Sunteți pe pagina 1din 58

This is yet another gift for the www.scribd.com community of the readers from www.eastern-software-creative.ro. Enjoy it!

Revizie tiinific : prof. dr. doc. Clin Popovici Pierre Rousseau Voyage au bout de la science Librairie Hachette, Paris, 1963 Editura Minerva (B.P.T.) : Toate drepturile rezervate pentru versiunea romneasc CUVNT NAINTE Niciodat tiina nu s-a dezvoltat att de repede ca n epoca noastr, ceea ce duce la situaia stranie n care specialitii din fiecare domeniu acumuleaz date noi, n cantiti uriae, dar adesea le lipsete informaia despre ceea ce e nou n alte domenii vecine. Iar aceasta, inevitabil, duce la lipsa unei imagini complete i corecte despre lume. Iat de ce snt binevenite lucrrile de informare tiinific, largi sinteze a cunotinelor n cteva domenii fundamentale. Precizarea este necesar, deoarece nu ne mai putem gndi azi la o prezentare exhaustiv a tuturor cunotinelor, din toate ramurile tiinei. Este suficient s ne gndim la matematic, spre a nelege ct de dificil este s mbrim totalitatea cunotinelor umane. Lucrarea lui Pierre Rousseau Cltorie la captul tiinei este o reuit tentativ de prezentare a ctorva date eseniale pentru tiin, date ctigate n jumtatea de secol situat ntre 1913 i 1963. Este o epoc bogat n evenimente, n care s-a nscut ceea ce numim fizica nou dar i noua viziune einsteinian a universului. Tot atunci i genetica a intrat pe o cale nou, iar radioelectronica a pus

la dispoziia cercettorilor instrumente de lucru avnd posibiliti nebnuite de generaiile anterioare. Lectura crii, n sine, este instructiv i captivant. Dar, dup cum tim, n anii ce au succedat lui 1963, tiina a fcut din nou un mare pas nainte. Rmnnd interesant ca document, cartea n sine este lipsit de aceast perspectiv contemporan, n care ultimii 89 ani au marcat-o profund. Tocmai din acest motiv, a aprut necesitatea unor completri, a unor aduceri la zi. Am considerat util s plasm aceste date noi la urm, sub forma unei Addenda. Sntem convini c aceast Cltorie la captul tiinei va fi un ndemn pentru muli cititori de a medita la rolul mereu crescnd al tiinei n viaa contemporan, la splendoarea acestui edificiu construit de raiunea uman i, poate, la necesitatea unei informri continue n domeniul tiinei. Pentru c, aa cum n special secolul nostru a dovedit-o, tiina este singura cale prin care omul i poate mbunti viaa, stpnind i transformnd natura. EDMOND NICOLAU N CHIP DE INTRODUCERE Drumul se oprea aici, cel puin partea lui carosabil, cci n spatele unui panou pe care scria : ANTIER DRUM N LUCRU, el continua, alb, colbuit, n norii de praf strnii de munca terasierilor i a mainilor. Ce ar fi s mergem pn la captul lui ? propuse unul dintre drumei. La ce bun, rspunse altul dnd din umeri Mcar ca s vedem ce e dincolo de antier i s aflm unde duce. S mergi pn la capt, pentru simpla plcere de a afla ce e acolo ! Aa snt oamenii nzestrai de natur cu imaginaie i curiozitate ! i tot e bine cnd au cuminenia s urmeze traseul jalonat de ingineri i s nu se zbenguie hai-hui, cu riscul de a se rtci, sau de a cdea n vreo groap ! Mrturisi-va oare autorul, n faa cititorului su, c acesta este scopul pe care i l-a propus n cartea de fa ?

Dar cine oare nu s-a ntrebat, ca i el, n clipele de visare : ce se ascunde n spatele obiectelor pe care le vedem ? Dincolo de nfiarea lor de suprafa, rmn oare lucrurile tot aa cum ni se arat ? Pn unde ? i ce se afl la captul cerului dac ar fi s aib cerul un capt ? la captul moleculei, al atomului, al nucleului ? Dar la captul celulei vii, acolo unde se ascunde mecanismul vieii ? Ct de mult am dori s putem merge pn la acest capt i s aruncm o privire peste zid ! Vei obiecta c o astfel de dorin nu poate fi satisfcut, c cine merge pn la captul tiinei intr n domeniul tiinifico-fantasticului, i c de fapt tiina nu are capt etc. ! Dar tiina are capt, aa cum are i drumul n construcie tiina e un antier pe care savanii lucreaz din plin, demolnd ipoteze nvechite, cldind altele noi, construind teorii, bazate pe experiene i observaii, ntr-un noian de msurtori, de cifre i de informaii variate. Acesta e genul de antier pe care v propunem, scumpe cititor, s-l vizitai mpreun cu noi, folosind pentru aceasta drumul cel mai raional cu putin. Vom pleca, ntr-adevr, de la cunoscut, de la familiar chiar, i vom nainta prudent prin locurile unde se elaboreaz tiina viitorului. Acolo nu vom uita s aruncm pe furi o privire peste zid, n acea regiune tulbure, bntuit de fantome ce pentru tiina de mine vor fi lucruri materiale i fapte cunoscute. Acest drum raional nu va exclude miraculosul. Cci tocmai n aceasta st minunea tiinei : nencrezndu-se dect n raiune, ea e totui n msur s dezvluie realiti care depesc bietele nscociri ale scornitorilor de poveti. Nimic mai obinuit, dect s-i vezi pe ignorani minunndu-se la povetile de necrezut debitate de arlatani interesai ; aa a fost i pe vremea vrjitorilor din paleolitic, i nu e mare scofal pentru succesorii lor moderni s rscoleasc imaginaia clientelei lor : e mult mai uor i mai distractiv s crezi ntr-o istorie extravagant, extraordinar, fantastic, n spiritism sau presimiri, dect s-i pui la contribuie mintea i spiritul critic ! ntmplarea face ns ca n zilele noastre incredibilul i miraculosul s se ascund tocmai n domeniul tiinei. Spre deosebire de himerele btrne ct lumea, repetate fr ncetare de la Cagliostro, Paracelsius, sau de la magii egipteni i babilonieni, peticite mai bine sau mai ru de ctre continuatorii lor, tiina, tnr i viguroas, i mprospteaz zilnic decorul feeric i ne remodeleaz progresiv viaa. Cci nu

magicienii au inventat televiziunea sau grefele de organe, au lansat Vostok-urile sau Hovercraft-urile, au construit centrale atomice, au descoperit codul genetic i au explorat radio-universul radio-galaxiilor ! Alturi de aceste cuceriri gigantice ale tiinei autentice, ct de jalnice ne par venicele repetri, plvrgeala delirant a bieilor vrjitori ! Dar s nu ne mai ocupm de domeniul steril i milenar al iraionalismului. S ncepem fr a mai ntrzia proiecia filmului serial al acestei Cltorii spre captul tiinei. ntuneric n sal. Preludiu de orchestr. Povestea ncepe n 1913... C a p i t o l u l 1

TIINA PE VREMEA TATII, ACUM CINCIZECI DE ANI

15 decembrie 1913, pe la orele dou dup-amiaz. Dup ce i puse pardesiul i plria, domnul Bigourdan, astronom la observatorul din Paris, i lu bastonul i cobor din apartamentul su de pe strada Cassini. Cerul era acoperit, dar vremea era cldu termometrul arta 8 grade i un vntule uor mica coroanele scheletice ale copacilor din Avenue de lObservatoire. Domnul Bigourdan se post n colul bulevardului Port-Royal i ncepu s atepte, cu rbdare, tramvaiul 8 care urma s-1 duc pe bulevardul Saint-Michel, la Academie. SECOLUL LA NCEPUTURILE LUI

1913. Acum cincizeci i ceva de ani. La urma urmei nu e chiar aa de mult de atunci, dei aceast dat poate prea multora dintre cititorii notri necat n bezna istoriei antice. Muli dintre contemporanii notri aveau de-acum vrsta maturitii. Joliot-Curie nu avea dect 13 ani, n schimb Einstein 34, i ntre ei am putea situa cei 32 de ani ai lui Teilhard de Chardin, cei 24 ai lui Charlie Chaplin sau cei 23 ai lui Charles de Gaulle. Nu, nu e att de mult de atunci, chiar dac, ascultndu-i vorbind pe cei care au trit-o, epoca aceea ni se pare, de la distan, cu totul strin vremii noastre, sau, cum ar zice un matematician, incomensurabil cu ea. S comparm coninutul ziarelor pe care le citea domnul Bigourdan cu cel al propriilor noastre jurnale i nu vom ntrzia s facem o reflecie de genul acesteia : Cum ? Venerabilii notri prini (sau bunici) n-aveau alte griji ? n-aveau nimic mai bun de fcut ? Victoria lui Carpentier asupra lui Bombardier Wells... Raidul Paris Cairo n aeroplan... Cstoria lui Nijinski n America de Sud... Acrobaiile lui Pgoud i Vdrines... Premiul Goncourt acordat lui Marc Elder... Gioconda regsit la Florena... Fr s socotim, bineneles, faptele i gesturile zgomotoase ale stelelor scenei ca Sarah Bernhardt sau Lucien Guitry... Fericite timpuri, care preau s nu se sinchiseasc de uneltiri subversive, de ameninri de rzboi, sau de impasul bugetului i se pasionau pentru nite fapte diverse att de inofensive. La drept vorbind, oamenii informai nu se lsau pclii de aceast bunvoin a soartei ; cei mai lucizi distingeau chiar semnele prevestitoare ale sfritului acalmiei. Dar, pentru majoritatea europenilor, frmntrile balcanice preau un fel de peripeie ndeprtat i fr urmri, care ddea doar ocazie trimiilor speciali ai ziarelor s rivalizeze n fotografii savuroase ; discursurile sforitoare ale lui Wilhelm al II-lea exasperau pe cei ce nu doreau rzboiul, dar domnul Oarecare nu vedea in ele dect inevitabilele rbufniri ale eternei rivaliti franco-germane ; era nevoie de ochiul ptrunztor al vechilor profesioniti ai vieii sociale pentru a distinge, dincolo de trezirea neateptat a spiritualismului, apropiata nviere a unor mituri ngropate din vremea lui Ludovic al XVI-lea, spiritismul, astrologia, vrjitoria ; nimeni nu ndrznea totui nc s prezic bolile care aveau s se abat asupra acestei omeniri : fascism, rasism, cezarism.

Da, toate aceste racile care aveau s rbufneasc n anii urmtori abia se zmisleau n tain, aa nct societatea i continua senin viaa de toate zilele. Ideile dominante ale unei epoci fiind, aa cum spunea Marx, ideile clasei dominante, cele din 1913 erau n esen cele ale clasei burgheze... Ajuni la putere nc din vremea lui Ludovic Filip sau de la nceputurile domniei reginei Victoria, burghezii, deintori ai acelei arme irezistibile banul nlocuiser pe nobilii de altdat. Fuseser nti comerciani, apoi industriai, apoi bancheri, numai profesii realiste i tehnice care nu cereau capete nfierbntate, nici spirite aventuroase, sau oameni excesiv de cuteztori, ci capete metodice, calculate, legate de principii solide. Apoi, de-a lungul secolelor, clasa lor ieise din sfera afacerilor, cucerise presa, magistratura, n vmntul, statul. Observm astzi, dup 50 de ani, c burghezia ajunsese n 1913 la culmea cea mai nalt a puterii i expansiunii sale, deinnd aproape peste tot puterea efectiv, i chiar stabilind n lume un nivel mediu de civilizaie... Stabilitatea : de ea depindea prosperitatea economic ! De aceea idealul demnilor descendeni ai lui Joseph Prudhomme i Csar Birotteau era un paradis al conformismului i al paternalismului care i fcea s verse lacrimi de nduioare, cum ar fi spus La Fontaine. Un paradis n care fuseser nrdcinate pe vecie o jumtate de duzin de principii absolute, de certitudini, de invariabile, intangibile i indiscutabile prin definiie : Adevrul, Dreptatea, Virtutea, Frumuseea. Cine ar fi ndrznit s atace aceste invariabile, privite ca tot attea dogme ? Existena unui Adevr absolut era la fel de indiscutabil ca i cea a unei monezi stabile. i acela care ar fi pretins c francul ar putea fi manevrat i redus la valoarea hrtiei ar fi riscat s declaneze un oc social la fel de puternic ca afacerea Dreyfus, care dovedise c Justiia, cu J mare, nu era dect o iluzie mirific...
UN SAVANT DE PE VREMURI

tiina ! n acest volum nu va fi vorba dect despre ea i nu e oare nevoie s-o mai spunem ? despre estetic sau despre sociologie. De aceea poate mi vei reproa c am lsat adineaori pe unul dintre reprezentanii ei cei mai strlucii,

domnul Bigourdan, s atepte n staia de tramvai de la Port-Royal. M voi grbi s repar aceast neglijen i vei vedea ce rol i revine domnului Bigourdan n demonstraia ntreprins aici. n 1913, deci, Guillaume Bigourdan era un om la vreo 60 de ani, cu musti lungi i pleotite, mbrcat n negru, aa cum o cerea condiia lui de om de tiin. Lucra la observatorul din Paris de treizeci i patru de ani i nu prsise niciodat postul ce-i fusese ncredinat la sosire, luneta din turnul de vest. Ce lucrri efectuase n cursul acestei lungi cariere ? Lucrri de astronomie de poziie, adic, mai ales, msurtori ale coordonatelor astrelor. Oper auster desigur, dar, deocamdat, singura, cel puin n Frana, de care un astronom se putea apuca n mod decent. De mai bine de dou secole drumul astronomiei de poziie era luminat de farurile strlucitoare aprinse de Newton, Laplace, Le Verrier, i Henri Poincar ; cum s nu par mai promitoare o carier de astronom sub astfel de auspicii dect drumul nceoat i nesigur al astrofizicii, aa cum se practica ea la Meudon ? Astfel, domnul Bigourdan devenise un maestru al astronomiei de poziie, i catalogul lui de 5 000 de nebuloase i deschisese n 1904 porile Academiei de tiine. Era o lucrare arid i prea puin spectaculoas, dar a crei natur dovedea profunzimea de spirit a autorului ei. Cci regula de conduit a lui Bigourdan prea s fie urmtoarea : trebuie s te cunoti nti bine, pentru ca s-i poi msura apoi posibilitile. El i cunotea posibilitile i fiindc gndea c vremea descoperirilor senzaionale la Le Verrier, trecuse, se nchistase ntr-o munc de observaie ndrjit i plicticoas. Ce noroc dac am avea cer acoperit disear ! - ofta uneori asistentul care-l nsoea n serile de veghe. Dar vai ! Chiar end cerul era nesigur, Bigourdan era la datorie... ntr-o sear, contiinciosul astronom se enerv aa de tare de lipsa de bunvoin a asistentului, nct, ntr-un gest de suprare, se lovi cu nasul de lunet... i, pn a doua zi, geamul avu pe el, n mijlocul unei pete de snge, amprenta nasului lui Bigourdan. De la opt dimineaa Bigourdan se afla n biroul su n mijlocul unor muni de cri i hroage, stnd s se prbueasc. Aici veneau subalternii s primeasc instruciuni, avnd grij s mearg pe crruia lsat liber pn la el. Adevrat clu pentru colaboratorii si, respectabilul savant i bgase n cap c un

observator e fcut s observe... i chiar anunase c dac, vreodat, i s-ar ncredina direcia observatorului din Paris, ar institui acolo un sistem" prin rotaie, de aa natur, nct nici un fenomen ceresc s nu-i poat scpa. Toi colegii lui fuseser cuprini de groaz... i aranjaser lucrurile n aa fel, nct, atunci cnd se ivise ocazia, postul s fie dat altuia. La Academie. Bigourdan lua loc alturi de ali reprezentani ilutri ai astronomiei matematice : Henri Poincar, Radau, Benjamin Baillaud, Bouquet de la Grye. Obinuina de a lucra cu matematicile le formase tuturor acea turnur de spirit determinist, care era n general caracteristica secolului. Graie obiceiului de a discuta liber n domeniul tiinei, cptaser de asemenea cu toii opinii liberale i agnostice. Cultura lor umanist i nzestrase totodat cu o nemrginit i universal curiozitate. Pe vremea aceea, un savant era ntr-adevr o fiin dubl : era un umanist, pe care fusese grefat un specialist. n timp ce specialistul lucra n domeniul lui, umanistul culegea idei de peste tot. Adesea citea grecete i latinete, fr nici o dificultate. Aa fuseser Jacobi, Gauss sau Berthelot care ar fi putut s-i ctige aceeai faim n filologie ca i n tiin ; aa fusese i Henri Poincar, care la bacalaureat obinuse cea mai bun not la latin ; tot aa fuseser i Emile Picard, care preferase mult vreme literatura i istoria matematicilor ; Branly, care ezitase ntre coala Normal de tiine i coala Normal de Litere i care se necjea pentru c nu era dect al doilea pe clas la traducerile din greac ; astro-fizicianul Pierre Salet, a crui distracie preferat, dac se poate numi aa, era filozofia persan i hindus... Aa era i Bigourdan, care se relaxa n urma ederii n faa micrometrului, fcnd cercetri de istorie a astronomiei i se lsa cu plcere furat de crile vechi din biblioteca sa. Snt vremuri trecute care pot lsa un oarecare regret, din moment ce n afar de rare excepii, oamenii de tiin nu mai au n zilele noastre timp s cultive altceva dect specialitatea lor, ba chiar snt unii care i nchipuie c tiina ncepe odat cu ei...

LA VRSTA DE AUR A SCIENTISMULUI

Autorul acestei cri a avut aadar ocazia s explice ideea pe care profanul i-o fcea n vremea aceea despre tiin. Profanul : adic att poporul de rnd ct i aa-ziii oameni culi. Se admitea, n general, c nu exist alt cultur dect cea literar ; printre activitile spiritului, numai activitile literare sau paraliterare (juridice, istorice, filozofice) se bucurau de consideraie ; cei care alctuiau parlamentele, scriau n ziare i formau opinia public erau oameni cu pregtire literar. Astfel nct, opinia public se lsa condus de gusturi estetice, de sentimente i instincte mai degrab dect de raiune. Iat de ce, ignornd sau dispreuind tiina pur, lumea se entuziasma naiv n faa aplicaiilor ei ! Era epoca unei mari explozii de invenii. Explozie care srea n ochi, fiind vorba de lumina electric, de telegraf, de cinematograf, de aeroplan i de radiu ca i de crbunele alb, de aerul lichid, de medicina antibacterian. Toate, realizri spectaculoase i att de strlucite, nct cercetrile dezinteresate din care ieiser dispreau n umbr ! ntr-adevr, niciodat, mai ales n Frana, nu existase o prpastie att de mare ntre admiraia fa de aplicaiile tiinei i autorii lor (Edison, Marconi, Lumire...) i indiferena dispreuitoare fa de cercetarea fundamental i savani
1

. n 1913 savantul continua s fie n ochii mulimii un domn btrn, sever i maniac,

care i pierde vremea cu ndeletniciri de o inutilitate dezarmant. Exceptnd Germania, autoritile preau s mprteasc acest punct de vedere, din moment ce cercetarea tiinific nu-i gsea nici un loc n bugete, i cercettorii nu erau recunoscui dect ca profesori. Lucrul acesta a fost, de altfel, dovedit n mod edificator n anul urmtor, cnd Frana l-a mobilizat pe Jean Perrin ca ofier de infanterie i pe Victor Grignard, laureat al Premiului Nobel, ca soldat i paznic de cale ferat...
1

Cu excepia radiului, gloria lui Pierre i Marie Curie este universal (n.a.). n

cuprinsul crii de fa notele autorului snt urmate de meniunea : (n.a.). Notele redaciei romneti sau ale traductorilor nu snt urmate de nici o meniune. Trebuie s recunoatem c unii contribuiau la meninerea acestei ignorane ; aceia pentru care turnul de filde nu era o metafor i care mpingeau att de

departe respectul pentru tiina pur, nct li se prea c o profaneaz atunci cnd o expuneau n public. Cercetarea era pentru ei o oper aproape sacr, care trebuia pzit de contactul impur al mulimii ignorante. Astfel, spre deosebire de Henri Poincar, Jean Perrin, Louis de Launay, Pierre Termier n Frana, i Crookes, Rayleigh, Suess sau Haeckel n alte ri, care socoteau necesar difuzarea cunotinelor i se strduiau n acest sens, erau i alii pe care i ngrozea ceea ce numeau ei vulgarizarea. Era cazul lui Bigourdan, care refuzase s adere la societatea de astronomie ntemeiat de Flammarion. La fel se purta i un personaj din tabra cealalt, cu un auditoriu mult mai vast nici mai mult, nici mai puin, dect Anatole France, care se voia raionalist, dar scrisese n Cartea prietenului meu aceste rnduri surprinztoare : Bieaii, care cred c tot ce zboar se mninc, i nchipuie, pentru c aa spune domnul Jules Verne, c se poate merge ntr-un obuz pe lun i c un organism omenesc se poate sustrage fr nici un inconvenient legilor gravitaiei pmnteti. Aceste caricaturi ale nobilei tiine a spaiilor cereti, ale anticei i venerabilei astronomii snt lipsite de adevr i de frumusee. Fie c faptul era recunoscut sau nu, la originea tuturor inveniilor care fceau mndria acestor primi ani ai secolului al XX-lea, sttea totui tiina pur ! Savanii erau desigur primii care i ddeau seama de acest lucru : cum s nu fi fost ei, deci, convini c metoda tiinific care i condusese la succese att de rsuntoare era singura metod bun, singura metod apt s scoat la lumin secretele universului ? Se nelege, aadar, de ce toi i-au fixat suveranitatea tiinei drept principiu i i-au nsuit prerea exprimat de Renan n Viitorul tiinei, c : Numai tiina poate furniza omului adevrurile vitale fr de care viaa n-ar fi de suportat, iar societatea n-ar fi posibil... Va veni o zi cnd omenirea nu va mai crede, ci va ti ; o zi n care omenirea va cunoate lumea metafizic i moral aa cum cunoate lumea fizic ; o zi n care guvernarea omenirii nu va mai fi lsat la voia ntmplrii i intrigii, ci va fi rezultatul discutrii raionale a ceea ce este mai bun i a celor mai eficace mijloace de a ajunge la aceasta. Pe scurt, e explicabil c majoritatea savanilor au fost scientiti. Pentru scientiti lumea nu se compune dect din materie i energie i toate fenomenele trebuie s-i gseasc o explicaie mecanic. Aceast concepie provenea

direct de la Descartes. Modificnd-o, Auguste Comte crease pozitivismul ; Herbert Spencer i adugase evoluionismul, iar nite savani germani ca Feuerbach, Karl Vogt, Buchner i Haeckel fcuser pn la urm din ea un ansamblu coerent pe care l ncorporaser n materialism. n 1913, fuseser depite formulele categorice ale lui Feuerbach sau Haeckel de genul : omul nu e dect ceea ce mnnc, sau : creierul secret gndire, aa cum ficatul secret fiere iar filozofi ca Hamelin, Bergson, Boutroux, Le Roy i Blondel creaser chiar curente noi care mergeau de la idealismul dialectic mai mult sau mai puin inspirat al lui Kant, pn la spiritualismul cel mai metafizic ; dar aceste coli diverse, care exercitau o mare seducie asupra oamenilor din lumea bunii si asupra tineretului, nu aveau nici o priz asupra savanilor. ntr-o epoc n care domnea experiena, cum ar fi putut ei s dea vreo atenie unor visuri fr nici o temelie, unor gnditori care revrsau potop de cuvinte i pronunau cu o voce muribund intuiii mistice ? Nu cuvintele frumoase sau incantaiile suave puteau face s se nvrt un motor sau s se descopere radioactivitatea ! S nu ne mirm deci dac la vremea respectiv majoritatea oamenilor de tiin erau, mai mult sau mai puin, pricepui n scientism. Dup Haeckel, care fusese scientist fr s tie, Le Dantec se proclamase i el adept al acestei teorii i i expusese argumentele ntr-o serie de cri pline de talent i de erudiie. n acest ultim an dinainte de primul rzboi mondial, Felix Le Dantec, care avea 44 de ani, era biolog la Sorbona, cunoscut ca transformist i n special ca adept al lui Lamarck. Precursor al modernilor, el considera c viaa nu e dect rezultanta unor fenomene pur fizico-chimice. Fiind de acord, n privina asta, cu fizicieni ilutri cum ar fi Kelvin, el deducea c toate fenomenele chiar i cele mai complexe snt reductibile la nite jocuri de sisteme mecanice, i c, deci, toate pot fi exprimate, n ultim analiz, sub form de ecuaii difereniale. Aceast idee, conform creia toate transformrile lumii fizice s-ar supune legilor mecanicii se trgea tot de la Descartes i Galileu, i fusese explicat de mile Picard, n 1905, n cartea sa tiina modern din care am extras citatul de mai sus ; totui, abia Le Dantec i dduse aspectul ei cel mai logic i cel mai complet. Fiind determinist i mecanicist, acest savant ajungea n mod inevitabil s admit c,

din moment ce toate evenimentele erau descriptibile prin intermediul ecuaiilor, toate trebuiau s fie teoretic previzibile : Lucrurile snt determinate, lucrul acesta este sigur ; nu exist excepii de la legile naturii ; sntem cu toii nite marionete supuse acestor legi ; sforile care ne conduc snt ns prea multe i nimeni nu le poate ine pe toate deodat ; de aceea nimeni nu poate prevedea viitorul. n ciuda acestei ultime rezerve, se vede ce pretenii mari avea scientismul. El se credea, de fapt, n msur s cuprind totalitatea universului ntr-o explicaie mecanic. Mndria ndreptit de recenta descoperire a atomului, a radioactivitii, a relativitii i a legilor geneticii i ddea fumuri. Se vedea, de pe acum, aproape de captul cunoaterii, i cum nu se ndoia de nimic, i nchipuia c nu-i mai rmne dect un pas pn la dezlegarea tuturor misterelor lumii. Ar fi fost totui cazul pentru scientiti s-i repete faimoasele cuvinte puse de Shakespeare n gura lui Hamlet : Exist mai multe lucruri n cer i pe pmnt dect poate visa filozofia noastr, i viitorul avea s le arate c n ciuda bunelor lor intenii, scientitii se nelau. O EDIN A ACADEMIEI DE TIINE, N 1913

Cititorul i va spune probabil c domnul Bigourdan are ghinion cu noi i c n timp ce noi vorbim despre scientism, astronomul nostru a avut tot timpul s ia tramvaiul, ba chiar s ajung la Academie. Exact ! Iar noi nine vom avea acum timp suficient pentru a-l nsoi n sala de edine a Academiei de tiine. n ziua aceea, sala era ciudat de zgomotoasa i neobinuit de plin. n acea luni, 15 decembrie, se inea marea edin anual a decernrii premiilor i la ea asistau nu numai academicienii, dar i laureaii, precum i numeroase persoane care manifestau, de aproape sau de departe, interes pentru micarea tiinelor. Medicul Felix Guyon se i instalase n fotoliul prezidenial, dar sala continua s se agite. Bigourdan se apropie, semn foaia de prezen, strnse mna colegilor i se altur unui mic grup, nu de astronomi fiindc era certat, printre alii, cu Baillaud, directorul observatorului din Paris i cu Deslandres, directorul

observatorului din Meudon , ci de matematicieni. Erau acolo Paul Painlev, de doi ani deputat al Parisului i Pierre Puiseux, cel care fcuse harta lunii, fiind, n plus, i un renumit alpinist. Se afla printre ei i un membru nou, Jacques Hadamard, ales n anul precedent, i care rmsese celebru prin intrarea sa la coala Politehnic. Fusese admis pe locul nti, n acelai timp, la Politehnic i la coala Normal pentru care optase pn la urm cu un numr de puncte ce nu mai fusese atins de la ntemeierea colii ! Vom aduce, n trecere, omagiul nostru acestui mare matematician, unul din continuatorii lui Poincar ! Trecuse un an i jumtate de la moartea lui Poincar i Gaston Darboux se ridicase pentru a-i cinsti amintirea. Darboux : alt ,,fenomen al matematicilor, care reuise i el pe locul nti la admitere la coala Normal Superioar i la Politehnic, dar la care Universitatea trebuise s trimit pe nsui Pasteur pentru a-l aduce n snul ei ! Cnd fusese primit la Academie, mama lui continua s vnd lapte n prvlioara ei de la Nmes, de la 7 la 8 dimineaa i de la 5 la 9 seara. Era att de puin feminin, nct ntregul cartier o numea, printr-un joc de cuvinte, nu doamna Darboux, ci doamna de Drboux (doamna Au Rebours 1 !).
1

Au rebours pe dos ; deci, doamna Pe Dos.

Vizitatorului i erau semnalate, n diferite grupuri, personalitile cele mai cunoscute, cele pe care actualitatea zilei i aintise reflectoarele. Iat-l pe Charles Richet, spunea lumea. Vine de la Stockholm, unde a primit premiul Nobel n medicin. Nu e nc membru al Academiei, dar va fi ales peste dou sptmni. E un om extraordinar : a inventat un elicopter, cu colaborarea prietenului su Brguet ; a scris o dram n versuri, Circ, care se joac la teatrul din Monte Carlo (cu Sarah Bernhardt, nchipuie-i, drag), a publicat totodat un Tratat de psihologie general, a scris o culegere de fabule i a renviat vechiul spiritism botezndu-l Metapsihic... ceea ce nu-l mpiedic s fie cel mai mare fiziolog de la Claude Bernard ncoace... Acolo, lng el, domnul cu brbi, cu faa osoas, nu e cumva doctorul Roux ?

Ba da ! E exact contrariul lui Richet doar geniul i aseamn. Un om tcut, un ascet, druit n totul i cu totul operei sale. Ultimul i cel mai apropiat colaborator al lui Pasteur. Dar brbosul cellalt, care discut cu Branly? E Lippmann, pionierul fotografiei n culori, laureatul premiului Nobel 1908. Un om cruia, n afar de laboratorul lui, nu-i plac dect concertele de muzic de camer. Haydn i Mozart alturi de Arago i Fresnel ! Uite-l i pe chimistul Grignard, laureat al premiului Nobel de anul trecut i de dou sptmni membru corespondent al Academiei. De ce depinde un premiu Nobel ? Profesorul lui se descotorosise pe vremuri de el dndu-i o lucrare cu care nu tia ce s fac un os de ros, se plnsese atunci cu amrciune tnrul chimist. Pn la urm osul acesta l dusese la descoperirea clasicei reacii Grignard... i i deschisese drumul spre Stockholm ! A fost de altfel nsoit n capitala Suediei de prietenul su Sabatier, care pred la Toulouse i pentru care Academia a creat, chiar anul acesta, secia membrilor fr loc, ca s-i permit s vin la edine... Dar nu are rost s-i trecem n revist pe toi membrii Academiei de tiine din 1913, nici, de altfel, s v povestim edina. Vom spune numai c n cursul ei a fost evocat memoria unor oameni de tiin, astzi uitai, c s-au decernat premii pentru lucrri care au avut de mult aceeai soart, c a fost srbtorit matematicianul finlandez Sundman, care dduse de captul cumplitei probleme a Celor trei corpuri, i c a fost chiar dublat suma premiului lui. Vom aduga c s-au fcut observaii rutcioase asupra generozitii cu care matematicianul Joseph Bertrand, mort n 1900, populase pn la o dat foarte recent Compania, astfel nct la edine puteau fi vzui alturi de el cumnatul lui Hermite, nepoii lui prin alian mile Picard i Paul Appell, nepoelul lui mile Borel, fiul lui Marcel Bertrand i o parte din familia acestuia din urm, socrul lui (Mascart), unchiul lui (mile Duclaux) i cumnatul lui (Marcel Brillouin) fr a mai socoti pe unchiul de al doilea, Alexandre Bertrand de la Academia de Inscripii i pe cumnatul Rabaud de la Academia de Arte frumoase! 1 Maurice d'Ocagne : Oameni i lucruri din tiin (Vuibert, 1930) (n.a.).

Dar, s acordm mai degrab atenie micului grup de matematicieni cu care conversa Bigourdan. Acest grup tocmai fusese abordat de un necunoscut. Un domn oarecare se prezent respectuos, i declin calitatea de ziarist i explic : Am fost nsrcinat de direcia ziarului meu s fac printre savanii cei mai reprezentativi o anchet asupra stadiului actual al principalelor tiine. Mi se cere, domnilor, s v pun n special urmtoarea ntrebare : fizica, chimia, astronomia, biologia au oare vreo speran s ajung ntr-o bun zi la captul domeniului lor ? i ce poate fi la acest capt ? O ANCHET ASUPRA CAPTULUI TIINEI

N-avem de ce ne mira de o asemenea anchet printre savani. Anchetele erau la mod, i abordau chiar i subiecte aride, cum ar fi tiina sau filozofia. n 1908, psihologul Alfred Binet, profesor la Sorbona, autor, printre altele, al Pompierului Justinei, vodevil cam picant, fcuse o astfel de anchet asupra tendinelor filozofice n nvmnt ; n 1911, sptmnalul Mercure de France sonda lumea intelectual asupra persistenei sau stingerii sentimentului religios, apoi Revue Bleue se preocup de interesul savanilor pentru politic. O anchet asupra captului tiinei prea ns la prima vedere mai dificil. Cel puin aa ni se pare nou, oamenilor din a doua jumtate a secolului al XX-lea. Ni se pare culmea extravaganei sau a naivitii s ntrebi pe un savant dac cutare sau cutare tiin e limitat de un zid sau de neant. Cosmosul ne apare ca inepuizabil i nici nu s-ar putea altfel, din moment ce este infinit, aa cum tinde s-o demonstreze astronomia contemporan. Totui, ntrebarea ziaristului din 1913 era i mai este de neles. Cci, chiar dac domeniul tiinei ar avea o limit, nimic nu garanta c aceast limit ar fi accesibil ! Un scientist ar fi putut spune judecnd prin analogie : Luai scara temperaturilor ; ea nu are granie n ceea ce privete temperaturile ridicate i putem concepe temperaturi de milioane i milioane de grade. n schimb, n ceea ce privete temperaturile joase, scara lor este limitat la 273,15. Aceast temperatur este, ntr-adevr, o limit, n sensul matematic al cuvntului, cci specialitii frigului se

apropie, ntr-adevr, din ce n ce mai mult de ea, dar salturile lor succesive snt din ce n ce mai mici, astfel nct nu o vor atinge niciodat. Un exemplu mai vulgar, din domeniul sportului, bunoar, ar fi la fel de bun : cursa de o sut de metri. n 1896, aceasta a fost ctigat n 12 secunde ; n 1900, n 10,8 secunde, n 1908, n 10,6 secunde ; n 1960, n 10,2 secunde. Totul se petrece ca i cum campionii s-ar apropia din ce n ce mai mult de limita fatidic a celor 10 secunde, fr a avea vreo ans s-o ating cndva.1
1

Dup 1963, aceast distan a fost parcurs n 10,1 secunde, i mai trziu n 10 secunde. Cine tie, ar fi putut cineva rspunde anchetatorului nostru, dac nu se

ntmpl n explorarea universului acelai lucru ca i n coborrea ctre zero absolut sau n cucerirea celor o sut de metri ? S-ar putea s existe, fie n infinitul mic, fie n infinitul mare, o limit spre care tiina tinde n salturi din ce n ce mai mici ? Nu, ntrebarea nu era absurd i personalitile crora se adresa nu aveau nici un motiv s se sustrag de la rspuns. Mai multe dintre ele rspunser deci dorinei ziaristului ; ele ntocmir un inventar al domeniului lor de specialitate, i delimitar studiul, apoi se ntrebar asupra graniei ce i se putea fixa. Nu vom pune sub ochii cititorului ancheta nsi : profitnd de avantajul ce ni-l d o deprtare de 50 de ani, ni se pare preferabil s transcriem aici un rezumat. Acesta ne va da punctul de plecare pentru propria noastr anchet n aceast ,,Cltorie la captul universului la care v invitm s participai. Va fi, ntr-un anumit fel rampa de lansare de pe care vom porni pe imensa traiectorie ce a urmat-o tiina din vremurile aproape preistorice dinainte de 1914. Acest bilan tiinific de acum o jumtate de secol ne d att motive de mndrie ct i de umilin ; de mndrie fiindc pune n lumin progresele fulgertoare nregistrate de la Henri Poincar i Bigourdan ncoace ; de umilin, fiindc ne oblig s ardem ceea ce tiina de pe vremea tatii ridica n slvi ; s punem la pstrare o parte, n muzeul cu antichiti : mecanicismul, scientismul, antropocentrismul, monismul etc., caii de btaie ai unora ca Kelvin, Haeckel i Le Dantec, i ne d convingerea c oceanul ignoranei ne pare cu att mai mare cu ct tiina avanseaz mai mult.

ASTRONOMUL SE SIMEA BINE N MICUL LUI CANTON SOLAR

Vrei s tii ce se nelegea prin astronomie acum 50 de ani ? Deschidei Larousse-ul din vremea aceea i vei citi la cuvntul astronomie : Astronomia ne nva s determinm poziia, relativ a astrelor, configuraia lor i s constatm legile micrii lor. Definiie evident insuficient : pe lng aceast astronomie pe care o putem considera clasic, astronomia nou, adic astronomia fizic, era o plant n plin vigoare. Trebuie totui s acordm Larousse-ului din 1913 circumstana atenuant c tiina cerului, aa cum o nelegea el, rmnea nc baza necesar oricrui studiu al cosmosului. Astrofizica aprea ca o suprastructur, i astronomia, aa cum o cldiser timp de 3000 de ani Hipparch, Ptolomeu, Copernic, Galileu, Newton, Laplace i Poincar, era, prin fora lucrurilor, o astronomie matematic, nainte de a fi o astronomie fizic. C aceast astronomie matematic a fost cultivat mai ales n Europa, nu e de mirare : Europa era ndrumat n acest sens de tradiie i constrins totodat s procedeze astfel din cauza lipsei de mijloace. A face astrofizica nseamn, de exemplu, s msori intensitatea luminii stelelor sau s le fotografiezi spectrul ; lucruri care cer instrumente de optic foarte puternice, deci cu o foarte mare deschidere i n consecin foarte costisitoare. Or, dei vechiul continent poseda cteva aparate de o talie respectabil telescoapele de un metru de la Meudon i de la Hamburg, luneta de 83 cm de la Meudon, cele de 30 cm de la Potsdam, i de 76 cm de la Pulcovo i Nisa el nu putea intra n competiie cu Statele Unite ale cror dou lunete, cele mai mari, msurau respectiv 91 cm (observatorul Lick) i 1,02 m (Yerkes) ; care puseser n funciune, n 1908, la observatorul de pe muntele Wilson, un telescop de 1,52 m i unde se construiete n prezent unul de 2,54 m. i apoi, astronomia matematic se afla la apogeul ei : avea mndria de a prezice fenomenele cereti cu o aproximaie de o secund i prestigiul pe care i-l ddea geniul omului ce o ncarna, Henri Poincar ! Acesta murise de un an, dar domina nc ntregul cmp al mecanicii cereti. Cnd fusese primit la Academia Francez, Frdric Masson spusese rspunznd la discursul lui Poincar : Pentru oricine face studii de matematic, dumneavoastr sntei maestrul ; sntei, n Frana,

singurul

exemplu

al

unei

superioriti

unanim

recunoscute

reputaia

dumneavoastr, ntemeiat de la bun nceput de ctre colegii dumneavoastr de la coala Politehnic, susinut apoi de cei de la Sorbona, rspndit de confraii de la Academia de tiine, proclamat n mod plebiscitar de ctre savanii din ntreaga Europ, a devenit o axiom ; o axiom pe care nici chiar dumneavoastr, domnule, nu o vei putea contesta ! Nimeni, de altfel, nu se gndea s conteste faptul c Poincar era, la vremea aceea, savantul cel mai cunoscut din Europa i poate din lume. ...Nici c Frana ocupa, graie lui, primul loc n mecanica cereasc ! De altfel i n astronomia de poziie, Frana ocupa, n rnd cu Anglia i Germania, primul loc : astronomia de poziie era o treab ingrat, deloc spectaculoas, fr descoperiri senzaionale, nici delectri intelectuale n perspectiv, era ns o treab fr de care astronomia n-ar fi putut exista. De ea s-au ocupat specialiti ca Bigourdan, al crui vis era s publice nite cataloage care s situeze fiecare stea, cu maximum de precizie, pe coordonatele ei cereti. Nu e greu s ne nchipuim ct trud cere ndeplinirea unui astfel de vis, dac ne gndim c acel catalog ntocmit la Bonn de germanul Argelander n 1862 i care continu s fie utilizat, d poziia a peste 300 000 de stele ! S nu credem c a urmri i a prezice deplasarea lunii i a planetelor, a fixa locul stelelor snt ocupaii cu totul lipsite de interes practic. n realitate, ai fi fost destul de surprins, dac ai fi ptruns, n ziua de 20 octombrie 1913, n observatorul din Paris. Ai fi gsit acolo, n sala de onoare, crema astronomiei de poziie din 32 de ri, inclusiv Siberia i statul Kiaochan, sub preedinia lui... Louis Barthou, preedintele Consiliului de Minitri francez. Aa cum a scris mai trziu astronomul Charles Nordmann, se nscuse Internaionala orar ; specialiti din toate rile, mputernicii de guvernele respective, creaser Biroul Internaional al Orei. Vom nelege oarecum importana acestui B.I.O. dac ne vom aminti c din 1913 el d ora exact lumii ntregi i o distribuie n consecin persoanelor particulare prin intermediul ceasurilor vorbitoare i al radioului. Faptul c observatorul din Paris a fost desemnat din octombrie 1913 drept sediu al acestui organism nu era o ntmplare : n primul rnd, Frana era aceea care iniiase aceast aciune ; apoi, rolul capital pe care-l jucaser specialitii francezi n

astronomia de poziie merita acest omagiu. Astronomii germani fcuser oarecare opoziie : n-aveau ei oare marea anten de la Nauen, care ar fi putut foarte bine s radiodifuzeze ora exact ? Dar noi avem turnul Eiffel, care e mult mai nalt ! ripostaser francezii printre care maiorul Ferri. La vremea aceea, deci, sistemul solar era un mecanism binecunoscut astronomilor i care mergea ceas, conform legilor mecanicii cereti. Satisfacia era cu att mai mare, cu ct distana fa de lun i de planete putuse fi precizat n ultimii ani, conform unei metode noi. Aceast metod se baza pe observaiile fcute asupra micii planete Eros, descoperit n 1898. Datorit ei, eroarea n aprecierea distanei fa de soare, eroare care fusese pn atunci de aproximativ 2 500 000 km, sczuse pn la vreo 66 000 km, stabilindu-se valoarea distanei la 149 500 000 km. Era, aproape, valoarea adoptat la ora actual (v.p. 255). Pentru majoritatea astronomilor, studiul sistemului solar era un capitol ncheiat. Toate distanele erau cunoscute, toate micrile inventariate. Civa nonconformiti insinuau, ce-i drept : i dac mai exist o planet dincolo de Neptun ? Cine tie, dac n-o vom descoperi analiznd perturbaiile lui Uranus i Neptun, aa cum le analizase Le Verrier pe cele ale lui Uranus ? Dar, dup prerea riguroilor mecanici cereti, aceasta era o ipotez pur gratuit i aceia care, asemenea americanilor Lowell i W.H. Pickering, rscoleau o mare de ecuaii pentru a ncerca s gseasc o planet transneptunian erau ru privii. Nu mai e nimic de descoperit n sistemul solar, n afar de asteroizi i comete tranau majoritatea pontifilor. E adevrat c se remarc unele mici dezacorduri ntre prevederile mecanicii cereti i mersul real al ctorva astre, mai exact, Luna i Mercur, dar e mai degrab o simpl chestiune de reglaj ; ne vom ajusta mai bine ecuaiile i, fr nici o ndoial, Luna i Mercur se vor decide s li se supun. Cine s-ar fi gndit c aceste mici dezacorduri, considerate de toat lumea ca nensemnate, nu erau dect manifestri superficiale ale unor fenomene mai puin vizibile, dintre care ns, unul cel puin, era uria ? Anomalia micrii Lunii trda

neregulariti ale micrii Pmntului, care aveau s fie scoase la lumin de americanul Brown, cu 13 ani mai trziu ; n ceea ce le privete pe cele ale micrii lui Mercur, ele nu erau dect o consecin a relativitii iui Einstein, i constituiau, chiar, o dovad a ei. Lsnd la o parte aceste mici discordane, sistemul solar era considerat cunoscut pn n cele mai tainice ascunziuri ale sale. Mcar din punct de vedere mecanic, va exclama cititorul, Luna i planetele nu pot fi totui considerate drept simple puncte fr dimensiuni i studiul lor fizic are i el o oarecare importan ! Da, desigur, dar att de mic ! Cum arat suprafaa Lunii, dac exist selenii, dac petele verzui de pe Marte snt ntr-adevr vegetaie i ce snt de fapt faimoasele canale, toate acestea nu interesau dect ntr-un grad extrem de mic pe astronomii de profesie. Luna ? Un astru mort, fr aer, fr ap i pe care nu se ntmpl niciodat nimic, deciseser ei odat pentru totdeauna. Marte ? Tot ceea ce povesteau Schiaparelli, Flammarion, Lowell, Antoniadi i ali neprofesioniti, inea de domeniul romanului. Nu erau nici canale, nici vegetaie, nici via de nici un fel. Amatorii erau liberi s-i lase imaginaia s zburde, dar aceasta nu avea nici o valoare tiinific.

ASTROFIZICA I CEREA LOCUL

La drept vorbind, nici chiar n 1913, mnuitorii de ecuaii nu erau singurii stpni n astronomie. Alturi de ei, astrofizicienii ctigau din ce n ce mai mult teren. n timp ce primii mrturiseau c au ajuns la captul socotelilor lor i trgeau o linie dedesubtul inventarului sistemului solar, ceilali vedeau cum de la o zi la alta uvia subiric a cunotinelor lor se umfla, se lrgea, devenea ru, apoi fluviu, mare, ocean. Fiind legat de fizic, domeniul lor cretea odat cu ea i mpingea puin cte puin n umbr imperiul, i aa cam prfuit, al astronomiei clasice.

Da, astronomia clasic se mndrea cu impozantele nume ale unui Poincar n Frana, Mach n Austria, Newcomb i Brown n Statele Unite, dar geniul acestor oameni nu-i pzea de greeli de judecat. Poincar fusese la doi pai de a descoperi principiul relativitii, dar i-ar fi trebuit, pentru aceasta s scuture jugul tradiiei. El lsase aceast ndrzneal unui tnr funcionar necunoscut, pe nume Einstein ; Newcomb dovedise n 1908, cu toat seriozitatea posibil... c aviaia era o himer, aa cum compatriotul su Moulton avea s demonstreze, 30 de ani mai trziu, c astronautica era imposibil... n afara specialitii lor, savanii dau cteodat dovad de o miopie ciudat. Nu era deci deloc surprinztor c majoritatea marilor personaliti ale astronomiei matematice considerau pn n 1914 c astronomia fizic nu va fi niciodat dect un copil din flori i oarecum degenerat al divinei Urania. i totui, ct de nou, de vie i de promitoare prea astronomia fizic pe lng venica i rutinara astronomie de poziie ! Peste tot ncepuser s apar observatoare consacrate acestei noi discipline, i tinerii, nonconformitii impregnai de fizica nou, a atomilor, plini de idei originale, se repezeau spre ele. Aceast astrofizic se ntemeia n cea mai mare parte pe analiza spectral. Spectroscopia avansase foarte mult. Erau cunoscute diferitele tipuri de spectre ; existau cataloage de linii spectrale, se cunoteau regulile de care depinde deprtarea dintre ele i legtura lor cu lungimea de und. Se construiau de pe acum spectrografe puternice, cu prisme i reele i aceste instrumente erau de mult aintite asupra soarelui i a stelelor. Se cuvine s notm aici numele unui om, care a jucat un rol de prim rang n tiina nou, att ca astronom, ct i n calitate de creator de instrumente i fondator de observatoare : cel al americanului Hale, care n 1913 avea 45 de ani, i care ntemeiase observatoarele de la Yerkes i de pe muntele Wilson, care inventase, pentru a studia soarele, turnul solar i spectroheliograful ; acesta din urm a fost inventat n 1892, n acelai timp cu francezul Deslandres. Spectroheliograful este un spectrograf cu fant mobil, aintit asupra soarelui. n spectrul pe care l d observm dungi ntunecate, care aparin nu att globului solar, ct atmosferei care l nconjoar. Pentru a obine o imagine a acestei

atmosfere este deci suficient s ndreptm un aparat fotografic asupra uneia dintre aceste dungi i s mturm cu fanta mobil discul. Cititorul s nu-i fac de altfel iluzii despre acest neltor este suficient : el presupune n realitate o rbdtoare munc de pregtire i totodat o risip nebun de ingeniozitate. n 1913 existau n lume numeroase observatoare dotate cu spectroheliografe. Cele mai renumite erau cel al lui Hale la Chicago, cel al lui Deslandres la Meudon i cel al lui Lockyer la Londra. Lockyer, Deslandres, Hale : aceast treime de exploratori ai soarelui dinainte de 1914 lua locul echipei de pionieri pe care o alctuiser Young, Secchi i Janssen ! Era o epoc de fanatici ai tiinei, care lsau cine tie ce meserie prozaic la chemarea unei vocaii irezistibile i care nlocuiau uneori studiile cu intuiia i diplomele cu geniul ! Hale, fiu al unui fabricant de ascensoare hidraulice, fusese sortit nti unei cariere de mare industria ; Deslandres mbriase cariera marealului Joffre, trecuse, ca i el, prin Politehnic i devenise cpitan de geniu. Renunase ns, de la vrsta de 28 de ani, la orice perspectiv de a-i mpodobi vreodat chipiul cu stele, dedicndu-se studiului unui alt gen de stele la observatorul din Paris. n ceea ce l privete pe Lockyer, el nu era dect un umil funcionar la ministerul britanic de rzboi, cnd, deodat, la 30 de ani, se simise atras de analiza spectral a Soarelui ; ceea ce nu-l mpiedicase s manifeste simultan interes pentru arheologia preistoric, s fac critic literar i s scrie un tratat despre golf. Pe scurt, acestor trei oameni li se datorau, n principal, descifrarea spectrului solar, studiul petelor solare, a structurii lor i a cmpului lor magnetic, precum i studiul atmosferei astrului, cu protuberanele ce nesc n ea. n ceea ce privete compoziia Soarelui, fenomenele din interiorul acestuia i originea cldurii lui, este inutil s mai spunem c, din cauza strii infantile a teoriei atomice, savanii erau nevoii s se limiteze la propria lor imaginaie. Aa, de exemplu, de la Helmholtz (1854) ncoace se credea c soarele nclzea datorit propriei lui contracii. O scdere de diametru de 76 de metri pe an era suficient, dup cum se credea, pentru a-i ntreine radiaia actual.

Cu alte cuvinte, nu se tia mare lucru, dar spectrografia, legat, n privina asta, de fizica atomic, progresa de la o zi la alta i viitorul ei se anuna de pe atunci triumfal. TIMIDE INCURSIUNI N LUMEA STELELOR

Suficient de triumfal, chiar, pentru ca savanii s caute s aplice la ali sori ceea ce nvaser despre al nostru. Ali sori ? Stelele, desigur. Pn atunci, stelele nu-i interesaser pe astronomi, dect ca repere, ca puncte fixe, care uurau urmrirea deplasrii astrelor mobile. Ei ntocmiser, dup cum am spus, hri i cataloage din ce n ce mai precise ale stelelor. Din 1887, ei lucrau la o hart fotografic iar, din 1905, olandezul Kapteyn prospecta un lot de arii standard, ici i colo, pe bolta cereasc. Astfel de lucrri nu erau prin natura lor mai palpitante dect cele ale lui Bigourdan, dar ele permiteau, n unele cazuri favorabile, s se calculeze paralaxa stelelor, adic, altfel spus, distana pn la ele. Determinarea unei paralaxe stelare era pe vremea aceea un tur de for de a crui valoare ne vom putea da seama ndat. Ea se obine prin msurarea unghiului sub care s-ar vedea distana Pmnt-Soare de pe acea stea. Amintim c aceast distan este de 149 500 000 km i c, de pe Pluton planeta cea mai ndeprtat - ea s-ar zri sub un unghi de 130 (diametrul aparent al unei monede de un franc vzut de la 90 cm). Or, de pe steaua cea mai apropiat, Alfa Centauri, acest unghi s-ar reduce la 0,76, ceea ce nseamn c moneda ar trebui s fie ndeprtat la 6 240 m. Cititorul cel mai puin versat n trigonometrie i va da seama de micimea extraordinar a unui astfel de unghi i va aprecia, totodat, la justa ei valoare, performana pe care o reprezenta msurarea lui de ctre astronomie. Performan cu att mai meritorie, cu ct aceast paralax de 0,76 era cea a stelei celei mai apropiate, i cu ct, n 1913, se evaluaser paralaxe de cinci ori mai mici. Erau cunoscute chiar vreo sut de astfel de paralaxe trigonometrice, dintre care, cele mai mici corespundeau unor deprtri de vreo cincizeci de ani-lumin.

Dar i aceasta era o treab de matematician, i astrofizicienii ardeau de nerbdare s le vin i lor rndul. Aceste stele pe care dumneavoastr le tratai ca pe nite simple puncte, aruncau ei confrailor, snt totui sori ; nu ne ajunge s tim doar la ce distan se afl i pe ce coordonate ! Noi vrem sa tim cum snt fcute, dac seamn cu soarele nostru, dac snt mai calde sau mai reci, pentru ce unele snt albastre, altele galbene i altele roii ! Pi, va rspunde cititorul, de ce nu ndreptau asupra lor spectrografele ! Tocmai aici, n acest punct al istoriei i la aceast dat avea s se despart astronomia clasic de astrofizica. Prima se mulumise din totdeauna cu un material destul de simplu, principalul ei instrument fiind luneta meridian ; n schimb, aa cum am explicat i la pag. 23, nevoit s etaleze ntr-un spectru palida licrire a unei stele, cea de a doua cerea un instrument cu o deschidere mult mai mare i, n consecin, mult mai costisitor. E adevrat c n acest prim deceniu al secolului existau cele cteva lunete uriae, enumerate de noi mai sus, dar, dac ele se potriveau de minune pentru msurtori de stele duble sau pentru desenarea suprafeelor planetare, pentru lucrrile din ce n ce mai delicate ale spectroscopitilor ele se potriveau din ce n ce mai puin. S nu uitm c obiectivul unei lunete astronomice se compune din dou lentile alturate, una de flint-glass, cealalt de crown-glass i c infima uvi de lumin stelar i pierde prin strbaterea acestei duble grosimi de sticl o fraciune deloc neglijabil din intensitate. Ba, mai pierde nc ceva : puritatea fizic integral, pe care caracteristicile sticlei nu pot s n-o altereze la trecere. Iat de ce astrofizicienii foloseau ct mai puin lunetele, fie ele i uriae, i cereau cu mult vehemen telescoape. n acest caz lumina astral nu mai avea de strbtut grosimea sticlei i ajungea la spectrograf n toat puritatea ei ! 1 Veche de trei secole, tradiia lunetelor era ns greu de zdruncinat i construcia telescoapelor punea o serie de probleme noi, care nu-i prea ncntau pe fabricani. Trecuser abia cinci ani de la naterea primului mare telescop modern, care-i nlocuise pe venerabilii montri ai lordului Rosse i ai lui Lassell : este vorba de telescopul

comandat lui Ritchey de ctre Hale pentru noul observator de pe muntele Wilson din California. Obiectivul este nlocuit cu o oglind concav, care nu face dect s reflecteze imaginea astrului spre ocular (n.a.). Ritchey, fost desenator profesionist, prsise planeta pentru a se dedica vocaiei de optician amator. Nu ncape ndoial c devenise cineva n acest domeniu, din moment ce lui i s-a adresat n 1900 Hale cnd a dorit s-i nzestreze observatorul cu un telescop de 1,52 m. Instrumentul a fost pus n funciune n 1908 i aceast minune depea cu mult toate produciile anterioare. mpreun cu cellalt uria pe care Ritchey tocmai l construia, acest telescop avea s fac din muntele Wilson capitala mondial a astrofizicii stelare, i chiar galactice, ba chiai extragalactice. Dar, s nu anticipm. La vremea la care frumoasa cupol alb se deschidea pentru prima oar n faa instrumentului lui Ritchey, spectroscopia stelelor se pusese de mult pe treab cu lunete desigur. Iezuitul italian Secchi i englezul Huggins fcuser observaii asupra spectrului celor mai strlucitoare stele. Ei cutaser s identifice principalele dungi spectrale ale acestora cu cele ale unor elemente cunoscute. Huggins reuise chiar s le fotografieze i s descopere n ele un efect DopplerFizeau 1. Aa descoperise de altfel americanul E. C. Pickering stelele duble spectroscopice, adic stelele n jurul crora se nvrte cte un nsoitor nevzut.
1

Amintim c efectul Doppler-Fizeau const ntr-un decalaj al dungilor spectrale

care exprim apropierea sau deprtarea stelei (n.a.). Lucrarea cea mai remarcabil din aceast preistorie a fizicii stelare fusese clasificarea spectral publicat n 1868 de Secchi. Acest savant repartizase stelele n patru clase, dup elementele revelate de spectrul lor i observase c fiecare clas poate fi caracterizat i prin culoarea ei : exist stele albe sau albastre (ca Sirius sau Vega), al cror spectru prezint mai ales liniile hidrogenului ; stele galbene (cum snt Capella sau Arcturus), cu spectrul striat de liniile subiri de origine metalic ; stele de un rou portocaliu (Antars, Btelgeuse) cu linii metalice din ce n ce mai

pronunate ; i stele de un rou-rubiniu, al crui spectru nu mai prezint linii, ci benzi, datorate de data aceasta carbonului. Orict de ingenioas era aceast clasificare, se nelege de la sine c ea a mai fost perfecionat din 1868 ncoace ! Perfecionarea ei a fost ntreprins nc din 1885 de ctre E. C. Pickering la observatorul american de la Harvard College. Acesta mbuntise n primul rnd modul de captare al spectrelor : n loc s le fotografieze cte unul, pe rnd, el aezase prisma n aa fel nct s poat capta mai multe spectre deodat ; acelai montaj n form de prism-obiectiv a fost aplicat, n 1907, de astronomul francez Fernand Baldet, la spectrografia cometelor. Apoi, pentru a inventaria i tria miile de documente astfel adunate, Pickering angajase o ntreag armat de fete. Ludat fie aceast imixtiune feminin n astrofizic ! Lor le datorm cteva dintre descoperirile cele mai fecunde ale tiinei contemporane ! n 1913, fetele ajunseser domnioare btrne, Miss Leavitt avea 45 de ani, Miss Maury 47, iar Miss Cannon 50, dar ele redactaser, sub conducerea lui Pickering, acel Henry Draper Catalogue n care erau cuprinse 225 000 de spectre stelare. Acestea erau distribuite aici nu n patru clase, ca pe vremea lui Secchi, ci n ase, i niruirea lor depindea de temperatura stelelor respective. Astrofizica fcea astfel n acel an primele sale cuceriri n lumea sideral.

CAPTUL CERULUI N 1913

E ns timpul s rspundem acum unei ntrebri pe care cititorul i-o pune nc de la pagina 20 i anume, cea care fcea obiectul anchetei din 1913 i pe care noi am pus-o la rndul nostru : ce idee i fcea, n acea epoc, lumea despre univers ? Se presupunea oare c universul ar avea o grani, un capt ? i, n cazul unui rspuns afirmativ, ce se credea c ar fi dincolo ? Universul l formau stelele. Or, astronomii constataser de mult prin ocularul lunetelor lor : cu ct imaginea se mrete, cu att se vd mai multe stele ; ei observaser totui c, la dimensiunile maxime ale imaginii, nu vedeau attea stele cte s-ar fi ateptat s vad. ncepnd de la mrimea a zecea, numrul lor cretea

din ce n ce mai ncet. Un lucru devenea evident, deci : numrul stelelor nu este infinit ; el este limitat ; universul nu este format dintr-un ocean nesfrit de astre : el reprezint o ngrmdire colosal, dar mrginit. Odat concluzia adoptat, se punea problema s se afle cum erau aezate stelele. n rnduri cte patru ? n linie dreapt ? n sfer ? n spiral ? Nu ncpea ndoial c, n repartizarea stelelor, Calea Laptelui trebuia s joace un rol esenial. Toat lumea a vzut dra albicioas care ncinge cerul de la un capt la cellalt n nopile frumoase i limpezi. Avnd n vedere c pe msur ce ochiul se apropie de aceast dr stelele devin din ce n ce mai dese, observatorul cel mai puin perspicace va deduce de aici c este vorba, n realitate, de o mas de stele prea dens pentru ca s le putem distinge n mod individual. Totul se petrece ca i cum ne-am gsi n interiorul unui sistem stelar de forma unui disc sau a unei roi. Cnd privim spre marginile discului aflndu-ne n centrul lui privirea noastr are de strbtut ntreaga mas i astrele formeaz un fel de panglic compact ; cnd ridicm ns ochii spre una dintre suprafeele discului ele snt din ce n ce mai rare. Acest gen de disc stelar, care ni se arat de pe Pmnt, sub chipul Cii Lactee, a fost numit Galaxie. Cum Galaxia cuprindea toate stelele, ea reprezenta ntreg universul. Stelele cele mai palide care se vedeau prin telescop indicau deci captul cosmosului. i dincolo ? Dincolo nu era nimic altceva dect vidul. Aceasta era opinia curent n 1913. Lumea astronomic era, pe scurt, galactocentric ceea ce era desigur un progres fa de heliocentrismul de ieri i geocentrismul de alaltieri. E drept c spiritele rutcioase ar fi putut obiecta : Ce v facei cu nebuloasele, cu petele acelea, albicioase i ele, care se vd ici i colo pe cer Norii lui Magellan, nebuloasele din Andromeda i Orion i attea altele ? N-or fi cumva i ele, ca i Calea Lactee, nite aglomerri de stele prea dense pentru a putea fi distinse separat ? Sau, poate chiar nite universuri-insule exterioare Galaxiei noastre, aa cum susinea marele Herschel ? - Pur fantezie ! afirmau, aproape n unanimitate, astronomii. n afar de cteva nebuloase, concentrate, de altfel, n vecintatea Cii Lactee, ceea ce

dovedete apartenena lor la sistemul nostru toate celelalte nu snt dect nite imense ngrmdiri de gaze, aa cum ne arat spectroscopul. Rmnea de aflat care puteau fi dimensiunile Galaxiei cu alte cuvinte, la ce distan puteau fi situate limitele universului. Era greu de rspuns la aceast ntrebare atta vreme ct stelele mai ndeprtate se aflau la distane mult prea mari pentru ca s le putem calcula paralaxa. Totui, Soarele aflndu-se, dup unii, destul de departe de centrul Galaxiei s-ar fi putut ntmpla ca una dintre marginile cutate sa se gseasc la numai cteva mii de ani-lumin, n timp ce, n alte direcii, s trebuiasc s vorbim de zeci sau, poate cine tie ? de sute de mii de ani-lumin. Nu situau oare unii nebuloasa din Andromeda la 19 ani-lumin ?

TOTUI, ICI l COLO, NCOLEA ASTRONOMIA VIITORULUI

Aceasta era ideea pe care i-o fceau despre univers oamenii de tiin n anul de graie 1913. Universul ? O simpl i unic aglomerare de astre, dup care, o dat depite ultimele stele, nu mai era dect vidul. Nu-i sprgea nimeni capul s afle ce putea fi acest vid, nici spaiul fr materie, i nici dac acest spaiu nsui se ntindea la infinit. Un singur om pe lume prea preocupat de aceast chestiune : un profesor la coala Politehnic din Zrich, pe nume Einstein, celebru de pe atunci printre specialitii n fizic matematic. Nu prezentase el la congresul fizicienilor germani, care tocmai se inuse la Viena, nite idei despre gravitaie, mult mai ameitoare chiar dect cele coninute n faimosul lui memoriu din 1905 asupra relativitii restrnse ? Totui, pe toat ntinderea pmntului nu erau poate nici 500 de persoane care s fi auzit de numele lui Einstein. Dar ci astronomi auziser oare despre Eddington, Jeans, Russell, Kapteyn, Emden, Schwarzschild, sau chiar Hale ? Dup cum am vzut i n cazul Franei, astronomia oficial era reprezentat de matematicieni ca Poincar sau Newcomb, de teoreticieni ca olandezul Easton sau germanul Seeliger, de observatori la micrometru ca E.C. Pickering sau Bigourdan, de pionieri ai spectroscopiei ca Deslandres, Hale sau W. Campbell. Acetia din urm simeau ei, ce-i drept, c

astrofizica reprezenta viitorul, dar cum ar fi putut merge nainte dac le lipsea baza ? Baza : adic, teoria atomic, ce se afla nc n faza copilriei. Cu toate acestea, de trei ani, Ritchey lucra in tcere, n atelierele sale de optic de la Pasadena, la lefuirea uriaei lui oglinzi de telescop, de 2,54 m, a crei sticl i fusese livrat n 1906 de firma francez Saint-Gobain. n acelai timp, i tot att de discret, Miss Henrietta Leavitt, una dintre domnioarele btrne din armata lui Pickering, descoperea la Harvard nite stele variabile ciudate sefeidele a cror strlucire depindea de perioad. La aceeai epoc H.N. Russell, noul director al observatorului din Princeton (Statele Unite), trasa o diagram pe care aprea n mod evident corelaia dintre luminozitatea unei stele i clasa ei spectral. Tot la aceeai epoc, la observatorul din Lund, suedezul Charlier punea bazele statisticii stelare, iar la cel din Mnchen, Seeliger, atrgea atenia asupra existenei prafului cosmic. n sfrit, n 1913, ziarul rusesc Nouti n navigaia aerian publica sub semntura lui iolkovski o serie de articole intitulate Explorarea spaiului interplanetar cu ajutorul vehiculelor cu reacie n timp ce la Paris lumea mai pufnea n rs amintindu-i de tupeul unui tnr inginer pe nume Esnault-Pelterie care, cu multe precauii oratorice, pretinsese cu un an mai devreme, mai precis n 15 noiembrie 1912, c poate vorbi tiinific despre una din balivernele lui Jules Verne, astronautica...

N DOMENIUL ATOMULUI

Dup cum vedem, n materie de astronomie, captul tiinei nu era departe, dar n materie de fizic, el era i mai aproape. Cci, dup ce am examinat ceea ce, dup prerea savanilor din 1913, reprezenta limita universului n direcia infinitului mare, trebuie s ne ntoarcem acum spre simetricul acestuia, adic spre linia la care se oprea progresul tiinei n domeniul infinitului mic, Aceast linie era, i ea, din nefericire, foarte apropiat.

Infinitul mic ? Bineneles, cel pe care l avem mereu la ndemn, adic cel care se ascunde n strfundurile materiei. Aceast problem trebuie s v fi intrigat de multe ori, scumpe cititor, din moment ce ai cumprat aceast carte ! De cte ori nu v vei fi spus : Materia asta, pe care o vd, pe care o ating lemn, hrtie, nisip... pot s-o strivesc, s-o pisez, s-o transform ntr-un praf impalpabil, iar industria posed maini capabile s frmieze pn i acest praf, s fac din el grune din ce n ce mai fine. Pn unde se poate merge aa ? Se ajunge oare la nite uniti ultramicroscopice, att de mici nct mai mici s nu se poat sau pe scurt la acei faimoi atomi, botezai aa de antici, pentru c n grecete a-tom nseamn indivizibil ? i cum ar arta aceti atomi ? Astzi, primul venit, care n-a citit dect ziarele, se simte tob de cunotine pe aceast tem. E de ajuns ca energia atomic s revin pe primul plan al actualitii pentru ca domnul Ixulescu sau Cutrescu s se simt familiarizat cu protonii i neutronii. Dup cum v nchipuii i dumneavoastr, lucrurile nu snt chiar att de simple i n orice caz nu att de simple cum preau acum 50 de ani. Iar ceea ce am putea considera, n zilele noastre, ca fiind captul tiinei in aceast direcie, nu seamn deloc cu ceea ce i nchipuiau oamenii pe vremea domnului Bigourdan. V vei convinge de aceasta dac vei avea amabilitatea s m nsoii la Bruxelles unde, sub umbrarele parcului Leopold, se deschidea n ziua de 27 octombrie 1913, la Institutul de fiziologie Solvay, cel de al doilea Consiliu de fizic Solvay. Tema discuiilor prea aleas special pentru noi : Structura materiei.

UN CONGRES AL FIZICIENILOR N 1913

Faptul c sub domnia lui Leopold al Belgiei, tnrul chimist Ernest Solvay a cutat un procedeu de fabricaie al sodei mai rentabil dect vechiul procedeu Leblanc i c, fcnd excepie de la tradiia inovatorilor ghinioniti, a reuit ; faptul c a ctigat cu aceasta o avere enorm, i c, fcnd excepie de la o alt tradiie, a consacrat aceast avere crerii de institute tiinifice i unor opere filantropice,

dovedesc c povetile cu inventatori nu se termin totdeauna ru i c se mai ntmpl ca cei buni s fie pn la urm rspltii ca n romanele moralizatoare ! Pe scurt, n 1913, la vrsta de 75 de ani, Solvay era unul dintre magnaii industriei belgiene, i totodat, un Mecena generos i luminat pentru tiin. Fundaiile lui erau nenumrate, i Academia de tiine din Paris i decernase chiar n acel an, n septembrie, i medalia de aur Lavoisier, i medalia special Leblanc. Solvay rspunsese la aceasta donnd 500 000 de franci Universitii din Paris i tot att celei din Nancy, renumit pentru coala ei de chimie. Era un om de buncredin, materialist i agnostic, cruia i plcea s citeze aceste versuri dedicate omului : Ca un foc ce tot nghite, Mintea ta venic mai iute Va cuprinde nesfritul, imensitatea Iar puterea ce i-o d Limit i msur va avea Venicia doar i spaiul. Solvay fusese acela care la sugestia prietenului su, fizicianul german Nernst, hotrse s reuneasc periodic pe cei mai mari fizicieni ai Europei pentru a discuta despre probleme fundamentale. Primul dintre aceste consilii Solvay avusese loc n 1911 ; cel de-al doilea urma s se deschid i trebuie s spunem c urmtoarele aveau s se mai in mult vreme dup moartea ntemeietorulu lor, ce survenise n 1928. n acel 27 octombrie 1913 puteau fi vzui sosind doamna Curie, Nernst, Einstein, Rutherford, Langevin, J.J. Thomson, Jeans, Marcel Brillouin, Maurice de Broglie, Bragg, von Laue, Kamerlingh Onnes, Sommerfeld, Wien i alii. Preedinte era fizicianul olandez Lorentz, care-i purta cei 60 de ani ca un tinerel. Dac am dori s gsim un savant care s caracterizeze fizica epocii, aa cum l-am gsit mai nainte pe Bigourdan pentru astronomie, n-am putea gsi altul mai potrivit ca acest mare brbat. ntocmai ca Bigourdan, Lorentz urmase o carier rectilinie, ordonat, linitit i fr incidente ; el se remarcase ns mai mult dect astronomul francez, prin lucrri strlucite, care prevesteau viitoarele revoluii tiinifice.

Pn cu un an n urm Lorentz predase fizica teoretic la ilustra universitate din Leyda. Adjectivul teoretic nu era aplicabil, de altfel, dect obiectului cursurilor sale, cci profesorul nsui nu tia s se amestece n lucrurile cele mai materiale : nu ntocmise el oare un plan ct se poate de ingenios pentru asanarea Zuyderze-ului, permind astfel guvernului olandez s economiseasc vreo 15 milioane de florini ? Ca i cea mai mare parte a savanilor din vremea lui, el poseda o vast cultur, vorbea cu aceeai uurin olandeza, germana, engleza i franceza. Iar dac citea cu oarecare eclectism cri foarte variate, trecnd cu uurin de la Macaulay la Goethe, sau de la Dickens la Schiller, nu ascundea o oarecare predilecie pentru Voltaire... i Erckmann-Chatrian. Pentru a-i perfeciona cunotinele de francez mergea pn ntr-acolo nct frecventa cu regularitate biserica francez din ora ! Se ntorsese de numai cteva luni de la Paris, unde inuse la Colegiul Franei o serie de conferine asupra teoriilor statistice n termodinamic. Dar, ca s revenim la congresul Solvay, Lorentz tocmai i luase n primire fotoliul prezidenial i ncepuser felicitrile. Participanii trebuiau s in edin pn la 31 octombrie. Gazda i scutea de orice cheltuieli i le acorda n plus fiecruia cte o indemnizaie de o mie de franci. ntr-o sal nvecinat, n care erau aezate mese, se servea un prnz rece, i Lorentz circula de la una la cealalt continundu-i rolul de animator i activnd conversaia.

PRIMUL PAS SPRE INFINITUL MIC : ELECTRONUL

Care era subiectul discuiilor ? Structura materiei, am scris noi adineauri. 1913 ! Anul ni se pare att de ndeprtat, nct sntem tentai s-l confundm cu epoca lui J.-B. Dumas sau Berthelot, care nu credeau n atomi. Dar, nu, secolul al XIX-lea, mecanicist i scientist att n fizic ct i n astronomie, era mort i ngropat de mult. i, dac n primii ani ai secolului al XX-lea lumea i mai nchipuia atomii ca pe nite bilue compacte l indivizibile, tabloul era acum pe cale s se schimbe radical.

Dar, pentru ca cititorul s poat nelege concepia ia care se ajunsese n momentul celui de al doilea consiliu Solvay, pentru a-i permite s-i nchipuie ce se nelegea atunci prin captul tiinei, cel mai bine ar fi, poate, s-i spunem pe scurt povestea acestei concepii. Nimic nu cunoatem mai bine dect ceea ce a crescut sub ochii notri i nu ne va fi de loc greu s-i urmrim pe exploratorii atomului pn la avanposturile lor din 1913, dac vom porni de la nsi geneza aciunii lor. Putem fixa aceast genez n anul 1897, cnd J.J. Thomson a descoperit fenomenul care se petrece ntr-un tub de televiziune. Ceea ce numim noi astzi tub de televiziune, adic un balon mare, golit de aer, al crui fund constituie ecranul aparatului, se numea, pe vremea aceea, tubul lui Crookes, dar modul de funcionare era acelai. Obiectul numit astfel era un balon de sticl n care se fcuse vid i n care se aflau doi electrozi. Pe ntuneric se vedea la trecerea curentului cum de la electrodul negativ, catodul, pornea o raz care picta pe fundul balonului o pat fluorescent. n ce consta aceast raz, zis catodic ? - Din moment ce ea este deviat de un cmp magnetic, rspundeau fizicienii englezi, nseamn c aceast raz const dintr-un fascicul de molecule sau de atomi electrizai. - Nicidecum, replicau savanii germani, snt nite simple unde electromagnetice, ca cele ale luminii. - N-avei dreptate nici unii nici ceilali, tran J.J. Thomson, n 1897. Nu este vorba de corpuscule materiale sau de unde, ci de grune de electricitate mult mai mici dect cel mai mic atom. Thomson descoperise electronul. J.J,.Thomson era profesorul de fizic experimental al Laboratorului Cavendish, de la Universitatea din Cambridge. Succesor al lui Clerk Maxwell i al lui Rayleigh, el fusese numit n acest post important la vrsta de 28 de ani. Cinci ani mai trziu se cstorise cu una dintre studentele lui care aprofunda un subiect pasionant : aciunea undelor sonore asupra baloanelor de spun... n ciuda titlului catedrei sale, J.J., cum i se spunea familiar, era departe de a fi un experimentator ; era chiar de o nendemnare de necrezut i un om de rnd l-ar fi gsit anormal de

stngaci cu aerul lui aiurit i cu obiceiul de a se scrpina crunt n cap cnd gndea. Personalul laboratorului su tia ns ct geniu se ascunde sub aceast aparen prea puin atrgtoare. n realitate, J.J. nu-i avea pereche dac era vorba s inventeze vreun aparat nou, s-i nchipuie funcionarea lui naintea oricrui nceput de realizare i s indice ce era de fcut pentru ca aparatul s fac exact ceea ce se atepta de la el. Agilitatea spiritului su i fcea pe asistenii lui s se atepte la orice ; se obinuia s se spun c n acest templu al fizicii transcendente se consuma exagerat de mult sfoar i cear de sigiliu. Data cheie n cariera lui Thomson a fost cea de 30 aprilie 1897 : ziua cnd a prezentat la Royal Institution din Londra rezultatele experienelor sale. Reieea din ele c atomii nu erau cele mai mici pri de materie imaginabile ; cele pe care le radia catodul n tubul lui Crookes erau i mai mrunte i, Jean Perrin tocmai demonstrase n Frana, n mod experimental, c acestea constau n particule de electricitate negativ pur. Aceast descoperire avea o importan tiinific i filozofic fundamental. Revelnd c n natur exist ceva mai mic dect atomul, descoperirea aceasta ddea prin ea nsi un impuls spre infinitul mic. Pn atunci, atomul despre existena cruia nu se obinuse de altfel nici o prob experimental marcase progresul extrem al fizicii ; or, iat c aceast etap era depit, iar electronul, scos la lumin de J.J. Thomson i Perrin, punea jaloanele unui nou front de atac. Faptul c atomul nu era cea mai mic particul a materiei i fcea pe savani s presupun c era poate el nsui fcut din electroni i c, n consecin, nu era nici omogen, nici indivizibil. Doborrea vechii tradiii atomice, ntreinut de la Epicur i Lucreiu, i situarea probabil a electronului la captul tiinei au fcut mare vlv. Acest corpuscul avea s nlocuiasc de acum nainte atomul n toate teoriile care fceau apel la ultima particul constitutiv a universului. Mai mult, din moment ce electronul nu era dect un grunte imaterial de electricitate, trebuia tras concluzia c nici electricitatea nu era, la rndul ei, dect o circulaie de electroni. Adio tezei

marelui Maxwell, pentru care electricitatea era un fluid continuu care curgea ca i apa ! Cte remanieri i rsturnri n perspectiv ! De aceste remanieri s-a ocupat Lorentz. El a nlocuit fluidul lui Maxwell prin cureni sau cmpuri de electroni, explicnd astfel diferitele fenomene electrice, magnetice i luminoase, i a reuit chiar s prevad noi fenomene de acest gen. La vremea cnd Lorentz punea punctul final al acestei concepii despre un univers de electroni, dac ne putem exprima astfel, acetia din urm preau nite personaje cam ciudate. Ddeau impresia pe care o d astzi o defilare de avioane n noapte : auzim avioanele, zgomotul lor umple cerul, dar nu le vedem i nu tim nimic despre ele : nici cte snt, nici de ce tip i nici cu ce vitez zboar. Electronii erau i ei nite personaje aproape mitice ; tubul lui Crookes permitea observarea trecerii lor, dar despre identitatea lor individual nu se tia nimic. Luminarea acestui mister fu considerat urgent, i strdaniile fizicienilor se ndreptar n deceniul urmtor n acest sens. Primul lucru care s-a aflat a fost masa electronului : s-a calculat c era de 1836 de ori mai mic dect cea a celui mai mic atom, cel al hidrogenului. A fost apoi determinat ncrctura lui electric ; cifra definitiv a ncununat cutarea rbdtoare i continu din 1909 pn n 1917 a fizicianului american Millikan. Nu vom cita aici aceast cifr : micimea ei ar face-o complet de neneles i lipsit de interes ; dar vom cuta s v dm o idee despre ea spunnd c, un curent electric nefiind altceva dect o scurgere de electroni, este necesar curgerea a 6 000 de miliarde de electroni pe secund pentru a obine un curent de un microamper.

INTERIORUL UNUI ATOM

Dar ne-am lsat dui nainte pn la sfritul primului deceniu al secolului al XX-lea i trebuie s facem cale ntoars pentru a observa un alt aspect al acestei curse ctre infinitul mic. Mai precis trebuie s ne ntoarcem n anul 1896 cnd descoperirea radioactivitii de ctre Henri Becquerel a devenit public i cnd el i cu Marie

Curie au decis s se dedice acestui studiu. Noul fenomen putea fi descris, pe scurt, astfel : o materie se transform progresiv ntr-o alt materie ; radioelementul se transform pe etape ntr-un corp inert cum e plumbul, degajnd heliu... i electroni. Radioelementul fiind un corp simplu, nu putea fi vorba, n mod evident, de o banal reacie chimic ; trebuia s se fi descompus elementul nsui ; trebuia s ni-i imaginm pe atomii acestui element dislocndu-se pentru a deveni atomi de plumb, atomi de heliu i electroni. Era confirmarea lucrului pe care lumea l descoperea odat cu J.J. Thomson : atomul nu era unitatea ultim a naturii i nu era indivizibil ; el putea fi mprit n mai multe buci, care reprezentau tot atia atomi noi. Ct de departe, n urm, rmsese mica bil venic i omogen de pe vremuri ! Era normal s se pun ntrebarea : cum trebuie s arate un atom pentru a adposti fenomene att de neprevzute ? S nu uitm c un atom msoar, n mare, 1/10 000 000 de milimetri i c, n grosimea acestei virgule, , ncap vreo 10 000 000 de atomi. Cu alte cuvinte, ct de infim este el i ct de scuzabil este mirarea profanului fa de ndrzneala savanilor care ncearc s schieze un plan de interior al unui atom. i totui, acest lucru a fost ntreprins cu succes, n 1911, de profesorul Ernest Rutherford, unul dintre marele genii ale acestui secol, care a ocupat o catedr de fizic la Universitatea din Manchester. Rutherford era un om de vreo 40 de ani, un spirit de o vast cultur i de o imens curiozitate. Era totodat un ef de o vitalitate exuberant, cruia i plcea s fie nconjurat de tineri ; rspundea la entuziasmul lor i discuta cu ei, vocifernd. Astfel, ntr-o zi din 1911, Rutherford sttea de vorb cu doi dintre elevii si, Geiger viitorul inventator al faimosului detector i Marsden. Experiena n curs consta n observarea jetului de atomi de heliu care emana dintr-un radioelement, i discuia se referea la viteza mare a acestui jet. ntr-adevr, acesta era abia deviat de la traiectoria lui atunci cnd era pus s strbat un gaz sau chiar o foi subire de metal. Rutherford se adres lui Marsden : Ai ncercat s reflectai acest jet pe o plac metalic ? Nu, Marsden nu ncercase, dar pregti de ndat experiena, mpreun cu Geiger.

Avnd n vedere c placa metalic era groas de o zecime de milimetru aproximativ, i c, pentru a o strbate, jetul trebuia s-i croiasc drum printr-un perete gros de 100 000 de atomi, prea evident, la prima vedere, c majoritatea proiectilelor de heliu vor sri napoi i c doar foarte puine vor reui s treac. Or, spre marea surpriz a lui Marsden i apoi a lui Rutherford, jetul trecu aproape n ntregime, fr dificulti. Ce nsemna aceasta ? Raionamentul cel mai simplu era cel mai bun. Cel pe care l fcu Rutherford trebuie s fi sunat cam aa : Dac proiectilele mele de heliu au trecut nestingherite prin zid, nseamn c n-au ntlnit aproape nici un obstacol n calea lor. nseamn deci c n ciuda aparenelor, placa mea metalic cuprinde multe spaii goale. Avnd n vedere c ea conine totui aproximativ 100 000 de atomi n grosimea ei, trebuie s conchid c aceti atomi snt gunoi sau, n orice caz, fcui din foarte puin materie i foarte mult vid. Dup o lung i profund reflecie i o mulime de experiene, Rutherford ajunse s deseneze schema clasic pe care lumea savant avea s se bazeze atia ani : atomul sistem solar. Un atom este, nainte de toate, o prticic de materie, declar el n esen ; vom reprezenta aceast particul printr-un nucleu, omogen i indisecabil ca i vechiul atom ; i fiindc faptele ne oblig s nu uitm c atomul conine i electroni, i vom aeza n jurul nucleului, nvrtindu-se ca planetele n jurul Soarelui. n sfrit, pentru a echilibra ncrctura negativ a acestor electroni, vom presupune c nucleul este nzestrat cu o ncrctur pozitiv egal. Nu putem dect s admirm logica impecabil a acestui raionament, pe care experiena avea s-l confirme cu o rigoare impresionant ! Avnd n vedere c atomul cel mai uor este cel al hidrogenului, prea normal ca el s fie i cel mai simplu. De aceea, Rutherford l descrise ca pe un nucleu escortat de un singur electron. Atomul cel mai uor, dup hidrogen, fiind cel al heliului i experiena atribuind nucleului acestuia o ncrctur dubl, trebuia s ni-l nchipuim compus din dou nuclee de hidrogen nsoite de doi electroni planetari i aa mai departe. Aceasta nsemna c nucleul atomului de hidrogen putea fi luat, dac se poate spune aa, drept unitate de nucleu. Rutherford l-a numit proton. El i-a ncheiat

lucrarea n 1912, artnd c atomii celor 92 de corpuri simple erau construii cu toii cu ajutorul a numai dou particule : protonul i electronul. Succesiunea celor 92 de elemente, de la cel mai uor la cel mai greu (uraniul), cpta astfel o explicaie logic. Atomul primului coninea un nucleu format dintr-un singur proton ; atomul celui din urm un nucleu din 92 de protoni, nconjurat de 92 de electroni planetari. n ofensiva lor ctre infinitul mic, fizicienii fcuser un salt considerabil ; particulele ultime erau electronul i protonul, iar atomul devenea un mecanism complex n faa cruia Leucip i Democrit ar fi fost cuprini de ruine.

SCANDALUL CUANTELOR

Graie lui Rutherford, iat-ne din nou n acei ani 19111913, n care am vzut ntrunindu-se, adineaori, primele dou consilii Solvay. Bineneles c ntre aceste dou categorii de evenimente nu exist nici o legtur. Consiliile Solvay ofereau fizicienilor o excelent ocazie de-a face cunotin i de a schimba opinii, dar nimnui nu-i trecea prin minte s atepte de la ele descoperiri sau revelaii. Opera lui Rutherford era incomparabil mai important, cci, aa cum declarase Lorentz la deschiderea congresului din 1911, progresul n tiin se obine mai degrab prin eforturi individuale, dect prin deliberri n congrese sau n consilii. El adugase, de altfel, cu un fel de presimire, c ,,...e foarte posibil ca, exact n timp ce noi discutm o problem, vreun gnditor, izolat, n cine tie ce col netiut al lumii, s-i gseasc soluia. Cine i-ar fi putut nchipui ct dreptate avea Lorentz ? i cine ar fi ndrznit s presupun c, exact n timpul n care aceste somiti ale tiinei stteau de vorb, un student modest, de 26 de ani, pe care, desigur, nu se gndise nimeni s-l invite la Bruxelles, descifra secretul atomului. Cum ? va exclama poate cititorul, secretul atomului ? Dar ce secret mai ascundea atomul, din moment ce Rutherford i dezvluise arhitectura intern ? Da, desigur, Rutherford schiase, cu o mn de maestru, desenul acestui superb mecanism, cu nucleu de protoni, cu electroni planetari, cu ncrcturi

electrice judicios echilibrate... Se observase ns foarte curnd c minunatul mecanism nu funciona !... Dar care este, la urma urmei, funciunea atomului ? S formeze materie, vei rspunde. Bineneles, dar, chiar n snul materiei, atomul mai are o funcie. Se ntmpl foarte rar ca materia s fie inert ; ea este supus unei anumite temperaturi i emite anumite radiaii ; chiar i masa, sau stiloul meu radiaz, din moment ce la 10, 15 sau 20 de grade ele degaj raze infraroii invizibile. Oricum ar fi, atomii snt aceia care dau materiei temperatura, lumina, ncrctura electric etc. Cum fac ei acest lucru ? Foarte simplu, au rspuns fizicienii, cnd au adoptat n unanimitate modelul rutherfordian, radiaia electromagnetic a unui atom este generat de revoluia electronilor si n jurul nucleului. Aici, nimic de spus : nu era dect teoria electromagnetic a lui Lorentz. Din nefericire, tot nvrtindu-se i consumndu-i energia n radiaii, electronii trebuiau inevitabil s cad peste nucleu... i apoi, din moment ce revoluia lor era la fel de continu i regulat ca cea a planetelor, radiaia lor trebuia s fie la rndul ei continu i regulat ; cu alte cuvinte, aa cum scria Maurice de Broglie, ,,la temperatur obinuit, un metal bun conductor ar trebui s fie luminos n ntuneric ! Aceste dou concluzii absurde au artat c, ncrezndu-se orbete n ipoteza lui Rutherford, fizicienii ajunseser ntr-un impas. Tocmai atunci, intr n scen personajul necunoscut a crui existen o presimise Lorentz, studentul de 26 de ani, mai cunoscut la vremea aceea n lumea fotbalului dect n cea a tiinei. Niels Bohr era un tnr danez, care abia i susinuse teza de doctorat i care intrase la laboratorul lui Rutherford din Manchester. Adic, era ct se poate de nimerit pentru a constata conflictul care opunea atomul-sistem solar, electromagnetismului lui Lorentz. Bohr era tnr, deci fr idei preconcepute i nu nutrea un respect excesiv pentru opiniile admise. Cum, la urma urmei, concepia rutherfordian era rodul experienei, iar electromagnetismul cel al teoriei el nu ezit s-l arunce peste bord pe acesta din urm. El cut prin ce mijloc, mai mult sau mai puin eretic, ar putea s mpace atomul-sistem solar cu faptele.

Aici intervine o alt peripeie a istoriei pe care o vom povesti : peripeia cuantelor. Teoria cuantelor : una dintre cele dou mari cuceriri ale fizicii de la 1900 ncoace, cealalt fiind relativitatea. Trebuie s recunoatem c aceasta din urm s-a bucurat de o mult mai mare popularizare dect prima, relativitatea, cu consecinele ei... explozive, cum ar fi bomba atomic sau variaiunile metafizico-matematice asupra timpului, fiind mult mai potrivite s plac mulimii avide de extraordinar i de senzaional. Dar cu toate acestea, consecinele descoperirii cuantelor erau mai importante, i aveau s rstoarne nsui spiritul tiinei. Mai este oare nevoie s explicm ce snt aceste cuante ? O vom face ntr-o jumtate de pagin. Max Planck, printele cuantelor, era un savant german amabil i panic, care, la nceputurile carierei sale, ezitase ndelung ntre filologie, muzica i fizic. Aceasta din urm ctigase n final partida, fr s nsemne ns c el renunase la plcuta Euterpe ! Dup cum povestete ginerele su von Laue, Planck a rmas pn la sfritul vieii sale un maestru al pianului. Fiind el nsui ginerele unui bancher din Mnchen, era omul cel mai conservator din lume... ceea ce nu l-a mpiedicat s fie, fr voie, cel mai mare revoluionar al fizicii de la Bacon sau Galileu ncoace. Planck observase c felul n care degajau energie corpurile calde nu se prea potrivea cu teoria lui Lorentz, n plin vog atunci. Pentru a explica aceast degajare de energie, el fusese nevoit s sacrifice n 1900 teoria i s presupun c nu este vorba de o emisie continu, asemntoare unui uvoi de ap care curge, ci de una discontinu, n salturi, ca i cnd energia ar fi fost degajat sub form de grune mici. El ddu acestor grune de energie, a cror grosime depindea, de altfel, de lungimea de und a emisiei, numele de cuante. Cititorul va nelege ce scandal a provocat aceast original ipotez, cnd i va aminti c din totdeauna tiina se bazase pe noiunea de continuu i c ea i nsuise adagiul leibnizian natura nu face salturi. Planck fu cel mai necjit de aceast lovitur sub centur dat vechii tradiii, dar, ca i confraii si, a trebuit s se acomodeze cu noua teorie cnd s-a dovedit c ipoteza cuantelor era singura cheie posibil a termodinamicii.

...Nu numai a termodinamicii, dar i a opticii. Lucru demonstrat de un alt iconoclast, pe nume Einstein. Dup prerea acestuia, raza de lumin nsi era fcut din particule separate fotonii. Stranie revenire la teoria emisiei, ngropat de la Fresnel ncoace ! ATOMUL, ACEAST MAINA COMPLICATA Dei o asemenea nval a discontinuului, sub forma cuantelor i fotonilor, ocase profund pe vechii fizicieni, n 1913 Bohr nu ezit s fac apel la acelai discontinuu, pentru a mpca atomul rutherfordian cu faptele, aceasta dup ce toate celelalte mijloace euaser. Din moment ce atomul i degaj energia n salturi, este de presupus c ea nu este generat de micarea continu a electronilor pe orbitele lor. Cum de produc ei atunci aceste salturi de energie ? Iat ntrebarea pe care o putem pune, fr a risca prea mult neverosimilul, n gura lui Niels Bohr. Ea i ngrozi pe confraii lui, cci, simplul fapt de a o pune nsemna renunarea la teoria lui Lorentz, care, pe vremea aceea, era tot ce putea fi mai sfnt. Ei au fost ns i mai scandalizai cnd Bohr emise ipoteza c electronii produceau energie... srind de pe o orbit pe alta. De data aceasta, prea s aiureze de-a binelea. Nu mai era posibil nici o analogie. Imaginea sistemului solar, cu care lumea se obinuise, nu mai era valabil, din moment ce nu se mai pomenise ca o planet s-i schimbe brusc orbita. Trebuir totui s se resemneze la ideea c Bohr avea dreptate, atunci cnd, pe baza ipotezei lui, se putu explica spectrul hidrogenului, cu numrul, aezarea i lungimea de und a liniilor sale. Ce mai senzaie la consiliul Solvay din 1913 ! Bohr nu era prezent dar, datorit lui, naintarea spre infinitul mic ctiga teren vznd cu ochii. Ct de departe rmsese atomul de acum zece ani ! Nu numai c i fusese cercetat interiorul, c i fusese lmurit constituia, i c i fuseser numrai protonii nucleari i electronii planetari, dar se aflase, graie lui Rohr, c acetia nu gravitau pe nite orbite oarecare ; c, de exemplu, pentru a emite radiaia care

produce binecunoscuta lumin roie a hidrogenului, electronul atomului lui trebuie s opie ntre dou orbite bine determinate. Ba mai mult : la Mnchen, marele fizician von Laue, ginerele lui Planck, tocmai demonstrase experimental c razele X constau n vibraii electromagnetice identice cu cele ale luminii, dar mai scurte. Colegul su englez Bragg vzuse n asta un nou mijloc de a sonda atomul i venise s-l exprime n faa consiliului Solvay. Ca i radiaia luminoas, radiaia X este un fel de mesaj expediat din interiorul atomului prin dansul sltre al electronilor, explic el aproximativ. Aadar, din moment ce aceste salturi genereaz, n domeniul luminos, radiaii cu lungimi de und diferite i, n consecin, dungi spectrale, de ce nu s-ar ntmpla acelai lucru n domeniul X ? Pe lng spectrul luminos obinuit, trebuie s existe i un spectru X, care ne-ar putea furniza, exact ca i spectrul obinuit, informaii despre arhitectura atomului. Da, Laue i Bragg descoperiser un procedeu nesperat pentru explorarea mai temeinic a edificiului atomic. Lorentz ar fi putut repeta n legtur cu aceasta, la congresul din 1913, faimoasele cuvinte din 1911 : ...n timp ce noi discutm aici etc. ntr-adevr, n laboratorul lui Rutherford, un alt tnr de 26 de ani, un englez, tocmai ntemeia noua tehnic de spectrografie prin raze X i deducea astfel aezarea orbitelor electronice pentru fiecare dintre cele 92 de elemente. Munca lui Moseley marca ns limita pe care avea s-o ating ofensiva fizicienilor naintea primului rzboi mondial. Peste numai cteva luni, bubuitul tunurilor avea s acopere totul. Moseley avea s fie omort i aveau s fie necesari ani grei pn s poat fi reluat cursa spre infinitul mic. N STRFUNDUL MATERIEI, N 1913 La 31 octombrie 1913, congresitii Solvay s-au mprtiat pe la casele lor, n cele patru coluri ale Europei : Lorentz la Haarlem, Marie Curie la Paris, Rutherford la Manchester, Bragg la Leeds, Einstein i von Laue la Zrich, J.J. Thomson la Cambridge. Ne putem nchipui cum i frecau minile de mulumire n faa minunatelor succese ale sondrii atomului. Electronul era cunoscut de numai 15 ani, iar protonul i fusese alturat de i mai puin timp. Aceste dou particule

marcau captul tiinei, i prerea general printre atomiti era c mai departe nu se putea merge, pentru simplul fapt c infinitul mic se oprea aici. Se credea c electronul i protonul marcau limita ultim a mpririi materiei, i se considera c nu mai rmneau de dobndit, n acest domeniu, dect cunotine despre aranjamentul respectivelor particule n cadrul atomului i despre felul n care acest aranjament se repercuteaz asupra spectrelor. La acea epoc aprea n vitrinele librriilor o crulie cu coperi galbene n care era expus cu entuziasm i totodat cu exactitate bilanul noilor cuceriri. Cartea era semnat de Jean Perrin i se numea Atomii. Noi, care judecm prin perspectiva a 50 de ani, care trim ntr-o ambian tiinific i care aplicm adjectivul atomic cnd unui leac universal, cnd unei primejdii de moarte, noi avem tendina s credem c explorarea atomului era un lucru de la sine neles, c ea decurgea n mod logic din progresele anterioare i c nimnui nu i-ar fi trecut prin minte s-o pun la ndoial. n realitate, greim cnd judecm astfel. nc de la Dalton, teoria atomic avusese de luptat cu o mulime de adversari, care i predaser unii altora tafeta, n numele unor ideologii diferite. nti fuseser pozitivitii puri ; cramponndu-se de experiena nemijlocit, acetia considerau atomul drept o ipotez nefast i nu admiteau ca tiina s-l ia drept punct de plecare. Iat ce scrisese pe vremea lui Napoleon al III-lea marele chimist J.-B. Dumas : Dac ar depinde de mine a terge din tiin cuvntul atom, fiind convins c iese din sfera experienei... Ultimul dintre opozanii de acest gen fusese ns Berthelot, care murise n 1907. n urma pozitivitilor se porniser energetitii. Ei plecau de la punctul de vedere exact invers : ei considerau atomul drept o imagine mult prea material i grosolan i aveau pretenia s se rezume la concepii abstracte. Pentru ei realitatea consta n ecuaii crora nu avea rost s le caui o baz concret. Drapelul acestei tabere fusese fluturat de chimistul german Ostwald, n 1895, iar atacul continuat de fizicianul francez Duhem pn la moartea sa, n 1916. O ultim serie de adversari fusese cea a mecanicitilor, reprezentai mai ales de ctre un alt francez, pe nume Boussinesq ; dup prerea acestuia, nu era nici o

nevoie s se inventeze aceti atomi care prea miroseau a metafizic : ecuaiile difereniale ale mecanicii erau perfect suficiente. Nici Boussinesq, nici Duhem nu fuseser poftii la Bruxelles, dar poate c asistaser la conferina inut la Sorbona, de un fizician englez numit C.T.R. Wilson. Acest savant care, alturi de J.J. Thomson, vna atomii n laboratorul Cavendish, fusese meteorolog i se nscuse la ar, dintr-o familie de rani. Fenomenele atmosferei, vnt, nori, ploaie, i erau familiare i aceasta l ajutase s descopere mijlocul de a-i convinge pe cei mai nrii antiatomiti : cum ar fi putut alde Duhem, Boussinesq sau Le Chatelier s mai nege existena atomului, cnd C.T.R. Wilson le arta fotografia acestuia ? Observaia pe care se bazase genialul fizician de la Cambridge o poate face oricine n zilele noastre : cine n-a observat dra albicioas lsat uneori n urm de cte un avion ? Aceast dr este format din picturi fine de ap condensate la trecerea motorului. Wilson trsese folos de pe urma unei observaii de acest gen, gndindu-se s pun un corp radioactiv ntr-un recipient saturat de umiditate ; particulele proiectate de corp fceau s se condenseze umiditatea, iar traiectoria fiecruia dintre ele se materializa printr-o dr de picturi uor de fotografiat. Desigur c particula nsi nu se vedea, dar chiar i avionul este adesea invizibil i nu se manifest dect prin dra lsat n urm ! Aa se nscuse faimoasa camer a lui Wilson care punea punctul final al controverselor, camer pe care inventatorul tocmai o prezentase la Paris, i care avea s permit, pn n zilele noastre, efectuarea unui inventar din ce n ce mai amnuntit al faunei atomice. ARHITECTURA MOLECULELOR Paragraful precedent a fost intitulat n strfundurile materiei. Cuvntul strfund este desigur aici o imagine accesibil doar spiritului, cci atomul msurnd n medie doar 1/10 000 000 de milimetru, iar protonul i electronul fiind de cteva zeci de ori mai mici, nu poate fi vorba s-i fi vzut cineva cu ochii ! Nici

mcar n camera lui Wilson, ei nu puteau fi reperai dect dup urma lsat ; nsei combinaiile de atomi rmneau inaccesibile celor mai puternice microscoape ale epocii. Dei a ajuns acum la captul tiinei din 1913, lund cunotin de ceea ce se considera pe atunci ca fiind limita extrem n materie de particule constitutive ale materiei, cititorul ar vrea poate s tie cum i nchipuiau fizicienii lumea cldit din aceste particule. Acesta este ns un punct di vedere asupra cruia nu vom insista prea mult fiindc ine mai degrab de resortul chimiei, care ntre 1913 i 1945 n-a fcut nici pe departe aceleai progrese ca sora ei fizica. Ba gurile rele pretind chiar c ea n-ar fi fcut aproape nici unul din 1850 pn n 1950. Cel puin aa scrie domnul Partington, profesor la Universitatea din Londra : Dac revenim la imaginea pe care i-o fceau pe la 1850 chimitii despre molecule i o comparm cu cea pe care i-o fceau n 1950 constatm c ea s-a schimbat extraordinar de puin. Atomul chimic i-a pierdut slbatica lui impenetrabilitate, dar, pentru chimiti, el continu s fie, n majoritatea cazurilor, o bilu de biliard pe care o lipete de vecina ei cu o valen. 1
1

A Century of Science (Londra, 1051) (n.a).

Aceast reprezentare aproximativ le ajungea chimitilor i nici nu le-a trebuit, de altfel mai mult pentru a prevedea structura moleculei, a-i calcula dimensiunile i a-i intui proprietile. Oricine cunoate diferena dintre un atom i o molecul. Atomul este, n chimie, unitatea elementar, corpul simplu care nu poate fi descompus ; molecula, fcut din mai muli atomi, este n schimb piatra din care snt construite corpurile compuse. Molecula oxigenului pe care l respirm este format din doi atomi. Dac punem trei, obinem ozonul. Dac lum numai unul i-i alturm doi atomi de hidrogen, obinem o molecul de ap. n chimia organic, se pot pregti corpuri a cror molecul cuprinde zeci sau sute de atomi. n timp ce oricare dintre cei 92 de atomi are numai n jur de 1/10 000 de micron ca diametru, aceste molecule mari pot atinge 1/1 000 de micron. Cum snt aezai atomii pentru a alctui astfel de edificii ? Formeaz oare o sfer, o linie, un plan ? De fapt, snt fel de fel de aranjamente posibile. Molecula

siliciului are forma unei piramide cu baza triunghiular, avnd patru atomi de oxigen n vrfuri i un atom de siliciu n centru. Molecula butanului este fcut dintr-un ir de patru atomi de carbon, de fiecare din acetia fiind agai, de o parte i de alta, cte doi atomi de hidrogen, ali doi atomi de hidrogen figurnd n plus la fiecare extremitate a irului. n molecula de acid dezoxiribonucleic (ADN), care constituie elementul fundamental al nucleelor celulelor vii, atomii snt n aa fel sudai, nct formeaz un fel de filamente, rsucite unul n jurul altuia pe o lungime de 3/1 000 de milimetru. S nu credei c toate aceste forme arhitecturale i cifre rezult pur i simplu din consideraii teoretice : de la apariia lucrrilor lui Laue, ale tatlui i fiului Bragg, i ale lui Maurice de Broglie, este foarte curent metoda de a studia cu ajutorul razelor X organizarea intern a moleculei lor i de a ntocmi astfel planul lor din profil. n molecula de butan, de adineaori, de exemplu, atomii de carbon snt la o distan de 154/100 000 000 de milimetru. n ceea ce privete tendina general a atomilor de a se aglomera i de a forma compui, se tie c aceast tendin se supune unor legi extrem de stricte, legile valenei, i c unii atomi, cum ar fi, de exemplu, atomul de carbon, nu accept s se alieze dect cu patru ali atomi deodat, pe cnd alii, cum ar fi heliul, refuz s se sudeze cu vreunul, preferind s rmn celibatari. Dar, cum am spus i adineaori, acest gen de cunotine n-au prea progresat din 1913 ncoace i, un chimist din acel an s zicem Henry Le Chatelier, care, la vremea aceea, era de ase ani membru al Academiei de tiine nu s-ar simi deloc pierdut dac s-ar ntoarce n aceast lume i s-ar apuca s se iniieze n chimia anului 1963. LA CAPTUL DOMENIULUI VIEII La fel s-ar ntmpla desigur dac fantoma unui biolog din aceeai epoc, de exemplu, suedezul Koelliker sau germanul Oscar Hertwig, s-ar aventura n vreunul din laboratoarele de astzi n care se mai practic biologia clasic.

E o mare greeal s ne nchipuim c generaia noastr a inventat totul (sau aproape totul) i s contopim achiziiile anterioare ntr-un fel de talme-balme n care se amestec cele din vremea lui Pasteur cu cele din vremea lui Cuvier, chiar i cele din epoca Renaterii sau a Antichitii. Ci oameni nu snt tentai s cread c descoperirea celulei vii dateaz de mai ieri ! i totui, n 1913 avea de acum trei sferturi de secol de existen. Ea dateaz de fapt din 1838, fiind opera unui naturalist german, pe nume Schwann. Curios personaj, de altfel, acest Schwann, care, pn la vrsta de 28 de ani, se artase a fi un savant admirabil, de o uimitoare ptrundere i fecunditate intelectual, iar dup publicarea operei sale, a czut ntrun fel de manie religioas care l-a fcut s renune la raionalism, s dispreuiasc tiina i s trie pn la moarte timp de 43 de ani ! o existen amrt de om de tiin deczut, n ciuda onorurilor cu care a fost copleit. Schleiden, Naegeli, Mohl, iat ali biologi germani care, mpreun cu Schwann sau dup el, au precizat organizarea celular i au definit n cadrul ei protoplasma i nucleul. Compatriotul lor Hofmeister a descoperit cromozomii, astfel nct, la sfritul secolului, cnd Oscar Hertwig i-a publicat cartea Celul i esuturi, se putea spune c celula cu principalele ei caracteristici era cunoscut, citologia fiind gata constituit. n 1913 deci, celula era departe de a aprea drept captul biologiei. Cum microscopul ddea o mrire curent de 12001800 ori iar observaia era nsoit de tot felul de artificii ajuttoare (colorarea, de exemplu), se putea trece la studiul detaliilor protoplasmei i numrarea cromozomilor. din nucleu. Luminnd preparatele pe un fond negru, ele au putut fi scoase i mai mult n relief prin acelai fenomen care face s strluceasc firele de praf ntr-o raz de soare, atunci cnd aceasta ptrunde ntr-o camer obscur. Cel mai mic obiect perceptibil avea dimensiuni de ordinul a zece miimi de milimetru, aproape de lungimea de und a luminii. O ntreag lume de microorganisme se vedea aprnd i totodat se putea ghici un furnicar de fenomene obscure. Da, n acest domeniu al vieii, captul tiinei prea ndeprtat, ba chiar inaccesibil. Pentru a continua naintarea ar fi trebuit s se obin un grosisment mai mare ; desigur, acest lucru nu era imposibil i tehnica opticii era suficient de

perfecionat pentru a furniza combinaii de lentile mai puternice. Dar, problema era iluminarea obiectului ! Cci dimensiunile acestuia din urm atingeau nivelul lungimii de und a luminii i puterea microscopului expira inexorabil n faa acestei granie. n 1913, domeniul infinitului mic se anuna deci foarte inegal ca dimensiuni, n direcia fenomenelor fizice sau n cea a fenomenelor biologice. Experienele se opreau n aceast ultim direcie, la vreo 1/10 000 de milimetru, n timp ce n prima ele mergeau pn la 1/10 000 000, respectiv pn la electron i proton. Naturalistului nu-i mai rmnea dect s-i nchipuie celulele i bacteriile disociate n moleculele lor constitutive, apoi pe acestea din urm n atomi, i pe atomi n nuclee i electroni satelii... i mai departe ? Mai departe nu mai putea fi nimic, spunea lumea, din moment ce experimentatorii de la coala lui Rutherford se declarau ajuni la captul puterilor. Dar experimentatorii, care avuseser mult vreme ultimul cuvnt, predaser tafeta teoreticienilor. i aspectul nou pe care acetia l imprimau universului, att celui astronomic, ct i celui fizic, avea s dea de acum nainte un sens deosebit de nou prerii generale despre coninutul acestui univers i despre limitele lui. LANGEVIN UN APOSTOL AL FIZICII NOI Cnd examinm acum, dup un interval de peste 50 de ani, explozia de descoperiri care a zdruncinat la vremea respectiv btrna fizic, apariia electronului, a radioactivitii i a protonului, revelaia atomului, i cte alte descoperiri minunate, ni se pare c nvlmeala general revoluiona n clipa aceea pe toi fizicienii. De fapt, aceast micare nnoitoare nu afecta dect un numr foarte redus de laboratoare i nu antrena dect o elit foarte restrns de tineri savani. Pe lng cei ca Rutherford, Bohr, Laue, Perrin, Maurice de Broglie, exista marea mas a oamenilor de tiin de duzin, care-i fceau meseria fr riscuri, abinndu-se cu grij de la inovaii stnjenitoare. Acetia triau de pe urma fizicii domnului Biot, din

1860 ; erau profesori universitari, academicieni i nfruntau neclintii valul amenintor de invenii nonconformiste ce izbea temelia domeniului lor. Ci fizicieni francezi nu figurau, de ce s n-o recunoatem, printre cei mai imobili dintre imobiliti ? i desigur, dac vroiai s afli ce victorii noi au fost repurtate asupra atomului, nu la Sorbona trebuia s te adresezi... Printre tinerii cercettori care nutreau asemenea ambiii circula un cuvnt de ordine : La College de France este un profesor de vreo 30 de ani care pred nite lucruri extraordinare : fizica discontinuului, cuante, ioni, relativitate... Nimeni nu ne-a vorbit pn acum despre aa ceva... i mergeau, care cum puteau, s se aeze ntr-un amfiteatru prfuit al btrnului Collge de France i vedeau instalndu-se la masa de experiene un tnr zvelt, pe care prul tuns scurt, redingota neagr strns pe talie, mustaa cu vrfurile rsucite i barbionul l fceau s semene vag cu un ofier. Era Paul Langevin, fiul unui muncitor din Montmartre, care progresase energic n prima parte a carierei sale. Intrat pe primul loc, la 16 ani, la coala de fizic i chimie din Paris, el i luase la 19 ani licena n fizic, fusese admis la 22 de ani la coala Normal Superioar (pe primul loc evident !) fiind nevoit s nvee n cteva luni latina i devenise profesor universitar la 25 de ani. Urmase apoi un stagiu la laboratorul Cavendish, unde J.J. Thomson l iniiase n fulgurantele descoperiri ce se pregteau acolo. La 30 de ani, cnd abia i susinuse teza de doctorat, i se oferise s-l suplineasc, iar apoi s-l nlocuiasc pe Mascart la catedra de fizic de la Collge de France. n 1902, cursul lui Langevin constituia n Frana una dintre rarele surse de informare asupra ideilor noi despre materie i electricitate. Pn i vechiul lui prieten Malfitano, biolog eminent, dar cam slab la fizic i cu att mai mult la matematic, i urmrea cu regularitate leciile, sedus, spunea el, de forma lor de o elegan evident i de construcia raional a gndirii, care ddea chiar i unui profan impresia unui lucru cu adevrat frumos.
1

Ochii lui luminoi ne transmiteau din

focul lor, adaug Edmond Bauer, vorba lui clar i linitit se desfura n lecii de o admirabil claritate. Chiar i aezarea calculelor pe tabl era o adevrat oper de art.

Franois Canac : Les Cahiers rationalistes, februarie 1957 (n.a.).

Dar, n curnd, cursurile nu-i mai ajunser profetului concepiilor noi, dup cum nu-i mai ajunser nici publicului su. El le difuz n faa unor auditorii mai largi, mai exact, la Societatea Francez de Fizic. ncununarea acestei difuzri din ce n ce mai vaste a fost poate organizarea la 27 noiembrie 1913, n snul acestei societi, a unei serii de conferine asupra fizicii discontinuului, cu participarea unei pleiade de specialiti al cror nume erau Marie Curie, Maurice de Broglie, Mauguin, Jean Becquerel, Mouton, Cotton i Fabry. Printre admiratorii lui Langevin putea fi adesea vzut un tnr student strin, un rus de vreo 24 de ani, pe nume Zvorkin viitorul inventator al camerei moderne de televiziune (iconoscopul). n cursul primilor ani petrecui la College de France, Langevin profesase teoria electronilor i a luminii, aa cum ieise ea din creierul lui Lorentz. Aceasta l duse la gndul c lumina, sau, mai bine zis, energia electromagnetic n general ar putea s nu fie ceea ce se preda n coli conform tradiiei. Atunci cnd aceast energie apare s zicem : n cursul unei reacii chimice, cum ar fi unirea hidrogenului cu oxigenul pentru formarea apei cine tie, dac ea nu se nate pe seama corpurilor care o compun ? Lavoisier ne asigur c masa acestora rmne constant att nainte ct i dup combinare, dar nimic nu dovedete c el nu se neal. Poate c energia degajat de aceast reacie nu e dect o mic cantitate de materie transformat n radiaii dematerializate, dac ne putem exprima aa ? Ipotez teribil de revoluionar, desigur, i contrar att legilor chimiei ct i principiilor fundamentale ale fizicii i ale filozofiei (nimic nu se pierde, nimic nu se creeaz !), dar care se potrivea, i pe care Langevin n-a ezitat s-o duc pn la capt. Presupunnd c o poriune de materie s-ar transforma n radiaie, el a calculat c aceasta din urm trebuie s fie proporional cu masa respectivei poriuni de materie mai precis : ea trebuia s fie egal cu produsul dintre aceast mas i ptratul vitezei radiaiei (300 000 km/sec.). Or, povestete discipolul su, profesorul Edmond Bauer, la acea epoc fusesem nsrcinat s analizez pentru publicaia Le Radium articolele periodicului german Annalen der Physik care mi sosea cu o oarecare ntrziere. Frunzrind cteva

numere din anii 1905-1906, m-am oprit mirat n faa unei formule, care fcea legtura ntre mas i energie : era cea despre care mi vorbea de cteva luni profesorul meu. Am parcurs articolul. Fr s-i neleg nc bine i n ntregime importana, am fost impresionat de simplitatea demonstraiei. Am alergat la Langevin i i-am spus miamintesc clar : n acest numr din Annalen un neam, pe nume Einstein, public formula dumneavoastr i o demonstreaz. El mi rspunse : S vd. Nu cred c rezultatele lui snt att de generale ca ale mele. De fapt, erau primele memorii ale lui Einstein asupra relativitii restrnse. Dei cam sumar, demonstraia ineriei energiei era general. Langevin nelese acest lucru. El renun la publicarea propriilor cercetri, fu cuprins de entuziasm pentru teoria relativitii i deveni prietenul lui Einstein. 1
1

Edmond Bauer : Le Courrier rationaliste, 25 noiembrie, 1956 (n.a.). CUM A CREAT EINSTEIN RELATIVITATEA

Cititorul i amintete desigur cum a ajuns Einstein aici. n fond, preistoria relativitii ar putea ncepe n acea zi din 1879 cnd ntrun trgule american din Nevada ziarul local a publicat urmtoarea not succint : Locotenentul Michelson, fiul lui S. Michelson, negustor de pnzeturi din oraul nostru, a atras asupra sa atenia naiunii prin remarcabilele sale descoperiri n msurarea vitezei luminii. 1
1

Bernard Jaffe : Savants amricains (New York, 1944) (n.a.).

Albert Michelson era de fapt un ofier de marin, care ncepuse s devieze ncetul cu ncetul dinspre navigaie spre fizic, prsind discret sextantul de dragul interferometrului. Din fericire, el nu s-a declarat prea mulumit de experiena sa din 1879 adverbul neateptat din fericire a avut scopul de a marca ct datoreaz tiina faptului c tnrul nostru a crezut necesar s-o refac. Dorind s obin, n legtur cu viteza luminii, o cifr ct se poate de precis, el s-a gndit c ar trebui s in cont de viteza pmntului : nu era oare evident c lumina trebuie s mearg ceva mai repede n sensul micrii globului nostru n jurul soarelui, i ceva mai ncet

n sens invers ? Or, experiena a doua, efectuat n 1887, a dovedit un fapt derutant : lumina mergea la fel de repede n ambele sensuri ! ... Fapt att de derutant, nct, pentru a-l explica, Lorentz a fcut n 1895 urmtoarea presupunere, ct se poate de extravagant : dac lumina pare s mearg la fel de repede i n sensul opus, aceasta nseamn c parcursul ei nu este absolut acelai n ambele cazuri i c interferometrul prin care ea se deplaseaz se lungete sau se scurteaz dup mprejurri... Acesta este rebusul la care s-a apucat Einstein s reflecteze n 1903. Verbul a reflecta e destul de palid i nepotrivit pentru a numi concentrarea spiritual de necrezut pe care i-a impus-o acest umil funcionar de 24 de ani i efortul care i-a fost necesar pentru a se debarasa de reflexele intelectuale ntiprite n creierul omenesc din vremea omului de Cro-Magnon. Cci soluia la care ajunse Einstein n 1905, dup ce o ndeprtase pe cea a lui Lorentz, era urmtoarea : n realitate, lumina merge ntotdeauna i peste tot cu aceeai vitez, indiferent de direcia n care este antrenat sursa. Trebuia, pentru a explica aceast constan surprinztoare, s-i aminteti de faptul c o vitez reprezint ctul mpririi unui spaiu la un timp (raportul dintre un spaiu i timpul n care este parcurs). Lorentz presupunea c spaiul era cel care varia ; Einstein s-a gndit c ar putea fi timpul. Cu alte cuvinte : n concepia lui, nu exist timp absolut, aa cum nu exist spaiu absolut ; fiecare observator este legat de un timp relativ ; singurul lucru absolut din univers, singurul invariant fiind viteza luminii, egal ntotdeauna cu 300 000 km/sec., indiferent de sistemul de referin, n raport cu care e msurat ; aceast vitez nu poate fi egalat de nici un mobil. Consecinele acestui principiu al relativitii erau prodigioase. n primul rnd, se putea pune ntrebarea pentru ce i era imposibil unui corp material s zboare cu viteza luminii. Einstein a gsit motivul : pur i simplu pentru c micrii sale i se opunea o rezisten, rezisten cu att mai mare, cu ct corpul merge mai repede. De unde aceast rezisten ? Numai creterea masei poate frna viteza, rspundea Einstein. Sntem nevoii s credem, n consecin, c pe msur ce un corp merge mai repede, masa lui devine

mai mare. Aceast mas crete, deci, conform unei progresii, care ar face-o s fie infinit dac viteza lui ar atinge-o pe cea a luminii. Prin ce minune de necrezut poate crete masa unui obiect n micare ? Ea crete fiindc energia de micare, energia cinetic a corpului, care este proporional cu ptratul vitezei, se convertete n materie, deci n mas. ... Ceea ce ne oblig s conchidem c materia este energie condensat, sau c energia este materie dezintegrat... UN UNIVERS NOU IEEA DIN MINILE LUI EINSTEIN Cum se vede, Langevin ajunsese la acelai rezultat, dar pe o cale cu totul diferit. Ne mai amintim i c n acel moment el s-a raliat teoriei lui Einstein i a devenit pionierul i apostolul relativitii. Tot la acea epoc, Einstein i Langevin au fcut cunotin, ntlnindu-se la congrese tiinifice internaionale, de genul consiliilor Solvay, i au legat o prietenie ce nu s-a dezminit niciodat. n noiembrie 1913, savantul francez a propus chiar ca Einstein, colegul su german, s in o serie de conferine la Collge de France, aa cum inuse i Lorentz cu un an mai devreme. Einstein acceptase, de altfel, dar rzboiul a rsturnat totul. De fapt, nc dinainte de primul rzboi mondial, printele relativitii se bucura n lumea savanilor de un considerabil prestigiu. Planck i numise compatriotul ,,Copernic-ul secolului XX, ceea ce era destul de puin pentru el, i Langevin a rectificat mai trziu declarnd : e greu de spus dac este la fel de mare sau mai mare ca Newton, dar snt, evident, mrimi comparabile ; dup prerea mea, este ceva mai mare dect Newton, deoarece contribuia sa n tiin a ptruns mai profund n structura noiunilor fundamentale ale spiritului omenesc. De altfel, ca toate marile genii, Einstein era dotat cu o universalitate a spiritului care-l fcea s ncline cu plcere spre preocupri estetice. El era n timpul liber un excelent violonist i compozitor, i plcea s vorbeasc despre art cu personaliti ca regina Elisabeth a Belgiei. Suverana i trimitea chiar poeme, rugndu-1 s le pun pe muzic. ntr-o zi, a fost surprins mzglind pe verso nite ecuaii...

n 1913, Einstein nu avea nc acea imens reputaie de simplitate, de buntate, de curaj i de pacifism, care avea s fac din el, dup cel de al doilea rzboi mondial, prietenul numrul unu al umanitii. Confraii si i rarii profani care auziser ceva despre teoriile lui l priveau ca pe un fel de fenomen care scria lucruri de neneles i care nu se conforma codului uzanelor burgheze i academice dect atunci cnd avea chef. Fusese numit profesor la Universitatea din Berlin i lucra, zice-se, la o teorie a gravitaiei, i mai abstract dect tot ceea ce produsese pn atunci. Dei majoritatea pontifilor tiinei i a stlpilor de academii o priveau, n acel moment, cu scepticism, dispre sau ostilitate, relativitatea restrns ncepea s se impun. Dintre fizicienii care ineau pasul cu tiina puini negau c ea ne arta universul ntr-o lumin nou, schimbndu-i, n acelai timp, coninutul i limitele. Acest coninut ncetase a mai fi numai materie ; era i energie, din moment ce prima era echivalent cu cealalt. Transformarea uneia n cealalt fcea s par nvechit principiul conservrii materiei, datorat lui Lavoisier i principiul conservrii energiei, datorat lui Robert Mayer, dar suma energie + materie rmnea totui constant, formnd un fel de punct fix de care tiina putea continua s-i agae concepiile. Einstein dovedise ct de lipsit de sens putea fi o propoziie ca urmtoarea : ,,n aceast clip prin prile lui Sirius se ntmpl cutare sau cutare lucru... ntr-adevr, nu poate fi vorba de simultaneitate, din moment ce, att pe Sirius, ct i pe Pmnt, fiecare observator i are timpul lui propriu ! Langevin a contribuit mult la rspndirea vetii despre aceast prbuire a noiunii de simultaneitate prin conferina sa de la congresul de fizic, din 1911, de la Bologna. Acolo a inventat pentru prima oar faimosul lui exemplu cu ghiuleaua care duce n spaiu un pasager cu o vitez aproape egal cu cea a luminii (inferioar acesteia cu numai 1/20 000) : dup o cltorie dus i ntors de doi ani, pasagerul regsete Pmntul mbtrnit cu dou secole ! Cei doi ani ai cltorului au durat pentru globul nostru de o sut de ori mai mult ! Acest exemplu plastic a avut un succes deosebit n public. Einstein a nceput s treac drept un vrjitor care se pricepea s dilate sau s scurteze durata dup

dorin. i aceasta nu era dect nceputul revoluiei tiinifice. n 1908, savantul rus Minkowski descrisese matematic universul ca pe un spaiu cu patru dimensiuni, a patra fiind timpul, iar n 1913, Langevin dovedise unitatea materiei, toate nucleele atomice fiind fcute, dup prerea lui, pe baza unor nuclee de hidrogen. Energia nuclear, chiar dac rmnea nc o anticipaie demn de discipolii lui Jules Verne, nu mai era o himer antitiinific. Astfel, n acest sfrit de an 1913, dup cel de al doilea consiliu Solvay i dup congresul care ntrunise la Viena pe cei mai mari savani germani, fizica era pe cale de a nfptui un viraj vertiginos. Renunnd la calea mecanicismului i a scientismului, ea se angaja pe o pist neprevzut, n ciuda reprourilor din ce n ce mai energice lansate de ilustrissimii de alt dat, ca Lorentz i Kelvin. Mecanica pruse pn atunci tiina cheie, tiina model, de la care trebuiau s ia exemplu toate celelalte discipline, aa cum fcuse cu atta succes astronomia. Numai mecanica lui Newton, Huygens i Laplace, cu timpul i spaiul ei absolut, erau admise ! Nici un fenomen nu era demn de a intra n corpus physicus dac nu putea fi redus la vreun joc de angrenaje, cu prghii, scripei etc. Fizicianul Cornu spunea, vorbind despre coala Politehnic : Cursul de fizic trebuie orientat spre mecanic ; tendina general trebuie s fie de a arta cum ajung faptele, legate la nceput prin legi empirice, s se ncadreze n legile generale ale mecanicii raionale. 1
1

B. Langevin : La physique depuis vingt ans (Doin, 1923) (n.a.).

i iat c, n 1913, totul se schimbase ! Mecanica legat de noiuni a priori i de postulate contestabile fusese detronat, iar comanda fusese preluat de fizic. Marile legi clasice erau puse n dificultate de relativitate, de cuante, de radioactivitate, de descoperirea discontinuitii materiei i a radiaiei. Mecanica raional nceta s mai aib vreun cuvnt de spus n alt domeniu dect n cel al fenomenelor la scara uman, iar universul cpta, n aceast lumin, un aspect necunoscut. n faa acestui univers, att fizicienii ct i astronomii se simeau cuprini de entuziasm i de nelinite : ce aveau s gseasc la capt ? C a p i t o l u l 2

LA AVANPOSTURILE VIEII n 1937, vizitatorii expoziiei internaionale de la Paris care peau n palatul Descoperirilor, de curnd deschis, i urcau la etajul rezervat Chimiei se gseau, nc de la intrare, n faa a patru interesante reconstituiri. ntr-un col, putea fi vzut vizuina unui alchimist, cu retorte de sticl verde i capete de mort ; ntr-altul, laboratorul lui Lavoisier, cu cteva dintre aparatele originale ; iar mai ncolo, laboratorul lui J.-B. Dumas i Berthelot. Acesta din urm era o ncpere modest, cu echipament clasic, format din becuri Bunsen, tuburi pentru experiene i sticlrie variat, cu horn i cazan cu ap. i trebuia o doz serioas de imaginaie pentru a-i nchipui c n acest locor, deloc artos, creatorul sintezei organice realizase attea lucrri strlucite. UN HIAT DE 50 DE ANI Puini cititori au avut probabil ocazia s viziteze un mare laborator modern de chimie fizic, sau de fizic atomic. i totui, nimeni nu se ndoiete de faptul c ntre o astfel de cldire i laboratorul lui Berthelot din 1907 trebuie s existe o diferen impresionant. Dar de ce vorbesc eu de 1907 ? Dac ai fi vizitat laboratorul doamnei Curie din 1913, sau chiar pe cel al lui Rutherford din 1919, v-ar fi fcut desigur aceeai impresie ca i cel al lui Berthelot : impresia unei munci de meteugar, efectuate de un cercettor netiut, care-i confecioneaz cea mai mare parte din aparate cu materialele pe care le are la ndemn. Era vremea cnd, n ateptarea apariiei ciclotronului, se studiau particulele emise de o minuscul bucic de poloniu, cnd att camera Wilson ct i contorul Geiger i schiau, dac putem spune aa, primii pai ; era vremea omului singur, a

geniului solitar, a savantului inspirat, care nu avea nevoie dect de un material rudimentar pentru a da peste cap un ntreg capitol al fizicii. n comparaie cu aceste laboratoare de acum o jumtate de secol, s schim tabloul unui centru actual de fizic nuclear. n locul camerei nesate cu aparate heteroclite, s ne nchipuim nite hale impozante n care funcioneaz maini uriae, nghiind la kilowai ct un ora, nite uzine a cror oper, anonim de acum, nu mai aparine unui creier izolat, ci unor colective strict specializate. n lecia inaugural de fizic nuclear de la Collge de France, domnul Leprince-Ringuet ddea un exemplu n legtur cu noile condiii n care se desfoar cercetarea tiinific. El a imaginat o lucrare despre radiaiile cosmice, fenomen care, neavnd nc nici o aplicaie practic, merita pe deplin s fac parte din tiina pur. S presupunem, spunea celebrul fizician, c am avea intenia s cunoatem mai bine descompunerea hiperonilor cu ncrctur electric, mai precis, s aflm dac aceste particule se pot dezintegra dnd electroni sau mezoni n locul obinuiilor mezoni . Pentru moment, nu are importan ce snt aceti hiperoni i mezoni sau , ceea ce conteaz pentru noi este s tim c lucrarea respectiv presupune analizarea de dou sau de trei ori a cte 50 de mii de fotografii luate n camera cu bule, transcrierea acestor 50 de mii de informaii n cartele perforate cu 1 500 perforri fiecare, de exemplu stabilirea pe baza acestor date a programului de probleme de rezolvat i, n final, transmiterea problemei unui calculator electronic. V vei mira poate, a adugat domnul Leprince-Ringuet, cnd vei afla c programul pregtit pentru o experien de genul acesta la Berkeley, anul trecut, a cerut munca a doisprezece fizicieni i tehnicieni timp de un an, numai pentru a fixa ordinea problemelor de rezolvat i pentru a le codifica n limbajul mainii. Din clipa aceea, nu mai rmne dect s punem maina n funciune i rezultatul este dat ntr-o jumtate de minut, aproximativ... o jumtate de minut, care cost peste un milion de franci, sum la care trebuie s adugm cheltuielile fcute pentru aparatele de msur i pentru perforarea cartelelor, precum i timpul petrecut, fr ntrerupere, timp de un an de ctre fizicieni. Sntem departe de condiiile de cercetare ale unui Jean Perrin n 1913, sau chiar de cele ale unui Frederic Joliot n 1938...

n capitolul 3, vom prezenta cititorului cteva dintre centrele n care este continuat n zilele noastre explorarea materiei. Vom spune de pe acum c n adncurile materiei se ptrunde, n zilele noastre, att de profund, nct utilajul actual seamn cu cel din 1913 att ct seamn echipamentul de forare a unei sonde n Sahara, cu lopica unui copilandru care sap o groap n nisip. Sincrontronul C.E.R.N., de exemplu, a costat vreo 150 de milioane de franci i are un diametru de 628 metri ; noul centru francez de la Cadarache necesit o investiie de 800 de milioane i va ocupa 1 600 de hectare ; Institutul de cercetri nucleare de la Dubna reprezint 500 de milioane de ruble i constituie un ora cu 10 mii de locuitori... i n-am citat aici dect instalaii de cercetare fundamental, nu de edificii industriale ca cele de la Pierrelatte sau Chinon.