Sunteți pe pagina 1din 366

Nora Roberts

SANCTUARUL

PARTEA NTI.
Cnd btut de vremuri ma napoiez
Trupul meu, un sac de oase; frnt pe dinuntru
JOHN DONNE.
CAPITOLUL 1
Visa Sanctuarul. Casa cea mare lucea alba ca o mireasa n lumina lunii,
o for lund n piept panta care domnea peste dunele de la rsrit i mlatinile
de la apus, maiestuoasa ca o regina pe tron. Casa se nalta aa cum sttuse
timp de peste un secol, un mre tribut adus vanitii i strlucirii omeneti,
lng umbrele ntunecate ale pdurii de stejari, unde raul curgea ntr-o tcere
tenebroasa.
La adpostul copacilor, licuricii sclipeau aurii, iar fapturile nopii
fremtau, ncordate sa vneze sau sa fie vnate. Slbticiuni se mpreunau n
umbre, n secret.
Nu ardea nici o lumina care sa nsufleeasc ferestrele nalte i nguste
ale Sanctuarului. Nici o lumina nu i ntindea braele n semn de bun venit pe
verandele graioase, pe uile distinse. Noaptea era adnc, avnd respiraia
umezita de mare. Singurul sunet care s-o tulbure era al vntului fonind prin
coroanele marilor stejari i trosnetele uscate ca de degete osoase ale
frunzelor de palmieri. Coloanele albe se nlau asemenea unor soldai
strjuind veranda larga, dar nimeni nu deschidea enorma usa din fata n calea
ei.
Apropiindu-se, auzi scrnetul nisipului i al scoicilor de pe drum, sub
picioare. Clopoeii de vnt zngneau, cu mici note muzicale.
Balansoarul de pe veranda scria n lanuri, insa nimeni nu sttea
tolnit pe el pentru a se bucura de luna i noapte.

n aer plutea mirosul iasomiei i al trandafirilor moscai, pe sub cel mai


puternic i srat al marii. ncepu sa aud tunetele joase i statornice ale apei
prelingndu-se peste nisip i retrgndu-se spre propria-i inima.
Btile sale, acel puls constant i rbdtor, le aminteau tuturor celor ce
locuiau pe insula Lost Desire ca marea i putea nsui din nou pmntul, la
cea mai mica toana.
Totui, starea de spirit I se lumina la auzul ei, muzica de-acas i din
copilrie. Cndva, alergase prin pdurea aceea libera i slbatic precum o
cprioar, ii cutreierase mlatinile, gonise de-a lungul plajelor nisipoase, cu
privilegiul lipsit de griji al tinereii.
Iar acum, nemaifiind copila, revenise acas.
Merse repede, grbind paii, traversnd veranda, apucnd mnerul mare
de alama care lucea ca o comoara pierduta.
Usa era ncuiat.
Il rsuci la stnga, apoi la dreapta, mpinse n panoul gros de mahon.
Lsai-m sa intru, spuse ea n gnd, cu inima ncepnd s-I bata n
piept. Am venit acas. M-am ntors.
Dar usa rmsese nchis, ncuiat. Cnd i lipi fata de geamul uneia
dintre ferestrele nalte care o ncadrau, nu vzu nuntru nimic altceva dect
ntuneric.
Si o cuprinse frica.
O lua la fuga, pe lng peretele casei, peste terasa, unde florile se
revrsau din jardiniere i crinii dansau n formaii de culori vii. Melodia
clopoeilor de vnt devenise aspra i discordanta, freamtul frunzelor prea un
uierat prevenitor. Trase de usa urmtoare, plngnd, btnd cu pumnii.
Va rog, va rog, nu ma nchidei afara. Vreau sa vin acas.
Suspinnd, porni cu pasi poticnii pe crarea din gradina. Avea sa se
duca n spate, sa intre prin veranda cu geamlc. Nu era ncuiat niciodat
mama spunea ca o buctrie trebuie sa fie ntotdeauna deschisa musafirilor.
Dar n-o mai gsea. Copacii creteau desi i apropiai, taidu-i calea cu
ramurile pline de muchi.
Rtcit, derutata, se mpiedic de rdcini, chinuindu-se sa vad prin
ntuneric, caci coroanele copacilor acopereau luna. Vntul se nteise, urlnd,
plesnind-o cu izbituri aspre. Frunzele prelungi i zmbate ale palmierilor o
loveau ca nite spade. Se ntoarse, dar n locul potecii se afla acum raul,
oprindu-i drumul spre Sanctuar. Ierburile nalte de pe malurile alunecoase se
legnau nnebunite.
Si atunci se vzu pe ea nsi, stand singura, plngnd, pe malul celalalt.
Si stiu ca era moarta.

Jo se chinui sa se trezeasc din vis, aproape simindu-i marginile tioase


cum ii zgriau pielea, n timp ce se tara spre ieirea din tunelul somnului.
Picioarele ii ardeau, iar fata ii era uda de sudoare i de lacrimi. Cu o mana
tremurtoare, bjbi dup lampa de pe noptiera, rsturnnd pe jos o carte i o
scrumiera plina, n graba de a se smulge din ntuneric.
Cnd se aprinse lumina, i strnse genunchii la piept, cuprinzandu-si-i
cu braele, i ncepu sa se legene pentru a se calma.
Nu fusese dect un vis, i spuse ea. Un simplu comar.
Era acas, n patul ei, n apartament, la kilometri ntregi de insula unde
se nalta Sanctuarul. O femeie n toat firea, de 27 de ani, nu putea sa se
sperie de un vis aiurit.
Dar inca mai tremura cnd ntinse mana dup o igar. Trebui sa ncerce
de 3 ori pana reui sa aprind un chibrit.
Trei i un sfert, observa ea la ceasul de pe noptiera. Devenea un obicei.
Nimic nu era mai rau dect nevricalele de la 3 dimineaa. i arunca picioarele
peste marginea patului i se apleca sa ridice scrumiera rsturnat. i spuse ca
avea sa curee mizeria maine diminea. i ramase aezat astfel, cu tricoul
prea larg adunat peste coapse, impunndu-i s-i vina n fire.
Nu tia de ce visele o aduceau napoi pe insula Dorinei Pierdute, spre
casa de unde scpase la 18 ani. Dar Jo bnuia ca restul simbolisticii onirice ar
fi putut sa fie interpretat de orice stundent n anul 1 la psihologie. Casa era
ncuiat fiindc se ndoia ca ar fi primit-o cineva cu braele deschise sau cu
bucurie, daca se ntorcea acas.
n ultima vreme, se gndise ntructva, ntrebndu-se daca nu cumva
uitase drumul de napoiere.
Si se apropia de vrsta mamei sale cnd prsise insula. Disprut,
abandonndu-i soul i cei 3 copiii, fara o singura privire n urma.
Oare Anabelle visa vreodat ca se ntorcea acas? se ntreb Jo. Visa i
ea ca o atepta o usa ncuiat?
Nu vroia sa se gndeasc la asta, nu vroia sa i-o aminteasc pe femeia
care-i frnsese inima cu 20 de ani n urma. Jo i reaminti ca deja ar fi trebuit
sa depeasc asemenea lucruri. Trise fara mama ei, fara Sanctuar i fara
familie. Ba chiar prosperase cel putin, pe plan profesional.
Scuturnd absenta scrumul igrii, privi prin dormitor. i-l inea aranjat
simplu, practic. Desi cltorea n lung i-n lat, avea foarte puine amintiri. Cu
excepia fotografiilor. Decupase i nrmase imaginile albnegru, alegndu-le pe
acelea dintre lucrrile ei pe care le gsea cele mai odihnitoare, pentru a decora
pereii camerei unde dormea.
Ici, o banca goala n parc, numai curbe fluide din fier forjat. Colo, o salcie
singuratica lsndu-i frunzele dantelate spre un mic iaz de sticla. O gradina

luminata de luna era un studiu n umbre, texturi i forme contrastante. Plaja


pustie cu soarele tocmai aprnd la orizont ispitea privitorul sa peasc n
fotografie i sa simt nisipul aspru sub picioare.
Afiase acea fotografie marina doar cu o sptmn n urma, dup ce
revenise dintr-o deplasare pe Outer Banks, n North Carolina. Poate ca acesta
era unul dintre motivele pt. care ncepuse sa se gndeasc acas, hotr Jo.
Fusese foarte aproape. Ar mai fi putut merge inca foarte putin spre sud, In
Georgia, lund bacul de pe continent pe insula.
Nu existau drumuri spre Desire, nici un pod netraversand strmtoarea.
Dar nu se dusese spre sud. i terminase misiunea i revenise la
Charlotte, sa se ngroape n munca.
Si n comaruri.
Strivi igara i se ridica. tia ca n-avea sa adoarm, aa ca i trase un
pantalon de trening. Urma sa lucreze putin n camera obscura, s-i mai
alunge gndurile din minte.
Probabil afacerea cu albumul o nelinitea, conchise ea, ieind din
dormitor. Era un pas gigantic n cariera ei. Desi tia ca opera ei era de valoare,
oferta unei edituri importante de a-i publica n volum o colecie de fotografii
fusese neateptat i fascinanta.
Studii despre natura, de Jo Ellen Hathaway, i zise, n timp ce cotea n
mica buctrie ca o cambuza pt. a-i face cafeaua. Nu, suna ca un proiect
didactic. Crmpeie de via? Prea pompos.
Zmbi putin, mpingndu-i napoi parul roscat-fumuriu i cscnd.
Avea sa fac doar fotografiile, lsnd alegerea titlului n seama experilor.
n fond, tia cnd sa stea n banca ei, i cnd sa insiste. Toat viaa
fcuse cnd una, cnd alta. Poate avea sa trimit un exemplar din album
acas. Ce prere ar fi avut familia ei? Oare aveau s-l lase pe una dintre mesele
pt. cafea, unde un oaspete rmas peste noapte s-l rsfoiasc, ntrebndu-se
daca Jo Ellen Hathaway era nrudit cumva cu familia Hathaway care inea
Hanul Sanctuarului?
Oare tatl ei avea s-l deschid mcar, ca sa vad ce nvase sa fac?
Sau avea sa ridice din umeri, lsndu-l neatins i ieind sa se plimbe pe
insula lui, insula lui Anabelle?
Se ndoia ca fiica lui cea mai mare l-ar fi interesat cu ceva. i era o
neghiobie ca acelei fiice s-i pese.
Jo izgoni gndul cu o ridicare din umeri, lund o cana albastra, simpla,
dintr-un crlig. In timp ce atepta sa fiarb cafeaua, se rezema de tejghea,
privind afara pe ferestruica.
Conchise ca existau unele avantaje n a sta treaza la ora 3 dimineaa.

Nu suna telefonul. Nimeni n-o cuta, nu-i trimitea faxuri, nu atepta ceva
de la ea. Timp de cteva ore, nu trebuia sa fie nimeni, nici sa fac vreun lucru.
Daca avea nervi i dureri de cap, numai ea i cunotea slbiciunea.
Sub fereastra buctriei, strzile erau ntunecate i pustii, ude de ploaia
sfritului de iarna. Un felinar rspndea un mic cerc de lumina
lumina singuratica, medita Jo. Nu exista nimeni care sa se desfete n
ea. Cat de misterioasa era singurtatea. Cate posibiliti fara capt.
O atrgea, aa cum fceau adeseori asemenea imagini, i se pomeni
abandonnd aroma cafelei, lundu-i aparatul Nikon i ieind descul n
noaptea friguroasa pt. a fotografia strada pustie.
O linitea ca nimic altceva. Cu o camera n mana i o imagine n minte,
putea uita de toate celelalte. Picioarele ei lungi plesciau prin bltoacele reci, n
timp ce ncerca diverse unghiuri. Cu o nervozitate absenta, i arunca parul din
fata. Nu i-ar fi czut n ochi, dac-l tundea.
Dar nu avusese timp, aa ca i se revrsa bogat n valuri ondulate, fcndo s-i doreasc o panglica elastica.
Fcu aproape o duzina de fotografii, nainte de a fi mulumit. Cnd se
ntoarse, privirea ii fu atrasa n sus. Lsase luminile aprinse, reflecta ea. Nici
mcar nu-i dduse seama ca aprisese attea lmpi, n drumul din dormitor
spre buctrie.
Traversa strada i regla din nou aparatul. Calculnd, se ls pe vine i
lua un instantaneu n contraplonge, cu ferestrele luminate ale cldirii
ntunecoase. Cuibul insomniacului, hotr ea. Apoi, cu un mic hohot de ras
care reverbera destul de lugubru pt. a o face sa se nfioare, cobori din nou
camera.
Dumnezeule, poate c-i pierdea minile. Oare o femeie ntreag la cap
sttea treaza la ora 3 dimineaa, mbrcat doar pe jumtate i drdind, n
timp ce-i fotografia propriile ferestre?
i aps degetele peste ochi, dorindu-i mai mult ca orice singurul lucru
care ntotdeauna pruse sa fuga de ea. Normalitatea.
Ca sa fii normala, ai nevoie de somn, i spuse ea. Nu mai dormise o
noapte ntreag de peste o luna. Ai nevoie de mese regulate.
Pierduse aproape 5 kg n ultimele sptmni, privind cum silueta ei
prelunga i zvelta devenea tot mai slbnoag. Ai nevoie de linite sufleteasca.
Nu-i amintea sa i-o fi revendicat vreodat. Prieteni? Cu siguran, avea
prieteni, dar niciunul att de apropiat, nct s-o viziteze n toiul nopii pt. a o
consola.
Familia. Ei bine, avea i un fel de familie. Un frate i o sora ale cror viei
nu mai mergeau n pas cu a ei. Un tata care era aproape un strain. O mama pe
care n-o mai vzuse sau auzise de 20 de ani.

Nu din vina mea, i reaminti Jo, pornind napoi de-a lungul strzii.
Anabelle era vinovata. Toate se schimbaser cnd Anabelle fugise de la
Sanctuar, lsndu-i n urma familia zdrobita i nucit. Problema, dup cum
vedea Jo lucrurile, era ca toi ceilali nu reuiser sa treac peste incident.
Numai ea.
Nu rmsese pe insula sa pzeasc fiecare fir de nisip, aa cum fcea
tatl ei. Nu-i dedicase viaa alergnd pt. Sanctuar i ngrijindu-l, ca fratele ei,
Brian. i nu evadase n fantezii nebuneti, cum fcuse Lexy, sora ei.
n schimb, studiase, lucrase i-i furise o via proprie. Daca acum era
putin cam zguduita, se ntmplase numai fiindc exagerase, lsnd presiunile
s-i fac efectul asupra ei. Era putin cam extenuata, atta tot. Avea s-i
adauge n regim cteva vitamine i s-i refac forma.
Era posibil chiar s-i ia o vacanta, medita Jo n timp ce-i scotea cheile
din buzunar. Trecuser 3 ani, nu, 4 de cnd nu mai cltorise nicieri fara o
nsrcinare anume. Eventual n Mexic sau n Indiile de Vest.
Undeva unde ritmul vieii era lent, iar soarele fierbinte. Sa ncetineasc i
s-i limpezeasc minile. Era calea cea mai buna de a trece peste acest mic
impas din viaa ei.
Cnd reveni n apartament, lovi cu piciorul un mic plic de manila, ptrat,
care zcea pe jos. Un moment statu locului, cu o mana pe usa i camera foto n
cealalt, privindu-l.
Fusese acolo la plecare? In primul rand, de ce se afla n acel loc?
Primul sosise n urma cu o luna i o ateptase la un loc cu restul
corespondentei, avnd numele ei imprimat cu grija pe el.
Minile ncepur s-i tremure din nou, cnd i impuse sa nchid usa i
s-o ncuie. Respiraia i se precipita, dar se apleca i il ridica. Cu grija, puse
camera deoparte, apoi dezlipi plicul.
Cnd scutura coninutul, singurul sunet pe care-l scoase fu un geamt
prelung i gros. Fotografia era lucrata profesionist, cu marginile tiate perfect.
La fel cum fuseser i primele 3. Ochii unei femei, migdalai, cu pleoape grele,
gene dese i sprncene delicat arcuite. Jo tia ca erau albatri, de un albastru
intens, fiindc erau proprii ei ochi. Se citea ei o groaza nuda.
Cnd fusese fcut? Cum i de ce? i aps o mana peste gura, privind
fix fotografia, tiind ca ochii ei reflectau perfect imaginea.
Teroarea o cuprinse, fcnd-o s-o ia la goana prin apartament, pana ntrun al doilea dormitor, mic, pe care il transformase n camera obscura. Trase
nnebunit un sertar, cotrobi prin el i gsi plicurile pe care le ndesase acolo.
In fiecare se gsea cate o alta fotografie albnegru, tiat de dimensiunile 5x15
cm.

Inima ii bubuia n urechi, cnd alinie fotografiile n sir. In prima ochii


erau nchii, ca i cum ar fi fost fotografiata n somn. Celelalte urmreau
procesul de trezire. Genele abia ridicate, dezvluind doar o mica parte din iris.
In cea de-a 3 a, ochii erau deschii, dar lipsii de privire, nceoai doar de
nedumerire.
O deranjaser, da, o nelinitiser, cu siguran, cnd le gsise puse la
cutia potal. Dar n-o speriaser.
Iar acum, ultima imagine se focaliza asupra ochilor ei, perfect lucizi i
strlucind de spaima.
Jo pasi napoi, cu un fior, strduindu-se s-i pstreze calmul. De ce
numai ochii? se ntreb. Cum reuise cineva sa se apropie att de mult, nct
sa fac acele fotografii fara ca ea s-i dea seama? Iar acum, autorul ajunsese
nu mai departe de usa ei din fata.
Activata de un nou val de panica, alerga n livind, controlnd nnebunit
ncuietorile. Inima ii batea intre coaste, cnd se rezema cu spatele de usa. Apoi,
ncepu furia.
Ticlosul. Voia s-o terorizeze. Voia s-o fac sa se ascund n ncperile
acelea, sa tresar la cea mai mica umbra, sa se teama sa ias, ca nu cumva el
sa fie afara, pndind-o. Ea, care niciodat nu cunoscuse frica, ii fcea perfect
jocul.
Hoinrise de una singura prin orae strine, umblase pe strzi insalubre
i pustii, escaladase muni i-i croise drum prin jungla. Cu camera n chip de
pavz, nu nvrednicise nici cu-n gnd frica. Iar acum, din cauza ctorva
fotografii, i se nmuiau genunchii.
Recunoscu faptul ca teama se acumulase. Crescuse, tot mai intensa, de-a
lungul sptmnilor, pas cu pas. O fcea sa se simt neajutorata, expusa,
brutal de singura.
Jo se desprinse de usa. Nu putea i nu voia sa triasc astfel. Avea s-o
ignore, s-o dea deoparte. S-o ngroape adnc. Dumnezeu ii era martor, cat
talent avea sa nbue traumele, mari i mici. Nu era dect inca una i att.
Avea s-i bea cafeaua i sa se apuce de lucru.
Pe la ora 8 strbtuse cercul complet lunecnd prin oboseala,
arcuindu-se prin energie nervoasa, prin calm creator, apoi din nou prin
oboseala.
Nu putea lucra mecanic, nici mcar la cele mai simple aspecte ale
procesului din camera obscura. Insista sa acorde deplina atenie fiecrei etape.
Pt. a o face, trebuia sa se calmeze, sa lepede att furia, cat i spaima. La prima
ceac de cafea, se convinsese ca tia motivul de la baza fotografiilor primite.
Cineva ii admira opera i ncerc s-i atrag atenia, s-i obin influenta n
sprijinul propriilor sale lucrri.

Avea sens.
Ocazional, inea conferine sau organiza ateliere de lucru. In plus,
avusese 3 expoziii importante n ultimii 3 ani. Nu era deloc dificil sau ieit din
comun ca o persoana sa o fi fotografiat de mai multe ori, chiar.
Cu siguran, putea fi o explicaie.
Pe autor il apucase creativitatea, atta tot. Mrise zona ochilor, o tiase
i-i trimitea fotografiile n serie. Desi preau sa fi fost copiate recent, nu avea de
unde ti cnd sau unde fuseser imortalizate.
Negativele puteau fi vechi de 1 an. Sau de 2. Sau de 5.
Cu siguran, ii captaser atenia, dar exagerase, le luase la un nivel prea
personal.
n ultimii ani, primise mostre de la admiratori de-ai ei. De obicei, erau
nsoite de cate o scrisoare, ludndu-i propriile lucrri nainte ca expeditorul
s-i ceara sfatul sau ajutorul, ori, n cteva cazuri, s-i propun colaborarea la
un proiect.
Succesul de care se bucura pe plan profesional era inca relativ recent.
Nu se obinuise cu presiunile care nsoeau reuita comerciala, nici cu
ateptrile din partea ei, ce puteau deveni mpovrtoare.
Si, recunoscu Jo, n timp ce-i ignora stomacul nelinitit i sorbea din
cafeaua complet rcit, nu fcea fata acestui succes att de bine pe cat ar fi
putut.
S-ar fi descurcat mai bine, i spuse ea, rsucindu-i capul care o durea
pe umerii crispai, daca toi ar fi lsat-o n pace sa fac doar ceea ce tia cel
mai bine.
Copiile terminate atrnau la uscat n partea pt. lucrri cu lichide a
camerei obscure. Negativele din ultima serie fuseser developate si, stand
aezat pe un taburet la masa de lucru, Jo puse o foaie de contact pe planeta
luminoasa, dup care ncepu sa le studieze prin lupa, cadru cu cadru.
Un moment, simi un junghi de panica i disperare. Toate fotografiile erau
unsharff, neclare. Fir-ar al dracului sa fie, cum era posibil? aa ieise tot
filmul? i schimba poziia, clipi din ochi i vzu imaginea mrit a dunelor
nalte i a firelor de ovz limpezindu-se.
Cu un sunet aflat undeva intre mormit i ras, se trase napoi, rulandusi
umerii ncordai.
Nu pozele sunt ceoase i unsharff, idioato, bombni ea cu voce tare.
Tu eti.
Puse lupa deoparte i nchise ochii ca sa se odihneasc. Ii lipsea energia
de a se scula pt. a-i mai face cafea. tia ca trebuia sa mnnce, s-i
introduc n organism ceva solid. i tia ca trebuia sa doarm. Sa se ntind pe
pat, sa se desprind de toate i sa se prbueasc n uitare.

Dar ii era teama. In somn, i-ar fi pierdut pana i acea urma firava de
stpnire.
ncepea s-i spun ca ar fi trebuit sa consulte un medic, sa ia ceva pt.
nervi, nainte de a i se destrma iremediabil. Dar o asemenea idee o
ducea cu gndul la psihiatri. Fara ndoial, ar fi vrut s-i deschid creierul i
sa scormoneasc prin el, dezgropnd lucruri pe care era hotrt sa le uite.
Avea sa se descurce. tia sa se descurce singura. Sau, cum spusese
ntotdeauna Brian, se pricepea s-i nlture pe toi la o parte din drum, pt. a le
putea rezolva ea pe toate.
Avea de ales avusese vreunul dintre ei de ales cnd fuseser lsai
singuri sa vegeteze pe limba aia nenorocita de pmnt, la kilometri ntregi de
cea mai apropiata aezare omeneasca?
Furia care erupse n ea o zgudui, att de brusca i de puternica era. O sa
fcea sa tremure, s-i ncleteze pumnii n poala, i fu nevoita s-i nghit
cuvintele arztoare pe care ii venea sa le scuipe spre fratele ei care nici mcar
nu se afla lng ea.
Oboseala, i spuse Jo. Nu era dect oboseala, atta tot. avea nevoie sa
lase munca deoparte, sa ia unul din somniferele pe care i le cumprase pe sub
mana i inca nu le ncercase, sa nchid telefonul i sa doarm. Atunci avea sa
fie mai calma, mai rezistenta.
Cnd pe umr i se ls o mana, scoase un ipt i i zvrli cat colo cana
cu cafea.
Iisuse! Iisuse, Jo!
Bobby Banes se repezi napoi, mprtiind pe jos corespondenta pe care o
adusese.
Ce caui aici? Ce naiba faci? sari Jo de pe taburet, rsturnndu-l, n
timp ce Bobby se holba la ea cu gura cscat.
Am ai zis ca vrei sa ncepem la 8. N-am ntrziat dect cteva
minute.
Jo fcu un efort s-i recapete respiraia, agndu-se de marginea
bancului de lucru pt. a se putea tine pe picioare.
La 8?
Studentul care-i era asistent ddu din cap, nesigur. nghii un nod,
pstrnd distanta. In ochii lui, inca mai arata slbatic, gata de atac.
Era al doilea semestru de cnd lucra cu ea i credea ca nvase s-i
anticipeze ordinele, s-i evalueze strile de spirit i s-i evite enervrile. Dar
habar n-avea cum sa reacioneze la spaima fierbinte din ochii ei.
De ce naiba n-ai btut? se rsti Jo.
Am btut. Cum n-ai rspuns, am bnuit ca eti aici, aa ca am intrat
cu cheia pe care mi-ai dat-o ultima oara cnd ai fost plecata.

Da-mi-o-napoi. Acum.
Sigur. OK, Jo.
Continund s-o priveasc, i vari mana n buzunarul din fata al blugilor
albii dup ultima moda.
N-am vrut sa te sperii.
Jo fcu un efort sa se controleze i lua cheia. Acum, pe lng frica, se
mai adugase i jena. Pentru a-i acorda un moment de rgaz, se apleca i
ridica taburetul.
Iart-m, Bobby. M-ai speriat, da. Nu te-am auzit ciocnind.
Nu-i nimic. Vrei s-i mai aduc o cafea?
Jo cltin din cap, cu genunchii tremurtori, cedndu-i. In timp ce se
aez pe taburet, fcu un efort s-i zmbeasc. Bobby era un student bun,
dup parereai ei, putin ncrezut, inca, dar nu avea dect 21 de ani.
Bnuia ca urmarea nfiarea artistului-ca-student, cu parul
blondinchis legat ntr-o coada de cal pana la umeri i un cercel de aur
accentundu-i chipul prelung i ngust. Avea o dantura perfecta.
Prinii lui crezuser n protezele dentare, i spuse Jo, trecndu-i limba
peste uorul prognatism.
Si avea ochi bun. Potenial cat cuprinde. De-asta se afla acolo, n fond.
Jo era oricnd dispusa s-i achite ceea ce-i druise ei.
ntruct ochii lui mari continuau s-o studieze cu prudenta, fcu un efort
sa zmbeasc i mai vizibil.
Am avut o noapte grea.
Se cam vede, ncerca i el un surs, cnd Jo i arcui o sprncean.
Toat arta noastr consta n a vedea ceea ce nu se observa, nu? i ari
cam rvit. N-ai putut dormi, nu?
Vanitatea nu se numra printre defectele lui Jo. Ridica din umeri,
frecndu-i ochii obosii.
Nu prea.
Ar trebui sa ncerci melatonin aia. Mama mea jura ca face minuni, se
ls Bobby pe vine, pt. a aduna cioburile cnii sparte. i poate s-o lai mai
moale cu cafeaua.
Ridicndu-i privirea, vzu ca nu-l asculta. Iari o luase pe artur, i
spuse Bobby. Un nou obicei de-al ei. Era gata sa renune la insistentele pt. un
stil de via mai sntos, dar se horri sa fac inca o ncercare.
Iari ai trit numai cu cafea i igri.
Mda.
Moia, aproape adormita, pe scaun.
Or sa te omoare chestiile astea. i ai nevoie de un program de exerciii
fizice. In ultimele cteva sptmni ai slbit cu vreo 10 livre.

tia.

La nlimea ta, ar trebui sa ai mai multa carne pe tine. i ai oase mici


caui osteoporoza cu lumnarea. Tre sa mai lucrezi oasele i muchii

M-hmm.
i sa consuli un doctor. Daca vrei prerea mea, eti anemica. N-ai pic
de culoare n obraji i i-ai putea mpacheta jumtate din echipamente n
pungile de sub ochi.
Ce drgu ca ai observat.
Bobby culese cele mai mari cioburi i le arunca n coul de gunoi. Sigur
ca observase. Avea o fata care atrgea atenia. Nu conta ca fcea attea eforturi
de a trece neremarcata. Niciodat n-o vzuse machiata i i inea parul strns
la spate, dar orice om cu ochi normal putea sa vad cum ar fi ncadrat fata
aceea ovala, cu oase delicate, ochi exotici i gura senzuala.
Bobby se opri, simind ca i se nfierbntau obrajii. Ar fi ras de el daca ar
fi tiut ca fcuse o uoar slbiciune pt. ea, cnd il luase sa colaboreze.
Bnuia ca fusese att admiraie profesionala, cat i atracie fizica. Iar
peste partea cu atracia reuise sa treac. Aproape.
Dar nu ncpea nici o ndoial ca, daca fcea cat de putin pt. a-i
accentua pielea aia de magnolie, aplicnd putina culoare pe buzele pline i
fardndu-i ochii prelungi, ar fi artat traznet.
i-a putea face micul dejun, ncepu el. Daca mai ai i altceva pe lng
dulciuri i paine mucegit.
Nu, e-n regula. Poate ne oprim i luam ceva n drum. Sunt deja n
ntrziere.
Cobori de pe taburet i ncepu sa strng corespondenta.
tii, n-ar fi rau s-i iei cteva zile libere, sa te concentrezi i asupra
ta. Maica-mea se duce la bai, n Miami.
Cuvintele lui nu se mai auzeau dect ca un zumzet n urechi. Lua plicul
de manila ce purta numele ei nscris cu litere groase. Fu nevoita s-i tearg o
pelicula de sudoare de pe frunte. Simea n stomac un ghem greos, nu numai
de frica, ci de-a dreptul de groaza.
Plicul era mai gros dect fuseser celelalte, mai greu. Arunc-l, urla
mintea ei. Nu-l deschide. Nu te uita nuntru.
Dar degetele zgriau deja clapeta. Ii scapr cteva scncete sczute,
cnd smulse mica agrafa metalica. De asta data, pe podea se revrsa o
avalan de fotografii. nha una. Era o imagine alb-negru, 12/17, bine
prelucrata.
Nu numai ochii, de data aceasta, ci ea n ntregime. Recunoscu fundalul
un parc de lng casa, pe unde se plimba adesea. Alta o reprezenta n centrul
oraului Charlotte, stand pe marginea trotuarului, cu tocul camerei pe umr.

Ei, te-a prins drgu aici.


Cnd Bobby se apleca sa aleag una dintre fotografii, il plesni peste
mana, rstindu-se:
Ia mana. D-te mai ncolo. Nu m-atinge.
Jo, nu
Stai naibii mai ncolo.
Gfind, se ls n patru labe, sa caute nnebunit printre fotografii.
Imagini i imagini cu ea n ipostaze banale, cotidiene. Venind de la piaa
cu o saco de trguieli, intrnd sau ieind din main.
E pretutindeni, ma urmrete. Oriunde m-a duce, orice-a face. Ma
pndete, i spuse Jo, cu dinii ncepnd s-i clnne. Ma vneaz i nu pot
face nimic. Nimic pana
Si atunci, toate se limpezir. Fotografia din mana ei ncepu sa tremure, ca
i cum n camera ar fi nceput sa bata o briza vioaie. Nu putu sa urle. Nu mai
avea aer n piept.
Pur i simplu nu-i mai simea trupul.
Fotografia era lucrata admirabil, cu eclajul, umbrele i texturile folosite
cu miestrie. Era goala, cu pielea lucind ireal. Trupul sttea aranjat ntr-o
poziie relaxata, cu brbia fragila cobort i capul uor inclinat.
Un brat era petrecut peste mijloc, celalalt se ndoia deasupra capului, ca
ntr-un somn legnat de vise.
Dar ochii erau deschii, cu privirea n gol. Ochi de ppu. Ochi fara
via.
Un moment, fu azvrlit napoi n comar, neputincioasa, privindu-se pe
ea nsi i incapabila sa gseasc drumul de ieire din ntuneric.
Insa chiar i cu toat groaza, putea distinge deosebirile. Femeia din
fotografie avea o masa unduitoare de par rsfirat n jurul fetei. Iar fata era mai
ginga i trupul mai copt dect al ei.
Mama? opti ea, apucnd fotografia cu ambele mini. Mama?
Ce este, Jo?
Zguduit, Bobby i auzi propriul glas ntretindu-se sczut, n timp ce
privea ochii sticloi ai lui Jo.
Ce naiba-i asta?
Unde-i sunt hainele?
Jo inclina capul i ncepu sa se legene. Avea easta plina de sunete,
vuiete nvalnice, tuntoare.
Unde se afla?
Stai uor, fcu Bobby un pas nainte, dnd s-i ia fotografia din mini.
Capul lui Jo zvcni n sus.
Las-m.

n obraji ii reveni roea, intensa ca focul. Ceva nu tocmai normal ii


scnteia n ochi.
Nu te-atinge de mine. Nu pune mana pe ea.
Speriat, nedumerit, Bobby se retrase, ridicnd ambele mini, cu palmele
nainte:
OK, OK, Jo.
Nu vreau s-o atingi.
Ii era frig, un frig nprasnic. Privi din nou fotografia. Era Anabelle.
Tnr, imposibil de frumoasa i rece ca moartea.
Nu trebuia sa ne prseasc. Nu trebuia sa plece. De ce s-a dus?
Poate n-a avut ncotro, spuse ncet Bobby.
Ba nu, locul ei era lng noi. Aveam nevoie de ea, insa ea nu ne-a
dorit. Ce frumoasa e!
Pe obraji se rostogoleau lacrimi, iar fotografia ii tremura n mana.
E aa de frumoasa. Ca o zn de poveste. Eu credeam ca e o prines.
i ne-a prsit. Ne-a prsit i s-a dus. i acum a murit.
Vederea i se mpienjenea, pielea o ardea ncins. Apsndu-i fotografia
la piept, Jo se ghemui i ncepu sa plng.
Haide, Jo, se apleca Bobby spre ea. Hai cu mine acum. Chemam pe
cineva.
Sunt aa de obosita, murmura ea, lsndu-l s-o ridice n brae ca pe
un copil. Vreau sa ma duc acas.
Bine. Acum nchide doar ochii.
fotografia pluti fara sunet spre podea, cznd cu fata n jos peste toate
celelalte. Jo vzu scrisul de pe spate. Litere mari i groase.
MOARTEA UNUI NGER.
Ultimul ei gnd, nainte de a o cuprinde ntunericul, fu: Sanctuar.
CAPITOLUL 2
La inceputm aerul fu ceos, ca un vis pe cale sa se risipeasc. Raze de
lumina strpungeau coroanele stejarilor, fcnd roua sa sclipeasc.
Mierlele i presurile cuibrite n plcurile de muchi se trezeau, ciripind
un cntec de diminea. Un brbtu de cardinal, ca o ghiulea rosie, o zbughi
printre copaci, fara zgomot.
Era momentul lui favorit din zi. In zori, cnd inca nu-i solicita nimeni i
nimic timpul i energia, putea fi singur, singur cu gndurile lui. Sau singur i
att.
Brian Hathaway nu locuise niciodat ntr-un alt loc dect Desire. Nici nu
dorise. Vzuse continentul i vizitase marile orae. Odat, prada unui impuls,
chiar i luase o vacanta n Mexic, putndu-se spune aadar ca vizitase i o
tara strin.

Dar Desire, cu toate virtuile i defectele ei, era al lui. Acolo se nscuse,
ntr-o noapte de septembrie, n urma cu 30 de ani. Nscut n marele pat de
stejar cu baldachin unde dormea acum, moit de propriul lui tata i o negresa
btrn care fuma pipa din cocean ce porumb i ai carei prini fuseser sclavi
ai casei, proprietatea strmoilor lui.
Numele btrnei era Miss Effie si, cnd Brian fusese mic, ii spusese
adesea povestea naterii lui. Cum urlase vntul i se agitase marea, iar n casa
cea mare, n marele pat, mama lui se prbuise ca un rzboinic n lupta i il
expediase din pntec, drept n braele tatlui sau cu un hohot de ras.
Era o poveste frumoasa. Cndva Brian i-i putuse imagina pe mama
rznd i pe tata ateptnd, gata s-l prind.
Acum, mama lui se dusese, iar btrna Miss Effie era moarta de mult.
Trecuse mult, mult timp de cnd tatl lui ateptase s-l prind.
Brian mergea prin ceurile ce se subiau, printre copacii uriai, cu licheni
n culori roii i roz vii pe trunchiuri, prin lumina rcoroas i umbroasa unde
creteau ferigile i palmierii pitici.
Era un brbat nalt i slab, cldit foarte asemntor cu tatl lui. Avea
parul brun i los, pielea bronzata i ochii de un albastru rece. Un chip
prelung, pe care femeile il gseau melancolic i atrgtor. Gura ii era ferma,
tinznd mai mult sa se strng meditativ dect sa surd.
Iar femeile mai gseau atrgtor i altceva provocarea de a face acele
buze sa se arcuiasc.
Uoar schimbare a luminii ii ddu de neles ca era timpul sa porneasc
napoi spre Sanctuar. Trebuia sa pregteasc masa de diminea pt. clieni.
Brian se simea la fel de mulumit n buctrie ca i n pdure. Acesta
era un alt lucru pe care tatl lui il gsise ciudat la el. Iar Brian tia cu
oarecare amuzament ca Sam Hathaway se ntreb daca nu cumva fiul lui o fi
fost homosexual. In fond, daca unui brbat ii plcea s-i ctige existenta
gtind la buctrie, trebuia sa fie ceva n neregula cu el.
Daca ar fi fost genul care sa discute deschis asemenea probleme, Brian iar fi putut spune ca ii putea face placere sa prepare un mereng perfect i totui
sa prefere femeile pt. sex. Pur i simplu nu avea nclinaii spre intimitate.
Si oare nu era aceasta tendin de a se distanta de ceilali o trstur a
familiei Hathaway?
Brian se mic prin pdure la fel de tcut ca i cerbul care trecea pe
acolo. Fcndu-i hatrul, se ntoarse pe drumul cel mai lung, ocolind pe la
Half Moon Creek, unde ceurile se ridicau din apa ca un fum alb si
3 cprioare sorbeau mulumite n tacare desvrit, scnteietoare.
Inca mai era timp, i spuse Brian. Pe Desire, ntotdeauna era timp.

Fara graba, se aez pe un butean czut, pentru a privi florile


desfcndu-se dimineaa.
Insula avea doar 3 km n locul cel mai lat, i nici 15 de la un capt la
altul. Brian ii cunotea fiecare palma de loc, nisipul albit de soare al plajelor,
mlatinile umbrite cu aligatorii lor btrni i rbdtori.
ndrgea ntinderile cu dune, minunatele pajiti cu iarba umeda,
unduitoare, mrginite de brazi tineri i stejari majestuoi.
Dar, mai presus de orice, iubea pdurea, cu misterele i ascunziurile
ntunecoase.
Cunotea istoria casei, faptul ca ntr-o vreme acolo se cultivase bumbac i
indigo, lucrate de sclavi. Roadele le culeseser strmoii lui.
n acel mic paradis izolat veniser sa se joace bogtaii, la vntoare de
cerbi i mistrei feroce, la strns de scoici, la pescuit n rau sau n ocean.
Organizaser baluri pline de via n marea sala, sub lumina lumnrilor
din candelabrele de cristal, jucaser cu nepsare cri n camera de jocuri,
band bourbon sudist de soi ales i fumnd havane groase. Leneviser pe
veranda n dup-amiezele fierbini de vara, n timp ce sclavii le aduceau pahare
cu limonada rece.
Sanctuarul fusese o enclava a privilegiailor i o mrturie despre un mod
de via osndit sa piar.
Alte averi trecuser prin minile magnatului otelurilor i al vapoarelor
care fcuse din Sanctuar refugiul sau personal.
Desi banii nu mai erau ceea ce fuseser odat, Sanctuarul continua sa
existe. Iar insula inca se mai afla n minile urmailor acelor regi ai
bumbacului i mprai ai otelului. Pe toat insula erau risipite csue,
nlndu-se de dup dune, cuibrite la umbra copacilor, privind spre
ntinderea albastra a Strmtorii Pelicanului, trecnd din generaie n generaie,
asigurnd dreptul ctorva familii, doar, de a afirma ca pe Desire erau acas.
Si aa avea sa rmn.
Tatl lui ii nfruntase pe constructori i pe ecologiti cu egala fervoare.
Pe Desire nu aveau sa se amenajeze staiuni turistice i nici un guvern
bine intenionat nu-l putea convinge pe Sam Hathaway sa fac din acea insula
rezervaie naional.
Dup prerea lui Brian, era monumentul nchinat de tatl sau unei sotii
necredincioase. Binecuvntarea i blestemul lui.
Mai veneau vizitatori, n pofida solitudinii, sau poate tocmai datorita ei.
Pt. a-i ntreine casa, insula, trustul, familia Hathaway transformase o
parte din locuina n han.
Brian tia ca Sam detesta acest lucru, ura fiecare pas al unui strain pe
insula. Era singurul subiect de cearta dintre prinii lui pe care i-l amintea.

Anabelle dorise sa deschid insula mai multor turiti, sa atrag oameni pe ea,
sa refac acel gen de iure monden de care se bucuraser cndva naintaii ei.
Sam insistase s-o pstreze neschimbata, neatinsa, controlnd numrul
vizitatorilor i al clienilor care nnoptau ca un srac numrndu-i gologanii.
In cele din urma, bnuia Brian, acest lucru o alungase pe mama lui nevoia de
oameni, de chipuri, de voci.
Dar, orict de mult ncercase, tatl sau nu putuse tine n loc schimbarea,
cum nici insula nu putea tine n loc marea.
Adaptri, i spuse Brian, n timp ce cprioarele se ntorceau ca trase de
aceeai sfoara i se repezeau spre ascunziul copacilor. El, unul, nu inea la
adaptri, dar n cazul hanului fuseser necesare. i rmnea faptul c-i plcea
s-l gospodreasca, ii plceau planificrile, aplicrile proiectelor, activitile de
rutina. Ii plceau vizitatorii, glasurile strinilor, ii plcea sa le observe diversele
obiceiuri i sperane, sa le asculte povestirile ocazionale despre lumile lor.
Nu-l deranja prezenta altor oameni n viaa lui atta timp cat nu
intenionau sa rmn. In orice caz, nu credea ca oamenii rmneau mult
timp.
Anabelle nu rmsese.
Brian se ridica, vag iritat ca o cicatrice veche de 20 de ani ncepuse pe
neateptate s-l doar. Nelund-o n seama, se rsuci i porni pe crarea
erpuitoare, n sus spre Sanctuar.
Cnd iei dintre copaci, lumina il orbi. Atingea jetul unei fntni
arteziene, transformnd fiecare strop de apa n cate un mic curcubeu aparte.
Privi spre fundul grdinii. Lalelele creteau nvalnic. Garoafele artau putin
cam prlite, iar cum naiba se numea de fapt ciudenia aia purpurie? se
ntreb Brian. Era un grdinar mediocru n cel mai bun caz, luptndu-se
incontinuu sa ntrein rondurile. Clienii pltitori doreau grdini ngrijite, la fel
cum se ateptau sa gseasc neaprat antichiti lustruite i mese fine.
Sanctuarul trebuia sa fie meninut n cea mai buna forma, ca s-i atrag,
iar asta nsemna ceasuri nesfrite de munca. Fara clientela, Sanctuarul nici
nu s-ar mai fi putut tine pe picioare. Astfel ca, medita.
Brian, privind ncruntat florile, era un ciclu nesfrit, un arpe
nghiindu-i propria coada. O capcana fara cheie.
Ageratum.
Capul lui Brian se ridica. Fu nevoit sa mijeasc ochii n lumina soarelui,
pt. a vedea femeia clar. Recunoscuse, insa, vocea. Il irita faptul ca putuse veni
astfel n spatele lui. Dar, n fond, ntotdeauna o considerase pe doctoria Kirby
Fitzsimmons o iritaie minora.
Ageratum, repeta ea, zmbind.

tia ca il enervase i considera ca era un progres. Fusese nevoie de


aproape un an nainte de a-i putea smulge o reacie mcar att de mica.
Floarea la care te uii. Grdinile tale au nevoie de putina munca,
Brian.
Ma ocup eu, spuse Brian, revenind la arma lui cea mai buna. Linitea.
Niciodat nu se simea n largul lui n preajma lui Kirby. Nu era vorba
numai de modul cum arata, desi era destul de atrgtoare, pt. cei ce preferau
genul blond delicat. Brian bnuia ca din cauza stilului ei de a se purta, adic
exact opusul delicateii. Era eficienta, competenta i prea sa tie cate putin
cam despre orice.
Din vocea ei se simea un ton pe care Brian il credea a aparine naltei
societi din New England. Sau, cnd se simea mai putin binevoitor, o yankee
afurisita. i avea i nite obraji yankei tipici. Ii scoteau n evidenta ochii verzi ca
marea i nasul putin n vnt. Gura ii era senzuala nu prea mare, nici prea
mica. Nu era dect inca o mica trstur a ei iritant de perfecta.
Se atepta incontinuu s-o aud ca revenise pe continent, nchisese
csua pe care o motenise de la bunica ei i renunase la ideea de a tine o
clinica pe insula. Dar doctoria rmnea, luna dup luna, mpletindu-se ncet
prin urzeala locului.
Si varandu-i-se pe sub piele.
Ii tot zmbea, cu acea expresie batjocoritoare n ochi, n timp ce-i ddea
la o parte o ondulaie fina a parului de culoarea graului care-i cobora lin pe
umeri.
Frumoasa diminea.
E devreme, i vari Brian minile n buzunare. Niciodat nu prea tia
ce sa fac, n fata ei, cu minile.
Nu e prea devreme pt. tine, inclina ea capul.
Doamne, nostim mai era la vedere. De luni de zile sperase sa fac mai
mult dect sa priveasc doar, insa Brian Hathaway era unul dintre localnicii
acelei mici fii de pmnt pe care ii era cam greu s-l cucereasc.
Cred ca micul dejun inca nu e gata.
Nu servim pana la 8.
Bnuia ca o tia la fel de bine ca i el. Trecea destul de des pe la han.
Cred ca pot atepta. Care-i specialitatea din dimineaa asta?
Nu m-am hotrt.
ntruct nu avea cum sa scape de ea, se resemna cnd Kirby i potrivise
pasul dup al lui.
Eu votez pt. picoturi cu scorioar. As putea manca o duzina.
Si se ntinse, cu braele ridicate deasupra capului i degetele nlnuite.

Brian se strdui sa nu observe cum i se ntindea bluza de bumbac peste


snii mici i tari. A nu o observa pe Kirby Fitzsimmons devenise o sarcina
permanenta. Ocoli pe lng casa, prin bobocii de primvara care mrgineau
crarea de scoici zdrobite.
Poi atepta n salonul de oaspei sau n sufragerie.
Prefer sa stau n buctrie. mi place sa ma uit cum gteti.
nainte ca Brian sa fi gsit o cale de scpare, doctoria intra n veranda
cu geamlc din spate i pe usa buctriei.
Ca de obicei, era curata-pahar. Kirby aprecia ordinea la un brbat, n
acelai fel cum aprecia tonusul muscular i creierul bine exersat. Brian avea
toate cele 3 caliti, motiv pt. care o interesa cam ce fel de amant ar fi fost.
Bnuia ca avea sa afle n cele din urma. Kirby tia ntotdeauna s-i
ating telurile. Nu trebuia dect s-i ciobeasc ncet i cu rbdare armura.
Nu dezinteresul era cauza. Vzuse cum o privea cu rarele ocazii cnd
cobora garda. Era pura ncpnare. i pe aceea o aprecia. Iar contrastele lui
erau att de distractive.
Stiu, cnd se aez pe un taburet la barul pt. micul dejun, ca n-avea s-i
spun mare lucru daca nu-l iscodea. i tia ca avea s-i toarne o ceac din
cafeaua lui cu adevrat remarcabila, neuitnd ca o bea slaba. Ospitalitatea lui
nnscut.
Kirby il ls linitit un moment, n timp ce sorbea cafea din cana
aburind pe care Brian i-o pusese n fata. Nu-l tachinase cnd ii spusese c-i
plcea s-l vad gtind.
Buctria putea fi un domeniu feminin prin tradiie, dar aceasta
buctrie era complet masculina. La fel ca stpnul ei, cu minile lui mari,
parul nclcit i chipul aspru.
tia fiindc puine erau lucrurile pe care oamenii de pe insula nu le
tiau unii despre ceilali ca Brian renovase buctria n urma cu vreo
8 ani. El creiase proiectul, el alesese culorile i materialele. Fcuse din ea
un atelier brbtesc, cu dulapuri lungi de culoarea granitului i oteluri
inoxidabile strlucitoare.
Avea 3 ferestre largi, ncadrate doar cu rame de lemn curbe i incrustate.
Sub ele era pusa o bancheta gri-fumurie pt. mesele n familie, desi, din cate tia
ea, familia Hathaway rareori manca laolalt.
Pardoseala era din dale crem, pereii albi, nempodobii. Lui Brian nu-i
plceau fanteziile.
Totui, existau accente casnice n luciul vaselor de cupru agate pe
crlige, n mnunchiurile de usturoi i ardei uscai, n raftul care susinea
ustensilele de buctrie strvechi. Kirby i imagina ca Brian le considera mai
degrab practice dect familiare, dar nclzeau atmosfera.

Lsase neatinsa vechea vatra de crmizi, care amintea de un timp cnd


buctria fusese inima casei, un loc pt. ntruniri i zboviri ndelungate. Lui
Kirby ii plcea vatra n timpul iernii, cnd Brian aprindea focul i mirosul de
lemn ars se amesteca plcut cu cel al tocanelor condimentate sau al supelor
clocotind la foc sczut.
Pt ea, enormul bufet comercial prea sa necesite o diploma de inginer pt
a putea fi folosit. In fond, concepia lui Kirby asupra gtitului consta n a scoate
un pachet din congelator i a-l pune n cuptorul cu microunde.
Mor dup buctria asta, spuse.
Brian, care batea ceva cu telul ntr-un castron albastru, mare, se
mulumi sa mormie.
Lund-o ca pe un rspuns, Kirby cobori de pe taburetul nalt pt a se mai
servi cu o ceac de cafea. Se apleca, abia atingndu-i braul, i zmbi la
vederea amestecului din vas.
Picoturi?
Brian se retrase putin. Mirosul ei ii sttea n cale.
Asta ai vrut, nu?
Mda.
Ridicnd ceaca, ii zmbi peste buza acesteia.
E plcut sa obii ceea ce vrei. Nu crezi?
Avea cei mai afurisii ochi din lume, i spuse el. Copil fiind, crezuse n
sirene. Toate aveau ochi ca ai lui Kirby.
Este destul de uor, cnd nu vrei altceva dect picoturi.
Fcu un pas napoi, ocolind-o, i lua o forma de picoturi dintr-un
dulpior de jos. Dup ce o baga n priza, se ntoarse i se ciocni de Kirby.
Instinctiv, ridica o mana ca s-o tina de brat. i aa ramase.
Ma mpiedici.
Doctoria se trase putin mai nainte, infim, incantata de scurta palpitaie
pe care o simise n abdomen.
Credeam ca te-a putea ajuta.
Cu ce?
Zmbind, i ls privirea sa rtceasc spre gura lui, apoi reveni.
Cu orice.
La naiba, i spuse ea i-i ls cealalt mana pe pieptul lui.
Ai nevoie de ceva?
Sngele lui Brian ncepu sa circule mai repede. Degetele i se strnser pe
braul ei nainte de a se putea stpni. Se gndi un moment, ba bine ca nu.
Cum ar fi fost s-o nghesuie lng bufet i sa ia ceea ce ea tot ncerca s-i vre
sub nas?
Cu asta, i-ar fi ters zmbetul ala afectat de pe fata.

mi stai n drum, Kirby.


Inca nu-i dduse drumul. Un progres clar, reflecta ea. Sub mana ei,
btile inimii i se acceleraser.
i stau n drum de aproape un an, Brian. Cnd ai de gnd sa faci ceva
n sensul asta?
Ii vzu ochii tresrind nainte de a se ngusta. Respiraia ei se precipita
de nerbdare. In sfrit, i spuse, aplecndu-se spre Brian.
Acesta i ls braul sa cada i pasi napoi, cu o micare att de
neateptat i de brusca, nct de asta data Kirby aproape i pierdu echilibrul.
Bea-i cafeaua. Eu am de lucru.
Avu satisfacia sa vad ca, n mod excepional, o descumpnise.
Zmbetul dispruse, nici vorba. Sprncenele delicate i se mbinaser si,
pe sub ele, ochii erau ntunecai, aprini.
Ei, fir-ar sa fie, Brian. Care-i problema?
Cu agilitate, Brian ncepu sa depun aluatul pe forma nclzit.
N-am nici o problema.
Ii arunca o privire piezi, n timp ce nchidea capacul. Se nroise n
obraji, iar buzele i se subiaser. Turbata de furie, i spuse el.
Perfect.
Ce trebuie sa fac? trnti ea ceaca pe bufet, stropind cu cafea fierbinte
tblia imaculata. Vrei sa intru aici goala?
Ei, asta ar fi o idee, nu? Pe urma as putea mari preturile.
i inclina capul:
Adic, daca ari bine goala.
Arat excelent goala i i-am dat nenumrate ocazii s-o afli personal.
Cred ca prefer ocaziile pe care mi le dau eu singur, zise el, deschiznd
frigiderul. Vrei i oua la picoturile astea?
Kirby strnse pumnii, i aminti ca depusese un jurmnt sa vindece, nu
sa provoace vtmri corporale, i se rsuci pe clcie.
Offf, baga-ti-ai piscoturile-n bombni ea, ieind cu pasi mari pe usa
din spate.
Brian atepta sa aud usa trntindu-se, dup care zmbi. Bnuia ca
avusese ctig de cauza n micul duel de voine i se hotr sa se rsplteasc
mncndu-i picoturile. Tocmai le trecea pe o farfurie, cnd usa se deschise.
Lexy statu un moment ca n poza, tiind i ea i Brian ca era un obicei,
nu o ncercare de a-i impresiona fratele. Parul ii era o claie de bucle n spirale
care i se revrsau pe umeri n actuala ei nuana favorita, rou Renaissance.
Ii plcea influenta lui Titian i o considera o ameliorare fata de
blondulbomba pe care-l purtase n ultimii ani. Descoperise ca meninerea acelei
culori era cea mai mare pacoste.

Culoarea era doar cu cteva grade mai deschisa i mai strlucitoare dect
ceea ce-i druise Dumnezeu, potrivindu-se cu tenul ei alb, abia uor
trandafiriu. Motenise ochii caprui-changeant ai tatlui ei. In dimineaa aceea
erau ngreunai, de culoarea marii sub nori, i deja accentuai atent cu rimel i
contur de pleoape.
Picoturi, constata ea; glasul ii era un tors felin pe care il practicase cu
religiozitate, nsuindu-i-l complet. Miau-miau.
Neimpresionat, Brian taie prima bucata, ridicndu-se, i i-o vari n
gura.
S-ale mele.
Lexy i arunca pe spate coama, merse agale spre barul de micul ajun i
se mbufn drgla. Batu din gene, surznd, cnd Brian ii puse farfuria n
fata.
Mulumesc, scumpete.
Ii depuse o mana pe obraz i i-l srut pe celalalt.
Lexy avea obiceiul foarte impropriu familiei Hathaway de a atinge, de a
sruta, de a mbria. Brian i amintea, ca dup plecarea mamei lor, Lexy
devenise ca o celua, mereu srind n braele cuiva, cutnd un loc unde sa
se cuibreasc. Ce naiba, i spuse el, avusese numai 4 ani. O trase uor de
par i-i ddu siropul.
S-a mai sculat cineva?
Mmm. Perechea din camera albastra se foiete. Verioara Kate a fost la
dus.
Credeam ca tu eti la schimbul de micul dejun, azi diminea.
Sunt, rspunse ea, cu gura plina.
Brian i nl o sprncean, petrecndu-i cu privirea halatul scurt,
subire, cu modele dezlnuite.
Asta i-e noua uniforma de chelneri?
ncrucindu-i picioarele lungi, fata i mai strecura o bucata de picot
intre buze.
i place?
Ai sa poi iei la pensie, numai cu baciurile.
Mhm, rase ea cu jumtate de gura, mpingnd picoturile de pe
farfurie. E visul meu de-o via sa le servesc mncare strinilor i sa le strang
vasele murdare, economisind banii de buzunar pe care mi-i dau ca sa ma retrag
n plina glorie.
Toi avem micile noastre fantezii, spuse cu nepsare Brian, punnd
lng ea o ceac de cafea, plina cu fric i zahar.
Ii nelegea amrciunea i dezamgirea, chiar daca nu era de acord cu
ele; aa ca ntreb nclinndu-i capul:

Pe-ale mele vrei sa le auzi?


Probabil au ceva legturi cu ctigarea concursului de reete Betty
Crocker.
Auzi, n-ar fi exclus.
Eu voi fi cineva, Bri.
Eti cineva. Alexa Hathaway, Prinesa de pe insula.
Lexy i ddu ochii peste cap, nainte de a-i lua cafeaua.
N-am rezistat nici un an la New York. Nici mcar un nenorocit de an.
Cine-ar vrea?
Simplul gnd ii ddea fiori. Strzi aglomerate, mirosuri de mbulzeal,
nghesuiala pana i n atmosfera.
E putin cam greu sa fii actri pe Desire.
Iubito, daca ma ntrebi pe mine, faci o treaba excelenta. Iar daca ai de
gnd sa stai bosumflata, ia-i picoturile n camera ta. mi strici tot cheful.
Uor i-e ie.
mpinse farfuria ntr-o parte. Brian o apuca nainte de a aluneca de pe
bufet.
Tu ai tot ce vrei. Locuieti n plina pustietate zi de zi, an de an. Faci
aceleai lucruri la nesfrit. Tata practic i-a dat ie casa, aa ca poate sa bata
toat ziua coclaurile insulei, ca sa se asigure ca nimeni nu muta din loc nici
mcar un fir din preiosul lui nisip.
Se ridica de pe scaun, aruncndu-i braele n laturi.
i Jo are ce vrea. Mare scula pe bascula de fotografa, umblnd prin
toat lumea ca s-i fac pozele. Dar eu ce am? Ce am eu, exact? Un
curriculum vitae jalnic, cu cteva reclame, o mana de figuraii i un rol
principal ntr-o piesa n 3 acte care s-a suspendat inca din seara premierei, la
Pittsburgh. i acum iari m-am nfundat aici, sa servesc la mese, sa schimb
aternuturile altora. i nu pot sa sufr asta.
Brian atepta un moment, apoi aplauda.
Excelent monolog, Lex. i tii precis ce cuvinte sa accentuezi. Poate ar
fi mai bine, totui, sa te ntorci pe scena. Gestica ta tinde spre grandoare.
Buzele fetei tremurar, apoi se strnser:
Fir-ai al dracu, Bri.
i-i repezi brbia n sus, nainte de a iei hotrt.
Brian ii lua furculia. Se prea ca avusese doua victime ntr-o singura
diminea i se hotr s-i termine i ei micul dejun.
Peste o ora, Lexy era numai zmbete i farmec sudic mieros. Avea talent
de chelneri ceea ce o salvase de srcia totala n timpul stagiului ei la New
York i servea la mese dnd perfect senzaia de placere i gratie lipsita de
graba.

Purta o fusta gofrata scurta, exact atta cat s-l enerveze pe Brian, cum
i avusese intenia, i un pulover cu mneci largi despre care bnuia ca ii
avantaja la maxim silueta. Avea o silueta frumoasa i se strduia din greu sa io pstreze astfel.
Era o unealta a meseriei, fie ca era chelneria, fie actri. La fel ca
zmbetul prompt i strlucitor.
Ce-ar fi sa va renclzesc cafeaua, d-le Benson? Cum va place omleta?
Brian e o minune absoluta n buctrie, nu-i asa?
ntruct dl. Benson prea s-i aprecieze att de mult snii, Lexy se
apleca putin mai mult, ca s-l gratifice pe deplin pt. banul pltit, nainte de a
trece la masa urmtoare.
Ne prsii azi, aa e? le zmbi ea radioasa tinerilor cstorii care se
giugiuleau n colt. Sper sa mai venii pe la noi.
Pluti prin camera, observnd cnd cate un client avea chef de vorba i
cnd un altul voia sa fie lsat n pace. Ca de obicei n dimineile din timpul
sptmnii, treaba mergea uor i avea destule ocazii ca s-i fac jocurile.
Jocul pe care-l dorea cel mai mult era de-a slile pline, n marile teatre
din New York. i cnd colo, i zicea Lexy, pstrndu-i pe fata zmbetul plin de
soare, eti distribuita n rol de chelneri, ntr-o casa care nu se schimba
niciodat, pe o insula care nu se schimba niciodat.
Totul mersese la fel de sute de ani, i spuse. Lexy nu era o femeie care sa
aprecieze istoria. In ce-o privea pe ea, trecutul era plicticos i gravat cu truda n
piatra la fel ca Desire i familiile ei mprtiate.
Pendleton-ii se cstoreau cu Fitzsimmons-ii, sau cu cei din familia
Brodie ori Verdon. Principalii 4 ai insulei.
Ocazional, cate un fiu sau fiica fcea un ocol i se cununa cu cineva de
pe continent. Unii chiar se mutau, dar n rest aproape invariabil rmneau pe
loc, locuind n aceleai case, generaii dup generaii, adugnd cteva nume
noi printre locatarii permaneni.
Totul era att de previzibil, medita Lexy, n timp ce ntorcea vesela foaia
carnetului de note de comanda i zmbea spre masa urmtoare.
Mama ei se mritase cu un continental, iar acum familia Hathaway
domnea peste Sanctuar. Hathaway-ii erau cei care locuiser aici, munciser
aici, consumaser timp i snge ca sa conserve casa i insula timp de peste 30
de ani.
Dar Sanctuarul inca mai era i ntotdeauna avea sa fie casa
Pendletonilor, sus pe colina.
Si nu prea sa existe nici o scpare.
ndes baciurile n buzunar i strngea farfuriile folosite. In clipa cnd
intra n buctrie, ochii ii ngheau, i lepda farmecul ca un arpe pielea. Nu

fcea dect s-o nfurie i mai mult faptul ca Brian era nepstor fata de rceal
pe care o afia n fata lui.
ngrmdi vasele n spltor, lua o cafetiera noua i reveni n sala de
mese.
Timp de 2 ore servi, strnse i rearanja mese i visa la locul unde dorea
sa fie.
Pe Broadway. Fusese att de sigura ca va reui. Toi ii spuseser ca avea
un talent nnscut. Desigur, asta fusese nainte de a se duce la New York i a se
pomeni alturi de sute alte tinere crora li se spusese acelai lucru.
Vroia sa fie o actri serioasa, nu cine tie ce paachina aeriana care poza
pt. reclama la lenjerie i se autodeclara ca actrita-manechin. Se ateptase din
toat inima sa nceap direct pe cai mari. In fond, avea minte, frumusee i
talent.
Prima ei ntlnire cu Manhattan-ul o umpluse de hotrre i energie.
Parca ar fi ateptat-o, i aminti ea, n timp ce socotea nota de plata pt.
masa 6. Atia oameni, atta zgomot i vitalitate. Si, da, magazinele cu
toate acele haine senzaionale, restaurantele sofisticate i copleitoarea senzaie
ca toi aveau ceva de fcut, toi se grbeau undeva.
Si ea avea ceva de fcut i o direcie n care sa se ndrepte.
Desigur, nchiriase un aparament mult prea scump. Dar nu se mulumise
cu cine tie ce cmrua nghesuit. i cumprase haine noi de la Bendels i
petrecuse o zi ntreag la Elizabeth Arden. i tocase o mare parte din buget,
dar o considerase o investiie. Dorea sa arate cat mai bine cnd rspundea la
ofertele de distribuie.
Prima luna constase n ateptri dureroase, una dup alta. Nici gnd sa
se fi ateptat la o att de stansa concurenta sau la o asemenea disperare pe
chipurile celor ce sttea la rand mpreun cu ea sa dea probe, la roluri dup
roluri.
Si primise cteva oferte, dar majoritatea ii cereau sa dea proba culcata pe
spate. Era prea mandra i prea ncreztoare n ea nsi pt. aa ceva. Iar acum,
acea mndrie, ncredere si, era nevoita sa recunoasc, naivitate, o aduseser
napoi la punctul de pornire.
Dar nu era dect temporar, i reaminti Lexy. In mai putin de 1 an avea
sa mplineasc 25 i s-i primeasc motenirea. Cat mai rmsese din ea.
Urma sa se rentoarc la New York cu banii si, de asta data, avea sa fie mai
inteligenta, mai prudenta i mai abila.
Nu era nvins. i ngduia un sabat. ntr-o buna zi, urma sa stea pe
scena i sa se simt npdit de iubirea i admiraia spectatorilor. i atunci,
avea sa fie cineva.
Altcineva dect fiica mai mica a lui Anabelle.

Duse ultimele farfurii n buctrie. Brian fcea ordine. Nici o crati sau
tigaie murdara nu se ngrmdea pe chiuveta, nici o pata sau stropitura nu
mnjea bufetul. tiind ca o fcea din rutate, Lexy i rsuci ncheietura minii
astfel inca ceac de deasupra farfuriilor sa se rstoarne, vrsnd zaul de
cafea nainte de a se sparge pe dalele de faian.
Scuze! Exclama ea, zmbind rutcioas cnd Brian ntoarse capul.
Vad c-i place sa faci pe proasta, Lex, comenta el rece. Te pricepi att
de bine.
Zu?
nainte de a se putea stpni, ls i restul vaselor sa cada. Se prvlir
cu zgomot, mprtiind peste tot tacmuri i resturi de mncare.
Cum adic?
La naiba, ce ncerci sa dovedeti? Ca eti distructiva ca ntotdeauna?
Ca oricnd va veni cineva dup tine s-i curee resturile?
Merse nervos pana la debara i scoase o matura.
Ia curata tu, ii ndesa el matura n mini.
N-am chef.
Desi regreta deja impulsul, ii mpinse matura napoi. Multicolorul
serviciu Fiestaware zcea la picioarele lor ca un carnaval ruinat.
Sunt vasele tale nepreuite. Matura-ti-le singur.
Ai sa le maturi, ca de nu, jur c-i pun matura asta pe spate.
ncearc numai, Bri.
Se nfruntau piept n piept. Faptul de a ti ca nu avea dreptate nu fcea
dect s-o indemne i mai mult sa reziste.
ncearc numai, i-i scot naibii ochii. M-am saturat de moarte s-mi
tot spui ce sa fac. E i casa mea, nu numai a ta.
Ei, vad ca pe aici nu s-a schimbat mare lucru.
Cu fetele inca negre de furie, Brian i Lexy se ntoarser, i fcur ochii
mari. In usa din spate sttea Jo, cu doua valize la picioare i cu ochii grei de
oboseala.
Am tiut ca am ajuns acas, cnd am auzit o bubuitura, urmata de
voci vesele.
Cu o brusca i premeditata schimbare a strii de spirit, Lexy il lua pe
Brian de brat, unindu-se amndoi.
Ia te uita, Brian, alta fiica rtcitoare s-a ntors. Sper ca ne-a mai
rmas ceva din vielul ala gras.
Ma mulumesc cu o cafea, replica Jo i nchise usa dup ea.
CAPITOLUL 3
Jo sttea la fereastra, n dormitorul ei din copilrie. Peisajul era acelai.

Grdini frumoase, ateptnd cu rbdare sa fie plivite de buruieni i


stropite. Plcurile de Alyssum erau deja aurite, iar clopoeii se legnau.
Violetele i soreau fetioarele obraznice, pzite de lncile nalte ale iriilor
mov i de veselele lalele galbene. Impatienele i garoafele erau n plina nflorire.
Creteau apoi palmierii, palmierii-varza i ceaprazul, iar dincolo de
acetia stejarii umbroi, sub care prosperau ferigile dantelate i nenumratele
flori slbatice.
Lumina era negrit de fermectoare, aurita i perlata rand pe rand, dup
cum pluteau norii, ntinzndu-i pe pmnt umbrele blnde.
Imaginea inspira pace, singurtate i o perfeciune ca de carte de povesti.
Daca ar fi avut energie, Jo ar fi ieit, s-o imortalizeze pe film i sa i-o
nsueasc.
Ii dusese dorul. Ce ciudat, i spuse ea, s-i dea seama abia acum ca ii
fusese dor de privelitea vzut prin fereastra camerei unde i petrecuse fiecare
noapte a primilor 18 ani din via.
Umblase multe ore prin aer liber, grdinrind cu mama ei, nvnd
denumirile florilor, nevoile i obiceiurile lor, bucurndu-se de senzaia
pmntului sub degete i a soarelui n spate. Psri i fluturi, clinchetul
clopoeilor de vnt, plutirea norilor pufoi pe deasupra, peste cerul albastru
bland, erau tot attea comori nepreuite din copilria ei.
Se prea ca uitase sa rmn legata de ele, conchise Jo, ntorcndu-se
obosita de la fereastra. Toate fotografiile pe care le fcuse n acel dcor, cu
aparatul sau cu mintea, stteau ascunse de foarte mult timp.
Nici camera ei nu se schimbase prea mult. Aripa familiala a Sanctuarului
continua sa iradieze stilul i gustul lui Anabelle. Pentru fiica ei cea mare
alesese un pat de alama lucitoare, cu jumtate de baldachin, perdele de dantela
i decoraiuni fluide pe cornie i n colturi. Cuvertura era din dantela irlandeza
antica, motenire din familia Pendleton, pe care Jo o ndrgise ntotdeauna pt.
modelul i textura materialului. i fiindc prea att de solida i de lipsita de
vrsta.
Pe tapet, clopoei albatri nfloreau nvalnic pe fundalul ivoire, iar brul
era pictat n tonuri calde, aurii ca mierea.
Anabelle alesese antichitile globurile de lampa i mesele de arar,
scaunele delicate i vazele n care se aflaser dintotdeauna flori proaspt
culese. Dorise ca odraslele ei sa nvee cat mai de timpuriu convieuirea cu
obiectele de mare pre i sa le ngrijeasc. Pe consola micului emineu de
marmura stteau lumnri i scoici. Pe rafturile peretelui opus nu se nirau
ppui, ci cri.
Inca de mica, Jo folosise foarte putin ppuile.

Anabelle murise. Orict de mult din ea rmnea cu ncpnare n acea


camera, n acea casa, pe insula, era moarta. Cndva, n ultimii 20 de ani, se
prpdise, fcndu-i dezertarea completa i irevocabila.
Doamne sfinte, de ce ii imortalizase cineva moartea pe film? se ntreb
Jo, ngropndu-i fata n mini. i de ce ii trimiseser imaginea fiicei lui
Anabelle?
MOARTEA UNUI NGER.
Cuvintele fuseser scrise pe dosul fotografiei. Jo i le amintea cat se
poate de clar. i freca apsat pieptul cu podul palmei, ncercnd s-i calmeze
btile inimii. Ce fel de boala mai era i asta? Ce fel de ameninare? i n ce
msur era ndreptat spre ea nsi?
Fusese acolo, fusese reala. Nu conta ca, atunci cnd ieise din spital i se
ntorsese n apartament, fotografia dispruse. N-o putea lsa sa conteze. Daca
recunotea ca i-o imaginase, ca avusese halucinaii, nsemna sa admit c-i
pierduse minile.
Cum putea nfrunta acest lucru?
Dar, la ntoarcere nu mai gsise fotografia. Celelalte erau acolo, acele
imagini cotidiene ale ei, mprtiate pe duumeaua camerei obscure, unde le
scpase din mini, socata i cuprinsa de panica.
Dar, desi cutase, parcurgnd ceasuri n sir fiecare palma de loc din
apartament, nu gsise fotografia care o drmase.
Daca nici mcar nu existase nchiznd ochii, i rezema fruntea de
geamul ferestrei. Daca i se nzrise, daca dorise cumva ca imaginea aceea
cumplita sa fie realitate, ca mama ei sa fie expusa n acel fel, i moarta n ce o
transforma aa ceva?
Ce putea sa accepte mai uor? Propria ei instabilitate mintala sau
moartea mamei?
Nu te gndi acum. i aps o mana pe gura, n timp ce respiraia
ncepea sa i se opreasc n gat. Pune-o deoparte, la fel cum ai nlturat i
fotografiile. ncui-o pana te mai ntremezi. Nu te frnge din nou, Jo Ellen, i
impuse. Vei ajunge iari la spital, unde doctorii au s-i scormoneasc prin
trup i minte. Rezista. Trase adnc aer n piept, pt. a se calma. Rezista pana
cnd poi pune ntrebrile necesare, pana poi gsi rspunsurile care sunt de
gsit.
Avea sa fac neaprat ceva practic, hotr Jo, ceva banal, sa ncerce cel
putin sa simuleze o vizita fireasca acas.
Coborse deja capacul biroului cu tblie inclinata i i puse pe el unul
dintre aparatele foto. Dar, privindu-l, i ddu seama ca mai mult nu putea
despacheta. Se uita la valizele puse pe frumoasa cuvertura.

Gndul de a le deschide, de a scoate din ele hainele i a le agata n dulap,


a le mpturi n sertare, era pur i simplu insuportabil. In schimb, se aez
ntr-un fotoliu i nchise ochii.
Avea nevoie sa judece i sa fac planuri. Cel mai bine lucra cnd avea o
lista de sarcini i scopuri, nirate n ordinea cea mai practica i mai eficienta.
ntoarcerea acas fusese singura soluie, deci era practica i eficienta. Avea sa
fie, i fgdui Jo, primul pas. Nu trebuia dect s-i limpezeasc mintea,
cumva sa i-o limpezeasc i sa se concentreze asupra pasului urmtor.
Dar continua sa pluteasc, aproape ca prin vis.
I se pru ca nu trecuser dect cteva secunde, cnd cineva ciocani la
usa, dar se pomeni dezmeticindu-se dezorientata, ca trezita din somn.
Sari n picioare, simindu-se ridicol de jenata ca aproape fusese prinsa
picotind n miezul zilei. nainte de a ajunge la usa, aceasta se deschise i
verioara Kate i vari capul nuntru.
Deci aici erai. Dumnezeule, Jo, ari de parc-ai fi moarta de 3 zile! Stai
jos i bea ceaiul asta, apoi spune-mi ce se ntmpl cu tine.
Era un lucru att de tipic pt. Kate, i spuse Jo, acea atitudine franca,
autoritara, fara echivocuri. Constata ca zmbea, n timp ce o privea pe Kate
intrnd cu tava.
Ari minunat.
Mulumesc, zise Kate punnd tava pe masa joasa din zona gen salon i
indicnd un scaun. Ceea ce, dup cum ari, tu n-ai fcut. Eti prea slaba,
prea palida, i parul i-e un dezastru de proporii mondiale. Dar o dregem noi i
pe asta.
Cu voiciune, turna ceaiul din ceainicul de porelan decorat cu crcel de
vita, n doua cesti din acelai serviciu.
Ia s-auzim, se rezema ea de sptar, sorbind, cu capul inclinat ntr-o
parte.
Mi-am luat o mica vacanta, o informa Jo; venise cu maina de la
Charlotte anume ca sa aib timp pt. a-i repeta motivele i pretextele de a se fi
ntors acas.
Cteva sptmni.
Jo Ellen, pe mine nu ma duci.
Nu fuseser n stare niciodat, i spuse Jo, niciunul dintre ei, de cnd
pusese Kate prima oara piciorul n Sanctuar. Venise la cteva zile de la
dezertarea lui Anabelle, sa stea o sptmn, i peste 20 de ani inca nu
plecase.
Dumnezeu era martor ca avuseser nevoie de ea, recunoscu Jo,
ncercnd sa calculeze cu cat de puine dezvluiri fata de Katherine Pandleton
putea sa scape. Sorbi din ceai, trgnd de timp.

Kate era verioara lui Anabelle, iar asemnarea familiala se observa mai
ales la ochi, coloraie i constituia fizica. Dar cata vreme Anabelle, din cate i
amintea Jo, pruse ntotdeauna delicata i de o feminitate nnscut, Kate era
tioas i precisa.
Totui, Kate i purta de grija, fu Jo de acord. Parul ii era tuns bieete,
ca o cascheta ruginie, potrivita cu fata ei de vulpe n alerta i cu stilul practic.
Garderoba tindea mai mult spre genul sport, dar nu era niciodat leampta.
Avea pantalonii clcai ntotdeauna i bluzele de bumbac apretate. Unghiile-i
erau tiate scurt, nelipsite nicicnd de 3 straturi de lac incolor. Desi avea 50 de
ani, i meninea silueta si, din spate, ar fi putut sa fie luata drept bieandru.
Intrase n viaa lor cnd se aflau n plina fundtur, i nu ovise
niciodat. Pur i simplu le fusese alturi, organizase detaliile, ii mpinsese pe
fiecare sa fac tot ce trebuia fcut n continuare si, n stilul ei categoric, ii
bruscase i-i iubise spre a le da cel putin o iluzie de normalitate.
Mi-a fost dor de tine, Kate, murmura Jo. Serios.
Kate o privi un moment, iar pe fata ii tresari ceva.
Sa nu crezi ca ai sa ma mblnzeti, Jo Ellen. Ai necazuri, i poi sa mi
le spui sau sa atepi sa ti le smulg eu cum preferi. Oricum, tot am sa le aflu.
Am avut nevoie de putin timp liber.
Fara ndoial aa era, medita Kate; i ddea seama dup cum arata.
Cunoscnd-o pe Jo, se ndoia foarte mult ca un brbat ii adusese n ochi
expresia aceea rnit. Deci, mai rmnea munca. Munca aceea care o ducea pe
Jo n locuri strine i ndeprtate. Adeseori periculoase, cu rzboaie i
catastrofe. O munca pe care tia ca tnra ei verioara o pusese cu deliberare
mai presus de via personala i familiala.
Fetio, spuse Kate n sinea ei, biata mea feti mica i dulce. Ce-ai fcut
cu tine?
Strnse degetele pe toarta cetii, ca sa nu-i tremure.
Ai fost lovita?
Nu. Nu, repeta Jo, lsnd tava jos, pt. a-i apsa cu degetele ochii
ndurerai. Doar suprasolicitata, stresata Cred ca mi-am depit limitele, n
ultimele cteva luni. Presiunile, atta tot.
Fotografiile. Mama.
Kate se ncrunt. Cuta ce i se forma intre sprncene era denumita, nu
tocmai afectuos, falia Pandleton.
Ce fel de presiuni devoreaz carnea de pe tine, Jo Ellen, i-i fac
minile sa tremure?
Dezarmata, Jo i nclet n poala minile acelea nesigure.
Cred ca s-ar putea spune ca n-am prea avut grija de mine, zmbi ea
putin. Am sa ma strduiesc mai mult.

Btnd cu degetele n braul fotoliului, Kate ii studia fata. Tulburarea


citita acolo era prea profunda pt. a aparine doar grijilor profesionale.
Ai fost bolnava?
Nu.
Minciuna i se desprinsese de pe buze aproape att de lin pe cat plnuise.
Cu multa deliberare, i alunga din minte imaginea salonului de spital, aproape
convinsa ca verioara ei ii putea citi gndurile.
Doar putin extenuata. N-am dormit prea bine, n ultima vreme.
Iritata de privirea ferma a lui Kate, Jo se ridica s-i scoat igrile din
buzunarul jachetei pe care i-o aruncase pe sptarul unui scaun.
Am tranzacia aia cu albumul i-am scris. Cred ca m-a stresat.
Aprinse bricheta.
E un teritoriu nou pt. mine.
Ar trebui sa fii mandra de tine nsi, nu sa te mbolnveti din cauza
asta.
Ai absoluta dreptate, sufla Jo fumul, alungndu-i din gnd imaginea
lui Anabelle, a fotografiilor. Deci, mi-am luat o vacanta.
Nu era totul, socoti Kate, dar pt. moment ajungea.
E bine ca ai venit acas. 2 sptmni de mncruri gtite de Brian vor
pune din nou putina greutate pe tine. i martor mi-e Dumnezeu ca ne-ar
prinde bine un ajutor pe-aici. Majoritatea camerelor, i csuele, sunt rezervate
pe toat vara.
Deci afacerile merge bine? ntreb Jo, fara prea mult interes.
Oamenii trebuie s-i ias din propriile ritmuri i sa intre ntr-ale
altora. Majoritatea celor care vin aici cuta linitea i singurtatea, altfel i-ai
gsi n Hilton Head sau pe Jekyll. Totui, vor aternuturi curate i prosoape
noi.
Kate batu din degete, gndindu-se un moment la treburile care o
ateptau n acea dup-amiaz.
Lexy a dat i ea o mana de ajutor, dar nu e mai serioasa dect o tii.
Oricnd exista riscul sa dea bir cu fugiii, lsnd treaba nefcut. i ea
are de nfruntat unele decepii i dureri de-ale creterii.
Lexy are 24 de ani, Kate. A crescut de mult.
La unele dureaz mai mult dect la altele. Nu e un defect, e o realitate.
Kate se ridica, gata oricnd s-i apere unul dintre pui, fie i doar
mpotriva ciugulelilor altuia n cap.
Iar unele nu nva niciodat sa priveasc realitatea n fata, sublinie
Jo. i-i triesc viaa nvinuindu-i pe toi ceilali pt. propriile lor dezamgiri i
ratri.

Alexa nu e o ratata. Niciodat nu ai avut destula rbdare cu ea nu


mai mult dect a avut i ea cu tine.
Nu i-am cerut niciodat sa aib rbdare cu mine.
Vechile resentimente ieeau la suprafa ca uleiul ncins pe o apa
murdara.
Nu i-am cerut nimic, nici ei, nici altcuiva.
aa e, nu ai cerut, Jo, spuse calma Kate. Daca ai cere, s-ar putea sa fii
nevoita sa ai i ceva de dat n schimb. S-ar putea sa trebuiasc sa recunoti ca
ai nevoie de ei, daca-i lai sa aib nevoie de tine. Ei bine, e timpul sa priviti cu
toii n fata cteva adevruri. Au trecut 2 ani de cnd n-ai mai fost mpreun
toi 3 n casa asta.
Stiu i eu cat timp a trecut, replica Jo cu amrciune. i nici Brian,
nici Lexy nu m-au primit cu mai multa bucurie dect ma ateptasem.
Poate aveai parte de mai multa bucurie, daca te ateptai la mai multa,
strnse Kate flcile. Nici mcar n-ai ntrebat de tatl tau.
Enervata, Jo i strivi igara.
i ce-ai vrea s-ntreb?
Nu ma lua pe tonul asta argos, domniorico. Daca ai de gnd sa stai
sub acoperiul nostru, arat-le putin respect celor care i-l ofer. Si, cat timp
eti aici, i vei juca rolul. Fratele tau a inut prea mult povara hanului pe
umeri, n ultimii ani. E timpul ca familia sa se adune la un loc. E timpul sa fii
din nou o familie.
Nu sunt hangia, Kate, i nu-mi pot imagina ca Brian ar vrea s-mi
bag nasul n treburile lui.
Nu e nevoie sa fii hangia ca sa speli rufele, sa lustruieti mobila sau
sa maturi nisipul de pe veranda.
La auzul tonului ei ngheat, Jo rspunse cu o voce defensiva i
sfidtoare:
N-am spus ca nu-mi voi juca rolul, am vrut doar
Stiu exact ce ai vrut sa spui i te anun, domnioar, ca m-am saturat
pn-n gat de atitudinile de genul asta. Fiecare dintre voi s-ar arunca mai
degrab n mlatin, dect s-i ceara o mana de ajutor unui frate sau sora de-a
sa. i i-ai nghii limba nainte de a ntreba de tatl tau.
Nu stiu daca v-ai luat la ntrecere sau suntei doar ncpnai, dar cat
timp te afli aici, vreau sa lai totul deoparte. Aici eti acas. Pe toi sfinii, e
timpul sa te simi ca la tine acas.
Kate, ncepu Jo, n timp ce verioara ei pornea spre usa.
Las-m, m-am nfuriat prea tare ca s-i mai vorbesc.
Voiam doar

Cnd usa se trnti cu putere, Jo sufla aerul din plmni ntr-un oftat
prelung.
O durea capul, avea noduri n stomac, iar vinovia o nbuea ca o
ptur uda.
Kate se nela, conchise ea. Se simea exact ca acas.
De la marginea mlatinii, Sam Hathaway urmarea un uliu plutind peste
teritoriul sau de vntoare. In dimineaa aceea, Sam mersese pe jos pana n
partea dinspre continent a insulei, plecnd de-acas cu noaptea n cap. tia ca
Brian ieise cam la aceeai ora, dar nu-i vorbiser. Fiecare avea drumurile i
apucturile lui.
Uneori, Sam lua un jeep, dar cel mai des mergea pe jos. In unele zile,
pornea spre dune i privea soarele rsrind peste ape, nroindu-le ca sngele,
pt. ca apoi sa devina aurii i albastre. Cnd toat plaja nu mai era dect spatiu,
lumina i strlucire, se putea plimba kilometri n sir, observnd cu ochi ageri
eroziunile, cutnd orice acumulare recenta de nisip.
Las scoicile acolo unde le aruncaser valurile.
Rareori se aventura pe pajitile dintre dune. Erau fragile, i fiecare pas
provoca vtmri i schimbri. Sam lupta amarnic mpotriva schimbrilor.
Existau zile cnd prefera sa se plimbe pe la marginea pdurii, prin
spatele dunelor, unde lacurile i blile erau pline de via i de muzica. In
unele diminei avea nevoie de nemicarea i de lumina difuza de-acolo, nu de
tunetul valurilor i de rsritul soarelui. Putea sta nemicat, la fel ca btlanul
ateptnd cu rbdare un peste imprudent, minute de-a randul.
Cteodat, printre iazuri, plcuri de salcii i straturi groase de mtaseabroatei, putea sa uite ca exista i o alta lume n afara de aceasta, a lui. Aici,
aligatorul ascuns n stufri s-i digere ultima masa i estoas ce se sorea pe
butean, riscnd sa devina ea nsi momeala pt. crocodil, erau pt. Sam mai
reale dect oamenii.
Dar numai rareori, foarte rar, se ntmpl ca Sam sa ajung dincolo de
eletee, n umbrele pdurii. Lui Anabelle ii plcuse cel mai mult pdurea.
n alte zile, era atras aici, n mlatina cu misterele ei. Aici se desfura un
ciclu pe care-l putea nelege cretere i descompunere, via i moarte.
Aceasta era natura i putea fi acceptata. Nici un om nu provoca acele fenomene
i nici atta vreme cat Sam rmnea stpn
nu putea interveni asupra lor.
La margini, putea privi cum se trau crabii-scripcari, att de harnici,
prin mal, nct scoteau mici pocnete, ca ale clbucilor de spun. Sam tia ca,
dup plecarea lui, racoonii i alte animale de prada aveau sa se furieze pe
lng mal, sa dezgroape crabii i sa se ospteze.
Toate fceau parte din acealasi ciclu.

Acum, cnd primvara i intra strlucitoare n drepturi, iarba


unduitoare devenea din bej aurie verde, iar turba ncepea sa nfloreasc n
pete colorate de levnic marina i ochiul-boului.
Vzuse mai mult de 30 de primveri sosind pe Desire i niciodat nu se
plictisise.
Pmntul fusese al sotiei lui, motenit n familia ei din generaie n
generaie. Dar devenise al lui, din momentul n care pusese piciorul pe insula.
La fel cum i Anabelle fusese a lui din clipa cnd ii apruse naintea ochilor.
Nu pstrase femeia, dar prin fuga ei rmsese cu pmntul.
Sam era fatalist sau aa devenise. Nu aveai cum sa evii destinul.
Pmntul ii revenise de la Anabelle i il ngrijea cu drag, il apr feroce i
nu-l prsea niciodat.
Desi trecuser ani de zile de cnd renunase la cutrile nocturne dup
stafia sotiei sale, o gsea oriunde se uita pe Desire.
Era chinul i mngierea lui.
Sam vedea rdcinile dezgropate ale copacilor, n locul unde raul rodea
marginea mlatinii. Unii spuneau ca ar fi fost bine sa ia masuri pt. a proteja
acele eroziuni. Dar Sam considera ca natura tia mai bine ce avea de fcut.
Daca omul, cu gnd bun sau rau, ncerca sa schimbe cursul rului, ce
consecine putea avea acest lucru n alte zone?
Nu, avea s-l lase n pace, cu pmntul i marea, vntul i ploaia,
luptndu-se intre ele.
De la civa pasi distanta, Kate il studia. Era un brbat nalt i vnjos, cu
pielea bronzata, rumena i parul brun argintat. Gura sa ferma era nceat la
zmbet, i inca mai ncei erau ochii aceia cprui cu nuane schimbtoare. Din
colturile lor se rsfirau ncreituri, gravate adnc si, cu acea ciudenie a
masculinitii, nfrumusendu-i i mai mult chipul.
Avea mini i picioare mari, pe care le motenise i fiul sau. Totui, Kate
tia ca Sam putea sa se mite cu o gratie tcut i agila pe care nici un orean
n-ar fi putut-o stpni vreodat.
n 20 de ani, niciodat nu fusese bucuros de prezenta ei, dar nici nu se
ateptase sa plece. Kate nu fcuse dect sa vina, sa rmn i sa ndeplineasc
un scop. In momentele de slbiciune, i ngduia sa se ntrebe ce-ar fi crezut
Sam, ce-ar fi fcut sau ar fi spus, daca i strngea dintr-o data bagajele i
pleca.
Dar nu pleca i se ndoia ca avea s-o fac vreodat.
Fusese ndrgostit de Sam Hathaway n aproape fiecare clipa din cei
20 de ani.
Kate i ndrept umerii i ridica brbia. Desi bnuia ca Sam ii
descoperise deja prezenta, tia ca nu i-ar fi vorbit daca nu ncepea ea.

A venit Jo Ellen, cu bacul de diminea.


Sam continua sa priveasc uliul zburnd n cercuri. Da, tiuse ca era
Kate acolo, la fel cum tiuse i ca avea cine tie ce motive socotite de ea
importante pt. a fi venit n mlatina. Lui Kate nu-i plceau malul i aligatorii.
De ce? se rezuma el sa ntrebe, smulgndu-i lui Kate un oftat
exasperat.
E casa ei, nu?
Glasul lui Sam se rostogoli greoi, ca i cum cuvintele ar fi fost pronunate
fara tragere de inima:
Sa nu crezi ca i ea gndete asa. De mult n-a mai fcut-o.
Orice ai gndi, este casa ei. Iar tu eti tatl ei i ar fi cazul s-i urezi
bun venit.
n minte i se ivi o imagine a fiicei lui. i-i vzu sotia cu o claritate carei
provoca att dezndejdea, cat i indignarea. In glas insa, i se resimi doar
dezinteres.
Trec eu pe acas mai trziu.
Sunt aproape 2 ani de cnd n-a mai venit acas, Sam. Pt. numele lui
Dumnezeu, du-te s-i vezi fata.
Sam se foi n loc, nemulumit i stnjenit. Kate avea un mod al ei anume
de a-i provoca asemenea reacii.
Avem timp, doar daca nu cumva plnuiete sa ia bacul dup-amiaza
napoi. Niciodat n-a putut sta mult timp ntr-un singur loc, din cate mi
amintesc. i abia a ateptat sa se descotoroseasc de Desire.
Faptul ca s-a dus la colegiu i i-a fcut o cariera i o via a ei nu
nseamn dezertare.
Desi Sam nu se mic i nu scoase nici un sunet, Kate stiu ca lovise
drept la tinta i-i pru rau ca fusese necesar s-o fac.
Acum s-a ntors, Sam. Nu cred ca va pleca nicarieri, un timp, i nu
despre asta e vorba.
Se apropie, il apuca strns de brat i il ntoarse cu fata spre ea. Existau
momente cnd trebuia s-i mping lui Sam cate un argument drept sub ochi,
pt. a-l face sa neleag. i exact asta inteniona acum.
Sufer. Nu arata deloc bine, Sam. A slbit i e palida ca un cearceaf.
Zice ca n-a fost bolnava, dar minte. Cnd o vezi, zici ca ai putea-o dobori
doar cu un gnd mai aspru.
Pentru prima oara, n ochii lui se ivi o umbra de ngrijorare.
A avut de suferit la slujba?
In sfrit, i zice Kate, dar avu grija sa nu-i trdeze satisfacia.

Nu e genul acela de suferin, rspunse ea mai mblnzit. E o durere


luntric. N-o pot indica precis, dar exista. Are nevoie de cminul ei, de familie.
Are nevoie de tatl ei.
Daca Jo are o problema, o s-o rezolve ea. ntotdeauna a putut.
Vrei sa spui ca ntotdeauna a fost nevoita s-o fac, riposta Kate. Ii
venea s-l zglie pana-i slbea zvorul pe care i-l trsese peste inima. La
naiba, Sam, fii alturi de ea.
Sam privi dincolo de Kate, spre mlatini.
A trecut de punctul n care avea nevoie de mine ca s-i oblojesc
cucuiele i zgrieturile.
Ba n-a trecut deloc, i ls Kate mana sa cada de pe braul lui. Inca
mai e fiica ta. i va fi ntotdeauna. Belle n-a fost singura care a plecat, Sam.
Ii privi chipul ntunecndu-se la aceste cuvinte i scutura aprig din cap:
Au pierdut-o i Brian, i Jo, i Lexy. Insa n-ar fi trebuit sa te piard i
pe tine.
Lui Sam i se crispase pieptul i se ntoarse sa priveasc lung peste
mlatini, tiind ca apsarea luntric avea sa scad iari daca era lsat n
pace.
Am spus ca trec pe acas mai trziu. Daca Jo Ellen are s-mi spun
ceva, mi va putea vorbi atunci.
Azi-mine ai s-i dai seama ca tu ai s-i spui ceva ei, i tuturor
celorlali.
Si il lsa singur, spernd ca avea s-o neleag cat mai curnd.
CAPITOLUL 4
Brian sttea n usa terasei de la apus, studiindu-i sora. Prea cam
firava, observa el, i nervoasa. Pierduta cumva, printre flori i raze de soare.
Continua sa poarte pantalonii largi i puloverul subire i lbrat cu care
sosise, i-i adugase o pereche de ochelari negri cu rame de sarma. Brian i
imagina ca Jo purta o uniforma asemntoare i cnd cuta subiecte
fotografice, dar pe moment nu fcea dect sa accentueze impresia generala de
invalida.
Si, totui, fusese ntotdeauna cea mai dura, i aminti el. Inca din
copilrie, insistase sa fac totul singura, sa gseasc rspunsurile, sa rezolve
rebusurile, s-i asume luptele.
Fusese nenfricat, crndu-se cel mai sus n fiecare copac, notnd
departe n lac, peste valuri, alergnd cel mai repede prin pdure.
Numai pt. a dovedi ca putea, reflecta Brian. I se prea ca Jo Ellen
avusese ntotdeauna ceva de dovedit.
Iar dup dispariia mamei lor, Jo pruse hotrt sa le dovedeasc
tuturor ca nu avea nevoie de nimeni i de nimic n afara de ea nsi.

Ei bine, conchise Brian, acum avea nevoie de ceva.


Iei, fara sa spun nimic cnd Jo ntoarse capul, privindu-l prin lentilele
ochelarilor de soare. Se aez pe balansoar, lng ea, i-i puse pe genunchi
farfuria pe care i-o adusese.
Mnnc, fu singurul lui cuvnt.
Jo privi puiul fript, salata de varza proaspt, biscuitul auriu.
Asta-i specialitatea zilei?
Majoritatea clienilor au ales astzi masa la pachet. E o vreme prea
frumoasa ca sa mnnce nuntru.
Verioara Kate a spus ca suntei ocupai.
Destul de ocupai.
Din obinuit, Brian mpinse cu piciorul, punnd leagnul n micare.
Ce caui aici, Jo?
Mi s-a prut lucrul cel mai potrivit, pe moment.
Ridica un picior de pui i musca. Stomacul ii fcu o mica tumba, parca
ntrebndu-se daca sa accepte sau nu mncarea. Jo insista i nghii.
Am s-mi fac raia de treburi i nu-i voi sta n drum.
Brian asculta un moment scritul balansoarului i se gndi s-i ung
balamalele.
N-am spus c-mi stai n drum, din cate tin minte, spuse el moale.
ntr-al lui Lexy, atunci.
Jo mai lua o bucic de pui, ncruntndu-se spre geraniile roz-pal care
se revrsau peste marginile unei jardiniere de beton cu amorai buclai.
Ii poi spune ca n-am venit aici ca s-o ncurc.
Spune-i-o tu, deschise Brian termosul pe care il adusese, turnnd n
capac limonada din fructe proaspt stoarse. N-am de gnd sa ma bag la mijloc
intre voi, ca sa m-aleg cu suturi n fund din ambele parti.
Perfect, atunci nici sa nu te bagi.
ncepea s-o doar capul, dar lua paharul i sorbi.
Nu stiu de ce naiba ma dumnete att de mult.
N-am idee, rspunse trgnat Brian, nainte de a ridica termosul, pt.
a bea direct din el. Ai succes, eti celebra, independenta financiar, o stea
n ascensiune n domeniul tau.
Lua biscuitul i-l rupse n doua, dndu-i lui Jo o jumtate care aburea.
Nu-mi dau seama de ce ar scoate-o asta din pepeni.
Am fcut totul prin forele mele proprii. Nu m-am spetit cu munca
pana sa ajung aici, doar pt. a face parada n fata ei.
Pe negndite, ndesa o bucata de biscuit n gura.

Nu e vina mea ca i-a fcut cine tie ce fantezii copilreti despre


numele ei strlucind n lumina rampei, cu lumea atrnndu-i trandafiri la
picioare.
Faptul ca ie ti se pare o copilrie, nu face ca dorina sa fie mai putin
reala pt. ea, replica Brian, ridicnd apoi o mana, nainte ca Jo sa poat
raspunde. i nu ma bag la mijloc. Voi doua n-avei dect sa va luai de par cum
i cnd avei chef. Dar prefer s-i spun inca de-acum, ca te-ar putea dobori cu
un singur deget.
Nu vreau sa ma cert cu ea, spuse Jo obosita; simea mirosul glicinei ce
npdea arcada de dantelrie metalica din apropiere inca o amintire vie din
copilria ei. N-am venit aici ca sa ma cert cu nimeni.
Mare minune.
Aceste cuvinte ii aduser pe buze o umbra de zmbet.
Poate m-oi mai fi mblnzit.
Se mai ntmpl i miracole. Mnnc-i salata.
Nu te tiam aa de autoritar.
Am lsat-o mai moale cu blndeea.
Cu un fel de chicotit, Jo lua furculia i o nfipse n salata.
Spune-mi ce-i nou pe aici, Bri, i ce nu s-a schimbat.
Readu-m acas, continua ea n gnd, dar n-o putu spune. Adu-m
napoi.
Ia sa vedem, Giff Verdon a construit inca o camera la vila Verdon.
Nu m-nnebuni, se ncrunt Jo. Tnrul Giff, pustiul ala slbnog cu
parul lins, de vaca? Ala care mereu ofta dup Lex?
Unu i acelai. S-a mai mplinit, Giff al nostru i e foarte dibaci cu
ciocanul i fierstrul. El ne face acum toate reparaiile. i inca mai plnge
dup Lexy, dar as zice ca acum tie ce sa fac.
Jo pufni si, fara sa se gndeasc, mai nghii putina salata.
O s-l mnnce de viu.
Brian ridica din umeri.
Poate, dar cred c-l va gsi mai greu de digerat dect se ateapt.
Fiica Sanders-ilor, Rachel, s-a logodit cu un student de colegiu din
Atlanta. O sa se mute acolo n septembrie.
Rachel Sanders, ncerca Jo s-i aduc n minte chipul ei. Asta-i aia
ssita sau cea care se tot hlizea?
Aia care se tot hlizea destul de ascuit ca s-i sparg timpanele.
Mulumit ca Jo manca, Brian ntinse un brat peste sptarul leagnului,
relaxndu-se.
Btrna d-na Fitzsimmons a rposat acum un an i ceva.

Btrna d-na Fitzsimmons, murmura Jo. Obinuia sa curee stridii pe


veranda, cu cinele ala lene al ei dormindu-i la picioare, lng balansoar.
A murit i cinele la scurt timp. Cred ca n-a prea mai gsit de folos sa
triasc fara ea.
Ma lsa s-o fotografiez, i aminti Jo. Cnd eram mica i abia
ncepusem sa nv. Mai am i-acum pozele. Vreo cteva nu erau rele deloc.
Domnul David m-a ajutat sa le developez. Mare pacoste cred ca mai eram, dar
ea nu fcea dect sa stea n balansoar, lsndu-m sa exersez.
Rezemndu-se de sptar, Jo intra n ritmul legnatului, la fel de lent i de
monoton ca al insulei.
Sper ca a scpat repede i fara dureri.
A murit n somn, la venerabila vrsta de 96 de ani. Ce-i poi dori mai
mult?
Nimic, nchise Jo ochii, uitnd de mncare. Cu casa ce s-a fcut?
A fost motenit. Pendleton-ii cumpraser toate pmnturile
Fitzsimmons-ilor, n 1923, dar casa era proprietatea ei, cu mica limba de
pmnt unde e construita. I-a revenit unei nepoate.
Brian ridica din nou termosul, band de asta data cu sete.
Doctori. S-a apucat s-i practice meseria aici, pe insula.
Avem o doctori pe Desire? deschise Jo ochii, nlndu-i
sprncenele. Ei, ei! Ce civilizat! i oamenii chiar o consulta?
Se pare ca da. Putin cate putin, mcar. i-a nfipt bine rdcinile.
Probabil ca e prima noua locatara permanenta aici, de cat, 10 ani?
Cam pe acolo.
Nu-mi dau seama de ce
Jo las fraza neterminata, cnd ii veni ideea.
Doar n-o fi Kirby, nu? Kirby Fitzsimmons? i-a petrecut aici vreo 2 veri
la rand, n copilrie.
Cred ca i-a plcut destul de mult, ca sa se ntoarc.
Ei, fir-a a dracului, Kirby Fitzsimmons medic, nici mai mult, nici
mai putin.
O cuprinsese ncntarea, senzaie surprinztoare, pe care aproape ca n-o
recunotea.
Am fost destul de prietene. Tin minte vara cnd dl. David a venit sa
fac fotografii pe insula i i-a adus i familia.
O nveselea s-i aminteasc de tnra ei prietena cu vorba iute,
nordista, de aventurile prin care trecuser sau i le imaginaser mpreun.
Tu alergai cu bieii i nu ma nvredniceai nici cu o privire, continua
Jo. Cnd nu-l pisam pe dl. David sa ma lase sa fac fotografii cu aparatul lui,

plecam cu Kirby sa cutm belele cu lumnarea. Christoase, au trecut 20 de


ani i parc-ar fi fost ieri. Era n vara cnd
Brian ddu din cap, dup care duse el gndul pana la capt:
In vara cnd a plecat mama.
Totul este tulbure, murmura Jo, cu ncntarea stingandu-ise din voce.
Soare arztor, zile lungi, nopi calde pline de sunet. i attea fete
i strecura degetele pe sub ochelari, pt. a-i freca ochii.
Ma sculam la rsritul soarelui ca s-l pot nsoi pe dl. David peste tot.
Bgm n mine sandwich-uri reci cu unc i ma rcoream n rau.
Mama mi-a gsit aparatul ala vechi un Brownie ca o cutie i alergam
la vila Fitzsimmons-ilor sa fac fotografii, pana cnd d-na Fitzsimmons ne
spunea mie i lui Kirby s-o-ntindem. Treceau ore nesfrite, ore i ore n sir,
pana cnd apunea soarele i ne chema mama la cina.
nchise strns ochii.
Att de multe, attea imagini, i totui nu mi-o pot aminti pe niciuna
clar. i pe urma, s-a dus. M-am trezit ntr-o diminea, gata sa fac toate
lucrurile normale pt. o zi de vara, iar ea nu mai era. i nu puteam face nimic.
Vara se terminase, comenta ncet Brian. Pt. noi toi.
Mda.
Minile ncepuser iari s-i tremure. i cuta igrile n buzunare.
Te gndeti vreodat la ea?
De ce m-a gndi?
Nu te ntrebi niciodat unde s-a dus? Ce a fcut?
Jo trase un fum, spasmodic. In minte, revzu ochii aceia cu pleoape
prelungi, lipsii de via.
Sau de ce?
N-are nici o legtur cu mine, se ridica Brian, lund tava. Nici cu tine.
Nici cu oricare din noi. Anul asta s-au mplinit 20 de ani, Jo Ellen, iar
acum e putin cam trziu ca sa ne mai batem capul.
Jo deschise gura, apoi o nchise la loc, cnd Brian se ntoarse i reveni
din casa. Dar nu putea sa nu se gndeasc, i spuse ea. i era ngrozit.
Lexy continua sa gfie n timp ce escalada dunele, spre plaja. Jo se
ntorsese, era convinsa, pt. a se fali cu succesele ei i cu viaa ei iptoare. Iar
faptul ca sosise la Sanctuar imediat dup eecul lui Lexy, nu i se prea deloc o
coincidenta.
Jo avea sa bata din aripi, cotcodcind triumfal, n timp ce lui Lexy nu-i
rmnea dect sa ciuguleasc resturile. Acest gnd ii fcea sngele sa fiarb n
vene, pe cnd alerga peste nisipul rscolit de pasi dintre dune, mprocndu-l
n jur cu sandalele.

De data asta, nu, i fgdui ea. De data asta, avea sa tina capul sus,
refuznd sa fie pusa n inferioritate de cel mai recent triumf al lui Jo, cea mai
recenta cltorie, cea mai recenta minune. N-avea sa mai joace rolul de
surioara a marii vedete. Il lsase n urma, se ncredina Lexy. i era timpul sa
observe i alii.
Pe semiluna larga a plajei erau risipii civa oameni. i delimitaser
terenul cu paturi i umbrele colorate. Zri la civa cutiile cu dungi multicolore,
pentru mncare, de la Sanctuar.
Mirosurile marii, ale loiunilor i ai puilor fripi ii asaltar nrile. Un tanc
punea nisip cu lopica ntr-o cldru rosie, pe cnd maic-sa citea un
roman de buzunar la umbra unei copertine portabile. Un brbat se transforma
ncet n rac fiert, sub soarele nemilos. Doua perechi pe care le servise n aceeai
diminea luau un picnic n comun, rznd peste vocea cultivata a lui Annie
Lennox ce rsun din casetofonul stereo.
Nu-i voia acolo pe nici unii. Pe plaja ei, n criza ei personala. Pt. a scpa
de imaginea lor, coti i se ndeprta de amenajarea temporara, pe curba plajei.
Vzu silueta din apa, luciul umerilor bronzai, uzi, licrul parului
decolorat de soare. Giff era un sclav al obinuinei, i spuse ea, exact ceea ce-i
trebuia doctoriei. Invariabil, trgea o partida de not n timpul pauzei de dupamiaz. Si, dup cum tia, ii ardeau clciele dup ea.
Nu fcuse un secret din asta, reflecta Lexy, care nu era genul ostil fata de
ateniile unui brbat atrgtor. Mai ales cnd avea nevoie s-i fie consolat
amorul propriu. Poate ca un mic flirt, i eventual o partida de sex fara
probleme, aveau s-i ridice moralul.
Oamenii spuneau ca mama ei obinuise sa flirteze. Pe-atunci, Lexy nu
fusese destul de mare pt. a-i aminti despre Anabelle mai mult dect imagini
vagi i uoare mirosuri, dar bnuia ca ajunsese la flirturi n mod firesc, prin
talentul ei nnscut. Mamei sale ii plcuse sa arate cat mai bine cnd le zmbea
brbailor, iar daca teoria amantului secret era reala, Anabelle fcuse mai mult
dect sa zmbeasc, cel putin cu un brbat.
n orice caz, la aceasta concluzie ajunsese politia, dup luni ntregi de
ancheta.
Lexy se considera priceputa la sex; i se spusese ndeajuns de des pt. al
considera un talent personal de soi. In ce-o privea pe ea, puine erau
comparabile cu sexul ca sa alunge tensiunile i sa atrag complet atenia cuiva.
i-i plcea i ei, cu toate senzaiile fierbini i lunecoase care-l nsoeau.
Nu prea conta ca majoritatea brbailor habar n-aveau daca, n timpul actului,
femeia se gndea la ei sau la cel mai recent biat chipe de la Hollywood. Cu
condiia s-i joace bine rolul i sa nu uite textul.
Lexy se considera nscut pt. a juca roluri.

Si hotrse ca era momentul sa ridice acea cortina de catifea n fata lui


Giff Verdon.
Las sa cada pe nisipul bttorit prosopul pe care-l adusese. Nu se
ndoia ca o privea. Toi brbaii o priveau. Ca i cum s-ar fi aflat pe scena, Lexy
punea suflet n reprezentaie. Stand n picioare la marginea apei, i scoase
ochelarii de soare, lsndu-i cu nepsare sa cada pe prosop. ncet, se descal
de sandale, dup care, apucndu-i n mini poala rochiei scurte de vara, i-o
ridica, micndu-se ca ntr-un striptease lene. Slipul bikini de dedesubt nu
acoperea mai mult dect bareta i fasiuta unei stripteuse.
Lsnd sa cada materialul subire, i scutura capul, i mpins parul
napoi cu ambele mini i intra n mare, legnndu-i soldurile ca o sirena.
Giff ls urmtorul val sa se rostogoleasc peste el. tia ca fiecare
micare, fiecare gest al lui Lexy era calculat. Nu prea sa conteze cu ceva. Era
incapabil s-i ia ochii de la ea, s-i mpiedice trupul sa se ntreasc de
dorin, vznd-o cum sttea n apa, numai curbe planturoase i piele aurie
palida, cu parul revarsandu-i-se n spirale ca nite flcri srutate de soare.
n timp ce intra n valuri, iar acestea ii scldau trupul, Giff se ntreb
cum ar fi fost sa se legene nuntrul ei n ritmul valurilor. Observa ca il privea
i ea, cu ochii reflectnd verdele marii i rznd.
Se cufunda, apoi se ridica din nou, cu parul lucindu-i ud i apa
prelingndu-i-se pe piele. i rase sonor.
Azi e rece apa, striga ea. i cam agitata.
De obicei nu vii pana n iunie.
Poate ca azi o doream rece, ls Lexy valul s-o poarte mai aproape de
el. i furtunoasa.
Maine va fi i mai rece, i mai furtunoasa. Se anun ploaie.
Mmm, pluti ea un moment pe spate, studiind cerul albastru pal.
Poate-am sa vin i maine.
Lsndu-i picioarele sa se scufunde, ncepu sa calce apa, cu privirea
spre el.
Se obinuise cu ochii aceia cprui nchii privind-o ca ai unui celu
inca de cnd erau adolesceni. Aveau aceeai vrsta, crescuser aproape cot la
cot, dar observa ca Giff se schimbase ntructva n timpul anului petrecut de ea
la New York.
Chipul ii devenise mai rafinat, iar gura prea mai ferma i mai
ncreztoare. Genele lungi care mai demult ii fcuser pe biei s-l tachineze
fara mila, nu mai preau feminine. Parul saten-deschis avea firele drepte, cu
dungi decolorate de soare. Cnd ii zmbi, n obraji i se adnciser gropite alta
pacoste a tinereii lui.
Vezi ceva interesant? o ntreb.

Poate.
Glasul se potrivea cu fata, conchise Lexy. Matur i brbtesc. Palpitaia
pe care o simi n stomac era mulumitoare i neateptat de puternica.
Cine tie
Cred ca ai avut un motiv ca sa noi pana aici aproape goala. Nu zic ca
nu mi-ar plcea ceea ce vad, dar vrei s-mi spui i mie ce e? Sau ma lai sa
ghicesc?
Lexy rase, btnd din picioare mpotriva curentului pt. a pastra intre ei o
distanta atoare.
Poate ca vroiam doar sa ma rcoresc.
Bnuiam eu, zmbi Giff, convins ca o nelegea mai bine dect ar fi
putut bnui chiar ea. Am auzit ca Jo a venit cu bacul de diminea.
Sursul i se terse de pe fata, lsnd-o cu o expresie rece.
i ce?
Deci vrei sa te descarci? Cu ajutorul meu?
Cnd Lexy pufni dispreuitoare, ncepnd sa noate napoi spre mal, Giff
nu fcu dect s-o apuce de mijloc.
Am s-i fac hatrul, spuse, n timp ce fata se zbtea sa scape.
Oricum o doream.
Ia-i minile
Sfritul ordinului se pierdu ntr-un geamt surprins, sub gura lui.
Niciodat nu se ateptase ca Giff Verdon cel cuminte sa se mite att de
rapid i de decis.
Nu-i dduse seama ca avea minile att de mari i de aspre, nici ca gura
lui era aa de sexy, n timp ce i-o strivea pe a ei, cu aroma rcoroas a marii
struind pe buze. De forma, ncerca s-l mping, dar distruse tot efectul cu un
mic geamt din gtlej, cnd buzele i se desprir, invitndu-l la mai mult.
Lexy avea exact gustul la care se ateptase Giff fierbinte i pregtit, ca
un pisoi sexual alunecos i umed. Fanteziile pe care i le esuse timp de peste
10 ani se destrmar ntr-o clipa, pt. a se reface n culori noi, mai vii, mpletite
cu dragoste disperata i nevoie dezndjduit.
Cnd il cuprinse cu picioarele de mijloc, legnndu-i corpul peste al lui,
Giff se pierdu cu totul.
Te doresc, i smulse el buzele de pe ale ei, pt. a-i cutreiera cu ele
gatul, n timp ce valurile il azvrleau ncoace i ncolo, ntr-o nclceal de brae
i picioare. Fir-ai sa fii, Lex, tii ca dintotdeauna te-am dorit.
Apa i se revrs peste cap, umplandu-i-l cu vuiet. Marea o absorbea n
jos, ameitor. Apoi iei din nou n lumina orbitoare a soarelui, cnd gura lui se
contopi cu a ei.

Atunci, hai acum. Chiar acum, gafai Lexy, uimita cat de reala era
nevoia, acel mic ghem strns i fierbinte. Aici pe loc.
O dorea n felul acela de cnd se tia. Pregtit, dispusa i dornica.
Trupul ii pulsa spre durere, n nevoia de a intra, de a iei din ea. i tia
ca, daca se ls dominat de acea nevoie, avea s-o posede i s-o piard cat ai
clipi din ochi.
n schimb, i cobori minile de pe talia ei, pt. a-i cuprinde i frmnta
fesele, chinuind-o cu degetele mari, pana cnd ochii i se ntunecar, orbi.
Eu am ateptat, Lex.
i-i ddu drumul.
Poi sa atepi i tu.
Lexy se chinui sa rmn la suprafaa valurilor, scuipnd apa i
holbndu-se la el.
Ce naiba vrei sa spui?
Nu ma intereseaz sa te scarpin unde te mnnc i pe urma sa ma
uit la tine cum pleci torcnd, zile el dndu-i la o parte din ochi parul ud. Cnd
vei fi gata pt. mai mult dect att, tii unde sa ma gseti.
Canalie.
Du-te s-i potoleti furia, iubito. O sa stam de vorba cnd vei fi avut
timp sa te gndeti cu calm.
Mana i se repezi apucnd-o de brat.
Cnd fac dragoste cu tine, bucuria va fi a amndurora. Fa bine i
gndete-te i la asta.
Lexy ii mpinse mana n laturi.
Sa nu te mai atingi de mine, Giff Verdon.
Voi face mai mult dect sa te ating, replica el, n timp ce Lexy se
avnt n apa sa noate spre mal. Am sa te iau de sotie, mai aduga, destul de
tare numai pt. propriile sale urechi; expira prelung, privind-o cum ieea din
apa. Numai daca nu-mi scurtez zilele mai nti.
Pt. a-i liniti palpitaiile din tot organismul, se cufunda n apa. Dar, cum
gustul ei continua s-i struie pe buze, trase concluzia ca era fie cel mai iste
brbat de pe Desire, fie cel mai mare ntru.
Jo tocmai i adunase energia pt. a face o plimbare i ajunsese la
marginea grdinii, cnd Lexy apru pe crare, ca o furtuna. Nu se deranjase sa
se tearg, aa ca mica rochie subire ii sttea lipita de trup ca o a doua piele.
Jo i ndrept umerii i i arcui o sprncean.
Ei, cum e apa?
Du-te dracului, i nfipse Lexy picioarele n pmnt, gfind greu, cu
umilita continund s-o usture. Direct la dracu sa te duci.

ncep s-mi spun ca am i ajuns acolo. Si, pana acum, am fost primita
cam aa cum ma ateptasem.
i de ce, ma rog, te-ai ateptat la ceva? Locul asta nu nseamn nimic
pt. tine, i nici pt. noi.
De unde tii ce nseamn ceva pt. mine i ce nu, Lexy?
Nu te vad schimbnd aternuturi i strngnd de pe mese. Cnd ai
frecat ultima oara o toaleta, sau sa fi splat naibii pe jos?
Asta ai fcut n dup-amiaza de azi? i petrecu Jo privirea peste
picioarele ude i pline de nisip ale lui Lexy, urcnd pana la parul leoarca. O
toaleta trebuie sa fi fost.
Nu-s obligata s-i dau ie explicaii.
E valabil i pt. mine, Lex.
Cnd Jo ddu sa treac pe alturi, Lexy o nh de brat, smucind-o:
De ce te-ai ntors aici?
Dintr-o data o rpuse oboseala i-i veni sa plng.
Nu stiu. Dar nu ca sa te lovesc pe tine. Nu vreau sa lovesc pe nimeni.
Si sunt prea obosita ca sa ma cert cu tine acum.
Nedumerita, Lexy o privi. Sora pe care o cunotea ea ar fi jonglat cu
cuvintele, ar fi zgriat carnea cu sarcasme. Niciodat n-o vzuse pe Jo
tremurnd i btnd n retragere.
Ce ti s-a ntmplat?
Am sa te anun cnd voi nelege, ddu Jo la o parte mana care o inea
n loc. Las-m-n pace, i te las i eu pe tine.
Porni grbit pe crare, cotind spre mare. Abia daca arunca o privire spre
dunele pline de ierburi sclipitoare i nici nu se uita sa urmreasc zborul
pescruului care tipa ascuit. Avea nevoie sa judece, i spuse ea. Doar o ora,
doua, de gndire n linite. Urma sa gseasc o soluie, cum sa le spun. Daca
era cazul sa le spun cat de cat.
Le putea explica de prbuirea nervoasa pe care o avusese? Putea spune
cuiva ca zcuse 2 sptmni n spital din cauza ca ii cedaser nervii i i se
strmbase ceva n cap? Ar fi fost nelegtori, echivoci sau ostili?
Si conta cu ceva?
Cum le-ar fi putut spune despre fotografie? Indiferent cat de des fuseser
cu toii la cuite, erau familia ei. Cum i-ar fi putut obliga sa treac prin aa
ceva, sa dezgroape durerile i trecutul? Iar daca vreunul dintre ei cerea sa vad
fotografia, trebuia sa spun ca dispruse.
La fel ca Anabelle.
Sau poate nici mcar nu existase.
Ar fi crezut-o nebuna. Biata Jo Ellen, ticnita de legat.

Le putea spune ca sttuse zile ntregi tremurnd n apartamentul ei, cu


uile ncuiate, de la ieirea din spital? Ca se pomenea cutnd pe negndite,
nnebunit, imaginea care ar fi dovedit ca nu era cu adevrat bolnava?
Si ca venise acas fiindc n sfrit trebuise sa accepte ca era bolnava.
Ca daca ar fi rmas ncuiat n apartamentul acela, singura, inca o zi
doar, niciodat nu i-ar mai fi gsit curajul de a-l prsi.
Totui, fotografia ii era att de clara n minte. Textura, tonurile,
compoziia. Mama ei fusese tnr, n fotografie. i nu aa i-o amintea, Jo
tnr? Parul lung i ondulat, pielea neteda? Daca ar fi avut halucinaii cu
mama ei, n-ar fi trebuit s-i apar exact la acea vrsta?
Aproape vrsta pe care o avea ea acum, i spuse Jo. Probabil ca acesta
era un alt motiv pentru toate visurile, spaimele, nervii. Oare si Anabelle fusese
la fel de nelinitit i de iritabila ca fiica ei? Existase vreun amant, la urma
urmei? Se uotise despre aa ceva, pana i un copil putuse auzi. Nu existase
nici o indicaie precisa, nici o suspiciune de infidelitate naintea dezertrii.
Dup aceea, insa, zvonurile circulaser peste tot, iar limbile se desferecaser,
istuind dojenitor.
Dar, n fond, Anabelle trebuia sa fi fost discreta i abila. Nu-i trdase
prin nimic planurile de a pleca i totui, plecase.
N-ar fi trebuit ca tata sa tie? se ntreb Jo.
Cu siguran, un brbat tia daca sotia lui era agitata, nemulumit i
nefericita. tia ca se certaser pt. insula. Oare atta fusese de ajuns, pt. a o
amari pe Anabelle aa de tare, nct sa ntoarc spatele casei, soului, copiilor?
Sam nu observase, sau inca de pe atunci fusese nepstor fata de sentimentele
celor din jurul lui?
Ii era greu s-i aminteasc daca fusese vreodat altfel. Dar, cu
siguran, cndva n casa aceea rsunaser rsete. Ecourile lor inca ii mai
dinuiau n minte. Imagini fulgertoare ale prinilor ei mbrindu-se n
buctrie, mama ei rznd sau plimbndu-se pe plaja cu Sam, de mana.
Erau imagini vagi, terse de vreme ca nite fotografii fixate imperfect, dar
existau. i erau reale. Daca reuise s-i alunge din minte attea amintiri
despre mama ei, atunci putea sa le i redetepte. i poate ca avea sa nceap sa
neleag.
Si, atunci, avea sa decid ce avea de fcut.
Scrnetul unui pas o fcu s-i ridice grbit privirea. Soarele il lumina
din spate, lsndu-i chipul n umbra. O apc ii ascundea ochii.
Mergea cu pasi mari i lejeri.
Inca o imagine demult uitata ii apru n minte. Se vzu pe ea nsi, n
copilrie, fugind pe crare cu parul n vnt, chicotind, strignd, apoi srind la

nlime. Iar braele lui se ntindeau s-o prind, s-o azvrle spre cer i apoi s-o
strng la piept.
Jo clipi din ochi, pt. a alunga imaginea i lacrimile care vroiau s-o
nsoeasc. Sam nu zmbea, iar ea tia ca, orict de mult s-ar fi strduit s-l
mpiedice, o vedea n ea pe Anabelle.
i nl brbia i il privi n ochi.
Buna, tati.
Jo Ellen.
Se opri la un pas distanta, msurnd-o. Kate avusese dreptate, observa
el. Fata arata bolnava, palida, tensionata. Netiind cum s-o ating si, oricum,
bnuind ca n-ar fi bucurat-o o atingere din partea lui, i nfund minile n
buzunare.
Kate mi-a spus ca eti aici.
Am venit cu bacul de diminea, rspunse ea, tiind ca informaia nu
era necesara.
Pre de-un dificil moment, statura astfel, mai stnjenii dect doi strini.
Sam se foi pe picioare.
Ai necazuri?
Mi-am luat doar o vacanta.
Pari sa nu te simi bine.
Am muncit prea mult.
ncruntat, Sam privi cu deliberare camera pe care o avea agat cu
cureaua de gat.
Mie nu mi se pare ca i-ai luat vacanta.
Cu un gest absent, Jo cuprinse camera ntr-o mana.
E greu sa te dezbari de vechile obiceiuri.
Bine zici, pufni greu Sam. Azi este o lumina interesanta peste apa i
sunt valuri mari. Cred ca ar iei o fotografie buna.
Am sa ma uit. Mulumesc.
Data viitoare s-i iei i o plrie. Poi sa te arzi.
Da, ai dreptate. N-am sa uit.
Nu mai gsi nimic de spus, aa ca ddu din cap i porni pe crare,
trecnd pe lng ea:
Fii atenta cu soarele.
Voi fi.
Jo se rsuci repede, pornind orbete, caci simise dinspre el mirosul
insulei, aroma ei densa i ntunecat, care-i frngea inima.
La civa km distanta, n penumbra roie-fierbinte a camerei obscure,
hrtia fotografica fu pusa cu emulsia n sus ntr-o tasa cu revelator.

Ii plcea sa reconstituie momentul din urma cu atia ani, s-l priveasc


formndu-se pe hrtie, umbra cu umbra i linie cu linie.
Aproape terminase etapa aceea i vroia sa struie, sa savureze toat
placerea, nainte de a merge mai departe.
O atrsese napoi la Sanctuar. Gndul il fcu sa chicoteasc, mndru.
Nimic n-ar fi putut sa fie mai perfect. Acolo o dorise. Altfel, ar fi avut-o
nainte, de-o jumtate de duzina de ori nainte.
Dar trebuia sa fie perfect. Cunotea frumuseea perfeciunii i satisfacia
de a munci pt. a o crea.
Nu Anabelle, ci fiica lui Anabelle. Un cerc perfect, nchizndu-se. Avea sa
fie victoria lui, capodopera lui.
Sa i-o nsueasc, s-o posedeze, s-o omoare.
Si fiecare faza a procesului avea sa fie imortalizata pe film. O, cat ar mai
fi apreciat Jo acest lucru. Abia atepta s-i explice totul, ei, singurei persoane
despre care era sigur ca i-ar fi neles ambiia i arta.
Opera ei il atrgea, iar nelegerea acesteia il fcea sa se simt deja intim
cu Jo. i aveau sa devina i mai intimi.
Zmbind, muta fotografia din revelator n stopaj, plimbnd-o prin tasa
nainte de a o pune n fixator. Cu atenie, verifica temperatura lichidului,
ateptnd cu rbdare pana cnd ceasul suna i putu aprinde lumina alba, pt. a
examina imaginea.
Superba, absolut superba. O compoziie splendida. Ecleraj dramatic un
halou att de perfect n jurul capului, umbrele acelea fermectoare care
conturau trupul i evideniau tonurile pielii. i subiectul, i spuse.
Perfeciunea ntruchipat.
Cnd fotografia fu fixata complet, o ridica din tasa, punnd-o la splat
sub jetul de apa. Acum i putea permite sa viseze la ceea ce va urma.
Era mai aproape de ea ca oricnd, legat de ea prin fotografiile care
reflectau vieile amndurora. Ardea de nerbdare sa i-o trimit pe urmtoarea.
Dar tia ca trebuia sa aleag momentul cu mare grija.
Pe masa de lucru de lng el zcea deschis un jurnal personal ferfeniit,
cu cuvintele scrise miglos, decolorate de vreme.
Momentul decisiv este scopul suprem al muncii mele. Capturarea acelui
scurt eveniment trector n care toate elementele, ntreaga dinamica a unui
subiect ating punctul culminant. Ce moment poate fi mai decisiv dect
moartea? i cum ar putea stpni fotograful cat mai mult acest moment,
imortalizarea lui pe film, altfel dect plnuind, pregtind i provocnd
respectiva moarte? Acest unic act reunete subiectul i artistul, il face sa se
integreze n arta i n imaginea creata.

ntruct voi ucide doar o singura femeie, voi manipula doar un singur
moment decisiv. Am ales-o cu mare grija. Se numete Anabelle.
Cu un oftat sczut agata fotografia la uscat i aprinse lumina s-o studieze
mai bine.
Anabelle, murmura el. Att de frumoasa. Iar fiica ta i seamn leit.
O ls pe Anabelle acolo, privind, privind n gol, i merse s-i termine
planurile pt. ederea pe Desire.
CAPITOLUL 5
Ferry-boat-ul traversa Pelican Sound, ndreptndu-se spre est, ctre Lost
Desire. Nathan Delaney sttea la tribord, lng parapet, la fel cum mai sttuse
odat, cnd era un biat de 10 ani. Nu era acelai bac, i nici el nu mai era un
copil, dar dorea sa reconstituie momentul cat mai exact posibil.
Briza marii rsufl rcoroas, cu un miros crud i misterios. Data
trecuta fusese mai calda, dar atunci era sfritul lui mai, nu jumtatea lui
aprilie.
Destul de exact, i spuse el, amintindu-i cum, mpreun cu prinii i
cu fratele sau mai mic, sttuser ngrmdii cu toii la tribordul altui ferry,
nerbdtori sa vad pt. prima oara insula Desire i nceputul verii lor insulare.
Nu gsea multe deosebiri. Din pmnt se nlau stejarii majestuoi cu
dantelriile lor de muchi, palmierii-varza i magnoliile cu frunze lucioase, inca
nenflorite.
Pe-atunci fuseser nflorite? Un bieel dornic de aventuri nu prea ddea
atenie florilor.
Ridica binoclul agat la gat. Tatl lui il ajutase sa gseasc tinta i sa
focalizeze, n acea diminea de demult, pt. a putea prinde decolarea rapida a
unei ciocnitori. Urmase previzibila mbulzeal, caci Kyle ceruse i el binoclul,
iar Nathan nu voise sa i-l dea.
i amintea cum rasese mama de ei, iar tata se aplecase s-l gdile pe
Kyle pt. a-i distrage atenia. In minte, Nathan revedea tabloul pe care il
alctuiser. Femeia drgu cu parul suflat de vnt i ochii negri scnteind de
amuzament i emoie. Cei doi biei, voinici i splai, ciorovindu-se. i
brbatul nalt, brunet, lung n picioare i ciolnos n constituie.
Acum, i spuse Nathan, nu mai rmsese dect el.
ntr-un fel, motenise trupul tatlui sau, biatul robust crescnd spre a
deveni un brbat cu picioare lungi i solduri nguste. Se putea privi n oglinda
pt. a vedea imaginea tatlui sau reflectata n obrajii supi i ochii de culoare
cenusiu-inchisa. Dar gura era a mamei sale, ntiprit ferm, iar parul sateninchis ii preluase nuanele rocate i aurii. Tatl lui spusese ca era ca mahonul
patinat.

Nathan se ntreb daca ntr-adevr copiii nu erau dect montaje ale


prinilor lor. i se cutremura.
Privi, fara binoclu, cum insula lua forma. Vedea baia de culori a florilor
slbatice rozul i violetul lupinelor i al macriselor de pdure. Se zreau
cteva case rzlee, drumuri drepte sau erpuitoare, licrirea unui parau care
disprea printre copaci. Misterul era sporit de umbrele negre ale pdurii unde
triser cndva mistrei i cai, de luciul mlatinilor i firele de iarba verzi i
aurii ce se unduiau n potopul de lumina a dimineii.
Toate se vedeau prin ceata deprtrilor, ca un vis.
Apoi vzu o sclipire alba pe un dmb, fulgerul iute al soarelui reflectat n
sticla. Sanctuarul, i spuse el, pstrndu-l sub ochi pana cnd bacul coti spre
debarcader i casa se pierdu din vedere.
Nathan se desprinse de copastie, revenind la jeep-ul sau. Aezat
nuntru, cu doar duduitul motoarelor bacului pt. a-i tine companie, se ntreb
daca nu cumva nnebunise, ntorcndu-se acolo ca sa exploreze trecutul si, n
unele privine, s-l repete.
Plecase de la New York, mpachetnd n jeep tot ceea ce avea importanta.
Erau surprinztor de puine lucruri. Dar, n fond, niciodat nu nutrise o nevoie
adnc nrdcinat de obiecte. Aceasta ii simplificase viaa n timpul divorului,
cu doi ani n urma. Maureen luase totul i ii scutise pe amndoi de multi nervi
i timp pierdut, cnd el ii permisese sa goleasc apartamentul din West Side.
Dumnezeu ii era martor ca fosta lui sotie ii respectase sfatul ca la carte,
lsndu-l doar cu putin mai mult dect hainele de pe el i o saltea.
Acel capitol al vieii sale se sfrise si, de aproape 2 ani, Nathan era
devotat muncii. Proiectarea de cldiri era pt. el att o pasiune cat i o cariera, i
avnd New York-ul ca baza cltorise, studiind locuri, ntrebndu-se unde
putea instala planeta de proiectare i computerul.
i acordase luxul timpului de a studia alte cldiri, de a le cerceta arta, de
la marile catedrale din Italia i Frana pana la aerodinamicele locuine din
deserturile sud-vestice americane.
Fusese liber, munca lui ocupndu-i singura timpul i inima.
Apoi i pierduse prinii, subit, irevocabil. i se pierduse pe el nsui.
Se ntreb de ce simea ca avea sa regseasc cioburile pe Desire.
Dar era hotrt sa rmn cel putin 6 luni. Nathan considera un semn
bun ca putuse rezerva aceeai csua unde locuise cu familia, n vara aceea.
tia ca avea sa asculte ecourile glasurilor i sa le aud cu o ureche de om n
toat firea. Avea sa le vad duhurile cu ochi de brbat.
Si avea sa se ntoarc la Sanctuar cu un scop brbtesc.
Urmau s-i aminteasc de el? Copiii lui Anabelle?

Nu mai era mult pana sa afle, conchise Nathan, cnd ferry-boat-ul se


ciocni de chei.
i atepta randul, privind cum erau desprinse calele de la rotile
camionetei din fata lui. O familie de 5 membri, observa, iar dup echipament se
vedea ca aveau sa se instaleze n campingul insulei.
Nathan cltin din cap, ntrebndu-se de ce-or fi prefernd unii sa
doarma-n cort, pe pmntul gol, i sa se cread n vacanta.
Lumina sczu, cnd soarele fu acoperit de nori. ncruntndu-se, Nathan
vzu ca soseau cu viteza, plutind dinspre apus. tia ca ploile veneau repede pe
insulele barierei. i amintea 3 zile de averse continue, data trecuta cnd fusese
acolo. Prin ziua a doua, el i Kyle i sriser unul altuia la beregata, ca doi pui
de lup.
Zmbi, ntrebndu-se cum, pentru numele lui Dumnezeu, ngduise
mama lor aa ceva.
Debarca ncet de pe ferry, pornind apoi n susul drumului desfundat, cu
fgauri, care se ndeprta de port. Prin ferestrele deschise auzea muzica
rocknroll urlnd vesela din radioul camionetei. Familia campingistilor, i
spuse, se distra deja grozav, cu sau fara perspectiva ploii. Era hotrt sa le
savureze exemplul, savurnd dimineaa.
Trebuia sa se confrunte cu Sanctuarul, desigur, dar avea s-l abordeze ca
un arhitect. i amintea ca inima sa era un splendid exemplu de stil colonial
verande largi, coloane maiestuoase, ferestre nalte i nguste. Inca din copilrie,
il interesase destul de mult pt. a remarca unele detalii.
Jgheaburi de scurgere n forma de gargui, i aminti el, care personalizau
stilul grandios, n loc s-l denatureze. Il speriase de moarte pe Kyle, spunndu-i
ca noaptea prindeau via i porneau la prada.
Un turnule era ncercuit de o pasarela nchis cu geamuri. Balcoanele
ieite n afara aveau balustrade ornamentale, din piatra sau fier forjat.
Hornurile erau construite din pietre de pe continent, n nuane blnde,
iar casa propriu-zis era din lemn de chiparoi i stejari locali.
Inca se mai folosea o afumtoare, iar atenansele sclavilor, unde Nathan i
Kyle gsiser un crotal ncolcit ntr-un colt ntunecos, zceau n ruine.
n pdure triau cerbi, iar n mlatini, aligatori. Prin aer pluteau oapte
despre pirai i fantome. Era un loc minunat pentru biei i aventuri.
Si pt. secrete ntunecate, primejdioase.
Trecu de mlatinile din apus, cu malul lor forfotind de via i ostrovurile
cu copaci. Vntul se nteise, unduind iarba. Pe margine patrulau doua egrete,
cu picioarele lungi ca nite catalige, n apa mica.
apoi, pdurea puse stpnire pe toat regiunea, luxurianta i exotica.

Nathan ncetini, lsnd camioneta din fata lui sa se ndeprteze,


zdrngnind, pana nu se mai vzu. Aici domnea nemicarea i secretele acelea
tenebroase. Inima ncepu s-i bata incomod, iar minile i se ncletar pe volan.
Era un lucru pe care venise s-l priveasc n fata, s-l disece, i n cele din
urma, s-l neleag.
Umbrele erau dense, iar muchiul atrna din copaci ca plasele unor
pianjeni monstruoi. Pt. a se pune singur la ncercare, opri motorul.
Nu mai auzi nimic, numai btile inimii sale i glasul vntului.
Stafii, i spuse. Aici trebuia sa le caute. Si, cnd le gsea, atunci ceavea
sa fac? Urma sa le lase n locurile unde pluteau, noapte de noapte, sau aveau
s-l bntuie i pe el, uotindu-i n somn?
Avea sa vad fata mamei lui sau pe a Anabellei? i care avea sa tipe cel
mai tare?
Expira prelung i se trezi cutnd igrile la care renunase de un an de
zile. Nemulumit, rsuci cheia de contact, dar nu se alesese ca rspuns dect
cu un duduit ncordat. Apas repetat pe accelerator i ncerc din nou, cu
acelai rezultat.
Ei, cca-m-a, bombni el. E de-a dreptul perfect.
Rezemndu-se de sptar, batu nervos cu degetele n volan. Desigur, nu
avea altceva de fcut dect sa coboare i sa se uite sub capota.
tia ce avea sa vad. Un motor. Srme, furtunuri i curele de transmisie.
Nathan bnuia ca se pricepea la motoare, srme i tuburi cam la fel de mult ca
la chirurgia pe creier. Iar faptul de a fi rmas n pana pe un drum pustiu era
exact ceea ce merita pt. ca se lsase convins sa cumpere la mana a doua jeepul unui prieten.
Resemnat, cobori i salta capota. Mda, i spuse, exact aa cum bnuise.
Un motor. Se apleca, il mpinse i simi prima pictur de ploaie lovindu-l pe
spate.
Acum e i mai perfect.
i nfund minile n buzunarele din fata ale blugilor i se ncrunt,
continund sa se ncrunte cnd ploaia ncepu s-i rpie n cap.
Ar fi trebuit s-i dea seama ca se cocea ceva, cnd prietenul lui ii
mpinsese vesel o trusa de scule mpreun cu jeep-ul. Nathan se gndi sa le
scoat i sa dea n motor cu o ranga. Nu prea avea anse sa reueasc mare
lucru, dar cel putin i-ar fi dat satisfacie.
Pasi napoi i imediat ncremeni, cnd din umreala pdurii iei o
fantoma, privindu-l.
Anabelle.
Numele ii not prin minte i abdomenul i se comprima de spaima.

Sttea n ploaie, nemicat ca o cprioar, cu parul roscat-fumuriu umed


i ncurcat i cu ochii aceia mari i albatri calmi, triti. Genunchii ameninau
sa i se nmoaie i se rezema cu o mana de aripa mainii.
Apoi apariia se mic, mpingndu-i napoi parul umed. i porni spre
el. Abia atunci vzu ca nu era o stafie, ci o femeie. Nu era Anabelle, ci, cu
siguran, fiica lui Anabelle.
Slobozi aerul pe care i-l inuse n piept, n timp ce inima i relua ritmul
normal.
O pana? ncerca Jo sa vorbeasc firesc. Felul cum se holba la ea o
fcea s-i doreasc sa fi rmas intre copaci, lsndu-l sa se descurce singur.
Presupun ca nu stai aici n ploaie ca sa admiri peisajul.
Nu.
Se bucura ca glasul ii era normal; posibila iritaie se explica perfect prin
situaia n care se afla.
Nu vrea sa porneasc.
Ei, asta e o problema.
I se prea vag cunoscut, i spuse Jo. Un chip armonios, puternic, osos i
masculin. Ochii la fel de interesani, medita ea, de un cenuiu pur i foarte
direci. Daca ar fi avut nclinaie spre foto-portrete, nici n-ar fi putut gsi un
subiect mai generos.
Ai gsit cauza?
Vocea ii era numai fric i miere, seductor de sudista. Il ajuta sa se
relaxeze.
Am gsit motorul, zmbi el. Era exact acolo unde bnuisem.
Mhm. i acum?
ncerc sa ma hotrsc cat timp voi casca ochii la el, nchipuindu-mi ca
stiu la ce ma uit, pana sa ma ntorc n main, la adpost de ploaie.
Nu tii s-i repari maina? ntreb ea cu o mirare att de vizibila,
nct Nathan se burzului:
Nu, nu stiu. Mai folosesc i pantofi, i habar n-am cum se argsete
pielea.
Ddu sa trnteasc la loc capota, dar tnra ridica o mana pt. a o
menine deschisa.
Arunc i eu o privire.
Eti mecanic?
Nu, dar cunosc principiile de baza.
nghiontindu-l n laturi, verifica mai nti contactele bateriei.
Astea par sa fie n regula, dar va trebui sa fii atent la ele sa nu se
corodeze, daca stai mai mult timp pe Desire.
Vreo 6 luni, se apleca Nathan lng ea. La ce ziceai sa fiu atent?

La astea. Umezeala de pe-aici poate face pratie motoarele. Vezi ca ma


nghesui.
Scuz-m.
i schimba poziia. Era clar ca nu-l inea minte i hotr sa se prefac i
el ca nu i-o amintea.
Locuieti pe insula?
Acum, nu.
Pentru a nu i se mai lovi de jeep, Jo i muta la spate aparatul agat de
gat.
Nate il privi lung, simind un uor soc. Era un Nikon de nalt clasa.
Compact, mai comod i mai aspru dect alte modele, adeseori era ales de
profesioniti. i tatl lui avusese unul. i el nsui.
Ai fcut fotografii pe ploaie?
Cnd am plecat eu, nu ploua, rspunse ea absenta. Nu peste mult va
trebui s-i nlocuieti cureaua ventilatorului, dar acum nu asta e problema.
Se ridica, prnd nepstoare fata de ploaie, desi baierele cerurilor se
desfcuser larg.
Urca i f-i o proba, ca sa aud cum suna.
Tu ordoni.
Buzele lui Jo tresrir, cnd brbatul se ntoarse i urca la volanul
jeepului. Fara ndoial ca i se ciobise orgoliul masculin, conchise ea. i inclina
capul, cnd motorul dudui. Cu buzele uguiate se apleca din nou sub capota.
Inca o data! Ii striga i murmura pt. sine: Carburatorul.
Cum?
Carburatorul, repeta Jo, deschiznd uia metalica. Ia mai ambaleaz
o data.
Acum, motorul se nsuflei. Dnd mulumit din cap, nchise capota i
ocoli pana la fereastra de lng volan.
Se nepenete cnd e nchis, atta tot. Va trebui s-l dai la revizie.
Dup cum suna, oricum ai nevoie de un reglaj. Cnd i-ai fcut ultima
data unul?
Am cumprat-o abia acum 2 sptmni. De la un fost prieten.
Aha. Eterna greeal. Ei, ar trebui sa te tina pana unde vrei sa ajungi
acum.
Cnd ddu sa se retrag, Nate ntinse mana pe fereastra, spre a ei.
Observa ca era ngust, prelunga, eleganta i competenta totodat.
Asculta, te pot lua cu mine. Toarn cu gleata i mcar att sa fac
Nu e necesar. Pot sa
Ar putea sa se strice din nou, ii adresa el un zmbet fermector,
deschis, insistent. Cine o s-mi repare carburatorul?

Jo tia ca ar fi fost o nesocotin s-l refuze. i mai nesocotita era ca se


simea imobilizata, numai fiindc o prinsese de mana. Ridica din umeri:
Bine, cum vrei.
i trase mana, fiind uurat cnd el i-o elibera imediat. Ocoli n fuga
jeep-ul i urca pe locul din dreapta, uda leoarca.
Ei, interiorul e n stare buna.
Fostul meu prieten ma cunoate foarte bine, zise Nathan, dnd drumul
tergtoarelor de parbriz i privind-o. ncotro?
Pe drumul asta, apoi n dreapta, la prima bifurcaie. Sanctuarul nu e
departe dar, n fond, pe Desire nimic nu e departe.
Cu att mai bine. i eu mergeam la Sanctuar.
Asa?
Aerul din main era dens i apstor. Ploaia torenial prea s-i izoleze
de tot restul lumii, nceond copacii, nbuind orice sunet.
Motive suficiente ca sa se simt incomod, i spuse Jo, dar destul de
nemulumit de propria reacie pt. a ntoarce capul, privindu-l drept n ochi:
Locuieti la casa cea mare?
Nu, trec doar sa iau cheile pt. vilioara pe care am nchiriat-o.
Pentru 6 luni, spuneai?
Fu mai uurat cnd noul sosit porni maina, ntorcndu-i dinspre fata
ei ochii aceia cenuii i inteni, atent la drum.
Cam lunga vacanta.
Mi-am adus de lucru cu mine. Voiam sa schimb pt. un timp decorul.
Desire e departe de casa, comenta Jo, dup care zmbi putin, cnd el
ii arunca o privire. Orice om originar din Georgia poate recunoate un yankeu.
Chiar i daca i tii gura, tot te miti altfel.
i mpinse napoi parul ud. Daca mergea pe jos, i spuse, ar fi fost
scutita de a face conversaie. Dar vorbele erau mai comode dect tcerea grea,
brzdat de ploaie.
Ai primit vila Little Desire, pe malul rului.
De unde tii?
A, pe aici toat lumea tie totul. Dar familia mea nchiriaz vilele i le
administreaz, odat cu hanul i cu restaurantul. ntmpltor, mie mi-a fost
atribuita Little Desire, abia ieri, ca sa pregtesc aternuturile i toate celelalte,
pt. yankeul care vine sa stea 6 luni.
Deci eti mecanicul meu, proprietarul i ngrijitoarea. Am mare noroc.
Pe cine sa chem, exact, daca mi se nfund chiuveta?
Deschizi debaraua i iei pompa de desfundat. Dac-i trebuie
instruciuni de folosin, ti le scriu. Uite bifurcaia.
Nathan coti la dreapta, ncepnd sa urce.

Hai sa mai ncercm o data. Daca vreau sa frig doua fleici, sa pun o
sticla de vin la rece i sa te invit la cina, pe cine sa chem?
Jo ntoarse capul, privindu-l cu rceal:
Ai avea mai mult noroc cu sor-mea. Se numete Alexa.
tie sa repare carburatoare?
Rznd uor, Jo cltin din cap:
Nu, dar e foarte decorativa i-i plac invitaiile de la brbai.
i ie nu?
Sa zicem ca eu sunt mai selectiva dect Lexy.
Au, i freca Nathan inima cu o mana, ncepnd sa fluiere a paguba.
Drept la tinta.
Fac economie de timp pt. amndoi. Iat i Sanctuarul, murmura ea.
Nathan il privi aprnd prin perdeaua ploii, plutitor pe ceurile care i se
ncolceau la baza. Era vechi i mre, elegant ca o frumoasa sudista gtit pt.
musafiri. De o feminitate categorica, i spuse Nate, cu liniile acelea fluide, toate
de un alb feciorelnic. Ferestrele nalte erau ndulcite de arcadele din jur, iar
feroneria eleganta mpodobea balcoanele cu flori n ghivece de argila rosiistinse.
Grdinile strluceau, cu bobocii ngreunai de picturile de ploaie, fcnd
plecciuni ca nite mici zane la picioarele lor.
Uluitor, spuse Nathan, n parte pt. sine. Adaosurile mai recente se
combina perfect cu construcia originala. O accentueaz, n loc s-o
modernizeze. E o armonie miastr de stiluri, sudist-clasic, fara a fi tipic. N-ar
fi putut sa fie mai perfecta nici daca insula era conceputa pt.
han, nu hanul pt. insula.
Opri n captul aleii, nainte de a observa ca Jo il privea lung. Pt. prima
oara, n ochi i se citea curiozitatea.
Sunt arhitect, ii explica el. Cldirile ca asta ma apuca de beregata.
A, atunci probabil ca vrei sa vizitezi i interiorul.
Mi-ar face mare placere i i-a ramane dator cel putin cu o friptura la
cina.
Va fi mai bine sa te conduc verioara mea, Kate. E o Pendleton,
adug Jo, deschiznd portiera. Sanctuarul s-a motenit n familia Pendleton.
Ea il cunoate cel mai bine. Hai nuntru. Sa te usuci, i sa iei cheile.
Urca grbit treptele, oprindu-se pe veranda pt. a-i scutura capul,
risipindu-i stropii de ploaie din par. Atept pana veni i Nathan lng ea.
Iisuse, ia uit-te la usa asta.
Cu respect, Nathan i plimba degetele pe lemnul cu ncrustaii bogate.
Ciudat ca uitase, medita el. Dar, n fond, pe-atunci obinuia sa
nvleasc prin veranda deschisa i prin buctrie.

Mahon din Honduras, ii explica Jo. Importat la nceputul secolului


trecut, cu mult timp nainte de a-i fi fcut cineva griiji cu defriarea pdurilor
tropicale. Dar e frumos.
Rsuci mnerul masiv de alama i intra mpreun cu el n Sanctuar.
Podelele sunt din lemn de brad, ncepu ea, alungndu-i din minte o
imagine nestpnit a mamei sale, ceruindu-le cu rbdare. La fel ca i scara
principala, iar balustrada e din stejar sculptat, construita aici, pe Desire, n
perioada plantaiei i a comerului cu bumbac. Candelabrul este mai recent, un
adaos cumprat din Frana, de ctre sotia lui Steward Pendleton, magnatul
navelor care a reconstruit casa principala i i-a adugat aripile. O mare parte
din mobila s-a pierdut n timpul rzboiului dintre state, dar Steward i sotia lui
au fcut multe cltorii i au ales antichiti potrivite pt. ei i pt. Sanctuar.
Avea ochi bun, comenta Nathan, studiind antreul larg, cu plafon nalt,
scri lustruite arcuindu-se fluid i fntna de lumini scnteietoare a
candelabrului de cristal.
i un buzunar fara fund, adug Jo.
Impunndu-i sa aib rbdare, ramase pe loc, lsndu-l sa se plimbe.
Pereii erau zugrvii ntr-un galben pal, bland, care ddea iluzia de
rcoare n timpul dup-amiezilor de vara monstruos de fierbini. Aveau un bru
de lemn nchis la culoare, care mbogea decorul cu mulaje sculptate
ncadrnd tavanul de ipsos.
Mobilierul era masiv i de proporii mari, pe msur unei intrri
grandioase. O pereche de fotolii George II cu sptare armonios conturate
ncadrau o cradenta hexagonala pe care sttea o urna nalt de alama, plina cu
crini parfumai i ierburi de camp.
Desi nu colecta el nsui antichiti i nici altceva, de fapt Nathan era
un om care studia toate aspectele cldirilor, inclusiv obiectele dinuntrul
acestora. Recunoscu dulapul-pe-stativ flamand, de stejar sculptat, oglinda cu
rama de lemn aurit de deasupra unui suport pt.
lumnri cu marchetrie, delicateea stilului Queen Anne i strlucirea
celui Louis XIV. i gsea inspirat amestecul de curente i perioade.
Incredibil, se rsuci el ctre Jo, cu minile ndesate n buzunarele
dinapoi ale pantalonilor. O locuin data dracului, as spune.
i nu doar ntr-un singur sens, replica ea sec i cu o unda de
nverunare; vzu ca ridicase ntrebtor o sprncean, dar nu mai adug
nimic. Cazrile le nregistrm n salonul din fata.
Coti pe culoar, intrnd n prima camera pe dreapta. Observa ca cineva
aprinsese focul, probabil n ateptarea yankeului i pt. a nveseli clienii de la
han ntr-o zi ploioasa, daca treceau pe acolo.

Se duse la enormul birou Chippendale i deschise sertarul lateral de sus,


unde frunzari hrtiile pt. vilele de nchiriat. La etaj, n aripa familiei, se afla un
cabinet cu acte arhivate pe zile i un computer la care Kate inca se mai chinuia
sa nvee sa lucreze. Dar clienii nu erau niciodat supui unor astfel de detalii
att de prozaice.
Villa Little Desire, anuna Jo, desprinznd contractul. Constata ca
fusese stampilat deja, indicnd ncasarea avansului, i semnat de Kate i un
anume Nathan Delaney.
Jo puse documentele deoparte i deschise un alt sertar pt. a lua cheile
care zorniau pe o carabina cu breloc purtnd numele casei.
Asta e pt. usa din fata i cea din spate, iar cea mica este pt. magazia de
la subsol. In locul tau, n-a depozita nimic important acolo. Exista riscuri de
inundaie, att de aproape de rau.
Am sa tin minte.
Am avut grija sa instalez ieri telefonul. Toate convorbirile vor fi
facturate direct la vila i trecute lunar pe nota de plata.
Deschise inca un sertar de unde scoase o mapa subire.
In pachetul asta gseti informaiile i lmuririle obinuite. Programul
bacurilor, date despre maree, cum se nchiriaz o barca sau echipament de
pescuit, daca doreti. Mai e i o brour care descrie insula istoricul, flora,
fauna De ce te uii aa la mine?
Ai nite ochi extraordinari. Mi-e foarte greu sa nu-i privesc.
Jo ii ndesa dosarul n mini.
Mai bine uit-te la ce-i aici.
In regula, il deschise Nathan, ncepnd s-l rsfoiasc. Mereu eti aa
de argoas sau este din cauza mea?
Nu sunt argoas, sunt nerbdtoare. Nu toi cei de-aici suntem n
vacanta. Ai vreo ntrebare cu privire la insula sau la vila?
Am sa te anun.
ndrumrile ca sa ajungi sunt n mapa. Daca mi contrasemnezi aici
contractul, ca sa confirmi de primirea cheilor i a informaiilor, poi pleca.
Nate zmbi din nou, intrigat de repeziciunea cu care i se destrma
ospitalitatea sudista.
N-a vrea sa abuzez, spuse el, lund stiloul oferit de Jo. Din moment
ce intenionez sa ma ntorc.
Micul dejun, prnzul i cina se servesc n sala de mese a hanului.
Orele de servit sunt trecute i ele n mapa. Avem pachete cu hrana rece
pt. picnicuri.
Cu cat vorbea mai mult, cu att mai mult ii plcea lui Nate vocea ei.

Mirosea a ploaie i a nimic altceva i arata cnd ii priveai acei


fermectori ochi albatri trista ca o pasare cu aripa rupta.
i plac picnicurile? o ntreb.
Jo ofta prelung, ii smulse stiloul din mana i-i mzgli iniialele sub ale
lui.
i pierzi vremea fcndu-mi curte, dle. Delaney. Nu ma intereseaz i
gata.
Orice femeie cu cap tie ca o asemenea declaraie nu face dect sa
prezinte o provocare, se apleca el s-i citeasc iniialele: J. E. H.
Jo Ellen Hathaway, explica ea, n sperana de a-i grbi plecarea.
A fost o placere sa fiu salvat de tine, Jo Ellen, ii ntinse Nathan mana,
amuzat s-o vad ezitnd nainte de a i-o strange ntr-a ei.
Pt. reglajul ala, ncearc la Zeke Fitzsimmons. i va face jeep-ul sa
mearg uns. edere plcut pe Desire.
Deja a nceput mult mai bine dect ma ateptasem.
nseamn c-i fcusei sperane foarte modeste.
i desprinse mana, conducndu-l napoi spre usa din fata.
Ploaia a ncetat, comenta ea, deschiznd usa spre ceata umeda de
afara. Nu-i va fi greu sa gseti vila.
ntocmai.
i amintea perfect drumul.
Sunt convins ca nu-mi va fi. Ne mai vedem, Jo Ellen.
Nu vom avea ncotro, i mai spuse el, din mai multe motive.
Jo inclina din cap, nchise fara zgomot usa i-l lsa pe veranda
ntrebndu-se ce sa fac n continuare.
CAPITOLUL 6
n ce-a de-a treia zi dup sosirea pe Desire, Nathan se trezi cuprins de
panica. Inima ii bubuia n piept, respiraia ii era sacadata i sugrumata i avea
pielea scldat n sudori reci. Srii n capul oaselor, cu pumnii ncletai,
cutnd din ochi prin colturile ntunecoase ale camerei.
Lumina slaba a soarelui se infiltra printre jaluzele, alctuind o cuc pe
covorul gri subire.
Mintea ii ramase goala de orice gnd, pre de un moment chinuitor,
prinsa dincolo de imaginile care i se nghesuiau prin ea. Copaci luminai de
luna, crcei de ceata, trupul gol al unei femei, parul ei brunet rsfirat, ochii
mari, sticloi.
Fantome, i spuse, n timp ce-i freca apsat fata cu minile. Se
ateptase sa apar i nu-l dezamgiser. Se ineau agate de Desire, ca
muchiul de stejari.

Cobori din pat si, cu deliberare ca un copil urmrind crpturile


trotuarului porni peste zbrelele de soare. Ajuns n baia strmt, intra n
cada, trase perdeaua cu dungi viu colorate i ddu drumul apei fierbini la dus.
Se spala de transpiraie, imaginndu-i panica sub forma unei pcle rosiiinchis care fcea rotocoale, scurgndu-se la canal.
Cnd se terse, ncperea era plina de aburi. Mintea, insa, i se limpezise
din nou.
mbrac o bluza de corp zdrenuit, cu mneci scurte i un sort vechi de
sport, dup care neras i cu parul umed, intra n buctrie s-i nclzeasc
apa pt. ness. Privi n jur, ncruntndu-se din nou spre carafa i conul
transparent pe care i le puseser la dispoziie proprietarii. Chiar daca ar fi
putut calcula reeta exacta, nu se gndise s-i aduc filtre de cafea.
n acel moment, ar fi dat 1000 de dolari pe un filtru electric. Puse ibricul
pe ochiul mare al unui aragaz mai btrn dect el, apoi trecu n zona de living a
spaioasei camere multifuncionale, pt. a urmri tirile de diminea. Recepia
era mizerabila i se prindeau foarte puine posturi.
Filtru de cafea nu, televizor ca lumea nu, reflecta Nathan, n timp ce
alegea unul din cele 3 canale. i amintea cum se smiorciser el si Kyle din
cauza lipsei de distracii televizate.
Cum o sa vedem noi Omul de 6 milioane de dolari pe imbecilitatea asta?
E o arlatanie.
N-ai venit aici ca sa stai cu nasurile lipite de ecranul televizorului.
Ei, haide, mami
I se prea ca schema coloristica era acum alta. i amintea vag pasteluri
blnde pe fotoliile late i adnci i canapeaua cu sptar drept.
Acum erau acoperite cu imprimeuri geometrice iptoare, verde i
albastru intens i galben ca soarele.
Ventilatorul agat n mijlocul tavanului scrise. tia, fiindc se simise
ndemnat sa traga de nur, ca acum se nvrtea doar cu un fonet silenios al
palelor.
Dar camerele erau desprite prin aceeai masa lunga din lemn galben de
brad masa n jurul creia se adunaser el i familia lui, n vara aceea, ca sa
mnnce, sa practice jocuri de societate, sa rezolve mpreun rebusuri
complicate de te uitai cruci.
Aceeai masa pe care el i Kyle aveau misiunea de a o elibera dup cina.
Masa unde tatl lui zbovise n unele diminei la cafea.
i amintea seara n care tatl lui le artase, lui i lui Kyle, cum sa fac
gauri n capacul unui borcan pt. a prinde licurici. Fusese o seara calda i
blnd, iar vntoarea ameitoare. Nate inea minte cum privise borcanul pus
lng pat licrind i lucind, licrind i lucind, adormindu-l ncet.

Dar, dimineaa, toi licuricii din borcan muriser, sufocai, cartea pusa
deasupra capacului astupnd toate gurile. Nici acum nu-i amintea cnd
aezase acolo, exemplarul acela trnosit din Johnny Tremaine.
Micile leuri negre de pe fundul borcanului il lsaser cu o senzaie de
sila i vinovie. Se furiase afara din casa i le aruncase n rau.
Nu mai vnase licurici n vara aceea.
Iritat de aceasta amintire, Nathan se ntoarse dinspre televizor, revenind
la aragaz pt. a turna apa aburind peste o linguri de cafea.
Iei cu cana pe veranda nchis, spre a privi spre rau.
Acum ca se afla aici, amintirile aveau toate ansele sa revin la suprafa.
De-asta venise. Ca s-i aminteasc vara aceea, pas cu pas, zi cu zi. i sa
descopere ce avea de fcut cu familia Hathaway.
Sorbi din cafea, strmbndu-se putin cnd ii simi gustul fals i amar.
Constatase ca o mare parte din viaa era falsa i amara, aa ca bau din
nou.
Jo Ellen Hathaway. i-o amintea ca pe o putoaic slbnoag i cu coate
ascuite, coada-de-cal leampta i temperament exploziv. Nu-l prea
interesaser fetele la 10 ani, aa ca ii dduse putina atenie. Nu fusese dect
una din surorile mai mici ale lui Brian.
Si inca mai era, medita Nathan. i tot slbnoag rmsese. Se prea ca
nici temperamentul nu i se schimbase. Coada de cal dispruse.
Tunsoarea scurta, bieeasca, se potrivea cu personalitatea ei, dar nu i
cu fata, conchise Nate. Neglijenta, concesia fcut modei. Avea culoarea blnii
unui cerb slbatic.
Se ntreb de ce arata att de palida i obosita. Nu prea genul care sa se
tnguiasc dup o aventura sau relaie spulberata, dar o durea ceva. Avea ochii
plini de tristee i de secrete.
Si asta era problema, i spuse Nathan aproape rznd. Avea el o
slbiciune pt. femeile cu ochii triti.
Mai bine sa i se mpotriveasc. ntrebndu-se ce se ntmpl napoia
acelor ochi mari, triti i albatri precum clopoeii, risca s-i perturbe
scopurile. Ceea ce-i trebuia era timp i obiectivitate, nainte de a face pasul
urmtor.
Mai lua o nghiitur de cafea, spunndu-i ca n curnd avea sa se
mbrace i sa mearg pe jos pana la Sanctuar pt. o ceac civilizata i un mic
dejun. Era timpul sa se ntoarc, sa observe i sa plnuiasc.
Timpul sa mai rscoleasc nite stafii.
Deocamdat, insa, nu voia dect sa stea acolo, sa priveasc prin plasa
subire de sarma, sa simt aerul umed, sa vad soarele topind ncet ceurile

perlate care se ineau lipite de pmnt i pluteau ca nite aripi de zane peste
rau.
Putea auzi oceanul, dac-l asculta, un murmur constant la est. Mai
aproape, putea recunoate ciripiturile psrilor, bocnitul monoton al unei
ciocnitori vnnd insecte undeva n umbrele pdurii.
Roua sclipea ca nite cioburi de sticla pe frunzele palmierilor-varza i ale
palmierilor pitici i nici o adiere de vnt nu fremta prin frunzele lor, fcndu-le
sa trosneasc.
Locul vilei fusese bine ales, inspira solitudine, oferea intimitate i
priveliti frumoase. Construcia n sine era simpla i funcional. O casa din
lemn de cedru pe popi, btut de vanturi i ploi, cu o generoasa veranda
nchis la vest i o terasa deschisa la est. nuntru, camera mare avea tavanul
inclinat, sporind spaiul i senzaia de deschidere.
La fiecare capt avea cate doua dormitoare i o baie.
Nathan i Kyle avuseser fiecare cate o camera din aceeai jumtate.
n calitate de frate dinti, i-o revendicase pe cea mai mare. Pusese pe
usa un anun: VA ROG CIOCNII NAINTE DE A INTRA.
Ii plcea sa stea treaz pana trziu, citindu-i crile, rumegndu-i
gndurile, ascultnd murmurul de voci al prinilor lui sau sunetul monoton al
televizorului. Ii plcea s-i aud rznd de programele la care se uitau.
Chicotitul iute al mamei, rasul profund, visceral, al tatlui. Auzise des
acele sunete, n toat copilria lui. Il ntrista faptul ca nu avea sa le mai aud
niciodat.
O micare ii atrase atenia. Nathan ntoarse capul si, n locul unde se
ateptase la un cerb, vzu un brbat, lunecnd de-a lungul malului precum
ceata. Era nalt i slab, cu parul negru ca funinginea.
ntruct i se uscase gatul, Nathan fcu un efort sa ridice cana i sa mai
bea. Continua sa priveasc, n timp ce brbatul se apropia, cu chipul luminat
piezi de soarele tot mai puternic.
Nu era Sam Hathaway, i ddu seama Nathan, n timp ce buzele
ncepeau sa i se arcuiasc ntr-un nceput de surs. Brian. Cei 20 de ani trecui
ii transformaser pe amndoi n brbai.
Brian i ridica privirea, miji ochii i se concentra asupra siluetei din
spatele plasei de nari. Uitase ca vila era ocupata i reinu ca pe viitor s-i
fac plimbarea pe celalalt mal al rului. Acum, bnuia, trebuia sa ncerce o
conversaie.
Ridica o mana:
Neaa. N-am vrut sa va deranjez.
Nu m-ai deranjat. Beam doar o cafea proasta i priveam raul.

Yankeul, i aminti Brian, chiriaul pe 6 luni. O auzea clar pe Kate


spunndu-i sa fie politicos, sociabil.
E un loc frumos, i ndesa el minile n buzunare, nemulumit ca, din
neatenie, i sabotase propria solitudine. Va convine cum v-ai instalat?
Mda, m-am instalat.
Nathan ezita, apoi fcu pasul urmtor:
Mai vnezi Armsarul Fantoma?
Brian clipi din ochi, nclinndu-i capul. Armsarul Fantoma era o
legenda care data de pe vremea cnd insula fusese cutreierata de cai slbatici.
Se spunea ca un uria armsar negru, cel mai mare dintre acetia, cu o iueal
fara egal, alerga prin pduri. Celui care-l prindea, ii sarea n spinare i-l
calarea, i se mplineau toate dorinele.
n toat copilria, cea mai profunda ambiie a lui Brian fusese aceea de
a-l prinde i de a-l clri el pe Armsarul Fantoma.
Stau cu ochii dup el, murmura Brian, apropiindu-se. Te cunosc de
undeva?
Ne-am fcut tabra ntr-o noapte, peste rau, ntr-un cortule peticit.
Aveam un hamac de frnghie, doua lanterne i o punga de Fritos. O data
ni s-a prut ca am auzit tropot de copite i un nechezat ascuit, slbatic.
Nathan zmbi:
Poate l-am auzit.
Ochii lui Brian se dilatar, limpezindu-se de umbre:
Nate? Nate Delaney?! Pramatie ce eti!
Usa cu plasa scri n semn de bun venit, cnd Nathan o deschise:
Vino sus, Bri. i fac o ceac de cafea proasta.
Zmbind, Brian urca treptele.
Trebuia sa ma anuni ca vii, ca eti aici.
Ii ntinse mana, strngndu-i-o cu putere.
Verioara mea, Kate, se ocupa de vile. Iisuse, Nate, ari ca un
vagabond.
Cu un surs jalnic, Nathan i freca epii de pe barbie.
Sunt n vacanta.
Ei, nu ca asta le ntrece pe toate. Nate Delaney, cltin Brian din cap.
Ce naiba ai fcut atia ani? Ce mai face Kyle, prinii tai?
Zmbetul se stinse.
Am s-i povestesc.
Mici fragmente, adug el n gnd.
S-i fac mai nti poirca aia.
Pe naiba. Vino acas. i dau eu o cafea omeneasca. i un mic dejun.
Bine. S-mi iau nite pantaloni i pantofi.

Nu-mi vine sa cred ca tu eti yankeul nostru, comenta Brian, n timp


ce Nate intra n vila. La naiba, chestia asta m-a lsat afis.
Nathan ntoarse un moment capul:
Mda, i pe mine.
Nu peste mult, Nathan sttea aezat la bufetul din buctria
Sanctuarului, inspirnd aromele mbttoare de cafea prjit i unc prjit.
Il privea pe Brian tocnd cu dibcie ciuperci i ardei iui pt. o omleta.
Se pare ca te pricepi.
N-ai citit pamfletul? Buctria mea are calificativ de 5 stele, rspunse
el, punndu-i sub nas o cana cu cafea. Bea, i pe urma fa o plecciune.
Nathan sorbi, nchiznd ochii de placere.
De doua zile beau surogate, i s-ar putea sa ma influeneze, dar as zice
ca asta-i cea mai buna cafea fiarta cndva n lumea civilizata.
Pe bune. De ce n-ai venit pana acum?
M-am adunat, am lenevit.
Si am fcut cunotin cu duhurile, adug el n sinea lui.
Acum, cnd am gustat-o pe asta, voi fi musafir regulat.
Brian arunca toctura n tigaie, sa se prjeasc saute, i ncepu sa rada
brnz.
Stai numai sa ncerci o porie de omleta. Deci, ce-ai ajuns de ai
independenta financiara ca s-i permii 6 luni de stat la plaja?
Mi-am adus cu mine de lucru. Sunt arhitect. Cat timp am la dispoziie
computerul i planet, pot lucra oriunde.
Arhitect, se rezema Brian de bufet, btnd oule. Eti bun la ceva?
Sunt gata oricnd s-mi pun construciile lng cafeaua ta.
Atunci e bine.
Chicotind, Brian reveni lng aragaz. Cu gesturi experimentate, turna
oule btute, puse unc la scurs i verifica biscuiii pe care-i lsase sa se
rumeneasc n cuptor.
i Kyle ce face, a ajuns celebru i bogat, cum voia?
Era o lovitura directa, scurta i dureroasa, drept n inima. Nathan puse
cana jos i atept ca minile i glasul sa i se calmeze.
Nu mai avea mult. A murit, Brian. A murit acum 2 luni.
Iisuse, Nathan! se rsuci Brian, ocat. Doamne, cat de rau mi pare!
Era n Europa. In ultimii 2 ani, a locuit acolo, mai mult sau mai putin.
Se afla pe un yacht, la o petrecere. Lui Kyle ii plceau petrecerile,
murmura Nathan, masndu-i tmpl. Navigau ntr-o croaziera pe Mediterana.
Verdictul a fost ca probabil a but prea mult i a czut peste bord. S-o fi lovit la
cap. Oricum, s-a dus.

Foarte trist. mi pare rau, reveni Brian spre tigaie. Pierderea familie
trebuie sa te fi afectat mult.
Mda, cam aa ceva, trase Nathan aer n piept, fcndu-i curaj. S-a
ntmplat la doar cteva sptmni dup ce muriser i prinii mei. O
catastrofa feroviara n America de Sud. Tata era n deplasare, i de cnd
ajunseserm Kyle i cu mine la vrsta studeniei, mama obinuia s-l
nsoeasc. Spunea ca se simeau tot timpul ca nite tineri cstorii.
Christoase, Nate, nici nu stiu ce sa spun.
Nimic, ridica Nathan din umeri. O scoi la capt. M-am gndit ca
mama ar fi fost pierduta fara tata i nu stiu cum ar fi suportat oricare dintre ei
pierderea lui Kyle. Trebuie s-i spui ca toate se ntmpl din anumite motive, i
reueti sa reziti.
Uneori, motivele sunt cam mpuite, replica Brian ncet.
De cele mai multe ori motivele sunt mpuite. Asta nu schimba nimic.
Ma bucur ca m-am ntors aici. i ma bucur ca te vad.
Am avut cteva momente frumoase n vara aia.
Unele dintre cele mai frumoase din viaa mea, se strdui Nathan sa
zmbeasc. mi dai odat omleta aia, sau atepi sa i-o ceresc n genunchi?
Nu mai e nevoie, aranja Brian mncarea pe farfurie. Dar se
ncurajeaz o plecciune la sfrit.
Nathan lua o furculi, atacnd omleta.
Deci, pune-m la curent cu ultimele 2 decenii din aventurile lui Brian
Hathaway.
N-au fost prea aventuroase. Gospodrirea hanului ocupa o grmad de
timp. Acum primim clieni tot anul. Se pare ca, cu cat devine mai aglomerata i
mai agitata viaa din restul lumii, cu att mai multi oameni vor sa scape naibii
de ea. In weekend-uri, cel putin. i cnd vin, ii cazam, ii hrnim, ii ntreinem.
Pare o formula de 24 de ore pe zi, 7 zile pe sptmn.
In linii mari, cam asta e. Via inca mai e destul de nceat pe aici.
Nevasta, copii?
N-n. Tu?
Am fost cstorit, rspunse scurt Nathan. Am renunat unul la
celalalt. Fara copii. tii, sora ta m-a cazat. Jo Ellen.
Serios? aduse Brian cafetiera ca sa umple cana lui Nathan. i ea abia a
sosit, acum o sptmn. E aici i Lex. Suntem o familie mare i fericita.
n timp ce Brian se ntorcea din nou, Nathan nalta din sprncene,
auzindu-i tonul:
Tatl vostru?
Nici cu dinamita nu l-ai putea urni de pe Desire. Nici mcar dup
provizii nu se mai duce pe continent. Ai s-l vezi hoinrind prin jur.

Arunca o privire spre usa, pe unde intra Lexy.


Avem doua pasarele matinale, care tipa dup cafea.
Vzndu-l pe Nathan, se opri. i arunca parul pe spate, inclina capul sii
adresa un zmbet cochet:
Ei, avem companie la buctrie.
Se apropie sa pozeze rezemata de bufet, gratificandu-l cu un iz de
Eternity dintr-o mostra de revista, cu care i parfumase gatul n acea
diminea.
Probabil eti un om aparte, daca Brian te-a primit pe domeniul lui.
Hormonii lui Nathan ncepur rapidul dans instinctiv, fcndu-l sa se
amuze pe socoteala amndurora. O bucic grozava, fu prima lui impresie, dar
i-o revizui cnd o privi mai bine n ochi. Erau ptrunztori i foarte stnjenii:
I s-a fcut mila de un vechi prieten, ii spuse el.
Nu zu.
O incanta aspectul lui coluros i-i fcu placerea de a se delecta cu
dezinvolta admiraie masculina de pe chipul sau.
Pai atunci, Brian, prezint-m vechiului tau prieten. Nu tiam ca ai
aa ceva.
Nathan Delaney, spuse scurt Brian, ducndu-se sa aduc al doilea vas
cu cafea proaspt. Sora mea mai mica, Lexy.
Nathan, ii ntinse Lexy o mana manichiurizata cu Flame Red. Brian
inca ma mai vede cu codie.
Privilegiul fratelui mai mare.
Nathan fu surprins sa simt mana sirenei ferma i capabila.
De fapt, i eu te tin minte tot cu codie.
Serios? i rezema Lexy coatele de bar, cam dezamgit ca nu-i inuse
mai mult mana ntr-a lui, aplecndu-se spre el. Nu pot sa cred ca te-am uitat.
mi fac o politica din a-i tine minte pe toi brbaii atractivi care apar n viaa
mea. Orict de scurt.
Abia ieisei din scutece, interveni Brian, cu glasul plin de sarcasm, i
inca nu-i cizelasei apucturile de femeie fatala. Specialitatea zilei e omleta cu
brnz i ciuperci, adug el, nelundu-i n seama privirea veninoasa.
Lexy se stpni nainte de a-i dezveli colii, silindu-i buzele sa se
arcuiasc.
Mulumesc, dulcea, toarse ea, lund cafetiera pe care Brian i-o
mpinsese, dup care i flutura genele spre Nathan. Nu te purta ca un strain.
Ne vin att de putini oameni interesani pe Desire.
ntruct i se prea o naivitate sa reziste avansurilor, iar fata se atepta
att de vizibil sa i le accepte, Nathan o privi n timp ce ieea cu micri
unduitoare, dup care se ntoarse spre Brian cu un zmbet complice:

Grozava surioara ai aici, Bri.


Are nevoie de o mama buna de btaie. Sa se ia de strini n halul asta
A fost o garnitura drgu la omleta.
Cnd ochii lui Brian se aprinseser, Nathan ridica o mana.
Nu-i face griji pt. mine, amice. Durerile de inima de genul asta, duc la
bti ngrozitoare de cap. Am destule probleme. Poi fi sigur c-am sa ma uit, dar
nu intenionez sa pun mana.
Nu ma privete, bombni Brian. E hotrt nu doar sa caute necazul
cu lumnarea, ci chiar s-l gseasc.
Femeile care arata ca ea, de obicei stiu i sa ias din el fluiernd.
Se rsuci cnd usa se deschise din nou. De asta data, intra Jo.
Iar femeile care arata asa, medita Nathan, nu ies din necaz fluiernd.
Ies dnd cu pumnii.
Se ntreb de ce prefera acest gen de femeie i de metoda. Cnd il vzu,
Jo se opri n loc. Sprncenele i se mbinar, nainte de a-i reinsenina deliberat
fruntea.
Pari sa te simi ca acas, dle. Delaney.
Chiar aa ma simt, domnioara Hathaway.
Ei, te pori cam formal, comenta Brian, ntinznd mana dup o cana
curata, pentru un tip care a mpins-o n rau i a fost rspltit cu o buza sparta,
cnd a ncercat s-o scoat la mal.
N-am mpins-o eu, zmbi ncet Nathan, vznd-o pe Jo ca se ncrunt
din nou. Singura a alunecat. Dar mi-a spart ntr-adevr buza i m-a fcut porc
de yankeu, din cte-mi amintesc.
Amintirea i se nvrtea prin minte, aproape scpnd, dup care se limpezi
deodata. O dup-amiaz calda de vara, socul apei reci, capul scufundandu-i-se
dedesubt. i ieind iari, agitat.
Eti fiul domnului David.
Cldura i se rspndi n stomac, nlndu-se s-i cuprind inima. Un
moment, se reflecta i n ochi, fcnd pulsul lui Nathan sa se accelereze.
Care dintre ei?
Nathan, cel mare.
Desigur, i mpinse ea parul pe spate, nu cu micrile seductoare
studiate ale surorii ei, ci cu o nervozitatea absenta. i tii ca m-ai mpins.
Niciodat n-am czut n rau, altfel dect de bun-voie sau cu ajutorul cuiva.
Ai alunecat, o corecta Nathan, iar apoi te-am ajutat i eu.
Jo rase, scurt i savuros, lund cana oferita de Brian.
Cred ca pot lsa trecutul n pace, din moment ce tot i-am umflat buza
iar tatl tau mi-a fcut capul mare.
Capul lui Nathan ncepu sa vjie, intens, dureros.

Tatl meu?
Ma ineam dup el ca o umbra, pindu-l s-mi explice cum fcea
fotografiile, de ce i alegea anumite subiecte, cum funciona camera.
Avea atta rbdare cu mine. Probabil c-l scoteam din mini, deranjndul aa de la lucru, dar niciodat nu m-a alungat. M-a nvat att de multe, nu
numai elementele de baza, ci i cum sa privesc i ce sa vad. Cred ca ii sunt
datoare pt. fiecare fotografie pe care am fcut-o n viaa mea.
Micul dejun pe care tocmai il mncase i se ncheg greos n stomac.
Eti fotograf profesionist?
Jo e o fotografa de prima mana, spuse Lexy pe un ton otrvit,
revenind. Umblreaa J. E. Hathaway, care imortalizeaz din mers vieile altora.
Doua omlete, Brian, doua garnituri de piure de castane, o unc, un carnat.
Camera 201 ia micul dejun, Hoinarimea Voastr. Ai de scos aternuturile.
Ieirea, stnga scenei, murmura Jo, dup ce Lexy dispru din nou.
Da, reveni ea spre Nathan. Gratie n mare msur lui David Delaney, sunt
fotograf. Daca nu era dl. David, poate ca acum as fi fost la fel de frustrata i
ofticata pe lume ca Lexy. Ce mai face tatl tau?
A murit, rspunse scurt Nathan, ridicndu-se de pe taburet. Trebuie
sa ma ntorc. i mulumesc pt. micul dejun, Brian.
Si iei grbit, lsnd usa cu plasa sa se trnteasc n urma lui.
A murit? Bri?
ntr-un accident, ii spuse Brian. Cam acum 3 luni. Ambii prini. Iar
fratele i l-a pierdut peste vreo luna.
Oh, Doamne, i trecu Jo o mana peste fata. Iar eu m-am bgat cu
picioarele n sufletul lui. Vin imediat.
Las cana jos i iei n fuga, pt. a-l ajunge din urma pe Nathan.
Nathan! Nate, stai o clipa.
Il prinse pe crarea de scoici care erpuia prin gradina, spre copaci.
mi pare rau, ii puse ea o mana pe brat, oprindu-l. mi pare att de rau
ca s-a ntmplat asa.
Nathan se reculese, ncercnd sa gndeasc limpede peste bubuitul din
tmple.
Nu face nimic. Sunt cam sensibil inca.
Dac-a fi tiut
Se ntrerupse, ridicnd din umeri neputincioasa. Probabil ca oricum ar fi
fcut gafa, bnui Jo. Dintotdeauna fusese stangase n societate.
N-ai tiut.
Stpnindu-i nervii, Nathan ii strnse uor mana pe care inca i-o mai
inea pe brat. Arata att de zdruncinat, i spuse Jo. Iar ea nu fcuse dect sa
zgrie ntmpltor o rana deschisa.

Nu-i face griji.


As vrea sa fi putut pastra legtura cu el, deveni nostalgica vocea lui Jo.
As vrea sa fi fcut mai multe eforturi ca s-i mulumesc pt. tot ce a fcut pt.
mine.
Nu e cazul, se rsti Nathan, rsucindu-se spre ea cu ochi reci i feroci.
A-i mulumi cuiva pt. ceea ce s-a ales de viaa ta e totuna cu al acuza pt.
asta. Toi suntem rspunztori pt. noi nine.
Stnjenit, Jo fcu un pas napoi.
Destul de adevrat, dar unii oameni influeneaz drumurile pe care o
apucam.
Deci, e cam curios ca amndoi suntem aici, nu? privi Nate dincolo de
ea, spre Sanctuar, unde ferestrele luceau n soare. De ce te-ai ntors aici, Jo?
E casa mea.
O privi, observndu-i obrajii palizi, ochii nvineii.
i aici vii ca sa te simi nvins i nefericita?
Jo i ncruci braele pe piept, ca i cum ar fi luat-o cu frig. Nu-i plcea
sa fie observata att de clar, cnd de obicei ea era observatoarea.
Conteaz sa ai un loc unde sa mergi.
Se pare ca amndoi am hotrt sa revenim aproape n acelai timp.
Soarta? Ma ntreb sau norocul, zmbi el vag, prefernd sa mizeze pe
cel din urma.
Coincidenta.
Era preferina lui Jo.
De ce te-ai napoiat?
Al naibii sa fiu daca stiu.
Expira printre dini, apoi o privi din nou. Ar fi vrut s-i alunge din ochi
tristeea i ngrijorarea, sa aud iari rasul acela. Dintr-o data, era foarte sigur
ca i-ar fi uurat sufletul la fel de mult ca i pe al ei.
Dar, de vreme ce am venit, ce-ar fi sa ma conduci pana la vila?
tii drumul.
Ar fi o plimbare mai frumoasa, n compania cuiva. A ta.
i-am spus ca nu ma intereseaz.
Iar eu i spun ca pe mine, da, zmbi el i mai accentuat, potrivindu-i
dup ureche o uvi de par rzleaa. Va fi amuzant sa vedem care pe care il
mbrncete n laturi.
Brbaii nu flirtau cu Jo. Niciodat. Sau, nu observase ea. Faptul ca
Nathan fcea tocmai acest lucru, iar ea observa, o irita i mai mult.
Inevitabila falie Pendleton i se adnci intre sprncene.
Am treaba.
Exact. Aternuturile de la 201. Mai vorbim, Jo Ellen.

ntruct Nathan se ntoarse primul, Jo avu posibilitatea s-l observe


ndeprtndu-se printre copaci. i scutura intenionat parul pt. a-i cdea
iari peste urechi. Apoi i ndrept umerii, ca dezbarandu-se de urma unei
atingeri nedorite.
Dar era obligata sa admit ca deja o interesa mai mult dect ar fi dorit.
CAPITOLUL 7
Nathan lua cu el un aparat foto. Se simea ndemnat sa peasc pe
urmele unora dintre paii tatlui sau pe Desire sau poate, sa le tearg. Alese
vechea camera Pentax cu posibilitii medii, una dintre favoritele tatlui sau i
cu siguran, i spuse el, pe care David Delaney o adusese cu el pe insula n
vara aceea.
Adusese fara ndoial i masivul aparat Hasselblad, i capabilul Nikon,
mpreun cu o colecie de obiective i filtre i un munte ntreg de pelicula.
Nathan le luase la el pe toate i stteau dispuse n ordine, la vila, aa cum il
nvase tatl sau.
Dar, cnd mergea n excursie sau n cutare de subiecte, David i lua
cele mai multe ori Pentax-ul.
Nathan alesese plaja, cu valurile ei nspumate i nisipul diamantin. i
puse ochelarii negri, mpotriva strlucirii orbitoare a soarelui, i urca pe
crarea marcata printre dunele unduitoare, cu gradina lor de ovz marin i
nclceal de iedera. Vntul batea dinspre ocean, n rafale, fluturndu-i parul.
Se opri pe creasta unei dune, ascultnd freamtul apei i ipetele fudule ale
pescruilor care ddeau trcoale pe deasupra i se repezeau n picaj.
Scoicile aduse de flux zceau risipite ca nite jucrii colorate pe nisip.
n spatele lor se formau deja mici dune maturate de vnt. Rcuori vioi
alergau ncoace i-ncolo prin spuma, ca nite oameni de afaceri grbindu-se sa
ajung la urmtoarea ntlnire. Iar mai departe, dincolo de linia brizanilor, trei
pelicani zburau n formaie militara, urcnd i cotind toi odat. Cate unul
cobora brusc, prvlindu-se ameitor n mare cu capul nainte, urmat apoi de
ceilali. Trei plescituri i iari decolau, cu gustarea n ciocuri.
Cu o uurin nscut din experienta, Nathan ridica aparatul, largi
diafragma, micora timpul de expunere pt. a prinde detaliile subiectului n
micare i lua n obiectiv pelicanii, ncepnd s-i urmreasc n timp ce
pluteau peste crestele valurilor, sa urce odat cu ascensiunea lor. i prinzndui n urmtorul picaj.
Cobori camera, cu un mic zmbet. De-a lungul anilor, trecuse prin lungi
perioade de timp fara a se complace n acest hobby. Plnuia ca acum sa
recupereze, petrecnd cate o ora zilnic cel putin pt. a se redeprinde cu placerea
i a-i antrena ochiul.

Nici nu i-ar fi putut dori un nceput mai perfect. Plaja era populata
numai de psri i de scoici. Urmele pailor sai erau singurele care marcau
nisipul. Era un miracol n sine, i spuse el. In care alt loc ar mai fi putut un
om sa fie att de complet singur, sa mprumute pt. o vreme acea frumusee,
mpreun cu pacea i solitudinea care o nsoeau?
Avea nevoie de aceste lucruri. Miracole, frumusee, linite. Acoperind
obiectivul camerei cu o mana, Nate cobori panta spre nisipul moale i umed al
plajii. Se ls pe vine, ncepnd sa examineze o scoica, sa urmreasc forma
unei stele de mare cu degetul.
Dar le lsa acolo unde le gsise, culegndu-le numai pe film.
Aerul i micarea il ajutau s-i calmeze nervii care i se ncordaser
nainte de a fi plecat de la Sanctuar. Era fotografa, i spuse Nathan, n timp ce
studia o frumoasa csua argintata de vreme, care privea pe furi de dincolo de
dune. Oare tatl lui tiuse ca fetia aceea creia ii fusese mentor avea s-i
urmeze paii? I-ar fi pasat? Ar fi fost mndru, sau amuzat?
i amintea cnd ii artase prima oara cum funcioneaz un aparat
fotogafic. Minile sale mari le acoperiser pe cele mici ale lui Nathan,
calauzindu-i-le cu blndee i rbdare. Mirosul de aftershave de pe obrajii
tatlui sau, cu iz ptrunztor. Brut. Acela ii plcea cel mai mult mamei.
Obrazul tatei era brbierit proaspt, lipit de al lui. Parul sau brunet era
pieptnat cu grija, unduindu-se napoi de pe frunte, iar ochii cenuiu-deschis
erau blnzi i serioi.
ntotdeauna s-i respeci echipamentul, Nate. Poate ca, ntr-o buna zi,
vei dori s-i ctigi existenta cu ajutorul camerei. Sa cltoreti prin lume i sa
vezi tot ceea ce e de vzut. Sa nvei cum sa priveti i sa vezi mai mult dect
toi ceilali. Sau vei fi altceva, vei face altceva, i o vei folosi doar pt. a lua cu
tine anumite momente. Vacante, familie.
Vor fi momentele tale, aa ca vor avea importanta. Respect-i
echipamentul, nva s-l foloseti cum se cuvine, i niciodat nu vei pierde
acele momente.
Cate am pierdut, n fond? se ntreb Nathan cu voce tare. i cate am
pus deoparte, desi ar fi fost mai bine sa le pierdem?
Poftim?
Nathan i smuci capul cnd vocea ii strpunse amintirile i o mana i se
ls pe brat.
Cum?
Fcu repede un pas napoi, aproape ateptndu-se sa fi aprut iari una
dintre fantomele lui. Dar nu vzu dect o blonda drgu, delicata, privindu-l
prin nite lentile de culoarea chihlimbarului.

Scuz-m. Te-am speriat, i inclina ea capul, rmnnd cu ochii


aintii, fara sa clipeasc, spre fata lui. Ai pit ceva?
Nu.
Nathan i mpinse o mana prin par, nelund n seama moleeala
incomoda a genunchilor. Mai greu de ignorat fu jena acuta, cnd femeia
continua s-l studieze ca i cum ar fi fost un microb extraterestru pe o lamela
de microscop.
Nu tiam ca mai e i altcineva pe-aici.
Tocmai mi-am terminat alergarea de diminea, rspunse femeia, iar
Nathan observa pt. prima oara ca avea un tricou gri umezit de sudoare, peste
un sort rou strns pe trup. A mea e casa la care te uitai. Sau prin care te
uitai.
Aha.
Nathan i ordona sa se concentreze din nou asupra casei, cu sitele de
cedru argintii, acoperiul cafeniu n panta i terasa pt. plaja, ieit n afara.
Ai un peisaj extraordinar.
Cele mai frumoase sunt rsriturile de soare. Eti sigur ca te simi
bine? ntreb ea din nou. mi cer scuze ca ma bag, dar cnd vad un tip stand
de unul singur pe o plaja, artnd de parca tocmai ar fi fost pocnit c-un par n
cap i vorbind n gol, ajung sa ma ntreb. E meseria mea.
Politia plajii? ntreb el sec.
Nu, zmbi femeia, ntinznd o mana prietenoasa. Medic. Dr.
Fitzsimmons. Kirby. Am n casa i o clinica.
Nathan Delaney. Sntos pe plan medical. Aici nu tria o btrn? O
femeie micu, cu parul alb, strns ntr-un coc?
Bunica mea. Ai cunoscut-o? Nu eti localnic.
Nu, nu, mi amintesc sau am rmas cu o impresie. Am stat o vara aici
n copilrie. mi tot revin amintiri. Ai intrat n mijlocul uneia dintre ele.
Aha.
Ochii dinapoia lentilelor chihlimbarii i pierdur agerimea clinica,
nclzindu-se.
Asta explica totul. Stiu ce vrei sa spui. i eu am petrecut cteva veri
aici n copilrie, iar amintirile ma agreseaz tot timpul. De-asta m-am hotrt
sa ma stabilesc aici, la moartea bunicii. ntotdeauna mi-au fost dragi locurile
astea.
Absenta, i apuca n mana vrful piciorului, trgndu-i-l napoi, pana
la ezut, pt. a i-l destinde.
Probabil eti yankeul care a luat vila Little Desire pt. o jumtate de an.
Repede se duce vorba.

Nu-i asa? Mai ales cnd nu are mult de mers. Nu ni se ntmpl des ca
brbai celibatari sa nchirieze case pt. 6 luni. Cteva dintre doamne sunt
intrigate.
Kirby repeta procesul i cu celalalt picior.
tii, cred ca s-ar putea sa te tin minte. Nu tu i cu fratele tau va
mprieteniseri cu Brian Hathaway? mi amintesc ca bunica spunea ca bieii
lui Delaney i micul Brian s-au lipit laolalt ca un cocolo de noroi.
Ce memorie buna! Ai fost aici n vara aceea?
Da, a fost prima mea vara pe Desire. Cred ca de-asta mi-o amintesc cel
mai bine. Pe Brian l-ai vzut? ntreb ea nepstoare.
Tocmai m-a servit cu micul dejun.
Magie ntr-un ou.
Fu randul lui Kirby sa priveasc pe lng casa, dincolo de ea.
Am auzit ca s-a ntors i Jo. Voi ncerca sa trec pe la ei, dup ce nchid
clinica pe ziua de azi.
Se uita la ceas.
Si, ntruct se deschide peste 20 de minute, mai bine m-a duce sa ma
spl. Mi-a fcut placere sa te revd, Nathan.
i mie, domnioara doctor, rspunse el, n timp ce Kirby o lua la trap
spre dune.
Cu un hohot de ras, se rsuci n loc, continundu-i fuga de-andaratelea.
Medicina generala, striga ea. De toate, de la natere pn-n groapa.
Vino cu orice te supra.
Am sa tin minte, zmbi el, privindu-i coada care salta trengrete n
timp ce Kirby alerga printre dune.
Peste 19 minute, Kirby i trase un halat alb de laborator peste blugi.
Considera halatul un fel de costum, conceput pt. a-l asigura pe pacientul
nehotrt ca era ntr-adevr doctoria. Acela i stetoscopul vrt n buzunar le
ddeau insularilor impulsul vizual de care multi aveau nevoie pt. a o lsa pe
nepoata bunicuei Fitzsimmons sa le sondeze diversele orificii.
Intra n cabinet, fosta cmara bine garnisita a bunicii sale. Kirby lsase
rafturile unui perete intacte, pt. a-i nira pe ele crile, hrtiile, micul fax i
copiatorul prin care meninea legtur cu lumea. Scosese celelate rafturi,
ntruct nu inteniona sa urmeze exemplul btrnei, punnd la pstrare de
toate, de la ptlgele n bulion, pana la pepeni murai.
mpinse cu minile ei n ncpere micul birou din lemn de cire, frumos
lustruit. Venise cu ea din Connecticut, una dintre putinele piese de mobilier pe
care le adusese n sud. Era dotat cu o mapa nrmat n piele i o agenda pe
care i-o druiser la desprire prinii ei, rmai nedumerii.
Tatl sau crescuse pe Desire i se considera norocos ca scpase.

tia ca amndoi fuseser ncntai cnd se hotrse s-i urmeze tatl,


fcnd medicina. i presupuseser ca avea s-i preia i specialitatea de
chirurgie cardiologica, prospera lui practica, pana la stilul de via de care se
bucurau amndoi att de mult.
Cnd colo, ea alesese practica familiala, cabana drpnat a bunicii i
simplitatea vieii insulare.
Si nici n-ar fi putut sa fie mai fericita.
Lng agenda gravata cu iniialele ei din foita aurie, erau aranjate n
ordine un telefon fantezist, un intercom n improbabila eventualitate ca ar fi
avut vreodat nevoie de un asistent i un vas de lucita cu creioane
Ticonderoga bine ascuite.
Kirby i petrecuse primele cteva sptmni de practica nefcnd
aproape nimic altceva dect sa ascut creioane i sa le toceasc iari
mzglind pe mapa.
Dar se fixase, i treptat, ncepuse sa foloseasc acele creioane la notarea
programrilor. Un sugar cu icter, o btrn cu artrita, un copil cu rujeola i
febra.
Primii crora le ctigase ncrederea fuseser cei foarte mici sau foarte
btrni. Apoi veniser i alii, sa le coasa tieturile, sa le trateze durerile, sa le
liniteasc stomacurile. Acum era doctoria Kirby, iar clinica rezista prin forte
proprii.
Kirby i parcurse agenda de vizite. Un control ginecologic annual,
urmrile unei sinuzite pctoase, pe biatul soilor Mathews il durea iari
urechea, iar bebeluul familie Simmons urma s-i fac urmtoarele vaccinuri.
Ei bine, sala ei de ateptare n-avea sa se aglomereze, dar cel putin urma sa fie
ocupata toat dimineaa. Si, cine tie, i spuse ea cu un chicotit, puteau sa
apar i vreo doua urgente ca s-i nsufleeasc ziua.
ntruct Ginny Pendleton era programata la ginecologie la ora 10, Kirby
socoti ca mai avea cel putin 10 minute. Ginny ntrzia aproape invariabil, cu
orice ocazie. Scond fisa medicala, reveni n buctrie, turna din ibric ultimele
picturi de cafea fcut n acea diminea i o lua cu ea n sala de examinare.
Camera unde, cndva, visase n nopile de vara, era acum curata i
aerisita. Pusese pe pereii albi postere cu flori de camp, n locul imaginilor
sistemului nervos i ale canalelor urechii cu care i decorau unii medici
cabinetele. Kirby considera ca acestea nelinitea pacienii.
Dup ce introduse fisa n suportul de pe partea interioara a uii, scoase
una dintre cmile de bumbac fara spate gsea umilitoare cmile de hrtie
i o puse la picioarele mesei de examen. ncepu sa fredoneze n ton cu sonata
calma de Mozart din stereo pe care o pusese sa cnte. Ii relaxa invariabil, dup
cum descoperise, chiar i pe cei care ocoleau muzica clasica.

Aranjase tot ce-i trebuia pt. examenul anual de rutina i-i terminase
cafeaua, cnd auzi clopoelul care anuna ca usa clinicii se deschisese.
Scuze, scuze, navali nuntru Ginny, n timp ce Kirby trecea n livingul
ce servea drept sala de ateptare. A sunat telefonul tocmai cnd plecam.
Avea vreo 25 de ani, iar Kirby ii spunea mereu ca pasiunea ei pt. soare
avea s-o coste peste 10 ani. Parul ii era blond-albicios, lung pana la umeri,
tapat fara mila i ipnd dup o revopsire a rdcinilor.
Ginny provenea dintr-o familie de pescari si, cu toate ca tia sa piloteze o
barca precum un pirat cu zmbetul pe buze, sa curee pestele ca un chirurg i
sa sug stridii cu o iueal i precizie uluitoare, prefera sa lucreze la campingul
Heron, ajutndu-i pe nceptori s-i nale cortul, atribuind locuri i innd
registrele.
Pt. vizita medicala se gtise ntr-una din cmile ei western favorite,
vnata ca pruna slbatic i cu franjuri albe. Kirby se ntreb alene cate organe
interne gfiau dup oxigen sub blugii strni ca un portjartier.
Mereu ntrzii, ii adresa Ginny un zmbet spsit i vesel, care o fcu
pe Kirby sa rada.
i-o tie toat lumea. Du-te mai nti i fa pipi n sticla. Dezbrac-te
complet i pune-i cmaa cu deschiztur n fata. Cnd eti gata, da un chiot.
Ok. Lexy era la telefon, mai striga Ginny, n timp ce o zbughea pe
culoar, cu cizmele ei de cowboy, nchiznd usa. E nelinitit.
Ca de obicei.
Ginny continua sa sporoviasc, n timp ce ieea din baie, trecnd n sala
de consultaii.
Oricum, Lexy va veni la camping disear pe la 9.
Se auzi o bufnitura, cnd prima cizma czu pe podea.
Numrul 12 e liber. E unul din favoritele mele. Ne-am gndit sa
aprindem un foc frumos i sa radem vreo doua baxuri. Vii i tu?
Mulumesc pt. invitaie.
Inca o bufnitura.
Am sa ma mai gndesc. Daca ma hotrsc sa vin, aduc i eu un bax.
Voiam s-o chem i pe Jo, dar tii ce argoas poate deveni Lexy.
Sper totui, c-o s-o aduc.
Ginny vorbea cu sufletul la gura, dndu-i lui Kirby de neles ca i scotea
blugii.
Tu ai apucat s-o vezi? Pe Jo?
Nu. Voi ncerca s-o prind azi, vad eu cnd.
Le-ar prinde bine sa mai stea locului i sa se mai apropie. Nu stiu de
ce e Lexy aa de ciufuta cu Jo. Da ea de fapt, pare sa fie ucrita pe toat
lumea. i de Giff s-a luat. Daca eu aveam un brbat ca Giff care sa se uite la

mine n sus pe-o parte, i-n jos pe cealalt ca el la ea, nimic n lume nu m-ar
mai oftica. i n-o spun fiindc suntem veri. Fapt este ca, daca nu eram rude de
snge, il nclecam cat ai zice peste.
Aici totul e gata.
Sunt gata sa pariez ca Giff o s-o nving, comenta Kirby, lund fisa n
timp ce intra. E la fel de ncpnat ca ea. Ia s-i vedem noi greutatea. Ceva
probleme, Ginny?
Nt, m-am simit bine, urca Ginny pe cantar, nchiznd strns ochii.
numi spune cat am.
Chicotind, Kirby trase greutatea pe tija. Una treizeci. Una treizeci i cinci.
Hop-aa, constata ea. Una patrujdoua.
Ai fcut regulat gimnastica, Ginny?
Cu ochii nchii, Ginny se foi dintr-o parte n alta.
Oarecum.
Aerobic, 20 de minute, de 3 ori pe sptmn. i las-o mai moale cu
dulciurile.
ntruct nu era numai medic, ci i femeie, Kirby avu delicateea de a
readuce cantarul la 0, nainte ca Kirby sa deschid ochii.
Sus pe masa, s-i luam tensiunea.
Vreau mereu sa ma uit la caseta aia cu Jane Fonda. Ce zici despre
lipide?
Kirby ii potrivi manonul tensiometrului.
Zic ca ar trebui sa faci o plimbare cu pas vioi pe plaja, de cteva ori pe
sptmn, i s-i imaginezi o vreme ca morcovii sunt acadele Hershey. Ai sa
dai jos livrele alea 5 n plus i fara programul Hoover.
Cnd ai avut ultimul ciclu?
Acum 2 sptmni. A ntrziat cu aproape o sptmn. M-am ccat
pe mine de frica.
Foloseti diafragma, nu?
Ginny i mpreun braele peste mijloc, btnd din degete.
Ei, de cele mai multe ori. Nu ntotdeauna e comoda, sa tii.
Nici sarcina nu e.
Mereu ii cer tipului s-i puna prezervativ. Fara excepie. Chiar acum
stau doi cu cortul, foarte drglai, la nr.6.
Oftnd, Kirby i puse mnuile.
Sexul sportiv duce la complicaii periculoase.
Mda, da-i mult mai distractiv, zmbi Ginny spre poeticul afis cu un
tablou de Monet pe care Kirby il lipise pe tavan. i ntotdeauna ma ndrgostesc
puintel de ei. Mai devreme sau mai trziu, am sa dau peste ala marele. Ala
sortit. Pana atunci, pot foarte bine sa sondez terenul.

Teren minat, bombni Kirby. i vinzi prea ieftin pielea.


Nu stiu, ncerca Ginny sa se imagineze plimbndu-se printre florile
ceoase din pictura, pianotnd pe abdomen cu degetele ncrcate de inele. ie
nu ti s-a ntmplat niciodat sa vezi un tip i s-l vrei att de tare nct toate sa
nceap sa ti se zgrceasc i s-i drdie pe dinuntru?
Cu gndul la Brian, Kirby se stpni n ultima clipa nainte de a ofta din
nou.
Mda.
Eu mor cnd mi se ntmpl asta, tu nu? Vreau sa zic, e aa de
primitiv, este?
Probabil. Dar, lsnd la o parte primitivismele i comoditatea, vreau sa
foloseti diafragma.
Ginny i ddu ochii peste cap.
Da, domnioara doctor. A, auzi, apropo de brbai i de sex, Lexy zice
ca i-a tras un ochi yankeului i-i o marfa prima-ntai.
I-am tras i eu un ochi, rspunse Kirby.
i aa e?
E foarte atractiv.
Uor, ii ridica lui Ginny un brat peste cap, ncepnd examenul snilor.
Am aflat ca e un vechi prieten de-al lui Bri a fost ntr-o vara aici, cu
prinii. Tatl lui era fotograful care a fcut albumul ala despre Sea Islands,
demult. Mama mea mai are i acum un exemplar.
Fotograful, bineneles. Uitasem. O fotografia pe bunica. A developat o
copie i a inramat-o, trimitandu-i-o dup ce plecase. O am n dormitor.
Mama a scos albumul azi-diminea, cnd i-am spus. E foarte frumos,
adug Ginny, n timp ce Kirby o ajuta sa se ridice n capul oaselor. E o
fotografie cu Anabelle Hathaway i Jo, lucrnd n gradina, la Sanctuar.
Mama i-a amintit ca fcuse fotografiile n vara cnd a fugit Anabelle.
Asa ca eu am spus ca poate o fi fugit cu fotograful, dar mama a zis ca el
cu sotia lui i cu copiii inca mai erau pe insula i dup ce plecase ea.
Au trecut de atunci 20 de ani. Ar fi de ateptat ca oamenii sa uite
totul.
Pendleton-ii sunt totuna cu Desire, ii atrase atenia Ginny. Anabelle
era o Pendleton. Iar pe insula asta, nimeni nu uita nimic. Era foarte frumoasa,
continua ea, cobornd de pe masa. Nu o mai rein foarte bine, dar cnd am
vzut fotografia mi-am reamintit-o ntructva. La fel ar arata i Jo, daca i-ar
da putin silina.
Cred ca Jo prefera sa arate ca Jo. Eti sntoas, Ginny, du-te i
tembraca.
Ne vedem afara, dup ce termini.

Mulumesc. A, i Kirby, ncearc sa ajungi i tu la camping. O sa ne


facem de cap, intre fete. La numrul doipe.
Mai vedem.
La ora 4, Kirby nchise clinica. Singurul caz de urgenta fusese insolaia
grava a unui sezonist, care adormise pe plaja. Dup ultimul pacient, mai
sttuse 15 minute s-i retueze machiajul, sa se pieptene i s-i
remprospteze parfumul.
i spunea ca era pt. placerea ei personala, dar n timp ce pornea spre
Sanctuar, tia ca mintea. Spera sa arate destul de bine, sa miroas destul de
frumos, nct s-l fac pe Brian Hathaway sa sufere.
Iei pe usa dinspre plaja. Lui Kirby ii plcea acel scurt i ocant fior de a
vedea oceanul att de aproape de casa ei. Privi o familie de 4 membri jucnduse n apa mica de lng mal i auzi rsetele ascuite i melodioase ale copiilor
peste murmurul marii.
i puse ochelarii de soare i cobori treptele. Podeul ngust pe care ii
ceruse lui Giff s-l construiasc o duse prin jurul casei, n direcia opusa
dunelor. Din nisip se nla un sir de chiparoi, aplecai i ndoii de vntul care
i acum inca le mai sufla nisip mprejurul trunchiurilor.
n vlcea, creteau tufe de dafin i bozii de plaja. Kirby i adaug urmele
pe lng celelalte care se ncruciau n nisip.
Ocoli marginile grupului de dune, destul de buna cunosctoare a insulei
pt. a le ti i respecta fragilitatea. In cteva momente, prsise strlucirea
fierbinte a nisipului i a marii pt. bolta rcoroas i umbrita a pdurii.
Mergea repede, dar fara graba, doar cu destinaia fixata n minte. Era
obinuit cu fonetele i trosniturile pdurii, cu schimbrile de sunet i lumina.
Astfel ca fu nedumerita cnd se pomeni oprindu-se, ciulind urechile i auzindui propria inima btnd mai repede i mai tare, ridicata n gat.
ncet, se nvrti n cerc, scrutnd umbrele. Auzise ceva, i spuse.
Simise ceva. O simea i acum, acea senzaie sinistra de a fi urmrit.
Alo? striga ea, nfuriat la auzul tremurului din ecoul gunos al
propriei sale voci. E cineva aici?
Fonetul frunzelor, freamtul care putea aparine unui cerb sau iepure,
tcerea grea a aerului cu umbre dense. Idioato, i spuse. Sigur ca nu e
nimeni. i daca ar fi, ar conta cu ceva? Se ntoarse, relundu-i drumul pe
crarea binecunoscuta i impunndu-i sa mearg cu o viteza rezonabila.
Prin mijlocul spinrii i se prelingea o sudoare rece, iar respiraia ncepea
s-i fie ntretiat. i nfrunta teama profunda i se rsuci din nou, convinsa
ca avea sa zreasc o micare fulgertoare n spatele ei.
Nu vzu dect ramuri legnndu-se pline de muchi.
La naiba, i spuse, frecndu-i cu o mana inima cu btile accelerate.

farse.

Era cineva acolo. Ghemuit dup un copac, ghemuit n umbra. Pandindo.


Nite copii, se asigura Kirby. Doar nite copii trengari, inndu-se de

Porni de-a-ndrtelea, cu ochii sgetnd dintr-o parte n alta. Il auzi din


nou, un sunet slab, furi. ncerca sa strige iari, sa fac vreun comentariu
usturtor despre copiii prost-crescuti, dar groaza care-i venise n gat o amui.
Micndu-se instinctiv, se ntoarse inca o data, grbind pasul.
Cnd sunetul se auzi mai aproape, abandona orice mndrie i o lua la
fuga.
Iar cel care o pandea rase afectat n pumni, apoi sufla o bezea n urma ei.
Cu respiraia ngreunat, Kirby alerga printre copaci, btnd un tamtam
nebunesc cu teniii pe crare. i nghii un suspin, cnd vzu lumina
schimbndu-se, mai puternica, apoi explodnd orbitoare la ieirea dintre
copaci. Privi napoi peste umr, pregtit sa vad cine tie ce monstru
repezindu-se pe urmele ei.
Si urla cnd nimeri n zidul solid al unui piept, fiind cuprinsa strns de
doua brae.
Ce este? Ce s-a ntmplat?
Brian aproape o ridica n brae, dar Kirby il apuca strns, ghemuindu-se
la pieptul lui.
Ai pit ceva? Ia arat-mi.
Nu, nu, n-am pit nimic. Un moment. Las-m doar o clipa.
Ok. Bine.
O tinu mai bland, mngindu-i parul. Smulgea buruieni din marginea
exterioara a grdinii, cnd ii auzise zgomotele goanei n panica, prin pdure.
Tocmai fcuse primii pasi sa vad ce era, iar Kirby nvlise dintre copaci drept
peste el.
Acum inima ii bubuia lipita de a sa, iar a lui Brian batea aproape n
acelai ritm. Il speriase ngrozitor cu expresia aceea de animal hituit, cnd
i smucise capul napoi, ca i cum s-ar fi ateptat sa fie atacata de la spate.
M-am speriat, ngim Kirby, agndu-se de el ca un scaiete. Nu erau
dect nite copii. Sunt sigura ca erau nite copii. Mi s-a prut ca eram pndita,
urmrit. Doar nite copii erau. M-au speriat.
Nu-i nimic. Trage-i respiraia.
Era att de mrunt, i spuse el. Spate delicat, talie ngust, par
mtsos. Aproape fara s-i dea seama o strnse mai aproape. Curios, ca se
potrivea att de bine lng el i n acelai timp prea destul de fragila ca sa o ia
i s-o bage n buzunar, la adpost.

Christoase, ce frumos mirosea! Brian i rezema un moment obrazul de


cretetul capului ei, complcndu-se n parfumul i moliciunea parului ei, n
timp ce o mngia ncet pe ceafa, risipindu-i tensiunea.
Nu stiu de ce m-a apucat aa panica. Niciodat nu intru n panica.
Si, fiindc senzaia ceda, deveni treptat contient de faptul ca o inea n
brae. Foarte aproape. Minile lui se micau pe trupul ei. Foarte lin.
Buzele ii erau ngropate n parul ei. Foarte uor.
Btile ncetinite ale inimii i se accelerar din nou, dar de asta data fara
a mai avea nici o legtur cu panica.
Brian, ii murmura ea numele, ridicndu-i minile pe spatele lui, n
timp ce-i nl capul.
Acum e-n regula. N-ai pit nimic.
Si, pana sa tie ce fcea, gura i se las peste a ei.
Fu ca un pumn n pntec, o lovitura care-i taie respiraia, ii azvrli
creierul de-a berbeleacul i-i nmuie genunchii. Apoi buzele ei se despriser
sub ale sale, att de calde i de fine, cu un mic tors sexy strecurndu-se printre
ele, pana n gura lui.
Brian ptrunse i mai adnc, mucndu-i uor limba, apoi mangainduio, n timp ce minile ii lunecau peste docul strns al pantalonilor,
frmntndu-i fundul i potrivind fierbineala pe fierbineal.
Kirby ncetase sa mai gndeasc n momentul cnd gura lui i-o cotropise
pe a ei. Noutatea acelei experiente ii producea un fior aparte, ameitor.
ntotdeauna i putuse separa intelectul, putuse pasi oarecum afara din ea
nsi, pt. a dirija i controla faptele. Dar acum era absorbita, copleit de
senzaii succesive.
Gura lui era fierbinte i flamanda, trupul dur, minile mari i
poruncitoare. Pentru prima data n viaa ei, se simi cu adevrat delicata, ca i
cum ar fi putut fi rupta n doua la o toana de-a lui.
Din motive pe care nu le putea nelege, senzaia era insuportabil de
excitanta. Murmurndu-i numele cu buzele lipite de gura lui ocupata, il agata
pe dup umeri cu minile. Capul ii czu pe spate, moale. Pentru prima oara n
viaa ei, ajunsese cu un brbat n pragul capitularii absolute i necondiionate.
Schimbarea, neateptat docilitate, micul geamt neputincios fura cele
care-l readuser la realitate. O ridicase de pe picioare, avea degetele nfipte n
carnea ei i singura imagine care-i mai struia n minte era aceea de a o poseda
pe pmnt.
n gradina mamei lui, pentru Dumnezeu. In plina zi. La umbra casei sale.
Dezgustat de amndoi, Brian o mpinse la o lungime de brat.
Asta vroiai, nu? ntreb el furios. i-ai dat multa btaie de cap ca sa
dovedeti ca sunt la fel de slab ca orice alt brbat.

Prin cap inca mai continua sa i se nvolbureze culori.


Ce? clipi ea din ochi, pt. a-i limpezi vederea. Cum?
A inut figura cu domnioar la ananghie. 1-0 pt. tine.
Kirby reveni la realitate, cu un soc. Ochii lui Brian erau la fel de duri i
de fierbini pe cat ii fusese gura, dar cu un alt soi de patima. Cnd ii nelese
cuvintele i sensul acestora, proprii ei ochi se dilatar, ocai de indignare.
Chiar crezi sincer ca am nscenat totul, ca m-am fcut de ras, numai
pt. ca tu sa ma srui? Nenorocitule, nfumuratule arogant i ncrezut ce eti!
Jignita pana n mduva oaselor, il mbrnci n laturi.
Nu ma tin de figuri i nu voi fi nici un fel de domnioara, nici acum,
nici alta data. Si, mai mult, nu mi-am fcut un scop n viaa din a te sruta pe
tine!
i mpinse napoi parul rvit, ndreptndu-i umerii.
Am venit la Jo, nu la tine. Tu n-ai fcut dect s-mi iei n cale
ntmpltor.
Cred ca de asta te-ai repezit n braele mele i te-ai ncolcit ca un
arpe.
Kirby trase aer n piept, hotrt sa se nvluiasc n calm i demnitate.
Problema, Brian, e ca tu ai vrut sa ma srui, i ca i-a plcut. Iar
acum trebuie sa dai vina pe mine, sa ma acuzi ca as fi ncercat cine tie ce
vicleug femeiesc ridicol, fiindc vrei sa ma mai srui. Vrei sa mai pui minile
pe mine la fel cum le-ai pus adineaori si, din nu stiu ce motiv, ideea asta te
enerveaz ngrozitor. Dar te privete. Eu am venit s-o vad pe Jo.
Nu-i aici, rspunse Brian printre dini. A plecat cu aparatele, nu stiu
unde.
Ei, atunci transmite-i un mesaj din partea mea. Campingul Heron,
locul doipe, la ora noua. O seara intre fete. Crezi ca tii minte sau s-i dau n
scris?
Am s-i spun. Altceva?
Nu, nimic.
Se ntoarse, apoi ezita. Cu sau fara mndrie, pur i simplu inca nu era n
stare sa intre iari singura n pdure. Schimba direcia, pornind pe crarea cu
scoici. Era un drum de doua ori mai lung pana acas, dar efortul unei plimbri
prelungite avea s-o ajute sa se calmeze.
Brian privi ncruntat n urma ei, apoi spre pdure. Deodata, avu
certitudinea ca nimic din cele ntmplate nu fusese prefctorie. Ceea ce,
conchise el, il fcea sa para nu doar prost, ci i ticlos.
Stai asa, Kirby, te duc eu cu maina.
Nu, mulumesc.
La naiba, am zis sa stai pe loc.

Ajungnd-o din urma, o apuca de brat si, cnd Kirby se rsuci, fu nucit
de furia feroce de pe fata ei.
Am sa te anun cnd mai vreau sa ma atingi, Brian, i-am sa te anun
i cnd voi mai dori ceva de la tine. Pana atunci
Se smulse din strnsoare.
mi port singura de grija.
Scuz-m.
Se ocr n sinea lui, chiar n timp ce-o spunea. N-o intenionase. Iar
sprncenele arcuite i ochii mari cu care-l privea Kirby il fcur s-i doreasc
s-i fi nghiit mai nti limba.
Poftim, ai spus ceva?
Era prea trziu ca sa mai dea napoi, i zise el i nghii pastila amara.
Am spus ca mi pare foarte rau. Am fost deplasat. Las-m sa te duc
cu maina acas.
Kirby inclina din cap, cu un gest regal, i se parul lui Brian, zmbind
afectata:
i mulumesc. i-a fi recunosctoare.
CAPITOLUL 8
Trebuia sa aduci un bax de bere, nu vin pretenios, deteapto, i ncarc
Lexy sacul de dormit i echipamentul n Land Rover-ul lui Jo.
mi place vinul, rspunse Jo, vorbind ponderata i cu fraze scurte.
Oricum, nu stiu de ce ai chef s-i petreci noaptea n pdure, se
ncrunt Lexy spre sacul de dormit al lui Jo, de prima calitate, rulat cu grija;
pt. Jo Ellen, mereu tot ce era mai bun, i spuse ea acra, dup care i mpinse
cele doua baxuri de Coors n compartimentul de bagaje.
N-ai bar cu pian, n-ai room service, n-ai maitre d, care sa se gudure.
Jo se gndi la nopile pe care le petrecuse n cte-un cort, n moteluri de
mana a doua, sau drdind n cabina mainii ei cu dubla traciune.
Orice, numai ca sa obin cate o fotografie. ndes cu fora sacul de
alimente pe care i le ceruse lui Brian i-i ddu parul pe spate.
Am sa supravieuiesc eu, cumva.
Eu am fost cu ideea, sa tii. Am organizat totul, fiindc vroiam sa scap
naibii de aici mcar pt. o noapte. Vroiam sa ma distrez cu prietenele.
Cu prietenele mele.
Jo trnti portiera din spate, strngnd din dini, cnd zgomotul rsun
ca o mpuctur. I-ar fi fost mai uor sa plece, i spuse. Sa se rsuceasc pe
clcie, sa reintre n casa i s-o lase pe Lexy s-i gseasc singura drumul
pana la camping.
A dracului sa fie daca avea sa cedeze.
Ginny e i prietena mea, iar pe Kirby n-am mai vzut-o de ani de zile.

Mulumindu-se cu att, ocoli pana n dreptul volanului, se aez pe


fotoliu i atept.
Nerbdarea plcut din momentul n care Brian ii transmisese invitaia
lui Kirby dispruse, lsnd-o cu un gol amar n stomac. Dar era hotrt sa
mearg pana la capt, nu sa se lase alungata de aragul surorii ei.
Acum era convinsa ca urma sa aib o seara nenorocita dar, pe toi sfinii,
avea sa se duca. i la fel, i spuse ea cnd sora ei se trnti pe fotoliul alturat,
avea sa fac i Lexy.
Centura, ordona Jo, fcnd-o pe Lexy sa pufneasc exasperata, n
timp ce-i lega centura de siguran. Asculta, ce-ai zice sa ne mbtm doar i
sa ne nchipuim ca ne putem suporta una pe alta, timp de o noapte? Unei
actrie cu uluitoarea ta disponibilitate n-ar trebui s-i fie greu deloc.
Lexy inclina capul, intind-o cu un zmbet luminos:
Futu-te-n cur, surioara draga.
Poftim, porni Jo motorul, ntinznd mana dup o igar, din
obinuin, n momentul cnd maina se ambala.
Doar nu fumezi n main?
Jo aps butonul brichetei.
E maina mea.
Porni spre sud, cu pneurile scrnind muzical pe scoicile drumului.
Aerul care nvlea prin fereastra era un balsam delicios. Se folosea de el
ca s-i calmeze nervii ntini la limita i nu se plnse cnd Lexy ddu drumul
la stereo pe volum maxim. Muzica zgomotoasa oprea orice conversaie, iar lipsa
conversaiei excludea i certurile. Cel putin, n timpul drumului pana la
camping.
Conducea cu viteza, revenindu-i n minte amintirile tuturor curbelor
drumului. i acest lucru o linitea. Se schimbaser att de puine.
ntunericul continua sa se lase repede pe insula, iar noaptea aducea cu
sine sunetele vntului i ale marii care ii ddeau senzaia ca insula era enorma.
O lume pe care o stpneau, cu siguran, fluxul i refluxul.
i amintea cum mai condusese cu viteza pe acel drum, cu parul
fluturndu-i n vnt i radioul urlnd. Lexy fusese lng ea i atunci.
n primvara dinainte ca Jo sa fi plecat de pe insula, o primvar blnd
i nmiresmata. Pe-atunci avea 18 ani, calcula ea, iar Lexy abia
15. chicoteau i avuseser intre ele aproape un sfert de Ernest and Julio,
ca sa le bine-dispun. Verioara Kate era plecata la sora ei din Atlanta, aa ca
nu avusese cine sa se ntrebe ncotro porniser cele doua adolescente.
Avuseser parte de libertate i nesbuin i de-o legtur pe care,
considera Jo, o pierduser cndva, intre timp. Insula rmnea neschimbata,
ntotdeauna. Dar cele doua fete nu mai existau.

Ce face Giff? se pomeni Jo ntrebnd.


De unde sa stiu eu?
Jo ridica din umeri. Inca de atunci, de demult, lui Giff ii sfriser
clciele dup Lexy. i chiar cu atia ani n urma, Lexy tiuse. Jo se ntreb
doar daca i acest lucru dinuise.
Nu l-am vzut de cnd m-am ntors. Am auzit ca lucreaz tmplrie i
altele.
E un bou. Nu-s atenta la ce face, privi Lexy ncruntat pe fereastra,
amintindu-i cum o srutase de-i luase minile. Nu ma intereseaz pustii de pe
insula. Prefer brbaii.
ntoarse capul, aruncndu-i o privire provocatoare:
Brbaii cu stil i bani.
Cunoti vreunul?
Chiar mai multi, i propti Lexy un brat pe fereastra ntr-o poziie
relaxata, de sofisticare dezinvolta. New York-ul forfotete de ei. mi place un tip
care tie ce vrea. Yankeul nostru, de exemplu.
Jo simi c-i nepenea sira spinrii i fcu un efort sa se relaxeze.
Yankeul?
Nathan Delaney. Arata ca un om care tie ce vrea de la femei. As
zice ca e exact genul meu. Bogat.
De ce crezi ca e bogat?
i poate permite o vacanta de 6 luni. Un arhitect cu firma proprie
trebuie sa aib finane solide. A cltorit. Brbaii care au cltorit stiu cum
s-i arate unei femei fragmente interesante ale lumii. E divorat.
Brbaii divorai apreciaz femeile amiabile.
Ai scormonit serios, vad, Lex.
Te cred, se ntinse fata, cu desftare. Da, ntr-adevr, as spune ca
Nathan Delaney e exact genul meu. Ar trebui s-mi mai alunge plictiseala asta
de moarte, pt. ctva timp.
Pana te vei putea ntoarce la New York, sublinie Jo. Ca sa schimbi
terenul de vntoare.
Exact.
Interesant.
Farurile mainii luminar firma discreta a campingului Heron. Jo ncetini
i coti de pe Drumul Scoicilor, printr-o zona cu mlatini i ierburi de balta.
ntotdeauna am bnuit ca aveai o prere mai buna despre tine.
Habar n-am ce preri am, nici mcar despre mine.
aa se pare.
Se cufundar ntr-o tcere tulburata numai de orcielile ascuite ale
broatelor. La auzul unui trosnet puternic, Jo se cutremura involuntar.

Era zgomotul inconfundabil al unui aligator sfrmnd o estoas n flci.


Bnuia ca nelegea exact ce simea estoas n acele ultime secunde de via.
Senzaia de a fi neputincioasa, prinsa de o fiara enorma, feroce i flamanda.
ntruct degetele ii tremurau, strnse mai tare volanul. Ea nu fusese
devorata, i aminti. Scpase, ctigase timp. Inca mai era stpn pe viaa ei.
Dar accesul de anxietate o rodea insistent cu dinii sai mici i ascuii.
i impuse sa inspire, sa expire, ncet, normal. Dumnezeule, doar
normala sa fiu. nchise radioul.
Trecu de ghereta recepiei, acum pustie, dup apusul soarelui,
concentrndu-se sa conduc n zigzag printre lculeele ce se nlnuiau. Ici i
colo plpiau luminile focurilor de tabr. Muzici spectrale se nlau din
radiouri, pt a disprea apoi. In locurile unde colinele cu iarba se despreau,
vedea lucirea alba i delicata a nuferilor n lumina lunii.
Avea sa se ntoarc i spuse ea, sa fac fotografii, sa se concentreze
asupra tcerii i a pustietii. Asupra singurtii. A siguranei.
Uite maina lui Kirby.
Vjitul din urechi era prea puternic, i spuse Jo, fcnd inca un efort
sa respire.
Poftim?
Decapotabila aia mica i cocheta. E a lui Kirby. Parcheaz n spatele ei.
Perfect.
Jo manevra Land Rover-ul n poziie si, cnd opri motorul, constata ca
vzduhul era plin de sunete. Murmurele, ciripiturile i fonetele micii lumi
ascunse intre dune i dincolo de marginea pdurii. i era plin de mirosuri, de
apa, de peste i de vegetaie umeda.
Cobori din main, uurat sa peasc n mijlocul acelei bogaii de
via.
Jo Ellen!
Kirby navali din ntuneric, infascand-o pe Jo ntr-o mbriare strns.
mbririle repezi i spontane o luau ntotdeauna pe nepregtite.
nainte de a apuca s-i revin, Kirby se retrase, continund s-o tina cu
minile strns de brae i privind-o cu un enorm zmbet de ncntare:
Cat mai bucur ca ai venit! mi pare aa de bine ca te vad! O, avem de
deertat sacii pe-un milion de ani! Salut, Lexy. Hai s-i luam lucrurile i sa
scoatem vreo 2 capace.
A adus vin, anuna Lexy, deschiznd portiera portbagajului.
Excelent, atunci o sa scoatem i nite dopuri. Avem un munte de
haleala alturi. Pana la miezul nopii o sa ni se fac un rau ca toi dracii.
Sporovind tot timpul, Kirby o trase pe Jo n spatele Land Rover-ului.

Noroc c-s doctoria. Asta ce mai e? se avnta ea n saco. Pate? Ai


adus pate?
L-am btut la cap pe Brian, reuse Jo sa rspund.
Bine gndit, salta Kirby punga cu mncare, agnd apoi i baxul lui
Lexy. Pe-astea le-am luat. Ginny aprinde focul. In rest, mai avei nevoie de
vreun ajutor?
Ne descurcam noi.
Jo i lua pe umr aparatul, ndesa sub un brat aternutul fcut sul i
lovi una de alta sticlele cu vin.
mi pare rau pt. bunica ta, Kirby.
Mulumesc. A avut o via lunga, exact aa cum voia. Ar trebui sa fim
toate la fel de detepte. Stai, Lexy, iau eu geanta aia.
Kirby le zmbi radioasa amndurora, convinsa ca risipise tensiunea care
plutea prin aer la sosirea lor.
Christoase, mor de foame. Am srit peste cina.
Lexy trnti portiera mainii.
Atunci sa mergem. Am chef de o bere.
Rahat, mi-am lsat lanterna n buzunarul de la spate, se rsuci Kirby,
scond afara un sold. Poi sa mi-o scoi tu? o ntreb ea pe Jo.
Foindu-se putin i folosindu-i degetele flexibile, Jo o scoase i reui s-o
aprind. Pornir n sir indian pe crarea ngust.
Locul 12 era deja aranjat i organizat, cu un foc vesel arznd ntr-un cerc
de nisip greblat. Ginny avea un felinar Coleman aprins pe faza mica i un
rcitor plin cu gheata. Sttea aezat deasupra, mncnd cartofi prjii dintr-o
punga i band o bere.
Uite-o, nchina Ginny cu cutia de bere. Salut, Jo Ellen Hathaway. Bine
ai venit acas.
Jo trnti pe jos sului aternutului, zmbind. Pentru prima oara, se
simea acas. Binevenita.
Mulumesc.
Doctori.
Jo sttea turcete lng focul de tabr, sorbind Chardonnay dintr-un
pahar de plastic. O sticla sttea deja nfipt cu gura n nisip.
Nu-mi vine sa cred. Cnd eram mici, spuneai mereu ca vrei sa te faci
arheolog, sau aa ceva, o Indiana Jones femeie, care sa exploreze lumea.
M-am hotrt sa explorez n schimb anatomia.
Cherchelita plcut, Kirby mai ntinse putin din excelentul pate de rata al
lui Brian pe o crocheta Ritz.
i-mi place.
Apoi ncerc sa ndrepte discuia spre Jo:

ea.

Despre munca ta tim cu toii, Jo, dar ai n via pe cineva deosebit?


Nu. Tu?
mi dau toat silina, cu fratele tau, dar nu coopereaz.
Brian? se nec Jo cu vinul, apoi trase aer n piept. Cu Brian? repeta

Este burlac, atrgtor, inteligent, i linse Kirby degetul mare. i face


un pate delicios. De ce nu Brian?
Nu stiu. E gesticula larg Jo: Brian.
Cic n-o baga n seama, se ridica Lexy n capul oaselor, ntinznd i ea
mana dup pate. Aiurea.
Aiurea? ngust Kirby ochii. De unde tii?
O actri trebuie sa studieze oamenii, sa observe cum i joaca rolurile,
gesticula cu nepsare Lexy. Il neliniteti, ceea ce-l irita. i nseamn ca il irii
fiindc te baga n seama.
Serios?
Desi i se nvrtea capul, Kirby i termina vinul i-i mai turna un pahar.
A spus ceva despre mine? A Stai, ridica ea o mana, dndu-i ochii
peste cap. Parc-a fi o liceeana. Uita c-am ntrebat.
Cu cat spune mai putin Brian despre ceva, cu att il frmnta mai
mult, ii explica Lexy. Numele tau abia dac-l menioneaz.
Serios? exclama iari Kirby, ncepnd sa se mndreasc. Chiar asa?
I-auzi, i-auzi? Poate am s-i mai acord o ans, n fond.
Clipi din ochi, cnd o orbi un fulger.
Asta pentru ce-a fost? ntreb ea, cnd Jo i cobori camera.
Artai teribil de plina de tine. Treci mai aproape de Lex, Ginny. Sa va
iau pe toate trei.
Na, ca-ncepe, bombni Lexy, dar i arunca totui parul pe spate,
poznd.
Rareori i se ntmpl sa fac portrete, chiar i la ntmplare. Jo i fcu
hatrul, lsndu-le sa se strmbe sau sa se mbrieze n fata obiectivului,
ncadrndu-le, potrivind unghiul, lsnd explozia fulgertoare a blitzului sa le
lumineze.
Erau frumoase, i ddu ea seama, fiecare n felul ei.
Ginny, cu parul ei blond artificial ncreit i zmbetul larg; Lexy att de
controlata i mbufnat; Kirby distinsa i de o neglijenta ncreztoare.
Erau ale ei, i zise Jo. Fiecare dintre ele, din motive diferite, fcea parte
din ea. Uitase de prea mult timp acest lucru.
Vederea i se mpienjeni i abia apoi observa ca ochii i se umplur de
lacrimi.
Mi-a fost dor de voi. Mi-a fost att de dor.

Puse grbit camera deoparte i se ridica din poziia ghemuita.


Ma scp pipi.
Merg eu cu ea, murmura Kirby, n timp ce Jo o lua la goana din
lumini; inhara o lanterna i o lua la goana dup ea. Jo! Stai!
Fu nevoita sa alerge, pt. a o ajunge din urma i a o apuca de brat.
Ai de gnd s-mi spui ce s-a ntmplat?
Mi s-a umplut bica. Tu, ca medic, ar trebui sa recunoti simptomele.
Cnd Jo ddu sa se ntoarc, Kirby nu fcu dect s-o strng i mai tare
de brat.
Iubito, te ntreb ca prietena, i ca medic. Bunica ar fi spus ca pari
ncordat. Eu pot spune, dup sesiunea asta scurta, ca eti extenuata i
stresata. Nu vrei s-mi explici ce s-a ntmplat?
Nu stiu, i aps Jo o mana peste ochi, care ameninau sa i se umple
iari de lacrimi. Nu pot vorbi despre asta. Am nevoie doar de putin spatiu.
OK.
ncrederea trebuie ctigat ntotdeauna pas cu pas, reflecta Kirby.
Vei trece pe la mine? S-i fac un examen general?
Nu stiu. Poate. Ma mai gndesc, ncerca Jo s-i revin, cu un zmbet
chinuit. Dar e un lucru pe care i-l pot spune.
Care?
Vreau pipi.
Pai, de ce n-ai spus asa.
Chicotind, Kirby lumina crarea cu lanterna.
Daca fugi din tabra fara lumina, poi ajunge momeala pt. aligatori.
Prudenta, scruta vegetaia deasa ce marginea iazul din apropiere.
Cred c-a putea umbla pe toat insula asta legata la ochi. ine-o la
tine. Mi-a lipsit mai mult dect mi ddusem seama, Kirby, dar inca ma mai
simt ca o strin aici. Parc-a merge n echilibru pe o sarma care se cltin.
Nici de doua sptmni n-ai venit acas. Acord-i timpul ala de care
spuneai ca ai nevoie.
ncerc. Eu prima, adug Jo, intrnd n mica latrina.
Kirby izbucni n ras, pt. a constata apoi ca tremura. In clipa cnd Jo
nchise usa, se simi complet singura, complet expusa. Sunetele balii preau sa
se repead spre ea, peste ea. Fonete, ipete i plescieli.
Norii pluteau cu iretenie peste luna, fcnd-o sa strng lanterna n
ambele mini.
Ridicol, i zise. Nu era dect o consecin a reaciei de dup-amiaz, din
pdure. Departe de a fi singura. Prin toat zona se aflau locuri de camping.
Zarea chiar i luminile lanternelor i ale focurilor. Iar Jo se afla la doar o usa de
lemn distanta.

Nu avea nici un motiv de spaima, i reaminti Kirby. Pe insula nu exista


nimic i nimeni care s-i vrea raul Si aproape scnci de uurare cnd Jo apru
din nou.
E randul tau, ii spuse aceasta, ncheindu-i blugii. Ia i lanterna. Eu
aproape am czut nuntru. E un ntuneric ca-n iad nuntru i-o atmosfera
aproape la fel.
Puteam merge pana la toaletele principale.
Pana ajungeam acolo, n-a mai fi avut nevoie de ea.
Bine zis. Ma atepi, ok?
Jo murmura a ncuviinare, rezemndu-se de usa. Apoi, aproape imediat,
se ndrept, cnd auzi nite pasi lipind ncet la dreapta. Se ncord,
spunndu-i ca reacia nu era dect un rezultat secundar al vieii la ora,
privind spre o lanterna care se apropia.
Buna seara, se auzi un glas brbtesc, sczut i agreabil.
Jo i ordona sa se destind.
Buna, terminam ntr-un minut.
Nici o problema. Fceam doar o mica plimbare la lumina lunii, nainte
de a ma retrage. Stau la locul 10.
Se mai apropie cu civa pasi, rmnnd n ntuneric.
Splendida noapte. Minunat loc. Nici o clipa nu m-am ateptat sa vad
aici o femeie frumoasa.
Nu tii niciodat ce poi vedea pe insula, miji Jo ochii, n care i se
reflecta lumina lanternei. Face parte din farmecul ei.
Cu siguran. i o savurez intru totul. O aventura la fiecare pas, nu
credei? Anticiparea a ceea ce urmeaz. Sunt un fan al anticiprii.
Nu, i ddu ea seama, glasul nu era plcut. Era siropos prea dulce,
prea gros i avea acel accent trgnat cu care yankeii cred n mod jignitor c-i
pot imita pe suditi.
Atunci sunt sigura ca nu va va dezamgi ceea ce are de oferit Desire.
De unde stau eu, se vede o privelite perfecta.
Daca ar fi avut la ea lanterna, ls balta orice buna cretere i-l lumina
direct n fata. Glasul rsun din ntuneric, i zise ea, i asta fcea sa para att
de macabru i periculos. Cnd usa din spatele ei scri, se rsuci repede i
ntinse mana spre a lui Kirby nainte ca doctori sa fi ieit complet.
Avem musafiri, spuse Jo, nemulumit ca avea vocea prea stridenta i
prea vesela. Locul asta e foarte popular, asta seara. Nr.10 tocmai era n trecere.
Dar cnd privi napoi, ridicnd mana lui Kirby cu lanterna, nu mai vzu
pe nimeni. Cu un sunet de panica n gat, Jo apuca lanterna i pendula
nnebunit cu ea peste ierburile nalte i copaci.
A fost aici. A trecut cineva pe aici. Nu mi s-a prut. Nu.

Bine, ii puse Kirby o mana pe umr, cu blndee, ngrijorat de


tremurul ei. Nu-i nimic. Cine era?
Nu stiu. A aprut aici, i att. A vorbit cu mine. N-ai auzit?
Nu. N-am auzit nimic.
Vorbea aproape n oapt. Din cauza asta. Nu voia s-l auzi. Dar a fost
aici.
Degetele ei o strngeau pe Kirby ca ntr-o menghina, cu panica btndu-i
din aripi ca un liliac n abdomen.
Jur ca a fost chiar acolo.
Te cred, iubito, de ce nu te-a crede?
Fiindc a plecat, i
Ls fraza n aer, legnndu-se un moment pt. a-i gsi echilibrul.
Nu stiu. Christoase, sunt zpcit complet. Era ntuneric, m-a speriat.
Nu i-am putut vedea fata.
Expira scurt, mpingndu-i napoi parul cu ambele mini.
M-a luat prin surprindere, as zice.
Nu-i mare lucru. i eu m-am speriat azi n pdure, cnd veneam spre
Sanctuar. Am fugit ca un iepure.
Jo rase tremurat, frecndu-i palmele umede i reci pe coapsele
pantalonilor.
Zu?
M-am repezit drept n braele lui Brian, biguind fara sir. L-am fcut
sa se simt destul de mare i mascul ca sa ma srute, aa ca n-am ieit
complet n pierdere.
Jo i trase nasul, mulumit ca i simea din nou picioarele sub trup.
Si, cum a fost?
Excelent. Cred ca mai mult ca sigur ii mai dau o ans.
O strnse de mana.
i-ai revenit?
Mda. Iart-m.
Nici o problema. Cam sinistru loc, ii arunca ea un zmbet. Hai sa ne
ntoarcem pe furi i sa le speriem pe Lex i pe Ginny.
n timp ce porneau, inndu-se de mana, le privi din umbra. Zmbi n
sinea lui, bucurndu-se de melodia glasurilor feminine calme care se
ndeprtau. Era mai bine, i ddu el seama, ca venise nsoit de cealalt.
Poate s-ar fi simit ndemnat sa treac direct la faza urmtoare, daca Jo Ellen
nimerea att de simplu n braele lui, singura.
Si nu era gata, nu era gata nici pe departe, sa treac de la anticipare la
realitate. Mai avea attea de pregtit, attea de degustat.

Dar, o, cat de mult o dorea. Sa guste gura aceea sexy i grea, sa desfac
acele coapse prelungi, s-i strng minile mprejurul acelui gat alb i frumos.
nchise ochii, lsnd imaginea sa i se rostogoleasc prin creier.
Imaginea ncremenit a Anabellei, att de nemicat i de perfecta, se
nsuflei, devenind a lui. Devenind Jo.
O parte din jurnalul pe care il avea la el i se derula prin cap.
Omorul ne fascineaz pe toi. Unii ar nega-o, dar mint. Omul e atras
irezistibil spre oglinda propriei lui mortaliti. Animalele ucid ca sa
supravieuiasc pentru hrana, pentru teritoriu, pentru sex. Natura omoar
fara emoie.
Dar omul ucide i din placere. Dintotdeauna a fost asa. Numai noi, dintre
toate animalele, tim ca luarea unei viei este esena stpnirii i a puterii.
Curnd, voi trai aceasta perfeciune. i o voi captura. Propria mea
nemurire. Se cutremura de placere.
Anticiparea, medita el, aprinznd din nou lanterna pt. a-i lumina
drumul. Da, era un enorm fan al anticiprii.
CAPITOLUL 9
Pe Nathan il trezi un fluierat vesel. In timp ce plutea prin lumea dintre
somn i trezie, visa o pasare ciripind incantata pe o ramura de arar de lng
fereastra. In tinereea lui, o pasare imitatoare cantase n fiecare zi la fereastra
lui, o vara ntreag, mereu att de prompta la apel nct o botezase Bud.
Zile fierbini, ceoase, pline de importantele activiti ale plimbrilor pe
bicicleta i ale linsului de ngheat.
Insistentul semnal de deteptare il fcea pe Nathan sa ntmpine fiecare
diminea zmbitor i cu un salut militresc ctre Bud. Fusese distrus cnd, la
sfritul lui august, Bud il prsise, dar mama lui ii spusese ca probabil Bud
plecase mai devreme n vacanta de iarna.
Nathan se ntorsese pe cealalt parte, gndindu-se cat de ciudat era ca
Bud tia sa fluiere Ring Of Fire. In semi-vis, zburtoarea sari pe pervaz sub
chipul unei psri de desen animat, un personaj din Disney cu pene negre
lucioase i chipul brzdat de vnt i ploi, trecut prin multe, al lui Johnny Cash.
Cnd pasarea ncepu sa execute nite micri coregrafice complicate care
includeau bti nalte din picior i piruete ameitoare, Nathan se trezi. Privi
spre fereastra, aproape ateptndu-se sa vad o extravaganta alegorie animata.
Iisuse, i trecu el minile peste fata. Sa nu care cumva sa mai
mnnci conserve cu ardei la miezul nopii, Delaney.
Se rsuci cu fata n perna. Apoi i ddu seama ca, desi pasarea nu mai
era acolo, fluieratul continua.

Mormind, se tari jos din pat, i-i trase blugii tiai pe care-i dezbrcase
n seara trecuta. Cheaun de somn, clipi din ochi spre ceas, se strmb i iei
mpleticit pt. a afla cine naiba era aa de vesel la 6 i-un sfert.
Urmri fluieratul acum fredona San Antonio Rose prin veranda
nchis i pe trepte. O camioneta rosie sttea parcata n spatele jeepului sau, pe
scurta alee. Proprietarul se afla sub casa, pe o scara de ipci, lucrnd ceva la
instalaii, n timp ce fluiera de mama focului.
Muchii voluminoi ce se unduiau pe sub tricoul albastru subire il fcur
pe Nathan s-i mai revizuiasc inteniile de ucidere sumara.
Poate ar fi reuit s-l nving pe Fluierici, cugeta el. Preau sa aib cam
aceeai statura. Nu-i vedea fata, dar apca mechereasca, blugii strmi i
ghetele de lucru sclciate inspirau tineree.
Avea sa se mai gndeasc la omor, dup cafea, hotr el.
Ce naiba faci aici?
Fluierici ntoarse capul, gratificandu-l cu un zmbet scurt i vesel de sub
cozorocul epcii.
Neaa. Avei nite scurgeri. Tre sa le dreg pana nu vine vremea de A. C.
Eti de la depanarea instalaiilor de aer condiionat?
Pe naiba, sunt de la depanarea tuturor.
Cobori de pe scara, tergndu-i o mana de turul pantalonilor nainte de
a i-o ntinde lui Nathan.
Eu sunt Giff Verdon. Rezolv orice.
Nathan ii studie ochii cprui i prietenoi, dintele din fata strmb,
gropitele, claia loasa de par decolorat de soare care i se revrsa de sub apca
i se ddu btut.
Rezolvi i-o cafea? Una civilizata?
Adu dumneata ingredientele, i i-o rezolv.
E aici un fel de chestie n forma de con, cu o ilustra vag Nathan cu
minile. Oala.
Cafea filtru. Aia-i cea mai buna. Pari sa ai i mata nevoie de una, dle.
Delaney.
Nathan. i dau 100 de dolari pe un ibric de cafea adevrat.
Giff chicoti, btndu-l usturtor pe spate.
Dac-asa de multa nevoie ai de ea, e pe gratis. Hai s-o rezolvam.
ntotdeauna te apuci de lucru cu noaptea-n cap? ntreb Nathan, n
timp ce-i tara picioarele pe trepte, dup Giff.
Cine se scoal de diminea, departe ajunge, se ndrepta Giff direct
spre aragaz, unde umplu ibricul de la chiuveta. Filtre ai?
Nu.
Ei, atunci le meterim noi.

Giff rupse nite prosoape de hrtie, le mpturi cu iscusin i le


introduse n conul de plastic.
Eti arhitect, nu?
Mda.
Nathan i trecu limba peste dini, gndindu-se n treac sa i-i spele.
Dup cafea. Puteau fi cucerite lumi, traversate oceane, seduse femei.
Dup cafea. Viaa merita trit. Dup cafea.
i eu ma gndisem sa ma fac.
Te gndeti sa te faci ce? insista Nathan, n timp ce Giff cuta cafeaua
prin dulapul de deasupra aragazului.
Arhitect. Mereu vedeam n minte tot felul de construcii, case mai
mult, ferestre, acoperiuri, culori crmizii i de tencuiala. Pana la fineturi.
Lua cu linguria cafea din cutie i o puse n con, cu precizia neglijenta a
obinuinei.
Puteam chiar i sa ma plimb pe dinuntru, sa parcurg topografia.
Uneori, mutam obiectele de colo-colo. Cutare scara, nu sttea ca lumea
ntr-un loc, ddea mai bine altundeva.
neleg ce vrei sa spui.
Ei, i nu mi-am putut permite taxele de coal, nici timpul ca sa plec
la studii, aa ca acum construiesc.
Pregtindu-se, Nate scoase doua cni.
Eti constructor?
Ei, acuma, nu stiu daca as zice chiar asa. N-am eu fata, zu. Mai
adaug cate ceva, mai dreg altceva, se batu el peste centura de scule, lsat pe
sold, ca a unui pistolar. Dau cu ciocanul. Mereu e nevoie sa se lucreze cate ceva
pe aici, aa ca am ce munci. Poate ca ntr-una din zilele astea am sa iau una
din casele pe care le am n cap i-am s-o construiesc din temelie.
Nathan se rezema de bufet, ncercnd sa nu saliveze, pe cnd Giff turna
apa clocotita n con.
Ai lucrat ceva la Sanctuar?
Sigur. Una, alta. Am fost n echipa care a reamenajat buctria lui
Brian. Donoarei Pendleton i-a intrat n cap sa adauge i o mica baie.
Un fel de sera, cum ar veni. In care sa poat baga o cada cu jacuzzi i
poate i nite aparate de gimnastica. Oamenii umbla dup aa ceva acum, cnd
vin vacantele. Ii pregtesc un proiect.
In partea dinspre sud, comenta Nathan pt. sine. Lumina ar fi ideala i
ar avea acces direct n gradina.
Mhm, exact aa ma gndeam i eu, se largi zmbetul lui Giff. Cred cas
pe calea cea buna, daca i tu ai gndit la fel.
As vrea s-i vad schiele.

Zu? se nroi tnrul de surpriza. Excelent. Am sa le-aduc eu odat,


cnd vor fi putin mai complete. Ar fi o plata mai grozava dect 100 de parai
pentru-o cafea. Filtrul are nevoie de timp, adug, observnd cum se uita
Nathan la vasul care se umplea ncet. aa merge cu tot cei bun.
n timp ce sttea sub dus, sorbind din cea de-a doua ceac, pe cnd apa
ii bombarda ceafa, Nathan fu nevoit sa admit ca Giff avea dreptate. Unele
lucruri meritau sa atepi. Mintea i se limpezise din nou, iar organisnul numai
ca nu-i canta n ton cu cafeina. Cnd se mbrca i termina i a treia porie, era
activat pt. drumul pana la Sanctuar i enormul mic dejun.
Camioneta i Giff dispruser, cnd Nathan cobori iari treptele. O fi
plecat sa repare altceva, bnui el. tia ca Giff fusese amuzat cnd ii ceruse s-i
scrie instruciunile pt. prepararea cafelei-filtru, pas cu pas.
Dar Nathan se descurca mai bine dup un plan clar. Se surprinse
fluiernd Walk the Line. napoi la Johnny Cash, i spuse el, cltinnd din cap.
i nici mcar nu-i plceau melodiile country.
Cnd intra n pdure, umbroasa i verde, ncetinii intenionat paii,
urmrind cotitura uoar a rului pe sub unduirea arcadelor de ramuri i
muchi. ntruct i se prea ntotdeauna ca intra ntr-o biserica, se opri din
fluierat.
Ii atrase atenia o tresrire colorata i se opri sa priveasc un fluture
galben ca soarele, zburnd peste crare. In stnga, lncile palmierilor pitici,
vitele ncurcate i trunchiurile rsucite formau un zid care se nla tot mai
sus, oferindu-i crmpeie de stacojiu ale florilor de iedera i petece din cerul
albastru-viu printre bifurcaiile crengilor.
Desi ocolea, mai merse un timp pe cursul apei, tiind ca raul avea sa se
leasc, ducndu-l tot mai adnc n nemicarea rcoroas.
Si atunci o vzu, ghemuita lng un butean prbuit. Avea mnecile
jachetei largi ridicate deasupra coatelor, iar parul ii era strns ntr-o coada
bondoaca. Sttea cu un genunchi rezemat de pmntul umed, inndu-i
echilibrul rezemata pe talpa celuilalt picior.
N-ar fi putut spune de ce o gsea att de atractiva. De ce o gsea aa de
interesanta.
Dar ramase pe loc, tcut, privind-o pe Jo cum i pregtea fotografia.
Bnui ca tia ce anume urmarea. Jocul luminii pe apa, umbrele copacilor
pe o suprafa ntunecat, respiraia slaba a cetii care tocmai se risipea. Un mic
miracol intim. i modul cum se arcuia raul, la civa pasi distanta. Felul cum
disprea dup acea cotitura, unde iarba cretea nalt i umeda, iar copacii
groi te fceau sa te ntrebi ce-ai fi putut vedea daca mergeai mai departe.

Cnd vzu cprioar ieind din stnga, fcu un pas fara zgomot, i se
ghemui lng ea. Jo tresari simindu-i mana pe umr, aa ca Nathan o strnse
uor.
Ss. La stnga, ii murmura el la ureche. Cu 60 de grade.
Desi inima ii sarise din loc, Jo schimba direcia camerei. Fixa obiectivul
spre cprioar, trase aer n piept ca sa se calmeze i atept.
Imortaliza animalul cu capul ridicat, adulmecnd prin vzduh. Apoi
obturatorul cni din nou, cnd cprioar scruta raul i privi direct ctre cei
doi oameni, ghemuii, nemicai. Braele ncepur s-o doar, n timp ce
secundele se prelungeau n minute. Dar nu se mic, nedorind sa piard un
instantaneu. i primi rsplata, cnd cprioar porni cu pasi graioi prin
iarba, iar iedul se strecura dintre copaci, alturndu-i-se pe mal, sa se adape.
Lumina cdea oblic n vistoare fascicule albe care lunecau, lichide
parca, prin ceata slaba, unduitoare, iar limbile cprioarelor rspndeau cercuri
uoare, ntinzndu-se ncet, pe apa ntunecat.
Avea sa subexpun, doar cu o fraciune de diafragma, hotr Jo, pt. a
accentua acea aura parca din alta lume, renunnd la claritatea tioas a
realitii. Pozitivele aveau sa para accentuate, cu infima nceoare a unor
imagini de basm.
Nu cobori camera pana nu i se termina filmul i chiar i atunci ramase
tcut, privind dup cprioarele care se ndeprtau n aval, dup cotul rului.
Mulumesc. S-ar fi putut sa le pierd.
Nu, n-a crede.
Jo ntoarse capul i fcu un efort de voina sa nu se smulg din loc.
Nu-i dduse seama ca se afla chiar att de aproape, nici ca mana lui
inca ii mai sttea, calda, pe umr.
Te miti ncet, Nathan. Nici nu te-am auzit.
Erai destul de captivata. Ai tras fotografia la care lucrai nainte de
apariia cprioarelor?
Vom vedea.
Am fcut i eu cteva fotografii. Un hobby vechi.
Era firesc. Il ai n snge.
Nu-i plcea cum suna i cltin din cap:
Nu, nu reprezint o pasiune pt. mine. Doar un interes de amator. i un
munte de echipamente.
Jo nu tia niciodat daca era mai simplu sa vorbeasc despre asemenea
suferine sau sa nu spun nimic. Prefera sa tac.
In orice caz, continua el, acum am toate echipamentele profesionale i
un talent absolut minor. Spre deosebire de al tau, adug el, zmbind.
De unde tii ca am talent, daca nu mi-ai vzut opera?

Excelenta ntrebare. As putea spune ca mi-am format prerea


privindu-te cum lucrai, adineaori. Ai rbdarea, gratia tcut, nemicarea.
Nemicarea e o calitate obligatorie.
Poate, dar am stat destul timp nemicat.
Ddu sa se ridice, insa Nathan i muta mana de pe umrul ei pe cot,
trgnd-o odat cu el.
Nu vreau sa te rein din plimbare.
Jo Ellen, daca ma mai dai mult timp la o parte, o sa mi se formeze un
complex.
Arata mai odihnita, i spuse el. In obraji ii apruse putina culoare dar
asta se putea datora nervozitii. Ii zmbi, ridicnd camera cu un singur
obiectiv i vizare prin reflexie pe care Jo o avea agat de gat.
Am i eu modelul asta.
Asa?
Amintindu-i n ce mediu crescuse, se abinu s-i smulg aparatul din
mini.
Cum spuneam, ar fi fost greu sa nu simi nici un interes pt.
fotografie. Tatl tau a fost dezamgit ca nu i-ai calcat pe urme?
Nu, continua Nathan sa studieze Nikon-ul, amintindu-i cum il
instruise rbdtor tatl lui cu privire la deschidere, la campul vizual.
Prinii mei n-au dorit niciodat sa fiu altceva dect ceea ce voiam eu.
Oricum, Kyle i-a ctigat existenta cu o camera.
A, nu tiam.
Kyle murise i el, i aminti brusc Jo, i pe negndite, ii atinse mana lui
Nathan.
Asculta, daca e un punct sensibil, nu e nevoie s-l zgndrim.
Nici nu-l putem lsa neluat n seama, ridica Nathan din umeri. Kyle
sia stabilit baza n Europa la Milano, Paris, Londra. A fcut multa fotografie
de moda.
E o arta n sine.
Sigur. Iar tu fotografiezi ruri.
Printre altele.
As vrea sa le vad.
De ce?
Tocmai am stabilit ca e unul din interesele mele, ddu el drumul
aparatului. Ii voi acorda mai mult timp, cata vreme stau aici. i as dori s-i vad
lucrrile. Cum spuneai, sunt legate de tatl meu.
Era strategia cea mai potrivita. Aproape vzu cu ochii cum se rzgndea,
trecnd de la refuzul automat la ncuviinare.
Am adus cteva cu mine. Ai putea arunca o privire cndva, cred.

Perfect. i acum? Oricum ma ndreptam spre Sanctuar.


In regula, dar nu am prea mult timp. Inca mai am ndatoriri
gospodreti.
Ddu s-i ridice geanta fotografica, dar Nathan i-o lua nainte.
O duc eu.
Jo il nsoi, scondu-i igrile din buzunarul hainei.
Sper ca nu e inca un apropo, nu?
Ar fi fost, dac-mi venea ideea. Friptura aia inca mai ateapt.
O sa se arda de atta congelare, expira Jo, privindu-l cu ochii
ngustai. De ce te-a prsit sotia ta?
Ce te face sa crezi ca ea m-a prsit pe mine?
Ok de ce ai prsit-o tu?
Ne-am prsit reciproc, ddu el la o parte nite muchi care atrnau
de crengi. Csnicie anulata din lipsa de interes. ncerci sa calculezi ce fel de so
as fi nainte de a ma lsa s-i frig un biftec?
Nu.
Nemulumirea din tonul lui, insa, ii fcu colturile gurii sa tresar.
Dar as fi fcut-o, dac-mi venea ideea. Ce-ar fi sa abandonam
subiectul asta iar eu sa te ntreb cum i-a plcut prima sptmn pe Desire?
Nathan se opri, rsucindu-se s-o priveasc.
N-am ajuns cam prin locul unde ai czut n apa, n vara aia?
Arcui dintr-o sprncean:
Nu, de fapt, eram putin mai n jos cnd m-ai mpins tu n apa. i daca
i-a venit ideea s-o repei, mai gndete-te.
tii, unul dintre motivele pt. care am venit aici a fost ca sa retriesc
unele dintre acele zile, i nopi.
Fcu un pas nainte; Jo fcu un pas napoi.
Eti sigura ca nu aici te-ai dat la fund?
Da, sunt sigura.
O fcu sa se mai retrag cu un pas. Jo ii trnti o mana pe piept, dar se
pomeni manevrata i mai aproape de mal.
La fel de sigura pe cat sunt i ca n-o sa se mai repete.
Nu fi chiar aa de sigura.
n momentul n care picioarele ei alunecar pe iarba umeda, o trase
napoi spre el.
Hopa!
Si, zmbind, o cuprinse comod cu braele dup talie.
Nu prea mai ai ce face, aa-i?
Jo se agata strns de braele lui, pt. orice eventualitate.
Att cat trebuie.

Cred ca nu-mi revine dect sa te cred pe cuvnt si sa anticipez


descoperirea. Anticiparea face cat jumtate din toat distracia.
Cum?
Jo simi ca sngele i se scurgea prin talpi. Sunt un mare fan al
anticiprii.
Ce-ai spus?
Ca te cred pe cuvnt, Jo. Ei, i muta el greutatea pe celalalt picior,
trgnd-o mai aproape, n timp ce Jo se zbtea lipita de el. Fii atenta, sau vom
face amndoi o baie matinala.
Reui s-o traga napoi de la margine. Se albise la fata ca hrtia i tremura
spasmodic, zguduindu-se n palmele lui.
Uurel, murmura Nathan, strngnd-o la piept. N-am vrut sa te sperii.
Nu
Teama venise i dispruse rapid, lsnd-o cu o senzaie de ridicol.
Inima continua s-i bata cu putere, aa ca ramase n braele lui
ntrebndu-se cat timp trecuse de cnd o mai strnsese cineva n brae,
continund s-o tina astfel.
Nu, n-a fost nimic. O prostie. Acum vreo doua seri, am ntlnit un tip
n camping. A spus ceva asemntor. M-a speriat.
mi pare rau.
Jo ofta prelung.
Nu e vina ta, serios. In ultima vreme, am nervii cam sensibili.
i-a fcut vreun rau?
Nu, nu, nici nu m-a atins. A fost doar cam sinistru.
i rezema capul de umerii lui, ncepnd sa nchid ochii. Ar fi trebuit sa
ii fie att de uor sa rmn astfel. mbriat. In siguran. Dar calea cea mai
uoar nu era ntotdeauna i cea mai potrivita. Nici cea mai neleapt.
N-am sa ma culc cu tine, Nathan.
Nate atepta un moment, delectndu-se cu senzaia ei cuibrit alturi,
cu textura parului pe care i-l simea lipit de obrazul lui.
Ei, atunci as putea foarte bine sa ma nec n rau, chiar acum. Tocmai
mi-ai spulberat visul vieii mele.
O fcea sa rada, iar Jo i nbui hohotul n gtlej.
ncerc sa fiu sincera cu tine.
Ce-ar fi ca pt. un timp sa ma mini? S-mi mai mngi orgoliul, o trase
el uor de coada de cal, fcnd-o s-i ridice capul. De fapt, de ce n-am ncepe
cu ceva simplu, croindu-ne treptat drum spre complicaii?
Jo ii privi ochii cobornd spre gura ei, zbovind, pt. ca apoi sa revin
ncet spre ai sai. Aproape ca simi gustul srutului, vibraia acestuia pe buze. Iar fi fost mai simplu sa nchid ochii i s-i lase gura sa i-o cucereasc pe a ei.

Ar fi fost uor sa se aplece nainte, ieindu-i n ntmpinare la jumtatea


drumului.
n schimb, ridica o mana, apsndu-i gura cu degetele:
Nu.
Nathan ofta, o lua de ncheietura minii i-i mngie cu buzele nodurile
degetelor.
Jo, e clar ca tii cum sa faci omul sa munceasc pt. placerile pe care le
dorete.
N-am de gnd sa fiu una dintre placerile tale.
Eti deja, se ntoarse el sa porneasc spre Sanctuar, pstrndu-i mana
ntr-a lui. Nu ma ntreba de ce.
ntruct nu se atepta la nici un comentariu, nici la conversaii mrunte,
Jo i continua drumul n tcere. Trebuia sa se gndeasc la acea situaie,
hotr ea. Nu era att de naiva nct sa nege ca avusese o anume reacie fata de
el. Acel freamt fizic, visceral, n care fiecare femeie recunoate patima
primordiala. Era destul de normal pt.
a fi aproape linititor.
Poate c-i pierdea minile, dar trupul continua s-i funcioneze pe toate
circuitele elementare.
Nu simise destul de des n viaa ei acea palpitaie, pt. a fi complet sigura
de ea. Iar cnd reverbera att de evident n brbatul care o provocase asta
era o tema de gndire.
Deocamdat, cel putin, era o situaie pe care o putea controla, o putea
nelege, analiza i categorisi pe variante clare. Dar bnuia ca problema acelor
fiori era ca ntotdeauna provocau mncrimi. Iar problema mncrimilor era ca
o sciau pana renuna naibii la orice demnitate i se scrpina.
Va trebui s-o rezolvam repede, ii zise ea lui Nathan, pornind spre usa
laterala.
Stiu. Eti n dispozitivul de facere a paturilor. N-am sa te rein mult.
Plnuiesc sa adulmec prin jurul lui Brian pn-mi da de mncare.
Daca nu eti ocupat, poate-l convingi ca pe urma sa ias. La plaja, la
pescuit Sta prea mult timp pe-aici.
Ii place.
Stiu, coti Jo pe un culoar lung pe-al crui perete se scurgea un
fototapet cu pduri i ruri. Dar asta nu nseamn ca trebuie sa slujeasc
Sanctuarul n fiecare ora, din fiecare zi.
aps o balama, i o poriune de tapet se deschisese.
Cam ciudat mod de a o spune, comenta Nate, urmnd-o prin
deschiztur i pe scri, spre fostele apartamente ale servitorilor, pe unde era
acum intrarea privata n aripa familiei. Sa slujeasc Sanctuarul.

Asta face. Cred ca acelai lucru il facem toi, cnd suntem aici.
n captul scrii, Jo o lua la stnga. Cnd trecu prin dreptul primei ui
deschise, arunca o privire n camera lui Lexy.
Uriaul pat cu baldachin era gol. Nefcut, evident. Hainele zceau
mprtiate peste tot pe covorul alb Aubusson, pe podelele lustruite, pe
elegantele scaune Queen Anne. Mirosurile loiunilor, ale parfumurilor i alea
pudrelor pluteau prin aer ntr-o srbtorire a feminitii.
Ei, poate nu chiar toi, mormi Jo, continundu-i drumul.
Scond o cheie din buzunar, descuie o usa ngust. Nathan i nl
surprins sprncenele cnd intra. Era o camera obscura complet echipata i
organizata cu cea mai mare strictee.
Un covor vechi, ros, proteja podelele de brad, de limi ntmpltoare;
peste ferestrele gemene erau trase storuri groase, legate strns pt. a nu lsa sa
intre lumina. Rafturile practice de metal cenuiu erau pline cu sticle i tuburi
de plastic, cu chimicale. Pe altele se nirau cutii de carton negru gros, unde
bnui c-i inea hrtia, foile de contact i pozitivele. Mai vzu un banc de
lucru prelung i un taburet nalt.
Nu tiam ca ai o camera obscura aici.
nainte a fost baie i toaleta, aprinse Jo lumina alba, dup care ocoli
pozitivele pe care le developase n seara trecuta, inca agate la uscat.
Am btut-o la cap pe verioara Kate, pana m-a lsat sa scot peretele
despritor i instalaiile i s-mi fac aici camera obscura. Trei ani am fcut
economii, ca s-mi cumpr echipamentele.
i trecu o mana peste aparatul de mrit, amintindu-i cu cata grija
calculase preturile i-i numrase banii.
Pe asta mi l-a cumprat, Kate, cnd am mplinit 16 ani. Brian mi-a dat
rafturile i bancul de lucru. Lex mi-a adus hrtie i revelator. Mi-au fcut o
surpriza cu ele, nainte de a-mi fi cheltuit economiile. A fost cea mai fericita
aniversare din viaa mea.
Familia reunita, replica Nathan, observnd ca pe tatl ei nu-l
pomenise.
Da, uneori aa e, inclina Jo din cap la adresa ntrebrii lui
neformulate. El mi-a dat camera. In fond, nu i-a fost uor tatlui meu sa
renune la un perete.
Se ntoarse sa ia o cutie de deasupra ghilotinei.
Adun pozitive pt. un album cruia i-am contractat publicarea. Probabil
ca sunt cele mai bune, desi inca mai de fcut unele selecii.
Publici un album? Extraordinar.
Ramane de vzut. In momentul de fata, e o btaie de cap.

Fcu un pas napoi, n timp ce Nathan se apropia de cutie, dup care i


vari degetele mari n buzunarele pantalonilor.
Nu fu necesara dect prima imagine, pt. a-l ntiina ca se situa mult mai
presus de simpla competenta. Tatl lui fusese competent, medita Nathan, iar n
unele momente, inspirat. Dar daca se considera eleva lui David Delaney, i
depise de departe mentorul.
Imaginea alb-negru scnteia de dramatism, cu liniile att de limpezi, de
clare, nct parca ar fi fost tiate cu bisturiul. Era studiul unui pod nlat
peste o apa tumultuoasa puntea alba pustie, apa ntunecoas agitata, iar
soarele rsrind de departe, la orizont.
Alta fotografie reprezenta un copac singuratic, cu crengile larg rsfirate i
desfrunzite, pe un camp pustiu, proaspt arat. Ar fi putut numra brazdele.
Parcurse ncet fotografiile, fara o vorba, frapat iar i iar de ce era n stare Jo sa
vad, sa imortalizeze i sa ia cu ea.
Ajunse la o imagine de noapte, la o cldire de crmid, cu ferestrele
ntunecate n afara celor 3 de sus, care strluceau surprinztor de luminoase.
Vzu umezeala pe crmizi, pcla subire nvolburndu-se deasupra bltoacelor
negre. i aproape simi pe piele aerul rece i umed.
Sunt minunate. tii i tu. Probabil ca eti ridicol de nevrotica i de
modesta, daca nu tii cat talent ai.
Modesta n-a zice ca sunt, zmbi putin Jo. Nevrotica, poate. Arta are
nevoie de nevroze.
Hai sa nu zicem nevrotica, ls Nathan jos ultima fotografie, pt. a-i
studia fata, curios. Ci nsingurata. De ce eti att de singura?
Nu stiu ce vrei sa spui. Munca mea
E strlucit, o ntrerupse el. i frnge inima. In fiecare fotografie parca
tocmai ar fi plecat cineva, lsndu-te acolo numai pe tine.
Stnjenit, Jo ii lua fotografia din mana, punnd-o la loc n cutie.
Nu ma intereseaz fotoportretele. Nu asta fac.
Jo, ii atinse el obrazul cu vrfurile degetelor, observnd dup licrirea
din ochi ca acest gest simplu o surprinsese. Excluzi oamenii. Asta face ca opera
ta sa fie att de emoionant i ocant vizual. Dar asupra restului vieii tale ce
efect are?
Restul vieii mele e munca mea, puse ea cutia la loc pe raft, cu un gest
nervos. i-acum, cum spuneam, am o diminea ocupata.
N-am sa mai abuzez de ea.
Dar se ntoarse alene, ncepnd sa examineze imaginile ntinse la uscat.
Cnd il auzi rznd, Jo i strnse umerii, pregtindu-se sa se repead.
Pentru cineva care susine ca n-o intereseaz fotoportretul, ai nimerit
drept la tinta.

ncruntat, Jo se apropie, pt. a vedea ca se oprise la una din fotografiile


fcute n camping.
Asta nici nu-i cine tie ce opera, e
Excelenta, ncheie Nate n locul ei. Nostima, chiar intima. Asta cu
braul agat pe dup sora ta, e doctoria. Femeia cu un pogon de zmbet cinei?
Ginny Pendleton, mormi Jo, ncercnd sa nu se arate amuzata; exact
aa era zmbetul lui Ginny, lat de un pogon, fertil i plin de promisiuni.
O prietena.
Toate sunt prietene. Se vede afeciunea i unitatea feminina. i se
vede ca fotografa e implicata i ea, poate nu n fotografie, dar cu ea.
Jo se foi stnjenit.
Eram afumate, sau pe-aproape.
Bravo vou. Asta e clar nepotrivita pt. tema albumului la care lucrezi
acum, dar ar trebui s-o reii daca ai n vedere i altul. Nu strica niciodat sa
amesteci i putin haz n angoasele tale.
i place doar ie sa te uii la nite femei atractive i pe jumtate bete.
De ce nu? ii propti el o mana sub barbie, ridicndu-i-o cnd Jo vru sa
i-o smulg. Mi-ar plcea sa vad cum i iese un autoportret, data viitoare cnd
te vei simi la fel de libera.
Ochii lui erau calzi i prietenoi, att de al-dracului de atrgtori n
modul direct i profund cum priveau ntr-ai ei. Simi din nou acel mic fior, mai
acut de aceasa data.
Pleac, Nathan.
OK.
nainte ca oricare din ei sa fi apucat sa se gndeasc, i inclina capul i-i
atinse uor buzele cu ale lui. Apoi le atinse din nou, putin mai lung, putin mai
apsat. Mai cald dect se ateptase, i spuse el, i mai excitant, n timp ce Jo
sttea cu ochii deschii, fara sa clipeasc, n tot timpul ncercrii.
Te-ai nfiorat, spuse ncet Nathan.
Nu-i adevrat.
Ii contura cu degetul linia brbiei, nainte de a lsa minile jos.
Ma rog, unul din noi a fcut-o.
Iar Jo se temea de moarte ca avea s-o mai fac.
Vad ca nu pleci.
Cred ca nu cel putin, nu n sensul la care te-ai referit tu.
De asta data, i aps buzele pe fruntea ei. Nu se mai nfior, dar inima
ii tresari.
Nu, categoric nu n felul la care te-ai referit.

Dup ce Nathan iei, Jo se ntoarse spre fereastra, desfcnd fara graba


storul pt. a-l ridica i a deschide geamul. Avea nevoie de aer, aer care s-i
rcoreasc sngele i s-i limpezeasc mintea. Chiar n timp ce inspira, vzu
silueta care sttea lng marginea dunelor, cu parul i cmaa fluturndu-i n
vnt.
Singur, aa cum era ntotdeauna tatl ei, cu toate persoanele care s-ar fi
putut apropia de el oprite dincolo de zidul acela subire i invizibil pe care
singur il nlase. Trgnd cu furie, trnti fereastra la loc i cobori storul.
La naiba, ea nu era tatl ei. Nu era nici mama ei. Era ea nsi. i poate
ca de-asta existau momente cnd avea senzaia ca nu era absolut nimeni.
CAPITOLUL 10
Giff fluiera din nou. Nathan ncerca sa identifice melodia, n timp ce-i
manca pinea prjit la bufetul pt. mic dejun, dar de asta data n-o recunotea.
Putea doar sa presupun ca Giff se rtcise prea adnc pe teritoriul countrywestern pt. ca Nate, cu cultura sa muzicala limitata, s-l urmeze.
Fara ndoial, era un muncitor vesel, reflecta Nathan. i prea capabil sa
repare orice. Nathan nu se ndoia ca fusese nevoie de o ncredere absoluta din
partea lui Brian pt. a-i cere lui Giff sa demonteze spltorul de vase n mijlocul
servirii micului dejun.
Acum, Brian, frigea, prjea i amesteca n tigi, Giff fluiera i zngnea
cu mruntaiele spltorului de vase, iar Nate nfuleca o a doua porie de
franzela aurie prjit i chutney de mere.
Nu-i amintea s-i fi plcut vreodat mai mult o mncare.
Cum iese, Giff? il ocoli Brian pe Giff, pt. a pune la nclzit o comanda
completa.
Floare la ureche.
Daca nu termini drcia aia, ca la sfritul schimbului sa mearg, Nate
aci de fata o sa spele vasele astea cu mnua lui.
Serios? nghii Nathan urmtoarea mbuctur. N-am folosit dect
unul.
Regula casei. Mnnci n buctrie, pui i osul la treaba. Corect, Giff?
Mhm. Da nu cred c-o sa ajungem la asta. Ii dau eu de capt.
Arunca o privire peste umr, cnd Lexy apru pe usa.
Mhm, repeta el, cu un zmbet, ii dau eu de capt, cnd oi gsi de
cuviin.
Fata ii arunca o privire piezi cu flfit de gene, nemulumit ca reuea
sa arate att de fermector cu o tmpit de pcua de baseball i un tricou
jegos.

Inca doua specialiti, una cu unc, cealalt cu slnin. Doua oua


prjite slab, bacon, costi, paine prjit. Giff, ine-i acas labele astea, se
plnse ea, ocolindu-i picioarele pt. a lua comenzile de la nclzit.
Zmbetul lui Giff se lrgea deja cat toate zilele, cnd Lexy iei iari pe
usa.
Sor-ta asta e cea mai drgla afurisita de pe-aici, Bri.
Daca zici tu, sparse Brian doua oua i le puse ntr-o tigaie.
Moare dup mine.
Vad i eu. A fost de-a dreptul jenant, cum a-nceput sa bolboroseasc
imediat ce te-a vzut.
Giff pufni, btndu-se n palma cu coada urubelniei.
aa e ea. Vrea s-i alergi pe urme ca un cel, i umbla cu nasul pe
sus cnd n-o faci. O s-i revin. Trebuie doar sa nelegi cum funcioneaz o
femeie anume, atta tot.
Cine naiba nelege cum funcioneaz femeile? gesticula Brian cu
spatele spre Nathan. Tu nelegi, Nate?
Nathan contempla ultima bucic de franzela prjit, privind cum
siropul se prelingea alene.
Nu, rspunse el. Nu, nu pot spune ca neleg. i am studiat
considerabil subiectul. S-ar putea spune ca i-am dedicat o mica parte din viaa
mea, cu rezultate amestecate.
Nu se pune problema cum funcioneaz toate, ncepu Giff sa bage la
loc uruburile, cu rbdare. Tre sa te concentrezi pe una. E ca o enigma. Nu
merg toate neaprat la fel, ca i cum ar fi aceeai marca i model. Au fiecare
capriciile lor aparte. Acum, Alexa
Ls fraza n aer, rsucind cu atenie inca un urub i alegndu-l pe
urmtorul.
E aproape prea frumuic pt. binele ei propriu. Se gndete mult la
asta, i face griji.
Are destule smcuri pe policioara din baie ca sa machieze o formaie
de balet din Vegas, interveni Brian.
Unele femei gsesc n asta o responsabilitate. Ei, Lex, se ataca daca un
brbat nu e orbit de ea 24 de ore pe zi, iar daca e orbit 24 de ore pe zi, atunci il
crede idiot, fiindc n-o vede dect la suprafa. Toat mecheria este sa gseti
linia, i pe urma sa alegi momentul i locul potrivit ca s-o treci.
Brian ntoarse omleta pe o farfurie. Era Lexy pn-n mduva oaselor,
reflecta el. Contradictorie i iritanta.
Mie mi se pare prea multa btaie de cap.

Ce naiba, Bri, femeile nu-s dect btaie de cap, i ddu Giff un


bobrnac n cozorocul epcii, cu un surs sclipitor. Face parte din atracia lor.
Acum o s-i mearg, adug el, artnd cu capul spre spltorul de vase.
Calculnd timpul trecut, estima ca Lexy urma sa se ntoarc dup
comenzi dintr-un moment n altul.
Giff i cu mine i alti civa, ne gndim sa facem disear un foc de
tabra pe plaja, spuse el nepstor. Jos la Dunele Osprey. Am pregtit o
mulime de lemne i-o sa fie o noapte senina.
Cnd Lexy intra pe usa, Giff era complet satisfcut.
Ma gndeam ca poate ar fi bine sa le spui clienilor, sa tie i cei din
vile i camping.
Ce sa tie? ntreab Lexy.
Despre focul de tabr.
Disear? se luminar ochii fetei, n timp ce punea farfuriile pe tejghea.
Unde?
Pe la Osprey, rspunse Giff, aezndu-i cu grija sculele la loc n cutia
metalica ndoit. Vii i tu Brian, da?
Nu stiu, Giff. Am de lucrat din urma nite acte.
Ei, haide, Bri, il nghionti Lexy, n timp ce se ntindea sa ia noile
comenzi. Nu fi nesimit. Venim cu toii.
Spernd s-l irite pe Giff, ii adresa lui Nate un zmbet de invitaie:
Vii i tu, nu? Nimic nu se compara cu un foc de tabra pe plaja.
N-a vrea s-l pierd.
Arunca o privire prudenta spre Giff, spernd c-i pusese ciocanul n
trusa.
Excelent, ii zmbi ea radioasa, trecnd pe-alturi, cu sursul de
luminozitate maxima pe care-l pastra pt. ocazii deosebite. ncep sa dau sfoara.
Giff i scrpin brbia, n timp ce ncepea sa se ridice, deirat.
Nu-i nevoie sa faci mutra asta, Nate. Flirtul este pentru Lexy o a doua
natura.
M-hmm, privi Nathan spre trusa, cu gndul la toate posibilele arme
dinuntru.
Nu ma deranjeaz deloc.
Simindu-se ca acas, Giff lua dintr-un castron un biscuit i musca din
el.
Daca un brbat se hotrte s-i ia o femeie frumoasa, tre sa se
atepte i la niel flirt din partea ei, la multe priviri ale altor brbai.
Asa ca, da-i nainte i uit-te, i salta el cutia cu scule, fcndu-i cu
ochiul. Ei, da daca faci mai mult dect sa te uii, atunci se schimba socoteala.
Ne vedem disear.

Si iei, fluiernd.
tii, Brian i lua Nathan farfuria, ca s-o duca la chiuveta. Tipul
asta are nite bicepi ca granitul. Cred ca nici n-am sa ma uit mcar.
mi place cum gndeti. Acum, poi achita micul dejun ncrcnd
vasele n spltor.
N-am chef sa ies n lume, Kate. Disear vreau sa lucrez n camera
obscura.
Ba n-ai sa lucrezi nimic, se ndrepta Kate spre masa de toaleta a lui
Jo, de unde lua peria de par simpla, cu mner de lemn, agitnd-o spre ea. O
s-i dai cu putin ruj, i aranjezi parul i te duci la foc. Ai sa dansezi pe nisip,
bei putin vin, si, pe toi sfinii, ai sa te simi bine!
nainte ca Jo sa poate protesta din nou, Kate ridica o mana, ca un agent
de circulaie.
Nu te osteni, fetio. Runda asta am jucat-o deja i cu Brian, i am
ctigat. Poi foarte bine sa arunci prosopul inca de pe-acum.
Cnd ii azvrli peria, Jo o prinse n ultima clipa nainte de a-i ateriza n
cap.
Nu vad de ce conteaz atta sa
Conteaz, i-o reteza Kate, printre dini, smucind de usa dulapului din
lemn de trandafir. Conteaz ca oamenii din casa asta mai nva i cum sa se
distreze, din cnd n cnd. Cnd am terminat cu tine, merg s-l bat la cap i pe
taic-tu.
Jo pufni, trntindu-se pe pat.
Nici o ans.
O sa vina, replica nverunat Kate, studiind ceea ce mai rmsese din
garderoba lui Jo. Chiar i daca va trebui s-i dau una-n cap i s-l trsc cu
minile mele pe plaja. N-ai pe aici nici o bluza care sa arate ca i cum i-ar pasa
mcar putin de ce pui pe tine? mpinse ea n laturi umeraele, dezgustata. Ceva
doar un pic elegant sau atractiv?
Fara a atepta rspunsul, se duse la usa i striga:
Alexa! Alege o bluza pt. sora ta i ad-o aici!
Nu vreau nici o cma de-a ei, sari n sus Jo, alarmata. Daca trebuie
sa ma duc, ma duc cu hainele mele. i nu ma duc, aa ca nu conteaz.
Ba te duci. i d-i putin cu ondulatorul prin par. M-am saturat sa i-l
tot vad cum atrna.
N-am nici un ondulator cu care s-mi dau prin par daca l-a vrea
buclat, i nu-l vreau.
Ha! fu singurul rspuns al lui Kate. Alexa, adu bluza aia i bigudiurile
la cald, n camera surorii tale.
Sa nu te prind aici, Lex, striga ea. Kate, nu mai am aipe ani!

aa e, nu ai, ddu Kate din cap cu hotrre, fcndu-i bobitele de aur


din urechi sa tresalte. Eti o femeie n toat firea, i inca una fermectoare. E
mult de cnd nu te-ai mai mndrit cu asta. Acuma, ai sa te duci i ai sa faci un
mic efort pt. cum ari i sa tii ca nu nghit o vorba. Ai dracu de copii, nu stiu
dect s-mi fac necazuri, bombni ea, intrnd n baia lui Jo. Nici un strop de
rimel pe aici. Daca vrei sa te faci clugri, du-te la mnstire. Rujul nu-i o
unealta de-a lui Satan.
Cu o bluza agat pe umr i cu o cutie de bigudiuri n mana, Lexy intra
n camera. Era bine dispusa, anticipnd seara care urma, aa ca zmbi spre
Jo, dnd din sprncene:
Iar a apucat-o?
De zile mari. Nu vreau bucle.
Of, Jo Ellen, las-o mai moale.
Lexy rsturna bigudiurile pe scrin, apoi i studie nfiarea n oglinda.
Meninuse un machiaj subtil, potrivit cu caracterul sportiv al
evenimentului. In orice caz, lumina focului o avantaja teribil. tia ca
majoritatea aveau sa poarte blugi, aa ca fusta ei lunga i vaporoasa, plina cu
maci, urma sa contrasteze interesant.
i nu pun pe mine hainele tale.
N-ai dect, se rsuci Lexy, uguindu-i buzele, pt. a-i msura sora din
cretet pn-n talpi; se simea destul de bine ca sa fie sociabila. Hmm.
Volnaele nu-s stilul tau.
Vai ce noutate! Da-mi voie s-o notez.
Lexy ls sarcasmul sa se rostogoleasc de pe umerii ei parfumai i
merse ncet n cerc n jurul lui Jo.
Ai un tricou negru singur, care sa nu fie aa de larg nct s-ncap n
el doua ca tine?
Precauta, Jo ddu din cap:
Probabil.
Jeani negri?
Cnd Jo ncuviin cu o ridicare din umeri, Lexy se batu cu degetul pe
buze, gnditoare.
Atunci sa mergem pe formula asta. In talie i solduri. Poate i nite
zdrngnele la urechi i-o centura mito ca accesorii, dar nimic mai mult. i
nici bucle.
Nici bucle?
N-n, da ai nevoie de-o tunsoare noua, continua Lexy sa bata din deget,
ngustndu-i ochii i dnd din cap. Pe-asta o rezolv eu. Hars cu foarfeca ici,
hars colo.

Hars?i nfipse Jo ambele mini n par, cu un gest de aprare. Cum


adic, hars? Nu te las s-mi tai parul.
Ce-i pasa? Oricum nu face dect s-i atrne acolo de pomana.
Exact, intra vioaie Kate. Lexy are mana buna la par. i pe-al meu mi-l
aranjeaz cnd n-am timp sa ma duc pe rm. Du-te sa i-l speli, Jo.
Lexy, fuga dup foarfeci.
Perfect, i azvrli Jo minile n sus, nvins. Absolut perfect. Daca ma
scalpeaz, nu va mai trebui sa stau toat noaptea pe nisip c-o gac de nebuni,
acultand pe careva cum canta Kum ba ya.
Peste 15 minute se trezi aezat cu un prosop legat la gat i uvie de par
czndu-i.
Iisuse, nchise Jo strns ochii. mi-am pierdut minile. Acum e oficial.
Nu te mai frsui, ii ordona Lexy, dar mai mult cu veselie dect cu
asprime. Nici nu i-am fcut mai nimic. Inca. i gndete-te cat timp scapi aa
de verioara Kate.
Mda, i sili Jo umerii sa se relaxeze. Da, aici ai dreptate.
Ai un par superb, Jo. Fir viguros, ondulaii naturale elegante
Se mbufn putin, studiindu-i n oglinda propria coama spiralata.
Nu neleg de ce eu, una, trebuie sa dau atia bani pe bucle. Am parul
drept ca paiul.
Ridicnd din umeri, la adresa vicisitudinilor vieii, se concentra din nou
asupra muncii.
Nu-i trebuie dect o tunsoare decenta. Am s-i fac una care n-o sa
mai aib nevoie s-i faci nimic.
Nici aa nu-i fceam nimic.
Da, i se vede. Acum n-o sa se mai vad.
Numai sa nu mi-l tai prea
Ochii lui Jo se cscar peste msur, n timp ce gatul i se contracta,
cnd vzu 10 cm de par czndu-i n poala.
Christoase! Vai, Doamne! Ce mi-ai fcut?
Calmeaz-te, i tai breton, atta tot.
Breton?! Breton? N-am cerut nici un breton!
Ei, bine, acum il ai. Cu o bordura dreapta pe sprncene. Ochii sunt
cea mai reuit trstur a ta. Asta o s-i accentueze i e un aspect sportiv,
drgu, care-i sta bine.
Continua sa pieptene i sa clnne din foarfeci, fcu un pas napoi, se
ncrunt i mai taie putin.
mi place. Da da, mi place.
Bravo ie, mri Jo. Poart-l tu.

mi ramai datoare cu o scuza, i stoarse Lexy putin gel n palma,


frecndu-i apoi minile, pt. a unge apoi parul umed al lui Jo. Din-asta nu-i
trebuie dect putin, cam cat o fisa de 10 centi.
Jo se uita urat spre tub:
Nu-mi dau cu vome d-astea prin par.
O sa trebuiasc. Doar putin, repeta ea, dup care deschise foenul.
Poi sa atepi pana se usuc, da aa va avea mai mult volum. Nu-i va
lua mai mult de 10 minute dimineaa ca sa i-l aranjezi.
Pana acum nu-mi lua mai mult de doua. Ce rost are?
Jo i spuse ca putin ii pasa de tunsoare. Se saturase sa stea acolo i sa
se lase ciufulita, asta era tot. Nu era nervoasa.
Perfect, nchise Lexy usctorul i-l scoase din priza. Nu faci dect sa te
stropeti i sa gseti cusururi. Da-i drumu i arata ca o cotoroan. Ma
doare-n cot.
Si iei ca o furtuna, lsnd-o pe Jo s-i smulg prosopul de la gat.
Dar, cnd se vzu n oglinda, se opri, apoi mai fcu un pas. Arata
drgu, conchise ea, ridicnd o mana s-i ating vrfurile firelor. In loc sa mai
atrne, parul se unduia, cotea peste urechi, cobora treptat spre spate. Era cam
aerian, hotr Jo. Bretonul nu-i sttea tocmai rau, la urma urmei.
Experimental, cltin din cap. toate se aezar, mai mult sau mai putin. Nu-i
mai cdea nimic n ochi, care s-o irite.
Lua peria, o trecu prin par i vzu firele ridicndu-se i cznd la loc, cu
capetele tiate potrivit. E mai ordonat, medita ea. Fara tapaj dar, ma rog, cu
stil. Trebuia sa admit ca avea stil, iar stilul o avantaja.
Amintirea o lua pe nepregtite: sttea aezat pe marginea patului, iar
mama ei o pieptna.
Ai par frumos, Jo Ellen. Att de des i moale. Va fi coroana ta de glorie.
Are aceeai culoare ca al tau, mama.
Stiu. Iar Anabelle rase i o mbri. Vei fi mica mea geamn.
Nu pot fi geamna ta, mama, opti Jo. Nu pot fi ca tine.
Nu cumva de-asta nu fcuse niciodat cu parul ei mai mult dect sa i-l
prind la spate cu o panglica elastica? Nu de asta nu exista nici un tub de
rimel la ea n baie? Din ncpnare, se ntreb Jo, sau de frica nu acorda
nfirii ei mai mult de 5 minute pe zi? Din cauza asta nu se privea mai
atenta pe ea nsi?
Daca avea de gnd sa rmn cu mintea ntreag, trebuia sa nvee cum
sa priveasc n fata ceea ce vedea zilnic n oglinda. Si, nelese ea, nfruntnd
adevrul, avea sa nvee s-l accepte.
Trgnd aer n piept pt. a-i face curaj, iei din camera i porni spre odaia
lui Lexy.

0 gsi n baie, alegnd un ruj din grmada de cosmeticale de pe polia.


Iart-m.
Cnd Lexy nu spuse nimic, Jo fcu ultimul pas nainte.
Lexy, mi pare rau. Ai avut perfecta dreptate. M-am stropit i am
cutat nod n papura.
Lexy privi fix micul tub auriu, urmrind batonul rou lucios cum luneca
n sus i-n jos.
De ce?
Mi-e frica.
De ce anume?
De toate.
Era o uurare s-o recunoasc, n sfrit.
Toate ma sperie, de-o vreme-ncoace. Pana i o tunsoare noua.
Reui sa afieze un zmbet.
Chiar i o tunsoare noua i excelenta.
Lexy se mblnzi ndeajuns ca sa surd i ea, cnd ochii li se ntlnir n
oglinda.
E destul de excelenta. i-ar sta i mai bine daca i-ai da cu putina
culoare, i-ai aranja ochii
Jo ofta, privind magazinul universal de cosmetice al surorii ei.
De ce nu? Pot folosi ceva de-aici?
i va merge orice. Avem aceeai coloraie.
Lexy reveni spre oglinda, rujandu-se cu atenie.
Jo i-e frica de singurtate?
Nu. Ma descurc foarte bine singura.
Jo lua rosul de obraji i il mirosi.
Cam asta-i singura care nu ma sperie.
Curios. Pe mine, e cam singura care ma sperie.
Focul se nla din nisipul alb, drept spre un cer negru spuzit cu stele.
Ca un rug ritual druid, i spus Nathan, privind flcrile n timp ce bea o
bere. i imagina siluete n robe dansnd n jur, aducnd jertfe unui zeu
primitiv i flamand.
Si de unde naiba-i mai venise i ideea asta? se ntreb el, trgnd inca o
nghiitur, pt. a-i dizolva imaginea din minte.
Noaptea era rcoroas, focul dogorea, iar plaja, att de adesea pustie, era
plina de oameni, de sunete i muzica. Atta doar ca Nate nu era complet
pregtit sa fac parte din petrecere. Privea dansurile de mperechere, fluxul i
refluxul dintre masculin i feminin, la fel de primordiale ca mareele.

Si se gndea la fotografiile pe care i le artase Jo n aceeai diminea,


acele felii ngheate de singurtate. Poate ca fuseser necesare, i ddu el
seama, ca sa neleag cat de singur devenise.
Salut, frumosule, se trnti Ginny pe nisip lng el. Ce faci aici,
singursingurel?
mi caut sensul n via.
Fata rase vesela:
Ei, asta nu-i greu. Trebuie sa i-o trieti.
Ii oferi un hot-dog, proaspt scos din foc.
Papa.
Nathan musca, simind gustul de crbune i nisip.
Mhmm.
Rznd, Ginny il strnse amical de genunchi.
Ma rog, buctria n aer liber nu e punctul meu forte. Dar pot pune
de-un delicios mic dejun n stil sudist, daca te nimereti vreodat prin
cartierul meu.
Ca avans, era vizibil i simplu. Ii vedea clar pogonul de zmbet, putin
cam descentrat, dup tequila pe care o buse. Nu se putu stpni sa nu-i
zmbeasc i el.
E o oferta foarte atractiva.
Ei, scumpule, fiecare femeie necstorit de pe insula, intre 16 i 60
de ani, i-ar face-o cu tot dragul. Ma gndeam doar sa m-aez prima la coada.
Nu prea sigur cum ar fi fost cazul s-i rspund n continuare, Nathan i
scrpin brbia:
Mi-ar plcea foarte mult un mic dejun, dar
Acuma, nu-i face probleme, ii strnse ea de asta data braul,
verificndu-i aprobator bicepsul. tii ce ai tu de fcut, Nathan?
Ce?
Trebuie sa dansezi.
Zu?
Mai mult ca sigur, sari Ginny n picioare, ntinzndu-i o mana. Cu
mine. Haide, frumosule. Sa btucim niel nisipul.
O lua de mana, gasindu-i-o att de calda i de vie nct ii fu uor sa
zmbeasc:
In regula.
Ginny i-a tras un yankeu, comenta Giff, privind-o cum il ducea pe
Nathan spre nisipul umed.
aa se pare, i linse Kirby bezeaua de pe deget. E clar ca tie s-i fac
de cap.
Nu-i chiar aa de greu.

Cu o bere atrnndu-i intre degete, Giff scruta plaja. Unii oameni dansau
ori se legnau, alii stteau tolnii n jurul focului, iar alii se plimbau prin
ntuneric, cutnd singurtatea. Copiii chiuiau i se zbenguiau, iar btrnii
stteau n ezlonguri, brfind i privind tineretul.
Nu toat lumea are chef de distracie, arunca din nou Kirby o privire
spre dune, nevznd insa pe nimeni care sa vina dinspre Sanctuar.
tii, tu l-ai luat n colimator pe Brian, iar eu pe Lexy, i arunca Giff
prietenete un brat pe dup umerii ei. Ce-ar fi sa dansam? O sa stam cu ochiin patru dup ei, mpreun.
Buna idee.
Brian apru de dup dune, cu Lexy ntr-o parte i Jo n cealalt. Se opri
n vrf, cuprinznd totul dintr-o privire lunga.
i astea, copiii mei, toate astea, vor fi ntr-o buna zi ale voastre.
Of, Bri, il nghionti Lexy. Nu mai fi aa morocnos.
Il zri pe Giff imediat i simi muctura mrunt a geloziei cnd il vzu
lund-o pe Kirby n brae pt. un dans lent.
Ma taie pofta de-un pic de crab, spuse ea cu nepsare, pornind pe
plaja.
Probabil ca acum am putea sa evadam, ncepu Jo. Kate inca mai trage
de tata. Am putea s-o luam spre nord, sa facem un ocol i sa fim acas nainte
de-a ajunge ea aici.
N-ar face dect sa ne-o plteasc mai trziu, i nfund Brian minile
n buzunarele de la spate, resemnat. De ce crezi ca suntem aa de nepricepui
la ocaziile festive, Jo Ellen?
Prea mult snge de Hathaway, ncepu ea.
i insuficient de Pendleton, sfri Brian. Cred ca Lexy a luat i poria
noastr, adug, artnd cu capul spre locul unde sora lor se adncise deja n
miezul problemei, nconjurat de oameni. Hai, sa terminam odat.
Abia ajunser pe plaja, cnd Ginny se apropie n fuga, ntmpinndu-i pe
amndoi cu pupaturi zgomotoase.
Ce v-a luat aa de mult? Eu sunt pe jumtate trosnita. Nate, ia hai sa
le dam stora nite bere, ca sa ne ajung din urma, se rsuci ea s-i puna
planul n aplicare, se ciocni de cineva i chicoti. Ei, ia uite, Morris, vrei sa
dansezi cu mine? Hai.
Nathan sufla zgomotos.
Nu stiu de unde are atta energie. M-a dobort de pe picioare. Vrei
berea aia?
O iau eu, spuse Brian, ndeprtndu-se.
mi place parul tau, ridica Nathan un deget sa ating bretonul lui Jo.
Foarte drgu.

Mi l-a cioprit, Lexy. Atta tot.


Ari fermector, ii trecu el mana peste umr i n josul braului, pana
i-o captura pe a ei. Ai ceva mpotriv?
Nu, eu Nu-ncepe i tu acum, Nathan.
Cam trziu, se apropie el mai mult. Am i nceput.
Mirosul ei era cald, putin picant, i il intriga.
Te-ai parfumat.
Lexy
mi place, se apleca Nathan, mirosindu-i spre uimirea ei, parul i
gatul. Mult.
Ii era greu sa inspire complet, si, nemulumit, fcu un pas napoi.
Eu nu mi-l port asa.
mi place oricum. Vrei sa dansezi?
Nu.
Perfect. Nici eu. Hai sa ne-aezm lng foc i sa ne mozolim.
Era att de absurd, inca Jo aproape ca izbucni n ras.
Hai sa ne-aezm lng foc i att. Daca-ncerci ceva, il chem pe tata
cu puca, sa te lichideze. Si, cum eti yankeu, nimeni n-o sa clipeasc.
Nathan rase, cuprinznd-o cu un brat de mijloc, fara a lua n seama
reacia n care ajunsese sa recunoasc socul ei instinctiv cnd era atinsa.
Atunci, doar stam.
Ii aduse o bere, mpunse un hot-dog cu o epu i se aez lng ea.
Vad ca i-ai adus i camera.
Automat, Jo puse mana pe tocul din piele zgriat de la sold.
Obinuina. Atept un timp pana s-o scot. Uneori, apariia unei
camere intimideaz oamenii dar dup ce au but destula bere, nu-i mai
deranjeaz la fel de mult.
nelesesem ca nu faci portrete.
De regula, nu.
Conversaiile o fceau ntotdeauna sa se simt ncordat. i cuta o
igar n buzunar.
Obiectele nensufleite n-ai nevoie sa le activezi cu complimente sau
alcool ca sa se lase fotografiate.
N-am but dect o bere.
Ii lua bricheta din mini, puse o mana caus pt. a o apra de vntul
oceanului i aprinse igara. Ochii li se ntlnir pe deasupra flacrii.
i nu m-ai prea activat cu complimente. Dar ma poi fotografia oricum.
Jo il privi lung, prin fum. Oase solide, ochi ptrunztori, gura expresiva.
Poate.

Lua bricheta i o vari n buzunar. Ce-ar fi vzut prin obiectiv? se ntreb


ea. i ce efect asupra ei ar fi avut ceea ce urma sa vad?
Poate te fotografiez.
Cat de incomod te-ai simi daca i-a spune ca am ateptat sa vii aici?
Privirea ii reveni spre a lui, apoi se ndeprta.
Mult. M-ar incomoda foarte mult.
Atunci, n-am s-i spun, replica el cu uurin, nici n-am s-i
povestesc cum te-am vzut aprnd acolo intre dune i mi-am spus: uite-o! de
ce-o fi durat atta?
Jo prinse frigruia intre genunchi, ca s-i elibereze o mana pt. bere. O
mana umezita de enervare.
N-a durat chiar att de mult. Focul nu ardea de mai mult de-o ora.
Nu numai la noaptea asta ma refeream. i cred ca n-ar trebui sa
menionez nici ce incredibil de tare ma atragi.
Nu cred ca
Deci, vom vorbi despre cu totul altceva, ii zmbi el, incantat s-i vad
expresia nedumerita din ochi, ncordarea uoar a gurii aceleia fermectoare,
cu buze senzuale. Sunt multe chipuri de studiat pe aici.
Ar trebui sa mai faci un album, numai cu ele. Chipurile insulei Desire.
i schimba uor poziia, astfel ca genunchii li se atinser.
Jo il privi lung, uimita de cat de uor se mic. Atta erau, cu siguran,
doar nite micri. Orice brbat capabil sa puna piedica inimii unei femei cu
doar cteva vorbe aruncate ntr-o doar i un zmbet, trebuia sa aib un bagaj
ntreg de micri.
Inca n-am terminat albumul contractat, necum sa ma mai gndesc i
la altul.
Dar o vei face, pana la urma. Ai prea mult talent i ambiie ca sa n-o
faci. Deocamdat, insa, ce-ar fi s-mi astmperi curiozitatea i s-mi povesteti
despre unii dintre oamenii de-aici?
Care te intereseaz?
Toi. Oricare.
Jo rsuci carnatul deasupra flcrilor, privind cum sfria grsimea.
Ala e dl. Brodie btrnul cu apca alba i cu bebeluul pe genunchi.
Ar trebui sa fie strnepotul lui, al patrulea, daca n-am greit la
numrtoare. Prinii lui au fost servitori n casa la Sanctuar, pe la nceputul
secolului. S-a nscut pe Desire i aici a crescut.
La voi n casa?
Ar fi petrecut mult timp n ea, dar familia lui a primit o vila i putin
pmnt, pt. serviciul ndelungat i credincios. A luptat n al doilea rzboi
mondial ca artilerist i i-a adus o sotie de la Paris. Se numete Marie-Louise i

a locuit cu el aici pana cnd a murit, acum 3 ani. Au avut 4 copii, 10 nepoi, iar
acum 4 strnepoi. Are mereu dropsuri cu menta n buzunar.
ntoarse capul.
Asta vroiai sa afli?
Exact asta.
Nathan se ntreb daca Jo tia cum i se nclzise vocea, pe msur ce-i
povestea.
Mai alege unul.
Jo ofta, gsind totul putin cam prostesc. Dar, cel putin, n-o enerva.
Cea de-acolo e Lida Verdon, verioar de-a mea din partea familiei
Pendleton. Femeia aia gravida i obosita care-i cearta plodul. Face al
lea copil n 4 ani, iar soul ei Wally e chipe cat 6 draci la un loc i nu
face doua parale. E camionagiu, pleac n deplasri lungi. Ctig bine, dar
Lida n-apuca sa vad prea multi bani.
Pe-alturi, trecu n fuga un copil, ipnd incantat, urmrit de un tata
indulgent. Jo i strivi igara n nisip, ngropnd-o.
Cnd Wally este acas, continua ea, de cele mai multe ori e beat, sau
pe cale de-a se mbta. De doua ori l-a dat pe usa afara, i tot de doua ori l-a
primit napoi. Iar ca dovada a mpcrilor, mai are inca un copil de lesa i inca
unul sub poale. Avem aceeai vrsta, Lida cu mine, ne despart doar cteva luni.
I-am fcut poze la nunta. In fotografii, arata aa de fericita, tnr i frumoasa.
Iar acum, dup numai 4 ani, s-a ofilit complet. Nu totu-i vis i armonie pe
Desire, ncheie ea ncet.
Nu, o cuprinse Nathan cu braul. Nicieri nu e totul vis i armonie.
Vorbete-mi despre Ginny.
Despre Ginny? scruta Jo plaja, cu un ras scurt. Despre Ginny nu e
nimic de spus. Ajunge doar s-o priveti. Vezi cum il face pe Brian sa rada?
Rareori rade asa. Te obliga pur i simplu.
Ati copilrit mpreun.
Mda, aproape ca doua surori, desi e mai apropiata de Lexy. Ginny a
fost ntotdeauna prima dintre noi care sa ncerce ceva, mai ales daca era ceva
rau. Dar niciodat nu i-a dunat nimnui, nici mcar ei nii.
Pur i simplu lui Ginny ii place orice, i n cantiti cat mai mari. i
A-aauu. Fac pariu ca pe-asta ea a pus-o la cale.
Nathan era prea preocupat sa se uite la Jo, ca sa observe. Devenise intru
totul mai relaxata, mai luminoasa.
Ce anume?
Uite acolo, se rezema ea de braul lui, artnd spre marginea apei.

Lex i Giff s-au agat. tia doi se iau, ba de mana, ba de par, de cnd
erau n scutece. Ginny tine enorm la amndoi, i probabil ea a fcut ceva pt. ca
sa se ia n seara asta.
De par?
Nu, deteptule, rase Jo, ridicnd carnatul fript din foc i nfignd bul
n nisip. Vrea sa le fac o lipeala.
Nathan statu pe gnduri, apoi i arcui sprncenele, cnd Giff o lua pe
Lexy n brae, o salta a la Rhett Butler i se ndeprta cu pasi mari n timp ce
ea ddea din picioare i vocifera n lungul plajii.
Daca aa merge, trebuie sa vorbesc cu Ginny, s-mi aranjeze i mie
ceva.
Eu sunt o marfa mult mai scumpa dect sor-mea, replica sec Jo.
Poate, desprinse Nate carnatul din epua, ncepnd s-l arunce dintro
mana n cealalt ca s-l rceasc. Dar te-am convins deja s-mi faci de
mncare.
n ciuda femeii care i se zbtea n brae, Giff continua sa mearg, cu pasi
siguri, pana cnd din focul de tabr nu mai rmsese dect o plpire
ndeprtat. Convins ca ajunseser la cea mai discreta distanta cu putin, o
ls jos.
Cine naiba te crezi? il mpinse ea din rsputeri, cu ambele mini.
Acelai care-am fost ntotdeauna, rspunse calm Giff. E timpul sa te
uii mai bine.
M-am mai uitat la tine i nu vad pe nimeni care sa aib dreptul sa ma
ia pe sus cnd eu n-am chef sa merg.
Indiferent cat de captivant fusese, i mai spuse ea. Orict de romantic.
Aveam o conversaie cu cineva.
Ba n-aveai nici o conversaie. Te luai de ala ca sa ma enervezi pe mine.
Si, de data asta, ai reuit.
Eram politicoasa i prietenoasa cu un brbat pe care mi l-a prezentat
Ginny. Un om atrgtor, din Charleston. Un avocat care sta cteva zile pe
insula, cu nite prieteni, n camping.
Un avocat din Charleston care era cat pe-aici s-i lase balele pe
umrul tau.
Din ochii lui Giff, de obicei blnzi, neau scntei.
Ai avut timp s-i semeni orzul, Lexy, i i-am lsat spatiu destul.
Acum te-ai ntors i e timpul sa se coaca.
Sa se coaca, i propti ea minile n solduri, nelund n seama apa
care spumega pe nisip, la cteva palme de picioarele ei. M-am copt demult, iar
tu nu eti dect unul dintre cei multi care n-au avut atta minte sa observe.
Fac ce vreau i cnd vreau, i cu cine vreau.

Se rsuci pe clcie i ddu sa plece, cu nasul pe sus. Giff i freca


brbia, spunndu-i ca n-ar fi trebuit s-i piard calmul, chiar daca Lexy se
gudurase pe lng un avocat din Charleston. Dar faptul era consumat.
Se mic rapid. Pn-l auzi venind i se ntoarse, Lexy mai avu doar timp
sa scoat un ipt, nainte ca Giff s-o doboare la pmnt.
Ho, idiot fara minte ce eti, mi nenoroceti fusta!
nfuriata de-a binelea, ncepu s-i foloseasc genunchii, coatele, dintii,
rostogolindu-se odat cu el, n timp ce valurile ii scldau pe amndoi, udndu-i
leoarca.
Nu pot sa te sufr! Te ursc pn-n mduva oaselor, Giff Verdon!
Ba nu ma urti deloc, Lexy. Ma iubeti.
Ha! Pup-m-n cur!
Bucuros, iubito, ii intui el braele pe nisip, sltndu-se n mini ca s-o
priveasc zmbind. Dar cred c-am s-o iau de sus n jos.
i cobori capul, iar cnd Lexy i-l ntoarse pe al ei ntr-o parte, o atinse
cu buzele pe pielea fina de dinapoia urechii.
Asta-i un loc perfect ca sa ncepem.
O strbtur fiori, lichizi i fierbini.
Te ursc. i-am spus ca te ursc.
Stiu ce-ai spus.
O srut uor n josul gatului, incantat de modul cum i se moleea
trupul sub al lui.
Srut-m i tu, Lexy. Hai i srut-m.
Cu un suspin, fata ntoarse capul, gsindu-i gura cu a ei.
Ia-m-n brae. Mngie-m. Of, cat te ursc pt. ca ma faci sa te
doresc.
Cunosc sentimentul, ii mngie el parul, obrajii, n timp ce Lexy
tremura ncordat dedesubt. Nu te mai agita asa. In veci nu i-a face vreun
rau.
Disperata, il apuca de par, trgndu-l cu putere spre ea.
In mine. Te vreau n mine. Sunt att de goala, se arcui ea, cu un
geamt.
Giff ii acoperi snul cu o mana, umplndu-i tot cuul palmei, dup
care se ls n voia dorinei, trgndu-i n jos decolteul bluzei pt. a i-l lua n
gura.
Gustul ei, fierbinte, umed, ptrunztor, ii pompa prin snge ca whiskeyul. Voia sa mearg ncet i delicat, toat viaa ateptase acel moment. Dar Lexy
se frmnt sub el, cu minile trgnd, mpingnd, cutnd. Cnd i ls din
nou gura peste a ei, nu mai putea gndi i abia mai putea sa respire. Totul era
numai gust i sunet.

Gfind, se chinui s-i ridice fusta uda, trgnd de materialul subire,


lipit pe piele, pana reui sa urce cu mana pe coapsa ei, gsind-o deja umezita.
Lexy tresari sub atingere i juisa nainte ca Giff sa fi putut face mai mult dect
sa geam.
Iisuse! Iisuse, Lexy!
Acum. Giff, te omor daca ma opreti. Jur ca te omor!
Nu va fi nevoie, ngim el. Ar trebui sa fiu mort deja. Scoate naibii
hainele astea odat, trase Giff de fusta cu o mana i de proprii-i blugi cu
cealalt. Pt. Dumnezeu, Lexy, ajut-m i tu.
ncerc.
ncepuse sa rada, imobilizata n fusta uda, continund sa zboare pe
aripile orgasmului iute i puternic, cu sngele cntndu-i att de ascuit nct
abia mai auzea marea. Parc-a fi beata. E minunat. Of, hai mai repede.
Lua-le-ar dracu, i arunca el blugii, i smulse cmaa peste cap i o
trase pe Lexy n apa, cu fusta cu tot.
Ce faci? Asta e nou-nou.
Am s-i cumpr eu alta, i mai noua. O duzina i cumpr. Numai, pt.
numele lui Dumnezeu, las-m sa te am.
Ii trase fusta n jos de elastic, i intra n ea aproape nainte ca Lexy sai fi
putut elibera picioarele.
Il srut cu voluptate. Il nfur cu picioarele, nfigndu-i degetele n
umerii lui i privindu-i chipul. Ochii negri, fara sa se desprind un moment
dintr-ai ei, vznd-o numai pe ea.
Apoi valul o inunda, pe dinafara i pe dinuntru, se ngrop n Giff i stiu
ca ntotdeauna avea s-o aduc napoi.
Te iubesc, murmura el, n timp ce trupul ii gonea spre margine. Te
iubesc, Lexy.
i ddu drumul, cutremurndu-se laolalt cu ea, pana rmseser
amndoi ineri. Apoi o strnse la piept i ls valurile s-i legene.
Fusese perfect, i spuse el, liber, simplu i firesc. Exact aa cum tiuse
dintotdeauna ca avea sa fie.
Hei, voi de-acolo.
Privi alene napoi, zrind silueta de pe plaja care ddea din brae. Apoi
pufni, cufundndu-i buzele n parul lui Lexy.
Salut, Ginny.
Vad aruncate pe-aici nite haine care-mi par familiare. Suntei goi?
aa se pare, zmbi Giff, simind-o pe Lexy cum chicotea lng el.
Ginny, mi-a fcut leoarca fusta!
Era i timpul, le expedie Ginny nite bezele nflorite. Pornisem la o
plimbare. Trebuie s-mi limpezesc putin capul. Lexy, domnioara Kate l-a

convins pe tatl tau sa vina la foc. Eu sa fiu n locul tau, as avea grija s-mi
acopr fundul cu ceva nainte de-a ma ntoarce.
Mergnd cam pe trei crri i chicotind de una singura, Ginny porni mai
departe pe plaja. I se bucura sufletul s-i vad pe amndoi mpreun n acel fel.
Bietul Giff alergase dup ea de ani de zile, iar Lexy, n fine, ea alergase doar
dup propria-i coada, ateptnd sa i-o prind Giff n locul ei.
Fu nevoita sa se opreasc un moment, ateptndu-i capul care i se
nvrtea s-i regseasc locul pe umeri. Ar fi trebuit sa sara peste bombele cu
tequila, i spuse Ginny. Dar, n fond, viaa era prea scurta ca s-i refuze ceva.
ntr-o buna zi avea s-l gseasc pe omul potrivit, ca s-o prind i pe ea.
Iar pana atunci, urma sa se distreze stranic cutndu-l.
Ca i cum l-ar fi chemat, un brbat apru venind spre ea pe nisip.
Ginny i arcui un sold, intindu-l cu un surs.
Ei, salut, frumosule. Ce caui pe-aici de unul singur?
Pe tine te cutam, frumoaso.
Ginny i arunca parul napoi.
Ca sa vezi coincidenta.
Nu tocmai. Prefer s-o consider destin.
Ii ntinse o mana, iar Ginny, convinsa ca era noaptea ei norocoasa, i-o
lua.
Exact att de beata cat s-i fie mai simplu, i spuse el, n timp ce o
conducea n ntuneric. i destul de treaza ca sa fie distractiv.
PARTEA A DOUA Ce vtmare s-a tmduit vreodat Altfel dect treptat?
SHAKESPEARE CAPITOLUL 11
Pentru prima oara dup cteva sptmni, Jo se trezi de diminea
odihnita i cu pofta de mncare. i ddu seama ca se simea linitit i
aproape fericita. Kate avusese dreptate, hotr Jo, pieptnndu-se rapid cu
degetele.
Avusese nevoie de o seara libera, de alti oameni, de muzica, de
destindere. Iar cteva ore n compania unui brbat care s-o gseasc
atrgtoare nu preau s-i fi stricat cu nimic. Ba chiar, ncepu Jo sa cread, nar fi stricat s-i petreac putin mai mult timp n compania lui Nathan.
n drum spre parter trecu prin camera obscura si, n mod excepional, nu
se mai gndi la plicul plin cu fotografii pe care-l ascunsese n fundul unui
sertar. In mod excepional, nu se gndi la Anabelle.
n schimb, se gndi sa hoinreasc iari spre rau, i eventual, sa dea
peste Nathan. Accidental. Ca din ntmplare. Ajungea la fel de rea ca Ginny, i
spuse ea, rznd. Ticluia cai pt. ca un brbat s-o ia n seama. Dar daca lui
Ginny ii reuea, poate ca avea s-i mearg i ei.
Ce era rau ntr-un mic flirt cu un brbat care o interesa? Care o atrgea?

Ia sa vedem. Se opri pe scara, destul de curioasa, ca sa se gndeasc mai


pe ndelete. Nu-i era prea greu sa admit ca o atrgea atenia acordata,
dezinvoltura cu care o lua de mana, modul deliberat n care ii gsea i-i
susinea privirea. Calmul ncreztor cu care o srutase. Nu fcuse dect sa se
apropie, i aminti ea, gustase, apreciase i se retrsese. Ca i cum ar fi tiut ca
existau destule ocazii ca sa obin mai mult, pt. un timp i un loc hotrte de
el.
Ar trebui s-o nfurie, medita ea. Toat aroganta lui anoa i flagrant
masculina. Si, totui, descoperea ca o ispitea, la cele mai primitive niveluri. Se
ntreb cum avea sa joace jocul i daca urma sa dovedeasc talent cat de cat.
Zmbi, continund sa coboare. Avea sentimentul ca il putea lua prin
surprindere pe Nathan Delaney. i pe ea nsi.
M-a duce, Sam, dar mai am cteva treburi aici n dimineaa asta.
Kate arunca o privire spre ea, cnd intra n buctrie. Trecndu-i o
mana prin par, ii adresa un surs distrat.
Buna dimineaa, scumpo. Te-ai sculat devreme.
Ca toat lumea, dup cate vad.
Jo i privi tatl, n timp ce mergea spre cafetiera. Sam sttea lng usa,
gata-gata sa ias. Dorina de a fugi se vedea limpede.
Probleme? ntreb Jo ntr-o doar.
Doar una mrunt. Ne vin nite clieni la camping cu bacul de
diminea, iar alii ne prsesc, cu returul. Mi-a telefonat o familie care e gata
de plecare, cu bagajele fcute, i n-are cine sa le fac ieirea.
Ginny nu e la recepie?
Nu raspunde la telefon, i nici acas. Cred ca inca mai doarme, zmbi
vag Kate. Cine tie pe unde. Sunt convinsa ca focul de tabr s-a prelungit
pana trziu.
Ardea inca destul de tare pe la miezul nopii, cnd am plecat eu.
Jo sorbi din cafea, ncruntat, ncercnd s-i aminteasc daca o mai
vzuse pe Ginny nainte de a porni spre casa.
O fata care doarme noaptea omenete, n patul ei, adug Sam, n-ar
trebui sa ai probleme dimineaa ca sa ajung la lucru.
Sam, tii foarte bine ca nu e ceva tipic pt. Ginny. E la fel de garantata
ca rsritul soarelui.
ncruntat de ngrijorare, Kate se uita la ceas.
Poate ca nu se simte bine.
E mahmura, vrei sa zici.
La fel cum li ntmpl tuturor fiinelor omeneti, ntr-un moment sau
altul din via, se rsti Kate. i nu e nici acolo, nici dincolo. Problema e ca
oamenii ateapt sa plece din camping i urmeaz sa soseasc alii.

Eu nu pot pleca de aici n dimineaa asta si, chiar daca as putea, habar
n-am cum se instaleaz corturile sau Porta-John-urile. Va trebui s-i sacrifici
2 ore din timpul tau preios, i s-o rezolvi tu.
Sam o privi clipind din ochi. Rareori Kate i se adresa pe un ton att de
usturtor. i i se prea ca n ultima vreme il auzea destul de des.
ntruct mai presus de orice dorea sa aib linite, ridica din umeri:
Am s-o iau ntr-acolo.
Merge i Jo cu tine, spuse brusc Kate, spre mirarea amndurora.
Poate ai nevoie de-o mana de ajutor.
Acum vorbea mai repede, hotrt. Daca ii putea sili sa stea mpreun,
mcar o diminea, poate ca aveau sa poarte cu adevrat mcar o conversaie.
Jo, de la camping poi sa mergi mai departe i s-o caui pe Ginny.
Poate i s-a stricat telefonul, sau chiar nu se simte bine. Voi fi ngrijorat,
pana nu luam legtura.
Jo i potrivi mai bine aparatul pe umr, vznd cum planurile ei pt.
acea diminea se evaporau.
Sigur. Perfect.
Anunai-m cnd ati rezolvat totul, ii conduse Kate pe usa, pana
afara. i nu va preocupai cu amnuntele gospodreti. Lexy i cu mine o sa ne
descurcam destul de bine.
ntruct erau ntori cu spatele spre ea, Kate zmbi larg, frecndu-i
palmele. Gata, i spuse. Aveau sa se descurce unul cu altul.
Jo se aez pe fotoliul din dreapta, n Blazer-ul mbtrnit al tatlui ei,
ncheindu-i centura de siguran. Maina patra mirosul lui, constata ea. A
nisip, a mare i a pdure. Motorul se puse n funciune lin, torcnd. Sam nu
neglijea niciodat ceva ce-i aparinea, medita Jo. Cu excepia copiilor lui.
Nemulumit de ea nsi, i scoase ochelarii de soare din buzunarul de
la piept al cmii i i-i puse pe nas.
A fost reuit focul de azi-noapte, ncepu ea.
Trebuie sa vad daca biatul ala a fcut curat pe plaja.
Biatul n cauza era Giff, remarca Jo, contient ca amndoi tiau ca Giff
n-ar fi lsat nici un ambalaj de mncare sa murdreasc nisipul.
Hanul merge bine. E clientela multa, pt. perioada asta a anului.
Publicitatea, replica scurt Sam. Kate se ocupa de ea.
Jo fcu un efort sa nu ofteze.
As crede ca la fel de importanta e i reclama din gur-n gura. Iar
restaurantul atrage multa lume, cu buctria lui Brian.
Sam se mulumi sa mormie. Niciodat n viaa lui n-avea sa neleag
cum putea dori un brbat sa se lege de un aragaz. Desi nici pe fiicele lui nu le
nelegea mai bine dect i nelegea fiul. Una dintre ele o tulise la New York ca

sa ajung celebra splndu-se pe cap n reclame de televiziune, iar cealalt


umbla te miri pe unde i-napoi fcnd fotografii. Existau momente cnd credea
ca misterul cel mai mare al lumii era cum de erau ale lui.
Dar, n fond, erau i ale lui Anabelle.
Jo ridica din umeri, renunnd. Deschise geamul i ls aerul s-i
mngie obrajii, ascultnd zgomotul pneurilor scrnind pe drum, apoi
plescielile repezi prin labirintul de balti al vieii din mlatini.
Stai, ntinse ea pe negndite mana, atingnd braul lui Sam. Cnd
acesta frana, Jo sari grbit afara, lsndu-l sa priveasc ncruntat n urma ei.
n apropiere, pe o movila, sttea la soare o broasca estoas, cu capul
ridicat astfel ca frumosul model de pe gat i se reflecta aproape perfect n apa
ntunecat. Nu-i ddu atenie lui Jo, cnd aceasta se ghemui sai cadreze
fotografia.
Apoi se auzi n fonet, iar capul estoasei se retrase scurt. Lui Jo i se opri
respiraia, cnd un btlan se nalt ca o fantoma alba, n zbor vertical, fara pic
de efort. Apoi aripile se ntinser n vnt. Zbura peste lanul de lculee i
insulie, cobornd dincolo de ele, intre copaci.
Ma ntrebam cndva, cum ar fi sa pot face la fel, s-mi iau zborul spre
cer ca prin farmec, numai cu sunetul aerului prin aripi.
Tin minte ca ntotdeauna i-au plcut cel mai mult psrile, spuse
Sam din spatele ei. Totui, n-am tiut ca te gndeai sa zbori.
Jo zmbi vag.
mi imaginam. Mama mi-a spus povestea Printesei-Lebada, frumoasa
fata transformata de o vrjitoare n lebd. Asta mi-a plcut ntotdeauna cel
mai mult.
tia multe povesti.
Da, se ntoarse Jo, studiind chipul tatlui ei.
Oare inca il mai durea, se ntreb ea, s-i aminteasc de sotia lui? L-ar
fi durut mai putin daca-i spunea ca ea o credea pe Anabelle moarta?
As vrea sa mi le pot aminti pe toate, murmura ea.
i-i dorea sa i-o poat aminti pe mama ei destul de clar pt. a ti ce sa
fac.
Trase aer n piept, pt. a-i aduna curajul.
Tata, i-a spus vreodat unde s-a dus, sau de ce a plecat?
Nu.
Cldura care apruse n ochii lui, cnd privise mpreun cu Jo zborul
btlanului, se acoperi de gheata.
Nu era nevoie. Nu era de aici i a plecat fiindc aa a vrut. Mai bine sa
mergem i sa ne facem treaba.
Se rsuci i reveni la Blazer. Parcurser restul drumului n tcere.

Jo lucrase putin la camping, n adolescenta. nvarea afacerilor familiei,


cum spunea Kate. Procedura se schimbase putin de-a lungul anilor. Harta cea
mare prinsa pe peretele din micul birou al recepiei prezenta n detaliu locurile
de camping, crrile, instalaiile sanitare. In locurile ocupate erau nfipte
bolduri cu gmlie albastra, cele roii indicau locurile rezervate, iar verzile le
artau pe cele libere. Locurile marcate cu verde, trebuiau sa fie verificate,
curndu-se toate zonele.
Toaletele i duurile erau i ele curate de doua ori pe zi, splate,
reaprovizionate. ntruct era putin probabil ca Ginny s-i fi fcut treburile pe
acolo dinainte de focul de tabr, Jo se resemna cu munca de ngrijitoare.
Ma ocup eu de toalete, ii spuse ea lui Sam, n timp ce completa cu
atenie formularele necesare pt. cazarea unui grup de turiti nerbdtori deafar. Apoi trec pe la cabana lui Ginny, sa vad ce se ntmpl.
Du-te mai nti acolo, rspunse Sam, fara s-i ridice privirea.
Toaletele sunt sarcina ei.
Bine. N-ar trebui sa dureze mai mult de-o ora. Ne revedem aici.
Porni pe crarea dinspre est. Daca ar fi fost btlan, i spuse ea cu un
mic zmbet, ar fi btut la usa lui Ginny cat ai clipi din ochi. Dar modul cum
cotea i erpuia poteca, strecurndu-se printre iazuri i prin jurul
ppuriurilor nalte, totaliza peste 400 de metri.
Trecu prin dreptul unui loc cu un cort mic i ngrijit. Era clar ca locatarii
nu se sculau cu noaptea-n cap, reflecta ea. Faldurile erau nchise strns. Doi
ratoni lipir pe crare, o privir cu iretenie i-i continuar drumul spre
micul dejun.
Cabana lui Ginny era o cutiu din lemn de cedru, ascunsa intre copaci.
O nveseleau doua ghivece mari, rosii-vii, pline cu flori de plastic
multicolore. Stteau puse lng usa, pzite de o pereche de flamingo roz vechi
i uzai. Lui Ginny ii plcea sa spun ca iubea nespus florile i animalele de
casa, insa cel mai bine i se potriveau cele de plastic.
Jo batu o data, atepta un moment, apoi intra. Singura ncpere
principala avea abia 10 metri ptrai, cu buctria desprit de living printrun bar ngust, de serviciu. Lipsa de spatiu nu o mpiedicase insa pe Ginny sa
colecioneze obiecte. Toate suprafeele orizontale erau pline de flecutee.
Globuri cu apa, scrumiere suvenir, doamne de porelan n rochii cu volane,
cei de cristal.
Pereii erau zugrvii ntr-un roz viu i acoperii cu tablouri ngrozitoare
naturi moarte, n majoritate, cu flori i fructe. Jo fu att micat, cat
i amuzata, sa vad nghesuite intre ele una dintre fotografiile ei albnegru.
Era o poza aiuristica de-a lui Ginny, dormind n hamacul de frnghie de
la Sanctuar, fcut n adolescenta.

Jo zmbi la vederea ei, ntorcndu-se apoi spre dormitor.


Ginny, daca nu eti singura acolo, acoper-l cu cearceaful. Intru.
Dar dormitorul era gol. Patul era nedesfcut i acoperit cu haine, la fel i
cea mai mare parte a podelei. Dup cum arata, Jo deduse ca Ginny avusese
mult furca n a-i alege inuta potrivita pt. focul de tabr.
Se uita i n baie, ca sa fie sigura ca locuina era goala. Polia de plastic
de deasupra micului lavabou cu piedestal era doldora de cosmetice.
Vasul inca mai era presrat cu pudra de fata. Trei sticle de ampon
stteau pe marginea czii, una dintre ele inca destupata. De pe capacul
bazinului toaletei zmbea o ppu, cu rochia croetat roz cu alb ntins peste
un sul de hrtie igienica.
Tipic pt. Ginny.
In patul cui dormi n dimineaa asta, Ginny? murmura Jo si, cu un
mic oftat, iei din cabana, pregtindu-se sa frece toaletele publice.
Cnd ajunse la grupurile sanitare, Jo scoase cheile din buzunarul de la
spate i deschise mica magazie. nuntru, materialele de curat i rezervele pt.
baie erau aranjate cu maxima strictee. O surprindea ntotdeauna sa observe
cat de disciplinata putea fi Ginny pe trm profesional, cnd restul vieii sale
prea a fi un haos imprevizibil i adeseori insalubru.
narmat cu teul i gleata, detergeni, carpe i mnui de cauciuc, Jo
intra la dusul femeilor. O clienta de vreo 50 de ani i spala preocupata dinii la
un lavabou. Jo ii zmbi absenta i ncepu sa umple gleata.
Femeia i clti gura i scuipa apa.
Unde-i Ginny azi?
A, clipi Jo din ochi, aprndu-se de aburii neptori ai detergentului
care bolborosea. Se pare ca e printre cei disprui.
Urmele bairamului, rase amical femeia. Grozav foc a fost. Soului meu
i mie ne-a plcut mult att de mult, nct n dimineaa asta am cam
ntrziat.
Pentru asta exista vacantele. Pentru distracii i pentru ntrzieri.
De partea a doua mi-e cam greu s-l conving.
Femeia scoase din trusa de voiaj un mic tub si, storcndu-i pe degete
loiune hidratanta, ncepu sa se frece pe obraji.
Dick e ciufut rau cu respectarea orarului. Suntem aproape cu o ora n
ntrziere la plimbarea de diminea.
Insula nu pleac nicieri.
Asta spune-i-o lui Dick, rase iari femeia, dup care saluta o tnr
care intra mpreun cu o feti de vreo 3 ani. Buna dimineaa, Meg. Ce face azi
drglaa Lisa?
Fetia alerga spre ea, ncepnd sa sporoviasc.

Jo asculta vocile ca o muzica de fundal, n timp ce lucra. Femeia cea


vrstnic se numea Joan i se prea ca ea i Dick nchiriaser locul vecin cu cel
folosit de Meg i soul ei, Mick. In ultimele doua zile, legaser o prietenie de acel
gen straniu-intim propriu oamenilor n vacanta. Stabilir sa prjeasc
mpreun peste n aceeai seara, apoi Meg intra cu Lisa ntr-o boxa a duurilor.
Apa iroia, vocea fetiei rsun cu ecouri, iar Jo spala duumeaua. i
ddu seama ca asta ii plcea lui Ginny, sa colecioneze mici fragmente din
vieile celorlali. Ea insa, putea sa li se alture, sa fac parte dintre ei. Oamenii
o ineau minte. i fceau fotografii mpreun cu ea i le pstrau n albumele de
familie. I se adresau pe nume, iar cei ce reveneau ntrebau ntotdeauna de
Ginny.
Fiindc Ginny nu se ascundea, i spuse Jo, rezemndu-se de teu. Nu se
pierdea n dcor. Era la fel ca florile ei de plastic viu colorate. Vesela i
ndrznea.
Poate era timpul sa fac i ea civa pasi nainte, i spuse Jo. Sa ias din
fundal. La lumina.
i aduna lucrurile i iei din seciunea femeilor, ocolind cldirea, spre
usa serviciilor pt. brbai. Batu cu pumnul, dnd trei lovituri ndesate n usa
de lemn, ateptnd cteva secunde i repeta gestul.
Cu o mica strmbtur, ntredeschise usa i striga:
Curenia! E cineva nuntru?
Cu ani n urma, cnd o ajutase pe Ginny, Jo dduse peste un btrn
nfurat sumar ntr-un prosop, care-i lsase aparatul auditiv la locuina din
camping. Nu voia sa repete aceeai experienta. Dinuntru nu se auzea nimic
nici zgomot de apa curgnd, nici apa trasa la pisoare, dar Jo i anuna intrarea
fcnd cat de mult trboi posibil.
Ca msur finala de prevedere, propti usa deschisa i agata la vedere
placa mare de plastic cu inscripia SE FACE CURANT IN TOALETELE DVS.
Mulumit, duse gleata la chiuvete i turna n ea detergent. 20 de minute, 30
maximum, i avea sa termine. Pt. a-i trece mai uor timpul, ncepu s-i fac
planuri pt. restul zilei.
Se gndea sa mearg cu maina pana pe malul nordic. Acolo se aflau
ruinele unei vechi misiuni spaniole, construita n secolul 16 i abandonata n
secolul 17. Spaniolii nu avuseser prea mult noroc n convertirea indienilor la
cretinism, iar aezmntul despre care istoricii bnuiau ca fusese plnuit, nu
se realizase niciodat.
Era o zi frumoasa pt. o excursie n captul de nord, iar pe la jumtatea
dimineii lumina avea sa fie excelenta pt. a fotografia ruinele i terasele de scoici
acumulate i prsite de indieni. Se ntreb daca lui Nathan i-ar fi plcut sa
vina cu ea. Oare pe un arhitect nu l-ar fi interesat ruinele unei vechi misiuni

spaniole? Ii putea cere lui Brian sa pregteasc un prnz rece i aveau sa


petreac acolo cteva ceasuri cu fantomele clugrilor spanioli.
Si pe cine credea ca duce de nas? se ntreb Jo. Putin ii pasa de clugri
i de ruine. Picnicul il dorea, dup-amiaza, fara responsabiliti, fara program,
fara termene scadente. Pe Nathan il dorea.
Se ridica i-i aps o mana pe stomac, care-i palpita tare i cu viteza.
Voia sa stea ctva timp cu el, poate pt. a fi pusi amndoi la ncercare.
Pt. a vedea ce se ntmpl dac-i gsea curajul s-i dea drumul. Sa fie
cu el. Sa fie Jo.
Si de ce nu? se ntreb ea. Avea sa telefoneze la vila lui, de ndat ce se
ntorcea acas. Totul sa para cat mai dezinvolt. Improvizat.
Nepremeditat. Si, ce se ntmpl, aia se ntmpl.
Cnd luminile se stinser scoase un ipt uor, vrsndu-i apa pe
picioare. Se rsuci n loc, cu teul inut nainte ca o lance i auzi ecoul uii grele
nchizndu-se.
Hey!
Sunetul propriei sale voci, prea subire i tremurtoare, o fcu sa se
cutremure.
Cine e? ntreb Jo si, n lumina slaba care ptrundea prin singura
fereastra, cu geam mat, aflata sus sub tavan, porni ncet spre usa.
Rezista la prima mpingere. Panica se rzvrti, dinoasa, mucnd-o de
grumaz.
mpinse din nou, apoi batu cu pumnii. Se rsuci, cu inima bubuindu-i n
urechi. era convinsa ca cineva se strecurase nuntru i sttea n spatele ei.
Nu vzu nimic doar boxe goale i luciul slab al duumelei ude. Nu-i
auzea dect propria respiraie sacadata. Totui, se rezema de usa, temndu-se
sa se ntoarc spre ncpere cu spatele, iar ochii ii oscilar la stnga i la
dreapta, cutnd micri n umbre.
Sudoarea ncepu s-i iroiasc pe spate, transpiraie rece, de panica.
Nu putea trage n plmni destul aer, orict de repede i de tare ncerca
s-l inspire. O parte din mintea ei rezista, dascalind-o: Cunoti semnele, Jo
Ellen, n-o lsa sa nving, nu ceda. Daca te frngi, vei ajunge iari la spital.
ine-te bine. ine-te.
i aps o mana peste gura, pt. a-i opri ipetele, dar acestea rzbir, n
chip de scncete. Simea ca ncepea sa clacheze, cu groaza presnd feroce
mpotriva voinei sale pana nu mai putu dect sa se ntoarc spre usa, lovind-o
slab cu palma:
Va rog, va rog, deschidei-mi. Nu ma lsai singura aici.
Auzi zgomot de pasi pe crare i deschise gura sa strige. Apoi frica ii
crescu monstruoasa, dndu-i un brnci napoi. i inea ochii imeni aintii

asupra uii, cu pulsul palpitndu-i dureros sub piele. Rsun un scncet de


lemn pe lemn i o njurtur. Vederea ii pendula, se nceo i deodata fu
orbita, cnd usa se deschise, lsnd sa nvleasc lumina soarelui.
Vzu silueta unui brbat. In timp ce genunchii i se ndoiau, bjbi din
nou dup teu, agitndu-l ca pe o spada.
Nu te apropia de mine.
Jo Ellen? Ce naiba se ntmpl aici?
Tata!
Teul czu pe pardoseala. Jo aproape c-l urma, dar minile tatlui ei o
prinser de brae, susinnd-o.
Ce-ai pit?
N-am putut iei. N-am putut. Ma pndete. N-am putut sa fug.
n acel moment, Sam nu stiu dect ca era palida ca moartea i tremura
att de tare, nct aproape ca ii auzea oasele clnnind. Acionnd instinctiv, o
lua n brae i o scoase la soare.
Gata, a trecut. N-ai pit nimic, gluca.
Era o veche vorba de alint, pe care o uitaser amndoi. Jo i lipi fata de
umrul lui, inndu-se strns, cnd Sam se aez pe o bancheta de piatra, cu
ea pe genunchi.
Inca mai era att de mica, i spuse el surprins. Cum era posibil, cnd
arata mereu att de nalt i de competenta? i aminti ca, ori de cate ori avea
comaruri, n copilrie, se ghemuia pe genunchii lui exact asa.
ntotdeauna avusese nevoie de el, cnd visa urat.
Nu te teme. Nu mai ai nici un motiv de teama.
N-am putut iei.
Stiu. Cineva proptise un lemn de usa. Nite copiii, atta tot. Se tin de
farse.
Copii, se cutremura Jo, agndu-se de explicaie, la fel ca de tatl ei.
Copii care fac farse. Da. Au stins luminile i m-au nchis nuntru. Am
intrat n panica.
Mai tinu ochii nchii un moment, concentrndu-se s-i calmeze
respiraia.
Nici mcar n-am avut atta minte sa le aprind la loc. Pur i simplu nu
mai puteam judeca.
Te-ai speriat. Nu te speriai aa de uor.
Nu, deschise n sfrit Jo ochii. Nu ma speriam.
Altdat, ai fi dat buzna pe usa aia i luai pielea de pe cine te necjea.
Imaginea ei din memoria lui Sam aproape ca o fcu sa zmbeasc.
Chiar asa?
Ai avut mereu o umbra de rutate.

ntruct se oprise din tremurat i era o femeie n toat firea, nu fetia pe


care tatl ei o consolase cndva, Sam o batu pe umr, stngaci.
Cred ca te-ai cam nmuiat.
Nu doar cam.
Nu stiu. Un moment, am crezut c-aveai sa ma strpungi cu coada aia
de teu. Cine ziceai ca te pndete?
Cum?
Ai spus ca te pndete. La cine te-ai referit?
Fotografiile, i spuse Jo. Propria ei fata. A lui Anabelle. Scutura repede
din cap, retrgndu-se. Nu acum, fu singurul ei gnd. Nu inca.
Vorbeam fara sir. Ma prostise spaima. mi pare rau.
N-ai de ce. Fetio, i-acum mai eti palida. Hai sa mergem acas.
Am lsat toate materialele nuntru.
Am eu grija. Tu stai aici pana ti se ntresc la loc picioarele.
Dar, cnd Sam ddu sa se ridice, Jo ntinse mana spre a lui.
Tati, i mulumesc ca ai alungat montrii.
Sam privi minile mpreunate ale amndurora. A ei era ngust i alba
mana mamei sale, i spuse el, cu o insuportabila tristee. Cnd, insa,
ii privi fata, o vzu pe fiica lui.
Ma pricepeam destul de bine, cred.
Te pricepeai grozav. i inca te mai pricepi.
Simindu-i dintr-o data mana nendemnatic, Sam ii ddu drumul i
fcu un pas napoi.
Pun lucrurile la loc, apoi mergem acas. Probabil ca ai nevoie sa
mnnci ceva.
Nu, i spuse Jo, privindu-l cum se ndeprta. De tatl ei avea nevoie.
Si, pana n acel moment, n-avusese habar cat de mult.
CAPITOLUL 12
Jo nu mai avea chef de picnic. Simplul gnd de mncare ii punea un
ghem n stomac. Avea sa mearg singura, hotr ea. La balta srat, sau pe
plaja. Daca ar fi avut energia necesara, alerga i ncerc sa prind bacul de
diminea. S-ar fi putut pierde pt. cteva ore prin mulimile din Savannah.
Se spala pe fata cu apa rece ca gheata i-i acoperi parul cu o apc
sport. Dar, de asta data, cnd trecu prin dreptul camerei obscure, se simi
ndemnat sa intre, sa deschid sertarul i sa scoat plicul.
Minile ii tremurau putin, cnd etala fotografiile pe bancul de lucru.
Dar fotografia lui Anabelle nu apruse ca prin farmec. Nu era dect Jo,
cadru cu cadru. i ochii, acele studii ale ochilor ei, furate cu atta arta.
Sau ale ochilor lui Anabelle. Cum putea fi sigura?

Fusese i o fotografie a mamei sale. Fusese. O fotografie funebra. Nu se


putea sa i-o fi imaginat. Nimeni nu-i putea imagina aa ceva. Ar fi nsemnat
ca era nebuna, ca avea halucinaii. i nu avea. Nu putea sa aib. O vzuse, firar sa fie, fusese n fata ei.
Cu un efort de voin, i impuse sa se opreasc, sa nchid ochii, s-i
numere respiraiile. ncet, inspirnd, expirnd, inspirnd, expirnd, pana cnd
inima ncet s-i mai danseze n piept.
i amintea mult prea clar acea senzaie de sfrmare, de pierdere a ei
nsei. N-avea s-o lase sa se repete.
Fotografia dispruse. Acesta era un fapt. Existase. i acesta era un fapt.
Deci, o luase cineva. Poate ca Bobby i dduse seama ca o tulbura i se
debarasase de ea. Sau intrase altcineva n apartament, cat timp se aflase ea n
spital, i o luase. Cel care o trimisese revenise i luase fotografia.
Cu gesturi repezi, Jo ndesa fotografiile la loc n plicul de manila. Nu-i
pasa cat de nebunete suna, avea sa se tina de aceasta idee. Cineva ii juca o
farsa cruda si, lsndu-se prada acestei obsesii, il ajuta sa ctige.
Puse plicul napoi n sertar i iei.
Dar putea sa confirme sau sa elimine una dintre posibiliti cu un singur
telefon. Revenind grbit n camera ei, scoase din birou agenda i o rsfoi rapid.
Avea sa ntrebe, atta tot, i spuse ea, n timp ce forma numrul
apartamentului unde locuia Bobby Banes cu civa colegi de facultate. Putea
menine un ton firesc, ntrebndu-l doar daca el luase fotografia.
Pana la al treilea apel, nervii i se ncordaser la limita.
Alo?
Bobby?
Nu, aici Jack, dar sunt liber, iubito.
La telefon Jo Ellen Hathaway, se prezenta ea scurt. As vrea sa vorbesc
cu Bobby.
Aha
Il auzi dregndu-i glasul.
Ma scuzai, domnioara Hathaway, crezusem ca e una din ale lui
Bobby i Nu-i aici.
Vrei s-l rogi sa ma caute? i dau un numr unde ma poate gsi.
Sigur, dar nu stiu cnd se ntoarce exact, nici exact unde este. A plecat
imediat dup sesiune. Foto-safari. Murea sa scoat nite pozitive noi pana
ncepe semestrul.
i las oricum numrul, spuse Jo i i-l dicta. Daca apare, transmite-i
mesajul, da?

Sigur, domnioara Hathaway. Stiu ca se va bucura sa aud de


dumneavoastr. A fost ngrijorat n legtur cu adic, i punea ntrebri.
Se ntreb daca s-i continue practica la dvs., n toamna. Aa, cum merge?
Nu se ndoia ca acel coleg de camera al lui Bobby tia despre prbuirea
ei. Sperase, dar nu se ateptase, la contrariul.
Merge bine, mulumesc.
Vorbi cu rceal, reteznd orice posibilitate de a scormoni mai adnc.
Daca afli de Bobby, spune-i ca e foarte important sa vorbesc cu el.
aa voi face, domnioara Hathaway. Aa
La revedere, Jack.
Si ls receptorul n furca, nchiznd ochii.
Nu conta ca Bobby le destinuise prietenilor problemele ei. N-o putea lsa
sa conteze, nu-i permitea sa fie jenata sau deranjata de acea situaie. Ar fi
nsemnat prea mult s-i pretind sa pstreze secretul, cnd instructoarea lui ii
nnebunise n brae ntr-o diminea i fusese dusa la spital.
Mndria ei trebuia s-o suporte, hotr Jo. Lepdndu-se de ruinea care
se agata de ea, porni spre parter. Cu un dram de noroc, Bobby avea s-i
telefoneze n urmtoarele doua sptmni. i atunci, urma sa primeasc mcar
un rspuns.
Cnd ajunse la usa buctriei, auzi voci dinuntru i se opri cu mana pe
clan.
E ceva n neregula cu ea, Brian. Nu mai e n apele ei. A vorbit cu tine?
Kate, Jo nu vorbete niciodat cu nimeni. De ce mi-ar fi vorbit tocmai
mie?
Eti fratele ei. Ruda ei.
Jo auzi zngnitul vaselor i simi mirosul struitor de friptura din
schimbul de prnz. O usa de dulap deschizndu-se, nchizndu-se la loc.
i ce importanta are?
Glasul lui Brian era ostil, nervos. Jo aproape c-l vedea ncercnd sa
scape de Kate.
Are cea mai mare importanta, Brian, daca ai ncerca doar, poate s-ar
deschide fata de tine. Sunt ngrijorat din cauza ei.
Asculta, azi-noapte dup focul de tabr mi s-a prut normala. A stat
cu Nathan vreo 2 ore, a luat o bere, un hot dog.
Iar azi diminea s-a ntors de la camping palida ca moartea. O ia cnd
n sus, cnd n jos, de cnd s-a ntors. i cum s-a ntors, asa, din senin? Nu
vrea sa vorbeasc despre ceea ce se ntmpl n viaa ei, nu spune cnd va
pleca iar. Nu poi susine ca n-ai observat cat de zguduita e.
Jo nu mai vru sa aud. Se retrase repede, rsucindu-se pe clcie, i
porni spre partea din fata a casei.

Deci, acum o urmreau, i spuse ea, obosita. ntrebndu-se cnd avea


sa cedeze. Daca le vorbea despre criza, bnuia ca aveau sa urmeze murmure i
priviri nelegtoare i cunosctoare.
La naiba. Iei n lumina soarelui, inspirnd prelung. Putea s-i fac fata.
Avea s-i fac fata. Iar daca aici nu reuea s-i gseasc linitea, sa fie
lsat n pace s-o gseasc, urma sa plece din nou.
Si unde sa se duca? O potopi dezndejdea. Unde pleci, cnd ai prsit
ultimul loc posibil?
O prseau puterile, pas cu pas. Trndu-i picioarele, cobori scara.
Era prea obosita ca sa se mai duca altundeva, recunoscu Jo. Merse spre
hamacul legat la umbra dintre doi stejari i se catara n el. Parca ar fi intrat
ntr-un uter, i spuse, n timp ce marginile o cuprindeau, lsnd-o sa se
legene.
n unele dup-amiezi calde, o gsise pe mama ei acolo i se strecurase n
hamac lng ea. Anabelle ii spunea povesti, cu o voce somnoroasa.
Mirosea plcut a soare i se laganau, se legnau, i priveau printre
frunzele verzi la petecele de cer.
Acum copacii erau mai nali, medita ea. Avuseser mai mult de 20 de ani
ca sa creasc i ea la fel. Dar unde era Anabelle?
Se plimba pe cheiul din Savannah, nelund n seama magazinele
atrgtoare i turitii agitai. Nu fusese perfect. Nu fusese nici pe departe
perfect. Femeia fusese nepotrivita. Firete, tiuse acest lucru.
Inca de cnd o avusese, il tiuse.
Fusese interesant, dar numai pt. moment. O strfulgerare, i gata ca un
orgasm prematur.
Se opri privind raul, ca sa se calmeze. Un mic joc de manipulare mintala
care-i ncetinea pulsul, ii regla respiraia, ii relaxa muchii.
Studiase multe jocuri ale puterii mintii asupra trupului, n cltoriile lui.
Curnd, ncepu sa lase iar sunetele sa ajung la el unul cate unul.
Clinchetul unei biciclete n trecere, vjitul pneurilor pe asfalt. Glasurile
cumprtorilor, rasul scurt al unui copil savurnd o ngheat.
Era calm din nou, din nou stpn, i zmbi peste apa. Oferea o imagine
atrgtoare, i o tia cu parul fluturnd uor n vnt, un brbat chipe i bine
cldit cruia ii plcea sa atrag ochii femeilor.
A, cu siguran ca pe-ai lui Ginny ii atrsese.
Fusese att de dispusa sa se plimbe cu el pe plaja ntunecat i peste
dune. Flirtnd cu el, afumata, cu accentul sudist al vocii ei ngreunat de
tequila.
Nu tiuse nici un moment ce-o pocnise. Literalmente. Gndindu-se la
acel moment, fu nevoit s-i stpneasc un mic hohot de ras. O lovitura

rapida, scurta n ceafa, i se prbuise. Fusese un fleac s-o care intre copaci.
Att de tare il activase anticiparea, nct fata pruse aproape imponderabila.
Dezbrcatul ei fusese stimulator. Intradevar, avea un trup mai planturos
dect dorise, dar nu era dect un exerciiu.
Totui, se grbise prea mult. Acum o putea recunoate, putea sa
analizeze. Se pripise, bjbise putin la echipamente, fiind att de nerbdtor sa
fac primele fotografii. Ea, goala, cu minile legate deasupra capului, de un
copcel rezistent. Nu sttuse s-i rsfire parul, pe ndelete, aa cum voia, sa
perfecioneze iluminarea i unghiurile.
Nu, fusese prea copleit de puterea momentului i o violase n clipa cnd
i recptase cunotina. Dorise ca mai nti s-i vorbeasc, s-i captureze
spaima crescnd din ochi, cnd ncepea sa neleag ce inteniona sa fac.
Asa cum se ntmplase cu Anabelle.
Se zbtea, ncerca sa vorbeasc. Picioarele ei lungi i frumoase se agitau,
se stangeau, pompau. Spatele i se arcuia. i atunci am simit acel control calm
i rece gsindu-i locul.
Ea era subiectul. Eu eram artistul.
Asa cum se ntmplase cu Anabelle, i spuse el din nou. Cum ar fi
trebuit sa se ntmple i acum, de asta data.
Dar primul orgasm ii adusese o dezamgire. Att de banal, reflecta el.
Nici mcar nu dorise s-o mai violeze o data. Fusese mai mult o corvoada dect
o placere, i aminti. Nimic mai mult dect inca un pas spre manipularea
imaginii finale.
Insa, cnd scosese earfa de mtase din buzunar, i-o nfurase de gat,
i-o strnsese, i strnsese, i-i vzuse ochii dilatndu-se enorm, gura
zbtndu-se sa respire, sa urle
Atunci fusese considerabil mai bine. Orgasmul de atunci fusese superb,
brutal de intens i lung satisfctor.
i-i spuse ca acea imagine de-a ei, acel moment decisiv, putea fi unul
dintre cele mai reuite.
Avea s-o intituleze Moartea unei haimanale, caci de fapt ce altceva
fusese? Nu prea se numra printre ingeri. Fusese ieftina i ordinara.
Nimic mai mult dect o lepdtur.
De-asta nici nu se putuse mcar apropia de perfeciune. Nu fusese vina
lui, ci a ei. Ii ridica moralul considerabil, acum, cnd era clar. Ea fusese
imperfecta subiectul, nu artistul.
Si, totui, o alesese. O reperase, i-o nsuise.
Trebui s-i reaminteasc din nou ca nu fcuse dect sa exerseze.
ntregul incident fusese doar o repetiie generala cu dublura.
Data viitoare, avea sa fie perfect. Cu Jo.

Oftnd uor, batu cu palma n servieta de piele unde se aflau fotografiile


pe care le developase n camerele nchiriate din apropiere.
Era timpul sa porneasc napoi spre Desire.
ntruct Lexy iari nu era de gsit nicieri, Brian iei n gradina sa mai
atace nite buruieni. Lexy promisese ca avea s-o fac ea, dar era mai mult ca
sigur ca fugise s-l vneze pe Giff i s-l seduc pt. o tvleal n pauza de
masa. Ii vzuse pe amndoi n noaptea trecuta, de la fereastra dormitorului. Uzi
leoarca, plini de nisip i chicotind ca doi puti, n timp ce veneau pe crare.
Chiar i pt. creierul lui obosit, era clar ca fcuser mai mult dect sa traga o
partida de not la miezul nopii. Fusese amuzat i chiar putin invidios.
Prea att de simplu sa se ia unul pe altul aa cum erau, sa triasc
momentul. Desi i imagina ca Giff avea n minte mult mai mult dect
momentul, i ca Lexy avea sa execute din mers un scurt step pe inima lui.
Totui, Giff era un om detept i rbdtor i se putea s-o fac pe Lexy sa
danseze cum ii canta el, nainte de a termina. Brian gsea ca ar fi fost
interesant de privit. De la o distanta sigura.
De fapt, numai asta voia, reflecta el. O distanta sigura.
Cobori privirea spre cldrua, cu micile ei trompete de culoare galbena
i cea a levanticai deschise srbtorete. Era frumoasa, era vesela, i era de
datoria lui s-o menin astfel. Baga mana n buzunarul sortului scurt de
prelata pe care i-l legase la bru pt. rolul de horticultor. i auzi scncetul.
Privind n jur, o vzu pe femeie din hamac. i-i sari inima din loc. Parul ii
strlucea roscat-inchis n umbra verde, iar mana, atrnndu-i moale peste
margine, era supla, palida i eleganta. ocat, fcu un pas nainte, dup care ea
ntoarse capul, agitata, fcndu-l sa se retrag.
Nu era mama lui, pt. numele lui Dumnezeu! Ci sora. Uluitor, cat de mult
semna cu Anabelle uneori. Dintr-un anume unghi, n lumina potrivita. Ii era
greu sa lase n urma amintirile i durerea. Mamei lui ii plcuse sa se legene n
hamac, o ora, n dup-amiezile de vara. Iar daca Brian o gsea acolo, cteodat
se aez turcete pe pmnt, lng ea. Anabelle ii punea pe cap o mana, ii
ciufulea parul i-l ntreb prin ce aventuri mai trecuse n ziua aceea.
Si il asculta ntotdeauna. Sau, cel putin, aa crezuse el cndva. Mai
degrab, visa cu ochii deschii, n timp ce el ii povestea. Visa la amantul ei, la
fuga de so i la copii. La libertatea pe care, cu siguran, o dorise mai mult
dect pe ei.
Insa cea care dormea acum n hamac era Jo, i dup cum arata, nu
dormea deloc linitit.
O parte din el o parte pe care o privea cu sila i cu un sentiment
apropiat de ura vru sa se ntoarc, sa plece, s-o lase cu demonii ei.

Dar se apropie, cu fruntea ncreit de ngrijorare, cnd Jo tresari i


gemu n somn.
Jo, ii puse Brian o mana pe umr, scuturnd-o. Haide, draga mea,
trezete-te.
n vis, ceea ce o fugrea prin pdurea cu copacii ei fantomatici i vntul
nebunesc ntinse un brat i-i nfipse unghiile ascuite n carnea ei.
Nu! zvcni Jo, smulgndu-se din vis. Nu ma atinge.
Uurel.
Simise pe fata curentul strnit de pumnul ei i nu fu sigur daca sa fie
ngrijorat sau impresionat.
Ma descurc i fara nas rupt.
Cu respiraia sacadata, Jo il privi orbete.
Brian.
Afurisitul tremur deveni i mai puternic, aa ca se prbui la loc n
hamac, nchiznd ochii.
Iart-m. Un vis urat.
Observasem.
Deci tot ngrijorare era, mai multa dect se ateptase. Kate avusese
dreptate, ca de obicei. Ceva era n mare neregula. Risca i se aez pe marginea
hamacului.
Vrei ceva? Apa?
Nu.
Surpriza i se citea n ochi, cnd ii deschise i-i privi mana pe care Brian
i-o pusese peste a ei. Nu mai inea minte cnd o inuse ultima oara de mana.
Nici ea pe el.
Nu, n-am nimic. Doar un comar.
Aveai comaruri i-n copilrie. Te trezeai urlnd dup tata.
Mda, izbuti ea un zmbet vlguit. Nu reueti sa le lai n urma pe
toate, pare-se.
Le mai ai des? ncerca Brian sa para nepstor, dar ii vzu licrirea
din ochi.
Nu ma mai trezesc din somn urlnd dup nimeni, replica ea eapn.
Nici nu m-a atepta.
Ar fi vrut sa se ridice, sa plece. Nu ncetase, de ani de zile, sa se mai
intereseze de problemele ei? Dar ramase pe loc, legnnd ncet hamacul.
Nu e un defect s-i fii singur de ajuns, Brian.
Nu.
i nici nu e un pcat sa vrei s-i rezolvi singur problemele.
Asta faci, Jo? Rezolvi probleme? Ei bine, stai linitit. Am destule deale
mele, fara sa ma mai ocup i de ale tale.

Dar tot nu pleca i continuar sa se legene mpreun ncet, la umbra


copacilor. Firescul situaiei o fcea s-o usture ochii. Prudenta, dar mpins de
necesitate, fcu un pas nesigur.
M-am gndit mult la mama n ultima vreme.
Umerii lui Brian se ncordar.
De ce?
O tot revd, n minte.
Fotografia care a disprut.
O visez. Cred ca a murit.
Lacrimile ncepuser s-i curg, fara ca vreunul din ei s-i dea seama.
Cnd ntoarse capul, Brian le vzu prelingndu-se pe obrajii ei i simi un nod
n stomac.
Ce rost au toate astea, Jo Ellen? Ce rost are sa te mbolnveti pt. un
lucru ntmplat n urma cu 20 de ani, care nu mai poate fi schimbat?
Nu-l pot opri nu-l pot explica. Exista i gata.
Ne-a prsit, am supravieuit. i asta exista.
Dar daca n-a plecat? Daca a rpit-o cineva, daca
Daca au luat-o extrateretrii? o ntrerupse el scurt. Pt. numele lui
Dumnezeu. Politia a inut cazul deschis mai mult de 1 an. Nu exista nimic, nici
o proba ca ar fi fost rpit, nici o urma a vreunui rufctor.
A plecat. Asta e. Nu-i iei din mini.
nchise din nou ochii. Poate ca asta fcea, se mpingea ncet spre
nebunie.
i e mai bine sa cred ca de fiecare data cnd ne spunea ca ne iubea,
mintea? aa ceva e mai stabil, Brian?
E mai bine sa lsm totul n pace.
i sa nu ne mai gsim pacea, murmura ea. Niciunul dintre noi.
Fiindc s-ar putea sa ne mai spun i altcineva ca ne iubete, i ar putea
fi i asta o minciuna. Mai bine s-o lsm n pace. Mai bine sa nu riscam. Mai
bine sa nu avem pace, dect sa n-o lsm n pace.
Lovise destul de precis pt. a-l face sa se burzuluiasc.
Tu eti cea care are comaruri, Jo, nu eu.
Se hotr repede i se ridica, nainte de a apuca sa se rzgndeasc.
Haide.
Unde sa merg?
Facem o plimbare cu maina. Sa mergem.
O lua iari de mana, o ridica n picioare i ncepu s-o traga spre main.
Unde? Ce e?
Fa i tu odat ce ti se spune, fir-ai sa fii.

O mpinse nuntru, trnti portiera i vzu cu satisfacie ca era ndeajuns


de buimcita ca sa se supun.
O am pe Kate pe cap, bombni el, n timp ce se aez i rsucea cheia.
Pe tine te apuca plnsul. M-am saturat. Am i eu viaa mea, sa tii.
Mda, i trase Jo nasul, tergndu-i obrajii cu dosul minii. i i-o
trieti din plin, Brian.
Taci din gura.
Rotile se nvrtir cu furie, cnd ntoarse maina n loc i porni la drum.
Ai sa te-ntorci aici artnd ca un sac de oase, i-o sa terminam odat.
Si atunci, poate ca toi au sa se retrag n colturile lor i-au sa ma lase
dracului n pace.
Cu ochii ngustai, Jo se agata de clana portierei.
Unde mergem?
Tu mergi, preciza el, la doctor.
Pe dracu!
Surpriza se rzboia cu ngrijorarea greoas.
Oprete maina n clipa asta i las-m sa cobor.
Brian strnse buzele, accelernd.
Te duci la doctor, i daca va trebui, te iau pe sus. Vom afla daca Kirby
e mcar pe jumtate att de priceputa pe cat se crede.
Nu sunt bolnava.
Atunci n-are de ce s-i fie teama daca te examineaz.
Nu mi-e teama, ma enerveaz. i n-am de gnd s-o fac pe Kirby s-i
piard vremea.
Brian coti pe mica alee, frana scrnind n fata casei lui Kirby i trnti o
mana pe umrul surorii lui. Avea ochii aprini, ntunecai i limpezi.
Poi intra sau ne poi face pe amndoi de ras, silindu-m sa te car pe
umr. Oricum, te duci, aa ca alege.
Se priveau furioi. Jo bnuia ca nervii ei se potriveau perfect cu ai lui.
ntr-o lupta verbala avea anse mricele de a-l dezarma. Daca Brian se
hotra sa treac la tactica fizica i-i aminti din copilrie ca aa ceva era
foarte posibil nu mai putea zice nici pas. Adoptnd o atitudine demna, i
mpinse n fata mndria.
Cu o smucitura a capului, cobori din main i porni spre treptele casei
lui Kirby.
O gsir pe doctoria la bufetul din buctrie, ungnd unt de arahide pe
paine.
Salut.

i linse degetul, lsndu-i zmbetul de salut pe buze, n timp ce scruta


mai nti un chip furios, apoi pe celalalt. Ciudat, i spuse, se vedea deodata
asemnarea de familie.
Vrei o gustare?
Ai timp de-un examen general? ntreb Brian, dndu-i surorii sale un
brnci puternic nainte.
Kirby musca mrunt din sandwich-ul neacoperit, n timp ce Jo se
ntorcea spre fratele ei, pufnind.
Sigur. Urmtoarea vizita o am abia la 1 i jumtate, rspunse ea cu un
zmbet vesel. Care din voi vrea s-mi fac un striptease pe ziua de azi?
Tocmai lua masa, il informa Jo pe Brian.
Untul de arahide nu-nseamn masa dect pana la vrsta de 6 ani, o
mpinse el din nou. Intra acolo i dezbrac-te. Nu plecam pana nu te
examineaz din cap pn-n picioare.
Constat ca este prima mea consultaie sub ameninare, il privi Kirby
lung pe Brian; sperase ca inea destul la sora lui ca sa fie dur cu ea, dar nu
fusese sigura. Du-te Jo n camera din fund. Vin i eu imediat.
N-am nici o problema.
Perfect. Asta-mi va uura munca i-i va da un pretext ca s-i tragi pe
urma lui Brian un pumn n nas.
i trecu o mana peste coada franuzeasc mpletit cu grija i zmbi din
nou.
Eu il tin i tu dai.
Perfect, se rsuci Jo n loc, pornind cu pas apsat pe hol.
Despre ce e vorba, Brian? ntreb ncet Kirby, dup ce usa se trnti.
Are comaruri, nu mnnc. Azi-diminea s-a ntors de la camping
palida ca o moarta.
Ce fcuse la camping?
Ginny n-a aprut azi la lucru.
Ginny? Nu-i sta-n fire, se ncrunt Kirby, apoi izgoni gndul; asta era
alta problema. Ma bucur ca ai adus-o. Voiam s-o examinez.
Afla ce nu-i n regula cu ea.
Brian, am s-i fac un examen fizic si, daca are vreo problema, o
descopr eu. Dar nu sunt psihiatra.
Nervos, Brian i ndesa minile n buzunare.
Vezi doar ce nu merge.
Kirby ddu din cap, i-i ntinse restul sandwich-ului.
E i lapte n frigider. Servete-te.
Cnd intra n camera de consultaii, Jo era inca mbrcat complet i se
plimba de colo-colo.

Asculta, Kirby
Jo, ai ncredere n mine, da?
Asta n-are nici o legtur cu
Mai nti sa facem ce e de fcut, sa terminam, i apoi ne vom simi cu
toii mai bine.
Lua o cma curata.
Intra n baia de vis--vis, pune-i asta pe tine i urineaz n vas.
Jo o privi ncruntat cum lua o fisa medicala noua i un formular.
mi va trebui un scurt istoric medical ultimul ciclu, orice probleme
fizice, orice reete dup care te tratezi, alergii, din astea. Le poi completa dup
ce ai tras pe tine ultimul rcnet al modei aici de fata, n timp ce eu i fac
analiza urinei.
Se apleca sa scrie numele lui Jo pe fisa.
Mai bine cedeaz cu gratie, murmura ea. Brian e mai mare ca tine.
Jo ridica din umeri i porni spre baie.
Tensiunea putin cam mare, constata Kirby, scondu-i manonul.
Nimic grav, probabil se datoreaz unei uoare fluctuaii nervoase.
Ce-am mai ras.
Kirby nclzi stetoscopul intre palme i i-l aps lui Jo pe spate.
Inspira adnc, respira. Inca o data. i eti i o idee cam slaba. Ceea ce
o face pe femeia din mine sa se nverzeasc de invidie, iar pe doctoria raional
sa se ngrijoreze.
N-am prea avut pofta de mncare n ultima vreme.
Pe-asta ar trebui s-o rezolve buctria de la Sanctuar.
Si daca nu, Kirby inteniona sa se gndeasc mai bine. Scoase
oftalmoscopul i ncepu sa examineze ochii lui Jo.
Dureri de cap?
Acum, sau n general?
Oricum.
Acum da, dar as spune ca asta e un rezultat direct al ciocnirii cu Brian
Scatoalca.
Apoi ofta.
Cred ca-n ultimele cteva luni am avut mai multe dect de obicei.
Surde, pulsatorii, sau ascuite i ptrunztoare?
Mai mult surde, cu pulsaii.
Ameeli, greuri, stare de lein?
Am nu, nu tocmai.
Doctoria se ls pe spate, rezemndu-i o mana de umrul lui Jo.
Nu, sau nu tocmai?
Cnd Jo ridica din umeri, Kirby puse instrumentul deoparte.

Iubito, sunt medic i sunt prietena ta. Trebuie sa fii sincera cu mine i
sa nu te ndoieti ca tot ce-mi spui n camera asta ramane intre noi.
Jo trase adnc aer n piept, ncletndu-i minile strns n poala.
Am avut o criza nervoasa.
Aerul i se revrsa din plmni, parte cu teama, parte cu uurare.
Cam acum o luna, nainte de a veni aici. M-am prbuit pur i simplu.
N-am avut ce face.
Fara o vorba, Kirby ii puse ambele mini pe umeri, masnd-o uor. Jo i
nl capul i vzu n ochii aceia verzi i blnzi, numai nelegere.
Se umplur i ai ei de lacrimi.
Ma simt ca o proasta.
De ce?
Niciodat n-am mai fost att de neajutorata. ntotdeauna le-am putut
rezolva pe toate, Kirby, lundu-le aa cum erau. i apoi, au nceput sa se
acumuleze, tot mai apstoare. i nu sunt sigura daca aveam nluciri sau chiar
se ntmplau cu adevrat. Pur i simplu nu stiu. i pe urma, am clacat. M-am
frnt, de-a dreptul.
Ai consultat pe cineva?
N-am avut ncotro. M-am prbuit chiar n fata asistentului meu. M-a
dus la urgenta i m-au internat pt. cteva zile. Un breakdown mental.
Nu-mi pasa ca ne apropiem de secolul 21 i nu ma intereseaz cat de
intelectualizai suntem. Mi-e ruine.
Iar eu i spun ca n-ai nici un motiv de a-i fi ruine i ca ai tot dreptul
sa simi tot ce vrei tu sa simi.
Buzele lui Jo se arcuir uor.
Deci, nu trebuie s-mi fie ruine ca mi-e ruine.
Categoric, nu. Cum era programul tau de lucru?
Strns, dar aa-mi place.
Viaa sociala?
Nula, dar o prefer nula. i da, e cam valabil i pt. viaa sexuala. Nu
eram deprimata, nici nu sufeream dup vreun brbat sau din lipsa unuia. Mam gndit mult la mama mea, continua Jo. Am aproape aceeai vrsta cu a ei,
cnd a plecat, cnd s-a schimbat totul.
Si cnd ie ti s-a destrmat viaa, continua Kirby n sinea ei.
Si, te-ai ntrebat ngrijorat, daca toate aveau sa se schimbe din nou,
fara ca tu sa ai vreo putere. Nu sunt psihiatru Jo, doar o generalista de moda
veche. Discutam ca intre prietene. Ce prognoza aveai cnd te-au externat?
Nu stiu exact, se foi Jo n loc. M-am externat singura.
neleg. Nu i-ai scris nici o recomandare de reeta.

i nu fac nici un tratament. Nu ma ntreba ce mi-au prescris. N-am


aplicat nici o reet. Nu vreau medicamente i nu vreau sa consult psihiatri.
Bine, deocamdat vom proceda btrnete. Eliminam orice cauza
fizica. i recomand aer curat, odihna, mese regulate i putin sex sntos i
sigur, daca ai de unde gsi, adug ea, cu un surs.
Sexul nu e pe lista mea de prioriti.
Atunci, iubito, eti nebuna.
Jo clipi din ochi, dup care pufni n ras, pe cnd Kirby ii tampona cu
alcool adncitura braului.
Mulumesc.
Insultele nu se taxeaz. Iar ultima recomandare de pe reeta e sa
vorbeti. Cu mine, cu familia, cu oricine n care ai ncredere ca te asculta. Nu
ls sa se mai adune totul. Oamenii tin la tine, Jo. Cedeaz i tu putin.
Cltin din cap, nainte ca Jo sa poat raspunde.
Fratele tau tine destul ca sa te fi tarat aici aici, ntr-un loc pe care l-a
evitat ca i cum ar fi fost ciumat, de cnd am venit eu. i daca ma pricep cat de
cat la caractere, n momentul asta se-nvrte pe dincolo bombnind speriat cam sa ies s-i spun ca sora lui mai are doar 3 sptmni de trit.
aa i-ar trebui, ofta Jo obosita. Chiar daca ma simt mai bine dect de
nu stiu cate sptmni.
Ochii i se aintir asupra seringii, dilatndu-se:
Ce naiba faci cu asta?
mi trebuie doar un strop de snge, zmbi Kirby, cu acul pregtit.
Vrei sa tragi un urlet sa vedem n cat timp da buzna aici?
Jo i feri ochii, inndu-i respiraia.
N-am de gnd s-i dau satisfacie.
Cnd Jo fu mbrcat din nou, Kirby ii ndes n mini un flacon
pntecos de plastic.
Nu-s dect vitamine, spuse ea. De mare putere. Daca ncepi sa
mnnci sntos, nu vei mai avea nevoie de ele. Dar, pt. moment, i vor da un
impuls. Te anun cnd vin analizele sngelui de la laborator, insa restul e n
limite normale.
i sunt recunosctoare, sincer.
Atunci demonstreaz-o, purtndu-i de grija i vorbind cu mine cnd
simi nevoia.
aa voi face.
ntotdeauna i se prea putin cam ciudat s-i manifeste deschis
afeciunea, dar se apropie i o srut pe obraz.
i promit. i am vorbit serios. De mult nu m-am mai simit att de
bine.

Perfect. Urmeaz sfaturile medicului Kirby i-ai sa te simi i mai bine.


Pstrndu-i grijile pt. sine, o conduse pe Jo afara.
Brian era exact n locul unde se ateptase, plimbndu-se nelinitit prin
living. Se opri, privindu-le ncruntat. Kirby ii rspunse cu un zmbet vesel.
Ai o feti de 110 livre, vioaie i energica, tata. Felicitri.
Vai, ce banc bun! Ce naiba se-ntmpl cu tine? o ntreb el pe Jo.
nclinndu-i capul, Jo il privi cu ochii ngustai.
Muc-m, ii propuse ea, pornind agale spre usa. Ma ntorc pe jos. i
mulumesc ca i-ai sacrificat timpul Kirby pt. toanele idiotului stuia.
A, de luni de zile ma strduiesc sa fac exact asta, chicoti ea, n timp ce
usa cu plasa se trntea.
Vreau sa stiu ce se ntmpl cu sora mea.
Pe moment, sufer de fraterita acuta. Desi extrem de iritanta, rareori e
fatala.
Vreau un rspuns clar, n m-sa, scrni Brian printre dini, iar Kirby
ddu din cap aprobator:
mi placi mai mult cnd eti uman.
Se ntoarse spre cafetiera, mulumit sa vad ca Brian fusese i el de
folos cu ceva, fcnd cafea proaspt.
In regula, rspunsuri clare. Vrei sa stai jos?
Brian simi un junghi dureros n stomac.
Cat de grav e?
Nici pe departe att de grav pe cat crezi. O preferi amara, nu? Ca un
adevrat brbat.
I se opri respiraia, cnd Brian o nh strns de brat.
N-am chef de poante.
Ok, deci vorbele mele de duh n-au sa te relaxeze. Vor trece vreo 2
sptmni pana sa vina rezultatele complete ale analizelor, dar i pot oferi
opinia mea competenta dup examen. Jo este putin cam deprimata. Este
nervoasa i stresata, i nemulumit de ea nsi pt.
ca e nervoasa i stresata. Ceea ce-i trebuie este exact ce mi-ai demonstrat
tu c-i poi da. Sprijin chiar i cnd i-l refuza cu suturi.
Un prim fior de uurare ii destinsese presiunea din piept.
Asta era? Atta tot?
Kirby se rsuci sa termine de turnat cafeaua.
Mai exista i confidente dintre medic i pacient. Jo are dreptul la
intimitatea ei i la discreia mea.
Mi-e sora.
Da, i la nivel personal sunt incantata sa vad ca iei n serios relaia
asta. Nu eram tocmai sigura. Poftim, ii mpinse ea ceaca n mana. A venit

acas fiindc simea nevoia sa fie acas. Avea nevoie de familia ei. aa ca, s-i
fii alturi. Asta-i tot ce-i pot spune. Orice altceva trebuie sa vina de la ea.
Brian se ndeprta, sorbind din cafea fara s-i dea seama. Perfect, i
spuse, nu suferea de niciuna dintre bolile misterioase i ucigtoare pe care i le
imaginase el n timpul ateptrii. Rmsese doar fara energie. Nu era cancer,
nici tumora pe creier.
Perfect, repeta cu voce tare. Probabil o voi putea convinge sa mnnce
regulat i-am s-o mpiedic pe Lexy sa se mai ia la harta cu ea.
Ce dulce eti, murmura Kirby.
Ba nu-s dulce deloc.
Brian puse ceaca jos, fcnd un pas napoi. ngrijorarea i se risipise
ndeajuns pt. a-i permite s-o vad pe Kirby clar. Felul cum ii zmbeau ochii
aceia de sirena. Modul cum sttea, calma i stpnit, toat aurie cu roz.
Nu fac dect s-mi port singur de grija. Vreau sa am din nou
programul meu i n-am sa pot pana cnd Jo nu se linitete.
Cu ochii calzi, Kirby se apropie de el.
Mincinosule. Pungaule. Blegule.
napoi.
Nu inca.
ntinse minile s-i cuprind fata intre palme. De data asta, o aase
mai mult dect la nivel strict fizic i nu mai putea rezista.
I-ai comandat vizita medicala i n-ai achitat consultaia, se ridica ea
pe vrfuri. Serviciile mele nu-s ieftine.
i-i atinse buzele cu ale ei.
Brian ii aez minile pe talie, n timp ce gustul ei il inunda.
i tot spun sa nu te apropii, i inclina el capul, srutnd-o i mai
profund. De ce nu asculi?
Respiraia lui Kirby ncepea deja sa se accelereze, blocndu-i plmnii.
Un adevrat extaz.
Sunt ncpnat. Insistenta. Directa.
Eti agresiva, o musca el de buza, trgnd uor. Nu-mi plac femeile
agresive.
Mmm. Ba i plac.
Ba nu-mi plac.
O mpinse napoi spre bufet, pana cnd trupul i se lipi apsat i fierbinte
de-al ei, pana cnd gura i se potrivi ferm, ncepnd s-o devoreze.
Dar te doresc. Acum eti fericita?
Kirby i ddu capul pe spate, gemnd cnd gura lui ii cutreiera gatul.

Da-mi 5 minute sa contramandez consultaiile de dup-amiaz i


amndoi vom fi extaziai de-atta fericire. Brian, pt. numele lui Dumnezeu,
pune minile pe mine.
N-o sa fie uor.
Ii roni uor urechea, n lobul creia scnteia un mic smarald, croindusi
nervos drum napoi spre gura ei, pt. a i-o sonda pana cnd unghiile lui Kirby i
se nfipser n umeri. Se vzu pe el nsui posednd-o acolo unde stteau,
deschizndu-i doar fermoarul, trgndu-i n jos pantalonii clcai i nfignduse pana ls n urma toat acea nevoie disperata, acea frustrare nesioas.
Dar n-o atinse, n-o cuceri. Ii schimb, se folosi de dorina care clocotea n
el, pt. a-i controla pe amndoi. O apuca de gat cu o mana, tragandui capul
napoi, pana cnd ochii li se ntlnir. Ai ei erau verzi ca marile agitate,
ndemnndu-l sa se arunce.
Va fi aa cum vreau eu. Trebuie sa accepi asta.
Prin dorina fremtar nervii.
Asculta
Nu, am terminat. i-am terminat i cu jocurile. Ai fi putut sa te retragi,
dar n-ai fcut-o. Acum vom proceda n stilul meu. Cnd ma ntorc, terminam
ce-am nceput.
Kirby respira accelerat, cu sngele gonindu-i ncins prin vene. Un
moment, il ura pt. ca o putea studia cu nite ochi att de reci i de stpnii.
Crezi ca ma sperii?
Nu cred ca ai atta minte ca sa te lai speriata, zmbi Brian, ncet,
amenintor. Dar ar fi cazul. Cnd ma ntorc, repeta el, indepartanduse.
Si putin mi pasa daca vei fi sa nu pregtit.
ncercnd s-i revin, Kirby i aduna cat de cat mndria.
I-auzi ce aroganta!
Exact.
Brian porni spre usa, rugndu-se sa poat iei nainte ca dorina s-i
smulg un geamt sonor. Ii mai arunca o ultima privire, trecndu-i ochii peste
parul ei ciufulit, luminat de soare, ochii care scnteiau intro gama ntreag de
emoii periculoase, gura inca umflata de a lui.
In locul tau, m-a duce sa ma aranjez putin, domnioara doctor.
Tocmai a sosit urmtorul pacient.
Si ls usa cu plasa sa se trnteasc n urma lui.
CAPITOLUL 13
Vila Little Desire nu era foarte departe de drumul napoi spre Sanctuar.
n orice caz, i spuse Jo, chinuindu-se s-i gseasc justificri,
plimbarea avea s-i fac bine.

Poate ca dorea sa fotografieze raul dup-amiaza, sa vad cat de multe


flori slbatice nfloriser. Si, ntruct tot trecea prin apropiere, ar fi fost o
impolitee sa nu vina mcar ntr-o scurta vizita.
n plus, era proprietatea familiei ei.
i pregtise chiar i o mica scuza, gen aveam i eu drum pe-aici,
repetnd n minte pt a-i perfeciona tonul cel mai firesc. Prin urmare, avu o
decepie cnd ajunse la vila i vzu ca jeep-ul lui Nathan lipsea.
Se opri un moment la baza scrii, nehotrt, apoi urca grbit treptele,
nainte de a apuca sa se rzgndeasc. Nu fcea nimic rau intrnd, doar pt. un
moment, ca s-i lase un mesaj. Nu deranja nimic de la loc, nu-i baga nasul.
Voia doar sa La naiba, usa era ncuiat.
Inca un mic soc. Oamenii de pe Desire rareori i ncuiau uile. Prea
curioasa ca s-o mai preocupe bunele maniere, i lipi fata pe geam i privi
nuntru.
Pe masa lunga din zona buctriei sttea un computer laptop ergonomic,
nchis cu o grija enervanta. Alturi se afla o imprimanta cu linii aerodinamice.
In apropiere vzu tuburi prelungi, n care presupuse ca se aflau schie fcute
sul. O hrtie mare, ptrat era desfurat i prinsa la colturi cu un borcan de
ness, o scrumiera i 2 cni. Dar, oricum i inclina i ntorcea capul, nu putea
distinge ce era desenat pe ea.
Oricum nu ma privete, i reaminti ea, ntorcndu-i vederea. La auzul
unui fonet de frunze n spate, se retrase repede, cu o privire peste umr. Un
curcan slbatic i lua zborul, greoi, cu un glgit grbit. Dndu-i ochii peste
cap, se batu peste inima care-i tresrise n piept. Ar fi fost perfect daca dintre
copaci aprea nsui Nathan, prinznd-o c-i spiona casa.
i reaminti ca mai avea i zeci de alte lucruri de fcut, zeci de locuri
unde putea merge. Nu se abtuse din drum ca s-l vad pe Nathan. Nu prea
mult.
Probabil era mai bine ca nu-l gsise, reflecta Jo, n timp ce cobora n trap
uor scara, pornind spre casa. Lund-o pe Crarea PalmierilorPitici, urma cotul
rului spre umbra deasa unde vitele tmioasa i ferigile reinviorate
transformau pdurea ntr-o jungla luxurianta.
Nu avea nevoie de asemenea diversiuni, de complicaiile pe care Nathan
Delaney aproape sigur i le-ar fi adus n via. Abia i revenea pe propriile-i
picioare.
Daca dorea o relaie cu el, ar fi trebuit s-i explice anumite lucruri.
Iar daca i le dezvluia, asta ar fi pus capt oricrei relaii. Cine avea chef
sa se ncurce cu o femeie nebuna, n vacanta?
Crarea nainta ntortocheat printre palmierii-pitici de unde-i trgea
numele. Auzi iptul curcanului i trilurile prelungi, fluide, ale unei psri

cnttoare. Tocul aparatului ii salta pe sold, n timp ce grbea pasul,


dojenindu-se pe ea nsi.
Dar, neinitiind nimic, nu fcea dect s-i scuteasc pe amndoi de nite
momente penibile i irosite.
De ce naiba nu-l gsise acas?
Ssst, ii astupa Giff lui Lexy gura cu o mana, cnd auzi pasi
apropiindu-se pe poteca, prin apropierea poienii pzite de trunchiuri groase de
stejari i palmieri-varza. Trece cineva, opti el.
Aoleu, i nh Lexy fulgertor bluza czut alturi, acoperindu-i
snii cu ea. Parca spusesei ca Nathan s-a dus azi pe continent.
S-a dus. M-am ntlnit cu el pe drumul spre bac.
Atunci cine a, pufni Lexy rutcioas, privind printre frunzele de
palmier. Nu-i dect Jo. Suprat pe toat lumea, ca de obicei.
Taci, ii apsa Giff capul n jos cu al lui. Prefer ca sor-ta sa nu ma
prind cu nadragii-n vine.
Dar o ai aa de drgu ddu ea s-l apuce si, cu chicoteli
nfundate, se foir pana cnd Jo dispru.
Afurisita mai eti, Lex, o imobiliza Giff cu minile, zmbindu-i; mai
avea pe ea sutienul inca nu apucaser sa se descotoroseasc i de el
i-i plcea senzaia materialului lucios frecndu-i-se de piept. i cam
ce explicaii as fi dat daca venea pe-aici?
Daca nu tie ce se ntmpl, era timpul s-i arate cineva.
Cltinnd din cap, Giff se apleca s-o srute pe vrful nasului.
Eti prea aspra cu sora ta.
Eu sunt aspra cu ea? mri Lexy. Ia s-ncercm i invers. Se
potrivete mult mai bine.
Ei, poate ca suntei reciproc prea aspre. Am impresia ca lui Jo i-ai dat
ceva de furca, n ultima vreme.
Viaa ei e perfecta pt. ea, il contrazise Lexy, bosumflata, rsucind pe
deget o uvi din parul lui. Are o meserie, cltorete cat cuprinde.
Oamenii orcie n fata pozelor ei ca nite nci nou-nscui. Sau le
studiaz ca pe nite manuale tmpite. i ctig bani cu grmada, destul ca sa
nu aib grija unei mpuite de moteniri.
Rscolit de dragoste, Giff i trecu nodurile degetelor peste brbia ei.
Iubito, e cea mai neghioaba pierdere de timp sa fii invidioasa pe Jo.
Invidioasa? se ntunecar ochii ei, dilatai de socul insultei. De ce
Dumnezeu as invidia-o eu pe Jo Ellen?
Exact, o srut mrunt, cu un ciugulit drgstos, Giff. Voi doua
urmrii acelai lucru. Felurile cum suntei i cum il cutai difer ca noaptea
de zi, dar scopul e unul singur.

Serios? ntreb Lexy cu o voce rece i curgtoare ca laptele proaspt.


Si care sa fie scopul asta?
Sa fii fericite. Asta vor majoritatea oamenilor mai presus de orice. i
s-i lase amprenta n lume. Simplul fapt ca ea a reuit naintea ta, nu te face
sa fii mai putin importanta. Si, n fond, a avut 3 ani avantaj.
Lexy nu se ls deloc convinsa. Glasul ii deveni din rece, ngheat.
Nu stiu de ce m-ai adus aici, daca nu vroiai dect sa vorbim despre
sor-mea.
Iubito, tu m-ai adus pe mine, zmbi Giff, continund s-i tina minile
blocate, n ciuda zvrcolelilor ei nervoase. Din cte-mi amintesc, ai venit pana
la vila Sand Castle, unde eu mi vedeam linitit de treburi, nlocuind plasele de
nari. Mi-ai optit ceva la ureche, i cum deja aveai ptura asta n geanta, cea mai fi putut sa fac?
Lexy ridica brbia, arcuindu-i o sprncean.
Pai nu stiu, Giff. Ce-ai fi putut sa faci?
Cred ca trebuie s-i arat.
Nu se grbi, lsnd-o slbit i tremurtoare. In noaptea trecuta, totul se
revrsase peste ea ntr-un iure fierbinte. Nevoie peste placere, placere sfiind
cu ghearele nevoia. Azi, insa, n aerul rcoros i lumina difuza, minile lui se
micau ncet, frecnd-o uor pe piele, apsnd cu degetele, apoi plimbandu-sile abia simit pe deasupra.
Revenea iar i iar la a ei, de parca numai de acea aroma ar fi avut nevoie.
Cnd Lexy ofta, sunetul rzbtu din adncurile fpturii ei.
Putea fi sedusa, precum i cucerita. Giff ateptase o via ntreag sa le
fac pe amndou, s-o vad lsndu-l sa le fac pe amndou.
Toat fptura ei ii era nepreuit. Acum putea s-i arate pas cu pas.
ntr-o zi, curnd, avea sa i-o spun, cuvnt cu cuvnt.
Cnd luneca nuntru, geamtul ei de ntmpinare fu ginga i mtsos.
Se ncord s-i druiasc mai mult, sa ia mai mult, ntr-un rimt lene ca al
rului care curgea prin apropiere.
Lexy scnci cnd Giff cobori capul ca s-i sug uor snii.
Tu mai nti, murmura el. Ca sa te vad.
Nu s-ar fi putut opri. Era purtata ca o frunza, fara pic de greutate, pe
curentul rului. Orgasmul o inunda, prelung, delicios i profund. Abia ii putu
rosti numele.
Gura lui reveni la a ei, arcuindu-se i se slobozi n ea.
Mmm, reui Lexy sa murmure n timp ce Giff se rostogolea trgnd-o
deasupra i rezemanadu-i capul pe pieptul lui. Niciodat nu mai avusese un
asemenea orgasm unul care sa i se furieze n sus din vrfurile picioarelor ca
mngierea unor degete nfurate n mtase.

Iar Giff pruse att de stpnit, de perfect contient de ea. Numai tunetul
inimii lui sub obraz ii dovedea ca fusese la fel de dezlnuit.
Surse din nou, ntorcndu-i buzele spre pieptul lui.
Se vede ca ai exersat mult.
Giff ramase cu ochii nchii, desftndu-se cu senzaia aerului pe fata i
a parului ei sub mana.
Cred cu tarie n a munci la un anume talent pana i-l perfecionezi.
As zice ca ti l-ai nsuit corect.
Te-am dorit toat viaa, Lexy.
Ceva dinuntrul ei se nfior auzindu-l cum o spunea, att de simplu,
att de uor. Cuprinsa n vpaia rmas, salta capul si, cnd il privi, acel ceva
fremta din nou.
Cred, n adncul meu, ca i eu te-am dorit dintotdeauna.
Ochii sai se deschiseser, cu o expresie care o fcu sa i se usuce gura, i
afi un zmbet trengresc:
Dar erai att de slbnog.
Iar tu n-aveai piept.
Lexy chicoti, pe cnd Giff cobori mana s-i cuprind snii.
Unele lucruri se mai i schimba.
Ridicndu-se, il ncalec.
i ma trgeai de par.
Tu ma mucai. Mai am i-acum urmele dinilor tai pe umrul stng.
Cu un hohot de ras, Lexy i arunca parul pe spate. Avea sa se
chinuiasc ngrozitor cu desclcitul; dar, trebuia sa recunoasc, meritase
osteneala.
Ba nu le ai.
Nu le am pe dracu. Mama zice ca e stigmatul familiei Hathaway.
Ia sa vedem noi.
Il trase pana cnd Giff se ntoarse pe o parte. Lexy privi, mijindu-i ochii,
desi cicatricea tears se vedea destul de clar. Stigmatul ei.
Simi un mic fior ciudat, la gndul ca Giff il purta.
Unde? Nu vad nimic, se apropie ea i mai mult. A, vorbeai de fleacul
asta? Pai asta nu-i nimic. Acum sunt n stare de mult mai mult.
nainte ca Giff sa se poat apra, i nfipse dinii n umrul lui. Tnrul
tipa, o arunca la o parte i se rostogoli cu ea pana se ncurcar amndoi n
ptura. Minile lui reuir sa ajung ici, colo, fcnd-o sa se sufoce de ras, ca
i de dorina remprosptat.
As spune ca e timpul s-mi las i eu semnul pe tine.
Sa nu ndrzneti sa ma musti, Giff, chicoti Lexy, zbtndu-se,
rostogolindu-se. Au! Fir-ai tu sa fii!

Inca nu te-am muscat.


Atunci, m-a muscat altceva.
Giff se mic rapid, cu viziuni de erpi sfredelindu-i creierul. O culca pe
spate, sari n picioare i o culese n brae dintr-o singura micare fulgertoare.
Lexy ramase cu gura cscat cnd ii vzu ochii, deodata duri i reci, scrutnd
solul.
Doamne, reui ea sa ngaime, n timp ce inima ei romantica fcea o
tumba n piept.
Pe jos nu se tara, nu se furi, i nu se prelingea nimic. Giff, insa, vzu o
sclipire argintie. O ls pe Lexy pe picioare i o rsuci n loc. O mica zgrietur
rosie ii pata omoplatul delicat.
Te-ai rostogolit peste ceva, atta tot.
Srut uor zgrietur, apoi se apleca sa ridice obiectul argintiu.
Cercelul cuiva.
Cu ochii strlucitori, Lexy duse mana la spate s-i frece absenta locul
dureros. O ridicase de parca ar fi fost uoar ca fulgul, i spuse ea vistoare. i
sttuse astfel, innd-o n brae, ca i cum ar fi aprat-o de un dragon care
sufla foc pe nri.
Prin minte ii plutir imagini cu Lancelot i Guinevere, cu castele pierdute
n ceata, nainte de a reui sa se concentreze asupra cercelului din mana lui
Giff. Avea forma unei dare de stelue argintii.
E al lui Ginny, se ncrunt ea uor, luandu-i-l din mana. Face parte
din perechea ei favorita. Ma ntreb cum a ajuns aici.
Giff i nl sprncenele, micndu-i-le ironic:
Cred ca nu suntem primii care folosim pdurea asta i pt. altceva
dect o plimbare prin snul naturii.
Rznd, Lexy se aez la loc pe ptur, punnd cu grija cercelul lng ea,
nainte de a-i lua sutienul.
Cred ca ai dreptate. Totui, e un ocol cam lung de la drumul dintre
camping i cabana ei. Asear ii purta n urechi?
N-am fost prea atent la loburile vara-mii, replica sec Giff.
Sunt aproape sigura
Ls fraza n aer, ncercnd s-i reaminteasc imaginea. Ginny purtase
o bluza de culoare rou-aprins, cu tinte argintii, i jeani albi, strmi, nchii
cu o centura concho. i da, i spuse Lexy, aproape cu siguran, steluele ei
favorite agate la urechi. Lui Ginny ii plceau cum se legnau i reflectau
lumina.
Ei, nu conteaz. I-l duc eu napoi. Daca o gsesc.
Giff se aez s-i traga pantalonii de jockey.
Ce vrei sa spui?

Probabil i-a tras o ust tare azi-noapte la foc. Azi-diminea n-a


aprut la lucru.
Cum adic n-a aprut? Ginny nu lipsete niciodat.
Ei bine, azi n-a venit. Am auzit discuia cnd am venit la micul dejun.
i scoase din geanta o perie de par i ncepu complicatul proces de asi
descalci buclele.
Au, fir-ar sa fie. Am avut cteva cazri i eliberri la camping, i nici
urma de Ginny. Kate i-a trimis pe tati i Jo sa le rezolve.
Giff mbrac pantalonii i se ridica sa i-i ncheie.
Au cutat n cabana ei?
Am terminat nainte de a se fi ntors, dar cred ca da. i spun eu, Kate
se urca pe perei.
Nu-i deloc n stilul lui Ginny. E ea nebunatica, dar n-ar lsa-o
niciodat pe Kate balta.
O fi bolnava, freca Lexy cercelul intre degete, nainte de a-l vara n
buzunraul sortului pe care i-l luase ca s-l scoat pe Giff din mini.
i turna tequila pe gat aproape fara pauza.
Giff ddu din cap a ncuviinare, tiind insa ca Ginny, fie i mahmura, iar fi fcut datoria sau ar fi luat masuri sa fie nlocuit. i aminti cum artase,
cltinndu-se pe plaja n ntuneric, fcndu-le cu mana lui i lui Lexy i
suflndu-le bezele.
Ma duc sa vad ce-i cu ea.
Neaprat, se ridica Lexy, observnd cu placere cum ii privea Giff
picioarele desfurndu-se. i mai trziu, poate
Il cuprinse cu braele.
vii sa vezi ce mai e i cu mine.
Ma gndeam eu i la asta. Plnuisem sa iau cina la han. Sa te las sa
ma serveti.
Aha, se arcuir buzele ei ntr-o curba felina, n timp ce se retrgea,
trgndu-i ncet pieptenele prin uviele lungi de par, rsucite ca tirbuoanele.
aa plnuisei?
Mda. Pe urma, plnuiam sa vad cum ar fi daca n continuare m-a
rtci pe la etaj, eventual nimerind chiar n camera ta. Am putea ncerca figura
asta i n pat, ca sa mai schimbam.
Ei, i trecu Lexy limba peste buza de sus. S-ar putea ca disear sa fiu
libera, n funcie de baciul pe care mi-l dai
Zmbind, Giff ii captura buzele recent umezite ntr-o srutare care o
cltin pe clcie.
Cnd putu respira din nou, Lexy expira ncet.
E un nceput cu-adevrat reuit.

Se apleca sa strng ptur, rsucindu-se intenionat pt. a-l sci cu


fesele strnse n pantalonii scuri, dup care ntoarse capul.
Am s-i acord un serviciu de excelenta.
Cnd reveni n camioneta, porning spre camping, btile inimii lui Giff
aproape ca reveniser la normal. Era o femeie puternica, i spuse, iar viaa cu
ea avea sa fie o aventura continua. Nu o considera complet pregtit s-i
adapteze ideile la a-i petrece toat viaa cu el, dar avea sa se ocupe i de asta.
Zmbi n sinea lui, deschiznd radioul, iar Clint Black ncepu sa se
vicreasc din boxe. Planificase totul, medita Giff. Curtea pe care i-o fcea
cu progrese considerabile, dup prerea lui. Cererea n cstorie, nunta, viaa.
De ndat ce o convingea ca era exact brbatul de care avea nevoie, aa
avea sa se ntmple. Intre timp, urmau sa se distreze teribil mpreun.
Intra n camping, ncruntndu-se putin cnd vzu n ghereta un
adolescent, n locui lui Ginny.
Hei, Collin, latra Giff, aplecndu-se pe fereastra. Tu stai la post pe ziua
de azi?
aa se pare.
Ai vzut-o pe Ginny?
Nici urma de ea, ncerca biatul s-i fac lasciv cu ochiul. Se pare c-a
prins o partida eapn.
Mda.
Simi insa n pntec un gol incomod.
Ma duc s-arunc o privire la ea acas. Sa vad ce descopr.
Cum vrei.
Giff conduse ncet, contient de posibilitatea ca vreun copil sa se repead
n fata mainii. In prag de vara, tia ca aveau sa vina tot mai multi, adunnduse n camping i-n vile, ntinzndu-i prosoapele pe plaja. Cei din vile urmau sa
se frig la soare cate o jumtate de zi, revenind apoi n casa pt. a da drumul
instalaiilor de aer condiionat la putere maxima. Ceea ce, de obicei, nsemna ca
Giff era ocupat toat vara cu nlocuitul bobinelor.
Nu ca l-ar fi deranjat. Era o munca cinstita i onorabila. Si, cu toate ca
visa uneori sa se apuce de ceva mai interesant, bnuia ca avea s-i vina i lui
vremea.
Trase maina pe scurta alee a lui Ginny i cobori. Spera s-o gseasc n
pat, gemnd, cu capul ntr-un lighean. Asta ar fi explicat tcerea.
Cnd era acas, Ginny i punea ntotdeauna radioul sa urle la maxim,
deschidea televizorul i-i adug i vocea ei, cntnd sau certndu-se, la
convorbirile n direct care o pasionau. Toate zgomotele se ciocneau vesel.
Susinea ca astfel se simea mai putin singura.

Dar Giff nu auzea nimic altceva dect fonetul frunzelor de palmier n


vnt i plesciturile slabe ale broatelor n apa. Merse la usa si, ntruct circula
n cabana ei la fel de liber ca i acas, nu se osteni sa bata.
Tresari mai-mai sa cada pe spate, cnd deschise usa i apru silueta
unui brbat.
Iisuse Christoase atotputernice, Bri, ai putea la fel de bine sa ma
mputi, de rau ce m-ai speriat.
Scuz-m, zmbi vag, Brian. Am auzit maina i m-am gndit ca putea
fi Ginny.
Privi pe lng Giff, spre camioneta.
Nu e cu tine, nu-i asa?
Nu, tocmai am aflat ca nu e la lucru i am venit s-o caut.
Nu-i aici. i nu pare sa fi trecut, pe ziua de azi, desi e greu de spus.
Se uita napoi, peste umr.
Femeia asta e dezordonata ca trei putoaice n clduri.
O fi la vreunul din locurile campingului.
Brian scruta copacii nghesuii n jurul smocurilor de iarba aurie din
mlatin. Doua rate codate poposiser pe balta, din lungul drum de-a lungul
litoralului Atlantic. Un erete ddea ncet trcoale pe deasupra.
Lng crarea ngust, unde se ncurcau pnze de pajanjen, trei fluturi
coada-rndunicii zburdau veseli.
Dar nu se vedea nici o urma a fiinei omeneti care locuia acel colior al
insulei.
Am parcat lng nr.1 i am ocolit pana aici. Am ntrebat de ea, insa
nimeni din cei pe care i-am ntlnit, n-a vzut-o de ieri ncoace.
Nu e-n regula
Jena din stomacul lui Giff devenise o durere surda.
Bri, ceva nu-i n regula.
Sunt de acord cu tine. E trecut de doua. Chiar daca i-a petrecut
noaptea altundeva, trebuia sa ias la suprafa pana acum.
ngrijorarea il strngea de ceafa ca un pumn ncletat. i-o freca absent,
privind napoi, spre dezordinea din cabana lui Ginny.
E timpul sa ne-apucam de dat telefoane.
Eu ma duc s-i spun maic-mii. O sa dea o duzina de telefoane, pana
sa apucam sa dam noi unul singur. Haide, te las la main.
i mulumesc.
Se cam cherchelise asear, adug Giff, n timp ce se aez la volan.
Am vzut-o Lexy i cu mine am vzut-o. Eram n apa la o partida de
not, adug el, cu o privire scurta n jur.
De not exact.

Giff atepta un moment, trgndu-se de cozorocul epcii.


i cum ai vrea s-i spun ca ma culc cu sor-ta?
Brian i aps degetele pe ochi.
Cred ca asta a fost un mod. Mie mi-e putin cam greu s-mi aduc pe
limba cuvntul felicitri, n situaia de fata.
Vrei s-mi cunoti inteniile?
Nu, ridica Brian o mana. Serios, nu ma intereseaz.
Am sa ma nsor cu ea.
Acum, chiar ca nu mai pot spune felicitri.
Rsucindu-se pe scaun, Brian il privi pe Giff drept n ochi:
Ai nnebunit?
O iubesc, zise Giff bgnd camioneta n mararier. Dintotdeauna am
iubit-o.
Lui Brian ii reveni n minte o imagine clara a lui Lexy, dnd un ut vesel
inimii nsngerate a lui Giff, ntr-o prpastie.
Eti biat mare, Giff. tii n ce te bagi.
ntocmai, cum stiu i ca tu i toi ceilali din familia voastr nu i-ai
acordat niciodat lui Lexy destul credit. Glasul de obicei blajin al lui Giff
dobndi un accent defensiv, care-l fcu pe Brian sa ridice din sprncene.
E istea, e puternica, are o inima cat oceanul si, cnd o scuturi de toate
prostiile, e loiala cat cuprinde.
Brian expira prelung. Mai era i necugetata, impulsiva i egocentrista.
Dar cuvintele lui Giff ii atinseser o coarda care-l fcea sa se ruineze.
Ai dreptate. i daca cineva ii poate lefui calitile, as spune ca tu eti
ala.
Are nevoie de mine, batu Giff cu degetele n volan. i-a fi recunosctor
daca nu i-ai pomeni nimic din ceea ce-am vorbit. La partea asta inca n-am
ajuns.
Crede-m, ultimul lucru pe care vreau s-l discut cu Alexa e viaa ei
amoroasa.
Bine. Ei, dar ne-am abtut de la ce vorbeam. Am vzut-o pe Ginny azinoapte. Trebuie sa fi fost cam pe la miezul nopii. Nu eram prea atent la ceas.
Mergea spre sud, pe plaja s-a oprit i ne-a fcut cu mana.
Era singura?
Mda. A spus ca avea nevoie s-i limpezeasc minile. N-am observat
sa se fi ntors, dar un timp am fost cam ocupat.
Ei, daca a leinat pe plaja, trebuia s-o fi gsit cineva pana acum, ceea
ce nseamn ca s-a ntors, sau a tiat-o peste dune.
I-am gsit un cercel n poiana de pe malul dinspre Sanctuar al rului.
Cnd?

Mai adineauri, rspunse Giff, oprind lng maina lui Brian. Lexy i
cu mine tocmai
A, te rog, nu-mi baga imaginea asta n creier. Ce suntei, iepuri?
cltin el din cap. Eti sigur ca era cercelul lui Ginny?
Lexy da i era destul de sigura ca Ginny il purtase asear.
Asta-i genul de lucru pe care Lexy l-ar observa oricnd. Dar e un
traseu anormal pt. Ginny, daca se ndrepta spre casa.
aa m-am gndit i eu. Totui, poate ca intre timp sa se fi ntlnit cu
cineva. Lui Ginny nu-i sta n fire sa plece de la o petrecere nainte de a se
termina doar daca nu cumva plnuiete o altfel de petrecere.
Nimic din toate astea nu sunt n firea lui Ginny.
Exact. ncep sa ma ngrijorez, Brian.
Mda.
Cobori din camioneta, apoi se ntoarse, rezemndu-se de fereastra.
Pune-o pe maic-ta s-nceap cu telefoanele alea. Eu ma duc la ferry.
Cine tie, poate l-a ntlnit pe brbatul visurilor ei i a ters-o la
Savannah.
Pe la ora 6, se declanase o cutare pe scara completa. Pe toate crrile
din pdure, pe drumurile accidentate de excursie spre nord, pe arcul prelung al
plajei i pe potecile ntortocheate ce erpuiau printre balti. Unii dintre cei ce
scotoceau insula i aminteau de o alta cutare, a unei alte femei.
Cei 20 de ani trecui, nu terseser amintirea. Si, n timp ce o cutau pe
Ginny, multi murmurau despre Anabelle.
Probabil ca fugise la fel ca Belle. aa credeau unii. O apucase
mncrimea de talpa i se hotrse sa i-o scarpine. Tnra Pendleton fusese
ntotdeauna o nebunatica. Nu, Anabelle nu, spuneau unii, dar Ginny, da.
Anabelle fusese o apa curgtoare care rodea adnc, pe cnd Ginny nu era dect
suprafaa cu valuri furtunoase.
Si, totui, ambele dispruser.
Nathan nimeri n mijlocul unei conversaii, n timp ce zbovea la
debarcader, bgndu-i servieta n cabina mainii i ncrcnd proviziile n
spate.
Inima ncepu s-i bata mai repede, mai tare. Simea un nod n stomac.
Auzise numele lui Anabelle aruncat ncoace i-ncolo i-i suna n urechi.
Venise sa priveasc adevrul n fata, i reaminti el, apoi ncercase s-l
ignore.
Nu era sigur cat timp mai avea s-o mai poat face pe oricare din doua.
Sau daca era capabil sa suporte calea pe care o alegea.
Porni spre Sanctuar.

O vzu pe Jo aezat pe grandioasele trepte de la intrare, cu capul


rezemat pe genunchii ndoii. Cnd ii auzi jeep-ul, i-l ridica, iar Nathan ii vzu
toate fantomele din ochi.
N-o gsim, spuse ea, cu buzele strnse. Pe Ginny.
Am auzit.
Netiind ce altceva sa fac, se aez lng Jo, cuprinznd-o cu un brat de
umeri ca sa se sprijine de el.
Tocmai am venit, cu bacul.
Am cutat-o peste tot. Ore-ntregi. A disprut Nathan, a disprut pur i
simplu, la fel ca
Nu putu spune mai mult. Nu voia s-o spun. Si, trgnd aer n piept,
trnti usa chiar i peste simplul gnd.
Daca era pe insula, ar fi fost vzut, ar fi gsit-o cineva.
E o suprafa ntins de cutat.
Ba nu, cltin ea din cap. Daca ncerca sa se ascund, sigur, ar fi avut
un avantaj. Ginny cunoate insula la fel de bine ca toat lumea, fiecare crare
i vlcea. Dar nu avea nici un motiv. A disprut i att.
N-am vzut-o pe bacul de diminea. Am tras pe dreapta i am dormit
aproape tot drumul, dar e greu sa n-o observi.
Am verificat deja. N-a luat bacul.
Ok, i plimba el mana n sus i-n jos pe braul ei, ncercnd sa
judece.
Barci private. Exista vreo cteva ale insularilor i ale strinilor.
tie sa piloteze o barca, dar nici un localnic n-a raportat vreuna lipsa.
Nimeni n-a anunat vreo dispariie, nici n-a venit sa spun ca ar fi dus-o
pe Ginny.
Un vizitator de-o zi?
Mda, ddu Jo din cap, ncercnd sa accepte ideea. Asta ncep sa
cread cei mai multi. I s-au urcat grgunii la cap i a tulit-o cu cineva.
A mai fcut-o ea i-nainte, dar niciodat cnd avea program de lucru i
fara sa lase o vorba.
Nathan i aminti cum ii zmbise. Salut, frumosule.
Azi-noapte, a tras tequila aproape fara pauza.
Da, i asta se spune, se smulse Jo de lng el. Ginny nu e o beiv
iresponsabila, de doua parale.
N-am spus asta, Jo. i nici n-am gndit-o.
E att de uor sa zici ca nu-i pasa, c-o durea n cot. Pur i simplu a
plecat fara sa spun o vorba nimnui, fara un gnd pt. nimeni.
Sari n picioare, cu cuvintele rostogolindu-i-se pe gura.

S-i prseasc familia i pe toi cei ce-o iubeau, fara s-i pese cat
aveau sa sufere de ngrijorare i de durere.
Ochii ii scnteiau de furie i vorbea tot mai tare. N-o mai interesa ca
acum se referea la mama ei. Nu-i mai pasa ca expresia grava i comptimitoare
de pe fata lui Nathan ii ddea de neles ca o tia i el.
Nu cred, i trase ea respiraia, rsuflnd apoi ncet. i n-am crezut-o
niciodat.
mi pare rau, se ridica Nathan n picioare, cuprinznd-o cu braele;
desi il mpinse i se zbtu, el o tinu ferm. mi pare rau, Jo.
N-am nevoie de mila ta. Nu vreau nimic de la tine, nici de la altcineva.
Da-mi drumul.
Nu.
I se dduse drumul de prea multe ori i de ctre prea multi oameni. i
lipi obrazul de parul ei, ateptnd sa se liniteasc.
Jo se opri brusc, nlnuindu-l strns cu braele.
O, Nathan, mi-e att de frica. Parca as retri iari totul i nu stiu de
ce.
Nathan privi peste capul ei, spre gradina plina de gura-leului i clopoei
de Canterburry.
Ar conta cu ceva? i-ar fi de folos sa tii de ce?
Poate ca nu. Uneori am impresia ca n-ar fi dect i mai rau. Pentru noi
toi.
Se ntoarse cu fata spre gatul lui, jalnic de recunosctoare ca il avea
alturi, ca era adevrat.
Nu suport s-l vad pe tatl meu amintindu-i, i pe Brian, i pe Lexy.
Nu vorbim despre asta, nu parem capabili sa ne ndurm sa vorbim.
Dar amintirea exista. Ne mpinge, i cred ca aproape toat viaa ne-a
mpins tot mai departe unii de alii.
Ofta prelung, legnat de ritmul statornic al inimii lui lipite de a ei.
Ma pomenesc gndindu-m mai mult la mama dect la Ginny i ma
ursc pt. asta.
Nu, ii atinse el cu buzele tmpl, pometul obrazului, apoi gura. Nu ai
de ce, repeta, lunecnd n srut mai uor i mai profund dect intenionase.
Jo nu se retrase, ci i se deschise. Simpla consolare pe care dorise sa i-o
ofere se transforma ntr-o stare cu ritmul subtil al urgentei. Minile lui se
ridicar, ii ncadrar fata, apoi lunecar n jos, cu o mngiere prelunga i
nceat, care-i fcu stomacul s-i cada la genunchi.
Nevoia care se ridica n ea era negrit de dulce, de coapta, de enorma.
Nu-i dorea nimic mai mult dect sa se lase n voia ei. De unde provenea?
se ntreb Jo, ameit. i ncotro o putea duce? Deodata, i dori din toat

inima sa poat fi doar doi oameni care se necau unul pe celalalt n acel
nesfrit i lent srut, n timp ce soarele cobora pe cer i umbrele se alungeau,
tot mai ntunecate.
Nu pot face asta, murmura Jo.
Schimba unghiul srutului, i o cotropi din nou.
ine-te de mine iari, doar o clipa, spuse el, cnd braele ei czur
fara vlaga. Mai ai nevoie de mine, numai un moment.
Nu mai putea rezista, nu i-o putea refuza nici unuia dintre ei, aa ca se
agata strns de el, lsnd momentul sa se depene n jurul lor. Ca prin ceata,
auzi cauciucurile unei maini trecnd pe drumul de jos.
Realitatea reveni la locul ei, fcnd-o sa se desprind.
Trebuie sa plec.
Nathan ntinse minile, prinznd-o de vrfurile degetelor.
Vino cu mine napoi. Vino cu mine acas. Ls n urma toate astea, pt.
un timp.
n ochi ii nvlir un noian de emoii, umplndu-i, fcndu-i de un
albastru intens.
Nu pot.
Se retrase de-a-ndratelea, apoi o lua la fuga pe trepte, nchiznd usa
dup ea, repede i fara sa priveasc n urma.
CAPITOLUL 14
La 36 de ore dup ce Ginny nu se prezentase la lucru, Brian intra greoi
n salonul familiei i se ntinse pe canapeaua veche. Era extenuat i nu mai
exista nimic de fcut. Insula fusese cercetata n toate direciile, se dduser
zeci de telefoane. In cele din urma, anunaser politia.
Poliitii nu pruser extrem de preocupai, i aminti Brian, studiind
rozetele de ipsos ce mrgineau tavanul adncit. In fond, avea de-a face cu o
femeie de 26 de ani femeie cu o anumit reputaie. O femeie care era libera sa
vina i sa plece cum o tia capul, nu i se cunotea nici un duman i avea
predilecia sa fac incursiuni n zona micilor nebunii.
tia deja ca autoritile aveau sa nvredniceasc problema cu o singura
privire, sa efectueze formalitile de baza, apoi s-o claseze.
i aminti ca fcuser ceva mai mult n urma cu 20 de ani, cnd
dispruse alta femeie. Pt. a o gsi pe Anabelle, se strduiser mai tare i mai
mult timp. Poliitii umblaser pe insula, punnd ntrebri, artndu-se gravi
i preocupai. Dar acolo fuseser bani la mijloc conturi n banca, proprieti,
moteniri. Avusese nevoie de ctva timp ca s-i dea seama ca politia urmrise
varianta unei infraciuni. i ca, pt. un scurt rstimp, tatl lui fusese principalul
suspect.
Il speriase ngrozitor.

Dar nu se gsise nici o dovada de intriga, iar interesul se risipise n cele


din urma. Brian bnuia ca, n cazul lui Ginny Pendleton, interesul avea sa
piar mult mai curnd.
Si pur i simplu nu mai avea ce face.
Se gndi n treact sa ntind mana dup telecomanda, sa deschid
televizorul sau magnetofonul stereo i sa uite de toate, pt. o ora.
Salonul sau camera de familie cum insista Kate s-i spun era
folosit rareori.
Kate era aceea care alesese mobila nepretenioasa i comoda, combinnd
fotoliile late i adnci, mesele vechi, masive, canapeaua pe care te puteai
ntinde i dormi. Aruncase ici colo pe podea perne colorate, n ideea,
presupunea Brian, ca era efectiv posibil ca uneori camera sa se aglomereze att
de mult, nct nu le mai rmneau tututor locuri tradiionale unde sa se aeze.
Dar, cel mai des, camera era ocupata doar de o singura persoana la un
moment dat.
Hathaway-ii nu erau genul de familie care se aduna sa se uite la
actualitile de seara. Erau nite singuratici, medita el, fiecare gsind mai
multe scuze ca sa stea desprii, dect sa se reuneasc.
Asa, viaa era mai putin complicata.
Se ridica n capul oaselor, dar nu avea energie necesara sa se distrag cu
tirile altora. In schimb, se ridica i merse la micul frigider din spatele barului
de mahon. Era alta din fanteziile ncpnate ale lui Kate, sa tina mereu pline
barul i frigiderul. De parca familia ar fi putut poposi dup o zi grea, sa bea un
phrel mpreun, sa converseze i sa se distreze putin. Brian rase cu jumtate
de gura, n timp ce destupa o bere.
Nici o ans.
Cu acest gnd amar n minte, i ridica privirea i-i vzu tatl n usa.
Ar fi trebuit sa traga la sorti ca sa afle cine era mai surprins ca se
pomenea fata n fata cu celalalt.
Tcerea plutea n aer, densa i cleioasa, cum numai n snul unei familii
se poate coace. Dup un timp, Brian i ls capul pe spate, band ndelung din
berea rece. Sam i foi picioarele pe loc, agndu-i degetele mari n
buzunarele din fata.
Ai terminat pe ziua de azi? il ntreb el pe Brian.
aa se pare. Altceva n-am mai avut de fcut.
ntruct stand acolo pasiv se simea prost, Brian ridica din umeri,
adugnd:
Vrei o bere?
Nu m-ar deranja.

Lua inca o sticla din frigider, scondu-i capacul, n timp ce tatl sau se
apropia. Sam lua o nghiitur, rmnnd iari tcut. Avusese intenia sa se
destind cu cteva reprize de baseball, poate sa dea pe gat putin bourbon ca sa
adoarm mai uor.
N-avea idee cum sa bea o bere cu fiul lui.
A-nceput ploaia, spuse el la nimereala.
Brian o auzea btnd n ferestre.
A fost o zi frumoasa de primvar.
Sam ddu din cap, foindu-se iari.
Nivelul apei a sczut teribil, n unele din iazurile mai mici. Asta o sa le
fie de folos.
Strinilor n-o sa le convin.
Nu, se ncrunt reflex, Sam. Dar avem nevoie de ploaie.
Si iari se ls tcerea, prelungindu-se pana cnd Brian i inclina
capul.
Ei, se pare ca am cam epuizat subiectul vremii. Ce urmeaz? ntreb el
rece. Politica sau sport?
Lui Sam nu-i scapa sarcasmul, dar prefera sa nu-l ia n seama.
Nu cred ca te-ar interesa niciuna dintre ele.
Exact. Ce sa stiu eu despre asemenea subiecte brbteti? Eu mi
ctig existenta din gtit.
Nu asta am vrut sa spun, replica simplu Sam.
Avea nervii ntini la limita, mai sensibili dect ar fi preferat. Se
concentra sa nu-i piard calmul.
Doar ca nu tiam sa te intereseze.
Habar n-ai ce ma intereseaz pe mine. Nu tii ce gndesc, ce vreau, ce
simt. Fiindc aa ceva nu te-a interesat niciodat.
Brian Hathaway, se rsti Kate, intrnd n camera, nsoit de Lexy.
Nu-i vorbi tatlui tau pe tonul asta.
Las biatul sa spun ce are de spus, ramase Sam cu ochii spre fiul
lui, n timp ce-i punea berea deoparte. Are tot dreptul.
N-are dreptul sa fie nerespectuos.
Kate, ii arunca Sam o privire, potolind-o, dup care ddu din cap spre
Brian. Daca ai ceva n cpua, da pe fata.
Mi-ar trebui ani de zile i n-ar schimba naibii nimic.
Sam trecu n spatele barului. La urma urmei era mai bine sa bea acreala
aia.
De ce nu ncepi totui? il provoca el, turnndu-i 3 degete de Jim
Beam ntr-un pahar scurt, apoi dup o mica ezitare, mai umplu unul i-l
mpinse peste bar ctre Brian.

Nu beau bourbon. Ceea ce probabil ma face, de asemenea, sa fiu mai


putin brbat.
Simind o durere surda adunndu-i-se n pntec, Sam ridica paharul.
Orice brbat i alege singur butur. i eti om n toat firea de-o
buna bucata de vreme. De ce-ar conta pt. tine ce cred eu?
Mi-au trebuit 30 de ani ca sa ajung aici, replica Brian. Unde naiba ai
fost tu n ultimii 20?
Expresia cu care rostise ntrebarea i nefericirea din ton fcur loc
frustrrii, cednd, de parca ar fi ruginit complet, ateptnd doar ultimul
impuls.
Ai plecat, la fel ca ea. Numai ca, n cazul tau, a fost i mai rau, fiindc
ne-ai artat, n fiecare zi mpuit a vieilor noastre, ca nu contam pt.
tine. Nu eram dect nite belele secundare, pe care i le-ai trntit n brae
lui Kate.
Cu o sclipire btioas n ochi, Kate se repezi nainte:
Ia asculta, Brian Hathaway
Las-l n pace, ordona Sam, rece, pt. a-i ascunde acele fierbini crel
nepau n gtlej. Zi pana la capt, ii spuse el lui Brian. Mai ai i altele de spus?
Ce mai conteaz? O sa te fac sa revii i sa ne fii alturi, cnd eu
aveam 12 ani i doi puti strini m-au snopit n btaie ca sa se distreze? Sau
cnd aveam 15, i mi s-a fcut rau de la prima mea bere? Cnd aveam 17 i mam ccat pe mine de frica sa n-o fi lsat pe Molly Brodie gravida, dup ce neam pierdut mpreun fecioria?
Pumnii i se stansera lng trup, cu o furie pe care nu i-o cunotea.
Parca nici n-ai fi existat. Numai Kate. Ea e cea care m-a inut de frunte
i mi-a splat bortura. Ea ma pedepsea cnd meritam i m-a nvat sa
conduc, ea mi-a inut predici i m-a ludat. Tu, niciodat.
Nici mcar o data. i-acum, niciunul dintre noi nu mai are nevoie de tine.
Iar daca i pe mama ai tratat-o cu aceeai desconsideraie egoista, nu-i de
mirare ca i-a luat lumea-n cap.
La aceste cuvinte, Sam tresari, manifestndu-i pt. prima oara emoia, n
timpul torentului lung i amar. Cltin uor din cap, ntinznd iari mana
dup pahar, dar, nainte de a apuca sa vorbeasc, Lexy ncepu sa strige din
usa:
De ce faci asta? De ce-o faci tocmai acum? Lui Ginny i s-a ntmplat
ceva
Vocea i se frnse, ntr-un suspin, n timp ce nvlea nuntru.
I s-a ntmplat ceva ngrozitor, o stiu, i tu nu eti n stare dect sa
stai aici i sa spui lucrurile astea oribile.

Cu lacrimile iroindu-i pe fata, i trnti minile peste urechi, ca i cum


ar fi putut opri totul.
De ce n-o lai balta, de ce nu lai totul n pace i nu te pori ca i cum
n-ar avea nici o importanta?
Fiindc are, se rsuci Brian spre ea, furios ca nici mcar sora lui nu-i
mai inea partea. Fiindc are importanta ca suntem un surogat jalnic de
familie, ca tu fugi la New York i ncerci sa umpli cu brbai golul din viaa ta.
Ca Jo s-a mbolnvit i ca eu nu mai pot avea relaii cu o femeie fara sa ma
gndesc ca voi ajunge s-o alung, la fel cum a fcut el cu mama. Are importanta,
fir-ar a dracului sa fie, fiindc niciunul dintre noi nu tie cum sa fie fericit.
Eu stiu sa fiu fericita, ridica Lexy vocea, n timp ce fcea un pas spre
el, mpleticindu-se; ii venea sa urle ca nu era adevrat, ca totul era o minciuna.
Eu voi fi fericita. Voi avea tot ce-mi doresc.
Ce naiba se-ntmpl aici? i rezema Jo o mana de usa, privindu-i cu
ochii mari. Glasurile ridicate o aduseser din camera ei, unde ncercase sa
aipeasc pt. a recupera somnul pierdut cu grijile pt. Ginny.
Brian e plin de ura. Ura curata.
Cu inca un suspin nnebunit, Lexy se ntoarse i alerga n braele lui Jo.
Socul acestei atitudini i imaginea fratelui i a tatlui ei nfruntndu-se
peste bar ca doi boxeri n ateptarea gongului, o fcur sa rmn cu gura
cscat. Kate sttea la mijloc, plngnd n tcere.
Ce-i aici? izbuti Jo sa ntrebe, cu capul ncepnd s-i vjie. De Ginny
e vorba?
Nu le pasa de Ginny, sughita Lexy n umrul ei, sfrit de durere. Nu
le pasa.
Nu era vorba de Ginny, se ndeprta Brian de bar, turbat de furie i de
vinovie. Nu-i dect o seara tipica n familia Hathaway, iar eu mam saturat.
Si iei, oprindu-se un moment lng Lexy. Ridica o mana ca pt. a-i
mngia parul, apoi o ls sa cada, fara s-o ating.
Jo inspira ncet, subire.
Kate?
Kate i terse repede lacrimile de pe obraji.
Iubito, vrei s-o duci pe Lexy n camera ta putin? Vin i eu imediat.
Bine, rspunse Jo cu o privire scurta spre tatl ei chip mpietrit, ochi
enigmatici i nelese ca era mai bine s-i pstreze ntrebrile pt.
alta data. Haide Lexy, murmura ea. Hai cu mine acum.
Dup ce ieir, Kate scoase o batista din buzunar i-i sufla nasul.
Nu vreau s-i scuz comportamentul, ncepu ea, dar Brian e ngrozitor
de ngrijorat i frnt de oboseala. Cu toii suntem, insa el a vorbit cu politia si,
pe deasupra, mai conduce i hanul. E epuizat, Sam.

i are dreptate.
Sam sorbi din bourbon, ntrebndu-se daca alcoolul avea s-i spele din
gura gustul amar al ruinii.
Nu le-am mai fost ca un tata de cnd ne-a prsit Belle. Am lsat totul
n seama ta.
Sam
Btrnul o privi fix.
Vrei sa spui ca nu-i adevrat?
Kate ofta ncet si, pt. ca picioarele ii erau prea obosite ca s-o mai susin
un moment mcar, se aez pe un taburet al barului.
Nu, n-are nici un rost sa ne minim.
Sam pufni, ncercnd sa rada.
ntotdeauna ai fost cinstita pana la capt. Este o calitate admirabila
i iritanta.
Nu ma ateptam s-mi dai prea multa atenie. Ani de zile, am aplicat o
varianta mai politicoasa a ceea ce-a dat Brian afara din el adineaori.
i inclina capul si, cu toate ca avea ochii roii, il privi cu fermitate.
N-a avut nici un efect asupra ta.
A avut cteva, puse Sam paharul jos, pt. a-i masa fata cu minile.
Poate ca era obosit, cu inima frnt i-i amintea prea clar ce lsase sa se
tearg, dar avea de spus un lucru de care nu se crezuse niciodat capabil. Nam vrut sa aib nevoie de mine. N-am vrut sa aib nimeni nevoie. Si, mai mult
ca sigur, n-am vrut sa am nici eu nevoie de ei.
S-ar fi oprit aici. Spusese mai mult ca oricnd, chiar i fata de el nsui.
Dar Kate il privea cu atta rbdare i compasiune calma, nct se pomeni
continund:
Realitatea, Kate, este ca Belle mi-a zdrobit inima. Pana am reuit eu sa
trec peste asta, ai aprut tu aici, iar situaia prea s-i fi revenit la normal.
Daca n-a fi rmas
N-ar fi fost nimeni. Ai fcut treaba buna cu ei, Kate. Nu tiam ca miam
dat seama de asta pana adineaori, cnd biatul m-a lovit drept intre ochi. A
avut nevoie de curaj.
Kate nchise ochii.
Nu-i voi nelege niciodat pe brbai, nici daca mai triesc inca o
jumtate de secol. Eti mndru de el ca a strigat la tine, ca te-a insultat?
Il respect. mi trece prin minte ca nu i-am artat respectul cuvenit pe
care il merita un om n toat firea.
Ei bine, aleluia, murmura Kate si, lund bourbon-ul neatins al lui
Brian, bau. i se nec.

Buzele lui Sam se arcuir. Era att de frumoasa, i spuse, cum sttea
acolo btndu-se cu un pumn peste piept, rosie la fata i cu ochii mari.
N-ai rezistat niciodat la tarie.
Kate inspira convulsiv, rsuflnd apoi uiertor, caci alcoolul o ardea ca
flcrile iadului.
Asta seara fac o excepie. Sunt drmat pn-n mduva oaselor.
Sam ii lua paharul din mana.
Nu vei reui dect sa ti se fac rau.
Cuta n frigider i scoase sticla destupata de Chardonnay, butura ei
favorita.
Ii timp ce Sam ii turna n pahar, il privi lung.
Nu tiam ca ai observat ce anume mi place sa beau.
E imposibil sa trieti cu o femeie 20 de ani i sa nu-i remarci unele
obiceiuri.
Auzind cum ii sunau cuvintele, Sam simi o roea mata furisandu-i-se
n sus pe gat.
Sa locuieti n aceeai casa, vreau sa spun.
Hmm. Ei, i cu Brian ce vei face?
Ce sa fac?
Sam, sorbi Kate nervoasa, pt. a-i alunga gustul de bourbon din gura.
Ai de gnd sa dai cu piciorul la ansa asta?
Iat-o din nou, fu singurul lucru pe care i-l putu spune Sam,
zgndrindu-l cnd el nu dorea dect putina linite.
E morcovit i l-am lsat sa se descarce. Cu asta am terminat.
Ba n-ai terminat, se apleca peste bar Kate, apucndu-l de brat, nainte
de a reui s-o evite. Brian tocmai a deschis usa, Sam. Fii i tu ndeajuns de
printe, de brbat, ca sa intri prin ea.
N-are nici o nevoie de mine.
Ei, asta-i cea mai gogonata neghiobie pe care-am auzit-o n viaa mea,
se enerva Kate, destul de mult ca sa nu observe ca tusea lui ascundea un
chicotit. Toi suntei aa de ncpnai. Fiecare fir de par alb al meu se
datoreaz caposeniei de catari a Hathaway-ilor.
Sam arunca o privire spre tunsoarea ei ngrijit, rubiniu-intensa.
N-ai nici un fir alb.
i am pltit bani grai ca sa nu mi se vad, pufni ea. Acum asculta la
mine, Sam, i ine-i urechile cscate, mcar o data n via. Nu-mi pasa la ce
vrste au ajuns copiii tia, fapt e ca inca mai eu nevoie de tine. i era demult
timpul sa le druieti ceea ce ai ncetat sa le dai, lor i ie nsui, cu atia ani
n urma. Compasiune, atenie i afeciune.

Daca extravaganta asta ngrozitoare a lui Ginny v-a pus fata-n fata,
atunci aproape ca ma bucur. i n-am sa stau cu minile-n san, uitanduma cum
iari va ndeprtai unii de alii.
Se ridica de pe scaun, smulgndu-i paharul.
Acum, voi ncerca s-o calmez pe Lexy, ceea ce ar trebui s-mi ocupe o
jumtate din noapte. Ai timp destul s-i gseti fiul i s-ncepi sa aduni
cioburile mpreun cu el.
Kate
Cnd femeia se opri n usa, ntorcndu-se spre el cu ochii aceia
scnteietori, nervozitatea il fcu sa ia sticla de Jim Beam, dup care o puse la
loc.
Nu stiu cum sa ncep.
Idiotule, rspunse ea cu o afeciune att de blnd nct Sam se nroi
pt. a doua oara. Ai i nceput.
Brian tia exact ncotro se ndrepta. Nu se amgea cu gndul ca fcea
doar o lunga plimbare, ca sa se rcoreasc. Ar fi putut da ocol ntregii insule,
pe jos, i sngele tot i-ar fi rmas nfierbntat. Era furios pe el nsui pt. c-i
pierduse calmul, pt. ca spusese lucruri care nu ajutau la nimic. Il sfia faptul
ca le fcuse pe Lexy i pe Kate sa plng.
Viaa era mai simpla cnd pstrai totul n tine, decise el, cnd le ineai n
suflet i-i vedeai de treburi.
Nu asta fcuse tatl lui atia ani?
Brian i cocoa umerii n ploaie, nemulumit ca ieise fara haina, fiind
acum ud leoarca. Auzea marea vuind, n timp ce se trudea pe nisipul ud dintre
dune. La ferestrele csuelor ardeau lumini, pe care le folosea ca pe o busala n
ntuneric.
Auzi un fragment de muzica clasica, n timp ce urca treptele casei lui
Kirby. O vzu prin geamul stropit de ploaie al uii. Purta un trening albastru,
larg i moale, i era descul. Parul ii cdea n fata, ascunzndu-i obrajii, n
timp ce cuta prin frigider, aplecata, btnd tactul muzicii cu un picior cu
unghiile lcuite roz, cochet.
Fiorul rapid de patima il mulumi pe deplin. Deschise usa fara sa bata.
Kirby se ridica imediat, cu un mic ipt sonor.
O, Brian. Nu te-am auzit.
Luata pe nepregtite, i rezema o mana pe usa deschisa a frigiderului.
S-a aflat ceva de Ginny?
Nu.
A, crezusem
i mpinse degetele nervoase prin par, de la frunte pn-n cretet.

Ochii lui erau nceoai i direci, mocnind de o primejdie nendoielnic.


Inima lui Kirby sari n gat, speriata ca un iepure.
Eti ud.
Ploua, rspunse Brian, pornind spre ea.
tii, aa
Nu conta cat de ridicol i spunea ca era, dar genunchii ncepeau sa ii
tremure.
Ma pregteam sa beau un pahar de vin. Ce-ar fi s-i torn i ie unul i
s-i aduc un prosop?
N-am nevoie de prosop.
OK.
Simea pe el mirosul ploii i al fierbinelii.
Aduc vinul.
Mai trziu.
Brian ntinse mana i trnti usa frigiderului, dup care o imobiliza pe
Kirby n fata ei, cu propriu-i trup, strivindu-i gura ntr-un srut prjolitor,
lacom.
Chiar n timp ce geamtul ii era sugrumat n gat, minile lui i se
strecurar pe sub bluza, cuprinzndu-i posesiv snii. O musca uor de limba,
expediindu-i prin tot trupul mici fiori de durere i teama. Apoi minile ii
lunecar n jos, mprejurul ei, prinznd-o de fese i ridicnd-o pana la civa
centimetri deasupra podelei, docul ud, ntins, al pantalonilor lui apsndu-i
durerea lasciva dintre coapse.
Kirby reui sa expire cutremurat, cnd buzele lui ii pecetluir gatul.
Atta despre vorbele introductive
Flamanda, ii ataca urechea. Rapida muctura a crnii strni pofta de
mai mult.
Dormitorul e n captul holului.
N-am nevoie de pat.
Cu un zmbet tios i feroce, salta capul, privind-o.
Cum vreau eu, ai uitat? Iar cel mai bine lucrez n buctrie.
Picioarele ei atinser din nou podeaua, nainte de a fi apucat sa
clipeasc. Brian ii ntinse braele peste cap, prinznd-o de ncheieturi cu o
mana, n timp ce o mpingea peste usa frigiderului.
Uit-te la mine, ii ceru, dup care i strecura mana libera pe sub
elasticul pantalonilor de trening, afundndu-i degetele n ea.
Kirby scoase un ipt nfundat socul i voluptatea ciocnindu-se ntr-un
violent asalt asupra organismului care-o fcu s-i arcuiasc soldurile spre el,
rspunzndu-i ritmului sau nemilos printr-o reacie primordiala.

Vederea i se ngust, respiraia i se scurta i juisa ntr-o izbucnire


exploziva.
Fusese umeda deja. O gsise frageda i pregtit, acest singur fapt fiind
brutal de excitant. Dar cnd ochii ei orbir, pe Brian ncepur s-l loveasc n
tot trupul pumni de dorina nenfrnat. Cu rsuflarea ca un mrit, ii smulse
bluza peste cap, lipindu-i gura de snul ei.
Era mic, tare, i cu gust de piersica. Brian voia s-o devoreze, sa se
ospteze pana se satura sau murea. Murmurele lui de ncuviinare se
amestecau cu ameninri pe care niciunul dintre ei nu le putea nelege.
Minile lui Kirby ii rveau parul, il trgeau de cmaa uda, cu degetele lor
ntotdeauna abile acum ncurcndu-se de-atta graba.
nsi lipsa ei de control nsemna pt. Brian inca un strat al excitaiei.
Mai mult, mormi el, trgndu-i pantalonii peste solduri. Vreau mai
mult.
Cnd gura i se repezi n jos, Kirby il apuca strns de umeri, suspinnd.
Nu poi nu pot. O, Doamne. Ce-mi faci?
Te am.
Gura lui o cuprinse, mpingnd-o nenduplecat cu dinii i limba dincolo
de normalitate. Capul ei czu pe spate, peste frigiderul ce zumzia, n timp ce o
potopea cldur, o absorbea, ii mbrobona pielea de sudoare.
Fora orgasmului o izbi ca un tren scpat de sub control, gonind prin
tunelul unde Brian o inea imobilizata i neputincioasa.
Kirby se nmuie din tot trupul, cu capul prabusindu-i-se pe spate cnd
Brian o ridica n brae. Acum nimic n-o mai oca, nici mcar momentul cnd el
o pusese pe masa din buctrie ca pe o specialitate preparata cu mult talent pt.
a-i potoli pofta.
i scoase cmaa, fara a-i desprinde un moment ochii dintr-ai ei.
Proptindu-i pe rand picioarele de marginea mesei, se descal de tenii,
aruncndu-i n laturi. i descheie blugii i deschise fermoarul.
Ochii lui Kirby se limpezeau. Perfect, i spuse el. Voia s-i vad orbind
din nou. In timp ce-i scotea blugii, i ls privirea s-o cutreiere. Piele
trandafirie umeda, curbe delicate, parul revrsat peste lemnul nchis la culoare.
Era frumoasa de-i tia respiraia. Cnd fu sigur ca putea articula din nou
cuvintele, avea sa i-o spun. Acum o nclec si, cnd o simi tremurnd sub el,
zmbi:
Spune: ia-m, Brian.
Kirby trebui sa se concentreze pt. a inspira destul aer ca sa rmn n
via, dup care il expira cu un geamt, n timp ce degetele lui mari ii mngiau
sfrcurile.
Spune.

Fara sa judece, se arcui spre el.


Ia-m, Brian. Pentru numele lui Dumnezeu.
O penetra dintr-o micare rapida i puternica, n continuare meninndui pe amndoi la limita, n timp ce privea cu ochii aceia de sirena devenind
sticloi.
Acum, ia-m i tu, Kirby.
Da, ridica ea o mana spre fata lui, il nfur cu picioarele i ncepu sa
se desfete n goana rapida prin tenebre.
Brian nu mai avea suflare cnd se prbui peste ea, cu trupul i mintea
relaxate pt. prima oara dup zile n sir. O simea continund sa vibreze uor
sub el, n ocurile intense ramase dup partida de sex mplinit.
i freca fata n parul ei, degustndu-i mirosul.
Asta n-a fost dect un aperitiv.
O, Dumnezeule.
Brian chicoti si, ridicndu-se n brae, avu ncntarea de a o vedea
surzndu-i.
Ai gust de piersici.
Tocmai fcusem o baie cu spumant, nainte de a fi venit tu la prada.
Am ales perfect momentul.
Kirby ntinse mana s-i dea la o parte parul de pe fata un gest afectuos
i dezinvolt, care-i intriga pe amndoi.
Dup cum reiese, se pare ca aa a fost. Artai foarte periculos i
excitant cnd ai intrat aici.
Ma simeam periculos. Am avut o scena de familie la Sanctuar.
mi pare rau.
Nu e problema ta. Acum mi-ar prinde bine vinul ala.
Se retrase, lunecnd de pe masa, i merse la frigider.
Kirby i ngdui sa savureze privelitea. Ca doctori, ii putea da nota
maxima pt. cum se meninea n forma. Ca amanta, ii era recunosctoare pt.
acel trup longilin i pietros.
Paharele de vin sunt n al doilea dulap pe stnga, spuse ea. Merg sa
aduc un halat.
Nu te deranja, replica Brian, n timp ce Kirby sarea jos de pe masa.
N-am de gnd sa stau n buctrie goala.
Ba o sa stai.
Turna cu generozitate doua pahare, nainte ca privirea s-i lunece spre
ea, observndu-i trupul.
i oricum, nu vei sta prea mult.
Amuzata, Kirby i arcui o sprncean.
Nu?

Nu, se ntoarse el, dndu-i un pahar, dup care ciocni. Cred ca pe


bufetul de acolo vei fi cam la nlimea potrivita.
Fu recunosctoare ca inca nu apucase sa soarba din vin.
Bufetul din buctrie?
Mhm. i apoi, mai e i podeaua.
Kirby privi linoleumul alb, lucios, pe care bunica ei il instalase n urma
cu 3 ani, cu atta mndrie.
Podeaua.
Cred ca am fi n stare sa ajungem pana la pat daca tii cu tot
dinadinsul sa fim tradiionali peste vreo doua, trei ore.
Privi ceasul de pe aragaz.
E timp destul. Nu servim micul dejun pana la 8.
Kirby nu tia daca sa rada sau sa rmn muta.
Eti cumplit de ncreztor n puterea ta de rezistanta, nu?
Destul de ncreztor. Tu cum stai?
Fiorul provocrii o fcu sa zmbeasc.
Am s-i fac fata, Brian si, chiar mai mult, voi lua masuri sa
rmnem vii.
Ii rase din ochi peste buza paharului.
In fond, sunt medic.
Atunci e bine.
Puse paharul deoparte. Kirby tipa uor cnd o nh de talie apoi tipa
de-a binelea, cnd fundul ei se lovi de masa Formica.
Stai asa, e rece.
i asta la fel, i nmuie Brian un deget n vin, dup care il ls sa
picure pe sfrcul ei; se apleca, lingndu-l delicat. Nu trebuie dect sa ne
nclzim.
CAPITOLUL 15
Sam bnuia ca era semn rau atunci cnd un om trebuia s-i adune
curajul numai pt. a vorbi cu propriul lui fiu. i era i mai rau cnd, dup ce se
chinuia sa se pregteasc, nu-i mai gsea biatul.
Buctria era goala, fara urma de cafea pusa la fiert sau biscuii lsai sa
creasc. Statu un moment pe loc, simindu-se uria i stngaci, ca ntotdeauna
cnd intra n acea zona pe care struia s-o considere potrivita pt. femei.
tia ca Brian obinuia sa fac o plimbare dimineaa, dar mai tia i ca
obinuia la fel de regulat sa pregteasc mai nti cafeaua sau aluaturile lui
fanteziste pt. biscuii. In orice caz, Brian se ntorcea ntotdeauna pana la ora
aceea. Peste 30, 40 de minute oamenii aveau sa intre n sala de mese,
ateptndu-i mncarea.

Simplul fapt ca Sam nu petrecea prea mult timp prin casa, i sttea cat
mai putin posibil n preajma clienilor, nu nsemna ca nu tia ce se ntmpl.
i nvrti apca n mini, nfuriat ca ncepea sa i se ncleteze abdomenul
de ngrijorare. I se mai ntmplase sa se trezeasc ntr-o diminea descoperind
ca un membru al familiei dispruse. i tot pe nepregtite. Pe neanunate. Atta
doar ca nu mai gsise cafeaua fierbinte i coca de biscuii crescnd n castronul
mare i albastru, sub o panza alba, groasa.
Oare el il alungase pe biat? Iar acum il ateptau alti ani n care sa se
ntrebe daca era vinovat pt. a fi alungat pe inca cineva din Sanctuar i de lng
el?
nchise un moment ochii, pana cnd i putu alunga acel gnd hidos. Al
dracului sa fie daca avea sa se spnzure pt. asta. Brian era un brbat n toat
firea, la fel cum i Anabelle fusese o femeie matura. Erau stpni pe hotrrile
lor. i trase apca pe cap i porni spre usa.
Si simi un dublu fior de uurare i nelinite, cnd auzi fluieratul
apropiindu-se pe crarea din gradina.
Brian se opri din fluierat i din mers cnd i vzu tatl ieind pe
veranda cu geamlc. Il nemulumea ca starea de spirit i se schimba att de
repede din nepsare n descumpnire, ca ii erau ntrerupte ultimele cteva
momente de singurtate.
Brian ddu scurt din cap, apoi trecu pe lng Sam, n buctrie. Sam
statu un moment pe loc, nehotrt. Nu era greu ca un brbat sa observe cnd
altul i petrecuse noaptea tvlindu-se cu o femeie prin aternutul fierbinte i
rvit. Faptul de a vedea pe chipul fiului sau acea expresie relaxata i
mulumit il fcea sa se simt prost i invidios. i se gndi cu cat ar fi fost
mai simplu pt. toat lumea s-i continue drumul, lsnd lucrurile aa cum
erau.
Cu un mormit, i scoase din nou apca i reveni n casa.
Am o vorba cu tine.
Brian ii arunca o privire. i pusese deja sortul de buctrie i turna
boabele de cafea n rnia.
Sunt ocupat.
Sam i propti picioarele n pmnt.
Chiar i-aa am de vorbit cu tine.
Atunci, nu-i ramane dect de vorbit n timp ce eu lucrez, aps Brian
butonul rnitei, umplnd buctria cu zgomot i miros. In dimineaa asta, am
cam rmas n urma.
M-hm, i rsuci iari Sam apca n mini, hotrndu-se sa atepte
pana se oprea rnita, n loc de a ncerca sa vorbeasc peste zgomotul ei; il

privi pe Brian msurnd cafeaua, apa, apoi dnd drumul marelui filtru electric
Bunn Omatic. Am fost surprins ca nu te-am gsit deja aici.
Brian lua un castron mare i ncepu sa adune ingredientele de baza pt.
biscuii.
Eu nu tin nimnui socoteala timpului, numai mie.
Nu, da, aa e
Nu asta i dorise i-i dorea pe toi sfinii sa tie cum sa discute cu un
brbat ncins cu un sort, care amesteca faina i untura.
Ce vroiam sa spun era n legtur cu cele de ieri de asear
Brian turna laptele, apreciind din ochi cantitatea.
Am spus tot ce-aveam de spus i nu vad ce rost are s-o luam de la
capt.
Deci, eti de prere ca tu i poi spune cuvntul, dar eu n-am dreptul
sa mi-l spun pe al meu.
Ingatand o lingura de lemn, Brian i propti vasul n ndoitura cotului i
ncepu sa bata amestecul. Aura vistoare a nopii ntregi de sex, se ngreunase
ca plumbul.
Sunt de prere ca ai avut la dispoziie o via ntreag ca s-i spui
cuvntul i am treaba.
Eti un om dur, Brian.
Am avut de la cine nva.
Era o riposta precisa, bine intit. Sam o nelese i o accepta. Apoi, satul
sa fie rugtor, i arunca apca n laturi.
Vei asculta ce am de spus, dup care terminam.
Atunci zi, trnti Brian aluatul pe o planet presrat cu faina,
nfigndu-i minile n el, pt. a ncepe s-l frmnte violent. i sa terminam.
Ai avut dreptate.
Sam i simi nodul din gat i-l nghii.
Tot ce ai spus a fost drept i adevrat.
Cu minile ndesate pana la coate n aluat, Brian ntoarse capul,
privindu-l lung:
Ce?
i te respect pt. ca ai avut curajul s-o spui.
Cum?
i-a intrat faina-n urechi? se enerva Sam. Am spus ca ai avut dreptate
i e bine ca ai spus-o. Cat ii trebuie drcoveniei leia ca sa fac o ceac
nenorocita de cafea? bombni el, privind acuzator spre aparat.
ncet, Brian rencepu sa frmnte coca, rmnnd insa cu ochii spre
Sam.
Ai putea stoarce o ceac, daca ai nevoie.

Ei bine, am.
Deschise usa unui dulap, ncruntndu-se apoi spre paharele i
tacmurile dinuntru.
Cetile i canile de cafea nu se mai tin acolo de 8 ani, spuse moale
Brian. Cu doua dulapuri mai la stnga deasupra zonei unde se face cafeaua.
Zona unde se face cafeaua, murmura Sam. Denumiri aiurite, pt.
buturi aiurite, cnd tot ce vrea omul e o ceac cu cafea neagra.
Cappuccino i latte-ul nostru au mare succes.
Sam tia ce nseamn cappuccino, destul de bine sau cel putin bnuia.
Dar latte-ul il nedumerea complet. Mormi, apoi scoase cu grija carafa de sticla,
pt. a-i turna cafea n cana. Lua o nghiitur, se simi putin mai bine i sorbi
din nou.
Buna cafea.
Boabele sunt totul.
Cred ca e important sa fie rnite proaspt.
E cel mai important lucru.
Brian trnti aluatul n castron, il acoperi i merse la chiuveta sa se spele.
Acum cred ca putem purta o conversaie adevrat pt. prima oara in
aproape de cnd ma stiu.
Am fost nedrept cu tine, spuse Sam, cu privirea n lichidul negru i
savuros din cana. mi pare rau.
Brian se ntrerupse din tersul minilor, privindu-l cu gura cscat.
Cum?
Al naibii sa fiu daca am de gnd sa ma repet incontinuu, i smuci
Sam capul n sus, cu ochii strlucind de nervi. i prezint scuzele mele i ar
trebui sa ai destula minte ca sa le accepi.
Brian ridica mana, nainte ca totul sa degenereze ntr-o alta cearta.
M-ai luat pe nepregtite. Ce zic eu, m-ai dobort, se corecta el,
ducndu-se la frigider sa ia crnurile i oule pt. micul dejun. Poate as reui sa
le accept, daca as ti pt. ce anume i prezini scuzele.
Pt. ca nu i-am fost alturi cnd aveai 12 ani i ai mncat btaie.
Cnd ai avut 15 i ti s-a fcut rau de la prima bere. Cnd aveai 17 i erai
prea ntng ca sa tii cum sa faci dragoste cu o fata fara sa devii tata.
Destul de zguduit, Brian lua o tigaie.
Kate m-a dus la Savannah i mi-a cumprat prezervative.
Nu mai spune!
Daca tnrul l-ar fi pocnit n cap cu carnea de crnai, Sam n-ar fi fost
att de ocat.
Kate i-a cumprat cauciucuri?

Exact, se pomeni Brian zmbind de acea amintire, n timp ce nclzea


tigaia. Mi-a inut o predica de toat frumuseea despre responsabilitate,
reinere, abstinenta. i pe urma mi-a cumprat un pacheel de Trojans i mi-a
spus ca, daca nu-mi pot stpni instinctele, as face bine sa ma protejez.
Doamne sfinte, ii scapa lui Sam un chicotit, n timp ce se rezema de
tejghea ca sa nu cada. Mi-e imposibil s-mi imaginez.
Apoi se ndrept i-i drese glasul.
Eu ar fi trebuit sa fiu cel care i-o spunea.
Da, tu ar fi trebuit sa fii.
Ca i cum ar fi fost de-o importanta vitala n ce fel ii aranja, Brian ncepu
sa puna atent crnaii n tigaie.
i de ce n-ai fost?
N-o mai aveam pe mama ta, care s-mi spun ca era cazul sa discut
cu biatul, ca il frmnta ceva. Sau ca Lexy primise nite pantofi de gala noi i
voia sa i-i arate n lume. Le vedeam i singur, dar ma obinuisem s-mi atrag
ea atenia. Iar apoi, cnd n-am mai avut-o, am lsat totul sa mearg de la sine.
Puse cafeaua jos, nfundndu-i minile n buzunare.
Nu sunt obinuit sa ma explic. Nu-mi face placere.
Brian lua un alt vas, sprgnd n el primul ou pentru aluatul de cltite.
Cum preferi.
Am iubit-o.
Il ardea pe gtlej, iar Sam fu recunosctor ca Brian continua sa se
concentreze asupra muncii lui.
Nu mi-e uor s-o spun. Poate ca nu i-am spus destul sentimentele
mi veneau mult mai la ndemn dect cuvintele. Aveam nevoie de ea. Sam cel
Serios, aa mi spunea, i nu ma ls sa raman mult timp astfel. Ii plcea sa
circula printre oameni, sa vorbeasc despre orice se ntmpl sub soare. Iubea
casa i insula asta. Si, un timp, m-a iubit i pe mine.
Brian nu credea sa fi auzit vreodat un discurs mai lung de la Sam
Hathaway. Nedorind s-l ntrerup, turna n vas untul topit, fara o vorba.
Am avut i noi problemele noastre. N-am sa susin ca nu le-am avut.
Dar ntotdeauna o scoteam la capt. In noaptea cnd te-ai nscut tu
Iisuse, ce frica mi-a fost! Fceam pe mine de frica, dar Belle nu se temea.
Pt. ea, totul nu era dect o mare aventura. Iar cnd s-a sfrit i ea te-a luat n
brae, la san, s-a rezemat de perne, zmbind. Uite ce copil frumos avem, Sam.
Va trebui sa mai facem, inca multi. N-ai cum sa nu iubeti o asemenea femeie,
murmura el. N-ai de ales.
Nu tiam. Ca ai iubit-o.
Am iubit-o.
Sam i lua din nou cafeaua. Lungul discurs ii uscase gtlejul.

A trebuit sa stau multi ani fara ea, ca sa ncetez s-o mai iubesc. Poate
ca eu am alungat-o, dar nu stiu n ce fel. Faptul de a nu ti, m-a ros adnc, ani
de zile.
mi pare rau.
Vzu licrul de surprindere n ochii tatlui sau.
N-am crezut ca avea importanta pt. tine. Credeam ca nimic nu avea cu
adevrat importanta.
Avea importanta. Dar, dup un timp, nvei sa trieti cu ceea ce ai.
Iar tu aveai insula.
Ea era aceea pe care puteam sa ma bazez, pe care puteam s-o
ngrijesc. i m-a ferit de a-mi pierde minile.
Trase adnc aer n piept.
Daca un om mai bun ar fi fost prezent sa tina fruntea fiului sau cnd
bora prea mult Budweiser
Lowenbrau.
Christoase, de import? Nu-i de mirare ca nu te neleg.
Sam ofta, privindu-l lung pe brbatul n care se transformase fiul lui.
Un brbat care purta sort la lucru i cocea plcinte. Un brbat, se
corecta el, cu ochi reci i fermi, i umeri destul de puternici i de lati ca sa
suporte mai mult dect ii revenea lui.
Amndoi ne-am spus cuvntul i nu stiu daca va conta cu ceva. Dar
ma bucur ca am vorbit.
Ii ntinse mana, spernd ca proceda bine.
Jo nimeri exact peste surprinztorul tablou cu tatl i fratele ei
strngndu-i mana n fata aragazului. O privir amndoi, cu expresii identice
de jena pe chipuri. In acel moment, era prea obosita i prea iritata ca sa le
analizeze.
Lex nu se simte bine. O nlocuiesc eu la micul dejun.
Brian apuca o furculi de buctrie i nvrti repede crnaii sa nu se
arda.
Vei servi la mese?
Exact aa am spus, lua Jo un sort din cui i se ncinse cu el.
Cnd ai servit ultima oara la masa? ntreb autoritar Brian.
Ultima data cnd am fost aici i erai n criza de personal.
Eti o chelneri mizerabila.
Ei bine, sunt singura pe care o ai, biete. Lui Lexy ii crapa capul de
durere, iar Kate se duce la camping sa rezolve ncurcturile de acolo.
Asa ca taci i-nghite.

Sam i lua apca i se retrase spre usa. Sa se confrunte cu fiul lui era
una, i-i fusese destul de greu. Nu avea de gnd s-o suporte i pe fiica sa n
aceeai zi.
Am treburi de fcut, bombni el i aproape se stamba cnd Jo ii
arunca o privire ucigtoare.
Ei bine, i eu, dar servesc la mese fiindc voi doi v-ai hotrt sa va
luai unul de altul, iar Kate i cu mine a trebuit sa ne petrecem o jumtate din
noapte ascultnd-o pe Lexy cum plngea i ndrug verzi i uscate. Iar acum
vad ca v-ai dat mana ca doi brbai adevrai, aa ca totul e perfect. Unde
naiba-s carnetele de comenzi?
In sertarul de sus, sub casierie.
Cu coada ochiului Brian i vzu tatl strecurndu-se pe usa afara. Tipic
pt. el, i spuse cu amrciune, scurgnd crnaii de untura.
Computerul e nou, o informa el pe Jo. Ai lucrat vreodat cu un
computer de ncasat?
Unde naiba sa fi lucrat? Nu-s vnztoare, nu-s chelneria, nu-s dect o
fotografa nenorocita.
Brian i masa ceafa. Se anun o diminea grea.
Du-te i toarn-i lui Lexy nite aspirina pe gat, i ad-o aici.
Daca ai chef de ea, du-te i adu-ti-o singur. Eu m-am saturat pana
peste cap de Lexy i de numrul ei de regina a dramoletelor. Se blcete n el.
Trnti carnetul pe tejghea i se duse la cafetiera.
E n centrul ateniei, ca de obicei.
Era tulburata.
O fi fost, pana a-nceput s-i placa rolul, dar nu din vina mea. Iar eu
sunt aia care-a rmas cu ea pe cap. Era trecut de doua cnd eu i Kate am
calmat-o i-am scos-o din camera mea. Iar acum, tot ea se plnge ca o doare
capul, i freca Jo apsat centrul frunii. Aici e vreo aspirina?
Brian lua o sticla dintr-un dulap i o puse pe bufet.
nghite-o i servete la primele mese. Specialitatea zilei sunt cltitele
cu afine. Daca e obligatoriu sa te ncruni, ncrunt-te aici. Acolo, zmbete.
Spune-le clienilor cum te cheama, i pref-te sociabila. Asa, poate compensezi
ncetineala servitului.
Pup-m-n cur, mri Jo, dar lua carnetul de comenzi i iei pe usa.
Situaia nu se ameliora deloc.
Brian tocmai tia un grepfruit, scrnind din dini la adresa celor doua
comenzi care stteau la nclzit de 5 minute ncheiate. Inca doua, i trebuia sa
le arunce i s-o ia de la nceput.
Unde naiba era Jo?
Suntei ocupai n dimineaa asta, intra vesel Nathan pe usa din dos.

Am aruncat o privire n sala de mese, pe fereastra. Se pare ca e plina.


Duminica dimineaa, ntoarse Brian a milioana cltit a zilei,
oamenilor le place sa ia micul dejun n stil mare.
i mie, zmbi Nathan spre grtar. Cltitele cu afine par perfecte.
Treci la coada. La dracu, ce face aia acolo, construiete piramidele?
Te pricepi la computere?
Sunt mndrul proprietar a trei. De ce?
Din clipa asta te ocupi de casierie, arata Brian cu degetul mare n
spatele lui. Du-te acolo i organizeaz-te. Ma tot ntrerup din orice fac ca s-o
corectez de fiecare data cnd cacariseste cate o nota.
Vrei sa lucrez eu la casierie?
Vrei sa mnnci?
De ce n-a lucra la casierie? se hotr Nathan i merse sa studieze
computerul.
Jo navali pe usa, cu fata rosie i hartuita i braele pline de vase.
Nu se putea sa nu tie. Nu se putea sa nu tie cum avea sa fie azi. O
omor daca scap cu viaa din nenorocirea asta. Tu ce naiba caui aici?
se rsti ea la Nathan.
Se pare ca am fost trecut pe statul de plata, o privi el n timp ce
deerta vasele n chiuveta i lua comenzile care ateptau. Ari foarte drglaa
azi, Jo Ellen.
Muc-o, bombni ea, mpingnd usa cu umrul.
Presupun ca la fel de amabila este i cu clienii, comenta Brian.
Nu-mi strica fantezia. Prefer sa cred ca pstreaz pt. mine toate
suturile-n fund.
Iari ai s-o-mpingi n rau?
A alunecat. i am n minte altceva, pt. mine i Jo.
Brian i freca fata cu o mana.
Nu vreau sa aud. Nici imaginea asta anume nu vreau s-o am n cap.
M-am gndit doar ca ar trebui sa tii n ce direcie plnuiesc s-o apuc.
Pt. a-i ilustra spusele, Nathan o nh pe Jo de talie cnd reveni pe usa.
Strngnd-o lng el, o srut drept pe gura cscat de furie i surpriza.
Ai nnebunit? ii ddu ea un cot n burta ca sa se elibereze, dup care ii
mpinse n mini un teanc de bani, cartele de credit i note de plata.
Poftim, calculeaz.
Si se repezi sa ia o carafa cu cafea proaspt, aruncnd pe tejghea
comenzile mzglite n graba.
Doua specialiti, oua, jumri, costi, paine alba prjit. Una pe care
n-o mai tin minte, dar e scrisa aici, iar biscuiii i fric ni se cam termina. i

daca monstrul ala de copil de la masa 3 i mai vrsa o singura data sucul, il
sugrum i pe el i pe idioii de prini ai lui.
Nathan zmbi, n timp ce Jo ieea din nou.
Bri, cred ca s-ar putea sa fie dragoste.
Mai degrab dementa. i-acum, ine-i minile departe de sor-mea i
factureaz notele alea, ca de nu, nu-i dau de mncare.
La 10 i jumtate, Jo intra mpleticita n camera ei i se prbui pe pat
cu fata n jos. Toate o dureau. Picioarele, spatele, capul, umerii.
Nimeni, i spuse ea, nimeni care nu fusese acolo, nu avea cum sa tie
cat de greu era sa serveti la mese. Cutreierase munii, trecuse prin vaduri de
ruri, petrecuse zile caniculare n desert i avea s-o fac din nou, pt. a obine
cate o fotografie dorita.
Insa era gata s-i taie venele cu zmbetul pe buze, daca mai trebuia o
singura data sa serveasc la o masa.
Si detesta obligaia de a recunoate ca Lexy nu numai ca nu era o lene
i o bolnava nchipuit, ci i fcea ca treaba sa para foarte uoar.
Totui, daca nu era Lexy, Jo n-ar fi pierdut lumina strlucitoare, apoasa,
de dup ploaie, din dimineaa aceasta. N-ar fi usturat-o ochii dup 3 ore de
somn. i n-ar fi omort-o picioarele.
Scrni din dini, cnd simi salteaua apsat de greutatea cuiva.
Iei afara, Lexy, sau s-ar putea sa mai am atta energie cat sa te omor.
Nu te deranja. Nu-i aici.
ntoarse capul, privindu-l pe Nathan cu ochii ngustai:
Ce caui aici?
Ma ntrebi mereu, ntinse el mana s-i potriveasc parul dup ureche,
pt. a-i vedea mai bine fata. In momentul asta, am venit sa vad ce faci.
O diminea cam grea, hmm?
Jo gemu, nchiznd ochii.
Iei afara.
10 secunde de masaj la talpa i-ai sa ma rogi n genunchi sa raman.
Masaj la talpa?
i retrase piciorul, dar Nathan o apuca de o glezna, tinandu-i-l fix, n
timp ce ii scotea pantoful.
Iar cnd i trecu apsat podul palmei prin adncitura tlpii ei,
placerea pura care-i nfior tot organismul o fcu sa geam.
Vezi, i-am spus eu. Relaxeaz-te doar. Picioarele fericite sunt cheia
universului.
Galileo?
Carl Sagan, rspunse el, cu un zmbet. Ai apucat sa mnnci ceva,
jos?

Daca mai vad mcar o cltit n fata mea, am sa vrs.


Bnuiam eu. i-am adus altceva.
Jo deschise un ochi:
Ce?
Hmm. Ai picioare foarte atrgtoare. Lungi, nguste, o adncitur
eleganta a labei. Zilele-astea, voi ncepe sa ti le roni, urcnd treptat.
A, ma ntrebasei ce i-am adus de mncare.
i aps degetele pe umflatura tlpii ei, coborndu-le spre calcai.
Fragi cu fric, unul dintre miraculoii biscuii ai lui Brian cu gem de
casa i putin bacon, pentru proteine.
De ce?
Fiindc ai nevoie sa mnnci, ii arunca el o privire. Sau de fapt ma
ntrebi de ce-am s-i roni picioarele?
Nu conteaz.
Ok. Ce-ar fi sa te ntorci, sa te ridici, i sa mnnci? Atunci, am s-o
pot face cum trebuie.
Jo ddu sa spun ca nu-i era foame un rspuns instinctiv. Dar i
aminti ordinul lui Kirby de a manca. Iar gndul la fragi o atrgea cat de cat. Se
ridica n capul oaselor, ncercnd sa nu se simt prost cnd Nathan se aez
turcete, cu mncarea ei rezemata n poala. Lua castronul cu fragi i culese
una intre degete.
Il studie un moment n tcere. Nu se ostenise sa se brbiereasc n
dimineaa aceea, iar parul lui avea mare nevoie de un pieptene. Dar stilul semineingrijit ii venea bine, la fel ca sclipirile aurii pe care i le aducea n parul
castaniu des o raza izolata de soare.
Nu trebuia sa te deranjezi, ii spuse ea. Ma gndeam sa ma culc cu
tine.
Ei, mi-ai luat o piatra de pe inima.
Musca dintr-o fraga, iar gustul fu att de dulce i de neateptat de
nviortor, nct zmbi.
Cred ca mi-am cam ieit din fire n dimineaa asta.
Zu? o apuca el de degetele piciorului, ndoindu-le ncet, nainte
sinapoi.
Nu observasem.
Adic spui, cu viclenia ta de yankeu, ca sunt ntotdeauna argoas.
Nu ntotdeauna. i cred ca termenul pe care l-a folosi eu e
tulburata.
O motenire a familiei Hathaway.
ntruct fragii ii trezir pofta de mncare, lua o felie de jambon i musca
din ea.

Asear am avut o cearta n familie, motivul pt. care Lexy era n pat cu
capul sub ptur, iar eu serveam la mese.
ntotdeauna te alegi cu rolul de nlocuitor?
Surprinsa, Jo cltin din cap:
Nu, n-a spune ca ma aleg cu mare lucru. Rareori sunt aici.
Iar cnd eti, serveti la mese, schimbi aternuturile i freci toalete.
Pe-asta de unde-ai auzit-o? ntreb ea tios, spre nedumerirea lui.
Tu mi-ai spus. Erai nsrcinat cu curenia aici la han.
A, aia, ntinse Jo mana spre biscuit, simindu-se penibil, i il rupse n
doua.
i altceva?
Nimic, ridica ea din umeri. Doar o farsa pe care mi-au fcut-o nite
copii, acum vreo doua zile. M-au ncuiat n dusul brbailor de la camping. Mam cam speriat.
Nu mi se pare de ras.
Nu, n momentul ala nici mie nu mi s-a prut amuzant.
I-ai prins?
Nu, plecaser de mult cnd a venit tatl meu i mi-a dat drumul. N-a
fost mare lucru, dar m-a nemulumit.
Deci, putem aduga i curenia de la dus pe lista de nlocuiri cu care
te alegi. Si, printre toate astea, alctuieti un album de arta fotografica i-i
gseti timp sa faci fotografii noi. Dar cu distracia cum stai?
Distracia mea e fotografia.
Cnd Nathan se mulumi sa nalte o sprncean, Jo mai gusta o fraga.
M-am dus la focul de tabr.
i-ai stat pana aproape de miezul nopii. Nebunatico.
Vestita cuta i se adnci intre sprncene.
Nu prea le am pe-astea cu petrecerile.
i pe care le ai n afara de fotografie? Cri, filme, arte plastice,
muzica? Asta se numete tiin de a ajunge sa ne cunoatem, ii explica el,
cnd Jo nu spuse nimic. E foarte utila, mai ales cnd cineva se gndete sa se
culce cu altcineva.
Se apleca nainte, amuzat cnd Jo se retrase.
Nu-mi dai i mie o fraga din alea?
Jo i ordona s-i calmeze pulsul si, ntruct Nathan inca ii mai masa
picioarele, ii baga n gura o fraga.
El ii prinse vrfurile degetelor cu dinii, sugndu-le i pe ele. Apoi,
zmbind, i le elibera.
Asta e stimularea senzoriala subliminala. Sau, cu limbaj mai comun,
ma dau la tine.

Cred ca m-am prins i singura.


Bine. i-acum, filmele?
Jo ncerca sa se gndeasc daca mai exista i un alt brbat care s-o fi
deconcertat vreodat att de uor i att de des. Rspunsul era un nu
hotrt.
mi plac mai mult cele alb-negru, n special genul film noir. Imaginea,
luminile i umbrele sunt incredibile.
oimul maltez?
Cel mai bun dintre cele bune.
I-auzi, o batu el peste talpa. Un teren comun. Dar cele contemporane?
Aici, prefer aciunea. Rareori ma cuceresc filmele de arta. Prefer s-l
vad pe Schwarzenegger secernd 50 de biei rai, dect sa ascult o mana de
oameni exprimndu-i angoasele ntr-o limba strin.
Mare uurare pt. mine. N-am ajunge niciodat sa cretem 5 copiii i o
pereche de setteri aurii, daca ar trebui sa nghit filme de arta.
O fcu sa rada, cu un timbru sczut, senzual, pe care-l gsi ridicol de
excitant.
Daca astea sunt preferinele mele, s-ar putea sa ma mai gndesc la
subtitluri.
Oraul tau favorit, de oriunde.
Florena, rspunse Jo, nainte de a ti ca era adevrat. Acea baie
luminoasa de soare, culorile
Cldirile. Vechimea i grandoarea lor. Palatul Pitti, Palazzo Vecchio.
Am o fotografie superba cu Pitti, chiar nainte de apusul soarelui.
Mi-ar plcea s-o vad.
N-am adus-o cu mine, replica ea absenta, amintindu-i momentul,
unghiul oblic al luminii, freamtul slab de aer i zgomotul unui stol de
porumbei care-i luau zborul toi odat. E la Charlotte.
Pot atepta.
nainte ca Jo sa aib ocazia de a reaciona, o strnse de picior.
Deci, cnd termini micul dejun, ce-ar fi sa ma iei ntr-un mic tur al
insulei?
E duminica.
Mda, am auzit i eu un zvon n sensul asta.
Nu, vreau sa spun ca e ziua schimbrii. Majoritatea vilelor se
elibereaz smbt. Trebuie sa fie maturate i reaprovizionate pt.
clienii care vin, pana la ora 3.
Iari gospodrie. Ce naiba fac tia cnd tu nu eti aici?

In sptmna de dinaintea venirii mele, Kate a pierdut doua fete pe


care le avea la cabane. S-au angajat pe continent. i din moment ce sunt aici, i
Lexy la fel, inca nu s-a ostenit sa le nlocuiasc.
Cate case ai pe lista?
Nathan cugeta, ddu din cap i se ridica.
Atunci ar fi cazul sa ncepem.
Sa ncepem?
Sigur. Stiu i eu sa manevrez un aspirator de praf i o crp. Iar aa
vei termina mai repede, ca apoi sa gsim cel mai neaglomerat loc de pe plaja, ca
sa ne giugiulim un pic.
Jo se ntoarse, strecurndu-i picioarele picioarele ei incredibil de
fericite, fu nevoita sa recunoasc n pantofi.
Poate ca stiu cteva locuri daca eti la fel de dibaci cu aspiratorul ca
i cu reflexoterapia.
Jo Ellen, ii puse el minile pe solduri, ntr-un gest pe care Jo il gsi
ocant de intim. Trebuie sa tii un lucru.
Inca mai era cstorit. Era sub acuzaie federala. Prefera
sadomasochismul n locul sexului simplu. Jo expira slab, uimita de ea nsi.
Nu fusese contient ca avea atta imaginaie.
Ce anume?
i eu ma gndesc sa ma culc cu tine.
Pufni n ras, retrgndu-se:
Nathan, asta a fost o piatra pe inima mea de cnd te-ai ntors pe
Desire.
Era att de fericit ca se ntorsese, ca era aa de aproape de ea.
Simplul fapt de a o urmri ii strnea acel fior scurt de anticipare a ceea
ce urma sa se ntmple. La momentul potrivit.
Bnuia ca ar fi putut s-l prelungeasc. In fond, plnuise totul cu grija,
iar banii nu erau o problema. Avea tot timpul. Ar fi fost chiar satisfctor daca o
ademenea spre a deveni delstoare, daca o privea relaxndu-se pas cu pas. iapoi, avea s-o smuceasc napoi, trgnd scurt de latul despre care ea nu era
contient ca ii lega.
Avea sa se teama. Avea sa fie nedumerita. Avea sa devina cu att mai
vulnerabila, din cauza calmului pe care i-l acorda el nainte de a rearanja
compoziia.
Da, putea sa atepte. Se putea bucura de soare i valuri si, nu peste mult
timp, avea s-i cunoasc fiecare minut din programul zilnic. La fel cum ii
cunoscuse i obiceiurile din Charlotte.
Avea s-o lase sa pluteasc n deriva, poate chiar sa se ndrgosteasc
putin. i ce delicioasa ironie mai era i asta. Tot timpul, nici n-avea s-i treac

prin minte ca el se afla acolo, pt. a-i controla soarta, pt. a-i stpni propriul
destin. i pt. a-i lua viaa.
CAPITOLUL 16
Nu neleg de ce nu poi s-i iei liber o zi, numai una, ca sa stai putin
cu mine.
Giff puse jos pistolul de mpucat cuie i studie fata bosumflata a lui
Lexy. Printr-unul din acele capricii rutcioase ale naturii, socoti el, expresia ei
mbufnat arata cu att mai atrgtoare pt. un brbat.
Iubito, i-am zis ca sptmna asta sunt ocupat. i e abia mari.
Ce conteaz n ce zi suntem? i arunca ea minile n sus. Aici, toate
zilele seamn intre ele.
Ei, am s-i spun de ce conteaz pt. mine, i trecu el o mana peste
marginea pe care o terminase a terasei. I-am promis domnioarei Kate ca pana
smbt adaosul asta la veranda va fi terminat i nchis.
i-ai sa i-l termini duminica.
Am spus smbt.
Pentru Giff, asta nsemna totul. Dar, ntruct cea cu care vorbea era
Lexy, i gsi rbdarea de a-i explica i restul.
Casa e rezervata pt. sptmna viitoare. ntruct domnioara Kate are
acum nevoie de Collin la camping tot timpul, iar Jed mai are o sptmn de
coal pana la vacanta de vara, trebuie sa ma ocup singur de ea.
Lui Lexy putin ii pasa de nenorocita aia de veranda. Podeaua era oricum
aproape gata. Cat ii trebuia ca sa construiasc o aiureala de acoperi i s-o
nchid cu plase pt. nari?
Doar o zi, Giff, se ls ea pe vine lng el, strecurndu-i tot farmecul
n voce, n timp ce-l srut pe obraz. Doar cteva ore. Putem merge cu barca ta
pana pe continent. Sa luam un prnz plcut n Savannah.
Lex, pur i simplu nu-mi pot sacrifica timpul. Daca rezolv cu asta,
putem merge smbta viitoare. Am sa jonglez eu cumva, i daca vrei, ne luam
tot weekend-ul.
Nu vreau sa merg smbt, ncepu vocea ei s-i piard rsful,
trgnd spre ncpnare. Vreau acum.
Giff avea o verioar de 5 ani care era la fel de insistenta n a i se face
toate hatrurile, nentrziat. Dar nu credea ca Lexy ar fi apreciat o asemenea
comparaie.
Acum nu pot, spuse el cu rbdare. Daca ai mncrici sa mergi, ia
barca i du-te sa faci nite cumprturi.
Singura?
Ia-o i pe sora ta, ia-i o prietena.

Nici nu exista o fiin cu care sa vreau mai putin s-mi petrec timpul
dect cu Jo. Iar prietene n-am. Ginny a plecat.
Nu era nevoie s-i vad lacrimile care-i umpleau ochii, pt. a ti ca aceasta
era rdcina problemei i principala sursa a recentelor ei nemulumiri. Nu
putea face nimic, la fel cum n-avea ce face nici cu durerea lsat n propriul lui
suflet de dispariia lui Ginny.
Daca vrei sa vin, va trebui sa atepi pana smbt. mi voi lua liber n
weekend. Putem rezerva o camera de hotel i te scot la o cina distinsa n ora.
Nu nelegi nimic! il lovi Lexy cu pumnul n umr, srind n picioare.
Smbt nu e azi, aa c-am sa nnebunesc daca nu plec de-aici. De ce
nu-mi acorzi i mie putin timp? De ce, mcar putin?
Fac tot ce pot.
Chiar i el ajungea la captul rbdrii. Lua pistolul de mpucat i trase
un cui.
Nu poi nici mcar sa te-ntrerupi din lucru i sa fii atent la mine 5
minute. Nu faci dect sa ma nghesui printre treburile tale. Iar acum, o tmpit
de veranda e mai importanta dect sa stai cu mine.
Mi-am dat cuvntul n legtur cu veranda asta, se ridica Giff si,
trgnd o noua scndur, o rezema pe capra de tiat ca s-o msoare.
Iar eu mi tin cuvntul, Lexy. Daca mai vrei sa mergem la Savannah n
weekend, te duc. Mai mult nu pot face.
Nu mi-e de-ajuns, i smuci ea brbia n sus. i sunt sigura ca nu-mi
va fi deloc greu sa gsesc pe cineva care va fi incantat sa ma duca azi.
Giff fcu un semn cu creionul pe scndur, dup care i ridica privirea
spre ea, cu ochii reci, ngustai, nelegea ameninarea i posibilitatea foarte
reala de a i-o pune n aplicare.
Ba n-ai sa gseti, spuse el calm, msurat. Sau, rspunzi de ce-o sa se
ntmple.
Fu ca o palma n obraz. Lexy se ateptase ca Giff sa turbeze, sa fac o
criza de gelozie i s-i spun ce-avea sa peasc daca se uita dup alti brbai.
Ar fi urmat un scandal zgomotos i mulumitor, nainte de a-l lsa s-o trasc
n casa pustie pt. o partida de sex improvizat.
Iar apoi, l-ar fi convins s-o duca la Savannah.
Scena pe care o imaginase deja se risipi. Venindu-i sa plng, i arunca
pe spate capul i se ntoarse.
Bine, atunci n-ai dect s-i construieti veranda, iar eu voi face ce
trebuie.
Giff nu spuse nimic, n timp ce Lexy cobora treptele provizorii. Fu nevoit
sa atepte pana cnd vederea nceoat de furie i se limpezi din nou, nainte de

a lua fierstrul electric. Nervii puteau costa scump, tia, i nu voia s-l coste
cumva un deget. Avea nevoie de toate, daca Lexy mergea pana la capt.
Erau necesare 5 degete pt. a strange pumnul pe care s-l trnteasc n
mutra vreunuia.
Lexy auzi bzitul fierstrului i scrni din dini. Un ticlos egoist, asta
era. Se vedea clar ca nu inea la ea. Porni repede pe nisip, cu ochii usturnd-o
i cu respiraia sacadata. Nimnui nu-i pasa de ea. Nimeni n-o nelegea. Pana
i Ginny
Fu nevoita sa se opreasc un moment, cnd muchii abdomenului i se
crispar. Ginny plecase. Plecase i gata. Toi cei la care i ngduia sa tina o
prseau, ntr-un fel sau altul. Niciodat nu era destul de importanta pt. a-i
face sa rmn cu ea.
La nceput, fusese convinsa ca lui Ginny i se ntmplase ceva ngrozitor.
O rpise cineva, sau czuse beata ntr-un eleteu i o mncase un aligator.
Era ridicol, desigur. Trecuser cteva zile, dar Lexy se resemnase cu
faptul ca iari fusese lsat de izbelite. Fiindc nimeni nu rmnea pe loc,
orict nevoie avea ea.
Dar de data asta Arunca o privire sfidtoare peste umr, spre casa
unde lucra Giff. De data asta, ea avea sa plece cea dinti.
Se ndrepta spre sirul de copaci. Soarele ii ardea pielea, nisipul ii
scrnea n sandale. In acel moment, ura insula Desire i pe toate cele de pe ea
cu patima slbatic i feroce. Ii ura pe oamenii care veneau i o puneau s-i
serveasc i sa strng dup ei. i ura familia, care o credea o vistoare
iresponsabila. Ura plaja, cu soarele ei alb, orbitor, i nesfritele valuri blnde.
i pdurea, cu ungherele ei de penumbra i tcerea care tipa.
Si mai presus de orice il ura pe Giff, pt. c-i venise ideea sa se
ndrgosteasc de el.
Acum n-avea s-o mai fac. N-avea s-i dea satisfacie. In schimb, i
spuse ea, intrnd n umbra, urma sa ia n colimator pe altcineva, fcndu-l pe
Giff sa sufere.
Cnd zri vila Little Desire i omul aezat pe veranda mprejmuit, zmbi
uor. Nu tia de ce nu se gndise dinainte la asta. La el.
Nathan Delaney. Era ideal. Un om de succes, sofisticat, cultivat.
Ajunsese cineva i realizase multe. Era un tip trsnet la nfiare
destul de tranet pt. ca pana i Jo s-l fi bgat n seama.
Paria ca Nathan Delaney tia cum sa trateze o femeie.
Lexy deschise mica borseta rosie pe care o purta legata n talie. Dup cei vara n gura un Lifesaver cu aroma de ciree pt. a-i parfuma respiraia,
scoase pudriera, retundu-i atenta nasul i fruntea.

Fusese enervata aa ca obrajii n-aveau nevoie de roea n plus, dar i


ruja metodic gura cu un rou tineresc, ispititor. Pulveriza putin Joy i i nfoie
parul, n timp ce calcula cum sa joace exact scena.
Apoi, se apropie agale de vila, ridicndu-i privirea cu un surs
prietenesc:
Ei, salut, Nathan.
Nathan i scosese computerul pe masa de picnic de pe veranda, pt. a
lucra n adierea brizei. Proiectul pe care-l finisa, era aproape terminat.
ntrerupt din lucru, i ridica distrat ochii. i-i ddu seama ca iari ii
nepenise ceafa.
Buna, Lexy, rspunse el, frecndu-i locul anchilozat.
Sa nu-mi spui ca lucrezi ntr-o diminea att de minunata.
Momondeam la nite detalii finale.
A, asta-i un computer din alea mici? Cum Dumnezeu poi proiecta
cldiri ntregi pe aa ceva?
Cu multa cazna.
Lexy rase si, nclinndu-i cochet capul, i trecu un deget n lungul
gatului.
Of, i eu te-am ntrerupt, aa ca probabil vrei s-o-ntind.
Ctui de putin. Am un pretext ca sa iau o pauza.
Serios? Te-ai supra foarte tare daca i-a cere sa vin i sa arunc o
privire? Sau eti orgolios i nu-i place sa ti se vad opera n lucru?
Munca mea e doar nceputul lucrului, aa ca ar fi cam greu sa fiu
orgolios n privina ei. Sigur, vino.
Se uita la ceas, n timp ce Lexy cotea spre trepte. De fapt, avea nevoie de
inca 2 ore, ca sa rafineze planurile. Iar la 1, avea o ntlnire. O plimbare cu
maina pana n captul de nord al insulei i un picnic. i ctva timp pt. a
ajunge s-o cunoasc pe Jo Ellen Hathaway.
Totui, ii zmbi lui Lexy i-ar fi fost imposibil sa n-o fac. Era drglaa
ca un tablou i mirosea mai proaspt dect briza de primvara care rzbtea
prin plase. Iar fusta alba i scurta de pe ea, sugera ca picioarele ii ncepeau
cam din umeri.
Vrei ceva rece?
Mmm, iau doar o nghiitur de la tine, Ok? ridica ea paharul mare,
izolat, de pe masa, sorbind ncet. Cafea de la gheata. Perfect.
Nu putuse suferi cafeaua de la gheata i niciodat nu nelesese de ce
ineau oamenii la frigider nite buturi care erau absolut delicioase fierbini.
i trecu limba peste buza de sus, aezndu-se amical lng el. Nu prea
aproape. Nu se cdea ca o femeie s-i arate prea evident inteniile.

Arunca o privire spre display i fu att de surprinsa de planul complex i


detaliat al unui nivel, nct aproape ca uita scopul vizitei.
Ei, dar e fantastic! Cum de eti n stare sa faci toate astea cu un
computer? Credeam ca arhitecii folosesc creioane, rigle cu cursor i
calculatoare.
Nu la fel de mult ca nainte. P. A. C.-ul ne uureaz viaa. Proiectare
asistata de computer, ii explica el. Poi scoate perei, poi sa schimbi unghiuri i
pante, sa lrgeti ui, sa prelungeti ncperi, apoi sa te rzgndeti i sa refaci
totul aa cum era. i nici nu toceti radierele.
E de-a dreptul uluitor. Asta va fi casa cuiva?
In cele din urma. O reedin de vacanta pe coasta de vest a
Mexicului.
O vila ii rsrir lui Lexy n minte imagini cu flori exotice, servitori
n alb i muzica fierbinte. Bri a fost n Mexic. Eu n-am cltorit nicieri.
Ii arunca o privire piezi pe sub gene.
Ai umblat prin toat lumea, nu-i asa?
N-a spune ca prin toat lumea, pe ici pe colo.
n creier ncepu s-i sune un mic semnal de alarma, dar Nathan nu-l lua
n seama, considerndu-l necugetat i egocentric.
Pe coasta de vest sunt nite faleze splendide i vederi fantastice.
Locuina asta va avea vedere spre Pacific.
N-am vzut niciodat Oceanul Pacific.
Zona asta poate fi mai slbatic. Aici batu el cu degetul n display
va fi sera. Geamuri arcuite, lateral i sus acoperi motorizat. O vor putea
deschide pt. petreceri i ori de cate ori e vremea potrivita.
Piscina vine aici. O facem de forma neregulata, iar pe latura de vest
punem roci i flora locala. O cascada mica, revrsndu-se pe aici. Va arata ca o
laguna.
O piscina, chiar n casa, ofta nostalgic Lexy. Mare minune. Probabil
sunt milionari.
Cam aa ceva.
Ochii lui Lexy se umplur de admiraie vistoare, privind adnc n ai lui.
nseamn ca eti foarte bun. Att de important. Cu atta succes. Sa
proiectezi vile n Mexic, pt. milionari, i ls ea mana pe coapsa lui Nathan.
Nici nu-mi pot imagina cum ar fi sa poi sa construieti asemenea frumusei.
A-auu. Al doilea semnal de alarma era mai puternic i imposibil de
ignorat. Nathan se considera un om destul de inteligent. Un om inteligent tia
cnd ii fcea o femeie avansuri.
La un asemenea proiect lucreaz multi oameni. Ingineri, decoratori,
antreprenori.

Nu-i aa c-i dulce? reflecta Lexy, trgndu-se putin mai aproape.


Dar fara tine, n-ar avea ce sa lucreze. Tu eti cel care o face sa se
ntmple, Nathan.
Retragerea era adesea cea mai inteligenta tactica, hotr Nathan. i
schimba poziia, reuind sa se ndeprteze la aproape o palma.
N-o sa se ntmple nimic, daca nu termin planurile astea.
Ii adresa un zmbet scurt, spernd sa nu se vad cat de nervos era.
i am cam rmas n urma cu timpul, aa ca
Sunt minunate.
Mana ei i se furi putin mai sus pe coapsa. Inteligent sau nu, mai era i
om. Trupul ii reaciona aa cum dicta natura.
Asculta, Lexy
Sunt att de impresionata, se apleca Lexy spre el, ispititoare. Mor de
curiozitate sa vad mai mult.
Respiraia ii adie pe buzele lui.
Mult mai mult.
Trgnd concluzia ca era fie prea gentleman fie prea capsoman pt.
a face el urmtoarea micare, i lipi gura de a lui i il cuprinse cu braele
pe dup gat.
Nathan avu nevoie de cteva momente ca s-i revin. Era calda i
gustoasa, iar sngele i se scursese aproape complet din cap, mpiedicndu-l sa
judece raional. Reui totui s-o apuce de ncheieturile minilor, s-o desprind
de el i s-o ndeprteze.
tii
Gsi necesar s-i dreag glasul.
tii, Lexy, eti o femeie foarte atrgtoare. Sunt mgulit.
Bine.
Btile inimii i se accelerar putin. In minte ii apru imaginea chipului
lui Giff, turbat de gelozie, fcndu-i pulsul sa se grbeasc i mai tare.
Atunci, de ce n-am intra putin n casa?
Mai e ceva, ii cobori el braele, inndu-i ferm minile peste ale ei.
mi prefer mutra aa cum e. M-am obinuit cu ea. Aproape ca nici la
brbierit nu ma mai tai.
i mie mi place. E o fata minunata.
i mulumesc. i nu vreau ca Giff sa se simt dator sa mi-o
remodeleze.
A, ce-mi pasa mie de Giff? arunca ea din cap, nepstoare. Nu sunt
proprietatea lui.

Tonul tios din voce i dogoarea nbuit a ochilor il amuzau,


indicndu-i ca la originea acelei tentative de seducie se gsea cu siguran o
glceav intre ndrgostii.
V-ai certat, este?
Nu vreau sa vorbesc despre Giff. De ce nu ma mai srui, Nathan?
Doar tii ca vreau.
O parte din el dorea acelai lucru, o parte absolut primitiva, care n acel
moment se afla putin cam prea aproape de suprafa.
Ok, nu vom vorbi despre Giff. Despre Jo vom vorbi.
Nici proprietatea ei nu sunt.
Nu. Dar eu
Nu era tocmai sigur cum sa spun.
Sunt interesat de ea, declara scurt Nathan.
Ba cred ca de mine eti interesat.
Si, ca s-o dovedeasc, i duse mana direct intre picioarele lui.
Reuind sa nu schellie, Nathan o prinse strns.
Termina.
Glasul sau dobndi un ton dascalitor, cu care s-ar fi mndrit orice
mama.
Valorezi mai mult de-att, Lexy. Mult mai mult.
De ce-ai dori-o mai mult pe Jo, dect pe mine? E rece i autoritara si
nceteaz, ii strnse el scurt, cu putere, minile captive. Nu vreau sa te aud
vorbind aa despre ea. Tin la Jo. i tu la fel.
Habar n-ai la ce tin eu. Nimnui nu-i pasa.
La sfrit, vocea i se frnsese, iar Nathan simi deodata c-i era mila de
ea. Ii ridica minile cu blndee i i le sruta, fcnd-o sa clipeasc din ochi
surprinsa.
Poate pt. ca inca nu te-ai hotrt nici tu cu adevrat.
Spernd ca nu mai risca nimic, ii elibera o mana pt. a-i da la o parte
parul din fata.
mi placi, Lexy. Foarte mult. Iar asta e inca un motiv pt. care nu-i
primesc oferta att de tentanta.
O cuprinse ruinea, nroindu-i obrajii.
M-am fcut de ras.
Nu. Totui, din partea mea n-a lipsit mult.
Mai calm n sfrit, Nathan se retrase, lundu-i cafeaua pt. a-i rcori
gtlejul.
Sunt toate ansele sa te fi rzgndit, undeva pe parcurs. i atunci, cu
mine cum rmnea?
Lexy i trase nasul.

Poate ca nu m-a fi rzgndit. Sexul e simplu. Celelalte ncurca totul.


Explic-mi.
Cnd ii oferi cafeaua, Lexy reui sa surd, cltinnd din cap:
Nu pot sa sufr cafeaua rece. Am but numai ca sa te seduc.
Un detaliu drgu. Vrei s-mi povesteti despre cearta ta cu Giff?
Nu conteaz.
Nefericirea o apsa att de greu, nct se ridica i ncepu sa se plimbe,
spernd sa i-o risipeasc.
Nu tine la mine, nu-i pasa ce fac sau cu cine sunt. Azi n-a putut nici
mcar s-i sacrifice pt. mine o ora din preiosul lui timp.
Scumpo, e nebun dup tine.
Lexy rase scurt.
E uor sa fii nebun dup cineva.
Nu ntotdeauna. Nu i cnd ncerci sa faci totul sa ias bine.
Fata il privi lung.
Chiar ai anumite sentimente pt. Jo?
aa se pare.
Nu e deloc comoda.
Tocmai constat.
Te-ai culcat cu ea?
Lexy
Nu inca, conchise ea, cu buzele arcuindu-se. Ceea ce te irita.
Reveni i se aez pe marginea mesei.
Vrei s-i vnd nite ponturi?
Nu cred ca se cuvine sa discutam
Nathan las fraza n aer, dup care renun la orice urma de demnitate.
Ce ponturi?
Ii place sa fie efa, sa controleze totul, nelegi? Cum lucreaz, cum
triete. i menine ntotdeauna un mic spatiu, putin loc de manevra, intre ea
i altcineva.
Nathan se pomeni zmbind din nou i placnd-o i mai mult pe Alexa
Hathaway.
Nici n-ar bnui vreodat cat de bine o cunoti.
Majoritatea oamenilor ma subestimeaz, ridica Lexy din umeri. Si, de
cele mai multe ori, ii las n pace. Dar, bnuiesc ca azi mi-ai fcut un bine, aa
c-i fac i eu unul n schimb. N-o lsa sa manevreze prea mult. La momentul
potrivit, ai s-o cucereti Nathan. Cred ca nimeni n-a mai cucerit-o vreodat pe
Jo i exact de asta are nevoie.
Ii arunca o privire lunga, cercettoare i foarte feminina, dup care rase
afectat.

Cred ca partea asta o poi rezolva de minune. i mai cred i ca ai


destula minte ca sa nu-i spui ce s-a ntmplat aici.
Nu n actuala viaa.
Apoi, expresia cocheta i se terse.
Alfa ce-i n neregula cu ea, Nathan.
In neregula?
O roade ceva, i orice-ar fi, a venit aici ca sa scape. Dar nu reuete.
n prima sptmn plngea n somn, sau se nvrtea prin camera
jumtate din noapte. Iar din cnd n cnd, ii apare o anumit expresie n ochi,
ca i cum i-ar fi frica. Lui Jo nu-i e niciodat frica.
Ai vorbit cu ea?
Eu? rase iari Lexy. Jo n-ar discuta cu mine nimic important. Eu
sunt surioara cea mica i proasta.
Numai proasta nu eti, Lexy. Iar eu, unul, nu te subestimez.
Micat, Lexy se apropie i-l srut.
Cu asta, cred, am devenit prieteni.
As dori s-o cred. Giff e un brbat foarte norocos.
Numai daca ma hotrsc eu s-i mai acord o ans, i arunca ea
capul napoi, ridicndu-se. Poate o voi face dup ce se trte putin i ma
roag mult.
Ca prieten, i-a fi recunosctor, daca nici lui Giff nu i-ai povesti cele
ntmplate. S-ar simi foarte prost, dup ce m-ar stlci n btaie.
A, n-am sa spun nici un nume, porni ea cu pas sprinten spre usa,
aruncnd apoi inca o privire n urma. Dar cred c-ai sa te descurci, Nathan.
Cred intra-adevar ca te descurci perfect. Pa.
Rmas singur, Nathan i freca ochii, inima, apoi abdomenul. Era o
provocare serioasa, sa se descurce cu aa ceva. i-i dori lui Giff cat mai mult
noroc.
Jo tocmai punea lucrurile n coul de picnic, cnd Lexy intra agale n
buctrie. Aparatul foto sttea pe tejghea, nchis cu grija n toc. Alturi era
rezemat trepiedul.
Mergi la un picnic? ntreb nepstoare Lexy.
Vreau sa fac cteva fotografii n nord, dar voi sta toat dup-amiaza.
Singur-singuric?
Nu, zise Jo punnd n cos vinul pe care-l alesese. Vine i Nathan.
Nathan? se cocota Lexy pe bufet, unde alesese un mar verde i lucios
din fructiera de piatra. I-auzi ce coincidenta.
Zmbind, i lustrui marul de bluza, chiar intre sani.
Asa?
Tocmai vin de la el.

Zu? reui Jo sa rmn indiferenta, desi ii cam nepenise spatele.


Mmm-hmm.
Incantata sa danseze pe muchie de cuit i atrgnd-o i pe sora ei s-o
fac, Lexy musca din mar.
Treceam prin dreptul casei, iar el sttea pe veranda cu o cafea cu
gheata. M-a invitat sus.
ie nu-i place cafeaua rece.
Lexy i nfipse vrful limbii n obraz.
Gusturile se mai i schimba. Mi-a artat planurile unei case la care
lucra. O vila mexicana.
Nu m-a atepta sa te intereseze nite planuri de casa.
A, ma intereseaz tot felul de lucruri, mai musca Lexy cu pofta din
mar, n timp ce n ochi ii licrea o lumini drceasc. i-n primul rand,
brbaii artoi. Asta-i categoria-ntai.
Sunt convinsa ca l-ar mguli prerea ta, replica Jo, trntind capacul
coului. Credeam ca te-ai dus la Giff.
L-am vzut i pe el.
Ocupata ai mai fost, zise Jo ridicnd coul i agndu-i aparatul pe
umr. Acum trebuie sa plec, altfel pierd lumina.
Atunci, drum bun i picnic plcut. A, i Jo? Transmite-i lui Nathan
complimentele mele, bine?
Cnd usa se trnti, Lexy i cuprinse burta cu minile i izbucni n
hohote de ras. Inca un pont, Nathan, zise ea n sinea ei, provoac un pic
monstrul ala cu ochii verzi i pe urma culege roadele.
N-avea sa i-o spun. Categoric, n-avea sa se njoseasc pana la a aborda
un asemenea subiect, nici chiar n cel mai indiferent mod.
Jo i potrivi mai bine trepiedul, apoi se apleca sa priveasc prin ocular
pt. a-i perfeciona unghiul dorit.
Valurile marii erau mai violente aici, sprgndu-se i biciuind plaja
neamenajata, chiar sub faleza proeminenta. Pescruii ddeau trcoale ipnd,
cu aripile lor albe plesnind cerul.
Cldura i umezeala creteau, fcnd aerul sa se unduiasc.
Zidul dinspre sud al vechii mnstiri era inca n picioare. Bulandrugul de
deasupra uii nguste rezistase. Lumina i umbra se ncurcau dincolo de usa,
unde nfloreau vite slbatice. Jo dorea sa prind acea atmosfera de abandon
smocurile de iarba nalt, dmburile de nisip adunate i apoi spulberate de
vnt.
Dorea sa nu existe nici o micare i era nevoita sa atepte momentele de
ncremenire dintre rafalele vntului. O fie lata i adnc, i spuse ea, totul n

sharff perfect textura pietrei, frunzele de vita, nisipul, toate nuanele diverse
de cenuiu.
Pt. a o realiza, fu nevoita sa se aplece, sa nchid diafragma i sa
mreasc timpul de expunere. nclinnd obiectivul putin mai spre orizont,
cadra atenta, sa nu includ prile ruinate ale zidurilor ramase.
Dorea sa para o construcie ntreag, dar totui pustie i prsit.
Singura.
Fcu fotografiile, apoi i puse trepiedul i aparatul n coltul dinspre est.
Acolo textura era excelenta, cu o mulime de zgrieturi i gauri pe care
vntul, nisipul i timpul le scobiser n piatra. De asta data, folosi i
drmturile, prinznd starea de degradare i abandon.
Cnd auzi un cnit sczut, se ridica. Nathan sttea chiar n stnga ei,
cobornd aparatul.
Ce faci?
Te fotografiez.
Mai reui sa ia trei instantanee, nainte ca Jo sa ajung la el.
Aveai o nfiare interesanta, concentrata.
Stomacul i se cutremura. Fotografii ale ei, fara a-i da seama. Dar i sili
buzele sa nu se arcuiasc.
Hai, da-mi aparatul. Sa te fotografiez i eu pe tine.
Am o idee mai buna pune-l pe-al tau pe automat, i ne fotografiem
mpreun. In fata ruinelor.
Genul asta de aparat, obiectivul, nu merge la portrete.
Ei si, n-o s-o includem n urmtoarea ta expoziie. Nu e nevoie sa fie
perfecta, Jo, zise el lsnd aparatul jos. Ajunge doar sa fim noi nine.
Daca aveam un filtru de difuzie
ntorcnd capul, privi cu ochi mijii spre soare, apoi bombnind, schimba
unghiul aparatului pt. a reduce umbrele, calcula diafragma i regla timpul de
expunere. Ridica din umeri:
Jo, fcu Nathan un efort sa nu izbucneasc n ras. Gndete-te ca va fi
un instantaneu.
Nici vorba. Du-te i stai n stnga deschizturii peretelui din fata. Cam
la 2 pasi.
Atept pana cnd Nathan se posta n locul indicat. Il vzu prin vizor
zmbindu-i. Putea iei o imagine mai reuit, i spuse ea, daca ar fi avut mai
multe mijloace, echipamentele necesare pt. a manipula lumina i umbrele. Ar fi
putut chiar s-i contureze n contre-jour parul suflat de vnt, sa scoat n
evidenta toate acele nuane diferite de ntuneric i lumina.
Era o lumina dura, conchise Jo. Daca ar fi fost mai difuza, doar o idee
mai romantica, pt. a accentua ochii aceia minunai, structura osoasa robusta.

Cu o blenda, putina lumina de fundal i un filtru de difuzie, ar fi fcut poza aia


sa cnte.
Dumnezeule, atrgtor mai era. Stand n dreptul acelor pietre tocite i
zgriate, arata att de puternic i de viu. Att de masculin i de capabil. Att de
sexy, cu tricoul gri simplu peste pieptul lat i blugii decolorai i roi, strni pe
soldurile nguste.
ncep s-mi dau seama de ce nu faci portrete n mod pragmatic.
Jo clipi din ochi, ridicndu-se.
Poftim?
Modelul ar cdea n coma, ateptnd pana pui tu cadrul.
Zmbind, i ntinse braul, chemnd-o cu degetul ncrligat:
Nu e nevoie sa fie o opera de arta.
ntotdeauna trebuie sa fie opera de arta, il contrazise ea.
Mai momondi un moment, apoi privi automatul i trecu pe lng el.
10 secunde Ce faci?!
Nathan i schimbase locul, trgnd-o n fata lui, cu braele pe dup
mijloc.
mi place poziia asta. Destinde-te i zmbete.
Jo se supuse, rezemndu-se de el, iar obturatorul cni. Cnd ddu sa
se mite, Nathan i freca nasul n parul ei.
Continua s-mi placa poziia, o rsuci el, cu braele lunecndu-i i
ncercuind-o mai departe, n timp ce-i cobora gura peste a ei. Iar asta, i mai
mult.
Trebuie s-mi strang echipamentele.
OK.
Nu fcu dect s-i desprind buzele de ale lui Jo, pornindu-i n jos pe
gat.
Nervozitatea i dorina fcur un salt, rostogolindu-se pe dinuntrul ei.
N-am S-a schimbat lumina. Nu mai e cum trebuie.
ntruct genunchii ameninau s-i tremure, se retrase.
N-am vrut s-o lungesc att de mult.
Nu-i nimic. Mi-a plcut sa te privesc lucrnd. Te ajut sa le strngi.
Nu, le strang eu. Sunt nelinitit cnd umbla cineva cu materialele
mele.
Atunci, eu destup vinul.
Mda, ar fi drgu din partea ta.
Jo reveni la trepied, expirnd prelung, fara zgomot. Trebuia sa se
hotrasc, i inca repede, daca sa avanseze sau sa se retrag.
Desprinse aparatul de pe stativ, mpachetndu-l cu grija.
Lexy spunea ca a fost pe la tine azi-diminea.

Cum?
Nathan putu doar sa spere ca pocnetul dopului ii ascunsese parial socul
din glas.
A spus ca a trecut pe la vila ta.
Jo se blestema deja ca adusese vorba i ramase cu ochii aintii la ceea ce
lucra.
Nathan i drese glasul, deodata avnd mare nevoie de un pahar cu vin.
A, mda, a trecut. Pentru cteva minute. De ce?
Din nici un motiv.
Jo strnse picioarele telescopice ale trepiedului.
A zis ca i-ai artat nite planuri la care lucrai.
Poate ca totui o subestimase pe Lexy, reflecta Nathan, turnnd doua
porii generoase de vin.
Construcia din Mexic. Fceam nite ajustri cnd a picat ea.
Jo i duse echipamentele lng ptur ntins de Nathan pe jos,
depunndu-le n ordine lng marginea ndeprtat.
Pari putin cam nervos, Nathan.
Nu, sunt doar lihnit, ii ntinse el vinul, dup care bau cu sete dintr-al
lui i se aez, repezindu-se la cos. Deci, ce-ai adus de mncare?
Muchii lui Jo se ncordar.
S-a ntmplat ceva cu Lexy?
Ceva? Daca s-a ntmplat?
Nathan scoase o cutie de plastic cu pui fript rece.
Nu neleg ce vrei sa spui.
Ochii ei se ngustar la vederea expresiei mult prea nevinovate de pe
chipul sau.
A, nu tii?
Ce-i trece prin cap?
Cea mai buna aprare e atacul, hotr Nathan.
Crezi ca m-am cu sora ta?
Glasul ii era nfurat n indignare, cu att mai eficienta, cu cat era
provocata de dezndejde.
E o femeie frumoasa, comenta Jo, trntind pe ptura un vas acoperit,
cu fructe tiate.
Este fr-ndoial, aa ca, evident, asta-nseamn ca m-am aruncat
asupra ei cu prima ocazie. Drept cine naiba ma iei?
Nervii ii cedar, n parte reali, i simea Nathan, n ntregime justificai.
Crezi ca ma tin dup o sora diminea, i o schimb cu cealalt
dupamiaza?

Poate ca pana la cderea nopii ii trag o trnteala i vara-tii Kate, ca smi trec pe rboj toat familia.
N-am vrut sa ntrebam doar
i cam ce ntrebai?
Am
Ochii lui erau ntunecai i arztori, azvrlind sgei de furie. Cel dinti
se fcu simit fiorul de alarma, spre marea ei uimire, imediat nbuindu-l
dezgustul de sine.
Nimic. Iart-m. Mi-a aruncat o momeala.
Nemulumit de ea nsi, Jo i trecu o mana prin par.
i tiam ca ma ademenea. Aflase ca urma sa vin cu tine aici, ca ne
ntlneam, mai mult sau mai putin, i a vrut sa ma ntrate.
Sufla scurt, reprondu-i iari ca nu-i inuse gura.
Nu aveam de gnd sa aduc vorba, continua ea, cnd Nathan nu spuse
nimic. Nu stiu de ce am fcut-o. Mi-a scpat.
Nathan i inclina capul.
Geloasa?
Ar fi trebuit sa se bucure ca focul din ochi i se stinsese, dar ntrebarea o
fcu sa se crispeze iari.
Nu. Eram doar Nu stiu. mi pare rau.
ntinse mana spre a lui, acoperind distanta ce-i desprea.
Sincer.
Hai sa uitam totul.
ntruct o inea de mana, i-o ridica la buze.
Nu s-a ntmplat nimic.
Cnd Jo zmbi, se apleca i-l srut uor pe gura, iar Nathan i rostogoli
ochii spre cer, ntrebndu-se daca s-i mulumeasc lui Lexy sau s-o strng de
gat.
CAPITOLUL 17
Kirby il lua lui Yancy Brodie temperatura, sub privirea nelinitit a
maic-sii.
N-a dormit aproape deloc azi-noapte, domnioara doctor. I-am dat
tylenol, dar azi diminea i-a revenit febra. Jerry a trebuit sa plece nainte de
crpatul zorilor, ca sa se mbarce pe pescuitorul de crevei, i i se fcuse rau de
ngrijorare.
Nu ma simt bine, spuse nervos Yancy, privind-o pe Kirby n ochi.
Mami a zis c-o sa ma facei bine.
Vom vedea ce putem face, i trecu Kirby o mana prin claia de par
blond a bieelului de 4ani. Ai fost acum 2 sptmni la ziua lui Betsy
Pendleton, Yancy?

Ne-a dat ngheat i tort, i am pus coada la magaroi.


La mgru, il corecta mama lui.
Tata ii zice magaroi, zmbi Yancy, dup care i rezema capul pe braul
lui Kirby. Nu mi-e bine.
Stiu dulceao. i mai tii ceva, nici Betsy nu se simte bine azi, i nici
Brandon, nici Peggy Lee. Ne-am ales cu o epidemie de varicela.
Varicela? Dar nu are pete.
O sa aib.
Observase deja nceputurile de erupie de la subsuori.
i trebuie s-i dai toat silina sa nu te scarpini, cnd va ncepe sa te
mnnce, iubitule. Ii voi da mamei tale o loiune cu care sa te ung, siti va fi
mai uor. Annie, tii cumva daca tu sau Jerry ati avut vrsat?
Am avut amndoi, ofta prelung Annie. De fapt, eu de la Jerry l-am
luat, n copilrie.
Atunci, avei toate ansele sa nu va mai molipsii. Yancy este n
perioada de incubaie, aa ca evit-i contactele cu alti copii i aduli care n-au
avut boala la o vrsta frageda. Eti n carantina, amice, declara ea, btndu-l
pe Yancy cu degetul pe nas. Bai cldue, cu putina scrobeala de porumb, dup
ce se declaneaz, i-i voi da medicamente locale i pe cale bucala. Aici am
numai eantioane, aa ca Jerry va trebui sa mearg cu reeta pe continent.
Tylenolul e foarte bun pt. febra, adug ea, punndu-i lui Yancy pe obraz o
mana rece.
Trec pe la voi peste cteva zile, ca sa vad cum se prezint.
Observnd dezndejdea de pe fata lui Annie, Kirby zmbi i o atinse pe
brat.
Se va face bine, Annie. Va ateapt pe toi trei 2 sptmni grele, dar
nu prevd nici o complicaie. Vom discuta totul n amnunt, nainte de a-l duce
acas.
Am putea vorbi un minut intre patru ochi?
Sigur. Auzi, Yancy, i scoase Kirby stetoscopul de la gat, punndu-i-l
copilului. Vrei s-i auzi inima btnd?
Ii potrivi capetele n urechi, conducndu-i mana. Ochii lui obosii se
dilatar, strlucitori.
Ascult-o un minut, pana vorbesc eu cu mama ta.
O conduse pe Annie n hol, lsnd usa deschisa.
Yancy e un biat de 4 ani normal, sntos i puternic, ncepu ea. Nu ai
nici un motiv de ngrijorare. Vrsatul de vnt e incomod, iritant, dar rareori
face complicaii. Am nite literatura de specialitate, daca vrei.
Nu asta era i musca Annie buzele. Acum doua zile mi-am fcut un
test de sarcina la domiciliu. A ieit pozitiv.

neleg. i eti mulumit, Annie?


Mda. Jerry i cu mine ncercam sa mai facem un copil, de aproape un
an. Dar va fi bine? N-o sa se mbolnveasc?
Expunerea la virus n primele sptmni de sarcina prezenta unele
riscuri.
Mi-ai spus ca ai avut varicela n copilrie, nu?
Da, i mama mi-a pus mnui de bumbac, ca sa nu ma scarpin i
sami rmn urme.
E foarte putin probabil s-o mai contractezi.
n caz contrar, i spuse Kirby, cu putina ngrijorare, aveau sa rezolve
problema din mers.
Chiar daca iei virusul, sunt toate ansele ca ftul sa nu peasc
nimic. Ce-ar fi s-i fac eu chiar acum un test de siguran, ca sa confirmam?
i un examen rapid. Vom vedea n ce luna eti. i procedam n consecin.
M-a simi mult mai uurat.
Atunci, aa vom face. Cine e obstetricianul tau curant?
Pentru naterea lui Yancy am fost la o clinica de pe continent. Dar
speram ca de data asta, sa te poi ocupa tu de toate.
Ei, mai vorbim noi. Irene Verdon este n sala de ateptare. Sa vedem
dac-l poate supraveghea ea pe Yancy cteva minute. Apoi, mergei amndoi
acas i va odihnii. Vei avea nevoie.
Ma simt mai bine tiind ca ai grija de noi, doctore Kirby, i puse Annie
o mana pe abdomen. De noi toi.
Pana pe la ora 1, Kirby mai diagnosticase doua cazuri de varicela, pusese
n atele un deget fracturat i tratase o infecie de vezica.
Aceasta, i spuse ea n timp ce lua un borcan cu unt de arahide, era
viaa unui medic generalist.
Mai avea 30 de minute pana la urmtoarea consultaie i spera sa
petreac stand linitit i ndopndu-se. Nu gemu cnd se deschise usa, dar
nici nu lipsi mult.
Era un strain. Cunotea toate chipurile de pe insula, iar pe acesta nu-l
mai vzuse. Il eticheta imediat ca turist de plaja, genul care venea pe insula din
cnd n cnd, dornic de soare i de valuri.
Avea parul blond cu uvie decolorate, pana la umeri, i fata bronzata
intens. Purta blugii tiai cu franjuri, un tricou care ii propunea s-i bronzeze
formele n Cozumel i ochelari de soare Wayfarer.
Spre 30 de ani, judeca ea, curat i atrgtor. Puse sandwich-ul deoparte
i-i rspunse la zmbetul ezitant.
Scuzai, am nimerit bine? Mi s-a spus ca e un medic aici.
Sunt dr. Fitzsimmons. Cu ce va pot ajuta?

N-am programare, nici fisa arunca noul-sosit o privire spre


sandwich-ul ei. Ar trebui s-mi fac.
De ce avei nevoie?
Am pit o, aa
Ridica din umeri, apoi ntinse mana. Avea palma grav arsa, strbtut de
o dara laterala, plina de bici.
Arata cam urat, se apropie ea automat, lundu-i uor mana ca s-o
examineze.
O prostie. Cafeaua dduse n clocot i am apucat coada ibricului fara
sa ma gndesc. Stau la camping. Cnd l-am ntrebat pe pustiul de la recepie
daca pot gsi undeva o alifie sau ceva, m-a trimis ncoace.
Haidei n spate. V-o spl i v-o pansez.
V-am deranjat de la masa.
Riscurile meseriei. Deci, suntei n camping, continua ea, n timp ce-l
conducea n cabinetul de consultaii.
Da, plnuiam s-o iau spre Keys, sa lucrez. Sunt pictor.
Asa?
Omul se aez pe scaunul indicat de Kirby, dup care i privi ncruntat
palma.
Cred ca mi-am pus munc-n cui pt. vreo 2 sptmni.
Doar daca nu vrei sa pictai cu mana stng, rspunse ea zmbind, n
timp ce se spala pe mini i-i trgea mnuile.
Ei, oricum ma gndeam sa stau mai mult pe-aici. E un loc minunat.
Trase aer printre dini, cnd Kirby ncepu s-i curee arsura.
Doare ngrozitor.
Va cred. As recomanda aspirina. i-o mnua de buctrie.
Pacientul chicoti, strngnd apoi din dini de durere.
Cred ca am noroc ca exista un medic aici. aa ceva se poate infecta,
nu?
Mmm. Dar vom avea grija sa nu se infecteze. Ce fel de tablouri pictai?
Tot ce-mi trece prin minte, ii zmbi el, incantat de mirosul ei, de felul
cum ii cdea parul auriu pe obraz. Poate v-ar face placere s-mi pozai.
Kirby rase, apoi i mpinse scaunul spre sertar, ca sa scoat un balsam.
N-a crede, dar va mulumesc.
Avei o fata extraordinara. Lucrez bine cu femeile frumoase.
Il privi. Ochii ii erau ascuni sub ochelari. Desi avea zmbetul larg i
prietenos, pe dedesubt se simea ceva care o fcu deodata sa se simt
nelinitit. Medic sau nu, era femeie, i se gsea singura n compania unui
necunoscut. Un strain care o privea putin cam prea atent.

Nu ma ndoiesc. Insa, fiind singura doctoria de pe insula, sunt destul


de ocupata.
Si se apleca din nou, s-i ung arsura cu alifie.
Ce prostie, i spuse ea. Se purta ridicol. Omul avea o arsura de gradul
2 la mana i lsa o necunoscuta sa i-o trateze. i era artist. Nimic mai
firesc dect s-o studieze.
Daca va rzgndii, cred ca mai stau pe-aici un timp. Iisuse, ce binemi
face asta, ofta el prelung, iar Kirby ii simi mana relaxndu-se ntr-a ei.
Simindu-se i mai prost, ii adresa un zmbet nelegtor.
Pt. asta existam. Va rog sa nu va udai arsura. Cnd facei dus,
acoperii-o cu o punga de plastic. In locul dumneavoastr, n-a ncerca sa intru
n mare, timp de o sptmn. Pansamentul trebuie schimbat zilnic. Daca nu
are cine sa va ajute, venii aici i vi-l fac eu.
Va mulumesc. Avei nite mini minunate, domnioara doctor, adug
el, n timp ce Kirby ii bandaja mana cu tifon.
Mi s-a mai spus.
Nu, vorbesc serios nu numai ca mini de medic. Sunt mini artistice.
Mini de nger, continua el, cu un nou surs. Mi-ar face mare placere sa
le desenez cndva.
Mai vedem, cnd vei putea tine din nou un creion, se ridica ea. Am sa
va dau un tub cu balsam. Ai atept sa trecei pe la mine peste 2 zile, daca nu
plecai de pe insula. In acel caz, va trebui sa consultai pe altcineva.
Ok, cat va datorez?
Suntei asigurat?
Nu.
25 consultaia, i 10 partea materiala.
Mai mult dect onorabil.
Se ridica, scondu-i cu mana stng portofelul din buzunarul de la
spate. Atent, extrase bancnotele cu degetele minii bandajate.
Se pare ca voi fi cam stngaci, o vreme.
Daca avei nevoie, va vor ajuta cei din camping. E o insula prietenoasa.
Am observat.
Va dau o chitan.
Nu, e bine asa, se foi el n loc, iar Kirby simi din nou acel mic fior de
nervozitate. Ascultai, daca venii ntr-acolo, poate mi facei o vizita.
Mi-ai vedea unele lucrri, sau am putea sa
Kirby! Eti n spate?
Simi un val cald de uurare, att de rapid i de plin, nct aproape o
amei.

Brian. Tocmai terminam cu un pacient. Avei grija ca tifonul sa


rmn uscat, spuse ea vioaie, scondu-i mnuile. i nu va zgrcii cu alifia.
Dvs. suntei doctorul.
Porni cu pas sprinten naintea ei, apoi ridica din sprncene la vederea
brbatului care sttea n buctrie, cu mana stng nfurat ntr-o crp
plina de snge.
Se pare ca avei o problema.
Avei spirit de observaie, replica scurt Brian, privindu-i mana
bandajata cu tifon. Vad ca nu sunt singurul.
O zi plina, pt. doctoria noastr.
Doctori, interveni Kirby intrnd, n-a avut nici 5 minunte pentru
Brian ce naiba ai pit?
Cu inima srindu-i n gat, se repezi spre el, il apuca de ncheietura minii
i desfcu repede crpa.
A alunecat afurisitul de cuit. Eu doar Uite c-i fac numai snge pe
jos.
Of, mai taci.
Se mai liniti cnd ii studie tietura prelunga de pe dosul minii. Era
adnc i sngera abundent, dar nu fusese retezat nici un ligament.
Ai nevoie de copci.
Ba n-am.
Ba ai, de vreo 10.
Asculta, tu bandajeaza-mi-o acolo i ma ntorc la lucru.
Am zis sa taci, se rsti Kirby. Va rog sa ma scuzai, am
Privi n jur, ncruntat.
Hmm, cred ca a plecat. Hai n spate.
Nu vreau sa ma cosi. Am venit numai fiindc m-au btut la cap Lexy i
Kate, ca nebunele. Iar daca Lexy nu ma pisa, nu m-a fi tiat, aa ca toarn
acolo nite antiseptic, bandajeaz-m i las-m sa plec.
Nu mai fi copil, il lua Kirby strns de brat, trgndu-l n spate. Stai jos
i fii cuminte. Cnd i-ai fcut ultima oara antitetanos?
Injecie?
Of, asculta
Se spala repede, i puse intrumentele necesare pe o tava de otel
inoxidabil i se aez n fata lui, cu o sticla de antiseptic.
De asta ne ocupam pe urma. Am sa te spl, te dezinfectez, apoi i fac o
locala.
Brian simea rana pulsnd, n ritmul btilor inimii. i una i alta se
accelerar.
Ce locala?

Anestezie. i amoresc zona, sa te cos.


Ce-o fi cu obsesia asta a ta, cu acele?
Arat-mi cum miti degetele, ordona ea. Bine, bine. Nici nu ma
ateptasem s-i tai vreun tendon. i-e frica de ace, Brian?
Nu, normal ca nu.
Cnd Kirby lua seringa, Brian simi ca i se scurge tot sngele din fata.
Ba da. La naiba, Kirby, nu te apropia cu chestia aia de mine.
Kirby nu rase, cum se ateptase Brian cu deplina convingere. In schimb,
il privi serioasa n ochi:
Trage adnc aer n piept, expira, apoi mai inspira o data i uit-te
peste umrul meu drept, la tablou. Uit-te doar la tablou i numr-i
respiraiile. Una, doua, trei. Asta e. O nimica toat de ac, murmura ea,
infigandu-i-l sub piele. Continua sa numeri.
Ok, e-n regula.
Brian simea sudoarea prelingndu-i-se pe spate i se concentra asupra
acuarelei cu crini slbatici.
Este momentul ideal ca sa vii cu-n comentariu obraznic.
Am lucrat la urgenta. In anul ala, am vzut mai mult snge dect vede
un civil n 3 viei de om. Plgi mpucate, njunghiate, accidente de main.
Niciodat n-am intrat n panica. Cel mai aproape de panica am ajuns adineaori,
cnd i-am vzut ie sngele picurandu-mi podeaua buctriei.
Brian abandona tabloul, privind-o n ochi.
Am s-l terg.
Nu fi idiot, lua Kirby un sul de hrtie chirurgicala pt. a face o zona
sterila, apoi se opri, cnd minile li se atinser.
i nu sunt indiferent.
Brian atepta pana cnd il privi din nou.
Nu sunt deloc indiferent. Cum naiba s-a ntmplat?
Nu stiu. Ce crezi ca ar trebui sa facem?
Probabil n-o sa mearg, sa tii. Cu noi doi.
Nu, lua ea catgutul. Probabil ca nu. Nu-i mic mana, Brian.
Privindu-l n jos, Brian o vzu nfigndu-i acul de suturat pe sub piele. I
se ntoarse stomacul pe dos. Inspirnd iari adnc, reveni cu privirea n
pictura.
Nu te preocupa sa fie i frumos. Doar termina cat mai repede.
Sunt vestita pentru custurile mele elegante. Relaxeaz-te i respira
incontinuu.
Bnuind ca un lein n braele ei ar fi fost mai umilitor dect suporta el,
ncerca sa se conformeze.
Nu ma tem de ace. Pur i simplu nu-mi plac.

mine.

E o fobie comuna.
N-am nici o fobie. Doar ca nu-mi place ca oamenii sa nfig ace n
Kirby i tinu capul aplecat, ca sa n-o vad ca zmbea.
Absolut de neles. Cu ce te batea Lexy la cap?
Ca de obicei. Cu de toate.
ncerca sa nu ia n seama uoar traciune, cnd Kirby mbin marginile

rnii.

Ca sunt insensibil, ca nu tin la ea i nici la altcineva, daca-i pe asa.


Ca n-o neleg. Ca nimeni n-o nelege. Ca daca as fi un frate adevrat ia mprumuta 5000 de dolari ca sa se duca la New York i sa ajung vedeta.
Crezusem ca s-a hotrt sa rmn aici peste vara.
A avut nu stiu ce conflict cu Giff. Si, de vreme ce el n-a venit sa i se
trasc la picioare, a trecut de la faza mbufnat care a fost specialitatea zilei
de ieri la faza pisloag. Ai terminat odat?
Pe jumtate, adug ea cu rbdare.
Jumtate. Excelent. Minunat.
Stomacul ii mai fcu o tumba. Ok, gndete-te la altceva.
Cine era plajistul?
Hmm? A, arsul. S-a ncierat cu un ibric. Zice ca e artist, n drum spre
Keys. S-ar putea sa mai stea un timp n camping. Nu i-am reinut numele.
Ce fel de artist?
Pictor, cred. Voia s-i pozez. La naiba, nu te mai fi, spuse ea, cnd
mana lui Brian tresari.
Ce i-ai spus?
Ca sunt flatata, mulumesc foarte mult, dar nu am timp. Ma
nelinitea.
Mana libera a lui Brian se repezi s-o apuce de umr, smulgndu-i o
njurtur.
Doar doua mai am ncepu ea.
S-a atins de tine?
Ce?
Nu, n ochii lui nu se citea nici frica, nici durere, observa Kirby. Ci furie.
Ceea ce era minunat de satisfctor.
Pai sigur ca da, Brian. Cu o singura mana, m-a trntit la podea ntr-o
dezlnuire de patima slbatic i mi-a sfiat toate hainele.
Degetele lui Brian se nfipser n carne.
Vreau un rspuns clar. A pus minile pe tine?
Nu draga, sigur ca nu le-a pus. M-am nelinitit doar o clipa, fiindc nu
mai era nimeni n cabinet i prea sa manifeste un interes exagerat pt.

mine. Apoi, a reieit ca nu voia dect s-mi deseneze minile.


i mic degetele minii stngi.
Mini de nger. i-acum stai locului, pana nu-mi distrugi tot ce-am
lucrat, ca sa ramai c-o cicatrice de toat frumuseea. Nu ca gelozia ta nu m-ar
flata.
Nu sunt gelos, i retrase el mana, impunndu-i ca pacla verde care-i
nceo vederea sa se risipeasc. Doar ca nu vreau sa te hartuiasc toi
plajitii.
Nu m-a hartuit, i daca o fcea, puteam sa ma descurc. Mai am doar
una.
Trase, nnod, taie, apoi examina cu atenie linia ordonata de custuri.
Minunata opera, daca spun chiar eu.
Si se ridica s-i pregteasc vaccinul antitetanos.
Cum te-ai fi descurcat?
Cu ce sa ma descurc? A, tot la aia am rmas? Cu un refuz politicos.
i daca nu mergea?
Il strngeam doar o data bine de arsura aia i se prvlea pe jos
urlnd de durere.
Cnd se ntoarse, atenta sa tina seringa la spate, vzu ca Brian zmbea.
Ai fi fost n stare.
Categoric. Odat, am rcorit un pacient n clduri, apsndu-l uor de
tot pe laringe. S-a hotrt brusc sa nu-mi mai fac sugestii obscene, mie i
surorilor. Acum ar fi bine sa te mai uii putin la crinii aia, Brian.
Brian pali.
Ce-ascunzi la spate?
Taci i uit-te la crini.
Of, Christoase, ntoarse el capul, pt. ca peste un moment sa se
smuceasc, ipnd.
Brian, asta era tamponul cu spirt. Termin n 10 secunde. Vei simi o
neptur.
Halal neptura, ssi Brian. Ce mi-ai bgat, un ac de tapierie?
Gata, am terminat.
Ii lipi un leucoplast peste injecie, apoi se aez s-i bandajeze mana.
Ai grija sa n-o uzi. i schimb pansamentul ori de cate ori este nevoie.
Peste 10 zile, maximum 2 sptmni, ne ocupam de scoaterea firelor.
Ce-o sa ne mai distram!
Poftim, scoase ea din buzunarul halatului o Tootsie Pop. Pt. c-ai fost
biat cuminte.
Stiu i eu sa recunosc un sarcasm cnd il aud, da bomboana tot o iau.
Kirby ii scoase ambalajul, apoi ii vara acadeaua n gura.

Ia doua aspirine, il sftui ea. Anestezia va trece repede i-o sa te cam


doar. E mai bine sa previi durerea, dect s-o alungi.
Nu ma pupi?
Ba cred ca da.
Ii ridica mana, atingnd uor cu buzele bandajul.
Sa fii mai atent cu ustensilele de buctrie, ii recomanda. mi plac
minile tale aa cum sunt.
Atunci nu cred c-ai avea ceva mpotriv sa ma strecor aici disear, sa
te prvlesc cu o singura mana la podea i s-i rup hainele de pe tine.
Nici eu nu cred, se apleca ea, pana cnd buzele li se ntlnir si, cu un
mic oftat, rmaser unite. Cu cat mai curnd, cu att mai bine.
Brian privi pe lng ea spre masa de examen medical, iar zmbetul i se
largi ncet.
Ei, daca tot sunt aici, poate-ar fi cazul s-mi faci un examen fizic
complet. Nu mi-am mai fcut unul de 2, 3 ani. Ai putea sa pori stetoscopul. i
numai stetoscopul.
Ideea o fcu pe Kirby sa simt un erpior plcut de patima
descolacindu-i-se n pntec.
Medicul i sta la dispoziie, ncepu ea, dup care reveni cu picioarele
pe pmnt, cnd auzi usa de la intrare deschizndu-se. Dar va trebui sa te
programez pt. disear.
Se retrase, apoi se ridica sa ia tasa.
Am avut o diminea plina de varicela, i tocmai a sosit urmtorul
pacient.
Brian i ddu seama ca nu voia sa plece. Voia sa rmn acolo, privindo. Dorea s-o observe, sa urmreasc modul competent n care mnuia
instrumentele, cu micrile ei sprintene i graioase. aa ca zbovi, fcnd
exact ceea ce-i dorea.
Cine are varicela?
Cine sub 10 ani n-are, mai bine zis. Am ajuns la 7 i mai urmeaz.
Arunca o privire spre el:
Tu ai avut?
A, da, toi trei am fcut-o n acelai timp. Cred ca aveam vreo 9 ani,
ceea ce nseamn ca Jo avea 6 i Lexy inca nu mplinise 3. Am impresia ca
maica-mea a consumat vreo doua galoane de codamina.
Trebuie sa fi avut mult haz, pentru toi.
N-a fost chiar att de rau, dup primele doua zile. Tata s-a dus pe
continent i ne-a adus o cutie enorma de Lincoln Logs, cel putin o duzina de
cri de colorat i o ditamai lada de Crayolas, ppui Barbie i mainue
Matchbox.

ntruct amintirea il fcea sa fie sentimental, Brian ridica din umeri.


Cred ca voia cu disperare sa avem cu toii o ocupaie.
i ca mama voastr sa aib putina linite, medita Kirby.
Cred ca 3 copiii bolnavi sunt cam greu de stpnit. Se pare ca a avut
ideea cea mai potrivita.
Mda, i cred c-au scos-o la capt mpreun. Credeam ca se nelegeau
bine. Pana cnd ea a fugit.
Spunndu-i ca nu conta, Brian se ridica.
Nu te mai deranjez. i mulumesc pt. depanare.
Ochii sai se ntristaser deodata, aa ca Kirby ii cuprinse fata n mini il srut uor.
Am s-i trimit nota. Dar examenul pe care l-am programat ala-i pe
gratis.
Il fcu sa zmbeasc.
Ne-am neles.
Brian se ntoarse spre usa. Nu privi napoi, iar cuvintele parura s-i ias
pe gura nainte de a le fi gndit sau a fi tiut mcar de existenta lor.
Cred ca m-am ndrgostit de tine, Kirby. i nici cu asta nu stiu ce vom
face.
Si iei repede, lsnd-o cu ochii holbai. Kirby se aez pe taburet,
hotrnd ca urmtorul pacient mai avea de ateptat vreo cteva momente. Pana
cnd doctoria i recpt respiraia.
Chiar nainte de apusul soarelui, Kirby fcu o plimbare pe plaja. Avea
nevoie de putina linite, i spuse, doar de un scurt rgaz de gndire, nainte ca
Brian sa se ntoarc. O iubea. Nu, credea ca o iubea, se corecta ea. Asta era cu
totul la alt nivel. Totui, nu se ateptase din partea lui sa fac acest pas. i se
temea sa nu se mpiedice.
Merse pana la marginea apei, lsnd valurile s-i spumege n jurul
gleznelor. Iat, i spuse ea, cnd valul se retrase, absorbindu-i nisipul de sub
talpi, exact aceeai senzaie pe care i-o provoca i el. Acel uor i incitant
dezechilibru, sentimentul ca i fugea pmntul de sub picioare, orict de bine
cutai sa ti le propteti n loc.
Il dorise, i-i frmiase zidurile pana cnd ctigase acea btlie.
Acum miza se ridicase, mult mai sus dect pariase ea nainte. Avusese
grija cum i alegea relaiile personale. i il alesese pe Brian Hathaway.
Dar, undeva pe parcurs, perspectiva se schimbase.
Nu vorbea uor de dragoste, nu Brian. Ea, da. Dar nu i cu Brian,
constata ea. Daca rostise acele cuvinte, trebuia sa le i simt. Iar daca le
simea, ii revenea datoria de a cldi pe temelia lor. Cuvintele nu erau dect
baza. Cmin, familie. Permanenta. Trebuia sa se hotrasc daca dorea acele

lucruri, i daca le dorea cu el. Iar apoi, urma s-l conving, ca i el le dorea cu
ea.
N-avea sa fie simplu. Pentru Brian, loviturile i cicatricele din copilrie
mpiedicau orice sa fie simplu.
i ridica fata n vnt. Nu se hotrse deja? Nu tiuse, n acea fraciune
de secunda cnd il vzuse sngernd, cnd frica ii alungase calmul profesional,
ca sentimentele ei pt. el ajunseser dincolo de patima fizica?
O speria. Se temea ca avea sa se mpiedice ntr-adevr la acel pas. Si, mai
mult, se temea sa se angajeze a-l face. Mai bine s-o ia ncet, se hotr ea. Sa fie
sigura unde punea piciorul. Se descurca mai bine daca era calma i cu vederea
limpede. Cu siguran, un lucru att de important, trebuia sa fie abordat cu
prudenta i cu cumptare.
Nu lua n seama micul glas care ii rdea rutcios n cap i se ntoarse sa
porneasc spre casa. Lucirea din deprtarea dunelor o fcu sa se ncrunte. A
doua oara cnd fulgera, i ddu seama ca era soarele la apus, reflectat n
sticla. Un binoclu, i spuse ea, cu un fior. Punnd mana streain la ochi,
reui sa disting o silueta. Se alfa prea departe pt. a-i putea da seama daca
era brbat sau femeie. i relua drumul repede, dornica sa ajung acas, n
spatele uilor nchise.
Era o prostie. Cineva privea plaja la apusul soarelui, iar ea se aflase
ntmpltor pe plaja. Dar senzaia de a fi spionata, studiata, o urmri,
grbindu-i paii spre casa.
Il zrise, ceea ce fcea totul cu att mai captivant. O speriase, doar prin
simpla lui prezenta. Chicotind ncet, continua s-o tina pe Kirby ncadrat n
teleobiectiv, fotografiind metodic, n timp ce strbtea grbit plaja.
Avea un trup foarte frumos. Fusese o placere sa priveasc vntul lipindui de el bluza i pantalonii, conturndu-i curbele. Razele soarelui ii sclipiser n
par, aurindu-l intens, arztor. In timp ce soarele cobora tot mai mult n spatele
lui, toate nuanele i tonurile deveniser mai nchise, mai blnde. Era mulumit
ca de asta data folosise film color.
O, i expresia aceea din ochii ei, cnd i dduse seama ca era cineva
acolo. Teleobiectivul o adusese att de aproape, nct ii putea distinge papilele
dilatndu-se. Ce frumoi ochi verzi, i spuse el. I se potriveau.
La fel cum i se potrivea i parul blond, ondulat, i vocea aceea nceat,
linititoare.
Se ntreb ce gust aveau snii ei.
Fara ndoial ca era buna la pat, conchise, declannd rapid, nainte ca
femeia sa dispar dup dune. aa erau de obicei cele scunde i delicate, dup
ce le activai. Probabil credea ca tia tot ceea ce era de tiut despre anatomie.

Bnuia insa ca avea s-i arate i el cteva trucuri. O, da, ii putea arata
domnioarei doctor cteva figuri.
i aminti un citat din jurnal care prea potrivit cu momentul i starea lui
de spirit. Violul lui Anabelle.
Am experimentat, ingaduindu-mi cu ea o gama completa a lucrurilor pe
care nu i le-am fcut niciodat unei alte femei. A plans, cu lacrimile iroindu-i
pe obraji i umezind calusul. Am avut-o iar i iar. Nu ma mai puteam opri. Nu
era sex, nu mai era viol.
Era o putere insuportabila.
Da, puterea era aceea pe care o dorea, n toat anvergura, aa cum nu
reuise cu Ginny. Fiindc Ginny fusese imperfecta, i reaminti el.
Fusese o trf, nu un nger, o alegere foarte proasta.
Daca se hotra daca hotra ca mai avea nevoie de putina practica
nainte de marele eveniment Kirby, cu ochii ei frumoi i minile de nger, ar fi
fost un subiect ideal. Avea sa ias perfect.
O tema de meditaie, reflecta el. O varianta de analizat. Deocamdat,
insa, se gndea sa se abat spre Sanctuar i sa vad daca Jo era afara i ce
fcea.
Aproape se fcuse vremea s-i aduc aminte ca se gndea la ea.
CAPITOLUL 18
Mergnd cu maina spre Sanctuar, Giff o vzu pe Lexy. Sttea pe terasa
de la etajul 1, cu picioarele ei lungi expuse atrgtor ntr-un sort de bumbac cu
manete i parul strns la nimereala n cretetul capului.
Spala geamurile, ceea ce Giff nu se ndoia ca ii crea o stare de spirit nu
tocmai ospitaliera.
Orict de atrgtoare era privelitea, trebuia sa mai atepte. Avea de
vorbit cu Brian.
Lexy il vzu pe Giff parcndu-i camioneta, dar nici nu-l nvrednici cu
mai mult de-o privire. Cu un zmbet fudul, continua sa frece geamul cu ziarul
nmuiat n amestecul de oet i apa, pana cnd strluci. tiuse ca avea sa vina,
desi ntrziase mai mult dect se ateptase ea.
Dar se hotr s-l ierte dup ce se tara putin la picioarele ei.
Se apleca s-i nmoaie din nou ziarul n apa cu oet, ntorcnd uor
capul, pt. a privi n jos. Apoi se ndrept brusc, cnd vzu ca Giff nu venea spre
casa i spre ea, ci pornise ctre vechea afumtoare, unde Brian vopsea mobila
pt. veranda.
Ia te uita, arpele, i spuse Lexy, trntind soluia de splat pe
urmtoarea fereastra. Daca se atepta sa vina ea dup el, il pandea o amarnica
dezamgire. De-acum, nici n ruptul capului nu mai avea s-l ierte. Nici o mie
de ani de-ar fi trit. Putea sa se trasc i peste tciuni aprini, jura Lexy,

frecnd cu furie geamul. Putea s-o roage i s-o implore i s-i strige numele pe
patul de moarte, iar ea avea sa rada voioasa i s-i vad de drum.
Din acel moment, Giff Verdon nsemna pt. ea mai putin dect nimic.
Lua gleata i se muta cu 3 ferestre mai ncolo, ca sa nu-l scape din ochi.
n acel moment, Lexy i toanele ei, nu mai erau principalul gnd al lui
Giff. Simi mirosul dulceag de vopsea proaspt, auzi fitul pulverizatorului.
Ii nflori pe buze un zmbet, n timp ce ocolea coltul de piatra al afumtorii, i il
vzu pe Brian.
Avea braele presrate cu punctioare de vopsea albastra ca marea, iar
blugii vechi ii erau plini de buline. ntinsese pe jos o prelata verdecazona, pe
care stteau ezlonguri i scaune. Brian ii aplica un al doilea strat vechiului
balansoar.
Frumoasa culoare, striga Giff.
Brian mica ncet duza ncoace i-ncolo, pt. a mai trage o dunga, nainte
de a se ntrerupe.
O tii pe verioara Kate. La fiecare civa ani, vrea ceva nou i mereu
alege tot albastrul.
Totui, arata bine mprosptate.
ntr-adevr, opri Brian motorul i ls duza jos. A comandat umbrele
noi pt. mese i perne pt. scaune. Ar trebui sa soseasc peste o zi, doua, cu
bacul. i vrea sa fie revopsite i mesele de picnic din camping.
Ma pot ocupa eu de ele, daca n-ai timp.
Probabil c-am sa le fac tot eu, i rula Brian umerii, dezmortindu-si-i.
Am ocazia sa stau la aer. Visez cu ochii deschii.
Tocmai avusese un asemenea vis, relund n minte noaptea petrecuta cu
Kirby.
Cum iese veranda aia?
Am plasele n camioneta. Vremea pare s-o tina tot asa, deci ar trebui so termin pana la sfritul sptmnii, cum vrea domnioara Kate.
Bine. Voi ncerca sa trec ca s-i arunc o privire.
Ce-i mai face mana? ntreb Giff, artnd cu capul spre bandaj.
A, i flexa Brian degetele, ncruntat. Putin cam eapn, atta tot.
Nu-l ntreb pe Giff de unde aflase. Pe insula tirile pluteau prin aer i
mai ales crmpeiele cele mai suculente. De fapt, i se prea o adevrat minune
ca nimeni nu tia de noaptea pe care o petrecuse aproape n ntregime pe masa
de examen a bunei doctorie.
Tu i doctoria Kirby, hai?
Ce?
Tu i doctoria Kirby, i potrivi Giff apca. Vru meu Ned era azi n
zori pe plaja. tii ca aduna scoici, le lcuiete i le vinde excursionitilor cu

ziua, la debarcader. Zice ca te-a vzut plecnd azi de la doctori, cu noaptea-n


cap. tii ce gura desferecata are Ned.
Halal minune, medita Brian.
Mda, aa e. Cat i-a trebuit ca sa bata toba?
Pai i freca brbia Giff, amuzat. Eu mergeam la ferry sa vad daca
au venit paravanele, m-am ntlnit cu Ned pe Drumul Scoicilor i l-am luat cu
maina. Asta ar nsemna cam vreo cinpe minute, plus-minus.
Vad ca Ned ncetinete.
Pai, are i el o vrsta, tii doar. Dr. Kirby e o femeie minunata, aduga
Giff. Nu cunosc pe nimeni pe insula care sa nu aib o prere buna despre ea.
Sau despre tine, Bri.
Am petrecut cteva seri mpreun, bodogni Brian, ghemuindu-se sa
tearg duza pulverizatorului cu o crp. N-au de ce s-nceap s-i scoat de
la naftalina hainele de nunta.
Giff i arcui o sprncean.
N-am spus asta.
Ne vedem i noi, atta tot.
Nimeni nu se gndete s-o ia ca pe o relaie permanenta sau cu
obligaii.
Giff atepta un moment.
ncerci sa ma convingi, Bri, sau este altcineva la mijloc?
Nu spun dect ca
Brian se ntrerupse, ridicnd minile ca pt. a-i face semn siei sa se
opreasc. Se ndrept din nou, ncercnd sa nu fie iritat de zmbetul mat i
inocent al lui Giff.
Ai venit aici doar ca sa ma felicii ca ma culc cu Kirby, dar altceva te
frmnt?
Zmbetul lui Giff se terse.
Ginny.
Brian ofta, descoperind ca tensiunea adunata ghem n mijlocul cefei nu
se risipea.
Au trecut poliitii pe-aici, azi-diminea. Cred ca au vorbit i cu tine.
N-am avut ce sa le spun. Cred ca nici nu s-ar fi deranjat cu mine, daca
nu-i bteam la cap. Ce naiba, Brian, tii bine ca de fapt n-o cuta. Abia daca
ncearc sa se prefac.
As vrea sa te pot contrazice.
Au spus ca am putea tipri foi volante ca sa le mprim n Savannah.
La ce naiba ar folosi asta?

La mai nimic. Giff, as vrea sa stiu ce s-i spun. Dar nelegi, Ginny
are 26 de ani i e libera sa vina i sa plece cnd i unde vrea. aa vad poliitii
situaia.
Atunci o vad prost. Ginny are aici familia, un cmin, prieteni. N-avea
cum sa plece fara sa spun o vorba nimnui.
Uneori, spuse ncet Brian, oamenii fac lucruri la care nu te-ai fi
ateptat niciodat din partea lor. i totui le fac.
Ginny nu e mama ta, Brian. mi pare rau ca toat povestea asta
amintete de o perioada trista pt. tine i familia ta. Dar trim n prezent. E
vorba de Ginny. Nu-i acelai lucru.
Nu, nu e, i impuse Brian sa rmn calm. Ginny nu avea un so i 3
copiii. Daca s-a hotrt s-o ia la picior, n-a lsat n urma ei nite viei distruse.
Voi continua sa vorbesc cu poliitii, voi lua masuri sa li se telefoneze de cel
putin o data pe sptmn, ca sa nu le ias din cap.
i vom face i foile volante, la birou. Dar mai mult de att nu pot face,
Giff. Nu voi lsa s-mi fie ntoars viaa pe dos a doua oara.
Perfect, ddu Giff din cap, eapn. Atunci, e perfect. Acum nu te mai
deranjez, ca s-i vezi de treaba.
Furia ii lungea paii, cnd se ntoarse la camioneta. Urca i trnti
portiera dup el. Apoi i rezema capul pe volan.
Greise. Greise complet. Sa se repead aa la Brian, sa fie bos i
obraznic cu el. Nu era vina lui Brian, nici responsabilitatea lui. i nu era just,
adug Giff, rezemndu-se de sptar cu ochii nchii, ca un prieten s-l atace
pe altul astfel. Avea s-i acorde doar un moment pt.
a se calma, dup care sa se ntoarc la el i s-i prezinte scuzele.
Lexy iei anoa din casa. Nvlise n jos pe scara, aproape rupndu-i
gatul, grbit sa se asigure ca Giff nu pleca nainte de-a apuca ea s-l scie cu
ceea ce nu putea sa aib. Iar inima continua s-i bata cu putere. Acum, insa,
se mic mai ncet, trgndu-i o mana pe balustrada, cu un zmbet distant pe
fata.
Se strecura spre camioneta, si, uitnd ca minile ii miroseau a oet, i le
rezema pe marginea ferestrei deschise.
Ei, salut, Giff. Voiam sa fac o plimbric n pdure, ca sa ma rcoresc
i i-am vzut maina.
Giff deschise ochii, privind ntr-ai ei.
Atunci, du-te, Lexy, murmura, i se apleca sa porneasc motorul.
Ce este?
Nefericirea din ochii sai era balsam pe sufletul lui Lexy.

Te simi prost, Giff? Poate eti cam deprimat, i plimba ea un deget pe


braul lui. Poate i-ai dori sa tii cum s-i ceri iertare, ca sa nu te mai simi
aa de singur.
Ochii lui rmseser ntunecai, dar umbrele din ei se schimbar, din
nefericire, n enervare. Ii mpinse mana la o parte.
tii ceva, Alexa? Nici chiar mica mea lume limitata nu se nvrtete
numai n jurul tau.
Ai tupeu, de crezi c-i permit sa vorbeti aa cu mine. Dac-i
nchipui c-mi pasa n jurul cui se nvrtete lumea ta, Giff, te neli amarnic.
Ma doare-n cot.
In momentul de fata, suntem de aceeai prere. Pleac de lng
main.
Ba nu plec. Nu nainte de a spune ce am de spus.
Putin mi pasa ce ai de spus i pleac pana nu te loveti.
Lexy fcu exact pe dos, ntinzndu-se prin fereastra deschisa, pt. a rsuci
cheia, oprind motorul.
Sa nu-mi dai tu mie ordine, i nfipse ea fata ntr-a lui. Nici o clipa sa
nu crezi c-mi poi spune ce sa fac, sau sa ma obligi prin ameninri.
Trase aer printre dini, pregtit s-i traga o mutruluiala n toat regula.
Dar n ochii lui apruse iari nefericirea, mai adnc dect vzuse ea sau se
ateptase vreodat. Enervarea ii slabi i-i puse o mana pe obraz.
Ce e, iubitule? Ce te doare?
Giff ddu s-i smulg capul, dar Lexy i tinu mana neclintita.
Ne putem nfuria unul pe altul i mai trziu. Acum, vorbete-mi.
Spune-mi ce s-a ntmplat.
Ginny, spuse el cu o rsuflare exploziva, care-i arse gtlejul. Nici o
vorba de la ea, Lexy. Nici mcar un singur cuvnt. Nu stiu ce sa mai fac. Ce sa
mai spun familiei. Nici mcar nu stiu ce sa simt.
neleg, se retrase ea, deschiznd portiera. Haide.
Am de lucru.
Fa mcar o data n viaa ta i ce zic eu. Acum, vino cu mine.
Il lua de mana, trgnd, pana cnd Giff cobori. Fara o vorba, il conduse
pe lng casa, la umbra.
Stai jos aici.
Il trase pe marginea hamacului de frnghie, i cuprinzndu-l cu un brat,
ii rezema cu de-a sila capul pe umrul ei.
Odihnete-i mintea un minut.
Nu ma gndesc tot timpul la asta, murmura Giff. As nnebuni.
Stiu. Te ia prin surprindere din cnd n cnd, i te doare att de mult,
nct crezi ca n-ai sa mai supori. Si, totui, reziti, pana data viitoare.

Stiu ce vorbete lumea. Ca i s-au urcat grgunii la cap i i-a luat


tlpia. Mi-ar fi mai uor daca as putea crede i eu asta.
Ba nu i-ar fi, de fapt. Te doare oricum. Cnd a plecat mama, am plans
i am tot plans dup ea. Credeam ca, daca plngeam destul de tare, avea sa ma
aud i sa se ntoarc. Cnd am mai crescut, mi-am spus ca, ma rog, nu inuse
destul la mine, aa ca nici eu n-aveam sa mai tin la ea. M-am oprit din plans,
dar a continuat sa ma doar.
Ma tot gndesc ca va trimite o ilustrata prosteasca din Disney World
sau de nu stiu unde. Atunci, as putea doar sa ma nfurii de ea, n loc sa mai fiu
aa de-al dracului de ngrijorat.
Lexy ncerca s-i imagineze situaia, s-o vizualizeze. Reui perfect.
Ginny, ntr-un carusel aiurit i multicolor, hohotind de ras.
Ar fi tipic pt. ea s-o fac.
Cred ca da, i cobori Giff ochii nspre minile lor mpreunate, privind
cum li se nlnuiau degetele. Tocmai am luat o piele de pe Brian, n legtur cu
asta. O prostie.
Nu-i face griji. Pielea lui Brian e destul de groasa ca sa ai de unde lua.
Dar a ta cum e? se retrase el, mpingndu-i absent o agrafa slbit n
cocul dezordonat.
Toi Hathaway-ii sunt mai duri dect par.
Oricum, mi pare rau.
Ridica minile nlnuite i-i srut degetele.
Mai trebuie sa ne nfuriem unul pe altul, mai trziu?
Cred ca nu, il srut Lexy uor, apoi zmbi; deasupra ei, psrile
cantau n copaci, iar n aer se simea mirosul dulce i delicat al florilor.
Pentru ca mi-a fost dor de tine, un pic.
Respiraia i se opri cnd Giff o trase spre el, apsndu-i cu putere fata
pe gatul ei.
Am nevoie de tine, Lexy. Am nevoie de tine.
Cnd i reveni, respiraia ii era nesigura, vibrnd din plmni, prin gat i
printre buze. i depuse minile pe umerii lui, apsnd o data cu degetele n
muchii aceia tari. Apoi se ridica, straduinsu-se s-i tina n frau la fel de
strns i emoiile.
Ii ntoarse spatele. Giff i freca fata cu minile, apoi le lsa sa cada,
neputincios.
Acum ce-am mai zis? Ce fac, de te ndeprtezi ntotdeauna aa de
mine?
Nu ma ndeprtez.
Fu nevoita s-i apese degetele peste buze, ca sa nu-i tremure, nainte de
a reveni cu fata spre el. Cnd o fcu, inima ii nota n ochi.

In viaa mea, n toat viaa mea, Giff, nici un brbat nu mi-a mai spus
vreodat asta. Dect referindu-se la sex.
Giff sari n picioare.
Nu la sex ma gndeam. Lexy
Stiu, i nghii ea lacrimile, nervoasa. Voia s-l vad limpede. Stiu ca
nu de sex era vorba. i nu ma ndeprtez, ncerc doar sa ma stpnesc, nainte
de a face o prostie.
Te iubesc, Lexy.
O spuse calm, ca s-l cread.
Dintotdeauna te-am iubit, i ntotdeauna te voi iubi.
Lexy nchise strns ochii. Dorea ca totul sa i se ntipreasc n memorie.
Momentul fiecare sunet, fiecare miros, fiecare senzaie.
Apoi se arunca n braele lui, cuprinzndu-l cu toat fiina, respirnd
ntretiat, mrunt, de-i venea ameeala.
mbrieaz-m strns, Giff, strns de tot. Orice-a spune, orice-a
face, sa nu-mi dai drumul niciodat.
Alexa.
necat de ea, i aps buzele n parul ei.
Niciodat nu i-am dat drumul. Doar ca tu n-ai tiut.
i eu te iubesc, Giff. Nici nu tin minte sa nu te fi iubit vreodat. i
ntotdeauna ma nfuria aa de rau.
E-n regula iubito, ii zmbi el, trgnd-o mai aproape. Nu ma
deranjeaz daca te nfurie. Cu condiia sa nu se opreasc.
n dormitorul ei, Jo nchidea cu grija telefonul. Bobby Banes o sunase n
sfrit. i-i dduse cel putin un rspuns.
Nu luase fotografia din apartamentul ei.
Dar ai vzut-o, nu-i asa? Era un nud, amestecat printre celelalte imagini
cu mine. Semna cu mine, dar nu eram eu. O ineam n mana.
O ridicasem de jos. Trebuie s-o fi vzut.
i auzea propria voce, crescnd n panica i ngrijorarea ezitanta din
glasul lui Bobby cnd rspunse.
Regret, Jo. N-am vzut o asemenea fotografie. Numai pe cele cu tine.
Aaa nu exista nici un studiu de nud. Eu, cel putin, n-am observat.
Era acolo. Am scpat-o. A czut cu fata-n jos peste celelalte pozitive.
Era acolo, Bobby, gndete-te doar un moment.
Trebuie sa fi fost acolo Vreau sa zic, daca tu spui ca ai vzut-o.
Tonul lui fusese categoric, medita ea. nelegtor. Dar nu fusese convins.
ngreoata, tremurnd, se ntoarse dinspre telefon, spunndu-i ca nu
avea nici un rost s-i doreasc sa n-o fi sunat, sa nu-i fi spus. Era mai bine,
mult mai bine, ca aflase adevrul. Acum, nu-i mai rmnea dect s-l accepte.

De la fereastra dormitorului Jo privi spre sora ei i Giff. Alctuiau o


imagine frumoasa. Doi tineri sntoi, nlnuii unul n braele celuilalt, cu
flori slbatice crescnd din belug n jurul lor.
Un brbat i o femeie sclipind de dragoste i anticipare sexuala, ntr-o
dup-amiaz de vara.
Totul prea att de simplu, de firesc. De ce nu putea lsa sa fie totul
simplu i firesc i pt. ea?
Nathan o dorea. Nu insista, nu prea furios ca Jo pstrase acea ultima
mica distanta dintre ei. i de ce o fcea? se ntreb ea, privind cum Giff ridica
fata lui Lexy n sus spre el. De ce nu se ls n voia sentimentelor?
O atta. Ii druia placere i fcea sa fiarb n ea ceva ce sugera ca
placerea avea sa se ntind i sa se adnceasc, daca Jo ii ddea voie.
De ce se temea s-o permit?
Dezgustata, se ntoarse de la fereastra. Fiindc n ultima vreme punea
totul sub semnul ntrebrii. i urmarea propriile micri, analizndu-le cu ochi
critic. A, pe plan fizic se simea mult mai bine. Iar comarurile i crizele de
panica n care o trezeau sudori reci erau tot mai puine i mai rare.
Dar
Rmnea mereu acea ndoial, teama ca nu era cu adevrat stabila.
Altfel, de ce continua sa vad n minte fotografia femeii moarte? La un
moment dat mama ei, la urmtorul ea nsi. Cu ochii holbai, cu pielea alba
precum ceara. Inca mai distingea textura pielii, neteda i palida.
Umbrele i revrsarea parului, rsfirat n unduirile acelea cu atta arta.
Modul cum fusese potrivita mana, cu cotul ndoit i antebraul trecnd
printre sani. i capul ntors, inclinat ca ntr-o somnolenta sfioasa.
Cum de o putea vedea att de clar, daca ea nu existase niciodat?
Si, fiindc putea, trebuia sa cread ca inca era departe de a-i fi revenit.
Nu avea voie sa se gndeasc mcar, la o relaie cu Nathan cu oricine pana
nu se punea din nou zdravn pe picioare.
Iar asta, recunotea ea, nu era dect o scuza.
Se temea de el punct. Se temea ca putea ajunge sa insemne pt. ea mai
mult dect era n stare sa suporte. i ca ar fi ateptat de la ea mai mult dect ii
putea ea da.
Ii provoca deja sentimente pe care nimeni altul nu i le mai trezise. Prin
urmare, se apra cu ajutorul unei laiti ce purta masca logicii.
Se saturase sa mai fie logica i speriata. Ar fi greit att de rau daca,
mcar o data n via, aplica o regula din codul surorii ei? Daca se ls n voia
impulsului, sa ia att cat putea primi?

Dumnezeule, avea nevoie de cineva cu care sa vorbeasc, de cineva care


s-i fie alturi. Cineva care, fie i pentru un scurt timp, s-i alunge toate acele
griji i ndoieli de sine.
De ce n-ar fi fost acest cineva, Nathan?
Iei grbit din camera, nainte de a apuca sa se rzgndeasc si, n mod
excepional, nu statu s-i ia aparatul. Se opri nerbdtoare, cnd Kate o striga
pe nume.
Tocmai ieeam, veni Jo n usa biroului.
Kate sttea la o masa plina cu hrtii i brouri.
ncerc sa pun n ordine rezervrile pt. toamna, scoase Kate un creion
de dup ureche. Am primit o cerere de a organiza o nunta la han, n octombrie.
N-am mai fcut niciodat aa ceva. Vor ca Brian sa se ocupe de aprovizionare,
iar ceremonia i masa sa aib loc aici. Ar fi minunat, daca am gsi o soluie
cum sa procedam.
Ar fi ntr-adevr frumos, Kate. Acum, zu, ca ieeam.
Scuz-m, i potrivi Kate la loc creionul dup ureche. Iari am
pierdut firul. Toat dimineaa numai asta am fcut. Am aici i corespondenta
ta. Voiam sa i-o aduc n camera, apoi a sunat telefonul i de doua ore nu mam mai clintit din locul asta.
Parca pt. a-i puncta declaraia, telefonul suna din nou, iar becul liniei a
doua ncepu sa clipeasc, semnaliznd sosirea unui fax.
Daca nu e una, sunt doua, jur. Uite, iubito, ai aici un pachet.
Ridica receptorul.
Sanctuary Inn, ce dorii, va rog?
Jo nu auzea nimic, n afara de zumzetul din urechi, ca al unui roi de
albine. Pasi ncet nainte, simind cum aerul din jurul ei devenea dens ca apa.
Lua plicul de manila i il simi rigid intre degete. Numele ei fusese scris cu
carioca negru gros: JO ELLEN HATHAWAY SANCTUARY LOST DESIRE
ISLAND, GEORGIA.
ntr-un colt se anun clar: FOTOGRAFII. NU NDOII.
Nu-l deschide, i spuse. Arunc-l la gunoi. Nu te uita nuntru. Dar
degetele trgeau deja de sigiliu, rupnd clapeta. Nu auzi exclamaia de surpriza
a lui Kate, cnd ntoarse plicul, scuturnd fotografiile pe jos.
Cu un mic scncet, Jo czu n genunchi, rsfirndu-le, mpingndu-le n
laturi una dup alta, n cutarea disperata a uneia. A aceleia.
Fara ovire, Kate nchise telefonul n plina discuie despre o rezervare i
iei n fuga de dup birou.
Jo, ce este? Jo Ellen ce s-a ntmplat? Ce-s toate astea? ntreb ea
autoritara, apucnd-o de sub brat, n timp ce privea zecile de fotografii ale
verioarei ei mai tinere.

A fost aici. A fost aici. Aici!


Jo rscoli din nou fotografiile. Iat-o pe ea, mergnd pe plaja. Adormita n
hamac, pe marginea dunelor, sau potrivindu-i trepiedul la balta srat.
Dar unde era aceea? Unde era aceea?
Trebuie sa fie aici. Trebuie.
Alarmata, Kate o ridica n genunchi i o zgli.
nceteaz. Acum. Vreau sa termini n clipa asta.
Recunoscnd semnele, o trase pe Jo spre fotoliu, o mpinse n el i ii
apsa capul intre genunchi.
Respira. Altceva nu faci. Sa nu-mi leini mie aicia. Stai pe loc, m-auzi?
Stai acolo i nu te mica.
Alerga n baie sa aduc un pahar cu apa i un prosop umed. Cnd reveni,
o gsi pe Jo la fel cum o lsase. Uurat, Kate ngenunche i ii depuse prosopul
rece pe ceafa.
Asa, ia-o uurel.
N-am sa lein, ii spuse Jo cu voce surda.
Excelenta veste pt. mine, da-mi voie s-i spun. Acum rezeama-te pe
spate, ncet, i bea putina apa.
Ii aduse chiar ea paharul la buze, inndu-l acolo, mulumit cnd le
reveni culoarea.
Acum poi s-mi spui despre ce e vorba?
Fotografiile, se rezema Jo de sptar, cu ochii nchii. N-am scpat. De
fapt, n-am reuit sa scap.
De ce anume iubito? De cine?
Nu stiu. Cred c-mi pierd minile.
Prostii, se strdui Kate sa vorbeasc tios i cu iritare.
Nu stiu ce e. Mi s-a mai ntmplat o data.
Ce vrei sa spui?
Jo ramase cu ochii nchii. aa avea s-i fie mai uor s-o spun.
Acum cteva luni, am avut un colaps nervos.
Vai de mine, Jo Ellen, se aez Kate pe braul fotoliului, ncepnd s-o
mngie pe par. De ce nu mi-ai spus ca ai fost bolnava, iubito?
N-am putut, atta tot. Se adunsera prea multe, i n-am mai rezistat.
ncepuser sa soseasc fotografiile.
Fotografii ca astea?
Fotografii cu mine. La nceput doar imagini ale ochilor. Ochii mei.
Sau ai ei, i mai aminti ea cu un fior. Ochii notri.
E ngrozitor. Cat trebuie sa te fi speriat.
M-au speriat, da. Apoi, mi-am spus ca cineva ncerca doar s-mi
atrag atenia, pt. a-l ajuta sa se realizeze n domeniul fotografic.

i asta trebuie sa fi fost, dar a ales un mod ngrozitor de a o face.


Trebuia sa anuni politia.
i sa le spun ca mi trimitea cineva, un fotograf, fotografii? deschise Jo
iari ochii. Am crezut ca ma puteam descurca singura. Apoi am primit la cutia
potal un plic ca asta. Plin cu fotografii n care eram eu, i una una n care
am crezut ca era altcineva.
Dar nu era, insista Jo cu tarie; avea sa accepte acest lucru. Daca altele
nu, mcar acest unic lucru trebuia s-l accepte.
Mi-am imaginat-o. Nici n-a existat. Numai acele fotografii cu mine.
Zeci i zeci. i m-am prbuit.
Apoi, te-ai ntors aici.
A trebuit sa scap. Crezusem ca puteam scpa. Dar nu pot. Astea sunt
fcute aici, chiar pe insula. A fost n apropiere, urmrindu-m.
i vor merge direct la politie.
Fierbnd de furie, Kate se ridica sa nhae plicul.
Stampila postei din Savannah. Acum trei zile.
La ce bun, Kate?
Pe-asta n-o vom ti, pana n-o vom face.
S-ar putea ca inca sa mai fie n Savannah, sau altundeva. S-ar putea
sa fi revenit pe insula.
i trecu minile prin par, lsndu-le apoi s-i cada n poala.
Vom cere politiei s-i interogheze pe toi cei care au aparat foto?
La nevoie, da. Ce fel de aparat? ntreb Kate. Unde i cum au fost
developate? Cnd au fost fcute? Ar trebui ca mcar o parte din toate astea sa
se poat afla. E mai bine dect sa stai aici speriata, cu minile-n san, nu?
Fruntea sus, genunchii tari, Jo Ellen.
Nu vreau dect s-mi treac.
Atunci FA TU s-i treac, replica aprig Kate. Ma apuca ruinea la
gndul ca ai lsat pe cineva s-i fac una ca asta i n-ai luptat.
Smulse o fotografie i i-o ntinse:
Asta cnd a fost fcut? Uit-te la ea, i amintete-i.
Cu un nod n stomac, Jo privi imaginea. Cu minile umezite, o lua. Era
putin unsharff, observa ea. Lumina cdea sub un unghi prost, aruncndu-i
peste trup o umbra stngace. Individul era capabil de rezultate mult mai bune,
i spuse, apoi expira prelung. Ii era de ajutor sa gndeasc practic, sa critice.
Cred ca la asta s-a cam grbit. In locul asta al mlatinilor, e aproape
camp deschis. Se vede clar ca nu voia sa stiu ca ma fotografiaz, aa ca a
rasolit-o.
Bine, bravo fetio. i cnd ai fost acolo ultima data?
Acum vreo 2 zile, dar nu mi-am luat trepiedul.

Fruntea i se ncrei a concentrare.


Asta trebuie sa fi fost acum vreo 2 sptmni. Ba nu, trei. Acum 3
sptmni, m-am dus la reflux sa fac nite studii ale bltoacelor ramase. Mai
arat-mi una.
Stiu ca i-e cam greu, dar mi place asta.
Kate ncerca un zmbet ncurajator, n timp ce-i oferea lui Jo o fotografie
ce o nfia stand pe genunchii lui Sam. Umbrele i luminile aruncau peste ei
pete neregulate, fcnd studiul sa arate aproape vistor.
Camping-ul, murmura Jo. Ziua cnd am rmas ncuiat la duuri i
tati mi-a deschis. N-au fost nite copii. Ticlosul. Nu copii erau, ci el. M-a
ncuiat acolo, apoi a ateptat n apropiere i a fcut fotografia asta.
Asta a fost ziua cnd a fost rpit Ginny, nu? Acum aproape 2
sptmni.
Jo ngenunche iari pe jos, dar panica n-o mai cuprinse. Avea minile
sigure, gndurile concentrate. Parcurse fotografiile una cate una, cu calm.
Nu pot fi sigura chiar de fiecare, dar cele pe care le pot localiza, au fost
fcute cu cel putin atta timp n urma. Deci, sa presupunem ca toate sunt deaici. Nimic din ultimele doua sptmni. S-a rezumat la att. De ce?
A avut timp sa le developeze, sa le selecteze. Sa se hotrasc pe care sa
ti le trimit. Probabil ca are i obligaii. O slujba. Ceva.
Nu, cred ca n sensul asta e foarte flexibil. A avut fotografii cu mine n
deplasare la Hatteras, iar altele din Charlotte. Materiale cotidiene.
Nu-i bate capul cu alte obligaii.
In regula. Ia-i poeta. Mergem sa luam barca pana pe continent. Iar
pe astea le ducem, pe toate, la politie.
Ai dreptate. E mai bine asa, dect sa stau tremurnd de frica.
Foarte sigura, puse pe rand fotografiile n plic.
mi pare rau, Kate.
Pentru ce?
Pentru ca nu i-am spus. Pentru ca n-am avut destula ncredere n
tine ca s-i povestesc ce s-a ntmplat.
Ai i de ce s-i para rau. Ii ntinse mana, ajutnd-o sa se ridice n
picioare. Dar a trecut i a rmas n urma noastr. De-acum ncolo, noi doua i
toi ceilali din casa asta nu vom mai uita ca suntem o familie.
Nu stiu de ce te-ai nhmat alturi de noi.
Dulcea mica, zmbi Kate, btnd-o uor pe obraz, sunt momente
cnd i eu ma ntreb, unul i acelai lucru.
CAPITOLUL 19

Hey, unde va ducei? ntreb Lexy, cnd Kate i Jo ieir pe usa


laterala. Avea ochii strlucitori i un zmbet luminos pe buze. Numai ca nu
dansa.
Jo i cu mine trebuie sa alergam pe continent, cu o treaba, ncepu
Kate. Ne ntoarcem pe la
Vin i eu cu voi, se repezi Lexy pe usa, zbughind-o pe alturi, nainte
ca verioara ei mai vrstnic s-o apuce de brat.
Lexy, nu e o excursie de placere.
5 minute, mai striga Lexy. In 5 minute sunt gata.
Fata asta, ofta Kate. Mereu vrea sa fie ntr-un loc unde nu e. Merg s-i
spun ca trebuie sa rmn aici.
Nu, strnse Jo i mai tare, perechea de plicuri pe care le inea n
mini. In situaia de-acum, s-ar putea sa fie mai bine daca tie ce se ntmpl.
Cred ca, pana aflam mai mult, e cazul sa fie atenta.
Inima lui Kate se opri un moment, dar femeia ddu din cap.
Cred ca ai dreptate. Ii spun lui Brian ca plecam. Nu-i face griji,
dulcea, ii ciufuli ea parul. Avem noi grija de toate astea.
Fiindu-i teama sa nu rmn de cru, Lexy se tinu de cuvnt. tia ca
verioara Kate ar fi strmbat din nas la adresa micului sort de pe ea, aa ca se
schimba n timp record cu nite pantaloni subiri de bumbac.
Se pieptna i-i lega parul la spate cu o earf verde ca menta, n
vederea cltoriei pe apa. De la Sanctuar i pana la debarcaderul privat de la
nord de ferry, i mprospt machiajul, sporovind continuu.
Cnd se mbarcar pe vechiul i trainicul vapora cu cabina, lui Jo ii
tiuiau urechile.
Cndva, aceea fusese o ambarcaiune alba i strlucitoare, cu un bru
rou, viu. Island Belle fusese mndria i bucuria tatlui ei, i aminti Jo.
De cate ori se nghesuise pe ea toat familia, ca sa navigheze n jurul
insulei, sa alerge peste valuri, sa fac o goana improvizata pe continent, dup
ngheat sau la un film?
i amintea cum inuse crma, stand cocoat pe picioarele tatlui ei ca
sa fie putin mai nalt, cu minile lui depuse peste ale ei, pe timona.
Putin mai la tribord, Jo Ellen. Asa, vezi? Ai talent din natere.
Dar Sam vnduse vasul n anul de dup plecarea lui Anabelle. Deatunci,
toate nlocuirile rmseser fara nume. Familia nu mai fcea croaziere
ameitoare, toi laolalt.
Totui, Jo cunotea procedurile. Controla carburantul, n timp ce Lexy si
Kate desfceau parmele. Automat, i potrivi poziia pt. a se adapta la uorul
tangaj din port. Minile ei prinser cu uurin timona i zmbi cnd motorul
porni cu un soc, ncepnd sa toarc.

Tati o tine n bunastrare, vad.


A fcut revizia motorului ast-iarn.
Kate se aez, ncepnd sa rsuceasc n degetele agitate lanul de aur
care-i cdea peste bluza apretata de bumbac.
Avea s-o lase pe Jo sa piloteze, i spuse. O ajuta s-i pstreze calmul.
M-am gndit ca la anul ar trebui sa investeasc ntr-o nava noua.
Ceva mai sic la nfiare. Am putea organiza tururi n jurul insulei, cu
escale la Wild Horse Cove, la Egret Inlet, cam aa ceva. Sigur, astanseamna ca
ar trebui sa angajam un pilot.
Tati cunoate insula i apa din jurul ei mai bine ca oricine, sublinie
Jo.
Stiu, ridica din umeri Kate. Dar ori de cate ori aduc vorba, bombne
printre dini i descoper ca are altceva de fcut. Sam Hathaway CelInfipt-IntrAle-Lui nu e un om uor de urnit.
I-ai putea spune cum ar putea tine totul mai uor sub ochi daca ar
prelua conducerea.
Jo consulta busola, fixa capul i porni spre strmtoare.
S-ar asigura ca oamenii nu calca n picioare vegetaia i nu perturba
ecosistemul. Daca dai treaba pe mana altcuiva, nu tine la fel de mult, e mai
putin vigilent.
E un punct de vedere valabil.
Cumpr-i un vas nou, i-i va fi greu sa mai reziste, interveni i Lexy,
aranjndu-i nodul earfei. Pe urma, bati un apropo ca i-e greu sa gseti
pilotul cel mai potrivit nu numai unul competent i cu excelenta, ci i unul
care sa neleag fragilitatea mediului ambiant i necesitatea de a le explica
turitilor astfel nct sa neleag de ce Desire a rmas pura atia ani.
Jo i Kate se ntoarser spre Lexy, privind-o cu uimire. Fata desfcu
minile:
Trebuie sa tii cum sa iei omul, asta-i tot. Ii vorbeti despre educarea
turitilor ca sa respecte insula i s-o lase aa cum au gsit-o, i-aa mai
departe, i nu numai c-o s-i dea dreptate, dar va ajunge sa cread ca din
capul locului el a fost cu ideea.
ireat putoaica mai eti, Alexa, comenta Kate. ntotdeauna te-am
admirat pt. asta.
Ceea ce conteaz pt. tati e insula, se rezema Lexy de copastie, lsnd
vntul s-i biciuiasc fata. Daca te foloseti de ea ca s-l convingi, nu eti siret,
doar raional. Nu poi merge mai repede, Jo? Cu viteza asta, pot ajunge la
Savannah i not.
Jo ddu s-i propun sa fac exact acel lucru, apoi ridica din umeri. De
ce nu? De ce sa nu bage viteza i sa nu se elibereze pt. scurt timp?

ntoarse capul spre rmul insulei Desire, cu casa alba pe colina, apoi
aps pe regulator.
inei-v bine.
n momentul accelerrii, Lexy scoase un chiuit, i arunca pe spate capul
i izbucni n ras. O, Doamne, dar tare ii mai plcea sa umble prin lume.
Oriunde.
Mai repede, Jo. ntotdeauna ai mnuit gleile astea mai bine ca
oricare dintre noi.
i n-a mai manevrat un vas de 2 ani, ncepu Kate, apoi tipa ascuit,
cnd Jo trase de timona, nscriind nava ntr-un cerc larg, cu viteza. Cu inima
btndu-i, se agata de parapet, n timp ce Lexy striga ca mai voia.
Uitai-v acolo, barca de pescuit a lui Jed Pendleton. Hai s-i bzim,
Jo. Sa guste putin din siajul nostru i sa se legene zdravn.
Jo Ellen, nu care cumva sa faci una ca asta, i nvinse Kate rasul
care-i izbucnea din piept. Fii cuminte!
Jo ii drui lui Lexy raritatea unui zmbet, nainte de a-i da ochii peste
cap.
Da, sa trii, murmura ea ironica i ncetini; lansa un semnal scurt de
salut spre barca de pescari. Ii testam doar mainile i reaciile.
Ei, acum i le-ai veridficat, replica nepat Kate. i sper ca n
continuare sa mergem lin.
Vreau sa ajungem odat, se ntoarse Lexy, rezemndu-se de parapet.
Mor sa vad oameni umblnd prin jurul meu. i tocmai trebuie sa fac nite
cumprturi. Ce-ar fi sa ne cumprm toate trei nite nouti drgue? Rochii
de petrecere. i pe urma, dam un bairam. Ne gtim frumos, punem muzica, i
bem ampanie. De luni de zile n-am mai primit o rochie noua.
Fiindc debaraua ta plesnete deja de plina ce e, spuse Jo.
A, alea-s nite vechituri. Tu nu simi niciodat nevoia sa ai ceva nou
ca altfel mori? Ceva minunat?
Ma rog, mi doresc de mult un blitz perfecionat, rspunse sec Jo.
Fiindc te intereseaz mai mult s-i mpopoonezi aparatul dect pe
tine nsi, i inclina Lexy capul. Ceva ndrzne i albastru, ca sa mai schimbi
i tu. Mtase. i cu desuuri tot de mtase. Asa, dac-l vei lsa vreodat pe
Nathan sa ajung la ele, o sa aib o surpriza plcut. i pun pariu ca i tu.
Alexa, ridica o mana Kate, numrnd rar pana la 10. Viaa privata a
surorii tale exact aa e: privata.
Care viaa privata? Pai omul moare sa se bage n blugii aia lbrai pe
care-i poarta, de cnd a pus ochii pe ea.
i de unde tii ca nu s-a bgat? riposta Jo.

Fiindc, zmbi ncet, felin, Lexy, dup ce-o s-o fac, vei fi de o mie de
ori mai relaxata.
Daca nu-i nevoie dect de-o trnteala scurta ca sa relaxezi o femeie, tu
pana acum erai demult n coma.
Lexy se mulumi sa rada, ntorcnd capul n vnt.
Ei, da eu zu ca ma simt mai senina n ultima vreme, scumpete.
Ceea ce nu prea pot spune i despre tine.
Lexy, de-ajuns, vorbi calma Kate, apoi se ridica. i nu mergem pe
continent ca sa facem trguieli. Mergem fiindc sora ta are necazuri. A vrut sa
vii i tu pt. a-i explica despre ele, ca aceste necazuri sa nu te ating i pe tine.
Ce vorbeti? se ndrepta Lexy. Ce s-a ntmplat?
Stai jos, ii ordona Kate, lund plicurile pe care le adusese Jo. i-i
spunem tot.
Peste 10 minute, Lexy parcurgea fotografiile. Avea un junghi n stomac,
dar minile ii erau sigure i mintea ii intrase n viteza.
Te hruiete.
Nu stiu daca as spune chiar asa.
Jo ramase cu ochii peste apa, spre ceata uoar unde se ascundea
continentul.
Ba chiar aa e, i aa vei spune i la politie. Exista legi mpotriva
hartuirii. Am cunoscut o femeie la New York. Fostul ei iubit n-o lsa n pace, tot
aprea, ii ddea telefoane, o urmarea peste tot. A trit cu spaima n suflet 6
luni, pana s-au luat unele masuri. Nu e normal sa tremuri tot timpul de frica.
Ea tia cine era, ii atrase Jo atenia.
Ei bine, trebuie sa deduci i tu cine e asta.
ntruct fotografiile o neliniteau, Lexy le las deoparte.
Te-ai desprit de careva la scurt timp nainte de-a ncepe?
Nu, nu avusesem relaii deosebite cu nimeni.
Nu tu trebuie sa te gndeti la ceva deosebit, ii aminti Lexy. El le
considera asa. Cu cine ai avut ntlniri fie i una singura?
Cu nimeni.
Jo, ai luat cina cu cineva, v-ai dus la un spectacol, la un prnz rapid
Nici o ntlnire.
Nu le mai lua aa la propriu. Cu tine, problema e ca le vezi pe toate n
alb i negru. La fel ca fotografiile tale. Pana i astea au nuane de cenuiu, nu?
Nu prea sigura daca sa se simt insultata sau impresionata de analogia
surorii ei, Jo se ncrunt.
Pur i simplu nu vad

Exact, o ntrerupse Lexy. Te gndeti la o lista, apoi la alta, cu brbai


pe care i-ai refuzat cnd te-au invitat n lume. Poate vreunul te-a chemat de
doua, trei ori, i pe urma ai presupus ca renunase.
In ultimul an am fost ocupata. Nu prea are cine sa fie.
Perfect. Asa, cresc ansele de a gsi autorul, i incurcisa Lexy
picioarele, ncepnd sa depene intriga. Poate ca e un vecin de-al tau din
Charlotte, care a ncercat sa te atrag, sa lege o conversaie, cnd v-ai ntlnit
n holul blocului. Gndete cu mintea deschisa, continua ea nerbdtoare. O
femeie tie cnd un brbat i manifesta interesul fata de ea, chiar daca el nu i-l
inspira deloc.
N-am fost prea atenta.
Ei bine, acum fii atenta i judeca. Tu eti cea care trebuie sa rmn
stpn pe situaie. Nu-l vei lsa sa descopere ca te-ai speriat. Nu-i vei da
satisfacia de a crede ca te poate baga din nou n spital.
ntinse mana, scuturnd-o pe Jo cu putere de umr.
Deci, gndete. ntotdeauna ai fost cea mai deteapt dintre noi.
Folosete-i capul.
Las-m sa iau eu timona, Jo, ii desprinse Kate cu blndee, minile
ncordate. Stai jos i rsufl putin.
Poate rsufl mai trziu. In clipa asta, o sa gndeasc.
Lexy, las-o mai moale.
Nu, cltin Jo din cap. Nu, are dreptate. Ai dreptate, ii spuse ea i lui
Lexy, privindu-i lung sora pe care i ngduise s-o considere o superficiala;
ceea ce vedea de data asta era profunzime. i pui ntrebrile potrivite cele care
mie nu mi-au trecut prin minte niciodat. Cnd voi merge la politie, i ei ma vor
ntreba aceleai lucruri.
Nici nu ma atept la altceva.
Ok, expira nesigur Jo. Ajut-m.
Asta i fac. Hai sa stam jos, o lua ea de brat, aezndu-se amndou.
Si acum, gndete-te mai nti la brbai.
Nu sunt multi. Nu-i atrag ca mierea albinele.
Ai face-o, daca ai vrea, dar asta-i alta poveste, expedie Lexy ideea cu
un gest; o problema de rezolvat mai trziu. Poate ca exista unul cu care ai
intrat regulat n legtur. Nu eti prea atenta, dar il vezi, i te vede i el.
Singurul brbat pe care-l vad cu regularitate este asistentul meu.
Bobby a fost cel care m-a dus la spital. Era la mine cnd am primit
ultimul pachet prin posta.
Ei, i ti se pare foarte comod?
Jo fcu ochii mari.
Bobby? Dar e ridicol.

De ce? Ai zis ca e asistentul tau. nseamn ca i el este fotograf. tie


cum sa foloseasc un aparat, sa developeze filme. Pariez ca tie unde te afli i
ce program ai, ori de cate ori eti n cate o deplasare.
Sigur, dar
Uneori te-a nsoit, nu?
In cadrul practicii, sigur.
i poate il interesezi.
Doar o mica aiureala. Avea o slbiciune pt. mine, la nceput.
Serios? i nl Lexy o sprncean. i l-ai servit?
Are 20 de ani.
Si? ridica Lexy din umeri. OK, nu te-ai culcat cu el. Fcea parte cu
regularitate din viaa ta, era atras de tine, tia unde erai, i cunotea
programul i se pricepea sa foloseasc aparatul. Poate trece n capul scurtei
liste, as zice.
Era copleitor, chiar mai copleitor dect toate posibilitilor fara chip i
nume.
A avut grija de mine. M-a dus la spital.
Spunea ca nu vzuse fotografia, i aminti Jo, n timp ce muchii
stomacului i se ncletau dureros. Nu fuseser dect ei doi acolo, iar Bobby
susinea ca n-o vzuse.
tie ca te-ai ntors la Sanctuar?
Da, am
Se ntrerupse, nchiznd ochii.
Da, tie unde sunt. O, Doamne, tie unde sunt. Azi-diminea am
vorbit cu el la telefon. Tocmai m-a sunat.
De ce te-a sunat? ntreb Lexy. Ce i-a spus?
Ii lsasem eu un mesaj sa ma caute. Ceva ce Trebuia s-l ntreb
ceva. i mi-a telefonat astzi.
De unde vorbea? Kate arunca o privire scurta peste umr.
Nu l-am ntrebat n-a spus.
Cu un suprem efort, Jo i nfrn teama violenta.
N-are nici un sens ca Bobby sa fi trimis pozitivele. Lucrez cu el de luni
de zile.
Asta-i exact genul de relaie care va trezi interesul politiei, insista Lexy.
Cine mai tie unde eti cineva de care sa fii sigura?
Editorul meu, ridica Jo o mana ca s-i frece tmpl. Posta,
administratorul blocului, medicul care m-a tratat la spital.
Ceea ce nseamn ca oricine dorea sa tie, putea sa afle. Dar Bobby
ramane cap de lista.
Mi se face rau, ma simt rau i infidela. i e logic.

Oprindu-se, i strnse intre degetul mare i cel arttor aua nasului.


E destul de priceput ca sa fi fcut fotografiile daca a lucrat la ele,
daca i-a sacrificat timpul. Are multe posibiliti. Inca mai face greeli, totui
se pripete, sau nu alege bine n camera obscura. Asta ar putea explica de ce
unele dintre fotografii nu sunt de aceeai calitate cu altele.
Ce-i n neregula cu ele? scoase iari Lexy cteva pozitive, curioasa.
Unele au umbre prea tari sau sunt decadrate. Vezi aici? ii arata ea
umbra care ii cdea pe umr, ntr-o imagine. Sau asta. nu e clara, tonurile nu
sunt bine definite. Unele au o granulaie care arata ca a folosit film cu expunere
rapida, apoi le-a mrit prea mult. Iar altele sunt slabe subexpunere a
negativului, explica ea. i unora le lipsete pur i simplu creativitatea.
mi pari cam cusurgioaica. In majoritatea ari foarte bine.
Nu sunt la fel de atent compuse i cu siguran nu la fel de artistic,
precum celelalte fcute la Charlotte sau n Hatteras. De fapt ncepu ea sa se
ncrunte, n timp ce le revedea din nou, cadru cu cadru, dacami amintesc bine,
am impresia ca pe msur ce lucreaz, devine tot mai putin profesional, mai
putin creativ. Ca i cum s-ar plictisi sau l-ar nvinge neglijenta. Uite aici,
imaginea asta cu mine-n hamac, ar fi putut-o face orice student n anul 1, cu
putin talent i echipamente civilizate. Subiectul e relaxat, incontient, lumina e
buna, fiindc se filtreaz printre copaci. E un cadru simplu. Totul e gata
pregtit. Dar la asta, imaginea de pe plaja, ar fi trebuit sa foloseasc un filtru
ca sa reduc lumina, sa ndulceasc umbrele, sa defineasc norii. Sunt factori
elementari. Insa nu s-a deranjat. Se pierde textura, dramatismul. E o greeal
neglijenta. Niciodat n-a mai fcut aa ceva.
Scoase repede fotografiile din celalalt plic.
Asta e alta imagine de plaja, din Hatteras de asta data. Unghi similar,
dar a folosit un filtru, nu s-a grbit. Textura nisipului, fluturarea parului meu
n vnt, poziia pescruului care tocmai i ia zborul peste valuri, definiie
buna a norilor. E o imagine fermectoare, serios, candidata cu mari anse la o
expoziie sau galerie, cata vreme cea de-acas e tears.
Bobby fusese cu tine n deplasare? Pe Hatteras?
Nu. Am lucrat singura.
Dar pe Hatteras sunt multi oameni n comparaie cu Desire. Poate nu
l-ai observat. Mai ales daca era travestit.
Travestit. Haide, Lexy. Doar nu crezi ca nu ma prindeam daca as fi
vzut nvrtindu-se prin jurul meu un tip cu ochelari de soare ca ai lui
Groucho i nas comic?
Cu machiajul potrivit, o peruca, un alt limbaj al trupului, as putea
trece i eu pe lng tine pe strada, i nici nu m-ai recunoate. Nu e greu sa te
transformi n altcineva, zmbi Lexy. Eu o fac tot timpul.

Putea sa fi fost asistentul ala al tau, sau jumtate de duzina din oamenii
pe care-i cunoti. O vopsea de par, o plrie, ochelari de soare. Plus-minus
piloziti faciale. Tot ce tim sigur e ca a fost acolo, i a trecut i pe-aici.
Jo ddu ncet din cap.
i s-ar putea ntoarce.
Mda, puse Lexy o mana peste a ei. Dar acum vom fi toi cu ochii dup
el.
Jo privi mana care i-o acoperea pe a sa. N-ar fi trebuit sa se mire, i
ddu ea seama, ca o gsea acolo, simind-o calma i ferma.
Trebuia sa va fi spus la amndou, dinainte. Tuturor ar fi trebuit sa va
spun. Dar am vrut sa ma descurc singura.
Vai, ce noutate, replica Lexy cu nepsare. Verioara Kate, Jo zice ca a
vrut sa rezolve ceva singura. i dai seama, originala fata D-te la o parte ca
ma descurc singura a vrut sa rezolve personal ceva.
Ce deteapt eti, mormi Jo. i nici ie nu i-am acordat destul credit,
ca voiai s-mi fii alturi.
Alte vesti, Kate, ramase Lexy cu ochii ntr-ai lui Jo. Ie-te-te curge cu
buletine de tiri. Jo nu mi-a acordat destul credit ca sunt o fiin omeneasca
inteligenta, nzestrat i cu un dram de compasiune. Nu ca ar fi crezut-o
vreodat, ea sau altcineva, dar asta-i ultimul anun care-a venit pe fir.
Uitasem ce talentata eti la sarcasme si, ntruct probabil merit
ambele remarci usturtoare, n-am s-i stric cheful dovedindu-i ca pot fi mai
sarcastica dect ai spera tu sa ajungi vreodat.
nainte ca Lexy sa rspund ceva, Jo i ntoarse mana i-i nlnui
degetele printre ale ei.
Mi-a fost ruine. Aproape la fel de mult pe cat mi-era de teama, miera
ruine ca avusesem un colaps. Ultimii oameni care voiam sa afle erau familia
mea.
Pe Lexy o potopi comptimirea. Totui, i pastra zmbetul i tonul
afectat.
Ei, dar asta-i o prostie, Jo Ellen. Suntem suditi. Nimic nu admiram
mai mult dect pe proprii notri smintii de familie. Ascunderea rudelor nebune
n pod e o apuctur de-a yankeilor. Nu-i asa, verioara Kate?
Amuzata i umflndu-se n pene de mndrie pt. puiul ei cel mic, Kate
arunca o privire peste umr:
Ba bine ca nu, Lexy. Orice familie sudista serioasa i pune ticniii pe
proptele i-i afieaz n salonul din fata, lng porelanurile cele mai fine.
Propriul ei hohot de ras o fcu pe Jo Ellen sa clipeasc din ochi
surprinsa.
Nu sunt ticnita.

Nu inca, o strnse amical Lexy de mana. Dar, daca o s-o mai tii mult
asa, poi ajunge drept n vrf, alturi de strbunica Lida. Ea e aia, din cte-mi
amintesc, care purta zi i noapte o rochie de seara cu paiete i susinea ca Fred
Astaire venea s-o invite la dans. Cu putin efort, ai putea i tu aspira la aa
ceva.
Jo rase din nou, de asta data ndelung i cu pofta.
Poate ca tot vom merge la cumprturi, n fond, sa vedem daca gsesc
o rochie de seara cu paiete, pt. orice eventualitate.
Albastrul i vine cel mai bine.
Si, fiindc tia ca ei ii venea mai uor dect lui Jo, Lexy i cuprinse sora
n brae, strngnd-o cu putere.
Am uitat s-i spun ceva, Jo Ellen.
Ce anume?
Bine-ai venit acas.
Era trecut de 6 cnd au ajuns napoi la Sanctuar. Fcuser totui
cumprturi i erau ncrcate cu sacose i cutii, ca s-o dovedeasc.
Kate inca se mai ntreba cum se lsase convinsa de Lexy sa dezlnuie
acel frenetic dezm de o ora i jumtate prin magazine. Dar tia deja
rspunsul.
Dup ora petrecuta la secia de politie, toate trei simiser nevoia sa fac
o nebunie.
Cnd intrar n buctrie, erau deja pregtite pt. tirada lui Brian.
Acesta le arunca o privire, vzndu-le braele pline cu dovezile trdrii,
i-i dezveli colii.
Ei, dar e de-a dreptul grozav, nu? De minune. Am deja 6 mese ocupate
n sala, sunt vrt pana la coate n gtit, iar voi 3 va zbenguii la cumprturi.
A trebui s-o trsc aici pe Sissie Brodie ca sa serveasc la mese i n-are dect o
frm de minte. Tata prepara buturile cu care facem cinste ntr-o veselie ca
sa compensam slbiciunile serviciului iar eu tocmai am ars doua comenzi de
pui, fiindc a trebuit sa ma duc acolo i sa terg dup ce proasta aia de Sissy a
rsturnat un platou cu fettucine Alfredo i crevei, drept n poala lui Becky
Fitzsimmons.
E aici Becky Fitzsimmons i tu ai pus-o pe Sissy s-o serveasc? las
Lexy pungile jos, gdilata pn-n vrful degetelor. i-a luat Dzeu minile, Brian
Hathaway? Sissy i Becky se dumnesc de moarte, de cnd s-au luat de par
pt. Jesse Pendleton, care s-a culcat cu amndou n acelai timp, aproape 6
luni. Apoi Sissy a aflat i s-a dus drept la Becky, n fata bisericii, dup liturghia
de Pasti, i-a fcut-o trfa buna de nimic i cu fata de broasca. A fost nevoie de
3 brbai voinici ca sa le despart.
Retrind cu savoare scena, Lexy i scoase earfa, scuturndu-i parul.

A, pai un platou cu fettucine nu-i nimic. Ai noroc ca Sissy n-a luat


unul din cuitele tale de mcelrie de-aici, sa se ia de-a binelea dup Becky.
Brian trase aer n piept, cutnd sa nu-i piard rbdarea.
In momentul asta, le numr pe toate cu cate m-a binecuvntat,
Dumnezeu. Ia-i carnetul i pune fundul la treaba. Ai ntrziat deja o ora la
program.
Eu sunt de vina, Brian, interveni Jo, pregtindu-se sa nfrunte atacul
cnd fratele ei se rsuci spre ea. Am avut nevoie de Lexy i cred ca am pierdut
noiunea timpului.
Eu n-am parte de luxul sa pierd nici o noiune i n-am nevoie s-mi
stai n buctrie inndu-i partea cnd e prea iresponsabila ca s-i fac
datoria, zise Brian, ridicnd capacul de piepii de pui pe care-i prepara saute i
ntorcnd carnea n tigaie. i sa nu te prind c-ncerci sa fii mpciuitoare, se
rsti el la Kate. N-am timp sa ascult scuze.
Nici n-a visa sa ti le prezint, replica eapn Kate. De fapt, n-a visa
nici s-mi consum energia cu cineva care-mi vorbete asa.
i repezi brbia n sus, i pluti n sala de mese, pt. a-l ajuta pe Sam la
ndatoririle de barman.
A fost vina mea, Brian, repeta Jo. Kate i Lexy
Nu te deranja, o ntrerupse Lexy cu un gest nepstor, pt. a-i ascunde
propria-i enervare. N-o sa te-asculte oricum, tie deja tot ce e de tiut.
nha un carnet i iei cu pas apsat pe usa.
Capsomana aiurita i iresponsabila, bodogni Brian.
Nu vorbi aa despre ea. Nu e deloc cum spui.
i-atunci cum e? Ce, v-ai aliat deodata printre gondolele de la
magazinul universal? i cumpr doua femei pantofi mpreun i dintro data
ajung surori de suflet?
N-ai o prere prea buna despre specia noastr, nu? Ei bine, eu de nite
femei aveam nevoie, i de nite femei care s-mi fie alturi. Daca am ntrziat
putin mai mult dect i convine ie
Dect mi convine mie? muta el puiul pe o farfurie, strngnd din
dini, n timp ce se concentra sa adauge garniturile; al dracului sa fie daca ls
ca nite femei s-i distrug prezentarea mncrii. Nu-i vorba de ce-mi convine
mie i de ce nu. E vorba despre tinerea unei firme, de pstrarea reputaiei pe
care ne-am cldit-o n aproape 45 de ani. E vorba de un om lsat n gleata cu
aproape 20 de clieni ateptnd o masa buna, servita ntr-un stil plcut i
eficient. E vorba despre a te tine de cuvnt.
Bine, ai tot dreptul sa fii suprat, dar supr-te pe mine. Eu sunt cea
care le-am tras dup mine pe ziua de azi.

Nici o grija, umplu el un cos cu chifle proaspt scoase din cuptor,


aburinde. Sunt suprat i pe tine cat ncape.
Jo privi oalele care clocoteau pe aragaz, legumele deja tocate pe fundul de
lemn. In chiuveta se ngrmdeau vase, iar Brian lucra stngaci, incomodat de
rana de la mana.
Partea cu lsatul n gleata era perfect reala, conchise Jo. i toate trei se
purtaser mizerabil.
Cum sa te ajut? As putea spala vasele
Ai putea sa nu-mi stai n drum, o ntrerupse el, fara s-o priveasc. La
asta te pricepi cel mai bine, nu?
Jo nghii lovitura, acceptndu-i vina.
Da, aa cred.
Se strecura n tcere pe usa din spate. Sanctuarul nu-i era ferecat, i
spuse, aa cum il gsise n vise. Dar drumul de sosire i de plecare din el
rmsese pt. totdeauna plin de bolovani i gropi.
Iar Brian avea dreptate. Mereu fusese experta n a se tine la distanta, n a
lsa placerile i problemele care se coceau n casa aceea n seama altora.
Si nici mcar nu era sigura daca voia ca lucrurile sa stea altfel.
Porni prin pdure. Daca o pandea cineva, n-avea dect s-o pndeasc, navea dect sa fac afurisitele alea de fotografii pana-i amoreau degetele. N-avea
s-i triasc viaa n ghearele spaimei. Ba chiar spera ca individul se afla
acolo. Spera ca era aproape, ca s-i arate ea lui. Atunci. In clipa aia.
Se opri, rsucindu-se ncet, cu fata nverunat, scrutnd umbrele verzi
i adnci. O confruntare s-ar fi potrivit perfect cu starea ei de spirit.
Nimic nu i-ar fi plcut mai mult dect o ncierare sntoas, plina de
transpiraie.
Sunt mai puternica dect crezi, spuse ea cu voce tare, ascultnd
ecourile propriei ei voci furioase. De ce nu iei sa ne vedem la fata i sa aflam?
Ticlosule, apuca ea un ciomag, btndu-se cu el n palma.
Canalie ce eti. Crezi ca ma poi speria cu-n teanc de fotografii de mana a
doua?
Lovi cu bul ntr-un copac, incantata de vibraiile undei de soc prin brat.
O ciocnitoare i lua zborul de pe trunchi, de deasupra ei, zbughind-o ca din
puc.
Compoziia e jalnica, lumina infecta. Tot ce tii tu despre capturarea
strii i texturii n-ar umple nici un degetar. Am vzut poze mai bune fcute de
puti de 10 ani, cu un Kodak de unica folosin.
Cu flcile strnse, atepta, dornica sa vad pe cineva, pe oricine, ieind
pe crare. Voia ca necunoscutul sa atace. Voia s-l fac sa plteasc.

Dar nu se auzea dect fonetul vntului printre frunze, freamtul


coroanelor palmierilor pitici. Lumina se schimba, scznd pas cu pas.
Acum am ajuns sa vorbesc i singura, murmura ea. In ritmul asta,
pana s-mplinesc 30 de ani, voi fi la fel de sonata ca strbunica Lida.
Arunca bul, privindu-l cum zbura dndu-se peste cap n aer, cu bolta,
pt. a cdea cu un zgomot nfundat ntr-un desi.
Nu vzu teniii roi de la civa centimetri distanta de locul unde
nimerise, nici manetele destrmate ale jeanilor decolorai. Cnd se afunda i
mai adnc n pdure, nu auzi sunetul ncordat al respiraiei ce se chinuia sa se
calmeze, nici oapt rguit tremurnd de emoie cruda.
Nu inca, Jo Ellen. Nu inca. Sa fiu mai nti gata. Dar acum va trebui
sa te lovesc. Acum va trebui sa te fac s-i para rau.
Se ndrept ncet, considernd c-i regsise complet controlul. Nici nu
observa sngele care-i curgea din palme, unde i se nfipser unghiile n carne.
Bnuia ca tia ncotro mergea si, familiarizat cu pdurea, porni printre
copaci sa i-o ia nainte. PARTEA A TREIA Iubirea e puternica precum moartea;
Gelozia este cruda ca mormntul.
CANTAREA LUI SOLOMON CAPITOLUL 20
Jo nu i-a dat seama ca se hotrse sa mearg la Nathan dect cnd
aproape ajunsese acolo. In momentul n care se opri, gndindu-se sa schimbe
direcia, auzi paii. Sub impulsul unui val de adrenalina, strnse pumnii, cu
muchii ncordai. Se rsuci, complet pregtit sa atace.
Crepusculul se ls n jur, lumina scznd i aerul ndesindu-se.
deasupra, un con de luna strlucea pe cer, prins intre ntuneric i
lumina. Apa legna ncet ierburile nalte de lng malurile rului. Odat cu o
rafala de vnt, un cocostrc i lua zborul, ndeprtndu-se de ea i de postul
sau.
Iar din umbre apru Nathan.
Cnd o vzu ncetini, apoi se opri, la un pas distanta. Avea pantofii i
tivurile destrmate ale jeanilor umezite de iarba, i parul ciufulit de briza tot
mai puternica. Observndu-i poziia de lupta, proptita pe vrfurile picioarelor,
i nl o sprncean.
Ai chef de btaie?
Jo fcu un efort s-i descleteze degetele, unul cate unul.
S-ar putea.
Fcnd un pas nainte, Nathan se batu uor cu pumnul n barbie.
Te-a putea dobori n 2 runde. Vrei sa ncercm?
Poate alta data.
Sngele care-i tiuia n urechi ncepu sa se liniteasc. Avea umeri lati,
medita ea. Un reazem plcut pt. cap daca era genul care sa se reazeme.

Brian m-a dat afara, spuse ea, vrndu-i minile n buzunare. Ma


plimbam doar.
i eu. Am terminat cu plimbatul, pt. un timp.
Mana pe care o strnsese pumn i se destinse, atingndu-i parul cu
degetele.
Dar tu?
Nu m-am hotrt.
De ce nu vii n casa? o lua el de mana, ncepnd sa se joace cu
degetele ei. Ca sa te gndeti.
Privirea lui Jo se ridica de la minile lor la ochii lui, rmnnd aintit
ferm acolo.
Nu vrei sa vin n casa i sa ma gndesc, Nathan.
Intra oricum. Ai mncat de cina?
Nu.
Inca mai am biftecurile alea, o strnse el mai tare de mana,
conducnd-o spre casa. De ce te-a dat afara Brian?
Criza la buctrie. Din cauza mea.
Ei, cred ca nu-i voi cere sa ma ajui la pregtitul fripturilor.
Intra, aprinznd luminile pt. a risipi penumbra.
N-am alturi de ele altceva dect cartofi pai congelai i un Bordeaux
alb.
Pare perfect. Pot da un telefon de la tine? Ar trebui s-i sun, s-i anun
ca nu ma ntorc prea curnd.
Te rog.
Nathan se duse la frigider i scoase fripturile din congelator. Era
ncordat ca un arc, i spuse el, ducnd carnea la cuptorul cu microunde ca so dezghee. Furioasa la suprafa, nefericita pe dinuntru.
Se ntreb de ce simea o asemenea nevoie nenduplecat de a gsi
motivele tuturor celor 3 stri. Ii asculta murmurul vocii, n timp ce ncerca sa
descifreze butoanele cuptorului. Era gata sa ia o decizie ndrznea, spernd
ca avea sa ias bine, cnd Jo nchise telefonul i veni spre el.
Partea asta o stiu, spuse ea, apsnd o serie de butoane. Sunt experta
cu bombele atomice.
Eu ma descurc mai bine cnd pachetul se livreaz cu instruciuni. Pun
grtarul pe foc. Am nite CD-uri acolo, daca vrei sa asculi putina muzica.
Jo merse spre suportul de CD-uri, lng micul stereo perfecionat aflat pe
gheridonul de lng canapea. Reieea ca Nathan prefera muzica rock simpla,
fara complicaii, cu o doza din acei rebeli timpurii Mozart i Beethoven.
Nu se putea hotr, nu era capabila sa se concentreze asupra unei simple
alegeri intre Sonata lunii i Mila pt. diavol.

Romantism sau duritate? se ntreb ea nervoasa. Ce vrei? Hotarastete


naibii odat ce vrei i alege.
Focul va fi gata imediat, ncepu Nathan, n timp ce revenea, tergndui minile pe pantaloni. Daca
Am avut un colaps, izbucni ea.
i cobori ncet minile.
OK.
Cred ca ar fi cazul s-o tii, nainte sa mergem mai departe dect am
ajuns deja. Am fost internata n spital, la Charlotte. Am avut o prbuire
nervoasa, un colaps mintal, nainte de a ma ntoarce aici. Sar putea sa fiu
nebuna.
Ochii lui erau gritori, buzele strnse. Nathan nelese ca avea cam 5
secunde ca sa se decid cum avea sa reacioneze.
In ce sens nebuna? Genul care alearg pe strzi goala i avertizeaz
oamenii sa se pociasc? Sau genul am-fost-rapita-de-extraterestri?
Fiindc nu sunt cu totul convins ca toi acei rpii de extrateretri sunt
cu adevrat nebuni.
Gura ei nu se prea relaxa, dar nici nu ramase cscat.
Ai auzit ce-am spus?
Mda, te-am auzit. Cer doar nite clarificri. Vrei sa bei ceva?
Jo nchise ochii. Poate ca nebunii se atrgeau intre ei.
Inca n-am fugit goala pe strzi.
Ma bucur. Daca ai fi fcut-o, trebuia sa ma mai gndesc.
ntruct Jo ncepuse sa se plimbe prin camera, Nathan deduse ca n-ar fi
fost foarte inspirat s-o ating. Se duse la frigider sa scoat vinul i s-l destupe.
Deci, ai fost rpit de extrateretri si, daca da, e adevrat ca seamn
cu Ross Perot?
Nu te neleg, murmura ea. Nu te neleg deloc. Am stat 2 sptmni
sub expertize psihiatrice. Nu funcionam.
Nathan umplu 2 pahare.
Acum pari sa funcionezi perfect, spuse el blajin, dndu-i vinul.
Multe mai tii tu, gesticula Jo cu paharul, nainte de a bea. Azi am fost
la un pas de a mai face inca un colaps.
Te lauzi sau te plngi?
i pe urma, m-am dus la cumprturi.
Se rsuci n loc, pornind iari prin camera.
Nu e un semn de stabilitate sa te clatini n pragul unei crize
emoionale, iar apoi sa mergi s-i cumperi lenjerie.
Ce fel de lenjerie?
Jo il privi ncruntat, cu ochii ngustai.

ncerc s-i explic.


Ascult.
Nathan risca sa ridice mana pt. a-i mngia obrazul cu degetele.
Jo, chiar crezi ca as reaciona la ceea ce-mi spui btnd n retragere i
cerndu-i sa pleci?
Poate
Elibera aerul care-i nfunda plmnii.
Da.
Nathan i aps buzele pe fruntea ei, fcnd-o s-o usture ochii.
Atunci eti ntr-adevr nebuna. Stai jos i spune-mi ce s-a ntmplat.
Am au fost mai multe. Stres legat de meserie. Dar nu asta m-a
deranjat de fapt. Stresul poate fi folositor. i menine motivaia, concentrarea.
Presiuni, termene scadente, toate mi-au folosit ntotdeauna. mi place sa am
timpul organizat, s-mi stabilesc i s-mi respect programul. Vreau sa stiu
dimineaa cnd ma scol, ce voi face mai nti, i pe urma, i la sfrit.
Atunci, hai sa zicem ca spontaneitatea nu e punctul tau forte.
Un singur act spontan, i tot restul se deregleaz. Cum le poi stpni?
Un singur act spontan, i viaa devine o surpriza, mai complicata dar,
adeseori, mai interesanta.
S-ar putea sa ai dreptate, dar eu n-am cutat sa am o via
interesanta, se ntoarse Jo s-i reia plimbarea. Nu mi-am dorit dect una
normala. Lumea mea a explodat odat i nicicnd n-am mai putut aduna
cioburile. Deci, mi-am cldit alta lume. Am fost nevoita.
Nathan se ndrept, ncordat, iar gustul vinului rmas pe limba se acri.
Din cauza mamei tale?
Nu stiu. Parial, cu siguran. Medicii precis au considerat ca da. Avea
cam vrsta mea de-acum cnd ne-a prsit. Medicilor li s-a prut un lucru
interesant. M-a abandonat. Nu cumva repetam ciclul, abandonndu-m i eu
pe mine nsmi?
Cltinnd din cap, reveni spre el.
Dar nu era numai att. Am suportat asta aproape toat viaa. I-am
fcut fata, fir-ar sa fie. Singura mi-am ales drumul i l-am urmat, drept, fara
ocoliuri. mi plcea ceea ce fceam, ncotro ma ndreptam. Ma satisfcea.
tiind ca mana nu-i mai putea sta nemicat, Nathan puse paharul
deoparte.
Jo Ellen, ceea ce s-a ntmplat nainte, ce-au fcut alii, indiferent cine
erau pt. noi, nu poate distruge ceea ce suntem. Ceea ce avem. Nu putem lsa sa
se ntmple asta.
Jo nchise ochii, uurat i alinata de cuvintele lui.
Acelai lucru mi-l spun i eu. In fiecare zi. Am nceput sa visez.

Dintotdeauna am avut vise foarte vii, dar astea deja ma iritau. Nu


dormeam bine, nu mncm. Nici nu mai tin minte daca a nceput nainte sau
dup ce au sosit primele fotografii.
Care fotografii?
Cineva a nceput s-mi trimit fotografii, cu mine. Numai ochii mei, la
nceput. Doar ochii.
i freca braul cu o mana, pt. a-i alunga nfrigurarea.
A fost nfiortor. Am ncercat sa nu le iau n seama, dar n-au ncetat.
Apoi, am primit un pachet ntreg, zeci de fotografii cu mine. Acas, pe
teren, la pia. Oriunde ma duceam. Fusese acolo, urmrindu-m.
Mana i se mica ncet, constant, peste inima care-i batea tot mai repede.
i mi s-a prut ca vedeam mai mult. Aveam halucinaii i am intrat
n panica. i atunci m-am prbuit.
n sufletul lui Nathan se dezlnui mania, cu o fichiuire furioasa ca de
bici.
Un ticlos te urmarea, te hartuia, te chinuia, i te nvinuieti singura
ca ai cedat?
ntinse spre ea minile, de asta data sigure, i o trase spre el.
Nu i-am putut face fata.
Termina. Cat de mult e obligat un om sa suporte? Canalia, sa te fac
sa treci prin aa ceva.
Privi peste umrul ei, dorindu-i cu ferocitate sa aib pe cineva pe care
sa se descarce, s-l ia la pumni.
Ce masuri a luat politia din Charlotte?
N-am reclamat cazul la Charlotte.
Jo fcu ochii mari cnd Nathan o smuci ndrt. i i se dilatar i mai
mult, la vederea furiei slbatice dintr-ai lui.
Ce naiba vrei sa spui, ca n-ai reclamat? L-ai lsat sa scape
nepedepsit? N-ai fcut nimic?
Trebuia sa plec. Nu voiam dect sa scap. N-am rezistat. Abia mai eram
n toate minile.
Cnd deveni contient ca degetele i se nfigeau n umerii ei, Nathan ii
ddu drumul. Smulgnd paharul de pe masa, se ndeprta. i-i aminti cum
artase Jo cnd o vzuse pt. prima oara pe insula. Palida, epuizata, cu ochii
ncercnai i nefericii.
Aveai nevoie de un sanctuar.
Jo expira n 3 spasme convulsive.
Da, aa cred. Azi, am descoperit ca nu-l gsisem. A venit i aici.
Hotrt, i nghii noul nod de panica din gat.

Mi-a expediat fotografii din Savannah. Fotografii pe care le fcuse aici,


pe insula.
Alt val de furie il sfie pe Nathan, cu gheare nroite n foc. Adunandusi
toat stpnirea de sine, se ntoarse ncet.
Atunci, il vom gsi. i-l vom opri.
Nici mcar nu stiu daca mai e pe insula. Daca se mai ntoarce, daca
Nu stiu de ce, i asta e partea cea mai rea. Dar acum o privesc n fata
i o voi nfrunta.
Nu e nevoie s-o nfruni singura. Eti importanta pt. mine, Jo Ellen.
Nu te voi lsa s-o nfruni singura. i va trebui sa accepi i acest lucru.
Poate ca pt. asta am venit aici. Poate ca de asta a trebuit sa vin aici.
Nathan puse din nou vinul jos, ca s-i poat cuprinde fata n ambele
mini.
Nu voi lsa pe nimeni s-i fac vreun rau. Sa crezi asta.
Jo o crezu, putin prea uor, putin prea mult, i ncerc sa bata n
retragere.
E bine sa stiu ca eti de partea mea, dar trebuie s-i pot face fata
singura.
Ba nu, i cobori el ncet gura peste a ei. Nu trebuie deloc.
Inima lui Jo ncepu sa palpite ntr-o panica de alt fel.
Poliitii au spus
Ai fost la politie?
Azi. Am
Un moment, i pierdu sirul gndurilor, cnd gura lui i-o atinse iari pe
a ei.
Au spus ca vor cerceta, dar nu prea au ce sa cerceteze. N-am fost
ameninat.
Te simi ameninat, i trecu Nathan minile n josul umerilor ei i
peste acetia. Este mai mult dect de-ajuns. Ii vom pune capt.
O mngie cu buzele pe obraz, peste tmpl i prin par.
Voi avea grija de tine, murmura el.
Cuvintele ncepur sa se nvrteasc prin mintea ei ameit, refuznd sa
se aeze.
Ce?
Nathan se ndoia ca vreunul dintre ei era gata sa primeasc adevrul pe
care tocmai il descoperise. Simea nevoia sa aib grija de ea, s-i risipeasc
tulburarea, s-i nsenineze inima. i trebuia sa fie sigur ca, orice-ar fi fcut, navea sa rup firele subiri ale relaiei pe care tocmai ncepeau s-o eas intre ei.
Las totul deoparte pt. ctva timp. Ia-i o seara de relaxare.

i plimba degetele n susul i-n josul spatelui ei, nainte de-a se retrage
ca s-o studieze.
N-am vzut n viaa mea pe cineva care sa aib mai mare nevoie de-o
friptura n snge i de un pahar de vin.
Jo i ddu seama ca ii acorda timp. Era bine asa. Era cel mai bine.
Reui sa surd.
Suna ntr-adevr tentant. Ar fi frumos sa nu ma gndesc nici un moment
la toate astea, pt. o ora mcar.
Atunci, punem fripturile pe grtar, i poi scoate cartofii prjii. Iar eu
te voi face sa plngi de plictiseala, vorbindu-i de noul proiect pe care-l am n
minte.
Poi s-ncerci, dar nu plng prea uor.
Se ntoarse spre congelator, il deschise, apoi il nchise la loc.
Nu-mi place sexul.
Nathan fcu un pas de lng cuptorul cu microunde. Ii fu necesar s-i
dreag glasul nainte de-a o putea privi din nou n fata.
Ma scuzi?
E clar ca i asta face parte din pachetul pe care-l pregtim aici.
Jo i nlnui minile. Cel mai bine era sa fie deschisa, i spuse ea.
Practica. Mai ales din moment ce cuvintele fuseser rostite i nu mai
putea da napoi.
Trebuia sa nceteze odat sa tot lase vinul jos, hotr Nathan si, lund din
nou paharul, sorbi ncet, prelung.
Nu-i place sexul.
Nu-l detest, i despari Jo degetele pt. a putea gesticula cu o mana.
Nu ca pe nucile de cocos.
Nuci de cocos.
Nucile de cocos nu le pot suferi pana i mirosul ma ngreoeaz.
Sexul e ca, nu stiu, tarta cu brnz.
Tarta cu brnz.
Am o prere ambivalenta despre el.
M-hm. Adic il iei sau il lai n pace. Daca se gsete bine, dar de ce sa
te abai din drum?
Umerii ei se relaxar.
Cam asta ar fi. M-am gndit ca ar trebui s-i spun, ca sa nu-i faci
prea mari sperane daca ne culcam mpreun.
Nathan i trecu limba peste dini.
Poate n-ai avut parte de nici o tarta bine preparata n experienta ta.
Jo rase:
E cam acelai lucru.

N-a prea crede.


i termina vinul, apoi puse jos paharul gol. Ochii sai amuzai devenir
prudeni, cnd se apropie de ea.
i ma simt obligat sa dezbat subiectul. Chiar acum.
Nathan, n-am vrut sa te provoc, a fost doar o
Cuvintele i se oprir n gat, cnd Nathan o culese de pe picioare.
Stai o clipa!
In colegiu, am fcut parte din echipa de dezbateri.
Era o minciuna, dar i se prea o replica prea buna, ca sa n-o foloseasc.
N-am spus c-am sa ma culc cu tine.
Ce-i pasa? porni el pe scurtul culoar. Eti ambivalenta, mai tii?
O culca pe pat, lsndu-se deasupra ei.
O mica tarta, n-a fcut rau nimnui.
Nu vreau sa
Ba vrei sa
i cobori gura spre a lui Jo, lsnd doar o distanta infima.
i eu vreau, i am vrut-o tot timpul. Asta seara eti ntr-o dispoziie
sincera, nu, Jo? Vrei sa spui ca nu te ntrebi, ca nu doreti?
Trupul ii era cald i solid, ochii limpezi, direci.
Ma ntreb, rspunse Jo.
Merge i asa.
i-i prvli gura peste a ei.
Gustul lui, nevoia brusca i tioas ii risipir din cap toate grijile.
Recunosctoare, tiind ca Nathan nu atepta de la ea mai mult dect
atta cat avea, ridica braele s-l cuprind.
Gura ta, ii zgrie el cu dinii buza de sus, minunat de plina.
Christoase, cat de mult am dorit gura asta. Ma scoate din mini.
Lui Jo i-ar fi venit sa rada i aproape o fcu. Apoi, limba lui se ncurc
fierbinte cu a ei i o neateptat arsura o sfredeli n jos, pt. a-i nvpia locul
dintre coapse. Fu necesar doar un geamt pt. ca s-l fac sa se afunde i mai
adnc.
Nucit, i stanse pumnii n parul lui. nainte, n-o mai srutase
niciodat astfel. Jo nu tiuse ca acea placere intre o gura i alta putea provoca
o mie de dureri dezlnuite ntr-o mie de locuri.
Minile lui rmaser strnse caus n jurul fetei sale, ca i cum tot ce-i
dorea s-ar fi adunat numai acolo.
Jo se mica dedesubt, tremurnd, apoi arcuindu-i soldurile. Nathan fu
nevoit s-i smulg gura de pe a ei i sa i-o apese pe gat, pt. a nu se grbi
amndoi prea tare. Mirosul pielii ei, acel iz de aroma a primverii timpurii, fu

inca un soc binevenit pt. organismul lui. Zbovi pe loc, chinuindu-i pe amndoi
pana cnd pulsul de sub limba lui o lua la goana.
O desfcea nod cu nod. Moment cu moment, trupul ei se destinse, cu
mutrile i cutremurele dinauntru-i ntinzndu-se, crescnd. O surescita faptul
ca nu-i prea putea trage respiraia, nu era sigura unde avea sa se deplaseze n
continuare gura lui. Fermecata, i trecu minile peste umerii sai, pe spate,
mulumit de relieful i fluiditatea muchilor brbteti sub degete.
Cnd gura lui Nathan reveni lacoma la a ei, Jo i-o ntmpin cu
recunotin, desftndu-se n fiorii ascuii ce-i zvcneau prin tot sistemul. Se
arcui din nou, putin cam frustratata de barierele care o mpiedicau s-l
absoarb n ea. Nevoia de descrcare fizica era mult mai mare dect i
imaginase.
Nathan ii prinse lobul urechii intre dini, mucnd uor.
De data asta, nu mai alegem ambivalenta.
Se retrase, nclecnd-o. Ultimele raze de soare iroiau pe fereastra de la
apus, incendiind aerul. Parul lui Jo strlucea n jurul fetei ca o aureola, rou
profund, fumuriu, ca frunzele de toamna. Ochii ei erau albatri precum cerul n
toiul verii, iar pielea avea trandafiriul delicat de primvar.
Nathan ii ridica mana, srutndu-i rand pe rand degetele.
Ce faci?
Te savurez. i tremura mana, iar ochii i-s plini de nervi. mi place, ii
freca el o falanga cu dinii. E excitant.
Nu mi-e frica.
Nu, eti doar derutata.
Ii ls mana jos, descheindu-i primul nasture al bluzei.
aa e i mai bine. Nu tii ce-am sa te fac sa simi n continuare.
Dup ce ii descheie bluza, o deschisese i-i ls ncet privirea s-i
alunece n jos. Pe dedesubt, Jo purta un sutien albastru-electric, satinul lucios
cobornd decoltat peste movilele palid-laptoase ale snilor.
Ei, ei, reveni el cu privirea spre a ei, desi stomacul i se crispa de pofta
s-o devoreze. Cine-ar fi crezut?
Nu-i al meu.
Jo se blestema n sinea ei, cnd Nathan zmbi.
Vreau sa zic, l-am cumprat i il port, numai ca sa scap de gura lui
Lexy.
Dumnezeu s-o binecuvnteze pe Lexy.
Cu blndee, privindu-i fata, i trecu degetele mari pe deasupra marginii
cupelor. Genele lui Jo tresrir i coborr.

Ai reineri fata de mine, o mngie el cu un centimetru mai jos. N-am


sa te las. Vreau sa te aud oftnd, Jo Ellen. Vreau sa te aud gemnd. i pe
urma, sa te aud ipnd.
Jo deschise ochii, dar respiraia i se opri n piept, cnd Nathan ii freca
sfrcul cu un deget.
O, Doamne.
Ascunzi prea mult din tine, i nu numai trupul asta remarcabil.
Ascunzi prea mult din Jo Ellen. Iar eu voi vedea totul i voi avea totul,
pana sa terminam.
Ii deschise catarama din fata a sutienului, privindu-i snii cum se
revrsau eliberai. Apoi, coborndu-i capul, ncepu s-i devoreze.
Jo gemu ntr-adevr, dup care sunetele scoase de ea devenir scncete
repezi, nestpnite. Durerea era insuportabila, iraional. Se mica agitata sub
el, pt. a i-o potoli, nereuind dect s-i accelereze i mai mult palpitaiile.
Il trase de cmaa, smulgndu-i-o peste cap i aruncnd-o violent n
laturi, pt. a-i simi carnea nfierbntat. nuntrul ei se dezlnuia furtuna,
azvrlind-o tot mai aproape de piscul acela nalt i ascuit, trgnd-o apoi
napoi, doar cu civa pasi, nainte de a o lua pe aripile ei.
Gura lui, minile, o cutreierau toat, sfidnd-o sa pstreze ritmul, fcnd
s-i fie imposibil altceva dect sa se poticneasc orbete. Se zvrcoli, ncercnd
sa se elibereze. Oriunde exista aer, avea un punct de care sa se agate.
Dar Nathan o inea captiva, ntemniat n voluptatea aceea cumplita.
Si nu-i ddea de ales dect sa ndure violentul rzboi al senzaiilor n
lupta cu alte senzaii. Ii trase pantalonii de pe solduri, dezvluind fia albastra
de satin. Gura ii cobori pe abdomen, tot mai jos, cu respiraia trudita ngrond
aerul, laolalt cu a ei.
Jo nu-i auzi propria voce cernd, dar Nathan, da.
Nu trebui dect sa strecoare un deget sub satinul acela, dect s-o ating,
pt. a o face sa explodeze.
Trupul i se ncord convulsiv sub el, legnat de valuri-valuri de placere
topita. Nathan i lipi fata de pntecul ei care trepida, n timp ce propriu-i trup
rspundea cutremurndu-se.
Slava Domnului, slava Domnului, atta doar i putu spune Jo, cnd
tensiunea se scurse din ea. Muchii i se nmuiar i trase cu sete aer n piept.
Numai pt. a-l expira iari, cu un ipt nfundat, cnd degetele acelea iscusite i
neierttoare o aar din nou.
Crezuse ca asta era tot? Sngele lui Nathan vjia dureros prin cap, prin
inima, prin sale, cnd ii smulse oprelitea subire. Crezuse ca avea s-l lase pe
vreunul din ei sa se opreasc nainte de nebunia totala? Ii smuci soldurile n
sus si, cu limba, ncepu s-o distrug.

Iar Jo tipa.
Braele i se repezir napoi, cu degetele lovindu-se de stlpii metalici,
lucioi, ai tbliei patului, dup care se agar cu disperare, parca pt.
a-i mpiedica trupul sa fie dus de curent. In spatele pleoapelor ei nchise
pulsau lumini de un rou violent, iar pe sub piele sngele ii curgea primejdios
de repede. Se sfrma iari, n mii de cioburi zburnd care-ncotro.
Apoi minile lui le apucar pe ale ei peste stlpii patului. Se afunda n ea,
umplnd-o, o poseda nemilos, pt. a o urca din nou spre culme, cu micri
prelungi, lente, deliberate. Chiar n timp ce vederea i se nceo, Jo ii putu
distinge ochii, de o intensitate sfredelitoare, cenuiul pur nchizndu-se spre
negru.
Neputincioasa, ii prelua ritmul, cu respiraia ntretiat i sfiat cnd
Nathan accelera. Odat cu mpingerile lui, repezi i puternice, ncepu i ea sa
pompeze din solduri.
Cnd gura i-o cuprinse pe a sa, nu mai putu dect sa capituleze. Cnd
trupul i se rostogoli n sfrit, complet n afara oricrui control, nu mai putu
dect s-i dea drumul.
Iar Nathan nu mai putu dect s-o urmeze.
Nu tia daca adormise. Aproape se ntreb daca nu cumva czuse pur i
simplu n coma. Dar, cnd deschise ochii, afara se ntunecase complet. Sau
asta, i spuse ea ca prin ceata, sau orbise.
Nathan zcea deasupra, cu capul rezemat intre snii ei. Ii simea btile
repezi ale inimii, auzea fonetul sczut al vntului prin plasele de la ferestre.
O simi micndu-se infim.
Inca o clipa, i nu te mai strivesc.
Nu-i nimic. Aproape pot sa respir.
Buzele lui se arcuir cnd i le trecu peste latura sanului ei, dar se
rostogoli la o parte. nainte ca Jo sa se poat mica, o cuprinse cu un brat i o
trase spre el.
Tarta cu brnz, vezi sa nu.
Jo deschise gura, convinsa ca avea s-i vina un comentariu spiritual.
Dar nu iei dect un hohot de ras.
Poate ca m-am lipsit de deserturi, un timp.
Atunci, ai nevoie de porii duble.
Se cuibri lng el, pe negndite.
Daca ncercm un supliment, o sa ne omoram.
Ba n-o sa ne omoram. Ne ocupam mai nti de biftecurile alea i-am sa
te cherchelesc putin. Cum, ca tot veni vorba, plnuiserm iniial.
Apoi, luam i suplimentul.
Plnuisei sa ma mbei?

Era una din ideile mele. Apoi, mai aveam una cu o crare pe panouri
pana n balconul tau. Un fel de scenariu de rpire.
i-ai fi rupt gatul.
Nu, Brian i cu mine ne zbenguiam ca maimuele pe panourile alea,
tot timpul.
Sigur, cnd aveai 10 ani.
Jo se salta n cot, scuturndu-i parul napoi.
Acum eti cu vreo suta de livre mai greu i ma ndoiesc ca i-ai pstrat
agilitatea.
Nu e momentul sa aduci n discuie agilitatea mea.
Zmbind, i rezema fruntea de a lui.
Ai perfecta dreptate. Poate o s-mi faci o surpriza, ntr-o noapte.
Poate. Dar acum o trase el ncet de par, nainte de a se ridica n
capul oaselor. Ma duc s-i pregtesc cina.
Nathan.
Jo i ridica o mana peste cuvertura mototolita, n timp ce el i cuta
pantalonii.
De ce-i dai atta osteneala pt. mine?
Un moment, nu-i rspunse. Nu putea fi sigur de micrile lui, nici de
cuvinte. Dup ce i trase pe el blugii, ii studie silueta n ntuneric:
N-a fost necesar dect sa te vad, Jo Ellen. Atta tot. Mi s-a tiat
respiraia i inca nu mi-am regsit-o.
Sunt ncurcat complet, Nathan, nghii ea cu greu, recunosctoare ca
ntunericul il mpiedica s-i disting fata. Nu se putea ca jinduirea care se
adunase n ea sa nu se vad. Nu stiu ce cred, ce simt, despre nimic.
Despre nimeni. i-ar fi mai bine daca te-ai desprinde.
Am ales i calea cea uoar, de cteva ori. De obicei, duce la
plictiseala. Pana acum, numai plicticoasa n-ai fost.
Nathan
Crede-m c-i pierzi vremea discutnd cu mine n timp ce stai goala
n patul meu.
Jo i trecu o mana prin par.
Bine zis. Ne certam mai trziu.
Perfect. Eu ma duc sa mai pun nite tciuni sub grtar.
Si, ntruct plnuia s-o mai aib o data goala n patul lui nainte ca seara
sa se sfreasc, nu credea ca urmau sa aib prea mult timp de discuii.
CAPITOLUL 21
Ramai, o cuprinse Nathan pe Jo de talie cu braele, frecndu-i nasul
n ceafa ei; avea parul inca umed de la dusul pare care-l fcuser mpreun;

mirosul de spun pe pielea ei il excita din nou. Am s-i fac micul dejun, maine
diminea.
Jo il cuprinse cu braul pe dup gat. O uimea sa vad cat de uor le era
sa fie att de apropiai.
N-ai din ce sa mi-l faci.
Paine. Am paine, o rsuci el n loc, pt. a se putea delecta cu arcuirea
superba a gatului i a umrului ei. Sunt un geniu la prjitul pinii. Mi sa dus
vestea pt. pinea mea prjit.
Orict de apetisant suna Nathan, ncerc ea sa se smulg din
minile lui prdalnice, cu un sunet aflat undeva intre ras i geamt. O sa ne
omoram i trebuie sa merg acas.
Abia e miezul nopii.
E trecut de 1.
Ei, atunci, fiind practic dimineaa, poi foarte bine sa ramai, O dorea i
ea. Cnd gura lui i-o aps pe-a ei, convingtor, o dori i mai mult.
Am de rezolvat unele lucruri acas. i trebuie s-l mpac pe Brian, pt.
ncurctura n care l-am lsat asear.
i ridica minile pe fata lui, placndu-i senzaia acesteia sub degete.
Obraji, barbie, epii brbii. Explorase vreodat chipul unui brbat n
acest fel? O dorise mcar?
i trebuie sa ma gndesc, se retrase ea cu fermitate. Sunt o gnditoare,
Nathan. O planificatoare. Asta-i un teritoriu nou pt. mine.
Nathan ii masa cu un deget cuta care ii apruse intre sprncene.
Nu ma convingi dect sa schimb incontinuu direcia cu tine.
Un nou val de nervozitate ii strbtu pielea.
Atunci, va trebui sa raman cu un pas mai nainte. Dar de acum
trebuie sa ma duc acas.
Dndu-i seama ca era hotrt, Nathan i impuse sa revin asupra
imaginii plcute a deteptrii lng ea, dimineaa.
Te duc cu maina.
Nu e nevoie sa
Jo, ii puse el minile pe umeri, vorbind ncet i categoric. Nu vei iei
singura pe ntuneric.
Nu mi-e frica. Nu-mi va mai fi frica niciodat.
Bravo ie. Dar tot te conduc. Sau putem sa ne luam la cearta pe tema
asta, te manevrez din nou spre dormitor i te duc acas maine diminea. Tatl
tau are arma?
Jo rase, suflndu-i bretonul din ochi.
E foarte putin probabil sa te mpute fiindc te-ai culcat cu mine.
Daca trage, contez pe tine sa ma oblojeti pana ma vindec.

Si lua cheile de pe bufet.


Sunt sudista, ii aminti Jo, n timp ce porneau spre usa. Voi gsi chiar
i un jupon din care sa rup bandaje.
Pt. aa ceva, aproape ca ar merita sa fiu mpucat.
n timp ce urca n jeep, Jo ntreb:
Ai fost vreodat mpucat?
Nu, se aeza el alturi pornind motorul. Dar mi-am scos amigdalele.
Ce poate fi mai rau de-att?
Multe, cred.
i ntinse picioarele, se rezema de sptar, i nchise ochii. Era frana,
cuprinsa de o oboseala delicioasa. Avea muchii destini i mintea nceoat
plcut. Simea aerul ca o mtase pe piele.
Pe insula asta, murmura ea, nopile cele mai plcute sunt atunci cnd
i suna linitea n urechi i nu mai e treaz nimeni. Poi simi mirosul copacilor
i al apei. Marea e o oapt n fundal, ca btaia unei inimi.
Poi fi singura, fara a te simi singura.
Mmm. Cnd eram mica, mi imaginam cum ar fi daca as fi complet
singura, daca pt. cteva zile as avea doar pt. mine toat insula. Ar fi fost numai
a mea, oriunde mergeam, oriunde ma uitam. Ma gndeam ca aa ar fi. Dar apoi
am visat-o i mi s-a fcut teama. In vis, alergam mereu prin casa, n pdure, pe
plaja. Voiam sa gsesc pe cineva, pe oricine, care s-mi fie alturi. Insa eram
singura de tot. i ma trezeam plngnd dup tata.
Iar acum, faci fotografii ale singurtii.
Cred ca da.
Ofta i deschise ochii. Iar afara, prin ntuneric, vzu un licr de lumina.
Kate mi-a lsat o lampa aprinsa.
Era linititoare acea lumina de acas. O privi dansnd printre copaci,
nvingnd umbrele. Cndva, fugise de acea lumina, iar odat alergase spre ea.
Spera ca avea ca vina vremea cnd va putea merge n oricare direcie, fara
teama.
n timp ce se apropiau de captul aleii, vzu o silueta ridicndu-se din
balansoarul de pe veranda. Stomacul ii fcu o tumba dizgraioas, nainte ca
Nathan s-i acopere mana cu a lui.
Stai aici. ncuie portierele.
Nu, eu expira ea tremurtor. E Brian, adug ea simindu-se prost
din cauza valului de uurare care o cuprinsese.
Nathan ddu din cap, recunoscndu-l i el pe Brian, cnd acesta iei la
lumina.
OK, sa mergem.

Nu, ii strnse ea scurt mana cu care i-o acoperea pe a sa. Sa nu


complicam lucrurile. Daca are nevoie sa mai urle putin la mine, o merit, i nu
vreau sa va msurai din ochi i s-ncercai sa descoperii cum sa rezolvai
faptul ca suntei prieteni, iar tu te culci cu sora lui.
Nu pare sa fie narmat.
Aceste cuvinte o fcur sa rada, aa cum dorise Nathan.
Du-te acas, i schimba Jo poziia, gsind ca era foarte simplu sa se
aplece spre el, atingndu-i buzele cu ale sale. Brian i cu mine ne vom descurca
singuri cu bagajele de familie. Suntem prea politicoi ca sa putem face o treaba
buna sub ochii tai.
Vreau sa te vad maine.
Jo deschise portiera.
Vino la micul dejun daca nu cumva eti hotrt sa te rsfei cu
pinea prjit faimoasa n lumea ntreag.
Voi fi aici.
Porni spre veranda, ateptnd pana auzi jeep-ul pornind n mararier,
nainte de a urca scara.
Buna seara, il saluta ea rece pe Brian. E o noapte plcut de stat pe
veranda.
O privi lung un moment, dup care se mica att de repede, nct Jo
aproape ca tipa. Braele lui o cuprinser strns.
Iart-m. mi pare att de rau.
Amuita de uimire, ncepu s-l bata uor pe spate, apoi exclama uor
cnd Brian o smulse de lng el, zglind-o.
Numai tu eti de vina. Att de tipic, att de-al naibii de tipic pt. Jo
Ellen.
Cum? se prvli indignarea peste surpriza, fcnd-o s-l mping. Ce
naiba vrei sa spui? i nu ma mai maltrata.
Maltrata? Ar trebui s-i trag un ut n fund de s-i ias pe urechi. De
ce naiba n-ai spus nimnui ce se ntmpl? De ce nu mi-ai spus ca aveai
necazuri?
Daca nu-mi dai drumul n clipa asta
Nu, continui la fel ca ntotdeauna, mpingnd oamenii la o parte din
drum pt. ca tu sa poi
Se ntrerupse, cu un mormit, n momentul cnd pumnul ei il lovi n
stomac. Lovitura fu rapida i destul de puternica pt. a-l lua pe nepregtite.
Coborndu-i minile, o privi cu ochii ngustai.
Nici asta nu s-a schimbat. ntotdeauna ai tiut sa dai pumni.
Ai noroc ca nu i-am ochit mutra asta drgla.

Trgndu-i nasul, Jo i freca braele, n locurile unde o strnseser


degetele lui. A dracului sa fie daca avea chef sa rmn cu vnti.
Se vede clar ca nu ai dispoziie ca sa pori o discuie rezonabila,
civilizata. aa ca ma duc la culcare.
Un singur pas sa faci spre usa aia, i te iau la btaie pe genunchi.
Jo se ridica pe vrfuri, nfigndu-i fata ntr-a lui.
Sa nu ma amenini, Brian Hathaway.
Sa nu ma pui tu la ncercare, Jo Ellen. Stau aici de peste 2 ore, mort
de ngrijorare, aa ca am toate motivele sa ma achit.
Am fost cu Nathan, cum tii foarte bine. i nu ai nici un motiv sa te
ngrijorezi pt. viaa mea sexuala.
Brian scrni din dini.
Nu vreau s-aud de ea. Nici mcar sa ma gndesc nu vreau. Nu discut
despre faptul ca tu i Nathan va Nu vorbesc despre asta.
Jo i musca partea interioara a obrazului, pt. a nu zmbi. Daca ar fi
tiut c-i era att de uor s-i domine fratele, ar fi folosit acel procedeu de ani
de zile.
Bine.
Mulumit de punctul ctigat, porni agale spre balansoarul de pe
veranda i se aez. i inclina capul, scondu-i o igar.
i cam despre ce ai vrea sa auzi, sa te gndeti, sa vorbim, Brian?
Nu-mi veni cu figura asta de mare frumoasa sudista, Jo. Nu te prinde.
Jo aprinse bricheta.
E trziu i sunt obosita. Daca ai ceva de spus, spune odat, ca sa ma
duc la culcare.
Nu trebuia sa fii singura.
Glasul lui devenise mai calm, atrgndu-i privirea.
Nu trebuia sa treci prin toate acele lucruri singura, sa stai singura n
spitalul ala. i vreau sa tii ca tu ai ales asa.
Trase ncet din igar.
Da, eu am ales. Era problema mea.
aa e, Jo, fcu Brian un pas nainte, agndu-i degetele mari n
buzunarele din fata, pt. a nu strange pumnii. Problemele tale, victoriile tale,
viaa ta. Niciodat nu ai gsit de cuviin sa mprteti altcuiva din toate
astea. De ce ar fi acum altfel?
Stomacul ei se crispa nervos.
Ce-ai fi fcut?
As fi putut sa fiu alturi de tine. i-a fi fost alturi. Mda, te ocheaz
ca toi dracii, nu? continua el, nainte ca Jo s-i coboare privirea. Nu ma

intereseaz cat de ncurcat e familia asta, nu trebuia sa nfruni totul singura.


i nu vei ramane singura i de-acum ncolo.
Am fost la politie.
Nu vorbesc numai de politie, desi orice ntru s-ar fi dus sa reclame
cnd a nceput totul, n Charlotte.
Jo scutura scrumul i mai trase un fum.
Ar fi bine sa te hotrti daca vrei sa ma ridiculizezi sau sa ma jigneti.
Le pot face pe amndou.
Nemulumit, arunca igara, privind jarul rou rostogolindu-se prin
ntuneric i disprnd.
Am venit acas, nu?
Asta, cel putin, a fost cat de cat logic. Ai venit acas artnd de parca
ai fi fost tarata pe 5 mile de drum cu hrtoape, i pe urma n-ai spus nimnui
ce ti se ntmplase. Dect lui Kirby. I-ai spus lui Kirby, nu-i asa, dup ce te-am
dus eu pe sus pana acolo? o fulgera el din ochi. Rezolv eu i cu ea, mai trziu.
Las-o-n pace. I-am spus despre colaps i atta tot. E o chestiune
medicala i nu e obligata s-i povesteasc amantului ei despre problemele
medicale ale pacienilor.
I-ai spus i lui Nathan.
Abia asta seara. Asta seara i-am povestit totul, fiindc mi s-a prut
normal i corect.
Obosita, i freca fruntea. O bufnita uguia monoton, undeva n
ntunecimea rcoroas. Jo i-ar fi dorit s-i gseasc pomul, sa se caere pe
crengi i sa se cuibreasc acolo n linite.
Vrei sa o iau de la nceput cu tine, Brian? Vrei sa reiau totul, cuvnt
cu cuvnt, pn-n cele mai mici amnunte?
Nu, ofta el, aezndu-se alturi. Nu, nu e nevoie sa iei totul de la
capt. Cred ca, daca mi-ai fi spus, daca nu eram toi att de sucii
M-am gndit la asta n timp ce stteam aici, ntrtndu-m sa ma reped
la tine.
Nu era nevoie de prea mult. Deja te nfuriasei pe mine. Ma ddusei
afara din casa.
Brian rase scurt, aspru.
Tu eti de vina ca m-ai lsat. E i casa ta.
E casa ta, Brian. ntotdeauna a fost a ta, mai mult dect a oricui
altcuiva, spuse ea ncet, pe un ton de ncuviinare calma. Tu eti cel care tine
cel mai mult la ea i o ngrijete cel mai mult.
i te deranjeaz cu ceva?
Nu. In fine, poate putin, dar mai mult ma uureaz. Nu am de ce sami
fac griji ca intra apa prin acoperi, fiindc ti le faci tu.

i inclina capul pe spate, privind zugrveala alba, lucioasa a verandei,


apoi grdinile luminate de luna. Clopoeii de vnt zngneau, fntn arteziana
era nchis pe timpul nopii, iar mirosul trandafirilor moscai plutea
ptrunztor pe adierile vntului.
Nu vreau sa triesc aici. Mult timp, am crezut ca nici mcar sa ma
ntorc aici nu doream. Dar m-am nelat. Vreau sa revin. Toate cele deaici
nseamn pt. mine mai mult dect mi-am ngduit sa cred. Vreau sa stiu ca pot
sa ma ntorc din cnd n cnd. Ca ma pot aeza aici ntr-o noapte calda i
senina ca i asta, mirosind mzrichea i iasomia i trandafirii mamei. Lexy i
cu mine nu putem locui aici la fel ca tine. Dar cred ca amndou avem nevoie
sa tim ca Sanctuarul sta pe colina lui ca ntotdeauna i nimeni nu ne va
ncuia usa n nas.
Nimeni n-ar face aa ceva.
Am visat ca uile erau ncuiate i nu puteam intra n casa. Nimeni nu
venea cnd strigam i toate ferestrele erau ntunecate i pustii.
nchise ochii, dorind sa reia totul n minte, dorind sa tie ca acum se
putea mpotrivi.
Ma rtcisem n pdure. Eram singura i speriata i nu mai gseam
drumul. Apoi m-am vzut pe mine nsmi stand pe celalalt mal al rului. Doar
ca nu mai eram eu. Era mama.
ntotdeauna ai avut vise ciudate.
Poate ca dintotdeauna am fost nebuna, zmbi ea uor, apoi privi n
noapte. Semn cu ea, Brian. Uneori, cnd mi vad fata n oglinda, am un
adevrat soc. In ultima instan, ea m-a mpins peste margine.
Cnd am primit fotografiile acelea, toate acele fotografii cu mine Mi s-a
prut ca n una dintre ele era mama. Numai ca era moarta. Era goala, cu ochii
deschii, goi i fara via, ca ai unei ppui. Artm exact ca ea.
Jo
Dar fotografia n-a existat, continua ea grbit. Nici mcar nu fusese
adevrat. Mi-o imaginasem. ntotdeauna am detestat sa vad fotografii cu mine
nsmi, fiindc n ele o revd pe ea.
S-ar putea sa semeni cu ea, dar nu eti ca ea, Jo. Tu te tii de ceea ce
ncepi i mergi pana la capt.
Am fugit de aici.
Ai scpat de aici, o corecta el. Te-ai dus s-i fureti o via proprie.
Asta e cu totul altceva dect a prsi o via pe care i-o ncepusei deja,
i pe toi oamenii care aveau nevoie de tine. Tu nu eti Anabelle.
O cuprinse cu un brat pe dup umeri, punnd ncet balansoarul n
micare.
i nu eti mai nebuna dect toi ceilali de pe aici.

Jo rase.
Ei, asta ma nelinitete, nu?
Era trziu, cnd Susan Peters iei n vila nchiriat i porni spre golf. Se
certase urat cu soul ei i trebuise sa vorbeasc ncet, ca sa nu-i deranjeze pe
prietenii mpreun cu care ocupaser casa pt. o sptmn.
Individul era un idiot, decise ea. Nici nu era n stare sa neleag de ce-l
luase de brbat, necum de ce rmsese cstorit cu el timp de 3 ani ca sa
nu mai pomeneasc perioada n care triser mpreun fara a-i legaliza relaia
cu acte.
De fiecare data, absolut de fiecare data cnd mcar fcuse aluzie la
cumprarea unei case, ii aprea pe chip expresia aceea nchis. i ncepea sa
turuie despre rate i taxe, ntreinere i bani, bani, bani. Pt.
ce naiba se speteau amndoi cu munca? Ce, era condamnata sa triasc
toat viaa ntr-un apartament din Atlanta?
Dracu sa le ia de conveniente, i spuse ea, aruncndu-i pe spate
coama crlionat de par negru. i dorise o curte, o grdini, o buctrie
unde s-i poat practica specialitile culinare pt. care urmase diverse
cursuri.
Dar, nu putuse obine de la Tom altceva dect odat. Odat. Ei bine,
cnd avea sa vina i asta?
Dezgustata, se trnti pe plaja, scondu-i pantofii pt. a-i ngropa
degetele n nisip, cu privirea spre apele linitite care lingeau bordajul barcii pe
care o nchiriaser.
Nu se zgrcea s-i cheltuiasc banii pe o aiurita de brcua, ca sa se
duca la pescuit n fiecare zi nesuferita cat stteau pe Desire.
Avuseser destui bani pt. un aconto. i rezema cotul pe genunchi,
privind posomort luna care plutea deasupra. Fcuse toate cercetrile posibile
despre finanarea unei case, plata n rate i creterea dobnzilor. i dorea
nespus csua aceea dulce de pe Aleea Florilor de Piersic.
Sigur, ar fi trit cam strmtorai n primii doi ani, dar se puteau
descurca. Fusese att de convinsa ca atunci cnd ii vorbea despre economii i
ieirea din nesfritul ciclu al lunilor de chirie avea sa se rzgndeasc.
Si, da, murea de ciuda cnd vedea ca Mary Alice i Jim se pregteau sa
se instaleze n csua aceea drglaa din noul cartier. Un arbust de magnolia
n curtea din fata i o gradina interioara lng buctrie.
Ofta, dorindu-i sa fi ateptat pana se ntorceau acas, pana ncepea
iari s-l prelucreze pe Tom. Ar fi fost mai bine. tia cat de importanta era
alegerea momentului, cnd avea de-a face cu soul ei. Dar se suprase aa de
tare, nct nu se mai putuse stpni.

La ntoarcerea n Atlanta, Tom avea sa se uite la casa aia de pe Florile de


Piersic, chiar i daca trebuia s-l trasc de ureche pana acolo.
Auzind pasi n spatele ei, ramase cu privirea drept nainte.
Degeaba vii aici ca sa ne-mpcm, Tom Peters. Nici pe departe nu mi-a
trecut suprarea pe tine. i s-ar putea nici sa nu-mi mai treac vreodat.
Furioasa ca nu ncerca s-o conving cu vorba buna, i cuprinse
genunchii cu braele.
Du-te napoi i vezi-i de socotelile tale din carneelul de cheltuieli,
daca numai la bani i sta gndul. Eu nu mai am nimic de spus.
Cum tcerea se prelungea, Susan scrni din dini i ntoarse capul:
Asculta aici, Tom Oh
Cu obrajii nroii de jena, privi spre chipul strinului.
Scuzai-m, va luasem drept altcineva.
Omul zmbi fermector, cu un licr amuzat n ochi.
Nu face nimic. i eu am sa te iau drept altcineva.
Chiar n momentul n care primul semnal de alarma ii declana un ipt
din piept, necunoscutul o lovi.
N-avea sa fie perfect, nelese el, studiind-o n timp ce zcea prbuit la
picioarele lui. Nu plnuise acea edin de antrenament improvizata, dar nu
putuse dormi. Avea mintea att de plina, iar nevoia sexuala eera neateptat de
intensa n seara aceea.
Era foarte, foarte nemulumit de ea. Ceea ce nu avea alt efect dect s-l
fac s-o doreasc i mai mult.
Si apoi o gsise pe bruneta aceea drgla, ca un cadou, stand singura
lng apa, n lumina schimbtoare a lunii.
Calul de dar, nu se cuta la dini, i spuse el, cu un chicotit, pe cnd o
ridica n brae. Aveau sa se mute putin mai ncolo. In caz ca mo Tom
cine-o mai fi fost i ala? se abtea prin golf.
Era uoar i nu-l deranja efortul. Fluiernd afon, o duse peste nisip i
printr-o despritur ngust dintre dune. Avea nevoie de lumina lunii, aa ca
se opri la marginea dunelor. Era un loc pitoresc, cu tufiurile argintate de luna,
i spuse el, depunnd-o pe pmnt.
Si era pustiu.
Ii lega minile cu cureaua i puse drept calus una dintre earfele de
mtase pe care le purta ntotdeauna la el. Mai nti o dezbrc, incantat sa
constate ca avea trupul zvelt i atletic. Cnd ii scoase blugii, femeia gemu slab.
Nici o grija, iubito, eti foarte drgu i foarte sexy. Iar lumina lunii te
avantajeaz.
i scoase aparatul Pentax-ul cu un singur obiectiv i vizare prin reflex
cu care-i plcea sa fac portrete mulumit ca il ncrcase cu film cu expunere

lenta. Dorea detalii fine i o claritate maxima. Probabil trebuia s-l


supradevelopeze i sa lucreze cu filtrele, n camera obscura, pt. a obine
contrastele i texturile dorite.
Abia atepta sa perfecioneze pozitivele.
Fluiera n surdina, i fixa blitzul i fcu 3 fotografii, nainte ca pleoapele
ei sa tresar.
Exact, exact, cam acum vroiam sa te trezeti. ncet. Cteva
primplanuri frumuele ale fetei asteia drgue. Ochii sunt cei mai reuii.
ntotdeauna.
n timp ce se deschideau, tulburi de durere i de nedumerire, ncepu sa i
se ntreasc erecia.
Superb, absolut superb. Uit-te aici, uit-te aici, n clipa asta. ncoace,
puior. Limpezete-te.
Satisfcut, ii imortaliza revelaia i spaima. Puse aparatul jos, n timp ce
femeia ncepea sa se agite. Micrile ei ar fi nceoat imaginea, i nu avea film
de rezerva, cu viteza de expunere mai mare. Continund sa zmbeasc, lua
pistolul pe care i-l pusese peste pantalonii mpturii cu grija. i i-l arata.
Acum, as vrea sa nu te miti. Vreau sa stai nemicat, complet
nemicat, i sa faci tot ce-i spun. Ultimul lucru pe care-l doresc e s-l folosesc
pe asta. nelegi, da?
Ochii ncepur s-i noate n lacrimi, care i se prelinser pe obraji. Dar
ddu din cap. teroarea ii clocotea n creier si, cu toate ca ncerca sa rmn
nemicat, ncepur s-o zguduie fiorii.
Am sa te fotografiez. Avem o sesiune fotografica. Doar nu te temi sa fii
fotografiata, o femeie drgu ca tine.
nlocui pistolul cu aparatul, zmbind triumfal.
Asculta ce vreau sa faci. ndoaie genunchii. Haide, asa, i ntoarce-i
spre stnga. Ai un trup fermector. De ce nu l-am reprezenta cat mai
avantajos?
Femeia se supuse, cu ochii rostogolindu-i-se n orbite pt. a privi spre
pistol. Cromul lucea i sclipea mat. Nu dorea dect nite fotografii, i spuse ea,
n timp ce respiraia i se ntretia tremurtor. Apoi, urma s-o lase n pace. Sa
plece. N-avea s-i fac nici un rau.
Groaza ii bulbuca ochii, ii albea pielea ca laptele, i-l fcea sa palpite
dureros. Minile ncepur s-i tremure, semnalndu-i ca nu mai putea atepta
etapa urmtoare.
Cu inima bubuindu-i n easta, puse ncet camera jos, pe cma.
Foarte bland, ii puse o mana pe gat, privind-o n adncul ochilor.
Eti frumoasa, murmura el. i neajutorata. tii, nu? Nu poi face
nimic. Eu sunt stpnul. Eu am toat puterea. Nu-i asa?

Femeia smuci din cap, n sus i-n jos, cu mici suspine nbuite de
mtase. Cnd mana lui i se las peste san, strignd, gemu rugtor, dnd
nebunete din cap. Clciele i se nfipser n nisip, ncercnd sa scape.
O nclec.
Nu-i va folosi la nimic.
Se cutremura, cnd femeia se arcui, zbtndu-se sub el.
Cu cat te zvrcoleti, cu att mi place mai mult. Ia ncearc sa urli.
Ii stanse iari snii, apoi se apleca s-i mute.
Urla, fir-ai a dracului. Urla.
Un scncet rguit i se smulse din piept, arzndu-i gtlejul. Disperata, se
zbtu sub calus, ncercnd s-l traga n laturi cu dinii, cu buzele.
Ii despri coapsele, vtmndu-i n mod intenionat pielea. Si, n timp ce
o viola, se gndi la Jo. Se gndi la picioarele lungi ale lui Jo. La gura senzuala a
lui Jo Ellen. La ochii albatri i cu pleoape grele ai lui Jo Ellen, n timp ce se
nfund cu violenta nduit n nlocuitoarea ei.
Orgasmul fu cutremurtor, aducndu-i n ochi lacrimi de surpriza i
triumf. Cu mult mai reuit dect ultimul, i ddu seama, cobornd absent o
mana peste gatul femeii i ncepnd s-o apese, pana nceta sa se mai zbat.
Alsese bine momentul, i spuse, pe cnd extazul se risipea ntr-o
relaxare dulceaga. i gsise ngerul de antrenament. Briza ii rcori pielea
umeda, cnd se ridica sa ia aparatul.
i aminti cum fusese conturat procesul n jurnalul lui i-i impuse sa nu
se mulumeasc doar cu o reproducere, ci sa progreseze.
Poate ca te voi viola din nou, poate ca nu.
Zmbi, cu mici riduri formandu-i-se n jurul ochilor i a gurii.
Poate ca te voi lovi, poate ca nu. Totul depinde de cum te pori. Stai
cuminte ngeraule, i gndete-te la ce i-am spus.
Mulumit ca pt. un timp avea sa stea linitit, schimba obiectivele.
Pupilele ei erau erau doua luni enorme, nconjurate doar de doua subiri
cercuri cprui, i respira sacadat, subire. Fluiernd vesel, ncarca un nou film
n aparat. Fotografie pana il termina, apoi o viola a doua oara.
Si se hotrse s-o loveasc. In fond, variantele, dispoziia, puterea, se
aflau complet n minile lui.
Susan nu se mai mpotrivi. Din toate punctele de vedere n afara celui
fizic, ncetase sa mai fie acolo. Trupul ii era amorit, ii aparinea altcuiva. In
mintea ei, era n siguran, cu Tom, aezai amndoi n curtea casei lor noi i
frumoase de pe Aleea Florilor de Piersic.
Abia simi cnd ii scoase calusul. Reui sa suspine slab, fcnd un efort
jalnic de a trage n piept suficient aer pt. a urla.

tii bine ca e prea trziu pt. aa ceva, spuse el cu blndee, aproape


drgstos, n timp ce-i lega earfa mprejurul gatului. Acum vei fi ngerul meu.
Strnse earfa ncet, dornit sa prelungeasc momentul. Ii privi gura
deshizandu-se, chinuindu-se sa absoarb aer. Clciele ei tropir pe nisip,
trupul ncepu sa zvcneasc. Respiraia lui devenea chinuita, puterea il
inunda, ii urla n cap, ii gonea prin snge. Nici nu mai numra de cate ori se
oprise, lsnd-o s-i recapete cunotin, nainte de a o duce din nou la limita.
Se ridica de fiecare data, lund-o iari n obiectiv. nu doar un singur moment
decisiv. Cat mai multe.
Frica de moarte, acceptarea, licrul de speran cnd revenea la via.
Capitularea, cnd se ndeprt din nou.
Of, cat de mult regreta lipsa trepiedului i a declanatorului de la
distanta.
n sfrit, organismul i se rostogoli dincolo de stpnirea de sine, i
termina.
Gfind, murmura vorbe de alint, srutnd-o cu recunotin. Ii artase
un nou nivel, acest neateptat nger pe care soarta i-l aruncase la picioare. aa
fusese sortit sa fie, firete. Acum nelegea. Mai avea multe de nvat, pana si mplineasc destinul alturi de Jo. Att de multe de nvat.
Scoase earfa, o mpturi i o puse reverenios peste pistol. O poziiona
fara graba, potrivindu-i minile, dup ce i le elibera.
Umflaturile de pe ncheieturi il cam tulburau, aa ca ii ascunse minile
sub cap, n chip de perna.
Se gndea sa intituleze fotografia Darul unui nger.
Se mbraca, apoi ii strnse hainele ntr-o boccea. Mlatina se afla prea
departe. Ceea ce mai lsaser din Ginny aligatorii i celelalte animale era
ngropat acolo, adnc. Nu avea timp sa fac atta drum, nici energie pt. efortul
necesar.
Raul, insa, avea destule locuri potrivit de adnci i avea s-i satisfac
destul de bine scopul. Urma s-o duca la locul de odihna venic, legndu-i o
greutate de trup pt. a ramane pe fundul alunecos al apei.
Si atunci, hotr el, cscnd larg, putea spune ca avusese o noapte
reuit.
CAPITOLUL 22
Cnd Giff se strecura afara din camera lui Lexy, cobornd scara din
spate, cerul era perlat de lumina zorilor. Intenionase sa ias din casa i sa
porneasc la drum nainte de rsritul soarelui. Dar, n fond, i spuse el
zmbind alene, Lexy avea un mod al ei de-a convinge un brbat sa mai rmn.
Avusese nevoie de el. Mai nti ca s-i potoleasc furia mpotriva lui
Brian, apoi pt. a-i vorbi despre necazurile surorii ei. Puteau vorbi despre

asemenea lucruri, i despre multe altele, cuibrii n camera ei, uotindu-i


secretele.
Uurin de a sta de vorba, medita Giff, nu era dect unul din avantajele
de a fi ndrgostit de o persoana pe care o cunoteai din copilrie.
Apoi, mai era i socul electric, sfritul neateptat al surprizei, cnd
ajungeai sa cunoti acea persoana pe alte niveluri, mai intime. Giff expira
zgomotos, ntinznd mana spre usa. Cu siguran nu-i era deloc greu s-o
studieze pe Lexy Hathaway la acele alte niveluri. Felul cum artase n cmua
de noapte de mtase pe care i-o cumprase din Savannah fusese suficient pt.
a-l face pe oricare brbat n putere sa ngenuncheze, mulumindu-i lui
Dumnezeu ca avusese strlucit idee de a o creea pe Eva.
Si nu fusese o munca prea problematica nici aceea de a o scoate din
drcovenia aia mica i subire. Ba chiar, conchise el, cnd o ducea la Savannah,
duminica, avea s-i mai cumpere una, numai pt. a putea sa
Imaginea lui Lexy n mtase de culoarea laptelui btut i se risipi din
minte, cnd se pomeni fata n fata cu tatl ei. Ar fi trebuit sa traga la sorti ca sa
decid care dintre ei era mai descumpnit. Amantul lui Lexy, cu parul inca
rvit de sex i somn, sau tatl ei, cu un castron cu cornflakes n mana.
Amndoi i dreser glasurile.
Dle. Hathaway.
Giff.
Eu eu tocmai
Iar a avut nevoie de reparaii instalaia aia de sus?
Era o mana ntins, oferita cu atta disperare, nct Giff aproape o primi.
Dar tnrul i ndrept umerii, spunndu-i sa nu fie las, i-l privi pe Sam
direct n ochi:
Nu, domnule.
Jalnic de stingherit, Sam puse vasul jos i turna lapte peste fulgii de
porumb.
Bine, fu singurul rspuns care-i trecu prin minte.
Dle. Hathaway nu vreau sa credei ca ies pe furi din casa dvs.
Ceea ce, recunoscu Giff, era exact lucrul pe care-l fcea.
Alergi liber prin Sanctuar, de cnd ai nvat sa umbli.
Las-o balta, biete, se ruga Sam. Las-o ncurcat i du-te.
Eti binevenit sa vii i sa pleci cum pofteti, ca ntotdeauna.
Am nvat sa umblu de multi ani, dle. Hathaway. i aproape tot de
atta timp Presupun ca tii ce simt pt. Lexy. Ce am simit ntotdeauna.
Blestemaii aia de fulgi aveau sa se flescaie complet, i spuse Sam cu
prere de rau.

Cred ca n-ai lsat-o n urma, aa cum credeam cei mai multi dintre
noi.

Nu, dle. As spune chiar ca mai degrab mi-a luat-o nainte. O iubesc,
dle. Hathaway. Sentimentele mele pt. ea sunt stabile i de durata. Mati
cunoscut pe mine i familia mea, toat viaa. Nu sunt nici necugetat, nici prost.
Am pus ceva bani deoparte. mi pot ctiga decent existenta cu minile astea
doua i spinarea.
Nu ma ndoiesc.
Dar Sam se ncrunt. N-o fi trecut mult de cnd buse prima cafea a
zilei, insa avea mintea destul de limpede pt. a pricepe aluziile.
Giff, daca mi ceri permisiunea sa ii faci curte fiicei mele, pare-mi-se
ca usa asta anume ai deschis-o deja, ai intrat i te-ai simit ca acas.
Giff roi, spernd sa nu i se aud nghiitul n sec.
Da, dle. Nu pot nega acest adevr. Dar nu de acea usa vorbesc, dle.
Hathaway.
Aha.
Sam deschise sertarul sa ia o lingura, spernd ca Giff sa neleag i so
tearg nainte ca treaba sa se ncurce i mai rau. Apoi ls lingura jos cu un
zngnit, i il privi lung.
Sfinte Sisoe, biete, doar nu te gndeti la nsurtoare?
Giff strnse flcile cu o lucire n ochi.
O voi lua de sotie, dle. Hathaway. As dori sa am binecuvntarea dvs.
dar oricum, ma voi nsura cu Lexy.
Sam cltin din cap, tergndu-se la ochi. Viaa refuza sa fie simpla,
scurt, reflecta ea. Tria omul, i vedea de treburile lui, nu voia nimic mai mult
dect ca i ceilali s-i vad de ale lor n schimb, dar viaa continua s-i
arunce pioneze sub tlpile goale.
Biete, daca vrei s-o iei, nu-i voi sta n cale. Oricum, n-a putea, chiar
daca mi-a zidi cizmele n ciment. Voi doi suntei majori, i ar trebui sa avei
destula minte pt. a ti ce vrei.
i cobori minile.
Dar trebuie s-i spun Giff, ntruct am inut la tine ntotdeauna, ca
dup prerea mea i iei o mare belea pe cap. Vei avea noroc sa ai parte de un
singur moment de linite, de cnd vei rosti cuvntul da i pn-i vei da
ultima suflare.
Nu linitea e pe primul plan pt. mine.
i va toca pana la ultimul bnu toate economiile i nu vei avea habar
pe ce i-a cheltuit.
Nu e att de nesocotita pe cat credei. i pot ctiga oricnd mai multi
bani.

N-am s-mi pierd vremea vorbindu-i despre un lucru asupra cruia


te-ai hotrt deja.
Sunt un brbat pe msura ei.
Nu ma ndoiesc. De fapt, s-ar putea sa fii singurul.
Resemnat, Sam ii ntinse mana:
i doresc noroc.
Il privi pe Giff plecnd, cu pasul mai vioi. Nu se ndoia ca biatul era
ndrgostit, i dac-i ngduia, i-ar fi putut aminti cum era sa simt acea
uurare a capului, acea crispare n pntec. Acea fierbineal din snge.
Sam se aez n alcovul pt. micul dejun, cu a doua ceac de cafea i
fulgii necai n lapte, privind cum cerul se lumina spre un albastru viu de vara.
i el fusese la fel de ameit i de orbit de Anabelle cum era acum Giff de Lexy.
Nu fusese nevoie dect s-o priveasc o singura data, pt. ca inima s-i sara din
piept, czndu-i la picioarele ei.
Christoase, tineri mai fuseser! El avea abia 18 ani n vara acea, cnd
venise pe insula sa lucreze pe pescuitorul de crevei al unchiului sau.
Aruncnd nvoade i transpirnd sub soarele necrutor pana cnd
minile ii ajungeau carne vie i spinarea o nenorocire.
Ii plcuse fiecare clipa.
Se ndrgostise de insula de la prima vedere. zonele verzi ceoase,
enclavele de singurtate, surprizele de la fiecare cotitura a rului sau a
drumului.
Apoi o vzuse pe Belle Pandleton mergnd pe plaja, adunnd scoici, la
apusul soarelui. Picioare lungi aurii, trup mldios, acea cascada generoasa a
parului auriu ondulat. Ochii limpezi ca apa i albatri ca vara.
Imaginea ei ii mpienjenise vederea i-i comprimase gtlejul.
Sam mirosea a crevei, a sudoare i a ulei de motor. Dorea sa noate cu
iueal prin valuri, pt. a-i destinde muchii ndurerai dup o zi de munca.
Dar ea ii zmbise si, innd n mana o cochilie cu interiorul trandafiriu,
ncepuse s-i vorbeasc.
Rmsese nfricoat, cu limba ferecata. ntotdeauna il intimidaser
femeile, dar acea viziune care deja ii cucerise inima cu un singur surs il fcea
sa rspund cu mormieli de maimu prost-crescut.
Niciodat n-avea sa tie cum reuise sa blbie o invitaie la plimbare, pt.
urmtoarea seara.
Si, peste ani i ani, cnd o ntrebase pe Anabelle de ce acceptase, ea nu
fcuse dect sa rada.
Erai aa de chipe, Sam. Att de serios, de grav i de dulce. i erai primul
biat i ultimul brbat care-mi fcuse inima sa se opreasc un moment n
loc.

Vorbise serios. Atunci, i zise Sam. Dup ce muncise destul, dup ce


economisise destui bani ca s-i ajung, se dusese la tatl ei s-i ceara mana.
Fusese o ntlnire mult mai solemna, reflecta el, sorbindu-i cafeaua, dect cea
de adineauri cu Giff. i nu existaser nici ieiri pe furi din dormitorul lui
Anabelle, n zorii zilei. Desi avuseser dupaamiezi furate, n pdure.
Chiar i cnd sngele unui brbat se rcise de ani de zile, i amintea
cum era s-i alerge fierbinte prin vene. In primii civa ani dup plecarea lui
Anabelle, i se mai aprinsese sngele din cnd n cnd.
Rezolvase problema n Savannah.
Nu-i fusese ruine sa plteasc pt. sex. Profesionistele nu aveau nevoie
nici de conversaii, nici de a li se face curte. Nu fceau dect s-i vanda
serviciile. Trecuse ceva timp de cnd nu mai avusese nevoie de acel serviciu
anume, insa. i de cnd ncepuser s-l sperie SIDA i celelalte posibile orori
ale sexului impersonal, Sam era uurat ca renunase i la acesta.
Tot ceea ce-i trebuia lui se gsea pe insula. Gsise linitea pe care tnrul
Giff susinea ca n-o voia.
Se rezema de sptar, pt. a-i savura n linite restul de cafea. Fu nevoit sa
se lupte cu un junghi puternic de iritare, cnd usa se deschise i intra Jo.
Faptul ca ezita la vederea lui, cu o uoar unda de nemulumire pe fata, il fcu
sa fie att ruinat, cat i amuzat.
Boabe ntr-o pstaie, fara prea mult chef s-o mpart intre ele, conchise
Sam.
Buna dimineaa.
La naiba, nu dorise dect o duc rapida de cafea nainte de a iei la
lucru. Nu doar sa hoinreasc melancolica, ci sa lucreze. Pt. prima oara dup
attea sptmni, se trezise nviorata i cu mintea limpede i nu voia sa piard
ocazia.
E senin, spuse Sam. Totui, spre seara va bate vntul i va fi furtuna.
Probabil, deschise Jo un dulap.
Se ls tcerea, prelunga i totala. Clipocitul cafelei turnate de Jo din vas
n ceac rsun puternic ca o cascada. Sam se foi n loc, cu pantalonii kaki
fonindu-i pe lemnul lustruit al banchetei.
Kate mi-a spus mi-a spus.
Ma ateptam.
Hmm. Acum te simi putin mai bine.
Ma simt mult mai bine.
Iar politia face tot ce poate.
Da, tot ce poate.
Ma gndeam i eu. Am impresia ca ar trebui sa mai stai aici un timp.

Pana se lmurete totul, n-ar trebui sa te ntorci la Charlotte i sa faci


cltorii, cum obinuiai.
Oricum mai plnuisem sa raman sa mai lucrez aici cteva sptmni.
Ar trebui sa stai aici, Jo Ellen pana se clarifica totul definitiv.
Surprinsa de tonul lui ferm, poruncitor cum i-l amintea din copilrie, Jo
se ntoarse, cu sprncenele ridicate:
Eu nu locuiesc aici. Lcuiesc la Charlotte.
N-ai sa mai locuieti la Charlotte, rspunse ncet Sam, pana nu se
rezolva toat problema.
Spatele ei se ndrept, ntr-o reacie instinctiva.
Nu las pe nimeni s-mi dicteze cum s-mi triesc viaa. Cnd voi fi
gata sa merg napoi, am sa plec.
Nu pleci de la Sanctuar pana nu-i dau eu voie.
La asta, Jo ramase cu gura cscat.
Poftim?
M-ai auzit foarte bine, Jo Ellen. ntotdeauna ai avut auzul fin i mintea
ascuit. Vei ramane aici pana te vei fi nsntoit destul i vei putea pleca n
siguran, ca s-i vezi de ale tale.
Daca eu vreau sa plec maine
Nu pleci, o ntrerupse Sam. Am hotrt.
Ai hotrt? se apropie ea de masa, uimita, ncruntndu-se la el. Crezi
ca poi hotr asupra unui lucru care are de-a face cu mine, dup atta timp,
iar eu sa tac i sa ma supun?
Nu, socot ca va trebui sa fii pusa n rand i inut acolo, ca
ntotdeauna. Asta-i tot ce am avut de spus.
Voia sa scape, voia linite, dar cnd ddu sa se traga pe bancheta pt. a se
ridica, Jo trnti o palma pe masa, tindu-i calea.
Nu e tot ce am avut eu de spus. Se pare ca ai cam pierdut noiunea
timpului pe-aici. Am 27 de ani.
Vei avea 28 n noiembrie, completa el moale. Cunosc vrstele copiilor
mei.
i asta te face un exemplu de data desvrit?
Nu ramase el cu ochii ntr-ai ei. Dar nu schimba cu nimic faptul ca
sunt totui tatl tau. Te-ai descurcat destul de bine, de una singura, pana
acum. Dar situaia a luat o ntorstur neateptat. Deci, vei ramane aici, unde
sunt oameni care-i pot purta de grija, inca un timp.
Zu? se ngustar ochii ei ca doua fante. Ei bine, da-mi voie s-i spun
doar ca voi continua sa ma descurc de una singura
Buna dimineaa, apru Kate, numai zmbete.

De 2 minute sttea cu urechea lipita de usa, calculnd momentul n care


s-i fac intrarea. Ii plcea sa intre ntr-o ncpere a casei fara a gsi apatie
sau nverunare. Starea de spirit, cel putin, era curata.
Cafeaua miroase delicios. Mor sa beau putina.
Cu o micare calculata, aduse la masa cafetiera i o ceac, asezanduse
lng Sam nainte ca acesta sa se poat feri.
Da-mi voie s-i torn i ie, Sam. Jo, adu-i i tu ceaca aici. Jur ca nu
mai stiu cnd am stat ultima oara n linite la o cafea, dimineaa.
Dumnezeu mi-e martor cata nevoie avem de aa ceva, dup haosul de
asear din sala de mese.
Eu tocmai plecam, rspunse Jo nepat.
Ei, haide iubito, stai jos i termin-i cafeaua mai nti. Va veni Brian
cat de curnd ca sa ne spun tuturor s-o ntindem de aici. Se pare ca ai dormit
bine azi-noapte, zmbi ea vesela. Tatl tau i cu mine era ngrijorai ca vei fi
agitata.
N-avei nici un motiv de ngrijorare. Jo i lua cafeaua, fara chef, i veni
la masa. Tot ce se poate face, s-a fcut. De fapt, ma simt mult mai linitit i
ma gndesc sa ma ntorc la Charlotte.
Ii arunca lui Sam o privire provocatoare.
Curnd.
Perfect, Jo, daca vrei sa ne bagi pe toi prematur n mormand, de
teama, replica blajina Kate, n timp ce-i punea zahar n cafea
Nu neleg
Ba cum sa nu nelegi, i-o reteza Kate. Eti doar furioasa i ai tot
dreptul sa fii. Dar nu ai dreptul s-i descarci furia pe cei ce te iubesc. E firesc
s-o faci, adug ea cu un zmbet, dar nu e just.
Nu asta fac.
Bine, o batu Kate pe dosul minii, ca i cum s-ar fi neles. Azi
plnuieti sa faci nite fotografii, dup cum vad, arunca ea o privire spre tocul
aparatului, pus de Jo pe masa. Am albumul acela despre insula pe care l-a
publicat tatl lui Nathan. L-am pus n salonul public, dup ce l-am mai rsfoit
iari. Doamne, ce fotografii frumoase sunt acolo!
A lucrat bine, murmura Jo, strduindu-se sa nu se mbufneze.
Sigur ca da. Am gsit nuntru i una cu Nathan, Brian i cred, fratele
mai mic al lui Nathan. Ce bieai frumoi! ineau n undite doi pstrvi i
zmbeau cu gura pana la urechi. Ar trebui sa arunci i tu o privire.
Am sa ma uit, se pomeni Jo zmbind, cu gndul la Nathan n vrsta de
10 ani, cu un pstrv n crlig.
i-ai putea sa te gndeti i tu sa faci un album fotografic despre
insula, urma Kate. Ar fi minunat pt. reclama. Sam, s-o duci pe Jo la mlatin,

n locul unde a nflorit levnic de mare. A, i daca mergei amndoi prin


pdure, prin marginea de sud-vest, poteca de-acolo e plina cu zorele. Ar iei o
poza att de frumoasa, Jo Ellen. Crruia aceea ngust i linitit, presrat
cu boboci scuturai.
Si continua tot asa, sporovind cu propuneri, fara a le lsa tatlui sau
fiicei un moment ca sa o ntrerup. Cnd Brian navali prin usa din dos i casca
ochii uimit la vederea tabloului de familie, Kate zmbi radioasa:
Plecam de-aici cat ai bate din palme, scumpule. Jo i Sam tocmai
discutau pe ce drum s-o ia azi prin insula, pt. fotografiile lui Jo. Ar fi timpul sa
pornii.
Si se ridica repede, lund tocul aparatului.
Stiu ce nervoasa eti cu lumina i altele asemenea. Spune-i doar
tatlui tau cnd ti se pare potrivita. De-abia atept sa vad ce fel de poze scoi.
i-acum, grbii-v, pana nu ncepe Brian sa se enerveze.
Sam, daca apuci, du-o pe Jo acolo unde au ieit nu demult din oua puii
de rndunic de mare. Dumnezeule, ia uite cat e ceasul! Haidei, fugamars!
Aproape c-l ridica pe Sam n picioare cu fora, continund s-l
imboldesca i sa turuie pana ii mpinse pe amndoi afara pe usa.
Ce naiba a fost asta, Kate? o ntreb Brian.
Asta, cu un dram de noroc, a fost nceputul a ceva.
Au s-o ia fiecare pe drumul lui, de cum au ajuns la 5 pasi de casa.
Ba n-au s-o ia, il contrazise Kate, pornind pe telefonul de pe perete
care suna. Buna dimineaa, zise ea n receptor. Hanul Sanctuarului.
Zmbetul i se terse de pe buze.
Ma scuzai, cum ati spus? Da, desigur.
Automat, lua un creion i ncepu sa noteze pe carnetul de lng telefon.
Sigur, dau imediat cteva telefoane. Nu va facei griji. E o insula foarte
mica. Va vom ajuta n toate felurile posibile, dle. Peters. Vin personal la vila,
chiar acum. Nu, e perfect. Ajung imediat.
Iar au intrat narii prin plasa? ntreb Brian, desi tia ca era mai
mult de-att, mult mai mult.
Sotii Peters au luat vila din Golful Calului Slbatic, cu nite prieteni,
pt. o sptmn. In dimineaa asta, se pare ca dl. Peters nu-i mai gsete
sotia.
Brian simi un junghi scurt de teama la baza irei spinrii. Nu putea sa
nu-l ia n seama, dar i spuse ca nu era dect o reacie exagerata.
Kate, inca nici nu-i 7 dimineaa. S-o fi sculat mai devreme i a ieit la
plimbare.
O cuta de aproape o ora. I-au gsit pantofii lng apa.
Distrasa, i trecu o mana prin par.

Ei, probabil o fi aa cum spui tu, dar e ngrozitor de ngrijorat. Trag o


fuga pana acolo s-l linitesc i s-l ajut s-o caute pana vine ea singura acas.
Reui sa surd vag:
Regret, scumpule, dar asta nseamn ca trebuie s-o scol pe Lexy ca smi ia locul la micul dejun. E foarte posibil s-i vina dracii din pricina asta.
Nu de Lexy mi fac griji, Kate, adug Brian, n timp ce se ndrepta
spre usa. Da-mi un telefon, bine, cnd vine acas dna. Peters?
Sigur ca da, iubitule. Nu ma ndoiesc ca va aprea inca nainte ca eu
sa ajung acolo.
Dar n-a fost asa. La amiaza, Tom Peters nu mai era singurul om ngrijorat
de pe Desire. Localnicii i locuitorii altor vile se alturaser cutrii, iar Nathan
era printre ei. Ii vzuse pe Tom i pe Susan Peters o data sau de doua ori n
timpul ederii i i amintea vag o bruneta drgu de nlime i constituie
medie.
Ii las pe ceilali sa scotoceasc plaja i golful, n timp ce el se concentra
asupra faiei de teren dintre casa lui i Golful Calului Slbatic. Intre ele erau
abia vreo 200 de metri. Apoi, partea mpdurit dinspre el se sfrea, lsnd
loc dunelor i balilor.
Parcurgnd ncet teritoriul, cnd ajunse la ntinderea de nisip vzu
urmele ncruciate ale celorlali care cutaser pe-acolo.
Desi tia ca nu avea nici un rost, trecu peste dune. Golful din spatele lor
era izolat, dar oricine s-ar fi aflat acolo ar fi fost vzut de 10 ori, de ctre ceilali
cuttori.
Acum nu mai vzut dect un singur om, un brbat care mergea ncoace
i-ncolo.
Nathan?
Se ntoarse, i cnd o vzu pe Jo urcnd panta dintre dune, ii ntinse o
mana s-o ajute.
Am trecut pe la tine, ncepu ea. Vad ca ai aflat.
Ala de-acolo trebuie sa fie soul. L-am mai vzut de vreo 2 ori pana
acum.
Tom Peters. Am umblat prin toat insula. Azi-diminea am lucrat,
ncepnd de la 7. Unul dintre copiii familie Pendleton ne-au dat de urma acum
vreo ora i ne-a spus. A spus ca pantofii ei erau aici, lng apa.
aa am auzit i eu.
Oamenii se gndesc ca poate s-a dus sa noate si Curentul e destul
de slab pe-aici, dar daca a avut un crcel sau s-a ndeprtat prea mult Era un
scenariu macabru, care ii trecuse deja lui Nathan prin minte.
Daca asta s-a ntmplat, n-ar fi trebuit ca pana acum s-o aduc
fluxul?

Inca s-ar mai putea. Daca a dus-o un timp curentul, s-ar putea s-o
gseasc n josul insulei, la urmtoarea maree. aa s-a necat i Barry
Fitzsimmons. Avea vreo 17 ani. Era un nottor puternic, dar a plecat singur
ntr-o noapte, n timpul unei petreceri pe plaja. Buse. L-au gsit a doua zi
diminea, la reflux, cu o jumtate de mila mai jos.
Nathan ntoarse capul spre sud, unde valurile erau mai putin linitite.
Se gndea la Kyle, scufundndu-se n apele albastre ale Mediteranei.
Atunci, unde-i sunt hainele?
Cum?
As zice ca daca se hotra sa fac o baie, s-ar fi dezbrcat.
Cred ca ai dreptate. Dar e posibil sa fi ieit direct n costum de baie.
Fara prosop?
Nu se prea potrivea, conchise el.
Ma ntreb daca pe soul ei l-a ntrebat cineva cu ce era mbrcat cnd
a ieit din casa. Cobor sa vorbesc cu el.
Cred ca n-ar trebui s-l deranjam.
E singur i e ngrijorat, porni Nathan n jos, continund s-o tina de
mana. Sau s-a certat cu nevast-sa, a omort-o i s-a debarasat de cadavru.
Este oribil i ridicol ce spui. Este un om absolut normal i civilizat.
Uneori, oamenii absolut normali i civilizai fac lucruri de neconceput.
n timp ce se apropiau, Nathan il studie pe Tom Peters. Spre 30 de ani,
calcula el, nalt cam de 1, 70m. Prea n forma, mbrcat cu un sort sifonat de
camping i un tricou alb simplu. Probabil ca lucra n sala de gimnastica de 3, 4
ori pe sptmn. i ncepuse bine bronzul de vacanta si, cu toate ca brbia
nerasa ii ddea o nfiare neglijenta, avea parul blond-inchis tuns recent i cu
grija.
Cnd i nl capul, Nathan ii vzu n ochi, numai o spaima
bolnvicioas.
dle. Peters. Tom.
Nu stiu unde s-o mai caut. Nu stiu ce sa fac.
Faptul de a fi rostit cu glas tare acele cuvinte ii umplu ochii de lacrimi.
Si le nghii, clipind i respirnd cu repeziciune.
Prietenii mei s-au dus s-o caute n cealalt parte a insulei. Eu a
trebuit sa ma ntorc aici. Sa fiu aici, pt. orice eventualitate.
Trebuie sa stai jos, il lua Jo de brat, cu blndee. Ce-ar fi sa mergem
napoi n vila, ca sa va odihnii putin? Va fac o cafea.
Nu, nu pot pleca de aici. Aici a venit. A cobort azi-noapte. Ne
certaserm. Ne certaserm, o, Doamne, ce prostie! De ce ne-am certat?
i acoperi fata cu minile, apsndu-i degetele peste ochii nfierbntai.

Vrea sa ne cumprm o casa. Inca nu ne-o putem permite. Am


ncercat s-i demonstrez cat de nepractic ar fi, dar nu voia sa ma asculte. Cnd
a ieit ca o furtuna pe usa, am fost uurat. Am fost efectiv uurat i mi-am
spus: ei, acum mcar pot sa dorm i eu putin, pana se plimba ea pe-afar
bosumflata.
Poate ca a fcut o baie, ca sa se rcoreasc, sugera Nathan.
Susan? rase scurt Tom. Sa fac baie singura n mare, noaptea? Nici o
ans. Oricum, n-ar fi intrat n apa pana mai sus de genunchi. Nu-i place sa
noate n ocean. Zice mereu ca aude muzica de violoncel n clipa cnd apa ii
ajunge la genunchi. inei minte, adug el, cu un uor surs, ca n Flci.
Apoi se ntoarse, privind spre apa.
Stiu ca oamenii se gndesc ca s-o fi dus sa noate, ca poate s-a necat.
Pur i simplu nu e posibil. Ii place sa se aeze i sa priveasc oceanul. Ii place
s-l asculte, s-i simt mirosul, dar nu intra. Unde dracu e? La naiba, Susan,
al dracului stil ai de a ma speria, ca s-i cumpr o casa. Trebuie sa ma duc
undeva, sa caut. Nu pot sta aa aici.
Si o lua la fuga spre dune, declannd o avalan de nisip, n timp ce
urca grbit i trecea peste culme.
Crezi ca asta a vrut, Nathan? S-l sperie fiindc s-a suprat pe el?
Putem spera. Haide, o lua el cu un brat de talie. Mergem pe ocolite
pana acas, umblnd cu ochii-n patru. Apoi, putem lsa totul n urma.
Mi-ar prinde bine. Chiar totul sa las n urma.
Vntul se nteea, cnd ajunser n vlceaua dintre dunele joase dinspre
plaja i cele mai nalte unde socii i dafinii stabilizau pmntul.
Nisipul era brzdat de pasi, urme ale crabilor, urme cu 3 degete ale
curcanilor slbatici, locuri n care se abtuser cerbii ca sa mnnce semine i
fructe.
Urmele omeneti rscoliser i ele nisipul, ar vntul avea sa le tearg pe
toate.
n ciuda pscutului, mii de flori albe i roz i rspndeau culorile
pretutindeni.
Oare ar fi trecut pe acolo, singura, noaptea? se ntreb Jo. Fusese o seara
senina, cu luna, iar plajile pustii atrgeau inimile tulburate, la fel ca i pe cele
mulumite. Vntul va fi btut vioi i rcoros. i chiar i dup ce fluxul se
retrgea, lsnd n urma lui nisipul ud, vntul continua s-l spulbere n
vrtejuri care zgriau gleznele.
Putea s-i fi lsat pantofii acolo, cugeta Jo. Daca voia sa se plimbe.
Era furioasa, tulburata, dorea sa fie singura. Era o noapte calda. Poate so fi luat pe mal, urmrind marginile apei. aa e cel mai probabil.

Se ntoarse, privind spre mare peste movilele scunde. Vntul ridica


nisipul i spuma srat, unduind spicele de ovz, cernind un strat proaspt
peste lujerii ncurcai de buricul-apei.
Poate-au gsit-o de-atunci, ii puse Nathan o mana pe umr. Dam
telefon ca sa ne interesam, cnd ajungem acas.
Unde sa se fi dus? se ntoarse Jo sa priveasc spre interiorul insulei,
unde dunele se nlau ncet i necontenit printre copaci, cu curbele lor netede.
Ar fi fost o prostie sa intre n pdure. Nu mai avea lumina lunii
i ar fi avut nevoie de pantofi. Sa se fi suprat att de tare pe soul ei
nct sa lipseasc pana acum, s-l sperie aa numai pt. o casa?
Nu stiu, oamenii i fac lucruri inexplicabile unii altora, cnd sunt
cstorii. Lucruri care celor din afara li se par crude, indiferente sau
necugetate.
aa ai fcut i tu? i ntoarse ea capul s-i studieze fata. Ai fost crud,
indiferent i necugetat n timpul cstoriei?
Probabil ii potrivi Nathan dup ureche parul care-i flutura peste fata.
Sunt convins ca fosta mea sotie a adunat o lista ntreag.
De cele mai multe ori, csnicia e o greeal. Cnd depinzi de cineva,
inevitabil te bazezi prea mult pe el sau il iei drept garantat sau il gseti iritant
fiindc e mereu n apropierea ta.
Eti remarcabil de cinica, pt. o femeie care n-a fost mritat n viaa ei.
Am observat csniciile. Munca mea consta n observaie.
Fiindc e mai putin riscanta dect participarea.
Jo ntoarse capul napoi.
Fiindc asta fac. Daca ea e pe-acolo pe undeva, plimbndu-se, evitnd
sa se ntoarc, lsndu-i soul sa sufere asa, cum ar mai putea-o ierta
vreodat?
Dintr-o data simi o furie profunda, amarnica:
Dar o va ierta, nu? ntreb, rsucindu-se iari spre Nathan. O va
ierta, ii va cdea la picioare suspinnd uurat i-i va cumpra mpuit aia de
casa pe care i-o dorete. Tot ce-a avut de fcut, ca s-i ating scopul, a fost
s-l oblige sa triasc vreo cteva ore de iad.
Nathan ii studie ochii sclipitori, roeaa pe care enervarea i-o adusese n
obraji.
S-ar putea sa ai dreptate, spuse el moale, fascinat ca putea trece de la
ngrijorare la condamnare cat ai clipi din ochi. Dar atribui multa vinovie i
premeditare unei femei pe care nici mcar n-o cunoti.
Am cunoscut altele ca ea. Mama mea, Ginny, persoane care fac exact
ce le taie capul, fara sa le pese de consecine sau de efectele asupra altora. M-

am saturat pn aici de oameni. De programele lor egoiste, de nenduplecata lor


preocupare numai fata de ei nii.
Vocea ii era plina de durere. Ecoul acesteia se rostogoli peste Nathan,
lsndu-i pntecul sfiat i sensibil. Trebuia s-i spun, i zise el. Nu mai
putea s-o refuze, s-o mping mereu n laturi, orict de tare se strduise sa se
conving ca era cel mai bine pt. amndoi.
Poate ca dispariia lui Susan Peters era un semn, o prevestire. Daca o fi
crezut n aa ceva. Indiferent ce credea i ce voia, n cele din urma trebuia s-i
spun ceea ce tia.
Era destul de puternica pt. a-i face fata? Sau avea s-o doboare?
Jo Ellen, hai sa mergem n casa.
Mda, i ncruci Jo braele pe piept, n timp ce norii acopereau
soarele i vntul ncepu sa urle. De ce naiba ne-nvrtim pe aici, fcndu-ne
griji pt. o strin care e att de ticloas nct s-i puna soul i prietenii sa
treac prin aa ceva?
Fiindc e pierduta, Jo. ntr-un fel sau altul.
Cine nu e? murmura ea.
Avea sa atepte o alta zi, i spuse Nathan. Avea sa atepte pana cnd era
gsit Susan Peters. Daca sfida zeii amnnd cu inca o zi, furnd alte cteva
ore nainte de a distruge vieile amndurora, atunci avea sa plteasc preul.
Cu cat putea fi mai scump dect cel pe care-l pltise deja?
Cnd avea sa fie sigur c-i regsise puterile, ca putea sa suporte, avea
s-i spun hidosul secret pe care-l tia numai el.
Anabelle nu plecase de pe Desire. Fusese asasinata n pdure, la vest de
Sanctuar, ntr-o noapte din toiul verii, sub luna plina. David Delaney, tatl pe
care crescuse iubindu-l, admirndu-l i respectndu-l, fusese ucigaul ei.
Jo vzu fulgerele i perdelele scnteietoare ale ploii, n largul oceanului.
Vine furtuna, spuse ea.
Stiu.
CAPITOLUL 23
Primele picturi lovir pmntul cu plesnete grase, iar Kirby grbi pasul.
Grupul de cuttori cruia i se alturase se departise n doua la bifurcaia
crrii. Ea alesese drumul spre Sanctuar, iar acum cam tremura, n timp ce
ploaia cdea printre ramurile i vitele de deasuprai, udndu-i cmaa. Cnd
ajunse la marginea pdurii, ploua torenial, cu rafale de vnt i un frig
surprinztor. Il vzu pe Brian cu capul gol, i adus de umeri, alergnd pe
drumul din dreapta ei.
Se ntlnir la marginea terasei dinspre apus. Fara o vorba, Brian o lua
de mana i o trase pe veranda cu geamlc. Un moment, nu fcur dect sa stea

pe loc uzi leoarca, n timp ce fulgerele brzdau cerul ca nite furci i tunetele le
rspundeau cu bubuituri.
Nici o veste? i muta Kirby trusa medicala dintr-o mana n alta.
Nimic. Chiar acum vin dinspre vest. Giff e cu un grup care a luat-o
spre nord.
Obosit, Brian i freca fata cu minile.
Asta o s-ajung un obicei.
Sunt peste 12 ore de cnd a fost vzut ultima oara, privi Kirby afara,
n aversa. E prea mult timp. Va trebui sa ntrerup cutarea pana trece
furtuna. Dumnezeule, Brian, dup asta, o vom gsi adusa de curent. E singura
explicaie care a mai rmas. Srmanul om!
Acum nu mai avem ce face dect sa ateptm. Ai nevoie de o cma
uscata i de o cafea.
Mda, i mpinse ea parul ud din fata. Daca tot suntem aici, o s-i
arunc o privire i minii tale i-i schimb pansamentul.
N-are nimic.
Asta eu hotrsc, rspunse Kirby, urmndu-l nuntru, dup ce o vad.
N-ai dect. Du-te sus i ia ceva din debaraua lui Jo.
Casa prea att de linitit, izolata n ploaia violenta.
E aici?
Din cate stiu, a ieit i ea.
Brian se duse la congelator i scoase o supa de fasole pestri pe care o
fcuse cu cteva sptmni n urma.
S-o fi adpostit undeva, ca toat lumea.
Peste 15 minute, cnd Kirby reveni la parter, buctria miroasea a cafea
i a supa fierbnd la foc sczut. Cldura ii risipi ultimele resturi ale tensiunii
din umeri. Rezemndu-se un moment de tocul uii, i permise placerea de a-l
privi lucrnd.
n pofida minii bandajate, Brian tia cu grija felii groase dintr-o paine
neagra pe care o copsese fara ndoial el nsui. Camada uda i se lipea de trup,
lsnd sa se vad contururile atrgtoare ale muchilor i coastelor. Cnd i
ntoarse capul spre ea, ochii ii erau de un albastru rece, ceos, care-i fcu
stomacul sa palpite plcut.
Miroase minunat.
Bnuiam ca n-ai mncat.
Nu, n-am pus nimic n gura dect o gogoa veche, azi diminea.
Ii ntinse o cma pe care o luase din debaraua lui.
Poftim, pune-i-o pe asta. Nu trebuie sa stai cu hainele ude pe tine.
Mulumesc.

Brian observase ca mbrcase un trening gri de-al lui Jo. Ii sttea larg pe
trup, fcnd-o sa arate i mai delicata.
Te pierzi n hainele alea.
Ei, Jo e mai nalt cu un cap dect mine.
Arcui o sprncean, n timp ce Brian i scotea cmaa uda peste cap.
Avea pielea bronzata, neteda i umeda.
Doamne, atractiv mai eti, Brian!
Kirby rase cnd il vzu ncruntndu-se cu o stinghereala vizibil derutata.
Ajung s-i apreciez superba constituie pe doua niveluri, ca medic i
ca femeie. Mai bine ia cmaa aia pe tine, sau s-ar putea s-mi pierd controlul
pe ambele niveluri.
Cred ca ar fi interesant, fcu el un pas spre ea, cu cmaa agat n
vrfurile degetelor. Care sa fie primul?
Nu las niciodat tendinele personale sa mi se amestece cu obligaiile
profesionale, i plimba Kirby un deget pe braul lui, cobornd apoi pana la
ncheietur. Motiv pt. care voi examina mai nti rana.
i pe urma?
nainte de a apuca s-i rspund, o apuca pe sub coate cu minile,
ridicnd-o. Cnd gurile le ajunser la acelai nivel, se apleca sa se joace cu
buzele ei.
Excelenta fora n jumtatea superioara a trupului, comenta Kirby cu
vocea o idee cam sufocata, n timp ce-l cuprindea cu picioarele pe dup talie.
Pulsul, putin cam accelerat, murmura, luandu-i-l cu gura, n vena de la gat.
Doar putin.
Am o problema cu tine, Doc Kirby, se ntoarse Brian cu fata n parul ei;
mirosea a ploaie i a lamai. i se pare ca nu-mi mai trece. De fapt, ncep sa cred
ca e incurabila.
Cnd Kirby ramase absolut nemicat, o potrivi astfel nct s-i vad
ochii.
Ce vrei de la mine, Kirby?
Credeam ca tiam, rspunse ea, mngindu-i fata cu degetele
strbtute de furnicturi. Acum, nu mai sunt sigura. Poate ca boala ta e
contagioasa. Te doare n jurul inimii?
Ma cam strange.
i ai o senzaie de cdere, de gol n stomac?
In ultima vreme, tot timpul. Deci, ce-i cu noi, domnioara doctor?
Nu sunt sigura, dar
Se ntrerupse, cnd usa cu plasa se trnti. Glasuri ridicate invadar
buctria. Oftnd, Kirby i rezema fruntea de-a lui Brian, pana cnd acesta ii
desprinse soldurile de el, lsnd-o jos.

Se pare ca s-au ntors Lexy i cu Giff.


Ramase cu ochii spre ea.
S-ar zice ca sunt i alii cu ei, i toi vor o mncare calda.
Atunci, te ajut sa pui supa n farfurii.
i-a fi recunosctor.
Lua capacul de pe oala, lsnd sa se reverse aburii i mirosul.
Va trebui sa terminam conversaia asta, la un moment dat.
aa e, deschise ea un dulap ca sa scoat farfuriile. La un moment dat.
De pe veranda lui Nathan, Jo privea ploaia, fumnd incontinuu. Cnd
intraser, Nathan deschisese televizorul, spernd sa prind un buletin
meteorologic. Cablul ieise deja din funciune, aa ca se mulumiser cu
radioul. Auziser paraziti acompaniind vocea crainicului care nir sfaturi
meteugreti i avertismente contra inundaiilor.
Daca o mai ineau mult asa, aveau sa rmn fara curent electric, i
spuse Jo. Iar rurile i iazurile, cu siguran, aveau sa se reverse.
Vedea deja formndu-se bltoace tot mai adnci.
Inca nici o veste, i se altura Nathan pe veranda. Civa dintre
cuttori s-au adpostit la Sanctuar pana trece ploaia.
Ii puse un prosop pe umeri.
Tremuri. De ce nu vii nuntru?
mi place sa ma uit.
Un fulger spinteca bolta, iar stomacul ei ii rspunse cu un junghi.
Furtunile astea neateptate sunt un iad cnd te afli n mijlocul lor, dar
sunt interesante sa le observi din afara.
Trase adnc aer n piept, cnd cerul se albi, incandescent. Mirosul
neptor al ozonului ramase dinuind prin aer.
Unde i-e aparatul? Pe-al meu l-am dus acas.
In dormitor. Merg sa i-l aduc.
Nerbdtoare, Jo stinse igara ntr-o scoica sparta. Prea multa energie, i
spuse. Pompa prin toat fiina ei, lovind-o cu pumnii. Aproape smulse camera,
cnd Nathan i-o aduse.
Ce film ai nuntru?
De 400, rspunse el calm, privind-o n timp ce examina rapid
aparatul.
Perfect. E rapid. Aveam nevoie de unul rapid.
Il ridica, viznd spre copacii biciuii de ploaie i muchiul care se legna.
Haide, haide, mormi ea, dup care declana, la urmtoarea explozie
de lumina. Inca unul, mai vreau o data.
Tunetul zgudui vzduhul, n timp ce Jo schimba unghiurile, cu degetul
nervos ca pe trgaciul unei arme.

Trebuie sa cobor, ca sa iau copacul ala n raccourci.


Nu, se apleca Nathan sa ia prosopul care-i czuse de pe umeri.
Copertina oferea foarte putina protecie. Amndoi se udau rapid.
N-ai sa iei acolo. Nu tii unde i cnd poate lovi un trsnet.
Asta-i jumtate din tot hazul, nu? Sa nu tii. Sa nu-i pese.
i azvrli capul pe spate. Nepsarea o strbtea toat, lucindu-i
primejdios n ochi.
Nu stiu ce fac cu tine, nici cnd as putea fi lovita cu proxima ocazie.
Se pare ca nu-mi pasa. Cat de mult ai sa ma faci sa sufr, Nathan, i cat
timp mi va trebui ca s-mi revin? i cat e pana cnd unul dintre noi va dace
ceva crud, indiferent sau necugetat?
nainte ca el s-i poat raspunde, Jo il apuca de par i-i trase gura spre a
ei.
Nu-mi pasa.
i nfipse dinii n buza lui.
Trebuie s-i pese.
nfuriat pe soarta, Nathan ii prinse fata intre mini, mpingnd-o napoi.
Avea ochii tenebroi i violeni, la fel ca furtuna care rscolea vzduhul.
Vreau sa nelegi ca, atunci cnd te voi face sa suferi, nu voi avea
ncotro.
Nu-mi pasa, repeta iar Jo, trgndu-i din nou gura spre a ei. Nu vreau
dect momentul de-acum. Clipa asta. Pe tine te vreau. Nu vreau sa gndesc, nu
vreau sa gndeasc niciunul dintre noi. Nu vreau dect sa simt.
Mintea lui se nceoase deja, cnd intrar mpleticii pe usa. Jo balansa
aparatul din mana, rznd i gemnd, n timp ce Nathan o trgea de cmaa.
Mai repede, reui ea s-i spun. i vreau cat mai repede.
Se rostogolir amndoi pe podea, iar aparatul czu uor pe podea, n
timp ce-i smulgeau de pe ei hainele i nclmintea. Jo inca mai avea minile
ncurcate n bluza, cnd Nathan se repezi n ea. Se chinui sa i le elibereze, cu
fiorul momentan de a fi imobilizata i neputincioasa adugnd inca un strat de
excitaie. Apoi fu libera, i degetele i se nfipser n soldurile lui pt. a-l trage i
mai adnc, i mai cu putere.
Nu se mai putea opri i ls iueal, cldur, furia mpreunrii s-i
stpneasc pe amndoi. Daca dorina ei era frenetica, a lui era disperata. S-o
aib, s-o posede, s-o pstreze. Inca o zi, inca o ora. O duzina de viei.
Daca pedeapsa pt. pcatul tatlui sau consta n a se ndrgosti, n a se
ndrgosti att de cumplit i apoi a pierde, avea sa fure fiecare moment posibil,
nainte de sosirea scadentei.

Jo tipa cu uurare i recunotina, cnd orgasmul ii strpunse toat


fptura. Trupul lui se afunda violent, apoi ramase nemicat. Cu respiraia
ntretiat, se ridica pt. a o privi.
Asta ai vrut?
Da.
Repede i fara suflet.
Da.
Pumnul i se strnse. Exact acel lucru i-l druise.
Crezi ca ne vom mulumi cu att?
Jo nchise un moment ochii, dup care i impuse s-i deschid iar.
Nu.
Bine.
i destinse mana, mngindu-i cu ea obrazul. Inca un moment furat, i
spuse, cnd ochii ei se deschiser, ntlnindu-i pe-ai lui.
Detest sa te contrazic cnd inca te mai doresc. Mai da-mi, Jo Ellen.
i cobori gura, pt. a o sci pe a ei.
De data asta, nu ma mai ls pe mine sa iau.
Braele ei se ridicar, cuprinzndu-l.
Ce frica mi-e de tine!
Stiu. Mai da-mi oricum. Profita de ocazie.
Gura ii ramase blnd, ateptnd-o pe a ei, s-i rspund, apoi sa ceara.
Voia mai mult, mult mai mult, dup acea eliberare aspra i tioas pe care i-o
oferiser unul altuia. Mai mult dect spasmul animalic al sngelui ncins n
vene. Cnd Jo ii ofta numale, stiu ca tocmai ncepea.
Gura ei deveni mai flamanda, minile ncepur s-l cutreiere. O noua
pofta crescu rapid, ca i cum nici un moment n-ar fi fost satisfcut.
Rvnea la gustul pielii lui i porni cu gura ntr-o cltorie peste fata i
gatul sau. Cu un murmur aprobator, se rostogoli odat cu el, pana ajunse
ntins deasupra, libera sa fac tot ce voia.
Vntul lovea usa cu plasa, zguduind-o n balamale. Casa se cutremura
sub ei. Prin contrast, Jo i Nathan se micau ncet, aproape languros.
Atingere i gust, oftat i murmur. Se pierdu n uoara legnare, n
lunecarea i balansul trupurilor, n ritmurile stabilite i preluate.
I se prea ca ar fi putut pluti pe deasupra ei, pas cu pas, i se mira cum
fcea sa vibreze fiecare muchi n parte.
Nathan o mpinse napoi, ridicndu-se n ezut, pt. a i-o potrivi n poala.
Acum avea nevoie de tandree, pt. amndoi, ca sa aline durerea deja suferita. i
durerea care inca mai urma sa vina.
Ochii li se susinur, n timp ce el i cobora gura spre a ei, adncind
srutul treptat, treptat, astfel ca fierbineala s-o inunde toat.

Intimitatea gestului o fcea sa trepideze. S-ar fi putut mpotrivi, ridica o


mana pe pieptul lui ca pt. a o face. Dar membrele i se nmuiar i se pierdu
complet.
i-i drui mai mult.
Dorea abandonul, pt. amndoi. Al lui i al ei. O cdere. Srutri uoare,
lichide, ii umplur, mpingndu-i ncet spre excitaie. Cnd o cuprinse cu
palma, geamtul ei sczut se transforma ntr-un mic icnet de voluptate. O
poseda lent, astfel ca orgasmul sa fie prelung i curgtor.
Tremurau amndoi si, cnd ntinse mana spre el, nfiorat de a-l gsi dur
i pregtit, buzele i se arcuir peste ale lui.
Inca o data, murmura ea. Exact asa. Inca o data.
Placerea se rostogoli prin ea, strat cu strat, pt. a i se nvolbura n cap ca
vinul. Inca palpitnd de pe urma ei, se muta cu trupul peste al lui i cu btile
dense ale inimii sale sub gura.
Iubesc ceea ce-mi poi face, luneca ea n jos, presrndu-i srutri
uoare, cu gura deschisa, n josul abdomenului. Vreau sa stiu ca pot i eu.
Pielea lui Nathan se nfior cnd Jo i nchise mprejurul lui gura aceea
fierbinte i generoasa. O placere ntunecat ii mpienjeni vederea, iar vuietul
din capul lui neca zgomotul ploii. Il purta pana pe margine, unde el se mai
putu agata de normalitate, control i placere, numai cu vrfurile alunecoase ale
degetelor.
Se ridica pe deasupra lui, cu trupul sclipindu-i n penumbra. Cobori spre
el, il absorbi nuntru-i, se arcui pe spate, il trase i mai adnc.
Braele i se ridicar, impreunandu-i-se napoia capului ntr-un gest ca de
triumf. Ochii ei ii ntlnir pe ai lui, privind intens n cenuiul acela ca fumul,
cnd ncepu sa se mite.
ncet, torturant. Iar trupul ii tremura cnd minile lui i se nchiser
apsat i posesiv peste sani. Lin, mtsos. Respiraia lui Nathan se ntrerupse,
sugrumata, cnd Jo i rezema propriile mini pe pieptul lui.
Capul ii czu pe spate, cu trupul incordandu-i-se ca un arc i muchii
cuprinzndu-l strns n timp ce urca spre pisc. Totui, chiar n clipa cnd
inima i se mpiedic i creierul i se rsturna, sistemul se activa lacom sa capete
i mai mult. Nu mai suporta, i nu se mai putea opri.
trupul i se mic nainte, napoi, alergnd spre noi placeri.
Pielea ii era imbobonata de sudoare. Cnd Nathan se ridica s-i cuprind
sfrcul cu gura, simi gust de sare i fierbineal. Jo juisa din nou, ipnd sub
imperiul socului, aproape n panica. innd-o strns, i ddu i el drumul,
pornind amndoi n zbor.

Pe Jo o ardeau plmnii, gtlejul ei era uscat ca nisipul. ncerca sa


nghit, apoi renun i-i ls capul sa cada pe umrul lui. Cnd urechile
ncetar s-i mai iuie, auzi tcerea.
Ploaia s-a oprit.
Mmm-hmm.
Cu un mic hohot de ras, aproape reui sa respire complet.
Vom avea mult de furca pt. a explica arsurile astea de pe covor.
Delectndu-se cu senzaia, i plimba minile peste spatele lui umed.
Am nevoie c-am de-un galon de apa.
i aduc.
Bine, atept aici.
Desi ma doare sa recunosc, cred ca inca sunt prea slab ca sa te duc n
brae pana la chiuveta.
Ii muta greutatea i zmbi, cnd Jo se rostogoli moleita pe covor.
Nathan se ridica sa umple un pahar, apoi se opri, privind-o. Pielea i se
nroise peste tot, iar parul i se rsfira n jurul fetei ca un halou nclcit.
Gura-i era inca umflata i uor arcuita de mulumire. Prada unui impuls,
puse paharul jos i lua aparatul.
Ochii ei se deschiser brusc cnd auzi cnitul obturatorului. Tipa,
ncrucindu-i instinctiv braele peste sani.
Ce naiba faci?!
Fur momente, rspunse Nathan n gnd. Urma sa aib nevoie de ele.
Christoase, ce subert ari, se ghemui el fcnd inca o fotografie, n
timp ce ochii ei se dilatau.
Termina! Ai nnebunit? Sunt goala.
Ari incredibil. Toat sifonata, nroita i fututa proaspt. Nu te
acoperi. Ai nite sani splendizi.
Nathan, nu fcu ea dect s-i strng braele i mai protector. Las
aparatul jos.
De ce?
Cobori aparatul, dar continua sa zmbeasc.
Le poi developa singura. Cine-o sa le vad? Nimic nu e mai artistic i
mai ocant vizual dect un studiu de nud.
Perfect.
Patrandu-i un brat ndoit n mod strategic, Jo ntinse cealalt mana.
D-mi-l sa te fotografiez i eu pe tine.
Sigur, ii oferi el aparatul, amuzat sa vad cum se ncrunt surprinsa.
Nu te jenezi deloc.
Nu.
Jo inclina capul spre camera din mana lui.

Vreau rollfilmul ala.


Ei, nu plnuiam s-l duc la Fotomat, iubito, i cobori el privirea,
verificnd numrul de cadre ramase. Doar una mai am. Las-m s-o fac.
Numai fata.
Numai fata, accepta ea, relaxndu-se att cat s-i zmbeasc. Gata.
Acum vreau filmul.
OK.
Cnd Jo cobori braul de pe sani, Nathan se mic fulgertor, fcnd
ultima fotografie.
La naiba, ai spus ca se terminase.
Am minit.
Rznd n hohote, Nathan se ridica i puse aparatul pe masa.
Dar acum s-a terminat, ntr-adevr. Vreau sa vad traifurile, ca sa aleg
pozitivele pe care le doresc.
Dac-i nchipui ca am sa developez filmul asta, te neli, se ridica ea,
nhnd aparatul.
Fotografiile pe care le-ai fcut tu cu furtuna, sunt acolo, ii aminti
Nathan cu un zmbet care se ntinse i mai mult cnd o vzu ezitnd intre de a
voala filmul, distrugndu-l, i nevoia de a-i pastra propriile fotografii.
Foarte urat din partea ta, Nathan.
aa ziceam i eu. N-o lua pe aia, spuse, cnd Jo se apleca s-i ridice
bluza. E umeda. i aduc una uscata.
Mulumesc.
Il privi cum mergea spre dormitor, uguindu-i buzele n timp ce-i studia
fesele tari i musculoase. Data viitoare, hotr ea trgndu-i pantalonii, avea
sa se asigure ca avea propriul aparat la ndemn.
Si, cu acest gnd n minte, scoase filmul i-l vari n buzunarul de la
spate.
Cnd reveni, Nathan ii arunca un tricou, apoi i ncheie blugii uscai pe
care-i mbrcase.
Te conduc pana la Sanctuar. Vom vedea cum se mai prezint situaia.
In regula. Probabil ca grupurile de cutare au sa porneasc din nou.
i trecu degetele prin par, pt. a i-l descalci.
Mare mizerie trebuie sa fie afara, de pe urma furtunii. Eu sa fiu n
locul tau, mi-a lua nite cizme.
Nathan ii privi teniii verzi-oliv.
Tu n-ai.
As avea, dac-mi erau la ndemn.
Atunci, ne murdrim amndoi.

O lua de mana i ii vzu ochii licrind de surprindere, cnd i-o ridica sai
srute nodurile degetelor.
Iar disear, te scot la cina.
Ma scoi la cina?
Bine, atunci te bag la cina. Ne aezm n sala de mese, consultam
listele de bucate, comandam vin. Am auzit ca oamenii fac asta tot timpul.
Ce aiureala! Acolo locuiesc eu.
Eu nu. i vreau sa iau cina cu tine. O seara de genul celor cnd stam
fata-n fata la masa, cu lumnri intre noi, cu conversaie. Cnd ceilali se
prefac ca nu ne privesc i-i spun ce pereche reuit suntem.
Lua o apc de baseball de pe msua de cafea i i-o potrivi pe cap.
Iar eu voi putea sa te privesc tot timpul mesei i sa ma gndesc cum
voi face din nou dragoste cu tine. Se numete romantism.
Nu ma pricep la romantisme.
i despre sex ai spus la fel. i te-ai nelat.
O lua de mana, pornind spre usa.
Hai sa vedem ce iese. Poate ne coace Brian nite tarte cu brnz.
Jo fu nevoita sa rada.
Oamenilor li se va prea cam ciudat, sa stau la masa n han.
Le vom da un subiect de discuie.
Picioarele le clefir n pmntul ud, cnd ajunser la baza treptelor.
Cldura revenea, fcnd sa se nale aburi, ndesind aerul. Pdurea arata
fertila, coapta, de un verde nchis. Apa iroia i picura de pe copaci, declannd
noi averse peste capetele lor cnd cotir spre rau.
Toate s-au nvolburat, comenta Jo. Curge repede i cu fora. S-ar putea
sa se reverse peste maluri, dar ma ndoiesc ca va provoca vreo paguba.
Ocoli sa se mai uite mai de-aproape, acceptndu-i filosofica pantofii
ruinai, cnd se scufunda pana peste glezne n noroi.
Tata va vrea sa arunce o privire cred, dar nu se poate face mare lucru.
Mai ngrijortor trebuie sa fie la camping. Totui, pe plaja cred ca e n regula.
Vntul n-a suflat att de puternic nct sa drme dunele.
Ne vom alege cu o recolta frumoasa de scoici aduse de valuri.
Se vede ca eti fiica lui taic-tu.
Distrasa, Jo privi peste umr.
Ba nu. Rareori nvrednicesc cu vreun gnd ceea ce se ntmpl peaici.
n anotimpul uraganelor, pot fi eventual mai atenta la buletinele meteo
din zona asta, dar nu ne-au lovit rau de ani de zile.
Jo Ellen, tu iubeti locul asta. N-ar trebui sa te temi s-o recunoti.
Nu e centrul vieii mele.

Nu, dar e important pt. tine, se apropie Nathan. Multe lucruri, multi
oameni pot fi importante fara a dobndi ntietate pe lng viaa ta. Pt.
mine, tu eti importanta.
n inima, ii suna un semnal de alarma i fcu un pas grbit napoi.
Nahan
Fu cat pe-aci sa cada, cnd malul ii absorbi picioarele.
Vei ajunge iari n rau, o apuca el strns de brae. Si, pe urma, ai sa
ma acuzi din nou ca eu te-am mpins. Nu asta fac, Jo. Nu te mping. Dar n-o
s-mi para rau daca aluneci.
mi place sa stau pe picioarele mele i sa stiu unde cedeaz solul,
nainte de a pasi deasupra.
Uneori, trebuie sa ncerci noi teritorii. Asta e i pt. mine un teren
neexplorat.
Nu-i adevrat. Tu ai fost cstorit, ai
Nu cu tine, rspunse el ncet, fcnd-o sa ncremeneasc n braele lui.
Niciodat n-am simit pt. ea, ceea ce simt pt. tine, n clipa asta.
Niciodat nu m-a privit aa cum ma priveti tu. i niciodat n-am dorito
att de mult cat te doresc pe tine. Asta a fost problema tot timpul.
Nu tiam, nu nelegeam cat de vinovat eram, pana nu te-am revzut.
Mergi prea repede pt. mine.
Atunci, tine pasul. i ce naiba, Jo Ellen, continua el cu un oftat
nerbdtor, n timp ce-i inclina capul pe spate. Mai cedeaz i tu un pic.
Cnd gurile li se ntlnir, Jo simi gustul nervozitii i al unei dorine
mult mai profunde dect i permisese sa observe. Flacra iute a panicii din ea
se ciocni cu un fior de placere. Iar torentul cald care i se revrsa prin snge
semna cu speran.
Poate ca nu ma mpingi, spuse ea cnd Nathan o strnse mai tare la
piept. Dar am senzaia ca ma scufund.
i rezema capul de umrul lui, impunndu-i s-i limpezeasc
gndurile.
O parte din mine nu vrea dect sa se lase la voia ntmplrii, iar o alta
tot da din picioare pt. a reveni la suprafa. Nu stiu ce este mai bine, pt. mine
sau pt. tine.
Nathan avea nevoie de acel licr de speran, de oapt din inima care-i
fgduia ca daca Jo il iubea ndeajuns, daca se iubeau destul unul pe celalalt,
puteau trece peste cele ntmplate. i cele care urmau.
De ce nu te gndeti la ceea ce te-ar face mai fericita, n loc sa te
ntrebi ce-ar fi mai bine?

Suna att de simplu, nct ncepu sa zmbeasc. Privi cum curgea raul,
ntrebndu-se daca nu cumva sosise vremea sa se arunce il el i sa vad
ncotro o purta. Aproape ca se vzu pe ea nsi dusa de curent.
Se vzu gonind odat cu el.
Prinsa sub suprafa, privind n sus. Imobilizata departe de aer i
lumina.
Urletul i se smulse din gat, fcnd-o sa cada n genunchi nainte ca
Nathan s-o poat prinde.
Jo, pt. Dumnezeu!
In apa, n apa.
i trnti o mana peste gura, pt. a-i opri clocotul isteriei.
E mama? Mama e acolo n apa?
nceteaz, ngenunche el alturi de ea, ntorcnd-o de umeri pana
cnd ajunse cu fata lng a lui. Uit-te la mine. Vreau sa termini n clipa asta.
Nu te las sa te prbueti. N-o las sa se ntmple, aa ca uit-te la mine i
revino-i.
Am vzut
Fu nevoie sa traga o gura de aer.
In apa, am vzut mi pierd minile, Nathan. Nu mi le mai pot tine
ntregi.
Ba poi.
Disperat, o strnse la piept.
Te poi tine de mine. ine-te doar de mine.
n timp ce Jo tremura lipita de el, privi sumbru n jos, spre suprafaa
apei.
Si vzu fantoma palida care se holba la el.
Iisuse Dumnezeule!
Braele i se strnser convulsiv n jurul lui Jo. Apoi o mpinse napoi,
lsndu-se sa alunece pe negndite n raul umflat.
E aici, striga, agndu-se de o creanga scufundata pt. a nu fi luat de
curent. Da-mi o mana de ajutor.
Ce?
Nu-i pierzi minile.
Gfind de efort, Nathan ntinse celalalt brat i apuca o mana de par.
E cineva n apa! Ajut-m s-o scot.
O, Doamne!
Fara sa mai ezite, Jo se tara pe burta spre margine, chinuindu-se s-i
fixeze vrfurile picioarelor n malul alunecos.
ntinde mana, Nathan. ncearc s-o tii, iar eu te trag n sus. E vie? Mai
respira?

Nathan apucase sa vad mai bine, mai clar. Iar stomacul i se nclet de
oroare i mila. Raul n-o cruase.
Nu, rspunse el simplu, schimbndu-i poziia minii pe creanga;
ridica privirea spre Jo. Nu, nu e vie. Raman aici, innd-o, sa n-o duca raul n
aval. Fugi la Sanctuar dup ajutor.
Acum Jo era calma, calma i rece.
O scoatem mpreun, spuse ea, ntinznd mana.
CAPITOLUL 24
A fost o sarcina hidoasa i sinistra. Nathan a scpat din mana creanga de
doua ori, ncercnd sa desprind parul lui Susan Peters din rdcinile unde i
se agase trupul. S-a scufundat cu capul sub apa, fcnd un efort feroce s-i
goleasc mintea de orice gnd, cnd braele ei il lovir n burta. O auzea pe Jo
strigndu-l, concentrndu-se asupra calmului disperat din vocea ei, n timp ce
ncercau mpreun sa scoat din rau ceea ce mai rmsese din Susan Peters.
Ignorndu-i spasmele din stomac, Jo luneca i mai mult pe mal, cu apa
stropind-o i curgndu-i peste barbie, pt. a cuprinde cu braele trupul
nensufleit. Respiraia i se ntretaie, sacadata, n momentul sfietor cnd
ajunse fata n fata cu moarta.
tia ca obturatorul din minte se declanase, imortaliznd imaginea,
capturnd-o. Fcnd-o parte din venicie.
Apoi trase, icnind, nfigndu-i genunchii i labele picioarelor n
pmntul ud. Las cadavrul sa se rostogoleasc, neputnd suporta nici mcar
s-l vad. i repezi minile nainte, le simi pe ale lui Nathan apucndu-le,
alunecnd, prinznd din nou. Cnd acesta iei din apa pana la piept,
zbtndu-se sa ias din rau, Jo se rostogoli ntr-o parte i voma.
ntoarce-te la vila, tui el violent, scuipnd din gura gustul rului i al
morii.
mi revin imediat.
Jo se legna napoi, rezemata pe clcie, n timp ce primele lacrimi
fierbini i se prelingeau pe obrajii reci ca gheata.
Doar un minut. Am s-mi revin.
Nu avea n obraji mai multa culoare dect ceea ce scoseser din rau, i
tremura att de tare nct se mira ca nu-i auzea oasele clnnind.
Du-te acas. Ai nevoie de haine uscate, o prinse el de-o mana.
Trebuie sa telefonezi la Sanctuar dup ajutor. N-o putem lsa asa, Jo.
Da. Da, ai dreptate.
Cu un efort, ntoarse capul. Cadavrul era cenusiu-pastos i umflat, cu
parul brunet ncurcat i plin de resturi. Cndva, insa, fusese o femeie.
Aduc ceva s-o acoperim. Am sa iau o ptur.
Te descurci singura?

Jo ddu din cap, i cu toate c-i simea trupul golit pe dinuntru i


nspimnttor de sfrmicios, se ridica n picioare. Il privi. Chipul ii era palid
i murdar, cu ochii nroii de apa. Se gndi cum intrase n raul tumultuos, fara
ezitare, fara a se gndi la nimic altceva dect la ceea ce era de fcut.
Nathan.
Nathan i terse cu podul palmei noroiul de pe barbie, cu un gest
violent.
Ce?
Nimic, murmura ea. Mai trziu.
Atepta s-i aud paii ndeprtndu-se, atepta pana nu mai auzi dect
mugetul rului i bubuiturile propriei inimi trudite. Apoi se apropie de cadavru,
silindu-se s-l ntoarc, s-l priveasc. Fusese drgu cndva o tia.
Niciodat n-avea sa mai fie. Scrnind din dini, o atinse, ntorcndu-i capul
ntr-o parte, pana putu vedea, pana putu sa fie sigur.
Avea gatul nconjurat de vnti livide, roiatice. i smulse mana,
ndoindu-i genunchii i apsndu-i fata n docul murdar al blugilor.
Sfinte IiSuse, sfinte Iisuse! Ce se ntmpl acolo?
Frica era i mai cumplita dect durerea, mai acuta dect vinovia. Si,
cnd se contopeau unele cu altele, ii frigeau sufletul.
Totui, inca se mai stpnea cnd reveni Jo. Nu-i schimbase hainele,
dar Nathan nu spuse nimic, ajutnd-o doar sa ntind ptura galbena subire
peste cadavru.
Sosesc, anuna ea, frecndu-i gura cu degetele. Brian i Kirby. L-am
prins pe Brian la telefon i i-am spus I-am spus. A zis c-o s-o aduc pe ea, ca
medic, dar nu va spune altcuiva pana
Ls fraza neterminata, privind neajutorata printre copaci.
De ce-o fi venit aici, Nathan? De ce pt. Dumnezeu sa fi intrat n rau?
Poate a czut, pe ntuneric, lovindu-se la cap. E oribil. Ma ateptam s-o
gsim necat, adusa de valuri pe plaja. ntr-un fel, aa ceva e i mai rau.
La doar civa pasi de usa lui, fu singurul lucru la care putea sa se
gndeasc Nathan. La civa metri de locul unde fcuse dragoste cu Jo. Unde
sfidase zeii, i zise el, cu un fior puternic.
Oare cadavrul venise adus de rau, sau fusese aruncat acolo, att de
aproape nct l-ar fi putut vedea de la fereastra buctriei, ntr-o dupamiaz
nsorit?
Jo i strecura mana ntr-a lui, preocupata ca inca mai era la fel de
ngheat i nensufleit ca a femeii ce zcea pe pmnt.
Eti ud leoarca i tremuri. Du-te sa te schimbi. Eu ii atept.
Nu plec. Nu te las singura. i nici pe ea.
Cu gndul la cldur i la confort, Jo il cuprinse n brae.

A fost cea mai generoasa i cea mai curajoasa fapta pe care am vzut-o
din partea cuiva.
i lipi buzele de gatul lui, dornica s-l simt cednd, rspunznd.
Ai intrat n apa pt. ea. Puteai s-o lai acolo, dar te-ai dus. Pt. alii, nici
n-ar fi contat daca o scoteau afara sau nu.
A contat.
Pt. tine. Eti un om bun, Nathan. Nu voi uita niciodat ce-ai fcut.
Nathan nchise strns ochii, apoi se retrase fara s-o ating.
Sosesc, spuse el sec.
n timp ce se ntorcea, Brian i Kirby aprur grbii, pe crare.
Kirby arunca o privire grbit spre amndoi.
Mergei n casa sa facei un dus fierbinte. Va examinez imediat.
Si, trecu pe lng ei, ngenunchind n dreptul pturii.
Jo ramase pe loc.
Nu poate fi dect dna. Peters. Se agase n creanga aia. Probabil a
czut azi-noapte, la un moment dat, iar furtuna a adus-o n aval.
i aduna forele, inndu-se din nou de mana lui Nathan, n timp ce
lng Kirby ngenunchea i Brian. Acesta ddu din cap cu amrciune, cnd
doctoria ddu ptura la o parte.
Ea e. Au venit de vreo doua ori la masa. Fir-ar sa fie.
Se aez pe clcie, frecndu-i fata cu minile.
Merg s-l caut pe soul ei. Trebuie s-o ducem undeva ntr-un loc mai
potrivit dect asta.
Nu, nu poate fi mutata din loc, se strdui Kirby sa vorbeasc peste
btile puternice ale inimii. Trebuie sa telefonai la politie i sa le spunei sa
vina imediat aici. Nu cred ca s-a necat.
Ridica uor brbia moartei, dezvluindu-i vntile.
Pare sa fi fost strangulata. A fost ucisa.
Cum e posibil? Cum s-a putut ntmpla una ca asta?
Lexy sttea ghemuita strns n coltul canapelei din salonul de familie.
i nclet minile ca sa nu-i mute unghiile.
Pe Desire nu sunt asasinai oameni. Pur i simplu nu se ntmpl aa
ceva. Kirby trebuie ca se neal.
Vom afla destul de curnd, porni Kate ventilatorul din tavan,
ncercnd sa mai rcoreasc aerul dens. Poliitii ne vor spune. Oricum, biata
femeie a murit, iar soul ei Jo Ellen, nu te mai nvrti ca un leu n cuc, stai
jos i bea-i brandy-ul ala. Ai sa rceti ngrozitor.
Nu pot sa stau jos.
Jo continua sa se plimbe de la o fereastra la alta, desi n-ar fi putut spune
ce cuta.

i eu as vrea sa stai jos, interveni Lexy cu voce plngrea. Mi se


zpcesc cumplit minile cnd te vad. As vrea ca Giff sa fie aici. Nu neleg de ce
trebuie sa rmn acolo cu ceilali, n loc sa fie aici cu mine.
Of, termina cu smiorciala, mcar 5 minute, se rsti i Jo. Fa i tu o
excepie i mai stai i pe propriile tale picioare.
Ia, ia. Sa nu-ncepeti! i azvrli Kate minile n sus. Nu suport aa
ceva, tocmai acum.
Iar eu nu suport ateptarea asta. Ma duc afara, porni Jo spre usa.
Trebuie sa aflu ce se ntmpl. Trebuie sa fac ceva.
Jo! Nu iei singura, i duse Kate o mana la cap. Deja mi s-a fcut rau
de la ngrijorare. Te rog, nu te du singura acolo.
Vzndu-i verioara dintr-o data zguduita i mbtrnit, Jo se rzgndi.
Ai dreptate. Niciuna dintre noi, n-ar trebui sa ias. Stai jos, Kate.
Haide, gata.
O lua de brat i o conduse spre canapea, lng Lexy.
Stai aici i bea un brandy. Eti dobort.
Aduc eu brandy-ul, se oferi Lexy.
D-i-l pe-al meu, ii spuse Jo surorii sale, n timp ce aceasta se ridica.
Nu-l vreau.
Daca foiala asta peste mine va oprete sa va rstii una la alta, atunci
foii-v n alta parte, lua Kate brandy-ul pe care i-l oferea Lexy, cu un surs vag.
Ar trebui sa facem cafea, pe cnd se ntorc ceilali. Nu stiu cnd a fcut-o Brian
pe ultima.
Ma ocup eu, se apleca Lexy s-o srute pe obraz. Nu-i face griji.
Dar, cnd se ridica il vzu n usa pe Giff.
Sosesc. Vor sa discute cu Jo.
In regula, strnse Jo cu recunotin mana cu care Lexy ii atinse
braul. Sunt gata.
Cat au s-o mai bata la cap?
Brian sttea pe veranda din fata, ascultnd sunetele din jungla ale
psrilor i ale greierilor care umpleau vzduhul.
Nu mai poate dura mult, rspunse calma Kirby. O tin acolo de aproape
o ora. Pe Nathan nu l-au reinut mai mult de att.
N-ar fi trebuit sa treac prin toate astea. E destul de rau ca a gsit ea
cadavrul, ca a ajutat sa fie scos din apa, fara sa mai fie nevoie sa retriasc
totul iar i iar.
Sunt convinsa ca o menajeaz cat pot.
Kirby nu fcu dect sa ofteze, cnd Brian se rsuci spre ea, sfredelindo
cu o privire arztoare.

Brian, altceva nu e nimic de fcut, nu exista nici o alta soluie. A fost


asasinata o femeie. Trebuie sa se puna anumite ntrebri.
Mai mult ca sigur nu Jo a omort-o, se arunca el n balansoar. ie i-e
uor. Doctoria de la ora. Ai vzut de toate, ai fcut de toate.
Poate ca aa e, vorbi ea calma, pt. a-i ascunde suferinta. Dar
uurin sau greutatea nu schimba cu nimic faptele. Cineva a hotrt sa n-o
mai lase pe Susan Peters sa mai triasc. A strns-o de gat cu propriile sale
mini i i-a luat viaa. Acum, trebuie sa se puna ntrebri.
Brian ramase cu privirea n ntuneric, melancolic.
Acum i vor ndrepta atenia ctre so.
Nu stiu.
Ba da. E pasul logic. Cnd i se ntmpl ceva sotiei, imediat iei soul n
colimator. Exista posibilitatea ca el s-o fi fcut. Cnd a plecat mama, l-au
suspectat pe tatl meu. Pana s-au convins ca doar plecase. Au s-l duca pe
bietul nenorocit ntr-o cmru. i-l vor lua la ntrebri.
Cine tie, poate el e cel care s-a hotrt sa n-o mai lase pe Susan Peters
sa mai triasc.
i ndrept privirea spre Kirby. Sttea foarte dreapta, foarte stpnit, n
lumina galbena a becului de pe veranda. Mai avea pe ea treningul larg al lui Jo.
Dar o vzuse n prezenta politiei, o privise cum ddea informaii, cum
rostogolea termeni clinici de pe limba, nainte de a se nghesui lng cadavru
cu echipa de la morga.
Nu avea nimic delicat.
Ar trebui sa te duci acas, Kirby. Nu mai e nimic de fcut.
Lui Kirby ii venea sa plng. Ii venea sa urle. Ii venea sa bata cu pumnii
n zidul subire i transparent pe care Brian il nlase dintr-o data intre ei.
De ce ma alungi, Brian?
Fiindc nu stiu ce sa fac cu tine. i niciodat n-am vrut sa te primesc
n viaa mea, de la bun nceput.
Dar ai fcut-o.
Oare, Kirby? Sau ai forat doar tu usa?
Umbra lui Jo se aternu intre ei, nainte de a iei din casa.
Aici au terminat. Poliitii.
Te simi bine? se apropie Kirby de ea. Probabil ca eti extenuata.
Acum du-te sus i culc-te. i pot da ceva ca sa adormi mai uor.
Nu, n-am nimic. Serios.
Strnse scurt mana lui Kirby.
De fapt, ma simt mai bine dup ce am revzut totul pas cu pas. Sunt
doar ntristat i-mi pare rau i sunt recunosctoare ca am rmas ntreag.
Nathan s-a ntors?

L-a convins Kate sa urce la etaj, se ridica Brian, apropiindu-se s-o


observe mai bine; prea mai stpn pe ea dect se ateptase. Nu cred ca ar fi
greu s-l convingem sa stea aici n noaptea asta. S-ar putea ca poliitii sa se
mai agite pe lng rau, ore ntregi.
Atunci, il vom convinge. i ar trebui sa ramai i tu, ii spuse Jo lui
Kirby.
Nu, ma simt mai bine acas, rspunse ea, privindu-l pe Brian. Aici nu
mai e nevoie de mine. Sunt sigura ca ma va conduce unul dintre detectivi. Merg
doar s-mi iau geanta.
Eti binevenita sa stai, ii spuse Brian, dar Kirby nu-i rspunse dect
cu o privire rece i stpnit, peste umr.
Mi-e mai bine acas, repeta ea, lsnd usa cu plasa sa se trnteasc
n urma ei.
De ce-o lai sa plece? ntreb Jo ncet.
Poate am nevoie sa vad daca pot. S-ar putea sa fie mai bine asa.
Jo se gndi la ceea ce spusese Nathan nainte ca lumea s-i ias iari
din mini.
Poate ar trebui s-ncepem cu toii sa ne gndim la ceea ce ne face
fericii, n loc de ceea ce-ar fi mai bine. Stiu ca eu voi ncerca, fiindc dup un
timp ncep sa ti se termine ansele. Trebuie s-i spun ceva ce-am avut
nenumrate ocazii s-i spun, i le-am lsat sa treac.
Brian ridica din umeri i-i ndesa minile n buzunare, lund poziia pe
care Jo o considera atitudinea mohort a unui Hathaway.
Atunci, zi.
Te iubesc, Brian.
Cldura cuvintelor ei fu aproape acoperita de placerea pura, cnd ii vzu
uimirea pe fata.
Brian presupuse ca era un truc, o fenta pt. a-i distrage atenia nainte de
a ataca.
Si?
i as vrea sa i-o fi spus mai devreme i mai des.
Se ridica pe vrfuri, pt. a-i depune un srut scurt i apsat pe gura
strns bnuitor.
Desigur, daca o fceam, acum n-a fi avut satisfacia de-a te vedea
holbnd ochii ca un pstrv n undita. Ma duc s-o trimit pe Kate la culcare, ca
sa se poat preface ca nu tie ca-n noaptea asta Nathan va dormi n camera
mea.
Jo Ellen.
Pana ajunse ea la usa, Brian i regsise graiul, dar i-l pierdu cnd Jo i
ntoarse capul spre el.

Haide, zmbi ea larg. Zi odat. E mult mai uor dect crezi.


i eu te iubesc.
Stiu. Ai inima cea mai buna dintre noi toi, Bri. i asta te nelinitete.
Si nchise ncet usa, mergnd la etaj, spre restul familiei.
Visa ca mergea prin grdinile Sanctuarului. Mirosul din toiul verii, aerul
de miez de vara. Pe cer, luna se desena limpede ca decupata de un copil. Alb pe
negru. Stelele erau o mare de lumina scnteietoare.
Aconiii i clopoeii de Canterburry se legnau uor n adiere, cu bobocii
albi, strlucitori. O, cat de mult ii plceau florile albe pure, strlucirea lor n
ntuneric. Zane-flori, i zise ea, care danseaz n timp ce muritorii dorm.
Ea nsi se simea nemuritoare att de puternica, de vie. Ridicnd sus
braele, se ntreb de ce nu se ridica pur i simplu de la pmnt, lundu-i
zborul. Noaptea era i vremea ei. Singurul ei rgaz. Putea pluti peste crrile
grdinii ca o fantoma, iar sunetul clopoeilor de vnt era muzica pe care sa
danseze.
Apoi, dintre copaci iei o umbra. Iar umbra deveni om. Nemuritoare,
curioasa numai, pasi spre el.
Acum alerga, alerga prin pdure n bezna desvrit, biciuita slbatic de
ploaie peste obraji. Noaptea era altfel, i ea se schimbase. Era speriata,
urmrit. Vnt. Vntul urla ca o mie de lupi cu colii dezgolii i nsngerai,
iar stropii de ploaie preau mici sgei cu vrfuri luminoase, intind sa sfie
carnea. Crengile o loveau nemilos.
Copacii rsreau din pmnt pt. a-i tia drumul.
Devenise jalnic de muritoare, nfricotor de muritoare. Respiraia i se
ntretaie ntr-un mic suspin, cnd auzi urmritorul strignd-o pe nume.
Dar numele era Anabelle.
Jo smulse cearceafurile care i se ncurcaser n jurul picioarelor i se
ridica n capul oaselor, eapn ca un vtrai. In timp ce vederea i se limpezea,
Nathan ii puse o mana pe umr. Nu era culcat alturi, ci sttea n picioare, cu
chipul ascuns n ntuneric.
Nu-i nimic. Doar un vis. Un vis urat.
Nencrezndu-se n propria voce, Jo ddu din cap. Mana de pe umr o
mngie o data, absent, apoi czu. Gestul ii aduse o consolare distanta.
Vrei ceva?
Nu.
Frica se risipise deja.
N-am nimic. m-am obinuit.
Mare minune ar fi, sa n-ai comaruri dup o zi ca asta.
Se ndeprta de ea, spre fereastra, ntors cu spatele.

Jo vzu ca i luase blugii si, cnd ddu cu mana peste cearceaf, alturi,
simi ca e rece. Nu dormise lng ea. Nu dorise, nelese Jo.
Rmsese la Sanctuar, numai fiindc ii fusese imposibil s-o refuze pe
Kate. i acceptase sa mpart acelai pat cu ea, fiindc altfel ar fi fost penibil.
Dar n-o atinsese, nu se apropiase de ea.
N-ai dormit, nu-i asa?
Nu.
Nici mcar nu era sigur ca avea sa mai nchid vreodat ochii n linite.
Jo se uita la ceas. 03:05. Avusese i ea parte de doza ei de nelinite.
Poate ar fi mai bine sa iei un somnifer.
Nu.
Stiu ca a fost un iad pt. tine, Nathan. Nimeni nu poate face sau spune
nimic ca sa fie mai uor.
Nimic nu va face ca lui Tom Peters s-i fie mai uor.
E posibil s-o fi omort chiar el.
Nathan spera sa fie adevrat o spera din toat inima. Si, din aceasta
cauza, se simea ntinat.
S-au certat, continua Jo, cu ncpnare. A ieit din casa. Poate a
urmrit-o pana n golf. S-au certat mai departe, iar el i-a pierdut calmul. N-ar
fi fost necesar dect un minut, un singur minut de furie.
Apoi, a intrat n panica i a dus-o de-acolo. Avea nevoie sa ia distanta,
aa ca a aruncat-o n rau.
Oamenii nu omoar ntotdeauna doar din cauza furiei sau a panicii,
spuse el ncet; amrciunea i se ridica n gat, ameninnd s-l nece. Nam ce
cuta n casa asta. Lng tine. Ce-oi fi avut n cap? Sa ma ntorc.
Ce sa ndrept? Ce naiba am crezut ca puteam face?
Despre ce vorbeti?
Jo i detesta tremurul din voce. Dar sunetul glasului lui, att de aspru i
rece, o nghe.
Nathan se ntoarse s-o priveasc. Sttea aezat n patul mare, feminin,
cu genunchii strni defensiv i fata ca o umbra palida. Fcuse greeli tot
timpul, i ddu el seama. Greeli egoiste i nave. Dar cea mai mare greeal
fusese aceea de a se fi ndrgostit de ea i a o mboldi sa se ndrgosteasc i ea
de el. Avea s-l urasc, inca nainte de a se termina totul. aa avea sa fie.
Nu acum. Pentru moment, ne-a fost de-ajuns la amndoi.
Sa se apropie de ea, i spuse, era la fel de greu ca i sa se ndeprteze.
Se aez pe marginea patului, trecndu-i minile peste braele ei.
Ai nevoie sa dormi.
i tu. Nathan, suntem vii, il lua ea de mana, apasandu-i-o pe inima.

Sa rzbai prin toate i sa mergi mai departe asta e important. Este o


lecie pe care am nvat-o pe pielea mea.
Aplecndu-se nainte, ii atinse buzele cu ale ei.
In clipa asta, hai doar sa ne ajutam unul pe altul sa rzbim pana
dimineaa.
Avea ochii ntunecai i ramase cu ei spre ai lui, n timp ce-i inclina
capul ca sa nclzeasc srutarea.
Fa dragoste cu mine. Simt nevoia sa te tin n brae.
O ls s-l traga n jos, se ls sa se scufunde. Avea s-l urasc, nainte
de a se sfri, dar pt. moment dragostea era de ajuns.
Dimineaa, plecase din patul ei, din Sanctuar i de pe Desire.
A plecat cu bacul de diminea? se holba Jo la Brian, ntrebndu-se
cum putea praji oua cnd lumea tocmai se ntorsese iari cu susul n jos.
M-am ntlnit cu el n zori, cnd se napoia spre casa.
Brian i consulta foaia cu comenzi i presara cacaval ras. Crizele
veneau i plecau, dar oamenii reueau ntotdeauna sa mnnce.
A spus ca avea de rezolvat nite treburi pe continent. Va lipsi vreo 2
zile.
Vreo doua zi. neleg.
Nici o vorba de rmas-bun, nici un pe curnd. Nimic.
Arata cam rvit. i tu la fel.
Ultimele 24 de ore n-au fost uoare pt. nimeni.
Nu, dar eu mai am totui un han de inut. Daca vrei sa fii de folos cu
ceva, ai putea sa maturi pe terase i prin grdini, i sa pui pernele la loc pe
mobila.
Viaa merge nainte, aa-i?
N-avem ncotro.
Culese atent ochiurile, cu glbenuurile lucitoare tremurnd.
Faci ceea ce trebuie sa se fac n continuare.
O privi cnd scoase matura din debara i porni spre usa. i se ntreb ce
naiba ar fi trebuit sa fac n continuare.
Ma mir ca oamenii pot manca, ca le pot funciona gurile n ritmul asta,
intra vioaie Lexy, schimbnd o cafetiera goala cu una plina, dup care trnti pe
masa cteva comenzi noi. Daca ma mai ntreab un singur om despre femeia
aia nefericita, am sa urlu.
E firesc sa se comenteze, e firesc sa se puna ntrebri.
Tu nu eti obligat sa asculi.
i acorda o scurta pauza, rezemndu-se cu soldul de tejghea.
Cred ca n-am dormit mai mult de 10 minute, toat noaptea. Probabil
ca e valabil pt. toi. Jo s-a trezit?

E afara, face curat pe terase.


Bine, sa aib o ocupaie. E cel mai bine pt. ea.
Pufni zgomotos, cnd Brian ii arunca o privire speculativa.
Nu-s lipsita de creier, Bri. Ei trebuie s-i fie mai greu dect noua,
celorlali. Mult mai greu, dup toate prin cate a trecut. Tot ceea ce-i abate
gndurile dintr-acolo, mcar pt. 5 minute la rand, este o binecuvntare.
Nu te-am considerat niciodat lipsita de minte, Lex. Orict de tare ai
ncercat tu sa te prefaci.
In dimineaa asta n-o s-mi mai bat capul cu insultele tale, Bri. Dar
sunt ngrijorat pt. Jo.
Se ntoarse sa se uite pe fereastra i avu satisfacia de a-i vedea sora
mturnd cu nverunare.
Munca fizica sntoas ar trebui s-i fie de folos. i slava Domnului pt.
Nathan. E exact ceea ce-i trebuie ei acum.
Nu-i aici.
Lexy se rsuci att de repede, nct cafeaua fcu valuri pana la buza
carafei.
Cum adic nu-i aici?
S-a dus pe continent pt. cteva zile.
Bine, i pt. ce mama dracului? Ar fi trebuit sa rmn aici, cu Jo
Ellen.
Avea de rezolvat nite treburi.
Treburi? i ddu Lexy ochii peste cap, nhnd tava cu mncruri. Ei
nu, ca asta-i tipic pt. un brbat! Toi suntei la fel, buni de nimic, ca un taur cu
3 ugere, pana la ultimul!
Si iei ca o furtuna, legnndu-i soldurile. Din cine tie ce motiv, Brian
constata ca era mult mai bine dispus. Femeile, i spuse el. Nu poi trai fara ele,
dar nu poi nici sa le arunci ntr-o prpastie.
Peste o ora, Lexy iei din casa. O gsi pe Jo deschiznd ultima umbrela
de la mesele din curte.
Aici e totul n ordine i curenie, dup cum vad. Lins-prelins. Du-te
sus i ia-i un costum de baie. Mergem la plaja.
De ce?
Fiindc-i acolo. Mergi i te schimba. Am adus deja cortul i
cearceafurile.
Nu vreau sa stau la plaja.
Cred ca nu te-am ntrebat ce vrei i ce nu. Ai nevoie de soare. i daca
nu vii cu mine pt. o ora, Brian sau Kate i vor gsi altceva de maturat sau
frecat.
Jo privi cu dezgust matura.

Asta e. Bine. De ce nu? E cald. Mi-ar prinde bine o baie n mare.


Atunci, mic-te, pana nu ne prinde cineva i ne pune la munca.
Jo taie valurile care se sprgeau, pluti peste urmtoarele, apoi ncepu sa
noate cu curentul. Uitase cat de mult ii plcea sa se scalde n ocean
sa se lupte cu el, sa se lase purtata de apele lui. Auzi chiotul unei fete
n deprtare, unde o pereche se zbenguia rznd n valuri. Mai ncolo, un biat,
nroit de soare ca o fraga, se chinuia sa prind un val i sa pluteasc pe
salteaua pneumatica pana la mal.
Cnd braele ii obosir, se ntoarse pe spate. Soarele ardea din cerul
pclos, nepndu-i ochii. Ii era uor s-i nchid, sa pluteasc. Cnd mintea i
se abtu spre Nathan, izgoni gndul. Avea o via a lui proprie, i ea la fel.
Poate ncepuse sa se apropie prea mult de el. Era bine ca se retrsese att de
brusc, oblignd-o s-i regseasc echilibrul.
Cnd se ntorcea daca se mai ntorcea avea s-o gseasc mai stabila.
Cu un geamt dezgustat, se rsuci iari, lsndu-i fata sa se scufunde
n apa.
La naiba, era ndrgostit de el. Iar daca asta nu era cel mai prostesc
lucru pe care-l fcuse vreodat, nu tia care altul ar fi fost mai presus.
Povestea asta nu avea nici un viitor, i de ce sa se gndeasc mcar la
viitoruri? ntoarse capul, trase aer n piept i ncepu din nou sa noate.
Se ntlniser ntmpltor, prin fora hazardului, i nu fcuser dect sa
profite. Daca se apropiau mai mult dect intenionaser, i asta inea tot de
mprejurri. Iar mprejurrile se schimbau. i ea se schimbase.
Daca revenirea la Sanctuar ii redeteptase unele dureri i nefericiri, ii
readusese totodat o putere i o clarviziune care ii lipsiser mult prea multa
vreme.
i ls picioarele pe fundul apei, lsnd nisipul s-i alunece sub talpi n
timp ce mergea prin valuri spre plaja.
Lexy ofta ncet i ddu pagina. Parul ii flutura n vnt. Curbele snilor ei
senzuali se ridicau netede, n culoarea piersicii, din minusculul sutien bikini pe
care se rzboiau culori verzi i roz n nuane de neon. Avea picioarele lungi
unse cu loiune, iar unghiile ii sclipeau n ton de coral.
Jo trase concluzia ca arata ca reclama unei staiuni la moda.
Trntindu-se lng ea, lua un prosop i se terse pe cap.
O faci anume, sau doar din instinct?
Ce anume? i cobori Lexy ochelarii de soare cu lentile trandafirii,
privind peste rame.
Te aranjezi aa nct fiecare mascul pe-o raza de 100 de yarzi sa
lungeasc gatul pt. a-i arunca o privire.

A, asta, i mpinse Lexy ochelarii la loc, cu buzele arcuite. Nimic mai


mult dect instinct, scumpo. i noroc. Ai putea face i tu la fel, dar trebuie s-i
pui mintea la contribuie. i-ai refcut silueta, de cnd teai ntors acas. Iar
costumul asta negru ntreg, nu-i deloc rau ales.
Arata atletic i lucios. Unora le place.
i trase iari ochelarii n jos.
Se pare ca i lui Nathan.
Nathan nu m-a vzut n costumul asta.
Atunci, il ateapt o surpriza.
Daca se mai ntoarce.
Sigur c-o sa se-ntoarc. Daca ai minte, ai s-l faci sa plteasc
puintel pt. c-a ters-o.
Jo lua o mana de nisip, lsndu-l sa i se cearn printre degete.
Sunt ndrgostit de el.
Bineneles. De ce n-ai fi?
ndrgostit de el, Lexy, se ncrunt Jo spre firele sclipitoare de nisip
care-i rmseser prinse de mana.
Aha, se ridica Lexy n capul oaselor, ncrucindu-i picioarele
frumoase, cu un zmbet. Ce frumos! Cu siguran, nu te-ai grbit, dar ai ales
un loz ctigtor.
Nu suport, mai lua Jo un pumn de nisip, strngndu-l intre degete. Nu
suport sa ma simt asa, sa fiu asa. Mi se nnoad stomacul ghem.
aa i trebuie. Al meu s-a nnodat de zeci de ori. ntotdeauna era foarte
uor sa mi-l destind la loc.
Buzele i se bosumflar, privind spre mare.
Pana acum. Am de furca la problema asta, cu Giff.
Te iubete. Dintotdeauna te-a iubit. Cu tine e altfel.
Cu toat lumea e altfel. Toi suntem construii altfel pe dinuntru.
Asta face sa fie att de interesant.
Jo i inclina capul:
tii, Lex, uneori eti de-a dreptul neleapt. Niciodat nu ma atept, i
cnd colo, poftim. Cred ca trebuie s-i spun ce i-am spus i lui Brian asear.
Ce anume?
Te iubesc, Lexy, se aplica ea, atingnd cu buzele obrazul surorii ei.
Foarte mult.
Stiu, Jo. Eti tu scoroasa, dar ntotdeauna ne-ai iubit.
Expira prelung, hotrndu-se s-i fac i ea mrturisirea.
Cred ca de-asta m-am nfuriat aa pe tine cnd ai plecat. i am fost
invidioasa.
Tu? Pe mine?

Fiindc nu te-ai temut sa pleci.


Ba m-am temut, i rezema Jo brbia pe genunchi, privind valurile
care se rostogoleau pe plaja. Am fost ngrozit. Uneori, inca ma mai tem sa fiu
acolo, sa nu pot face ceea ce am nevoie. Sau s-o fac, dar dnd gre.
Ei bine, eu am dat gre, i pot s-i spun ca pute.
N-ai dat gre, Lexy. Pur i simplu n-ai terminat.
ntoarse capul.
Ai sa pleci napoi?
Nu stiu. Eram sigura ca da.
Ochii i se nnourar, nceoai intre cenuiu i verde.
Problema e c-mi devine tot mai uor sa stau aici, sa las timpul sa
treac. Apoi, voi mbtrni i voi ajunge grasa i zbrcit. Of, de ce vorbim
despre asta?
Nemulumit de ea nsi, Lexy cltin din cap, lund o cutie de Pepsi
din micul rcitor de alturi.
Ar trebui sa vorbim despre ceva interesant. Ca de pilda, ma ntrebam
Scoase capacul, lund o sorbitura prelunga, rcoritoare. i trecu alene
limba peste buza de sus.
Cam cum e amorul cu Nathan?
Jo pufni n ras.
Nu, rspunse ea categorica, rsucindu-se pe burta.
Da-i o nota, de la 1 la 10, o mpunse Lexy n umr. Sau, daca ar trebui
sa alegi un adjectiv ca s-l descrii
Nu, repeta Jo.
Doar un mic atribut picant. Vreau sa zic, o fi oare incredibil? ntreb
ea, aplecndu-se mai aproape de urechea lui Jo. Sau o fi fabulos?
Poate memorabil?
Jo ofta uor.
Stupefiant, spuse Jo, fara sa deschid ochii. E stupefiant.
Aha, stupefiant, i agita Lexy o mana prin dreptul fetei. mi place.
Stupefiant. Tine ochii nchii sau deschii cnd te srut?
Depinde.
Le face pe amndou? mi dai fiori. Nu tii niciodat cum va fi. Mor
dup aa ceva. Si, cum e cnd
Lexy.
Desi ii scp un chicotit, Jo ramase cu ochii nchii strns.
N-am s-i descriu tehnicile amoroase ale lui Nathan. Acum trag un
pui de somn. Sa ma trezeti curnd.
Si, spre surprinderea ei, adormi butean ntr-o clipa.
CAPITOLUL 25

Nathan se plimba ncoace i-ncolo pe covorul turcesc vechi din spaioas


biblioteca pe doua niveluri a doctorului Johan Kauffman.
Afara, cu doua duzini de etaje mai jos, oraul New York se cocea sub un
masiv val de cldur. Aici, n mansarda eleganta, totul era rcoros i lustruit, la
lumi ntregi distanta de forfota i zarva strzilor.
Pe trmul lui Kauffman nu se simea niciodat prezenta New Yorkului.
Ori de cate ori intra n holul mare, cu lemnria sa aurita i culorile
discrete, Nathan se gndea la nobilii englezi i reedine de la tara.
Una dintre primele lucrri ale lui Nathan constase n a proiecta
biblioteca, mutnd pereii i tavanul, pt. a face loc enormei colecii de cri ale
lui Kauffman, n stilul tradiional i desconsiderat care i se potrivea unuia
dintre neurologii de frunte ai tarii. Lemnul de nuc, cald, mulajele late cu
modele complicate, nlimea ferestrelor triple cuprinse ntr-un alcov comod,
toate fuseser ideile lui Nathan.
kauffman le lsase n seama lui, chicotind de fiecare data cnd Nathan ii
cerea cate o opinie.
n cazul asta, tu eti doctorul Nathan. Nu-mi cere sa colaborez la alegerea
grinzilor de structura i nu te voi chema nici eu sa ma asiti la o operaie pe
creier.
Nathan fcu un efort s-i recapete calmul, n timp ce atepta. De asta
data, Kauffman era doctorul, iar prezentul lui Nathan, viitorul lui, toate
hotrrile mari i mici pe care avea sa le mai ia vreodat, se aflau n minile
abile ale lui Kauffman.
Trecuser 6 zile de cnd plecase de pe Desire. 6 zile disperat de lungi.
Kauffman intra cu pasi mari, nchiznd n urma lui uile groase, glisante.
Scuz-m ca te-am lsat sa atepi, Nathan. Trebuia sa te serveti cu
un brandy. Dar nu e preferina ta, aa-i? Ei bine, eu mi voi turna unul i-i
poi nchipui ca bem mpreun.
Va mulumesc ca m-ai primit aici, dle. Doctor. i ca facei singur toate
toate acestea.
Ei, haide, eti un membru al familiei, ridica medicul o carafa de
Baccarat de pe un gheridon, pt. a turna n doua pahare.
Era nalt de aproape 1, 90, impuntor, inca drept i zvelt, dup 70 de ani
de via. Parul ii rmsese des i-i permitea vanitatea de a-l purta pieptnat
pe spate, ca o coama alba unduitoare. Avea o barba i-o mustaa ngrijite care-i
nconjurau gura cu buze cam subiri. Prefera croiala sobra a costumelor
englezeti, eleganta pantofilor italieneti i aprea ntotdeauna aranjat la 4 ace.
Insa ochii erau cei care atrgeau mai nti atenia privitorului si, de cele
mai multe ori, o reineau. Erau negri i ptrunztori, sub pleoapele grele i

sprncenele negre arcuite. Ochii aceia se nclzir, cnd ii oferi lui Nathan un
pahar.
Ia loc, Nathan i relaxeaz-te. Nu va fi necesar s-i sfredelim creierul
n viitorul previzibil.
Stomacul lui Nathan executa o ntorstur prelunga i nceat.
Testele?
Toate, aa cum ai cerut sau, mai degrab, cum ai insistat o
ntreag baterie de teste, sunt negative.
Am revzut personal rezultatele, conform rugminii tale. Nu ai tumori,
nici pete, nici un fel de anomalii. Ceea ce ai, Nathan, este un creier i un sistem
nervos perfect sntoase. i-acum, stai jos.
De acord.
Picioarele il ascultar destul de uor, cnd se ls pe un fotoliu spaios,
cu sptarul arcuit, din piele moale.
Va mulumesc pt. tot timpul i efortul, dar ma ntreb daca n-ar trebui
sa cer i opinia altcuiva.
Kauffman i nl impresionantele sprncene negre. Cnd se aez n
fata lui Nathan, ridica automat dungile pantalonilor, ca sa cada corect.
M-am consultat cu un asociat de-al meu n privina testelor tale.
Opinia lui corespunde cu a mea. Poi oricnd, desigur, sa te adresezi i n
alta parte.
Nu.
Desi nu-i plcea brandy-ul, Nathan lua o nghiitur rapida, lsndu-l sa
i se preling prin organism.
Sunt convins ca n-ai omis nimic.
Mai mult de-att. Sondajele C. T. i R. M. N au ieit ambele perfect
normale. Examenul fizic, analizele sngelui i celelalte n-au servit dect pt. a
dovedi ca eti un brbat de 30 de ani ntr-o stare fizica i de sntate excelenta.
i azvrli paharul, ridicndu-l apoi la buze.
Iar acum, e timpul s-mi spui, de ce-ai considerat necesar sa te supui
unor teste att de intensive.
Am vrut sa ma asigur ca nu am nici o dereglare fizica. Ma gndeam ca
este posibil sa am perioade de uitare.
Ti s-a ntmplat sa pierzi noiunea timpului?
Nu. Sau, ma rog, de unde sa stiu? Exista posibilitatea sa mi se rup
filmul, sa fi fcut ceva, n timpul unei cum s-i zicem al unei stri de
fuga?
Kauffman i uguie buzele. Il cunotea pe Nathan de prea multa vreme
ca s-l considere alarmist.

Ai vreo dovada? Te pomeneti n unele locuri fara a-i aminti cum ai


ajuns acolo?
Nu. Nu, nu mi s-a ntmplat.
Nathan i ngdui ca uurarea sa i se infiltreze la loc, ncet.
Deci, sunt sntos pe plan fizic.
Eti ntr-o condiie fizica excelenta, de invidiat chiar. Starea ta
emoional este cu totul altceva. Ai avut un an hidos, Nathan. E firesc ca
pierderea familiei s-i fi cerut tributul. i un divor, nu cu mult timp nainte.
Attea pierderi, attea schimbri. i mie mi-e foarte dor de David i de Beth.
Mi-au fost att de dragi.
Stiu.
Nathan privi lung n ochii aceia negri, convingtori. Ai tiut? se ntreb
el. Ai bnuit? Dar nu vedea pe chipul lui Kauffman dect comptimire i
regret.
Stiu ca ineai la ei.
i la Kyle, ofta adnc Kauffman. Att de tnr i sa moara att de
inutil.
Am avut timp sa privesc lucrurile n fata, sa accept ideea ca prinii
mei nu mai sunt.
Si chiar s-i mulumesc lui Dumnezeu pt. asta, continua el n sinea lui.
Cat despre Kyle, de mult timp nu mai eram apropiai. Moartea lor n-a
schimbat acest lucru.
i te simi vinovat ca nu suferi dup el, la fel de mult ca pt. ei.
Poate, puse Nathan paharul deoparte, frecndu-i obrajii cu minile.
Nici nu mai sunt sigur unde e nrdcinat vinovia. Dle. dr. Kauffman,
ati fost prieten cu tatl meu de 30 de ani, l-ai cunoscut dinainte de a ma fi
nscut eu.
i cu mama ta, zmbi Kauffman. Ca om care a avut 3 sotii, le admiram
devotamentul reciproc i fata de csnicie. i fata de fiii lor.
Ati fost o familie admirabila. Sper s-i poi gsi mngierea n amintirea
acestui lucru.
Iar asta, i spuse Nathan cu inima frnt, era nodul problemei. Nu-i
mai putea gsi nici o consolare n amintiri, nici acum, nici altcndva
niciodat.
Ce anume ar putea determina un om, un om aparent normal, care
duce o via perfect normala, sa premediteze i sa comit un act obscen? Un
act despre care nici nu se poate vorbi?
Apsarea din piept, ii silea inima lui Nathan sa bata prea tare. Lua din
nou paharul, dar fara dorina de a bea.
Ar nsemna ca e nebun, ca e bolnav? Ar exista vreo cauza fizica?

Nu pot spune, Nathan, pe baza unor speculaii att de generale.


Crezi ca tatl tau a comis o fapta despre care nu se poate vorbi?
Stiu ca a fcut-o.
nainte ca medicul sa poat raspunde, Nathan cltin din cap, ridicnduse pt. a rencepe sa se plimbe.
Nu pot nu am libertatea sa va explic. Mai nti, trebuie sa vorbesc
cu alte persoane.
Nathan, David Delaney a fost un prieten fidel, un so iubitor i un tata
devotat. i poi mpca sufletul cu asta.
Nu-mi mai pot mpca sufletul din luna de dup moartea lui.
Emoiile i se nvolburau n ochi, tulburndu-i ca fumul.
L-am nmormntat, dle. dr. Kauffman, pe el i pe mama mea. i sunt
foarte tentat sa ngrop i restul. Daca as putea fi sigur, adug el ncet, ca nu
se va mai repeta.
Kauffman se apleca nainte. Trata condiia umana de o jumtate de secol
i tia ca nu putea exista nici o vindecare a trupului sau a creierului, fara
nsntoirea sufletului.
Indiferent ce crezi ca a fcut, nu poi purta tu pe contiin povara
faptei.
i-atunci, cine poate? Cine o va face? Numai eu am mai rmas.
Nathan, ai fost un copil detept i interesant i ai devenit un tnr
talentat i inteligent. De prea multe ori, cnd erai n cretere, te-am vzut
asumndu-i responsabilitile altora. Le-ai preluat pe ale fratelui tau, mult
prea des ca s-i fie ie bine, sau lui Kyle. Nu face acum greeal de a prelua
ceva ce nu poi nici sa schimbi, nici sa ndrepi.
mi spun acelai lucru de 2 luni ncoace. Las-o balta, triete-i viaa.
M-am hotrt sa nu scormonesc trecutul, sa ncerc sa ma concentrez asupra
prezentului i s-mi furesc viitorul. E o femeie la mijloc.
Aha, se retrase Kauffman, relaxat.
Sunt ndrgostit de ea.
Ma bucur sa aud i mi-ar face mare placere s-o cunosc. i fcea
vacanta pe insula aceea unde te-ai dus?
Nu tocmai. Familia ei locuiete acolo. A venit i ea, pt. un timp.
Avusese unele dificulti proprii. De fapt, am cunoscut-o n copilrie.
Cnd am revzut-o In fine, ca sa simplific, una a dus la alta. N-am
putut-o mpiedica.
Se apropie de fereastra cu vedere spre Central Park, nverzit i dens, n
plina vara.
Poate ar fi fost mai bine.
De ce s-i fi refuzat fericirea?

Stiu un lucru care o afecteaz. Daca i-l spun, ma va dispreui. Mai


mult, nu stiu ce efect va avea asupra ei pe plan emoional.
ntruct parcul il ducea cu gndul la pdurea de pe Desire, se ntoarse de
la fereastra.
Ar fi mai bine sa cread n continuare un lucru care o face sa sufere,
dar nu e adevrat, sau sa tie adevrul i sa fie nevoita sa triasc mai departe
cu o durere pe care s-ar putea sa n-o suporte? Daca-i spui, o voi pierde, iar
daca nu-i spun, ma tem ca nu voi mai fi n stare sa triesc.
Ea te iubete?
ncepe. Daca las lucrurile aa cum sunt, ma va iubi.
n jurul gurii ii tresari umbra unui zmbet.
Ar detesta sa ma aud vorbind astfel, ca i cum ar fi ceva inevitabil.
Ca i cum ea n-ar avea nici o putere.
Kauffman auzi cldura revenind n glasul lui Nathan. Biatul acela
fusese ntotdeauna favoritul lui, recunoscu el n sinea lui. Chiar i printre
propriii sai nepoi.
Aha, o femeie independenta. Cu att mai interesant i mai dificil.
E fascinanta, i cu siguran, nu e comoda. E puternica, chiar i cnd
este rnit, i a fost rnit destul. i-a construit n jur o carapace si, de cnd
am revzut-o, observ cum se fisureaz incontinuu, o urmresc cum se
deschide. Poate chiar am contribuit i eu la asta. Iar pe dinuntru e ginga i
docila.
N-ai spus nici un moment cum arata.
Kauffman gsea acest amnunt gritor. Atracia fizica il dusese la 3
cstorii fierbini, urmate de 3 divoruri ngheate. Era nevoie de mai mult, pt. o
relaie de durata, adeseori cu efort.
E frumoasa, rspunse simplu Nathan. Ar prefera sa fie banala, dar aa
ceva e imposibil. Jo nu are ncredere n frumusee. Are ncredere n competenta.
i n cinste, ncheie el, privind n brandy-ul de care abia se atinsese. Nu stiu ce
sa fac,
Adevrul este admirabil, dar nu reprezint ntotdeauna soluia. Nu-i
pot spune ce hotrre sa iei, insa am crezut toat viaa ca iubirea, cnd e
autentica, rezista. Poate ar trebui sa te ntrebi ce anume ar dovedi mai multa
iubire, s-i spui adevrul sau sa ramai tcut.
Iar daca raman tcut, temelia pe care am construit, va avea din capul
locului o fisura. Sunt, totui, singurul om n via care ii poate spune, dle. dr.
Kauffman, i ridica Nathan privirea, cu ochii furtunoi de emoie. Sunt
singurul care a mai rmas.
Nathan nu s-a ntors pe insula a doua zi, nici n urmtoarea. Prin cea dea treia zi, Jo se convinsese ca nu mai conta. Aproape ca nu mai sttea deloc

ateptndu-l, sa treac strmtoarea i s-o rpeasc precum un pirat


capturndu-i prada.
n cea de-a patra, plngea i se dispreuia ca mergea la debarcader de
doua ori pe zi, spernd s-l zreasc venind.
Spre sfritul sptmnii era furioasa, i-i petrecea o mare parte din
timp rstindu-se la oricine risca s-i vorbeasc. In interesul restabilirii pcii,
Kate apuca taurul de coarne, i intra n camera lui Jo, unde aceasta se
retrsese sa stea mbufnat dup un meci de rsteli cu Lexy.
De ce Dumnezeu stai nchis-n cuca ntr-o diminea att de
frumoasa? ddu la o parte Kate cu micri sprintene draperiile pe care Jo le
trsese peste fereastra, lsnd sa intre razele soarelui.
mi savurez intimitatea. Daca ai venit pt. a ncerca sa ma convingi s-i
cer scuze lui Lexy, i pierzi timpul.
Din partea mea, Lexy i cu tine n-avei dect sa va purtai luptele
voastre, ca ntotdeauna, i propti Kate minile n solduri. Dar ai grija cu ce ton
vorbeti cu mine, domniorico.
mi cer scuze, spuse Jo rece, dar asta e camera mea.
Putin mi-ar pasa i dac-ai sta n vrful muntelui, cu mine n-ai s-i
scoi ghearele. Am fost rbdtoare aa cum numai eu stiu sa fiu, n ultimele
cteva zile, dar ajunge cat ai mrit i-ai fcut mutre acre peaici.
Atunci, poate-ar fi timpul sa plec acas.
Asta tu hotrti. Of, trezete-te odat, Jo Ellen, ii ordona rstit Kate.
Omul asta nu-i plecat dect de-o sptmn si, cu siguran, se va
ntoarce.
Jo strnse flcile.
Nu stiu la ce, sau la cine, te referi.
nainte de a se putea abine, Kate pufni.
Pe mine sa nu crezi ca ma poi duce cu zhrelul. Triesc pe lumea
asta de mai multi ani dect tine.
Se aez pe pat, unde Jo sttea tolnit sub pretextul de a alege ultimele
pozitive pt. album.
Pana i-un orb pe-un cal n galop ar putea sa vad ca ti s-au aprins
clciele dup Nathan Delaney. i s-ar putea sa fie cel mai bun lucru care ti s-a
ntmplat de ani de zile.
Nu mi s-au aprins clciele nicicum, nicicnd, i pt. nimeni.
Eti pe jumtate ndrgostit de el i nu m-a mira deloc sa fi plecat
aa tocmai ca sa te nghionteasc pana la capt.
ntruct ideea nu-i trecuse prin minte, Jo simi ca ncepea s-i fiarb
sngele prin vene.

Atunci a fcut o amarnica greeal de calcul. Plecnd fara o vorba, nu


prea are anse s-mi ctige afeciunea.
i-atunci vrei sa tie ca te-ai fit pe-aici amarata n tot timpul cat a
lipsit? nalta Kate dintr-o sprncean, vznd obrajii nroii de furie ai lui Jo.
Se gsesc destui care ar fi ncntai sa i-o spun, daca o mai tii mult asa. As fi
dezolata s-i dai o asemenea satisfacie.
Nu intenionez s-i druiesc nici mcar un minut, daca ii vine ideea sa
se ntoarc.
Kate o batu pe genunchi.
Nici nu te-a putea aproba mai mult.
Mirosind o capcana, Jo i ngust ochii.
Credeam c-l placi.
aa e. Il plac foarte mult, dar asta nu nseamn ca nu gsesc ca merita
un ut zdravn n dos, pt. ca te-a fcut sa fii nefericita. i as fi foarte
dezamgit daca i-ai da ocazia sa se fuduleasc. aa ca, sus cu tine, ordona ea,
ridicndu-se. Vezi-i de treburi. Ia-i aparatul de fotografiat, i du-te. Iar cnd
se ntoarce, nu va vedea dect ca viaa ta a mers mai departe i fara el.
Ai dreptate. Ai perfecta dreptate. Le voi telefona editorilor i le transmit
acordul definitiv pt. ultimele pozitive. Apoi am sa ies sa mai fac cteva fotografii
noi. Mi-a venit ideea unui album nou.
Kate zmbi cnd Jo se ridica i ncepu sa se ncalte.
Minunat. Deci vei publica fotografii de-ale insulei.
Pe toate. i oameni, de data asta. Fete. Nimeni nu ma va mai acuza ca
sunt singuratica, sau ca ma ascund napoia obiectivului. Am mai multe faete
personale.
Sigur ca da, dulcea mica. Nu-mi mai stau n drum, ca sa poi lucra.
Vibrnd toat de placerea subiectului, Kate iei. Poate ca acum, i spuse
ea, urmau sa aib parte de putina linite.
Adrenalina o purta pe Jo de-a lungul acelei zile, pana n urmtoarea.
Acea noua ambiie o energiza. Pt. prima oara n cariera ei, cuta fetele cu
entuziasm, ncepnd sa le studieze i sa le disece. Se nfior la vederea modului
cum licreau ochii lui Giff sub cozorocul epcii, cum mana lui strngea coada
ciocanului.
Il vana pe Brian n buctrie, folosindu-i farmecele cat putea,
ameninrile cnd nu mergea cu farmecele, pt. a obine expresia cea mai
potrivita, pt. a-i determina limbajul corporal dorit.
Cu Lexy era uor. Poza la nesfrit. Dar imaginea favorita a lui Jo era una
cu Lexy i Giff, prinzndu-le expresiile natang-fericite de pe chipuri, cnd Giff o
nvrtea n brae la marginea grdinii.

Alerga chiar i dup tatl ei, recurgnd la tcere pt. a-l ademeni sa se
relaxeze, pt. ca apoi s-i captureze ngndurarea calma a fetei n timp ce privea
peste blile srate.
E timpul sa lai n pace chestia aia, se ncrunt Sam iritat i jenat,
cnd Jo il lua iar n obiectiv. Fugi i te joac-n alta parte.
A ncetat sa mai fie o joaca, de cnd au nceput sa ma plteasc.
ntoarce-te putin la dreapta, i uit-te spre apa.
Sam nu-i clinti nici un muchi.
Nu-mi amintesc ca nainte sa fi fost o asemenea pacoste pe capul
omului.
As dori sa te anun ca sunt o fotografa absolut celebra. Mii de oameni
izbucnesc n urale cnd ndrept aparatul spre ei.
Si cni rapid, cnd pe buze ii apru un uor surs.
Eti att de chipe, tata. i ari ca un stpn aici.
Daca eti aa de-a dracului de celebra, n-ar trebui sa mguleti
oamenii ca s-i fotografiezi.
Jo rase, cobornd aparatul.
Asta cam aa e. Dar eti ntr-adevr frumos. Fceam nite fotografii la
Elsie Pendleton. Vduva Pendleton, adug ea, micnd din sprncene.
A inut neaprat sa te ntreb daca eti dispus. De mai multe ori.
Elsie Pendleton cuta un brbat n locul celui pe care l-a ngropat, de
cnd a aruncat prima mana de pmnt peste sicriu. Nici n ruptul capului n-oi
fi eu acela.
Un bun simt pt. care familia i mulumete.
Sam constata ca iari ii tremurau buzele i cltin din cap, att ca
reacie cat i drept cauza.
Azi eti ngrozitor de gurea.
O schimbare drgu, nu crezi? M-am saturat de mine nsmi, se
ghemui ea sa schimbe obiectivele. i mi-a trecut prin minte ca era nevoie sa
depesc o etapa. Poate ca sosirea mea aici a fost nceputul.
Tcu un moment, doar pt. a privi peste mlatina sclipitoare.
Ca sa privesc cteva lucruri n fata, inclusiv pe mine nsmi. Si, s-mi
dau seama ca, daca nu m-am simit iubita, poate a fost fiindc nu am lsat pe
nimeni sa ma iubeasc.
Ridicndu-i privirea, vzu ca se uita la ea, cercetndu-i fata.
N-o cuta n mine, tati, nchise Jo ochii, cu un junghi de durere. N-o
mai cuta n felul cum arat. Ma doare cnd faci asta.
Jo Ellen
Toat viaa am ncercat sa nu mai semn cu ea. In colegiu, cnd
celelalte fete se gteau i se fandoseau, eu ma abineam. Daca m-a fi aranjat,

ar fi trebuit sa ma uit n oglinda. i as fi vzut-o pe ea, la fel ca tine, cnd ma


priveti.
Cu ochii notndu-i n lacrimi, se ridica.
Ce trebuie sa fac, tati, ca sa ma vezi aa cum sunt?
Te vad. Nu pot sa n-o vad i pe ea, dar te vad clar, Jo Ellen. i sa numi
dai apa la oareci. Nu ma pricep la figurile astea muiereti.
i ndesa minile n buzunare, ntorcndu-se.
Acum, adun-te. Lexy e cea care ncepe sa bzie la semnal, nu tu.
Fata aia afurisita i da drumul i daca te uii cruci la ea, iar cnd nu
plnge se burzuluiete. Daca nu-i baga minile-n cap i nu se mrit mai
repede cu Giff ala, am sa nnebunesc.
Jo chicoti tremurtor.
Dar, tati, nu tiam c-o iubeti att de mult nct s-o lai sa te scoat
din mini.
Sigur c-o iubesc. E a mea, nu? replica Sam argos, impunndu-i sa
se ntoarc spre Jo. i tu la fel.
Da, zmbi ea, lsnd durerea sa treac. i eu.
Cnd lumina n-o mai mulumi, Jo se ncuie n camera obscura. i acolo
avea parte de emoii. De la film la negative, de la negative la traifuri.
Pe acestea din urma ncepu sa le studieze, examinnd prin lupa detaliile,
defectele, umbrele.
Dintr-o duzina, putea alege una care s-i satisfac toate exigentele.
Totui, sfoara de uscat i se umplu repede cu pozitive pe care le considera
demne de atenie. Cnd ajunse la un rollfilm fara insemne, istui din limba,
nemulumit.
Propria ei neglijenta, i spuse. Potrivi ceasul, stinse luminile i ncepu
procesul de developare. ntunericul o linitea. Se putea mica perfect, mecanic
chiar, numai pe pipite. Nervii ii vibrau de nerbdare. Ce avea sa vad acolo,
ce-avea sa gasesca? Ce moment imortalizat avea sa fie conservat pt. eternitate,
numai fiindc il alesese ea?
Aprinse becul rou, scldnd camera n acea ireala lumina de lucru. i
scoase un ipt nbuit, parte ocat, parte rznd, cnd i privi propria ei
imagine negativa, nuda, tolnit pe covorul lui Nathan.
Iisuse, asta s-mi fie nvtur de minte sa mai las filmele fara
insemne.
Ridica pelicula, studiind celelalte negative. Cele pe care le fcuse n
furtuna artau promitoare. Iar gura i se uguie cnd le cerceta pe primele,
probabil fcute de Nathan pe drum.
Vzu una cu dune, peste pajitea unde se desfceau florile, iar marea se
rostogolea dincolo de ea, cu creste nalte, nspumate. Compoziie onorabila,

medita ea. Pt. un amator. Desigur, daca se ostenea s-o aduc pana n faza de
traif, avea sa gseasc fr-ndoial, cteva defecte majore.
Ochii ii fura atrai din nou spre captul filmului. Propria ei fata, propriul
ei trup. Chiar n timp ce ntindea mana spre foarfece pt. a distruge negativele,
se opri. Avea sa fie att de pudibonda, de ndrtnic i sa nu-i satisfac
propria curiozitate?
n fond, ea era singura care trebuia sa le vad.
Prada unui impuls, se reapuca de lucru. Nu-i fcea nici un rau daca
trgea un set de traifuri de pe film. Pe cele ale ei nsei, le putea distruge mai
trziu. Dup ce se uita bine la ele.
Acum, n timp ce lucra, nu mai fredona n ton cu radioul. Era prea
stnjenit i prea surescitata ca sa mai aud muzica din difuzor.
Hrtia fotografica abia se uscase, cnd o trnti pe planeta i se repezi la
ea cu lupa. i tinu respiraia, vznd imaginile mrite devenind clare.
Arata att de desfrnat, bnuia ca ar fi fost cuvntul cel mai potrivit.
Cu ochii ntredeschii i buzele uor arcuite, ntr-o vizibila satisfacie sexuala.
Trupul ei prea aproape copt. Se prea c-i recptase silueta, chiar fara sa
observe. Cu siguran, avea curbe.
n urmtoarea, avea ochii complet deschii, rotunjii de uimire. Minile i
se ridicase pe jumtate spre sani, cu micarea ncremenit de expunerea
rapida. Nu ncpea vorba ca arata cum sa spun? Sifonata i sexy?
O, Doamne, niciodat nu-i mai ngduise sa se expun astfel n fata
cuiva. O lsase sa se ntmple si, pre de-un moment doar, putu recunoate ca
dorea sa se mai ntmple i alta data.
Voia s-l lase s-o ating, s-o fac sa se simt dorita i nepstoare.
Avea n josul pntecului o adnc jinduire de a fi din nou acea femeie,
femeia pe care el o vzuse i o imortalizase pe pelicula. De a-l lsa s-o ia iari
n stpnire i de a ti ca avea puterea s-l ia i ea n stpnire pe el.
Ii druise acest lucru si, imortaliznd momentul, o fcuse s-l priveasc
drept n fata i sa vad ce putea avea alturi de el. i ce putea pierde fara el.
Eti un ticlos, Nathan. i te ursc pt. asta.
Se ridica repede i ascunse foaia cu traifuri n fundul unui sertar. Nu, navea s-o distrug. Avea s-o pstreze, ca amintire. Ori de cate ori se mai simea
tentata sa aib ncredere ntr-un brbat, s-i druiasc att de mult unui
brbat, avea s-o scoat i s-o contempleze.
Si s-i aduc aminte cat de uor se despriser.
Jo Ellen, se auzi vocea lui Lexy prin usa, n timp ce batea tare i cu
fora.
Lucrez.

Da, tiam. Dar cred ca ar fi cazul sa termini curnd, repede i n mare


graba. Ghici cine a venit cu bacul de seara?
Brad Pitt.
As vrea eu. Dar s-ar putea s-i placa i mai mult. Nathan Delaney
tocmai a intrat n buctrie, n mrime naturala i de doua ori mai sexy. i te
cuta.
Jo ridica o mana la inima i i-o mpinse ferm la locul ei.
Spune-i c-s ocupata.
L-am i tratat cu refuz din partea ta, scumpete. I-am zis ca nu vad de
ce ai lsa balta ceea ce faci, ca sa vii n fuga mare, numai fiindc a aprut el pe
Desire ca un vnt de ghinion.
Jo i simi buzele arcuindu-se admirativ. Putea s-i imagineze uor
scena, cu Lexy jucnd impecabil rolul frumoasei sudiste rece ca un ghear.
i mulumesc.
Dar trebuie s-i spun of, deschide usa asta, Jo. M-am saturat sa
tot vorbesc prin ea.
ntruct Lexy tocmai ajunsese n capul listei cu clauzele persoanelor celor
mai favorizate ale lui Jo, ii fcu hatrul, trgnd zvorul i deschiznd usa att
cat sa se poat rezema de tocul acesteia.
i-a fi recunosctoare daca i-ai spune ca nu ma intereseaz s-mi
schimb programul dup toate toanele lui.
Ii spun. Drgu zis. Dar Jo, arata att de btut de vanturi i sexy i
gata-gata de nu stiu ce.
i ddu ochii peste cap, ntr-o expresie de apreciere feminina pura.
Mi-a tresrit frumuel inima, numai privindu-l.
Ei bine, poi s-o lai mai moale cu tresririle. Tu de partea cui eti?
De partea ta, mieluico, absolut 100%, o srut ea pe obraz ca sa i-o
dovedeasc. Trebuie sa fie pedepsit, nu ncape nici o ndoial. i daca ai nevoie
de vreun sfat n sensul asta, sunt mai mult dect incantata s-i dau cteva
idei.
Am destule idei proprii, mulumesc.
Insa, i rula umerii pt. a-i alunga tensiunea.
Spune-i ca n-am chef s-l vad, nici sa vorbesc cu el i ca ma atept sa
fiu ocupata i cu probleme mult mai importante dect el, pt. o buuun bucata
de timp.
As prefera sa i-o spui tu nsi, exact cu cuvintele astea. Cred ca ai un
mare talent la aa ceva, se largi pana la urechi zmbetul lui Lexy, n timp ce-i
rsucea pe deget o uvi de par. Cobor s-i spun i pe urma ma ntorc aici ca
s-i raportez ce-a avut el de zis la chestia asta?
Nu suntem n liceu.

Nu, e i mai interesant i mai amuzant. A, stiu ca eti oprita bine de


tot, Jo, i batu ea uor sora pe obraz. i eu as scuipa la fel de furie, ca o mata
calcata pe coada. Dar ia gndete-te ce satisfacie vei simi cnd o sa ti se
trasc la picioare. Sa nu-l primeti napoi pana n-o face. i sa vina cu cel
putin 2 buchete mari de flori i un cadou frumos i scump. Cel mai bine ar fi sa
fie bijuterii.
Starea de spirit a lui Jo executa o ntoarcere rapida.
Lexy, eti o femeie manipulativ i materialista.
i ma mndresc cu asta, iubito. Ascult-o tu pe surioara ta i-ai sajungi
stpn pe omul asta. Acum, cred c-i acolo jos, ateptnd i transpirnd exact
att cat trebuie pt. lovitura urmtoare, i freca ea palmele. O sa te reprezint
bine, nici o grija.
Jo ramase rezemata de tocul uii, n timp ce Lexy pleca opind.
Te cred, murmura ea. i-i raman ndatorat.
Satisfcut, Jo se ntoarse n camera obscura. i fcu ordine pe bancul
de lucru, aranja sticluele cu chimicale, apoi le puse n poziiile de dinainte. i
examina unghiile, ntrebndu-se daca s-o lase totui pe Lexy s-i fac
manichiura.
Cnd auzii pasi, se ntoarse spre usa, pregtit sa aud raportul lui Lexy.
Iar cnd silueta lui Nathan umplu tot cadrul uii, nervozitatea lui se ciocni de a
ei violent.
Trebuie sa vii cu mine.
Vorbea rspicat, i numai pe ton de scuza, nu.
Cred ca ai fost informat ca sunt ocupata. i nu te-a invitat nimeni n
camera asta.
Scutete-m, Scarlett, o apuca el de mana, trgnd-o din loc; cnd
mana cealalt a lui Jo i lua avant, zvcni nainte i-l pocni din rsputeri peste
fata, i ngust ochii, dnd din cap. Bine, atunci, cu fora.
Camera se ntoarse cu capu-n jos att de repede, nct Jo nici nu apuca
sa scoat blestemul ce-i ardea pe limba. Ieise pe jumtate din ncpere, cu ea
aruncata pe un umr, cnd i reveni din soc suficient pt a ncepe sa se zbat.
Ia-i de pe mine labele-astea-mputite de nenorocit trtor de yankeu!
ncepu ea s-i dea cu pumnii n spate, furioasa ca nu-i putea lua
complet avant.
Crezi ca poi s-o trimii pe sor-ta sa ma expedieze? Maine diminea
pe vremea asta.
mpinse usa i porni n jos pe scara ngust.
Am cltorit toat ziua asta blestemata ca sa ajung aici, i vei avea
bunul simt de a asculta ceea ce am de spus.

Bun simt? Bun simt? Ce tie un nesimit de new-yorkez n clduri


despre bun simt?
n spaiul restrns al scrii, zvrcolelile ei nu reuir dect sa fac sa se
loveasc de perei cu capul.
Te ursc!
Urechile ii rsunau, att de pe urma loviturii, cat i de umilin.
M-am pregtit pt. asta.
Sumbru i hotrt, o cara n buctrie. Lexy i Brian ncremenir cu
gurile cscate.
Ma scuzai, spuse scurt Nathan, ieind cu Jo, care lsa n urma lor un
irag de ameninri i blesteme.
Of, ofta Lexy prelung i adnc, ducndu-i o mana la inima. N-a fost
cea mai romantica scena pe care-ai vzut-o n viaa ta?
Ccat, puse Brian pe masa plcint pe care tocmai o scosese din
cuptor. O s-i sfie mutr-n buci, imediat ce are ocazia.
Mult te mai pricepi tu la romantism, se rezema Lexy de bufet. Pariez pe
20 de dolari c-o s-o aib-n pat, complet dispusa, n cel mult o ora.
Brian o auzi pe Jo zbiernd ceva despre castrarea unui anumit ticlos
yankeu i ddu din cap.
Primesc pariul, surioara.
CAPITOLUL 26
Jo sttea tcut, fierbnd pe dinuntru, n timp ce jeep-ul lui Nathan
strbtea scrnind Drumul Scoicilor. N-avea s-i dea satisfacia de-a sari
dintr-un vehicul n micare, nici de-a o lua la fuga dup ce se oprea. Pur i
simplu avea s-i sfie pielea n zdrene nsngerate, imediat ce nu mai erau n
pericol sa ias de pe drum.
Nu aa vroiam sa se ntmple, mormi Nathan. Am s-i vorbesc. E
ceva important. Grozav moment ai mai ales ca s-i faci numrul de femela cu
nasul pe sus.
Nelundu-i n seama torsul sczut de avertizare, continua s-i sape i
mai adnc groapa.
Nu ma deranjeaz o ncierare. In orice situaie rezonabila, n-am nimic
mpotriva unei bataite bune la fund. nsenineaz atmosfera. Dar asta nu-i o
situaie rezonabila, iar faptul ca tu i-ai ieit din ni nu face dect sa
complice o ncurctur deja dureroasa.
Deci eu sunt de vina, trase ea aer printre dini, cnd jeepul frana cu o
smucitura n fata vilei. E vina mea?
Nu e vina nimnui, Jo. Asta-i toat
Se ntrerupse brusc, prea ocupat ca sa se apere pt. a mai pierde vremea
cu vorbele.

Nu se repezi la el cu dinii, unghiile i acuzaii nfierbntate. Il lua la


poceala cu pumnii, iar primii civa zburar drept pe lng garda lui.
Iisuse! Iisuse Dumnezeule!
i dorea sa fi putut rade amndoi. i dorea pe toi sfinii sa poat doar
s-o traga spre el, s-ai intuiasc braele alea cu un uluitor tonus muscular i sa
urle n hohote.
Simi n gura gustul sngelui, nefiind tocmai sigur ca n-avea s-i
descopere falca rupta, i n cel din urma, reui s-o imobilizeze pe scaun, n timp
ce amndoi gfiau sufocai.
Ai de gnd sa ncetezi? Ai de gnd s-i aduni mcar o bruma de
stpnire i sa nu mai ncerci s-mi faci creierii care presupun c-s n
perfecta stare de funcionare chislia?
O strnse mai tare, ferindu-se repede cnd Jo ncerca s-i repead
genunchiul n sus, pt. a-l scoate din lupta.
Nu vreau sa te lovesc.
Ei, mare pcat, pt. ca eu vreau sa te lovesc. Vreau sa te expediez de
aici ontcind, fiindc m-ai tratat asa.
Iart-m, i cobori el fruntea spre a ei, ncercnd s-i traga
respiraia. mi pare rau, Jo.
Jo refuza sa se mblnzeasc, refuza s-i recunoasc mica tresrire a
inimii cnd ii auzi dezndejdea absoluta din glas.
Nici mcar nu tii pt. ce-i pare rau.
Pt. mai multe dect ai tu habar.
Se retrase, privind-o n ochi.
Te rog, vino acas. Am multe s-i spun. Lucruri pe care n-a fi vrut sa
fiu obligat sa ti le dezvlui. Dup aceea, ma vei putea nvinei n btaie i nu voi
ridica un deget ca sa ma apar. Jur.
Ceva era n neregula, ngrozitor de n neregula. Furia i se transforma n
frica. i pastra vocea calma, nainte ca imaginaia sa i-o ia razna.
Ne-am neles. Intru i poi spune tot ceea ce ai de spus. Iar apoi, am
terminat, Nathan.
Il mpinse i deschise portiera.
Fiindc pe mine nimeni nu ma ls cu ochii-n soare, continua ea cu
voce sczut i vibranta. Nimeni, niciodat.
Lui Nathan i se frnse inima, dar o conduse nuntru i aprinse luminile.
As vrea sa iei loc.
N-am nevoie sa iau loc i ce-ai vrea tu nu ma intereseaz. Cum ai
putut sa pleci asa?
Chiar n timp ce se rsucea spre el, i cuprinse trupul cu braele, intrun
gest de aprare.

Cum ai putut sa iei din patul meu i sa pleci, fara o vorba? i sa


ramai plecat, cnd tiai ce simeam? Daca te plictisisei de mine, puteai mcar
sa te pori drgu.
Sa ma fi plictisit de tine? Doamne fereste, Jo, n-a existat un minut n
ultimele 8 zile, n care sa nu ma fi gndit la tine, n care sa nu te fi dorit.
Ma crezi aa de proasta sau de nestula nct sa cred o minciuna ca
asta? Daca te-ai fi gndit la mine, daca m-ai fi dorit, n-ai fi putut s-mi ntorci
spatele ca i cum nimic n-ar fi avut vreo importanta. Ca i cum n-ar fi contat
niciodat.
Daca nu conta, daca nu conta mai mult dect orice altceva din viaa
mea, as fi putut sa raman. i-acum n-am mai fi avut conversaia asta.
M-ai fcut sa sufr, m-ai umilit, m-ai
Te iubesc.
Jo se smuci ca pt. a evita o lovitura.
i ce, acum te atepi sa mi se moaie genunchii? Crezi c-mi poi
spune asta i imediat ma reped n braele tale?
Nu. Nu te-a iubi, daca n-ai putea sa stai aici i sa ma scuipi dup ce
i-am spus-o.
Se apropie de ea, cednd nevoii de a o atinge. Doar o uoar mngiere
cu vrfurile degetelor peste umeri.
i te iubesc ntr-adevr, Jo Ellen. Poate ca dintotdeauna te-am iubit.
Poate ca fetia aia de 7 ani m-a distrus pt. orice alta femeie. Nu stiu.
Dar am nevoie sa ma crezi. Am nevoie s-o spun i trebuie sa ma crezi,
nainte de a ncepe i restul.
Il privi n ochi, iar acum genunchii ncepur ntr-adevr s-i tremure.
Vorbeti serios.
Destul de serios ca s-mi pun trecutul, prezentul i viitorul n minile
tale.
I le lua ntr-ale lui un moment, le studie, le memora, apoi le ddu
drumul.
M-am dus napoi la New York. Am acolo un prieten de familie, un
medic. Neurolog. Voiam s-mi fac nite teste.
Teste? i mpinse Jo parul pe spate, nedumerita. Ce fel de O,
Doamne Dumnezeule!
O izbi ca un pumn, drept n inima.
Eti bolnav. Neurolog. Ce este? Tumora?
Sngele ii nghe n vene.
Dar te poi trata. Poi sa
Nu sunt bolnav, Jo. Nu am nici o tumora, nimic n neregula. Dar a
trebuit sa ma asigur.

Nu e nimic n neregula, i ncruci ea din nou braele, cuprinzndui trupul. Nu neleg. Te-ai ntors la New York ca s-i faci teste ale creierului
cnd nu e nimic n neregula cu tine?
Am spus ca trebuia sa fiu sigur. Fiindc m-am gndit ca s-ar putea sa
am pierderi ale luciditii, crize de somnambulism sau amnezie. Si, poate, ca eu
am omort-o pe Susan Peters.
Jo se aez ncet pe braul fotoliului, rezemndu-se cu o mana de sptar.
Nu-i desprinse nici un moment ochii dinspre el.
De ce sa crezi o nebunie ca asta?
Fiindc a fost sugrumata aici, pe insula. Fiindc i-a fost ascuns
cadavrul. Fiindc soul ei, familia, prietenii, ar fi putut trai toat viaa fara a ti
ce se ntmplase.
nceteaz.
Nu mai putea respira i trebuia s-i nving pornirea de a-i acoperi
urechile. Inima ii batea prea repede, fcndu-i capul sa se nvrteasc,
umezindu-i pielea. Cunotea semnele, panica ateptnd vicleana sa se repead.
Nu vreau sa mai aud.
Nici eu nu vreau s-i mai spun. Dar niciunul din noi nu are de ales.
Se ncord, ca sa priveasc n fata nu numai adevrul, ci i pe ea.
Tatl meu i-a omort mama.
E o nebunie, Nathan.
i impuse sa se ridice i sa fuga, dar nu se putea mica.
i e o cruzime.
E i una i alta. Dar mai este i adevrul. Acum 20 de ani, tatl meu ia
luat mamei tale viaa.
Nu. Tatl tau dl. David era bun, ne era prieten. Vorbeti fara
minte. Mama mea a plecat.
Vocea ii tremura, frngndu-se, apoi se ridica.
A plecat i att.
N-a plecat niciodat de pe Desire. I-a i-a aruncat cadavrul n
mlatina. A ngropat-o n balta srat.
De ce spui asta? De ce-mi faci toate astea?
Fiindc e adevrul, i deja l-am ocolit prea mult timp.
Fcu un efort sa spun i restul, sa termine, n timp ce Jo nchidea ochii,
scuturnd cu tarie din cap.
A plnuit totul din clipa cnd a vzut-o, cnd am sosit, n vara aia.
Nu. Nu, oprete-te.
Nu pot opri ceea ce s-a ntmplat deja. inea un jurnal i probe,
ntr-un seif de depozit. Am gsit totul, dup ce el i mama au murit.
Ai gsit?

Lacrimile i se prelinser printre gene, n timp ce i cuprindea strns


trupul cu braele, ncepnd sa se legene.
Te-ai ntors aici.
M-am ntors aici ca sa privesc adevrul n fata, s-ncerc s-mi
amintesc cum a fost vara aceea. Cum fusese el atunci. i sa ncerc sa ma
hotrsc daca sa las totul ngropat sau sa spun familiei tale ceea ce a fcut
familia mea.
Cunoscutul val de panica maladiva navali prin ea, vuindu-i n cap,
gonindu-i prin snge.
Ai tiut. Ai tiut tot timpul, i te-ai ntors aici. Te-ai culcat cu mine,
tiind.
Greata ii ddu ameeli cnd sari n picioare.
Ai intrat n mine.
Turbarea o sfie cu o clipa nainte ca mana ei s-l plesneasc peste
obraz.
Te-am lsat n mine.
Il lovi din nou, cu slbticie. Nathan nici nu se apr, nici nu evita
loviturile.
tii cum ma face asta sa ma simt?
tiuse ca avea sa se uite la el exact n felul acela, cu ura i dezgust, chiar
i cu teama. Nu avea ncotro, dect sa accepte.
N-am suportat adevrul. Tatl meu era tatl meu.
A omort-o. Ne-a rpit-o. i atia ani
Jo, n-am tiut dect dup moartea lui. Luni de zile am ncercat sa
neleg. Stiu prin ce treci acum
N-ai cum sa tii, azvrli ea cuvintele; voia s-l loveasc, s-i lase urme,
s-l fac sa sufere.
Nu mai pot ramane aici. Nu te mai pot privi! Nu! se smuci ea, ridicnd
pumnii, cnd Nathan se apropie. Sa nu pui minile pe mine. As putea sa te
omor daca ma mai atingi vreodat. Ticlosule, nu te mai apropia de mine i de
familia mea.
Cnd o lua la fuga, Nathan nu ncerca s-o opreasc. N-ar fi putut. Insa ii
urmri goana haotica, nescpnd-o din ochi. Daca altceva nu putea face, avea
sa se asigure ca ajungea nevtmat la Sanctuar.
Dar Jo nu spre Sanctuar fugi.
Nu se putea duce acas. Nu suporta. Nu-i mai putea recpta respiraia,
nu putea s-i limpezeasc vederea. O parte din ea nu voia dect sa cada la
pmnt, sa se ghemuiasc i sa urle pana cnd mintea i trupul i se goleau de
toat suferina. Dar era ngrozit ca navea s-i mai gseasc niciodat puterea
de a se ridica din nou n picioare.

Asa ca alerga, fara nici o destinaie precisa n gnd, printre copaci, prin
ntuneric, cu felurite imagini fulgerndu-i hidos prin cap.
Fotografia mamei sale, revenind la via. Ochii deschizndu-se.
Deruta, teama, durere. Gura cscndu-se larg sa urle.
Durerea o njunghie n coasta ca un cuit. i apuca locul chinuit,
scncind, i continua sa alerge.
Ajunsese pe nisip, lng valurile care se sprgeau. Aerul i se zbuciuma
greu n plmni. Czu, lovindu-i cu putere minile i genunchii, numai pt. a
se aduna pe picioare i a-i relua fuga, mpleticita. Nu tia dect ca trebuia sa
scape, sa fuga de suferin i de acea oribila, sfietoare tristee.
Auzi o voce strignd-o pe nume i tropit de picioare pe nisip n spatele
ei. Aproape ca se mpiedic din nou, i reveni i se ntoarse sa riposteze.
Jo, iubito, ce e?
mbrcat numai ntr-un halat, cu parul ud de sub dus, Kirby venea n
graba spre ea.
Eram pe terasa i te-am vzut
Nu m-atinge!
Bine.
instinctiv, Kirby i cobori vocea, vorbind cu blndee.
Ce-ar fi sa vii n acas? Te-ai lovit. i sngereaz minile
Am
Zpcit, Jo i cobori privirea, pt. a vedea zgrieturile i sngele care i se
prelingea din podurile palmelor.
Am czut.
Stiu. Te-am vzut. Vino sus. Ti le spl.
N-am nevoie n-am nimic.
Nici nu i le mai simea. Apoi picioarele ncepur s-i tremure i capul
porni iari sa i se nvrteasc.
A omort-o pe mama mea. Kirby, mi-a omort mama. E moarta.
Prudenta, Kirby se apropie, pana reui s-o cuprind cu un brat pe dup
mijloc, sprijinind-o.
Vino cu mine. Acum hai acas, cu mine.
Cnd Jo se ls moale, ncepu s-o conduc peste nisip. Aruncnd o
privire n urma, il vzu pe Nathan stand la civa pasi distanta. Ochii li se
ntlnir un moment n lumina lunii. Apoi Nathan se ntoarse i se pierdu n
ntuneric.
Mi-e rau, murmura Jo.
Senzaiile ii reveneau, mici nepturi de ac pe toate suprafaa pielii si,
odat cu ele, clocotul nchegat din stomac.

Nu-i nimic. Trebuie sa te culci putin. Rezeama-te de mine i intram n


casa.

A omort-o. Nathan tia. Mi-a spus.


Acum avea impresia ca plutea, n sus pe trepte, pe usa casei.
Mama mea e moarta.
Fara o vorba, Kirby o ajuta sa se ntind pe pat, acoperind-o cu o ptur
subire. ncepea sa tremure socata.
Respira iar, ii ordona Kirby. Concentreaz-te pe respiraie. Ma duc un
moment dincolo. Aduc ceva care o s-i ajute.
N-am nevoie de nimic.
Un nou val de panica o cuprinse i se agata cu putere de mana lui Kirby.
Fara sedative. Pot s-o scot la capt. Pot. Trebuie.
Sigur ca poi, se aez Kirby pe pat, apucnd-o de mana pt. a-i lua
pulsul. Eti gata s-mi povesteti?
Trebuie s-i spun cuiva. Familiei insa nu-i pot spune. Inca nu pot
suporta aa ceva. Nu stiu ce sa fac. Nici mcar ce sa simt nu stiu.
Pulsul ncetinea, iar pupilele ii reveneau la normal.
Ce i-a spus Nathan, Jo?
Jo privi n tavan, concentrndu-i vederea asupra acestuia, agatanduse
de centrul lui.
Mi-a spus ca tatl lui a omort-o pe mama.
Doamne sfinte! ii ridica Kirby mana la obraz, ngrozit. Cum s-a
ntmplat?
Nu stiu. Nu stiu. N-am putut asculta. N-am vrut sa ascult. A spus ca
tatl lui a omort-o, ca inea un jurnal. Nathan l-a gsit i s-a ntors aici. M-am
culcat cu el.
Lacrimile ncepur s-i curg din ochi, prelingndu-i-se pe tmple.
M-am culcat cu fiul ucigaului mamei mele.
Kirby tia ca era nevoie de calm. i de logica rece. Un singur cuvnt
neinspirat, total nepotrivit, i se temea ca Jo avea sa i se sfrme n mini.
Jo, te-ai culcat cu Nathan. Ai inut la Nathan, i el la tine.
tia. A venit aici tiind ce fcuse tatl lui.
i trebuie sa fi fost ngrozitor de greu pt. el.
Cum poi spune asta? se ridica Jo n coate, furioasa. Lui i-a fost greu?
i un mare curaj din partea lui, continua ncet Kirby. Jo, ci ani sa fi
avut el cnd a murit mama ta?
Ce conteaz?
9 sau 10 cred. Doar un bieel. Il vei acuza pe bieelul acela?
Nu. Nu. Dar acum nu mai e un copil, iar tatl lui
Tatl lui Nathan. NU Nathan.

Din piept i se smulse un suspin, apoi inca unul.


Mi-a luat-o.
Stiu. mi pare att de rau, o strnse Kirby la piept. ngrozitor de rau
mi pare.
Pe cnd Jo plngea n braele ei, Kirby stiu ca acea furtuna nu era dect
nceputul.
Avu nevoie de o ora, pana sa poat gndi din nou. Sorbi din ceaiul
fierbinte i dulce pe care i-l fcuse Kirby. Panica greoas se risipise ntr-un val
de tristee. Acum, pt. cteva momente, tristeea era aproape la fel de calmanta
ca i ceaiul.
tiam ca era moarta. O parte din mine a tiut-o ntotdeauna, inca de
pe vremea cnd s-a ntmplat. O visam. Pe msur ce creteam am nceput sa
alung visele, dar reveneau incontinuu. i erau din ce n ce mai puternice.
Ai iubit-o. Iar acum, orict de groaznica e situaia, tii ca nu te-a
prsit.
Inca nu pot gsi nici o mngiere n asta. Am vrut s-l lovesc pe
Nathan. Fizic, emoional, n toate modurile posibile de a-i provoca durere. i am
reuit.
Crezi ca e o reacie anormala? Jo, mai potolete-te.
ncerc. Aproape am clacat din nou. As fi fcut-o, daca nu veneai tu.
Dar am venit, o strnse Kirby de mana. i eti mai puternica dect
crezi. Destul de puternica pt. a o scoate la capt.
Sunt datoare sa fiu, mai bau ea putin ceai, apoi ls ceaca jos.
Trebuie sa ma ntorc la Nathan.
In noaptea aste nu trebuie sa faci altceva dect sa te odihneti.
Nu, n-am ntrebat nici un moment de ce sau cum sau
nchise ochii.
Trebuie sa aflu rspunsurile. Nu cred ca mai pot trai n starea asta
pana nu aflu rspunsurile. Cnd ma duc la ai mei, va trebui sa stiu totul.
Te-ai putea duce acum la ei i voi veni i eu cu tine. Putem pune
ntrebrile mpreun.
Singura, trebuie s-o fac singura. Eu sunt n centrul situaiei asteia,
Kirby.
Capul o durea scitor. Cnd deschise ochii, i-i vzu brutal de
ntunecoi, pe fata lipsita de culoare.
Sunt ndrgostit de omul al crui tata mi-a asasinat mama.
Cnd Kirby o ls n fata uii lui Nathan, Jo ii vzu silueta prin plasa
uii. Se ntreb daca vreunul din ei avea sa mai aib vreodat n viaa lui de
fcut un lucru mai greu dect s-l priveasc n fata pe celalalt, i trecutu.

Nathan nu spuse nimic n timp ce Jo urca treptele, dar deschise usa i ii


fcu loc sa intre. Crezuse ca n-avea s-o mai vad niciodat i nu era sigur ce iar fi fost mai greu, sa triasc fara ea sau s-o vad astfel palida i cu fata
descompusa.
Trebuie sa te ntreb trebuie sa stiu.
i voi spune tot ce pot.
Jo i freca minile, pt. ca uoar durere din palmele zgriate s-i
pstreze judecata limpede.
Au au avut o relaie?
Nu.
Ar fi vrut sa se ntoarc, dar se sili s-i nfrunte suferin din ochi.
N-a fost nimic de genul asta intre ei. i n jurnal, scria ca era devotata
familiei. Copiilor, soului ei. Jo
Dar ar fi vrut sa existe. O dorea.
Desfcu palmele:
S-au certat? A avut loc un accident.
Cu respiraia tremurtoare, insista rugtor:
A fost un accident.
Nu, Doamne.
Era tot mai rau, i spuse el, cu fiecare secunda ce trecea devenea din ce
n ce mai rau.
Ii cunotea obiceiurile. I le studiase. Ea obinuia sa se plimbe noaptea,
prin grdini.
Ii ii plceau florile noaptea.
Visul pe care-l avusese n noaptea cnd o gsiser pe Susan Peters ii
reveni n minte.
Mai ales cele albe ii plceau. ndrgea mirosurile, linitea. O numea
perioada ei de singurtate.
A ales noaptea, continua Nathan. I-a pus mamei mele un somnifer n
vin, ca sa sa nu tie ca plecase. Tot ce fcea, consemna pas cu pas n jurnal.
A scris ca a ateptat-o pe Anabelle la marginea pdurii din vestul casei.
Il omora pas cu pas s-o spun, s-o priveasc pe Jo n fata i sa i-o spun.
A ameit-o cu o lovitura i a dus-o n pdure. Pregtise totul. i
instalase deja luminile, trepiedul. N-a fost un accident. A fost plnuit.
Premeditat. A fost deliberat.
Dar de ce?
Fu nevoita sa se aeze. Cu picioarele epene i fragile ca doua crengue,
se poticni spre un scaun.

Mi-l amintesc. Era bun cu mine. i rbdtor. Tata mergea cu el la


pescuit. Iar mama ii fcea din cnd n cnd plcint cu pecan, fiindc ii plcea
foarte mult.
Scoase un sunet de neputin, apoi i aps degetele peste buze ca sa il retina.
O, Doamne, vrei sa cred c-a omort-o fara nici un rost?
Avea un scop.
Nathan se ntoarse i merse n buctrie sa scoat o sticla de scotch
dintr-un dulap.
Nu l-ai putea numi niciodat rost.
Turna butura ntr-un pahar, il bau dintr-o suflare i uier, cu gtlejul
ars de tria alcoolului. Rezemndu-i palmele de bufet, atepta ca sngele sa i
se liniteasc.
L-am iubit Jo. M-a nvat sa merg pe bicicleta, sa parez o minge
razanta. Era atent cu mine. Oriunde cltorea, telefona acas ca sa vorbeasc
nu doar cu mama, ci cu toi trei. i asculta nu se prafacea numai, ca unii
aduli care cred despre copii ca nu observa. inea la noi.
Reveni spre ea, cu ochi plini de elocventa.
Ii aducea mamei mele flori, fara nici un motiv anume. Stteam noaptea
n pat treaz, i-i auzeam rznd mpreun. Eram fericii, iar el era centrul
fericirii noastre. Iar acum, trebuie sa accept faptul ca acest centru nu a existat,
ca a fost capabil de o monstruozitate.
Ma simt golita pe dinuntru, ngim Jo; capul prea s-i pluteasc
unde deasupra umerilor. Atia ani.
nchise un moment ochii, strns.
i vieile voastre eu mers pur i simplu mai departe?
Era singurul care tia i avea foarte multa grija. Am trit mai departe
ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Pana cnd totul s-a sfrit, iar eu am
parcurs hrtiile personale i am gsit jurnalul i fotografiile.
Fotografiile?
Senzaia de plutire se sfri cu o smucitura.
Fotografii ale mamei mele. Dup ce murise.
Trebuia sa spun totul, orict de cumplit ii sfia simplul gnd creierul.
Momentul decisiv, il numea el.
O, Doamne!
Conferine auzite, conferine inute ncepuser sa i se nvrteasc n cap.
A captura momentul decisiv, a anticipa clipa cnd dinamica unei situaii va
atinge punctul culminant, a ti cnd sa declanezi obturatorul pt. a conserva
acea imagine de maxima putere.
A fost un studiu, o lucrare profesionala.

Era scopul lui. Sa manipuleze, sa cauzeze, sa controleze i sa capteze


moartea.
Greata se rzvrti cu violenta. Mai bau scotch, necnd greata n alcool.
N-a fost numai att, nu se poate sa fi fost. Era ceva sucit n el. Ceva ce
noi n-am vzut niciodat. Ceva ce nimeni n-a vzut, nici n-a bnuit.
Avea prieteni, o cariera de succes. Ii plcea sa vad meciuri de baseball la
televizor i sa citeasc romane poliiste. Ii plceau fripturile n aer liber i-i
dorea nepoi.
Il sfiau, fiecare cuvnt, fiecare amintire.
Nu exista nici o aprare, ncheie el. Nici o absolvire.
Jo fcu un pas. Toate emoiile dinuntrul ei se coagulaser concentrate
asupra unui singur punct.
I-a fcut fotografii. Fata. Ochii. Trupul. Nuduri. O privea cu atenie.
Capul inclinat spre umrul stng, braul drept czut peste mijloc.
De unde
Am vzut.
nchise ochii, ntorcndu-se. uurarea era rece, dureros de rece. Un strat
ngheat peste tristeea arztoare.
Nu sunt nebuna. Niciodat n-am fost nebuna. N-am avut halucinaii.
A fost real. Totul.
Despre ce vorbeti?
Nervoasa, i scoase igrile din buzunarul de la spate. Dar, cnd scapr
chibritul, nu fcu dect sa priveasc fix flacr.
Nu-mi tremura mana, murmura ea. E perfect stabila. N-am sa cedez.
Pot merge pana la capt. Niciodat n-am sa mai cedez.
Alarmat sa n-o fi mpins peste vreo limita, porni spre ea.
Jo Ellen.
Nu sunt nebuna.
Capul i se repezi n sus. Calma, atinse cu flacra vrful igrii.
N-am sa ma mai prbuesc i sa ma sfrm din nou. Cel mai rau nu e
dect urmtorul lucru pt. care trebuie sa gseti loc n viaa ta i s-l accepi.
Sufla fumul, il privi cum se rsucea ntr-o ceata subire, pt. a se mistui
apoi.
Cineva mi-a trimis o fotografie a mamei mele. Una dintre fotografiile
fcute de tatl tau.
Lui Nathan ii nghe sngele n vene.
Imposibil.
Am vzut-o. Am avut-o n mini. Asta m-a dobort, asteia nu i-am
putut gsi locul. Atunci.
Mi-ai spus ca cineva i trimitea fotografii de-ale tale.

ntr-adevr. i era printre ele, n ultimul pachet pe care l-am primit la


Charlotte. Iar dup aceea, cnd mi-am mai revenit cat de cat, n-am mai gsit-o.
Cel care mi-o trimisese a ptruns n apartamentul meu i a luat-o napoi. Am
crezut ca avusesem halucinaii. Dar era reala.
Existase. Se ntmplase.
Numai eu i-a fi putut-o trimite. N-am fcut-o.
Unde sunt fotografiile? Negativele?
Nu mai exista.
Nu mai exista? De ce?
Kyle a vrut sa le distrug, cu jurnal cu tot. Eu am refuzat. Aveam
nevoie de timp ca sa hotrsc ce era de fcut. Ne-am certat.
Argumentul lui era ca trecuser 20 de ani. La ce bun sa mai dezgropam
totul? Ne putea distruge pe amndoi. Era furios ca m-a fi gndit mcar, sa ma
duc la politie, sau la familia ta. A doua zi diminea, plecase. Luase cu el
jurnalul i fotografiile. N-am tiut unde s-l gsesc. Apoi, am auzit ca se
necase. Trebuie sa presupun ca n-a putut trai cu acel gnd. Cnd a distrus
totul, chiar i pe el nsui.
Fotografiile n-au fost distruse.
Mintea lui Jo era cat se poate de limpede i de lucida.
Exista, la fel cum exista i cele cu mine. Semn cu mama mea. Nu e
un salt prea mare, de la o obsesie fata de ea, la una fata de mine.
Crezi ca nu m-am gndit la asta, ca n-am fost ngrozit? Cnd am gsito pe Susan Peters, i mi-am dat seama cum murise, m-am gndit ca sunt
singurul care a mai rmas. L-am ngropat pe tatl meu.
Dar i-ai ngropat i fratele?
Nathan o privi lung, cltinnd ncet din cap.
Kyle a murit.
De unde tii? Fiindc s-a spus ca s-a mbtat i a czut de pe un
yacht? i daca n-a fost asa, Nathan? Avea fotografiile, negativele, jurnalul.
Dar s-a necat. Era beat, beat mort, deprimat, mohort, dup cum
spun toi cei care au fost cu el pe vas. Nu i-au dat seama ca dispruse, dect a
doua zi diminea, trziu. Toate hainele lui, toate echipamentele, rmseser la
bord.
Cnd Jo nu spuse nimic, Nathan se rsuci, ncepnd sa se plimbe.
Trebuie sa accept ceea ce a fcut tatl meu, ceea ce a fost. Acum, vrei
sa cred ca fratele meu triete i ca e capabil de toate astea. Sa te pndeasc,
sa te hartuiasc pana te prbueti. Sa te urmreasc pana aici i
n momentul cnd ultimul argument i fcu efectul, se rsuci spre ea.
i s-o omoare pe Susan Peters.
Mama mea a fost strangulata, nu-i asa, Nathan?

Da. Christoase!
Era datoare s-i pstreze calmul, se avertiza Jo, i sa fac pasul
urmtor.
Susan Peters a fost violata.
nelegnd ncotro batea, Nathan nchise ochii.
Da.
Daca n-a fost soul ei
Politia n-a gsit nici o dovada ca s-l acuze. M-am interesat nainte de
a veni aici, Jo.
I se frngea inima sa i-o spun.
Acum, vor cerceta mai ateni dispariia lui Ginny.
Ginny?
Odat cu nelegerea, sosi i groaza. Gheata care o protejase se topi ntr-o
clipa.
Oh, nu!
N-o putea atinge, nu-i putea oferi nici o mngiere. O ls n casa i iei
pe veranda. i propti minile pe balustrada, aplecndu-se n afara, avnd o
nevoie disperata de aer. Cnd usa cu plasa scri, fcu un efort sa se ndrepte.
Ce scop urmarea tatl tau, Nathan? Ce rezolva cu fotografiile, daca nu
le putea arata nimnui?
Perfeciunea. Puterea. Nu numai de a observa i conserva, ci i de a
face parte din imagine. De a o crea. Femeia perfecta, crima perfecta, imaginea
perfecta. O considera frumoasa, inteligenta, graioas.
Valoroasa.
Privii licuricii luminnd aerul cu licriri cochete.
Ar fi trebuit s-i spun, sa va spun tuturor, de cum am ajuns aici.
Miam zis ca doream c-mi trebuia timp pt. a ncerca sa neleg. Am justificat
pstrarea secretului prin faptul ca acceptaseri cu toii o minciuna, iar
adevrul era i mai rau. Apoi, am inut secretul fiindc te doream. Mi-a devenit
mai uor sa justific totul. Sufereai, erai rnit.
Puteam atepta pana aveai ncredere n mine. Puteam atepta pana ma
iubeai.
Degetele i se flexar, elibernd balustrada, n timp ce Jo sttea tcut
lng el.
De obicei, justificrile servesc numai interesele proprii. Ale mele, n
orice caz. Dup moartea lui Susan Peters, n-am mai putut ignora adevrul, nici
dreptul tau de a-l cunoate. Nu puteam face nimic ca s-l schimb, sa ispesc
faptele tatlui meu. Nimic din ce-a spune nu poate vindeca raul pe care vi l-a
fcut ie i familiei tale.

aa e, nu poi face nimic, nu poi spune nimic. A luat-o pe mama mea


i ne-a lsat pe toi cu convingerea ca ne abandonase. Acest unic act egoist nea distrus vieile, a lsat n familia noastr o falie pe care niciodat n-am mai
putut-o vindeca. Fara ndoial ca a lovit-o.
Vocea lui Jo ncepu sa tremure, aa c-i musca buza cu putere pt. a sio
stpni.
Trebuie sa fi fost att de speriata, att de nedumerita. Nu fcuse nimic
ca s-o merite, nimic n afara de faptul ca era aceea care era.
Trase aer prelung n piept, simind gustul marii, apoi expira.
Voiam sa te acuz de tine pt. asta, Nathan, fiindc erai aici. Fiindc tu
ai avut-o pe mama ta, toat viaa. Fiindc m-ai atins i m-ai fcut sa simt
lucruri pe care niciodat nu le mai simisem. Aveam nevoie sa te acuz pt. toate
astea. Si, am fcut-o.
Ma ateptasem.
Nici nu era nevoie s-mi spui. Ai fi putut sa ngropi totul, sa uii. N-a
fi tiut niciodat.
As fi tiut eu i fiecare zi trit alturi de tine ar fi fost o trdare.
Se ntoarse spre ea.
As vrea sa fi putut trai cu asta, sa te crut i sa ma salvez i pe mine.
Dar n-am putut.
i acum? ridica ea fata spre cer, cercetndu-i sufletul. Urmeaz sa te
pun sa plteti ceea ce nu se poate plati, sa te pedepsesc pe tine pt. o fapta care
ni s-a fcut amndurora cnd eram copii?
De ce n-ai face-o?
Cu beregata nfundat de un gust amar, privi spre copaci, pe unde raul
curgea ntr-o tcere tainica.
Cum ai putea sa te uii la mine i sa nu-l vezi pe el i ceea ce a fcut?
Si sa ma urti pt. asta.
Exact asta fcuse, i spuse Jo. Il privise, il vzuse pe tatl lui i-l urase.
Iar el suportase totul, loviturile fizice i verbale, fara o vorba n aprarea
lui.
Curajos, il numise Kirby. i avusese dreptate.
Cat de puternic fusese lovit, i ddu seama Jo. Se ntreb de ce ii
trebuise atta timp ca sa neleag ca orict de mult rau i se fcuse ei, tot atta
suferise i el.
Nu-mi acorzi mult credit pt. inteligenta sau compasiune. E clar ca ai o
prere foarte proasta despre mine.
Nu tia c-i mai rmsese putere sa fie surprins. O privi nevenindu-i sa
cread.
Nu neleg.

Nu, fr-ndoial ca nu ma nelegi, dac-i nchipui ca dup ce am


avut timp sa accept i sa sufr te-a acuza pe tine, sau te-a face rspunztor.
Era tatl meu.
Iar daca ar fi viu, l-a omori cu minile mele pt ceea ce i-a fcut, pt.
ceea ce ne-a fcut tuturor. i ie. L-a uri pe tot restul vieii. Niciodat nu
voi avea un strop de iertare pt. el. Poi face loc n viaa ta pt. asta Nathan sau
vei merge doar mai departe? Am s-i spun ce voi face.
Nu ma voi lsa nelat. Nu voi lsa s-mi fie furata ansa fericirii
adevrate. Dar daca mergi mai departe, voi nva sa te ursc. O pot face, daca
n-am ncotro. i nimeni nu te va uri vreodat mai mult ca mine.
Intra n casa, ca o furtuna, trntind usa n urma ei.
Nathan ramase un moment pe loc, chinuindu-se sa asimileze socul,
recunotin. Dar nu era posibil. Reveni nuntru, vorbind ncet.
Jo Ellen, vrei sa raman?
Nu asta am spus adineaori?
Scoase inca o igar apoi, furioasa, o azvrli.
De ce-ar trebui sa pierd inca o data? De ce-ar trebui sa raman iar
singura? Cum ai putut sa vii aici i sa ma faci sa ma ndrgostesc de tine, iar
apoi sa te smulgi din viaa mea, creznd ca pt. mine era mai bine asa? Fiindc
ai impresia ca e cel mai onorabil lucru. Ei, la dracu cu onoarea ta, Nathan, s-o
ia dracu daca ma lsa fara lucrul de care am nevoie. Am mai fost nelat, am
pierdut i-nainte ceea ce-mi trebuia cu atta disperare i n-am putut face nimic
ca sa ma opun.
Acum nu mai sunt neputincioasa.
Trepida de furie, cu ochii nvpiai i obrajii arznd fierbinte. Nathan nu
vzuse niciodat nimic i pe nimeni mai magnific.
Printre toate lucrurile pe care mi-am imaginat ca aveai sa mi le spui n
noaptea asta, numai asta nu era. Ma pregtisem sa te pierd. Nu eram pregtit
sa te pstrez.
Sa tii ca nu-s un nenorocit de buton de manet, Nathan.
Rasul il surprinse chiar i pe el, scrnindu-i rguit n gat.
Nici nu ma pot hotr ce s-i spun. Nu ma pot gndi dect sa te
iubesc.
S-ar putea sa fie de-ajuns, daca m-ai tine n brae cnd mi-o spui.
Ochii ii rmseser aintii spre ai ei, n timp ce se apropia. La nceput,
braele lui fura nesigure, apoi se ncordar, pana i ngrop fata n parul ei.
Te iubesc.
Emoiile il potopir, n timp ce-i absorbea mirosul, gustul pielii pe buzele
lui.
Te iubesc, Jo Ellen. Fiecare parte din tine.

Atunci, vom face sa fie de-ajuns. Nu vom lsa sa ne fie luata i asta.
Vocea ei era sczut i apriga.
Nu vom lsa.
Zcea complet nemicat, spernd ca Jo dormea.
Femeia de lng el, femeia pe care o iubea, era n pericol, un pericol a
crui sursa ii repugna prea tare pt. a-i spune mcar pe nume. Avea s-o apere,
cu viaa, daca altfel nu se putea. Avea sa ucid ca s-o tina n siguran,
indiferent de pre.
Si spera ca tot ceea ce aveau mpreun sa supravieuiasc.
Nu avea cum s-o evite. Furaser un moment, luaser ceva pt. ei nii.
Dar ceea ce-i bntuia, din urma cu 20 de ani i din prezent, trebuia
nfruntat.
Nathan, trebuie s-i spun familiei mele.
n ntuneric, ntinse mana spre a lui.
Am nevoie sa gsesc momentul i locul cel mai potrivit. Vreau sa lai
asta n seama mea.
Trebuie sa ma lai sa fiu de fata, Jo. Poi s-o faci n felul tau, dar nu
singura.
Bine, dar mai sunt de rezolvat, de fcut, i alte lucruri.
Ai nevoie de protecie.
Nu ncerca s-o faci pe cavalerul alb cu mine, Nathan. Ma enerveaz.
Comentariul ei lene se sfri ntr-o exclamaie, cnd o salta pe genunchi.
N-o sa ti se ntmple nimic, lucir primejdios ochii lui n ntuneric.
Oricare ar fi preul, voi avea eu grija de asta.
Mai bine ncepe prin a te calma, replica ea calma. Sunt hotrt sa nu
ni se ntmple nimic, nici unuia dintre noi. Deci, trebuie sa ncepem sa gndim,
i sa ncepem sa acionm.
Vor exista anumite reguli, Jo. Prima e ca nu mergi nicieri singura.
Nici un pas de pe veranda casei nu faci, nensoita, pana nu se termina
totul.
Nu sunt maica-mea, nu sunt Ginny, nu sunt Susan Peters. Nu sunt
lipsita de aprare, nici proasta i nici naiva. Nu ma voi lsa vnata pt.
distracia nimnui.
ntruct o demonstraie de temperament n-ar fi fcut dect s-o rneasc
n amorul propriu i s-o nfurie, Nathan alese calmul.
Daca e cazul, te duc pe sus de pe insula, la fel cum te-am adus aici
asta seara. Te voi duce ntr-un loc sigur i-am sa te-ncui nuntru. Pt. a evita
un asemenea eveniment neplcut, nu trebuie dect s-mi promii ca nu te duci
singura nicieri.
Ai o imagine cam exagerata a propriilor tale capaciti.

Ba n cazul asta n-o am deloc, ii apuca el brbia n mana. Uit-te la


mine, Jo. Uit-te. Tu eti totul pt. mine. Primesc orice altceva, nfrunt orice, dar
nu accept sa te pierd. Nu mai accept.
Tremura o data, nu de furie sau de teama, ci datorita fiorului rapid i
puternic de emoie.
Nimeni nu m-a iubit vreodat att de mult. Nu ma pot obinui.
Practica i promite.
Nu merg nicieri de una singura, ofta ea. povestea asta cu relaiile nu
e dect un labirint de concesii i compromisuri. Probabil ca de-asta am reuit
s-o evit atta vreme.
Se aez pe clcie.
Nu vom sta cu minile-n san, ateptnd lucrurile sa se ntmple de la
sine. Nu sunt eu singura femeie de pe insula.
Tremura din nou.
Nu sunt singura fiica a lui Anabelle.
Nu, nu vom sta pasivi, n ateptare. Voi da cteva telefoane, voi afla
informaii despre accidentul lui Kyle pe care poate ca le-am omis. N-am fost
meticulos. Trecusem printr-o perioada grea i e posibil sa fi lsat cate ceva smi scape.
Ce tii despre prietenii, despre finanele lui?
Nu prea mult, nici despre unii, nici despre altele. In ultimii ani, n-am
mai fost att de apropiai ca n trecut.
Se ridica sa deschid ferestrele, lsnd aerul sa intre.
Ne-am ndreptat spre zone diferite, am devenit alti oameni.
El ce fel de om a devenit?
Era Cred ca l-ai putea numi genul concentrat asupra prezentului. Il
interesa momentul actual s-l prind i s-l stoarc la maximum. Nusi fcea
griji pt. mai trziu, pt. consecine i pt. plata. Niciodat n-a fcut nimnui
vreun rau, doar lui nsui.
Era de o importanta vitala ca Jo sa neleag acest lucru. La fel de
important, i ddu Nathan seama, ca i a-l nelege el nsui.
Kyle prefera ntotdeauna calea cea mai uoar, iar daca asta nsemna o
scurttur, cu att mai bine. Avea mult farmec, i talent. Tata spunea
ntotdeauna ca, daca ar fi fcut la fel de mult efort cu munca pe cat fcea cu
distracia, ar fi ajuns unul din cei mai mari fotografi ai lumii. Kyle se plngea ca
tata e prea critic fata de lucrrile lui, niciodat mulumit, invidios fiindc avea
toat viaa i cariera nainte.
Se opri, ascultnd cuvintele reluandu-i-se n cap. i suportndu-le
implicaiile. Era oare o competiie? O nevoie aberanta a fiului de a-i ntrece
tatl? Capul ncepu s-i vjie din nou, cu pulsaii puternice la tmple.

Voi da telefoanele, spuse el sec. Daca putem elimina posibilitatea asta,


ne vom concentra asupra altora. Poate Kyle s-a mbtat i i-a artat fotografiile
vreunui prieten, vreunui asociat.
Poate.
Era o zona pe care deocamdat Jo nu voia s-o sondeze.
Autorul are cunotine solide de arta i tehnica fotografica i nu putin
talent. E inconsecvent, uneori lene, dar este talentat.
Nathan se rezuma sa dea din cap. Tocmai il descrisese perfect pe fratele
lui.
Ar trebui s-i developeze singur materialele, continua ea, uurat ca
se putea concentra asupra aspectelor practice. Ceea ce nseamn acces la o
camera obscura. Probabil ca avea una n Charlotte, iar apoi, cnd a venit aici, a
fost necesar s-i mai gseasc una. Pachetul pe care l-am primit fusese
expediat din Savannah.
Se pot nchiria camere obscure cu ora.
Mda, i s-ar putea ca asta sa fi fcut. Sau a nchiriat un apartament, o
casa, i i-a adus propriile echipamente. Ori a cumprat altele noi. Ar avea mai
multa putere, nu, lucrnd n spaiul lui, cu echipamentele lui?
il privi ea pe Nathan n ochi. Asta-l anima. Puterea. Poate face naveta
intre continent i insula. i deine puterea.
Puterea de a controla momentul, de a manipula starea, subiectul,
deznodmntul. Aceasta este adevrata putere a artei. Cuvintele tatlui sau, i
aminti Nathan, scrise ngrijit pe pagina.
Da, de putere este vorba. Deci, vom verifica magazinele de materiale
fotografice, vom afla daca a comandat cineva echipamente pt.
amenajarea unei camere obscure i daca le-a expediat la Savannah.
Nu va merge uor, i nici repede.
Nu, dar e un nceput.
Era bine sa gndeasc, sa aib o sarcina palpabila.
Cel mai probabil e singur. Are nevoie de libertatea de a circula aa cum
poftete. M-a fotografiat pe toat insula, deci umbla liber peste tot. Putem fi
ateni dup un brbat cu aparat foto, desi avem toate ansele sa ne repezim la
cine tie ce turist inofensiv.
Daca ar fi Kyle, l-a recunoate. Il cunosc.
Oare, Nathan? i daca el nu vrea? Va fi tiind ca eti aici. i tie ca am
fost cu tine. Fiica lui Anabelle Hathaway cu fiul lui Daniel Delaney.
Sunt unii care ar putea considera ca acum cercul se nchide. Si, daca aa
e, cred ca nu eti mai n siguran dect mine.
CAPITOLUL 27

Jo dormi pana la amiaza si, cnd se trezi, vzu ca era singura. Nu-i
amintea cnd dormise ultima oara pana mai trziu de 10, nici cnd mai
avusese un asemenea somn adnc i fara vise.
Se ntreb daca ar fi trebuit sa fie nelinitit, iritata sau s-i vina a
plnge. Poate ca o inuse destul de mult cu toate astea i nu era nevoie sa mai
continue, acum, cnd tia adevrul. Putea deplnge soarta mamei sale. A unei
femei care, la vrsta de acum a lui Jo, se confruntase cu cele mai cumplite
orori.
Dar, mai mult, putea suferi dup anii pierdui condamnnd o mama, o
sotie, o femeie care nu comisese alt pcat dect acela de a atrage atenia unui
dement.
Iar acum, putea ncepe tmduirea.
Ma iubete, mama, opti ea. Poate ca asta e modul soartei de a ne
rsplti pt. ca am fost cruzi i fara inima, acum 20 de ani. Sunt fericita.
Orict de rau a nnebunit lumea, sunt fericita cu el.
i cobori picioarele peste marginea patului. Cu ncepere de azi, i
fgdui ea, aveau s-i stea alturi i sa lupte.
n living, Nathan termina inca o convorbire telefonica purtata cu
consulatul american din Nisa. Nu dormise. Ochii il usturau n orbite, sufletul ii
era ars. Avea senzaia ca alerga n cerc, adunnd informaii, cutnd orice
indiciu, orice oapt care ii scpase cu luni n urma.
Si tot timpul nfruntase neagra vinovie a faptului ca spera n adncul
sufletului sa i se confirme moartea fratelui sau.
i ridica privirea, cnd auzi pasi urcnd treptele. Vzndu-l pe Giff
dincolo de usa de plasa, i aduna un zmbet i-i fcu cu mana, n timp ce
ncheia convorbirea.
N-am vrut sa te ntrerup, spuse Giff.
Nici o problema, am terminat pt. moment.
Mergeam sa lucrez la Vila Stejarul i ma gndeam s-i las planurile
astea. Ai spus ca nu te-ar deranja sa arunci o privire la proiectele pe care le-am
fcut pt. sera de la Sanctuar.
Mi-ar face placere sa le vad.
Mulumit de ntrerupere, Nathan se apropie sa ia planurile i sa le
desfoare pe masa de buctrie.
mi veniser i mie cteva idei pe tema asta, apoi mi-a zburat gndul.
Ei, fcu Giff o mutra ironica, n momentul cnd Jo iei din dormitor.
Nici nu ma mir. Neaa, Jo Ellen.
Jo putu doar sa spere ca nu se nroise ca racul, accentund i mai mult
starea penibila, n timp ce cei doi brbai o priveau. i luase pe ea un tricou

de-al lui Nathan i altceva nimic. Desi poalele acestuia ii ajungeau pana la
coapse, bnuia ca se observa clar ca nu mai avea nimic pe dedesubt.
Avea s-i fie nvtur de minte, bnuia ea, ca sa se mai tina dup
mirosul cafelei ca un obolan dup melodia flautului.
Buna dimineaa, Giff.
Trecusem doar s-i las ceva lui Nathan.
Da, bine, eu tocmai voiam sa beau o cafea, se hotr ea sa ia taurul
de coarne, pornind spre bufet s-i toarne o cana. O iau cu mine.
Giff n-avea ncotro. Ce situaie! Si, ntruct era convins ca Lexy avea sa
doreasc toate detaliile, mai fcu o ncercare.
Poate vrei sa arunci i tu o privire. Lui Kate i s-a pus pata pe sera asta
anexa. ntotdeauna ai avut ochi bun la amenajri.
Bune maniere sau demnitate. Era o dilema imposibila pt. o femeie
crescuta n tradiia sudista. Jo se strdui sa le combine pe amndou i se
apropie sa studieze schiele. Privi nedumerita ceva asemntor cu vederea
laterala a unei curbe prelungi, gradate, cu o mulime de linii adugate i
numere nscrise ordonat.
Nathan i impuse sa ls n pace picioarele lui Jo, revenind cu atenia la
desen.
Concepia e buna. Tu faci coordonarea?
Mda, eu i Bill. El coordoneaz activitile de pe continent, procura
echipamente.
tii, daca aici vii n unghi trasa el o linie cu degetul pe hrtie n loc
sa mergi drept, poi evita excavaiile de aici i ctigi posibilitatea de a folosi
gradina n cadrul structurii.
Daca faci asta, nu tai coltul asta de-aici? N-ar deveni mai nghesuit i
greoaie ieirea din casa? Pe domnioara Kate ar apuca-o pandaliile, daca ncep
sa vorbesc de mutri de ui i ferestre.
Nu e nevoie sa muti nimic din construciile existente, ddu Nathan din
cap proiecia laterala pt. a dezvlui imaginea n ansamblu.
Frumoasa lucrare, mormi el. Foarte reuit. Jo, adu-mi o foaie de hrtie
de desen de-acolo, gesticula el absent. Am la firma mea oameni care nu se
pricep sa lucreze cu mana libera att de bine.
Nu, pe bune? uita Giff complet de Jo, holbndu-se spre ceafa lui
Nathan.
Daca te hotrti vreodat s-i iei diploma aia i vrei s-i faci putina
ucenicie, anun-m.
Lua un creion i ncepu sa schieze pe hrtia pusa de Jo n fata lui.

Vezi, daca o agi de-aici, vine nu att n unghi, cat curgtor. E o


construcie feminina, n-ai nevoie de colturi ascuite. O tii n acelai ton cu
curba acoperiului, apoi, n loc sa se alinieze prin grdini, va curge prin ele.
Mda, neleg.
Giff i ddea seama ca desenele lui preau rigide i de amator, pe lng
ale artistului.
Eu n-a putea sa ma gndesc la aa ceva, sa desenez asa, nici ntr-un
milion de ani.
Ba cum sa nu. Deja ai fcut partea cea mai grea. E de-o mie de ori mai
uor sa te uii la o lucrare izbutita i detaliata i sa muti cteva elemente de
colo-colo pt. a o mbunti, dect sa elaborezi concepia de baza.
Nathan se ndrept, contemplndu-i cu ochii ngustai schia trasata
rapid. O vedea deja desvrit i perfecta.
Soluia ta ar putea fi mai convenabila pt. client. E mai economica i
mai tradiional.
A ta e mai artistica.
Clientul nu urmrete ntotdeauna artisticul, ls Nathan creionul jos.
Oricum, gndete-te sau arat-i proiectul lui Kate i las-o pe ea sa se
gndeasc. Indiferent ce hotrre iei, putem face unele retuuri nainte de-a
ncepe fundaia.
Vei lucra mpreun cu mine?
Sigur, lua Nathan pe negndite cana de cafea a lui Jo, sorbind o
nghiitur. Mi-ar face mare placere.
nsufleit, Giff i strnse planurile.
Cred ca fac un ocol i i le las domnioarei Kate chiar acum. S-i dau
putin timp sa le rumege. i sunt foarte ndatorat, Nathan.
i duse degetul la cozorocul epcii:
Pe curnd, Jo.
Jo se rezema de bufet, privindu-l pe Nathan cum lua inca o coala de
desen. Terminndu-i cafeaua, acesta ncepu o noua schi.
Nici nu tii ce-ai fcut, murmura ea.
Hmm. Cat de departe e rondul asta peren cu flori nalte, albastre i
epoase? La ce distanta e la coltul de-aici?
Nnt, i turna ea inca o cana. Habar n-ai ce-ai fcut.
Cu ce? A, privi el spre cana. Scuz-m. i-am but cafeaua.
Pe lng asta pe care am gsit-o i enervanta, i nduiotoare.
Il cuprinse cu braele pe dup mijloc.
Eti un om bun, Nathan. Un om de mare suflet.
Mulumesc.

Normalitate, i promise el. Doar pt. o ora, urmau sa aib parte de


normalitate.
Fiindc nu te-am plesnit la fund cnd ai venit aici n tricoul meu
chiar daca as fi vrut?
Nu, asta-nseamn numai ca eti detept. Dar un detept cumsecade.
Nu i-ai vzut fata, ridica ea minile la obrajii lui. Nici n-ai observat.
ncurcat, Nathan ddu din cap.
Se pare ca nu. La Giff te referi?
Nu cunosc pe nimeni care sa nu-l placa pe Giff, i nu cunosc prea
multi care s-l considere altceva dect un om bun la toate, afabil, de ndejde.
Nathan
Ii atinse buzele cu ale ei.
Tocmai i-ai spus ca e mai mult de att i ca ar putea fi mult mai mult.
Si ai fcut-o att de firesc, de natural, nct nu pot dect sa te cred.
Se salta pe vrfuri pt. a-i lipi obrazul de al lui.
mi placi foarte mult n clipa asta, Nathan. Zu c-mi place ce fel de
om eti.
i tu mi placi mie, o strnse el n brae, legnnd-o. i zu ca-ncepe
s-mi placa ce fel de pereche suntem Kirby i tinu mndria n frau, cnd sosi
la Sanctuar. Daca Jo era acolo, trebuia sa gseasc o cale de-ai vorbi intre 4
ochi. Codul ei etic strict, nu i-ar fi permis sa spun cuiva din familia Hathaway
ceea ce aflase n noaptea trecuta. Daca Jo venise acas dup ce vorbise din nou
cu Nathan, Kirby i imagina ca ar fi gsit toat casa vuind.
Cel putin, putea interveni n calitatea de medic al familiei.
Dar nu de-asta fusese chemata.
i plnuise vizita astfel nct s-l evite pe Brian, folosindu-se de
intervalul de timp dintre micul dejun i prnz. i intrase prin usa din fata a
vizitatorilor, nu prin intrarea pt. prieteni, din buctrie.
ntruct reuiser sa se evite timp de-o sptmn, i spuse ea, o mai
puteau face inca o zi. Nici n-ar fi venit, daca nu-i lansa Kate un S. O. S dup ce
un client czuse pe scara. Chiar n timp ce cotea ntr-acolo, Kate cobori grbit
scara.
Kirby, nici nu-i pot spune cat de recunosctoare i sunt. E o luxaie
de glezna, nimic mai mult, jur. Dar femeia asta face un asemenea tmblu
nct ai crede ca i-a rupt toate oasele din trup n cate cel putin 6 locuri.
Dintr-o singura privire spre fata dezndjduit a lui Kate, Kirby stiu ca Jo
inca nu le vorbise despre Anabelle.
E-n regula, Kate.
Stiu ca e dup-amiaza ta libera, i sunt dezolata ca a trebuit sa te
trambalezi pana aici, dar nu vrea sa se mai clinteasc din pat.

Nici o problema, serios, o urma Kirby pe scara. Este mai bine sa


aruncam o privire. Daca cred ca e mai mult dect o luxaie, ii facem o
radiografie i-o expediem pe continent.
i-mi iau beleaua de pe cap, bombni Kate; ciocani scurt la o usa.
Dna. Torres a venit domnioara doctor sa va examineze. Trece-o n contul
hanului, ii adug ea ncet lui Kirby, i adug cat vrei ca taxa de deranj.
Peste 30 de minute, dobort de oboseala, Kirby nchise usa dormitorului
ei. O durea capul de la litania de plngeri cu care o regalase dna. Torres. In
timp ce se oprea s-i maseze tmplele, Kate scoase capul de dup colt.
Eti vie?
Am fost tentata s-i dau un sedativ, dar am rezistat. E perfect
sntoas, Kate. crede-m, stiu ce spun. A trebuit s-i fac un examen fizic
complet, efectiv pana s-o linitesc. Glezna abia i s-a sucit putin, are inima
rezistenta ca a unui atelaj de boi, iar plmnii i mai puternici. De hatrul tau,
sper sa plnuiasc un sejur cat mai scurt.
Pleac poimine, slava Domnului. Vino jos. S-i dau o limonada buna
i-o felie din plcinta aia de ciree pe care a fcut-o Brian ieri.
Trebuie sa merg acas, zu. Am maldre de hrtii pe care sa le pun n
ordine.
Nu-i dau drumul sa pleci pana nu bei ceva rece. Canicula asta ar
dobori i-un cal.
mi place cldur, ncepu Kirby, dup care se ntrerupse brusc, cnd
Brian intra pe usa din fata.
Avea braele pline de flori. Ar fi trebuit sa para caraghios. In schimb,
arata i mai masculin, i mai atractiv, cu braele musculoase i bronzate
strngnd bobocii proaspt tiai.
O, Brian, cat ma bucur ca le-ai adus, se grbi Kate, cu mintea
gonindu-i cu viteza luminii. Voiam sa tai chiar eu flori pt. noile aranjamente, azi
diminea, dar criza asta cu dna. Torres m-a scos din ritm.
Continua sa sporoviasc, n timp ce-i lua florile din brae.
ncep de-acum. Tu habar n-ai cum sa le aranjezi. Jur, Kirby, omul asta
nu face dect sa le-ndese n cte-o vaza i crede ca a terminat. Brian, du-te s-i
torni lui Kirby o limonada i s-i dai o felie de plcint. A venit atta drum pnaici numai ca s-mi fac mie o favoare i n-o las sa plece pana nu ma achit. iacuma fugi, pana le duc eu pe astea sus.
Si porni spre scara, rugndu-se ca Brian i Kirby sa nu se comporte ca
doi neghiobi.
N-am nevoie de nimic, spuse Kirby boas. Tocmai plecam.
Presupun c-i poi sacrifica vreo 5 minute ca sa bei ceva rcoritor i
sa n-o jigneti pe Kate.

Perfect. Oricum, prin spate, drumul spre casa e mai scurt.


Se ntoarse, pornind pe culoar cu pas vioi. Voia sa scape de el. Cnd afla
despre mama lui, avea s-l ajute cu ce va putea. Dar, pt. moment, avea de
nfruntat propriile ei dureri.
Cum se simte pacienta?
Ar putea dansa tontoroiul, dac-ar vrea. N-are nici pe dracu.
Iei pe usa i se opri n buctrie, ncruntat, n timp ce Brian lua o
carafa cu limonada aurie plina cu menta i pulpa de fructe. ncepu s-i lase
gura apa i nghii cu hotrre.
Ce-i face mana?
Bine. Nici n-o bag n seama.
As putea s-i arunc o privire, daca tot sunt aici, i ls Kirby geanta
jos, lng masa pt. micul dejun. Firele ar fi trebuit sa fie scoase acum vreo 2
zile.
Parca tocmai plecai.
Te scutesc de-un drum pana la mine.
Brian se opri din turnatul limonazii, privind-o. Soarele iroia pe fereastra
din spatele ei, aureolndu-i parul. Ochii-i erau de un verde nchis, furtunos,
care-l njunghie cu un fior n spate.
In regula, ii aduse el paharul la masa i se aez.
n pofida cldurii, minile lui Kirby erau reci. In ciuda furiei, erau blnde.
Nu vzu umflaturi, nici semne de infecie. Marginile rnii se uniser perfect.
Abia daca avea sa rmn cu o cicatrice, conchise ea, deschizndu-i trusa ca
sa scoat foarfecele de suturi.
Nu va dura mult.
Numai sa nu-mi mai faci vreo gaura.
Kirby taie prima custur, scond firul cu o pensa.
Daca tot locuim amndoi pe insula asta i avem toate ansele sa ne
ntlnim cu regularitate pana la sfritul vieii, poate mi faci favoarea sa
clarifici lucrurile.
Sunt destul de clare, Kirby.
Pentru tine, probabil. Pt. mine, nu.
Taie, trase.
Vreau sa stiu de ce mi-ai ntors spatele. De ce te-ai hotrt sa sfreti
relaia dintre noi aa cum ai fcut-o.
Fiindc ajunsese mai departe dect intenionasem eu. Niciunul din noi
nu considera ca avea sorti de izbnd. M-am hotrt sa ma retrag primul, atta
tot.
A, neleg. Mi-ai dat papucii nainte sa i-i pot da eu ie.
Mai mult sau mai putin.

i-ar fi dorit s-o miroas. i dorea sa fi avut bunul simt de a nu-i unge
toat pielea cu loiunea aia nenorocita cu aroma de piersici ca s-l ae.
Eu o consider mai mult o forma de simplificare.
i-i place ca toate sa fie simple, nu? i place sa ias cum vrei tu, cnd
vrei tu i n ritmul dorit de tine.
Vocea lui Kirby era blnd, i cu toate ca nu era sigur daca putea avea
ncredere n ea, mai ales cnd inea n mana un instrument ascuit, Brian ddu
din cap.
Destul de adevrat. Eti aceeai, dar modul, momentul i ritmul tau
sunt diferite de ale mele.
Nu te pot contrazice. Preferi o femeie maleabila, o femeie delicata.
Una care sta cu rbdare i-i ateapt toate chefurile i toanele.
Categoric, nu e cazul meu.
aa este, nu e. i de fapt, nici nu cutam o femeie sau o relaie, cum
preferi s-o numeti. Tu te-ai inut dup mine i eti frumoasa. Mam saturat sa
ma tot prefac ca nu te doream.
Corect, iar sexul a fost plcut pt. amndoi, aa ca nimeni nu are de ce
sa se plng.
Ii scoase ultimul fir.
Am terminat, declara ea, ridicndu-i ochii spre el. Am terminat,
Brian. Cicatricea se va terge. Nu peste mult, nici nu-i vei mai aminti ca ai fost
rnit. Iar acum, ca totul e clar, am s-mi vad de drum.
Cnd Kirby se ridica, Brian ramase pe loc.
i mulumesc.
N-ai pt. ce, rspunse ea, cu o voce ca de trandafiri degerai. Nici eu
nas avea de ce s-i mulumesc.
Si iei, nchiznd ncet i calculat usa cu plasa n urma ei.
N-o lua la fuga, pana nu ajunse la adpostul copacilor.
Mare comedie, murmura Brian, lund limonada neatinsa a lui Kirby i
bnd-o din cteva nghiituri prelungi. Ii lovi ca un acid stomacul torturat.
Fcuse ceea ce trebuia, nu? Pentru el si, probabil, pentru ea.
mpiedicase situaia sa se lungeasc, devenind prea profunda i
complicata. Nu fcuse dect s-i mguleasc amorul propriu, din care Kirby
avea cu prisosin. Mndrie, clasa, creier i un trupor cochet, cu energie cat
un focos nuclear.
Christoase, era o femeie stranic.
Nu, procedase just, se ncredina el, atingndu-i fruntea cu paharul
rece, fiindc dintr-o data se simea nnebunitor de fierbinte pe dinuntru i pe
dinafara. Pana la urma, l-ar fi dat deoparte, lsndu-l cu buzele umflate i cu
genunchii moi.

Femeile ca i Kirby Fitzsimmons nu rmneau mult lng un brbat. Nar


fi putut spune ca dorea ca vreo femeie sa rmn cu el, dar daca ncepea sa
fantazeze, daca ncepea sa cread n csnicie i familie, era exact genul care sl atrag i apoi s-l lase nvrtindu-se ca frunz-n vnt.
Avea prea mult combustibil, prea multa ambiie, ca sa rmn pe Desire.
O oferta potrivita din partea unui spital sau institut medical onorabil i ar fi
plecat nainte ca nisipul sa se aeze la loc pe urmele pailor ei.
Dumnezeule, niciodat nu mai vzuse ceva asemntor cu modul n care
manevrase ea trupul lui Susan Peters. Cum se transformase din femeie n
stanca, dnd ordine cu vocea aceea rece i sigura, cu ochii inexpesivi i fara
nici cel mai mic tremur al minilor.
Ii deschisese ochii, ba bine ca nu. Nu era cine ste ce floricica fragila care
s-ar fi mulumit sa trateze la nesfrit intoxicaiile i insolaiile pe o frm de
pmnt n mijlocul oceanului. Care sa se nhame lng un hangiu ce-i ctiga
existenta din souffle-uri btute i pui fripi. Nici n ruptul capului.
Deci terminase, ii pusese punct, iar viaa lui avea s-i revin rapid la
rutina pe care o prefera.
Futu-i mama m-sii, njura Brian n gnd. Aproape ca azvrli paharul n
chiuveta, cnd ii zri trusa medicala pe masa. i uitase geanta, constata el,
deschiznd-o i rscolind ncet coninutul.
N-avea dect sa se ntoarc i sa i-o ia singura. El avea destule treburi.
Nu putea sa alerge dup ea, numai fiindc fusese cscat i sio lsase acolo.
Desigur, era posibil sa aib nevoie de ea. Nu putea fi sigur cnd se ivea
vreun caz de urgenta. Va fi vina lui, nu-i asa, daca nu avea acele i toate sculele
acelea de mpuns. Putea sa moara un om, nu?
Nu dorea sa aib acest lucru pe contiin. Ridicnd din umeri, lua
geanta, simind ca era mai grea dect se ateptase. Se gndea sa dea o fuga
pana la ea, sa i-o lase i nimic mai mult.
Se hotr sa ia maina, n loc de a scurta drumul prin pdure. Era prea
al dracului de cald ca sa mearg pe jos. i-n plus, daca Kirby nu se grbea,
putea sa i-o ia nainte. Putea sa lase geanta inauntri i sa se ntoarc nainte de
a ajunge ea acas.
Cnd opri maina pe alee, convins ca reuise, se simi dezgustat fata de
propria-i dezamgire. Nu voia s-o mai vad. Asta era totul.
Dar, cnd ajunse la jumtatea scrii, i ddu seama ca de fapt tot ea
fusese mai rapida. O auzi plngnd.
La auzul acestui sunet, se opri pe loc. Suspine sfietoare, ptimae,
icnete uscate. Il zguduiau pn-n mduva oaselor, lsndu-l cu gura uscata i
cu picioarele nesigure. Se ntreb daca un brbat putea avea de nfruntat ceva
mai nfricotor dect o femeie plngnd.

Deschise ncet usa i o nchise la loc dup el. Cu nervii ntini, porni spre
dormitor, mutnd geanta dintr-o mana n alta.
Sttea ghemuita pe pat, strns ca un bulgare de nefericire, cu parul
acoperindu-i fata. Mai avusese de-a face cu lacrimi femeieti dezlnuite. Naveai cum sa evii aa ceva, dup o via trit alturi de Lexy. Dar nu
ateptase niciodat la un plans att de nestpnit din partea lui Kirby. Nu
dintr-a femeii care-l provocase sa i se mpotriveasc, nu dintr-a femeii care se
confruntase cu rezultatul unui omor fara un tremur mcar. Nu din partea
femeii care tocmai ieise din buctria lui cu capul sus i ochii reci ca
Atlanticul de Nord.
Cu Lexy, fie o ddea naibii afara, fie zvora usa, fie o mbri i o inea
strns pana trecea furtuna. Alese ultima soluie si, aezndu-se pe marginea
patului, ntinse braele s-o traga spre el.
Kirby sari ca un arc, plesnind cu furie minile ce se apropiau de ea.
Rbdtor, Brian insista, i se pomeni apucnd 50 de kg de furie
femeiasca.
Iei afara de-aici! Nu m-atinge!
Umilina adugat peste durere, era mai mult dect putea suporta.
Ddu din picioare, il mpinse, apoi se tari spre marginea celalalta a
patului. Ridicndu-se n picioare, se ncrunt la el cu ochii umflai, zguduita de
noi suspine.
Cum ndrzneti sa intri aici?! Iei dracului afara!
i-ai uitat trusa medicala.
Simindu-se ridicol, prbuit peste patul ei, se ridica, privind-o pe
deasupra acestuia.
Te-am auzit plngnd. N-am vrut sa te fac sa plngi. Nu tiam ca te
pot face sa plngi.
Kirby scoase un pumn de erveele din cutia de pe noptiera i-i terse
fata.
Ce te face sa crezi ca din cauza ta plng?
ntruct nu cred ca n ultimele 5 minute ai dat peste cineva care sa te
rveasc asa, e o presupunere rezonabila.
Iar tu eti un om rezonabil, nu-i asa, Brian? mai smulse ea cteva
erveele, mprtiindu-le peste tot patul. mi fceam i eu cheful. Am dreptul.
Acum, as vrea sa ma lai n pace.
Daca te-am necjit
DACA m-ai necjit?!
ntr-un acces de disperare, nhaa cutia cu erveele, aruncnd-o spre el.

Daca m-ai necjit, ticlosule! Ce-s eu, o minge de cauciuc, s-mi dai
una i sa sar napoi? Zici ca te ndrgosteti de mine, apoi mi ntorci spatele i
spui calm ca totul s-a terminat.
Am spus ca am crezut ca ma ndrgosteam de tine.
Cu un mic freamt de panica, Brian gsea ca era vital sa fac acea mica
precizare.
M-am oprit.
Te-ai
Turbarea te face ntr-adevr sa vezi rou, i ddu ea seama. Vederea ii
dobndise tonuri livide, cnd apuca obiectul cel mai apropiat i il ridica.
Iisuse, femeie! tresari Brian, cnd mica vaza de cristal vji pe lng
capul lui ca o ghiulea scnteietoare. Dac-mi spargi fata, iari va trebui sa mio cosi.
Ba pe dracu! nfc ea un spray de parfum favorit de pe comoda,
lansndu-l n zbor. N-ai dect sa sngerezi de moarte, i n-am sa ridic un deget.
De moarte-n pastele m-tii, nenorocitule!
Brian se feri, se apleca i se mica exact att de rapid nct s-o placheze
nainte de a-i trnti n cap o oglinda cu spate de argint.
Te pot tine locului cat de mult o fi nevoie, gafai el, n timp ce se ls cu
toat greutatea peste ea, intuind-o pe somiera. Al dracului sa fiu dac-am sa te
las sa rupi vreo ciosvrta din mine, numai fiindc te-am rnit n amorul
propriu!
Amorul propriu? nceta ea sa se mai zbat, iar ochii pana atunci
scprtori, i se umplur de lacrimi. Mi-ai zdrobit inima.
ntoarse capul, nchiznd ochii i lsndu-i lacrimile sa curg libere.
Nu mai am nici un pic de amor propriu pe care sa mi-l rneti.
Nucit, Brian se retrase. Kirby nu fcu dect sa se ntoarc pe-o parte,
ghemuindu-se din nou. Nu mai suspina, rmnnd doar tcut, cu obrajii uzi
de lacrimi.
Las-m-n pace, Brian.
Crezusem ca voi putea. Crezusem ca nici nu vrei sa fac altceva, mai
devreme sau mai trziu. aa ca, de ce nu mai devreme? N-ai fi rmas cu mine,
spuse el calm, plimbndu-i un deget prin parul ei. N-ai fi rmas nici cu mine,
nici aici. i daca nu ma retrag acum, plecarea ta, cnd va fi, m-ar omori.
Era prea obosita ca sa mai plng. i strecura o mana sub obraz,
cutndu-i alinarea, i deschise ochii.
De ce sa nu raman?
De ce-ai ramane? Poi merge oriunde vrei. La New York, La Chicago, la
Los Angeles. Eti tnr, frumoasa, deteapt. In oricare din oraele alea un

medic ctiga bani cu grmada, se duce la clubul country n fiecare sptmn,


are un cabinet elegant, ntr-o cldire mare i strlucitoare.
Dac-mi doream oricare dintre lucrurile astea, pana acum le-a fi avut
deja. Daca as fi vrut sa fiu la N. Y., la Chicago sau n L. A., acum eram acolo.
i de ce nu eti?
Fiindc mi place aici. Dintotdeauna mi-a plcut. Pt. ca aici practic
genul de medicina pe care-mi doresc s-l practic i duc via pe care mi-o
doresc.
Vii dintr-un altfel de loc, insista el. Un alt stil de via. Tatl tau e
bogat
Iar mama mea e frumoasa.
Kirby i trase nasul, fara s-i vad tresrirea scurta, involuntara a gurii.
Voiam sa spun ca
Stiu ce voiai sa spui.
i simea capul ca pe-un balon prea umflat, gata sa plesneasc. ntr-o
doar, i spuse sa ia un medicament contra durerii. Peste un minut.
Nu ma prea intereseaz cluburile country. De obicei, sunt sufocante i
ncorsetate de regulamente. Ce nevoie as avea de ele cnd pot sa stau pe terasa
mea i sa vad oceanul n fiecare zi a vieii mele? Pot sa ma plimb prin pdure i
sa zresc un cerb, sa contemplu ceata care se ridica din rau
Se ntoarse putin, att cat s-i vad fata.
Spune-mi Brian, tu de ce stai aici? Te-ai putea duce n oricare din
locurile pe care le-ai amintit, sa lucrezi n buctria unui hotel de lux sau s-i
deschizi propriul tau restaurant. De ce nu te duci?
Nu asta mi doresc. Ceea ce-mi doresc, am aici.
i eu, reveni Kirby cu obrazul pe cuvertura. i acum pleac i lasaman
pace.
Brian se ridica i ramase n picioare,privind-o. Se simea masiv i
stngaci i scos din elementul lui. inndu-i degetele mari n buzunarele din
fata, porni sa se plimbe ncoace i-ncolo, privind cnd afara pe fereastra, cnd
spre ea. Kirby nu se mic, nu scotea o vorba.
njura printre dini i porni spre usa. Se ntoarse.
N-am fost sincer cu tine, adineaori. Nu m-am oprit, Kirby. Am vrut, dar
n-am reuit. i nu credeam doar ca ma ndrgostesc, ci chiar aa era. As
prefera contrariul, i-o spun de-a dreptul. As prefera sa nu fiu ndrgostit,
fiindc e inevitabil sa apar i ncurcturi pe parcurs. Dar, asta e.
KiRby i trecu o mana peste obraz, ridicndu-se. Nu, nu arata ca un om
fericit, i spuse ea. In ochi i se citea nemulumirea, gura-i exprima
ndrtnicie, iar poziia era iritata.
Asta-i modul tau fermector de a-mi spune ca eti ndrgostit de mine?

Asta am spus. ntmpltor, nu ma simt prea fermector n momentul


de fata.
Ma arunci cu piciorul afara din viaa ta, ma umileti surprinzndu-m
ntr-un moment de slbiciune, ma insuli contestndu-mi sentimentele i
caracterul, i pe urma-mi spui ca ma iubeti, cltin ea din cap, dndu-i la o
parte din fata parul umezit de lacrimi. Ei, cu siguran, asta-i momentul
romantic la care viseaz orice fata.
i spuneam doar cum stau lucrurile, ce simt.
Kirby slobozi un oftat. Daca, ntr-un ungher al inimii se bucura, se hotr
sa se stpneasc, mcar pt. ctva timp.
ntruct, din nu stiu ce motiv, se pare ca i eu sunt ndrgostit de
tine, i fac o propunere.
Ascult.
Ce-ar fi sa facem o plimbare pe plaja, o plimbare lunga i plcut? Sar
putea ca aerul s-i limpezeasc minile destul ca sa gseti civa stropi de
farmec. Atunci, poi s-mi spui din nou, cum stau lucrurile i ce simi.
Brian o privi lung, descoperind ca mintea i se limpezea deja.
Nu m-ar deranja o plimbare, spuse el, ntinzndu-i mana.
CAPITOLUL 28
Plutea ceva rau n aer. Sam simea asta. Era mai mult dect aria densa,
mai mult dect aspectul dur al cerului. i fcea unele griji n legtur cu
uraganul Carla, care tocmai rvea oceanul n largul insulelor Bahamas.
Meteorologii declarau ca era pregtit sa se ndeprteze dansnd pe mare, dar
Sam tia ca uraganele aveau fire de femeie. Iar firea tuturor femeilor era
imprevizibila.
Existau toate ansele s-i aplice insulei Desire o scatoalca n trecere i
s-i dezlnuie furia asupra Floridei. Dar nu-i plcea senzaia din atmosfera.
Era prea al dracului de tensionata, reflecta el. Ca i cum ar fi fost gata sa ti se
stoarc drept pe piele.
Se pregtea sa intre n casa i sa consulte micul post meteorologic pe care
i-l cumprase Kate la ultimul Crciun, sa traga o fuga pe unde scurte. Se
anun furtuna, nici pomeneala. i dorea sa tie cnd avea sa nceap.
n timp ce trecea culmea, vzu perechea din captul grdinii de la rsrit.
Soarele ii lumina oblic, nvpind parul lui Jo ntr-o flacr scnteietoare.
Sttea cu trupul aplecat nainte, sprijinit de al brbatului cu un soi de jinduire
pe care era imposibil sa n-o recunoti.
Tnrul Delaney, i spuse Sam, devenit brbat. Iar brbatul i inea
minile pe fundul fiicei lui Sam. Rsufl scurt, ntrebndu-se ce-ar fi trebuit sa
simt la vederea acelui tablou.

Se sorbeau din ochi si, cu o micare fluida a trupurilor, gurile li se


contopir. Era acel gen de srut fierbinte i intim, care ddea clar de neles ci petrecuser timpul fcnd mult mai mult unul cu celalalt.
Si ce prere ar fi trebuit sa aib despre asta?
Pe vremuri, tinerii nu se giugiuleau asa, n vzul lumii. i amintea cnd
o curtase el pe Anabelle, cum se furiaser ca doi hoi. mbririle lor pe
dibuite, se desfuraser n intimitate. Pai, daca i-ar fi surprins vreodat aa
tatl lui Belle, ar fi pltit scump.
Merse mai departe, asigurndu-se ca era destul de zgomotos ca sa
trezeasc i morii din morminte. Nu avur nici mcar decenta de a se smulge
unul de lng altul i a se arata vinovai, i spuse Sam. Nu fcur dect sa se
ndeprteze ncet, inndu-se de mana, i se ntoarser spre el.
Avem clieni n casa, Jo Ellen, i n-au pltit ca sa asiste la spectacol.
Surprinsa, Jo clipi din ochi.
Da, tati.
Daca vrei s-i dai frau liber sentimentelor, f-o undeva de unde sa nu
se puna limbile-n micare de-aici i pn-n Savannah.
Jo avu nelepciunea de a-i nghii chicotitul, coborndu-i ochii nainte
ca Sam s-i observe licrirea vesela, i ddu din cap.
Am neles.
Sam se foi pe picioare, i le nfipse bine n pmnt, i privi spre Nathan.
Pare-mi-se ca eti destul de mare ca s-i nfrnezi glandele cnd te afli
ntr-un loc public.
Urmnd exemplul lui Jo i prevenit de strnsoarea scurta a minii ei,
Nathan rspunse pe un ton sobru i respectuos.
Da, dle.
Satisfcut, desi deloc amgit de rspunsurile lor, Sam se ncrunt la cer.
Vine furtuna, murmura el. O sa ne dea un brnci, orice-ar zice
meteorologul.
Fcea conversaie, i ddu seama Jo, alungndu-i starea socata pt. a
participa la ea.
Carla e de categoria a doua, i se ndreapt tinta spre Cuba. Se spune
ca sunt toate ansele s-o ia n larg.
Putin ii pasa ei ce se spune. Va face cum o taie capul.
ntoarse din nou privirea spre Nathan, msurndu-l lung.
In New York City nu va prea lovesc uraganele, cred.
O fi fost o provocare? se ntreb Nathan. O mpunstur subtila la adresa
brbiei lui?
Nu. Totui, am fost n Cozumel, cnd l-a rscolit Gilbert.

Fu cat pe ce sa aminteasc de tornada pe care o vzuse mturnd cu


nverunare Oklahoma i de avalana care se rostogolise bubuind pe lng
cabana lui, cnd lucra n Elveia.
Ei, atunci tii, spuse simplu Sam. Am auzit ca tu i Giff v-ai pus n
cap sa construii sera aia pt. care se tot agita Kate.
E proiectul lui Giff, eu contribui doar cu cteva idei.
Cred ca ai idei destule. Ce-ar fi atunci, s-mi ari i mie tot ce te
gndeti sa faci cu casa mea?
Sigur, va pot arata schia generala.
Perfect. Jo Ellen, bnuiesc ca tnrul nostru se gndete sa ne tapeze
de-o cina. Du-te s-i spui lui Brian ca mai are o gura de hrnit.
Jo deschise gura, dar tatl ei se ndeprta deja. Nu putu face mai mult
dect sa ridice din umeri spre Nathan i sa porneasc spre casa.
Cnd intra n buctrie, Brian era ocupat sa decapiteze crevei pe
tejghea. i canta, constata Jo, cu o tresrire. Fals i nfundat, dar canta.
Ce se-ntmpl aici? ntreb ea. Tata tine conversaii ntregi i cere sa
vad planurile serei, iar tu canti n buctrie.
Nu cantam.
Ba cantai. Era o interpretare foarte afona a I Love Rock And Roll, care
se poate descrie, cu ngduin, ca muzica.
Ei, si? E buctria mea.
aa mai vii de-acas, se duse ea la frigider ca sa scoat o bere. Vrei
una din-astea?
Cred ca n-a refuza-o. Slbesc doar cat stau n picioare aici.
i terse cu dosul minii fruntea asudata i lua sticla pe care i-o
destupase Jo. Trase o duc prelunga, apoi i nfipse vrful limbii n obraz.
Deci, azi Nathan poate merge fara sa chioapete?
Da, dar i-am umplut buza de snge.
Vara mana n bomboniera de ceramica alba i scoase un fursec de
ciocolata.
Orice frate cu o bruma de bun-sim i-ar fi umplut-o de snge n locul
meu.
ntotdeauna ai spus ca preferi s-i pori singura btliile. Pt. numele
lui Dumnezeu, cum poi combina fursecurile cu berea? E revolttor.
mi place. Ai nevoie de ajutor?
Fu randul lui Brian sa fie ocat.
Definete ajutorul.
Asistenta, se rsti ea. Sa tai ceva, sa amestec ceva.
Brian mai trase o nghiitur de bere, privind-o gnditor.
Mi-ar prinde bine nite morcovi, curii i rai.

Ci?
Ca de 20 de dolari. Atta m-ai costat.
Poftim?
Un mic pariu cu Lexy. O duzina, adug el, revenind la crevei.
Jo scoase morcovii i ncepu s-i cojeasc, ncet, n fii regulate.
Brian, daca ar exista ceva n care ai crezut toat viaa, un lucru cu
care ai nvat sa convieuieti, dar acel lucru nu ar fi adevrat, te-ai simi mai
bine continund la fel ca pana atunci, sau ai prefera sa descoperi ca a fost
altceva? Ceva mult mai rau?
Poi lsa morii ngropai, dar e greu sa te odihneti uor. Nu se tie
niciodat cnd se trezesc i ti se reped sa te mute de beregata.
nmuie crevetele ntr-un amestec de apa clocotita, bere i mirodenii.
Dar, la o adic, daca lai mortul ngropat destul de mult timp,
putrezete i-i cad dintii.
Halal rspuns.
Halal ntrebare. Vezi ca faci numai coji pe jos.
Bine, am sa le matur.
Ar fi vrut sa mature i cuvintele odat cu ele, sub primul covor gsit la
ndemn. Dar ar fi tiut ntotdeauna ca erau ascunse acolo.
Crezi ca un om, un om perfect normal, cu familie, cu slujba i o casa
n suburbii, un om care joaca duminica dup-amiaza catch cu fiul lui sii aduce
sotiei trandafiri miercuri seara, ar putea avea i o alta fata? O fata ntunecat i
rece, capabila sa fac poate ceva indescriptibil, apoi sa se nchid napoi n sine
pt. a putea chiui la meciul de smbt i asi duce apoi familia la ngheate?
Brian scoase strecurtoarea i o puse n chiuveta.
Eti plina de ntrebri stranii n seara asta, Jo Ellen. Scrii o carte, sau
ce?
Nu poi doar s-mi spui ce gndeti? Nu poi sa ai o simpla opinie
asupra unui lucru i sa i-o exprimi?
In regula.
Nedumerit, Brian salta capacul oalei pt. a amesteca o clipa creveii.
Daca vrei sa fim filosofi, tema doctorului Jekyll i a domnului Hyde a
fascinat oamenii dintotdeauna. Binele i raul, coexistnd alturi n aceeai
personalitate. Niciunul dintre noi nu e lipsit de umbre.
Nu despre umbre vorbesc. Nu despre un om care cedeaz ispitei i-i
neal nevasta ntr-o dup-amiaz ntr-un motel local, sau care trage chiului
de la munca. Vorbesc despre raul real, care nu poarta cu sine nici un fior de
vinovie sau contiinta. i totui, nu se arata, nici mcar n fata celor mai
apropiai oameni.

Mie mi se pare ca raul cel mai uor de ascuns e cel fara nici o
contiin ataat de el. Daca nu ai remucri sau un simt de rspundere, nu
are n ce oglinda sa se reflecte.
O oglinda n care sa se reflecte, repeta Jo. Ar fi ca o sticla neagra, nu?
Opaca.
Mai ai i alte remarci sau ipoteze vesele de discutat?
Ce zici de asta: poate marul sa cada departe de copac?
Cu un mic hohot de ras, Brian lua oala i turna n strecurtoare apa
fiarta, plina cu crevei.
As zice ca depinde intru totul de mar. Unul sntos i tare, poate sa
sara de cteva ori i sa se rostogoleasc. Daca ai unul putred, ramane flecit
lng trunchi.
Se ntoarse, tergndu-i din nou fruntea i ntinznd mana dup sticla
de bere, cnd ii observa expresia.
Ce e? ntreb el, n timp ce Jo il privea cu ochii mari i ntunecai,
palida la fata.
Exact aa e, spuse ea ncet. Ai perfecta dreptate.
Sunt un geniu la parabole.
Pe-asta am s-o tin minte, Brian, reveni ea la rasul morcovilor. Dup
cina, vom avea de vorbit. Cu toii. Am sa le spun i celorlali. Vom merge n
salonul de familie.
Toi la un loc? Pe cine vrei sa pedepseti?
E ceva important, Brian. E important pt. noi toi.
Nu neleg de ce trebuie s-mi pierd vremea pe aici, cnd am o
ntlnire, i nfoie Lexy parul, privindu-se n oglinda din spatele barului.
Deja e aproape 11. Giff are toate ansele sa nu ma mai atepte i sa se
duca la culcare.
Jo a spus ca era important, ii aminti Kate.
Se chinuia sa cne ritmic cu andrelele, n loc de a le ciocni la
nimereala. De 10 ani lucra la acelai afghan i era hotrr s-l nving nainte
de mplinirea urmtorului deceniu.
Atunci unde e? ntreb Lexy rsucindu-se n loc. Nu mai vad aici pe
nimeni n afara de noi doua. Probabil ca Brian o fi ters-o la Kirby. Tata s-a
ascuns cu aparatul lui pe unde scurte, ca sa dea de urma afurisitului luia de
uragan care nici mcar nu vine ncoace.
Au s-apar i ei. Ce-ar fi sa ne torni tu noua cate un pahar bun de vin,
iubito?
Era unul dintre micile visuri ale lui Kate, sa aib toat familia adunata la
un loc, rcorindu-se dup o zi fierbinte i depannd ntmplrile.

Se pare ca eu servesc mereu pe cineva. Jur, ultimul lucru pe care-am


s-l fac ca sa nu mor de foame dup ce ma ntorc la New York va fi sa servesc la
mese.
Sam intra pe usa, cu capul aplecat. O privi amuzat pe Kate. Lucrul ei de
mana nu prea sa progreseze niciodat prea mult, dar, ntr-un fel sau altul,
arata de fiecare data tot mai urat.
tii ce are-n minte fata aia?
Nu, rspunse blajina Kate. Dar stai jos. Lexy ne pune nite vin.
As prefera o bere, daca-i e totuna.
Pai, facei comenzile, replica scurt Lexy. Eu triesc pt. a servi.
Ma pot servi i singur.
Of, stai jos, ridica fata o mana spre el. i-o aduc eu.
Spit, Sam se aez pe canapea lng Kate, btndu-se cu degetele pe
genunchi. i ridica privirea, cnd Lexy ii aduse un tap plin, pana la buza.
Cred ca acum vrei i-un baci.
Cnd fata i arcui o sprncean, Sam ddu grav din cap:
Recicleaza-te. Lumea e ograda ta.
Andrelele lui Kate ncremenir. Lexy fcu ochii mari. Sam ramase cu
privirea spre bere, n timp ce pe gat i se ridica roeaa.
Dumnezeule, Sam, ai fcut un banc. Lexy, neaprat s-mi aminteti sa
mi-o nsemnez pe calendarul meu Anul-dintr-o-Privire.
Principalul motiv pt. care mi tin gura sunt sarcasmele femeieti,
murmura Sam, iar rasul lui Kate rsun cristalin.
Il batu afectuos pe genunchi, n timp ce Lexy ii privea zmbind.
Acest tablou il vzu Jo cnd intra. Tatl, verioara i sora ei, ntr-un
moment mpreun, n rasul vesel al lui Kate.
I se frnse inima. Era o imagine pe care nu se ateptase s-o vad
niciodat, nu tiuse ca ii putea fi att de nepreuit. Iar acum ea, i brbatul
care o nsoea, puteau sa distrug totul.
Uite-o, continua Kate sa zmbeasc radioasa si, cnd il zri pe
Nathan, bnuiala privitoare la ce avea Jo sa aduc la cunotina familiei se
mbogi cu boboci de portocal i voaluri de nunta; cu inima btndu-i, i ls
andrelele deoparte. Tocmai beam putin vin. Poate ar fi mai bine s-l nlocuim cu
ampanie, ca sa fie mai amuzant.
Nu, vinul merge perfect.
Cu nervii ntini, mai-mai sa urle, Jo se grbi sa continue:
Nu te deranja, Kate, il iau eu.
Sper ca nu dureaz mult, Jo. Am treaba.
Regret, Lexy, ciocni Jo cu zgomot paharele, grbit sa termine cat mai
repede.

Stai jos, uier Kate, dndu-i ochii peste cap i micnd din
sprncene ctre Lexy, ncercnd s-o previna. F-te comod, Nathan.
Sunt convinsa ca vine i Brian imediat. A, uite-l c-a aprut. Brian, da
ventilatorul putin mai tare, vrei? Ne sufocam n zpueala asta.
Probabil ca la tine, lng rau, e mai rcoare, Nathan.
Putin.
Se aez, tiind ca trebuia s-o lase pe Jo sa dea tonul. Privi insa spre
Sam. In seara aceea petrecuser 20 de minute mpreun, conturnd planuri,
discutnd structura i forma. Si, tot timpul, Nathan simise gustul amar al
nelciunii.
Era timpul sa nceap, sa expun totul i sa suporte consecinele.
Poftim? ntreb, dndu-i seama dintr-o data ca verioara Kate
continua s-i vorbeasc.
ntrebam daca i-e la fel de uor sa lucrezi aici, ca la New York.
E o schimbare plcut.
ntlni ochii lui Jo, n timp ce ii aducea un pahar de vin. ncepe mai
repede, ii ceru el tcut. Sa terminam odat.
Nu iei loc, Brian? murmura Jo.
Hmm.
Ii ntrerupsese visul cu ochii deschii despre o plimbare pana la Kirby, pt.
a o trezi din somn ntr-un mod foarte concret i interesant.
Sigur.
Se instala ntr-un fotoliu, trgnd concluzia ca niciodat n viaa lui nu
fusese mai relaxat sau mai mulumit. Ba chiar ii fcu lui Lexy scurt cu ochiul,
cnd aceasta se aez alturi, pe braul fotoliului.
Nu stiu cum sa ncep, cum sa va spun, trase Jo aer n piept, pt a-i
face curaj. As dori sa pot risca i sa nu dezgrop morii.
ntlni privirea lui Brian i-i vzu licrul de nedumerire din ochi.
Dar nu pot. Indiferent daca e bine sau nu, trebuie sa cred ca procedez
just. Tata, se apropie ea de Sam, aezndu-se pe msua joasa pt. a ajunge cu
ochii la aceeai nlime cu ai lui. E n legtur cu mama.
Ii vzu gura nsprindu-se si, cu toate ca nu se mic, il simi
retrgndu-se.
N-are nici un rost sa rscolim trecutul, Jo Ellen. Mama ta a plecat de
suficient de mult timp ca sa te mai ocupi de plecarea ei.
A murit, tati. E moarta de 20 de ani.
Ca pt. a se ancora amndoi, ii prinse strns mana.
Nu te-a prsit, nici pe tine i nici pe noi. N-a plecat de la Sanctuar. A
fost asasinata.

Cum poi spune una ca asta? sari Lexy n picioare. Cum poi spune
aa ceva, Jo?
Alexa! o opri Sam, fara s-i ia ochii de la Jo. Linite.
Avu nevoie de un moment pt. a asimila lovitura pe care i-o aplicase. Ar fi
vrut s-o resping, sa se strecoare pe deasupra sau pe dedesubtul ei.
Dar nu avea cum sa evite acea expresie ferma i trista din ochii ei.
Ai un motiv ca sa spui asta. Ca s-o crezi.
Da.
Ii explica limpede i calm despre fotografia care-i fusese trimisa. Socul
recunoaterii, incontestabila certitudine ca o reprezenta pe Anabelle.
Am cutat n mine 100 de soluii diferite, continua ea. Ca fusese
fcut peste ani de zile, ca nu era dect un trucaj, doar o gluma oribila.
Ca fusese o halucinaie. Dar nimic din toate astea nu era adevrat, tati.
Era mama, i fusese fotografiata chiar aici, pe insula, n noaptea n care
am crezut ca plecase.
Unde-i fotografia? ntreb el rstit. Unde-i?
A disprut. Cel care mi-o trimisese s-a ntors i a luat-o cnd eram eu
n spital. Dar a fost acolo, jur. Era mama.
De unde tii? Cum poi fi att de sigura?
Deschise gura, dar Nathan fcu un pas nainte.
Fiindc am vzut i eu fotografia. Fiindc tatl meu a fcut-o, dup ce
o omorse.
Cu o adevrat furtuna vjindu-i n easta, Sam se ridica ncet n
picioare.
Vrei sa vii n fata mea i s-mi spui ca tatl tau a omort-o pe Belle.
Ca a omort o femeie care nu-i fcuse nici un rau i ca pe urma a
fotografiat-o. Ca dup ce a terminat cu ea i-a fcut fotografii i ti le-a artat ie.
Nathan nu tia, tata, se agata Jo de braul lui Sam. Era doar un copil.
N-a tiut.
Acum nu mai vad un copil n fata mea.
Am gsit fotografiile i un jurnal, dup ce tatl meu a murit. Tot ceea
ce v-a spus Jo e adevrat. Tatl meu v-a omort sotia. A scris totul i a ncuiat
jurnalul i fotografiile, pozitivele i negativele, ntr-un seif de banca. Le-am gsit
dup ce au murit el i mama mea.
Nu se mai auzea nici un sunet, numai fonetul palelor de la ventilatorul
din tavan, plnsul lui Lexy i gfielile aspre ale lui Sam.
Acum putea s-o vad, unduindu-i-se n planul nti al mintii, sotia pe
care o iubise, femeia pe care o blestemase. Toate luminile i umbrele ei se
contopeau pt.a alctui furia. A alctui jalea.

20 de ani a pstrat secretul, strnse Sam pumnii, desi nu avea n cine


sau n ce sa loveasc. Iar tu afli i te-ntorci aici, i-i pui minile pe fata mea.
Iar tu il lai, o prjoli el pe Jo cu privirea. tii, i il lai.
La fel am simit i eu cnd mi-a spus. Exact la fel. Dar, dup ce am
avut timp sa ma gndesc pe ndelete, sa neleg Nathan nu e vinovat.
Sngele lui a fost.
Avei dreptate, se muta Nathan din loc, astfel ca Jo sa nu mai stea
intre el i Sam. Am venit aici pt. a ncerca sa gsesc o cale de ieire, sau de
ocolire, sau doar sa ngrop totul. i m-am ndrgostit de cine nu aveam dreptul.
Brian o ddu pe Lexy la o parte, ca sa plng n mini, nu pe umrul lui.
De ce? ntreb el cu o voce la fel de rania pe cat ii era sufletul. De ce a
fcut-o?
Nu exista nici un motiv care s-o justifice, rspunse obosit Nathan. Ea
nu-i fcuse nimic. O selecionase. Pt. el, era un proiect, un studiu. Na
acionat din cauza furiei, nici mcar dintr-a pasiunii. Nici eu nsumi nu-mi pot
explica.
Acum ar fi mai bine sa pleci, Nathan, spuse ncet Kate, ridicndu-se.
Las-ne un timp singuri, cu problema noastr.
Nu pot, pana nu spun tot ce e de spus.
Nu te vreau n casa mea, mri Sam, periculos de sczut. Nu te vreau
pe pmntul meu.
Nu plec, pana cnd Jo nu va fi n siguran. Fiindc asasinul lui
Susan Peters i al lui Ginny Pendleton o dorete i pe ea.
Ginny, se agata Kate de braul lui Sam, ca sa nu cada de pe picioare.
N-am nici o dovada n legtur cu Ginny, dar stiu. Daca ascultai totul
pana la capt, voi pleca.
Las-l sa termine, i nghii Lexy lacrimile, cu o voce suprinzator de
puternica. Ginny n-a fugit. Tot timpul am tiut asta, n inima mea. S-a
ntmplat la fel ca i cu mama, nu-i asa, Nathan? i cu acea Peters.
mpreunndu-i minile n poala, ca sa se stpneasc, se ntoarse spre
Jo:
Ti s-au trimis fotografii aici, pe adresa casei, fotografii fcute pe insula.
Totul se repeta ca la nceput.
Te pricepi sa umbli cu aparatul, Nathan.
Ochii lui Brian sclipeau ca doua mici fante albastre, arztoare.
Era o lovitura dureroasa din partea unui om care-i fusese prieten i n
trecut, i n prezent.
N-ai nici un motiv ca sa ai ncredere n mine, dar ai toate motivele sa
asculi.

Las-m sa ncerc eu sa explic, Nathan, interveni Jo, lund paharul cu


vin pt. a-i rcori gtlejul nfierbntat.
Nu omise nimic, croindu-i drum de la un detaliu la altul, ntrebare cu
ntrebare, pt. a ajunge pana la masurile pe care ea i Nathan conveniser sa le
ia pt. a afla rspunsurile.
Deci, tatl tau e vinovat de moartea mamei noastre, interveni
nverunat Brian. Iar acum, fratele mort e rspunztor de celelalte.
Foarte comod.
Nu tim cine e rspunztor de celelalte. Dar daca este fratele lui
Nathan, asta nu-l face pe Nathan vinovat, pasi Jo spre Brian. Exista o parabola
despre merele czute din pom, pe care mi-a spus-o cineva foarte recent. i cum
unele sunt destul de sntoase ca sa se rostogoleasc departe de trunchi i sa
rmn ntregi, iar altele nu.
Nu-mi arunca n fataa propriile mele cuvinte! replica el furios. Tatl lui
ne-a omort mama, ne-a distrus vieile. Iar acum a murit inca o femeie, poate
chiar doua. i te-atepi s-l batem pe umr i sa spunem ca totul e iertat? Ei,
pe dracu! i ducei-v la dracu cu toii!
Si iei cu pasi mari, lsnd aerul sa vibreze n urma lui.
Merg dup el, o lua Lexy din loc, oprindu-se o clipa n fata lui Nathan,
pt. a-l studia cu ochii nroii. E cel mai mare dintre noi i poate ca a iubit-o cel
mai mult, aa cum i iubesc bieii mamele. Dar greete, Nathan. Nu avem pt.
ce sa te iertam. i tu eti o victima, la fel ca noi.
Dup ce iei i Lexy, Kate spuse cu surprindere i admiraie:
Nici nu te-ai atepta ca ea sa fie cea mai neleapt.
Apoi ofta.
Avem nevoie de ctva timp, Nathan. Unele rani trebuie sa fie oblojite n
singurtate.
Vin i eu cu tine, ncepu Jo, dar Nathan cltin din cap:
Nu, ramai cu familia ta. Toi avem nevoie de timp.
Se ntoarse spre Sam:
Daca mai avei ceva s-mi spunei
Stiu unde sa te gsesc.
Dnd din cap, Nathan ii ls singuri.
Tata
ie n-am ce s-i spun acum, Jo Ellen. Eti o femeia matura, dar pt.
moment locuieti sub acoperiul meu. i cer ca acum sa te duci n
camera ta i sa ma lai singur.
Bine. Stiu ce simi i cat de mult te doare. Ai nevoie de timp ca sa te
liniteti.
Il privi drept n ochi.

Dar, dup ce vei fi avut acel timp, daca mai pstrezi atitudinea asta deacum, ma vei face s-mi fie ruine. Ruine ca poi acuza fiul, pt.
fapta tatlui sau.
Fara o vorba, Sam trecu pe lng ea.
Du-te n camera ta, Jo, ii puse Kate o mana pe umrul ncordat.
Lasama pe mine sa vad ce pot face.
Il nvinoveti i tu, Kate? i tu?
Nu-mi pot limpezi deloc mintea ca sa stiu ce gndesc sau ce simt.
Stiu ca biatul sufer, Jo, dar la fel sufer i Sam. In primul rand ii sunt
lui loiala. Acum du-te, i nu ma mai bate la cap dup rspunsuri, pana nu-mi
fac ordine n gnduri.
Kate il gsi pe Sam pe veranda din fata, stand lng balustrada; cu
privirea n noapte. Se adunaser norii, acoperind luna i stelele. Las lumina
de pe veranda stinsa i veni ncet lng el.
Iari trebuie sa jelesc, i mic el minile ncoace i-ncolo pe
balustrada. Nu e drept sa trebuiasc s-o jelesc din nou.
Ai dreptate, nu e drept.
Oare ma mngie cu ceva gndul ca n-a vrut nici un moment sa ne
prseasc, pe mine i pe copii? Ca n-a fugit, dndu-ne uitrii? i cum mi voi
lua napoi toate gndurile negre pe care le-am avut pt. ea de-a lungul anilor,
toate nopile n care am blestemat-o pt c-ar fi fost egoista, nepstoare i lipsita
de inima?
Nu poi fi nvinuit pt gndurile aspre, Sam. Ai crezut ceea ce ti se
pusese nainte. Faptul ca ai crezut o minciuna, nu te nvinovete cu nimic.
Vina ii aparine minciunii.
Sam se ncord.
Daca ai venit aici ca s-i iei aprarea biatului luia n fata mea, poi
sa faci cale-ntoars i sa te duci napoi n casa.
Nu de asta am ieit, dar adevrul e ca nici tu n-ai fost mai vinovat de a
fi crezut ceea ce ai crezut despre Belle, dect Nathan pt. ca a crezut n tatl lui.
Acum, amndoi ati descoperit ca greiseri n credinele voastre, dar el e acela
care trebuie sa accepte ca tatl lui a fost cel egoist i fara inima.
Am spus ca te poi ntoarce n casa.
Bine, atunci, catar ncpnat i scortos ce eti. Stai aici singur i
blcete-te n nefericirea ta i-n gndurile tale negre.
Se rsuci pe clcie, fiind socata cnd mana lui se repezi sa i-o apuce pe
a ei.
Nu.
Cuvintele ii ardeau gtlejul ca nite lacrimi.
Nu pleca.

Am plecat eu vreodat? ofta Kate. Sam, nu stiu ce sa fac pt. tine, pt.
oricare dintre voi. Nu suport sa vad oamenii pe care-i iubesc lovii n felul
asta, fara a ti cum sa le aduc alinare.
N-o pot plnge aa cum ar trebui, Kate. 20 de ani nseamn foarte
mult. Nu mai sunt acelai ca atunci cnd am pierdut-o.
Ai iubit-o.
ntotdeauna am iubit-o, chiar i cnd am crezut despre ea tot ce poate
fi mai rau. i aminteti cum era Kate, att de vesela.
ntotdeauna am invidiat-o pt. cum aducea lumina oriunde i oricui din
jurul ei.
O lumina blnd, are i ea o atracie a ei proprie.
Cobori privirea spre minile lor mpreunate, neobservnd socul care
fulgera n ochii ei.
Tu ai pstrat mereu lumina asta aprinsa, continua Sam cu grija. i-ar
fi recunosctoare pt. cum te-ai purtat cu copiii, ca o mama, cum ai avut grija
de toate. Ar fi trebuit s-i spun inca dinainte cat sunt de recunosctor.
Am nceput pt. ca sa fiu n locul ei, i am rmas pt. mine nsmi. Si,
Sam, nu cred ca Belle ar vrea s-o iei de la nceput cu jelitul. N-am stiuto
niciodat sa zgndre o rana sau sa tina ranchiuna pt. ceva. Ea n-ar fi acuzat
un biat de 10 ani pt. ceea ce a fost tatl lui.
Sunt mprit n doua, Kate. mi amintesc ca atunci cnd a disprut
Belle, David Delaney a participat la cutarea ei.
Fu nevoit sa nchid ochii, cnd furia neagra il cuprinse din nou.
Ticlosul, a btut toat insula alturi de mine. Si, tot timpul, tia ce-i
fcuse. Sotia lui a venit i a luat copiii, i-a dus cu ea s-i supravegheze toat
ziua. I-am fost recunosctor, Dumnezeu sa ma ierte pt. asta. I-am fost
recunosctor.
Te-a nelat, spuse ncet Kate. i-a nelat propria familie.
Niciodat nu i-a scpat nici un pas. Nu ma pot ntoarce n ziua aia,
tiind ce stiu acum, ca s-l fac sa plteasc.
L-ai face pe fiul lui sa plteasc n schimb?
Nu stiu.
Sam, daca au avut dreptate? Daca cineva vrea s-i fac lui Jo ceea ce i
s-a fcut lui Anabelle? Trebuie sa aprm ceea ce ne-a mai rmas, sa folosim
tot ce avem pt. a ocroti ce ne-a rmas. Daca judecata mea are vreo valoare,
Nathan Delaney ar fi gata sa peasc n fata unui tren n viteza, ca s-o
protejeze.
Pot avea grija singur, de data asta. De data asta, sunt pregtit.

Marginea pdurii, ntr-o noapte fara luna, era un punct de observaie


excelent. Dar nu se putuse abine sa nu se furieze putin mai aproape,
micndu-se la adpostul ntunericului.
Era extrem de captivant sa se afle aa de aproape de casa, sa aud att
de clar cuvintele btrnului. Acum se dezvluise totul, ceea ce nu fcea dect
s-l excite i mai mult. Credeau ca tiau totul, ca nelegeau totul. Probabil se
credeau n siguran, cu acele cunotine.
Si nici ca s-ar fi putut nela mai amarnic.
Se batu cu mana peste pistolul pe care i-l vrse n cizma, n stil
comando. L-ar fi putut folosi daca voia, doborndu-i pe amndoi. Ca i cum ar
fi tras n rate, pe eleteu. Astfel, ar fi rmas cu celelalte doua femei singure n
casa, de vreme ce Brian plecase cu maina, ntr-o criza de nervi.
Le putea avea pe ambele fiice ale lui Anabelle, una dup alta, amndou
odat. Un delicios menage a trois.
Totui, aa ceva ar fi fost o abatere de la planul principal, iar planul ii
servise att de bine. respectndu-l, i dovedea disciplina, abilitatea de a
concepe i a executa. Iar daca voia sa reproduc experienta cu Anabelle,
trebuia sa mai aib doar putina rbdare.
Insa asta nu nsemna ca, intre timp, nu mai putea atta putin lucrurile.
Iepurii speriai, reflecta el, erau mult mai uor de prins.
Se topi napoi intre copaci i petrecu o ora plcut, contemplnd lumina
de la fereastra lui Jo.
CAPITOLUL 29
Kirby fcea jogging pe plaja, mbrindu-i singurtatea. La est, cerul
era de un rou nprasnic, glorios, aprins violet de rsritul soarelui.
Bnuia ca, daca vechiul adagiu era adevrat, marinarii ar fi fcut bine sa
ia seama, dar nu se putut gndi dect la frumuseea aurorei, cu cerul ei furios
i vanturile intense.
Poate ca la urma urmei ii atepta totui un dos de palma de la Carla, i
spuse ea, n timp ce tropia cu picioarele pe nisipul bttorit. Putea fi
interesant i avea s-i mai abat pt. scurt timp lui Brian gndul de la
necazurile sale.
i dorea sa fi tiut cum s-l ajute, ce s-i spun. Tot ce putuse face cnd
nvlise n casa ei, cu o seara n urma, fusese s-l asculte, la fel cum o
ascultase i pe Jo. Dar, cnd ncercase s-l mngie, aa cum o consolase pe
Jo, Brian nu de cuvintele ei blnde i linititoare avusese nevoie. aa ca ii
druise n schimb pasiunea i se inuse de el pe via i pe moarte, pe cnd i
descarca nefericirea prin sex.

Nu-l putuse convinge sa rmn la ea i sa doarm pana la ivirea zorilor.


Plecase inca dinainte ca soarele sa fi aprut la orizont. Dar, cel putin, o
mbriase, cel putin o trsese spre el. i tia ca il ntrise pt.
ntoarcerea la Sanctuar.
Acum voia s-i limpezeasc minile. Daca brbatul pe care-l iubea avea
probleme, daca era dezndjduit, la fel era i Kirby. Avea s-i stea alturi, s-l
ajute s-o scoat la capt si, spera, s-l cluzeasc spre o oarecare pace.
Apoi il vzu pe Nathan stand lng zona unde brizanii bubuitori loveau
plaja. Loialitatea se lua la lupta cu raiunea, n timp ce Kirby ncetinea pasul. In
cele din urma insa, nevoia ei de a ajuta, de a vindeca, le nvinse pe toate
celelalte. Pur i simplu nu-i putea ntoarce spatele.
Ce mai diminea, fu ea nevoita sa ridice vocea, peste vuietul apei i al
vntului; gfind putin, se opri lng el. Deci, vacanta se ridica la nlimea
ateptrilor?
Nathan rase. N-avea ncotro.
A, mda. E o viligiatura fara pereche-n lume.
Ai nevoie de o cafea. Ca medic, ar trebui s-i spun ca nu-i face bine
cofeina, dar ntmpltor stiu ca adeseori da efectele dorite.
Faci cinste?
Da.
i mulumesc, Kirby, dar tim amndoi ca sunt persona nongrata.
Brian n-ar fi incantat c-i bei cafeaua de diminea cu mine. i nu-l pot
acuza pt. asta.
Gndesc cu capul meu, mi formulez singura opiniile. De-asta e nebun
dup mine.
Ii puse o mana pe brat. Nu, nu putea ntoarce spatele suferinei. Pana i
aerul din jurul lui Nathan emana durere.
Vino la mine. Consider-m buna doctoria de pe insula. Descarc-i
sufletul, zmbi ea. Daca vrei, i fac i nota de plata pt. consultaie.
Grozava trguial, trase Nathan adnc aer n piept. Christoase, buna
ar mai fi o ceac de cafea. i o ureche mi-ar prinde bine.
Iar eu am i una i alta. Haide.
Il lua de brat i porni n direcia opusa rmului.
Deci Hathaway-ii i-au dat de furca.
Ei, nu stiu, una peste alta, au fost destul de elegani. Vestita
ospitalitate sudista. Tatl meu v-a violat i asasinat mama, le-am spus.
Si, ce sa vezi, nimeni n-a ncercat, mcar, sa ma lineze.
Nathan, se opri ea la baza scrii. E o ncurctur ngrozitoare i o
tragedie cumplita pt. toat lumea. Dar nimeni nu te va condamna, dup ce vor
apuca sa gndeasc pe ndelete.

Jo nu ma condamna. Dintre toi, ea e cea mai vulnerabila n privina


asta, dar nu ma acuza.
Te iubete.
Ar putea totui sa treac peste asta. Nici Lexy n-a fcut-o, murmura
el. M-a privit drept n ochi, cu obrajii uzi de plans, i mi-a spus ca nimic n-a
fost din vina mea.
Lexy aplica prefctorii, mti i naiviti, i le folosete cu multa arta.
Poate privi printre ele, ajungnd la esena mult mai repede dect majoritatea
oamenilor.
Deschise usa, ntorcndu-se apoi spre el.
Si, Nathan, nimic nu este, i nici n-a fost, responsabilitatea ta.
O stiu, pe plan mental, i aproape m-am convins i la nivel emoional
am dorit-o, fiindc o doream pe Jo. Dar nu e gata, Kirby. Nu s-a
terminat. Acum a mai murit inca o femeie, cel putin, aa ca nu s-a terminat.
Kirby ddu din cap, deschizndu-i usa.
Vom vorbi i despre asta.
Carla a mngiat coasta de SE a Floridei, druindu-i localitii Key
Biscayne un srut scurt i violent, nainte de a se abate spre nord. In drumul ei
capricios, executa un tango cu Fort Lauderdale, mprtie rulote i turiti i
rpi cteva viei. Dar nu prea inclinata sa rmn.
Avea ochiul rece i larg deschis, respiraia rapida, dornica. Devenise mai
puternica i mai slbatic, de cnd se nscuse, n apele calde ale Indiilor de
Vest.
Ca o trf rzbuntoare, se rsuci napoi spre mare, clcnd cu tocurile
ei ascuite bariera ngust de insule din cale.
Lexy intra grbit n camera de oaspei, unde Jo netezea cuvertura de pe
patul de nuc. Soarele strlucitor i fierbinte intra prin uile deschise ale
balconului, accentund cearcnele de sub ochii lui Jo, care indicau o noapte
nedormita.
Carla tocmai a ajuns n St. Simons, anuna Lexy, cu sufletul la gura,
dup ce urcase n goana doua tronsoane de scri.
St. Simons? Credeam c-o luase spre vest.
S-a rzgndit. Acum vine spre nord, Jo. Ultimul buletin spunea ca,
dac-i pstreaz direcia i velocitatea, frontul ei de atac va ajunge aici nainte
de cderea nopii.
Cat de rea e?
i-a scos ghearele pana la categoria 3.
Vanturi de peste 100 de mile pe ora. Va trebui sa tragem obloanele.
Vom evacua turitii nainte ca marea sa devina prea furtunoasa pt.
traversarea cu bacul. Kate vrea s-o ajui la recepie. Eu ma duc cu Giff.

ncepem sa batem scndurile.


Bine, cobor imediat. Sa speram c-o ia spre larg i ne da cu pasul.
Tata asculta buletinele meteo la radio. Brian s-a dus sa ia masuri ca
vasul sa fie alimentat cu combustibil i provizii, n caz ca va trebui sa plecam.
Tata nu va pleca. O va nfrunta chiar i daca va trebui sa se lege deun
copac.
Dar tu, da, se apropie Lexy. Am trecut adineaori prin camera ta, i
tiam vzut valizele deschise, cu aproape toate lucrurile mpachetate.
Am mai multe motive sa plec, dect sa raman.
Te neli, Jo. Mai multe ai ca sa ramai, cel putin pana gsim o cale de
a rezolva problema pt. toat lumea. i trebuie s-o nmormntm pe mama.
O, Doamne, Lexy, i acoperi Jo fata, rmnnd astfel, cu degetele
apsate peste ochi.
Nu trupul ei. Dar trebuie sa punem o piatra funerara n cimitir, i sa
ne luam rmas bun. Ne-a iubit. Toat viaa am crezut ca nu ne iubise i ca
poate din vina mea.
Cnd lui Lexy i se frnse vocea, Jo cobori minile:
De ce sa crezi una ca asta?
Eu eram cea mai mica. Am crezut ca nu-i dorise inca un copil, ca nu
ma dorise pe mine. aa ca mi-am trit aproape toat viaa straduinduma din
rsputeri s-i fac pe oameni sa ma iubeasc, sa ma doreasc.
Ma aflam oriunde credeam ca le-ar plcea cel mai mult. Fceam pe
deteapt sau pe proasta. Eram neputincioasa sau priceputa. i ma asiguram
ntotdeauna sa plec eu prima.
Se apropie de uile balconului i le nchise cu grija.
Am fcut multe lucruri detestabile, continua ea. i sunt toate ansele
sa mai fac destule. Dar faptul de a fi aflat adevrul, a schimbat ceva nuntrul
meu. Trebuie s-mi iau rmas bun de la ea. Cu toii trebuie.
Mi-e ruine ca nu m-am gndit la asta, murmura Jo. Daca plec nainte
de a se putea organiza totul, am sa ma ntorc. Promit.
Se apleca sa strng cearceafurile pe care le scosese de pe pat.
In pofida tuturor, de data asta ma bucur ca am venit. Ma bucur ca s-a
schimbat situaia intre noi.
i eu, ii zmbi piezi Lexy. Deci, acum poate c-au s-i placa unele din
fotografiile pe care le-ai fcut cu mine i mai faci cteva. Mi le-a putea include
n portofoliu. Regizorii de distribuie vor fi destul de impresionai de nite
fotografii calitatea nti, fcute de una dintre cele mai bune fotografe ale tarii.
Daca scpm de Carla, facem amndou o sesiune foto care ii va lsan cur pe toi distribuitorii din New York.
Serios? Excelent.

Privi ncruntat spre cer.


Uraganu dracu! Mereu se ntmpl cate ceva care sa amne tot ce-i
bun. Poate le facem n Savannah. tii, nchiriem un studio adevrat pt.
2 zile i
Lexy.
Of, bine, ddu Lexy din mini. Dar e mult mai distractiv sa ma
gndesc la asta dect la scndurile pe care le vom bate n cuie. Sigur, poate Giff
ma va gsi complet nepriceputa i-atunci voi putea s-o terg n casa i s-mi
caut prin garderoba costumele cele mai potrivite.
Vreau poze sexy, sexy i pe stare. Am putea face rost de o mainu pt.
vnt i
Lexy, repeta Jo, cu un ras exasperat.
Ma duc, ma duc. Am o rochie de seara senzaional pe care am luat-o
de la angrosistul de mbrcminte.
Porni spre usa.
Acum, dac-a putea-o convinge pe Kate sa ma lase sa iau cu
mprumut perlele bunicii Pendleton
Jo rase din nou, n timp ce vocea lui Lexy se ndeprta n hol. N-ar fi
trebuit ca lucrurile sa se schimbe prea repede, hotr ea, sau prea mult. Legnd
mai strns cearceafurile, le duse la toboganul de rufe.
Printr-o usa deschisa, vzu o pereche, care venise de la Toronto pt. o
sptmn, fcndu-i bagajele, n mare graba. Bnuia ca i majoritatea
celorlali clieni fceau acelai lucru.
Scoaterea din cazare, un procedeu de obicei lejer i relaxant, avea sa se
desfoare frenetic.
n momentul cnd ajunse jos, vzu ca nu exagerase. Lng usa din fata
erau deja ngrmdite mai multe bagaje. In salon, vreo 6 vizitatori se nvrteau
n loc, sau stteau lng ferestre privind spre cer ca i cum s-ar fi ateptat sa se
crape n orice moment.
Kate se afla la birou, nconjurat de o mare de hrtii i cereri urgente.
Zmbetul ei ospitalier era cam strepezit, cnd i ridica privirea i o vzu
pe Jo.
Nu-i face griji. Toat lumea va ajunge n siguran la ferry. Avem doua
care circula toat ziua, plecnd cate unul din or-n ora.
n fata torentului de glasuri, ntrebri i rugmini, Kate ridica mana:
Cobor chiar acum cu primul grup. Nepoata mea va prelua recepia.
Ii adresa lui Jo o privire de scuza, putin cam dezndjduit.
Dle i dna. Littleton, daca ati dori sa mergei cu familia la debarcader.
Dle. i dna. Parker. Domnioara Houston. Vin i eu imediat. Acum, pe
ceilali va rog sa avei rbdare, se ocupa de dvs. nepoata mea.

Nevand ncotro, se mbulzi printre trupuri i glasuri i o apuca pe Jo de


brat.

Ies pt un minut. Jur ca ai crede ca se apropie un atac nuclear.


Probabil ca majoritatea n-au mai avut niciodat de-a face cu un
uragan.
Motiv pt. care ma bucur c-i expediez. Pt. numele lui Dumnezeu,
insula asta cu tot ce-are pe ea, au mai nfruntat uragane i o vor mai face.
ntruct era nevoie sa vorbeasc intre 4 ochi, Kate o duse pe Jo n
singurul loc discret, toaleta doamnelor, aflata lng antreu. Cu un mic mormit
de satisfacie, trase zvorul.
Asa. Asta ar trebui s-i tina naibii pe loc 2 minute. mi pare rau ca te
las cu toat liota asta.
Nu-i nimic, pot duce urmtorul grup cu jeep-ul.
Nu, replica tios Kate, dup care, suflnd scurt, se ntoarse spre
lavabou sa se stropeasc pe fata cu apa rece. Nu iei din casa asta Jo Ellen,
daca nu e i unul dintre noi cu tine. n-avem nevoie de inca o grija pe cap.
Pt. Dumnezeu! Pot ncuia portierele jeepului.
Nu, i n-am sa stau la discuii cu tine. Pur i simplu nu am luxul de
ami acorda timp pt. asta. De cel mai mare folos vei fi aici, ajutnd oamenii s-i
pstreze calmul. Eu trebuie sa trec s-i iau pe cei de la vile. Brian s-a dus la
camping. Nu peste mult ne mai vine un val.
Bine, Kate. Cum vrei.
Tatl tau a adus radioul n buctrie, o lua ea pe Jo de brae. Se
prezint bine, de la o distanta prudenta. Sa nu riti, nelegi ce-i spun?
N-am de gnd. Trebuie s-i telefonez lui Nathan.
L-am sunat eu. Nu rspundea. Trec pe la el nainte de-a aduce grupul
urmtor. M-a simi mai bine daca ar fi i el aici.
Mulumesc.
Nu-mi mulumi, dulcea mica. Sunt pe punctul sa te las cu cea mai
mare btaie de cap din lume.
Kate trase aer n piept, i ncord umerii i deschise usa.
Jo se strmb la auzul trboiului din salon.
Sa vii repede, mai spuse ea, forndu-i un zmbet jalnic, n timp ce
intra drept n linia de foc.
Afara, Giff trase o planeta de placaj peste primul ochi al bovindoului larg
din sala de mese. Lexy sttea ghemuita la picioarele lui, btnd un cui n coltul
de jos, cu viteza i dibcie. Vorbea ntruna, dar Giff nu auzea dect un cuvnt
din trei. Vntul se oprise, iar lumina ncepuse sa dobndeasc o nuan
glbuie, sumbra.

Se apropia, i spuse el, i inca mai repede dect prevzuser. Familia lui
asigurase casa i probabil avea sa vina spre han. i delegase un var i 2
prieteni sa nceap aplicarea paravanelor pe vile, ncepnd din sud est i
mergnd spre nord.
Aveau nevoie de mai multi lucrtori.
La anunat cineva pe Nathan?
Nu stiu, scoase Lexy inca un cui din punga. Tata oricum nu l-ar lsa
sa ne ajute.
Dl. Hathaway e un om raional, Lexy. Vrea ca tot ce-i al lui sa fie
asigurat. i a avut o noapte-ntreaga de gndire.
E ncpnat cat 6 catari constipai, iar el i Brian la un loc fac i mai
mult de-att. E ca i cum i-ar acuza pe strnepoii ticlosului luia de Sherman
ca a dat foc Atlantei.
Unii o i fac, cred, comenta Giff, lund inca o plan.
Aia care n-au creier nici de 5 centi, cred.
Cu dinii strni, Lexy ddu cu ciocanul n floarea cuiului.
i va fi groaznic de njositor pt. mine daca va trebui sa recunosc ca
propriul meu tata i frate au fost nelai la cantar la raionul de creiere.
Si c-s orbi ca nite crtie. Pai, pana i-o bunicua de 80 de ani fara
ochelari ar vedea cat de mult o iubete omul asta pe Jo Ellen. E de-a dreptul un
pcat s-i faci pe amndoi sa se simt vinovai pt. ce s-a ntmplat.
Se ridica, suflndu-i parul din ochi. Apoi se ncrunt la Giff.
De ce te hlizeti aa la mine? Deja am transpirat i m-am umplut de
praf pe fata?
Eti cea mai frumoasa fiin pe care am vzut-o n viaa mea, Alexa
Hathaway. i ma surprinzi ntotdeauna. Chiar i cunoscndu-te pe dinuntru i
pe dinafara, tot ma surprinzi.
Ei, iubitule i inclina ea capul, btnd din gene. Asta i vreau.
Giff i strecura mana n buzunar, atingnd cutiua pe care o ascunsese
acolo.
Aveam alte planuri pt. momentul asta. Dar cred ca niciodat nu te-am
iubit mai mult dect n secunda de fata.
Scoase cutia din buzunar, privindu-i ochii cum se dilatau enormi cnd
deschise capacul cu degetul mare. Micul diamant din mijlocul inelului subire
de aur sclipi ca focul n soare.
Mrit-te cu mine, Alexa.
Inima lui Lexy se umfla n piept, lovindu-se de coaste. Ochii i se
mpienjenir, astfel ca lumina rspndit de diamant, refractandu-se n
lacrimi, o orbi. i aps peste gura o mana tremurtoare.
O, cum ai putut? Cum ai putut strica totul asa?

Si, rsucindu-se, ddu cu ciocanul n placa de lemn.


Cum spuneam, ntotdeauna ramai o surpriza pt. mine. Vrei s-l pun la
loc pana cnd vom avea lumnri i raze de luna?
Nu, nu, nu.
Cu un suspin uor, lovi iar n placa de lemn cu ciocanul.
Pune-l la loc. Ia-l napoi. tii ca nu ma pot mrita cu tine.
Giff se foi pe picioare, apoi i le nfipse bine n pmnt.
Habar n-am de una ca asta. Ce-ar fi s-mi explici?
Furioasa i ndurerat, Lexy privi spre el.
tii bine c-am s-o fac, daca mi-o tot ceri. tii ca voi ceda, fiindc te
iubesc att de mult. i atunci, voi renuna la orice altceva. Voi ramane pe
insula asta nenorocita i n-am sa ma mai duc la New York i nu voi mai ncerca
sa ma realizez n teatru. i atunci voi ncepe sa te ursc, pe msur ce vor trece
ani i ma voi gndi daca; dar daca Ma voi ofili aici, ntrebndu-m daca as
fi putut ajunge cineva.
Ce te face sa crezi ca as vrea sa renuni la New York i la teatru, ca tias
pretinde sa renuni la tot ceea ce-i doreti? Nu suport sa ma gndesc ca te-ai
mrita cu un brbat care sa vrea pt. tine mai putin dect i doreti tu nsi.
Tot ceea ce doreti tu pt. Lexy, eu doresc de doua ori mai mult.
Lexy i terse obrajii cu o mana.
Nu te neleg. Nu stiu ce vrei sa spui.
Spun ca am i eu planurile mele, dorinele mele. Nu urmresc sa dau
ciocanul pe Desire toat viaa.
Cam iritat i scoase apca pt. a se terge pe frunte de sudoare, apoi i-o
puse la loc pe cap.
i n New York sunt lucruri de construit, nu? Lucruri care au nevoie de
reparaii, ca n oricare alt loc.
Lexy i cobori ncet minile, privindu-l n ochi, dorindu-i s-i fi putut
citi gndurile.
Vrei sa spui ca ai veni la N. Y.? Ca te-ai muta la N. Y.? Pt. mine?
Nu, nu asta vreau sa spun, trnti el capacul, nervos, ndesnd cutiua
la loc n buzunar. Dar daca ar fi sa fac asta, n-a ajunge dect sa va
dumnesc, i am ajunge iari de unde am plecat. Vreau sa spun ca as veni
pt. amndoi. i ca, fie i cu banii pe care i-am economisit, am trai destul de
strmtorai o vreme. Probabil ar trebui sa urmez nite cursuri, daca vreau ca
Nathan s-mi ofere ansa unui post n firma lui.
Un post la Nathan? Vrei sa lucrezi n New York?
De mult ma bate gndul s-l vad. i sa te vad pe tine, pe scena, n
lumina reflectoarelor.
S-ar putea nici sa nu ajung acolo.

aurii.

N-ai sa ajungi pe dracu.


Gropitele ii clipir n obraji, iar ochii ii devenir din caprui-mohorati,

Niciodat n-am vzut pe cineva care sa poat juca mai multe roluri.
Vei reui, Lexy. Eu cred n tine.
Lacrimile ncepur s-i iroiasc n aceeai clipa n care izbucni n ras,
repezindu-se la el.
O, Giff, cum ai reuit sa fii att de perfect? Cum poi sa fii att de
ideal?
Se ls pe spate, cuprinzndu-i fata n mini.
Att de absolut de perfect pt. mine.
Am studiat pt. asta aproape toat viaa.
Vom trece prin vremuri grele, stiu. i voi servi la toate afurisitele de
mese, pn-i termini tu cursurile sau ma lansez eu. Orice va fi nevoie.
O, grbete-te, grbete-te i pune-mi-l, sari ea jos, ntinznd mana.
Abia atept.
Am s-i cumpr unul mai mare, ntr-o buna zi.
Ba n-ai s-mi cumperi.
Simi un fior cnd Giff ii puse inelul pe deget si, aplecndu-se, o srut.
Poi s-mi cumperi cate flecutee strlucitoare i cu sclipiciuri vrei,
cnd vom fi bogai. Fiindc vreau sa fim realizai i bogai, Giff, i nu mi-e
ruine s-o spun. Dar asta
Ridica mana, rsucind-o astfel ca mica piatra preioas sa scnteieze
jucu n lumina.
Asta e de-a dreptul perfect!
Peste 2 ore, capul lui Jo plesnea de durere i aproape ca se uita cruci.
Kate venise i plecase de 2 ori, ducnd clienii ncoace i-ncolo, trecnd
pe la diverse csue. Brian transportase o mulime de turiti de la camping,
apoi plecase napoi sa mai traga un rond, n caz ca rmseser vreunii n urma.
Singura veste de la Nathan era ca ajuta sa se bata n scnduri casele din lungul
plajii.
Cu excepia bubuitului monoton al ciocanelor, n han se lsase n sfrit
linitea. Jo bnuia ca n curnd urma sa vina Kate cu ultimii ocupani ai
vilelor. Ferestrele dinspre sud i est erau acoperite, cufundnd casa n
ntuneric.
Cnd deschise usa din fata, vntul navali nuntru. Plesnetul ei rece ii
produse un soc, dup cldur densa din interiorul nchis. Spre sud, cerul era
vanat-inchis. Vzu fulgerele, dar nu auzi nici un tunet.
Inca era destul de departe, calcula ea. Avea sa verifice curnd ce
traiectorie se prevedea pt. Carla. Si, ca msur de prevedere, urma sai scoat

negativele i pozitivele din camera obscura i sa le duca n seiful din biroul lui
Kate.
ntruct dorea s-l mai evite un timp pe tatl ei, urca pe scara principala,
controlnd mainal camerele ca sa vad daca nici un client grbit nu uitase
ceva. Aprinse luminile, mergnd cu pas vioi spre aripa familiei. Zgomotul
ciocanelor se auzea mai tare, iar Jo il gsea linititor.
Ne nchid la adpost, i spuse ea. Daca uraganul se npustea asupra
Sanctuarului, hanul avea sa reziste, cum mai fcuse i alte di.
Trecnd prin dreptul cabinetului lui Kate, auzi voci. Placajul fu aplicat
peste fereastra, ntunecnd-o n timp ce Jo trecea prin dreptul uii. Fie se
ntorsese Brian, fie tatl ei se dusese s-l ajute pe Giff, presupuse ea.
Aprinse lumina n camera obscura i deschise radioul.
Uraganul Carla a crescut la categoria 3 i este ateptat sa ajung la
insula de bariera Little Desire, n largul coastelor Georgiei, pe la orele 7 p.m.
Turitii de pe aceasta insula n proprietate privata din lanul Sea Islands au fost
evacuai, iar localnicilor li se recomanda sa plece cat mai curnd posibil. Se
ateapt vanturi de pana la 120 de mile pe ora, cu frontul de atac lovind insula
ngust n apropierea momentului de flux.
Cu ncrederea dinainte zguduita, Jo i mpinse minile prin par. tia ca
n-avea sa fie mult mai rau dect att. Csuele aveau sa se piard, luate de
vnt sau de apa. Locuinele aveau sa fie drmate, plaja btut de valuri,
pdurea sfrtecata n buci.
Iar plasa lor de siguran se restrngea, i spuse ea, aruncnd o privire
spre ceas. Urma sa mearg s-i ia pe Nathan i pe Kirby, iar daca era nevoita
s-l doboare pe tatl ei la pmnt, avea s-l ia i pe el, cu toat familia, de pe
insula.
Deschise smucit un sertar. Putea lsa pe loc pozitivele, dar a dracului sa
fie daca risca s-i piard toate filmele. Insa, cnd ncepu sa le caute, mana ii
ncremeni.
Deasupra fiierelor organizate n ordine sttea un teanc de fotografii.
capul ncepu sa i se nvrteasc, pielea ii fu scldat ntr-o sudoare rece,
cnd privi fata mamei sale. Mai vzuse imaginea aceea, ntr-o alta camera
obscura, ntr-o vreme care i se prea a aparine unei alte viei. Peste vjitul
capului, i auzi geamtul sczut cnd ntinse mana spre ea.
Era reala. Simi intre degete suprafaa lucioasa a hrtiei fotografice. Cu
respiraia subiat, o ntoarse i citi titlul scris cu grija. MOARTEA UNUI
NGER.
i nbui un scncet i se sili sa priveasc imaginea urmtoare. O neca
durerea, nepnd-o ca un roi de viespi. Poziia era aproape identica, de parca
fotograful ar fi ncercat sa le reproduc una dup cealalt. Dar aceasta o

reprezenta pe Ginny, cu fata ei cndva vie i prietenoasa acum inerta, tears,


cu ochii goi.
Iart-m, opti Jo, apsnd fotografia la piept. Iart-m. Iart-m.
n cea de-a 3 a fotografie era cu siguran Susan Peters.
Jo nchise ochii, fcu un efort s-i alunge greata i puse uor a 3-a
imagine deoparte. Iar genunchii i se lichefiar.
Ultima fotografie o reprezenta pe ea nsi. Avea ochii nchii cu
senintate, trupul palid i gol. Din gat ii ieir sunete sugrumate, cnd o scp
din mana, retrgndu-se.
Dibui n spatele ei, dup usa, cu adrenalina pompnd prin vene,
energizand-o s-o ia la goana. Se ciocni dureros de masa, rsturnnd radioul
ntr-o parte. Muzica rsun strident, fcnd-o sa urle.
Nu, strnse ea pumnii, nfigndu-i unghiile n palme, pana cnd
durerea ii strpunse starea de soc. N-o voi lsa sa se ntmple. N-am so cred.
Nu-i voi permite sa se adevereasc.
ncepu sa se legene numrndu-i respiraiile, pana cnd ameeala ii
trecu, dup care, nverunat i hotrt, lua fotografia.
Fata era a ei, da. A ei era. Fotografiata nainte ca Lexy s-o fi tuns pt.
focul de tabr. Deci, cu cteva sptmni n urma. Focul avusese loc
chiar la nceputul verii. Duse imaginea mai aproape de lumina, impunndu-i
sa o studieze cu un ochi obiectiv, profesionist.
Avu nevoie doar de cteva secunde pt. a-i da seama, ca desi fata era a ei,
trupul nu era. Avea snii prea plini, soldurile prea rotunjite. Puse alturi
fotografia lui Anabelle.
Era oare i mai nfricotor, se ntreb ea amorit, s-i dea seama ca
propria ei fata fusese suprapusa peste trupul mamei sale?
Contopindu-le ntr-una singura.
Asta dorise tot timpul.
Brian nscrise jeepul pe drumul de serviciu al campingului. Cteva locuri
fuseser lsate n dezordine. Dup cat de nvalnic se apropia furtuna,
presupuse ca n-avea sa conteze prea mult. Vntul sfia deja ca un vrtej de
brice vegetaia dintre copaci. O rafala zgudui jeepul cu el, fcndu-l sa se tina
i mai strns de volan. Calcula ca mai aveau vreo ora ca sa termine pregtirile.
Trebuia sa fac eforturi pt. a nu-i grbi rondul de control. Dorea sa
ajung la Kirby, s-o nchid la adpost, n Sanctuar. Ar fi preferat s-o expedieze
pe continent, dar tia ca i-ar fi pierdut timpul i energia, fara rost, certndu-se
cu ea. Daca un singur locatar rmnea sa nfrunte uraganul, avea sa rmn i
ea pt. a-i trata rnile.
Sanctuarul rezistase mai mult de 100 de ani, i spuse Brian. Avea sa
reziste i de data asta.

Avea zeci de alte griji pe cap. Fara ndoial, urmau sa piard legtur cu
continentul. Radioul le era de ajutor dar, odat ce-i lovea furtuna, aveau sa
rmn fara telefon, fara curent electric i mijloace de transport. Alimentase
generatorul pt. a avea energie de rezerva, i tia ca verioara Kate pastra
provizii ndestultoare de apa mbuteliat.
Si aveau alimente, adpost, cteva spinri puternice. Iar dup ce Carla i
fcea meandrele, spinrile puternice aveau sa fie o mare necesitate.
Continua sa enumere n minte sarcinile i posibilitile, devenind tot mai
calm pe msur ce se asigura ca n camping nu mai rmseser oameni rzlei.
Spera doar sa nu se ascund vreun idiot n copaci, sau sa atepte pe lng
plaja, creznd ca un uragan era o aventura de vacanta.
njur i calca pe frana, cnd pe drum ii apru o silueta, n fata jeepului.
Iisuse Christoase, cretinule, cobori Brian din main dezgustat. Era sa
te calc. N-ai minte de stai n mijlocul drumului, necum n calea unui uragan
care vine?
Am auzit, rnji larg individul. A ales uimitor momentul.
Mda, uimitor, exact.
nfuriat pt fiecare secunda irosita, Brian ii arata cu degetul mare jeepul.
Urca, poate reuesc sa te duc la ultimul ferry, desi nu prea mai e timp.
A, nu stiu ce sa zic, ridica individul mana pe care o inea la spate,
continund sa zmbeasc, i trase.
Brian zvcni napoi, cnd n piept ii exploda durerea. Se cltin,
chinuindu-se s-i pstreze luciditatea. i cnd czu, vzu ochii unui prieten
din copilrie, rznd.
Unul mai putin, ntoarse omul trupul inert al lui Brian, cu gheata. i
mulumesc ca mi-ai dat posibilitatea sa echilibrez balanta, amice. i pt.
mprumutul jeepului.
n timp ce sarea la volan, ii arunca lui Brian o ultima privire.
Nici o grija. Te asigur c-o sa ajung napoi la Sanctuar. Pana la urma.
Ploaia ncepea sa biciuiasc ferestrele, n timp ce Kirby aduna materialele
medicale. Era complet calma, ncercnd sa prevad toate necesitile posibile.
Daca era nevoita sa lucreze n regim de urgenta, cel mai bine s-ar fi descurcat
la Sanctuar. Se confruntase deja cu situaia foarte reala ca vila ei sa nu
supravieuiasc pana dimineaa.
nelesese ca majoritatea insularilor erau prea ncpnai ca sa plece
de-acas.
Pana a doua zi, puteau aprea fracturi, comoii, plgi deschise. Casa se
zgudui sub o rafala nprasnic, iar Kirby strnse din dini. Avea sa fie gata pt. a
ngriji orice vtmri.

Tocmai ridica o cutie, pornind cu ea spre main, cnd usa din fata se
ddu de perete. Avu nevoie de-un moment pt. a-l recunoate, sub mantaua
galbena cu gluga, pe Giff.
Poftim, ii mpinse ea cutia n brae. Du-o afara, eu o duc pe
urmtoarea.
Ma gndeam eu ca te pregteti. Grbete-te. Vine, nenorocita.
Am mpachetat aproape tot, i trase ea pelerina pe umeri. Unde-i
Brian?
Controla campingul. Inca nu s-a ntors.
Ei, ar fi cazul sa vina, se rsti Kirby.
Alerga dup restul de lucruri, cu ngrijorarea pe urme. Vntul o mpinse
napoi, cnd ncerca sa ias pe veranda. Ii uier pe la urechi, n timp ce se
apleca, naintnd cu chiu cu vai spre main.
Ai asigurat totul, aici? striga Giff peste tunetele valurilor, nhndu-i
cutia din mini pt. a o pune n jeep.
Atta cat am putut. M-a ajutat i Nathan, azi diminea. E acas?
Nu. Nici pe el nu l-am vzut.
Pt. numele lui Dumnezeu, i ddu Kirby la o parte din fata parul deja
ud. Ce naiba or fi fcnd? Trecem pe la camping, Giff.
Nu ne-a rmas prea mult timp, Kirby.
Trecem. S-ar putea ca Brian sa aib probleme. Vntul asta poate sa fi
dobort copaci. Daca nu era la Sanctuar cnd ai plecat tu i nu v-ai ntlnit pe
drum ncoace, ar putea inca sa mai fie acolo. Nu intru n casa pana nu ma
asigur.
Giff deschise portiera jeepului i o nghesui nuntru.
Tu eti doctori, ii striga el.
Ticloas dracului! batu Nathan n volan cu podul palmei. ncrcase cele
mai preioase lucrri i echipamente n jeep, iar acum nu voia sa porneasc.
Nici mcar nu avea bunul simt de a tui i bolborosi.
Furios, cobori uiernd, cnd vntul il plesni puternic peste fata cu
stropi de ploaie neptori. Salta capota, njurnd din nou. Nu avea timp s-i
nchipuie ca repara stricciunile.
Trebuia sa mearg la Jo, i repede. Fcuse tot ce se putea.
Trnti capota la loc, i abandonndu-i materialele, porni cu pas trudit
spre rau. Avea de parcurs 400 de metri n amonte, nainte de a-l putea traversa,
iar drumul prin pdure pana la Sanctuar promitea sa fie mizerabil.
Auzea trosnetele amenintoare ale copacilor mbrncii i torturai de
vnt, simea minile aspre ale acestuia mpingndu-l napoi, n timp ce el se
opintea sa mearg. Deasupra exploda un fulger, scldnd cerul ntr-o vpaie
portocalie lugubra.

Vntul ii nepa ochii, mpienjenindu-i vederea. Nu vzu umbra care iei


de dup un copac, pana nu ajunser aproape piept n piept.
Christoase, ce naiba faci aici?
Ii trebuiser aproape 10 secunde de deruta pt. a observa schimbrile i a
recunoate chipul.
Kyle!
Oroarea se prvli peste starea de soc.
Dumnezeule, ce-i fcut?
Salut, frate, ii ntinse el mana, ca i cum s-ar fi ntlnit pe o strada
nsorit.
Si cnd Nathan apleca un moment capul ca s-o priveasc, ii trnti n
tmpl patul pistolului.
Doi mai putin.
De asta data i arunca pe spate capul, hohotind. Furtuna il energiza.
Violenta ei il excita.
Nu-mi prea convenea s-mi mpuc propriul frate, orict e de enervant,
ticlosul, cu snge rece, cum ar spune unii.
Se ls pe vine, optind, ca i cum Nathan l-ar fi putut auzi.
O sa se umfle raul, nelegi, se vor prbui copaci. Orice s-o-ntampla,
frate, vom zice ca n-a fost dect mana soartei.
Se ridica, i lsndu-i fratele zcnd la pmnt, ud de ploaie i snge,
porni s-o revendice pe femeia despre care hotrse c-i aparinea.
CAPITOLUL 30
Ploaia iroia peste parbrizul jeepului, mai rapida dect tergtoarele.
Drumul se transforma n mal sub roti, astfel ca Giff trebuia sa se lupte
pt. fiecare metru strbtut.
Ne ntoarcem, ii spuse el lui Kirby. Brian are atta minte ca sa nu stea
afara pe vremea asta, i eu la fel.
Ia-o prin spate.
Kirby se ruga ca furtuna sa fie cauza btilor ei de inima i a fiorilor din
mduva oaselor.
Pe la sud e mai scurt.
Te rog.
Abandonnd logica, Giff trase de volan spre stnga.
Daca ajungem ntregi, o sa ma jupoaie de viu, pt. ca te-am inut aici cu
5 minute mai mult dect era necesar.
Nici nu va fi mai mult, doar 5 minute.
Se apleca nainte, chinuindu-se sa vad prin cascada care iroia pe
parbriz.
Ce-i acolo? Zace ceva pe marginea drumului, mai n fata.

Or fi czut ceva echipamente din sacul de camping al cuiva. Oamenii


au luat-o la picior de-aici inca nainte ca
Stai! striga Kirby, apucnd cu mana ei volanul i fcnd maina sa
derapeze.
Iisuse Christoase, ai de gnd sa ne bagi n an?! Asculta
Desi ntinse mana s-o opreasc, nu reui s-o prind direct de poala
mantalei, cnd Kirby se repezi afara, n torentele ploii.
Femeile dracu, mpinse el portiera. Kirby, treci napoi aici, ca te sufla
vntul tocmai pn-la Savannah!
Ajut-m Giff, pt. Dumnezeu! E Brian!
Minile ei ngheate ii smulgeau deja cmaa plina de snge.
A fost mpucat!
Unde-ar putea sa fie?
n timp ce vntul lovea pereii, Lexy se nvrtea prin salonul mare.
Unde pot fi? Giff a plecat de aproape o ora, iar Brian de inca o data pe
atta timp.
Poate s-or fi adpostit undeva, fcu Kate un efort sa nu intre n
panica, stand adunata ntr-un fotoliu. Poate s-au hotrt sa nu ncerce sa mai
ajung napoi i s-au oprit n alt loc.
Giff a spus ca se va ntoarce. Mi-a promis.
Atunci o sa se ntoarc, i mpreun Kate minile, ca sa nu i le mai
frmnte. Vor fi aici imediat. i au sa fie obosii, uzi i nfrigurai. Lexy, hai sa
punem cafeaua n termosuri pana nu rmnem fara curent.
Cum te poi gndi la cafea cnd
Se ntrerupse, nchiznd strns ochii.
In regula. E mai bine dect sa stam aici degeaba. Cu toate ferestrele
oblonite, nici mcar sa ne uitam afara dup ei nu putem.
Le vom pregti mncare calda, cafea fierbinte, haine uscate, nir
Kate considerentele practice, lund o lanterna, ca msur de prevedere, n timp
ce ieea pe usa, urmata de Lexy.
Dup ce plecar, Jo se ridica. Tatl ei sttea n cealalt parte a camerei,
ntors cu spatele spre ea, privind fereastra btut n scnduri ca i cum printrun simplu efort de voina ar fi putut vedea prin lemn.
Tata, a fost n casa.
CE?
A fost n casa.
Continua, cu voce calma, n timp ce Sam se ntorcea:
Inca n-am vrut sa le spun nimic lui Lexy i Kate. Amndou sunt
destul de speriate. Sperasem sa ajung la ultimul ferry, dar cum Brian nu s-a
ntors

Pe Sam ncepu s-l arda stomacul.


Eti sigura de asta?
Da. A lsat a lsat n camera mea obscura, la un moment dat, n
ultimele doua zile. Nu pot ti precis cnd.
Nathan Delaney a fost n casa asta.
Nu e Nathan.
Sam i meninu privirea dura i fixa.
Nu sunt dispus s-mi asum nici un risc. Du-te n buctrie cu Kate si
Lexy i ramai cu ele. Eu caut prin toat casa.
Vin i eu cu tine.
Vei asculta ce-i spun i te duci n buctrie. Niciuna din voi nu face
un pas, fara celelalte doua.
Pe mine ma vrea. Daca sunt i ele cu mine, vor fi ntr-un pericol cu
att mai mare.
Nimeni nu se atinge din nimic ce-i al meu, n casa asta.
O lua de brat, pregtindu-se s-o trasc cu fora, la nevoie, n buctrie.
Usa din fata se deschise brusc, lsnd sa intre vntul slbatic i ploaia
torenial.
Sus, Giff, s-l ducem sus.
Cu respiraia accelerata, Kirby pasi ntr-o parte pt. a continua sa apese
cu putere pieptul lui Brian, n timp ce Giff se cltin sub greutatea lui.
Am nevoie de materialele mele din jeep. Imediat! ordona ea cnd Sam
i Jo se repezir spre ei. mi trebuie panza, prosoape, lumina.
Repede! A pierdut mult snge.
Kate navali n hol.
Doamne, Dumnezeule mare, ce s-a ntmplat?
L-a mpucat, i continua Kirby drumul n pas cu Giff, fara a-i lua
un moment ochii de la fata lui Brian. Vorbii prin radio pe continent, ntrebai
cat va dura sa trimit un elicopter. Trebuie s-l ducem la spital, i avem nevoie
de politie. Grbii-v cu materialele. Am pierdut deja prea mult timp.
Fara a mai pierde vremea cu mantaua de ploaie, Sam iei n furtuna.
Inca nainte de a ajunge la jeep, fu orbit, asurzit, auzind doar vuietul
sngelui n cap i urletele vntului. Scoase prima cutie, dup care o gsi pe Jo
nghesuindu-se pe lng el s-o ia pe urmtoarea.
Cu poverile pe umeri, revenir mpreun n casa.
L-a dus n apartamentul dinspre gradina. E cel mai apropiat pat,
spuse Lexy, rezemndu-se cu spatele de usa i reuind s-o nchid n urma lor.
Nu vrea sa spun cat de grav e. Nu spune nimic. Kate e la statia radio.
Jo strnse cutia de i se albir degetele, n timp ce urcau grbii scara.

Kirby i scoase mantaua mnjit de snge, aruncnd-o n laturi. Nu


auzea rpitul ploii, nici mugetul vntului. Acum nu mai avea dect un singur
tel: s-l tina pe Brian n via.
Mai am nevoie de perne. Trebuie s-i inem trunchiul i picioarele mai
sus dect capul, iar locul hemoragiei sa fie ridicat. E n stare de soc. Ii mai
trebuie paturi. L-a strbtut dintr-o parte n alta. Am gsit rana de ieire.
Ii aps un tampon n partea din spate a umrului drept. Mana
nenmnuat ii era plina de snge.
Nu-mi dau seama ce leziuni interne are. Dar pierderea de snge e
principala grija. Are tensiunea foarte slaba i pulsul abia se simte. Ce grupa
are?
A negativ, rspunse Sam. La fel ca mine.
Atunci, ii transfuzam de-al tau. mi trebuie cineva care s-l extrag,
am sa te instruiesc,dar n-am destule ajutoare.
O fac eu, intra grbit Kate. Nu ne pot trimite elicopterul. Pana nu
termina Carla cu noi, nimic nu mai poate sa ajung sau sa plece de pe insula.
Totul e consemnat la sol.
O, doamne! Nu era medic chirurg. Pt. prima oara n viaa ei, Kirby se
blestema ca nu urmase dorina tatlui ei. Rana de intrare era mica, uor de
pansat, dar cea de ieire ii sfiase lui Brian n spate, o gaura mare aproape cat
pumnul. Simi panica zgriind-o pe nervi i nchise ochii.
OK, e-n regula. Trebuie s-i stabilizam starea. Giff, tine apsat aici,
exact n locul asta, i nu slabi. Daca se infiltreaz sngele, nu lua tamponul.
Mai adug: cu cealalt mana, tii punctul asta de presiune arteriala. Tine
degetele ntinse i tari. Kate, adu-mi trusa. Vei vedea furtunul de cauciuc.
Facem un garou.
n timp ce-i pregtea seringa, vocea ii devenea tot mai calma. Alesese
meseria de vindectoare si, pe toi sfinii, avea sal-l vindece. Privi lung chipul ca
de ceara al lui Brian.
Te tin cu mine, auzi ce-i spun?
n timp ce-i introducea acul sub piele, n casa se fcu ntuneric.
Nathan se chinuia sa urce spre suprafaa unei ceti roii, lunecnd mereu
napoi. I se prea un lucru de o importanta vitala sa rzbat, desi il fulgera o
durere monstruoasa ori de cate ori se apropia de pojghi subire i unduitoare.
Era nfrigurat pn-n mduva oaselor i avea senzaia ca era aspirat ntr-un
put cu apa rece ca gheata. Se agata din nou de margine, simind ceurile
strngndu-se i indesinduse n jur, i cu cu un salt furios, reui sa ias.
Se pomeni n plin comar, ntunecos i violent. Vntul urla ca o mie de
demoni dezlnuii, iar apa iroia peste el, necndu-l cnd ncerca sa respire.
Cu capul nvrtindu-i-se se rostogoli, ajungnd n 4 labe. Raul umflat de lng

el ii ajungea pana la ncheieturile minilor. ncerca sa se ridice n picioare,


lunecnd napoi spre lein. Plesnetul rece al apei, cnd se lovi cu fata de
pmnt, il dezmetici din nou.
Kyle. Fusese Kyle. Revenit din mori. Acest Kyle avea par blond lung, nu
saten, i era bronzat aproape brutal, n locul albeii lui de orean.
Iar ochii ii sclipeau demeni.
Jo Ellen.
Murmura necat numele, n timp ce ncepea sa se trasc dinspre apa
rului care-l absorbea. Il rosti ca pe o rugciune, n timp ce-i nfigea degetele
n scoara uda a unui copac pt. a se ridica n picioare. Si, pe cnd pornea
mpleticit, ntr-o fuga btut de vnt, spre Sanctuar, il urla.
N-am s-l pierd, spuse cu falsa indiferenta Kirby, lucrnd la lumina
felinarului. Mintea ii era de un calm rigid, alungndu-i spaimele i ndoielile.
Ramai cu mine, Brian.
Ai nevoie de mai multa lumina, ii mngie Giff parul cu o mana. Daca
te poi lipsi de mine un moment, cobor sa pornesc generatorul.
Cel care-a fcut asta il apuca strns Lexy de mana. Poate fi oriunde.
Stai aici, ii ridica el mana sa i-o srute. Kirby poate avea nevoie de
ajutor.
Se apropie de pat, aplecndu-se ca pt. a-l studia pe Brian, i-l ntreb
ncet pe Sam:
Ai un pistol n casa?
Sam continua sa priveasc tuburile, prin care sngele lui era transferat
n trupul fiului sau.
In camera mea, n sertarul de sus al scrinului. ntr-o cutie metalica.
Am un treisopt, i muniie.
ntoarse un moment capul, msurndu-l pe Giff.
Am ncredere c-l vei folosi, daca e nevoie.
Giff ddu din cap, rsucindu-se s-i zmbeasc scurt lui Lexy.
Vin imediat.
Mai e vreun felinar, lumnri? ntreb Kirby, ridicndu-i lui Brian o
pleoapa; avea pupilele complet dilatate de soc. Daca nu nchid plaga asta de
ieire, va pierde mai mult snge dect pot s-i bag napoi.
Kate veni n fuga cu o lanterna, ndreptnd fasciculul spre carnea
sfiat.
Nu-l lsa sa se duca, se chinuia ea s-i nghit lacrimile. Nu-l lsa pe
biatul meu sa se piard.
Il inem aici.
Nu-l vom pierde, Kate, ntinse Sam mana, pt. a-i lua pumnul strns
lng trup.

S-ar putea ca Giff sa aib greuti cu dinamul, spuse ncet Jo,


punndu-i lui Lexy o mana pe umr. Cobor sa mai aduc lumnri.
Vin i eu cu tine.
Nu, ramai aici. Kirby s-ar putea sa mai aib nevoie de-o mana de
ajutor. Tata, nu ne poate ajuta, iar Kate n-o sa mai reziste mult. Ma ntorc
repede.
O strnse uor de umr.
Lund o lanterna, iei fara zgomot. Trebuia sa fac orice, ca s-i
nfrneze teama pt. Brian, pt. Nathan. Pentru toi.
Daca i Nathan era mpucat, daca zcea undeva afara, murind? Nu
putea face nimic ca s-l salveze. i cum ar mai fi putut trai, daca sttea pasiva?
S-a adpostit, i repeta ea cu convingere, cobornd grbit scara.
Se adpostise undeva si, dup ce trecea partea cea mai rea a furtunii,
avea s-l gseasc. Aveau s-l duca pe Brian pe continent, la spital.
Tresari la auzul trosnetului puternic, cu zgomot de sticla sparta. Mintea ii
ncremeni, imaginnd inca un glon, carne sfrtecata de otel. Apoi vzu placajul
rupt din fereastra salonului, torentul ploii care iroia nuntru prin locul pe
unde creanga unui copac sprsese fereastra.
Lua un felinar aprinzndu-l i ridicndu-l cat mai sus. Trebuia s-l
gseasc pe Giff. De cum ii ducea lumina lui Kirby, aveau sa mai ia placaj i sa
astupe sprtur, nainte de a deveni ireparabila.
Cnd se rsuci n loc, il vzu.
Ce drgu, fcu Kyle un pas, la lumina. Tocmai venisem sa te iau. Nu,
nu tipa. Ridica pistolul, ca s-l vad clar. Voi omori pe oricine vine sa vad ce sa ntmplat.
Zmbi cu gura pana la urechi.
Deci, cum se mai simte fratele tau.
Rezista.
Cobori lanterna, pt. ca ntunericul sa devina mai dens. Lng ea, furtuna
se zbuciuma prin lemnul spart, iar ploaia o stropea n fata.
Nu ne-am vzut de mult, Kyle.
Nu chiar de-att de mult, n marea schema a lucrurilor. i am pstrat
legtura cu tine, ca sa zic asa, luni de zile. Cum i-au plcut lucrrile mele?
Sunt competente.
Cea!
Rostise cuvntul scurt i veninos, dup care ridica din umeri.
Haide, fii sincera, ultima fotografie. Trebuie sa recunoti creativitatea
imaginii, contopirea dintre vechi i nou. E unul dintre studiile mele favorite.
Plagiat, n cel mai bun caz. Unde-i Nathan, Kyle?
A, presupun ca tot acolo unde l-am lsat.

i repezi o mana, iute ca un arpe, infascand-o de par.


Pentru prima oara, nu mai trebuie sa ma amrsc ca ma aleg cu
resturile de la frate-meu mai mare. Dup cum vad eu lucrurile, n-a fcut dect
sa te fezandeze. Sunt mult mai talentat dect el, la toate. Dintotdeauna am
fost.
Unde e?
Poate am s-i arat. Mergem la o plimbare.
Pe vremea asta? se prefcu Jo ca se mpotrivea, cnd o trase spre usa;
voia s-l scoat din casa, s-l atrag cat mai departe de Sanctuar, cu orice pre.
Trebuie sa fii nebun, ca sa iei ntr-un uragan de categoria 3.
Eu, draga mea, draga mea Jo, sunt puternic, ii mngie el tmpla cu
buzele. Puternic. Nu-i face griji. Nu voi lsa sa ti se ntmple nimic, pana cnd
nu va fi totul perfect. Am planificat totul. Deschide usa.
Luminile se aprinser un moment. Folosind diversiunea de-o clipa, Jo
lovi cu lanterna, intindu-l intre picioare, dar nimerind cu putere n coapsa.
Totui, Kyle gemu cu mirare i durere, slbind strnsoarea.
Smulgndu-se din mana lui, Jo deschise usa din fata i navali drept n
gura furtunii.
Daca ma vrei, ticlosule, vino sa ma iei.
n clipa cnd Kyle se repezi pe usa afara, Jo i aduna forele mpotriva
vntului, strduindu-se s-l ndeprteze de Sanctuar.
ntunericul biciuit de ploaie ii nghii.
Nu trecuse nici un minut, cnd Giff urca scara din pivni. Simi valul de
vnt rece n clipa cnd coti n hol. Usa din fata era larg deschisa spre ploaia
torenial. Cu sngele ngheat n vene, scoase pistolul pe care-l vrse n
cureaua pantalonilor, il dezasigura i porni nainte. Cu degetul ncrligat pe
trgaci, fu gata sa apese pana la capt, cnd Nathan se prvli pe usa.
Jo Ellen. Unde e?
Ce-ai pit?
Urndu-se pt. asta, dar nedispus sa rite, Giff tinu pistolul spre el, n
timp ce nainta.
Veneam ncoace, i fratele meu
Se cltin pe picioare, trecndu-i o mana peste rana deschisa din
tmpl, cu vedere tulbure.
Era fratele meu.
Parca spusesei ca a murit.
N-a murit.
Scuturndu-i capul ca sa i-l limpezeasc, Nathan vzu pistolul.
N-a murit, repeta el. Unde-i Jo?
E bine i n siguran, i aa o sa rmn. Brian a fost mpucat.

Dumnezeule! O, Doamne! A murit?


Kirby se ocupa de el. ndeprteaz-te de usa, Nathan. nchide-o dup
tine. ine-i minile la vedere.
Fir-ar sa fie.
i nghii cuvintele cnd auzi iptul. Sngele care i se urcase la cap,
orbindu-l, fugi n picioare.
Asta-i Jo. E afara.
Daca te miti, va trebui sa trag.
O s-o omoare. Nu-i dau voie sa fac asta! N-o s-o mai fac niciodat!
Pentru numele lui Dumnezeu, Giff, ajut-m s-o gsesc naintea lui.
Avea de ales intre instinct i precauie. Giff se ruga sa fi ales bine, cnd ii
ntinse pistolul, cu patul nainte.
O vom gsi. E fratele tau. Fa ce tii ca trebuie sa faci.
Jo i mai stpni un urlet, cnd o creanga groasa cat un piept de brbat
se prbui la civa metri de picioarele ei. Era ntuneric bezna, numai muget de
vnt care sfia totul. Buci de muchi zdentuite ii zburau prin dreptul fetei.
Frunzele de palmieri pitici clnneau ca nite sbii. mpleticindu-se, mai
nainta cu o palma, cu un pas, n timp ce vntul o zglia n toate prile.
n sfrit, czu n genunchi, cuprinznd cu braele rdcina unui copac,
temndu-se sa nu fie pur i simplu sfiat n buci.
Il ndeprtase, se ruga s-l fi ndeprtat, dar acum se rtcise i ea.
pdurea se zguduia cu o violenta hmesit. Ploaia o lovea ca mii de
cuite, mpungndu-i carnea. Nu-i mai auzea nici propria respiraie, desi tia
ca gfia rguit i rapid, caci plmnii ii ardeau ca focul.
Trebuia sa se ntoarc, trebuia sa ajung acas, nainte ca el sa
abandoneze cutarea. Daca sosea acolo naintea ei, avea s-i omoare pe toi.
Cum, cu siguran, il ucisese pe Nathan. Suspinnd, ncepu sa se trasc,
nfigndu-i minile n noroi pt. a se tari centimetru cu centimetru.
n casa, Kirby prinse ntr-o clema tubul prin care sngele lui Sam ii era
transfuzat lui Brian. Nu putea risca sa ia mai mult, pana nu se odihnea.
Sam are nevoie de lichide, i de nite proteine. Transfuzia i-a sectuit
puterile. Suc, ncepu ea, ntinzndu-i obosita spatele pt. a-i lua lui Brian
pulsul. Cnd degetele lui se lovir de ale ei, ii privi imediat chipul.
Zri o mica tresrire a genelor.
i revine. Brian, deschide ochii, Brian! Acum, vino napoi!
Concentreaz-te sa deschizi ochii.
E bine? O sa se fac bine? se mbulzi Lexy alturi, ciocnindu-se de
umrul lui Kirby.
Are pulsul putin mai puternic. Adu-mi manonul pt. tensiune. Brian,
acum deschide ochii. aa

Simi o arsura n gat, cnd ii vzu ochii deschizndu-se, ncercnd sa


priveasc.
Nu te grbi, ia-o ncet. Nu trebuie sa te miti. ncearc doar s-mi vezi
clar fata. Ma vezi?
Mda.
Durerea era insuportabila, un adevrat infern n pieptul lui. Ca de
departe i se prea ca auzea pe cineva plngnd, dar ochii lui Kirby erau uscai
i limpezi.
In regula.
Mana ei tremura putin, dar i-o stpni, pt. a-i lumina ochiul cu
lanterna.
Stai nemicat i las-m sa te examinez.
Ce s-a ntmplat?
Ai fost rnit, ii lua Kate mana, i-i cobori obrazul peste ea, plngnd
neajutorata. Kirby te trateaz.
ceata, ngim el, ntorcndu-se nelinitit capul. Vzu chipul palid i
epuizat al tatlui sau, apoi furtunul care-i lega unul cu altul. Doare ngrozitor.
Apoi privi cu uimire cum Sam i acoperea fata cu minile, zguduinduse
de suspine.
Ce naiba se-ntmpl? Ce? se ls el pe spate, vlguit ca un copil,
sub minile puternice ale lui Kirby.
Am spus sa nu te miti. N-am chef s-mi strici tot ce-am fcut aici. i
dau ceva i contra durerilor, ntr-o clipa. Tensiunea sngelui revine. Se
stabilizeaz.
Nu pot sa beau apa sau ceva? Am impresia c-am fost
Ls fraza neterminata, cnd totul ii reveni n minte. Silueta de pe drum,
luciul mat al pistolului, explozia din piept.
mpucat. A tras n mine.
Kirby i Giff te-au gsit, ii spuse Lexy, chinuindu-se sa se ntind pt. ai
lua mana cealalt. Te-au adus acas. i-au salvat viaa.
Era Kyle. Kyle Delaney.
Durerea ii venea n valuri, scurtndu-i respiraia.
L-am recunoscut. Ochii. nainte, purtase ochelari de soare. A fost n
ziua cnd m-am tiat la mana. Kyle a fost acolo, la tine. A fost cu tine.
Pictorul? cobori Kirby seringa pe care o pregtise. Amatorul de plaja?
Era Kyle Delaney. Tot timpul a fost aici.
Stai la un loc. ine-l locului, Lexy. Fir-ar sa fie, Brian.
Speriata de eforturile lui de a se ridica, ii nfipse acul cu mai multa graba
dect finee.

La naiba, vei ncepe iar sa sngerezi. Ajut-m, Kate, o sa se agraveze


iar, nainte ca medicamentul s-i fac efectul.
Kate i rezema mana pe umrul lui Brian, privind cu ochi speriai prin
camera:
Unde-i Jo? Unde e Jo Ellen?
Pierduta, pierduta n frig i bezna. Se ntreb daca vntul slbea, sau
doar se obinuise ea att de mult cu rafalele lui violente nct nu mai simea ca
ncerca s-o omoare. ncerc s-i imagineze cum ar fi srit n picioare, lund-o
la fuga, vru s-i impun sa ncerce, dar era prea slbit, prea frana ca sa
poat sa fac mai mult dect sa se trasc pe jos.
i pierduse complet simul direciei i se temea sa nu se trasc orbete
pn-n rau, necndu-se. Dar n-avea sa se opreasc, nu se putea opri, atta
vreme cat mai avea o ans sa ajung acas.
Iar daca se pierdea, era posibil sa se fi pierdut i el. Inca un copac se
prbui undeva n spatele ei, cznd cu o for care zgudui pmntul. I se pru
ca auzi pe cineva strignd-o pe nume, dar vntul risipi sunetul.
Ar fi chemat-o, i spuse, ncepnd sa clnne din dini. Ar fi strigat-o,
spernd ca avea sa se dea de gol, ca s-o poat omori la fel ca i pe celelalte. La
fel cum tatl lui, ii ucisese mama.
Era apoape destul de obosita ca s-l lase. Dar mai mult dorea s-l tie
mort.
Pt. mama ei, i spuse Jo, trgndu-se inca un pas. Pt. Ginny, pt. Susan
Peters. Scrni din dini, trndu-se mai departe. i pt. Nathan.
Vzu lumina, doar o raza ngust, i se strnse ghem lng un copac.
Dar lumina nu se clinti, nu pendula, cum ar fi fcut lanterna sau
felinarul din mana unui om.
Sanctuarul, i ddu Jo seama, apsndu-i peste gura minile pline de
noroi pt. a-i nbui un suspin. Fasciculul acela ngust de lumina, din salon,
rzbtnd prin fereastra sparta. Adunndu-i puterile, se sili sa se ridice n
picioare. Trebui s-i rezeme o mana de trunchiul copacului, pana cnd capul
nceta sa i se mai nvrteasc. Dar se concentra asupra luminii, punnd un
picior naintea celuilalt.
Cnd ajunse la liziera pdurii, o lua la fuga.
tiam c-ai sa te ntorci, apru Kyle n calea ei, nfigndu-i n beregata
eava pistolului. Te studiez de destula vreme ca sa stiu cum gndeti.
De asta data, Jo nu-i mai putu stpni lacrimile.
De ce faci asta? N-a fost de-ajuns ce a fcut tatl tau?
tii, niciodat nu m-a considerat destul de bun. Nu la fel de bun ca el,
i cu siguran, nici cat Biatul Minune. Nu-mi trebuia dect sursa potrivita de
inspiraie, zmbi el, n timp ce ploaia ii iroia pe fata i parul ii flutura

nebunete n vnt. Va trebui sa te splm putin. Nici o problema. Am materiale


destule, la camping. Duurile brbailor, le mai tii minte?
Da, tin minte.
Mor dup farsele practice. Toat viaa i le-am fcut lui Nathan. N-a
tiut niciodat. A, a fugit Domnul Motnel? Vai de mine, dar Domnul Motnel
s-a dus sa fac o bi n rau. ntr-o punga de plastic. Mai, mai, Nathan, cum ai
putut tu sa fii att de neatent i sa acoperi toate gurile din capacul borcanului
cu licurici, cu romanul tau clasic pt.
biei?
Scutura din cap, cu un hohot de ras.
Il scoteam din mini cu fentele astea fcndu-l sa se ntrebe cum
naiba se ntmplaser.
Gesticula cu pistolul.
Jeepul e n captul drumului. Ce-a mai rmas din drum. Pana acolo,
trebuie sa mergem pe jos.
Il urai.
A, categoric, rspunse Kyle, cu un ghiont jucu, pt. a o face sa se
urneasc. Tatl meu l-a favorizat ntotdeauna. Dar, n fond, tatl meu nu era
omul care crezuserm ca era. Asta mi-a deschis ochii. Micul secret al lui David
Delaney. Era talentat, dar eu sunt i mai si. Iar tu, eti capodopera mea, Jo
Ellen, la fel cum Anabelle a fost a lui. i-l vor acuza pe Nathan i pt. asta.
Minunat de satisfctor. Daca scap cu viaa, au s-l bage la zdup.
Jo se mpiedic, apoi i reveni.
E viu?
Posibil. Va ncepe sa urle despre fratele lui mort. Apoi, mai devreme
sau mai trziu, au sa se uite n cabana lui. mi-am sacrificat timpul ca sa las
pe-acolo nite fotografii. Din toate unghiurile. Mare pcat ca nu voi putea sa
strecor i una cu tine alturi de ele.
S-ar putea sa triasc, i spuse Jo. i avea sa lupte i ea ca sa rmn n
via. Rsucindu-se, i mpinse napoi parul ud. Avusese dreptate, observa ea,
partea cea mai rea a furtunii trecuse. Putea sa reziste vntului. i lui Kyle.
Toat problema, Kyle, e ca tatl tau era un fotograf de prima mana.
Avea, poate, un stil cam conservator, i n unele cazuri, prozaic. Dar tu
eti, n cel mai bun caz, de categoria a treia. Compoziiile i-s proaste, disciplina
inegala. i n-ai deloc simul luminii.
Cnd minile lui se repezir, era pregtit. Se feri pe dedesubt si,
repezindu-se cu capul nainte, il lovi n plin. Picioarele lui Kyle ii fugir de sub
trup, fcndu-l sa alunce n genunchi, spre napoi. Jo il apuca de ncheietur,
apropiindu-i mana de pistol, dar Kyle reui s-o coseasc pe sub picioare cu
celalalt brat, dobornd-o.

Cea! Crezi c-am s-i nghit insultele? Crezi ca te las sa strici totul,
dup cata osteneala mi-am dat?
Ddu s-o nhae de par, dar mana i se nclet n gol, cnd Jo se rsuci,
trntindu-l napoi c-o lovitura din picioare. Scoicile i se nfipser n palme, cnd
ncepu sa se trasc de-a-ndrtelea, chinuindu-se sa se agate de ceva.
Il vzu ridicnd pistolul.
Kyle.
Atenia i se abtu fulgertor spre dreapta, mpreun cu arma.
Nathan.
Rnji larg, cu buza sparta de Jo Ellen sngerndu-i pe barbie.
Ei, ce interesant! N-ai s-l foloseti pe-la, arata cu capul spre pistolul
pe care Nathan il inea ndreptat spre el. N-ai tu curaj sa omori.
Niciodat n-ai avut.
Las pistolul jos, Kyle. S-a terminat.
Iari greeti. Tatl nostru a nceput-o, dar eu am s-o termin.
Se ridica ncet n picioare.
O termin eu, Nathan, n moduri pe care el n-ar fi putut nici mcar sa
i le imagineze. Momentul meu decisiv, triumful meu. El n-a fcut dect sa
planteze seminele. Eu culeg roadele.
Fcu un pas atent nainte, fara ca rnjetul s-i ovie.
Le culeg, Nathan, mi le nsuesc. Gndete-te cat de mndru ar fi de
ceea ce am realizat, nu doar clcnd pe urmele lui. Ci mrindu-le.
Mhm
n ciuda frigului de afara, n pntecul lui Nathan clocotea o fierbineal
greoas.
L-ai ntrecut, Kyle.
Era i timpul s-o recunoti, i inclina Kyle capul. Asta se numete o
remiza mexicana. Tragi tu n mine, sau eu n tine?
Rase cu un sunet scurt, sacadat, care-i zgrie lui Nathan creierul.
Din moment ce tot stiu ca n-ai pic de brbie, cunosc deja rspunsul.
Ce-ai zice sa schimb jocul, sa adaptez regulile, cum fceam cnd eram
mici? i s-o mpuc pe ea mai nti.
n momentul cnd pistolul se ntoarse spre Jo, Nathan aps pe trgaci.
Kyle se smuci napoi, cu gura cascandu-i-se larg, n timp ce-i aps o
mana pe piept i i-o vedea nroit de snge.
M-ai omort. M-ai omort pt. o femeie.
Nathan cobori pistolul, n timp ce Kyle se nruia la pmnt.
Erai mort deja, murmura el.
Merse spre Jo, privind-o cum se ridica n picioare. Apoi o cuprinse cu
braele.

Era deja mort.


Acum suntem bine, i ndesa ea fata n umrul lui, inndu-se strns.
Acum ne-am revenit cu toii.
Giff veni n fuga, alunecnd, pe drumul desfundat. Ochii i se nsprir
cnd vzu forma prbuit pe jos. i ridica privirea spre Nathan.
Du-o-n casa. Trebuie s-o duci n casa imediat.
Nathan o trase pe Jo lng el i porni prin furtuna care slbea, spre
Sanctuar.
EPILOG
Elicopterele vin ncoace. Unul aduce i politia. Au sa te transporte pe
continent.
Nu vreau sa merg la spital.
Kirby se apropie de pat, ridicnd mana lui Brian pt. a-i mai lua o data
pulsul.
Mare pcat! Nu eti n situaia de a-i contrazice medicul.
Ce-au s-mi fac acolo, fara ca tu s-mi fi fcut deja?
Mult mai mult dect peticeal mea de urgenta.
Ii controla bandajele, mulumit ca nu mai sngera.
Vei avea doua surori drglae, nite medicamente zeiss si, peste
cteva zile, ai sa fii din nou pe picioare i-ai sa te ntorci acas.
Brian statu pe gnduri:
Cat de drglae sunt surorile alea?
Sunt convinsa c-s
Vocea i se frnse si, desi se ntoarse repede, Brian vzu lacrimile ivindu-ise n ochi.
Ei, glumeam doar, ii cuta el mana. Nici n-am sa ma uit la ele.
Iart-m. Credeam ca ma pot stpni.
Reveni spre el, lsndu-se n genunchi pt. a-i rezema capul de marginea
patului.
Mi-a fost att de frica. Att de frica. Sngerai ngrozitor. Pulsul tau mi
scap printre degete.
Dar nu l-ai lsat sa se piard, ii mngie el parul. M-ai adus napoi i
ai stat cu mine. Si, uit-te la tine, o nghionti, pana ea i ridica fata. Nai dormit
deloc.
Dorm mai ncolo, i aps Kirby buzele pe mana lui, iar i iar. Am sa
dorm zile-n sir.
Ai putea trage nite sfori ca sa stai cu mine-n salonul de spital.
Eventual.
Apoi, te-ai ntoarce aici, ca sa stam n aceeai camera, cat timp ma
nsntoesc.

eu.

Cred ca s-ar putea.


i dup ce-mi revin, poi ramane n ea pt. tot restul vieii.
Kirby i terse o lacrima, cu pumnul.
Daca asta-i o cerere n cstorie, tu ar trebui sa stai n genunchi, nu

Dar eti o femeie att de agresiva.


Ai dreptate.
i ntoarse obrazul n mana lui.
Si, daca tot ma simt ntructva rspunztoare ca ai parte de tot restul
ala al vieii, mi se pare normal s-l mprim mpreun.
Grdinile sunt fcute praf, privi Jo spre florile mbibate n apa i
strivite, care se necau n noroi. Vor trece sptmni ntregi ca sa le curim, sa
salvam ce se mai poate salva i s-o luam de la nceput.
Asta vrei sa faci? o ntreb Nathan. Sa salvezi ce se mai poate salva i
s-o iei de la-nceput?
Ii arunca o privire. Pansamentul pe care i-l aplicase Kirby pe tmpl se
contura ocant de alb pe pielea bronzata. Avea ochii ncercnai, grei de
oboseala.
Jo i cuprinse trupul cu braele, rsucindu-se ncet n loc. Soarele
strlucea, aerul era surprinztor de proaspt. Vedea distrugerile copaci
dobori, vasele sparte ale fostei fntni, afumtoarea rmas fara acoperi.
Curtea era plina de crengi, frunze i cioburi.
Deasupra lor, Giff i Lexy lucrau la scosul panourilor de protecie i
deschideau ferestrele sa intre lumina. i zri tatl i pe Kate la marginea
pdurii, dup care, cu uimire i bucurie, il vzu cuprinznd-o cu un brat pe
dup umeri.
Da, mi-ar plcea. As vrea sa mai stau un timp, s-i ajut sa fac ordine.
Nu va mai fi exact cum a fost. Dar s-ar putea sa fie mai bine.
i puse streaina mana la ochi, ca s-l vad clar pe Nathan.
Brian a cerut sa vii la el.
M-am dus s-l vad nainte de a iei. Ne-am mpcat. S-ar putea sa nu
mai fie cum a fost zmbi el putin. Dar cred ca s-ar putea sa fie mai bine.
i ai vorbit cu tatl meu.
Mda. E foarte bucuros ca toi copiii lui sunt n siguran.
i vari minile n buzunare. N-o mai atinsese din noaptea trecuta, cnd
Kate o expediase la o baie fierbinte, un ceai cu whiskey cat cuprinde i la
culcare.
Considera ca am avut nevoie de curaj ca s-mi omor fratele.
Ai avut nevoie de curaj ca s-mi salvezi viaa.

N-a avut nici o legtur cu curajul, se ndeprta el, pe crarea


noroioasa. N-am simit nimic cnd am apsat pe trgaci. Pt. mine, era mort
deja. N-a fost dect o uurare sa sfresc totul.
Sa nu-mi spui ca n-a fost nevoie de curaj. Ai fost lovit, n toate
modurile n care poate fi lovit un om. i ai luptat ca s-o scoi la capt, ai trecut
prin furtuna pt. mine. Ai privit n fata ceea ce nimeni n-ar trebui sa aib de
privit i ai fcut ceea ce nici un om n-ar trebui sa fac. Cnd vor ajunge aici
poliitii, am sa le spun ca ai fost un erou.
Ii puse o mana pe brat.
i datorez viaa, vieile alor mei i memoria mamei.
Era totui tatl meu. Era totui fratele meu.
Ochii i se ntunecaser de adevrul acestor cuvinte, n timp ce o privea.
Nu pot schimba asta.
Nu, nu poi. Iar acum, s-au dus.
Jo i ridica privirea, auzind murmurul ndeprtat al elicopterului. Voia
sa se clarifice totul nainte de a reveni hidoenia. nainte ca politia sa ajung
acolo, cu ntrebrile i investigaiile.
Ai spus ca ma iubeti.
Te iubesc, mai presus de orice pe lume.
i n-ai numi asta o fundaie? As crede ca un om cu talentele tale s-ar
pricepe sa vad ce trebuie spat, ce trebuie reconstruit, ce trebuie ntrit ca sa
reziste. Vrei sa salvam ce se mai poate salva, Nathan, i so luam de la nceput.
Vreau, zise Nathan, fcnd un pas spre ea. Mai mult dect orice.
Jo il privi i-i ntinse mana.
Atunci, de ce n-am ncepe cu restul vieilor noastre?

SFRIT