Sunteți pe pagina 1din 77

H. G. Wells OMUL INVIZIBIL H. G. Wells OMUL INVIZIBIL n romnete de A. RALIAN i C. CLARUS Postfaa deI.

HOBANA Fantastic Club Editura Albatros 1971 Prototip colecie: GH. MARINESCU THE INVISIBLE MAN By H. G. Wells I. SOSIREA UNUI PERSONAJ STRANIU

Strinul i fcuse apariia cam pe la nceputul lunii februarie, ntr-o zi geroas, cu v chiuitor, i cu ninsoare deas de altfel ultima din anul acela. De la gara din Bramb lehurst o luase pe jos, tind drumul peste cmp. ntr-una din minile-i vrte n mnui groa rta un geamantan mic. Era nfofolit din cap pn n picioare, iar marginea pleotit a plri de fetru moale i ascundea n ntregime faa, lsnd s se vad numai vrful lucios al nasulu da se adunase grmad pe umeri i pe piept i-i mpodobea geamantanul cu o creast alb. mpl cindu-se, mai mult mort dect viu, dduse buzna n sala hanului La potalionul cu cai i-i vrlise geamantanul pe jos. n numele omeniei, strigase el, ndurai-v i lsai-m s m er i un foc bun! Se scuturase de zpad n mijlocul slii, izbind cu picioarele n podea, oi o urmase pe mrs.1 Hall n odaia de oaspei, ca s se neleag cu ea asupra preului. Cei oi galbeni aruncai pe mas l ajutaser s ntre n stpnirea odii, fr s lungeasc prea Dup ce a aprins focul, mrs. Hall l-a lsat singur i s-a dus s-i pregteasc prnzul cu propriile ei mini. Un muteriu rtcit prin Iping n toiul iernii nsemna o pleac picat d r! i, pe lng toate, omul nu prea de loc crpnos, aa nct hangia era hotrt s arate ocul care dduse peste ea.

Dup cteva clipe, slnina sfria n tigaie, iar cteva cuvinte tari, alese cu dibcie, o pu micare pe Millie, slujnica cea bolnvicioas. ncrcat cu farfurii, pahare i cu o fa de rs. Hall s-a ndreptat spre odaia de oaspei, ca s pun masa cu clat2 de zile mari. Dar cnd a dat cu ochii de muteriul ei a rmas locului mirat la culme. n ciuda focu lui care duduia n cmin, cltorul nu-i dezbrcase paltonul, ba nici mcar plria nu i-o . Sttea cu faa la fereastr, contemplnd zpada care se aternea n curte. Nemicat, innd pate minile n mnuate, prea furat de gnduri. Bgnd de seam c stropii de zpad topit picurau de pe umeri - drept pe covor, hangia a ntrebat: Domnule, n-ai vrea s-mi dai plria i paltonul ca s vi le usuc ca lumea, la buct Nu, a rspuns el, fr s se ntoarc. Creznd c a nelat-o auzul, mrs. Hall era ct pe ce s repete ntrebarea, dar strinul tors capul spre ea i a privit-o intens. Mrs. Hall a observat atunci c necunoscutul purta nite ochelari mari, albatri, c u aprtoare i c mutra-i era ascuns de nite favorii stufoi, care se revrsau peste gule idicat al paltonului. Bine, domnule. Cum dorii dumneavoastr ndat are s fie mai cald n camer. Domnul a rmas tcut i i-a ntors iari spatele. Simind c ncercrile ei de a lega o conversaie dduser gre, stpna hanului, a ispr

aezatul mesei, cu micri scurte i repezite, i a ters-o din camer. ntorcndu-se puin m L-a gsit ntocmai aa cum l lsase. Grbovit, cu gulerul ridicat, sta nemicat parc mp !

Marginile plriei, ude leoarc, lsate n jos, i ascundeau urechile i toat faa. Cu gestu e, femeia a aezat pe mas oule, slnina i s-a adresat pe un ton rstit: Prnzul e servit, domnule. Mulumesc! a replicat strinul, mai nainte ca ea s fi isprvit. Nu s-a urnit din loc pn ce nu s-a nchis ua n urma ei. Dar o clip mai trziu s-a rs t pe clcie i s-a apropiat de mas, cu o anumit grab. ndreptndu-se spre buctrie prin spatele localului, mrs. Hall auzi un fel de scrnet, care se repeta la intervale regulate. Hr, hr, hr era hritul unei linguri cu care c reca de zor mutarul ntr-un castron. Of, ce i-e i cu fata asta! izbucni ea. Poftim, mi e mi-a ieit cu totul din minte! Numai ea e-n stare s trgneasc atta o treab! Se apuc ea singur mutarul, fr s uite n acelai timp s-i trag Millie-ei o spunealzdravn, ala ei exasperant. Am prjit slnina i oule, am pus masa ce mai vorb, am fcut totul! dumneaei (halal ajutor!) a tot stat i a frecat mutarul! i doar aveau de-a face cu u n client nou, care dorea, poate, rmn mai mult vreme! Umplu borcnaul cu mutar i, punndu-l solemn pe o tav neagr cu margini aurite, l pu pre odaia de oaspei. Ciocni n u i o deschise fr s mai atepte rspuns. Cum a vzut-o intrnd, strinul s-a aplecat iute, aa c mrs. Hall n-a mai zrit dect ce a alb, care disprea napoia mesei. Omul prea s caute ceva ce-i scpase pe jos. Hangia tr ti borcanul cu mutar pe mas. Atunci bg de seam c domnul i dezbrcase paltonul i p se pe un scaun n dreptul cminului. O pereche de ghete ude prevestea c grtarul de fie r din faa cminului avea s rugineasc. Se ndrept hotrt ntr-acolo.

N-am tiut, domnule, c ncepu ea, dar se opri ncurcat. Mulumesc, fcu el sec, uitndu-se mereu cnd la ea, cnd la u. ndat or s fie complet uscate, domnule, l asigur ea. Lu hainele i iei. Din prag mai arunc o privir spre capul acela nfurat n alb, str e ochelarii ntunecai dar faa necunoscutului rmnea ascuns n dosul ervetului. nchizn Hall simi c se zbrlete prul; pe fa se citeai uimirea cea mai adnc. Niciodat nu m ut nchipui aa ceva! murmur ea. Doamne ferete!! Se ndrept n tcere spre buctrie; era urat, nct uit s-o mai ntrebe pe Millie cu ce-i pierde vremea. Strinul trase cu urechea la zgomotul pailor care se ndeprtau. nainte de-a lsa erve ul din mn i de-a-i continua dejunul, se uit plin de ngrijorare nspre fereastr. Apoi l buctur, arunc din nou o privire bnuitoare spre geam, mai lu o mbuctur n cele din ur ic i, cu ervetul n mn, merse f pre fereastr i trase jaluzelele pn n dreptul perdel uselin alb, care acopereau partea de jos a geamurilor. Camera sel cufund n penumbr. Uu rat, se ntoarse la mas i-i relu prnzul. Sracu de el, o fi avut ceva, vreun accident sau vreo operaie, sau mai tiu eu ce i punea mrs. Hall. S-mi vin ru, nu alta, cnd ddui cu ochii de grmada aia de bandaje! ntei focul i lu un umera, pe care atrn la uscat paltonul cltorului. i sticlele pe ochi! Parc-i o cpn de scafandru, nu o mutr de om! Ii ag i fularul de un capt batista aia, pe care i-o tot ndesa peste gur! i vorbea prin ea! Pesemne c-i lovit i la gur asta o fi. i aminti dintr-o dat de ceva i se ntoarse iute.

Pentru Dumnezeu! exclam ea, gsindu-i pricin ca s se descarce, n-ai mai isprvit o cu cartofii ia, Millie? Cnd a revenit ca s strng masa, mrs. Hall i-a ntrit convingerea c strinul fusese a gur sau desfigurat de presupusul accident; ntr-adevr, dei inea n mn o pip aprins, -a ndeprtat fularul de mtase, pe care i-l nfurase n jurul brbiei, i n-a dus pipa la t vremea ct a rmas ea n camer. i asta nu pentru c-ar fi fost distrat doar l vzuse e se uita int la tutunul care ardea mocnit. Sttea ntr-un col, cu spatele la fereastr. A cum, dup ce mncase pe sturate i buse, acum, cnd simea cum cldura se mprtie prin vi vorbea mai puin repezit ca nainte. Focul, reflectndu-se n sticlele ochelarilor enorm i, le mprumuta o sclipire vie, roiatic, pe care n-o avuseser pn atunci.

Mi-am lsat o parte din bagaj n gara Bramblehurst, i spuse el. Ce trebuie fcut ca s mi parvin? Ascultnd lmuririle hangiei, i nclin politicos papul bandajat, n semn c-i acord nia. Abia mine?! exclam el. Nu exist vreun mijloc mai rapid de expediere? Pru dezamgit d ea rspunse c nu. Sntei absolut sigur? Nu cumva merge vreun crua ntr-acolo? Pornit b mrs. Hall i rspunse la ntrebri, pi ndat se avnt la taifas. Drumul pe. cmp e plin de hrtoape, domnule. Asta era rspunsul la ntrebarea dac s-ar putea pi vreo cru.) i, agndu-se de acest prilej, adug: S-a rsturnat o trsur aco mai bine. S-a prpdit un domn, cu vizitiu cu tot. Accidentele se ntmpl aa, pe negndite, nu, domnule? Dar oaspetele nu se lsa prea uor tras de limb. Cred c acuma a putea s le pun la uscat,

nu-i aa? ntreb ea pe un ton care nu admitea contrazicere. Nu te atinge de plrie! se rsti morocnosul musafir, cu o voce nnbuit. ntorcndu-se spre el, hangia vzu c-i ridicase capul i o privea. Mut de uimire, rmase o clip pironit locului, holbndu-se la el. Necunoscutul i acoperise partea de jos a feei cu o bucat de pnz alb un ervet al care-i ascundea cu totul gura i maxilarele; din aceast pricin, vorbea nnbuit. Dar nu asta o lsase pe mrs. Hall cu gura cscat, ci constatarea c pe deasupra ochelarilor al batri, fruntea strinului era acoperit de un bandaj alb. Un alt bandaj i nvelea n ntreg me urechile i nu-i lsa liber nici o prticic din figur, afar de nasul ascuit, de un ro rins, care lucea cu aceeai intensitate ca n clipa sosirii. Cltorul nostru purta o ha in de catifea .cafenie, cu un guler nalt de pnz, negru vrgat, ridicat n jurul gtului. iele de pr negru i des care izbuteau s se strecoare pe dedesubtul feselor sau printr e bandajele aplicate cruci apreau ici i colo, ca nite cozi sau ca nite coarne ciudate , dndu-i nfiarea cea mai bizar pe care i-o poate nchipui o minte omeneasc. Capul ace at i bandajat oferea o privelite att de discordant cu aceea la care s-ar fi ateptat m rs. Hall, nct nu-i de mirare c femeia rmsese ncremenit. Strinul nu-i mica ervetul de la gur, ci continua s-l in abia acum i ddu ea s vrt ntr-o mnu cafenie. O privea ntr-una dindrtul lentilelor lui de neptruns. : Nu te atinge de plrie, repet el; cuvintele se strecurau nedesluite prin pnza alb Hangia ncepea s-i recapete sngele rece, dup emoia pe care o ncercase. Aez din n pe scaunul de lng cmin.

Se ntmpl, bodogni el prin grosimea fularului, privind-o linitit dindrtul sticlelor cate. i ine mult pn' se face bine, e-adevrat? lac-aa fuse i cu Tom, biatu sori-mi. S-a mn cu o coas, a czut peste ea pe cnd cosea fnul, i Doamne iart-m! a mers trei luni le legat, domnule. S nu-i vin s crezi! De-atunci ni-e i groaz s mai vd o coas, zu a E lesne de neles! fcu oaspetele. ntr-o vreme se temea c o s trebuie s-i fac operaie Vai, tare fric i-a mai fost ! Deodat, omul rse un hohot care aducea a ltrat, un hohot pe care prea c vrea s-l Bl gur, s-l nghit Nu zu, i era tare fric? Da, domnule. i, credei-m, nu-i nimica de rs aicea, cel puin pentru i de I-au ngr cum fcui i eu, c soru-mea era, m rog, ocupat toat vremea cu ia mai mici Toat ziua, le, i tot fceam i-i desfceam bandajele. Aa nct dac pot s-mi ngdui s v spun Vrei s-mi aduci nite chibrituri? o ntrerupse brusc necunoscutul. Mi s-a stins pip a. Luat prin surprindere, mrs. Hall tresri ca mucat de arpe. Era o grosolnie din part ea Strinului, dup attea confesiuni cte-i fcuse ea. Simi o clip c o neac furia, dar, ndu-i de cei doi galbeni primii, se stpni i plec s aduc chibriturile. Lundu-le din mna ei, i spuse scurt mulumesc, apoi i ntoarse spatele i se apuc s c pe fereastr. Era limpede c nu-i plceau discuiile despre operaii i bandaje. Aa c, p m, buna mrs. Hall nu i-a putut ngdui s-i spun Era ns vdit c felul lui jignitor de a fi o ntrtase (Millie avea s simt asta pe p a-i Inele, n dup-amiaza aceea).

Cltorul a rmas n camera de oaspei pn pe la patru, fr s-i ofere inimoasei femei un c prilej de a mai ptrunde nuntru. Cea mai mare parte din timp, totul prea scufundat ntr -o linite desvrit. Strinul fuma, la .lumina focului, sau poate moia. S-ar fi zis c s unericul care se aduna n odaie din ce n ce mai dens. Dac ns ar fi tras cineva cu urechea, ar fi putut s-l aud micndu-se. O dat sau de ori a scormonit jraticul i s-a plimbat prin odaie, vreme de cteva minute. Prea c vorb ete de unul singur. Apoi fotoliul a scrit sub greutatea lui. II. PRIMELE IMPRESII ALE LUI MR. TEDDY HENFREY

Pe la vreo patru se ntunecase de-a binelea Tocmai cnd mrs. Hall i aduna curajul necesar ca s ntre la muteriul ei i s-l ntrebe dace dorete, un ceai, sosi la han Teddy enfrey ceasornicarul. Pe legea mea, mrs. Hall, pctoas vreme pentru l de n-are nclminte zdravn! ntr-adevr, afar zpada se aternea din belug. Hangia aprob din cap. n clipa aceea observ c ceasornicarul avea la el geanta cu s cule! Ia stai, domnu Teddy, dac tot eti aici, te-a ruga s vezi ce-i cu ceasornicu l vech din odaia de oaspei. Merge bine i bate orele, de-l auzi prin toat cas, numa c minuta rul nu vrea cu nici un chip s se mite de la ora ase. l conduse spre odaia de oaspei, btu n u i intr. l vzu pe strin nfundat n fotoliul din faa cminului. Prea c moie; capul bandaja ase

pe umr. Odaia era luminat doar de reflexele roiatice ale flcrilor. Cu puin nainte, mrs Hall aprinsese lampa din sala hanului i era nc orbit din pricina luminii; n faa ochil or i jucau pete roii, i totul n jur i aprea nvluit n umbr, cu contururi nedesluite frntur de secund se pru c omul din faa ei avea o gur enorm, cscat, o gur monstruo nghiea toat jumtatea de jos a feei. Fioroas vedenie: capul bandajat n alb, cu ochelar i aceia lugubri, sub care fee csca o gaur neagr, imens n aceeai clip, ns, strinul ndrept n fotoliu i-i duse pn la fa. Hangia deschise larg ua, pentru ca lumina s Acum putea s-l vad mai bine: n locul ervetului, i aplicase fularul peste obraz. Totul fusese doar o nlucire. Mrs. Hall ncepea s-i revin din spaima prin pare trecuse. Dac nu v suprai, domnule, omul sta vrea s vad ce-i cu ceasul. Ha? S vad ce-i cu ceasul? ngim ciudatul cltor, cu mna la gur, privind buimcit jur; apoi dezmeticindu-se de-a binelea, adug: Da, poftim. Mrs. Hall iei s aduc o lamp. Strinul se ridic i-i ntinse somnoros mdularele. Ha toarse apoi cu lampa, iar mr. 3 Teddy Henfrey, intrnd n camer, se gsi fa n fa cu ace raniu personaj nfurat n bandaje. Dup cum mrturisea singur mai trziu, rmsese cu gura Bun seara, se adres necunoscutul, privindu-l ca pe un broscoi, dup cum se exprima mr. Henfrey, pe care-l dduser gata ochelarii cei ntunecai. S sper c n nu v stingheresc se blbi mr. Henfrey.

Ctui de puin, rspunse cellalt. Dei, dup ct am neles, urm el, ntorcndu-se spre ra asta urmeaz s-mi aparin mie, pentru propria mea folosin. mi spuneam, domnule, rspunse mrs. Hall, c poate i dumneavoastr ai prefera ca ceas rnicul Desigur, i tie strinul vorba, sigur c da, dar n general mi place s nu fiu stingh Se rezem de cmin i-i duse minile la spate. i pe urm, adug el, cnd se va sfri cu sornicului, a dori un ceai. Dar nu mai nainte de-a isprvi dumnealui. Mrs. Hall voia tocmai s ias din camer de ast dat nu mai ncercase s lege o conver , pentru c nu i-ar fi convenit s fie repezit de fa cu mr. Henfrey cnd cltorul o nt fcut ceva n chestiunea transportului bagajelor din Bramblehurst. Femeia i rspunse c a vorbit cu potaul i c le-ar putea aduce un cru a doua zi. Eti convins c n-ar fi posibil s le capei mai curnd? insist el. Cu o rceal tioas n glas, mrs. Hall declar c este convins de acest lucru. A dori s-i aduc la cunotin c m ocup cu cercetri tiinifice, i explic strin a de la nceput, pentru c eram prea ngheat i obosit. Adevrat, domnule? exclam mrs. Hall, adnc impresionat.

Mai trebuie s-i spun c bagajul meu conine diferite aparate i instrumente Lucruri foarte de folosv domnule, pricep. i c, bineneles, snt nerbdtor s-mi continui cercetrile Desigur, domnule. Motivul care m-a adus la Iping urm el, cutndu-i cuvintele, a fost dorina de sin Nu vreau s m tulbure nimeni n munca mea.

i pentru c veni vorba de munca mea, in s-i mai spun c am suferit un accident Am tiut eu! se bucur mrs. Hall n sinea ei. Aa c trebuie s duc o via mai retras. Uneori vederea mi-e att de slbit i m ru, nct simt nevoia s m ncui n odaie i s stau ceasuri ntregi pe ntuneric. Asta nu a, numai din cnd n cnd. i nu acum, bineneles. Cnd am asemenea momente, cel mai mic zgo ot, de pild dac-mi intr o persoan strin n camer, nseamn pentru mine o tortur E ne crul acesta s fie limpede pentru dumneata. Desigur, domnule, rspunse mrs. Hall. i dac pot s-mi ngdui s v ntreb Cred c asta e tot ce-am avut de discutat, ncheie strinul, cu tonul acela calm i ho trt pe care-l folosea ori de cte ori gsea de cuviin. Hangia i amn ntrebarea i compasiunea pentru un alt prilej. Dup ce femeia iei din camer, oaspetele rmase n picioare, n faa focului, privind cu mr. Henfrey repara ceasul. Meteugarul lucra cu lampa alturi. Razele de lumin cernut e de abajurul verde cdeau pe minile lui i pe cadran, lsnd restul ncperii n penumbr. dic privirea, n faa ochilor i jucau scntei multicolore. Curios din fire, se apuc s dem nteze ntregul mecanism al ceasornicului treab cu totul inutil , doar-doar s mai zbove sc pe acolo i poate, cine tie, s nnoade o convorbire cu ciudatul muteriu. Dar strinul tra o tcere desvrit. Era att de tcut, nct mr. Henfrey simea c-i calc pe nervi. La dat se pru c e singur n camer i ridic privirile ncercnd s strpung perdeaua de pete are se aternuse peste ochi dar acolo, nvluit n ntunericul cenuiu, pndea capul bandaja cu lentilele acelea enorme, ntunecate, care-l priveau fix ngheat de fric, Henfrey rmas e vreme de un minut cu ochii pironii asupra chipului din umbr.

Apoi i plec din nou privirea peste ceasornicul! desfcut. Tare neplcut situaie! Ar fi t ebuit s vorbeasc ceva. Ce-ar fi s-i comunice c vremea-i prea friguroas pentru data la care se aflau? i nl capul, ca i cum ar fi vrut s prind curaj n vederea acestei introduceri. Vremea ncepu el. De ce nu isprveti i nu pleci odat? izbucni artarea aceea eapn, n al crei glas furie cu greu nnbuit. N-ai altceva de fcut dect s. fixezi minutarul pe axa lui. Ceea e faci dumneata e curat neltorie! ndat, ndat, domnule, ntr-un minut snt gata. L-am examinat. i mr. Henfrey i-a terminat treaba i a plecat. Dar a plecat plin de indignare. Ei , fir-ar s fie! protest el n gnd, luptndu-se cu nmeii, un om trebuie s mai demonteze cnd n cnd un ceasornic, nu-i aa? i apoi: Ce adic, n-are voie omul s se uite la tine le! i iari: Se vede treaba c nu. Urmrit de poliie dac-ai fi, i tot nu te-ai bandaja li mai tare! n col, la Gleeson, l zri n trsura lui pe mr. Hall, care devenise de curnd soul st otalionului cu cai. Oricnd era nevoie, mr. Hall fcea transporturi cu trsura din Iping spre Sidderbridge Junction; de acolo se ntorcea el acum. i, judecnd dup felul cum mn a caii, era limpede c fcuse un mic popas la Sidderbridge. Bun, Teddy! strig el, trecnd nainte. Te ateapt acas o sperietoare! l preveni Henfrey. Pornit pe taifas, Hall frn caii. Ce tot ndrugi acolo? Un muteriu foarte suspect, care a tras la Potalionul cu cai, l lmuri. Pe cinstea ! i se porni s-i schieze lui Hall un portret foarte viu al fiorosului musafir de la han. Asta cam miroase a deghizare, hai, ce zici? Eu, unu, n-a primi n

casa mea pe cineva pn nu l-a vedea la mutr, L insinu Henfrey. Dar femeile snt aa de n ztoare cnd e vorba de strini! S-a bgat ntr-o odaie de-a ta i nu i-a zis nici mcar nu i place? Nu mai spune! se minun Hall, care era cam greoi la minte.

Da, da! A nchiriat odaia cu sptmna. Oi - ce-o fi, mai devreme de-o sptmn nu po vnt. i are o grmad de bagaje, care-i sosesc mine, aa zice ei. Vezi numai s n-aib lz lute cu pietre! i-i povesti cum fusese escrocat mtua lui din Hastings de ctre un strin, care venis e cu nite valize goale. ntr-un cuvnt, i strecur bietului om n suflet smna ndoielii. D-i drumu, btrno! i ndemn Hall iapa. Am s vd eu cum stau lucrurile. Cu inima uurat, mr. Henfrey o porni mai departe. Dar mr. Hall n-a mai apucat s vad cum stau lucrurile. N-a pus bine piciorul n pra g, c l-a i luat n primire nevast-sa: de ce, m rog, ntrziase ! atta la Sidderbridge? ntrebrile lui timide, hangia i-a rspuns acru de tot fr s-i spun ce dorea el s tie. doielii aruncate de mr. Henfrey ncoli n mintea lui mr. Hall, n ciuda bruftuielilor p rimite. Voi, femeile, nu le tii chiar pe toate, declar el sentenios. Era hotrt s afle ct mai multe despre originalul oaspete, i asta ct mai curnd cu pu in. i, cnd cltorul se duse la culcare, adic pe la nou i jumtate, mr. Hall intr foa t n camera de oaspei, examin cu mult atenie mobila nevesti-si, ca s arate c el, i nu nul, era stpn acolo i, cu o umbr de dispre, cercet un petic de hrtie mzglit cu ctev le, pe care-l lsase strinul. nainte de-a merge la culcare, o povui

pe soia dumisale ca a dou zi s examineze cu mult atenie bagajele muteriului. Vezi-i tu de treaba ta, Hall, l repezi hangia, c de-a mea am eu singur grij. Simea cu att mai mult nevoia s-i verse focul pe consortul ei, cu ct i ddea seama rinul acesta era, fr ndoial, un soi cu totul aparte i cu ct se simea i ea cuprins d ite. Se detept n toiul nopii, din pricina unui comar: vedea nite capete mari, albe, ca nite napi, cu ochi ntunecai, care se cscau la ea - i capetele astea atrnau de nite g nesfrit de lungi, care se ntindeau dup eaMrs. Hall era ns o femeie cu capul pe umeri: rnse spaima, se ntoarse pe partea cealalt i adormi la loc. III.CELE O MIE I UNA DE STICLE

Cam aa s-au petrecut lucrurile n ziua aceea de 9 februarie, pe la nceputul dezg heului de primvar, cnd acest personaj neobinuit a aterizat din infinit tocmai n satul Iping. A doua zi, pe un noroi cumplit, i sosir i bagajele. Putem spune c erau nite ba gaje care-i atrgeau de ndat luarea-aminte. Mai nti, dou geamantane, aa cum. snt geam ele oricrui cetean obinuit; pe urm, ns, venea i o lad cu cri, nite cri mari, gr re unele scrise lde mn, cu o. caligrafie greu de descifrat, i, n sfrit, o mulime de co i, cutii i ldie, care conineau nite obiecte mpachetate n paie. Sticle, i ddu cu p hangiei, scormonind printre paie, plin de curiozitate. ncotomnat cu plrie, palton, mnui i al la gt, ciudatul cltor apru deodat n

s-i vad bagajele, pe care le adusese mr. Fearenside cu crua. Tot pregtindu-se s ajute la crat, Hall se cam ntinsese la vorb. Strinul iei n capul scrii,, fr s observe cli i Fearenside, care adulmeca picioarele lui mr. Hall cu un aer dilettante4. Haidei odat cu lzile alea! strig el. Am ateptat destul! Cobor treptele i se ndrept spre spatele cruei, vrnd pesemne s ia un co mai mic. ci Din clipa n care l zrise, cinele lui Fearenside i zbrlise prul i ncepuse s url at. Cnd necunoscutul cobor n goan treptele, cinele fcu un salt i se repezi s-l apuce mn. Hop! strig Hall, srind napoi (nu prea strlucea de bravur cnd avea de-a face cu c . Culcat! zbier Fearenside, apucnd biciul. Colii cinelui au slobozit iute mna nmnuat. O lovitur, i cinele a srit n lturi, pentru ca o clip mai trziu s pun stpnire strinului. S-a auzit cum prie stofa pantalonului. n momentul acela, ns, cinele a sim ichiuirea biciului lui Fearenside i s-a retras sub cru, chellind descurajat. Totul se petrecuse cu iueala fulgerului. Nimeni nu scotea o vorb limpede, toat lumea ipa. Stri nul se uit la mnua sfiat i la pantalonul rupt, fcu un gest ca i cum s-ar fi aplecat mineze piciorul, s rsuci pe clcie, urc treptele n fug i intr n han. Paii si rsun coridorului, apoi pe treptele fr covor, care duceau spre odaia lui.

Slbticiune ce eti! rcni Fearenside, dndu-se jos din cru cu biciul n mn. Cin nevinovie printre spiele roii. F-te-ncoa! ip cruaul, c de nu Mr. Hall rmsese cu gura cscatL-a mucat?,

trase el concluziaM duc, mai bine, s vd ce face. n coridor o ntlni pe nevast-sa. Javra cruaului l-a mucat, o lmuri el. Se duse de-a dreptul sus i, gsind ntredeschis ua odii, o mpinse i ddu sa ntre, n ceremonial (un om sritor din fire n-are nevoie de formaliti). Storul fusese cobort, i odaia era cufundat n umbr. O clip, Hall avu n faa ochilor .privelite tare ciudat: ceva care semna cu un bra ciung se mica n direcia lui, iar pe n fond alb, cam la nlimea capului, apreau trei pete imense, fr form precis. n aceea s, o lovitur zdravn n piept l azvrli afar, ua i fu trntit n nas iar cheia se rs ul se petrecuse cu atta iueal, nct omul nostru nu avusese vreme s priveasc mai cu luar -aminte. Doar unduirea unor forme nedesluite, un brnci, o izbitur, att. Acum sttea n m icul coridor ntunecos i-i sprgea capul s-neleag ce putea s nsemne artarea aceea biz Dup cteva minute se urni de acolo i iei n ua hanului. ntre timp, n faa Potalionului cu cai se i adunase o mic gloat. Se aflau acolo mr renside, care reluase toat povestea de la capt, mrs. Hall, care pretindea c javra l ui n-are nici un drept s-i mute pe clienii ei, Huxter, negustorul de peste drum, ca re-i ddea zor cu ntrebrile, i Sandy Wadgers, fierarul, care-i ddea silina s mpart d ; pe lng aceste persoane, se mai strnseser cteva femei i o droaie de copii, care, plv u: Nu m-ar muca el pe mine, n-ai grij! Cini de soiul sta n-ar trebui inui! Da' de ce l-o fi mucat? i aa mai departe. Privindu-i i ascultndu-i de pe treptele Hanului, mrs. Hall se gndea c nu era cu putin s fi

vzut el aievea artarea aceea sinistr. De altfel, vocabularul lui era prea limitat c a s-i permit s-i comunice impresiile. Zice c n-are nevoie de ajutor, rspunse el la ntrebarea nevesti-si. Mai bine s-i cr bagajul nuntru. Ar fi trebuit s-i dezinfecteze rana la moment, interveni domnul Huxter. Mai ales dac i s-a umflat Eu i-a mpuca pe toi, asta a face cu cinii tia, se pronun o cucoan din grup. Deodat, cinele prinse iari s urle. Hai, dai-i drumul odat, rsun din u un glas iritat: era strinul, la fel de nfofo gulerul ridicat i cu marginea plriei lsat n jos. Cu ct o s-mi aducei mai repede cal l sta, cu att am s fiu mai ncntat. Deinem de la un martor anonim declaraia c strinul i schimbase pantalonii i mnuil Sntei rnit, domnule? se interes Fearenside. mi pare grozav de ru, cinele Nu snt de loc rnit. Nici mcar zgriat. Dai-i mai iute cu courile astea! Apoi njur n oapt, dup cum ne afirm mr. Hall. ndat ce, conform indicaiilor sale, primul co a fost crat n camera de oaspei, ciuda ul cltor s-a repezit asupra lui ca un apucat i a nceput s despacheteze, mprtiind paie pe jos cu o total nepsare fa de covorul doamnei Hall. Din lad ieeau la iveal o sumeden e de sticle: borcane pntecoase coninnd diverse pulberi, sticlue pline cu tot felul d e lichide colorate sau incolore, sticle albastre pe care scria otrav, baloane cu gt lung, butelii mari, verzi i albe, flacoane cu dop de sticl i cu etichete ncrustate, sticle cu dop din plut fin, flaconae pictoare, sticle astupate cu capsule de lemn, s ticle de vin, sticle de untdelemn strinul le nira pe dulap, pe cmin, pe masa de lng fe eastr, pe jos, pe

raftul de cri, pretutindeni. Farmacia din Bramblehurst nu se putea luda nici cu jumt ate din sticlria expus acolo. Era un spectacol ct se poate de interesant. Co dup co se uura de ncrctura lui, pn ce toate fur golite. Masa din mijlocul odii dispruse sub u man de paie. Afar de sticle, singurele obiecte care s-au mai ivit din couri au fos t o serie de eprubete i o balan mpachetat cu grij. i, culmea!, de ndat ce-a isprvit

pachetatul, strinul s-a dus la fereastr i s-a apucat s lucreze, fr s se sinchiseasc d untele de paie, de focul care se stinsese, de lada cu cri rmas afar de restul bagajul ui, care fusese crat sus. Cnd mrs. Hall i-a adus prnzul n odaie, necunoscutul era att de adncit n munca lui turna nite picturi ntr-o eprubet nct nici n-a auzit-o intrnd. Abia cnd dumneaei d am nfuriat de halul n care arta duumeaua a dat la o parte claia de paie i a trntit pe ostentativ tava pe mas, strinul a ntors capul nu mai mult de o clip. Hangia a avut totui timpul s observe c-i scosese ochelarii, care se gseau lng el, pe mas; ciudat l u, orbitele ochilor lui preau nespus de adnci. Omul i puse ochelarii, se ridic i se nt arse cu faa spre ea. Mrs. Hall se pregtea tocmai s se plng de paiele de pe jos, dar e l i-o lu nainte. As dori s nu mai intri niciodat n camer fr s bai la u, o repezi el, cu tonul asperare fr margini, care prea s-l caracterizeze. Am btut, da' se vede c Poate c ai btut. Dar n cercetrile mele, n cercetrile mele att de urgente i de n , cea mai mic tulburare, scritul unei ui Vreau s te rog Desigur, domnule. tii ceva? Dac v trebuie atta linite, putei s ncuiai ua, or E o idee foarte bun.

Dar paiele astea, domnule Pot s-mi ngdui s observ Nu. Dac te supr paiele, trece-mi-le la socoteal. i mai bombni ceva, care aducea foarte mult a njurtur. Arta att de fioros, aa cum sttea acolo, cuprins de mnie gata-gata s izbucneasc sticla ntr-o mn, i eprubeta n cealalt, nct mrs. Hall simi c iar o apuc spaimele. D lsa ea cu una, cu dou. n cazul acesta, domnule, a vrea s tiu ct socotii c face Un iling. Pune un iling. Cred c atta ajunge, nu? Fie i aa, ncuviin mrs. Hall, aternnd faa de mas. Dac v face plcere, desigur Musafirul i ntoarse spatele i se aez, oferindu-i privirii doar gulerul ridicat al paltonului,. Conform mrturiei hangiei, strinul a lucrat toat dup-amiaza aceea cu ua ncuiat i ai mare parte din timp n linite deplin. Doar o singur dat a rsunat o lovitur puterni rmat de un zngnit de sticle sparte, de parc cineva ar fi izbit n mas; s-au auzit apoi zgomot de cioburi, aruncate cu furie pe jos, i un pas nervos strbtnd camera n lung i-n lat. Temndu-se s nu se fi n- tmplat ceva, mrs. Hall veni fuga sus i-i lipi urechea de u, fr s fac cel mai mic zgomot. Nu mai pot continua, bodognea strinul, ca ieit din mini, nu mai pot merge nainte! rei sute de mii, patru sute de mii! Imensitatea asta fr de sfrit! M-am nelat! Poate s ureze toat viaa! Rbdare! Rbdare, da, sigur! Eti nebun! Nebunule! n clipa aceea, ns, tropitul unor bocanci potcovii, care clcau greoi pardoseala de crmid din local, o smulse pe mrs. Hall de la postul ei.

Vrnd-nevrnd, fu nevoit s renune la audierea monologului. Cnd se ntoarse, odaia era din nou cufundat n linite; nu se auzeau dect scritul uor al scaunului i, din cnd n cn ul vreunei sticle. Furtuna se potolise; cercettorul i reluase lucrul. Cnd i-a adus c eaiul, mrs. Hall a zrit sub oglinda concav din colul odii nite cioburi i o pat aurie, are fusese tears de mntuial. Imediat a atras atenia asupra acestor stricciuni. Trece-mi-le la socoteal, i-a tiat el vorba. Pentru Dumnezeu, nu m scoate din srite ! Dac-i fac vreo pagub, trece-mi-o la socoteal, i gata! Fr s se ntoarc, strinul continua s bifeze o list n caietul pe care-l avea n fa .

Am s-i spun una bun! opti Fearenside, pe un ton misterios. Se gseau n mica berrie din Iping Hanger. Ei, hai, zi odat! l zori Teddy Henfrey. Tipu sta de care vorbeti, adic l de-l muc potaia mea, ei bine, e negru! Cel puin pe picioare. Vzui prin ruptura de la pantaloni. Te ateptai s dai de culoarea aia ro z a pielii, nu? Ei bine, nu s-a vzut nimic! Numa negreal. Ascult ce-i zic eu, e negru ca plria mea!

Nemaiauzit! se minun Henfrey. Oricum, e un caz curios. Cum se face atunci c are un nas rou, de parc-ar fi vopsit? M rog, admise Fearenside. tiu asta. Da' uite, am s-i zic ce cred eu. Omu sta e bl ddy! Ici negru, colo alb, e numa pete! i de-aia se ruineaz. Pesemne c-i un soi corci t. C tii ce se n- tmpl la d-alde tia? Cteodat culorile, n loc s se amestece ntre strie. Am mai auzit eu dintr-astea. Aa e i la cai, toat lumea tie IV. MR. CUSS I PUNE STRINULUI CTEVA NTREBRI

Am nfiat, cu oarecare lux de amnunte, mprejurrile n care sosise necunoscutul la I g, pentru ca cititorul s poat nelege impresia extraordinar pe care o strnise apariia l i. ns, afar de dou ntmplri ciudate, nu s-a petrecut mare lucru n timpul ederii lui l ionul cu cai, pn n ziua de pomin a serbrii clubului. Au mai avut loc o serie de ciocni ri cu mrs. Hall, n chestiuni de disciplin domestic, dar de fiecare dat pn ctre sfr i aprilie, cnd s-au ivit primele simptome de srcie morocnosul locatar i nchidea gura rin simpla mijlocire a unui supliment de plat. mr. Hall nu-l prea avea la inim pe strin i, ori de cite ori ndrznea, i exprima prerea c ar fi mult mai nelept s se fa manifesta ns antipatia prea fi, ci i-o reinea n mod demn i-l evita pe musafir att c osibil. Ateapt pn la var, l povuia mrs. Hall, pn ncep s vin artitii. Dup aia om m mofturos, nu zic ba, da' banii rmn bani, orice-ai vrea tu s zici! Singuraticul muteriu nu se ducea la biseric i nu fcea nici o deosebire ntre dumin ici i zilele obinuite (nici mcar nu-i schimba costumul!). Lucreaz cu toane, aa gndea Hall. Uneori se scula devreme i muncea fr rgaz. Alteori, ns, se trezea trziu, se plim a ore ntregi n lung i-n lat prin odaie, frmntndu-se fr ncetare, apoi se apuca s fum adormea n fotoliul de lng sob. Nu avea nici un fel de legtur cu lumea din afar. Felul lui de-a se purta continua s fie inegal: comportarea lui era venic aceea a unui om ntrtat la culme de cineva; n vreo dou rnduri l auzir trntind, rupnd, izbind sau sf rurile, n prada unor accese de furie turbat. Obiceiul de a

vorbi de unul singur, cu voce joas, punea din ce n ce mai mult stpnire pe el. Dar, c u toate c asculta cu contiinciozitate la u, mrs. Hall nu izbutea s pun cap la cap cele auzite. Peste zi, strinul ieea foarte rar din cas, dar pe la asfinit obinuia s se plimbe, fofolit din cap pn-n picioare, ca un balot, fr s-i pese dac afar era cald sau rece; al gea totdeauna crrile cele mai singuratice i mai umbrite. Ochelarii lui, ct roata, i s inistra-i fa bandajat, care se iveau de sub marginea lat ct o streain a plriei, rs ri pe neateptate din ntuneric, bgndu-l n speriei pe vreun muncitor care se ntmpla s pe acolo n drum spre cas. ntr-o sear, pe la nou i jumtate, Teddy Henfrey, ieind cam p rei crri de la Mantia purpurie, s-a speriat grozav mai mare ruinea! la vederea unui ap alb ca o tigv de mort (strinul umbla cu plria n mn), care s-a ivit n lumina ce hanului. Copiii care-l zreau pe-nserat visau noaptea cpcuni i nu s-ar fi putut spune care pe care se puteau suferi mai puin! n orice caz, cele dou pri manifestau o vie an tipatie reciproc. Era firesc ca o persoan cu nfiare i comportri att de ieite din comun s constitu cipalul subiect de conversaie ntr-un sat ca Iping. Prerile asupra preocuprilor lui e rau mprite. Mrs. Hall se arta ct se poate de susceptibil n privina muteriului ei. C trebat, explica pe ndelete c dumnealui este un cercettor tiinific (rostea cu gingie e silab, ca i cum s-ar fi temut s nu-i scape vreuna). Dac interlocutorul dorea s afle ce-i aia un cercettor tiinific, hangia rspundea cu un aer de superioritate c orice o u care trebuie s tie mcar atta lucru, i-i destinuia apoi c domnul descoper lucruri. ele ei, aduga mrs. Hall, avusese un accident, care i desfigurase vremelnic faa i mini le i, fiind o natur foarte sensibil,

nu putea suferi ca lumea s bage de seam infirmitatea lui. Dar, fr tirea ei, circula i alt versiune: strinul ar fi un criminal, care s-a nfof lit n halul sta ca s scape de justiie, nelnd ochiul poliiei. Ideea rsrise n mintea Teddy Henfrey. Dar nimeni n-auzise ca de pe la mijlocul sau sfritul lui februarie n coace s se fi petrecut vreo crim mai serioas. Filtrat prin imaginaia lui mr. Gould, s

uplinitorul de la coala Naional, teoria crimei a mbrcat o alt form, i anume, c str fost un anarhist deghizat, care fabrica bombe explozive; zelosul nvtor a luat chiar hotrrea s-l urmreasc pe ascuns, att ct i ngduia timpul liber. E drept c cel mai a irea se mrginea la privirea scruttoare pe care mr. Gould i-o arunca strinului, ori de cte ori l ntlnea, i la o serie de ntrebri de ordin general, adresate unor oameni ca e nici nu-l vzuser vreodat. Pn la urm, mr. Gould n-a descoperit nimic. Un alt curent de opinie era cel lansat de mr. Fearenside. Cruaul avea civa adepi, care fie ca admiteau ca atare teoria culorilor pestrie, fie c-i introduceau divers e modificri. Aa, de pild, Silas Durgan fusese auzit declarnd c dac s-ar arta la panor ta ar face bnet n dou ceasuri!. i, pentru c era i puin teolog, mr. Durgan l asemuia rin cu omul cu un singur talant, din Biblie. Alii adoptaser un punct de vedere care s oluiona toate problemele: l considerau pe misteriosul personaj drept un nebun inof ensiv. Aceast versiune avea avantajul c lmurea dintr-o dat toate semnele de ntrebare. n afara acestor grupuri cu opinii bine definite, se mai gseau i cte unii cu preri ma i schimbtoare sau alii care amestecau mai multe versiuni la un loc. Locuitorii din Sussex nu prea erau superstiioi; abia dup ntmplrile de la nceputul lui aprilie prinse pentru prima oar s umble prin sat zvonul c ar fi ceva necurat la mijloc. Chiar i

atunci ns, numai femeile plecau urechea la asemenea oapte Oricum, indiferent de ceea ce gndeau despre obiectul ateniei lor, toi locuitorii din Iping cdeau de acord ntr-o singur privin: antipatia pe care o nutreau fa de el. Nervozitatea lui, pe care minte a unui intelectual de la ora ar fi neles-o cu uurin, i uluia pe aceti panici ceten sex. Gesturile Iui de furie, pe care le surprindeau din cnd n cnd, pasul repezit cu care trecea seara pe lng ei, cutnd ungherele cele mai retrase, exploziile de nefire asc mnie cu care respingea orice manifestare de curiozitate din partea lor, gustul lui pentru ntuneric, care-l fcea s ncuie uile, s trag storurile, s sting luminrile cine ar fi putut s aprobe astfel de purtri? Cnd l ntlneau prin sat, se fereau din drum ul lui; dup ce trecea, tinerii ugubei i ridicau gulerele paltoanelor, i pleoteau marg le plriilor i se luau dup el, maimurindu-i purtarea stranie. Era pe atunci la mod un c ec popular, care se chema Cpcunul. La concertul dat n sala de festiviti a colii cu sc pul strngerii de fonduri pentru nzestrarea bisericii cu lmpi miss Satchell a cntat Cp cunul i de-atunci, era de-ajuns s se adune doi-trei steni la un loc, ca, de ndat ce se ivea strinul, s se aud cte-o frntur din cntecul cu pricina, fredonat cu un semiton ma us, sau mai jos. Copiii pe care-i apuca seara pe uli strigau dup el Cpcunule!, i o t u la iueal, fudulindu-se cu bravura lor, dar cu inim ct un purice. Pe Cuss, felcerul satului, l rodea curiozitatea. Bandajele acelea i aau interesul profesional; cele o mie i una de sticle, de care auzise, i strneau invidia. n tot c ursul lunilor aprilie i mai a pndit un prilej de-a intra n vorb cu strinul. n cele din urm, pe la Rusalii, simind c nu mai poate rezista, i-a gsit drept pretext o list de s ubscripie pentru angajarea unei infirmiere comunale. Dar nu mic i-a

fost mirarea cnd a aflat c mrs. Hall nici nu tia cum l cheam pe muteriul ei. Mi-a zis el un nume, fcu ncurcat mrs. Hall (declaraie care de altfel era cu totul inexact), dar nu l-am auzit bine. Se gndea i ea c-i o dovad de prostie s nu tie numele cuiva cu care st sub acelai permnt. Cuss ciocni n ua camerei de oaspei i intr. Dinluntru se auzi o njurtur stranic V rog s m scuzai c v tulbur a nceput felcerul. Dar n clipa aceea ua s-a nchis, aa c mrs. Hall n-a mai putut prinde restul conver saiei. Timp de vreo zece minute nu s-au auzit dect un murmur de voci apoi un strigt de uimire, tropit de picioare, zgomotul unui scaun rsturnat, un hohot de rs ca un lt rat, pai iui care se ndreptau spre u i n cele din urm apru Cuss, alb la fa, arunc nite priviri ngrozite. Ls u?a deschis n urma lui, fr mcar s se uite la hangi, str n fuga mare, cobor treptele i dispru. Mrs. Hall sttea n dosul tejghelei, cu ochii int a ua deschis a camerei de oaspei. l auzi pe strin cum rde ncetior i cum umbl prin unde sttea ea, nu putea s-i vad faa. Deodat, ua camerei fu trntit cu putere, i lini aternu din nou. Cuss alergase glon la mr. Brunting, vicarul. Art eu a nebun? izbucni felcerul, de cum ptrunse n cmrua ponosit a sfiniei-sale aerul cuiva care nu-i n toate minile?

Ce s-a ntmplat? ntreb mr. Bunting, aeznd un amonit peste foile volante, pe care- ia viitoarea predic. Omul acela de la han Ei bine? D-mi ceva de but, gfi Cuss, lsndu-se scad pe un scaun. Dup ce-i potoli nervii r

de vin ieftin singura butur pe care o avea bunul pop la ndemn i povesti despre nt ea pe care o avusese cu puin nainte. Intru n odaie, ncepu el, i-i cer s subscrie la fo ndu la pentru infirmier. Cum am intrat eu, i-a vrt minile n buzunare i s-a trntit n un scaun. Cnd i-am zis despre ce-i vorba, ce crezi c-a fcut? S-a smiorcit. Zic eu p -orm: Am auzit c v interesai de tiin La care el: Da, da, i iari a tras pe nas! smiorcia ntr-una! Pesemne c-a prins un guturai numru unu. Nici nu-i de mirare, dac umbl toat ziua nfofolit! Ei, i m-apuc eu s-i vorbesc de infirmier, da-n vremea asta tr ag cu coada ochiului pn toate prile, s vd i eu ce minune era p-acolo Sticle chimical u grmada! Balan, eprubete n stative, i un miros ca de ghiocei. l ntreb dac-i dispus i el ceva. Am s m gndesc, face el. Dup aia l-am ntrebat fr-nconjur dac se ocup c etare. Da, zice el. O cercetare de lung durat? Atunci au cam intrat dracii-ntr-nsul: O s dureze al naibii de mult, mi zice el i, la vorbele astea, ca s zic aa, i-a srit rul. Zu? fac eu. Atunci se apuc s-mi nire tot necazul lui. Sttuse toat vremea ca pe j ic, i ntrebarea mea parc i-a turnat gaz pe foc. Nu tiu ce mi-a zis el de un fel de r eet, cic o reet foarte important, da' n-a vrut s-mi spun la ce-i folosea. Era ceva me ? ntreb eu. Dracu s te ia! sare el. Ce tot urmreti s scoi de la mine?! Mi-am cerut scuze. La care el iar s-a smiorcit ia tuit. Dup aia mi-a povestit ma i departe. Zicea c a citit reeta. Care reet coninea vreo cinci ingrediente. i dup aia pus-o jos i a ntors capul. Vine, zice el, un curent de. la fereastr i sufl hrtia. Un fit, un fonet (tii, dumnealui lucreaz ntr-o camer cu cminul deschis), i gata! Vntul

dus-o peste flcrile din cmin i a ridicat-o n sus pe horn. El s-a repezit dup reet to cnd hrtia urca pe horn. Aa! Ei, cnd a ajuns aicea cu povestea, a vrut, m rog, s-mi ara te cum s-a ntmplat i a-ntins braul. Ei si? N-avea mn. Numai mneca goal. Maic, Doamne! zic eu n mine, asta nseamn schilodi um! Se vede c poart o protez, aa mi-am dat eu cu ideea, i i-a scos-o Da' dup aia st desc bine: M, e ceva ciudat n treaba asta. Cum dracu de poa' s ie mneca n sus o mne domnule! , dac n-are nimic n ea? Pentru c, i spun, nu era nimic n ea! Nimic pn la ra cotului. Am putut s m uit prin deschiztura manetei pn sus la cot! nc ceva: mneca o gaur, i prin gaura aia zream o licrire de lumin! Dumnezeule mare! am gemut eu. Atunc a omul s-a oprit din vorb. S-a uitat la mine cu nite ochi de te bgau n boale, i dup ai a s-a uitat la mnec. 9 Ei bine? Asta-i tot. N-a zis nici o vorb, s-a uitat la mine int i i-a vrt iute mneca la zunar, tocmai i spuneam, a zis el mai departe, c hrtia luase foc, nu-i aa? i iari a dracu A poi s miti n felul sta o mnec goal? l-am itrebat eu. O mnec goal? Da, oal, ai zis? Ai vzut c-i goal? Se ridicase n picioare. M-am sculat i eu. A venit ncet spre mine. Vreo trei pai a fcut. Acum eram foarte aproape unul de altul. Sforia, de te bga-n speriei. Eu nu m-am clintit din loc, da' s fiu eu al dracului dac ar mai put ea careva s stea linitit cnd s-ar apropia de el ncet-ncet cpna aia bandajat, cu ni ri ct farfuriile. Ai spus c era o mnec goal? ntreb el a treia oar.

Da, sigur, zic eu. Ei, i ce crezi c face atunci? i scoate mneca din buzunar, cu o ncetineal care te bunea, i-i ridic braul spre mutra mea, ca i cum ar fi vrut s mi-l mai arate o dat. Da' m i spun, foarte ncet. Eu m holbam la el. Mi se prea c stau acolo de-un veac. Ei bine, zic (i tuesc ca s-mi dreg glasul), nu-i nimica nuntru. Simeam nevoia s ndrug ceva, pentru c ncepuse s-mi fie fric. Puteam acuma s vd pr c pn n fund, la umr, fiindc el a ntins-o drept spre mine, ncet de tot, uite-aa, pn a ajuns la vreo dou degete de ochii mei. Nu vezi n fiece zi o mnec goal, care se ntin de spre tine, aa-i? i-apoi Ei? Ceva, ceva care la atingere aducea a deget, mi-a tras un bobrnac n nas!

Bunting ncepu s rd. Dar nu era nimic nuntru! se nfierbnt Cuss, i, cnd rosti cuvntul nuntru, gla -un rget. Dumitale i-e uor s rzi, dar i spun c de ngrozit ce eram i-am dat una peste am fcut stnga-mprejur i am ters-o de-acolo, l-am lsat Felcerul se opri. Se vedea limpede c groaza care-l cuprinsese nu era de loc p refctorie. Cu o mutr jalnic, se rsuci i-i mai turn un pahar din excelentul vin ieftin vicarului. i cnd l-am lovit peste mnec, relu el, am simit c ating o mn i nu era nici o aa ceva! Mr. Bunting rmase pe gnduri. Privi bnuitor spre Cuss. E o poveste foarte interesant, rosti el. i luase o nfiare gnditoare i plin de Da, da, ntr-adevr, o poveste foarte interesant repet mr. Bunting, cu un aer de emfaz doct. V.SPARGEREA DE LA SEDIUL PAROHIEI

Datele asupra spargerii de la casa parohial ne-au parvenit prin amabilitatea vicarului i a soiei sale. Lucrurile s-au petrecut la o or naintat din noaptea spre Rus alii, srbtoare n cinstea creia la Iping are de obicei loc o festivitate la club. Se pare c n linitea aceea adnc dinaintea zorilor, mrs. Bunting s-ar fi trezit dintr-o da t cu impresia cert c cineva deschide i nchide ua dormitorului. La nceput nu l-a detep pe-al su so, ci a rmas n pat, trgnd cu vechea. Deodat deslui lipitul unor picioare , care veneau dinspre camera alturat i strbteau coridorul, ndreptndu-se spre scar. n se ncredin c nu s-a nelat, l scul pe reverend mr. Bunting, ct putu de ncet. Print rinse lampa, ci, punndu-i ochelarii, halatul doamnei i papucii de baie, iei n u, s as te. Auzi limpede Bum cineva bjbia pe la pupitrul din odaia lui de lucru de la part er. Apoi, un strnut stranic fcu s se cutremure pereii. Vicarul se ntoarse n dormitor, use mna pe arma cea mai la ndemn, vtraiul, i cobor tiptil scara, fr cel mai mic fon . Bunting iei dup el i se opri n capul scrii. Ceasul era aproape patru, i ntunericul n pii se destrma ncet-ncet. Pe coridor se zrea o gean de lumin, dar prin ua odii de lu e csca bezna ie neptruns. Linitea adnc nu era tulburat dect afle scritul uor al tr ub pasul domnului Bunting i de zgomotele nedesluite din odaia de Jos. Deodat, un po cnet, hritul unui sertar care se deschide i un fonet de hrtii. Urm o njurtur, apoi nui chibrit, i camera fu scldat ntr-o lumin glbuie. Vicarul, care ajunsese pe coridor, putu s zreasc prin crptura uii pupitrul, sertarul deschis i o lumnare care ardea pe itru. Dar pe ho nu izbuti s-l vad! Rmase locului, netiind 33

ce hotrre s ia. Cu chipul alb i ncordat, mrs. Bunting cobora ncet scrile n urma lui. singur lucru i ddea curaj domnului Bunting; convingerea c houl era unul de prin sat. Un zornit de monede neleser c houl dduse peste banii pe care-i ineau pentru gosp cu totul dou lire i ceva, n monede de aur. La auzul acestui sunet, reverend mr. Bun ting simi brusc ndemnul de-a intra n aciune. Strngnd cu putere vtraiul n mn, nvli at ndeaproape de nevast-sa. Pred-te! strig reverendul, cu o voce fioroas i se opri, nmrmurit: odaia era cu d goal. Totui amndoi ar fi putut jura c auziser chiar n momentul acela pe cineva micndu-se prin odaie Sttur vreo jumtate de minut nemicai, cu respiraia tiat. Apoi, mrs. Bunting rbtu ncperea i se uit n dosul paravanului, iar mr. Bunting, nsufleit de un impuls as privi sub pupitru. Mrs. Bunting ridic perdelele, iar mr. Bunting examin soba i sco rmoni n ea cu vtraiul. Mrs. Bunting cercet cu atenie coul de hrtii, iar mr. Bunting de schise ldia de crbuni. n sfrit, se oprir amndoi i-i adresar unul altuia priviri n A fi putut jura c ncepu mr. Bunting, dar se opri. Luminarea! rcni el. Cine-a aprin luminarea? Sertarul! exclam nevast-sa. Uite, banii au disprut! Alerg spre u. Dintre toate ntmplrile extraordinare n momentul acela rsun pe coridor un strnut viguros. Ddur buzna afar din odaie, dar tocmai atunci ua de la buctrie se nchise cu o bufnitur zdravn. Ad luminarea, ordon mr. Bunting, i lumineaz-mi drumul!

Auzir amndoi un zngnit de zvoare trase n grab. Cnd a mpins printele ua de la buct se deschidea ua din fund, lsnd s ptrund nuntru lumina cenuie a zorilor, care se ate ste tufiurile ntunecate ale grdinii din spatele casei. mr. Bunting era sigur c nimen i i nimic nu ieise pe ua din fund. i, totui, ua asta s-a deschis, a rmas un moment nem at, i pe urm s-a trntit la loc. n clipa aceea, flacra luminrii pe care o adusese mrs. unting tremur, orbindu-i cu plpirea ei jucu Trecu mai bine de un minut pn cnd intra . ncperea era goal. Au zvorit la loc ua din fund, au examinat cu atenie buctria, cma pltorul i, n cele din urm, au cobort n pivni. Au scotocit toat casa, dar degeaba. N at pe nimeni. Zorii zilei i gsir pe mr. Bunting i pe soia lui o pereche destul de bizar costuma t uitndu-se nuci unul la altul i explorndu-i propria locuin, la lumina inutil a un de lumnare. Dintre toate ntmplrile extraordinare ncepu reverendul, pentru a douzecea r. Dragul meu, l ntrerupse mrs. Bunting, o aud pe Susie venind. Rmi aici pn intr ea ie, i dup aia fugi iute sus. VI. A NNEBUNIT MOBILA!

n lunea Rusaliilor mrs. Hall i soul dumisale se trezir dis-de-diminea, nainte chia ca Millie s se nhmat la corvoada zilnic, i coborr tiptil n pivni. Aveau de ndepli o operaie care-i privea exclusiv pe ei ceva n legtur cu greutatea specific a berei l or.

Abia intraser n pivni, cnd doamna Hall constat c uitase s aduc sticla cu sarsaparill in dormitor. Cum dumneaei era expertul i operatorul principal n treaba asta, misiu nea de a se duce sus dup sticl i reveni soului. Ajuns n capul scrii, mr. Hall se mir o clip vznd c ua odii de oaspei era ntred m ns drumul, intr n dormitor i lu sticla, aa precum se poruncise. Pe cnd cobora, observ ceva nou: zvoarele uiide la intrare fuseser date n lturi. i unci, iluminat de o strfulgerare subit, fcu o legtur ntre toate amnuntele acestea i b lile domnului Teddy Henfrey. i amintea cu certitudine c seara trecut inuse chiar el l uminarea, n timp ce mrs Hall trgea zvoarele. Rmase cu gura cscat; apoi urc iari scar sticla n mn. Btu la ua strinului. Nici un rspuns. Btu iar; apoi mpinse ua i intr Vzu ceea ce se ateptase s vad. Patul i camera erau goale. Dar curios lucru, chiar i pentru mintea lui greoaie pe scaun i de-a lungul spetezei patului erau azvrlite bandajele strinului i hainele singurul rnd de haine, dup ct tia mrs. Hall. Pn i p ra cocoat neglijent pe speteaza patului. Deodat, din adncurile pivniei rzbi pn la el glasul nevesti-si. Felul n care l str mncnd silabele i ridicnd interogativ tonul, pn la o not foarte acut (semne care in ranul din West-Sussex c i-a ieit din rbdri) l smulse din uimirea lui. George! George! Ai gsit ce trebuie? Mr. Hall se ntoarse i cobor n grab. Jenny, se adres el peste parapetul scrilor din pivni, s tii c ce ne-a zis Henfre devrul

adevrat! Dumnealui nu-i n camer la el! i ua din fa-i descuiat! La nceput, mrs. Hall rea neles despre ce era vorba, dar ndat ce a priceput a dorit s se conving cu propriii ei ochi dac ntr-adevr odaia era goal. innd nc sticla, soul o porni nainte. nchipuie-i, draga mea, dumnealui a plecat, da' hainele lui snt acolo! complet el. tunci m-ntreb, ce face fr haine? Asta nu-i lucru curat! n timp ce urcau amndoi scrile pivniei, avur impresia dup cum s-a verificat ulterior c ua de la intrare s-a deschis s-a nchis la loc; dar, privind ntr-acolo i vznd ua nchis, nu-i spuser nimic unul c t. Ajungnd pe coridor, mrs. Hall o lu naintea brbatului i alerg sus. n clipa aceea str t cineva pe scar. mr. Hall, care venea la vreo ase pai n urm, i nchipui c a strnut sa, dup cum mrs. Hall, care mergea nainte, avu aceeai impresie despre soul ei. Femei a ddu ua n lturi i privi n camer. Cea mai curioas afacere pe care am pomenit-o vreodat! exclam ea. Tocmai atunci si mi c-i strnut cineva chiar n ceaf. ntorcnd capul, rmase mirat cnd l vzu pe mr. H istan de ultima treapt. Dar peste cteva clipe se afl i el n odaie. Mrs. Hall se aplec i pipi perna i aternutul. E rece, constat ea. Dumnealui o fi plecat de mai bine de-o or.

Pe cnd rostea aceste cuvinte, s-a ntmplat ceva extraordinar: cearafurile s-au st rns singure grmad, s-au nlat n aer un fel de mobil mictoare i au zburat peste ca i cum o mn le-ar fi nhat de la mijloc i le-ar fi zvrlit pe jos. O clip mai trzi strinului slta de pe speteaza patului, descria prin odaie o ameitoare traiectorie c ircular i se avnta drept n obrazul hangiei. La fel de iute a luat-o razna buretele de pe spltor dup el a pornit la plimbare scaunul,

aruncnd cu nepsare pe jos haina i pantalonii strinului i, rznd sec, cu un glas care at! semna leit cu al sinistrului muteriu, scaunul i-a ntors pe neateptate cele patru picioare spre mrs. Hall, s-a dat puin napoi, ca i cum ar fi vrut s-i ia vnt, i a ncep s trag vrtos n ea. Urlnd, hangia s-a rsucit pe clcie, i atunci picioarele scaunului s-o din spate binior dar cu toat hotrrea silindu-i pe amndoi soii s ias din odaie lor, ua s-a trntit cu putere i s-a ncuiat singur. Vreme de o secund, scaunul i patul u executat, dup ct se pare, un dans triumfal Dintr-o dat, ns, totul s-a cufundat n lin e. Pe scar, biata femeie czu aproape leinat n braele lui mr. Hall. Cu greu a izbutit el, ajutat d: Millie, pe care o deteptaser ipetele, s o car? jos pe scri i s-i dea nt arele care se folosesc n asemenea cazuri. tia snt spirii! bolborosea mrs. Hall. tiu eu c tia snt spirii. Am citit e ese i scaune care sar i danseaz Mai ia o pictur, Jenny, o ndemn Hall. O s te ntreasc Mrs. Hall i ddea nainte: ncuie-l afar! Nu-l mai lsa s ntre! Am mirosit eu ceva Trebuia s-mi dau seama Cu a i cu capul la bandajat i nu mergea niciodat duminica la biseric! Unde mai pui, toate sticlele alea mai multe dect se cuvine s aib cineva! Mi-a bgat spiriii-n mobil Of la mea, veche, zdravn, o minune de mobil! Chiar pe scaunul la obinuia s ad biata maic cnd eram eu mic! Doamne, i cnd te gndeti c acu-acu poa' s sar pe mine! nc o pictur, Jenny! o ruga Hall. Ai nervii zdruncinai. O trimiser pe Millie s-l trezeasc i s-l cheme

pe mr. Sandy Wadgers, fierarul, care locuia la captul uliei. Fata strbtu n grab ulia satului, scldat n lumina poleit a rsritului de soare. Salutri de la domnu Hall. Mobila de sus face pe nebuna. Ar vrea domnu Wadgers s pofteasc pn acolo? Aa a grit Millie. Mr. Wadgers era un om atottiutor, da, da, chiar sta-i cuvntul! Pe deasupra, mai era i plin de idei, ndat a i considerat cazul ca deosebit de grav. S-mi pice mie mna, dac asta nu-i vrjitorie, aceasta a fost opinia imediat a domnului Sandy Wadgers. Cu unu ca sta e nevoie de potcoave la picioare! Mnat de curiozitate, sosi la han. mr. i mrs. Hall ar fi dorit s urce n camera de sus, condui de mr. Wadgers, dar dumnealui nu prea de loc grbit. Prefera s comenteze cazul pe coridor. Peste drum s-a ivit biatul de prvlie al lui Huxter i s-a apucat l ift deschid obloanele tutungeriei. ndat l-au invitat i pe el la discuie. Firete, dup a minute a sosit i mr. Huxter n persoan. Geniul anglo-saxon, n materie de parlamenta rism se afirm o dat mai mult: s-au purtat interminabile discuii i nu s-a pornit la n ici o aciune hotrtoare. Trebuie stabilite n primul rnd faptele, insista mr. Sandy Wadgers. Trebuie s fim siguri c sntem ndreptii s spargem ua. O u nespart poi s-o spargi oriicnd, da', i spart-o, oi s-o mai faci nespart? Dar deodat, ca prin minune, ua camerei de sus se deschide de la sine. Toi rmn nmrm rii, cu ochii holbai. Strinul, ncotomnat ca de obicei, i face apariia: ncepe s cob e, aruncndu-le din dosul ochelarilor aceia ntunecai, halucinant de mari, o privire mai mohort i mai de neptruns ca oricnd. Coboar cu un mers eapn i ct se poate

de tacticos, privindu-i ntr-una int; strbate coridorul, mereu cu privirea la ei, apo i se oprete. Ia uitai acolo! exclam el. Ochii tuturor se ntorc ncotro arat degetele lui nmnuate: lng ua pivniei se vede l de sarsaparilla. Apoi strinul se ntoarce n odaia lui i, cu un gest neateptat, repezi t i batjocoritor, le trntete ua-n nas. Nimeni n-a deschis gura pn ce nu s-a pierdut i ultimul ecou al uii trntite.

Ei bine, dac asta nu le ntrece pe toate izbucni mr. Wadgers, lsnd alternativa n s ensie. M duc nuntru s-l ntreb ce nseamn asta se decise Hall, adresndu-i-se lui Wadgers cer o explicaie. A fost ns nevoie de o bun bucat de timp pentru ca soul hangiei s ajung la aceast oziie combativ. n cele din urm btu n u, o deschise i apuc s spun doar att: Scuzai-m Du-te dracului! zbier dinuntru un glas n- spimnttor. nchide ua pe dinafar! Aa s-a terminat scurta ntrevedere. VII. DEMASCAREA STRINULUI

Necunoscutul se ntorsese pe la vreo cinci i jumtate dimineaa n micua odaie de oasp ei a hanului La potalionul cu cai; a rmas acolo pn pe la prnz, cu storurile lsate i t. i nimeni n-a mai ndrznit s se apropie de el, dup pania lui Hall. Toat vremea asta n-a mncat nimic. n trei rnduri a sunat a treia oar prelung i cu ervi , dar nimeni nu i-a rspuns.

Sigur c da, mai are i pretenii, dup ce-i trntete un Du-te dracului!, bombni m ntre timp se vnturase un zvon vag despre spargerea de la parohie. Bineneles, faptel e fur puse n legtur. Hall, ntovrit de Wadgers, plec s-l caute pe mr. Schuckleforth, ratul, ca s-i cear Pun sfat. Cu ce s-a ndeletnicit strinul n acest rstimp nu s-a putut afla. (Nimeni nu se ncumeta s urce scara). Cnd i cnd l auzeau cum msoar odaia n lun lat. n prada unei furii turbate, sprgea la sticle i rupea hrtii cu nemiluita. n vreo dou rnduri a rzbtut pn jos cte o explozie de njurturi, care se amestecau cu clinchet oburilor. Micul grup de ceteni nfricoai, dar roi de curiozitate, se ngroa din ce n ce. Ven amna Huxter; civa tineri voioi, gtii cu jachete negre, cumprate de gata, i cu cravate in hrtie piqu6 m rog, doar era lunea Rusaliilor! se alturar grupului, aruncnd n dre -n stnga ntrebri aiurea, care-i puneau i pe ceilali n ncurctur. Tnrul Archie Harke s se evidenieze prin curajul de care a dat dovad, intrnd n curte i ncercnd s se uite ub storul tras. N-a izbutit el s vad nimic, dar a lsat s se neleag c vzuse destule, t l urmar i ali reprezentani ai tineretului din Iping. O zi de Rusalii mai frumoas ca asta nici c se mai pomenise n josul uliei principa le a satului se nirau vreo duzin de barci cu diverse distracii; mai era i o barac de t agere la int, iar pe iarb, n preajma fierriei, apruser trei vagoane vopsite n galben afeniu; alturi se foiau nite strini de ambe sexe, pitoresc costumai, care instalau u n joc de tragere la int, format din nite nuci de cocos. Domnii purtau bluze albastr e, iar doamnele oruri albe i plrii la mod, ncrcate cu pene. Woodier,

de la Punul rou, i mr. Jaggers, crpaciul, care se mai ocupa i cu comerul de biciclete ocazie, ntindeau de-a lungul drumului o ghirland cu stegulee i steme englezeti. La o rigine, ghirlanda asta slujise la aniversarea primului jubileu al reginei Victor ia. i acolo, la han, n bezna artificial a camerei de oaspei, n care abia dac se furia reo anemic raz de soare, muteriul, de bun seam flmnd, nfofolit n hainele lui groase, -l stnjeneau, se zgia ntr-una la hroagele lui prin ochelarii ntunecai, sau umbla cu st cluele-i murdare i din cnd n cnd i mai trgea cte-o njurtur slbatic la ; adresa , care, dac nu puteau fi vzui, se fceau n schimb auzii afar, sub fereastr n col, l u cioburile ctorva sticle sfrmate. Un miros neptor de clor otrvi aerul. Am reconstituit acest tablou dup tot ce-au putut atunci s prind oamenii cu urec hea i dup cele ce-au vzut ei ulterior, cnd au ptruns n odaie. Pe la prnz, strinul a trntit de perete ua camerei lui i a rmas n prag, privind in cei trei sau patru oameni din local. Mrs. Hall! a strigat el. Cineva s-a strecurat afar cu sfial i a chemat-o pe hangi. Hall nu se ntorsese nc. Dup un timp apru mrs. Hall, rsuflnd cam anevoie, ceea ce n-o mpiedica de fel s se arate i mai ano. Se pregtise pentru aceast scen. i fcu intrarea innd n mn o t o not de plat neachitat.

Dorii socoteala, domnule? ntreb ea. De ce nu mi s-a servit gustarea de diminea? De ce nu mi-ai fcut mncarea i de ce ni rspuns cnd am sunat? i nchipui c pot tri fr s mnnc? De ce nu mi s-a achitat nota de plat? replic doamna Hall. Asta vreau s tiu.

i-am mai spus i acum trei zile c atept un mandat. V-am rspuns i acum trei zile c n-am de gnd s atept nici un fel de mandat. Dumneat ombni cnd i ntrzie puin gustarea, dar c ai ntrziat cinci zile cu plata, aia nu-i ni rinul njur scurt, dar stranic. Hei, hei! se auzi din sala hanului. i i-a fi foarte ndatorat, domnule, dac i-ai pstra njurturile pentru dumneata! mrs. Hall. Strinul aducea mai mult ca oricnd cu un scafandru nfuriat. Cei din local simeau c mrs. Hall e stpn pe situaie. Iar felul n care i-a vorbit el n continuare n-a fcut treasc aceast impresie. Ascult-m, femeie ncepu el. Te rog s nu m femeieti pe mine, i-o tie mrs. Hall. i-am spus c nu mi-a sosit mandatul. Ah, da, mandatul, desigur. Totui, cred c mai am ceva prin buzunare Pi, mi-ai zis acu trei zile c n-ai la dumneata mai mult de unsovereign de argint . Am mai gsit ceva bani. Ehehei! fcur cei din local. M ntreb, unde-ai mai gsit? i arunc hangia. Aceast impertinen pru s-l supere din cale-afar de ru. Btu furios din picior. Ce vrei s spui cu asta? ! C m ntreb unde-ai mai gsit gologani i nainte de-i dau nota sau de-i aduc mnca ele de felu sta, trebuie s-mi lmureti cteva lucruri pe care nu le pricep, i nu numai e u, da' nimeni nu le pricepe, i toat lumea ar cam dori s le neleag. Uite, eu a vrea sui ce s-a ntmplat sus cu scaunele mele, i a mai vrea s tiu cum se face c odaia dumital era goal i cum ai

fcut de-ai intrat din nou? Toat lumea care vine aicea, n casa asta, intr pe u aa-i r la aici la noi da' dumneata n-ai intrat pe u, i a vrea, m rog, s tiu pe unde ai intr ri a vrea s tiu Deodat, strinul i nl minile nmnuate, cu pumnii strni, izbi din picior i r vuir pereii. Uluit, mrs. Hall amui pe dat. Dumneata nu nelegi cine snt sau ce snt tu! Ei, las', c-am s-i art. Pe legea mea! rt! i duse mna la fa i-i smulse ceva dintre obraji. n centrul figurii lui apru o ga Na, ine! zbier el. Fcu civa pai nspre ea i-i ntinse un obiect pe care biata femeie l primi cu un ges ecanic, fascinat cum era de figura lui n plin metamorfoz. Cnd i ddu seama ce ine n slobozi un ipt din adncul pieptului, scp obiectul pe jos i se trase napoi, cltinndu Era nasul nasul strinului! , roz i lucios, care se rostogolea pe duumea cu un sunet sec de carton Necunoscutul i scoase apoi ochelarii, i cei civa martori ai acestei scene prinser s rsufle mai iute. i arunc plria de pe cap i, cu micri precipitate, i smulse favo ele. Pn atunci i-au mai inut oamenii firea, dar din clipa aceea toi fur strbtui de f unei presimiri sinistre. Oh, Doamne sfinte! gfi cineva. i nimeni nu-i mai putu stpn roaza. Era mai oribil dect cea mai macabr nchipuire. n faa privelitii care se oferea o chilor, mrs. Ha!l, care rmsese cu gura cscat, ncremenit de spaim, scoase nc un ipt i spre u. Ceilali, dup ea. Fuseser pregtii s vad cicatrice, un obraz desfigurat, o h e monstruoasn sfrit, ceva palpabil! , i, cnd colo, nimic! Bandajele, mpreun cu o pe rar de-a lungul coridorului pn n local, ct pe ce s-i loveasc.

Ddur cu toii buzna pe treptele hanului, mpiedicndu-se unul de cellalt. Cci omul care s ea nfipt acolo, n pragul odii, gesticulnd i urlnd nite frnturi de vorbe fr noim, a ca oricare om n toat firea, voinic, m rog att numai, c n-avea cap! Peste gulerul palto nului se csca vidul nici urm de cap! Localnicii care se gseau mai n josul uliei auzir

nite urlete disperate. Toate capetele s-au ntors nspre han; zeci de ochi i-au vzut p e cei de la Potalionul cu cai cum nesc afar ca dintr-un tun, au vzut cum mrs. Hall ca lat la pmnt, iar mr. Teddy Henfrey sare n lturi, ca s nu dea peste ea, apoi au rzbtut a ei urletele nspimnttoare ale Millie-ei (auzind atta larm, fata alergase de la buctr dduse peste omul fr cap) Brusc, vacarmul ncet. n clipa urmtoare, toat ulia se ndrepta n goan mare spre han: negustorul de zaharic le, proprietarul tirului din nuci de cocos i ajutorul lui, proprietarul scrnciobul ui, bieai, fetie, eleganii i Cochetele sclivisite ale satului, btrni n halate, ign ai bate din palme, s-a strns o gloat de vreo patruzeci de suflete, care cretea : ntr -una, se frmnta, huiduia, voia s tie totul de-a fir a pr, scotea diverse exclamaii i e itea felurite opinii n faa imobilului soilor Hall. Toi simeau nevoia s vorbeasc de-a v lma, i rezultatul era un soi de babilonie. Civa o susineau pe mrs. Hall, care leinase . Era o nvlmeal grozav, pe deasupra creia se depna povestirea de necrezut a unui gl rtor ocular. Vai, cpcunul! Da' ce-a fcut? A lovit-o pe fat! Zu?! S-a repezit la ea cu un cuit, aa mi se pare. N-are cap, i spun. i asta nu-i numa aa, o vorb, ascult-m pe mine, e un om fr c

Aiurea! O fi vreo scamatorie la mijloc! i-a scos crpele de pe el! mbulzindu-se, ca s apuce s vad ceva prin ua deschis, curioii alctuiau un fel de u i viu, cu virful n continu agitaie, dirijat spre han. S-a oprit un moment, i-atuncea a ipat Millie, i el o dat s-a ntors! Fugea fata, de i sltau fustele, i cpcunul dup ea! N-a durat cu totul nici zece secunde. P-orm s-a nto s cu un cuit n mn i cu o pine i a rmas aa, stan de piatr, de parc s-ar fi uitat u un minut, nu mai mult! A intrat pe ua aia. i spun eu c n-are cap de loc! Chiar acu ma puteai s-l vezi Un freamt uor trecu prin mulime. Oratorul se opri i se ddu n lturi, ca s fac loc mici procesiuni, care se ndrepta cu pas hotrt spre han; n frunte pea ferm mr. Hall, r ou la fa ca un rac, apoi venea mr. Bobby Jaffers, jandarmul satului, iar la urm, pru dentul domn Wadgers. Veniser narmai cu un mandat de arestare. Zgomotoas, lumea oferea din belug informaii (care se potriveau una cu alta ca n uca-n perete) despre cele ntmplate. Cu cap sau fr cap, declara Jaffers, eu trebuie s-l arestez, i am s-l arestez! Mr. Hall urc treptele i merse drept la ua odii de oaspei, pe care o gsi deschis. Jandarm, rosti el, f-i datoria! Jaffers pi nuntru, Hall dup el, i tot cel din urm Wadgers n semiobscuritatea profila artarea fr cap, innd o coaj de pine ntr-una din minile nmnuate i o buca lt. sta-i! strig Hall. Ce dracu mai nseamn i asta? izbucni o voce mnioas, care venea cam din dreptul gule ului. Al naibii de ciudat mai ari, stimate domn, ncepu mr. Jaffers. Dar, cu cap sau fr c p, mandatul

spune numai arestai persoana7, i datoria-i datorie La o parte! strig artarea, dndu-se oi. Ct ai clipi, azvrli n aer pinea i brnza, iar Hall puc tocmai la timp cuitul de pe s, care era ct pe ce s urmeze acelai drum. Deodat, omul fr cap i smulse mnua stng i drept n obrazul lui Jaffers. La care, mr. Jaffers, ntrerupndu-i declaraia cu privir e la mandatul de arestare, se repezi la strin, l apuc de mneca din care nu ieea nici o mn i-l nfc de gtul invizibil. 0 lovitur rsuntoare primit n fluierul piciorului i smulse un urlet, dar mr. Jaffer s nu slbi strnsoarea. Hall strecur cuitul de-a lungul mesei, ctre domnul Wadgers, car e se foia de colo pn colo, ca portarul unei echipe de fotbal n ofensiv, apoi, cnd Jaf fers i strinul, ncletndu-se i crndu-i la pumni, se mpinser pn n dreptul lui, Ha or. Un scaun care se gsea n drum se prefcu n ndri, i lupttorii se prvlir unulpest

puc-l de picioare, uier Jaffers. Strduindu-se s aplice instruciunea primit, mr. Hall se pomeni cu un picior n coas te, care-l scoase din lupt pentru cteva clipe. Ct despre mr. Wadgers, acesta, const atnd c decapitatul a reuit s fes de sub Jaffers i s-i nfig genunchiul n piept, se r uurel, cu cuitul n mn, nspre u, unde se ciocni de mr. Huxter i de vizitiul din Sider e, care alergaser n sprijinul legii i al ordinii. n acelai moment, czur din dulap cte sticle, i ncperea se umplu de o duhoare neptoare. M predau! strig necunoscutul, dei l inea Jaffers intuit sub el. Sri n picioare anie nluc, fr cap i fr mini (i scosese ntre

timp mnua dreapt) i, cu rsuflarea tiata, gemu: N-are nici un rost! Prea lucrul cei mai nebunesc din lume s auzi glasul acela care venea din vzduh. Dar ranii din Sussex snt poate oamenii cei mai cu picioarele pe pmnt. Jaffers se rid ic i el i scoase o pereche de ctue, dar se opri brusc, cu ochii holbai. i dduse vag de absurditatea ntregii situaii. Ia te uit! Fir-ar s fie! Dup cte vd, nu pot s le folosesc! Omul fr cap i trecu braul de-a lungul hainei i, ca prin minune, nasturii pe care-i atingea mnec iui goal se deschideau. Apoi bolborosi ceva, c ar li primit o lovitur n picior, i se aplec. Prea c-i pipie pantofii i ciorapii. Vai de mine! a strigat deodat Huxter, sta nu-i om, e fantom! Numa haine goale! Ia uitai! se vede prin guler cptueala hainelor, pn jos! Pot s-mi bag i mna! A ntins mna, dar se pare c s-a lovit de ceva n aer, cci s-a tras napoi cu un strig ascuit. Te rog s nu-mi mai bagi degetele n ochi, rsun vocea aerian, pe un ton de crunt in nare. Realitatea este c m aflu aici, cu cap, mini, picioare i tot restul, dar c ntmpl snt invizibil. E foarte neplcut, dar aa snt. Asta nu nseamn c trebuie s fiu rupt n orice bdran idiot din Iping, nu-i aa? Costumul de haine, descheiat n ntregime i atrnnd de un suport nevzut, se ridic n , cu mnecile, ndoite, proptite n old. ntre timp mai intraser i ali localnici, aa nct odaia era nesat de lume. Nu zu, invizibil? l zeflemisi Huxter, fr s se sinchiseasc de protestele lui. Cine acu a mai auzit aa ceva? O fi poate ciudat, nu zic nu, dar cred c nu-i o crim. De ce s fiu maltratat n halu l sta de un poliist?

A, pi asta-i alt poveste, ripost Jaffers. Desigur c n ntunecimea de aici e cam greu s e vad omul, dar eu am un mandat de arestare n regul. i nu te urmrim pentru c eti inviz bil, cipentru spargere. A fost prdat o cas i s-au furat bani. Ei i? i circumstanele arat n mod evident c Prostii! i-o tie Omul Invizibil. Ndjduiesc c e precum spunei, domnule! Dar am primit anumite instruciuni Bine, admise brusc artarea. Am s vin. Am s vin. Dar fr ctue. Aa se obinuiete, rspunse Jaffers. Fr ctue! puse condiia nluca. Scuzai-m, dar Dintr-o dat, artarea se trnti pe un scaun i, nainte ca cineva s se fi putut dumeri , papucii, ; ciorapii i pantalonii erau zvrlii grmad sub mas. Apoi Omul Invizibil sri n sus, i haina zbur i ea ct colo Stai, oprii-l! strig Jaffers, dndu-i seama de ce se ntmpl. nfc vesta, dar, aa lunec afar din ea, abandonnd-o moale n mna lui. Prindei-l! zbier jandarmul, agitn ta. Dac o s-apuce s-i dea jos toate hainele Prindei-l! striga toat lumea. Ddur cu toii nval spre cmaa alb, care flutura izibil a existenei necunoscutului. Una din mnecile cmii i trnti lui Hall drept n fa o direct, care-i curm avntul poi peste mo Toothsome, paracliserul; ntr-o clip,cmaa se trase singur n sus i ncepu bat n gol i s dea din mneci, ntocmai ca o cma pe care-o dezbraci peste cap. Jaffers mna pe ea, dar nu fcu dect s-i ajute fantomei la dezbrcat. Ceva din vzduh l plesni pes e gur, i trase

iute bastonul din mn i ncepu s-l croiasc pe Teddy Henfrey drept n cretet. Atenie! strigau cu toii, npustindu-se la ntmplare i lovind n vnt. Prindei-l! nchidei ua! Nu-l lsai s scape! Am prins ceva! E-aici! Era un adevrat balamuc. Peste fiecare combatant se abtea o ploaie de pumni Sand y Wadgers iste ca totdeauna, ba de ast dat cu deteptciunea stimulat de o lovitur zdrav nas, deschise ua i o terse. Izbindu-se orbete, ceilali fur ngrmdii n colul uii. au ca grindina. Phipps, unitarianul8, pierdu un dinte din fa, iar Henfrey fu rnit l a zgrciul urechii. Jaffers primi un pumn sub brbie i, ntorcndu-se, puse mna pe un corp solid, care se gsea ntre el i Huxter, dans la mle9, mpiedicndu-i s se apropie unul d ellalt. Era pieptul vnjos al Omului Invizibil. O clip mai trziu, ntreaga mas de oameni , ntrtai, prini n focul ncierrii, ddu nval n coridorul nesat de lume. Am pus mna pe el! zbier jandarmul. Icnind i cltinndu-se, cu faa congestionat i cuvinele umflate, Jaffers inea piept u ui duman nevzut, n mijlocul acestui vlmag. Lumea se nghesuia claie peste grmad, n vreme ce extraordinara pereche i croia drum spre ua de la intrare i se ddea de-a berbeleacul pe cele cteva trepte ale hanului. Cu glasul gtuit, Jeffers a scos un urlet, s-a ncletat din toate puterile de prada l ui i, aprndu-se cu genunchii, s-a prbuit greoi, lovindu-se cu capul de pietri. Numai a tunci degetele lui au slbit strnsoarea.Izbucnir rcnete turbate: Prindei-l! Invizibilul aa mai departe. Un tnr (care nu era de prin partea locului i al crui nume nu l-am pu tut aida) se repezi dintr-o dat i nfc ceva, care se smulse din mn i-l arunc peste c oliistului. De partea cealalt a drumului, o femeie mbrncit dete un ipt un cine, care s fi primit o lovitur de picior, chelli i fugi urlnd n curtea lui Huxter Acestea fur singurele semne lsate de Omul Invizibil n trecerea lui. Ctva timp, oamenii rmaser nucii, gesticulnd n netire apoi, dintr-o dat, ncoli ai bate din palme, se mprtiar cu mic, cu mare prin sat, ca frunzele uscate luate de vnt. Doar Jaffers zcea nemicat, sub prima treapt a scrii hanului, cu faa n jos i cu unchii ndoii. VIII. N TRECERE

Capitolul al optulea este extrem de scurt i relateaz urmtorul fapt: n vreme ce m oia n plin tmp, singur cuc, fr ca pe o raz de dou mile n jur s mai existe vreun alt (cel puin aa gndea el), Gibbins, naturalistul amator din regiune, a auzit c n apropi erea lui cineva tuete, strnut pi njur cu foc. Iute a deschis ochii, dar n-a vzut nimic Ei bine, i totui se auzea un glas care continua s njure, cu acea varietate i bogie de imagini ce caracterizeaz njurturile unui om cult. Glasul a ajuns la maximum de inte nsitate, apoi s-a auzit din ce n ce mai slab i s-a pierdut n deprtare, nspre Adderdea n aa s-a prut lui mr. Gibbins. nc un strnut convulsiv, apoi tcere. Naturalistul nu af ase nimic despre ntmplrile din dimineaa aceea, dar fenomenul era att de uluitor,

de tulburtor, nct iubitorul naturii a simit c tot calmul lui filozofic se spulber; s-a ridicat n grab i a luat-o la sntoasa nspre sat, cu toat iueala de care era n stare. IX. MR. THOMAS MARVEL

Ca s-l cunoatei pe mr. Thomas Marvel, trebuie s v nchipuii o persoan cu o mutr r nd i mobil, din care irupe un nas cilindric, cu o gur bloas, lbrat, n necontenit arb teribil de zbrlit. Corpul lui era predispus la embonpoint10, situaie pe care o s coteau n relief i picioarele scurte. Purta un joben de mtase pluat. Nasturii costumul ui su erau sistematic nlocuii cu sforicele i ireturi de pantofi, care se zreau prin pu nctele mai delicate ale mbrcminii; aadar, era vdit c acest personaj este un celibatar onvins. Domnul Thomas Marvel edea la marginea drumului care ducea spre Adderdean, cam la o mil i jumtate de Iping. Picioarele, vrte n an, se lfiau n nite ciorapi plin rin care apreau degetele mari, grosolane, ce strpungeau vzduhul ca urechile unui cin e la pnd. Omul nostru contempla lene pe toate le fcea el cu lene o pereche de ghete

cu iret. Era cea mai trainic pereche de ghete din cte nimerise el n ultima vreme, att a doar, c-i erau cam prea mari Dimpotriv, cele pe care le purtase nainte i veniser ca turnate, dar mergeau numai pe vreme uscat, pentru bunul motiv c aveau o talp care n u inea la umezealmr. Thomas Marvel nu putea suferi ghetele prea mari, dar nici umez eala la picioare nu-i era pe plac. Pn atunci nu cugetase niciodat serios

care din cele dou alternative i era mai nesuferit, dar azi era o zi minunat, i dumnea lui tot nu avea ceva mai bun de fcut. Aa c-i rnduise frumos pe iarb cele patru ghete, acum se uita la ele. i tot privindu-le cum zceau acolo, n iarb, printre florile de cmp, i veni dintr-o dat ideea c amndou perechile erau tare urte. N-a fost ctui de pu prins cnd a auzit o voce n spatele lui: Oricum, se cheam c snt ghete, a rostit Vocea. Bah! Ghete de poman! mr. Thomas Marvel inea capul aplecat pe o parte i le privea cu dezgust. i s fiu al naibii, dac tiu care din dou-i a mai nenorocit pereche din lume a asta blestemat! Hm! fcu Vocea. La drept vorbind, am umblat eu i cu ciubote mai proaste. Am umblat i fr nimic. Da' iciodat n-am purtat pe picior ceva att de impertinent de urt, dac-mi ngduii s m expr tfel. Zile ntregi am cerit, printre altele, o pereche de ciubote, dom'le, pen'c de aste a m sturasem. Nu c n-ar fi trainice, nu zic aa vorb, da' unui gentleman care bate toat iulica drumurile, aa ca mine, se mai face i lehamite de nclrile lui, aa-i? Dac vrei s ezi, n tot inutul sta blestemat n-am cptat altceva dect ciubotele astea. Uite-te bine la ele! i trebuie s tii c-i o regiune unde poi s gseti n general ghete bunioare. Da -i ghina mea afurisit! Pot s zic c de zece ani i mai bine nu-mi procur nclmintea dec inutul sta. i dup toate, te mai i trateaz ca pe vagabonzi! E o regiune infect, i locuitorii-s nite porci! se pronun Vocea. Nu-i aa? ntri mr. Thomas Marvel. Mam, mam! i perechea asta de ciubote-i i mai in a toi la un loc! ntoarse capul peste umrul drept, s vad ce fel de ghete poart cellalt voia omul s c o comparaie dar, vai! nu-i vedeai nici mcar picioarele,

darmite ghetele! ntoarse capul la stnga, dar nici acolo nu existau picioare i nici ghete. Pe fa se ntipri o uimire fr seamn. Da' unde eti, musiu? ntreb el peste umr, ridicndu-se n patru labe. n faa lui se ni cmp pustiu, presrat cu tufiuri epoase de mrcini, printre care se zbenguia vntul. Oi fi eu beat?! se ntreb mr. Marvel. Avusei vedenie? Vorbii de unu singur? Ce dracu? Nu te speria, rosti Vocea. Domnul Marvel sri n picioare. Ia nu mai face pe vintrelocul cu mine! Unde-mi eti? Eu s m sperii, i-auzi la el?! Nu te speria! repet Vocea. Tu ai s te sperii peste un minut, idiotule! amenin mr. Thomas Marvel. Unde dracu te-ai bgat? Numai s pun laba pe tine Nu primi nici un rspuns. De unde vorbii, m, din g roap? Nici un rspuns. Prostit de uimire, vagabondul ncremeni aa cum era, descul i cu haina atrnndu-i pe un umr. Piu, piu, fcu o ciovlic n deprtare. Ha, i-auzi, piu, piu, fcu i mr. Marvel. Miel nu-mi arde de glum. Cmpul era la fel de pustiu, din zare pn-n zare; neumblat de nimeni, drumul, cu gropile lui i cu stlpii care-l mrgineau, erpuia lin dinspre miaznoapte spre miazzi, ia r pe bolta albastr, n afar de pasrea care piuise, nu se mai vedea nimic. Doamne, nu m lsa! ngn zdrenrosul, trgndu-i haina pe umeri. Asta de la pileal s fiu al dracului, dac nu-i aa! Nu-i butura, l contrazise Vocea. Nu te prosti! Oh! fcu mr. Marvel, i faa se albi pe sub petele roii. E de la pileal repetau ntr fr glas, buzele lui. Se nvrti ncet n jurul propriei axe, holbndu-se n toate prile. nu alta, c am auzit o voce! bolborosi el. Desigur c ai auzit. Poftim, iar a nceput! se tngui vagabondul, nchiznd ochii i prinzndu-i fruntea n un gest tragic. Deodat, ns, fu apucat de guler i scuturat zdravn, treab care-l amei i mai ru. Nu fi idiot! l dojeni Vocea.

Mi-am ieit din mini! E de ru, ce mai ncoa i-ncolo. Asta-i fiindc m-am necjit cu ocitele alea de ciubote. Mi-am ieit de-a binelea din mini. Sau or fi strigoi pe-ai ci? Nici una, nici alta, interveni Vocea. Ascult! Nebunele! mormi ncet mr. Marvel. O clip! (Vocea, strbtut de un tremur, din pricina sforrii de a se stpni, cpta oruncitor.) Ei, ce e? (Vagabondul avea senzaia stranie c-i apas cineva un deget n piept.) Cre i c snt numai o nchipuire, o nluc? Mr. Thomas Marvel i frec ceafa. Da' ce alta poi s fii? Foarte bine Vocea avea acum un ton blajin. Atunci, am de gnd s arunc cu pietre n d umneata, pn ai s-i schimbi prerea. Da' unde eti, omu lu Dumnezeu? Nici un rspuns. Deodat, prin aer uier o piatr, care zbur la un fir de pr de umrul mnului Marvel. ntorcndu-se, vagabondul vzu cum o alt piatr sare de pe pmnt, descrie o raiectorie complicat, rmne o clip n suspensie i se repede apoi spre picioarele lui, cu o iueal de glon. Era rea aiurit ca s se mai poat feri. nc un uierat, ii iat-o c lun nu nainte de a-i fi zdrelit un deget care-i ieea din ciorapul gurit. Urlnd Ha din gu r de arpe, mr. Thomas Marvel sri ntr-un picior i o lu la fug dar se mpiedic de un o nevzut i, executnd o tumb, czu pe ezut. Ei, tot mai snt o nchipuire, ce zici? (O a treia piatr descrise o curb n vzduh i suspendat peste capul vagabondului.)

Drept rspuns, mr. Marvel ncerc s se ridice n picioare, dar fu iari rostogolit pe jos. e data asta rmase nemicat. Dac te mai opinteti o dat, l amenin Vocea, i arunc piatra n cap. Asta-i vrjitorie curat! exclam mr. Thomas Marvel. Se aez, i pipi degetul lovit privirile asupra celui de-al treilea proiectil. Nu pot s neleg, i pace! Pietre care zboar singure Pietre care vorbesc Pun'te jos, piatr! Sparge-te! M predau. Piatra czu la pmnt. E foarte simplu, i explic Vocea. Snt un om invizibil. Nu bate cmpii! mr. Marvel gfia de durere. Unde te-ai ascuns, cum ai fcut-o, nu tiu M dau btut. Dar e foarte simplu, strui Vocea. Snt invizibil. Vreau s pricepi acest lucru. Asta poa' s-o vad oriicine, nu-i nevoie s m iei aa repede, domnule! Ei, da' zi i m te-ai ascuns? Snt invizibil. Asta-i toat povestea. i asta vreau s te fac s nelegi. Da' unde eti? l ntrerupse domnul Marvel. Aici, n faa dumitale, la ase yarzi11. Haide, haide, c n-oi fi orb! P-orm ai s-mi! zici c eti fcut din vnt! Eu nu-s un r d-ia la care poi s le torni gogoi! Ei bine, snt fcut din aer. Acuma te uii prin mine. Cum, nu-i nici un pic de materie n dumneata? Vox et12 cum sun mai departe aiureal a asta

Da' de unde, snt o fptur omeneasc, snt voinic, am nevoie de hran i de butur, am ne ne Atta tot, c snt invizibil. Pricepi? Invizibil. E foarte simplu. n-vi-zi-bil! Cum adic, exiti n carne i oase? Da, exist n carne i oase. D-mi o mn, dac exiti! Atunci poate-o s mi se par mai adevrat Of, Doamne! mi-ai Vleu, nu m strnge aa! Degetele minii sale libere pipir mna care-i ncletase ncheietura, apoi, sfioase, al necar mai departe, atinser un bra, ddur peste un piept musculos i se oprir pe o mutr as. M-ai fcut praf! exclam vagabondul, nuc de uimire. Asta-i mai tare ca luptele de c ocoi! Grozav de interesant! i, uite, pot s vd direct prin dumneata un iepure care al earg, la vreo juma de mil de-aici! Nici o bucic din dumneata nu se vede, da' stai! Exam in cu bgare de seam un anumit punct din spaiul aparent vid. N-ai mncat cumva pine cu b rnz? ntreb el, apucnd braul invizibil. E-adevrat. N-au fost nc digerate.

Aa, neleg. Ciudat soi de fantom mai eti! M rog, m rog, dar nu-i nici pe jumtate att de miraculos, ct i nchipui dumneata. Pentru preteniunile mele modeste e de ajuns de miraculos, replic mr. Thomas Marv el. Da' cum ni reuit? Cum dracu ai fcut-o? E o poveste lung. i afar de asta i zic drept, toat chestia m-a dat gata! mrturisi mr. Marvel. Ceea ce in s-i spun acuma este urmtorul lucru: am nevoie de ajutor. Nu mai am ncot o. Am nimerit din ntmplare peste dumneata. Rtceam, nebun de furie, gol, neputincios. Eram n stare s ucid i te-am vzut Maic, Doamne! Am venit n spatele dumitale, am ovit, am mers mai departe

Expresia feei vagabondului era cum nu se poate mai gritoare. apoi m-am oprit. Iat, mi-am zis, un prigonit ca i mine. Asta-i omul care-mi trebu ie! Aa c m-am ntors din drum i m-am apropiat de dumneata. i Doamne! Snt zpcit de-a binelea. Pot s te ntreb cum vine asta i ce fel de ajutor uie? Vreau s-mi ajui s gsesc haine, i un adpost i aa mai departe. Pe-ale mele le-am mult. Dac nu vrei, bine! Dar ai s vrei, trebuie! Uite ce-i, eu snt prea drmat. Nu mai da n mine i las-m s plec. Trebuie s-mi re c. Uite, aproape c mi-ai zdrobit degetul. Toate astea n-au nici o noim? Jos, cmpul gol, sus, cerul gol Ct cuprinzi cu ochii nu vezi nimic. Natura i iar natura. i, dint r-o dat, vine un glas un glas din cer. i pietre. i o mn care te strnge. Maic, Doamne! Vino-i n fire, porunci Vocea, pentru c va trebui s faci treaba pe care m-am gndit -o ncredinez. Brusc, mr. Marvel i dezumfl flcile i csc ochii. Te-am ales pe dumneata, urm Vocea. Eti singurul muritor, afar de civa idioi delo, care tie c exist un om invizibil. Trebuie s fii ajutorul meu. Ajut-m, i voi face l cruri mari pentru dumneata. Un om invizibil este un om puternic. Se ntrerupse o c lip, strnutnd de mama focului. Dar dac m trdezi, dac nu faci ce-i spun eu Se ntrerupse iari i lovi cu sete n umrul vagabondului. Cu un urlet de spaim, nenor citul sri n lturi. N-am s te trdez, scnci el. Nici s nu te gndeti la aa ceva, orice-ar fi. Nu dores s te-ajut, zi-mi numa ce trebuie s fac. Doamne sfinte! Uite, snt gata s fac tot cemi ceri X. VIZITA LUI MR. MARVEL LA IPING

Dup ce s-a spulberat primul val de panic, stenii din Iping s-au apucat s discute cu nflcrare. n suflete nvlea ndoiala o ndoial iraional, inexplicabil. Dar aaor. Era mult mai lesne s nu crezi n existena unui om invizibil (mai cu seam c aceia c are-l vzuser mistuindu-se n vzduh sau care-i simiser braul vnjos puteau fi numrai p e). i-apoi, chiar dintre aceti martori, mr. Wadgers era absent, deoarece se barica dase la el acas, ndrtul zvoarelor i al drugilor, iar Jaffers zcea n nesimire, n oda aspei de la Potalionul cu cai. Ideile mari i fenomenele neobinuite, care depesc exper noastr comun, au adesea mai puin nrurire asupra oamenilor dect faptele mrunte, concr Satul era mpodobit cu flamuri, i toat lumea Iurta haine de srbtoare. De-o lun i mai b ne se pregteau cu toii pentru Rusalii. n dup-amiaza acelei zile, chiar i cei care cre deau toat povestea prinser s-i reia micile distracii, oarecum cu titlu ie ncercare. B au ei c Nevzutul o fi dat bir tu fugiii. Ct despre cei care nu credeau nimic, pentru e i totul nu nsemna dect o fars. Dar toi locuitorii, fie c credeau, fie c nu, se simeau oarte apropiai unii de alii n ziua aceea. n livada lui mr. Haysman, se njghebase un cort, sub al crui acopermnt mrs. Buntin g i alte cteva doamne serveau ceaiuri. Afar, elevii colii de duminic se jucau sub glgi asa supraveghere a curatorului i a domnioarelor Cuss i Sackbut. Fr ndoial, n aer plut uoar, o und de nelinite, dar cei mai muli dintre steni aveau bunul-sim de a nu-i ext oriza temerile imaginare care-i chinuiau. O coard nclinat, instalat pe pajite, avnd la un capt un miner format dintr-un scripete, care

atunci cnd l apucai te zvrlea dintr-o dat ntr-un sac de la captul cellalt, se bucura d mare trecere printre tineri, ca de altfel i scrncioburile i tirul cu nuci de cocos . Promenada era n toi, i orga mecanic umplea vzduhul cu un miros nesuferit de benzin i cu o muzic la fel de nesuferit. Membrii clubului, care de diminea asistaser k slujb, se mpodobiser cu minunate coc arde roze i verzi, iar unii, mai frivoli, i mpopoonaser plriile, mari ct strachina, nde i panglici viu colorate. Prin perdeaua vie de iasomie din faa ferestrei sau pr in ua deschis a casei lui (prin care din ele preferai s te uii), l puteai vedea pe mo Fletcher, cocoat pe o scndur susinut de dou scaune, blbnindu-se ca s-i menin ech , care avea concepii severe asupra rnduielii srbtorilor, i spoia de zor tavanul odii d n fa. Pe la vreo patru i-a fcut apariia n sat un strin, care venea dinspre cmp. Era un i ndivid scund, ndesat, care purt pe cap un ilindru din cale-afar de jerpelit. Prea c ab ia-i mai trage rsuflarea. Flcile ba se umflau, ba se fleciau. Faa-i ptat oglindea o n us ngrijorare. Umbla cu micri repezite, dar parc mpins de la spate. A fcut colul la b ric i s-a ndreptat spre Potalionul cu cai. Printre alii, i amintete i mo Fletcher a chiar, privindu-l, btrnul domn fusese att de mirat de curioasa stare de agitaie a strinului, nct din nebgare de seam s-a prelins nite var de pe bidinea n mnec Proprietarul tirului cu nuci de cocos a avut impresia c ciudatul drume vorbete de unul singur, iar mr. Huxter a remarcat acelai lucru. Necunoscutul s-a oprit n d reptul scrii Potalionului cu cai. Potrivit declaraiilor domnului Huxter, prea c se lup aprig cu el nsui nainte de-a se hotr s ntre n han. n cele din urm a urcat treptele, -o spre stnga i, ajungnd la ua odii de oaspei, a deschis-o. Huxter a auzit nite glasur care

veneau din odaie, iar cineva din local i-a atras strinului atenia c s-a nelat. Camera aceea-i ocupat, l-a ntiinat Hall. Strinul a nchis ua cu stngcie i s-a Dup cteva minute s-a ivit din nou n uli, tergndu-i buzele cu dosul palmei; pe fa rnuse o expresie de calm satisfacie, care i-a fcut domnului Huxter impresia de prefct orie. S-a uitat de jur mprejur cteva momente, apoi s-a ndreptat pe furi spre poart. nd at dup aceea, fereastra odii de oaspei s-a deschis. Dup o clip de uoar ovial, str zemat de unul din stlpii porii, a scos din buzunar o pip scurt, de lut, i s-a apucat s-o umple. Se vedea c-i tremur degetele. Apoi, cu o micare stngace, i-a aprins pipa i, mpreunndu-i braele la piept, a nceput s fumeze alene atitudine dezminit ns cu to headele repezi pe care le arunca mereu n jurul lui Huxter, care privea pe deasupr a cutiilor din fereastra tutungeriei, nu i-a scpat nimic din toate astea; purtare a ciudat a individului l-a determinat s rmn la postul su de observaie. La un moment da , strinul se ndrept din ale, i vr pipa n buzunar i ptrunse n curtea hanului, disp ea domnului Huxter. Bnuind c este martorul unei nevinovate ginrii, tutungiul sri din dosul tejghelei i alerg n uli, s prind houl. Tocmai atunci se ivi iari omul nostru, drul czut pe-o ureche. ntr-o mn inea un balot destul de mrior, nvelit ntr-o fa de r, iar n cealalt, trei cri, legate la un loc (cu bretelele vicarului, dup cum s-a dove dit ulterior). Dnd cu ochii de Huxter, tresri speriat, fcu iute stnga-mprejur i o lu l a fug. Punei mna pe el! rcni Huxter i porni pe urmele hoului. Senzaiile prin care avea s treac domnul Huxter au fost intense, dar de scurt dur at. l vzu pe

strin alergnd drept n faa lui, apoi disprnd dup colul bisericii, pe drumul cmpului. a lui cuprinse cu ochii, ca ntr-o strfulgerare, flamurile, panorama srbtorii steti, ct va figuri ntoarse spre el Zbier nc o dat Punei mna pe ho! i alerg mai departe, v bia fcuse vreo zece pai, cnd, fr veste, glezna i fu intuit n loc ca de un clete nev it din avntul lui, se trezi c zboar prin aer cu o iueal de necrezut. Deodat, ns, zri foarte aproape de ochi n juru-i, lumea fcu explozie, prefcndu-se ntr-un milion de scn ei, care se fugreau ntr-un vrtej nebun ice-a urmat nu l-a mai interesat. XI. CE S-A NTMPLAT LA POTALIONUL CU CAI Acum, ca s nelegem limpede cele ce s-au petrecut la han, e nevoie s ne ntoarcem l a momentul n care mr. Marvel a intrat pentru ntia oar n cmpul vizual al domnului Huxte

r.

Tocmai atunci se aflau n camera de oaspei mr. Cuss i mr. Bunting. Cei doi domni se hotrser s ntreprind o cercetare asupra ciudatelor ntmplri care avuseser loc n ceea i, cu ngduina lui Hall, examinau cu atenie lucrurile rmase de la Omul Invizibil. Jaffers i revenise puin din cztur i plecase acas, ajutat de prietenii lui, plini de c asiune, iar mrs. Hall adunase lucrurile mprtiate ale fostului locatar i fcuse ordine n camer. De la bun nceput, Cuss zri pe masa de lng fereastr, acolo unde obinuia s lucreze s raniul personaj, trei caiete groase, scrise de mn. Toate trei erau intitulate Jurn al.

Jurnal! exclam Cuss, aeznd cele trei volume pe mas. Asta nseamn c, de bine, de r aflm ceva. Vicarul edea la masa din mijloc, cu coatele pe ea. Jurnal! repet Cuss. Se aez i el pe un scaun, puse dou volume unul peste altul i, ijinindu-l de ele pe-al treilea, l deschise. Hm! Nici un nume pe prim pagin! Drace! N uma cifre cifre figuri Bunting veni lng felcer i privi peste umrul Sui. Cu o mutr subit dezamgit, Cuss r ia paginile. Ia uite-aicea! Snt numai cifre, Bunting Diagrame n-ai vzut? ntreb vicarul. Nici m r o ilustraie care s arunce vreo lumin n aceast tain? Uite-te i dumneata: o parte e numai matematic, alt parte e scris n rusete sau n mb (judecnd dup litere), i alta-i pe grecete. Acuma, n ceea ce privete greaca, cred c mneata Mdaa, desigur fcu reverend mr. Bunting, scondu-i ochelarii i tergndu-i, npdit t de un simmnt penibil (bruma de elin care mai rtcea prin mintea lui nu merita s se m pomeneasc de ea). Iii, da, da, desigur, textul grecesc ne-ar putea furniza niscai va indicii- S-i aduc un scaun. Domnul Bunting i tergea ntr-una ochelarii. A vrea n prealabil s m uit prin toat umele. Doresc s-mi formez mai nti o impresie general, nelegi, dragul meu, i apoi o s em cuta i indiciile care ne intereseaz. Tui, i puse ochelarii, i-i potrivi cu grij pe nas, mai tui o dat dorea din tot su tul s se ntmple ceva care s mpiedice ruinea ruinea ce prea inevitabil! n sfrit, care i-l ntindea Cuss, cu un gest neglijent.

Atunci s-a ntmplat ceva. Ua s-a deschis brusc. Amndoi au srit ca fripi i i-au ntors iute capetele. Zrind o mutr plin de pete ro care ieea de sub un ilindru pluat, au rsuflat uurai. Aici e crciuma? ntreb intrusul, cu o voce dogit, rmnnd n u i micndu-i och Nu, rspunser cei doi gentlemani, ntr-un glas. n partea cealalt, omule, adug vicarul. i, te rog, nchide ua! complet mr. Cuss, iritat. n regul, fcu noul-venit, pe un ton de bas, care contrasta n chip ciudat cu glasu l rguit dinainte. Avei dreptate, adug el, revenind la vocea-i dogit. D-i btaie!, i d trgnd ua dup el. Prea s fie un marinar, nu? (mr. Bunting avea acum o tem de discuie.) Tare simpatic i oameni! Desigur c i acel D-i btaie! trebuie sa fie o expresie marinreasc. Ce-o fi d oare? N-am idee, rspunse Cuss. Nervii mei snt foarte zdruncinai astzi. Ua asta, care s-a deschis aa, deodat Eram ct pe-aici s sar n sus! Mr. Bunting zmbi, ca i cum el nsui n-ar fi srit n sus. i-acum, rosti el cu un oftat, s revenim la crile astea O secund Cuss se duse s ncuie ua. Acum ndjduiesc c n-o s ne mai ntrerup nime n timp ce felcerul rsucea cheia n broasc, cineva nevzut frni pe nas, parc n bta oc. Un lucru este incontestabil, ncepu Bunting, trgndu-i scaunul lng Cuss. n ultimel e au avut loc n satul nostru cteva ntmplri foarte, foarte ciudate. Vezi, dragul meu, eu nu pot s cred n povestea asta absurd cu Omul Invizibil

E de necrezut, ncuviin Cuss, de necrezut. Dar un fapt rmne sigur, c eu am privit am it cu ochii mei, prin golul din mneca aceea! Dar dumneata ai eti sigur nchipuie-i, de pild, c la mijloc o fi fost vreo oglind ai tiu eu ce Halucinaiile se produc att de uor! Nu tiu dac ai vzut vreodat un iluzio cu adevrat iscusit N-am s mai argumentez, replic Cuss. Chestiunea asta am dezbtut-o destul, Bunting. Uite, acuma avem n fa crile astea Ah! Aici e ceva care cred c-i pe grecete! Da, sigu uite, litere greceti. Art spre mijlocul paginii. Domnul Bunting roi uor i-i apropie faa, de parc ochela nu-i mai ajungeau ca s vad bine. Cunotinele de limb greac ale srmanului vicar se pier eau ntr-o negur deas, ns btrnul era ferm ncredinat c toi laicii i atribuiau o cun nic a textelor greceti i ebraice n original. i-acum, s mrturiseasc? S braveze? Deodat avu o curioas senzaie de nepenire a cefei. ncerc s-i mite capul, dar nt sten de neclintit. Simea un fel de apsare, ca i cum l-ar fi strns de ceaf o mn grea, zdravn, care-i ea ncetul cu ncetul brbia nspre mas. Nici o micare, pigmeilor, opti o voce, sau v crp capul la amndoi! Privi spre figura felcerului, care se gsea aproape lipit de-a lui, oglindind p arc propria-i uimire i groaz. mi pare ru c trebuie s m port cam aspru leu voi, dar n-am ncotro, continu Vocea. cnd, m rog, ai nvat s v bgai nasul n nsemnrile particulare ale unui cercettor? r masa simultan, i dou iruri de dini clnnir.) De cnd ai nvat s ptrundei n c de ndurat tot felul de mizerii?

(Izbitura se repet.) Unde mi-au vrt hainele? Nu tii? Bine. i-acum, ascultai-m, domnil Ferestrele snt nchise i am scos cheia din u. Snt un tip destul de voinic i am vtraiu a ndemn. i, mai ales, nu uitai c snt invizibil. Nu exist nici cea mai mic ndoial c , pot s va ucid pe amndoi i s-o terg foarte simplu, nelegei? Foarte bine. Dac v las pace, mi fgduii c n-o s ncercai s facei nici o prostie i c o s ndeplinii ce-a Vicarul i felcerul schimbar nite priviri gritoare. Mutra vicarului fcu o strmbtur in de nelesuri. Da! promise mr. Bunting, iar felcerul repeta dup el. Apsarea pe grumaz slbi, i victimele se ridicar n picioare, scuturndu-i capetele. A doi eroii erau congestionai la fa ca nite raci. V rog s rmnei pe locurile voastre, ordon Omul Invizibil. Cred c observai vtrai limb vtraiul pe sub nasurile celor doi gentlemani. Cnd am intrat n camera asta, cont inu el, nu m-am ateptat s-o gsesc ocupat; speram ca alturi de caietele de nsemnri s-m esc i hainele. Unde snt? Nu, nu v ridicai. Vd c au disprut. Numai c pe vremea asta, d iua e destul de cald pentru ca un om invizibil s poat umbla gol puc serile snt nc reci Am nevoie de haine i de alte lucruri utile. i am nevoie i de astea trei caiete XII. OMUL INVIZIBIL I IESE DIN FIRE Din pcate, aici trebuie din nou s ntrerupem povestirea (n-avem ncotro), dintr-o pricin neplcut, pe care o vom nfia ndat.

n vreme ce camera de oaspei era teatrul ntmplrilor povestite mai sus, iar mr. Huxter l pndea pe mr. Marvel, care-i fuma pipa rezemat de poart, domnii Hall i Teddy Henfrey , la vreo doisprezece metri mai ncolo, n sala hanului, discutau subiectul ce frmnta n tregul Iping. Amndoi preau buimcii de-a binelea. Deodat, din odaia de oaspei se auzi o bufnitur puternic, urmat de un strigt ascuit Apoi, tcere. Hei! rcni Teddy Henfrey. Hei! strigar cei din crcium. mr. Hall judeca lucrurile ncet, dar sigur. Asta nu-i a bun! rosti el gnditor. Iei de dup tejghea i se ndrept spre odaia de , urmat de mr. Henfrey. Cu feele ncordate, se apropiar de u. Ceva nu-i n regul, opti Hall, i Henfrey aprob din cap. Rzbir pn la ei adierile os neplcut de chimicale, apoi un zumzet de voci nbuite, care se stinse repede. Ce-i cu voi acolo? strig Hall, ciocnind n u.

Pe dat, murmurul ncet. Un moment de tcere din nou oapte uiertoare un strigt put u! Nu, n-ai s-o faci! o micare brusc, un scaun rsturnat, o lupt scurt Din nou linite Ce dracu-i asta? exclam Henfrey, sotto voce13. Ce-i-cu-voi-acolo? scand mr. Hall, cu un glas ascuit. Rspunse vocea vicarului, puin cam sacadat: Totul e n or-dine. V ro-og, nu ne n-tre-rupei! Curios! se mir mr. Henfrey. Curios! se mir i mr. Hall. Zice Nu ne ntrerupei! Am auzit! Da' cine dracu-a sforit?

Au tras cu urechea mai departe. Conversaia din odaie continua cu replici scurte, debitate pe un ton abia stpnit. Nu pot! V spun, domnule, c nu pot! pleda mr. Bunting, cu glasul din ce n ce nai p iigiat. Da' asta ce mai fu? ntreb Henfrey. Zice c nu poate! l lmuri Hall. Nu vorbea cu noi, aa-i? Ruine! izbucni dincolo de u glasul vicarului. Ruine! repet ceasornicarul. Am auzit limpede. Cine-i sta care vorbete acuma? Mr. Cuss, aa bnuiesc. Poi s prinzi ceva? Glasurile amuir iari. Dar, nedesluite, enigmatice, zgomotele dinuntru nu ncetau o clip. Domnule, parc-ar trage jos faa de mas! coment Hall. Pe dup tejghea se ivi nevast-sa. Hall i fcu semn s tac i s se apropie. Atta a fo ajuns ca s-i trezeasc doamnei spiritul de opoziie conjugal. Ce tot stai i tragi cu urechea acolo, domnule Hall? l lu ea la rost. N-ai nimic m ai bun de fcut ntr-o zi ca asta? Schimonosindu-se ca un apucat, Hall ncerc s-i comunice printr-o reprezentaie de pantomim toate cele ntmplate. Degeaba. Mrs. Hall se arta nenduplecat. Ba chiar a ridic at i vocea, aa nct Hall i Henfrey au trebuit de voie, de nevoie s se ntoarc la tejghe Pind n vrful picioarelor, cei doi amici tot mai gesticulau, strduindu-se s-i dea a ne e despre ce era vorba. La nceput, hangia refuza s admit c s-ar ascunde vreun mister n cele ce auziser ei. Totui, l pofti pe Hall s tac, n timp ce Henfrey i ddea raportul. nclina s considere a poveste drept

o prostie poate c mutau mobila din loc, i atta tot. L-am auzit strignd Ruine!, l-am auzit cu urechile mele! argumenta Hall. i eu l-am auzit, doamn Hall, ntri ceasornicarul. Se poate, ncepu doamna Hall s cedeze. St! fcu Henfrey. Nu s-a auzit fereastra? Hangia tresri. Care fereastr? A camerei de oaspei! Toi trei ascultau cu ncordare. Ochii femeii, aintii drept n faa ei, priveau, fr s s dreptunghiul luminos al uii hanului, ulia prfuit i plin de animaie i dugheana lui r, strlucind n soarele de iunie. Deodat, ua dughenii se smuci n lturi, i tutungiul, cu ochii holbai, o zbughi afar, dnd din mini i zbiernd: Stop! Punei mna pe el! Trecu a curmeziul uliei, apoi se fcu nevzut. n aceeai clip, odaia de oaspei se cutremur de larm. Se auzi zngnitul unei ferestr rntite. Pe dat, Hall, Henfrey i ntregul coninut uman al crciumii ddur buzna, de-a valma, trad. Cineva tocmai disprea pe dup colul bisericii, iar domnul Huxter executa un sal t complicat prin aer i cdea cu capu-n jos. Ceva mai departe, martorii scenei ncreme niser n drum, ca trsnii; civa alergau spre cel czut. Mr. Huxter zcea n nesimire. Henfrey se opri s constate faptul, dar Hall i cei doi lucrtori care fuseser n crcium alergar ntr-un suflet spre colajul uliei, urlnd nu s

ce. Mai apucar s-l vad pe Marvel pierind pe dup zidul bisericii. Dup ct Se pare, cei t rei alergtori ajunseser la concluzia stupid c fugarul n-ar fi fost altul dect Omul In vizibil, devenit, ca prin farmec, vizibil drept care au pornit-o fr zbav de-a lungul potecii, n urmrirea lui. Dar n-apucase s alerge nici cincisprezece

pai, cnd Hall se pomeni c zboar ntr-o parte, cu iueala unui obuz; scond un strigt de riz, se ag de unul dintre lucrtori i-l dobor la pmnt. Fusese luat pe sus, ca la fotb d un ocol circular, cel de-al doilea lucrtor s-a apropiat de proaspetele victime i , vznd cum stau lucrurile, i-a nchipuit de bun seam c mr. Hall se rostogolise la pmn bunvoie. i-a reluat aadar urmrirea, ins o clip mai trziu s-a trezit i el apucat de gl ntocmai precum fusese i domnul Huxter ncercnd s se scoale de la pmnt, camaradul lui zvrlit n lturi de o lovitur care ar fi putut dobor i un bou. Acum ddur nval de dup col cei care asistaser la toat cursa aceasta. Primul care s vi fu proprietarul tirului cu nuci de cocos, un grsan mbrcat cu o bluz albastr. Rmase din cale-afar de mirat constatnd c pe potec nu se aflau dect trei oameni, trntii la p care se zvrcoleau ca nite apucai. Dar n-a avut vreme s cugete prea mult,! fiindc (nu tiu cum s-a fcut) unul din picioare i-al luat-o raza, i omul nostru s-a dat de-a b erbeleacul! izbutind s-l trag dup el i pe-al su frate i partener, care-l seconda ferm, la mic distan. n urmai lor veneau, valvrtej, o mulime de oameni nespus de grbii, car -au ciocnit de trupurile lor, i-au clcat n picioare, au czut peste ei i njurturile s-a inut lan. Cnd Hall, Henfrey i lucrtorii dduser nval afar din crcium, mrs. Hall, pe care o en de ani de zile o nvase multe, rmsese n local, lng tejghea. Nu trecu mult, i ua pei se trnti de perete. n pragul ei apru mr. Cuss, care strbtu valvrtej localul, fr unce hangiei mcar o privire, cobor scrile ca o furtun i se npusti n goana mare spre c Punei mna pe el! striga felcerul ct l inea gura, mpiedicai-l s lase balotul din me l ine la el, l putei vedea!

Bietul om nu tia nimic de existena lui Marvel: ntre timp, ns, Omul Invizibil i i strec rase vagabondului, care-l atepta n curte, att caietele, ct i balotul. Chipul domnului Cuss exprima cele mai brbteti simminte: furie i hotrre Pcat numai c vemntul lui trivit: un soi de fust alb, care numai n antica Elad ar fi putut trece drept mbrcminte Punei mna pe el! zbiera ntr-una felcerul. Mi-a luat pantalonii! i toate hainele pr ntelui! L-a lsat gol puc! i-l ajung n doi timpi i trei micri! l asigur el pe Henfre d n fug pe ling trupul lui Huxter, care continua s zac la pmnt. Dar numai ce ddu colul i se amestec n hrmlaia general, c fu dat peste cap i se li ntr-o poziie prea puin graioas. n vrtejul ncierrii, un combatant l clc zdrav l, ddu s se ridice, dar fu din nou lovit i trntit cu faa-n jos. nelese c de fapt fus rins nu ntr-o urmrire, ci ntr-o retragere. ntr-adevr, toi bravii ceteni o luau la sn apoi nspre sat. Iari se ridic i iari primi un pumn greu dup ureche, de data asta. indu-se, se tr napoi spre Potalionul cu cai. Fu nevoit s sar peste Huxter, care, pr toi, i revenea cu ncetul n simiri. Pe cnd urca treptele hanului, urechile-i fur strp de un urlet turbat, care domina ntreg vacarmul, i de plescitul unei palme rsuntoare l ipite pe obrazul cuiva. Recunoscu glasul omului Invizibil; era un urlet ca de om ntrtat de o lovitur dureroas. Dintr-un salt, domnul Cuss a i ajuns n odaia de oaspei. Bunting, vine napoi! zbier el, dnd buzna nuntru. Fugi! Mr. Bunting se afla n dreptul ferestrei, ocupat cu o treab urgent; i nfur golici cu covoraul

din faa sobei i cu un numr din West Surrey Gazette. Speriat, printele tresri att de tare, nct costumul lui fu ct pe ce s se desfac. Cine vine? Omul Invizibil! gfi felcerul, alergnd la fereastr. Mai bine s-o tergem de-aici. Se bate ca un nebun! Ca un nebun! N-a trecut un minut, i mr. Cuss se i gsea n curte. Dumnezeule mare! se tngui mr. Bunting, ovind ntre dou alternative cumplite. Auzind ns zgomotele unei btlii nverunate, care se desfura chiar pe coridorul hanu , nu mai sttu nici o clip n cumpn. Escalad fereastra i, aranjndu-i n grab vemntu prin sat, cu toat iueala de care erau n stare picioarele lui scurte i grase.

Nu ne este cu putin s oferim o relatare coerent a celor ce-au urmat momentului n care Omul Invizibil scosese urletul acela de furie, iar mr. Bunting executase me morabila alergare prin sat. Se prea poate ca iniial nevzutul s nu fi intenionat altc eva dect s acopere fuga lui Marvel. Dar se pare c, datorit unei lovituri primite din ntmplare, i-a pierdut cu totul stpnirea de sine (nici aa, firea lui nu fusese nicioda t prea calm) i s-a pornit s izbeasc orbete n dreapta i-n stnga, numai din plcerea d e ru. nchipuii-v ulia nesat de oameni, care alergau n netire, luptndu-se s gseasc n larma ngrozitoare a uilor trntite. nchipuii-v cum un iure nprasnic a stricat din echilibrul nestabil al scndurii pe care se cocoase btrnul Fletcher i cataclismul car e a urmat n sfrit, trebuie s v mai imaginai i o tnr pereche, nlemnit de groaz, crnciob

de valul teroarei nevzute. i, cnd debandada i-a potolit, strada a rmas pustie, cu fl amurile i ghirlandele ei. Caldarmul era presrat cu nuci de cocos, cu paravane de pnz rsturnate i cu buntile unei gherete de dulciuri care fuseser mprtiate pe jos, iar pr uh mai rsunau nc zbieretele nebuneti ale nevzutului. Pretutindeni se rgeau obloane, se mpingeau zvoare singura urm omeneasc ce mai dinuia ici-colo era cte un ochi mrit de im, furiat la vreun col de geam. Omul Invizibil s-a mai distrat un timp sprgnd toate geamurile de la Potalionul c u cai i aruncnd lampa unui felinar prin fereastra sufrageriei doamnei Grogram. Prob abil c tot el a tiat i firele telegrafice de pe drumul spre Adderdean, chiar lng pasa lui mr. Higgins. i dup aceast isprav, graienemaipomenitelor sale nsuiri, a disprut c otul din sfera simurilor omeneti: nimeni din Iping nu l-a mai auzit, nu l-a mai vzu t, nu l-a mai simit n vreun fel. Se evaporase, n toat puterea cuvntului. Dar au trebuit s treac aproape dou ore, pn cnd vreo fptur omeneasc s cuteze a s ura prin pustietatea strzii principale din Iping. XIII. MR. MARVEL VREA S-I DEA DEMISIA

Pe cnd se las noaptea i Ipingul scotea cu team apul din brlog pentru a contempla pagubele pricinuite de dezastrul din ziua aceea de srbtoare, un omule ndesat, purtnd pe cap un prpdit de ilindru pluat, nainta cu greu prin umbra stejriului are mrginea d ul spre Bramblehurst. Cra cu el trei volume, legate cu un soi de coard elastic, mpod obit

cu zorzoane, i un mic balot, nvelit ntr-o fa de mas albastr. Chipul lui rotofei exprim consternare i sfreal. Prea mnat de un zor nebun. Era ntovrit de o voce, alta dect din cnd n cnd tresrea ca fript, sub atingerea unei mini nevzute. Dac mai ncerci s-o tergi, l amenina Vocea,! dac ai de gnd s-o tergi iari. Dumnezeule! gemu mr. Marvel. Umru sta trebuie s fie numai vnti! Pe cuvntul meu de onoare, continu Vocea, c te ucid! N-am vrut s-o terg, se dezvinovi Marvel, cu un glas plngtor. i jur c n-am vrut. revzut c afacerea o s ia ntorstura asta blestemat, asta-i tot! Am pit-o ru de data a Ai s-o peti i mai ru, dac n-ai s-i vezi de treab! Mr. Marvel amui, i pungile flcilor se dezumflar. n ochi se citea disperarea. i aa destul de ru c bdranii tia smintii i-au bgat nasul n secretul meu, na i ters cu caietele. Din fericire pentru ei, s-au crat la timp! Uite unde-am ajuns N imeni nu tia c snt invizibil! Acuma ce m fac? Da' eu ce m fac? bombni Marvel sotto voce. S-a dat totul pe fa, urm Omul Invizibil. O s scrie i-n ziare! Toat lumea o s m Fiecare o s se pzeasc Izbucni ntr-o ploaie de njurturi, din cele tari Apoi tcu. Pe faa domnului Marvel disperarea se ntiprea i mai adnc. Vagabondul ncetini pasul. Haide, haide! porunci Vocea. Pe dedesubtul petelor vinete, obrajii domnului! Marvel cptar o nuan cenuie. Nu scpa caietele, idiotule! zbier nevzutul,! cu o voce ascuit.

Realitatea este, i relu el refleciile, c va trebui s te folosesc i mai departe Eti lt ct se poate de neghioab, dar n-am ncotro. Snt o slug mizerabil, ntri Marvel. Eti, admise Vocea. Snt cea mai proast unealt de care ai fi putut s te slujeti vreodat i urm Marv a. Apoi, dup o tcere, descurajat: Snt lipsit de puteri. Da, da, snt cu totul lipsit de puteri! Zu? i-am inima slab. Din toat povestea asta am scpat eu teafr, e drept! Dar, pe legea ea, a fi ! putut s pic jos Ei, i? N-am nervi i nici putere s fac ce-i trebuie dumitale. Am s te stimulez eu. N-a vrea s-o faci. Nu mi-ar plcea s-i ncurc planurile, tii Dar s-ar putea ntmp din team i din slbiciune. Nu te sftuiesc, spuse Vocea, apsnd calm cuvintele. A vrea s mor! se tngui Marvel. Asta nu-i omenesc! protest el. Trebuie s admii Cr m dreptul. Hai, mic! se rsti Vocea. Mr. Marvel grbi pasul. O bucat de timp i continuar drumul n tcere. E-al naibii de greu, ncepu iari vagabondul. Dar jeluirile lui nu aveau nici un ef ect. ncerc alt tactic: Cu ce m aleg eu din asta? tonul lui vdea c se face o sfietoa eptate. Of, tac-i gura odat! izbucni nevzutul, cu un glas de tunet. O s am eu grij de tin Ai s faci ce-i spun, i ai s-o faci cum trebuie. Eti un idiot, eti tot ce vrei, dar ai s te ii de treab! i spun, domnule, nu snt eu omul de care ai nevoie. Cu tot respectul, dar aa este.

Dac nu taci din gur, am s-i sucesc iari mna! Vreau s am linite cnd m gndesc. Printre copaci se strecurar dou fii de lumin glbuie, iar turnul unei biserici se p rofil n penumbra amurgului. Am s-mi in mna pe umrul tu tot timpul ct trecem prin satul sta. Bag de seam, m nainte i nu ncerca s faci vreo nebunie. Va fi cu att mai ru pentru tine dac ncerci. tiu asta, oft mr. Marvel. tiu bine de tot! Nenorocitul vagabond, cu jobenul lui demodat, de plu, trecu purtndu-i povara de -a lungul uliei satului i se pierdu n ntunericul care se aternea din ce n ce mai dens dincolo de luminiele ferestrelor. XIV. LA PORT STOWE

A doua zi dimineaa, pe la orele zece, mr. Marvel edea pe o banc n faa unui han de la marginea trguorului Port Stowe; nebrbierit, murdar i prfuit, i inea minile nfun uzunare i, cu o mutr tare obosit i ctrnit, i umfla flcile la intervale regulate. Al el se aflau caietele, legate acum cu o sfoar. n urma unei schimbri care survenise n planurile nevzutului, balotul fusese lsat ntr-o pdurice de pini, mai jos de Brambleh urst. Cum am spus, domnul Marvel edea pe banc i, dei nimeni nu-i acorda nici cea mai mic atenie, se tot foia ncoace i ncolo, n culmea agitaiei. Tot mereu i pipia, cu u nervos, diversele-i buzunare. edea aa cam de un ceas, cnd un marinar mai n vrst, cu un ziar n mn, iei din han s se aeze pe banc alturi de el. Frumoas zi, ncepu marinarul. Vagabondul privi cu spaim n jurul lui. Foarte, rspunse el. Tare potrivit vreme pentru data la care ne gsim, afirm categoric marinarul. Foarte, repet mr. Marvel. Cellalt scoase o scobitoare i (dup ce-i ceru voie) se ocup cu ea vreo cteva minute . n timpul acesta, ns, ochii lui examinau pe ndelete figura prfuit a zdrenrosului i ele de lng el. Apropiindu-se de mr. Marvel, auzise un sunet asemntor cu clinchetul m onedelor ntr-un buzunar. Fu desigur mirat de contrastul dintre nfiarea individului i i

maginea de ndestulare pe care-o evoca acel clinchet. Apoi gndul l purt din nou spre un subiect care-i stpnea mintea cu o ciudat struin. Un plescit anun c utilizarea scobitorii a luat sfrit. Cri? ntreb pe neateptate marinarul. Mr. Marvel tresri i-l msur cu ochii. Da, cri n cri gseti nite chestii extraordinare! Te cred. Da' nu numa-n cri exist chestii grozave, aa-i? i asta-i adevratmr. Marvel se uit iari la interlocutorul su, apoi i arunc och Uite, n ziare, de exemplu, scrie nite lucruri extraordinare! Scrie n ziarul sta chiar, preciz matelotul. Aa! E o poveste aici (omul mrii l fixa pe mr. Marvel cu o privire ptrunztoare, care pr a s-l cntreasc), e o poveste bunoar despre un om invizibil. Vagabondul csc gura piezi i se scrpin pe obraz. Simea c-i ard urechile.

i ce scrie mai departe? ntreb el, moale. E-n Ostria14, sau n America? Nici colo, nici dincolo. E-aici, mi frate-miu! Maic, Doamne! strig mr. Marvel, tresrind. Cnd zic aici, preciz marinarul, spre nespusa uurare a domnului Marvel, nu neleg c afla chiar n locul sta, ci pe undeva prin mprejurimi. Un om invizibil! se minun Marvel. i ce-a fcut? Ia, de toate (Omul mrii nu-l slbea o clip din ochi.) De toate relele. De vreo patru zile n-am mai vzut vreun ziar, se scuz zdrenrosul. tii de unde a pornit? Din Iping. Nu zu?! De-acolo a pornit. i de unde venea omul asta, se pare c nimeni nu tie. Uite-aici: O ntmplare ciudat la Iping! i zice n ziaru sta c dovezile snt nemaipomenite, extra e! Doamne sfinte! Ce spui?! Da, mai e i o poveste extraordinar! E un pop i un sanitar, care-s martori i care l au vzut cum te vd, adic, mai bine zis, nu l-au vzutLocuia, zice, la Potalionul cu cai imeni nu i-a dat seama ce-i cu el, pn cnd ntr-o alteraie15 la han, zice, cineva i-a tr as bandajele de pe cap. Atunci s-a observat c are un cap invizibil. S-au fcut imed iat ncercri de a-l captura, dar scondu-i hainele de pe el, zice, a reuit s evadeze, nu fr o lupt disperat, n cursul creia l-a rnit grav, zice, pe valorosul i capabilul nost poliist, mr. J. A. Jaffers. Frumoas istorie, hai, ce spui? Cu nume, m rog, i cu toate amnuntele, de-a fir a pr Doamne, Dumnezeule! I-auzi, i-auzi! ! fcu mr.Marvel, aruncndu-i nervos privirilen apta i-n stnga i ncercnd s-i numere pe pipite banii din buzunar; i venise deodat o runic. Ei, s tii c n-am mai pomenit aa ceva! Pi nu? E extraordinar, aa zic i eu. Parc eu am mai auzit pn-acuma de vreun om inv bil? Niciodat n-am auzit, da-n zilele de azi afli de-attea chestii extraordinare, c Zi, a fcut el toate astea? l ntrerupse Marvel, cutnd s par c se simte la largul Ce, nu-i destul, hai? Da' nu cumva s-a ntors? A fugit, i gata? i gata!44 Da' ce?! Nu-i de-ajuns? Prea de-ajuns! fu de acord Marvel. Cred i eu c-i de-ajuns, mi frati-miu. Cred i eu c-i de-ajuns Da' n-a avut vreun tovar, nu zice acolo c-a avut sta un conplice? se interes mr. M el ngrijorat. Adic, unu singur i-e prea puin? se or marinarul. Nu, slav Domnului, n-a avut. Cl din cap: mi vine nu tiu cum numa la gndul c individu sta umbl prin regiunea noastr! A u se afl n libertate i, dup unele indiciuri sigure, se prea pare c-ar fi apucat drum ul spre Port Stowe. Vezi, i Port Stowe chiar aici! Iac, nu-i o minune din America, cum zisei dumneata! i d-i cu gndu numa ce-ar putea s fac! Ia zi, ce s-ar alege de zil le dumitale, dac-ar ntrece el msura c-un phrel, dou i i-ar cuta pricin? Sau nchipui

avea chef s fure parc cine poa' s-l opreasc? Poa' s calce oricare lege, s prade la d mare, poa' s treac printr-un cordon depoliiti tot aa de uor cum dumneata i cu mine am ge pe sfoar un orb. Ba mai uor! Pentru corbii au auzul foarte ascuit, aa se zice. Are, fr doar i poate, un avantaj formedabil, recunoscu Marvel. i E drept, l are ncuviin omul mrii.

n tot acest rstimp, zdrenrosul privise cu ncordare n jurul lui i trsese mereu cu urec cutnd s prind vreun zgomot nnbuit de pai, ncercnd s simt vreo micare impercepti ete n pragul unei hotrri capitale. Tui cu mna la gur. i plimb iari ochii de jur mprejur, ascult cteva clipe, apoi spre marinar i i opti: Adevrul e c eu, din ntmplare, tiu cte ceva de omu sta ivizibil. Din surs partic Hai, ce spusei? Dumneata? Da, eu. Ia las-m! sri ct colo cellalt. i pot s te ntreb ce anume? Ai s rmi trsnit, opti mr. Marvel, cu mna la gur. E formedabil! Ei, las-m! se minun iari matelotul. Adevru e ncepu vagabondul, plin de volubilitate, pe un ton confidenial. Dintr-o da t ns nepeni pe scndura bncii, i expresia feei se schimb ca prin minune. Au! ip el e oglindea o cumplit suferin fizic. Vai! Da' ce s-a ntmplat? sri speriat marinarul. Dinii! gemu mr. Marvel, ducndu-i mna la ureche. Puse mna pe volumele de lng el. c trebuie s-o iau din loc N-apuc s-i isprveasc vorba, c ncepu s alunece de-a lungul ca tras de funie. Bine, da' voiai tocma s-mi zici ceva de Omu Invizibil! protest marinarul. Zdrenrosul prea c se sftuiete cu sine nsui. Aiureal, i suger o voce. Totu e-o aiureal, repet mr. Marvel. Da' scrie n ziar, m omule! Ei i? Tot o aiureal e, susinu vagabondul. l tiu eu pe tipu care a lansat gogoaa a . Nici mcar nu egzist un om ivizibil Da' cum rmne cu ziaru? Nu cumva vrei s spui?

C nici o vorbuli nu-i adevrat, se ncpn mr. Marvel. Cu ziarul n mn, marinarul se zgi crunt la el. prudent, Marvel se uit s vad pe unde ar putea s-o tearg. Ia stai puin, domnule! Se ridic n picioare i murmur: Vrei adic s zici c? Da, i-atunci, ce m-ai lsat s-i nir toat povestea asta blestemat? Da' cine-i nchip s-i bai joc de om?! Ct ai clipi, flcile lui mr. Marvel se dezumflar. Marinarul nostru se cam nroise l a fa i strngea pumnii. Am stat i mi-am spart gura vreo zece minute-n ir, i tu, borosule, bubosule, prlitu e, n-ai avut nici atta obraz Ia s nu te iei de mine! l nfrunt Marvel. S nu m iau de tine, hai? Ba uite c-mi vine chiar s Haide! porunci o voce. Mr. Marvel se pomeni nvrtindu-se pe loc i pornind la drum, cu un mers sltat, nef iresc. Mai bine s te cari! zbier dup el marinarul. Cine se car? se grozvi vagabondul, retrgndu-se piezi. Mersul lui ciudat, de om tare grbit, era ntrerupt Cnd i cnd de nite smucituri zdra vene, care-l aruncau nainte. Cine ar fi mers n rnd cu el l-ar fi auzit cum bombne me reu un monolog, n care vagabondul prea c se acuz i se justific singur. Tmpitule, strig matelotul, care se propise n mijlocul drumului, cu picioarele rc e i cu minile n olduri, uitndu-se dup mogldeaa care se deprta. Am s-i art eu ie, -nseamn pa ndrzneasc cineva s m prosteasc pe mine! Doar scrie aicea, la gazet! Drept rspuns, domnul Marvel a mai bolborosit leva neneles i a disprut dup o cotitu r; iar

marinarul a rmas ntr-o atitudine marial n mijlocul drumului, pn cnd furgonul unui mc

l-a obligat s se urneasc de-acolo. ntr-un trziu, s-a ntors spre Port Stowe. Muli idio ai snt pe lumea asta, i-a zis el. Voia s m zpceasc dobitocu sta btrn Doar scrie la dracu! Mai trziu i-a fost dat s aud nc o chestie extraordinar, care se ntmplase a lui: apariia unui pumn de bnet (nu mai puin!), care nainta cu de la sine putere de-a lungul zidului din colul spre St. Michael's Lane. Un alt marinar observase chiar n dimineaa aceea miraculoasa apariie. S-a repezit omul drept la grmada de bani, dar a primit un brnci, care l-a dat peste cap. Cnd, s-a ridicat, banii zburtori dispruser. uzind asemenea poveste, marinarul cu care am fcut cunotin declarase c era dispus s cre ad orice, da' asta era prea de oaie! Mai trziu, ns, matelotul nostru a ajuns s judece rurile ceva mai adnc Povestea banilor zburtori era adevrat. i n ziua aceea au tot cur ani de pretutindeni, ncepnd cu nsi monumentala London and County Banking Company16 i d cu tejghelele puzderiei de dughene i hanuri de prin partea locului (prvliile sttea u toat ziua cu uile deschise, din pricina vremii clduroase) Din toate adposturile lor , gologanii sustrai pe ndelete i cu mult ndemnare plecau la plimbare n grmezi sau n i, care pluteau linitit de-a lungul zidurilor! i prin ungherele mai ntunecoase, fer indu-se de apropierea oamenilor ca de foc i, cu toate c nimeni n-a izbutit s urmreasc tregul circuit, aceast navigaie misterioas sfrea totdeauna n buzunarele omuleului acel ia nervos, cu ponositul lui de joben pluat, n buzunarele vagabondului care

edea n faa hanului de la marginea trgului Port Stowe. Abia cu zece zile mai trziu, cnd ntmplrile ce aveau s se petreac la Burdock se con umaser de mult, a izbutit marinarul s pun faptele acestea cap la cap i a nceput s-i de seama ct de aproape sttuse de miraculosul Om Invizibil. XV. OMUL CARE ALEARG

Pe-nserat, doctorul Kemp se afla n camera lui de lucru de la etaj, ale crei fe restre ddeau spre povrniul vcare domina orelul Burdock. Era o cmru plcut, cu trei la nord, la vest i la sud, cu rafturi nesate de cri i publicaii tiinifice, i cu o ucru de mrime respectabil; pe o msu de sub fereastra dinspre nord, un microscop, lame de sticl, nite instrumente minuscule, cteva culturi de microbi, o serie de sticle cu reactivi, mprtiate alandala. Lampa doctorului Kemp era aprins, dei afar razele amur gului mai scldau nc cerul, iar storurile erau ridicate (nu exista pericolul ca vreu n nepoftit s se uite nuntru!). Doctorul Kemp, un tnr nalt i zvelt, cu prul blond i m splcit, spera c cercetrile cu care se ndeletnicea i vor deschide drumul spre Royal So ty17 (aa de mult i preuia el opera). i ridic o clip ochii de pe lucrarea lui i, hoinrind cu privirea, ntlni vpaia de a apusului, care poleise colina din fa. Rmase cteva

clipe nemicat, cu tocul n gur, admirnd revrsarea aurie-rocat care inundase creasta col nei Deodat, atenia i fu atras de o mogldea neagr ca tciunele, care alerga pe coasta ui, nspre vila lui. Mogldeaa, un omule bondoc, cu ilindru pe cap, fugea de-i scprau c le. Alt imbecil, mormi Kemp. Ca i dobitocul la care a dat buzna azi-diminea peste mine cu Vine Omu Invizibil, dom'le! Nu pot s nelegi ce dracu i-a apucat pe toi. S-ar crede trim n secolul treisprezece! Se ridic n picioare i se apropie de fereastr. H Privi spre dealul care se cufund a n penumbr. Apoi l urmri cu ochii pe omuleul negru, care fugea de rupea pmntul. Pare ib o treab a naibii de urgent, se gndi doctorul, i totui parc abia mic. S aib buzu plute cu plumb, i tot n-ar putea s se trie mai greoi! Da' grbit mai eti, domnule, rse Kemp. Peste cteva momente, fugarul dispru ndrtul vilelor cocoate pe deal. Reapru pentru clip, apoi iari se pierdu printre nite case i iari se ivi tot aa de vreo trei ori l pn ce, n sfrit, se fcu de-a binelea nevzut n dosul unei terase. Imbecilii! mormi din nou Kemp. Se nvrti pe clcie i se ntoarse la masa de lucru. Dar cei ce l-au vzut de-aproape pe omul care alerga i au desluit expresia de gr oaz ntiprit pe faa-i scldat n sudori n-au mprtit de fel dispreul doctorului, cu u ct ei nii se gseau n drum deschis. Buzunarele fugarului sltau ritmic, zngnind ca n ngi doldora de bani, pe care le scuturi n mn. Nu se uita nici la dreapta, nici la s

tnga. Ochii lui holbai priveau int spre poalele dealului, unde licreau luminii aprins e pe strzile nesate de lume. Gura-i diformai se strmbase ntr-o parte, de pe buze se p relingeau bale, iar rsuflarea-i uierat era ntretiat

de horcituri. Trectorii pe care-i ncrucia n fuga lui disperat se opreau n loc, se uit u n susul i-n josul strzii i, cu o licrire de team n priviri, se ntrebau unii pe ali e sau ce anume o fi pricinuit asemenea goan nebun Deodat, sus, pe coama dealului, un cine carese zbenguia n drum a chellit i s-a adp stit dup un gard. i-apoi printre drumeii uluii atrecut n goan ceva ca o pal de vnt. pit de picioare goale, o respiraie gfit asta a fosttot ce s-a auzit. ncepur ipetele. nii sreaucare-ncotro. Vestea se transmitea prin strigte, se propaga prin instinct, din om n om, pn la poaleledealului. Pe strada din vale cascada de ipete s-a pornit pe cnd fugarul nu ajunsese nici la jumtatea drumului. Se trnteau ui, se trgeau zvoare. Zvonul cel teribil se rspndea cu iueala fulgerului. Nenorocitul auzea totul. Dispe rat, i lu un ultim avnt. Valurile groazei trecur peste el, nghiindu-l, i se revrsar ntregului ora: Vine Omul Invizibil! Omul Invizibil! XVI. LA JUCTORII DE CRICHET

Crciuma La juctorii de crichet este aezat chiar la poalele dealului, acolo unde nc pe linia de tramvai. n dup-amiaza aceea, crciumarul i odihnea pe tejghea braele-i grsu e i rocovane i tifsuia cu un birjar slbnog: vorbea despre cai. Un muteriu cu o brbu neagr, mbrcat n haine cenuii, nfuleca de zor nite pesmei a n el bere Burton i, cu un vdit accent american, i spunea ceva unui poliist, care se fla n afara orelor de serviciu. Da' ce-i glgia asta? s-a mirat birjarul cel slbnog, ridicnd capul i ncercnd s

ce se petrece dincolo de storul galben i murdar care acoperea mica fereastr a crciu mii. De afar se auzeau pai grbii. .O fi izbucnit vreun foc pe undeva, i ddu cu prerea crciumarul. Pai grei se apropiau n goan; un corp masiv se izbi de u, mai-mai s-o sparg, i nu nvli un om cu capul gol i cu faa scldat n lacrimi, cu prul vlvoi, cu gulerul larg de era Marvel. Cu o micare convulsiv se nvrti pe loc i se czni s nchid ua, care era p perete cu o curea. Vine! url el. Vocea-i strident tremura de groaz. Vine Omu Inviyibil! Fuge dup mine . Pentru Dumnezeu! Ajutor! Ajutor! Ajutor! nchidei ua! porunci poliistul. Care-i la de vine? Ce-i zarva asta? Se ndrept spre intrarea crciumii i desfcu cureaua; cu un pocnet, ua se nchise. nc a mai avea o u. Americanul o ncuie i pe aceea. Lsai-m s intru n cas, se rug Marvel. Drdia din toate mdularele i plngea (da la piept cele trei cri). Lsai-m n cas! ncuiai-m undeva! V spun c m urmrete Izis c m omoar, i are s-o fac! .Aici eti n siguran, dragul meu, l linitii domnul cu barba neagr. Ua-i ncuiat. -a ntmplat? Lsai-m n cas! strui Marvel. Se auzi o izbitur puternic i un ciocnit nerbdtor n ua ncuiat. Ca o replic, din agabondului scp un urlet disperat, nsoit de ecoul ipetelor de afar. Hei, strig poliistul Care-i acolo? nnebunit, vagabondul se zgia la tbliile de lemn in perete, care se preau c seamn a ui. O s m omoare, a fcut rost de-un cuit, sau de dracu tie ce. Pentru numele lui Dumne eu

Crciumarul ridic scndura tejghelei. Uite, vino aici nuntru. Mr. Marvel trecu iute n dosul tejghelei. Ciocnitul se nteea. Nu deschidei ua! ip el. V rog, nu deschidei. Unde s m mai ascund? Aha, sta-i, care va s zic, Omul Invizibil? fcu muteriul cu barba neagr, ducndu- spate. Cred c ar fi timpul s-l vedem i noi la mutr!

Pe neateptate, fereastra crciumii zbur n ndri. Strada vuia de ipete, iar caldarm cutremura sub tropitul pailor care alergau n toate prile. Poliistul se urcase pe o ca napea i-i tot ntindea gtul, ncercnd s-l zreasc pe agresorul de afar. Sri apoi jos apea i, ridicnd din sprncene, conchise: El e! Crciumarul, care se afla n dreptul uii sufrageriei, unde-l ncuiase pe Marvel, ndr ept o privire Contemplativ spre fereastra fcut ndri i se apropie de ceilali doi. Zgo e amuir brusc. Pcat c n-am bastonul la mine constat cu regret poliistul. Merse spre u, cu un pa ovielnic. Dac deschidem, are s ntre. Nu-i chip s-l opreti Da' cine v roag s deschidei? sri birjarul cel slbnog. n glas i tremura teama. Omul cu barba neagr lu iniiativa: Desf zvoarele, i dac intr ntinse mna n care inea un revolver. Hei, nu merge chiar aa! se opuse poliistul,asta ar nsemna crim! Las', c cunosc eu legile rii! Am s-l mpuc n picior. Desf zvoarele! Ct vreme ii n mn jucria asta, care mi se poate descrca n spate, s tii c nu

i rspunse crciumarul, lungindu-i gtul ca s priveasc pe deasupra storului. Bine! Cu revolverul n mn, brbosul se aplec i trase singur zvoarele. Crciumarul, birjaru poliistul cscar ochii. Hai, vino nuntru, murmur americanul, dndu-se napoi, cu ochii int la ua descuiat inea revolverul ascuns la spate. Dar canaturile nu se clintir i nimeni nu intr. Cinci minute mai trziu, un alt birjar, care i-a vrt cu grij capul pe u, i-a gsit pe t remenii, n ateptare. Din sufragerie se ivi o mutr ngrozit. Era vagabondul, care venea s le furnizeze noi informaii. Snt ncuiate toate uile? S tii c el se nvrtete n jurul casei, d mereu trcoa ca un diavol. Dumnezeule mare! exclam crciumarul cel bondoc, lundu-se cu minile de cap. Uile din dos! Ia vedei de ele! Aoleu! (Se auzi o cheie nvrtindu-se n broasc.) Dou au mai rmas cuiate: aia care d n curte i aia secret. Of, ua din curte O zbughi afar. Dup un minut eapru, agitnd n mn un cuit de mcelrie. Era deschis, i ntiin el pe ceilali. Buza-i cam groas se lsase n jos. S-ar putea ca acuma el s fie n cas, i ddu cu prerea birjarul cel slbnog. n buctrie nu-i. Acolo-s dou femei i n-au bgat de seam nimic. i afar de asta, a cu cuitul sta fiecare centimetru din ncpere. Femeile ziceau c nu putea s ntre. Ar fi s mit ele, ce dracu! Cel puin ai ncuiat ua? ntreb slbnogul. C doar nu-s copil de Omul cu barb i puse revolverul la loc. Dar chiar n clipa aceea, scndura tejghelei czu cu zgomot, zvorul uii de la sufragerie zngni, clana primi o izbitur stranic, i eschise larg.

Auzindu-l pe Marvel cum chicie ca un obolan prins n capcan, au srit cu toii peste tejg ea, s-i vin n ajutor. Revolverul brbosului s-a descrcat n oglinda din fundul sufrageri ei. Pe suprafaa cristalului s-au ivit puzderii de stele, care s-au risipit n mii d e cioburi. Ptrunznd n sufragerie, crciumarul constat c Marvel se opintea mpotriva unei fore terioase i se lupta din rsputeri cu ua care ddea n buctrie. Crciumarul ovi o clip entru ca ua s se trnteasc de perete, iar Marvel s fie trt dincolo. Un ipt, un zngn giri i Marvel, cu capul n jos, zvrcolindu-se ca s se trag napoi, fu mpins n ua buc Urmat de unul dintre birjari, poliistul nvli nuntru i-l mpinse pe crciumar la o p e. Nimeri peste ncheietura minii invizibile care-l tra pe Marvel de guler, dar prim i un pumn n obraz, se cltin i czu. Ua se deschise, i Marvel fcu o sforare disperat adposti ndrtul ei. Tot bjbind, birjarul nfc ceva moale. L-am prins! rcni el. Minile rocovane ale crciumarului se nfipser ntr-un corp nevzut. Uite, aicea e! Marvel, care scpase din strnsoare, se ls deodat s alunece pe podea, ncercnd s se

coare printre picioarele combatanilor. Bjbiau cu toii, ca orbeii, nvrtindu-se pe lng ea Omului Invizibil se fcu auzit pentru prima oar; poliistul l clcase pe picior, i acu nevzutul urla ct l inea gura. Rcnind ca un turbat, se porni s mpart pumni n dreapta tnga. Cu un ipt scurt, birjarul se frnse n dou de la mijloc. Fusese lovit n stomac. La un moment dat, ua dinspre sufragerie se trnti la loc, acoperind astfel retragerea lui Marvel. Lupttorii din buctrie se trezir c nha aerul i c lovesc n vnt. Unde-a fugit? strig brbosul. A ieit afar?

Venii dup mine! i chem poliistul, ieind n curte. Dar n aceeai clip ncremeni pe loc. uiernd, o bucat de crmid zbur pe lng capul lui i czu printre oalele din buct Am s-i art eu lui! zbier omul cu barba neagr. Peste umrul poliistului sclipi o eav de oel i, n lumina amurgului, cinci gloane dup altul nspre locul de unde venise proiectilul. La fiecare mpuctur, brbosul i rot aul, descriind o curb, astfel nct gloanele treceau ca spiele unei roi de foc prin curt a strmt. Urm o scurt tcere. Cinci cartue! Americanul era mulumit. Asta-i o treab bun. Patru ai i un jolly jok S ia unul dintre voi un felinar, i haidei s-i cutm cadavrul XVII. MUSAFIRUL DOCTORULUI KEMP

Doctorul Kemp a continuat s scrie n camera lui de lucru, pn cnd atenia i-a fost at ras de nite mpucturi. Pac, pac, pac, mpucturile rsunau una dup alta. Hei, ce-i asta? Kemp i vr vrful tocului n gur i ciuli urechile. Cine se joac cu erele prin Burdock? Ce le-o mai fi trsnit prin cap imbecililor? Se duse la fereastra dinspre sud, o deschise i. aplecndu-se n afar, cuprinse cu privirea oraul. n umbra deas a nserrii, Burdock prea un fagure imens, n a crui alctu e mpleteau ochiurile

ferestrelor, globurile lmpilor de gaz i spaiile negre dintre acoperiurile prvliilor. P rc s-a strns lume ling Juctorii de crichet, i zise el, scrutnd ntunericul. Priviril ecar apoi desparte. n zare, acolo unde licreau luminile vapoarelor i scnteia linia di gului, uor luminat, ca o piatr preioas ce rspndete o strlucire aurie. Cornul lunii p ipt n coama dealului dinspre apus, iar stelele sclipeau cu o luminozitate aproape tropical. Dup vreo cinci minute de meditaie, n care vreme gndurile i-au rtcit n meandrele ne frite ale unei speculaii asupra condiiilor sociale ale viitorului i s-au pierdut apoi n vasta problem a dimensiunilor timpului, doctorul Kemp reveni la realitate, oft i se ntoarse la masa de scris. Cam dup vreo or, ritul soneriei de la intrare umplu toat asa. De cnd auzise mpucturile i pn acum, lucrase cu ncetineal i cu pauze mari de gn opri din scris i ascult. Servitoarea deschise ua. Kemp atepta s-o aud urcnd scara, dar fata nu veni sus. Ce-o fi fost asta? se ntreb el. ncerc s-i reia lucrul, dar nu izbu se ridic de pe scaun, cobor cteva trepte, sun. Jos n hol apru servitoarea. Aplecndu-s peste balustrad, Kemp ntreb: A sosit vreo scrisoare? Nu, domnule, n-a fost nimeni. Pesemne c-a fcut cineva o fars i apoi a ters-o Snt nervos ast-sear, i zise doctorul. Se ntoarse n odaia de lucru, i de ast dat se pus otrre pe treab. Peste puin vreme era din nou cufundat adnc n opera lui; n odaia linitit se auzeau umai ticitul ceasornicului i scritul peniei, care alerga de zor pe hrtie, drept n cen l cercului de lumin proiectat pe mas de umbrarul lmpii. Trecuse de ora dou noaptea, cnd doctorul Kemp ls tocul din mn. Se ridic de pe scaun, csc i merse la culcare. i haina i vesta, cnd

simi c-i este sete. i aprinse o luminare i cobor n sufragerie, dup un sifon i o stic hisky. Cercetrile sale tiinifice i ascuiser considerabil spiritul de observaie. Traversn olul ca s se ntoarc n odaia de culcare, observ o pat de culoare nchis pe muamaua de l din dreptul scrii. ncepu s urce scara i, pe neateptate, se pomeni c-l preocup o ntr

re: ce putea fi pata aceea de pe muama? Pesemne c-l muncea vreun gnd ascuns, de car e nu-i ddea lmurit seama. n sfrit, se ntoarse n hol cu toat ncrctura, puse jos si la cu whisky i, aplecndu-se, atinse pata. Fr prea mare surpriz, constat c era vscoas ea culoarea sngelui pe cale s se nchege. Lu de jos sticlele i urc iar, privind n jur i ncercnd s-i dea seama de unde pute n pata aceea. Cnd ajunse n capul scrii, rmase n- mrmurit. Clana uii era i ea ptat i examin mna. Era perfect curat. De altfel, i aminti c ua dormitorului era desch venise el din odaia de lucru, aa c nici nu fusese nevoie s ating clana. Intr n dormito cu o figur foarte calm, poate puin mai crispat ca de obicei. Examin ncperea de jur m jur, i privirea-i czu asupra patului. Ptura era plin de snge i cearaful sfiat. Cnd prima dat n dormitor nu observase asta, pentru c se dusese de-a dreptul la masa de toalet. Aternutul era mototolit i purta urma unui corp care se trntise de curnd acol o. Avu apoi impresia stranie c ar fi auzit un glas murmurnd: Cerule! Kemp! Dar doct orul Kemp nu credea n voci supranaturale. Pironit locului, nu-i putea lua ochii de la cearafurile mototolite. Auzise oare cu adevrat o voce? Privi din nou de jur mpr ejur, dar nu vzu nimic altceva dect patul rvit i ptat de snge. Deodat, ns, auzi li mic ceva n odaie, pe lng spltor. Orice muritor, ct ar fi el de nvat, tot mai pst

frm de superstiie Kemp simi c-l npdete o team apstoare. nchise ua, se ndrept puse jos sticlele. Ridic ochii i sri ct colo: n spaiul dintre el i spltor spnzura andaj fcut dintr-o fie de pnz rsucit i ptat de snge. Kemp era stupefiat. Un bandaj gol! Un bandaj bine legat, dar gol pe dinuntru! Ddu s fac un pas ca s-l apuce, dar simi o atingere care-l opri locului i auzi o voce chiar lng dnsul: Kemp! opti Vocea. Ha? fcu Kemp, cu gura cscat. ine-i cumptul! Eu snt un om invizibil. O bucat de vreme, Kemp n-a fost n stare s spun nimic. ncremenit, privea fix banda jul. Un om invizibil? ngim el, ntr-un trziu. Da, snt un om invizibil, repet Vocea. Doctorului i veni deodat n minte povestea de care-i btuse joc cu atta vehemen, nu i departe dect n dimineaa aceea. Pe moment nu pru nici prea speriat, nici prea surpr ins. Abia mai trziu ncepu s reacioneze. Credeam c totul nu-i dect o minciun murmur el. i nvleau n minte toate argument re le debitase n aceeai diminea. Eti bandajat? Vezi bine! fu rspunsul. Oh! se revolt Kemp. Asta-i bun! Dar e un nonsens! E o scamatorie la mijloc, nu s e poate altfel! Fcu deodat un pas nainte i ntinse mna spre bandaj, dar ddu peste nite degete invi ile. Simind atingerea, pli i se trase ndrt. Stai bine, Kemp, ce Dumnezeu! Am mare nevoie de ajutor. Oprete-te! Degetele i nfca braul. Cu o lovitur, doctorul ncerc s se elibereze. Kemp! strig Vocea. Kemp, stai lini it! i strnsoarea se ntri.

l cuprinse o dorin nebun de a se desctua. Dar braul bandajat l apuc de umr i-l tr spatele pe pat. Deschise gura ca s ipe, dar colul cearafului i fu vrt ntre dini. Om vizibil l apsa cu nverunare. Simindu-i ns braele libere, Kemp ncepu sa dea n el ca c. N-ai de gnd s-i bagi minile n cap? Omul Invizibil se nfipse cu toate puterile n nierul lui, dei primise un pumn n coaste. Pe toi dumnezeii, nc un minut, i turbez! Sta i linitit, nebunule! url el n urechea doctorului. Kemp, se mai zbtu cteva clipe, apoi rmase linitit. Dac strigi i mut flcile din loc! i promise nevzutul scondu-i cluu u-i nici nebunie, i nici vrjitorie. Snt ntr-adevr un om invizibil. i am nevoie de ajut orul tu. Nu vreau s-i fac nici un ru, dar dac te pori ca un neghiob, n-am ncotro. Nu-i mai aminteti de mine, Kemp? Griffin, de la University College. D-mi voie s m ridic! gemu Kemp. Rmn unde m gsesc. Numai s m linitesc puin Se ridic i-i pipi gtul. Snt Griffin de la University College, urm Vocea, i am devenit invizibil. Snt un om

ca toi oamenii, un om pe care l-ai cunoscut i care ntre timp a devenit invizibil, pricepi? Griffin? Da, Griffin. Un student mai tnr dect dumneata, cu o nfiare de albino18 nalt de oare19 i voinic, cu o fa alb, roz i cu ochii roii s-a decernat o dat medalia pentru e! nu ii minte? Nu pricep nimic. n mintea mea e un adevrat haos. Ce legtur au toate astea cu Griff in? Eu snt Griffin. Kemp rmase pe gnduri. E ngrozitor Dar ce manoper drceasc trebuie svrit pentru ca un om s devin inv Nu-i nici un fel de manoper drceasc. E un proces destul de rezonabil i de inteligi bil E nnebunitor! Bine, dar cum dracu ? Bine, e nnebunitor, dac vrei. Dar snt rnit, i am dureri, i snt sfrit de obosea e mare! Kemp, doar eti om Privete realitatea cu curaj! D-mi ceva de mncare i de but, as-m s ed aici. Kemp urmri cu ochii bandajul, care se plimba prin odaie. Un scaun alunec de-a lungul podelei i se opri lng pat. Cu un scrit, tapiseria scaunului se adnci puin, ca m s-ar fi aezat cineva pe ea. Kemp se frec la ochi, i pipi din nou gtul i rse proste Asta-i mai tare dect o stafie! Aa, acuma-i ceva mai bine. Slav Domnului c ai nceput s-i bagi minile n cap. Sau s-mi pierd minile! repet Kemp, lovindu-se peste ochi. D-mi puin whisky. Snt mai mult mort dect viu. Mie mi s-a prut tocmai dimpotriv Unde eti? Dac m ridic, dau peste dumneata? Acolo ine. Whisky Uite. Unde s i-l dau? Scaunul scri, i Kemp,simi c paharul i este Smuls ddu drumul, dup ncercase o clip s-l rein; instinctul lui se opunea unei asemenea absur iti. Paharul rmase n echilibru, la vreo jumtate de metru deasupra sptarului scaunului. Perplex, doctorul privea o scen de comar. Asta-i asta trebuie s fie hipnotism! Ai sugestionat lumea c eti invizibil. Prostii! Dar e o nebunie, e imposibil! Ascult-m, i ai s

Dar Kemp nu asculta. Azi-diminea, ncepu el, am demonstrat cu argumente peremptorii c proprietatea de a fi invizibil N-are nici o importan ce-ai demonstrat! Eu mor de foame i noaptea asta e cam rcoro as pentru o persoan n pielea goal Vrei mncare? Paharul cu whisky se nclin. Da, sigur c vreau! Omul Invizibil trnti jos paharul. Ai vreo hain de cas? Kemp scp un soi de exclamaie nnbuit. Se ndrept spre dulap i scoase de-acolo un iiniu. Asta merge? ntreb el. Haina i fu luat din mn. O clip atrn moale n aer, apoi se zvrcoli puin (ai fi zi ce dintr-un impuls propriu!) i, n sfrit, nepeni; neted i frumos aranjat, ncepu s s ingur i se aez pe scaun. Nite pantaloni, nite ciorapi i o pereche de papuci ar fi o minune, suger halatul. nu uita, ceva de mncare! i dau de toate, numaidect. Dar, crede-m, asta-i cea mai nebuneasc situaie pe care pomenit-o vreodat n viaa mea Scotoci prin sertare dup lucrurile cerute, apoi se duse s-i devalizeze cmara. Se ntoarse cu nite friptur rece i cu pine; trase o msu i depuse mncarea n faa halat Mulumesc, n-am nevoie de cuit, zise politicos halatul; un cotlet se ridic n aer, i nite flci ireale mucar din carne. nghiind cu lcomie, oaspetele deveni bine dispus. Tot eauna mi place s m mbrac nainte s m aez la mas, glumi el, cu nevzuta-i gur plin. iul meu Cred c rana de la bra nu-i grav ntreb Kemp. Nici o grij

Dintre toate lucrurile ciudate i miraculoase pe care le-am Exact. Dar e tare curios c am nimerit tocmai n casa dumitale ca s m pot bandaja. A fost prima mea licrire de noroc. Oricum, aveam de gnd s dorm aici noaptea asta. Vr ei, nu vrei, trebuie s te mpaci cu gndul sta. E al naibii de prost c sngele meu se ved e, nu-i aa? Ici colo, cte-o pat de snge nchegat mi dau seama c sngele devine vizibil e coaguleaz. Mi-am transformat numai esuturile vii. Se pare c pot rmne nevzutnumai att timp ct snt n via M gsesc aici n cas de trei ore. Dar cum ai reuit s te transformi? izbucni Kemp, exasperat. Fir-ar s fie! Dar nu v ezi c toat chestiunea-i absurd de la un cap la altul? Ba e foarte raional, l asigur Omul Invizibil, perfect raional. O mnec se ntinse i apuc sticla de whisky, Kemp contempl haina de cas, care nfulec e zor. Umrul drept al vemntului era gurit. O raz de lumin care ptrundea prin gaur pro ta un triunghi luminos pe cptueala pieptului stng al halatului. Ce-a fost cu mpucturile alea? ntreb doctorul. Cum a nceput scandalul? Un idiot, un soi de asociat al meu, lua-l-ar dracii!, care a ncercat s-mi fure b anii. A i fcut-o, de altfel. Si el e invizibil? Nu. Ei, i pe urm? Ce-ar fi s-mi mai dai ceva de mncare, nainte de a m apuca s-i povestesc toate ast Mi-e foame! Am dureri i dumneata m pui s-i nir istorii! Kemp se ridic. Dumneata n-ai tras de loc? ntreb el.

Eu? Nuu! Un dobitoc, pe care nu-l vzusem n viaa mea, a tras la ntmplare. S-au speriat, ce vrei?! Toi se sperie de mine. Trsni-i-ar s-i trsneasc! Kemp, vreau s mai mnnc. M duc jos, s vd dac mai e ceva de mncare. Mi-e team c prea mult n-a mai rmas. Dup ce isprvi de mncat a dat gata o mas mbelugat! Omul Invizibil ceru un trabu furios captul, nainte ca doctorul s-i fi putut gsi un briceag, i njur, pentru c foaia deasupra se desfcuse. Era un miracol s-l vezi trgnd din trabuc; fumul inhalat se modela dup forma guri i, a gtlejului i a nrilor. Ah, binecuvntat balsam al tutunului! Pufi cu nesa. Snt fericit c am dat de dumneat , Kemp. Trebuie s m ajui. nchipuie-i, ce noroc am avut s nimeresc peste dumneata tocma i acum! M aflu ntr-o ncurctur cumplit, cred c am fost nebun. Prin cte am trecut! Dar m o s nfptuim lucruri mari, ascult ce-i spun! i turn singur whisky i sifon. Kemp se ridic, arunc o privire mprejur i merse s- pahar din cmrua alturat. E fantastic, dar cred c pot s beau Nu te-ai schimbat prea mult n tia doisprezece ani, Kemp. Voi, blonzii, nu v schimb ai. Reci i chibzuii Trebuie s i-o spun: o s lucrm mpreun. Dar cum s-a petrecut asta? i cum ai ajuns aa? Pentru numele lui Dumnezeu, las-m puin s fumez n linite, i pe urm am s m apuc c. Dar Griffin n-a mai istorisit mare lucru n noaptea aceea. Braul rnit l supra din ce n ce mai ru. Avea febr, era istovit i gndurile se nvrteau n jurul unui singur punc goana de pe deal

i ncierarea de la crcium. i ncepu povestea, dar curnd i pierdu firul. Vorbea ntret ind ntr-una de vagabondul acela. Fuma din ce n ce mai nervos, i, pe nesimite, vocea i devenea furioas. Kemp ncerca s pun cap la cap crmpeiele pe care izbutea s le prind. Se temea de mine, puteam s observ c se temea de mine, repeta mereu Omul Invizibi l. Avea de gnd s-o tearg, pndea ntr-una prilejul. Ce tmpit am fost! Ticlosul! Eram furios! A fi fost n stare s-l ucid! De unde aveai banii? ntreb Kemp, pe neateptate. Griffin tcu cteva clipe. Nu pot s-i spun acum. Deodat gemu i se aplec nainte, sprijinindu-i pesemne capul n mini. Kemp, omule, de-aproape trei zile n-am mai dormit! Abia dac-am aipit cu totul v

reo or, n cteva rnduri. Trebuie s dorm neaprat. Bine, rmi aici, n camera mea Da, da, rmi aici. Dar cum pot s nchid ochii? Dac dorm, pungaul la o s-i ia tlpia. Of! i, n d rtan are? Ce fel de ran ai cptat de pe urma mpucturii? Nimic, o zgrietur care sngereaz. Oh, Dumnezeule! Pic de somn, nu altceva! i de ce nu dormi? Kemp simi c nluca n halat l privete lung. Pentru c n-a avea de loc poft s fiu prins de semenii mei, oamenii rspunse trgn nvizibil. Kemp tresri. Idiot ce snt! Griffin izbi cu putere n mas. i-am dat o idee. XVIII. OMUL INVIZIBIL DOARME

Dei rnit, dei istovit la culme, Griffin refuza s se ncread n cuvntul de onoare al ctorului! care i-a fgduit c-i va respecta libertatea. Cerceta cele dou ferestre ale dormitorului, ridic storurile i deschise geamurile, vrnd s se ncredineze daca ntr-adev ar putea evada pe-acolo, dup cum i spusese Kemp. Era o noapte linitit i senin, ian lun a nou i cernea lumina argintie peste cmp Griffin examin apoi cheile dormitorului i cel e dou ui ale cmruei alturate, pentru a se asigura c i ele i garantau libertatea. n n urm se declar mulumit i se aez pe covoraul din faa cminului. Kemp l auzi cscnd. mi pare ru c nu-i pot povesti n noaptea asta toate isprvile mele. Ce s fac, snt grotesc, fr ndoial. Ba chiar nfiortor! Dar crede-m, Kemp, n ciuda argumentelor pe ca le-ai debitat azi-diminea, minunea e posibil. Am fcut o descoperire. Aveam de gnd s-o pstrez doar pentru mine. Dar nu pot. Trebuie s am un partener. i dumneata Am putea realiza nite lucruri dar mine. Acuma simt c, dac nu dorm,s-a isprvit cu mine. Kemp sttea nemicat n mijlocul odii, privind haina care nvelea un trup fr cap. Trebuie s te las, spuse el ntr-un trziu. E de necrezut. Dac a fi silit s triesc plri de felul sta, care s-mi rstoarne toate concepiile a nnebuni. i totui e o reali ai ai nevoie de ceva? Doar s-mi spui noapte bun! Noapte bun i Kemp strnse o mn nevzut. Se retrase spre u piezi. Deodat, halatul alunec iute spre el. Bag de seam! Nici o ncercare de a-mi pune piedici sau de a m captura! Altfel

Kemp pli uor. Parc i-am dat cuvntul Iei din odaie i nchise ncet ua. n urma lui, cheia se rsuci n broasc pe dinuntru cului, cu o expresie de uimire neputincioas zugrvit pe fa, auzi paii grbii apropiindu de ua odiei alturate. Din nou zgomotul unei chel nvrtite n broasc. Kemp se plesni pe frunte cu palma. Visez? A nnebunit lumea, sau m-am icnit eu? Rse. ncerc ua ncuiat. Snt dat afar din camera mea de ctre o flagrant absurdita Merse pn n capul scrii, se ntoarse i privi uile ncuiate. i, totui, e un fapt zgriat: un fapt care nu poate fi negat. Dar Cltin cu dezndejde din cap, se ntoarse i cobor scrile. Fcu lumin n sufragerie, i aprinse un trabuc i ncepu s se plimbe prin ncpere, sc oiul de exclamaii. Din cnd n cnd se apuca s se certe cu sine nsui. Invizibil! Exist oare vreun animal invizibil? Sigur, n apa mrii exist. Mii i milioane! Larve micii nauplii, tornarias20, toate vietile microscopice, petii gelatinoi! n mare tries c mai multe vieti nevzute dect vizibile! Niciodat nu m-am gndit la asta, pn acum Dar a blilor,, la fel! Toate vietile acelea minuscule care populeaz blile, particule de ge atin incolor, translucid! Bine, bine, dar n aer?! Nu! Nu se poate! Ei, i la urma urmei de ce nu? Din sticl s fie fcut un om, i nc ar fi vizibil

Se adnci n meditaie. Trei trabucuri s-au prefcut ntr-o grmad de cenu alb, mprtia d a mai rostit Kemp ceva. i atunci, tot ce-a scpat dintre buzele lui a fost o scur t interjecie. n sfrit, doctorul se rsuci pe clcie. iei din sufragerie i se ndrept

lui cabinet. Aprinse i aici lampa de gaz. Cabinetul era o ncpere micu (doctorul Kemp nu mai ddea consultaii), unde-i inea ziarele. Jurnalul din dimineaa trecut zcea arunc t ntr-un col, deschis la ntmplare. l lu, l ntoarse i ddu peste relatarea ntmplri la Iping, pe care marinarul din Port Stowe se cznise atta s i-o silabiseasc lui Marv el. O parcurse dintr-o ochire. nfofolit din cap pn-n picioare! murmur el. Deghizat. Ca s ascund adevrul. Se par meni nu i-a dat seama ce-i cu el. Dar ce dracu urmrete? Ls s-i cad ziarul din mn i cercet cu privirea odia. Aha!, gsise ce voia. Se James's Gazette, care sttea mpturit, aa cum sosise. Acum o s aflm adevrul! Rupse banderola i desfcu ziarul. Un reportaj pe dou coloane i sri n ochi. Un sat d in Sussex nnebunete! striga titlul de pe manet. Cerule! exclam Kemp, devornd articolul. Era o relatare destul de neverosimil a evenimentelor care se petrecuser la Ipi ng cu o zi nainte (i pe care le cunoatem). Erau reproduse i cele publicate n ziarul d e diminea. Kemp spicui la iueal: alerga pe strzi, lovind n dreapta i-n stnga Jaffers czu e Domnul Huxter, lovit grav, nu este n stare s povesteasc cele ce a vzut Regretabila u milire a vicarului O femeie s-a mbolnvit din pricina groazei Ferestre fcute ndri Toa

povestea asta-i probabil inventat Dar e prea tare ca s nu fie publicat cum grano21. Scp pe jos ziarul i rmase nemicat, privind n golDa, probabil c-i inventat! Dup o clip l lu iari n mn i citi totul, de la un cap la altul. Dar de unde pn unde vine vagabondul n toat afacerea asta? De ce dracu se inea el d p un vagabond? Se aez, la ntmplare, pe masa chirurgical. Nu-i numai invizibil, opti el e i nebun! Uciga! Pe cnd licrirea palid a zorilor se contopea cu lumina lmpii din sufrageria mbcsit e fum, Kemp mai msura nc odaia n lung i-n lat, cznindu-se s neleag ceea ce prea de ut. Era prea tulburat ca s mai poat dormi. Cnd au cobort, buimcii de somn, i au nimeri peste el, servitorii i-au nchipuit c surmenajul l adusese n halul acela; Kemp le-a d at cteva dispoziii cu totul neobinuite, dar ct se poate de categorice: s pregteasc mic l dejun pentru dou persoane, n odaia de lucru de jos, apoi toat lumea s rmn la subsol au la parter. A continuat s se plimbe prin sufragerie, pn la sosirea ziarului de diminea. Fiuica aceasta nira vrute i nevrute, fr s conin de fapt nimic, afar de o confirmare a celo ate cu o sear nainte i de o relatare, foarte prost ntocmit, despre nite noi i remarcab le evenimente petrecute n Port Burdock. Acum a aflat Kemp detaliile mai important e ale celor petrecute la Juctorii de crichet, precum i numele vagabondului. M-a silit s umblu dup el, dou''patru de ore! declarase Marvel. Povestea dramei din Iping mai era ogit cu cteva fapte mrunte: se insista mai ales asupra tiatului srmelor de telegraf. N puteai ns gsi nici un amnunt care s arunce

vreo lumin asupra naturii legturilor dintre Omul Invizibil i domnul Marvel, deoarec e vagabondul nu dduse nici un fel de informaie asupra celor trei caiete sau asupra banilor cu care era cptuit. Gazeta prsise tonul sceptic, i o droaie de reporteri i an chetatori porniser la aciune pentru elucidarea misterului. Kemp citi reportajul pn la ultima liter i apoi trimise slujnica s-i cumpere toate ziarele de diminea care erau de gsit. Primindu-le, se arunc cu lcomie asupra lor. E invizibil, reflect el, i pare stpnit de-o furie violent, care degenereaz n mani Doamne, ce fapte ngrozitoare ar putea comite! Ce fapte ngrozitoare! i acuma-i acolo sus, liber ca pasrea. Ce dracu trebuie s fac? Oare ar nsemna c snt neloial, dac. Nu! Se aez la un mic pupitru dintr-un col al u la o parte lucrrile care zceau pe pupitru, cam rvite, i se apuc s compun o scrisoa d ajunse la jumtate, o rupse i ncepu alta. Reciti scrisoarea, cntrind fiecare fraz. n frit, lu un plic i scrise adresa: Colonel Adye, Port Burdock. Tocmai pe cnd Kemp se ndeletnicea cu aceast treab, se trezi i Omul Invizibil. Prea s fie prost dispus, cci doctorul, care trgea cu urechea la fiecare fonet, l auzi bocn ind prin odaia de deasupra, trntind un scaun i sprgnd paharul de la spltor. ngrijorat, Kemp alerg sus i btu la u.

XIX. CTEVA NOIUNI ELEMENTARE Ce s-a ntmplat? ntreb el, cnd Omul Invizibil i ddu drumul nuntru. Nimic.

Cum nimic? Atunci de ce dracu ai fcut atta trboi? Un acces de furie, explic Griffin. M doare.Uitasem de rana de la bra. Te lai cam uor purtat de accese din astea,nu? Mda Kemp naint pn n mijlocul odii i adun cioburile de pe jos Rmase apoi n picioare, ele de sticl n mn. S-a dat la iveal totul n legtur cu persoana spuse el. Tot ce s-a petrecut la Iping i aici la poalele dealului. Lumea a luat cunotin de invizibilul ei cetean. Dar nimeni nu tie c te afli aici. Griffin scp o njurtur. Secretul (bnuiesc c era un secret) a dat n vileag, continu doctorul. Nu-i cunosc planurile, dar, se-nelege, snt nerbdtor s -ajut. Omul Invizibil se aez pe pat. Ne ateapt sus micul dejun, l invit amabil Kemp, v orbind ct mai degajat cu putin, ca o gazd ncntat c musafirul ei s-a sculat plin de vo bun. l conduse pe scria ngust care ducea spre verand. Dar nainte de a putea realiza c mpreun, urm el, ar trebui s m faci s neleg cte ceva despre fenomenul sta al transp umitale. Arunc o privire nervoas spre fereastr, apoi se aez, cu aerul unui om care are de discutatchestiuni importante. ndoielile asupra realitii situaiei i reveneau i-i dispre u nencetat, n. vreme mea spre locul lui Griffin de la mas i vedea mnecile unui halat, mbrcat pe un trup fa fr mini, terg nite buze imaginare, cu un care flutur prin aer ram magic. E destul de simplu i destul de verosimil, ncepu Griffin, dnd ervetul la o parte. Kemp rse. Pentru dumneata, fr ndoial, dar

Bineneles c la nceput mi s-a prut i mie miraculos. Dar acum, Dumnezeule! Ah, s tii m lucruri mari, mpreun! Ideea mi-a venit prima dat la Chesilstowe. Chesilstowe? Am plecat acolo dup ce-am prsit Londra. tiai c m lsasem de medicin i c m apu c? Nu? Ei bine, aa am fcut. M fascina lumina A! Densitatea optic! Noiunea asta ascunde n ea un labirint de enigme, ale cror soluii scap printre degete tocmai cnd crezi c le-ai prins. Ei, i cum n-aveam dect douzeci i d i de ani i duduiam de elan, mi-am zis: e o treab creia merit s-i nchini ntreaga via! sntem de nebuni la douzeci i doi de ani, nu? Nebuni atunci, sau nebuni acum murmur Kemp. Ca i cum cunoaterea i poate da omului vreo satisfacie! Dar pe-atunci nu tiam asta. M-am cufundat ntr-o munc de sclav. Trecuser ase luni de trud i de frmntri, cnd deod tr-una din obscurele crri ale labirintului, ni lumina, ca o flacr orbitoare! Am descop rit un principiu general al structurii pigmenilor i al refraciei o formul, o expresi e geometric cvadridimensional. Prostii, oamenii de duzin, chiar i matematicienii de duzin habar n-au ce nseamn o ecuaie general pentru unul care studiaz fizica molecular! caietele mele, acelea pe care le-a ascuns vagabondul, ai s gseti minuni, miracole! Dar asta nc nu constituia o metod; era doar o idee, care abia trebuia s conduc la el aborarea unei metode, graie creia s reueti bag de seam, fr a modifica nici o propr a materiei (cu excepia culorilor, n unele cazuri) s reduci indicele de refracie al u nei substane solide sau lichide pn la cel al aerului.

Phii! exclam Kemp. Asta-i grozav! Totui, nu prea mi dau seama neleg c n felul acest putea cel mult s capei strlucirea unei pietre preioase, dar pn la a deveni invizibil m ai e cale lung. Exact! Dar gndete-te c nsuirea de-a fi vizibil depinde de aciunea pe care o exerc orpurile vizibile asupra luminii. D-mi voie s ncep de la lucrurile elementare, aa ca i cum nu le-ai cunoate. Asta o s-mi ajute s-i explic mai limpede. tii prea bine c un orp ori absoarbe lumina, ori o reflect, ori o refract, ori are, n sfrit, toate aceste trei proprieti. Dac nici nu reflect, nici nu refract i nici nu absoarbe lumina, corpu

l nu este vizibil. Un obiect oarecare, s zicem o cutie, i apare opac i de culoare roi e, deoarece colorantul rou absoarbe o poriune din radiaia luminoas i reflect restul, a dic tocmai componena roie a spectrului luminos, pe care o percepe ochiul dumitale. Dac nu absoarbe o anumit fraciune din spectru, ci reflect lumina n ntregime, atunci cu tia va fi alb, strlucitoare, aa cum e argintul, de exemplu. Dar o cutie confecionat d in diamant? Ai s vezi c suprafaa ei total n-are s-i absoarb prea mult lumina i nici n e s-o reflecte, dect foarte slab; numai ici-colo, unde faetele au o poziie favorabi l, lumina va fi mai intens reflectat i refractat, dnd impresia aceea de scnteiere, de reflexe sclipitoare i totodat de transluciditate. Ca un fel de reea de lumin Acuma s v edem ce se ntmpl cu o cutie din sticl. Asta nu mai e att de strlucitoare i nici att d izibil ca una de diamant, pentru c de ast dat reflecia i refracia vor fi mai reduse. i seama? Ba chiar, practic vorbind, poi vedea printr-nsa foarte clar. Dar unele so rturi de sticl snt mai uor vizibile dect altele; o cutie de cristal, de pild, va fi m ai bine vizibil dect una fcut din sticl ordinar, de geamuri, nu-i aa? Bun. S mergem m departe.

O cutie din sticl ordinar, foarte subire, va fi greu de vzut ntr-o lumin slab, pentru va absorbi, refracta i reflecta o cantitate foarte mic de lumin. i dac ai s bagi n ap au, mai bine, ntr-un lichid mai dens dect apa, o bucat de sticl incolor, obinuit, ea o s devin aproape invizibil. De ce? Fiindc lumina, trecnd din ap n sticl, nu e dect fo slab reflectat i refractat pe scurt, nu sufer aproape nici o modificare. Astfel, stic la introdus n ap va fi aproape tot att de invizibil cum ar fi gazul de crbuni sau hidr ogenul rspndit n aer. i asta din cauze identice. Da opti Kemp, tot ce-ai spus pn acuma-i foarte clar. Astzi orice elev de coal cu toate chestiunile astea. i acum, Kemp, mai vine un fapt pe care o s-l cunoasc n viitor orice elev de coal. c spargi o bucat de sticl, dragul meu, i o pisezi pn o faci pulbere, ea devine mult ma i uor vizibil n aer dect era bucata ntreag; sticla incolor i transparent s-a prefcu corp alb, opac. De ce? Din pricin c pulverizarea ei a multiplicat enorm suprafeele refringente. Bucata ntreag avea numai dou suprafee, pe cnd pulberea fiecare frm a c rea de a reflecta i refracta raza de lumin care o atinge Pricepi acum de ce lumina nu va izbuti s treac aproape de loc prin pulberea de sticl? Dar dac torni n ap praful sta alb, tii ce se ntmpl cu el? Dispare cu totul! Sticl isat i apa au un indice de refracie aproape egal; adic lumina, trecnd dintr-una n ceal alt, sufer o reflecie i o refracie extrem de mici. Reueti s transformi sticla ntr-un corp invizibil dac o vri ntr-un lichid al crui ice de refracie este identic cu al ei. i, ca s generalizm, un obiect transparent dev ine invizibil ntr-un mediu oarecare dac indicele su de refracie este egal cu al medi ului. i dac stai s te gndeti o secund,

ai s-i dai seama c sticla pisat poate deveni nevzut chiar i n aer, dac indicele ei d racie poate fi modificat astfel ca s-l egaleze pe-al aerului. Cci, atunci, lumina t recnd din aer n sticl nu va mai suferi nici o refracie i nici o reflecie. Da, da fcu Kemp. Dar omul nu-i sticl pisat Nu! Omul e mult mai transparent! Ha! Asta-i o absurditate! i asta o spune un doctor! Vai, cum uit omul toate cele! n zece ani ai uitat toat f izica pe care-ai nvat-o? Ia gndete-te puin la obiectele fr numr care de fapt snt tr nte, dar nu par astfel. Hrtia, de pild, este fcut din fibre transparente, aa-i? De ce , atunci, e alb i opac? Numai din aceeai pricin pentru care i pulberea de sticl e alb pac. Unge cu ulei o hrtie alb, adic umple cu ulei spaiile dintre fibre, aa nct doar c dou suprafee s mai rmn refringente, i hrtia va deveni transparent ca sticla! i nu tia, dar i fibrele de bumbac, de n, de ln, de lemn, ba chiar i oasele, Kemp, carnea, prul, Kemp, unghiile i nervii! ntreaga main uman este de fapt alctuit din esuturi t ente, incolore, cu excepia hemoglobinei i a pigmentului din pr. Uite ce puin ne treb uie ca s ne putem vedea unii pe alii! n cea mai mare parte a lor, fibrele din carei constituit o fiin vie nu snt, la drept vorbind, mai opace dect apa. Desigur, desigur! exclam Kemp. Chiar noaptea asta m gndeam la larvele marine i la petii gelatinoi. Aha, acum mai vii de-acas! Toate astea le cunoteam i le purtam n minte cam la un a

n dup ce prsisem Londra, adic acum ase ani. Dar le pstram pentru mine. Eram nevoit s l crez n nite condiii ngrozitoare. Hobbema, profesorul meu, era un escroc tiinific, un h o de idei, m spiona ntr-una! Cunoti, cred, escrocheriile din lumea tiinific.

Pur i simplu, n-aveam chef s-mi public descoperirea i s mprtesc cu el succesul cercet r mele. mi continuam lucrrile; m apropiam cu pai repezi de transpunerea formulei mel e n practic, n realitate. N-am spus nimnui nimic, pentru c doream ca descoperirea mea s apar n lume ca un trsnet, doream s devin celebru dintr-o singur lovitur! Am abordat din nou problema pigmenilor, ca s pun la punct unele lacune, i la un moment dat, fr i ntenie, absolut ntmpltor, am fcut o descoperire de ordin fiziologic. i anume? Pigmentul rou al sngelui poate fi decolorat, poate ajunge incolor, nelegi, fr sreze vreuna din funciile lui! Kemp scoase un strigt de uimire. Nu-i venea s-i cread urechilor. Omul Invizibil se ridic i ncepu s se plimbe prin ncpere. Ai de ce s te miri. mi amintesc de noaptea aceea. Era trziu de tot, peste zi m sti nghereau tot felul de studeni idioi, care cscau gura, aa c lucram noaptea, uneori pn-n zori. Ideea mi-a nvlit n minte dintr-o dat, n toat splendoarea i complexitatea ei. Era singur, n laboratorul cufundat n linite, scldat n lumina strlucitoare i plcut a lm lte mi spuneam: E cu putin s faci ca un animal un esut s devin transparent! E cu faci i invizibil! Invizibil n ntregime. Doar pigmenii prului Dar stai! i eu a putea s in invizibil! am strigat deodat, dndu-mi seama ce nsemna s fii albino i s tii ce tiam . Gndul sta m-a copleit. ntrerupnd analiza la care tocmai lucram, m-am dus la fereast r i am privit cerul nstelat. Repetam ntr-una: A putea deveni invizibil! S realizezi un asemenea vis nseamn s depeti magia! i-mi fuream o viziune magic, e nici o ndoial nu venea s-o tulbure, asupra

a ceea ce poate reprezenta asta pentru un om. Mister, putere, libertate absolut Nu ntrezream nici un fel de piedici. Gndete-te i tu! Eu, un asistent jerpelit, srac lipi t pmntului, cu posibiliti ngrdite, care-mi scoteam sufletul cu nite dobitoci de studen dintr-un colegiu provincial, eu a fi putut deveni un om invizibil! Te ntreb, Kemp, dac dumneata Dar cine, spune-mi te rog, cine nu s-ar fi druit trup i suflet unei id ei cu asemenea perspective? Trei ani am muncit. i de ndat ce biruiam cte un munte de dificulti, din vrful lui ntrezream un altul. Noianul de detalii, de mruniuri! Exaspe ea! Un profesor, un belfer de provincie, care te iscodete ntr-unaEi, cnd ai de gnd s- ublici cercetrile alea? Asta era venica lui ntrebare. i studenii, i piedicile material ! Trei ani de zile am dus viaa asta! i, dup trei ani de tain i de chin, mi-am dat seama c era imposibil s-mi desvresc a. Imposibil. De ce? ntreb repede Kemp. Lipsa de bani! fu rspunsul. Griffin se ndrept spre fereastr. Se ntoarse brusc. L-a jefuit pe btrn, l-am jefuit pe taic-meu. Banii nu erau ai lui, i s-a omort. XX. N CASA DE LNG GREAT PORTLAND STREET Tcut, Kemp privi o clip silueta fr cap din cadrul ferestrei. Apoi, strfulgerat de un gnd, tresri, se ridic, l apuc pe Griffin de bra i-l ndeprt iute de la geam. Eti obosit, i eu stau jos, pe cnd dumneata te plimbi. Aeaz-te pe scaunul meu.

Se interpuse ntre Griffin i fereastra cea mai apropiat. Un timp, Omul Invizibil rmase tcut. Pe neateptate, i relu firul povestirii: Cnd s-a ntmplat asta, eu prsisem de ctva vreme colegiul din Chesilstowe. Era n ie, anul trecut. Am nchiriat o camer la Londra, ntr-o mahala ru famat, de pe lng Great Portland Street. O ncpere spaioas, nemobilat, ntr-o hardughie drpnat, cu odi de n urnd, odaia s-a umplut cu aparatele pe care le cumprasem din banii btrnului. Lucrrile mele naintau acum cu repeziciune, cu succes, apropiindu-se de sfrit. Am fost la nmo rmntarea tatlui meu. Dar mintea mi era prea adncit n preocuprile mele, aa nct n-am deget ca s-i salvez onoarea. mi amintesc nmormntarea. dricul ieftin, ceremonia mize r, coasta de deal, btut de vnt i de ger, i btrnul lui prieten de la colegiu, care a c t o rugciune peste sicriu un btrnel jerpelit, pmntiu i grbovit, care avea un guturai

anic. mi amintesc cum m-am ntors n casa pustie, trecnd prin meleagurile peste care odi nioar se ntindea satul. Ce rmsese acum din ele? O aduntur de ziduri blate i corcite e antreprenori care ncercau s le prefac ntr-o hd parodie de ora. Pretutindeni, uliele pierdeau n miriti profanate de mna omului, pline cu grmezi de piatr de zidrie i cu b nalte i ude Parc m vd i acum, o siluet neagr i jigrit, pind pe un trotuar lune i acuma sentimentul acela ciudat de nstrinare, pe care mi-l inspira nfiarea de meschi respectabilitate i de negustorie murdar ce-o cptaser locurile acelea Nu-mi prea de loc ru dup taic-meu. Pentru mine, el fusese victima propriului su s entimentalism prostesc. Frnicia societii mi impunea s asist la nmormntare, dar n re nu aveam nimic comun cu toat treaba asta.

Cum mergeam ns aa, de-a lungul Strzii Mari, mi-a rsrit pentru o clip n faa ochilor i ea vieii mele trecute. M-am ntlnit cu fata pe care o cunoscusem cu zece ani n urm. Pr ivirile noastre s-au ncruciat Am simit c m ndeamn ceva s m ntorc i s-i vorbesc. Era o fiin extrem de banal Toat peregrinarea asta prin locurile copilriei mi prea un vis. Pe atunci nc nu sim am ct snt de singur, nu-mi ddeam seama c am fugit de lume i c m-am retras ntr-un pusti . Eram contient de faptul c-mi pierdusem orice simmnt, dar m gndeam c viaa m fcuse u deertciunea-i fr margini. Cnd m-am ntors n odaia mea. am avut impresia c reintru n realitate. Acolo se gseau lucrurile care mi-erau apropiate, pe care le iubeam. Acolo m ateptau aparatele, ae zate n ordine, m ateptau experienele i nu mai aveam de ntmpinat nici o dificultate, r de punerea la punct a amnuntelor. Mai devreme sau mai trziu am s-i expun, Kemp, toat metoda, care-i destul de comp licat. Acuma nu-i nevoie s intram n detalii. n cea mai mare parte, cu excepia ctorva c hestiuni pe care am preferat s le memorizez, ntregul proces este consemnat n cifre, n caietele acelea pe care le-a ascuns vagabondul. Trebuie s-l urmrim i s-i lum caiete le. Faza principal se reduce la att: obiectul transparent, cruia vrei s-i reduci ind icele de refracie, este aezat ntre dou surse de radiaii, care eman un soi de vibraii e erice; despre vibraiile astea am s-i vorbesc mai pe larg alt dat. Nu, nu snt raze Rntg n; nu tiu dac undele astea ale mele au fost descrise, dar pot afirma c snt destul de bine perceptibile. nainte de toate aveam nevoie de dou dinamuri mici; mi le-am fa bricat dintr-un motor obinuit, cu benzin. Prima experien am efectuat-o cu o bucat din tr-o estur de ln alb.

Era ntr-adevr cea mai stranie privelite s vezi estura aceea moale i alb fluturnd n ea acestor fulgere eterice i apoi mistuindu-se ca o fie de fum i disprnd! Nu puteam s-mi cred ochilor. Fcusem eu asemenea vrjitorie? Am ntins mna n gol. Buc ata de ln era acolo i avea aceeai consisten ca totdeauna. Cu micri stngace am pipit am aruncat-o pe podea. A trebuit s cam dibuiesc pn s-o gsesc din nou. Dup asta a urmat o experien i mai stranie. Deodat aud n spatele meu un mieunat. M orc i vd afar, pe capacul cisternei, o pisic alb, jigrit i tare murdar. Mi-a fulgera gnd prin cap. Toate snt pregtite, draga mea, i te ateapt, mi zic n sinea mea. i, d fereastr, o deschid i chem ncetior pisica. A venit frumos nuntru, ba chiar a nceput s arc, ce vrei, era lihnit de foame, sraca de ea! I-am dat puin lapte. Toat hrana mea s e gsea ntr-un dulap din colul odii. Dup ce-a but laptele, s-a apucat s-mi adulmece oda a de jur mprejur, cu intenia evident de a se stabili la mine. estura invizibil peste c are a nimerit a cam intrigat-o: s fi vzut cum se zbrlea la ea i cum scuipa! Am aezato comod, pe perna patului meu, aveam un pat cu rotile, i i-am uns blana cu unt, c a s-o fac s se spele. i ai supus-o experienei? Am supus-o experienei. Dar ca s oblici o pisic s nghit droguri, nu-i treab uoar experiena a dat gre. A dat gre? Cel puin n privina a dou elemente: ghearele i materia aceea pigmentat cum i zi re se gsete n fundul ochiului la pisici. Ei, cum i zice? Tapetum. Aa, tapetum. Asta n-a mers. Dup ce i-am dat substana decolorant pentru pigmentul s anguin i

i-am fcut i alte cteva operaii necesare, i-am administrat mei nite opium, ca s-o adorm i am aezat-o pe aparat, cu pern cu tot. i cnd s-a evaporat n ntregime, pierind din a, au mai rmas ochii ei, sticlind n aer ca dou stafii. Curios! Nu pot s-mi explic cauza. Bineneles, avusesem grij s-o bandajez i s-o fixez bine, c n-a pit nimic. Dar s-a trezit pe cnd mai era nc vizibil aa, cam ca o cea i lie cu disperare. Tocmai atunci bate cineva n u. Era o btrn de la parter, care m bnu ractic vivisecia. O baborni nenorocit, cu creierii murai de butur, care n-avea pe lume dect o pisic. Am luat repede puin cloroform i, dup ce-am adormit iari javra, am deschi ua. Parc-auzii nite miorlituri pe-aici! mi zice baba. N-o fi ma mea?Probabil c ledin alt parte, i rspund eu, foarte politicos. Nu prea voia s m cread baba. Se tot cz s trag cu ochiul prin odaie. Tare curios trebuie s se fi prut brlogul meu: pereii goi i ferestrele fr perdele, patul pe rotile, motorul, care mai trepida nc, licrirea celo r dou puncte luminoase i mirosul acela slab de cloroform, care plutea n aer. n cele din urm, n-a avut ncotro i a trebuit s plece. Ct a durat toat afacerea? ntreb Kemp. Experiena asta, trei sau patru ore. Cel mai greu s-au topit oasele, tendoanele, es utul adipos i vrfurile perilor colorai. i, cum i-am mai spus, stratul acela de pe cor oid, fiind alctuit dintr-o materie dur i foarte iridiscent, nu s-a volatilizat de loc . Se nnoptase de-a binele cnd am isprvit; nu se mai deslueau dect ochii ntunecai i arele. Am oprit motorul. A trebuit s bjbi destul pn s gsesc animalul. I-am tras o lovi ur: nimic. Zcea nc n nesimire. I-am desfcut legturile, l-am lsat s doarm pe perna m-am trntit pe pat,

mort de oboseal. Nu izbuteam s adorm. Zceam n netire, cu ochii deschii. Prin cap mi mi au mii de gnduri nebuloase, fr noim. Repetam iari i iari n minte experiena Cu cre tai, visam c lucrurile din jurul meu se destram, se pierd n cea, se fac nevzute, pn tul, chiar i pmntul de sub picioare, ncepe s se mistuie Am czut ntr-un comar din ace rele, oribile. Pe la vreo dou, pisica a nceput s-mi miaune prin cas. Am ncercat nti slinitesc cu vorba, dar, vznd c nu merge, m-am hotrt s-o gonesc. mi amintesc ct de zg it am fost cnd am aprins lampa i am dat peste ochii aceia rotunzi, de un verde strl ucitor, care pluteau n aer A fi vrut s-i dau pisicii puin lapte, dar nu mai aveam o p ictur. Nu voia s se liniteasc cu nici un chip, sttea la u i miorlia. Am ncercat sca s-o dau afar pe fereastr, dar nu se lsa prins. Mereu disprea i mieuna ntr-una, din oate ungherele odii. n cele din urm am deschis geamul i am fcut zgomot, ca s-o gonesc . O fi ieit ea ntr-un trziu. De-atunci n-am mai vzut-o. Apoi, Dumnezeu tie de ce, mi-am amintit iari de nmormntarea tatlui meu, pe coasta aceea de deal lugubr i btut de vnturi. Se lumina de ziu. Vznd c nu se lipete somnul e, am ieit, am ncuiat ua i am nceput s hoinresc cu noaptea n cap. Vrei s spui la ora aceasta exist liber pe lume o pisic invizibil? ntreb Kemp. Dac n-o fi omort-o cineva, de ce nu? Da, sigur, de ce nu? Continu, n-am vrut s te ntrerup. Dup toate probabilitile, a fost omort. Patru zile mai trziu, tria nc i se nc rele pe Great Tichfield Street; tiu asta, fiindc am vzut adunat acolo o mulime de oam eni care nu puteau pricepe de unde vine mieunatul acela jalnic Rmase tcut cteva clip e. Apoi i

relu monologul: mi amintesc pn n cel mai mic amnunt dimineaa aceea care a precedat mom ntul experienei decisive. Cred c am urcat n susul strzii Great Portland. Da, aa trebuie s fi fost, deoarece mi amintesc c am zrit barcile din strada Albany i nite soldai clri care ieeau de-a cele din urm m-am trezit pe cretetul lui Primrose Hill, scldat n razele soarelui; m s imeam ru i eram stpnit de o senzaie ciudat. Era o zi nsorit de ianuarie, una din zil celea geroase, dar senine, care anul acesta au precedat ninsoarea. Creierul meu obosit ncerca s se orienteze, s urzeasc un plan de aciune. M-a surprins constatarea c acum, cnd strdania mea fusese ncununat de succes, real izarea ei mi aprea cu totul lipsit de interes. Adevrul este c ncordarea supraomeneasc care trisem timp de aproape patru ani de munc nentrerupt m fcuse incapabil de orice si

mire. Eram extenuat, apatic; zadarnic ncercam s-mi recapt entuziasmul de la nceputul cercetrilor mele, pasiunea aceea de a cerceta, care m mpinsese pn la a pta cu noroiul dezonoarei btrneea tatlui meu. Nu m mai interesa nimic. mi ddeam ns bine seama c er o stare trectoare, datorit surmenajului i nesomnului. tiam c drogurile sau odihna mi vor ajuta s-mi recapt energia. Un singur gnd limpede mi slluia n creier: opera mea trebuie dus pn la capt! Era de ideea mea fix. i trebuia s-o fac curnd, pentru c banii mi erau pe sfrite. Am ncep s privesc n jurul meu. Pe deal se zbenguiau copii, supravegheai de nsoitoarele lor. A m ncercat s-mi reprezint superioritatea fantastic pe care ar putea s-o aib un om inv izibil n lumea asta. ntr-un trziu m-am trt pn acas, am mbucat ceva, mi-am administra oz mare de stricnin i m-am culcat mbrcat, pe patul nefcut Stricnina e un tonic

grozav, Kemp, i reuete, nu glum, s scoat moleeala dintr-un om E Diavolul curat, rosti Kemp. Epoca paleolitic ntr-o fiol. M-am trezit nviorat, ntr-o stare de excitaie nervoas. Cunoti starea asta? O cunosc. Cineva btea de zor n u. Era proprietarul meu, un btrn polonez. Purta pe el un caf cenuiu i-i tra picioarele n nite papuci slinoi. A nceput s-mi pun tot soiul de nt chiar s m i amenine. Chinuisem o pisic n noaptea aceea, tia el prea bine! (Se vede c ornia plvrgise.) Dorea neaprat s cunoasc amnuntele n legtur cu fapta-mi infam. i u legile din ara asta, care pedepsesc foarte aspru practica viviseciei. Dac au s-l t rag cumva pe el la rspundere pentru asta? Am dezminit povestea cu pisica, dar omul nu s-a lsat cu una, cu dou i s-a luat de mine pe alt tem: cum c trepidaiile motorului cuturau toat casa. Asta, ntre noi fie vorba, era adevrat. Mi s-a vrt n odaie, iscodind peste tot cu ochii, pe deasupra ochelarilor lui nemeti, cu ram de argint. M fulger d eodat un gnd teribil: sta ar putea s surprind ceva din secretul meu! ncerc s m streco re el i sursa de radiaii pe care-o njghebasem. Micarea asta i-a aat i mai mult curioz tea. M-a luat iari la interogatoriu: cu ce m ocup eu? De ce triesc att de izolat, de ascuns? E legal ceea ce fac? Nu-i cumva periculos? Doar nu pltesc o para chioar pe ste chiria obinuit! i s nu uit c stau ntr-o cas care a fost ntotdeauna foarte respect l, dei e situat ntr-un cartier ru famat. Am nceput s-mi ies din fire. Car-te de-aici g eu. A protestat, a bombnit ceva n legtur cu dreptul lui de-a intra n odile chiriailo Dar eu, fr s mai lungesc vorba, l apuc de guler i-au cam prit btrnului oasele ide-a berbeleacul

n propriul lui coridor. Trntesc ua, o ncui i m aez pe un scaun. Tremuram de furie din ap pn n picioare. Ctva vreme, btrnul a fcut pe afar un trboi, de-a sculat toat casa-n picioare, da l-am luat n seam. n cele din urm s-a crat. Numai c acest incident a cam precipitat mersul lucrurilor. Nu tiam ce are de gn d i nici mcar ce-ar fi avut dreptul s fac. S m mut n alt parte, ar fi nsemnat s pie mult vreme. i, de altfel, nu mai aveam dect vreo douzeci de lire, n bun parte depuse la banc, aa c nu-mi puteam ngdui cheltuiala unui mutat. S m fac nevzut! Era o ispit re nu puteam rezista! Dar dup asta ar fi urmat o anchet, o percheziie a odii La gndul c opera mea putea fi descoperit sau ntrerupt tocmai acum, cnd atinsesem d esvrirea, simeam c m apuc furia. Am pornit la aciune; cu cele trei caiete ale mele su ra i cu carnetul de cecuri n buzunar toate astea au rmas acum n mna vagabondului acel ia m-am dus la cel mai apropiat oficiu potal i le-am expediat pe adresa unui birou d in Great Portland Street, care primete scrisori i colete la post-restant. Ieind din cas, ncercasem s nu fac nici un zgomot. La ntoarcere, l vd pe proprietarul meu c urc ptil treptele, m auzise pesemne cnd am nchis ua. Ce-a mai srit, ca ars, n lturi, cnd simit c umblu n urma lui! Era o plcere s-l vezi Trec pe lng el. Se holbeaz la mine e ochi ct cepele. Intru n odaie i trntesc o dat ua, de se cutremur toat hardughia. B s-a apropiat cu fric de ua mea. A stat puin, s-a codit, pe urm a cobort scrile. Din ac el moment am nceput s-mi fac preparativele. n seara i apoi n noaptea aceea s-a petrecut totul. M aflam nc sub stpnirea senza e grea i de ameeal, datorit substanei decolorante a pigmentului sanguin pe care o ngh m,

cnd am auzit nite bti insistente n u. Apoi tcere, apoi nite pai care se ndeprtau

revenit dup scurt vreme. Iari bti. Cineva ncerca s strecoare o hrtie albastr pe sub ns de un acces de furie, m-am ridicat i am deschis larg ua. Ce este? am ntrebat. Era proprietarul, care-mi aducea un ordin de evacuare, sau aa ceva. mi ntinse hr tia Ei, dar se pare c observase ceva tare ciudat la minile mele, fiindc imediat i-a r idicat ochii s-mi vad mutra i a rmas ncremenit, cu gura cscat. Din gtlej i-a ieit un fel de urlet nearticula A scpat din mn luminarea, cu somaie cu tot, i a luat-o la fug, mpleticindu-se prin cor dorul ntunecat. Am ncuiat ua i m-am ndreptat spre oglind. Privindu-m, i-am neles groaza Faa mea b, alb ca marmura. M-am chinuit ngrozitor. Nu m ateptam s sufr att. O noapte de torturi i de spaime, e greuri, de leinuri. Pielea m ustura, de parc stteam pe jratic, i ntreg corpul mi a Dar mi-am ncletat dinii i am rbdat totul, fr s m clintesc din loc. Acum nelegeam rlise pisica att de jalnic nainte de i-am dat cloroform. Din fericire, locuiam sing ur n camer i nu-i psa nimnui de mine. Din cnd n cnd oftam, gemeam, vorbeam de unul si r. Dar nu m-am lsat ntr-un trziu, mi-am pierdut cunotina. M-am trezit n ntuneric. mi trecuser durerile, dar eram stors de vlag. Credeam c-mi dau sfritul; ei i, puin mi psa! Niciodat n-am s uit zorii acelei diminei i senzai z care m-a cuprins cnd mi-am pus minile n faa ochilor. Preau fcute din sticl fumurie. msur ce afar se lumina mai tare, minile mi apreau din ce n ce mai diafane, mai subir ele din urm puteam s vd prin transparena lor toat dezordinea ngrozitoare din odaie Am is ochii, dar i

pleoapele se fcuser strvezii. Membrele deveneau sticloase, oasele i arterele ncepeau s se piard n cea, s dispar. Cei din urm s-au fcut nevzui nervii mici i albi. Scr dar nu m micm din loc n cele din urm, se mai vedeau doar vrfurile unghiilor materie rt albe-strvezii, i o pat cafenie de pe degete urma unui acid. M-am ridicat cu greu n picioare. La nceput m simeam neputincios ca un prunc doar nu puteam s pesc cu nite picioare pe care nu le vedeam! M simeam slbit i m chinuia me cumplit. M-am trt pn-n dreptul oglinzii de brbierit. Nu vedeam nimic n oglind, nim altceva dect dou pete: de pigment, foarte slabe, mai strvezii ca ceaa, care mai rmsese r n dosul retinei. Am simit nevoia s m apuc cu minile de mas i s-mi lipesc fruntea d ind. Mi-a trebuit un efort supraomenesc al voinei ca s m smulg i s m trsc napoi la ap Trebuia s nltur i acele ultime urme vizibile. n sfrit, m-am culcat, dup ce mi-am tra n cearaf peste ochi, ca s-i feresc de lumin. Am dormit toat dimineaa. Pe la prnz m tre ete un ciocnit n u. mi recptasem puterile. M ridic n capul oaselor i trag cu urech a uotea n dosul uii. Sar n picioare i, cutnd s fac ct mai puin zgomot, m apuc s ele aparatului i s le mprtii prin odaie, ca s fac imposibil reconstituirea lui; Btil nteeau. Auzeam acuma distinct glasul proprietarului i nc dou glasuri. ndat, strig s ctig timp. Nimerind peste zdreana aia de ln i peste perna invizibil, le-am luat i aruncat pe fereastr. Or fi czut pesemne pe capacul cisternei. n clipa n care deschi deam fereastra, ua a trosnit din toate balamalele. Cineva o mpingea ntr-una, ncercnd s sparg broasca. Dar lactele puternice, pe care fie montasem cu cteva zile nainte, au rezistat.

Obrznicia lor m-a scos din fire. Tremurnd de furie, am continuat n grab s rvesc toate crurile. Am ngrmdit n mijlocul camerei nite hrtii, paie, carton de mpachetat tot ce era bu e ars, i am dat drumul la gaz. Ua era zguduit de nite lovituri stranice. Nu reueam s g sc chibriturile. De furie, izbeam cu pumnii n perei. Am nchis gazul, am ieit pe fere astr, mpingnd puin oblonul n urma mea, i m-am cocoat pe capacul cisternei. Voiam s v avea s se ntmple. Fiind invizibil, eram n perfect siguran. in minte c fremtam de fu p ce-au spart o scndur i au smuls belciugele lactelor, agresorii au aprut n cadrul ui arg deschise. Proprietarul era nsoit de cei doi fii vitregi ai lui doi gligani de v reo douzeci i trei, douzeci i patru de ani. n spatele lor i ntindea gtul vrjitoarea btrn de la parter. i poi imagina figurile lor, cnd au gsit camera goal Unul dintre derbedei s-a repez t la fereastr, a deschis-o larg i s-a uitat afar. Mutra-i brboas, cu ochi iscoditori, cu buze groase se oprise la dou degete de faa mea. Era ct pe-aci s-i ard una n mutra

aia imbecil, dar mi-am stpnit pumnul ncletat. Privea de-a dreptul prin mine. La fel au privit i ceilali, venind lng el. Apoi bt rnul s-a aplecat i i-a vrt capul sub pat: nimic. S-au repezit cu toii la dulap: iari ic. S-au ciorovit mult vreme, n idi i n cockney22. n cele din urm au ajuns la concluz c nu se putea s le fi rspuns eu dinuntru, c li s-o fi prut doar. Mnia mea se topise, f loc unui sentiment de mndrie extraordinar: iat-m stnd afar, de nimeni tiut, i privin a aceti patru oameni intrase i babornia nuntru i-i rotea bnuitoare ochii de jur mp

ca o pisic aceti oameni care se czneau s ptrund enigma existenei mele Pe ct mi-am putut da seama din limbajul lui poliglot, am neles c proprietarul er a de acord cu btrna, care susinea c m ocupam cu vivisecia. Bieii l contraziceau, zeasc stlcit, i pretindeau c a fi electrician, invocnd ca dovad dinamurile i emito radiaii. ncepuser cu toii s cam dea din col n col, fiindc se temeau de ntoarcerea m dup cum mi-am dat seama mai trziu, zvoriser ua de la intrare). Babornia a inut i ea se uite n dulap i pe sub pat. Un alt chiria un zarzavagiu, care mprea camera vecin un mcelar apru pe palier; l-au chemat nuntru i s-au apucat s-i toarne diverse aiureli mi fulger deodat prin cap ideea c dac emitoarele mele att de ciudate la nfiar a unui individ perspicace i bine pregtit, secretul meu ar putea fi n mare msur dezvlui t. Pndesc un prilej favorabil, trec pe pervazul ferestrei, sar n camer i, ocolind-o pe btrn, m reped la cele dou dinamuri care erau aezate unul peste cellalt, i-l trnte cel de deasupra. Am reuit n felul sta s distrug amndou aparatele. Ce mutre ngrozite a fcut! i, pe cnd cei din odaie ncercau s se dumireasc asupra exploziei, m-am strecurat coridor i am cobort tiptil scrile. Am intrat ntr-o sufragerie i i-am ateptat s vin jos. Fceau tot felul de presupuner i i aduceau la argumente cu duiumul; erau ns cam dezamgii, fiindc nu gsiser monstruo a care se ateptau. Unde mai pui c se simeau i puin ncurcai: din punct de vedere legal, poziia lor fa Ide mine era destul de delicat. Cnd au cobort la parter, m-am strecurat din nou sus. cu o cutie de chibrituri, i am dat foc maldrului de hrtii i de lesturi; am mai ngrmdit acolo scaunele i aternutul,

am dat drumul gazului i, cu ajutorul unui tub de cauciuc, l-am dirijat asupra flcri lor. i ai dat foc casei? exclam Kemp. Am dat foc casei ! Era singurul mijloc de a face s mi se piard urma ! i apoi, cas a era asigurat, fr ndoial Am desfcut ncet zvoarele uii de la intrare i am ieit n nvizibil ! Abia acuma ncepeam s-mi dau seama de avantajul extraordinar pe care mil oferea noua mea nsuire. n minte mi ncoleau cu miile planurile unor aciuni temerare, igantice, pe care acuma puteam cuteza s le ntreprind. XXI. N OXFORD STREET

Cnd coborsem prima dat scrile, am ntmpinat o dificultate neateptat, datorit fapt c nu-mi vedeam picioarele; ntr-adevr, m-am poticnit de vreo dou ori i, cu o stngcie su prinztoare, am reuit s apuc balustrada. Acuma, cnd am ajuns pe trotuarul drept, m nva s merg destul de bine, pentru c-mi impusesem s nu m uit n jos. Ce s-i spun, starea mea sufleteasc era exuberant ! ncercam senzaia unui om cu ochi buni, care s-ar fi trezit n ara orbilor! Simeam o poft nebun s fac farse, s sperii oa enii, s-i bat pe spate, s le arunc plriile din cap ntr-un cuvnt, s triesc din plin s mea extraordinar. Dar abia ieisem n Great Portland Street (locuina mea se gsea n vecintatea magazinu lui aceluia mare de pnzeturi de pe-acolo), cnd deodat primesc n spate o lovitur, s m d , nu alta, nsoit de un zdrngnit de sticle ciocnite. M-ntorc i vd un om care cra un c ifoane. Se uita, srmanul, uluit la sticlele lui. Dei izbitura m durea, nu glum, mutr a lui prostit mi s-a prut

att de comic, nct am rs n gura mare. n coul sta s-a bgat Dracu! am strigat eu, i din mini i l-am ridicat n aer, cu sifoane cu tot. lsat s-i iau coul, fr nici o mpotr . Dar un idiot de birjar, care sttea n faa unei crciumi, s-a repezit s prind coul, egetele lui ntinse m-au lovit dup ureche cu o cruzime barbar. I-am trntit birjarului

coul n cap, cu zgomot are. n jurul meu, vzduhul s-a umplut de ipete, a nceput forfote ala pailor, oamenii ieeau din prvlii, trsurile se opreau din mers Mi-am dat seama c m m ntr-o situaie periculoas ir kblestemndu-mi dobitocia, m-am lipit cu spatele de vitr ina unei prvlii, cu gndul s m strecor afar din toat nvlmeala asta. M temeam c n u prins la nghesuial, i atunci a fi fost n mod inevitabil descoperit. Am mbrncit un b de la o mcelrie din fericire, putiul nu s-a ostenit s se ntoarc pentru asemenea flea m-am furiat pe dup trsura birjarului. Nu tiu ce s-a mai ntmplat acolo. Am traversat epede strada, care spre norocul meu nu era aglomerat, i, fr s-mi pese pe unde apuc, a m pornit-o la drum. n urma incidentului cu birjarul, ncolise n mine teama de a nu fi descoperit. M-am pierdut n valul e oameni care se mbulzesc n fiecare dup-amiaz e Oxf ord Street. Am ncercat s intru n mulime, dar aglomeraia era prea mare, i peste cteva m nute clciele mele unseser numai rni. Arn cutat s merg pe marginea drumului, prin anul scurgere, dar pavajul Aera prea zgrunuros pentru tlpile mele, care m dureau. Pe de asupra, oitea unei cabriolete care mergea agale m-a lovit zdravn n omoplat, amintin du-mi c mai primisem acolo un ghiont serios. M-am ferit din drumul unei trsuri, am evitat cu micare pripit, un crucior de copil i m-am trezit n spatele cabrioletei. Mi -a venit atunci o inspiraie fericit, salvatoare: s m in pe urma trsuricii,

care nainta ncetior. Tremuram i m miram de ntorstura pe care o luase aventura mea; pot spune chiar c nu tremuram numai, ci drdiam de-a binelea. Ia nchipuie-i, s fii gol puc r-o zi senin de ianuarie ! Pojghia de noroi care acoperea strada era aproape ngheat. Astzi m mir cum de-am putut fi att de idiot, dar uite c pe-atunci, totui, nu-mi trecu se prin cap c, transparent sau nu, eram supus intemperiilor i tuturor consecinelor respective ! Pe neateptate, mi vine o idee strlucit. Ocolesc n fug trsura i m urc n ea i a drdind i. smiorcindu-m erau primele semne de rceal cu spatele plin de lovituri, ca fceau din ce n ce mai simite, am cltorit n trsur de-a lungul strzii Oxford, pn du m Court Road. Starea mea sufleteasc era cu totul opus aceleia cu care m avntasem n lu me abia cu zece minute mai nainte. ntr-adevr, nu era uor s fii invizibil ! Singurul gn d care m stpnea acum era cum s fac s ies din ncurctura n care m bgasem. Ne croiam cu greu drumul prin dreptul lui Mudies23, cnd deodat o cucoan deirat ch em trsura. inea n mn vreo cinci-ase cri, cu etichete galbene. Am srit jos, tocmai l ca s nu m ciocnesc cu ea. n sritura mea, am scpat ca prin urechile acului de roile unu i vagon de tramvai. Am luat-o n sus, spre Bloomsbury Square, intenionnd s tai drumul pe la nord de muzeu, ca s ies ntr-un cartier mai linitit. Eram rcit cobz, i absurdita tea situaiei mele m enerva ntr-un aa hal, nct alergam i plngeam. Cnd am ajuns n pia Societii farmaceutice, un cotei alb, care tocmai o zbughise afar din cldire, s-a luat dup mine, adulmecnd ntr-una.

Pn atunci nu-mi ddusem niciodat seama c pentru un cine nasul reprezint ceea ce pentru m reprezint ochiul. Cinii percep micrile unui om graie simului olfactiv, aa precum cei din specia man percep aparena vizibil a acestui om. Ei, i ncepe javra asta s latre i s ar, artnd, dup cum nelegeam eu prea bine, c e contienta e existena mea! Am traversa Great Russel Street, uitndu-m mereu napoi, i am strbtut o bucat din Montague Street, p e mi-am dat seama ncotro m ndreptam. Deodat, vntul mi aduce la ureche o frntur de cntec. M uit n lungul strzii i vd de oameni care naintau dinspre Russel Square; erau costumai cu bluze roii i purtau s tindardul Armatei Salvrii24. Nu puteam spera s m strecor printr-o mulime att de compa ct, alctuit att din entuziati care cntau n mijlocul drumului, ct i din gloata de pe are, care-i btea joc de ei. Dar nici s fug napoi nu voiam, mi-era team s m ndeprtez cas, i atunci am luat instantaneu o hotrre: m-am urcat n grab pe treptele albe ale un ei case din faa grilajului muzeului. M gndeam s rmn acolo pn' ce avea s treac puhoiu meni. Noroc c javra aia de cine s-a oprit, intimidat de vacarmul strzii, a ovit i, rid cndu-i coada, a ntins-o napoi spre Bloomsbury Square. Cu o incontient ironie, manifestanii intonaser imnul Cnd i vom vedea faa ? Mi s-a t c dureaz o venicie pn cnd valul de oameni s-a scurs de-a lungul trotuarului din faa ea. Bum, bum, bum ! rezonana de tunet a tobei m asurzea. La nceput n-am bgat de seam i puti se opriser n dreptul grilajului, lng mine. Ia uite-aici! face unul dintre ei. m

uit ? ntreb cellalt. Uite, b, aicea, la urmele astea de picioare goale. Ca atunci cnd mbli cu tlpile prin noroi. mi arunc i eu ochii n jos i vd c ncii se zgiau la urmele de noroi lsate de tlp goale, pe treptele proaspt splate. Mulimea i nghiontea, aruncndu-i de colo-colo ca pe nite mingi, dar ei nici gnd s se care; blestemata lor curiozitate i inea pe loc. Bum, bum, bum ! Cnd bum, bum i vom vedea bum, bum faa ? Bum, bum!Dac nu s-a urcat oarele goale pe scrile astea, s m stuchi ntre ochi! conchide putiul. i n-a mai venit j os. i i curgea snge dintr-un picior! n cele din urm, grosul mulimii a trecut. DeodatIa uite, ia uite colo, Ted! ip l c dintre cei doi detectivi, cu glasul rguit de emoie. Arta cu degetul exact nspre pic ioarele mele. M uit iari n jos, i ce vd? Conturul picioarelor mi aprea schiat de pic de noroi cu care m stropisem ! O clip am rmas ca paralizat. Ce chestie ! dom'le ! exc lam cel mai mare. Grozav chestie ! Parc-i fantoma unui picior, nu-i aa? St ce st, se c dete i pe urm vine spre mine, cu mna ntins. Un trector s-a oprit locului, s vad ce v atul s prind. S-a oprit i o fat. nc o clip, i putiul m-ar fi atins. Mi-am dat seama eam de fcut. Am naintat un pas Speriat, biatul a dat un ipt i a srit napoi. Iute am f un salt pn sub arcada cldirii nvecinate Dar cellalt puti era destul de iste ca s-mi p urmri micarea. nainte ca eu s fi apucat s cobor treptele i s ajung pe trotuar, golanul revenise din uimire i ncepuse s zbiere ct l inea gura :Au srit picioarele peste zid ! S-au repezit cu toii spre casa vecin, unde au dat de nite urme proaspete de nor oi, pe treapta de jos i pe caldarm. Ce s-a ntmplat? a ntrebat cineva. Picioare ! Ia ! Picioare care umbl !

Toat lumea de pe strad, afar de cei patru urmritori ai mei, se scurgea pe urmele pro cesiunii. Aceast nou revrsare a mulimii m-a oprit i pe mine, dar i-a inut n loc i pe Se strnise un adevrat potop de exclamaii i de ntrebri. Cu preul de-a fi rsturnat un are-mi sttea n cale, am trecut ca fulgerul printre ei i, peste o secund, alergam ct m neau picioarele ; am nconjurat n fug rondul din Russel Square, n timp ce vreo ase-apte indivizi, stupefiai, cscau ochii la urmele lsate de picioarele mele. Nu prea era t imp de dat explicaii, pentru c ntreaga aduntur ar fi fost pe urma mea. De dou ori m-am nvrtit n cerc n jurul unor coluri de strad de trei ori am travers drumul i m-am ntors pe propriile-mi urme i aa, ncetul cu ncetul, picioarele mi s-au n t i noroiul de pe ele s-a uscat, iar urmele au nceput s dispar, n cele din urm m-am op rit, s-mi trag rsuflarea, i mi-am frecat bine picioarele, pn mi le-am curat. n felul dispreau toate indiciile. Din toat ceata urmritorilor mei nu mai rmsese dect un grup de vreo doisprezece oameni ; cu nite mutre uluite, studiau urma unui picior gol ( mai clcasem i ntr-o bltoac din Tavistock Square), o urm de picior la fel de singuratic de enigmatic pentru ei, precum fusese pentru Robinson Crusoe solitara lui descop erire. Alergtura asta m nclzise ntructva. Am pornit cu ceva mai mult curaj prin labirintu l strduelor puin umblate, care se ntretiau n toate sensurile prin cartierul acela. Spi narea mi nepenise i m durea, iar gtlejul m ustura att de adnc se nfipseser deget lui! Nu mai vorbesc de pielea gtului, plin de zgrieturi lsate de unghiile acestor de gete! Ct despre picioare, parc se jupuise pielea de pe ele i, pe lng toate, mai i chio am, pentru c m tiasem la un deget. Zrind un orb care se apropia de mine, am fugit la timp, aa,

tr-grpi, cum am putut. Ce vrei, m temeam de intuiia lui subtil ! O dat sau de dou o ciocnit din ntmplare de cite un trector. Auzind nite njurturi care veneau din vzduh, mul rmnea locului, nmrmurit. Deodat am simit pe fa ceva moale, catifelat ; peste grd care nimerisem se lsa ncet un vl subire de nea. Prinsesem o rceal zdravn i, orict m , nu m puteam mpiedica s strnut din cnd n cnd. Dar cinii Ah, fiece cine care-mi ie se apuca ndat s adulmece curios, cu botul ntins dup mine Ei bine, m aduceau la dispera e! Cineva a nceput s alerge. Dup el ali civa, apoi mai muli. Oameni n toat firea i fugeau de-a valma, strignd prin mijlocul strzii. Ardea undeva. Parc fugeau n direcia locuinei mele! ntorc capul i vd n josul unei strzi o trmb de fum negru, care se ngr deasupra acoperiurilor i a firelor de telefon. Eram ncredinat c arde locuina mea; hain ele, aparatele, tot ce agonisisem, totul zcea acolo, n flcri! Salvasem numai carnetu

l de cecuri i cele trei volume de nsemnri, care m ateptau la biroul din Great Portlan d Street. Dac a existat vreodat un om care i-a necat singur corbiile, apoi eu eram ac ela! Ardea toat casa, din temelii Omul Invizibil fcu o pauz i rmase pe gnduri. Kemp privi nervos pe fereastr. Da, fcu el, continu! XXII. LA OMNIUM

Aadar, viaa asta nou, la care sunt i acuma condamnat, a nceput n ianuarie, o dat rimul viscol, i, culmea! ninsoarea, depunndu-se pe mine, m ddea n vileag! Eram istovi t, tremuram de frig,

gemeam de durere i m simeam ngrozitor de nenorocit. i, apoi, nu eram dect pe jumtate c nvins c snt ntr-adevr invizibil. Nu aveam nici un adpost, nici un ajutor. Nu exista n lumea ntreag nici o fiin omeneasc n care s fi putut avea ncredere. Dac a fi destin secretul meu, ar fi nsemnat s m trdez singur i s devin un specimen de panoram, o cur itate de blci i, cu toate astea, fusesem la un moment dat aproape gata s-l opresc pe primul trector i s m las n voia ndurrii lui. tiam ns prea bine ce spaim, ce reac me i de brutalitate ar fi strnit ncercarea mea de capitulare! Ct vreme am rtcit pe str , n-am putut njgheba nici un plan de aciune. Singura mea nzuin era s m adpostesc de n oare, s m nvelesc cu ceva i s simt n oase puin cldur. Abia pe urm a fi fost n st gndurile i s vd ce aveam de fcut. Dar chiar i pentru mine, fiin nevzut, casele ni ile Londrei erau ncuiate, zvorite, baricadate, de neptruns Nu simeam, nu-mi suna n urechi i n-aveam naintea ochilor dect frigul, scandalul c are s-ar fi iscat dac a fi fost descoperit, spectrul mizeriei, viscolul, noaptea n starea asta de spirit mi-a venit deodat o idee strlucit. M-am ntors pe drumul c are ducea din Gower Street spre Tottenham Court Road i am ajuns n faa lui Omnium. tii, hala aia imens, unde gseti de toate, carne, articole de bcnie, rufrie, mobil, haine, fine, tot ce vrei, pn i uleiuri pentru pictori! O gigantic aduntur de prvlii ngrmd a, mai curnd dect un magazin. Crezusem c am s gsesc bazarul deschis. Dar pn i aici er cuiate uile M-am aciuat lng intrarea aceea spaioas. Dup o vreme, s-a oprit n dreptul o trsur. Imediat, un individ n uniform cunoti genul acela de personaje cu Omnium la s-a repezit s

deschid larg ua. Atunci am izbutit i eu s intru. i, tot rtcind prin magazin (nimerisem la nceput n raionul de mruniuri panglici, mnui, ciorapi i altele de soiul sta), am cele din urm ntr-o ncpere mai larg, unde se gseau de vnzare coulee de excursie i m rchit. Nu m simeam nici acolo n siguran, pentru c lumea se tot nvrtea n sus i-n jos; a t mai departe n netire, pn am nimerit ntr-un raion imens, la un etaj mai sus, unde er au depozitate o sumedenie de paturi. M-am crat pe stiva de paturi i, n cele din urm, m i-am gsit un culcu pe un vraf de saltele de puf, mpturite. Era lumin aici, era i cald oarte plcut. M-am decis s rmn n ascunziul meu. Trebuia s fiu ns foarte atent la cele au trei grupuri de vnztori i de clieni care se mai foiau pe acolo, pn la ora nchiderii mi ziceam c dup aceea voi avea toat libertatea s fur ceva hran i mbrcminte i s g a mijloace de rencarnare. mi propusesem s hoinresc prin magazin, ca s examinez toate p sibilitile pe care acest stabiliment mi le putea oferi, i, eventual, s dorm pe vreun ul din paturi. Planul mi prea acceptabil. Ideea mea era urmtoarea: s-mi procur haine i s m nfofolesc de sus pn jos, ca s capt o nfiare ct de ct omeneasc; apoi sde-acolo de unde m ateptau; n sfrit, s-mi gsesc pe undeva o camer i s pornesc la el a planurilor pentru exploatarea ct mai deplin a avantajelor a superioritii asupra se menilor mei pe care mi le conferea nsuirea de a fi invizibil (pe-atunci nc mai crede am aa). Ora de nchidere sosi destul de curnd. Am observat nu trecuse mai mult de un ce as de cnd mi gsisem culcuul pe saltelele acelea c se trgeau obloanele i c clienii tau spre ieire. Apoi o trup de tineri, tare iui n micri, ncepu s aeze la loc, cu o a ate puin obinuit, diversele obiecte care rmseser pe-afar. Cnd publicul s-a mai rrit, mi-am prsit vizuina i m-am

, cu bgare de seam, prin prile mai populate ale prvliei. Am rmas cu adevrat surprins iueala cu care tinerii i tinerele vnztoare strngeau marfa, ce fusese expus peste zi pe ntru vnzare. Toate cutiile cu mruniuri, tricotaje, festonae de dantel, cutiile cu dulc iuri din seciile de bcnie, toate fleacurile expuse erau mpturite i ornduite cu grij tare, iar obiectele care nu puteau fi adunate i puse deoparte erau acoperite cu u n soi de cearafuri mari, dintr-o pnz aspr ca de sac. n cele din urm, scaunele fur ridi ate pe tejghele, i podeaua rmase liber. ndat ce-i isprvea treaba, fiecare dintre tiner i tia se ndrepta rapid spre u cu o expresie att de nsufleit, cum n-am mai vzut pn vreun vnztor de prvlie. Acum i-a fcut apariia o alt trup de tineri; tia erau narm cu glei, i, nici una, nici dou, s-au apucat s dea cu rumegu pe jos. A trebuit s m fer din drumul lor i mi-am zgriat gleznele. O bucat de timp, ct am rtcit prin raioanele c ufundate n ntuneric, unde totul fusese strns i mpachetat, am tot auzit fitul mturilo in activitate. Abia dup o or i mai bine de la nchidere s-a auzit n sfrit zgomot de u ate. Peste ntreaga hardughie s-a aternut linitea; m-am trezit hoinrind de unul singu r prin ncperile uriae i ntortocheate, prin galeriile i saloanele de expoziii. Totul er nvluit ntr-o tcere adnc mi amintesc c la un moment dat, ajungnd n dreptul uneia e care ddeau n Tottenham Court Road, m-am oprit, s ascult paii trectorilor Prima vizit am fcut-o acolo unde observasem c se vindeau ciorapi i mnui. Era ntune ic bezn. Caut nebunete o cutie de chibrituri i, cu chiu, cu vai, dau de una tocmai n sertarul tejghelei casieriei. Bineneles, a trebuit s fac rost i de-o luminare. Apoi am fost nevoit s smulg nvelitorile i s rscolesc

o mulime de cutii i de sertare, pn s pot scoate la iveal ceea ce cutam: pe cutie scria ricouri de flanel i Indispensabili de flanel. Dup ce-am mai achiziionat nite ciora n fular gros, am luat-o agale spre raionul de mbrcminte, unde mi-am procurat pantal oni, o hain moale, un palton i o plrie pleotit un soi de plrie pentru popi, cu boru lsate. ncepeam s m simt iari o fiin omeneasc. n consecin, primul meu gnd a fost La etaj era instalat raionul de aperitive. Am gsit acolo nite friptur rece. Mai era i puin cafea n filtru. Am dat drumul la gaz i am nclzit-o. n general se pare c descurcat bine. Ei, i dup aceea, tot orbecind prin magazin n cutarea unei plpumi pn rm a trebuit s m mulumesc cu un teanc de cuverturi , nimeresc ntr-un raion de dulciuri , unde dau peste o cantitate enorm de ciocolat i de fructe glasate, o cantitate chi ar ceva mai mare dect mi-ar fi prins mie bine; mai gsesc i nite Bourgogne alb ce-mi mai lipsea? Alturi era un raion de jucrii Deodat-mi trsnete prin cap o idee grozav. De copr nite nasuri artificiale, dintr-acelea de carnaval. Stau i m gndesc: mi-ar trebui i o pereche de ochelari negri. Numai c magazinul universal Omnium nu avea i o secie d e optic. Nasul meu constituia ntr-adevr o problem. Iniial, m gndisem s-l pictez. Dar coperirea mea actual mi-a sugerat ideea unei peruci, a unei mti i a altor accesorii de soiul sta. n cele din urm, m-am culcat pe-o movil de cuverturi i am dormit la cldur n excelente condiii de confort. Ultimul meu gnd, de-a adormi, era cel mai plcut din cte m-au muncit de cnd deven isem transparent. M gseam ntr-o stare de destindere fizic, fapt care se reflecta i n s tarea mea de spirit. Eram sigur c dimineaa voi reui s m strecor neobservat, cu hainel e pe mine i cu faa ascuns n fularul alb, pe care l achiziionasem; cu banii furai urma mi

cumpr nite ochelari, i astfel s-mi desvrescrencarnarea. n somn m-au chinuit nite vise nclcite, n a cror urzeal se mpleteau toate ntmpl astice trite n ultimele zile: caricatura aceea de proprietar umbla vocifernd prin m agherniele lui, iar cei doi vljgani cscau gura de mirare Babornia, cu mutra-i zbrcit lin de negi, m ntreba de pisica ei Am ncercat iari senzaia stranie de a vedea cum dis e zdreana de ln; apoi am fost purtat spre coasta aceea de deal, btut de vnturi. Pastor ul, hodorogit i frnt, bolborosea n faa gropii tatlui meu: rna se ntoarce la rn, lberea la pulbere E rndul tu! rostete o Voce. i, deodat, m simt trt cu de-a sila spre groap. M , cer ajutor dar toi cei care erau de fa stteau ca nite stane de piatr, ascultnd sluj funebr; netulburat, btrnul pop zumzia i frnia pe nas mai departe Atunci mi-am dat se nimeni nu m poate vedea, nici auzi i c m aflam n prada unor fore ineluctabile. n zadar m zvrcoleam; am fost mbrncit de pe marginea gropii i am czut peste sicriul care a rsun t a gol; o ploaie de bulgri de pmnt a prins s se rostogoleasc asupra mea. Nimeni nu m

lua n seam, nimeni nu tia c exist. Am nceput s m zvrcolesc i m-am trezit. Zorii lptoi se revrsaser deasupra Londrei, iar vastul bazar era scldat ntr-o lumin rece i cenuie, cernut prin crpturile obloanelor. M-am ridicat n capul oaselor. O bucat de vreme n-am putut s-mi dau seama ce caut n ncperea asta uria, printre pilatri de fie , printre rafturi, mormane de baloturi, muni de pturi i de perne Tocmai cnd ncepusem s m dezmeticesc, aud deodat nite glasuri. Departe, n fundul magazinului, n lumina mai limpede a unor ferestre ale cror ob loane fuseser ridicate, zresc doi indivizi, care veneau spre mine.

Sar n picioare, cutnd o posibilitate de a scpa, dar zgomotul pe care-l fac le atrage atenia asupra mea. Presupun c-au observat o siluet nedesluit, care se mica iute ncolo , i ncoace. ,,Care eti acolo? strig unul. Stai pe loc! rcnete cellalt. M furiez d iocnesc nas n nas imagineaz-i cum artam eu, o mogldea fr cap! cu un bieandru j cincisprezece ani. Biatul scoate un urlet; l dau peste cap, o zbughesc pe lng el, t rec dup un col i, printr-o inspiraie fericit, m arunc sub o tejghea. Peste cteva clipe o droaie de picioare tropie n fug pe lng mine. Pretutindeni, strigte: Toat lumea la voci care ntrebau ce s-a ntmplat Urmritorii mei i ddeau unul altuia sfaturi cum s m Cum zceam aa la pmnt, m apucase o fric fr de margini. Dar orict de curios ar pr mentul acela nici nu mi-a dat prin minte s-mi scot hainele i doar sta era actul cel mai logic pe care ar fi trebuit s-l ndeplinesc! Cred c o dat ce-mi bgasem n cap s ple cu toate bulendrele pe mine, nu mai eram n stare s acionez altfel, orice s-ar fi ntm plat. Pe neateptate, de peste tejghea izbucnete un rcnet: Aicea e! Sar n picioare, nfac un scaun de pe tejghea, l azvrl drept n capul idiotului care zbierase i fac stnga mprejur. Dar cnd s m pitulez dup col, odat mi iese nainte alt i trag i lui una i, fuga, sus pe scri Individul, ns, parc-avea pe dracu n el, scoate chiot strident i pornete s urce n goan dup mine. Sus pe scar erau ngrmdite o sumed oale dintr-acelea pictate n culori vii, cum le spune? Ceramic artistic? suger Kemp. Aa! Ceramic artistic. Ei bine, cum ajung sus, m ntorc, apuc o oal din grmad i capul lui de zevzec, tocmai cnd ddea s pun mna pe mine. n clipa aceea, tot muntele de oale s-a prvlit de-a dura pe scri. Iari ipete. Din toate

prile veneau pai n fug. ntr-un suflet, m reped spre secia de aperitive, dar acolo nim sc peste un om mbrcat n alb, ca un buctar. Bineneles, s-a luat i sta dup mine. Dispe mai cotesc o dat i m trezesc ntr-o ncpere plin cu lmpi i cu articole de fierrie. M p o tejghea i atept s se iveasc buctarul. Cnd a aprut, n fruntea urmritorilor mei, bort, aruncndu-i o lamp n cap. Omul s-a nruit pe podea, iar eu, chircindu-m sub tejghe a, am nceput s-mi smulg hainele, ct puteam de repede. n doi timpi i trei micri, palton l, haina, pantalonii, pantofii erau jos de pe mine, dar tricoul nu voia s ias. Un tricou vtuit se lipete de om ca pielea. Se apropiau civa indivizi; buctarul meu zcea l initit, de cealalt parte a tejghelei, leinat, sau poate amuit de spaim; m strduiam din rsputeri s scap de flanea. Eram ca un iepure gonit dintr-o stiv de lemne. Pe-aici, domnule sergent, a strigat cineva. M-am pomenit iari n raionul cu paturi , de unde in minte c-am ajuns ntr-un labirint de dulapuri. Am fugit eu ct am fugit printre ele, pn am czut cu faa n jos n sfrit, am izbutit s scap de tricou, dup ce lit mult i bine; iat-m din nou liber, dar mort de spaim i cu rsuflarea tiat, tocmai pa n care un poliist, nsoit de trei vnztori, i fcea apariia pe dup col. Se reped u i la izmene i nha pantalonii. i leapd prada pe drum, zice unul dintre vnztori. pe undeva pe-aici. Cu toate astea, nu m-au gsit. O bucat de vreme, am stat i m-am uitat la ei cum m cutau; mi blestemam ghinionul de a-mi fi pierdut hainele. M-am ntors apoi la raionul de aperitive, am but puin la pte i m-am aezat lng sob, chibzuind asupra situaiei mele. Peste puin timp s-au oprit n apropierea mea doi imbecili de ucenici-vnztori, car e s-au apucat s comenteze cu aprindere ntreaga ntmplare. Am ascultat o ampl i gogonat trecere n revist a jafurilor mele i o serie de presupuneri cu privire la locurile n care m-a putea ascunde. I-am lsat n plata Domnului i-am nceput din nou s chibzuiesc. Greutatea cea mai mare mai ales acuma, cnd ntregul magazin se gsea n st

are de alarm era s scot de-acolo boarfele furate. Am cobort la parter, s vd dac exist reo posibilitate de-a face un pachet i de-a-l expedia pe o adres oarecare, dar n-a m izbutit s neleg sistemul de livrare. Pe la orele unsprezece, vznd c zpada se mai top se i lund not de faptul c era o zi mai senin i mai cald dect precedenta, am hotrt c ea n acest stabiliment nu mai era justificat de nici o speran. Drept care, am pornit din nou n pribegie; eram descurajat de nfrngerea suferit, i prin minte nu-mi umblau dect frnturi de idei. XXIII. N DRURY LANE

Cred c ncepi s-i dai seama ct de disperat era situaia mea, continu Omul Invizib aveam adpost, eram dezbrcat, iar dac-mi fceam rost de haine, nsemna s renun la toate a antajele mele, s devin o apariie stranie i nspimnttoare. Posteam; ntr-adevr, dac a dac m-a fi umplut cu materii neasimilate, ar fi nsemnat s devin vizibil, i nc ntr-un ip grotesc. La asta nu m-am gndit murmur Kemp. Nici eu nu m gndisem. Zpada ns m-a fcut s-mi dau seama i de alte pericole. Nu p merg pe ninsoare fulgii se aezau pe mine i m ddeau de gol. Chiar i ploaia m prefcea un soi de fantom, de apariie fluid, de suprafa lucioas amintind forma unui om. La fel ceaa

n cea artam ca o fantom ceva mai estompat, ca o vag schi de contur omenesc. Afar de tot umblnd pe caldarmul i n aerul Londrei, mi se mnjeau gleznele cu noroi, iar pe pie le mi se depuneau firicele de funingine i de praf. M ntrebam ct va mai dura pn voi dev eni vizibil graie atmosferei londoneze i mi ddeam seama c nu va putea s mai treac mu timp. Mai ales dac rmneam n Londra. M-am ndreptat spre mahalalele din jurul strzii Great Portland i m-am pomenit la captul strduei pe care locuiam eu. N-am putut nainta din pricina mulimii care se strn sese pn n mijlocul drumului. Cscau cu toii gura la ruinele nc fumegnde ale casei cre usem eu foc. Problema cea mai urgent era cum s fac rost de haine. Mi-au czut ochii pe o dugh ean dintr-acelea care in fel de fel de mruniuri nouveautes-uri dulciuri, jucrii, pap e, fleacuri rmase de pe la Crciun i aa mai departe. Ce crezi c-am vzut acolo? O garni tur ntreag de mti i de nasuri false. Imediat mi-a venit n minte ideea pe care mi-o sug raser jucriile de la Omnium. M-am ntors, de ast dat mnat de un el precis, i am plec n drum ocolit, evitnd strzile mai aglomerate i ndreptndu-m spre ulicioarele dosnice de la nord de Strand; nu-mi aminteam desluit unde anume, dar tiam c prin prile acelea t rebuie s fie cteva prvlii cu costume i recuzit de teatru. Era o zi tare friguroas. Vntul te fichiuia zdravn prin strduele acelea orientate s pre nord. Mergeam repede, ca nu cumva s dea peste mine cineva din urm. Fiecare rspnt ie nsemna o primejdie, fiecare drume, o eventualitate de ciocnire. Umblam cu atenia ncordat la culme. Pe la captul strzii Bedford, un cetean pe lng care treceam s-a rs pe loc, aa, fr veste, i a dat peste mine, mpingndu-m n mijlocul drumului, ct pe ce s ub roile unei trsuri. Vizitiul a simit chiar c trsura

s-a ciocnit de ceva. Eram att de enervat de pe urma acestui incident, nct am intrat n piaa Covent Garden i m-am aezat, ca s m linitesc, ntr-un col mai puin umblat, un as ctva timp lng un co cu flori. Gfiam, tremuram din toate mdularele. Mi-am dat seama prinsesem iari o rceal. Nu dup mult timp a trebuit s plec de-acolo, cci altfel, tot st utnd, riscam s atrag atenia asupra mea. n cele din urm am descoperit obiectul cutrilor mele: o magherni murdar, cu pereii de mute, pitit ntr-o strdu lateral de pe lng Drury Lane; n vitrin erau trntite, grmad, rochii cu paiete, bijuterii false, peruci, pantofi, dominouri, fotografii cu scene din diverse piese de teatru. Maghernia era veche, scund, ntunecoas; peste e a se nla o cas cu patru etaje, cenuie i mohort. M uit prin geamul prvliei i, vz nuntru, dau s intru. Cnd am deschis ua, s-a pus n micare un clopoel, care, firete, at. Las ua deschis i m ascund dup un cuier gol, care era aezat ntr-un col, n spatele oglinzi mari. Cteva clipe nu s-a artat nimeni. Apoi aud nite pai greoi bocnind prin odaia alturat, i n prvlie se ivete un brbat.

Planurile mele erau acum perfect puse la punct, mi ziceam: Ptrund n cas, m ascund bine i pndesc un prilej potrivit, cnd, netulburat de nimeni, am s pot cotrobi peste tot, pn-oi gsi o peruc, o masc, nite ochelari i un costum Apoi aveam s-mi fac aparii me o figur grotesc poate, dar verosimil. i, bineneles, cu acest prilej puteam s pun pe toi banii pe care i-a fi gsit n tejghea. Omul care intrase n prvlie era un tip mrunel, cam adus de spate, cu sprncenele stu foase; braele-i lungi contrastau cu picioarele scurte i crcnate. Dup toate aparenele, deranjasem de la mas. S-a uitat de jur mprejur prin prvlie: nimic. Expresia

de ateptare de pe mutr s-a schimbat n mirare, apoi n furie. Lua-i-ar dracii de derbed ei! A ieit afar, s-a uitat n dreapta, s-a uitat n stnga Dup o clip s-a ntors nunt ua cu piciorul i, bombnind, a mers spre ua care ducea n cas. Era turbat de furie. Eu i es atunci din ascunzi, ca s m iau dup el, dar deodat piticul se oprete ca intuit. M a se micnd. M opresc i eu, speriat de o asemenea ascuime de auz. i, pn una-alta, m pom c-mi trntete ua n nas. Am rmas locului, ovind. Deodat, l aud c se ntoarce iute-iute. Ua se deschide din . O clip, omul a rmas nemicat, scrutnd dugheana cu privirea, aa cam ca unul care nu p rea se simte linitit. Pe urm, bombnind ntr-una, a nceput s examineze spatele tejghelei , ba chiar i-a vrt capul i n dosul ctorva mobile. n fine, s-a oprit. Nu mai tia ce s d. Lsase ua dinspre locuin deschis, aa c ntre timp m-am strecurat nuntru. Am ptruns ntr-o cmru bizar, mobilat srccios; ntr-un col zcea o grmad de m gustarea de diminea, pe care omul meu o lsase neisprvit. Crede-m, Kemp, era exasperant pentru mine s fiu obligat s suport mirosul cafelei lui i s-l privesc cum se apuc de mestecat Pn i felul n care mnca era enervant. Cmrua asta avea trei ui, dintre care ea sus, iar alta spre subsol; toate erau ns ncuiate. Ct a stat la mas negustorul de v echituri, n-am putut iei din odaie; ba nici mcar nu ndrzneam s m mic mi-era team de l lui drcesc , i trebuie s tii c acolo unde ncremenisem trgea al naibii! De vreo dou abia-abia am reuit s-mi nnbu cite un strnut. Senzaiile mele ar fi fost inedite i interesante pentru cineva care le-ar fi cu noscut n calitate de spectator; eu, ns, cu mult nainte ca omul meu s-i fi isprvit masa m simeam ngrozitor de obosit i de iritat. n cele din urm, s-a oprit din mestecat, a

dat la o parte ceainicul de pe tava neagr de tinichea i i-a trntit pe ea tacmurile do gite, a strns faa de mas, ptat cu mutar, n mijlocul creia adunase toate frmiturile, at jos cu tot calabalcul sta. Avnd amndou minile ocupate, n-a mai putut s nchid ua ui, aa cum desigur ar fi dorit s fac. N-am pomenit n viaa mea un om care s nchid cu a grij toate uile dup el! L-am urmat la subsol, ntr-o buctrie tare murdar, care inea lo de spltorie. Aici am avut plcerea s asist la splatul vaselor, dup care negsind nici aiune de a mai rmne acolo (mai ales c pardoseala de crmizi era cam prea rece pentru pi cioarele mele) m-am rentors n odi i m-am aezat pe scaunul lui de lng sob. Focul a it. Fr s-mi dau seama ce fac, am zvrlit civa crbuni n sob. Omul meu a auzit i a ven sus. A rmas o clip nemicat, la pnd, apoi s-a nvrtit prin toat ncperea. Puin a lip ating. Dar nici aceast explorare nu l-a satisfcut, dup ct se prea. Cnd s coboare scar s-a mai oprit o dat n prag i iar a fcut o inspecie prin odaie. Aveam impresia c stau de un secol n cmrua aceea, pn s-a ndurat telalul s vin ia deschid ua care ducea la etaj. Imediat m-am luat dup el. Pe cnd urca scara, s-a oprit pe neateptate. Era cte pe-aci s m ciocnesc cu el. Sa uitat peste umr, drept n faa mea, i a tras cu urechea. Bodognea: S juri, nu alta, c trgea buza de jos cu laba-i lung i proas; ochii se plimbau ba sus, ba jos. A mai bombn it nu tiu ce i a urcat mai departe. Cnd s pun mna pe clana uii de sus, s-a mai oprit at. Pe mutra lui uluit se ntiprise o expresie de indignare feroce. Devenise contient de zgomotul abia perceptibil al micrilor mele. Piticul sta avea un auz de o ascuime drceasc! Deodat, l-a apucat o criz de furie: Dac e careva aici, n cas a rcnit el, pe un ton care nu vrt mna n buzunar, ns n-a gsit o furtun n jos pe scar, trecnd n dup el, ci am rmas n capul scrii, l vd c urc din nou, bombnind s pot intra, mi-o trntete n nas.

fgduia nimic bun dar i-a lsat ameninarea n suspe ce cuta; i atunci, mnat de intenii agresive, s-a re goana mare pe lng mine. De data asta nu m-am mai luat ateptndu-l s se ntoarc. ntr-una. Ajunge sus, deschide ua camerei i, nainte

M-am gndit atunci s explorez puin casa. Cutnd s fac ct mai puin zgomot posibil, m m pierdut o bun bucat de timp cu treaba asta. Cldirea, veche de cnd lumea i drpnat, tt de igrasioas, nct pn i la mansard se cojise tapetul de pe perei; obolanii miuna ndeni, ca la ei acas. Clanele uilor erau aproape toate nepenite, i mi-era team s le f . Multe dintre ncperile pe care le-am inspectat erau goale. n alte cteva odi am gsit a runcate, claie peste grmad, o sumedenie de hrburi recuzit de teatru , care preau cump te de ocazie. ntr-o odi din vecintatea vizuinii lui dau peste o grmad de haine vechi apuc s scotocesc printre ele. Dar n graba mea am uitat c omul sta are un auz de iepu re. Deodat, aud c umbl cineva n vrful picioarelor. Am ridicat ochii tocmai la timp: t elalul se holba nuntru, la grmada aceea de boarfe rscolite. inea n mn un revolver de vechi. Am stat perfect linitit pn s-a crat. i tot rotea bnuitor ochii de jur mprejur nu tiu de ce, csca gura. Ea trebuie s fi fost! a mormit el n barb. S-o ia dracu! A nchis ua ncet. Dup o secund, am auzit cheia ntorcndu-se n broasc. Apoi paii s tat. Rmsesem nuntru, ca prins n capcan. O clip, n-am tiut ce s fac. M nvrteam de str i ndrt; era o situaie cu adevrat idioat.

M-a npdit un val de furie. Hotrsem ns ca, nainte de a ntreprinde ceva, s inspectez t ia. Numai c de la prima ncercare am rsturnat un maldr de oale de pe raftul de sus. La moment, monstrul a i alergat napoi, cu o mutr mai sinistr ca oricnd. De data asta ma atins de-a binelea. Fcea s-l vezi cum a srit ca fript i cum a rmas ncremenit n mijlo ul ncperii! Dup un rstimp s-a mai linitit puin. obolanii! Vorbea n oapt, cu mna la gur. S e colo c-i cam speriat M strecor ncetior afar din odaie, dar se putea s nu scrie o podea? Ei bine, atunci bruta asta infernal s-a pornit s colinde prin toat casa, cu revolverul n mn, ncuind u dup u i vrndu-i fiecare cheie n buzunar! Cnd mi-am , m-au apucat iari furiile nu puteam s m mai stpnesc ca s atept un prilej favorabil c omul meu e singur n cas, aa c n-am mai stat mult la gnduri i i-am tras una n cap. I-ai tras una n cap? exclam Kemp. Da, ca s-l ameesc. n timp ce cobora scrile, l-am lovit pe la spate cu o unealt car zcea aruncat pe palier. S-a rostogolit ca un sac cu ciubote vechi. Dar, cum s spun?! Legile elementare ale umanitii Snt excelente pentru oamenii elementari. Dar nu uita, Kemp, c cel mai important lucru era s scap din maghernia aceea, mbrcat i cu o mutr omeneasc, fr ca negustorul Nu aveam alt cale pentru realizarea acestui scop imediat. Aa n sfrit, i-am confeciona victimei mele un clu, dintr-o vest Louis Quatorze, i am legat-o ntr-un cearaf! L-ai legat pe omul la ntr-un cearaf! Am fcut un soi de balot din el. Era o idee bun, graie creia puteam s-l menin pe a t idiot ntr-o stare de permanent groaz, ba s-i nchid i

gura, ceea ce era destul de greu de obinut, daca-i ieea amicului capul afar din legt ur. Dragul meu Kemp, degeaba stai i te uii la mine, de parc-a fi comis un asasinat nel ge c individul avea un revolver. i apoi, o singur dat s m fi vzut, i-i era de-ajuns s grveasc n toate amnuntele Totui, obiect Kemp, trim n Anglia, ntr-un veac naintat! i apoi, omul se gsea ui cas, pe cnd dumneata, n sfrit l jefuiai. l jefuiam! D-o dracului de treab! Ai s-mi strigi n curnd c-s un ho! mi nchipu u eti att de redus, nct s te conformezi unor prejudeci. Nu poi s-i reprezini situa gseam? Dar mi reprezint i situaia n care se gsea cellalt, replic Kemp. Griffin sri iute n picioare. Ce vrei s spui? Faa lui Kemp se nspri uor. Era pe punctul de a rspunde, dar se opri i-i schimb br atitudinea. mi nchipui c n-aveai ncotro. Erai la strmtoare. Totui Desigur c eram la strmtoare, o strmtoare nenorocit. i bruta aia m nnebunise m rin toat casa, cu revolverul n mn, ncuind i descuind ui! M exaspera, pur i simplu. N ndamni, nu-i aa? Nu m condamni? Nu condamn niciodat pe nimeni. Ar fi ceva prea nvechit. i, pe urm, ce-ai mai fcut? i-era foame. Jos, am gsit o bucat de pine i nite brnz mucegit. Bun i asta! Ca s-mi foamea, era prea de-ajuns. Am but i puin rachiu, tiat cu ap. Pe urm am urcat iari su

am trecut pe lng balotul meu improvizat zcea nc n nesimire i am intrat n odaia c echi. Fereastra odii, ntunecat de dou perdele de dantel, negre de murdrie, rspundea n rad.

M-am ndreptat spre fereastr i am privit prin ochiurile perdelei. Era o zi luminoas. Prin contrast cu obscuritatea din cocioaba mizerabil, n care m aflam, lumina de afa r prea orbitoare. Circulaia vehiculelor era foarte animat crue cu fructe, o trsur, mion ncrcat cu un maldr de cutii, crua unui negustor de pete Cnd am ntors capul spre lele mohorte din spatele meu, mi jucau pete colorate n faa ochilor. Furia mi disprea t reptat, fcnd iari loc ngrijorrii. Situaia mea m nelinitea serios. Prin odaie plutea ros slab de benzin. Probabil c negustorul meu i cura boarfele cu benzin. M-am apucat s cercetez sistematic casa. Cred c piticul trise singur n ultima vre me. Era un tip tare curios Am adunat din odaia cu vechituri tot ce mi-ar fi putut folosi, apoi am selecionat materialul. Am gsit o serviet, pe care mi-am nsuit-o, con sidernd-o printre bunurile de strict necesitate; la fel am procedat cu nite pudr, ru j i past de lipit. La nceput aveam de gnd s-mi pictez i s-mi pudrez faa, ca de altfel fiecare prticic in corp care era expus vederii, aa nct s devin vizibil; treaba asta avea ns i un neaj : ori de cte ori a fi vrut s m fac iari nevzut, ar fi trebuit s-mi fac rost de terebe n i de alte substane decolorante. Unde mai pui timpul pe care a fi fost silit s-l pie rd! n cele din urm, mi-am ales un nas mai acceptabil, cam caraghios (dar nu mai mu lt dect nasurile multor oameni), nite ochelari negri, o pereche de favorii cruni i o p eruc. N-am izbutit s gsesc rufrie de corp, dar asta puteam cumpra ulterior. M-am nfur tr-un domino de stamb i n nite earfe de camir alb. N-am gsit nici ciorapi, dar ghetele telalului erau destul de bune, i m-am mulumit cu ele. Am luat din tejgheaua dughen ii trei sovereign de aur i vreo treizeci de ilingi de argint, iar n odaia de alturi am mai gsit nc opt sovereign, ntr-un dulap ncuiat, pe care

l-am spart. Echipat cum eram, puteam acum s ies n lume. Curios lucru, ns: ezitam. Oa re nfiarea mea era destul de verosimil? Am ncercat s m privesc ntr-o oglinjoar din r i m-am examinat din toate unghiurile, ca s descopr vreun amnunt omis, dar totul pre a n regul. Artam ca un personaj grotesc de pe scen cel care joac roluri de calici , d r nu mai constituiam o imposibilitate din punct de vedere fizic. Cptnd puin ncredere, am luat oglinda n prvlie, am tras obloanele i am nceput s m studiez pe ndelete, n to oziiile, cu ajutorul oglinzii mari din col. Mi-au mai trebuit cteva minute ca s-mi adun curajul. n sfrit, am descuiat ua prvl i am ieit n strad, lsndu-l pe nenorocit s se dezlege din cearaf, cnd avea s gseas viin. Dup cinci minute, m despreau de dugheana cu haine vechi nu mai puin de dousprez coluri de strad. Nimeni nu prea s m ia prea mult n seam. Cea din urm dificultate pr zolvat. Griffin tcu. i de omul acela nu te-ai mai sinchisit de loc? ntreb Kemp. Nu. Nici n-am mai auzit vreodat de el. Presupun c-a reuit n cele din urm s se dezl ge, sau c s-a zbtut atta, pn-a ieit afar din cearaf. n orice caz, nodurile erau bine se Se ndrept n tcere spre fereastr i privi afar. i ce s-a mai ntmplat cnd ai ieit pe Strand? O nou dezamgire! Credeam c se isprvise cu necazurile mele. n sinea mea nutream con ingerea c, n sfrit, eram liber s fac orice-mi plcea, tot ce-mi trsnea prin cap, cu con iia de a nu-mi divulga secretul. Aa credeam. Imagineaz-i, s faci orice vrei, fr s-i de consecine! N-aveam dect s azvrl de pe mine hainele i s m fac nevzut Nimeni nu m rinde. Aveam latitudinea s-mi procur, de oriunde i-a fi gsit, banii care-mi erau ne cesari. Hotrsem s-mi ofer o mas

copioas, s trag la un hotel ca lumea i apoi s-mi sporesc inventarul cu un echipament mai actrii.! M simeam plin de ncredere n mine. Ei bine, nu mi-e prea plcut s-mi amin c acuma ct de imbecil am putut s fiu. Am intrat ntr-un restaurant, ncepusem s comand mncarea, cnd mi-am dat seama c nu puteam mnca, fr s-mi descopr faa invizibil! Am is comandat bucatele, i-am spus chelnerului c m ntorc n zece minute i am plecat n culmea exasperrii. Nu tiu dac-ai simit vreodat ce nseamn s fii silit s-i nfrnezi foamea

Chiar n felul sta nu, rspunse Kemp, dar pot s-mi nchipui. Eram n stare s-i ucid pe aceti oameni stupizi. n cele din urm, nnebunit de pofta i mncri gustoase, intru n alt restaurant i cer un separ. Le-am explicat: snt tare desf igurat. S-au uitat la mine cu nite mutre curioase, dar n definitiv asta nu-i prive a pe ei. i aa, am reuit s-mi iau prnzul. N-a fost prea bine servit, dar cel puin mi-a potolit foamea. Dup ce-am mncat, am fumat o igar de foi, ncercnd s schiez un plan de ne. Afar ncepuse s viscoleasc. Cu ct m gndeam mai adnc, dragul meu, cu atta mi ddeam seama ce absurditate iremedi bil, nseamn un om invizibil ntr-un climat rece, nesuferit i ntr-un ora civilizat i su aglomerat. nainte de a fi pornit la experiena asta nebuneasc, visasem o mie de priv ilegii. i acum, n dup-amiaza asta, totul m dezamgea crunt. Am trecut n revist lucruril pe care o fiin uman le socotete demne de invidiat. Fr ndoial c fiind invizibil ai p litatea s le capei, dar, o dat obinute, i-e imposibil s te bucuri de ele, exact din ac eeai pricin. Ambiia Ce rost are orgoliul unei situaii nalte, cnd nu te poi arta seme ti? Ce rost are dragostea unei femei, cnd numele ei nu poate fi dect

Dalila25? Nu simt nici o nclinaie pentru politic, nici pentru deertciunea celebritii, ntru filantropie sau pentru sport. i, atunci, ce-mi rmne de fcut? Pentru ce m-am pre fcut ntr-un mister ambulant, ntr-o caricatur de om, nfofolit i bandajat? Fcu o pauz i-i ndrept ntmpltor privirea spre fereastr. Dar cum ai ajuns la Iping? ntreb Kemp, vrnd neaprat s-i distrag atenia i totoda s vorbeasc. Am plecat acolo ca s lucrez. Aveam o speran. O idee abia ncolise pe jumtate. N-am andonat-o, dimpotriv, am dus-o pn la un punct destul de avansat. E vorba de o cale de ntoarcere. Vreau s obin un mijloc de a corija erorile pe care le-am comis, de a redeveni vizibil de cte ori am poft! Asta, bineneles, dup ce aduc la ndeplinire tot ce -mi propun s realizez ct vreme snt invizibil. i tocmai despre asta a dori s-i vorbesc cum, n primul rnd. Ai plecat direct la Iping? Da. Nu trebuia dect s-mi scot de la biroulacela caietele de nsemnri i carnetul de ecuri. Mi-am comandat i o cantitate mare de chimicale aveam nevoie de ele pentru a t rece la realizarea proaspetei idei (am s-i art calculele ndat ce-mi recapt caietele) dup aceea, am pornit la drum. Dumnezeule! mi amintesc i acuma viscolul pe care am venit. Prin ce mizerie am trecut! Mereu mi-era team ca nu cumva zpada s-mi moaie na sulde carton! i pn la urm judecnd dup ziare, alaltieri, cnd te-au descoperit, ai cam Da. E drept. L-am omort pe dobitocul acela de poliist?

Nu, rspunse Kemp. Snt sperane c-i va reveni. Atunci, are noroc. Imbecilii! M scoseser cu totul din srite. De ce nu m-au lsat n ace? Dar bdranul la de bcan? A scpat cu via. Nu tiu dac se va ntmpla la fel i cu vagabondul meu glumi Omul Invizibil, cu un r istru. Kemp, oamenii de felul dumitale habar n-au ce-i aia furie turbat! S trudeti a ni de zile ca s dai via unei idei, s-i frmni mintea, s nscoceti, s creezi ei, i ci de un ntng, de un zevzec, de un chior care-i vr bee-n roate Toate soiurile de creat ri imbecile care populeaz lumea asta mie mi-a fost dat s le ntlnesc Dac mai dura mult, turbam de-a binelea, i-a fi secerat pn la unul. i aa mi-au ngreuiat de o mie de ori situaia XXIV. UN PLAN CARE A DAT GRE

Kemp arunc pe furi o privire spre fereastr. i acum, ntreb el, ce-avem de fcut? Veni mai aproape de oaspetele lui, ca s-l mpie e s observe cele trei siluete care suiau coasta dealului, naintau cu o ncetineal ins uportabil, cel puin aa se prea lui. i ce gndeai s faci cnd te-ai ndreptat spre Port ck? Aveai vreun plan? Voiam s prsesc ara. Dar mi-am schimbat proiectele de cnd te-am ntlnit pe dumneat ibzuisem c-ar fi mai cuminte s plec undeva n Sud, ct mai era vremea cald i puteam rmne

invizibil n bune condiii. Mai ales acum, cnd secretul meu a fost dat n vileag i cnd to at lumea o s caute, pe

toate drumurile, indivizi deghizai i ncotomnai tiam c exist o linie naval din Burd Frana. Planul meu era s m urc pe un vapor i s ncerc riscul unei traversri. Din Frana putut pleca apoi cu trenul n Spania sau, mai curnd, spre Alger. N-ar fi fost prea greu. Acolo poi rmne invizibil o via ntreag! i se pot realiza multe. Pe vagabondul a a l-a fi folosit drept cas de bani i portbagaj, pn aveam s gsesc modalitatea n care s parvin acolo caietele i celelalte lucruri. Asta-i limpede! i acestei brute infecte s-a nzrit s ncerce s m fure! Mi-a dosit caietele, Kemp. uns nsemnrile mele! Ah, dac-a pune mna pe el! Mai bine gndete-te cum s scoi caietele de la el Dar unde o fi acuma? tii cumva? E la sediul poliiei locale, arestat, la propria lui cerere, i nchis n celula cea m ai bine pzit. Fir-ar s fie! Asta-i cam ncurc planurile. Trebuie s obinem nsemnrile, Kemp, nsemnrile snt de o importan vital! Desigur, aprob Kemp, cu o urm de nervozitate n glas. Tocmai se ntreba dac auzise -adevr pai afar. Sigur c trebuie s punem mna pe ele. Dar asta n-o s fie greu, dac omu -o s miroas c snt cerute pentru dumneata Da, sigur Omul invizibil tcu. Czuse pe gnduri, dup ct se prea. . oie.

Kemp ncerc s gseasc un pretext ca s prelungeasc conversaia, dar Griffin o relu d

Dup cum i-am spus, faptul c am intrat din ntmplare n casa dumitale mi schimb to nurile. Cci dumneata, Kemp, eti un om capabil s nelegi. n ciuda a tot ce s-a ntmplat, iuda

publicitii care mi s-a creat i a faptului c mi-am pierdut caietele, n ciuda a tot ceam suferit, ne rmn nc posibiliti mari, perspective uriae N-ai spus nimnui c snt ai rusc. Kemp ovi. Asta-i de la sine neles, rspunse el, dup o mic pauz. Nimnui? insist Griffin. Nici unui suflet de om. Ah! Acum Omul Invizibil se ridic n picioare i, nfigndu-i minile n olduri, nc e prin odaie. Am fcut o greeal, Kemp, o greeal imens, ncercnd s duc singur la capt estea asta. Am irosit for, timp, prilejuri favorabile Singur! E uimitor ct de puine l ucruri poate realiza un om singur. Doar s fure puin, s loveasc puin, i atta tot. Ceea e caut eu, Kemp, e un asociat, un ajutor i un adpost; am nevoie de un aranjament g raie cruia s pot dormi, mnca i s m pot odihni n linite, fr s fiu suspectat. Trebu olaborator. Cu un asociat, cu hran i cu odihn, devin posibile o mie de lucruri. Pn acum n-am avut un plan bine determinat. Trebuie s lum n consideraie toate avant ajele nsuirii mele, ca i toate dezavantajele ei. Ca s tragi cu urechea, sau pentru a lte aciuni de soiul sta, nu-i de mare folos s fii invizibil, fiindc fr s vrei faci zgo ot. E de oarecare ajutor, dar n foarte f mic msur, la efectuarea unei spargeri sau a altor treburi similare. O dat ce ai pus mna pe mine, e foarte uor s m arestezi. Dar, pe de alt parte, e fo arte greu s pui mna pe mine De fapt, nsuirea de a fi invizibil e bun numai n dou mpr . E foarte folositoare dac vrei s fugi de cineva; e la fel de folositoare cnd vrei s te apropii de cineva. Prin urmare, e extrem de util cnd vrei s ucizi. Pot s m nvrte jurul unui om, indiferent ce arm ar avea, s-mi aleg pe-ndelete punctul n care am sl ating, s-l lovesc cum mi place, s m deprtez cnd mi convine, s fug cnd am chef.

Kemp i duse mna la musta. Oare se auzeau zgomote jos? i va trebui s ucidem, Kemp. Va trebui s ucidem repet mainal doctorul. Stau i-i ascult proiectele, Griffin, da u te supra, nu snt de acord. De ce s ucidem? Nu asasinate la nimereal, ci omoruri judicioase. Scopul e urmtorul: lumea tie c ex ist un Om Invizibil, tot aa de bine cum tim i noi c exist o asemenea fiin i omul a nvizibil, Kemp, trebuie s instituie un regim de teroare. Da! Fr ndoial c ideea te nsp dar asta trebuie s facem. S instituim un regim de teroare. Acest om trebuie s pun s tpnire pe un ora cum e Burdock al vostru, de pild s-l terorizeze i s-l domine. Tre s emit ordine. Difuzarea ordinelor poate fi efectuat ntr-o mie de moduri, dar e sufi cient ca Omul Invizibil s recurg la sistemul biletelor strecurate pe sub ui. Toi cei care nu vor asculta de ordinele lui vor trebui ucii, iar toi cei care le vor lua aprarea vor trebui, de asemenea ucii. Hm! fcu Kemp, fr s-l mai asculte pe Griffin. Ciuli urechea la zgomotele de afar. Se deschidea ua de la intrare. Mi se pare, ns, spuse el grbit,, ca s-i mascheze lipsa de atenie, c asociatul du e o s se gseasc ntr-o situaie dificil, nu crezi, Griffin? Nimeni n-o s tie c e asociatul meu, rspunse precipitat Omul Invizibil. Apoi, dintr -o dat: Dar, ssst! Ce se aude jos? Nimic! Kemp ncepu s vorbeasc repede i cu glas tare. Nu snt de acord cu asta, Griff n. nelege-m, cu asta nu snt de acord! De ce s unelteti asemenea aciuni diabolice mpot a speciei umane? Cum poi crede c asta o s-i aduc fericirea?

Nu fi un lup singuratic. Public-i cercetrile destinuiete-i lumii secretul tu, ncredin i-l poporului nostru, mcar! Gndete-te ce-ai putea realiza dac ai avea un milion de o ameni care s te ajute ntinznd braul, Griffin l ntrerupse. Stai! Se aud pai care urc i se pare! fcu Kemp. Las-m s vd! Cu braul ntins, Omul Invizibil naint spre u. Tot ce-a urmat s-a petrecut cu iueala fulgerului! O clip, Kemp ovi, apoi ddu s-l m iedice. Griffin tresri i se opri n loc. Trdtorule! strig Vocea. Deodat, haina de cas prinse s se descheie. Aezndu-se, nevzutul arunc toate de pe e . Kemp fcu civa pai repezi spre u, iar Omul Invizibil partea de jos i i dispruse oare, cu un strigt. Kemp deschise larg ua. De jos venea tropitul unor pai grbii. Se deslueau i nite glasuri. Cu o micare iute, Kemp l mpinse napoi pe Omul Invizibil, sri afar i trnti ua dup heia era pregtit n broasc, pe dinafar. ntr-o clip, Griffin ar fi rmas singur, prizoni camera de lucru din verand, dac n-ar fi intervenit un amnunt neprevzut. Cheia fuses e introdus n broasc, pe dinafar, chiar n dimineaa aceea, pe furi. Dar cnd Kemp a trn , cheia a czut cu zgomot pe covor. Kemp se nglbeni. ncerc s in clana cu amndou mi ment a stat nemicat, opintindu-se din rsputeri. Apoi ua s-a crpat cam de cteva degete . Dar Kemp reui s-o mping la loc. A doua oar, ua, smucit cu furie, se deschise cam de un cot, iar halatul apru n deschiztur. Degete nevzute se nfipser n grumazul lui Kemp, re-i desprinsese mna de pe clan, ca s se apere. Fu aruncat ct colo, se mpiedic i cz ol

n colul palierului. Haina de cas i fu azvrlit n cap. Tocmai atunci ajunsese la jumtatea scrii destinatarul scrisorii lui Kemp, colo nelul Adye, eful poliiei din Burdock. Sub ochii lui nspimntai se desfura o scen teribil: apariia subit a lui Kemp, ur rivelitea extraordinar a unui halat, care zboar singur prin aer Kemp cade, se lupt ca s se ridice n picioare se clatin, se repede nainte i se nruie iari, ca o vit njun Pe neateptate, colonelul primi i el o lovitur nprasnic. De unde, oare? Dar pn s s umireasc, simi c un corp greu se npustete asupra lui. Se rostogoli orbete pe scri, cu lejul ncletat de o mn nevzut i cu senzaia unui genunchi nfipt n pntec. Clcndu-l n picior invizibil a trecut peste el. Nite pai fantomatici au cobort scrile. Jos, n h

ol, cei doi ofieri de poliie cu care venise colonelul alergau zpcii de colo pn colo. S rigtele lor fur o clip acoperite de bufnitura uii din fa. Adye se rsuci i se scul n picioare. Kemp venea spre el, blbnindu-se pe scri, plin praf, cu prul vlvoi, cu obrazul nvineit de o lovitur, cu buza sngernd. Strngea n b alat de cas i alte cteva piese vestimentare. Dumnezeule! gfi doctorul. Totul e pierdut. A fugit! XXV. URMRIREA OMULUI INVIZIBIL O bucat de timp, doctorul s-a simit prea distrus, ca s-i poat explica lui Adye nel esul peripeiilor vertiginoase prin care trecuse. Au rmas n capul scrii; Kemp vorbea precipitat, innd nc n brae

bulendrele caraghioase ale lui Griffin. Adye ncepea s priceap cte ceva din cele petr ecute. E nebun, nelegi? E inuman. Egoismul personificat. Nu se gndete dect la profitul lu , la securitatea lui. Am ascultat azi-diminea o istorioar cumplit, strbtut de un cinis revolttor A rnit oameni. Dac nu-l mpiedicm, are s treac la crime. Are s rspndeasc inutul. Nimic nu-l poate opri. Acum a evadat, i e turbat de furie! Trebuie s-l prindem! decise Adye. Asta-i sigur. Dar cum? ntreb Kemp. Deodat simi c-i vin ideile cu grmada. Trebuie s ncepi numa rebuie neaprat s-l mpiedicm s prseasc districtul. Toi oamenii valizi s participe la aciune. Dac scap de aici, o s cutreiere regiunea dup bunul lui plac, asasinnd i schilo ind oameni. Viseaz s instituie un regim de teroare! Un regim de teroare, auzi ce-i spun? Trebuie supravegheate trenurile, drumurile, vapoarele Vom cere s ne ajute i g arnizoana. Telegrafiaz ndat dup ajutoare Un singur mobil poate s-l rein aici: are nea nevoie de nite caiete de nsemnri, care i-au fost luate. Am s-i vorbesc despre asta. A vei un individ la voi, la secie, unul Marvel tiu, l ntrerupse Adye. Caietele acelea. tiu. Numai c vagabondul Spune c nu le are, nu-i aa? Dar el e convins c vagabondul le are. i, acuma, bag de seam: trebuie mpiedicat s mnnce i s doarm. Toat lumea va sta zi i noapte la pnd. absolut tot ce este comestibil s fie inute la loc sigur, sub cheie, i atunci el n-a re s-i poat face rost de hran dect comind o spargere. S fie baricadate toate aezril i, pretutindeni. Cerule, trimite-ne nopi reci i ploi! ntreaga populaie din regiune t rebuie s nceap urmrirea, cu toat perseverena. i repet, Adye, omul sta reprezint un

pericol, o calamitate obteasc! Dac nu punem mna pe el i nu-l nchidem e ngrozitor numa gndul la ce s-ar putea ntmpla Ce altceva am mai putea face? ntreb Adye. Plec imediat, s m apuc s organizez toat acerea asta. Dar ce-ar fi s vii i dumneata cu mine? Da, ai s vii i dumneata! Vino, i o s inem un fel de consiliu de rzboi, o s-i cerem i lui Hopps s ne ajute, i administra i Cilor Ferate. S nu pierdem un minut! Haide, ai s-mi continui povestirea pe drum. Ce-ar mai fi de fcut? Spune! S mergem pn la capt! ntre timp, Adye ncepuse s coboare scrile. Ua din fa era deschis. Poliitii stte plini de zel, scrutau aerul. A scpat, domnule, i raport unul din ei. Trebuie s mergem imediat la central, i spuse Adye. Unul dintre voi s caute o trsur care s ne ias n ntmpinare, dar repede! Ei, Kemp, ce mai e de fcut? Cini F rost de vreo civa. Un cine nu-l vede, dar l simte. F rost de cini. Bine, nu-i un procedeu uzual, dar o s-l folosim. Funcionarii nchisorii din Halste ad cunosc pe cineva care are cini de vntoare. Aadar, cini. Altceva? ine minte: mncarea din stomacul lui poate fi vzut. Hrana mestecat i nghiit rm tecul lui pn cnd e asimilat. Trebuie dar s scotocii ntr-una. Fiecare tufi, fiecare co A! nc ceva. Dosii toate armele i toate uneltele care pot fi folosite ca arme. E dre pt c el n-are posibilitatea s se plimbe prea mult vreme cu o arm asupra lui. Dar exi st attea obiecte pe care-ar putea s pun mna aa, din ntmplare, i s le arunce n capu or. Ei bine, astea trebuie ascunse! Bun, e-n regul. O s punem noi mna pe el! Iar prin mijlocul drumurilor Kemp ovi.

Ei? Presrai sticl pisat. E crud, tiu. Dar gndete-te numai la ce-ar putea el s fac. Adye uier printre dini. Asta nu-i prea onest. Nu tiu ce s spun n sfrit, am s pregtesc sticla pisat. i are s mearg prea departe i spun c s-a dezumanizat cu totul! Snt sigur, cum te vd i cum m vezi, c, ndat liniteasc puin, o s instituie un regim de teroare. Singura noastr ans ar fi s i-o lu nte. Fiina asta s-a rupt de umanitate. Fie ca slbatica-i cruzime s cad asupra capulu i su! XXVI. ASASINAREA DOMNULUI WICKSTEED

Se pare c Omul Invizibil fugise din capcana lui Kemp ntr-o stare de furie oarb. Un copila care se juca pe lng poarta casei doctorului a fost apucat i zvrlit n lturi u atta violen, nct i-a fracturat glezna. Dar dup asta, timp de cteva ore, Griffin a d ut din sfera percepiei omeneti. Nimeni nu tie ncotro a luat-o sau ce-a fcut. Dar nu e greu s ne imaginm: n dimineaa aceea cald de iunie, el suie n fug dealul, apoi coboar pia din spatele orelului Port Burdock. Turbeaz, spumeg de furie din pricina soartei lui potrivnice. Nduit, istovit, se adpostete n desiurile din Hintondean. ncearc s-i tituie proiectele spulberate proiectele lui de distrugere a omenirii Dup toate probabilitile, acolo s-a refugiat el, pentru c acolo i-a fcut simit pre pe la ceasurile dou, ntr-un chip nfiortor de tragic.

Care s fi fost starea lui de spirit din acest rstimp? Ce planuri o fi urzit? Fr ndoia l c trdarea doctorului l aruncase ntr-un hal de furie vecin cu nebunia; dei cunoatem ivele care-l determinaser pe Kemp s-i calce cuvntul, ne putem totui nchipui, ba chiar putem nelege n oarecare msur mnia pe care i-o pricinuise lui Griffin atacul prin surpr indere. Poate c era la fel de consternat i de zpcit ca la nceput pe vremea paniilor pe Oxford Street; ntr-adevr, el se bizuise fr rezerve pe participarea lui Kemp la nfpt uirea monstruosului vis de terorizare a semenilor si. Cert este, ns, c dispariia lui din raza simurilor omeneti s-a petrecut cam pe la amiaz, i nici o fptur vie nu poate s pune cu ce s-a ndeletnicit el pn la orele dou i jumtate. Dac pentru omenire acest rga avut poate consecine fericite, lui ns i-a fost fatal. n tot acest rstimp, grupuri din ce n ce mai numeroase de ceteni se mprtiaser pri i se gseau n plin activitate. n dimineaa acelei zile, Omul Invizibil fusese doar o si mpl legend, o sperietoare; dup-amiaz, ns, datorit unui apel laconic al lui Kemp, Nev aprea ca un adversar concret, care trebuia rpus ntr-un fel oarecare - fie rnit, fie p rins nevtmat. Cu o repeziciune uimitoare, ntregul inut ncepuse s se organizeze. Pn pe ceasurile dou, Omul Invizibil ar mai fi putut nc s scape din regiune, strecurndu-se n vreun tren; dar dup aceea, evadarea lui a devenit imposibil, pentru c toate trenur ile care treceau pe liniile cuprinse n teritoriul de forma unui paralelogram dint re Southampton, Winchester, Brighton i Horsham cltoreau cu uile ncuiate, iar circulaia mrfurilor fusese aproape n ntregime suspendat. Afar de asta, pe o raz de douzeci de m le n jurul orelului Burdock, drumurile i cmpiile erau mpnzite de oameni narmai cu pu bte,

adunai n grupuri de cte trei-patru i nsoii de cini. Poliitii clri strbteau drumurile inutului, oprindu-se la fiecare gospodrie i rec du-le locuitorilor s-i ncuie uile i s nu ias din cas nenarmai. Toate colile elemen upser cursurile pe la ora trei, iar copiii, speriai, umblau n grup, grbindu-se s ajun g acas. Pe la ora patru sau cinci, apelul lui Kemp semnat de Adye fusese rspndit pri n pot n ntregul inut. Textul apelului enumera i expunea, pe scurt, dar foarte clar, to ate condiiile luptei; Kemp insista asupra necesitii ca Omul Invizibil s fie mpiedicat de a-i face rost de hran i de a putea dormi pe undeva. Cetenii erau ndemnai s fie ne tenit cu ochii-n patru i cu urechile ciulite, ca s prind cel mai mic semn care ar t rda vreo micare de-a Nevzutului. Att de rapid i de hotrt fusese aciunea autorit mpt i de rspndit s-a artat a fi convingerea c aceast stranie fptur exist ntr-adev de cderea nopii, un teritoriu de cteva sute de kilometri ptrai se gsea ntr-o sever st de asediu. Dar, tot nainte de cderea nopii, un fior de groaz a strbtut ntregul inut rmat, care nu mai tia ce-i somnul; n oapt, din gur n gur, de-a lungul i de-a latul i

ui, s-a rspndit, cu iueala fulgerului, vestea uciderii domnului Wicksteed. Dac supoziia noastr c Omul Invizibil s-a refugiat n desiurile din Hintondean este just, atunci trebuie s presupunem mai departe c pe la nceputul dup-amiezii el a ieit d e acolo, mnat de un gnd pentru a crui realizare avea nevoie de-o arm. Nu putem ti anu me ce l-o fi scos din brlogul lui; un lucru, ns, constituie, cel puin pentru mine, o certitudine: Griffin pusese mna pe drugul de fier nainte de a-l fi ntlnit pe mr. Wi cksteed. Desigur c nu s-a putut afla nici un amnunt asupra acestei ntlniri, care avusese loc n preajma unei

gropi cu pietri, la vreo dou sute de metri de conacul lordului Burdock. Toate indi ciile iarba clcat n picioare, numeroase rni primite de mr. Wicksteed, bastonul lui r upt n buci dovedeau c se dduse o lupt disperat. Totui, nu ne putem nchipui ca mobi cului s fi fost altul dect furia unui nebun. ntr-adevr, ipoteza nebuniei se impune n mod indiscutabil. mr. Wicksteed, intendentul lordului Burdock, era un brbat de vr eo patruzeci i cinci sau patruzeci i ase de ani, a crui nfiare i apucturi de om foa t n-ar fi putut strni pentru nimic n lume un duman att de cumplit. Se pare c Omul Inv izibil l ucisese cu un drug smuls dintr-un gard de fier drmat. L-a oprit pe omul ac esta linitit, care mergea agale spre cas, la masa de prnz, s-a npustit asupra lui, i -a nfrnt rezistena, i-a rupt un bra, l-a trntit la pmnt i i-a sfrmat capul, prefc un terci. Desigur c-i fcuse rost de drugul acela nainte de a-i fi ntlnit victima. n afar d e expuse pn acum, doar dou argumente pledeaz pentru aceast ipotez. Primul: groapa cu p ietri nu se gsea chiar n drumul spre cas al domnului Wicksteed, ci n plin cmp, la vreo dou sute de metri deprtare de acest drum. Al doilea argument l constituie mrturia u nei fetie care trecuse n dup-amiaza aceea pe-acolo, mergnd spre coal; ea l vzuse pe m Wicksteed prsindu-i drumul i lund-o peste cmp, spre groapa cu pietri. Nu umbla ca un toat firea zicea fetia. Imitndu-i gesturile, ea cuta s sugereze micrile unui om car ete ceva ce se trie pe jos naintea lui i care lovete din cnd n cnd cu bastonul n ob acela trtor. Fetia asta era ultima fptur care-l vzuse pe Wicksteed n via. Cnd l-a p din vedere, omul pise spre moarte; din pricina unui desi de fagi i a unei uoare nclinr a terenului, ea nu putuse observa c s-a mai ntmplat.

Aceste indicii constituie mcar pentru cel ce scrie aceste rnduri dovada cea mai si gur c omorul n-a fost nfptuit din simpl poft de a ucide. Probabil c Griffin i luase a ca s aib o arm. dar fr intenia premeditat de a o folosi ca unealt uciga. Pesemne a trecuse pe acolo i observase drugul, care minune nemaiauzit! se mica singur. Omul nu aflase nc nimic despre cele petrecute cu o zi nainte. (Port Burdock era la o de prtare de zece mile.) Ba se poate s nici nu fi auzit mcar de Nevzutul. Aadar, mr. Wick teed s-a apucat s urmreasc drugul mictor S ne imaginm scena: Omul Invizibil se streco u mare grij, ca nu cumva prezena lui prin mprejurimile acelea s fie descoperit, iar d omnul Wicksteed, a crui curiozitate era aat la culme, se ine scai dup bucata aceea de ier, care minune nemaiauzit umbl singur. n cele din urm, nu se mai poate stpni i ea cu bastonul n drugul cel miraculos. Fr ndoial c n mprejurri obinuite, Nevzutul ar fi putut foarte uor s fug, s ui, care nu mai era tinerel; dar dup poziia n care a fost gsit corpul, ne dm seama c m r. Wicksteed avusese nenorocul s-i fugreasc prada pn ntr-o surptur, ntre o tuf de roapa cu pietri. Pentru cei care cunosc nefireasca iueal la mnie a Omului Invizibil, restul e lesne de nchipuit. Dar aceasta este o simpl ipotez. Singurul element corect pentru c rareori poi pu ne temei pe mrturia copiilor rmne descoperirea corpului lui Wicksteed i a drugului d e fier, ptat de snge i aruncat printre urzici. Faptul c aruncase arma denot c n viitoa ea emoiilor resimite n urma crimei lui, Griffin a renunat la scopul pentru care o lu ase dac ntr-adevr existase vreun scop. Desigur, Griffin era un monstru de egoism, o fiin

lipsit de sensibilitate, dar se poate ca n faa victimei a primei lui victime, carei zcea plin de snge la picioare, vrednic de mil s-l fi npdit remucrile, adnc ng t, i s-i fi zdrnicit orice plan de aciune. Dup asasinarea lui mr. Wicksteed, se pare c ar fi pornit prin mprejurimi, apucnd

-o spre cmpie. Se povestete c, pe la asfinit, doi oameni care se aflau pe un cmp de ln g Fern Bottom ar fi auzit o voce. i vocea asta ba se vicrea, ba ipa, ba rdea cu hohote , i rsul ei se mpletea cu suspine i gemete! Trebuie s fi fost nu tocmai plcut s-o auzi Vocea s-a ndeprtat n direcia unui cmp de trifoi, i apoi s-a pierdut nspre dealuri. ntre timp, se vede c Griffin aflase cte ceva despre promptitudinea cu care se f olosise Kemp de confidenele lui. Pesemne c a gsit toate casele, la rnd, ncuiate i bari cadate; a hoinrit de bun seam prin gri, a dat trcoale hanurilor i ,a citit apelurile, aa nct i-a dat seama cam ce fel de campanie se desfura mpotriva lui. A observat, desig r, c pe msur ce se ntuneca, apreau ici-colo, pe cmp, grupuri de cte trei-patru oameni, soii de cini, care umpleau vzduhul cu ltratul lor. Aceti vntori fuseser special inst um s se ajute unul pe altul dac s-ar fi ntlnit cu Omul Invizibil. Dar fugritul i ocole a pe toi. nelegem lesne ct era de exasperat, mai ales c el singur furnizase informaiil e, care erau acum folosite cu atta cruzime mpotriva lui. n aceast zi i-a pierdut i el cumptul; vreme de douzeci i patru de ore afar doar de clipele cnd s-a npustit asupra ui Wicksteed , Nevzutul a fost ntr-adevr o fiar hituit. Totui, se pare c peste noa de mncare i izbutise s doarm, deoarece a doua zi dimineaa i-a revenit; era din nou act iv, puternic, mnios i ru i se pregtea pentru ultima lui mare ofensiv mpotriva omenirii XXVII ASEDIUL CASEI LUI KEMP

Doctorul Kemp citi un mesaj straniu, scris cu creionul pe un petic soios de hrtie. Ai fost uimitor de energic i de inteligent, spunea scrisoarea, dei nu reuesc s-nel eg ce urmreti s ctigi prin aciunile tale. Eti mpotriva mea. O zi ntreag m-ai hitui at s m lipseti pn i de odihna nopii. Dar am gsit de mncare i am dormit, n ciuda m care le-ai luat, iar jocul abia ncepe. Jocul abia ncepe. Nu-mi rmne nimic altceva de fcut dect s instaurez Teroarea. Prin prezenta anun prima zi de Teroare. Spune-le co lonelului tu de poliie i celorlali c Port Burdock nu mai st sub jurisdicia reginei, ci intr sub stpnirea mea a Teroarei! Aceasta este ziua cea dinii din anul nti al unei ep ci Epoca Omului Invizibil. Eu snt Omul Invizibil ntiul! Pentru nceput, legislaia va f ct se poate de blnd. n prima zi va avea loc numai o singur execuie, cu titlu de exemp lu: execuia numitului doctor Kemp. Astzi moartea se ndreapt spre el. Poate s se ncuie, s se ascund, s-i pun straj, s se mbrace n armur, dac-i place, Moartea, Moartea ne apt spre el. N-are dect s-i ia toate msurile asta are s-i impresioneze cu att mai mu pe supuii mei. Moartea va purcede la ora prnzului, din cutia potal. Scrisoarea va cde a n cutie chiar n clipa sosirii potaului, i apoi va pleca mai departe! Jocul ncepe m tea pornete. Nu-i da ajutor, popor al meu, cci altfel moartea va cdea i asupra-i. Astz i Kemp trebuie s moar! Relu scrisoarea de la nceput. Asta nu-i o fars, i zise el, snt cuvintele lui! i a s-o fac. ntoarse foaia mpturit, pe partea unde era scris adresa. tampila Oficiului potal di Hintondean era nsoit de prozaicul amnunt de pltit doi pence.

Se ridic ncet, lsndu-i prnzul neterminat scrisoarea i sosise cu curierul de. la ora i se duse n camera lui de lucru. Chem femeia de serviciu i-i porunci s cerceteze de dat ncuietorile ferestrelor din fiecare camer i s nchid toate obloanele. Se duse apoi dormitor, i dintr-un sertar pe care-l inea ncuiat scoase un revolver mic, l examin cu grij i-l vr n buzunarul hainei. Se apuc repede s scrie cteva ntiinri .scurte, di na adresat colonelului Adye. Chem din nou slujnica i o trimise s duc epistolele, dup c e-i ddu o serie de.instruciuni clare asupra drumului pe care trebuia s-l urmeze. Nu-i nici un pericol o liniti el i adug, surznd cu neles: pentru dumneata. Dup aceste preparative, rmase ctva timp pe gnduri. Apoi se ntoarse la mncarea lui, care ntre timp se rcise. Mnc puin, i iar czu pe gnduri. Deodat izbi cu putere .n mas. O s-l prindem! i momeala. O s se avnte prea tare, i-o s-i rup gtul! Intr n odaia de lucru, nchiznd cu grij fiecare u n urma lui. E un joc, un joc bi dar ansele snt de partea mea, domnule Griffin, n ciuda faptului c dumneata eti invizi bil. Curaj! Griffin contra mundum26 plus o rzbunare! Se opri la fereastr, privind spre coasta dealului prlit de ari. Trebuie s se canon asc n fiecare zi, ca s-i fac rost de hran, nu-l invidiez. Oare o fi dormit ntr-adevr

ptea trecut? Undeva pe cmpul gol, pesemne, ca s nu dea cineva peste el. De ce-i aa c ald afar? A vrea s vin un val de frig i de umezeal! Poate c acuma m pndete. Se apropie de fereastr. Auzind o ciocnitur uoar n zid, deasupra pervazului, tresri ca fript i s ddu iute napoi.

Devin nervos i spuse el. Dar trecur mai bine de cinci minute pn s se apropie iari tr. O fi fost vreo vrabie Se auzi soneria de la intrare. Cobor n grab, trase zvoarele i descuie ua, cercet l nul de siguran, l ridic i deschise ncet, cu mult grij, fr s-i arate faa. Un gla ig pe nume. Era Adye. Servitoarea dumitale a fost atacat, Kemp, i comunic el, prin u. Cum asta? exclam doctorul. s-a smuls din mn nota aceea pe care i-ai dat-o. Se vede c el e pe undeva pe-aproa pe. D-mi drumul nuntru. Kemp ddu lanul n lturi, i Adye intr printr-o deschiztur strimt, doar atta ct s . Rmase n coridor i, rsuflnd uurat, privi la Kemp, care zvorea la loc ua. Hrtia i-a fost smuls din mn. Fata a tras o spaim de moarte. A rmas jos, la secie o criz de nervi. Se vede c el e pe-aici, prin apropiere. Ce s-a ntmplat? Kemp njur. Ce idiot am fost! Trebuia s-mi dau seama. De la Hintondean pn aici nu-i mai mult dect o or de mers. Aadar, a nceput! Dar ce s-a ntmplat? Citete asta! i nmn mesajul Omului Invizibil. Adye citi i fluier uor. i dumneata ce-ai de gnd? ntreb el. i propuneam s-i ntindem o curs, i, ca un idiot ce snt, i-am trimis propunerea p vitoarea mea. I-am trimis-o lui, de fapt Adye se gndea c doctorul fcuse ntr-adevr o prostie. Acum o s-o tearg Griffin? fcu Kemp. i-ai gsit!

Un zngnit asurzitor de sticl spart. Venea de sus. Adye zri licrirea argintie a unui re volver micu, care ieea pe jumtate din buzunarul lui Kemp. E o fereastr de sus! strig Kemp i urc iute scrile. Erau nc pe scar, cnd auzir iari un zngnit de cioburi. Intrnd n camera de lucru te dou din cele trei ferestre; jumtate din ncpere era presrat cu cioburi de sticl, iar pe masa de scris zcea un pietroi ct toate zilele. Consternai, cei doi se oprir n u. Ke p njur pentru a doua oar. Chiar n acea clip plesni nc o fereastr, cu o pocnitur ca d tol, rmase o clip n suspensie, toat numai stele, apoi se risipi pe podea, n mii de tr iunghiuri dinate, scnteietoare. La ce-i folosete asta? se mir Adye. E un nceput Exist vreo posibilitate s se caere pn aici? Nici o pisic n-ar izbuti. Nu-s obloane? Aici nu. Doar la ferestrele de jos Hei! Iari zdrngnit de geamuri sparte acum venea de jos , dominat de nite trosnituri de scnduri lovite cu sete. Lua-l-ar dracii! strig Kemp. Asta trebuie s fie da, e o fereastr din dormitor. S-a apucat s-mi sparg toate geamurile, dar e un idiot. Toate cioburile au s cad n afar. O s-i taie picioarele. Alte geamuri fcute ndri. Cei doi ddur fuga i rmaser pe palier, zpcii. Am gsit! exclam Adye. D-mi un baston sau alt arm, i m duc pn n vale, la seci de vntoare. Cu asta l dm gata. nc o fereastr urm calea celorlalte. N-ai un revolver? ntreb Adye. Mna doctorului se ndrept spre buzunar i se opri. N-am, cel puin n-am unul de prisos.

i-l aduc napoi, insist Adye. Aici doar eti n siguran Ruinat de uoara-i tresrire de egoism, Kemp i ddu arma. Acum s fim ateni la u, opti Adye. Se oprir n coridor, ovind. Iari un pocnet, iari zdrngnit de cioburi. Alt ferea etajul nti se prefcuse n ndri. Kemp se ndrept spre u i trase zvoarele, ct putu a ceva mai palid ca de obicei. Trebuie s mergi drept nainte, i recomand el lui Adye. O clip mai trziu, colonelul se gsea n prag. n urma lui, zvoarele reintrau n tecile lor. ovi o clip, simindu-se mai n siguran cu spatele lipit de u. Apoi cobor treptel ndu-se s mearg drept i eapn. Travers pajitea din faa casei i se apropie de poart. D arba fremt, ca nfiorat de un vnt uor. Alturi de el se mica ceva. Oprete-te puin, spuse o Voce. Adye ncremeni; mna se nclet pe minerul revolverului. Ei bine? Faa colonelului era alb i crispat. i simea nervii ncordai la extrem. Fii att de bun i ntoarce-te n cas! i porunci Vocea, pe un ton la fel de ncordat ios, ca i al lui. Iart-m, dar nu pot, rspunse Adye, puin rguit, umezindu-i buzele cu a. Glasul vine din stnga, se gndea el. Ce-ar fi s ncerc s trag? Unde te duci? ntreb Vocea. n clipa aceea, omul i nluca fcur o micare grbit. Din buzunarul deschis al lui Ady cnteie ceva, n btaia unei raze de soare. Adye renun s trag i rmase o clip pe gnduri. Unde m duc, rspunse el trgnat, m privete numai pe mine.

Cuvintele nu se desprinseser nc bine de pe buze, cnd un bra i nconjur grumazul i un chi se nfipse n spate, trntindu-l lat la pmnt. Bjbind, scoase revolverul din buzunar rase prostete. O clip mai trziu, primea un pumn peste gur, iar revolverul i era smuls din mn. ncerc zadarnic s apuce un picior, care-i tot luneca din mn, se zbtu, vrnd s dice, i czu napoi. Drace! strig el. Vocea rse. Te-a omor chiar acum, dar nu vreau s risipesc un glonte. Adye vzu revolverul suspendat n aer, deasupra lui. Se ridic n ezut. Ce vrei de la mine? Scoal n picioare! porunci Vocea. Colonelul se ridic n picioare. Bag de seam! Vocea i vorbea pe un ton categoric. Nu ncerca nici un truc. Amintetec eu i vd figura i c dumneata nu mi-o vezi. Ai s intri napoi n cas. N-o s-mi dea drumul. Atunci, e pcat de dumneata Eti o persoan cu care n-aveam nici o rfuial. Adye i umezi iari buzele. Lundu-i ochii de la eava revolverului, zri n deprtare care n btaia soarelui de amiaz prea de un albastru ntunecat; cuprinse cu privirea ve rdele catifelat al cmpiei, stncile albite de pe rm, furnicarul oraului i dintr-o dat c viaa i era tare drag. i ntoarse ochii spre obiectul acela micu, de metal, suspenda re cer i pmnt, la vreo ase yarzi deprtare. Ce trebuie s fac? ntreb el posomorit. Ce trebuie s faci? i replic Omul Invizibil. Dumneata ai s fii ajutat. Singurul luc ru pe care-l ai de fcut este s te ntorci n cas. Am s ncerc. Dac m las nuntru, promii s nu dai nval pe u?

Cu dumneata n-am nici o rfuial, i repet! Dup ce nchisese ua n urma lui Adye, doctorul urcase n goan sus, n odaia de lucru. hemuit printre cioburile de sticl, i scotea cu team capul peste pervazul ferestrei, ca s priveasc afar. l vzu pe Adye parlamentnd cu vzduhul. De ce dracu nu trage? murm Revolverul se mic puin. Scnteierea armei l orbi o clip. Cu mna streain la ochi, nc easc punctul de unde venea raza de lumin. Ha! Bineneles, exclam el, Adye nu mai are revolverul! Promite c n-ai s te npusteti pe u, spunea Adye. Nu abuza prea mult de avantajele itale. D-i omului o posibilitate de scpare.

Intr napoi n cas. i spun cinstit c nu promit nimic. Colonelul prea s fi luat subit o hotrre. Se ntoarse spre cas, mergnd ncet, cu mi la spate. Kemp l urmrea cu ochii, fr s neleag nimic. Revolverul dispru, apoi strluc soarelui i iari dispru. Privind ns atent, doctorul izbuti s zreasc un obiect mic, n care-l urma pe Adye. Deodat, lucrurile se precipitar. Adye fcu o sritur napoi, se nto rse, ddu s apuce revolverul, dar nu-l nimeri, ridic minile i czu cu faa-n jos. n urma i se risipea ncet un norule de fum albstrui. Kemp nu auzise pocnetul mpucturii. Adye s e rsuci, se sprijini ntr-un cot, czu iari i rmase nemicat. Kemp nu-i putea lua ochii de la trupul acela ncremenit. Era o dup-amiaz tare cald. Pretutindeni, o linite desvrit. Prea c ntreaga fire . Doar o pereche de fluturi aurii se zbenguiau printre tufele care mrgineau aleea . Colonelul Adye zcea pe pajite, nu departe de poart. Toate vilele de la poalele de alului aveau storurile trase. Numai la fereastra unei csue verzi se zrea chipul unu i om cu

pr alb, pesemne vreun btrn, care adormise Kemp scrut mprejurimile casei, dar nu mai vz revolverul. Privirile i czur iari asupra lui Adye. Jocul ncepuse cum nu se putea mai frumos! Deodat ri soneria. Ua de la intrare fu zguduit de nite bti din ce n ce mai insi Dar nimeni nu se duse s deschid (urmnd instruciunile lui Kemp, servitorii se ncuiase r n odile lor). Apoi se fcu linite. Kemp rmase nemicat, ascultnd cu ncordare. Dup o trecu pe lng fiecare dintre cele trei ferestre, trgnd hoete cu ochiul afar. Posomorit alerg pn n capul scrii, se post acolo i rmase iari s asculte. ntr-un trziu. cob raiul din dormitor i merse s examineze din nou nchiztorile ferestrelor de la parter. Peste tot, linite. Prea c totul e n siguran. Se ntoarse n odaia de lucru. Adye zcea arginea prundiului, aa cum czuse. Pe drum, strecurndu-se pe lng case, venea slujnica l ui, nsoit de doi poliiti. Totul era nvluit ntr-o linite de mormnt. Kemp se ntreba ce-o fi fcnd adversarul l Tare ncet mai naintau cele trei siluete Tresri. Jos se sprgeau nite obloane. ovi puin, nainte de a cobor din nou. Deodat r prin toat casa nite trosnituri zdravene. Omul Invizibil izbea cu ndejde. Printre t rosniturile lemnriei, doctorul deslui zngnitul nchiztorilor de metal. Descuie ua care a spre buctrie. n clipa aceea, oblonul se prbui pe podea, mprtiind o puzderie de ach e ndri. Kemp rmase mpietrit de groaz. Cercevelele nu erau prea vtmate, numai crucea f strei fusese rupt, dar n chenar nu rmseser dect vreo civa coli de sticl. Oblonul fu at cu un topor, care acum lovea n chenarul ferestrei i n zbrelele de fier care o apra u. Deodat, toporul sri ntr-o parte i se fcu nevzut. Kemp zri revolverul afar, pe crare. Pe neateptate, arma fcu un salt n aer. Doctoru l sri iute

napoi. O detuntur o secund prea trziu. O bucat din marginea uii zbur peste cretetu Trnti ua i o ncuie. Pe afar Griffin urla i hohotea de rs. Apoi rencepur loviturile d or, cu acompaniamentul lor de cioburi i de trosnituri. Kemp rmase n hol, strduindu-se s-i adune gndurile. Peste cteva clipe, Omul Invizib l va ptrunde n buctrie. Ua care-l mai desprea pe agresor de cel condamnat n-avea s-i reziste nici un minut, i apoi Din nou ritul soneriei de la ua din fa. Poliitii, de bun seam. Alerg la intrar anul i trase zvoarele. nainte de a scoate cu totul lanul, ceru s aud glasul fetei. Cei trei nvlir grmad nuntru, i Kemp trnti iute ua la loc. Omul Invizibil! gfi el; are un revolver i i-au mai rmas dou gloane L-a omort pe sau oricum, l-a dobort. Nu l-ai vzut pe pajite? Zcea acolo, ntins Cine? ntreb unul din poliiti. Cum cine? Adye, colonelul! Am venit pe drumul din spatele casei, domnule, spuse fata. Ce-i glgia asta? ntreb cellalt poliist. Ele n buctrie, sau o s fie ndat. A gsit, nu tiu unde, un topor Deodat, toat casa rsun iari de trosnituri. Omul Invizibil lovea acum n u ce desp ia de restul locuinei. nspimntat, fata intr fuga n sufragerie. Kemp ncerc s-i lmur i doi prin frnturi de fraz. Ua de la buctrie ncepea s cedeze. Pe-aici! strig Kemp, pornind brusc la aciune, i-i mpinse pe poliiti spre ua sufr

ei.

Vtraiul! Se repezi spre aprtoarea din faa sobei. Unul din ageni cpt vtraiul, pe care pn atunci l inea doctorul, iar camaradul su pe cel din sufragerie.

Dintr-o sritur, Kemp se trase napoi. Hop! strig unul din poliiti. Se arunc nainte i prinse toporul cu vtraiul. Atunci revolverul trase penultimul foc, spintecnd o pnz valoroas a lui Sidney Cooper27. Cellalt poliist izbi cu vtraiul evolver, aa cum ai dobor o viespe. Arma czu cu zgomot pe jos. Fata, care ipa ca din gur de arpe, se lipi de sob, apoi alerg s deschid obloanele i venise pesemne gndul rin geamul spart. Toporul se retrsese n coridor i se oprise n aer, la vreo dou picioare de podea. , Se auzea rsuflarea nevzutului. n lturi voi doi! strig el. l vreau pe omul acesta, pe Kemp. i noi te vrem pe tine!. Primul poliist lovi cu vtraiul n direcia de unde venea Vocea. Dar se vede c Omul Invizibil srise napoi, pentru c vtraiul a drmat un suport de um rele. Luat de avntul loviturii, care nimerise n gol, agentul se cltin o clip. Atunci ne vzutul l izbi cu toporul. Sub greutatea loviturii, casca poliistului se turti ca un coif de hrtie, i omul se rostogoli pn n capul scrii de serviciu. Dar camaradul lui, izbind cu vtraiul pe urma toporului, a lovit n ceva moale. Un sunet sec, un strigt ascuit de durere. Toporul a czut. Poliistul i-a rotit iari vt ul n aer, dar n-a mai dat de nimic; i-a pus atunci piciorul pe topor i a lovit din nou. Apoi a rmas locului, innd vtraiul ca pe o bt. Ascult cu ncordare, ca s prind c mic zgomot. Auzi deschizndu-se fereastra de la sufragerie, apoi zgomotul unor pai grbii. Tov arul lui se rsuci i se ridic n ezut; pe tmpl se prelingea

o uvi de snge, care pornea de la ochi nspre ureche. Unde-i? ntreb omul de pe podea. Nu tiu. L-am lovit. S-a aciuat pe undeva prin coridor, dac nu s-o fi furiat prin spatele tu. Domnule doctor Kemp! Nici un rspuns. Doctor Kemp! Cel czut se cznea s se scoale. n cele din urm izbuti s se ridice. Deodat se auzi u lipit uor de picioare goale pe scara de serviciu. Stai! strig primul agent. Zvrli vtraiul, care nimeri ntr-o policioar, sfrmnd-o. rneasc pe urmele nevzutului. Apoi se rzgndi i intr n sufragerie. Doctore Kemp ncepu ar se ntrerupse. Doctorul Kemp e un erou! fcu .el ctre cellalt, care se uita n odaie peste umrul lui. Fereastra sufrageriei era larg deschis. Servitoarea i stpnul ei se fcuser nevzui. Caracterizarea lui Kemp era limpede i sarcastic. XXVIII. URMRITORUL URMRIT

Cnd a nceput asediul vilei Kemp, domnul Heelas, vecinul cel mai apropiat al do ctorului, tocmai adormise n pavilionul din grdina dumisale. Domnul Heelas fcea part e din acea puternic tagm a persoanelor care refuzau s cread n toate prostiile astea (a ic n existena Omului Invizibil). Soia lui credea totui n ele, i asta avea s i-o amint c mai trziu Domnul Heelas se ncpnase s se plimbe prin grdin, ca i cum n-ar fi exi primejdie, iar dup mas a mers la culcare n pavilion, aa cum era obinuit de ani de zi le. Dormi toat vremea n care la vila Kemp se sprgeau geamurile. Deodat se detept cu co nvingerea ciudat c ceva nu-i n regul. Privi nspre casa lui Kemp. Se

frec la ochi, privi din nou. Apoi sri n picioare i trase cu urechea. Se gndi: Asta-i v rjitorie, ce mai ncoa-ncolo! Totui, imaginea stranie pe care o vzuse nu se tergea din aa ochilor. Casa arta de parc ar fi fost prsit de sptmni de zile, dup un dezastru violent: t geamurile sparte, i toate ferestrele, n afara celor de la verand, astupate de obloa

ne interioare. A fi putut jura c totul era n perfect ordine acum (i privi ceasul) vreo douzeci ute! Pe urm auzul lui a prins s deslueasc o serie de trosnituri ritmice i un zngnit de ticl spart, care veneau de departe. i, pe cnd sttea aa cu gura cscat, s-a ntmplat c i extraordinar! Deodat, obloanele de la sufragerie s-au trntit de perete, i n chenar ul ferestrei s-a ivit slujnica lui Kemp, cu plrie i n haine de ora. Fata se lupta din rsputeri s deschid fereastra, ajutat de un brbat, doctorul Kemp, care a rsrit n spat ei. Un minut mai trziu, fereastra s-a deschis. Slujnica s-a cznit puin ca s sar; n sf t, izbutind s se arunce jos, a disprut printre tufiuri. n faa acestor nemaivzute ntmp domnul Heelas s-a pomenit scond o serie de exclamaii nedesluite, care exprimau desi gur surpriza. ndat s-a suit i Kemp pe pervazul ferestrei, a rmas o clip n picioare, ap oi a srit i a reaprut aproape instantaneu. Alerga de-a lungul unei poteci care duce a spre tufiuri, dar se oprea mereu, ca un om care se ferete s fie observat. S-a pie rdut apoi pe dup o tuf de bobiel, dar s-a ivit ndat din nou, crndu-se pe un zid care dea n plin cmp. O clip mai trziu, se prvlea la pmnt i, cu o iueal nebun, ncepea iul care ducea spre vila Heelas. Dumnezeule! rcni mr. Heelas, fulgerat de un gnd, o fi bestia aceea de Om Invizib il! Va s zic e adevrat! Un astfel de gnd era menit s-l pun n micare pe mr. Heelas: buctreasa lui, care-l p ivea prin

fereastra de la mansard, s-a mirat foarte vzndu-l c alearg spre cas ca o furtun, cu o itez de nou mile pe or. Peste bufniturile uilor trntite i ritul soneriilor se nla de taur ale domnului Heelas: . nchidei uile, nchidei ferestrele, nchidei totul, vine Omul Invizibil! Dup un minut, ntreaga cas vuia de ipete, ordine i pai grbii. Chiar stpnul, n p alergat s nchid uile de cristal care ddeau pe teras. Tocmai atunci, capul, umerii i gr mazul lui Kemp se ivir pe muchia zidului ce mprejmuia grdina. Peste cteva secunde, K emp i croia drum prin straturile de sparanghel i alerga prin terenul de tenis, ndrep tndu-se spre cas. Nu poi intra, i strig mr. Heelas, mpingnd zvoarele. mi pare ru c se ine dup nu pot s te las nuntru! Faa schimonosit de groaz a lut Kemp se lipi de geam; ncepu s bat n ua de cristal cuture nebunete clana. Vznd c eforturile lui snt zadarnice, alerg pn la captul tera jos i btu la ua lateral. Nimic. Ocoli n fug vila, trecnd prin portia lateral, ajuns casei i de acolo iei pe strada care ducea n vale. Cu faa ca o masc de groaz, mr. Heel as se uita pe fereastr dup el. De ndat ce l-a pierdut din privire pe Kemp, a observa t c sparanghelul se culca ici i colo la pmnt, clcat de nite picioare nevzute. nnebuni e spaim, mr. Heelas a fugit sus la etaj. Restul urmririi s-a petrecut n afara razei dumisale vizuale. Doar cnd a trecut pe lng fereastra care da spre scar, stpnul casei a mai auzit ceva: s-a trntit portia lateral. Ieind n strad, Kemp a apucat-o, firete, n jos. Ajunsese s reconstituie pe propriai piele goana pe care o urmrise cu un ochi att de amuzat, numai cu dou zile n urm, de la fereastra odii sale de lucru! Alerga destul de iute dac inem seama c nu era antr enat i, dei era galben ca un mort i

leoarc de ndueal, izbutea totui s judece limpede. Alerga n salturi mari i o lua numai unde zrea un petic de pmnt zgrunuros, sau vreo piatr tioas, sau vreun ciob strlucito lsnd nevzutele picioare descule care-l urmreau s apuce pe unde-or crede. Pentru prima dat n viaa lui, Kemp a descoperit c drumul era nespus de lung i de p ustiu i c primele case ale oraului, care se zreau la poale, se aflau la o deprtare ur ia. Nicicnd n-a existat un mijloc de deplasare mai enervant de ncet i mai greoi dect a lergtura! Toate vilioarele, posomorite i adormite sub soarele dup-amiezii, erau ncuia te i baricadate; fr ndoial, toat lumea se ncuiase i se zvorise, conform propriilor l comandri! Ar fi fost totui de dorit s se mai uite cineva din cnd n cnd pe-afar, tocma entru o eventualitate de felul acesta! Oraul aprea din ce n ce mai aproape, pe msur ce marea pierea din vederea fugarului. Jos se zreau oameni care umblau de colo-colo . Tocmai sosise un tramvai la poalele dealului. Puin mai ncolo se zrea secia de polii e. Se auzeau oare pai n urm?

nainte, mai iute! De jos, lumea ncepuse s se uite la el; unul sau doi o luar la fug. Simea c ncepe s e nnbue. Tramvaiul era acum foarte aproape; crciuma La juctorii de crichet i zvora ot uile. n spatele tramvaiului se vedeau nite stlpi i nite grmezi de pietri. Lucrri alizare gndi el. i trsni prin cap s sar n tramvai i s nchid uile, dar n clipa u Se va ndrepta spre secia de poliie. Un minut mai trziu trecuse de ua Juctorilor de cr chet i se gsea n captul strzii, unde casele erau mai rare. n sfrit, vedea oameni n nductorul tramvaiului i ajutorul su stteau locului i se uitau dup el, uimii de asemene a goan disperat. Puin mai

ncolo se zreau feele mirate ale lucrtorilor de la canalizare, aprnd peste movilele de pietri. Pe nesimite i ncetini pasul, dar, auzind lipitul neostenit al picioarelor nevzute, o porni iar n fuga mare. Trecnd pe lng ceata lucrtorilor, strig: Omul Invizibil! i un semn vag n direcia dealului. Avu deodat o inspiraie fericit: sri peste anul proas at, interpunnd astfel ntre el i urmritorul su un grup compact de oameni. Apoi, rzgndin u-se iari, renun s mai alerge spre poliie, coti ntr-o strdu lateral, trecu n fug fructar, ovi o zecime de secund la ua unei prvlii de dulciuri i o lu pe o alee care ea napoi, spre strada principal. La apariia lui, doi sau trei copilai, care se jucau pe-acolo, s-au mprtiat n fug, ipnd de mama focului; ca la un semn, prin uile i fere e deschise au aprut mame ngrijorate, care i-au descrcat pe el tot nduful inimii. Kemp nvli din nou n strada principal, la vreo trei sute de metri deprtare de captu l liniei de tramvai. Imediat i ddu seama c se strnise zarv i c oamenii alergau din to prile. Privi n susul strzii, nspre deal. La vreo cincisprezece pai mai ncolo alerga un l ucrtor de la canal; era o namil care striga felurite crmpeie de njurturi i nvrtea cu ie o sap prin aer. Imediat n urma lui venea conductorul tramvaiului, ameninnd cu pum nul ncletat. Dup el se mbulzea mulimea, ndemnndu-se cu lovituri i rcnete. Din josul , dinspre ora, veneau n fug brbai i femei; Kemp zri n treact un brbat cu un baston dintr-o prvlie. Lrgii rndurile! Lrgii rndurile! striga cineva. Kemp i ddu seama imbarea total a condiiilor urmririi. Se opri gfind i privi de jur mprejur. Bgai de seam, e pe-aici! url el. Formai un cordon de-a curmeziul

Un pumn stranic, aplicat sub ureche, i curm urletul. Cltinndu-se, se nvrti pe loc, nc d s se apere. Abia inndu-se pe picioare, izbi i el cu pumnul o lovitur zadarnic, n g Primi nc un pumn, sub flci, i se prvli la pmnt. Pn s se dezmeticeasc, un genunch stomac, iar o pereche de mini grbite l strngeau de gt. Strnsoarea uneia era ns mai sl ect a celeilalte. Kemp i nclet minile de ncheieturile nevzute. Griffin scoase un str durere. n clipa aceea, sapa namilei s-a nvrtit prin aer deasupra lui i a lovit n cev a care a bufnit surd. Kemp simi un strop cleios picurndu-i pe fa. Strnsoarea care-i nc leta gtul slbi. Zvrcolindu-se, cu un ultim efort izbuti s se elibereze, nfcnd un um nu-i mai opunea rezisten, i se rostogoli pe pmnt. Acum venise el deasupra. Prinse co atele nevzute, inndu-se lipite de pmnt. L-am prins! ip el. Ajutor! Ajutor, inei-l! E pe jos! inei-i picioarele! Toat lumea ddu nval; un strin care ar fi trecut pe-acolo ar fi putut crede c asist la un joc slbatic de rugby football28 n plin desfurare. Nu se mai auzea nici un strigt , doar bufniturile surde ale loviturilor i uieratul unei respiraii chinuite. Cu o s forare supraomeneasc, Griffin izbuti s se ridice n picioare, cltinndu-se, dar Kemp se ag de el, ca un cine de prad. Zeci de mini nfcar i traser de nite mdulare nev tramvaiului l nh de gt pe nenorocit i-l dobor. Gloata btuilor se ls iari n j eva lovituri cam crude. Izbucni un urlet neomenesc: ndurare, ndurare! care se stinse repede ntr-o icnitur slab, ca un fel de sughi. Dai-v napoi, nebunilor! strig Kemp cu glasul sugrumat; ndat, zecile de corpuri ro te ce

s-au nghesuit care mai de care se traser napoi. E rnit! Dai-v napoi, v spun! Oamenii se mbrncir la repezeal, ca s lase puin loc liber. nconjurat din toate pr e mutrele ntrtate ale btuilor, care-i urmreau fiece micare, doctorul se las n genun a c se sprijin n aer. Fluierul piciorului se opri aproape de sol. Minile lui intuir la pmnt nite brae imaginare. n spatele lui, un poliist apucase ceva, pesemne gleznele ne

vzutului. Nu-l lsai s v scape, strig lucrtorul cel mthlos, se preface! Sapa din mna lui era plin de snge. Nu se preface, n-avei team! Kemp i ridic cu grij genunchiul. De altfel, am s-l Faa i era toat zgriat. i ncepuse s se nroeasc; vorbea greu, din pricin c-i snge .una din minile rnitului i pipi ceva care prea s fie faa. Gura i e nclit, necat at: Dumnezeule mare! Sri n picioare i imediat ngenunche din nou lng corpul acela nevzut. n spatele lui loata se mbulzea i fremta fr ncetare. Mereu se apropiau pai greoi, i noi cete de curi roau mulimea ngrmdit acolo. De pretutindeni, oamenii ieeau afar din case. Uile de la ii de crichet se deschiser larg. Se fcu linite. Kemp pipi mai departe; mna lui prea c plimb prin aer. Nu mai respir, nu-i simt inima. Coastele lui, ah! O btrn care-i vrse capul pe sub braul lucrtorului celui voinic scoase un ipt as Ia uitai acolo! Privind ncotro arta degetul zbrcit al babei, vzur cu toii schindu-se pe pmnt un ceos i translucid: era conturul unei mini fcute parc din sticl, dar n a crei grosime distingeau vine, artere, oase i nervi. Chiar sub ochii lor, mna aceasta ntins, fr via deveni fumurie i opac.

Hei! strig poliistul, ncepe s se arate i picioarele. i astfel, ncetul cu ncetul, s-a desvrit acest proces de rencarnare, ncepnd cu m picioarele i naintnd ncet de-a lungul membrelor, ctre centrii vitali. Prea c o subtil rav se rspndete lent prin tot corpul. nti au aprut nite vinioare mici, albe, care sc onturul pclos al unui picior, apoi oasele sticloase i arterele nclcite, pe urm carnea i pielea la nceput ca o cea slab, care ns devenea repede dens i opac. Acum putea ieptul, umerii zdrobii i conturul vag al unui obraz, sfrtecat i stlcit. Cnd n cele din urm mulimea i-a fcut loc lui Kemp s se ridice n picioare, jos pe ca darm s-a ivit, gol i mizer; trupul plin de rni i de fracturi al unui tnr de vreo treiz eci de ani. Prul i sprncenele i erau albe nu ncrunite de btrnee, ci lipsite de pi ochii lui aveau culoarea granitului. Minile i erau ncletate, ochii larg deschii, iar faa-i purta ntiprit o expresie de furie i de disperare. Acoperii-i faa! strig unul din mulime. Pentru numele lui Dumnezeu, acoperii figura asta! Cineva a fcut rost de un cearaf de la Juctorii de crichet. L-au acoperit pe cel u cis i l-au dus n crcium. i acolo, pe un pat murdar dintr-o odaie ponosit i prost lumin t, nconjurat de o droaie de creaturi ignorate, nnebunite de curiozitate, stlcit, cu trupul numai rni, trdat de semenii lui i de nimeni plns, acest Griffin, primul om ca re a devenit invizibil, Griffin, cel mai talentat fizician din ci au trit vreodat, ia ncheiat, ntr-o cumplit prbuire, ciudata i extraordinara lui carier. EPILOG

Aa se sfrete povestea straniei i diabolicei experiene a Omului Invizibil. Dac dori s aflai mai multe despre el, trebuie s v ostenii pn la un mic han de pe lng Port Sto intrai n vorb cu stpnul. Hanul are drept emblem o tabl goal, pe care vezi numai o pl ite ghete; iar numele lui este acelai ca i titlul povestirii noastre. Hangiul e un omule ndesat i burtos, cu un nas ca o trompet i cu easta acoperit de n pr srmos. Din cnd n cnd, obrajii se coloreaz n rou-viu. Dac nu eti zgrcit la bu fie nici el zgrcit la vorb i are s-i povesteasc din belug despre toate cte s-au ntm atunci ncoace. Are s-i spun mai nti cum au ncercat avocaii s-l stoarc de averea ui. Hehei, da' cnd a vzut ei c nu poa' s ias de la cine-s banii, s fiu al naibii dac s m scoat c-am gsit o comoar! Adic am eu mutra lu unu care a dat de-o comoar? i dup vine un barosan i-mi zice: Ai o guinee pe sear, la Empire, la music-hall, ca s ne po vesteti totul aa cum a fost Uite, voia s m umple de bitari, numai aa, ca s zic cu vo mele cum a fost! Vrei s-i curmi valul de amintiri? N-ai dect s-ntrebi dac n toat pania asta n-au e tat cumva i trei volume de manuscrise. Dumnealui are s admit c au existat, dar pe ur m va ncepe s-i explice, cu toat seriozitatea, cum c toat lumea crede c el le-ar dein

a' pe ce-are el mai sfnt c habar n-are de ele!) Invizibilu le-a luat i le-a ascuns

atuncea cnd eu am ters-o i m-am crat la Port Stowe. Dac vrei s tii, domnul Kemp sta l bgat la oameni n cap c eu le-a avea. Cade pe gnduri, se uit la tine pe furi, i face de lucru cu paharele, ciocnindu-le cu furie, i iese din local. E celibatar totdeauna a simit nclinaie pentru viaa de holtei. La el n han n-ai s eti niciodat personal feminin. Pe dinafar, hainele lui snt ncheiate cu nasturi aa cum e i de ateptat , dar prin locoarele mai ascunse, la bretele de pild, omul nostru mai recurge nc la sforicele. i gospodrete hanul fr prea mult dibcie, dar cu mult tmbl alme, lente, precum i ade bine unui mare gnditor. n sat i merge vestea pentru nelepciu ea i respectabila lui cumptare; iar prin cunotinele dumisale cu privire la drumurile din sudul Angliei, l ntrece pn i pe Cobbett29. n dimineaa de duminic dar regulat n fiecare duminic dimineaa cnd hanul este n ntru muritorii din lumea exterioar, precum i n fiecare noapte dup ora zece, hangiul cel nelept intr n odaia de oaspei a localului. n mn ine un pahar cu gin, botezat cu picturi de ap; pune paharul jos, ncuie ua, cerceteaz obloanele, se uit chiar i sub mas Dup ce se ncredineaz c e singur-singurel, descuie dulapul, apoi descuie o cutie din d ulap, pe urm descuie un sertar din aceast cutie i scoate la iveal trei ceasloave leg ate n piele cafenie, pe care le depune solemn n mijlocul mesei. Coperile snt mucegite i pline de pete verzi (o vreme au zcut ntr-un an). Unele pagini snt chiar terse i p de ap murdar. Omul nostru se aaz ntr-un fotoliu, i umple pe ndelete o lulea lung, de i n tot rstimpul sta se uit gale

la cele trei ceasloave. n sfrit, i trage n fa unul dintre ele i ncepe s-l studieze oile nainte i napoi. Sprncenele se ncrunt i buzele se mic anevoie. Un semn, un doi mic sus* n aer, o c e i un hocus-pocus. Maic Precist!. Ce intilect mai avea i sta! Pe urm se ntinde, se las pe speteaza scaunului i se uit prin odaie. Clipind din p ricina fumului, ochii lui se ndreapt ctre nite trmuri de nevzut pentru ali ochi. Sn ra de taine hroagele astea! i ce taine! Da' dac le prind firul mam Doamne! Da' eu n-a face ce-a fcut el; eu m-a mulumi s hm, hm! i trage din lulea. i, ncet-ncet, se las prins n mrejele unui vis venicul, minunatul vis al vieii lu Cu toate c Kemp a scormonit mult vreme, nici o fptur omeneasc, afar de hangiu, nu tie manuscrisele se gsesc acolo, nchiznd n filele lor taina subtil a transparenei corpului omenesc i o sumedenie de . alte stranii secrete. i nimeni nu va ti asta, atta timp ct va fi el n via. POSTFA

Primul om invizibil, a crui existen semilegendar o consemneaz scrierile antice, a ost pstorul lidian Gyges. n acea vrst de aur a omenirii, era de ajuns s rsuceti pe deg t inelul magic, ca s te faci nevzut E o poveste, desigur, ca i aceea cu tichia fermecat, ca attea altele, semnate n c ele patru vnturi de fantezia generoas a creatorilor anonimi. i cu toate c sfritul ei n u e tocmai recomandabil pentru minile fragede (Gyges l omoar pe regele Candaule, bi nefctorul su, ca s-i ia locul), nici mcar acestea nu se nfioar de altceva dect de pl unei lecturi captivante. Lucrurile se schimb ndat ce tema migreaz pe trmul fantasticului. Nu m gndesc la n mratele legiuni de fantome, plimbndu-i spleenul pe coridoarele castelelor englezeti, i nici la magicienii lui Hoffmann, ci la ,,monstrul invizibil, care-i face apariia n povestirea Ce-a fost asta? a scriitorului american Fitz James O'Brien, unul dintre primii i cei mai buni discipoli ai lui Edgar Allan Poe. Demonstrnd c a neles n profunz ime lecia maestrului, O'Brien pregtete cu minuiozitate

intruziunea extraordinarului n curgerea obinuit a vieii. Harry, povestitorul, amator de insolit i fumtor de opiu, cutndu-i zadarnic somnul alungat de o obsesie morbid,este atacat de o fiin invizibil pe care, nvingndu-i teroarea, izbutete s-o captureze. Prie enul su, doctorul Hammond, consider evenimentul nfricotor, dar nu att de straniu,

explicaie: Avem aici un corp solid, pe care-l putem pipi, dar nu i vedea. Faptul est e att de neobinuit, nct ne ngrozete. Nu exist totui vreun fenomen asemntor? la o bu ticl: e tangibil i transparent, dar numai tratamentul chimic grosolan la care a fost supus o mpiedic s fie ntr-att de transparent, nct s devin n ntregime invizibil etic, nu-i imposibil s fabrici o sticl care s nu reflecte nici o raz de lumin, o stic l de o compoziie atomic att de pur i de omogen, nct soarele s treac prin ea ca pri fractat, dar nu reflectat. Hammond se oprete aici, dar raionamentul su va fi ntr-un fel reluat i apoi dus pn a ultima consecin de Griffin, n discuia cu Kemp: unele sorturi de sticl snt mai uor bile dect altele; o cutie de cristal, de pild, va fi mai bine vizibil dect una fcut di n sticl ordinar, de geamuri, nu-i aa? Bun. S mergem mai departe. O cutie din sticl or dinar, foarte subire, va fi greu de vzut ntr-o lumin slab, pentru c va absorbi, refrac a i reflecta o cantitate foarte mic de lumin.

Coinciden? n definitiv, tentativa de a explica invizibilitatea unui corp solid porn ind de la proprietile optice ale sticlei pare absolut fireasc, fr a presupune un ecou livresc. Pe de alt parte, cronologic vorbind, acest ecou e ntru totul posibil: op erele lui Fitz James O'Brien poet, nuvelist, dramaturg, critic au fost publicate n volum n 1881 (la 19 ani dup moartea lui), iar Omul invizibil a aprut n 1897. S lsm laiile minate de o incertitudine poate definitiv. Esenial este faptul c similitudini le rmn la suprafa, fiind menite parc s sublinieze o divergen programatic, fundamenta Monstrul lui O'Brien constituie un mister impenetrabil. Cteva elemente, dozate abil, ne sugereaz o natur neuman: corpul diform i chipul hidos revelate de mulajul n ghips, refuzul oricrui aliment, nsi invizibilitatea obstinat, dinuind i dup moartea p inaniie. Nu ni se ofer ns nici o explicaie coerent, convingtoare, n afara aluziilor ritiste sau vampireti ale autorului. Omul invizibil, n schimb, e un miracol tiinific demontat metodic i minuios n faa n astr. Comparaia fugar a doctorului Hammond e reluat, sau reinventat, doar ca punct de plecare al unei demonstraii ample i riguroase dac acceptm convenia substanei care de oloreaz pigmentul rou al sngelui i radiaiilor care reduc pn la transparen indicele d racie. Reuita experienei nu altereaz datele fizice ale lui Griffin, care va fi redat lumii vizibile, prin moarte, cu nfiarea dintotdeauna (doar prul i sprncenele i erau

nu ncrunite de btrnee, ci lipsite de pigment iar ochii lui aveau culoarea granitulu Se produce ns o altfel de prefacere, mai profund i mai subtil, afectnd comportamentul moral al eroului. Dar, despre asta, mai trziu. Anterioare romanului lui Wells snt i cteva povestiri conjecturale ale lui Maupa ssant. nc din Scrisoarea unui nebun (1885), scriitorul francez se refer la o fptur inv zibil, lansnd i o ipotez generalizatoare: dac am avea cteva organe (de sim), n plu escoperi n jurul nostru o infinitate de alte lucruri pe care nu le vom bnui niciod at, neavnd mijlocul de a le constata (prezena). n prima versiune a celebrei Horla (188 ), ideea se precizeaz: fptura invizibil este un corp nou, cruia i lipsete fr ndoi roprietatea de a opri razele luminoase. Un corp material, deci i nu o halucinaie ob sesiv, cum susin unii comentatori. De altfel, n versiunea definitiv, Horla culege tr andafiri, bea lapte i ap, iar povestitorul o vede n oglind ca un fel de transparen opa A cunoscut Wells povestea lui Maupassant? Rspunsul indirect ni-l d un roman po sterior Omului invizibil, Rzboiul lumilor (1898), n care se afirm: Nimeni nu se gnde toate celelalte planete din spaiu ca la nite surse de primejdie pentru omenireOr, un pasaj din Horla exprim explicit ideea a crei paternitate o revendic Wells: n adncul ului ntunecat, stelele aveau sclipiri fremttoare. Cine locuiete n aceste lumi? Ce

forme, ce fiine, ce animale, ce plante snt acolo? Ce tiu, mai mult ca noi, cei care gndesc n aceste universuri ndeprtate. Ce snt n stare s fac, mai mult ca noi? Ce vd in ceea ce noi nu cunoatem? ntr-o zi sau alta, traversnd spaiu, nu va apare unul din tre ei pe Pmntul nostru c s-l cucereasc, aa cum normanzii traversau marea ca s-i aser sc popoarele mai slabe? Demonstraia e, poate, superflu: ntre Horla i Omul invizibil nu exist nici mcar de contact posibile, ca n cazul povestirii lui O'Brien. n general, m ndoiesc c Wells a cunoscut literatura conjectural francez a epocii, cu excepia Cltoriilor extraordinare le lui Jules Verne. Altfel n-ar fi susinut, tot n Rzboiul lumilor, c pn la sfrit

i al nousprezecelea, nici un scriitor nu a exprimat ideea c viaa raional, dac exista, s-ar fi putut dezvolta pe Marte mii presus de nivelul ei pmntesc. Pentru c, implicit sau explicit, aceast idee apare n crile lui H. de Parville (Un locuitor din planeta Marte, 1865), L. Boussenard (Zece mii de ani ntr-un bloc de ghea, 1886), H. de Graffig ny. (Aventuri extraordinare ale unui savant rus, 1889), C. Flammarion (Sfritul lumii, 1893) n studiul introductiv la o antologie alctuit de el cu ani n urm30, Roger Caillois rezerv dou pagini de consideraii subtile temei invizibilitii, scriind, printre altel e: Omul devenit permeabil la .razele luminoase, cu ajutorul unor mijloace demater ializante sau chimice, nu

provoac nici un fior de groaz. El este privit mai curnd ca un amator de farse, dect ca emisarul Forelor Implacabile. Libertatea de a dispare sau apare dup bunul su pla c l face s semene mai mult cu un conspirator, dect cu un instrument al destinului. S ingurul nume de scriitor citat n legtur cu acest pasaj este cel al lui Wells dar Gr iffin nu are libertatea de a dispare sau apare dup bunul su plac, pe care tocmai o c aut cu dezndejde. Iar scenele de un haz manifest sau intrinsec nu fac dect s reliefe ze, prin contrast, coloratura tragic a romanului. Amator de farse, pare, mai curnd, un alt personaj, invizibil ntr-adevr, dup bunul su plac, dintr-o naraiune puin cunosc lui Jules Verne, Secretul lui Wilhelm Storitz. Aciunea se desfoar n secolul al XVIIIea i ne nfieaz tribulaiile unui ndrgostit nenorocos, care ncearc s-i nlture ri invizibilitii dobndite prin procedee cvasialchimice. Aprut n 1910, aceast lucrare pos um a constituit, o vreme, obiectul unei controverse privind anul elaborrii. Graie s crisorilor lui Jules Verne ctre Mario Turiello, tim acum c e vorba de 1902 deci o j umtate de deceniu dup publicarea romanului lui Wells. Nici n acest caz argumentul c ronologic nu justific ns vreo altfel de apropiere dect cea tematic. Storitz nu e dect un excentric cu ambiii modeste. Pe cnd Griffin nc de la nceputurile ei, literatura tiinifico-fantastic s-a artat preocupat de so a savantului genial, ntr-o lume potrivnic. Frankenstein, sau Prometeul modern al lui Mary Wollstonecraft Shelley este silit s-i

realizeze pe ascuns himera omul artificial, asamblat din elemente luate de la di ferite cadavre care desfide prerogativele divinitii. Hans Phaal al lui Edgar Allan P oe, urmrit de creditorii nemiloi, se refugiaz n Lun. Personajele julesverniene snt con runtate deseori cu o incomprehensiune care mbrac forme brutale. Continund aceast dir ecie critic, Wells adncete i nuaneaz analiza relaiilor dintre individul deosebit de rat i societate. Relatarea Exploratorului Timpului este primit de oaspeii si cu o nene legere amuzat i ironic. Experienele doctorului Moreau nu se pot desfura dect pe o insu pustie, evolund n mod fatal spre finalul tragic. Iar individualismul latent al lui Griffin erupe datorit unei acumulri de resentimente datnd dinaintea invizibilitii: Er am nevoit s lucrez n nite condiii ngrozitoare i spuse el lui Kemp. Hobema, profesorul meu, era un escroc tiinific, un ho de idei m spiona ntr-una! Cunoti, cred, escrocheri le din lumea tiinific. Adugai srcia cumplit, njositoare, exasperant, violentndu-i cerbat a propriei valori. Retras la Iping, n cutarea unui mijloc de a redeveni vizi bil dup plac, Griffin sufer ultimul oc, agresiunea mrginirii i meschinriei mic-burghez e, la care reacioneaz prin violen i crim. Alinierea Omului invizibil, degradarea ireversibil a fibrei lui morale apar a stfel ca o culminaie a unui proces urmrit n datele lui eseniale, cu o economie de mi jloace compensat de arta reliefrii amnuntului definitoriu. Este un procedeu caracte ristic literaturii tiinifico-fantastice de bun calitate, pe care Wells

l va explicita mai trziu: De ndat ce trucul magic a reuit, tot ce-i mai rmne de fcut itorului fantast este s menin celelalte elemente ntr-un cadru uman i real. Snt imperio s necesare notaii de detaliu prozaice i o aderen riguroas la ipotez31 ntr-adevr, ant a nu poate convinge, nu poate scpa de primejdia artificialitii recurgnd doar la o ct de riguroas argumentaie tiinific. Scheletul logic are nevoie de carnea notaiilor de de aliu prozaice: comentariile trgoveilor din Iping, necazurile lui Marvel, strnutul lu i Griffin supraomul bolnav de guturai Realismul finalului constituie nc o dovad a superioritii lui Wells, fa de predeces rii si, n redarea adevrului vieii: S ne amintim cum se petrec lucrurile, de pild, n ro

anele lui Jules Verne: Schultze este victima unui accident posibil datorit tocmai inteniilor lui tenebroase (Cele cinci sute de milioane ale begumei); Camaret se di struge i i distruge opera, cuprins de remucri (Uimitoarea aventur a misiunii Barsac); bur dispare ntr-o apoteotic ncletare cu Natura pe care o sfidase (Stpnul lumii). n f nt contrast cu aceast viziune romantic-moralizatoare, Griffin e hituit i ucis ca un cine turbat, pltind astfel pierderea sentimentului solidaritii umane, ncercarea de a se situa n afara societii i deasupra ei. Este greu de neles cum poate Kingsley Amis s ignore toate a.ceste semnificaii, d estul de strvezii, i s susin c romanul se refer doar cu totul ntmpltor la faptul c

descoperire tiinific ar putea s aib dou tiuri; el se refer exclusiv mai nti la mod cineva poate deveni invizibil i apoi la modul n care acest cineva poate fi prins32. Se pare c demarajul rapid, ritmul alert i caracterul captivant al aciunii l-au orb it pe scriitorul transformat n exeget al fantasticului-tiinific. De vin este, probab il, i concepia academizant (destul de stranie, la un fost tnr furios ca Amis!), potriv t creia despre probleme serioase nu se poate scrie dect serios, n forme aa-zis clasice , dup un calapod monumental, capabil s reziste oricrui vnt potrivnic uneori chiar i p lictiselii cititorilor. Din pcate, aprecierea eronat a Omului invizibil nu constituie un accident, n eseu l Noi hri ale iadului. Amis consider c, n general, lucrrile lui Wells snt folosite ntru a strni uimirea, teroarea i emoia i nu pentru vreun scop alegoric sau satiric. S paiul nu-mi ngduie s ripostez aa cum s-ar cuveni acestei afirmaii stupefiante, pe care snt tentat s o atribui unor. impresii de lectur din prima tineree, dac nu chiar mai dinainte. Voi reproduce doar un pasaj din prefaa lui Wells la romanul Nocturne de F rank Swinnerton: Niciodat nu m-am mulumit s descriu viaa. Operele mele aparent cele m ai neutre nu snt dect critici ale actualei stri de lucruri i ndemnuri de a o schimba. Omul invizibil a jucat un rol important n destinul literar al lui Wells, contri buind substanial

la creterea i perpetuarea unei populariti nc neatinse de rugina timpului. O dat cu el, tema invizibilitii a ptruns n universul tiinifico-fantastic i a proliferat vertiginos, bogindu-se cu variaiuni de o sclipitoare ingeniozitate. Pericolul albastru al lui Mau rice Renard ne nfieaz, de pild, o ras de fiine inteligente, cu nfiare de pianjen glob invizibil i penetrabil, care constituie un fel de cma a Pmntului, situat la 50 d kilometri nlime. Iar fpturile mariene, jumtate caracati, jumtate liliac, din Rzbo rilor al lui Gustave Le Rouge, devin vizibile privite prin casca de opal gsit de Ro bert Darvel n subteranele giganticului turn de sticl. Am neles de ce fotii stpni ai c socoteau att de preioas spune Darvel, ntors pe Pmnt; ea avea proprietatea de a permi e retinei s fie impresionat de radiaiile obscure ale spectrului i alte radiaii de ace lai fel. Mi-ar fi fcut desigur perceptibile efluviile mortale ale radiului sau ale razelor X i alte vibraii luminoase, nc mai subtile, care vor scpa poate totdeauna oc hiului omenesc. n felul acesta, ciclul se ncheie. tiina imaginar care i-a permis lui Griffin s dob deasc invizibilitatea a nscocit i riposta infailibil. De altfel, riposta nici nu mai e doar imaginar: detectoarele de radiaii infraroii l-ar vedea astzi perfect pe eroul lui Wells, datorit pur i simplu temperaturii emanate de corpul su. i pentru c am fost cam brutal cu btrnul Verne n aceast postfa, voi

ncerca s-mi rscumpr vina amintind c, depit sau nu n anumite privine, el este cel car pus, acum aproape un secol: Tot ceea ce poate s-i imagineze un om, alii vor fi n star e s nfptuiasc. ION HOBANA Cuprins I. Sosirea unui personaj straniu.5 II. Primele impresii ale lui mr. Teddy Henfrey.12 III. Cele o mie i una de sticle...18 IV. Mr. Cuss i pune srinului cteva ntrebri.25

V. Spargerea de la sediul parohiei..33 VI. A nnebunit mobila.35 VII. Demascarea strinului..40 VIII. n trecere.51 IX. Mr. Thomas Marvel..52 X. Vizita lui mr. Marvel la Iping59 XI. Ce s-a ntmplat la Potalionul de cai.62 XII. Omul Invizibil i iese din fire..66 XIII. Mr. Marvel vrea s-i dea demisia..73 XIV. La Port Stowe.76 XV. Omul care alearg83 XVI. La jucatorii de crichet.85 XVII. Musafirul doctorului Kemp..90 XVIII. Omul Invizibil doarme.100 XIX. Cteva noiuni elementare..104 XX. n casa de lng Great Portland Street111 XXI. n Oxford Street..124 XXII. La Omnium.130 XXIII. n Drury Lane138 XXIV. Un plan care a dat gre..150 XXV. Urmrirea Omului Invizibil155 XXVI. Asasinarea domnului Wicksteed.158 XXVII. Asediul casei lui Kemp164 XXVIII. Urmritorul urmrit.174 Epilog.182 Postfa.185 1Prescurtare de la mistress (engl.), doamn.

2Strlucire (fr.). 3Prescurtare de la mister (engl.), domnule 4 Plin de ncntare (it.). 5Plant a crei rdcin conine saponine; este utilizat, printre altele, la falsificarea be ei. 6 Tighelit (fr.). 7 Joc de cuvinte; n enlezete, cuvntul body nseamn i persoan, i corp (deci, arestai 8 Membru al unei secte religioase. 9 n mbulzeal (fr.). 10 ngrare (fr.). 11 Yard Msur englezeasc de lungime, egal cu 0,914 metri. 12 nceputul unei zicale latine: Vox et praeterea nihil O voce, altceva nimic (lat .). 13 n oapt(it.). 14 Austria. 15 Altercaie. 16 Compania bancar a Londrei i a comitatelor. 17Royal Society of London for the advancement of Science(Societatea regal din Lon dra pentru progresul tiinei), instituie creat n anul 1662, n timpul domniei regelui Ca rol lai II-lea (16601685), avnd ca scop sprijinul guvernamental acordat cercetrii ti inifice. Royal Society acord anual un numr de patru premii pentru cele mai importan te lucrri sau publicaii cu caracter tiinific. 18 Persoan lipsit de pigmentul din pr i din ochi. 19 Picior unitate de msur avnd lungimea de aproximativ o treime dintr-un metru. 20 Denumirile latineti ale unor vieti marine. 21 Cum grano salis sub rezerv (lat.). 22 Argoul londonez.

23 Bibliotec public din Londra. 24 Organizaie cu caracter religios i pretins filantropic,, alctuit pe baze militare n 1865. 25 Aluzie la legenda lui Samson i Dalila. 26 Griffin mpotriva lumii ntregi (lat.). 27 Pictor animalier englez (18061902). 28 Variante ale jocului de fotbal, la care se permit procedeele mai violente ale jocului de rugbi. 29 William Cobbett (17631835), om politic i publicist englez. 30Fantastique, 60 recits de terreurParis, 1958. 31Din prefaa la Seven famous novels by H. O. W Alfred A. Knopf, New York, 1931 32New Maps of Hell, London, 1962. --------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------H.G. WELLS H.G. WELLS - OMUL INVIZIBIL