoate
evenimente la scar mare i tendine complexe? Sau era de
fapt un soi de fenomen extrasenzorial inexplicabil, care-i
ngduia s depeasc abilitile cugettoare ale oricrei
persoane ce trise naintea sa? Sau ale oricrei maini
gnditoare? Multe generaii mai trziu, biografii aveau s
discute aprins despre puterile ei mentale, dar Norma nsi
poate c n-ar fi rezolvat disputa. n mod realist, i-ar fi psat
mai puin cum funciona creierul su dect i psa de
performanele efective ale minii i de rezultatele incredibile ale
cercetrilor pe care le desfura.
Norma Cenva i Ghilda Spaial,
o nsemnare confidenial a Ghildei
Oriunde era, orice fcea, totul contribuia cu materie prim
la uzina neobosit a minii lui Norma Cenva.
Pentru motive care nu-i fuseser explicate, Holtzman i
mutase birourile i spaiul pentru laborator ntr-o cldire mai
mic i mai ieftin de lng magaziile de pe malul fluviului
Isana. ncperile erau nghesuite, dar ei i trebuiau prea
puine nlesniri n afar de timp i singurtate. Nu mai avea
acces la sclavii speciali, a cror singur treab era s rezolve
ecuaii; acum, rezolvatorii captivi erau destinai sarcinilor
mai profitabile propuse de ali asisteni mai tineri i mai
ambiioi ai savantului. Pe Norma n-o deranja ntradevr, prefera s-i fac singur calculele. i petrecea zilele
intrnd i ieind dintr-o stare de trans, urmrind n minte
fluxul de ecuaii de grad superior.
De ani de zile plutea n deriv pe o mare de ecuaii pe care
91

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


nu le-ar fi putut explica niciodat lui Holtzman sau oricrui
alt teoretician al Ligii. Era absorbit n propria ei viziune i,
de fiecare dat cnd rezolva enigma a nc unui grunte de
nisip de pe un rm matematic vast, se mai apropia cu un
pas de gsirea unui port sigur.
Avea s nvee cum s plieze spaiul s traverseze
distane imense fr s se mite cu adevrat. tia c era
posibil.
De ochii lumii, savantul Holtzman o pstra nc n echipa
extins, ca asistent, dar micua femeie ncetase s mai
lucreze la orice altceva n afara amplelor ei calcule ciclice.
Nimic altceva n-o interesa.
Din cnd n cnd, mai trecea pe la ea i ncerca s-o atrag
n conversaie ca s vad cu ce se ocup. nelegea ns prea
puin din ce-i explica femeia, iar anii treceau. Lui Norma i
trecu prin minte c el ar putea s prefere s-o in undeva
unde s-o poat monitoriza.
Dei nu-i oferise niciun progres recent pe care s-l poat
revendica pentru el nsui, l surprinsese de multe ori
nainte. De la nceputul Jihadului, modificase scuturile lui
Holtzman de pe navele Armadei Ligii astfel nct nu se mai
supranclzeau att de lepede n toiul btliei. Acumularea
termic rmnea nc o fisur n sistem, dar scuturile ei erau
semnificativ mbuntite fa de versiunea original.
Patru ani mai trziu, Holtzman oferise pentru scuturile
sale o tehnic plpie i trage, un sistem de sincronizare
atent care permitea ca o nav a Ligii s trag n timpul unor
pauze de microsecunde n funcionarea scuturilor. Norma i
finisase calculele, mpiedicnd nc un accident. Nu
ndrznise niciodat s-i spun ce fcuse, tiind c el ar fi
fost indignat i ar fi nceput s-i caute scuze.
n ultimii opt ani, lucrase n laboratoarele sale personale,
urmndu-i propriile capricii n materie de cercetare. n
mijlocul spaiului de lucru aglomerat al micului complex,
Norma rezervase doar poriuni mici pentru gtit, dormit i
igien personal. Asemenea necesiti umane erau secundare
92

Cruciada mainilor
pentru ea, n timp ce produsele minii erau de importan
maxim. Holtzman i acorda nc un nivel minim de
finanare, dei Norma avea nevoie doar de resursele propriei
sale mini, din moment ce munca ei era n primul rnd
teoretic. Deocamdat
De trei zile, Norma muncise fr ntrerupere la o
manipulare deosebit de complex a ecuaiilor embrionare ale
lui Holtzman. Aplecat deasupra mesei de lucru modificate
pentru a se adapta staturii ei pitice, mnca i bea puin,
nevrnd s se lase scit de cerinele trupului fizic.
Dei se nscuse ca fiic a conductoarei magicienelor de
pe Rossak, Norma i petrecuse cea mai mare parte a vieii
aici, pe Poritrin, nu n calitate de cetean ci ca vizitator,
invitat de savantul Holtzman. Cu mult vreme n urm,
cnd severa mam a lui Norma o privea doar ca pe un eec i
o dezamgire, Holtzman observase geniul tcut al fetei i-i
dduse ocazia s lucreze cu el.
n tot acest timp, primise puine distincii. Modest dar
devotat, Norma n-avea nimic mpotriv s fie pus n umbr
de marele om. n felul ei fr pretenii, muncea din
patriotism i nu voia dect s fie sigur c tehnologia
avansat era pus n slujba Jihadului.
De-a lungul anilor, Norma l protejase de fapt pe Holtzman,
vnnd inconsecvenele stnjenitoare care ar fi putut duce la
consecine
dezastruoase.
Fcuse
acest
lucru
din
recunotin, pentru c era patronul ei. Dar cnd i dduse
seama c savantul petrecea atta timp btndu-se pe burt
cu nobilii nct realiza prea puine de unul singur, ncepuse
s petreac mai puin timp ncercnd s-i salveze imaginea i
i dedicase ntreaga concentrare propriilor sale cercetri.
Gsea actualul lui proiect costisitor deosebit de nesbuit
din punct de vedere tiinific. S construieti o uria flot
fictiv pe orbit! Nu era dect o cacealma, o iluzie. Chiar dac
schema funciona, aa cum insistase primero Atreides c se
va ntmpla, Norma credea c savantul ar fi trebuit s-i
ndrepte resursele intelectuale spre ceva mai incitant dect
93

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


fumul i oglinzile.
Din jalnicul ei loc de munc de lng docuri, putea auzi
ciocnitul i murmurul de la fabricile i antierele navale din
noroaiele Isanei. Turntoriile uierau; aburul i scnteile
ieeau din liniile de asamblare. lepurile duceau ncrcturi
de minereu la antiere i scoteau de acolo componentele
terminate.
Din fericire, cnd Norma i concentra gndurile, tot ceea
ce ar fi putut s-o distrag se stingea n fundal.
n cele din urm, flmnd i deshidratat, cu trupul
tnjind dup odihn, Norma i ls capul pe teancurile de
ecuaii mzglite, ca i cum simbolurile ar fi putut continua
s-i ptrund n minte prin osmoz. Chiar i n somn,
incontientul continua s prelucreze formulele pe care le
trecuse n revist
Ecuaiile matematice se roteau prin mintea ei adormit.
Putea s repartizeze sarcinile pe compartimente, destinnd
seciuni separate ale creierului s ndeplineasc funcii
specifice, avnd ca rezultat un proces coordonat de producie
de mas n cortexul ei cerebral. Dup atta vreme, ntreaga
simulare iterativ ajunse la un punct culminant, iar ea i
simi eul care visa ridicndu-se din abisuri prin catacombele
minii.
Brusc, Norma i ndrept spatele, gata s cad de pe
scaunul nlat. Ochii injectai se deschiser, dar fr s
vad nimic n preajm. nconjurat nc de un vis extrem de
intens, Norma privea dincolo de deprtri nesfrite, ca i
cum impulsurile gndurilor ei se puteau ntinde de la un
capt al universului la altul i s aduc laolalt prile aflate
la distan, pliind estura fundamental a spaiului. Dup
zilele fr odihn, subcontientul su ls n cele din urm
piesele mozaicului s se aeze la locul lor.
n sfrit!
Deveni contient de sinele ei fizic, de inima care-i btea
att de tare nct amenina s-i sparg toracele. Trase n
piept o gur de aer, dar cut cu disperare s rmn
94

Cruciada mainilor
concentrat, s nu-i scape printre degete ceea ce visase.
Rspunsul!
Cnd se trezi, mintea ei se ag de revelaie, prinznd-o
ca pe un fluture ntr-o plas. Avu viziunea unor nave spaiale
grandioase, traversnd universul fr s se mite, dirijate de
navigatori pretieni care puteau vedea ci sigure prin spaiu.
Companii imense i imperii urmau s se ridice pe aceast
fundaie, i avea s se produc o mutaie fundamental n
natura rzboiului, a cltoriilor i a politicii.
Tio Holtzman nu prevzuse niciodat asemenea consecine
ale ecuaiilor sale. Acum n-ar fi fost n stare s le vad.
Norma nu ndrznea s-i risipeasc timpul. Savantul avea
s-o provoace, s-i pun la ndoial calculele de nedovedit, i
nu voia s piard un timp preios rspunzndu-i. Muncise
prea mult, potenialul era prea mare. Aceast bre era
numai a ei!
Nu era ctui de puin interesat de drepturile de
proprietate sau de onorurile pentru descoperire, dar trebuia
s fie sigur c ideea avea parte de exploatarea comercial i
militar pe scar larg pe care o merita. Savantul Holtzman
n-ar fi neles mreia a ceea ce fcuse; ar fi lsat-o s
alunece n obscuritate.
Nu, Norma trebuia s gseasc o alt cale. Viitorul m
ateapt. Surznd, ls s-i scape un oftat lung, ncet. Ar fi
trebuit s se gndeasc la aceast posibilitate cu mult
vreme n urm. tia exact unde s obin finanarea
independent de care avea nevoie pentru cercetare,
dezvoltare i producie.

95

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Privind napoi prin lentila mritoare a timpului, brbaii i
femeile din viitor vd personalitile Marii Revolte ca pe nite
uriai. O asemenea impresie nu provine din distorsiunea
lentilei, nici din procesul de nfrumuseare care genereaz
mitologia. n schimb, eroii Jihadului erau n mare parte aa
cum ni-i amintim acum; se ridicau la nlimea ocaziei cnd
omenirea avea nevoie de ei mai mult dect oricnd nainte.
PRINESA IRULAN,
Lentila timpului
Dup un deceniu de construcii, sculptur i lustruit,
monumentul n onoarea victimelor de rzboi din timpul
Jihadului era n sfrit terminat. Aurelius Venport, a crui
companie comercial Venkee Enterprises fcea parte dintre
cei mai mari donatori, primi un loc foarte bun la ceremonia
de dezvelire din Zimia.
Noaptea era rcoroas, iar ntunericul era alungat de ctre
reflectoarele i cldirile iluminate din jurul pieii centrale.
Mulimea forfotea pe aleile i strzile apropiate, inut la
distan de tribunele elegante pentru notabiliti aezate n
piaa asemntoare unui parc.
Venport sorbi atent dintr-un pahar striat, plin cu champia
spumoas; nu-i plcuse niciodat dulceaa greoas a
buturii uor alcoolice de pe Rossak, dar era unul dintre
exporturile principale ale companiei. Livrase pe Salusa
Secundus o ncrctur plin din ultima recolt, doar pentru
acest eveniment.
Monumentul era izbitor, ca din alt lume, alctuit din doi
stlpi n stil liber, avnd curbe line i forme organice,
reprezentnd umanitatea, care se nlau deasupra unui
monolit paralelipipedic, rsturnat i spart la picioarele lor.
Simboliza victoria vieii asupra mainilor.
Un monument identic fusese construit pe Giedi Prime, un
loc n care avuseser loc groaznice pierderi de viei omeneti,
dar i o victorie important asupra mainilor. Dac planurile
96

Cruciada mainilor
merseser aa cum era de ateptat, un al doilea monument
era i el terminat i gata s fie dezvelit n acelai timp cu
acesta. ntr-una dintre cltoriile de afaceri n Giedi City,
Venport vzuse zona de lucru fremttoare i structura
uria nlndu-se i acolo.
Cu un deceniu n urm, cnd Jihadul clocotea i se
extindea deja de paisprezece ani printre sistemele stelare,
Xavier Harkonnen fusese n fruntea micrii care urmrea s
ridice un monument potrivit pentru cei mcelrii de mainile
gnditoare. n cei doi ani dinainte, mainile gnditoare
atacaser i cuceriser mica colonie de pe Ellram, apoi
loviser i cu mari pierderi fuseser alungate din colonia
Peridot. Un grup de soldai ai Jihadului, entuziati i
necugetai, lansaser propria lor ofensiv rzbuntoare
mpotriva lumii sincronizate principale a Corrinului.
Fuseser ns ucii cu toii. Martiri pentru cauz
n tumultul care urmase attor piedici, primero Harkonnen
ceruse construirea de monumente, astfel nct soldaii czui
s nu fie uitai niciodat. Serena Butler, nc vicerege
interimar, dei se retrsese n Oraul Reculegerii, adugase
i sprijinul ei acestui proiect, folosindu-i influena pentru a
obine susinere financiar de la liderii politici i de afaceri.
Micat de rugminile Serenei, dup ce vzuse cu ochii lui
unele dintre cele mai dificile lupte mpotriva mainilor
gnditoare, Aurelius Venport se hotrse s-i aduc aportul,
n ciuda obieciilor iniiale ale partenerului su de afaceri,
Tuk Keedair. De la nceputul jihadului, profiturile Venkee
Enterprises crescuser substanial pentru c navele
comerciale transportau materiale de rzboi i provizii pentru
coloniile aflate n suferin. Obineau de asemenea mari
profituri exportnd obiecte de lux din ce n ce mai populare,
cum ar fi licurigloburile i, cel mai rentabil dintre toate,
melanjul de mirodenie de pe Arrakis.
Venport se mndrea cu perspicacitatea sa n materie de
afaceri, cu abilitatea de a recunoate posibilitile de a face
bani i de a-i valorifica. Liga Nobililor era vast i deschis
97

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


pentru
comer.
Datorit
accesului
la
substanele
farmaceutice de pe Rossak, la melanjul de pe Arrakis i la
licurigloburile i suspensoarele inventate de Norma, i
sporise avantajele ct de mult fusese posibil, ceea ce-i ddea
o satisfacie imens.
Fosta lui partener, Zufa Cenva, insistase ntotdeauna c
el nu avea s fie niciodat bun de nimic, i nici fiica ei pitic.
Amndoi dovediser c Zufa se nelase.
Trecuser muli ani de cnd fusese iubitul i partenerul
conductoarei magiciene. n tot acest timp, Zufa nu crezuse
niciodat c Venport, cu interesele lui comerciale, sau
Norma, cu joaca ei cu matematica, vor face vreodat ceva
ndeajuns pentru lupt.
Chiar i cnd Venport contribuise personal cu destule
credite la plata unei mari pri a monumentului din Zimia,
nu se ateptase ca Zufa s fie impresionat. Severa femeie i
dedicase viaa i sufletul Jihadului, antrennd magicienele
care se aruncau asupra fortreelor cymecilor ca nite bombe
psihice sinucigae. Deloc surprinztor, Zufa considera
donaia lui, ca i proiectul propriu-zis al monumentului, ca
pe o risip frivol de bani care-ar fi fost mai bine folosii
pentru cumprarea de arme sau pentru construirea de noi
nave de rzboi.
Venport zmbi n sinea lui la acest gnd. n afar de orice
altceva, Zufa era consecvent i previzibil. mpotriva oricrei
raiuni, o iubise i o admirase nc din ziua n care se
ntlniser. Dar, n termeni de afaceri, pentru capitalul su
emoional nu fusese niciodat o investiie care s merite.
Aezat n tribunele amplasate n aer liber, lng o tnr
foarte frumoas una dintre nepoatele lui care crescuser
mari? viceregele demisionat Manion Butler prinse privirea
lui Venport i zmbi prietenos. Alturi, tatl adoptiv al lui
Xavier Harkonnen, btrnul i demnul Emil Tantor, sttea
singur, prnd somnoros.
Un servitor zmbitor i oferi nc un pahar de champia, pe
care Venport l refuz. Se rezem i atept spectacolul.
98

Cruciada mainilor
Publicul tocmai ncepea s devin agitat, dar Marele Patriarh
Iblis Ginjo era un maestru al sincronizrii i avea s nceap
exact cnd entuziasmul ajungea n punctul culminant i
nainte ca mulimea s-i piard rbdarea.
Dei Marele Patriarh ajunsese la ceremonie la timp,
ncadrat de grzile amenintoare ale Jipolului, voia ca
oaspeii de vaz s se perpeleasc n timp ce mulimile mai
mari cumprau suveniruri i ineau strns buchete de
glbenele strlucitoare, floarea lui Manion.
Venport se ntoarse n direcia uralelor crescnde i-i vzu
pe Iblis Ginjo i pe Serena Butler fcndu-i marea intrare.
Serena purta roba ei obinuit, tivit cu purpuriu, de un alb
att de imaculat, nct arta ca un nger ntrupat. Cu chipul
coluros mpietrit ntr-un surs ncreztor, Marele Patriarh,
nvemntat ntr-o hain neagr elegant, cu broderii aurii, o
nsoea pe estradele ornamentate, n timp ce lumini orbitoare
aruncau halouri luminoase n jurul lor.
Iblis era urmat n tcere de frumoasa lui soie, Camie
Boro. n mod evident, aceasta nu era o partid bazat pe
dragoste, ci o cstorie-trofeu; n timpul ascensiunii sale spre
putere, brbatul alesese, cu perspicacitate, o femeie cu o
motenire impecabil, o descendent direct a ultimului
conductor al Vechiului Imperiu.
n jurul gtului lui Iblis atrna un lan prismatic,
susinnd un medalion de cuar verde-albstrui de Hagal.
Poate o parte a averii soiei sale. Nimeni nu se ntreba de
unde obinea Marele Patriarh banii pentru asemenea obiecte
de lux sau pentru alte aspecte ale stilului su opulent de
via. Valoarea lui pentru Lig nu se putea msura n
termeni bneti. Era nconjurat doar de propria lui mitologie
n curs de formare
Iblis ridic minile, iar vocea lui bubui prin amplificarea
rsuntoare:
Cnd vedem acest monument, trebuie s ne aducem
aminte de cei care au pltit preul ultim n lupta mpotriva
mainilor gnditoare. Dar trebuie s ne amintim i pentru ce
99

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


au luptat.
Serena fcu un pas nainte i continu cu vocea ei
limpede, plin de pasiune:
Acest monument nu este doar o amintire a eroilor
czui, ci un simbol al nc unui pas ctre victoria noastr
final asupra lui Omnius!
Cu un fulger strlucitor ca o stea care explodeaz, dou
sgei de lumin izbucnir n sus, luminnd monumentul i
ntregul parc. Un bazin cu ap linitit deveni o oglind de
stele sub cerul nopii, mpodobit la un capt de fntni
arteziene. Reflectoarele se aprinser mai intens, ca i cum ar
fi ncercat s se ntreac unele pe altele, fntnile aruncar
apa mai sus, iar uralele mulimii se transformar ntr-un
tunet
asurzitor.
Glbenele
portocaliu-deschis
fur
mprtiate pe iarb i n bazine; parfumul lor mbttor
plutea prin aerul serii.
Cnd Serena Butler czu n genunchi pe scen i ncepu
s plng, jumtate din public suspin i suferi alturi de ea,
pentru copilul su pierdut i pentru cei czui pe care cu toii
i iubiser.
Apoi, trt de entuziasmul copleitor al spectatorilor,
Venport se ridic n picioare i aplaud spectacolul.
Conductorii Jihadului tiau cu siguran cum s
impresioneze mulimea.

*
Dup aceea, n timp ce populaia din Zimia srbtorea
trziu n noapte, Iblis Ginjo i soia lui participar la o
recepie protocolar i exclusiv n curtea pentru ntruniri a
Muzeului Cultural de pe Salusa.
Licurigloburile pluteau pe deasupra, revrsnd culori
festive, schimbtoare, asupra tribunelor n aer liber. Fluturi
de noapte zburau n jurul reginelor-nopii care nfloreau n
straturi la marginea curii. Oaspeii importani stteau de
vorb fr prea mult ceremonie.
100

Cruciada mainilor
Splendid, cu bijuteriile i hainele ei impecabile, Camie
Boro se asigura ntotdeauna c era vzut alturi de soul
su atunci cnd i fceau intrarea, dar nu voia niciodat s
risipeasc o petrecere rmnnd agat de braul lui. Avea
propriile planuri i relaii i se apucase s fac schimb de
favoruri, crend o estur de obligaii subtile. Iblis zmbi n
urma ei, apoi se ntoarse spre intele vizate de sine nsui,
aflate n mulimea bine mbrcat; el i cu soia sa aveau
ndatoriri clar delimitate.
Marele Patriarh vzu un brbat nalt cu trsturi
aristocratice, ochi albastru-deschis i pr negru, crlionat,
nspicat cu gri stnd n picioare lng o caset mic de
plaz. Brbatul deschise capacul i expuse cteva zeci de
produse pe baz de melanj care fuseser create de compania
lui. Muli nobili erau deja ncntai de mirodenia rar i
costisitoare, iar Aurelius Venport pierdea rareori ocazia de ai arta mrinimia i de a seduce nite clienii n plus
oferind mostre gratuite.
n timp ce oaspeii se ndreptau spre ceea ce voiau s
ncerce bere de mirodenie, prjituri cu melanj sau acadele
cu mirodenie Venport scoase din cutie cte un pic din
toate.
Gratuit. Dac exist cineva care nu este familiarizat cu
binefacerile melanjului, v rog, venii s aflai.
Se spune c melanjul provoac dependen, se gndi Iblis,
venind n fa.
i incontestabil binefctor! Mai gustase mirodenie i
nainte, dei fusese puternic diluat i aproape lipsit de
arom.
A dori o mic mostr pur, domnule director Venport.
Ceva cruia s-i pot simi gustul
Patricianul de pe Rossak zmbi. Exagerndu-i pronunia
pentru a-l impresiona pe demnitar, spuse:
Pentru Marele Patriarh al Jihadului, sunt onorat! Am
adus la aceast ntlnire doar ce aveam mai bun. Cele mai
alese preparate de mirodenie
101

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Scoase o cutiu plat, discoidal, nu mai mare dect o
moned.
Pune-o pe limb Las-o s-i ptrund simurile i s i
se infiltreze pn la capt n suflet.
Cnd Venport deschise cpcelul, Iblis se uit nuntru,
observnd pudra dens, portocaliu-rocat, i vr un deget
n substan. O gsi surprinztor de nisipoas la atingere.
Aruncnd o privire n sus, spre licurigloburile care pluteau
deasupra adunrii, i aduse aminte c i acestea erau
produse de succes ale Venkee, dei tehnologia era implicat
n prezent ntr-o disput plictisitoare i neghioab despre
patente.
Ezit, uitndu-se la pudra de mirodenie de pe deget.
n adunarea Parlamentului, cu cteva zile n urm, nu lam auzit pe senatorul Hosten Fu vorbind despre o disput
dintre compania ta i guvernul de pe Poritrin? Ceva despre
drepturile asupra licurigloburilor?
Iblis avea ndoieli n legtur cu savantul Holtzman i cu
patronul lui plin de ifose, dar pn acum Aurelius Venport
fcuse asupra lui impresia unui om de afaceri extraordinar
de abil.
Norma Cenva este un om de tiin foarte talentat, care
l-a ajutat pe savantul Holtzman s obin faim i succes.
Este n acelai timp i o bun prieten a mea, dar relaia se
vdete a fi una complicat.
Venport se ncrunt, ca i cum tocmai ar fi nghiit ceva cu
gust groaznic.
Norma a creat singur tehnologia suspensoare folosit
la licurigloburi i a oferit-o companiei mele pentru a fi
valorificat pe pia. Acum, c Venkee a cheltuit o avere
pentru a perfeciona i vinde licurigloburile pe tot cuprinsul
Ligii timp n care Poritrinul n-a ridicat niciun deget s dea o
mn de ajutor lordul Bludd crede dintr-o dat c are
dreptul la profiturile noastre
n spatele lui Venport se adunaser i ali invitai, spernd
s obin mostre gratuite de melanj, dar nu-i ntrerupser
102

Cruciada mainilor
discuia cu Marele Patriarh.
Iblis surse.
i totui, tehnologia a fost inventat pe Poritrin, n
laboratoarele lui Holtzman, nu-i aa? Finanat de lordul
Bludd? Din ceea ce afirm senatorul Fru, consiliul de pe
Poritrin a trimis documente semnate de Norma Cenva,
atestnd c toate progresele fcute n timpul colaborrii cu
Holtzman urmau s rmn n proprietatea guvernului.
Venport oft, cu buzele curbate ntr-un zmbet indulgent,
care-l surprinse pe Iblis.
Nu m ndoiesc c savantul Holtzman a pclit-o s
semneze asemenea transmitere a drepturilor. Norma era abia
o adolescent cnd s-a dus s lucreze pentru el. Fata este
total devotat cercetrilor ei i n-a fost niciodat priceput
la politic!
Iblis cobor ochii la pudra de mirodenie de pe deget. Pielea
prea s-l furnice, foarte puin.
Atunci, cum rezolvm asta?
Venport nu arta din cale-afar de ngrijorat.
Sunt om de afaceri, domnule. Am fost ntotdeauna
capabil s negociez aranjamente i s mediez dispute.
mprejurarea de fa va cere pur i simplu ceva mai mult
finee dect de obicei. O s gsesc eu o cale
Fcu un semn cu capul spre mirodenia din mna lui Iblis.
Dar s nu ne necjim cu asta. Abia atept s aflu ce
prere ai despre melanj.
Iblis deveni contient de oamenii care-l priveau insistent,
observndu-i poate ezitarea. Nu ndrznea s arate aici nicio
urm de team. Tot ceea ce fcea Marele Patriarh era
cercetat i comentat n amnunt. Puse melanjul pe limb i
nchise gura.
Se spune c forma cea mai pur de melanj ar avea
multe faete precum acel medalion nepreuit pe care-l pori,
adug Venport. Melanjul i arat un alt aspect fiecrui om
care-l gust.
Iblis se simea altfel. Nu prea reuea s ncadreze
103

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


senzaia, pentru c nu mai ncercase nainte nimic
asemntor. Pulsul i se acceler, apoi ncetini, apoi iar
acceler i iar ncetini. O senzaie att de curioas! Dup
care ncetini i mai mult i, ntr-o stare de senintate
complet, aproape c putu privi n propria lui minte i n
propria inim. Abia reui s formeze cuvinte i s le
rosteasc.
Uluitor. De unde... Ai obinut aceast mirodenie?
Venport i zmbi.
Ei, hai, trebuie s-mi dai voie s pstrez cteva secrete
comerciale!
i oferi lui Iblis nc o mostr de melanj, iar Marele Patriarh
o lua fr s ezite.
Crede-m, zise omul de afaceri, chiar dac i-a spune
de unde vine mirodenia, nu-i un loc pe care i-ai dori s-l
vizitezi.

104

Cruciada mainilor
Nu socoti ce-ai pierdut. Socotete doar ce mai ai nc.
Sutr zensunnit de prim ordin
Caravanele cu mirodenie porneau n amurg, de ndat ce
aria zilei ncepea s se domoleasc. n pustietatea din
adncul deertului, echipele de culegtori de melanj ai
naibului Dhartha nu se osteneau s se ascund de cei din
afar. Ar fi trebuit s fie mai prevztori
Selim Clreul Viermilor i discipolii si i urmreau de
zile ntregi.
Ascuns mpreun cu lupttorii si sus, pe crestele
stncilor, Jafar folosi o oglind ca s trimit un ultim mesaj
pregtitor, ndreptnd semnalul luminos spre locul unde
atepta Selim.
n spatele bolovanilor de dedesubt, omul legendar al
deertului sttea ghemuit confortabil, alturi de Marha cea
cu ochii mari. n luna care trecuse de cnd se alturase
grupului lor de proscrii, tnra btioas nu ncetase s-l
impresioneze. Era ntotdeauna gata s-i asculte viziunile i
s nvee. Mai presus de orice, i executa ordinele fr s
pun ntrebri, i astfel supravieuise ncercrii. De cte ori
Marha reuea s-i depeasc veneraia fa de poziia lui
aproape mitic, l privea cu o intensitate vie, dar inocent,
care i atingea brbatului coardele sensibile ale inimii.
Selim se gndea c avea s fie un adaos valoros la trupele
sale de comando. Chiar dac i zmbea i-i ncuraja ambiiile,
nu voia ca Marha s devin prea ncreztoare n sine, aa
cum ajunsese Biondi nainte s moar. Voia s-o aib n
preajma lui mai mult vreme.
Uit-te cu atenie i vezi ce fac.
Selim fcu un semn din brbie ctre siluetele ndeprtate
care duceau pachete i ncrcau nite maini de teren vechi
i uzate.
Fur melanj de la Shai-Hulud i-l vnd strinilor
Marha se cuibri n ntuneric, ndrjit de vederea
105

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


caravanei care ncepea s se pun n micare.
Am lucrat i eu n asemenea echipe, Clre al
Viermilor. Culegtorii i fac tabra pe pietre, dar n timpul
zilei alearg pe nisipuri, scormonesc dup mirodenie i fug
napoi la adpost, nainte ca viermii s vin dup ei.
Shai-Hulud i apr comoara, coment Selim, cu ochii
albastru-nchis reci, dar plini de energie. Zensunniii cred c
viermii de nisip sunt diavoli, dar Shaitan face mai mult ru
prin intermediul unui singur om ca naibul Dhartha dect
prin toate creaturile deertului
Discipolii i aduceau deseori veti, atunci cnd soseau din
aezrile de pretutindeni ca s se alture bandei de proscrii.
Chiar i Marha furnizase sfaturi i observaii nepreuite, care
explicau unele dintre istorisirile contradictorii pe care Selim
le auzise de-a lungul anilor. O dat cu succesul su n
afaceri, la vnzarea mirodeniei celor din afara planetei,
naibul Dhartha reuise s uneasc vreo cteva aezri
zensunnite. Dei un asemenea comportament nclca
principiile de izolare i de independen, Dhartha le oferea
altor triburi profituri i ap. Iar melanjul era la dispoziia
oricui, gata s fie luat
Arunc o privire piezi ctre ceata de lucrtori.
Crezi c Dhartha e printre ei?
Naibul a ntors spatele deertului, rspunse Marha.
Propriul lui fiu, Mahmad, a petrecut cea mai mare parte a
ultimilor doi ani la Arrakis City, pn cnd a luat o boal din
afara planetei la spaioport i a murit acolo.
Mahmad e mort? ntreb Selim, simindu-se izolat la
amintirea copilriei lui. i aducea aminte de un biat care
avusese cam aceeai vrst ca Selim. Dar dac ar mai fi trit,
Mahmad ar fi fost adult, ca i Selim, ar fi avut mai mult de
patruzeci de ani. i murise departe de deert, ntr-un ora,
corupt de comerul cu melanj cu strinii Buza se jos i se
rsfrnse ntr-o expresie de dezgust.
i naibul Dhartha nu se simte vinovat?
Marha i surse cu tristee. Cicatricea n form de
106

Cruciada mainilor
semilun de la sprnceana stng lucea alb pe pielea
bronzat.
Te socotete pe tine vinovat, Clre al Viermilor. Te
consider cauza tuturor necazurilor sale.
Selim ddu din cap. Viziunile lui fuseser att de limpezi,
rspunsul att de evident Dar naibul Dhartha nu l-ar fi
ascultat niciodat.
Trebuie s ne strduim mai mult s oprim aceast
ticloie, pentru binele tuturor.
Cnd culegtorii de mirodenie i transportau recolta cu
asemenea caravane, erau vulnerabili. n acest moment,
caravana se deplasa ncet pe nisipul neted de la marginea
stncilor. Chiar i cu huruitul motoarelor mainilor de teren
i cu mersul greoi al oamenilor care urmau ncrcturile de
mirodenie, viermii de nisip nu se apropiau de stnci.
Doi mesageri n straie distilatoare aprur lng Selim i
Marha. Se micau tcui ca nite umbre, iar Selim zmbi
satisfcut.
Jafar este pe poziie.
Unul dintre lupttori i scoase din gur tubul de respirat,
oprind sistemul intern de reciclare al costumului de deert.
Trebuie s acionm nainte s ajung caravana prea
departe.
Selim se ridic n picioare.
Semnalizeaz cu oglinda. Atacai cu mare atenie, ca
ntotdeauna. Nu omori pe nimeni dect dac e nevoie.
Treaba noastr este s le dm o lecie i s recuperm ceea
ce-i aparine lui Shai-Hulud!
O parte din el ar fi dorit s-l njunghie pe naibul Dhartha,
dar i ddea seama c o rzbunare i mai mare ar fi fost s-l
umileasc, subminndu-i credibilitatea n calitate de
conductor.
Cu un scrit sec, de pe stncile de deasupra izbucni un
nor de praf, declannd o avalan de bolovani negri care se
rostogolir pe panta strveche, n faa caravanei care nainta
ncet.
107

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Acum i oprim
Selim alerga deja. Ieind din ascunztorile dintre pietre,
discipolii lui pornir n fug de-a lungul coastei, camuflai n
peisajul cafeniu i negru.
Pe nisipurile de dedesubt, culegtorii de mirodenie
zensunnii oprir mainile la o distan sigur de torentul
zgomotos de bolovani. nainte ca membrii caravanei s apuce
s descopere ce se ntmpla, Jafar i ceilali i nconjurar.
Jafar nl un pistol maula. Ceilali discipoli ai lui Selim
aveau sulie, arme cu proiectil i chiar pratii care puteau
arunca pietre cu o for letal.
Zensunniii erau intimidai, speriai. Undeva printre
pachete trebuie s fi avut i ei arme, dar trupa oelit a lui
Selim se apropie destul de repede ca s nu apuce s le
foloseasc.
Cei care ndrznesc s fure de la Shai-Hulud trebuie s
nfrunte consecinele, vorbi Selim.
Bandii! se rsti o femeie, scuipnd cuvintele ca pe un
blestem.
Un tnr, abia intrat n adolescen, l privi cu ochi
sclipitori, care nu deveniser nc n ntregime albatri de la
consumul de melanj.
E Selim Clreul Viermilor!
Eu sunt Selim, cel care vorbete despre Shai-Hulud. Am
primit o viziune de la Budallah, iar adevrul ei nu poate fi
tgduit. Ruine vou, tuturor, pentru c dai o mn de
ajutor ca s aducei moartea viermilor de nisip i distrugerea
final a Arrakisului!
i privi drept n feele acoperite cu glugi, cercet ochii
ntunecai, i ajunse la concluzia c naibul Dhartha nu era
printre ei. Aa cum spusese Marha, btrnul conductor
crunt nu mai catadicsea s-i iroseasc zilele cu echipele de
lucru epuizate. Acum i freca coatele cu negustorii din afara
planetei.
Proscriii scotocir prin compartimentele de bagaje ale
mainilor, scond pachete cu mirodenie ruginie i dndu-le
108

Cruciada mainilor
mai departe altora, care le duceau n fug peste stnci.
Cu micri sprintene, ca un iepure de deert, Marha se
apropie de una dintre femeile ncordate ale crei mini i
haine erau acoperite cu pulbere fin, maronie. Zmbind,
smulse cercul de srm de la gtul femeii, un lan zornitor
de bonuri de mirodenie.
Tot nemritat, Hierta? Poate c te vei resemna s
rmi o fat btrn i ofilit
ndes bonurile de melanj ntr-un buzunar al straiului
distilator, apoi se uit la Selim mbtat de triumf.
Hierta o privi cu mnie.
Marha? Trdtoareo! Speram c-ai murit n deert, dar ai
czut sub influena acestui demon al deertului, a acestui
nebun furios?
Nebun? rspunse ea. Nu, e un iluminat.
Selim vorbi:
Vnzarea de mirodenie celor din afara planetei va aduce
ruin acestei planete. Viermii cei mari vor pieri i, alturi de
ei, modul nostru de via.
Stnd protector alturi de Marha, ncruci minile la
piept.
Deocamdat, este datoria mea sacr s restitui ce-ai
luat de la Shai-Hulud
i scoase pumnalul lptos, cristalin, i-l nfipse ntr-un
sac cu melanj, mprtiind pudra asemntoare sngelui
uscat peste pietre i nisip. Cteva pietricele continuau s
rpie pe fgaul neregulat spat de avalan.
Am luat-o pe toat, Selim, zise Jafar dup ce oamenii lui
i prinser pe toi cei care ncercau s scape i duseser
pachetele pe cmpul accidentat de bolovani.
Nu-i uciser pe culegtorii de mirodenie, nici mcar nu le
furar apa i nu le luar vehiculele. Posesiunile nu nsemnau
nimic pentru Selim. Deertul avea s le ofere ntotdeauna
totul.
Amintii-v ce-ai nvat aici, tun el. De cte ori
trebuie s v mai dau aceeai lecie?
109

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Apoi, urmnd-o pe Marha, justiiarii deertului urcar pe
crestele aspre i disprur

*
n timp ce restul grupului de culegtori murmura i
bombnea plngndu-se, un tnr se uit dup ei cu
veneraie. Unii dintre nsoitorii ridicau pumnii i strigau
blesteme n urma proscriilor.
ns tnrul, Aziz, nu-i putu nbui un surs. Nu se
ateptase niciodat s-l vad cu ochii lui pe Cltorul
Viermilor! Marele om se uitase direct la el!
Ca nepot al naibului Dhartha, Aziz auzise de isprvile lui
Selim, dei zensunniii l nfiau pe conductorul bandei de
proscrii ca pe un ticlos. Dar Selim i discipolii lui tiau s
clreasc viermi! i nu fcuser niciun ru nimnui.
Indiferent ce spunea bunicul lui, Aziz se gndea c erau o
ceat curajoas i splendid, cu adevrat binecuvntat de
Budallah. n secret, Aziz i dorea s afle mai mult despre ei.

110

Cruciada mainilor
Laul nu va lupta.
Prostul refuz s vad necesitatea.
Ticlosul se pune pe sine nsui mai presus de omenire.
Zeniiii sunt toate acestea la un loc.
PRIMERO XAVIER HARKONNEN,
Rapoarte militare de pe teren
Ignornd primirea rece a lui Rhengalid, Xavier Harkonnen
i instal baza de operaiuni militare n oraul-grot Darits.
Nu avea de-ales, dac voia s-i ndeplineasc misiunea.
Vuietul jgheaburilor de deviere a apei din baraj umplea aerul
rcoros. Petele roii de alge se prelingeau pe stnci ca
sngele ntunecat.
Btrnii zeniii se retrseser n locuinele lor din stnc.
Fanaticii refuzau cu ncpnare s accepte c ar fi putut fi
n vreun pericol, chiar dac Xavier le artase imaginile
transmise ale armatei de roboi mrluind pe un traseu
ocolitor ctre oraul lor sfnt.
Privii cu ochii votri. Mainile v vor distruge!
Roboi cu epi peau pe terenurile arate, de-a lungul
albiei rului, nsoii de vehicule grele de asalt, scritoare,
pe enile. mbrcai ca nite fermieri locali n loc s poarte
propriile uniforme, mercenarii de pe Ginaz hruiau roboii,
provocndu-i s lanseze proiectile explozive i apoi
adpostindu-se. Armata roboilor nu devia niciodat de la
obiectivul su i se grbea ctre vulnerabilul Dartis.
Urmrind imaginile, btrnul Rhengalid ridic preocupat
din sprnceana ras, apoi vorbi, cu brbia mpins n fa:
N-avem nimic aici care s poat fi rvnit de maini. n
curnd vor admite asta i ne vor lsa n pace!
Xavier vzuse ns de dou ori pn acum devastarea
complet pe care o puteau provoca mainile gnditoare: n
Zimia i pe Giedi Prime, unde o pierduse pe Serena. Fusese
prezent de asemenea la masacrele de pe Ellram, din colonia
Peridot i de pe Bellos. tia c Omnius voia s cucereasc
111

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Anbus IV pentru c era un punct de sprijin important pe
drumul spre Salusa Secundus. Roboilor nu le-ar psa dac
zeniiii erau vii sau mori.
tiind c era gata s izbucneasc ntr-un acces de furie i
de frustrare, Xavier l ddu afar pe conductorul amgit.
Am fcut tot ce-mi sttea n putere s m neleg cu
tine, btrne, dar nu mai am timp s stau la discuii. Eti
binevenit s-i recii sutrele dac tu crezi c te pot salva de
inamic, dar nu te amesteca n treburile mele!
Rapoarte intermitente soseau de la mercenarii de pe Ginaz.
Chiar dac lupttorii nu aveau arme mai sofisticate dect
cele pe care erau probabil folosite de primitivii zeniii,
mercenarii dovedeau a avea un succes remarcabil, eliminnd
de dou ori mai multe maini dect era de ateptat.
Rmiele roboilor de lupt erau presrate de-a lungul
drumului. Xavier se temea c detaamentele de comando ar
fi putut s provoace attea pagube nct mainile gnditoare
s devin prudente i s se ntoarc.
Cu toate acestea, roboii invadatori se apropiau de prima
dintre cele dou aezri n care fuseser pregtite capcane.
Primero Harkonnen se ntoarse s primeasc ultimele veti
de la gherilele independente i de la trupele Jihadului din
cele dou sate ocupate.
Tercero Tantor, vreau s verific situaia. Mercenarii
raporteaz c mainile vin spre voi
Xavier spera c obieciile lui Rhengalid i vor rmne n
gtlej la vederea adevratei ameninri din partea armatei
mainilor.
Din primul sat, Vergyl rspunse cu voce spart, gtuit.
Primero Harkonnen, avem o criz!
Ce-au fcut mainile?
Nu mainile, domnule btinaii. Peste noapte, ne-au
otrvit ne-au sabotat armamentul, au avariat celulele
energetice. Oamenii mei sunt scoi din lupt. Niciuna dintre
piesele de artilerie nu merge. Zeniiii au distrus totul!
Xavier se simi copleit de groaz. Cut s-i nfrng
112

Cruciada mainilor
mnia i dezgustul cnd al doilea detaament raport la
rndul lui.
Sunt tercero Hondu Cregh, domnule. Localnicii ne-au
drogat i pe noi, apoi au retezat cablurile electrice, au furat
bateriile, au strmbat mecanismele de ochire E numai vina
mea, domnule dar noi
Tui.
Eram aici s-i protejm pe oamenii tia. Acum nu
putem trage nici mcar un singur foc
Vergyl interveni, cu vocea ncordat i slab.
Xavier, mainile se ndreapt spre noi n ritm rapid.
Care-i sunt ordinele? Ce-ar trebui s facem?
Cuprins de o furie cu greu stpnit, Xavier pea de colo
pn colo, dorindu-i s urle la Rhengalid. Dar asta n-ar fi
slujit la nimic.
Nu putea s lase s se ntmple nimic ru fratelui su mai
mic, n special nu n timp ce ajuta asemenea oameni.
Rspunse rstit celor dou echipe din sate:
Tercero Tantor, Tercero Cregh, trebuie s v retragei
imediat. Vei fi complet nimicii dac v dai de gol!
Scotocindu-i mintea n cutarea unei alte soluii, Xavier
i nclet maxilarul pn simi c-l dor dinii. Timpul se
scurgea nemilos. Armata mainilor se scurgea deja
implacabil pe traseu iar acum, ambuscada lui atent
organizat, singura ocazie favorabil pentru o victorie clar i
decisiv, fusese zdrnicit.
Cu ani n urm, pe Poritrin, sclavii budislamici sabotaser
generatoarele de scut abia instalate ale Armadei Ligii, astfel
nct iniiaii Ligii s-ar fi dus orbete la moarte dac Xavier nar fi descoperit trdarea.
Acum, aceti zeniii de pe Anbus IV adugaser propria
lor sinucidere inutil la actele de trdare mpotriva armatei
Jihadului.
Trgnd adnc aer n piept, aducndu-i aminte prea
limpede c aceste maini diabolice i uciseser un fiu pe care
nu-l cunoscuse niciodat, Xavier vorbi n sistemul de
113

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


comunicaii, spunndu-le tuturor soldailor din raza de
cuprindere a acestuia:
Trebuie s obinem victoria pe calea cea mai grea, dac
aa vor zeniiii.
Aerul rece i uier printre dini.
Nu voi preda niciodat aceast planet lui Omnius
indiferent de pre.
Vocea lui Vergyl suna nspimntat, dar optimist.
Xavier, cred c am putea reui s reconfigurm cteva
dintre arme ca s le facem din nou s mearg. Putem urmri
mainile gnditoare, le putem ataca.
Zon Noret interveni, vorbind n numele mercenarilor:
D-ne nou armele acelea, primero. Ai vzut ct de mult
am realizat cu puinul pe care l-am ncropit din resurse
locale. O s transformm totul ntr-un succes.
Ar fi o risip de efort. N-ai putea duce pn la capt
ceea ce avem noi nevoie. Retragei-v i salvai tot ce putei
din echipamentul militar. S-ar putea s avem nevoie de el
vreodat dar nu acum. Am alte planuri.
Parcurse din nou cu privirea canionul lung; armata
mainilor nu putea fi prea departe.
Toi mercenarii, ntoarcei-v la Darits ct mai repede
posibil, Zon Noret, dac-mi amintesc bine, ai o instruire
special n materie de demolri? Am nevoie de talentele tale
deosebite.
Ridic ochii spre imensul baraj construit de zeniii pentru
a reine apa i pentru a controla inundaiile. Dac aceti
oameni puteau construi o instalaie att de complicat, de ce
n-ar fi putut s nfrunte un duman evident?
Tercero Cregh intr n legtur cu el din cel de-al doilea
sat.
Primero, trupele mainilor tocmai au trecut pe lng
noi. Nicio victim.
n acest moment nu le pas de voi. O dat ce cuceresc
reeaua i infrastructura din Darits i i instaleaz propriile
substaii, consider c vor avea destul timp s se ntoarc i
114

Cruciada mainilor
s zdrobeasc toate satele mrginae.
Abia reuea s se stpneasc s nu njure cu voce tare.
Poi estima ct de repede vor ajunge mainile la Darits?
Cel mult dou ore, primero.
O s fim gata.
Xavier nchise comunicatorul i se ntoarse ctre unul
dintre soldaii de lng el. N-avea de-ales, trebuia s treac
la aciuni drastice. Zeniiii avuseser grij de asta.
Du-te i gsete-l pe btrnul Rhengalid! Spune-i c
oamenii lui au mai puin de dou ore s evacueze oraul.
Asigur-te c pricepe c nu-i voi mai trimite un al doilea
avertisment.

*
Stnd n btaia adierii ceoase care mtura peretele
stncii, btrnii zeniiilor pretinser s afle ce inteniona s
fac Xavier.
Nu aa am vrut s lupt mpotriva mainilor gnditoare,
dar ai atras singuri acest lucru asupra voastr. Mi-a fi
putut ndeplini misiunea i v-a fi salvat i oraul i oamenii.
Nu mi-ai lsat nicio alternativ
Auzindu-l, Rhengalid ridic spre cer pumnul puternic.
Darits e un ora sacru, inima religiei zeniite. Avem aici
texte sfinte, un tezaur de relicve, artefacte de nenlocuit.
Atunci ar fi trebuit s le mutai n siguran de ndat
ce mi-ai auzit avertismentul, cu o or n urm.
Xavier ordon s fie luat de acolo cu fora.
ncurajeaz-i oamenii s plece repede. Nu-i nevoie s
moar. n timp ce apa vuia prin canalele de deviere ale
barajului i prin jgheaburile de scurgere, le explic fr nicio
mustrare de cuget. Le vorbi despre momentul, cu decenii n
urm, cnd Omnius lansase un atac masiv mpotriva
capitalei salusane, Zimia, iar Xavier i concentrase forele
militare, lund o hotrre nendurtoare, pentru a proteja
generatoarele de scut Holtzman prin orice mijloace. Salvase
115

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


ntreaga planet, dei costase mii de viei i poriuni mari ale
frumoasei metropole. Acum, Xavier fcuse o alegere,
asemntoare pentru Darits pe o scar mult mai mare.
Se ntlnise cu inginerii si constructori i cu experii n
demolri pentru o consultare grbit, ca s discute
amplasarea explozivilor. Barajul era bine construit, dar
detaamentele sale de comando puteau totui identifica
punctele slabe ale structurii.
Zon Noret sttea n picioare n faa lor, cu sngele
picurnd din rnile cptate n confruntarea direct cu
roboii lupttori; nu bga n seam leziunile, aplicnd
pansamentele de urgen pentru a rmne pe picioare nc
puin.
O s fie nevoie de cel puin zece ncrcturi perfect
amplasate.
Unul dintre ingineri propuse:
Am putea folosi arme atomice, primero. Ar fi mult mai
uor.
Xavier ddu din cap. Vzuse destule distrugeri provocate
de armele nucleare atunci cnd Armada Ligii sterilizase
Pmntul.
Indiferent ce-ar fi fcut oamenii tia, tot vreau s le
dau o ans.
Urmnd planul lui Noret, puternicii i nenfricaii brbai
i femei de pe Ginaz se crar pe crpturile din blocurile
mari de piatr care formau suprafaa ornamentat a
barajului. Plantar detonatoare i spum chimic puternic
ncrcat energetic, n spatele colosalelor sculpturi-pereche
ale lui Mahomed i Buda.
Armata mainilor mrluia tot nainte, nelsnd celelalte
sate s le distrag atenia, urmnd s le ocupe dup ce copia
lui Omnius era instalat n reeaua din Darits. Dar Xavier
avea intenia s le rpeasc acest trofeu, distrugnd trupele
adunate ale roboilor n cursul operaiunii.
Unii dintre zeniii luaser n serios avertismentul i
fugeau din ora, n timp ce alii refuzau s asculte orice-ar fi
116

Cruciada mainilor
spus necredincioii. Sfiat de hotrrea ngrozitoare pe care
fusese silit s-o ia, Xavier urmrea puhoiul de refugiai.
Vzuse deja atta moarte n decursul vieii sale
Nu-i pot salva pe cei care insist s devin martiri.
Dar se ncrunt n timp ce lacrimile i nepau ochii. Atta
risip! Pentru cine se sacrific? Omnius nu va fi impresionat, i
nici eu nu sunt.
Vorian Atreides transmise de pe nava amiral de pe orbit,
pe un ton ncreztor:
Veti bune, Xavier. Aproape am terminat aici sus. Gata
s punem mna pe flota spaial!
Excelent, pentru c mainile gnditoare sunt pe cale s
se npusteasc asupra noastr.
ntrerupse transmisia, lsndu-l pe colegul lui primero s
pregteasc cea de-a doua faz, care-ar fi trebuit, teoretic, s
alunge flota mainilor departe de Anbus IV.
Cteva clipe mai trziu, nfricotoarea armat a roboilor
ajunse la captul ndeprtat al canionului, un ansamblu
amenintor de putere mecanic implacabil. n adncul
sufletului, Xavier nu-i dorea nimic mai mult dect s-i
distrug.
Chiar i rzboinicii clii strigar cuprini de panic, dar
Xavier le fcu semn s tac.
Luptm pentru onoare i pentru o cauz dreapt!
Suntei soldai n armata Jihadului!
Ordon mercenarilor i lupttorilor Jihadului s se
adposteasc. Zon Noret se ndeprt poticnindu-se, aproape
cznd din picioare; pierduse i mai mult snge din rnile
adnci, dar refuz ajutorul pe care i-l oferi unul dintre
soldaii lui Xavier.
Mainile invadatoare naintau n vitez, convinse n
aparen c depiser ultimele dispozitive de aprare ale
oamenilor. Xavier atepta i atepta. Sudoarea i se
prelingea pe tmple ctre colurile ochilor.
Avem de partea noastr forele naturii, un aliat puternic.
Apa va face restul de treab pentru noi.
117

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Ultimii lupttori de comando de pe Ginaz se crar pe
marginea de sus a canionului, departe de unda de oc a
explozivilor plantai. Noret rezista n ciuda rnilor, urmndui mercenarii. Lumina soarelui sclipea pe carcasele de metal
ale oribililor roboi de lupt.
Asta este o lume pe care Omnius nu o va cuceri, rosti
Xavier, cu vocea joas i amenintoare. Apoi nl brbia i
deschise gura ntr-un strigt:
Nu putei avea locul sta!
Deton explozivii cu mna lui
Explozii succesive trepidar ca nite tunete, iar undele
sonore fur captate i focalizate de pereii apropiai ai
canionului. Detonrile atacar punctele vulnerabile, izbind i
rsunnd n barajul puternic.
Cu structura deteriorat n mod fatal, fora imens a apei
nctuate aps asupra fracturilor tot mai largi, crescu i
provoc stricciuni din ce n ce mai mari. uvoaie de ap i
buci de moloz izbucnir ca nite jeturi de mare presiune.
Apa se npusti prin crpturi ca ntr-o nval cosmic.
Uriaele statui ale lui Buda i Mahomed se cltinar,
rupndu-se la mbinri neateptate, ca i cum monumentele
ar fi urzit un dans de beivi. n cele din urm, cu un bubuit
asurzitor, ntregul baraj se despic. Peretele barierei,
sculpturile ciclopice i sfrmturi de mrimea unei case se
rostogolir n fa, cu puterea titanic a unui fluviu
dezlnuit.
Era o arm mult prea puternic; nici mcar mainile
gnditoare un se puteau opune
Invadatorii roboi ezitar cnd senzorii le artar zidul de
ap care se npustea asupra lor. Analizar informaia i
ncercar s se retrag, mult prea ncet ns. Barosul lichid
se rostogoli i-i spulber, azvrlind n toate prile chiar i
cele mai masive corpuri blindate, ca pe nite beioare n
calea uraganului.
Apa eliberat rase de pe faa pmntului i cldirile i
structurile ncastrate n cavitile adpostite ale peterii.
118

Cruciada mainilor
Oraul sacru Darits fu luat de ape, mpreun cu relicvele
nerecuperate i cu toi locuitorii zeniii care refuzaser s
evacueze oraul.
De pe marginea de sus a peretelui canionului, aflat n
siguran deasupra nvalei nendurtoare a apelor, Xavier
Harkonnen privea cu ndrjire. Putea simi mirosul de
pmnt proaspt udat i de ap nvolburat n timp ce lacul
de acumulare se goli ntr-un torent imens, ncrcat cu noroi.
n aval, revrsarea avea s nimiceasc recolte i aezri.
A fi preferat orice alt cale. ns nu mi-au dat de-ales.

*
Dup ce mainile fuseser mturate i zidul de ap
continua s se npusteasc n josul vii, navetele Jihadului
venir s culeag trupele regrupate. n timp ce Xavier aduna
mercenarii de pe Ginaz i soldaii rmai deasupra peretelui
canionului, mii de lupttori strigau i ovaionau, srbtorind
mreaa lor victorie.
Spre deosebire de ei, zeniiii supravieuitori artau
ngrozii, cu ochii mari, parc nevenindu-le s cread.
Rhengalid, cu faa mnjit de noroi i barba cenuie
nclcit, ndrept un deget acuzator spre Xavier.
Te blestem! Ne-ai distrus oraul sfnt, relicvele sacre i
ne-ai ucis mii de oameni! Fie ca mnia lui Budallah s cad
asupra voastr i asupra urmailor votri vreme de un milion
de ani!
Apa vuia tot mai departe, prin canionul de dedesubt,
rspndindu-se pe msur ce terenul devenea mai neted.
Ultimele buci din barajul sfrmat czur din punctele de
ancorare de pe pereii de stnc, iar lacul uria continu s
se goleasc. Cteva brci de pescuit ale zeniiilor fur trase
n vltoare, unde curentul le zdrobi.
Va trebui s reconstruii un ora ntreg
Xavier l privea pe Rhengalid cu prea puin simpatie.
Dar putei face asta doar pentru c suntei n via i
119

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


liberi!

120

Cruciada mainilor
Secretele dau natere la i mai multe secrete.
O zical de pe Arrakis
Acum, c Agamemnon i titanii lui fuseser trimii n
misiuni separate, Corrin prea panic i eficient.
Dei mainile gnditoare ar fi putut comunica prin orice
nod al reelei tot mai extinse a hiperminii, Omnius i ordon
lui Erasmus s se duc la Turla Central de pe Corrin pentru
o ntlnire.
De fiecare dat cnd Erasmus vedea structura nalt, n
form de ac, turnul de metalfluid i schimba nfiarea
dup capriciile lui Omnius. Turla Central mecanic prea
s aib via, cu pereii alunectori, ferestrele de plaz i
podelele ajustabile. Nucleul hiperminii se muta prin tot
labirintul, din vrful turnului pn n ncperile de la subsol.
Erasmus putea s-i schimbe expresia pe faa flexibil de
metal, dar Omnius-Corrin putea s modeleze structuri ntregi
de construcii i o fcea. Din cte tia robotul autonom,
niciuna dintre celelalte copii ale lui Omnius nu se ocupa cu
asemenea fantezii. l fceau pe atotcuprinztorul computer s
par aproape excentric!
La sosire, Erasmus lu asculttor un lift rapid pn la
etajul al aptelea al turnului de metalfluid, din care iei ntro camer mic, fr ferestre. Dup ce uile metalice de tip
iris se nchiser ermetic n urma lui, filamentele optice nu
putur detecta nicio deschidere n perei sau n tavan. Se
ndoia c hipermintea ncerca s-l intimideze.
Oare n acest Omnius anume hipermintea de pe lumea
mainilor, aezat n poziia central strategic cea mai bun
se dezvoltau emoii i excentriciti? Se credea OmniusCorrin superior celorlali? n trecut, robotul cel curios
ncercase s pun ntrebri n legtur cu aceast problem,
dar hipermintea refuzase ntotdeauna s-i rspund.
Sofisticatul computer avea propriile lui ciudenii i
sensibiliti chiar individualitate, dei Omnius ar fi negat o
121

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


asemenea acuzaie. Robotul independent gsea acest lucru
extrem de interesant. Omnius prea s aib proiectat un
program care s-l fac mai impulsiv i imprevizibil, la fel ca
pe oamenii al cror comportament nestatornic nvinsese
mainile pe multe cmpuri de btlie.
Astzi, Erasmus, o s discutm despre religie, anun
hipermintea din difuzoarele nevzute care-l fceau s sune
ca i cum s-ar fi aflat pretutindeni. ntinde o mn, cu palma
n sus.
Cnd robotul fcu ce i se ceruse, dintr-un compartiment
din tavan i czu n mn o gelsfer de metal care coninea o
copie a lui Omnius. O comoar att de mare de informaii,
ntr-un glob argintiu mic i uor i ceea ce nu era acolo, cu
mult mai mult, n special acea calitate a sufletului pe care-o
urmrea Erasmus, laolalt cu alte aspecte ale condiiei
umane care-i scpau.
Te rog, ofer-mi toate datele relevante asupra
subiectului nainte de a ncepe, vorbi Omnius.
Vreme de secole, Erasmus observase specia uman i
efectuase experimente pe membrii ei, adugnd cantiti
mari de informaii la bncile lui de date deja bogate. Dei
robotul independent se oferise de multe ori s le ncarce pe
toate n memoria hiperminii, Omnius artase prea puin
interes pentru aceste studii. Pn acum.
De ce vrei s afli ceva despre religie? Pare un subiect
neobinuit pentru tine
Pentru mine, aa-numitele credine spirituale sau
religioase constituie un tipar de comportament uman de
neneles. Acum, totui, mi dau seama c folosesc religia ca
pe o arm mpotriva mea. De aceea, trebuie s-o analizez.
Pentru un transfer eficient de date, Erasmus puse copia lui
Omnius ntr-un port-sfer de pe o parte a corpului i
transfer informaia pe care i-o ceruse hipermintea. Scoase
din nou sfera.
Omnius avu nevoie de o clip ca s prelucreze datele i s
le cntreasc.
122

Cruciada mainilor
Interesant. Exist multe forme de religie, i totui
credinele cu cel mai puternic element emoional par s se
axeze pe existena unei fiine supreme sau a unei fore
cluzitoare. Este aceasta singura credin cu adevrat
important a fiinelor umane?
nc mai cercetez problema, Omnius. n probleme de
credin, puine lucruri sunt vreodat sigure. Oamenii pun
credinele i iluziile dearte mai presus de logic i de faptele
reale.
Ce scop au experimentele tale, dac nu poi oferi
rspunsuri concrete?
Cnd e vorba de comportamentul uman, e dificil s
formulezi chiar i ntrebri concrete. Cu toate acestea, scopul
meu este s stabilesc anumite linii cluzitoare i
generalizri care s-ar putea dovedi folositoare.
Sfera argintie se roti n palma lui Erasmus, genernd
cldur.
i religiile lor? Informaiile astea sunt tot ce tii despre
ele?
i-am dat un rezumat istoric, constnd n ceea ce mi-au
spus oamenii mei capturai despre biserici, sinagogi, moschei
i altare ale popoarelor lor i despre modul n care crezurile
originare s-au rspndit i s-au metamorfozat n credinele
din prezent. Dac doreti, i pot face o list a tuturor
planetelor nregistrate, mpreun cu apartenena lor
religioas cunoscut.
Inutil.
Vocea lui Omnius i mri volumul.
De ce i numesc micarea mpotriva mea jihad, rzboi
sfnt? Eu sunt un computer. Cum pot fi legat de religiile lor?
Din motive de oportunitate, te-au asociat cu o for
malefic personificat n multe dintre textele lor sacre. Te
numesc demon, ceea ce le ngduie s proclame c eti
dumanul indiferent de fiina supreme pe care-o venereaz.
De aceea, acest lucru schimb natura conflictului, dintr-o
problem politic ntr-o lupt religioas.
123

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


i care este avantajul acestui lucru?
Permite emoiilor s conduc, mai degrab dect logicii
potrivit creia funcionm noi. Fiinele umane sunt nclinate
s ntreprind aciuni iraionale pentru c religiile lor ofer
temeiul menit s le justifice. Pentru ei, orice conflict devine
mai mult dect un rzboi este un act sacru, de cel mai nalt
ordin.
Erasmus simi furnicturi n mn, n timp ce sfera
prelucra informaia cu mare vitez prin bncile sale de date.
Ar putea fi Dumnezeul lor o form de via organic mai
avansat dect ei nii? ntreb Omnius.
La
care
Dumnezeu
de
referi?
Dumnezeul
navacretinismului? Al budislamului? Al forei deislamice? Al
Stpnilor Panhinduiti ai celui de-al aptelea Cerc? Nu
neleg destul de bine diferenele. Ar putea fi pur i simplu
manifestri deformate ale aceleiai zeiti, nceoate de timp
i de erorile de informare. Sau ar putea fi zei complet
diferii
Rspunsurile tale sunt excesiv de vagi, remarc
Omnius.
Exact. Credincioii l consider pe Dumnezeu o form de
via eteric, dei cele mai importante secte religioase au
poveti despre zeitile lor lundu-i nfiri umane.
Ridicol!
Erasmus i cntri vorbele nainte s rspund.
Ai putea fi un zeu al mainilor, Omnius.
Atunci de ce pun ntrebri?
Vocea hiperminii chiar suna frustrat.
Dac a fi zeu, n-ar trebui s tiu totul?
Comentariul lui se asemna cu propriile observaii ale lui
Erasmus, din moment ce cunotinele coninute n bazele de
date ale lui Omnius nu erau complete. Fcu o pauz s se
gndeasc. Se jucase hipermintea cu el n tot acest timp?
Absorbise Omnius toate datele studiului bazat pe
investigaiile lui asupra fiinelor umane?
mi citete Omnius mintea chiar n acest moment?
124

Cruciada mainilor
Timp de patru decenii ai crescut un subgrup de oameni
n arcuri, ca pe nite animale, i niciunul dintre ei n-a avut
parte de vreo ndoctrinare religioas sistematic
Sfera argintie se ridic n aer, atinse tavanul ncperii, apoi
se rostogoli pe suprafaa alb, simpl, ca i cum gravitaia se
ntorsese cu susul n jos.
Ce cred oamenii din arcurile tale despre Dumnezeu?
Firete, au o serie de credine mai primitive. Unii au
nscocit istorii despre o Fiin Suprem, dar cei mai muli
sunt convini c, dac exist o asemenea zeitate, i-a
abandonat complet. nsui conceptul de religie s-ar putea s
nu fie mai mult dect un aspect social al umanitii, iar cnd
structurile sociale sunt distruse, asemenea sisteme de
credin se sting.
Gelsfera alerga pe suprafaa tavanului, apoi cobor pe un
perete, travers podeaua, trecu printre picioarele lui
Erasmus, dup care urc din nou.
Este posibil s fi evitat subiectul religiei n investigaiile
tale pentru c este prea complex i prea ilogic?
N-am cercetat problema n amnunt, Omnius. M-au
preocupat multe alte laturi ale comportamentului uman.
Credina religioas este doar un aspect minor al caracterului
uman. Din ceea ce am observat, a conchide c oamenii sunt
fie agnostici, fie complet atei, n afar de cazul n care sunt
expui la suferin sau tensiune extrem. Asemenea atitudini
se dezvolt n cicluri de-a lungul istoriei, avansnd i
retrgndu-se ca o maree uria a problemelor umane.
Credina religioas este acum n cretere, cu Jihadul n
calitate de catalizator.
Este nevoia de religie o caracteristic uman intrinsec?
Poate c, trecndu-le cu vederea spiritualitatea, ai fost orb
tocmai la esena lor!
I-am torturat cu miile, i foarte puini au spus ceva
despre Dumnezeu n afar de a ntreba de ce i-a uitat. Nam nici cea mic ndoial totui c, n acest moment chiar,
cnd Xerxes i echipa lui decimeaz populaia rebel de pe
125

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Ix, victimele tnguitoare mormie rugciuni cu ultima
suflare, dei vd inutilitatea fundamental a acestui lucru.
Nu primise nicio veste direct de pe Ix, dar ordinele
Titanului fuseser destul de clare. Xerxes era perfect capabil
s execute un ordin brutal, direct. Puinii supravieuitori de
pe Ix nu se vor mai gndi niciodat la rscoale nesbuite.
Omnius zise:
Tot nu neleg pe deplin conceptul nsui de religie.
Crui scop servete? Pare un stimulent imaginar, menit s
controleze comportamentul la scara societii.
Erasmus replic fr grab:
A nelege credina fundamental e ca i cum ai ncerca
s ii n mn o piatr ud, acoperit cu muchi. Este un
obiect solid, material, dar alunecos i foarte greu de apucat.
Explic!
Experiena religioas este diferit pentru fiecare dintre
oameni, chiar i atunci cnd ei pretind c aparin unui
singur sistem de credin. Fiecare individ pare s se
concentreze asupra unui alt aspect al acestuia. Exist
nuane, variaii subtile ca i emoia uman a dragostei,
religia nu este niciodat aceeai pentru doi oameni diferii.
Dar de ce?
n timp ce Erasmus sttea pe loc, sfera lui Omnius brzda
camera din ce n ce mai repede, n sus pe perei, pe tavan, n
jos pe perei, de-a curmeziul podelei. Dintr-o dat, aprur
gelsfere-duplicat, zeci de copii ale lui Omnius, ca nite
proiectile rotindu-se n toate direciile cu mare vitez, abia
evitndu-l pe Erasmus, emind voci care se suprapuneau
rostind doar dou cuvinte:
De ce? De ce? De ce?
Brusc, sferele disprur, iar tcerea se ntoarse n camera
nchis ermetic, aflat sus, n Turla Central. Ua-iris se
deschise n spatele lui Erasmus. Supus, acesta intr n lift i
plec.

*
126

Cruciada mainilor
ntors la vila lui de pe Corrin, Erasmus admise
posibilitatea s nu fi acordat suficient atenie subiectului
religiei, aa cum sugerase Omnius. Dac era aa, nu-l mai
putea evita mult vreme. Fusese obsedat de creativitatea
uman i de expresia ei n diferite forme de art. Dar de unde
i luau inspiraia? Din vreo surs mai nalt? Poate c
sclavii umani ai lui Erasmus i ascunseser cu succes
spiritualitatea fa de el poate chiar fr s fie contieni de
asta. Dac era aa, acest lucru sugera c o ascundeau chiar
i fa de ei nii.
Erasmus sttea pe o verand de unde se vedeau arcurile,
urmrind mizerabilele fiine umane forfotind n mprejmuirile
lor aglomerate, jalnice. Dac Iblis Ginjo sau Serena Butler
descoperiser cum s dezlnuie acest mecanism aflat adnc
n psihicul uman, atunci s-ar fi putut explica fervoarea
religioas ce se transformase n febr a rzboiului.
Cu o hotrre rennoit, robotul porni ntr-o cutare
intelectual de pe cu totul alte baze. Care era puterea din
spatele religiei? S fi fost o arm pe care mainile chiar n-o
puteau mnui? Dac lui Erasmus i psa prea puin de
amnuntele Jihadului galactic, trebuia s iniieze acest
proiect pentru propria lui evoluie
Omnius i puse la dispoziie lui Erasmus grmezi de cri
electronice i tiprite, confiscate din bibliotecile arhaice ale
oamenilor i din aezrile de pe lumile sincronizate abia
cucerite. Robotul independent ncepu s le ncarce n bazele
sale de date.
n timp ce fcea acest lucru, Erasmus se gndi la cogitori
i la toat informaia din creierele lor strvechi. Dac ar fi
existat un cogitor pe Corrin, un asemenea creier antic i-ar fi
putut furniza revelaii interesante. Pe Pmnt, Erasmus
vorbise din cnd n cnd cu cogitor Eklo, dar acesta fusese
anihilat n cursul revoltei umane de acolo.
Cu precizie de main, robotul i readuse cu luciditate n
minte fiecare cuvnt pe care i-l comunicase Eklo,
reexaminnd discuiile n amnunime, i ajunse la o
127

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


concluzie tulburtoare: cogitorul presupus neutru
ascunsese ceva i-i protejase tot timpul pe oameni.

128

Cruciada mainilor
Din nefericire, unele rzboaie sunt ctigate de partea cea
mai fanatic, n sens religios. Conductorii victorioi
exploateaz energia sacr a demenei colective.
COGITOR KWYNA,
Arta agresiunii
O ploaie uoar de dup-amiaz rpia n piaa
guvernamental, cnd Iblis Ginjo se ndrepta n grab ctre
Sala Parlamentului. l urmau ase aghiotani din Jipol, care
nu se osteneau s se adposteasc de vreme. n coluri,
statuile i altarele nchinate martirilor jihadului sclipeau sub
ploaia mocnit i sub luminile galbene orbitoare.
n timp ce urca treptele late, Marele Patriarh mim
surpriza la ntlnirea cu patru clugri n robe de culoarea
ofranului, ce coborau cu pai prudeni. Cel mai nalt purta
un cilindru mare, nfurat n pnz pentru a-l apra de
ploaie: era cogitor Kwyna, transportat ca o pasre n colivie.
Iblis tiuse c aveau s fie aici i aranjase s-i ntlneasc
absolut ntmpltor.
Iblis fcu un semn suitei sale, i cu toii se aezar astfel
nct s blocheze drumul secundanilor.
Ah! Ce grozav! exclam Iblis. Am cerut s-l vd pe
cogitor. Sunt sigur c avem de schimbat multe idei.
Zmbi larg, tnjind n secret dup tipul de contact pe carel avusese cu marele, sclipitorul cogitor Eklo, nainte de
teribila revolt de pe Pmnt.
Dar munca prezent a lui Iblis era mult mai sofisticat
dect mai vechile sale eforturi stngace de a aa sclavii la
revolt mpotriva propriilor stpni. N-o putea ndeplini de
unul singur, ns, cu siguran, cogitorul l-ar fi putut ajuta
doar dac ar fi reuit s-o conving pe Kwyna s-i
mprteasc intelectul colosal cu el. Pn acum totui,
strvechiul creier filosof se dovedise reticent i distant, ca i
cum n-ar fi fost dispus s vad justificarea aciunilor lui
Iblis.
129

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Kwyna a fost ocupat, replic secundantul care ducea
containerul de pstrare. Cicatricea umflat a unei tieturi i
cobora pe obraz, de la tmpl pn la brbie. Picturile de
ploaie i ptau roba.
Desigur, exact la fel cum eu sunt ocupat cu Jihadul.
Dar suntem de aceeai parte, nu-i aa? Aliai poate chiar
colegi?
ntinznd mna cu o ndrzneal plin de speran, Iblis
ddu la o parte un col al pnzei, dezvelind recipientul etan
care coninea un creier roz cufundat n electrofluid.
Cicatricea asemntoare unui nur se contract n momentul
n care fcu o strmbtur, iar ochii lui ntunecai cptar o
clipire de oel. Dar nu se opuse Marelui Patriarh.
Cogitor Kwyna? se adres Iblis direct containerului cu
capac al lui Kwyna. De ce nu plecm din ploaia asta
mizerabil undeva unde s putem sta de vorb? Am nevoie
de iluminare din partea ta.
Mintea fr trup a lui Kwyna era un rezervor imens de
cunoatere i de ptrundere, la fel cum fusese i cea a lui
Eklo. Poate c ar fi fost de acord s-l instruiasc, dac
folosea informaia aa cum trebuia. Iblis citise unele dintre
declaraiile ezoterice mai vechi ale cogitorului, iar acum avea
nevoie s se asigure c felul n care i interpretase el
gndurile era unul corect.
Dei putea simi stnjeneala lui Kwyna ca reacie la
interesul lui viu, i dorea s se apropie mai mult din punct
de vedere intelectual de femeia cogitor, de toate informaiile
extraordinare i de filosofia ei. Glasul i deveni mai subire i
nflcrat:
Te rog
Ateapt, Mare Patriarh! Ochii clugrului cu cicatrice
devenir sticloi, n timp ce comunica neauzit cu arhaicul
creier.
Ignornd ploaia rece care cdea tot mai tare, secundantul
rosti cu glas aspru, rguit, ceea ce transmitea cogitorul
direct prin el:
130

Cruciada mainilor
Mare Patriarh, doreti s m ntrebi despre scripturi i
texte antice. Se simte n vocea ta, n aciunile tale, n fiecare
rsuflare
Impresionat, Iblis ncuviin.
Sunt fascinat de strvechile profeii muadru i de modul
n care se aplic vremurilor noastre tulburi. Bazndu-m pe
ceea ce am citit, am gsit nenumrate justificri pentru
Jihadul Sfnt mpotriva mainilor gnditoare. Propriile tale
scrieri i discursuri m-au inspirat s trimit muli lupttori
viteji pe cmpurile de btlie.
Femeia cogitor pru iritat.
Aceste idei n-au fost niciodat relevante pentru Jihadul
tu!
Nu sunt anumite idei atemporale? n special ale tale,
Kwyna?
Ploaia udase deja pe toat lumea pn la piele. Unul dintre
sergenii de la Jipol i ntinse Marelui Patriarh un ervet
uscat, cu care acesta se terse pe fa; apoi continu:
ntr-unul dintre manifeste, ai scris despre nebunia
colectiv a rzboiului, despre faptul c nvingtorii invoc
iluzii convingtoare pentru a obine victoria. Am ncercat s
ating acest scop nobil pe care l-ai mbriat, cu un oarecare
succes, sunt ncntat s afirm. Dar acum a vrea s-l duc la
un nivel mai nalt
N-am pledat niciodat pentru o asemenea practic. Era
doar una dintre multele idei pe care le-am dat ca exemplu,
rspunse Kwyna. Mi-ai scos vorbele din context. Ai citit
ntregul pergament, Iblis Ginjo? Cred c are cteva milioane
de cuvinte, i mi-a luat secole s-l alctuiesc.
L-am studiat cu atenie, n cutare de idei. Tu m-ai
inspirat!
Conceptele importante trebuie asimilate n ntregime.
Nu ncerca s interpretezi scripturile purtnd ochelari de cal,
pentru a le face s se potriveasc propriilor tale scopuri.
Iblis tia foarte bine c extrsese n mod selectiv fragmente
din scrierile ei i c manipulase apoi informaia. Dar i plcea
131

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


conversia cu Kwyna, o privea ca pe un joc intelectual, o
provocare menit s-i arate ct de bine i putea msura
agerimea cu una dintre cele mai mari mini din istorie. i
satisfcea nevoia de acel tip de tutel de care se bucurase din
partea cogitorului Eklo, pn la distrugerea lui n timpul
teribilelor revolte de pe Pmnt i al atacului atomic.
Marele Patriarh cit imediat din cteva scripturi despre
sfritul timpurilor, pietre runice muadru antice i alte
cri sfinte care dac erau interpretate destul de liber
proclamau c omenirea i putea gsi paradisul numai dup
ce ar fi ndurat o mie de ani de suferin i atunci numai
dac fcea suficiente sacrificii.
Cred c Ix este o ocazie pentru noi de a face aceste
sacrificii. Soldaii Jihadului i mercenarii sunt dornici s
plteasc preul. La fel i poporul de pe Ix
Sngele nevinovailor a fost ntotdeauna moneda
liderilor carismatici, vorbi Kwyna prin glasul secundantului.
Citeti de pe fragmente i artefacte despre care se tie c
sunt incomplete. Astfel, exist lipsuri n informaia pe care o
ai, iar concluziile ar putea fi incorecte.
Cuprins brusc de emoie i de nflcrare, Iblis ridic din
sprncene.
Atunci tu tii care este restul mesajului? Ce se afl pe
celelalte fragmente?
Voia un arsenal de scripturi ct mai bogat posibil. Avea
nevoie s ae frenezia pe planetele care abia se trezeau, s
galvanizeze oamenii oprimai cu promisiuni c vremea
nenorocirilor se ncheiase.
Dup o clip de tcere tensionat, Kwayna rosti:
Eti cu adevrat un om religios, Iblis Ginjo?
Brbatul tia c nu poate mini strvechea minte de filosof.
Religia se potrivete cu scopul meu sacru, care este
acela de a ajuta omenirea s se ridice mpotriva asupritorilor
si!
Cu vocea stranie, prin intermediul clugrului, Kwyna
continu:
132

Cruciada mainilor
Ai ascultat vreunul dintre numeroasele proteste
mpotriva Jihadului? Faci asta pentru omenire, Mare
Patriarh sau doar pentru tine nsui?
Iblis rspunse cu abilitate:
Pentru o singur persoan, poate, dar nu pentru mine
nsumi. Nu, o fac pentru copilul nevinovat al Serenei Butler,
pe care l-am vzut asasinat de o main gnditoare
nepstoare. Cei care protesteaz sunt mrginii i fr
importan, n timp ce eu nu sunt dect un instrument al
victoriei. Cnd vom obine succesul, m voi da la o parte
bucuros
Prin conexiunea sa cu secundantul, Kwyna scoase un
sunet distinct de amuzament.
Atunci, Iblis Ginjo, eti un om admirabil i atipic!
ntrerupnd brusc audiena, clugrul trase la loc faldul
de pnz ud care acoperea containerul de pstrare. Spuse
cu propria lui voce:
Trebuie s ne ntoarcem n Oraul Reculegerii, Mare
Patriarh. Cea Strveche nu trebuie tulburat mai mult.
Ieind parc din trans, Iblis deveni contient de oamenii
care treceau pe lng el, urcnd treptele spre Sala
Parlamentului, alunecoase din cauza ploii. Ar fi vrut s
petreac mai mult timp cu strvechiul creier, s primeasc
sfaturi i nvturi, s-i mprteasc inspiraia sclipitoare
dar secundanii cu robe de culoarea ofranului se
ndeprtar n grab.
Apoi i ddu seama c se afla n ntrziere. Serena Butler
era pe cale s in n faa adunrii nc unul dintre
discursurile sale inspiratoare programate, pe care i-l scrisese
el personal. Fr s in seama de hainele ude, Marele
Patriarh se repezi nuntru s-o asculte. Dei securitatea era
plin de zel, astzi nu trebuia s-i fac griji pentru acte de
violen sau tentative de asasinat.
Nu aranjase niciuna, nici alta.

*
133

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


n spaiul pentru discursuri, Serena Butler arta ca o
viziune cereasc, mbrcat ntr-o rob alb splendid i cu
bijuterii sclipitoare. Chiar i fr a ine cont de floarea
portocalie de pe rever i de colierul de aur din jurul gtului,
arta surprinztor de vie i de sntoas pentru vrsta ei
naintat. Un lucru remarcabil, avnd n vedere c refuzase
s apeleze la melanjul ntineritor al lui Aurelius Venport.
Iblis urmrea totul. Serena ieea rareori din Oraul
Reculegerii aa c fiecare dintre discursurile ei trebuia s fie
un eveniment major.
Douzeci de oameni eliberai, rebeli care fuseser scoi pe
furi de pe noul cmp de btlie de pe Ix, stteau n primele
rnduri ca nite exponate. Acetia priveau fix la Preoteas,
cu veneraie. Mulumit eforturilor nencetate de propagand
ale lui Iblis, fiecare om n via chiar i cei aflai n cea mai
neagr captivitate pe planele mainilor auzise de aceast
femeie i de copilul ei martirizat. Devenise o misionar
devotat, muncind neobosit s-i unifice pe oameni mpotriva
mravelor maini.
Cnd spectatorii tcur, vocea Serenei se nl
melodioas n sal.
Muli dintre noi au vzut cu ochii lor curajul, vrsarea
de snge i sacrificiile necesare pentru a nfrnge cea mai
mare monstruozitate din univers. Unii dintre voi sunt
adevrai eroi
Ceru ca ase brbai i femei s se ridice n picioare, i
pomeni numele fiecruia, ludndu-i pentru faptele lor de
vitejie dezinteresate. Cu toii erau civili, supravieuitori ai
unor btlii ngrozitoare.
Venii lng mine, fcu semn Serena, i din fiecare col
al marii sli, publicul i ovaion ndelung.
Pe msur ce refugiaii veneau n fa, unul cte unul,
Preoteasa i atinse pe cretet ca ntr-o binecuvntare;
lacrimile curgeau pe fiecare fa, inclusiv pe a ei.
Serena ridic vocea pe un ton de provocare i de hotrre
plin de mnie. Lacrimile i sclipeau pe obraji.
134

Cruciada mainilor
Am privit ceea ce nicio mam n-ar trebui s vad
vreodat: minunatul meu fiu ucis dinainte-mi! Gndii-v la
propriii votri copii ca la al meu. Nu lsai mainile
gnditoare s fac aa ceva i altor copii, v implor
n timp ce asculta rostirea ei de maestru, intonaia i dicia
perfecte, Iblis simi un fior de mndrie traversndu-i ira
spinrii. Lacrimile erau o nuan excelent, i nu se ndoia
c erau adevrate. O auzi pe Serena folosind frazele pe care i
le scrisese i ncuviin din cap cnd i vzu influena magic
asupra spectatorilor: erau fermecai. Fusese o elev
desvrit, nc de cnd ncepuse s-o ndrume pe calea
fanatismului profesionist.
La nceput, tnra i urmase instruciunile de bunvoie
pentru a obine rezultate demne, nobile. Dar cnd ncepuse
s nu mai fie de acord cu el, Iblis inventase posibile
ameninri pentru sigurana ei, astfel nct s aib o
justificare pentru a-i numi ca grzi de corp personale cteva
tinere din grupul lui de serafimi, alese cu grij.
Cnd Serena continu s fie prea independent, el i
nscen o tentativ de asasinat i-l acuz pe unul dintre
ntrii lui de sacrificiu, care fu ucis n mod convenabil n
timpul capturrii. Dup aceea, pentru protecia ei, Serena
rmase ntre zidurile Oraului Reculegerii, unde Iblis o putea
supraveghea ndeaproape.
Trebuia s se asigure ca Serena Butler s nu se simt
niciodat complet n siguran, astfel nct s depind
ntotdeauna de el.
Acum, Iblis se relax cnd vzu c totul era sub control.
Din moment ce sosirea lui nu fusese observat, se repezi
ntr-un vestiar i se schimb n haine uscate. nainte s
apuce s ias din ncperea privat, comandantul Jipolului
se strecur tcut pe u.
Mare Patriarh, sunt bucuros s te informez c
nsrcinarea noastr legat de Munoza Chen este ncheiat,
aa cum ai cerut. Totul este pregtit. O treab bun, curat.
Yorek Thurr era un brbat scund, oache, cu musta
135

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


neagr i chelie. mbrcat ntr-un pieptar verde-nchis, privea
cercettor prin fantele ochilor, la fel de inexpresivi i de negri
ca ai unui cadavru. Expert n mnuirea treangului, a
pumnalului i a altor arme tcute, Thurr avea talentul de a
se mica neauzit i, n calitate de comandant al Jipolului,
era ntotdeauna gata s ndeplineasc ordinele Marelui
Patriarh. Un om bun de avut n preajm.
Iblis i ngdui luxul unul surs.
tiam c pot conta pe tine
Din momentul n care fusese nfiinat Poliia Jihadului,
Yorek Thurr se dovedise un informator preios, descoperind
spioni adevrai, oameni nebttori la ochi dar puternici ntrun mod discret, care aveau legturi secrete cu lumile
sincronizate. Din moment ce Iblis invocase la nceput
spectrul spionajului doar ca pe o sperietoare menit s
nfricoeze membrii Ligii, fusese uluit s descopere
amploarea minciunii pe care o descoperise Thurr. Zeci de
ceteni importani erau implicai i fur executai,
amplificnd frenezia paranoic a oamenilor liberi. Pe msur
ce nou-apruta Jipol devenea tot mai important, Yorek
Thurr se nla n grad, prelund pn la urm comanda.
Uneori l nspimnta chiar i pe Marele Patriarh.
Din cauza plngerilor i a rezistenei ei permanente, Iblis
bnuitor ntotdeauna c Munoza Chen ar fi putut fi agent al
mainilor gnditoare. Din care alt motiv s-ar fi opus muncii
fundamentale a Consiliului Jihadului? Rspunsul prea
evident. n momentul n care Chen se hotrse s i se opun,
sperana ei de via sczuse brusc. Oricine protesta deschis
mpotriva Jihadului era, prin definiie un aliat al mainilor
gnditoare. Avea sens
Ca Mare Patriarh, purtnd responsabilitatea pentru
trilioane de viei, n-avea timp pentru subtiliti. Pentru a
proteja i a duce mai departe micarea, trebuia s reteze
eficient orice opoziie, rezultatele limpezi justificau orice-ar fi
trebuit s fac pe parcurs.
Jihadul se desfura de decenii, ctignd n amploare.
136

Cruciada mainilor
Chiar i aa, nu mergea destul de departe sau destul de
repede pentru a-i conveni lui Iblis.
Oricine sttea deschis n calea planurilor Marelui Patriarh
era investigat i i se nscena cu ndemnare o acuzaie. De-a
lungul anilor, dup ce prima epurare masiv implicase apte
reprezentani ai Ligii cu toii, destul de ciudat, rivali politici
sau oameni care vorbiser deschis mpotriva lui Iblis
oamenii ncepuser s suspecteze existena unui spion al
Mainilor sub fiecare pat. Cinci ani mai trziu, un alt ir de
epurri nlturase toat rezistena mpotriva lui Iblis.
Acum mai rmsese puin opoziie intern i, datorit
eforturilor tcute ale Jipolului, Munoza Chen n-avea s mai
stinghereasc cruciada lui mpotriva mainilor
Iblis se despri de comandantul Jipolului i se ntoarse n
sala adunrii. I-ar fi prins bine s fie vzut ascultnd
discursul Serenei. Cnd intr, vocea ei pasionat plutea prin
sal ca parfumul purtat de o adiere. Ridic braele n semn
de binecuvntare i rmase nemicat pentru o clip lung,
ptrunztoare, vrnd parc s atrag inspiraia din ceruri.
Apoi se uit direct spre Iblis Ginjo i rosti:
Nu avem timp s ne eschivm de la ndatoririle omenirii
i nici s ne odihnim doar s luptm!
n vreme ce vorbea, uile slii se deschiser cu brutalitate
i o mulime de brbai i femei pir nuntru, purtnd
uniformele strlucitoare cu verde i stacojiu ale Jihadului. n
timp ce publicul aclama, fiecare petic de spaiu disponibil din
sal se umplu cu mii de noi voluntari gata s-i sacrifice
viaa pentru armata Jihadului.
Micndu-se ca un nger, Serena pi, parc plutind, n
mijlocul lor, plngnd de recunotin. i binecuvnt pe toi
i srut o mare parte dintre ei, tiind c i trimitea pe muli
la moarte.
Lupttorii mei pentru Jihad!
Iblis ncuviin satisfcut. Evenimentul era sincronizat ca
o coregrafie perfect, dar Serena l fcuse s par spontan.
Ideea fusese a ei, n timp ce Iblis se ocupase de amnuntele
137

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


spectacolului.
Facem o echip grozav.
Dar, n timp ce o privea pe talentata Preoteas manipulnd
mulimea, Iblis se simi la rscrucea unei dileme. Voia ca
Serena s fac totul bine, o antrenase cu grij iar acum
ddea reprezentaia vieii ei.
Marele Patriarh se hotr s o urmreasc mai atent ca
niciodat, pentru binele lui. Nu voia ca femeia s gndeasc
prea mult cu propriul su cap sau s fie prea ncntat de
sine nsi.

138

Cruciada mainilor
Suntem nite neghiobi s credem c btlia se sfrete
vreodat. Un duman nfrnt ne poate amgi, fcndu-ne s
lsm garda jos spre eternul nostru regret.
PRIMERO XAVIER HARKONNEN,
Rapoarte militare de pe teren
Odihnindu-se pe scaunul de comand de pe puntea navei
amiral, Vor studia imaginile din satelit ale apei care se
revrsa prin canioanele de pe Anbus IV. Ddu din cap.
Victorie prin dezastru total. Zmbi strmb. Ce mai urmeaz?
Dup operaiunile de la sol, tercero Vergyl Tantor i ceilali
cpitani se ntorseser cu navetele la navele lor i-i
reluaser locul la bord, pregtindu-se pentru sfritul
jocului, care avea s se petreac n spaiu. Dac totul mergea
potrivit planului conceput de Vor, flota lui Omnius ar fi fost
alungat pentru totdeauna din aceast lume rnit.
tiind c naveta lui Xavier Harkonnen andocase deja i c
prietenul lui se afla n drum spre punte pentru a i se altura,
Vor rnji n ateptarea a ceea ce avea s urmeze. E rndul
meu. Avea s-i arate lui Xavier exact cum trebuia obinut
victoria prin iretlicuri, n loc de distrugeri.
De ndat ce Xavier pi pe punte, gfind i cu hainele n
neornduial, Vor i arunc o privire provocatoare, cu o
scnteie rutcioas n ea.
Privete cum pot neutraliza flota mainilor gnditoare
fr o pierdere att de mare i de suprtoare de viei
omeneti
Ddu ordinul, iar nava amiral porni nainte, pentru a lua
poziia de avangard n flota Jihadului.
Xavier i trecu degetele ca un pieptn prin prul ruginiu,
netezindu-i tmplele nspicate cu cenuiu.
N-ar fi fost nevoie s se mai piard nicio via acolo jos,
Vorian. Unii oameni aleg s devin victime, chiar i atunci
cnd au alte opiuni.
Vizibil tulburat, ncerc s se stpneasc n timp ce
139

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


privea.
Dar chiar dac am fi reuit fr ca nimeni s nu sufere
nicio zgrietur, zeniiii tot s-ar fi plns n legtur cu
eforturile noastre.
Vor scoase un rs scurt.
Nu facem asta pentru recunotin, prietene, ci pentru
viitorul rasei umane.
Se ntoarse spre staia lui i vorbi repede; vocea i fu
purtat pe cile de comunicaii ctre punile tuturor celor
cinci nave mari.
Pornii scuturile Holtzman la intensitate maxim. Mrii
viteza orbital, astfel nct s ntlnim navele de rzboi ale
roboilor cu o or mai devreme dect ne ateapt ei!
Asta o s-i surprind, Vor, transmise Vergyl de pe
puntea lui.
Xavier adopt un ton protocolar.
E mai probabil ca mainile gnditoare s se
dezechilibreze i s nu fie capabile s-i recalculeze aciunile
ntr-un interval de timp adecvat, tercero Tantor. Asta nu-i
acelai lucru cu o reacii emoional.
Aa cum a spus fratele tu mai mic, adug Vor,
mainile vor fi surprinse!
Judecnd dup imaginea de pe ecran, tnrul ofier cu
pielea de culoare nchis prea s se lupte cu efectele
persistente ale bolii n timp ce atepta ca navele Jihadului s
ajung pe poziie, Vor remarc n glum:
Vergyl, ari de parc nu i-ar strica o vacan dup
misiunea asta.
Doar un pic prea mult ospitalitate din partea
localnicilor de-acolo. Dar dac simpatia te face s-mi cedezi
cteva puncte la urmtorul nostru joc
Domnilor, s ne concentrm asupra btliei care se
apropie, zise Xavier.
Chiar dac forele de la sol ale roboilor fuseser nimicite
de potopul catastrofal, marea flot spaial a lui Omnius
rmsese intact. Acum, cele cinci nave uriae ale Jihadului,
140

Cruciada mainilor
ecranate dar mult depite ca putere de foc, mrir viteza ca
nite oricei furioi mergnd s se bat cu nite tauri
salusani.
Cnd ajunser deasupra prii ntunecate a planetei i
vzur puternicele nave ale mainilor gnditoare profilnduse n umbra nopii. Vor fluier admirativ. Omnius arta mai
greu de nvins ca niciodat. ns tnrul vorbi cu hotrre
echipajului de pe punte:
Mainile acioneaz guvernate de o percepie rigid
asupra realitii. Aa nct, cu cte un mic truc pe ici, pe
colo, putem rescrie aceast realitate.
Regl sistemul de comunicaii pe canalul de legtur
complet ntre nave.
Toat lumea, mai verificai o dat integritatea scuturilor
i accelerai pn la viteza de impact!
Echipajul prea nelinitit i ndrjit, dar dedicat victoriei.
Sunt sigur c roboii au interceptat transmisia, Vor,
anun Vergyl de pe puntea lui, innd cea de-a doua nav
mare foarte aproape n urma navei amiral.
A sper c ai un plan mai bun dect un simplu salt
sinuciga.
Facem ceea ce trebuie, frioare, replic Xavier.
n timp ce flotele adversare cotir una spre cealalt, tot
mai aproape cu fiecare secund, Vor regl comenzile
comunicatorului i transmise un scurt mesaj codificat, direct
ctre centrul de comand i control al roboilor. Dup ce
semnalul fu livrat n mod clandestin, adug pe canalul
deschis:
Convocai flota ascuns i izbii frontal navele alea!
nclet mna pe marginea scaunului su de cpitan, dar
colurile gurii se curbar n sus, ntr-un zmbet ncreztor.
Privete asta, Xavier!
Cu o nencredere calm, Xavier ddu din cap.
Credeam c-a putea ctiga orice joc al nervilor
mpotriva ta, Vorian. Dar acum cred c ai coloana vertebral
din titan pur.
141

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


A fi ncntat s te nv cteva noi jocuri n timpul
zborului. Relaxeaz-te i tu cu echipajul tu, ca s mai
schimbi ceva, mai ctig o parte din salariile lor sau
pierde ceva dintr-al tu
Deocamdat, mulumete-te s-i comanzi nava,
primero Atreides, zise Xavier, pe un ton grbit. Se prinse de o
bar de susinere n timp ce navele Jihadului se apropiau ca
nite ghiulele de tun, fr s se abat din drum.
n ultima clip, flota roboilor se desprinse de pe orbit i
se mprtie cuprins de panic. Cele cinci nave cu scuturi
Holtzman se aruncar prin spaiul gol n care se aflaser
mainile gnditoare numai cu cteva clipe mai devreme.
Navele de rzboi ale lui Omnius se ndeprtaser de planet,
n aparen abandonnd complet Anbus IV.
Echipajul uman aclam, cuprins parc de o isterie
ameitoare, surprins de supravieuirea neateptat. Rznd
parc n delir, Vergyl transmise:
Nu-mi vine s cred! Xavier, ce privelite!
Vor se ntoarse spre echipajul de pe punte cu o expresie
ironic-nerbdtoare.
Aadar, l-am pus pe fug pe Omnius, oameni buni ce
mai ateptai? Vrei s stai aici s v felicitai singuri sau v
ducei s prjii vreo civa roboi?
Echipajul ovaion din nou, ncreztor i entuziast. Nava
lui Vor se npusti nainte, iar Vergyl i-o conduse pe-a lui
alturi de el. Celelalte vehicule ale oamenilor i urmar,
vnnd i hruind aparatele roboilor ctre marginile
sistemului Anbus, ca nite cini de paz care latr pentru a
alunga intruii.
Xavier i ncruci braele pe pieptul acoperit de uniform,
ateptnd explicaia detaliat. Zmbind larg, Vor se ntoarse
n sfrit cu faa la prietenul su.
Semnalul meu a transmis date false reelei de senzori a
flotei mainilor. Am modificat pur i simplu cteva indicaii
ale aparatelor pentru a-i face s cread c navele noastre
sunt puternic narmate, indestructibile i nsoite de un
142

Cruciada mainilor
grup mult mai mare, nevzut, abia sosit de la antierele de
pe Poritrin.
Faci totul s sune prea uor.
Vor pufni.
Cu siguran, nu! Fiecare amnunt trebuie s fie
perfect, n stare s reziste n faa unei analize minuioase din
partea senzorilor redundani ai inamicului. M ndoiesc c o
voi mai putea repeta vreodat, pentru c Omnius va afla
despre iretlic i se va atepta la el.
Xavier rmnea sceptic.
Prin urmare, ce vd acum mainile? Se pare c le-ai
hipnotizat
n prezent, roboii cred c avem zeci de nave de rzboi
nvluite n scuturi de invizibilitate. Nu le pot vedea sau
nfrnge, dar tiu c navele noastre sunt acolo, ateptnd
s trag n ei. Dup ce i-au calculat ansele, vehiculele
inamice nu mai au de-ales dect s fug.
O micare tactic sclipitoare, coment Xavier. Dar se
bazeaz pe o presupunere nefondat
Nici nefondat, nici sclipitoare pur i simplu viclean.
Aa cum am spus de multe ori, mainile pot fi duse de nas.
Suntem doar norocoi c tatl meu n-a fcut parte din flota
asta. Cymecii sunt mult mai bnuitori. Agamemnon i-ar fi
dat seama de diferen, i cu siguran poate ghici o
cacealma.

*
Dup o jumtate de or de urmrire nverunat, un
tehnician de pe punte ceru s vorbeasc n particular cu cei
doi primero i-i inform c scuturile Holtzman erau n pericol
de a se supranclzi i de a cdea. Sistemele de protecie nu
erau fcute s fie folosite la o asemenea intensitate mare
pentru perioade lungi de timp.
Vor ncruci braele la piept.
Cred c putem nchide acum scuturile fr nicio grij.
143

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Oricum nu mai avem nevoie de ele.
Trimise acelai ordin i celorlalte nave, apoi adug, ca o
remarc ntmpltoare:
i de ce nu deschidem pur i simplu focul?
Cuprinse parc de voioie, navele se aruncar asupra
fugarilor roboi, trgnd cu armamentul greu mpotriva
aparatelor mult mai mari ale mainilor i distrugnd repede
dou dintre ele. Dar mainile tolerau o acceleraie mult mai
mare dect puteau ndura fragilele corpuri umane i n
curnd cea mai mare parte a flotei roboilor se rspndi pe o
distan crescnd. Forele Jihadului din urma lor fur silite
s ntrerup vntoarea.
Vergyl transmise:
A spune c sta-i cel mai bun antidot la otrvurile
zeniite.
Apoi, cnd cele cinci nave se ntorceau spre Anbus IV
pentru curenia final, ntlnir pe neateptate un nou grup
de aparate inamice care se ndreptau spre planet cu
acceleraie maxim. Aceste aparate erau un model diferit i
se apropiau fr s se furieze i fr s porneasc sistemele
defensive, ca i cum s-ar fi ateptat ca o flot de blocad a
mainilor s se afle deja acolo.
Impulsiv datorit ncrederii, Vergyl Tantor transmise prin
canalul de comand securizat, codat:
Ha, a doua ans! Se pare c le mai putem da o lecie
blestematelor stora de maini! Pariaz cineva pe care-o s-l
lovesc mai nti?
Tercero Tantor, stai pe loc i ateapt ntririle, l
avertiz Xavier, dei nu-i fcea prea multe griji dup ce
vzuse nfrngerea ruinoas a primului grup de lupt al
roboilor.
Dar Vergyl era copleit de beia victoriei.
Vreau s alung restul mainriilor stora de pe Anbus
IV!
Vergyl i duse nava ntr-un plonjon, trgnd focuri la
ntmplare ctre nou-venii. Semnaliz napoi spre nava
144

Cruciada mainilor
amiral.
Xavier, i aduci aminte cnd eram copil i mi-ai spus c
trebuie s fiu un erou i s salvez o ntreag planet ca s fiu
demn de o femeie ca Serena Butler? Ei, acum o am acas pe
Sheel crezi c asta o va impresiona?
Vor se ntoarse brusc n scaun, strignd n comunicator:
Ateapt uit-te la model! Sunt nave ale cymecilor, nu
computere! Nu-mi pot folosi programul cu ei!
Vergyl, oprete-te! strig Xavier. Primero Atreides m
anuna c vicleugul lui n-o s mearg
Cymecii nou-venii intraser n sistem narmai pentru
lupte grele mpotriva armatei Jihadului. Acum, deschiser
focul mpotriva navei de lupt a lui Vergyl, care se apropia de
ei.
Reacionnd rapid, tnrul tercero ncerc s-i
reporneasc scuturile supranclzite, dar unele dintre
cmpurile suprapuse plpir i cedar la primul atac violent
al cymecilor. ase proiectile explozive trecur de ele i lovir
carcasa i motoarele navei.
Vor accelerase deja cu nava amiral spre zona btliei. l
vzu pe Xavier aplecndu-se deasupra comunicatorului,
Toate navele capabile de lupt, ntlnii-v i aprai
O a doua salv sfie partea de dedesubt a carcasei navei
lui Vergyl, iar unul dintre conurile mari de evacuare se
desprinse, trgnd dup el ntregul motor. Acesta explod n
timp ce se ndeprta rostogolindu-se. Lovind intermitent
scutul, stropi de flcri prizoniere ricoau napoi spre nav,
provocnd alte pagube.
Solicitm ajutor! exclam Vergyl.
Cele patru nave ale Jihadului care mai rmseser
zburar n jos cu mare vitez, dar scuturile lor erau i ele
parial scoase din funciune i ineficace, supranclzite dup
prima btlie. Cu un nod n stomac, Xavier se prinse de
grilajul de lng panoul de control. Vedea c Vor se
strduiete din rsputeri, c nici el n-ar fi putut da comenzi
mai eficace.
145

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


nnebunit, Vergyl transmise:
Alarm! Alarm! Lansai capsulele de evacuare! Xavier,
mi ii predica mai trziu
Vehiculele cymecilor, tiind c aveau puin timp pn cnd
se adunau aparatele de lupt ale Jihadului, lansar un al
treilea bombardament asupra navei rnite mortal a lui
Vergyl, fcnd-o buci. Exploziile sfiar pereii despritori
de la un capt la altul al punilor. Jeturi de aer din atmosfera
eliberat nir n spaiu ca o cea alb, culoarea lor ca de
zpad contrastnd cu flcrile de un galben viu ale
carburantului aprins.
Ca nite semine mprtiate de o semntoare, modulele
de evacuare i luar zborul, inclusiv trei de pe puntea de
comand acum ruinat.
Adpostii capsulele alea! ordon Xavier. Prioritate
maxim!
Avem nevoie de foc de acoperire!
Vor cunotea chinul prin care trebuia s treac Xavier
pentru pericolul n care se afla devotatul su frate doar i el
petrecuse mult timp cu tnrul tercero, rznd i jucnd
jocuri, ascultndu-l pe brbatul suferind de dor de cas
vorbind despre soia i copiii lui de pe Giedi Prime.
La naiba, strngei rndurile!
Celelalte nave de rzboi ale Jihadului se apropiar la
distana de la care puteau s trag. Aparatele cymecilor
suferiser unele avarii, dar refuzau s cedeze. De fapt,
nendurtoarele mini umane riscau mult pentru a-i face
rost de prizonieri, urmrind capsulele de supravieuire
lansate de pe puntea de comand a lui Vergyl.
Vorian Atreides, fiul generalului Agamemnon, tia ct se
poate de bine ce aveau s fac mainile dumane cu
prizonierii. nainte s ajung salvatorii, navele cymecilor se
apropiar ca nite hiene care fur bucele de carne,
culegnd vreo dousprezece dintre capsulele de evacuare
rmase n urm. Apoi, vznd puterea de foc combinat a
navelor de rzboi ale Jihadului concentrat asupra lor,
146

Cruciada mainilor
cymecii le ntoarser spatele i o luar la fug cu tot cu
prizonierii lor condamnai.
Cu un ultim truc disperat, netiind cine anume fusese
nuntrul capsulelor de salvare capturate, Vor transmise:
Cymecii sunt nite lai care fug de lupt? Sunt primero
Vorian Atreides i v sfidez! Tatl meu generalul
Agamemnon m-a nvat c oamenii sunt inferiori, c
cymecii ar putea ntotdeauna s ctige o lupt cu ei. Dac-i
aa, de ce fugii?
Surprinzndu-l, vocea grav a lui Agamemnon rspunse,
sfrind ca uleiul care fierbe ncet:
Te-am mai nvat de asemenea, Vorian, c vtmarea
unui duman aduce mai multe satisfacii dect o victorie
deschis. Vom vedea ct de mult suferin putem provoca
oaspeilor notri nainte de a-i omor. Bnuiesc c sunt
prieteni de-ai ti? O s fiu ncntat s m joc cu ei toi.
Cnd navele cymecilor, depite ca putere de foc, se
ndeprtar n vitez, Xavier Harkonnen scoase un urlet de
disperare, tiind c nu-l va mai vedea niciodat pe dragul lui
frate vitreg.
Vor strig n comunicator:
ntoarce-te i nfrunt-m, tat! Putem termina asta
acum! i-e fric de mine?
Ctui de puin, Vorian. M distrez doar pe socoteala
ta!
Navele mai rapide ale mainilor se ndeprtar de Anbus IV
cu cymecii la comand, ignornd sarcasmele continue ale lui
Vor. n curnd, aparatele disprur n deprtare.

147

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Exist un milion de ci de a pune aceeai ntrebare, i un
milion de ci de a rspunde la ea.
COGITORI,
Postulat fundamental
Prizonier n interiorul unei bule de aer aflate n centrul
celor patru nave legate ntre ele ale titanilor, Vergyl Tantor
plutea n gravitaie zero. Nici mcar comarurile nu fuseser
vreodat att de groaznice, iar acum, tnrul era complet
neajutorat. Avea pielea alunecoas de transpiraie i ochii
cprui mari i strlucitori ntr-o ncercare de sfidare. i
masca groaza de pe chip cu un strat subire de bravad.
Orict de rea prea situaia pentru el, se aga nc de
sperana disperat c Xavier va veni s-l salveze. n sinea lui
tia ns c era imposibil. N-avea s-o mai vad niciodat pe
Sheel, pe biei sau pe feti
n afara bulei, creierele fr trup a patru cymeci emanau o
lumin slab n timp ce senzorii tijelor mentale scanau
imaginile i transmiteau ntre ele datele prelucrate.
Agamemnon, Juno i Dante, ca i nsoitorul de curnd
acceptat printre ei, Beowulf, examinau pe toate poriunile
spectrului actuala victim amuzant. Restul prizonierilor
fuseser ucii deja.
Cymecii i interogaser captivul i se distraser enorm. De
curnd, Juno inventase nite amplificatoare de durere
extrem de eficiente i de interesante, pe care le testase n
amnunime pe n sclavii umani. Generalul cymec avusese
grij s aduc amplificatoarele de durere pe Anbus IV, unde
le putea folosi n mod adecvat.
Agamemnon sperase s-l captureze pe fiul lui, Vorian, care
merita cel mai nalt nivel de pedeaps pe care-l putea suporta
o fiin uman i mai mult dect att.
Dar trebuia s se descurce cu aceti captivi. Datorit
poziiei lui Vergyl Tantor de ofier n subordinea fiului
trdtor al lui Agamemnon, tnrul putea oferi informaii
148

Cruciada mainilor
despre armata Jihadului. Pn acum, refuzase s vorbeasc,
dar era doar o problem de timp i de durere.
Agamemnon era mulumit s vad priaele de sudoare
provocate de ncordare alunecnd pe pielea ntunecat a lui
Vergyl. Scanerele artau c temperatura corpului i ritmul
inimii victimei creteau. Bine.
Pe vremea gloriei de mult trecute ca titan, el i cu Juno
desvriser nuanele interogrii de succes. nelegea
imboldul fanatic al hrethgirilor, le cunotea activitile
subversive pe unele dintre lumile sincronizate mai slabe,
cum ar fi Ix unde Xerxes ar fi trebuit s conduc un mcel
acceptabil chiar n acest moment. Recunoscuse, chiar nainte
ca Omnius s-o fi fcut, c natura fundamental a conflictului
galactic se schimbase, trecnd la un alt nivel. Oamenii
nedomesticii nu se mai mulumeau cu o postur defensiv,
de autoaprare. Trecuser la agresiunea deschis.
Chiar dac prizonierul nu tia nimic ct de ct important,
tot merita s fie torturat un test excelent, instructiv, pentru
noile dispozitive de amplificare a durerii ale lui Juno.
Mcar dac ar fi fost Vorian
Acum, Vergyl Tantor ce-ar trebui s facem cu tine?
Cuvintele lui Agamemnon umplur bula de supravieuire
cu un zgomot att de tuntor nct tnrul ncerc s-i
acopere urechile.
Ar trebui s te lsm s pleci?
Captivul se ncrunt i nu rspunse.
Poate c ar trebui s-l lsm pur i simplu s pluteasc
n deriv fr echipament i s vedem dac-i poate gsi
drumul napoi spre Salusa Secundus, suger Beowulf, dornic
s-i aduc aportul.
I-am putea mprumuta unul dintre corpurile noastre
spaiale, rosti sec Dante. Desigur, ar trebui s-i scoatem mai
nti creierul. Avem cu noi vreun container de pstrare n
plus?
Interesant idee, rspunse Juno. Daaa! Putem crea un
neo-cymec dintr-unul dintre lupttorii fanatici.
149

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Din nava ei conectat cu celelalte, privi n jur.
Cine se ofer s-i scoat creierul?
Aproape simultan, cei patru cymeci scoaser la iveal lame
ascuite din corpurile artificiale care le susineau creierul
scos din corp. Gheare lungi scrnir pe exteriorul peretelui
bulei de plaz curat.
Acum i-ar plcea s rspunzi la ntrebrile noastre,
drag? insist Juno.
Ca msur de siguran, declan un oc agonizant care l
fcu pe captiv s se zvrcoleasc i s se nvrt n bula
imponderabil pn cnd ncheieturile i trosnir cu putere.
Ochii lui Vergyl devenir sticloi i-i pierdur
concentrarea din cauza durerii, dar el refuz s vorbeasc.
Dante, de obicei nu cel mai violent dintre cymeci, i
surprinse tovarii. Din seciunea care-i aparinea a naveiconglomerat, trase cu precizie o mic sgeat spre capul
omului. Proiectilul l lovi pe acesta n obraz, sfrmndu-i
dinii i ptrunzndu-i n gur.
Vergyl scuip snge, dar ipetele sale nu fur auzite dect
de nite senzori mecanici asemntori unor timpane. Strig
numele soiei. Copiilor: Sheel, Emilio, Jisp, Ulana. Era
limpede c n-avea nicio speran ca ei s-l poat ajuta, dar
faptul c-i zvora n minte imaginea chipului lor i ddea
putere.
Juno trimise un alt impuls de durere prin sistemul nervos
al tnrului i vorbi pe un ton medical:
Se simte ca i cum ar avea partea de jos a corpului n
flcri. Pot face ca senzaia s continue ct de mult doresc.
Daaa. Poate c ar trebui s alternm stimulii de plcere cu
cei de durere, intensificnd controlul pe care-l avem asupra
lui.
Luptndu-se s blocheze impulsurile de durere, Vergyl
ridic minile s smulg sgeata ascuit din obrazul
nsngerat, o arunc deoparte, apoi fcu un gest sfidtor cu
mna. Agamemnon fu extrem de mulumit vznd asta,
pentru c nsemna c prizonierul era frustrat i speriat, lipsit
150

Cruciada mainilor
de alte mijloace de a contraataca. Sgeata plutea liber n
ncperea lipsit de gravitaie.
Agamemnon vorbi:
Tercero Tantor, ct timp crezi c-i poi ine rsuflarea?
Cei mai muli dintre oamenii att de fragili reuesc doar
pentru un minut sau cam aa ceva, dar tu ari tnr i
puternic. Ai putea rezista trei minute, poate patru?
Brusc, bula se deschise, lsnd captivul sngernd n
vidul spaiului, n timp ce aerul eliberat din ncpere uiera
n jurul lui.
nainte ca Vergyl s fie aruncat n gol, Agamemnon trase
un mic harpon legat cu un cablu. Vrful i intr tnrului n
coaps, prinzndu-l ca pe un pete.
Aa, n-am vrea s-i iei zborul dintre noi.
iptul lui Vergyl se pierdu n vid. Frigul intens din
adncul spaiului l izbi ca un baros din toate direciile,
atacndu-i celulele corpului.
Cu un gest al braului metalic segmentat, Agamemnon
smuci de cablu, iar crligele harponului zimat se afundar
n muchii piciorului victimei. Generalul cymec l trase napoi
nuntru, etan bula i ls aerul s curg n interior.
Vergyl se ghemui, devenind o minge tremurnd, i se
lupt s respire, icnind din cauza lipsei de oxigen i a durerii
vii. Cu minile pe jumtate amorite, care nu puteau apuca
bine, ncerc s-i scoat harponul din coaps. Particulele de
snge pluteau n imponderabilitate, mprocnd interiorul
bulei.
Ce metode demodate, coment Dante. N-am folosit
ndeajuns noile dispozitive ale lui Juno!
nc n-am terminat cu el, replic Agamemnon. Asta ar
putea s ia mult vreme.
Fr avertisment, Agamemnon l trase pe Vergyl napoi n
vidul ngheat, lipsit de presiune, iar Juno declan simultan
amplificatoarele de durere. Ofierul n agonie prea s ncerce
s se ntoarc pe dos, att de slbatic se zbtea. Vasele de
snge i explodar n ochi i n urechi, dar Vergyl i sfida n
151

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


continuare. Plutind din nou n ncpere, scuipa snge, se
neca i njura. Nu se putea opri din tremurat.
Agamemnon ntinse un bra manipulator prin peretele
bulei, l apuc pe captiv i-l trase mai aproape. Generalul
titan acoperi capul tnrului cu mna artificial i descrc
sonde n form de ac prin craniu, n esutul moale al
creierului de dedesubt.
Vergyl scoase un ipt, articul gemnd numele lui Xavier,
apoi rmase inert.
E cuprins de extazul durerii, zise Juno. E ntr-adevr
ncnttor.
Printre cymeci se auzir murmure de ncuviinare.
Sondele astea pot uura interogarea direct, i spuse
Beowulf lui Juno. Am ajutat chiar eu la inventarea lor, iar
robotul Erasmus a consumat o mulime de sclavi pentru a
testa sistemele. Din nefericire, datele nu sunt ntr-un format
pe care mainile gnditoare s-l poat asimila direct.
Dar eu pot, zise Agamemnon, apoi scoase un zgomot
dispreuitor.
Creierul omului stuia e plin de exagerri, minciuni i
propagand ridicol perorat de agitatorul la profesionist,
Iblis Ginjo. El chiar crede toate astea!
Nimic n afar de informaii inutile, anun Juno
maimurind un oftat. Ar trebui s-l omorm pur i simplu.
Las-m pe mine s-o fac, iubitule. Te rog!
Vergyl Tantor, spuse Agamemnon, vorbete-mi despre
fiul meu, Vorian Atreides. Era prietenul tu? O persoan pe
care o respeci?
Ochii prizonierului se deschiser abia vizibil, iar buzele i se
micar. Cu senzorii timpanici reglai cu finee, Agamemnon
l auzi optind:
Primero Atreides e un mare erou al Jihadului. V va
aduce pe voi demoni maini in faa justiiei
Agamemnon nfipse senzorii mai adnc, smulgndu-i lui
Vergyl un urlet. Dou cabluri subiri i perforar ochii
dinspre interiorul capului, agnd globii oculari i trgndu152

Cruciada mainilor
i mai adnc n cavitatea cranian.
Omul se zvrcoli i implor:
Las-m s mor!
La momentul potrivit, promise generalul. Dar mai nti
trebuie s-o ajui pe Juno s-i testeze dispozitivul la
capacitatea lui maxim.
Juno toarse:
Asta s-ar putea s ia ceva mai mult.
De fapt, dur cea mai mare parte a unei zile pn cnd
viaa l prsi pe Vergyl, spre marea dezamgire a cymecilor,
care continuau s se gndeasc la teste noi i interesante

153

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Cu toat navele, artileria i oamenii din armat,
comandanii notri uit adeseori c ideile pot fi cele mai
puternice arme dintre toate.
COGITOR KWYNA
Sus, n turnul cogitorului din Oraul Reculegerii, Serena
Butler se simea izolat i la adpost; n acelai timp, era
nconjurat de iluminarea i de sfaturile la care inima ei
rvnise nc de la moartea fiului ei n vrst de optsprezece
luni. n toi aceti ani, cogitor Kwyna fusese cea mai preuit
sftuitoare, mentorul, dasclul i cutia ei de rezonan.
Dar unele probleme pur i simplu nu aveau rspuns.
Femeia filosof fr trup dusese o via plin n form
uman i apoi petrecuse mai mult de o mie de ani doar
meditnd la tot ceea ce nvase. n ciuda tuturor eforturilor
sale, Serena abia dac putea gusta o pictur din revelaiile
cele mai intense ale lui Kwyna dar tia c trebuie s
ncerce.
nc de cnd fusese capturat de mainile gnditoare n
timpul misiunii de salvare de pe Giedi Prime i trimis ca
sclav casnic s-l slujeasc pe monstruosul robot Erasmus,
viaa ei i rasa uman nsi ncetaser s mai aib vreun
sens.
Serena nu voia s capituleze n ntregime n faa ndoielilor
i ntrebrilor. Spera i se ruga ca Kwyna s-o poat ajuta s
risipeasc toat tulburarea i s-i ngduie s vad limpede
Urc treptele care duceau n turnul lui Kwyna i-i trimise
afar serafimii, ca i pe secundanii credincioi ce se
ngrijeau de femeia cogitor. Cu toii erau obinuii cu vizitele
Serenei aici, iar Preoteasa nu trebuia s dea explicaii.
Niriem, cea mai devotat dintre serafimi, plec ultima.
Tnra rmase n cadrul uii privind-o cu tristee pe Serena,
ca i cum i-ar fi dorit s gseasc o cale de a o ajuta. n cele
din urm, Niriem se ntoarse i-i vzu de drum.
Iar Serena rmase din nou singur cu Kwyna.
154

Cruciada mainilor
Zmbind n ateptarea a ceea ce urm, Serena i ls
pleoapele s cad. tia c ostenitul su creier se bucura i el
de aceste edine, gndurile lui Kwyna erau ntotdeauna
prudente, ca i cum avea grij s nu dezvluie prea mult.
De fiecare dat cnd avea o discuie mental cu filosoful,
creierul i se umplea cu rspunsuri la o avalan de ntrebri
pe care nici nu tiuse c urma s le pun. Dup aceea,
Serena avea nevoie de zile ntregi doar ca s absoarb tot ce
fusese ndesat n mintea ei, i de i mai mult timp ca s se
lupte cu ndoielile pe care le ridica fiecare nou explicaie.
Dar n-ar fi vrut ca lucrurile s stea altfel. Nu s-ar fi putut
opri niciodat, chiar dac i simea creierul umplut pn la
refuz i craniul gata s crape i s explodeze. Serena era
dependent de aceste ntlniri. ntr-o zi, ele ar fi putut s-i
ofere toate soluiile de care avea nevoie.
Creierul complex, cu contururi labirintice, plutea n baia
lui de electrofluid, cu substanele chimice bolborosind i
uiernd slab, n timp ce furnizau energia necesar i
funciile de susinere a vieii. Filosoful fr trup i petrecuse
multe secole n aezarea care precedase Oraul Reculegerii.
ncet dar cu nsufleire, Serena i cufund degetele n
fluid, controlndu-i nerbdarea. Trase adnc aer n piept i
construi un zid mental care s in afar orice-ar fi putut s-i
distrag atenia. Ochii violei vedeau numai interiorul
pleoapelor, astfel ca privirea i gndurile s i se poat
ntoarce spre interior. Aici, nuntrul minii sale, era legat
de cogitor. Erau ca doi oameni purtnd cea mai intim
conversaie posibil. Gndurile i glasul lui Kwyna se
revrsau n ea, iar Serena surse, uurat c se afla n
mbriarea nelepciunii filosofului.
i simt fora mental crescnd dup ntlnirile noastre,
Serena.
Vocea cogitorului i murmura n minte.
Dar m tem c ai ajuns s te bazezi prea mult pe mine.
Vrei ca rspunsurile s-i fie pur i simplu date, n loc s le
descoperi de una singur.
155

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Cnd totul n jurul meu este doar pustietate, Kwyna, tu
eti singura mea scnteie de speran. n prea multe cazuri,
trebuie s bjbi ca o femeie pierdut n cea. Nu-mi refuza
farul tu.
Kwyna ezit, apoi rspunse:
Iblis Ginjo crede c el e farul tu
Da, mi druiete mult putere. A luat asupra lui multe
responsabiliti pe care altfel ar fi trebuit s le suport eu. El
menine elanul Jihadului. mi gsete acele rspunsuri pe
care tu nu mi le dai.
Kwyna nu prea prea dornic s urmreasc acest subiect
de discuie, dar continu:
Marele Patriarh nu gsete rspunsurile aa cum i-am
cerut eu ie s faci, Serena. Nici nu le primete de la o
persoan mai neleapt. Iblis Ginjo creeaz rspunsurile pe
care dorete s le aud, iar apoi traseaz o urm care duce
napoi, pentru a le justifica.
Serena era tulburat i lu o atitudine defensiv.
Face ceea ce este necesar.
Este cu adevrat necesar? Acesta este un rspuns pe
care n-o s i-l dau, Serena. Trebuie s-l descoperi singur,
n acelai fel n care i-ai descoperit propria cale de ieire din
nebunia suferinei.
Serena simi umbra vechilor amintiri cobornd asupra ei.
Ai fost i atunci farul meu, Kwyna.
n timp ce Jihadul se dezlnuia n numele biatului ei,
Manion, Serena se retrsese aici pentru a-i reveni din
nenorocire. n singurtate i n siguran n spatele acestor
ziduri, petrecuse mult timp cu mama sa, Livia, care-i
pierduse fiul adolescent, fratele geamn al lui Octa, Fredo,
rpit de o boal necrutoare.
Livia insista c poate nelege durerea acut pe care o
ndura fiica ei, dar Serena refuza s-o cread. Altceva era s ai
un fiu talentat, care crescuse mare i czuse prad unei boli
pentru care nu era vinovat nimeni. Serena, n schimb, fusese
silit s-i priveasc biatul nevinovat un copila plin de
156

Cruciada mainilor
posibiliti mcelrit de Erasmus din pur sete de
rzbunare.
Kwyna o ajutase mult, dndu-i sfaturi. Dei arhaicul creier
scos din corp ar fi putut prea ndeprtat i mai puin
capabil s neleag tragediile umane, Serena descoperi c n
final Kwyna i putea oferi cu adevrat o perspectiv
tmduitoare pe care nimeni altcineva, nici mcar mama
Serenei, nu reuise s i-o druiasc.
Eti o bun prieten, Kwyna, o fortrea a puterii n
Liga Nobililor. Dac ar fi fost toi oamenii att de obiectivi i
de devotai, nu am fi avut niciun fel de griji c Jihadul ar
putea eua din lips de hotrre.
O nelinitea faptul c primise rapoarte despre proteste tot
mai numeroase mpotriva Jihadului, ini cernd ca vitejii
lupttori ai omenirii s fie pur i simplu retrai din btlia
mpotriva lui Omnius. Bombneau c douzeci i patru de
ani era prea mult pentru un rzboi chiar i pentru un
conflict epic, purtat cu rul atotcuprinztor al hiperminii
computer.
Dar mainile gnditoare fuseser la putere timp de mai
mult de o mie de ani, iar marea lupt durase mai puin de un
sfert de secol. Oamenii aveau o anvergur att de mic a
ateniei dar acest lucru avea de-a face, fr ndoial, cu
propria lor speran de via. Nu voiau s-i petreac
ntreaga via n rzboi.
Acum pare s vorbeasc mai degrab Marele Patriarh
dect Serena Butler, o mustr Kwyna. Asta este lecia
fundamental pe care a-i nvat-o din filosofia mea? O
hotrre ferm de a continua lupta mpotriva mainilor
gnditoare?
Nu sunt cogitor, spuse Serena. M aflu nc ntr-un
corp uman, mpovrat de o via scurt i de prea multe
lucruri de fcut. Am nevoie de aciune n loc de simpla
contemplare.
Kwyna pulsa sub vrfurile degetelor ei.
Atunci asta este ceea ce trebuie s faci, Serena Butler.
157

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Trebuie s acionezi.
Serena se gndi la toate metodele pe care le ncercase
pentru a-i ntri poporul, mergnd printre ei, cinstindu-le
morii, vorbind rniilor i refugiailor bolnavi de dor de cas,
vizitnd tabere, cheltuindu-i toat partea ei din averea
familiei Butler. Mulimea o iubea, i totui i dorea s fac i
mai mult.
Deranjat de un zgomot din afara camerei din turn,
ntrerupse legtura cu Kwyna i-i retrase degetele ude din
electrofluid. Se ntoarse i clipi n lumina strlucitoare a
soarelui ce se revrsa prin ferestrele nalte.
O vzu pe Niriem, serafimul ei, stnd n picioare, cu
braele rigide pe lng corp, cu roba alb tivit cu purpuriu
orbitor de curat.
Preoteas Butler, am primit un mesaj din afara
sistemului. Flota Jihadului s-a ntors de pe Anbus IV.
Serena zmbi. Xavier i Vorian se ntorceau acas
Luai legtura cu Marele Patriarh. Trebuie s ne
pregtim s-i ntmpinm cum se cuvine pe eroii notri.

*
Dintre toate btliile pe care le nfruntase i toi dumanii
cu care se luptase, Xavier Harkonnen se temea de aceast
ncercare mai mult dect de toate celelalte. Dar acum, c se
ntorsese pe Salusa Secundus, nu se putea eschiva de la
obligaia respectiv.
Datoria, onoarea i responsabilitatea formaser baza
caracterului su nc de la instruirea alturi de miliia
salusan.
ndat ce flota Jihadului se ntoarse n capitala Ligii, lu
un armsar alb salusan i porni clare pe poteca ducnd
spre moia Tantor, ctre vechile construcii nobile unde-i
petrecuse copilria Nu apucase s doarm, dar nu putea
amna ce-avea de fcut.
De-a lungul anilor, casa cea mare sttuse mai mult
158

Cruciada mainilor
nchis. Btrnul Emil Tantor i soia lui, Luciile, cuplul
blajin care l primise pe orfanul Xavier n vrst de ase ani,
l crescuser ca pe propriul lor copil i apoi l adoptaser
oficial. Mai trziu, avuseser pe neateptate propriul lor fiu
Vergyl.
Cu decenii n urm, Xavier se nsurase cu Octa i se
mutase la moia Butler, iar Vergyl plecase s se nroleze n
armata Jihadului. Acum ase ani, Luciile Tantor murise ntrun accident aviatic, lsndu-l pe btrn singur. n anii care
urmaser, Emil i gsise o mulumire linitit, locuind ntruna dintre dependinele mai mici, unde civa servitori
credincioi aveau grij de el.
ntr-o zi, moia Tantor ar fi trebuit s fie motenirea lui
Vergyl. Acum, avea s devin casa vduvei i a copiilor si
Xavier desclec i leg calul de un stlp decorativ din faa
casei principale. Apoi, cu inima grea i cu un nod n stomac,
porni s-l caute pe omul pe care-l numea tat. Groaznica
veste pe care i-o aducea urma probabil s-l distrug pe
btrn, dar n-ar fi fost un semn de buntate s i-o ascund.
Xavier spera doar c ajunsese aici destul de repede pentru ca
zvonurile s nu-l fi gsit deja pe Emil n casa lui izolat.
Servitorii ndatoritori, impresionai de uniforma imaculat,
verde cu stacojiu, a Jihadului, l ndrumar spre Emil
Tantor, care sttea afar, ntr-un pavilion nconjurat de
distribuitoare de hran pentru colibri. Creaturile aurii
pluteau n jurul nectarului dulce, cu aripile ca o negur n
aer. i ineau companie btrnului, n timp ce acesta edea
citind o carte legat n piele, despre legende i istorie.
mi aduc aminte de vremea cnd obinuiai s ne citeti
cu voce tare, mie i lui Vergyl, vorbi Xavier.
Emil i zmbi, iar buzele i se deprtar, lsnd s se vad
dinii strlucitori. Prul btrnului Tantor arta ca un nor
albicios de fum din lemn verde. Avea pielea ntunecat i
adnc ridat de vrst, dar ochii i erau luminoi, neatini de
oboseal. Ls cartea deoparte i se ridic n picioare
cltinndu-se, puin mai ovielnic dect i ddea seama.
159

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Xavier, biatul meu! Ce surpriz plcut! Ce anume te
aduce
Apoi pru s neleag. Btrnul simi ceva n ezitarea lui
Xavier, urletul de durere abia stpnit, ca un monstru,
nuntrul lui. Emil observ uniforma protocolar, inuta
rigid a lui Xavier i oviala din ochii lui.
O, nu, zise el. Nu fiul meu
Xavier spuse cu voce amorit, ca i cum ar fi citit dintr-un
raport pe care nu-l putea crede nici el.
Am nvins mainile gnditoare n btlia pentru Anbus
IV. Am salvat planeta de pericolul de a cdea sub stpnirea
lui Omnius i i-am mpiedicat s-i instaleze acolo o baz n
cursul invaziei teritoriului Ligii.
I se tie respiraia.
Apoi ns, cnd credeam c se terminase totul i c
victoria este asigurat, ne-a atacat un grup de cymeci. Au
provocat o mulime de pagube i multe mori. Au nimicit
nave mari i distrugtoare javelin
nghii cu greutate.
i l-au capturat pe Vergyl.
L-au capturat?
Emil Tantor ridic fruntea, agndu-se de firicelul subire.
Exist vreo speran c ar mai putea fi n via?
Rspunde-mi cinstit, Xavier.
Xavier i ocolii privirea.
Noi, oamenii, trim din speran. Este ceea ce ne
desparte de mainile gnditoare.
Dar, cu adevrat, se luptase cu roboii i cu cymecii atia
ani nct le cunotea precizia i ferocitatea. n sinea lui,
Xavier nu mai pstra nicio speran c fratele lui adoptiv ar
mai putea fi vreodat salvat. Chiar dac friorul lui fusese
dus n sclavie undeva, departe, n lumile sincronizate, cum ar
fi putut Xavier sau forele Jihadului s spere vreodat s-l
elibereze?
Pe msur ce continua, vorbele i se frngeau din cauza
emoiilor crescnde care ameninau s-l sufoce.
160

Cruciada mainilor
A vrea s-i pot spune c a murit repede, curat, fr
suferin am fost acolo, dar prea departe. N-am putut face
nimic s-mi salvez propriul frate!
Emil accept rspunsul n tcere, fr s pun la ndoial
presupunerea c Vergyl nu se va ntoarce niciodat. ntinse
mna puternic i apuc ncheietura lui Xavier.
Poi s-mi spui mcar c i-a ntmpinat sfritul cu
brbie?
Xavier ncuviin, cu lacrimile sclipind n ochi.
De asta te pot ncredina fr niciun fel de ezitare.
l lu de bra pe btrn i-l conduse cu pai ncei,
anevoioi, napoi spre csu. Se aezar pe o banc de pe
pajite i Emil deschise una dintre cele mai vechi sticle de vin
Mervignon ale familiei, ca s nchine n memoria lui Vergyl.
Fratele tu a privit ntotdeauna spre tine, Xavier, a vrut
s fie ca tine. Dup Ellram, a trebuit s semnez o dispens
special pentru ca el s se alture Jihadului cnd avea doar
aptesprezece ani. Mama voastr a avut mari reineri i, n
timp ce eu m temeam pentru sigurana lui, m temeam mai
mult de dezamgirea pe care biatul ar fi simit-o dac l-a fi
oprit. tiam c ar fi ncercat s se nroleze indiferent ce i-a fi
spus, chiar dac pentru asta ar fi trebuit s mint, aa c am
vrut s aib mcar protecia numelui familiei noastre i
rudenia cu tine.
Ar fi trebuit s-l protejez mai bine.
E brbat, Xavier. Nu l-ai fi putut cocoloi.
Nu, presupun c nu.
Privi n deprtare. Un colibri auriu bzi pe lng obrazul
lui.
n primii ani, am avut grij s fie trimis pe Giedi Prime,
unde putea supraveghea construcia monumentului de
rzboi. M-am gndit c o s fie n siguran acolo
Fratele tu voia ntotdeauna s fie n miezul lucrurilor.
Xavier i aminti de acele vremuri. Pe Giedi Prime, tnrul
i promitorul cuarto Vergyl Tantor se ndrgostise i se
cstorise cu Sheel, la mplinirea vrstei de douzeci i unu
161

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


de ani.
Emil sorbi din vinul rou i ls s-i scape un oftat
prelung, satisfcut.
Presupun c acum am toate scuzele de care am nevoie
ca s-i aduc aici pe Sheel i pe nepoii mei. Cineva trebuie
s-mi in de urt, i mi-ar prinde bine s aud din nou voci
tinere prin preajm.
Xavier ncuviin.
O s am grij s fie adui aici ct mai repede posibil,
tat, i i promit
Inspir adnc i ncepu din nou:
Promit c o s m ntorc acas ct de des o s pot.
Btrnul i zmbi i-l btu uor peste mn.
Mi-ar plcea asta, Xavier. Eti singurul meu biat
acum.

162

Cruciada mainilor
Chiar i victoriile i iau birul de la un om.
Zical de pe Vechiul Pmnt
Pe scena n aer liber din Piaa Memorial din Zimia, cei doi
eroi de rzboi abia ntori ofereau un contrast total, aa cum
stteau unul lng altul. Amndoi erau mbrcai n
uniforma Jihadului, i amndoi aveau n jur de patruzeci i
cinci de ani, dar Xavier Harkonnen arta mai n vrst, cu
riduri la ochii obosii i cu tmplele nspicate cu alb.
Artnd complet diferit, Vorian Atreides avea chipul fr
riduri i muchii supli. Ca fiu al lui Agamemnon, trecut
printr-un proces dureros de prelungire a vieii, Vor nu putea
fi socotit un om obinuit, nici mcar printr-un exces de
imaginaie.
Cei doi brbai se deosebeau prin caracter, fiecare dintre ei
ndeplinindu-i sarcinile n felul lui, potrivit propriilor
standarde. Amndoi o iubiser pe Serena Butler i amndoi
plecaser la rzboi ca ofieri n Jihadul ei. Gradul i poziia
lor erau aproape aceleai, ca i medaliile de pe piept i
plachetele de citri oficiale, dei, din punct de vedere tehnic,
Vor se afla cu o treapt sub Xavier.
Acum, n timp ce Xavier scruta marea de fee din mulime,
simea pe umeri povara vrstei i a experienei. Numeroasele
monumente, statui i altare improvizate dedicate lui Manion
cel Nevinovat erau mpodobite cu glbenele proaspete,
portocalii.
Cetenii Ligii considerau succesul aprrii planetei Anbus
IV o victorie copleitoare, care mpiedicase mainile
gnditoare s ctige un punct de sprijin hotrtor mai
aproape de teritoriul Ligii. Marele Patriarh Iblis Ginjo
declarase o zi de srbtoare pentru a-i primi acas pe soldaii
Jihadului.
Dar alii nu se vor mai ntoarce niciodat la familiile lor
Aidoma lui Vergyl.
Apoi, ca o imagine a puterii i a graiei, Preoteasa
163

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Jihadului i fcu drum spre scen prin mulimea plin de
bucurie, fcnd semne cu mna poporului ei. Ca de obicei,
era nconjurat de o suit de serafimi puternici, grzi ale
Jipolului special desemnate i asisteni.
Iblis Ginjo pea alturi de ea, ntr-un costum negru tivit
cu auriu, inndu-i capul mare foarte sus. Xavier l vedea pe
Marele Patriarh aa cum era un om care mprtea n
general scopurile lui Xavier, dar unul dispus s foloseasc
metode ambigue din punct de vedere moral pentru a-i atinge
inta. Xavier ar fi vrut ca Serena s observe ceva din toate
astea, dar ea se izolase din ce n ce mai mult, creznd
rapoartele denaturate pe care i le serveau consilierii ei.
Pe una dintre laturile scenei, o sut de soldai ai Jihadului
n uniform stteau n poziie de drepi. Unii purtau urmele
btliei, constnd fie n pansamentele vindectoare de pe
piele, fie n privirile chinuite din ochii lor. Aveau s
primeasc medalii, dar Xavier se gndea c ei s-ar fi simit
mult mai bine dac s-ar fi odihnit n alt parte, pentru a-i
reveni dup brutalitatea luptei.
Muli dintre soldaii de la sol i dintre mercenarii de pe
Ginaz fuseser grav rnii; cei mai muli dintre cei care
scpaser de pe nava distrus a lui Vergyl erau rnii, ari,
abia agndu-se de via. Fcnd situaia din spital i mai
rea, o alt nav rapid de comando tocmai adusese un
transport de refugiai de pe Ix, lumea sincronizat acum
atacat, unde rebelii clandestini abia reueau s
supravieuiasc mpotrivindu-se vntorilor cymeci.
Aveau parte de destul snge, destul suferin, destule
urgene medicale pentru a-i ine ocupai pentru mult vreme
pe cei mai lumi doctori din Zimia i pe cei mai talentai
chirurgi de campanie
Serena urc pe scen, urmat de Iblis. Dei nu arta nicio
ezitare, n ciuda ultimei tentative de asasinat din Oraul
Reculegerii, grzile de corp n robe albe o nconjurau, gata s
se arunce n calea armelor dac ar fi fost nevoie.
Serena i Marele Patriarh ajunser n faa lui Xavier i Vor,
164

Cruciada mainilor
salutnd mulimea exaltat de lng ei. Iblis ridic minile,
cernd linite, n timp ce Serena privea fix la cei doi primero.
Xavier simi o scnteie electric uitndu-se n ochii ei violet,
la chipul nc frumos, extatic. Prea s se afle ntr-o trans
religioas. Sau era drogat?
Ne aflm aici pentru a celebra o victorie extraordinar.
Vorbele Serenei rsunar din difuzoarele puternice,
invizibile.
Reuita aprrii planetei Anbus IV va rmne n analele
Jihadului ca unul dintre marile noastre momente de
mndrie. ntr-o zi nu vor mai exista maini gnditoare, nu
vor mai fi cli ai sufletul nostru colectiv. Aceasta este clipa
celei mai mari provocri i chem toate fiinele umane s-i
fac datoria! Nu, v chem pe fiecare dintre voi s v facei
mai mult dect datoria!
Serena l privi cu cldur pe Marele Patriarh, iar n ochii ei
Xavier vzu adoraie i respect, mai presus de orice merita
omul acela. Nu vedea cum o manipuleaz Iblis, spunndu-i
numai ceea ce voia ea s aud?
Imediat, vocea lui Iblis umplu difuzoarele din pia:
Aa cum am dovedit pe Pmnt, n colonia Peridot, pe
Tyndall i acum pe Anbus IV l putem nfrnge pe Omnius!
Cte o planet, pe rnd. Trebuie s punem mna pe lumile
sincronizate i s le eliberm iar pentru asta, avem
ntotdeauna nevoie de noi voluntari. Fiecare lume a Ligii
trebuie s contribuie acum cu lupttori, ca s putem duce
mai departe rzboiul plin de curaj. Fii i fiice, lupttori din
toate regiunile i popoarele libere Apelez chiar i la Ginaz
s ne furnizeze mai muli dintre mercenarii lor, care s-au
dovedit att de eficieni. Instruii-i, ncercai-i! Cu ajutorul
vostru, planetele mainilor gnditoare vor cdea, ntr-o
reacie n lan extins n tot cosmosul
Stomacul lui Xavier se strnse gndindu-se la fratele lui
adoptiv, Vergyl, dar i pstr calmul cu stoicism. Stnd
drept, soldat devotat n fiecare aspect al comportamentului
su, salut mulimea.
165

Brian Herbert & Kevin J. Anderson

*
Fiecare lume din Liga Nobililor rmnea n stare de alert.
De dou ori n ultimul sfert de secol, oraul capital Zimia
fusese inta unor agresiuni masive un prim atac al
cymecilor pitori, pe vremea cnd Serena era doar un tnr
membru al Parlamentului Ligii, i un al doilea la civa ani
dup distrugerea atomic a Pmntului. Dar oamenii
supravieuiser n ambele ocazii.
Nu existau porturi sigure pe marea tulburat a Jihadului
iniiat de Serena Butler. Poporul ei nu se putea odihni, nu
putea nceta s se uite peste umr, pn cnd npasta
mainilor gnditoare nu avea s fie eliminat pe vecie.
n timp ce pea ca un nger printr-un spital militar
salusan din afara oraului Zimia, Serena se simea mai
hotrt ca niciodat, n ciuda tuturor florilor colorate
pentru comemorarea i respectul fa de Manion, imaginea
soldailor rnii din paturile terapeutice trezea n ea un
sentiment de necesitate imperioas.
Oamenii erau n mod fundamental vulnerabili, silii s-i
petreac viaa n trupuri fragile pe care mainile gnditoare le
puteau distruge uor. Fiul ei asasinat era exemplul cel mai
faimos, dar micul Manion nu fusese nici primul copil
brutalizat de maini, nici ultimul. i nu suferise att de mult
ca unii dintre ei. tia de ce erau capabili Omnius i Erasmus.
ns moartea bieelului mpinsese trilioane de oameni s
porneasc la lupt mpotriva mainilor, cu toii sub steagul
ei. Oft adnc gndindu-se la pierderile groaznice suferite de
oameni.
n acest moment, Serena purta un halat alb, simplu, de
spital, cu o versiune de culoare roie a simbolului minii
deschise a Ligii, pe rever. Oferea fiecrui soldat un surs
binevoitor, cuvinte blnde i o mngiere blajin n timp ce
trecea de la un pat la altul.
Un brbat i pierduse amndou braele ntr-o explozie de
166

Cruciada mainilor
artilerie i rmsese n com. Zbovind lng patul lui,
Serena i puse mna rece pe chipul bandajat, ca de cear,
i-i spuse ct de mndr era de toate sacrificiile pe care le
fcuse el.
Un tnr doctor bronzat se apropie de patul terapeutic i
ncepu s verifice semnele vitale pe un ir de instrumente. O
insign de pe reverul cmii albe arta numele de dr. Rajid
Suk, unul dintre cei mai talentai dintre noii chirurgi de
campanie.
mi pare ru, dar nu te poate auzi.
O, ba poate!
Cu vrful degetelor, Serena simi obrazul pacientului
zvcnind. Pleoapele tremurar i se deschiser. Brbatul
gemu de durere, ameit. Unii dintre pacieni numir acest
lucru miracol.
Sunt multe ci spre vindecare, zise doctorul Suk,
chemndu-i colegii. Serena, l-ai scos pe omul sta din com!
Pacientul deveni contient de rnile cumplite de care
suferea i ncepu s geam. La capul patului terapeutic,
tuburile i sondele intravenoase se reglar automat pentru ai ameliora semnele vitale. O infirmier se apropie i i lipi pe
piept un tampon sedativ alb. n timp ce medicamentul l
linitea, brbatul ridic rugtor ochii spre Serena. Ea l
mngie pe frunte i-i opti ceva.
Mai trziu, dup ce omul aipi, Serena l ntreb n oapt
pe doctorul Suk:
Va fi programat pentru operaia de nlocuire a
membrelor?
Cu attea btlii, e criz de organe, membre i alte pri
de rezerv ale corpului. Fermele de organe tlulaxa pur i
simplu nu pot ine pasul cu cererea.
Doctorul ddu cu tristee din cap.
Ar putea dura un an sau mai mult pn cnd s devin
mcar candidat la transplant
Serena ridic brbia cu o hotrre plin de furie.
O s vorbesc cu reprezentanii de pe Tlulaxa. Pretind c
167

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


sunt aliaii notri, dar fermele de organe trebuie s fie extinse
pentru a ne furniza ceea ce ne trebuie, cu orice pre. n
aceast lupt pentru ntreaga omenire, trebuie s lucreze
mn n mn cu noi, renunnd dac e nevoie la profiturile
excesive, pentru a avea grij de cei care i risc viaa pentru
libertatea noastr comun!
Ridic vocea pentru ca soldaii rnii s-o poat auzi:
V garantez c vei prinii cu toii organele i membrele
de care avei nevoie. Le voi cere de la tlulaxa!
Nici mcar o singur persoan din spital nu se ndoi de ea.

*
n seara aceea, patru oameni ai Jipolului l conduser pe
Iblis Ginjo ntr-o cas de plceri obscur, plin de fum cu
parfum dulce i de muzic straniu atonal. nuntru,
scundul Rekur Van sttea pe o pern ca i cum ar fi meditat,
acordnd prea puin atenie luminilor difuze care dansau pe
siluetele unduitoare ale femeilor zvelte.
Fr s fie invitat, Iblis se aez pe o pern groas lng
negustorul de carne vie tlulaxa. Negustorul se foi, apoi
mormi agitat. Ls dintre degetele-i prelungi bucata de
prjitur cu portocale pe care o mnca doar cu minile goale.
Oamenii de la Jipol stteau amenintor de aproape de el,
fcndu-l s-i roteasc nervos ochii de jur-mprejur.
Am nevoie de ajutor, zise Iblis destul de ncet pentru ca
nimeni s nu poat trage cu urechea.
Dup ultimul su raid pe Anbus IV, Rekur Van i raportase
lui Iblis despre prezena de ru augur a navelor-cerceta ale
mainilor n sistem.
i-am salvat cele mai bune terenuri de recoltare a
sclavilor n schimb, trebuie s faci ceva pentru mine
Un servitor cu un surs tmp pe fa se apropie de ei cu
pai mruni, dar Iblis fcu un semn cu mna stng. Doi
ageni ai Jipolului l apucar pe servitor i-l luar repede deacolo, departe de conversaia privat.
168

Cruciada mainilor
Rekur Van se strmb spre Marele Patriarh.
Am de-ales?
Serena Butler le-a promis lupttorilor ei rnii n Jihad
transporturi mai mari de pri de rezerv ale corpului
brae, picioare organe interne pentru toi aceia care au
nevoie de ele. Voi, tlulaxa, trebuie s furnizai ntreg
necesarul.
Dar nu avem capacitatea
Negustorul de carne vie se ncrunt.
Cum ai putut-o lsa s spun aa ceva? Ai pierdut
controlul Jihadului?
Nu eram de fa, dar declaraia ei a fost consemnat, iar
acum trebuie s-o facem s devin realitate. Preoteasa
Jihadului nu-i poate renega angajamentele. Fermele de
organe tlulaxa vor trimite imediat ncrcturi mai mari!
N-o s fie uor. Avem nevoie de mult mai mult materie
prim
Ai grij doar s se fac. Nu-mi pas cum.
Departamentul meu i va da orice fel de autorizaie ai
nevoie i, din cauza caracterului fundamental al acestei
cereri, sunt sigur c armata Jihadului poate promite un
bonus. S zicem o cretere de cinci la sut peste tarifele tale
obinuite?
Negustorul tlulaxa, la nceput intimidat de mrimea
cererii, ncepu s zmbeasc.
Cu un stimulent suficient, orice este posibil pentru
Jihad
Sigur c da. Nava ta e la spaioportul din Zimia?
Da.
Rekur Van i scutur de pe piept firimiturile de prjitur.
Mi-am terminat afacerile aici i am intenia s plec n
trei zile.
Iblis se ridic, dominndu-l pe micul tlulaxa pe perna lui.
Vei pleca acum!
Grzile Jipolului l sltar n picioare pe Rekur Van.
Marele Patriarh i suita lui l escortar pe negustorul de
169

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


carne vie care bolborosea nedesluit, scondu-l din casa de
plceri.
Pn cnd rezolvm asta, Liga Nobililor nu va mai avea
alte afaceri de fcut cu tine.
Trimisese deja o cerere similar comandanilor colilor de
mercenaro de pe Ginaz. Fiinele umane erau resursa
principal a Jihadului n aceast lupt mpotriva
monstruozitilor mecanice, iar Iblis trebuia s se asigure c
liniile de aprovizionare rmneau deschise.
Rekur Van transpira i arta nervos. Privirea lui
ntunecat rtcea n jur, ca pentru a cuta o cale de
scpare.
Te lai greu la trguial
Iblis surise.
Am la inim numai interesele cele mai nalte ale
omenirii.

170

Cruciada mainilor
O unealt mnuit n ignoran poate deveni cea mai
primejdioas dintre arme.
MAESTRUL SPADASIN JAV BARRI
Insula din arhipelagul central de pe Ginaz moia sub
cerul nceoat de dup-amiaz. Soarele radia, mare i
galben, deasupra unui orizont de ap verde-albstruie. Pe
rmul curbat al unei lagune, spre care de obicei btea
vntul, apa cald clipocea pe plaj.
Linitea era ntrerupt de zarva violent a armelor.
Jool Noret i urmrea tatl fandnd i parnd, luptnd cu
un robot de lupt nspimnttor. Trupul lui Zon Noret prea
formal numai din tendoane nfurate pe oasele puternice.
Nu purta nclri, iar prul lung, cenuiu-glbui, i flutura
pe spate asemntor cozii unei comete n timp ce slta n
jurul robotului, reteznd i zngnind cu spada sa pulsatil.
Arma, fasonat ca o lam perfect echilibrat, coninea o
celul energetic menit s genereze prin lama de metal
impulsuri distrugtoare precise. Izbucnirile distructive
puteau astfel suprancrca i deconecta gelcircuitele
sofisticai ale mainilor gnditoare.
Adversarul automat al lui Noret era i el un vrtej n
micare, ridicnd ase brae metalice pentru a se apra,
folosind blindaje legate la pmnt i picioare de sprijin izolate
electric pentru a-i proteja circuitele de control mpotriva
rivalului veteran.
Btrnul mercenar talentat i continu antrenamentul,
fcnd o demonstraie a tehnicilor pentru fiul lui i
ascuindu-i propria iscusin. Zon vzuse attea btlii
furioase pe cmpurile de lupta ale Jihadului ultima oar n
timpul aprrii eroice a planetei Anbus IV, unde fusese rnit
nct acesta era abia cu puin mai mult dect un joc pentru
el. Veteranul fand cu putere, fcnd lama s alunece, cu un
nor de scntei, pe lng unul dintre cele ase brae ale
robotului i lovind o poriune mic dar vulnerabil a unui
171

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


circuit autonom. Unul dintre braele automatului de lupt
czu inert.
Jool scoase un strigt victorios pentru tatl lui.
Mai bine ca niciodat!
Nu tocmai, fiule.
Gfind, Zon Noret fcu un pas napoi.
O persoan i atinge culmea capacitilor sale numai
atunci cnd lupt pentru supravieuire.
Potrivit regulilor, Chirox, automatul de lupt, i putea
reseta sistemele dup un minut de ntrziere, dar Jool se
gndi c braul scos din funciune va trebui reparat la
atelier. Zon inspir scurt de dou ori, apoi atac din nou, cu
o rafal de lovituri.
Cu cele cinci brae bune rmase, automatul se apr.
Cu un secol n urm, o nav de cercetare i salvare aflat
ntr-o misiune ndrznea gsise o nav a mainilor avariat
i recuperase robotul de lupt stricat. Mintea de gel circuite a
automatului fusese tears i, o dat ce programul de lupt
fusese reinstalat, Chirox devenise instructor n arhipelagul
de pe Ginaz, prednd tehnici de lupt corp la corp
neortodoxe, dar eficace, mpotriva roboilor. Chirox nu mai
pstra nicio urm de loialitate fa de hipermintea computer,
i antrenase cu srguin patru generaii de lupttori
mercenari, inclusiv pe Zon Noret. Jool, unul dintre numeroii
fii ai veteranului, avea s-i calce pe urme.
Avnd o form aproximativ uman, automatul era
nzestrat cu trei perechi de brae lupttoare care se extindeau
din tors, cu arme n fiecare mn spade i pumnale diferite
n ceea ce privete lungimea i modelul. n loc de metalfluidul
reflectorizant, pe faa rigid modelat prezenta filamente
optice strlucitoare; aceast pies nu fusese proiectat
pentru nimic altceva n afar de lupt.
ntr-un sens, Chirox era o main gnditoare dar din
cauza funciilor sale folositoare, necesare, i a mecanismelor
de control strict, nu era numit de obicei astfel. Era doar unul
dintre cei civa roboi ntreinui i manevrai de forele Ligii
172

Cruciada mainilor
sau de aliaii lor. Aceti lupttori mecanici se dovediser att
de eficieni n capacitile lor de distrugere, nct Omnius i
considera perfeci i nu mai socotea necesar s fac
schimbri n materie de hardware i software. Faptul oferea
totui o ocazie neprevzut pentru Jihad, din moment ce
aveau acum un standard tehnologic mpotriva cruia s-i
testeze propriile metode de lupt.
Familia Noret i ucenicii lor direci l considerau pe Chirox
Sensei, maestrul lor de arte i de tehnici de lupt. De la
declanarea Jihadului iniiat de Serena Butler, muli roboi
fuseser distrui datorit leciilor lui Chirox.
Acum, tnrul Jool sttea ghemuit pe nisipul cald, cu
grune mari. Ochii lui ca de jad erau strlucitori i
ncordai. Avea prul blond, decolorat de soare, pomei nali
i brbia ascuit; nfiarea numai piele i os i ascundea
adevrata putere. Reuea s nceap i s sfreasc un
exerciiu de antrenament chiar mai repede dect tatl lui.
Urmrea fiecare micare pe care-o fcea Zon Noret,
vrtejul uiertor al oelului energizat, n timp ce lama
descria prin aer desene complicate, naintnd parc n pai
de dans s izbeasc exoscheletul automatului sensei.
Ca ntotdeauna, tnrul de nousprezece ani i admira
tatl, pentru c auzise numeroase istorisiri despre
triumfurile lui n cele mai aprige btlii ale Jihadului. Jool i
dorea s fi putut fi pe Anbus IV, atunci cnd barajul distrus
nimicise armata roboilor. Tatl lui fcuse parte din primul
grup de mercenari de pe Ginaz care-i oferise serviciile
Jihadului, la opt ani dup distrugerea Pmntului n
societatea de pe Ginaz, familiile aveau muli copii care sa
completeze rndurile rzboinicilor, dar cultura lor nu-i
ncuraja pe prini s se apropie prea mult de odrasle.
Btrnul veteran Zon constituia o excepie, n special n ceea
ce-l privea pe Jool. Dovedindu-se de multe ori un erou,
descendena lui Zon era considerata una de dorit, aa c era
mereu ndemnat s aib i mai muli copii, de fiecare dat
cnd se ntorcea de pe cmpurile de btlie.
173

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Jool se dovedise de departe cel mai talentat lupttor dintre
cei paisprezece frai i surori ai si, i printre cei mai
avansai din ntreaga lui generaie. Vznd atta potenial n
tnr, tatl i acordase lui Jool mai mult atenie, i-l privea
ca pe succesorul de drept n corpul de elit de pe Ginaz cei
mai buni mercenari din Galaxie, dup cum era uor de
demonstrat. Multe planete furnizau lupttori independeni
pentru rzboi, dar niciun alt grup nu se luda cu o rat att
de nalt a distrugerilor.
Ginazul recunotea c toi oamenii aveau acelai duman,
dar mercenarii i pstrau independena n loc s se alture
ierarhiei militare oficiale a armatei Jihadului, ceea ce fcea
din ei un factor imprevizibil. n timp ce soldaii Jihadului
preferau s foloseasc echipamente militare mari i s atace
de la distan, lupttorii de pe Ginaz erau dispui s se
apropie de inamicii roboi. Se angajau n btlie fr s le fie
team s se lase folosii ca trupe sinucigae, detaamente de
comando care puteau fi pierdute dac importana misiunii
era destul de mare.
Zon fusese de asemenea n primele linii cnd mainile
atacaser colonia Peridot; trupele umane apraser planeta
cu nverunare, cu preul a peste optzeci la sut dintre
mercenarii de pe Ginaz. Pn la urm respinseser
invadatorii roboi, dar Omnius instruise lupttorii maini
gnditoare s urmeze o tactic a pmntului prjolit pe
drumul de retragere. Dei colonia suferise pagube
nspimnttoare, restul planetei nu czuse n minile
dumanului.
Cu trei ani n urm, Zon fusese ars i rnit n timp ce se
btea cu nite roboi la bordul unei nave abordate a
mainilor gnditoare, dup care fusese silit s se refac i s
se antreneze din nou pe insulele arhipelagului de pe Ginaz.
Asta se ntmplase pe vremea cnd observase prima oar
talentul excepional al fiului su. Acum, dup exerciii
intense, tnrul ar fi putut chiar s-i ntreac propriul tat.
iroind de transpiraie, Zon para i fanda, mai repede i cu
174

Cruciada mainilor
mai mult ndemnare dect l vzuse vreodat luptnd fiul
su. Jool putea s-i dea seama ct de mult i dorea tatl lui
s se ntoarc pe cmpurile de btlie. Locul nu conta ctui
de puin. Armata Jihadului avea mereu nevoie de mai muli
lupttori, iar Ginaz i consacra cea mai mare parte a
populaiei acestei cauze.
Te sftuiesc s fii prudent, metere Zon Noret
Vocea lui Chirox era lin i calm, nereflectnd deloc
efortul intens al antrenamentului.
Absurd, exclam Zon cu o mndrie sfidtoare. Lupt
mai departe, d absolut tot ce poi.
Robotul nu avea de ales dect s asculte ordinul.
Am fost programat s te nv, metere Zon Noret, dar
nu te pot sili s ii seama de avertismentele i de leciile mele.
ntinse braele multiple, innd n fiecare cte un pumnal
sau o sabie.
Veteranul dispreuia instruciunile formale, pretinznd c-i
ncetineau dezvoltarea adevratelor abiliti de lupt. Spunea
mereu: Cea mai bun tehnic de a nva i de a evolua este
simpla observaie. Memorarea pe de rost nu-i ofer niciun
avantaj pe cmpul de lupt. Mai degrab, exerseaz pn
cnd nu mai exiti ca individ. Nu poate exista nicio separare
ntre minte i trup. Nu trebuie s devii nimic mai mult dect
un ir de micri vii, fluide, de lupt. Asta-i tot ce trebuie s
fie un mercenar.
Dar, dei tatl lui obinuse cele mai nalte distincii printre
mercenarii de pe Ginaz, i i se promisese un loc n Consiliul
Veteranilor, Jool i ntrecuse deja talentele, exersnd n
secret.
Ca toi tinerii rzboinici de pe insule, Jool Noret i
petrecuse copilria fiind nvat despre tot felul de arme de
ctre veterani brzdai n lupte i ascultnd prelegeri despre
tehnici de la femei mercenar nsrcinate. ns numai Zon
Noret i o mn de ucenici excentrici foloseau din plin
automatul de lupt Chirox. Unii dintre veteranii conservatori
l considerau periculos, dar Zon simise ntotdeauna c era
175

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


cea mai bun cale de a nelege, i de a nfrnge, adevratul
duman.
Acum ajuns aproape adult, Jool mersese pe urmele tatlui
su dar fcuse un pas mai departe. Zon nu aflase niciodat
c fiul lui depise capacitile maxime iniiale ale
automatului, ns Jool nvase cum funciona robotul i-i
descifrase programul de lupta. Cu un an n urm, n timp ce
tatl su era instructor-invitat pe o alt insul, Jool instalase
un modul algoritmic de adaptabilitate care-i ngduia lui
Chirox s devin un automat superperformant, mai presus
de orice permitea programarea originar de lupt. Cu
modulul superperformant instalat, Chirox putea ine pasul
cu elevul su, devenind un lupttor tot mai bun pe msur
ce Jool nsui avansa. Singura limit consta n capacitile
tnrului.
Jool se antrena i lupta ntotdeauna cu Chirox fie noaptea
trziu, fie cnd era sigur c avea s fie singur pe plaj.
Simea nc n muchi o arsur plcut, de oboseal, de la
ultimul exerciiu pe care el i cu automatul l terminaser
naintea zorilor, n secret, nainte ca tatl lui s-i poat
vedea.
ntr-o zi, Jool avea s-i fac o surpriz lui Zon cu o
demonstraie uluitoare a talentelor sale, dar deocamdat
tnrul lupttor nu era mulumit de el nsui. Voia s devin
cel mai bun mercenar pe care-l dduse vreodat Ginazul.
tia c are nuntrul lui potenialul pentru aceasta, dac ar
fi reuit s-i elibereze inhibiiile. l mpiedica un strop de
reinere, un instinct protector care punea un clopot de sticl
peste evoluia lui.
Acum, stnd sub soarele fierbinte, Jool studia metodele de
atac i aprare ale tatlui su, ca i abilitatea i rezistena de
care ddea dovad automatul sensei. Zon se concentra
asupra lui cu furie, ca i cum ar fi ncercat s-i dovedeasc
lui nsui ceva. Surprinztor, folosi chiar i cteva trucuri
noi, micri pe care Jool nu-l mai vzuse folosindu-le.
Tnrul surse.
176

Cruciada mainilor
i totui, n ciuda tuturor eforturilor adversarului su,
Chirox rmnea mereu cu un pas naintea mai vrstnicului
lupttor. Cele cinci brae segmentate care-i rmseser
automatului se micau precum o cea, iar omul reuea cu
greu s in pasul. Btrnul veteran era clar epuizat.
Chirox vorbi:
Este imprudent, Zon Noret Fora i rezistena ta s-au
diminuat. i-ai revenit abia de curnd dup rnile cptate
n btlie.
Furios, Zon zngni spada izbind-o de corpul robotului;
cele cinci brae nc n funciune biciuir aerul, aprndu-se.
M-am btut cu maini gnditoare adevrate, Chirox. Ele
nu lupt mai prejos de posibilitile lor, nici mcar mpotriva
unui btrn!
Tu nu eti btrn, tat, afirm Jool, dar se mir chiar i
el de lipsa de sinceritate din propria-i voce.
Gfind din greu, Zon se ndeprt cu un pas, arunc o
privire fiului su i-i ddu la o parte din ochi prul lung i
sur.
Vrsta e un termen relativ cnd se aplic rzboinicilor
clii, biete.
Cu un zgomot ca al unei armate de fierari btnd lamele
ncinse pe nicoval, Zon l atac pe Chirox. Robotul ridic
braele, i armele disprur din dou dintre ele, pe care le
folosi ca s ncerce s-i apuce adversarul. Zon reui s
paralizeze cele dou brae cu spada pulsatil, ca i piciorul
drept, astfel nct Chirox nu mai putea dect s pivoteze n
nisip n loc s se fereasc din calea lui. Arme tietoare ieir
din corpul robotului, mpungnd i reteznd cu lame
zumzitoare, dar Zon dansa ntr-o parte.
Apoi Jool i ddu seama, cu o team brusc, adnc, de
faptul c uitase s scoat modulul superperformant din
automatul de lupt. Cu algoritmul de adaptabilitate n
funciune, Chirox era mpins spre abiliti mult mai mari
dect orice nfruntase vreodat Zon.
Jool pli, nelinitit pentru tatl su. Iar acum, n toiul
177

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


luptei cu sistemele de siguran i restriciile lui Chirox
dezactivate nu ndrznea s-i distrag atenia cu un strigt
de avertizare. Sri n picioare. Totul se ntmpl ntr-o clip.
Zon sri n aer i zvcni cu putere din piciorul bttorit,
izbind ntr-o parte pentru a face automatul s-i piard
echilibrul. Dar Chirox reui cumva s se ancoreze.
Jool alerg spre ei, cu intenia de a se arunca n
ncierare. Picioarele lui goale strneau nisipul.
Btrnul rzboinic nu tia n ce pericol se afl. Slt n
spate, n afara razei de aciune a braelor cu lame ascuite,
dar automatul feroce i hotrt continu s se apropie. Zon
Noret atinse greit pmntul, rsucindu-i glezna. Se poticni.
Jool strig instinctiv:
Chirox, oprete! chiar n clipa n care automatul
sensei lovi. Pumnalul robotului intr adnc n pieptul
btrnului rzboinic.
n timp ce tnrul alerg spre ei, Chirox rmase
ncremenit, parc nevenindu-i s cread ceea ce tocmai
fcuse.
Zon Noret se ls moale pe plaj, icnind i tuind cu
snge. Automatul de lupt se retrase imediat, deconectndui sistemele.
Jool ngenunche lng muribund i-l ridic de umeri.
Tat
N-am reuit s vd vorbi Zon, cu respiraia fonindu-i
zgomotos n plmni. N-am reuit
Automatul sensei rmase nemicat, departe de oameni.
Regret profund ceea ce am fcut. N-am avut nici cea
mai mic dorin sau intenie s te omor, zise el.
O s-i revii, i spuse Jool brbatului sngernd, dar i
putea da seama c rana era mortal.
Era numai vina lui, pentru c modificase programul
automatului.
E doar o alt ran. Ai suferit attea n viaa ta, tat O
s-i aducem un chirurg de campanie.
ncerc s se ndeprteze i s cheme ajutoare, dar Zon l
178

Cruciada mainilor
apuc de ncheietura minii.
Lupttorul veteran se ntoarse spre automat, cu prul ud
de sudoare lipit de fa.
Sensei Chirox, ai fcut exact aa cum i-am ordonat.
Avu nevoie de cteva guri de aer ca s poat sili cuvintele
s ias.
Ai luptat exact cum i-am cerut. i m-ai nvat
multe lucruri folositoare
Ridic ochii spre Jool, care se aplec atent deasupra
btrnului lupttor. Valurile clipocinde i psrile marine
rotindu-se pe deasupra lagunei preau un cntec de leagn.
Soarele aluneca sub orizont, pictnd cerul n culori intense.
Zon strnse ncheietura fiului su.
A venit vremea pentru mine s-mi transfer spiritul i s
deschid drumul pentru alt lupttor. Jool, vreau s-l ieri pe
Chirox.
l strnse de mn pentru ultima oar.
Iar tu trebuie s devii cel mai mare rzboinic pe care l-a
cunoscut vreodat Ginazul.
necndu-se cu vorbele, tnrul rspunse:
Cum vrei tu, tat.
Zon Noret nchise ochii, iar fiul lui nu mai putu s vad n
ei stacojiul viu al hemoragiei. Cu gndurile rtcind i vocea
tot mai slab, btrnul mercenar spuse:
Rostete litania cu mine, Jool. tii cuvintele
Vocea tnrului se frnse, dar se sili s vorbeasc:
Tu m-ai nvat, tat. Toi lupttorii de pe Ginaz cunosc
ultimele instruciuni.
Bine, atunci ajut-m.
Zon Noret trase prelung aer n piept, cu un sunet
bolborosit, iar vorbele lui se suprapuser peste ale fiului
cnd recitar mpreun Litania Mercenarului Czut.
Doar aa cinstim moartea rzboinicului: du mai departe
diata mea, continu-mi lupta!
Cteva clipe mai trziu, Zon Noret se prbui n braele
fiului su. Tcut i rigid, automatul sensei rmase pe loc.
179

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


n cele din urm, dup o clip senin de durere tcut,
Jool Noret se ridic n picioare lng trupul tatlui su, care
zcea ntins pe plaj. ndreptndu-i umerii, se ntoarse cu
faa spre robotul de lupt i inspir adnc, ncercnd s se
liniteasc. i adun gndurile, apoi se aplec i lu spada
pulsatil a lui Zon din nisipul stropit cu snge.
De acum nainte, Chirox, rosti el, trebuie s munceti i
mai mult s m antrenezi.

180

Cruciada mainilor
Cei care refuz s lupte mpotriva mainilor gnditoare sunt
trdtori ai rasei umane. Cei care nu folosesc orice arm
posibil sunt nite neghiobi.
ZUFA CENVA,
Prelegeri ctre ucenicele magiciene
Privind cu atenie peste vrfurile proaspete ale copacilor
din jungla deas de pe Rossak, Zufa Cenva nc vedea cu
ochii minii cicatricele lsate de oribilul atac al cymecilor, cu
mai mult de dou decenii n urm.
narmai cu cele mai brutale forme-rzboinic, rzbuntorii
cymeci coborser asupra Rossakului, dup ce prima
magician arm a lui Zufa l distrusese pe titanul
Barbarossa. n timp ce o flot de roboi complet echipat
atacase staiile de transfer de pe orbit, cymecii se
npustiser spre planet, incendiind jungla i lansnd
explozivi asupra oraelor din stnc. Pentru a ctiga btlia
multe dintre cele mai bune ucenice magiciene ale lui Zufa
muriser n acea zi, se sacrificaser dezlnuind un
holocaust mental ce prjolise toate mainile cu mini
umane
n timp, cu o fecunditate nepotolit, jungla violet-argintie
crescuse la loc, astupnd cicatricele mult mai repede dect
reuea Zufa s vindece rnile din propria ei minte.
De atunci, continuase s antreneze femeile de pe Rossak
care dduser dovad de cel mai mare potenial telepatic,
candidatele care puteau fi nvate s-i adune puterile
psihice pn la niveluri critice i apoi s le dezlnuie n
unde de oc capabile s ard cymecii, ba chiar i pe titani.
De-a lungul anilor, conductoarea magicienelor vzuse multe
dintre fiicele ei de suflet ducndu-se la moarte, dndu-i
viaa ca nite martire pentru a obine victorii importante
mpotriva ngrozitorilor cymeci
Zufa considera cymecii cei mai ri dintre montri. Dei
fuseser cndva oameni, ambiia i dorina de nemurire i
181

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


aduseser de partea lui Omnius, transformndu-i n
trdtori, prin nimic deosebii de spionii clandestini capturai
de Iblis Ginjo i de mereu vigilenii lui ofieri din Jipol.
Muli dintre cei din Liga Nobililor ncepuser s se ntrebe
dac acest groaznic i sngeros Jihad avea s se mai termine
vreodat. Zufa nu gndea astfel. tia c atta vreme ct lupta
continua, n-ar fi putut renuna niciodat. An dup an, pn
cnd rzboiul se ncheia, trebuia s creeze i s furnizeze o
rezerv nesfrit de lupttoare.
Chiar dac nelegea acest lucru, n timp ce se uita la
tinerele fete nirate alturi pe culmea falezei de pe Rossak,
cea mai vrstnic dintre ele abia de paisprezece ani, lui Zufa
i venea s plng. Att de multe magiciene i fcuser
datoria sinuciga, nct ucenicele deveniser din ce n ce
mai tinere cu fiecare an care trecea. Dac aceste candidate
puteau fi talentate, ele erau nc doar nite copii!
Strduindu-se cu greu s nu-i arate disperarea, cercet
cu atenie tnra clas. Aveau ochii strlucitori, iar prul
lung i palid le flutura n btaia adierii care mtura cmpiile
nelocuibile dintre canioanele adnci, fertile. Chipurile fetelor
erau nflcrate, hotrrea lor neclintit
Zufa i-ar fi dorit s poat salva toate aceste voluntare
dar tia c nimic nu le-ar fi oprit cu adevrat, n afar de
pacea adus de victoria total.
mi pun cele mai mari sperane n voi, rosti ea. Nu pot
tgdui pericolul aternut n faa noastr. Chiar dac reuii,
murii. Iar dac euai, murii de asemenea dar atunci, mai
ru, totul va fi fost fr niciun rost. Sunt aici ca s m asigur
c viaa i moartea voastr nu vor fi zadarnice, c suntei de
folos la distrugerea lui Omnius i a creaturilor sale, mainile
gnditoare
Fetele ddur din cap, ascultnd cu atenie. n ciuda
tinereii lor, toate tiau c acesta nu era un joc.
n deprtare, vulcanii cu vrfuri stacojii lsau s se scurg
lav pe cmpiile slbatice, mprocnd fum gros, sulfuros, n
atmosfera poluat. Marile defileuri de la suprafa
182

Cruciada mainilor
adposteau n solul vulcanic ecosisteme nfloritoare i ap
abundent, filtrat prin straturile permeabile.
Mediul de pe Rossak era mbibat de substane
contaminante mutagene i teratogene care nu puteau fi
complet extrase din lanul hranei, ca i de substane chimice
folositoare. Sarcinile femeilor erau dificile i se terminau
deseori cu avorturi spontane. Muli copii se nteau cu
malformaii groaznice; alii, precum acete tinere, aveau
parte de un salt mental, un avantaj constnd n puterile
telepatice pe care nu le poseda nimeni altcineva din Lig.
Oh, Zufa voise o fiic a ei care s fie puternic, la fel ca
aceste tinere, una creia s-i poat trece tafeta. Dar, dei i
alesese partenerii cu mult grij, fcnd chiar teste genetice
pentru a verifica dac ADN-ul combinat era probabil s aib
ca rezultat progenituri talentate, euase de fiecare dat.
Dup ce rupsese legturile cu Aurelius Venport, nu-i mai
luase ali iubii. Cndva, el pruse candidatul perfect, dar
smna lui nu dusese dect la avorturi deformate.
Zufa mbtrnise acum chiar i cu vitalitatea i cu
sistemele de reproducere mbuntite ale magicienelor de pe
Rossak, se apropia de sfritul anilor n care mai putea purta
copii. Descoperirile farmaceutice ale lui Venport, distilatele
de droguri din ciuperci i din bulbii subterani care umpleau
junglele misterioase de pe planet permiteau noi tratamente
ce reduceau dramatic riscul pierderilor de sarcin i al
malformaiilor la natere, i n acelai timp mreau
fertilitatea. Zufa gsea ironic faptul c tocmai Venport
descoperise o soluie farmaceutic a problemei, dup ce i
adusese ei atta dezamgire
Femeia ls deoparte ns asemenea gnduri. nchiznd
ochii, se concentr asupra ndatoririi vitale aflate n faa ei.
Zufa le ddu instruciuni elevelor, spunndu-le ce s
exerseze, i cum. Stteau n faa ei ca nite copii la coal, cu
minile ntinse i cu ochii larg deschii. Prul de culoare
deschis al fetelor se ridic, trosnind de electricitate static,
n timp ce-i adunau puterea volatil ascuns n creierul lor
183

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


tnr.
Datorit muncii de aici a lui Zufa, armata Jihadului
trimitea rapoarte regulate ale misiunilor lor de cercetare.
Mercenarii zburau cu nave rapide pentru a ine sub
observaie micrile forelor lui Omnius n special jafurile
cymecilor. Cnd li se ddea de urm cymecilor, magicienele
aflau, i era la latitudinea lui Zufa s aleag rzboinica
potrivit, arma potrivit, care s se duc s-i dea viaa ntrun atac telepatic menit s anihileze mainile cu minte
uman.
Trecuser ns luni ntregi de cnd vreun raport i mai
adusese veti bune. Cymecii nvaser pn acum tactica
magicienelor, i ngduiau rareori unuia din vulnerabilul lor
grup s cltoreasc singur. n schimb, roboii de lupt
ofereau escorte numeroase i o extraordinar putere de foc
pentru fiecare cymec, n special pentru titanii rmai. Era
dificil pentru o magician singur s se apropie suficient de
mult pentru ca explozia ei mental s aib vreun efect.
Aa c Zufa atepta i le antrena pn cnd gsea ocazia
perfect. Refuza s iroseasc aceste tinere talentate i
devotate. Ele erau resursa vital a Rossakului
Cnd fetele i terminar exerciiile, Zufa radia de mndrie
sincer.
E minunat. Cred c nelegei conceptul. Acum uitai-v
la mine.
Ridic minile albe i nchise ochii, deprtnd degetele
astfel nct ntre ele ncepu s trosneasc o reea de
descrcri electrice.
Accesul la puterea propriu-zis nu este partea cea mai
grea, zise ea, cu voce egal i buzele golite de snge. Sarcina
voastr cea mai dificil este s o controlai. Trebuie s
devenii o arm precis, o lam ascuit pus n micare de
un asasin ndemnatic. Nu doar un accident distrugtor
Fetele ntinser minile i scnteile ncepur s sar i s
joace. Unele dintre ele chicotir, dar se controlar imediat i
se concentrar asupra seriozitii sarcinii. Zufa i ddea
184

Cruciada mainilor
seama c simeau puterea i pericolul.
Mai mult dect orice, i-ar fi dorit ca propria fiic s fi avut
curajul i patriotismul acestor fete. Dar singura sa odrasl,
Norma, nu avea un asemenea talent. Capacitile ei de
magician erau inexistente, o tbli complet goal din punct
de vedere telepatic. Irosindu-i viaa, Norma i ocupa
timpul cu ecuaii i proiecte, bjbind prin matematici, n loc
s-i dezvolte calitile latente pe care le-ar fi putut avea. Tio
Holtzman de pe Poritrin o luase sub aripa lui ocrotitoare, iar
Zufa i era recunosctoare pentru compasiunea pe care-o
artase copilului ei malformat.
Dar, dup tot acest timp, se prea c nici mcar Holtzman
nu mai avea mare nevoie de ea i o trimisese n alt parte,
s-i fac de lucru cu ideile sale ciudate ntr-un loc unde navea s mai ncurce pe nimeni.
Zufa nu rupsese complet legturile cu Norma, dar ezita
nc s nfrunte o att de imens dezamgire personal
vizitnd-o. i i pusese attea sperane n ea
Poate c, ntr-o bun-zi, Zufa avea s mai aib un copil,
dac se va ivi ntre timp un brbat demn de a contribui cu
ADN-ul su la linia genetic Cenva. Atunci totul va fi din nou
bine.
Pn la momentul respectiv ns, aceste fete erau
persoanele cele mai apropiate de nite fiice adevrate pe care
le avea, iar Zufa jur s nu le dezamgeasc. Deschiznd
ochii, deveni contient de propriul pr care biciuia aerul n
jurul ei, ca btut de un uragan tcut.
Ucenicele preau intimidate i copleite, aa cum stteau
deoparte i o priveau. Zufa le zmbi.
E bine. Acum, hai s-o lum de la nceput!

185

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


176 .G.
ANUL 26 AL JIHADULUI
Un an dup btlia pentru Anbus IV
Cu ct studiez mai mult fenomenul creativitii umane, cu
att mai misterios pare. ntregul lor proces de inovare mi
scap, dar pentru noi este esenial s-l nelegem. Dac eum
n acest efort, mainile gnditoare sunt condamnate.
ERASMUS,
note de laborator
Cnd scrisoarea entuziast a lui Norma Cenva ajunse n
sfrit la ei, Aurelius Venport nu pierdu nicio clip i devie
una dintre navele lui comerciale, fcnd o curs special
spre Poritrin. n ciuda faptului c funcia de director al
Venkee Enterprises i solicita o mare parte din timp, nu-i
dorea nimic mai mult dect s-o revad pe draga lui prieten
Norma. Avusese ntotdeauna o slbiciune pentru ea, i
trecuser deja ani prea muli ani
Deschis i sincer, Norma era capabil s-l vad pe
Venport altfel dect l priveau ceilali, fr politic, relaii sau
avere. Spre deosebire de ei, fiica micu i uric a lui Zufa
Cenva i oferise ntotdeauna o prietenie adevrat, o marf
care lipsea teribil din viaa negustorului.
n plus, era stul de aciunile juridice plictisitoare pe care
lordul Bludd le tot introducea mpotriva Venkee, cernd
profiturile derivate din licurigloburi, ncercnd s pun
sechestru pe activele companiei. Totul era de-a dreptul
ridicol, i totui nobilul de pe Poritrin ar fi putut ctiga din
punct de vedere legal. Continuarea luptei pentru aceast
cauz prin tribunale putea nsemna secarea serioas a
resurselor Venkee, aa c Venport ceruse o ntlnire cu
lordul Bludd aici, n Starda, unde plnuia s negocieze un
compromis.
186

Cruciada mainilor
Mai nti ns voia s-o vad pe Norma.
Odinioar, cnd fusese copilul de aur al lui Tio Holtzman,
avusese propriul ei laborator spaios i camere de lucru n
conacul savantului din vrful falezei. Dar el o pusese la
treab fr cruare, storcndu-i ideile i descoperirile; apoi,
cnd biata Norma se rtcise n cercetri att de ezoterice
nct nu mai producea bree spectaculoase destul de des,
Holtzman o exilase n cldirile inferioare, lng cmpurile de
noroi de pe malurile fluviului Isana.
Chiar i dup un sfert de secol pe Poritrin, ea era nc un
cercettor invitat, iar actele i puteau fi retrase n orice
moment. De ce continua Holtzman s-o in? Probabil pentru
a pretinde meritul legal pentru orice-ar fi creat femeia, ct
timp lucra sub patronajul lui.
Pe partea cealalt a deltei, fabricile i antierele uriae
lansau ultimele componente ale imensei flote noi n curs de
asamblare pe orbita Poritrinului. Aerul mirosea a fum i a
metal, rsunnd de larma care-ar fi trebuit s-i fac
imposibil concentrarea. Se ntreb cum reuea ea s fac
ceva acolo.
Venport sttea n ua cldirii n care se aflau locuina i
atelierul lui Norma, deasupra cmpurilor de noroi urtmirositoare, absorbind toate amnuntele ce dovedeau ct de
mult czuse n dizgraie, lucruri pe care ea nu le observase
probabil niciodat. Ddu din cap, dezgustat i furios pentru
felul n care Holtzman o trata pe fata cea drgu. Feti! Se
scutur, dndu-i seama dintr-o dat: Norma avea deja peste
patruzeci de ani!
Stnd n lumina jilav a soarelui, aps pe soneria de la
u. Potrivit tradiiei de pe Poritrin, se atepta s rspund
un sclav budislamic, apoi i aduse aminte c Norma avea o
prere proast despre munca forat.
Ultima sa scrisoare avusese un ton extaziat n legtur cu
un nou concept pe care-l elaborase dup ani de efort i de
drumuri nfundate. Brbatul surise afectuos, gndindu-se la
exuberana ei inteligent. Cufundat n ideea i n proiectul
187

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


su, Norma i lsase scrisul mzglit s devin i mai urt
dect de obicei, ca i cum gndurile i alergau mult mai
repede dect mna.
Venport srise peste pasajele matematice i inginereti
care demonstrau modul n care se putea modifica efectul
Holtzman astfel nct s deformeze spaiul nsui. Nu avea
nicio ndoial c ideile ei erau corecte, dar, ca negustor, era
mult mai interesat de aplicaiile comerciale i de scoaterea
din competiie a concurenilor n afaceri dect de amnuntele
legate de funcionarea produsului. Norma era ntotdeauna
sclipitoare, dar rareori practic.
Timp de cteva clipe lungi, nimeni nu veni la u, aa c
Venport sun din nou. nelegea c Norma era probabil
concentrat adnc, rtcind n propria-i lume de ecuaii i
simboluri. Se simea vinovat c o ntrerupea, dar era hotrt
s-o atepte att ct era nevoie.
Ea cu siguran nu-l atepta, dei registrele transportului
public anunaser sosirea unei nave a Venkee. Obligaiile de
afaceri l fcuser s ntrzie o lun n plus pe Salusa, iar
cltoria spaial era att de interminabil de lung
innd seama de intensitatea entuziasmului din scrisoarea
ei, l chemase i pe partenerul su de afaceri n operaiunile
cu melanj, Tuk Keedair, s se ntlneasc cu toii pe Poritrin.
Fostul negustor de carne vie avea oricum treburi de rezolvat
n Starda, aa c Venport putea obine o a doua prere
dac o voia.
Dar mai nti Venport avea nevoie s priveasc n ochii lui
Norma, n timp ce-o asculta vorbind despre noul concept de
pliere a spaiului. Apoi instinctul avea s-i spun tot ce
trebuia s tie. Abia atepta s vad ncntarea i surpriza
de pe chipul femeii.
Nu fu ctui de puin dezamgit. Cnd apru n sfrit la
u, clipind n lumina soarelui, ridic ochii spre el i
Venport i simi inima uoar de bucurie.
Norma!
O mbri nainte ca ea s-l recunoasc, i de ndat
188

Cruciada mainilor
ncepu s rd, s sar i s-i arunce minile n jurul
gtului lui.
Prul cafeniu ca de oricel al micuei femei era un smoc
nengrijit, dar ochii sclipeau plini de surpriz. Prea mai n
vrst, ca i el, dei consumul frecvent de melanj ncetinise
spectaculos procesul de mbtrnire n cazul lui Venport.
Aurelius, ai primit scrisoarea! Ai venit!
Dei se schimbase, Venport i aduse aminte de toate
ocaziile n care ei doi se duseser n jungla de pe Rossak s
exploreze frunziul violet-argintiu. Norma vorbise vrute i
nevrute despre ideile sale, mprtindu-i-le i lui, iar el
trsese sforile pentru a face ca lucrrile de matematic s-i
fie publicate i distribuite. Cnd Holtzman o invitase s
devin partenera lui de cercetare, Venport pltise pentru
cltoria lui Norma pe Poritrin. Zufa Cenva pretinsese
ntotdeauna c ei se nelegeau att de bine pentru c
defectuoii se simt bine doar n compania unora de acelai
fel.
Acum, zmbind, el i ciufuli prul, cu un aer glume.
Abia atept s aud despre noua ta descoperire
fascinant. Dar mai trebuie s m ocup i de disputa asta cu
lordul Bludd, n privina licurigloburilor
Norma l conduse ntr-o cldire-atelier drpnat, iar el o
urma cu o oarecare emoie. ncperea mare era dezordonat,
aa cum se ateptase, plin cu numeroase proiecte
complicate. O firid coninea o msu nconjurat de scaune
cu suspensor aezate n unghiuri ciudate. Farfurii murdare,
planuri i foi cu calcule acopereau suprafaa mesei. Femeia
ncepu s dea la o parte rmiele, ca s fac loc pentru
Venport. ndatoritor, ca prieten i ca oaspete, acesta i ddu o
mn de ajutor.
Gsind un teanc de documente legale cu numele lui
menionat ntr-un text cu ton de plngere amenintoare,
pulsul i se acceler, i erau adresate lui Norma de ctre un
avocat care-i reprezenta pe lordul Bludd i pe Tio Holtzman.
Norma, ce-s hrtiile astea?
189

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Nu tiu, rspunse ea absent.
Apoi, privind mai de aproape, adug:
A! Astea? Nimic important.
i-au fost nmnate acum aproape un an. Te ameninau
cu o aciune n justiie dac plecai din serviciul lui Holtzman,
n special dac veneai s lucrezi direct cu mine.
Da, da, aa cred. Am fost prea ocupat ca s mai am
timp i de asta. Proiectul meu e mai presus de orice
preocupri legale.
Norma, draga i naiva mea Norma, niciun proiect nu e
mai presus de preocuprile legale n lumea real!
Se nroi la fa.
N-ar fi trebuit s lai problema asta s treneze att de
mult. Las-m pe mine s m ocup de ea n locul tu
ndes hrtiile sub bra.
O, da, mulumesc!
Venport inea extrem de mult la Norma, ca un frate mai
mare, poate chiar mai mult. Statura ei mic i neajunsurile
fizice nu-l deranjau ctui de puin. La urma urmei,
petrecuse muli ani alturi de perfeciunea vizual
desvrit a statuarei sale mame, ca pn la urm s
constate c Zufa era prea pretenioas i judeca oamenii fr
cruare pe el, pe ea nsi i pe toi cei din jur. n ceea ce-o
privea pe Norma, avea mult mai multe nsuiri pozitive dect
lipsuri. Mintea era lucrul cel mai atrgtor la ea, ca i
dispoziia plcut, prietenoas.
Venport se uit n jur, observnd construcia veche,
aparatura ieftin, spaiul nghesuit Adevrat insult
pentru femeia care perfecionase attea dintre inveniile cele
mai faimoase ale savantului. Lumina era proast, mobila
uzat, iar rafturile pline pn la refuz. Avea s-i gseasc
ceva mai bun, i nc repede!
Norma, tiu c nu-i place s foloseti sclavi, dar o s
am grij s gsesc o menajer pentru tine.
Sunt mulumit, atta vreme ct pot lucra.
n sinea lui, se ntreb ct de mult i datora lui Norma i
190

Cruciada mainilor
ct de mult credea n ea. nchiznd ochii, i ascult trupul,
inima, senzaiile viscerale. Rspunsul era evident.
Trebuie s-o ajut. Fie c noua ei idee despre plierea spaiului
avea vreun potenial comercial sau nu, i fcu promisiunea
de a o elibera din ghearele egoistului om de tiin orict de
scump l-ar fi costat!

*
Lui Aurelius Venport i lu puin timp ca s descopere c i
dispreuia att pe lordul Niko Bludd, ct i pe Tio Holtzman.
n deceniile n care cutase, rafinase i transportase
produse farmaceutice de pe Rossak o afacere pe care-o
fcuse s se dezvolte pn la nivelul unui mare imperiu
comercial Venport nfruntase negociatori duri, furnizori
dezgusttori, chiar i bandii guvernamentali. Nu purta
resentimente rivalilor legitimi; putea s-i neleag i s
ajung la un acord cu ei.
Avea ns i un instinct demn de ncredere n relaiile cu
oamenii i, de ndat ce ajunse n apropiere de Bludd i de
Holtzman, se ncrei pielea pe el. Savantul era evident un
escroc, care-i construise reputaia cocondu-se pe spinarea
altora. Iar lordul Bludd un ins cufundat n bogii, dar nu
ca mijloc de a-i cldi motenirea sau de a-i ctiga un loc
n istorie i sporea averea pur i simplu de dragul ei nsei.
Cu toate acestea, Venport trebuia s ajung la o nelegere
cu cei doi.
n timp ce se apropia de o mas lung, amplasat n
interiorul unei ncperi pline de oglinzi i de licurigloburi
faetate reproduceri neautorizate, observ el Venport se
gndi c aceast camer de edine arta mai mult a sal de
banchet dect a camer de consiliu pentru afaceri. n capul
mesei, durduliul lord Bludd sttea cufundat ntr-o rob
somptuoas cu mneci bufante, o costumaie care n-avea
cum s fie confortabil. Prul lung i era coafat n inele
cochete, iar buclele brbii erau pulverizate cu ceva care le
191

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


pstra epene ca pe o sculptur fcut din pr srmos.
Savantul Holtzman etala o rob alb protocolar, rigid,
dar prea s se simt mai confortabil n ea dect n halatul
utilitar de laborator pe care un adevrat om de tiin ar fi
trebuit s-l poarte. Alte scaune erau ocupate de reprezentani
juridici i de avocai de pe Poritrin, toi artnd nenduplecai
ca nite ulii.
Intrnd singur n ncpere, Venport i cercet pe
profesionitii pe care Poritrinul i aliniase mpotriva lui i oft
din greu cnd se aeza.
Lord Bludd, savant Holtzman, am venit de unul singur
pentru o problem care prezint interes pentru voi amndoi.
A dori s discutm sincer despre soluiile posibile la disputa
noastr
Privi ncruntat ctre toi avocaii.
Dac mi-ai acorda gestul de curtoazie de a lsa s plece
aceste urechi n plus, am putea s ne aezm ca nite
brbai i s ajungem la un acord.
Avocaii indignai se ridicar imediat n picioare, de parc
ar fi stat pe arcuri. Savantul Holtzman prea nedumerit, dar
nu scoase niciun cuvnt. Lordul Bludd ncerc s se apere:
Acetia sunt experii alei de mine, directore Venport.
M ncred mult n
Atunci poi s-i pui s verifice orice nelegere pe care o
propunem. Dar mai trziu. Dac totui insiti s rezolvi asta
pe canalele oficiale, tim cu toii c problema va trena ani i
ani de zile, cu mari cheltuieli.
Zmbi dezarmant.
N-ai vrea s auzii mai degrab ce-am de spus?
Venport ncruci braele i atept, lsnd s se neleag
limpede c nu avea intenia s nceap negocierile pn cnd
armata juridic nu pleca de-acolo.
Nobilul arunc o privire consilierilor si, care murmurar
n cor:
Mylord, v sftuim insistent s nu
Este complet neregulamentar i suspect
192

Cruciada mainilor
Ce ncearc s ascund este c nu vrea
Lordul Bludd i ddu pe toi afar cu un pocnet din degete,
apoi ceru nite gustri. Venport l privi pe nobil drept n ochi.
nelegeau amndoi c vor realiza mult mai multe n linite,
n spatele uilor nchise.
Holtzman i drese glasul i ridic hrtiile de pe mas, din
faa lui.
nainte de a ncepe, directore Venport, cred c ar trebui
s nelegi c Venkee Enterprises chiar nu-i poate susine
cazul
i ntinse unul dintre documente.
Aceasta este o delegaie semnat de Norma Cenva,
atunci cnd a venit pentru prima oar s lucreze cu mine. n
cuprinsul ei confirm c orice tehnologii i idei ar crea ct
timp lucreaz sub patronajul meu, acestea aparin
cetenilor de pe Poritrin, pentru a face cu ele ceea ce dorim.
Deci nu are niciun drept s v dea vreun brevet cu valoare
comercial deosebit.
Venport cercet documentul, citind cuvintele pe care
reuise deja s le vad, dup ce-l mituise pe senatorul
Hosten Fru, cnd fusese pe Salusa Secundus. Nicio surpriz.
Fr s arate impresionat, mpinse documentul napoi.
Nu voi susine c semntura ei n-ar fi autentic,
domnule savant Hloltzman. Poi oferi ns dovezi c Norma a
avut acces la consiliere juridic i la sfaturi profesionale,
nainte s semneze un asemenea act ridicol? Poi dovedi i c
avea vrsta legal pentru a ncheia nelegerea? Potrivit
dosarelor mele i sunt exacte, din moment ce eu am aranjat
nc de la nceput cltoria ei pe Poritrin avea doar
cincisprezece ani cnd a plecat de pe Rossak!
Btu uor cu degetele n mas.
Spune-mi, lord Bludd, chiar este o chestiune pe care s-o
vrei dat n vileag ntr-un tribunal public al Ligii?
Servitorii intrar grbii s serveasc prnzul, iar Venport
atept pn cnd zngnitul i agitaia se stinser. Nu voia
ca alte urechi s le asculte discuia, dei era sigur c nobilul
193

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


de pe Poritrin nregistra fiecare dintre cuvintele lui de
asemenea, prob inadmisibil n orice tribunal, din moment
ce Venport nu consimise niciodat la o asemenea urmrire.
Domnilor, continu el, Norma Cenva este o comoar i
un geniu. Nu cred c-i acordai respectul, resursele sau
libertatea pe care le merit.
Norma a trit muli ani de pe urma bunvoinei noastre,
remarc Holtzman. n deceniile pe care le-a petrecut cu noi,
n-a mai realizat nimic demn de atenie de de
Ridic din umeri.
Trebuie s caut prin dosare.
Asta nu-i nicio surpriz, avnd n vedere spaiul de
lucru jenant i de proast calitate pe care i l-ai oferit.
Dar nainte de asta a
Destul cu cioroviala, exclam lordul Bludd. Oricare-ar
fi mprejurrile, baza industriei tale profitabile cu
licurigloburi a fost creat aici, pe Poritrin, unde propria mea
vistierie a pltit pentru cercetri. Venkee Enterprises nu este
aadar ndreptit la toate aceste profituri.
neleg temeiul obieciilor tale, zise Venport, atent s
pstreze o urm de ton conciliant n voce. Sunt dispus s
cedez o anumit parte din venitul Venkee derivat din
vnzarea de licurigloburi
Ridic degetul, n timp ce Holtzman i Bludd se luminar,
plcut surprini.
cu condiia ca Norma s fie eliberat de obligaia de a
lucra pentru savantul Holtzman!
Sunt de acord, rspunse Holtzman repede, ca i cum sar fi strduit s nu rd.
Bludd se uit la el cu repro pentru c acceptase att de
uor, apoi se ntoarse ncruntat spre Venport.
n schimb eti de acord s mpri profiturile pe termen
nelimitat?
Venport oft. De obicei negocierile nu se purtau n
asemenea termeni neruinai.
Ei, nu pe termen nelimitat, rspunse el pe un ton de
194

Cruciada mainilor
dojan.
Niciun om rezonabil n-ar fi sugerat vreodat aa ceva.
Vom stabili n schimb un termen i un procent fixe
i din acest punct ncepea adevrata munc. Venport tia
c trebuia s-o protejeze pe naiva i inocenta Norma de
ncurcturile viitoare cu aceti oameni vicleni i s-o despart
de toate eforturile neroditoare din trecut. Fcuse deja calcule
amnunite ca s afle cam ct ar fi putut s-l coste aceast
disput n modul legal. Tribunalul Ligii, uns cu mite de
ctre familia nobil a Poritrinului, urma s impun cu
siguran o soluie de compromis, care pe termen lung avea
s-l coste totui prea mult pe Venport. n acest moment, voia
doar s-i micoreze pierderile i s nceteze s mai piard
vremea.
Dup ore de discuii, Venport fu n sfrit de acord s
mpart cu Poritrinul o treime din profiturile vnzrilor de
licurigloburi pentru urmtorii douzeci de ani, n timp ce
partea advers accept s nu conteste preteniile sale asupra
brevetelor originale. tiind ce venituri imense genera
vnzarea extrem de rspndit i mereu crescnd de
licurigloburi, att Bludd ct i Holtzman erau uimii. Evident,
vedeau acest lucru ca pe un aflux imediat de bani, pentru
care nu trebuiau s depun niciun efort, din moment ce
Norma Cenva fcuse deja munca de creaie n anii trecui, iar
Venport nsui pltise pentru instalaiile industriale.
Dou decenii preau mult vreme, dar Venport tia cum s
aprecieze lucrurile n ansamblu. Licurigloburile aveau s
continue s fie folosite vreme de secole, poate chiar milenii.
Douzeci de ani era o perioad ridicol de mic, dac o priveai
ntr-un asemenea context. Fr nicio ndoial, descendenii
lordului Bludd aveau s bombne dezgustai de afacerea
nesbuit pe care o fcuse acesta astzi, aici.
Cu toate acestea, preciz Venport, aplecndu-se n fa
i nsprindu-i tonul, exist i o prevedere absolut
nenegociabil. De acum nainte, nu vei mai pune la ndoial
i nu vei mai contesta dreptul lui Norma de a nfiina un
195

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


laborator propriu i nu o vei mpiedica s studieze orice
subiect de cercetare aa cum i dorete!
Holtzman pufni.
Atta vreme ct nu trebuie s pltesc pentru asta!
Oricum n-a mai produs nimic tangibil de ani de zile
Lordul Bludd se juca distrat cu barba crlionat.
mi voi pune avocaii s redacteze o nelegere n care s
se specifice clar c Norma poate pstra tot ceea ce creeaz de
acum nainte.
Venport ncuviin. Simea deja preul imens al trgului,
dar nu nutrea nicio ndoial, pentru c avea ncredere n
Norma i inea foarte mult la ea. Cu toate acestea, se simea
stnjenit de adevrul cuprins n afirmaia lui Holtzman.
Norma se fixase de ani de zile asupra unei probleme ce s-ar fi
putut dovedi steril. Nu nelegea implicaiile ecuaiilor de
pliere a spaiului, dar omul de afaceri scrni din dini i-i
aminti ct de muli bani i adusese deja Norma numai prin
inventarea licurigloburilor.
Urma s-i arate ncrederea pe care mama ei nu i-o
acordase niciodat.
Cred c aceast problem s-a ncheiat, vorbi lordul
Bludd nlnd din sprncene.
Venport se ridic n picioare, nerbdtor s ias din
reedina cocoat n turn a nobilului. tia totui c
problema abia ncepea.

*
La sosirea pe spaioportul Starda de pe Poritrin, Tuk
Keedair arta frustrat i stresat. Venport l ntmpin chiar
acolo i l ascult pe negustorul tlulaxa descriind sabotajele
permanente i celelalte greuti provocate de un grup de
proscrii de pe Arrakis.
neleg c mai e un negustor de carne vie tlulaxa abia
sosit aici, pe Poritrin, ncercnd s cumpere sclavi
domesticii? Poate-l pot convinge s se ntoarc n gura aia
196

Cruciada mainilor
de iad pustie i s culeag toi bandiii, s-i transforme n
sclavi.
Nu s-ar plnge nimeni, replic Venport cu un surs.
Apoi i explic ce crease Norma i de ce insistase ca
partenerul su de afaceri s vin s aud cu urechile lui.
Dup ce plecar de pe spaioport i luar o main ctre
laboratorul lui Norma, de pe malul fluviului, Keedair l
ascult sceptic, dar intrigat.
Un prototip de nav spaial va costa mult mai mult
dect nite licurigloburi de prob, Aurelius dar dac ideea
asta cu scurttura spaial se dovedete reuit, potenialul
pentru profituri este nucitor.
Brbatul tlulaxa nu voia s tie nici el micile amnunte
matematice, ci numai dac ideea putea s funcioneze, n caz
c era valorificat cum se cuvenea. i mngie coada lung,
ca i cum ar fi anticipat creterea continu a averii sale.
Venport l lu de bra.
Dac sistemul e posibil i practic toate bunurile ar
putea fi livrate ntr-o fraciune din timpul de acum.
ncrcturile de mirodenie ar putea fi transportate de pe
Arrakis la fel de repede pe ct le pot recolta zensunniii.
Medicamentele perisabile ar putea fi duse rapid de pe Rossak
ctre pieele avide de pe tot cuprinsul Ligii. Niciun alt
negustor n-ar putea oferi servicii mai bune
Pir de-a lungul unei platforme scritoare, i se trezir
brusc n cldirea laboratorului, alturi de Norma.
mi cer scuze pentru lipsa de protocol, spuse ea.
Mesele sale artau la fel de aglomerate ca nainte, dac nu
i mai ru.
Peste ani, ne vom gndi la aceast zi i ne vom aminti
de locul umil n care am discutat pentru prima oar cel mai
mre concept n istoria cltoriei spaiale.
Keedair prea rezervat, chiar suspicios.
N-ai spus nimnui despre ideea asta a ta, nu? Nici
savantului Holtzman? Nici lordului Bludd?
Stnjenit, Norma ddu din cap.
197

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Nici mcar savantul Holtzman nu-i nelege propriile
teorii matematice. El spune c Principiul Holtzman pur i
simplu funcioneaz.
n vocea ei se simea o urm de dispre trist.
i a vrea s fiu sigur c acest proiect va ajunge s fie
realizat. Savantul nu-i termin ntotdeauna proiectele pe
scar mare. Cteodat, se rtcete n jungla ecuaiilor.
Se duse la fereastr i se uit peste antierele i fabricile
din delt.
i-a petrecut anul trecut construind carcase de nave pe
orbit. Nu tiu ce idee a lui primero Atreides
Da, le-am vzut cnd am ajuns pe Poritrin, zise
Venport.
Coridoarele orbitale fuseser att de aglomerate din cauza
noilor nave de rzboi nct acestea reprezentau un adevrat
pericol pentru navigaie.
Keedair arta nspimntat.
Ce rost are s construieti carcase de nave? Doar
carcase? Face altcineva instalaiile mecanice?
Norma pru brusc ncurcat.
Ar trebui s fie un secret, i numai civa oameni
cunosc planul complet. Sclavii de pe antiere i muncitorii
constructori de pe orbit fac fiecare cte o mic parte. Nimeni
nu tie c e o cacialma uria, o mare pcleal
Oft.
Carcasele vor rmne goale, plutind doar pe orbit ca o
flot adevrat. Recunosc c trucul ar putea s mearg, dar
de ce i-ar risipi inteligena un mare om ca savantul
Holtzman pentru o asemenea schem? Nu presupune tiin,
doar amenajri de faad.
Cobor scaunul cu suspensor, se urc pe el, apoi se ridic
pn la o nlime potrivit fa de mas.
De asta i-am scris, Aurelius. Mi-am petrecut o mare
parte din via lucrnd la aceste ecuaii de pliere a spaiului.
Trebuie s fie luate n serios. Proiectul trebuie s devin o
realitate, iar eu sunt singura care poate s-o fac.
198

Cruciada mainilor
Keedair i puse palmele pe mas, cu ochii negri
scnteietori.
Explic-ne n linii mari, te rog. Spune-ne ce-i
imaginezi?
Norma apropie pleoapele.
n mintea mea, am vzut vehicule spaiale imense care
pot cltori ct ai clipi din ochi. Vd armate puternice
transportate pe distane incredibile n cteva momente,
lund prin surprindere mainile gnditoare.
Venport i vzu ardoarea de pe chip, i simi convingerea i
sinceritatea.
Te cred, Norma. Destul ca s investesc orict de muli
bani ai nevoie, chiar dac e ceva ce nu neleg.
Surse.
Investesc n tine. Mai devreme, le dduse nite estimri
brute ale costurilor necesare pentru finanarea proiectului.
Venport mri suma o dat i jumtate, apoi se hotr s-o
dubleze. Norma inea rareori seama de ntrzierile
neprevzute i de amnuntele periferice, costisitoare.
Serviciul tu pentru savantul Holtzman s-a terminat, o
anuna Venport. Am fcut toate aranjamentele, nu mai
trebuie s-i faci griji pentru el. Poi pleca de pe Poritrin
oricnd doreti i poi lucra oriunde-i place.
ncntat, Norma se apropie s-l mbrieze. Brbatului i
plcea felul n care zmbea ea, cu recunotin i cu o
sinceritate total. Nu exista niciun pic de ipocrizie n aceast
femeie.
Asta-i grozav, dar mi place s lucrez aici. Pe Poritrin.
Stau aici de douzeci i apte de ani. Nu pot s-mi strng
pur i simplu lucrurile i s plec n alt parte.
De ce nu pe Rossak? ntreb Keedair. Vii de-acolo, nu-i
aa?
Gndindu-se la Zufa Cenva i la dezamgirea palpabil pe
care i-o exprimase n legtur cu fiica ei, Venport ddu din
cap chiar nainte s apuce Norma s rspund:
Nu, nu cred c ar fi o idee bun.
199

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Investiia noastr iniial i cheltuielile de pornire ar fi
mai mici dac n-ar trebui s mutm totul pe alt planet,
sublinie negustorul tlulaxa. i ai primit garanii i asigurri
de la lordul Bludd, corect?
Norma i ciocni tmpla cu degetul.
Totul e aici.
Se ntoarse i ridic gnditoare ochii spre Venport,
fcndu-l s simt nuntrul lui cldur i bunvoin.
Dar a prefera s nu irosesc atta timp i eforturi. Nu
exist vreun loc mai apropiat unde a putea s continuu pur
i simplu s lucrez? La urma urmei, aici e casa mea.
Venport zmbi.
M ateptam la aa ceva, i am cutat s descopr un
alt loc unde s poi lucra o construcie cu spaiu i lumin
din belug, cu tot ce-i trebuie. Am pus ochii pe un grup de
depozite abandonate i pe o instalaie de prelucrare a
minereului dintr-un canion lateral din amonte. Cred c pot fi
transformate ntr-o hal de testare la scar mare pentru o
nav spaial
tiuse c Norma era prea independent ca s se
mulumeasc s plece.
Ochii lui Keedair tremurar, ca i cum ar fi fcut calcule n
minte.
Venkee Enterprises are o infrastructur prin care poate
canaliza fonduri spre tine. Avem nevoie doar de un program
amnunit care s arate ct te atepi s cheltuieti la
nceput, apoi lun de lun.
Micua femeie arta ngrijorat, ca i cum ar fi preferat mai
degrab s se ntoarc la formulele ei dect s se lase atras
n aceast conversaie.
n regul, am s fac proiectul de buget pentru cercetare
i dezvoltare de ndat ce-mi spui cnd putem ncepe.
Un alt lucru necesar, adug Keedair, mai hotrt de
data asta, este faptul c trebuie s pstrm operaiunea
absolut secret. tim deja c savantul Holtzman e dornic s
fure ideile tale i brevetele noastre. Vom avea nevoie de un
200

Cruciada mainilor
sistem de securitate foarte strict pentru toi cei care vor lucra
la proiect. Ce-ar fi s cutm s angajm un detaament
privat de mercenari care nu datoreaz loialitate lordului
Bludd?
Se uit la Venport, iar acesta ncuviin.
Norma prea tulburat de implicaii, cci pn atunci nici
mcar nu visase, cu mintea ei ezoteric, la asemenea
probleme. Venport o strnse linititor de umr.
Norma, ai renunat deja la profituri uriae lsndu-i pe
Holtzman i pe lordul Bludd s exploateze scuturile
personale i generatoarele portabile de bruiaj. Acestea au
fost, mcar n parte, conceptele tale Holtzman nu le-ar fi
descoperit niciodat!
Ea arta surprins.
Dar au fost contribuiile mele la efortul de rzboi
Iar alii au beneficiat de pe urma lor! Lordul Bludd este
unul dintre cei mai bogai nobili ai Ligii, datorit ie. Nu
vreau ca oamenii s mai profite de pe urma ta, drag
Norma ns, dac acest proiect continu cu investiii
private de la Venkee, trebuie s fie informaia noastr
brevetat. Aa merg afacerile.
Cum spui tu, Aurelius. Am ncredere n tine. Ct de
repede poi aranja s ncep construcia unei nave prototip? i
vreau s-mi instalez noile laboratoare ct mai curnd i ct
mai aproape posibil. Am terminat deja treaba n minte
Venport i puse braul pe umeri i i vorbi despre ideea pe
care el i cu Keedair o discutaser deja.
Am un mijloc de a grbi lucrurile. Partenerul meu i cu
mine am cumprat de curnd o veche nav de mrfuri,
pentru a ne extinde flota de vehicule comerciale. E n docul
spaial de pe orbita Rossakului, pentru reparaii. n loc s
construim un aparat nou, ai putea adapta unul existent
pentru a susine motoarele de care vorbeai? Keedair ar putea
s-l aduc aici nainte s fie gata noile instalaii
Schimb priviri cu Keedair, apoi brbatul tlulaxa
ncuviin. Norma radia, artnd din nou tnr,
201

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


fremttoare i plin de uimire.
Cu ct mai curnd, cu att mai bine, rspunse ea.

202

Cruciada mainilor
Acolo unde cineva vede un prilej de bucurie, altcineva vede
doar un motiv de disperare. Roag-te s fii cel din urm.
Sutr budislamic,
interpretare zensunnit
Dup un an de eforturi masive, o cheltuial uria de
fonduri i resurse i nenumrai sclavi mori n accidente
industriale, ultimele componente ale flotei spaiale fur
asamblate pe orbit deasupra Poritrinului. Cu treaba
aproape terminat, turntoriile de pe antierele din delt
urmau s fie nchise.
ntr-o dup-amiaz trziu, supraveghetorii convocar
echipele de sclavi de la posturile lor de lucru. Cu ochii mijii,
prizonierii murdari ieir din hangarele pline de fum i
rmaser afar, pe terenul de aterizare pavat de pe care erau
lansate pe orbit ultimele transporturi. Sute de suflete
nefericite se aliniar n rnduri dezordonate.
Ishmael tia c el i colegii lui sclavi se puteau atepta s
primeasc n curnd noi nsrcinri. Ca ntotdeauna, o
perioad de schimbri l nelinitea, de team c ar fi putut fi
desprit de Ozza sau de cele dou fete, aa cum fusese Aliid
luat de lng familia lui. Cu toate acestea, se aga de
sperana c Budallah avea s-i in familia laolalt. Stpnii
de sclavi de pe Poritrin n-aveau niciun motiv s-i despart.
Dar n fiecare zi la fabric, Aliid clocotea, marcat de rni
emoionale nevindecate, cutnd mereu o ans.
Cu mult vreme n urm, mi-au luat soia i fiul nounscut. Nu-mi mai pas ce-mi fac.
Ishmael se temea de ceea ce-ar putea pi prietenul lui,
dac era provocat suficient.
Pe vremea cnd Ishmael era doar un bieel, bunicul lui
insista ntotdeauna c trebuie s aib ncredere total n
Dumnezeu, c era semn de trufie pentru oricine s ia
lucrurile din minile lui Budallah ntr-ale lui. Cu toate
acestea, nesigurana l fcea s simt ace de ghea n vine
203

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


iar Aliid nu ddea dovad de nici cea mai mic dorin de a
accepta aceti termeni.
Toi efii de echip rcneau ordine, ncercnd s
rnduiasc sclavii n grupele destinate pentru adunare.
Ishmael se strecur prin mulime ctre o echip de lefuire i
finisare, unde era repartizat soia lui. Atinse braul lui Ozza,
iar ea se ntinse imediat s-l prind de mn, simind
apropierea soului ei fr s aib nevoie s se uite la el. Cu
atia sclavi la un loc, maitrii nu i-ar fi btut capul s fac
prezena sau s mne oamenii n grupurile potrivite. Asta ar
fi luat toat ziua.
Fr s fi ales ei asta, Ishmael i Ozza fur mpini ctre
podium, unde doi brbai scunzi stteau alturi de
supraveghetorul principal. Lumina soarelui era orbitoare, iar
Ishmael nc mai avea probleme cu adaptarea ochilor dup
turntoria vast i slab luminat.
M ntreb dac vor anuna nc o festivitate n cinstea
mreei lor societi, i opti Ozza la ureche, ca nimeni s nui poat auzi sarcasmul.
mi pot imagina motive mai rele pentru convocarea
asta
Ridic ochii spre cei doi strini, amndoi vizibil tlulaxa
negustorii de sclavi pe care-i ura att de mult. Cel mai tnr
avea trsturi ascuite, faa ngust i ochii ntunecai,
apropiai. Dar atenia lui Ishmael se ndrept n special spre
trsturile familiare ale brbatului mai n vrst, cu o coad
lung, cenuie ca oelul, care-i atrna pe un umr ca funia
unui treang. n urechea din partea cealalt atrna un cercel
triunghiular de bronz. Trecuser mai mult de dou decenii,
iar Ishmael era doar un bieel speriat la vremea aceea dar
n-avea s uite niciodat chipul omului care condusese raidul
de pe Harmonthep.
Inima i btea cu putere n timp ce temerile proaspete i
mnia ndreptit creteau n el. Jurase rzbunare
mpotriva acestui om, fgduind s-l striveasc. n aceast
clip, Ishmael i dori s fi putut sri pe podium i s-i
204

Cruciada mainilor
nfoare minile oelite de munc n jurul gtului
negustorului de sclavi. Asta ar fi fcut prietenul lui, Aliid
Aliid, care dispreuia ntotdeauna rbdarea i credina oarb
a lui Ishmael.
Dar rzbunarea nu fcea parte din nvturile zensunnite.
Bunicul lui Ishmael ar fi fost profund dezamgit de el. E n
minile lui Dumnezeu, nu ale mele.
Dar trebuie doar s iert i s uit?
Ozza se uit la el, i atinse delicat faa cu vrful degetelor.
Brbatul vzu ngrijorare pe chipul obosit.
Ce-i, Ishmael?
Omul la eu
Se opri, incapabil s-i spun. Bunicul lui ar fi insistat s
accepte, chiar s ierte. Btrnul i-ar fi cerut lui Ishmael s
caute o lecie mai adnc de la Budallah, s evolueze
nvnd din fiecare ncercare i din fiecare experien.
Dumnezeu nu garanta o via uoar i panic fiecrui
membru dintre cei credincioi cel puin nu n aceast lume.
Sutrele i povuiau pe zensunnii s accepte, s rabde i s
atepte ca Budallah s aleag momentul potrivit.
Dar era att de greu
Dup aproape jumtate de or de haos pasiv, sutele de
sclavi se aranjaser n sfrit i se potoliser. n faa
mulimii, Ishmael l auzi pe supraveghetor vorbind cu tlulaxa
cel tnr.
Rekur Van, acetia sunt toi membrii echipei noastre de
sclavi care muncesc astzi. Au fost repartizai de luni de zile
s lucreze la proiectul construciei de nave. Nu ne putem
lipsi de ei.
Cu toate acestea, a vrea s-i vd.
Tlulaxa cel slab, cu nfiare de roztor, scrut feele i
trupurile din mulime. Tuk Keedair, negustorul de sclavi
care-i capturase pe Ishmael i pe atia ali zensunnii
nevinovai pe Harmonthep, sttea lng el, artnd plictisit.
Keedair prea s nu fie ctui de puin interesat s
achiziioneze noi sclavi, dar venise pe Poritrin, pentru un cu
205

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


totul alt motiv.
n timp ce Ishmael privea, Rekur Van pea dintr-o parte
n alta a podiumului, plimbnd un mic dispozitiv peste
mulime, cu care lua imagini i analiza sclavii adunai.
Mi s-a cerut s fac inventarul personalului vostru
captiv. Trebuie s fie considerai resurse pentru armata
Jihadului. Noi, tlulaxa, avem nevoie disperat de un numr
mare de sclavi sntoi aparinnd unei mari varieti de
tipuri corporale i histologice. Aceasta este principala noastr
prioritate.
Cnd maistrul i art nelinitea, Rekur Van cobor vocea
pn la nivelul unui mormit:
Dac protestezi, pot obine un mandat semnat chiar de
Marele Patriarh Ginjo.
Nu m ndoiesc c poi, Rekur, vorbi Keedair pe un ton
rbdtor, rezonabil, dar nu e necesar s insist asupra primei
i celei mai neplcute alternative
Cu agitaie i zarv, un acvamobil lunec pe apa puin
adnc a deltei, apoi urc pe uscat ca s ajung n zona
podiumului. Nervos, Tio Holtzman pi trufa pn pe
podium. Avea ochii mijii i, pe chip, un amestec de furie i
nedumerire.
De ce-mi ntrerupei sclavii de la acest proiect
importam? Munca lor e vital, iar ntrzierea e de neiertat!
Avem o scuz satisfctoare, domnule savant Holtzman
replic Rekur Van, la fel de trufa. Jihadul are nevoie
imediat de sclavi, iar Poritrin este lumea cea mai apropiat
de pe traseul meu. Tlulaxa au nevoie de muli candidai noi.
Ishmael nghii cu greutate, apoi apuc braul soiei lui.
Amndoi se uitar n jur dup fetele lor, dar Chamal i
Falina fusese trimise la alte echipe de sprijin i nu se vedeau
nicieri.
Nu dintre muncitorii mei, izbucni Holtzman scos din
srite. Toi aceti muncitori sunt destinai unui proiect vital
pentru protecia Poritrinului i pentru fabricile noastre de
armament. Va trebui s v cutai sclavii altundeva!
206

Cruciada mainilor
Dar sunt aici, domnule savant Holtzman, i am nevoie
de sclavi acum!
i eu.
Omul de tiin pufni nepoliticos.
De ce nu capturai pur i simplu civa dintre laii aceia
de pe Anbus IV? Din cte neleg, au refuzat s lupte pn i
mpotriva mainilor gnditoare care-i atacau i chiar au
sabotat vitejii lupttori ai Jihadului. Ar putea fi ali oameni
mai potrivii s serveasc rasa uman?
Poate c e un indiciu al inferioritii lor, suger Rekur
Van. n plus, erau mprtiai, iar numrul lor era
insuficient pentru a ne satisface necesitile.
Din zvonuri i veti ntrziate, prizonierii de pe Poritrin
abia aflaser despre btlia de pe Anbus IV, despre victoria a
la Pyrrhus a Jihadului, cu preul attor viei i relicve sfinte.
Toi budislamicii, inclusiv zensunniii i zeniiii, venerau
oraul sacru Darits, pstrtor al manuscriselor originale ale
sutrelor Koranului. Sclavii de pe Poritrin fuseser ngrozii s
aud despre ruina provocat nu numai de ctre armata
roboilor, ci i de ctre forele Jihadului.
Privind n jur, Ishmael observ c oamenilor aflai la
conducere aici nu prea s le pese. De ce fervoarea lor
religioas este acceptabil, n timp ce a noastr e demn de
dispre?
l privi pe mai vrstnicul negustor de sclavi pind ntre
inventatorul indignat i nerbdtorul negustor de carne vie.
Dei l dispreuia, Ishmael trebuia s recunoasc faptul c
Tuk Keedair prea mai nelept i mai versat n contactele
dintre oameni.
Sclavii sunt disponibili n multe locuri, Rekur. Sunt
destule rmie budislamice pentru recoltarea de carne vie.
Din moment ce aceti prizonieri servesc deja unui scop util
pentru omenire, nu cred c e nevoie s-i lum din custodia
savantului Holtzman
Rekur Van se uit mnios la colegul su tlulaxa, ca i cum
ar fi fost rivali.
207

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


i tu ce caui aici, Tuk Keedair? Nu mai eti negustor de
carne vie, ci preferi s vinzi mirodenie i licurigloburi cu
strinul acela, Venport. De ce te-ai amesteca n treburile
mele importante?
Partenerul meu i cu mine suntem prezeni pentru o
alt afacere. Sarcina ta nu este singura legitim pentru
armata Jihadului.
Cu un aer patern, Keedair puse mna pe umrul
tnrului.
Ascult, tiu unde poi face un raid ca s prinzi mai
muli sclavi, un grup mare care e o adevrat btaie de cap
pentru mine i, prin extensie, pentru Liga Nobililor. Vino, o
s-i spun unde s-i vnezi, i toat lumea o s fie fericit.
i-e cunoscut lumea deertic a Arrakisului?
nc ncruntat, dar oarecum domolit, Rekur Van l nsoi
pe negustorul veteran jos de pe podium.
Ishmael i aez braul n jurul taliei lui Ozza, trgnd-o
mai aproape. Pulsul continua s-i bat nebunete; fr s
tie de ce, simea c trecuse foarte aproape de dezastru. El i
cu familia lui puteau rmne aici mpreun. i, orict de
mult ar fi detestat captivitatea pe Poritrin, inima i spunea c
ar fi fost mult mai ru s-i serveasc pe tlulaxa.
Holtzman arta mulumit i se uit n jos la muncitorii
adunai. n cele din urm, inventatorul ddu poruncitor din
mini.
De ce nu v micai de-aici? Trebuie s terminm
proiectul sta la termen! Trecei la treab!

208

Cruciada mainilor
Cu toat precizia lor computerizat, mainile gnditoare pot
fi ncurcate n multe feluri diferite.
PRIMERO VORIAN ATREIDES,
Hipermintea niciodat
Extravaganta cacealma a navelor goale de pe Poritrin
fusese nscocit de primero Atreides, care pretindea c
nelege felul n care gndesc mainile. Dar Tio Holtzman
punea n aplicare schema n absena primeroului ceea ce-l
plasa n situaia de a se bucura de cea mai mare parte a
laudelor.
Dac eroicul iretlic avea succes
Savantul era nervos, dar conta pe faptul c va fi copleit de
onoruri i de urale de preuire. Avea nevoie de ele, dup o
lung ntrerupere n uvoiul de premii care-i marcase cariera.
Cu puin noroc, lordul Bludd avea s-i acorde medalii, iar
oamenii s-l aclame. Tio Holtzman avea s fie proclamat
salvatorul Poritrinului!
n timp ce lua cina mpreun cu lordul Niko Bludd pe
balconul reedinei nobilului un turn care se nla
deasupra oraului de pe fluviu , Holtzman urmrea vieile
tcute aflate peste tot n jurul lui. Clasele superioare de pe
Poritrin fuseser ntotdeauna surprinztor de neglijente n
atitudinea lor, creznd c nimic cu adevrat ru nu li se
poate
ntmpla.
Urmau
doctrinele
pasive
ale
navacretinismului, mai mult de dragul aparenelor dect din
convingere profund. Clima era linitit, n timp ce hrana i
resursele erau abundente, iar sclavii bine domesticii aveau
grij de toate nevoile lor. Panicul fluviu Isana prea o
metafor nimerit pentru curgerea apatic a vieii lor.
Holtzman se temea c totul se va schimba o dat cu
sosirea grupului de lupt al roboilor. Doar cu cteva clipe
mai devreme, un curier militar venise n grab n faa
lordului, cu un cilindru de mesaje n brae. Bludd citi
comunicarea, apoi i mngie barba crlionat, de un alb
209

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


imaculat.
Ei, Tio, acum vom vedea dac planul tu o s mearg. O
flot masiv de lupt a mainilor se ndreapt ntr-adevr
spre sistemul Poritrin!
Holtzman pli i nghii cu greutate. Lordul Bludd prea
extrem de ncreztor, sigur c marele su savant nu putea
s-i dezamgeasc. Holtzman spera ca ncrederea voioas a
nobilului s nu fi fost totui greit acordat.
Bludd chicoti vzndu-i chipul nelinitit.
Nu-i face griji, Tio. Chiar i cu cheltuielile incredibile
cerute de proiectul sta nebunesc al tu, o s cptm destul
din profiturile cu licurigloburile ale companiei Venkee ca s-l
pltim de zece ori!
Toate falsele nave de rzboi fuseser terminate n spaiu,
iar orbitele din jurul Poritrinului erau populate de vehicule
cu nfiare amenintoare, sutele de nave uriae i de
distrugtoare javelin formnd o flot aparent invincibil, ca
nite cini de paz fioroi dnd trcoale printr-o curte. O
simpl faad.
E adevrat ns c zeci de nave de rzboi ale Jihadului
cele adevrate staionau pe terenul spaioportului din
Starda, gata s fie trimise n lupt. Regimente de soldai ai
Jihadului se aflau postate n apropierea vehiculelor, numrul
lor fiind mrit cu mercenarii de pe Ginaz. Nimic din toate
astea n-avea s fie totui ndeajuns, dac trucul nu
funciona.
Holtzman se sili s ia o nghiitur de pete de ap dulce
condimentat, spernd c Bludd n-avea s-i observe ezitarea.
E vremea s dm drumul la micul nostru spectacol. S
lansm ordinele necesare pentru ca forele noastre s-i
redistribuie orbitele. Sfatul meu este s inem jumtate
dintre ele n umbra planetei, ca pe o surpriz suplimentar
pentru flota roboilor
n ultimele luni, armata Jihadului introdusese fragmente
de informaii eronate n transmisiile despre care tiau c vor
fi interceptate de Omnius, incluznd ns i elemente corecte,
210

Cruciada mainilor
dac asta slujea scopurilor lui Holtzman de a le dezvlui
inamicului: propaganda anti-maini pentru lupttorii de pe
Ix semnale lsate s se scurg spre flota robotic fugar de
pe Anbus IV i altele.
Dac informaiile ajungeau la publicul plnuit, armatele
maini lor ar fi fost convinse c marele Tio Holtzman i
extindea sistemul de scuturi ncununat de succes pe Poritrin,
pentru a proteja flotele de nave ale Jihadului, pentru a crea
cmpuri de invizibilitate i blindaje extraordinar de durabile
pentru carcase. Acest lucru ar fi trebuit s fac tehnologia o
prad tactic pentru Omnius.
Momeal.
Am dat acest ordin de ndat ce am primit un semnal de
la navele noastre de patrulare, zise Bludd. Sunt convins c
vor fi n siguran, bine ascunse, nainte ca senzorii roboilor
s le fi putut detecta.
Apoi, zmbind, suger ca amndoi s intre napoi n
cldire, de unde puteau s observe ciocnirea stnd comod n
camera de proiecie a nobilului. Holtzman se uit la hrile i
reelele afiate ale globului planetar i ale traseelor orbitale,
i vzu c toate navele i luaser poziiile adecvate. Ddu din
cap.
Dup aceea, forme luminoase se apropiar ca nite gloane
dinspre marginea ecranului. Bludd surse.
Ah, navele alea ale mainilor care vin ncoace vor avea
parte de o mare surpriz
Era mai ncreztor dect Holtzman, iar savantul nu
ndrznea s arate nicio reinere.
mpnat cu arme grele i o putere de foc copleitoare,
flota roboilor se apropie de Poritrin i ncetini, n timp ce
scanerele lor examinau cmpul de btlie din fa. Holtzman
i trecu o mn peste frunte, dnd la o parte prul des care-i
tot cdea n ochi. Dumanul avea de cel puin trei ori mai
multe nave dect flota de pe Poritrin. Dar asta nu reprezenta
un obstacol de nenvins cu condiia ca mainile s cread
n dezinformare!
211

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Acum vom vedea dac viclenia uman este superioar
tehnologiei mainilor, coment el.
Stnd alturi de lordul Bludd, ascult transmisiile filtrate
ale
comunicaiilor,
ordinele
rstite,
avertismentele,
evalurile Pe ecrane urmrir cum navele de rzboi ale
Jihadului se deplasau ctre locurile lor, rspndindu-se n
formaie n poziiile tactice deja convenite, din jurul planetei.
Dup toate aparenele, erau impenetrabile, de nenvins.
Imensa flot a mainilor nainta implacabil n linie dreapt
ctre int, doar pentru a ntlni un grup mare de aprtori
pe orbita Poritrinului. Vehiculele-momeal ale Ligii stteau
calm pe poziii. Panourile electronice de pe exteriorul
carcaselor luceau rou, fcndu-le s arate ca i cum ar fi
avut sisteme de armament activate. Semnturile senzorilor
transmiteau c un set uria de armament era gata s fie
desfurat.
ns numai cteva dintre aceste aparate ale Ligii aveau ct
de ct vreo arm, desigur. Cele mai multe dintre nave erau
construcii goale, din fier vechi, mascate de scuturi Holtzman
care sfidau sondele electronice ale mainilor gnditoare.
Toate sistemele activate, anun un ofier tactic prin
sistemul difuzoare.
O cascad de voci se revrs ca rspuns din navele de
lupt de pe orbit ale Jihadului, inclusiv din cele goale.
Gata pentru anihilarea navelor invadatoare
Armele funcionale
Ateptm ordinul de a deschide focul
Desfurare pentru atacul concentrat
Vocile se suprapuneau, montaje sintetizate cu fiecare pilot
din flot nregistrate, coordonate i transmise n rafal
pentru a-i pcli pe atacatorii roboi ce se apropiau.
Holtzman se uit fix la proieciile tactice. Navele
ndeprtate ale mainilor artau ca nite mici diamante
reflectnd lumina crud a soarelui. i dori s fi putut vedea
ce credeau roboii c detecteaz. Reeaua lor de senzori,
indus n eroare, ar fi trebuit s le arate c aceast flot
212

Cruciada mainilor
fictiv a Jihadului i depea de fapt cu mult ca putere de
foc. nghii iari n sec.
Pentru a obine o victorie aici, flota Poritrinului n-avea
nevoie s distrug mainile. Potenial, acest vicleug era mai
bun pe termen lung, din moment ce ar fi fost refolosit pe alte
lumi iar navele goale puteau fi construite cu o mic parte a
costului celor reale. De acum nainte, tiind c Poritrin era
aprat de o flot invincibil a Jihadului, Omnius avea s lase
planeta n pace i s caute inte mai vulnerabile. n teorie
Mainile continuau s vin totui, ca i cum ar fi suspectat
adevrul. Holtzman i inu rsuflarea, ngrijorat c roboii ar
fi putut avea un sistem de scanare n profunzime destul de
sofisticat ca s-i dea seama de iretlic. Ce factori uitase s ia
n consideraie?
Mai fcuse i nainte, de multe ori, presupuneri greite i
erori vdite, aa cum i atrsese atenia Norma Cenva, cu
atta insolena i senintate. n sfrit, bine c acum nu-i
mai sttea n cale, lucrnd pe cont propriu i irosind banii
altcuiva. Avea destui ali asisteni nzestrai, i toi fuseser
asigurai c aici se inea seama de orice amnunt. Nicio
ans de eroare.
i totui, dac omiseser ceva, Poritrin era condamnat. La
fel i Holtzman.
E momentul s lansm, anun savantul, cu glas
subire i strident. Al doilea grup al nostru trebuie s se
mite acum, nainte ca inamicul s ajung destul de aproape
ca s deschid focul!
Bludd se mulumi s zmbeasc. Toi supraveghetorii i
cpitanii aveau deja instruciuni detaliate.
Ca o hait neateptat de cini slbatici atacnd dintr-o
pdure, jumtate dintre vehiculele-momeal de pe orbit
pornir motoarele i accelerar, grbindu-se ctre partea
luminat a planetei. Prea o nval a navelor de lupt ale
Jihadului, dublnd brusc numrul aprtorilor umani
aliniai mpotriva forelor mainilor gnditoare.
Asta o s-i fac s se mai gndeasc, pufni unul dintre
213

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


comandani pe un canal deschis.
Holtzman se uit la diagrama tactic i fu uurat s vad
toate piesele aezndu-se la locul lor. O mn de soldai
aclamar prin liniile de comunicaii, dar vocile lor
duplicate, modulate i amplificate sunau ca i cum ar fi fost
mult mai multe.
Sosete al treilea detaament!
O s fie cam aglomerat pe-aici
O s facem destul loc, dac mturm n spaiu civa
dintre paraziii tia!
Apoi, un al treilea grup de nave-momeal, ascunse n
apropierea micului satelit al Poritrinului, se apropie cu
acceleraie ridicat, acoperind din spate distana pn la
flota lui Omnius i etalnd un ir de porturi de armament
active.
Lansai navele de pe spaioport! strig Bludd.
Era limpede c se delecta cu fiecare clip.
Grupul de nave de la sol singurele aparate de lupt cu
adevrat funcionale postate pe Poritrin decolar de la
spaioportul Starda i se nlar vuind pn pe orbit, unde
se amestecar cu roiurile de vehicule-momeal aflate deja
acolo.
Invadatorii maini se oprir complet n spaiu, ca pentru a
evalua noile evenimente surprinztoare, apoi se regrupar
ntr-un grup defensiv.
Ateptai! transmise un ofier cu voce sumbr. Pregtiiv s deschidei focul! Radei blestematele de maini dac ne
dau fie i cea mai mic scuz!
Altcineva spuse:
Ne scaneaz din nou! Artai-le ce credem despre asta
Amestecate
printre
roiurile
de
aparate-momeal,
adevratele nave de lupt deschiser focul, trgnd la
ntmplare n vehiculele robotice. Flota mainilor gnditoare
n-avea de unde s tie c miile de nave-momeal nu erau
narmate n mod asemntor.
n cele din urm, fr nicio singur transmisie, fr s
214

Cruciada mainilor
lanseze ctui de puin vreun proiectil, flota roboilor calcul
c nu avea nicio ans de victorie i se retrase. Navele
mainilor schimbar direcia i luar vitez n timp ce se
ndeprtau. Doar pentru a face impresie, aparatele spaiale
narmate ale Jihadului le hituir i fcur s explodeze n
spaiu cteva nave de rzboi ale mainilor.
Lordul Bludd zmbi larg i-i ddu lui Holtzman o palm
peste spate.
Nu m-am ndoit nicio clip de tine, Tio. Cu reputaia i
cu intuiia ta, idioatele de maini n-au nicio ans!
Chiar sunt idioate, nu-i aa? replic Holtzman, rnjind.

*
Dup retragerea flotei de rzboi a roboilor din sistemul
Poritrin, celebrarea victoriei fu plin de fast i grandoare.
Starea de spirit a oamenilor era de-a dreptul extatic, avnd
i o nuan de uurare isteric. Fr s crue nicio
cheltuial, Niko Bludd puse n scen banchete, parade i
spectacole extravagante, precum i o serie de evenimente
publice care devenir monotone n splendoarea lor
desvrit. Savantul Holtzman fu aclamat ca erou al
Jihadului nvingtorul mainilor. n timp ce nlau toasturi
cu rom condimentat de Poritrin, unii dintre lupttori i-au
amintit chiar s pomeneasc numele lui Vorian Atreides, fie
i n treact.
Cu omul de tiin plin de sine stnd alturi de el, lordul
Bludd ameit de butur, inu discursuri zgomotoase,
btndu-se triumftor cu pumnii n piept:
Libertatea este un drept fundamental al omului!
Dar sclavii budislamici n-aveau niciun motiv de
srbtoare.
Civa dintre copiii zensunnii captivi rmseser afar, n
complexul de locuine, la marginea turntoriilor i a centrelor
manufacturiere acum tcute. Se uitau cu ochii mari i gurile
cscate la spectacolele impresionante de lumini i ascultau
215

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


muzica ritmat, ndeprtat.
Sclavii aduli se nchiseser n barci, unde se consolau
unii pe alii cu propriile lor amintiri i cu spiritualitatea lor.
n timp ce serbrile de gal continuau, iar explozii de lumin
izbucneau c nite crizanteme deasupra marelui fluviu al
Poritrinului ce se rostogolea la vale, Ishmael sttea alturi de
colegii lui sclavi i mpreun mprteau poveti din
trecutul poporului lor. Amintindu-i parabole i legende,
citnd din nelepciunea sutrelor Koranului, pstrau vie
amintirea felului n care zensunniii i zeniiii fuseser
alungai de la o lume la alta, cutnd ntotdeauna limanuri
sigure n marea cosmic, unde s poat fi lsai n pace
ntorseser spatele rzboiului osndiilor demonii maini
mpotriva necredincioilor. Niciuna dintre pri nu era demn
de sprijinul credincioilor, pentru c budislamicii erau
singurii alei de Dumnezeu, pstrtorii adevratei
nelepciuni a cerurilor.
n acest moment totui, nenorocirile i sileau s-i apere
credina.
Trebuie s rmnem puternici, i ncredina Ishmael
tovarii. Mai puternici dect oricare dintre strini
Atunci, din umbrele de la marginea focului povetilor, Aliid
i surprinse pe toi protestnd:
Poate c da, Ishmael, dar n alte pri zensunniii i
zeniiii sunt liberi.
Inspir scurt printre dinii ncletai.
Dac Bel Moulay ar mai fi aici, toi sclavii s-ar ridica
sub steagul lui. Ne-ar arta cum s ne ctigm scparea de
pe aceast planet.
Dar nu e, l mustr Ishmael, aezat ntr-o poziie
meditativ pe pmntul tare. Acea rscoal nu i-a adus dect
execuia, iar noi toi am pltit preul n anii care au trecut
de-atunci
Bel Moulay poate c e mort, dar eu nu sunt, bombni
Aliid.
Eu n-am cutezana s-l grbesc pe Dumnezeu, prietene.
216

Cruciada mainilor
ntr-o zi promise Ishmael, vom gsi o lume pe care s-o putem
locui i apra doar pentru noi. Viaa noastr va fi aa cum a
vrut Budallah.
Aliid arta sceptic, dar ceilali sclavi l priveau pe Ishmael
cu ochi strlucitori i chipuri pline de speran. Ishmael
fcuse promisiuni acestor oameni atia ani la rnd, nct
acum nu mai era sigur ct de mult va putea continua el
nsui s spere.
Cu toate acestea, se sili s arate for n glas:
Pn la urm, va exista un loc pe care s-l putem numi
acas.

217

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Nisipul pstreaz curat pielea i mintea.
Poezie zensunnit a focului de pe Arrakis
La dou zile dup ce rezerva de ap i se termin, biatul
Aziz era sigur c avea s moar. Se tra peste pietrele uscate
i prin nisipul spulberat de vnt. Buzele i ochii i erau
acoperite cu o crust de pulbere fin pe care nu reuea s-o
tearg. Vedea miraje, avea halucinaii i prea puin
speran
Naibul Dhartha l trimisese n aceast misiune important,
iar el trebuia s mai reziste doar cteva ore, pentru a reui s
ndeplineasc sarcina pe care i-o ncredinase tatl lui. Era
una critic.
Dac nu reuesc? Dac mor fr s-mi duc mesajul? Tatl
lui Aziz, Mahmad singurul fiu al lui Dhartha fusese
credincios tribului, lucrnd srguincios la spaioport cu cei
din afara planetei. Mahmad condusese o mare parte a
afacerii cu melanj, negociind cu Tuk Keedair i cu Aurelius
Venport, care vindeau mirodenie peste tot n Liga Nobililor.
Cu patru ani n urm, Mahmad se molipsise de o boal
ciudat, strin, de la un cltor din Arrakis City, suferise
ndelung i murise n cele din urm, delirnd. Unii dintre
zensunniii conservatori din satele ndeprtate pretinseser
c boala fusese o pedeaps pentru c se amestecase cu cei
din afar. Dei btrnul naib i jelise fiul, moartea era un
mod de via pe Arrakis, iar el socotea pierderea ca pe o parte
a btliei nencetate pentru independen, nu mai puin
dect dac ar fi czut n lupt mpotriva unui duman
Fr s mai tie n ce direcie mergea, Aziz se cltina prin
aria apstoare, fr s detecteze nicio urm de clre al
viermilor. Spera c bandiii aveau s vin s-l salveze
cumva. n curnd.
Bogia adus de comerul cu mirodenie le druise
stenilor zensunnii o via confortabil. Se bazau pe ceea ce
cumprau n Arrakis City mai mult dect pe ceea ce puteau
218

Cruciada mainilor
smulge din mbriarea deertului. n largul ntinderii
nendurtoare a Arrakisului, Aziz descoperise repede c nu
nvase nici pe departe destule dintre vechile tehnici de
supravieuire.
Biatul fcuse tot ce-i sttea n putin ca s-i fac
simit prezena atrgea atenia asupra lui aprinznd
felinare noaptea i fcnd oglinzi s luceasc n timpul zilei.
Nu-i venea s cread c eroicul Selim Clreul Viermilor l-ar
lsa s piar la o vrst att de fraged. Proscrisul l privise
drept n ochi n timpul raidului mirodeniei, iar Aziz credea c
tie ce ascunde inima marelui om, n ciuda a ceea ce spusese
bunicul lui
Selim i bandiii si i fcuser lui Dhartha mult mai multe
probleme dect bolile din afara planetei. De-a lungul anilor,
raidurile constante mpotriva caravanelor care transportau
melanj micorase mult profiturile satului. Cu toate acestea,
naibul refuzase s invoce scuze fa de Tuk Keedair pentru
productivitatea n scdere, de cte ori acesta venea s ridice
mirodenia din Arrakis City.
Bandiii sunt o problem intern, rspundea invariabil
la toate intrebrile. Lsai-ne pe noi s ne ocupm de asta.
Nemulumit, Keedair ameninase s trimit echipe de
profesioniti din afara planetei, urmritori i asasini angajai.
Dar bunicul lui Aziz promisese s aib grij de acest lucru,
hotrt s pstreze netirbit relaia de afaceri, ca i izolarea
satului. i astfel, cu inima grea, Dhartha i trimisese tnrul
nepot s-i caute singur pe bandii, ca s le ofere un
armistiiu.
Selim a fost cndva membru al tribului nostru, i
spusese naibul n amurg, cu trei zile n urm, chiar cnd Aziz
se pregtea s plece n deert. Cei doi stteau singuri lng
ultimii tciuni ai focului povetilor.
Cnd era doar un biat, Selim a fost gsit vinovat de a fi
furat ap i a fost exilat n deert. Ne ateptam s moar, dar
cumva a supravieuit
Da, bunicule.
219

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Ochii lui Aziz sclipeau n umbra peterii.
i a nvat cum s clreasc fiarele deertului.
Ochii albastru nchis ai btrnului se umeziser la
aducerea aminte.
De atunci, n timp ce noi am nvat s recoltm i s
vindem melanj, Selim Clreul Viermilor a adunat o band
de discipoli criminali pentru a continua domnia terorii
asupra culegtorilor notri care trudesc din greu. tiu c
Selim m urte pentru sentina pe care am dat-o n privina
lui i a sosit vremea ca unul dintre noi s-l ierte pe
cellalt
Fcuse o pauz.
Sau s-l ucid!
Btrnul naib arta obosit i nfrnt, iar lui Aziz i se
strnse inima pentru el. i promise n secret c va gsi o cale
s rezolve problema, s vindece ruptura dintre naibul
Dhartha i Selim Clreul Viermilor.
Trebuie s sfrim aceast vrajb fr rost i s ne
unim pentru interesele noastre comune. Altfel, strinii din
afara planetei ne voi dezbina i vor pune stpnire pe noi
toi. i nici mcar un proscris ca Selim nu poate s vrea aa
ceva. Trebuie s-l gseti, Aziz, i s-i spui ce i-am zis eu.
Mndru de aceast responsabilitate, biatul se aventurase
n deert, nfruntnd primejdia cu speran i cu hotrre.
Dar se afla acolo de zile ntregi, iar deertul slbatic era
neierttor. Acum, nu voia nimic mai mult dect s se
ghemuiasc i s moar.

*
nsoit de ali doi proscrii, Marha l spiona pe tnr n
timp ce acesta mergea cltinndu-se. ncetase s mai
numere cte greeli prosteti fcuse, i tia c biatul era pe
cale s moar. Selim zisese c ignorana i lipsa de atenie
duc la moarte pe Arrakis. Deertul l pusese deja la ncercare
pe acest biat, i nu-l gsise la nlime.
220

Cruciada mainilor
n generaiile trecute, nomazii zensunnii de pe Arrakis
nvaser s triasc n armonie cu mediul aspru, dar Selim
i discipolii si merseser un pas mai departe, descurcnduse chiar i cu mai puine resurse dect aveau nevoie vechile
triburi. Ceata lui Selim tria prin propria inteligen i
pricepere, fr s depind de obiecte de lux, de ap sau de
unelte de la negustorii strini decadeni din Arrakis City.
Marha fcea parte din ceata lui Selim de aproape un an.
nvase s lupte cu pumnale, s supravieuiasc viermilor
de nisip, s gseasc locuri n care s se ascund n largul
bledului i cum s-l cheme i s-l clreasc pe Shai-Hulud.
Avea acum propriul ei cristai o lam lptoas, curbat, care
fusese cndva dintele unui vierme uria. Ar fi fost un gest de
ndurare s spintece gtul biatului i s-l lase s moar
repede, n loc s aib parte de o moarte lung, nceat
Apoi recunoscuse n el pe nepotul naibului Dhartha. tiind
c Selim ar fi vrut s stea de vorb cu biatul n mod special,
se hotr s-l in n via i s-l lase pe Selim s ia
hotrrea n legtur cu soarta acestuia.
Sub cerul limpede, luminat de stele, n timp ce biatul
zcea tremurnd de epuizare i de sete la adpostul
stncilor, bandiii l nconjurar. La nceput, Aziz fu convins
c Marha i ceilali erau doar un vis nscut din delir. Se
apropiar, siluete de umbr care schimbau ntre ele semne i
mici pocnete. Aziz era cuprins de o slbiciune att de mare,
nct abia mai putea s-i ridice capul.
l capturar fr nicio rezisten din partea lui i, dup ce-i
ddur o nghiitur de ap preioas, l purtar ca pe o
bucat de lemn uscat. El ncerc s-i rosteasc numele i s
le spun de ce venise, dar vorbele i ieir doar ca un
croncnit slab. n cele din urm, biatul surse scurt, cu
buzele crpate i nsngerate.
tiam c-o s venii
Selim Clreul Viermilor i peterile sale erau departe, dar
proscriii puteau cltori repede. Cnd ajunser la aezarea
ascuns, Marha avu grij ca Aziz s fie dus ntr-o mic firid
221

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


izolat, unde i ddu mai mult ap i puin mncare, apoi
l ls s alunece ntr-un somn adnc, de epuizare i de
refacere. Selim plecase clare pe un vierme, ntr-o incursiune
ctre nite cmpuri de mirodenie ndeprtate, i nu avea s
se ntoarc dect peste nc o zi.
Mult mai trziu, biatul se trezi n ncperea rcoroas,
slab luminat. Se ridic repede n capul oaselor, dar aproape
c lein, aa c rmase ntins pe spate, cu ochii deschii
aintii asupra umbrelor alunectoare, ncercnd s se
orienteze. Marha l fcu s tresar, cnd vorbi:
Nu-i salvm prea des pe neghiobi. Ai noroc c nu te-a
devorat Shai-Hulud. Cum ai putut s vii n deert att de
prost pregtit?
Deschise o plosc plin cu ap, de lng pat, i-l ls s
bea. n ciuda pielii arse i a scobiturilor negre din jurul
ochilor, Aziz i zmbi totui.
Trebuia s-l gsesc pe Selim Clreul Viermilor
Respir adnc s-i recapete energia.
Sunt
Marha i-o retez.
tiu cine eti, nepot al naibului Dhartha. Numai
valoarea ta ca ostatic m-a convins s nu-i vrs apa trupului.
Poate c Selim o s vrea s te tortureze pn la moarte, s-i
gseasc rzbunarea pentru crimele bunicului tu.
Biatul sri ca ars:
Bunicul meu e un om bun! Nu vrea dect
Naibul Dhartha l-a alungat pe Selim din trib, dei tia
foarte bine c un alt tnr era vinovat de acele nelegiuiri. Nu
l-a preocupat faptul c un orfan nevinovat avea s moar
pentru a salva un membru mai important al tribului. Biatul
care a comis cu adevrat furtul i cunotea vina, ca i
bunicul tu. Dar Selim a fost pus s plteasc pentru aceste
frdelegi
Aziz prea nedumerit. Evident, nimeni nu-i vorbise
vreodat n felul sta despre bunicul lui.
Nu asta mi s-a povestit mie
222

Cruciada mainilor
Marha ridic din umeri i se ncrunt.
Naibul Dhartha s-a lepdat de cile deertului pentru
interese care nu sunt ale acestei planete. Oamenii din satul
tu triesc ntr-o minciun. Nu m surprinde c i crezi.
n ntuneric, tnrul o privi piezi, recunoscnd-o n sfrit
dup cicatricea de la sprncean.
Ai fost una dintre noi, dar ai fugit. Te-am vzut cnd ai
atacat caravana noastr cu mirodenie!
Marha ridic brbia.
Am intenia s devin soia lui Selim Clreul Viermilor!
Se surprinse pe ea nsi cu o asemenea recunoatere
ndrznea, dar se hotrse cu o lun n urm. Oricum, toi
membrii bandei puteau vedea asta.
Vocea i deveni mai aspr.
Lupt mpotriva celor care ncearc s-l distrug pe ShaiHulud, exploatnd mirodenia i trimind-o n afara planetei.
Naibul Dhartha e cel mai mare duman al nostru.
Aziz se sili s se ridice.
Dar aduc un mesaj de la bunicul meu. Vrea s fac
pace cu Selim Clreul Viermilor. Nu-i nevoie s continum
vrajba
Marha se ncrunt cu dispre.
Asta trebuie s hotrasc Selim.

*
Cnd Aziz se trezi din nou n bezna firidei, avu nevoie de
cteva clipe s-i dea seama c cineva se afla n ncpere, n
tcere absolut, chiar n spatele lui. Nu Marha altcineva.
Eti eti Selim, Clreul Viermilor?
Muli m caut, iar unii m gsesc. Puini se ntorc
vreodat s spun povestea.
Am auzit povetile, rspunse Aziz, simindu-se foarte
curajos. Se ridic n capul oaselor.
Te-am mai vzut, cnd ai atacat caravana cu mirodenie.
N-ai fcut niciun ru nici unuia dintre noi. Cred c eti un
223

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


om de onoare
Spre deosebire de bunicul tu.
Selim aprinse un mic licuripanou. Dei slab, lumina
prea surprinztor de strlucitoare dup ce Aziz petrecuse
att de mult timp n ntunericul peterii.
Fr ndoial c-l venerezi pe naibul Dhartha, biete.
Crezi c trebuie s fie un om bun, din moment ce conduce
tribul. Dar nu-l privi ca pe un erou. i nu crede tot ce se
spune despre eroi!
Acum Aziz putea vedea c faa lui Selim era ars de soare
i surprinztor de tnr. Avea ochi severi, inteligeni, i o
nfiare mai impuntoare dect i amintea. Viziunea i
destinul i erau limpezi n minte. Biatul i inu rsuflarea,
comparnd aceast imagine cu legendele pe care le auzise. n
cele din urm, fa n fa cu acest om ieit din comun, se
trezi fr cuvinte.
neleg c aduci un mesaj. Ce-ar putea avea de spus
naibul Dhartha?
Inima lui Aziz btea cu putere, cci acesta era, fr
ndoial, cel mai important lucru pe care-l fcuse sau avea
s-l fac vreodat.
M-a rugat s-i spun c te iart n mod oficial pentru
nelegiuirile pe care le-ai comis cnd erai mic. Tribul nu-i mai
poart nicio ranchiun, iar bunicul meu te cheam cu
braele deschise napoi n sat. Dorete s revii printre ai
notri, ca s putem tri cu toii n pace.
Selim izbucni n rs la auzul ofertei.
Am de ndeplinit o misiune pentru Budallah. Am fost
ales pentru fapte mari.
Surse fr veselie, iar ochii albastru nchis i aruncau
fulgere.
Spune-i bunicului tu c voi absolvi tribul de vin de
ndat ce va nceta complet s recolteze mirodenie.
Uluit, Aziz exclam:
Dar oamenii notri se bizuie pe vnzarea mirodeniei ca
s supravieuiasc. N-avem alt cale
224

Cruciada mainilor
Exist multe ci pentru a supravieui, l ntrerupse
Selim. Exist ntotdeauna multe ci. Discipolii mei au artato limpede n cursul anilor. Zensunniii au trit pe Arrakis
vreme de generaii nainte de a deveni prea dependeni de
mrfurile de lux din afara planetei.
Ddu dispreuitor din cap.
Dar tu eti doar un copil. Nu m atept s nelegi
Selim se ridic n picioare.
Adun-i puterile, i o s te duc napoi la bunicul tu.
Viu i nevtmat.
Zmbi.
M ndoiesc c naibul Dhartha mi-ar fi artat aceeai
curtoazie.

*
Lumina apstoare a soarelui se revrsa asupra lor n
linitea din largul nisipurilor.
Dac fugi, vei muri, zise Selim Clreul Viermilor.
Aziz sttea lng el pe culmea unei dune prfoase,
pierdute adnc n oceanul de dune.
N-o s fug
i simea genunchii moi.
Conductorul proscriilor i arunc un surs amuzat.
Adu-i aminte de asta, atunci cnd panica i url n
minte, iar picioarele vor s fug.
Selim i puse deoparte crligele i tijele de metal, apoi
ngenunche lng o tob de rezonan. nfipse n nisip
captul ascuit al instrumentului de percuie. Cu gesturi
energice, precise, ncepu s bat n suprafaa neted.
Bubuitul rsuntor se auzi ca o explozie sonor, iar forma
tobei ndrepta undele sonore adnc n inima dunei, n
straturile de nisip sedimentat n brlogul viermelui. Atunci
Selim plec pleoapele i murmur ntr-un ritm hipnotic o
chemare ctre Shai-Hulud.
Aziz simi un nod n stomac, dar i promisese eroicului
225

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Clre al Viermilor c o s stea neclintit. Avea ncredere n
Selim. Biatul atept, i iar atept n cele din urm, vzu
unda sub dune, ncreiturile care trepidau.
Iat-l! Vine un vierme!
Shai-Hulud rspunde ntotdeauna la chemare.
Selim btea n continuare. Apoi, n timp ce monstrul se
ncolci ca pentru a porni n urmrirea przii, Selim extrase
toba, i adun uneltele i-i fcu semn tnrului s-l urmeze.
Trebuie s ne aezm pe poziie. Pete uor i cu pai
aleatori, nu ca marul unui soldat din afara planetei. Adu-i
aminte cine eti!
Aziz nu mai fusese niciodat att de aproape de unul
dintre demoni. Mirosul de melanj era copleitor, o duhoare
mineral, fierbinte, de scorioar amestecat cu pucioas.
Simi transpiraie pe frunte, o risip de umezeal a trupului.
Exact aa cum prevzuse Clreul Viermilor, Aziz ar fi
vrut s o ia la fug ipnd; opti n schimb o rugciune ctre
Budallah i rmase nemicat, ateptnd. Se simea gata s
leine de emoie.
Selim i adun uneltele i plonj exact n clipa n care
viermele de nisip ajunse n vrf. Se npusti ntre ncreiturile
ntrite i-i arunc sulia i crligele n carnea sensibil,
desfurnd funiile cu noduri. i strig lui Aziz:
Urc! Apuc frnghia!
Tnrul abia auzea, din cauza urletului monstrului i a
vuietului de nisip rscolit, dar nelese. Plin de adrenalin,
alerg nainte, cu inima n gt, scrnind din dini i
ncercnd s nu trag n piept duhoarea neccioas.
Agndu-se de funia cu noduri, Aziz se cr apoi,
proptindu-i bocancii de pielea granulat a viermelui
monstruos.
Selim avea creatura sub control; Aziz nu se ndoia ctui
de puin. n timp ce stteau pe inelele nalte i Shai-Hulud
unduia peste oceanul dunelor, Aziz abia-i mai putea stpni
uluirea i sentimentul de miraculos. Clrea un vierme,
traversnd distana pn la satul lui, exact ca n legendele pe
226

Cruciada mainilor
care le auzise. Selim controla ntr-adevr demonii deertului!
Aziz se lupta cu un ir de emoii contradictorii. i respecta
bunicul, dar se trezea ndoindu-se c un asemenea om cum
era Clreul Viermilor ar fi putut spune minciuni. Simea i
mai mult respect ca nainte, o veneraie att de mare nct i
amorea tot trupul. n sfrit, dup toi anii n care ascultase
legenda lui Selim, vestitul Clre al Viermilor cptase carne
i substan
Lunga cltorie se scurse ca o cea, iar Aziz tiu c n-avea
s uite uimirea i teama prilejuite. Cnd Selim i explic
biatului, n cele din urm, cum s se rostogoleasc de pe
creatura pe jumtate epuizat, Aziz porni cltinndu-se pe
nisip ctre pantele stncoase ale satului su.
Cu genunchii tremurndu-i i cu furnicturi n muchi din
cauza oboselii i a euforiei, Aziz urc o potec accidentat de
pe coast, tiind c muli dintre constenii lui priveau de la
intrrile n peteri. Purtnd rspunsul sfidtor al lui Selim la
propunerea Naibului Dhartha, tnrul ntoarse capul s-l
priveasc pe Clreul Viermilor mnnd departe monstrul,
cu micri lente, ctre nisipurile nesfrite, unde legendarul
proscris avea s se ntoarc la fascinanta sa via de bandit.

227

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Fiinele umane se pot perfeciona ntotdeauna pe ele nsele.
Acesta este unul dintre avantajele pe care le au asupra
mainilor gnditoare pn cnd o s gsesc o cale s le imit
toate simurile. i sensibilitile.
ERASMUS,
Reflecii asupra fiinelor biologice contiente de sine
Robotul Erasmus pstra o nregistrare complet a fiecrei
conversaii pe care-o avusese vreodat. Omnius la rndul
lui i inea propriile fiiere incluznd discuiile dintre ei
doi, dar Erasmus, bnuia c nregistrrile nu s-ar fi potrivit
la fiecare amnunt.
Robotul autonom prefera s-i lase propriile gnduri s
creasc i s evolueze, n loc s primeasc un flux continuu
de actualizri de la Omnius. Ca i hipermintea, era o main
gnditoare care se dezvolta i, la fel ca Omnius, avea
propriile lui planuri.
n acest moment, Erasmus sttea n lumina cald i roie
a soarelui, pe terasa vilei sale de pe Corrin, admirnd o
privelitea panoramic a munilor coluroi i golai ce se
profilau n deprtare. Din explorrile mai vechi, i aduse
aminte de contururile abrupte, de rpele verticale i de
canioanele adnci. n primii ani ai vieii sale de main,
fusese prins acolo, prizonier ntr-o crevas, iar acea ncercare
dusese la dezvoltarea caracterului su independent.
n clipa de fa, robotul n-avea nevoie s urce munii i s
se apuce de explorarea slbticiei. n schimb, cartografia
peisajul necunoscut, ameitor, al psihicului uman. Cu attea
posibiliti de iluminare, Erasmus trebuia s-i stabileasc
prioritile, n special acum, c Omnius i dduse
instruciuni s se concentreze asupra fenomenului zelului
religios, o aparent form de nebunie.
O sclav casnic apru ducnd un bra de crpe i de
sticle. Bine hrnit, era o femeie cu pielea nchis la culoare
i ochi verzi strlucitori. Ridicndu-se n picioare, Erasmus
228

Cruciada mainilor
i scoase luxoasa rob carmin i o ls s cad pe dalele de
gresie de sub picioare.
Sunt gata
Servitoarea se apuc de treab, lustruind pielea de platin
lucioas a robotului. Observnd cum scnteia lumina armie
a gigantului rou pe corpul lui ca reflexia unui foc de tabr,
robotul fu mulumit. Chipul de metalfluid form un surs
larg.
Expresia i se schimb ns cnd vocea lui Omnius tun
deasupra lui:
Te-am gsit!
Unul dintre ochii-de-paz portabili pluti n jos ca s
priveasc mai ndeaproape.
Ari ca i cum te-ai relaxa. Rivalizezi cu o fiin uman
decadent din Vechiul Imperiu? Poate cu mpratul
prbuit?
Doar ca s studiez mai bine specia, Omnius. Doar ca s
te slujeti pe tine. n timpul acestei operaiuni de ntreinere
evaluam datele pe care le-am adunat despre religii.
Spune-mi ce-ai aflat, acum, c eti o autoritate n
asemenea informaii
Erasmus ridic un bra, astfel ca sclava s-l poat lustrui
mai bine. Folosea substane chimice non-abrazive i o bucat
de piele moale de cprioar. Femeia se concentra asupra a
ceea ce fcea, i prea surprinztor de netulburat, avnd n
vedere c ultima sclav care-l lustruia i zgriase din greeal
cu unghia pielea de metal-fluid, iar Erasmus i sprsese
craniul cu un ghiveci de flori. Capul femeii coninuse o
cantitate surprinztoare de snge, iar el urmrise fascinat
cum se scurge, pn cnd convulsiile i zbaterea
ncetaser
Nu m consider nc o autoritate n materie de religii
umane. Pentru a atinge acest scop, am nevoie s
experimentez nemijlocit ritualurile lor. Poate c exist o
calitate intangibil care nu a fost nregistrat n datele pe
care le-am trecut n revist, pentru c n-am gsit niciun
229

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


rspuns acolo. Trebuie s vorbesc cu preoi, mulahi i rabini
adevrai. Istoria scris nu este suficient pentru o asemenea
nelegere subtil, dar necesar.
N-ai aflat nimic din mileniile de evenimente consemnate
n documente?
O acumulare de fapte nu duce ntotdeauna la nelegere.
tiu c oamenii lupt deseori pentru religie. Opun o
rezisten deosebit la compromisuri pe aceast tem.
Oamenii sunt creaturi combative prin natura lor. Dei
pretind s venereze pacea i prosperitatea, le place de fapt s
lupte.
O analiz impresionant, coment Erasmus.
Din moment ce nu suntem capabili s discutm cu
fiinele umane problemele de religie, crezi c ei au nscocit
aceast vrajb presupus sfnt, acest Jihad?
Sclava termin s-i lustruiasc stpnul, apoi se trase
ntr-o parte, ateptnd instruciuni suplimentare. Erasmus i
fcu semn s plece, iar femeia se ndeprt n grab.
Interesant Dar trebuie s-i dai seama c lipsa religiei
n cazul nostru este prin ea nsi o anatem n ochii
zeloilor. Se refer la noi ca la nite demoni ateiti, fr
Dumnezeu. Oamenilor le place s profereze apelative, pentru
c le permite s-i categoriseasc un adversar ceea ce
implic invariabil dezumanizarea inamicului. n cazul nostru,
drag Omnius, dezumanizarea a fost dobndit nc din
pornire.
Hrethgirii ne-au opus rezisten vreme de secole, totui
natura luptei lor s-a schimbat dramatic dup ce-au
nvemntat-o n zorzoanele religiei. Au devenit i mai
iraionali dect nainte i ipocrii Ne blameaz pe noi
pentru c nrobim oameni, dar in ei nii fiine umane n
sclavie!
Erasmus ddu din cap ctre ochiul-de-paz, un gest uman
pe care-l nvase foarte bine.
Dei nu suntem purttori de carne, Omnius, trebuie s
luptm ca ei, ntr-o anumit msur. Trebuie s devenim i
230

Cruciada mainilor
noi imprevizibili, sau cel puin capabili s prevedem metodele
lor de lupt.
ocante idei!
Tipare fr tipare, continu Erasmus. Mi se pare c
dumanii notri au nnebunit pe scar mare. Zelul religios
care le alimenteaz Jihadul este ca o boal care bntuie
printre ei, infectndu-le mintea colectiv.
Au dobndit attea victorii neateptate, se lament
Omnius. Distrugerea Pmntului i aprarea coloniei Peridot,
a planetelor Tyndall i Anbus IV i a antierelor de pe Poritrin
m ngrijoreaz mult.
Rebeliunea nesfrit de pe Ix se dovedete la fel de
problematic, spuse Erasmus. n ciuda morii a milioane de
oameni de acolo, agenii infiltrai ai Jihadului continu s
vin n numr mare, ca cum n-ar ine cont nici de costuri,
nici de beneficii. Cnd i vor da seama c o singur lume nu
merit moartea a attor lupttori?
Omnius replic:
Oamenii sunt nite animale. Uit-te la ei n arcurile
tale!
Erasmus pi tacticos pn la marginea terasei, care-i
permitea o perspectiv asupra mizerabilelor arcuri ale
sclavilor. Cteva fiine umane scheletice, murdare, se
nvrteau n spaiul nconjurat de gard, ngrmdindu-se
ctre o mas lung de lemn, aezat pe pmntul moale. Era
ora hrnirii, iar ei ateptau, cu expresii bovine pe chip.
Mecanismele automate deschiser porile interioare ale
arcurilor i tabletele nutritive ieir zornind, ca un pietri
cafeniu.
Duc nite viei att de patetice, se gndi Erasmus, fr
educaie i fr cunoatere sistematic. Dar chiar i cel mai
umil dintre ei putea avea n potenialul extraordinar de a
deveni un mare geniu uman. Lipsa de ocazii nu transforma
neaprat un individ n idiot, ci doar i modifica inteligena
spre o form potrivit mai curnd pentru supravieuire dect
spre creativitate.
231

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Nu eti n ntregime contient de situaie, Omnius.
ncepe cu orice fiin uman sntoas. Dac este luat la o
vrst educabil, cnd sistemul su mental este nc flexibil,
oricare dintre aceti biei oameni poate fi instruit. Dac i se
d ocazia, chiar i cel mai murdar copil poate deveni
sclipitor, aproape egalul nostru.
Plutind lng Erasmus, ochiul-de-paz i ajust
mecanismul de vizare, ca s se uite mai de aproape la
arcuri.
Oricare dintre ei? M ndoiesc de asta.
i totui, am descoperit c este adevrat.
Ochi-de-paz suplimentari se adunar deasupra arcurilor
aglomerate, unde oamenii care se hrneau se mbrnceau
unii pe alii. Pe lentila ochiului-de-paz de lng Erasmus
apru o imagine, iar Omnius vorbi:
Observ-l pe biatul acela de lng gard cel cu pr
zburlit i pantaloni zdrenuii. Pare s fie cel mai slbatic i
mai nengrijit dintre toi. Vezi ce poi face cu creatura aceea.
O s pariez c rmne un animal, n ciuda tuturor eforturilor
tale.
Aducndu-i aminte de pariul cu Omnius-Terra, acum
distrus, un rmag care declanase n mod neateptat
revolta iniial n rndul sclavilor, Erasmus nu scoase niciun
cuvnt. Din cauz c ultima actualizare fusese distrus n
anihilarea atomic a Pmntului, Omnius-Corrin nu
cunotea amnuntele pariului nefericit. Secretul lui Erasmus
era n siguran.
Nu vreau s fac rmaguri cu marea hiperminte,
rspunse Erasmus n cele din urm. Cu toate acestea, accept
provocarea. l voi face pe biatul acela civilizat, educat i cu
discernmnt mult superior oricruia dintre ceilali oameni
ai notri de ncredere.
Atunci provocare s fie, rosti Omnius.
Erasmus l observase pe acest biat slbatic i nainte, din
cauza tendinei lui primitive spre ndrtnicie. Un organism
att
de
nedomesticit,
potenial
violent
Potrivit
232

Cruciada mainilor
nregistrrilor, copilul avea nou ani, destul de tnr ca s fie
maleabil. Robotul i aminti cum pn i cultivata, educata i
fascinanta Serena Butler fusese o provocare, i felul n care
propria lui relaie cu acea femeie i cu copilul ei dusese la
evenimente neprevzute, dezastruoase.
Se hotr s obin rezultate mai bune din acest nou efort.

233

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Cel care lovete mai repede lovete de dou ori.
MAESTRUL SPADASIN JAV BARRI
nva-m s omor maini!
naintea fiecrei edine de antrenament, Jool Noret i
spunea acelai lucru automatului sensei, iar Chirox fcea tot
ce-i sttea n putin s-i mulumeasc stpnul. Cu
modulul cu algoritm de adaptabilitate, robotul de lupt era
un instructor remarcabil de intuitiv, lund n considerare c
era programat i proiectat doar ca s mcelreasc oameni.
Jool se dedica antrenamentului cu o abnegaie pe care n-o
artase niciodat nainte de a-i pierde tatl. Nu mai era doar
antrenament era o obsesie. El fusese pricina morii tragice
a lui Zon Noret, i de aceea, pentru a-i potoli contiina,
trebuia s-i provoace lui Omnius mai multe pagube dect
valorau doi maetri spadasini. Era povara lui. Jool nu voise
niciodat ca btrnul veteran s peasc ceva, dar filosofia
dur de pe Ginaz susinea c nu existau accidente, nici scuze
pentru eec. Inteniile erau irelevante pentru rezultatele
efective.
Jool nu avea pe cine s dea vina n afar de el nsui,
nimeni care s-i accepte scuzele sau s-l ajute s-i poarte
responsabilitatea. Vina tnrului fcea att de mult parte din
el acum, nct devenise o for motrice. Cu ultima suflare,
Zon Noret i ordonase s devin un mare lupttor, cel mai
bun pe care-l vzuse vreodat Ginazul.
Jool acceptase nsrcinarea cu nverunare.
O sporire a abilitilor aproape suprauman, chiar i la
nivelul su deja ridicat, prea s se reverse din interior,
trezit de propria lui pasiune i imbold. Potrivit credinelor de
pe Ginaz, spiritul unui rzboinic necunoscut din vechime i
locuia trupul, o entitate care se rencarnase, dar era
incontient. Putea simi instinctul, ancestral arznd prin
vinele sale i umplndu-i fiecare fibr a muchilor atunci
cnd se lupta cu Chirox cu o serie ntreag de arme, de la
234

Cruciada mainilor
sofisticatele baghete cu impuls de bruiaj pn la mciuci
simple sau minile goale.
Senzorii optici galbeni ai automatului sensei se luminau n
timp ce nva cum s-i mreasc nivelul abilitii, pentru a
ine pasul cu elevul su.
Eti la fel de rapid ca o main, Jool Noret, i la fel de
rezistent ca un om. mpreun, aceti factori te fac un
duman formidabil.
Noret folosea spada pulsatil a tatlui su, paraliznd pe
rnd componentele automatului sensei fr s sufere mai
nimic n afar de cte o vntaie sau o zgrietur.
Am intenia s devin blestemul lui Omnius, comarul
lui.
Jool se arunc nainte i mai repede, cu i mai mult for,
punnd la ncercare chiar i capacitile amplificate la
maximum ale automatului, care continuaser s se adapteze
i s creasc.
n cele din urm, hotrtul rzboinic depi maina.
Stnd pe aceeai plaj unde fusese ucis tatl lui, mai
tnrul Noret atac piciorul stng blindat al robotului de
lupt, apoi pe cel drept, i avans tot mai sus, scond din
funciune toate cele ase brae narmate, un sistem dup
altul, pn cnd, n sfrit, Chirox rmase doar o statuie
metalic strmb. Numai senzorii optici ai robotului
rmaser aprini, ca stelele pe cerul ntunecat al nopii. Fr
ranchiun sau bucurie, doar cu elan, Noret slt n aer i
ddu o lovitur puternic n torsul automatului, rsturnnd
maina pe spate n nisipul moale, bttorit.
De pe nisip, rspunsul robotului fu inexpresiv i lipsit de
emoie, dar Noret avu impresia c detecteaz o nuan de
mndrie.
Modulul meu de adaptabilitate a atins capacitatea
maxim, stpne Noret. Pn cnd m vei programa cu noi
competene, ai absorbit tot ceea ce te pot nva eu.
Piciorul stng al automatului avu un spasm n timp ce se
resetau circuitele de adaptabilitate.
235

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Eti pregtit pentru orice-ar putea arunca mpotriva ta o
main gnditoare.

*
Pe insula principal a arhipelagului de pe Ginaz, Jool
Noret lupta cu ali recrui mercenari. Sub supraveghere
atent i cu restricii la folosirea armelor, cei mai muli dintre
elevi supravieuiau.
Fiecare membru al Consiliului Veteranilor l cunoscuse pe
tatl disprut al lui Jool, fiecare luptase alturi de el n multe
btlii mpotriva mainilor, totui tnrul trebuia s-i
ctige singur onoarea i respectul pentru el nsui. Acestea
reprezentau un mijloc pentru atingerea unui scop. Iar Jool
era disperat s plece s lupte n Jihad, astfel nct s poat
ncepe s distrug forele lui Omnius i s-i rscumpere
apstoarea datorie personal.
Populaia de pe Ginaz se afla rspndit pe sute de insule
mici luxuriante, care ofereau o suprafa suficient de teren.
Localnicii ar fi putut duce o via panic pete din belug,
fructe tropicale i nuci crescute n solul vulcanic bogat , n
schimb construiser o cultur rzboinic riguroas, devenit
faimoas n ntreaga Lig a Nobililor.
Tinerii, brbai i femei, foloseau terenul variat i
primejdiile naturale de pe numeroasele insule pentru a-i
exersa abilitile de lupt. Localnicii se opuseser
ntotdeauna mainilor gnditoare, nc de la nceputuri, din
Epoca Titanilor. Izolata planet Ginaz fusese singura
societate ce se descotorosise de roboii cu programul alterat
pe care-l dezlnuise titanul Barbarossa mpotriva Vechiului
Imperiu n timpul cuceririi iniiale. ntr-un sfert de secol,
Jihadul pornit de Serena Butler se intensificase pn la un
punct culminant, ceea ce punea pe umerii Ginazului o
presiune ieit din comun, aceea de a furniza tot mai muli
dintre rzboinicii att de necesari.
Exact aa cum hipermintea computer se putea copia pe
236

Cruciada mainilor
sine nsi i putea transmite actualizri pentru a
supravieui distrugerilor succesive, fiecare mercenar de pe
Ginaz credea c dup moarte spiritul su lupttor era
transferat ca un fiier de date n suportul trupesc al
succesorului su. Era mai mult dect rencarnare; era o
continuare direct a btliei o tafet de la un rzboinic la
altul.
Din moment ce att de muli dintre oamenii si fuseser
ucii n btlie, societatea insular fusese nevoit s se
adapteze, ncurajnd apariia mai multor progenituri dect
de obicei. Tinerii elevi de pe Ginaz cltoreau de pe o insul
pe alta i-i luau parteneri fr deosebire. Se considera c
era de datoria candidatului s aib trei copii nainte de a
pleca de pe planet s lupte n cumplitul Jihad; un copil
pentru a-l nlocui pe tat, unul pentru mam i altul ca
datorie spiritual pentru cei care nu se puteau reproduce,
indiferent de motiv.
Femeile mercenare care rmneau nsrcinate n timp ce
erau plecate n misiuni ndelungate se ntorceau pentru
ultimele cteva luni dinainte de natere acas, pe Ginaz,
unde ddeau o mn de ajutor la instruirea altora.
Rmneau doar att ct era nevoie ca s nasc i s-i
recapete puterile, apoi plecau din nou, pe urmtoarea nav
disponibil, ctre un nou cmp de btlie mpotriva
mainilor.
Existau mereu btlii de purtat, din belug.
Brbaii mai n vrst din Consiliul Veteranilor, ca Zon
Noret, erau considerai un excelent fond de reproducere, din
moment ce-i artaser superioritatea fizic supravieuind
unui numr mare de misiuni i de rni. Jool credea acest
lucru, i tia c el nsui reprezenta un amestec ntmpltor
de gene puternice.
Muli dintre copiii rzboiului nu aflau niciodat cine erau
taii lor. Unii nu-i cunoteau nici chiar mamele. Jool Noret
era unul dintre cei puini ai cror tai se ntorseser s-i
recunoasc, astfel nct s poat urmri evoluia i
237

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


antrenamentul fiilor lor. i apoi, cu un an n urm, din cauza
trufiei i neateniei sale, Jool provocase moartea lui Zon
Noret, un mercenar experimentat, de care Jihadul avea
nevoie. Oare ct nsemnase acea singur greeal pentru
efortul de rzboi?
tia deja c l costase enorm pe el personal, i se ndoia c
vreodat contiina i va mai da vreo clip de rgaz. mpins
de la spate i obsedat, trebuia s lupte ct pentru doi
mercenari de pe Ginaz, sau mai mult. Jool nu putea dect s
atepte pn cnd tatl lui se ntorcea ca spirit rzboinic
nedomolit, dornic s se bat iari, renscut n trupul unui
nou lupttor nerbdtor
Acum, n timp ce atepta ncercarea final, Jool i nfipse
degetele n nisipul nclzit de soarele de dup-amiaz,
simindu-i btaia pulsului i transpiraia de pe piele. Cu
fiecare rsuflare, i aducea aminte ct de mult tnjea s
contribuie cu talentele sale la Jihad i s-i fac un nume.
Undeva, nuntrul lui, purta spiritul unui camarad
necunoscut, care nc nu se trezise. Astzi, dac era gsit
demn de ctre Consiliul Veteranilor, Jool avea s descopere
al cui spirit ardea n el.
Strnse nisipul n pumni, apoi ridic o mn i privi
grunele scurgndu-i-se printre degete. Va trebui s-i
ctige privilegiul
Mercenarii poteniali din noul grup aveau specialiti
diferite. Unii erau experi n lupta corp la corp cu mainile
gnditoare; alii i cultivaser caliti mai aparte n domeniul
sabotajelor sau al distrugerilor. Cu toii erau ns adaosuri
folositoare n lupta strveche mpotriva lui Omnius.
Tinerele sperane se duelau ntre ele ntr-o poriune
nconjurat cu un cordon a plajei presrate cu pietre.
Mercenarii nu absolveau numai nvingndu-i adversarii, ci
i demonstrnd un talent suficient pentru a dovedi c
sufletul unui rzboinic slluia cu adevrat n interiorul lor.
Cu o nfiare abtut, civa recrui euar n
demonstraiile pline de curaj.
238

Cruciada mainilor
Jool Noret nu eu.
Unii dintre nvini plecau trndu-i picioarele, cu ochii n
pmnt, prnd s fi abandonat cauza n inima lor. Jool i
urmri cu privirea, tiind c nite lupttori care se las
descurajai att de uor ar fi fost o povar n condiii de lupt
real. Alii, care nu se i artaser la nlime, i pstraser
totui scnteia de sfidare i de hotrre; dei nu reuiser la
acest test, erau dornici s se ntoarc la instructori. Aveau s
nvee mai mult, s-i mbunteasc abilitile i s ncerce
din nou.
n dimineaa urmtoare, Jool Noret sttea alturi de ase
colegi, toi fiind alei n calitate de campioni de ctre
Consiliul Veteranilor. n timp ce valurile albe se sprgeau de
reciful negru, accidentat, veteranii ridicar pe plaj un foc de
tabr din crengi aduse de ap, lng un desi de palmieri
stufoi, cu coaj groas. Un biat mut, cu prul blond, pea
nainte cu solemnitate, strduindu-se s duc un lighean
plin cu discuri de coral lustruite. Cnd puse ligheanul jos,
fisele zngnir lovindu-se ntre ele ca dinii unui schelet.
Jool miji ochii n lumina direct a soarelui de la ecuator.
Vei continua cu toii s luptai, vorbi conductorul
veteranilor, un rzboinic cu un singur bra, care-i purta
prul crunt mpletit ntr-o coad groas. Maestral Shar nu
mai putea lupta cu mainile, dar i dedicase viaa creterii
de lupttori de schimb, care s provoace mult mai multe
pagube dect i aduseser lui mainile gnditoare.
Shar i pierduse braul n timpul ultimei sale btlii. Se
considerase prea btrn ca s lupte mai departe i refuzase
s accepte unul dintre membrele de schimb disponibile din
rezerva medicilor de campanie, ca s poat fi dat unui soldat
mai tnr, unul mai capabil s continue lupta. n ciuda
handicapului, maestrul i pstra att de mult din agilitate
nct i mpletea singur prul cu o singur mn i refuza
orice ajutor, dei puini puteau nelege cum reuea btrnul
o asemenea isprav.
Aceasta este ultima oar cnd venii n faa noastr ca
239

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


recrui
Shar i plimb privirea de ghea peste cei apte tineri
lupttori.
Cnd vei pleca de pe Ginaz ctre cine tie ce cmp de
btlie ndeprtat, v vei duce ca mercenari mndri, ca
reprezentani ai talentelor noastre i ai istoriei noastre de
vitejie. Acceptai aceast responsabilitate grav?
La unison, Noret i colegii si ncuviinar printr-un
strigt. Maestrul Shar i chem n fa unul cte unul,
anunnd numele fiecruia dintre ei. Al patrulea la rnd,
Noret fcu doi pai ctre membrii aezai ai Consiliului
Veteranilor.
Jool Noret, ai avut cel mai neortodox antrenament,
spuse maestrul Shar. Tatl tu a fost un membru
extraordinar de valoros al mercenarilor de pe Ginaz. i el a
fost antrenat de acest automat de lupt, Chirox, n timp ce
colegii ti au fost instruii de veterani adevrai. Simi acest
lucru ca pe un dezavantaj?
Vina continua s clocoteasc adnc n sufletul lui Jool
atunci cnd rspunse:
Nu, maestre Shar, l consider un avantaj. O main m-a
nvat cum s ucid maini. Ce alt profesor ar fi putut ti mai
mult despre dumanul nostru de moarte?
i totui, acel automat l-a omort pe Zon Noret, se auzi
vocea scrnit a unei femei cu prul crunt, o veteran bine
cldit.
Jool se concentr mai degrab asupra propriei sale
hotrri dect asupra vuietului din urechi.
Ca s rscumpr moartea tatlui meu, trebuie s
distrug de dou ori mai muli inamici!
Un pitic btrn i plin de cicatrice, cu dinii spari, se
aplec spre el.
Acest automat a fost recuperat de pe o nav robotic de
lupt i reprogramat. Nu te preocup faptul c ar putea
conine instruciuni interne secrete menite s te fac
vulnerabil?
240

Cruciada mainilor
Automatul sensei a antrenat deja patru generaii de
lupttori mercenari care s-au numrat printre cei mai buni
de pe Ginaz, i am jurat s-i depesc pe toi. Am nvat s
ucid maini, s caut punctele vulnerabile la toate modelele
cunoscute de trupuri de roboi i de cymeci.
Litania se intensific nuntrul lui, iar vocea i cpt o
fora nspimnttoare.
Am crescut nvnd despre Jihadul iniiat de Serena
Butler. Am vzut rapoarte ale btliilor de pe lumile
sincronizate, triumfurile i eecurile noastre. Spiritul meu
este devorat de nevoia de a-l distruge pe Omnius. Nu exist
nicio ndoial n mintea mea ca m-am nscut pentru asta
Maestrul Shar surse.
Atunci nu exist nicio ndoial nici n mintea noastr!
Fcu un semn ctre ligheanul plin cu discuri de coral.
Dac posezi spiritul unui rzboinic, acum este
momentul ca acesta s se arate. Alege! D-ne voie s vedem
care dintre mercenarii notri czui i-a transferat talentele i
ambiiile n tine.
Jool Noret se uit n jos, la numeroasele discuri, cele mai
multe dintre ele avnd scrise pe ele numele unui mercenar
de pe Ginaz care fusese ucis de-a lungul secolelor de rzboi;
unele dintre fise erau goale, indicnd un suflet nou. Tnrul
nchise ochii i bg mna n grmad, lsnd soarta s-i
ndrume alegerea. Undeva aici, se afla un disc cu numele
tatlui su pe el, dar tia c nu era demn de acela. N-ar fi
suportat s-l trag i spera c nu se va ntmpla ca minile
sale s-l gseasc n lighean.
Cu o izbucnire de curaj, apuc un disc, l trase afar i-l
ridic n lumina soarelui. Deschiznd ochii, citi numele
nefamiliar: Jav Barri.
n sfrit, tia cine renscuse nuntrul lui. Putea s caute
prin arhivele de pe Ginaz i s afle povestea acestui Jav
Barri. Dar n-avea importan pentru el ce fcuse fostul
mercenar. Cu amintirea tatlui su n minte, cu
antrenamentul
automatului
sensei
i
cu
spiritul
241

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


mercenarului disprut n el, Jool Noret avea s-i lase
propria amprent sau avea s moar ncercnd.
Maestrul Shar rosti:
Voi, toi, suntei acum nsrcinai s distrugei maini
gnditoare. Aceasta s fie datoria voastr sacr,
nenduplecat, i vei fi bine pltii pentru sacrificiile pe care
le facei. Mine plecai spre Salusa Secundus, de unde vei fi
trimii alturi de armata Jihadului.
Fcu o pauz, iar vocea i se frnse cnd adug:
Facei-ne mndri de voi!

242

Cruciada mainilor
Cuvintele sunt magice.
ZUFA CENVA,
Cugetri despre Jihad
De pe un promontoriu acoperit cu iarb din afara capitalei
Ligii, Iblis inea nc un discurs nsufleitor. n spatele lui se
afla unul dintre multele altare nchinate copilului mort al
Serenei, care coninea un fragment autentic din hainele pe
care micul Manion le purtase n ziua morii sale.
Se afla acolo i soia lui, Camie Boro, o femeie de o
frumusee glacial, prezen permanent alturi de el. Ultim
descendent a familiei imperiale, Camie reprezenta acum o
parte important a puterii lui Iblis i era mama celor trei
copii ai lui. Prea s se delecteze cu simpatia pe care publicul
o revrsa asupra sa, ca partener a Marelui Patriarh.
Dar atenia tuturor era concentrat asupra discursului
rostit de Ginjo. Mulimea, ca ntotdeauna, devenise precum
ceara n minile lui. Yorek Thurr i ofierii si din Jipol
ndeprtaser deja, n linite i cu fora, un grup de
protestatari anti-Jihad care avuseser intenia s provoace
dezordini, iar restul spectatorilor n-aveau s tie niciodat c
acetia fuseser acolo. Totul se dovedea perfect.
Orator nflcrat, Iblis fcu o pauz, se ntoarse civa
metri pn pe treptele altarului, i le urc. Pentru cteva
clipe, rmase n vrf, cu privirea rtcind pe deasupra gloatei
ce acoperea ct vedeai cu ochii pajitea tuns cu grij. Pe
cerul salusan atrnau nori ntunecai, dar oamenii preau s
ncerce s-i alunge fluturnd steaguri i aruncnd flori
portocalii strlucitoare.
Patriarhul purta dispozitive nevzute de amplificare vocal.
Astzi e o zi mare, pentru c avem n sfrit motiv s
srbtorim o victorie extraordinar! O for copleitoare a
mainilor gnditoare s-a apropiat de Poritrin, lume vital a
Ligii Nobililor, dar navele de rzboi din armata noastr, a
Jihadului, adunate acolo, au rmas pe poziii i le-au alungat
243

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


n mod ruinos! Flota roboilor a fugit i niciun singur
lupttor de-al oamenilor n-a murit n nfruntare!
Vestea era att de neateptat, dup decenii de masacre
sngeroase i pierderi nspimnttoare, nct oamenii
ezitar pentru o clip, ntr-o tcere mpietrit, apoi uralele
reverberar, aidoma unui tunet asurzitor provenind de la o
furtun ndeprtat. Iblis radia de o bucurie sincer, cu
moralul nviorat la fel de mult ca al lor.
Pentru c acest triumf este att de important, voi pleca
imediat spre Poritrin ca s-i felicit personal pe cei de-acolo. n
calitate de Mare Patriarh al Sfntului Jihad, trebuie s-o
reprezint pe Preoteasa Serena Butler la srbtorirea libertii
lor nentrerupte
Ateptnd ca zgomotul s se sting din nou, i adun
puterea i expresivitatea mental pentru urmtorul atac.
Cu toate acestea, n urma acestei victorii, trebuie s
struim n ceea ce facem, cu energie rennoit. Pentru fiecare
via cruat acolo, nc un rebel curajos a murit luptnd cu
mainile pe alte cmpuri de btlie. n mod deosebit, am
vzut eforturile sclavilor umani de pe Ix, o fortrea i un
centru industrial vital pentru Omnibus. Ani de zile, s-au
strduit s se revolte i s distrug mainile gnditoare, iar
noi i-am ajutat cum am putut. Dar nu este de ajuns. Trebuie
s pltim preul necesar pentru ctigarea luptei, i s
profitm de avntul victoriei mpotriva unui duman inuman.
V anun hotrrea Consiliului Jihadului, cu binecuvntarea
Preotesei Serena Butler, de a elibera Ix o dat pentru
totdeauna, indiferent cu ce pre!
Ameii de vetile despre victoria nesngeroas de pe
Poritrin, oamenii nu-i ddeau seama ct de dificil ar fi o
cucerire a planetei Ix. Iblis tia c oamenii ar fi fost masacrai
n operaiunea militar, dar instalaiile industriale extinse i
preioase de acolo ar fi nsemnat o adevrat delicates
pentru Liga Nobililor. i susinuse cazul i-i folosise puterea
de convingere pentru a face Consiliul s fie de acord cu el.
Fabricile de pe Ix fceau s merite efortul, spre deosebire de
244

Cruciada mainilor
unele dintre celelalte planete ale lui Omnius. Mutaia
tehnologic ar fi ajutat toate lumile Ligii.
Timp de un an, comando-urile noastre clandestine s-au
infiltrat pe Ix, impulsionnd eforturile coloanei a cincea de
acolo. Sclavi umani evadai se ascund n catacombele de sub
suprafa, ncierndu-se cu grupurile de cymeci i de roboi
care-i vneaz. Soldaii notri le-au dat oamenilor arme i
chiar dispozitive de bruiaj pentru gelcircuite, ca s decupleze
creierele de computer. Dar nu e destul. Trebuie s facem mai
mult!
Zmbi larg, cu mndrie i hotrre. Lng el, Camie Boro
emana o aur de sprijin, dei i vorbea rareori lui Iblis atunci
cnd nu se aflau n public. Mariajul lor era unul de
convenien politic, oferind amndurora avantaje practice,
fr niciun pic de pasiune fizic.
i exist o justificare mai nalt, continu el. Respectata
cogitor Kwyna a spus: Cei care triesc sub pmnt nu
trebuie s se team de spaiul deschis. S-ar putea s se
simt n siguran i la adpost n ntuneric, dar nu vor fi
liberi pn cnd nu-i sap calea n sus, ctre lumina
soarelui. Evident, vorbea despre Ix!
Urmar chiar i mai multe aplauze i urale, dar lui Iblis i
plcea s scormoneasc dincolo de aparene, doar ca s se
asigure de sprijinul oamenilor. n haine nebttoare la ochi,
observatorii din Jipol se nvrteau prin mulime, raportnd
printr-un radio cu circuit nchis c n-au gsit pe nimeni care
s exprime altceva n afar de aprobare entuziast. Primind
rapoarte permanente, Marele Patriarh inspir adnc, cu
satisfacie, i-i nbui un chicotit, amintindu-i ce drum
lung fcuse de la nceputurile lui umile ca ef de echip de
lucru, hruit de titanul Ajax.
Pe Ix, agenii si i temerarii mercenari de pe Ginaz
incitaser sclavii s se rscoale i s-l distrug pe Omnius-ul
local, exact ca n marea victorie de pe Pmnt. Incapabil s
neleag mentalitatea gloatei umane, Omnius-Ix nici mcar
nu apelase la anti-propagand pentru a lupta mpotriva
245

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


afirmaiilor celor mai ridicole fcute de membrii trupelor de
comando. Manipularea intenionat a informaiei nu era un
concept inteligibil pentru hipermintea computer. Iblis putea
folosi acest lucru n avantajul lui.
Strig:
Dac putem recuceri o singur lume sincronizat,
nseamn c putem pune mna i pe alta. i pe alta! Nu
trebuie s ezitm, indiferent cte viei ne-ar costa!
Invoc numele sacre.
Pentru Serena Butler i copilul ei martir, Manion, nu
putem face mai puin de-att!
Prini de pasiunea vorbelor sale, oamenii fluturar
steaguri care nfiau o imagine stilizat a Serenei Butler i
a bieelului ei angelic, ca o madon cu pruncul.
Serena! Serena! Manion Nevinovatul!
De cte ori inea discursuri ca acesta, Iblis i concentra
gndurile spre interior, inspirndu-se din mnia sa dreapt
i scond la suprafa o furie visceral care putea fi folosit
s sfie dumanul n achii de metal i s-l topeasc n
movile de nerecunoscut. Aceti oameni erau uneltele sale.
La nivelul cel mai profund, Marele Patriarh era un
negustor, cu o idee pe care trebuia s-o vnd maselor. Pentru
a fi eficient la o asemenea scar, sub privirile intense ale
oamenilor, trebuia s cread el nsui n produsul Jihad,
astfel nct s-l poat face convingtor pentru ceilali. Se
fcea pe sine nsui s cread.
i zmbi. Jipolul pusese n scen perfect aceast adunare,
mprtiindu-i membrii prin mulime i strnind agitaie
printre oameni att ct era necesar. n curnd, recrui noi
aveau s fie gata s se arunce, nepstori fa de moarte,
ctre int, planeta Ix, unde pierderile aveau s fie imense.
tia ct se poate de bine c aceti oameni reprezentau
carne de tun pentru Jihad, dar numai prin sacrificiul lor
putea reui cucerirea, cu suficieni zeloi i cu timp destul.
Nu va mai exista nfrngere ci numai victorii i victorii
morale.
246

Cruciada mainilor
Marele Patriarh observ magiciana statuar, cu pielea ca
de alabastru, din faa mulimii, urmrind absorbit
evenimentele, fr s scoat niciun cuvnt. nalt i rigid,
Zufa Cenva se detaa din mulimea fremttoare ca i cum ar
fi fost luminat de reflectoare. i tot ca de obicei, privirea i
era aintit asupra lui, dar cu o anumit rezerv detaat pe
care-o gsea stnjenitoare. Iblis o observase i la alte adunri
ale Jihadului. Ce voia conductoarea magicienilor de pe
Rossak?

*
Mascndu-i emoiile, Zufa Cenva sttea alturi de surorile
ei, pe coasta acoperit cu iarb; le ceruse s observe
minuios, pentru a-i confirma bnuielile. Parfumul neptor
al florilor portocalii plutea prin mulime ca un drog din
jungla de pe Rossak. ns ochii deschii la culoare ai
magicienei erau ageri, la fel de ateni ca i cei ai
observatorilor tainici ai Jipolului, att de vizibili pentru ea n
mijlocul gloatei.
n timp ce-l studia pe Iblis, Zufa i imagina undele
hipnotice plpind n jurul lui. Se revrsau din nucleul de
energie al trupului su i se ntindeau ca nite tentacule ca
s ating spectatorii n timp ce vorbea. Vorbele Marelui
Patriarh erau ntotdeauna bine alese, dar efectul lor
cumulativ prea mult mai mare dect coninutul lor real.
Astzi era ntr-o form bun, nflcrnd publicul,
ndrumndu-i ntr-o parte sau n alta, ca un maestru. Dac
Iblis cel carismatic le-ar fi zis s se arunce de pe o stnc, ei
ar fi fcut-o, surznd tot drumul.
Exact la momentul potrivit, ridic braele i fcu un gest
cu minile. Rareori se ruga sau folosea expresii religioase,
dar efectul era asemntor. Oamenii credeau n sinceritatea
lui. Zufa ns nu credea c era vorba de antrenament sau de
exerciiu, ci de ceva mai mult.
Vezi, nici mcar nu-i cunoate propria putere, le spuse
247

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


celorlalte magiciene. Crede c talentele lui sunt instinctive,
nimic mai mult.
Magnific.
n calitate de conductoare a delegaiei de pe Rossak, Zufa
era intrigat de mult vreme de magnetismul personal
remarcabil al lui Iblis Ginjo. ns ea i cu surorile sale
ghiciser ceva mai mult n legtur cu el, ceva ce ineau
pentru uz propriu.
Diagrama genetic extrapolat a acestui mascul se
dovedea fascinant, cu rdcini mergnd pn pe propria ei
planet acoperit de jungl. Dovezile disponibile indicau
faptul c Marele Patriarh poseda capaciti telepatice
nnscute, o trstur extrem de rar ntr-un individ de alt
sex dect feminin.
Poate c era purttorul liniei genetice potrivite pe care-o
cuta pentru ea nsi. Nu mai era tnr, dar, innd seama
de noile tratamente sofisticare pentru fertilitate inventate de
Venkee i testate de multe magiciene, Zufa tia c putea
reui s aib nc un copil. Pentru ea, asta nsemna s
ncerce s dea natere unei fiice mai bune, una care s o fac
mndr c e mam. Ar putea oare acest Mare Patriarh s fie
donatorul corespunztor de sperm?
Dei propria lui ascenden i era evident necunoscut,
Iblis Ginjo trebuia s fie urmaul ndeprtat al btinailor
de pe Rossak, luai prizonieri de ctre maini cu mult vreme
n urm i mutai pe alte lumi. Dac-ar fi trecut prin
antrenamentul mental intens pe care ea i colegele ei
magiciene le considerau indiscutabile Zufa Cenva nu i-ar fi
dezvluit ns niciodat brbatului adevrata lui natur, n
afar de cazul n care ea i cu nsoitoarele ei ar fi avut ceva
de ctigat din asta.
Poate c ar fi putut s exercite o influen asupra lui Iblis
i s-i foloseasc apoi talentele n propriul avantaj?
Zufa nu era imun la farmecele Marelui Patriarh, dar
fusese ntotdeauna capabil s le resping cu vigilena ei
acut. O satisfcea faptul c Iblis nu prea s-i recunoasc
248

Cruciada mainilor
talentul hipnotic drept ceea ce era. De-a lungul anilor, multe
dintre surorile ei bine instruite se sacrificaser n lovituri
telepatice de anihilare mpotriva cymecilor. Dar acest om se
afla ntr-o cu totul alt situaie, poseda un potenial diferit.
Bnuia c Iblis Ginjo era un om periculos, ipocrit, dar nu
vedea pe nimeni mai calificat pentru a duce Jihadul ncotro
trebuia s mearg.
Pentru propriile ei motive, mbriase, la urma urmei,
aceeai cauz ca i magicienele ei: anihilarea complet a
mainilor gnditoare. Iblis ar fi avut totui nevoie de
supravegherea cea mai strns i ar fi trebuit manevrat cu o
grij chinuitoare.
Cred c este cel mai primejdios om pe care l-am cunoscut
vreodat.

249

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Gndurile devin arme. Filosofiile reprezint motive clare de
rzboi. Bunele intenii sunt cel mai distrugtor arsenal dintre
toate.
COGITOR KWYNA,
Arhivele Oraului Reculegerii
Senin mndr i ncreztoare n faa credincioaselor ei
gardiene serafimi, mbrcate cu rochii unduioase i purtnd
bonete de plas aurie Serena Butler termin repetiia. Cu
pasiune i avnt, trebuia s in aprins flacra Jihadului.
Niriem ddu din cap dup ce ascult reluarea unei pri a
discursului, artndu-i acordul. Dar Serena se ndoia c
loiala ef a serafimilor si i-ar exprima vreodat
dezamgirea n orice aspect privind marele rzboi sfnt, atta
vreme ct mainile erau distruse.
Acum, c Iblis Ginjo plecase pe Poritrin, Serena avea
intenia s nregistreze o serie de discursuri nsufleitoare din
Oraul Reculegerii. Prin natura lor, oamenii aveau tendina
de a-i pierde concentrarea asupra scopurilor pe termen
lung, n afar de cazul n care li se reamintea permanent
situaia de ansamblu. Hotrrea lor trebuia ncurajat i
linguit.
De-a lungul urmtoarelor ctorva luni, declaraiile ei aveau
s fie distribuite pe lumile Ligii; Venkee Enterprises semnase
deja un acord cu Consiliul Jihadului pentru livrarea gratuit
a ndemnurilor sale nregistrate, prin intermediul navelor lor
comerciale.
n interiorul unui complex fortificat, gardienele grijulii ale
Serenei stteau de-o parte i de alta a acesteia. Dup
tentativa de asasinat care avusese loc n urm cu mai bine
de un an, toate fanaticele femei-serafim fuseser testate i
investigate; cteva fuseser atunci nlturate din serviciu,
loialitatea lor fiind suspect. Niriem o slujea acum pe Serena
mai ndeaproape ca oricnd. Aceste femei o fceau s se
250

Cruciada mainilor
simt puternic i aprat, ncreztoare c spiritul uman
avea s triumfe n cele din urm asupra brutalitii reci a
mainilor.
Mainile se pot defecta i se pot dezintegra. Programele
se pot degrada
Serena i termin lectura n faa aparatelor de nregistrat.
Dar inima omului nu va nceta niciodat s bat!
n ciuda noului impuls pe care-l provocase Iblis folosind
binecuvntarea ei, tia c mainile gnditoare nu urmau s
fie nfrnte peste noapte. Oamenii asuprii de pe Ix luptaser
muli ani pentru viaa lor, iar o dat cu lansarea iminent a
unei ofensive a armatei pe scar larg, ce urma s fie
condus de Xavier, muli alii dintre discipolii si aveau s
moar. Un sacrificiu necesar, o asigurase Iblis.
i plec privirea i nchise ochii, ntr-o binecuvntare
contemplativ.
Funcionarii
Consiliului
Jihadului
ntrerupser camera de luat vederi i se repezir s ia noul
mesaj al Preotesei, ca s fie proiectat tuturor voluntarilor
receni ai Jihadului pe cale s fie trimii pe Ix. Muli dintre ei
nu aveau s se mai ntoarc niciodat acas
O observ pe mama ei stnd n cadrul uii.
Bravo, Serena. Sunt sigur c rebelii sclavi de pe Ix vor
pstra la piept cuvintele tale, chiar n timp ce roboii asasini
i mcelresc!
Surprins de atitudinea ei glacial, Serena rspunse:
Aceast lupt nu va fi ctigat dect dac fiecare
lupttor i dedic ei toate calitile i ntreaga for, mam.
Vreau s-i inspir.
Livia Butler se ncrunt.
Marele Patriarh nu i-a spus tot ceea ce se petrece pe
Ix
Fcu semn ctre serafimul ncruntat care sttea lng ele,
cerndu-i:
Las-ne singure. Doresc s vorbesc cu fiica mea ntre
patru ochi.
Ni s-a ordonat s-o protejm pe Preoteas, replic efa
251

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


serafimilor, fr s se clinteasc.
Serena se ntoarse ctre tnra femeie.
N-am nevoie s fiu protejat de propria mea mam,
Niriem.
Trebuie s te protejm i de propriile ndoieli, Preoteas,
o avertiz conductoarea serafimilor. Jihadul tu nu poate
suferi de slbiciuni din interior.
M asculi pe mine sau i inventezi propriile ordine?
Pleac acum!
Bosumflate, devotatele femei plecar. Livia Butler nu se
micase. Vorbi:
Chiar nainte de a pleca spre Poritrin, Marele Patriarh
i-a anunat inteniile n ceea ce privete Ix, dar complota de
fapt acolo de mult vreme, rvnind fabricile i centrele
industriale. Nu-i poi imagina masacrul pe care l-a declanat
deja n numele tu. Multe, multe viei au fost deja pierdute pe
Ix i lucrurile or s devin mult mai rele.
Serena clipi din ochii violei.
De unde tii asta? Iblis nu mi-a prezentat niciun
asemenea raport.
Ca rspuns, Livia i ntinse un pachet de imagini. Un
sigiliu rupt purta nsemnele Jipolului, cu tampila categoriei
de maxim securitate.
Aceste fragmente au fost scoase n mod clandestin de
ctre un mercenar trimis acolo s instige la rscoal.
Imaginile au fost adunate de ctre un localnic ixian pe nume
Handon, unul dintre rebeli i sabotori.
Cum le-ai cptat?
Pachetul de imagini trebuia s ajung la Yorek Thurr,
dar fost livrat greit la Adunarea Ligii, unui reprezentant
btrn care a fost cndva foarte loial tatlui tu. Cunoti
birocraia de acolo e la fel de ru ca n imperiul prbuit. El
a socotit c fostul vicerege ar trebui s-l vad, i cred c ar
trebui s vezi i tu imaginile, Serena. Trebuie s vezi ce se
ntmpl acolo unde se duce Jihadul. Protestatarii au motive
serioase ca s pun la ndoial tacticile din acest rzboi
252

Cruciada mainilor
Protestatarii sunt nite lai care nu neleg scopurile
mortale ale mainilor gnditoare!
Livia aps degetele Serenei pe pachetul de imagini.
Uit-te la astea
ncruntndu-se ca s-i ascund nervozitatea, Serena
activ sistemul i derul ncet de la o scen de comar la
alta. Vzu de aproape mceluri n mas: detaamente de
exterminare ale mainilor atacau oamenii, iar familiile se
ngrmdeau sub pmnt, ascunzndu-se n tuneluri, n
timp ce un cymec identificat ca titanul Xerxes se nvrtea
pe-acolo n form de rzboinic, omornd orice fiin uman
pe care-o ntlnea.
nghii cu greutate i se sili s vorbeasc:
mi dau seama c acest rzboi e dureros, mam, dar
trebuie s luptm i trebuie s nvingem!
Da, iar tu trebuie s nelegi, copil: Ix e un abator i
nu era nevoie s fie aa. Iblis i-a amgit pe rebelii ixieni s se
arunce asupra cruzilor roboi asasini, fr nicio speran de
a supravieui i nicio ans de a face nici cel mai mic pas
mpotriva dumanului. Le dm cteva arme, dar nu sunt nici
pe departe de ajuns. Iblis a recunoscut inutilitatea campaniei
de mai bine de un an, i totui continu s-i ae,
trimindu-le mesajele tale.
Cuvintele mele sunt menite s-i inspire
Au murit sute de mii de lupttori acolo, toi n numele
tu. Strig numele tu i al fiului tu martir ca i cum ai fi
nite diviniti care-i pot proteja, apoi se arunc asupra
mainilor gnditoare. N-ar fi trebuit s vezi niciodat
imaginile astea oribile, dar trebuie s afli ct snge ai pe
mini!
Serena i arunc mamei sale o privire aspr, apoi continu
s urmreasc imaginile. Se ls captivat de lupta brutal
care avea loc n labirintul stropit cu snge din peteri, n
complexele industriale i n oraele de sub suprafaa
planetei. Flcrile ardeau cu furie n jurul lupttorilor
disperai. Maini zdrobite i cadavre umane zceau peste tot.
253

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


i ce-ai fi vrut s fac, mam? ntreb ntr-un sfrit,
incapabil s-i smulg privirea de la mcel. Ar trebui s
abandonm pur i simplu Ix?
Expresia de pe chipul Liviei se nmuie.
Nu, dar chiar dac am cuceri Ix trimind acolo o
armat, nu e dect o alt scuz pentru urale? E un cmp de
btlie prost ales. Pentru un asemenea efort extravagant i
pentru o asemenea pierdere de viei omeneti, am putea
foarte bine s atacm capitala mainilor de pe Corrin!
Serena era tulburat.
Trebuie s discut cu Iblis despre asta, cnd se ntoarce
de pe Poritrin. O s se explice. Poate c Marele Patriarh are
motive pe care nu le vedem imediat. Sunt sigur c are o
justificare bun pentru
Livia o ntrerupse.
A luat aceste hotrri fr tine, Serena. Aa cum face
deseori. Eti preoteasa Jihadului sau doar un simbol?
Vorbele mamei ei o dureau. Dup o clip nesfrit,
Serena vorbi:
Iblis este sftuitorul i mentorul meu, i a fost
ntotdeauna pentru mine o surs major de for. Dar ai
dreptate Ar trebui s fiu inut la curent n legtur cu
deciziile importante.
Marele Patriarh nu se va ntoarce acas dect peste
aproape dou luni.
Livia se aplec spre ea, insistnd.
Nu poi atepta att de mult. Hotrte cum vei aciona
nainte de asta.
Btrna stare o lu de bra pe fiica ei.
Vino cu mine. Dup ce a aflat i ea despre acest raport,
cogitor Kwyna dorete s stea de vorb cu tine. Este ct se
poate de urgent.

*
Cndva o femeie uman, n vremuri uitate de istorie, cu
254

Cruciada mainilor
mult nainte ca titanii s cucereasc Vechiul Imperiu, marea
cugettoare Kwyna cntrise toate gndurile i filosofiile
adunate de rasa uman. Dup un mileniu de efort,
nvturile lui Kwyna spuneau c pn i creierele umane
obinuite puteau dobndi un strop de nelepciune.
Serena i cu mama ei urcar treptele turnului de piatr
care fusese construit pentru a o gzdui pe ilustra gnditoare.
Ferestrele turnului erau deschise i adieri rcoroase mturau
ncperea. Recipientul ornamentat de pstrare al cogitorului
era aezat pe un piedestal din mijlocul ncperii rotunde, iar
nsoitorii umani alei stteau n apropiere, ateptndu-i
instruciunile.
Kwyna i ddea sfaturi excelente i i punea multe ntrebri
importante la care s cugete. Enigmele filosofice ale lui
Kwyna o preocupau pe Serena n momentele ei cele mai
ntunecate de mhnire i de disperare, cnd i plngea
pierderea copilului i spulberarea vieii la care ndjduise,
alturi de Xavier Harkonnen.
Acum, mama ei rmase la u, n timp ce Serena naint,
rmnnd n picioare n faa containerului de pstrare.
Ai cerut s vorbeti cu mine, Kwyna? M atept la o
iluminare la fiecare conversaie cu tine.
Doi secundani pir n fa, cu capetele rase i minile
de o curenie imaculat. Clugrii scoaser capacul
containerului i-i fcur semn Serenei s ntind mna.
Kwyna dorete s intre n legtur cu tine n mod direct.
Plutind n baia de electrofluid, creierul fr trup era
acoperit de ncreituri i de modele complicate. Cu o
curiozitate crescnd, amestecat cu nelinite, Serena i
ls pleoapele s cad pe jumtate i-i cufund vrful
degetelor subiri n fluidul cald de pstrare.
Sunt aici, murmur ea.
Bg mna mai adnc, pn cnd atinse contururile
elastice ale creierului lui Kwyna. n timp ce fluidul gros se
nvolbur n jurul crnii sensibile a cogitorului, cile ionice se
conectar prin porii pielii, fcnd legtura cu neuronii
255

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Serenei, unind punile mentale ale formelor de via diferite,
dar nrudite.
Cunoti faptele i vorbele, rosti neleapta cogitor n
mintea ei. nelegi justificrile lui Iblis Ginjo dar le crezi?
Ce vrei s spui, Kwyna? exclam Serena cu voce tare.
M-am ferit s-i ofer lui Iblis noi fire de filosofie de care
s se agae, dar el continu s-mi deformeze cuvintele, s
denatureze scripturile strvechi. n loc s extrag iluminarea
din operele mele, ia propriile lui hotrri i apoi scoate pasaje
din context pentru a le justifica.
Gndurile cogitorului preau s vibreze de o oboseal
adnc. Serena ar fi vrut s se retrag n faa acuzaiilor, dar
respectul pentru cogitor i inea mna prizonier n fluidul
viu.
Kwyna, sunt sigur c Marele Patriarh are la inim doar
interesele cele mai benefice ale omenirii. O s vorbesc cu el,
desigur, i sunt convins c va explica totul
Cineva care va manipula adevrul pentru a-i dovedi
iluminarea va face mult ru. Serena Butler, nu te izbete
faptul c deciziile lui i fac pe martiri s mearg la moarte cu
numele tu pe buze?
Serena se ncrunt.
Sunt lupttori pentru Jihad. Chiar dac ar fi mcelrii
pn la ultimul, ar strui c a meritat preul. i la fel i eu.
n spatele ei, Livia i art dezamgirea.
Ah, Serena Viaa oamenilor e att de lipsit de valoare
pentru tine?
Kwyna continu, cu gndurile condamnnd-o i ele:
Marele Patriarh incit la violen prin orice mijloace
consider necesar, pentru c el crede c scopul justific
mijloacele. Ix este pentru el nc un trofeu, dar nu face parte
din niciun plan de a ctiga rzboiul. Nu se grbete ctui
de puin s pun capt luptelor, i tie c tragediile pot fi la
fel de dttoare de inspiraie ca i victoriile. Tu, Serena, poate
c vrei ca Omnius s fie distrus ct mai curnd posibil, dar
Iblis Ginjo vede Jihadul ca pe o surs de putere.
256

Cruciada mainilor
Vestea era dureroas, aproape prea mult pentru a putea fi
ndurat. Serena nu voia s mai aud nimic, dar tot nu
putea s-i scoat mna din vas.
Am trit i am cugetat vreme de mai mult de douzeci
de secole, i am mprit cunoaterea celor care o meritau.
Acum, concluziile mele sunt folosite ntr-un fel n care eu nam avut niciodat intenia. M simt responsabil pentru
moartea inutil a nenumrai oameni!
Serena i ls vrful degetelor s mngie contururile
vermiforme ale minii cogitorului.
Cei care dein un rol important trebuie s poarte poveri
imense. Acest fapt trist mi este mult prea cunoscut
Dar eu n-am ales acest rol, ripost Kwyna. Exact aa
cum tu ai fost manipulat de ctre Iblis, la fel am fost i eu.
De bunvoie, mi-am druit gndurile progresului omenirii,
dar scrierile mele au fost rstlmcite. Acum neleg de ce
unii dintre colegii mei Cogitori au ales s se retrag pentru
totdeauna, nemaiavnd nicio legtur cu ridicarea i
prbuirea civilizaiilor. Poate c ar fi trebuit s plec cu Vidad
i cu ceilali, acum mult vreme.
Serena era surprins.
Exist i ali cogitori nc n via? Ce vrei s spui cu
faptul c s-au retras pentru totdeauna?
Vidad mi-a fost cndva prieten, un partener de dispute
mentale, o minte demn de polemici infinite. ns el i cu ali
cinci cogitori au hotrt s reteze orice contact cu oamenii i
cu mainile, prefernd senintatea i puritatea etern a
propriilor lor gnduri. La vremea aceea, i-am dispreuit
pentru c au fugit de obligaiile care izvorau din revelaiile
lor. I-am acuzat c se ascund, c triesc n turnuri de filde.
Vidad a acceptat calificativul, dar nu i-a schimbat decizia.
Nimeni n-a mai auzit de ei de multe secole.
Serena simi o epuizare sumbr n mintea lui Kwyna cnd
strvechiul creier continu:
Poate c ar fi trebuit s m altur cogitorilor din Turnul
de Filde, dar acum trebuie s gsesc o alt opiune. Te-am
257

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


chemat aici s-i spun asta, Serena Butler, ca s poi
nelege.
i crezi c e att de simplu s nelegi? ntreb Serena.
Realitatea este ceea ce este, rspunse Kwyna. i am
avut parte de destul via. Nu voi mai mprti gnduri, nu
voi mai ngdui nelepciunii mele s fie rstlmcit. Cnd
nu voi mai fi aici, Iblis va putea gsi nc metode de a folosi
doctrinele pierdute, dar nu intenionez s-i ofer n continuare
arme pe care s le poat denatura!
ngrozit de ceea ce-ar putea face n continuare arhaica
minte, Serena zise:
M-ai slujit bine aici. Am nvat multe de la tine, i mam bizuit pe sfaturile tale.
Acum, vocea cogitorului deveni mai blnd n mintea
Serenei.
tiu c inima ta e sincer, dar sunt obosit de
cugetrile adnci de dou milenii. De acum, te eliberez de
protecia mea. Gndete cu propriul tu cap i zboar din
cuib ctre destinul tu.
Ce tot spui? Ateapt!
Pentru mine a sosit timpul s m opresc.
Electrofluidul albstriu se tulbur i cpt o culoare
diferit, primejdios de roiatic, ca i cum creierul cel
strvechi ar fi avut hemoragie, secretnd o substan
sngerie.
Serena simi o rceal teribil n creier, o senzaie brusc,
ocant.
Apoi, fr niciun efort suplimentar din partea
secundanilor i fr manevrarea sistemelor de susinere a
vieii din containerul de pstrare, gndurile profunde se
linitir i se stinser din mintea cogitorului. Dup dou mii
de ani de meditare la sensul existenei, Kwyna i ls esena
s se scurg n univers i s se risipeasc. Mintea ei dispru
n neant.
Serena i smulse mna din electrofluid. Simea lichidul
alunecos pe degete ca i cum ar fi fost snge.
258

Cruciada mainilor
Ce-am fcut?
Multe lucruri au dus la aceast tragedie, rspunse Livia,
pe un ton amar. n parte i Iblis Ginjo, ca i Jihadul, chiar
prin natura lui.
Luptnd s-i stpneasc lacrimile, Serena se ndeprt
de masa acum lipsit de via a creierului arhaicului filosof.
Prietena ei.
Attea lucruri s-au fcut n numele meu
Livia o privi cu severitate.
Serena, ai avut un sfert de secol s cugei i s nvei
din tragedia ta personal. Acum a sosit timpul s iei singur
hotrri.
Serena i ndrept umerii i ridic brbia. Se uit pe
fereastr simi o adiere ngheat pe fa.
Da, mam. Acum tiu ce-am de fcut
Arunc o privire ctre secundanii ndurerai, cu robe de
culoarea ofranului, apoi ctre hol, unde femeile-serafim
stteau pregtite, mbrcate cu robe albe tivite cu stacojiu.
E vremea s-mi conduc eu nsmi Jihadul sfnt.

259

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


E mai bine s fii invidiat dect comptimit.
VORIAN ATREIDES,
Memorii fr ruine
Pentru Xavier Harkonnen, moia Butler era bntuit de
amintiri i de ocazii pierdute. Dar era i cminul pe care i-l
cldise alturi de soia iubitoare, Octa, i de cele dou fete
ale lor, Roella i Omilia.
La vrsta de patruzeci i patru de ani, Octa se maturizase
n ceea ce privete frumuseea i rolul ei de soie i de liman
salvator. Suflet mai blnd dect nflcrata ei sor Serena,
Octa se dovedea o partener grijulie i devotat i o mam
atent. Un trofeu de nepreuit.
Ce-am fcut eu vreodat ca s-o merit?
De cnd se retrsese din funcia de vicerege, tatl su,
Manion Butler, locuise mpreun cu ei, ngrijind livezile i
via. Btrnul i adora nepoatele care crescuser mari, i
nc-i plceau discuiile politice i militare cu influentul su
ginere. n ultima vreme totui, aceste discuii se transformau
deseori n amintiri ale vremurilor bune de-altdat. Serena
devenise pentru familia ei o strin ndeprtat.
Cnd Xavier iei pe ua din fa i privi nainte, ctre
dealurile ntunecate de mslini i ctre irurile de vi-de-vie,
vzu un clre pe spatele unui cal, urcnd spre conac
serpentinele acoperite cu pietri.
Octa veni lng el n curte, iar Xavier i puse o mn n
jurul taliei subiri. Se simea netulburat i apropiat de el.
Erau cstorii de mai mult de douzeci i cinci de ani.
Mijind ochii, Octa l recunoscu pe clreul elegant,
brunet, care urca aleea.
Nu m-ai prevenit c urma s soseasc Vorian. Voiam s
m duc n vizit la Sheel, la moia Tantor.
Vduva nc ndurerat a lui Vergyl, Sheel, mpreun cu
cei trei copii, veniser de curnd de pe Giedi Prime i
260

Cruciada mainilor
ncepeau s se acomodeze la moia ntins i singuratic a
lui Emil Tantor. Octa fusese foarte ndatoritoare, ajutnd-o
pe tnra femeie.
Voiam doar s petrecem o dup-amiaz amical
discutnd despre posibiliti
Brbatul o mngie pe prul lung, blond-rocat, acum
presrat cu cteva fire cenuiu-deschis.
Dac i-a fi spus c-o s vin, ai fi adunat toi servitorii
i ai fi insistat s ii un banchet.
Ea i rspunse la surs.
Cam aa ceva. Acum va trebui s v mulumii cu carne
rece i ou fierte
El o srut pe frunte.
Pi, ai putea mcar s ne rsfei cu cel mai bun vin al
nostru. Las-l pe tatl tu s aleag o sticl cunoate
recoltele mai bine dect noi ceilali
Doar pentru c i ia att de mult n serios ndatorirea
de a degusta. O s-l ntreb dac mai are cteva dintre vechile
sticle festive de la nunta lui cu mama.
Octa dispru napoi n cas, dup ce-i fcuse cu mna lui
Vorian, care intra n curte clare pe un armsar salusan
musculos.
Dei Xavier avea acum patruzeci i apte de ani i simea
ceva mai puin sprinteneal n muchi, mintea lui reinea
mai multe amnunte i relaii dect o fcuse vreodat n
zilele tinereii. Prin contrast, Vor Atreides i pstra
trsturile cele mai plcute ale tinereii, mbinate cu
nelepciunea experienei. Nu mbtrnise nici mcar cu o zi
de la evadarea sa de pe Pmnt, cu decenii n urm. Avea
pielea nc neted, prul nchis la culoare i bogat, dei ochii
i purtau povara mai multor amintiri dect ar fi trebuit s
arate ochii oricrui tnr. Cu ani n urm, i explicase lui
Xavier cum fusese cu tratamentul de prelungire a vieii
tortur fusese cuvntul cu care l descrisese pe care i-l
administrase Agamemnon, i care ar fi trebuit s fie o
rsplat.
261

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Vor sri din a i btu uor cu palma gtul magnificului
animal. Doi grjdari aprur s ia armsarul; aveau s-l
esale, s-i mpleteasc coama i s-i perie coada; btrnul
Manion avea s se asigure c totul era fcut spre satisfacia
lui.
Xavier ntinse mna protocolar s-i salute prietenul, dar
Vor l btu n schimb pe spate.
Aa! i place noul meu cal, Xavier? E unul dintre cei
cinci pe care tocmai i-am cumprat.
Cu vizibil mndrie, urmri animalul intrnd la trap n
grajdurile familiei Butler.
Formidabile animale.
Din cte-a fi crezut, clria ar trebui s fie o mare
problem pentru tine, Vor. Ai puin experien n ceea ce
privete caii, aa c
Dar mi place la nebunie haosul. Mi-am petrecut destul
din viaa mea printre maini, i e ceva unic i captivant n a
clri un animal viu, care pare s se bucure de cltorie.
Ridic ochii spre cer, cu chipul tulburat i gnditor.
Acum, c m gndesc la asta, i Erasmus inea cai.
Cteodat trimitea o trsur elegant s m aduc la vila lui.
Bietele animale dar probabil c robotul avea grij de ele
destul de bine. Prefera s fac experimente pe oameni, tii
Pn cnd ajunser n balconul de la etaj al camerei
Soarelui de Iarn, Octa ceruse deja servitorilor s aduc o
tav cu felii de carne, brnzeturi i ou fierte cu garnitur de
ierburi aromate. Era deschis i o sticl de vin bun, rou, cu
dou pahare pline, oxidndu-se expuse la aer.
Xavier chicoti.
Cteodat cred c Octa e la fel de telepat ca i
magicienele de pe Rossak
Cnd prietenul su se ls s cad ntr-un fotoliu i-i
ridic picioarele pe balustrada balconului, Xavier se ntoarse
i-i roti privirea peste pdurile dese de pe moia Butler.
De ce nu-i gseti tu o femeie, Vorian? Te-ar putea
mblnzi i i-ar da de fiecare dat un motiv s atepi cu
262

Cruciada mainilor
nerbdare s te ntorci pe Salusa
S m mblnzeasc?
Vor i arunc un surs strmb.
De ce-a pedepsi cu prezena mea cine tie ce biat
femeie nevinovat? Sunt destul de mulumit s am cteva
femei care m ateapt pe ici, pe colo.
Adic n fiecare spaioport
Nici pe departe. Nu sunt afemeiatul care crezi tu!
Vor lu o nghiitur de vin i oft de plcere.
S-ar putea totui s aleg una, pn la urm.
Ls nespus ceea ce era evident faptul c avea nc
destul timp. i venea greu s-i imagineze c ar putea petrece
atia ani cu o singur femeie.
Vor l slujise pe Omnius, dar Serena Butler i schimbase
modul de gndire i-l fcuse s priveasc universul n alt fel
ntr-un fel uman. Vor acceptase cauza Jihadului nu ca un
neghiob amgit sau ca un fanatic care nu-i pune ntrebri,
ci ca un comandant militar competent, cu talentele nvate
de la generalul Agamemnon. De cnd scpase de stpnirea
lui Omnius i-i nchinase loialitatea omenirii libere, Vorian
Atreides susinea c devenise mai viu dect i imaginase
vreodat c ar fi posibil.
Firete, lui Vor i plcea la nebunie s ia parte la petreceri
i s spun poveti despre btliile pe care le dusese, despre
nfricotorul lui tat cymec, despre cum era s creti sub
dominaia mainile gnditoare. Asculttorii se adunau n
jurul lui, copleii de istorisirile pe care le auzeau, iar el se
delecta cu toat aceast atenie.
Acum totui, cei doi brbai erau cufundai ntr-o tcere
prietenoas, neavnd nevoie s impresioneze pe nimeni. i
savurar vinul, se delectar cu panorama viilor i a livezilor
de mslini. Ca ntotdeauna n aceste momente rare i linitite
dintre misiunile Jihadului, stteau de vorb despre succese
i nfrngeri, despre camarazii soldai ai Jihadului i
mercenarii care-i dduser viaa.
Problema noastr n tot acest timp, vorbi Vor, este c
263

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Iblis dezlnuie fervoarea convertiilor si n loc s adere la o
strategie militar coordonat. Ca flcrile urmnd
combustibilul cel mai rapid, ard cu putere, dar nu-i
ndeplinesc adevratul obiectiv. n ceea ce m privete, cred
c Marelui nostru Patriarh i place doar s se nclzeasc la
dogoarea acestui foc.
Xavier ncuviin.
Jihadul ine de decenii, iar simpla lupt mpotriva lui
Omnius de o mie de ani nainte de asta. Trebuie s meninem
ardoarea i devotamentul sau lupttorii notri vor fi cuprini
de disperare
Chiar i dup un an, groaznica pierdere a lui Vergyl Tantor
apsa greu asupra amndurora. n timp ce Xavier i iubise
fratele adoptiv i ncercase s-l ndrume prin meandrele
carierei militare, Vor se mprietenise cu tnrul,
amestecndu-se cu gradele inferioare n feluri n care Xavier
cel rigid i protocolar nu putea. Faptul de a-i vedea pe Vor i
pe Vergyl rznd mpreun l fcuse mereu pe Xavier s
simt un strop de invidie. Dar acum era prea trziu pentru
ca s se revaneze fa de fratele mai mic
Vor continua s stea cu ochii aintii spre dealuri.
Mainile gnditoare vd imaginea de ansamblu, planul
general. Nu cred c armata Jihadului are un asemenea
concept. Omnius nc mai poate ctiga nu prin for
militar, ci prin apatia care se slbete forele
Vorbir despre rapoartele aduse clandestin de pe Ix, unde
situaia era deosebit de sngeroas. Roboii asasini i unul
dintre cymecii titani ncepuser o campanie de genocid fi,
aa cum se ntmplase mai de mult pe Pmnt. Marele
Patriarh ceruse o ofensiv hotrtoare, nicio clip prea
curnd, potrivit lui Xavier. Armata Jihadului nu-i putea
abandona pe vitejii lupttori de pe Ix. Xavier nsui se oferise
voluntar s conduc atacul principal. ntre timp, ca reacie la
pledoariile lui Iblis Ginjo, mulimi de noi recrui exuberani
se oferiser deja voluntari pentru conflict.
Vor se ncrunt.
264

Cruciada mainilor
Eu vd toate aceste victime de pe Ix ca pe nite oameni,
care lupt pentru libertate i chiar pentru viaa lor. N-ar
trebui s-i sacrificm la ntmplare
Xavier ddu din cap.
Rsculaii de pe Ix n-au nevoie s devin miei de jertf,
dac apare un conductor care s-i transforme n ceva mai
mult. Asta va fi responsabilitatea mea.
Vor nghii un ou micu, condimentat, i-i linse degetele.
neleg c eti dornic s obii victoria cu orice pre ai
demonstrat asta destul de bine pe Anbus IV dar Jihadul
nostru va fi mai bine servit dac ne concentrm asupra
alternativelor care produc pagube mainilor fr un pre att
de mare n viei omeneti. Misiunea de pe Ix este o
greeal. Iblis a ales planeta asta fr alt motiv dect acela c
vrea centrele ei industriale intacte.
Fabricile construiesc arme i nave, Vorian. Asta mpinge
Jihadul nainte.
Da, dar este cu adevrat cea mai bun strategie o
ciocnire militar frontal cu cele mai bune trupe ale lui
Omnius?
Vrei s spui c-ar trebui s folosim mai multe trucuri de
salon, precum virusul tu mpotriva navelor de rzboi ale
mainilor de pe Anbus IV? i flota ta nchipuit de pe
Poritrin?
Vor i drese glasul cu insisten.
Amndou aceste tactici au funcionat, nu-i aa? Am
spus-o de multe ori nainte: cel mai mare avantaj al nostru
este simpla noastr imprevizibilitate
i termin vinul cu un gest nstrunic, apoi ntinse mna
s ia sticla, umplnd la loc paharul lui Xavier, apoi pe-al lui.
Ia de exemplu trucul de pe Poritrin Nu ne puteam
permite s pierdem laboratoarele de armament ale lui
Holtzman, nu ne puteam permite s dedicm o parte prea
mare a Armadei s patruleze pe orbit. Dup metoda mea,
ne-am atins scopurile cu costuri relativ mici, fr pierderi de
viei omeneti.
265

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Vor nl din sprncene.
Trebuie doar s nelegi cum gndesc mainile
Xavier se ncrunt.
Nu sunt la fel de bun ca tine la asta, prietene. Avnd n
vedere ct de mult ai trit alturi de ele.
Ochii cenuii ai lui Vor aruncar fulgere.
Asta ce nseamn?
N-am vrut s spun ceea ce crezi.
Vor i ciocni paharul de al lui Xavier.
n felul meu sau al tu, s sperm c Omnius pltete
preul.

*
Vor ncerca s fac mainile s mearg n continuare pe
ghicite, i-i dezvoltase aceast capacitate mult dincolo de
ceea ce-l nvase Agamemnon. Nevrnd ca tatl lui cymec
s-i prevad micrile, trebuia s rmn cu un pas nainte,
exact ca la o mn strategic riscant, n finala unui joc de
Fleur de Lys.
Vor i folosi codurile de acces ca s intre n laboratorul
blindat unde copia capturat a lui Omnius fusese conectat
la substaiile atent monitorizate ale unui computer. Salusanii
evitau aceast cldire, aceast nchisoare pentru demonul
Omnius, cu o team superstiioas.
Vor intr n ncpere i rmase n picioare n faa
ecranului de acces i al difuzorului lui Omnius. El, o simpl
fiin uman i cndva om de ncredere al hiperminii
computer, acum l inea complet subjugat. Ce curs uluitor al
evenimentelor luase viaa sa!
Vorian Atreides, vorbi Omnius. Tu, dintre toi oamenii
nesbuii i slbatici, ar trebui s recunoti absurditatea
Jihadului. nelegi scopul i eficiena lumilor sincronizate,
totui i ndrepi loialitatea ctre haosul total i ctre
distrugerea nebuneasc. Acest lucru sfideaz logica.
Vor ncruci braele la piept.
266

Cruciada mainilor
Sfideaz doar capacitatea ta de a nelege, Omnius,
pentru c mainile gnditoare nu apreciaz valoarea
libertii.
Erasmus mi-a dovedit c nu se poate avea ncredere n
niciun om. Ar fi fost n avantajul meu dac i-a fi eliminat pe
toi cei de soiul tu de pe lumile sincronizate. Asta a fost o
ocazie pierdut, o hotrre nefericit.
Plteti pentru ea acum, Omnius, i vei continua s
plteti pn cnd mainile gnditoare vor fi nimicite i
oamenii vor putea coloniza orice loc doresc.
Ce gnd neplcut, coment Omnius.
Pentru c Vor fusese crescut pe lumile sincronizate, era
familiarizat cu programarea, chiar proiectase cteva sisteme
separate de unul singur. De mai bine de un an, lucrase cu
poriuni din aceast actualizare a lui Omnius, extrgnd i
manipulnd informaii. Hipermintea nelegea cteodat ce
fcea el, dar cu alte ocazii Vor reuise s tearg i s
modifice orice dovad a schimbrilor pe care le fcuse.
De-a lungul anilor urmrise interogatoriile plictisitoare,
lipsite de imaginaie i chiar stupide, ca i tentativele de
exploatare a copiei hiperminii. Oamenii de tiin ai Ligii,
chiar i savantul Holtzman, se temeau prea mult s-i asume
riscuri, speriai c i-ar putea provoca pagube lui Omnius cel
captiv. Dar la ce altceva era bun? Vor tia ce face, i prefera
s rite pentru victorie. Avusese ntotdeauna o fire
independent, acionnd la ndemnul propriilor sale
impulsuri i de obicei reuind.
Dac acest plan avea succes, lumile sincronizate urmau s
se clatine cu adevrat din temelii. Merita riscul, iar Vor nu
voia ca nimeni altcineva s se amestece n planul lui. Oricum
nu-l puteau ajuta.
Pn la plecarea lui Xavier cu masiva lui flot de btlie
spre Ix, Vor spera s termine cu modificrile viclene ale
acestei sfere de actualizri. Echipele de specialiti n
cibernetic ai Ligii storseser pn acum toate informaiile
posibile din aceast copie prizonier. Nici mcar savantul
267

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Holtzman nu fusese n stare s smulg alte cunotine din
gelsfera argintie.
Acum Vor avea s-l transforme pe Omnius nsui ntr-o
arm mortal mpotriva mainilor gnditoare. Iar ncarnrile
hiperminii de pe diferite lumi sincronizate n-ar fi tiut
niciodat ce li s-a ntmplat.
Glacial i protocolar, dar cu o nuan extrem de subtil de
indignare Omnius zise:
Dac i atingi scopurile, Vorian Atreides, va trebui s
trieti cu prostia ta. i vei da seama n curnd c ineficiena
uman nu poate nlocui ctui de puin mainile gnditoare.
Asta i doreti cu adevrat?
Rnjind maliios, Vor sublinie slbiciunea principal a
computerului.
Avem un avantaj pe care n-o s-l poi nelege niciodat,
Omnus, i care va nsemna prbuirea ta.
i care e acesta, Vorian Atreides?
Ofierul brunet se aplec spre ecran, ca pentru a da
drumul poantei unei glume bune.
Noi, oamenii, suntem nesfrit de inventivi i de
neltori. Mainile nu-i dau seama c pot fi trase pe sfoar.
Omnius nu ddu niciun rspuns n timp ce prelucra
afirmaia. Vor tia, desigur, c i oamenii puteau fi pclii,
dar hipermintea nu putea gndi n asemenea termeni. Nicio
main nu putea.

268

Cruciada mainilor
Armata cultiv tehnologia, iar tehnologia d natere
anarhiei pentru c rspndete groaznicele maini ale
distrugerii. Chiar i nainte de acest Jihad, un singur om putea
crea i pune n aplicare destul violen pentru a devasta o
ntreag planet. S-a mai ntmplat! De ce credei c au
devenit computerele un blestem?
SERENA BUTLER,
Zimia se reunete
Pe msur ce numrul lor scdea, cymecii supravieuitori
vedeau cum se stingea conspiraia mpotriva lui Omnius.
ansele de succes, de a aduce o nou i strlucitoare Epoc
a Titanilor, scdeau cu trecerea fiecrui an. Douzeci dintre
cuceritorii iniiali i uniser forele pentru a rsturna
Vechiul Imperiu, dar dup pierderea lui Ajax, Barbarossa,
Alexander, Tamerlane, Tlaloc i a tuturor celorlali,
rmseser numai patru.
Nici pe departe destui pentru a-l distruge pe Omnius.
Uneori, Agamemnon se gndise s distrug pur i simplu
toi ochii-de-paz parazii i s fug n spaiu, s nu se mai
ntoarc niciodat. i putea lua cu el pe iubita lui, Juno, pe
Dante poate chiar i pe imbecilul de Xerxes. Puteau s
cldeasc un imperiu al lor, departe de hipermintea
despotic. Dar asta ar fi fost o nesbuin. Un eec total.
Generalul cymec se ndoia c Omnius s-ar osteni s-i
vneze, iar hipermintea cu siguran nu putea s priceap
conceptul de rzbunare, dar Agamemnon i camarazii si
fuseser titani, cuceritori preamrii ai Vechiului Imperiu.
Dac dispreau n bezn un cvartet de supravieuitori
domnind peste nimic ar fi fost o nfrngere mai ruinoas
dect distrugerea complet. Nu, Agamemnon voia s
cucereasc lumile sincronizate pentru el nsui. N-ar fi
acceptat nimic mai puin dect dominaia total.
ntorcndu-se din misiunile i jafurile lor, curmnd
licririle de revolt care continuau s creasc, devenind
269

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


flcri deschise, pe lumi sincronizate risipite la ntmplare, el
i cu colegii lui titani inur o ntlnire n slbticia spaiului.
Agamemnon sperase s aib parte de o ntlnire secret,
din moment ce reuise rareori s-i desfoare planurile sub
supravegherea permanent a ochilor-de-paz ai lui Omnius,
fie c era vorba de dispozitive fixe ori mobile. Dar de data
asta el, Juno, Dante i Xerxes erau nsoii de relativ nouvenitul Beowulf, iar Beowulf nu reuise s scape de
supraveghere. Trebuiau s fie deosebit de ateni.
Agamemnon ezitase ntotdeauna s aib ncredere n
oricine chiar i n alt cymec care rezistase vreme de secole.
Titanii trebuiau s fie ntotdeauna precaui. Cu toate acestea,
generalul era intrigat de cutezana lui Beowulf.
Navele lor se conectar n spaiu, iar trapele se unir
pentru a forma un roi de aparate artificiale, ca o staie
spaial geometric n vidul pustiu, departe de orice sistem
solar. Stelele sclipeau ca nite giuvaieruri peste tot n jurul
lor, n imensitatea cosmosului. ara nimnui.
Instalndu-i recipientul de pstrare ntr-o form
umbltoare mic, mobil, Agamemnon iei n grab din nava
lui i trecu prin trapa conectat la vehiculul lui Juno.
Amndoi pir unul lng altul pe picioarele segmentate
flexibile spre nava central. Dante intr din partea opus.
Stnd alturi de form mobil a lui Beowulf, Xerxes se afla
deja acolo, n permisie dup orgia sngeroas de pe Ix.
Xerxes prea agitat sau poate nerbdtor, dar Agamemnon
era obinuit ca titanul cu voin slab s reacioneze
exagerat n cele mai multe mprejurri. Cu ct se ntorcea
Xerxes mai repede pe Ix, cu att mai fericit avea s fie
Agamemnon.
Deasupra, lentilele luceau pe ochii-de-paz mobili plutitori,
nregistrnd fiecare clip. Agamemnon era iritat de
supravegherea permanent, la fel cum fusese n ultimele
unsprezece secole.
Salutri stpnului Omnius, spuse el, pe un ton plictisit
de nceputul formal al ntlnirii. Cuvintele erau rostite fr
270

Cruciada mainilor
vreun entuziasm deosebit. Hipermintea computer nu tia s
interpreteze inflexiunile vocii.
Dimpotriv, replic Beowulf cu ndrzneal, blesteme s
cad asupra lui Omnius! Fie ca hipermintea s se spulbere i
lumile sincronizate s se prbueasc n ruin pn cnd
cymecii vor domni din nou!
Uluit, Juno se ddu napoi n corpul ei ca de crab, dei
nutrea i ea aceleai gnduri. Ochii-de-paz sclipeau spre ei,
iar Agamemnon se ntreb ce pedeaps avea s nscoceasc
Omnius o dat ce nregistrrile aveau s fie analizate.
Cymecii nu puteau pur i simplu s distrug ochii-de-paz
nainte ca ei s raporteze hiperminii, dar asta i-ar fi dat de
gol i ar fi pus piedici planurilor lor, care se derulau deja de
secole.
Mulumit strvechilor restricii de programare ale lui
Barbarossa, hipermintea nu putea ucide pe niciunul dintre
cei douzeci de titani originari. Pe de alt parte, ca simplu
neocymec, nesbuitul i tnrul Beowulf nu avea o asemenea
protecie. n ciuda vulnerabilitii sale, tocmai i atrsese
asupra capului o sentin capital.
Xerses nu-i putea ascunde ncntarea.
Atunci ai reuit, Beowulf? Ai avut succes dup atta
timp?
Reprogramarea a fost destul de simpl. Adevrata
mecherie a fost s-o fac n aa fel nct Omnius s nu
bnuiasc niciodat.
Cu un bra segmentat, fcu semn ctre lentilele sferice
plutitoare.
Aceti ochi-de-paz nregistreaz cu srguin o
versiune complet artificial a ntlnirii noastre, o discuie
inofensiv despre rebelii umani. Omnius va fi satisfcut iar
noi putem vorbi despre acele gnduri care ne preocup.
Eu nu neleg, bombni Dante.
Bnuiesc c am fost pclii, dragul meu, i spuse Juno
lui Agamemnon.
Ateapt i ascult, rspunse el, rmnnd nemicat.
271

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Filamentele lui optice sclipir n direcia lui Beowulf.
Eu l-am pus s fac asta, Agamemnon, zise Xerxes cu
mndrie. Beowulf l urte pe Omnius la fel de mult ca i noi,
i s-a aflat sub controlul hiperminii aproape la fel de mult
vreme. Cred c talentul lui poate fi de mare folos pentru
planurile noastre. Acum, n sfrit, avem o ans.
Agamemnon abia-i putea stpni furia.
Ai complotat mpotriva lui Omnius, iar acum ncercai
s ne implicai i pe noi? Xerxes, eti un neghiob mai mare
dect bnuiam! Vrei s ne distrugi pe toi?
Nu, nu, Agamemnon. Beowulf e un geniu n materie de
programare, la fel cum a fost i Barbarossa. A descoperit o
cale de a crea o bucl de instruciuni care introduce
nregistrri false n ochii-de-paz. Acum ne putem ntlni de
cte ori vrem, iar Omnius nu-i va da seama niciodat de
diferen.
Beowulf i scutur picioarele mecanice i fcu doi pai n
fa
Generale Agamemnon, am fost instruit sub ndrumarea
prietenului vostru Barbarossa. El m-a nvat cum s
manipulez mainile gnditoare, i am continuat s studiez n
secret vreme de secole. Sperasem ca titanii s fie iritai de
domnia hiperminii dar n-am fost sigur pn cnd nu m-a
abordat Xerxes.
Xerxes, ne-ai supus unui risc teribil, mri
Agamemnon.
Dar Dante, mereu logic, mereu metodic, sublinie ceea ce
era evident:
Noi patru suntem prea puini ca s nfptuim ceea ce
trebuie fcut. Dac intr n rndurile noastre mai muli
cymeci, avem mai multe anse mpotriva lui Omnius.
i mai multe anse ca unul dintre ei s ne trdeze!
Chiar i Juno fu de acord cu majoritatea.
Avem nevoie de snge proaspt, dragul meu. Dac nu
recrutm noi conspiratori, o s petrecem nc un mileniu
vorbind i plngndu-ne aceia dintre noi care vom
272

Cruciada mainilor
supravieui. Cu ajutorul lui Beowulf, mcar putem s mai
avansm. Fcnd planuri n mod deschis i mai des, putem
realiza mai mult n cteva luni dect am reuit n decenii
ntregi.
nc nelinitit, Xerxes coment:
Dac nu ne asumm niciun risc, nu suntem mai buni
dect fiinele acelea umane apatice care se blceau n
excese pe vremea Vechiului Imperiu.
Beowulf atept s fie luat hotrrea n legtur cu
includerea sa n conspiraie. Agamemnon recunoscu fa de
sine nsui c, dintre toi neocymecii, Beowulf ar fi fost
primul pe care l-ar fi ales.
n ciuda enervrii strnite de comportamentul unilateral al
lui Xerxes, generalul nu se putea hotr s refuze oferta. n
cele din urm, rosti:
Foarte bine. Asta ne ofer loc s respirm, aa cum
aveam voie, ne d ansa s facem un pas nainte cu planurile
noastre
i roti turela care-i servea drept cap, examinndu-i pe
Juno, Dante, Xerxes i n sfrit pe nerbdtorul Beowulf.
Lucrnd mpreun, ar trebui s-i aducem prbuirea lui
Omnius. Cel puin, ateptarea a luat sfrit.

273

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Exist un anumit impuls ctre victorie i ctre nfrngere.
IBLIS GINJO,
Opiuni pentru eliberarea total
Cu Marele Patriarh ateptat s soseasc pe Poritrin n
orice clip, lordul Bludd pusese n scen nc o ceremonie
fastuoas, pentru ca populaia s poat continua s
srbtoreasc victoria asupra mainilor gnditoare. Fuseser
ridicate tribune n jurul marginilor amfiteatrului de pe malul
fluviului, fuseser atrnate steaguri colorate i fuseser
pregtite ospee, toate pentru a-l ntmpina pe Iblis Ginjo.
n mijlocul unui asemenea haos, Aurelius Venport hotr
c ar putea s strecoare neobservat n noul laborator nava de
mrfuri nvechit.
Tuk Keedair plecase pe Rossak s aduc vehiculul din
docul spaial i se ntorsese n sistemul Poritrin exact la
momentul potrivit, aa cum avusese intenia. Cu toat lumea
preocupat de festivitatea Marelui Patriarh, Venport era sigur
c putea aduce aparatul cel mare pn la noul complex de
laboratoare al lui Norma Cenva fr s atrag atenia n mod
inoportun. Voia s pstreze lucrurile ascunse n legtur cu
acest proiect.
Oricum nu era interesat ctui de puin de zaiafetul
zgomotos din noaptea asta. Profiturile din munca lui
Holtzman din punct de vedere legitim, munca depus de
Norma inundaser Poritrinul cu mai mult bogie dect ar
fi putut risipi cea mai extravagant persoan n zece viei.
Venport era ncreztor c noul proiect al lui Norma de pliere
a spaiului avea s-i aduc mai muli bani dect i imagina
cineva.
Dei hangarul cel mare al noului complex de cercetri nu
era nc terminat, Norma locuia la locul de munc
ndeprtat. Principala ei prioritate fusese s-i transforme
spaiul pentru birouri de la vechiul cartier general al
operaiunilor miniere n aa fel nct s poat continua s
274

Cruciada mainilor
studieze i s-i modifice calculele. n timp ce supraveghetorii
construciilor cutreierau prin zona mprejmuit i ddeau
ordine echipelor de lucru pentru renovrile necesare, Norma
se cufundase iari n proiectele sale tiinifice.
Gndindu-se la devotamentul ei total, Venport surse cu
nostalgie. Spre deosebire de cei mai muli dintre oameni, care
se lsau dui de valurile vieii cutnd succesul sau doar o
existen comod, draga de Norma nu avea nicio ndoial n
legtur cu misiunea ei. Avea o concentrare fr cusur.
Fr s deranjeze geniul, Venport se apuc s aib grij de
toate celelalte amnunte, ducndu-se i ntorcndu-se din
Starda s comande provizii i echipament, mobil i echipe
de lucru temporare. Pentru a aduga nc un nivel de
securitate pentru proiect, Venport hotrse ca sclavii care
construiau hangarul i renovau instalaiile de minerit
abandonate s nu rmn acolo destul de mult ct s-i dea
seama ce avea intenia s fac Norma de fapt.
Pentru moment, lordul Bludd era ncntat i plin de sine,
gndindu-se c negociase o victorie financiar uoar asupra
lui Venport. Simindu-i mndria mrginit, Venport i
exploat avantajul naintnd o cerere direct ctre Bludd de
a folosi temporar civa sclavi devotai i nvoindu-se s
plteasc o tax suplimentar pentru nite muncitori bine
instruii i docili. Fr ndoial, nobilul de pe Poritrin i
ceruse un pre mai mare dect meritau captivii budislamici,
dar Venport nu avea timp s se trguiasc i s recalifice o
ntreag armat de muncitori. Trebuia s plece curnd pe
Arrakis, ca s ncerce s potoleasc banda de proscrii
vicleni care atacau operaiunile de recoltare de mirodenie ale
naibului Dhartha.
Deocamdat, partenerul su de afaceri, Tuk Keedair, urma
s rmn pe Poritrin cu Norma. Recunoscut ca un
conductor de lucrri foarte strict, avea s se asigure c
sclavii munceau pentru ea cum se cuvine, astfel nct Norma
s-i poat atinge scopurile la timp. Ca de obicei ns, ea
avea rezerve n ceea ce privete folosirea echipelor de sclavi,
275

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


dar n mprejurrile date Venport nu prea avea de-ales.
Budislamicii erau singura for de munc disponibil pe
Poritrin.
Venport se ntoarse la antierul de construcii ndeprtat,
ancornd alupa rapid n canionul ngust, atunci cnd apa
deveni prea puin adnc pentru a mai naviga. Noul
laborator al lui Norma i hangarul umpleau o cavern
imens care se aflase cndva n spatele unei cderi de ap,
dar acea cascad dispruse de mult vreme, ca i afluentul
care-o alimenta, fiind deviat cu secole n urm din cauza
proiectelor de ameliorare a resurselor elaborate de lordul
Frigo Bludd, pentru nevoile agricole ale oraului Starda.
Tavanul grotei sttea deschis ctre cer, chiar dac era
acoperit de un mare hangar-magazie aflat n construcie pe
platoul de deasupra.
Un lift de pasageri cu mersul lin fusese instalat pe coasta
stncii, iar Venport l lu pn la marginea de sus a
canionului. nconjurat de cldirile auxiliare greoaie, hangarul
convertit dintr-o magazie lucea n lumina dup-amiezii trzii.
Acoperiul n form de consol fusese dat la o parte, rulat deo parte i de alta, aa nct construcia ncptoare era gata
s primeasc vehiculul prototip ateptat.
Venport ddu din cap satisfcut, vznd progresul pe carel fcuser muncitorii; spera s poat verifica dac instalaiile
erau gata de funcionare nainte de a pleca pe Arrakis.
Trecnd pe poart, pe lng trei paznici din partea locului pe
care-i angajase de curnd l gsi pe supraveghetorul de
proiect i-i ceru un raport privitul mersul lucrrilor. n
preajma depozitului i a dependinelor, sclavii tocmai i luau
o scurt pauz de dup-amiaz ca s mnnce, s se
odihneasc i s se roage. Dup aceea, aveau s se ntoarc
la munc pn trziu, n noapte.
Norma iei din birourile nchise n care-i fcea calculele i
clipi la lumina sczut, surprins c trecuse o zi ntreag.
Venport pi spre ea, zmbind larg; din obinuin, o
mbri cu cldur. Prul femeii arta zburlit i nengrijit,
276

Cruciada mainilor
dar simplul fapt c nu-i ddea aere i nu pretindea c e
frumoas o fcea s par i mai atrgtoare pentru el.
Nava mea sosete n dup-amiaza asta, Aurelius? Asta e
ziua sau am pierdut socoteala n calendar?
Ajunge n mai puin de-o or, Norma.
Art ctre acoperiul deschis.
Hangarul pare s fie gata.
Chipul ei deveni tot mai nerbdtor.
Atunci pot ncepe faza propriu-zis de testare a
proiectului?
Venport ncuviin, lsndu-i mna s zboveasc pe
umrul ei micu. Inima i se nclzi cnd Norma i zmbi.
Lordul Bludd mi-a promis c o s repartizeze o echip
de sclavi calificat, de la fabricanii i constructorii recentei
flote spaiale. Au experien n genul sta de munc, aa c
sper c nu va fi nevoie de prea mult instruire
n regul, pentru c n-o s am nici timpul, nici
preocuparea de a petrece toat ziua ndrumndu-i. Vor
trebui s lucreze independent!
Tuk Keedair o s rmn aici, s aib grij de toate
astea, o liniti Venport. Aduce cu el i o trup numeroas de
ageni de securitate mercenari, loiali firmei Venkee
Enterprises, nu Poritrinului. Ei or s stea cu ochii pe
instalaii i or s se asigure c sclavii nu ncearc s comit
vreun sabotaj
Arunc o privire n josul fluviului.
i or s-i mpiedice i pe lordul Bludd i pe Tio
Holtzman s-i bage nasul!
Nu mi-am fcut niciodat attea griji pentru securitate
pn acum
Holtzman i-a fcut. A avut ntotdeauna grzi de
dragoni n laborator.
De ani de zile, savantul Holtzman nu-mi acord prea
mult atenie, Aurelius. De ce i-ar bate capul cu mine
acum?
Pentru c, dac are mcar o prticic din geniul care i
277

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


se atribuie, nu se poate lsa pclit o venicie, i-i va da
seama ce miracol a pierdut lsndu-te s pleci.
Jenat de compliment, Norma arunc o privire prin
antierul de construcie, ca i cum nu i-ar fi adus aminte ca
unele dintre cldiri s se fi aflat acolo ultima oar cnd
observase ea amnuntele.
Dar tu unde-o s fii?
Venport oft, dndu-i seama c nu fusese atent.
i-am spus deja, Norma. Plec pe Arrakis s m ocup de
nite probleme privind operaiunile cu mirodenie. Keedair va
avea sarcina mai uoar i mult mai plcut de a rmne
aici, cu tine.
Norma se ncrunt. Dei ajunsese la o vrst mijlocie,
expresia ei i amintea lui Venport de fetia de pe Rossak pe
care-o iubise att de mult.
A vrea s poi rmne cu mine, Aurelius. A prefera din
toat inima s am prin preajm chipul tu prietenos n loc
de un negustor de sclavi tlulaxa.
Venport izbucni n rs.
Nu trebuie s-i plac Keedair, Norma. Las-l doar s-i
fac treaba.
Oft.
i, crede-m, i eu a prefera s rmn. Dar am prea
multe de fcut i m tem c timpul petrecut aici, cu tine, ar
fi att de plcut nct a fi complet mpiedicat s realizez ceva
care s merite.
Ea chicoti cu o veselie copilreasc. Venport se stpni,
ntrebndu-se dac ntr-adevr flirtase cu ea. Dup o clip de
gndire, ajunse la concluzia c aa fcuse. Dup atia ani
de prietenie strns, se ntreb de ce l-ar surprinde acest
lucru.
Supraveghetorul antierului iei n grab din hangar,
cutndu-l n Venport.
Tocmai am primit un semnal, domnule director Nava
a primit acordul de liber trecere i e n curs de coborre prin
atmosfer, Tuk Keedair e la comenzi.
278

Cruciada mainilor
Venport ncuviin, deloc surprins c partenerul lui
preferase s piloteze singur aparatul. Traficantul de carne vie
petrecuse muli ani ca negustor, fcnd raiduri pe planetele
nealiate i capturnd sclavi budislamici. tia cum s
manevreze un simplu transportor de mrfuri.
Uite, Norma! A sosit!
Art spre o lumin strlucitoare care nainta prin culorile
terse ale amurgului.
Imaginea deveni i mai luminoas, carcasa nclzindu-se
pn la incandescen la reintrarea n atmosfer, iar Norma
auzi bangul sonic la trecerea pe lng ei. Era o nav mare,
proiectat n principal pentru cltorii spaiale pe distane
mari i pentru coborri ocazionale la suprafa, dei cea mai
mare parte a ncrcrii mrfurilor se fcea folosind navete de
transport.
Ca vehicul spaial, nava era relativ lent i ineficient. n
acest moment, n timp ce Keedair vorbea prin transmitorul
pe frecven ngust, bombni n legtur cu sistemele antice
ale navei. Evident, Venport avusese motive bune pentru a o
scoate din serviciu.
n cele din urm, Keedair aduse aparatul de mari
dimensiuni deasupra hangarului deschis i, manevrndu-l ca
un expert, l fcu s coboare n depozitul gol. Venport l
urmri, nesigur dac vehiculul greoi va trece vreodat prin
acoperiul deschis. Dar negutorul tlulaxa reui, cu o
toleran de civa metri.
Norma privi aterizarea cu nfiorare, iar Venport i putea
imagina rotiele nvrtindu-se n mintea ei. Vzuse schie i
proiecte ale navei, aa c nelegea deja modificrile pe care
ar trebui s le fac. Dar simplul fapt de a vedea aparatul cu
propriii ochi prea s-i aprind imaginaia.
Un model pentru toate zborurile interstelare viitoare,
oment Norma. Ceea ce realizez aici va schimba totul
Venport absorbea optimism de la ea. Femeia nu-i putu
smulge privirea de la nav pn cnd aceasta nu ateriz
nuntrul hangarului i muncitorii nu se repezir s instaleze
279

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


ancorele de andocare i stabilizatoarele.
Norma se ntinse i-l strnse de mna mult mai mare.
Am ateptat asta atia ani, Aurelius Abia dac-mi
vine s-mi cred ochilor. Mai am nc mult de lucru, dar pot
n sfrit s-i dau drumul.

*
Marele Patriarh Iblis Ginjo se atepta ca sosirea lui s
provoace puin agitaie, iar oraul-capital, Starda, organiz
ntr-adevr o primire suficient de extravagant. n orice
moment, numeroase planete erau angajate n lupta mpotriva
mainilor gnditoare. Potrivit calendarului su, campania tot
mai ampl de pe Ix ar fi trebuit s fie acum n plin
desfurare, dar Iblis nu voia s se pun ntr-un asemenea
pericol personal fi. Dimpotriv, Poritrin era locul potrivit
n care s se afle, de vreme ce invadatorii roboi fugiser deja.
And rscoala iniial de pe Pmnt, Iblis dovedise c
nu era la, poziia lui vital n calitate de conductor al
Consiliului Jihadului l mpiedica s-i asume acum riscuri
prea mari. Dei prezena sa pe cmpurile de btlie ar fi
ridicat fr ndoial moralul lupttorilor disperai, Marele
Patriarh nu voia s rite s fie vzut n alt parte dect n
locul unei victorii autentice. Cum era cazul aici.
nsoit de loialul, dar discretul lui locotenent din Jipol,
Yorek Thurr, Iblis debarc din nav la spaioportul din
Starda i naint anos s ntlneasc o mic delegaie
oficial. Observnd c lordul Bludd lipsea, Iblis murmur un
comentariu nemulumit, chiar n momentul n care tnrul
aghiotant de pe Poritrin venea grbit spre el.
Momentul sosirii tale este excelent, Mare Patriarh.
Ceremonia de acordare a decoraiilor are loc peste doar dou
ore, dar e destul timp pentru garderobierii notri s te
pregteasc pentru apariia alturi de lordul Bludd.
Tnrul aghiotant purta vest i pelerin n alb i negru,
unul dintre stilurile la mod pe planetele nobililor.
280

Cruciada mainilor
Cnd un lep plutitor l ls pe Iblis mpreun cu suita lui
la amfiteatru, i se ddu un scaun pe platforma ntins pe
malul rului, dar ntr-o parte n fond, era doar unul dintre
cei aptezeci de politicieni i nobili prezeni. Nu mai puin de
patru sute de mii de oameni se aflau nghesuii pe cmpurile
acoperite cu iarb, privind n sus ctre ecranele de proiecie
i ascultnd prin sistemele de difuzoare cu sunet limpede,
montate s pluteasc pe suspensoare. Altare ridicate, n
grab, nchinate lui Manion cel Nevinovat stteau la loc de
cinste pe marginea falezei, deasupra fluviului. Fusese
dezvelit i o nou statuie, o construcie imens, oarecum
absurd, a unui copil angelic asemntor unui Buda, aezat
peste un robot zdrobit.
Lordul Niko Bludd avea scaunul cel mai de seam, luminat
de reflectoare, la captul culoarelor care duceau la scen.
Evident, filfizonul se considera pe sine nsui motivul pentru
acei spectatori adunai.
ntre timp, pe scena central, savantul Tio Holtzman
primea onorurile naintea unei mulimi care aclama.
Inventatorul radia i fcea cu mna masei de fee nceoate.
Iblis sttea pe scaun, cu un zmbet ngheat pe chip.
Marele Patriarh avea ntotdeauna un plan n minte, o
sarcin important de terminat. n ceea ce-l privea pe Iblis,
viaa era brutal de scurt i erau prea multe lucruri de fcut.
Dup ce trase adnc aer n piept, se hotr s nu observe
desconsiderarea pe care i-o artase Niko Bludd. Nu nc.
O situaie ca aceasta, cu atia oameni exaltai datorit
unei victorii militare convingtoare, avea s-i ofere lui Iblis
ocazia potrivit.

281

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Bunele intenii pot provoca distrugeri la fel de mari ca i un
cuceritor malefic. n ambele cazuri, rezultatul e acelai.
Lamentaie zensunniu
Aliid l considera pe prietenul lui, Ishmael, un neghiob.
nflcratul zeniit nu-i putu stpni dispreul sau
nencrederea din glas, atunci cnd l lu peste picior:
Chiar te atepi la recunotin? De la ei? N-a putea
zice c-i admir credina oarb, dar o gsesc amuzant.
n sursul lui nu se citea umor, doar duritate tioas.
n lunile de dup ce flota goal pclise cu succes jefuitorii
maini, armata de sclavi unit fu scoas de la antierele din
cmpurile de noroi i spart n grupuri mai mici. Muli dintre
muncitori se ntoarser la proprietarii iniiali, gata s-i reia
sarcinile obinuite la culturile de trestie i n mine. Aliid
rmsese cu echipa de la fabrica din Starda, din moment ce
niciunul dintre proprietarii anteriori nu era prea dornic s-l
revendice. La nceput, Ishmael se bucurase s petreac mai
mult timp cu tovarul su din copilrie, dar mai trziu
ncepu s simt un strop de nesiguran.
Munca ta plin de devotament a construit acea flotmomeal, Aliid. Munca noastr a salvat Poritrinul.
Nefericirea i dezamgirea aproape c puteau fi pipite n
cuvintele lui Ishmael.
Chiar i cineva att de rsfat i de nepstor ca lordul
Bludd trebuie s recunoasc acest fapt.
Tu eti un simplu sclav, iar el e nobil, replic Aliid. Nu i
se cere s recunoasc nimic, n timp ce nou ni se cere s ne
supunem!
Dar Ishmael nu-l ascultase. Sclavii nu primir dreptul la
odihn sau raii mai mari, nici locuine mai bune sau
tratament medical, nici concesii acordate credinelor lor
budislamice nici mcar cea mai mrunt rsplat. Era
cumplit de nedrept, dar n aparen numai Ishmael se
ateptase la altceva.
282

Cruciada mainilor
n copilrie, bunicul lui i predicase cu severitate blnd:
Dac nu eti dispus s discui despre ceea ce te preocup cu
persoana care i-a fcut o nedreptate, nu te plnge atunci
cnd nu reuete s rezolve situaia dup mintea ei.
Ishmael pusese asta la inim. Sutrele Koranului insistau
c inima i sufletul omului chiar i la necredincioi
conineau un smbure de buntate i de compasiune
fundamental. Ca sclav, rmsese pasiv prea mult vreme,
acceptndu-i soarta inferioar. Petrecuse prea multe nopi
recitind fgduieli goale i agndu-se de visuri dearte ce
preau excesiv de facile la fel de goale ca i navele-momeal
care nspimntaser flota de rzboi a roboilor. Le datora
asta tuturor asculttorilor si de atta vreme
Acum, c el i camarazii lui fcuser un serviciu
indiscutabil Poritrinului, Ishmael tia c venise timpul s-i
aduc preocuprile chiar n faa lordului Bludd. Dumnezeu
avea s-l ndrume i s-i arate ce s spun. Ishmael avea s
le dovedeasc, lui Aliid i tuturor zensunniilor care-l
ascultau n jurul focului povetilor, c lucrurile n care
credea erau demne de ncredere.
Exasperat, Aliid l prinse pe Ishmael nainte s apuce s
intre cu naivitate n ceea ce avea s fie cu siguran un
dezastru.
Mcar gndete-te la un plan, prietene! Cum o s-ajungi
n prezena lordului Bludd? Nu poi s bai pur i simplu la
u i s-i spui ce gndeti.
Dac el este stpnul oamenilor si, ar trebui s asculte
o plngere bine ntemeiat.
Cellalt brbat i rostogoli ochii n orbite.
Eti un sclav, nu un cetean. N-are niciun motiv s te
asculte.
Se apropie i mai mult.
ncearc s-i foloseti imaginaia, Ishmael. Ai lucrat
pentru savantul Holtzman, i cunoti obiceiurile, legturile pe
care le are cu lordul Bludd. Folosete asta ca s gseti o
scuz, sau n-o s ajungi niciodat la mai puin de o sut de
283

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


metri de el.
Ishmael socoti ce posibiliti are. Nu-i plceau minciunile
i cile ocolite, dar Aliid avea dreptate. n clipa de fa, era o
cale necesar pentru atingerea unui scop.
La sfritul urmtorului schimb, se ntoarse la complexul
de locuine mpreun cu ceilali captivi. Acolo, dup ce se
spl i se mbrc cu hainele lui cele mai curate, i srut
soia i se pregti de plecare. Lu cu sine un teanc de
registre pe care le scosese clandestin din birourile fabricii
scoase din funciune i porni s traverseze oraul ctre
turnurile conice ale lordului de pe Poritrin. Sclavul veteran
avea pe chip o expresie de respect, dar nu de supunere
umil. Budallah pea pe urmele lui, i ddea for.
Doi dragoni cu armuri aurii, care fceau de gard la poarta
de la nivelul strzii a turnurilor, se uitar sceptici la Ishmael.
Atent s nu par o ameninare, i alese cuvintele cu
pruden, ncercnd s nu mint, dar ncercnd totui un soi
de scamatorie.
Numele meu este Ishmael, i trebuie s-l vd pe lordul
Niko Bludd.
Dragonii l cercetar cu atenie.
Un sclav vrea s-l vad pe lordul Bludd? Ai o ntlnire
stabilit?
Colegul lui n armur zise:
Lordul Bludd nu acord audiene sclavilor.
Ishmael se ntreb dac Budallah i va face pe cei doi
brbai s se dea n lturi, fcndu-i loc s intre. Dar nu se
atepta la o asemenea intervenie divin fi.
Simindu-se plin de ndrzneal, Ishmael scoase registrele
sustrase i le ntinse.
Sunt unul dintre sclavii savantului Holtzman. El a
trimis cu regularitate persoane ca mine s aduc documente
scrise.
Ezit nainta de a spune n cele din urm o minciun
sfruntat.
Savantul m-a trimis cu astea. A insistat c e o problem
284

Cruciada mainilor
oarecum urgent, c nu trebuie s m ntorc pn cnd nu
le nmnez lordului Bludd personal.
Cel mai nalt dintre cei doi dragoni bombni:
Tot ce are de-a face cu Holtzman e urgent
Se ncrunt ctre Ishmael.
Lordul Bludd n-are timp astzi pentru asta!
Ishmael nu ddu napoi.
Poate c ar trebui s-i explicai chiar voi asta savantului
Holtzmanni. N-o s cread c lordul Bludd a refuzat s
primeasc registrele, dac aude vestea de la mine.
Trase aer n piept i atept; credina i ddea senintate i
ncredere.
Dup o clip de tcere, cellalt dragon spuse nesigur:
I-am lsat ntotdeauna pn acum s nmneze
registrele. Dac savantul a fcut o alt descoperire, cum a
fost cu scuturile?
Primul gardian ncuviin.
Poate c ar trebui s-l lsm pe Bludd s-l dea singur
afar
Rspunznd la scurta lor ezitare, Ishmael se nclin i apoi
trecu repede pe u. ncrederea lui i slbise pe paznici, iar ei
cedaser. Cu ochii mari, Ishmael intr n palatul
guvernamental al lordului ereditar, ai crui strmoi i
nrobiser pe captivii budislamici, pentru generaii.
Imediat dincolo de u, un ambelan agitat se ncrunt la
vederea pielii ntunecate i a vemntului zensunnit al lui
Ishmael, dar numele lui Tio Holtzman i registrele cu aspect
impresionant se dovedir din nou a avea suficient greutate
pentru a depi ndoielile i ntrebrile. Unul dintre gardieni,
n aparen rzgndindu-se, se apropie i zise:
mi pare ru, domnule. Dac vrei s-l iau de-aici
Funcionarul cu nfiare regal ddu din cap n direcia
dragonului, apoi privi n ochii hotri ai lui Ishmael.
Eti sigur c trebuie s duci astea lordului Bludd acum?
Oricum n-o s aib timp s se uite la ele. Peste numai o or
gzduiete un banchet pentru pictorii din afara planetei care
285

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


vor s zugrveasc Starda n diferite condiii de iluminare.
ambelanul arunc o privire semnificativ ctre
cronometrul de pe perete.
Dac era att de important, savantul Holtzman ar fi
stabilit o ntlnire pentru tine. Eti sigur
mi pare ru, domnule, l ntrerupse Ishmael. Nu ddu
nicio explicaie suplimentar, nici nu se oferi s plece.
Lordul Bludd i poate acorda foarte puin timp.
Chiar i o clip din generozitatea lui va fi de-ajuns.
Mulumesc!
Ar trebui s verific dac are vreo arm?
Desigur.
Cnd percheziia corporal se ncheie, Ishmael atept
ntr-o galerie de primire plin de ecouri. n mijloc se afla o
banc din piatr lustruit; dei arta ncnttor, se dovedi
incomod. Rmase ntr-o tcere indiferent, ndurnd cu
rbdare ntrzierea.
n minte, ndrzneul sclav recit sutrele sale favorite,
versete pe care le nvase pe genunchii bunicului su.
ncetase cu mult vreme n urm s-i doreasc ca viaa lui
s fi fost altfel, s fi scpat atunci cnd invadatorii atacaser
mlatinile de pe Harmonthep. La bine i la ru, viaa lui era
aici, pe Poritrin, unde avea o soie iubitoare i dou fete
frumoase, care erau aproape femei i ele
Trecu aproape o or, i n sfrit fu dus, pe un ir de trepte
late, n apartamentul i n galeria privat a lordului Bludd.
Simea cldur pe piele, iar gndurile i erau pline de
posibiliti. Cu mult noroc pledoaria sa avea s ajung la
inimile nobililor care stpneau Poritrinul. Spera ca vorbele
sale s fie convingtoare.
nuntrul unei camere care mirosea a lumnri i
parfumuri, curtenii l mbrcau pe lordul brbos cu o vest
cptuit, cu lanuri de aur i manete groase. Prul auriurocat plise cu vrsta, avnd acum uvie cenuii. Un tatuaj
cu un grup de cercuri micue ca nite bule i mpodobea
colul unui ochi. Servitorii personali se agitau n jurul lui,
286

Cruciada mainilor
mprocndu-i prul i obrajii cu ap parfumat. Un brbat
subire ca o achie peria scamele din estura robei lordului,
cu ardoarea unui filosof care studia cheia ntregii cunoateri.
Lordul ridic ochii spre Ishmael i oft.
Ei, nu se-ntmpl prea des ca Tio s trimit unul dintre
sclavi s se ntlneasc cu mine, i de obicei nu-i att de
insistent sau de matinal cu rapoartele lui. Ce vrea
savantul n seara asta? E un moment complet nepotrivit
ntinse mna s ia registrele.
Ishmael i pstr vocea calm i slab, att de politicoas
pe ct putea s-o fac. Respectuos, dar cu un strop de
ncredere, ca i cum s-ar fi imaginat pe sine ca pe un egal.
Dndu-i seama de importana fiecrui cuvnt, absorbi fora
tcut din adncurile fiinei sale.
Poate c a avut loc o nenelegere, lord Bludd. Savantul
Holtzman nu m-a trimis aici. M numesc Ishmael, i am
venit aici de bunvoie ca s vorbesc cu dumneavoastr
Curtenii se oprir uluii. Bludd clipi ctre Ishmael cu
dezgust, apoi ridic ochii i se uit urt la ambelan, care
arunc la rndul lui o privire aspr spre grzile de dragoni.
Cu coada ochiului, Ishmael l vzu pe ambelan fcnd un
pas nainte s-l ia de acolo, dar Bludd i fcu un semn s
rmn pe loc. Vocea lui cptase un ton iritat, cernd
explicaii.
De ce-ai venit aici dac nu este vorba de savantul
Holtzman?
Ridic registrele.
Ce-s astea?
Ishmael zmbi, lsnd cuvintele s curg prin el, spernd
c ar putea s nmoaie inima nobilului cu judecat i
compasiune.
Stpne, vreme de generaii oamenii mei au servit i au
aprat Poritrinul. Tovarii mei sclavi i cu mine am lucrat la
multe dintre proiectele savantului Holtzman, care au salvat
nenumrai ceteni ai Ligii de mainile gnditoare. n anul
care a trecut, am muncit fr rgaz ca s fabricm flota287

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


momeal, care a avut atta succes
Lordul Bludd se ncrunt, ca i cum ar fi nghiit o
bomboan rnced. Apoi surse cu cruzime i rspunse:
Asta intr n definiia cuvntului sclav.
n apropiere, ambelanul chicoti.
Dar Ishmael nu vedea nimic hazliu n asta.
Suntem fiine umane, lord Bludd.
Se calm, refuznd s ngduie ca hotrrea s-i
slbeasc.
Am vrsat sudoare i snge ca s v aprm modul de
via. Am privit srbtorile voastre. Datorit eforturilor
noastre, Poritrin a rmas independent de mainile
gnditoare.
Datorit eforturilor voastre?
Chipul lui Bludd se nnegur auzind ndrzneala acestui
brbat zensunnit.
Ai fcut exact ceea ce stpnii votri v-au ordonat s
facei, nimic mai mult. Noi am vzut ameninarea venind. Noi
am creat mijloacele de a ne apra mpotriva ei. Noi am trasat
planurile i noi am furnizat resursele. Voi ai pus doar toate
componentele laolalt, aa cum vi s-a ordonat.
Stpne, subestimezi i micorezi importana a ceea ce
au fcut captivii pentru
Ce vrei voi, oameni buni, eterna mea recunotin?
Absurd! Ai ajutat la salvarea propriilor voastre viei, nu doar
la ale noastre. Asta ar trebui s v fie de-ajuns. Ai prefera s
putrezii ntr-o nchisoare a mainilor gnditoare chiar acum,
s fii disecai de roboi curioi? Punei la socoteal avantajul
faptului c eu nu sunt demonul suprem Erasmus!
i suflec mnecile i-i alung slujitorii.
Acum pleac, sclavule. Nu vreau s mai aud nimic
despre asta, i nu mai ncerca vreodat s vorbeti direct cu
mine. neltoria ta este un motiv suficient pentru execuie.
Eu sunt lordul Poritrinului, capul unei familii care a fost la
putere aici de generaii, n timp ce tu eti doar un la
transplantat aici, cruia i sunt oferite mncare i adpost
288

Cruciada mainilor
numai datorit ngduinei mele!
Ishmael se simea adnc jignit, dar mai auzise i nainte
soiul sta de insult.
Ar fi vrut s aduc argumente, s-i susin cazul mai
limpede, dar vzu, din privirea plin de furie rece care
clocotea n ochii lordului Bludd, c nimic din ce-ar fi putut
spune n-ar fi avut un efect satisfctor. Dduse gre. Poate
c Aliid avusese dreptate s ia n derdere credina lui naiv.
Am subestimat ct de diferite, de strine, pot fi gndurile
acestui om. Nu-l neleg deloc pe lordul Bludd. E mcar uman?
n ultima vreme, n timpul discuiilor de noapte din jurul
focului povetilor din tabra sclavilor, Aliid devenise din ce n
ce mai tios, ncurajnd oamenii s urmeze exemplul lui Bel
Moulay. Acum, Aliid voia s ncerce o alt revoluie,
indiferent ct vrsare de snge ar fi putut s cear. i de
fiecare dat cnd Ishmael ncerca s fie o voce a raiunii i s
vorbeasc mpotriva simplei cutri a rzbunrii, Aliid l silea
s tac.
Totui, dup aceast ntlnire, Ishmael nu era sigur cte
argumente ar mai fi fost n stare s aduc. ncercase tot ce-i
sttea n putin, iar lordul Bludd refuzase s asculte.
Spernd c nobilul nu avea s se rzgndeasc i s
ordone execuia lui imediat, Ishmael se nclin din nou i se
retrase ncet cu spatele la u. Grzile de dragoni l apucar
brutal de brae i-l escortar afar, mormind njurturi n
barb. Ishmael nu se zbtu i nu le rspunse la insulte; nu
era nevoie de prea mult ca s-i provoace s-l omoare n
btaie.
Chiar dac credina i fusese zguduit pn n miezul ei,
iar constrngerile lui naive lsau de dorit, nu-i prea ru c
ncercase. Nu nc.

*
n cteva zile, sosir noile ordine, transferndu-l pe
Ishmael i pe muli alii care lucraser la proiectul
289

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


antierului de construcii. El, Allid i o sut ca ei urmau s
fie trimii departe n amonte, la o nou fabric, unde aveau
s fie pui s munceasc la un proiect independent condus
de Norma Cenva, femeia geniu de pe Rossak, care lucrase
cndva ca asistent a savantului Holtzman.
Dragonii aveau de asemenea instruciuni explicite ca
sclavul Ishmael s fie desprit de familia lui. Sergentul rosti
pe un ton morocnos:
Soia i fetele tale vor rmne aici pentru transfer
zmbi pe sub coiful de zale aurii probabil n trei locuri
diferite
Genunchii lui Ishmael se nmuiar, i nu-i venea s-i
cread urechilor.
Nu, asta nu se poate!
Fusese cu Ozza vreme de cincisprezece ani.
Dar n-am fcut nimic
Grzile l apucar de brae, dar el se eliber i alerg ctre
soia lui, care arta zguduit, lng Chamal i Falina.
Lordul Bludd i artase limpede nemulumirea, iar
soldaii cutau o scuz pentru a-l pedepsi pe Ishmael.
Scoaser bastoanele paralizante i-l lovir peste genunchi,
peste spate, peste umeri i cap.
Ishmael, care nu era violent din fire, se prbui cu un
ipt. Cu lacrimile iroind pe fa, blestemndu-i pe
atacatori, Ozza ncerc s ajung la el. Dar dragonii o inur
departe. Fetele se strduiau s se nghesuie n jurul
brbailor cu armur aurie, dar Ishmael se temea mai mult
pentru sigurana lor dect pentru a lui proprie. Dac
atrgeau prea mult atenia asupra lor, Chamal i Falina
puteau fi luate de soldai, pentru distracii depravate. Cele
dou fete frumoase ale lui
Nu, stai pe loc. O s m duc cu ei. Vom gsi o cale s
fim mpreun.
Ozza strnse fetele lng ea i se uit la dragoni ca i cum
ar fi vrut s le scoat ochii cu ghearele. Dar i cunotea
soul i nu voia s fac nimic care s nruteasc lucrurile.
290

Cruciada mainilor
O s fim din nou mpreun, dragul meu Ishmael.
ncet, Aliid naint civa pai pn lng el, cu flcri de
mnie arzndu-i n ochi. Dragonii prur amuzai de sfidarea
nvalnic a acestui zeniit. Ishmael gemu i ncerc s-i
pstreze echilibrul n mijlocul furtunii de durere.
n timp ce grzile mnau echipa de lucru nou format
ctre proaspta lor nsrcinare din amonte, Ishmael se lupt
s le mai vad o dat pe Ozza i pe fete, poate pentru ultima
oar. Cnd Aliid fusese desprit de familie, nu-i mai vzuse
niciodat soia i biatul.
Aliid vorbi ntr-o oapt strident, folosind vechea limb
chakobsa pe care niciunul dintre stpnii de sclavi n-o putea
nelege.
i-am spus eu, oamenii tia sunt nite montri. Lordul
Bludd e cel mai ru. Acum vezi c doar credina ta simplist
nu e de ajuns?
ncpnat, Ishmael ddu din cap.
n ciuda a orice, nu era pregtit s dea la o parte credinele
zensunnite ce formau fundamentul vieii sale. Vzndu-i
eecul, oare nu-l vor prsi ceilali, care-i ascultaser
parabolele i sutrele cu atta atenie? Ishmael fusese greu
pus la ncercare i n-avea nicio idee cum va arta
rspunsul su final.

291

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


175 .G.
ANUL 27 AL JIHADULUI
Un an dup victoria de pe Poritrin
Rzboiul: O uzin care produce dezolare, moarte i secrete.
Declaraie a unui protestatar mpotriva Jihadului
Primero Harkonnen nu gsi zborul lung i ncet spre Ix ca
fiind unul senin. Entuziasmul exagerat al noilor recrui de la
bordul navei-amiral se transformase treptat n groaza de a
nfrunta forele mainilor gnditoare pe fortificatele lumi
sincronizate. Fiecare membru al masivei fore de atac
cunotea miza i pericolele.
Ordinele lui Xavier erau limpezi. Rebelii de pe Ix duseser
lupte ndelungate i istovitoare mpotriva unei armate
copleitoare de cymeci i roboi vntori-ucigai, iar acum el
avea s adauge trupe suficiente pentru a rsturna balana.
Oamenii nu-i puteau permite s piard. O dat ce va fi
eliberat o alt planet din ghearele lui Omnius, avea s
doarm mai uor. Una cte una.
Acas, lui Octa nu-i plcuse niciodat s-l vad plecnd cu
o alt nsrcinare pentru Jihad. n timpul csniciei lor,
Xavier fusese n misiuni una mai periculoas dect alta. Era
greu pentru ea s-l vad iari gata de drum, dar Octa tia
care era miza n acest rzboi fr sfrit. Vzuse cu ochii ei
ce-i fcuse brutalitatea mainilor gnditoare surorii ei,
Serena. Rzboiul schimba oamenii. Cineva trebuia s-i apere
pe nevinovai. Xavier i Vor se aflau printre cei care-i riscau
viaa s realizeze tocmai acest lucru, iar Octa nelesese
ntotdeauna c rzboiul era chemarea lui. n rzboi, toat
lumea fcea sacrificii.
Iar Xavier, dei o iubea cu ardoare i tia c are o
ncredere desvrit n el, vedea ntotdeauna teama din
ochii ei atunci cnd pleca de pe Salusa Secundus dar era o
292

Cruciada mainilor
team pe care Octa o putea nfrnge. ncerca tot ce-i sttea
n putin s-l fac s se simt iubit i linitit cnd erau
mpreun, astfel nct el s pstreze amintiri frumoase
pentru toate zilele lungi ce urmau s treac pn la
ntoarcerea acas. O dat glumise chiar cu Octa, acuznd-o
c las cele mai mari petreceri pentru zilele cnd era el
plecat
nainte ca soul su s porneasc n campania dificil i
riscant de a elibera Ix, Octa pregtise din nou un osp i-i
invitase pe cei mai apropiai dintre cei dragi. Ca ntotdeauna,
Serena fusese i ea invitat s li se alture, dar Preoteasa
Jihadului participa rareori la micile adunri, chiar i la
acelea ale familiei. Biroul Marelui Patriarh refuzase politicos
invitaia n numele Serenei, rspunznd c pur i simplu era
prea ocupat.
Cei care n-o cunoteau prea bine pe Octa o vedeau ca pe o
femeie sfioas, tcut, stnd n umbra marelui primero. Dar
cnd se hotra s fac ceva i-i canaliza gndurile ntr-o
direcie, Octa ddea dovad de toat rigiditatea i fermitatea
unui comandant militar mnios. i aduna toi servitorii,
menajerele i buctarii, asigurndu-se c totul mergea
absolut perfect.
Btrnul Manion, n persoan, sttea cte o or n pivni,
alegnd trei sticle rare de vin. Xavier tia c viceregele retras
nu pstra nimic altceva dect cele mai bune recolte; dar, din
dragoste, l ncuraja pe socrul lui s fac alegerea, o sarcin
care-i plcea grozav.
Dup-amiaz trziu, cele dou fete acum mari ale lui
Xavier, Roella i Omilia, sosir i ele la ospul de rmasbun, mpreun cu soii lor. Roella mplinise douzeci i ase
de ani, iar sora sa era cu doi ani mai tnr. Omilia i aduse
fetia nou-nscut, spre ncntarea prinilor ei.
Octa o adora pe fetia lui Omilia, i privea gnditoare cum
copilul i zmbea lui Xavier. Dei pierduse un fiu, era extrem
de mndru de cele dou fete ale lui i de viaa pe care i-o
cldeau. Att Omilia ct i Roella erau izbitor de frumoase,
293

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


dar Xavier nu era un judector tocmai obiectiv.
Cteodat a dori s fi putut avea mcar nc una,
spuse Octa, gdilnd bebeluul.
Pentru Xavier, soia lui era nc cea mai frumoas dintre
toate, dei ajunsese la vrsta de patruzeci i cinci de ani.
Vedea i-acum ardoarea tinereasc pe care-o pstra
nuntrul ei, i o socotea mai atrgtoare dect pe oricare
alt femeie tnr. Xavier ridic din umeri i-i zmbi ca un
bieandru.
N-a zis nimeni c eti prea btrn
Nu e prea probabil.
l tachina, dar el continu s zmbeasc.
Nu-i niciun motiv s nu mai ncercm!
Dar Xavier nu se putu stpni s nu se simt stnjenit i
cu inima grea cnd se gsi n faa celorlali oaspei. Tatl lui
adoptiv, Emil Tantor, era nsoit de vduva lui Vergyl, Sheel,
i de cei trei copii ai lor.
Lui Xavier nu-i venea s cread c trecuser deja doi ani
de la dezastrul de pe Anbus IV. Simea nc ghimpi de
vinovie pentru c ngduise ca Vergyl s fie capturat de
cymeci. Fratele lui avea treizeci i patru de ani n momentul
morii nu era nici pe departe un copil dar Xavier nu se
putea mpiedica s nu se gndeasc la tnrul cel zmbitor
ca la friorul lui, un biat cu care se jucase i pe care mai
trziu l dezamgise. Vergyl i Sheel ar fi trebuit s aib parte
mpreuna de o via frumoas i lung. Familia fratelui su
era minunat, dar viitorul lor fusese zdrobit la fel cum se
dovedise i al lui, atunci cnd Serena fusese rpit de
mainile gnditoare.
Blestemat fie Jihadul sta!
i totui, chiar dup ce o pierduse pe Serena, Xavier i
croise o via plcut. i n-ar fi schimbat nimic din ea, chiar
dac ar fi putut. Nu se ndoia c Sheel era destul de
puternic pentru a face acelai lucru, sub ndrumarea
btrnului i din ce n ce mai fragilul Emil Tantor.
Dei era ncntat la culme s-i vad tatl, ca i pe cei din
294

Cruciada mainilor
familia lui Vergyl, Xavier se simea nc jenat, netiind ce s
spun. Bebeluul lui Omilia prea s-o ntristeze pe Sheel, iar
tatl lui prea i el posomort, amintindu-i poate c propria
lui soie, Luciile, fusese ucis n prbuirea unui aparat de
zbor, cu puin vreme nainte de-a apuca s-o vad pentru
prima oar pe fiica nou-nscut a lui Vergyl
Cnd felul nti fu gata de a fi servit, Octa ncepu
rugciunea. Aduse mulumiri pentru mncare i pentru viaa
lor, se rug lui Dumnezeu pentru sigurana lui Xavier n
misiunea de pe Ix i pentru eliberarea de Omnius i de toate
mainile gnditoare.
Xavier tia c aceasta ar fi trebuit s fie o ocazie de veselie,
cu cei dragi lundu-i la revedere i urndu-i succes n
ultima lui campanie militar. Misiunea ixian era plin de
primejdii i, cu toate c el n-avea s capituleze cu uurin,
era sigur c muli ali soldai ai Jihadului aveau mese de
rmas-bun asemntoare, cu cei apropiai din familie dar
i c muli dintre ei urmau, de fapt s nu se mai ntoarc.
n clipa n care Octa i vzu buna dispoziie stingndu-se,
chiar nainte de aducerea felului principal, chem nuntru
un trio de tineri muzicieni din Zimia, care ncepur s cnte
din instrumente i din voce, cu un contralto fermector, n
timp ce ceilali musafiri mncau i stteau de vorb pe un
ton sczut.
Auzindu-i pe menestrelii veseli, Xavier se gndi iari la
moarte, aceea a fratelui geamn al lui Octa, Fredo, care-i
dorise ntotdeauna s fie muzician i artist. n timp ce-i
privea soia, se atepta s vad gnduri asemntoare
reflectate pe faa sa, dar ea gsea n concertul muzicienilor
doar bucuria, i curnd i ceilali oaspei reacionar,
savurnd mncarea, vorbind i rznd.
Octa era radioas. Mai trziu, n toiul btliei ncinse, avea
s-i aminteasc de asta, mai mult dect de orice altceva.
Dei el era cel care se ducea pe Ix s se bat cu mainile
ucigae, Octa lupta cu la fel de mult vitejie n propria sa
btlie, cea de a menine buna dispoziie i optimismul n
295

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


casa ei, pentru c asta era singura arm pe care-o putea
mnui. Fcuse acelai lucru de fiecare dat cnd Xavier
plecase la rzboi, i avusese ntotdeauna succes.
Dar el plecase de prea multe ori

*
La civa ani dup distrugerea Pmntului de ctre
Armada Ligii, Xavier condusese primul atac oficial al
Jihadului n curs de extindere al Serenei Butler. Dup ce
aleseser la ntmplare o lume sincronizat Bela Tegeuse
navele de rzboi plecaser cu mult zarv. Vorian Atreides se
distinsese n acea btlie, ctigase un grad mai nalt i-i
dovedise nflcrarea autentic pentru cauza omenirii.
Btlia de pe Bela Tegeuse distrusese muli roboi i
nimicise infrastructura vast a mainilor gnditoare, dar
inamicul rezistase fr preget. ncierarea se ncheiase pn
la urm neconcludent, iar trupele umane se retrseser s-i
ling rnile. Un an mai trziu, i fr ordin, Vorian se
strecurase napoi n sistemul Tegeuse i se ntorsese acas ca
s raporteze c mainile reconstruiser totul i continuau s
oprime populaia uman supravieuitoare de acolo. Era ca i
cum nu s-ar fi ntmplat nimic. n ciuda strdaniei teribile i
a pierderii de viei omeneti, Jihadul nu progresase ctui de
puin.
Abia dup Pmnt i Bela Tegeuse i dduser totui
seama hiperminile Omnius c se schimbase caracterul
rzboiului. Ca reacie, Omnius-Corrin trimisese o flot
masiv mpotriva Salusei Secundus, dar nou-formata armat
a Jihadului condus chiar de Xavier o respinsese. La acea
vreme, considerase aceast lupt o rzbunare pentru btlia
de la Zimia, unde fusese att de grav rnit cu ani n urm.
Acum, n drum spre Ix, ofierul superior se pregtea
pentru nc o ans. Avusese multe ocazii n sfertul de secol
care trecuse de la distrugerea Pmntului, i fiecare lupt i
oferise ansa de a da nc o lovitur. De a elibera mai muli
296

Cruciada mainilor
oameni. De a distruge mainile gnditoare
Numai dac lupttorii i-ar putea pstra elanul i
energia.
n timpul cltoriei lungi i ncordate, Xavier emise ordine
care impuneau un program riguros de antrenament pentru
soldai, pentru a le menine reflexele agere. O alt for
separat de sub comanda sa, compus din mercenarii de
obicei distani de pe Ginaz, era ncntat s-i demonstreze
abilitile de lupt pentru soldaii lui Xavier.
Prmero-ul petrecea deseori ore ntregi urmrindu-i de
undeva, de sus, judecndu-le tehnicile, alegndu-i n minte
pe cei mai buni lupttori dintre recrui. Gsi noul lot de
mercenari deosebit de interesant. Niciodat pn atunci nu
mai fusese martorul unui asemenea talent la lupta corp la
corp.
Lupttorii l ascultau pe noul lor conductor, Jool Noret,
un tnr misterios i nflcrat, nvemntat n salopet
neagr. Proaspt sosit din arhipelagul de pe Ginaz, tnrul
mercenar avea pielea bronzat, ochii de jad i prul decolorat
de soare. Subire i rapid ca un bici uman, Noret mnuia
armele albe cu o vitez care le transforma n tiuri mortale.
Singuratic i enigmatic, Noret rareori vorbea cu cineva,
inclusiv cu colegii lui mercenari. Cu toate acestea, se
npustea chiar i n cele mai elementare exerciii de
antrenament cu un abandon temerar i fr nicio preocupare
pentru bunstarea sa personal. Prea s fie binecuvntat
sau blestemat cu credina n propria sa invulnerabilitate.
n calitate de ofier comandant, Xavier l observa
ndeaproape n decursul demonstraiilor de lupt, Noret lupta
cu o convingere total, dei n timpul liber prea s prefere
singurtatea.
Acum, n interiorul nghesuitei ncperi comune, Noret
sttea n mijlocul colegilor lui i prea s in la distan
orice-ar fi putut s-i distrag atenia. Sub privirile celorlali
din echipaj, i contorsiona trupul n poziii flexibile okuma,
apoi rmase rigid, cu faa la un perete despritor, n timp ce
297

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


porni o cltorie interioar ctre un trm al contemplaiei.
Dintr-o dat, cu o vitez orbitoare, sri n picioare,
nvrtindu-se i plonjnd, lovind n toate prile cu minile
goale, ca i cu arme ceva mai tradiionale o bt mic i o
bil paralizant, legat cu un lan subire de ncheietura
minii. Prea s fie un test, sau un joc, dar mercenarii de pe
Ginaz l tratau cu o seriozitate absolut. Patru dintre ei se
repezir la atac, dar Noret i dobor pe toi cu o eficien
uluitoare.
Pentru ncheiere, i arunc n aer armele variate, mai
nvinse nc doi brbai cu lovituri de arte mariale, prinse
din nou armele din aer, apoi le ls s alunece n buzunarele
ascunse ale costumului negru. Dei btui zdravn, niciunul
dintre camarazii lui nu era serios rnit. Fr ndoial, aveau
s-l provoace din nou pe Noret i, la fel de sigur, tnrul
avea s ctige.

*
Dou zile mai trziu, Xavier inu n mod deosebit s se
apropie de Noret, vrnd s afle mai multe despre el. Chiar i
n timpul zborurilor plictisitoare dintre cmpurile de lupt,
primero-ul nu se simise niciodat n largul lui fraterniznd
cu soldaii, aa cum fcea Vor ntotdeauna. Prietenul lui ar fi
mncat n sala comun de mese, mpreun cu soldaii,
depnnd pentru ei poveti incredibile despre aventurile prin
care trecuse, jucnd partid dup partid de Fleur de Lys, pe
care le ctiga fr trufie i le pierdea fr ranchiun.
Dar Xavier nu reuise niciodat s fac aa ceva. Era
ofierul lor comandant un comandant printre oameni, dar
rareori un prieten. n loc s rosteasc vorbe prietenoase n
timp ce trecea pe punile echipajului, soldaii sreau cu toii
n poziie de drepi i-l salutau scoros. Respectul total prea
s fie o barier ntre oamenii lui i el n particular, l numeau
Mo Pedanterie i Protocol.
Nu cuta tovria lui Jool Noret ca prieten. n cabinele
298

Cruciada mainilor
echipajului de pe nava amiral, tnrul mercenar i fcea
ordine n patul de jos, aranjnd cu grij ntr-un dulap
alturat articole de mbrcminte i arme exotice. Chiar i
pentru o asemenea ocupaie banal, fiecare micare a lui
Noret era fluid i rapid.
Camera era aproape goal n timpul acestui schimb de
serviciu. Primero-ul se apropie de el pe la spate, fr s fac
niciun zgomot destul de puternic pentru a fi auzit pe
deasupra murmurului de fond al motoarelor navei spaiale i
al conversaiilor din coridoarele exterioare. Chiar i aa,
observ c tnrul mercenar se ncord fr ca de fapt s-l
vad. Prea s vegheze cu urechile.
Xavier se mut n cmpul lui vizual i rmase pe loc, cu
braele ncruciate la piept.
Am observat demonstraia ta de lupt, Jool Noret. Ai o
tehnic foarte interesant.
Iar eu am observat c observi, Primero.
Xavier se gndise deja la scopul pe care-l avea aceast
ntlnire. Mai era o sptmn pn cnd ajungeau n
sistemul ixian i-i ncepeau campania
Cred c ai cunotine pe care le-ai putea preda
oamenilor mei, tehnici ce le vor mri ansele de supravieuire
cnd vor lupta cu mainile gnditoare.
Tnrul mercenar ntoarse privirea, ca i cum ar fi fost
nepat.
Nu sunt profesor. Am nc att de multe de nvat i
eu
Dar oamenii te respect i vor s nvee de la tine. Dac
i instruieti cu metodele tale, poi salva viei.
Lundu-i o expresie chinuit, tnrul pru s se retrag
n el nsui.
Nu acesta este motivul pentru care am acceptat s lupt
n Jihad. Vreau s distrug maini gnditoare. Vreau s mor
n lupt, cu vitejie.
Xavier nu nelegea ce demoni l tulburau pe acest om.
A prefera mai degrab s lupi cu vitejie i s
299

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


supravieuieti, ca s distrugi i mai muli dintre dumanii
notri. i dac-i ajui pe soldaii mei s devin mai buni, ne
vom asigura mai uor de victorie.
Noret rmase tcut att de mult vreme nct Xavier crezu
c n-o s mai rspund deloc.
N-o s fiu profesor, zise el n sfrit. E o povar prea
mare pe lng celelalte pe care le port. Nu vreau s am
sngele lor pe mini, dac nu reuesc s execute cu abilitate
corespunztoare ceea ce-i nv eu.
Ridic ochii spre ofierul mai n vrst, cu tristee pe chip.
Totui, sunt binevenii s observe, dac doresc!
Xavier ncuviin, nevrnd pentru moment s insiste mai
mult i s descopere ce-l tulbura att de adnc pe Noret.
E destul. Poate c vor nva ceva doar privindu-te.
Dac asta d rezultate, o s m gndesc s solicit o
compensaie suplimentar pentru tine, cnd ne ntoarcem
acas.
Nu vreau nimic din toate astea, replic Noret, cu
privirea intens i ciudat de nfricotoare. Dai-mi doar
mn liber s ucid maini!

300

Cruciada mainilor
Ferete-te de prietenii bine intenionai. Pot fi la fel de
periculoi ca i dumanii.
GENERALUL AGAMEMNON,
Memorii
Dup ce Xavier i grupul su de lupt plec spre Ix,
mintea lui Vor se aprinse, cutnd alternative. Fora brut
era o tactic rsuflat i de mod veche, dar ctui de puin
cea mai eficace cale de a nfrnge mainile gnditoare. Ochii
i sclipeau ca ai unui drcuor cnd mintea lui ncepu s
nasc posibiliti, nscocind scheme ce s-ar putut dovedi mai
eficiente dect toate navele de rzboi din armata Jihadului.
Acesta era mai mult dect o competiie amical cu colegul
lui primero. Trucurile inteligente puteau salva nenumrate
viei. Viei de oameni.
Fr surle i trmbie i fr s atrag prea mult atenie,
Vor rechiziion o nav-cerceta pentru o singur persoan.
Ca de obicei, ofierii Jihadului erau ngrijorai. l avertizar n
legtur cu riscurile implicate i insistar s ia cu el o
escort de nave narmate. Dar Vor se mulumi s rd i-i
ddu la o parte cu un gest al minii. nc nu tiau ce-i fcuse
sferei captive a lui Omnius, ascuns nc n cabina de pilotaj.
Nimeni nu tia. nc.
n spaiul deschis, Vor stabili cursul ctre o lume pe care
nu se ateptase s-o mai viziteze vreodat, i cu siguran nu
de bunvoie: Pmntul. Leagnul umanitii. Acum, nimic
mai mult dect o sfer radioactiv carbonizat.
Vor tia ce va gsi acolo i totui se duse.
Dei nu avea niciun motiv s se aventureze s coboare la
suprafa, i lu un timp suplimentar pentru a zbura pe
deasupra
atmosferei
furtunoase,
scannd
blocurile
continentale lipsite de via dedesubt. Continentele din
partea opus soarelui erau negre, neartnd niciun semn al
civilizaiei, i, n timp ce se rotea pe partea luminat, observ
nori albi, nvolburai, oceane ntunecate i suprafee de uscat
301

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


maronii, aproape fr nicio pat de verde.
i aduse aminte de multele ocazii cnd zburase pe aici n
Cltorul Visurilor. Rsfoind catastiful interior al gndurilor,
se vzu pe sine i pe robotul independent Seurat apropiinduse de lumea de batin a omenirii, planeta central a lui
Omnius. Grila de lumini a oraului, reeaua format de
industria i de civilizaia strlucitoare l atrseser
ntotdeauna pe Vor. Dar minunata scnteiere lipsea acum.
Trecuser decenii de la anihilarea nuclear i planeta nc
arta n cea mai mare parte moart. Poate c ntr-o zi
Pmntul avea s fie din nou locuibil, dar deocamdat era
doar o cicatrice marcnd o ran pe care fiinele umane le-o
fcuser mainilor gnditoare i lor nile.
Vor i petrecuse anii de formare aici, studiind memoriile
tatlui su, absorbind versiunea distorsionat de istorie a
generalului cymec. Apoi Serena Butler i artase c viaa lui
era plin de deformri i de minciuni sfruntate. Scpase.
Fusese ca renscut.
n noua lui via ca om liber n Liga Nobililor, Vor se
simea fascinat de istorie. Citise nregistrrile omenirii
strvechi
i
memorase
amnuntele
despre
primul
Agamemnon, generalul antic care luptase n rzboiul troian,
aa cum era consemnat n Iliada lui Homer.
n cercetrile sale, Vor cuta s fac diferena ntre istorie
i mit, ntre informaiile exacte i legende. Dar cteodat
chiar povetile de o exactitate ndoielnic puteau oferi idei
interesante. Cnd studiase isprvile celui dinti Agamemnon,
fusese intrigat n mod deosebit de relatarea despre calul
troian
Savanii Ligii n-ar fi neles sau poate c ar fi fcut teste
interminabile. Dar acesta nu era un lux pe care s i-l poat
permite n vreme de rzboi.
Plin de nostalgie i cu o hotrre rennoit, Vor ls
Pmntul n urm i se ndrept spre adevrata lui
destinaie. Urmnd o traiectorie pe care zburase cu mult
vreme n urm, n timpul btliei pentru Pmnt a Armadei,
302

Cruciada mainilor
ajunse la marginile sistemului solar. Atunci, cnd abia
schimbase tabra i ceilali nu aveau pe deplin ncredere n
el, Vor fusese silit s ias din formaie ca s urmreasc o
nav de actualizri a lui Omnius care ncerca s scape. Dup
ce-l scosese din funciune pe cpitanul robot, lsase aparatul
s pluteasc n deriv pentru douzeci i cinci de ani.
Acum, Vor cuta o urm ct de mic a navei de mult
vreun inerte, scannd zonele n care ar fi putut s pluteasc,
printre rmiele ngheate de comete, departe de lumina
soarelui.
Nu te ascunde de mine, btrne creier metalic, i
spuse. Iei la iveal i joac!
Vor i dori s fi avut prevederea, cu ani n urm, s
plaseze o mic baliz de localizare pe nava de actualizri, dar
acum i folosi talentul pentru calcule i pentru computere
pentru a determina orbitele posibile. Fr s se grbeasc,
mtur deertul rarefiat al adncului spaiului. n cele din
urm, nu departe de una dintre estimrile lui orbitale,
detect semntura metalic a vehiculului robotic.
A, aici erai!
Zmbind larg, Vor i aduse nava alturi de cellalt aparat,
manevrnd ca un expert pentru ale conecta. n laboratorul
izolat din Zimia, lucrase vreme de multe luni, modificndu-l
pe Omnius cel captiv, adugnd bucle subtile, erori i mine
virtuale n programul acestuia. Gelsfera argintie originar se
afla lng el n cabina navei Jihadului, furat din laboratorul
cibernetic. Acum o sustrsese, i urma s foloseasc gelsfera
pentru a-i implanta alterrile n lumile sincronizate.
Fr s tie, vechiul su camarad Seurat avea s fac
treaba pentru el.
i puse o masc de respirat i deschise ecluza, pind n
aerul ngheat al navei de actualizri, acum paralizate. Pilotul
robot cu pielea armie, dezactivat cnd Vor folosise un cmp
de bruiaj asupra lui, ar fi trebuit s fie nc la bord.
La vremea trdrii sale, Vor se simise stnjenit. Seurat
fusese nsoitorul su credincios, un prieten capricios dar
303

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


autentic, n multe cltorii. Dei Vor nc mai pstra o
slbiciune pentru el ntr-un cotlon al inimii, devotamentul
pentru Jihad era chiar mai puternic, mbinat cu un sim
puternic al hotrrii i al dreptii cauzei umanitii. n ciuda
nsuirilor sale, Seurat era o main gnditoare ceea ce-l
fcea dumanul de moarte al rasei umane i al lui Vorian
Atreides.
La bordul aparatului, Vor se simi ca un intrus. Aerul
brutal de rece prea s-i opun rezisten, iar el naint n
tcere, temndu-se s deranjeze chiar i cel mai mic
amnunt. Nu putea s lase niciun semn al prezenei lui,
nicio amprent, nicio zgrietur. Fiecare suprafa interioar
a navei de actualizri sclipea din cauza gheii, umiditate care
se cristalizase din aerul nemicat, ns el nu ls nicio urm
de pas pe puntea ondulat de metal, atunci cnd o travers.
n cabin descoperi forma umanoid familiar a
cpitanului alturi de care lucrase, un pilot-robot ce dusese
nenumrate sfere cu actualizri ale lui Omnius dintr-o lume
sincronizat n alta. Seurat rmsese nemicat, faa lui
armie, lucioas ca oglinda, reflectnd o imagine deformat a
lui Vor care privea ctre el prin masca de respirat.
Aadar, vd c m-ai ateptat, coment Vor, alungnd
nostalgia plpind la periferia minii sale. Nu te-am lsat
ntr-o poziie foarte demn, m tem. mi pare ru, btrne
creier metalic.
Deschise compartimentul secret de depozitare din care
furase prima oar actualizarea lui Omnius, cu un sfert de
secol n urm. Scond gelsfera argintie din bocceaua de la
old, o puse la loc n lcaul gol care-o atepta, exact acolo
unde o gsise. Dei oamenii de tiin ai Ligii efectuaser
interogatorii i analize vreme de decenii, Vor tersese cu
meticulozitate toate acele amintiri. Nici mcar actualizarea
alterat nu tia ce se ntmplase.
Cu un surs iret, Vor resigil compartimentul de
depozitare atent s nu lase nicio dovad a trecerii sale
clandestine. Informaiile din interior aveau s par n
304

Cruciada mainilor
ntregime autentice, dei erau modificate n feluri pe care
nicio main gnditoare nu le putea detecta prea repede.
Pentru cteva clipe, i fcu griji pentru ce s-ar putea
ntmpla cu pilotul robot independent, o dat ce Omnius
descoperea distrugerea pe care-o purta Seurat fr s tie.
Cpitanul mecanic, spera el, n-avea s fie distrus ca
represalii. Poate c nucleul memoriei sale avea s fie complet
ters. Un sfrit trist pentru un camarad cumsecade dar
cel puin Seurat avea s uite toate acele glume nfiortor de
proaste pe care obinuia s le spun.
Ori poate c Omnius avea s-l pun pur i simplu pe
Seurat napoi la treab, presupunnd c hipermintea
supravieuia haosului pe care-l va aduce btrnul creier
metalic. Vor ar fi vrut s poat fi acolo s priveasc
n cele din urm, i fcu mare plcere s reporneasc
sistemele pe care le dezactivase n corpul lui Seurat. Vor i
dori s poat rmne s stea de vorb cu vechiul lui coleg i
s-l nvee s joace Fleur de Lys, sau s-i spun cteva dintre
bancurile uchite despre Omnius pe care le schimbau
soldaii Jihadului n cabinele echipajului dar Vor tia c
asta nu era posibil. n cteva zile, robului avea s se
trezeasc, presupunnd c sistemele sale de gelcircuite se
reparaser treptat singure.
Pn atunci, Vorian Atreides avea s fie plecat de mult.
Misiunea fiind ncheiat, se ntoarse prin ecluz n propria
lui nav. Dei nu avea s fie vizibil pentru o vreme, era
convins c tocmai dduse o lovitur devastatoare mpotriva
lumilor sincronizate.
Dup ani de Jihad sngeros, venise n sfrit timpul s-l
lase pe Omnius s se nving singur. Vor aproape c putea
gusta ironia

305

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Exist un timp pentru atac i un timp pentru ateptare.
Dintr-o actualizare a lui Omnius-Corrin
Dup ce-i ncheie cu contiinciozitate apariiile publice pe
Poritrin, Iblis Ginjo fu rugat s se gndeasc s se duc pe
Ix, unde lupta ar fi trebuit s fie n toi. Lordul Bludd insist
c prezena lui ar fi ridicat moralul soldailor Jihadului care
sacrificau att de mult pentru omenire.
Dar Iblis respinse ideea fr ezitare, fr mcar s se
consulte cu Yorek Thurr. Condiiile instabile de acolo erau
prea periculoase pentru el. Revoluia oamenilor de pe acea
lume sincronizat, condus de propriii lui agitatori
profesioniti din Jipol, fusese n plin erupie cu mult vreme
nainte de momentul n care trebuia s ajung invazia flotei
Jihadului. Chiar dac trupele umane ctigau aceast
ofensiv, zeci de mii de mori aveau s zac pe strzi. Iar
dac primero Harkonnen ar fi pierdut, birul morii ar fi fost i
mai mare.
Nu, Iblis nu voia s fie acolo. Ar fi riscat prea mult, att
personal ct i din punct de vedere politic.
Numai dup ce erau siguri de o victorie pe Ix i soldaii
Jihadului nimiceau ultimele maini gnditoare, avea s-i
fac Marele Patriarh intrarea triumfal. n acel moment, ar
putea veni s-i asume cea mai mare parte a meritelor
pentru victorie. ncepnd din acel moment, putea oricnd s
foloseasc planeta Ix ca pe o chemare la arme pentru i mai
multe ofensive majore, aa cum fcuse cu Poritrinul.
Dac operaiunea militar a primeroului Harkonnen se
desfura conform programului, ar fi trebuit s ajung pe Ix
n curnd, dei nu aveau niciun mijloc de comunicare
instantanee la asemenea distane. n cteva zile, marea
btlie trebuia s nceap, dei avea s treac un timp pn
cnd Marele Patriarh s afle rezultatul
Iblis rmase o lun pe Poritrin i aranj o serie de ntlniri
private cu unii nobili, dintre care unii veniser de pe Ecaz i
306

Cruciada mainilor
de pe alte lumi ale Ligii pentru festivitatea ntrziat. n ciuda
ameninrii grave a mainilor, patricienii n-aveau chef s
discute probleme serioase. Voiau s-i savureze pentru o
vreme victoria, dei era doar un pas mic spre elul final.
Discutnd cu aceti neghiobi, Iblis ajunse pn la urm pe
culmea frustrrii, i anun c avea s plece pentru a
supraveghea treburi mai importante ale Jihadului.
Cu mult amabilitate, lordul Bludd protest auzind de
plecarea grbit a Marelui Patriarh, dar Iblis putea s-i dea
seama c nu-i psa n mod deosebit. Aa c plec de pe
Poritrin nsoit de doi ageni ai Jipolului, asprul i neclintitul
Yorek Thurr i o tnr femeie sergent, proaspt recrutat n
fora poliieneasc privat a lui Iblis. n timp ce Thurr pilota
cu pricepere nava, noul sergent Floriscia Xico, juca rolul de
copilot i de asistent. Iblis se retrase n cabina lui elegant
ca s se relaxeze i s fac planuri n timpul lungii cltorii.
n ncperea luxoas, se aez pe un fotoliu cu perne moi
i lu parte la un joc bioholografic pe roluri, care se
desfura pe Pmntul antic, n aparen pentru a nva
despre fondatorul credinei islamice originare, dinainte de
Micarea a Doua i a Treia din Vechiul Imperiu. Scopul lui
Iblis era s afle mai multe despre primul Jihad i s-l
neleag complet.
Cufundat n biohologram, Iblis Ginjo se vedea pe sine ca
pe un nsoitor fictiv, care pea alturi de marele om, fr s
vorbeasc vreodat cu el. Profetul n rob alb sttea pe
creasta unei dune vorbind unei mulimi de discipoli adunai
dedesubtul lui.
Brusc, imaginile din jurul lui Iblis fluctuar, apoi plpir
i se defocalizar, pn cnd pereii cabinei elegante aprur
din nou clare n jurul lui. Vocile din reconstituirea strveche
se ciocnir cu vocile reale din sistemul de comunicaii al
navei spaiale. Sun alarma, i Iblis fu adus cu fora napoi la
realitate.
Cineva l scutura i-i striga n ureche. Privi chipul nroit
al crlionatei Floriscia Xico.
307

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Mare Patriarh, trebuie s vii imediat pe puntea de
comand!
Strduindu-se s-i recapete orientarea, porni cltinnduse dup ea. Prin hubloul de observaie din fa, vzu un
asteroid imens care umplea spaiul, rotindu-se turbat n timp
ce se ndrepta spre ei.
Nu se mic pe o orbit natural, domnule, observ Yorek
Thurr, nelundu-i ochii de la comenzi sau de la harta
traiectoriei. i ajusteaz continuu cursul de cte ori fac o
manevr de evitare, iar acceleraia obiectului este evident
artificial.
Iblis se calm i rmase drept n picioare, comandantul pe
care Jipolul su se atepta s-l vad. Att brunetul i
scundul Thurr, ct i tnra, mai puin experimentata Xico,
preau neobinuit de nelinitii.
Aparatul nostru a mrit viteza motoarelor, zise Iblis.
Putem s depim orice asteroid.
Teoretic, rspunse Thurr n timp ce se lupta cu
comenzile,
dar
continu
s
accelereze,
domnule.
ndreptndu-se drept spre noi
Cincizeci de secunde pn la impact, raport Xico din
scaunul copilotului.
E ridicol! E doar un asteroid
Unul dintre craterele cele mai mari ale imensului bolovan
se aprinse, iar nava se cltin, ca i cum ar fi fost prins
brusc ntr-o plas de pescar. Luminile se micorar i puntea
de comand se cutremur. Thurr anun:
Ne-a prins o raz tractoare!
Un nor de scntei ni din consola de control ca un
spectacol de focuri de artificii de pe Poritrin. Iblis auzi o
explozie sub punte, adnc n compartimentul motoarelor. n
faa lui Thurr i Xico, panourile de control se stinser.
Asteroidul se zrea din ce n ce mai aproape, purtat de
propria lui energie inexorabil. Xico se prbui n scaun ca i
cum s-ar fi lsat pguba. Dezgustat, Thurr lovi comenzile
cu palma.
308

Cruciada mainilor
Motoarele sunt scoase din funciune! Suntem mori n
spaiu!
Pe chipul chel i sclipeau picturi de sudoare.
Asteroidul i aduse mai aproape, trgndu-i ntr-un crater
cscat. Corpul ceresc era evident o nav uria, mascat.
Dar cui aparinea? Furios i nspimntat, Iblis nghii cu
greu.
Brusc, toat energia se stinse, inclusiv sistemele de
rezerv. Un vnt rece pru s nsoeasc bezna care nglob
nava, ca i cum ar fi fost nghiii de giganticul asteroid.

309

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Viaa biologic este o for subtil, intens. Chiar atunci
cnd cineva crede c a fost nimicit, are modul ei de a se
ascunde i de a se regenera. Cnd mintea uman se
combin cu acest instinct fundamental de supravieuire, avem
un duman formidabil.
OMNIUS,
Fiiere de date ale Jihadului
Mult deasupra sistemului solar al Pmntului, mica nav
de actualizri plutea n deriv, fr motoare, ndreptndu-se
spre marginea unui nor cometar rarefiat. Seurat reveni la o
stare de contien obscur, dar tot mai pronunat, netiind
unde se afl sau de ct timp.
Sistemele normale se reactivar pe nava ngheat i
gheaa i se topi de pe perei, picurnd peste cpitanul robot
nemicat. Undeva, adnc n luciditatea lui mecanic, Seurat
auzea i simea picturile lovindu-l, stropi de umezeal
condensndu-se din aer. Scheme disonante de gndire l
fcur s-i aduc aminte de o strveche tortur de pe
Pmnt, dar cele mai multe dintre circuitele lui de memorie i
erau inaccesibile deocamdat.
Nu putea estima ct timp trecuse sau unde se afla acum.
Era n nava de actualizri atunci cnd ultimele sale gnduri
contiente se sfriser brusc. Un program de probabilitate i
spuse: Acolo trebuie s m aflu acum. i-i aminti de ultima
lui misiune
Fr s se mite, absorbi puina informaie disponibil. O
alt pictur micu de ap ca roua czu pe corpul lui de
metal.
Cabina se dezghea. Aadar, trebuie s fi fost ngheat.
Prin urmare, trebuie s fi trecut suficient de mult timp pentru
ca sistemele standard s se nchid i temperatura interioar
s scad.
Din moment ce circuitele lui interne nu funcionau n
ntregime, Seurat se ntreb dac mintea sa bazat pe
310

Cruciada mainilor
gelcircuite suferise vreo pagub. Ct timp trecuse? Sond,
dar nu-i putu da seama. Cu toate acestea, cnd i test
cile mentale, descoperi c poate accesa tot mai multe cu
fiecare clip care trecea.
Am fost dezactivat.
Procesul ntoarcerii la via i se prea prea lent robotului
independent. Contient, puse n funciune un program
secundar de evaluare i ameliorare a defectelor. Memoria
rvit rmnea o amestectur haotic i n cea mai mare
parte inaccesibil, dar putea s-i dea seama c se
reasambla singur, puin cte puin.
E un vis? Rezultatul unui defect de funcionare a
gelcircuitelor? Pot mainile s viseze?
Programul de probabilitate i extinse funciunile i-i
spuse, ca o voce din interior: E real.
Auzi nite pocnete stridente, plesnituri i bzituri cu
frecven nalt. Apoi programul su central trecu brusc la
luciditatea total, punnd rapid n ordine amintirile
dezmembrate. n cele din urm obinu un raport intern
asupra ultimelor momente: evadarea lui Seurat de pe Pmnt
n timp ce acesta se afla sub atac atomic de ctre Armada
Ligii urmrirea Vorian Atreides. Omul de ncredere
avariase nava de actualizri, urcase la bord i-l scosese din
funciune cu fora.
Dac cei mai muli dintre senzorii externi ai robotului nu
erau nc funcionali, n interiorul cabinei nu detect
prezena nici unei alte fiine contiente om sau main.
Agresorul uman plecase.
Robotul i ddu seama c legtura sa de lung durat cu
fiul lui Agamemnon l lsase vulnerabil la haosul i
imprevizibilitatea aciunilor umane. Aducndu-i aminte de
copilotul su, Seurat gsi dificil s se gndeasc la fostul su
om de ncredere ca la un duman, chiar dac era clar c Vor
l paralizase i nu o dat, ci de dou ori!
De ce mi-a fcut prietenul meu aa ceva?
nelegerea motivaiilor fiinelor umane nu era partea tare
311

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


a lui Seurat, nici mcar nu fcea parte din programul su.
Cpitanul robot i ndeplinea ndatoririle cu mijloacele pe
care i le furnizase Omnius. De mai mare importan acum
era faptul c avea nevoie s descopere dac avariile erau
permanente. Avea el s reueasc s-i recupereze toate
fostele funciuni?
Ca pentru a-i rspunde, sistemele sale continuau s se
trezeasc, acum mai repede. Mai mult de optzeci la sut.
n ciuda lipsei nelinititoare de previzibilitate, Seurat nc
prefera misiunile n care fusese alturi de Vorian Atreides
celui n care zburase singur. El nu e la fel cu ceilali oameni
extrem de mrginii pe care i-am observat.
Brusc, programele i revenir complet la via i ncepur
s-l asalteze cu toat puterea, informndu-l pe Seurat n
legtur cu erorile acumulate ncet, ncet i care-l distrgeau
cu reflecii despre probleme att de tulburtoare. Filamentele
sale optice sclipir, inundndu-l dintr-o dat cu imagini
detaliate din cabina rece i moart a navei de actualizri.
Funciile sale mentale se accelerar i devenir mai line,
transformndu-se ntr-un murmur intern al sistemelor care
verificau i reverificau informaia, scond la suprafa bii de
date rtcite i tergndu-le. Pe perei, pe punte i pe
panourile de control detect indicii subtile de coroziune, de
vechime i de nefolosire. Sond din nou, pentru a stabili ct
timp trecuse. nc nu era sigur.
Se afla Armada Ligii nc pe Pmnt, atacnd ntruparea
hiperminii de acolo? Putea Omnius s scape? Lui Seurat i se
dduse ordinul s ia ultima sfer de actualizare a hiperminii
de pe Pmnt i plecase pe furi chiar cnd navele de rzboi
ale Jihadului, cu armele atomice, nchideau ncercuirea.
Sfera de actualizare e nc n siguran? Sau am euat n
misiunea mea cea mai important?
Scannd cu filamentele optice reactivate, Seurat gsi
lcaul protejat de depozitare pentru copia lui Omnius.
Minile sale agile deschiser compartimentul i scoaser la
iveal gelsfera argintie intact i n aparen nevtmat. O
312

Cruciada mainilor
senzaie asemntoare cu uurarea i travers sistemele.
Protejase actualizarea hiperminii de pe Pmnt, singura
copie a ultimelor gnduri a acelui Omnius cndva central.
Vorian Atreides n-o luase, dei avusese ocazia. Cine-i putea
nelege pe oameni?
Nu conta. Gelsfera era n siguran i nc n posesia lui
Seurat. Misiunea lui rmnea neschimbat: s-o transporte.
n doar cteva minute, care prur mult mai lungi,
sistemele lui i terminar secvenele de auto-diagnostic i de
reparaii. Acum Seurat i ndrept atenia ctre nava de
actualizri, uurat s descopere c motoarele reporniser
cum trebuie, chiar dac subsistemele erau nc reci.
Vorian Atreides nu fcuse dect s-l paralizeze pe
cpitanul robot, fr ndoial pentru a-l mpiedica s scape.
Dar cu timpul sistemele sofisticate de gelcircuite trebuie s
se fi reparat singure.
Panoul de instrumente al navei se aprinse ntr-un
curcubeu n culori orbitoare, marcat de piuituri i iuituri de
semnalizare ale computerului, ca i cum s-ar fi trezit nite
creaturi micue din interiorul mecanismului. Cronometrul
nc n funciune i ddu o informaie uluitoare. Aproape
douzeci i cinci de ani pmnteni standard trecuser de
cnd dusese dezactivat. Douzeci i cinci de ani!
Dup ce Seurat aprinse motoarele la energie maxim,
conduse nava cu grij napoi n vecintatea planetei.
Folosindu-i senzorii cu raz lung, n timp ce se apropia,
rmase n alert, cutnd orice urm a scitoarei Armade a
Ligii. Btlia nu putea fi nc n desfurare; atenia
oamenilor nu dura prea mult. Pn acum, fie c Omnius
zdrobise invazia uman, iar sfera de actualizare din grija lui
Seurat era lipsit de importan fie c hipermintea fusese
distrus i informaia stocat era mai important acum dect
oricnd.
i duse vehiculul destul de aproape de lumea brzdat de
nori ca s vad c att continentele ct i oraele cndva
magnifice ale mainilor nu mai erau altceva dect nite
313

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


rmie deformate, sticloase. Seurat detect radioactivitate
excesiv, dar niciun semnal de main, nicio reea energetic
activ, niciun rspuns la toate apelurile sale pe toate
canalele standard ale lui Omnius. i niciun semn de
activitate biologic
Pmntul era distrus. Mainile gnditoare fuseser
strpite aici, iar oamenii provocaser attea distrugeri pentru
a face asta, nct nici mcar ei nu mai puteau tri pe propria
planet ancestral.
Nu era ns o consolare prea mare.
n timp ce Seurat plutea pe deasupra planetei moarte i
inutile, un gnd l izbi ca un meteor dnd peste nav.
Pmntul fusese distrus. Asta nsemna c, dup toate
probabilitile, avea singura copie de rezerv existent a lui
Omnius-Terra.
Singura.
Seurat ncepu s evalueze prioritile; dac, de fapt, nu
supravieuise nicio main holocaustului de pe Pmnt,
atunci niciunul dintre exemplarele lui Omnius nu avea acces
la datele cruciale pe care le coninea actualizarea lui Seurat.
Acum, misiunea lui era fundamental. Programele interne i
vorbeau la unison:
Ai o alt sarcin de ndeplinit.
Atingnd pedalele de presiune, Seurat stabili un traseu
direct spre cea mai apropiat lume sincronizat, unde avea
s livreze gelsfera care pstra ultimele gnduri ale lui
Omnius-Terra. Urma s-i continue traseul de actualizare,
aa cum fusese instruit s fac n urm cu un sfert de secol.
n curnd, informaia avea s fie mprtit de toate
ncarnrile lui Omnius, i va fi ca i cum Omnius-Terra n-ar
fi fost distrus niciodat. Victoria oamenilor va fi de scurt
durat, iar Seurat i va fi fcut ultima fars lui Vorian
Atreides.

314

Cruciada mainilor
Ct de interesant ar fi dac a putea ncrca i partaja
informaii de la fiinele biologice contiente de sine, aa cum i
transfer date computerele. A economisi atta efort i attea
presupuneri inutile, pentru c mi-a putea petrece timpul
intrnd adnc n mintea subiectelor mele. ntr-un fel, acesta a
fost ntotdeauna scopul experimentelor mele pe oameni i,
pn la un punct, am ptruns dincolo de nveliul lor colectiv.
Dar oamenii au niveluri superficiale i profunde ale gndirii i
comportamentului, iar n cea mai mare parte eu le-am
descoperit doar pe cele superficiale. Fiecare u psihic
ncuiat pe care o deschid n sfrit dezvluie o alt u
ncuiat, i alta, i alta fiecare avnd nevoie de o alt cheie.
Nite creaturi att de complexe, de misterioase, aceti oameni.
S cldeti unul din nimic ce provocare suprem ar fi!
ERASMUS,
Reflecii asupra fiinelor biologice contiente de sine
Creterea copiilor n-ar trebui s fie o asemenea ncercare
plin de frustrare, lips de cooperare i progrese ridicol de
lente. Progeniturile umane ar trebui s ard de dorina de
nva de la superiorii lor, permindu-le s-i ating
potenialul. Dac fiecare printe ar fi avut genul de necazuri
pe care-l avea Erasmus cu tnrul su pupil din arcurile de
sclavi, rasa uman ar fi disprut cu mult vreme nainte ca
civilizaia lor s fi avansat suficient ct s inventeze mainile
gnditoare.
ns asemenea gnduri duceau inevitabil napoi la
propriile lui aciuni. Ar putea oare Erasmus s greeasc cu
ceva? Nu-i plcea s gndeasc n acest fel. Avea doar mai
multe de nvat.
i totui, ar fi dorit ca Omnius s aleag drept subiect
orice alt fiin uman. Acest proces de nvare era extrem
de dificil.
Prin contrast cu fiinele umane, o main gnditoare era
complet funcional din momentul activrii sale. Roboii,
315

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


fiind infinit mai folositori dect oamenii, fceau ceea ce erau
instruii s fac. Se ineau ntocmai de planuri i-i terminau
sarcinile eficient, atingndu-i scopurile ntr-o secven
logic.
Acest copil uman nedomesticit totui, n ciuda tuturor
eforturilor lui Erasmus ca robot-mentor, se dovedea
ncarnarea haosului. Iar Erasmus n-avea la cine s se duc
s cear sfaturi. Nu pentru prima oar, i dori ca Serena
Butler s fi rmas cu el.
Fiecare robot era conectat la o reea mai mare sub
controlul hiperminii computer, un labirint de circuite care
funciona la unison, urmrind s fac din lumile sincronizate
un stat mai mare, mai cuprinztor, al ordinii i progresului.
Pe de alt parte, oamenii se agau de mult-ludatul lor
liber arbitru, care le permitea s fac greeli ngrozitoare,
stupide, i s mormie dup aceea scuze prosteti.
Libertatea, totui, le ddea creativitatea i imaginaia
necesare s duc la bun sfrit opere minunate, s
reueasc n realizri monumentale, pe care marea
majoritate a minilor de main nu le-ar fi putut concepe
niciodat. Existau avantaje.
Dar aceast creatur nu era nimic din toate astea. Abia
dac putea fi deosebit de un animal. Tnrul de unul
singur prea hotrt s mreasc entropia universului cu
un ordin de mrime.
nceteaz, Gilbertus Albans.
Comanda era aceeai pe care Erasmus o rostise de multe
ori pn atunci, dar biatul nu prea s neleag
instruciuni simple.
Erasmus i alesese numele dup ce studiase istoria clasic
alegnd sunete cu tonaliti respectabile i importante. Pn
acum totui, numele nu reflecta ctui de puin purtarea
copilului, sau inabilitatea lui total de a urma instruciuni
simple.
Sclavul nedomesticit auzea acelai lucru iari i iari i
pur i simplu nu fcea ceea ce i se spunea. Uneori, Erasmus
316

Cruciada mainilor
se ntreba dac era vorba de prostie sau de refuz
ncpnat.
Gilbertus dobor unul dintre ghivecele cu flori ale
robotului, sfrmnd teracota, mprtiind pmnt pe
podeaua de dale i ucignd planta.
nceteaz odat, repet Erasmus, mai sever de data
asta. Asprimea nu pru s aib vreun efect. Dar crui scop i
servea sfidarea copilului? Gilbertus nu ctiga nimic din
toate stricciunile pe care le provoca; prea s se delecteze
cu actele lui distrugtoare doar pentru c Erasmus i spusese
s nu le comit.
Gilbertus sparse nc un ghiveci, apoi iei n fug din ser
i se repezi spre camera lui. Distinsul robot porni dup el, cu
roba luxoas fonindu-i din cauza pailor grbii.
Fr ndoial, Omnius savura fiecare clip, observnd
situaia indirect, prin ochii-de-paz mereu prezeni.
Pn cnd Erasmus ajunse n camera biatului, Gilbertus
sfiase deja cearafurile i pernele din pat i le aruncase
prin toat ncperea. Acum smulse perdelele diafane care
atrnau de barele de sus, apoi se apuc s-i arunce hainele
de pe el, una cte una.
nceteaz, Gilbertus Albans, i ceru Erasmus,
modelndu-i chipul de metalfluid ntr-o expresie sever,
patern.
Ca rspuns, biatul nedomesticit azvrli lenjeria murdar
n capul ca de oglind al robotului
Asta cerea o schimbare de tactic.
Chiar n timp ce haosul continua, un detaament de roboi
casnici intr n camer i ncepu s fac ordine n
harababur. Roboii adunar cearafurile i hainele
mprtiate; n ser, alte echipe scpaser deja de ghivecele
sfrmate i mturaser pmntul risipit i cioburile de
teracot. Biatul ncerca s rmn cu un pas naintea lor.
Gilbertus Albans sttea dezbrcat, rznd i scond
sunete grosolane n timp ce srea pe pat i i ocolea cu
ndemnare pe roboi, dei acetia nu fceau nicio micare
317

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


clar s-l prind nu nc.
Observndu-l, Erasmus evalu ce avea de fcut. Biatul
fusese mbrcat cu cele mai bune haine, dar nu prea s le
preuiasc nici ct negru sub unghie. n mod repetat i cu
rbdare, robotul ncercase s-l instruiasc n ceea ce privea
manierele, responsabilitile sociale i alte tipare acceptabile
de comportament. i totui, Gilbertus insista s sparg
obiecte valoroase, rvindu-i camera, rupnd crile i
nebgndu-i n seam leciile.
Dei biatul cel slbatic nu prea s asculte, robotul cu
faa lucioas rosti cu calm:
Nu este eficient din partea mea s continuu s repar
pagubele n urma ta. Sistemul meu de bunvoin i de
recompense nu are niciun efect perceptibil
Emise un semnal tcut spre roboii casnici. Acetia
naintar rapid, fr zgomot, i-l apucar pe Gilbertus,
inndu-l ferm, n ciuda faptului c se zbtea.
Erasmus continu:
Acum o s ncepem o metod de supraveghere strict i
de pedepse.
Se ddu la o parte, astfel nct roboii s poat trece pe
u.
Ducei-l n laboratoarele mele. O s vedem dac-l putem
face s se poarte cum trebuie.
Dup secole de disecii i de observaii atente, implicnd
mii de oameni, Erasmus tia exact cum s le provoace
acestora din urm durere, neplcere i team. Robotul
devenise destul de priceput n tehnica de a proceda cu
asprime, fr a produce stricciuni permanent. Dac era
posibil, voia s evite s-l rneasc sau poate s-l ucid pe
biatul cel frustrant. Nu din compasiune. Biatul era pentru
el o provocare. i n plus, nu voia s fie nevoit s-i admit
eecul
Drogurile i chirurgia pe creier erau nite opiuni, dar
Erasmus presupunea c asemenea metode ar fi putut fora
limitele nelegerii sale cu hipermintea care lansase
318

Cruciada mainilor
provocarea. Deocamdat avea s le in n rezerv.
nc zbtndu-se i sfidtor, biatul prea iritat dar nu
nfrnt. Erasmus tia cum s nu se dea btut mai mult
vreme dect pupilul su.
Numai eu i vd potenialul, Gilbertus Albans, i am
motive s nu renun la tine.
Pir pe coridoare ctre slile de chirurgie i laboratoarele
ntinse.
O s m doar pe mine mai mult dect pe tine. Dar
amintete-i ntotdeauna: o fac numai pentru binele tu!
Comentariile i se preau ilogice lui Erasmus, dar exersa o
nou tehnic, imitnd cuvintele pe care le spuneau prinii
umani odraslelor lor, nainte de a le administra pedepse.
Cnd intrar n laboratoare i biatul agitat ncepu s arate o
spaim adevrat, robotul zise cu voce monoton:
De acum nainte, trebuie s acorzi mai mult atenie
leciilor tale.

319

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Cu ajutorul minii i al simurilor, fiina uman anticipeaz
frme i fragmente ale realitii viitoare. n ciuda calculelor
nesfrite, mainile nu reuesc niciodat s se apropie de
aceast realizare, sau mcar s neleag cum merge.
TITANUL HECATE,
Jurnalele renegatei
Iblis Ginjo era prins n capcan, ca i cum ar fi fost nghiit
de o gigantic balen cltoare prin spaiu. Toate sistemele
navei se opriser; reelele de energie i panourile de
monitorizare zceau ntunecate, paralizate i reci. Acum, el i
cu cei doi nsoitori erau captivi ntr-o grot cufundat n
bezn, adnc n interiorul misteriosului asteroid artificial.
Suntem condamnai.
Dei juraser s-l protejeze pe Marele Patriarh, cele dou
ajutoare ale sale din Jipol nu puteau face nimic. Floriscia
Xico plise, iar prul scurt, rocat, i se adunase n uvie, ud
de transpiraie. Se uita la Marele Patriarh ca i cum Iblis ar fi
putut s comande pur i simplu de la Dumnezeu un fulger
care s-l distrug pe acest agresor neobinuit. Chiar i
neclintitul Yorek Thurr cel care dusese pn la capt
nenumrate misiuni periculoase pentru stpnul lui i
dduse n vileag cu miestrie spionii mainilor n toate zonele
Ligii arta ngrozit.
Iblis nu ndrznea s dea dovad de slbiciune. Ca s-i
distrag singur atenia de la propriile-i temeri, se uit
ncruntat la ceilali i zise.
Jipolul a nfruntat oricte primejdii fr s se clatine n
credina n conducerea mea i n cauza Jihadului declanat
de Serena Butler. Iar acum, un asteroid misterios v
transform n nite neghiobi speriai i superstiioi?
Ateptar n ntuneric i-n tcere. Ce altceva era de fcut?
Complet pe neateptate, lumini stranii se aprinser n
afara navei, n grota din jurul lor, filtrate parc prin lentile de
diamant. Caverna din asteroid reflecta fasciculele de lumin
320

Cruciada mainilor
cu intensitatea unor mici sori rsfrngndu-se pe suprafee
lustruite.
Tnra sergent din Jipol i acoperi ochii, n timp ce Yorek
Thurr privi atent, cu o curiozitate fr jen. Iblis, cel mai
nalt dintre toi, sttea n spatele celorlali i se uita afar.
Neguri vaporoase se nvltuceau n jurul slii bine luminate.
E ca i cum asteroidul ar fi nghiit o mbuctur de
rai
n sfrit, luminile sistemului se aprinser n jurul trapei
de ieire iar o voce feminin, linititoare, vorbi prin
difuzoarele navei capturate:
Vino afar din aparatul tu, Iblis Ginjo. Vreau s-l
cunosc pe de Patriarh n persoan. Nu fi timid am trecut
printr-o grmad de necazuri ca s aranjez aceast mic
reuniune.
Femeia sergent se uit la Iblis cu ochi la fel de rotunzi ca
nite licurigloburi, dar Thurr l opri cu o privire aspr.
Te voi nsoi, Mare Patriarh.
ncercnd s arate curajos i impuntor, Iblis se rsti la
Xico:
nceteaz s te mai pori ca un copil speriat, sergent. Cu
siguran c aceast entitate nu dorete s ne distrug.
Oricum, nu nc.
Chiar dac restul sistemelor navei rmneau inactive,
trapa se deschise i nuntru ptrunse o adiere rcoroas, cu
iz metalic. Aerul din interiorul asteroidului prea steril i
nchis, dar respirabil.
Dei Iblis nu era convins c vreunul dintre ei avea s
supravieuiasc acestei ntlniri, i lu totui un aer de
bravad. Dac exista vreo cale de scpare, urma s fie
datorit capacitii lui de convingere. Ca i cum ar fi fost pe
cale s se adreseze unui reprezentant al unei lumi
importante a Ligii, i netezi prul cu o mn i pi afar, n
sala sclipitoare, ca acoperit cu oglinzi. Yorek Thurr l urm,
potrivindu-i paii dup el. Floriscia Xico, nervoas, se repezi
dup ei, gata s-i demonstreze sprijinul pentru
321

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


conductorul cruia i jurase loialitate, n ciuda tremurului
vizibil.
O dat ajuns afar, Iblis i puse minile n olduri, trase
de cteva ori aer n piept i privi n jur, plin de interes. n cele
din urma strig:
De ce ne-ai capturat?
Vorbele lui se reflectar de ziduri, iar ecourile se stinser
treptat, transformndu-se n tcere.
Auzir un fonet i un zngnit. O siluet de mrimea
unui om iei dintr-o deschiztur aflat ntr-unui dintre
pereii acoperii cu oglinzi. Era o form-main, dar una
diferit de oricare alta pe care-o vzuse vreodat Iblis, n
vremurile cnd era om de ncredere i supraveghetor de
sclavi pe Pmnt: o monstruozitate frumoas i totui
nfricotoare, deplasndu-se pe picioare segmentate, pline
de graie; un cap presrat cu filamente optice nlat pe un
gt sinuos, acoperit cu solzi sidefii, n timp ce plci lungi,
ascuite, ieeau din laturile corpului ca nite aripi prismatice
de fluture. Membrele anterioare ascuite erau delicate i
curbate, semnnd cu apendicele unei clugrie. Maina i
aducea aminte de un dragon robotic, fioros dar agreabil din
punct de vedere estetic.
Cymec.
Lng el, Yorek Thurr rmase cu gura cscat de uimire. O
asemenea reacie din partea unui om de obicei calm i
imperturbabil l surprinse pe Iblis.
Maina-dragon i examin prizonierii, apoi naint iar, cu
un clinchet. Era mult mai puin intimidant dect multe
dintre corpurile-rzboinic monstruoase pe care le vzuse Iblis
la ali cymeci.
Floriscia Xico ip scurt i-i scoase arma de mn. nainte
de a apuca s trag, cymecul-dragon ridic un membru din
fa, mpodobit cu antene i lentile. O und abia vizibil de
energie cre o turbulen n aer, apoi o lovi pe nelinitita
femeie-sergent din Jipol, dobornd-o pe podeaua lustruit.
Voi, hrethgirii, nu v-ai schimbat niciun pic, zise vocea
322

Cruciada mainilor
feminin, izvornd din pitorul-dragon. Ei, hai, asta-i
metod de a face o prim impresie? Hai s ne ncepem
discuia fr violen, bine?
Fcu un salt nainte, sprinten n configuraia ei exotic,
ctre locul unde Xico zcea nemicat.
Ajax spunea mereu c femeile sunt predispuse la reacii
exagerate. Desigur, mi-a luat o venicie s neleg ce idiot era.
ntrebrile care se adunaser n mintea lui Iblis nir ca
apa revrsndu-se printr-o ecluz.
De unde tii cine sunt? Cine eti tu? De ce ne-ai
capturat nava? Ce vrei?
Ochii verzi, metalici, ai cymecului sclipir.
Am adunat informaii ani de zile, iar Jihadul tu este
cea mai grozav distracie pe care-am ntlnit-o de mult
vreme. Un sport pentru spectatori, exact ca unul dintre
vechile noastre meciuri de gladiatori din Epoca Titanilor. Mam bucurat totui cnd am scpat de ele.
i cine eti? ntreb Iblis, ncercnd s aplice ntreaga
lui putere de convingere. Identific-te!
Fiecare vibraie fcea ca faetele lucioase ale corpului de
dragon s emit sclipiri de curcubeu, ca apa mprocnd
nite pietre.
Din pcate, nu m mir c povestea mea a alunecat n
uitare n ultimul mileniu. M ndoiesc c Agamemnon a scris
vreo biografie nflcrat de-a mea, aa cum a fcut cu
ceilali douzeci de titani. Lui Ajax probabil c nici nu i-a fost
dor de mine.
Eti un titan?
Cymecul-dragon arunca lumin. Dduse destule indicii,
iar Iblis i petrecuse prima jumtate din via lucrnd
pentru cymeci, fiind batjocorit i scit de titani. Ea vorbea
ca i cum ar fi trit la fel de mult ca i Agamemnon i toi
ceilali. Dar Iblis i cunoscuse pe toi titanii supravieuitori.
N-avea niciun sens.
Chiar nu poi ghici?
Glasul cymecului suna aproape mbufnat.
323

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Foarte bine eu sunt Hecate.
Hecate! exclam Thurr. Asta nu se poate!
Iblis era i el uluit.
Unul dintre primii tirani ai omenirii?
O, nici pe departe primii. Au existat ntotdeauna tirani
ai omenirii.
Iblis cunotea cu siguran istoria cymecilor originari, el
nsui fiind scit de Ajax. i amintea c Hecate fusese
iubita lui Ajax cu o mie de ani n urm, dar renunase la
poziia ei printre titani i plecase n necunoscut. N-o mai
vzuse nimeni de multe secole.
Ne consideri tiranii umanitii? Sun att de sumbru,
cnd n-a fost nimic mai mult dect o indiscreie de tineree.
Eram nesbuii i impetuoi, pe atunci. Dar numai pn aici
se poate ajunge, cnd introduci noi paradigme ale
hedonismului.
Hecate scoase un sunet nostalgic.
Dar s-au schimbat multe i am avut timp din belug s
m gndesc mai bine. M-am maturizat, s-ar putea spune. O
mie de ani de cugetare au un asemenea efect
Pretinznd c se simte n largul lui, ceea ce nu era
adevrat, Iblis sttea lng cymecul-dragon, avnd grij s
nu se apropie prea mult de proeminenele asemntoare
unor aripi. Ea era aezat mai sus dect el. Simea ca i cum
i-ar fi putut exploda mintea din cauza tuturor posibilitilor
care se adunau ca norii de furtun n imaginaia lui.
Ai dreptate, Hecate. Poate c avem multe de vorbit
Thurr nu-i mai arunc o a doua privire paralizatei Xico, ca
i cum ea nu mai conta. Se uit spre Iblis cu ochii negri,
cadaverici. Apoi se ntoarse spre Hecate i rosti:
Ar trebui s tim unde ai fost. Eti aliat cu titanii? Sau
cu Omnius?
Cymecul femeie pufni grosolan.
Omnius nici mcar nu exista cnd am prsit eu
Vechiul Imperiu. Iar titanii de ce m-a ntoarce la ntrii
ia? N-am nici cea mai mic intenie s mai fac vreodat o
324

Cruciada mainilor
asemenea greeal.
Dup ct se pare, ai urmrit totui evenimentele cu
destul de mult atenie, mormi Thurr. Probabil c tii multe
despre lumile sincronizate
Iblis ncerc s rumege situaia.
Am auzit poveti despre tine, Hecate, dar nu tiu ct
anume dintre ele reprezint adevrul. De ce i-ai lsat pe
titani n urm? Ce vrei acum?
Hecate i ls n jos forma dragon ca i cum s-ar fi
ghemuit la pmnt ca s spun o poveste. Teama lui Iblis
lsase loc curiozitii i fascinaiei.
La nceput m-am alturat lui Tlaloc i rebelilor lui
pentru c eram fascinat de ideea de putere i de mreie.
Pe-atunci m plictiseam i eram uor de impresionat. Cnd lau recrutat pe Ajax pentru aplicarea constrngerilor militare,
m-a luat cu el. Nu eram dect o jucrie, dar l satisfceam
destul de bine. Dup ce titanii au cucerit imperiul, am aflat
c-mi plceau zorzoanele puterii: proprieti ntinse, servitori
devotai, haine elegante i bijuterii sclipitoare. Era destul de
plcut, dei, firete, superficial.
Iblis se strdui s potriveasc aceast informaie cu
imaginea lui preconceput despre singuratica femeie titan
care se splase pe mini de cuceriri.
i eu l-am cunoscut pe Ajax.
Brbatul ridic brbia, nesigur dac era nelept s-i
spun prea mult.
Era un btu.
O, era mult mai mult dect un btu. Era un uciga
nsetat de snge, un asasin psihopat. Un ticlos absolut.
Ai fost iubita lui, sublinie Iblis. Iar acum vrei s avem
ncredere n tine i s-i acceptm prietenia?
Ochii inexpresivi ai lui Thurr se ngustar, ca i cum i
suspecta fiecare rspuns.
Ce te-a atras de la nceput la un asemenea om? Era
altfel, nainte s devin titan?
O, a avut ntotdeauna o violen teribil n el, dar Ajax
325

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


era n stare s-mi fac rost de comorile i de darurile pe care
le voiam. M fcea s m simt special, dei la vremea aceea
eram cam infatuat. Mai trziu, ascultnd marile discursuri
ale lui Tlaloc, am nceput s pricep mai bine sensul
lucrurilor dar nu eram cu adevrat atent. Tlaloc era un
mare vizionar, trebuie s nelegi. Agamemnon, Juno i
Barbarossa erau cu toii fermecai de ideea de cucerire. Aa
c m-am luat dup ei. Nu m interesa n mod deosebit s
dobndesc gloria. Voiam doar podoabe de mprteas, cam
la fel ca propria ta soie, Iblis Ginjo
El se foi stnjenit. Ea fcu o pauz. Capul ornamentat i se
roti dintr-o parte n alta.
Dar nu mai sunt aceeai. Departe de asta
Lng ei, tnra sergent din Jipol ncepu s se mite, ns
nici Iblis Ginjo, nici Yorek Thurr nu-i acordar nici cea mai
mic atenie.
Pn la urm, mi-am dat seama c nimic din ceea ce-mi
dorisem nu avea valoare. Poate c m-am maturizat trziu,
dar n sfrit am priceput cum stteau lucrurile.
Rsul ei uor suna ca i cum s-ar fi felicitat singur.
Dac-a fi avut asemenea sentimente mai devreme, poate
c Epoca Titanilor ar fi fost altfel. Dup transformarea mea n
cymec, m-am sturat de podoabe sclipitoare. Nimicurile
drglae pur i simplu nu arat la fel prin filamente optice
i senzori cu spectru total. Am ajuns s preuiesc alte
lucruri, din moment ce aveam tot timpul pe care i-l putea
imagina o fiin uman.
Un cymec iluminat, murmur Yorek Thurr, ca i cum ar
fi gsit conceptul de neneles.
E att de diferit de un cogitor? mi aduc aminte cnd
am mplinit un secol. O sut de ani! Asta nc sun pentru
mine ca o vrst extrem de naintat, dei acum am trit cam
de zece ori pe-att. Dar n interiorul corpului meu de cymec,
m simeam la fel de tnr i de plin de energie ca
ntotdeauna. Am ales s m dezvolt, studiind filosofia i
literatura, contemplnd binele pe care-l pot realiza oamenii.
326

Cruciada mainilor
Desigur, Vechiul Imperiu era o piedic pentru potenialul
rasei umane. O pierdere de timp anost, un ceas pe cale s
se opreasc. Aproape c a strivit spiritul uman individual i
imboldul creator. ns, ca cymec, am nceput s m ntreb
care era sensul n a avea nemurirea doar de dragul
nemuririi? Devine ngrozitor de plictisitor doar s exiti vreme
de secole. n faa mea, viitorul arta mohort i inform
Roti turela capului pe gtul sinuos, ca pentru a studia
propriile ei reflexii n oglinzile faetate de pe perete.
M-am ndeprtat treptat de Ajax n corpurile de cymec
n-aveam nevoie de compania fizic a celuilalt. Iar el era hai
s recunoatem de-a dreptul idiot. Trebuie s fi fost proast
sau oarb, dac n-am vzut mai devreme. Eu m-am
schimbat i m-am maturizat, dar Ajax n-a depit niciodat
nivelul unui btu. Am ajuns s-mi dau seama c n-o s-o
fac niciodat. Cu mai mult putere i mai puine inhibiii,
nclinaia lui spre vrsarea de snge a devenit insuportabil.
Mcelul acela nfiortor de pe Walgis, n timpul Primei
Revolte a Hrethgirilor a fost ultima pictur aa c l-am
prsit. I-am prsit pe toi. La urma urmei, n-aveam nevoie
de ei. Le-am spus tuturor titanilor ce s fac cu stpnirea
lor. Discret, mi construisem deja o nav, ca i corpuri
alternative care s gzduiasc recipientul meu de pstrare.
Aveam intenia s plec ntr-o mare cltorie de descoperiri
prin tot universul. Un turist galactic, avnd la dispoziie tot
timpul pe care i l-ar putea dori cineva. N-a zice c ceilali
titani s-au ntristat s m vad plecnd.
Hecate se opri, cu membrele lucitoare de metal tresrind.
Apoi, cu mai puin de doi ani dup aceea, Omnius a
preluat puterea
Thurr ntreb pe un ton sec:
i ai stat deoparte o mie de ani? De asta niciunul dintre
cymeci nu mai tie nimic despre tine?
Sunt sigur c au ncercat s uite. Dar m-am ntors
acum jumtate de secol i am adunat informaii. Mi-am
bgat nasul, ai putea pune. Am vzut ce-a fcut Omnius. E
327

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


un alt fel de harababur, dect cel creat de titani.
Foarte puini dintre primii douzeci au mai rmas, zise
Iblis cu pruden. tii c pn i Ajax a murit?
O, tiu.
Hecate avea un ton frivol.
i mai tiu c tu l-ai omort!!!
Iblis simi o strngere ngheat n inim. Nu-i putea
rspunde, tiind c orice scuz ar suna ca o slbiciune, i nu
ndrznea s spun o minciun.
Ea rse, un sunet artificial pornit din dispozitivele
mecanice.
Nu te neliniti ar trebui s-i mulumesc pentru asta.
Poate c multe dintre victimele poteniale ale lui Ajax o vor
face ntr-o zi. Sincer, sunt surprins c a rezistat atta timp.
n toi aceti ani de domnie, n-a nvat niciodat nimic. E
chiar patetic c un singur om poate irosi attea ocazii!
Ridic dou membre segmentate din fa.
ntrebarea este: tu o s pierzi aceast ocazie?
Iblis nghii cu greutate.
Ce vrei de la mine, Hecate? Ce ocazie?
tiu totul despre Jihadul vostru, i tiu cine eti, Iblis
Ginjo. Sau ar trebui s fiu protocolar i s-i spun Mare
Patriarh? Interesant titlu l-ai inventat singur? De asta team cutat. Cred c putem realiza multe mpreun
Iblis simi c-i crete inima de emoie, dar n-o art.
Ai vreun plan sau o viziune mai cuprinztoare? Sau eti
doar plictisit?
N-am voie s am propriile mele motive? Poate c am
nutrit mocnit sentimente potrivnice titanilor n toi aceti ani,
iar acum m-am ntors. Jihadul ar putea fi ansa mea de a
intra n lupt.
Zgrie podeaua lustruit cu un bra metalic.
Are vreo importan, atta vreme ct te ajut s obii
victoria?
Iblis se uit spre Thurr. Niciunul dintre ei nu putea aduce
argumente mpotriva raionamentului cymecului. La
328

Cruciada mainilor
picioarele lor, Xico i mai reveni puin, clipind ca s-i
alunge dezorientarea.
Gndete-te! n timp ce bieii mei colegi titani sunt silii
cu toii s-l slujeasc pe Omnius, eu am rmas liber i
independent. O dat ce Agamemnon afl c m-am hotrt
s ajut nite simpli hrethgiri, creierul o s-i fiarb n propriul
electrofluid! Dar m-au cuprins puin remucrile. Acum, c
oamenii s-au hotrt n sfrit s contraatace cu toat
puterea, vreau s intru n hor
Iblis i inu respiraia, invadat de posibiliti neateptate.
Ce aliat remarcabil ar fi putut fi acest cymec-dragon!
A avea unul dintre titanii originari alturi n Jihadul
notri ar fi un avantaj incredibil pentru noi, Hecate. Eu nu ia refuza ajutorul. Ai putea fi o arm secret.
Arm secret!
Hecate scoase un chicotit.
mi place asta.
Dar latura politic a minii lui nelegea c un asemenea
camarad de arme senzaional putea provoca o zarv teribil
printre elementele superstiioase ale gloatei, avnd n vedere
fervoarea lupttorilor Jihadului i ura lor mpotriva mainilor
gnditoare n orice form. Parlamentul Ligii i consiliul
Jihadului s-ar fi certat cu furie zile ntregi, irosind aceast
ocazie remarcabil.
Cu fiecare zi, protestele de neneles mpotriva Jihadului
deveneau tot mai nverunate, oamenii fiind obosii de lupte
i dorind orice fel de pace magic. Ce-ar fi fcut dac ar mai
fi aflat i despre Hecate?
Dar femeia-titan renegat prea oarecum frivol i
nestatornic. Ar fi putut deveni nerbdtoare cu oamenii
dezorganizai i i-ar fi putut retrage sprijinul.
Deocamdat, ar fi mai bine dac am pstra secret
relaia noastr, vorbi Yorek Thurr, ca i cum ar fi citit
gndurile Marelui Patriarh. n acest fel, n-am avea nevoie s
ne lsm prini n glceava i politica Ligii.
Ah, suntei nite oameni att de practici Avei o
329

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


sarcin concret pentru mine? Abia atept s ncep.
Da!
Ochii lui Iblis strluceau.
Ne poi ajuta s transformm o cauz pierdut ntr-o
victorie.
i explic la ce se gndea.

330

Cruciada mainilor
Rzboiul scoate la iveal ce e mai ru n natura uman, dar
i ce e mai bun.
MAESTRUL SPADASIN JAV BARRI
n timp ce flota primeroului Harkonnen se pregtea s
nfrunte navele de rzboi ale mainilor, deasupra planetei Ix,
Jool Noret i o mic trup de comando ducea o btlie
nverunat n peterile care perforau scoara planetei.
Primero le dduse ordinele nainte ca ei s se mbarce ntro navet-ghiulea i s plonjeze ctre suprafaa fortificatei
lumi sincronizate.
Cinci echipe separate vor ncerca s-i croiasc drum
prin lupt pe tunelurile de sub conexiunea central de
computere a lui Omnius-Ix. Fiecare echip va duce un focos
compact, distrugtor de orae. Treaba voastr este s le
transportai n fortreaa lui Omnius. Cu puin noroc, mcar
una dintre echipe va atinge obiectivul.
Armele atomice nu vor provoca un numr extrem de
mare de victime? ntreb Jool Noret.
Ba da, recunoscu primero-ul. Dar Omnius ncearc s
extermine toi oamenii din catacombele de pe Ix. Aceast
bomb distrugtoare de orae este proiectat s genereze un
impuls intens i localizat de vaporizare care s nimiceasc
creierele pe baz de gelcircuite. Este o arm tactic, aa nct
numrul de rnii va fi unul minim, iar stricciunile
provocate instalaiilor industriale ixiene vor fi restrnse.
Prea pe cale s cedeze nervos, dar i ascunse privirea
disperat.
E tot ce putem face. Din cauza nevoii de precizie, va
trebui s trimitem nuntru cteva echipe, ca s fim siguri c
dispozitivul este dus exact la int. Asta nu va fi o sarcin
uoar!
Prea s fie o misiune sinuciga, cu anse copleitoare
mpotriva succesului. Jool Noret fusese primul care se oferise
voluntar
331

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Urmndu-i n lupt pe soldaii n uniform ai Jihadului,
Norel i arunc ultima grenad cu impuls de bruiaj. Aceasta
zngni cnd se rostogoli pe panta uoar ctre un
detaament de roboi asasini ce se npusteau cu un zgomot
asurzitor asupra lor. Grenada deton cu un impuls Holtzman
distrugtor, care transform roboii lupttori n carcase
nemicate din care ieeau scntei, exact ca din nite statui
de fier vechi.
Dar tunelurile cotite i pereii groi de piatr fceau ca
efectul fiecrei grenade de bruiaj s se risipeasc prea
repede. i ali ucigai robotici continuau s vin.
Fr pauz sau ntrebri, Noret trecu mai departe cu fora,
ducndu-i mulimea de arme i spada pulsatil a tatlui
su. Grenadele preau calea unui la ctre victorie, i prefera
s-i nfrng dumanii unul cte unul, n lupt corp la corp.
Numai dac n-ar fi fost att de muli
Dei era doar un mercenar tnr i nu comanda
detaamentul de comando, Noret conduse totui atacul,
ocolind carcasele mprtiate ale roboilor scoi din
funciune. Pereii peterii nc vibrau datorit ecourilor
ultimului impuls de bruiaj. n spatele lui, ali soldai ai
Jihadului se oprir s loveasc roboii de lupt neutralizai
cu pumnii i cu picioarele, dar Noret, nerbdtor, i ndemn
s nainteze.
Cheltuii-v energia pe adversarii adevrai care trebuie
ucii, nu pe cei care au fost deja nvini!
Potrivit schemelor primite de la supravieuitorii ixieni,
aceste catacombe treceau pe sub uzinele principale ale
mainilor i pe sub centrul reelei de computere. Omul de
contact al detaamentului, sfrijit i cu nfiare chinuit, un
ixian pe nume Handon, i pierduse tovarii, soia i copiii
n timpul recentei bi de snge declanate de titanul Xerxes.
Nefericitul om le ddu amnunte nfiortoare, apoi i
conduse prin culoarele strmte. Dac mercenarii plini de
hotrre i puteau planta mica lor arm atomic n
complexul fortificat central care adpostea gelsfera principal
332

Cruciada mainilor
a hiperminii, ar fi putut elibera planeta Ix o dat pentru
totdeauna.
Hainele lui Handon erau zdrenuite, braele i pieptul
scheletice, prul lung i nengrijit. Dar pe chipul refugiatului
rmnea nscris devotamentul.
Pe aici. Aproape c am ajuns.
Trise n subteran vreme de ase luni, ocolind roboii
asasini, distrugnd de unul singur treizeci i unu dintre ei.
Nu-i nevoie s spun, surdea el crunt, c sunt un om
cutat
Mai departe de-a lungul tunelurilor, roboii asasini luaser
ostatici umani; lupttorii de comando le puteau auzi ipetele.
Dar n loc s-i foloseasc victimele care se zvrcoleau pe
post de moned de schimb, mainile se mulumeau s le
dezmembreze, ca i cum s-ar fi ateptat ca mercenarii s dea
napoi, cuprini de teroare. Handon gemea la auzul
mcelului.
n timp ce trupele umane se apropiau n grab de ei,
roboii ridicar braele-arme fulgernd cu flcri de mare
intensitate i gata s lanseze explozive.
Pregtii-v s rupei rndurile, strig ofierul Jihadului.
Pornii din nou scuturile!
Handon se ghemui n spatele a cinci mercenari de pe
Ginaz, care i pornir temporar scuturile corporale i
formar o barier impenetrabil pe coridor. Din moment ce
scuturile se dovedeau nesigure dac erau folosite pentru
perioade mai ndelungate, mercenarii erau silii s le
ntrerup de cte ori nu se ateptau s nfrunte un foc direct.
Roboii asasini lansau salv dup salv de explozive.
Exploziile violente fisurar pereii i fcur tavanul s se
cutremure. Sfrmturile czur ca o ploaie, dar scuturile
personale respinser izbitura exploziei.
Linia din fa jos!
Dup ce roboii i epuizar prima salv de proiectile,
soldaii cu scuturi se ferir din drum. Noret i for trecerea
pe lng ei, strignd. Mnuind un lansator greu, trase n
333

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


irurile de soldai mecanici. Tavanul tunelului se crp i
pietre mari se prbuir. Brbatul nu se feri, nu se protej
cu scutul continu doar detunturile. Noret distruse toi
roboii de pe coridor. De nezdruncinat, cut cu privirea i
ali inamici, apoi i fcu semn lui Handon.
nainte, repede! Du-ne la int!
Primele rnduri de mercenari alergau n spatele lui Noret
i al cluzei. Toi soldaii din trupa de comando fur silii
s-i pun n funciune scuturile pentru a se proteja
mpotriva cderii de pietre. La doar cteva clipe dup ce
fugir prin pasaj, tavanul se prbui n urma lor. Pereii
czur, iar nori de pulbere de piatr nir ca un snge
fumuriu.
Unii ntoarser capul nspimntai ctre pasajul blocat,
dar Noret strig la ei:
Oricum n-am fi scpat pe drumul sta, iar acum va
mpiedica orice robot s ne urmreasc
Venii! nainte, sus!
Handon prea nelinitit i ngrozit.
Citadela lui Omnius e deasupra noastr!
n spatele lor, genitii specialiti n focoase trgeau un
cilindru care adpostea un exploziv atomic, mic dup
standardele planetare, dar potrivit pentru a vaporiza o mare
poriune din oraul pe care-l construise Omnius.
Primero Harkonnen conducea chiar acum n spaiu btlia
navelor narmate, dar o lupt la fel de important trebuia s
fie ctigat aici jos. Dac reuea, Jool Noret l putea ucide
pe Omnius.
Handon art spre roca topit, sticloas, unde nite scri
de metal indicau locul unde se afla un pu vertical tiat prin
tavan.
Grbii-v, s nu pierdem ansa asta!
Se cr pe treptele de metal naintea celorlali.
Asta va fi ncununarea planurilor mele de a rzbuna
masacrul pe care l-am suferit.
Din cnd n cnd, refugiatul se uita n jos, iar ochii lui
334

Cruciada mainilor
umbrii aruncau fulgere. Jool Noret urca dup el, dintr-o
dat bnuitor, dar tnrul mercenar era ntotdeauna precaut
i n gard. Automatul sensei Chirox l nvase s nu
presupun niciodat c se afl n siguran.
Intrar n domul blindat al nucleului computerelor,
pavilionul cel mai sigur care adpostea hipermintea.
Mecanisme, evi, conducte i cilindri de rcire transformau
pereii i tavanul ntr-o oroare industrial. Dedesubt,
supravieuitorii detaamentului de lupt al lui Noret urcau
gfind, trgnd focosul nuclear greu. n sfrit, cilindrul fu
aezat pe podeaua placat cu metal din interiorul criptei
reelei.
Epuizai,
i
decuplar
scuturile
corporale
supranclzite, ca s poat trece la treab.
Jool Noret se uit n jur, ateptndu-se s vad aprtori
robotici nuntrul inimii vulnerabile a lui Omnius. Era
pregtit s-i omoare pe toi, n acelai fel n care ctigase o
mie de lupte de antrenament mpotriva lui Chirox. Impulsuri
electrice sonore vibrau prin mainrii. n mijlocul camerei,
un piedestal luminos adpostea gelsfera care coninea mintea
computerului.
ns nu detect nicio santinel narmat, nicio main
uciga. Ceva nu era n regul n legtur cu asta.
Noret se ghemui prudent. i pstr scutul personal
activat, chiar dac plpia nesigur.
Genitii de campanie ngenunchear i ntredeschiser
cutia focosului. Unul dintre oameni deschise o linie de
comunicaii, transmind date navelor de rzboi de pe orbit
ale Jihadului.
Primero Harkonnen, grupa numrul trei este pe poziie.
Trimitei imediat naveta de recuperare. S-ar putea s
dispunem doar de cteva minute
E pe drum spre voi, rspunse un ofier din nava amiral.
Ai ajuns mai devreme dect era de ateptat.
Am fost bine cluzii de Handon, rspunse Noret.
Ce-ai auzit despre celelalte echipe? ntreb o femeie din
grupul genitilor care se ocupau de focos, n timp ce lucrau
335

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


la configurarea declanatorului nuclear.
Toate contactele pierdute, rspunse nava de lupt.
Suntei singurii rmai. Nu eram siguri c va ajunge cineva
pn acolo.
O s ajungem, zise Noret cu un mrit slab, abia
tresrind la gndul tuturor celorlali mercenari czui. Dar
numai din partea rzboinicilor de pe Ginaz se putea atepta
s ndeplineasc misiuni ca aceasta
Acum o s aruncm aceste maini n aer, n cinci iaduri
diferite.
Dintr-o dat, ca i cum hipermintea ar fi tras cu urechea,
evile nclcite i componentele luminoase din pereii citadelei
ncepur s se mite, ntinzndu-se n fa cu pocnete
uoare. Un arsenal mascat se fix n locurile stabilite: arme
de foc, lansatoare de proiectil i alte arme amenintoare.
Avei grij!
Noret l apuc pe Handon, trgndu-l la adpostul
scutului su personal.
ns ceilali nu reacionar destul de iute. O ploaie de
achii ascuite i de gloane arztoare i mproc,
sfrtecndu-i pe soldai i transformndu-i n carne
nsngerat sub ochii lui Noret.
Las-m s m duc!
Handon se zbtea i urla.
S te las s pleci? Eu te protejez! De ce ce-ai
Handon i ddu o lovitur puternic cu piciorul, ncerc s
se elibereze.
Omnius! Apr-m!
nfuriat, Noret izbi picioarele lui Handon cu butoiaul
armei, auzind un trosnet de oase satisfctor, nainte de
iptul de durere al brbatului. Noret l trase napoi la
adpostul scutului, n timp ce armele ascunse ale mainilor
continuau s trag asupra trupei de comando deja nfrnte.
Mi-ai rupt picioarele!
Te-a fi putut omor pe loc, aa c socotete-te
norocos
336

Cruciada mainilor
Sub ploaia de proiectile, cadavrele unora dintre lupttorii
Jihadului tresreau.
Pentru moment.
Proiectilele ascuite izbeau scutul personal al lui Noret.
Bariera Holtzman le oprea cu uurin, dei sistemul i se
prea periculos de cald. n timp ce salva de focuri continua,
el i dorea s riposteze cu propriile lui arme, dar nu putea
trage prin scut. i nici nu voia s-l lase s scape pe
trdtorul Handon. Proiectilele continuau s ricoeze
ineficient de barier. Se simea n pericol i nu putea ataca i
el.
Noret sttea n ncperea fr obstacole, rcnind blesteme
la adresa hiperminii. Se uit cu disperare la rmiele
lipsite de via i desfigurate ale echipei sale, nimicit n
cteva clipe. n timp ce refugiatul Handon nc se zvrcolea
n strnsoarea lui de fier, Noret observ focosul atomic
zcnd singur lng trupurile sfiate ale celor doi geniti. O
navet de salvare cobora n vitez prin atmosfer, evitnd
btlia n desfurare pe care o ducea acolo primero i
Harkonnen. Noret ar fi trebuit s le spun s nu se mai
osteneasc.
Handon i condusese pe bravii lupttori ntr-o capcan!
nc sub protecia scutului, Noret i ncolci braul n
jurul gtului slab al brbatului.
Luptm pentru libertatea oamenilor. De ce-ai vrut s
arunci totul la gunoi?
Brbatul cel costeliv se zbtu, dar rana de la picioare i
storcea puterile.
Cunosc trei metode de a-i spinteca gtul cu unghia,
spuse Noret lng urechea omului. i dou tehnici n care
folosesc doar l dinii. S te omor acum, sau ai prefera s-mi
explici cum te poate recompensa Omnius destul pentru a
plti cu viaa camarazilor ti, a partenerei alese de tine, a
tuturor celor pe care-i iubeti?
Handon rnji.
Iubirea este o emoie pentru hrethgirii slabi. O dat ce l
337

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


voi fi ajutat pe Omnius s pun capt acestei insurecii, o s
m fac neocymec. O s triesc secole
N-o s supravieuieti urmtoarelor cteva minute.
Noret i verific cronometrul, tiind c trebuie s-i
programeze micrile cu grij. Naveta de salvare avea s
soseasc n curnd. O preocupare la fel de important era c
nu tia ct vreme i putea pstra scutul personal n
funciune, nainte de a se supranclzi. Trebuia s se mite
repede.
Vocea lui Omnius tun prin ncpere:
Vei eua. Nu exist nicio ans de succes!
Recalculeaz ansele.
Noret l tr pe trdtor spre focos. nainte de aceast
misiune, el i cu echipa lui fuseser instruii s foloseasc
vechile arme atomice luate din depozitul de pe Zanbar.
Acesta era un simplu dispozitiv de campanie, cu o raz de
distrugere de un kilometru.
Absolut suficient.
Omnius continua s-i trag proiectilele mortale ctre inta
sa central, rmas acum singur. Noret simea scutul
solicitat devenind tot mai fierbinte i ncepu s se ngrijoreze.
Iar Handon l inea ocupat, irosindu-i timpul
Noret se aplec i rupse un cablu flexor bine ntins, de la
rucsacul cu unelte al unuia dintre nsoitorii si masacrai.
n grab, trase minile lui Handon la spate, strngnd cablul
tios n jurul coatelor acestuia i nfurndu-i-l ncruciat
pn la ncheieturi. Apoi ntinse mna ncet prin cmpul
protector, lu generatorul de scut al unui camarad czut i-l
prinse lng al lui. Porni noul scul i vzu c rezista, ntrind
propriul lui dispozitiv supranclzit.
Asta ar trebui s-mi dea tot timpul de care am nevoie
mai mult dect i-a rmas ie de trit.
l mpinse pe agitatul Handon de lng el.
Uite, dac eti att de loial, poate c Omnius n-o s te
omoare. Dei m ndoiesc c pn i o hiperminte poate
calcula traiectoria fiecruia dintre proiectilele astea cnd
338

Cruciada mainilor
lovete peretele neregulat i ricoeaz din nou.
Brbatul legat se prbui pe picioarele rupte i se tr n
spaiul neprotejat.
Oprete focul, Omnius! Fii atent! O s m nimereti pe
mine!
n timp ce atepta un rspuns, scncea de durere.
Rafala de proiectile se domoli, dar unul dintre gloanele
ricoate lovi umrul stng al lui Handon cu zgomotul unei
pietre intrnd n noroi umed. Omul se vit i se rostogoli,
dar cu minile legate nu putea ajunge la rana sngernd.
Noret se aplec deasupra focosului i complet secvena de
iniiere a detonrii. Regl numrtoarea invers pentru opt
minute i bloc panoul de control. Nu mai exista nicio
posibilitate de a opri explozia.
Spera ca naveta de salvare s ajung la timp, dar aceast
grij era secundar atta vreme ct i ndeplinea misiunea.
El putea fi nlocuit.
ntr-o ultim rbufnire rzbuntoare, folosi un alt cablu
flexor pentru a-l lega strns pe Handon de focosul greu.
mpingnd faa omului ngrozit lng ceas, de unde s poat
vedea secundele care-i mai rmneau din via scurgndu-se
ticind, Noret spuse:
Urmrete asta n locul meu, bine?
Aruncnd un exploziv de buzunar ctre una dintre trapele
mici din cripta protejat a hiperminii, o deschise aruncnd-o
n aer, apoi o lu la fug pe coridoare, spernd c planurile
pe care le memorase erau corecte.
Scutul personal de rezerv plpi i n cele din urm se
stinse. Fierbinte i nefolositor.
Chiar acum, Omnius i aduna roboii aprtori, dar Noret
nu avea timp s se bat cu ei. Numrtoarea invers curgea,
secund cu secund. Ar fi putut anuna naveta de salvare s
nu se apropie, iar el s rmn n schimb aici pn la ultima
suflare, distrugnd creaturile hiperminii computer. Numai
prin aciunile sale, Jool Noret anihilase ncarnarea ixian a
lui Omnius dar era oare de-ajuns pentru a-i respecta
339

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


jurmntul personal?
Prea trziu acum pentru asemenea consideraii. Aparatul
care trebuia s-l recupereze era deja pe drum. Gndul la
aceti curajoi soldai ai Jihadului riscndu-i viaa ca s-l
duc napoi oameni care-ar fi putut s lupte n continuare
mpotriva lui Omnius l sili s fac tot ce-i sttea n putin.
Cu capul ntre umeri, Noret se npusti nainte, mpingnd ca
un tvlug i rsturnnd automatele de lupt care ncercau
s-i blocheze ieirea.
Alergnd din ce n ce mai repede, scoase un strigt, sri i
izbi cu picioarele cu destul putere pentru a smulge de pe
umeri capul unui robot. i aminti fiecare clip a
antrenamentului cu suprasolicitatul automat sensei Chirox,
iar acum profit de ocazie pentru a folosi toate trucurile pe
care le nvase. Sufletul mercenarului czut Jav Barri prea
s-l umple, transmutndu-i sngele n adrenalin pur.
Ar fi putut distruge zeci de ali roboi n minutele rmase,
n schimb Noret prefer s fug, lund-o de-a dreptul ctre
deschiderea de la captul unui tunel. ni afar, n aerul
ixian rcoros de la suprafa, orbit de lumina ceoas. Nu se
uit la cronometru s vad cte secunde trecuser. Deasupra
capului, cerul licrea de fulgere colorate, ca o stranie furtun
electric, dar nu vzu niciun nor cenuiu numai o btlie
spaial aprig, mult deasupra.
Semnalul su locator trimitea impulsuri tcute pe toate
frecvenele electromagnetice; Noret nu-l putea auzi, dar
mainile erau probabil capabile s-l detecteze la fel de
limpede ca pe un clopoel. La fel i naveta de salvare.
i vzu silueta argintie cobornd ca o pasre de prad n
mijlocul luptei. Noret iei ntr-o pia deschis, alergnd
dintre magaziile industriale i fabricile fumegnde. Dei era
vizibil din toate prile, flutur minile ca s atrag atenia
pilotului. Dinspre construciile mainilor din apropiere,
ncepur s mrluiasc spre el roboi de lupt, ntriri
scurgndu-se prin porile cu arcade. Puteau deschide focul
asupra lui sau l puteau nconjura i coplei, sfiindu-l n
340

Cruciada mainilor
buci ncet i eficient, cu o for inuman.
Aparatul singuratic de salvare cobor cu motoarele urlnd.
Trapa navetei era deja deschis cnd el porni n goan ntracolo. Doi soldai ai Jihadului i fcur semn cu mna s se
grbeasc. Noret se arunc nuntru, nainte mcar ca
naveta s aterizeze, i le striga s decoleze imediat.
Dai-i drumul! Nu mai e mult!
Numai unul? ntreb unul dintre oamenii de lng
rampa. Unde-i restul echipei?
Pilotul nu voia nc s plece.
Nu mai sunt alii.
Noret ntinse o mn i-i ls pe ei s-l trag de pe
platform.
Focosul e pus la locul lui i armat. Omnius s-ar putea
s aib roboi care s ncerce s-l dezamorseze, dar n-or s
reueasc nu la timp.
n sfrit se uit la cronometru.
Dou minute pn la detonare! Pleac acum!
Alarmat, echipajul de salvare l trase de pe platform i
nchise trapa ermetic, strignd tot timpul ctre pilot s
decoleze. Acceleraia l trnti pe toi pe punte, n timp ce
naveta se ridic vuind pe cerul ixian.
Jool Noret scoase un oftat de uurare i se rezem de un
perete despritor. i apr ochii, uitndu-se pe hublouri n
momentul n care o nov orbitoare explod ntr-o sfer
luminoas dezintegratoare, smulgnd din temelii o poriune
mare din ora. Avea s lase doar un crater sticlos, radioactiv,
i un Omnius distrus.
Dei urmau s ndure vremuri aspre i o recuperare
ndelungat, oamenii de pe Ix erau acum liberi de
hipermintea computer.
Armata Jihadului trebuia s duc ns lucrurile pn la
capt i s menin un control protector asupra acestei lumi
nou-cucerite. Deocamdat, cu un surs crunt, Noret,
epuizat, i ngdui s nceap s se relaxeze. El i fcuse
partea din treab. Acum, navele de lupt ale Jihadului
341

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


trebuiau s nfrng flota mainilor de pe orbit.
Dduse o lovitur semnificativ, dei nu suficient pentru
a ndeplini promisiunea pe care o fcuse, aceea de a lupta i
pentru el, i pentru tatl lui, de a umple rana deschis din
inima lui.
Jool Noret supravieuise, doar pentru a dezlnui i mai
mult prpd.
Spiritul rzboinicului czut Jav Barri se mica prin
intermediul lui, iar Noret dovedise c era demn s fie un
mercenar de pe Ginaz. Tatl lui i automatul sensei Chirox ar
fi fost mndri.
Dar era numai nceputul

342

Cruciada mainilor
Paraziii dau natere la parazii.
OMNIUS,
Fiiere de date ale Jihadului
Cnd Ix se cutremur sub explozia nuclear care-l distruse
pe Omnius, primero Xavier Harkonnen vzu n asta o ocazie
de a scpa nevtmat mpreun cu flota Jihadului. Pe care o
respinse. Mainile gnditoare i-ar fi recuperat imediat baza
industrial, iar ntreaga ofensiv ixian n-ar fi servit la nimic.
Navele rmaser pe orbit geostaionar deasupra
strlucirii tot mai slabe a armelor atomice distrugtoare de
orae. Din kindjalele-cerceta rapide, primea frecvent
informaii noi despre diviziile militare ale roboilor care se
adunau pentru a riposta la atacul de la sol, n timp ce rebelii
localnici ncepeau s se uneasc, ieind din catacombele
subterane.
Xavier sperase c distrugerea hiperminii locale avea s
dezorienteze complet mainile gnditoare. Din nefericire,
roboii lupttori aveau destul autonomie pentru a se
npusti asupra dumanilor lor, chiar i fr supravegherea
lui Omnius. Navele de rzboi mprtiate ale mainilor
gnditoare ncepur s se regrupeze. Potrivit transmisiilor
interceptate, erau acum comandate de un cymec. Unul dintre
titanii originari.
Foarte ru.
i aduse aminte de primele btlii de pe Bela Tegeuse,
cnd armata Jihadului se retrsese n siguran, spernd c
provocasem destule pagube pentru a proclama victoria
doar pentru a afla mai trziu c dduser napoi prea curnd
i pierduser fiecare centimetru de teren pe care-l
ctigaser.
Ce pcat ar fi fost dac victoria de pe Ix ar fi fost irosit n
acelai fel. Armata Jihadului avea nevoie de fabricile i de
resursele de pe aceast planet.
Rmnei pe loc, i spuse echipajului de pe punte, iar
343

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


comanda fu transmis restului flotei.
n timp ce urmrea un flux continuu de nave de salvare
ducndu-se i ntorcndu-se ntre flota lui i suprafaa
ixian, primero Harkonnen i ddu seama c intra n criz
de timp. Trebuia s lupte sau s fug.
Pe ecranele de protecie vzu trupele inamice zburnd ca
nite viespi furioase ctre navele copleite numeric i ca
armament ale Jihadului. Ca militar antrenat s stabileasc
ansele de succes i s treac la aciuni decisive, opiunea
evident pentru Xavier era aceea de a-i reduce pierderile.
Forele Jihadului de aici nu puteau cu niciun chip s in
piept puterii pe care o aliniase Omnius mpotriva lui.
Avea doar cteva clipe pentru a decide. Lupt sau fugi.
Chipul Serenei i trecu fulgertor prin minte, i se gndi la
copilul lor asasinat. mpotriva unui adversar att de brutal,
nu existau opiuni. ntrzierile nu duceau dect la i mai
multe mori. Dac nu aici, atunci n alt parte. Trupele lui
Omnius trebuiau oprite indiferent unde se aflau.
Victorie sau nimic, murmur destul de tare pentru ca
echipajul su de pe punte s aud. N-o s plecm pn cnd
Ix nu este n afara oricrui pericol. Pn cnd oamenii nu
sunt liberi.

*
Cu acces total la instalaiile de pe Ix, titanul Xerxes avea
mai multe nave de rzboi i putere de foc sub comanda lui
dect scitoarea flot a hrethgirilor, dar se hotr s nu
atace. Nu nc. Roiul de nave al mainilor ncetini, se mut
pe poziii noi, mai aproape de inamic. Voia s continue s-i
concentreze forele pn cnd obinea un avantaj copleitor,
destul pentru a da o lovitur zdrobitoare. Xerxes avea s
transforme aceast sfidtoare armat a Jihadului n praf i
pulbere, n felul n care strivise deseori insectele umane
suprtoare sub picioarele de metal.
i ar fi dorit ca Agamemnon s fie aici s vad asta. Xerxes
344

Cruciada mainilor
nu-i imaginase niciodat prea mult respect n calitate de
comandant militar, nu supraveghease niciodat nicio
cucerire total de la cderea Vechiului Imperiu. Dar era
titan i, cu Omnius-Ix neutralizat era acum singurul
conductor de aici.
Pilotnd prin spaiu, Xerxes purta cel mai impozant corp
mecanic care existase vreodat, n forma unei imense psri
preistorice cu o turel-cap ascuit, feroce, coli scnteietori
i senzori optici roii slbatici, ca ochii unui animal de prad.
Forma zburtoare simula micarea unui condor uria n
zbor, chiar i n vid, dar era la fel de mare ca o nav de lupt.
Adnc n interiorul corpului de rpitoare, un container de
pstrare adpostea strvechiul creier de cymec, plin de
gnduri despre cum avea s ctige victoria glorioas
mpotriva fanaticilor hrethgiri i, spera, admiraia
generalului Agamemnon. Vreme de secole, Xerxes ncercase
fr succes s fie pe placul comandantului su.
n forma de rpitoare, titanul zbura ncoace i-ncolo prin
spaiu, inspectnd un ir de nave dup altul, n formaie de
atac. Neocymecii i navele de lupt controlate de roboi
reflectau vntul solar dur. De data asta, cu attea nave
robotice aezate n ordine de btaie mpotriva armatei
Jihadului, nimic nu putea merge prost. Avea s-i anihileze pe
oameni.
Vehiculele inamice sunt pe poziie, raport un ofier
neocymec pe frecvena de comunicaii, n limbaj-main
codificat.
Apoi detect un mic aparat negru-argintiu apropiindu-se
din adncul spaiului, o nav de actualizri punctual,
sosind cu copia prezent a lui Omnius. Xerxes i transmise
ordine s rmn la periferia sistemului planetar, pe
aliniamentul de santinele ale mainilor. Sincronizare
ntmpltoare. n numai o zi, va putea s recupereze chiar i
pierderea hiperminii de dedesubt ce victorie!
n timp ce titanul i ceilali neocymeci stteau la adpost
sub protecia flotei robotice greu narmate, navele mainilor
345

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


avansau n formaie precis de atac ctre oamenii
condamnai. Perfect, Xerxes hotr c ansele se nclinaser
suficient n favoarea lui, aa c emise ordinul.
Procedur complet de atac. Toate navele de lupt ctre
avangard. Dup ceea ce i-au fcut paraziii lui Omnius, nu
precupeii nimic, indiferent de pierderile n rndul roboilor.
Numai s radei hrethgirii!
n plus, gndi el, putem oricnd s facem alte maini.

*
De pe puntea ca o bul de plaz a navei amiral, Xavier avea
o privelite limpede asupra spaiului deschis, asupra stelelor
care sclipeau ntr-un tablou neltor de senin. Dedesubt,
dungi portocalii traversnd atmosfera planetei marcau
traseele navelor de salvare ale Jihadului ntorcndu-se n
grab la flot. Dar nici acolo nu erau n siguran.
Se gndi la Octa i la fiicele lui, i la moia lui panic de
pe Salusa Secundus, cu crnguri de mslini i cu vii.
Amintirea btrnului Manion i a felului n care fcea el vinul
i ddu un sentiment de cldur. O, ct de mult dorea s
supravieuiasc acestei zile i s se ntoarc acas
S-au pus din nou n micare, primero, raport prin
comunicator o voce nervoas. Chiar i mai multe nave dect
nainte se ndrept spre noi. Au de cinci ori mai multe nave
de rzboi dect noi, i. Cred c de data asta sunt serioi.
Prin plaz, Xavier vzu mii de vehicule argintii ale mainilor
nlndu-se deasupra curburii planetei Ix, prnd destule
ct s copleeasc stelele risipite.
Numai jumtate dintre navetele noastre de salvare s-au
ntors n hangarele navei amiral, domnule. Pierderile sunt
Primero-ul i retez vorbele.
Nu vreau s aud nc nimic despre pierderi!
O s avem mult mai multe n doar cteva minute. Ltr
comenzi i urmri imagini tactice pe ecranele multiple de pe
punte. n timp ce ordona configuraii pentru flot, privea cum
346

Cruciada mainilor
navele mari se aezau pe poziii defensive.
Echipele de mercenari de la suprafa i ndepliniser
ndatorirea; Xavier n-ar fi ngduit ca armata Jihadului s
fac mai puin de-att. Panourile de pe carcasele navelor
uriae luminau portocaliu n timp ce sistemele de armament
se amorsau. Spera c scuturile erau destul de reci pentru o
btlie lung, i c sistemele clipete-i-trage ale lui Tio
Holtzman pornirea i oprirea scuturilor ntre focurile
armelor erau la nlimea sarcinii.
Din toat instrucia i antrenamentul militar, Xavier tia
c succesul sau eecul unei btlii atrna uneori mai mult
de noroc dect de pricepere. Scuturile lui Holtzman aveau s
protejeze navele de primele bombardamente ale flotei
robotice, dar nici mcar planificrile cele mai conservatoare
nu inuser seama de o asemenea ngrmdire de nave de
rzboi n prima linie. Inamicul putea izbi iari i iari, i
pn la urm armata Jihadului urma s fie zdrobit nav
cu nav.
Vom rezista ct de mult vom putea, i vom ataca cu
prima ocazia.
ncerc s pun n voce mai mult curaj dect simea cu
adevrat.
Rebelii de jos au nfruntat anse mai mici dect acestea,
i au supravieuit mai mult de un an
n faa lui, flota mainilor se despri n dou, cu o
escadril avansat npustindu-se ctre el cu o vitez
nucitoare. Titanul Xerxes transmitea asurzitor printr-un
canal deschis pe care tia c oamenii l ascultau:
Hrethgirii nu pot dect s spere s amne inevitabilul.
Tiai-le calea de scpare!
Xavier i amplasase n fa cele mai mici nave prevzute
cu scut i le vzu cednd n momentul n care fora de asalt
le lovi. n spatele acestor aparate mici, scuturile suprapuse
ale navelor gigant din primul rnd plpiau imperceptibil
ntr-o sincronizare precis, in timp ce lansau o salv de
proiectile defensive, respingnd primul atac al roboilor,
347

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


anihilnd multe dintre navele sinucigae ale mainilor
nainte ca acestea s apuce s strbat distana pn la ei.
Imediat dup primul val de nave de asalt, venea o escadril
de neocymeci cu tipare de zbor i lupt bizare, condus de o
forma imens, naripat, artnd ca o pasre de prad, dar la
fel de uria ca nava amiral a Jihadului. Fr ndoial,
comandantul titan n persoan. Navele robotice mai mari se
regrupar, pregtindu-se pentru a doua faz a atacului.
Rezistai, zise Xavier. Meninei frontul solid, sau
suntem pierdui cu toii!
Dar cnd nvala navelor de lupt ale roboilor porni spre
ei, i ddu seama c trupele lui nu puteau ine piept nc
unui impact. Se gndi la nava fratelui su, Vergyl, distrus
de cymeci pe Anbus IV, i inima i se strnse.
Cineva va trebui s-i spun lui Emil Tantor c singurul lui
fiu rmas fusese pierdut.

*
n interiorul giganticului asteroid controlat de Hecate, Iblis
Ginjo simea nelinitit, spernd c excentrica femeie-cymec
aliata lui, n teorie? avea s se descurce, aa cum
promisese.
Ornamentata
sa
form
pitoare
se
retrsese,
deconectndu-se de la recipientul de pstrare. Hecate i
ncrcase creierul n sistemele complicate care controlau
uriaa ei stnc artificial, n timp ce se deplasa printre stele.
Hecate, ce se-ntmpl?
Iblis sttea cu pumnii ncletai pe lng corp, privind n
jur prin ncperea cu oglinzi de cristal care-i inea prizonier
nava. Simea acceleraia, n timp ce asteroidul traversa
distana cu viteza fulgerului.
Vocea feminin a lui Hecate suna ca nite clopoei n
difuzoarele ascunse n pereii de piatr.
Fac exact ceea ce mi-ai cerut s fac, drag Iblis. Observ
acum arma ta secret e pe cale s loveasc.
348

Cruciada mainilor
Rsul ei se auzea ca un clinchet de ghea.
O dat cu asta, una dintre suprafeele de cristal plat
ncepu s licreasc i deveni un ecran de proiecie pe care
se zrea sistemul planetar ce se apropia de ei cu repeziciune.
Uite, am ajuns pe Ix, i se pare c grijile tale erau
ntemeiate. Un dezastru n devenire! Armata Jihadului tu a
organizat o rezisten extraordinar uit-te doar la toate
epavele de pe orbit dar sunt pe cale s fie nimicii
oricum
F ceva! i ceru Iblis. Am investit enorm ca s eliberm
Ix. N-ea luat ani de zile, i trebuie s obinem victoria.
O s fac ce-mi st n putin, Iblis, rspunse ea cu
vioiciune n glas. Vai, am uitat ct de nerbdtoare pot fi
fiinele umane muritoare!
Dintr-o poziie aflat mult deasupra eclipticii, giganticul
astroid al lui Hecate plonj ctre Ix. Lumini de nave spaiale
i fulgere ale focurilor de arme licreau n ntinderea
aglomerat a cilor orbitale.
Tcut dar concentrat, comandantul Jipolului cercet
situaia de pe ecran. Nu art nicio emoie, nu spuse nimic.
Spre deosebire de el, Floriscia Xico se agita, plin de
emoie i de nelinite.
Dar ce poate face asteroidul sta ntr-o zon de lupt,
Mare Patriarh? Hecate este doar un cymec mpotriva unei
flote ntregi!
Iblis nu-i atrase atenia asupra faptului c aceast stnc
zburtoare era destul de masiv pentru a zdrobi toate navele
de lupt robotice ntr-un singur impact, dar spera c planul
lui Hecate consta n ceva mai mult dect ntr-un simplu curs
de coliziune.
Privete doar i vezi, sergent! Las titanul s ne
impresioneze cu ceea ce poate face!
Rsul feminin rsun n difuzoare.
Mult am deczut, ntr-adevr, dac viaa mea este
dedicat scopului de a impresiona un om ca tine, Iblis Ginjo.
Fac totul pentru propriile mele motive i cred c am gsit o
349

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


cale suficient de dramatic de a reaprea n scen, nct s
vad asta cu toii. Ce moment strlucitor! Juno mi-ar detesta
profund cutezana!
Propulsoarele asteroidului, de mrimea unor cratere, se
aprinser, aruncndu-i cu vitez tot mai mare ctre navele
care atacau flota de rzboi, pe cale s se destrame, a
Jihadului.
Acum privii ce pot face cu lansatoarele cinetice

*
Scuturile slbesc, primero! strig ofierul responsabil cu
armamentul.
Xavier vzuse deja i singur, dar nu putea face nimic n
privina asta.
Am pierdut n ntregime contactul cu a treia nav mare,
domnule. Scanerele arat sfrmturi, sute de capsule de
salvare
D-mi ultimele veti despre arme, replic Xavier,
refuznd s cedeze n faa disperrii. Scenariul cel mai
optimist. Cte dintre mainile astea ticloase putem scoate
din scen nainte ca
Dintr-o dat, n spatele formei maiestuoase i magnifice de
rpitor a comandantului titan al btliei, Xavier observ un
obiect uria, neateptat, zburnd cu mare vitez, de undeva
dintr-o zon aflat mult deasupra planului orbital.
Ce Dumnezeu e asta? Facei-mi o scanare preliminar!
Pare s fie un asteroid, primero. Citesc traiectoria i
viteza. Incredibil! E ca o piatr aruncat de zei, i se
ndreapt direct spre inima dumanului nostru!
Imaginea mrit arta o bucat zburtoare de piatr
acoperit de cratere, accelernd direct ctre flota grupat a
mainilor. Traiectoria, viteza i alte date apreau n partea de
jos a ecranului. Masa ei era de o sut de ori mai mare dect
masa combinat a navelor robotice.
Imposibil, exclam Xavier. Niciun asteroid nu zboar
350

Cruciada mainilor
aa!
n spatele intrusului celest, cratere uriae ardeau ca gurile
de eapament ale unor motoare uriae. Unele dintre navele
mainilor schimbar cursul, mprtiindu-se n dezordine din
faa acestui vizitator neateptat i misterios. Un zumzit de
comunicaii codificate asaltar stnca zburtoare, iar
mainile gnditoare schimbar ntre ele o rafal de date.
Ca rspuns, o ploaie de proiectile sferice dense ni din
craterele risipite pe suprafaa accidentat, ca nite ghiulele
cu vitez incredibil. nainte ca mainile gnditoare s apuce
s reacioneze, sferele cinetice distruser dou dintre navele
lor cele mai mari.
Micndu-se ca un taur salusan cuprins de turbare,
asteroidul coti spre grosul flotei mainilor, micndu-se la fel
de repede ca i vehiculele lor cele mai rapide, dar fiind de
multe ori mai mare ca ele. Doar prin simplul impuls i prin
mas, asteroidul sfrm zeci de vehicule blindate ca i cum
ar fi strivit insecte. Neocymecii fur primii care se
mprtiar i, cnd uriaul titan n form de condor
ncearc s se retrag, asteroidul rotitor l prinse cu o
lovitur n treact, trimindu-l s se rostogoleasc pe o
orbit extins.
Soldaii Jihadului strigar uluii, nevenindu-le s cread,
cnd asteroidul i schimb brusc direcia i porni s
zdrobeasc din nou navele robotice. ntorcndu-se s
nfrunte acest nou atacator, mai amenintor, flota mainilor
rspunse trgnd proiectile explozive inutile ctre suprafaa
deja plin de cratere a asteroidului, provocnd prea puine
pagube. Ca represalii, misteriosul atacator lans un alt nor
de sfere dense, aducnd i mai multe ravagii printre roboi.
Niciunul dintre aparatele armatei disperate a Jihadului nu
fu atins n rafala dispersat.
Xavier nu prea avea timp s cugete la ceea ce fceau
Parcele n sprijinul lui, nici nu punea sub semnul ntrebrii
ntorstura brusc a sorii. Nu inteniona s se plng de un
aliat neateptat. Nu nc.
351

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Trase adnc aer n piept, tiind c soldaii si nu voiau
nimic mai mult dect s scape, acum, c li se dduse o a
doua ans. Dar n-ar ngduit ca aceast btlie pentru Ix i
toate sacrificiile pe care le fcuser oamenii s fie zadarnice.
Regrupai-v i alegei noi inte. Lovii mainile ct nc
se clatin. E un moment critic
Cu nava amiral avariat deschiznd drumul i cu scuturile
supranclzite acum inutile, Xavier Harkonnen se npusti cu
capul nainte n ncierare, n mijlocul haosului i al
distrugerilor. Acest lucru presupunea un pericol anume:
misteriosul atacator se putea la fel de bine ntoarce n
continuare mpotriva trupelor sale.
Neocymecii trimiser apeluri frenetice ctre conductorul
lor titan, dar Xerxes accelera deja, ieind din sistem, fugind
s-i salveze viaa.
Brusc, misteriosul vizitator interstelar, dup ce distrusese
singur jumtate din flota mainilor, vir n spaiu i dispru,
cu mult nainte ca primero Xavier s apuce fie s pun
ntrebri, fie s-i exprime recunotina. Fusese lsat doar s
termine curenia, ceea ce i fcu, adugnd violen din
plin.

*
Lsnd tumultul n urm, asteroidul lui Hecate iei n zbor
din sistemul ixian, cu motoarele de fuziune dnd energie
pur i atingnd o for de propulsie incredibil.
E, hai, Mare Patriarh cred c mi-am fcut treaba i iam artat capacitile pe care le pot oferi. E un lucru bun c
am ajuns atunci cnd am fcut-o.
Nu i-ai distrus pe toi, coment Yorek Thurr, cu voce
slab i aspr.
Hecate pru iritat.
O, primero-ul vostru poate s termine cu rtciii
avariai. N-am vrut s-l lipsesc cu totul de satisfacia
victoriei.
352

Cruciada mainilor
Ai fcut o treab bun, Hecate, vorbi Iblis.
Abia atepta o evaluare complet din partea serviciilor de
informaii a tot ceea ce Liga putea folosi de pe lumea
sincronizat capturat.
Aceste instalaii industriale de pe Ix vor fi o mare
binefacere pentru efortul nostru de rzboi.
Floriscia Xico abia se putea stpni.
A fost incredibil! Oamenii vor jubila cnd vor afla de
noul nostru aliat!
Iblis se ncrunt n timp ce consecinele vorbelor ei i se
nvrteau prin minte. ncerc s stabileasc cea mai bun
cale de a manevra situaia, i cum s integreze n mod
adecvat cymecul trdtor n strategiile Jihadului. Ochii femeii
sergent strluceau de ncntare i fervoare.
Niciodat omul care s dea napoi n faa deciziilor dificile,
Yorek Thurr ajunse ndat la o concluzie. Fr s-i
semnaleze lui Iblis inteniile, pi mai aproape, n spatele
entuziastei Xico.
Ai slujit bine Jipolul, Floriscia, i rosti el la ureche, cu
glasul blnd i optit. De acum nainte vei fi pe list.
List?
Sprncenele tinerei se ncreir.
De martiri.
Thurr nfipse un pumnal scurt n partea din spate a
gtului tinerei femei sergent, strecurnd vrful ntre dou
vertebre pentru a reteza mduva spinrii. Floriscia fu
paralizat instantaneu i muri fr s se zbat sau s
sngereze prea mult. n gravitaia sczut a asteroidului,
scundul Thurr i inu trupul drept pn cnd zvrcolirile
ncetar, apoi ls femeia moart s alunece pe podeaua
lustruit. Acum zcea pe spate, cu ochii larg deschii, n care
se citea ocul.
Iblis se ntoarse spre el, uluit i furios.
Ce faci omule? Era una dintre noi
Era clar c nu putea pstra tcerea. N-ai putut auzi
asta, n vocea ei? n clipa n care ne-am fi ntors pe Salusa,
353

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


ar fi trncnit fa de oricine aflat destul de aproape ca s
aud
Brbatul scund i chel ridic ochii, vzndu-i imaginea
reflectat n nenumratele faete ale peretelui. Privirea lui
stins alerga de colo pn colo.
Hecate e arma noastr secret. Nimeni nu tie i
nimeni nu trebuie s tie! c a intrat ntr-o alian cu noi.
Nu nc! Dac-i pstreaz natura secret, vom avea
elementul surpriz. Acest titan va face parte din lovitura
noastr de graie mpotriva mainilor gnditoare.
Iblis se uit la comandantul Jipolului i nelese. Avea
absolut dreptate.
Cteodat m nspimni, Yorek.
Dar nu te voi dezamgi niciodat, promise acesta.

354

Cruciada mainilor
Planuri, scheme, vorbe Se pare c ne petrecem toat viaa
cu discuii i de fapt niciun pic de timp cu aciuni
semnificative. Nu trebuie s ezitm s profitm de ocazii.
GENERALUL AGAMEMNON,
Jurnale de btlie
Amintiri
Seurat avea o mulime, sortate i aranjate, disponibile
pentru examinare i cugetare imediat. Era complet diferit de
memoria intern a fiinelor umane, cu trsturile ei de
recuperare aleatoare i cu tehnicile de evocare prin asociere.
Dac dorea o provizie de calambururi sau de ghicitori, Seurat
le avea pe toate la vrful degetelor lui mecanice. Dac voia s
revad efectele pe care glumele lui le avuseser asupra altor
maini sau asupra oamenilor, avea fiiere i pentru asta. i
mult mai multe.
Dar n acest moment nimic din toate acestea nu-l
satisfcea. Se simea ciudat de stingher n timp ce cltorea
de unul singur pe lungul traseu de actualizare.
n biblioteca creierului su bazat pe gelcircuite, avea un
jurnal personal al experienelor adunate n cursele regulate
de actualizare ntre diferitele lumi sincronizate. Informaia
era cuprinztoare dar nu deosebit de profund. Interaciona
cu lumile lui Omnius numai la nivel superficial, n parametrii
ndatoririlor sale.
Acum, dup un sfert de secol de ntrziere inevitabil,
prima lui oprire urma s fie Bela Tegeuse, o planet mic i
relativ lipsit de importan n reeaua lui Omnius.
ntruparea hiperminii de aici avea s fie prima care s
primeasc o copie a ultimelor gnduri ale defunctului
Omnius-Terra. Dei actualizarea lui Seurat era mult
depit, coninea totui informaii vitale, nregistrrile
autentice a ceea ce se ntmplase pe lumea anihilat a
mainilor, ultimele decizii euate ale ncarnrii hiperminii.
Dup ce-i va livra actualizarea pe Bela Tegeuse, Seurat se
355

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


va grbi spre urmtoarea planet a mainilor, apoi spre
urmtoarea. n curnd, totul va fi din nou n ordine.
Robotul sttea pe puntea navei sale de actualizri,
scannd infinitatea de sisteme stelare. Trecutul, prezentul i
viitorul lui se ntindeau acolo, o secven de evenimente care
ar fi trebuit s fie n ntregime sigure, stabilite de descrcrile
cuprinztoare ale hiperminii. Dar mainile puteau stabili
doar programe cu urmri probabile, nu certitudini.
Interaciunile lui Seurat cu Vorian Atreides adugaser un
element care nu fusese anticipat.
Extrem de stnjenitor.
n creierul su de gelcircuite, Seurat ntlni un gnd care
nu-i aparinea: un implant al lui Omnius, unul dintre miile
aflate n subsetul de baze de date ale robotului independent,
care-l ndrumau pe cile potrivite, aa cum fuseser create
pentru el de ctre hiperminte.
ns am propriile mele gnduri.
Seurat ncerc un scurt conflict n programele sale
interioare cnd ncerc s se autoevalueze. Un roi defensiv de
date l inund pe cpitanul robot implanturile lui Omnius
mpiedicndu-l s alunece n afara programrii.
Pentru c lucrase ndeaproape cu un om de ncredere,
robotul cptase o flexibilitate superioar, pentru a trata cu
creaturi iraionale. Avea un nucleu emoional rudimentar
care simula anumite sentimente ale oamenilor, suficient ct
s interacioneze cu ei.
Sau cel puin aa ar fi trebuit s fie. Dar lui Seurat i
lipseau momentele plcute pe care le petrecuse cu Vorian
Atreides, jocurile de strategie, tachinrile stimulatoare. De
ci oameni este nevoie ca s vin cu o idee bun? Gluma i
juca n contiin, i extrase poanta: Nimeni nu poate numra
att de mult, nici mcar Omnius.
Vor nu protestase niciodat la asemenea sarcasm de
main, nu artase niciun indiciu de rebeliune. Nu existase
niciun semn de avertizare n legtur cu vreun fel de
tulburare mental pn la rscoala violent a sclavilor de
356

Cruciada mainilor
pe Pmnt, cnd Vor l paralizase pe cpitanul robot i furase
Cltorul Visurilor. Seurat se ntreb dac ar fi trebuit s
observe vreo aberaie. Se ntreb de asemenea cum se putuse
ntoarce Vor mpotriva sistemului care-l crescuse pn la
maturitate.
Un gnd interveni: Sper c e teafr i sntos.
Nava de actualizare intr ntr-un mic sistem solar i zbur
ctre planeta albastr-cenuie Bela Tegeuse, o lume
posomort, departe de soarele ei, unde ziua nu era mai mult
dect un crepuscul.
Dup ce vzuse rmiele radioactive de pe Pmnt,
Seurat se apropie de planet cu precauiuni speciale. Stabili
contactul radio cu staiile de la sol de pe Tegeuse, apoi folosi
amplificatoare de imagine pentru a examina situaia de jos.
Satisfcut n sfrit c totul prea normal, pilotul robot
plonj prin atmosfer i ateriz n oraul central, Comati, o
fortrea de metal sclipitor, la baza munilor ngheai.
Roboii asisteni traversar terenul de aterizare topit, neted
ca sticla, ca s-l ntmpine. Din cauza urgenei misiunii sale
reluate, Seurat ceru ca nava s fie ntoars repede, ca s se
poat mbarca pentru urmtoarea etap a cursei sale de
rspndire a actualizrii.
Cu echivalentul pentru maini al unei reverene, roboii
responsabili cu actualizrile primir gelsfera argintie
crezut de mult pierdut i transferar datele ntr-un nod
al lui Omnius, de unde aveau s se ncarce toate informaiile
pn acum necunoscute n reeaua planetar a hiperminii.
Copia funcion cu eficien, i n cteva clipe Omnius-Bela
Tegeuse absorbi informaiile pierdute despre ultimele clipe de
pe Pmnt.
Seurat, ai fcut un mare serviciu lumilor sincronizate,
declar Omnius.
Dup aceasta, hipermintea planetar descrc o copie a
propriilor lui gnduri nou aprute de la ultima actualizare.
ntregul proces era ca o band rulant, un curs continuu n
care Seurat i ali cpitani ai navelor de actualizare
357

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


transmiteau informaii de la o planet la urmtoarea,
meninnd reeaua de computere ct mai bine sincronizat
posibil.
Obligat s-i continue traseul cu toat graba posibil,
cpitanul robot decol cteva clipe mai trziu, lsnd n
urm Bela Tegeuse
La cteva ore dup ce trecuse dincolo de raza de
comunicare, lucrurile ncepur s se ntmple n urma lui.
Un lan de prbuiri, erori i dezastre n cascad se
petrecur pe Bela Tegeuse. Coduri de aterizare modificate,
sisteme de evacuare a deeurilor de la reactoare
necorespunztor reglate, scurgeri de energie i absurditi
logice paralizar reeaua i infrastructura. Lumea
sincronizat se schilodi singur.
Dar n acel moment Seurat avansase mult pe drumul spre
urmtoarea fortrea a lui Omnius, dornic s livreze
actualizarea netiind c rspndea codul alterat ca pe o
molim, mai repede dect putea fi transmis orice avertisment
de la o planet la alta.
Inteligena artificial nu este un termen corect, mri
Agamemnon. Chiar i computerele sofisticate ca Omnius
sunt pur i simplu stupide cnd sunt puse n faa tipului
corect de ntrebri.
i totui, dragul meu, i atrase atenia Juno, ne-au inut
n sclavie vreme de zece secole. Atunci noi cum suntem?
Titanii se adunaser din nou n spaiu, nc o ntlnire
secret care-l includea pe noul conspirator adoptat de ei,
Beowulf. Ochi-de-paz pclii pluteau ntr-o ncpere
separat a navei, lentile care luceau i nregistrau imagini
falsificate cu grij pentru a-l duce de nas pe Omnius.
Dup confuzia i blocajele de pe Bela Tegeuse, cel puin
dou alte lumi sincronizate suferiser cderi spontane.
ntruprile planetare ale lui Omnius se deterioraser i-i
pierduser minile, decuplnd reeaua hiperminii. Titanii
bnuiau c acesta era un nou atac inovator i de neneles
358

Cruciada mainilor
din partea armatei Jihadului. Agamemnon urmrea lucrurile
cu un optimism plin de curiozitate, ateptndu-se n tcere i
la alte pagube produse lui Omnius.
N-am nimic mpotriva oricrui mijloc care s slbeasc
dominaia hiperminii
Cu toate acestea, ar fi bine s nelegem, sublime Dante,
atunci, poate, am putea folosi mai bine acest lucru.
i cum rmne cu misteriosul inamic nou care m-a
atacat pe Ix i a nimicit flota mainilor gnditoare? ntreb
Xerxes.
n vocea lui sintetizat se simea un ton plngre. Se
ntorsese n forma de rpitoare avariat, nspimntat i
tulburat de sosirea neateptat a asteroidului artificial.
Chiar i dup ce nucleul lui Omnius a fost distrus de
arme atomice, am fi putut ctiga btlia spaial, dar acest
monstru imens a fcut s se ncline balana. Bnuiesc c
era controlat de un cymec. Cred Xerxes nu-i gsea locul
cred c ar putea fi Hecate!
Unii dintre titani scoaser sunete de nencredere. Beowulf,
nerbdtor s vorbeasc, interveni:
Hecate a disprut de secole. Probabil c a murit de
plictiseal n largul spaiului.
Era o neghioab egocentric, adug Juno.
Scond din umr un bra robotic, folosi degetele mecanice
ca s strng o mbinare.
i totui, preciz Dante, a fost singura dintre noi destul
de prevztoare ca s fug nainte ca Omnius s preia
puterea. Hecate a rmas independent, n timp ce noi am
fost silii s slujim hipermintea n tot acest timp.
Poate nu pentru mult vreme, zise Beowulf.
Lumini albastre clipir de emoie n jurul containerului
creierului.
Dante era curios.
Ce dovezi ai pentru aceast afirmaie, Xerxes? Lund n
consideraie numrul de neocymeci care au fost creai de-a
lungul secolelor, de ce-am suspecta-o pe Hecate mai degrab
359

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


dect pe vreun alt fugar?
Un alt fugar?
Vocea lui Juno suna amuzat.
Pentru c, dup ce am fost avariat i aruncat n spaiu,
cineva chiar a comunicat cu mine, o voce simulat de femeie.
Transmisia a fost pe frecvena mea privat. M cunotea, a
vorbit despre Tlaloc i despre titani, mi-a spus pe nume!
Generalul cymec auzise destul.
Nscoceti fantome ca scuz pentru eec. Dac arunci
vina pe armata Jihadului, nu-i de ajuns ca s ne convingi c
nu tu eti responsabil pentru pierderea planetei Ix
De ce te ndoieti mereu de mine, Agamemnon? O mie
de ani am muncit s-mi rscumpr greeala
Un milion de ani nu-i pot ctiga iertarea. Ar trebui si demontez senzorii externi i s te arunc n deriv n spaiu,
orb i surd pentru tot restul veniciei. Poate c Hecate i-ar
putea ine de urt.
Orict de curios ar prea, Beowulf interveni s fac pace
ntre ei.
Generale Agamemnon, au mai rmas doar civa dintre
voi. Trebuie s v certai? Nu-i de-ajuns c-i avei ca
dumani pe Omnius i armata Jihadului? Nu acesta este
geniul militar pe care mi-l imaginam la faimosul general
titan.
Agamemnon fu redus la o tcere furioas. Ochii-de-paz
continuau s observe i s nregistreze. n cele din urm,
rosti:
Ai dreptate, Beowulf.
Acceptarea greelii era surprinztoare pentru cei care-l
cunoteau de mult vreme.
Voi avea destule ocazii de a discuta nemulumirile mele
fa de Xerxes dup ce ne vom fi rectigat gloria.
i destul timp pentru a dovedi ce pot, suger Xerxes.
n ciuda nencrederii mele iniiale, spuse Agamemnon,
am primit ntr-adevr o confirmare separat, i am intenia
s v-o mprtesc i vou. Xerxes are dreptate dup ct se
360

Cruciada mainilor
pare, Hecate s-a ntors, dar n momentul de fa este lipsit
de importan ca ntotdeauna.
Se ntoarse spre Beowulf.
Vorbete-ne despre ideile tale. Noi, titanii, am discutat
despre propriile noastre planuri de generaii. Hai s auzim
sugestii proaspete de la cel mai tnr membru al grupului
nostru.
Generale, neocymecii ca mine ar putea fi convini s se
ntoarc mpotriva lui Omnius dac ar crede c putem
ctiga. Am obinut mai mult dect credeam vreodat posibil
n zilele petrecute ca oameni de ncredere, dar nu putem
merge mai departe atta timp ct Omnius pstreaz
controlul. ntr-o a doua epoc a titanilor, totui, am putea
deveni conductori de sine stttori.
Dar putem avea ncredere n ei, dac loialitatea lor se
schimb att de uor? ntreb Juno. Neocymecii n-au fost
niciodat liberi. Au fost servitori umani rspltii cu
convertirea n cymeci. i datoreaz fora fizic i longevitatea
lui Omnius, nu nou. O asemenea recompens poate
cumpra mult loialitate.
Agamemnon i roti turela-cap, iar filamentele optice i
scnteiar.
De ce s nu recrutm ali neocymeci de la nceput? S-i
crem noi nine din candidai umani alei, care s ne jure
loialitate nou. Titanii s-ar putea s fie puini, dar
posibilitile sunt nesfrite. Dac gsim vreo cale s
pstrm acest lucru secret fa de Omnius, putem forma o
for de lupt proprie, putem avea ncredere n devotamentul
lor total, fr s ne facem griji c vom fi trdai.
Ceilali titani fur de acord, iar Beowulf se lans ntr-o
discuie despre cum ar putea ncepe s pun acest plan n
aplicare.
Agamemnon nu pomeni de ghimpele de ndoial care
continua s-i zgndreasc gndurile. Nu era att de sigur
pe ct pretindea a fi, din moment ce fusese trdat de chiar de
propriul lui fiu, Vorian Atreides.
361

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Aa stnd lucrurile, ct de demni de ncredere puteau fi
ali oameni?

362

Cruciada mainilor
O dat cu diversificarea omenirii s-ar putea crede c religia
ar fi trebuit s prolifereze. N-a fost aa. Nu exist nici pe
departe atia zei ci erau cndva doar mai multe feluri de
venerare.
IBLIS GINJO,
analize private
Profund zguduit de pierderea cogitorului Kwyna i de
cuvintele i dezvluirile ei devastatoare, Serena Butler,
tulburat, i asum un rol mai activ ca Preoteas a
Jihadului. n timpul celor trei luni n care Marele Patriarh
rmase departe, pe Poritrin, Serena prsise izolarea din
Oraul Reculegerii i pornise s umble printre oameni.
Pentru prima oar n ultimele decenii, Serena ncepu s se
uite cu adevrat n jurul ei. Nu att pentru propria-i
siguran, ct pentru a prelua controlul asupra a ceea ce era
fcut n numele su.
n loc s in discursuri gata scrise, s mngie pe cap
solicitanii i s viziteze spitalele militare, ncepu s ia
propriile decizii adevrate, s-i asume riscuri ntrebnduse de ce nu fcuse aa n tot acest timp. Acesta este Jihadul
meu. n cursul evenimentelor, Serena ncepu s se simt din
nou cu adevrat vie.
Pn cnd Iblis se ntoarse n sfrit acas de la
festivitile de pe Poritrin, revizuise deja multe dintre
politicile Consiliului Jihadului. Aflnd acest lucru, Marele
Patriarh fu uluit i nesigur cum s reacioneze. Zmbind n
timp ce-i vorbea despre realizrile ei, Serena l urmri
luptndu-se cu emoiile. nelegea cum trebuia s-l priveasc
acum, cu ochii si violei ptrunztori, prnd s vad prin el
mai limpede dect vzuse n mai mult de dou decenii.
Indiferent ct de mult din rolul de conductor acaparase
Iblis pentru el nsui, era acum pus la col de propriile lui
cuvinte. Din moment ce petrecuse decenii proclamnd-o pe
ea primul motor infailibil al Jihadului, nu avea de-ales dect
363

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


s se adapteze la recenta implicare a femeii.
Era limpede totui c lui Iblis Ginjo nu-i plcea ctui de
puin noul aranjament
mpreun cu el, Serena particip la o edin vital a
Consiliului Jihadului, n interiorul unui turn fortificat ce
fusese construit ca adaos la vechea Sal a Parlamentului.
Ofierii din armata Jihadului participau la adunare n
uniforme complete, verzi-stacojii, stnd alturi de funcionari
i de consultanii pentru operaiuni militare i industriale, ca
i de reprezentanii planetari i de maestrul Shar, cel cu un
singur bra, care vorbea n numele mercenarilor seniori de pe
Ginaz.
ntr-un col, l vzu i pe agitatul negustor tlulaxa, Rekur
Van, care furnizase Jihadului cu atta bunvoin organe de
rezerv i esuturi pentru transplant din fermele sale secrete
de organe. Oamenii lui enigmatici, ascuni, rspunseser la
chemare, atunci cnd le ceruse ajutorul pentru veteranii de
pe Anbus IV. Tlulaxa erau i ei oameni, la urma urmei.
Ciudai, n aceasta privin, dar cu toate acestea oameni
Chiar cu o zi nainte, Xavier Harkonnen venise acas cu
supravieuitorii forei sale armate de pe Ix, artnd nucit
dar victorios, dup violentul conflict. Lsaser n urm o flot
de consolidare a cuceririi pe lumea sincronizat plin de
rnile btliei, mpreun cu o mulime de echipe de salvare,
geniti pentru ndeprtarea drmturilor i personal
medical, pentru a rscoli ruinele oraelor ixiene i pentru a
instaura o prezen puternic a Ligii pe planet. Dar era nc
nevoie urgent de trupe defensive complete.
Chiar i aa, vetile aduse de Xavier erau remarcabile i
surprinztoare: o victorie mpotriva demonilor maini! Serena
i dduse un srut cast de felicitare pe frunte, care pruse
doar s-l fac pe Xavier s se simt stnjenit. Acum, la masa
de consiliu, primero-ul edea eapn, cu chipul ndrjit, ca i
cum n-ar fi asimilat nc realitatea supravieuirii sale.
i Serena abia i putea aduce aminte de vremea cnd
Xavier era un ofier tnr, impetuos, care abia atepta s-i
364

Cruciada mainilor
nceap viaa omul care salvase Zimia de primul atac al
cymecilor, cu douzeci i opt de ani n urm. Pe atunci, ea
era o tnr optimist, ndrgostit, oarb la ororile i
responsabilitile pe care universul le putea impune unei
singure persoane
Pe peretele din faa lui atrna un portret pios al copilului
Manion, un inocent al crui chip prea s reflecte ochii
fiecrei fiine umane nscute vreodat. Ca simbol, biatul
realizase mai multe de la moartea lui dect reueau cei mai
muli dintre oameni n ntreaga lor via.
Era timpul s fac linite n sala de edine. Punndu-i
minile pe masa n nuane sngerii, Serena rmase n
picioare n capul mesei lungi, lustruite. Fr s ntrebe, luase
locul rezervat de obicei pentru Marele Patriarh, iar acum Iblis
lu loc n stnga ei, surznd respectuos n timp ce femeia
vorbea, dar ngduindu-i o uoar ncruntare ori de cte ori
ntorcea capul.
Doi locoteneni ai Jipolului stteau lng perete, discret i
fr s scoat un cuvnt. Purtau haine care nu atrgeau
atenia i aveau o anumit duritate n felul de a se comporta
care Serenei nu-i plcea.
Iblis Ginjo introdusese de-a lungul anilor multe schimbri
n Jipolul su mereu mai puternic. La nceputuri, dup ce un
mare numr de soldai ai Jihadului fuseser nimicii n
masacrul de pe Honru din cauza informaiilor inexacte, Iblis
ceruse o investigaie. nsrcinase un tnr detectiv ambiios
i inteligent, Yorek Thurr, s se ocupe de problem, iar Thurr
descoperise dovezi categorice c oameni lipsii de loialitate
fuseser vinovai de furnizarea intenionat de informaii
eronate.
Dup nfiinarea Poliiei Jihadului, Yorek Thurr se nlase
rapid n structura ei de comand, datorit iscusinei aproape
supranaturale de a strpi toi oamenii avnd legturi perfide
cu Omnius. Mai trziu, epurrile repetate ale suspecilor de
trdare impuseser o vigilen tot mai intens, chiar
paranoic, asupra populaiei.
365

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Ascuns n Oraul Reculegerii, Serena abia dac observase
tot ceea ce se schimbase, iar acum se nvinuia singur.
Ani de zile, oarb la lumea din afar, Serena fcuse
declaraii mree, lansnd grupuri de lupt i ofensive
disperate mpotriva lui Omnius orice-i ceruse Iblis s
spun. i druise cauzei dragostea i hotrrea, dar nu
plantase ea oare, fr s tie, smburii unei guvernri
dirijate n loc de cruzimea computerelor de ambiia
oamenilor?
Existau i alte griji. Cea dinti dintre ele, nu acordase
suficient atenie costurilor umane considerabile ale
rzboiului, la care Iblis se referea deseori ca la pierderi
ateptate sau costuri acceptabile, ca i cum victimele din
carne i snge nu erau mai mult dect nite statistici. Prea
un mod de gndire mai degrab de main dect de fiin
uman, iar ea ncepu s-i exprime sentimentele n legtur
cu asta, fa de Iblis i de ceilali din jurul ei.
Serena sttea n picioare, nalt i puternic, btnd din
ciocnel ca s cheme la ordine Consiliul.
Dup ce am cugetat mult i am discutat cu consilierii
mei, astzi v anun un nou nceput pentru Jihadul nostru,
o lumin la captul acestui tunel lung i ntunecat care a
inut oamenii n robie
Iblis era stnjenit de vorbele ei, dar sttea cu minile
ncruciate pe masa lustruit, n timp ce n mintea lui se
nvrteau rotiele, ntr-un efort de a rmne cu un pas
naintea oricror surprize i-ar fi putut rezerva Serena.
A venit timpul s schimbm focarul Jihadului meu.
Marele nostru Patriarh a ndeplinit sarcina miastr de a
furi din strdaniile noastre arma tioas a Sfntului Jihad.
Dar, de-a lungul timpului, de cnd am scpat de Omnius i
m-am ntors aici, pe Salusa, n-am fost att de eficient pe ct
a fi putut fi
Murmure de dezacord se auzir n jurul mesei, dar Serena
ridic mna s le domoleasc.
N-ar fi trebuit s las niciodat cteva tentative de
366

Cruciada mainilor
asasinat s m in n ascunztoare. Iblis Ginjo a fost bine
intenionat n eforturile lui de a m proteja dar, izolndu-m,
am pus prea mult din povara guvernrii pe umerii lui.
i zmbi cu blndee.
A fost nedrept fa de Marele Patriarh, care a fost
reprezentantul meu la attea dintre aceste ntlniri. De acum
nainte, am intenia s joc un rol mult mai activ n activitile
de zi cu zi ale rzboiului. ncepnd din acest moment, mi
reiau locul de conductor de drept al Consiliului Jihadului.
Iblis i-a ctigat dreptul la un rgaz de la truda lui
permanent.
Marele Patriarh roi de surpriz i de nemulumire.
Nu-i nevoie, Serena. Sunt mndru i dornic s
Ooo, o s rmn destul de lucru pentru tine, drag
Iblis. Promit s nu te las s leneveti i s te ngrai
Se auzir chicoteli n jurul mesei, dar ofierii Jipolului nu
zmbir. Rekur Van prea nedumerit, ca i cum aceast
edin nu era deloc aa cum se ateptase. Privirea lui
posac se roti prin ncpere, apoi se opri asupra lui Iblis. Cei
doi schimbar priviri nelinitite.
Serena se uit cu neles la imaginea fiului ei, Manion, de
pe perete.
Timpul petrecut n Oraul Reculegerii n-a fost totui
irosit n ntregime cu relaxarea. Dup ani de discuii filosofice
profunde cu cogitor Kwyna, am nvat multe iar acum
trebuie s folosesc bine aceste cunotine.
Fr s vrea, nchise ochii pentru o clip. Serena se simea
nc zguduit de sinuciderea lui Kwyna, de decuplarea ei
voluntar. Atta cunoatere i atta experien pierdute
Dar strvechiul creier al femeii filosof i sugerase de
asemenea existena altor cogitori, gnditori izolai care
preferau s triasc n turnurile lor de filde metaforice, fr
s acorde nicio atenie ncletrii care se dezlnuise n
galaxie.
Am hotrt c vom pune la cale un plan mai
cuprinztor de a continua acest mare Jihad, unul proiectat
367

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


s ne duc la victorie. Trebuie s folosim fiecare minte i
fiecare idee dedicat serviciului rzboiului sfnt
Vzu n ochii lui Xavier aprinzndu-se hotrrea de a face
orice i-ar fi cerut ea, lui sau soldailor lui. Brbatul i
ndrept spatele, gata s aud noul ei plan.
Scopul nostru rmne neschimbat. Fiecare ntrupare a
lui Omnius va fi nfrnt.

368

Cruciada mainilor
Arrakis: oamenii au vzut acolo mari primejdii i mari
posibiliti.
PRINESA IRULAN,
n Paul de pe Dune
Ah, profiturile trebuie s curg, gndi Venport. i totui iar fi dorit s poat fi oriunde n afar de Arrakis.
Sttea n spatele unei maini de teren zgomotoase i
primitive, care huruia de-a lungul unei crri de caravane,
ndeprtndu-se de aezarea din peter unde-l lsase pe
naibul Dhartha. Aruncnd o privire n urm, Venport vzu o
formaiune stncoas coluroas, conturat pe cerul
portocaliu, violent, al amurgului. inea n poal un bloc de
scris i continua s ia notie, tiind c urma s fie nevoit s
stea aici pentru cel puin nc dou luni, n timp de Tuk
Keedair rmnea pe Poritrin cu Norma. i era dor de ea.
n compartimentul pasagerilor se fcuse prea cald din
cauza luminii nemiloase a soarelui care ptrundea pe
ferestrele de plaz ale mainii. ntrebndu-se dac sistemul de
rcire al vehiculului se defectase, adulmec aerul neptor i
se ncrunt vznd pulberea fin maronie care prea s se
scurg prin crpturi i garnituri de etanare ca o fiin vie.
De ce nu putea fi gsit mirodenia pe oricare alt planet
oriunde, numai aici nu?
nsoit de Dhartha, Venport vizitase astzi terenurile de
recoltare a mirodeniei, inclusiv locul unui raid recent al
bandiilor. Era ngrozit de amploarea vandalismului asupra
echipamentului de recoltare a melanjului i de pierderea unei
cantiti att de mari de produs. Unul dintre locotenenii
naibului descrisese cum abia scpase cu via n timpul unui
atac brutal, o experien care-l fcea s spun poveti
fantastice despre proscrii, ca i cum ar fi fost supraoameni.
De ani de zile, Dhartha ocolise rspunsurile, dar Venport
i Keedair bnuiser de mult necazuri ca acesta. Pus n faa
dovezii clare a fluctuaiei livrrilor de mirodenie, naibul nu le
369

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


mai putea nega. Acum, c observase cu ochii lui urmrile
unui raid, Venport ncepu s-i imagineze cte pagube
provocau aceti proscrii. Cu dou ore n urm, n timp ce
sttea printre rmiele taberei atacate, se ncruntase ctre
conductorul zensunnit.
Lucrurile trebuie s se mbunteasc aici, i repede.
nelegi?
Faa acvilin a omului deertului rmsese de piatr.
neleg, Aurelius Venport. Tu ns nu. Aceasta este o
problem de care trebuie s se ocupe oamenii mei. Nu poi s
vii aici s ne spui cum s ne conducem afacerile
i pltesc o mulime de bani. E vorba de afaceri, nu de o
mrunt problem tribal.
i se ntrebase, dar fr s-o spun cu voce tare, dac nu
cumva vreunul dintre concurenii lui n afaceri ar fi putut fi
responsabil de sabotaj. Dar de unde s tie s vin aici?
Apoi Venport observase priviri ntunecate, amenintoare,
din partea unora dintre zensunniii slbatici, i simi
pericolul. Cele dona grzi de corp pe care le angajase se
ncordaser cnd omul deertului, cu privirea mnioas, i
smulsese earfa groas de pe fa i o aruncase pe jos cu
dispre pentru c era un dar mai vechi de la Tuk Keedair.
Cu un strigt sau cu un semn al minii, Dhartha putea
chema destui oameni ca s-i copleeasc pe Venport i
grzile sale.
Dar negustorul nu artase niciun pic de team. n schimb,
vorbise cu fermitate, dar fr un ton de intimidare.
Am investit mult n aceast operaiune, naib Dhartha, i
refuz s pierd profituri din cauza unor vandali nesupui.
Cheltuielile tale au crescut n ultimii ani, iar livrrile de
melanj nu mai ating cantitile promise. Un om de onoare i
respect contractele!
Dhartha i aruncase o privire feroce.
Sunt un om de onoare! Pretinzi altceva?
Fcnd o pauz, pentru efect, Venport continuase:
Atunci nu-i nevoie s mai discutm iar despre asta.
370

Cruciada mainilor
Dei dduse dovad de cutezan, pulsul i btea cu
putere. Aceti oameni ai deertului erau duri, iar el tocmai l
nfruntase pe conductorul lor, rspunznd forei cu for.
Asta, i profiturile garantate, erau singurul limbaj pe care-l
nelegeau. Vzuse ct de mult ajunsese naibul Dhartha s
depind de bunurile din afara planetei, iar aceti zensunii
erau deja vizibil mai molatici dect atunci cnd i ntlnise
prima oar, cu ani n urm. Schimbarea era att de
dramatic, de fapt, nct Venport se ndoia c aceti steni
zensunnii s-ar mai fi ntors vreodat la condiiile mizere ale
subzistenei din deert, pe care acceptaser nainte de
comerul cu mirodenie.
Apoi, voind s plece din amenintorul sat din coasta
muntelui, le fcuse semn grzilor de corp i se ndreptase
rapid ctre maina de teren care-l atepta. Chiar i acum
privea cu precauie prin fereastra din spate, ngrijorat c
lupttorii zensunnii l-ar putea urmri mpreun cu o band
de asasini din deert
Se hurducar pe terenul accidentat de la marginea
stncilor uscate. Deasupra vehiculului, oferul btina
sttea ntr-un compartiment prfuit de pe capot, mpreun
cu cele dou grzi. Din cnd n cnd, fgaul disprea pe
teren tare, dar oferul mergea mai departe, n aparen
ndrumat de instinct. Ocolir dune groase, moi, i n sfrit
Venport vzu n deprtare un orel aezat pe grabene.
Relaxndu-se, se uit la blocul de scris din poal i se
concentr asupra estimrilor numerice. Analiznd o coloan
de cifre, se scrpin n cap.
Dup confirmarea calculelor lui Norma pentru fondurile de
care ar fi avut nevoie ca s transforme uriaa ei nav
prototip, Venport rotunjise n plus evaluarea, doar ca s fie
prudent, apoi ordonase contabililor de la Venkee s pun la
punct registrele de urmrire cu desfacerea pe componente a
costurilor. ndoindu-se c Norma ar fi observat vreodat,
crease categorii suplimentare de cheltuieli bazate pe propria
lui experien n afaceri. Keedair urma s monitorizeze
371

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


investiiile de pe Poritrin.
n planul de ansamblu al Venkee Enterprises, proiectul lui
Norma nu provocase nc o scdere semnificativ a
veniturilor, dei concesiile fa de lordul Bludd l costaser
beneficiile din licurigloburi. Ea avea nevoie doar de un
ansamblu izolat de cldiri pentru cercetare, un grup de sclavi
la pre rezonabil, propriile ei cheltuieli de ntreinere i o nav
spaial veche. Dar, indiferent de pre, Venport i promise c
va asigura capitalul pentru Norma. Inima i spunea s fac
asta.
Maina de teren ddu peste un fga adnc i se cltin,
ceea ce-i arunc blocul de scris din poal. ncruntat, l ridic
i-l scutur de praf. Ura planeta asta nisipoas, murdar,
dar era silit s stea aici. Gndurile lui pornir n deriv

*
n noaptea dinainte de a trebui s plece de pe Poritrin
pentru mai mult de un an, Venport se dusese s stea de
vorb cu Norma Cenva. Voise s-i spun la revedere i alte
lucruri. Ideea era nc o surpriz i pentru el, dar, n ciuda
faptului c nu-i venea s cread, tia c face ceea ce trebuie.
Mult dedesubt, afluentul fluviului Isana bolborosea prin
canion n curgerea sa ctre curentul principal lent, dar
puternic. Depozitul vast era bine luminat, n interior i n
exterior, iar licurigloburile puternice l orbeau din colurile
cldirii. Reptile zburtoare coborau n picaj n preajma
luminilor strlucitoare, osptndu-se cu insecte.
n zilele trecute de cnd Keedair pilotase nava de testare
pn n hangar, echipele de constructori terminaser cea mai
mare parte a lucrului la complexul de cercetare. Fuseser
ridicate i mobilate barcile sclavilor, iar sclavii din primele
grupuri fuseser deja realocai din Starda.
Se aduseser de asemenea maini grele, bancuri de lucru
i instalaii de sudur, laolalt cu toate uneltele sofisticate pe
care i le putea imagina Venport. nuntrul marelui hangar,
372

Cruciada mainilor
nava bulbucat se rezema pe suportul ei, susinut de
stabilizatoare. Venport se gndi c semna cu un pacient
anesteziat ateptnd operaia tia c Norma avea s fie
lucrtorul miraculos.
Binevoitoarea, devotata Norma O cunotea aproape de
cnd se nscuse cum putuse fi att de orb pn acum?
n acea noapte cald, cu lun, Venport traversase
complexul de cercetri. n interiorul hangarului, Norma se
mutase n trei dintre birourile mari, folosite nainte de
administratorii minei dezafectate. Dei el se asigurase
personal c femeia avea un apartament de locuit confortabil
ntr-una dintre dependinele complexului, Norma i petrecea
rareori timpul acolo.
Fusese ntotdeauna obsesiv de muncitoare, i devenise i
mai zeloas acum, cnd lucra la propriile sale visuri, n loc
de cele ale lui Tio Holtzman. n ciuda investiiilor lui
substaniale n acest proiect, Venport tia c ea avea nevoie
de timp, poate mai mult de un an, nainte de a fi gata s
testeze noua nav care plia spaiul.
Dar ce nsemna un an, cnd luai n considerare tabloul de
ansamblu? Chiar i aa, prea mult prea mult pentru a sta
departe de Norma.
Brbatul inea n brae un buchet de trandafiri proaspei
Bludd, obinui din grdinile private ale lordului de pe
Poritrin nu c Norma ar fi pus mare pre pe asemenea
lucruri nc nu-i venea s cread c fcea aa ceva dar
simea c e gestul corect.
n camerele unde fcea ea calculele, lumina era aprins, ca
ntotdeauna. n ciuda orei trzii, Norma prea nc absorbit
de ecuaiile i inveniile ei. Venport ddu trist din cap, dar se
sili s zmbeasc. Nu exista niciodat un moment potrivit s
vorbeasc n tihn cu Norma. La orice or din zi, era la fel de
ocupat; cteodat, continua zile ntregi fr s doarm
mncnd i bnd doar att ct s rmn n picioare.
Dar asta era Norma. Nu se atepta s-o schimbe.
i totui, Venport trebuia s-i spun ce simte. Presupunea
373

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


c avea s fie un oc pentru ea, n mare parte aa cum
fusese i pentru el. Mult vreme o luase aa cum era,
acceptnd bucuros silueta sa scund i trsturile
neatrgtoare, fr s se gndeasc niciodat cu adevrat la
ea ca femeie.
De ce nu vzuse niciodat asta pn acum? Ani de zile
fusese partenerul de reproducere al uluitor de frumoasei i
statuarei conductoare a magicienelor de pe Rossak i
fusese inut ca un animal favorit. Ce-i adusese asta?
Frumuseea exterioar a lui Zufa nu-i ajungea pn la inim,
dar Norma i pstra toat frumusee nuntru.
Plin de solemnitate, Venport ciocni la ua camerei pentru
calcule, repetnd n tcere ceea ce voia s-i spun femeii. Nu
se atepta ca ea s rspund imediat, aa c ncerc ua.
Aceasta se deschise, iar el intr ncet, cu crampe de emoie n
stomac de parc-ar fi fost doar un adolescent!
n ncperea viu luminat, Norma sttea pe un scaun
plutitor reglabil, care o susinea la nlimea potrivit fa de
masa de lucru. Scaunele i mesele standard nu i se potriveau
niciodat, iar el se minuna cum de reuea s se descurce cu
atta ncpnare, fr sa se plng, ntr-un univers
proiectat pentru oameni mai mari. Intelectul ei imens
compensa totui din plin statura mic. Pe ea n-o deranja, aa
c de ce-ar fi trebuit s-l deranjeze pe el?
i ddea seama c existau o mulime de alte motive
pentru care inea la ea cu mult mai mult dect la un prieten.
Pentru mult vreme, semnase mai mult a dragoste de frate,
iar Venport nu tia exact cnd lucrurile se schimbaser, la
nivel subcontient. Da, avea cu zece ani mai mult dect ea, i
fusese partenerul de reproducere ales al mamei ei. Dar ce
nsemna o diferen de zece ani? Cteva mii de zile. Nu prea
mult. O aprecia pe Norma pentru ceea ce era, i credea c
venise momentul s-i exprime sentimentele aa cum se
cuvenea.
La nceput, absorbit ca ntotdeauna, Norma nici mcar
nu-l observ. Pentru cteva clipe, Venport rmase n picioare
374

Cruciada mainilor
lng ea, cu florile n mn, doar observnd-o. Trandafirii
Bludd i umpleau nrile cu un parfum delicat. Prinsese de
tulpini o piatr-de-ap splendid, rar, aceeai nestemat
preioas pe care ncercai cndva s i-o dea mamei ei. Dar
Zufa Cenva se ncruntase la vederea fleacului n form de
ou, respingndu-i presupusele caliti de a canaliza mintea i
gndurile. Conductoarea magicienelor insistase c nu are
nevoie de un asemenea sprijin. Se ndoia c Zufa tia cum s
aprecieze un gest din inim la adevrata lui valoare.
Norma, pe de alt parte, ar trebui s poat aprecia c
piatra-de-ap i florile erau frumoase, preioase. Le-ar
aprecia n spiritul n care le druise el.
Numai dac ar fi putut s-i atrag atenia.
Ca i cum ar fi purtat ochelari de cal, Norma se uita fix la
o foaie lung, plin cu numere mzglite. La fiecare cteva
secunde fcea cte o mic modificare n document.
Te iubesc, Norma Cenva, izbucni el n sfrit. Mrit-te
cu mine. Asta-mi doresc cu adevrat!
Ea continu s lucreze, ca i cum i-ar fi blocat toate
simurile cu excepia vederii. Arta att de preocupat, att
de frumoas n concentrarea ei. Cu un oftat, Venport
porni s peasc prin ncpere, continund s-o priveasc
lucrnd. n sfrit, se ntinse. Se uit dintr-o dat la el,
clipind.
Aurelius!
Nu observase c era acolo.
El i simi obrajii arznd, dar i adun curajul.
Am o ntrebare important s-i pun. Am ateptat
momentul potrivit.
i ntinse buchetul de flori, iar ea l aps uor pe fa,
inhalnd mireasma dulce, apoi cercet florile de parc n-ar
mai fi vzut niciodat pn atunci trandafiri. Cu delicatee,
atinse piatra-de-ap legat de tulpini, de o frumusee stranie,
i admir profunzimea culorilor din giuvaier, ca i cum ar fi
fost un univers de sine stttor. Apoi ridic ochii spre el, cu
ochii si cprui ntrebtori.
375

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Vreau s fii soia mea! Te iubesc mult de tot. Era
limpede de mult vreme, presupun, dar nu mi-am dat seama
niciodat
Norma avu nevoie de o clip ca s neleag vorbele lui,
apoi ochii i se umplur de lacrimi de surpriz, ca i cum nu
i-ar fi venit s cread.
Dar, Aurelius tii c nu m-am gndit niciodat la
asemenea lucruri. Dragoste, curte chiar i sex. N-am avut
nicio experien, nicio ocazie. Sunt bjbi cutndu-i
cuvintele concepte strine pentru mine.
Gndete-te la ele deocamdat. Eti mai inteligent
dect orice alt persoan pe care am cunoscut-o vreodat. i
poi da seama care-i cel mai bun lucru de fcut. Am
ncredere n tine.
Zmbi cu cldur.
Ea roi de plcere.
E complet neateptat. Nu mi-a fi imaginat
niciodat
Norma, mine plec. N-am mai putut atepta. Trebuia s
te ntreb!
l considerase ntotdeauna un prieten, un susintor, cel
mai apropiat de un frate mai mare care-o proteja. Dar nu se
gndise niciodat la o iubire mai profund cu el nu pentru
c nu voia, ci pentru c nu-i imaginase niciodat c ar fi
fost posibil. Se uit la minile ei mici, la degetele boante.
Dar eu? Nu sunt o femeie atrgtoare, Aurelius. De
ce-ai vrea s te nsori cu mine?
Tocmai i-am spus.
Ea ntoarse privirea. Era prea mult de analizat dintr-o
dat, iar gndurile i erau complet rvite. Totul se dovedea
extrem de tulburtor. n clipa asta, nu avea nici cea mai mic
idee ce calcule fuseser mai nainte n mintea ei.
Dar am prea mult de lucru, i n-ar fi corect fa de
tine. Nu-mi pot permite diversiuni.
n csnicie este vorba despre sacrificii.
O csnicie bazat pe sacrificii ar duce numai la
376

Cruciada mainilor
resentimente.
l privi n ochi i ddu din cap cu ncpnare.
Hai s nu ne grbim cu asta Trebuie s ne gndim la
toate implicaiile.
Crede-m, Norma, acesta nu este un experiment n care
s poi controla dinainte toi factorii. i eu sunt un om
ocupat. neleg ct de mult nseamn munca pentru tine.
Obligaiile legate de Venkee ne vor ine departe pentru
perioade lungi de timp, dar asta i va da timpul de care ai
nevoie pentru lucru. Gndete-te logic la asta, dar las-i
mcar inima s hotrasc.
Ea i zmbi i apoi, tresrind, se uit n spate, la
calendarul de pe tblia mesei.
Oh, trebuie s pleci pe Arrakis att de repede?
O s ai timp s te gndeti. Am ateptat atia ani, mai
putem atepta nc puin. Cnd spui c o s te gndeti la
propunerea mea, tiu c o s-i acorzi toat atenia plin de
srguin la care a putea spera vreodat
Venport dezleg piatra-de-ap neted, alunecoas, i i-o
ntinse:
Deocamdat, o s accepi mcar darul meu? Un simbol
al prieteniei noastre?
Desigur.
Degetele ei mngiar suprafaa lucioas, sidefat, a
pietrei-de-ap. Surse cu tristee.
Vezi? Deja ai fost o diversiune dar una plcut.
Aurelius, am fost cu adevrat att de neatent nct s nu
observ niciodat sentimentele pe care le ai pentru mine?
Da, surse el. i i promit, nu m voi rzgndi pn la
ntoarcere.

*
Aflat acum la multe luni deprtare de Poritrin i de Norma,
Venport traversa deertul Arrakisului ntr-un aparat de
cercetare zburtor, nsoit de grzile lui de mercenari. N-avea
377

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


nevoie de naibul Dhartha n aceast expediie. Atenia i era
concentrat spre peisajul monoton.
n urma experienei ndelungate, gndea n termeni de
control al costurilor. Se ntreba ntotdeauna cum s treac
peste intermediarii costisitori, n diversele lui operaiuni.
Accesul direct era cheia pentru a ctiga un profit ct mai
mare, fie c produsul era reprezentat de medicamente,
licurigloburi sau melanj.
Pn acum, din moment ce zensunniii erau dispui s-i
asume riscurile i pretindeau c sunt experi n terenul
necrutor al Arrakisului, Venport i Keedair evitaser s-i
organizeze propriile operaiuni de recoltare a mirodeniei. Dar
dac Venkee Enterprises angaja muncitori din afar i i
administra operaiunile direct, ocolindu-l pe naibul Dhartha
i toate problemele pe care acesta le reprezenta?
Cercetaul zburtor vibr n clipa cnd atinse o
turbulen. n compartimentul de lng el, mercenarii l
njurau pe pilotul pe care-l angajaser la spaioportul din
Arrakis City, dar Aurelius nu le ddu atenie. Gueye dPardu
era un om din afara planetei, care emigrase aici n tineree i
intrase n afaceri ca ghid, dei gsea destul de puin de lucru
pe o lume att de izolat. DPardu promisese s gseasc
pentru Venport nisipuri cu mirodenie de o frumusee
exotic.
Praful de la orizont ntuneca soarele de diminea,
nelsnd nicio culoare s ptrund. Electricitatea static
trosni ntr-un difuzor din compartimentul pasagerilor, cnd
pilotul catadicsi s li se adreseze:
A fost detectat o furtun n fa. Satelitul meteorologic
arat c se ndreapt spre Tanzerouft, aa c n-ar trebui s
avem necazuri. Ar fi bine s stm totui cu ochii pe ea.
Ce nseamn Tanzerouft? ntreb Venport.
Adncul deertului. Extrem de periculos acolo
Continuar s zboare nc jumtate de or. Aparatul trecu
pe lng un perete al muntelui, apoi coti ctre soarele rocat,
deasupra deertului ntins.
378

Cruciada mainilor
n sat, Venport i auzise pe btinai vorbind despre
Arrakis ca i cum ar fi fost o creatur vie, cu un spirit al ei.
Amuzat de asemenea comentarii, i le scosese din minte fr
ezitare, dar acum, n timp ce zbura pe deasupra dunelor, se
ntreb dac nu cumva btinaii aveau dreptate, la urma
urmei. El i cu cei civa oameni de lng el erau izolai aici.
Vulnerabili.
Peisajul cafeniu ncepu s se schimbe, dezvluind vrtejuri
de ruginiu i ocru.
Nisipuri cu mirodenie, zise dPardu.
Cu carnea moale i flcile atrnnd, ghidul prea nelalocul
lui pe o planet unde cei mai muli dintre oameni artau
deshidratai
Se pare c ceva a rscolit solul, observ Venport.
Vntul, presupun?
n deert nu e nelept s presupui nimic, replic
dPardu.
La o staie de observaie, Venport se uit printr-o fereastr
la o siluet sinuoas care se deplasa fr efort printre dune.
Nisipurile erau n micare, ca i cum s-ar fi trezit dintr-un
somn prelungit. Simi un fior pe ira spinrii.
Ce naiba e asta? Zei viermi de nisip?
Se aplec i mai mult, uluit. Auzise de fiarele uriae, care
provocau aproape la fel de multe ravagii echipelor de
culegtori de mirodenie ca i atacatorii proscrii, dar nu mai
vzuse niciunul pn acum.
Ghidul se ncrunt, fcnd s apar noi riduri pe chipul
deja brzdat, ars de soare.
Demonul deertului
Dedesubt, animalul sinuos, cenuiu, se unduia ca un ir
de dealuri vii, trecnd peste i prin dune cu o vitez
uimitoare, innd pasul cu aparatul zburtor de deasupra.
Uit-te la spinarea lui! exclam unul dintre mercenari.
Vezi siluetele? Oameni! Oameni care clresc viermii!
Imposibil, rspunse dPardu pufnind, dar cnd se uit
pe fereastr, pru incapabil s mai adauge ceva, rmnnd
379

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


pur i simplu cu ochii holbai.
Praful se ridic, nceond imaginea, dar Venport credea
c mai vede n continuare siluetele minuscule, frmie
avnd clar o form uman. Nimeni nu putea domestici
asemenea montri.
DPardu strig:
Mai bine-am pleca! Am un sentiment neplcut.
Vntul ncepu s izbeasc aparatul.
De acord cu ghidul, Venport i ceru pilotului:
Scoate-ne de-aici!
Cercetaul descrise un cerc i se ndrept apoi spre
Arrakis City. Furtuna din deert i urmri ca i cum ar fi fost
o fiin contient, iar ei s-ar fi aventurat ntr-un loc n care
n-aveau ce cuta. Tot drumul, grzile sttur de vorb
despre ceea ce vzuser. n barurile de la spaioport, n acea
sear, asculttorii aveau probabil s rd de povetile lor.
Dar Venport vzuse totul cu ochii lui. Dac profiturile din
melanj n-ar fi fost att de colosale, n-ar fi riscat niciodat s
fac afaceri aici. Cine putea trata cu oameni care
supravieuiau ntr-un asemenea loc uitat de Dumnezeu?
Clresc viermi gigantici!

380

Cruciada mainilor
Nimic nu este vreodat aa cum pare. Cu ecuaii potrivite,
pot dovedi asta.
NORMA CENVA,
Filosofie matematic
Acum, c nu mai lucra pentru el, mergnd de fapt n
umbra lui, Tio Holtzman nu era surprins s vad ct de
repede dispruse Norma Cenva din atenia publicului. Vreme
de un an ntreg nu se gndise prea mult la ea, nu de cnd
Aurelius Venport negociase ncheierea lucrului n serviciul
lui. Holtzman surse. Un om de afaceri superior, desigur. Ce
avusese n cap Venport?
Dei era nzestrat cu nite cunotine matematice i
tiinifice incomparabile, Norma pur i simplu nu avea
abilitatea de a vedea potenialul propriilor ei descoperiri.
Geniul pur era doar o parte a ecuaiei trebuia s tii ce s
faci cu o descoperire semnificativ. i aici Norma eua
ntotdeauna
Ei bine, acum era pe cont propriu i nu mai reprezenta o
povar financiar pentru el, chiar dac profiturile iniiale din
licurigloburi ale firmei Venkee i-ar fi pltit cheltuielile nu o
dat, ci de o mie de ori. Cum puteau fi cu toii att de naivi?
Venport i oferise lordului Bludd o sum frumuic ca s
cumpere un grup de sclavi cu abiliti tehnice menii s
lucreze la noul complex al lui Norma undeva n amonte?
aa nct savantul cedase ncntat o ceat ntreag de
zensunnii i zeniii scitori. Dup nchiderea antierelor
din delt, Holtzman nu tia oricum ce s fac n continuare
cu toi muncitorii pn cnd un sclav nemulumit avusese
ndrzneala s-l nfrunte pe lordul Bludd nsui. Nobilul l
mustrase pe Holtzman c nu meninea un control suficient
asupra muncitorilor si, iar savantul fusese bucuros s-i
trimit pe scandalagii lui Norma Cenva.
El era mulumit s scape de ei, Norma era i ea mulumit
s-i primeasc Toate problemele erau rezolvate.
381

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Dar, dintr-un punct de vedere, Holtzman era i dezamgit
de plecarea femeii pitice. n primii ani ai uceniciei pe Poritrin,
el i cu Norma formaser o echip bun, iar savantul
profitase din plin de ajutorul su nflcrat, tineresc. ns
apoi ea dorise s bjbie de una singur timp de decenii, fr
niciun sim vizibil al momentului cnd s renune la o
activitate matematic steril i costisitoare care nu ducea
nicieri.
Totui, ar fi vrut ca femeia s tie c nu-i purta pic. Ani
de zile, i trimisese ocazional invitaii politicoase la recepii
oficiale, dar Norma le refuza ntotdeauna cu scuza
neconvingtoare c era prea ocupat. Micua femeie nu
nelesese niciodat ce progrese se puteau realiza prin
politic i prin relaii, fa de cele obinute prin cercetri
directe.
Din fericire, noii lui asisteni tineri erau nerbdtori s-i
lase amprenta n istorie. Munca lor pstra n siguran
propria lui poziie.
Dac era ntrebat n public, Holtzman rspundea invariabil
c Norma l servise bine, ca o asistent competent care
ddea dovad de sclipiri ocazionale de intuiie. Asemenea
modestie i generozitate elegante nu fceau dect s se
adauge la aureola i la importana marelui inventator. Dup
care surdea i ndrepta discuia spre propriile lui realizri.
O dat cu trecerea timpului, savantul ajunsese s se
gndeasc din ce n ce mai puin la Norma Cenva.

*
Dispariia din centrul ateniei n-o ngrijora pe Norma
ctui de puin. Lucrnd n camerele pentru calcule i
controlnd progresul zilnic al fabricrii componentelor noului
motor bazat pe efectul Holtzman, era ct se poate de fericit
n izolarea ei.
Nu nelesese niciodat toate mainaiunile din jurul su,
de fapt nici nu le ddea prea mare importan. Preocuparea
382

Cruciada mainilor
ei major era munca decisiv pe care o desfura,
urmrindu-i conceptele fr s in cont de politic, de
orgolii sau de imperativele sociale care-i iroseau timpul.
Fondurile i soseau de la Venkee Enterprises, primise
propriii muncitori sclavi i echipa de securitate a lui Tuk
Keedair, adus din afara Poritrinului. Nimeni nu avea nici cel
mai mic motiv s acorde atenie muncii ei de aici din
laborator, departe de ochii iscoditori ai lumii.
Dar partenerul de afaceri tlulaxa al lui Aurelius era mult
mai preocupat de securitate dect fusese vreodat Norma. La
nceput, Keedair sugerase s instaleze un sistem holografic
sofisticat, menit s estompeze cldirile de la suprafa i
deschiderea cascadei secate a peterii. ns cu toate echipele
de constructori i de lucrtori industriali, cu materialele
trimise n amonte i fluxul continuu de alimente i provizii,
era imposibil s crezi c nimeni n-o s observe complexul de
cercetri. n schimb, Keedair se baza pe grzile sale pentru a
alunga orice intrus curios, dei paznicii artau plictisii n
timp ce peau n jurul hangarului i al curii, ntr-o
patrulare nesfrit.
Nu peste mult vreme, Norma avea s termine. Spera s
aib pregtit prototipul navei care pliaz spaiul nainte ca
Aurelius Venport s se ntoarc de pe Arrakis. Norma zmbea
de fiecare dat cnd se gndea la acest brbat extrem de
special, i-i era foarte dor de el. nc nu-i venea s cread ce
dar-surpriz i dduse nainte de plecare. ntrebarea stngace
i privirea din ochii lui preau s-l uimeasc la fel de mult pe
ct o uimiser pe ea
Poate c pn n momentul n care-i atingea visul ce-i
stpnise gndurile de cnd ncepuse Jihadul, Norma ar fi
putut s-i dea lui Aurelius un rspuns la ntrebare. l iubea
din toat inima, dei nu-i dduse seama pn atunci.
ntreaga ei via, lsase emoiile deoparte. Asta se ncheiase
ns. La ntoarcerea lui pe Poritrin, lucrurile aveau s se
schimbe.
Dar mai nti
383

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Nucleul muncii sale, nava de mrfuri mare, de tip vechi,
era aezat pe o platform de andocare n interiorul
hangarului. Lent i demodat, era lipsit de orice valoare ca
vehicul comercial, din cauza incapacitii de a ine pasul cu
aparatele extrem de competitivilor negustori spaiali. Dar era
tot ce-i trebuia lui Norma.
Acum, n zgomotul i agitaia hangarului de construcie,
Norma sttea pe o platform suspensoare deasupra carcasei
peticite. Lund notie n minte, supraveghea o echip de
muncitori zensunnii in timp ce fceau modificri mecanice
dedesubt, urmnd instruciunile date de ea.
Muncitorii se agitau de colo pn colo n interiorul carcasei
voluminoase, strignd unii la alii i fcnd uneltele s
zngneasc. Partea din spate a vehiculului fusese retezat,
motoarele nvechite demontate i scoase, o parte din cala de
mrfuri reconfigurat pentru a adposti componentele nou
proiectate. Totul se potrivea perfect. Dup decenii de munc,
putea zri captul, i asta o fcea s se simt ameit de
bucurie.
Aurelius ar fi fost mndru de ea.
n timp ce Norma i baza planul pentru plierea spaiului
pe formule matematice concise i pe legi dovedite ale fizicii,
asemenea concepte erau simple crmizi pentru construirea
a ceva mult mai mre, un proiect complex, aproape eteric,
care nu putea fi ncredinat hrtiei sau cuprins cu mintea tot
dintr-o dat. Cel puin nu nc. Iar proiectul cretea
continuu n mintea ei
n fiecare zi continua s edifice peste munca dinainte,
stnd deseori toat noaptea s modifice i s recalculeze,
instalnd un panou modular aici, o bobin magnetic sau o
prism din cuar de Hagal dincolo. Ca un ef buctar,
aduga ingredientele pe msur ce-i treceau prin cap, n
armonie cu un sim pretient, susinut de dovezile teoretice.
Fluxuri de gndire i de micare i veneau n minte pe o scar
incredibil de mare, ca prin inspiraie divin.
Savantul Holtzman ar rde de mine numai dac a sugera
384

Cruciada mainilor
vreodat un asemenea lucru!
Pe msur ce lucrul avansa, echipele efectuau controale de
calitate i teste pe bancurile de prob, potrivit specificailor ei
exigente. Fiecare prticic trebuia s funcioneze din plin.
Urmrind motoarele revoluionare materializndu-se sub
ochii si, Norma simi un val de entuziasm. Erau multe n joc
aici, nu numai pentru ea nsi i pentru Venkee
Enterprises, ci i pentru ntreaga ras uman.
Implicaiile
remarcabilei
tehnologii
aveau
s
se
prelungeasc mult dincolo de nfrngerea mainilor
gnditoare. Motoarele care pliaz spaiul aveau s schimbe
rasa uman i s remodeleze viitorul. Consecinele se
revrsau n imaginaia femeii ca nite cascade, solicitnd la
maximum capacitatea ei de a le percepe. n momente ca
acesta, cnd Norma mpingea capacitile minii umane spre
extreme incredibile, spera s n-o ia razna.
Dar dac putea nfrnge provocrile tehnologice ale acestei
aventuri, Norma i sprijinitorii ei urmau s cltoreasc ntre
sistemele solare cu viteze exponenial mai mari dect
permiteau limitele tehnologiei actuale. Asta avea s ajute
enorm armata Jihadului, i existau toate motivele s se
cread c invenia va duce, n sfrit, la victorie.
Dincolo de toate, Aurelius Venport se va alege i cu
posibiliti comerciale la care nici nu visase vreodat. Norma
abia atepta ntoarcerea lui s discute despre asta, i mult
mai multe.

385

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Pzete-i fiecare rsuflare, pentru c poart cldura i
umezeala vieii tale.
Dojan zensunnit la adresa copiilor
Dedesubtul streinii de piatr de la intrarea peterii, Selim
se uit cu mndrie la discipolii lui oelii, apoi arunc o
privire spre Marha, cu o expresie apropiat mai curnd de
dragoste. Tnra era plin de energie i hotrre, de
exuberan amestecat cu bun sim. Timp de aproape doi
ani, se remarcase printre ei, fcndu-se indispensabil.
Arrakis e a noastr pentru c am ctigat-o, declar
Selim. Am nvat s supravieuim n mprejurrile cele mai
aspre, fr s depindem de bunvoina strinilor sau s
facem nego cu intruii din afara planetei.
innd mna puternic a lui Marha ntr-a lui, o ridic pe
fat de jos i rmaser amndoi n picioare, privindu-se cu
ochii devenii complet albatri din cauza mirodeniei.
Marha, te-ai dovedit un membru demn al grupului
nostru, dar sunt de asemenea bucuros s te primesc ca
soie dac m vrei!
La nceput, ea venise ca admiratoare, ca discipol iscusit i
ca una dintre proscrii. Acum urma s fie partenera lui de
via. Marha muncise mai mult i i urmase viziunile cu mai
mult devotament dect oricare alt membru al bandei sale de
renegai. Artase limpede tuturor, inclusiv lui, c nimeni n
afara ei n-ar fi fost o mireas mai potrivit pentru legendarul
conductor.
Doar cu o sptmn nainte, venise la Selim n zori, n
locul de la fereastra de piatr unde acesta sttea i privea
marea de dune, ntr-o linite complet, Marha se apropiase
de el i-i lsase la picioare un colier de fise zornitoare, care
scoseser un zgomot asurzitor n petera mic.
Sute de bonuri de mirodenie, luate de la femei pline de
speran care lucrau n cmpurile de melanj De multe,
multe ori mai multe dect preul pentru cstorie pe care
386

Cruciada mainilor
naibul Dhartha l impusese oamenilor si.
tiind de ct curaj trebuie s fi avut nevoie ca s-l
priveasc i ca pe un so, nu numai ca pe un conductor
legendar, Selim zmbise larg.
Cum a putea refuza o asemenea ofert?
Acum, Marha i surdea larg, artndu-i dinii perfect
albi. Arta radioas; cicatricea n form de semilun de
deasupra ochiului stng i se distingea limpede pe faa
mbujorat.
nc de cnd eram o feti copleit de veneraie,
ascultnd povetile spuse n oapt despre marele Clre al
Viermilor, am visat la aceast clip. Da, sigur c vreau s fii
soul meu, Selim
n timp ce conductorul proscriilor i fcea anunul plin
de mndrie, locotenentul su, Jafar, mbrcat ntr-un strai
distilator pea singur pe nisipul pustiu. Acum l puteau
vedea cu toii, prin gura de intrare a peterii, pe brbatul
slab, plin de devotament. Aezndu-se n poziia pe care i-o
alesese, Jafar btu din tob; proscriii adunai auzir
bubuitul slab, nbuit de distan. Nerbdarea lor cretea,
n timp ce Selim rmnea tcut i privea.
Dup ce btu toba suficient ct s fie sigur c avea s vin
un vierme, locotenentul proscriilor i ndes instrumentul
sub bra. n timp ce alerga, picioarele lungi l purtau cu
iueal peste culmile dunelor. n ntinderea vast din spatele
lui, apru un semn de vierme, indicnd naintarea n valuri a
unui monstru care se apropia.
Fr suflare, Jafar ajunse la un adpost de stnci, dar n
loc s urce n siguran, rmase la marginea nisipului, dnd
n piatr lovituri energice, rsuntoare, cu un ciocan de
metal. Viermele de nisip se ndrept ctre vibraii, dar nu se
putu apropia mai mult de bariera de piatr, prelungit ca un
aisberg cu mult sub suprafaa de nisip. n cele din urm,
viermele se ridic spre cerul liber, cu gura cscat la pnd,
cu dinii cristalini i minusculi scnteindu-i. Praful i nisipul
se scurgeau de pe corpul segmentat. Creatura ls s-i scape
387

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


un urlet care suna precum vntul distrugtor al unei furtuni
puternice.
Atunci Selim ridic vocea i strig din adncul plmnilor:
Shai-Hulud, ascult-m! Te-am chemat s fii martor!
O trase pe Marha mai aproape, n picioare lng el, n
revrsarea de lumin.
O cer pe aceast femeie de soie, iar ea m accept.
ncepnd din aceast zi, suntem cstorii n ochii ti. Fie ca
nimeni s nu se ndoiasc de acest lucru!
Proscriii ddur glas unor ovaii puternice, devenite
asurzitoare atunci cnd reverberar n camera de rezonan
a peterii. Viermele se nl i mai sus, ca ntr-o
binecuvntare, apoi se npusti iari n adncul dunelor,
aruncnd n urm un jet de nisip n timp ce-i spa tunelul
mult dedesubt, ctre un tezaur ascuns de mirodenie.

*
n acea noapte, bandiii srbtorir cu miere i cu
delicatese exotice furate de la caravanele care se ntorceau
din Arrakis City. Consumar la petrecerea lor mari cantiti
de melanj, pn cnd capetele devenir uoare, iar vederea
irizat nceoa feele i mprejurimile cu o minunat aureol
difuz. Erau unii cu toii de praful roiatic special, aruncat
de viermii de nisip, o pulbere reprezentnd esena uscat a
lui Shai-Hulud nsui.
Inhibiiile slbir, i muli brbai i femei devenir amani
abia descoperii n pasajele ntunecoase ale peterilor. Mai
trziu, cnd petrecerea se va fi terminat n sfrit, grupul
avea s se ntoarc la misiunea lui acaparant. Dar, pentru o
noapte, mirodenia i purt pe toi spre extaz.
Cu Marha alturi, Selim porni pe cile melanjului, pind
prin uile deschise ctre viitor. O simea aproape, un suflet
luminos i o inim cald, devenite parte inseparabil a lui.
Dar n aceast cltorie, Selim trebuia s mearg singur.
Pe peretele din fund al peterii, rune misterioase fuseser
388

Cruciada mainilor
trasate cu mult vreme n urm de nite exploratori uitai.
Nimeni nu tia ce nsemnau inscripiile, dar cum Selim i
crease propria interpretare, discipolii si nu puneau la
ndoial declaraiile lui.
Ajutat de melanj, Selim vedea multe lucruri invizibile
pentru lumea real.
Iar acum, pentru prima oar, vzu adevrata int a
provocrii pe care-o nfrunta, imensitatea de timp peste care
urma s se desfoare aceast btlie eroic. Vzu c
aceasta nu era doar o lupt ntre el i detestatul naib
Dhartha, era un conflict imposibil de rezolvat de ctre Selim
n decursul propriei sale viei. Mersese deja prea departe.
Tentaia i dependena de mirodenie trecuser un prag
dincolo de care niciun om nu va mai putea vreodat s
opreasc.
O singur via n-ar fi fost niciodat de ajuns. Selim
trebuia s se asigure c misiunea lui avea s dureze mult
dincolo de propria-i moarte. Shai-Hulud avea s-i arate cum,
la momentul potrivit.
Dup aceea, se trezi cu Marha alturi, cald i goal,
agndu-se de el chiar i n vis, temndu-se parc s-i dea
drumul. Ea se foi n penumbr. Pe chip i se citea curiozitatea
i preuirea, sorbind din ochi fiecare amnunt al trsturilor
lui.
Selim, iubirea mea, soul meu rosti ultimul cuvnt
trgndu-i rsuflarea am nvat n sfrit s te privesc, s
te vd cu adevrat, ca brbat, ca fiin uman. La nceput,
m-am ndrgostit de ideea Selim, de portretul unui erou, al
unui proscris care vedea viitorul cu o limpezime neclintit a
misiunii. Dar eti mai mult de-att eti un muritor care are
o inim. Pentru mine, asta te face mai mare dect orice
legend.
El o srut cu tandree pe buze.
Atunci, Marha, numai tu mi cunoti secretul. i numai
tu o s-l mprteti cu mine, ajutndu-m s rmn
puternic, s mplinesc ceea ce trebuie s fac!
389

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Selim o mngie pe prul negru i i zmbi, mulumit de
devotamentul artat de Marha. Dup atia ani, mitul i
realitatea se contopiser ntr-o singur entitate.
Ea pru s-i citeasc gndurile, nelegndu-l chiar nainte
ca el s-i exprime oviala n vorbe.
Ai mai avut parte de o viziune, dragostea mea? Ce te
nelinitete?
Selim ddu din cap sumbru.
Ast-noapte, dup ce am consumat att de mult
mirodenie, s-au deschis noi visuri n faa mea
Ea se ridic, cu ncordare pe chip, transformndu-se din
soia proaspt cstorit, abia trezit din dogoarea dragostei,
ntr-un discipol devotat, gata s primeasc noi instruciuni.
Selim continu:
Am atacat caravane i am pus bee-n roate eforturilor
naivului Dhartha de a vinde melanj, dar n-am fcut de-ajuns
ca s-i alungm pe strini. Comerul cu mirodenie crete cu
fiecare an. Nu-i de mirare c Shai-Hulud este dezamgit de
mine. Mi-a ncredinat misiune, i pn acum am euat
Btrnul Deertului are ncredere n tine, Selim. Altfel,
de ce i-ar fi dat o asemenea sarcin imposibil?
n timp ce Marha sttea n capul oaselor, n lumina slab
din peter, privirea brbatului alunec pe snii ei perfeci i
pe pielea neted.
O s te ajutm. O s-i druim totul, ca s fim siguri ci atingi elurile. Misiunea aceasta nseamn mai mult dect
ar putea spera s realizeze orice om de unul singur.
El o srut cu blndee pe cicatricea n form de semilun,
apoi i ndrept spatele i se uit spre lumina strlucitoare
de afar, unde soarele se revrsa peste dunele vlurite.
Poate c este mai mult dect poate realiza un singur om.
Dar nu dincolo de posibilitile unei legende!

*
Cu capul n nori i plin de visuri, tnrul Aziz atept s
390

Cruciada mainilor
adoarm bunicul lui i locuitorii de pe coasta muntelui. Apoi
i adun piesele de echipament pe care le ascunsese una
cte una, zi dup zi. Nu scoase niciun sunet, grbindu-se ca
un muaddib, unul dintre micii oareci de deert care
populau crpturile i pantele.
n noaptea asta avea s dovedeasc de ce este n stare, nu
numai naibului Dhartha, ci i lui Selim, Clreul Viermilor.
Dei asta nu-i interesa pe niciunul dintre ei, amndoi erau
eroii lui Aziz, oameni pe care-i respecta. Biatul vedea
onoarea de ambele pri ale conflictului, i spera s-i aduc
laolalt cumva, pentru binele poporului zensunnit. Era
secretul lui.
ns era o sarcin att de dificil
De multe luni, nc de cnd legendarii bandii l salvaser
de la moarte sigur n deert, Aziz se gndea la viaa printre
proscrii Selim Clreul Viermilor era orb la ct de mult
fcuse naibul Dhartha pentru zensunnii. Tnrul i iubea
foarte mult bunicul i nelegea metodele severe ale naibului,
pe care le socotea preul pentru viaa dramatic mbuntit
a tribului, pentru rezervele sigure de hran i de ap, chiar i
pentru cele cteva articole de lux i confort cumprate de la
negustorii interstelari.
Dar Selim Clreul Viermilor avea flcri n ochi i un alt
fel de onoare, o ncredere ndrznea i un sim al dreptii
care puneau n umbr preocuprile mai provinciale ale
naibului Dhartha. Proscriii lui Selim i urmau
conductorul cu pasiune, mult mai mult dect artau
culegtorii de mirodenie n munca lor pentru naibul Dhartha.
Iar femeia Marha care fugise chiar din acest sat prea s
aib acum un nou centru n jurul cruia se nvrtea viaa ei.
Era limpede c nu simea niciun regret n legtur cu
hotrrea pe care-o luase.
Multe nopi, Aziz visase s se alture i el grupului de
bandii i s devin unul dintre romanticii proscrii. I-ar fi
putut vorbi Clreului Viermilor, i-ar fi spus toate lucrurile
pe care-ar fi trebuit s le spun cu luni n urm, cnd
391

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


avusese ocazia. Ochii i strluceau, aprini de provocarea de
a ndrepta lumea, de a vindeca ruptura dintre ei, oprind
vrajba ndelungat, distrugtoare.
Aziz putea s-o fac. Dar l va accepta Selim?
Poate dac demonstra caliti folositoare tribului.
Dup
ce
transmisese
bunicului
su
rspunsul
proscrisului, Aziz ncercase s mblnzeasc vorbele, s
gseasc scuze pentru Selim. Chiar i aa, naibul Dhartha se
nfuriase, acoperindu-l pe Clreul Viermilor cu insulte
nemeritate. n loc s-l rsplteasc pentru cltoria
anevoioas, naibul l alungase pe nepotul ruinat, obligndul s rmn singur n camera lui. Zile ntregi, btrnul
sttuse cu ochii int pe Aziz.
ns tnrul nu uitase ceea ce vzuse i trise, iar
imaginaia i oferea alternative la care-ar fi trebuit s se
gndeasc mai nainte. Aziz voia s se ntoarc. Mai mult, i
dorea din nou exaltarea i emoia pe care le resimise atunci.
Era sigur c putea s-o fac.
Urzise planuri pentru aceast noapte, amintindu-i faptele
lui Selim Clreul Viermilor i convins c putea s
reueasc i el acelai lucru. La urma urmei, un tnr
proscris neantrenat descoperise pentru prima oar cum s
clreasc demonii viermi de nisip, fr niciun fel de
ndrumare
Acum, n noaptea linitit, Aziz se strecur pe lng
santinelele delstoare i cobor pe furi poteca stncoas ce
ddea n marele bazin de nisip. Trmul viermilor de nisip
Numai una dintre luni se afla jos, pe cer, n acest moment,
rspndind doar puin lumin, dar stelele care vegheau
deasupra lui erau la fel de strlucitoare ca ochii unor ngeri.
Aziz porni repede pe nisipul moale, lsnd o urm vizibil.
ncerc s alerge, ns nisipul i aluneca sub picioare, i se
simea ca i cum ar fi notat n pulbere.
Aziz trebuia s se aventureze suficient de departe, astfel
nct viermii s se poat apropia fr s fie mpiedicai de
stnci ngropate. Dar voia i s rmn destul de aproape de
392

Cruciada mainilor
stnci pentru ca oamenii s vad ce era el pe cale s fac. n
special bunicul lui
Biatul naintase timp de mai mult de o or, atunci cnd
culorile zorilor ncepur s brzdeze orizontul subire ca o
lam al rsritului. Se grbi, spernd s ajung pe poziie
pn la apariia soarelui, i se sui pe o dun nalt care-l
fcea s se gndeasc la o tribun vzut odat ntr-o
videocarte adus din afara planetei. Spera ca paii si ateni
s nu fi provocat vreo vibraie destul de puternic pentru a-l
chema pe Shai-Hulud nu nc.
Aziz adusese cu sine o piatr i o vergea de metal, nite
frnghie i o suli lung i rezistent mult mai mult dect
avusese Selim pe cnd era un tnr cu ca la gur, cnd el
nvinsese pentru prima oar creaturile deertului.
Cu inima btndu-i cu putere i plin de o ncredere
nezdruncinat, Aziz se ghemui pe dun. nfipse metalul n
nisipul moale i ncepu s-l loveasc cu piatra. Sunetele
rsunar ca nite explozii ptrunztoare, rsunnd intens n
tcerea etern a deertului.
Cnd zorii aprur n sfrit pe cer, biatul se uit napoi
ctre pantele aspre ale muntelui. Dincolo de ferestrele
ntunecate, adpostite, unii dintre zensunniii adormii aveau
s aud. Biatul atept sosirea marelui vierme.

*
Auzind bubuitul ca de tun venit de departe, dintre dune,
Dhartha se trezi, curios i bnuitor. Btrnul conductor se
mbrc repede, dar nainte de a apuca s ias din
apartamentul su privat, un alt brbat ridic perdeaua de la
u.
Naib Dhartha, un tnr a fugit departe, pe nisip. Cred
arat ca Aziz
ncruntndu-se, Dhartha pi prin tuneluri pn la un ir
de ferestre care ofereau o privelite a deertului strvechi.
Dar de ce face atta zarv nesbuit? L-am nvat mai
393

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


bine de-att
Apoi, brusc, cruntul om al deertului ncepu s
bnuiasc ceea ce se petrecea, amintindu-i de admiraia
nechibzuit pentru banditul care comanda viermi de nisip.
Dhartha ncepu s strige:
Trimitei oameni s aduc biatul napoi! Grbii-v,
pn nu vine un vierme!
nsoitorul lui arta ovielnic, dar se ntoarse i porni s
fac ceea ce i se ordonase.
Departe, pe dune, Aziz i continu ritmul de semnalizare.
Cnd naibul apuc marginea de piatr a ferestrei, cu degetele
ncletate, i ainti privirea afar, n lumina soarelui
revrsat pe dunele imaculate. Vzu mica linie punctat a
urmelor de pai ale nepotului sau ducnd n pustiu.
Nesbuin total!
La orizont, se putea zri deja unduirea titanic a unui
vierme care se apropia. Niciunul dintre salvatori nu va
ajunge vreodat la timp la biat Dhartha simi o ghear n
piept.
Ah, nu! Budallah, te rog, nu lsa s se ntmple asta!
Aziz sttea n vrful dunei, strngnd n mn vergeaua de
metal cu ncrederea inocent a unui credincios. Dhartha era
btrn, dar vederea i rmsese totui ager; l vzu pe
nepotul su nfruntnd ridicarea nisipului, apoi vzu fgaul
nvolburat lsat de monstrul care descrise un cerc, pentru a
porni dup aceea spre biat cu fora distructiv a unei
furtuni din deert.
Ca un gndac pe o piatr fierbinte, Aziz alerg de-a lungul
crestei dunei pentru a se aeza ntr-o poziie mai bun, dar
micarea demonului subteran fcu nisipul afnat s se
spulbere i s alunece. Biatul i pierdu sprijinul i se
rostogoli cu capul n jos. Scp sulia un fulger argintiu n
lumina dimineii
nainte ca Aziz s-i rectige echilibrul sau s-i apuce
uneltele, o gur gigantic tivit cu coli de cristal se ridic
sus, tot mai sus, nghiind nisip i praf i o bucat de carne
394

Cruciada mainilor
uman.
Naibul Dhartha privea fix, cu gura cscat i cu lacrimi de
durere i mnie sclipindu-i n ochi. Biatul nevinovat
dispruse ntr-o clip, indus n eroare de credina dement
c ar putea mblnzi demonii dunelor, la fel ca proscriii
clrei de viermi care aveau un pact cu Shaitan nsui.
Selim e de vin pentru asta.
Fiara se cufund n nisip i ncepu s se ndeprteze.
Agitaia strnit de trecerea lui terse toate urmele ciocnirii.
n jurul capului, ca flfitul ntunecat al unor aripi de
corb, naibul Dhartha crezu c aude rsul amar, blestemat, al
lui Selim Clreul Viermilor.

395

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


174 .G.
ANUL 28 AL JIHADULUI
Un an dup cucerirea planetei Ix
Am fcut lucruri mree n via, mult mai presus de
aspiraiile celor mai muli dintre oameni. Dar, pentru un motiv
oarecare, n-am gsit niciodat un cmin sau o iubire
adevrat.
PRIMERO VORIAN ATREIDES,
scrisoare privat ctre Serena Butler
nc din zilele n care cltorea cu robotul Seurat la bordul
Cltorului Visurilor, Vor fusese o persoan neastmprat,
deloc dispus s se stabileasc ntr-un loc. Cu o curiozitate
mereu proaspt i cu o sete de a fi martor la ntregul
spectru al omenirii libere, sorbea savoarea fiecrei planete
noi, adugnd-o la catalogul lui de experiene. i plcea s
vad oamenii, culturile, firele care legau diferitele rase umane
mai strns dect ar fi putut Omnius s controleze lumile
sincronizate.
Chiar n acest moment, zburnd tcut pe traseul su de
actualizri, Seurat i livra sfera Omnius contaminat de la o
planet la alta, infectnd hipermintea. Era un truc mre,
poate cel mai distrugtor vicleug militar din istorie. Xavier
ar fi preferat s aplice o strategie rigid, bazat pe fore
masive, n care armata Jihadului l-ar fi urmat pe Seurat i ar
fi atacat cu putere fiecare lume a mainilor care se cltina,
dar un asemenea plan ar fi fost nepractic din punct de vedere
tactic i fr ndoial i-ar fi avertizat, att pe Seurat ct i pe
Omnius, nainte ca planul lui Vor s aib ansa de a se
rspndi i de a provoca maximum de stricciuni fr
pierderi de viei omeneti.
Vor voia s lase mainile s se distrug singure, n timp ce
el se ocupa de treburile protocolare ale Jihadului.
396

Cruciada mainilor
Nu mai fusese niciodat pe lumea bogat n ap Caladan
o planet izolat, puin populat dar prea un loc plcut.
Dup ntoarcerea lui Vor de la aciunea clandestin de a
strecura actualizarea alterat a lui Omnius pe nava
abandonat a lui Seurat, Serena Butler apruse cu noul ei
plan de continuare a Jihadului. Chiar nainte ca primero
Xavier s se ntoarc dup victoria surprinztoare de pe Ix,
Vor se oferise voluntar s fac treaba de rutin.
De luni de zile, cltorise printre planetele importante din
punct de vedere strategic de la hotarele teritoriului Ligii,
cutnd locuri n care s nfiineze avanposturi al Jihadului.
Aceste lumi insuficient aprate ar fi atras interesul mainilor
gnditoare, aa cum se ntmplase pe Anbus IV, ca poteniale
capete de pod.
Fiecare loc nou i oferea lui Vor o perspectiv mai larg a
elului rzboiului i asupra motivelor vitale pentru care rasa
uman trebuia s nving. Cteodat, cnd se gndea la
asta, se ntreba cum scpaser de sub control mainile IA
nc de la nceput, i cum ajunseser lucrurile n starea
actual de criz extrem.
La nceputul vieii sale, admirase industria eficient i
oraele construite de Omnius, ca i monumentele ce
comemorau realizrile titanilor. Dar printre aezrile umane
risipite, chiar i cele neafiliate lumilor Ligii, Vor simea acum
un alt fel de admiraie. Oamenii lipsii de griji i artau
fericirea n multe feluri; se delectau cu viaa de zi cu zi, cu
mncarea bun, vinul fin i un pat cald. Gseau bucurie n
compania celorlali, n laturile diferite ale iubirii i ale
prieteniei. i celebrau zelul i entuziasmul pentru Jihad
construind din inim monumente pentru copilul Serenei.
Vor nu regreta c i lsase n urm viaa de om de
ncredere. Era mndru de felul n care se schimbase toat
galaxia datorit hotrrii sale de a-i ntoarce spatele tatlui
su i de a o salva pe ndurerata Serena Butler. Dup
aceasta, se simise mai viu dect oricnd, mai uman.
Un singur lucru i-ar fi dorit s ias altfel ca Serena s-i
397

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


fi rspuns la dragostea pentru ea. Dar inima femeii devenise
de granit, silindu-l pe Vor s accepte acest lucru, fr prea
multe regrete. Noua lui via de libertate se mbogise n
nenumrate alte privine.
Cu sntatea i cu tinereea lui perpetu, pentru Vor
Atreides era uor s atrag iubite prin diferite spaioporturi.
Unele dintre ele erau aventuri de-o noapte, altele erau femei
la care se ntorcea iari i iari. Avea probabil muli copii
neidentificai sau nerevendicai prin galaxie, dar n-ar fi putut
fi niciodat un adevrat tat pentru ei. Temndu-se de
represaliile cymecilor, nevrnd s-i dea tatlui su,
Agamemnon, nicio putere asupra lui, Vor susinea
ntotdeauna n timpul escalelor c este un soldat al Jihadului
cu grad mic, nedezvluindu-i niciodat identitatea sau
ascendena. Era pentru sigurana lor, nu pentru a lui
Pentru motive asemntoare, evita acel tip de angajament
pe via pe care-l aveau Xavier i Octa. Pe lng identitatea
tatlui su cymec, Vor pstra i secretul faptului c era
aproape nemuritor, n-ar fi avut de ales dect s priveasc
neajutorat cum orice femeie cu care s-ar fi cstorit ar fi
mbtrnit i ar fi murit. Deocamdat, lua fiecare zi, fiecare
planet i fiecare relaie aa cum era, fr s-i fac griji.
Acum, la sosirea pe Caladan, misiunea lui era s nfiineze
un avanpost de observaie. n ultimul sfert de secol, mainile
gnditoare prdalnice fuseser zrite de multe ori n sistem,
nu departe de locul n care familia lui Xavier Harkonnen
fusese atacat i ucis de ctre cymeci cu patruzeci i trei de
ani n urm. Caladanul trimisese deja reprezentani pe
Salusa Secundus, anunnd c satele de pescari i oraele de
pe coast ar putea fi convinse s formeze un guvern planetar
slab centralizat care, n teorie, ar fi dispus s se alture Ligii
Nobililor.
Vor voia s instaleze o prezen a Jihadului care s
acioneze ca tampon dac agresiunile lui Omnius se
intensificau vreodat n aceast zon. Pentru moment,
fervoarea Jihadului inea mainile gnditoare n defensiv,
398

Cruciada mainilor
dar hipermintea i fcuse planuri de secole; nimeni nu putea
ti vreodat ce-ar ncerca n continuare supercreierul
mecanic. Trupele Ligii trebuiau s fie pregtite.
Dei deinea un grad nalt, Vor nu pretindea respectul
implicit menit ofierilor armatei. Fr nicio dorin de a fi
salutat sau tratat cu deferen special, i pentru propria sa
comoditate, se mbrca deseori n haine obinuite, fr
nsemne. Putea fi primero n timpul edinelor de strategie
militar din Consiliul Jihadului, dar n timpul liber voia s
stea de vorb ca un egal cu prietenii mai vechi i mai noi.
Se integra printre oamenii obinuii, i plcea la nebunie s
se ncaiere cu stenii n jocuri sportive improvizate sau s
joace jocuri de noroc cu cei mai buni dintre ei, ctignd sau
pierznd salariul pe-o lun la Fleur de Lys sau la alte jocuri.
Orict de mult ar fi trudit pentru rzboi, depunea aproape la
fel de mult efort n fiecare moment liber pe care-l putea
cpta. Ar fi fost timp pentru puin relaxare aici, n timp ce
cuta cel mai bun loc pentru instalarea unui avanpost
militar.
Satele pescreti caladaniene erau pitoreti i rustice.
Oamenii i construiau singuri brcile i pictau pnzele cu
nsemnele familiei. Fr satelii meteorologici, studiau
tiparele vnturilor i chiar gustau aerul srat pentru a
prevedea furtunile. tiau care anotimp era cel mai bun
pentru pescuit, unde s gseasc scoicile i ierburile de mare
care formau baza alimentaiei lor.
Acum, dup trei zile de observare a promontoriilor dinspre
nord pentru un posibil amplasament, Vor urmrea brcile
apropiindu-se, n timp ce soarele cobora spre orizont. La
docuri, altare rudimentare comemorndu-l pe Manion cel
Nevinovat erau presrate cu flori i cu scoici colorate. Unul
dintre altarele din susul coastei pretindea chiar c ar conine
o bucl sfnt din prul biatului.
Auzea apa lovind pilonii i simea o linite pe care nu o
mai trise n ultima vreme, pe ct i aducea aminte. Trase
adnc aer n piept; n ciuda mirosului de iod al ierbii de mare
399

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


agate de lemnul moale i a mirosului putred de pete
nevndut, ateptnd s fie transformat n ngrmnt, i
plcea acest loc.
Muli dintre genitii lui rmseser pe navele de pe orbit
ale Jihadului pentru a stabili o reea de satelii de observaie
care s poat furniza i avertizri de uragan pentru oamenii
de pe Caladan. Alte echipe lucrau n puncte izolate de uscat
din apropierea principalelor sate de pescari, construind
turnuri fixe de legtur pentru reeaua de supraveghere. Tot
mai muli soldai ai Jihadului urmau s fie amplasai aici, pe
Caladan, pentru a efectua ntreinerea necesar.
n orelul de lng docuri, Vor gsise deja o tavern
cald, bine luminat, unde localnicii se adunau n fiecare
noapte s bea o butur distilat n cas din iarb de mare
fermentat, semnnd vag la gust cu o bere amar, dar cu o
concentraie de alcool la fel de mare ca o butur tare. Vor i
descoperi efectele destul de repede.
Ca soldat n armata Jihadului, Vor Atreides era o boare de
aer proaspt printre localnici. Pescarii i ofereau buturi i
gustri din crustacee crocante n schimbul vetilor i
istorisirilor. El i luase numele de Virk i lucra, de ochii
lumii, ca genist obinuit al Jihadului. Cea mai mare parte a
echipei de la sol a Ligii nici mcar nu-i cunotea adevrata
identitate, iar ceilali i pstrau secretul.
Pe msur ce berea de iarb de mare i nceo simurile,
Vor deveni tot mai vorbre i ncepu s vorbeasc despre
numeroasele aventuri pe care le avusese, ntotdeauna atent
s nu pomeneasc de vremea petrecut ca om de ncredere
pe Pmnt sau de gradul su de ofier. Era evident, din
privirile pline de adoraie ale tinerelor femei, c ele l credeau,
i la fel de vizibil, din ncruntrile amuzate, dar sceptice ale
brbailor c ei credeau c exagereaz. Dup felul n care
fetele flirtau i veneau tot mai aproape, Vor i ddea scama
c ar fi un oaspete binevenit n casa cuiva n noaptea asta;
provocarea ar fi s hotrasc ce ntlnire s aleag.
Destul de ciudat, privirea i era atras frecvent de o tnr
400

Cruciada mainilor
foarte ocupat, care lucra la mese, turnnd halbe de bere de
iarb de mare la bar i fcnd drumuri grbite pn la
buctrie i napoi s aduc mncare. Avea ochii de culoarea
nucilor ntunecate i prul castaniu, bogat, care atrna ntr-o
mas de inele artnd att de moi i de ispititoare nct abia
reui s-i stpneasc impulsul de a ntinde mna i de a le
atinge. Silueta ei era bine rotunjit i nalt, dar cel mai mult
se simi atras de chipul n form de inim i de sursul
fermector. ntr-un fel greu de definit, fata i amintea de
Serena.
Cnd veni rndul lui s fac cinste cu un rnd de buturi,
Vor o chem la el pe chelneri. Ochii ei l tachinau, parc
dansnd.
neleg acum de ce ai gtul uscat, cu uvoiul continuu
de absurditi care iese dinuntru
Brbaii izbucnir ntr-un rs prietenos pe seama lui Vor,
iar el chicoti mpreun cu ei.
Aadar, dac a spune ct de frumoas eti, ai
considera asta nc o absurditate de-a mea?
Ea i cltin buclele i-i vorbi peste umr, n timp ce se
ducea s le aduc buturile:
Absurditate n cea mai pur form.
Unele dintre tinere se ncruntar, ca i cum Vor le-ar fi
luat deja peste picior.
Ochii lui se ntoarser spre fat, n timp ce sttea la bar. i
arunc i ea o privire, apoi ntoarse capul.
Zece credite celui care-mi spune numele ei, rosti el cu
ndrzneal, scond moneda.
i rspunse un cor:
Leronica Tergiet!
i ddu moneda unui pescar care i oferi mai multe
informaii.
Tatl ei are o barc pentru ap adnc, dar nu-i place
munca asta. A cumprat locul pe care-l vezi, iar Leronica l
conduce, n cea mai mare parte a timpului.
Una dintre fetele bosumflate se ag de Vor.
401

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Asta nu s-ar odihni nicio clip O s se speteasc pn
o s-mbtrneasc, dei o s fie nc la vrsta la care poate
purta copii.
Cobor vocea.
O companie destul de plictisitoare, a zice.
Poate c are doar nevoie de cineva care s-o fac s rd.
Cnd Leronica se ntoarse la masa lor, cu braele ncrcate
de halbe proaspt umplute, Vor i ridic paharul ntr-un
toast:
ncnttoarei Leronica Tergiet, care tie diferena ntre
un compliment adevrat i o absurditate total.
Femeia ls din mini restul berii de iarb de mare.
Aud att de puine lucruri sincere pe-aici nct e greu s
fac comparaia. N-am timp pentru istorii neghioabe, despre
locuri pe care n-o s le vizitez niciodat.
Vor ridic vocea, acoperind larma.
Abia atept o discuie personal. S nu crezi c n-am
observat c-mi asculi istoriile, chiar dac te prefaci c nu.
Ea pufni.
Trebuie s lucrez pn la nchidere. Ai face mai bine s
te duci napoi la nava ta frumoas i curat.
Vor surse dezarmant.
A schimba oricnd o nav curat pe un pat cald. Am s
atept.
Brbaii ncepur s fluiere, dar Leronica ridic din
sprncene.
Un brbat rbdtor e o noutate pe-aici
Vor rmase imperturbabil.
Atunci sper c-i plac noutile.

402

Cruciada mainilor
Octa a ncercat s m fac s ncetez de a mai crede n
destinul dragostei, n fptul c exist o singur persoan
pentru fiecare dintre noi. N-a fost prea departe de reuit,
pentru c aproape c am uitat de Serena.
PRIMERO XAVIER HARKONNEN,
Reminiscene
Salusa Secundus sclipea ca o oaz n slbticia
necrutoare a rzboiului, un sanctuar unde Xavier i putea
recpta puterile nainte de a pleca din nou cu armata
Jihadului. Acum totui, n timp ce pleca n grab cu maina
de teren de la spaioportul din Zimia, spera c nu ntrziase.
Abia se ntorsese acas de pe cmpurile de btlie ixiene.
tia de luni de zile c Octa e nsrcinat n aparen,
dragostea din noaptea dinaintea plecrii pe Ix avusese un
succes surprinztor iar naterea era acum iminent. Nu
fusese prezent cnd se nscuser Roella sau Omilia datoria
lui fa de Jihad era ntotdeauna pe primul loc dar soia lui
avea acum patruzeci i ase de ani, ceea ce fcea ca naterea
s fie expus unui potenial mai mare de a aprea
complicaii. Octa insistase ns ca el s nu-i fac griji, ceea
ce-l ngrijora cu att mai mult.
Xavier se grbea de-a lungul unui drum erpuit printre
dealuri care ducea la moia Butler, n timp ce soarele cobora
tot mai jos pe cerul de la asfinit. Stabilise contactul de
ndat ce navele ntraser n sistemul de unde plecaser, i
primise rapoarte regulate despre starea lui Octa. Era pe
punctul s ntrzie.
Femeia preferase s nasc acas, pentru c voia ca
resursele centrelor medicale s fie disponibile pentru rzboi,
n special pentru rniii care primeau organe de rezerv din
generoasele ferme de organe tlulaxa.
Dup ce parc n curte i trecu n fug prin poarta
principal ctre holul plin de ecouri, strig cu mai mult
emoie dect i ngduia de obicei s arate.
403

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Octa! Am venit!
Unul dintre servitori l ntmpin emoionat, artnd spre
scri.
Doctorii sunt cu ea. Nu cred c s-a nscut copilul nc,
dar e foarte
Xavier nu mai auzi restul, pornind s urce n fug scrile.
Octa era ntins n patul mare cu baldachin n care
concepuser copilul. Era nc o mic victorie, un simbol al
struinei i triumfului oamenilor. Octa se ridicase pe
jumtate, cu picioarele deprtate, iar faa i era brzdat de
sudoare i schimonosit de durere.
Vzndu-l totui, zmbi, ca pentru a ncerca s se
conving singur c nu era un vis.
Iubirea mea! Asta trebuie s fac ca s te aduc acas
de la rzboi?
Lng pat, moaa profesionist zmbea ncurajator:
E puternic, i totul e normal. Copilul poate aprea n
orice clip, primero.
Faci lucrurile s par prea uoare
Octa gemu din cauza unei alte contracii.
i-ar plcea s schimbi locul cu mine?
E al treilea copil, zise moaa, aa c ar trebui s fie uor
pentru tine. Poate c nici n-ai nevoie de mine.
Viitoarea mam apuc mna femeii i o inu strns.
Rmi!
Xavier fcu un pas n fa.
Dac trebuie s-o in cineva de mn, acela voi fi eu.
Zmbind, moaa se ddu la o parte, lsndu-l pe soul lui
Octa s-i locul.
Aplecndu-se deasupra ei, Xavier se gndi ct de
fermectoare era nc soia lui. Fusese cu ea muli ani, i
departe de ea pentru o parte prea mare din acest timp. Se
minun c putea fi att de mulumit cu aceast csnicie din
buci.
La ce te gndeti? ntreb Octa.
La ct de frumoas eti. Strluceti de fericire.
404

Cruciada mainilor
Pentru c eti cu mine
Te iubesc, i opti el n ureche. mi pare att de ru c
n-am fost soul pe care-l merii. Chiar i cnd am fost
mpreun, n-am fost atent cu tine.
Pleoapele ei fluturar, i i atinse pntecele mare.
Trebuie s fi fost atent cumva, altfel n-a fi iar
nsrcinat.
Se strmb cnd simi o contracie, dar lupt mpotriva
dureri cu un surs plin de curaj.
ns el nu voia s se ierte att de uor.
Sincer, am petrecut prea mult timp meditnd,
preocupat de blestematul sta de rzboi. Adevrata tragedie
const n ct de mult mi-a luat ca s vd ce comoar eti
pentru mine.
Lacrimile ncepur s curg pe faa lui Octa.
Nu m-am ndoit niciodat de tine, dragul meu. Eti
singurul brbat pe care l-am iubit vreodat, i sunt fericit
s te primesc n orice mprejurri.
Merii mai mult, iar eu
Dar nainte s-i termine fraza, Octa ip.
Asta e travaliul cel greu, spuse moaa, grbindu-se
ctre pat. E vremea s mpingi.
i Xavier i ddu seama c discuia se sfrise.
Douzeci de minute mai trziu, Xavier o legna n brae pe
cea de-a treia lui fiic, nfurat ntr-o ptur. Octa i
alesese deja un nume n timp ce el era plecat pe Ix, cu
aprobarea lui.
Bine-ai venit n univers, Wandra, zise el.
i, pentru o clip, se simi complet.

*
Pe ntinsa lui proprietate, Manion Butler ngrijise
ntotdeauna crngurile de mslini i viile, iar ntre plecrile la
rzboi, Xavier fcea i el pe fermierul aristocrat, foarte
asemntor cu ceea ce ndeplineau ofierii romani din
405

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


antichitate n vremurile de pace. i fcea plcere s fie acas,
s-i petreac timpul cu familia i s uite de mainile
gnditoare malefice i de ororile Jihadului fie i numai
pentru scurt vreme.
Xavier avea grij ntotdeauna s existe destul mn de
lucru la cmp i supraveghetori ai culturilor, pentru a face
din dealurile cultivate o ntreprindere profitabil, dar i plcea
s-i murdreasc minile, s simt lumina soarelui pe spate
i transpiraia pe piele de la truda simpl, cinstit. Cu mult
vreme n urm, i Serenei i plcuse grdinritul, ngrijindui florile frumoase, iar acum nelegea i el ce-o atrsese spre
pmnt i spre lucrurile care cresc. Simea o puritate a
elului, fr considerente politice, fr trdare sau
complicaii de personalitate. Aici nu trebuia s se
concentreze dect asupra solului fertil i asupra vegetaiei cu
miros de proaspt.
Mierlele zburau cu iueal printre frunzele verzi-cenuii ale
mslinilor, mncnd fructele pe care le scpaser culegtorii.
La captul fiecrui ir de vi de vie se afla cte un mnunchi
de primule portocalii de-a dreptul uriae. Xavier porni de-a
lungul intervalelor nguste, nfrunzite, cu capul ajungndu-i
exact la nlimea la care se ridicau viele contorsionate, ce se
ncolceau n jurul stlpilor i al cablurilor de susinere.
Aa cum era de ateptat, l gsi pe socrul lui lucrnd
printre vie, mngind ciorchinii de struguri verzi care se
coceau n vremea uscat i cald. Prul lui Manion albise,
chipul cndva rotund era acum usciv, dar viceregele retras
emana o satisfacie calm pe care n-o artase niciodat n
vremea cnd slujise Parlamentul Ligii.
Nu-i nevoie s numeri fiecare bob de strugure, Manion,
glumi Xavier.
Continu s mearg, iar frunzele de vi i se frecar de
mneci ca nite mini ntinse ale unei mulimi de adoratori
n timpul uneia dintre paradele sale victorioase.
Manion ridic ochii i-i ddu pe spate plria care-i apra
ochii de soare.
406

Cruciada mainilor
Datorit grijii i ateniei cu care copleesc viele astea,
recoltele noastre sunt cele mai bune din toate lumile Ligii.
Anul acesta m tem c Zinagne va fi puin cam slab prea
mult ap pe terenul sta dar Beaujie ar trebui s fie
superb.
Xavier se opri lng el i se uit la ciorchinii de struguri.
Atunci va trebui s te ajut s iei mostre din recolt pn
cnd ne convingem de calitatea lor excelent
Muncitorii umblau de la un capt la altul al irurilor de
vi folosind sape i greble pentru a rscoli pmntul i
pentru a smulge buruienile. n fiecare an, cnd fructul se
cocea perfect, mulimi de lucrtori trudeau zi i noapte,
umplnd couri i ducndu-le n cldirile cramei, n spatele
conacului. Xavier reuise s participe la aceast zgomotoas
activitate de recoltare numai de trei ori n ultimul deceniu,
dar se delectase de fiecare dat.
i dorea s poat sta acas mai des, dar adevrata lui
chemare era n spaiu, btndu-se cu mainile gnditoare.
i ce mai face noua mea nepoic?
O s ai timp destul s vezi i singur. Am fost convocat
din nou la flot peste o sptmn, i contez pe tine s o
ajui pe Octa. Ca proaspt mmic, o s aib o mulime de
fcut.
Eti sigur c ajutorul meu plin de ifose nu va provoca i
mai multe probleme?
Xavier chicoti.
Ai fost vicerege, aa c mcar tii cum s delegi
responsabilitatea. Te rog, ai grij ca Roella i Omilia s dea o
mn de ajutor mamei lor.
Clipind n soarele salusan puternic, Xavier oft cnd
greutatea vieii pru s-l apese. Petrecuse deja o vreme cu
btrnul Emil Tantor, care era mulumit s-i mpart casa
acum pustie cu nora lui, Sheel, i cu cei trei copii ai ei.
Dei Xavier avea o familie a lui i dragoste din plin, se
simea ca i cum ar fi pierdut ceva pe drum. Octa era tcut
i puternic, un sanctuar n tumultul vieii sale. O iubea fr
407

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


ezitare, dei i amintea de pasiunea lipsit de griji a scurtei
lui relaii cu Serena. Amndoi fuseser tineri pe-atunci,
aprini de romantism, neputnd s-i imagineze tragedia
care se npustea asupra lor ca un meteor din cer
Xavier ncetase s mai regrete pierderea Serenei vieile lor
se despriser cu mult vreme n urm dar nu se putea
mpiedica s nu regrete ct de mult se schimbase el nsui.
Manion, vorbi el cu voce slab cum am ajuns s fiu
att de rigid n felul meu de-a fi?
Las-m s cntresc asta pentru o clip, rspunse
viceregele retras.
Gnduri nelinititoare l asaltar pe Xavier. Tnrul
optimist i pasionat care fusese cndva prea complet strin
pentru el acum. Se gndi la ndatoririle dificile pe care le
ndeplinise n numele Jihadului, i nu putea s le aprobe pe
toate.
n cele din urm, Manion rspunse cu toat seriozitatea i
importana pe care le folosea cnd inea un discurs n faa
Parlamentului Ligii.
Rzboiul te-a fcut mai dur, Xavier. Ne-a schimbat pe
toi. Pe unii i-a strivit. Pe alii, ca i pe tine, i-a fcut mai
puternici.
M tem c fora este slbiciunea mea
Xavier i ainti ochii pe via deas, verde, dar vzu doar
amintiri ale numeroaselor sale campanii din Jihad btlii
spaiale, roboi sfrtecai, fiine umane masacrate care erau
victimele atacurilor nimicitoare ale mainilor gnditoare.
Cum aa?
Am vzut ce poate face Omnius, i mi-am dedicat
ntreaga via grijii de a m asigura c mainile nu ctig
niciodat.
Oft.
Aa am ales s-mi art dragostea pentru familia mea:
protejndu-i. Din pcate, asta nseamn c nu sunt aproape
niciodat acas.
Dac n-ai fi fcut-o, Xavier, acum am fi fost cu toii
408

Cruciada mainilor
sclavii hiperminii. Octa nelege, la fel i eu, i fetele tale
Nu lsa asta s te apese prea greu.
Xavier trase adnc aer n piept.
tiu c ai dreptate, Manion dar nu vreau ca hotrrea
mea neclintit de a obine victoria s m coste propria
omenie.
i privi socrul cu ncordare.
Dac oameni ca mine sunt silii s devin ca nite
maini pentru a nvinge mainile, atunci ntregul Jihad e
pierdut.

409

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Putem studia fiecare frm de amnunt despre lungul
mar al istoriei umane, asimilnd cantiti imense de date.
Atunci, de ce este att de greu pentru mainile gnditoare s
nvee din ele? Mai gndii-v i la asta: de ce repet oamenii
greelile strmoilor lor?
ERASMUS,
Reflecii asupra fiinelor biologice contiente de sine
Chiar dup secole de experimente cu tot felul de subiecte
umane, Erasmus nu rmsese nc n pan de idei. Existau
attea metode de a testa specia Iar acum, c putea vedea
lumea i prin ochii tnrului su protejat, Gilbertus Albans,
posibilitile i apreau proaspete i surprinztoare.
Robotul sttea n picioare, n eleganta lui rob stacojie
tivit cu blan aurie. Foarte ic i impresionant, gndi el.
Pielea de metalfluid fusese lustruit, astfel nct lucea n
lumina roiatic a soarelui de pe Corrin.
Tnrul Gilbertus era i el mbrcat impecabil, dup ce
fusese curat i dichisit de ctre roboii-valei. n ciuda celor
doi ani de instruire i pregtire, biatul avea nc o fibr
nedomesticit, o slbticie care se manifesta n mici
rebeliuni. Pn la urm, Erasmus era sigur c putea elimina
acest defect.
Cei doi se aflau n exterior, uitndu-se la arcurile ncuiate,
pline cu sclavi i cu subiecte de test. Muli aparineau
nivelurilor sociale de jos, animalice, din care fusese scos
chiar Gilbertus. Alii ns erau servitori mai bine instruii i
educai, artizani i buctari care lucrau n vila lui Erasmus.
Privind n ochii deschii, nevinovai ai biatului, Erasmus
se ntreb dac Gilbertus i aducea vreodat aminte de viaa
lui de dinainte, mizerabil i plin de suferin, cnd scurma
n rna acestor arcuri oribile sau dac lepdase acele
amintiri pe msur ce nva s-i organizeze abilitile
mentale prin educaia struitoare a mentorului su main.
Acum, nainte ca ultimul experiment s poat ncepe,
410

Cruciada mainilor
biatul se uita curios la grupul ales; acetia se uitau i ei la
Erasmus i la biat, cu chipuri nelinitite. Filamentele
senzoriale ale robotului independent detectar o concentraie
mrit de transpiraie n aer, bti accelerate de inim,
temperaturi corporale crescute i ali indicatori clari de stres
sporit. De ce trebuiau s fie att de nervoi? Erasmus ar fi
preferat s nceap testul pe baz de egalitate, dar captivii se
temeau prea mult de el. Erau convini c robotul
independent avea intenia s le fac ceva neplcut, iar
Erasmus nu-i putea nvinui pentru c trgeau asemenea
concluzii.
Nu se osteni s-i ascund un zmbet. La urma urmei,
aveau dreptate!
Lng el, biatul i nbuea curiozitatea i se mulumea
s observe. Fusese una dintre primele lecii ale robotului. n
ciuda tuturor eforturilor lui Erasmus, Gilbertus Albans era
nc un copil cu o educaie insuficient, cu o baz de date
att de mic, nct ar fi fost inutil s-i pui pur i simplu un
ir nesfrit de ntrebri aleatoare. Astfel, maina gnditoare
l instruia ntr-o manier ordonat, logic, pornind de la
fiecare fapt pe care-l nva.
Pn acum, rezultatele preau satisfctoare.
Astzi ncepem o serie organizat de teste pentru
reaciile provocate. Experimentul la care eti pe cale de a
asista este proiectat s demonstreze reaciile de panic. Te
rog observ gradaia categoriilor de comportament pentru a
trage concluziile generale bazate pe statutul relativ al
sclavilor
Da, domnule Erasmus, rspunse biatul, apucnd
barele gardului.
n aceste zile, Gilbertus fcea tot ce i se cerea o mare
mbuntire fa de comportamentul nemblnzit de
dinainte. Pe atunci, Ominus l ironizase deseori, insistnd c
Erasmus n-o s-l civilizeze niciodat pe tnrul slbatic. De
cte ori logica simpl i bunul sim euau, Erasmus folosea
disciplina i instruirea metodic, alturi de recompense i
411

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


pedepse, amplificate de folosirea generoas a drogurilor
verificate ca modificnd comportamentul. La nceput,
medicamentele l lsaser pe Gilbertus ntr-o amoreal
apatic. Existase o reducere categoric a comportamentului
agitat, distrugtor, tendin care-i mpiedica progresul
general.
Treptat, robotul redusese dozele, iar acum avea rareori
nevoie s-l mai drogheze pe biat. Gilbertus acceptase n
sfrit noua lui situaie. Dac-i amintea de viaa mizerabil
de odinioar, biatul ar fi trebuit cu siguran s-i
socoteasc noul statut o ocazie, un avantaj. n scurt vreme,
Erasmus era convins c ar putea s-i prezinte lui Omnius un
triumf, dovedind c modul n care nelegea el potenialul
uman l ntrecea chiar i pe acela al computerului presupus
atottiutor.
Avea ns n minte mai mult dect simpla ctigare a
pariului cu Omnius. Lui Erasmus i plcea de fapt s
urmreasc i s consemneze progresul pe care-l fcea
Gilbertus, i i dorea s continue chiar i dup ce Omnius
se recunotea nvins.
Acum, privete cu atenie, Gilbertus!
Erasmus se duse la una dintre pori, descuie lactul i
pi nuntru.
Dup ce poarta arcului se nchise bine n urma lui,
Erasmus porni printre oamenii ngrmdii, mpingndu-i i
doborndu-i la pmnt. nnebunii, ei ncercau s se dea la o
parte din calea lui, ocolindu-i privirea ca i cum asta l-ar fi
fcut s nu mai reueasc s-i observe. Acest lucru l amuza
pe Erasmus, din moment ce ei i bazau eschivarea pe
standardele umane n legtur cu ceea ce atrgea atenia
altei persoane. Ca robot autonom sofisticat, i fcea alegerile
pe o baz pur aleatoare, complet obiectiv.
Scond un pistol mare cu proiectile din rob, l ndrept
ctre prima victim care se ntmpl s fie un brbat mai n
vrst i deschise focul.
Arma bubui asemenea unui tunet, un ecou rsuntor care
412

Cruciada mainilor
sfie trupul btrnului, urmat instantaneu de un val de
ipete din mulime, amplificndu-se pn la panic total.
Subiectele de testare se trau n patru labe ca nite vite
cuprinse de streche, att sclavii nedomesticii ct i asistenii
sofisticai.
Uit-te cum fug, coment Erasmus. Fascinant, nu-i
aa?
Biatul, care nu rspunse, avea pe chip o expresie
oarecum oripilat.
Erasmus ndrept arma spre o alt int ntmpltoare o
femeie nsrcinat i trase din nou. ncnttor! Se delecta
enorm.
Nu-i de-ajuns? ntreb biatul. neleg lecia.
n nelepciunea lui, Erasmus alesese o arm cu proiectil
care s genereze o explozie colosal, iar calibrul glonului era
mare. De fieare dat cnd o victim era lovit, snge, piele i
bucele de os zburau n toate prile. Simpla oroare
extravagant mrea panica i mai mult, ca o bucl de
feedback.
Mai e mult de nvat, zise Erasmus, observnd c
Gilbertus se muta nelinitit de pe un picior pe altul. Prea i
el nervos.
Interesant.
Prizonierii ipau i urlau, urcndu-se unii peste alii,
clcnd pe trupurile czute n timp ce ncercau s fug din
calea robotului. Dar n spaiul nchis nu puteau scpa.
Erasmus trase iari i iari.
Un proiectil lovi n cap un brbat, iar craniul i creierul i
se vaporizar ntr-un nor tot mai mare. Civa sclavi
rmaser mpietrii, paralizai ntr-o capitulare abject. Ucise
i jumtate dintre acetia, nevrnd s-i instruiasc n niciun
fel, nici s le altereze reaciile. Pentru puritatea
experimentului, trebuia s fie absolut corect, fr favorii,
pentru niciun motiv.
Dup ce ucise cel puin doisprezece i schilodi de dou ori
pe-atia, se opri, cu pistolul cu proiectile rcindu-i-se n
413

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


mna de metalfluid. Valurile frenetice de teroare continuau
s se nvolbureze n jurul lui, cu supravieuitorii alergnd
ncoace i-ncolo, cutnd locuri n care s se adposteasc
sau orice alte mijloace de scpare. Unii dintre ei acordau
ajutor camarazilor czui. n cele din urm, ipetele se oprir
i oamenii se bulucir lng pereii ngrditurii, ct mai
departe posibil de Erasmus ca i cum o distan att de
mic putea avea vreo importan
Din nefericire, cei care nc triau erau contaminai pentru
experimentele viitoare, chiar dac nu erau rnii fizic. Nu
conta. Putea oricnd s gseasc subiecte noi, scondu-le
din rezerva uria, mereu rennoit, de prizonieri.
n afara arcului, Gilbertus se dduse civa pai n spate,
ferindu-se s nu fie atins de minile ntinse care-i implorau
ajutorul. Biatul se ncrunt ctre Erasmus, ca i cum nu
reuea s neleag ncotro ar fi trebuit s se ndrepte
emoiile sale.
Curios. Erasmus va trebui s analizeze i reaciile lui
Gilbertus la experiment un beneficiu neateptat.
Unii dintre sclavi ncepur s plng, gemnd ncetior, n
timp ce Erasmus deschise din nou poarta i pi ncreztor
spre tnrul su protejat. Dar Gilbertus tresri i se ddu la
o parte, ferindu-se de sngele picurnd i de bucile de
creier care mprocaser pielea strlucitoare i roba colorat
a robotului.
Asta l puse pe gnduri pe Erasmus. N-avea nimic
mpotriv s fie detestat de subiectele de experiment i de
captivi, dar nu voia ca acest tnr anume s se team de el.
Erasmus era mentorul lui.
Cu toat atenia pe care robotul independent o revrsase
asupra Serenei Butler, aceasta tot se ntorsese mpotriva lui.
O povestea veche n istoria omenirii, iar asta l lovise n
punctul slab. Poate c ea fusese prea matur, prea canalizat
pe drumul su, atunci cnd o luase sub aripa lui ocrotitoare.
Erasmus nvase multe despre natura uman n
nenumraii ani de studiu; voia s fie sigur c Gilbertus
414

Cruciada mainilor
Albans i rmnea absolut loial. Trebuia s fie prudent i cu
spirit de observaie.
Vino cu mine, tinere, spuse el cu voioie simulat.
De acum nainte trebuia s fie foarte atent, pentru ca
biatul s nu-i fac o idee greit despre el.
Ajut-m s m spl, iar apoi o s avem o mic discuie
despre ceea ce tocmai ai vzut.

415

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Cnd devenii contieni de volumul universului din jurul
vostru, micimea vieii n acest spaiu imens devine o realitate
copleitoare. Pornind de la nelegerea acestui lucru
fundamental, viaa nva s ajute viaa.
TITANUL HECATE
Erau vizitatori din alt lume, i aa i artau
Privindu-i pe straniii cogitori i pe nsoitorii lor naintnd
n ir indian prin holul spaioportului din Zimia, Iblis Ginjo
fcu un pas nainte s-i ntmpine, cu gndurile curgnd n
goan. Noul su aghiotant, Keats, un tnr linitit i
inteligent care o nlocuise pe Floriscia Xico, ucis n mod
tragic, sttea ntr-o parte, privind tcut, ca i cum i-ar fi
luat notie n minte. Keats era mai mult un tnr studios
dect un btu, iar Iblis l folosea pentru treburi speciale ale
Jipolului.
Zgomote zumzitoare provenind de la construcii umpleau
aerul, amestecate cu huruitul aparatelor spaiale care soseau
i plecau. Folosind o mulime de donaii, Consiliul Jihadului
comandase o statuie titanic a sfntului Manion cel
Nevinovat, menit s ntmpine navele scpate de primejdiile
din adncul spaiului. Lui Iblis i amintea de toate statuile i
monumentele colosale ce fuseser construite la insistenele
titanilor pentru a comemora zilele lor de glorie
Iblis numr apropiindu-se douzeci i patru de
secundani n robe de culoarea ofranului. ndat ce vestea
ajunsese la el, se grbise s ajung la spaioport, vrnd s fie
sigur c avea s fie acolo n persoan, s-i salute.
Toi nsoitorii artau ca nite mumii vii, cu prul rar i
pielea uscat precum pergamentul, plin de pete vineii.
Clugrii fragili peau cu o ncetineal deliberat. ase
secundani din fa duceau containere coninnd creiere
mult, mult mai vechi dect secundanii nii.
Aceasta este o ocazie memorabil, rosti Iblis, i era
sincer.
416

Cruciada mainilor
Simea c-i crete inima.
Nici n-am visat vreodat c a putea avea norocul s
stau de vorb cu cogitorii din Turnul de Filde. Au trecut
secole de la ultima oar cnd ai fost vzui n afara planetei
ngheate Hessra!
Spre deosebire de Kwyna, care locuia n Oraul
Reculegerii, sau chiar de neleptul Eklo, care dduse o mn
de ajutor la ncurajarea rscoalei iniiale de pe Pmnt,
aceti cogitori din Turnul de Filde credeau n izolarea
aproape total de agitaia societii. Triau pe o planet
ndeprtat, neprimitoare, ngrijii doar de secundanii lor
umani. Avnd n vedere senintatea nentrerupt n care
contemplaser lumea vreme de secole, aceste creiere erau
printre cele mai nelepte i mai ieite din comun din ntreaga
creaie.
Iar acum, cogitorii faimoi pentru izolarea lor veniser pe
Salusa Secundus! Nu visase niciodat ca asta s se ntmple
n timpul vieii lui!
Iblis se prezent ca Marele Patriarh al Jihadului, un titlu
nefamiliar pentru cogitorii care nu erau la curent cu situaia.
Surse fascinat cnd pi mai aproape de recipientele de
pstrare cu ornamente stranii.
Am o oarecare experien cu cei ca voi. Pe Pmnt,
marele Eklo m-a nvat i m-a ncurajat. Iar aici am primit
multe sfaturi de la cogitor Kwyna. Istoria noastr s-a
schimbat mult datorit influenei lor.
Unul dintre secundanii zbrcii ridic ochii apoi. Cu voce
scrit, spuse:
Vidad i ceilali cogitori ai notri nu sunt interesai
ctui de puin s influeneze istoria. Doresc doar s existe i
s cugete.
Iblis i chem aghiotanii s-i ajute pe btrnii clugri.
Keats ndrum doi ageni ai Jipolului i un grup de muncitori
entuziati de la transporturi s se nghesuie n jurul
distinilor, neateptailor oaspei. Agitaia grbit pru s-i
zpceasc pe secundanii cu robe galbene care abia se
417

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


ineau pe picioare.
Iblis i zise lui Keats:
Te rog, gsete locuine confortabile pentru secundani.
D-le ce-avem mai bun de mncare i acces la orice
tratament medical de care ar putea avea nevoie.
Tnrul ofier al Jipolului ncuviin, apoi dispru ca s
ndeplineasc instruciunile.
Unul dintre clugrii care ineau un recipient de pstrare
vorbi. Brbat scund, cu faa oval i gene lungi, argintii,
spuse pe un ton egal:
Nu tii de ce ne aflm aici.
Nu, dar abia atept s aflu, rspunse Iblis. Avei ceva de
vnzare? Avem noi ceva de care avei nevoie?
Ca toi cogitorii, se bizuiau n ntregime pe secundanii
umani pentru a-i menine creierele n via, pentru a
ndeplini toate ndatoririle necesare ntreinerii containerelor
n care erau adpostii. Iblis nu credea c aceti cogitori
puteau fi complet independeni. Fceau ei comer secret n
afar, poate cu cymecii? n izolarea extrem de pe
ngheata Hessra, secundanii duceau o via cu adevrat
grea, iar acum artau prea btrni i fragili ca mcar s mai
respire. Totui respirau
Btrnul rosti cu o voce uierat i nceat ca sunetul
vntului:
Noi suntem cei din urm dintre secundanii de pe
Hessra. Vidad i cu ceilali cogitori nu doreau s fie
ntrerupi, dar confraii mei clugri i cu mine nu vom mai
supravieui mult vreme. Este necesar s obinem noi
secundani
Arta gata s cad din picioare, dar braele cu care
susinea containerul erau neclintite.
Ct mai curnd posibil!
Ochii lui Iblis strluceau.
i ai adus cogitorii aici? A fi crezut c v-ar fi trimis
doar pe voi cu solicitarea.
Btrnul clugr plec ochii.
418

Cruciada mainilor
Din cauza importanei majore a acestei situaii, Vidad a
dorit s v prezinte rugmintea n persoan. Dac este
necesar. Exist oameni eligibili n Lig care ar fi dispui s se
ofere pentru un asemenea serviciu?
Iblis i simi gtul uscat. Dac n-ar fi avut attea
responsabiliti pe cap, s-ar fi putut gndi chiar el la o
asemenea sarcin.
Muli dintre talentaii notri nvai vor fi ct se poate
de dornici s te ajute.
Zmbi i se nclin uor.
V promit, vom gsi toi voluntarii de care avei nevoie.
Posibilitile se nvolburau deja n mintea lui.

*
Iblis Ginjo tia c trebuia s-i ntlneasc pe cogitorii din
Turnul de Filde n particular. Aceasta era o ocazie cu care
niciun om n viaa, nici mcar el nsui, nu se confruntase
vreodat. Erau ase dintre cei mai sclipitori filosofi
nemuritori.
Porni ctre apartamentele pe care le repartizase
reprezentanilor lor, cu un zmbet larg, optimist, amintindui ct de mult i schimbase deja viaa cogitorul Eklo.
Cu o venicie n urm, Vidad i colegii lui se izolaser,
pentru a putea medita secole dup secole, nentrerupi. Ce
revelaii mree trebuie s fi descoperit n tot acest timp! Nu
putea cu niciun chip s ngduie acestor filosofi fr trup s
plece fr mcar o discuie chiar dac ar fi fost silit s-i
foloseasc aliaii din Jipol pentru a-i ine acolo mpotriva
voinei lor. Dar Iblis spera c nu avea s fie nevoit s
foloseasc o asemenea metod de mn forte.
Pentru c trebuiau s-i mprteasc nentrziat
cunoaterea!
Din moment ce el era omul care oferea de bunvoie
ngrijitori pentru a satisface rugmintea disperat a
cogitorilor, Iblis putea s se duc n camerele demnitarilor.
419

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Cnd ua se deschise la comanda lui, se gsi n faa unui
secundant extrem de btrn, iar inima i se strnse la gndul
situaiei proaste n care se aflau aceti cogitori. Dac aprea
vreo urgen pe Hessra, pe care aceti oameni cadaverici s
n-o poat rezolva?
Ca Mare Patriarh, v jur c vom gsi nlocuitori potrivii
aa cum ai cerut tineri talentai care-i vor nchina viaa
ngrijirii stpnilor votri.
Secundanii n robe galbene se nclinar epeni. Ochii lor
clipeau n orbitele adncite, nconjurate de riduri.
Cogitorii din Turnul de Filde v apreciaz ajutorul, zise
conductorul secundanilor.
Iblis mai fcu un pas n ncpere, unde vzu strvechile
creiere n containerele lor, aezate pe piedestale temporare.
Inima i btea cu putere i inspir scurt.
Ar fi ar fi posibil s vorbesc cu ei?
Nu, rspunse secundantul.
Din poziia nalt pe care o ocupa, Iblis Ginjo nu era
obinuit s aud un asemenea rspuns.
Poate c Vidad tie despre cogitorul Eklo, care i-a
petrecut ultimele zile pe Pmnt? L-am slujit acolo. Am
comunicat cu Eklo, iar el m-a ajutat s pregtesc marea
rscoal a sclavilor mpotriva lui Omnius
Btrnii n robe galbene nu preau impresionai.
Iblis continu:
Aici, n Zimia, am petrecut mult vreme n ntlniri
filosofice cu cogitor Kwyna, nainte ca ea s devin obosit de
via i s-i pun singur capt.
Avea ochii strlucitori i gura uor deschis, ntr-un surs
plin de speran.
Atingnd electrofluidul lui Vidad pentru a primi mesaje,
secundantul su spuse:
Ali cogitori se distreaz interacionnd cu oamenii. Noi
vedem prea puine avantaje n asta. Dorim pur i simplu s
ne obinem ngrijitorii i s ne ntoarcem pe Hessra. Nimic
mai mult.
420

Cruciada mainilor
neleg, Vidad, insist Iblis, dar poate doar pentru o
clip
Chiar i o clip ne distrage de la refleciile noastre
fundamentale. Cutm cheia universului. Ai vrea s ne
interzici acest lucru?
Iblis simi un ghimpe de panic n piept.
Nu, sigur c nu. mi cer scuze. N-am vrut s fiu lipsit de
respect. De fapt, n primul rnd datorit adncii mele
consideraii pentru voi am fcut aceast solicitare
Scheleticii secundani se ridicar n picioare, pentru a da
curs dorinei cogitorilor de a fi lsai singuri.
Refuzat, Iblis ddu napoi.
Foarte bine. Voi alege personal secundani potrivii
pentru voi.
n timp ce ua se nchidea n spatele lui Iblis, rotiele din
mintea lui se accelerar. Aceti cogitori din Turnul de Filde
erau prea mulumii de sine, prea orbi cnd venea vorba s
recunoasc ceea ce era cu adevrat important n univers.
Vidad putea fi un filosof eminent, dar era totui naiv i orb; el
i colegii lui erau la fel de ri ca i cei civa oameni nelai
care protestau mpotriva Jihadului, incapabili s recunoasc
problemele ce contau.
Dar cogitorii Iblis tia c trebuia s-i fac s se
rzgndeasc, indiferent ct de mult timp i-ar lua.
Ua se nchise n urma lui. Va trebui s-i aleag cu grij
candidaii secundani i s le dea instruciuni foarte clare.
Att de multe depindeau de asta Misiunea lor urma s fie
subtil, dar crucial, pentru ctigarea Jihadului i pentru
supravieuirea final a rasei umane.

*
Disprute erau hainele menite s treac neobservate ale
Jipolului i chiar uniforma de gal att de rar purtat, iar
Keats prea nelalocul lui n noua rob galben pe care i-o
oferiser cogitorii din Turnul de Filde.
421

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Iblis l cercet atent pe loialul su aghiotant, apoi ddu din
cap aprobator.
Keats, ari corespunztor de evlavios. Cogitorii din
Turnul de Filde te vor considera, pe tine i pe ceilali
voluntari ai mei alei pe sprncean, nlocuitori acceptabili.
Sursul Marelui Patriarh se lrgi.
N-au nici cea mai mic idee n ce se bag. Toi ai fost
instruii cu grij, desigur, dar tu, Keats, eti recrutul n care
am cea mai mare ncredere. ine-i pe ceilali pe drumul
bun i fii subtil. Nu te grbi.
Chipul lui Keats se ncrei; ncruntat, i frec unghiile de
roba galben, mohort.
Timpul pare s fie lucrul pe care-l avem din abunden,
dac putem judeca dup viaa oamenilor pe care-i nlocuim.
Ls s-i scape un oftat prelung, iar umerii i tremurar.
M simt ca i cum a fi trimis n exil, domnule. Exist
treburi mult mai importante pe care le pot face aici pentru
Jihad
Iblis puse o mn pe umrul tnrului, strngndu-l
patern.
Muli pot ndeplini acele sarcini mrunte, Keats. Tu,
totui eti mai bine pregtit pentru aceasta, innd seama de
talentele tale dovedite n calitate de investigator i de
specialist n interogatorii.
tiu ns c te imaginai student la filosofie, aa c eti
candidatul ideal pentru aceti cogitori izolai i orbi. Trebuie
s te apuci de treab, s-i mblnzeti, s-i faci s neleag
ct de mult avem nevoie de sprijinul lor n aceast lupt
Unul lng altul, cei doi se apropiar de fereastra turnului
de birouri al Marelui Patriarh, de unde privir n jos, la
strzile pavate, pline de lume, ale oraului Zimia. n parcul
memorial, silueta greoaie a unui rzboinic cymec abandonat
se nla ca un spectru n dup-amiaza luminoas. Straturile
de flori i sculpturile mpodobeau unele sectoare ale oraului
care fuseser avariate n atacul din urm cu douzeci i
nou de ani.
422

Cruciada mainilor
tiu c-i vor lipsi multe de-aici, de pe Salusa
Secundus, spuse el, dar nu sunt muli oameni crora le este
oferit vreodat o asemenea ocazie. Vei petrece urmtorii ani
n sihstrie mpreun cu unele dintre cele mai mari mini pe
care le-a dat vreodat rasa uman. Ceea ce vei nva de la
aceti cogitori din Turnul de Filde va depi experiena
oricrui om normal. Eti unul dintre cei doar civa oameni
din ultimul mileniu care au stat de vorb cu Vidad i colegii
si
Cu toate acestea, Keats nc nu prea prea sigur.
Iblis zmbi, iar privirea i se fix undeva n deprtare.
mi aduc bine aminte de vremurile cnd fceam
pelerinaje la cogitorul Eklo de pe Pmnt dar, nu tiu pentru
ce motiv, cogitorul a vzut un potenial n mine. Strvechiul
creier a comunicat cu mine. Mi s-a ngduit chiar s-mi
cufund degetele n electrofluidul care i meninea n via
uriaa minte, i am comunicat direct cu el. Ce
binecuvntare!
Se cutremur la amintirea acelor ntlniri.
Omnius e plin pn la refuz cu date pure, dar
hipermintea n-are niciun pic de nelegere. Este numai
evaluri i proiecii reci. Rspunsuri la stimuli. Dar un
cogitor un cogitor conine nelepciune adevrat.
Keats sttea drept, ngduindu-i n mod vizibil s simt
mndrie pentru responsabilitatea extraordinar pe care i-o
acorda Marele Patriarh.
Eu neleg
Iblis l privi insistent pe brbatul n rob de culoarea
ofranului.
ntr-un fel, te invidiez, Keats. A dori s n-am nicio
obligaie fa Jihad i s pot petrece urmtorii civa ani ca
nvcel, ngenunchind alturi de cuva unui cogitor. Dar
aceast sarcin cade asupra ta. tiu c eti la nlimea ei
O s fac tot ce-mi st n putin, Mare Patriarh.
Eti liber s caui iluminarea n timp ce-i slujeti pe
cogitori ct te pricepi mai bine. Trebuie s fii ns inteligent i
423

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


flexibil. Deschide-le ochii la figurat, vreau s spun. Cogitorii
din Turnul de Filde au lsat prea multe n urm. Tu i
camarazii ti avei nsrcinarea secret de a-i converti din
neutri n aliai autentici ai Jihadului nostru sfnt!
i conduse loialul aghiotant ctre ua biroului su luxos.
Serena Butler v va binecuvnta pe toi nainte de
plecare. Apoi vei porni n cltoria cea mai important din
viaa voastr.

*
Serena ddu sacra ei binecuvntare fiecruia dintre noudesemnaii clugri secundani, dar Iblis fcuse toate
alegerile cu mult nainte de a o informa. Preoteasa Jihadului
n ciuda rolului su mai mare din ultima vreme nu-i puse
la ndoial decizia, iar el avu grij ca ea s nu afle
amnuntele.
Cel puin nu ncercase s preia aceast parte a
responsabilitilor lui. n ultimele cteva luni, chiar de cnd
el se ntorsese de la strania ntlnire cu titanul renegat
Hecate, Serena l mpinsese la o parte, prelund conducerea
unor lucruri ce merseser destul de bine nainte.
Iar el i storsese creierii n cutarea unei ci de a-i
consolida din nou puterea. Trecuser aproape douzeci de
ani de cnd se cstorise cu carismatica, fermectoarea
Camie Boro, a crei zestre fusese ascendena ei imperial.
Dar se ncurcase cu Camie i cu importana ei politic
exagerat nainte de a nelege c adevrata descendent a
ultimului mprat conta prea puin n Liga Nobililor. Ea
deveni doar un exponat menit s fie etalat la ocazii
importante.
n timp ce o privea pe Serena ndeplinindu-i admirabil
ndatoririle, Iblis o observa cu uimire. Preoteasa Jihadului ar
fi fost o partener mult mai potrivit pentru ambiiile sale.
Era pcat s iroseasc o asemenea putere.
Acum, Keats, cu o atitudine supus, aa cum se cuvenea,
424

Cruciada mainilor
atepta mpreun cu ceilali voluntari s-i nsoeasc pe
cogitorii din Turnul de Filde pe planetoidul lor acoperit cu
gheari. Stteau n picioare, artnd suficient de curajoi i
de smerii, iar Iblis le zmbi fiecruia dnd subtil din cap
cnd noii recrui aruncar spre el priviri devotate.
Serena avea graia unei madone n momentul n care l
atingea pe fiecare dintre brbai pe umr.
V mulumesc pentru sacrificiul vostru, domnilor,
pentru faptul c ai acceptat s v izolai vreme de ani de
zile. Vei avea parte de multe ore de singurtate pe Hessra
cea ngheat, momente perfecte pentru discuii i dezbateri.
Iar pentru binele Jihadului nostru, trebuie s-i facei pe
cogitorii din Turnul de Filde s vad c neutralitatea nu este
singura opiune.
Keats zmbi i se ndeprt de binecuvntarea Serenei,
cnd ea trecu la urmtorul recrut. Urmau s fie plecai
pentru muli ani sau decenii, poate pentru tot restul vieii
dar, n acest timp, poate c vor reui s-i ctige pe cogitorii
de pe Hessra de partea cauzei drepte a omenirii.
Pe ton sczut, Iblis i se adres Serenei:
Preoteas, dei ar putea prea destul de placizi la prima
vedere, voluntarii notri sunt experi n arta conversaiei i a
polemicii
Ea ddu din cap.
Iblis tia c aceti cogitori erau filosofi sclipitori, dar naivi.
Dei i dduse Serenei o explicaie a schemei epurat n mod
corespunztor, ochii ei strlucitori, violei, artau c
nelegea

425

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Individual i colectiv, oamenii sunt mpini de energia
sexual, n mod curios, ei construiesc edificii grandioase n
jurul aciunilor lor n ncercarea de a ascunde acest lucru.
ERASMUS,
Reflecii asupra fiinelor biologice contiente de sine
La fel de nalt ca i construciile din Zimia, forma
pitoare titanic a cymecul arta ca o arahnid preistoric
furit din oel i alte aliaje. Cu braele de lupt ridicate n
aer, lsa s se vad turelele armelor amenintoare i
segmentele tunurilor.
Corpul de gladiator ddea semne de rugin i de coroziune
dup aproape trei decenii de expunere n aer liber. Cnd
fusese dirijat de un creier fr trup, acest rzboinic cymec
provocase multe distrugtoare n timpul raidului mortal al lui
Agamemnon menit s distrug emitoarele de scut ale
planetei. Dar, sub comanda lui Xavier Harkonnen, miliia
salusan respinsese cu succes atacul. Civa neocymeci
fuseser nimicii n btlie, iar alii i ejectaser containerele
de pstrare pentru a fi recuperate de ctre flota robotic
frustrat, lsndu-i n urm giganticele corpuri.
Aceast form pitoare de lupt rmsese aici de la
atacul zdrnicit al mainilor, nconjurat de ceea ce
fuseser cndva cldiri guvernamentale ruinate. Acum,
carcasa se nla ca un monument n memoria miilor de
victime ale primei btlii din Zimia. Corpul mpietrit al
mainii era att trofeul unui duman nfrnt, ct i o
amintire a faptului c i mai multe maini gnditoare puteau
ataca din nou, n orice clip
Dup un an de lupt pentru Jihad mai nti pe Ix, apoi
n alte dou ncierri majore mpotriva navelor de rzboi ale
roboilor Jool Noret ajunsese n sfrit pe Salusa Secundus.
Cu ochii mijii, sttea n piaa amenajat, privind fix la
amenintoarea form pitoare de cymec. Corpul mecanic
era de peste zece ori mai nalt dect el. Cu aptitudinile sale
426

Cruciada mainilor
analitice i cu antrenamentul primii de la Chirox, Noret
examina atent sistemele formei-rzboinic, plnuind n minte
ci de a distruge un asemenea adversar. Dac ar fi fost
nevoie, ar fi nfruntat singur o asemenea main gigantic.
Ochii lui ca de jad rtceau peste picioarele armate, peste
lansatoarele de proiectile ncorporate i peste turela capului,
de unde creierul trdtor ndruma atacurile. Cuta puncte
slabe.
Noret tia de la automatul sensei c trupurile cymecilor
aveau multe forme, adaptate pentru o diversitate de situaii
dificile. Dac acest lucru permitea o oarecare libertate n
privina modului de aranjare, sistemele principale care aveau
acces la tijele mentale trebuiau s fie n mare msur
aceleai. Dac Noret ar putea descoperi cum s schilodeasc
i s ngenuncheze maini ca aceasta, ar deveni un mercenar
nc i mai grozav. i ar provoca i mai multe distrugeri.
Uitndu-se la nfricotorul mecanism, i aminti de
exerciiile de lupt pe care le urmrise la tatl su, i simi
spiritul rzboinic al lui Jav Barry curgndu-i prin trup.
Nu mi-e fric de tine, rosti Noret cu glas sczut ctre
maina uria. Nu eti dect un alt duman, la fel ca toi
ceilali.
O femeie nalt, cu prul blond, ochi ca de ghea i pielea
alb ca laptele veni alturi de el, fr s scoat niciun sunet.
Cutezana nesbuit duce deseori mai curnd la eec
dect la victorie
Noret o auzise apropiindu-se, dar erau prea muli vizitatori
i solicitani n aceast pia comemorativ, toi uitndu-se
la carcasa cymecului de parc ar fi fost un demon nfrnt.
Exist o diferen ntre cutezan i hotrrea plin de
ncredere.
Ridic din nou ochii ctre uriaul cymec, apoi se ntoarse
spre femeiee.
Eti o magician de pe Rossak
Iar tu, un mercenar de pe Ginaz, replic ea. Sunt Zufa
Cenva. Femeile mele au luptat i au ucis cymeci. E povara i
427

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


talentul nostru s devenim blestemul tuturor mainilor cu
minte uman.
Noret i zmbi cu rceal.
A dori s devin blestemul tuturor mainilor indiferent
de ce tip.
Ea l cercet cu scepticism, ca pentru a ncerca s
interpreteze calmul primejdios din jurul acestui mercenar.
Vd c eti sincer, Jool Noret.
El ncuviin, fr s ntrebe de unde-i tia numele.
Magicienele mele pot elimina cymecii, relu Zufa.
Fiecare dintre femeile mele poate anihila zece neocymeci mai
mici, prjolindu-le creierele trdtoare.
Noret continu s examineze imensul corp pitor cymec.
De cte ori una dintre magicienele tale i dezlnuie
arma mental, trebuie s moar. Fiecare atac este o misiune
sinuciga.
Zufa l privi cu ostilitate.
De cnd ezit un mercenar de pe Ginaz s se sacrifice
pentru Jihad? Eti un la care lupt numai cnd e n
siguran?
Dei femeia intimida de obicei pe toi cei din jur, Noret nu
clipi. n schimb, se uit la ea cu ochi abseni, ntunecai.
Sunt ntotdeauna dornic s m sacrific, dar pn acum
n-am gsit o ocazie care s merite. n fiecare btlie am
supravieuit pentru a continua s distrug inamicul an dup
an. Dac sunt mort, un mai pot continua lupta.
n sil, Zufa recunoscu c are dreptate. Ddu din cap ctre
mercenarul surprinztor de ndrjit i de rezervat.
Mcar dac ar exista mai muli ca noi doi; mainile n-ar
avea de-ales dect s-ntoarc spatele i s fug s-i salveze
propria existen.

*
Planurile i posibilitile umpleau mintea Marelui Patriarh
cu fiecare or n care era treaz, rotie nuntrul altor rotie,
428

Cruciada mainilor
scheme n avantajul rasei umane. i al lui, desigur. Tot ceea
ce fcea avea nenumrate ramificaii. Existau legturi care
duceau ctre fiecare hotrre.
Iblis Ginjo avea multe de ascuns i multe de cumpnit. n
prezent, numai Yorek Thurr i cu el tiau despre uluitorul lor
nou aliat, Hecate. Iar comandantul Jipolului fusese
ntotdeauna nspimnttor de capabil s pstreze secrete.
Cu ajutorul mainaiunilor poliiei Jihadului, Iblis pusese
mna pe un numr tot mai mare de conductori ai
protestelor, care doreau s pun capt, n mod naiv,
rzboiului permanent. Executase de asemenea inamicii
politici, dac acetia voiser s se amestece n mreele lui
planuri pentru Jihad. De pild, pe Munoza Chen. Era doar o
chestiune de necesitate, nu ceva ce-i fcea plcere n mod
deosebit. Pentru a se proteja, Marele Patriarh punea oameni
s urmreasc oameni care s urmreasc oameni, dei
Yorek Thurr reuea ntotdeauna s evite o cercetare prea
atent.
Iblis socotea c este datoria lui sacr s ia anumite decizii
necrutoare pe care ceilali nu le-ar nelege. Unele lucruri
trebuiau fcute n secret, pentru a anihila mainile
gnditoare. Motivele onorabile ale Marelui Patriarh erau
limpezi n mintea sa, dar tia c nu le putea mprti cu
nimeni, i n special cu atent supravegheata Preoteas a
Jihadului. Sacra ei inocen nu era simulat.
Din nefericire, proaspt descoperita independen a
Serenei i rvise multe planuri complicate. Erau prea multe
n joc, iar Iblis nu-i putea ngdui s continue pe acest drum
stnjenitor. Trebuia s gseasc o metod s-o aduc napoi
pe calea cea bun. Rspunsul prea att de evident, iar el
spera c femeia putea i ea s neleag avantajele. tia c
inima i era un bloc de ghea cnd venea vorba de probleme
personale, dei continua s insiste s ndeplineasc aciuni
caritabile pentru soldaii Jihadului i pentru refugiai. Putea
fi influenat, dar trebuia s aib grij cum fcea asta, ca s-o
fac s vad motivele logice pentru aliana perfect pe care-o
429

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


dorea.
Trebuia s ajung n curnd n apartamentul lui privat, iar
Iblis avea intenia s-i foloseasc tot talentul de care
dispunea pentru a o convinge s-i accepte propunerea.
Printr-o fereastr a apartamentului su din Zimia, aflat
sub
acoperi,
se
uit
la
impuntoarele
cldiri
guvernamentale care ddeau spre imensa pia central
unde se strngeau mii de oameni pentru adunrile
sptmnale ale Jihadului. Prevedea mulimi nc i mai
mari n viitor, revrsndu-se n centrele metropolitane ale
tuturor lumilor Ligii. Dac era alimentat n mod
corespunztor, lupta sfnt avea s continue s creasc din
ce n ce mai mult.
Mai nti totui, trebuiau s se ntmple anumite lucruri.
Soiei lui, Camie, n-avea s-i plac, iar lucrurile puteau
deveni urte cu cei trei copii ai lor, dar se nsurase cu ea
numai pentru c presupusa ei greutate politic i sporise pe
moment propria sa putere. Spre exasperarea lui, mai trziu
aflase c, n realitate, Camie era o persoan cu o influen
total nesemnificativ. Pe de alt parte, ea era ncntat s fie
mritat cu titlul de Mare Patriarh, nu cu el. i dac i fcea
prea multe necazuri ei bine, presupunea c Thurr putea s
aib grij i de asta. Totul pentru binele Jihadului
Sorena era mai important, avnd posibiliti mult mai
interesante.
Iblis se ls pe spate n fotoliul suspensor adnc,
simindu-l potrivit pentru corpul lui ndesat. Avnd n vedere
stresul funciei, Marele Patriarh nu acordase prea mult
atenie dietei sau condiiei fizice. n ultimii zece ani, nc de
la crearea Consiliului Jihadului, ctigase considerabil n
greutate, iar Camie nu-i mai btuse capul s doarm cu el
de luni de zile. Dei, din necesiti politice, fusese discret, cu
carisma i poziia lui important Iblis putea avea orice femeie
i-ar fi dorit
n afar de Serena Butler! nc de la capturarea ei de ctre
mainile gnditoare, cu mult vreme n urm, pe Giedi
430

Cruciada mainilor
Prime, evitase orice ocazie de a avea o relaie romantic. O
asemenea hotrre de oel i un asemenea devotament i
ddeau un anumit aer de sacrificiu nobil, dar i luau i
tributul de la ea, rpindu-i ceva din umanitate. Cei mai
fanatici dintre discipolii si o vedeau ca pe Mama Pmnt, ca
pe o Madon i o Fecioar.
Dar dragostea era mai mult dect un concept ezoteric.
Pentru a-i arta cu adevrat valoarea, Preoteasa trebuia si demonstreze capacitatea de a iubi. O Marie plin de
compasiune n loc de o Ioan dArc dur ca oelul Iblis avea
intenia s fac ceva n privina asta chiar azi.
Din sertarul unei mese laterale scoase o fiol cu feromoni
subtili i-i pulveriz pe gt i pe dosul minilor. Mirosul era
uor acrior i nu deosebit de plcut, dar ar fi trebuit s
acioneze pe nesimite asupra instinctelor feminine. Iblis avea
rareori nevoie de un asemenea sprijin, dar nu voia s lase
nimic la ntmplare.
tia foarte bine c idilele i metodele de seducie
convenionale n-ar fi reuit niciodat cu Serena. Trebuia s
se bazeze pe alte forme de persuasiune, s-i dovedeasc
avantajele pentru Jihad, numai dac ar accepta
Se auzi un semnal discret la u, iar unul dintre caporalii
din Jipol o conduse pe Serena Butler n ncpere.
Domnule, Preoteasa Jihadului!
Iblis ascunse repede fiola cu feromoni.
Mare Patriarh, spuse ea, cu o nclinare rigid a capului.
Sper c este important? ndatoririle mele au sporit extrem de
mult n ultima vreme.
E numai vina ta. Fr s lase s se vad nimic din iritare,
Iblis surse cu cldur i fcu un pas n fa, lund-o de
mn.
Ari deosebit de radioas astzi
Purta o rochie sobr, neagr, cu guler i mneci albe. El
fcu semn ctre o canapea de piele cu suspensoare, aezat
pe covorul gros de import.
Am fost afar, la soare, spuse ea cu un surs scurt. Am
431

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


vorbit ore ntregi la marea adunare de ieri.
tiu. Am vzut nregistrrile.
Iblis lu loc lng ea pe canapeaua neted. Aceasta se
legn puin.
O treab foarte eficient, ca de obicei.
Chiar dac scrisese singur discursul, ignornd toate
sugestiile.
Un servitor cu musta apru, cu o tav cu buturi
aburinde, pe care-o puse pe o mas n faa lor.
Ceai verde dulce de la cei mai buni importatori, anun
Iblis, ncercnd s-o impresioneze. Un amestec special de pe
Rossak.
Serena accept o ceac, dar o inu n palme fr s ia
nicio nghiitur.
Despre ce trebuie s discutm, Mare Patriarh?
Prea att de distant
Trebuie s profitm la maximum de timpul pe care-l
avem.
De cnd Serena se rzgndise i insista s conduc
Consiliul Jihadului, Iblis vedea limpede c redefinise
structura de putere n condiiile stabilite de ea, punndu-l
ntr-o poziie subordonat. Poate c totui reuea s
gseasc metode s-o ndrume i s-o controleze, doar c unele
diferite de cele de pn acum.
Am o idee care s-ar putea s te surprind, Serena, dar
cnd o s te gndeti la ea, sunt convins c o s-i vezi
nelepciunea, i felul n care va face Jihadul mult mai
puternic. A venit vremea s avem aceast discuie
Ea atept fr s rspund. Chipul nu i se mblnzise,
dar i putea da seama c i ctigase ntreaga atenie.
Complet relaxat, nu-i spuse nimic despre capsulele de
melanj pe care le consumase cu mai puin de o or n urm.
Serena i artase ntotdeauna limpede c nu era de acord cu
niciun drog, considerndu-l un semn de slbiciune, aa c
avusese grij s ia mirodenie cu adaosuri care s-i mascheze
mirosul.
432

Cruciada mainilor
Iblis ncepu s-i prezinte cazul.
Am lucrat mpreun de muli ani, dar n-am fost destul
de apropiai. Am fost mereu parteneri n Jihad, tu i cu mine
Marele Patriarh i Preoteasa. Scopurile noastre sunt
aceleai, la fel i pasiunile. Cu ct e mai strns aliana
noastr, cu att mai multe putem n realiza
Folosi o voce antrenat, seductoare n timp ce observa
profilul Serenei. Dei se apropia de patruzeci i cinci de ani,
nc o gsea izbitor de frumoas, cu trsturi delicate, pr
auriu i ochii aceia extraordinari.
Sunt de acord.
Zmbetul ei fu scurt, ca i cum n-ar fi fost prea convins.
El se aplec spre ea.
M-am gndit mult la asta, Serena, i nu-i fac oferta cu
uurin. Cred c urmtorul pas pentru ntrirea Jihadului
ar fi ca noi s devenim adevrai parteneri, astfel ca
ntreaga omenire liber s vad. Exist doi oameni mai
potrivii unul pentru cellalt? Am putea avea o nunt
grandioas, ne-am ntri influena i am mpinge Jihadul
ctre elul pe care trebuie s-l atingem.
Vzu reacia ei de surprindere, dar, nainte ca Serena s
poat ncepe s aduc argumente, continu n grab:
Noi doi am putea fi cu mult mai eficieni dac am lucra
mpreun. Oamenii ne-ar vedea ca pe o entitate nc i mai
puternic, un duo invincibil. Chiar i Omnius ar tremura n
faa unei uniuni ntre Preoteas i Patriarh.
Dei se simea intimidat i pus n defensiv, Iblis nu lsa
s se vad nicio emoie. Avea sentimentul unui om care
fcuse doi pai napoi i s-ar fi putut s nu-i mai recapete
niciodat vechea poziie. Dar nu i-ar fi dezvluit niciodat
ansamblul operaiunilor sale de securitate, de supraveghere
i mercantile, sau faptul c svrise nelegiuiri grave n
numele Jihadului.
Ea sttea rigid pe canapea, ncruntndu-se, prnd s
nu-i bage de seam apropierea.
E o imposibilitate evident. Ai deja o soie. i trei copii.
433

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


O problem destul de simplu de rezolvat. N-o iubesc.
Sunt dispus s fac acest sacrificiu pentru binele Jihadului.
Camie va nelege.
Putea fi mituit s renune. ntinse mna s ating braul
Serei i continu n grab, n timp ce cuvintele repetate de
attea ori i se rostogoleau pe gur.
Gndete-te

mpreun,
putem
deveni
fora
cluzitoare de care are nevoie Jihadul. Tu i cu mine ne
putem duce rzboiul sfnt la nivelul urmtor i la victoria
final.
Simul emoia chipurile pentru binele Jihadului, nu
pentru el personal. tiuse deja c n-o va impresiona pe
Serena Butler cu eforturi stngace de seducie. Iblis o voia
teribil, mai mult chiar pentru c era de neatins, ca o zei.
Dar se stpni i schimb abordarea. Singurul mod n care
ar fi putut s-o aib vreodat pe aceast femeie ca soie, ca
partener i din nou sub controlul lui ar fi fost s-o conving
n condiiile ei. O propunere de afaceri.
Ea l ndeprt cu cotul.
Nu m intereseaz ctui de puin dragostea, Iblis. Sau
cstoria. Nici cu tine, nici cu alt brbat. N-ai nevoie de
mine.
Iblis se ncrunt, ncercnd s-i nving frustrarea. Avea
s fie greu.
Nu vorbesc de iubire stupid, ci de ceva mult mai mre
dect fiecare dintre noi, ceva cu mult mai important. Suntem
sortii s fim parteneri n marea noastr misiune, Serena.
i retrase mna, dar i zmbi, concentrndu-se pe talentul
lui, spernd s-o prind n la cu privirea lui hipnotic.
Trebuia s rezolve enigma acestei femei.
Numai tu i cu mine avem hotrrea necesar s
ctigm acest rzboi.
Vocea lui Iblis nu sunase niciodat att de disperat, i era
furios pentru ce-i fcuse. Dac-ar fi putut-o cuceri, ar fi fost o
victorie uria pentru propriile lui aspiraii politice. Cu
Serena Butler sub controlul su, nimic nu i-ar fi putut sta
434

Cruciada mainilor
vreodat n cale.
Dar expresia femeii rmase rece, ctui de puin
interesat. Se ridic de pe canapea, gata s plece.
Jihadul nostru are nevoie de ntreaga ta atenie. i de a
mea. Folosete-i farmecele ca s uneti oamenii, Iblis Ar fi
o mai bun ntrebuinare a talentelor tale. Iar acum trebuie
s ne ntoarcem amndoi la treab, Mare Patriarh, nu s
irosim timpul cu absurditatea asta!
Iblis i art toat politeea cnd fcu semn unui aghiotant
din Jipol s o conduc afar din apartament, dar pe
dinuntru era turbat i simea c-i vine s sparg ceva.

*
Nu se ateptase niciodat ca frumoasa i extrem de
ncreztoarea magician de pe Rossak s-l caute. Parc
simind c fusese respins de o alt femeie, Zufa Cenva pi
cu ndrzneal n apartamentul Marelui Patriarh n acea
sear i ceru s-l vad pentru o audien personal i
privat.
Uit imediat de Serena Butler.
Lui Zufa nu-i psa ctui de puin de celelalte femei ale lui
Iblis sau de soia lui politic. Magicienele se dedicau
urmririi linilor de snge i manipulrii tiparelor de
reproducere, ntr-o ncercare de a stabili cu precizie genele
specifice care duc la obinerea de puteri mentale superioare
la unele dintre progeniturile feminine de pe Rossak. Luase
medicamentele pentru fertilitate ironic, cele create i
comercializate de Aurelius Venport, care euase fa de ea de
attea ori i tia c trupul ei era perfect receptiv.
Avnd n vedere nclinaiile libidinoase ale lui Iblis,
presupunea c brbatul avea s fie i el receptiv fa de ea.
Un brbat telepat era extrem de rar, ba chiar considerat
aproape imposibil. Dar Zufa vzuse semnele la acest om, i
avea nevoie s aduc o linie genetic valoroas n lumea ei.
Cu propriile ei capaciti i cu antecedentele Marelui
435

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Patriarh, nu credea c ar fi prea greu.
i n-a fost
n timp ce Zufa i Iblis stteau ntini pe patul lui cu
suspensoare dup ce se bucuraser din plin unul de cellalt,
ea se gndea la ce brbat fascinant era el. Chiar fr s
neleag pe deplin originea capacitilor sale nnscute i
fr antrenament, reuise s-i ctige o poziie de for. n
timp ce fceau dragoste, cu puin vreme n urm, el o
proclamase Magiciana Suprem a Jihadului. i promise s
anune solemn noul ei titlu oficial n Consiliul Jihadului.
Foarte impresionant, rosti ea ntretiat, prefcndu-se
c-i pierduse rsuflarea din cauza pasiunii fizice. Dar
trebuie s discutm despre rzboi acum?
M gndesc ntotdeauna la Jihad, rspunse el. Trebuie,
pentru c mainile gnditoare nu dorm niciodat.
La doar cteva minute dup aceea, aipi.
ntins pe locul de alturi, sforia uor, cu braul solid
aezat pe umrul ei. Cu delicatee, femeia se trase deoparte.
Iblis recunoscuse imediat avantajele unei aliane politice cu
Zufa, adugnd puterea i influena magicienelor de pe
Rossak mreei sale cauze. n schimb, ea obinuse ceea ce-i
dorea, i putea oricnd s obin mai mult, dac era necesar.
Serviciu contra serviciu. Presupunea ns c asta avea s fie
una dintre ultimele sale ocazii de a concepe, din punct de
vedere biologic. Pentru misiuni viitoare, va trebui s trimit
probabil o magician mai tnr.
Dar aceast fiic o voia chiar pentru ea.
Zufa se strecur afar din pat i rmase goal n picioare,
n faa unei oglinzi nalte. Dei era matur i trecut bine de
vrsta procreaiei pentru cele mai multe dintre femei, corpul
ei rmsese ntr-o condiie fizic excelent. Avea o siluet
aproape perfect, ca i cum fusese sculptat de minile
zeilor. n oglind, l vzu pe Iblis foindu-se n pat, fr s
deschid ochii.
Este linia ta genetic superioar, Iblis Ginjo?
Jur s descopere singur rspunsul.
436

Cruciada mainilor
Reproducerea uman nu era o tiin exact, dar femeile
de pe Rossak erau convinse c liniile genetice puternice
puteau fi identificate, controlate i recoltate. Testase
momentul, hormonii i ovulaia pentru a fi sigur c se afla
la apogeul fertilitii, i nu avea nicio ndoial c urma s
conceap
un
copil.
Prin
administrarea
atent
a
medicamentelor de pe Rossak cunoscute numai magicienelor,
i mrise mult ansele de a se alege cu o fat.
Suferise dezamgiri personale groaznice cnd o nscuse pe
pipernicita de Norma i cnd partenerul ei ales cu grij,
Aurelius Venport, se dovedise apoi un eec genetic jalnic, n
ciuda tuturor semnelor anterioare care indicau contrariul.
De data asta va fi altfel.
n vreme ce se mbrca repede i se strecura afar din
apartamentului Marelui Patriarh, se gndea c avea n sfrit
sperane. Aceasta va fi o fiic perfect. Cea pe care i-o dorise
ntotdeauna.
Femeile erau cu mult mai valoroase dect masculii.

437

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Oricine poate fi dobort. Este doar o problem de a-i da
seama cum s-o faci.
TIO HOLTZMAN,
scrisoare ctre lordul Niko Bludd
Mcar dezastrul se petrecuse n spatele uilor nchise ale
laboratorului. Pereii consolidai reinur explozia n interior,
i nimeni nu fu rnit, cu excepia ctorva sclavi lipsii de
importan. Holtzman hotr s fac modificri atente n
nregistrrile sale, astfel ca lordul Bludd s nu afle niciodat
despre asta.
Cu ani n urm, datorit lui Norma Cenva, savantul
nvase s fie atent cnd era vorba s etaleze un nou
concept, nainte de a fi complet verificat. Nu mai voia pete
stnjenitoare n dosarul su.
Nerbdtor s nbue glumele murmurate printre nobilii
de pe Poritrin potrivit crora marele inventator rmsese fr
idei, Holtzman crpise vechile planuri pentru generatorul su
de rezonan n aliaje un dispozitiv care aruncase n aer un
laborator ntreg cu douzeci i opt de ani n urm,
distrugnd un pod i omornd o mulime de sclavi. Ar fi
trebuit s mearg, ar fi trebuit s fie o arm nou i
puternic menit s acioneze direct asupra corpurilor de
metal ale mainilor gnditoare. Fusese nerbdtor s se
laude cu dispozitivul fa de lordul Bludd fr s-l testeze
mai nainte.
Eecul catastrofal care urmase reprezentase pentru el o
jen peste care avusese nevoie de ani de zile ca s treac.
Indiferent de asta, savantul crezuse ntotdeauna c avea o
oarecare valoare. De curnd, dduse vechile planuri echipei
sale de tineri asisteni ambiioi i-i nsrcinase s fac ideea
s mearg.
Cu ochii injectai, prul zburlit i cu un miros ptrunztor
de transpiraie acr, asistenii recalculaser, reproiectaser
i reconstruiser instalaia de demonstraii. Se prefcuse c
438

Cruciada mainilor
parcurge planurile lor n cel mai mic amnunt, dar i crezuse
pe nvcei pe cuvnt. Acum, cnd dispozitivul
mbuntit euase ntr-un mod la fel de exploziv, era
dezndjduit. Din fericire, de data asta savantul putuse
pstra secretul, dar asta era doar o slab consolare.
Cu muli ani n urm, Norma Cenva l avertizase c acest
concept avea defecte imposibil de rezolvat, c n-ar fi putut s
mearg niciodat. Fusese ntotdeauna att de ncrezut cnd
era vorba de asemenea avertismente dar poate c avea
dreptate, la urma urmei. Oricum, cu ce se ocup acum? N-o
mai vzuse de ceva vreme.
Firete, presupunea c irosise i mai mult timp i realizase
puine. Dac ar fi fcut vreo mare descoperire, ar fi auzit
despre asta. Doar dac nu pstra secretul aa cum fcuse
cnd transmisese tehnologia licurigloburilor ctre Venkee
Enterprises.
Lsnd asistenii s curee i s ascund rmiele
generatorului de rezonan n aliaje, adun toate caietele lor
de notie, pentru motive de securitate, i mai trziu le
distruse. Faimosului inventator i plcea s cread c-i
controleaz propria via.
n seara aceea, nainte de a termina primul pahar de rom
de Poritrin cu mirodenii neptoare, Holtzman se hotr s-i
fac o vizit lui Norma Cenva.

*
Dei ncercase s se in departe de ochii lumii, Norma nu
putea ascunde cu adevrat existena unei activiti att de
ample. Tuk Keedair introdusese msuri stricte de securitate,
dar lordul Bludd tot tia unde se afla complexul, pornind de
la faptul c Venkee Enterprises cumprase o veche
exploatare minier ntr-un canion de pe un afluent al
fluviului.
Holtzman hotr c se va duce acolo s vad ce fcea
Norma, aducnd cu el doar doi asisteni i doi dragoni. Dac
439

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


i fcea necazuri, se putea oricnd ntoarce mai trziu cu
ntriri.
Inventatorul mbrcat n rob alb conducea o alup
rapid n amonte, ctre canionul secat unde tia c Norma
fcea experimente misterioase. Vzu docuri goale i lifturi de
marf urcnd n grab peretele stncii, ctre cldirile i
peterile care formau ansamblul amenajat pentru cercetri.
Cu un asemenea complex urt, e un lucru bun c l-a
ascuns att de departe, coment nvcelul lui.
Holtzman ncuviin.
Norma n-are niciun pic de sim estetic. Dar asta nu-i
mpiedic creierul s funcioneze.
Ceea ce m ngrijoreaz.
Grzile de dragoni i asistenii coborr din alup i se
ndreptar spre lifturi. Holtzman se uit n jur, ascultnd
sunetele industriale ndeprtate. i aminteau de larma din
antierele pe care le nfiinase n delta fluviului. Fruntea i se
ncrei.
Cnd liftul ajunse zngnind n vrful stncii, grupul lui
Holtzman ntlni doisprezece paznici bine narmai, cu aer
morocnos, care le blocar intrarea n complexul nconjurat
de garduri.
Aceasta este o zon protejat i proprietate privat.
Toi paznicii se uitau fix la dragonii n armur de zale
aurii.
Nu-i dai seama cine e? zise cu ndrzneal unul dintre
nvcei. Facei loc pentru savantul Tio Holtzman!
Dragonii ncercar s nainteze, dar paznicii mercenari nu
fcur nicio micare pentru a le permite trecerea. n schimb,
coborr armele.
Mi se pare c ai petrecut ore ntregi lustruind armurile
alea aurii ca s-i ia ochii, vorbi eful paznicilor. N-ai vrea s
vi le prlim cu focuri de arm, nu-i aa?
Dragonii ddur napoi, nevenindu-le s cread.
Am venit la ordinul expres al lordului Niko Bludd nsui!
Nu are dreptul de a ignora proprietatea privat. Nu e
440

Cruciada mainilor
proprietarul ntregii planete!
Du-te s-l chemi pe Keedair, spuse un alt paznic. Las-l
s ocupe el de asta
Unul dintre mercenari mrlui napoi spre cldiri.
Holtzman se uit insistent prin gard i vzu un hangar mare
i nite dependine, alturi de un ir de sclavi crnd de zor
componente ntr-un sector de asamblare dintr-o hal.
Fabric ceva acolo ceva mare.
Chiar n acel moment observ o femeie de nlimea unui
copil apropiindu-se de el, purtat de o platform suspensoare
personal. Iei din hangar i se ndrept spre gard, unde
dragonii nc stteau fa n fa cu paznicii mercenari
neclintii.
Ei, savant Holtzman! Ce faci aici?
Nu asta-i cea mai interesant ntrebare, nu-i aa?
i mngie barba cenuie.
Mai curnd, ce faci tu aici, Norma? La ce lucrezi, mai
exact? Am venit n calitate de coleg ca s vd dac ne putem
ajuta unul pe cellalt mpotriva mainilor gnditoare. i
totui, te pori ca i cum ai fi implicat n activiti ilegale.
n tineree, femeia petrecuse ani de zile lucrnd obsesiv la
modificri ale ecuaiilor lui originare. Conceptul de pliere a
spaiului suna ca una dintre ideile tipic absurde ale lui
Norma. i totui, aceast femeie ciudat, fr pretenii, i
dovedise geniul n repetate rnduri
Cu tot respectul cuvenit, savant Holtzman, sponsorul
meu m-a pus s promit c n-o s dezvlui niciun amnunt
legat de munca mea.
Micua femeie ntoarse privirea.
Ai uitat cine sunt, Norma Cenva? Am acces la cel mai
nalt nivel al secretului din Liga Nobililor! Cum poi refuza smi dezvlui detaliile?
Se uit la dragoni, ca i cum ar fi vrut s-i pun s o
aresteze.
Acum, vorbete-mi despre plierea spaiului.
Surprins, ezit, dar ochii i sclipeau de emoie.
441

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Domnule savant, este doar o prelungire a ecuaiilor tale
de cmp iniiale, o extensie singular care permite plierea
spaiului-timp pentru a manipula variabila distanei. Acest
lucru va da armatei Jihadului posibilitatea s atace mainile
gnditoare oriunde, instantaneu, fr perioadele lungi de
timp de care avem nevoie n prezent.
Nrile inventatorului fremtar, i se concentr asupra
unei singure pri a explicaiei femeii.
Deriv din ecuaiile mele i nu te-ai gndit s-mi spui i
mie despre asta?
Chiar n acel moment se apropie grbit de ei negustorul
tlulaxa, un brbat mrunel, nu cu mult mai nalt dect
Norma Cenva. Pe faa lui prelung se zrea o privire
alarmat; coada groas prea puin zburlit.
Norma, las-m pe mine s m ocup de asta. Tu trebuie
s te ntorci la treab.
i arunc o privire scurt, tioas.
Acum!
Intimidat, Norma ntoarse cruciorul suspensor i porni
repede napoi ctre zona de lucru ngrdit.
Holtzman i puse minile n olduri i-l nfrunt pe Tuk
Keedair cu un aer poruncitor.
Nu-i nevoie ca asta s devin o chestiune complicat.
Paznicii ti nu par s neleag c avem dreptul s inspectm
i s mprtim orice descoperiri care-ar putea fi de folos
armatei Jihadului
Deloc uor de intimidat, Keedair rspunse:
Acesta este un complex de maxim securitate, iar
cercetarea privat de aici este finanat numai de Venkee
Enterprises. Nu ai mai multe drepturi de a te afla aici dect
au mainile gnditoare
nvceilor lui Holtzman li se tie rsuflarea. Brbatul
tlulaxa fcu semn din cap ctre paznici.
Facei-v treaba i avei grij s plece imediat!
Ridic ochii spre savant.
Indiferent cnd vom avea de fcut vreun anun sau vom
442

Cruciada mainilor
organiza vreo demonstraie, vom avea grij s v invitm, pe
tine i pe lordul Bludd din politee.
Grzile de dragoni nu tiau ce s fac, i se uitar spre
Holtzman, care clocotea, ca i cum acesta ar fi putut nscoci
o soluie instantanee la problem. El i ddu seama ns c
nu avea de-ales dect s se retrag. Deocamdat.

*
Ascunde ceva, exact aa cum am bnuit tot timpul, zise
Holtzman, ncercnd s-l fac pe lordul Bludd s vad c ar
trebuie s fie profund preocupat.
De ce-ar insista Venkee asupra unei asemenea
securiti, dac e i acum un eec la fel de mare ca atunci
cnd lucra pentru mine?
Nobilul chicoti, sorbind din butura acidulat, cu fructe.
Se rezem de sptarul scaunului de pe balcon i privi fr
griji de pe faleza nalt spre fluviu, unde lepurile
transportau mrfuri ctre delt i ctre spaioport.
Nu-i aa c e interesant c face dintr-o dat un progres
spectaculos n doi ani dup ce este eliberat de obligaii?
Poate c femeiuca asta istea te-a dus de nas, Tio! i-a
ascuns descoperirile tot timpul, ca s nu trebuiasc s
mpart meritele cu tine.
Lui Norma Cenva nu i-a psat niciodat de faim sau de
merite!
Holtzman refuz oferta nobilului de a gusta din rcoritoare
i pi apsat de la un capt la altul al balconului, deloc
interesat de privelitea vast de dedesubt.
Iar acum, c prietenul ei Venport ne-a fcut s-i dm
drumul, nu putem avea nicio pretenie la noile ei descoperiri.
Apoi simi un pumnal rece spintecndu-i pieptul.
De aceea trebuie s fi fost cei de la Venkee att de
dispui s renune la o parte din profiturile din licurigloburi!
Orice-ar fi nscocit Norma, trebuie s fie cu cteva ordine de
mrime mai important dect asta!
443

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


nclet pumnul.
Iar noi suntem lsai deoparte!
Bludd se ridic n picioare, scuturndu-i roba elegant i
aranjnd-o mai bine.
Nu, nu, Tio. Noi am renunat doar la acele concepte
complet noi. Dac a creat ceva att de repede de la data
acordului nostru semnat, orice avocat decent sau chiar i
un savant sclipitor ca tine ar trebui s reueasc destul de
uor s traseze o corelaie direct cu munca iniial a lui
Norma.
Holtzman se opri pn cnd ideea i fcu loc n mintea
lui.
Dac ceea ce lucreaz ea presupune ce cred eu, atunci
ai dreptate, lord Bludd.
Nobilul sorbi prelung din pocal i mpinse un al doilea mai
aproape de Holtzman.
Bea, Tio. Ai nevoie s te relaxezi.
Dar cum o s intrm n complexul ei? Trebuie s vd ce
face Norma acolo. Instalaiile sunt nconjurate de zeci de
paznici mercenari, iar strinul acela tlulaxa st cu ochii pe
ele ca un oim.
Viza unui tlulaxa poate fi revocat uor, sublinie Bludd,
i-am s fac asta imediat. De fapt, chiar dac Norma Cenva a
locuit aici, pe Poritrin, o mare parte din viaa ei, este nc
oaspete pe planeta noastr, nu cetean. Putem scoate vorbe,
putem strni ndoieli subtile, putem ntrerupe aprovizionarea
i privilegiile de acces
Va fi de-ajuns?
Bludd i trosni ncheieturile degetelor pline de inele, apoi
l chem pe cpitanul dragonilor si.
Adun o for copleitoare i du-te n amonte, la
complexul lui Norma Cenva. Trei sute de dragoni bine
narmai ar trebui s fie suficieni. Bnuiesc c paznicii
mercenari se vor preda de ndat ce te vor vedea venind.
nmneaz-i negustorului tlulaxa actele de revocare, apoi tu,
Tio, poi s investighezi i s afli de ce-a fost n stare Norma.
444

Cruciada mainilor
Asta n-o s fie o problem, nu-i aa?
Holtzman nghii butura, apoi ntoarse privirea, gsind
brusc peisajul fluviului de-a dreptul fascinant.
Nu, milord. Dar Norma se va opune. i va trimite un
mesaj urgent lui Aurelius Venport, iar Tuk Keedair va
prezenta un protest n faa curii Ligii. Sunt sigur de asta.
Da, Tio, dar vei avea la dispoziie luni de zile n care s
investighezi laboratoarele i halele de construcie nainte de a
se rezolva ceva. Dac nu gseti nimic demn de atenie,
atunci ne putem cere scuze i ne putem admite greeala. Dar
dac afli de o descoperire tiinific major, ne apucm de
producie noi nine, nainte ca Venkee Enterprises s apuce
mcar s nainteze un apel.
Holtzman surdea deja.
Eti un adevrat vizionar, lord Bludd.
Exact aa cum tu eti un adevrat savant, Tio.
Adversarii notri sunt complet depii.

445

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Un om nu trebuie s fie o statuie. Un om trebuie s
acioneze.
Sutr budislamic,
interpretare zeniit
De peste un an, Ishmael urma ordine fr sens n
complexul lui Norma Cenva, dei se simea ca i cum inima iar fi murit n piept. Trudea alturi de o sut treizeci de ali
prizonieri budislamici. Proiectul secret era complicat, iar ei
construiau ncet, revizuiau i testau componentele ciudate
ale unei nave noi, mari.
Nimic din toate astea nu nsemna nimic pentru el.
Femeia savant nu era o supraveghetoare dificil. Era att
de absorbit de elul ei nct credea cu senintate c toi
ceilali i mprteau devotamentul obsesiv. Partenerul su
tlulaxa, Tuk Keedair Ishmael se cutremura de dezgust de
fiecare dat cnd l vedea pe fostul negustor de sclavi
impunea schimburile lungi de lucru.
Asistenii, administratorii, inginerii i sclavii i petreceau
zilele i nopile ntr-o aezare mic, al crei singur scop era
construirea vehiculului experimental. Sclavii budislamici
dormeau n barci comune simple, curate, ridicate pe platou,
acolo unde nopile erau vntoase, dar pline de stele. Ishmael
nu avusese nicio ocazie s se ntoarc n Starda, nici mcar
pentru o zi.
Nu primise nicio veste despre soia i fiicele lui, nu gsise
pe nimeni cruia s-i poat pun mcar ntrebri despre ele.
Familia era pierdut pentru el. n fiecare zi se ruga s mai fie
n via, dar n amintirea lui deveniser spectre populndu-i
visele. Speranele i se topiser, nemaifiind dect nite firicele
subiri, iluzorii.
n mijlocul ciocniturilor i al strigtelor asurzitoare din
hangarul de construcie, l urmrea pe prietenul su, Aliid,
schimbnd cartuul unei unelte sonice. Cnd sclavii veniser
prima oar n amonte ca s lucreze la acest nou proiect
446

Cruciada mainilor
izolat, Aliid reuise s fac n aa fel nct s fie pus ntr-un
schimb de zi, mpreun cu Ishmael. Acum, proprietarii de
sclavi de pe Poritrin i despriser pe amndoi de soiile i
familiile lor
Dup ce regl unealta sonic, brbatul zeniit vorbi tios:
Ai ncercat, Ishmael. Ai fcut ce credeai c e mai bine
nu te pot nvinovi pentru asta, dei n-am fost niciodat de
acord cu credina ta naiv n corectitudinea celor care ne in
n captivitate. La ce te ateptai? Stpnii de sclavi vor ca noi
s fim lipsii de coloan vertebral, exact aa cum ai
demonstrat tu. Dac nu suntem capabili de nimic n afar de
ameninri zadarnice, nu se simt obligai s ne trateze ca pe
nite fiine umane. Trebuie s vorbim o limb pe care
asupritorii notri s-o bage n seam. Trebuie s ne artm
colii i ghearele!
Violena nu aduce altceva dect pedepse i mai mari
asupra noastr. Ai vzut ce s-a ntmplat cu Bel Moulay
Aliid l ntrerupse, rnjind ca un lup.
Da, am vzut dar tu ai vzut? n toi anii care-au
trecut, ce-ai nvat? Ai rmas n minte cu suferina pe care a
ndurat-o Bel Moulay, dar ai uitat tot ceea ce a realizat. El
ne-a adunat mpreun. A fost un sunet de trmbi, nu
numai pentru nobilii de pe Poritrin, care au reacionat
exagerat i au strivit orice urm de rezisten, ci i pentru
toi budislamicii care sufer n continuare. Noi, sclavii, avem
o for care doarme nuntrul nostru
Agndu-se de convingerile lui nonviolente, Ishmael ddu
din cap cu ncpnare. Cei doi brbai ajunseser ntr-un
impas, niciunul dintre ei nefiind dispus s strbat prpastia
care-i separa. Cndva, fuseser buni prieteni, aruncai la un
loc de mprejurri asemntoare, dar se dovediser
ntotdeauna att de diferii Nici mcar nenorocirile comune
nu-i apropiaser. Aliid, cu hotrrea care-l caracteriza, se
strduia ncontinuu s obin imposibilul din attea puncte
de vedere. Ishmael era silit s-l admire pentru convingerile
lui, dar credea c Aliid nu arta dect frustrare.
447

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Pe cnd Ishmael era doar un bieel, bunicul lui l nvase
ce s cread i cum s triasc, dar uneori adulii simplificau
lucrurile pentru copii. Ishmael avea acum treizeci i patru de
ani. Se nelase el n toi aceti ani? Trebuia s gseasc noi
puteri n interiorul lui, i totui s rmn ntre limitele
nvturilor zensunnite? tia, n adncul fiinei sale, c
visurile de violen ale lui Aliid erau greite i primejdioase,
dar ncrederea sa tcut c totul se ntmpla pentru un
motiv c Dumnezeu avea s-i salveze cumva i s nmoaie
inima stpnilor lor nu-i adusese nimic de-a lungul vieii
sale. Sau de-a lungul vieilor a generaii ntregi de sclavi
budislamici.
Trebuia s gseasc un alt rspuns. O alt soluie.
Dei Ishmael euase complet, nereuind s smulg nicio
alinare i nicio concesie de la lordul Bludd, credincioii
zensunnii nc veneau noaptea la el, n barcile comune,
cerndu-i s predice, s le spun poveti, s confirme
acceptarea plin de rbdare a voinei lui Budallah. Mai mult
de o sut de brbai i femei veneau s-l caute cu
regularitate cea mai mare parte a forei de lucru.
La nceput, Ishmael nu credea c poate face aa ceva. Cum
putea s recite sutrele Koranului i s cnte psalmi despre
bunvoina lui Dumnezeu, cnd Ozza nu se afla alturi de el,
cnd frumoasele lui fete nu stteau pe partea cealalt a
focului povetilor i nu ascultau parabolele familiare? Apoi
ns Ishmael cpt putere i-i ddu seama c nu putea
pierde totul. Avea propria lui trie, chiar dac Aliid nu reuea
s-o vad.
Totui, pe msur ce lunile treceau i se transformau ntrun an, Ishmael observ o separare treptat, dar clar,
aprnd ntre fraii si zensunnii i grupul mai mic al
zeniiilor lui Aliid. Dei lucrau nc mpreun n hangarul
nchis unde Norma Cenva i echipa ei metereau la nava
prototip golit de mruntaie, simea c Aliid ascundea
secrete nu numai fa de stpnii de sclavi de pe Poritrin, ci
i fa de Ishmael i de oamenii lui
448

Cruciada mainilor

*
n viaa lui Ishmael reapru o lumini, la fel de brusc
precum orbitoarele focuri de artificii pe care lorzii de pe
Poritrin le lansau att de des la festivitile lor de pe fluviu.
Vetile erau cu att mai binevenite, cu ct erau mai
neateptate.
Cnd masiva nav experimental intr n faza de testare i
de demonstraii, Tuk Keedair angaj nc un grup de sclavi
din Starda i-i aduse s manevreze mainria colosal i s
ajute la operaiunile de ultim moment. Printre cei
cincisprezece noi muncitori posomori, Ishmael fu uluit s-o
gseasc pe fiica lui mai mare, Chamal.
Ea l vzu i-l recunoscu, iar chipul i se deschise ca
petalele unei flori splendide. Inima lui Ishmael slt, i i
dori s alerge spre ea dar sclavii transferai erau nsoii de
escorte narmate. De asemenea, Tuk Keedair cel cu ochi
nguti i privea pe nou-venii ca i cum ar fi fcut o
numrtoare administrativ tcut.
Ishmael i aduse aminte de setea de rzbunare a lordului
Bludd, care-i destrmase intenionat familia pur i simplu
pentru c ceruse o compensaie corect. Acum nu putea
risca s mai atrag atenia nici asupra lui, nici asupra lui
Chamal.
Ishmael i ddu fiicei sale un semnal rapid, dnd din cap i
ntorcndu-i privirile. Avea s vorbeasc mai trziu cu ea. n
noaptea aceea urmau s se mbrieze i s spun poveti
n oapte abia auzite. Deocamdat, nu ndrznea s-i arate
bucuria, de team c stpnii de sclavi i vor fura i asta, aa
cum furaser aproape orice altceva
Restul zilei fu o adevrat agonie. Noul grup de sclavi
trecea prin orientare i instruire n alt parte a complexului.
Chiar i soarele prea s se fi oprit pe cer pentru Ishmael,
att de ncet trecea timpul.
Dar dup ce orele lungi de munc se terminar i
449

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


zensunniii se retraser n barcile comune, cu Aliid i
zeniiii lui n locuinele lor separate, Ishmael i mbri
fiica i plnser amndoi. Mulumii doar s fie mpreun,
nu-i ddur nicio explicaie pentru o vreme.
n sfrit, Chamal ddu drumul la istorisirea felului n
care fusese desprit de mama i de sora ei mai mic. Din
cte tia, Ozza i cu mica Falina fuseser duse pe cmpurile
de trestie din marginea cea mai ndeprtat a continentului.
Nu mai auzise nimic despre ele de un an.
Dup ce vorbi cteva ore cu Ishmael, Chamal chem un
tnr cu nfiare hotrt pe nume Rafel. l lu de mn il trase mai aproape, s-l cunoasc pe tatl ei. Prea
intimidat, ca i cum ar fi auzit deja multe despre Ishmael. Ea
spuse:
Brbatul acesta este soul meu. Cnd am mplinit
aisprezece ani i am ajuns la vrsta mritiului, am fost dai
unul altuia.
Plec ochii ntunecai, evitnd surpriza evident din
privirea lui Ishmael.
N-aveam pe nimeni altcineva, tat.
Ishmael nu resimea nicio neplcere, dar nu-i venea s
cread c fetia lui care pruse ntotdeauna att de mic n
ochii lui era acum adult, femeie i soie. Ishmael zmbi cu
cldur, felicitndu-i pe amndoi.
Pare un tnr cumsecade
Plecnd uor capul, Rafel rspunse:
O s ncerc s fiu, de dragul fiicei tale i al poporului
nostru.
Chamal sttea lng soul ei, vizibil ndrgostit de tnr.
Dup ce m-am mritat cu Rafel, administratorii trebuie
s fi pierdut urma faptului c eram fiica ta. N-au tiut cine
eram cnd m-au transferat aici. Altfel, lordul Bludd m-ar fi
inut departe de tine.
Ishmael ntinse mna s o ia pe-a ei, innd-o strns.
Eti fiica mea, Chamal.
Apoi apuc i mna tnrului ei so.
450

Cruciada mainilor
Iar tu eti acum fiul meu, Rafel.

*
Cteva sptmni mai trziu, Ishmael descoperi din
ntmplare ce planuri pusese deja Aliid n micare. n grupul
izolat de la locul de munc din canion, una dintre femeile
zensunnite din echip care luase un zeniit de so, l
observase pe acesta ascunznd arme improvizate i citind
notie secrete scrise ntr-o limb budislamic aproape uitat,
pe care niciun nobil al Ligii n-o putea citi. Privindu-l pe
Ishmael ca pe conductorul lor, interpret al sutrelor i cel
care lua ovielnic deciziile, i spuse ce aflase i ce bnuia.
ntr-o lun, avea s vin a douzeci i aptea aniversare a
rscoalei lui Bel Moulay. Lorzii Poritrinului plnuiau din nou
festiviti ostentative, menite s le aminteasc sclavilor de
eecul lor, de soarta care-i atepta ntotdeauna. Sfidnd
srbtoarea, Aliid inteniona s-o foloseasc pe post de
trambulin pentru propria lui rebeliune violent. Pusese deja
ageni pe poziii, i mesaje clandestine fuseser trimise n
Starda, unde invocnd numele lui Bel Moulay planurile se
rspndeau ca o boal virulent.
Zeniiii aveau intenia s lanseze o ploaie de violene
asupra stpnilor prea mulumii de ei nii de pe Poritrin,
care credeau s striviser orice urm de rezisten cu decenii
n urm. Ishmael ncepea s-i dea seama c propriile lui
propuneri de pace, adresate lordului Bludd, fcuser mult
pentru a ntri aceast impresie printre nobili. Dar faptul ci ddea seama nu nsemna c-i schimba ctui de puin
convingerile.
Evident, Aliid tia c Ishmael n-ar fi putut ierta violena i
c ar cita n schimb sutre din Koran care interziceau
omorrea celor nevinovai i avertizau c puterea judecii nu
putea fi smuls din mna lui Dumnezeu. Dar lui Aliid nu-i
mai psa de scriptur. Nu avea destul ncredere n
camaradul su din copilrie ca s-l atrag n plan, i
451

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


suspecta chiar c Ishmael ar putea aciona mpotriva
rscoalei ateptate.
Cnd Ishmael afl de ndoiala lui, de faptul c era exclus,
se simi ca i cum prietenul su l-ar fi njunghiat n inim.
Dei nu erau de acord n privina tacticilor, nu voiau
amndoi libertate pentru poporul lor? Ishmael n-ar fi crezut
niciodat c tovarul su ar fi ascuns un asemenea secret
important fa de el.
Zguduit i mhnit, petrecu vreo cteva nopi treaz,
ncercnd s se hotrasc ce s se fac. Credea Aliid cu
adevrat c planul lui putea rmne n ntregime secret, sau
spera c Ishmael avea s afle de el i s citeasc printre
rnduri? Trebuia s fie un test menit s stabileasc dac
zensunniii erau dornici s lupte pentru libertate, sau dac
erau mulumii s rmn prizonieri docili?
i dac Aliid avea dreptate?
Ishmael simi un nod rece n coul pieptului. Era sigur c
aciunile lui Aliid aveau s provoace o baie de snge i c
sclavii aveau s plteasc un pre nfiortor, chiar i cei care
nu urmau s lupte. Dac se rsculau din nou, acest lucru ar
fi dovedit stpnilor de pe Poritrin c nu se putea avea
ncredere n budislamici. Ar fi putut fi exterminai n
ntregime sau forai s triasc n lanuri ca nite animale n
arc, pierznd chiar i puinele liberti pe care le mai aveau.
Ishmael tia c nu exista alt alegere dect s-i nfrunte
prietenul, nainte de a fi prea trziu.
n seara aceea, cnd se strni vntul i soarele apuse,
Ishmael urc scara cu trepte de metal ctre acoperiul n
consol al hangarului, ce se ntindea peste streaina peterii.
Aliid i nc apte colegi de munc fuseser trimii acolo, o
echip de reparaii avnd sarcina s aeze la loc plcile de
metal ondulat suprapuse, smulse de o furtun izbucnit n
canion. Adpostul era necesar pentru a proteja nava
experimental de ploile reci ale iernii de pe Poritrin, care se
apropia.
Ishmael urc pe acoperi i se uit n jur. Dup ce se
452

Cruciada mainilor
brbierise complet pentru ntlnirea cu lordul Bludd, i
lsase barba s creasc din nou, i acum era zbrlit i
epoas, uor nspicat cu cenuiu.
Aliid se ntoarse cu faa spre el, cu cmaa zeniit n
dungi ndesat pe sub uniforma de lucru. Barba lui neagr
era o pdure deas pe partea de jos a feei. Prea c se
ateptase la sosirea vizitatorului.
Ishmael se opri la jumtatea distanei pn la el.
Aliid, i aduci aminte de sutra din Koran care spune c
atunci cnd prietenii pstreaz secrete unii fa de ceilali,
dumanii au ctigat deja?
Aliid ridic brbia i miji ochii.
Varianta zeniit spune: Un prieten n care nu te poi
ncrede e mai ru dect un duman.
Colegii de lucru zeniii i urmreau pe cei doi brbai n
timp ce vorbeau. Nerbdtor, Aliid le fcu semn:
Lsai-ne! Prietenul mei Ishmael i cu mine avem ceva
de discutat.
Dup ce se asigurar c totul e n regul, vznd
ncrederea de pe chipul aspru al lui Aliid, se ndreptar spre
scara neacoperit i coborr n grota cea mare. Singuri pe
platforma de sus, cei doi oameni se privir fa n fa. Pauza
pru s dureze o venicie, n timp ce vntul uiera pe la
urechile lui Ishmael.
Am trecut prin multe mpreun, Aliid, vorbi el n cele
din urm. De cnd am fost capturai, n copilrie, i adui pe
Poritrin, ne-am zbtut i am suferit cot la cot. Ne-am
mprtit istorii din lumile noastre de batin, i acum
amndou soiile noastre ne-au fost luate de ctre stpnii
de sclavi. Am plns mpreun cu tine pentru distrugerea
oraului sacru de pe Anbus IV. Iar acum am aflat ce vrei s
faci
Aliid i muc buza de sus.
M-am sturat s tot atept s treci la fapte, prietene.
Am sperat ntotdeauna c o s-i dai seama de greeala ta i
c o s vezi c Dumnezeu vrea s fim brbai, nu copaci. Nu
453

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


putem s ateptm i s lsm universul s fac ce dorete
cu noi. Dar nc de cnd te-ai dus s vorbeti cu lordul
Bludd i apoi i-ai acceptat pedeapsa cu umilin, am fost
convins c metoda zensunnit se rezum la vorbe, n timp ce
zeniiii mei prefer aciunea. Nu e timpul s acionm, n
sfrit?
Avea ochii aprini, ca i cum mai pstra o speran c
Ishmael i sa-r putea altura.
Am trimis spioni i mesageri ctre grupurile de sclavi de
pe tot Poritrinul. Venereaz amintirea marelui Bel Moulay, i
sunt nerbdtori s-i ncerce forele mpotriva asupritorilor.
Ishmael ddu din cap, gndindu-se la fiica lui, Chamal,
apoi la soia lui pierdut, Ozza, i la Falina. Erau nc n
via undeva, i nu ndrznea s le rite viaa.
Bel Moulay a fost executat, Aliid. Multe sute de sclavi
budislamici au fost mcelrii atunci cnd dragonii au
recapturat spaioportul din Starda.
A avut ideea corect tii c aa a fost, Ishmael dar a
acionat pripit, nainte s fie pregtit. De data asta, rscoala
va avea loc la o scar nemaintlnit. O voi organiza n felul
meu!
Ishmael i-l nchipui pe noul so al lui Chamal, Rafel, tiat
fii de grzi cu pistoale Chandler i la Ozza i Farina,
agndu-se una de alta n timp ce trupele lordului Bludd le
secerau n cmpurile de trestie incendiate. Scutur din cap.
Iar grzile de dragoni vor trece la represalii pe o scar
proporional cu revolta voastr. Gndete-te la suferina
Numai dac dm gre, Ishmael, spuse Aliid, fcnd un
pas mai aproape.
Vntul i ciufulea prul ca pe un nor de furtun.
Va fi rzbunarea mpotriva celor care ne in captivi, n
numele martirului Bel Moulay. Ne vom ucide asupritorii i le
vom lua lumea. i vom face s ne serveasc ei pe noi de data
asta. Vom lua orice compensaie vom socoti acceptabil
pentru toii anii pierdui din viaa noastr.
Ishmael nghii cu greutate.
454

Cruciada mainilor
Sunt ngrozit de planul tu, Aliid.
ngrozit?
Scoase un rs amar.
Lumile Ligii au spus ntotdeauna c budislamicii sunt
nite lai, c am ntors spatele rzboiului lor mpotriva
demonilor maini.
Aliid se aplec spre el, cu ochii arznd ca aceia ai lui Bel
Moulay, cu atta vreme n urm.
Dar la aceast aniversare, le vom arta exact ce soi de
lai suntem. Va fi o baie de snge pe care n-o vor uita
niciodat.
Aliid, te implor s nu mergi mai departe cu asta.
Violena n numele lui Budallah tot crim se cheam.
Pasivitatea oarb n faa tuturor chinurilor tot
capitulare se cheam, l nfrunt Aliid.
Bg mna n cmaa cu dungi i scoase un cuit lung i
curbat pe care-l fasonase dintr-o bucat ascuit de fier
vechi.
Ai intenia s ne dai de gol, Ishmael? Vei raporta
planurile noastre prietenului tu, lordul Bludd?
ntinse pumnalul cu plselele nainte.
Ia-l! Poi foarte bine s m ucizi cu mna ta, atunci.
Ishmael ridic minile.
Nu, Aliid
Dar cellalt brbat apuc ncheietura lui Ishmael i-l for
s apuce pumnalul. Aliid aps vrful pe propriul lui piept.
F-o! Omoar-m acum, pentru c nu mai vreau s
triesc n sclavie.
Absurd! Nu i-a face niciodat vreun ru!
Asta-i ansa ta, mri Aliid. F-o sau nu te mai opune
niciodat la ceea ce vreau s fac!
Ishmael i smulse mna din strnsoare, dnd drumul
armei. Ls plivirea n jos.
E singura cale pe care-o cunoti, Aliid? mi pare ru
pentru tine.
Surznd batjocoritor, ca i cum ar fi vrut s-l scuipe n
455

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


fa pe Ishmael, Aliid strecur cuitul napoi n ascunztoare.
Nu mai eti prietenul meu, Ishmael, i nici dumanul
meu nu eti.
i ntoarse spatele i rosti o ultim insult n btaia
vntului:
Nu nsemni nimic pentru mine.

456

Cruciada mainilor
Rezistena la schimbare este o caracteristic a
supravieuirii. Dar n forma sa extrem, este nociv i
sinuciga.
Critic zensunnit
Nici mcar sistemele sofisticate de rcire nu puteau ine
pasul cu aria soarelui care izbea cartierul general al Venkee
Enterprises de pe Arrakis. Pentru toate profiturile pe care
comerul cu melanj i le adusese lui Aurelius Venport, se
prea c trebuia s iroseasc i mulime de bani pe cele mai
simple lucruri aici, n oraul spaioportului. Cheltuia
echivalentul unui salariu mare doar ca s umple
umidificatoarele n circuit nchis, pentru a face aceste birouri
suportabile.
Venport ar fi preferat s se afle pe Salusa Secundus,
influennd funcionarii Ligii i aprndu-i drepturile
comerciale mpotriva edinelor apuctoare ale Consiliului
Jihadului. Voia de asemenea s se ntoarc la junglele
luxuriante de pe Rossak, unde-i putea supraveghea
diferitele interese legate de produsele farmaceutice. Cel mai
mult totui, i ddu el seama cu o cldur crescnd n
inim, tnjea s fie pe Poritrin, mpreun cu Norma Cenva.
Pe lng interesul lui personal fa de ea, era desigur curios
s vad dac proiectul de pliere a spaiului putea s dea
roade i s-i amortizeze investiiile.
De fapt, ar fi preferat s se afle oriunde n afar de Arrakis,
dar afacerea cu mirodenie era temelia Venkee Enterprises. n
ciuda mediului necrutor al planetei, a distanei exagerate
fa de orice lume civilizat i a fanaticilor zensunnii dificili,
ca naibul Dhartha, venitul din melanj era substanial. Iar
cererea nu fcea dect s creasc n ntreaga Lig a Nobililor.
Acum, tergndu-i sudoarea de pe frunte, cercet
documentele din faa lui, registrele i cutiile cu acte contabile
care urmreau livrrile i proviziile pe care culegtorii de
mirodenie organizai ai lui Dhartha le aduceau la spaioport.
457

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Deschiznd un registru electronic, compar aceste
informaii cu pierderile mereu n cretere i cu utilajele
avariate.
Orice bun om de afaceri tia s-i dedice cea mai mare
parte a timpului i a energiei preocuprilor care ofereau cel
mai mare potenial de profit iar Venport se dovedise cu
adevrat un om de afaceri excelent. Aadar, nu avea de-ales
dect s stea chiar el aici, pe Arrakis, pn cnd se rezolvau
problemele.
Angajase un detaament de soldai i de paznici, mercenari
i personal de securitate pentru a menine ordinea n Arrakis
City. Spaioportul era un loc murdar i dezagreabil, populat
de oameni murdari i dezagreabili, dar trupele lui pstrau
terenul de aterizare i cldirile comerciale relativ sigure.
Adevratele probleme apreau departe, n adncul
deertului, unde nu putea supraveghea pe nimeni.
nc de la nceputul comerului cu mirodenie pe gaura asta
deertic de iad, existaser numeroase incidente de sabotaj.
n ultimul deceniu, atacurile pirailor i ale bandiilor se
nmuliser constant, semne amenintoare c micarea de
rezisten ctiga adepi. Din cine tie ce motiv, aceti
oameni napoiai ai deertului dispreuiau avantajele
civilizaiei i standardele mai nalte de trai.
Venport n-avea nevoie s neleag modul de gndire al
proscriilor, nu i se cerea s arate simpatie fa de punctul
lor de vedere ci trebuia s rezolve problema. Era o sarcin pe
care ar fi preferat s-o lase partenerului su, dar, printr-o
nnebunitoare schimbare a situaiei, Keedair era acum pe
Poritrin, supraveghind munca lui Norma n timp ce
Venport era blocat pe Arrakis.
A naibii de proast planificare
Unul dintre asisteni apru n ua biroului, un funcionar
al Venkee de pe Giedi Prime, care ceruse postul de pe Arrakis
pentru a-i mri ansele de promovare. Brbatul greoi
petrecea acum fiecare zi numrnd orele pe care le mai avea
pn s se poat ntoarce pe o lume a Ligii orice lume a
458

Cruciada mainilor
Ligii.
Domnule, btrnul acela din deert a venit s v vad
domnul Dhartha.
Venport oft, tiind c atunci cnd conductorul zensunnit
aprea fr o nelegere prealabil, aducea invariabil veti
proaste.
Trimite-l nuntru.
Funcionarul se retrase din cadrul uii i, cteva clipe mai
trziu, apru naibul Dhartha, nfurat n falduri de pnz
alb, mnjit de praf. Naibul avea pielea ntunecat, tbcit,
i un tatuaj complicat pe obraz. Cu chipul mpietrit, rmase
n picioare, iar Venport nu-l invit s stea jos. Dhartha, ca
toi brbaii zensunnii, puea a praf, a transpiraie i a tot
felul de alte mirosuri corporale neplcute. Nu era de mirare
c obolanii zensunnii ai deertului fceau rareori baie, dac
fceau vreodat, din moment ce apa era att de preioas
aici, dar Venport avea probleme n a-i ignora propriile
ateptri n materie de igien.
nainte ca naibul Dhartha s apuce s scoat vreun
cuvnt, Venport spuse:
nainte de toate, naibule, nu vreau s aud niciuna
dintre scuzele tale rsuflate i exasperante
Art spre documentele din registre i din cutii, tiind c
Dhartha nu le-ar nelege.
ntrzierile i ncetineala asta n-au nicio scuz. Trebuie
fcut ceva!
Btrnul om al deertului l surprinse.
De acord. Am venit s-i cer ajutorul.
Venport i ascunse ocul i se aplec deasupra biroului.
Ascult
Cauza tuturor necazurilor noastre este un om pe nume
Selim. El este inima bandei steia de zurbagii, vulpi viclene
de deert. Atac fr avertisment, apoi fug i se ascund. Dar
fr Selim, sabotorii s-ar risipi ca fumul. Neghiobii amgii l
privesc ca pe un erou. El i spune Clreul Viermilor.
De ce-i ia atta vreme s scapi de el?
459

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Naibul Dhartha se foi stnjenit.
Selim ne scap printre degete. Cu un an n urm, mi-a
ademenit nepotul cel naiv ctre moarte, i am jurat
rzbunare. Am trimis multe echipe de cutare s-l caute pe
Clreul Viermilor, dar i ocolete ntotdeauna. n cele din
urm totui, cei mai buni cercetai ai notri i-au descoperit
ascunztoarea, o reea de peteri departe de alte aezri.
Atunci du-te i ocup-te de el, ceru Venport. Trebuie si ofer o recompens ca s faci bine treaba asta?
Dhartha nl brbia.
N-am nevoie de niciun stimulent material ca s-l omor
pe Selim Clreul Viermilor. Am totui nevoie de soldaii ti
mercenari i de arme din afara planetei. Proscriii or s
lupte, iar eu trebuie s fiu sigur de victorie.
Venport tia c era o cerere rezonabil i o investiie
adecvat. Infernalii proscrii distruseser multe transporturi
de melanj. Orice cheltuieli pe care le fcea Venkee
Enterprises pentru a readuce afacerea la normal avea s fie
recuperat nsutit.
Sunt surprins c mndria ta de zensunnit i ngduie
s solicii ajutor de la mine.
Ochii albastru nchis ai lui Dhartha scoteau fulgere.
Nu e vorba despre mndrie, Aurelius Venport. Este
vorba numai de a ucide o plag a deertului.
Venport se ridic n picioare.
Atunci vei primi tot ce ai nevoie.

*
De-a lungul vieii sale, naibul Dhartha fusese martorul
multor greuti i suferine. Cu ani n urm, soia lui i o
ntreag caravan cu mirodenie se pierduser ntr-o furtun
violent de nisip. Apoi fiul lui, Mahmad, murise n urma unei
boli purulente din afara planetei. Pn acum se obinuise cu
durerea. Dar moartea iubitului su nepot Aziz, care fcuse
totul doar pentru a-i mulumi bunicul, i adusese mai
460

Cruciada mainilor
aproape de disperare dect orice altceva. Iar pentru asta,
Dhartha tia exact pe cine s dea vina.
Obsesia rzbunrii l rodea de un an ntreg, iar acum era
gata s acioneze.
Sttea n sala de ntruniri din peter, privind furios la
btrnii tribului. Aceasta nu era o edin sau o discuie a
consiliului, ci o declaraie, i toi cei prezeni tiau c nu
trebuie s-l contrazic pe naib. Ochii albatri de la mirodenie
erau tivii cu rou, ca nite guri scobite n fa cu un cuit
bont.
Selim era orfan, un tnr nerecunosctor, i mai ru
dect orice un ho de ap. Pe cnd nu era dect un copil,
satul nostru l-a exilat, presupunnd c avea s devin hran
pentru demonii deertului. Dar de cnd a plecat de unul
singur, a fost ca nisipul zgriind o ran deschis. Selim
adun criminali ca s atace satele noastre i s prade
caravanele
Fcu o pauz scurt, nainte de a continua:
Am ncercat s negociez cu el. Propriul meu nepot i-a
transmis un mesaj care-i cerea lui Selim s revin n
societatea noastr, dar acest fiu risipitor a fcut un pact cu
Shaitan nsui. El a rs de oferta mea i l-a trimis pe Aziz
napoi cu minile goale.
Btrnii l priveau pe naibul Dhartha, ateptnd. Sorbeau
din ceti mici de cafea aromat cu mirodenie. Observ c cei
mai muli dintre ei purtau haine strine.
Nemulumindu-se doar s-mi resping invitaia, Selim
Clreul Viermilor a ndrznit s umple capul acelui biat
nevinovat cu idei nebuneti. Proscrisul a avut anume intenia
s-l pcleasc pe Aziz s fac acea ncercare nesbuit,
tiind c Shaitan avea s-l devoreze. E rzbunarea lui Selim
mpotriva mea.
Se uit iar n jur, tremurnd din tot trupul.
Contest cineva de aici ceea ce am spus?
Oamenii rmaser tcui pn cnd n cele din urm unul
dintre btrni zise:
461

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Dar ce-ar trebui s facem n privina asta, naib
Dhartha?
Am tolerat aceast hruire ani de zile. Scopul declarat
al lui Selim este de a mpiedica toate operaiunile de recoltare
a mirodeniei i de a ne distruge comerul cu negustorii din
afara planetei comerul care ne-a fcut satul bogat. V
spun, pentru o mie de motive, c trebuie s-l distrugem pe
Selim i pe bandiii care-l urmeaz. Trebuie s-i strivim pe
aceti briganzi ct timp oamenii notri i mai aduc aminte
cile aspre ale deertului. Trebuie s adunm rzboinicii i
s pornim mpotriva fortreei Clreului Viermilor!
nclet pumnul i se ridic n picioare.
Chem un detaament kanla de rzbunare, cei mai buni
lupttori ai notri care s vin cu mine s-l distrugem pe
Selim, o dat pentru totdeauna!
Toi btrnii se ridicar alturi de el, unii ezitnd, alii
ntinznd pumnii n aer. Aa cum se ateptase naibul
Dhartha, nimeni nu-i art dezacordul.

*
Viziunea de la Shai-Hulud nu fusese niciodat att de
limpede. Selim sttea n capul oaselor pe pat, n ntuneric.
Cteva licurigloburi slabe furate de la caravanele cu
mirodenie atrnau n exterior, pe coridorul peterii, aruncnd
pete neclare de lumin, dar se bizuia pe ntunericul de afar,
cu zorii nc departe. Clipi din ochi, ncercnd s treac de la
viziunea profetic interioar la realitatea fizic din jur.
Acum vd, att de clar!
Lng el, Marha dormea, legnat de vise linitite. Era
cald, dulce i familiar. Erau cstorii de un an, iar acum
era nsrcinat cu primul lor copil. Dar avea sentimentul c
fcuse ntotdeauna parte din viaa lui i din legenda tot mai
ampl. Cobor ochii spre ea i femeia se trezi, dei nu fcuse
nimic care s o deranjeze. Marha era att de legat de soul
ei nct simea chiar i cnd acesta i schimba gndurile.
462

Cruciada mainilor
Ca dormitor, Selim alesese una dintre camerele interioare
ai crei perei erau mpodobii cu rune muadru gravate,
simbolurile indescifrabile ce fuseser lsate acolo de cltori
mistici necunoscui. Strvechile scrieri l fceau pe Selim s
se simt legat chiar de sufletul Arrakisului. l ajutau s
ating o limpezime a gndurilor, iar consumul de melanj din
fiecare noapte i druia eluri, nelesuri i vise. Cteodat
viziunile erau ntunecoase i greu de neles; n alte ocazii,
Selim nelegea precis ce trebuie s fac.
Soia lui ridic privirea spre el, ateptnd, cu ochii sclipind
n umbra peterii. ncercnd s-i stpneasc tremurul din
voce, Selim spuse:
Se apropie o armat, Marha. Naibul Dhartha a adunat
strini bine narmai care s lupte pentru el. S-a lepdat de
credinele zensunnite i de onoare. E mistuit de propria lui
ur, i asta nseamn mai mult pentru el acum dect orice.
Marha se ridic n picioare.
O s-i chem pe toi discipolii ti, Selim. O s adunm
arme i o s ne pregtim de rezisten.
Nu, rspunse Selim, punndu-i cu blndee mna pe
umr. tiu unde s gseasc locul sta, i vor veni asupra
noastr cu fore copleitoare. Indiferent de devotamentul i
de ferocitatea lupttorilor notri, nu putem nvinge.
Atunci trebuie s fugim! Deertul e mare. Putem gsi cu
uurin o alt ascunztoare, departe de aici
Da.
Selim o mngie pe obraz, apoi se aplec s o srute.
Vei pleca n adncul deertului cu toii i vei ntemeia
o alt baz, de unde s ne susinem cauza. Dar eu trebuie s
rmn aici i s-l nfrunt. Singur.
Lui Marha i se tie rsuflarea.
Nu. Dragul meu, vino cu noi. Te vor ucide!
Selim rmase cu privirea aintit n ntuneric, distant i
pierdut, ca i cum ar fi scrutat adnc ntr-o realitate pe care
nimeni altcineva n-o putea vedea.
Cu mult vreme n urm, Budallah m-a binecuvntat cu
463

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


o misiune sacr. Toat viaa mea am urmat elul pe mi l-a
ncredinat El, i totul s-a strns n acest nod. Soarta lui
Shai-Hulud depinde de aciunile mele i de viitorul la crearea
cruia voi ajuta i eu
Nu poi ajuta la crearea unui viitor dac eti mort!
El i surse uor.
Viitorul nu-i att de simplu, Marha. Trebuie s stabilesc
un curs care va dura vreme de milenii.
O s rmn s lupt alturi de tine! Sunt la fel de
capabil ca oricare dintre lupttorii ti! tii c am dovedit
El i puse minile pe umerii drepi.
Nu, Marha. Ai o responsabilitate mai mare, una mult
mai important. Trebuie s ai grij ca nimeni s nu uite.
Numai n acest fel vom obine o victorie adevrat i
durabil.
Selim trase adnc aer n piept i simi n gur gustul dens,
dulce, de melanj. n miezul cel mai adnc al sufletului su,
simea o legtur strns cu Shai-Hulud.
Am intenia s-mi nfrunt dumanul singur, pe nisip.
Se ntoarse, privind n ochii mari ai lui Marha, i-i zmbi
slab, dar ncreztor. n vocea lui nu se simea niciun strop de
ndoial.
Ca legend, nu pot face mai puin de-att.

464

Cruciada mainilor
Din moment ce n-au mai existat de decenii conexiuni de
ncrcare ntre mine i hiperminte, Omnius nu-mi cunoate
gndurile care ar putea fi considerate lipsite de loialitate. Dar
eu nu vreau ca ele s fie aa. Sunt doar curios din fire.
Dialogurile lui Erasmus
Pe lumea sincronizat Corrin, ochii-de-paz erau peste tot,
observnd totul. Dei era linititor ntr-un fel, Erasmus gsea
micii spioni electronici bgrei i iritani. n special
exemplarele mobile, ca nite mici insecte insistente. nvase
s fie pregtit pentru vocea omniprezent care aprea de
nicieri, n orice clip.
Nava de actualizri neateptat ajunse pe Corrin,
transmind vestea surprinztoare c, dup decenii de
ntrziere, Seurat aducea o copie intact a lui Omnius-Terra.
Erasmus primi vestea fr plcere, i atept ca hipermintea
s prelucreze noua informaie. Nu avusese niciodat cu
adevrat intenia s ascund amnuntele experimentelor sale
nesocotite de pe Pmnt i consecinele lor dezastruoase,
neateptate. Nu pentru totdeauna, oricum.
Erasmus se plimba prin grdina ornamental a vilei sale
private; lumina intens a soarelui gigant rou duna unora
dintre florile delicate i ajuta alte plante s prospere. n timp
ce era ocupat cu o floare rar de pasrea-paradisului una
dintre florile favorite ale Serenei Butler Omnius procesa
actualizarea pierdut cu mare eficien, iar nava lui Seurat
plec de pe terenul de aterizare fr niciun incident.
nainte ca vehiculul de actualizri s fi ieit mcar din
atmosfer, Erasmus fu chemat de hiperminte. Vocea
mecanic autoritar ieea dintr-un implant aflat ntr-un
bonsai ficus bengalez din grdina privat.
Da, Omnius? Ai gsit ceva interesant n actualizarea de
pe Pmnt?
Erasmus i examina florile, ca i cum nu avea alte griji.
Presupunea totui c avea s fie aspru mustrat.
465

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


tiu acum c provocarea ta privindu-l pe biatul
slbatic Gilbertus Albans are o paralel mai veche.
Una dintre frunzele micului arbore se lumin verde
deschis, sursa vizibil a ochiului-de-paz ascuns.
N-am ncercat niciodat pn acum s cresc un copil de
sclav
Te-ai dovedit expert n manipularea pe scar larg a
psihicului uman. Potrivit actualizrii, ai fcut un pariu
interesant cu duplicatul meu de pe Pmnt, pentru a vedea
dac-i poi ntoarce mpotriva noastr chiar i pe cei mai
loiali oameni de ncredere.
Numai cu ncurajarea i cu nelegerea deplin a lui
Omnius-Terra, preciz Erasmus, ca i cum ar fi fost o scuz
adecvat.
ncerci s m induci n eroare cu ajutorul unor
informaii incomplete sau filtrate. Este aceasta o tehnic pe
care ai nvat-o de la subiectele umane? Se pare c ncerci
s obii un avantaj asupra mea n competiiile noastre prin
diferite mijloace. Caui s m nlocuieti?
Nu sunt nimic altceva dect un servitor al dorinelor
tale, Omnius.
Din obinuin, faa de metalfluid a robotului form un
surs, dei expresia lui nsemna prea puin pentru
hiperminte.
Dac ncerc vreodat s-i influenez analizele, este
numai pentru a genera o mai bun nelegere a dumanilor
notri.
mi ascunzi altceva. Ceva mult mai semnificativ
Frunza verde deschis vibr, ca ntr-un acces de furie.
Tu, Erasmus, ai fost cauza fundamental a revoltei
umane iniiale!
Nimic nu i se poate ascunde, Omnius. Exist numai
ntrzieri n introducerea datelor, i asta e ceea ce s-a
ntmplat aici. Da, eu am aruncat un copil uman nensemnat
de pe un balcon i, dup ct se pare, asta a incitat la
revolta actual.
466

Cruciada mainilor
O analiz incomplet, Erasmus. Iblis Ginjo, unul dintre
oamenii de ncredere pe care i-ai corupt tu personal, a
condus cea mai violent insurecie de pe Pmnt, i este
acum un lider politic important n Jihad. De asemenea,
simbolul cauzei lor fanatice, Serena Butler, a fost cndva
sclav n casa ta. Se pare c experimentele tale au avut efecte
catastrofale.
Numai n scopul de a obine o mai bun nelegere.
Este posibil ca unul dintre experimentele tale s fie
responsabil pentru celelalte opt lumi sincronizate care au
suferit recent un val de dereglri inexplicabile?
Cu siguran nu, Omnius.
Personalitatea ta independent devine suprtoare,
Erasmus. De aceea, pentru a preveni apariia unor dezastre
ulterioare, mintea ta va fi reformatat i sincronizat cu a
mea. Ca individ, vei fi terminat termina termin term
Brusc, ciudata voce blbit a lui Omnius tcu. Lumina de
la ochiul-de-paz se stinse. Frunza luminoas se desprinse
de bonsaiul-ficus i se rostogoli la pmnt.
Perplex, i simind o nevoie urgent de a evalua
ameninarea la adresa preuitei sale individualiti, Erasmus
se uit n sus, la civa dintre ceilali ochi-de-paz din vila
lui. Toi atrnau nemicai i tcui, de parc ar di fost
dezactivai. Unul czu din cer ca o piatr i se sfrm n
buci pe pavaj.
O tcere ciudat pru s se rspndeasc pe tot Corrinul.
Omnius?
Dar Erasmus nu putu gsi hipermintea nicieri pe
ecranele sale de observaie sau n punctele de interaciune.
Deasupra, o nav controlat de roboi se nclin pe un
vector de apropiere aberant, nainte de a se izbi de una dintre
cldirile industriale.
Simind urgena, dar nenelegnd valul de prbuiri,
Erasmus iei din vil i porni n mare grab ctre oraul
principal de pe Corrin. Gsi oameni de ncredere, sclavi
speriai i roboi autonomi, toi umblnd ncoace i-ncolo
467

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


ntr-o confuzie vizibil.
n centrul oraului, gigantica Turl central o luase razna.
Ca un arpe care se zvrcolea, structura de metalfluid avea
convulsii i spasme, ghemuindu-se la pmnt i apoi
aruncndu-se brusc spre cer, zdrobind alte construcii ca i
cum ar fi fost tentaculul unei caracatie nfuriate. Gndurile
dezordonate ale lui Omnius ndrumau micarea i
restructurarea cldirii.
Erasmus se uit fix la bizarul spectacol, simind emoii
simulate de confuzie, amuzament i groaz. Suferea Corrinul
de straniul virus al dereglrilor, ca i celelalte lumi?
Hotrt i curios, robotul umbl prin oraul-capital,
ncercnd s comunice cu ali ochi-de-paz. Peste tot, gsi
aparate scoase din funciune i componente mprtiate.
Descoperi apoi, vorbind cu ali roboi, c toate sistemele lui
Omnius de pe planet era complet oprite, ntr-o paralizie
general. Vehiculele nepilotate se prbueau, instalaiile
industriale se suprancrcau i ncepeau s ard.
ntreaga prezen software a lui Omnius fusese nimicit.
Declar situaie de criz, vorbi Erasmus pe un canal de
comunicaii deschis. Hipermintea a fost avariat, i trebuie
s impunem controlul nainte ca ntreruperile planetare s se
nruteasc.
Ca unul dintre puinii roboi independeni, Erasmus putea
s ia decizii rapide i era, prin urmare, mult mai eficient
dect ali roboi.
Gsea situaia captivant. Din moment ce fusese
programat s fie loial, nu-i trecuse niciodat prin minte lui
Erasmus s uzurpe locul lui Omnius. Dar acum, robotul
independent se gsea pus n faa unei situaii dificile. Avea
obligaia de a menine controlul mainilor pe planeta
vulnerabil chiar dac hipermintea promisese s termine
cu el.
Fr s piard timpul, Erasmus i impuse propria
autoritate, izolnd ct de multe copii de siguran ale lui
Omnius putuse gsi, pe cele neatinse de virusul perfid care
468

Cruciada mainilor
provoca aceast cascad de dezastre. Putea face legtura
ntre destule puncte de control ale computerelor pentru a
menine sigurana pe Corrin. Pn la urm, avea s refac
cele mai multe dintre sisteme i s elimine din hiperminte
fiierele i gndurile corupte n mod periculos.
Laolalt cu cteva modificri i revizuiri atente, fcute de el
nsui.
Faa de metalfluid a robotului ncremeni, formnd o masc
hotrt. Ocupnd o poziie unic n istoria mainilor,
Erasmus avea ocazia s salveze lumea sincronizat
principal. Dac reuea, ar fi trebuit s i se datoreze ceva
pentru osteneal. Asta nu-l fcea neloial, nici mcar
nesincer. l fcea valoros, ntr-un fel unic. Trebuia pur i
simplu s supravieuiasc. Avea dreptul s supravieuiasc!
Dac nu, nu-i vom nelege niciodat pe oameni i nu-i vom
putea nfrnge niciodat pe cmpul de btlie.
Creznd ferm n logica aciunilor sale, Erasmus cre
amintiri false pentru Omnius, alternd scenariile dup cum
era nevoie. Hipermintea nu avea oricum nevoie de
informaiile de mult pierdute din actualizarea de pe Pmnt.
Rescrierea istoric a robotului nu era perfect, dar credea c
era de ajuns ca s-i ngduie continuarea existenei.

*
n general, Erasmus prefera s se ocupe de marile
ntrebri n manier teoretic, n loc s rezolve probleme prin
aciuni deschise. Astfel, era curios, i chiar surprins, s se
vad lansnd un contraatac militar n plus, mpotriva altui
robot independent.
n ciuda tuturor eforturilor lui de a face reparaii, sistemele
interconectate de pe Corrin continuau s se clatine, ruinate
de rutinele parazite de reprogramare ascunse n actualizarea
pierdut a lui Omnius-Terra. Erasmus asemna situaia cu
cea a unui om cu o boal cerebral, trecnd printr-un atac
violent. Orice doctor bun l-ar izola i l-ar lega pe bolnav,
469

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


pentru binele lui. Aici, fcuse acelai lucru cu hipermintea,
diminund pagubele prin izolarea rapid a sistemelor lui
Omnius.
N-avu nevoie de prea mult timp sau efort pentru a stabili
c purttorul care infectase Corrinul fusese chiar Seurat.
Acesta trecuse de asemenea prin cele opt alte lumi care se
prbuiser. Fr s-i dea seama, cpitanul robot i livrase
actualizarea contaminat, i diferitele ncarnri ale lui
Omnius de pe alte lumi sincronizate absorbiser noua
informaie mpreun cu un virus de programare care aciona
ca o bomb cu ceas tcut.
Convoc un detaament de roboi militari care se puteau
lega la cele mai rapide nave ale mainilor gnditoare.
Urmrii i interceptai acea nav de actualizare.
mpiedicai livrarea altor copii ale actualizrii lui OmniusTerra. Suntei autorizai s-l distrugei pe Seurat i aparatul
su dac este necesar. Prioritatea voastr principal este de
a evita alte cderi de program, n genul celor de care am avut
parte aici, pe Corrin.
Roboii de lupt se ntoarser i plecar n mar, tropind
ctre navele ascuite ca o lam care puteau strpunge spaiul
cu mare vitez. Vehiculele militare automate se ndeprtar
urlnd, lsnd dre de fum pe cerul cu pete stacojii. Siluetele
lor geometrice traversar sfera imens a gigantei roii ca
nite psri de prad, npustindu-se n spaiu.
Erasmus simea o oarecare nrudire cu Seurat, dar
asemenea sentimente nu mergeau pn la simpatie.
Hipermintea fusese puternic deteriorat, iar Erasmus ar fi
fcut orice era necesar ca s pun ordine n dezastru.
Nu c Omnius ar catadicsi vreodat s arate
recunotin

*
Nava de actualizri zbura mai repede i mai lin dect
Cltorul Visurilor pe care Seurat l mprise cu Vorian
470

Cruciada mainilor
Atreides. Din cauza adaptrilor necesare pentru a-l gzdui pe
omul de ncredere sisteme de ntreinere a vieii i elemente
de confort eficiena vechii nave fusese compromis.
Cu toate acestea, timpul petrecut n jocuri militare i alte
distracii mentale cu Vorian Atreides compensase din plin
diferenele. Pilotul robot ajunsese s neleag excentricitile
din natura uman mult mai amnunit dect trecnd n
revist imensele baze de date ale lui Omnius.
Din nefericire, copilotul su uman l trdase pe fa, ceea
ce fcea dificil de justificat amintirile plcute despre tnr.
Chiar i aa, cpitanul robot evitase s tearg aceste fiiere
de date familiare, aproape sentimentale
Cnd vzu aparatele rapide brzdnd spaiul ctre el,
rspndindu-se ntr-un tipar de interceptare i atac, Seurat
se gndi instantaneu la nave ale Armadei Ligii. n momentul
loviturii atomice finale de pe Pmnt, trseser asupra lui,
urmrind aparatul n timp ce ncerca s fug de pe cmpul
de lupt al planetei cu ultima actualizare a lui Omnius. Dac
cele mai multe bombardiere i aparate de vntoare se
concentraser asupra atacului atomic, Vorian Atreides l
urmrise pe Seurat, paralizndu-l pe cpitanul robot i
scondu-i motoarele din funciune
Acum, Seurat stabili rapid c nu avea suficiente arme
defensive pentru a respinge o asemenea for copleitoare.
Apoi i ddu seama c erau nave de rzboi ale lui Omnius,
trimise de pe Corrin.
Oprete sau vei fi distrus, ordonar roboii lui Erasmus,
vorbind ntr-un limbaj-main pe care Seurat l interpret
imediat. Nu ncerca s scapi. Oprete motoarele i
pregtete-te s fii abordat.
Sigur c m voi opri. Fac ntotdeauna ceea ce comand
Omnius.
Hipermintea de pe Corrin este grav avariat, declar
una dintre navele-robot. Erasmus ne-a dat ordine explicite s
te interceptm i s recuperm sfera de actualizri nainte de
a provoca alte pagube lumilor sincronizate.
471

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


N-am provocat nicio pagub, protest Seurat. Transport
gndurile finale pierdute ale lui Omnius-Terra. Fiecare lume
sincronizat trebuie s ncorporeze aceste gnduri n
Omnius, pentru a nelege gndirea uman
Dac nu predai sfera de actualizri, avem instruciuni
s-i distrugem vehiculul.
Seurat nu cntri prea mult problema.
Atunci venii la bord, iar eu voi preda ncrctura.
Cnd navele de lupt se conectar la a lui, roboii militari
i transmiser un rezumat complet a ceea ce se ntmplase pe
Corrin la scurt vreme dup ce plecase Seurat. Uluit,
cpitanul robot nu putea nega concluziile trase de Erasmus.
Spre spaima lui, afl de asemenea de la ei i despre alte
cderi de programe hipermini nruite pe opt planete pe
care se oprise n cursa de actualizare. Semna cu
rspndirea unei boli extrem de contagioase. Iar Seurat
fusese purttorul!
Cnd automatele-soldat blindate urcar la bordul
aparatului su rece i lipsit de aer, spuse:
M voi ntoarce imediat pe Corrin i m voi supune unei
complete rescrieri a programului. Voi permite ca
personalitatea mea s fie tears i asimilat, dac Omnius
simte c acest lucru este necesar.
Omnius este n acest moment deconectat i izolat, zise
automatul soldat. n timpul absenei sale, Erasmus ia toate
deciziile.
Atunci sper s-l conving pe Erasmus c n-am avut
intenia s fac niciun ru.
Roboii de lupt luar gelsfera pus la pstrare care
coninea un duplicat al lui Omnius-Terra ca i virusul de
programare ascuns. Ce pcat c attea informaii vitale
trebuiau irosite
Mintea de gelcircuite a lui Seurat se nvrti printre
posibiliti, i robotul i ddu seama cum fusese tras pe
sfoar. Numai Vorian Atreides ar fi putut duce la ndeplinire
un asemenea iretlic inteligent, costisitor. Pe un ton de
472

Cruciada mainilor
tachinare, omul de ncredere ameninase ntotdeauna s
saboteze planurile lui Seurat, iar acum chiar o fcuse. Ce soi
de fars fusese asta? Provocase pagube extraordinare
planetelor mainilor.
Seurat se ntreb dac era capabil s rd, s se bucure de
un pic de umor bizar. Cu destul timp la dispoziie, ar putea
gsi o cale s rspund el nsui cu o glum suficient de
distrugtoare, dac l-ar mai vedea vreodat pe Vorian
Atreides.

473

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Cte ocazii ratm n cursul vieii noastre? Le putem mcar
identifica mai trziu, dac ne gndim n urm? Aceasta este o
lecie pe care prea muli dintre noi n-o nva dect cnd este
prea trziu.
LERONICA TERGIET,
fiilor ei
Soldatul jovial care-i spunea Virk petrecu cteva zile
strduindu-se s-o cunoasc mai bine pe Leronica Tergiet de
pe Caladan. La nceput, ea pru iritat de insistena lui,
incapabil s ia n serios interesul su pentru ea, apoi fu
sincer surprins, pentru c l vzuse respingnd femei mult
mai frumoase i mai dornice s-l accepte.
Aadar, nu glumeti, pn la urm?
Sttea lng Vor n tavern, dup ce dduse afar clienii
pescari la ora nchiderii, trziu n noapte. Oricum, trebuiau
s fie pe brcile lor nainte de rsrit, cnd mareea scdea.
Dei pretindea c este doar nc unul dintre soldaii geniti ai
Jihadului n orele libere, Vor lsase s se neleag limpede
c trebuia s nceap construciile la avanpostul militar din
susul coastei.
Nu nscocesc poveti, rspunse Vor. tiu pe ce pun
pre i cred c a te cunoate mai bine merit timpul i
efortul.
Chiar i pe Pmnt, sub dominaia mainilor gnditoare,
avusese la dispoziie o mulime de sclave pentru plceri; cu
toate acestea, niciuna dintre acele femei nu rsese vreodat
mpreun cu el, nici nu vorbise ca o partener sau o
prieten. Nu aa.
Cu stnjeneal simulat, Leronica i duse la piept mna
tremurnd.
Merit efortul? Vai, vai, ce compliment! Asemenea vorbe
dulci merg de obicei la fetele ndrgostite?
El ridic din umeri cu o sclipire de drcuor n ochi.
De obicei.
474

Cruciada mainilor
Leronica l privi cu seriozitate, cu minile n olduri.
Virk, eu cred c s-ar putea s alergi dup mine doar
pentru c tu crezi c a putea reprezenta o provocare.
Nu, rspunse el cu toat sinceritatea pe care o putu
aduna. Alerg dup tine pentru c te gsesc fascinant. sta-i
adevrul absolut.
Ea l cercet cu ochii care-i aminteau de Serena, i treptat
scepticismul i se topi. i puse mna dreapt peste a lui, iar
expresia i se ndulci.
Bine, atunci. Te cred.

*
Echipa de geniti ai Jihadului rmase pe Caladan mai
mult de patru luni, excavnd o nou baz pe promontoriile
nelocuite, btute de vnt, aflate la cteva ore de mers cu
maina cu gaz metan, spre nord fa de satul de pescari.
Poziia era cea mai bun pentru conectarea la noua reea de
satelii de supraveghere i comunicaii de pe orbit.
Soldaii construir turnuri de paz i barci pentru
detaamentul care urma s rmn aici. Personalul avea s
se roteasc la fiecare civa ani, dar deocamdat aceasta
avea s fie casa lor, unde s stea de veghe mpotriva
prdciunilor mainilor gnditoare. Vor trimise de asemenea
echipe de cercetare pentru a realiza o cartografiere complet
a continentelor i a oceanelor, furniznd prima baz de date
amnunit a vremii i curenilor de pe Caladan. Era
ncntat c putea da o mn de ajutor la mbuntirea vieii
acestor oameni
Mergnd pe promontoriul de pe coast, deasupra Mrii
Caladanului, Vor ntinse mna s-o ajute pe Leronica s urce
poteca abrupt. Femeia n-avea nevoie de ajutor, dar lui i
plcea s-o in pur i simplu de mn, atingndu-i degetele
puternice i jucnd rolul cavalerului, un concept la care
puini dintre voinicii pescari locali se gndiser vreodat.
Vremea e plcut aici, cu aer proaspt i o mare care
475

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


ofer toat hrana pe care i-ai putea-o dori, remarc Vor.
Stteau umr la umr, simind adierea srat pe fa.
Tcerea nu era stnjenitoare, ci reconfortant de plcut, fr
ateptri.
Leronica se uit n jur, ca pentru a ncerca s vad ce-l
atrgea pe el n acest loc aspru.
Obinuina face s pleasc culorile strlucitoare ale
unui peisaj. Mi-am petrecut cea mai mare a timpului
gndindu-m la alte locuri, nu la acesta.
Am cltorit foarte mult, Leronica. Crede-m, Caladan e
o nestemat, un secret care ar fi mai bine s fie pstrat fa
de restul Ligii Nobililor. Sunt surprins c planeta asta nu e
mai bine populat.
Nu suntem prea departe de unele dintre lumile
sincronizate.
Leronica urc lng el, cu buclele castanii rsfirate de
vnt. Deseori i lega prul la spate dnd trebuia s lucreze n
buctria tavernei sau la prepararea berii, dar Vor prefera
s-i vad cosiele graioase fluturnd libere. Cnd i
ngduise n sfrit s-i treac degetele prin zulufii ei,
senzaia se dovedise chiar mai senzual dect se ateptase el.
Pn acum, Caladan n-a fost o int destul de
important pentru Omnius ca s-o converteasc ntr-o planet
dominat de maini, dar tot mai ndurm din cnd n cnd
raiduri ale cymecilor i roboilor.
Politica i tactica sunt interesante, zise Vor, dar i alte
lucruri sunt importante pentru mine. Simt o nevoie chiar
aici.
i aps cu pumnul plexul solar, apoi se uit n jur.
N-ar fi minunat s construim o cas impuntoare aici,
pe faleza de deasupra satului?
Leronica rse.
tiu totul despre Liga Nobililor, Virk. Pe Caladan ne
putem descurca fr nobilul nostru local, mulumim.
Chiar cu tine ca doamn a mea, Leronica? i cu mine ca
baron, conte sau duce al vostru?
476

Cruciada mainilor
Tu, un soldat genist oarecare, s fii duce?
l nghionti n joac.
Destul cu absurditile.
inndu-se de mini, se plimbar pe potec, printre
tufiurile dese care sclipeau de la florile albe ca nite stelue.
n lunile de cnd se afla aici, deveniser iubii i, mai mult
dect att, prieteni apropiai. Leronica avea o frumusee i
un bun sim care o fceau captivant pentru el, ntr-un fel pe
care Vor nu-l mai simise de la iubirea devoratoare pentru
Serena Butler. Flirturile cu alte femei pe spaioporturi
ndeprtate i inuser interesul treaz pentru civa ani, dar,
petrecnd fiecare or liber cu Leronica, descoperea c este
din ce n ce n ce mai fascinat de lucrurile pe care le putea
nva de la aceast femeie neleapt i cu chipul proaspt
dei nu era o intelectual.

*
n cele din urm, cnd staia de observaie a Jihadului fu
terminat i fur trimise cu succes mesaje de testare navelor
de patrulare din jurul sistemului Caladan, Vor i ddu
seama c era vremea sa-i ia echipa i s se pregteasc
pentru urmtoarea sarcin. Ar fi preferat s rmn pe loc,
n aceast lume panic, oceanic, pretinznd c este un
soldat obinuit, dar, ca primero, tia c trebuie s-i conduc
flota din nou. O parte din el ar fi vrut s rmn, s scape de
ororile Jihadului. Dar, n scurt vreme, prefctoria l-ar fi
fcut s se simt nefericit, iar Vor Atreides nu era genul de
om care s poat tri n minciun. O fcuse deja destul n
cursul vieii sale.
Devenise agitat dup ce sttuse attea luni ntr-un singur
loc, i singurul lucru care-l fcea s regrete plecarea
iminent era aceast femeie remarcabil. Leronica Tergiet era
o persoan simpl, fr ifose, iar Vor gsea reconfortant
afeciunea ei sincer, fr pretenii sau planuri.
Draga, dulcea mea Leronica.
477

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


mpotriva instinctelor sale, n ultima zi nainte de plecarea
cu flota, Vor se hotr s-i dezvluie adevrata lui identitate.
Dup ce fcuser dragoste de-a lungul nopii fr somn,
simea c era important s-i druiasc ceva n schimb, s
mpart cu ea o sinceritate pe potriva felului deschis i
limpede n care ea se purtase ntotdeauna cu el.
Leronica, nu sunt doar un soldat oarecare din Armata
Jihadului, iar numele meu nu este Virk. Sunt primero
Vorian Atreides al Sfntului Jihad.
Cut n ochii ei o scnteie de recunoatere, dar nu vzu
dect curiozitate nelinitit i nedumerire.
Continu:
Am fost cel care a salvat-o pe Serena Butler de pe
Pmnt i am adus-o, mpreun cu Iblis Ginjo, napoi pe
Salusa Secundus. Acesta a fost nceputul Jihadului.
Spuse asta nu ca s-o impresioneze, pentru c deja
ctigase mcar o parte din inima lui Leronica; o spuse
pentru c voia ca ea s tie ce era mai ru i ce era mai bun
despre el.
Ai auzit istoria?
Am avut destule necazuri cu tatl meu, cu pescuitul, cu
taverna, rspunse ea, iar Vor i ddu seama c localnicii
erau preocupai n primul rnd de micarea bancurilor de
peti i de mareele de alge, ca s nu mai pomenim de
monstruoii elecrani electrici care pndeau dincolo de
orizont, gata s se npusteasc asupra brcilor de pescuit ce
nu bnuiau nimic.
De ce-ar trebui s-mi bat capul cu tiri vechi i btlii
ndeprtate? O, civa dintre tinerii notri au devenit soldai
ai Jihadului i bnuiesc c echipajul tu va pleca ducnd cu
el ali civa recrui voinici care vor regreta curnd c-i
prsesc recoltele de peti i pe tinerele noastre fete.
l privea n ntuneric, sprijinindu-i capul cu mna, astfel
nct palma disprea n buclele dese, castanii.
Atunci, zici c din cauza ta se-ntmpl toate astea?
Da, am fost crescut de mainile gnditoare. Am fost om
478

Cruciada mainilor
de ncredere pe Pmnt. Tatl meu a fost cymecul
Agamemnon.
Fcu o pauz, dar nu observ nicio reacie de dezgust pe
faa ei.
Generalul titan Agamemnon.
Tot nicio reacie. Nu preau s primeasc prea multe veti
pe lumea asta oarecum ndeprtat
Ca i cum ar fi turnat ap ntr-un vas gol, i povesti mai
multe. i descrise felul n care fusese crescut, inclusiv
cltoriile pe Cltorul Visurilor ntre lumile sincronizate,
vorbi despre participarea la Jihad i despre toate cmpurile
de btlie rspndite n galaxie unde nfruntase mainile
gnditoare.
n timp ce sttea ntins n pat lng el, ochii lui Leronica
sclipeau n lumina portocalie tremurtoare a lumnrii, nu a
unui licuriglob.
Vorian, fie eti un om cu mult experien i multe
amintiri fie un mincinos experimentat.
El i zmbi, apoi se aplec s-o srute.
A putea susine c una n-o exclude pe cealalt, dar te
asigur c spun adevrul.
Asta nu m surprinde. tiam c ai mreie n tine;
credeam doar c va aprea cndva n viitor.
Tcu pentru o clip.
Dar nu ncepe s-mi faci promisiuni, sau o s ncep s
regret timpul petrecut mpreun, i nu vreau asta.
Nu exist nici cea mai mic posibilitate, jur Vor. Dar
acum, c mi cunoti adevrata identitate, Leronica, ar fi mai
bine dac ai pstra-o secret.
Femeia ridic din sprncene, ca i cum ar fi fost jignit.
Aadar, marele primero se ruineaz c a luat ca iubit
pe fiica unui pescar localnic?
El clipi n lumina lumnrii, dndu-i seama dintr-o dat
cum trebuie s fi sunat avertismentul lui, apoi izbucni n rs.
Nu, de fapt e chiar pe dos. O fac pentru sigurana ta.
Sunt un om important, cu dumani primejdioi. S-ar npusti
479

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


asupra Caladanului lipsit de aprare i ar ncerca s-mi fac
ru prin intermediul tu. Propriul meu tat ar face orice ca
s m rneasc, i cred c exist multe slugi ale lui Omnius
care abia ar atepta s descopere c Vorian Atreides s-a
ndrgostit
Ea roi, iar brbatul o mngie pe bra.
Dragostea noastr e prea frumoas. Nu pot ngdui s
fie folosit mpotriva noastr ca arm.
Leronica oft i se ghemui lng el.
Eti un brbat complicat, Virk Vorian. Trebuie s m
obinuiesc cu numele tu. Nu neleg toat politica i toate
rfuielile stranii din rzboiul vostru sfnt, dar o s-i respect
dorina cu o condiie.
Care anume?
Descrie-mi toate locurile pe care le-ai vzut, lumile
exotice pe care nu le voi vizita niciodat. Du-m acolo n
imaginaie. Vorbete-mi despre lumile lui Omnius cu oraele
scnteietoare ale mainilor, despre Salusa Secundus i
minunata capital, Zimia. Povestete-mi despre canioanele
de pe Anbus IV i despre fluviile domoale de pe Poritrin
innd-o strns lng el, Vor petrecu ore ntregi vorbindu-i
despre minunile pe care le trise, fcnd-o s-l priveasc cu
ochii mari, n timp ce zugrvea imagini n mintea ei. Tot
timpul pstr n inim uimirea tot mai mare pentru aceast
tnr modest i pentru sentimentele tot mai intense pe
care le nutrea pentru ea.
Cu ani n urm, fusese devorat de dragoste pentru Serena
Butler, dar ajunsese s-i dea seama c era o imagine ideal,
o viziune nerealist a perfeciunii pe care i-o formase n
minte, pentru c era att de diferit de celelalte femei sclave
inute de maini. Acum, iubitul Serenei era rzboiul nsui,
sfntul Jihad. N-avea s-i mai druiasc niciodat inima
vreunui brbat.
Vznd ct de devotat i era Octa lui Xavier, Vor tnjise i
el dup o asemenea companie, dar nu reuise niciodat s
fac paii necesare pentru a o obine. Aceast Leronica
480

Cruciada mainilor
Tergiet era altfel dect oricare iubit de pn acum. Nu-l
judeca, iar problemele ei rmneau aproape de cas: s
conduc taverna, s pstreze brcile bine ntreinute, s-i
fac griji pentru recolta de pete. Nu nelegea un conflict
care cuprindea sisteme stelare.
ntr-o zi, o s-i art toate locurile acelea, promise Vor,
i poate c m voi ntoarce i m voi stabili aici. M trezesc
cteodat dorind o via mai simpl, ca a ta
Leronica i arunc o privire sceptic.
Ruine, Vorian Atreides. N-ai putea fi niciodat fericit pe
Caladan. Nu-i cer mai mult dect poi da. Te rog, f-mi
aceeai favoare!
Bine.
i pstr expresia fericit, dar se simea abtut.
Dac te-a cere de soie, ai zice pur i simplu c oricum
e nc una dintre absurditile mele, nu-i aa? Chiar i aa,
tiu c trebuie s plec n curnd, dar i promis s m
gndesc des la tine. Sper sincer c o s m pot ntoarce pe
Caladan s mai stau un timp cu tine. Mult mai mult timp
Eti incredibil de important pentru mine.
O srut, iar ea l privi cu ochii de culoarea nucilor,
ncruntndu-se glume.
Frumoase cuvinte, Vorian, dar nu cred nicio clip c nu
le-ai mai spus i altor o sut de fete de pe o sut de planete!
Vor puse minile n jurul taliei lui Leronica, trgnd-o mai
aproape. Spuse cu toat sinceritatea venit din inim:
Destul de adevrat dar de data asta chiar nseamn
ceva.

481

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Durerea este ntotdeauna mai intens dect plcerea i se
ine mai bine minte.
Zical de pe Vechiul Pmnt
nainte ca lumina dimineii s strpung umbra din
canion, un iure al trupelor de dragoni se npusti nuntru
i nconjur complexul de laboratoare al lui Norma.
Ambarcaiuni de asalt cu reacie urcar vuind n susul
curentului i ptrunser adnc n canionul tot mai ngust.
Aparate zburtoare narmate se abtur de deasupra.
Soldaii cu armuri aurii naintar n mar cu echipament
greu i trecur cu uurin prin gardurile care fuseser
ridicate ca s descurajeze curioii.
Cei treizeci de paznici mercenari angajai de Venkee i
ddur seama c erau depii numeric i ca armament n
proporie de zece la unu. Tuk Keedair sttea n interiorul
complexului, la marginea marelui hangar i rcnea la micul
lui detaament s resping invadatorii, dar paznicii hotrr
c negustorul tlulaxa nu-i pltea ndeajuns, i nici nu era o
persoan pentru s fi murit cu bucurie. Dup cteva clipe de
ezitare, paznicii angajai aruncar armele i deschiser
poarta principal.
Cu disperare furioas, Keedair se prbui n genunchi n
curtea acoperit cu pietri. Cunotea potenialul muncii lui
Norma Cenva, nelegea c mai erau doar cteva zile pn
cnd ar fi putut testa vehiculul prototip de pliere a spaiului.
Iar acum aveau s piard totul.
Sclavii budislamici ai lui Norma se oprir din drumurile lor
ca s cate gura la trupa de dragoni. Muli dintre muncitori
trdau resentimente ascunse fa de garda oficial de pe
Poritrin, aducndu-i aminte de vremea cnd asupritoarele
fore n armuri aurii zdrobiser revolta condus de Bel
Moulay, cu aproape douzeci i apte de ani mai devreme.
Ieind din camera unde-i fcea calculele, Norma rmase
cu privirea aintit asupra valului de aparate militare,
482

Cruciada mainilor
vehicule zburtoare narmate i soldai n mar care
apruser pe neateptate. Apoi o platform plutitoare trecu
peste gardurile drmate, avndu-l la crm pe Tio
Holtzman, cu o nfiare satisfcut.
Cnd savantul debarc la ua halei, o privi n fa pe
Norma.
Din ordinul lordului Bludd, am venit s fac inspecia
acestor instalaii. Avem motive s bnuim c s-ar putea s
realizezi extinderi neautorizate bazate pe cercetri fcute sub
autoritatea mea.
Norma clipi fr s neleag.
ntotdeauna mi-am fcut propriile mele treburi,
domnule savant. N-ai artat niciodat nici cel mai mic interes
pentru ele
Poate c am motive s m rzgndesc. Lordul Bludd mia dat instruciuni s confisc tot ce gsesc aici i s fac
cercetri n cutarea unor posibile violri ale limitelor tale
contractuale.
Dar nu poi face asta!
Rotindu-i ochii cprui, Holtzman art spre fora
copleitoare a soldailor dragoni care roiser n complex i
blocaser cldirile.
Datele sugereaz altceva.
Pi pe lng ea n hangarul pentru experimente i se opri
brusc, nevenindu-i s cread, cu ochii aintii la nava de
mrfuri imens, ridicol de veche, nconjurat de muncitori pe
platforme.
Asta? sta-i marele tu proiect?
naintnd civa pai ca s se uite mai de aproape,
savantul urc pe o scar de metal provizorie de pe o latur a
navei. n partea din spate, se opri n faa unui grilaj nalt i
privi n jos, ctre unul dintre cele dou compartimente
deschise ale motoarelor.
Mi-ai furat munca n embrion, Norma.
Bg capul printre mecanisme.
Explic-mi cum folosete acest aparat efectul meu
483

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Holtzman ca s plieze spaiul
Intimidat i reticent, l urm n timp ce grzile de
dragoni rmaser dedesubt.
Asta ar fi cam greu, savant Holtzman. Ai recunoscut
c nu nelegi nici tu ecuaiile fundamentale de cmp. Cum
poate s fie ilegal din partea mea s dezvolt ceva ce tu nu
nelegi?
Nu m cita greit! Sigur c le neleg!
Ea ridic o sprncean.
Da? Atunci explic-mi efectul Holtzman chiar tu, acum!
Chipul brbatului se nvinei.
Profunzimile i subtilitile conceptului te depesc
chiar i pe tine, Norma.
Adunndu-i toat hotrrea, Norma spuse:
Venkee va contesta aceast aciune. Venirea ta abuziv
aici este o violare a nelegerii noastre i a legilor de pe
Poritrin. Tuk Keedair va nainta o plngere oficial. Toat
aceast munc aparine companiei.
Holtzman fcu un gest grosolan de respingere.
Mai vedem noi Viza negustorului tlulaxa a fost
anulat, iar tu, Norma, nu mai eti un oaspete binevenit pe
Poritrin. Dup ce vei termina s-mi dai toate amnuntele,
grzile de dragoni te vor escorta n Starda. Vom aranja ca o
nav spaial s te ia de-aici.
Fcu o pauz i surse.
Costul cltoriei va fi trecut n contul Venkee
Enterprises, desigur.
Cu dragonii urmrindu-l cu privirea, Holtzman petrecu
jumtate din diminea examinnd teancuri de schie i un
raft plin cu blocnotesuri electronice. Din cnd n cnd punea
ntrebri, dar la cele mai multe dintre ele ea refuza s
rspund. n cele din urm, el anun:
Confisc aceste note ca s le studiez n continuare!
Cnd femeia protest, omul de tiin ddu din deget n
faa ei.
Ai noroc c nu te arunc n nchisoare, n loc s te exilez
484

Cruciada mainilor
doar de pe Poritrin. Pot vorbi oricnd cu lordul Bludd
Norma nu-l urse niciodat pe acest om pn acum,
presupusese c ea i cu Holtzman au interese comune. Nu-i
venea s-i cread ochilor cnd l vzu pe savant cotrobind
prin cercetrile ei, cu toat delicateea unei maini de curat
molozul.

*
n timp ce ucenicii lui Holtzman rscoleau laboratoarele i
luau documentele importante, Norma i Keedair fur luai pe
sus de dragoni i dui n domicilii obligatorii diferite n oraul
Starda. Locuinele erau confortabile cel puin nu erau
celule de nchisoare dar femeia se simea ca un animal n
cuc.
Norma nu avea permisiunea s vorbeasc deloc cu
asociatul ei tlulaxa, dar avea libertatea de a trimite mesaje n
afara planetei din moment ce niciunul dintre ele nu putea
ajunge destul de repede ca s aib vreo importan. Chiar i
dup estimrile cele mai optimiste, ar fi trecut luni de zile
pn cnd navele lente s poat aduce vreun rspuns.
Cu toate acestea, timp de trei zile, Norma scrise mesaje
disperate, implornd ajutorul lui Aurelius Venport,
trimindu-le cu toate navele care plecau. N-avea nici cea
mai vag idee care vehicul l-ar putea ntlni primul pe
puternicul negustor, dar avea nevoie desperat de sprijinul
lui. Trebuia s-l aib aici.
Norma se simea foarte singur.
Sclavii i aduceau mncare bun, dar nu avea niciun pic
de poft. Nimic nu-i putea micora mnia mpotriva lui Tio
Holtzman, fostul ei prieten i mentor. Nu mai avusese
niciodat un asemenea tratament nedrept, nici mcar din
partea mamei ei care-o dezaproba. Dup tot ceea ce fcuse
pentru a ridica statutul i reputaia savantului, acum el nu-i
arta nicio recunotin. Se folosise de ea, trgnd avantaje
de pe urma geniului su creator.
485

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Mai ru dect orice, se ndoia c avea s mai reueasc
vreodat s reproduc ceea ce fcuse, i totul avea s se
piard. Proiectul plierii spaiului nu putea fi lsat s se
sting n bezn total!
n timp ce atepta o nav care s-o transporte pe Rossak, n
exil. Norma avea timp s cugete la probleme care n-o
preocupaser niciodat nainte.
Pn acum, munca ei fusese atotdevoratoare, i abia dac
acordase atenie oricrui alt lucru. Acum i dorea s nu fi
fost att de naiv din punct de vedere politic.
Tot respectul pe care credea c i-l ctigase n decenii de
serviciu devotat fusese spulberat aidoma un tciune mcinat
sub tocul unui bocanc. Lordul Bludd i toi cei de pe Poritrin
i chiar cea mai mare parte a Ligii credeau c Holtzman
fusese responsabil pentru toate realizrile ei i c ea nu
fusese altceva dect o asistent de laborator lipsit de
importan. Bazndu-se pe reputaia sa recunoscut,
Holtzman avea sprijinul neclintit al lordului Bludd. Norma nu
avusese niciodat timp pentru politic sau pentru linguiri.
Acum Norma se trezea prins ntr-un trm pe care nu-l
nelegea.
Cu disperare, se ntreb ct de suprat avea s fie Aurelius
i ci bani i irosise din cauza acestui dezastru. l
dezamgise.

*
Dup ce lu toate documentele tehnice din birourile
laboratorului i le duse n propria lui reedin din vrful
falezei, savantul Holtzman i permise lui Norma, cu
generozitate, s se ntoarc i s adune ce amintiri mai putea
gsi.
Un ultim gest de politee, pufni omul de tiin cu barb
crunt, atunci cnd coborr de pe platforma plutitoare i
intrar n hangar. Dar s nu iei dect att ct poi s duci.
Ea ntinse mnuele.
486

Cruciada mainilor
Doar att ct pot s duc?
Pentru o femeie micu, fr for fizic i deloc
atrgtoare, Norma Cenva avea destule caliti. Dac nu se
putea opune cererii de a pleca de pe Poritrin, Norma i putea
folosi puterea superioar a intelectului pentru a-i oferi lui
Holtzman o mic surpriz ca dar de desprire pentru tot
ceea ce fcuse pentru ea. i pentru tot ce fcuse mpotriva ei.
Nu te plnge, replic el. N-ar trebui s-i permit asta.
Mai devreme, i fusese interzis s ia orice planuri, calcule
sau blocnotesuri electronice. Asta n-o ngrijora totui, din
moment ce avusese ntotdeauna o memorie excelent i era
capabil s rein pe dinafar amnunte cuprinztoare.
nuntrul hangarului, nava de marf model vechi nc mai
sttea pe platforma ei de susinere, mult prea mare pentru ca
puinii btui dragoni s-o poat cra afar. Structura
cavernoas era tcut, fr obinuitul murmur al activitii.
Echipele de sclavi fuseser trimise n barcile lor, ateptnd
alte ordine; muli fuseser deja transferai la alte echipe, dar
vreo sut dintre ei rmseser s ajute cu operaiunile de
demontare. Muncitorii din conducere fugiser cu toii.
Unelte, dispozitive obinuite de diagnostic i utilaje de
construcie zceau peste tot, n dezordine.
Birourile unde-i fcea Norma calculele erau ntr-o
harababur complet. Fiecare dulap i fiecare sertar fuseser
deschise i rvite. Mobila era rsturnat. Urme negre de
arsur indicau locurile n care dragonii ncercaser s
gureasc pereii de piatr ai grotei n cutarea
compartimentelor sau pasajelor secrete. Norma privi totul fix,
cu un sentiment de pierdere, de pustietate i de spaim.
Nimeni nu i-a luat nimic dintre lucrurile personale, se
grbi Holtzman s spun, ca i cum l-ar fi scit contiina.
O duse pn la o cutie de metal suprtor de mic ce
coninea unele dintre amintirile ei.
Piatra-de-ap e valoroas, dar le-am spus grzilor s-o
lase acolo.
Norma l privi fr s-i vin s cread, ngrozit de faptul
487

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


c el prea s se atepte la apreciere din partea sa pentru
asta. n schimb, scormoni prin cutie i scoase piatra-de-ap
neted ca mtasea, exotic, mpreun cu unul dintre
trandafirii Bludd pe care-l presase ntre dou foi subiri de
plaz transparent.
Potrivit mitului, piatra-de-ap avea capacitatea de a
focaliza i de a amplifica puterile telepatice, dar Norma nu
gsise niciodat c aceasta ar fi fost mai mult dect un
giuvaier frumos. Spre deosebire de mama ei, Norma nu
poseda niciuna dintre calitile mentale nnscute ale unei
magiciene de pe Rossak. Ar fi avut nevoie de mai mult dect
de un fleac, orict de costisitor, pentru a le aduce la via.
Cu toate acestea, considera piatra-de-ap preioas pentru
c i-o dduse Aurelius. De ce nu fusese de acord s se mrite
cu el n seara aceea? Dac i-ar fi acceptat propunerea, poate
c ar fi rmas aici cu ea i atunci nimic din toate astea nu
s-ar fi ntmplat. Ls si-i scape un oftat de regret.
Asta-i tot, zise Holtzman, devenit nerbdtor. Am cutat
cu meticulozitate prin biroul tu.
Da vd asta.
Ridic grijulie cutia cu amintiri i o puse pe o mas de
lucru. Prea att de uoar, de micu
Pot pstra o parte din materiale? Venkee a pltit pentru
ele.
Bine, bine. Dar grbete-te. Nava angajat pentru tine
trebuie s plece n dup-amiaza asta, i n-am nici cea mai
mic intenie s-l las pe cpitan s atepte.
Art ctre talme-balme i rmie.
Tot ce poi s duci. Lordul Bludd ne-a dat instruciuni
s nu te ajutm n niciun fel, mi pare ru s-o spun.
Luptndu-se cu greutatea, trase un proiector holografic i
o caset plin cu accesorii. Continu s adune obiecte la un
loc, inclusiv un panou de calcule i dou cutii de
blocnotesuri electronice sigilate, nefolosite. Pe msur ce
grmada cretea, Holtzman i grzile de dragorii schimbau
priviri amuzate.
488

Cruciada mainilor
Apoi scoase cteva module dintr-o movil de piese de
schimb din col. ngenunchind pe podeaua de piatr, ncepu
s le prind laolalt. Contase pe ignorana lui Holtzman, i
aceasta n-o dezamgise. O platform lat, plan lu form n
faa ei, n timp ce brbaii stteau deoparte i se uitau.
Instal o baterie roie de activare, apoi i ddu drumul.
Murmurnd ritmat, ntregul ansamblu se ridic lin de pe
podea. Cu un surs satisfcut, Norma se ntoarse spre
savant i spuse:
Una dintre noile platforme suspensoare, model
comercial, pe care Venkee Enterprises le lanseaz pe pia
luna viitoare.
Observnd surpriza i iritarea lui Holtzman, adug:
Eu le-am inventat.
Norma dirij platforma ctre grmada nalt de obiecte
grele cele mai multe, fr importan, cu excepia pietreide-ap i a trandafirului dar nu asta era ideea. Repede, le
ncrc pe placa suspensoare.
Sunt gata de plecare, anun Norma n sfrit.
Platforma suspensoare, plin cu lucrurile ei, plutea alturi,
urmnd-o ca un cel fidel.
Cnd unul dintre dragoni rnji pe socoteala lui Holtzman,
irascibilul inventator se rsti:
Lsai-o s se bucure de mecheria asta. Mcar va fi
ultima.
n curnd, o vor duce pe spaioportul din Starda i o vor
escorta la plecarea de pe Poritrin. Dei trise aici cea mai
mare parte a vieii, i vreme de ani ntregi druise totul n
serviciul lui Tio Holtzman, nu se atepta s se ntoarc
vreodat.
Plecnd cu platforma suspensoare ncrcat, Norma se
uit napoi la gigantica nav prototip pe care o modificase,
tiind c era probabil ultima oar cnd o va mai vedea.
Terminase treaba, i dup nc o lun de teste, ar fi trebuit
s fie gata s-i fac triumftoare demonstraia lui Aurelius.
Ajunsese att de aproape de a-i dovedi c avusese dreptate
489

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


s aib ncredere n ea
Dar ce avea s gndeasc el acum?

490

Cruciada mainilor
Nici violena, nici supunerea nu ne vor mbunti condiia.
Trebuie s ne ridicm deasupra ambelor alternative.
NAIBUL ISHMAEL,
Noi interpretri ale sutrelor Koranului
O pierdere total Tuk Keedair i ainti ochii la
rmiele dezastruoase ale uriaului proiect i ncerc s
sesizeze amploarea investiiilor i profiturile poteniale pe
care el i cu Venport tocmai le pierduser. Ticlosul la de
Holtzman pusese mna pe toate notiele i schiele, iar fr
Norma Cenva proiectul nu exista.
Ultimii doi ani de eforturi nu nsemnau nimic.
Pentru prima oar dup multe decenii, Keedair avea s fie
constrns de regulile onoarei s-i taie mult invidiata coad.
Potrivit tradiiei printre oamenii si, negustorul o putea
pstra numai atta timp ct fcea profit, iar coada lui
crescuse cu adevrat lung. Acum, mulumit politicii
meschine i a lcomiei lui Holtzman, putea foarte bine s-i
rad capul complet.
Poate c ar trebui s se ntoarc la negoul cu sclavi
Omul de afaceri tlulaxa scutur din cap n timp ce
hoinrea prin interiorul spaios al navei de marf. Att de
aproape! Motoarele inovatoare ale lui Norma fuseser
terminate i instalate, dei niciodat testate. Insistase ca
Norma s-i dea veti i explicaii, dar ea considera asemenea
amnunte mpovrtoare i o risip de timp. Adaptase noile
sisteme la comenzile existente n vechiul aparat de marf;
orice pilot putea conduce nava care plia spaiul exact ca pe
vechea nav comercial. n teorie.
Acum, ntregul proiect era doar teorie!
De cnd Venkee Enterprises fcea afaceri numeroase n
ntreaga Lig a Nobililor, Keedair folosise toat influena pe
care-o putuse aduna, naintnd documente legale mpotriva
savantului Holtzman i a lordului Bludd, ameninnd cu
procese costisitoare i cu boicotarea de ctre Lig a
491

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


comerului interstelar. Neclintit, Bludd refuzase s elibereze
vreuna dintre nregistrrile lui Norma, pstrndu-le sub
pretextul securitii Poritrinului.
Dar Keedair i mprtiase mitele cu generozitate i
reuise s fie eliberat din domiciliul obligatoriu pentru
destul vreme ct s se repead pn la complex cu o flotil
de vagonete suspensoare i o mn de sclavi mizerabili.
Acum, c dragonii preau s fi abandonat locul, tlulaxa
ncerca s salveze ce mai putea.
De la agresiunea neplcut a lui Holtzman, Keedair nu se
mai odihnise, n schimb petrecuse fiecare or ncercnd s
inventarieze i s recupereze ce se mai putea din aceast
ntreprindere ambiioas, fie i numai pentru fier vechi.
Singura lui opiune era s demonteze i s scoat ct mai
multe bunuri posibil i s le lichideze pentru a recupera o
parte din investiia enorm.
Echipa proprie de salvare a lui Holtzman psri
mnctoare de hoituri fusese lsat liber pentru ziua
srbtorii, aniversarea rebeliunii strivite a lui Bel Moulay.
Aceasta fcea ca locul construciei s nu mai merite
supravegherea unui detaament numeros de dragoni.
Keedair avea intenia s foloseasc timpul pentru a apuca tot
ce putea, nainte ca lordul Bludd s descopere cu ce se ocupa
el acolo. Avea cu sine un vagonet suspensor zburtor, cruia
urma s-i umple lada pentru ncrctur.
Ca i Norma, trimisese recent mesaje disperate lui Aurelius
Venport, dar partenerul lui se afla la captul cellalt al
spaiului, pe Arrakis, i aveau s treac luni de zile pn
cnd putea ajunge aici. Poate c pn la urm Keedair ar
trebui s ia pur i simplu nava prototip i s zboare chiar el
ctre lumea deert cunotea cu siguran coordonatele,
dup attea curse pentru mirodenie.
Dar nu era att de nesbuit.

492

Cruciada mainilor

*
Timpul trecea ncet pentru Ishmael, cunoscnd
inevitabilitatea a ceea ce era pe cale s se ntmple n timpul
ceremoniei aniversare. Simea ct de imposibil era poziia
lui, prins n capcan ntre obligaii contradictorii.
Dup ce Tio Holtzman i trimisese grzile n complex cu
ordine din partea lordului Bludd, negustorul de sclavi
Keedair dizolvase cea mai mare parte a forei de munc
budislamice i-i trimisese napoi n aval, n oraul din delt.
Aliid i cei civa adepi ai lui erau printre primii care
plecaser, lsndu-l pe Ishmael n urm. n Starda, sabotorii
zeniii clandestini reuiser s obin sarcini n echipele de
lucru n zonele unde pregtirile exorbitante pentru
festivitile aniversare erau n toi.
Acum, numai Ishmael i o sut dintre cei mai credincioi
discipoli zensunnii rmseser la locul ndeprtat unde se
construise nava spaial, lucrnd sub ndrumarea
negustorului de carne vie pentru a salva ce se mai putea.
Ishmael privea cum ginerele lui, Rafel, conducea utilajele
pentru ridicarea obiectelor grele, dirijnd paletele mobile i
navetele zburtoare de marf spre punctele de colectare de pe
platoul de deasupra fluviului. Echipele ncrcau materialele
i utilajele vandabile la bordul navei mari i goale din hangar.
Fiica lui Ishmael, Chamal, sttea lng el, ca o ancor de
grij i dragoste, n timp ce tnrul ei so i arta fora i
sprijinul. Cu toii se uitau spre Ishmael ateptnd s-i in
laolalt, s-i conduc. Pentru c putea cita toate sutrele i i
nvase sistemul de credine zensunnit de att de mult
vreme, se ateptau ca el s aib ndrumare direct de la
Budallah.
Ishmael nu tia ce s fac, dar mai rea dect nehotrrea
ar fi fost admiterea neputinei sale fa de sclavii care se
uitau la el cu respect. Atunci i-ar dezamgi pe toi, nu doar
pe el nsui.
493

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Timp de cteva zile, simi groaza crescnd treptat, pn
cnd sosi n sfrit ziua de srbtoare a Poritrinului. Ziua de
snge i foc a lui Aliid Iar el tot nu tia ce s fac.
Adresndu-se ctorva dintre oamenii lui care se adunaser
n jurul lui, Ishmael spuse:
Chiar i att de departe de Starda, nu ne putem
ascunde de consecinele a ceea ce intenioneaz s fac fraii
notri zeniii. Aliid ne foreaz s acionm. n curnd, tot
Poritrinul va fi aruncat n haos, iar noi trebuie s
supravieuim.
n timp ce ascultau, ali brbai i femei care fuseser
alturi de el muli ani continuau s pretind c muncesc.
Acum, c proiectul fusese nchis, nu mai rmsese niciun
supraveghetor care s le urmreasc fiecare micare.
n laboratorul i n hangarul abandonate i golite, numai
negustorul tlulaxa cel lipsit de umor se mai ostenea s dea
de lucru sclavilor; lui Tuk Keedair nu-i psa ctui de puin
de petrecerile lordului Bludd, unde avea s fie cea mai mare
parte a mulimii libere. De la dizgraia lui Norma Cenva i de
la nchiderea forat a tuturor operaiunilor, fostul negustor
de sclavi i inea pe zensunii la treab fluturnd un pistol
spre ei din cnd n cnd, spernd s minimizeze pierderile
corporaiei Venkee.
Ajuns n interiorul construciei vaste, pline de ecouri, n
timp ce sclavii se prefceau c-i vd de treburile lor, cu lipsa
obinuit de entuziasm, Ishmael continua discuiile optite:
Dac l prm pe Aliid dragonilor, poate c-l vor aresta
pe el i pe ceilali conductori ai lui, zise o femeie cu privire
aspr, al crei pr ncrunise, dei era mult mai tnr
dect Ishmael. i ne vor lsa n pace pe noi, ceilali
Este singura ans ca restul s supravieuiasc. Altfel,
dragonii ne vor ucide pe toi, ncuviin un brbat mai n
vrst. Ce s-a ntmplat nainte cu Bel Moulay va rmne
doar o simpl umbr.
Ishmael se uit mnios la amndoi.
Nu-mi preuiesc viaa att de mult ca s-mi trdez un
494

Cruciada mainilor
prieten. Nu sunt de acord cu tacticile lui, dar niciunul dintre
noi n-ar trebui s se ndoiasc de hotrrea sa.
Atunci trebuie s luptm alturi de el i s sperm c
zeniiii ctig, insist Rafel, innd-o de bra pe soia lui.
Chamal arta nesigur, dar curajoas.
Ne meritm libertatea, cu toii. Stpnii de sclavi ne-au
asuprit vreme de generaii, iar acum Budallah ne d aceast
ans. N-ar trebui s ne folosim de ea?
Mintea lui Ishmael era un vrtej. tia, dintr-o experien
trist, c nici mcar dac raportau rscoala iminent, lordul
Bludd nu va fi niciodat rezonabil. Dar, aducndu-i aminte
de dragostea pentru cile panice i calme ale bunicului su,
Ishmael nu se putea transforma ntr-un animal slbatic.
Aliid cel hotrt avea intenia s dea foc oraului Starda i
s invadeze cldirile oraului, fermele i chiar minele din
nord o revolt surpriz n care sclavii urmau s se ridice i
s-i ucid stpnii, mcelrind nu numai grzile de dragoni,
ci i femei i copii. Dup generaii de mnie i de suferin
nbuite, nu era prea probabil ca gloata furioas s dea
dovad de reinere. Avea s fie o baie de snge.
Ce alt alegere avem, tat? Putem fie s trdm
rscoala, fie s participm la ea.
Chamal eliminase toate complicaiile discuiei ncercnd s
gseasc un rspuns limpede. Cnd vorbea astfel, i amintea
de mama ei
Dac ne adpostim aici speriai i nu facem nimic,
sublinie Rafel, vom fi dispreuii indiferent care dintre pri
iese victorioas. Alegerea e dificil.
Ceilali murmurar n semn de aprobare.
Uitndu-se la Ishmael cu dragoste, fiica lui fcu un pas
mai aproape de el.
Eti cel mai familiarizat cu sutrele, tat. Cuvntul lui
Budallah ne d vreo idee?
Sutrele Koranului sunt ntotdeauna pline de idei,
rspunse Ishmael. Uneori chiar prea multe. Cineva poate
gsi un verset care pare relevant pentru orice situaie,
495

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


justificri pentru orice alegere dorim s facem.
Ishmael se uit la vechea nav la care Norma Cenva i
inginerii ei alei pe sprncean lucraser attea luni. Numai
Keedair rmsese la bord, alergnd dintr-o parte n alta ntre
nav i birourile de afaceri, adunnd ordine de plat i
salvnd dosarele financiare.
Ishmael privi printre gene.
Aliid uit elul nostru final. Preuiete rzbunarea mai
mult dect orice altceva, dar prioritatea noastr ar trebui s
fie s readucem libertatea poporului nostru.
Conductorul zensunnit trebuia s fac o alegere care ar
proteja-o pe Chamal, pe soul ei i pe toi aceti oameni
chiar dac asta nsemna c nu i-ar mai vedea niciodat
soia sau cealalt fiic.
Ishmael, trebuie fie s ne alturm luptei sale sau s
mprtim soarta stpnilor de sclavi, insist Rafel. Acestea
sunt singurele noastre opiuni.
Nu-i adevrat!
Se uit semnificativ spre nava mare, tcut.
ntrevd o alt cale
Adepii lui se ntoarser s-i urmreasc privirea, iar pe
feele lor se vedea c ncepeau s-i dea seama i c nu le
venea s cread.
Ishmael continu:
mi voi conduce poporul departe de locul sta, departe
de lumea asta ctre libertate.

*
n timp ce restul oraului se grbea spre ultima festivitate
a lordului Bludd, Tio Holtzman avea probleme mai
importante pe cap. Inventatorul nu se mai gndise la Bel
Moulay de la execuia acestuia, care ar fi trebuit s pun
capt tuturor plngerilor budislamicilor de pe Poritrin.
Ca i copiii, sclavii ar trebui s fie vzui, nu i auzii.
Era o dup-amiaz rcoroas, dar el voia s ia masa de
496

Cruciada mainilor
prnz afar, pe terasa de pe falez care domina fluviul Isana.
Se nfofoli i le ceru buctarilor s-l serveasc acolo; dac se
simea destul de confortabil, putea petrece ore ntregi n
acest punct de observaie, cntrind posibilitile, aa cum
trebuia s fac un savant. n grab, o sclav terse scaunul
marelui om, apoi i-l inu astfel nct s se poat aeza.
Comand apoi mncarea lui obinuit. Lui Holtzman i
plcea s aib ceva specific n fiecare zi, potrivit unei rutine
stabilite. Prefera s ndeplineasc lucrurile n moduri
previzibile, astfel nct s-i poat face planuri n fiecare zi,
fr s fie distras de lucruri ce i-ar fi putut irosi timpul.
Sclava care-l servea, o brunet drgu n rochie de dantel
alb, apru ducnd o tav cu cafea fierbinte, aburind. i
turn o ceac de mrimea unui castron de sup, iar el sorbi
cu atenie.
Pe ap, mult dedesubt, un lep ncrcat pn la vrf cu
produse agricole plutea lene n josul curentului, ctre
Starda, unde urma s fie descrcat. Ambarcaiunea nu avea
o tovrie prea numeroas. O mare parte din traficul rului
fusese deviat cu ocazia festivitilor de la amurg. Holtzman
oft; lordul Bludd srbtorea ntotdeauna cte ceva.
n ultima sptmn, Holtzman se cufundase n notele i
planurile lui Norma, ncercnd s priceap ce fcea femeia cu
nava aceea veche de marf. Poate c ar trebui s confite
chiar vehiculul demodat, n ciuda protestelor zgomotoase ale
lui Tuk Keedair, cu toate documentele lor legale. Dar Venkee
Enterprises avea la fel de muli bani ca i Holtzman nsui,
iar el nu voia o btlie deschis n faa judectorului. Mai
mult dect orice, voise s-o vad pe Norma Cenva fcndu-i
bagajele, cu reputaia transformat n ruine.
Acum, dac ar fi putut doar s neleag ce pusese ea la
cale, ar fi fost o frumoas rsplat.
Sorbindu-i cafeaua, Holtzman se ntreb dac n-ar trebui
s se consulte i cu ali experi n domeniu, dar se hotr s
nu ncredineze documentele nimnui altcuiva.
Probabil c totul e o pierdere de vreme, gndi el, tergndu497

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


se la gur cu un erveel fin. Norma Cenva e o neghioab, cu
o misiune neghioab.

*
De ore ntregi, sclavii zensunnii se prefceau c nu era
dect o zi de lucru ca oricare alta, nchiznd marele hangar
astfel nct Tio Holtzman s poat prelua controlul
operaiunilor. Tuk Keedair fcea inventarul i supraveghea
munca, dar inima lui prea s fie n alt parte. n curnd
avea s plece.
Cu emoie tot mai mare, vestea se rspndi rapid printre
muncitorii zensunnii din hangarul imens. oaptele tainice i
ochii strlucind de nerbdare se amplificau sub influena
valurilor de imaginaie i a posibilitilor neateptate.
Ateptaser ca Ishmael s primeasc un semn de la
Budallah, iar acum erau dornici s-l urmeze.
Ishmael i fcea griji c i ndemnase s fie pasivi prea
mult vreme. Se temea c zensunniii uitaser cum s fie
puternici. Dar nu era momentul pentru ndoieli.
Chiar nainte de amiaz, oraul ndeprtat Starda ncepu
s se agite din cauza ceremoniilor preliminare dinaintea
debutului oficial al festivalului aniversar. Cetenii i chiar
grzile de dragoni nu bnuiau nimic i se simeau mulumii
de ei nii.
La apusul soarelui, Aliid urma s-i declaneze revolta.
Ishmael tia c trebuie s-i conduc fiica, pe soul ei i pe
toi ceilali sclavi departe de conflagraie nainte de acel
moment.
Ca i cum ar fi ndeplinit o sarcin stabilit, deschise
rampa de mbarcare a marii nave. Pretinznd c-i vd de
treab, oamenii ncepur s urce pe nav cu bidoane cu ap
i provizii din barci sau din hangar. Keedair dup ce
descoperise, spre surpriza lui, c nava prea nc n stare de
funcionare le ordonase deja s transporte la bord o mare
parte dintre echipamentele i obiectele sale de valoare. Cu
498

Cruciada mainilor
toate materialele proiectului pe cale de a fi confiscate n
curnd de ctre lordul Bludd, negustorul tlulaxa voia s
duc aparatul pe orbit, unde putea fi remorcat pn ntr-un
doc spaial i reconfigurat. Avusese intenia s transporte
ceea ce putea salva n vagonete suspensoare, dar acum i se
ivise o variant mai bun.
Ishmael urmrea totui s conduc nava prototip
altundeva, pe o planet nou, departe de vntorii de sclavi
sau de crudele maini gnditoare. Nu-i psa unde; voia doar
s fie un loc unde s nu-i supere nimeni. Cu epoci n urm,
credincioii budislamici plecaser din Liga Nobililor, refuznd
s ia parte la rzboiul cu mainile. Cu toate acestea, nu
fugiser destul de departe, iar diabolicii negustori de carne
vie cum era Keedair atacaser aezrile din mlatinile de pe
Harmonnthep, n timp ce Jihadul distrusese oraul sacru
Darits de pe Anbus IV.
Acum, Ishmael ar avea o ans s-i ndrume oamenii
ctre libertatea pe care-o meritau, iar el putea deveni
conductorul care se ateptau ei s fie.
Pn dup-amiaza trziu, sclavii care trudeau din greu
ajunseser la captul rbdrii. Chamal rmase lng soul
ei, Rafel, i ncepu s arunce priviri nelinitite ctre tatl ei.
Ishmael nu le putea cere s mai atepte; trebuiau s se pun
n micare curnd. Clip cu clip, nelinitea cretea, ca un
val fierbinte de snge alergndu-le prin vine.
Tuk Keedair, bombnind, se uit ncruntat la zensunnii,
ca i cum n minte ar fi nceput s-i apar ndoieli n privina
comportamentului lor, apoi se ntoarse n birou.
n sfrit, Ishmael trimise un semnat tcut, iar sclavii i
prsir posturile i se adunar n mijlocul hangarului.
Ishmael se aez n faa trapei deschise a navei gigantice,
bine aprovizionate, i scoase un ipt ascuit, uierat, un
vaier straniu pe care nu-l mai folosise din zilele copilriei,
cnd vna pe Harmonthep.
Captivii
zensunnii
scoaser
ipete
asemntoare,
caracteristice diferitelor lor planete i culturi. Dei fuseser
499

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


nrobii mult vreme, nu-i uitaser trecutul.
Tnrul Rafel i nc doi din grupul lui alergar ctre
comenzile consolei i deschiser acoperiul imens al
hangarului. Zngnind i huruind asurzitor, plcile ondulate
suprapuse alunecar deoparte, expunnd nava prototip la
cerul brzdat de nori. Aerul nviortor de afar mirosea a
libertate, iar oamenii ovaionar cu o nerbdare nflcrat.
Auzind larma, negustorul tlulaxa iei n grab din biroul
administrativ i se uit fr s-i vin s cread la cei o sut
de sclavi ngrmdii dedesubtul navei, ca i cum s-ar fi
aliniat pentru inspecie.
Ce facei? Trecei napoi la lucru! Acum! Mai avem doar
ziua de azi ca s
nainte ca mcar s-i poat scoate arma paralizant,
cincisprezece sclavi l nconjurar pe Keedair i-i tiar calea
de evadare Rafel i conducea i, doar prin numrul lor, l
copleir cu uurin pe brbatul cel scund, ignorndu-i
protestele cnd el i njur i-i scuip. Apoi l apucar de
brae. Tnra Chamal, artnd puternic i hotrt, l trase
de coada lung, parial ncrunit, ca i cum ar fi fost un
lan conectat la capul lui.
Keedair ip de durere i de furie.
Nu putei s-mi facei aa ceva! Voi avea grij ca fiecare
dintre voi s fie executat!
l traser n faa lui Ishmael, care se uit cu dezgust i cu
dispre la omul direct rspunztor pentru luarea lui n
sclavie.
Vei fi pedepsii pentru aceast nesbuin! jur
Keedair.
Nu chiar, replic Ishmael. E singura noastr ans. n
cursul urmtoarei ore, o revolt sngeroas va ncepe n
Starda. Nu vrem s participm la masacru, dar insistm s
ne redobndim libertatea.
Nu putei scpa, spuse Keedair, fr s sune sfidtor,
afirmnd doar un fapt. Grzile de dragorii v vor urmri
oriunde v vei duce. V vor urmri pn-n pnzele albe
500

Cruciada mainilor
Nu i dac plecm de pe planet, negustorule de sclavi!
Rafel se apropie de fostul negustor de carne vie,
intimidndu-l:
Vrem s zburm departe de-aici, ntr-o lume
ndeprtat.
Ishmael aps cu degetul pieptul micului tlulaxa.
Iar tu ne vei duce cu nava lui Cenva!

501

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Alege-i cu grij btliile. Pn la urm, victoria i
nfrngerea sunt nite probleme care depind de propriile tale
alegeri atente sau nesbuite.
TLALOC,
Slbiciunile Imperiului
Ca la un semn, umbra roie ca sngele a apusului de pe
Poritrin marc nceputul violenelor.
La docurile din delta fluviului, Aliid i oeliii si camarazi
zeniii stteau n spatele gardurilor, n timp ce specialitii
locali n materiale incendiare aranjau containerele cu pulberi
incandescente. Transportul florilor pirotehnice era considerat
o munc periculoas, potrivit doar pentru sclavi, iar Aliid
nu se plnsese de nsrcinare. n schimb, lucra cu discipolii
si alei ca s aranjeze o surpriz pentru stpnii lor fr
inim. Dup attea generaii, sosise n sfrit timpul!
Lordul Niko Bludd sttea, mpreun cu tovarii lui de
distracii, pe un podium nalt, btut de vnturi, amenajat pe
un lep nconjurat de steaguri fluturnde. Nobilul filfizon
decretase c acest spectacol trebuia s fie cea mai mrea
dintre toate festivitile aniversare.
nverunat, Aliid promisese s fac evenimentul nu numai
memorabil, ci chiar legendar. Mesaje clandestine fuseser
rspndite prin tot oraul. Niciunul dintre stpnii orbi nu
bnuia pericolul, dar sclavii din fiecare cas erau pregtii.
Recruii lui zeniii din oraul Starda i din aezri
rspndite pe tot Poritrinul erau nerbdtori s nceap.
Aliid n-avea nicio ndoial c domnia nobilimii de aici urma
s fie rsturnat rapid i decisiv.
Grzile de dragoni erau postate pe rmul fluviului cu
ocazia srbtorii, iar familiile bogate i lsaser sclavii n
conacele nirate pe faleze. Atacurile aveau s fie att de
rapide i de rspndite nct dragonii nu vor putea reaciona
niciodat la timp. Sclavii se vor narma cu tore, bte, cuite
improvizate, orice le cdea n mn. n plus, Aliid tia de
502

Cruciada mainilor
unde s obin arme sofisticate pe care dragonii nu s-ar
atepta ca ei s le aib.
Totul prindea contur
Trompete lungi fcur s rsune o muzic de fanfar de
almuri n amurg. Lordul Bludd i flutur n jurul corpului
roba colorat i ridic minile pentru a anuna nceperea
festivalului.
Pe un cmp de noroi, n mijlocul fluviului lene, tehnicienii
artificieri ncercar s-i aprind florile pirotehnice aranjate
cu miestrie, ns fr succes. Dup cteva clipe, cnd nimic
nu se ntmpl, mulimea de pe malul fluviului ncepu s
murmure i s se foiasc nelinitit.
Aliid privea totul surznd, ateptnd.
Fanfara de almuri izbucni din nou, ca i cum lordul
Bludd era nerbdtor s vad pornind focurile de artificii.
Aliid rnji, tiind c, atunci cnd echipa avea s deschid
artificiile neasculttoare, avea s le gseasc umplute cu
cenu i nisip n loc de pulberi irizate volatile.
Adevraii explozivi dispruser n alt parte.
Iritat, lordul Bludd fcu un semn, i fanfara trmbi a
treia oar. De data asta fu rspltit cu explozii strlucitoare
care erupser n ntunericul tot mai des dar flcrile
orbitoare veneau din depozitele pline de la docuri. Toate
focurile de artificii pe care Aliid i camarazii si le luaser pe
furi din zona scenei erau acum detonate n explozii intense,
furioase, aruncnd n aer optsprezece magazii deodat.
ipete de uimire se rspndir prin mulime. Apoi alte
explozii rsunar sus, pe faleze
Aliid rnji n barb.
Sclavii alergau prin ora aprinznd substanele inflamabile
i catalizatorii pe care-i plantaser n ultimele cteva zile.
Dac totul mergea aa cum era plnuit, mai mult de cinci
sute de locuine din oraul dens populat Starda ar trebui
deja s izbucneasc n flcri. Holocaustul avea s avanseze
repede, cu focare erupnd i rspndind focul de la un capt
la altul al oraului.
503

Brian Herbert & Kevin J. Anderson


Starda e condamnat.
Lordul Bludd, grzile lui de dragoni sau cetenii nu
puteau face nimic pentru a evita dezastrul. Amploarea
distrugerii va fi proporional cu mnia pe care sclavii
budislamici o adunaser nuntrul lor vreme de attea
generaii.
Alarmele se declanar n tot oraul i sirenele ncepur s
sune. Lordul Bludd i folosi amplificatorul de voce ca s
strige prin sistemul de difuzoare, implornd fiecare cetean
s lupte i pe toi proprietarii s-i pun sclavii s contribuie
la efort.
Trebuie s salvm frumosul nostru ora!
Aliid se mulumi s rd, ca i alii o dat cu el. Cnd unul
dintre supraveghetorii de sclavi strig dup ei s ajute, nu
fcur dect s se ntoarc i s fug, scpnd cu uurin.
Peste tot n Starda, zeniiii alergau din cas n cas, dnd
foc i sfrmnd tot ce puteau. n sectoarele miniere sau
agricole, ali prizonieri se rsculai i mcelreau familii,
punnd stpnire pe terenuri i case. Revolta nu va putea fi
oprit niciodat. Nu de data asta
Aliid i oamenii lui intrar cu fora ntr-unul dintre
muzeele n municipale ale Poritrinului, unde erau expuse
arme: lansatoare de rachete aparent arhaice, grenade i arme
primitive, cu proiectil. Aliid tia ns c acestea nc
funcionau.
Sclavii sparser vitrinele i apucar armele, lund chiar i
cuite i sbii. La sfrit, beat de speran, Aliid lu o arm
grea, lustruit, care fusese inventat cu secole n urm, dar
fusese abandonat din cauza lipsei de eficien energetic.
Puca perfecionat cu laser era capabil s descarce o raz
de mare energie capabil s reteze muli inamici de la
distan atta timp ct o inea bateria.
Mulumit de senzaia pe care i-o ddea i de echilibrul
armei, Aliid i nsui puca laser, dndu-i seama de nivelul
ravagiilor i al distrugerilor pe care le putea provoca. Apoi
alerg pe strzi cu adepii si. Deasupra, vzu laboratoarele
504

Cruciada mainilor
din vrful falezei ale lui Tio Holtzman, i tiu de unde s-i
nceap ambiioasa misiune de rzbunare personal.

*
Singur n mijlocul unei mulimi zensunnite furioase, Tuk