Sunteți pe pagina 1din 83

Capitolul 1

Damon! Vntul ngheat i flutura Elenei prul, biciuind-o peste fa, i i umfla pulo!erul subire" #run$ele de ste%ar se ridicau n mici !rte%uri printre rndurile de lespe$i de granit, iar copacii i i$beau frenetic ramurile unele de altele" &inile i erau reci, bu$ele i obra%ii i amoriser, dar sttea nemi cat, nfruntnd fr o!ire !i%elia i ipnd' ( Damon! #urtuna era o demonstraie a )uterii lui, menit s o sperie i s o fac s plece" Dar n-o s in figura, i spuse Elena" *ndul c ndreptase aceea i )utere mpotri!a lui +tefan tre$i n ea un !al fierbinte de furie, care-o fcea acum s ard n btaia !ntului" Dac Damon i-a fcut ce!a lui +tefan, dac Damon l-a rnit n !reun fel, ( -spunde-mi, fir-ar s fie! ip ea spre ste%arii care mrgineau cimitirul" . frun$ moart de ste%ar ca o mn !e te%it alunec %ucu pe piciorul ei/ dar nu primi nici un rspuns" Deasupra se nla cerul cenu iu ca de sticl, la fel de nnegurat ca pietrele de mormnt din %urul ei" +imind cum o neac furia i frustrarea, Elena se nco!oie" +e n elase" )n la urm, Damon nu era acolo/ era numai ea, singur, cu !ntul care urla" +e ntoarse i i se tie respiraia" Era chiar n spatele ei, att de aproape nct hainele ei se lipir de ale lui cnd se ntoarse" 0a o asemenea distan, ar fi trebuit s- i dea seama c lng ea st o alt fiin uman, ar fi trebuit s-i simt cldura trupului sau s-l aud" Dar, desigur, Damon nu era o fiin uman" +e mpletici ci!a pa i napoi pn s poat s se opreasc" 1oate instinctele ei, tcute ct timp strigase n furia !ntului, o implorau acum s-o ia la goan" 2 i ncle ta pumnii" ( 3nde e +tefan4 Damon i ncrunt sprncenele ntunecate i o linie adnc apru ntre ele" ( Care +tefan4 Elena fcu un pas nainte i-l plesni peste fa" . fcuse instincti!, fr s se gndeasc, i aproape c nu-i !enea s cread c fusese n stare de a a ce!a" . palm puternic, n care- i pusese toat fora i care-l fcuse pe Damon s- i ntoarc faa" . durea mna" -mase nemi cat, ncercnd s- i potoleasc respiraia, i-l pri!i fi5" Era mbrcat la fel ca prima oar cnd l !$use, n negru" *hete moi, negre, %ean i negri, pulo!er negru i geac de piele neagr" 6i semna cu +tefan" 7u nelegea cum de nu obser!ase asta pn acum" 8!ea acela i pr negru, aceea i piele palid, aceea i frumusee tulburtoare" Dar prul lui era drept, nu ondulat, ochii i erau negri ca noaptea, iar gura nendurtoare" 2 i ntoarse ncet capul ca s o pri!easc, iar ea !$u cum sngele i se urca n obra$ul pe care tocmai l plesnise" ( + nu m mini, i spuse cu !ocea tremurnd" 6tiu cine e ti" 6tiu ce e ti" 1u l-ai ucis pe domnul 1anner a$i-noapte" 9ar acum, +tefan a disprut" ( Chiar a a4 ( 6tii bine c da! Damon $mbi, apoi $mbetul i pieri brusc" ( 1e a!erti$e$, dac i-ai fcut !reun ru, ( Ce-o s faci4 $ise el" Ce-o s-mi faci, Elena4 Ce poi tu s-mi faci4 Elena tcu" )entru prima oar con tienti$a faptul c !ntul se potolise" :iua coborse peste ei o tcere de mormnt, ca i cnd amndoi ar fi stat nemi cai n mi%locul unui uria cerc al )uterii" )rea c totul, cerul de plumb, ste%arii i fagii purpurii, pmntul nsu i era conectat la el, ca i cnd el i trgea )uterea din toate" +ttea cu capul nclinat u or pe spate, cu ochii de neptruns, plini de lumini

ciudate" ( 7u tiu, opti ea, dar gsesc eu ce!a, crede-m" El rse brusc, iar inima Elenei tresri i ncepu s bat cu putere" Dumne$eule, era minunat! ;#rumos< era un cu!nt mult prea mic i lipsit de sens ca s-l descrie" Ca de obicei, rsul dur doar un moment, dar chiar i dup ce bu$ele i se strnser, sclipirea lui i rmase n ochi" ( 1e cred, spuse el, rela5ndu-se i uitndu-se n %ur, prin cimitir" 8poi se ntoarse din nou i ntinse mna spre ea" E ti prea bun pentru fratele meu, spuse cu non alan" Elena se gndi s-l plesneasc peste mn, dar nu mai !oia s-l ating din nou" ( +pune-mi unde este" ( )oate mai tr$iu, pentru un pre" 2 i retrase mna tocmai cnd Elena obser! c purta pe deget un inel e5act ca al lui +tefan' de argint, cu lapisla$uli" + nu uii asta, i spuse ea slbatic" E important" ( #ratele meu, continu el, e un prost" Crede c, dac semeni cu =atherine, e ti la fel de slab i de u or de manipulat ca ea" Dar se n el" >ie pot s-i simt furia din cellalt capt al ora ului" . simt chiar acum, o lumin alb ca soarele de ertului" E ti puternic, Elena, chiar i a a cum e ti" Dar ai putea fi mult mai puternic, Ea l pri!i fr s neleag, fr s-i plac felul n care schimbase subiectul" ( 7u neleg ce !rei s spui" 6i ce legtur are asta cu +tefan4 ( Vorbesc despre )utere, Elena" Dintr-odat, se apropie de ea i o fi5 cu pri!irea, !orbindu-i ncet, dar ferm' 8i ncercat totul, dar nimic nu te-a mulumit" E ti fata care are totul, dar mereu a fost ce!a la care n-ai putut a%unge, ce!a de care ai a!ut ne!oie cu disperare, dar pe care n-ai putut s-l ai" 8sta i ofer eu" )uterea" Viaa etern" 6i sen$aii pe care nu le-ai a!ut !reodat" 2n sfr it, ea nelese/ i simi stomacul n gt, necat de oroare i re!olt" ( 7u! ( De ce nu4 opti el" De ce nu !rei s ncerci, Elena4 #ii sincer" 7u simi c o parte din tine i-ar dori s ncerce4 .chii lui ntunecai erau plini de o fierbineal i de o intensitate care o intuiau n loc, fr s poat s- i ntoarc pri!irea" ( )ot s tre$esc la !ia lucruri care au lnce$it n tine dintotdeauna" E ti destul de puternic s trie ti ntre umbre, s strluce ti acolo" )oi de!eni o regin a ntunericului" De ce nu prime ti )uterea, Elena4 0as-m s te a%ut s-o prime ti" ( 7u! spuse ea, smulgndu- i pri!irile de la el" 7-o s se mai uite la el, n-o s-l lase s-i fac asta" 7-o s-l lase s-o fac s uite, s-o fac s uite, ( E +ecretul 8bsolut, Elena, i spuse el, iar !ocea i era la fel de tandr ca degetele care o mngiau pe gt" . s fii mai fericit dect ai fost !reodat" Era ce!a e5trem de important ce trebuia s- i aminteasc" El i folosea )uterea ca s-o fac s uite, dar ea n-o s-l lase s-o fac s uite, ( 6i apoi noi doi !om fi mpreun" Degetele reci i atingeau n continuare delicat gtul, cobornd sub gulerul pulo!erului" ( 7umai noi doi, pentru totdeauna" +imi brusc o durere ascuit n clipa n care degetele trecur peste dou rni minuscule de pe pielea gtului ei, iar mintea i se limpe$i" +-o fac s-l uite, pe +tefan" 8sta !oia el s alunge din mintea ei" 8mintirea lui +tefan, a ochilor lui !er$i i a $mbetului aceluia care ascundea mereu o umbr de tristee" Dar nimic nu-l mai putea alunga pe +tefan din gndurile ei acum, nu dup ce mprt iser ceea ce mprt iser" +e smulse de lng Damon, mpingndu-i deoparte degetele reci" 2l pri!i int" ( 8m gsit de%a ceea ce cutam, i spuse ea brutal" 0-am gsit pe cel cu care-mi doresc s fiu

pentru totdeauna" 2ntunericul umplu din nou ochii lui, o furie rece care strbtu aerul dintre ei" )ri!ind ochii ace tia, Elena se gndi la o cobr gata s atace" ( 7u fi i tu la fel de proast ca fratele meu, i spuse el" 8ltfel, !a trebui s te trate$ i pe tine la fel" 8cum era nspimntat" 7u- i mai putea stpni teama, acum cnd frigul o ptrundea, nghendui oasele" Vntul ncepea din nou s bat, scuturnd crengile" ( +pune-mi unde e, Damon" ( 2n momentul sta4 7u tiu" 7u poi s nu te mai gnde ti la el o clip4 ( 7u! Ea se nfiora, n timp ce prul ncepu din nou s-i biciuiasc faa" ( ?sta e rspunsul tu final a$i4 1rebuie s fii foarte sigur c !rei s %oci %ocul sta cu mine, Elena" Consecinele nu sunt deloc amu$ante" ( +unt sigur" 1rebuia s-l opreasc nainte ca el s reu easc s- i e5ercite din nou controlul asupra minii ei" 6i nu m poi intimida, Damon, n-ai obser!at nc4 Din momentul n care +tefan mi-a spus ce e ti i ce-ai fcut, i-ai pierdut orice urm de putere pe care ai a!ut-o !reodat asupra mea" 1e ursc" & de$gu ti" 6i nu mai poi s-mi faci nimic, niciodat" Chipul lui se transform, pier$ndu- i sen$ualitatea, nghend, de!enind crud i ru" -se, iar de data asta rsul lui se repet la nesfr it" ( 7imic4 $ise el" )ot s-i fac orice ie i celor pe care-i iube ti" @abar n-ai, Elena, de ce sunt n stare" Dar o s afli" ) i napoi, iar !ntul o ptrunse pe Elena ca un cuit" )ri!irea prea s i se nceo e$e, ca i cnd puncte de lumin umpleau aerul din faa ochilor ei" ( Vine iarna, Elena, spuse el, iar !ocea i era limpede i rece, acoperind urletul !ntului" 3n anotimp neierttor" 2nainte s !in, o s afli ce pot i ce nu pot face" 2nainte de !enirea iernii, !ei fi alturi de mine" Vei fi a mea" Vrte%ul alb o orbea i nu-i mai putea distinge conturul ntunecat al feei" 8cum chiar i !ocea i se stingea" 2 i strnse braele n %urul trupului, cu capul n piept, tremurnd din toate ncheieturile" 6opti' ( +tefan, ( .h, i nc ce!a, se au$i din nou !ocea lui Damon" &-ai ntrebat mai de!reme de fratele meu" 7u te mai obosi s-l caui, Elena" 0-am ucis noaptea trecut" -idic instincti! capul spre el, dar nu mai a!ea ce s !ad, n afar de albul ameitor care-i ardea nasul i obra%ii i i ngreuna genele" 8bia atunci, cnd grunii mici i se a e$au pe piele, nelese ce erau' fulgi de $pad" 7ingea pe 1 noiembrie" Deasupra, soarele dispruse"

Capitolul A
3n amurg ca de pe alt lume se ls peste cimitirul prsit" :pada i nceo a pri!irile Elenei, iar !ntul i amorea trupul, de parc ar fi c$ut ntr-un curent de ap ngheat" 1otu i, cu ncpnare, nu se ntoarse spre cimitirul nou i spre drumul de dincolo de el" Din cte- i putea da seama, )odul BicCerD era chiar n faa ei" +e ndrept ntr-acolo" )oliia gsise ma ina lui +tefan abandonat lng .ld CreeC -oad" 8sta nsemna c o lsase unde!a ntre DroEning CreeC i pdure" Elena se mpletici pe crarea npdit de buruieni care strbtea cimitirul, dar merse mai departe, cu capul n %os i strngndu- i cu braele pe lng ea pulo!erul subire" 6tia cimitirul sta dintotdeauna i putea s-l strbat chiar i cu ochii nchi i" Cnd n sfr it a%unse la pod, tremuratul de!enise dureros" 7u mai ningea att de tare acum, dar !ntul btea din ce n ce mai puternic" 2i trecea prin haine de parc ar fi fost fcute din hrtie de mtase

i i tia respiraia" +tefan, murmur n gnd i o coti spre .ld CreeC -oad, trndu- i picioarele spre nord" 7u credea ce-i spusese Damon" Dac +tefan ar fi fost mort, ea ar fi tiut" Era !iu, unde!a, i trebuia s-l gseasc" )utea s fie oriunde n albul sta ameitor/ putea s fie rnit, ngheat" Elena simea !ag c nu mai %udec normal" 1oate gndurile ei rmneau ndreptate spre o singur idee" +tefan" +-l gseasc pe +tefan" 2i era din ce n ce mai greu s- i continue drumul" 0a dreapta ei erau ste%ari, iar la stnga, apele repe$i ale rului DroEning CreeC" 2nainta din ce n ce mai o!ielnic i mai ncet" Vntul nu i se mai prea att de puternic, dar se simea cumplit de obosit" +imea ne!oia s se a e$e i s se odihneasc mcar un minut" 2n timp ce se prbu ea lng drum, nelese dintr-odat ce idee prosteasc fusese s plece n cutarea lui +tefan" +tefan o s !in la ea" 7u trebuia dect s stea aici i s-l a tepte" )robabil c !enea dup ea chiar acum" Elena nchise ochii i i ls capul pe genunchi" +imea c-i e mult mai cald acum" *ndul i $bur i l !$u pe +tefan, l !$u $mbindu-i" Fraele lui n %urul ei erau puternice i protectoare, iar ea se rela5a n mbri area lor, fericit s scape de team i de tensiune" Era acas" Era acolo unde-i era locul" +tefan n-a!ea s lase nimic s o ating" Dar chiar atunci, n loc s o strng n brae, +tefan o scutur din toate puterile" 2i strica sen$aia minunat de lini te a odihnei ei" 2i !$u chipul, palid i gra!, cu ochii lui !er$i ntunecai de durere" 2ncerc s-i spun s se opreasc, dar el n-o asculta" Elena, ridic-te, i spunea, iar ea simea fora ire$istibil a ochilor acelora !er$i ndemnnd-o s-o fac" Elena, ridic-te acum, ( Elena, ridic-te! Vocea era ascuit, subire i nspimntat" ( @aide, Elena! -idic-te! 7u putem s te crm! Clipind, Elena reu i s disting o figur" Era mic, n form de inim, cu o piele alb, aproape transparent, ncon%urat de o claie de bucle moi, ro cate" 7i te ochi cprui, cu fulgi de $pad prin i de gene, se uitau ngri%orai ntr-ai ei" ( Fonnie, $ise ea ncet" Ce caui aici4 ( & a%uta pe mine s te caut, spuse o alt !oce, mai %oas, de cealalt parte a Elenei" +e ntoarse puin, ct s !ad ni te sprncene elegant arcuite i un ten msliniu" .chii ntunecai ai lui &eredith, de obicei ironici, erau i ei ngri%orai de data aceasta" ( -idic-te, Elena, dac nu !rei s de!ii cu ade!rat o prines de ghea" Era acoperit toat de $pad, ca de o hain de blan alb" Elena se ridic n picioare, eapn, spri%inindu-se cu toat greutatea de cele dou fete" . duser a a pn la ma ina lui &eredith" 8r fi trebuit s-i fie mult mai cald n ma in, dar terminaiile ner!oase ale Elenei ncepeau s re!in la !ia i o fceau s tremure, lsnd-o s neleag ct de frig i era de fapt" 9arna e un anotimp nendurtor, se gndi ea n timp ce &eredith pornea ma ina" ( Ce se ntmpl, Elena4 ntreb Fonnie de pe bancheta din spate" Ce-a fost n mintea ta, s fugi a a de la coal4 6i cum de-ai putut s !ii aici4 Elena e$it, apoi scutur din cap" 1ot ce- i dorea era s le spun totul lui Fonnie i &eredith" + le spun toat po!estea nspimnttoare despre +tefan i Damon i despre ce se ntmplase cu ade!rat noaptea trecut cu domnul 1anner i despre tot ce urmase" Dar nu putea" Chiar dac ele ar fi cre$ut-o, secretul nu i aparinea ei, ca s-l poat spune mai departe" ( 1oat lumea te caut, spuse &eredith" 1oat coala e suprat, iar mtu a ta aproape c i-a pierdut minile" ( 2mi pare ru, spuse Elena tmp, ncercnd s se opreasc din tremuratul !iolent" . luar pe &aple +treet i oprir n faa casei ei" &tu a Gudith o a tepta nuntru cu pturi ncl$ite" ( 6tiam c, dac or s te gseasc, o s fii pe %umtate ngheat, spuse ea cu o !oce cutat !esel, ntin$nd minile ctre Elena" 7inge n prima $i dup @alloEeen! 8proape c nu-mi !ine s cred" 3nde

ai gsit-o, fetelor4 ( )e .ld CreeC -oad, dincolo de pod, spuse &eredith" Chipul ngust al mtu ii Gudith se fcu alb ca !arul" ( 2n apropiere de cimitir4 3nde au a!ut loc atacurile4 Elena, cum ai putut,4 Vocea i se stinse cnd se uit la Elena" ( 7-o s mai !orbim despre asta acum, $ise ea, ncercnd s- i regseasc tonul !esel" @ai s-i scoatem hainele astea ude" ( 1rebuie s m duc napoi dup ce m usuc, spuse Elena" Creierul ei ncepuse din nou s funcione$e i un lucru era limpede' de fapt, nu-l !$use acolo pe +tefan/ fusese un !is" 1ot nu tia unde era +tefan" ( Fa nu trebuie deloc, spuse -obert, logodnicul mtu ii Gudith" Elena abia dac-l obser!ase pn atunci stnd acolo, ntr-o parte" Dar tonul lui nu lsa loc !reunui protest" ( )oliia l caut pe +tefan, las-o s- i fac treaba, $ise el" ( )oliia crede c el l-a omort pe domnul 1anner" Dar nu-i a a" 6tii c nu-i a a, nu4 2n timp ce mtu a Gudith i scotea pulo!erul ud leoarc, Elena se uit de la unul la altul, cutnd a%utor, dar toi a!eau aceea i e5presie" 6tii c nu el a fcut-o, nu4 7imeni nu rupse tcerea" ( Elena, spuse &eredith n cele din urm, nimeni nu !rea s cread c el a fcut-o" Dar, s fim serio i, faptul c a fugit a a nu-l pune deloc ntr-o lumin fa!orabil" ( Dar n-a fugit" 7-a fugit! 7-a fugit, ( 1aci, Elena, spuse mtu a Gudith" 7u te mai agita" Cred c te mboln!e ti" 8 fost att de frig afar, iar tu n-ai dormit dect cte!a ore a$i-noapte" 2 i puse mna pe obra$ul Elenei" Dintr-odat, era prea mult pentru ea" 7imeni n-o credea, nici mcar prietenele i familia ei" 2n momentul acela, se simea ncon%urat de du mani" ( 7u sunt bolna!, ip ea, trgndu-se ntr-o parte" 6i nici nebun nu sunt, orice-ai crede" +tefan n-a fugit i nu l-a ucis pe domnul 1anner i nu-mi pas dac nici unul dintre !oi nu m crede, +e opri, necndu-se" &tu a Gudith, care se agita pe lng ea, o conduse repede pe scri, iar ea se ls condus" Dar nu se ntinse pe pat atunci cnd mtu a suger c e, probabil, foarte obosit" 2n schimb, odat ce se ncl$i, se a e$ pe canapeaua din li!ing, lng emineu, nf urat ntr-o grmad de pturi" 1elefonul sun toat dup-amia$a, i o au$i pe mtu a Gudith !orbind cu prieteni, cu !ecini, cu cei de la coal" 2i asigura pe toi c Elena se simea bine" 1ragedia, de noaptea trecut o tulburase puin, asta era tot, i prea s aib puin febr" Dar o s- i re!in complet dup ce se !a fi odihnit puin" &eredith i Fonnie stteau lng ea" ( Vrei s !orbim4 ntreb &eredith n oapt" Elena scutur din cap, pri!ind fi5 spre foc" 1oi erau mpotri!a ei" 9ar mtu a Gudith se n ela' nu se simea deloc bine" 6i n-a!ea s se simt bine pn cnd +tefan nu !a fi gsit" &att trecu pe la ea, cu $pada pudrndu-i prul blond i hanoracul albastru-nchis" Cnd intr n camer, Elena i ridic pri!irile spre el plin de speran" 9eri, &att a%utase la sal!area lui +tefan, cnd tot restul colii ar fi !rut s-l lin e$e" Dar de data asta el rspunse pri!irii ei pline de speran cu o e5presie de regret sincer, iar ngri%orarea din ochii lui alba tri i era adresat numai ei" De$amgirea era insuportabil" ( Ce caui aici4 l ntreb Elena" 2i ii promisiunea ;s ai gri% de mine<4 2n ochii lui sclipi o clip durerea" Dar !ocea lui &att era netulburat' ( 2n oarecare msur, poate c da" Dar a ncerca s am gri% de tine oricum, nu numai fiindc am promis" 8m fost ngri%orat pentru tine" 8scult, Elena, Dar ea nu era n dispo$iia necesar s asculte pe cine!a" ( & simt foarte bine, mulumesc" 2ntreab-i pe toi cei de fa" 8 a c nu trebuie s-i mai faci gri%i" )lus c nu !d de ce i-ai ine promisiunea fcut unui criminal"

3imit, &att pri!i spre &eredith i Fonnie" 8poi cltin nea%utorat din cap" ( 7u e ti corect" Elena nu era ns nici n dispo$iia necesar ca s fie corect" ( >i-am spus, nu mai e ne!oie s-i faci gri%i pentru mine i pentru problemele mele" +unt bine, mulumesc" +ugestia era e!ident" &att se ntoarse spre u chiar n clipa n care mtu a Gudith intra cu sand!iciurile" ( 2mi pare ru, trebuie s plec, murmur el, grbindu-se spre ie ire" 6i plec fr s se mai uite napoi" &eredith, Fonnie, mtu a Gudith i -obert ncercar pe rnd s fac con!ersaie n timp ce ser!eau, mai de!reme dect de obicei, cina lng foc" Elena nu putea s mnnce i nu !oia s !orbeasc" +ingura care nu se simea groa$nic era surioara mai mic a Elenei, &argaret" Cu optimismul pe care i-l ddeau cei patru ani ai ei, se cuibrise lng Elena i i oferea din dulciurile pe care le primise la colindat de @alloEeen" Elena i mbri a strns sora, lipindu- i pentru o clip capul de peri orul cnepiu al lui &argaret" Dac +tefan ar fi putut s o sune sau s-i trimit un mesa%, ar fi fcut-o de%a pn acum" 7imic n lume nu l-ar fi putut opri, doar dac nu era gra! rnit sau nchis unde!a sau, 7u- i ddu !oie s se gndeasc la acest ultim ;sau<" +tefan era n !ia/ trebuia s fie" Damon era un mincinos" Dar +tefan a!ea neca$uri, iar ea trebuia s-l poat gsi cum!a" 2 i fcu gri%i toat seara, ncercnd cu disperare s pun la punct un plan" 3n lucru era clar pentru Elena' era pe cont propriu" 7u putea s aib ncredere n nimeni" +e fcuse ntuneric" Elena se foi pe canapea i se for s ca te" ( +unt obosit, spuse ea ncet" )oate c pn la urm chiar sunt bolna!" Cred c m duc s m culc" &eredith o pri!i ptrun$tor" ( & gndeam, domni oar *ilbert, spuse ea, ntorcndu-se spre mtu a Gudith, c poate ar fi bine ca eu i Fonnie s rmnem aici peste noapte, s-i inem companie Elenei" ( Ce idee gro$a!! spuse mtu a Gudith ncntat" Dac nu se supr prinii !o tri, mi-ar face plcere s rmnei" ( Drumul napoi pn la @erron e lung" Cred c am s rmn i eu, spuse -obert" )ot s m ntind chiar aici, pe canapea" &tu a Gudith protest/ erau destule camere pentru oaspei la eta%, dar -obert era de nenduplecat" Canapeaua era numai bun pentru el, o asigur" Dup ce arunc o pri!ire de pe canapea ctre hol, unde u a de la intrare se !edea perfect, Elena rmase nemi cat" )oate c plnuiser asta mpreun/ oricum, erau clar implicai cu toii" Voiau s fie siguri c ea nu !a prsi casa" Cnd ie i din baie puin mai tr$iu, nf urat n chimonoul ei din mtase ro ie, le gsi pe &eredith i pe Fonnie a e$ate pe patul ei" ( +alut, -osencrant$ i *uildenstern, spuse ea acru" Fonnie, care pn atunci artase deprimat, acum prea alarmat" 2i arunc lui &eredith o pri!ire e$itant" ( 6tie cine suntem" Vrea s spun c suntem spioanele mtu ii ei, interpret &eredith" Elena, ar trebui s-i dai seama c nu e deloc a a" Chiar nu poi s ai un pic de ncredere n noi4 ( 7u tiu" )ot4 ( Da, pentru c suntem prietenele tale" 2nainte ca Elena s poat s fac !reo mi care, &eredith sri din pat i nchise u a" 8poi se ntoarse din nou spre Elena" ( 8cum, mcar o dat n !iat, ascult-m, prostuo" E ade!rat c nu tim ce s credem despre

+tefan" Dar ar trebui s nelegi c e numai !ina ta" De cnd ai nceput s ie ii mpreun, n-ai fcut dect s ne respingi" +-au ntmplat o mulime de lucruri despre care nu ne-ai spus" +au, cel puin, nu ne-ai spus tot ade!rul" Dar, n ciuda acestor lucruri, noi nc a!em ncredere n tine" 2nc inem la tine" 2nc mai suntem alturi de tine, Elena, i !rem s te a%utm" 6i dac nu poi s nelegi asta, atunci chiar e ti proast" 2ncet, Elena i ntoarse pri!irea de la e5presia ntunecat i intens a lui &eredith la chipul palid al lui Fonnie" Fonnie ncu!iin din cap" ( 8 a e, spuse ea, clipind cu putere, ca i cnd ar fi !rut s- i rein lacrimile" Chiar dac tu nu mai ii la noi, noi nc mai inem la tine" Elena simi cum i se ume$esc i ei ochii i chipul ei i pierdu se!eritatea" Fonnie cobor atunci din pat i toate trei se mbri ar, iar Elena nu putu s- i mai mpiedice lacrimile s-i iroiasc pe obra$" ( 2mi pare ru c nu am !orbit cu !oi, spuse ea" 6tiu c nu nelegei i nu pot s ! e5plic de ce nu pot s ! spun tot" Dar nu pot" 3n lucru ns pot s ! spun" +e ddu puin napoi, i terse obra%ii i le pri!i deschis" ( 9ndiferent ct de gra!e par do!e$ile mpotri!a lui +tefan, nu l-a omort el pe domnul 1anner" 6tiu c nu a fost el pentru c tiu cine a fost" 6i este aceea i persoan care i-a atacat pe VicCie i pe btrnul de sub pod" 6i,, se opri s se gndeasc o clip" 6i, Fonnie, cred c el l-a ucis i pe Hangt$e" ( )e Hangt$e4 fcu Fonnie ochii mari" De ce s fi !rut s omoare un cel4 ( 7u tiu, dar a fost acolo n noaptea aia, la tine acas" 6i era, furios" 2mi pare ru, Fonnie" Fonnie scutur din cap ocat" ( De ce nu le-ai spus polii tilor4 ntreb &eredith" -sul Elenei era aproape isteric" ( 7u pot" E ce!a care i dep e te" 9ar sta e un alt lucru pe care nu-l pot e5plica" 8i spus c nc mai a!ei ncredere n mine/ ei bine, !a trebui s a!ei n continuare ncredere n mine n pri!ina asta" Fonnie i &eredith se uitar una la alta, apoi la a ternutul de pat din care degetele ner!oase ale Elenei trgeau un fir din broderie" 2n cele din urm, &eredith spuse' ( Fine" Cu ce putem s te a%utm4 ( 7u tiu" Cu nimic" +au poate, Elena se opri i se uit la Fonnie" +au poate, $ise ea cu o !oce complet schimbat, tu m poi a%uta s-l gsesc pe +tefan" .chii cprui ai lui Fonnie se mrir de uimire" ( Eu4 Dar ce pot s fac4 8poi o au$i pe &eredith icnind scurt i spuse' .h" .h! ( 6tiai unde eram n $iua cnd am mers la cimitir, spuse Elena" Fa chiar ai i pre$is c +tefan !a !eni la coal" ( Credeam c nu cre$i n toate chestiile astea paranormale, $ise Fonnie ncet" ( 8m mai n!at cte ce!a de-atunci" 2n orice ca$, sunt dispus s cred n orice dac asta m a%ut s-l gsesc pe +tefan" Dac e5ist cea mai mic ans s-mi fie de folos" Fonnie se ghemui ncet, ca i cnd ncerca s- i fac i mai mic trupul de%a subirel" ( Elena, nu nelegi, spuse ea pe un ton %alnic" 7u am pregtirea necesar, nu e ce!a ce pot controla" 6i, i nu e o %oac" 7u mai e" Cu ct folose ti mai mult aceste puteri, cu att mai mult te folosesc ele pe tine" 6i, n cele din urm, pot a%unge s te foloseasc tot timpul, fie c tu !rei sau nu" E periculos" Elena se ridic i se duse pn la msua de toalet din lemn de cire , pri!ind-o fr s o !ad" 2n cele din urm, se ntoarse" ( 8i dreptate, nu e o %oac" 6i te cred cnd spui ct de periculos poate s fie" Dar nici pentru +tefan nu e o %oac" Fonnie, cred c e afar, unde!a, rnit foarte gra!" 6i nu are pe nimeni care s-l a%ute/ nici mcar nu-l caut nimeni, n afara du manilor lui" )oate moare chiar n clipa asta" )oate, )oate chiar, +imi cum se neac" 2 i aplec fruntea peste msua de toalet i trase adnc aer n piept, ncercnd s se lini teasc" Cnd ridic din nou pri!irea, o !$u pe &eredith uitndu-se la Fonnie" Fonnie i ndrept umerii, stnd ct putu de dreapt" 2 i ridic brbia i strnse din bu$e" 9ar n

ochii ei cprui, de obicei cal$i, o lumin slbatic sclipi n clipa n care i ntlni pe cei ai Elenei" ( 8!em ne!oie de o lumnare, fur singurele ei cu!inte" Chibritul sfri i arunc scntei n ntuneric, apoi flacra lumnrii se aprinse puternic i strlucitoare" 8runca o lumin aurie peste chipul palid al lui Fonnie cnd se aplec deasupra ei" ( . s am ne!oie de !oi amndou ca s m a%utai s m concentre$, spuse ea" 3itai-! la flacr i gndii-! la +tefan" )roiectai-! imaginea lui n minte" 9ndiferent ce se ntmpl, nu ncetai s ! uitai la flacr" 6i, orice-ai face, nu scoatei o !orb" Elena ncu!iin din cap" +ingurul sunet care se mai au$ea n camer era respiraia lor lini tit" #lacra licri i dans, aruncnd pete de lumin pe chipurile celor trei fete a e$ate n %urul ei cu picioarele ncruci ate" Fonnie, cu ochii nchi i, respira adnc i u or, de parc se cufunda ntr-un somn profund" +tefan, se gndi Elena, pri!ind flacra i ncercnd s- i transfere toat !oina n acest gnd" 6i-l imagin, folosindu- i toate simurile, implorndu-l s !in la ea" 8sprimea pulo!erului lui pe obra$ul ei, mirosul hainei lui de piele, fora braelor lui n %urul ei" .h, +tefan, *enele lui Fonnie tremurar, iar respiraia ei se acceler, ca a cui!a adormit care are un co mar" 7eclintit, Elena nu- i lu ochii de la flacr, dar cnd Fonnie rupse tcerea, un fior rece i strbtu ira spinrii" 0a nceput fusese doar un geamt, geamtul cui!a care simte o mare durere" 8poi, cnd Fonnie i mpinse capul nainte, respiraia de!eni sacadat i se transform n cu!inte" ( +ingur,, spuse ea, apoi se opri" Elena i nfipse unghiile n palm" ( +ingur, n ntuneric, spuse Fonnie" Vocea ei era distant i chinuit" +e ls din nou un moment de tcere, apoi Fonnie ncepu s !orbeasc repede" ( E ntuneric i frig" 6i sunt singur" E ce!a n spatele meu, crestat i tare" )ietre" & durea, dar acum nu m mai doare" +unt amorit din cau$a frigului" E att de frig, Fonnie se rsuci, ca i cnd ar fi !rut s scape de ce!a, apoi rse, un rs cutremurtor, aproape ca un suspin" E, amu$ant" 7iciodat nu mi-am imaginat c o s !reau att de mult s !d soarele" Dar aici e mereu ntuneric" 6i frig" 8pa mi a%unge pn la gt i e rece ca gheaa" 6i asta e amu$ant" E ap peste tot, iar eu mor de sete" &i-e att de sete, i doare, Elena simi cum i se strnge inima" Fonnie era n mintea lui +tefan i cine tie ce putea s descopere acolo" +tefan, spune-ne unde e ti, se gndi ea cu disperare" 3it-te n %ur, spune-mi ce !e$i" ( +ete" 8m ne!oie de, !ia4 Vocea lui Fonnie era nesigur, ca i cnd n-ar fi tiut dac era cu!ntul potri!it" ( +unt slbit" El spune c eu o s fiu mereu cel slab" El e puternic, un uciga " Dar asta sunt i eu" 8m ucis-o pe =atherine/ poate c merit s mor" De ce nu m dau btut4 ( 7u! spuse Elena nainte s se poat abine" 2n clipa aceea uit totul, mai puin durerea lui +tefan" +tefan, ( Elena! ip ascuit &eredith n acela i timp" Dar capul lui Fonnie c$u nainte, iar potopul de cu!inte se ntrerupse brusc, ngro$it, Elena nelese ce fcuse" ( Fonnie, te simi bine4 )oi s-l gse ti iar i4 7-am !rut, Fonnie i ridic atunci capul" 8!ea acum ochii deschi i, dar nu se uitau nici spre lumnare i nici spre Elena" +e uitau fi5 nainte, golii de orice e5presie" Cnd !orbi, !ocea ei era distorsionat, iar inima Elenei se opri o clip" 7u era !ocea lui Fonnie, dar era o !oce pe care Elena o recuno tea" . mai au$ise o dat ie ind de pe bu$ele lui Fonnie, n cimitir" ( Elena, spuse !ocea, s nu mergi la pod" E &oartea, Elena" &oartea ta te a teapt acolo" 8poi Fonnie se prbu i nainte" Elena o apuc de umeri i ncepu s-o $guduie" ( Fonnie! aproape c ip ea" Fonnie! ( Ce, oh, nu" D-mi drumul"

Vocea lui Fonnie era slab i tremurat, dar era !ocea ei" 2nc aplecat nainte, i duse o mn la frunte" ( Fonnie, te simi bine4 ( 8 a cred" Dar a fost foarte ciudat" 1onul ei de!eni ascuit i se uit n sus, clipind des" ( Ce-a nsemnat asta, Elena4 Ce-a !rut s spun cnd a $is c i el e un uciga 4 ( 2i aminte ti4 ( 2mi amintesc totul" 7u pot s descriu/ a fost cumplit" Dar ce-a !rut s spun cu asta4 ( 7imic, $ise Elena" @alucina, asta e tot" &eredith inter!eni' ( El4 Deci chiar cre$i c a intrat n legtur cu +tefan4 Elena ncu!iin tcut din cap, pri!ind n alt parte, cu ochi ar$tori, durero i" ( Da" Cred c era +tefan" 1rebuie s fi fost el" 6i cred c ea ne-a i spus unde e" +ub )odul BicCerD, n ap"

Capitolul I
Fonnie se holb la ea" ( 7u-mi amintesc nimic despre pod" 7-am simit s fi fost !reun pod" ( Dar ai spus chiar tu, la sfr it" Credeam c-i aminte ti, Vocea Elenei se stinse" ( 7u-i mai aminte ti partea aceea, spuse ea fr e5presie" 7u era o ntrebare" ( 2mi amintesc singurtatea, ntr-un loc rece i ntunecat, simeam slbiciunea, i setea" +au poate foamea4 7u tiu, dar a!eam ne!oie, de ce!a" 6i aproape c-mi doream moartea" 8poi m-ai tre$it tu" Elena i &eredith schimbar o pri!ire" ( 6i dup aceea, se ntoarse Elena spre Fonnie, ai mai spus ce!a, cu o !oce ciudat" 8i $is s nu ne apropiem de pod" ( 8 spus s nu te apropii tu de pod, o corect &eredith" >i-a spus ie, special, Elena" 8 spus c &oartea te a teapt" ( 7u-mi pas cine m a teapt, spuse Elena" Dac +tefan e acolo, acolo m duc i eu" ( 8tunci mergem toate, spuse &eredith" Elena e$it" ( 7u pot s ! cer s facei asta, spuse ea ncet" )oate fi prime%dios, un gen de pericol pe care nu-l cunoa tei" )oate ar fi mai bine pentru mine dac merg singur" ( *lume ti4 spuse Fonnie, mpingndu- i brbia nainte" 8dorm pericolul" Vreau s fiu tnr i frumoas n mormnt, i aminte ti4 ( 1ermin, spuse repede Elena" Chiar tu ai fost cea care a spus c nu e o %oac" ( 7u e nici pentru +tefan, le reaminti &eredith" 7u-i suntem de prea mare folos dac pierdem !remea pe-aici" Elena de%a i scotea chimonoul i se ndrepta spre dulap" ( 8m face bine s punem pe noi haine groase" 0uai orice poate s ! in de cald, spuse ea" Cnd erau toate mbrcate s fac fa ct de ct !remii de-afar, Elena se ntoarse spre u " 8poi se opri" ( -obert, spuse ea" +ub nici o form nu putem s a%ungem la u a de la intrare fr s ne !ad, nici chiar dac doarme"

1oate trei se rsucir n acela i timp spre fereastr" ( .h, minunat, spuse Fonnie" 2n timp ce se crau n gutuiul din faa ferestrei, Elena !$u c ninsoarea se oprise" Dar asprimea frigului care o lo!ea peste obra%i o fcu s- i aminteasc !orbele lui Damon" 9arna este un anotimp neierttor, se gndi ea i se cutremur" 1oate luminile din cas erau stinse, inclusi! cele din li!ing" )robabil c -obert adormise de%a" Chiar i a a, Elena i inu respiraia cnd a%unser n dreptul ferestrelor ntunecate" &a ina lui &eredith era parcat puin mai %os, pe strad" 2n ultima clip, Elena se hotr s ia ni te frnghie i deschise, fr s fac $gomot, u a gara%ului" 2n DroEning CreeC era un curent rapid i tra!ersarea lui era periculoas" Drumul pn la captul ora ului a!ea s fie tensionat" 1recnd pe lng marginea pdurii, Elena i aminti felul cum frun$ele $buraser n %urul ei n cimitir" &ai ales frun$ele de ste%ar" ( Fonnie, ste%arii au !reo semnificaie aparte4 Funica ta i-a spus !reodat ce!a despre ei4 ( Ei, erau copaci sacri pentru drui$i" De fapt, toi copacii erau sacri, ns ste%arii erau cei mai adorai" Drui$ii credeau c spiritul copacilor le d putere" Elena diger informaia n tcere" Cnd a%unser la pod i coborr din ma in, arunc o pri!ire nelini tit ctre ste%arii de pe malul drept" Dar noaptea era luminoas i ciudat de lini tit i nici o adiere nu desprindea frun$ele cafenii rmase pe crengi" ( #ii atente dac !edei !reo cioar, le spuse ea lui Fonnie i &eredith" ( . cioar4 ntreb &eredith tios" Ca aia din faa casei lui Fonnie n noaptea n care-a murit Hangt$e4 ( 7oaptea n care Hangt$e a fost ucis" Da" Elena se apropie de apele ntunecate ale rului DroEning CreeC cu inima btndu-i mai repede" 2n ciuda numelui, nu era nicidecum un pru JcreeCK, ci un ru cu ape repe$i i cu maluri de pmnt" )este el trecea )odul BicCerD, o structur din lemn construit n urm cu aproape un secol" Cnd!a, fusese destul de puternic s susin crue i camioane/ a$i mai rmsese doar un pod pietonal pe care nu-l folosea nimeni pentru c era destul de i$olat" Era un loc sterp, prsit i neprietenos, se gndi Elena" 9ci i colo, petice de $pad se $reau pe pmnt" 2n ciuda cu!intelor ei cura%oase de mai de!reme, Fonnie rmnea n urma lor" ( V mai amintii ultima oar cnd am trecut peste podul sta4 ntreb ea" Chiar prea bine, i spuse Elena" 3ltima oar cnd l tra!ersaser, erau urmrite de, ce!a, din cimitir" +au de cine!a, se gndi ea" ( 2nc nu trebuie s-l tra!ersm, spuse ea" &ai nti trebuie s ne uitm sub el, pe partea asta" ( 8dic acolo unde a fost gsit btrnul cu beregata rete$at, murmur &eredith, dar le urm" #arurile ma inii luminau doar o mic parte a malului de sub pod" Cnd Elena p i n afara spotului ngust de lumin, simi un fior rece, ca o pre!estire" &oartea a teapt L spusese !ocea" .are &oartea era aici, %os4 )icioarele i alunecar pe pietrele umede, acoperite de spuma apei" 1ot ce putea au$i era !uietul rului i ecoul care se sprgea n pereii podului de deasupra ei" 6i, cu toate c- i ncordase pri!irile, tot ce putea s !ad n ntuneric erau malurile ume$i i reci i grin$ile de lemn ale podului" ( +tefan4 opti ea i aproape c se bucur cnd $gomotul apei i acoperi !ocea" +e simea ca cine!a care ntreab ;cine e-acolo4< ntr-o cas goal, nspimntat totu i de ce ar putea s-i rspund" ( 7u e bine, spuse Fonnie din spatele ei" ( Ce !rei s spui4 Fonnie pri!ea n %ur, cltinnd u or din cap, cu tot corpul ncordat de concentrare" ( )ur i simplu simt c nu e n regul" 7u, n primul rnd c nu am au$it niciodat $gomotul rului" 7-am au$it niciodat nimic, doar lini te mormntal" Elena simi cum inima-i e cuprins de groa$" . parte din ea tia c Fonnie are dreptate, c +tefan

nu era n locul acesta slbatic i nsingurat" Dar o alt parte din ea era mult prea speriat ca s asculte" ( 1rebuie s fim sigure, spuse ea cu sufletul strns i naint mai departe n ntuneric, fcndu- i drum pe b%bite, pentru c nu putea s !ad nimic" Dar ntr-un sfr it trebui s recunoasc faptul c nici un semn nu trda pre$ena recent a cui!a prin locurile acelea" 6i nici urm de !reun cap ntunecat n ap" 2 i terse palmele reci i murdare de noroi pe %ean i" ( )utem s !erificm i cealalt parte a podului, spuse &eredith, iar Elena ncu!iin mecanic din cap" Dar nu era ne!oie s !ad e5presia lui Fonnie ca s tie ce a!eau s gseasc" 7u era locul potri!it" ( @ai mai bine s plecm de-aici, spuse ea, urcnd printre buruieni spre f ia de lumin de dincolo de pod" 2ns n clipa n care a%unse acolo, Elena nghe" ( .h, Doamne,, icni Fonnie" ( 2napoi! ssi &eredith" +tai la adpostul malului" Conturat clar n farurile ma inii de deasupra, era o siluet ntunecat" Elena, pri!ind-o cu inima btndu-i slbatic, nu putea s spun dect c era a unui brbat" Chipul i era n!luit n ntuneric, dar ea a!ea un sentiment cumplit" 2nainta spre ele" 8plecndu-se s nu fie !$ut, Elena se ghemui lng malul noroios de sub pod, lipindu-se de el ct putu de tare" . simea pe Fonnie tremurnd n spatele ei i degetele lui &eredith nfigndu-i-se n bra" 7u !edeau nimic de-aici, dar dintr-odat au$ir pa i grei pe pod" 8bia ndr$nind s respire, se agar una de alta, ridicndu- i capetele n sus, de unde !enea $gomotul" )a ii grei rsunau dinspre grin$ile de lemn, ndeprtndu-se de ele" Doamne, f s plece, se gndi Elena" 1e rog, 2 i mu c bu$a, iar Fonnie scnci u or, strngndu-i mna Elenei cu mna ei ngheat" )a ii se ntorceau" 8r trebui s merg acolo, gndi Elena" )e mine m !rea, nu pe ele" &car atta lucru i spusese el" 8r trebui s merg acolo i s-l nfrunt i poate o s le lase pe Fonnie i &eredith s plece" Dar furia ar$toare care o pusese n mi care n dimineaa aceea se fcuse acum scrum" Cu toat puterea !oinei ei, nu reu ea s- i elibere$e mna din cea a lui Fonnie, nu putea s se desprind de ea" )a ii se au$ir e5act deasupra lor" 8poi se fcu lini te, urmat de un sunet de alunecare pe mal" 7u, i spuse Elena, cu trupul ncordat de groa$" Venea %os" Fonnie gemu i i ngrop capul n umrul Elenei, iar Elena i simi fiecare mu chi ntins la ma5imum n clipa n care !$u mi carea L mai nti talpa, apoi piciorul aprur din ntuneric" 7u, ( Ce cutai aici4 &intea Elenei refu$ s procese$e informaia n prim fa$" Era nc panicat i aproape ip cnd &att mai fcu un pas n %osul malului, uitndu-se sub pod" ( Elena4 Ce faci aici4 ntreb el din nou" Fonnie i ridic imediat capul" &eredith respir adnc, u urat" Elena ns i se simea de parc i-ar fi cedat genunchii" ( &att, $ise ea" 7u era n stare de mai mult" Fonnie fu mai $gomotoas" ( 6i tu ce faci4 i rspunse ea pe un ton ridicat" Vrei s ne stea inima-n loc din cau$a ta4 1u ce caui aici la ora asta din noapte4 &att i bg o mn n bu$unar, $ornind ni te mruni " 2n timp ce fetele ie eau de sub pod, el arunc o pri!ire peste ru" ( V-am urmrit" ( Ce ai fcut4 ntreb Elena" 6o!ind, el se ntoarse totu i cu faa la ea" ( V-am urmrit, repet el cu umerii ncordai" &i-am imaginat c o s gse ti tu o metod s scapi

de mtu a ta i s pleci din nou" 8 a c am a teptat n ma in peste drum i am supra!egheat casa" 8 a cum eram sigur c o s se ntmple, !-am !$ut pe toate trei cum ai cobort pe geam" 8 a c !-am urmrit pn aici" Elena nu tia ce s spun" Era furioas i era sigur c el o fcuse probabil doar ca s- i in promisiunea fa de +tefan" Dar gndul c &att sttuse acolo, n #ordul lui ponosit, probabil ngheat pn n mdu!a oaselor i fr s fi mncat nimic la cin, i ddu o strngere ciudat de inim, la care nu !ru s se gndeasc prea mult" El se uit din nou spre ru" Ea se apropie de el i i spuse ncet' ( 2mi pare ru, &att, pentru felul n care m-am purtat acas i, i pentru, 2 i cut cu!intele cte!a clipe, apoi se ls pguba " )entru tot, se gndi de$nd%duit" ( 6i mie mi pare ru c !-am speriat adineaori" +e ntoarse brusc cu faa spre ea, ca i cnd cu asta ar fi lmurit totul" 8cum putei s-mi spunei, ! rog, ce cutai aici4 ( Fonnie s-a gndit c poate +tefan e aici" ( Fa nu, Fonnie nu s-a gndit, sri Fonnie" Fonnie a $is de la bun nceput c nu e locul potri!it" 1rebuie s cutm un loc lini tit, fr $gomote, unde!a nchis" &-am simit, ncon%urat, i e5plic ea lui &att" &att se uit napoi spre ea temtor, ca i cnd l-ar putea mu ca" ( +igur c da, spuse el" ( 2n %urul meu erau pietre, dar nu ca pietrele astea de ru" ( 7u, sigur c nu" +e uit apoi spre &eredith, creia i se fcu mil de el" ( Fonnie a a!ut o !i$iune, i e5plic ea" &att se ddu u or napoi, iar Elena i putu !edea profilul n lumina farurilor" Din e5presia lui, i ddu seama c nu tia dac s-o ia la sntoasa sau s le ncolone$e pe toate trei i s le conduc pn la cel mai apropiat spital de nebuni" ( 7u e o glum, spuse ea" Fonnie e medium, &att" 6tiu c am $is mereu c nu cred n astfel de lucruri, dar m-am n elat" 7ici nu tii ct de tare m-am n elat" 2n seara asta, ea, a luat cum!a legtura cu +tefan i a putut s !ad unde este" &att trase adnc aer n piept" ( 2neleg" 2n regul, ( 7u m lua de sus! 7u sunt tmpit, &att, i-i spun c totul e ade!rat" Fonnie a fost acolo, cu +tefan/ a tiut lucruri pe care numai el putea s le tie" 6i a !$ut locul unde este nchis" ( 2nchis, $ise Fonnie" 8sta e! 2n mod sigur nu era un loc deschis, ca un ru" Dar era ap, pn la gt" )n la gtul lui" 6i erau pietre de %ur mpre%ur, acoperite cu mu chi gros" 8pa era rece ca gheaa i mirosea urt" ( Dar ce-ai !$ut4 ntreb Elena" ( 7imic" Ca i cnd a fi fost oarb" 2ntr-un fel, tiam c, dac ar fi fost chiar i cea mai !ag ra$ de lumin, a fi putut s-o !d, dar nu era" Era ntuneric ca ntr-un mormnt" ( Ca un mormnt, #risoane reci o cuprinser pe Elena" +e gndi la ruinele bisericii prsite de pe dealul cimitirului" Era un mormnt acolo, un mormnt pe care credea c l-a i deschis odat" ( Dar un mormnt nu ar fi a a plin de ap, spuse &eredith" ( 7u, Dar altfel habar n-am unde poate fi, $ise Fonnie" +tefan nu era tocmai ntreg la minte/ era att de slbit i rnit" 6i i era foarte sete, Elena deschise gura ca s o mpiedice pe Fonnie s continue, dar chiar atunci inter!eni &att" ( + ! spun a ce-mi sun mie toate astea, $ise el" Cele trei fete se ntoarser spre &att, care sttea puin mai departe de grupul lor, ca i cnd ar fi tras cu urechea la ce- i spuneau" 8proape c uitaser de el" ( Ei bine4 $ise Elena"

( )i, spuse el, mi se pare c seamn cu o fntn" Elena clipi, cu ochii plini de entu$iasm" ( Fonnie4 ( E posibil, $ise Fonnie ncet" Dimensiunile i pereii i tot restul par s se potri!easc" Dar o fntn e deschis/ ar fi trebuit s pot !edea stelele" ( 7u i dac era acoperit, spuse &att" &ulte dintre fermele din mpre%urimi au fntni pe care nu le mai folosesc, iar fermierii le acoper, ca s se asigure c nu cad copiii n ele" 8 a au fcut bunicii mei" Elena nu- i mai putea stpni entu$iasmul" ( 8r putea fi! 1rebuie s fie! Fonnie, adu-i aminte, ai spus c acolo era mereu ntuneric" ( Da, i chiar a!eam o oarecare sen$aie de loc subpmntean" Fonnie era i ea entu$iasmat, dar &eredith le ntrerupse cu o ntrebare seac' ( 6i cte fntni cre$i c sunt n #ellMs Church, &att4 ( Cte!a $eci, probabil, rspunse el" Dar acoperite4 7u sunt chiar att de multe" 6i dac sugerai c cine!a l-ar fi aruncat pe +tefan ntr-una din ele, atunci nu putea fi unde!a unde s ri te s fie !$ut" )robabil e ntr-un loc abandonat, ( 9ar ma ina lui a fost gsit pe drumul sta, spuse Elena" ( 0a btrnul #rancher, $ise &att" +e pri!ir cu toii" #erma lui #rancher era o ruin prsit de cnd se tiau" +e afla n mi%locul pdurii, iar pdurea pusese stpnire pe ea de mai bine de un secol" ( + mergem, adug &att simplu" Elena i puse mna pe braul lui" ( Cre$i c, 4 El ntoarse pri!irea pentru o clip" ( 7u tiu ce s cred, spuse n cele din urm" Dar !in cu !oi" +e mprir i plecar cu amndou ma inile, &att cu Fonnie n fa i &eredith urmndu-i, cu Elena" &att o apuc pe un drum desfundat care nu se mai folosea de mult i naint prin pdure pn cnd drumul dispru" ( De aici o lum pe %os, spuse el" Elena se bucur c se gndise s ia frnghia" Vor a!ea ne!oie de ea dac +tefan era ntr-ade!r n fntna lui #rancher" 6i dac nu era, 7u- i ls gndul s se duc spre o asemenea posibilitate" Drumul printre copaci era greu, mai ales pe ntuneric" 1ufri ul era des, iar ramurile moarte se ntindeau spre ei i-i agau" #luturi de noapte $burau pe lng ei, atingndu-i obra%ii Elenei cu aripi ne!$ute" 2n cele din urm, a%unser ntr-o poieni" +e mai putea !edea fundaia !echii case, pietrele ei fiind legate acum de pmnt doar prin ierburi i buruieni" @ornul era nc intact n cea mai mare parte, cu guri n locurile unde cnd!a cimentul legase crmi$ile, ca un monument gata s se prbu easc" ( #ntna trebuie s fie unde!a n spate, $ise &att" &eredith fu cea care o gsi i i chem i pe ceilali" +e strnser n %urul ei i se uitar la lespedea ptrat de piatr, aflat aproape la acela i ni!el cu pmntul" &att se opri i e5amin atent pmntul i buruienile din %urul ei" ( +-a umblat de curnd la ea, $ise el" 2n clipa aceea, inima Elenei ncepu s bat cu putere, aproape s-i sparg pieptul" +imea cum btile i re!erberea$ n gt i n !rful degetelor" ( + dm capacul la o parte, $ise ea cu o !oce doar puin mai tare dect o oapt" 0espedea era att de grea, nct &att nu putu nici mcar s-o clinteasc" 2n cele din urm, toi patru mpinser, proptindu-se n pmntul din spatele ei, pn cnd, cu un $gomot nfundat, blocul de piatr se mi c %umtate de centimetru" Cnd ntre placa de piatr i fntn se fcu un mic spaiu, &att se folosi de o creang moart ca s-l lrgeasc" 8poi ncepur din nou s mping cu toii" Cnd deschi$tura de!eni destul de mare ca s- i strecoare prin ea capul i umerii, Elena se aplec,

pri!ind nuntru" 8proape c-i era team s spere" ( +tefan4 +ecundele de dup, aplecat peste deschi$tura ntunecat, pri!ind n be$n, au$ind numai ecoul pietricelelor pe care le desprinsese cu mi carea ei, erau agoni$ante" 8poi, aproape incredibil, se au$i un glas" ( Cine,4 Elena4 ( .h, +tefan! 3 urarea o cuprinse cu !iolen" ( Da! +unt aici, suntem aici, o s te scoatem de-acolo" 1e simi bine4 E ti rnit4 +ingurul lucru care o mpiedica s se arunce ea ns i n fntn era mna lui &att care o apucase de spate" ( +tefan, re$ist, a!em o frnghie" +pune-mi c e ti bine" +e au$i un sunet slab, aproape de nerecunoscut, dar Elena tia ce era" 3n rset" Vocea lui +tefan era fira!, dar inteligibil" ( 8m, a!ut i $ile mai bune, spuse el" Dar sunt, n !ia" Cine e cu tine4 ( +unt eu, &att, spuse &att, dndu-i drumul Elenei" +e aplec i el peste gaur" Elena, aproape nnebunit de e5altare, i obser! totu i pri!irea u or uimit" ( Cu &eredith i cu Fonnie, adug &att, care data !iitoare o s ne fac un numr sen$aional de ndoit linguri" . s-i arunc o frnghie, asta doar dac nu cum!a Fonnie poate s te fac s le!ite$i pn sus" 8 e$at nc n genunchi, se ntoarse s se uite spre Fonnie" Ea i plesni o palm peste cap" ( 7u mai glumi cu lucrurile astea! +coate-l de-acolo! ( +igur, doamn, spuse &att, u or ameit" 3ite, +tefan, !a trebui s te legi cu asta pe dup mi%loc" ( Da, $ise +tefan" 7u se plnse nici de degetele amorite de frig i nici nu ntreb dac !or putea sau nu s-l trag pn sus" Era singura soluie pe care o a!eau" 3rmtoarele cincispre$ece minute a!eau s fie cumplite pentru Elena" 8 fost ne!oie de fora tuturor ca s-l trag pe +tefan afar, de i principala contribuie a lui Fonnie era s strige ;haidei, haidei!< ori de cte ori se mai opreau s- i trag sufletul" Dar n cele din urm minile lui +tefan se apucar de marginea de sus a gurii ntunecate, iar &att se ntinse nainte ca s-l apuce de subsuori" 2n clipa urmtoare, Elena l inea strns n brae" )utea s- i dea seama ct de ru i era dup nemi carea lui nefireasc, dup lipsa de !lag a trupului su" 2 i folosise ultimele puteri ca s se mping afar/ a!ea minile tiate i nsngerate" Dar ceea ce o ngri%or cel mai mult pe Elena era faptul c minile acelea nu-i ntoarser mbri area disperat" Cnd i ddu puin drumul, doar ct s poat s-l pri!easc, !$u c pielea i era ca de cear i c a!ea cearcne adnci sub ochi" Era att de rece nct o ngro$ea" Elena se uit spre ceilali, agitat" &att se ncruntase ngri%orat" ( 8r fi bine s-l ducem ct mai repede la spital" 8re ne!oie de un doctor" ( 7u! Vocea era slab i rgu it i !enea dinspre trupul fr !lag pe care Elena l cuprindea n brae" +imi cum +tefan i adun forele i cum i ridic ncet capul" .chii lui !er$i i aintir pe ai ei, iar ea putu s !ad disperarea din pri!irea lui" ( #r, doctori" .chii aceia o ardeau" ( )romite-mi, Elena" )e Elena o usturau ochii, iar !ederea i se nceo ase" ( )romit, opti ea" +imi apoi cum ceea ce l inuse pn atunci con tient, flu5ul acela subire de !oin i determinare,

se stinse" +e prbu i n braele ei, fr cuno tin"

Capitolul N
( Dar trebuie s-l !ad un doctor" 8rat de parc ar fi pe moarte! spuse Fonnie" ( 7u se poate" 7u pot s ! e5plic n momentul sta" @aidei s-l ducem acas, bine4 E ud i ngheat" 8poi putem s stm de !orb" Efortul de a-l duce pe +tefan prin pdure era suficient ct s le ocupe tuturor gndurile pentru o !reme" -msese incon tient i, cnd n sfr it l puser pe bancheta din spate a ma inii lui &att, erau cu toii $griai i epui$ai, dar i u$i flea c de la hainele lui mustind de ap" Elena i inu capul n poal tot drumul pn la pensiune" &eredith i Fonnie i urmau cu ma ina" ( +e !d luminile aprinse, spuse &att, trgnd ma ina n faa cldirii ruginii a pensiunii" Cred c doamna #loEers e trea$" Dar u a e probabil ncuiat" Elena ls u or capul lui +tefan pe banchet i se strecur afar din ma in/ !$u una dintre ferestre luminndu-se cnd draperia se ddu ntr-o parte" V$u apoi cum apar un cap i ni te umeri care se apleac s pri!easc n %os" ( Doamn #loEers! strig ea, fcnd semne cu mna" +unt Elena *ilbert, doamn #loEers" 0-am gsit pe +tefan i trebuie s ne dai !oie s intrm nuntru" +ilueta de la fereastr nu se mi c i nici nu ddu altfel !reun semn c ar fi ptruns sensul cu!intelor ei" 1otu i, dup po$iie, Elena putea s- i dea seama c nc pri!ea n %os spre ei" ( Doamn #loEers, +tefan e cu noi, strig ea din nou, fcnd semne spre interiorul ma inii" V rog! ( Elena, e descuiat de%a! pluti pn la ea !ocea lui Fonnie de pe !erand, distrgndu-i Elenei atenia de la silueta din fereastr" Cnd se uit din nou n sus, !$u draperia tras la loc i lumina stingndu-se n camera aceea de la eta%" Era ciudat, dar nu a!ea timp s descifre$e misterul" Ea i &eredith l a%utar pe &att s-l ridice pe +tefan i s-l care pn la treptele de la intrare" 2nuntru domneau lini tea i ntunericul" Elena i conduse pe ceilali spre casa scrilor, aflat de partea cealalt a intrrii, i apoi spre palierul de la eta%" De acolo, se ndreptar spre una dintre camere, unde Elena o puse pe Fonnie s deschid o u care prea de la un dulap" Dincolo de ea era o alt scar, ngust i abrupt" ( Cine i-ar lsa deschis, u a de la intrare, dup cele ntmplate n ultima !reme4 mormi &att n timp ce- i crau po!ara fr !ia" Cred c nu e n toate minile" ( Chiar nu e n toate minile, spuse Fonnie de deasupra, n timp ce mpingea u a de la captul scrilor" 3ltima oar cnd am fost aici !orbea despre cele mai ciudate, Vocea i se stinse cu un icnet" ( Ce e4 o ntreb Elena" Dar cnd a%unse n pragul camerei lui +tefan, putu s !ad ea ns i despre ce era !orba" 3itase n ce stare era camera ultima oar cnd o !$use" Cufere pline cu haine $ceau rsturnate peo parte, ca i cnd ar fi fost i$bite dintr-un perete ntr-altul de o mn imens" Coninutul lor era mpr tiat pe podea laolalt cu lucrurile din dulap sau de pe mese" &obila fusese ntoars cu fundul n sus, iar fereastra spart lsa !ntul ngheat s sufle nuntru" 7u era aprins dect o lamp, ntr-un col, i umbre grote ti se proiectau pe ta!an" ( Ce s-a ntmplat4 ntreb &att" Elena nu rspunse pn cnd nu-l ntinser pe +tefan pe pat" ( 7u tiu sigur, $ise ea i era ade!rat, chiar dac numai n parte" 6tiu doar c la fel era i noaptea trecut" &att, m a%ui4 1rebuie s-i schimbm hainele cu unele uscate"

( &ai caut o lamp, inter!eni &eredith, dar Elena o ntrerupse grbit" ( 7u, !edem foarte bine i a a" De ce nu ncerci, mai bine, s aprin$i focul4 Dintr-unul din cuferele larg deschise ie ea un halat de baie nchis la culoare" Elena l lu, apoi ea i &att ncepur s-l de$brace pe +tefan de hainele ude" Ea !ru s-i scoat pulo!erul, dar o scurt pri!ire spre gtul lui o fcu s nghee pe loc" ( &att, poi, poi s-mi dai prosopul la4 2n clipa n care el se ntoarse, i trase lui +tefan pulo!erul peste cap i l nf ur rapid n halat" Cnd &att se ntoarse la loc i i ddu prosopul, ea i-l prinse n %urul gtului, ca pe un fular" )ulsul i-o luase ra$na, iar mintea-i funciona pe repede-nainte" 7u era de mirare c l gsiser att de slbit i de lipsit de !lag" .h, Dumne$eule! 1rebuia s-l cercete$e cu atenie, s !ad ct era de gra!" Dar cum putea s-o fac a a, cu &att i cu fetele lng ea4 ( & duc s caut un doctor, spuse &att cu o !oce ncordat, cu ochii la chipul lui +tefan" 8re ne!oie de a%utor, Elena" Elena intr n panic" ( &att, nu, te rog" El, i e team de doctori" 7u tiu ce s-ar putea ntmpla dac aduci unul aici" 6i de data aceasta spunea, fie i numai n parte, ade!rul" 6tia ce l-ar putea a%uta pe +tefan, dar n-o putea face cu ceilali de fa" +e aplec peste +tefan, frecndu-i palmele ntr-ale ei, ncercnd s gndeasc" Ce putea s fac4 +-i prote%e$e secretul lui +tefan cu preul !ieii lui4 +au s-l trde$e ca s-l poat sal!a4 Dar oare chiar l-ar sal!a dac le-ar de$!lui tot lui &att, lui Fonnie i lui &eredith4 +e uit la prietenii ei, ncercnd s- i imagine$e ce i-ar rspunde ei dac ar afla ade!rul despre +tefan +al!atore" 7u era bine" 7u putea s ri te" 6ocul i oroarea aproape c o fcuser pe ea ns i s- i piard minile" 6i dac ea, care l iubea pe +tefan, fusese gata s o ia la sntoasa urlnd atunci cnd aflase, oare ce-ar putea s fac cei trei4 2n plus, mai era i asasinarea domnului 1anner" Dac ei ar ti ce era +tefan, ar mai putea !reodat s l considere ne!ino!at4 7u cum!a, unde!a n adncul sufletului lor, !or continua mereu s-l bnuiasc4 Elena nchise ochii" Era mult prea periculos" &eredith, Fonnie i &att i erau prieteni, dar acesta era un lucru pe care nu-l putea mpri cu ei" 7u era nimeni pe lume n care s poat a!ea destul ncredere ct s-i mprt easc acest secret" Va trebui s-l pstre$e doar pentru ea" +e ndrept de spate i se uit la &att" ( +e teme de doctori, dar cred c o infirmier ar fi foarte bun" +e ntoarse apoi spre locul unde Fonnie i &eredith stteau n genunchi n faa emineului" Fonnie, ce $ici de sora ta4 ( &arD4 Fonnie se uit la ceasul de la mn" +ptmna asta e n tura de dup-amia$, dar probabil c a a%uns de%a acas" 7umai c, ( 8tunci asta e" &att, du-te cu Fonnie i rugai-o pe &arD s !in pn aici i s-l e5amine$e pe +tefan" Dac i ea o s spun c are ne!oie de un doctor, n-am s m mai mpotri!esc" &att e$it, apoi oft scurt" ( Fine" Continui s cred c gre e ti, dar, @ai s mergem, Fonnie" . s nclcm !reo cte!a reguli de circulaie" 9e ir pe u , iar &eredith rmase n picioare lng emineu, fi5nd-o struitor pe Elena cu ochii ei ntunecai" Elena se for s o pri!easc n ochi" ( &eredith, cred c ar fi mai bine dac ai pleca de-aici cu toii" ( 8 a cre$i4 .chii aceia ntunecai rmaser lipii fr e$itare de ai ei, de parc ar fi !rut s-i ptrund mintea i s-i citeasc gndurile" Dar &eredith nu-i puse nici o ntrebare" . clip mai tr$iu, ncu!iin din cap i i urm pe &att i Fonnie fr s scoat un cu!nt" Cnd au$i nchi$ndu-se u a de la ba$a scrilor, Elena ridic repede lampa care $cea rsturnat

lng pat i o bg n pri$" 8cum, n sfr it, putea s !erifice cu atenie ct de rnit era +tefan" )rea s aib o culoare i mai ngri%ortoare dect pn atunci/ era, la propriu, la fel de alb ca a ternuturile de sub el" 6i bu$ele i erau albe, iar Elena se gndi brusc la 1homas #ellMs, ntemeietorul ora ului #ellMs Church" +au mai degrab la efigia lui 1homas #ellMs, ntins lng soia lui pe piatra de mormnt sub care odihneau mpreun" +tefan a!ea aceea i culoare ca marmura statuii" :grieturile i tieturile din palmele lui erau de un ro u palid, dar nu mai sngerau" Ea i ntoarse cu delicatee capul, ca s se poat uita la gtul lui" 6i iat-le" Cu un gest automat, ea i atinse propriul gt, ca i cnd ar fi !rut s !erifice c asemnarea era real" Dar semnele de pe gtul lui +tefan nu erau doar dou puncte mici" Erau rupturi adnci, slbatice n carne" 8rtau de parc ar fi fost fcute de cine tie ce animal care ncercase s-i smulg capul" . furie incandescent o strfulger din nou pe Elena" 2nsoit de o ur de nestpnit, nelese c, n ciuda mniei i de$gustului ei, pn atunci nc nu-l urse pe Damon" 7u tocmai" Dar acum, acum l ura" 2l respingea cu a a o intensitate a emoiilor, cum nu mai simise pentru nimeni altcine!a niciodat n !iata ei" Voia s-l rneasc, s-l fac s plteasc" Dac ar fi a!ut un ru de lemn n momentul acela, l-ar fi nfipt adnc n inima lui Damon fr nici un fel de regret" Dar acum trebuia s se gndeasc doar la +tefan" Era ngro$itor de nemi cat" 8sta era cel mai greu de suportat, lipsa oricrei dorine i a oricrui semn de re$isten n trupul lui, sen$aia de gol" 8sta era" Era ca i cnd i-ar fi prsit forma uman i ar fi lsat n urm o carcas goal" ( +tefan! #aptul c l $glia nu a%uta la nimic" Cu o mn apsat pe pieptul lui rece, ncerca s detecte$e o btaie a inimii" Dar dac e5ista, btaia era mult prea slab ca s fie simit" )strea$-i calmul, Elena, i spuse, respingnd acea parte a minii ei care ar fi !rut s intre n panic" 8cea parte care spunea' ;Dac e mort4 Dac e mort cu ade!rat, iar tu nu poi s faci nimic ca s-l sal!e$i4< 3itndu-se n %urul ei prin camer, !$u fereastra spart" Cioburi de sticl $ceau pe podea sub ea" +e duse pn acolo i ridic unul, uitndu-se cum strlucea n lumina focului" 3n obiect drgu, cu o margine ca o lam, i spuse" 8poi, intenionat, strngnd din dini, se tie cu el la deget" Durerea i smulse un suspin" . clip mai tr$iu, sngele ncepu s neasc din tietur, prelingndu-i-se pe deget ca ceara pe o lumnare" -apid, ngenunche lng +tefan i i puse degetul pe bu$ele lui" Cu cealalt mn, i prinse mna lipsit de reacie, simind duritatea inelului de argint pe care-l purta" Ea ns i nemi cat ca o statuie, rmase acolo n genunchi i a tept" 8proape c rat primul gest imperceptibil de rspuns" .chii ei erau fi5ai pe chipul lui i nu-i surprinse dect cu coada ochiului mi carea ritmic a pieptului" Dar apoi bu$ele lui fremtar sub degetul ei, se deschiser u or, iar el nghii din refle5" ( 8sta e, opti Elena" @aide, +tefan" *enele lui tremurar i, in!adat de o bucurie nestpnit, ea i simi degetele rspun$ndu-i la strnsoare" El nghii din nou" ( Da" 8 tept pn cnd ochii lui clipir o dat i se deschiser nceti or" 8poi, cu o singur mn, i pipi gulerul nalt al pulo!erului i l trase n %os, de$golindu- i gtul" .chii aceia !er$i erau ameii i grei, dar la fel de ncpnai cum i tia ea dintotdeauna" ( 7u, protest +tefan, iar !ocea i se stinse ntr-o oapt" ( 1rebuie, +tefan" )rietenii mei se ntorc i aduc cu ei o infirmier" 8 trebuit s accept" 6i dac nu te simi suficient de bine ct s o con!ingi c nu ai ne!oie s fii dus la spital, 0s propo$iia neterminat" 7ici ea nu tia ce-ar fi putut s gseasc un doctor sau un tehnician de laborator dac l-ar fi e5aminat pe +tefan" Dar era con tient c el tia i c asta l fcea s se team" +tefan pru ns i mai hotrt i i ntoarse faa de la a ei"

( 7u pot, opti el" E mult prea periculos" 8m luat de%a, prea mult, asear" Era posibil ca totul s se fi ntmplat doar seara trecut4 9 se prea c trecuse un an" ( &-ar putea ucide4 l ntreb" +tefan, rspunde-mi! &-ar putea ucide4 ( 7u,, spuse cu o !oce posomort" Dar, ( 8tunci trebuie s-o facem" 7u te mai mpotri!i! 8plecndu-se deasupra lui, inndu-i mna ntr-a ei, Elena putea s-i simt ne!oia din ce n ce mai puternic" Era uimit c nc se ndrtnicea s-i re$iste" Era ca i cnd un om nfometat ar fi stat n faa unui osp, incapabil s- i de$lipeasc pri!irile de la mncrurile aburinde, dar refu$nd s mnnce" ( 7u, spuse +tefan din nou, iar Elena simi cum o cuprinde frustrarea" El era singura persoan la fel de ncpnat ca ea pe care o ntlnise !reodat" ( Fa da" 6i dac nu coopere$i, o s-mi tai i altce!a, cum ar fi ncheietura" 2 i inuse degetul apsat pe a ternut ca s opreasc sngele/ acum l mbia din nou cu el" )upilele lui se dilatar i bu$ele i se desfcur din nou" ( E prea mult, de%a, murmur el, dar pri!irea i rmsese lipit de degetul ei, de boaba ro ie de snge din !rf" 6i nu pot, s controle$, ( E-n regul, opti ea" 2i trecu din nou degetul peste bu$e, simind cum se desfac pentru a-l primi, apoi se aplec peste el i nchise ochii" *ura lui era rece i uscat cnd i atinse gtul" &na lui i cuprinse ceafa i bu$ele lui cutar cele dou puncte minuscule care erau de%a acolo" Elena se for s nu se retrag de durere n clipa n care simi u oara neptur" 8poi $mbi" )ercepuse, pn atunci, ne!oia lui agoni$ant, foamea care-l mna" 8cum, prin legtura care se crease ntre ei, nu mai simea dect o mare bucurie i satisfacie" . satisfacie cu att mai mare pe msur ce foamea ncepea s i se potoleasc, ncetul cu ncetul" )ropria ei plcere !enea din faptul c se oferea, din faptul c tia c-l a%ut pe +tefan chiar cu !iaa ei" +imea cum puterea i fcea din nou loc n trupul lui" Cu timpul, simi cum intensitatea ne!oii lui scade" 1otu i nu se stinsese definiti! i nu nelese de ce +tefan o ndeprta acum cu hotrre" ( E destul, spuse el rgu it, mpingndu-i umerii ca s o ridice" Elena deschise ochii, iar re!eria ei plcut se ntrerupse" .chii lui erau acum de un !erde intens, ca mtrguna, iar pe chipul lui se !edea foamea cumplit a prdtorului" ( 7u e destul" E ti nc slbit, ( E destul pentru tine" . mpinse din nou, iar ea !$u ce!a ce semna a disperare n ochii lui !er$i" Elena, dac iau mai mult, o s ncepi s te transformi" 6i dac nu te ridici de lng mine, dac nu te ridici de lng mine chiar acum, Elena se retrase la picioarele patului" 2l pri!i cum se ridic n capul oaselor i i potri!e te halatul negru" 2n lumina lmpii, !$u c pielea lui i mai recptase culoarea i c o ro ea slab i acoperea acum paloarea" )rul i se usca ntr-o cascad de u!ie ntunecate" ( &i-a fost dor de tine, spuse ea ncet" +imi cum o cuprinde dintr-odat o sen$aie de u urare, ca o strfulgerare aproape la fel de teribil cum fusese pn atunci sen$aia de team i de tensiune" +tefan era n !ia/ !orbea cu ea" )n la urm, totul !a fi bine" ( Elena, .chii li se ntlnir, iar ea se simi cuprins de !paia !erde" 9ncon tient, naint spre el, dar se opri brusc n clipa n care el i$bucni n rs" ( 7u te-am mai !$ut niciodat artnd a a, spuse el, fcnd-o s se uite n %os, la ea ns i" )e pantofi i pe %ean i a!ea urme de noroi ro iatic, acela i noroi cu care era mpro cat din bel ug peste tot" Gacheta i era sf iat i puful din cptu eal curgea din ea" 7-a!ea nici o ndoial c i faa i era mn%it i murdar, i tia c prul i atrn nclcit i $brlit" Elena *ilbert, standardul stilului

impecabil de la liceul;-obert E" 0ee<, era un de$astru" ( 2mi place, spuse +tefan, iar de data asta rse i ea mpreun cu el" 2nc mai rdeau cnd u a se deschise" Elena se ncord instincti!, rsucindu- i cu un gest smucit gulerul pulo!erului i uitndu-se n %urul ei prin ncpere, dup do!e$i care ar fi putut s-i dea de gol" +tefan i ndrept spatele i i linse bu$ele" ( +e simte mai bine! ciripi Fonnie cnd intr n ncpere i ddu cu ochii de +tefan" &att i &eredith erau chiar n spatele ei, iar chipurile lor se luminar de surpri$ i plcere" Cea dea patra persoan care intr era doar cu ci!a ani mai mare dect Fonnie, dar a!ea un aer de autoritate !ioaie care i ascundea !rsta fraged" &arD &cCullough se ndrept direct spre pacientul ei i ntinse mna s-i ia pulsul" ( Deci tu e ti cel care se teme de doctori, spuse ea" +tefan pru o clip ncurcat, dar i re!eni imediat" ( E mai degrab o fobie din copilrie, spuse el pe un ton ce prea u or ru inat" )ri!i alturi, spre Elena, care $mbea ner!os i care i fcu un u or semn de ncu!iinare cu capul" .ricum, n-am ne!oie de !reun doctor acum, dup cum !e$i" ( De ce nu m la i s trag eu conclu$iile4 )ulsul e bun" De fapt, e chiar surprin$tor de ncet, chiar i pentru un atlet" 7u cred c e ti n oc hipotermic, dar e ti nc rece" 9a s-i iau temperatura" ( 7u cred c e ne!oie" Vocea lui +tefan era %oas, lini titoare" Elena l mai au$ise folosind acela i ton i tia ce ncerca s fac" Dar &arD nu pru afectat n nici un fel" ( Deschide gura, te rog" ( 3ite, i-o iau eu, $ise Elena repede, ntin$nd mna s ia termometrul de la &arD" Dar fcu un gest att de brusc nct micul tub de sticl i alunec din mn, c$u pe podeaua dur de lemn i se sparse n $eci de buci" .h, mi pare att de ru! ( 7u contea$, spuse +tefan" +unt mult mai bine dect pn acum i simt cum m ncl$esc din ce n ce mai tare" &arD pri!i mi$eria de pe %os, apoi se uit n %urul ei prin camer, reali$nd starea n care era, ca dup un %af" ( Fun, $ise ea, rsucindu-se cu minile n olduri" Ce se petrece aici4 +tefan nici mcar nu clipi" ( 7u mare lucru" Doamna #loEers e o mena%er ngro$itoare, spuse el, pri!ind-o fi5 n ochi" Elena ar fi !rut s i$bucneasc n rs/ i lui &arD i !enea s rd, dar n schimb fcu o grimas i i ncruci a braele pe piept" ( )resupun c n-are nici un sens s m a tept la un rspuns sincer, spuse ea" 6i e limpede c nu e ti att de bolna! nct !iaa s-i fie n pericol" 7u pot s te oblig s mergi la spital" Dar i recomand din tot sufletul s te duci mine la un control" ( &ulumesc, spuse +tefan, ceea ce, obser! Elena, nu era de fapt un acord" ( Elena, de fapt tu ari de parc ai a!ea ne!oie de un doctor, spuse Fonnie" E ti alb ca o artare" ( +unt doar obosit, rspunse Elena" 8m a!ut o $i grea" ( +fatul meu e s mergi acas, s te bagi n pat i s rmi acolo, i spuse &arD" 7u e ti anemic, nu4 Elena i reinu impulsul de a- i duce mna la obra$" .are chiar era att de palid4 ( 7u, sunt doar foarte obosit, repet ea" 8cum, c +tefan se simte mai bine, putem s mergem acas" El ncu!iin din cap asigurndu-i c e bine, dar mesa%ul din ochii lui era numai pentru ea" ( 7e lsai singuri un minut, ! rog4 li se adres el lui &arD i celorlali, iar ei se ndreptar spre scar" ( 0a re!edere" 8i gri% de tine, spuse Elena cu !oce tare, n timp ce l mbri a" De ce nu i-ai folosit )uterile cu &arD4 opti ea apoi"

( Fa am fcut-o, i $ise el morocnos la ureche" +au cel puin am ncercat" Cred c sunt nc slbit" 7u-i face gri%i, o s-mi treac" ( Fineneles c o s-i treac, spuse Elena, dar simi cum i se strnge stomacul" ( E ti sigur, totu i, c e bine s rmi singur4 Dac, ( . s fiu bine" 1u e ti cea care n-ar trebui s rmn singur, spuse +tefan, i !ocea lui era cald, dar gra!" Elena, n-am a!ut oca$ia s te a!erti$e$" 8i a!ut dreptate, Damon este n #ellMs Church" ( 6tiu" El i-a fcut asta, nu-i a a4 Elena nu meniona i faptul c se dusese dup el" ( 7u-mi amintesc, Dar ine-le pe Fonnie i pe &eredith cu tine n noaptea asta, Elena" 7u !reau s te tiu singur" 6i asigur-te c nimeni nu in!it !reun strin la tine acas" ( 7e bgm direct n pat, promise Elena $mbindu-i" 6i n-o s in!itm pe nimeni cu noi" ( 8i gri% a a s faci" 7u r$btea nici o urm de glum n !ocea lui, a a c ea ncu!iin ncet din cap" ( 2neleg, +tefan" . s a!em gri%" ( #oarte bine" +e srutar abia atingndu- i bu$ele, dar minile lor mpreunate nu se desprir dect cu mare greutate" ( +pune-le celorlali c le mulumesc, mai $ise el" ( +igur c da" +e adunar toi cinci n faa pensiunii, unde &att se oferi s o conduc pe &arD acas, pentru ca Fonnie i &eredith s poat s plece cu Elena" Era e!ident c &arD era nc bnuitoare n pri!ina ntmplrilor din seara aceea, iar Elena nu putea s-o n!ino!easc" Dar nici nu mai putea s gndeasc" Era mult prea obosit" ( &i-a $is s ! mulumesc tuturor, i aminti ea dup ce &att plecase" ( Cu, plcere, rspunse Fonnie, separnd cu!intele cu un cscat uria n timp ce &eredith i deschidea portiera" &eredith nu spuse nimic" #usese e5trem de tcut dup ce o lsase pe Elena singur cu +tefan" Fonnie i$bucni brusc n rs" ( 8m uitat toate de un singur lucru, $ise ea" )rofeia" ( Ce profeie4 ntreb Elena" ( Cea legat de pod" Cea pe care $ici c a fi spus-o eu" Ei bine, ai mers la pod, dar &oartea nu te a tepta acolo" )oate ai neles tu gre it" ( 7u, spuse &eredith" 8m au$it amndou foarte bine ce-ai spus" ( )i atunci poate e !orba de un alt pod" +au, mmm, Fonnie se cuibri n haina ei, nchise ochii i nu se mai obosi s termine" Dar Elena complet propo$iia n minte n locul ei" +au poate de alt dat" 6i o bufni huhur afar n clipa n care &eredith pornea ma ina"

Capitolul O
+mbt, A noiembrie Drag Gurnalule, 2n dimineaa asta m-am tre$it i m-am simit foarte ciudat" 7u tiu cum s descriu sen$aia" )e de-o parte, eram att de slbit nct, atunci cnd am ncercat s m ridic, mu chii n-au a!ut for s m susin" Dar pe de alt parte m simeam, plcut" 8tt de confortabil i de rela5at" Ca i cnd a fi plutit pe un pat de lumin aurie" 7ici mcar nu-mi psa dac !oi mai putea s m mi c !reodat" 8poi mi-am amintit de +tefan i am ncercat s m ridic, dar mtu a Gudith m-a bgat din nou n pat" &i-a spus c Fonnie i &eredith plecaser de cte!a ore bune i c dormeam att de adnc nct nau putut s m tre$easc" &i-a spus c nu am ne!oie dect de mult odihn"

8 a c iat-m" &tu a Gudith mi-a adus tele!i$orul n camer, dar n-am chef s m uit" &ai degrab a sta ntins aici, s scriu" +au s $ac, pur i simplu" 8 tept s m sune +tefan" &i-a $is c o s m sune" +au poate nu mi-a $is" 7u-mi mai amintesc" Cnd o s sune, trebuie s, Duminic, I noiembrie, 1P'IP p"m" 1ocmai am citit ce am scris ieri i sunt ocat" Ce s-a ntmplat cu mine4 &-am oprit n mi%locul unei propo$iii, iar acum nici mcar nu tiu ce !oiam s spun" 7ici mcar nu am e5plicat ce e cu noul meu %urnal, nimic" Cred c eram complet dus" .ricum, acesta este nceputul oficial al noului meu %urnal" 8m cumprat caietul sta cu file !eline de la drogherie" 7u e la fel de frumos cum era cellalt, dar o s m descurc" 8m pierdut de%a orice speran c a putea s-mi mai re!d !reodat !echiul %urnal" .ricine ar fi, cel care l-a furat n-o s mi-l mai aduc napoi" Dar cnd m gndesc c altcine!a poate s citeasc tot ce gndeam i simeam pentru +tefan, mi !ine s-l omor" 6i, n acela i timp, mi !ine s mor eu nsmi de ru ine" 7u mi-e ru ine pentru ce simt fa de +tefan" Dar e o chestiune intim" 6i mai sunt acolo lucruri, despre cum e cnd ne srutm, cnd m ine n brae, pe care tiu c nici el nu ar !rea s le citeasc nimeni" Desigur, nu era n el nimic despre secretul lui, nc nu-l aflasem" 8bia cnd l-am aflat am putut s-l neleg cu ade!rat i s fim mpreun/ atunci am fost, n fine, cu ade!rat mpreun" 8cum suntem unul parte din cellalt" & simt de parc l-a fi a teptat toat !iaa" )oate cine!a !a crede c faptul c-l iubesc e o gro$!ie, pentru c el e ceea ce e" )oate s fie !iolent i tiu c sunt lucruri n trecutul lui de care i e ru ine" Dar n-ar putea niciodat s fie !iolent fa de mine, iar trecutul e trecut" Este cople it de sentimentul de !ino!ie i sufer att de mult n adncul sufletului" 8 !rea s-l !indec" 7u tiu ce se !a mai ntmpla acum/ m bucur doar c e n siguran" 8m fost a$i la pensiune i am aflat c poliia a fost acolo ieri" +tefan era nc slbit i nu i-a putut folosi )uterile ca s scape de ei, dar nu l-au acu$at de nimic" 9-au pus doar ntrebri" +tefan $ice c s-au purtat prietenos, lucru care mi tre$e te suspiciuni" 1oate ntrebrile lor se reduc de fapt la atta' unde erai n noaptea n care btrnul a fost atacat sub pod, i n noaptea n care VicCie Fennett a fost atacat n biserica prsit, i n noaptea n care domnul 1anner a fost ucis la coal4 7u au nicio do!ad mpotri!a lui" 6i ce dac toate crimele au nceput chiar dup ce a !enit el n #ellMs Church4 8sta nu do!ede te nimic" +-a certat n seara aia cu domnul 1anner" 2nc o dat' i ce dac4 1oat lumea se certa cu domnul 1anner" )oate c a disprut imediat dup ce a fost gsit corpul domnului 1anner" 8cum s-a ntors i e ct se poate de limpede c el nsu i a fost atacat de aceea i persoan care a comis i celelalte crime" &arD le-a po!estit polii tilor despre starea n care era" 6i dac ne-ar ntreba i pe noi, &att, Fonnie, &eredith i eu am putea s depunem mrturie n fa!oarea lui" 7u au nici un fel de do!e$i mpotri!a lui" 8m !orbit cu +tefan despre asta i despre alte lucruri" E att de bine s fiu din nou cu el, chiar dac arat att de palid i de obosit" 2nc nu- i aduce aminte cum s-a sfr it seara de %oi, dar mare parte din ce s-a ntmplat atunci mi confirm bnuielile" +tefan s-a dus s-l caute pe Damon %oi seara, dup ce m-a lsat pe mine acas" +-au certat" 9ar +tefan a sfr it pe %umtate mort ntr-o fntn" 7u trebuie s fii un geniu ca s-i dai seama ce s-a ntmplat ntre cele dou momente" 2nc nu i-am spus c m-am dus s-l caut pe Damon n cimitir !ineri dimineaa" Cred c mai bine i spun mine" 6tiu c o s se supere, mai ales cnd o s afle ce mi-a spus Damon" Ei bine, asta e tot" +unt obosit" Gurnalul acesta !a fi bine ascuns, din moti!e e!idente" Elena fcu o pau$ i se uit din nou peste ultimul rnd de pe pagin" 8poi adug' )"+" & ntreb cine !a fi noul nostru profesor de 9storie a Europei" Vr %urnalul sub saltea i stinse lumina"

Elena nainta pe culoar ntr-un !id sonor ciudat" 0a coal era, de obicei, cople it de salutri din toate prile/ au$ea ;Fun, Elena!< dup ;Fun, Elena!< oriunde se ducea" Dar ast$i tuturor le fugeau pri!irile ntr-alt parte cnd se apropia ea sau de!eneau cu toii brusc e5trem de ocupai cu di!erse lucruri pentru care trebuiau neaprat s se ntoarc cu spatele spre ea" 8 a se ntmplase toat $iua" +e opri n faa u ii cabinetului de 9storia Europei" &ai muli ele!i erau de%a a e$ai, iar la tabl era un strin" )rea el nsu i unul dintre ele!i" 8!ea prul de culoarea nisipului, purtat puin mai lung, i o inut atletic" )e tabl scrisese ;8laric =" +alt$man<" Cnd se ntoarse, Elena !$u c a!ea i un $mbet de pu tan" Continu s $mbeasc n timp ce Elena se a e$ i ali ele!i intrar s umple bncile n sal" +tefan era i el printre ei, iar pri!irile lui le ntlnir pe cele ale Elenei cnd !eni s se a e$e lng ea, dar nu i !orbir" 7imeni nu spunea un cu!nt" 2n sal domnea o tcere mormntal" Fonnie era a e$at de cealalt parte a Elenei" &att era la doar cte!a bnci distan, dar se uita fi5 nainte" 3ltimele dou persoane care intrar erau Caroline #orbes i 1Dler +mallEood" Veniser mpreun, iar Elenei nu-i plcu deloc e5presia de pe chipul lui Caroline" Cuno tea mult prea bine $mbetul acela de pisic i ochii !er$i, ngustai" 1rsturile frumoase i mai degrab masi!e ale lui 1Dler strluceau de satisfacie" Vntile de sub ochii lui, cau$ate de pumnul lui +tefan, aproape dispruser" ( Fun, pentru nceput, ce-ar fi s a e$m toate bncile n cerc4 8tenia Elenei se ndrept din nou spre strinul din faa clasei, care continua s $mbeasc" ( @aidei, s le mutm" 2n felul acesta, putem s ne pri!im cu toii fa n fa atunci cnd !orbim, spuse el" Ele!ii se supuser n tcere" +trinul nu se a e$ la catedra domnului 1anner/ i trase, n schimb, un scaun n cerc i se a e$ pe el cu sptarul n fa" ( Fun, $ise el" 6tiu c suntei cu toii curio i n ceea ce m pri!e te" 7umele meu e pe tabl' 8laric =" +alt$man" Dar !reau s-mi spunei 8laric" &ai tr$iu o s ! spun mai multe despre mine, dar mai nti !reau s ! dau !ou oca$ia s !orbii" 8$i este probabil o $i grea pentru cei mai muli dintre !oi" Cine!a la care ineai nu mai e, iar acest lucru trebuie s fie e5trem de dureros" Vreau s ! dau oca$ia s ! deschidei sufletul i s mprt ii cu mine i cu colegii !o tri aceste sentimente" 8 !rea s ncercai s intrai n relaie cu durerea" 8poi putem ncepe s ne construim propria relaie ba$at pe ncredere" Cine !rea s nceap4 Cu toii se uitau la el" 7ici unul dintre ei nu clipi mcar" ( Ei bine, s !edem, ce $ici de tine4 fcu el, nc $mbind, un semn ncura%ator spre o fat drgu, cu prul blond" +pune-ne cum te nume ti i ce simi n legtur cu cele ntmplate" #ata se ridic n picioare tulburat" ( & numesc +ue Carson i, 9nspir adnc i continu cu un aer hotrt" 6i mi-e fric" )entru c oricine ar fi maniacul sta, e nc n libertate" 9ar data !iitoare inta a putea fi eu" +e a e$ la loc" ( &ulumesc, +ue" +unt sigur c muli dintre colegii ti i mprt esc ngri%orarea" 8m neles c unii dintre !oi erau chiar acolo atunci cnd s-a ntmplat tragedia, nu4 Fncile trosnir n timp ce ele!ii ncepur s se agite nelini tii" 1Dler +mallEood se ridic n picioare, iar dinii lui se desenar albi, n spatele bu$elor ntredeschise ntr-un $mbet larg" ( Cei mai muli dintre noi eram acolo, spuse el, iar ochii lui clipir n direcia lui +tefan i Elena putu s !ad cum i alii i urmresc pri!irea" Eu am a%uns acolo imediat dup ce Fonnie a descoperit cada!rul" 9ar ceea ce simt este ngri%orare pentru comunitate" 3n criminal periculos umbl liber pe str$i, iar pn acum nimeni nu a fcut nimic s-l opreasc" 6i, +e ntrerupse" Elena nu era sigur cum se ntmplase, dar simi c cea care i fcuse semn s tac fusese Caroline"

8poi Caroline i ddu pe spate prul lucios i ro cat i i ncruci a din nou picioarele lungi n timp ce 1Dler se a e$ la loc" ( Fine, mulumesc" Deci cei mai muli dintre !oi erau acolo" 8tunci e de dou ori mai dificil" )utem s au$im ce crede persoana care chiar a descoperit trupul4 )ri!i n %ur" Fonnie e aici4 Fonnie ridic ncet mna, apoi se scul n picioare" ( Cred c eu l-am descoperit, spuse ea" 8dic am fost prima persoan care a tiut c e cu ade!rat mort i c nu se preface" 8laric +alt$man pru u or contrariat" ( C nu se preface4 De ce, se ntmpla des s se prefac mort4 +e au$ir cte!a chicoteli, iar el afi din nou $mbetul acela trengresc" Elena se ntoarse i se uit la +tefan, care se ncruntase" ( 7u, nu, $ise Fonnie" Vedei, el era o %ertf" 2n Casa Fntuit" 8 a c, oricum, era acoperit de snge, dar era snge fals" 8 fost, n mare parte, !ina mea, pentru c el n-a !rut s se mn%easc, dar eu iam $is c trebuie neaprat" +e presupunea c e un Cada!ru nsngerat" Dar tot ne $icea c e prea murdar i abia cnd +tefan a !enit i s-a certat cu el, Fonnie se opri" 8dic am stat de !orb cu el i n cele din urm a acceptat s-o fac i atunci am nceput %ocul de-a Casa Fntuit" )uin mai tr$iu am obser!at c nu se mai ridic s-i sperie pe copii a a cum ar fi trebuit i m-am dus s-l ntreb ce s-a ntmplat" 6i nu mi-a rspuns" Doar, a rmas pur i simplu cu ochii n ta!an" 8tunci l-am atins, iar el, a fost cumplit" )ur i simplu i-a c$ut capul" Vocea lui Fonnie ncepuse s tremure i se stinse, nghii greu" Elena se ridicase n picioare" 0a fel i +tefan, &att i alte cte!a persoane" Elena se ntinse spre Fonnie" ( Fonnie, e-n regul" Fonnie, nu! E-n regul" ( 6i minile mi s-au umplut de snge" Era snge peste tot, att de mult snge, )ufni aproape isteric" ( Fine, s lum o pau$, inter!eni 8laric +alt$man" 2mi pare ru, n-am !rut s te rscolesc att de tare" Dar cred c !a trebui s te elibere$i de aceste sentimente ct mai curnd posibil" E limpede c a fost o e5perien destul de tulburtoare" +e ridic n picioare i fcu ci!a pa i pn n mi%locul cercului, strngnd i deschi$nd ner!os palmele" Fonnie nc mai suspina u or" ( 6tiu, spuse el, cu $mbetul trengresc re!enindu-i n for pe figur" 8 !rea ca relaia noastr ele!-profesor s nceap bine, fr aceast atmosfer tensionat" Ce-ar fi s trecei cu toii pe la mine n seara asta i s stm de !orb ntr-o ambiant mai puin formal4 + ne cunoa tem mai bine, sau poate s !orbim despre cele ntmplate" )utei s aducei i un prieten, dac !rei" Ce spunei4 3rmar nc trei-patru secunde de pri!iri tcute" 8poi cine!a ntreb' ( 0a dumnea!oastr4 ( Da, oh, am uitat" Ce prostie din partea mea" +tau la familia -amseD, pe &agnolia 8!enue" +crise adresa pe tabl" Cei din familia -amseD sunt prietenii mei i mi-au nchiriat casa ct sunt ei plecai n !acan" Eu !in din Charlottes!ille, iar directorul !ostru m-a sunat !ineri s-mi propun s preiau postul de aici" 8m profitat de oca$ie" Este, practic, prima mea slu%b de profesor" ( .h, a a se e5plic, spuse Elena n oapt" ( Cre$i4 ntreb +tefan" ( 2n fine, ce spunei4 Vi se pare un plan bun4 ntreb 8laric +alt$man, pri!ind n %urul lui" 7imeni nu a!u inima s refu$e" Cu toii rspunser cu ;da< i ;sigur<" ( *ro$a!, atunci rmne stabilit" 8sigur eu rcoritoarele i o s a!em cu toii oca$ia s ne cunoa tem mai bine" 8propo, Deschise catalogul i se uit peste el" Vreau s ! spun c pre$ena la ntlnirea de disear ! asigur %umtate din nota final" +e uit din nou spre clas i $mbi" +untei liberi" ( Ce tupeu pe el, murmur cine!a n timp ce Elena se ndrepta spre u "

Fonnie era chiar n spatele ei, dar !ocea lui 8laric +alt$man o chem napoi" ( 2i rog pe ele!ii care i-au mprt it a$i sentimentele s mai rmn o clip n sal" +tefan trebui s plece i el" ( & duc s !erific cum e cu antrenamentul la fotbal, $ise el" )robabil c s-a anulat, dar mai bine m duc s m asigur" Elena era ngri%orat" ( Dac nu s-a anulat, cre$i c te simi destul de bine s-i faci fa4 ( . s fiu bine, i rspunse el e!a$i!, dar ea obser! c faa lui nc arta slbit i se mi ca de parc ar fi a!ut dureri" 7e ntlnim la dulapuri, i spuse" Ea ncu!iin din cap" Cnd a%unse la dulapul ei, o !$u pe Caroline n apropiere, stnd de !orb cu alte dou fete" 1rei perechi de ochi urmrir fiecare mi care a Elenei care i a e$a nuntru crile, dar cnd Elena pri!i n direcia lor, cele dou i ntoarser imediat pri!irea n alt parte" Doar Caroline continu s se uite la ea, cu capul u or ano , optindu-le ce!a celorlalte fete" Elena se sturase" 1rnti u a dulapului i se ndrept direct spre grupul celor trei" ( Fun, FecCD! Fun, +heila! le spuse ea" 8poi, accentund cu putere' Fun, Caroline! FecCD i +heila murmurar un ;bun< i adugar ce!a cum c trebuie s plece" Elena nici mcar nu se ntoarse s se uite dup ele cum se ndeprtea$" -mase pri!ind-o fi5 pe Caroline" ( Ce se ntmpl4 ntreb ea" ( Ce se ntmpl4 Caroline gusta din plin toat situaia, era limpede" Ce se ntmpl cu cine4 ( Cu tine, Caroline" Cu toat lumea" 7u te preface c nu pui ce!a la cale, pentru c tiu c a a e" 1oat lumea m-a e!itat a$i toat $iua de parc a fi ciumat, iar tu ari de parc tocmai ai fi c tigat la loterie" Ce-ai fcut4 E5presia inocent-ntrebtoare de pe chipul lui Caroline se terse i n locul ei apru $mbetul de felin" ( >i-am spus cnd a nceput coala c lucrurile or s fie altfel anul sta, Elena, rspunse ea" 1e-am a!erti$at c e posibil ca timpul tu pe tron s se fi scurs" Dar eu n-am fcut nimic" Ce se ntmpl este, pur i simplu, selecie natural" 0egea %unglei" ( 8tunci ce se ntmpl, totu i4 ( Ei bine, s spunem c faptul c umbli cu un criminal ar putea s fie totu i un impediment n !iaa ta social" Elena simi o durere n piept, ca i cnd Caroline ar fi pocnit-o n plin" )entru o clip, dorina de a o lo!i i ea pe Caroline fusese aproape ire$istibil" Dar, cu sngele pulsndu-i n urechi, i spuse doar printre dini' ( 7u e ade!rat" +tefan n-a fcut nimic" )oliia l-a interogat i e ne!ino!at" Caroline ridic din umeri" :mbetul ei era acum condescendent" ( Elena, te cunosc de cnd eram la grdini, spuse ea, a a c a !rea s-i dau un sfat, de dragul !remurilor trecute' desparte-te de +tefan" Dac faci asta imediat, ai putea s e!ii totu i s te transformi ntr-un paria" 8ltfel, ai putea la fel de bine s i agi un clopoel de gt, ca s fug lumea de tine pe strad" #uria puse stpnire pe Elena n timp ce Caroline i ntoarse spatele i se ndeprt, cu prul ei ro cat unduindu-se ca apa n lumin" Dar Elena i regsi glasul" ( Caroline! Cealalt fat se ntoarse din nou spre ea" ( &ergi la petrecerea de la casa -amseD disear4 ( 8 a cred" De ce4 ( )entru c !oi fi i eu acolo" Cu +tefan" 7e !edem n %ungl" De data aceasta era rndul Elenei s ntoarc spatele" Demnitatea cu care- i fcuse ie irea i fu ns u or umbrit cnd !$u o siluet slab i ntunecat n captul cellalt al coridorului" )asul ei e$it o clip, dar, cnd se apropie, l recunoscu pe +tefan"

6tia c $mbetul pe care i-l adresase ea prea forat, i el mai arunc o pri!ire napoi spre dulapuri n timp ce ie eau din coal, unul lng cellalt" ( Deci antrenamentul la fotbal a fost anulat4 ntreb ea" El ncu!iin din cap" ( Ce-a fost episodul sta4 spuse el ncet" ( 7imic" 8m ntrebat-o pe Caroline dac !ine disear la petrecere" Elena i ddu capul pe spate ca s pri!easc spre cerul cenu iu i mohort" ( 6i despre asta !orbeai4 2 i aminti ce-i spusese el cnd erau n camera lui" )utea s !ad i s aud mai bine dect orice fiin uman" Dar oare au$ea destul de bine nct s deslu easc ni te cu!inte rostite la dou$eci de metri distan, pe culoar4 ( Da, spuse ea sfidtor, nc cercetnd norii" ( 6i asta te-a nfuriat att de tare4 ( Da, spuse ea din nou, pe acela i ton" )utea s-i simt pri!irile pe chipul ei" ( Elena, nu-i ade!rat" ( Ei bine, dac tot poi s-mi cite ti gndurile, nu trebuie s-mi mai pui ntrebri, nu-i a a4 +tteau acum fa n fa" +tefan era ncordat, iar gura i se strnse ntr-o grimas" ( 6tii bine c n-a face asta" Dar credeam c tu e ti cea care d do!ad de maturitate n relaiile cu ceilali" ( Fine" Caroline a fost, ca de obicei, o scorpie i i-a dat drumul la gur n legtur cu crima" 6i ce dac4 De ce-i pas4 ( )entru c, spuse el simplu i brutal, s-ar putea s aib dreptate" 7u n legtur cu crima, ci n legtur cu tine" Cu tine i cu mine" 1rebuia s m gndesc c se !a a%unge la asta" 7u e numai ea, nu-i a a4 8m simit ostilitate i team toat $iua, dar eram prea obosit ca s ncerc s o anali$e$" 1oi cred c eu sunt criminalul i se r$bun pe tine" ( 7u contea$ ce cred ceilali! +e n el i or s- i dea seama de asta pn la urm" 8tunci totul o s fie din nou la fel ca pn acum" 3n $mbet melancolic se i!i n colul gurii lui +tefan" ( Chiar cre$i asta, nu-i a a4 +e uit ntr-o parte, iar chipul lui de!eni dur" 6i dac n-o s fie a a4 Dac situaia o s de!in din ce n ce mai rea4 ( Ce !rei s spui4 ( )oate ar fi mai bine, +tefan inspir adnc i continu, precaut" )oate ar fi mai bine dac nu neam mai ntlni o !reme" Dac or s cread c nu mai suntem mpreun, or s te lase n pace" Ea l pri!i lung" ( 6i cre$i c ai putea s faci asta4 + nu te mai !e$i cu mine i s nu-mi mai !orbe ti pentru cine tie ct timp4 ( Dac e ne!oie, da" )utem s pretindem c ne-am desprit" Era hotrt" Elena l pri!i din nou struitor pre de-o clip" 8poi ncepu s se roteasc n %urul lui, din ce n ce mai aproape, att de aproape nct mai c se atingeau" 2l for s pri!easc n %os spre ea, cu ochii la doar ci!a centimetri de ai ei" ( 7u e dect un singur fel, spuse ea, n care s pot anuna ntreaga coal c ne-am desprit" 6i acesta e ca tu s-mi spui c nu m mai iube ti i c nu !rei s m mai !e$i niciodat" +pune-mi asta, +tefan, chiar acum" +pune-mi c nu !rei s mai fii mpreun cu mine" 0ui i se tie respiraia" +e uita n %os spre ea, cu ochii aceia !er$i striai, ca ni te ochi de pisic, n nuane de smarald i malahit i !erde de frun$" ( +pune-o, i $ise ea" +pune-mi c nu mai poi s fii mpreun cu mine, +tefan" +pune-mi, 7u apuc s termine propo$iia" +e opri n clipa n care gura lui cobor spre a ei"

Capitolul Q
+tefan edea n li!ingul familiei *ilbert, aprobnd politicos tot ceea ce spunea mtu a Gudith" #emeia nu se simea tocmai n largul ei tiindu-l aici/ nu era ne!oie s-i cite ti gndurile ca s-i dai seama de asta" Dar se strduia, a a c i +tefan se strduia, la rndul lui" Voia ca Elena s fie fericit" Elena" Chiar i atunci cnd nu se uita la ea, era mai con tient de pre$ena ei dect de orice altce!a din ncpere" . simea !ie prin toi porii, a a cum simea cldura soarelui prin pleoapele nchise" Cnd, n sfr it, i permise s se ntoarc spre ea, miriade de sen$aii l n!luir" . iubea att de mult" De-acum nu o mai !edea deloc drept =atherine/ aproape c uitase ct de mult semna cu fata moart" 2n orice ca$, erau att de multe diferene" Elena a!ea acela i pr blond pal i aceea i piele catifelat, acelea i trsturi sua!e ca i ale lui =atherine, dar asemnrile se opreau aici" .chii ei, care acum, n lumina focului, preau !iolei, erau n mod normal de un albastru nchis, de lapisla$uli, i nu erau nici timi$i i nici copilro i cum fuseser cei ai lui =atherine" Dimpotri!, erau ferestre spre sufletul ei, care strlucea dincolo de ei ca o flacr a pasiunii" Elena era Elena, iar imaginea ei o nlocuise pe cea a lui =atherine, o nluc delicat, n inima lui" Dar tocmai fora ei fcea ca dragostea lor s fie att de periculoas" 7u putuse s-i re$iste nici sptmna trecut, cnd ea i oferise sngele ei" &ai mult ca sigur, +tefan ar fi murit fr el, dar era mult prea curnd pentru sigurana Elenei ns i" )entru a suta oar, pri!irile lui se plimbar peste chipul Elenei, cutnd semnele care ar fi putut s-i trde$e schimbarea" .are era pielea aceea catifelat puin mai palid4 +au poate e5presia chipului ei era puin mai distant4 1rebuiau s fie mult mai ateni de-acum nainte" El trebuia s fie mai atent" + aib gri% s se hrneasc mai des, s- i astmpere pofta cu animale, ca s nu mai fie tentat" + nu- i lase niciodat foamea s de!in prea puternic" 8cum, doar gndindu-se la asta, simea ct e de nfometat" Durerea uscat, arsura, i cuprindea cerul gurii, u otindu-i prin !ene i prin !asele capilare" 8r fi trebuit s fie afar, n pdure, cu simurile alerte ca s surprind fie i cel mai mic trosnet al !reunei crengi uscate, i nu aici, lng foc, pri!ind reeaua de !ene albstrii de pe gtul Elenei" *tul acela subire se ntoarse i Elena l pri!i tandru pe +tefan" ( Vrei s mergem la petrecerea de ast-sear4 )utem s lum ma ina mtu ii Gudith, spuse ea" ( Dar mai nti trebuie s rmnei la cin, $ise repede mtu a Gudith" ( )utem s lum ce!a pe drum" Elena !oia s spun c puteau s ia ce!a pentru ea, se gndi +tefan" El unul putea s mestece i s nghit mncare normal, dac trebuia, dar nu-i folosea la nimic i trecuse de%a mult !reme de cnd nu-i mai simea gustul" 7u, poftele lui, erau acum ce!a mai speciale, se gndi" 6i dac se duceau la petrecerea asta, nsemna s mai treac nc !reo cte!a ore nainte s se poat hrni" Dar ncu!iin din cap ctre Elena" ( Dac !rei, $ise el" Ea !oia/ era chiar hotrt" 9ar el !$use asta nc de la bun nceput" ( Fine, atunci" & duc s m schimb" El o urm pn la ba$a scrilor" ( )une-i ce!a pe gt" 3n pulo!er, i spuse el cu o !oce mult prea %oas ca s poat fi au$it de altcine!a" Ea arunc o pri!ire prin u , spre li!ingul gol, i spuse' ( E-n regul" 8proape c s-au !indecat" Ve$i4 2 i trase gulerul de dantel n %os, aplecndu- i capul ntr-o parte" +tefan se uit, fermecat, la cele dou urme rotunde de pe pielea ei fin" Erau de un ro u-nchis palid, transparente, ca !inul combinat cu mult ap" +trnse din dini i se for s- i ntoarc pri!irile n alt parte" Dac s-ar fi uitat mai mult la gtul ei, i-ar fi pierdut minile" ( 7u asta !oiam s spun, $ise el aproape brutal" )rul ei c$u ca un !al strlucitor napoi peste cele dou semne, ascun$ndu-le"

( .h, ( 9ntrai! Cnd intrar, toate discuiile ncetar brusc" Elena se uit la chipurile ntoarse spre ei, la pri!irile acelea furi e, curioase i precaute" 7u erau genul de pri!iri cu care era obi nuit atunci cnd p ea ntro ncpere" Cel care le deschisese u a era tot un ele!/ 8laric +alt$man nu se !edea nicieri" Dar Caroline era acolo, a e$at pe un scaun de bar, po$iie care i punea n !aloare picioarele frumoase" 2i arunc Elenei o pri!ire bat%ocoritoare, apoi i adres o remarc unui biat care sttea n dreapta ei" 8cesta rse" Elena simi cum $mbetul ncepea s o doar, n timp ce o u oar ro ea i urca n obra%i" 8poi au$i o !oce cunoscut" ( Elena, +tefan! 8ici! -ecunosctoare, o reper pe Fonnie, a e$at mpreun cu &eredith i cu Ed *off pe o canapea pentru dou persoane, n col" Ea i +tefan se instalar pe un otoman mare n faa lor, i au$ir cum n %ur con!ersaiile se reiau, una cte una" )rintr-o nelegere tacit, nimeni nu aduse !orba de stn%enitoarea apariie a Elenei i a lui +tefan" Elena era hotrt s se poarte ca i cnd totul era ct se poate de normal" 9ar Fonnie i &eredith i erau alturi, s-o susin" ( 8ri minunat, i spuse Fonnie cu cldur" 8dor pulo!erul sta ro u" ( Chiar arat foarte bine" 7u-i a a, Ed4 ntreb i &eredith, iar Ed, prnd u or surprins, ncu!iin" ( Deci i clasa ta a fost in!itat, i se adres Elena lui &eredith" Credeam c e doar pentru cei care au a!ut ultima or cu el" ( 7u tiu dac ;in!itat< e cu!ntul cel mai potri!it, rspunse &eredith sec, a!nd n !edere c pre$ena repre$int %umtate din nota final" ( Cre$i c !orbea serios4 7u se poate s fi fost serios, fcu Ed, Elena ridic din umeri" ( &ie mi s-a prut destul de serios" 3nde e -aD4 o ntreb ea pe Fonnie" ( -aD4 .h, -aD" 7u tiu, pe-aici pe unde!a, cred" E mult lume aici" Era ade!rat" 0i!ingul familiei -amseD era plin de tineri i, din cte putea s !ad Elena, mulimea lor se re!rsa n sufragerie, n salonul din fa i probabil i n buctrie" Coatele tuturor treceau prin prul Elenei pe msur ce lumea se mi ca pe la spatele ei" ( Ce-a !rut +alt$man de la !oi dup or4 ntreb +tefan" ( 8laric, l corect Fonnie nainte s rspund" Vrea s-i spunem 8laric" .h, n-a !rut dect s fie amabil" +-a simit groa$nic pentru c m-a fcut s retriesc o e5perien att de agoni$ant" 7u tia e5act cum a murit domnul 1anner i nu i-a dat seama c sunt att de sensibil" Desigur, el nsu i e destul de sensibil, a a c nelege cum stau lucrurile" E Vrstor" ( 6i are 0una n casa replicilor numai bune de agat, spuse &eredith n oapt" Fonnie, doar nu cre$i n prostiile astea! E profesor/ n-ar trebui s ncerce lucrurile astea cu ele!ii lui" ( 7u ncerca nimic! 0e-a spus e5act acela i lucru i lui 1Dler i +ue Carson" 8 $is c ar trebui s facem un grup de spri%in pentru ceilali sau s scriem un eseu despre ce s-a ntmplat n seara aia, ca s ne eliberm de sentimentele astea" 8 $is c adolescenii sunt foarte u or de impresionat i c nu !rea ca aceast tragedie s- i lase amprenta definiti! asupra !ieii noastre" ( #riore! fcu Ed, iar rsul lui +tefan se transform n tuse" 1otu i nu era deloc amu$at, iar ntrebarea lui pentru Fonnie nu !enea nicidecum din simpl curio$itate" Elena putea s- i dea seama de asta" +imea cum iradia$ sen$aia asta din adncurile lui" +tefan simea fa de 8laric +alt$man cam acela i lucru pe care toat lumea din ncpere l simea fa de +tefan" ( 8 fost ciudat felul n care s-a purtat, ca i cnd petrecerea asta a fost o idee spontan care i-a !enit la noi n clas, spuse ea, rspun$nd fr s- i dea seama la ntrebarea nerostit a lui +tefan" Era

e!ident c o plnuise dinainte" ( Ce e i mai ciudat e faptul c coala anga%ea$ un profesor fr s-l pun la curent cu mpre%urrile n care a murit cel care a fost profesor naintea lui, $ise +tefan" 1oat lumea a !orbit despre asta/ i cred c s-a scris i n $iare" ( Dar nu au fost publicate toate detaliile, inter!eni Fonnie ferm" De fapt, chiar sunt lucruri pe care poliia nc nu le-a di!ulgat, pentru c e de prere c ar putea fi de folos la prinderea criminalului" De e5emplu, continu ea cobornd !ocea, tii ce mi-a $is &arD4 Doctorul #einberg a stat de !orb cu tipul care a fcut autopsia, adic medicul legist" 6i i-a spus c nu mai a!ea nici o pictur de snge n tot corpul" 7ici mcar un strop" Elena simi cum o strbate o adiere rece, ca i cnd ar fi fost din nou n cimitir" 7u mai putea s spun nimic" Dar Ed !orbi' ( 3nde dispruse4 ( )e %os, pe podea, presupun, rspunse Fonnie calm" )este altar, peste tot" 8sta anchetea$ acum poliia" Dar e ce!a neobi nuit pentru un cada!ru s nu mai aib nici o pictur de snge/ de obicei mai rmne ce!a, mcar n partea de dedesubt a corpului" +e nume te li!iditate post-mortem" 8rat ca ni te !nti mari, !iolacee" Ce s-a ntmplat4 ( +ensibilitatea ta nemaipomenit aproape c m face s !omit, $ise &eredith cu !ocea gtuit" Credei c-am putea totu i s discutm despre altce!a4 ( 7u tu ai fost aia mn%it de snge din cap pn-n picioare, ncepu Fonnie, dar +tefan o ntrerupse" ( 8nchetatorii au a%uns la !reo conclu$ie din cele aflate pn acum4 +unt mai aproape de gsirea criminalului4 ( 7u tiu, rspunse Fonnie, dar imediat se lumin la fa" Chiar a a, Elena, $iceai c tu tii, ( >ine-i gura, Fonnie! sri Elena disperat" Dac era un loc mai nepotri!it pentru o asemenea discuie, cu siguran locul acela era aici, ntr-o ncpere aglomerat, unde erau ncon%urai de oameni care-l urau pe +tefan" Fonnie fcu ochii mari, apoi ddu din cap, calmndu-se" Elena nu putea, totu i, s se lini teasc" +tefan nu-l omorse pe domnul 1anner, dar acelea i do!e$i care conduceau spre Damon puteau, la fel de bine, s conduc i spre el" 6i chiar conduceau spre el, pentru c nimeni n afar de ea i de +tefan nu tia de e5istena lui Damon" Era acolo, unde!a, pndind n ntuneric" 8 teptnd o nou !ictim" 8 teptndu-l, poate, pe +tefan" +au poate chiar pe ea" ( &i-e cald, $ise ea brusc" Cred c o s merg s !d cu ce rcoritoare ne-a a teptat 8laric" +tefan ddu s se ridice, dar Elena i fcu semn s se a e$e la loc" 0ui nu-i trebuiau cu siguran chipsurile sau paharul de punci" )lus c !oia s fie puin singur, s se mi te n loc s stea %os, ca s se lini teasc" #aptul c sttuse cu Fonnie i cu &eredith i dduse un sentiment fals de siguran" 8cum, c plecase de lng ele, se confrunta din nou cu pri!irile lungi i bnuitoare sau cu cei care-i ntorceau brusc spatele" De data asta, simi cum atitudinea lor o nfurie" 2naint spre mulime cu o insolen deliberat, pstrndu- i pri!irile lipite de orice alte pri!iri cu care se intersectau" +unt de%a celebr, se gndi ea" 7-am dect s fiu i tupeist" 2i era foame" 2n sufrageria familiei -amseD, cine!a aran%ase ni te platouri cu gustri care artau surprin$tor de apetisant" Elena i lu o farfurie de carton i i puse cte!a bucele de morco!, ignorndu-i pe cei adunai n %urul mesei din lemn de ste%ar decolorat" 7u a!ea de gnd s stea de !orb cu nimeni dect dac ceilali deschideau discuia" 2 i ndrept toat atenia spre gustri, aplecndu-se peste di!erse persoane ca s- i aleag buci de brn$ sau biscuii srai, ntin$ndu-se prin faa lor ca s ciuguleasc boabe de struguri de pe mas, pri!ind ostentati! n sus i-n %os peste toate platourile ca s fie sigur c nu ratea$ nimic" -eu ise s capte$e atenia tuturor, lucru de care era perfect con tient chiar i fr s fie ne!oit s ridice pri!irile" &u c delicat dintr-o grisin, prin$nd-o ntre dini ca pe un creion, i plec de lng mas"

( 1e superi dac iau i eu o gur4 6ocul i fcu ochii mari i i tie respiraia" &intea i se bloc, refu$nd s accepte realitatea i lsnd-o n faa ei nea%utorat i !ulnerabil" Dar chiar dac pierduse orice urm de gnd raional, simurile ei nregistrau totul fr mil' ochii ntunecai care i dominau ra$a !i$ual, parfumul delicat al unei colRnii care-i in!ada nrile, cele dou degete lungi care i ridicau brbia n sus" Damon se aplec spre ea i, sigur pe el, mu c direct de cellalt capt al grisinei" 2n clipa aceea, bu$ele ei erau la doar ci!a centimetri de ale lui" El se aplec, !rnd s mu te din nou nainte ca Elena s- i re!in din oc i s se poat retrage, dar mna ei apuc rapid captul de grisin i l arunc deoparte" El l prinse ns n aer, cu refle5ele unui prestidigitator" )ri!irile lui erau nc lipite de ale ei" Elena i recapt n sfr it rsuflarea i deschise gura/ nu era sigur pentru ce" Ca s ipe, probabil" Ca s-i a!erti$e$e pe toi oamenii tia s o ia la sntoasa n negura nopii" 9nima i btea cu putere, ca un ciocan, iar ochii i erau nceo ai" ( 3 urel, u urel" El i lu farfuria din mn i apoi, nu se tie cum, o prinse de ncheietura minii" . inea u or, a a cum l inuse &arD pe +tefan cnd i luase pulsul" 2n timp ce ea continua s l pri!easc fi5 i s gfie, el i mngie ncheietura cu degetul mare, ca i cnd ar fi ncercat s-o lini teasc" ( 3 urel, e-n regul" Ce caui aici4 i trecu ei prin minte" 1otul n %urul ei prea cumplit de strlucitor i nenatural" Era ca un co mar din cele n care totul e ct se poate de normal, ca n !iaa obi nuit, i dintr-odat se ntmpl ce!a grotesc" Damon o s-i omoare pe toi" ( Elena, te simi bine4 +ue Carson !orbea cu ea, strngnd-o de umr" ( Cred c s-a necat cu ce!a, $ise Damon, eliberndu-i mna" Dar acum se simte bine" Ce-ar fi s ne faci cuno tin4 . s-i omoare pe toi, ( Elena, el e Damon, , +ue ntinse mna, n semn de scu$, iar Damon termin propo$iia n locul ei" ( +mith" -idic un pahar de plastic n faa Elenei" 0a !ita" ( Ce caui aici4 opti ea" ( E student la facultate, lu +ue iniiati!a cnd de!eni clar c Damon nu a!ea de gnd s rspund" 0a 3ni!ersitatea Virginia, nu-i a a4 +au era ;Billiam i &arD<4 ( )rintre altele, fcu Damon, continund s o pri!easc pe Elena" 7u se ntorsese spre +ue nici mcar o dat" 2mi place s cltoresc" 0umea i relu cursul normal n %urul Elenei, dar ea simea cum o trec fiorii" Erau oameni peste tot, pri!ind fascinai acest schimb de replici, mpiedicnd-o s spun e5act ce gndea" Dar, n acela i timp, o fceau i s se simt n siguran" Din nu se tie ce moti!, Damon %uca un rol, pretin$nd c ar fi fost unul dintre ei" 6i ct timp a!ea s dure$e toat mascarada asta, el n-a!ea s-i fac nimic n faa mulimii steia de oameni, sau cel puin a a spera ea" 3n %oc" Dar el era cel care fcea regulile" +ttea aici, n sufrageria familiei -amseD, %ucndu-se cu ea" ( 7u st dect cte!a $ile, continu +ue, !enindu-i n a%utor" )arc $iceai c-i !i$ite$i ni te prieteni, nu-i a a4 +au ni te rude4 ( Da, rspunse Damon" ( Ce norocos e ti, s poi s pleci oricnd !rei, $ise Elena" 7u tia ce anume o fcea s ncerce s-l dema te" ( 7u prea ine de noroc, spuse Damon" 2i place s danse$i4 ( Care e speciali$area ta la facultate4 El i $mbi" ( #olclorul american" 6tiai, de e5emplu, c dac ai o aluni pe gt nseamn c !ei fi bogat4 )ot s !erific, dac nu te superi"

( Eu m supr" Vocea !enea din spatele Elenei" Era o !oce limpede, rece i calm" Elena l mai au$ise pe +tefan folosind tonul acela doar o singur dat' cnd dduse peste 1Dler care ncerca s-o atace n cimitir" Degetele lui Damon rmaser nemi cate pe gtul ei i ea, eliberat de sub !ra%a lui, se ddu un pas napoi" ( 6i-ar trebui s-mi pese de suprarea ta4 $ise el" Cei doi stteau fa n fa sub lumina galben plpitoare a candelabrului de alam" Elena era con tient de toate gndurile care se buluceau acum n mintea ei, unul peste altul, ca un foieta%" 1oat lumea se uita/ probabil c scena e mai interesant dect la cinematograf, 7u mi-am dat niciodat seama c +tefan e mai nalt, 3ite-le pe Fonnie i &eredith care se ntreab ce se ntmpl, +tefan e furios, dar e nc slbit i suferind, Dac se pune cu Damon acum, o s piard, 6i n faa tuturor oamenilor stora" *ndurile i se oprir cu un huruit i totul re!eni la normal" De-asta era Damon aici, ca s-l fac pe +tefan s-l atace, aparent fr s-l fi pro!ocat" 9ndiferent ce s-ar fi ntmplat dup, el ar fi a!ut c tig de cau$" Dac +tefan l-ar fi alungat, ar fi fost nc o do!ad clar a ;tendinei lui spre !iolen<" 2nc o do!ad pentru cei care-l acu$au pe +tefan" 9ar dac +tefan pierdea lupta, 0-ar costa !iaa, se gndi Elena" .h, +tefan, Damon e att de puternic n momentul sta/ te rog, n-o face" 7u te arunca singur n minile lui" Chiar !rea s te omoare/ nu caut dect oca$ia s-o fac" -eu i s- i mi te braele, de i le simea epene i greoaie, ca de marionet" ( +tefan, spuse ea, lundu-i minile reci ntr-ale ei, hai s mergem acas" )utea s-i simt tensiunea n tot corpul, ca un curent electric care-i circula pe sub piele" 2n momentul acesta, era concentrat total asupra lui Damon, iar pri!irile lui erau ca o flacr reflectat n ti ul unui pumnal" 7u-l recuno tea n starea asta, nu-l cuno tea a a" . nspimnta" ( +tefan, $ise ea, strigndu-l ca i cnd ar fi fost pierdut n cea i nu putea s-l gseasc" +tefan, te rog" 6i, ncet-ncet, l simi rspun$ndu-i" 2l au$i respirnd din nou i i simi trupul intrnd n stare de alert, cobornd la un ni!el ce!a mai %os de energie" Concentraia letal a minii lui fusese de!iat, iar el se uita acum la ea i o !edea" ( Fine, $ise el ncet, pri!ind-o n ochi" @ai s mergem" Ea continu s-l ating n timp ce se ntoarser, cu o mn strngndu-i cu putere degetele i cu cealalt strecurat pe sub braul lui" Cu un efort uria de !oin, reu i s nu i ntoarc pri!irea peste umr n timp ce se ndeprtau, dar i simea pielea de pe spate furnicnd-o i $burlindu-se, ca i cnd a tepta s fie n%unghiat cu un cuit" 2n schimb, au$i !ocea u or ironic a lui Damon' ( 6i ai au$it c, dac srui o fat cu prul ro u, te !indeci de herpes4 6i apoi doar rsul $gomotos i flatat al lui Fonnie" 2n drum spre ie ire, ddur n sfr it i de ga$d" ( )lecai att de repede4 i ntreb 8laric" Dar nici mcar n-am a!ut oca$ia s stau de !orb cu !oi" +e uit spre amndoi nerbdtor i plin de repro , ca un cel care tie foarte bine c nu !a fi scos la plimbare, dar care d oricum din coad" Elena simi cum i face loc n pieptul ei ngri%orarea pentru el i pentru toi ceilali din cas" Ea i +tefan i lsau pe toi lui Damon" 7u putea dect s spere c prerea ei de mai de!reme era corect i c el !a dori s continue mascarada" 8cum ea a!ea de%a destul de munc doar ca s-l scoat pe +tefan de aici nainte s se r$gndeasc" ( 7u m simt prea bine, $ise ea, lundu- i geanta de acolo de unde o lsase, lng otoman" 2mi pare ru" 2l strnse pe +tefan i mai tare de bra" 9-ar fi trebuit foarte puin ca s se ntoarc i s-o ia chiar acum spre sufragerie" ( 2mi pare ru, $ise 8laric" 0a re!edere" 8%unser n prag nainte ca ea s obser!e bucica de hrtie !iolet care-i fusese strecurat n

bu$unarul lateral al genii" . trase afar i o desfcu aproape din refle5, cu mintea n alt parte" V$u un scris ferm, ndr$ne i necunoscut" Doar dou rnduri" 2 i trecu pri!irea peste ele i simi cum lumea se clatin" Era prea mult, nu putea s mai suporte" ( Ce e4 ntreb +tefan" ( 7imic" Fg din nou bucata de hrtie n bu$unarul lateral, mpingnd-o cu degetele" 7u e nimic, +tefan" @ai s ie im" 6i p ir direct sub picturile reci de ploaie"

Capitolul S
( Data !iitoare, spuse +tefan ncet, n-am s mai plec" Elena tia ce !rea s spun i se ngro$i" Dar n momentul sta, emoiile ei luau o direcie neutr, a a c nu !oia s se certe" ( Era acolo, $ise ea" 2ntr-o cas obi nuit, plin de oameni obi nuii, ca i cnd ar fi a!ut tot dreptul s fie acolo" 7u credeam c are o asemenea ndr$neal" ( De ce nu4 o repe$i +tefan, cu amrciune" 6i eu eram ntr-o cas obi nuit, plin de oameni obi nuii, ca i cnd a fi a!ut tot dreptul s fiu acolo" ( 7-am !rut s-o spun n sensul sta" 9deea e c singura dat cnd l-am mai !$ut !reodat n public a fost la Casa Fntuit, cnd purta o masc i costum i era ntuneric" 2nainte de asta, de fiecare dat era ntr-un loc pustiu, ca de e5emplu n sala de sport, unde eram singur, sau la cimitir, 2n clipa n care pronunase ultimele cu!inte, tiu c fcuse o gre eal" 2nc nu-i spusese lui +tefan cum ncercase ea s-l gseasc pe Damon n urm cu trei $ile" El se crisp la !olan" ( +au la cimitir4 ( Da, 8dic n $iua n care am fost urmrit mpreun cu Fonnie i &eredith" )resupun c nu putea s fie dect Damon cel care ne-a urmrit" 9ar locul era pustiu, nu mai era nimeni n afar de noi trei" De ce-l minea4 )entru c altfel i-ar ie i din mini, rspunse nemiloas o !oce fira! din mintea ei" Dac ar ti ce-i spusese Damon, dac ar ti ceea ce-i promisese c se !a ntmpla, cu siguran +tefan ar claca" 7-o s pot s-i spun niciodat, nelese ea, cu o sen$aie de grea" 7ici despre momentul la i nici despre orice !a face Damon n !iitor" Dac +tefan se !a lupta cu Damon, !a muri" 8tunci n-o s tie niciodat, i promise ea" 9ndiferent de ce !a fi ne!oie, !oi face orice ca s-i mpiedic s se bat pentru mine" 9ndiferent de ce !a fi ne!oie" )entru o clip, teama i ddu fiori reci" 8cum cinci sute de ani, =atherine ncercase s-i mpiedice s se bat i nu reu ise dect s-i mping pe amndoi ntr-o confruntare a morii" Dar ea nu !a face aceea i gre eal, i spuse Elena cu ncrncenare" &etoda lui =atherine fusese prosteasc i copilreasc" Cine altcine!a dect o femeie cu mintea de copil s-ar fi sinucis spernd c cei doi ri!ali care- i disputau mna ei !or de!eni prieteni4 #usese cea mai mare gre eal din toat po!estea asta regretabil" Din cau$a ei, ri!alitatea dintre +tefan i Damon se transformase ntr-o ur implacabil" Fa mai mult dect att, +tefan trise de-atunci ncoace cu sentimentul de !ino!ie/ se n!ino!ea el pentru prostia i slbiciunea lui =atherine" 2ncercnd s schimbe subiectul, ntreb' ( Cre$i c l-a in!itat cine!a4 ( E!ident, din moment ce era acolo" ( 8tunci e ade!rat, n ceea ce ! pri!e te" 1rebuie s fii in!itai" Dar n sala de sport, Damon a intrat fr nici o in!itaie" ( 8sta pentru c sala de sport nu e-o locuin pentru oameni, e un loc, a putea spune, neutru" ?sta ar fi unul din criterii" 7u contea$ dac e o cas, un cort sau apartamentul de deasupra unui

maga$in" Dac oamenii mnnc i dorm acolo, noi a!em ne!oie de in!itaie ca s intrm" ( Dar eu nu te-am in!itat n casa mea" ( Fa da" 2n prima sear, cnd te-am condus acas cu ma ina, ai deschis u a i mi-ai fcut semn cu capul" 7u trebuie s fie neaprat o in!itaie !erbal" Dac intenia e5ist, e suficient" 9ar cel care te in!it nu trebuie s fie neaprat cine!a care locuie te acolo" .rice fiin omeneasc poate face asta" Elena se gndi" ( Dar pe o cas-barc4 ( E acela i lucru, de i apa curgtoare ar putea fi chiar ea un obstacol" )entru unii dintre noi, e aproape imposibil de trecut" Elena a!u brusc o imagine a ei, a lui &eredith i Fonnie alergnd peste )odul BicCerD" )entru c, ntr-un fel anume, tiuse c !or fi n siguran de ceea ce le urmrea dac reu eau s a%ung de partea cealalt a rului, peste pod" 8 a se e5plic, opti ea" Dar tot nu- i ddea nc seama de unde tiuse" Ca i cnd informaia asta i fusese pus n minte de altcine!a, din afar" 8poi reali$ altce!a" ( 1u m-ai purtat dincolo de pod" 1u poi s treci peste ape curgtoare" ( Da, pentru c sunt slab, spuse el pe un ton plat, fr nici o emoie n glas" E ironic, dar cu ct i sunt mai mari )uterile, cu att e ti mai afectat de anumite limitri" Cu ct aparii mai mult ntunericului, cu att e ti mai legat de legile lui" ( 6i ce alte reguli mai sunt4 ntreb Elena" 2ncepea s !ad cum se nfirip un plan" +au mcar sperana unui plan" +tefan se uit la ea" ( Da, $ise el" Cred c a !enit timpul s tii" Cu ct tii mai multe despre Damon, cu att poi s te aperi mai bine de el" + se apere de el4 )robabil c +tefan tia mai multe dect credea ea" Dar n timp ce el ntorcea i parca ma ina pe o strad lturalnic, ea nu-i $ise dect att' ( Fun, ar trebui s-mi fac re$er!e uria e de usturoi4 El rse" ( Doar dac !rei s fug toi de tine" +unt ns anumite plante care i-ar putea fi de folos" Cum ar fi !erbina" E o plant despre care se spune c te poate apra de farmece i i pstrea$ mintea limpede, chiar dac cine!a ncearc s- i foloseasc )uterile mpotri!a ta" .amenii o purtau, de obicei, la gt" 0ui Fonnie i-ar plcea foarte tare' drui$ii o considerau plant sacr" ( Verbin, repet Elena, ncercnd parc sunetul cu!ntului nefamiliar" 8ltce!a4 ( 0umina puternic sau lumina direct de la soare poate fi e5trem de dureroas" 8i obser!at cum s-a schimbat !remea" ( 8m obser!at, rspunse ea dup o clip de gndire" Vrei s spui c Damon a fcut asta4 ( )robabil c da" E ne!oie de o putere uria ca s controle$i fenomenele naturii, dar asta l a%ut s poat cltori $iua" 8tta timp ct !remea e nnorat, nici mcar nu mai are ne!oie s- i prote%e$e ochii" ( 6i nici tu, $ise Elena" Dar cum e cu, crucile i chestiile de genul sta4 ( 7-au nici un efect, rspunse +tefan" 7umai n ca$ul n care persoana care o poart crede cu ade!rat c o prote%ea$, i poate cre te !oina de a re$ista din toate puterile" ( Dar, gloanele de argint4 +tefan rse din nou scurt" ( 8lea sunt pentru !rcolaci" Din cte am au$it, nu le place argintul sub nici o form" 3n ru de lemn nfipt adnc n inim rmne metoda clasic prin care-i uci$i pe cei de felul meu" &ai sunt totu i i alte metode, mai mult sau mai puin eficiente' arderea, decapitarea, cuiele nfipte n tmpl" +au, cea mai tare dintre toate, ( +tefan! :mbetul amar i solitar de pe chipul lui o descumpni" Dar cum e cu transformarea n animale4 ntreb ea" 2nainte, $iceai c poi face asta dac ai destul )utere" Dac Damon poate fi orice animal i dore te, cum l !om putea recunoa te4

( 7u poate fi orice animal i dore te" E limitat la unul, cel mult dou" Chiar i cu )uterile lui, nu cred c e n stare de mai mult" ( 8tunci !a trebui s ne ferim n continuare de ciori" ( E5act" . s poi s-i dai seama dac e prin prea%m uitndu-te i la celelalte animale" De obicei, nu reacionea$ prea bine n prea%ma noastr/ ne simt c suntem !ntori" ( Hangt$e a ltrat ncontinuu la cioara aia" De parc ar fi tiut c e ce!a n neregul cu ea, i aminti Elena" 8h, +tefan, adug ea, schimbnd tonul, cci tocmai se gndise la altce!a, dar oglin$ile4 7u-mi amintesc s te fi !$ut !reodat reflectndu-te n !reuna" )entru o clip, el nu rspunse" 8poi i $ise' ( 0egenda spune c oglinda reflect sufletul celui care se pri!e te n ea" De-asta oamenii primiti!i se tem de oglin$i/ se tem c sufletul lor ar putea s rmn capti! acolo i s le fie furat" Cei din neamul meu se presupune c nu au reflecie, pentru c noi nu a!em suflet" 2nceti or, ntinse mna spre oglinda retro!i$oare i o aplec, fi5nd-o n a a fel nct Elena s poat pri!i n ea" 2n sticla argintat, ea i !$u ochii, pierdui, hituii i infinit de tri ti" 7u putea s fac altce!a dect s fie alturi de el, i s-i aminteasc asta" ( 1e iubesc, i opti ea" Era singura consolare pe care i-o putea oferi" Era tot ceea ce a!eau" El i strnse braele n %urul ei, cu faa ngropat n prul ei" ( 1u e ti oglinda, i opti el" Era bine s-l simt n sfr it rela5at, s simt cum tensiunea i se scurge din trup, iar locul ei e luat de cldur i lini te" 6i ea era lini tit, simea cum o cuprinde o sen$aie de pace" Era att de bine, nct uit s-l ntrebe ce !oia s spun" 8bia n faa u ii, n timp ce- i luau rmas-bun, i aminti" ( Eu sunt oglinda4 fcu ea atunci, ridicnd pri!irea spre el" ( 1u mi-ai furat sufletul, rspunse el" 2ncuie u a dup tine i s n-o mai deschi$i deloc n noaptea asta" 8poi se fcu ne!$ut" ( Elena, sla! Domnului! o ntmpin mtu a Gudith" Fonnie a sunat de la petrecere, adug ea cnd !$u c Elena o pri!e te nelmurit" :icea c ai plecat pe nea teptate i m-am ngri%orat cnd am !$ut c n-ai a%uns acas" ( 8m fost la o plimbare cu +tefan" E !reo problem4 ntreb ea, nemulumit de e5presia pe care o citi pe chipul mtu ii" ( 7u, doar c, &tu a Gudith prea s nu tie cum s- i termine propo$iia" Elena, oare nu cum!a ar fi o idee bun dac, nu te-ai mai !edea att de mult cu +tefan4 Elena ncremeni" ( 6i tu4 ( 7u c a crede n brfe, se grbi s o ncredine$e mtu a Gudith" Dar pentru binele tu, poate c ar fi mai indicat s stai puin mai departe de el, s, ( +-l prsesc4 +-l abandone$ doar pentru c lumea l brfe te4 + m in departe de mi$erii ca s m asigur c nu se ntorc mpotri!a mea4 #uria era o refulare bine-!enit, iar !orbele se bulucir n gtle%ul Elenei, gata s ias toate dintrodat" ( 7u, nu cred c e o idee chiar att de bun, mtu Gudith" Dac ar fi fost !orba de -obert, i tu ai fi cre$ut la fel" +au poate c nu! ( Elena, nu-i permit s-mi !orbe ti pe tonul acesta, ( .ricum, am terminat ce a!eam de spus! ip Elena i fugi orbe te spre scri" -eu i s- i rein lacrimile pn cnd a%unse n camera ei i ncuie u a" 8poi se arunc pe pat i ncepu s hohoteasc" +e ridic ce!a mai tr$iu, ca s-o sune pe Fonnie" Fonnie era entu$iast i !olubil" Ce naiba !oia s

spun Elena, dac s-a ntmplat ce!a neobi nuit dup ce plecase ea cu +tefan4 2ntmplarea neobi nuit fusese tocmai plecarea lor! 7u, tipul la nou, Damon, nu $isese nimic despre +tefan dup aceea/ mai sttuse niel pe-acolo i dup aia dispruse" 7u, Fonnie nu-l !$use plecnd cu nimeni" De ce4 Elena era geloas4 Da, era o glum" Dar acum pe bune, nu-i a a c arta bestial4 8proape mai bestial dect +tefan, asta dac-i plac prul i ochii negri" Desigur, dac-i place prul mai deschis la culoare i ochii cprui, Elena deduse imediat c ochii lui 8laric +alt$man erau cprui" 2nchise n sfr it telefonul i abia atunci i aduse aminte de bileelul pe care-l gsise n geant" 8r fi trebuit s-o ntrebe pe Fonnie dac se apropiase cine!a de geanta ei ct timp fusese ea n sufragerie" Dar i aminti c Fonnie i &eredith fuseser i ele n sufragerie mare parte a timpului" Cine o fcuse, o fcuse probabil ntre timp" Doar !$u bucica de hrtie !iolet i simi n gur un gust metalic" 8bia dac suporta s o pri!easc" Dar acum, c era singur, trebuia s-o desfac i s-o citeasc din nou, cu sperana de art c mcar de data asta cu!intele !or fi altele, c se n elase mai de!reme" Dar nu erau alte cu!inte" 0iterele ascuite i ordonate caligrafic se conturau pe fundalul pal de parc ar fi fost lungi de $ece metri" Voiam s-l ating" &ai mult dect pe orice alt biat pe care l cuno team" 6i tiu c i el !rea, dar se nfrnea$" Erau cu!intele ei" Din %urnalul ei" Cel care-i fusese furat" 8 doua $i, &eredith i Fonnie i sunau la u " ( +tefan m-a sunat asear, spuse &eredith" &i-a $is c !rea s fie sigur c nu te duci singur la coal" Ei nu !ine a$i, a a c m-a ntrebat dac a putea s trec eu sau Fonnie s te lum" ( + te escortm, glumi Fonnie, care era, e!ident, e5trem de binedispus" + te p$im" Cred c e teribil de dulce din partea lui s fie att de protector cu tine" ( )robabil c i el e tot Vrstor, fcu &eredith" @aide, Elena, nainte s apuc s o omor dac mai scoate o !orb despre 8laric al ei" Elena merse tcut alturi de ele, ntrebndu-se oare ce a!ea +tefan de fcut de nu !enea la coal" +e simea e5pus i !ulnerabil a$i, ca i cnd i-ar fi mbrcat pielea pe dos" Era una din $ilele acelea n care ar fi fost gata s plng i numai din cau$a unei pri!iri" )e a!i$ier era nfipt la !edere o bucat de hrtie !iolet" 8r fi trebuit s se a tepte la asta" 6tiuse unde!a, n adncul sufletului" @oul nu se mulumea doar s-i arate c gndurile ei cele mai intime fuseser citite de altcine!a" Voia s-i demonstre$e c, mai mult, ele puteau fi fcute publice" +mulse hrtia de pe a!i$ier i o mototoli, dar nu nainte s arunce un ochi peste cu!intele scrise pe ea" Dintr-o singur pri!ire, i se imprimar n creier" +imt c cine!a l-a rnit ngro$itor n trecut, i el n-a reu it niciodat s treac peste aceast durere" Dar mai cred c e5ist ce!a de care i-e fric, un secret pe care se teme c i-l !oi afla" ( Elena, ce e4 Ce-ai pit4 Elena, ntoarce-te! Fonnie i &eredith o urmar pn la cea mai apropiat toalet de fete, unde o !$ur lng co ul de gunoi, rupnd bucata de hrtie n frme minuscule i respirnd la fel de greu ca i cnd ar fi alergat ntr-o curs" +e uitar una la cealalt, apoi se ntoarser s !erifice cabinele de toalet" ( Fun, $ise &eredith tare, pri!ilegiul senioarelor" 1u! Ftu la singura u nchis" 9e i afar" +e au$i un fsit, apoi o boboac uimit i fcu apariia dinuntru" ( Dar nici mcar, ( 9e i" 8far, i porunci Fonnie" 6i tu L se ntoarse spre o fat care se spla pe mini L stai la u i ai gri% s nu intre nimeni" ( Dar de ce4 Ce tot, ( &i c, ppu " Dac intr cine!a pe u a aia, tu o s fii de !in"

Cnd u a se nchise dup ea, se ntoarser amndou spre Elena" ( Fun, stare de urgen, spuse &eredith" @ai, Elena, !ars tot" Elena rupse ultima bucic de hrtie, gata s rd i s plng n acela i timp" 8r fi !rut s le spun totul, dar nu putea" +e hotr totu i s le spun despre %urnal" Erau la fel de furioase i de indignate ca i ea" ( +igur a fost cine!a care a !enit asear la petrecere, $ise &eredith n cele din urm, dup ce fiecare i e5primase opinia n legtur cu caracterul hoului, cu gradul lui de moralitate i cu posibila lui destinaie n !iaa de apoi" Dar putea s fie oricine" 7u-mi amintesc de cine!a n mod special care s se fi apropiat de geanta ta, dar ncperea aia era plin pn la refu$ de oameni i se putea ntmpla fr ca eu s obser! ce!a" ( Dar de ce ar !rea cine!a s fac una ca asta4 lans Fonnie ntrebarea" Doar dac, Elena, n noaptea n care l-am gsit pe +tefan, ai fcut alu$ie la ni te lucruri" Credeai c tii cine ar putea fi criminalul" ( 7u cred c tiu, chiar tiu" Dar dac !oi ! gndii c ar putea a!ea !reo legtur cu po!estea asta, atunci nu sunt foarte sigur" Cred c e posibil" E posibil s fie la mi%loc aceea i persoan" Fonnie era ngro$it" ( 8tunci nseamn c uciga ul e ele! n coala asta! Cnd Elena scutur din cap, merse mai departe cu logica" +ingurii indi!i$i de la petrecere care nu erau ele!i erau 8laric i tipul cel nou" Frusc, i schimb e5presia" 8laric nu putea s-l omoare pe domnul 1anner, nici mcar nu era n #ellMs Church atunci" ( 6tiu" 7u 8laric a fcut-o" &ersese prea departe ca s se mai opreasc acum/ Fonnie i &eredith tiau de%a prea multe" Damon a fcut-o" ( 1ipul la e criminalul4 1ipul care m-a srutat4 ( Fonnie, potole te-te" Ca de obicei, isteria celor din %ur o fcea pe Elena s- i rec tige calmul" ( Da, el e criminalul, spuse ea, i toate trei trebuie s a!em gri% i s ne ferim de el" De-asta ! spun' niciodat, dar absolut niciodat, s nu-l in!itai la !oi acas" Elena se opri, pri!ind chipurile prietenelor ei" +e $giau la ea i, pentru o clip, a!u sen$aia ngro$itoare c nu o credeau" C ar putea s-i pun la ndoial starea de sntate mintal" Dar singurul lucru pe care l ntreb &eredith, cu o !oce egal i deta at, fu acesta' ( E ti sigur4 ( Da" +unt sigur" El e criminalul i tot el e cel care l-a aruncat pe +tefan n fntn, iar acum e posibil s fie pe urmele uneia dintre noi" 6i nu tiu dac e5ist !reo posibilitate s-l oprim" ( Ei, $ise &eredith, ridicnd dintr-o sprncean, atunci, nici nu m mai mir de ce tu i cu +tefan ai plecat att de grbii asear de la petrecere" Caroline i arunc Elenei un rn%et otr!it cnd aceasta intr n sala de mese" Dar Elena aproape c nici nu o obser!" 6i totu i obser! imediat un alt lucru" VicCie Fennett era acolo" VicCie nu mai !enise la coal din noaptea n care &att, Fonnie i &eredith o gsiser rtcind pe drum, bolborosind ce!a despre o negur ntunecat, ni te ochi i ce!a cumplit n cimitir" Doctorii care o controlaser dup aceea a%unseser la conclu$ia c nu era nimic n neregul cu ea din punct de !edere fi$ic, dar nc nu se ntorsese la liceul ;-obert E" 0ee<" 0umea u otea ce!a despre psihiatri i tratamente medicamentoase pe care le ncercau cu ea" 6i totu i, nu prea nicidecum nebun, se gndi Elena" )rea doar palid, abtut i oarecum prbu it sub hainele care o acopereau" 9ar cnd Elena trecu pe lng ea i VicCie ridic pri!irea, ochii ei erau ca de cprioar speriat" Era ciudat s stea la o mas pe %umtate goal, a!ndu-le alturi numai pe Fonnie i &eredith" De obicei, oamenii se nghesuiau s se a e$e lng ele trei" ( 7-am terminat discuia a$i-diminea, $ise &eredith" @aidei s mncm ce!a i apoi s ne

gndim ce putem s facem n legtur cu notiele din %urnalul tu" ( 7u mi-e foame, $ise Elena fr intonaie" 6i ce-am putea s facem4 Dac e Damon, nu e5ist nici o cale s-l oprim" Credei-m, nu e o po!este pentru care s putem suna la poliie" De-asta nici nu le-am spus c el e criminalul" 7u e5ist nici o do!ad i, n plus, niciodat n-ar, Fonnie, nu m asculi" ( 2mi pare ru, se scu$ Fonnie, care se uita pe lng urechea stng a Elenei unde!a n spate" Dar se ntmpl ce!a ciudat acolo" Elena se ntoarse" VicCie Fennett sttea n faa slii de mese, dar nu mai prea nicidecum prbu it i abtut, i rotea pri!irile prin ncpere cu un $mbet !iclean" ( Ei bine, nu pare tocmai normal, dar n-a $ice nici c e !reo ciudat, $ise &eredith" Dar adug imediat' +tai puin" VicCie i descheia %acheta tricotat" Dar felul n care o fcea, cu mici pocnituri !oite din degete i pri!ind tot timpul n %ur cu $mbetul acela misterios, era e5trem de straniu" Dup ce i descheie i ultimul nasture, i prinse graios %acheta ntre degetul mare i arttor i o cobor peste un bra, apoi peste cellalt" 8poi o ls s cad pe podea" ( Fun, deci e o ciudat, confirm &eredith" Ele!ii care treceau prin faa lui VicCie cu t!ile pline i aruncau pri!iri curioase i se uitau napoi peste umr" 7imeni nu se opri, totu i, din mers pn cnd ea nu- i scoase pantofii" . fcu cu graie, prin$ndu- i clciul cu !rful celuilalt i mpingnd pantoful" 8poi fcu la fel cu cellalt picior" ( Doar nu merge mai departe, murmur Fonnie, n timp ce degetele lui VicCie se ndreptau spre nasturii care imitau perlele de pe cma a ei de mtase alb" 1oate capetele se ntorceau spre ea" 0umea i ddea coate i gesticula" 2n %urul lui VicCie se strnsese un mic grup, a e$at ns la o distant suficient de mare nct s nu le bloche$e celorlali !ederea" Flu$a alb alunec n %os, fluturnd pn pe podea ca o fantom rnit" Dedesubt, VicCie purta un furou alb-glbui de dantel" 2n sala de mese nu se mai au$ea nici un sunet n afar de u otelile confu$e" 7imeni nu mnca" *rupul din %urul lui VicCie se mrea" VicCie $mbi sfios i ncepu s- i desfac, una cte una, capsele din talie" #usta plisat c$u i ea pe podea" ) i din mi%locul ei i o mpinse cu piciorul ntr-o parte" Cine!a se ridic n picioare n fundul slii de mese i ncepu s scande$e' ( D-le-o %os! D-le %os! 8lte !oci i se alturar" ( 7-o opre te nimeni4 e5clam furioas Fonnie" Elena se ridic" 3ltima oar cnd se apropiase de VicCie, fata ipase i o lo!ise" Dar acum, pe msur ce se apropia, VicCie i arunc un $mbet conspirati!" Fu$ele ei se mi car, dar Elena nu putu s- i dea seama ce spune din cau$a scandrilor" ( @aide, VicCie, s mergem, i spuse ea" )rul castaniu-deschis al lui VicCie i flutur pe umeri, iar ea trase de breteaua furoului" Elena se aplec s ridice de %os %acheta i o nf ur pe dup umerii $!eli ai fetei" 6i cnd fcu asta, cnd o atinse pe VicCie, ochii ei pe %umtate nchi i se deschiser mari, din nou ca de cprioar speriat" VicCie arunc o pri!ire slbatic n %ur, ca i cnd tocmai s-ar fi tre$it dintr-un !is" +e uit n %os, spre propriul trup, iar e5presia i se schimb' nu-i !enea a crede" +trngndu- i i mai tare %acheta n %urul ei, se ddu napoi tremurnd" 2n sal se ls din nou lini tea" ( E-n regul, i $ise Elena lini titor" @aide" 0a au$ul !ocii ei, VicCie sri ntr-o parte, ca atins de un curent electric" +e uit pierdut la Elena, apoi e5plod' ( E ti una dintre ei! 1e-am !$ut! E ti diabolic! +e ntoarse i ie i n fug, n picioarele goale, din sala de mese, lsnd-o pe Elena mpietrit de

uimire"

Capitolul T
( 6tii ce e ciudat la ntmplarea cu VicCie de la coal4 8dic n afar de chestiile e!idente, $ise Fonnie, lingndu- i de pe degete ngheata de ciocolat" ( Ce4 ntreb Elena pe un ton plat" ( #elul n care s-a terminat toat po!estea" 8rta e5act la fel ca atunci cnd am gsit-o pe drum, numai c atunci era i $griat toat" ( 7oi am cre$ut c sunt $grieturi de pisic, spuse &eredith, terminndu- i ultima bucat de pr%itur" )rea s fie ntr-una din dispo$iiile ei tcute i gnditoare/ acum se uita cu atenie la Elena" Dar nu mai pare att de probabil, adug" Elena o pri!i n ochi" ( )oate a c$ut n !reo tuf de rugi, $ise ea" 8cum, dac ai terminat de mncat, !rei s !edei prima bucat din %urnal, cea pe care am gsit-o n geant4 2 i lsar farfuriile n chiu!et i urcar scrile spre camera Elenei" Ea simi cum ro e te n timp ce fetele citeau nsemnarea din %urnal" Fonnie i &eredith erau cele mai bune prietene ale ei, poate chiar singurele prietene pe care le mai a!ea n momentul acesta" 0e mai citise i nainte fragmente din %urnalul ei" Dar de data asta era altce!a" Era cea mai umilitoare sen$aie pe care o trise n !iaa ei" ( Ei bine4 i se adres ea lui &eredith" ( )ersoana care a scris asta are apro5imati! 1,SP m, merge u or chioptat i poart musta fals, inton &eredith" 2mi pare ru, adug ea !$nd e5presia Elenei" 7u e amu$ant" .ricum, nu sunt prea multe de spus, nu4 +crisul pare de biat, dar hrtia pare a fi alegerea unei fete" ( De altfel, toat po!estea asta are o nuan feminin, inter!eni Fonnie, legnndu-se u or pe patul Elenei" Dar chiar a a e, fcu ea defensi!" +-i trimit citate din propriul %urnal este mai degrab un lucru pe care l-ar face o fat" Fieilor nu le pas de %urnale" ( Cred c pur i simplu nu !rei s fie !orba de Damon, $ise &eredith" Cred c ar trebui s te temi mai degrab c e !reun criminal psihopat dect un ho de %urnale" ( 7u tiu ce s $ic" 6i criminalii au aura lor de romantism" 9maginea$-i cum ar fi s mori cu minile lui n %urul gtului" + te sugrume pn i pier$i i cea din urm suflare, iar ultimul lucru pe care l-ai !edea s fie faa lui" )unndu- i propriile mini n %urul gtului, Fonnie oft i e5pir tragic, apoi se prbu i teatral de-a curme$i ul patului" +unt a lui oricnd, mai spuse ea, cu ochii nc nchi i" Elenei !ru s-i spun c trebuie s neleag c e treab serioas" 2n schimb, i se tie brusc rsuflarea i, spunnd ;.h, Doamne<, alerg la fereastr" 8far era o atmosfer umed i nbu itoare, iar fereastra fusese deschis" 2n apropiere, pe ramurile scheletice ale gutuiului desfrun$it, sttea o cioar" Elena trase fereastra glisant n %os cu atta putere nct geamul $drngni" Cioara o pri!i prin geamul tremurtor cu ochii ei ntunecai ca de crbune, iar peste penele-i de un negru strlucitor se desenar curcubeie" ( De ce ai spus asta4 se ntoarse Elena spre Fonnie" ( Dar nu e nimeni afar, inter!eni &eredith cu blndee" & rog, doar dac nu socote ti psrile" Elena se ntoarse cu spatele la ele" Copacul era acum gol" ( 2mi pare ru, spuse Fonnie cu o !oce slab, dup o clip" Dar pur i simplu tot ce se ntmpl mi se pare uneori ireal" Chiar i moartea domnului 1anner mi se pare c nu s-a ntmplat cu ade!rat" 9ar Damon chiar arta, m rog, oarecum incitant" Dar periculos" )ot s cred c e periculos" ( 6i, n plus, nu te-ar strnge de gt, ci i l-ar tia, fcu &eredith" +au cel puin asta i-a fcut domnului 1anner" )e de alt parte, btrnul de sub pod a!ea gtul spintecat, de parc ar fi fost atacat de

un animal" &eredith se ntoarse spre Elena ca i cnd ar fi a teptat o lmurire" Damon nu are !reun animal, nu-i a a4 ( 7u" 7u tiu" Dintr-odat, Elena se simi foarte obosit" 2 i fcea gri%i pentru Fonnie, pentru consecinele pe care le-ar fi putut a!ea !orbele ei proste ti" ;)ot s-i fac absolut orice, ie i celor pe care i iube ti<, i aminti ea" .are ce-ar fi putut face Damon acum4 7u-l nelegea" Era de fiecare dat altfel, ori de cte ori se ntlneau" 2n sala de sport fusese dispreuitor, rdea de ea" Dar a doua oar putea s %ure c fusese ct se poate de serios, i citase poe$ii, ncercase s o con!ing s plece cu el" +ptmna trecut, n cimitir, cu !ntul acela ngheat care i ptrundea n oase, l simise amenintor i crud" 9ar sub cu!intele bat%ocoritoare din seara trecut simise aceea i ameninare" 8 a c nu putea s pre!ad ce a!ea s fac data !iitoare" Dar, orice s-ar fi ntmplat, trebuia s le apere de el pe Fonnie i pe &eredith" &ai ales c nu putea s le spun e5act de ce trebuiau s se fereasc" 6i oare +tefan ce punea la cale4 +imea c are ne!oie de el acum mai mult dect oricnd" Dar unde era4 +e ntmplase chiar n dimineaa aceea" ( #-m s neleg, spuse &att, re$emat de caroseria $griat a btrnului su #ord sedan cnd +tefan l abord puin nainte de cursuri" Vrei s-i mprumut ma ina mea4 ( Da, rspunse +tefan" ( 9ar moti!ul pentru care !rei s o mprumui sunt florile4 Vrei s iei ni te flori pentru Elena4 ( Da" ( 9ar aceste flori speciale, florile astea pe care !rei s i le aduci, nu cresc pe-aici, nu4 ( +-ar putea s creasc" Doar c perioada lor de nflorire a trecut n $ona asta, att de nordic" 6i oricum, ngheul le-ar fi distrus" ( Deci !rei s te duci spre sud, nu tiu ct de departe, doar ca s gse ti florile astea pe care ii neaprat s i le dai Elenei4 ( +au mcar ni te tulpini, spuse +tefan" De i, sincer s fiu, a prefera totu i florile" ( 6i cum ma ina ta e nc la poliie, !rei s o mprumui pe a mea, atta ct i e necesar s a%ungi n sud, ca s gse ti florile astea pe care ii neaprat s i le dai Elenei4 ( Cred c o cltorie cu ma ina este modul cel mai puin !i$ibil de-a prsi ora ul, i e5plic +tefan" 7u !reau s m urmreasc poliia" ( 8ha, de-asta !rei ma ina mea" ( Da" &i-o dai4 ( .are s-i dau ma ina mea tipului care mi-a furat iubita i care acum !rea s fac o escapad pn n sud ca s-i aduc nu tiu ce flori speciale pe care trebuie neaprat s le aib4 E ti nebun4 &att, care pn atunci se uitase peste acoperi urile caselor de peste drum, se ntoarse n sfr it s-l pri!easc pe +tefan" 2n ochii lui alba tri, de obicei e5trem de !eseli i one ti, se citea acum o profund nencredere, iar sprncenele i se ncruntaser a mirare" +tefan i feri pri!irea" 8r fi trebuit s tie" Dup tot ce fcuse &att de%a pentru el, era ridicol s a tepte i mai mult din partea lui" &ai ales n perioada asta, cnd toat lumea tresrea fie i numai la au$ul pa ilor si i i e!ita pri!irea cnd se apropia" + se a tepte ca &att, care a!ea cele mai solide moti!e s-l resping, s-i fac o asemenea fa!oare fr nici o alt e5plicaie, doar pe ba$a ncrederii reciproce, chiar c era o nebunie" ( 7u, nu sunt nebun, i rspunse ncet i i ntoarse spatele, dnd s plece" ( 7ici eu, $ise &att" 6i ar trebui s fiu nebun s-i dau ie ma ina mea" 0a dracuM, nici nu m gndesc" Vin cu tine" )n s se ntoarc +tefan din nou spre el, &att se uita de%a spre ma in, cu bu$a de %os bosumflat

ntr-o e5presie pe ct de precaut, pe-att de re$onabil" ( 2n fond, adug el, trecnd cu mna peste !opseaua co%it de pe capota ma inii, ai putea s o $grii sau cine tie ce s-i mai faci" Elena puse telefonul la loc n furc" Cine!a era la pensiune, pentru c cine!a tot ridica receptorul cnd suna, dar dup aceea nu urma dect tcere i apoi sunetul de ntrerupere a legturii" Fnuia c ar fi fost doamna #loEers, dar asta nu i ddea nici un indiciu n legtur cu locul unde ar fi putut s fie +tefan" 9nstincti!, !oia s se duc la el" Dar afar era ntuneric, iar +tefan o a!erti$ase n mod special s nu cum!a s ias afar pe ntuneric, i mai ales s nu se apropie de cimitir sau de pdure" .r pensiunea era a e$at lng amndou" ( 7u rspunde nimeni4 ntreb &eredith cnd Elena se ntoarse i se a e$ pe pat" ( 2mi tot nchide telefonul, i rspunse Elena, apoi mormi ce!a nedeslu it" ( Ce-ai mai $is4 C e o !r%itoare4 ( 7u, dar ce!a pe-aproape, o asigur Elena" ( 3ite ce e, $ise Fonnie ridicndu-se, dac o s sune, +tefan o s sune aici" 7-ai nici un moti! s !ii s stai cu mine peste noapte" Fa a!ea un moti!, cu toate c Elena nu putea s i-l e5plice e5act nici sie i" 2n fond, Damon o srutase pe Fonnie la petrecerea lui 8laric +alt$man" 9ar acum era n primul rnd !ina ei, a Elenei, c Fonnie era n pericol" +imea, ntr-un fel, c mcar dac era de fa, putea s fac ce!a s o prote%e$e" ( &ama, tata i &arD sunt cu toii acas, insist Fonnie" 6i ncuiem peste tot, toate u ile i ferestrele, de cnd a fost ucis domnul 1anner" Fa n EeeCendul sta, tata a i montat ni te ncuietori suplimentare" 7u neleg ce-ai putea s faci tu" Elena nu nelegea nici ea" Dar tot !oia s se duc la Fonnie" 0s un mesa% pentru +tefan la mtu a Gudith, spunndu-i unde era" 2nc mai persista o oarecare ncordare ntre ea i mtu a ei" 6i nu !a disprea, gndi Elena, pn cnd mtu a nu- i !a schimba prerea despre +tefan" 8cas la Fonnie, primi o camer care aparinuse cnd!a uneia dintre surorile lui Fonnie care erau acum la facultate" )rimul lucru pe care l fcu fu s !erifice fereastra" Era nchis i ncuiat, iar afar nu era nimic pe care s fi putut cine!a s urce, !reun copac sau !reun burlan" De asemenea, ct putu de discret, !erific i camera lui Fonnie, dar i pe celelalte n care putu s intre" Fonnie a!usese dreptate/ erau toate nchise bine de tot pe dinuntru" 7imic nu putea s ptrund din afar" +ttu mult !reme ntins pe pat n noaptea aceea, $gindu-se n ta!an, fr s reu easc s adoarm" 7u- i putea lua gndul de la VicCie i numrul ei somnambulic de striptease din sala de mese" .are ce pise4 1rebuia s- i aduc aminte s-l ntrebe pe +tefan cnd l !edea" *ndul la +tefan era plcut, n ciuda tuturor lucrurilor cumplite care se ntmplaser n ultima !reme" Elena $mbi pe ntuneric, lsndu- i imaginaia s o ia ra$na" 2ntr-o bun $i, toat nebunia asta se !a fi terminat, iar ea i +tefan !or putea s- i fac planuri mpreun" +igur, el nc nu $isese nimic despre o asemenea posibilitate, dar Elena era sigur c a a !a fi" . s se mrite cu +tefan sau n-o s se mai mrite deloc" 9ar +tefan nu se !a cstori dect cu ea, 1recerea la starea de !isare se fcu treptat i att de lin, nct aproape c nici nu obser!" Dar tia, cum!a, c !isa" Era ca i cnd un alter ego al ei rmsese deoparte i i pri!ea !isul ca pe o pies de teatru" +ttea pe un culoar lung, ai crui perei erau acoperii pe-o parte cu oglin$i i pe cealalt cu ferestre" 8 tepta ce!a" 8tunci !$u o mi care fugar i pe +tefan dincolo de fereastr" 8!ea chipul palid i pri!irile rnite i furioase" +e duse la fereastr, dar nu au$ea ce spune din cau$a geamului" 2ntr-o mn inea o carte cu coperta din catifea albastr i tot fcea semne spre ea, ntrebnd-o ce!a" 8poi arunc pe %os cartea i se ntoarse cu spatele" ;+tefan, nu pleca! 7u m lsa!< ip ea" 8ps cu degetele geamul pn i se albir" 8poi obser! c pe una dintre laturile ferestrei era un

$!or, a a c l trase i deschise fereastra i l strig" Dar el dispruse, iar afar nu se mai !edeau dect !ltuci albi de ceat" De$amgit, se ndeprt de fereastr i naint pe culoar" )ropria ei imagine se reflecta n oglin$i, una dup alta, pe msur ce trecea pe lng ele" Dar ce!a anume din acea imagine i capt brusc atenia" .chii erau ai ei, dar pri!irea era alta, prdtoare i !iclean" 8ceea i pri!ire ca a lui VicCie n timp ce se de$brca" 6i mai era ce!a tulburtor i flmnd n $mbetul ei" 2n timp ce se pri!ea, nemi cat, ceea ce !edea ncepu s se mi te de %ur mpre%urul ei, ca i cnd ar fi dansat" Elena simi cum o cuprinde groa$a" . lu la fug pe coridor, dar acum toate imaginile ei a!eau o identitate proprie, dansnd, gesticulnd spre ea, r$nd" 6i chiar n clipa n care cre$u c inima i plmnii i !or e5ploda de spaim, a%unse la captul culoarului i ddu de perete o u " +ttea acum ntr-o camer imens i deosebit de frumoas" 1a!anul nalt era gra!at i mpodobit cu stucaturi aurite, bogate i complicate/ cadrele u ilor erau placate cu marmur alb" +tatuete clasice erau a e$ate n firide elegante de-a lungul pereilor" Elena nu mai !$use niciodat o ncpere de o asemenea splendoare, dar tia unde era" 2n 9talia renascentist, acolo unde trise cnd!a +tefan" +e pri!i pe ea ns i i !$u c purta o rochie aidoma celei pe care i-o fcuse pentru @alloEeen, !e mntul renascentist de bal albastru pal" Doar c rochia aceasta era de un ro u sngeriu, iar n %urul taliei purta o cingtoare subire btut n pietre ro ii strlucitoare" 8celea i pietre i erau prinse i n pr" Cnd se mi ca, mtasea strlucea ca ni te flcri n lumina a sute de tore aprinse" 2n cellalt capt al ncperii, dou u i imense se deschiser spre interior" . siluet se contur ntre ele" 2naint spre ea, i Elena putu s !ad c era un tnr mbrcat tot n !e minte renascentiste, cu hain cambrat i pantaloni colani i pieptar ti!it cu hermin" +tefan! )orni nerbdtoare spre el, simind cum rochia grea i se leagn din talie" Dar cnd se apropie, se opri brusc, trgnd adnc aer n piept" Era Damon" El continu s nainte$e spre ea, ncre$tor, rela5at" :mbea/ era un $mbet pro!ocator" 8%unse lng ea, i puse mna n dreptul inimii i fcu o plecciune" 8poi ntinse mna spre ea, ca i cnd ar fi pro!ocat-o s-i ntind, la rndul ei, mna" ;2i place s danse$i4< o ntreb" 7umai c bu$ele nu i se mi car" Vocea era n mintea ei" +imi cum teama i dispare ca prin farmec i rse" .are ce gndise, cum de putuse s-i fie fric de el !reodat4 +e nelegeau att de bine unul pe cellalt" Dar n loc s-l prind de mn, se ntoarse cu spatele, fcndu- i rochia s fo neasc" 2naint u or spre una dintre statuile a e$ate de-a lungul peretelui, fr s arunce !reo pri!ire napoi ca s !ad dac el o urmea$" 6tia c o !a face" +e prefcu absorbit de statuie, ndeprtndu-se din nou chiar n clipa n care el a%unsese lng ea, mu cndu- i bu$a ca s- i rein hohotele de rs" 2n clipa asta se simea minunat, att de !ie i de frumoas" )ericol4 +igur c %ocul sta era periculos" Dar ei i plcuse dintotdeauna pericolul" Cnd el a%unse iar i alturi de ea, l pri!i %ucu i se ntoarse din nou" El se ntinse dup ea, dar nu reu i s apuce dect cingtoarea cu pietricele prins n talia ei" 2i ddu repede drumul i, pri!ind napoi, ea reu i s !ad c se tiase n !rful uneia dintre pietrele din montur" )ictura de snge de pe degetul lui a!ea e5act aceea i culoare ca i rochia ei" 2i arunc o pri!ire pie$i , iar bu$ele lui se rotun%ir ntr-un $mbet bat%ocoritor n timp ce ridica n sus degetul rnit" 7-ai s ndr$ne ti, i spunea el din pri!iri" Eh, a a cre$i4 i rspunse Elena tot din pri!iri" Cu mult ndr$neal, i prinse mna i o inu o clip, ator" 8poi duse degetul rnit la bu$e" Dup cte!a momente, i ddu drumul i se uit n sus spre el" ;Chiar mi place s danse$<, spuse ea i descoperi c, la fel ca i el, putea s-i !orbeasc fr cu!inte, doar prin puterea minii" Era o sen$aie tulburtoare" El o urm, cu graia unei slbticiuni a e$ate la pnd" Degetele lui erau calde i puternice cnd le prinser pe ale ei" +e au$ea mu$ic, de i intensitatea ei !aria, iar sunetul se au$ea ca i cnd ar fi !enit de unde!a de departe" Damon i a e$ cealalt mn pe talia ei" )utea s-i simt i acolo cldura degetelor i

presiunea" 2 i apuc poalele rochiei i ncepur s danse$e" Era minunat, de parc $burau, iar trupul ei tia fiecare mi care pe care trebuia s o fac" Dansau de %ur mpre%urul ncperii aceleia imense, coordonai perfect, mereu mpreun" El rdea spre ea, cu ochii lui ntunecai strlucind de plcere" Ea se simea frumoas/ se simea sigur pe sine, gata de orice" 7ici nu- i mai aducea aminte de cnd nu se mai simise att de bine" 6i totu i, ncetul cu ncetul, $mbetul lui se tergea, iar dansul de!enea din ce n ce mai lent" 2n cele din urm, ea se tre$i stnd nemi cat, cu braele lui cuprin$nd-o" .chii lui nu mai erau amu$ai, ci cru$i i nfierbntai" Ea pri!i n sus, spre el, cu gra!itate i fr urm de team" 6i atunci, pentru prima oar, chiar se simi de parc ar fi !isat/ se simi u or ameit, foarte slbit i moale" 2ncperea ncepea s se nceo e$e n %urul ei" 7u putea s !ad dect pri!irile lui, care o fceau s se simt din ce n ce mai somnoroas" 2 i ls ochii s se nchid pe %umtate, iar capul i c$u u or pe spate" .ft" 8cum putea s i simt pri!irea pe bu$ele ei, pe gt" :mbi n sinea ei i nchise ochii cu totul" El i susinea ntreaga greutate a trupului, ca s nu cad" Ea i simi bu$ele pe pielea gtului, ar$nd ca i cnd el ar fi fost cuprins de febr" 8poi simi neptura, la fel ca i cum ar fi mpuns-o cu dou ace" 1otu i durerea trecu destul de repede, iar ea se ls n !oia plcerii de a se simi golit de snge" 2 i amintea sen$aia asta, ca i cnd ar fi plutit pe un pat de lumin aurie" +imi cum o mole eal delicioas i se strecoar prin toate membrele" +e simea toropit, de parc era prea mare deran%ul chiar i s mai ncerce s se mi te" .ricum nu !oia s se mi te/ se simea mult prea bine" Degetele ei se odihneau n prul lui, presndu-i u or capul spre ea" 6i le plimba lene printre u!iele moi i ntunecate" )rul lui era ca mtasea, cald i !iu sub degetele ei" Cnd i ntredeschise u or ochii, !$u cum se reflecta n el lumina lumnrilor, ca ni te curcubeie" -o u, albastru, !iolet, ca ni te, ca ni te pene, 2n clipa aceea totul se prbu i" Frusc, simi o durere n gt, ca i cnd sufletul i-ar fi fost smuls din piept" 2l mpingea cu putere pe Damon, $griindu-l, ncercnd s-l fore$e s-i dea drumul" >ipetele i bubuir n urechi" Damon se lupta cu ea, dar nu mai era Damon/ era o cioar" 8ripile uria e o lo!eau, btnd cu putere aerul" Deschisese ochii" Era trea$ i ipa" +ala de bal dispruse i era acum ntr-un dormitor cufundat n ntuneric" Dar co marul o urmase" Chiar i n momentul n care ntinse mna ca s aprind lumina, cioara se repe$i din nou la ea, cu aripile imense lo!ind-o peste fa, cu ciocul ascuit ntin$ndu-se dup ea" Elena o lo!i cu minile, acoperindu- i ochii cu un bra, ca s se apere" 2nc mai ipa" 7u putea s scape de ele, de aripile acelea ngro$itoare care nc mai bteau slbatic, cu acela i sunet ca i cnd mii de cri de %oc ar fi fost amestecate dintr-odat" 3 a se ddu brusc de perete" 1rupul cald i greu al ciorii o i$bi n plin, iar ipetele ei se nteir" 8tunci cine!a o trase cu putere %os din pat i simi cum tatl lui Fonnie o apr cu corpul lui" 8!ea n mn o mtur i lo!ea pasrea cu ea" Fonnie rmsese n cadrul u ii, iar Elena alerg n braele ei" 1atl lui Fonnie goni pasrea, apoi se au$i $gomotul de fereastr i$bit" ( *ata, a ie it, spuse domnul &cCullough, respirnd greu" &arD i doamna &cCullough erau chiar afar, pe culoar, nf urate n halatele de baie" ( E ti rnit, i spuse uimit doamna &cCullough Elenei" +crbo enia aia te-a ciupit" ( +unt bine, o asigur Elena, tergndu- i o pictur de snge de pe fa" Era att de $guduit, nct simea c-i cedea$ genunchii" ( Cum a intrat nuntru4 ntreb Fonnie" Domnul &cCullough !erific fereastra" ( 7u trebuia s o la i deschis, spuse el" Ce i-a !enit s desfaci ncuietorile4 ( Dar nu le-am desfcut, ip Elena" ( Erau descuiate i fereastra deschis cnd te-am au$it ipnd i am intrat nuntru, spuse tatl lui Fonnie" 7u tiu cine altcine!a ar fi putut s le desfac dac nu tu"

Elena i nghii protestele" E$itnd, precaut, se ndrept spre fereastr" 1atl lui Fonnie a!usese dreptate' $!oarele fuseser desfcute" 9ar acest lucru nu era posibil dect dinuntru" ( )oate ai umblat n somn, spuse Fonnie, lund-o pe Elena de lng fereastr, n timp ce domnul &cCullough ncepu s fi5e$e $!oarele la loc" @ai mai bine s te speli puin" 3mblase n somn" Dintr-odat, ntregul !is umplu din nou mintea Elenei" Culoarul plin de oglin$i i sala de dans i Damon" Dansase cu Damon" +e desfcu din strnsoarea lui Fonnie" ( & descurc i singur, spuse ea i au$i tonul aproape isteric al propriei !oci" 7u, serios, a !rea s m spl singur" +e refugie n baie, unde se spri%ini cu spatele de u a ncuiat, ncercnd s respire" 3ltimul lucru pe care !oia s-l fac era s se pri!easc n oglind" Dar n cele din urm, ct putu de ncet, se apropie de cea agat deasupra chiu!etei, tremurnd pe msur ce !edea conturul propriei refle5ii naintnd centimetru cu centimetru pe ntinderea argintie, pn se a e$ n mi%locul suprafeei mrginite de ram" Din oglind o pri!ea propria ei imagine, cu o paloare de moarte, cu ni te ochi care preau rnii i nspimntai" +ub ei erau desenate umbre adnci, iar faa i era acoperit cu pete de snge" 2nceti or, i rsuci capul i i ridic u or prul" 8proape c ip ngro$it cnd !$u ce se ascundea dedesubt" Dou rni mici, proaspete i deschise, pe pielea alb a gtului ei"

Capitolul U
( 6tiu c o s-mi par ru c am ntrebat, spuse &att, ntorcndu- i ochii ro ii de oboseal de la pri!eli tea autostr$ii 9-UO spre +tefan, a e$at n dreapta lui, pe scaunul pasagerului" Dar cre$i c ai putea s-mi spui de ce !rem s-i dm Elenei buruienile astea e5tra-speciale, subtropicale i de negsit pe plan local4 +tefan pri!i pe bancheta din spate la re$ultatul cutrilor lor prin tufi uri i pe cmp" 2ntr-ade!r, plantele, cu tulpinile lor !er$i ramificate i cu frun$ele mici i $imate, semnau ct se poate de tare cu ni te buruieni ordinare" -m iele uscate ale florilor din capetele ti%elor erau aproape in!i$ibile, i nimeni nu putea s pretind c rmurelele n sine ar fi fost cum!a decorati!e" ( Ce-ai $ice dac i-a spune c pot fi folosite la prepararea unei infu$ii naturale pentru splarea ochilor4 ncerc el, dup un moment de gndire" +au pentru un ceai medicinal4 ( De ce4 8i de gnd s-mi spui a a ce!a4 ( 7u chiar" ( #oarte bine" )entru c, dac ai face-o, probabil c te-a pocni" #r s se uite la &att, +tefan $mbi" 3n sentiment nou prindea rdcini n interiorul lui, ce!a ce nu mai simise de cte!a secole ncoace dect cu Elena" 8cceptare" Cldur i prietenie mprt it cu o fiin uman, care nu tia ade!rul despre el, dar care a!ea totu i ncredere n el" Care era dispus s-l cread pe cu!nt" 7u era sigur dac merita asta, dar nu putea s nege ce nsemna pentru el" 8proape cl fcea s se simt, din nou uman" Elena i pri!ea ncremenit imaginea din oglind" 7u fusese un !is" 7u n ntregime" 9ar urmele de pe gtul ei o do!edeau" 6i acum, c le !$use, de!enea con tient i de sen$aia aceea de ameeal, de letargie" Era numai !ina ei" 2 i dduse att de mult osteneala s le fac pe Fonnie i pe &eredith s nu in!ite !reun strin n cas" 6i n tot acest timp, uitase cu des!r ire c ea ns i l in!itase pe Damon acas la Fonnie" . fcuse n seara cnd acceptase s participe la ritualul acela tmpit al ;cinei mute< n sufrageria lui Fonnie i strigase apoi n ntuneric ;9ntr!<"

9ar in!itaia nu- i mai pierdea !alabilitatea niciodat" El se putea ntoarce oricnd dorea, chiar i acum" &ai ales acum, cnd ea era !ulnerabil i putea fi foarte u or hipnoti$at ca s descuie din nou fereastra" Elena se mpletici afar din baie, trecu de Fonnie i intr n dormitorul de oaspei" 2 i lu geanta i ncepu s- i ndese lucrurile n ea" ( Elena, nu poi s pleci acas! ( 7u pot s rmn aici, spuse Elena" +e uit n %ur, cutndu- i pantofii, i $ri lng pat i porni spre ei" 8poi se opri brusc, cu un ipt sugrumat" )e a ternutul delicat i ifonat de pe pat $cea o singur pan neagr" Era uria , oribil de mare, de real i de concret, cu un cotor gros i parc acoperit de cear" 8rta aproape obscen, a e$at acolo, pe cear afurile albe de bumbac" *reaa o cople i pe Elena, care se ntoarse" 7u putea s mai respire" ( Fine, bine, fcu Fonnie, dac asta !rei, am s-l rog pe tata s te conduc imediat acas" ( 1rebuie s !ii i tu" Elena tocmai de!enise con tient de faptul c nici Fonnie nu era n siguran n cas, la fel ca ea" 1u i cei pe care-i iube ti, i aminti ea i, ntorcndu-se din nou, o prinse de bra" ( 1rebuie, Fonnie" 1rebuie s !ii cu mine" 2n sfr it, obinu ce !oia" #amilia &cCullough era con!ins c era isteric i c reaciona e5agerat, ba poate chiar a!ea o cdere ner!oas" Dar n cele din urm cedaser cu toii la rugminile ei" Domnul &cCullough le conduse pe ea i pe Fonnie acas la familia *ilbert, unde, simindu-se ca ni te hoi, descuiar u a i se strecurar nuntru cu gri%, s nu tre$easc pe cine!a" 7ici mcar aici Elena nu putu s doarm" +ttea ntins lng Fonnie, care respira lini tit, i se uita spre fereastra dormitorului ei, !eghind" 8far, crengile gutuiului se lo!eau de geam, dar nimic altce!a nu se mai mi c pn n $ori" 8tunci au$i ma ina" 8r fi recunoscut oriunde $gomotul hrit pe care-l fcea motorul lui &att" 8larmat, se apropie de fereastr pe !rful picioarelor i pri!i afar, spre nemi carea matinal a unei alte $ile mohorte" 8poi alerg n %os pe scri i se grbi s deschid u a de la intrare" ( +tefan! 7iciodat n !iaa ei nu fusese mai fericit s !ad pe cine!a" +e arunc n braele lui nainte ca el s apuce mcar s nchid portiera ma inii" +tefan se ddu puin napoi, sub puterea impactului, iar ea i simi surprinderea" De obicei, nu se manifesta att de e!ident n public" ( @ei, fcu el, mbri nd-o delicat la rndul lui" 6i eu, dar nu $drobi florile" ( #lorile4 +e trase napoi ca s !ad ce a!ea el n mn/ apoi se uit la chipul lui" 8poi la &att, care tocmai ie ea din ma in pe cealalt parte" #aa lui +tefan era palid i tras/ a lui &att era n schimb umflat de oboseal, iar ochii i erau in%ectai" ( @aidei mai bine nuntru, spuse ea n cele din urm, mirat" 8rtai ngro$itor amndoi" ( E !erbin, i spuse +tefan puin mai tr$iu" El i Elena erau a e$ai la masa din buctrie" )rin u a deschis, puteau s-l !ad pe &att, ntins pe canapeaua din li!ing i sforind nceti or" +e prbu ise acolo dup ce mncase trei castroane de cereale" &tu a Gudith, Fonnie i &argaret erau nc sus i dormeau, dar +tefan continu s !orbeasc n oapt" ( 2i aminte ti ce i-am spus despre ea4 ( 8i spus c te a%ut s-i pstre$i mintea limpede chiar i atunci cnd cine!a se folose te de )utere pentru a o influena" Elena era mndr s constate ct de calm i era propria !oce" ( E5act" 9ar acesta ar putea fi numai unul dintre lucrurile pe care Damon le-ar putea ncerca" )oate s- i foloseasc puterea minii chiar i de la distan i o poate face fie c dormi sau e ti trea$"

.chii Elenei se umplur de lacrimi i se uit n %os, ca s-i ascund, pri!ind spre tulpinile lungi i suple, cu rm ie uscate de flori liliachii n !rfuri" ( Chiar dac dorm4 ntreb ea, temndu-se ns c de data asta !ocea ei nu !a mai fi la fel de calm" ( Da" 1e-ar putea determina s ie i din cas, s $icem, sau s-l la i pe el s intre" Dar !erbina ar trebui s mpiedice una ca asta" +tefan prea obosit, dar mulumit de sine" .h, +tefan, dac-ai ti, gndi Elena" Darul tu a !enit cu o noapte prea tr$iu" 2n ciuda tuturor eforturilor ei, o lacrim i alunec pe obra$, ateri$nd pe frun$ele !er$i i alungite" ( Elena! fcu el uluit" Ce s-a ntmplat4 +pune-mi" 2ncerca s o pri!easc direct n ochi, dar ea i aplecase capul, ascun$ndu-l n umrul lui" . ncon%ur cu braele, fr s ncerce s i-l ridice" ( +pune-mi, repet el u or" 8cesta era momentul" Dac a!ea s-i spun !reodat tot ce se ntmplase, acum era momentul" . ardea gtul i l simea umflat, i !oia s lase toate cu!intele strnse n ea s se rostogoleasc afar" Dar nu putea" .rice s-ar ntmpla, n-am s-i las s se bat pentru mine, gndi ea" ( 7imic, doar c, mi-am fcut gri%i pentru tine, reu i ea s spun" 7u tiam unde te-ai dus sau cnd te ntorci" ( 8r fi trebuit s-i spun" Dar e ti sigur c asta e tot4 7u te supr nimic altce!a4 ( 8sta e tot" 8cum trebuia s o con!ing pe Fonnie s pstre$e secretul n legtur cu incidentul cu cioara" .are de ce fiecare minciun trebuia s duc la alta4 ( Ce trebuie s facem cu !erbina4 ntreb ea, trgndu-se napoi i re$emndu-se de sptarul scaunului" ( . s-i art n seara asta" Dup ce e5trag uleiul din semine, poi s te mase$i cu el pe piele sau s-l adaugi n apa de baie" 9ar frun$ele uscate poi s le pui ntr-un scule i s le pori cu tine sau s i le pui noaptea sub pern" ( )oate ar fi bine s le dau i lui Fonnie i &eredith cte!a" 6i ele au ne!oie de protecie" El ncu!iin din cap" ( Deocamdat, ia asta la coal cu tine, $ise el rupnd o rmuric i punnd-o n mna ei" Eu m ntorc la pensiune, ca s e5trag uleiul" #cu o scurt pau$, apoi $ise din nou' Elena, ( Da4 ( Dac a ti c asta te-ar a%uta, a pleca" 7u te-a e5pune lui Damon" Dar nu cred c m !a mai urma dac plec, nu i de data asta" Cred c e posibil s rmn, pentru tine" ( 7ici s nu te gnde ti s pleci, spuse ea feroce, uitndu-se la el" +tefan, sta ar fi singurul lucru pe care nu l-a putea suporta" )romite-mi c n-ai s pleci, promite-mi! ( 7-am s te las singur cu el, spuse +tefan, ceea ce nu era chiar acela i lucru" Dar nu a!ea nici un sens s-l fore$e la mai mult de-att" 2n schimb, l a%ut s-l tre$easc pe &att i i conduse pe amndoi la plecare" 8poi, cu o tulpin de !erbin uscat n mn, urc n camera ei, s se pregteasc de coal" Fonnie csc pe toat durata micului de%un i nu se tre$i cu ade!rat pn cnd nu a%unser afar, n drumul lor spre coal, cu un !nt rece lo!indu-le peste fa" 3rma o $i friguroas" ( 8m a!ut un !is foarte ciudat a$i-noapte, $ise Fonnie" Elena simi cum i sare inima din piept" De%a strecurase o rmuric de !erbin n rucsacul lui Fonnie, la fund, unde!a unde Fonnie nu !a da de ea niciodat" Dar dac Damon a prins-o pe Fonnie noaptea trecut, ( Despre ce4 o ntreb ea, fcndu- i cura%" ( Despre tine" Erai sub un copac, iar !ntul btea cu putere" Dintr-un moti! anume, mi era foarte fric de tine i nu !oiam s m apropii" 8rtai, altfel" Erai foarte palid, dar aproape strlucitoare"

8poi o cioar a $burat din copac, iar tu ai ntins mna i ai prins-o din $bor" 8i fost att de rapid, era incredibil" )e urm te-ai uitat spre mine cu o e5presie ciudat" :mbeai, dar $mbetul tu m fcea s o iau la sntoasa" 6i apoi ai sucit gtul ciorii, care a murit instantaneu" Elena o asculta i simea cum o cuprinde o oroare din ce n ce mai puternic" ( E un !is de$gusttor, spuse ea n cele din urm" ( 7u-i a a4 fcu Fonnie calm" & ntreb oare ce nseamn" 2n legende, ciorile sunt psri de ru augur" )re!estesc moartea" ( 2nseamn probabil c tiai ce suprat sunt dup episodul cu cioara aia care mi-a intrat n camer" ( Da, $ise Fonnie" Cu e5cepia unui singur lucru" 8m !isat asta nainte ca tu s ne tre$e ti pe toi cu ipetele tale" 2n acea $i, la prn$, nc o bucat de hrtie !iolet era postat pe a!i$ier" )e aceasta, totu i, nu se putea citi dect pur i simplu' C831? 27 )E-+.780E" ( Ce personale4 ntreb Fonnie" &eredith, care tocmai trecea pe-acolo cu un numr din $iarul colii, Bildcat BeeClD, le oferi rspunsul" ( 8i !$ut asta4 le ntreb ea" Era seciunea de anunuri personale, unde aprea, complet anonim, fr nici un fel de semntur' 7u suport gndul c l-a putea pierde" Dar el e foarte nefericit, i are o suprare, i dac nu !rea smi spun despre ce e !orba, dac nu !rea s aib atta ncredere n mine, nu cred c e5ist speran pentru relaia noastr" Citind anunul, Elena simi cum o cuprinde un nou !al de energie care-i alung oboseala" .h, Doamne, l ura pe cel care fcea asta" 2 i imagina cum l mpu c, l n%unghie, l !ede cum se prbu e te" 8poi i nchipui cu totul altce!a, o imagine ct se poate de !ie" +e !$u ncle tndu- i mna n prul lui i trgndu-i capul pe spate, apoi nfigndu- i colii n gtul lipsit de orice aprare" Era o !i$iune ciudat, nelini titoare, dar pentru o clip i se pru aproape real" De!eni dintr-odat con tient c Fonnie i &eredith o pri!eau" ( Ce-i4 le ntreb, simindu-se oarecum ncurcat" ( &i-am dat seama c nu asculi, oft Fonnie" 1ocmai $iceam c tot nu mi se pare c seamn cu, Da, cu stilul n care ar aciona criminalul" 7u cred c uciga ul s-ar preta la lucruri att de mrunte" ( .rict de puin mi-ar plcea s-i dau dreptate, a a e, complet &eredith" 8ici pare mna cui!a e5trem de abil" Cine!a care are o problem personal cu tine i care chiar !rea s te fac s suferi" Elenei i se umpluse gura de sali!, a a c nghii" ( 6i e cine!a care cunoa te bine coala" 1rebuie s complete$e un formular ca s poat publica un anun, la unul dintre cursurile de %urnalism, $ise ea" ( )lus c e cine!a care tia c pstre$i un %urnal, presupunnd c l-a furat intenionat" )oate c era cu tine n clas n $iua aia cnd ai !enit cu el la coal" &ai tii4 Cnd domnul 1anner a fost ct pe ce s te prind, adug Fonnie" ( Doamna @alpern chiar m-a prins/ ba a i citit cte!a fragmente cu !oce tare, ce!a despre +tefan" Era chiar dup ce eu i +tefan am nceput s fim mpreun" 9a stai puin, Fonnie" 2n seara aia, la tine acas, cnd %urnalul a fost furat, ct timp ai lipsit !oi dou din sufragerie4 ( Doar !reo cte!a minute" Hangt$e se oprise din ltrat i m-am dus la u , ca s-i dau drumul n cas, i, Fonnie strnse din bu$e i ridic din umeri" ( 8tunci houl trebuia s cunoasc foarte bine i casa ta, $ise &eredith repede, altfel oricine ar fi fost n-ar fi putut s intre, s ia %urnalul i s i ias nainte s apucm s-l !edem" Fun, deci a!em de-a

face cu cine!a iret i crud, probabil coleg cu tine la !reun curs, Elena, i cel mai probabil familiari$at cu locuina lui Fonnie" Cine!a care are o ur personal i care nu se d n lturi de la nimic ca s-i fac ru, .h, Dumne$eule! 1oate trei se uitar una la alta" ( 8sta trebuie s fie, opti Fonnie" 1rebuie" ( Ce proaste suntem/ ar fi trebuit s ne dm seama imediat, spuse &eredith" )entru Elena, era nelegerea brusc a faptului c toat ura de care fusese capabil pn acum era nimic pe lng ura pe care putea s o simt de-acum nainte" Era ca lumina unei lumnri n comparaie cu lumina soarelui" ( Caroline, $ise ea, i strnse din dini att de tare nct o durur flcile" Caroline" Elena simea c ar fi putut s-o omoare pe fata cu ochi !er$i chiar n acea clip" 6i poate chiar ar fi dat fuga s ncerce, dac Fonnie i &eredith n-ar fi oprit-o" ( Dup ore, i spuse &eredith ferm, cnd putem s o conducem ntr-un loc mai ferit" &ai a teapt puin, Elena" Dar n timp ce se ndreptau spre cantin, Elena obser! un cap ro cat disprnd pe culoarul care ducea la atelierul de art i mu$ic" 6i i aminti c +tefan i spusese cnd!a, la nceputul anului, cum Caroline l dusese la prn$ n atelierul de fotografie" Ca s se rela5e$e, i spusese ea atunci" ( &ergei !oi nainte, am uitat ce!a, spuse ea imediat ce Fonnie i &eredith i puser mncarea pe ta!, n sala de mese" 8poi se prefcu c nu le mai aude i se ndeprt rapid, lund-o pe culoar, spre atelierele de art ale cldirii" 2n toate camerele era ntuneric, dar u a atelierului de fotografie era descuiat" Ce!a o fcu pe Elena s apese mnerul cu mare gri%, n loc s dea bu$na i s lanse$e confruntarea, a a cum i propusese iniial" .are Caroline era aici4 Dac da, atunci ce fcea singur pe ntuneric4 0a nceput, ncperea pru goal" 8poi Elena au$i murmur de !oci dintr-un mic intrnd, n spate, i !$u c u a camerei obscure era crpat" 2n lini te, pe furi , naint pn cnd a%unse chiar n faa u ii, iar murmurul de pn atunci se transform n cu!inte clare" ( Dar cum putem fi siguri c o !or alege chiar pe ea4 se au$i !ocea lui Caroline" ( 1ata e n consiliul colii" )oi s fii sigur c o !or alege pe ea" 8sta era clar !ocea lui 1Dler +mallEood" 1atl lui era a!ocat i fcea parte din toate consiliile care e5istau" ( 2n plus, cine altcine!a ar putea fi4 continu el" ;+piritul ora ului #ellMs Church< trebuie s fie cine!a inteligent, dar i bine fcut" ( 9ar eu nu sunt destul de inteligent, presupun" ( 8m spus eu una ca asta4 3ite ce e, dac !rei s fii tu cea care defilea$ n rochie alb la parada de :iua .ra ului, n-ai dect" Dar dac !rei s-l !e$i pe +tefan +al!atore alungat din ora , gonit de do!ada !ino!iei rele!at chiar de %urnalul iubitei lui, ( Dar de ce s a teptm atta4 1Dler pru nerbdtor' ( )entru c n felul sta !a strica i srbtoarea" +rbtoarea familiei #ell" De ce s- i aroge ei meritul de a fi ntemeiat acest ora 4 Cei din familia +mallEood au fost aici primii" ( .h, cui i mai pas cine a ntemeiat ora ul4 1ot ce-mi doresc este s-o !d pe Elena umilit n faa ntregii coli" ( 6i pe +al!atore" 3ra i rutatea n stare pur pe care le percepea n !ocea lui 1Dler i fcur Elenei pielea de gin" ( . s aib noroc dac nu sfr e te spn$urat de !reun copac" E ti sigur c do!e$ile sunt acolo4 ( De cte ori s-i spun4 &ai nti $ice c i-a pierdut panglica pe O septembrie, la cimitir" 8poi,

c +tefan a gsit-o n $iua aia i a pstrat-o" )odul BicCerD e chiar lng cimitir" 8sta nseamn c +tefan era lng cimitir pe O septembrie, adic n noaptea n care btrnul a fost atacat acolo" 6i apoi toat lumea tie c era la doi pa i cnd au fost atacai VicCie i 1anner" Ce !rei mai mult4 ( 8stea nu sunt do!e$i care s fie acceptate ntr-un proces" )oate c ar fi bine s mai gsesc ni te probe suplimentare" De pild, s o ntreb pe doamna #loEers la ce or a !enit acas n noaptea aia" ( .h, cui i pas4 8proape toat lumea l consider de%a !ino!at" Gurnalul !orbe te despre nu tiu ce mare secret pe care l ascunde de toat lumea" .amenii or s se prind" ( 2l ii la loc sigur4 ( 7u, 1Dler, l in pe msua de cafea" Ct de proast m cre$i4 ( Destul de proast ct s-i trimii Elenei bileele prin care s o pui n gard" +e au$i un fo net, ca de $iar" 3it-te aici, e incredibil" 1rebuie s ncete$i imediat" Dac i d seama cine face asta4 ( 6i ce cre$i c-o s fac4 . s cheme poliia4 ( 8 !rea totu i s te potole ti" &car pn la :iua .ra ului, apoi n-ai dect s pri!e ti cum se tope te )rinesa :pe$ii" ( 6i s-i spunem Ciao lui +tefan" 1Dler, n-o s-i fac nimeni nici un ru, nu-i a a4 ( Cui i pas4 i imit 1Dler tonul de mai de!reme" 0as totul n seama mea i a prietenilor mei, Caroline" 1u %oac-i rolul tu, bine4 Vocea lui Caroline sc$u pn de!eni doar un murmur gutural" ( Con!inge-m" Dup o scurt pau$, 1Dler chicoti" +e au$i mi care, freamt, un oftat" Elena se ntoarse i se strecur afar din camer la fel de u or cum intrase" 9e i pe culoarul n!ecinat i se re$em cu spatele de dulapurile n irate pe perete, ncercnd s gndeasc" Era aproape prea mult s asimile$e totul dintr-odat" Caroline, cea care fusese cnd!a prietena ei cea mai bun, o trdase i !oia s o !ad umilit n faa ntregii coli" 1Dler, cel care pruse ntotdeauna mai degrab un fraier ener!ant dect o ameninare real, punea la cale ca +tefan s fie gonit din ora , dac nu chiar ucis" 9ar cel mai ru lucru era c se foloseau chiar de %urnalul Elenei ca s-o fac" 8cum nelegea nceputul !isului ei din noaptea trecut" 8!usese un !is asemntor n noaptea n care descoperise c +tefan a disprut" 2n ambele !isuri, +tefan o pri!ise furios, acu$ator, i apoi aruncase o carte la picioarele ei i plecase" 7u era o carte" Era %urnalul ei" Care a!ea n paginile lui do!e$i ce se puteau do!edi fatale pentru +tefan" De trei ori fuseser atacai locuitorii din #ellMs Church, i tot de trei ori +tefan fusese la locul faptei" Cu ce ochi ar pri!i lucrul acesta cei din ora sau poliia4 )lus c nu putea spune sub nici o form ade!rul" + presupunem c ar fi spus' ;+tefan nu e !ino!at" E fratele lui, Damon, care l ur te i care tie ct de mult i displace lui +tefan chiar i gndul c trebuie s rneasc i s ucid" 0-a urmrit pe +tefan peste tot i a atacat oameni, ncercnd s-l determine s cread c poate a fcut-o el nsu i, s- i piard minile" E aici, unde!a, n ora L cutai-l n cimitir sau n pdure" Dar, oh, apropo, nu ! uitai doar dup un indi!id artos, pentru c e posibil s fie momentan transformat n cioar" 2ntmplarea face s fie !ampir"< 7u credea nici ea" +una ridicol" . $!cnire ntr-o parte a gtului i reaminti ns ct de real era acest ridicol" +e simea ciudat, ca i cnd ar fi fost bolna!" Era mai mult dect tensiunea i lipsa somnului" +e simea u or ameit i uneori pmntul i se prea ca de burete, cednd sub piciorul ei, pentru ca apoi s se ridice la loc" +imptome de grip, numai c era sigur c nu se datorau n nici un ca$ !reunui !irus ptruns n sistemul ei circulator" Era i de data asta !ina lui Damon" 1oate erau din !ina lui Damon, mai puin dispariia %urnalului" )entru asta nu putea s dea !ina dect pe ea ns i" Dac n-ar fi scris despre +tefan/ i dac n-ar fi adus %urnalul la coal" Dac nu l-ar fi lsat n sufragerie la Fonnie" Dac, dac, 8cum, singurul lucru care conta era c trebuia s pun din nou mna pe el"

Capitolul 1P
Clopoelul sun" 7u mai a!ea timp s se ntoarc la cantin i s le po!esteasc totul lui Fonnie i &eredith" Elena se pregti pentru urmtorul curs i trecu pe lng toate feele care o e!itau i suport toate pri!irile ostile cu care a%unsese s se obi nuiasc mult prea bine n ultima perioad" 0a ora de istorie i fu greu s nu se uite spre Caroline, riscnd s se dea de gol c tie" 8laric ntreb de &att i +tefan care lipseau a doua $i la rnd de%a, iar Elena ridic din umeri, simindu-se e5pus, la !edere" 7u a!ea ncredere n tipul sta cu $mbet trengresc i ochi cprui i cu setea lui de a afla informaii despre moartea domnului 1anner" 9ar Fonnie, care nu- i mai de$lipea ochii plini de speran de 8laric, nu-i era de nici un a%utor" Dup or, surprinse un fragment de con!ersaie la +ue Caron' ( , e n !acan de la facultate" 8m uitat e5act unde merge, Elena pstrase prea mult !reme discret tcerea" 8 a c se ntoarse i i se adres direct lui +ue i fetei cu care !orbea aceasta, inter!enind nein!itat n discuia lor" ( Dac a fi n locul tu, i spuse ea lui +ue, m-a ine departe de Damon" 6i !orbesc serios" +e au$ir cte!a rsete uimite i %enate" +ue era una dintre puinele persoane de la coal care nu o e!itase pe Elena, dar acum arta ca i cum regreta c nu o fcuse" ( 8dic !rei s spui, fcu e$itant cealalt fat, pentru c i el e al tu4 +au, -sul Elenei era aspru" ( 8dic !reau s spun c e periculos, spuse ea" 6i nu glumesc deloc" +e uitar la ea" Elena le scuti de nc un moment %enant n care ar fi trebuit s-i rspund i se retrase cu tact, rsucindu-se pe clcie i ndeprtndu-se" . recuper pe Fonnie din grmada de admiratoare de dup curs ale lui 8laric i se ndreptar spre dulapul lui &eredith" ( 2ncotro4 Credeam c mergem s !orbim cu Caroline" ( 7u mai mergem, spuse Elena" 8 teptai s a%ungem acas i o s ! spun de ce" ( 7u pot s cred! e5clam Fonnie o or mai tr$iu" 8dic te cred, dar nu-mi !ine s cred! 7ici mcar cnd e !orba de Caroline" ( E !orba de 1Dler, punct Elena" El e autorul marelui plan" 3ite cum se drm mitul cum c brbaii nu sunt interesai de %urnale" ( De fapt, ar trebui s-i mulumim, $ise &eredith" Datorit lui mai a!em timp mcar pn la :iua .ra ului s facem ce!a" De ce $iceai c trebuie s se ntmple de :iua .ra ului, Elena4 ( 1Dler are ce!a personal mpotri!a familiei #ell" ( Dar sunt mori cu toii, protest Fonnie" ( Ei bine, lui 1Dler nu prea pare s-i pese de asta" 2mi amintesc c tot el a $is ce!a i la cimitir, cnd ne uitam la mormntul lor" Crede c le-ar fi rpit strmo ilor lui meritul de fondatori ai ora ului sau cam a a ce!a" ( Elena, inter!eni &eredith pe un ton serios, mai este n %urnal ce!a care ar putea s-i fac ru lui +tefan4 Vreau s spun, n afar de chestia aia cu btrnul" ( 7u i se pare suficient4 Cu ochii aceia negri fi5ai asupra ei, Elena nu se simea deloc n largul ei" Ce !oia s spun &eredith4 ( E destul ct s-l determine pe +tefan s plece din ora , cum $iceau ei, o susinu i Fonnie" ( Destul ct s fie ne!oie s recuperm %urnalul de la Caroline, $ise Elena" +ingura problem este ns cum s-o facem" ( Caroline $icea c l are ascuns unde!a n siguran" 8sta nseamn c e probabil la ea acas" &eredith i mu c bu$a, gnditoare" 7u are dect un frate n clasa a opta, nu4 9ar mama ei nu lucrea$, dar merge des la cumprturi, n -oanoCe" &ai au mena%er4 ( De ce4 ntreb Fonnie" Cu ce schimb asta situaia4

( )i cred c nu !rem s dea nimeni peste noi n timp ce-i spargem casa" ( 2n timp ce facem ce4 chii Fonnie" Doar nu !orbe ti serios" ( 6i ce-ar trebui s facem4 + a teptm pn la :iua .ra ului i s-o lsm s citeasc %urnalul Elenei n faa tuturor4 6i ea l-a furat de la tine de acas" 7u trebuie dect s-l furm napoi, i continu &eredith irul logic, nnebunitor de calm" ( . s fim prinse" . s fim e5matriculate de la coal, dac nu cum!a !om sfr i dup gratii" Fonnie cut a%utor la Elena" +pune-i, Elena" ( Ei bine, Cu toat sinceritatea, perspecti!a o cam de$gusta chiar i pe Elena" 7u att ideea de a fi e5matriculat sau de a a%unge la pu crie, ct gndul c ar putea fi surprins n flagrant" Chipul arogant al doamnei #orbes i apru imediat n faa ochilor, ro u de indignare %ustificat" 8poi se transform n cel al lui Caroline, r$nd cu du mnie n !reme ce mama ei ntindea acu$ator degetul spre Elena" 2n plus, prea a a o, !iolare a intimitii, s ptrun$i n casa cui!a cnd nu era acolo i s-i caui prin lucruri" 7u i-ar fi plcut ca altcine!a s-i fac ei una ca asta" Dar, desigur, cine!a o fcuse" Caroline se furi ase n casa lui Fonnie i a!ea acum n minile ei proprietatea cea mai intim a Elenei" ( +-o facem, $ise Elena ncet" Dar cu mare gri%" ( 7u putem s discutm4 spuse Fonnie fr !lag, ntorcndu-se de la figura hotrt a lui &eredith spre cea a Elenei" ( 7u a!em ce s discutm" Vii cu noi, o anun &eredith" 8i promis, adug ea cnd Fonnie trgea aer n piept, pregtindu-se din nou s proteste$e cu fore proaspete" 6i ridic n sus degetul arttor" ( Gurmntul de snge era numai ca s-o a%utm pe Elena s-l obin pe +tefan! ip Fonnie" ( 9a mai gnde te-te, i spuse &eredith" 8i %urat c o s faci orice !rea Elena n legtur cu +tefan" 7-ai $is nimic despre !reo limit de timp sau ce!a de genul ;pn cnd Elena l obine<" Fonnie rmase cu gura cscat, fr replic" +e ntoarse spre Elena, pe care aproape c o bu ea rsul, mpotri!a !oinei ei" ( 8 a e, fcu Elena solemn" 6i ai $is chiar tu c %urmntul ntrit cu snge trebuie s i-l ii indiferent ce se ntmpl" Fonnie nchise gura i i mpinse brbia nainte" ( Fine, $ise ea morocnoas" 8cum toat !iaa o s fac ce-mi cere Elena pentru +tefan" &inunat" ( E ultimul lucru pe care o s i-l mai cer !reodat, spuse Elena" 2i promit eu" Gur, ( 7u! sri &eredith, de!enit brusc serioas" 7u, Elena" 8i putea s regrei mai tr$iu" ( 8cum i tu ai nceput s faci profeii4 $ise Elena cu ironie" Dar cum putem s facem rost de cheia de la casa lui Caroline pentru o or, dou4 ntreb ea apoi" +mbt, U noiembrie Drag Gurnalule, 2mi pare ru c a trecut att de mult timp de cnd n-am mai scris" 2n ultima !reme, am fost prea ocupat sau prea deprimat Jsau i una i altaK ca s-o fac" 2n plus, cu tot ce s-a ntmplat, aproape c mi-e i fric s mai in un %urnal" Dar am ne!oie de cine!a spre care s m pot ntoarce, pentru c n clipa asta nu e5ist nici o fiin uman, nici mcar o singur persoan de pe pmnt, fa de care s nu ascund ce!a" Fonnie i &eredith nu pot s tie ade!rul despre +tefan" +tefan nu trebuie s tie ade!rul despre Damon" &tu a Gudith nu trebuie s tie nimic" Fonnie i &eredith tiu despre Caroline i despre %urnal/ +tefan nu tie" +tefan tie despre !erbina pe care o folosesc de-acum n fiecare $i/ Fonnie i &eredith nu tiu" Chiar dac le-am dat amndurora cte un scule plin cu ea" 3n lucru bun, totu i' pare s aib efect, sau cel puin eu n-am mai umblat n somn dup noaptea aceea" Dar a mini s spun c nu l-am mai !isat pe Damon" E pre$ent mereu n co marurile mele"

Viaa mea acum e plin de minciuni i am ne!oie de cine!a cu care s fiu cinstit pn la capt" 8m s ascund acest %urnal sub du umeaua din garderob, n a a fel nct s nu-l gseasc nimeni nici mcar dac mor i mi se gole te camera" )oate unul dintre nepoii lui &argaret se !a %uca pe-acolo ntr-o bun $i i i !a !r nasul pe sub scndura din du umea i-l !a scoate din nou la lumin" Dar pn atunci, nimeni altcine!a" Gurnalul acesta e ultimul meu secret" 7u tiu de ce m gndesc la moarte" ?sta e domeniul nebuniei lui Fonnie/ ea e cea creia i se pare un moment foarte romantic" Eu tiu e5act cum este/ nu a fost deloc romantic atunci cnd mama i tata au murit" 8 fost cea mai cumplit sen$aie din lume" Eu !reau s triesc mult, s m cstoresc cu +tefan i s fim fericii" 6i nu e5ist nici un moti! s nu se ntmple e5act a a, dup ce trec toate astea" Doar c mai sunt i momente cnd mi-e fric i n-o mai cred" 6i-apoi sunt i-o grmad de lucruri mrunte care n-ar trebui s conte$e, dar care m deran%ea$" Cum ar fi faptul c +tefan nc mai poart la gt inelul lui =atherine, chiar dac tiu c m iube te" Cum ar fi faptul c nu mi-a spus niciodat c m iube te, de i tiu c e ade!rat" 7u contea$" 1otul o s se re$ol!e" 1rebuie s se re$ol!e" 6i dup aceea o s fim mpreun i o s fim fericii" 7u e5ist nici un moti! s fie altfel" 7u e5ist nici un moti! s fie altfel" 7u e5ist nici un moti!" Elena se opri din scris, ncercnd s se concentre$e asupra cu!intelor de pe pagin i s le !ad limpede" Dar literele continuau s se nceo e$e, a a c nchise caietul nainte ca o lacrim c$ut pe cerneal s o trde$e" 8poi se duse la garderob, ridic o scndur slbit a du umelei cu o pil de unghii i puse %urnalul acolo" 2nc mai a!ea pila n bu$unar o sptmn mai tr$iu, cnd toate trei, ea, Fonnie i &eredith, stteau lng intrarea din spate a casei lui Caroline" ( -epede, opti Fonnie agoni$ant, pri!ind ngro$it de %ur mpre%ur n curte, ca i cnd s-ar fi a teptat s sar ce!a asupra lor din clip n clip" @aide, &eredith! ( *ata, $ise &eredith cnd cheia intr n sfr it cum trebuia n ncuietoarea u ii, iar mnerul se rsuci sub degetele ei" 8m intrat" ( +untei sigure c nu e nimeni acas4 Elena, dac se ntorc mai de!reme4 De ce nu putem s facem asta mcar n timpul $ilei4 ( Fonnie, intri odat4 8m mai discutat despre toate astea" &ena%era e ntotdeauna aici $iua" 6i nu se !or ntoarce mai de!reme dect dac i se face ru cui!a la Che$ 0ouis" @ai odat! o repe$i Elena" ( 7imeni n-o s aib tupeul s i se fac ru la masa dat de $iua de na tere a domnului #orbes, o lini ti &eredith pe Fonnie, n timp ce micua se strecura i ea nuntru" +untem n siguran" ( Dac au a!ut destui bani ca s mearg la un restaurant scump, ai crede c i permit s lase cte!a lumini aprinse, $ise Fonnie, refu$nd s se simt mai lini tit" 2n sinea ei, Elena era de acord" Era ciudat i deconcertant s cotrobi prin casa cui!a pe ntuneric, iar inima i btea s-i sparg pieptul n timp ce urcau scrile" )alma n care inea lanterna de bu$unar cu care lumina drumul era umed i alunecoas" Dar n ciuda acestor simptome fi$ice de team, mintea ei nc funciona raional, aproape deta at" ( 1rebuie s fie n dormitorul ei, spuse ea" #ereastra din camera lui Caroline ddea spre strad, ceea ce nsemna c trebuiau s fie i mai atente, s nu cum!a s lase s se !ad pe-acolo !reo licrire" Elena mi c ra$a fira! de lumin de %ur mpre%ur cu un u or sentiment de spaim" 3na era s pui la cale s caui prin camera cui!a, s planifici eficient i metodic cum s scotoce ti prin sertare, i cu totul altce!a era s fii cu ade!rat acolo, ncon%urat de ceea ce preau a fi sute de posibile ascun$tori, cu teama c ai putea s atingi ce!a ce i-ar putea atrage atenia lui Caroline" Celelalte dou fete stteau i ele nemi cate" ( )oate c ar fi mai bine s plecm pur i simplu acas, $ise Fonnie nceti or" 9ar &eredith nu o contra$ise"

( 1rebuie s ncercm" &car s ncercm, spuse Elena, au$ind ct de subire i de fira! i era propria !oce" Deschise stingherit un sertar al comodei i ndrept lumina spre grm%oarele delicate de len%erie din dantel" Dup un moment n care cercet printre ele, i ddu seama c nu era nimic nuntru care s semene cu un %urnal" )use rufria la loc i nchise sertarul" 8poi rsufl u urat" ( 7u e chiar a a de greu, spuse ea" 7u trebuie dect s ne mprim camera i apoi s cutm peste tot, fiecare n sectorul ei, fiecare sertar, fiecare pies de mobilier, orice obiect suficient de mare ct s ascund un %urnal" Ea i re$er! garderoba i primul lucru pe care a!ea s-l fac era s !erifice fiecare scndur a du umelei cu pila de unghii" Dar du umeaua lui Caroline prea bine fi5at, iar pereii soli$i" Cotrobind prin hainele lui Caroline, gsi mai multe lucruri pe care i le mprumutase ea ns i anul trecut" Era tentat s i le ia napoi, dar bineneles c nu putea" . !erificare printre pantofi i geni nu scoase la i!eal nimic, i nici mcar atunci cnd trase un scaun ca s poat cerceta atent pe raftul cel mai de sus al garderobei nu a!u succes" &eredith era a e$at pe podea, cutnd printr-o grmad de animale de plu , puse deoparte ntr-un cufr, mpreun cu alte amintiri ale copilriei" 2 i trecea degetele lungi i sensibile peste fiecare obiect, cutnd deschi$turi ale materialului" Cnd a%unse la un cel pufos, fcu o pau$" ( Eu i l-am dat pe sta, opti ea" Cred c atunci cnd a mplinit $ece ani" Credeam c l-a aruncat" Elena nu-i putea !edea ochii/ lanterna lui &eredith era ndreptat spre cel" Dar tia ce simea &eredith" ( 8m ncercat s m mpac cu ea, $ise ncet" Chiar am ncercat, &eredith, la Casa Fntuit" Dar mi-a spus ct se poate de limpede c nu m !a ierta niciodat c i l-am luat pe +tefan" &i-a dori ca lucrurile s fie altfel, dar ea n-o s !rea niciodat" ( 8 adar, suntem n r$boi" ( 8 adar, suntem n r$boi, confirm Elena direct i ferm" +e uit cum &eredith las celul deoparte i ia alt animal" 8poi se ntoarse la propria cutare" Dar nu a!u mai mult noroc nici cu msua de toalet dect a!usese cu garderoba" 6i cu fiecare moment care trecea se simea i mai nelini tit, i mai sigur c o s aud o ma in trgnd pe aleea din faa casei familiei #orbes" ( E complet inutil, $ise &eredith n cele din urm, pipind sub salteaua lui Caroline" )robabil c la ascuns, stai a a" E ce!a aici, simt un col" Elena i Fonnie o pri!eau din partea cealalt a camerei, ncremenite pentru o clip" ( 0-am gsit! Elena, e un %urnal! Elena simi cum o cuprinde u urarea, i se simi ca o bucat mototolit de hrtie pe care cine!a o ndrepta la loc" Era minunat s poat respira din nou" 6tiuse, tiuse tot timpul c nimic cu ade!rat teribil nu i se putea ntmpla lui +tefan" Viaa nu putea s fie att de crud, nu pentru Elena *ilbert" 8cum erau cu toii n siguran" Dar !ocea lui &eredith era ncurcat' ( E un %urnal, dar e !erde, nu albastru" 7u e cel care trebuie" ( )oftim4 Elena nh caieelul, ndreptndu- i lanterna spre el, ncercnd s transforme n albastru de safir culoarea !erde de smarald de pe copert" 7u funciona" Gurnalul sta era aproape la fel ca al ei, dar nu era al ei" ( E al lui Caroline, $ise ea proste te, nedorind nc s cread e!idena" Fonnie i &eredith se ngrmdir n %urul ei" +e uitau toate la caietul nchis, apoi se pri!ir una pe alta" ( 8r putea s conin !reun indiciu, $ise Elena ncet" ( +e prea poate, i e5prim &eredith, sceptic, acordul" Dar Fonnie fu cea care lu efecti! caietul i l deschise" Elena pri!i peste umrul ei spre scrisul ascuit i aplecat spre spate al lui Caroline, att de diferit de

literele acelea rotunde de pe bileelele !iolete" 0a nceput, nu putu s- i concentre$e pri!irea, dar apoi un nume i sri n ochi" Elena" ( +tai puin, ce e asta4 Fonnie, care era practic singura ntr-o po$iie din care putea s citeasc mai mult de un cu!nt sau dou, rmase pentru o clip tcut, de i bu$ele i se mi cau" 8poi pufni" ( 8scultai aici, $ise ea i ncepu s citeasc" ;Elena este cea mai egoist persoan pe care am cunoscut-o !reodat" 1oat lumea crede c e foarte matur, dar de fapt nu e dect foarte rece" E de$gusttor felul n care toat lumea o lingu e te, fr s- i dea seama c ei nu i pas de nimeni i de nimic n afar de Elena"< ( Caroline a $is asta4 3ite cine !orbe te! Dar Elena simea cum faa i luase foc" Era, de fapt, acela i lucru pe care i-l spusese &att cnd ea ncerca s se cuple$e cu +tefan" ( Cite te mai departe, o ndemn &eredith, nghiontind-o pe Fonnie, care continu, cu o !oce %ignit" ( ;Fonnie e i ea la fel de ngro$itoare n ultima !reme, ncearc tot timpul s se dea important" Cea mai nou chestie e c pretinde c are puteri supranaturale pentru ca toat lumea s i dea atenie" Dac ar fi a!ut cu ade!rat puteri supranaturale, i-ar fi dat seama c Elena nu face dect s se foloseasc de ea"< +e ls o pau$ grea, iar Elena spuse' ( 8sta e tot4 ( 7u, e ce!a i despre &eredith" ;&eredith nu face nimic ca s pun capt po!e tii steia" De fapt, &eredith nu face nimic/ doar se uit" E ca i cnd n-ar putea s acione$e/ doar reacionea$ la ce se ntmpl" 2n plus, i-am au$it pe ai mei !orbind despre familia ei" 7ici nu e de mirare c nu !orbe te niciodat despre ai ei"< Ce !rea s spun4 &eredith nu fcuse nici mcar o mi care, iar Elena nu putea s-i !ad dect gtul i brbia n lumina slab" Vorbi ncet, dar hotrt" ( 7u contea$" Fonnie, mai caut ce!a despre %urnalul Elenei" ( 2ncearc n %ur de 1T octombrie" 8tunci a fost furat, spuse Elena, lsndu- i ntrebrile deoparte" . s-o ntrebe pe &eredith mai tr$iu" )e 1T octombrie nu era nici o nsemnare i nici n sptmna de dup" De fapt, nu mai erau dect cte!a nsemnri n sptmnile urmtoare" 2n nici una nu se spunea ce!a despre %urnal" ( )ai, cam asta e, $ise &eredith, trgndu-se napoi" Gurnalul e complet inutil" Doar dac nu !rem s o anta%m cu el" Cum ar fi s i-l dm la schimb pentru al tu" Era o idee tentant, dar Fonnie remarc punctul slab al planului" ( 2n %urnalul sta nu e nimic ru despre Caroline/ nu face dect s se plng de alii, n mare parte, de noi" )un pariu c i-ar plcea la nebunie s fie citit n faa ntregii coli" 8r fi n al noulea cer" ( 6i atunci ce facem cu el4 ( 2l punem la loc, spuse Elena obosit" 2 i mai plimb lanterna prin ncpere i i se pru c sunt o groa$ de lucruri altfel dect atunci cnd intraser" Va trebui doar s ne prefacem c nu tim c %urnalul meu e la ea i s a teptm o alt oca$ie" ( Fine, $ise Fonnie, dar continu s rsfoiasc prin caiet, lsnd s-i scape din cnd n cnd cte un pufit indignat" 9a ascultai aici! e5clam ea" ( 7u mai a!em timp, $ise Elena" 8r mai fi spus ce!a, dar chiar n clipa aceea o ntrerupse &eredith, cu o !oce poruncitoare care le capt atenia tuturor" ( . ma in" 7u dur dect o secund s se asigure c aceasta opre te pe aleea din faa casei familiei #orbes" .chii i gura lui Fonnie se deschiser larg i pru parali$at a a cum sttea, ngenuncheat lng pat" ( @aide, afar, o $ori Elena, smulgndu-i %urnalul din mn" 2nchidei lanternele i ie ii pe u a

din spate" De%a se puseser n mi care, iar &eredith o mpingea pe Fonnie nainte" Elena se ls n genunchi i ridic a ternutul, trgnd de salteaua lui Caroline" Cu cealalt mn, mpinse %urnalul nainte, nfigndu-l ntre saltea i pn$a de sub ea" 8rcurile de sub n!elitoarea subire o nepar n bra, dar ce era mai cumplit era greutatea saltelei uria e care o apsa deasupra" &ai mpinse %urnalul de cte!a ori cu !rful degetelor i apoi i trase braul afar, nete$ind cu!ertura la loc" 8runc o ultim pri!ire rapid prin camer i ie i/ nu mai era timp s mai aran%e$e ce!a" 2n timp ce nainta u or i discret spre scri, au$i $gomotul cheii bgate n u a de la intrare" Ceea ce urm semna cu un %oc ngro$itor de-a leap a" Elena tia c nu o cutau pe ea n mod intenionat, dar cei din familia #orbes preau hotri s o ncoleasc n propria lor cas" +e ntoarse de unde plecase, pe msur ce !ocile i luminile se materiali$au n hol i naintau spre casa scrilor" +e ascunse de ele n spatele ultimei u i de pe culoar, dar totu i preau s-o urmreasc" +e apropiau de ascun$toarea ei/ erau chiar n faa dormitorului principal" Ea se ntoarse spre baia corespondent, dar !$u cum luminile se aprind pe sub u a nchis, tindu-i calea spre e!adare" Era prins n capcan" )rinii lui Caroline puteau s intre din clip n clip" V$u c u a de sticl se deschide spre un balcona , a a c nu-i trebui dect o clip ca s ia o deci$ie" 8far, aerul era rece, tindu-i parc i mai mult respiraia gfit" 0umina glbuie se aprinse n ncperea din spatele ei, iar ea se ddu i mai mult spre stnga, ncercnd s stea ct mai departe de ra$a ei" 8tunci, $gomotul de care se temea cel mai mult n acest moment se au$i cu o limpe$ime care i fcu sngele s-i nghee n !ene' pocnetul unui mner de u urmat de fo netul draperiilor umflate de !nt, n timp ce u a de sticl se deschidea" +e uit disperat n %ur" Era mult prea sus ca s poat sri i nu e5ista nimic de care s se poat prinde ca s coboare" 7u-i mai rmnea dect acoperi ul, dar nici acolo nu a!ea cum s urce" 1otu i, instinctul o fcu s ncerce, a a c se car pe balustrad, cutnd n sus ce!a de care s se apuce, chiar n clipa n care o umbr se contura pe draperii" . mn le despri i o siluet ddu s ias pe balcon/ n acel moment, Elena simi o mn care o prindea pe a ei, apucnd-o ferm de ncheietur i trgnd-o n sus" 9nstincti!, se mpinse cu picioarele i se simi crat pe indrila de pe acoperi , ncercnd s- i potoleasc respiraia ntretiat, se uit recunosctoare s !ad cine era sal!atorul ei" 6i nghe"

Capitolul 11
( Doar m cheam +al!atore! 9ar asta nseamn ;sal!ator<, spuse el" . scurt strlucire a dinilor albi se fcu !$ut apoi n ntuneric" Elena se uit n %os" &arginea acoperi ului bloca !ederea balconului, dar putea s aud sunete amestecate" 7u mai erau ns sunete de urmrire i nici nu era !reun semn c cine!a ar fi au$it cu!intele companionului ei" 3n minut mai tr$iu, au$i u a de la balcon nchi$ndu-se" ( Credeam c te cheam +mith, spuse ea, uitndu-se nc n %os, n ntuneric" Damon rse" Era un rs e5trem de plcut, fr notele aspre din rsul lui +tefan" . ducea cu gndul la curcubeul desenat pe penele ciorii" 6i totu i, nu se ls pclit" .rict de fermector ar fi prut, Damon era mai periculos dect i-ar fi putut cine!a imagina" 1rupul acela graios i rela5at era de $ece ori mai puternic dect cel al unui muritor" .chii aceia ntunecai i lene i erau adaptai s !ad perfect pe timp de noapte" &inile cu degete lungi care o trseser pe ea pn pe acoperi erau capabile s se mi te cu !ite$e inimaginabile" 6i, cel mai tulburtor lucru, mintea lui era cea a unui criminal" 8 unui prdtor" Ea putea s simt acest lucru sub faada n eltoare" Era diferit de o fiin uman" 1rise atta timp !nnd i omornd nct uitase c se poate tri i altfel" 6i i plcea, nu se opunea naturii lui a a cum fcea +tefan, ci se mndrea cu ea" 7u a!ea etic, nici con tiin, iar ea, Elena, era prins aici cu el, n

puterea nopii" +e rsuci pe clcie, gata s treac la aciune n orice moment" 8r fi trebuit s fie furioas pe el acum, dup tot ce-i fcuse n !is" 6i chiar era, dar nu a!ea nici un rost s- i e5prime mnia" 9ar el tia ct de furioas trebuie s fie i n-ar fi fcut dect s rd de ea dac i-ar fi spus" 2l pri!i n tcere, concentrat, a teptndu-i urmtoarea mi care" Dar el nu se mi c" &inile acelea care puteau s se repead spre int la fel de iute ca ni te erpi care atac se odihneau nemi cate pe genunchi" E5presia de pe chipul lui i amintea de felul n care o mai pri!ise i alt dat" )rima oar cnd se ntlniser, !$use n ochii lui acela i respect precaut i o!itor, numai c atunci i se mai citise i surprinderea n pri!iri" 8cum nu mai era acolo" ( 7-ai de gnd s ipi la mine4 +au s le ini4 spuse el, pre$entndu-i opiunile standard" Elena nu-l pierdea din ochi" Era mult mai puternic dect ea i mult mai rapid, dar dac era ne!oie, credea c ar fi putut a%unge pe marginea acoperi ului nainte ca el s o ating" 8r fi c$ut de la $ece metri dac rata balconul, dar se hotr s ri te" Depindea numai de Damon" ( Eu nu le in, rspunse scurt" 6i de ce-ar trebui s ip la tine4 Doar %ucm un %oc" 2n seara aia am fost proast i am pierdut" Doar m-ai a!erti$at n cimitir n pri!ina consecinelor" Fu$ele lui se deschiser ct s lase s-i scape un oftat scurt, apoi i ntoarse pri!irea" ( Cred c !a trebui s de!ii -egina mea a ntunericului, spuse el, apoi adug, ca pentru sine' 8m a!ut multe companioane, fete tinere ca tine i femei care au fost frumuseile Europei" Dar tu e ti cea pe care mi-o doresc alturi" + conducem i s ne lum tot ce dorim, oricnd dorim" 1emui i adorai de toate sufletele slabe" 8r fi chiar a a de ru4 ( Dar eu sunt un suflet slab, spuse Elena" 9ar eu i cu tine suntem du mani, Damon" 6i nu !om putea fi niciodat altfel" ( E ti sigur4 El o pri!i, iar ea i simi puterea minii cnd i atinse propria minte, ca i cum ar fi mngiat-o cu degetele lui lungi" Dar de data asta nu mai a!u acea ameeal, acea sen$aie de slbiciune" 2n dupamia$a aceea fcuse, a a cum fcea n fiecare $i n ultima !reme, o baie fierbinte, rmnnd mult !reme n apa n care presrase !erbin uscat" 2n ochii lui Damon se citi o strfulgerare de nelegere, dar primi e ecul cu elegan" ( Ce caui tu aici4 ntreb el nepstor" Ciudat, dar ea nu simea ne!oia s-l mint" ( Caroline a luat ce!a care mi aparine" 3n %urnal" 8m !enit ca s mi-l iau napoi" . nou strfulgerare sclipi n ochii ntunecai" ( #r ndoial, ca s-l prote%e$i cum!a pe ne!olnicul de frate-meu, fcu el suprat" ( +tefan nu e implicat n nici un fel n po!estea asta! ( .h, chiar a a4 Ea se temu c el nelegea mai mult dect trebuia" ( Ciudat, continu Damon, dar el pare s fie implicat mereu unde e rost de neca$uri" El creea$ problemele" 9ar dac el ar ie i din peisa%, Elena !orbi calm' ( Dac i mai faci !reodat ru lui +tefan, o s te fac s regrei" . s gsesc eu o cale s te fac s-i dore ti s nu te fi atins de el, Damon" +erios" ( 2neleg" 8tunci !a trebui s m ocup de tine, nu4 Elena nu rspunse nimic" +e pusese singur ntr-o situaie dificil, acceptnd s %oace din nou %ocul sta mortal al lui" 2 i ntoarse pri!irea" ( Vei fi a mea pn la urm, s tii, spuse el ncet" Era aceea i !oce pe care o folosise la petrecere, cnd i spusese ;3 urel, u urel"< Doar c acum nu mai era !orba nici de glum, nici de maliio$itate/ era pur i simplu o constatare" ( &ort-copt, cum spunei !oi, oamenii L foarte drgu e5presie L !ei fi a mea nainte de urmtoarea ninsoare" Elena ncerc s ascund fiorul care o strbtu, dar tiu c el i !$use tremurul"

( Fine, $ise el" 8i oarecum dreptate" E normal s-i fie team de mine/ sunt probabil cel mai periculos lucru pe care l !ei ntlni !reodat n !iaa ta" Dar acum am pentru tine o propunere de afaceri" ( . propunere de afaceri4 ( E5act" 8i !enit aici s pui mna pe un %urnal" Dar nu l-ai luat, spuse el, artnd spre minile ei goale" 7-ai reu it, nu-i a a4 6i, de !reme ce nu !rei ca fratele meu s fie implicat n po!estea asta, nseamn c nu te poate a%uta, continu el cnd ea nu-i rspunse" Dar eu pot" 6i o s te a%ut" ( & a%ui4 ( Desigur" Cu un pre anume" Elena fcu ochii mari" +imi cum i urc sngele n obra%i" Cnd reu i s le pronune, cu!intele i ie ir ncet ca ni te oapte" ( Ce, pre4 3n $mbet scapr n ntuneric" ( Cte!a minute din !iaa ta, Elena" Cte!a picturi din sngele tu" . or i ce!a pe care s o petreci doar tu cu mine" ( E ti un, Elena nu reu i s gseasc cu!ntul potri!it" 1oate calificati!ele pe care le tia erau prea blnde pentru el" ( )n la urm tot am s-o obin, fcu el mpciuitor" Dac e ti corect, o s recuno ti chiar tu" 3ltima oar nu a fost ultima oar" De ce nu accepi asta4 Vocea lui cpt un timbru cald, intim" ( 8minte te-i, ( &ai degrab mi-a tia gtul, rspunse ea" ( Ce idee uimitoare" Dar eu a face-o ntr-un mod mult mai plcut" -dea de ea" 6i simi cum!a, ntr-un fel straniu, c, dup tot ce i se ntmplase a$i, asta era de%a prea mult" ( E ti de$gusttor, tii bine, spuse ea" &i-e scrb de tine" 1remura de%a din toate ncheieturile i nu mai putea s respire" &ai degrab mor dect s-i cede$" &ai degrab, 7u tia ce o mpinsese s fac asta" Cnd era lng Damon, un fel de instinct punea stpnire pe ea" 6i n momentul acela chiar simea c ar fi riscat orice, numai s nu-l lase s c tige de data asta" .bser!, cu o parte a minii, c el sttea rela5at, mulumit de direcia pe care o lua %ocul pe care-l %uca" Cealalt %umtate a minii ei calcula ct de mult trecea acoperi ul de marginea balconului" ( &ai degrab a face asta, spuse ea i se arunc ntr-o parte" 8!usese dreptate/ l luase prin surprindere i nu putuse s se mi te destul de repede ca s o opreasc" +imi golul de sub picioare i o cuprinse groa$a constatnd c balconul era mai departe dect cre$use" 8!ea s-l rate$e" Dar l subestimase pe Damon" 7u ntinse mna suficient de rapid ct s o rein pe acoperi , dar destul ct s o mpiedice s cad mai %os" Ca i cnd greutatea ei nu nsemna nimic pentru el" Din refle5, Elena se prinse de indrila de pe marginea acoperi ului i ncerc s- i pun un genunchi sus" Vocea lui era furioas" ( )roast mic! Dac e ti att de nerbdtoare s dai ochii cu moartea, pot s i-o pre$int chiar eu" ( D-mi drumul, i arunc Elena printre dini" Cine!a a!ea s ias pe balconul la din clip n clip, era sigur" ( D-mi drumul! ( Chiar acum4 3itndu-se n ochii lui negri, de neptruns, i ddu seama c !orbea serios" Dac ar fi $is da, i-ar fi dat drumul" ( 8r fi o metod rapid s punem punct istoriei steia, nu-i a a4 $ise ea" 9nima i btea s-i sparg pieptul de fric, dar refu$ s-l lase s !ad asta"

( Dar ar fi o pierdere a a de mare" Dintr-o singur mi care, o trase sus, n siguran" +pre el" Fraele lui o nlnuir, strngnd-o la pieptul lui puternic i protector i, dintr-odat, Elena nu mai !$u nimic" Era nf urat n el" 2i simi mu chii contractndu-se, ca ai unei feline uria e, i apoi amndoi se lansar n spaiu" Cdea" 7u se putea abine s nu se agae de el, singurul lucru solid n lumea nesigur care o ncon%ura" 8poi Damon ateri$a, ca o pisic, amorti$nd impactul cu pmntul" +tefan fcuse i el ce!a asemntor cnd!a" Dar +tefan nu o strnsese a a n brae dup aceea, att de aproape nct o durea, cu bu$ele aproape lipite de ale ei" ( *nde te-te la propunerea mea, i spuse el" Ea nu se putea mi ca i nici nu- i putea feri pri!irea" 6i n tot acest timp era perfect con tient de faptul c el nu se folosea de )utere, ci de !in era doar atracia slbatic dintre ei" Era inutil s nege/ trupul ei reaciona instincti!" 2i putea simi respiraia pe bu$ele ei" ( 7-am ne!oie de tine pentru nimic, i rspunse" Cre$u c el a!ea s-o srute chiar atunci, dar n-o fcu" De deasupra lor se au$i $gomotul u ii de sticl care se deschidea i o !oce furioas pe balcon" ( @ei, ce se petrece4 E cine!a acolo4 ( De data asta i-am fcut o fa!oare, spuse Damon foarte ncet, innd-o nc n brae" Dar data !iitoare am s-mi re!endic rsplata" 7u- i putea ntoarce capul ntr-o parte" Dac ar fi srutat-o atunci, l-ar fi lsat" Dar brusc fora braelor care o strngeau se topi, iar chipul lui pru s se nceo e$e" Era ca i cnd ntunericul l-ar fi tras din nou n sine" 8poi ni te aripi negre btur aerul i o cioar uria se nl spre cer" Ce!a, o carte sau un pantof, fusese aruncat dup cioar din balcon" . rat cam cu un metru" ( )sri nenorocite! se au$i de sus !ocea domnului #orbes" Cred c i-au fcut cuib pe acoperi " Drdind, cuprin$ndu- i trupul cu braele, Elena se chirci n ntunericul de dedesubt pn cnd el intr napoi n cas" 0e gsi pe &eredith i pe Fonnie ghemuite lng poart" ( Ce i-a luat atta4 opti Fonnie" 8m cre$ut c te-au prins" ( 8 fost ct pe ce" 8 trebuit s rmn acolo pn cnd am putut s ies n siguran" Elena era att de obi nuit s mint n pri!ina lui Damon, nct o fcu fr nici cel mai mic efort con tient" @aidei s mergem acas, opti ea" 7u mai putem face nimic" Cnd se desprir la u a Elenei, &eredith spuse' ( &ai sunt numai dou sptmni pn la :iua .ra ului" ( 6tiu" )entru o clip, propunerea lui Damon i trecu prin minte Elenei" +cutur din cap i ncerc s alunge gndul" ( . s-mi !in mie o idee, spuse apoi, cu !oce tare" 7u-i !enise ns nici o idee pn a doua $i, la coal" +ingurul fapt ncura%ator era c nu !$use nici un semn c lui Caroline i s-ar fi prut ce!a nelalocul lui n camera ei, dar era chiar singurul lucru de care Elena se simea ncura%at" 2n dimineaa aceea a!usese loc o adunare a ele!ilor n care se anunase c Elena fusese aleas de consiliul profesoral s fie ele!a care s repre$inte la parad ;+piritul ora ului #ellMs Church<" )e toat durata discursului inut de director n legtur cu aceast chestiune, Caroline $mbise ntruna, triumftor i maliios" Elena ncercase s o ignore" +e strduise din toate puterile s ignore dispreul i strmbturile din nas n direcia ei manifestate chiar i dup adunare, dar nu-i fusese deloc u or" De altfel, nu era nicicnd u or, i a!usese $ile cnd chiar cre$use c o s trag cui!a un pumn sau c o s nceap pur i simplu s ipe, dar pn acum reu ise s se abin" 2n dup-amia$a aceea, a teptnd s se termine cursul de istorie al clasei de dinaintea lor, Elena l anali$ pe 1Dler +mallEood" De cnd se ntorsese la coal, nu-i adresase nici mcar un cu!nt direct" :mbise la fel de rutcios precum Caroline n timpul discursului directorului" 8cum, cnd o surprinse pe Elena stnd singur, i trase un cot lui DicC Carter"

( Ce-a!em noi aici4 $ise el" . mimo$4 +tefan, unde e ti4 se gndi Elena" Dar tia rspunsul la aceast ntrebare" Era n coal, n partea cealalt a cldirii, la ora de astronomie" DicC deschise gura s spun ce!a, dar brusc e5presia feei i se schimb" +e uita dincolo de Elena, pe hol" Elena se ntoarse i ea i o !$u pe VicCie" VicCie i DicC fuseser mpreun nainte de Falul 8bsol!enilor" Elena bnuia c nc mai erau, dar DicC prea nesigur, ca i cnd nu tia la ce s se a tepte de la fata care se ndrepta spre el" Era ce!a ciudat n e5presia lui VicCie, n felul n care mergea" +e mi ca de parc picioarele nu-i atingeau podeaua" 8!ea ochii dilatai i !istori" ( Fun, ndr$ni DicC ntr-o doar i fcu un pas n faa ei" VicCie trecu pe lng el fr ca mcar s-i arunce o pri!ire i se ndrept spre 1Dler" Elena urmri ce se ntmpl cu o nelini te din ce n ce mai mare" 8r fi trebuit s fie amu$ant, dar nu era" 1otul ncepu cu un 1Dler luat complet prin surprindere" VicCie i puse mna pe piept" 1Dler $mbi, dar $mbetul lui prea forat" VicCie i strecur mna sub haina lui" 1Dler $mbi o!ielnic" VicCie i puse i cealalt mn pe piept" 1Dler se uit spre DicC" ( @ei, VicCie, re!ino-i, $ise DicC grbit, dar nu se apropie de ei" VicCie i plimb minile n sus pe pieptul lui 1Dler, dndu-i %os haina de pe umeri" El ncerc s o trag la loc, dar fr s lase crile din mn sau s par prea afectat" 7u reu i" Degetele lui VicCie i se strecurar pe sub cma " ( 1ermin" .pre te-o odat, i $ise 1Dler lui DicC" +e dduse napoi pn cnd a%unsese cu spatele lipit de perete" ( @ei, VicCie, d-i drumul" 7u face asta" Dar DicC rmase prudent la distan" 1Dler i arunc o pri!ire furioas n timp ce ncerca s o mping pe VicCie deoparte" 6i atunci se au$i un $gomot" 0a nceput, prea s fie pe o frec!en aproape mult prea %oas ca s poat fi perceput de au$ul uman, dar cre tea n intensitate i de!enea din ce n ce mai tare" Era ca un mrit nepmntean i amenintor, care o fcu pe Elena s simt fiori reci pe ira spinrii" 1Dler se holba, ne!enindu-i s- i cread ochilor, i curnd Elena nelese de ce" +unetul !enea chiar dinspre VicCie" 8poi totul se petrecu ntr-o clipit" 1Dler era la pmnt, n timp ce VicCie ncerca s i nfig dinii n gtul lui" Elena, uitnd de toate conflictele, se repe$i s l a%ute pe DicC s o trag deoparte" 1Dler urla" 3 a clasei se deschise i 8laric ie i ipnd' ( 7u-i facei ru! 8!ei gri%! E o cri$ de epilepsie, trebuie doar s o ntindem pe %os! Dinii lui VicCie mu car din nou aerul cnd 8laric ntinse o mn pentru a a%uta n n!lm eal" #ata aceea fira! era mai puternic dect ei toi la un loc i se prea c n-o pot ine n fru" 7u i se puteau opune prea mult !reme" Cu o u urare de nedescris, Elena au$i o !oce familiar n spatele ei" ( VicCie, lini te te-te" E-n regul" -ela5ea$-te" 2n timp ce +tefan o apucase pe VicCie de bra i !orbea cu ea lini titor, Elena ndr$ni s slbeasc propria strnsoare" 6i pru, cel puin la nceput, c strategia lui +tefan funciona" Degetele ncle tate ale lui VicCie se rela5ar i reu ir s o trag de pe 1Dler" 2n timp ce +tefan continua s-i !orbeasc, se mole i i nchise ochii" ( E bine" 8cum te simi foarte obosit" E-n regul dac !rei s dormi" Dar atunci, dintr-odat, strategia lui nu mai funcion, iar )uterea pe care +tefan o e5ercita asupra ei, oricare ar fi fost aceea, se rupse" .chii lui VicCie se deschiser larg, dar nu mai pstrau nici o urm din pri!irea de cprioar speriat pe care Elena o !$use la cantin" 8rdeau, nro ii de o furie oarb" &ri spre +tefan i sri s se lupte cu puteri proaspete" #u ne!oie de cinci sau ase oameni ca s o potoleasc puin pn cnd cine!a chem poliia" Elena rmase lng VicCie, !orbindu-i, uneori ipnd la ea, pn la !enirea polii tilor, dar fr de folos" 8tunci se ddu napoi i !$u pentru prima oar mulimea de curio i care i pri!eau" Fonnie era n primul rnd, $gindu-se cu gura cscat" 0a fel i Caroline"

( Ce s-a ntmplat4 ntreb Fonnie n timp ce polii tii o luau cu ei pe VicCie" Elena, gfind u or, i ddu deoparte o u!i de pr din ochi" ( 8 luat-o ra$na i a ncercat s-l de$brace pe 1Dler" Fonnie strnse din bu$e" ( 1rebuie s fi fost nebun s- i doreasc s fac asta, nu4 fcu ea, aruncnd un $mbet afectat peste umr, n direcia lui Caroline" *enunchii Elenei erau moi, iar minile i tremurau" +imi cum o cuprinde un bra pe dup mi%loc i se re$em de +tefan, recunosctoare" 8poi se uit la el" ( Epilepsie4 fcu ea nencre$toare, cu dispre" El se uita pe culoar, n urma lui VicCie" 8laric +alt$man, urlnd nc tot felul de instruciuni, prea s plece mpreun cu ea" *rupul dispru dup col" ( Cred c tocmai ni s-a dat liber, spuse +tefan" + mergem" )ornir tcui spre pensiune, pierdui amndoi n gnduri" Elena se ncrunt i de cte!a ori trase cu ochiul la +tefan, dar nu scoase nici o !orb dect dup ce rmaser singuri, n camera lui" ( +tefan, ce nseamn toate astea4 Ce se ntmpl cu VicCie4 ( 8sta m ntreb i eu" 7u pot s m gndesc dect la o singur e5plicaie, iar asta ar fi c nc mai este sub influena atacului" ( 8dic Damon nc o, Dumne$eule! .h, +tefan, trebuia s-i dau i ei ni te !erbin" 1rebuia smi fi dat seama" ( 7-ar fi contat prea mult, crede-m" Ea se ntorsese spre u ca i cnd ar fi fost gata s plece dup VicCie chiar n clipa aceea, dar el o trase ncet napoi" ( 3nii oameni sunt influenai mai u or dect alii, Elena" Voina lui VicCie n-a fost niciodat prea puternic" 8cum, i aparine lui" 2nceti or, Elena se a e$" ( Deci nu mai poate face nimeni nimic4 6i atunci, ea !a de!eni, ca tine i Damon, +tefan4 ( Depinde, spuse el pe un ton abtut" 7u e !orba doar de ct snge pierde" 8re ne!oie i ea de sngele lui n !ene, pentru ca schimbul s fie complet" 8ltfel, !a sfr i la fel ca domnul 1anner" *olit, folosit" &oart" Elena inspir adnc" &ai era ce!a ce ar fi !rut s-l ntrebe, ce!a ce !oia s-l ntrebe de mult !reme" ( +tefan, cnd ai !orbit cu VicCie, am cre$ut c strategia ta funcionea$" >i-ai folosit )uterea asupra ei, nu-i a a4 ( Da" ( Dar apoi a luat-o iar i ra$na" Vreau s spun, +tefan, tu e ti bine, nu-i a a4 >i-au re!enit )uterile4 El nu rspunse" Dar pentru ea tcerea lui era un rspuns destul de bun" ( +tefan, de ce nu mi-ai spus4 Ce s-a ntmplat4 2l ocoli i se a e$ n genunchi n faa lui, ca s-l fore$e s o pri!easc" ( 2mi ia ce!a mai mult timp ca s-mi re!in, atta tot" 7u-i face gri%i" ( Dar mi fac" 7u pot s te a%ut cu nimic4 ( 7u, spuse el, dar ochii i c$ur n pmnt" Frusc, Elena nelese" ( .h, opti ea, dndu-se napoi" 8poi ntinse din nou mna spre el, ncercnd s-i prind palmele" +tefan, ascult, ( Elena, nu! 7u !e$i4 E periculos" )ericulos pentru amndoi, dar mai ales pentru tine" 8 putea s te omor, sau chiar mai ru" ( Doar dac-i pier$i controlul, spuse ea" 9ar asta nu se !a ntmpla" +rut-m" ( 7u! spuse din nou +tefan" 8poi adug, pe un ton mai puin dur' . s ies n seara asta la !ntoare imediat ce se face ntuneric" ( E acela i lucru4 ntreb ea"

6tia c nu era acela i lucru" +ngele de om era cel care i ddea )uterea" ( .h, +tefan, te rog/ nu !e$i c i eu !reau4 7u !rei i tu4 ( 7u e corect, spuse el cu o pri!ire chinuit" 6tii c nu e cinstit, Elena" 6tii ct de mult, 2 i ntoarse din nou pri!irea, cu pumnii strn i" ( 8tunci, de ce nu4 +tefan, am ne!oie, Dar nu putea s termine" 7u putea s-i spun de ce anume a!ea ne!oie/ era o ne!oie de a simi legtura dintre ei, o ne!oie de apropiere" 8!ea ne!oie s- i aminteasc ce nsemna s fie mpreun cu el, s tearg amintirea dansului din !is i a braelor lui Damon n %urul ei" ( 8m ne!oie s fim din nou mpreun, opti ea" +tefan continua s pri!easc n alt parte, i scutur din cap" ( Fine, opti Elena, dar simi o umbr de durere i de team n timp ce o cuprindea resemnarea" Cele mai mari temeri le a!ea pentru +tefan, care era att de !ulnerabil fr )uterile lui, suficient de !ulnerabil nct s fie rnit chiar de simplii locuitori din #ellMs Church" Dar de data asta i era team i pentru ea"

Capitolul 1A
Cnd Elena se ntinse s ia o conser! de pe raft, au$i lng ea o !oce" ( De%a sos de meri oare4 Elena se uit n direcia ei" ( Fun, &att" Da, mtu ii Gudith i place s fac o a!anpremier n duminica de dinaintea :ilei -ecuno tinei, nu mai tii4 Dac se antrenea$, scad ansele s se ntmple ce!a cumplit" ( Cum ar fi s- i aduc aminte c a uitat s ia sos de meri oare cu cincispre$ece minute nainte de cin4 ( Fa chiar cu cinci minute nainte, spuse Elena !erificndu- i ceasul de mn, iar &att rse" Era un sunet plcut, pe care Elena nu-l mai au$ise de prea mult !reme" +e ndrept spre casa de marcat, dar dup ce- i plti cumprturile, e$it, pri!ind napoi" &att sttea lng standul de re!iste, aparent absorbit, dar era ce!a n po$iia umerilor lui care o fcea s- i doreasc s se duc la el" 2i ddu un bobrnac peste re!ist" ( 1u ce faci la cin4 l ntreb" V$ndu-l c se uit nesigur n faa maga$inului, adug' Fonnie m a teapt afar, n ma in" . s fie i ea acolo" 2n afar de ea, nu e dect familia" 6i -obert, normal/ probabil c a a%uns de%a acas" Voia s spun c +tefan nu !ine" 2nc nu era sigur n ce relaii erau &att i +tefan n ultima perioad" Dar cel puin i !orbeau" ( Eu m distre$ de unul singur ast-sear/ mama nu se simte tocmai n form, spuse el" Dar &eredith unde e4 adug, ca i cnd ar fi ncercat s schimbe subiectul" ( E cu ai ei, !i$itea$ ni te rude, parc, rspunse Elena la fel de e!a$i! cum fusese i &eredith cnd i spusese ce face/ rareori !orbea despre familia ei" Ce $ici4 2i ncerci norocul cu mncarea gtit de mtu a Gudith4 ( De dragul !remurilor trecute4 ( De dragul !echilor prieteni, spuse Elena dup o clip de gndire, $mbindu-i" El clipi i se uit n alt parte" ( Cum a putea s refu$ o astfel de in!itaie4 rspunse apoi cu o !oce ciudat de nceat" Dar cnd puse re!ista la loc i o urm afar din maga$in, $mbea i el" Fonnie l ntmpin cu !eselie i cnd a%unser cu toii acas, mtu a Gudith pru ncntat s-l !ad intrnd n buctrie" ( Cina e aproape gata, spuse ea, lund punga cu cumprturi de la Elena" -obert a a%uns acum

cte!a minute" Ce-ar fi s ! ducei direct n sufragerie4 .h, i mai ia un scaun, Elena" Cu &att, suntem apte" ( +untem ase, mtu Gudith, o corect Elena amu$at" 1u i -obert, eu i &argaret, &att i Fonnie" ( Da, draga mea, dar -obert a adus i el un oaspete, sunt de%a a e$ai la mas" Elena nregistr cu!intele abia cnd trecu pragul u ii spre sufragerie, dar mintea ei reaciona cu o ntr$iere de o secund" Chiar i a a, tia/ p ind n ncperea aceea, tia cum!a ce o a teapt" -obert tocmai destupa o sticl de !in alb i era e5trem de %o!ial" 9ar la cellalt capt al mesei, peste ornamentul cu ramuri i frun$e uscate din mi%loc i lumnrile nalte aprinse, l $ri a e$at pe Damon" Elena i ddu seama c se oprise doar cnd Fonnie se lo!i de ea din spate" 8 a c se for s nainte$e" &intea ei ns nu era la fel de asculttoare/ rmsese ngheat" ( 8h, Elena, spuse -obert, ntin$nd mna" Ea e Elena, fata de care i !orbeam, i se adres el lui Damon" Elena, el e Damon, aaa, ( +mith, spuse Damon" ( .h, chiar a a" E de la aceea i facultate ca i mine, ;Billiam i &arD<, i tocmai m-am ntlnit cu el n faa drogheriei" Cuta un loc unde s mnnce, a a ca l-am in!itat aici, la o mas gtit acas" Damon, ei sunt ni te prieteni ai Elenei, &att i Fonnie" ( Fun, $ise &att" Fonnie doar se holb la el n tcere/ apoi se ntoarse cu ochii mari spre Elena" Elena ncerca s se adune" 7u tia dac s ipe, s ias din camer sau s-i arunce direct n fa lui Damon paharul cu !in pe care i-l turna -obert" )entru moment, era mult prea furioas ca s-i mai fie fric" &att se duse s aduc un scaun din li!ing" Elena se ntreba de ce oare l acceptase att de u or pe Damon, apoi i ddu seama c el nu !enise la petrecerea lui 8laric" 7u a!ea de unde s tie ce se ntmplase acolo ntre +tefan i ;musafirul de la facultate<" 1otu i, Fonnie prea gata s intre n panic" +e uita implorator spre Elena" Damon se ridicase i trsese un scaun pentru ea" 2nainte ca Elena s gseasc !reun rspuns, se au$i !ocea subire i ascuit a lui &argaret, din cadrul u ii" ( &att, !rei s-mi !e$i pisicua4 &tu a Gudith spune c pot s-o pstre$" . s-i pun numele +noEball" Elena se ntoarse, strfulgerat de o idee" ( Ce drgu e, spuse &att ca s-i fac pe plac fetiei, aplecndu-se peste bulgrele de blan alb din braele lui &argaret" -mase ocat s !ad cum Elena i smulge fr mena%amente pisica de sub nas" ( Vino, &argaret, hai s-i artm pisica ta noului prieten al lui -obert, spuse ea i i a e$ lui Damon n brae guguloiul pufos de blan, aproape aruncndu-i-l" 6i se declan a hrmlaia" +noEball se fcu nc o dat pe ct era, $burlindu- i blana, ncepu s scoat ni te sunete ca apa care sfrie pe un grtar ncins, apoi se transform ntr-un ciclon scuiptor cu coli, care o $grie pe Elena, se npusti asupra lui Damon i rico n perete nainte s apuce s-o $bugheasc din camer" )entru o clip, Elena a!u satisfacia s !ad ochii ntunecai ai lui Damon mrindu-se de surprindere" 8poi pleoapele i se lsar, acoperindu-i din nou, iar Elena se ntoarse pentru a !edea i reaciile celorlali" &argaret deschise gura, pregtindu-se s scoat un urlet ca un ignal de locomoti! cu aburi" -obert ncerc s o potoleasc, $orind-o afar ca s caute pisica" Fonnie se lipise cu spatele de perete, cu o pri!ire disperat" &att i mtu a Gudith, care tocmai i fcuse i ea apariia ntrerupndu- i treburile din buctrie, rmseser cu gura cscat" ( Cred c nu-i prea plac animalele, i spuse Elena lui Damon i se a e$ la mas"

2i fcu semn lui Fonnie care, fr tragere de inim, se de$lipi de perete i se grbi s- i ocupe scaunul la mas nainte ca Damon s apuce s-l ating" 2 i mi%i ochii cprui ca s-l urmreasc n timp ce i el i relua locul" Dup cte!a minute, -obert i fcu din nou apariia, cu o &argaret plns toat, i i arunc o pri!ire ncruntat Elenei" &att i mpinse i el scaunul n tcere, cu toate c a!ea ochii ct cepele de uimire" Dup ce !eni i mtu a Gudith i cina ncepu, Elena se uit n %urul ei la cei a e$ai la mas" )este toate prea s se fi a e$at un soi de cea strlucitoare i a!ea o sen$aie profund de ireal, dar scena din care ea ns i fcea parte prea incredibil de complet, parc decupat dintr-o reclam" +untem doar o familie obi nuit, a e$at la mas i mncnd curcan, se gndi ea" . mtu fat btrn, u or agitat c ma$rea s-ar putea s fi ie it prea moale sau c s-or fi ars chiflele, un !iitor unchi care se simte n largul lui, o nepoat adolescent cu prul de aur i surioara ei cu pr cnepiu" 3n tnr cu ochi alba tri, genul biatului din !ecini, un spiridu de prieten i un !ampir seductor care ntinde celorlali castronul cu cartofi dulci" 3n cmin american tipic" Fonnie petrecu prima %umtate a mesei transmindu-i din pri!iri Elenei mesa%e disperate de ;Ce s fac4<" Dar !$nd c singurul rspuns din partea Elenei era ;7imic<, pru s decid s se lase n !oia sorii" 2ncepu s mnnce" Elena habar nu a!ea ce s fac" + fie prins n capcan n felul acesta era o insult, umilina e5trem, iar Damon tia asta" 2i ameea pe -obert i pe mtu a Gudith cu tot felul de complimente pentru mncare i cu discuia agreabil despre facultatea lor comun" 8cum pn i &argaret i $mbea, iar n curnd pn i Fonnie a!ea s se piard cu totul" ( #ellMs Church celebrea$ :iua .ra ului sptmna !iitoare, l inform mtu a Gudith pe Damon, cu obra%ii ei slabi u or mbu%orai" 8r fi foarte drgu dac te-ai putea ntoarce pentru srbtoare" ( &i-ar face plcere, rspunse Damon afabil" &tu a Gudith pru ncntat" ( 8nul acesta, Elena are un rol important" 8 fost aleas s repre$inte ;+piritul .ra ului<" ( )robabil c suntei mndri de ea, $ise Damon" ( .h, sigur c suntem, rspunse mtu a Gudith" Deci o s ncerci s !ii4 Elena inter!eni, ungndu- i furioas cu unt o chifl' ( 8m au$it ni te lucruri despre VicCie, spuse ea" &ai ii minte, fata care a fost atacat, se uit ea fi5 spre Damon" +e ls un moment scurt de tcere, apoi Damon rspunse' ( & tem c nu o cunosc" ( .h, ba sunt sigur c da" E cam de aceea i statur cu mine, ochi cprui, pr castaniu deschis, 2n fine, se simte din ce n ce mai ru" ( Vai de mine! fcu mtu a Gudith" ( Da, se pare c doctorii nu neleg ce are" )ur i simplu e din ce n ce mai ru, ca i cnd atacurile nu s-ar fi ncheiat" Elena rmase cu pri!irea aintit asupra lui Damon n timp ce !orbea, dar el nu manifesta dect un interes amabil" ( &ai ia din umplutura pentru curcan, ncheie ea, mbiindu-l cu un castron" ( 7u, mulumesc" 2n schimb mai !reau puin din asta" -idic o lingur plin cu sos de meri oare n dreptul uneia dintre lumnri, fcndu-l s sclipeasc n lumin" E o culoare att de ispititoare" Fonnie, ca toi ceilali de la mas, se uit spre lumnare cnd el fcu acest gest" Dar Elena obser! c pri!irea ei rmase prins acolo" +ttea cu ochii pironii n dansul flcrii i, ncetul cu ncetul, pri!irea i se goli de orice e5presie" .h, nu! se gndi Elena, n timp ce un fior de nelegere o strbtu" &ai !$use pri!irea aceea" 2ncerc s i atrag atenia lui Fonnie, dar aceasta prea s nu mai !ad altce!a dect lumnarea" ( , iar copiii din clasele primare pun n scen un spectacol despre istoria ora ului, i spunea mtu a Gudith lui Damon" +fr itul ceremoniei ns este susinut de ele!ii mai mari" Elena, ci liceeni

!or citi rolurile anul acesta4 ( 7umai trei" Elena fusese ne!oit s se ntoarc s-i rspund mtu ii ei, a a c au$i !ocea n clipa n care pri!ea chipul $mbitor al mtu ii Gudith" ( &oartea" &tu a Gudith se nec" -obert rmase cu furculia n aer, nemi cat" Elena tn%i cu disperare, dar absolut fr nici o speran, dup &eredith" ( &oartea, spuse din nou !ocea" &oartea e n aceasta cas" Elena se uit la cei din %urul mesei i constat c nimeni de acolo nu putea s o a%ute" +e uitau cu toii la Fonnie, nemi cai ca ni te persona%e din fotografii" Fonnie ns i rmsese cu pri!irea aintit n flacra lumnrii" 8!ea chipul alb, ochii larg deschi i, la fel cum mai fusese i alt dat cnd !ocea aceasta !orbise prin intermediul ei" 8cum, ochii aceia lipsii de orice e5presie se ntoarser spre Elena" ( &oartea ta, spuse !ocea" &oartea ta a teapt, Elena" Este, Fonnie pru s se nece" 8poi se arunc nainte i aproape c ateri$ n farfuria cu mncare" . clip de ncremenire i apoi toat lumea se mi c" -obert sri i o prinse pe Fonnie de umeri, ridicnd-o" )ielea lui Fonnie era alb-albstrie, iar ochii i inea nchi i" &tu a Gudith se agit pe lng ea, tamponnd-o pe fa cu un er!et umed" Damon pri!ea totul gnditor i u or ncruntat" ( +e simte bine, anun -obert, ridicndu- i ochii spre ei cu o u urare e!ident" Cred c doar a le inat" 8 fost, probabil, !reun acces de isterie" Dar Elena nu- i recpt suflul dect dup ce Fonnie deschise ochii i, cu o pri!ire ameit, i ntreb la ce se $giau cu toii" Episodul acesta puse definiti! punct cinei" -obert insist ca Fonnie s fie imediat condus acas, iar n agitaia care urm, Elena gsi un moment ct s schimbe dou cu!inte cu Damon" ( 9e i afar! ( )oftim4 fcu el, ridicnd din sprncene" ( 8m spus s ie i afar! 8cum! )leac sau le spun tuturor c tu e ti uciga ul" El o pri!i cu repro " ( 7u cre$i c un oaspete merit ce!a mai mult respect4 $ise el, dar, !$ndu-i e5presia, $mbi i ridic din umeri" ( V mulumesc pentru in!itaia la mas, spuse el tare pentru mtu a Gudith, care tocmai trecea cu o ptur spre ma in" +per s pot s ! ntorc ser!iciul cnd!a" 7e mai !edem, opti apoi doar pentru Elena" Curnd! Ei bine, asta era clar, se gndi Elena n timp ce -obert pleca ncet cu ma ina, mpreun cu un &att sumbru i o Fonnie somnoroas" &tu a Gudith !orbea la telefon cu doamna &cCullough" ( 7ici eu nu tiu ce e cu fetele astea n ultima !reme, spunea ea" &ai nti VicCie, acum Fonnie, i nici Elena nu a fost tocmai ea ns i" 2n timp ce mtu a Gudith !orbea la telefon, iar &argaret i cuta pisica, pe +noEball, Elena se plimba n lungul i n latul camerei" Va trebui s-l sune pe +tefan" 8sta era tot" 7u i fcea gri%i pentru Fonnie/ cnd se mai ntmplaser episoade din astea, nu pruse s fie afectat permanent" 9ar Damon a!ea probabil lucruri mai bune de fcut n seara asta dect s-i hruiasc pe prietenii Elenei" Venise aici ca s- i ia recompensa pentru ;fa!orul< pe care i-l fcuse" 6tia sigur c sta era sensul ultimelor lui cu!inte" 6i asta nsemna c trebuia s-i spun lui +tefan totul, pentru c a!ea ne!oie de el n seara asta, a!ea ne!oie de protecie" Dar ce putea s fac +tefan4 2n ciuda tuturor rugminilor i insistenelor ei de sptmna trecut, el refu$ase s-i primeasc sngele" +usinuse c )uterile i !or re!eni i fr el, dar Elena tia c era nc !ulnerabil n acest moment" Chiar dac +tefan ar fi fost aici, cum l-ar fi putut el opri pe Damon4 8r fi putut oare s o fac fr s fie ucis4 Casa lui Fonnie nu mai era un refugiu pentru ea" 9ar &eredith era plecat" 7u mai a!ea pe nimeni

care s o a%ute, pe nimeni n care s poat a!ea ncredere" Dar gndul c !a trebui s a tepte aici singur n noaptea asta, tiind c Damon a!ea s !in, era insuportabil" . au$i pe mtu a Gudith punnd receptorul n furc" 8utomat, se ndrept spre buctrie, cu numrul lui +tefan n minte" Dar se opri brusc i se ntoarse ncet, pri!ind spre li!ingul din care tocmai plecase" +e uit la ferestrele din podea pn n ta!an i la emineul elaborat, cu minunatele lui muluri" Camera asta fcea parte din casa !eche, cea care arsese aproape complet n timpul -$boiului Ci!il" Dormitorul ei era chiar deasupra" . strfulgerare de speran i lumin gndurile" Elena se uit la mulurile de pe marginea ta!anului, spre locul unde se ntlneau cu sufrageria mult mai modern" 8proape c o lu la goan spre scri, cu inima btndu-i cu putere" ( &tu Gudith4 &tu a ei se opri pe scri" &tu Gudith, spune-mi, te rog, Damon a intrat cum!a n li!ing4 ( )oftim4 clipi distrat spre ea mtu a Gudith" ( -obert l-a condus pe Damon n li!ing4 1e rog, gnde te-te bine, mtu Gudith! 1rebuie neaprat s tiu" ( )i nu, nu cred" 7u, nu l-a dus" 8u !enit i au intrat direct n sufragerie" Elena, ce Dumne$eu,4 fcu ea nedumerit cnd Elena o mbri a strns, ntr-un impuls de bucurie" ( 9art-m, mtu Gudith, dar sunt fericit! spuse Elena" :mbind, se ntoarse cu spatele, ca s coboare scrile" ( & bucur c mcar cine!a e fericit, dup toate cele ntmplate la cin" De i tnrul acela, Damon, a prut s se simt bine" 6tii, Elena, prea chiar fascinat de tine, n ciuda felului n care te-ai purtat" Elena se ntoarse din nou spre ea" ( 6i4 ( & gndeam c poate i acor$i o ans, atta tot" &i s-a prut un tnr foarte plcut" *enul de tnr pe care mi-ar plcea s-l mai !d pe-aici" Elena fcu ochii mari, apoi nghii n sec, ncercnd s- i nbu e rsul isteric" &tu a ei tocmai i sugerase s renune la +tefan n schimbul lui Damon, pentru c Damon era mai de ncredere" *enul de tnr care i-ar plcea oricrei mtu i" ( &tu Gudith,, ncepu ea gfind, dar apoi i ddu seama c ar fi fost inutil" +cutur tcut din cap, ridicndu- i minile n semn de nea%utorare, i i pri!i mtu a urcnd scrile" De obicei, Elena dormea cu u a nchis" Dar n seara asta o ls deschis i se ntinse n pat, pri!ind spre culoarul cufundat n ntuneric" Din cnd n cnd, arunca o pri!ire ctre cifrele luminoase ale ceasului de pe noptiera de alturi" 7u e5ista pericolul c ar fi putut adormi" 2n timp ce minutele se trau cu greu, aproape c i dorea s fi putut s adoarm" 1impul trecea cu o ncetineal agoni$ant" 3nspre$ece, unspre$ece i %umtate, mie$ul nopii" 3nu" 3nu i %umtate" Dou" 0a A'1P au$i un sunet" 8scult, nc ntins pe pat, $gomotul slab ca o oapt din %osul scrilor" 6tiuse c el !a gsi o cale s intre dac !oia" Dac era hotrt, nici o ncuietoare nu-l putea ine departe pe Damon" &u$ica din !isul pe care-l a!usese n noaptea petrecut acas la Fonnie rsun u or n mintea ei, un mnunchi de note fragile, argintii" 1re$eau sentimente stranii n sufletul ei" Ea ns i aproape cuprins de !isare, se ridic i rmase n prag" )e culoar era be$n, dar ochii Elenei a!useser destul timp pentru a se obi nui cu ea" )utea s !ad silueta aceea puin mai ntunecat care urca scrile" Cnd a%unse sus, !$u sclipirea !iclean i mortal a $mbetului lui" 8 tept, fr s $mbeasc, pn cnd el a%unse la ea i statur fa n fa, desprii de mai puin

de un metru de podea din lemn" 2n cas domnea o lini te mormntal" &argaret dormea de cealalt parte a culoarului/ iar la captul eta%ului, mtu a Gudith se cufundase n !isare, fr ca mcar s bnuiasc ce se petrecea chiar dincolo de u a ei" Damon nu spuse nimic, dar o pri!i lung, n cma a ei alb de noapte pn n pmnt, cu guler nalt, de dantel" Elena o alesese pentru c era cea mai decent pe care o a!ea, dar era e!ident c lui Damon i se prea mbietoare" +e for s rmn tcut, dar i simea gura uscat i inima btndu-i nebune te" 8cum era momentul" 2n clipa urmtoare a!ea s tie" #cu un pas napoi, fr s spun !reun cu!nt sau s fac !reun gest de in!itaie, lsnd cadrul u ii gol" V$u sclipirea fugar din ochii lui adnci i l pri!i naintnd nerbdtor spre ea" 8poi l !$u oprindu-se" +ttea pur i simplu n pragul camerei ei, complet debusolat" 2ncerc din nou s nainte$e, dar nu reu i" Ce!a prea s l mpiedice s p easc peste prag" )e chipul lui, surpri$a ls loc uimirii, apoi furiei" -idic pri!irea, trecndu- i ochii peste pragul de sus, cercetnd ta!anul de ambele pri ale cadrului u ii" 8poi, nelegnd perfect despre ce era !orba, bu$ele i de$golir colii, ntr-un mrit de animal ntrtat" +imindu-se n siguran de partea ei a u ii, Elena rse nceti or" #uncionase" ( Camera mea i li!ingul de dedesubt sunt tot ce a mai rmas din !echea cas, i spuse" 6i, desigur, fac parte dintr-o cu totul alt locuin" 3na n care nu ai fost in!itat i nici nu !ei fi !reodat" )ieptul lui tresalta de furie, nrile i se dilataser, ochii o fi5au slbatic" Emana !aluri de turbare cumplit" 8rta de parc ar fi fost gata s drme pereii cu minile goale, care acum erau rigide i ncle tate de furie" 1riumful i u urarea i ddur Elenei o sen$aie de ameeal" ( 8r fi mai bine s pleci acum, spuse ea" 7u mai ai nimic de fcut aici" . clip mai tr$iu, ochii aceia amenintori se afundar ntr-ai ei, iar Damon i ntoarse spatele" Dar nu se ndrept spre scri" 2n schimb, naint pe hol i i puse mna pe clana u ii de la camera lui &argaret" Elena se repe$i instincti! nainte fr ca mcar s- i dea seama ce face" +e opri n cadrul u ii, apucndu-se de canat, simindu- i respiraia din ce n ce mai grea" El i ntoarse capul i i $mbi, ncet i crud" -suci mnerul u or, fr ca mcar s se uite la el" .chii lui, ca dou lacuri adnci de abanos lichid, rmaser fi5ai asupra Elenei" ( 1u alegi, spuse el" Elena rmase complet nemi cat, simindu-se strbtut de suflul ngheat al iernii" &argaret era doar un copil" Doar nu !orbea serios/ nimeni nu putea s fie a a un monstru nct s omoare un copil de patru ani" Dar pe chipul lui Damon nu se !edea nici o urm de blndee sau de compasiune" Era un prdtor, un uciga , iar prada lui erau cei slabi" Ea i aminti de mritul acela animalic ce-i transfigurase minunatele trsturi i tiu c nu putea s-o lase pe &argaret n minile lui" 1otul prea s se ntmple cu ncetinitorul" V$u mna lui Damon pe clan/ i !$u ochii aceia nemilo i" 2naint dincolo de prag, lsnd n urm singurul loc sigur pe care-l tia pe lumea asta" &oartea era n cas, spusese Fonnie" 9ar acum Elena ie ea de bun!oie n ntmpinarea &orii" 2 i ls capul n %os ca s ascund lacrimile de nea%utorare care-i umpluser ochii" 1otul se sfr ise" Damon c tigase" 7u- i ridic pri!irile ca s-l !ad !enind spre ea" Dar simi aerul fremtnd n %urul ei, fcnd-o s tremure" 8poi se simi cuprins de ntunericul moale i nesfr it, care o ncon%ur precum aripile unei psri uria e"

Capitolul 1I
Elena se foi, apoi i deschise pleoapele grele" 0umina $orilor ncepea s se $reasc pe la marginile draperiilor" Constat c-i era greu s se mi te, a a c se ntinse la loc n pat i ncerc s- i aminteasc ce se ntmplase noaptea trecut" Damon" Damon !enise aici i o ameninase pe &argaret" 8 a c Elena i se oferise" 6i el c tigase" Dar de ce nu terminase totul4 Elena ridic o mn moale ca s- i ating gtul, tiind de%a ce a!ea s gseasc" Da, erau acolo' dou mici nepturi dureroase i sensibile la atingere" 6i totu i, era !ie" +e oprise cu puin nainte s- i duc promisiunea pn la capt" De ce4 8mintirile ei despre ultimele ore erau confu$e i nceo ate" .chii lui Damon pri!ind-o, umplndui ntreaga lume" 2neptura ascuit din gt" 6i apoi Damon desfcndu- i cma a, sngele lui Damon curgnd dintr-o mic inci$ie n gt" . obligase atunci s bea din sngele lui" Dac a obliga era cu!ntul cel mai potri!it" 7u- i amintea s fi opus re$isten sau s fi simit repulsie" 0a momentul respecti!, chiar i-o dorise" Dar nu era moart i nici mcar foarte slbit" 7-o transformase n !ampir" 8sta era ceea ce nu putea s neleag" El nu a!ea nici etic i nici con tiin, i aminti sie i" 8tunci, cu siguran nu mila l mpiedicase" )robabil c !rea s prelungeasc %ocul, s te fac s suferi din ce n ce mai mult nainte s te omoare" +au poate !rea s fii la fel ca VicCie, cu un picior n lumea umbrelor i cu cellalt n lumin" + te nnebuneasc astfel ncetul cu ncetul" 3n lucru era sigur' nu a!ea s se lase prostit i s cread c fusese buntate din partea lui" Damon nu era capabil de buntate" 7u putea s-i pese de altcine!a n afar de el nsu i" 2mpingnd pturile ntr-o parte, se ridic din pat" . au$i pe mtu a Gudith umblnd pe coridor" Era luni diminea i trebuia s se pregteasc s plece la coal" &iercuri, AS noiembrie Drag Gurnalule, 7-are nici un rost s pretind c nu mi-e fric, pentru c mi este" &ine este $iua -ecuno tinei, iar $iua .ra ului e peste nc dou $ile" 6i nc n-am gsit o metod ca s-i opresc pe Caroline i pe 1Dler" 7u tiu ce s fac" Dac nu pot s-mi iau napoi %urnalul de la Caroline, o s-l citeasc n faa tuturor" Va a!ea oca$ia perfect/ ea e una dintre cei trei liceeni ale i s recite o poe$ie n timpul ceremoniei de final" 8leas de consiliul profesoral, n care este membru tatl lui 1Dler, a putea s adaug" & ntreb oare ce !a spune el cnd toate astea se !or fi terminat" Dar ce mai contea$4 Dac nu-mi !ine !reo idee, cnd toate astea se !or fi terminat puin o s-mi mai pese" 9ar +tefan !a fi plecat, alungat din ora de bunii ceteni din #ellMs Church" +au !a fi mort, dac nu- i !a rec tiga mcar o parte din )uteri" 9ar dac el moare, mor i eu" E att de simplu" 8sta nseamn c trebuie s gsesc o cale de a pune mna pe %urnal" 1rebuie" Dar nu pot" 6tiu, a tepi s o spun" E5ist o cale s-mi recupere$ %urnalul' cea a lui Damon" 7u trebuie dect si accept preul" Dar nu nelegi ct de mult m sperie perspecti!a" 7u doar pentru c mi-e fric de Damon, ci pentru c mi-e fiic de ce s-ar putea ntmpla dac noi doi am fi din nou mpreun" & tem de ce s-ar putea ntmpla cu mine, cu mine i +tefan" 7u pot s mai !orbesc despre asta" E mult prea greu" & simt confu$, pierdut i singur" 7-am cui s-mi deschid sufletul" 7u am pe nimeni care ar putea cum!a s neleag" .are ce-o s fac4 Goi, AT noiembrie, ora AI'IP Drag Gurnalule,

0ucrurile par mai limpe$i a$i, poate pentru c am luat o deci$ie" E o deci$ie care m ngro$e te, dar e mai bun dect orice alt alternati! la care m-a putea gndi" . s-i spun totul lui +tefan" E singurul lucru pe care pot s-l mai fac acum" $iua .ra ului e smbt i eu nu am reu it s gsesc singur un plan" Dar poate +tefan o s reu easc dac nelege ct este de disperat situaia" &ine o s m duc s-mi petrec $iua la pensiune i, cnd a%ung acolo, o s-i spun tot ce ar fi trebuit s-i spun de la bun nceput" 1otul" 9nclusi! despre Damon" 7u tiu ce !a spune" 2mi tot amintesc de chipul lui din !isele mele" #elul n care m pri!e te, cu atta amrciune i furie" De parc nu m-ar iubi deloc" Dac se !a uita a a la mine mine, .h, mi-e team" &i se strnge stomacul" 8bia dac pot s m ating de cina de $iua -ecuno tinei i nu-mi gsesc lini tea" & simt de parc a putea s m sparg n milioane de buci" Ce s mai !orbesc de somn la noapte" 7ici gnd! 1e rog f-l pe +tefan s neleag" #-l s m ierte" )artea amu$ant este c !oiam s de!in un om mai bun pentru el" Voiam s fiu demn de dragostea lui" +tefan are principii legate de onoare, de ce e bine i ce e ru" 6i acum, cnd o s afle c l-am minit, ce-o s cread despre mine4 . s m cread cnd o s-i spun c nu !oiam dect s-l prote%e$4 . s mai aib ncredere n mine !reodat4 &ine am s aflu" .h, Doamne, a !rea s treac toate odat" 7u tiu cum o s triesc pn atunci" Elena se strecur afar din cas fr s-i spun mtu ii Gudith unde se duce" +e sturase de minciuni, dar nu !oia s mai aib parte i de te!atura care s-ar fi creat dac i-ar fi spus c se duce la +tefan" De cnd !enise Damon la cin, mtu a Gudith nu mai !orbea dect de el, fcnd alu$ii mai mult sau mai puin subtile n fiecare con!ersaie" 9ar -obert era aproape la fel de ru" 3neori Elena credea c el o aa i pe mtu a Gudith" 8ps obosit butonul soneriei de la pensiune" .are pe unde umbla doamna #loEers n ultima !reme4 Cnd u a se deschise n cele din urm, n spatele ei era +tefan" Era mbrcat ca pentru ie it afar, cu gulerul hainei ridicat" ( & gndeam c poate facem o plimbare, i $ise el" ( 7u, spuse ferm Elena" Cnd l !$use, $mbetul nu-i !enise spontan pe bu$e, a a c ncetase s mai ncerce" + mergem sus, +tefan, da4 8!em de discutat" El o pri!i surprins" )robabil c ntre$rise ce!a pe chipul ei, de !reme ce e5presia lui se schimb ncetul cu ncetul, de!enind ntunecat i rece" 9nspir adnc i ncu!iin din cap" #r s mai spun un cu!nt, se ntoarse i o conduse n camera lui" Cuferele, dulapurile i rafturile de cri fuseser demult aran%ate la loc, desigur" Dar Elena se simi ca i cnd ar fi obser!at acest lucru pentru prima oar" Din nu se tie ce moti!, se simea ca n prima sear cnd !enise aici, cnd +tefan o sal!ase din mbri area de$gusttoare a lui 1Dler" .chii ei trecur peste obiectele de pe comod' florinii de aur din secolul al cincispre$ecelea, pumnalul cu mner de filde , cupa de agat, caseta de fier cu capacul prins n balamale" 2ncercase s-l ridice n prima sear, dar el trntise capacul la loc" +e ntoarse ctre el" +tefan sttea a e$at la fereastr, ncadrat de peticul dreptunghiular de cer gri i mohort" 1oat sptmna fusese frig i cea n fiecare $i, iar a$i era e5act la fel" E5presia lui +tefan nu fcea dect s reflecte !remea de afar" ( Ei bine, $ise el ncet, despre ce !rei s discutm4 &ai a!ea doar o clip s aleag, iar Elena se hotr" 2ntinse mna dup caseta de metal i o deschise" 2nuntru, o bucat de mtase de culoarea caisei strlucea ntr-un luciu tcut" )anglica ei de pr" 2i aduse aminte de !ar, de $ilele acelea de sfr it de !ar care i se preau acum att de departe" . scoase i i-o ntinse lui +tefan"

( Despre asta, $ise ea" El fcuse ci!a pa i nainte cnd ea pusese mna pe caset, dar acum prea confu$ i surprins" ( Despre asta4 ( Da" )entru c tiam c e aici, +tefan" 8m gsit-o mai demult, ntr-o $i cnd ai ie it puin din camer" 7u tiu de ce simeam ne!oia s tiu ce e nuntru, dar nu m-am putut abine" 8 a c am gsit panglica" 6i apoi, +e opri i trase aer adnc n piept" 8poi am scris despre asta n %urnalul meu" +tefan o pri!ea din ce n ce mai nedumerit, ca i cnd nu se a teptase deloc la una ca asta" Elena cuta cu!intele potri!ite" ( 8m scris pentru c mi s-a prut c era do!ada c ai inut tot timpul la mine, destul ct s o iei i s o pstre$i" 7u m-am gndit niciodat c ar putea fi i un alt fel de do!ad" 8poi, dintr-odat, ncepu s !orbeasc precipitat" 2i po!esti cum dusese %urnalul acas la Fonnie si cum i fusese furat" 2i spuse despre bileelele pe care le primise i despre cum i dduse seama c cea care i le trimitea era Caroline" 8poi, ntorcndu-se i trecndu- i mecanic printre degetele ner!oase bucata de mtase de culoarea !erii, i po!esti despre planul lui Caroline i al lui 1Dler" Vocea aproape c i se stinse pe final" ( &i-e foarte fric de-atunci, opti ea, cu ochii aintii nc la panglic" &i-a fost team c ai putea fi furios pe mine" &i-a fost team pentru ce ar putea face ei" &i-a fost pur i simplu team" 8m ncercat s-mi iau %urnalul napoi, +tefan" Fa chiar am fost acas la Caroline" Dar l-a ascuns prea bine" 6i m-am tot gndit i r$gndit, dar nu pot s gsesc nici o metod ca s o mpiedic s-l citeasc" 2n sfr it, Elena se uit spre el" 2mi pare ru" ( 8 a i trebuie! i-o ntoarse el cu o !ehemen care o surprinse" Ea simi cum sngele i se scurge din obra%i" Dar +tefan nu se opri aici" ( 8r trebui s-i par ru pentru c mi-ai ascuns a a ce!a cnd tiai foarte bine c te-a fi putut a%uta" Elena, de ce nu mi-ai spus4 ( )entru c e numai !ina mea" 6i am !isat ce!a, 2ncerc s-i descrie cum arta n !is, amrciunea i pri!irea lui acu$atoare" ( Cred c a muri dac te-ai uita a a la mine, ncheie ea, simindu-se %alnic" Dar n pri!irea lui +tefan, ndreptat acum spre ea, se !edea un amestec de u urare i mirare" ( Deci asta era, spuse el, aproape optind ca pentru sine" 8sta te supra" Elena deschise gura, dar el continu" ( 6tiam c ce!a nu este n regul" 6tiam c-mi ascun$i ce!a" Dar am cre$ut, +cutur din cap i schi un $mbet" 7u mai contea$" 7-am !rut s-i in!ade$ intimitatea" 7ici mcar nu am !rut s te ntreb" 6i n tot acest timp, tu i fceai gri%i cum s m prote%e$i pe mine" Elena i simi limba lipit de cerul gurii" 6i !orbele preau s i se fi blocat acum n minte" 8sta nu e tot, se gndi ea, dar nu putu s o spun cu !oce tare, nu acum, cnd ochii lui +tefan artau a a, nu cnd chipul lui era dintr-odat att de luminos" ( 8$i, cnd mi-ai spus c trebuie s stm de !orb, am cre$ut c te-ai r$gndit n pri!ina mea, spuse el simplu, fr urm de autocomptimire" 6i nu te-a fi n!ino!it" Dar n schimb, Cltin din nou din cap" Elena, spuse el, iar ea i se lipi de piept" Era att de bine n braele lui, era e5act a a cum trebuia s fie" 7ici mcar nu- i dduse seama ct de prost sttuser lucrurile ntre ei pn acum, cnd sen$aia de ru dispruse" 8sta i amintea ea, a a se simise n acea minunat prim noapte, cnd +tefan o luase n brae" 1oat dulceaa i blndeea din lume i ncon%urase" Era acas, acolo unde i era locul" 8colo unde !a fi ntotdeauna locul ei" 1oate celelalte fuseser uitate" 0a fel ca la nceput, Elena se simea de parc i-ar fi putut citi gndurile lui +tefan" Erau legai unul de altul, erau unul parte din cellalt" 9nimile lor bteau n acela i ritm" 3n singur lucru mai lipsea ca totul s fie complet" Elena tia asta i i ddu prul ntr-o parte, trgndu-l spre spate ca s- i elibere$e gtul" 9ar de data asta, +tefan nu mai protest i nici nu-i mai re$ist" 2n loc de refu$, radia de o profund acceptare L i de o profund ne!oie"

+entimente de dragoste, de ncntare, de preuire, toate o cople ir i, cu o bucurie incredibil, reali$ c erau sentimentele lui" )entru o clip, se !$u prin ochii lui i simi ct de mult inea la ea" 8r fi putut s fie nfrico tor, dac sentimentele ei pentru el nu ar fi fost la fel de puternice" 7u simi nici o durere cnd dinii lui i strpunser pielea gtului, 6i nici mcar nu-i trecu prin minte faptul c, fr s- i dea seama, i oferise partea neatins, chiar dac urmele rnilor lsate de Damon se !indecaser de%a" +e ag de el cnd ncerc s- i ridice capul" Dar el nu ced i n cele din urm ea trebui s l lase s fac ce !rea" #r s-i dea drumul din brae, +tefan ntinse mna spre comod dup pumnalul cu mner de i!oriu i, cu o mi care scurt, i ls propriul snge s curg" Cnd genunchii Elenei se nmuiar, o a e$ pe pat" 8poi se inur pur i simplu n brae, fr s- i dea seama de trecerea timpului sau de orice altce!a" Elena simea c nu mai e5ista nimic n afar de ei doi" ( 1e iubesc, spuse el ncet" 0a nceput, n ameeala ei plcut, Elena accept pur i simplu cu!intele" 8poi, cu un fior dulce, nelese ce-i spusese el" . iubea" . tiuse dintotdeauna, dar era prima oar cnd o spunea" ( 1e iubesc, +tefan, i opti ea rspunsul" +e mir cnd el se ntoarse i se retrase u or n spate, pn cnd ea putu s !ad ce fcea" 2 i bgase mna pe sub pulo!er i i trsese afar lanul pe care l purta la gt de cnd l tia" )e lan era inelul de aur, perfect me te ugit, mpodobit cu lapisla$uli" Era inelul lui =atherine" 2n timp ce Elena l pri!ea, el i desfcu lanul, scond de pe el inelul delicat de aur" ( Cnd =atherine a murit, spuse el, am cre$ut c n-am s mai pot iubi !reodat pe altcine!a" Chiar dac tiam c ea ar fi !rut s-o fac, eram sigur c nu se !a mai ntmpla" Dar m-am n elat" 8m pstrat inelul pentru c era un simbol al ei, continu el dup o scurt pau$" 8 a o mai puteam pstra n inima mea" Dar acum a !rea s fie un simbol pentru altce!a" E$it din nou, aproape temndu-se s-i ntlneasc pri!irea" 8!nd n !edere cum stau lucrurile, n-am nici un drept s-i cer asta" Dar, Elena, 2 i feri pri!irea cte!a minute, ascun$ndu- i $buciumul, dar n cele din urm ced, iar ochii lui i ntlnir pe ai ei" Elena nu mai putea s !orbeasc" 7u mai putea nici mcar s respire" Dar +tefan i interpret gre it tcerea" +perana din ochii lui se stinse i- i ntoarse pri!irea" ( 8i dreptate, spuse el" E imposibil" +unt prea multe obstacole, toate din cau$a mea" Din cau$a a ceea ce sunt" Cine!a ca tine n-ar trebui s se lege !reodat de unul ca mine" 7-ar fi trebuit nici mcar s sugere$, ( +tefan! l ntrerupse Elena" +tefan, dac !rei s taci o clip, ( , a a c uit tot ce am spus, ( +tefan! spuse ea" +tefan, uit-te la mine" 2ncet, el se supuse i se ntoarse din nou spre ea" +e uit n ochii ei i e5presia amar de autoacu$are i se terse de pe chip, nlocuit de o pri!ire care o fcu s- i piard din nou rsuflarea" 8poi, tot ncet, lu mna pe care ea i-o ntinsese" Cu gri%, aproape ceremonios, n timp ce amndoi se pri!eau, el i puse inelul pe deget" +e potri!ea ca i cnd ar fi fost fcut pentru ea" 8urul strluci bogat n lumin, iar piatra de lapisla$uli arunc o sclipire albastr des!r it i !ibrant, ca un lac adnc ncon%urat de $pad neatins" ( Va trebui s pstrm secretul o !reme, spuse ea, au$indu- i tremurul din !oce" &tu a Gudith ar face atac de cord s tie c m-am logodit nainte s termin liceul" Dar !ara !iitoare mplinesc optspre$ece ani i nu ne mai poate opri" ( Elena, e ti sigur c-i dore ti asta4 Viaa alturi de mine nu !a fi u oar" Voi fi mereu altfel dect tine, orict de mult a ncerca" Dac !rei s te r$gnde ti !reodat,

( 8tta timp ct m iube ti, nu m !oi r$gndi niciodat" El o lu din nou n brae i ea simi cum o cuprind din nou pacea i mulumirea" Dar mai era nc o temere care pndea la limita con tiinei ei" ( +tefan, n legtur cu $iua de mine' dac 1Dler i Caroline i duc planul la ndeplinire, nu mai contea$ dac m r$gndesc sau nu" ( 8tunci !a trebui s ne asigurm c nu- i duc planul la ndeplinire" Dac m a%ut Fonnie i &eredith, sunt sigur c pot s iau %urnalul de la Caroline" Dar chiar dac nu reu esc, n-am s fug" 7u te prsesc, Elena/ o s rmn aici i o s lupt" ( Dar i !or face ru, +tefan, iar eu n-a suporta asta" ( 9ar eu n-a putea s te prsesc" 8m decis" 0as-m pe mine s-mi fac gri%i pentru ce !a urma/ o s gsesc eu o metod" 6i dac nu, ei bine, indiferent ce se !a ntmpla, rmn cu tine" . s fim mpreun" ( . s fim mpreun, repet Elena, i i ls capul pe umrul lui, fericit c n sfr it putea s nu se mai gndeasc, ci doar s simt" Vineri, AU noiembrie Drag Gurnalule, E tr$iu, dar nu pot s dorm" +e pare c nu mai am ne!oie de att de mult somn ca nainte" Ei bine, mine e $iua cea mare" 8m !orbit ast-sear cu Fonnie i &eredith" )lanul lui +tefan e definiia simplitii" 9deea e c, orict de bine l-ar fi ascuns, Caroline trebuie s ia mine cu ea %urnalul" Dar lecturile noastre sunt ultimele puncte din program, iar ea trebuie mai nti s ia parte la parad i la toate celelalte" Va trebui s ascund %urnalul unde!a n tot acest timp" 8 a c, dac o urmrim din clipa n care pleac de acas i pn cnd pune piciorul pe scen, !a trebui s putem !edea unde l ine" 6i, de !reme ce nici mcar nu bnuie te c noi suntem suspicio i, n-o s fie n gard" 8tunci punem mna pe el" &oti!ul pentru care planul !a funciona este c toat lumea !a fi mbrcat n costume de epoc" Doamna *rimesbD, bibliotecara, o s ne a%ute s ne punem hainele de secol V9V nainte de parad i nu putem s a!em cu noi nimic altce!a care nu face parte din costum" 7ici geni, nici rucsacuri" 7ici %urnale! Caroline !a trebui s-l lase unde!a la un moment dat" . s o urmrim pe rnd" Fonnie o s a tepte n faa casei ei i o s !ad ce are cu ea cnd pleac" Eu o !oi urmri cnd !ine s se mbrace acas la doamna *rimesbD" 8poi, n timpul paradei, +tefan i &eredith or s intre n cas sau n ma ina familiei #orbes, dac acolo l ascunde, i or s- i fac treaba" 7u !d cum am putea s dm gre " 6i nici nu pot s spun ct de bine m simt acum" E att de bine c am putut s mprt esc po!estea asta cu +tefan" &i-am n!at lecia/ n-o s-i mai ascund nimic, niciodat" &ine o s-mi port inelul" Dac doamna *rimesbD m ntreab ce e cu el, o s-i spun c e chiar mai !echi dect secolul al V9V-lea, c e din epoca -ena terii, din 9talia" &i-ar plcea s !d ce fa face cnd o s-i spun asta" &ai bine ncerc s adorm" +per s nu !ise$ nimic"

Capitolul 1N
Fonnie tremura n timp ce a tepta n faa casei nalte, n stil !ictorian" 8erul era ngheat n dimineaa asta i, cu toate c era de%a ora T, soarele nc nu se i!ise" Cerul era pur i simplu o mas compact de nori negri i cenu ii, crend dedesubt un crepuscul nepmntean" 2ncepuse de%a s bat din picioare i s- i frece minile una de alta cnd u a familiei #orbes se deschise" Fonnie se ddu puin mai n spate, n tufi ul care-i ser!ea drept ascun$toare, i pri!i familia ndreptndu-se spre ma in" Domnul #orbes nu ducea dect camera de filmat" Doamna #orbes a!ea geanta i un scaun pliant" Daniel #orbes, fratele mai mic al lui Caroline, a!ea i el un scaun pliant" 9ar Caroline, Fonnie se aplec nainte, rsuflnd satisfcut" Caroline era mbrcat n %ean i i un pulo!er gros i a!ea n mn un fel de geant n form de scule strns la gur" 7u era prea mare, dar suficient ct s ncap n el un mic %urnal" 2ncl$it de triumf, Fonnie a tept n spatele tufi ului pn cnd ma ina se ndeprt" 8poi se ndrept spre intersecia dintre 1hrush +treet i @aEthorne Dri!e" ( 3ite-o, mtu Gudith, opre te, e n col" &a ina ncetini i apoi se opri, iar Fonnie se strecur pe bancheta din spate, lng Elena" ( 8re o geant ca un scule alb, i opti ea Elenei la ureche, n timp ce mtu a Gudith pornea din nou" #urnicturi de entu$iasm i cuprinser Elenei tot trupul i i strnse mna lui Fonnie" ( Fun, opti ea" 8cum s !edem dac o ia cu ea la doamna *rimesbD" Dac nu, i spui lui &eredith c e n ma in" Fonnie ncu!iin din cap i i strnse i ea mna Elenei" 8%unser la doamna *rimesbD e5act la timp ca s o !ad pe Caroline intrnd nuntru cu gentua alb pe bra" Fonnie i Elena schimbar o pri!ire" 8cum era treaba Elenei s !ad unde a!ea s-o lase Caroline n cas" ( Cobor i eu imediat, domni oar *ilbert, i spuse Fonnie mtu ii Gudith, n timp ce Elena srea din ma in" 8!ea s a tepte afar cu &eredith pn cnd Elena le !a spune unde-i ascuns geanta" 9mportant era s nu o fac pe Caroline s bnuiasc ce!a neobi nuit" Doamna *rimesbD, care i deschise Elenei dup ce btuse la u , era bibliotecara ora ului" Casa ei arta i ea aproape ca o bibliotec/ erau peste tot rafturi de cri i alte cri $ceau n !rafuri pe %os" 1ot ea era i pstrtoarea artefactelor istorice ale ora ului, inclusi! a hainelor care datau nc din primele $ile de la nfiinarea ora ului" 2n acea clip, casa rsuna de !oci tinere, iar dormitoarele erau pline de ele!e aflate n stadii diferite de de$brcare" Doamna *rimesbD supra!eghea ntotdeauna costumaia pentru parad" Elena tocmai se pregtea s o roage s-o bage n aceea i camer cu Caroline, dar nu mai era ne!oie" Doamna *rimesbD o i grbea s intre" Caroline, mbrcat doar n len%eria ei de firm, i adres Elenei ceea ce ar fi trebuit s fie, cu siguran, o pri!ire non alant, dar Elena detecta satisfacia mr a! pe care o ascundea" +e for s pri!easc rochia pe care doamna *rimesbD o ridica de pe pat" ( )oftim, Elena" 3na dintre piesele noastre cel mai bine pstrate" 1otul este ct se poate de autentic, inclusi! panglicile" +e presupune c aceast rochie i-a aparinut @onoriei #ell" ( E minunat, spuse Elena, iar doamna *rimesbD scutur delicat faldurile albe ale rochiei" Din ce e fcut4 ( Din muselin de &ora!ia i !oal de mtase" De !reme ce e destul de rece a$i, ai putea s pori %acheta asta de catifea pe deasupra, i art bibliotecara o hinu de un ro$ pal a e$at pe sptarul unui scaun" Elena arunc o pri!ire furi spre Caroline, care ncepuse s se schimbe" Da, iat i geanta, la

picioarele lui Caroline" +e ntreb dac s pun mna pe ea, dar doamna *rimesbD era nc n ncpere" -ochia de muselin era foarte simpl, materialul era strns sus, sub sni, cu o panglic ro$ pal" &necile u or bufante i lungi pn la cot erau i ele legate cu panglici de aceea i culoare" @ainele fuseser suficient de largi la %umtatea secolului al V9V-lea nct rochia s i se potri!easc unei tinere din secolul VV, mai ales dac era subiric" Elena i $mbi doamnei *rimesbD n timp ce era condus spre oglind" ( Chiar a fost a @onoriei #ell4 ntreb ea, gndindu-se la imaginea de marmur a doamnei care $cea n mormntul ei, n !echea biseric aflat n ruine" ( Cel puin a a se spune, rspunse doamna *rimesbD" Chiar menionea$ o astfel de rochie n %urnalul ei, a a c suntem destul de siguri" ( 8!ea un %urnal4 fcu Elena uimit" ( .h, desigur" 2l am ntr-o cutie, n li!ing/ o s i-l art cnd ie im" 2n ceea ce pri!e te %acheta, .h, ce e asta4 Ce!a !iolet pluti pn pe podea cnd Elena ridic haina" +imi cum i nghea chipul" )rinse bileelul, nainte ca doamna *rimesbD s se aplece, i arunc o pri!ire peste el" 3n singur rnd" 2 i aminti c scrisese asta n !echiul ei %urnal pe N septembrie, n prima ei $i de coal" Dup aceea, tiase ceea ce scrisese" Cu!intele acestea ns nu erau tiate/ erau clare i apsate" 8$i o s se ntmple ce!a ngro$itor" Elena abia se abinu s nu se ntoarc spre Caroline i s nu-i trnteasc bileelul n fa" Dar asta ar fi nsemnat s strice tot" +e strdui s rmn calm n timp ce mototolea bucica de hrtie i o arunca ntr-un co de gunoi" ( Doar ni te gunoi, spuse ea i se ntoarse spre doamna *rimesbD, cu umerii ncordai" Caroline nu spuse nimic, dar Elena putea s-i simt ochii !er$i pri!ind-o triumftor" 8 teapt tu numai puin, i-ai s !e$i, se gndi ea" 8 teapt numai pn mi iau %urnalul napoi" . s-l ard, apoi eu i cu tine o s stm puin de !orb" ( +unt gata, i spuse apoi doamnei *rimesbD" ( 6i eu, spuse i Caroline pe un ton sfios" Elena i arunc celeilalte fete o pri!ire plin de indiferen rece" Ve mntul !erde al lui Caroline, cu cingtorile lui lungi albe i !er$i, nu era nici pe departe la fel de frumos ca al ei" ( &inunat" #etelor, mergei i a teptai-! trsurile" .h, Caroline, nu-i uita sculeul" ( 7u-l uit, $mbi Caroline i se aplec dup sculeul de la picioarele ei" 7oroc c din po$iia n care era nu putea s-i !ad faa Elenei, pentru c n clipa acea indiferena rece dispruse ca prin farmec" Elena se uita, prostit, cum Caroline i prindea sculeul n talie" 3imirea ei nu i scp ns doamnei *rimesbD" ( E un reticul, strmo ul genilor noastre moderne, i e5plic femeia cu amabilitate" Doamnele obi nuiau s- i in n el mnu ile i e!antaiul" Caroline a !enit i l-a luat sptmna asta, ca s-i repare ni te mrgele stricate, #oarte amabil din partea ei" ( +igur c da, reu i s ngaime Elena cu !ocea sufocat" 1rebuia sa ias imediat, altfel ce!a ngro$itor s-ar putea ntmpla chiar atunci" Era gata s nceap s ipe sau s mture pe %os cu Caroline sau pur i simplu s e5plode$e" ( 8m ne!oie de puin aer curat, spuse ea" > ni din camer i din cas, npustindu-se afar" Fonnie i &eredith o a teptau n ma ina lui &eredith" 9nima Elenei btea ciudat n timp ce se ndrepta spre ea i se apleca pe fereastr" ( 7e-a fcut figura, spuse ea ncet" +culeul face parte din costumaie i o s-l poarte cu ea toat $iua" Fonnie i &eredith cscar ochii mari mai nti la ea, apoi una la cealalt" ( )i, i atunci ce-o s facem4 ntreb Fonnie"

( 7u tiu, spuse Elena i reali$, n sfr it, n ce situaie ngro$itoare se afla" 7u tiu! ( )utem s-o urmrim n continuare" )oate l scoate la prn$ sau altunde!a, Dar !ocea lui &eredith suna goal" 6tiau cu toatele ade!rul, se gndi Elena, iar ade!rul era c nu mai a!eau nici o speran" )ierduser" Fonnie pri!i n oglinda retro!i$oare, apoi se rsuci pe scaun" ( >i-a !enit trsura" Elena se uit i ea" Doi cai albi trgeau pe strad o trsuric proaspt restaurat" -oile erau mpodobite cu hrtie creponat, bancheta era decorat cu ferigi, iar un banner uria amplasat lateral proclama ;+piritul ora ului #ellMs Church<" Elena nu mai a!u timp dect pentru un singur mesa% disperat" ( 7-o scpai din ochi, spuse ea" 6i dac rmne singur, fie i pentru o clip, 8poi trebui s plece" Dar n toat dimineaa aceea lung i cumplit, nu e5istase nici o clip n care Caroline s fi rmas singur" #usese ncon%urat de o mulime de spectatori" )entru Elena, parada era pur tortur" +ttea n trsur alturi de primar i de soia lui, ncercnd s $mbeasc, ncercnd s arate normal" Dar groa$a morbid o apsa ca o greutate pe piept" 3nde!a, n faa ei, printre grupurile care mr luiau, printre fanfare i ma ini decapotabile deschise, era Caroline" Elena uitase s fie atent n ce car alegoric era" )robabil n primul/ muli tineri costumai erau acolo" 7u mai conta" .riunde ar fi fost, %umtate de ora era cu ochii pe Caroline" &asa de dup parad a a!ut loc n cantina colii" Elena era n continuare reinut la mas cu primarul DaEleD i cu soia lui" Caroline sttea la o mas din apropiere/ Elena putea s-i !ad din spate prul ro cat strlucitor" 9ar alturi, uneori aplecndu-se posesi! ctre ea, edea 1Dler +mallEood" Elena era a e$at n po$iia perfect ca s obser!e micul incident care se petrecu pe la %umtatea mesei" 9nima i btu s o sufoce cnd l !$u pe +tefan, cu un aer rela5at, apropiindu-se agale de masa lui Caroline" Vorbi cu Caroline" Elena i pri!ea, uitnd chiar i s se mai %oace cu mncarea care-i rmsese neatins n farfurie" Dar ceea ce !$u apoi i fcu inima s-i sar din piept" Caroline i lsase capul ntr-o parte i i rspunsese scurt, apoi se ntorsese la mncarea ei" 1Dler nise n picioare, cu faa ro ie ca racul, gesticulnd furios, i nu se mai a e$ la loc dect dup ce +tefan le ntoarse spatele" +tefan se uit la Elena n timp ce ie ea i, pentru o clip, ochii lor se ntlnir ntr-o legtur mut" Deci nu putea s fac nimic" Chiar dac )uterile i re!eniser, 1Dler a!ea s-l in la distan de Caroline" *reutatea cumplit continua s-i apese plmnii Elenei, a a nct abia mai putea respira" Dup aceea, nu mai putu dect s se adnceasc ntr-o negur de disperare i de$nde%de pn cnd cine!a o btu u or pe umr i o anun c era timpul s urce pe scen" 8scult aproape cu indiferen discursul de bun !enit al primarului DaEleD, care !orbea despre ;!remurile de ncercri< ce se abtuser de curnd peste #ellMs Church i despre spiritul comunitii care i susinuse pe toi n aceste ultime luni" 8poi se nmnar premiile, bursele de studiu pentru ele!i, pentru sporti!i i pentru ser!icii aduse comunitii" &att c tigase titlul de ;Cel mai bun atlet al anului< i Elena l !$u uitndu-se ciudat la ea" 8poi ncepu spectacolul" Copiii de la coala primar chicotir, se mpiedicar i i uitar replicile n timp ce pre$entau scene de la ntemeierea ora ului #ellMs Church pn n !remurile -$boiului Ci!il" Elena i pri!i fr s neleag ce!a" De asear, era u or ameit i tremura, iar acum se simea de parc tocmai o lo!ea o grip" Creierul ei, de obicei plin de calcule i de strategii, era acum gol" 7u mai putea s gndeasc" 8proape c nici nu-i mai psa" +pectacolul se ncheie cu licriri de bliuri i aplau$e frenetice" Cnd i ultimul soldel confederat prsi n sfr it scena, primarul DaEleD ceru tcere" ( 6i acum, spuse el, urmea$ ele!ii care !or susine ceremonia de nchidere" V rog s aplaudai +piritul 9ndependenei, +piritul #idelitii i +piritul ora ului #ellMs Church!

8plau$ele erau i mai furtunoase" Elena sttea lng Gohn Clifford, ele!ul genial din anul terminal care fusese ales s repre$inte +piritul 9ndependenei" De cealalt parte a lui Gohn era Caroline" Cercetnd-o cu o pri!ire deta at, aproape apatic, Elena obser! c arta minunat' cu capul dat pe spate, cu ochii strlucind i cu obra%ii mbu%orai" Gohn ncepu primul, potri!indu- i ochelarii i microfonul nainte s deschid cartea maronie groas de pe pupitru" .ficial, ele!ii din anul terminal a!eau libertatea s aleag singuri ceea ce !oiau s citeasc/ n realitate, aproape de fiecare dat era !orba de lucrrile lui &"C" &arsh, singurul poet pe care-l dduse !reodat ora ul #ellMs Church" )e toat durata lecturii lui Gohn, Caroline atrase atenia asupra ei" :mbi publicului, i scutur prul, cntri sculeul atrnat n talie" )ipia drgstos cu degetele nurul tristuei, iar Elena se tre$i c nu- i putea lua ochii de la ea, hipnoti$at, memornd locul fiecrei mrgelue" Gohn fcu o plecciune i i relu locul lng Elena" Caroline i ndrept umerii i parcurse cei ci!a pa i pn la pupitru cu o inut de manechin" De data aceasta, aplau$ele erau amestecate cu fluierturi" Dar Caroline nu $mbi/ arborase un aer de responsabilitate tragic" Cu o coordonare impecabil, a tept pn cnd lini tea perfect se instaur n sal i abia apoi !orbi" ( 2mi propusesem s citesc a$i o poe$ie a lui &"C" &arsh, spuse ea, apoi adug, n lini tea mustind de curio$itate' dar n-am s-o fac" De ce s citesc de aici, fcu ea, ridicnd !olumul de poe$ii din secolul al V9V-lea, cnd e5ist ce!a mult mai, rele!ant, ntr-o alt carte pe care am gsit-o ntmpltor4 ;+au, mai bine $is, pe care ai furat-o ntmpltor<, gndi Elena" .chii ei trecur peste chipurile din mulime, n cutarea lui +tefan" Era a e$at unde!a n spate, cu Fonnie i &eredith de-o parte i de alta, gata parc s-l prote%e$e" 8poi, Elena obser! altce!a" 1Dler, mpreun cu DicC i ali ci!a biei, sttea doar la ci!a metri n spatele lor" Fieii erau mai mari dect cei de liceu, erau cinci i preau destul de duri" Du-te, se gndi Elena, ntlnindu-i din nou pri!irile lui +tefan" 2l implora s neleag ce !oia s-i spun" Du-te, +tefan/ te rog, pleac nainte s se ntmple" )leac acum" #oarte ncet, aproape imperceptibil, +tefan scutur din cap" Degetele lui Caroline pipiau sculeul, cuprinse de nerbdare" ( Ceea ce am s citesc este legat de ora ul #ellMs Church de a$i, nu de acum o sut sau dou sute de ani, spuse ea, nsufleit parc de o febr plin de e5altare" 6i este important acum, pentru c este !orba despre cine!a care trie te n acela i ora cu noi" De fapt, se afl chiar aici, n aceast ncpere" )robabil c 1Dler i scrisese discursul, hotr Elena" 0una trecut, n sala de sport, demonstrase un oarecare talent pentru astfel de lucruri" .h, +tefan, oh, +tefan, mi-e att de fric, *ndurile ei o luar ra$na cnd Caroline bg mna n scule" ( Cred c o s nelegei ce !reau s spun cnd o s ascultai, spuse Caroline i, cu o mi care scurt, scoase la i!eal din tristu o crulie n!elit n catifea i o ridic ntr-un gest dramatic" Cred c !a aduce multe e5plicaii n legtur cu ceea ce se ntmpl n ultima !reme n #ellMs Church" -espirnd repede, i ntoarse pri!irea de la publicul !r%it la crulia din mna ei" Elena aproape c- i pierdu cuno tina cnd Caroline scoase la i!eal %urnalul" )uncte strlucitoare de lumin i nceo ar marginile pri!irii" 8meeala o cuprinse cu totul, gata s o cople easc, dar n clipa aceea Elena obser! ce!a" )robabil c !ederea i %uca feste" )robabil c o ameiser reflectoarele de pe scen i luminile &iturilor" Cu siguran, se simea gata s le ine n orice moment/ nici nu era de mirare c nu mai !edea bine" Coperta cruliei din mna lui Caroline prea !erde, nu albastr" )robabil c o iau ra$na, sau poate c totul e doar un !is, sau poate c e o ilu$ie optic, din cau$a luminii" Dar ia te uit la figura lui Caroline! Caroline se uita cu gura cscat la crulia de catifea" )rea s fi uitat cu totul de public" -suci iar

i iar %urnalul n mini, uitndu-se la el pe toate prile" *esturile ei de!eneau disperate" Fg din nou mna n scule, ca i cnd ar fi sperat s gseasc, printr-o minune, altce!a nuntru" 8poi se uit disperat pe scen, ca i cnd ceea ce cuta ar fi putut s-i cad pe unde!a, pe drum" )ublicul murmura, pier$ndu- i rbdarea" )rimarul DaEleD i directorul colii schimbau ntre ei pri!iri ncruntate i strngeau din bu$e" 7egsind nimic pe %os, Caroline se uit din nou la crulie" Dar acum o pri!ea de parc ar fi fost !reun scorpion" Cu un gest brusc, o deschise i se uit nuntru, de parc ar fi sperat ca numai coperta s fi fost schimbat, iar cu!intele dinuntru s fi fost nc ale Elenei" 8poi se uit din nou, ncet, de la carte la sala nesat de oameni" +e lsase din nou tcerea, iar timpul se scurgea agoni$ant, n timp ce toi ochii erau aintii asupra fetei n !e mnt !erde pal" Cu un ipt nearticulat, Caroline se rsuci i cobor ca o furtun de pe scen" 2n trecere, !ru s o i$beasc pe Elena, cu chipul desfigurat de furie i ur" 2ncet, cu o sen$aie de plutire, Elena se aplec s ridice obiectul cu care Caroline ncercase s o lo!easc" Gurnalul lui Caroline" 8gitaia se declan n spatele Elenei, unde ci!a alergar dup Caroline, dar i n faa ei, unde cei din public ncepur s comente$e furibund, s discute, s se certe" Elena ddu din nou cu ochii de +tefan" )rea s %ubile$e" Dar era i el la fel de uluit ca i Elena" 0a fel erau i &eredith i Fonnie" Cnd ochii lui +tefan i ntlnir pe ai ei, Elena simi un fior de mulumire i de bucurie, dar sentimentul care o domina era teama" Era un miracol" -ma i fr orice speran, fuseser sal!ai" 6i atunci ochii ei descoperir nc un cap ntunecat n mulime" Damon sttea re$emat L ntr-un fel deta at, lene!os L de peretele dinspre nord" Fu$ele lui schiau o %umtate de $mbet, iar pri!irea lui susinu cu ndr$neal pri!irea Elenei" )rimarul DaEleD era lng ea, mpingnd-o nainte, oblignd mulimea s fac lini te, ncercnd s reinstaure$e ordinea" Era complet inutil" Elena i citi discursul cu o !oce !istoare n faa unui grup de oameni care bolboroseau fr s-i acorde nici cea mai mic atenie" 7ici ea nu era atent/ habar nu a!ea ce cu!inte pronuna" Din cnd n cnd, ridica ochii i se uita la Damon" Cnd ncheie, se au$ir aplau$e sporadice i distrate, iar primarul anun restul programului pentru dup-amia$a aceea" 8poi se termin totul, iar Elena era liber" )luti %os de pe scen, fr s aib nici cea mai !ag idee con tient ncotro se ndrepta, dar picioarele o purtar ctre peretele dinspre nord" Damon i fcu semn cu capul spre u a lateral, iar ea l urm" 8erul din curte era plcut i rcoritor cnd ie eai din sala aglomerat, iar norii de deasupra erau argintii i se rostogoleau pe cer" Damon o a tepta" 2ncetini pa ii, dar nu se opri" +e apropie pn a%unse la o palm distan de el, cutndu-i chipul cu pri!irea" 3rm un lung moment de tcere, dup care ea !orbi' ( De ce4 ( Credeam c te interesea$ mai mult cum" 8m fost in!itat la cafea de diminea, dup ce am fcut cuno tin ntmpltor sptmna trecut, spuse el, btndu-se u or, alu$i!, peste hain" ( Dar de ce4 El ridic din umeri i, pre de-o clip, ce!a care semna a consternare trecu peste trsturile lui perfect conturate" Elenei i se pru c nici el nu tia de ce, sau c nu !oia s recunoasc" ( 8m eu moti!ele mele, spuse el" ( 7u cred" Ce!a se lega ntre ei, ce!a a crui putere o ngro$ea pe Elena" ( 7u cred c astea sunt moti!ele" . sclipire periculoas se aprinse n ochii aceia ntunecai" ( 7u m pro!oca, Elena"

Ea !eni i mai aproape, gata s-l ating, i l pri!i drept n ochi" ( Cred, spuse ea, c poate ai ne!oie s fii pro!ocat" #aa lui era la doar ci!a centimetri distan de a ei, iar Elena nu a!ea s tie niciodat ce s-ar fi putut ntmpla n momentul acela dac nu a%ungea pn la ei o !oce" ( Deci ai reu it s a%ungi pn la urm! & bucur foarte mult! Era mtu a Gudith" Elena se simi de parc ar fi fost tras dintr-o lume ntr-alta" Clipi ameit i se ddu napoi, respirnd adnc aerul pe care pn atunci nu- i dduse seama c-l inuse n piept" ( 6i ai a%uns s o asculi i pe Elena citind, fcu mtu a Gudith, din ce n ce mai fericit" Elena, teai descurcat minunat, dar nu tiu ce s-a ntmplat cu Caroline" #etele din ora ul sta se poart din ce n ce mai ciudat n ultima !reme" ( Emoiile, suger Damon, cu chipul studiat i solemn" Elena simi impulsul s chicoteasc, apoi o cuprinse iritarea" Era foarte bine c-i era recunosctoare lui Damon pentru c-i sal!ase, dar totu i, dac nu ar fi fost Damon, n-ar fi a!ut probleme n primul rnd" Damon comisese crimele pe care Caroline !oia s i le pun n crc lui +tefan" ( Dar unde e +tefan4 $ise ea, gndind cu !oce tare" 0e !$use pe Fonnie i pe &eredith singure n curte" &tu a Gudith nu- i ascunse de$aprobarea" ( 7u l-am !$ut, spuse ea scurt, apoi $mbi afectuos" Dar am o idee/ ce-ar fi s !ii cu noi la cin, Damon4 6i apoi poate c tu i Elena ai putea, ( 1ermin! se ntoarse Elena spre Damon" El arbor o e5presie nedumerit i politicoas" ( )oftim4 fcu mtu a Gudith" ( 1ermin! i spuse din nou Elena lui Damon" 6tii bine ce" 2ncetea$ imediat!

Capitolul 1O
( Elena, e ti nepoliticoas! &tu a Gudith se ener!a rareori, dar acum era furioas" E ti prea mare ca s te mai pori a a" ( 7u e lips de politee! 7u nelegi, ( Fa neleg foarte bine" 1e pori la fel ca atunci cnd Damon a fost la noi la cin" 7u cre$i c un musafir merit ce!a mai mult respect4 )e Elena o cuprinse un sentiment de frustrare" ( 7ici mcar nu tii despre ce !orbe ti, spuse ea" Era de%a prea mult" + aud cu!intele lui Damon ie ind de pe bu$ele mtu ii Gudith, era de nesuportat" ( Elena! o repe$i mtu a Gudith, n timp ce un !al de ro ea i urca n obra%i" +unt ocat de comportamentul tu! 6i trebuie s spun c purtarea asta copilreasc a nceput de cnd te !e$i cu biatul la" ( .h, ;biatul la<, l strpunse Elena cu pri!irea pe Damon" ( Da, biatul la! rspunse mtu a Gudith" De cnd i-ai pierdut capul din cau$a lui, e ti cu totul alt persoan" 9responsabil, secretoas i sfidtoare! 8 a!ut nc de la nceput o influen proast asupra ta i n-am de gnd s mai tolere$ acest lucru" ( +erios4 Elena se simea ca i cnd ar fi !orbit cu Damon i cu mtu a Gudith n acela i timp i se uita ntruna de la unul la cellalt" 1oate emoiile pe care i le reinuse n ultimele $ile L ba chiar n ultimele sptmni, n ultimele luni, de cnd +tefan intrase n !iaa ei L ddeau n!al" +imea n interior un fel de !al uria , asupra cruia nu a!ea nici un fel de control" 2 i ddu seama c tremur"

( *hinion! . s trebuiasc s-l tolere$i" 7-o s renun niciodat la +tefan, pentru nimic n lume" 6i n nici un ca$ pentru tine! 8ceste ultime cu!inte i fuseser adresate lui Damon, dar mtu a Gudith simi c se sufoc" ( Destul! i$bucni -obert, care i fcuse apariia mpreun cu &argaret, ntunecat la fa" Domni oar, dac a a te ncura%ea$ biatul la s !orbe ti cu mtu a ta, ( 7u e ;biatul la<! Elena mai fcu un pas napoi, ca s-i poat !edea pe toi" +e ddea n spectacol, toat lumea din curte se uita la ea" Dar nu-i psa" 2 i ascunsese att de mult sentimentele, i reinuse atta !reme nelini tea, teama i furia n adncul sufletului! 1oate temerile pentru +tefan, toat teroarea pe care i-o pro!oca Damon, toat ru inea i umilina de la coal, pe toate le ngropase adnc" Dar acum toate ie eau la suprafa" 1oate dintr-odat, ntr-o a!alan de o !iolen imposibil de stpnit" 9nima i btea n piept nebune te i simea c-i pocnesc urechile" 7imic nu mai conta, dect s-i rneasc pe oamenii tia care stteau acum n faa ei, s le arate ea tuturor! ( 7u e ;biatul la<, spuse ea din nou, cu o !oce rece ca moartea" E +tefan i e singurul om la care in" 6i ne-am logodit" ( .h, nu fi ridicol! tun -obert" Era ultima pictur" ( >i se par c e ridicol4 ntreb ea, ridicndu- i spre ei mna cu inelul" . s ne cstorim! ( Fa nu o s ! cstorii, ncepu -obert" 1oat lumea era furioas" Damon i prinse mna i se uit la inel, apoi se ntoarse brusc i se ndeprt, cu fiecare pas ngreunat de o slbticie abia reinut" -obert bolborosea ce!a e5asperat" &tu a Gudith fierbea" ( Elena, i inter$ic cu des!r ire, ( 7u e ti mama mea! ip Elena, i lacrimile stteau s neasc" +imea ne!oia s plece, s fie singur, sau cu cine!a care o iubea" Dac ntreab +tefan, spune-i c-l a tept la pensiune, adug ea i i croi drum prin mulime" +e a tepta, ntr-un fel, ca Fonnie i &eredith s o urme$e, dar se bucur cnd n-o fcur" )arcarea era plin de ma ini, dar aproape lipsit de oameni" &a%oritatea familiilor rmneau s participe la acti!itile de dup-amia$" Dar un #ord sedan ponosit era parcat n apropiere i o figur familiar descuia portiera" ( &att! )leci4 +e hotr pe loc" Era prea frig ca s mearg pe %os pn la pensiune" ( )oftim4 7u, trebuie s-l a%ut pe antrenorul 0Dman s scoat mesele" 0sam asta aici, spuse el, aruncnd premiul de ;Cel mai bun atlet al anului< pe scaunul din fa" 1e simi bine4 #cu ochii mari !$ndu-i faa" ( Da, 7u" &-a simi mai bine dac a pleca de-aici" )ot s iau ma ina ta4 &car puin4 ( )i, +igur, dar, Ce-ar fi s m la i s te conduc4 & duc s-i spun antrenorului" ( 7u! Vreau s fiu puin singur, te rog, nu mai ntreba nimic, spuse ea, aproape smulgndu-i cheile din mn" )romit s i-o aduc repede napoi" Eu sau +tefan" Dac-l !e$i, spune-i c sunt la pensiune" 6i i mulumesc" 1rase u a dup ea n ciuda protestelor lui i ambal motorul, pornind cu un hrit al cutiei de !ite$, cci nu era obi nuit cu o ma in cu schimbtor manual" 2l ls pe &att n mi%locul drumului, uitndu-se dup ea" &erse fr s !ad sau s aud cu ade!rat ce!a afar, plngnd, prins n propria ei furtun de emoii" . s fug cu +tefan, o s e!ade$e cu iubitul ei, . s le arate ei tuturor" 7-o s mai pun piciorul niciodat n #ellMs Church" 6i atunci o s-i par ru mtu ii Gudith" 9ar -obert o s !ad ct de mult s-a n elat" Dar Elena n-o s-i ierte niciodat" 7iciodat" Ct despre ea, Elena nu a!ea ne!oie de nimeni" 6i cu siguran nu a!ea ne!oie de btrnul liceu ;-obert E" 0ee<, unde puteai s te transformi peste noapte din cea mai popular fat ntr-un paria doar

pentru c iubeai pe cine nu trebuia" 7u a!ea ne!oie nici de familie, nici de prieteni, de nimeni, 2ncetinind ca s intre pe aleea care ducea la pensiune, Elena simi cum i gndurile i se mai lini tesc" Ei bine, nu era furioas chiar pe toi prietenii ei" Fonnie i &eredith nu-i fcuser nimic" 6i nici &att" &att chiar era n regul" De fapt, poate c nu a!ea ne!oie de el, dar ma ina lui se do!edise destul de util" #r s !rea, Elena simi cum un chicotit i urc n gt" Fietul &att" 1oat lumea mprumuta dino$aurul lui hr it de ma in" )robabil credea c ea i +tefan nu prea erau n toate minile" Chicoteala o fcu s mai scape cte!a lacrimi pe care i le terse, apoi scutur din cap" .h, Doamne, oare cum luaser lucrurile ntorstura asta4 Ce mai $i! 8r fi trebuit s- i serbe$e !ictoria acum, pentru c o n!inseser pe Caroline, i, n schimb, sttea i plngea n ma ina lui &att" Caroline fusese totu i al naibii de caraghioas" Elena se scutur din tot corpul de hohote aproape isterice de rs" .h, ce fa fcuse! +pera ca cine!a s fi nregistrat momentul cu o camer !ideo" 2n cele din urm se potolir i suspinele i chicotelile, iar Elena simi cum o cuprinde oboseala" +e aplec peste !olan, ncercnd s nu se mai gndeasc la nimic o !reme, apoi cobor din ma in" . s urce s-l a tepte pe +tefan i dup aceea or s mearg amndoi s re$ol!e de$astrul pe care-l pro!ocase ea" . s aib mult de lucru, se gndi ea obosit" Fiata mtu Gudith" Elena ipase la ea n faa a %umtate de ora " De ce se lsase prad unei suprri att de mari4 Dar emoiile ei erau nc !ii, dup cum a!ea s constate n clipa n care gsi u a pensiunii ncuiat i nimeni nu-i rspunse la sonerie" &inunat, se gndi ea, simind cum o neap din nou ochii" Doamna #loEers s-a dus i ea la :iua .ra ului" 9ar acum nu putea dect s stea n ma in, sau afar, n furtuna asta, i s a tepte, Era pentru prima oar cnd obser!a !remea, iar cnd o fcu, pri!i ngri%orat n %urul ei" :iua ncepuse cu nori i rcoare, dar acum ceaa plutea pe pmnt, ca i cnd ar fi ie it direct din cmpurile din %ur" 7orii nu numai c se rostogoleau pe cer, ci clocoteau" 9ar !ntul era din ce n ce mai puternic" *emea printre crengile ste%arilor, smulgndu-le ultimele frun$e i suflndu-le departe, n !rte%uri" :gomotul de!enea din ce n ce mai puternic i se transforma din geamt n !uiet" 6i mai era ce!a" Ce!a care nu !enea numai de la !nt, ci direct din aer sau din spaiul dimpre%ur" . sen$aie de presiune, de ameninare, de for inimaginabil" De!enea din ce n ce mai puternic, !enea tot mai aproape, se strngea n %urul ei" Elena se ntoarse cu faa spre ste%ari" Erau ci!a n spatele casei i alii mai departe, amestecndu-se cu pdurea" 6i dincolo de toate erau rul i cimitirul" Ce!a, era acolo" Ce!a, foarte ru, ( 7u, opti Elena" 7u-l !edea, dar putea s-l simt" Ca o umbr uria care se ridica s o cuprind, ntunecnd cerul" +imea rul, ura, furia animalic" +etea de snge" +tefan folosise aceste cu!inte, dar ea nu le nelesese" 8cum simi aceast sete de snge, ndreptat mpotri!a ei" ( 7u! Din ce n ce mai intens, o domina" 2nc nu !edea nimic, dar era ca i cnd ni te aripi uria e se desfceau, ntin$ndu-se s cuprind ori$ontul de-o parte i de alta" Ce!a cu o )utere dincolo de orice capacitate de nelegere, i care !oia s ucid, ( 7u! 8lerg spre ma in chiar n momentul n care acel ce!a se npustea ctre ea i se desfcea ca s o n face" &inile se strnser n %urul mnerului i se chinui s descuie ma ina" Vntul urla, ipa, o trgea de pr" :grunuri de ghea i intrau n ochi, orbind-o, dar n clipa aceea cheia se rsuci i reu i s deschid u a" Era n siguran! 1rnti u a n urma ei i mpinse ncuietoarea cu pumnul" 8poi se aplec peste

scaunul din dreapta, ca s !erifice i ncuietoarea din cealalt parte" Vntul urla afar cu mii de !oci" &a ina ncepu s se $glie" ( 1ermin! Damon, ncetea$! >iptul ei slab se pierdu n !uietul general, i puse minile pe torpedou, ca i cnd ar fi !rut s opreasc ma ina din $glit, dar aceasta se $druncina din ce n ce mai tare, lo!it de buci de ghea" 6i atunci !$u ce!a" 0uneta ma inii se aburise, dar reu i s disting forma prin ea" )rea un soi de pasre mare, alb, fcut din cea sau din $pad, cu conturul neclar" 7u era sigur dect c a!ea ni te aripi uria e, cuprin$toare, i !enea dup ea" Fag cheia n contact" Fag-o! )leac, acum! &intea ei i ltra comen$i" Ftrnul #ord hri, iar cauciucurile scr nir mai tare dect !ntul de afar n timp ce se puse n mi care" 9ar forma din spatele ei o urmri, fcndu-se din ce n ce mai mare n oglinda retro!i$oare" Du-te n ora , du-te la +tefan! Du-te! Du-te! Dar n timp ce roile scrir cnd o fcu stnga pe .ld CreeC -oad, lumina unui fulger spintec cerul" Dac n-ar fi ncetinit i dac n-ar fi fost de%a cu piciorul pe frn, copacul ar fi c$ut direct pe ea i ar fi stri!it-o" 8stfel, impactul !iolent $gudui ma ina ca un cutremur, ratnd la milimetru aripa din dreapta fa" Copacul era o mas compact de crengi grele i unduitoare, iar trunchiul bloca de-acum complet drumul spre ora " Era prins n capcan" +ingura ei cale spre cas era nchis" Era singur, nu mai a!ea nici o scpare de )uterea asta teribil, )utere" 8sta era/ asta era cheia" ;Cu ct i sunt mai mari )uterile, cu att e ti mai afectat de anumite limitri" Cu ct aparii mai mult ntunericului, cu att e ti mai legat de legile lui"< 8p curgtoare! Ddu n spate, ntorcnd ma ina, i se a!nt nainte" #orma alb !ir i ea, npustindu-se asupra ma inii, ratnd-o la limit, la fel ca i copacul c$ut" Elena acceler spre .ld CreeC -oad prin mi%locul celei mai cumplite furtuni" 2nc era pe urmele ei" 3n singur gnd i bubuia acum Elenei n minte" 1rebuia s tra!erse$e o ap curgtoare, s lase chestia asta n urma ei" 3rmar mai multe fulgere i !$u ali copaci prbu ii, dar se strecur printre ei" 7u putea s mai fie mult" V$u apa rului strlucind n stnga ei prin furtuna de ghea" 8poi !$u podul" Era acolo/ reu ise! . rafal i a$!rli lapo!i pe parbri$, dar o ddu la o parte cu tergtoarele i reu i s mai arunce o pri!ire afar" 8sta era, trebuia s coteasc aici" &a ina se cltin i derap pe construcia de lemn" Elena simi roile prin$ndu-se pe scndurile alunecoase, apoi blocndu-se" Disperat, ncerc s o ntoarc din derapa%, dar nu !edea bine i nici nu a!ea loc, +e i$bi de parapet, iar lemnul !echi al podului ced sub greutatea pe care nu o mai putu susine" . sen$aie cumplit de rsucire, de cdere, apoi ma ina lo!i apa" Elena au$i ipete, dar preau s nu aib !reo legtur cu ea" -ul o cuprinse n apele lui i totul n %ur de!eni $gomot, confu$ie i durere" . fereastr se sparse, lo!it de buci din pod, apoi alta" 8pa ntunecat se npusti asupra ei cu cioburi de sticl ca ni te buci de ghea" Era nghiit de ape" 7u mai !edea/ nu mai putea s ias" 6i nu mai putea s respire" Era pierdut n tumultul ca de iad i nu mai a!ea aer" 1rebuia s respire" 1rebuia s scape de aici, ( +tefan, a%ut-m! ip ea" Dar din gura ei nu ie i nici un sunet" 2n schimb, apa ca gheaa i ptrunse n plmni, in!adnd-o" 2ncerc s i se opun, dar era peste puterile ei" +e mpotri!i din ce n ce mai slbatic, mai de$lnat, apoi se opri" 6i n cele din urm totul se lini ti" Fonnie i &eredith scrutau ngri%orate $ona din %urul colii" 2l !$user pe +tefan !enind ncoace,

mai mult sau mai puin forat de 1Dler i de noii lui prieteni" . luaser pe urmele lui cnd ncepuse po!estea aia cu Elena" 8poi &att le informase c Elena o luase din loc" 8 a c plecaser din nou dup +tefan, dar nu mai era nimeni acolo" 7u mai erau nici mcar cldiri, n afar de o barac semicircular i$olat, fcut din tabl ondulat" ( 6i acum mai !ine i furtuna! spuse &eredith" 8scult i tu ce !nt! Cred c o s plou" ( +au o s ning! fcu Fonnie fr chef" .are unde s-au dus4 ( 7u-mi pas/ tot ce !reau e un acoperi deasupra capului" 3ite c ncepe! &eredith gfi cnd prima rafal de ap ngheat o lo!i i fugi mpreun cu Fonnie spre cel mai apropiat adpost L baraca" 8colo l gsir pe +tefan" 3 a era ntredeschis, iar Fonnie pri!i nuntru i sri napoi" ( Ftu ii lui 1Dler, opti ea" 8i gri%! 2ntre +tefan i u era un grup de biei a e$ai n semicerc" Caroline sttea ntr-un colt" ( 1rebuie s fie la el! &i l-a luat cum!a/ tiu sigur! $icea ea" ( Ce a luat4 ntreb &eredith cu !oce tare" 1oat lumea se ntoarse spre ea" Caroline se strmb cnd le !$u la u , iar 1Dler mri" ( 9e ii afar, le spuse el" 7u !rei s fii implicate n po!estea asta" &eredith l ignor" ( +tefan, pot s !orbesc cu tine4 ( 9mediat" 8i de gnd s-i rspun$i la ntrebare4 Ce-am luat4 +tefan se concentra complet asupra lui 1Dler" ( +igur c-i rspund la ntrebare" 9mediat dup ce-i rspund ie" 1Dler i strnse mna butucnoas pumn i fcu un pas nainte" 1e rup n btaie, +al!atore" Ci!a dintre durii din ncpere chicotir" Fonnie deschise gura ca s spun' ( + ie im de-aici" Dar ceea ce spuse de fapt fu' ( )odul" #usese destul de straniu ct s le atrag atenia tuturor" ( )oftim4 ntreb +tefan" ( )odul, $ise Fonnie din nou, fr s !rea sa spun asta" #cu ochii mari, ngri%orat" 8u$ea !ocea ie indu-i din gtle%, dar nu a!ea nici un control asupra ei" 8poi ochii i se fcur i mai mari, iar gura i se deschise ngro$it, recptndu- i propria !oce" ( )odul, Dumne$eule, podul! 8colo e Elena! +tefan, trebuie s-o sal!m, oh, repede! ( Fonnie, e ti sigur4 ( Da, pentru Dumne$eu, acolo s-a dus" +e neac! *rbe te-te! Valuri de ntuneric o cople ir pe Fonnie" Dar nu putea s le ine acum/ trebuia s a%ung la Elena" +tefan i &eredith e$itar un moment, dar n clipa urmtoare +tefan trecea de ga ca de golani, trntindu-i ntr-o parte i-n alta ca pe un castel din cri de %oc" +e repe$i direct spre parcare, trgnd-o pe Fonnie dup el" 1Dler porni pe urmele lor, dar se opri n clipa n care !ntul l i$bi cu putere" ( De ce s fi plecat pe furtuna asta4 strig +tefan cnd urcar n ma ina lui &eredith" ( Era suprat/ &att mi-a $is c a plecat cu #ordul lui, rosti pe nersuflate &eredith n lini tea din ma in" )orni rapid i goni mpotri!a !ntului, accelernd periculos" 8 spus c se duce la pensiune" ( 7u, e la pod! &eredith, grbe te-te! .h, Dumne$eule, o s a%ungem prea tr$iu! 0acrimile iroiau pe obra%ii lui Fonnie" &eredith aps acceleraia pn la podea" &a ina se legna, lo!it de suflul !ntului i de lapo!i" 1ot drumul acela de co mar, Fonnie suspin, cu degetele nfipte n scaunul din faa ei" 8tenionrile ferme ale lui +tefan o mpiedicar pe &eredith s intre ntr-un copac c$ut de-a latul str$ii" 9e ir cu toii afar i imediat simir biciuirea ca de pedeaps a !ntului" ( E prea mare ca s poat fi mutat! Va trebui s mergem pe %os, ip +tefan" Fineneles c era prea mare ca s poat fi mutat, se gndi Fonnie, strecurndu-se de%a printre

ramuri" Era un ste%ar a%uns la maturitate" Dar odat trecut de partea cealalt, rafala ngheat i alung din minte orice gnd" 2n cte!a minute era de%a ameit, iar drumul pru s dure$e ore ntregi" 2ncercar s alerge, dar !ntul i mpinse napoi" 8bia dac puteau s !ad naintea lor" Dac nu era +tefan, ar fi c$ut peste malul rului" Fonnie ncepu s se mpleticeasc, ameit" Era ct pe ce s se prbu easc la pmnt cnd l au$i pe +tefan strignd n fa" Fraul lui &eredith se ncord n %urul ei i o luar din nou la fug, mpleticindu-se" Dar cnd a%unser lng pod, imaginea din faa ochilor le fcu s se opreasc" ( Dumne$eule, Elena! ip Fonnie" )odul BicCerD era o mas compact de molo$ i lemn" )arapetul dispruse complet dintr-o parte a podului, iar scndurile cedaser ca i cnd le pocnise un pumn uria " Dedesubt, apa ntunecat se n!olburase peste o grmad de sfrmturi care se scufundau" . parte din ele, a%unse complet sub ap, cu e5cepia farurilor, repre$entau ma ina lui &att" &eredith ipa i ea, dar ipa la +tefan" ( 7u! 7u poi s te duci acolo %os! El nu arunc nici mcar o pri!ire napoi" )lon% de pe mal, iar apa se nchise la loc n urma lui" &ai tr$iu, amintirile lui Fonnie despre aceast or a!eau s fie L din fericire L foarte !agi" 2 i amintea c-l a teptaser pe +tefan n timp ce furtuna lo!ea n continuare cu slbticie" 2 i amintea c i pierduse aproape orice speran atunci cnd o siluet nco!oiat ie i cltinndu-se din ap" 2 i amintea c nu simise nici un fel de de$amgire, ci doar o sen$aie cople itoare de durere !$nd trupul inert pe care +tefan l ntinse pe marginea drumului" 6i i amintea faa lui +tefan" 2 i amintea cum arta atunci cnd ncercau cu disperare s o a%ute pe Elena" 7umai c cea care $cea acolo %os nu era Elena, ci doar o ppu de cear cu trsturile Elenei" 7u era ce!a n care s fi e5istat !reodat !ia i, cu siguran, nu era !ia nici acum" 0ui Fonnie i se pru chiar caraghios c o scuturau i o apsau pe piept ntruna, ncercnd s-i scoat apa din plmni i tot a a" )pu ile de cear nu respir" 2 i amintea faa lui +tefan cnd n cele din urm renun" Cnd &eredith se luptase cu el i ipase, spunndu-i ce!a despre lipsa aerului mai mult de o or i despre cum poate afecta asta creierul" Cu!intele i fcuser loc pn n mintea lui Fonnie, dar nu i sensul lor" 9 se prea ciudat doar faptul c, n timp ce ipau unul la altul, +tefan i &eredith plngeau" Dup aceea, +tefan ncetase s mai plng" -msese pur i simplu acolo, strngnd la piept ppu a-Elena" &eredith mai ipase o !reme, dar el n-o mai asculta" +ttea, pur i simplu" 9ar Fonnie na!ea s uite niciodat e5presia de pe chipul lui" 8poi un fior o strbtu pe Fonnie, aducnd-o la !ia, con tienti$nd teroarea" . strnse de bra pe &eredith i se uit n %ur, pentru a-i descoperi sursa" Ce!a ru, ce!a cumplit !enea" Era aproape acolo" +tefan pru s simt i el" Era agitat, ncordat, ca un lup care adulmeca" ( Ce s-a ntmplat4 strig &eredith" Ce-ai pit4 ( 1rebuie s plecai! +tefan se ridic, strngnd nc n brae forma aceea fr !lag" )lecai deaici! ( Ce !rei s spui4 7u putem s te lsm, ( Fa da, putei! )lecai de-aici! Fonnie, ia-o de aici! 7imeni nu-i mai spusese lui Fonnie pn atunci s aib gri% de cine!a" 1oat lumea a!ea gri% de ea" De data aceasta, o prinse pe &eredith de bra i ncepu s o trag" +tefan a!ea dreptate" 7u mai puteau s fac nimic pentru Elena i, dac rmneau, acela i lucru care i !enise de hac ei le-ar fi distrus i pe ele" ( +tefan! ip &eredith n timp ce era tras mpotri!a !oinei ei de-acolo" ( . s-o las sub copaci" +ub slcii, nu sub ste%ari, strig el dup ele" 2ntr-un col ascuns al minii ei, care nc nu-i fusese cople it de team i de furtun, Fonnie se

ntreb de ce le spusese asta acum" -spunsul era simplu, iar mintea ei i-l ddu prompt" )entru c mai tr$iu nu !a mai fi acolo ca s le spun"

Capitolul 1Q
Demult, pe str$ile ntunecate ale #lorenei, nfometat, nspimntat i e5tenuat, +tefan i fcuse un %urmnt" &ai multe %urminte, de fapt, legate de modul n care s foloseasc )uterile pe care le simise n el i legate de felul n care s-i trate$e pe cei slabi, e$itani, dar nc oameni, din %urul su" 9ar acum a!ea s le ncalce pe toate" 2i srutase Elenei cre tetul ngheat i o a e$ase sub o salcie" . s se ntoarc aici, dac !a putea, ca s-i fie alturi dup" 8 a cum anticipase, unda de )utere trecuse, ignorndu-le, de Fonnie i &eredith i l urmase pe el, dar se retrsese din nou, iar acum sttea n a teptare" 7u !oia s-o lase s a tepte prea mult" -mas fr po!ara trupului Elenei, nainta ca un prdtor pe drumul pustiu" 0apo!ia i !ntul ngheat nu-l deran%au prea mult" +imurile lui de !ntor r$bteau dincolo de ele" 6i le concentra pe toate ca s locali$e$e prada pe care i-o dorea" 7u trebuia s se mai gndeasc la Elena acum" . !a face mai tr$iu, cnd toate se !or termina" 1Dler i prietenii lui erau nc n barac" Fun" 7ici n-au tiut ce i-a lo!it cnd fereastra se fcu ndri i furtuna n!li nuntru" +tefan era pregtit s ucid cnd l apuc pe 1Dler de gt i- i nfipse colii" #usese una dintre regulile lui, s nu ucid, dar acum o nclca deliberat" 2ns un altul dintre btu i !eni spre el chiar nainte s-l goleasc de snge pe 1Dler" 1ipul nu ncerca s- i sal!e$e conductorul prbu it acum, ci !oia doar s scape" *hinionul lui c drumul trecea e5act prin dreptul lui +tefan" +tefan l puse la pmnt i i nfipse nerbdtor colii n noua !en" *ustul cald ca de cupru l n!ior, l ncl$i, l inund ca un ru de foc" 2l fcu s- i doreasc mai mult" )utere" Via" Ei o a!eau/ el a!ea ne!oie de ea" Cu !alul de!astator de putere care-l cuprinsese odat cu ceea ce buse de%a, i nuci cu u urin" 8poi trecu de la unul la altul, sugnd profund i apoi aruncndu-i" Era ca i cnd ar fi dat pe gt o du$in de energi$ante" 8%unsese de%a la ultimul cnd o $ri pe Caroline chircit ntr-un colt" Din colul gurii i curgeau picturi de snge cnd i nl capul s-o pri!easc" .chii aceia !er$i, de obicei mi%ii, i artau acum albul de %ur mpre%ur, ca ochii unui cal ngro$it" Fu$ele ei erau dou pete palide care ngimau rugmini mute" . ridic n picioare, apucnd-o de e arfele !er$i din talie" *emea, iar ochii i se roteau n orbite" 2 i nfipse mna n prul ei ro cat, a e$ndu-i capul n po$iia perfect care s-i de$goleasc gtul a a cum i dorea el" 2 i ls capul pe spate, gata s atace, iar Caroline ip i le in" . ls s cad" Fuse destul, oricum" Era plin de snge, ca o cpu hrnit n e5ces" 7u se simise niciodat att de puternic, att de ncrcat de putere fundamental" 8cum era !remea lui Damon" 9e i din barac la fel cum intrase" Dar nu sub form uman" 3n oim de !ntoare ni pe fereastr i se a!nt spre cer" 7oua form era minunat" )uternic, i crud" 9ar !ederea i era ascuit" 2l purta oriunde i dorea, plutind peste ste%arii din pdure" Cuta un lumini anume" 2l gsi" Vntul l i$bi, dar el cobor n cercuri, cu un ipt ascuit de pro!ocare" Damon, care sttea

%os n form uman, i ridic minile ca s- i apere faa n timp ce oimul spinteca aerul spre el" +tefan i smulse buci nsngerate din bra i au$i rspunsul lui Damon' un ipt de durere i furie" 7u mai sunt friorul tu mai mic i mai slab" 2i transmise gndul lui Damon ntr-o uluitoare e5plo$ie de )utere" De data asta, am !enit pentru sngele tu" +imi ura clocotitoare a lui Damon, dar rspunsul lui era bat%ocoritor" Deci asta e mulumirea dup ce !-am sal!at pe tine i pe logodnica ta4 +tefan i strnse aripile i cobor iar n pica%, toat lumea lui concentrndu-se asupra unui singur el" + ucid" >inti ochii lui Damon, iar bul pe care acesta l ridicase de pe %os !%i n aer pe lng noul lui corp" *hearele se nfipser n obra$ul lui Damon, iar sngele ni" #oarte bine" 7u trebuia s m la i n !ia, i spuse el lui Damon" 1rebuia s ne fi ucis pe amndoi odat" Voi corecta bucuros aceast eroare! )n acum, Damon fusese luat prin surprindere, dar acum +tefan i putea simi )uterea adunndu-se, ntrindu-l, ridicndu-l n a teptare" Dar mai nti !a trebui s-mi spui pe cine se presupune c am ucis de data asta" Creierul oimului nu putea s fac fa !alului de emoii strnite de aceast ntrebare" >ipnd fr cu!inte, se a!nt din nou asupra lui Damon, dar de data aceasta ciomagul greu lo!i n plin" -nit, cu o arip atrnndu-i, oimul c$u n spatele lui Damon" +tefan se schimb imediat n propria-i form, simind cumplit durerea n braul rupt" 2nainte ca Damon s se poat ntoarce, i nfipse degetele de la mna sntoas n gtul fratelui i l rsuci" Cnd !orbi, era aproape amabil" ( )e Elena, opti el i se ntinse spre gtul lui Damon" Era ntuneric i foarte frig i cine!a era rnit" Cine!a a!ea ne!oie de a%utor" Dar ea era ngro$itor de obosit" *enele Elenei se $btur i se deschiser, iar ntunericul dispru" Ct pri!e te frigul, era ngheat pn la oase, mpietrit de ger, ptruns pn la mdu!" 6i nici nu era de mirare, cci era acoperit cu ghea din cap pn n picioare" Ce se ntmplase4 Era acas, dormea, 7u, a$i era :iua .ra ului" #usese n sal, pe scen" #aa cui!a artase ciudat" Era peste puterea ei de nelegere/ nu putea s gndeasc" #ee fr chip pluteau prin faa ochilor ei, fragmente sparte de propo$iii i rsunau n urechi" Era e5trem de confu$" 6i era att de obosit" &ai bine s adoarm la loc" *heaa nu era chiar att de rea" 2ncepu s se ntind, dar chiar atunci ipetele a%unser din nou la ea" 0e au$ea, dar nu cu urechile, ci cu mintea" Erau ipete de furie i de durere" Cine!a era foarte nefericit" -mase perfect nemi cat, ncercnd s neleag" #usese un freamt, o mi care unde!a, la marginea cmpului ei !i$ual" . !e!eri" . simea cu mirosul, ceea ce era ciudat, pentru c nu mai mirosise niciodat o !e!eri" 8ceasta se uit la ea cu ni te ochi negri i strlucitori, apoi se cr pe salcie" Elena i ddu seama c ntinsese mna s o prind numai dup ce se tre$i cu mna goal, dar cu degetele nfipte n noroi" Era chiar caraghioas" )entru ce Dumne$eu i-ar fi dorit o !e!eri4 2 i btu capul cu asta pre de !reun minut, dup care se ntinse din nou, epui$at" >ipetele nc se mai au$eau" 2ncerc s- i acopere urechile, dar nu-i era de nici un folos ca s in sunetele departe" Cine!a era rnit i nefericit i se lupta" 8sta era" 3nde!a se ddea o lupt" Fun" Deci nelesese" 8cum putea s doarm" 6i totu i, nu putea" >ipetele o $griau pe creier, o atrgeau spre ele" +imi ne!oia ire$istibil s le gseasc sursa" 6i abia apoi o s poat s doarm" Dup ce-o s-l !ad, pe el" .h, da, acum i aducea aminte" 2 i amintea de el" El era cel care o nelegea, care o iubea" El era

cel cu care ea- i dorea s fie mpreun toat !iaa" Chipul lui i apru din cea n faa ochilor, l cercet cu dragoste" Fine, deci" )entru el o s se ridice i o s mearg prin lapo!ia asta nesuferit pn o s a%ung n lumini ul care trebuie" )n cnd !a putea fi alturi de el" 6i atunci or s fie mpreun" Doar gndul la el pru s o ncl$easc" 2n interiorul lui era un foc pe care puini puteau s-l !ad" 6i totu i, ea l !$use" Era la fel ca focul din ea" El prea s fie n dificultate acum" Cel puin, se au$eau o groa$ de strigte, de durere i de lupt" 8%unsese destul de aproape ca s le poat au$i la fel de bine cu urechile ca i cu mintea" 8colo, n spatele ste%arului luia secular" De acolo !enea $ar!a" El era acolo, cu ochii lui insondabili, i cu $mbetul lui tainic" 6i a!ea ne!oie de a%utorul ei" 9ar ea o s-l a%ute" +cuturndu- i cristalele de ghea din pr, Elena ptrunse n lumini ul din pdure"