Sunteți pe pagina 1din 401

JULES VERNE NORD CONTRA SUD

PARTEA NTI
I LA BORDUL STEAMBOAT-ULUI SHANNON
Anexat n 1819 marii federaii americane, Florida va fi proclamat stat civa ani mai trziu. n urma acestei anexri, teritoriul Repu licii se mre!te cu !aizeci !i !apte de mii de mile ptrate. "ar lumina rspndit de steaua ce reprezint statul Florida pe drapelul cu treizeci !i !apte de stele al #tatelor $nite este lipsit de strlucire. "e fapt, Florida nu este mai mult dect o lim de pmnt, n%ust !i &oas. "e aceea, cu excepia fluviului #aint'(o)n, apele ce o scald nu sunt deloc importante. Relieful plat face ca al ia rurilor s nu dispun de acele denivelri care s le permit s cur% cu repeziciune. *ici urm de muni pe suprafaa ei. "oar cteva !iruri de luffs, coline, att de frecvente n re%iunea central !i septentrional a $niunii. +t prive!te forma, poate fi comparat cu coada unui castor, ntins ntre Atlantic la est !i ,olful -exicului la vest. .n consecin, Florida nu are vecini, dac nu punem la socoteal ,eor%ia a crei frontier se nvecineaz, la nord, cu a sa. Aceast frontier formeaz istmul ce lea% peninsula de continent. .n fond, Florida se prezint ca un inut deose it, ciudat c)iar, cu locuitorii si pe &umtate spanioli, &umtate americani, cu indienii si seminoli, cu totul diferii de con%enerii lor din Far'/est. "ac soliil este arid, nisipos, mr%init aproape peste tot de
010

dune formate din aluviunile succesive aduse de apele Atlanticului pe rmul sudic, n nord, dimpotriv, suprafaa cmpiilor este miraculos de fertil. n acele locuri, numele su se &ustific pe deplin. Flora este super , vi%uroas, de o varietate exu erant. 2i asta, fr ndoial, din pricin c acea parte a teritoriului este udata de #aint'(o)n. Fluviul acesta cur%e pe o suprafa ntins, de la nord la sud, pe o lun%ime de dou sute cincizeci de mile, dintre care sut !apte perfect navi%a ile, pn la lacul ,eor%e. 3un%imea aceasta, neo i!nuit pentru un ru transversal, nu l stn&ene!te defel, !i asta datorit direciei n care este orientat. 4 mulime de pria!e l m o%esc cu apele lor, revrsndu'se n numeroasele %olfuri de pe cele dou maluri. #aint' (o)n este, a!adar, principala artera a Floridei, pe care o menine n viaa scldnd'o cu apele sale 5 sn%ele ce circul n vinele terestre. 6e data de 7 fe ruarie 1881, steam oat'ul #)annon co ora pe #aint'(o)n. 3a orele patru dup' amiaza, urma s fac escal n tr%u!orul 6icolata, dup ce avea s opreasc n staiile din partea superioar a fluviului, ca !i n forturile din districtele #aint'(o)n !i 6utnam. +teva mile mai &os, intra de&a n districtul "uval care se ntinde pn n districtul *assau, delimitat de rul de la care !i tra%e numele. 6rin ea ns!i, 6icolata este o localitate lipsit de importan9 mpre&urimile sale sunt ns acoperite de plantaii de indi%o, de orezarii, de plantaii de um ac, de trestie de za)r !i de uria!e pduri de c)iparo!i. A!a c inutul nu duce lips de locuitori, !i nc pe o raz destul de mare. "e altfel, poziia sa i ofer toate avanta&ele ce decur% dintr'un flux destul de intens de mrfuri !i cltori. 6icolata este punctul

0:0

de m arcare al unuia dintre principalele ora!e din Florida 4riental, #aint'Au%ustine, situat la cam dousprezece mile distan, n acea zon a litoralului oceanic ce adposte!te insula Anastasia. $n drum aproape drept lea% tr%u!orul de ora!. n ziua cu pricina, se puteau zri mai muli cltori dect de o icei, %r ii s se m arce pe #)annon. +teva trsuri iui, cunoscute prin partea locului su numele de sta%es, un soi de ve)icule cu opt locuri, trase de patru sau !ase m%ari, i aduseser din #aint'Au%ustine %alopnd ne une!te pe acest drum, de'a lun%ul terenului ml!tinos. ;ra a solut necesar s nu pierzi vaporul, dac nu voiai s a&un%i cu o ntrziere de cel puin patruzeci !i opt de ore n ora!ele, tr%urile, forturile sau satele ridicate n &osul rului. #team oat'ul nu circula zilnic !i, n vremea aceea, era sin%urul mi&loc de transport. A!a c, mort'copt, tre uia s te afli la 6icolata n momentul escalei. "rept urmare, trsurile transportaser pe rm contin%entul de pasa%eri cu o or mai devreme. .n clipa aceea, pe ponton se aflau cam cincizeci de cltori. A!teptau, nu fr s discute cu o oarecare nsufleire. #e putea o serva c erau mprii n dou %rupuri, prea puin dispuse s se apropie unul de cellalt. # fi fost oare vor a de o c)estiune %rav !i de mare importan, de cine !tie ce rivalitate politic ce i fcuse s se deplaseze la #aint'(o)n< .n orice caz, se putea afirma c nu a&unseser la nici o nele%ere. =enii ca du!mani, se ntorceau la fel. 2i asta se vedea ct se poate de limpede din privirile mnioase pe care !i le aruncau, din distana meninut ntre cele dou %rupuri, din

0>0

cele cteva cuvinte al cror sens provocator prea s nu scape nimnui. .n vremea asta, ni!te !uierturi prelun%i ncepur s se fac auzite, strpun%nd lini!tea n amonte. +urnd, #)annon se ivi la cotitura malului drept, cu o &umtate de mil mai sus de 6icolata. Rotocoalele %roase de fum ce se revrsau nvalnic din cele dou co!uri ale sale acopereau copacii nali, pe care riza oceanului i fcea s se clatine pe rmul opus. #ilueta sa mi!ctoare se mrea rapid. -areea tocmai !i sc)im a direcia. +urenii care i ntrziaser co orrea vreme de trei, patru ceasuri i'o u!urau acum, mpin%nd apele lui #aint' (o)n spre %urile lui. #e auzi, n sfr!it, clopotul. ? aturile, tnd n sens invers suprafaa rului, fcur ca #)annon s se opreasc, lipindu'se cuminte de de arcaderul de care fu de ndat le%at cu parme. .m arcarea se fcu imediat, cu oarecare %ra . $nul dintre %rupuri urc primul la ord, iar cellalt nu ncerc s i'o ia nainte. 2i asta, fr ndoial, din pricin c mem rii si a!teptau unul sau mai muli pasa%eri aflai n ntrziere, care riscau s piard vaporul, cci doi sau trei r ai se desprinser din %rup ntorcndu'se pe c)ei, pn la mar%inea drumului dinspre #aint'Au%ustine. "in acel punct !i ndreptar privirile spre est, vizi il n%ri&orai. 2i nu fr motiv, cci cpitanul de pe #)annon, postat pe puntea de comand, stri%a@ 5 .m arcareaA .m arcareaA 5 "oar cteva minute, rspunse unul dintre mem rii celui de'al doilea %rup, rmas pe de arcader. 5 *u mai pot a!tepta, domnilor. 5 +teva minuteA

0B0

5 *uA *ici un sin%ur minutA 5 4 clipA 5 +u neputinA -areea scade, !i risc s nu mai am destul ap la (acCsonville, ca s pot trece de %rmezile de nisip !i de olovanii de la %urile rului. 5 2i, la urma urmei, zise unul dintre cltori, nu exist nici un motiv s fim la discreia capriciilor unor ntrziaiA Autorul acestei remarci se numra printre mem rii primului %rup, instalai de&a pe ruful din spatele lui #)annon. 5 Asta este !i prerea mea, domnule Dur anC, rspunse cpitanul. "atoria nainte de toate... Eaidei, domnilor, m arcai'v, sau voi da ordin s se dezle%e parmeleA -arinarii se pre%teau de&a s ndrepte steam oat'ul spre lar%, n timp ce &eturi sonore ncepuser s !neasc din sirena cu a uri. $n stri%t opri manevra. 5 $ite'1 pe FexarA... $ite'1 pe FexarA 4 trsur, sosit n %oana mare, tocmai apruse la captul c)eiului. +ei patru m%ari ce alctuiau atela&ul se oprir la intrarea pe de arcader. $n r at co or din ea. Fovar!ii si care l a!teptau n drum i se alturar n fu%. Apoi se m arcar cu toii. 5 .nc o clip, Fexar, !i nu ai mai fi plecat, ceea ce ar fi fost ct se poate de re%reta ilA zise unul dintre ei. 5 "aA *'ai mai fi putut s te ntorci mai devreme de dou zile la... unde anume...< 4 s aflm atunci cnd o s te nduri s ne spui !i nouA adu% un altul. 5 2i, dac vor ele neru!inatului de (ames Dur anC ar fi fost ascultate de cpitan, continu un al treilea,

080

#)annon s'ar afla de&a la mai ine de un sfert de mil mai &os de 6icolataA Fexar urcase de&a pe puntea din fa, mpreun cu prietenii si. #e mulumi s l priveasc pe (ames Dur anC, de care l desprea doar pasarela. +)iar dac nu rosti nici un cuvnt, privirea pe care i'o arunc era suficient de %ritoare pentru a lsa s se nelea% c ntre cei doi exista o ur de nestins. .n ceea ce l prive!te pe (ames Dur anC, acesta, dup ce l privi drept n fa pe Fexar, i ntoarse spatele !i se duse s se a!eze n spatele rufului, acolo unde %rupul su luase de&a loc. 5 "eloc mulumit Dur anCA zise unul dintre tovar!ii lui Fexar. 2i nici nu'i de mirare. Foate minciunile lui %o%onate nu i'au folosit la nimic, cci recorderul nu i'a acceptat mrturia fals. 5 "a, dar nu 1'a pedepsit n nici un fel, rspunse Fexar, ns o s am eu %ri& de elA .n vremea asta, parmele fuseser desfcute. mpins cu ni!te pr&ini lun%i, proptite cu nde&de n mal, #)annon se porni s alunece pe firul apei. "up care, su aciunea z aturilor sale puternice, a&utate de reflux, se a!ternu iute la drum. #e !tie ce sunt aceste vapoare cu a uri destinate s asi%ure transportul pe fluviile americane@ adevrate case cu mai multe eta&e, mpodo ite cu terase lar%i !i str&uite de cele dou co!uri de la camera cazanelor, a!ezate n fa, ca !i stlpii ce susin tendele. Att pe Eudson, ct !i pe -ississippi, vasele acestea, un fel de palate maritime, ar putea adposti populaia unui ntre% tr%u!or. 6entru #aint'(o)n !i pentru ora!ele statului nu era nevoie de a!a ceva. #)annon putea fi socotit un )otel plutitor, de!i, n

070

ceea ce prive!te aran&amentul interior !i cel exterior, nu se deose ea cu nimic de GentucCH sau de "ean Ric)mond. =remea era super . +erul al astru intens era ptat de civa nori!ori ca de vat, risipii la orizont. 3a latitudinea aceasta Iparalela treizeciJ luna fe' ruarie este aproape la fel de cald n 3umea *ou ca !i n +ea =ec)e, la limita de!ertului #a)ara. 4 riz u!oar domolea, totu!i, tot ceea ce ar fi putut fi excesiv din punct de vedere al climei. A!a c ma&oritatea pasa%erilor de pe #)annon rmseser pe punte s'!i umple plmnii cu aerul proaspt !i nmiresmat adus de vnt dinspre pdurile de pe rm. Razele o lice ale soarelui nu i puteau atin%e su aldac)inul tendelor ce fluturau ca ni!te panca indiene, datorit vitezei cu care se deplasa steam oat'ul. Fexar !i cei cinci, !ase tovar!i care se m arcaser cu el %siser mai potrivit s co oare ntr'unui din separeurile slii de mese. Acolo, ca ni!te utori ncercai ce erau, cu %tle&urile t cite de licorile tari din arurile americane, ddeau de du!c pa)are ntre%i de %in, itter !i our on. Artau, n %eneral, ca ni!te in!i cam necioplii, cu %lasuri aspre !i vor e din topor, nve!mntai mai mult n piele dect n stof, o i!nuii s triasc mai de%ra n inima codrului, dect n ora!. Fexar prea s fie stpnul a solut al micului %rup, poziie ocupat, fr ndoial, datorit caracterului su ener%ic !i nu importanei ran%ului sau averii sale. A!a c, ntruct el nu scotea nici o vor , supu!ii si se cufundaser !i ei ntr'o tcere adnc, ceea ce ns nu'i deran&a defel, cci, oricum, nu'!i pierdeau timpul@ dac nu stteau la taifas, cel puin se puteau

080

concentra n lini!te asupra unui mod la fel de plcut de a face s treac vremea 5 eau pe nfundate. .n cele din urm, dup ce arunc o privire peste unul dintre ziarele ce zceau pe mese, Fexar l ls de'o parte, zicnd@ 5 #'au !i nvec)it de&a !tirile astea. 5 Fe cred !i euA i rspunse unul dintre tovar!ii si. ;ste un numr de acum trei zileA 5 2i, n trei zile, se ntmpl attea lucruri, c se at s intreA adu% un altul. 5 +um mai stm cu rz oiul< ntre Fexar. 5 .n ceea ce ne doare pe noi, Fexar, uite cum stm@ se zice c %uvernul federal se pre%te!te pentru o campanie n Florida. A!a c tre uie s ne a!teptm ca, n scurt vreme, nordi!tii s dea uzna peste noiA 5 #i%ur< 5 *u !tiu, dar a!a se zvone!te la #avanna) !i tot a!a !i la #aint'Au%ustine. 5 ;iA *'au dect s vin federalii !tia, de vreme ce !i'au pus n cap s ne supunA rcni Fexar, ntrindu' !i ameninarea cu o lovitur zdravn de pumn n mas, care fcu sticlele !i pa)arele din faa lui s sar !i s zdrn%ne. +)iar a!aA *'au dect s vinA 4 s vedem noi dac proprietarii de sclavi se vor lsa &efuii de )oii !tia de a oliioni!ti. Rspunsul lui Fexar ar fi fcut pe oricine nu era la curent cu evenimentele din America acelor vremuri s afle dou lucruri@ mai nti, c rz oiul de secesiune, declarat, de fapt, n ziua n care se trsese cu tunul asupra fortului #umter, adic pe 11 aprilie 1881, a&unsese atunci n faza sa cea mai acuta, ntruct se ntinsese pn n imediata apropiere a %ranielor statelor din sud9 apoi, c Fexar, susintor al sclaviei, mprt!ea opiniile

090

imensei ma&oriti a populaiei din teritoriile cu sclavi. 4r, la ordul lui #)annon se aflau, n clipa aceea, mai muli reprezentani ai celor dou %rupri9 de'o parte 5 conform diverselor denumiri ce le'au fost conferite de'a lun%ul acestei lun%i ncle!tri 5 nordi!tii, antisclava%i!tii, a oliioni!tii sau federalii9 de cealalt, sudi!tii, sclava%i!tii, secesioni!tii sau confederaii. $n ceas mai trziu, ameii ine, Fexar !i ai si se ridicar de la mas pentru a urca pe puntea superioar a lui #)annon. Frecuser de&a, n ceea ce prive!te malul drept, de %olfurile Freizeci !i 2ase -ile care prelun%esc apele fluviului, unul pn la mar%inea unei pduri dese de c)iparo!i, iar cellalt pn la vastele terenuri ml!tinoase, "ousprezece -ile, al cror nume arat exact pe ce suprafaa se ntind. .n momentul acela, vasul navi%a printre dou !iruri de ar ori super i, ma%nolii, pini, c)iparo!i, Hucas !i muli alii, minunat dezvoltai, ale cror trunc)iuri dispreau su desi!ul de neptruns al azaleelor !i al rculeului. $neori, n dreptul %olfurilor din care se alimenteaz cmpiile ml!tinoase din districtele #aint'(ean !i "uval, un miros puternic de mosc umplea atmosfera.-irosul acesta nu venea ns de la copacii a cror mireasm este att de tare pe aceste melea%uri, datorit climei, ci de la ali%atorii ce se ascundeau n iar a nalt la trecerea z%omotoas a lui #)annon. Apoi, erau psri de tot felul, ciocnitori, tlani, &acamari, u)ai'de' alt, porum ei cu cap al !i alte o sut de specii, cu forme !i pena&e variate, n vreme ce pasrea'pisic reproducea cu vocea sa de ventriloc toate z%omotele 5 c)iar !i acel ipt al coco!ului cu %u!, sonor ca

01K0

notele de aram ale unei trompete 5 pe o distan de patru, cinci mile. .n momentul n care Fexar trecea de ultima treapt a capotului pentru a a&un%e pe ruf, o femeie se pre%tea s co oare n interiorul salonului. +nd l zri n faa ei, femeia se ddu napoi. ;ra o metis aflat n slu& a familiei Dur anC. -i!carea sa fusese dictat de o repulsie instinctiv, pomenindu'se pe nea!teptate fa n fa cu acest du!man declarat al stpnului ei. Fr s dea importan privirilor veninoase pe care i le arunca Fexar, se feri ntr'o parte. Ridicnd din umeri, acesta se ntoarse spre tovar!ii lui. 5 "a, este ?erma), stri%a el, una dintre sclavele lui (ames Dur anC care pretinde c nu e un partizan al sclaviei. ?erma) nu rspunse. Atunci cnd intrarea rufului se eli er, co or n vastul salon de pe #)annon, fr s par afectat n vreun fel de acest incident. .n ceea ce l prive!te pe Fexar, acesta se ndrept spre partea din fa. Acolo dup ce !i aprinse un tra uc, fr s se mai sinc)iseasc de tovar!ii si care veniser dup el, pru s cerceteze cu atenie malul stn% al fluviului, nspre liziera districtului 6utnam. Fot despre rz oi se vor ea !i n partea din spate. "up plecarea lui ?erma), (ames Dur anC rmsese sin%ur cu cei doi prieteni care l nsoiser la #aint'Au%ustine. $nul era cumnatul su, ;dLard +arrol, cellalt, de ori%ine din Florida, locuia la (acCsonville, /alter #tannard. 2i ei vor eau cu o anumit nsufleire despre lupta sn%eroas al crei deznodmnt era o c)estiune de via !i de moarte

0110

pentru #tatele $nite. "ar, dup cum se va vedea, (ames Dur anC avea un cu totul alt punct de vedere asupra consecinelor acesteia. 5 - %r esc, spunea el, s m ntorc la +amdless' DaH. #untem plecai de dou zile. 6oate c s'a sc)im at ceva pe front. 6oate c "upont !i #)erman au cucerit de&a 6ort'RoHal !i insulele din +arolina de #ud. 5 .n orice caz, ziua aceasta nu este departe, !i a! fi ct se poate de uimit dac pre!edintele 3incoln nu s' ar %ndi s extind rz oiul pn n Florida. 5 Ar fi !i timpulA relu (ames Dur anC. "aA Ar fi !i timpul ca voina $niunii s fie impus tuturor acestor sudi!ti din ,eor%ia !i Florida care se cred prea departe pentru a fi atin!iA =edei doar la ce %rad de insolen pot a&un%e, din cauza acestei stri de lucruri, oameni fr nici un "umnezeu, cum este acest FexarA #e simte susinut de sclava%i!tii din re%iune !i i a mpotriva noastr, cei din *ord, aflai ntr'o situaie din ce n ce mai dificil, n urma efectelor rz oiuluiA 5 Ai dreptate, (ames, rspunse ;dLard +arrol. ;ste a solut necesar, mai devreme sau mai trziu, ca Florida s intre din nou su autoritatea %uvernului de la /as)in%ton. "aA Ard de ner dare s vd armata federal sosind aici pentru a pune lucrurile la punct, altfel m tem c vom fi silii s ne prsim plantaiile. 5 *u poate fi dect o c)estiune de zile, dra%ul meu Dur anC, spuse /alter #tannard. Alaltieri, cnd am plecat din (acCsonville, spiritele ncepuser s se ncin% la zvonul c "upont, comandorul "upont, se pre%te!te s str at !enalurile fluviului #aint'(o)n. +eea ce a constituit un pretext excelent pentru a'i

0110

amenina pe toi cei ce nu sunt de acord cu partizanii sclaviei. Fare mi'e team s nu iz ucneasc o rzmeri care s dea &os autoritile n folosul unor indivizi de cea mai &oas speA 5 *u m'ar mira deloc, spuse (ames Dur anC. #unt si%ur c ne a!teapt zile %rele, pe msur ce se apropie armata federalA "ar este imposi il s le evitm. 5 "e altfel, ce am putea face< ntre /alter #tannard. "ac mai sunt la (acCsonville, !i c)iar n unele locuri din Florida, civa coloni de isprav care %ndesc la fel ca noi n ceea ce prive!te sclavia, nu sunt destul de numero!i s se poat opune exceselor secesioni!tilor. *u, nu vom fi n si%uran dect atunci cnd vor sosi federalii, !i ar fi de dorit, dac s'au )otrt s intervin, s o fac iute, ct mai iute. 5 "aA # vin odat, stri% (ames Dur anC, !i s ne scape de toi nenorociii !tiaA #e va vedea curnd dac oamenii din *ord, pe care interesele de familie sau cele materiale i o li%au, pentru a putea tri n mi&locul unei populaii sclava%iste, s se supun o iceiurilor locului, erau ndreptii s vor easc astfel !i nu aveau, de fapt, toate motivele s triasc cu spaima n sn. +eea ce %ndeau (ames Dur anC !i prietenii lui n le%tur cu evoluia operaiunilor militare era adevrat. ,uvernul federal pre%tea o campanie al crei scop era de a supune Florida. *u era vor a de cucerirea statului sau de ocuparea sa cu trupe, ci de nc)iderea tuturor cilor de acces ale contra an' di!tilor a cror int era forarea locadei maritime att pentru a exporta produsele indi%ene, ct !i

01:0

pentru a introduce arme !i muniii. A!a c #)annon nu se mai aventura s asi%ure transportul pe coastele meridionale ale ,eor%iei ce se aflau, pe vremea aceea, n puterea %eneralilor nordi!ti. #e oprea, din pruden, la %rani, puin dincolo de %ura fluviului, la nord de insula Amelia, n portul Femandina, de unde porne!te calea ferat +edar' GeHs ce str ate peninsula o lic, ca s a&un% n ,olful -exic. -ai sus de insula Amelia !i de rul #aint'-arH, #)annon ar fi riscat s fie capturat de navele federale ce suprave%)eau n permanen aceast zon a litoralului. A!a se face c pasa%erii de pe #)annon erau, n ma&oritate, locuitori ai Floridei pe care afacerile nu'i o li%au s treac dincolo de frontierele statului. Foi ace!ti oameni locuiau n ora!ele, tr%urile sau ctunele nlate pe malurile fluviului #aint'(o)n sau ale afluenilor si, iar cea mai mare parte dintre ei, fie n #aint'Au%ustine, fie n (acCsonville. n toate aceste localiti, puteau de arca pe pontoanele construite n punctele de escal sau folosin'du'se de estacadele1 de lemn, acele piers ridicate dup modelul adus din An%lia, care i scuteau de utilizarea rcilor de le%tur. 2i totu!i, unul dintre pasa%eri avea s'1 prseasc n plin fluviu. 6lanul lui era s co oare nainte ca #)annon s fac una dintre escalele sale o i!nuite, oprindu'se ntr'un loc pustiu de pe mal, unde s nu existe nici o a!ezare, nici mcar o ca ana de vntoare sau de pescuit. 6asa%erul acesta era Fexar. 6e la orele !ase seara, #)annon slo ozi n vzdu) trei fluierturi ascuite. Aproape numaidect roile sale ncetar s se nvrt, !i vasul se ls dus

01>0

de curentul nu prea intens din aceast parte a rului. #e afla acum la travers de ,olful *e%ru. ,olful acesta este, de fapt, o sco itur spat de ape n malul stn%, n adncurile cruia se revrsa un rule fr nume ce se scur%e pe ln% fortul Eeilman, aproape de frontiera ce separ districtele 6utnam !i "uval. Mntrarea n%ust este acoperit n ntre%ime de o olt deas de frunzi! ca urzeala unei esturi mpletite n rnduri foarte strnse. 3a%una aceasta ntunecoasa este, ca s zicem a!a, practic necunoscuta de oamenii locului. *imeni nu ncercase vreodat s ptrund n interiorul ei !i nimeni nu !tia c'i servea drept locuin lui Fexar. 2i asta pentru c, n locul unde se afla ,olful *e%ru, malul fluviului prea compact !i nu lsa s se %)iceasc nici o fisur. A!a c, o dat cu noaptea ce se lsa cu repeziciune, tre uia s te dovede!ti un marinar deprins de mult vreme cu locurile, ca s fii n stare s'i strecori am arcaiunea n acest %olf ntunecos. 3a primele fluierturi ale lui #)annon, se auzi numaidect un stri%t repetat de trei ori. 3umina unei flcri ce strlucea n iar a nalt de pe mal ncepu s se mi!te. ;ra limpede c o arc se ndrepta spre steam oat. ;ra o canoe 5 o mic am arcaiune din scoar ce putea fi manevrat doar cu o simpl pa%aie. +urnd, a&unse la doar o &umtate de ca lu de #)annon. Fexar nainta spre locul n care parapetul punii din fa se desc)idea !i, ducndu'!i mna plnie la %ur, stri%@ 5 A)oA 5 A)oA i se rspunse. 5 Fu e!ti, #Nuam <

01B0

5 "a, stpne. 5 AcosteazA +anoea acost. 3umina felinarului le%at de vrful etravei l fcea vizi il pe vsla!. ;ra un indian, cu o claie de pr ne%ru ca pcura, %ol pn la ru, un r at solid &udecnd dup torsul pe care'1 arta n taia razelor de lumin. .n clipa aceea, Fexar se ntoarse spre tovar!ii si lundu'!i un Ormas unP ncrcat de su nelesuri. "up ce arunc o privire amenintoare spre Dur anC, co or scara din spatele tam urului roii de la a ord !i se altur indianului #Nuam o. "in cteva nvrtituri de z aturi, steam oat'ul se ndeprt de canoe, !i nimeni din cei aflai la ord nu putea nui c u!oara am arcaiune avea s ptrund n tufele de pe mal. 5 $n ticlos mai puin la ordA zise atunci ;dLard +arrol, fr s'i pese nici ct ne%ru su un%)ie de prietenii lui Fexar. 5 "a, rspunse (ames Dur anC, !i, totodat, !i un rufctor prime&dios. ;u unul nu am nici o ndoial n aceast privin, de!i pun%a!ul sta s'a priceput ntotdeauna de minune s ias asma curat, folosindu'se de ali iuri cu adevrat inexplica ileA 5 .n orice caz, zise #tannard, dac n noaptea asta n mpre&urimile (acCsonville'ului se va comite o crim, nu va putea fi acuzat, de vreme ce a co ort de pe #)annon. 5 *u !tiu nimic despre astaA replic (ames Dur anC. "ac mi s'ar spune c a fost vzut furnd, sau asasinnd, n clipa de fa, la cincizeci de mile la nord de Florida, n'a! fi deloc surprinsA 3a fel de adevrat e c, dac ar reu!i s pro eze c nu el este autorul acelei crime, nici asta nu m'ar surprinde,

0180

dup tot ceea ce s'a ntmplatA "ar n'are rost s ne pierdem vremea discutnd despre o asemenea )aimana. Fe ntorci la (acCsonville, #tannard< 5 +)iar n seara asta. 5 Fiica ta te a!teapt< 5 "a, ard de ner dare s o revd. 5 .mi dau seama, rspunse (ames Dur anC. 2i cnd te %nde!ti s te ntorci la +amdless'DaH< 5 6este cteva zile. 5 =ino, te ro%, ct poi de repede, dra%ul meu #tannard. "up cum !tii, suntem n a&unul unor evenimente deose it de %rave, ce vor deveni !i mai %rave, o dat cu apropierea trupelor federale. A!a c stau !i m ntre dac fiica ta Alice !i cu tine nu vei fi mai n si%uran n locuina noastr din +astle' Eouse dect pe strzile ora!ului, unde sudi!tii sunt n stare de orice. 5 ;i, dar ce, eu nu sunt din #ud, dra%ul meu Dur anC< 5 Dineneles, #tannard, dar %nde!ti !i te pori ca unul din *ordA $n ceas mai trziu, dus de refluxul din ce n ce mai puternic, #)annon dep!ea micul ctun -andarin, cocoat pe o colin nverzit. +inci, !ase mile mai la vale, se opri la malul drept al fluviului. Acolo se afla un punct de m arcare la c)eiul cruia vasele pot acosta pentru ncrcat. 6uin mai sus se vedea o punte de lemn, u!oar !i ele%ant, prins de dou ca luri de fier. ;ra de arcaderul de la +amdless'DaH. 3a captul punii a!teptau doi ne%ri narmai cu felinare, cci noaptea era de&a foarte ntunecoas. (ames Dur anC !i lu rmas un de la #tannard !i, urmat de ;dLard +arrol, se avnt pe pasarel.

0170

.n spatele lui, tropia cu pa!i mruni metisa ?erma), care rspunse de departe unui %las de copil@ 5 Mat'm, "HA... Mat'mA 5 2i tata< 2i tataA Felinarele se ndeprtar, !i #)annon o porni din nou la drum, lund'o de'a curmezi!ul spre malul stn%. Frei mile dincolo de +amdless'DaH, pe cealalt parte a fluviului, se opri la de arcaderul din (acCsonville, unde co ora ma&oritatea pasa%erilor. Acolo, /alter #tannard de arc o dat cu trei sau patru dintre acei indivizi de care se desprise Fexar cu un ceas !i &umtate mai devreme, atunci cnd indianul venise s l ia cu canoea. 3a ordul steam oat'ului rmsese doar o &umtate de duzin de cltori, unii cu destinaia 6a lo, un tr%u!or ridicat n apropierea farului ce se nal la intrarea n apele fluviului #aint'(o)n, alii avnd ca destinaie insula Fal ot, a!ezat n lar%ul strmtorii cu acela!i nume !i, n sfr!it, ultimii avnd ca destinaie portul Femandina. #)annon continua, a!adar, s str at fluviul, pn ce trecu, fr nici un incident, dincolo de mormanul de nisip !i de pietri! n%rmdit la %urile sale. 4 or mai trziu, dispruse la cotitura ,olfului Frout, acolo unde #aint'(o)n !i amestec apele sale de&a nvol urate cu talazurile oceanului. II CAMDLESS-BAY +amdless'DaH, acesta era numele plantaiei care i aparinea lui (ames Dur anC, unde o%atul colon locuia mpreun cu ntrea%a sa familie. *umele

0180

acesta de +amdless venea de la unul dintre %olfurile fluviului #aint'(o)n, ce se desc)ide un pic n amonte de (acCsonville, pe malul opus. +a urmare a acestei vecinti, se putea a&un%e cu u!urin n ora!. 4 am arcaiune un, un vnt dinspre nord, nu dinspre sud, !i, profitnd de reflux la ducere, sau de flux la ntoarcere, nu'i tre uia mai mult de o or s str ai cele trei mile ce despart +amdless'DaH de capitala districtului "uval. (ames Dur anC poseda una dintre cele mai frumoase proprieti din re%iune. Do%at prin na!tere, nstrit prin cstorie, stpnea, pe ln% aceast ferm, !i o serie de unuri imo iliare importante, n statul *eL'(erseH, aflat n vecintatea statului *eL' QorC. 3ocul ales, pe malul drept al fluviului #aint'(o)n, se dovedise ct se poate de nimerit pentru ntemeierea unei asemenea a!ezri, de o valoare considera il. +ondiiile naturale erau att de favora ile, nct mna omului nu mai avea nimic de adu%at. Ferenul se preta prin el nsu!i la toate exi%enele impuse de o exploatare vast. A!a c plantaia +amdless'DaH, condus de un om inteli%ent, activ, n plin putere, secundat cu pricepere de personalul su, dispunnd de toate fondurile necesare, era ct se poate de prosper. $n perimetru de dousprezece mile, o suprafa de patru mii de acri1, aceasta era ntinderea plantaiei. "ac existau altele mai mari n statele din sudul $niunii, acestea, n sc)im , nu erau mai ine amena&ate. +as de locuit, cldiri anexe, %ra&duri, staule, locuine pentru sclavi, construcii pentru prelucrarea produselor, ma%azii destinate s adposteasc recolta, silozuri pentru roadele

0190

pmntului, ateliere, !ine ndreptndu'se de la periferia domeniului spre micul port de m arcare, drumuri pentru crue, totul era perfect or%anizat din punct de vedere practic. i ddeai seama imediat c toate aceste lucruri fuseser concepute !i executate de un american din *ord. *umai plantaiile de prim ordin din =ir%inia sau +arolina ar fi putut rivaliza cu domeniul din +amdless'DaH. ntre altele, solul plantaiei cuprindea )i%)')ummoCs, pmnturi nalte, potrivite prin ns!i natura lor pentru culturile de cereale, loL')ummoCs, pmnturi &oase ce convin n special cultivrii ar orilor de cafea !i de cacao, mars)s, un soi de savane srate unde le mer%e foarte ine culturilor de orez !i de trestie de za)r. #e !tie c um acul din ,eor%ia !i Florida este printre cele mai apreciate pe piee, datorit lun%imii !i calitii firului. A!a c lanurile de um ac, cu plantele a!ezate n !iruri e%al distanate, cu frunze de un verde lnd, cu flori de un %al en pal, apropiat de mov, aduceau cea mai mare parte din veniturile plantaiei. 3a vremea recoltei, lanurile acestea, pe o suprafa de un acru, un acru !i &umtate, se acopereau de coli e n care locuiau sclavii, femei !i copii, nsrcinai cu cule%erea capsulelor !i scoaterea pufului 5 o trea foarte delicat, cci tre uie s ai mare %ri& s nu strici firele. $scat la soare, curat prin rsucirea firelor, cu a&utorul cilindrilor !i al valurilor, comprimat la presa )idraulic, strns n aloi prin!i n cercuri de fier, um acul era dus n ma%azii, pentru a fi exportat. =asele cu pnze sau cu a uri puteau veni s ncarce aloii c)iar n portul +amdless'DaH. +oncomitent cu ar u!tii de um ac, (ames Dur anC exploata, de

01K0

asemenea, vaste culturi de cafea !i de trestie de za)r. Aici erau rezerve de o mie pn la o mie dou sute de ar u!ti, nali de cincisprezece pn la douzeci de picioare, asemntori prin felurile lor cu iasomia din #pania, cu fructele de mrimea unei cire!e mici, n care se afl cele dou semine pe care nu tre uie dect s le scoi !i s le usuci. Aici erau cmpii, sau mai ine zis mla!tini acoperite de mii din acele trestii lun%i, cu o nlime de zece pn ia nousprezece picioare, ale cror vrfuri se lea%n ca pana!urile unei trupe de cavalerie n mers. Ducurndu'se de un tratament cu totul special la +amdless'DaH, recoltarea acestor trestii ddea za)rul su forma unei licori pe care rafinriile, foarte avansate n statele din #ud, o transformau n za)r rafinat9 ca produse derivate 5 siropurile din care se prepar rac)iul de melas, sau romul, !i vinul de trestie de za)r, amestec de lic)id za)arat !i suc de ananas !i de portocale. "e!i mult mai puin important, n comparaie cu um acul, !i despre aceast cultur se putea spune c aducea un c!ti% frumu!el. +teva loturi de porum , de i%name, de cartofi, de %ru indian, de tutun, o orezrie de dou, sau trei sute de acri rotun&eau !i ele eneficiile o inute de pe urma acestei ferme. "ar mai exista o activitate ce aducea un venit cel puin e%al cu acela adus de industria um acului. ;ra vor a de defri!area nesfr!itelor pduri ce acopereau plantaia. Fr a mai pune la socoteal !i roadele laurilor de Mndia din care se prepar scori!oara, sau pe cele ale ar u!tilor de piper, portocalilor, lmilor, smoc)inilor, man%)ierilor, ar orilor de pine, ale aproape tuturor pomilor fructiferi din ;uropa, toate acestea supuse

0110

unei exploatri constante !i re%ulate. +e o%ie de Ocampe!iP, de O%azumasP1, sau de ulmi de -exic, utilizai n prezent n attea feluri, de ao a i, cu tulpinile din lemn de coral !i florile de un ro!u sn%eriu, de nuci ne%ri, de pavieri, un soi de castani cu flori %al ene, de ste&ari verzi, de pini australieni, ce ofer un material excelent tmplarilor !i constructorilor de vase, de pac)irieri ale cror semine explodeaz ca ni!te petarde n soarele #udului, de pini'um rele, de razi, tulipieri, cedri !i, mai ales, de c)iparo!i, acest copac att de rspndit pe suprafaa peninsulei, formnd pduri cu o lun%ime de !aizeci pn la o sut de mile. (ames Dur anC se vzuse o li%at s monteze cteva &oa%re mari n diverse puncte de pe plantaie. 4 serie de ara&e ridicate pe unii aflueni ai fluviului #aint'(o)n transformaser cursul lini!tit al acestor rulee n nvalnice cderi de ap, iar aceste verita ile cascade furnizau din el!u% fora mecanic necesar tierii %rinzilor, lnurilor, scndurilor cu care s'ar fi putut ncrca, n fiecare an, sute de vapoare. -ai se cuvine s amintim, ntre altele, !i de p!unile ntinse !i mnoase ce )rneau caii, m%arii !i numeroasele vite ale cror produse asi%urau toate cerinele a%ricole ale fermei. .n ceea ce prive!te speciile att de variate de z urtoare ce !i au sla!ul n pduri sau pe !esuri, cu %reu se poate ima%ina varietatea celor ce vieuiau la +amdless'DaH ca, de altfel, n ntrea%a Florid. 6e deasupra pdurilor planau vulturii cu capul al , cu trupuri uria!e, al cror stri%t ascuit seamn cu sunetele unei trm ie, vulturi o i!nuii, de o ferocitate puin o i!nuit, cocostrci enormi, cu

0110

ciocul ascuit ca o aionet. 6e malul fluviului, n stu' ful nalt, la adpostul am u!ilor %i%antici, triau flamin%i roz sau de un ro!u staco&iu, i i!i al i ca neaua despre care ai fi zis c !i luaser z orul de pe cine !tie ce monolit e%iptean, pelicani de dimensiuni colosale, miriade de rn'dunele de mare de toate felurile, strci americani cu un mo verde !i pena&ul de aceea!i culoare, fluierari'%ulerai n ve!minte purpurii, cu tuleie maro !i presrai cu puncte al e, &acmari, sfrncioci cu reflexe aurii, o lume ntrea% de scufundtori, de %ini de ap, de rae Lid%eons aparinnd speciei flu'iertoarelor, li!ie, ploieri, fr a mai pune la socoteal !i stolurile de petreli, de pufini, de OforfecueP, de cor i de mare, de pescru!i, de faetoni, pe care doar o pal de vnt era de'a&uns s'i aduc pn pe #aint'(o)n, !i, uneori, c)iar !i de pe!ti'z urtori, o prad att de rvnit de %urmanzi. 6e cmpuri mi!unau ecainele, fu%acii, fluierarii cu coada nea%r, O%inile sultaneP cu pena&ul ro!u, al astru, verde !i %al en totodat, ca o palet z urtoare, coco!ii cu %u!, potrnic)ile, potrnic)ile cu mo, porum eii cu capul al !i la ele ro!ii9 apoi, dintre patrupedele pentru vnat, iepuri cu coada lun%, o specie intermediar ntre iepurele de cas !i iepurele sl atic din ;uropa, cete de cer i'loptari9 n sfr!it, ratoni, roa!te estoase, ic)neumoni !i, de aseme' nea, din nenorocire, muli, prea muli !erpi venino!i. Ace!tia erau reprezentanii re%nului animal pe acest ma%nific domeniu 5 fr a mai meniona !i ne%rii, femele !i masculi, ntre uinai la muncile plantaiei. +ci ce sunt aceste fiine umane, datorit monstruoasei practici a sclaviei, dect ni!te animale, cumprate sau vndute ca ni!te vite de povarA

01:0

"ar cum se face c (ames Dur anC, un partizan al doctrinelor antiscla'va%iste, un nordist care a!tepta cu sufletul la %ur triumful *ordului, nu'!i eli erase, nc, sclavii de pe plantaie< 4are va !ovi s o fac, de ndat ce mpre&urrile aveau s i'o n%duie< *u, inenelesA 2i nu mai era dect o c)estiune de sptmni, de zile poate, de vreme ce armata federal ocupase de&a cteva puncte apropiate de pe teritoriul statului limitrof !i se pre%tea s opereze n Florida. "e altfel, (ames Dur anC luase de&a toate msurile ce ar fi putut face ct mai u!oar viaa sclavilor de la +amdless'DaH. 6e plantaie se aflau aproximativ !apte sute de ne%ri de am ele sexe, adpostii ct se poate de convena il n arci spaioase !i curate, ntreinute cu %ri&, )rnii a!a cum se cuvine, muncind doar att ct i ineau puterile. Administratorul %eneral !i su administratorii primiser ordin s se poarte cu ei cu dreptate !i lndee. "e altfel, pedepsele corporale fuseser de mult vreme desfiinate la +amdless'DaH, iar sclavii !i fceau munca a!a cum puteau mai ine. +eea ce contrasta n mod iz itor cu o iceiurile de pe ma&oritatea celorlalte plantaii din Florida, sistemul aplicat aici nefiind deloc vzut cu oc)i uni de vecinii lui (ames Dur anC. "e unde, dup cum v vei da seama, o situaie foarte delicat n zon, mai ales n acele vremuri cnd pro lema sclaviei avea s fie rezolvat pe calea armelor. 3ocuinele numerosului personal de pe plantaie erau salu re !i conforta ile. "ispuse n %rupuri de cte cincizeci, aceste locuine alctuiau cam zece ctune strnse pe firul apelor cur%toare. Acolo,

01>0

sclavii triau mpreun cu nevestele !i copiii. Att ct era posi il, fiecare familie era repartizat la aceea!i munc, pe cmp, n pdure, sau n ateliere, n a!a fel nct mem rii acesteia s nu se despart unii de alii n timpul lucrului. Mn fruntea acestor ctune, un su administrator, cu atri uii de %arant, ca s nu spunem de primar, conducea mica sa comun ce depindea de autoritatea central, de OcapitalaP fermei. O+apitalaP aceasta era reprezentat de proprietatea privat de pe +amdless'DaH, ncon&urat de un zplaz nalt a crui palanca, alctuit dintr'un soi de ru!i alipii, era pe &umtate acoperit de verdeaa a undentei ve%etaii din zon. Acolo se nla re!edina familiei Dur anC. 6e &umtate cas, pe &umtate castel, aceast locuin fusese otezat +astle'Eouse, !i'!i merita pe deplin numele. "e ani n !ir, +amdless'DaH aparinea strmo!ilor lui (ames Dur anC. Mntr'o vreme n care &afurile indienilor reprezentau o ameninare continu, proprietarii fortificaser cldirea principal. *u erau departe timpurile cnd %eneralul (essup mai apra nc Florida de atacurile seminolilor. -ult timp, coloni!tii suferiser n%rozitor din pricina acestor nomazi. *u numai c erau prdai, dar locuinele erau scldate n sn%e !i apoi arse din temelii. +)iar !i ora!ele au fost, nu o dat, ameninate de invazii !i de prdciuni. n nenumrate locuri se pot vedea ruinele rmase n urma acestor indieni sn%ero!i. 3a mai puin de cincisprezece mile de +amdless'DaH, n apropierea ctunului -andarin, nc i se mai arat Ocasa sn%eluiP n care un colonist, -otte, soia !i copiii acestuia au fost scalpai !i apoi masacrai de ace!ti

01B0

andii. "ar acum, rz oiul de exterminare dintre omul al !i omul ro!u a luat sfr!it. nvin!i n cele din urm, seminolii s'au vzut silii s se refu%ieze departe, la est de -ississippi. *u se mai aude vor indu'se despre ei, n afara unor ande ce mai ntuie nc prin partea ml!tinoas a Floridei. Re%iunea aceasta nu mai are, a!adar, de ce s se team de ace!ti indi%eni feroce. #e nele%e, prin urmare, c locuinele coloni!tilor au fost construite n a!a fel nct s poat face fa unui atac nea!teptat al indienilor, rezistnd pn la sosirea atalioanelor de voluntari, formate n ora!ele sau ctunele din vecintate. n acela!i fel fusese construit !i +astle'Eouse. +astle'Eouse se nla pe o mic ridictur a solului, n mi&locul unui parc cu o suprafa de trei acri, +e se ntindea la cteva sute de Harzi n spatele fluviului #aint'(o)n. 6arcul era ncon&urat de un rule destul de adnc !i aprat de un %ard nalt de uluci, sin%ura intrare fiind un pode aruncat peste apa ruleului. n spatele %ur%uiului, plcuri dese de copaci falnici co orau pe pantele din parc, ncadrndu'1 cu cren%ile lor verzi. 4 alee rcoroas de am u!i, ale cror trunc)iuri se mpleteau n nervuri o%ivale, alctuia un soi de naos lun% ce se ntindea de la de arcaderul micului port din +amdless'DaH pn la primele peluze. 6e ntre% spaiul lsat ntre copaci, i lua oc)ii %azonul verde, tiat de poteci lar%i, mr%inite de ariere al e, la captul crora se afla explanada a!ternut cu nisip din dreptul faadei principale a Mui +astle'Eouse. +astelul, cu o form destul de nere%ulat, oferea destule surprize n ceea ce prive!te construcia n ansam lu, !i nu mai puine soluii pline de fantezie

0180

n ceea ce prive!te detaliile. "ar, n cazul n care asediatorii ar fi iz utit s treac dincolo de palanca, adic de ntritura din trunc)iuri de copaci ce m' pre&muia incinta, cei asediai ar fi putut 5 lucru deose it de important 5 s se apere din interiorul castelului, !i asta c)iar dac asediul ar fi durat cteva ceasuri. Ferestrele de la parter aveau %rila&ele de fier. $!a principal din fa era solid !i rezistent, asemntoare %ardului de fier care nc)ide intrarea ntr'o cetate. n unele puncte, pe creasta zidurilor, construite dintr'o piatr ce semna cu marmura, se nlau mai multe %)erete n consol ce u!urau sarcina aprtorilor, n%duindu'le s'i atace din flanc pe a%resori. #e putea spune, a!adar, c locuina aceasta, cu u!ile !i ferestrele reduse la strictul necesar, cu don&onul central ce o domina !i de la nlimea cruia flfia drapelul nstelat al #tatelor $nite, cu !irurile de creneluri cocoate pe muc)ii !i cu zidurile nclinate la aza acestora, cu mulimea de turnulee ascuite de pe acoperi!ul nalt, cu pereii %ro!i, spari ici !i colo de cte o am razur, semna mai de%ra cu o citadel, dect cu o vil de ar sau cu o cas de a%rement. "ar, a!a cum am artat, %enul acesta de construcii era necesar pentru si%urana celor ce locuiau n ele pe vremea sl aticelor incursiuni ale indienilor pe teritoriul Floridei. ;xista c)iar !i un tunel su teran care, dup ce trecea pe su palisad !i pe su ruleul ce ncon&ura domeniul, le%a +astle' Eouse de un %olfule al lui #aint'(o)n, ,olful -arino. Funelul acesta putea fi sin%ura cale de salvare n caz de mare prime&die. "esi%ur, alun%ai de pe insul, seminolii nu mai reprezentau o prime&die, !i asta de mai ine de

0170

douzeci de ani. "ar puteai s !tii ce i rezerv viitorul< "ac (ames Dur anC nu avea de ce s se mai team de indieni, cine !tie dac nu tre uia s se team c)iar de compatrioii lui. *u era el oare un nordist izolat n inima acestor state din #ud, expus tuturor pericolelor unui rz oi civil ce se dovedise att de o%at n evenimente sn%eroase !i n represalii< +u toate acestea, confortul interior nu suferise cu nimic din pricina tuturor acestor msuri de si%uran. ncperile era vaste, apartamentele luxoase !i super amena&ate. n acest loc ncnttor, un adevrat col de paradis, familia Dur anC se ucura de toat ti)na !i de toate satisfaciile spirituale pe care le ofer averea atunci cnd cei ce o dein sunt nzestrai !i cu un rafinat sim artistic. .n spatele castelului, n parcul proprietate particular, %rdina ma%nific se ntinde pn la palisada ale crei uluci dispreau su cren%ile ar u!tilor crtori !i su curmeii de vi printre care se nvrteau n z or miriade de psri'mu!te. 6lcuri de portocali, !iruri de mslini, de rodieri, ronduri de ma%nolii ale cror calicii de culoarea filde!ului nmiresmau vzdu)ul, %rupuri de palmieri, desfcndu'se ca ni!te evantaie n taia rizei, %)irlande de liane mexicane n nuane violete, tufe de tupai, ca ni!te trandafi'ra!i verzi, de Hucas, cu clinc)etul lor de s ii de oel, de rododendroni trandafirii, mirt !i %repfruit, n sfr!it, tot ceea ce poate produce flora unei zone ce atin%e tropicul era strns aici, pentru a'i desfta simurile. 3a mar%inea proprietii, su olta de c)iparo!i !i de ao a i, erau a!ezate %ra&durile, remizele, cu!tile cinilor, coteele !i lptria. ,raie cren%ilor

0180

acestor copaci falnici, printre care nu puteau ptrunde nici c)iar razele soarelui de la aceast latitudine, animalele domestice nu aveau de ce s se team de cldura verii. "e altfel, ruleul din vecintate asi%ura o rcoare plcut !i sntoas. "up cum se vede, aceast re!edin rezervat stpnilor de la +amdless'DaH era asemenea unei enclave situate n mi&locul vastei plantaii a lui (ames Dur anC. "incolo de %ardul ce o mpre&muia nu rz tea nici )uruitul morii de um ac, nici scritul &oa%relor, nu se auzeau nici securile iz ind trunc)iurile copacilor !i nici unul dintre acele z%omote de pe o exploatare att de ntins !i de activ. "oar miile de psri ale ornitolo%iei locale puteau trece peste palisad, z urnd din pom n pom. "ar cntreii ace!tia naripai, al cror pena& multicolor rivaliza cu florile strlucitoare din acea zon, erau tot att de ine primii ca !i miresmele de care se umplea vntul, mn%ind cmpiile !i pdurile din prea&m. Aceasta era +amdless'DaH, plantaia lui (ames Dur anC, una dintre cele mai o%ate din Florida 4riental. III UNDE ESTE VORBA DESPRE RZBOIUL DE SECESIUNE 2i, mai nti, s fie limpede de la nceput@ a!a cum susine !i contele de 6aris, fost a%)iotant al %eneralului -ac +lellan, n remarca ila sa Mstorie a rz oiul civil din America, rz oiul acesta nu a

0190

nceput nici din pricina tarifelor, nici datorit unei diferene reale de ori%ine ntre *ord !i #ud. Rasa an%lo'saxon era rspndit n mod e%al pe ntre% teritoriul #tatelor $nite. "e asemenea, interesele comerciale nu au &ucat nici un rol n aceast cumplita lupt ntre frai. #clavia este aceea care, prospernd ntr'o &umtate de repu lic !i fiind a olit n cealalt, a creat dou societi ostile. #clavia a modificat profund moravurile, a sc)im at mentalitile n statele n care a fost susinut, lsnd, n acela!i timp, intact forma aparent de %uvernare. #clavia a fost nu pretextul sau ocazia, ci sin%ura cauz a anta%onismului al crui inevita il deznodmnt a fost rz oiul civil. .n statele cu sclavi existau trei clase. (os, patru milioane de ne%ri su &u%ai, adic o treime din populaie. #us, casta proprietarilor, relativ puin instruit, o%at, aro%ant, rezervndu'!i n exclusivitate conducerea administrativ. .ntre acestea doua, clasa tur ulent, trndav, nevoia! a al ilor de mi&loc, mpotriva oricrei a!teptri, ace!tia se dovedir a fi partizanii frenetici ai meninerii sclaviei, din teama de a nu vedea clasa ne%rilor dezro ii ridicn'du'se la nivelul lor. *ordul se pomeni, a!adar, c tre uie s se lupte nu numai cu proprietarii o%ai, dar !i cu ace!ti al i nevoia!i care, mai ales la ar, triau n mi&locul populaiei de sclavi. n aceste condiii, lupta se dovedi cumplit. Familii ntre%i fur dez inate, fraii a&un%nd s se lupte ntre ei, unul su drapelul confederat, cellalt, su drapelul federal. "ar o naiune att de puternic nu putea !ovi n a strpi sclavia de la rdcin. "e&a nc din secolul trecut, FranClin ceruse a olirea acesteia. n 18K7, (efferson

0:K0

recomandase +on%resului Os interzic un trafic ce sfida de mult vreme onoarea, moralitatea !i cele mai scumpe idealuri ale naiuniiP. *ordul avea, a!adar, dreptate s porneasc mpotriva #udului !i s'1 supun. #e impunea, de altfel, ca statele repu licii s devin mai unite, iar iluzia att de funest, att de amenintoare conform creia fiecare cetean tre uie, mai nti, s dea ascultare autoritilor din propriul su stat !i de'a ia n al doilea rnd celor ale federaiei americane, s dispar. 4r, tocmai n Florida se ridicar primele semne de ntre are n ceea ce prive!te sclavia. 3a nceputul secolului, o cpetenie indian metis, 4sceola, se nsurase cu o sclav fu%it n pdure, nscut n partea ml!tinoas a teritoriului numit ;ver%lades. ntr'o un zi, femeia aceea fu din nou luat ca sclav !i dus cu fora. 4sceola i ridic la rscoal pe indieni, porni o campanie antisclava%ist, fu prins !i muri n fortreaa n care fusese nc)is. "ar rz oiul continu !i, dup cum avea s scrie istoricul F)omas Ei%%inson, suma de ani c)eltuit n aceasta lupt urma s fie de trei ori mai mare dect cea pltit, odinioar, #paniei pentru cumprarea Floridei. Mat care au fost primele nceputuri ale rz oiul de secesiune !i care era situaia n luna fe ruarie a anului 1881, perioad n care (ames Dur anC !i familia lui aveau s sufere att de mult de pe urma rz oiului, nct ni s'a prut interesant s facem din ei eroii acestei povestiri. 6e 18 octom rie 18B9, n fruntea unei mici trupe de sclavi fu%ii, viteazul cpitan (o)n DroLn ocupa localitatea Earpers'FerrH din =ir%inia. Relul su este

0:10

dezro irea oamenilor de culoare. 4 declara sus !i tare. nvins de companiile de %rzi civile, este luat prizonier, condamnat la moarte !i spnzurat la +)arlestoLn, pe 1 decem rie 18B9, mpreun cu !ase dintre tovar!ii si. 6e 1K decem rie 188K, adunarea reunit n +arolina de #ud adopt cu entuziasm decretul de secesiune. n anul urmtor, pe > martie 1881, A ra)am 3incoln este numit pre!edintele repu licii. Ale%erea sa este privit de statele din #ud ca o ameninare la adresa le%ii fundamentale a sclaviei. 6e 11 aprilie 1881, fortul #umter, unul dintre forturile ce apr rada +)arlestoLn, cade n mna sudi!tilor, comandai de %eneralul Deaure%ard. *umaidect, +arolina de *ord, =ir%inia, ArCansas, Fennessee ader la actul separatist. ,uvernul federal formeaz o armat de !aizeci !i cinci de mii de voluntari. 6rima sa %ri& este de a pune /as)in%ton, capitala #tatelor $nite ale Americii, la adpost de un atac al confederailor. #unt aprovizionate depozitele de armament din *ord, care erau %oale, n vreme ce arsenalele din #ud fuseser ine %arnisite n timpul pre!ediniei lui Duc)anan. Foate cele necesare ntr'un rz oi sunt adunate cu preul unor eforturi extraordinare. Apoi, A ra)am 3incoln instituie locada n porturile din #ud. 6rimele lupte se dau n =ir%inia. -ac +lellan i respin%e pe re eli, m'pin%ndu'i spre vest. "ar, pe 11 iulie, la Dull'Run, trupele federale, aflate su comanda lui -ac "oLel, sunt puse pe fu% !i silite s se retra% la /as)in%ton. "ac sudi!tii nu mai au de ce s tremure pentru capitala lor, Ric)mond, este rndul nordi!tilor s tremure pentru capitala

0:10

repu licii americane. +teva luni mai trziu, federalii sunt din nou nvin!i, de ast dat la DallSs'Dluff. n cele din urm, efectele acestor nfrn%eri umilitoare sunt diminuate printr'o serie de campanii, n urma crora unioni!tii ocup forturile Eatteras !i 6ort' RoHal'Ear our, pe care separati!tii nu vor mai reu!i s le recucereasc. 3a sfr!itul anului 1881, la comanda trupelor $niunii este numit %eneralul de stat'ma&or ,eor%e -ac +lellan. .n vremea asta, corsarii sudi!ti cutreier mrile celor dou lumi. ,sesc refu%iu n porturile din Frana, din An%lia, din #pania !i din 6ortu%alia, o %rav eroare, cci, recunoscndu'li'se secesioni!tilor poziia !i drepturile de eli%erant, incursiunile piratere!ti sunt ncura&ate !i, n consecin, rz oiul civil se prelun%e!te. 4 serie de evenimente maritime de mare rsunet dovedesc acest lucru. ;ste vor a de #umter !i de faimosul su cpitan #emmes. ;ste vor a de apariia er ecului -anassas. ;ste vor a, pe 11 octom rie, de lupta naval de la %urile lui -ississippi. ;ste vor a, pe 8 noiem rie, de capturarea lui Frent, vaporul en%lezesc la ordul cruia se aflau comisarii confederai, pe care cpitanul /ilCes i ia prizonieri, ceea ce era ct pe aci s i!te un rz oi ntre An%lia !i #tatele $nite. .n tot acest timp, a oliioni!tii !i sclava%i!tii se nfrunt n lupte sn%eroase n statul -issouri, victoria surzndu'le cnd unora, cnd altora. $nul dintre principalii %enerali nordi!ti, 3Hon, este ucis, ceea ce determin retra%erea federalilor la Rolla !i naintarea trupelor federale ale lui 6rice spre *ord. #e dau lupte la FrederictoLn, pe 11 octom rie, la #prin%field, pe 1B, iar pe 17, FrTmont !i trupele

0::0

federale ocup acest ora!. 6e 19 decem rie, tlia de la Delmont, dintre ,rant !i 6olC, rmne nedecis. n cele din urm, iama, att de aspr pe melea%urile acestea ale Americii septentrionale, pune capt operaiunilor. 6rimele luni ale anului 1881 sunt folosite din plin de am ele pri. .n *ord, +on%resul voteaz un proiect de le%e n urma cruia sunt mo ilizai cinci sute de mii de voluntari 5 vor fi un milion la sfr!itul rz oiului 5 !i apro un mprumut de cinci sute de milioane de dolari. #unt create marile corpuri de armat, n special cel din 6otomac. ,eneralii acestora sunt DanCs, Dutler, ,rant, #)erman, -ac +lellan, F)omas, GearneH, EallecC, pentru a'i cita pe cei mai renumii. Foate armele sunt pre%tite s intre n aciune. Mnfanteria, cavaleria, artileria, trupele de %eniu sunt or%anizate n divizii, n mod asemntor. Fa ricile de armament lucreaz de zor@ cara ine -iniT !i +olt, tunuri %)intuite dup sistemele 6arrot !i Rodman, tunuri cu %ura de foc neted !i colum iade "a)l%ren, tunuri'o uzier, tunuri revolver, o uze #)rapnell. #unt puse la punct tele%rafia !i aerostaia militar, marile ziare !i pre%tesc corespondenii de rz oi, sunt or%anizate transporturile ce vor fi asi%urate de douzeci de mii de care trase de optzeci !i patru de mii de catri. "iversele servicii de aprovizionare sunt unite su conducere unic. #unt construite noi vase de tipul er ecului, rams'urile colonelului ;llet, %un' oats'urile comandorului Foote, ce apar pentru prima oar ntr'un rz oi maritim. *ici cei din #ud nu stau cu minile n sn. #e nfiineaz turntoriile de tunuri de la *eL'4rleans !i

0:>0

-emp)is, for&arUa de la Fredo%ar, n apropiere de Ric)mond, unde se fa ric tunurile 6arrot !i Rodman. "ar nu numai att. ,uvernul confederat se adreseaz ;uropei. 3iT%e !i Dirmin%)am i trimit arme, tunuri sistem Armstron% !i /)itLort). +ei ce spar% locada !i vin s caute um ac la pre mic sunt primii doar n sc)im ul unor transporturi de armament. Apoi armata se or%anizeaz. ,eneralii si sunt (o)nston, 3ee, Deaure%ard, (acCson, +ritenden, FloHd, 6illoL. 3i se altur miliiile !i trupele de %ueril, pe ln% cele patru sute de mii de voluntari, nrolai pentru cel mult trei ani !i pentru cel puin un an, pe care +on%resul separatist i supun, pe data de 8 au%ust, pre!edintelui su (efferson "avis. Foate aceste pre%tiri nu mpiedic, totu!i, reluarea ostilitilor, n a doua &umtate a primei ierni. "in tot teritoriul cu sclavi, %uvernul federal nu a cucerit deocamdat dect -arHland, =ir%inia 4ccidental, cteva zone din GentucCH, -issouri, n cea mai mare parte, !i cteva puncte de pe litoral. 3uptele rencep mai nti la est de GentucCH. 6e 7 ianuarie, ,arfield i nvin%e pe confederai la -iddle'+reeC, iar pe 11, ace!tia sunt nfrni din nou la 3o%an'+ross sau -ill'#prin%s. 6e 1 aprilie, ,rant se m arc n fruntea a dou divizii pe cteva vapoare mari cu a uri ce vor susine flotila cuirasat a lui Foote. 6e 8, cucere!te portul EenrH. n felul acesta, este sfrmat o veri% din acel lan Oce susinea, spune istoricul rz oiului civil, ntre%ul sistem de aprare al adversarului su (o)nstonP. +um erland !i capitala lui Fennessee sunt, a!adar, direct ameninate s cad n scurt vreme n minile trupelor federale. A!a c (o)nston ncearc s'!i

0:B0

concentreze trupele la fortul "onelson pentru a'!i construi un punct de aprare ct mai solid. .n vremea asta, un alt corp de armat, numrnd o sut !aizeci de mii de oameni, aflai su comanda lui Dumside, co oar la +)esapeaCe, pe 11 ianuarie, !i se pre%te!te s porneasc spre Eampton'Roads cu o flotil alctuit din 1> de vase de rz oi cu a uri !i BK de vase de transport. Furtuna violent ce se a ate asupra ei, pe 1> ianuarie, nu o mpiedic s a&un% n apele lui 6imlico'#ound, intenionnd s cucereasc insula RoanoCe !i s ocupe coasta +arolinei de *ord. "ar insula este fortificat. #pre vest, canalul este aprat de un ara& de vase scufundate. Dateriile !i fortificaiile fac accesul !i mai dificil. +inci pn la !ase mii de oameni, susinui de o flotil de !apte canoniere, sunt %ata s mpiedice orice de arcare. Fotu!i, cu tot cura&ul aprtorilor, ce se lupt pe via !i pe moarte timp de dou zile, pe 7 !i pe 8 fe ruarie, insula cade n minile lui Durnside, cu douzeci de tunuri !i peste dou mii de prizonieri. Federalii cuceresc ;liza et)'+itH !i ntrea%a coast Al emarle'#ound, adic ntrea%a parte de nord a acestei mri interioare. .n sfr!it, pentru a pune punct descrierii faptelor pn pe 8 fe ruarie, tre uie s vor im !i de acel %eneral sudist, acel fost profesor de c)imie, (acCson, acel soldat puritan care are sarcina de a apra =ir%inia. "up rec)emarea lui 3ee la Ric)mond, lui i se ncredineaz comanda armatei. 6e 1 ianuarie pleac din /inc)ester cu zece mii de oameni, trece munii Alle%)eni cu scopul de a cuceri localitatea Dat), de pe calea ferat din 4)io. nvins de clim, zdro it de furtunile de zpad, este silit s se

0:80

ntoarc la /inc)ester, fr s fi reu!it s !i atin% o iectivul. 2i acum, n ceea ce prive!te ndeose i coasta de #ud, din +arolina pn n Florida, iat ce s'a ntmplat. .n cea de a doua &umtate a anului 1881, *ordul deinea suficiente vase rapide pentru a asi%ura paza acestor ape, de!i nu reu!ise s pun mna pe faimosul #umter care, n ianuarie 1881, face escal n ,i raltar pentru a porni apoi n explorarea apelor europene. 6entru a scpa de federali, (efferson "avis se refu%iaz la #aint'Au%ustine n Florida !i se scufund n momentul n care trece prin strmtoare. Aproape n acela!i timp, una dintre navele utilizate n suprave%)erea coastelor Floridei, Anderson, captureaz vasul de corsari Deaure%ard. "ar, n An%lia, alte am arcaiuni sudiste sunt pre%tite s intre n lupt. Atunci, o proclamaie a lui A ra)am 3incoln extinde locada !i asupra coastelor =ir%iniei !i +arolinei de *ord, instituind c)iar o locad fictiv, locada pe )rtie, acoperind patru mii cinci sute de Cilometri de coast. 6entru a le suprave%)ea, exist doar dou escadre@ una tre uie s loc)eze Atlanticul, cealalt, ,olful -exic. 6e 11 octom rie, pentru prima oar, confederaii ncearc s de%a&eze %urile lui -ississippi folosindu'se de -anassas 5 primul vapor lindat din acest rz oi, susinut de o flotil de vase incendiatoare. "ac operaiunea aceasta e!ueaz, iar corveta Ric)mond scap, pe 19 decem rie, teafr !i nevtmat, n sc)im , n apropierea fortului -onroe, un vapora!, #ea'Dird, reu!e!te s captureze o %oelet federal. +u toate acestea, %uvernul federal are nevoie de un punct ce poate servi ca az de operaiuni pentru

0:70

suprave%)erea Atlanticului. Eotr!te, n consecin, s cucereasc fortul Eatteras, din trectoarea cu acela!i nume, trectoare frecvent folosit de vasele ce foreaz locada. Fortul este, ns, dificil de cucerit. ;ste aprat de o redut ptrat numit fortul +larC. 4 mie de oameni !i re%imentul al 7'lea din +arolina de *ord se afl aici. *u conteaz. ;scadra federal, ce numr n componena ei dou fre%ate, trei corvete, un avizo, dou vapoare cu a uri, ancoreaz n faa trectorii pe 17 au%ust. +omandorul #trin%)am !i %eneralul Dutler atac. Reduta este cucerit. "up o destul de lun% rezisten, fortul Eatteras ridic stea%ul al . *ordi!tii intr astfel n posesia acelei mult dorite aze de operaiuni, pe care o vor deine pe toat durata rz oiului. .n noiem rie este rndul insulei #anta'Rosa, situat la est de 6ensacola, n ,olful -exic, n prelun%irea coastei Floridei, s cad n minile fede' ralilor, cu toate ncercrile disperate ale confederailor de a o apra. +ucerirea fortului Eatteras nu pare, ns, suficient pentru desf!urarea n une condiiuni a operaiunilor ulterioare. #e impune ocuparea !i a altor puncte de pe litoralul +arolinei de #ud, al ,eor%iei, al Floridei. "ou fre%ate cu a uri, /a as) !i #usNue)anna), trei fre%ate cu pnze, cinci corvete, !ase canoniere, mai multe avizo, douzeci !i cinci de astimente car oniere nzestrate cu aprovizionarea, treizeci !i dou de vapoare cu a uri ce puteau asi%ura transportul celor cincisprezece mii de oameni aflai su ordinele %eneralului #)erman sunt puse su comanda comandorului "upont. Flotila apare pe 1B octom rie n faa fortului -onroe.

0:80

"up ce scap cu ine dintr'o furtun cumplit, ln% capul Eatteras, trec, ntr'o misiune de recunoa!tere, prin strmtoarea Eilton'Eead, ntre +)arlestoLn !i #avanna). Acolo se afl %ol'fuleul 6ort'RoHal, unul dintre cele mai importante puncte strate%ice ocupate de confederaia american, respectiv de trupele aflate su comanda %eneralului RipleH. Mntrarea n %olf este aprat de forturile /alCer !i Deaure%ard aflate la patru mii de metri distan unul de cellalt. 6zit de opt vapoare, %olful este aproape ina orda il. 6e B noiem rie, !enalul este alizat, !i dup un sc)im scurt de lovituri de tun, "upont ptrunde n %olf, fr ca trupele lui #)erman s reu!easc s de arce. 6e 7, nainte de miezul zilei, atac fortul /alCer, apoi fortul Deaure%ard. 3e strive!te su o ploaie de o uze. Forturile sunt evacuate. Federalii le ocup aproape fr lupt, !i #)erman cucere!te aceast poziie att de important pentru desf!urarea ulterioar a operaiunilor militare. ;ra o lovitur dat c)iar n inima statelor sclava%iste. Mnsulele vecine cad una dup alta n minile federalilor, c)iar !i insula FH ee !i fortul 6ulasCi, ce apr rul #avanna). 3a sfr!itul anului, "upont stpne!te cinci %olfuri mari, *ort)';disto, #aint' Eelena, 6ort'RoHal, FH ee !i /arsaL, precum !i !ira%ul de insule presrate pe coasta +arolinei !i a ,eor%iei. n sfr!it, pe 1 ianuarie 1881, o ultim operaiune ncununat de succes i n%duie s dis' tru% linia de fortificaii nlat de confederai pe malurile rului +oosaL. Aceasta era situaia eli%eranilor la nceputul lui fe ruarie 1881. Acestea erau poziiile ocupate de trupele %uvernului federal n ofensiva lor spre #ud, n

0:90

momentul n care Florida era ameninat de vasele comandorului "upont !i de trupele lui #)erman. IV FAMILIA BURBANK ;ra ora !apte !i cteva minute, cnd (ames Dur anC !i ;dLard +arrol urcar treptele peronului din faa intrrii principale a lui +astle'Eouse, dinspre #aint'(o)n. Rinnd'o pe feti de mn, ?erma) venea n urma lor. A&unser cu toii n )ali, un fel de vesti ul mare n fundul cruia, rotun&indu'se n form de dom, se vedea, rsucit de dou ori, scara ce ducea spre eta&ele superioare. .nuntru se aflau doamna Dur anC !i 6errH, administratorul %eneral al plantaiei. 5 *ici o !tire de la (acCsonville< 5 *imic, dra%ul meu. 5 2i nici de la ,il ert< 5 Da da... o scrisoareA 5 #lav "omnuluiA Acestea fur primele ntre ri !i rspunsuri sc)im ate ntre doamna Dur anC !i soul su. "up ce !i srut soia !i pe micua "H, (ames Dur anC desi%ila plicul ce tocmai i fusese nmnat. #crisoarea rmsese nedesfcut n a sena lui (ames Dur anC. "at fiind situaia autorului scrisorii !i a familiei acestuia n Florida, doamna Dur anC inuse cu orice pre ca soul ei s fie primul care s o citeasc. 5 #crisoarea asta nu a sosit cu po!ta, nu'i a!a< ntre (ames Dur anC.

0>K0

5 *u, domnule (amesA rspunse 6errH. Ar fi fost o impruden mult prea mare din partea domnului ,il ertA 5 2i cine a primit misiunea s o aduc< 5 $n om din ,eor%ia, pe devotamentul cruia tnrul nostru locotenent a crezut c poate conta., 5 +nd a a&uns scrisoarea< 5 Meri. 5 2i omul< 5 A plecat n aceea!i zi, seara. 5 A fost ine pltit pentru serviciul lui< 5 "a, dra%ul meu, a fost ine pltit, rspunse doamna Dur anC, dar de ,il ert, cci nu a vrut s primeasc nimic de la noi. Eall'ul era luminat de doua lmpi a!ezate pe o mas de marmur, n faa unui divan lar%. (ames Dur anC se duse s se a!eze ln% mas. #oia !i fiica luar loc ln% el. "up ce strnse mna sorei lui, ;dLard +arrol se trnti ntr'un fotoliu. ?erma) !i 6errH rmaser n picioare, ln% scar. Amndoi erau considerai ca fcnd parte din familie, a!a c scrisoarea putea fi citit n prezena lor. (ames Dur anC o desfcu. 5 ;ste din : fe ruarie, zise el. 5 "e patru zileA exclam ;dLard +arrol. ; destul de mult, date fiind mpre&urrile... 5 +ite!te odat, tat, cite!te odatA stri% fetia, cu o ner dare ct se poate de fireasc Ma vrsta ei. Mat ce cuprindea aceast scrisoare@ O3a ordul lui /a as), ancorat la ;disto, : fe ruarie 1881. "ra% tat, ncep prin a o sruta pe mama, pe micua mea sora !i pe tine. *u'1 uit nici pe dra%ul meu unc)i +arrol !i, ca s nu omit pe nimeni, i trimit

0>10

unei ?erma) multe srutri din partea soului ei, cura&osul !i devotatul meu -ars. 4 ducem amndoi ct se poate de ine !i ardem de ner dare s fim din nou alturi de voi. +eea ce nu va ntrzia s se ntmple, cu toat suprarea domnului 6errH, care vznd ct de repede nainteaz cei din *ord, pesemne c tun !i ful%er ca un sclava%ist ndrtnic ce este, onora ilul administratorAP 5 Asta este pentru tine, 6errH, zise ;dLard +arrol. 5 Fiecare cu ideile luiA rspunse 6errH, ca un om ce nu nele%e cu nici un c)ip s renune la ale sale. #crisoarea continua astfel@ OAceast misiv va a&un%e printr'un om de care sunt a solut si%ur, s nu avei nici o ndoial n aceast privin. 6ro a il ca ai aflat de&a c escadra comandorului a ocupat ,olful 6ort'RoHal !i insulele din apropiere. *ordul se apropie, deci, u!or, u!or, de #ud. A!a c este foarte posi il ca %uvernul federal s ncerce s ocupe porturile principale din Florida. #e vor e!te de o campanie pe care "upont !i #)erman o vor ntreprinde spre sfr!itul acestei luni. #unt toate semnele c, atunci, vom avea misiunea s cucerim ,olful #aint'AndreLs. "e acolo ne va fi foarte u!or s ptrundem pe teritoriul statului Florida. +t de mult mi doresc s a&un% acolo, tata, !i, mai ales, cu flotila noastr victorioasaA - nelini!te!te situaia familiei mele n mi&locul acestei populaii sclava%iste. "ar se apropie clipa n care vom putea proclama sus !i tare ideile ce au fost preuite ntotdeauna la +amdless'DaH. A)A "ac a! putea s scap, mcar douzeci !i patru de ore, cum a! veni s v vdA *uA Ar fi prea imprudent, att pentru voi ct !i pentru mine, !i e

0>10

mai ine s avem r dareA +teva sptmni nc, !i vom fi cu toii mpreun la +astle'EouseA 2i acum nc)ei, ntre ndu'v dac nu cumva am uitat pe cineva n m ri!rile mele. "a, ntr' adevrA 3'am uitat pe domnul #tannard !i am uitat'o pe fermectoarea mea Alice, de care mi'e a!a de dorA Foate sentimentele mele une tatlui ei, iar ei, mai mult dect attA... +u respect !i din toat inima, ,il ert Dur anC.P (ames Dur anC puse scrisoarea pe mas, iar doamna Dur anC o lu !i !i aps uzele pe ea. "up care micua "H depuse !i ea un srut ptima! pe semntura fratelui ei. 5 +e iat de ispravA spuse ;dLard +arrol. 5 2i -ars, ce om de ispravA adu% doamna Dur anC, uitndu'se spre ?erma) care strn%ea fetia la piept. 5Fre uie s'o anunm pe Alice, zise doamna Dur anC, c am primit o scrisoare de la ,il ert. 5 "aA 4 s'i scriu, ncuviin (ames Dur anC. "e altfel, peste cteva zile m voi duce la (acCsonville !i o s'1 vd pe #tannard. Au trecut de&a cteva zile de cnd ,il ert a scris aceast scrisoare, s'ar putea s fi sosit ve!ti despre campania de care pomene!te el. A)A # vin odat prietenii no!tri din *ord !i s vedem din nou Florida su drapelul $niuniiA Altfel, situaia noastr va deveni de nesuportatA .ntr'adevr, pe msur ce rz oiul se apropia de #ud, pro lema ce pusese pe &ar populaia din #tatele $nite ncepea s fie privit cu totul altfel n Florida. 6n atunci sclavia nu se dezvoltase att de mult n aceast fost colonie spaniol, ca n =ir%inia sau n +arolina. "ar partizanii sclaviei aveau acum conductorii lor. 4amenii ace!tia, %ata de rscoal,

0>:0

avnd totul de c!ti%at de pe urma tul urrilor, dominau autoritile la #aint'Au%ustine !i n special la (acCsonville unde se ucurau de o mare popularitate n rndul familiilor nevoia!e. "in aceast cauz, (ames Dur anC, a crui ori%ine !i ale crui idei erau ine cunoscute, se putea trezi ntr'o situaie ct se poate de neplcut. Frecuser mai ine de douzeci de ani de cnd (ames Dur anC plecase din *eL'(erseH, unde mai avea !i azi cteva proprieti, !i venise s se sta' ileasc la +amdless'DaH, mpreun cu soia !i ieelul n vrst de patru ani. #e !tie ct de mult prosperase plantaia %raie activitii sale inteli%ente !i a&utorului cumnatului su, ;dLard +arrol. "e aceea, proprietatea aceasta uria! !i nfloritoare, mo!tenit de la strmo!ii lui, i era mai scump dect orice pe lume. Aici se nscuse !i cel de al doilea copil al su, micua "H, la cincisprezece ani dup sta ilirea sa pe acest domeniu. (ames Dur anC avea atunci patruzeci !i !ase de ani. ;ra tare ca o stnc, o i!nuit cu munca !i nu se mena&a niciodat. #e !tia c are un caracter ener%ic. Foarte le%at de ideile lui, nu se sfia s le afirme n %ura mare. nalt, cu prul de'a ia ncepnd s ncruneasc, avea o fi%ur destul de sever, dar sincer !i prietenoas. +u ar i!onul americanilor din *ord, fr favorii !i fr musta, era exact tipul HanCeului din *oua'An%lie. ;ra iu it pe toat plantaia, pentru c era un, !i era ascultat, pentru c era drept. *e%rii i erau profund devotai, !i a!tepta cu ner dare ca mpre&urrile s'i n%duie s'i eli ereze. +umnatul lui, aproape de aceea!i vrst, se ocupa n special de conta ilitatea proprietii. ;dLard +arrol se nele%ea perfect cu el,

0>>0

su toate aspectele, !i i mprt!ea ntru totul opiniile n ceea ce prive!te pro lema sclaviei. "oar administratorul 6errH avea preri contrare, n aceast mic lume de la +amdless'DaH. *u tre uie s credei, totu!i, c omul acesta respecta il ar fi maltratat sclavii. "impotriv. +uta c)iar s i fac fericii, att ct permitea condiia lor. O"arP, spunea el, Oexist inuturi, n rile calde, unde pmntul nu poate fi lucrat dect cu ne%rii. Mar ne%rii care nu sunt sclavi nu mai sunt ne%ri.P Aceasta era teoria sa pe care o discuta ori de cte ori avea ocazia. M se trecea, ns, cu vederea !i nici mcar nu era luat n seam, %lumindu'se pe socoteala lui. "ar, avnd n vedere evoluia rz oiului !i succesele nordi!tilor, 6errH nu se mai potolea@ O4 s dm de ucluc la +amdless'DaH, atunci cnd domnul Dur anC i va eli era pe ne%riP. Repetm, era un om de toat isprava, de asemenea, !i foarte cura&os. Atunci cnd (ames Dur anC !i ;dLard +arrol fcuser parte din deta!amentul de miliie numit minute'men, adic oameni'minut, pentru c tre uiau s fie %ata de plecare n orice clip, li se alturase cu mult cura& n lupta mpotriva ultimelor ande de seminoli. 3a vremea aceea, doamna Dur anC mplinise treizeci !i nou de ani, dar nu'!i arta deloc vrsta. ;ra nc foarte frumoas. Fiica ei avea s'i semene ntr'o zi. (ames Dur anC aflase n ea o tovar! de via iu itoare, afectuoas, creia i datora n mare parte fericirea. ,eneroasa femeie tria doar pentru soul ei, pentru copiii ei pe care i adora !i pentru viaa crora se temea att de mult, date fiind mpre&urrile ce aveau s aduc rz oiul civil pn n Florida. 2i dac "iana, sau mai ine "H, cum i se

0>B0

spunea n familie, fetia de !ase ani, vesel, iu itoare, alintat, ucurndu'se din plin de via, rmsese la +astle'Eouse, ln% mama ei, ,il ert nu mai era acolo. "e unde o spaim continu pe care nu reu!ea ntotdeauna s o ascund. ,il ert era un tnr de douzeci !i patru de ani ce mo!tenise att nsu!irile morale ale tatlui su, fiind, ns, ceva mai expansiv, ct !i trsturile fizice ale acestuia, cu ceva mai mult %raie !i cu ceva mai mult farmec. $n iat foarte ndrzne, de altfel, foarte un n exerciiile fizice !i, de asemenea, un iscusit clre, navi%ator !i spadasin. #pre %roaza mamei sale, pdurile uria!e !i mla!tinile din districtul "uval fuseser de prea multe ori teatrul faptelor sale de vite&ie, ca !i %olfurile !i strmtorile fluviului #aint' (o)n, pn la %urile acestuia, la 6a lo. A!a c ,il ert era %ata antrenat pentru toate vicisitudinile vieii de soldat, atunci cnd se traser primele focuri de arm ale rz oiului de secesiune. nelesese c datoria lui era s se nroleze n trupele federale !i nu !ovise. +eru s plece. +)iar dac soia sa avea s fie sf!iat de durere, c)iar dac fiul su avea s nfrunte nenumrate prime&dii, (ames Dur anC nu se %ndi nici o clip s se opun acestei dorine. +onsider !i el c era vor a s'i faci datoria, iar datoria este mai presus de orice. ,il ert pleca, a!adar, spre *ord, dar plecarea sa se fcu n mare tain. "ac s'ar fi aflat la (acCsonville c fiul lui (ames Dur anC se nrolase n armata nordist, mpotriva celor de la +amdless'DaH s'ar fi putut lua o serie de msuri de represalii. Fnrul fusese recomandat unor prieteni pe care tatl su i mai avea nc n statul *eL'(erseH. "at fiind pasiunea lui pentru mare, i se %si cu u!urin

0>80

un an%a&ament n -arina federal. 6e vremea aceea, avansai repede n armat, !i cum ,il ert nu era dintre cei care rmn de cru, se remarc numaidect. ,uvernul de la /as)in%ton l remarc pe acest tnr care, n ciuda poziiei n care se afla familia sa, nu se temuse, totu!i, s !i ofere serviciile. ,il ert se distinse n timpul atacrii fortului #umter. #e afla pe Ric)mond, cnd vasul fu a ordat de -anassas, la %urile fluviului -ississippi, !i contri ui din plin la eli erarea !i recucerirea acestora. "up o asemenea isprav, fu naintat n %rad, de!i nu a solvise !coala naval de la Annapolis, la fel ca toi acei ofieri improvizai transferai din -arina comercial. 6roaspt su locotenent, intr n escadra comandorului "upont, particip la strlucitul atac asupra fortului Eatteras, !i, apoi, la cucerirea acelor #eas'Mslands. "e cteva sptmni era locotenent la ordul uneia dintre canonierele comandorului "upont, ce avea, curnd, s ncerce s treac prin strmtorile fluviului #aint'(o)n. "a, acest tnr a!tepta, de asemenea, cu ner dare ca rz oiul sn%eros s ia sfr!itA Mu ea, era iu it. "e ndat ce avea s ias din marin, urma s se ntoarc fr ntrziere la +amdless'DaH pentru a se cstori cu fiica unuia dintre cei mai uni prieteni ai tatlui su. "omnul #tannard nu aparinea clasei fermierilor din Florida. Rmas vduv, cu ceva avere, )otrse s se consacre n ntre%ime educaiei fiicei sale. 3ocuia la (acCsonville, de unde nu erau mai mult de trei, patru mile de urcat pe apele fluviului pentru a a&un%e la +amdless'DaH. "e cincisprezece ani, nu trecea o sptmn fr s fac o vizit familiei

0>70

Dur anC. #e poate, a!adar, spune c ,il ert !i Alice #tannard crescuser mpreun. "e aici, o cstorie pus la cale de mult vreme, )otrt acum, ce tre uia s asi%ure fericirea celor doi tineri. "e!i ori%inar din #ud, /alter #tannard era mpotriva sclaviei, asemenea mai multor conceteni ai si din Florida9 dar toi ace!tia nu erau suficient de numero!i ca s poat ine piept ma&oritii fermierilor !i locuitorilor (acCsonville'ului, ale cror opinii tindeau s se radicalizeze cu fiecare zi tot mai mult, pronunndu'se cu )otrre n favoarea mi!crii separatiste, n consecin, toi ace!ti oameni de trea ncepeau s fie foarte prost vzui de cei al cror cuvnt cntrea %reu n rndurile populaiei nevoia!e din district, %ata oricnd s treac la aciuni sn%eroase. /alter #tannard era un american din *eL 4rleans. "e ori%ine francez, doamna #tannard i lsase mo!tenire fiicei sale toate calitile specifice ori%inii sale. n momentul plecrii lui ,il ert, domni!oara Alice se dovedise a fi o persoan plin de ener%ie, consolnd'o !i lini!tind'o pe doamna Dur anC. "e!i l iu ea pe ,il ert, tot a!a cum !i acesta o iu ea pe ea, nu ncetase s i repete mamei acestuia c era de datoria lui s plece !i c, luptnd pentru o cauz dreapt, lupta pentru dezro irea unei rase umane !i, de fapt, pentru li ertate. "omni!oara Alice avea nousprezece ani. ;ra o tnr lond, cu oc)ii aproape ne%ri, cu o statur ele%ant !i o fizionomie distins. 6oate puin prea serioas, dar cu o fi%ur att de mo il !i de expresiv, nct cel mai mic surs i transforma cu totul c)ipul dr%la!. Fire!te, nu i'am putea cunoa!te pe toi mem rii familiei Dur anC, dac i'am trece cu vederea pe cei

0>80

mai credincio!i dintre ei, cei doi servitori, -ars !i ?erma), pe care vom ncerca s'i zu%rvim din cteva trsturi de penel. "up cum s'a vzut din scrisoarea sa, ,il ert nu plecase sin%ur. -ars, soul lui ?erma), l nsoise. Fnrul n'ar fi putut %si niciodat un tovar! mai devotat dect acest sclav din +amdless'DaH, devenit li er de ndat ce p!ise pe pmntul unui stat din *ord. "ar, pentru -ars, ,il ert avea s rmn mereu tnrul lui stpn !i nu se nvoise cu nici un c)ip s l prseasc, de!i %uvernul federal formase de&a atalioane de ne%ri unde !i'ar fi %sit cu u!urin locul. -ars !i ?erma) nu erau ne%ri prin na!tere. ;rau doi meti!i. Fratele lui ?erma) era acel sclav erou, Ro ert #mall, care, patru luni mai trziu, avea s captureze, c)iar n portul +)arlestoLn, un vapor cu dou tunuri aparinnd confederailor, oferit apoi flotei federale. ?erma) avea, a!adar, cui s'i semene. -ars, de asemenea. Alctuiau o familie fericit pe care, n primii ani, odiosul trafic de sclavi fusese de mai multe ori ct pe'aci s o distru%. "ar c)iar n momentul n care -ars !i ?erma) urmau s fie desprii n cursul unei vnzri de sclavi, a&unseser s fac parte din personalul plantaiei de la +amdless'DaH. Mat n ce mpre&urri@ ?erma) avea pe atunci treizeci !i unu de ani, -ars, treizeci !i cinci. +u !apte ani mai devreme, se cstoriser, pe cnd stpnul lor era un fermier pe nume FicC orn, a crui proprietate se afla la douzeci de mile mai sus de +amdless'DaH. "e civa ani, fermierul acesta era n strnse relaii cu Fexar care venea deseori n vizit !i era ine primit.

0>90

*imic surprinztor, cci FicC orn nu era deloc stimat n district. -ediocru n ceea ce prive!te inteli%ena, nu reu!i s prospere n afaceri !i se vzu o li%at s vnd un lot de sclavi. +)iar atunci, ?erma), maltratat asemenea ntre%ului personal de pe plantaia lui FicC orn, aduse pe lume o srman mic fiin de care fu aproape numaidect desprit. n timp ce se afla n nc)isoare, pedepsit pentru un delict de care nu era vinovat, copilul i muri n rae. = putei nc)ipui durerea ei !i furia lui -ars. "ar ce puteau face ace!ti doi nenorocii mpotriva unui stpn cruia i aparineau, vii sau mori, ntruct i cumprase. 4r, acestei suferine avea s i se adau%e nc una, !i mai cumplit. Astfel, la o zi dup ce le murise copilul, -ars !i ?erma), fiind sco!i la licitaie, erau ameninai s fie desprii. "aA *u le era dat s ai nici mcar consolarea de a rmne mpreun la un nou stpn. #e prezentase un om care se oferise s o cumpere pe ?erma), dar numai pe ?erma), de!i nu era proprietarul unei plantaii. $n capriciu, fr ndoialA 2i omul acesta era Fexar. 6rietenul lui Fexar era %ata s at palma cu el, cnd, n ultima clip, apru un nou cumprtor care supralicita. ;ra (ames Dur anC, care participa la vnzarea pu lic de sclavi !i se simise foarte mi!cat de soarta nefericitei metise implornd n zadar s nu fie desprit de soul ei. (ames Dur anC avea nevoie de o doic pentru fetia lui. Aflnd c una dintre sclavele lui FicC orn, al crei copil tocmai murise, ntrunea toate condiiile dorite de el, se %ndi s o cumpere, dar, mi!cat de lacrimile lui ?erma), nu !ovi s propun nu numai

0BK0

pentru ea, ci !i pentru soul ei, un pre superior tuturor celor oferite pn atunci. Fexar l cuno!tea pe (ames Dur anC, care l alun%ase de mai multe ori de pe domeniul su, ca pe un om cu o reputaie suspect. "e atunci, Fexar ura cu nver!unare ntrea%a familie de la +amdless'DaH. Fexar ncerc, a!adar, s lupte mpotriva o%atului su concurent, dar n zadar. "u l preul pe care l ceruse FicC orn pentru metis !i soul ei. *u reu!i dect s l fac pe (ames Dur anC s plteasc un pre foarte mare. n final, acesta !i ad&udec perec)ea. .n felul acesta, ?erma) !i -ars nu numai c rmaser mpreun, dar intrar n slu& a celui mai %eneros dintre toi proprietarii de plantaii din Florida. +e u!urare pentru ei, dup toate nenorocirile prin care trecuser, !i cu ct ncredere puteau privi acum spre viaA 2ase ani mai trziu, ?erma) era n floarea frumuseii ei de metis. Fire ener%ic, credincioas din inim stpnilor, avusese de. mai multe ori ocazia, !i o va avea n continuare, s le dovedeasc devotamentul ei. -ars era demn de femeia de care actul carita il al lui (ames Dur anC l le%ase pe veci. ;ra un exemplar remarca il de african, n vinele cruia cur%ea o cantitate nsemnata de sn%e creol. nalt, ro ust, de un cura& fr mar%ini, avea s fie o adevrat comoar pentru stpnul su. "e altfel, ace!ti doi noi servitori, n%lo ai n personalul plantaiei, nu erau tratai drept sclavi. Aveau s fie imediat apreciai pentru untatea !i inteli%ena lor. -ars deveni slu&itorul tnrului ,il ert, iar ?erma), doica micuei "iana. n felul

0B10

acesta, ptrunser !i mai adnc n viaa intim a familiei. "e la un nceput, ?erma) o iu i pe fetia cu dra%oste de mam, dra%ostea pe care nu mai putea s o reverse asupra copilului pe care l pierduse. "H i mprt!i ntru totul sentimentele, n a!a fel nct afeciunea rspltea cu prisosin %ri&a matern a celeilalte. 6rietenia !i recuno!tina o le%au, de asemenea, !i pe doamna Dur anC de ?erma). Acela!i relaii se sta iliser !i ntre -ars !i ,il ert. #printen !i vi%uros, metisul contri uise n mod fericit la desvr!irea nclinaiei native a tnrului su stpn pentru exerciiile fizice. (ames Dur anC nu putea dect s se felicite vzndu'1 att de ata!at de fiul su. A!a c ?erma) !i -ars nu o duseser niciodat mai ine, !i asta dup ce scpaser din minile lui FicC orn, dup care fuseser ct pe ce s ncap n acelea ale lui Fexar. 3ucrul acesta aveau s'1 in minte toat viaa.

V GOLFUL NEGRU A doua zi, n zori, un om se plim a pe rmul uneia dintre insuliele pierdute n adncurile acelei la%une numite ,olful *e%ru. ;ra Fexar. 3a civa pa!i de el, a!ezat n canoea care acostase n a&un

0B10

#)annon, un indian tocmai tr%ea la mal. ;ra #Nuam o. "up ce se nvrti de cteva ori n sus !i n &os, Fexar se opri ln% o ma%nolie, trase spre el una dintre cren%ile de &os !i rupse o frunz cu codi cu tot. Apoi scoase din carnetul iui un ileel ce coninea doar trei sau patru cuvinte, scrise cu cerneal. "up ce l rsuci strns, l introduse n nervura inferioara a frunzei. 4peraie pe care o fcu cu suficient ndemnare, n a!a fel nct frunza de ma%nolie nu !i pierdu aspectul o i!nuit. 5 #Nuam oA zise atunci Fexar. 5 #tpneA rspunse indianul. 5 "u'te unde !tii. #Nuam o lu frunza, o puse n partea din fa a am arcaiunii, se a!ez n spate, mnui pa%aia, ocoli vrful insuliei !i se afunda ntr'un !enal ntor' toc)eat, ce de'a ia se %)icea su olta deas, mpletit din cren%ile copacilor ncrcai de frunzi!. 3a%una era rzdat de un la irint de canale, o nclceal de rae n%uste, pline cu o ap nea%r, compara ile cu cele ce se ntretaie n unele mla!tini din ;uropa. *umai cine cuno!tea ine acest OdeversorP adnc, n care se adunau cipele nenumratelor rae ale fluviului #aint'(o)n, se putea ncumeta s'!i croiasc drum pe aici. #Nuam o se avnt fr s ezite nici o clipa. !i strecura plin de ndrzneala canoea prin canalele pe care nu ai fi crezut n ruptul capului c exist o ie!ire. +ren%ile &oase, pe care le ndeprta, co orau ca o perdea n urma lui, !i nimeni n'ar fi putut spune c pe acolo trecuse o am arcaiune. Mndianul se pierdu, a!adar, de'a lun%ul acestor trectori !erpuitoare, uneori mai strmte dect acele

0B:0

!anuri de scur%ere spate pentru a asi%ura drenarea terenurilor a%ricole. 4 lume ntrea% de psri acvatice !i lua z orul la trecerea lui. Ripari vno!i cu capete du ioase se furi!au pe su rdcinile ce se nlau din ap. #Nuam o nici nu se sinc)isi de ei, dup cum nu'i % n seam nici pe caimanii pe care'i putea trezi din somn, iz indu'le culcu!urile de nmol. nainta mereu !i, atunci cnd nu mai avea spaiu s se mi!te, !i fcea loc cu vrful pa%aiei, folosind'o ca pe o can%e. +)iar dac de&a se fcea ziu, c)iar dac a urii %rei ai nopii ncepeau s se evapore n taia primelor raze ale soarelui, nimeni nu l'ar fi putut zri la adpostul acelui acoperi! impenetra il de verdea. *ici mcar lumina din toiul zilei nu l'ar fi putut strpun%e. -ediului acestuia ml!tinos i era suficient semio scuritatea, att n ceea ce prive!te vietile ce colciau n lic)idul ne%ricios, ct !i n ceea ce prive!te miile de plante acvatice de la suprafa. #Nuam o colind astfel de la o insuli la alta, vreme de o &umtate de ceas. Atunci cnd, n sfr!it, se opri, canoea sa a&unse ntr'unui dintre cele mai retrase coluri ale %olfului. .n acest loc, unde se sfr!ea partea ml!tinoas a la%unei, copacii mai puin de!i, mai puin stufo!i lsau, n fine, s ptrund lumina zilei. Mn deprtare, se ntindea o cmpie vast, mr%init de pduri nlndu'se puin peste nivelul fluviului #aint'(o)n. *u erau mai mult de cinci, !ase copaci stin%)eri. Flpile i se afundau n acest sol ml!tinos, de parc ai fi p!it pe o saltea elastic. +teva tufe de laur, cu frunzele uscate, mpestriate de fire su iri de ac

0B>0

de culoare violet, !i desenau la suprafa capricioasele lor zi%za%uri. "up ce !i amar canoea ln% un u!tean de pe mal, #Nuam o co or pe uscat. A urii nopii ncepeau s se risipeasc. A solut pustie, cmpia ie!ea ncetul cu ncetul din cea. 6rintre cei cinci sau !ase copaci ale cror siluete se conturau confuz deasupra, cre!tea o ma%nolie de nlime mi&locie. Mndianul se ndrept spre acest ar ore. A&unse la el n cteva minute. Frase n &os una din cren%i !i fix de vrful ei iletul pe care i'1 nmnase Fexar. "up care i ddu drumul, !i crean%a reveni la locul ei, iar frunza se pierdu n frunzi!ul ma%noliei. #Nuam o se ntoarse la canoe !i porni n direcia insuliei unde l a!tepta stpnul lui. ,olful *e%ru, numit astfel dup culoarea ntunecat a apelor sale, acoperea o suprafa de cam cinci, !ase sute de acri. Alimentat de #aint'(o)n, era un fel de ar)ipela% a solut impenetra il pentru cel ce nu'i cuno!tea nenumratele cotloane. Ar)ipela%ul numra n &ur de o sut de insulie care nu erau unite nici prin poduri, nici prin taluzuri. 3ianele se ntindeau de la una la alta. +teva cren%i nalte se mpleteau deasupra miilor de rae ce le despreau. *imic mai mult. "e aceea, circulaia ntre diversele puncte din %olf nu era deloc o trea u!oar. $na dintre aceste insulie, situat aproximativ n centru, putea fi considerat cea mai important att prin suprafaa 5 cam douzeci de acri 5, ct !i prin nivelul la care se ridica deasupra apei 5 cinci sau !ase picioare peste nivelul mi&lociu al fluviului #aint' (o)n, ntre cele mai ridicate fluxuri !i cele mai sczute refluxuri.

0BB0

.n vremuri ndeprtate, pe insulia aceasta fusese amplasat un mic port, un fel de loc)aus, acum dezafectat, cel puin din punct de vedere militar. 6alisadele sale, pe &umtate roase de putreziciune, se nlau nc su copacii uria!i, ma%nolii, c)iparo!i, ste&ari verzi, nuci ne%ri, pini australieni, nlnuii de %)irlande lun%i de co oeas !i de alte nesfr!ite liane. .n interiorul incintei, oc)iul descoperea, n sfr!it, su o mas de verdea, liniile %eometrice ale micului fort sau, mai ine zis, postul de o ser' vaie care fusese construit pentru a adposti un deta!ament nu mai mare de douzeci de oameni. 6ereii de lemn erau strpun!i de numeroase ferestruici prin care se putea tra%e cu u!urin. Acoperi!ul %azonat l ascundea ca o adevrat carapace de pmnt. Mn interior, cteva ncperi amena&ate n mi&locul redutei centrale se nvecinau cu depozitul destinat muniiilor !i proviziilor. 6entru a a&un%e n micul fort, tre uia, mai nti, s ptrunzi printr'o porti secret ce se desc)idea deasupra !anului ce l mpre&muia, apoi s str ai curtea n care erau plantai civa copaci !i, n sfr!it, s urci cam o duzin de trepte de pmnt, susinute de scnduri de rad. Fe aflai atunci n faa sin%urei u!i ce permitea accesul nuntru !i care nu era, de fapt, dect o fost am razur modificat n acest scop. Acesta era rlo%ul lui Fexar, de nimeni cunoscut. Aici locuia, departe de oc)ii lumii, mpreun cu #Nuam o, devotat trup !i suflet stpnului su, dar care nu fcea mai multe parale dect acesta, !i cu nc cinci, !ase sclavi care nu fceau mai multe parale dect indianul.

0B80

"up cum se vede, era mare deose ire ntre insulia aceasta din ,olful *e%ru !i o%atele plantaii de pe am ele maluri ale fluviului. *u prea aveai cum s'i asi%uri existena, c)iar dac nu se putea spune c Fexar !i ceata lui ar fi fost ni!te oameni foarte pretenio!i. +teva animale domestice, o &umtate de duzin de acri plantai cu cartofi, i%name !i castravei, vreo douzeci de ar ori fructiferi ce cre!teau n sl ticie, asta era totul, dac nu punem la socoteal vntoarea din pdurile din vecintate !i pescuitul n )ele!teele din ,olful *e%ru, de pe urma crora nu te ntorceai niciodat cu minile %oale, indiferent de anotimp. Fr ndoial ns c locuitorii ,olfului *e%ru aveau !i alte resurse, al cror secret era !tiut doar de Fexar !i de cre' dinciosul lui slu&itor. .n ceea ce prive!te condiiile de securitate, nu erau, oare, asi%urate acestea prin ns!i poziia loc)ausului, amplasat n centrul fortreei inaccesi' ile< "e altfel, cine s atace, !i de ce< n orice caz, orice mi!care suspect ar fi fost imediat semnalat de ltrturile cinilor de pe insul, doi dintre acei copoi feroce importai din +arai e, folosii odinioar de spanioli la vntoarea de ne%ri. Mat, a!adar, cum arta locuina lui Fexar, o locuin, ntr'adevr, demn de el. Mat, acum, cine era omul. Fexar avea la vremea aceea treizeci !i cinci de ani. ;ra de talie mi&locie, puternic ca un taur, clit de viaa aventuroas n aer li er pe care o dusese ntotdeauna. #paniol prin na!tere, nu'!i dezminea ori%inea. Avea prul ne%ru !i aspru, sprncenele dese, oc)ii verzui, %ura mare, cu uze su iri !i strnse, de parc ar fi fost fcut de o spintectur de sa ie, nasul scurt, cu nri de fiar. ntrea%a sa

0B70

fizionomie i trda firea !ireat !i violent. 4dinioar, purta o ar stufoas9 dar, de doi ani, de cnd i arsese pe &umtate, n urma unei mpu!cturi trase n nu se !tie ce mpre&urare, se rdea, iar duritatea trsturilor sale ie!ea puternic n eviden. Aventurierul acesta se sta ilise n Florida cam cu doisprezece ani n urm, c)iar n acest mic fort prsit, o proprietate pe care nimnui nu'i trecea prin minte, s i'o conteste. "e unde venea< *imeni nu !tia, iar el era mut ca mormntul. #e vor ea 5 !i era adevrat 5 c fusese traficant de sclavi !i c vnduse transporturi de ne%ri n porturile din ,eor%ia !i din +arolina. #e m o%ise de pe urma acestui ne%o odios< *u se prea vedea. n %eneral, nu se ucura de nici o stim, !i asta ntr'o re%iune unde poi ntlni muli oameni de teapa lui. +u toate acestea, de!i Fexar era cunoscut ca un cal reaz, !i asta nu n folosul lui, reputaia proast de care se ucura nu l mpiedica s exercite o influen reala n district, n special la (acCsonville. ;ste drept c asupra prii mai puin recomanda ile a populaiei capitalei. !i fcuse muli prieteni printre al ii nevoia!i !i printre cetenii cei mai detestai din ora!, dup cum s'a !i vzut de altfel, atunci cnd se ntorsese de la #aint'Au%ustine n compania unei &umti de duzin de indivizi du io!i. "e asemenea, a&unsese s'!i exercite influena !i asupra unor proprietari de plantaii. i vizita uneori !i, dac nu i se ntorceau aceste vizite, pentru c nimeni nu'i cuno!tea rlo%ul din ,olful *e%ru, avea acces pe unele plantaii de pe am ele maluri. =ntoarea era un pretext firesc pentru acest tip de relaii ce se lea% u!or ntre oamenii cu acelea!i o iceiuri !i acelea!i %usturi.

0B80

6e de alt parte, de civa ani, aceast influen devenise !i mai puternica, %raie opiniilor al cror nflcrat aprtor se declara Fexar. "e'a ia se produsese sciziunea pe tema sclaviei, c spaniolul se !i eri&ase n cel mai perseverent, cel mai decis partizan al acesteia. "up cum pretindea, nu era mnat de nici un interes, de vreme ce nu avea mai mult de !ase ne%ri. +eea ce apra era principiul nsu!i. 6rin ce mi&loace< Fcnd apel la cele mai &osnice patimi, and cupiditatea populaiei !i supunnd opro iului, incendiindu'le plantaiile !i c)iar asasinnd pe colonii sau pe locuitorii care mprt!eau ideile *ordului. 2i acum, aventurierul acesta periculos nu voia, nici mai mult !i nici mai puin, dect s dea &os autoritile civile din (acCsonville, s'i nlocuiasc pe ma%istraii cu opinii moderate, stimai pentru caracterul lor, cu cei mai apri%i susintori ai si. A&uns, prin rzmeri, stpnul districtului, ar fi avut mna li er s se rfuiasc cu du!manii lui personali. #e nele%e, a!adar, c (ames Dur anC !i ali civa proprietari de plantaii )otrr s nu'1 sl easc din oc)i, suprave%)indu'i toate mi!crile, spaniolul fiind de&a cunoscut ca un om cu %nduri necurate. "e aici, ura uneia dintre pri !i nencrederea celeilalte, sentimente pe care apropiatele evenimente aveau s le fac !i mai puternice. 6e deasupra, n ceea ce se credea c se !tie despre trecutul lui Fexar, de cnd se lsase de ne%oul de sclavi, existau o serie de fapte ct se poate de suspecte. Atunci cnd avusese loc ultima invazie a seminolilor, totul prea s arate c existase un pact secret ntre spaniol !i indieni. 3e

0B90

indicase ce lovituri s dea, ce plantaii erau mai u!or de atacat< i a&utase n am uscadele !i n !iretlicurile lor< Mn mai multe mpre&urri, acest lucru nu mai putea fi pus la ndoial !i, dup ultimul atac al seminolilor, ma%istraii fur o li%ai s'1 dea n urmrire, s'1 aresteze !i s'1 aduc n faa &ustiiei. "ar Fexar invoc un ali i 5 un sistem de aprare ce avea s'i reu!easc !i mai trziu 5, !i dovedi c nu putuse lua parte la atacul unei ferme situate n districtul "uval, ntruct, la vremea aceea, se afla la #avanna), n statul ,eor%ia, la patruzeci de mile spre nord, n afara Floridei. .n anii ce urmar, fur comise mai multe furturi importante fie pe plantaii, fie n pre&udiciul cltorilor, atacai la drumul mare. ;ra, oare, Fexar autorul acestor &afuri, sau complice< 2i de aceast data asupra lui planar nuieli puternice, dar, din lips de pro e, nu a&unse s fie &udecat. .n sfr!it, se ivi !i ocazia cnd toata lumea crezu c rufctorul ce nu putuse fi dovedit niciodat a fost prins n fla%rant delict. ;ra tocmai c)estiunea pentru care fusese c)emat n instan n a&un, la #aint'Au%ustine. 4pt zile mai devreme, (ames Dur anC, ;dLard +arrol !i /alter #tannard tocmai se ntorceau dintr'o vizit pe o plantaie din vecintatea lui +amdless' DaH, cnd, pe la orele !apte seara, la cderea nopii, a&unser pn la ei ni!te stri%te de disperare. Aler%ar ntr'un suflet spre locul de unde se auzeau stri%tele !i se trezir n faa unei ferme izolate. Ferma era n flcri. +u puin nainte, fusese &efuit de !ase andii ce tocmai !i luaser tlp!ia. "eparte nu puteau fi, doi se zreau nc, afundndu' se n pdure. (ames Dur anC !i prietenii lui se

08K0

npustir plini de cura& pe urmele acestora ce se ndreptau c)iar n direcia plantaiei de la +amdless' DaH. "ar, n zadar. +ei doi incendiatori iz utir s se piard n inima codrului. +u toate acestea, domnii Dur anC, +arrol !i #tannard l recunoscur, fr nici un du iu, pe unul dintre ei@ era spaniolul. -ai mult, mai exista nc un martor, cci n momentul n care individul se pierdea n liziera de la +amdless'DaH, ?erma), care trecea pe acolo, fusese %ata'%ata s se ciocneasc de el. 2i ea susinea c Fexar era cel care fu%ea de'i scprau clciele. "up cum este u!or de ima%inat, afacerea aceasta fcu mare vlv n district. $n furt, urmat de un incendiu, reprezint cea mai mare crim n oc)ii acestor fermieri rspndii pe o suprafa att de ntins. (ames Dur anC nu !ovi, a!adar, s depun pln%ere. n urma acuzaiei sale, autoritile deciser s l cerceteze pe Fexar. #paniolul fu adus la #aint'Au%ustine, pentru a fi confruntat cu martorii. (ames Dur anC, /alter #tannard, ;dLard +arrol, ?erma) fur unanimi n a declara c l recunoscuser pe Fexar n individul care se ndeprta n fu% de ferma incendiat. n ceea ce' i privea pe ei, nu exista nici o ndoial@ Fexar era autorul crimei. "e partea sa, spaniolul adusese !i el martorii lui. 4r, martorii ace!tia declarar formal c, n seara respectiv, se aflau mpreun cu Fexar la (acCsonville, n tienda lui Forillo, un )an deoc)eat, dar foarte cunoscut. Fexar nu se desprise de ei toat seara. 4 dovad n plus@ la ora la care se comitea crima, spaniolul se luase la )ar cu unul dintre clieni, a&un%nd pn la lovituri !i insulte,

0810

lucru pentru care, fr ndoial, va depune o pln%ere. .n faa acestor declaraii ce nu puteau fi suspectate 5 declaraii reproduse, de altfel, de persoane a solut strine de Fexar 5, ma%istratul din #aint'Au%ustine nu avu altceva de fcut dect s pun capt anc)etei ncepute !i s'1 scoat pe prt de su acuzaiile aduse n pln%ere. A!adar, ali iul fusese !i de data aceasta pe de'a' ntre%ul dovedit n favoarea acestui straniu persona&. "e la anc)eta cu pricina se ntorcea Fexar, mpreun cu martorii si, n seara zilei de 7 aprilie. Am vzut care fusese atitudinea sa la ordul lui #)annon, n timp ce steam oat'ul co ora pe firul apei. Apoi, cu canoea venit n ntmpinarea lui, condus de indianul #Nuam o, se ntorsese la micul fort prsit, unde ar fi fost %reu s i se dea de urm. Mn ceea ce l prive!te pe #Nuam o, un seminol inteli%ent, viclean, a&uns confidentul lui Fexar, acesta l luase n slu& a lui c)iar dup ultima expediie a indienilor n care fusese amestecat !i numele lui, !i pe una dreptate. "ate fiind sentimentele sale fa de (ames Dur anC, era evident c spaniolul nu tria dect cu %ndul rz unrii. 4r, avnd n vedere faptul c, datorit rz oiului, situaia se putea sc)im a de la o zi la alta, dac Fexar reu!ea, ntr'adevr, s dea &os autoritile din (acCsonville, cei de la +amdless'DaH ar fi avut de ce s se team. + firea sa ener%ic !i )otrt nu'i n%duia lui (ames Dur anC s tremure n faa unui astfel de om, era de nelesA "ar doamna Dur anC avea toate motivele din lume s tremure pentru soul ei !i pentru toi ai si.

0810

2i fr ndoial c familia aceasta cumsecade ar fi trit de'acum ncolo cu spaima n sn, daca ar fi aflat c Fexar nuia c ,il ert Dur anC se nrolase n armata nordist. +um de reu!ise s afle, de vreme ce tnrul plecase n cea mai mare tain< 6rin iscoade, desi%ur, !i, dup cum se va vedea, iscoadele se n%)esuiau s'1 slu&easc. .ntr'adevr, ntruct Fexar avea toate motivele s cread c fiul lui (ames Dur anC slu&ea n armata federal, su comanda comandorului "upont, nu era de a!teptat c va ncerca s'i ntind o capcan tnrului locotenent< Da ine c nuA 2i dac reu!ea s'1 atra% pe teritoriul Floridei, s pun mna pe el, s l denune, se poate u!or %)ici care ar fi fost soarta lui ,il ert, a&uns prizonierul sudi!tilor tur ai de furie din pricina succeselor armatei nordiste. +am a!a stteau lucrurile n momentul n care ncepe povestea de fa. Aceasta era situaia federalilor, a&un!i n apropierea frontierelor maritime ale Floridei, poziia familiei Dur anC n districtul "u val, ca !i aceea a lui Fexar, nu numai la (acCsonville, dar !i pe ntre% teritoriul cu sclavi. "ac spaniolul reu!ea s'!i atin% scopul, dac autoritile urmau s fie date &os de susintorii lui, avea s asmut foarte u!or asupra celor din +amdless'DaH o populaie fanatic, ndr&ita mpotriva celor ce voiau s'i eli ereze pe sclavi. +am la un ceas dup ce se desprise de Fexar, #Nuam o se ntoarse pe insulia central. Frase canoea la mal, ptrunse n incint !i urc scara loc)ausului. 5 #'a fcut< l ntre a Fexar. 5 #'a fcut, stpneA 5 2i... nimic<

08:0

5 *imic. VI JACKSONVILLE 5 "a, ?erma), da, ai fost creat !i adus pe lume ca s fii sclavA relu administratorul, perornd din nou pe tema lui favorit. "aA #clav, !i n nici un caz o fiin li era. 5 *u sunt de aceea!i prereA rspunse calm ?erma), fr s'!i piard cumptul, ntr'att de mult se o i!nuise cu aceste discuii nesfr!ite cu administratorul de la +amdless'DaH. 5 ; dreptul tu, ?erma). "ar orice'ai zice, o s admii !i tu, n cele din urma, c, daca te %nde!ti ine, ne%rii !i al ii nu vor fi niciodat e%ali. 5 "ar sunt de&a, domnule 6errH, ntotdeauna au fost, de la natur. 5 Fe n!eli, ?erma), !i dovada este c al ii sunt de zece ori, de douzeci de ori, ce zic eu, de o sut de ori mai numero!i dect ne%rii pe suprafaa pmntuluiA 5 2i tocmai de aceea i'au fcut sclavi, rspunse ?erma). Aveau fora de partea lor !i au folosit'o. "ar dac ne%rii ar fi fost n ma&oritate pe lumea asta, i'ar fi fcut ei pe al i sclavii lorA #au, mai de%ra , nuA Ar fi fost, cu si%uran, mai drepi, !i, mai ales, nu ar fi fost att de cruziA *u tre uie s v nc)ipuii c aceast conversaie, a solut inofensiv, i mpiedica pe ?erma) !i pe administrator s triasc n un nele%ere. Mn clipa aceea, de alfel, nici nu aveau

08>0

altceva de fcut. #untei, desi%ur, de prere c ar fi putut %si un su iect mai potrivit !i mai plcut, !i a!a ar fi fost, fr ndoial, daca nu ar fi existat aceast manie a administratorului de a discuta ntr' una de sclavie. #tteau amndoi a!ezai n partea din spate a uneia dintre am arcaiunile de la +amdless'DaH, manevrat de patru marinari de pe plantaie. Fraversau o lic fluviul, profitnd de reflux, pentru a se ndrepta spre (acCsonville. Administratorul avea cteva afaceri de rezolvat pentru (ames Dur anC, iar ?erma) avea de cumprat diverse o iecte de toalet pentru micua "H. ;ra 1K fe ruarie. Frecuser trei zile de cnd (ames Dur anC se ntorsese la +amdless'DaH, iar Fexar, n ,olful *e%ru, dup anc)eta de la #aint' Au%ustine. ;ste de la sine neles c, a doua zi c)iar, domnul #tannard !i fiica sa primir un ileel trimis de la +amdless'DaH n care li se relata pe scurt coninutul ultimei scrisori a lui ,il ert. 6entru Alice, !tirile acestea nu a&un%eau deloc prea devreme, data fiind nelini!tea continu n care tria de la nceputul luptei nver!unate ntre #udul !i *ordul #tatelor $nite. Am arcaiunea, prevzut cu o Opnz latinP, nainta cu repeziciune. .n mai puin de un sfert de ceas, avea s fie n portul din (acCsonville. Administratorul nu mai dispunea, a!adar, de mult vreme ca s'!i expun teza sa favorit !i se %r i s o foloseasc la maximum. 5 *u, ?erma), relu el, nuA "ac ne%rii ar fi fost n ma&oritate, asta n'ar fi sc)im at lucrurile. 2i, i spun eu, oricare ar fi deznodmntul rz oiului, ne vom

08B0

ntoarce ntotdeauna la sclavie, pentru c este nevoie de sclavi n exploatarea plantaiilor. 5 *u este !i prerea domnului Dur anC, dup cum prea ine !tii, rspunse ?erma). 5 2tiu, !tiu, dar ndrznesc s afirm, cu tot respectul ce l am pentru el, c domnul Dur anC se n!al. *e%rul tre uie s'i aparin proprietarului de plantaie la fel ca animalele, sau ca uneltele cu care lucreaz pmntul. "ac un cal ar putea s o !tear% cnd pofte!te, daca un plu% ar putea trece n alte mini dect acelea ale stpnului su cnd pofte!te, atunci n'ar mai fi posi il nici o exploatare. *umai s'!i eli ereze domnul Dur anC sclavii !i o s vad el ce'o s a&un% +amdless'DaH. 5 Ar fi fcut'o de&a, rspunse ?erma), dac i'ar fi n%duit mpre&urrile, nu v facei c nu !tii, domnule 6errH. 2i vrei s !tii ce s'ar fi ntmplat dac s'ar fi proclamat eli erarea sclavilor la +amdless'DaH< *ici un sin%ur ne%ru nu ar fi plecat de pe plantaie, !i nimic nu s'ar fi sc)im at, dect OdreptulP de a fi tratai ca ni!te vite de povar. 4r, cum nu ai fcut niciodat uz de acest drept, dup dezro ire, +amdless'DaH ar fi la fel de respectat ca !i nainte. 5 +rezi, cumva, c m'ai convertit, ?erma), !i c, de' acum ncolo, ideile tale vor fi ideile mele< ntre administratorul. 5 n nici un caz, domnule, !i asta dintr'un motiv ct se poate de simplu. 5 2i anume< 5 6entru c, de fapt, %ndii exact la fel ca domnul Dur anC, ca domnul +arrol, ca domnul #tannard, ca toi cei uni la suflet, %enero!i !i cu simul dreptii.

0880

5 *iciodat, ?erma), niciodatA 2i susin c tot ceea ce afirm este n interesul ne%rilorA "ac sunt lsai de capul lor, vor pieri, iar rasa va disprea curnd. 5 *u cred o oa din ce spunei, domnule 6errH. n orice caz, dect s fie n&osit ve!nic, mai ine s dispar rasa. Administratorul tare ar mai fi vrut s i'o ntoarc, ntruct nu exist nici . o ndoial c avea rspunsul pe uze. "ar a&unseser, !i arca fu tras ln% estacada de lemn. Acolo urma s a!tepte ntoarcerea lui ?erma) !i a administratorului. Amndoi de arcar numaidect, fiecare ducndu'se la trea a lui. (acCsonville este situat pe malul stn% al fluviului #aint'(o)n, la mar%inea unei cmpii destul de &oase, ncon&urat de pduri ncnttoare, ve!nic nverzite. 4 parte a cmpiei este acoperit de lanuri de porum , de culturi de trestie de za)r !i, mai ales nspre fluviu, de orezarii. +u douzeci de ani n urm, (acCsonville era doar un sat mare, cu o ma)ala ale crei coli e de c)irpici sau de stuf slu&eau de adpost populaiei ne%re. n prezent, satul ncepea s se transforme n ora! att prin casele sale mai conforta ile, prin strzile mai ine croite !i mai ine ntreinute, ct !i prin numrul de locuitori ce se du lase. n anul urmtor, capitala districtului "uval avea s se extind !i mai mult, le%ndu'se printr'o cale ferat cu F)alassee, capitala Floridei. Administratorul !i ?erma) o servar imediat o a%itaie neo i!nuit. +teva sute de locuitori, unii, sudi!ti de ori%ine american, alii, mulatri !i meti!i de ori%ine spaniol, a!teptau sosirea unui steam oat a crui trm de fum se zrea de&a n aval,

0870

deasupra unei lim i de pmnt ce nainta n apele fluviului. 6entru a a&un%e mai repede la vapor, unii se npustiser n ar'cazele din port, n timp ce alii nvliser n rcile mari cu un catar% att de numeroase pe #aint'(o)n. .ntr'adevr, nc din a&un sosiser !tiri %rave de pe cmpul de lupt. 4peraiunile plnuite, pe care le descrisese ,il ert n scrisoarea lui, erau n parte cunoscute. #e !tia c flotila comandorului "upont se pre%tea de drum !i c %eneralul #)erman avea s o nsoeasc cu trupele pre%tite pentru de arcare. ncotro se ndreptau< *u se !tia n mod cert, dar existau toate semnele c o iectivele lor erau fluviul #aint'(o)n !i litoralul Floridei. A!adar, dup ,eor%ia, iat c !i Florida era ameninat de o invazie a armatei federale. Atunci cnd steam oat'ul ce venea de la Fernandina acost la estacada din (acCsonville, pasa%erii si nu putur dect s confirme aceste informaii. Adu%ar c)iar c, foarte pro a il, comandorul "upont va acosta n ,olful #aint' AndreLs, a!teptnd un moment favora il pentru a ptrunde prin strmtoarea dintre insula Amelia !i estuarul lui #aint'(o)n. ,rupurile se rspndir numaidect n tot ora!ul. #e stri%a, se ridicau raele cu pumnii strn!i. O# rezistm mpotriva nordi!tilorA -oarte nordi!tilorAP Acestea erau provocrile sn%eroase pe care oamenii lui Fexar le rspndeau n mulimea ce de&a fier ea. Avur loc demonstraii n piaa mare, n faa &udectoriei, +ourt'Eouse, !i c)iar n iserica episcopal. #e prea c autoritile vor avea mult de furc pn s reu!easc s domoleasc aceasta a%itaie, de!i, dup cum s'a putut de&a remarca,

0880

erau mai puin mprii n ceea ce prive!te c)estiunea sclaviei. "ar, n vremurile astea tul uri, cei %l%io!i !i cei pu!i pe rele fac le%ea, iar cei la locul lor sfr!esc ntotdeauna prin a li se supune. Dineneles c n crciumi, n tiendas, ine stropite cu licorile cele mai tari, %tle&urile va&nicilor locuitori ai ur ei slo ozir rcnetele cele mai cumplite. #trate%i de ocazie croir tot soiul de planuri pentru a opune o rezisten de nenfrnt invaziei. 5 Fre uie ca miliia s se ndrepte spre FernandinaA zicea unul. 5 Fre uie ca vasele s pzeasc estuarele lui #aint' (o)nA srea un altul. 5 Fre uie ridicate fortificaii de pmnt n &urul ora!ului, narmate cu tunuriA 5 Fre uie s cerem a&utor prin calea ferat Fernandina'GeHsA 5 Fre uie s stin%em farul de la 6a lo, ca s mpiedicm flotila s ptrund noaptea n %urile fluviuluiA 5 Fre uie s a!ternem un covor de torpile n mi&locul apeiA ;ra de la sine neles c tre uia s se fac uz de ma!inriile acestea, aproape o noutate n rz oiul de secesiune, despre care ncepuse s se vor easc, fr s se !tie prea ine cum funcioneaz. 5 .nainte de toate, zise unul dintre cei mai nver!unai oratori din tienda lui Forillo, tre uie s'i %m la pu!crie pe toi nordi!tii din ora!, ca !i pe acei sudi!ti care %ndesc ca ei. Ar fi fost de mirare ca nimeni s nu se %r easc s fac aceast propunere, ultima ratio a sectarilor de pretutindeni. "in fericire pentru oamenii de

0890

trea din (acCsonviile, ma%istraii aveau s mai !ovie ceva vreme pn s se supun dorinei populaiei. Aler%nd pe strzi, ?erma) o serva tot ceea ce se ntmpla, pentru a'!i informa stpnul, ameninat n mod direct de aceast mi!care. "ac se va a&un%e Ma violen, cu si%uran c nu se vor limita doar la ora!. =or pomi !i spre plantaiile din district. Dineneles c proprietatea lui (ames Dur anC va fi printre primele vizate. "e aceea, vrnd s culea% informaii ct mai exacte, metisa se ndrept spre locuina domnului #tannard, situat n afara su ur iei. ;ra o cas ncnttoare !i conforta il, a!ezat ct se poate de ine ntr'un fel de oaz de verdea, pe care securea celor ce defri!aser pdurea din &ur o ocoliser n acest col de cmpie. 6rin %ri&a domni!oarei Alice, casa era ntreinut irepro!a il att n interior, ct !i n exterior. #e putea %)ici de&a o %ospodin priceput n aceast tnr, pe care moartea mamei sale o silise s ia de timpuriu )urile casei lui /alter #tannard. ?erma) fu primit numaidect de tnra fat. -ai nti, Alice o ntre de scrisoarea lui ,il ert. ?erma) reu!i s i'o recite pe de rost, cu foarte mici inexactiti. 5 "aA Acum este aproapeA spuse domni!oara Alice. "ar pe ce cale se va ntoarce n Florida< 2i ce prime&dii pot s'1 mai amenine nc, pn ce campania va lua sfr!it< 5 6rime&dii, Alice< interveni domnul #tannard. 3ini!te!te'teA ,il ert a nfruntat prime&dii mai mari n timpul atacului de pe coastele ,eor%iei !i, mai ales, la 6ort'RoHal. mi nc)ipui c rezistena celor din

07K0

Florida nu va fi nici teri il !i nici de lun% durat. +e vor putea s fac, atta vreme ct #aint'(o)n le n%duie canonierelor s urce pn n inima districtelor< 4rice ncercare de a se apra mi se pare extrem de dificil, daca nu imposi il. 5 6oate c ai dreptate, tat, spuse Alice, !i s dea "umnezeu s se sfr!easc odat acest rz oi sn%erosA 5 *u se poate sfr!i dect prin nimicirea #udului, replic domnul #tannard. =a dura mult, fr ndoial, !i tare m tem c (efferson "avis, %eneralii si, 3ee, (o)nston, Deaure%ard, vor rezista nc mult vreme n statele din centru. *uA Frupele federale nu'i vor nfrn%e u!or pe confederai. Mn ceea ce prive!te Florida, nu le va fi %reu s o cucereasc. "in nefericire, aceasta cucerire nu le va asi%ura victoria definitivA 5 *umai s nu fac ,il ert vreo imprudenA spuse domni!oara Alice, frn%ndu'!i minile. "ac va ceda dorinei de a'!i revedea familia pentru cteva ceasuri, !tiindu'se att de aproape de ea... 5 "e ea !i de dumneavoastr, domni!oar Alice, spuse ?erma), cci nu facei de'acum parte din familia Dur anC< 5 "a, ?erma), cu mimaA 5 *u, Alice, nu te teme, zise domnul #tannard. ,il ert are prea mult minte ca s se expun astfel, mai ales c doar cteva zile i vor fi de a&uns comandorului "upont ca s ocupe Florida. Ar fi din partea lui o ndrzneal de neiertat s se aventureze n aceast re%iune, atta vreme ct federalii nu sunt nc aici. 5 -ai ales acum, cnd spiritele sunt mai nfier ntate ca oricnd, zise ?erma).

0710

5 .ntr'adevr, de azi diminea tot ora!ul este n fier ere, ncuviin domnul #tannard. M'am vzut, i' am auzit pe cei ce a spiriteleA Fexar nu s'a mai dezlipit de ei de opt, zece zile. i mpin%e de la spate, !i tl)arii !tia vor reu!i, n cele din urm, s pun n mi!care ple ea, fcnd'o s se rzvrteasc nu numai mpotriva autoritilor, dar !i mpotriva acelor locuitori care nu le mprt!esc punctul de vedere. 5 *u credei, domnule #tannard, ntre atunci ?erma), c ar fi mai ine s plecai din (acCsonville, cel puin pentru ctva timp< Ar fi mai prudent din partea dumneavoastr s nu v ntoarcei dect dup sosirea trupelor federale n Florida. "omnul Dur anC m'a nsrcinat s v'o repet, ar fi fericit s v vad pe dumneavoastr !i pe domni!oara Alice la +astle'Eouse. 5 "aA... 2tiu eu... murmur domnul #tannard. *'am uitat de invitaia lui Dur anC... "ar, oare, +astle' Eouse este, n realitate, mai si%ur dect (acCsonville< "ac aventurierii !tia, dac oamenii !tia fr nici un "umnezeu, dac tur aii !tia a&un% stpni aici, nu se vor npusti !i asupra plantaiilor< 5 "omnule #tannard, remarc ?erma), n caz de pericol, mi se pare prefera il s fii mpreunA 5 ?erma) are dreptate, tat. Ar fi mai ine s fim cu toii laolalt la +amdless'DaH. 5 Fr ndoial, Alice, apro domnul #tannard. *u refuz propunerea lui Dur anC. "ar nu cred c pericolul este att de aproape. ?erma) i va anuna pe prietenii no!tri c mai am nevoie de cteva zile pentru a'mi pune tre urile la punct !i, apoi, vom profita de ospitalitatea celor de la +astle'Eouse.

0710

5 Mar atunci cnd ,il ert va sosi acas, zise ?erma), i va %si pe toi cei dra%i. ?erma) !i lu rmas un de la /alter #tannard !i de la fiica acestuia. Apoi, str tnd mulimea a%itat ce cre!tea ntruna, a&unse n cartierul por' tului, ndreptndu'se spre c)ei, unde o a!tepta administratorul. #e m arcar amndoi, !i domnul 6errH relu conversaia sa o i!nuit exact din punctul n care o lsase. Apreciind c pericolul nu era iminent, nu se n!ela, oare, domnul #tannard< ;venimentele aveau s se precipite, iar consecinele acestora urmau s simt curnd la (acCsonville. .n vremea asta, %uvernul federal continua s acioneze cu o anumit circumspecie, pentru a mena&a interesele #udului. 3a doi ani dup declan!area ostilitilor, prudentul A ra)am 3incoln nu decretase ns a olirea sclaviei pe ntre% teritoriul #tatelor $nite. -ai aveau s treac cteva luni pn cnd un mesa& al pre!edintelui s propun rezolvarea pro lemei prin rscumprarea !i eli erarea treptat a ne%rilor, nainte ca a olirea s fie proclamat, nainte ca, n sfr!it, s fie votat, desc)iderea unui credit de cinci milioane de franci, cu autorizaia de a se acorda, cu titlu de indemnizaie, o mie cinci sute de franci pe cap de sclav eli erat. "ac unii dintre %eneralii nordi!ti se consideraser autorizai s desfiineze sclavia pe teritoriile cucerite de trupele lor, fuseser, pn n acel moment, dezapro ai. *u exista nc o opinie unanim n aceast privin, !i erau citate c)iar o serie de cpetenii militare ale unioni!tilor care considerau aceast msur nici lo%ic, nici oportun.

07:0

.ntre timp, evenimentele de pe front continuau s se produc, mai ales n dezavanta&ul confederailor. 6e data de 11 fe ruarie, %eneralul 6rice se vzuse silit s evacueze ArCansas, retr%nd contin%entul de miliii din -issouri. 2tim de&a c fortul EenrH fusese ocupat de federali. n prezent, ace!tia asediau fortul "onelson, aprat de o artilerie puternic !i de patru Cilometri de fortificaii exterioare, incluznd !i or!elul "over. +u toate acestea, n ciuda fri%ului !i a zpezii, atacat att pe uscat, de cei cincisprezece mii de oameni ai %eneralului ,rant, ct !i pe apele fluviului, de canonierele comandorului Foote, fortul cdea pe 1> fe ruarie n minile federalilor, cu o ntrea% divizie sudist, oameni !i material. 6entru confederai era un e!ec considera il. ;fectele nfrn%erii fur uria!e. +a o consecin imediat, determinar retra%erea %eneralului (o)nston, silit s a andoneze importantul ora! *as)ville de pe +um erland. +uprin!i de panic, locuitorii l prsir la rndul lor, iar, cteva zile mai trziu, +olum us avu aceea!i soart. ntre% statul GentucCH se afla acum n stpnirea %uvernului federal. *e putem u!or nc)ipui cu ct mnie, cu ct sete de rz unare fur primite aceste ve!ti n Florida. Autoritile se dovedir neputincioase n ncercarea de a reprima mi!carea ce se propa% pn n cele mai ndeprtate ctune din district. 6rime&dia sporea, se poate spune, ceas cu ceas, ameninnd pe toi cei ce nu mprt!eau opiniile sudi!tilor !i nu se asociau planului de a rezista mpotriva federalilor. 3a F)alassee, la #aint' Au%ustine, se iscar tul urri a cror n u!ire se

07>0

dovedi deose it de dificil. "ar, mai ales la (acCsonville, mi!crile populare ameninar s de%enereze n acte de cea mai incalifica il violen. #e nele%e c, n aceste mpre&urri, situaia celor de la +amdless'DaH devenea din ce n ce mai nelini!titoare. Fotu!i, cu personalul ce i era credincios, (ames Dur anC ar fi putut s reziste, cel puin mpotriva primelor atacuri ndreptate mpotriva plantaiei, de!i era foarte dificil, n perioada aceea, s i procuri arme !i muniii n cantitate suficient. "ar, la (acCsonville, domnul #tannard, direct ameninat, avea toate motivele s se team pentru si%urana locuinei sale, pentru fiica sa, pentru el nsu!i, pentru toi ai si. +unoscnd acest pericol, (ames Dur anC i trimise scrisoare dup scrisoare. Mi adres mai multe mesa&e n care'1 ru%a s vin s i se alture, fr ntrziere, la +astle'Eouse, unde ar fi relativ n si%uran, !i dac vor tre ui s caute un alt loc de refu%iu, dac vor tre ui s se ascund n interiorul inutului pn n momentul n care federalii vor asi%ura ordinea, le va fi mai u!or s o fac. #olicitat ntr'un mod att de insistent, /alter #tannard )otr s prseasc pentru un timp (acCsonville !i s se retra% la +amdless'DaH. 6lec pe 1:, dimineaa, ct mai pe ascuns, fr s lase s i se %)iceasc planurile. 4 arc l a!tepta ascuns ntr'un %olfule al fluviului #aint'(o)n, la o mil distan n amonte. #e m arc mpreun cu domni!oara Alice !i a&unser n micul port n care i a!tepta familia Dur anC. ;ste u!or de nc)ipuit ce primire li se facu. *u era, de&a, domni!oara Alice ca o fiic pentru doamna Dur anC< Acum erau cu toii mpreuna. ?ilele

07B0

acestea le vor petrece laolalt, n mai mare si%uran !i, mai ales, cu mai puine temeri. 6lecaser la anc din (acCsonville. A doua zi, casa domnului #tannard fu atacat de o ceat de tl)ari care !i &ustificar violena printr'un pretins patriotism local. Autoritile avur mult de furc pn reu!ir s mpiedice &aful !i s ocroteasc locuinele unor ceteni onora ili ce se opuneau ideilor separatiste. ;vident, se apropia ceasul cnd conductorii ora!ului urmau s fie dai &os !i nlocuii de capii rscoalei. "eparte de a reprima violenele, ace!tia, dimpotriv, le provocau. 2i, ntr'adevr, a!a cum i spusese domnul #tannard lui ?erma), Fexar se )otrse s ias din rlo% !i s vin la (acCsonville. Acolo se ntlnise cu tovar!ii lui o i!nuii, recrutai dintre cei mai fanatici sudi!ti sosii de pe diverse plantaii situate pe cele dou maluri ale fluviului. Dandiii ace!tia, a solut intolerani, voiau cu orice c)ip s'!i impun voina att n ora!e, ct !i n ctune. +orespondau cu cea mai mare parte dintre aderenii lor din diversele districte din Florida. #usinnd cu patim ideea sclaviei, c!ti%au teren zi cu zi. nc puin vreme, !i la (acCsonville, ca !i la #aint'Au%ustine, unde dduser de&a nval toi aventurierii, toi va%a onzii, att de numero!i n inut, ei aveau s fie stpnii, ei aveau s dispun de autoritate, ei aveau s concentreze n minile lor ntrea%a putere militar !i civil. -iliiile, trupele re%ulate nu vor ntrzia s se alture acestor zur a%ii 5 ceea ce se ntmpl o li%atoriu n toate epocile tul uri cnd violena este la ordinea zilei. (ames Dur anC !tia tot ce se petrecea n exterior. -ai muli oameni de ncredere de'ai lui l

0780

ineau la curent cu mi!crile ce se pre%teau la (acCsonville. 2tia de rentoarcerea lui Fexar, !tia c detesta ila lui influen se rspndea n rndurile al ilor sraci, de ori%ine spaniol ca !i el. $n astfel de om a&uns n fruntea ora!ului ar fi nsemnat o ameninare direct la adresa celor de la +amdless' DaH. A!a c (ames Dur anC era pre%tit pentru orice, fie pentru rezisten, n msura n care acest lucru avea s fie posi il, fie pentru retra%ere, n cazul n care avea s fie nevoit s lase +astle'Eouse pe mna &efuitorilor !i a incendiatorilor. nainte de orice, prima lui %ri& era s asi%ure protecia familiei !i a prietenilor si. .n aceste cteva zile, ?erma) ddu dovad de un devotament fr mar%ini. #uprave%)ea tot timpul mpre&urimile plantaiei, n special partea dinspre flu' viu. +iva sclavi, ale!i dintre cei mai inteli%eni !i mai capa ili, stteau zi !i noapte de santinel n posturile fixate de ea. 4rice tentativ de atac mpotriva domeniului ar fi fost numaidect semnalat. Familia Dur anC nu putea fi luat prin surprindere, fr s ai timp s se refu%ieze la +astle'Eouse. "ar nu de un atac frontal tre uia s se team (ames Dur anC. Atta vreme ct puterea nu era nc n minile lui Fexar !i ale prietenilor si, tre uiau ndeplinite mai multe formaliti. A!a se face c, su presiunea opiniei pu lice, autoritile se vzur o li%ate s ia o msur ce avea s dea oarecum satisfacie partizanilor sclaviei, nver!unai mpotriva nordi!tilor. (ames Dur anC era cel mai de vaz dintre toi proprietarii de plantaii din Florida, !i, totodat, cel mai o%at dintre cetenii ine cunoscui pentru

0770

opiniile lor li erale. A!a c avea s fie primul vizat, fiind somat s dea explicaii n le%tur cu ideile sale n favoarea dezro irii, afirmate n inima unui teritoriu cu sclavi. 6e 18, seara, un mesa%er trimis de la (acCsonville sosi la +amdless'DaH !i nmna un plic si%ilat, adresat lui (ames Dur anC. Mat ce coninea acest plic@ O"omnul (ames Dur anC este convocat s se prezinte personal mine, 17 fe ruarie, la orele unsprezece dimineaa, la +urtea de (ustiie, n faa autoritilor din (acCsonville.P *imic mai mult. VII TOTUI "ac nu era nc trsnetul, era, cel puin, ful%erul de dinainte. (ames Dur anC nu se art prea impresionat, dar ct nelini!te pentru ntrea%a lui familieA "e ce s fie convocat la (acCsonville proprietarul lui +amdless'DaH< ;ra, ntr'adevr, un ordin, nu o invitaie, de a se nfi!a n faa autoritilor. +u ce intenie< -sura aceasta venea ca urmare a )otrrii de a desc)ide o anc)et< i erau, oare, puse n pericol li ertatea sau c)iar viaa< "ac se supunea, dac prsea +astle'Eouse, l vor lsa s se mai ntoarc< "ac nu se supunea, vor folosi fora pentru a'1 constrn%e< 2i, n cazul acesta, cror prime&dii, cror violene vor fi expu!i< 5 *'o s te duci, (amesA "oamna Dur anC era aceea care vor ea astfel !i, era limpede, o fcea n numele tuturor.

0780

5 *u, domnule Dur anCA i se altur domni!oara Alice. *u v putei %ndi s ne prsii... 5 +a s fii la c)eremul unor asemenea oameniA adu% ;dLard +arrol. (ames Dur anC nu le rspunse. Aceast somaie ncrcat de rutalitate l umpluse n primul moment de indi%nare, !i de'a ia dac iz utise cu %reu s se stpneasc. "ar ce evenimente noi se produseser, ca s'i fac pe ma%istrai s devin att de ndrznei< A&unseser Fexar !i tovar!ii !i partizanii si stpnii ora!ului< "duser &os autoritile, care mai pstrau nc o oarecare moderaie, !i le nlocuiser, prelund puterea< *uA Administratorul 6errH, ntors n acea dup'amiaz de la (acCsonville, nu adusese nici o veste de acest %en. 5 *u s'ar putea, zise domnul #tannard, ca vreun eveniment survenit recent pe front, n avanta&ul sudi!tilor, s'i determine pe concetenii no!tri s nceap s devin violeni cu noi< 5 Fare mi'e team c a!a esteA spuse ;dLard +arrol. "ac nordi!tii au avut, cumva, un e!ec, tl)arii ace!tia nu se mai cred ameninai de apropierea comandorului "upont !i sunt capa ili de oriceA 5 #e spune c n Fexas, continu domnul #tannard, trupele federale au fost silite s se retra% din faa miliiilor din #i leH, trecnd din nou peste Rio ,rande, dup ce au suferit o nfrn%ere destul de %rav la =alverde. +el puin, asta am aflat de la un om din (acCsonville cu care m'am ntlnit acum un ceas. 5 Fr ndoial, adu% ;dLard +arrol, c din cauza aceasta au devenit indivizii ace!tia att de ndrzneiA

0790

5 A!adar, armata lui #)erman, flotila lui "upont nu vor mai sosiA exclam doamna Dur anC. 5 #untem de'a ia pe 18 fe ruarie, interveni domni!oara Alice, !i dup cum scria ,il ert n scrisoarea lui, astimentele federale nu vor porni la drum nainte de 18. 5 2i, apoi, au nevoie de timp ca s a&un% pn la %urile lui #aint'(o)n, adu% domnul #tannard, timpul necesar ca s foreze trectorile, s ptrund pe apele fluviului, s co oare pn la (acCsonville. nc zece zile... 5 ?ece zile< murmur Alice. 5 ?ece zileA suspin doamna Dur anC. 2i, pn atunci, cte nenorociri nu ni se pot ntmplaA (ames Dur anC nu se amestecase nici o clip n aceast conversaie. +)i zuia. #e ntre a ce atitudine s adopte fa de somaia pe care o primise. "ac refuza s se supun, oare nu risca s'i vad pe toi acei vntur'lume !i trie' ru din (acCsonville nvlind la +amdless'DaH, cu sau fr apro area tacit a autoritilor< Familia lui nu va fi, n acest caz, la anan%)ie< -ai ine s nu'i expun !i pe ei. +)iar dac viaa sau li ertatea sa vor fi n pericol, putea spera c doar el !i numai el va fi n prime&die. "oamna Dur anC l privea pe soul ei, cuprins de cea mai vie nelini!te. #imea c n el se ddea o lupt. ;zita s l ntre e. *ici domni!oara Alice, nici domnul #tannard, nici ;dLard +arrol nu ndrzneau s'i cear s le spun ce rspuns avea s dea trimisului de la (acCsonville. -icua "H fu aceea care, n mod incon!tient fr nici o ndoial, se fcu interpreta ntre%ii familii. #e duse ln% tatl ei, care o lu pe %enunc)i.

08K0

5 Fat< !opti ea. 5 +e e, scumpa mea< 5 Fe vei duce la oamenii !tia ri care vor s ne nec&easc< 5 "a, m voi duceA 5 (amesA exclam doamna Dur anC. 5 Fre uieA ; de datoria meaA - voi duceA (ames Dur anC vor ise cu atta )otrre, nct ar fi fost inutil s ncerci s te mpotrive!ti deciziei sale ale crei consecine le calculase, n mod evi' dent, pn n cele mai mici detalii. #oia lui se apropie de el, l srut, l strnse n rae, dar nu spuse nimic. 2i, de fapt, ce ar mai fi putut s spun< 5 6rieteni, zise (ames Dur anC, este posi il, la urma urmei, ca noi s exa%erm mult prea mult proporiile acestui act ar itrar. +e mi se poate repro!a< "e fapt, nimic, dup cum ine se !tieA Mdeile mele sunt con' damna ile, fieA Mdeile mele mi aparinA *u le'am ascuns niciodat fa de du!manii mei !i, dac tre uie, nu voi ezita s le spun n fa ceea ce am %ndit toat viaaA 5 Fe vom nsoi, (ames, spuse ;dLard +arrol. 5 "a, adu% domnul #tannard. *u te vom lsa s pleci fr noi la (acCsonville. 5 *u, prieteni, rspunse (ames Dur anC. "oar mie mi s'a cerut s m prezint n faa ma%istrailor, la +urtea de (ustiie, !i a!a va fii #'ar putea, de astfel, s fiu reinut cteva zile. Fre uie, a!adar, ca voi amndoi s rmnei la +amdless'DaH. Acum, doar vou v pot ncredina familia n timpul a senei mele. 5 6rin urmare, ne prse!ti, tat< stri% micua "H. 5 "a, fetio, rspunse pe un ton vesel Dur anC. "ar, dac mine nu voi fi la prnz cu voi, poi fi si%ur c

0810

m voi ntoarce la masa de sear. A)A #pune'miA 4rict de puin vreme voi rmne la (acCsonville, mi voi face ntotdeauna timp s i cumpr cevaA +e i'ar face plcere< +e vrei s'i aduc< 5 6e tine, tat, pe tineA rspunse copila. 2i dup aceast replic ce exprima att de mult dorina tuturor, familia se duse la culcare, nu nainte ca (ames Dur anC s ia toate msurile de si%uran cerute de mpre&urri. *oaptea trecu fr nici un incident. A doua zi, (ames Dur anC, sculat din zori, o pomi pe aleea de am u!i ce ducea spre port. Acolo, porunci s i se pre%teasc o arc pentru ora opt, pentru a'1 transporta pe cellalt mal al fluviului. 6e cnd se ntorcea la +astle'Eouse, i ie!i n drum ?erma). 5 #tpne, l ntre aceasta, e!ti )otrt< Fe vei duce la (acCsonville< 5 Dineneles, ?erma), !i tre uie s o fac n interesul nostru, al tuturor. - nele%i, nu'i a!a< 5 "a, stpneA "ac refuzi, s'ar putea ca andele lui Fexar s vin la +amdless'DaH... 5 4r, acest pericol, care este cel mai %rav, tre uie evitat cu orice preA spuse domnul Dur anC. 5 =rei s v nsoesc< 5 "impotriv, vreau s rmi pe plantaie, ?erma). 3ocul tu este aici, ln% soia mea, ln% fiica mea, n caz c le va amenina vreo prime&die nainte de a m ntoarce. 5 *u le voi prsi, stpne. 5 +eva nou< 5 *uA ;ste si%ur c indivizi suspeci dau trcoale plantaiei. #'ar spune c o suprave%)eaz. *oaptea asta, nc dou sau trei rci au stat de ve%)e,

0810

trecnd n sus !i'n &os. 4r fi nuind, oare, c domnul ,il ert a plecat s se nroleze n armata federal, c este su comanda comandorului "upont !i c s'ar putea lsa ispitit s vin n tain la +amdless'DaH< 5 +ura&osul meu iatA exclam domnul Dur anC. *uA Are destul minte s nu comit o asemenea imprudenA 5 Fare m tem c Fexar a mirosit ceva, relu ?erma). #e spune c influena lui spore!te pe zi ce trece. +nd vei a&un%e la (acCsonville, ferii'v de Fexar, stpne... 5 "a, ?erma), ca de un !arpe veninosA - voi pzi. "ac ncearc vreo lovitur la +astle'Eouse n timpul a senei mele... 5 *u v facei %ri&i, stpne, dect n ceea ce v prive!te !i numai n ceea ce v prive!te, !i nu pentru noi. #clavii vo!tri vor !ti cum s apere plantaia, !i, dac va tre ui, sunt %ata s moar pn la ultimul. +u toii v sunt credincio!i. = iu esc. 2tiu ce %ndesc, ce spun, !tiu ce vor face. Au venit de pe alte plantaii s'i ndemne la revolt... *ici n'au vrut s aud. #unt, cu toii, o mare familie ce se contope!te cu a voastr. = putei izui pe ei. 5 2tiu, ?erma), !i m izui. (ames Dur anC intr n cas. #osise momentul s'!i ia rmas un de la soie, de la fiica sa, de la domni!oara Alice. 3e f%dui c nu'!i va ie!i din fire n faa acelor ma%istrai, oricine ar fi fost ei, care l somau s compar n faa lor, c nu va face nimic care s'i mpin% la violene mpotriva lui. n mod si%ur, urma s se ntoarc n aceea!i zi. !i lu, apoi, rmas un !i de la toi ceilali !i plec. Fr nici o ndoial, (ames Dur anC avea toate motivele s se

08:0

team pentru soarta lui. "ar era !i mai nelini!tit %ndindu'se la familie, pe care o lsa la +astle' Eouse, ameninat de attea pericole. /alter #tannard !i ;dLard +arrol l nsoir pn la micul port de la captul aleii. Acolo le ddu ultimele sfaturi !i, mpins de un vnt sntos ce tea dinspre sud'est, am arcaiunea se ndeprt rapid de de arcaderul de la +amdless'DaH. $n ceas mai trziu, pe la zece, (ames Dur anC co or pe c)eiul din (acCsonville. +)eiul era aproape pustiu. "oar civa mateloi strini !i descrcau navele. *efiind, a!adar, recunoscut, !i fr ca sosirea sa s fie semnalat, (ames Dur anC putu s se duc la unul dintre corespondenii si, domnul EarveH, care locuia n cellalt capt al portului. "omnul EarveH fu surprins !i foarte nelini!tit vzndu'1. *u crezuse c domnul Dur anC va da ascultare somaiei de a se prezenta n faa +urii de (ustiie. *ici cei din ora! nu prea crezuser a!a ceva. n ceea ce prive!te motivele acestui ordin laconic de a compara n faa ma%istrailor, domnul EarveH nu !tia nimic. ;ra foarte posi il ca, pentru a da satisfacie opiniei pu lice, (ames Dur anC s fie c)emat pentru a i se cere explicaii n le%tura cu atitudinea sa de cnd ncepuse rz oiul, cu ideile sale ine cunoscute despre sclavie. 6oate c aveau de %nd c)iar s'1 aresteze, s'1 rein ca ostatic pe cel mai o%at colon nordist din FloridaA *u ar fi fost mai cuminte s fi rmas la +amdless'DaH< Aceasta era prerea domnului EarveH. *u ar fi fost mai ine s se ntoarc, de vreme ce deocamdat nimeni nu !tia c de arcase n (acCsonville<

08>0

(ames Dur anC nu venise ca s plece. =oia s !tie la ce s se a!tepte. 2i avea s afle. 6use corespondentului su o sum de ntre ri le%ate de unele aspecte care, avnd n vedere situaia n care se afla, l interesau foarte mult. Autoritile fuseser date &os, n profitul capilor revoltei de la (acCsonville< *u nc, dar poziia lor era din ce n ce mai ameninat. 3a prima re eliune, pro a il c vor fi nlturate su presiunea evenimentelor. 2i aceast mi!care popular ce se pre%tea, nu era, oare, mna spaniolului Fexar< "aA ;ra considerat liderul partidului radical al susintorilor sclaviei din Florida. Fovar!ii lui, mpreun cu el, vor fi n curnd, fr nici o ndoial, stpnii ora!ului. $ltimele evenimente, despre care ncepuse s se vor easc n ntrea%a Florid, fuseser confirmate< +u si%uran. 4r%anizarea statelor din #ud era terminata. 6e 11 fe ruarie, %uvernul se instalase definitiv, cu (efferson "avis pre!edinte !i #tep)ens vicepre!edinte, am ii nvestii pe o perioad de !ase ani. Frei zile mai trziu, n cadrul con%resului, compus din dou camere, reunit la Ric)mond, (efferson "avis instituise serviciul militar o li%atoriu. "e atunci, confederaii repurtaser cteva succese pariale, n %eneral fr mare importan. Astfel, se spunea c mare parte din armata %eneralului -ac +lellan trecuse dincolo de 6otomac, ceea ce dusese la evacuarea sudi!tilor din +olum us. ;ra, a!adar, iminent o ciocnire de mari proporii pe -ississippi !i aceasta avea s pun armata separatist fa n faa cu armata %eneralului ,rant.

08B0

2i escadra pe care comandorul "upont tre uia s o conduc pn la %urile lui #aint'(o)n< #e zvonea c, n zece zile, va ncerca s foreze trectorile. "ac Fexar !i partizanii si voiau s provoace o mi!care care s le n%duie s pun mna pe ora! !i s'!i domoleasc setea de rz unare, acesta era momentul cel mai potrivit. A!a stteau lucrurile n (acCsonviile, !i cine !tie daca incidentul Dur anC nu avea s %r easc deznodmntul. #e apropie ora la care fusese convocat, a!a c (ames Dur anC prsi locuina corespondentului su !i se ndrept spre piaa n care se nla cldirea +urii de (ustiie. 6e strzi era mare animaie. 6opulaia se strn%ea ciorc)ine n partea aceasta a ora!ului. #e simea c acest episod, puin important prin el nsu!i, putea declan!a o revolt cu consecine deplora ile. 6iaa era nesat de indivizi de tot felul, al i, meti!i, ne%ri, !i, fire!te, toat aceast mulime fier ea. "ac numrul acelora ce puteau intra n sala &udectoriei era destul de restrns, oamenii lui Fexar mi!unau n acest loc, amestecndu'se printre cetenii one!ti, ostili fa de orice act de in&ustiie, mult mai puini numero!i. #e vedea c acestora avea s le fie foarte %reu s reziste populaiei ce dorea rsturnarea autoritilor din (acCsonville. Atunci cnd apru n pia, (ames Dur anC fu de ndat recunoscut. Mz ucnir stri%te violente. *u i erau prea favora ile. +iva ceteni onora ili fcur zid n &urul lui. *u voiau ca un cetean respectat, cum era colonul din +amdless'DaH, s se afle la c)eremul mulimii, fiind expus rutalitilor acesteia, fr nici o posi ilitate de a se apra. #upunndu'se

0880

somaiei pe care o primise, (ames Dur anC se dovedea a fi un om drz !i, n acela!i timp, demn. Fre uia, a!adar, tratat ca atare. (ames Dur anC reu!i, n felul acesta, s !i croiasc drum prin pia. A&unse la u!a &udectoriei, intr !i se opri n faa instanei ce l somase s se prezinte, mpotriva oricrei le%aliti. 6rimul ma%istrat al ora!ului !i ad&uncii si se aflau de&a la locurile lor. ;rau ni!te persoane respecta ile, ucurndu'se de o inemeritat stim. ;ste lesne de ima%inat ctor imputri !i ctor ameninri fuseser silii s fac fa de la nceputul rz oiului de secesiune. "e ct cura& avuseser nevoie pentru a rmne la datorie !i de ct ener%ie pentru a'!i menine funciile. "ac reu!iser s reziste pn n acel moment tuturor atacurilor partidului radicalilor, aceasta se ntmplase numai pentru c, dup cum se !tie, n Florida, pro lema sclaviei nu determinase acea dezlnuire a pasiunilor ca n celelalte state din #ud. Fotu!i, puin cte puin, ideile separatiste c!ti%au teren !i, o dat cu ele, influena zur a%iilor, aventurierilor, va%a onzilor din re%iune sporea zi de zi. Focmai pentru a da o anumit satisfacie opiniei pu lice, su presiunea %rupului celor violeni, se )otrser ma%istraii s'1 traduc n faa &ustiiei pe (ames Dur anC, n urma denunului unuia dintre capii acestui %rup, spaniolul Fexar. -urmurul, apro ativ de o parte, repro ator de cealalt, cu care fusese primit proprietarul de la +amdless'DaH la intrarea sa n sal, se potoli curnd. (ames Dur anC, n picioare, cu privirea )otrt a omului care nu a dat niciodat napoi, cu voce

0870

si%ur, nu mai a!tept ca &udectorul s'i pun ntre area de uzan. 5 Ai cerut s fie c)emat (ames Dur anC, spuse el. (ames Dur anC se afl n faa dumneavoastrA "up primele formaliti ale intero%atoriului, crora se conform, ncepu s rspund simplu !i foarte scurt. 3a un moment dat, ns, ntre @ 5 "e ce sunt acuzat< 5 "e opoziie, prin vor e !i c)iar prin acte, poate, fa de ideile !i speranele ce tre uie susinute acum n Florida, rspunse &udectorul. 5 2i cine m acuza< ntre , din nou, (ames Dur anC. 5 ;uA ;ra Fexar. (ames Dur anC i recunoscu vocea. *ici mcar nu ntoarse capul spre el. #e mulumi s dea din umeri, exprimndu'!i astfel dispreul pentru &osnicul lui acuzator. .n vremea aceasta, partizanii lui Fexar !i ncura&au liderul prin stri%te !i %esturi. 5 2i, mai nti, spuse spaniolul, i voi repro!a lui (ames Dur anC calitatea lui dc nordistA 6rezena sa la (acCsonville, n mi&locul unui stat confederat, este o insulta permanenta pentru acest statA "ac este nordist prin na!tere, dac este nordist din tot adncul sufletului, atunci de ce nu se ntoarce n *ord< 5 Friesc n Florida pentru c a!a mi place mie, rspunse (ames Dur anC. 3ocuiesc n district de douzeci de ani. "ac nu m'am nscut aici, cel puin se !tie de unde vin. #pun asta pentru cei crora nu li se cunoa!te trecutul, pentru cei ce refuz s triasc la lumina zilei, pentru cei a cror existen privat

0880

merit pe drept cuvnt s fie ncriminatA *u eu ar tre ui s fiu cel lamatA Atacat direct, Fexar nu se pierdu cu firea. 5 Apoi< ntre a (ames Dur anC. 5 Apoi<... l n%n spaniolul. n aceste clipe n care statul se ridic pentru meninerea sclava%ismului !i cu toii suntem %ata s ne dm viaa pentru a respin%e trupele federale, l acuz pe (ames Dur anC c este mpotriva sclaviei !i c face propa%anda n. acest sens. 5 (ames Dur anC, spuse &udectorul, nele%ei c, n mpre&urrile n care ne aflm, aceast acuzaie este de o %ravitate excepional. = ro%, a!adar, s rspundei. 5 "omnule, ncepu (ames Dur anC, rspunsul meu va fi ct se poate de simplu. *u am fcut niciodat propa%and !i nici nu intenionez s fac. Acuzaia care mi se aduce este fals. n ceea ce prive!te opiniile mele despre sclavie s'mi fie permis s le amintesc aici. "aA #unt a oliionistA "aA "epln% lupta pe care #udul o duce mpotriva *orduluiA "aA - tem c #udul se ndreapt spre un dezastru pe care l'ar fi putut evita, !i numai n interesul su a! fi vrut s'1 vd urmnd o alt cale, n loc s se an%a&eze ntr'un rz oi iraional, in&ust, mpotriva con!tiinei universale. = vei da seama, ntr'o un zi, c cei ce v vor esc a!a cum v vor esc eu astzi nu s'au n!elat. +nd vine clipa unei transformri, a unui pro%res moral, este o ne unie s te opui. ntre altele, separarea *ordului de #ud ar fi o crim mpotriva patriei americane. *ici raiunea, nici &ustiia nu sunt de partea voastr, !i crima aceasta nu se va nfptui.

0890

+uvintele sale fur primite la nceput cu unele ncuviinri, acoperite, ns, numaidect de stri%te ve)emente de protest. -a&oritatea pu licului, indivizi fr nici un "umnezeu, nu putea s o accepte. Atunci cnd &udectorul reu!i s resta ileasc lini!tea n sala tri unalului, (ames Dur anC continu. 5 2i acum, spuse el, a!tept s mi se aduc acuzaii mai precise, azate pe fapte, nu pe idei, !i voi rspunde la ele atunci cnd mi se vor face cunoscute. .n faa acestei atitudini att de demne, &udectorii nu se puteau simi altfel dect foarte stn&enii. *u aveau cuno!tina de nici un fapt ce i s' ar fi putut imputa domnului Dur anC. Rolul lor tre uia s se limiteze la a lsa acuzaiile s se produc, spri&inite de pro e, dac existau, totu!i. Fexar !i ddu seama c era o li%at s fie mult mai explicit !i mult mai cate%oric, altfel risca s nu !i atin% scopul. 5 FieA zise el. *u sunt de prere c n materie de sclavie se poate invoca li ertatea de opinie, atunci cnd un stat ntre%, state ntre%i se ridica n aprarea acestei cauzeA "ar, dac (ames Dur anC are dreptul s %ndeasc cum pofte!te n aceast privin, dac este adevrat c nu ncearc s'!i c!ti%e adereni, n sc)im , ncearc s ntrein relaii secrete cu un du!man care se afl la porile FlorideiA .n con&unctura aceea, acuzaia de complicitate cu federalii era %rav, dup cum se putea constata din freamtul de care fu str tut pu licul din sal. +u toate acestea, acuzaia era nc va% !i tre uia s se spri&ine pe fapte. 5 6retindei c sunt n nele%ere cu inamicul<

09K0

5 "a, afirm Fexar. 5 6recizaiA... =reau s precizaiA 5 FieA accept Fexar. Acum aproximativ trei sptmni, armata federal, sau, cel puin, flotila comandorului "upont i'a trimis un emisar lui (ames Dur anC. 4mul acesta a venit la +amdless'DaH !i a fost urmrit din momentul n care a str tut plantaia pn a a&uns la %rania cu Florida. *e%ai< ;ra vor a, evident, de mesa%erul care adusese scrisoarea tnrului locotenent. #pionii lui Fexar nu se n!elaser. "e data asta, acuzaia era precis, !i toat lumea a!tepta cu sufletul la %ur rspunsul lui (ames Dur anC. Acesta nu ezit s declare ceea ce era, de fapt, purul adevr. 5 A!a este, spuse el, la vremea aceea a venit un om la +amdless'DaH. "ar omul acela nu era dect un mesa%er. *u aparinea armatei federale !i aducea, pur !i simplu, o scrisoare de la fiul meu... 5 "e la fiul dumneavoastr, stri% Fexar, de la fiul dumneavoastr care, dac suntem ine informai, s' a nrolat n armata unionist, de la fiul dum' neavoastr care poate c se afl n primele rnduri ale invadatorilor ce sunt acum n mar! spre FloridaA =e)emena cu care rosti Fexar aceste cuvinte nu rmase fr efect asupra pu licului. "ac (ames Dur anC, dup ce mrturisise c primise o scrisoare de la fiul su, recuno!tea c ,il ert fcea parte din armata federal, cum se va mai putea apra de acuzaia c se afla n le%tur cu du!manii #udului< 5 =rei s rspundei n ceea ce prive!te faptele fiului dumneavoastr< ntre &udectorul. 5 *u, domnule, replic (ames Dur anC, cu %las ferm, !i nici nu am ce s rspund. *u fiul meu este n

0910

cauz, dup cte !tiu. #unt doar acuzat c a! fi n le%tur cu armata federal. 4r, ne% aceast acuzaie !i i cer acuzatorului meu, care m atac doar din ur personal, !i pe care l desfid, s mi aduc mcar o sin%ur pro A 5 -rturise!te, a!adar, c fiul lui se ate c)iar n clipa asta mpotriva confederailor< stri% Fexar. 5 *u am nimic de mrturisit... nimicA rspunse (ames Dur anC. "umneavoastr tre uie s dovedii ceea ce ai declarat mpotriva meaA 5 FieA =oi dovediA replic Fexar. n cteva zile voi intra n posesia acestei pro e, !i, cnd o voi avea... 5 +nd o vei avea, interveni &udectorul, ne vom putea pronuna asupra acestor fapte. 6n atunci, nu vd care sunt acuzaiile n faa crora tre uie s rspund (ames Dur anC. 6ronunndu'se astfel, &udectorul vor ea ca un om inte%ru. Avea, fr nici o ndoial, dreptate. "in nefericire, ns, comitea o eroare, cci era o eroare s ai dreptate mpotriva unui pu lic att de pornit mpotriva colonului de la +amdless'DaH. "ovad, murmurele, protestele c)iar, proferate de oamenii lui Fexar ca rspuns la aceste cuvinte pline de adevr !i de un sim. #paniolul !i ddu seama numaidect, !i, renunnd la faptele le%ate de ,il ert Dur anC, reveni la acuzaiile ndreptate direct mpotriva tatlui acestuia. 5 "a, repet el, voi dovedi tot ceea ce am declarat, !i anume c (ames Dur anC este n le%tur cu inamicul ce se pre%te!te s invadeze Florida. 6n atunci, opiniile pe care le exprim pu lic, opinii att de prime&dioase pentru cauza sclaviei, constituie un pericol pentru societate. A!a c, n numele tuturor proprietarilor de sclavi care nu se vor

0910

supune n veci &u%ului pe care vrea s li'1 impun *ordul, cer s fie arestatA 5 "aA "aA stri%ar partizanii lui Fexar, n vreme ce o parte din cei de fa ncerca n zadar s protesteze mpotriva acestei pretenii ne&ustificate. -a%istratul reu!i s resta ileasc lini!tea n sal, !i (ames Dur anC putu s ia din nou cuvntul@ 5 - ridic cu toat ener%ia, n numele drepturilor mele, mpotriva ar i'trariului ctre care se ncearc s fie mpins &ustiiaA "aA #unt a oliionist, !i de&a am recunoscut'o. "ar presupun c, ntr'un sistem de %uvernare fondat pe li ertate, opiniile mele sunt li ere. *u este, pn acum, o crim s fii mpotriva sclaviei, !i, unde nu exist culpa ilitate, le%ea este neputincioas !i nu poate pedepsi. #tri%tele de ncuviinare, mult mai numeroase, i ddur dreptate lui (ames Dur anC. Fr ndoial, Fexar aprecie c tre uie s se foloseasc de alte arme, de vreme ce acelea utilizate pn acum nu !i atinseser inta. A!a c nu este de mirare c, pe nea!teptate, !i sc)im tactica !i l apostrof astfel pe (ames Dur anC@ 5 ;i, ine, atunci eli erai'v sclavii, dac tot suntei mpotriva sclavieiA 5 4 voi faceA rspunse (ames Dur anC. 4 voi face, de ndat ce va sosi momentulA 5 DinenelesA 4 vei face cnd armata federal va fi stpna FlorideiA replic Fexar. ; nevoie de soldaii lui #)erman !i de marinarii lui "upont ca s avei cura&ul s v punei n practic ideileA ;ste un act prudent, dar este, de fapt, o dovad de la!itateA 5 3a!itate< stri% (ames Dur anC, sufocat de indi%nare, fr s'!i dea seama c adversarul su i ntindea o capcan.

09:0

5 "aA "e la!itateA repet Fexar. Ma s vedemA ndrznii s dai via, n sfr!it, opiniilor dumneavoastr< #'ar spune c, n realitate, nu facei dect s cutai s do ndii o popularitate facil pentru a fi pe placul celor din *ordA "aA Mn aparen mpotriva sclaviei, nu suntei n fond, prin interesele pe care le avei, dect un partizan al meninerii acesteiaA (ames Dur anC tresri la auzul acestei insulte. Ainti asupra acuzatorului su o privire ncrcat de dispre. ;ra limpede c nu mai putea suporta. Repro!ul acesta, c ar fi un ipocrit, era n mod evident n dezacord cu ntrea%a sa existen cluzit de sinceritate !i de credin. 5 3ocuitori ai (acCsonville'ului, stri% el n a!a fel nct s fie auzit de ntrea%a mulime, ncepnd din aceasta zi, nu mai am nici un sclav, ncepnd din aceast zi, proclam a olirea sclaviei pe ntre% domeniul +amdless'DaHA 3a nceput, se auzir doar urale puternice ntmpinnd aceast declaraie plin de ndrzneal. "aA ;ra un adevrat act de cura& s o faci, de cura&, mai de%ra , dect de prudenA (ames Dur anC se lsase trt de valul indi%nrii. 4r, lucrul acesta era mai mult dect evident, msura luat de el avea s compromit interesele celorlali proprietari de plantaii din Florida. A!a c pu licul din sal reaciona aproape imediat. 6rimele aplauze adresate colonului de la +amdless'DaH fur, curnd, acoperite de vociferri, nu numai din partea acelora care erau susintorii ptima!i ai sclaviei, dar !i din partea tuturor acelora ce, pn atunci, fuseser indifereni n aceast c)estiune. 2i amicii lui Fexar ar fi profitat de aceast atmosfer mai mult

09>0

dect favora il pentru a se deda la cine !tie ce act de violen mpotriva lui (ames Dur anC, dac spaniolul nsu!i nu i'ar fi c)emat la ordine. 5 3sai'1, zise el. (ames Dur anC s'a %at sin%ur n %ura leuluiA Acum este al nostruA Aceste cuvinte, a cror semnificaie va fi neleas n curnd, fur de a&uns s'i domoleasc pe toi partizanii violenei. A!a c (ames Dur anC nu ntmpin nici o rezisten, atunci cnd ma%istraii i spuser c se putea retra%e. n a sena oricrei pro e, nu exista nici un motiv pentru a fi reinut, a!a cum ceruse Fexar. $lterior, dac spaniolul, care !i meninea acuzaiile, va furniza pro e de natur a aduce la lumin nele%erea lui (ames Dur anC cu inamicul, ma%istraii aveau s l pun din nou su urmrire. 6n atunci, ns, (ames Dur anC era li er. ;ste adevrat, aceast declaraie de dezro ire a personalului de la +amdless'DaH avea s fie folosit mai trziu mpotriva autoritilor ora!ului !i n profitul partidului radical. 4ricum, la ie!irea sa din tri unal, de!i (ames Dur anC era urmrit de o mulime ostil n ceea ce l privea, a%enii !tiur cum s'1 prote&eze mpotriva oricrei violene. A fost )uiduit, ameninat, dar nu ruscat. ;vident, era efectul vor elor lui Fexar. (ames Dur anC putu, a!adar, s a&un% n port, n punctul unde l a!tepta am arcaiunea sa. Acolo se despri de corespondentul su, domnul EarveH, care nu l prsise nici o clip. Apoi, ie!ind n lar%, a&unse repede departe de vociferrile cu care scandala%ii din (acCsonville acompaniaser plecarea sa. "eoarece era ora refluxului, am arcaiunea avu nevoie de dou ceasuri ca s a&un% n micul port

09B0

din +amdless'DaH, unde (ames Dur anC era a!teptat de ntrea%a familie. +e ucurie pentru aceast mic lume, atunci cnd l revzurA ;xistau toate motivele s se team c ar fi putut fi reinut departe de ai siA 5 *uA i spuse micuei "H, n timp ce aceasta se lipise strns de el. Ri'am f%duit c m voi ntoarce la masa de sear, scumpa mea, !i !tii foarte ine c ntotdeauna mi respect promisiunile. VIII ULTIMA SCLAV .n c)iar seara aceea, (ames Dur anC i puse pe ai si la curent cu ceea ce se petrecuse la +urtea de (ustiie. 3e dezvlui comportarea odioas a lui Fexar. #omaia fusese trimis la +amdless'DaH numai su presiunea acestui om !i a ple ei din (acCsonville. Atitudinea ma%istrailor n aceast afacere nu merita dect elo%ii. 3a acuzaia de cola orare cu federalii, ei replicaser solicitnd dovezi. ntruct Fexar nu reu!ise s furnizeze nici o pro , (ames Dur anC fusese lsat n li ertate. Fotu!i, ntre aceste va%i incriminri se fcuse auzit !i numele lui ,il ert. #e prea c oamenii spaniolului nu mai aveau nici o ndoial c tnrul fcea parte din armata nordist. Refuzul de a rspunde nu nsemna, de fapt, c (ames Dur anC mrturisea pe &umtate faptul acesta< ;ste lesne de neles teama, spaima de care fur cuprinse doamna Dur anC, Alice, ntrea%a familie, att de ameninat. 4are n lipsa fiului, sceleraii ace!tia din (acCsonville nu se vor rz una pe tat<

0980

Fr ndoial c Fexar se ludase atunci cnd promisese s produc, n cteva zile, pro e n aceast privin. Fotu!i, nu era imposi il s !i le procure, !i situaia s'ar fi nrutit ntr'un mod n%ri&ortor. 5 Dietul meu ,il ertA exclam doamna Dur anC. #' 1 !tim att de aproape de Fexar, )otrt s fac totul ca s'!i atin% scopul. 5 *'am putea s'1 prevenim de ceea ce s'a ntmplat la (acCsonville< ntre domni!oara Alice. 5 "aA adu% domnul #tannard. Ar fi ine, mai ales, s'i aducem la cuno!tin c orice impruden din partea lui ar putea avea consecinele cele mai funeste att pentru el, ct !i pentru noiA 5 2i cum s l prevenim< se ntre !i i ntre (ames Dur anC. #pionii dau trcoale tot timpul n &urul lui +amdless'DaH, putem fi si%uri de asta. "e&a mesa%erul trimis de ,il ert a fost urmrit la ntoarcere. 4rice scrisoare pe care i'am scrie'o ar putea cdea n minile lui Fexar. 4rice om pe care l' am trimite cu un mesa& ver al risc s fie oprit pe drum. *u, prieteni, s nu ncercm nimic ce ar putea a%rava situaia, !i s dea "umnezeu ca armata federal s ocupe fr ntrziere Florida. ;ste sin%ura salvare pentru aceast minoritate a oamenilor de trea , ameninat de ma&oritatea pun%a!ilor din inutA (ames Dur anC avea dreptate. Rinnd seama de evidenta suprave%)ere a plantaiei, ar fi fost imprudent s corespondeze cu ,il ert. "e altfel, momentul n care (ames Dur anC !i nordi!tii sta ilii n Florida aveau s fie n si%uran, su protecia armatei federale, nu era departe.

0970

.ntr'adevr, c)iar a doua zi, comandorul "upont urma s ancoreze la ;disto. n mai puin de trei zile, fr ndoial, aveau s afle c, dup ce co orse de' a lun%ul coastei ,eor%iei, flotila intra n ,olful #aint' AndreLs. (ames Dur anC le relat atunci %ravul incident petrecut n faa ma%istrailor din (acCsonville. 3e povesti cum fusese mpins s rspund provocrii lui Fexar n ceea ce prive!te sclavii de pe +amdless' DaH. #i%ur de drepturile sale !i supunndu'se ndemnurilor con!tiinei, declarase pu lic a olirea sclaviei pe ntre%ul su domeniu. +eea ce nici un stat din #ud nu !i permisese nc s proclame, fr s fie o li%at su presiunea armelor, el o fcuse nesilit de nimeni, conform propriei voine. "eclaraie pe ct de ndrznea, pe att de %eneroasA +are vor fi consecinele, asta nu avea cum s prevad. ;vident, declaraia aceasta nu era de natur s'i fac lui (ames Dur anC viaa mai u!oar n acest stat sclava%ist. #'ar putea, c)iar, s'i ndemne pe sclavii de pe celelalte plantaii s se revolte. *u avea nici o importanA -i!cat de mreia acestui act, familia Dur anC apro fr rezerve atitudinea capului ei. 5 (ames, spuse doamna Dur anC, orice s'ar ntmpla, ai avut dreptate s rspunzi astfel odioaselor insinuri ale infamului FexarA 5 #untem mndri de tine, tatA adu% domni!oara Alice, numindu'1 pentru prima oar astfel pe domnul Dur anC. 5 2i astfel, scumpa mea fiic, rspunse (ames Dur anC, atunci cnd ,il ert !i armata federal vor intra n Florida, nu vor mai %si un sin%ur sclav la +amdless'DaHA

0980

5 = mulumesc, domnule Dur anC, spuse atunci ?erma), v mulumesc att n numele celorlali sclavi, ct !i n numele meu. n ceea ce m prive!te, nu m'am simit niciodat sclav n prea&ma dumneavoastr. Duntatea, %enerozitatea dumneavoastr m'au fcut de&a tot att de li era pe ct sunt astziA 5 Ai dreptate, ?erma), ncuviin doamna Dur anC. #clav sau li er, nu te vom iu i mai puinA ?erma) ncerc n zadar s'!i ascund emoia. 4 lu pe "H n rae !i o strnse la piept. "omnii +arrol !i #tannard i strnser, cu efuziune, mna lui (ames Dur anC. l fcur n felul acesta s nelea% c l susineau !i c apro au acest act ndrzne !i, n acela!i timp, drept. ;ste ct se poate de evident c familia Dur anC uita, su impresia acestei aciuni %eneroase, c %estul lui (ames Dur anC putea aduce mari compli' caii n viitor. A!a c la +amdless'DaH riimeni nu se %ndea s l lameze pe (ames Dur anC, cu o sin%ur excepie, desi%ur, administratorul 6errH, atunci cnd avea s afle ceea ce se ntmplase. "ar, deocamdat, era la trea pe plantaie !i nu urma s se ntoarc dect seara. #e fcuse de&a trziu. #e desprir, nu nainte ca (ames Dur anC s anune c nc din ziua urmtoare le va nmna sclavilor si actul de dezro ire. 5 =om fi ln% tine, (ames, spuse doamna Dur anC, cnd i vei m!tiina c sunt li eriA 5 "a, cu toiiA adau% ;dLard +arrol. 5 2i eu, tata< ntre a micua "H. 5 "a, scumpa mea, !i tuA

0990

5 Duna mea ?erma), adu% fetia, o s ne prse!ti dup asta< 5 *u, copila meaA rspunse ?erma). *uA *'o s te prsesc niciodatA #e retrase fiecare n camera lui, dup ce fur luate msurile o i!nuite pentru a asi%ura securitatea re!edinei. A doua zi, prima persoan pe care o ntlni (ames Dur anC pe aleile din faa lui +astle'Eouse fu tocmai domnul 6errH. +um secretul fusese pstrat perfect, administratorul nu !tia nc nimic. Avea s afle numaidect totul c)iar din %ura lui (ames Dur anC, care, de altfel, se a!tepta ca acesta s rmn nmrmurit. 5 4)A "omnule (ames...A 4)A "omnule (amesA 4nora ilul persona&, ntr'adevr consternat, nu %sea altceva de spus. 5 Fotu!i, lucrul acesta nu te poate surprinde, 6errH, urm (ames Dur anC. *'am fcut dect s o iau naintea evenimentelor. 2tii ine c dezro irea ne%rilor este un act ce se impune pentru orice stat ce ine la demnitatea sa. 5 "emnitatea sa, domnule (ames< +e'are a face demnitatea cu c)estiunea asta<A 5 *u nele%i cuvntul demnitate, 6errH. FieA # spunem@ ine la interesele saleA 5 Mnteresele sale... interesele sale, domnule (amesA ndrznii s spunei@ care ine la interesele saleA 5 Mncontesta il, !i viitorul nu va ntrzia s i'o dovedeasc, dra%ul meu 6errHA 5 "ar de unde vom recruta de acum ncolo personalul de pe plantaii, domnule Dur anC< 5 +a !i pn acum, dintre ne%ri, 6errH. 5 "ar dac ne%rii sunt li eri s nu mai lucreze, atunci nu vor mai lucraA

01KK0

5 Da, dimpotriv, vor lucra, !i c)iar cu mai mult zel, pentru c o vor face n li ertate !i, de asemenea, cu mai mult plcere, pentru c vor avea condiii mai une. 5 "ar ai dumneavoastr, domnule (ames<... Ai dumneavoastr vor ncepe prin a ne prsiA 5 -'a! mira, dra%ul meu 6errH, dac mcar unul sin%ur se va %ndi s o fac. 5 "ar nu'i a!a c nu mai sunt administratorul sclavilor de la +amdless'DaH< 5 *u mai e!ti, dar rmi administratorul plantaiei de la +amdless'DaH, !i nu'mi ima%inez c poziia ta va sl i pentru c vei a&un%e s comanzi unor oameni li eri, !i nu unor sclavi. "ar... 5 "ra%ul meu 6errH, te previn c am rspunsul %ata pre%tit pentru fiecare OdarP al tu. Resemneaz'te, a!adar, !i mpac'te cu aceast msur pe care o voi lua fr ntrziere !i pe care, tre uie s !tii, familia mea a primit'o cu cea mai mare ucurie. 5 2i ne%rii no!tri nu !tiu nimic< 5 *imic deocamdat, rspunse (ames Dur anC. Fe ro%, 6errH, s nu le pomene!ti ceva. =or afla c)iar azi. i vei convoca pe toi n parcul de la +astle' Eouse, la orele trei dup'amiaza, spunnduFe doar c am s le fac o comunicare. Acestea fiind zise, administratorul se retrase, cu %esturi lar%i de stupefacie, repetnd@ 5 *e%ri care nu mai sunt sclaviA *e%ri care vor lucra pe socoteala lorA *e%ri o li%ai s'!i poarte sin%uri de %ri&A 3e%ile sociale sunt tul urateA 3e%ile umane sunt rsturnateA ;ste mpotriva naturiiA "aA mpotriva naturiiA

01K10

.n cursul dimineii, (ames Dur anC, /alter #tannard !i ;dLard +arrol plecar cu recul s viziteze partea de nord a domeniului. #clavii !i vedeau de ndeletnicirile lor o i!nuite n orezarii, pe plantaiile de cafea !i de trestie de za)r. Aceea!i activitate intens !i n ateliere, !i la &oa%re. #ecretul fusese ine pstrat. *ici o veste de la (acCsonville nu a&unsese nc aici. +ei direct interesai nu !tiau nimic de planul lui (ames Dur anC. 6arcur%nd aceast parte a domeniului, la %rania sa cea mai expus, (ames Dur anC !i prietenii si voiau s se asi%ure c nimic suspect nu apruse la frontier. "up declaraia din a&un, se puteau teme c o parte din populaia din (acCsonville, sau de pe proprietile din vecintate, ar fi putut fi aat s se npusteasc asupra plantaiei de la +amdless'DaH. *u se ntmplase, ns, nimic deocamdat. *u fur semnalate nici mcar iscoade, nici pe malul fluviului, nici pe apele sale. Shannon, care trecu pe la ceasurile zece dimineaa, nu fcu escal n micul port !i !i continu drumul spre 6icolata. *ici n amonte, nici n aval nu se zrea nimic ce ar fi putut trezi temerile celor ce locuiau la +astle'Eouse. 6uin nainte de miezul zilei, (ames Dur anC, /alter #tannard !i ;dLard +arrol trecur din nou peste puntea de la intrarea n parc !i urcar treptele din faa lui +astle'Eouse. Foat lumea i a!tepta la mas. ;rau ceva mai lini!tii. "iscutar mai n lar%ul lor. #e prea c situaia nu mai era a!a de ncordat. Fr ndoial, ener%icii ma%istrai din (acCsonville reu!iser s se impun n faa zur a%iilor lui Fexar. 4r, dac aceast stare de lucruri mai dura cteva zile nc, Florida avea s fie ocupat de trupele

01K10

federale. +ei ce erau mpotriva sclaviei, fie c erau din *ord, sau din #ud, vor fi n si%uran. (ames Dur anC putea sSpurcead, a!adar, la ceremonia emanciprii, primul act de acest fel svr!it din proprie voin ntr'un stat cu sclavi. Fr ndoial c, dintre toi ne%rii de pe plantaie, acela care avea s ncerce cea mai mare satisfacie era un iat de douzeci de ani, 6H%malion, mai cunoscut, ns, su numele de 6H%. 6H% locuia n cldirile anexe, unde !i desf!ura !i munca. *u lucra nici pe cmp, nici n atelierele sau pe !antierele din +amdless'DaH. Fre uie s mrturisim c 6H%malion nu are altceva dect un iat cara%)ios, vanitos, lene!, cruia, din untate, stpnii lui i treceau cu vederea o mulime de lucruri. "e cnd era n discuie pro lema sclaviei, merita s'1 auzi declamnd fraze umflate despre li ertatea uman. Foat ziua, un ziua, inea discursuri pretenioase con%enerilor si care nu se sfiau s'1 ia n rs. ;ra ca !i cum ar fi ncercat s ncalece pe tot soiul de armsari foco!i, el, pe care pn !i un catr l'ar fi aruncat din !a. "ar, n cele din urm, cum nu era iat ru, l lsau s vor easc. = dai seama ce discuii se ncin%eau ntre el !i administratorul 6errH, cnd acesta din urm catadicsea s l asculte, !i v putei nc)ipui cum avea s primeasc acest act al dezro irii care i reda demnitatea de om. .n acea zi, ne%rii fur anunai s se adune n parcul din faa lui +astle'Eouse. ;ra vor a de lucruri de prim importan ce aveau s le fie comunicate de proprietarul de la +amdless'DaH. 6uin nainte de ora trei 5 ora fixat pentru ntlnire 5, ntre% personalul !i prsi locuinele !i

01K:0

ncepu s se strn% n faa conacului. "up masa de prnz, oamenii ace!tia de trea nu se mai ntorseser n ateliere, pe o%oare sau la &oa%re. #e duseser s se spele, s'!i sc)im e )ainele de lucru cu ve!minte mai de "oamne'a&ut, dup cum o i!nuiau atunci cnd li se n%duia s mear% la casa stpnului. A!adar, mare animaie, un du'te' vino continuu, n vreme ce administratorul 6errH, plim ndu'se de colo'colo, mormia@ 5 +nd m %ndesc c, n clipa asta, ace!ti ne%ri nc ar mai putea fi vndui, pentru c sunt nc o marfA 2i, n mai puin de o or, nu va mai fi permis nici s'i cumperi, nici s'i vinzi. "aA 4 s repet pn la ultima suflareA # zic ce vor vrea, domnul Dur anC, !i, dup el, pre!edintele 3incoln, !i, dup pre!edintele 3incoln, toi federalii din *ord !l'toi li eralii lumii, este contra naturiiA .n clipa aceea, 6H%malion, care nc nu !tia nimic, se pomeni fa n fa cu administratorul. 5 "e ce ne'ai convocat, domnule 6errH< ntre 6H%. #untei att de ama il s mi spunei< 5 "a, im eciluleA 6entru... Administratorul se ntrerupse, ntruct nu voia s trdeze secretul. i veni o idee. 5 Apropie'te, 6H%A spuse el. 6H%malion se apropie. 5 Fe'am mai tras, din cnd n cnd, de urec)i, iete< 5 "a, domnule 6errH, pentru c, mpotriva &ustiiei umane, sau divine, este dreptul dumneavoastr. 5 ;i, ine, dac e dreptul meu, mi permit s m folosesc din nou de elA 2i, fr s'i pese de stri%tele lui 6H%, dar !i fr s'i provoace cine !tie ce suferin, l trase de urec)ile ce !i a!a erau destul de

01K>0

lun%i. ntr'adevr, administratorul se simi mai u!urat dup ce, pentru ultima oara, !i exercita autoritatea la care avea dreptul, asupra unuia dintre sclavii de pe plantaie. 3a ora trei, (ames Dur anC, nsoit de ntrea%a familie, apru pe peronul de la +astle'Eouse. n parc erau strn!i !apte sute de sclavi, femei, r ai, copii 5 c)iar !i vreo douzeci de ne%ri trni care, atunci cnd fuseser declarai inapi pentru lucru, cptaser dreptul de a'!i petrece lini!tii trneea n coli ele de la +amdless'DaH. #e lsa o tcere adnc. 3a un %est al domnului Dur anC, domnul 6errH !i su administratorii cerur personalului s se apropie n a!a fel, nct s poat auzi limpede cu toii anunul ce urma s le fie fcut. (ames Dur anC lu cuvntul. 5 6rieteni, spuse el, dup cum !tii, un rz oi civil, de&a prea lun% !i, din nefericire, foarte sn%eros, a pus la %rea ncercare populaia #tatelor $nite. Adevratul motiv al acestui rz oi a fost pro lema sclaviei. #udul, azndu'se doar pe ceea ce crede c este n interesul su, a vrut s o menin. *ordul, n numele umanitii, a vrut s dispar din America. "umnezeu i'a a&utat pe aprtorii unei cauze drepte, !i victoria a fost do ndita de mai multe ori de cei care lupta pentru dezro irea unei ntre%i rase umane. "intotdeauna, dup cum toat lumea a aflat, credincios ori%inii mele, am mprt!it ideile *ordului, fr s am, ns, posi ilitatea s le aplic. 4r, mpre&urrile mi n%duie acum s le pun n practic. Ascultai, a!adar, ceea ce vreau s v aduc la cuno!tin n numele ntre%ii mele familii. "in rndurile asistenei se ridic un murmur n u!it de emoie, dar se stinse aproape

01KB0

numaidect. 2i atunci, cu o voce ce se auzi pretutindeni, (ames Dur anC fcu urmtoarea declaraie@ 5 .ncepnd de azi, 18 fe ruarie 1881, toii ne%rii de pe plantaie sunt li eri. ;i pot dispune cum vor de propria lor persoan. 3a +amdless'DaH nu mai exist sclaviA 6rima manifestare a acestor proaspei dezro ii a fost o rafal de urale, iz ucnite din toate piepturile. Draele zvcnir n semn de mulumire. *umele lui Dur anC fu aclamat. #e apropiara cu toii de peron. Dr aii, femeile, copiii voiau s srute minile celui ce le druise unul cel mai de pre, li ertatea. ;ra un entuziasm de nedescris, cu att mai puternic, cu ct nu fusese pre%tit dinainte. =a dai seama cum mai %esticula !i mai perora 6H%malion. 6e primele trepte ale peronului, nainta un ne%ru trn, decanul de vrsta al personalului. A&uns n faa stpnului su, se ndrept din spate !i, cu %lasul necat de emoie, spuse@ 5 .n numele fo!tilor sclavi de pe +amdless'DaH, oameni li eri de acum nainte, v mulumesc, domnule Dur anC, ca nc'ai fcut s auzim primele vor e de dezro ire rostite pe cuprinsul statului FloridaA .n timp ce rostea aceste cuvinte, trnul ne%ru urca ncet treptele peronului. A&uns ln% (ames Dur anC,'i srut minile, !i, cum micua "H ntinse raele spre el, o prinse de mna !i o art tovar!ilor si. 5 $raA... $ra pentru domnul Dur anCA #tri%tele rsunau pline de ucurie n vzdu), ducnd departe, poate c)iar pna la (acCsonville, pe

01K80

celalalt mal al fluviului #aint'(o)n, vestea mreului act ce fusese svr!it. Familia lui (ames Dur anC era adnc mi!cat. n zadar ncerca s potoleasc aceste manifestri de entuziasm. "oar ?erma) reu!i s le domoleasc, atunci cnd nainta pe peron pentru a lua !i ea cuvntul. 5 6rieteni, spuse ea, iat'ne li eri, mulumit %enerozitii, omeniei aceluia care a fost stpnul nostru !i cel mai un dintre stpni. 5 "aA... "aA stri%ar sule de %lasuri, contopite n acela!i avnt de recuno!tin. 5 "e acum ncolo, fiecare dintre noi poate dispune de persoana lui, continu ?erma). Fiecare dintre noi poate prsi plantafa, ucurndu'se de li ertate a!a cum va crede de cuviin. n ceea ce m prive!te, voi face a!a cum mi va spune inima, !i sunt si%ur c cea mai mare parte dintre voi vei face la fel. Am venit la +amdless'DaH acum !ase ani. #oul meu !i cu mine aici am simit c trim !i aici vrem s ne sfr!im zilele. A!a c l ro% din tot sufletul pe domnul Dur anC s ne in !i li eri, a!a cum ne'a inut ca sclavi. +ei care au aceea!i dorin... 5 FoiA... FoiA 2i aceste vor e, repetate de nenumrate ori, artau ct de apreciat era stpnul de la +amdless' DaH, ce sentimente de prietenie !i de recuno!tin existau ntre el !i toi dezro iii de pe domeniul su. (ames Dur anC lu, atunci, cuvntul. #puse c toi cei care doreau s rmn pe plantaie erau li eri s o fac, dar n alte condiii. =or tre ui doar s sta ileasc de comun acord plata muncii li ere !i drepturile noilor dezro ii. "e aceea, fiecare ne%ru

01K70

urma s primeasc pentru el !i pentru familia lui un act de dezro ire ce i va permite s intre n rndul oamenilor !i s ocupe poziia social la care avea dreptul. +eea ce se !i fcu fr ntrziere, prin %ri&a su administratorilor. Eotrt dc multa vreme s'!i dezro easc sclavii, (ames Dur anC pre%tise actele necesare, !i fiecare ne%ru l primi pe al su cu cele mai mi!ctoare semne de recuno!tin. #fr!itul zilei fu consacrat ucuriei. "ac n ziua urmtoare personalul tre uia s se ntoarc la munc, n seara aceea fu sr toare pe plantaie. Familia Dur anC, amestecat printre ace!ti oameni cumsecade, primi cele mai sincere dovezi de prietenie, ca !i toate asi%urrile c va fi slu&ita cu un devotament fr mar%ini. .n vremea asta, administratorul 6errH nu'!i %sea locul, nvrtindu'se ca un suflet rtcit de colo'colo, a!a c (ames Dur anC l ntre @ 5 ;i, ine, 6errH ce zici< 5 ?ic, domnule Dur anC, spuse el, uitndu'se cu re%ret la fosta lui turma de fiine omene!ti, zic c, de!i li eri, africanii !tia tot n Africa s'au nscut !i nici culoarea nu !i'au sc)im at'oA A!a c, de vreme ce s'au nscut ne%ri, tot ne%ri or s moar... 5 "ar vor tri al i, rspunse, surznd, (ames Dur anC, !i asta e ceea ce conteazA .n seara aceea, familia Dur anC se a!ez la mas, la +astle'Eouse, fericit cu adevrat !i, tre uie s o spunem, privind cu mai mult ncura&are viitorul. *u vor mai trece multe zile, !i lini!tea va fi complet resta ilit n Florida. "e altfel, de la (acCsonville nu venise nici o veste rea. ;ra posi il ca

01K80

atitudinea lui (ames Dur anC n faa ma%istrailor de la +urtea de (ustiie s fi produs o impresie favora il asupra ma&oritii locuitorilor. 3a mas fusese poftit !i administratorul 6errH, care se vedea o li%at s participe la ceea ce nu putuse mpiedica. #e afla c)iar n faa decanului de vrst al ne%rilor, invitat de (ames Dur anC ca pentru a dovedi, prin prezena sa, c dezro irea lui !i a tovar!ilor si nu fusese o vor n vnt a stpnului de la +amdless'DaH. Afar rsunau stri%te de ucurie, !i parcul era luminat de flcrile focurilor de sr toare aprinse n diverse puncte de pe plantaie. 6e la mi&locul ospului, se prezent o dele%aie care nmna celei mai tinere mem re a familiei un uc)et minunat, cu si%uran, cel mai frumos oferit vreodat Odomni!oarei "H Dur anC, din +astle'EouseP. +omplimente !i mulumiri se sc)im ar, cu adnc emoie, de am ele pri. "up care se retraser cu toii, iar familia intr n )ol, a!teptnd ora culcrii. #e prea c o zi nceput att de ine nu putea s sfr!easc dect tot ine. 6e la opt, pe ntrea%a plantaie se a!ternuse lini!tea. #e putea crede c nimic nu avea s o tul ure, cnd afar se auzi un z%omot de %lasuri. (ames Dur anC se ridic iute !i se duse s desc)id u!a mare de la intrare. .n faa peronului a!teptau cteva persoane, discutnd cu voce ridicat. 5 +e e< ntre (ames Dur anC. 5 "omnule Dur anC, rspunse unul dintre su administratori, tocmai a acostat o am arcaiune. 5 2i de unde vine< 5 "e pe malul stn%.

01K90

5 +ine se afl la ord< 5 $n mesa%er din partea ma%istrailor de la (acCsonville. 5 2i ce vrea< 5 #olicit s v comunice ceva. i n%duii s de arce< 5 "esi%ur. "oamna Dur anC se apropie de soul ei. "omni!oara Alice nainta repede spre una dintre ferestre, n timp ce domnii #tannard !i ;dLard +arrol se ndreptar spre u!. ?erma) se ridic, lund'o de mn pe micua "H. 6resimeau cu toii c se ntmplase ceva %rav. #u administratorul porni spre de arcaderul din micul port. ?ece minute dup aceea, se ntoarse cu mesa%erul pe care am arcaiunea l adusese de la (acCsonville la +amdless'DaH. ;ra un om m rcat n uniforma miliiei districtului. 6oftit n )ol, acesta ntre de domnul Dur anC. 5 ;u sunt. +e dorii de la mine< 5 # v nmnez acest plic si%ilat. -esa%erul i ntinse un plic mare ce purta ntr'un col si%iliul +urii de (ustiie. (ames Dur anC rupse si%iliul, !i iat ce citi@ O+onform ordinului autoritilor recent numite, la (acCsonville, orice sclav dezro it mpotriva voinei sudi!tilor va fi imediat expulzat de pe teritoriul statului Florida.-sura va fi executat n patruzeci !i opt de ore, iar n caz de refuz se va recur%e la for. "at la (acCsonville, 18 fe ruarie 1881. Fexar.P

011K0

-a%istraii n care se putea avea ncredere fuseser dai &osA #usinut de partizanii si, Fexar se afla, de puin vreme, la crma ora!uluiA 5 +e rspuns s duc< ntre mesa%erul. 5 *ici unulA sun replica lui (ames Dur anC. A!adar, la ordinul spaniolului, sclavii de pe plantaie vor fi mpr!tiaiA 3i eri, nu mai aveau dreptul s triasc pe teritoriul FlorideiA +amdless' DaH rmnea fr toi acei oameni pe care se izuia (ames Dur anC pentru a'!i apra plantaiaA 5 3i er, n aceste condiii< iz ucni ?erma). *u, niciodatA Refuz li ertatea .!i, pentru c altfel nu pot rmne ln% dumneavoastr, stpne, prefer s fiu sclavA 2i, lund actul su de dezro ire, ?erma) l rupse !i czu la picioarele lui (ames IX ATEPTAREA Acestea au fost primele consecine ale pornirii %eneroase creia i dduse ascultare (ames Dur anC, dezro indu'!i sclavii nainte ca armata federal s pun stpnire pe inut. .ntre timp, Fexar !i oamenii lui puseser %)eara pe ora! !i pe district. Aveau s treac la toate actele de violen la care urma s i mpin% firea lor rutal !i %rosolan, adic la cele mai nspimnttoare nele%iuiri. "ac, n urma denunului su va%, spaniolul nu reu!ise s o in arestarea lui (ames Dur anC, !i atinsese, totu!i,

01110

scopul, profitnd de starea de spirit din ora!, populaia fiind n mare parte strnit de modul n care se comportaser ma%istraii n anc)etarea proprietarului de la +amdless'DaH. "up ac)itarea proprietarului ce se pronunase desc)is mpotriva sclaviei !i proclamase a olirea acesteia pe ntre%ul su domeniu, a nordistului ce'!i dorea victoria *ordului, Fexar ridicase oamenii de teapa lui !i rsculase ora!ul. n felul acesta, reu!ise s dea &os autoritile att de compromise n oc)ii mulimii !i pusese n locul lor pe oamenii cei mai radicali din partidul su, formase un comitet n care al ii sraci !i mpreau puterea cu concetenii de ori%ine spaniol, se asi%urase de spri&inul miliiei, lucru pus la cale cu mult vreme nainte, aceasta fraterniznd cu norodul. Acum soarta locuitorilor din ntre% districtul era n minile lui. Fre uie s spunem c atitudinea lui (ames Dur anC nu fusese apro at n nici un fel de ma&oritatea proprietarilor de plantaii de pe cele dou maluri ale fluviului #aint'(o)n. Ace!tia se temeau c sclavii lor vor ncerca s'i o li%e s'i urmeze exemplul. +ea mai mare parte dintre ei, susintori ai sclaviei, )otri s lupte mpotriva preteniilor unioni!tilor, nu vedeau deloc cu oc)i uni naintarea armatei federale. nfuriai la culme, cereau ca Florida s reziste, la fel cum nc rezistau celelalte state din #ud. "ac, la nceputul rz oiului, c)estiunea sclaviei i lsase indifereni, acum se %r eau s'!i strn% rndurile su drapelul lui (efferson "avis. ;rau %ata s susin aciunile re elilor mpotriva %uvernului lui A ra)am 3incoln. .n acest context, nu tre uie s ne mirm c, spri&inindu'se pe opiniile !i interesele unite ntru

01110

aprarea aceleia!i cauze, Fexar reu!ise s se impun, n ciuda faptului c nu se ucura de nici o stim n rndurile oamenilor cu scaun la cap din ora!. "e acum ncolo se putea purta ca un stpn, nu att n ceea ce prive!te or%anizarea rezistenei cu spri&inul sudi!tilor !i respin%erea flotei comandorului "upont, ct n ceea ce prive!te satisfacerea instinctelor sale perfide. "e aceea, avnd n vedere ura pe care o nutrea mpotriva familiei Dur anC, prima %ri& a lui Fexar fusese s rspund actului de dezro ire de la +amdless'DaH prin aceast msur ce i o li%a pe toi sclavii eli erai s prseasc teritoriul n urmtoarele patruzeci !i opt de ore. OAcionnd astfel, apr interesele proprietarilor, ameninate direct. "aA Ace!tia nu pot dect s apro e aceast decizie, al crei prim efect va fi s mpiedice o rzmeri a sclavilor din ntrea%a Florid.P -a&oritatea aplaudase fr rezerve dispoziia lui Fexar, de!i att de ar itrar. "a, ar itrar, a uziv, intolera ilA ;ra dreptul lui (ames Dur anC s'!i eli ereze sclavii. "reptul acesta l avusese ntotdeauna. Ar fi putut s !i'1 exercite c)iar nainte ca rz oiul s dez ine #tatele $nite n c)estiunea sclaviei. *imeni nu putea s'i ia acest drept. *iciodat msura luat de Fexar nu va putea fi socotit &ust, nici mcar le%al. "ar, mai nti, +amdless'DaH avea s fie lipsit de aprtorii ei fire!ti. Mn privina asta, spaniolul !i atinsese pe deplin scopul. "e lucrul acesta !i dduser seama toi cei de la +astle'Eouse, !i poate c ar fi. dorit ca (ames Dur anC s fi a!teptat ziua n care ar fi putut aciona

011:0

fr team. "ar, dup cum se !tie, acuzat n faa ma%istrailor din (acCsonville c nu se conformeaz principiilor sale, somat s le dea ascultare !i incapa il s'!i mai stpneasc indi%narea, se pronunase n mod pu lic, !i tot n mod pu lic, n faa personalului plantaiei, trecuse la dezro irea ne%rilor din +amdless'DaH. 4r, situaia familiei Dur anC !i a oaspeilor si se a%ravase n urma acestui act !i tre uiau s )otrasc de ur%en ce aveau de fcut n aceste mpre&urri. "espre pro lema ivit discutau c)iar n aceea!i sear 5 tre uiau s revin asupra dezro irii< *uA Asta nu ar fi sc)im at n nici un fel lucrurile. Fexar nu ar fi inut seama de o sc)im are tardiv. Fotu!i, aflnd de decizia luat mpotriva lor de noile autoriti din (acCsonville, ne%rii de pe domeniu, n unanimitate, se %r iser s urmeze exemplul lui ?erma). Foate actele de dezro ire fuseser rupte. +a s nu prseasc plantaia, ca s nu fie alun%ai de pe teritoriul Floridei, redeveniser cu toii sclavi, pn n ziua n care, printr'o le%e de stat, vor avea dreptul s fie li eri !i s triasc li eri oriunde ar fi vrut. "ar la ce un< Eotri s apere, alturi de stpnul lor, plantaia ce era pentru ei adevrata lor patrie, n' o vor face cu aceea!i ardoare !i acum, cnd sunt li eri< "a, cu si%uran, !i ?erma) %aranta pentru ei. (ames Dur anC )otr, a!adar, c nu are de ce s revin asupra a ceea ce se fcuse. +u toii i mprt!ir prerea. 2i nu se n!elau, cci, n ziua urmtoare, atunci cnd fu cunoscut noua msur decretat de comitetul din (acCsonville, dovezile de prietenie !i de credin i ncon&urar din toate

011>0

prile. "ac Fexar va ncerca s'!i pun n aplicare decizia, vor rezista. "ac va folosi fora, tot prin for i se va rspunde. 5 2i, apoi, spuse ;dLard +arrol, suntem presai de evenimente. n dou zile, n douzeci !i patru de ore, poate, pro lema sclaviei va fi rezolvat n Florida. 6oimine, flotila federal poate s foreze %urile fluviului #aint'(o)n, !i atunci... 5 "ar dac miliiile, a&utate de trupele confederate, se ncpneaz s reziste< o serv domnul #tannard. 5 "ac rezist, rezistena lor nu poate fi de lun% duratA rspunse ;dLard +arrol. Fr vase de transport, fr canoniere, cum se vor putea opune naintrii comandorului "upont, de arcrii trupelor lui #)erman, ocuprii porturilor din Fernandina, din (acCsonville, sau din #aint'Au%ustine< 4dat ocupate aceste puncte, federalii vor fi stpnii Floridei. Atunci, Fexar !i ai si nu vor avea altceva de fcut dect s fu%A 5 A)A "ac, dimpotriv, am putea pune mna pe acest omA exclam (ames Dur anC. +nd va fi &udecat de &ustiia federal, s vedem ce ali i o s mai nscoceasc s scape de pedeapsa ce o merit pentru crimele lui. *oaptea trecu fr ca securitatea re!edinei s fie n pericol mcar o sin%ur clip. "ar prin ce spaime treceau doamna Dur anC !i domni!oara AliceA A doua zi, pe 1 martie, se postar santinele n diverse puncte. "ar nu pentru c plantaia ar fi fost n pericol c)iar n aceea!i zi. "ecizia lui Fexar ordona expulzarea sclavilor dezro ii n douzeci !i patru de ore. (ames Dur anC, )otrt s se opun acestui

011B0

ordin, avea timpul necesar s !i or%anizeze sistemul de aprare n funcie de posi iliti. Mmportant era s ai acces la toate informaiile venite de pe front. Acestea puteau modifica datele pro lemei n orice moment. (ames Dur anC !i cumnatul su plecar, a!adar, clare, s dea o rait prin mpre&urimi ca s vad cum stau lucrurile. +o ornd pe malul drept al lui #aint'(o)n, se ndreptar spre %ura fluviului cu scopul de a explora, la o deprtare de zece mile, acea desc)idere a estuarului care se termin printr'o lim de pmnt ce nainteaz n ap, #an'6a lo, n locul n care se nla farul. Atunci cnd vor trece prin faa ora!ului (acCsonville, aflat pe malul cellalt, le va fi u!or s o serve dac exist vreun %rup mare de am arcaiuni ce ar indica pre%tirea unui eventual atac ndreptat mpotriva lor. ntr'o &umtate de ceas, dep!ir %rania plantaiei !i continuarV s nainteze spre nord. .n vremea asta, doamna Dur anC !i Alice se plim au prin parcul de la +astle'Eouse, rnprt!indu'!i %ndurile, cuprinse de presimirea unei apropiate nenorociri. "omnul #tannard, care le nsoea, fcea n zadar apel la calm. ?erma) o pornise s cutreiere coli ele ne%rilor. +u toate c ameninarea cu expulzarea era de'acum ine cunoscut de toat lumea, ne%rii nu ddeau nici un semn c ar avea de %nd s in seama de ea. !i reluaser munca de zi cu zi. Eotri s se apere, ca !i stpnul lor, se ntre au cu ce drept erau alun%ai din ara lor de adopie, acum, cnd erau ceteni li eri< ?erma) se ntoarse la stpna ei !i i aduse la cuno!tin c, n privina aceasta, putea fi lini!tit. #e putea conta pe personalul de la +amdless'DaH.

01180

5 "a, spuse ea, toi tovar!ii mei prefer, ca !i mine, s redevin sclavi, dect s prseasc plantaia !i pe stpnii de la +amdless'DaH. 2i dac vor ncerca s'i alun%e cu sila, vor !ti s'!i apere drepturile. A!teptau acum ca (ames Dur anC !i ;dLard +arrol s se ntoarc. ;ra foarte posi il ca la acea dat, 1 martie, flotila federal s fi a&uns n dreptul farului 6a lo, %ata s ocupe %urile lui #aint'(o)n. +onfederaii, cu toate miliiile lor, nu ar fi avut suficiente fore pentru a se opune naintrii federa' lilor, iar autoritile din (acCsonville, direct ameninate, nu ar mai fi fost n stare s'!i pun n aplicare ameninrile mpotriva sclavilor dezro ii de la +amdless'DaH. n vremea asta, administratorul 6errH !i fcea vizita o i!nuit pe la diversele puncte de lucru !i ateliere de pe domeniu. +onstat !i el una dispoziie a ne%rilor. "e!i nu vroia s recunoasc, o serv c, de!i !i sc)im aser statutul, rvna cu care munceau !i devotamentul pentru familia Dur anC rmseser acelea!i. +t prive!te atacurile pe care le'ar fi putut ntreprinde mpotriva lor andele lui Fexar, erau )otri s lupte pn la ultimul, pe via !i pe moarte. "ar, conform opiniei domnului 6errH, mai ncpnat ca oricnd n meninerea sclaviei, aceste frumoase sentimente nu aveau cum s dureze. ;ra mpotriva naturii, !i natura avea s triumfe n cele din urm, recptndu'!i drepturile. "up ce se vor ucura un timp de li ertate, proaspeii dezro ii aveau s revin din proprie iniiativ la sclavie. Aveau s co oare pe treapta pe care le'o )rzise natura pe scara fiinelor, ntre om !i animal.

01170

.n acel moment, se ntlni cu vanitosul 6H%malion. Mm ecilul era !i mai mndru ca n a&un. =zndu'1 cum se mai mpuna, cu minile la spate, cu capul sus, trufa! !i seme ca nimeni altul, i ddeai seama numaidect c era un om li er. +eea ce era si%ur era c nu muncea mai mult ca nainte. 5 ;i, ziua un, domnule 6errHA zise el, plin de fudulie. 5 +e'i cu tine aici, lene!ule< 5 - plim A *'am, oare, dreptul s nu fac nimic, de vreme ce nu mai sunt un amrt de sclav !i am actul de dezro ire n uzunar< 5 2i cine o s te )rneasc de acum ncolo, 6H%< @ 5 ;u, domnule 6errH. 5 +um< 5 -ncnd. 5 2i cine o s'i dea de mncare< 5 #tpnul meu. 5 #tpnul tuA... Ai uitat c acum nu mai ai stpn, ne%)io ule< 5 *u, nu mai am, nu o s mai am, !i domnul Dur anC nu o s m alun%e de pe plantaie, unde, fr s m laud, sunt !i eu un la ceva. 5 "impotriv, o s te alun%eA 5 4 sa m alun%e< 5 Dineneles. +nd i aparineai, putea s te pstreze, c)iar dac nu fceai nimic. "ar, din moment ce nu'i mai aparii, dac vei continua s nu munce!ti, o s te dea frumu!el pe u! afar, !i o s vedem ce o s faci cu li ertatea ta, srmane ne%)io A ;vident, 6H% nu studiase pro lema din acest punct de vedere.

01180

5 +um, domnule 6errH, relu el, credei c domnul Dur anC va fi att de crud, nct... 5 *u e vor a de cruzime, replic administratorul, e n firea lucrurilor s se ntmple a!a. "e altfel, c vrea sau nu vrea domnul (ames, exist o dispoziie a comitetului din (acCsonville conform creia toi sclavii eli erai vor fi expulzai de pe teritoriul Floridei. 5 A!adar, este adevrat< 5 +t se poate de adevrat, !i s vedem pe unde o s scoatei asmaua tovar!ii ti !i cu tine, acum c nu mai avei stpn. 5 *u vreau s plec din +amdless'DaHA stri% 6H%malion. "e vreme ce sunt li er... 5 "aA... ;!ti li er s pleci, dar nu e!ti li er s rmiA A!a c f'i a%a&eleA 5 2i ce'o s se ntmple cu mine< 5 Fe prive!teA 5 .n sfr!it, de vreme ce sunt li er... o lu de la capt 6H%malion, care !tia una !i un. 5 #e pare c nu'i de'a&unsA 5 #punei'mi ce tre uie s fac, domnule 6errHA 5 +e s faci< $ite, ascult !i urmeaz'mi sfatul, dac e!ti n stare. 5 #unt. 5 ;!ti li er, nu'i a!a< 5 "a, ineneles, domnule 6errH, !i v repet, am actul de dezro ire n uzunar. 5 ;i, ine, rupe'1A 5 *iciodat. 5 Atunci, dac refuzi, nu vd dect o sin%ur soluie, n caz c vrei s rmi. 5 +are<

01190

5 #'i sc)im i culoarea, im eciluleA #c)im 'i'o, 6H%, sc)im 'i'oA +nd vei deveni al , vei avea dreptul s locuie!ti la +amdless'DaHA 6n atunci, nici vor A Administratorul, ncntat c'i dduse aceast mic lecie n%mfatului de 6H%, i ntoarse spatele. 6H% czu pe %nduri. i era limpede, ca s'!i pstreze locul nu era ndea&uns s fie li er. -ai tre uia s fie !i al . 2i cum nai a s faci ca s devii al , cnd natura te'a fcut ne%ru ca a anosul< A!a c, ndreptndu'se spre dependinele din +astle'Eouse, 6H%malion se scrpina cu furie, de parc ar fi vrut s'!i smul% pielea. 6uin nainte de miezul nopii, (ames Dur anC !i ;dLard +arrol se ntoarser la +astle'Eouse. *u vzuser nimic nelini!titor n partea dinspre (acCsonville. Am arcaiunile se aflau la locul lor o i!nuit, unele amarate la c)eiul portului, altele ancorate n !enal. Fotu!i, se puteau o serva cteva mi!cri de trupe pe malul stn% ai fluviului. -ai multe deta!amente de confederai se artaser pe acel mal, naintnd spre nord, n direcia districtului *assau. *imic nu prea s amenine deocamdat +amdless'DaH. A&un!i la mar%inea estuarului, (ames Dur anC !i tovar!ul su !i ndreptaser privirile ctre lar%. *u se zrea nici o pnz, nici o trm de a uri slo ozit de co!urile unui vapor, care s fi indicat prezena sau apropierea unei escadre. n ceea ce prive!te pre%tirile de aprare pe aceast parte a coastei Floridei, ele lipseau cu desvr!ire. *ici aterii, nici fortificaii. *ici un dispozitiv de aprare a estuarului. "ac se artau navele federale, fie n dreptul ,olfului *assau, fie n dreptul %urilor fluviului

011K0

#aint'(o)n, puteau ptrunde ca'n rnz. "oar farul 6a lo fusese scos din funciune. 3anterna sa fusese demontat, !i strmtoarea nu mai putea fi luminat. Fotu!i, aceast msur de precauie putea stn&eni naintarea flotilei doar pe timpul nopii. Mat !tirile pe care le aduser domnii Dur anC !i +arrol la masa de prnz. 6e scurt, informaie suficient de lini!titoare, dinspre (acCsonville nu se vedea nici o mi!care de natur s provoace temeri n le%tur cu o opresiune imediat ndreptat mpotriva celor de la +amdless'DaH. 5 FieA rspunse domnul #tannard. +eea ce m pune, ns, pe %nduri, este faptul c vapoarele comandorului "upont nu se vd nc. ntrzierea lor mi se pare inexplica ilA 5 "aA ncuviin ;dLard +arrol. "ac flotila a pornit n lar% alaltieri, prsind ,olful #aint'AndreLs, ar tre ui ca acum s fie la FernandinaA 5 =remea s'a m untit de cteva zile, sun replica lui (ames Dur anC. ;ste posi il, cu vnturile astea din est ce at piezi!, ca "upont s fi fost o li%at s se ndeprteze n lar%. 4r, vntul s'a potolit n dimineaa asta, !i nu m'a! mira ca la noapte c)iar... 5 # te'aud "umnezeu, scumpul meu (ames, zise doamna Dur anC, !i s ne vin n a&utorA 5 "omnule Dur anC, o serv Alice, de vreme ce farul 6a lo nu mai lumineaz, cum ar putea ptrunde flotila n noaptea asta n apele lui #aint' (o)n< 5 .n apele lui #aint'(o)n, ntr'adevr, ar fi cu neputin, dra%a mea Alice, rspunse (ames Dur anC. "ar, nainte de a ataca %urile fluviului, federalii tre uie, mai nti, s cucereasc insula

01110

Amelia, apoi tr%ul Fernandina, pentru a fi stpni pe calea ferat de la +edar'GeHs. *u m a!tept s vd astimentele comandorului "upont urcnd pe firul apei mai devreme de trei, patru zile. 5 Ai dreptate, (ames, l apro ;dLard +arrol, !i sper ca ocuparea tr%ului Fernandina s fie de'a&uns pentru a'i fora pe confederai s at n retra%ere. #'ar putea, c)iar, ca miliiile s a andoneze (acCsonville, fr s mai a!tepte sosirea canonierelor. n acest caz, +amdless'DaH n'ar mai fi ameninat de Fexar !i re elii lui... 5 "a, prieteni, s'ar puteaA zise (ames Dur anC. # pun federalii piciorul pe teritoriul Floridei, !i nu ne tre uie mai mult pentru ca securitatea noastr s fie %arantatA *imic nou pe plantaie< 5 *imic, domnule Dur anC, rspunse domni!oara Alice. Am aflat de la ?erma) c ne%rii au reluat lucrul pe !antiere, n ateliere !i n pduri. -'a asi' %urat c sunt la fel de credincio!i !i %ata s'!i dea viaa pentru a apra +amdless'DaH. 5 # sperm c devotamentul lor nu va fi pus la ncercare n felul acestaA #au ne vor surprinde, sau ticlo!ii care s'au impus prin violen oamenilor de trea o vor !ter%e din (acCsonville de ndat ce federalii vor fi semnalai n lar%, n dreptul Floridei. # fim, totu!i, cu oc)ii n patru. #tannard, vrei s ne nsoe!ti, dup ce mncm, pe +arrol !i pe mine n vizita pe care intenionm s o facem n partea cea mai expus a domeniului< *'a! crede, dra%ul meu prieten, c Alice !i cu tine s fii ameninai la +astle'Eouse de pericole mai mari dect la (acCsonville. *u mi'a! ierta niciodat c v'am adus aici, dac lucrurile iau o ntorstur proast.

01110

5 "ra%ul meu (ames, rspunse #tannard, dac am fi rmas n locuina noastr din (acCsonville, este foarte posi il ca acum s fi fost expu!i aciunilor autoritilor, ca toi cei cu opinii mpotriva sclavieiA 5 n orice caz, domnule Dur anC, adu% domni!oara Alice, c)iar dac pericolele vor fi foarte mari aici, e mai ine s le nfruntm mpreunA 5 "a, scumpa mea fiic, rspunse (ames Dur anC. #unt optimist !i cred c Fexar nu va avea nici mcar timpul necesar s pun n aplicare dispoziia dat mpotriva personalului nostruA "up'amiaz, nainte de masa de sear, (ames Dur anC !i cei doi prieteni ai si trecur n vizit pe la coli ele ne%rilor. ;rau nsoii de domnul 6errH. 6utur constata cu oc)i lor c fo!tii sclavi erau ntr'o excelent stare de spirit. (ames Dur anC crezu de cuviin s'i atra% administratorului atenia asupra zelului cu care se apucaser din nou de trea proaspeii dezro ii. *ici unul nu lipsea la apel. 5 "aA... "aA mormi 6errH. Rmne de vzut !i cum o s ias trea aA 5 A)A 6errH, ne%rii !tia de isprav nu !i'au sc)im at raele, sc)irn' ndu'!i statutul, presupun< 5 *u nc, domnule (ames, zise ncpnatul administrator. "ar, nu peste mult vreme o s vedei c nu mai au acelea!i mini la capetele raelor. 5 Eaide, 6errHA replic, vesel, (ames Dur anC. mi nc)ipui c minile lor vor fi ntotdeauna nzestrate cu cinci de%ete, !i nu poi s le ceri mai multA "e ndat ce vizita se nc)eie, (ames Dur anC !i nsoitorii si se ntoarser la +astle'Eouse. #eara se scurse mai n ti)n ca n a&un. .n lipsa oricrei ve!ti de la (acCsonville, ncepuser din nou s spere c

011:0

Fexar va renuna s'!i pun ameninrile n aplicare, sau c)iar c nu va avea timp s o fac. +u toate acestea, pe timpul nopii fur luate msuri severe de precauie. 6errH !i su administratorii postar santinele la liziera domeniului !i mai ales pe malul lui #aint'(o)n. *e%rii fuseser instruii s se retra%, n caz de alert, n spatele palisadei, !i instalar o santinel !i la intrarea din exterior. (ames Dur anC !i prietenii si se trezir de mai multe ori n timpul nopii ca s se asi%ure c ordinele lor erau ndeplinite ntocmai. Atunci cnd soarele reapru, nici un incident nu tul urase odi)na celor de la +amdless'DaH. X ZIUA DE 2 MARTIE .n ziua urmtoare, pe 1 martie, printr'unul dintre su administratorii si, care putuse s traverseze fluviul !i s se ntoarc de la (acCsonville fr s trezeasc cea mai mic nuial, (ames Dur anC primi !tiri proaspete. =e!tile, de veridicitatea crora nu se putea ndoi, erau foarte importante. (udecai !i dumneavoastr. +omandorul "upont aruncase ancora n ,olful #aint'AndreLs, la est de coasta ,eor%iei. /a as), pe care era ar orat pavilionul su, navi%a n fruntea unei escadre compuse din douzeci !i !ase de astimente, adic optsprezece canoniere, un cuter, un vas de transport ncrcat cu armament !i !ase

011>0

vase de transport pe care se m arcase ri%ada %eneralului /ri%)t. A!a cum spusese ,il ert n ultima lui scrisoare, expediia era nsoit de %eneralul #)erman. Mmediat, comandorul "upont, a crui sosire fusese ntrziat de vremea rea, se %r ise s ia toate msurile pentru a ocupa strmtoarea #aint' -arH. Aceast strmtoare, destul de dificil, se desc)ide spre %urile rului cu acela!i nume, la nord de insula Amelia, la frontiera dintre ,eor%ia !i Florida. Fernandina, localitatea cea mai important de pe teritoriul insulei, era aprat de fortul +linc), ai crui perei %ro!i de piatr adposteau o %arnizoan de o mie cinci sute de oameni. 4are n fortreaa aceasta, ce ar fi putut rezista vreme destul de ndelun%at, aveau sudi!tii de %nd s se opun tru' pelor federale< A!a se preaA "ar nici vor de a!a ceva. "up informaiile culese de su administra'tor, n (acCsonville circula zvonul potrivit cruia confederaii evacuaser fortul +linc) n momentul n care escadra apruse n ,olful #aint'-arH, a c)iar !i Fernandina, insula +um erland, ca !i toat acea parte a coastei Floridei. Aici se opreau ve!tile aduse la +astle'Eouse. ;ste inutil s mai insistm asupra importanei lor din punctul de vedere al celor de la +amdless'DaH. "e vreme ce federalii de arcaser, n sfr!it, n Florida, ntre% statul avea s cad n curnd n mna lor. ;vident, vor mai trece cteva zile pn cnd cano' nierele vor iz uti s rz easc n susul fluviului. "ar prezena lor va pune pe %nduri autoritile proaspt instalate la (acCsonville, !i puteau tra%e nde&de c,

011B0

de teama represaliilor, Fexar !i oamenii si nu vor ndrzni s ntreprind nimic mpotriva plantaiei unui nordist att de cunoscut ca (ames Dur anC. 4 adevrat u!urare pentru familie, ce trecu imediat de la spaim la speranA ncredinate acum ca ,il ert nu era departe, att Alice #tannard, ct !i doamna Dur anC puteau fi si%ure c l vor revedea n curnd, una pe lo%odnicul, cealalt pe fiul ei, fr s mai tremure pentru viaa lui. .ntr'adevr, tnrul locotenent nu avea mai mult de treizeci de mile de str tut, de la #aint'AndreLs, pentru a a&un%e n micul port din +amdless'DaH. n acel moment, se afla la ordul canonierei 4ttaLa, care tocmai se distinsese printr'o aciune fr precedent n analele maritime. Mat ce se petrecuse n dimineaa zilei de 1 martie, amnunt pe care su 'administratorul nu avusese cum s'1 afle n timpul vizitei sale la (acCsonville !i pe care este important s l cunoa!tem ca s nele%em %ravele evenimente ce vor urma. "e ndat ce comandorul "upont lu cuno!tin de evacuarea fortului +linc) de ctre %arnizoana confederat, trimise cteva astimente de pesca& mediu de'a lun%ul senarului din #aint'-arH. "e&a, populaia al se retrsese n interiorul rii, pe urmele trupelor sudiste, a andonnd tr%urile, satele, plantaiile de pe coast. #e isc o adevrat panic, provocat de ideea de represalii pe care secesioni!tii le'o atri uiau cpeteniilor federale. 2i nu numai n Florida, dar pe ntrea%a frontier %eor%ian, n toat acea parte a statului cuprins ntre %olfurile 4ssa aL !i #aint'-arH, locuitorii tur precipitat n retra%ere, ca s evite ntlnirea

01180

cu trupele de de arcare ale ri%zii /ri%)t. n aceste condiii, vasele comandorului "upont nu traser nici mcar un foc de tun pentru a pune stpnire pe fortul +linc) !i pe Fernandina. "oar canoniera 4ttaLa, pe care ,il ert, nsoit mereu de -ars, ndeplinea funcia de secund, avea s fac uz de %urile sale de foc, dup cum vom vedea. 4ra!ul Femandina este le%at de partea de vest a Floridei, decupat din ,olful -exic, de un tronson de cale ferat ce o une!te cu portul din +edar'GeHs. +alea ferat o ia mai nti de'a lun%ul coastei insulei Amelia, dup care, nainte de a atin%e din nou uscatul, se avnt peste ,olful *assau pe un pod lun% a!ezat pe piloi. .n momentul n care 4ttaLa a&unse n mi&locul %olfului, pe pod trecea un tren. ,arnizoana din Femandina se retr%ea, ducnd cu ea toate proviziile. ;ra nsoit de cteva persona&e mai mult sau mai puin importante din ora!. Mmediat, sporindu'!i viteza, canoniera se ndrept spre port !i trase cu toate tunurile sale de urmrire att asupra piloilor, ct !i asupra trenului n mers. ,il ert, postat n fa, comanda tirul. Au fost cteva lovituri norocoase. .ntre altele, un o uz atinse ultimul va%on al convoiului, zdro ind osiile !i tam'poanele. "ar trenul, fr s se opreasc o clip 5 ceea ce fcu situaia !i mai periculoas 5, nu se sinc)isi de acest ultim va%on. l ls n voia sorii !i, continund s nainteze cu toat viteza, se pierdu n partea de sud' vest a peninsulei. n acel moment, sosi un deta!ament de federali de arcat la Femandina. "eta!amentul se npusti pe pod. ntr'o clip, va%onul era capturat cu pasa%eri cu tot, n cea mai mare parte civili. 6rizonierilor condu!i la ofierul

01170

superior, colonelul ,ardner, care comanda la Femandina, li se luar numele, apoi reinui douzeci !i patru de ore, drept exemplu, pe unul dintre astimentele escadrei, !i li se ddu drumul. "up ce trenul dispru, 4ttaLa tre ui s se mulumeasc s atace un astiment ncrcat cu ec)ipament de rz oi, ce se refu%iase n %olf, !i reu!i s pun mna pe el. ;venimentele acestea erau de natur s descura&eze att trupele confederate, ct !i pe locuitorii din ora!ele Floridei. +eea ce se ntmpl n special la (acCsonville. ;stuarul #aint'(o)n avea s fie forat curnd, a!a cum fusese !i #aint'-arH, nu putea exista nici o ndoial n aceast privin !i, foarte pro a il, unioni!tii nu vor ntmpina nici o rezisten la (acCsonville, ca !i n #aint'Au%ustine !i n toate tr%urile din district. +eea ce nu putea dect s lini!teasc familia Dur anC. ;ra de crezut c, n aceste condiii, Fexar nu va ndrzni s'!i duc planul pn la capt. 6artizanii lui !i el nsu!i aveau s fie dai &os, !i, n puin timp, doar prin simpla evoluie a lucrurilor, oamenii de trea vor prelua din nou puterea ce le fusese smuls de o rzmeri a celor fr cpti. ;xistau, fr ndoial, toate motivele s %ndeasc astfel !i, n consecin, toate motivele s spere. A!a c, de ndat ce personalul de la +amdless'DaH afl aceste ve!ti importante, ine cunoscute la (acCsonville, ucuria se manifest prin stri%te z%omotoase de OuraP, la care 6H%malion contri ui din plin. *u tre uiau, totu!i, s renune la msurile de precauie care urmau s asi%ure, nc o ucat de vreme, securitatea domeniului, adic

01180

pn n momentul n care canonierele vor aprea pe apele fluviului. *uA n nici un cazA "in nefericire 5 ceea ce nu putea %)ici !i nici mcar presupune (ames Dur anC 5, avea s mai treac nc o sptmn pn cnd federalii s fie n msur s urce pe firul apei, devenind stpnii fluviului. 2i, pn atunci, cte pericole aveau s amenine +amdless'DaHA .ntr'adevr, de!i ocupase Femandina, comandorul "upont era o li%at s acioneze cu o anumit circumspecie. Mntra n planurile sale s ar oreze pavilionul federal n toate punctele n care puteau ptrunde astimentele sale. 4 canoniera fu trimis pe rul #aint'-arH ca s ocupe or!elul cu acela!i nume !i s nainteze nc douzeci de le%)e. Frei alte canoniere, comandate de cpitanul ,ordon, pornir spre nord, urmnd s exploreze %olfurile, s cucereasc insulele (HCill !i #aint'#imon !i s pun stpnire pe dou or!ele, DrunsLiC !i "arien, n parte a andonate de locuitorii lor. 2ase vapoare cu a uri, cu pesca& redus, fur destinate, su ordinele comandorului #tevens, s urce pe #aint'(o)n ca s cotropeasc (acCsonville. n ceea ce prive!te restul escadrei conduse de "upont, avea s se pre%teasc s ias din nou n lar%, cu misiunea de a lua #aint'Au%ustine !i de a loca litoralul pn la -osNuito'Mnlet, ale crui puncte de trecere vor fi de acum nc)ise pentru contra andi!ti. "ar tot acest ansam lu de operaiuni nu putea fi dus la ndeplinire n douzeci !i patru de ore9 !i douzeci !i patru de ore erau de'a&uns ca inutul s fie devastat de sudi!ti.

01190

6e la orele trei dup'amiaza, (ames Dur anC avu primele nuieli n le%tur cu ceea ce se pre%tea mpotriva lui. "up un tur de recunoa!tere la mar%inea plantaiei, administratorul 6errH se ntoarse ntr'un suflet la +astle'Eouse !i zise@ 5 "omnule (ames, au fost semnalai civa suspeci ce ncep s se apropie de +amdless'DaH. 5 6e la nord, 6errH< 5 6e la nord. Aproape n aceea!i clip, ntorcndu'se din micul port, ?erma) !i inform stpnul c mai multe am arcaiuni traversau fluviul, ndreptndu'se spre malul drept. 5 =in dinspre (acCsonville< 5 Dineneles. 5 # ne ntoarcem la +astle'Eouse, spuse (ames Dur anC, !i s nu mai ie!im de acolo su nici un pretext, ?erma)A 5 6rea ine, stpneA .ntorcndu'se la ai si, (ames Dur anC nu le putu ascunde faptul c situaia ncepea s devin nelini!titoare. n ipoteza unui atac, aproape cert acum, era mai ine s fie cu toii prevenii. 5 A!adar, spuse domnul #tannard, mizera ilii !tia, n a&un de a fi strivii de federali, ndrznesc... 5 "a, rspunse, calm, (ames Dur anC. Fexar nu poate scpa o asemenea ocazie de a se rz una pe noi, c)iar dac va pieri dup aceea. Apoi, pierzndu' !i cumptul, continu@ "ar crimele omului sta vor rmne ve!nic nepedepsite< 4 s se sustra% mereu &ustiiei< .ntr'adevr, dup ce ncepi s ai ndoieli n ceea ce prive!te &ustiia uman, ncepi s te ndoie!ti !i de &ustiia divin...

01:K0

5 (ames, l ntrerupse doamna Dur anC, acum cnd nu ne putem izui, dup cum se vede, dect pe a&utorul lui "umnezeu, nu l acuza... 5 2i s ne punem su paza luiA adu% Alice #tannard. Recptndu'!i sn%ele rece, (ames Dur anC ncepu s dea ordine pentru a apra +astle' Eouse. 5 *e%rii au fost n!tiinai< ntre ;dLard +arrol. 5 =or fi, rspunse (ames Dur anC. 6rerea mea este c tre uie s ne limitm la aprarea incintei ce prote&eaz parcul din &urul re!edinei. *u ne putem %ndi s oprim la %raniele proprietii o trup narmat, cci este de presupus c asediatorii vor fi n numr mare. +el rnai ine este s strn%em aprtorii n &urul palncilor. "ac din nenorocire, vor trece de pali sad, +astle'Eouse, care a rezistat de&a andelor de seminoli, va reu!i, poate, s reziste !i andiilor lui Fexar. Att soia mea, Alice !i "H, ct !i ?erma), creia le ncredinez pe toate trei, s nu ias din +astle'Eouse, dect la ordinul meu. n cazul n care vom simi c nu mai putem ine piept, totul este pre%tit ca ele s se poat salva prin tunelul ce comunic cu micul %olf -arino, de pe #aint'(o)n. Acolo va sta ascuns n iar o am arcaiune cu doi dintre oamenii no!tri, !i atunci, ?erma), vei urca pe firul apei s caui adpost n pavilionul de la #tnca +edrilor. 5 "ar, tu, (ames< 5 2i, dumneata, tat< "oamna Dur anC !i domni!oara Alice i apucaser de ra, una pe (ames Dur anC, cealalt pe domnul #tannard, ca !i cum ar fi sosit de&a clipa s fu% din +astle'Eouse.

01:10

5 =om face tot ce. ne va sta n putin s venim dup voi, atunci cnd nu vom mai avea nici o !ans s ne aprm, rspunse (ames Dur anC. "ar tre uie s mi f%duii c, dac pericolul devine prea mare, v vei retra%e n refu%iul de la #tnca +edrilor, unde s v !tim n si%uran. n felul acesta, vom avea mai mult cura& !i mai mult ndrzneal, pentru a'i opri pe ace!ti rufctori !i pentru a rezista pn la ultimul cartu!. ;ra, evident, cea mai un soluie, n cazul n care asediatorii, prea numero!i, aveau s reu!easc s ptrund n incint !i s nvleasc n parc, atacnd direct +astle'Eouse. (ames Dur anC ncepu numaidect s'!i adune oamenii. 6errH !i su administratorii pornir n %oan spre arci. .n mai puin de o or, pre%tii de lupt, ne%rii erau rnduii n &urul intrrii, n faa palncilor. Femeile !i copiii se ascunser n pdurile ce ncon&urau +amdless'DaH. "in nefericire, posi ilitile de a or%aniza o rezisten serioas erau destul de reduse la +astle' Eouse. n mpre&urrile actuale, adic de la nceputul rz oiului, le fusese aproape imposi il s'!i procure arme !i muniii n cantitate suficient pentru aprarea plantaiei. n zadar ncercaser s cumpere din (acCsonville. ;rau nevoii s se mulumeasc cu ceea ce aveau prin cas, dup ultimele lupte susinute mpotriva seminolilor. 6e scurt, planul lui (ames Dur anC consta n principal n ncercarea de a evita incendierea sau invadarea lui +astle'Eouse. *ici nu se putea %ndi s apere ntre% domeniul, s salveze !antierele, atelierele, s apere coli ele, s mpiedice devastarea plantaiei. "e'a ia dac avea patru sute de ne%ri n

01:10

stare s se opun asediatorilor, !i oamenii ace!tia de isprav nici mcar nu erau narmai a!a cum ar fi fost necesar. +teva duzini de pu!ti fur distri uite celor mai di aci, dup ce armele de precizie fuseser repartizate lui (ames Dur anC, prietenilor si, lui 6errH !i su administratorilor. #e duser cu toii la poarta de acces. Acolo rnduir oamenii n a!a fel nct s fie capa ili s reziste ct mai mult asaltului ce amenina incinta din spatele palisadei, aprat, de altfel, de rul ce o ncon&ura, ale crui ape i scldau aza. ; de la sine neles c, n mi&locul acestui tumult, 6H%malion, foarte a%itat, foarte aferat, se nvrtea de colo, colo, fr nici un folos. 6arc era unul dintre acei comediani de la lci care au aerul c fac totul !i nu fac nimic, spre marele amuzament al pu licului. +onsiderndu'se printre aprtorii de elit ai re!edinei, 6H% nici nu se %ndea s se amestece cu camarazii si postai afar. *iciodat nu se simise att de devotat stpnului su. Fotul era pre%tit, acum nu aveau altceva de fcut dect s a!tepte. ntre area era din ce parte va veni atacul. "ac asediatorii soseau dinspre latura de nord a plantaiei, atunci aprarea se putea or%aniza ntr'un mod mai eficient. "ac, dimpotriv, atacau dinspre fluviu, avea s le fie mult mai %reu, ntruct +amdless'DaH era descoperit n acea zon. n orice caz, era necesar un numr destul de nsemnat de am arcaiuni pentru a transporta rapid o trup narmat de pe un mal al lui #aint'(o)n pe cellalt. Mat ce discutau (ames Dur anC, domnii +arrol !i #tannard, pndind ntoarcerea cerceta!ilor ce fuseser trimi!i la mar%inea plantaiei.

01::0

*u va trece mult vreme pn cnd aveau s afle modul n care va fi nceput !i condus atacul. 6e la orele patru !i &umtate, cerceta!ii se ntoarser n %ra , dup ce prsiser liziera nordic a domeniului, !i prezentar raportul. 4 coloan de oameni narmai se ndreapt spre +amdless'DaH venind din acea direcie. ;ra oare un deta!ament al miliiei districtului, sau doar o parte din der edeii ora!ului, ademenii de perspectiva unei przi o%ate !i care acceptaser misiunea de a duce la ndeplinire decizia lui Fexar mpotriva proaspeilor dezro ii< nc nu'!i ddeau seama. n orice caz, coloana numra peste o mie de oameni !i era imposi il s i se in piept cu personalul de pe plantaie. ;xista, totu!i, sperana c, dac aveau s ia cu asalt incinta din spatele palisadei, +astle'Eouse va putea s opun o rezisten mai serioas !i mai ndelun%at. ;ra ns evident c aceast coloan evitase o de arcare n micul port din +amdless'DaH, pentru c ar fi ntmpinat mari dificulti, !i c trecuse fluviul n aval de (acCsonville cu a&utorul a cam cincizeci de am arcaiuni. Frei sau patru traversri fcute cu fiecare dintre acestea fuseser suficiente pentru efectuarea transportului. (ames Dur anC procedase, a!adar, ct se poate de nelept atunci cnd retrsese tot personalul n incinta parcului de la +astle'Eouse, pentru c, dac nu ar fi luat aceast msur de precauie, i'ar fi fost imposi il s apere liziera de la mar%inea domeniului mpotriva unei trupe ine narmate !i cu un efectiv de patru ori mai mare dect al su. "ar cine i conducea pe asediatori< Fexar n persoan< *u prea era de crezut. =zndu'se

01:>0

ameninat de apropierea federalilor, spaniolul putea considera o impruden faptul de a se pune n fruntea andei sale. Fotu!i, dac, ntr'adevr, o fcuse, asta nseamn c, dup ce avea s'!i potoleasc setea de rz unare, dup ce avea s devasteze plantaia, dup ce familia Dur anC avea s fie masacrat, sau avea s cad n minile lui, se %ndea s fu% spre teritoriile din sud, poate pn n ;ver%lades, acele melea%uri ndeprtate ale Floridei -eridionale, unde ar fi fost %reu s fie prins. 4 asemenea eventualitate, cea mai %rav dintre toate, l preocupa n ceea mai mare msur pe (ames Dur anC. "in acest motiv se )otrse s'!i pun la adpost soia !i fiica, ncredinndu'le credincioasei ?erma), alturi de Alice #tannard, !i trimindu'le n refu%iul de la #tnca +edrilor, aflat la o mil mai sus de +amdless'DaH. "ac vor fi silii s a andoneze locuina de la +astle'Eouse, lsnd'o pe mna asediatorilor, Dur anC !i prietenii lui vor ncerca s le ntlneasc acolo, pentru a a!tepta mpreun pn cnd si%urana oamenilor de trea din Florida avea s fie asi%urat de protecia armatei federale. A!a c o am arcaiune ascuns n stuf, pzit de doi ne%ri, a!tepta la extremitatea tunelului ce punea locuina n le%tur cu ,olful -arino. "ar nainte de a a&un%e la aceast desprire, dac devenea necesar, tre uiau s se apere, s reziste vreme de cteva ceasuri, cel puin pn la cderea nopii. 3a adpostul ntunericului, am arcaiunea ar fi putut urca nevzut de nimeni pe firul apei, fr riscul de a fi urmrit de !alupele suspecte ce puteau fi vzute dnd trcoale pe suprafaa fluviului.

01:B0

XI SEARA ZILEI DE 2 MARTIE (ames Dur anC, prietenii si !i cea mai mare parte a ne%rilor erau %ata de lupt. *u mai aveau altceva de fcut dect s a!tepte atacul. 4rdinele fuseser date@ s reziste mai nti n spatele palncilor din &urulincintei, ce aprau parcul, apoi, la adpostul zidurilor lui +astle'Eouse, n cazul n care parcul ar fi invadat !i ar tre ui s'!i caute refu%iu acolo. 6e la ora cinci, stri%tele, de&a destul de clare, artau c asediatorii nu erau departe. +)iar !i fr ele, tot i puteai da seama u!or c ace!tia ocupau toat zona de nord a domeniului. n o mulime de locuri, nori %ro!i de fum se nvrte&eau deasupra pdurilor ce acopereau linia orizontului n acea parte. Fa ricile de c)erestea fuseser incendiate, arcile ne%rilor, la fel, nu nainte de a fi &efuite. Dieii oameni nu avuseser vreme s'!i pun ine cele cteva o iecte mai de "oamne'a&ut pe care le aveau !i le lsaser n locuinele ce, din a&un, deveniser, prin actul de dezro ire, proprietatea lor. +e stri%te de disperare rsunar ca rspuns la urletele andei, !i ce stri%te de mnieA "up ce nvliser n +amdless'DaH, tl)arii le distruseser !i le furaser unurileA .n vremea asta, urletele se apropiau din ce n ce de +astle'Eouse. Flcri sinistre luminau orizontul nspre nord, de parc soarele ar fi apus n partea aceea. $neori, valuri fier ini de fum rz teau pn la castel. #e auzeau trosnete puternice 5 erau lemnele uscate n%rmdite n punctele de lucru de

01:80

pe plantaie. 4 explozie violent art c unul dintre cazanele din atelierele de c)erestea srise n aer. "evastarea se dezvluia n toat %rozvia ei. .n momentul acela, (ames Dur anC, domnii +arrol !i #tannard se aflau n faa porii de la intrarea n incint. Acolo, luau n primire ultimele deta!amente de ne%ri ce se retr%eau, ncetul cu ncetul, !i le rnduiau pe poziii. #e a!teptau, din clip n clip, s dea oc)ii cu asediatorii. Fr ndoial c un rpit mai intens de mpu!cturi le va indica momentul n care se vor afla la mic distan de palisad. Ar fi reu!it s o ia cu asalt cu att mai u!or, cu ct primele plcuri de ar ori se aflau la cel mult cincizeci de Harzi de palnci, a!a c se puteau apropia la adpostul lor, iar %loanele ar fi pornit nainte de a fi zrite pu!tile. "up ce inur sfat, (ames Dur anC !i prietenii lui considerar oportun s'!i a!eze oamenii n spatele palisadei. n felul acesta, ne%rii care aveau arme erau mai puin expu!i, tr%nd prin un%)iul pe care l formau capetele ascuite ale palncilor n partea lor superioar. Apoi, cnd asediatorii vor ncerca s treac peste rule, pentru a lua cu asalt incinta, vor reu!i, poate, s i respin%. 4rdinul fu executat. *e%rii se ntoarser n interior !i, tocmai cnd se pre%teau s nc)id poarta, (ames Dur anC arunc o ultim privire afar !i zri un om care aler%a de'i sfriau clciele, ca !i cum ar fi vrut s caute refu%iu la +astle'Eouse. Asta !i voia, cci cteva mpu!cturi, trase dintr'un copac din apropiere, fcur s'i !uiere %loane pe la urec)e. Frecu dintr'unsalt peste pode !i se vzu, n sfr!it, n si%uran, n spatele porii ce fu nc)is numaidect !i zvort temeinic.

01:70

5 +ine suntei< l ntre (ames Dur anC. 5 $nul dintre funcionarii domnului EarveH, corespondentul dumneavoastr la (acCsonville. 5 "omnul EarveH te'a trimis la mine cu ve!ti< 5 "a, !i cum fluviul era suprave%)eat, nu am putut veni direct pe firul apei. 5 2i ai putut s v amestecai printre miliieni, printre asediatori, fr s trezii nuieli< 5 "a. #unt nsoii de o trup ntrea% de &efuitori. -'am pierdut printre ei, !i de ndat ce am avut ocazia s o !ter%, am !i fcut'o, cu riscul ctorva mpu!cturi. 5 Dine, prieteneA -ulumescA Fr ndoial c ai cteva rnduri de la EarveH pentru mineA 5 "a, domnule Dur anC. 6oftiiA (ames Dur anC lu iletul !i l citi. "omnul EarveH i spunea c putea avea toat ncrederea n mesa%erul lui, (o)n Druce, pentru devotamentul cruia punea mna'n foc. "up l va asculta, domnul Dur anC urma s vad ce putea s fac pentru securitatea alor si. .n clipa aceea, rsunar cteva mpu!cturi. *u mai aveau nici o clip de pierdut. 5 +e vrea domnul EarveH s aflu prin intermediul dumneavoastr< 5 -ai nti, rspunse (o)n Druce, faptul c trupa narmat ce a trecut fluviul pentru a se npusti asupra plantaiei de la +amdless'DaH numr ntre o mie patru sute !i o mie cinci sute de oameni. 5 A!a am apreciat !i eu. 2i< Fexar e n fruntea lor< 5 "omnului EarveHW i'a fost imposi il s afle, rspunse (o)n Druce. ;ste, ns, si%ur c Fexar nu se mai afl la (acCsonville de douzeci !i patru de oreA

01:80

5 Aici se ascunde o nou ma!inaie a acestui netre nic, zise (ames Dur anC. 5 "a, rspunse (o)n Druce, este !i prerea domnului EarveH. "e altfel, Fexar n'are nevoie s fie aici, pentru ca ordinul de a'i mpr!tia pe sclavii dezro ii s fie executat 5 #'i mpr!tie, stri% (ames Dur anC, s'i mpr!tie punnd foc !i &efuindA 5 A!a c domnul EarveH e de prere c ai face ine ca, att ct mai avei vreme, s v punei familia la adpost, trimind'o ct mai departe de +astle' Eouse. 5 +astle'Eouse este n stare s reziste, rspunse (ames Dur anC, !i nu'1 vom prsi dect dac situaia devine critic. *imic nou la (acCsonville< 5 *imic, domnule Dur anC. 5 2i trupele federale n'au fcut nc nici un pas spre Florida< 5 *ici unul, de cnd au ocupat Femandina !i ,olful #aint'-arH. 5 A!adar, scopul misiunii dumneavoastr<... 5 -ai nti, s v informez c mpr!tierea sclavilor este doar un pretext, inventat de Fexar, pentru a devasta plantaia !i a v lua prizonierA 5 *u !tii, insist (ames Dur anC, dac Fexar este n fruntea acestor rufctori< 5 *u, domnule Dur anC. "omnul EarveH a ncercat n zadar s afle acest lucru. ;u nsumi, de cnd am plecat din (acCsonville, nu am reu!it s m informez n aceast privin. 5 2i oamenii miliiei, care s'au alturat acestei ande de asediatori, sunt numero!i< 5 +el mult o sut, rspunse (o)n Druce. "ar anda ce'i nsoe!te este alctuit din cei mai temui

01:90

rufctori. Fexar le'a dat arme, !i tare mi'e team c o s'!i fac de cap. = repet, domnule Dur anC, prerea domnului EarveH este c ai face ine s prsii imediat +astle'Eouse. n acest sens, m'a nsrcinat s v spun c v pune la dispoziie csua lui de la Eampton'Red. +sua aceasta se afl ia aproximativ zece mile n amonte, pe malul drept al fluviului. Acolo putei fi n si%uran cteva zile... 5 "a... !tiuA 5 A! putea s v conduc n secret acolo, mpreun cu familia dumneavoastr, cu condiia s prsii +astle'Eouse c)iar n clipa asta, nainte ca orice ncercare de a v pune la adpost s devin imposi il... 5.i mulumesc domnului EarveH !i v mulumesc, de asemenea, !i dumneavoastr, prietene, spuse (ames Dur anC. *'am a&uns nc pn acolo. 5 +um dorii, domnule Dur anC, rspunse (o)n Druce. Rmn la dispoziia dumneavoastr, n cazul n care vei avea nevoie de serviciile mele. Atacul ce ncepu c)iar n acel moment i capt ntrea%a atenie lui (ames Dur anC. 4 salv violent iz ucni pe nea!teptate, fr ca asediatorii s poat fi, deocamdat, zrii, ntruct se ineau la adpostul primilor ar ori. 4 ploaie de %loane se a tu asupra palisadei, fr s'i provoace, totu!i, mari stricciuni. "in nefericire, (ames Dur anC !i tovar!i si nu puteau riposta a!a cum ar fi tre uit, ntruct aveau la dispoziie doar vreo patruzeci de pu!ti. n acela!i timp, fiind pe poziii mai une de tra%ere, inteau mai precis dect miliienii a!ezai n fruntea atacatorilor. A!a c destui de muli dintre ace!tia, aflai la lizier, fur atin!i.

01>K0

3upta aceasta de la distan dur aproximativ o &umtate de or, mai de%ra n avanta&ul personalului de la +amdless'DaH. "up care atacatorii se npustir asupra incintei, lund'o cu asalt. ntruct intenionau s o atace din mai multe puncte deodat, se narmaser cu scnduri !i rne luate din !antierele plantaiei mistuite acum de flcri. Aruncate n mai multe locuri peste apa ruleului, aceste podee improvizate le n%duir oamenilor spaniolului s a&un% la aza palisadei, nu ns fr a suferi numeroase pierderi, muli fiind rnii sau omori. 2i atunci se a%ar de ru!i, se crar unii peste alii, dar nu reu!ir s treac. nfuriai c li se incendiaser casele, ne%rii i respin%eau cu mult cura&. +u toate acestea, era limpede c aprtorii domeniului nu aveau cum s se afle n toate punctele ameninate de un mult prea mare numr de inamici. 6n la cderea nopii, reu!ir, totu!i, s le in piept, avnd doar civa rnii, !i nici ace!tia %rav. (ames Dur anC !i /alter #tannard, de!i nu se cruaser deloc, nu aveau nici mcar o z%rietur. "oar ;dLard +arrol, cu umrul sf!iat de un %lon, fu nevoit s se ntoarc n )olul re!edinei, unde doamna Dur anC, Alice !i ?erma) i ddur toate n%ri&irile. *oaptea, ns, avea s vin n spri&inul asediatorilor. 3a adpostul ntunericului, cam cincizeci dintre cei mai )otri se apropiara de poart !i o atacar cu securile. 6oarta rezist. Fr ndoial c nu ar fi reu!it s'o spar% pentru a ptrunde n incint, dac nu ar fi fost a&utai de ndrzneala unuia dintre ei. .ntr'adevr, n un parte cldirile anex luaser dintr'o dat foc, !i flcrile, mistuind lemnul foarte

01>10

uscat, cuprinseser !i palncile de care erau lipite. (ames Dur anC se repezi spre partea incendiat a incintei, dac nu s stin% focul, mcar s o apere. Atunci, la lumina flcrilor, putu zri cum un om !ne!te prin fum, se npuste!te !i trece peste rule pe rnele n%rmdite la suprafaa acestuia. ;ra unul dintre asediatori ce reu!ise s ptrund n parc pe latura dinspre #aint'(o)n, furi!ndu'se prin stuful de pe mal. Apoi, fr s fie vzut, se stre' curase ntr'unui dintre %ra&duri. Acolo, cu riscul de a pieri n flcri, dduse foc la cteva le%turi de paie pentru a distru%e acea poriune a ntriturii. 6alisada cedase. n zadar ncercar (ames Dur anC !i tovar!ii si s loc)eze trecerea. 4 mas de oameni se npusti numaidect prin sprtur, !i parcul fu invadat de cteva sute de atacatori. +zur muli, !i de o parte, !i de alta, cci se a&unsese la lupta corp la corp. mpu!cturile rpiau din toate direciile. +urnd, +astle'Eouse era n ntre%ime mpresurat, n vreme ce ne%rii, cople!ii de numrul du!manilor, mpin!i' n afara parcului, erau silii s fu% n pdurile din +amdless'DaH. 3uptaser att ct le sttuse n puteri, cu devotament, cu cura&, dar, dac ar fi ncercat s reziste n continuare n aceste condiii ine%ale, ar fi nsemnat s fie mcelrii pn la ultimul. (ames Dur anC, /alter #tannard, 6errH, su administratorii, (o)n Druce, care, de asemenea, se tuse ca un leu, mpreun cu civa ne%ri, fuseser nevoii s se retra% n spatele zidurilor de la +astle'Eouse.

01>10

;ra aproape opt seara. *oaptea era ntunecat spre vest. #pre nord, cerul era nc luminat de focurile aprinse pe plantaie. (ames Dur anC !i /alter #tannard intrar n %oan. 5 Fre uie s fu%ii, spuse %find (ames Dur anC, tre uie s fu%ii c)iar n clipa astaA Fie c andiii !tia ptrund aici cu fora, fie c a!teapt pn n momentul n care vom fi o li%ai s ne predm, suntei n pericol dac rmneiA Am arcaiunea este pre%titA ; timpul s plecaiA "ra%a mea soie, Alice, v implor, plecai mpreun cu ?erma) !i cu "H la #tnca +edrilorA Acolo vei fi n si%uran, !i dac vom fi o li%ai la rndul nostru s fu%im, o s ne ntlnim... 5 Fat, spuse domni!oara Alice, vino cu noi, !i dumneavoastr, domnule Dur anCA 5 "a, (ames, daA =inoA stri% doamna Dur anC. 5 ;uA exclam (ames Dur anC. # las +astle'Eouse pe mna netre nicilor storaA *iciodat, atta vreme ct mai este posi il s rezistmA 6utem s le inem piept nc mult vremeA 2i, atunci cnd v vom !ti n si%uran, ne vom apra cu !i mai mult ndr&ireA 5 (amesA 5 Fre uieA $rlete !i mai nfrico!toare sf!iar ntunericul nopii. $!a rsuna de loviturile asediatorilor ce atacau acum faada principal a lui +astle'Eouse, pe latura dinspre fluviu. 5 6lecaiA stri% (ames Dur anC. #'a ntunecat de&aA *'o s fii vzuteA 6lecaiA *e paralizai !i nou mi!crile, rmnnd aiciA 6entru numele lui "umnezeu, plecaiA

01>:0

?erma) o lu nainte, innd'o de mn pe micua "H. "oamna Dur anC tre ui s se smul% din raele soului su, domni!oara Alice din cele ale tatlui ei. "isprur amndou pe scara ce ducea spre su sol pentru a co or n tunelul ce fcea le%tura cu ,olful -arino. 5 2i acum, prieteni, zise (ames Dur anC, adresndu' se lui 6errH, su 'administratorilor !i celor civa ne%ri care nu'1 prsiser, s ne aprm pn la moarteA $rcar cu toii n urma lui pe scara mare din )ol !i se postar la ferestrele de la primul eta&. "e acolo, rspunser sutelor de %loane ce z%riau faada lui +astle'Eouse cu mpu!cturi mai rare, dar mai precise, pentru c tr%eau la %rmad. Atacatorii tre uiau'cu orice pre s treac de u!a principal fie spr%nd'o cu securea, fie dndu'i foc. "e data asta nimeni n'avea s le mai fac o re! pentru a intra n locuin. +eea ce reu!iser mpotriva unei pali' sade de lemn nu avea nici un efect mpotriva unor ziduri de piatr. .n vremea asta, furi!ndu'se la adpostul ntunericului din ce n ce mai adnc, cam douzeci de oameni )otri se apropiarV de peron. Atacar u!a cu !i mai mult violen. ;ra, ns, tare ca o stnc !i rezista loviturilor de secure !i de trncop. Fentativa aceasta cost viaa mai multor asediatori, cci felul n care erau dispuse ferestruicile n%uste spate n zidurile lui +astle'Eouse n%duia concentrarea tirului asupra acelui punct. Fotodat, situaia asediailor se a%rava !i din alta cauz. -uniia era pe terminate. (ames Dur anC, prietenii si, su administratorii, ne%rii ce primiser pu!ti o consumaser n cea mai mare parte, n cele

01>>0

trei ceasuri de cnd dura acest asalt. "ac vor fi silii s reziste n continuare, cum aveau s o fac, de vreme ce a&unseser la ultimul cartu!< ;rau, oare, nevoii s lase +astle'Eouse n %)earele acestor descreierai care vor preface re!edina ntr'un morman de ruine< 2i, totu!i, nu aveau altceva de fcut, dac asediatorii reu!eau s foreze u!a care de&a ncepuse s se clatine. (ames Dur anC vedea !i el c nu exist nici o alt posi ilitate, dar se ncpna s mai a!tepte. #e putea ntmpla orice. Acum nu mai avea de ce s se team, nici pentru doamna Dur anC, nici pentru fiica lui, nici pentru Alice #tannard. 2i, ca ni!te adevrai r ai, era de datoria lor s lupte pn la ultima suflare mpotriva acestei adunturi de uci%a!i, incendiatori !i &efuitori. 5 -ai avem muniii pentru un ceasA anun (ames Dur anC. # le folosim, prieteni, !i s nu cedm du!manului +astle'Eouse al nostruA *ici nu'!i nc)eiase fraza, cnd o u uitur n u!it se auzi n deprtare. 5 4 lovitur de tunA stri% el. 4 alt u uitur se auzi dinspre vest, de pe cellalt mal al fluviului. 5 nc o loviturA stri% !i domnul #tannard. 5 AscultaiA stri%, din nou, (ames Dur anC. 4 a treia detuntur, adus de o pal de vnt, se auzi !i mai deslu!it. 5 # fie un semnal pentru a'i rec)ema pe malul dreptS< ntre /alter #tannard. 5 6oate, rspunse (o)n Druce. #'ar putea s fie o alarm. 5 "a, dar dac aceste trei lovituri de tun n'au fost trase din (acCsonville< zise administratorul.

01>B0

5 Au fost trase de navele federaleA exclam (ames Dur anC. # fi reu!it, n sfr!it, flotila s ptrund pe #aint'(o)n !i s urce pe firul apei< *u era, de fapt, imposi il ca vasele comandorului "upont s fi pus stpnire pe fluviu, cel puin n partea sa inferioar. "ar nici vor de a!a ceva. +ele trei lovituri de tun fuseser trase de ateria din (acCsonville. +eea ce deveni curnd ct se poate de limpede, cci nu fur urmate !i de altele. *u exista, a!adar, nici o lupt ntre navele nordiste !i trupele confederate, fie pe #aint'(o)n, fie pe plaiurile districtului "uval. 2i nu mai exista nici o ndoial c fusese un semnal de adunare, destinat comandanilor deta!amentului de miliie. +)iar atunci, 6errH, care se dusese la una dintre ferestruicile laterale, stri%@ 5 #e retra%A #e retra%A (ames Dur anC !i tovar!ii si se npustir spre ferestruica din centru !i o ntredesc)iser. 3oviturile de secure nu mai rsunau n u!. mpu!cturile ncetaser. *u se mai vedea nici picior de asediator. "ac stri%tele, urletele lor le mai a&un%eau nc la urec)i, era limpede c !i luaser, totu!i, tlp!ia. A!adar, autoritile din (acCsonville fuseser o li%ate de cine !tie ce mpre&urare s c)eme toat aceast trup napoi, pe cellalt mal al lui #aint'(o)n. Fr ndoial c fusese sta ilit s se tra% trei lovituri de tun n cazul n care poziiile confederailor vor fi ameninate de mi!crile escadrei. A!a c asediatorii !i ntrerupseser pe nea!teptate ultimul asalt. Acum mr!luiau peste cmpurile pr&olite ale domeniului, pe drumul luminat de flcri, !i, o or mai trziu, aveau s treac fluviul n am arcaiunile

01>80

ce i a!teptaser dou mile mai sus de +amdless' DaH. +urnd, stri%tele se stinser n deprtare. ?%omotul mpu!cturilor fu nlocuit de o lini!te deplin, de parc tcerea morii se a!ternuse peste plantaie. ;ra ora nou !i &umtate seara. (ames Dur anC !i tovar!ii si co orr la parter, n )ol. Acolo se afla ;dLard +arrol, ntins pe un divan, rnit u!or, mai de%ra sl it din pricin c pierduse mult sn%e. .i povestir !i lui ce se ntmplase ca urmare a semnalului trimis de la (acCsonville. +ei de la +astle' Eouse nu mai aveau, cel puin n momentul de fa, de ce s se team de anda lui Fexar. 5 "a, desi%ur, spuse (ames Dur anC, dar tot violena !i tot ar itrariul sunt acum la putere, nlocuind le%eaA -izera ilul sta a vrut s'mi mpr!tie ne%rii dezro ii !i i'a mpr!tiatA A vrut s se rz une !i s'mi distru% plantaia, !i iat c mi'a prefcut'o n ruineA 5 (ames, zise /alter #tannard, putea s fie mult mai ru. ,nde!te'te c nimeni dintre noi nu !i'a pierdut viaa aprnd +astle'Eouse. #oia ta, fiica ta sau fiica mea ar fi putut cdea n minile rufctorilor, nu s fie la adpost cum sunt acum. 5 Ai dreptate, #tannardA "umnezeu fie ludatA +eea ce s'a fcut din ordinul lui Fexar nu va rmne nepedepsit, !i voi !ti s fac dreptate pentru sn%ele vrsatA 5 6oate, interveni atunci ;dLard +arrol, c doamna Dur anC, Alice, "H !i ?erma) nu tre uiau s prseasc re!edina< 2tiu c eram la mare anan%)ie atunciA...Fotu!i, acum a! prefera s le !tiu aiciA

01>70

5 6lec, c)iar nainte de a se face ziu, dup ele, rspunse (ames Dur anC. 6ro a il c sunt foarte tul urate, !i tre uie s le lini!tesc. =oi vedea atunci dac este cazul s le aduc napoi la +astle'Eouse, sau s le mai las cteva zile la #tnca +edrilorA 5 "a, ncuviin domnul #tannard, nu tre uie s ne pripim. 6oate c nc nu s'a terminat totul, !i, atta vreme ct (acCsonville va fi n stpnirea lui Fexar, avem de ce s ne temem. 5 Focmai de aceea voi aciona cu pruden, continu (ames Dur anC. 6errH, ai %ri& s pre%te!ti o arc cu puin nainte de ivirea zorilor. $n om va fi suficient ca s urcm... $n ipt plin de durere, un apel disperat l ntrerupse dintr'o dat. Riptul venea dinspre peluza din faa locuinei. Aproape numaidect fu urmat de aceste cuvinte@ 5 FatA...FatA 5 ,lasul fiicei meleA stri% domnul #tannard. 5 A)A +ine !tie ce nenorocire s'a mai ntmplatA exclam (ames Dur anC. 2i, dnd u!a de perete, se npustir amndoi afar. "omni!oara Alice era acolo, la civa pa!i, ln% doamna Dur anC ce zcea pe &os. *ici "H, nici ?erma) nu erau cu ele. 5 +opilul meuA ip (ames Dur anC. Auzindu'i vocea, doamna Dur anC se ridic. *u putu s vor easc, ntinse raele spre fluviu. 5 RpiteA... RpiteA... 5 "aA... "e FexarA spuse Alice. Apoi se pr u!i la picioarele doamnei Dur anC. XII

01>80

URMTOARELE ASE ZILE Atunci cnd doamna Dur anC !i domni!oara Alice o porniser prin tunelul ce ducea la ,olful -arino, pe malul lui #aint'(o)n, ?erma) mer%ea n faa lor. Aceasta o inea de mn pe micu, iar n cealalt avea un felinar a crui sla licrire le lumina drumul. A&uns la captul tunelului, ?erma) o ru%ase pe doamna Dur anC s a!tepte. =oia s se convin% c am arcaiunea !i cei doi ne%ri ce tre uiau s le duc la #tnca +edrilor se aflau la locul de ntlnire. "up ce desc)isese u!a de la captul tunelului, naintase spre fluviu. # fi trecut un minut, nu mai mult de un minut, de cnd doamna Dur anC !i domni!oara Alice pndeau ntoarcerea lui ?erma) !i, deodat, tnra !i ddu seama c micua "H nu mai era ln% ele. 5 "HA... "HA stri% doamna Dur anC, cu riscul de a trda prezena lor acolo. +opila nu rspunse. 4 i!nuit s o urmeze ntotdeauna pe ?erma), ie!ise din tunel, n partea dinspre %olf, fr ca mama ei s o serve. "eodat, se auzir ni!te %emete. 6resimind o nou prime&die, fr s se ntre e dac nu cumva le amenina c)iar pe ele, doamna Dur anC !i domni!oara Alice se npustir afar, aler%nd spre malul fluviului, !i a&unser acolo doar ct s vad o am arcaiune ndeprtndu'se n ntuneric. 5 Aici... aiciA ; FexarA stri% ?erma). 5 FexarA FexarA ip, la rndul ei, domni!oara Alice. 2i, ntinznd mna, l art pe spaniol, luminat de flcrile incendiului de la +amdless'DaH, n

01>90

picioare, n spatele am arcaiunii ce nu ntrzie s se mistuie n noapte. "up care se a!ternu lini!tea. +ei doi ne%ri, n&un%)iai, zceau pe pmnt. Atunci, nne unit, urmat de Alice care nu reu!i s o opreasc, mama se repezi spre mal, c)emndu' !i fiica. #tri%tele sale nu primir nici un rspuns. Am arcaiunea dispruse, fie c ezna o ascundea privirilor, fie c traversa fluviul ca s acosteze n cine !tie ce punct de pe malul stn%. +utarea se prelun%i inutil vreme de un ceas. n cele din urm, a&uns la captul puterilor, doamna Dur anC se pr u!i pe mal. "nd dovad de o extraordinar ener%ie, domni!oara Alice reu!i s o ridice pe nenorocita mam, s o spri&ine !i aproape c o cra sin%ur. "eparte, n direcia lui +astle' Eouse, rsunau mpu!cturile !i, uneori, se auzeau rcnetele nspimnttoare ale andei dezlnuite. 2i, totu!i, tre uiau s se ntoarc acoloA Fre uiau s intre n locuin prin tunel !i s reu!easc s desc)id u!a ce ddea spre scara din su sol. 4dat a&unse acolo, avea s iz uteasc domni!oara Alice s se fac auzit< Fnra o tr%ea dup ea pe doamna Dur anC care nu mai era con!tient de ceea ce fcea. ntorcndu'se de'a lun%ul rului, fur nevoite s se opreasc de nenumrate ori. n orice clip puteau cdea n mna uneia dintre cetele ce devastau plantaia. Ar fi fost mai ine s a!tepte ivirea zorilor< "ar, pe mal, n pustietatea aceea, cum s'i asi%ure doamnei Dur anC n%ri&irile de care avea nevoie n starea n care se afla< A!a c domni!oara Alice se )otr s rz easc cu orice pre pn la +astle' Eouse. 2i, totu!i, cum meandrele fluviului fceau

01BK0

drumul mai lun%, se %ndi c era mai ine s o ia direct peste cmp, cluzindu'se dup lumina coli elor n flcri. +eea ce !i fcu !i, astfel, a&unse n apropierea locuinei. Acolo doamna Dur anC se pr u!i, fr s fie n stare s mai fac vreo mi!care, n vreme ce domni!oara Alice ns!i se simea att de sleita, nct de'a ia se mai inea pe picioare. .n momentul acela, deta!amentul de miliie, urmat de )oarda de &efuitori, dup ce renunase la asalt, era de&a departe de incint. *u se mai auzea nici un stri%t, nici n exterior, nici n interior. "omni!oara Alice crezu c asediatorii, dup ce cuceriser +astle'Eouse, plecaser fr s mai lase acolo pe nici unul dintre aprtorii acestuia. Atunci, cuprinsa de %roaza, se pr u!i la rndul ei, sfr!ita, scond un ultim %eamt, ca o ultim c)emare n a&utor. Auzind'o, (ames Dur anC !i prietenii lui se npustir afar. Acum aflaser tot ce se petrecuse n ,olful -arino. +e mai conta c andiii se retrseser< +e mai conta c nu mai aveau de ce s se team c vor cdea n minile lor< 3i se ntmplase o nenorocire n%rozitoare. -icua "H era n puterea lui FexarA Mat ceea ce povesti domni!oara Alice n fraze ntretiate de suspine. Mat ce auzi doamna Dur anC care !i revenise n simiri !i acum pln%ea n )o)ote. Mat ceea ce aflar (ames Dur anC, #tannard, +arrol, 6errH !i cei civa tovar!i ai lor. #rmanul copil rpit, dus cine !tie unde, n minile celui mai crud du!man al tatlui eiA +e nenorocire mai mare s'ar fi putut ntmpla< ;ra, oare, posi il ca viitorul s aduc dureri !i mai mari familiei acestea<

01B10

;rau cu toii zdro ii de aceast lovitur. "up ce o duser pe doamna Dur anC n camera ei !i o a!ezar n pat, domni!oara Alice rmase ln% ea. (os, n )ol, (ames Dur anC ncerca s se concentreze asupra a ceea ce era de fcut pentru a o re%si pe "H, pentru a o smul%e, mpreun cu ?erma), din minile lui Fexar. "a, nu exista nici o ndoial n aceast privina, credincioasa metisa va face totul s o apere pe copil pn la moarteA "ar, prizoniera unui ticlos mnat de o ur personal, nu avea s plteasc cu viaa denunurile mpotriva lui< Atunci, (ames Dur anC se simi vinovat c'!i o li%ase soia s prseasc locuina, c'i pre%tise o evadare care se terminase att de nefericit. "oar ntmplarea fcuse ca Fexar s se afle n ,olful -arino< Dineneles c nu. Fexar, ntr'un fel sau altul, !tia de existena tunelului. !i spuse c aprtorii lui +amdless'DaH vor ncerca, poate, s scape pe acolo, atunci cnd nu vor mai putea ine piept asediatorilor. 2i, dup ce !i condusese trupa pe malul drept al fluviului, dup ce forase palisada ce mpre&muia incinta, dup ce i silise pe (ames Dur anC !i pe ai si s se refu%ieze n spatele zidurilor lui +astle'Eouse, fr ndoial c venise s stea la pnd n apropierea ,olfului -arino, mpreun cu civa dintre complicii lui. Acolo i atacaser prin surprindere pe cei doi ne%ri ce pzeau am arcaiunea, i n&un%)iaser pe cei doi nenorocii ale cror stri%te nu putuser fi auzite n tumultul asaltului. Apoi spaniolul nu avusese altceva de fcut dect s a!tepte s apar ?erma), !i, puin dup ea, micua "H. =zndu'le sin%ure, se %ndise c nici doamna Dur anC, nici soul ei, nici prietenii lor nu se )otrser nc s fu% din +astle'Eouse.

01B10

A!adar, tre uia s se mulumeasc doar cu prada aceasta, drept care le n!fcase pe feti !i pe metis, ducndu'le n cine !tie ce rlo% ne!tiut, unde va fi imposi il s fie %site. 2i, de fapt, ce lovitur mai cumplit ar fi putut da ticlosul acesta familiei Dur anC< *ici dac le'ar fi smuls inima, tatl !i mama micuei "H nu ar fi suferit mai multA #upravieuitorii de la +amdless'DaH avur parte de o noapte de co!mar. *u tre uiau, oare, s se team, ntre altele, c asediatorii au de %nd s se ntoarc, mai numero!i !i mai ine narmai, ca s'i fac pe aprtorii de la +astle'Eouse s se predea< "in fericire, lucrul acesta nu se ntmpl. Rsri soarele, fr ca (ames Dur anC !i tovar!i si s fi fost pu!i n stare de alert de un nou atac. 2i totu!i, ct de util ar fi fost pentru ei s !tie din ce cauz fuseser trase cele trei lovituri de tun din a&un !i de ce se retrseser asediatorii, atunci cnd cu un ultim efort 5 un efort de doar un ceas 5 ar fi cucerit +astle'Eouse. 6uteau, oare, spera c acest apel era le%at de cine !tie ce mi!care a federalilor la %urile lui #aint'(o)n< =asele comandorului "upont erau oare stpne pe (acCsonville< *imic n'ar fi fost mai de dorit, n interesul lui (ames Dur anC !i alor si. Ar fi putut pomi n deplin si%uran n cutarea micuei "H !i a lui ?erma), fr s precupeeasc nici un efort, !i s'1 atace direct pe Fexar, dac spaniolul nu cumva tuse de&a n retra%ere, mpreun cu partizanii si, urmrindu'1 ca insti%ator al atacului de la +amdless'DaH, !i, mai ales, ca autor al du lei rpiri a metisei !i a copilului. "e data asta, nu mai putea fi vor a de nici un ali i de natura celui invocat de spaniol la nceputul acestei pove!ti, atunci cnd compruse n faa

01B:0

ma%istratului din #aint'Au%ustine. "ac Fexar nu se afla n fruntea acelei ande de rufctori ce invadase +amdless'DaH 5 ceea ce mesa%erul dom' nului EarveH nu i putuse confirma lui (ames Dur anC 5, ultimul stri%t al lui ?erma) artase ct se poate de clar c participase direct la rpire. 2i, de altfel, nu'1 recunoscuse domni!oara Alice n momentul n care am arcaiunea n care se afla se ndeprta de rm< "aA (ustiia federal va !ti cum s'1 fac pe acest ticlos s mrturiseasc n ce loc !i dusese victimele !i s'1 pedepseasc pentru crimele pe care nu le mai putea ne%a. "in nefericire, nimic nu veni s confirme ipotezele lui (ames Dur anC cu privire la sosirea flotilei nordiste n apele fluviului #aint'(o)n. 3a data aceea, : martie, nici o nav nu prsise nc ,olful #aint'-arH. +eea ce avea s fie demonstrat ct se poate de limpede de informaiile culese c)iar n aceea!i zi de unul dintre su administratori, de pe malul cellalt al fluviului. *ici un astiment nu se artase nc n dreptul farului 6a lo. Aciunile federalilor se limitaser la ocuparea localitii Fernandina !i a fortului +linc). #e prea c flota comandorului "upont nu voia s nainteze dect cu maxim circumspecie pn n centrul Floridei. +t prive!te (acCsonville, partidul rzvrtiilor continua s fie stpn pe situaie. "up incursiunea de la +amdless'DaH, spaniolul reapruse n ora!. ncepuse s or%anizeze rezistena, n eventualitatea n care canonierele lui #tevens vor ncerca s treac de %urile fluviului. Fr ndoial c, n a&un, se ntorsese n ora! cu anda lui de &efuitori, din pricina unei alarme false. 3a urma urmei, Fexar nu se rz unase

01B>0

destul, acum c plantaia era devastat, atelierele distruse de incendiu, ne%rii rspndii prin pdurile din district, coli ele lor prefcute n scrum !i, n sfr!it, micua "H rpit, disprut fr urm< (ames Dur anC o cut zadarnic c)iar n acea diminea, mpreun cu /alter #tannard, urcnd pe malul drept al fluviului. ;xplorar fr nici un rezultat cele mai mrunte %olfuri, cutnd un indiciu al traseului urmat de am arcaiune. Aceast cutare era, totu!i, incomplet, cci tre uiau s cerceteze, cu aceea!i minuiozitate, !i malul stn%. "ar, n acel moment, era posi il< *u era mai ine s a!tepte pn cnd Fexar !i partizanii si vor fi pu!i cu otul pe la e de sosirea federalilor< *u ar fi fost o impruden s i lase sin%uri pe doamna Dur anC, n starea n care se afla, pe domni!oara Alice, care nu putea s o prseasc, pe ;dLard +arrol, intuit la pat pentru cteva zile, cnd o ntoarcere a asediatorilor era nc posi il< 2i, ceea ce era nc !i mai n%rozitor, (ames Dur anC nici nu se putea %ndi s depun pln%ere mpotriva lui Fexar, nici pentru devastarea dome' niului su, nici pentru rpirea lui ?erma) !i a fetiei. #in%urul ma%istrat cruia i s'ar fi putut adresa era c)iar autorul acestor crime. Fre uia, a!adar, s a!tepte pn cnd &ustiia avea s'!i reintre n drepturi la (acCsonville. 5 (ames, spuse domnul #tannard, c)iar dac pericolele ce i amenin copilul sunt cumplite, cel puin ?erma) e cu ea, !i te poi izui pe devota' mentul ei pn... 5 6n la moarte... fieA rspunse (ames Dur anC. 2i cnd ?erma) va fi moart<...

01BB0

5 Ascult'm, dra%ul meu (ames, continu domnul #tannard. "ac ne %ndim ine, nu e n interesul lui Fexar s a&un% pn aici.S nc nu a plecat din (acCsonville, !i, ct vreme va rmne n ora!, cred c victimele lui nu tre uie s se team de un act de violen din partea lui. +opilul tu nu poate fi oare o %aranie, un zlo% mpotriva represaliilor la care tre uie s se a!tepte, nu numai din partea ta, ci, de asemenea, !i din partea &ustiiei federale, pentru c a dat &os autoritile din (acCsonville !i a devastat plantaia unui nordist< ;vident. A!a c interesul lui este s le crue, !i e mai ine s a!teptm pn cnd "upont !i #)erman vor cuceri ora!ul !i doar atunci s acionm mpotriva luiA 5 "ar cnd se va ntmpl asta< stri% (ames Dur anC. 5 -ine... astzi, poate< i repet, "H este salvarea lui Fexar. "e aceea a !i rpit'o, !tiind, totodat, c i va frn%e inima, srmanul meu (ames. Astfel raiona domnul #tannard, !i existau motive serioase ca raionamentul lui s fie corect. =a reu!i s l convin% pe (ames Dur anC< *u, fr ndoial. # i insufle puin speran< *ici att. ;ra imposi il. "ar (ames Dur anC nelese c, n faa soiei lui, tre uia s'!i impun s vor easc la fel cum i vor ise /alter #tannard. Altfel, doamna Dur anC nu va putea supravieui !i acestei ultime lovituri. A!a c atunci cnd se ntoarse n cas, susinu cu ardoare aceste ar%umente pe care, n sinea lui, le respin%ea. .n vremea asta, 6errH !i su administratorii merser s vad ce se ntmplase cu plantaia. ;ra un spectacol sf!ietor. +)iar !i 6H%malion care i nsoea se art adnc impresionat. Acest Oom li erP

01B80

nu se crezuse o li%at s'i urmeze pe sclavii dezro ii alun%ai de Fexar. 3i ertatea de a se duce s doarm n pdure, s sufere de foame !i de fri% i se pruse excesiv. A!a c preferase s rmn la +astle'Eouse, c)iar dac ar fi tre uit, ca !i ?erma), s'!i rup actul de dezro ire pentru a'!i cuceri dreptul de a locui acolo. 5 =ezi, 6H%A i repeta domnul 6errH. 6lantaia e devastat, atelierele sunt distruse. Mat ce ne'a costat li ertatea celor de culoarea taA 5 "omnule 6errH, rspunse 6H%malion, nu e vina mea... 5 Da e vina taA "ac tu !i cei ca tine nu i'ai fi aplaudat pe toi oratorii ce tunau mpotriva sclaviei, dac ai fi protestat mpotriva ideilor nordiste, dac ai fi pus mna pe arme pentru a respin%e trupele federale, domnul Dur anC nu s'ar fi %ndit niciodat s v dezro easc, !i +amdless'DaH ar fi fost cruat de acest dezastruA 5 +e pot s mai fac acum, repeta, dezolat, 6H%, ce pot s mai fac, domnule 6errH< 5 4 s'i spun eu, 6H%, ce s faci, dac mai exist n tine cea mai mic frm de sentiment al dreptiiA ;!ti li er, nu'i a!a< 5 A!a se pareA 5 n consecin, e!ti propriul tu stpn< 5 Fr ndoialA 5 2i, dac e!ti propriul tu stpn, nimic nu te mpiedic s dispui de tine cum i place< 5 *imic, domnule 6errH. 5 ;i, ine, 6H%, dac a! fi n locul tu, n'a! mai !ovi nici o clip. -'a! duce pe plantaia vecin !i i'a! propune proprietarului s m cumpere din nou ca sclav, iar preul vnzrii mele l'a! aduce fostului

01B70

meu stpn ca s'1 desp%u esc de pierderea ce i' am fcut'o, lsndu'1 s m dezro easc. Administratorul vor ea, oare, serios< *u'i puteai da seama, cci onora ilul persona& era n stare s at cmpii n fel !i c)ip, atunci cnd a&un%ea la ideea lui fix. n orice caz, ietul 6H%malion, derutat, pus la %rea ncercare, nucit, nu !tiu ce s'i rspund. Fotu!i, nu exista nici cea mai mic ndoial, actul de %enerozitate svr!it de (ames Dur anC adusese numai nenorociri, provocnd distru%erea plantaiei. "ezastrul material, se vedea destul de limpede, se urca la o cifr considera il. "in coli e nu mai rmsese nimic, fuseser arse din temelii, dup ce, mai nti, fuseser prdate de &efuitori. 6e locurile &oa%relor de c)erestea se nlau acum mormane de cenu! din care nc se mai ridicau fuioare de fum cenu!iu. 6e locurile unde fuseser ma%aziile n care se pstrau ucile de lemn de&a fasonate, pe locurile unde fuseser atelierele n care se aflau aparatele pentru scrmnatul um acului, presele )idraulice ce serveau la strn%erea acestuia n aloturi, ma!inile pentru prelucrarea trestiei de za)r, rmseser doar ni!te ziduri nne%rite, %ata s se pr u!easc, doar ni!te %rmezi de crmizi nro!ite de flcri acolo unde fusese co!ul uzinei. Apoi, plantaiile de cafea, orezriile, %rdinile de le%ume, arcurile pentru animalele domestice erau complet devastate, de parc o mulime de fiare sl atice ar fi culcat totul la pmnt mai multe ceasuri la rnd. n faa acestei priveli!ti &alnice, domnul 6errH nu'!i mai putea stpni indi%narea. !i descarc furia n cuvinte %rele, pline de ameninri. 6H%malion nu se simea deloc n apele lui, vznd

01B80

ct de crunt se uita administratorul la el. A!a c se %r i s'!i ia rmas un, ndreptndu'se spre +astle' Eouse, Oca s c)i zuiasc n voie la propunerea administratorului de a se vindeP. 2i, fr ndoial, nu' i a&unse o zi ntrea% pentru a tra%e o concluzie, cci nici la cderea serii nu luase nc o )otrre. .n vremea asta, civa sclavi se ntorseser c)iar n acea zi, pe furi!, la +amdless'DaH. = putei nc)ipui &alea lor cnd nu mai %sir nici o coli ntrea%A (ames Dur anC ddu imediat dispoziii s fie a&utai. 4 parte dintre ei puteau fi adpostii n incint, n dependinele ce scpaser neatinse de incendiu. -ai nti, ns, fur pu!i s'i nmormnteze pe tovar!ii lor ce'!i dduser viaa aprnd +astle' Eouse !i s n%roape cadavrele nvlitorilor uci!i n timpul atacului, rniii fiind luai de camarazii lor. 3a fel se ntmpl !i cu cei doi srmani ne%ri n&un%)iai atunci cnd Fexar !i complicii lui i atacaser prin surprindere n apropiere de micul %olf -arino. 4dat luate aceste msuri, (ames Dur anC nc nu se putea %ndi la refacerea domeniului. Fre uia s a!tepte rezolvarea conflictului dintre *ord !i #ud pe teritoriul Floridei. Alte %ri&i, mult mai mari, l frmntau zi !i noapte. Fcea tot ceea ce i sttea n puteri s dea de urma fetiei sale. Apoi, sntatea doamnei Dur anC era foarte ameninat. "e!i domni!oara Alice nu se dezlipea nici o clip de ea !i o n%ri&ea ca o adevrat fiic, avea nevoie de un doctor. 3a (acCsonville exista un medic care se ucura de toat ncrederea familiei Dur anC. Acesta sosi ntr'un suflet la +amdless'DaH, de ndat ce trirni'ser dup el. 6rescrise cteva medicamente. "ar putea avea tratamentul vreun efect, atta vreme ct micua "H

01B90

era departe< A!a c, lsndu'1 pe ;dLard +arrol care mai tre uia s rmn cteva zile n camer, (ames Dur anC !i /alter #tannard se duceau n fiecare zi s cerceteze cele dou maluri ale fluviului. #cotoceau insuliele de pe #aint'(o)n, i ntre au pe localnici, se informau n cele mai mici ctune din district, promiteau ani, muli ani, celor ce le vor furniza cel mai mic indiciu... ;forturile lor rmneau infructuoase. "ar cine ar fi putut s le spun c spaniolul se retrsese n rlo%ul su din ,olful *e%ru< *imeni nu !tia acest lucru. 2i, de altfel, pentru a'!i ascunde ct mai ine victimele !i a n%reuna toate cercetrile, nu le dusese, oare, Fexar ct mai sus pe firul apei< *u era teritoriul destul de ntins, nu existau suficiente ascunzi!uri n inima codrilor din centru, n mi&locul imenselor mla!tini din sudul Floridei, n zona acelor inaccesi ile ;ver%lades, unde Fexar !i putea ascunde cele doua victime n a!a fel nct s nu se poat a&un%e cu nici un c)ip pn la ele< .n acela!i timp, doctorul care venea la +amdless' DaH l inea zilnic la curent pe (ames Dur anC cu tot ceea ce se ntmpla la (acCsonville !i n nordul districtului "uval. Federalii nu fcuser, nc, nici o nou mi!care pe teritoriul Floridei, asta era mai presus de orice ndoial. 6rimiser oare instruciuni speciale de la /as)in%ton, instruciuni ce le ordonau s se opreasc la frontier, fr s ncerce s treac dincolo de ea< 4 asemenea atitudine ar fi fost dezastruoas pentru interesele unioni!tilor sta ilii pe teritoriile din #ud !i n mod special pentru (ames Dur anC, ale crui ultime aciuni l puseser ntr'o situaie att de delicat fa de autoritile

018K0

confederate. 4ricum, escadra comandorului "upont se afla nc n estuarul #aint'-arH, !i, dac oamenii lui Fexar fuseser c)emai de cele trei lovituri de tun n seara zilei de 1 martie, cauza era o alarm fals 5 eroare %raie creia +astle'Gouse scpase de &af !i de distru%ere. .n ceea ce l prive!te pe spaniol, nu se %ndea, oare, acesta s atace din nou, de vreme ce (ames Dur anC i scpase, iar planurile sale de rz unare nu fuseser duse pn la capt< 4 ipotez puin pro a il. Mn clipa de fa, desi%ur, se declara mulumit de ceea ce reu!ise. "e altfel, civa ceteni destoinici nu se sfiiser s'!i manifeste att dezapro area n le%tur cu cele petrecute la +amdless'DaH, ct !i dispreul pentru cpetenia rsculailor din (acCsonville, de!i prerea lor nu prea s l preocupe pe Fexar. #paniolul !i partidul lui radical erau mai stpni ca oricnd pe districtul "uval. Foi cei din &urul lui, oameni fr nici un "umnezeu, aventurieri fr scrupule, !i fceau de cap pretutindeni. 4 ineau numai ntr'un c)ef, !i, de cele mai multe ori, petrecerile lor de%enerau n or%ii. ,l%ia a&un%ea pn pe plantaie, iar cerul se umplea de strlucirea felinarelor din ora!ul luminat ca de sr toare, de puteai crede c s'a produs un nou incendiu. +etenii moderai, redu!i la tcere, tre uiau s se supun acestei fraciuni susinute de clasa de &os din district. .ntr'un cuvnt, pasivitatea momentan a armatei federale se dovedea extrem de util pentru noile autoriti din re%iune. Acestea profitau de situaie, lansnd zvonul c nordi!tii nu vor trece frontiera, c primiser ordinul s se retra% n ,eor%ia !i +arolina, c peninsula Florida nu va fi ocu'

01810

pat de trupele nordiste, c, n calitate de for colonial spaniol, Florida era exceptat de la tratamentul aplicat celorlalte state sudiste !i a!a mai departe. A!a c partizanii violenei erau privii, mai de%ra , cu simpatie. +eea ce se putea constata ntr'o mulime de locuri, dar mai cu seam n partea septentrional a statului, n partea dinspre frontiera cu ,eor%ia, unde proprietarii de plantaii, n cea mai mare parte ori%inari din *ord, fur atacai, iar sclavii lor pu!i pe fu%, &oa%rele !i atelierele lor distruse de incendii, cldirile devastate de trupele confederate, a!a cum se ntmplase !i la +amdless'DaH. #e prea, totu!i, c, cel puin n momentul de fa, cei de pe plantaie nu aveau de ce s se team de un nou atac. "ar, cu ct ner dare a!tepta (ames Dur anC sosirea trupelor federaleA n situaia actual nu se putea ncerca nici o aciune direct mpotriva lui Fexar, nici s fie urmrit in&ustiie pentru fapte ce de data asta nu mai puteau fi t%duite, nici s fie o li%at s declare n ce. loc le inea ostatice pe micua "H !i pe ?erma). 6rin ce c)inuri suflete!ti treceau (ames Dur anC !i ai si, vznd ct de mult se prelun%ea aceast ntrziereA *u puteau crede, totu!i, c federalii aveau de %nd s rmn la frontier. n ultima lui scrisoare, ,il ert scria ne%ru pe al c o iectul ofensivei comandorului "upont !i a lui #)erman era statul Florida. Frimisese oare, ntre timp, %uvernul federal ordine contrare escadrei ce a!tepta n ,olful ;disto, nainte de a pomi n lar%< Fusese silit armata $niunii s se opreasc din drumul su spre #ud din cauza unui succes al trupelor confederate, n =ir%inia sau +arolina< +t nelini!te, ct tensiune pentru familia aceasta att de ncercat de la

01810

nceputul rz oiuluiA 3a cte catastrofe se mai putea nc a!teptaA #e scurser astfel cinci zile de la atacarea plantaiei. *ici o veste despre mi!crile trupelor federale. *ici o veste despre "H !i ?erma), de!i (o)n Dur anC fcea tot ceea ce era omene!te posi il s dea de urma lor, de!i nu trecea o zi care s nu nsemne un nou efort n aceast direcieA #osi !i ziua de 9 martie. ;dLard +arrol era complet vindecat. 6utea s participe la demersurile ntreprinse de prietenii si. "oamna Dur anC era n aceea!i stare. Ai fi zis c sn%ele i se scur%e o dat cu lacrimile. "elira, !i c)ema fetia cu o voce sf!ietoare, voia s aler%e n cutarea ei. +rizele acestea erau urmate de sincope ce'i puneau viaa n pericolA "e cte ori nu se temu domni!oara Alice c nefericita mam va muri n raele eiA 4 sin%ur !tire de pe front sosi la (acCsonville, n dimineaa zilei de 9 martie. "ar, din nefericire, era de natur s ncura&eze forele separatiste. +onform acestei !tiri, %eneralul confederat =an "om respinsese trupele lui +urtis, pe 8 martie, n tlia de la Dentonville, n ArCansas, dup care i o li%ase pe federali s at n retra%ere. "e fapt, era vor a de un simplu zvon. Mn realitate, fusese doar o scurt lupt cu arier%arda unui mic deta!ament nordist, iar trupele confederate aveau s plteasc scump acest succes, cteva zile mai trziu, prin nfrn%erea de la 6ea'Rid%e. 2i, totu!i, sudi!tii devenir !i mai insoleni. 3a (acCsonville, aceast aciune fr importan fu sr torit ca un e!ec total al armatei federale. Alte c)efuri, alte or%ii, cu un rsunet att de dureros la +amdless'DaH.

018:0

Acestea erau faptele ce i fur aduse la cuno!tin lui (ames Dur anC, atunci cnd acesta se ntoarse, pe la orele !ase seara, din cutrile ntreprinse pe malul stn% al fluviului. $n localnic din districtul 6utnam credea c a dat peste ni!te urme ale rpitorilor n interiorul uneia dintre insuliele de pe #aint'(o)n, la cteva mile mai sus de ,olful *e%ru. 4mului acesta i se pruse, n noaptea precedent, c auzise o c)emare disperat n a&utor !i venise s'i dea de !tire lui (ames Dur anC. -ai mult, indianul #Nuam o, omul de ncredere al lui Fexar, fusese vzut n mpre&urimi, cu canoea lui. ;ra n afar de orice ndoial c indianul se aflase n acea zon, !i detaliul acesta avea s fie confirmat de un pasa%er de pe #)annon, care, ntorcndu'se de la #aint'Au%ustine, de arcase c)iar n ziua aceea n micul port din +amdless'DaH. 3ui (ames Dur anC nu'i tre uia mai mult ca s se lanseze pe aceast pist. mpreun cu ;dLard +arrol, nsoii de doi ne%ri, se aruncar ntr'o arc !i o pornir n susul rului. "up ce a&unser rapid pe insula indicat, o scotocir amnunit, cercetnd !i cteva ca ane de pescuit ce nu preau s fi fost locuite n ultimul timp. Mn desi!urile aproape impenetra ile din interior, nici o urm de fiine omene!ti. 6e mal, nici un semn care s arate c ar fi acostat vreo arc. *u'1 zrir pe #Nuam o nicieri9 dac venise s dea trcoale pe acea insuli, era aproape si%ur c nu de arcase. ;xpediia aceasta rmase, a!adar, fr rezultat, ca attea altele. #e vzur nevoii s se ntoarc pe plantaie, cu certitudinea de a fi cercetat, !i de data asta, o pist fals.

018>0

4r, n seara aceea, (ames Dur anC, /alter #tannard !i ;dLard +arrol, adunai n )ol, discutau despre aceast cutare inutil. 6e la nou, dup ce o lsase pe doamna Dur anC mai de%ra aipit dect adormit, n camera ei, domni!oara Alice veni s li se alture !i afl c nici aceast ultim tentativ nu dduse vreun rezultat. *oaptea avea s fie destul de ntunecoas. 3una, n primul ptrar, dispruse de&a dincolo de linia orizontului. 4 lini!te adnc nvluia +astle'Eouse, plantaia, ntrea%a al ie a fluviului. +ei civa ne%ri retra!i n dependine adormiser. Fcerea era tul urat din cnd n cnd de stri%te ndeprtate, sau de exploziile flcrilor de artificii aprinse n (acCsonville, unde se sr torea, cu mare tam'tam, succesul confederailor. "e fiecare dat cnd aceste z%omote a&un%eau pn n )ol, familia Dur anC primea o nou lovitur. 5 Ar tre ui, totu!i, s aflm ce s'a ntmplat, spuse ;dLard +arrol, ca s ne convin%em c, ntr'adevr, federalii au renunat la planurile lor n le%tur cu FloridaA 5 "aA Ar tre uiA l apro domnul #tannard. *u putem tri n aceast nesi%uranA 5 ;i, ine, zise (ames Dur anC, mine m voi duce la Fernandina, !i, acolo, m voi informa. .n acel moment, se auzi o taie u!oar n u!a principal, n partea dinspre aleea ce ducea spre fluviul #aint'(o)n. "omni!oara Alice scoase un ipt !i se repezi spre u!. (ames Dur anC ncerc zadarnic s o opreasc. 2i, cum nu rspunseser nc, se auzi, mult mai deslu!it, un nou ciocnit.

018B0

XIII VREME DE CTEVA CEASURI (ames Dur anC nainta spre u!. *u a!tepta pe nimeni. #e putea s'i vin vreo veste proaspt de la (acCsonville, adus de (o)n Druce din partea corespondentului su, domnul EarveHA #e auzi o a treia taie, plin de ner dare. 5 +ine este acolo< ntre (ames Dur anC. 5 ;uA i se rspunse. 5 ,il ertA stri% domni!oara Alice. 2i nu se n!elase. ,il ert la +amdless'DaHA ,il ert sosea printre ai sXi, fericit sX stea cteva ceasuri cu ei, fr s !tie, ineneles, de nenorocirile ce se a tuser asupra lorA .ntr'o clip, tnrul locotenent era n raele tatlui su, n timp ce nsoitorul lui nc)idea u!a cu %ri&, dup ce aruncase o ultima privire afar. ;ra -ars, soul lui ?erma), credinciosul marinar al tnrului ,il ert Dur anC. "up ce !i m ri!a tatl, ,il ert se ntoarse. Apoi, zrind'o pe domni!oara Alice, i lu mna ntr'o irezisti il pornire de tandree. 5 -amaA stri%. $nde este mama mea< Am auzit c e pe moarteA 5 2tii, a!adar, fiuleA zise (ames Dur anC. 5 2tiu tot, plantaia devastata de andiii din (acCsonville, atacul de la +astle'Eouse, mama mea... moarta, poateA...

01880

"esi%ur, prezena tnrului ntr'un loc n care existau attea riscuri avea o explicaie. Mat ce se ntmplaseA .nc din a&un, mai multe canoniere din escadra comandorului "upont trecuser dincolo de %urile lui #aint'(o)n. "up ce ncepuser s urce pe firul apei, fuseser nevoite s se opreasc la patru mile mai sus de (acCsonville. +teva ore mai trziu, un om, care declar c este unul dintre paznicii farului din 6a lo, urc la ordul canonierei lui #tevens, pe care ,il ert era secund. 4mul acesta i povesti tot ceea ce se ntmplase la (acCsonville, ca !i tot ceea ce se petrecuse la +amdless'DaH, atacarea plantaiei, alun%area ne%rilor, situaia disperat a doamnei Dur anC. = putei da seama ce simea ,il ert, ascultnd povestea acestor cumplite evenimenteA Atunci, fu cuprins de dorina de nestvilit de a'!i vedea mama. +u acordul comandantului #tevens, prsi flotila la ordul uneia dintre acele rci u!oare numite %i%s. nsoit de credinciosul su -ars, se strecur neo servat la adpostul ntunericului 5 cel puin a!a credea 5 !i co or pe uscat la o &umtate de mil mai sus de +amdless'DaH, evitnd s de arce n micul port ce ar fi putut fi suprave%)eat. "ar, ceea ce nu !tia, ceea ce nu avea cum s !tie, era c picase ntr'o capcan ntinsa de Fexar. #paniolul voise s o in cu orice pre acea pro ceruta de ma%istraii de la +urtea de (ustiie, pro a c (ames Dur anC purta o coresponden cu inamicul. A!a c, pentru a'1 aduce pe tnrul locotenent la +amdless'DaH, l pusese pe unul dintre paznicii farului de la 6a lo care'i era credincios s se duc s'i povesteasc lui ,il ert o parte din ceea ce

01870

se ntmplase pe plantaie !i, n mod special, s'1 informeze n le%tur cu starea sntii mamei sale. Fnrul locotenent, plecat n mpre&urrile menionate, fusese spionat n timp ce urca de'a lun%ul fluviului. Fotu!i, furi!ndu'se prin stuful de ln% mal, reu!ise, fr s !i dea seama, s'i fac pe oamenii spaniolului, nsrcinai s pun mna pe el, s'i piard urma. "ar c)iar dac nu'1 vzuser de arcnd, iscoadele mai nd&duiau nc s'1 captureze la ntoarcere, pentru c toat aceast zon a fluviului se afla su suprave%)erea lor. 5 -ama... -ama meaA zise, din nou, ,il ert. $nde e< 5 Mat'm, fiuleA rspunse doamna Dur anC. Apruse pe palierul scrii din )ol, co ornd apoi ncet, inndu'se de alustrad !i lsndu'se s cad pe un divan, n vreme ce ,il ert o acoperea cu srutri. Aipit cum era, olnava auzise ciocnituri n u!a de ia +astle'Eouse. Recunoscnd vocea fiului ei, %sise destul putere s se ridice !i s ias n ntmpinarea lui ,il ert, ca s vin s pln% mpreun cu el !i toi ai ei. Fnrul o strnse n rae. 5 -amA... -amA spuse el. +e ine mi pare c te vdA +e olnav e!tiA "ar, vei vedeaA Fe vom vindecaA 4 s fim din nou mpreun... n curndA Fe vei face iar sntoasA # nu'i faci %ri&i n privina mea, mamA *imeni nu va !ti c -ars !i cu mine am venit aiciA 2i tot vor ind, ,il ert, care !i vedea mama pierzndu'!i puterile, ncerca s'i dea via cu mn%ierile lui.

01880

.n vremea asta, se prea c -ars nelesese c ,il ert !i el nu !tiau c)iar totul. "up ct !i ddea el seama, nenorocirea era !i mai mare. (ames Dur anC, domnii +arrol !i #tannard tceau, cu capetele plecate. "omni!oara Alice nu !i putea stpni plnsul. -icua "H nu era acolo, nici ?erma), care ar fi putut %)ici c soul ei sosise la +amdless'DaH, dac ar fi fost acas, dac l'ar fi a!teptat... A!a c -ars, cu inima strns de team, scotocind cu privirea prin toate un%)erele, l ntre pe domnul Dur anC@ 5 +e s'a ntmplat, stpne< n clipa aceea, ,il ert se ridic. 5 2i "H< stri% el. #'a culcat de&a< 5 $nde este nevasta mea< spuse -ars. 4 clip mai trziu, tnrul ofier !i -ars aflar totul. $rcnd pe malul lui #aint'(o)n din locul unde i a!tepta arca, vzuser ine, c)iar dac era destul de ntuneric, ct de distrus era plantaia. "ar crezuser c totul se limita la un dezastru material, ca urmare a dezro irii ne%rilorA... Acum !tiau totul. $nul nu'!i mai %sise sora acas, cellalt, soia... 2i nimeni nu le putea spune n ce loc le dusese Fexar, de !apte zile. ,il ert n%enunc)e ln% doamna Dur anC. 6lnse mpreun cu ea. -ars, aprins la fa, respirnd %reu, se plim a ca un leu n cu!c. .n cele din urm, explod. 5 4 s'1 omor pe FexarA stri% el. - duc n ora!... mine... n noaptea asta... c)iar acum... 5 "a, s mer%em, -ars, s mer%emA zise ,il ert. (ames Dur anC i opri. 5 "ac a!a ar fi tre uit s facem, nu a! fi a!teptat s vii tu, fiuleA "aA Ficlosul sta ar fi pltit de mult cu viaa rul ce ni 1'a fcutA "ar, mai nti, tre uie

01890

s ne spun ceea ce numai el !tieA 2i, cnd i vor esc astfel, ,il ert, cnd i cer ie !i lui -ars s a!teptai, nseamn c tre uie s a!teptaiA 5 Fie, tatA spuse tnrul. +el puin, voi scotoci peste tot, voi cuta... 5 ;iA +rezi c nu am fcut'o de&a< stri% domnul Dur anC. *'a trecut o zi fr s fi cercetat malurile fluviului, insuliele n care s'ar putea afla rlo%ul lui FexarA 2i nici cel mai mic indiciu, nimic care s ne fi putut pune pe urmele sorei tale, ,il ert, !i a soiei tale, -arsA +arrol !i #tannard au cutat mpreun cu mineA... 6n acum, toate cutrile noastre au fost zadarniceA 5 "e ce nu ai fcut pln%ere la (acCsonville< ntre tnrul ofier. "e ce nu l'ai dat pe Fexar n urmrire, ca vinovat de &aful de la +amdless'DaH, de rpirea... 5 "e ce< spuse (ames Dur anC. 6entru c Fexar este acum stpn, pentru c toi oamenii cinstii tremur n faa pun%a!ilor ce'i sunt credincio!i, pentru c srcimea este cu el, !i la fel miliia districtuluiA 5 4 s'1 omor pe Fexar, repet -ars, ca !i cum ar fi fost stpnit de o idee fix. 5 4 s'1 omori atunci cnd va veni vremeaA i'o retez (ames Dur anC. Acum, acest lucru nu ar face dect s a%raveze situaia. 5 2i cnd va veni vremea< ntre ,il ert. 5 Atunci cnd federalii vor fi stpni pe Florida, atunci cnd vor ocupa (acCsonvilleA 5 2i dac atunci va fi prea trziu< 5 FiuleA... FiuleA... Fe implor... nu spune astaA stri% doamna Dur anC.

017K0

5 *u, ,il ert, nu spune astaA repet domni!oara Alice. (ames Dur anC l prinse de mn pe fiul lui. 5 ,il ert, ascult'm, spuse el. 2i noi vrem, la fel ca !i tine, la fel ca -ars, pedepsirea imediat a lui Fexar, n cazul n care va refuza s ne spun ce a fcut cu victimele lui. "ar, n interesul sorei tale, ,il ert, n interesul soiei tale, -ars, furia noastr a tre uit s cedeze n faa prudenei. ;xist toate motivele s credem c, ntr'adevr, "H !i ?erma) au fost luate ostatice de Fexar doar pentru a'!i asi%ura protecia, cci ticlosul sta se teme, desi%ur, c va fi &udecat pentru c i'a dat &os pe ma%istraii one!ti din (acCsonville, c a asmuit o and de rufctori asupra plantaiei de la +amdless'DaH, c a incendiat !i a prdat domeniul unui nordistA "ac nu a! crede asta, ,il ert, crezi c i'a! vor i cu atta convin%ere< +rezi c a! avea puterea s a!tept< 5 Mar eu a! fi moartA spuse doamna Dur anC. #rmana femeie nelesese c, dac se ducea la (acCsonville, fiul ei avea s cad n minile lui Fexar. 2i cine ar mai fi putut interveni s salveze un ofier al armatei federale, capturat de sudi!ti, c)iar n momentul n care federalii ameninau Florida< +u toate acestea, tnrul ofier nu se mai putea stpni. =oia cu orice pre s plece. 2i, cum -ars repeta ntruna c l va ucide pe Fexar, i zise@ 5 Eai s mer%emA 5 *'o s te duci, ,il ertA Adunndu'!i toate puterile, doamna Dur anC se ridic de pe divan. #e duse !i se a!ez n faa u!ii. "ar, epuizat de acest efort, nu se mai putu ine pe picioare !i se pr u!i pe podea. 5 -amA... -amA stri% tnrul. 5 Rmi, ,il ertA spuse domni!oara Alice.

01710

"oamna Dur anC fu dus n rae napoi n camera ei, iar tnra rmase de ve%)e ln% ea. Apoi, (ames Dur anC se ntoarse n )ol. ,il ert se a!ezase ntr'un fotoliu, cu capul n mini. -ars, ntr' un col, tcea. 5 Acum, ,il ert, spuse (ames Dur anC, sper c te'ai lini!tit. =or e!teA Eotrrile pe care urmeaz s le lum depind de ceea ce ne vei spune tu. #in%ura noastr speran este sosirea imediat a trupelor federale n district. Au renunat, oare, la planul de a ocupa Florida< 5 *u, tat. 5 $nde se afl< 5 .n clipa de fa, o parte din escadr se ndrept spre #aint'Au%ustine, pentru a loca rmul. 5 "ar comandorul nu are de %nd s pun stpnire pe #aint'(o)n< ntre , repede, ;dLard +arrol. 5 6artea din &osul fluviului ne aparine, rspunse tnrul locotenent. +anonierele noastre au !i ptruns de&a pe #aint'(o)n, su comanda maiorului #tevens. 5 #unt de&a n apele fluviuluiA 2i nu au nceput nc s cucereasc (acCsonville'ul< stri% domnul #tannard. 5 *u, pentru c au fost silite s se opreasc n faa ancurilor de nisip, la patru mile mai sus de port. 5 +anonierele oprite, spuse (ames Dur anC, oprite de un o stacol de netrecut< 5 "a, tat, rspunse ,il ert, oprite de lipsa de ap. Fre uie ca fluxul s fie suficient de puternic pentru a ne permite s trecem de aceste ancuri de nisip, !i c)iar !i atunci va fi destul de %reu. -ars cunoa!te perfect !enalul, !i el va fi acela care ne va pilota.

01710

5 #a a!teptmA -ereu s a!teptmA exclam (ames Dur anC. 2i cte zile< 5 Frei zile cel mult, !i doar douzeci !i patru de ore, dac vntul dinspre lar% va mpin%e flota n estuar. Frei zile, sau douzeci !i patru de ore, ct de %reu aveau s treac pentru cei de la +astle'EouseA 2i, ntre timp, dac trupele confederate !i ddeau seama c nu puteau s apere ora!ul, dac l prseau, a!a cum prsiser Fernandina, fortul +linc), celelalte localiti din ,eor%ia !i din Florida septentrional, nu va fu%i !i Fexar cu ele< Atunci, unde s'1 mai caute< #'1 atace, ns, acum, cnd fcea le%ea la (acCsonville, iar %olnimea l susinea n toate aciunile iui violente, ar fi fost o ne unie. *ici vor nu putea fi de a!a ceva. "omnul #tannard l ntre atunci pe ,il ert dac era adevrat c trupele federale suferiser cteva nfrn%eri n *ord, printre care !i cea de la Denton viile. =ictoria de la 6ea'Rid%e, rspunse tnrul locotenent, a n%duit trupelor lui +urtis s rec!ti%e poziiile cedate pentru scurt timp. *ordi!tii stau ct se poate de ine, !i succesul lor este asi%urat, dar %reu de sta ilit n timp. Mn clipa n care vor ocupa punctele principale din Florida, vor pune capt contra andei ce se face prin locurile de trecere de pe litoral, !i, n felul acesta, armele !i muniiile nu vor mai a&un%e la confederai. Mn scurt vreme, a!adar, re%iunea aceasta !i va re%si lini!tea, ntruct escadra noastr i va asi%ura securitateaA "a... n cteva zileA... "ar pn atunci... ,ndul la sora lui, expus attor pericole, i reveni cu atta putere, nct (ames Dur anC tre ui

017:0

s i'1 ndeprteze din minte, ndreptnd din nou discuia spre situaia n care se aflau forele eli%erante. *u putea, oare, ,il ert s'i dea unele informaii ce nu a&unseser nc la (acCsonville sau, cel puin, la +amdless'DaH< ;xistau, ntr'adevr, unele nouti, foarte importante pentru nordi!tii de pe teritoriul Floridei. # ne aducem aminte c, n urma victoriei de la "oneson, statul Fennessee fusese ocupat aproape n ntre%ime de trupele federale. Acestea aveau de %nd s declan!eze un atac simultan pe uscat !i pe ap pentru a cuceri -ississippi. n consecin, co orser pe firul apei pn la insula ?ece -ile, unde urmau s atace divizia %eneralului Deaure%ard care avea misiunea s apere fluviul. nc din 1> fe ruarie, ri%zile %eneralului 6ope, dup ce de arcaser la +ommerce, pe malul drept, nvinseser corpul de armat al lui (. F)omson. ;ste adevrat c, a&unse n insula ?ece -ile !i n satul *eL'-adrid, fuseser o li%ate s se opreasc n faa unui formida il sistem de aprare alctuit din redutele pre%tite de Deaure%ard. "ac, dup cderea localitilor "onelson !i *as)ville, toate poziiile situate mai &os de -emp)is puteau fi considerate pierdute de confederai, cele situate mai sus puteau fi nc aprate. Focmai n aceast zon urma s ai loc, ct de curnd, o lupt, decisiv poate. "ar, pn atunci, rada din Eampton'Road, de la %urile lui (ames'River, fusese scena unei tlii memora ile. n aceast tlie intraser pentru prima oar n lupt acele vase lindate a cror utilizare avea s modifice tactica naval !i s

017>0

produc mari sc)im ri n marina din 3umea =ec)e !i 3umea *ou. 6e data de B martie, -onitor, un cuirasat construit de in%inerul suedez ;ricCson, !i =ir%inia, fostul -errimaC transformat, erau pre%tite s ias n lar%, unul spre *eL'QorC, iar cellalt spre *orfolC. +am tot pe atunci, o divizie federal, reunit su comanda cpitanului -arston, era ancorat la Eampton'Road, n apropiere de *eLport'*eLs. "ivizia era alctuit din +on%ress, #aint'3aurence, +um erland !i dou fre%ate cu a uri. 6e 1 martie, dimineaa, !i face pe nea!teptate apariia nava confederat =ir%inia, comandat de cpitanul Duc)anan. $rmat de alte cteva vase de mic importana, se npuste!te mai nti asupra lui +on%ress, iar apoi asupra lui +um erland, pe care l strpun%e !i l scufund cu tot ec)ipa&ul su de o sut douzeci de oameni. "up care se ntoarce la +on%ress, e!uat, mpotmolit n mlul de ln% rm, l nimice!te cu lovituri de tun !i l d prad flcrilor. *umai cderea nopii l mpiedic s distru% !i celelalte trei astimente ale escadrei federale. +u %reu v putei ima%ina ce rsunet a avut victoria unui mic vas lindat mpotriva vapoarelor de mare tona& ale $niuniiA =estea se rspndi cu iueala ful%erului !i i surprinse total pe nordi!ti, a c)iar i % n speriei, de vreme ce un vas ca =ir%inia putea ptrunde pn n ,olful Eudson, s scufunde navele din *eL'QorC. #udi!tii, ineneles, exaltar de ucurie, visnd de&a la ridicarea locadei !i la comerul li er pe toate coastele. Focmai acest succes maritim fusese sr torit att de z%omotos n a&un la (acCsonville. Acum, confederaii se puteau considera la adpost de asti'

017B0

mentele %uvernului federal. ;ra posi il, c)iar, ca, n urma victoriei de la Eampton'Road, escadra comandorului "upont s fie rec)emat imediat la 6otomac, sau la +)esapeaCe. Atunci, Florida nu va mai fi ameninat de nici o de arcare. -eninerea sclaviei, susinut de straturile cele mai violente ale populaiei, ar fi avut astfel c!ti% de cauz pe ntre% teritoriul statului Florida. +eea ce ar fi nsemnat c Fexar !i partizanii si !i'ar fi consolidat poziia, avnd posi ilitatea de a face mult ruA +onfederaii se %r iser ns s'!i sr toreasc triumful prea devreme. +ci ,il ert complet ve!tile acestea, de&a cunoscute n nordul Floridei, cu zvonurile ce circulau, n momentul plecrii sale, la ordul canonierci comandantului #tevens. A doua zi a luptei navale de la Eampton'Road fusese cu totul diferit de prima. n dimineaa zilei de 9 martie, n momentul n care =ir%inia se pre%tea s atace una dintre cele dou fre%ate federale, -innesota, se trezi fa n fa cu un inamic a crui prezen nici mcar nu o nuia. 4 artare ciudat ce se desprinsese din flancul fre%atei, Oo cutie de rnz a!ezat pe o plutP, cum o numiser confederaii. Aceast cutie de rnz era -onitor, comandat de locotenentul /arden. Fusese trimis n zon ca s distru% ateriile din 6otomac. "ar, a&uns la %urile lui (ames'River, locotenentul /arden auzi noaptea tunul din Eampton'Road !i se ndrept spre locul luptei. A!ezate la zece metri fa n fa, aceste dou formida ile instrumente de lupt traser una asupra alteia vreme de patru ceasuri !i se a ordar, dar fr nici un rezultat. n cele din urm, atins n linia de plutire !i ameninat s se scufunde, =ir%inia

01780

tre ui s se retra% n direcia localitii *orfolC. -onitor, care avea s se scufunde el nsu!i nou luni mai trziu, !i nvinsese cate%oric adversarul. "atorit lui, %uvernul federal !i recptase ntrea%a superioritate pe apele lui Eampton'Road. 5 *u, tat, spuse ,il ert, isprvind de povestit, nici vor ca escadra noastr s fie rec)emat n *ord. +ele !ase canoniere ale lui #tevens sunt ancorate pe apele lui #aint'(o)n. i repet, n trei zile cel trziu, vom fi stpni pe (acCsonvilleA 5 =ezi ine, ,il ert, rspunse domnul Dur anC, c tre uie s a!tepi !i s te ntorci la ordA "ar, n timp ce te ndreptai spre +amdless'DaH, nu crezi c ai fost urmrit< 5 *u, tat, rspunse tnrul locotenent. -ars !i cu mine nu am fost pndii de nimeni. 5 2i omul care a venit s'i spun tot ceea ce s'a ntmplat pe plantaie, despre incendiul, &aful, oala mamei tale, cine e< 5 -i'a spus c este unul dintre paznicii care au fost alun%ai de la farul din 6a lo !i c venea s'1 previn pe comandatul #tevens de pericolul ce i amenina pe nordi!ti n aceast parte a Floridei. 5 *u !tia de prezena ta la ord< 5 *u, !i a prut c)iar foarte surprins. "ar de ce m ntre i toate astea, tat< 5 6entru c m tem ca nu cumva Fexar s'i fi ntins o capcan. *u numai c nuie!te, dar c)iar !tie c te'ai nrolat n armata federal. #'ar fi putut s fi aflat c e!ti su ordinele comandantului #tevens. "ac a vrut s te atra% aici... 5 *u'i fie team, tat. Am a&uns la +amdless'DaH fr s fim vzui, !i la fel va fi !i la ntoarcere... 5 .ntoarcere pe vasul tu, nu n alt parteA

01770

5 .i promit, tat. -ars !i cu mine ne vom ntoarce pe nav nainte de ivirea zorilor. 5 3a ce or vei pleca< 5 4 dat cu refluxul, adic pe la dou !i &umtate noaptea. 5 +ine !tie, relu domnul +arrol, dac nu cumva canonierele lui #tevens nu vor fi, poate, reinute nc trei zile de ancurile de nisip de pe #aint'(o)nA 5 *uA ;ste de'a&uns s at vntul dinspre lar%, ca s mpin% apa spre ele, zise tnrul locotenent. A)A +)iar dac ar tre ui s iz ucneasc furtuna, s iz ucneasc odatA #'i punem cu otul pe la e pe ticlo!ii !tiaA 2i atunci... 5 .l voi ucide pe Fexar, repet -ars. ;ra puin dup miezul nopii. ,il ert !i -ars nu aveau s plece mai devreme de dou ore, ntruct tre uiau s a!tepte refluxul ca s poat a&un%e la flotila comandantului #tevens. Dezna va fi adnc, a!a c aveau toate !ansele s treac neo servai, de!i o mulime de am arcaiuni primiser misiunea s suprave%)eze fluviul n aval de +amdless'DaH. Fnrul ofier urc, a!adar, n camera mamei lui. 4 %si pe domni!oara Alice la cptiul ei. "oamna Dur anC, epuizat de ultimul efort, czuse ntr'un soi de toropeal !i prea s fie c)inuit de un co!mar, &udecnd dup suspinele ei adnci. ,il ert nu voi s o trezeasc. #e a!ez ln% pat, dup ce domni!oara Alice i fcu semn s nu vor easc. 4 ve%)ear, astfel, mpreun o un ucat de vreme pe iata femeie att de %reu ncercat de soartA Aveau, oare, nevoie de cuvinte pentru a'!i exprima %ndurile< *uA mprt!eau aceea!i suferin !i se nele%eau fr s spun nimic, doar inimile lor !i vor eau.

01780

#osi, n sfr!it, !i ceasul plecrii. ,il ert o prinse de mn pe domni!oara Alice, !i amndoi se aplecar asupra doamnei Dur anC care, cu oc)ii pe &umtate nc)i!i, nu putea s'i vad. ,il ert !i aps uzele pe fruntea mamei lui, iar tnra fcu acela!i %est. "oamna Dur anC avu o tresrire dureroas9 nu l vzu, ns, pe fiul ei plecnd !i nu o vzu nici pe domni!oara Alice urmndu'1 pentru un ultim adio. ,il ert !i Alice i %sir pe (ames Dur anC !i pe ceilali tot n )ol. -ars tocmai intra, dup ce dduse o rait prin mpre&urimi. 5 ; vremea s plecm, zise el. 5 "a, ,il ert, spuse !i (ames Dur anC. 6leacA 4 s ne revedem la (acCsonville... 5 "aA 3a (acCsonville, !i mine c)iar, dac fluxul ne va n%dui s trecem de ancurile de nisip. n ceea ce l prive!te pe Fexar... 5 Fre uie s'1 prindem viuA *u uita, ,il ertA 5 "aA =iuA Fnrul !i m ri!a tatl, ddu mna cu unc)iul +arrol !i cu domnul #tannard. 5 =ino, -arsA spuse el, apoi. 2i o pornir amndoi pe malul drept al fluviului, strecurndu'se pe ln% plantaie. -erser astfel o &umtate de or. *u ntlnir pe nimeni n drumul lor. A&un!i n locul unde !i lsaser %i%ul ascuns ntr' o %rmad de stuf, se m arcar !i o luar pe firul apei, lsndu'se purtai de curenii ce aveau s'i duc repede spre ancurile de nisip de pe #aint' (o)n.

01790

XIV PE SAINT-JOHN .n partea aceea, fluviul era pustiu. 6e malul opus nu se zrea nici o licrire. 3uminile (acCsonville'ului se ascundeau dup cotul pe care'1 face ,olful +amdless, rotun&indu'se spre nord. "oar reflexele lor se zreau ridicndu'se !i luminnd straturile cele mai &oase de nori. "e!i noaptea era ntunecoas, %i%ul se putea orienta cu u!urina n direcia ancurilor de nisip. +um nu exista nici urm de cea, ar fi fost u!or de zrit !i de urmrit, dac ar fi fost pndit de vreo am arcaiune confederat 5 dar ,il ert !i tovar!ul su nu credeau c au de ce s se team de a!a ceva. Amndoi tceau. n loc s co oare pe fluviu, ar fi vrut s'1 traverseze !i s mear% s'1 caute pe Fexar n (acCsonville, s'1 poat nfrunta direct. 2i atunci, urcnd pe #aint'(o)n, ar fi scotocit toate pdurile, toate %olfurile de pe malurile sale. 2i, totu!i, era mai nelept din partea lor s a!tepte. Atunci cnd federalii aveau s ocupe Florida, ,il ert !i -ars vor putea aciona cu mai multe !anse de succes mpotriva lui Fexar. "e altfel, datoria lor era s se ntoarc pe vas nainte de ivirea zorilor. "ac vor putea trece de ancurile de nisip mai repede dect sperau, nu era o li%at tnrul locotenent s fie la postul lui, %ata de lupt, ca !i -ars, care tre uia s piloteze canonierele prin !enalul a crui adncime doar el o cuno!tea, n orice moment al fluxului< -ars, a!ezat n partea din spate a %i%ului, mnuia pa%aia cu vi%oare. n faa lui, ,il ert cerceta cu atenie cursul fluviului n amonte, %ata s sem'

018K0

naleze orice o stacol, sau orice pericol, arca, sau trunc)i de copac plutind n deriv. "up ce se ndeprtase o lic de malul drept, pentru a a&un%e n mi&locul !enalului, u!oara am arcaiune nu mai avea altceva de fcut dect s se lase n voia curentului ce o ducea aproape de la sine. 6n atunci fusese suficient ca -ars, cu o sin%ur mi!care a minii, s o mpin% dinspre a ord, sau dinspre tri ord ca s urmeze direcia dorita. Fr ndoial c ar fi fost mai ine s nu ias deloc din um ra copacilor !i a stufului uria! de pe malul drept al lui #aint'(o)n. -er%nd de'a lun%ul lui, pe su olta de cren%i dese, existau mai puine riscuri s fie zrii. "ar, puin mai &os de plantaie, un cot foarte accentuat al rmului trimitea curentul spre cellalt mal. #e formase n locul acela un contracurent ce ar fi fcut navi%area %i%ului mult mai dificil, ntrziindu'i naintarea. A!a c, ntruct nu o servase nimic suspect n aval, -ars )otr s se lase purtat de apele iui din mi&loc ce co orau repede spre %urile fluviului. "in micul port din +amdless'DaH erau cam patru, cinci mile pn n locul n care era ancorat flotila !i, cu a&utorul refluxului, mpins de raele vi%uroase ale lui -ars, %i%ul le putea str ate n dou ceasuri. #'ar fi ntors, a!adar, nainte ca primele licriri ale zorilor s lumineze suprafaa lui #aint'(o)n. 3a un sfert de or dup plecare, ,il ert !i -ars se aflau n mi&locul fluviului. A&un!i acolo, constatar c, dac viteza lor era considera il, direcia curentului i ducea spre (acCsonville. 6oate c, incon!tient, -ars tr%ea n partea aceea, ca su im oldul unei atracii irezisti ile. Fre uiau, totu!i, s evite locul acela lestemat, pzit, desi%ur, cu mai

01810

mult atenie dect partea central a fluviului #aint' (o)n. 5 "rept, -ars, dreptA se mulumi s zic tnrul locotenent. 2i %i%ul se meninu cuminte pe firul curentului, la un sfert de mil de malul stn%. 6ortul din (acCsonville nu era nici ntunecat, nici tcut. 4 mulime de luminie forfoteau pe c)ei, sau se cltinau n am arcaiuni, reflectndu'se pe suprafaa apei. $nele se deplasau rapid, de parc o suprafaa destul de mare s'ar fi aflat su stricta suprave%)ere. .n acela!i timp, frnturi de cntece amestecate cu ipete artau c petrecerile sau or%iile continuau s tul ure ora!ul. Fexar !i partizanii lui mai credeau nc n nfrn%erea nordi!tilor n =ir%inia !i n posi ila retra%ere a flotei federale< #au profitau de ultimele zile pentru a se deda la toate excesele, n mi&locul unei populaii ameite de L)isCH !i %in< 4ricum, atta vreme ct %i%ul continua s nainteze dus de curent, ,il ert avea toate motivele s cread c, n curnd, va fi la adpost de orice pericol, din clipa n care va trece de (acCsonville. "eodat, i fcu semn lui -ars s opreasc. 3a mai puin de o mil mai &os de port, zrise o linie lun% de pete ne%re, presrate ca un !ir de stnci de la un mal la cellalt. ;ra o n!iruire de am arcaiuni am osate n acel loc, arnd drumul pe fluviu. ;vident, n cazul n care canonierele reu!eau s treac de ancurile de nisip, toate aceste am arcaiuni s'ar dovedi neputincioase n tentativa de a le opri !i nu ar avea altceva de fcut dect s at n retra%ere9 dar, n situaia n care !alupele federale ar ncerca s urce pe firul apei, ar fi, p oate,

01810

n stare s se opun trecerii lor. "in acest motiv fuseser a!ezate astfel n timpul nopii, formnd un ara&. #tteau nemi!cate de'a curmezi!ul fluviului, fie c fuseser proptite n vsle, fie c fuseser ancorate. "e!i nu se puteau zri, nu exista nici o ndoial c la ordul lor se aflau destul de muli oameni ine narmai att pentru ofensiva, ct !i pentru defensiv. ,il ert remarc, totu!i, c am arcaiunile nu arau nc fluviul atunci cnd urcaser pe firul apei, ndreptndu'se spre +amdless'DaH. Aceast msur de prevedere nu fusese luat dect dup trecerea %i%ului !i, poate, su ameninarea unui atac despre care nu se !tia nc nimic atunci cnd tnrul locotenent prsise flotila lui #tevens. #e vzur, a!adar, nevoii s a andoneze mi&locul fluviului, ncercnd s se strecoare de'a lun%ul malului drept. 6oate c am arcaiunea lor avea s treac neo servata, dac se furi!au printre trestii, la adpostul copacilor de pe mal. n orice caz, nu exista alt cale de a evita ara&ul de pe #aint' (o)n. 5 -ars, ncearc s mnuie!ti pa%aia fr z%omot pn vom trece de ara&, spuse tnrul locotenent. 5 "a, domnule ,i . 5 =a tre ui s te lupi cu contracurenii, !i daca vei avea nevoie de a&utorul meu... 5 - descurc eu. 2i, cu mi!cri lar%i, ndrept rapid %i%ul spre malul drept, tocmai atunci cnd se aflau la trei sute de Harzi la linia de am osare. "e vreme ce am arcaiunea nu fusese zrit atunci cnd str tea o lic fluviul, acum, cnd se contopise cu ntunericul, pierzndu'se n um ra

018:0

copacilor !i a trestiilor de pe mal, era imposi il s fie descoperii. "ac ara&ul nu ncepea c)iar de ln% mal, era aproape si%ur c vor putea trece. Ar fi fost mai mult dect imprudent s ncerce pe mi&locul fluviului. -ars vslea ntr'o ezn !i mai adnca, din pricina perdelei de ar ori de pe rm. ;vita cu %ri&a s se ciocneasc de utucii ale cror capete !neau ici !i colo, sau s loveasc prea z%omotos apa cu pa%aia, de!i, uneori, avea de luptat cu un contracurent pe care vrte&urile l fceau !i mai prime&dios. "eviind astfel de la direcia iniial, ,il ert urma, fr ndoial, s ntrzie cel puin un ceas. "ar nu avea importan c zorile l vor prinde pe drum9 va fi destul de aproape de locul de ancorare al canonierelor ca s nu ai de ce s se mai team de cei din (acCsonville. 6e la orele patru, arca a&unse n dreptul am arcaiunilor. A!a cum prevzuse ,il ert, datorit faptului c apa nu era adnca n acel loc, n apropierea malului trecerea fusese lsat li er. 3a cteva sute de picioare mai departe, o lim de pmnt ce ie!ea mult afar peste apa fluviului 5 o lim a de pmnt pduroas 5 se zrea neclar su un plc de paletuvieri !i de am u!i enormi. Am arcaiunea tre uia s ocoleasc lim a aceea de pmnt, foarte ntunecat nspre amonte. Mn aval, dimpotriv, oceanul de verdea seca dintr'o data. 3itoralul, mai nclinat n partea dinspre estuarul lui #aint'(o)n, se decupa ntr'un !ir de %olfuri !i de li, formnd o pla& foarte &oas, complet descoperita. n poriunea aceea, nu mai era nici un ar ore, nici o perdea de stuf !i, n consecin, !i pe ap se vedea ca'n palma. *u era, a!adar, deloc imposi il ca un

018>0

punct ne%ru !i mi!ctor cum era %i%ul, prea mic pentru ca doi oameni s se poat culca n el, s fie zrit de o am arcaiune ce ar fi suprave%)eat acea zon. ;ste adevrat c, mai departe, contracurentul nu se mai fcea simit. "e'a lun%ul malului, existau ni!te cureni repezi ce nu se ndreptau n direcia canalului. A!a c, dac arca reu!ea s treac de lim a de pmnt, avea s fie repede purtat spre %urile fluviului, a&un%nd n scurt vreme n locul n care era ancorat vasul comandantului #tevens. -ars se strecura, prin urmare, cu maxim pruden. 4c)ii lui ncercau s strpun% ezna, cercetnd partea de &os a fluviului. #e inea ct mai aproape cu putina de rm, luptnd mpotriva contracurentului ce era nc foarte violent n spatele lim ii de pmnt. 6a%aia se ndoia, mnuit de raele sale vn&oase, n vreme ce ,il ert, cu privirile ntoarse spre amonte, nu nceta s o serve suprafaa apei. .n vremea asta, %i%ul se apropia, puin cte puin, de lim a de pmnt. -ai aveau doar cteva minute !i atin%eau vrful ei ce se prelun%ea cu un fir su ire de nisip. A&unseser la mai puin de douzeci !i cinci, treizeci de Harzi, cnd, deodat, -ars se opri. 5 Ai o osit, l ntre tnrul locotenent, vrei s te nlocuiesc< 5 *ici vor , domnule ,il ertA rspunse -ars. 2i, n aceea!i clip, cu doua lovituri puternice de pa%aie, !ni o lic, de parca ar fi vrut s se iz easc de mal. "e ndat ce'i fur la ndemna, n!fac ramurile ce spnzurau deasupra apei !i, a%ndu'se de ele, fcu arca s dispar su olta ntunecoas

018B0

de verdea. 4 clip mai trziu, cu parma rsucit n &urul rdcinii unui paletuvier, ,il ert !i -ars, nemi!cai, se aflau cufundai ntr'o ezn att de adnc, nct nu se mai puteau vedea. Foata aceast manevr nu durase mai mult de zece secunde. Fnrul locotenent l apuc de umr pe tovar!ul su, pre%tindu'se s'i ceara o explicaie, cnd -ars, ntinznd raul prin frunzi!, i arat un punct mi!ctor n partea mai puin ntunecat a fluviului. ;ra o am arcaiune cu patru oameni, ce urca pe firul apei, dup ce trecuse de lim a de pmnt, naintnd de'a lun%ul fluviului. ,il ert !i -ars avur atunci acela!i %nd@ s a&un% cu orice pre la nava lor. "ac arca avea s fie descoperit, nu vor !ovi s sar pe rm, s se strecoare printre copaci !i s o in tot ntr'o %oana pn vor a&un%e n dreptul ancurilor de nisip. Acolo, de ndat ce se vor ivi zorile, fie c semnalele lor vor fi o servate de pe cea mai apropiat canonier, fie c vor tre ui s noate pn la ele, vor face tot ceea ce este omene!te cu putin pentru a se ntoarce la post. "ar, aproape imediat, aveau s'!i dea seama c orice posi ilitate de a se retra%e pe uscat era exclus. .ntr'adevr, atunci cnd am arcaiunea a&unse la douzeci de picioare de olta de verdea, cei patru oameni de la ordul ei ncepur s discute cu ali vreo !ase, ale cror um re se zrir deodat printre copacii de pe creasta malului. 5 Ai fcut ce era mai %reu de fcut< se stri% de pe uscat.

01880

5 "a, se rspunse de pe fluviu. # treci lim a asta de pmnt n timpul refluxului este la fel de dificil ca !i cum ai urca un torentA 5 = ducei s ancorai n locul acela, acum c noi am de arcat pe lim a de pmnt< 5 Far ndoial, printre vrte&uri. -ai ine vom sta de paz la mar%inea ara&ului. 5 DineA .n vremea asta, noi vom suprave%)ea malul !i, dac nu cumva o vor apuca prin mla!tin, nu'mi nc)ipui cum ne'ar mai putea scpa pun%a!ii !tia. 5 "ac n'au fcut'o de&a. 5 *uA Mmposi ilA ;vident, vor ncerca s se ntoarc la ord nainte de rsritul soarelui. 4r, cum nu pot strpun%e !irul de am arcaiuni, vor ncerca s se strecoare de'a lun%ul malului, iar noi vom fi aici s le ie!im n cale. Aceste cteva fraze le fura suficiente pentru a nele%e ceea ce se ntmplase. 6lecarea lui ,il ert !i -ars fusese descoperit 5 nu mai exista nici o ndoial n aceasta privin. "ac, atunci cnd urcaser pe fluviu ca s a&un% n portul din +amdless'DaH, reu!iser s scape de am arcaiunile ce avuseser misiunea s i intercepteze, acum, cnd fluviul era arat !i erau pndii la ntoarcere, le va fi foarte %reu, daca nu imposi il, s a&un% la locul unde erau ancorate canonierele. 6e scurt, n aceste condiii, %i%ul era prins ntre oamenii din arc !i tovar!ii lor care de arcaser pe lim a de pmnt. A!adar, dac era limpede c nu mai aveau cum s scape co ornd pe firul apei, la fel de limpede era c nici pe uscat nu prea aveau !anse, dat fiind rmul att de n%ust, n%)esuit ntre #aint'(o)n !i mla!tinile de pe litoral.

01870

,il ert aflase, prin urmare, c trecerea sa pe apele fluviului fusese semnalat. 6oate c, totu!i, nu se !tia c tovar!ul lui !i el de arcaser la +amdless'DaH, c era vor a de fiul lui (ames Dur anC, ofier n marina federal, !i de unul dintre marinarii acestuia. +urnd, ns, !i aceasta ultim sperana avea s se spul ere. Fnrul locotenent nu mai avu nici o ndoiala n le%tur cu pericolul ce'1 amenina, atunci cnd auzi ultimele fraze ale urmritorilor si. 5 +scai ine oc)iiA se stri%a de pe uscat. 5 "a... "aA rspunser cei din arca. $n ofier federal, asta da prada, mai ales c ofierul sta e fiul unuia dintre lestemaii de nordisti din FloridaA 5 2i o s fim pltii ine, fiindc Fexar plte!teA 5 #'ar putea, totu!i, s nu reu!im s punem mna pe ei n noaptea asta, dac iz utesc s se ascund n vreo sco itura de pe mal. "ar, cnd se va face ziu, o s scotocim a!a de ine toate %urile, c nici un !o olan de ap n'o s ne scapeA 5 *u uitai c tre uie s'i prindem viiA 5 "aA A!a rmneA 2i, de asemenea, rmnem nele!i c, n cazul n care'i prindem la rm, nu avem dect s stri%m dup voi !i vei veni s'i luai !i s'i ducei la (acCsonvilleA 5 "e altfel, dac nu vom fi nevoii s'i vnm, vom rmne ancorai aici. 5 2i noi la postul nostru, pe mal. 5 EaideA *orocA ; adevrat c mai ine ne'ar fi stat ntr'o cr!m din (acCsonville, nd toat noaptea. 5 "a, dac ne scap pun%a!ii !tia doiA *u, dac mine i ducem, le%ai fedele!, lui FexarA

01880

"up care am arcaiunea se ndeprt cu dou lun%imi de vsl. Apoi, z%omotul unui lan ce se ntindea art c ancorase n apropiere. n ceea ce'i prive!te pe oamenii ce str&uiau liziera de pe mal, c)iar daca nu mai vor eau, se auzea z%omotul pa!ilor lor strivind frunzele czute din copaci. 6e fluviu, ca !i pe uscat, fu%a nu mai era, a!adar, posi il. 3a asta se %ndeau ,il ert !i -ars. *ici unul, nici celalalt nu fcuser vreo mi!care !i nu rostiser vreun cuvnt. *imic nu putea trda prezena %i%ului ascuns su olta ntunecat de verdea, olt ce se transformase ntr'o nc)isoare. Mmposi il s ias de acolo. Admind c nu avea s fie descoperit n timpul nopii, cum ar fi putut trece ,il ert neo servat atunci cnd se va face ziu< 2i, odat capturat tnrul locotenent, nu numai viaa sa avea s fie ameninat 5 ca soldat !i'ar fi sacrificat' o fr s'i pese 5, dar, dac reu!eau s arate c de arcase la +amdless'DaH, asta nsemna c tatl su va fi din nou arestat de oamenii lui Fexar, asta nsemna c le%turile lui (ames Dur anC cu armata federal aveau s fie dovedite fr putin de t%ada. "ac spaniolul nu dispunea de pro e atunci cnd l acuzase pentru prima oar pe proprietarul de la +amdless'DaH, acum aceste pro e nu i vor mai lipsi, lundu'1 prizonier pe ,il ert. 2i, atunci, ce se va ntmpla cu doamna Dur anC< +e se va ntmpla cu "H !i cu ?erma), cnd tatl, fratele, soul nu vor mai fi li eri !i nu vor mai putea s'!i continue cercetrile< Foate aceste %nduri i trecur ca un ful%er prin minte tnrului ofier, fcndu'1 s ntrevad inevita ilele lor consecine.

01890

Astfel, n cazul n care aveau s fie prin!i amndoi, mai rmnea doar o sin%ur !ans@ federalii s intre n (acCsonville, nainte ca Fexar s apuce s le fac vreun ru. 6oate c, atunci, vor fi eli erai la timp, n a!a fel nct condamnarea de care nu aveau cum s scape s nu fie urmat !i de executarea lor. "aA Asta era sin%ura lor nde&deA "ar cum sa %r easc venirea comandantului #tevens !i a canonierelor sale< +um s treac dincolo de ancurile de nisip, de vreme ce apa nu era nc suficient de adnc< +ine s mai cluzeasc flotila prin puzderia de meandre ale canalului, dac -ars, cel care tre uia s o piloteze, cdea n minile sudi!tilor< ,il ert era o li%at, a!adar, s ncerce imposi ilul ca s a&un% la canoniere nainte de ivirea zorilor !i tre uia s plece fr s mai piard nici o clipA ;ra, ntr'adevr, cu neputin< *'ar fi reu!it -ars, !nind cu %i%ul n vltoarea apei, s'i redea li ertatea< .n vreme ce oamenii din arc aveau s piard secunde preioase pn cnd vor ridica ancora, pn cnd vor strn%e lanul, poate c se vor putea ndeprta suficient de mult ca s nu mai poat fi a&un!iA *uA Ar fi nsemnat s dea totul peste cap. Fnrul locotenent o !tia prea ine. 6a%aia lui -ars nu se putea lupta cu cele patru vsle ale rcii urmritorilor. Am arcaiunea i'ar fi a&uns repede din urm, n timp ce ar fi ncercat s navi%)eze pe ln% mal. Acionnd n felul acesta, s'ar fi dat sin%uri pe mna du!manului. +e s fac< ;ra mai ine s mai a!tepte< +urnd avea s rsar soarele. ;ra de&a patru !i &umtate

019K0

dimineaa. 3inia orizontului ncepea s se lumineze spre est. Fotu!i, tre uia s ia o )otrre, !i iat la ce se %ndi ,il ert. #e aplec spre -ars !i'i !opti la urec)e@ 5 *u mai putem a!tepta mult vreme. #untem amndoi narmai, avem cte un revolver !i cte un cuit. Mn arc sunt patru oameni. "oar doi contra unul. Avem avanta&ul c'i vom lua prin surprindere. =ei mpin%e cu putere %i%ul peste vltoare !i l vei npusti peste am arcaiune, din cteva lovituri de pa%aie. Fiind ancorat, nu va putea evita a orda&ul. *e vom arunca n arc, ne vom repezi la ei, i vom lovi fr s le dm timp s'!i vin n fire !i vom ie!i n lar%. Apoi, nainte ca tipii de pe mal s dea alarma, poate c vom reu!i s trecem de ara& !i s a&un%em la canoniere. Ai neles, -ars< -ars rspunse lundu'!i cuitul !i punndu'1, fr teac, la cin%toare, ln% revolver. Apoi, desfcu ncet parma !i prinse pa%aia pentru a mpin%e arca dintr'o sin%ur lovitura plin de vi%oare. "ar, n clipa n care se pre%tea s nceap manevra, ,il ert l opri cu un %est. 4 mpre&urare nea!teptat l fcu s'!i sc)im e pe loc planurile. 4 dat cu primele licriri ale zorilor, o cea deasa prinse s se a!tearn pe suprafaa apei. Ai fi zis c o vat umed o acoperea treptat, nvluind'o n rsucirile ei unduitoare. A urii ace!tia, formai n lar%, veneau de la %ura fluviului !i, mpin!i de o riz u!oar, urcau ncet pe firul apei. .n mai puin de un sfert de ceas att (acCsonville, ora!ul de pe malul stn%, ct !i plcurile de copaci de pe malul drept aveau s dispar su acumularea aceasta de vapori

01910

puin %l ui, al cror miros caracteristic umplea de&a valea. *u nsemna aceasta salvarea tnrului locotenent !i a tovar!ului su< n loc s ri!te o lupta ine%al, n care puteau pieri amndoi, de ce s nu ncerce s se strecoare prin ceaa< +el puin, credea ,il ert, nu aveau altceva mai un de fcut. "e aceea l oprise pe -ars, cnd acesta intenionase s !neasc rusc de ln% mal. "impotriv, tre uia s se desprind cu pruden, fr z%omot, evitnd am arcaiunea a crei siluet, de&a nedeslu!it, avea s se !tear% cu totul. Atunci, %lasurile ncepur din nou s se stri%e. +ei din arc le rspundeau celor de pe rm. 5 Atenie la ceaA 5 "aA 4 s ridicam ancora !i o s ne apropiem !i mai mult de rmA 5 ; ine, dar rmnei n le%tur cu celelalte am arcaiuni din lar%. "ac trec pe ln% voi, spunei'le s se mi!te n toate direciile pn se risipe!te ceaa. 5 "aA "aA *u v fie teama !i fii cu oc)ii'n patru, n cazul n care pun%a!ii vor ncerca s se strecoare pe uscatA Dineneles c aceasta msura de precauie, ct se poate de indicat, avea s fie luat. $n anumit numr de am arcaiuni urmau s circule n toate direciile, intersectndu'se pe drum, de la un mal la celalalt. ,il ert !tia, dar, totu!i, nu !ovi nici o clip. ,i%ul, manevrat fr z%omot de -ars, se desprinse de malul acoperit de verdea !i nainta ncet, luptndu'se cu vrte&urile. +eaa se n%ro!a din ce n ce, de!i era str tut de o lumin al urie aidoma celei ce rz ate prin

01910

%eamul unui felinar. *u se mai vedea nimic, c)iar la o distan de civa Harzi. "aca, din ntmplare, %i%ul nu ddea peste arca ancorat n lar%, avea toate !ansele s treac neo servat. 2i, ntr'adevr, reu!i s o evite, n timp ce oamenii din ea erau ocupai s ridice ancora, cu un zornit de lan ce indica aproximativ locul de care tre uiau s se ndeprteze. ,i%ul iz uti, a!adar, s treac, !i -ars putu s mnuiasc pa%aia cu ceva mai mult for. 3ucrul cel mai dificil era sa urmeze o direcie potrivita, fr s se expun treacnd prin mi&locul fluviului. Fre uia, dimpotriv, s rmn ct mai aproape de malul drept. *imic nu'1 putea a&uta pe -ars s se orienteze prin ceaa tot mai dens, poate doar clipocitul apei lovindu'se de rm. 3umina zilei ncepea s se fac vzut. +re!tea de&a deasupra stratului de vapori, de!i suprafaa fluviului continua s fie acoperit de a uri %ro!i. =reme de &umtate de or, %i%ul rtci, ca s zicem a!a, la ntmplare. +teodat, o siluet va% aprea pe nea!teptate. Ai fi putut crede c este o am arcaiune ale crei dimensiuni erau mult mrite datorit fenomenului de refracie 5 fenomen o servat n mod o i!nuit pe timp de cea n lar%. .ntr'adevr, orice o iect ce apare n faa oc)ilor dintr'o dat, cu o iueal fantastic, i d impresia c este de dimensiuni enorme. 3ucrul acesta se petrece n mod frecvent. "in fericire, ceea ce ,il ert lua drept !alup nu era dect o %eamandur de alize, un capt de stnc !nind din ap sau vreun ru! tut pe fundul apei, al crui vrf se pierdea n cea.

019:0

Freceau, de asemenea, tot felul de psri, prnd !i ele uria!e. "ac de'a ia apucai s le zre!ti, auzeai, n sc)im , ipetele lor ascuite ce sf!iau deprtrile. Altele se ridicau n z or c)iar din al ia fluviului, n clipa n care apropierea rcii le punea pe fu%. ;ra imposi il s vezi daca se ndreptau spre mal s se adposteasc, doar civa pa!i mai departe, sau se aruncau din nou n vltoarea apei. .n orice caz, ntruct mareea scdea ntruna, ,il ert era si%ur c %i%ul, dus de reflux, se ndrepta spre locul n care ancorase comandantul #tevens. Fotu!i, cum curenii sl iser mult, nimic nu l ndreptea s cread c dep!iser linia de am osare. "impotriv, existau toate motivele s se team c se aflau c)iar n dreptul ei !i c, oricnd, puteau s se ciocneasc de una dintre am arcaiuni. A!a c eventualitatea unei mari prime&dii nu dispruse nc. +urnd c)iar, fu ct se poate de limpede c %i%ul se afla mai mult ca niciodat n cel mai mare pericol. 3a intervale scurte, -ars se oprea, lsndu'!i pa%aia suspendat deasupra apei. ?umzetul unor %lasuri mai apropiate, sau mai ndeprtate se auzea necontenit pe o raz restrns. Fot felul de ipete !i rspundeau de la o arc la alta. Forme nedeslu!ite dispreau dintr'o dat, n%)iite de cea. ;rau am arcaiuni n mers ce tre uiau evitate. $neori, a urii se ridicau rusc, ca mturai de un vnt puternic. #e putea vedea atunci pe o distan de cteva sute de Harzi, !i ,il ert !i -ars ncercau s profite de ocazie, cutnd s'!i dea seama cam pe unde se aflau. "ar a urii se strn%eau la loc, !i sin%urul lucru pe care'1 aveau de fcut era s se lase du!i de curent.

019>0

;ra puin dup ora cinci. ,il ert calcula c se %seau, pro a il, la dou mile de locul de ancorare. ntr'adevr, nu a&unseser la ancurile de nisip. 2i'ar fi dat seama de asta dup z%omotul mai puternic al curentului, dup felul n care se ncree!te apa n valuri mici, ce se ciocnesc ntre ele cu un vuiet pe care, auzindu'1, nici un marinar nu se poate n!ela. "ac ar fi trecut de ancurile de nisip, ,il ert s'ar fi considerat relativ n si%uran, cci nu era de crezut c am arcaiunile vor ncerca s se aventureze la o asemenea distan de (acCsonville !i s a&un% n taia tunurilor de pe canoniere. A!a c amndoi stteau cu urec)ile ciulite, aplecai mult peste arc, aproape atin%nd suprafaa apei. Auzul lor fin !i ine antrenat nu percepea, totu!i, nimic. 6ro a il ca se rtciser, lund'o prea mult fie spre dreapta, fie spre stn%a. 4are nu ar fi fost mai ine s navi%)eze o lic, n a!a fel nct s se apropie de unul dintre maluri !i, dac va fi nevoie, s a!tepte s se mai risipeasc ceaa ca s poat %si direcia cea una< ;ra cel mai un lucru pe care'1 aveau de fcut, pentru c a urii ncepeau de&a s se ridice. #oarele care se simea deasupra i fcea s se nale, nclzindu'i. 4%linda apei ncepea de&a s strluceasc, nainte ca !i cerul s se limpezeasc. -ai era puin, !i perdeaua de a uri avea s fie sf!iat dintr'o dat, iar linia orizontului urma s se iveasc din cea. 6oate c, atunci, la o mil dincolo de ancurile de nisip, ,il ert va zri canonierele a!teptnd fluxul !i va putea a&un%e la ele. .n clipa aceea se auzi un vuiet de ape frmntate. Aproape numaidect, %i%ul ncepu s se

019B0

nvrteasc de parc ar fi fost prins ntr'un vrte&. *u mai putea exista nici o ndoiala. 5 Dancurile de nisipA stri%a ,il ert. 5 "aA 2i, de ndat ce vom trece de ele, vom a&un%e la locul de ancorare, rspunse -ars. 2i prinse din nou pa%aia, ncercnd s ndrepte %i%ul n direcia potrivit. "eodat, ,il ert l opri. 6rin a urii ce ncepeau s se risipeasc zrise o arc ce nainta rapid pe acela!i traseu. 4amenii de la ord vzuser %i%ul< =oiau s i taie calea< 5 =ireaz spre a ord, spuse tnrul locotenent. -ars ntoarse !i, din cteva lovituri de pa%aie, ar fi ndreptat %i%ul n direcia opus. "ar, dintr'acolo, se auzir ni!te %lasuri. #e stri%au z%omotos. +u si%uran c n partea aceea a fluviului erau mai multe am arcaiuni ce navi%au mpreun ca msur de prevedere. "eodat, ca !i cum un pmtuf uria! ar fi mturat spaiul, a urii czur pulverizai n apa fluviului. ,il ert nu'!i putu reine un stri%tA ,i%ul se afla c)iar n mi&locul unei duzini de am arcaiuni nsrcinate s suprave%)eze aceast zon a !enaluluiA 5 Mat'iA Mat'iA ;xclamaiile acestea rsunar deodat din toate rcile. 5 "a, iat'neA rspunse tnrul locotenent. 6une mna pe revolver !i pe cuit, -ars, !i s ne aprmA # se apere ei doi mpotriva a treizeci de oameniA .ntr'o clip, trei sau patru am arcaiuni a ordar %i%ul. #e auzir mpu!cturi. "oar ,il ert !i -ars

01980

tr%eau. +eilali nu, consemnul era s'i prind vii. Frei sau patru marinari fur uci!i sau rnii. "ar, n lupta aceasta ine%al, cum s reziste ,il ert !i tovar!ul lui< Fnrul locotenent fu le%at urduf, de!i se lupta ca un leu, !i transportat ntr'o arc. 5 Fu%i, -arsA stri% el, pentru ultima oar. +u o lovitur de cuit, -ars se descotorosi de omul care l inea. nainte de a fi n!fcat din nou, viteazul so al lui ?erma) se arunc n fluviu. n zadar ncercar s'1 prind. "ispru n vltoare, n prea&ma ancurilor de nisip, unde apele vi&elioase ncepeau s se transforme n toreni, o dat cu refluxul. XV JUDECATA $n ceas mai trziu, arca n care se afla ,il ert acosta pe c)eiul din (acCsonville. mpu!cturile fuseser auzite. ;ra vor a de o ciocnire ntre am arcaiunile confederate !i flotila federal< +anonierele comandantului #tevens ptrunseser pe canal< 6opulaia ora!ului se temea de a!a ceva !i devenise foarte a%itat. 4 parte din locuitori se ndreptase iute spre estacade. Autoritile civile, reprezentate de Fexar !i de cei mai ndr&ii partizani ai si, nu ntrziaser s i urmeze. +u toii se uitau spre ancurile de nisip ce ie!iser din cea. 3ornietele !i lunetele erau la mare trecere. "ar distana era prea mare 5 aproximativ trei mile 5 ca

01970

s'!i dea seama de amploarea ciocnirii !i de rezultatul acesteia. .n orice caz, flotila era nc ancorat, ca !i n a&un, !i ora!ul nu tre uia s se team de un atac imediat al canonierelor. ;ra destul timp ca !i cei mai compromi!i dintre locuitorii si s se pre%teasc s fu%a n interiorul Floridei. "e altfel, c)iar dac Fexar !i doi, trei dintre tovar!ii si aveau, mai mult dect ceilali, motive serioase s se team pentru propria lor si%uran, nici mcar ei nu considerau c tre uie s se nelini!teasc din cauza acestui incident. #paniolul nuia c era vor a de capturarea %i%ului pe care voia s pun mna cu orice pre. 5 "a, cu orice preA repet Fexar, cutnd s identifice am arcaiunea ce se ndrepta spre port. +u orice pre, tre uie s l capturez pe fiul lui Dur anC care a czut n capcana pe care i'am ntins' oA Acum am, n sfr!it, dovada c (ames Dur anC este n le%tur cu federaliiA #lav "omnuluiA "up ce l voi mpu!ca pe iat, nu vor trece mai mult de douzeci !i patru de ore, !i l voi mpu!ca !i pe tatl lui. .ntr'adevr, de!i partidul su era stpn pe (acCsonville, Fexar, dup amnarea pronunat n favoarea lui (ames Dur anC, voise s a!tepte un moment mai prielnic pentru a'1 aresta din nou. M se ivise ocazia de a'1 atra%e n capcan pe ,il ert. 4dat ,il ert identificat ca ofier federal, arestat pe teritoriu inamic, condamnat ca spion, spaniolul putea s'!i desvr!easc rz unrile. .mpre&urrile aveau s'i fie pe deplin favora ile. +el adus n portul din (acCsonville era c)iar fiul proprietarului de la +amdless'DaH, (ames Dur anC.

01980

+ ,il ert era sin%ur, c tovar!ul su se necase sau scpase nu avea nici o importan, de vreme ce tnrul ofier fusese prins. *u'i mai rmnea dect s'1 aduc n faa unui comitet format din oameni de'ai lui, pe care avea s'1 conduc c)iar el. ,il ert fu primit cu )uiduieli !i ameninri de toat %olnimea care l cuno!tea foarte ine. Rmase rece la toate aceste stri%te, privind dispreuitor n &ur. *u se arta deloc nfrico!at, de!i, pentru a'1 apra de mulimea nfuriat, fu nevoie de o escort de soldai. "ar atunci cnd l zri pe Fexar, nu se mai putu stpni !i de una seama c s'ar fi aruncat asupra spaniolului, daca nu ar fi fost oprit de cei ce l pzeau. Fexar nu sc)i nici un %est, nu rosti nici un cuvnt, se prefcu c nici nu'1 vede pe tnrul ofier !i l ls s se ndeprteze, perfect indiferent. +teva clipe mai trziu, ,il ert era aruncat n nc)isoarea din (acCsonville. *u'i puteai face nici o iluzie n privina soartei pe care i'o rezervau sudi!tii. 6e la prnz, domnul EarveH, corespondentul lui (ames Dur anC, se prezenta la nc)isoare !i ncerc s l vad pe ,il ert. +ererea i fu respins. "in ordinul lui Fexar, tnrul nu avea voie s primeasc vizite. ntr'adevr, se !tia de relaiile corespondentului cu familia Dur anC, !i unul dintre punctele planului pus la cale de spaniol era ca de arestarea lui ,il ert s nu se afle imediat la +amdless'DaH. "up ce va fi &udecat, dup ce va fi condamnat, va fi suficient timp pentru a'i aduce la cuno!tin lui (ames Dur anC cele ntmplate !i, atunci cnd acesta va fi informat, nu va mai avea

01990

vreme s fu% de pe plantaie !i s scape din mna lui Fexar. .n consecina, domnul EarveH nu reu!i s trimit nici un mesa& la +amdless'DaH. Foate am arcaiunile din port fuseser sec)estrate. 4rice le%tur ntre malul stn% !i malul drept fusese ntrerupt, familia Dur anC nu tre uia s afle de arestarea lui ,il ert. n timp ce toi ai si l credeau la ordul canonierei lui #tevens, tnrul ofier era ncarcerat n nc)isoarea din (acCsonville. +ei din +astle'Eouse stteau cu urec)ile ciulite, pndind dac nu se aude cumva, n deprtare, u uitul tunurilor anunnd c flota federal a trecut dincolo de ancurile de nisip. (acCsonville n minile nordi!tilor ar fi nsemnat Fexar n minile lui (ames Dur anCA Acesta ar fi fost li er s reia, mpreun cu fiul su, mpreun cu prietenii si, cercetrile ce, pn acum, nu dduser nici un rezultatA "ar, n aval, nu se auzea nimic. 2i administratorul 6errH, care cercetase fluviul pn la ara&, !i 6H%, !i unul dintre su administratori, trimi!i pe rm la trei mile mai sus de plantaie, confirmar acest lucru. Flotila continua s fie ancorat. *ici un semn c s'ar fi pre%tit s porneasc la drum !i s a&un% n dreptul ora!ului (acCsonville. 2i, de altfel, cum ar fi putut trece dincolo de ancurile de nisip< Admind c fluxul ar fi venit mai devreme dect sperau, cum s'ar fi putut aventura prin strmtoare !i ar fi putut rz ate prin meandrele canalului, acum, cnd sin%urul pilot care cuno!tea drumul nu se afla la post< .ntr'adevr, -ars nu se ntorsese pe vas. Mar dac (ames Dur anC ar fi aflat de cele ntmplate, ce ar fi putut crede< "oar c viteazul tovar! al fiului

01KK0

su pierise n%)iit de apele vi&elioase. .n cazul n care -ars ar fi scpat cu via !i ar fi a&uns pe malul drept al fluviului, nu s'ar fi ntors la +amdless'DaH, de vreme ce era imposi il s mai a&un% la locul n care ancorase flotila< "ar -ars nu apru nici pe plantaie. A doua zi, pe 11 martie, pe la ceasurile unsprezece, comitetul se reuni, su pre!edinia lui Fexar, n aceea!i sal a 6alatului de (ustiie n care spaniolul mai fusese o dat acuzatul lui (ames Dur anC. "e data asta, acuzaiile aduse tnrului ofier erau suficient de %rave pentru ca acesta s nu mai ai nici o scpare. ;ra dinainte condamnat. "e ndat ce avea s termine cu fiul, Fexar urma s se ocupe de tat. -icua "H n minile lui, doamna Dur anC do ort de toate aceste lovituri pe care i le dduse, una dup alta, !i iat c se va rz una cu vrf !i ndesat. #e prea c totul venea n spri&inul lui, a&utndu'1 s'!i potoleasc ura implaca il. ,il ert fu scos din nc)isoare. +a !i n a&un, mulimea aat l nsoi cu urletele ei. +nd intr n sala de &udecata, unde se aflau cei mai ndr&ii susintori ai lui Fexar, vacarmul deveni de nedescris. 5 3a moarte cu spionulA... 3a moarteA Aceasta era acuzaia pe care i'o arunca n faa %olnimea, asmuit de Fexar. +u toate acestea, ,il ert reu!i s'!i pstreze sn%ele rece !i se art stpn pe el, c)iar !i n faa spaniolului care nu avusese unul sim s se recuze ntr'o asemenea mpre&urare. 5 = numii ,il ert Dur anC, spuse Fexar, !i suntei ofier n marina federal< 5 "a.

01K10

5 2i n prezent locotenent la ordul uneia dintre canonierele comandantului #tevens< 5 "a. 5 #untei fiul lui (ames Dur anC, american din *ord, proprietarul plantaiei de la +amdless'DaH< 5 "a. 5 ;ste adevrat c ai prsit flotila ancorat pe fluviul #aint'(o)n n noaptea de 1K martie< 5 "a. 5 Recunoa!tei c ai fost capturat atunci cnd ncercai s v ntoarcei la ord, nsoit de un marinar de pe nav< 5 "a. 5 =rei s ne spunei ce ai venit s facei la +amdless'DaH< 5 3a ordul canonierei pe care sunt secund s'a prezentat un om. -i'a adus la cuno!tin c plantaia tatlui meu fusese devastat de o trup de rufctori, c locuina prinilor mei, +astle'Eouse, fusese atacat de andii. *u o s'i spun pre!edintelui comitetului care m &udec cine este responsa il de aceste crime. 5 Mar eu, rspunse Fexar, i voi spune lui ,il ert Dur anC c tatl su a sfidat opinia pu lic eli erndu'!i sclavii, c a existat o )otrre ce stipula alun%area sclavilor eli erai, c aceast )otrre tre uia pus n aplicare... 9 5 6rin incendiu !i &af, replic ,il ert, printr'o rpire al crei autor este Fexar n persoanA 5 +nd voi fi n faa &udectorilor voi rspunde, i'o ntoarse, rece, spaniolul. *u ncercai s inversai rolurile. #untei acuzat, nu acuzatorA 5 "a... acuzat... cel puin n clipa de fa, rspunse tnrul ofier. "ar canonierele mai au de trecut doar

01K10

de ancurile de nisip ca s ocupe (acCsonville, !i atunci... Mz ucnir numaidect stri%te, se auzir ameninri la adresa tnrului ofier care ndrznea s'i nfrunte pe sudi!ti n fa. 5 3a moarteA... 3a moarteA se stri%a din toate prile. #paniolul reu!i cu %reu s potoleasc mulimea furioas. Apoi, relu intero%atoriul. 5 =rei s ne spunei, ,il ert Dur anC, de ce v'ai prsit nava noaptea trecut< 5 +a s'mi vd mama pe moarte. 5 A!adar, mrturisii c ai de arcat la +amdless' DaH< 5 *'am de ce s ascund acest fapt. 5 2i numai pentru a v vedea mama< 5 "oar pentru asta. 5 Avem, totu!i, relu Fexar, toate motivele s credem c scopul dumneavoastr era cu totul altul. 5 +are anume< 5 Acela de a v ntlni cu tatl dumneavoastr, (ames Dur anC, acest nordist nuit de&a de mult vreme c este n nele%ere cu armata federal. 5 2tii foarte ine c nu este adevrat, rspunse ,il ert, cuprins de indi%nare. "ac am venit la +amdless'DaH, nu am venit ca ofier, ci ca fiu... 5 #au ca spionA replica Fexar. #tri%tele se nteir@ 5 3a moarte cu spionulA... 3a moarteA ,il ert !i ddu seama c era pierdut !i, ceea ce era mai n%rozitor, c nici tatl su nu avea vreo scpare. 5 "a, relu Fexar, oala mamei dumneavoastr este doar un pretext. 3a +amdless'DaH, ai venit ca

01K:0

spion, pentru a'i informa pe federali de modul n care este aprat fluviulA ,il ert se ridic. 5 Am venit s'mi vd mama pe moarteA repet el. 2tii foarte ineA *'am crezut niciodat c, ntr'o ar civilizat, pot exista &udectori care s fie n stare s condamne un soldat pentru c a venit la patul mamei sale pe moarte, c)iar dac se afl pe teritoriul inamic. # ndrzneasc cineva dintre cei care m condamn s spun c nu ar fi fcut la felA $n auditoriu alctuit din oameni n care ura nu ar fi stins cu totul omenia ar fi aplaudat declaraia aceasta att de no ila !i de sincer. "ar nu se ntmpl a!a. "eclaraia fu primita cu vociferri, iar aplauzele venir s l rsplteasc pe spaniol, atunci cnd acesta anun c, primind un ofier inamic pe timp de rz oi, (ames Dur anC nu era mai puin vinovat dect ofierul n cauz. "ovada pe care o primise Fexar, dovada relaiilor dintre (ames Dur anC !i armata federal exista n sfr!it. .n consecin, comitetul, reinnd mrturisirile le%ate de tatl su, fcute n cursul intero%atoriului, l condamn la moarte pe ,il ert Dur anC, locotenent n marina federal.P +ondamnatul fu dus imediat napoi la nc)isoare, nsoit de )uiduielile %olnimii. 5 3a moarte cu spionulA... 3a moarteA .n aceea!i seara, un deta!ament al miliiei din (acCsonville descinse la +amdless'DaH. 4fierul care l comanda ceru s l vad pe domnul Dur anC. (ames Dur anC se prezent. ;dLard +arrol !i /alter #tannard l nsoeau. 5 +e dorii de la mine< ntre (ames Dur anC. 5 +itii acest ordinA rspunse ofierul.

01K>0

;ra ordinul de arestare a lui (ames Dur anC, complice al lui ,il ert Dur anC, condamnat la moarte pentru spiona& de comitetul din (acCsonville !i care urma s fie mpu!cat n douzeci !i patru de ore.

PARTEA A DOUA I DUP RPIRE OFexarP, acesta era numele att de detestat pe care l !optise ?erma) n ntuneric, atunci cnd doamna Dur anC !i domni!oara Alice a&unseser pe malul ,olfului -arino. Fnra l recunoscuse pe mizera ilul spaniol. *u mai putea exista nici o ndoial c el era autorul rpirii, c nu se mulumise doar s o pun la cale, ci participase personal, conducnd aciunea. .ntr'adevr, Fexar fusese nsoit de o duzin de oameni, complicii lui. #paniolul pre%tise de mult aceasta expediie, ce avea ca scop devastarea plantaiei de la +amdless'DaH, &efuirea locuinei de pe plantaie, +astle'Eouse, distru%erea familiei Dur anC, capturarea sau uciderea capului acesteia. "e aceea !i asmuise )oardele de &efuitori asupra domeniului. 6revztor, nu luase el comanda, ci o lsase n %ri&a celor mai ndr&ii susintori ai si. A!a se explic faptul c (o)n Druce, amestecndu'se printre

01KB0

asediatori, i putuse confirma lui (ames Dur anC c Fexar nu se afla n mi&locul acestora. +a s'1 ntlneasc, ar fi tre uit s vin n ,olful -arino, unde se putea a&un%e prin tunelul ce l le%a de +astle'Eouse. n cazul n care ar fi fost cucerit, pe aici s'ar fi retras ultimii ei aprtori. Fexar cuno!tea existena acestui tunel. SA!a c, urcndu' se ntr'o arca, urmata de o alta n care se aflau #Nuam o !i doi dintre sclavii lui, plecase din (acCsonville !i venise n %olf, si%ur c pe acolo va ncerca s fu% (ames Dur anC. *u se n!elase. !i ddu seama imediat de acest lucru atunci cnd descoperi una dintre rcile de la +amdless'DaH a!teptnd ascuns printre trestiile de ln% mal. *e%rii care se aflau n ea fura atacai prin surprindere !i uci!i. *u'i mai rmnea dect s stea la pnd. +urnd, apru ?erma), nsoit de fetia. 3a stri%tele metisei, spaniolul, temndu'se s nu vin cineva n a&utorul lor, o mpinse iute n raele lui #Nuam o. 2i, atunci cnd doamna Dur anC !i domni!oara Alice a&unser pe mal, metisa se afla de&a n lar%ul fluviului, n am arcaiunea indianului. Restul se !tie. Fotu!i, dup rpire, Fexar considerase c nu era nevoie s'1 nsoeasc pe #Nuam o. Acesta, devotat lui trup !i suflet, !tia n ce loc tre uiau duse ?erma) !i micua "H. A!a c, n clipa n care cele trei lovituri de tun i fcur pe atacatori s se retra%, c)iar n momentul n care erau %ata s ptrund n +astle'Eouse, spaniolul !i ntorsese arca !i o luase de'a curmezi!ul pe firul apei. .ncotro se ducea< *imeni nu !tia. Mn orice caz, nu se ntoarse n ora! n noaptea aceea de : spre > martie. Fu vzut n (acCsonville de'a ia dup

01K80

douzeci !i patru de ore. +e fcuse n timpul acestei a sene inexplica ile, pe care nici mcar nu'!i dadu osteneala s o &ustifice n vreun fel, nimeni nu putea spune. ;ra, totu!i, un fapt de natur s'i n%reuneze situaia atunci cnd avea s fie acuzat c luase parte la rpirea micuei "H !i a sclavei ?erma). +oincidena dintre momentul rpirii !i momentul n care dispruse nu putea fi dect n defavoarea lui. +u toate acestea, nu se ntoarse la (acCsonville dect n dimineaa zilei de B, pentru a lua toate masurile necesare de aprare mpotriva trupelor federale 5 la timp pentru a'i ntinde o curs lui ,il ert Dur anC !i pentru a prezida comitetul ce avea s'1 condamne la moarte pe tnrul ofier. 4ricum, un fapt e si%ur, Fexar nu se afla la ordul am arcaiunii conduse de #Nuam o, ce plutea la adpostul ntunericului, dus de flux n amonte de +amdless'DaH. .nele%nd c, orict ar fi stri%at, nu putea fi auzit de pe malurile pustii ale fluviului, ?erma) tcu. A!ezat n spate, o strn%ea pe micua "H n rae. Fetia, nspinrntat, nu scotea nici un sunet. #e %)emuise la pieptul metisei, ascunzndu'se n cutele roc)iei acesteia. "oar o sin%ur dat !opti@ 5 -amA... iviamA... ?erma)A... -i'e fricA... -i'e fricA...=reau la mamaA... 5 "a, scumpoA rspunse ?erma). 4 s mer%em la mama. *u te temeA ;!ti cu mineA .n aceea!i clip, doamna Dur anC, disperat, urca pe malul drept al fluviului, ncercnd zadarnic s se in dup arca n care se afla fiica sa. ;ra din ce n ce mai ntuneric. Mncendiile de pe plantaie ncepeau s se stin%, o dat cu z%omotul

01K70

exploziilor. "in norii de fum n%rmdii spre nord, rar mai rz tea cte o vlvtaie, rsfrn%ndu'se ca un ful%er n o%linda apei. Apoi, totul se lini!ti, cufundndu'se n ezn. Darca nainta pe mi&locul apei, malurile nu se mai zreau. *'ar fi fost mai izolat, mai sin%ur nici n mi&locul oceanului. 4are spre ce %olf se ndrepta am arcaiunea la crma creia se afla #Nuam o< Acesta era lucrul cel mai important pe care tre uia s l afle metisa. Ar fi fost, ns, pierdere de vreme s l ntre e pe indian. A!a c ?erma) ncerca s se orienteze sin%ur 5 ceea ce era foarte dificil dat fiind ezna n care navi%au, atta vreme ct #Nuam o continua s menin arca departe de rm. Fluxul cre!tea, !i, datorit loviturilor puternice de pa%aie ale celor doi ne%ri, naintau cu repeziciune spre sud. 2i totu!i, ce ine ar fi fost dac ?erma) ar fi putut lsa o urm a trecerii lor, pentru a u!ura cutrile stpnului eiA 4r, pe ap acest lucru era cu neputina. 6e uscat, un petic de roc)ie aruncat ntr' un tufi! ar fi putut constitui primul &alon al unei piste care, odat descoperit, ar fi putut fi urmat pn la capt. "ar la ce i'ar fi folosit s arunce un o iect de' al ei sau de'al fetiei n vltoarea apei< ;xista, oare, vreo speran ca acesta s a&un% n minile lui (ames Dur anC< Fre uia s renune la aceast idee !i s ncerce doar s'!i dea seama n ce loc vor ancora. Frecu, astfel, un ceas. #Nuam o era mut ca un pe!te. +ei doi ne%ri mnuiau pa%aiele fr nici un z%omot. 6e rm nu se zrea nici o lumin, nici n case, nici su copacii ale cror siluete se desenau nedeslu!it n ntuneric.

01K80

.n vreme ce privea cnd n dreapta, cnd n stn%a, cutnd s vad unde se afl, ?erma) se frmnta, %ndindu'se la pericolele ce o ameninau pe micua "H. "e ce i s'ar fi putut ntmpla ei nici c'i psa. Foat %ri&a era pentru copil. 2tia de'acum c Fexar era cel care le rpise. .n privina asta nu mai putea exista nici o ndoial. .l recunoscuse n ,olful -arino, a&uns acolo fie cu intenia de a ptrunde n +astle'Eouse, furi!ndu'se prin tunel, fie de a'i pndi pe aprtorii locuinei n momentul n care ace!tia ar fi cutat s scape pe acolo. n cazul n care Fexar nu s'ar fi %r it, doamna Dur anC !i domni!oara Alice ar fi ncput !i ele pe minile lui. "ac nu condusese personal atacul, o fcuse doar pentru c !tia c era mai si%ur s a!tepte la ie!irea din tunel pe toi cei ce se aflau n +astle'Eouse. .n orice caz, Fexar nu putea ne%a c participase direct la rpire. ?erma) i !optise, a c)iar i stri%ase numele. +u si%uran c doamna Dur anC !i domni!oara Alice o auziser. -ai trziu, cnd va suna ceasul dreptii, cnd spaniolul va fi c)emat s rspund pentru crimele sale, nu va mai putea recur%e la acele inexplica ile ali iuri, %raie crora reu!ise s scape pn atunci. "ar, oare, ce soart le )rzise victimelor sale< $rma s le sur%)iuneasc n mla!tinile ;ver%lades, dincolo de %urile lui #aint'(o)n< #e va descotorosi de ?erma) ca de un martor periculos, a crui depoziie ar putea fi, ntr'o un .zi, fatal< ntre rile astea nu'i ddeau pace. 2i'ar fi dat ucuroas viaa, dac n felul acesta ar fi putut'o salva pe micua "H. "ar, dac ea ar fi murit, ce s'ar fi ntmplat cu fetia aflat n puterea lui Fexar !i a complicilor si< ,ndul acesta i se nfi%ea n minte ca un cui nro!it

01K90

n foc, !i atunci o strn%ea !i mai tare la piept, de parc #Nuam o ar fi vrut s i'o smul%. n clipa aceea, ?erma) constat c am arcaiunea se apropia de malul stn% al fluviului. ;ra, oare, un indiciu pentru ea< *u, cci nu avea de unde s !tie de rlo%ul spaniolului, aflat n ,olful *e%ru, pe una dintre insuliele de acolo, dup cum nici c)iar apropiaii lui nu !tiau, pentru c nimeni nu fusese primit n fortul n care locuia mpreun cu #Nuam o !i cu cei doi ne%ri. .ntr'adevr, ntr'acolo se ndrepta indianul. n inima acestei re%iuni misterioase, nimeni nu le mai putea %siA ,olful era, ca s spunem a!a, de neptruns pentru cei care nu'i cuno!teau trectorile !i insuliele. ;xistau o puzderie de locuri retrase, unde prizonierele puteau fi ascunse fr ca nimeni s le poat da de urm. .n cazul n care (ames Dur anC ar fi ncercat s exploreze acest adevrat la irint, aveau suficient timp s le mute n sudul peninsulei. Atunci n'ar mai fi existat nici o !ans s fie %site n acele spaii de necuprins, cutreierate doar de cetele de indieni, n care pionierii floridieni a&un%eau foarte rar. +ele patruzeci !i cinci de mile ce despreau +amdless'DaH de ,olful *e%ru fur parcurse rapid. 6e la ora unsprezece, am arcaiunea dep!ea cotul pe care l fcea #aint'(o)n la dou sute de Harzi n aval. *u le mai rmnea dect s %seasc intrarea n la%un. -anevr dificil, dat fiind ezna adnc n care era nvluit malul stn%. A!a c, orict de familiarizat ar fi fost #Nuam o cu aceste locuri, tot ezit atunci cnd tre ui s crmeasc de'a curmezi!ul curentului.

011K0

4peraiunea ar fi fost, desi%ur, mai u!oar dac arca ar fi luat'o de'a lun%ul malului crestat de o mulime de mici %olfuri presrate cu stuf !i ier uri acvatice. "ar indianul se temea s nu e!ueze. 2i, cum fluxul avea s tra% n curnd apele fluviului spre %ura acestuia, s'ar fi aflat n mare ncurctur dac ar fi a&uns eu arca pe uscat. Ar fi fost nevoit s a!tepte mareea urmtoare, adic nc unsprezece ceasuri, !i cum ar fi putut evita s fie vzut, atunci cnd soarele avea s strluceasc din plin< "e o icei, o mulime de am arcaiuni circulau pe fluviu. "atorit evenimentelor n curs, ntre (acCsonville !i #aint'(o)n era un necontenit du'te'vino de rci ncrcate cu coresponden. -ai mult, dac nu pieriser n urma atacrii plantaiei, mem rii familiei Dur anC vor porni nc din acea zi s cerceteze cu nfri%urare zona. ;!uat pe nisipurile unuia dintre maluri, #Nuam o nu ar fi avut cum s scape de urmritori. #ituaia ar fi devenit extrem de periculoas. "atorit tuturor acestor motive, voia s rmn pe mi&locul apei. 2i, dac va fi nevoie, va ancora pe firul curentului, !i nu la rm. Apoi, o dat cu ivirea zorilor, se va %r i s ptrund n trectorile din ,olful *e%ru !i, a&uns acolo, nimeni nu'i va mai putea da de urm. .n vremea asta, am arcaiunea continua s urce o dat cu fluxul. (udecnd dup timpul scurs, #Nuam o aprecia c nu a&unsese nc n dreptul la%unei. #e strduia, a!adar, s urce !i mai mult, cnd, deodat, auzi n apropiere un z%omot. ;ra o taie surd de z aturi ce se propa%a la suprafaa apei. Aproape numaidect, de dup cotul malului stn% apru o uria! um r mi!ctoare.

01110

$n steam oat nainta ncet, risipind ntunericul cu lumina al urie a felinarului din fa. n mai puin de un minut, avea s dea peste arc. +u un %est, #Nuam o i opri din vslit pe cei doi ne%ri, apoi, cu o mi!care scurt, crmi spre malul drept, att pentru a se feri din calea vaporului, ct !i pentru a nu fi zrit. "ar am arcaiunea fusese semnalat de oamenii de ve%)e de la ord. M se stri% s acosteze. #Nuam o trnti o n&urtur zdravn. .ntruct nu avea cum s nu se supun, ndrept arca spre steam oat !i o opri ln% acesta. ?erma) se ridic imediat. ntrevzuse o posi ilitate de salvare. *u putea s stri%e, s spun cine este, s cear a&utor, s scape de #Nuam o< "intr'o sritur, indianul fu n picioare. 4 n!fac pe "H cu o mn, iar n cealalt i luci lama unui pumnal. Apoi, i !opti ne%resei@ 5 "ac scoi un sin%ur sunet, i tai %tul. # fi fost doar viaa ei n &oc, ?erma) n'ar fi ezitat. "ar cum vrful pumnalului era ndreptat spre feti, pstr tcerea. "e pe puntea steam oat'ului nu se vedea ce se ntmpl n arc. =asul venea de la 6icolata, de unde se m arcase, cu destinaia (acCsonville, un deta!ament de miliie ce tre uia s ntreasc trupele sudiste nsrcinate s mpiedice ocuparea fluviului. Aplecndu'se peste pasarel, un ofier l interpel pe indian. Mat sc)im ul de cuvinte dintre ei@ 5 $nde mer%ei< 5 3a 6icolata.

01110

?erma) reinu numele localitii, de!i !i spuse c #Nuam o avea tot interesul s nu divul%e adevrata sa destinaie. 5 "e unde venii< 5 "e la (acCsonville. 5 +e e nou pe'acolo< 5 *imic. 5 *imic despre flota lui "upont< 5 *imic. 5 *u sunt nouti dup atacul de la Fernandina !i de la fortul +linc)< 5 *u. 5 *'a trecut nici o canonier prin strmtorile fluviului< 5 *ici una. 5 +e e cu flcrile pe care le'am zrit !i cu mpu!cturile pe care le'am auzit n partea de nord, atunci cnd eram ancorai, a!teptnd flota< 5 A fost atacat plantaia de la +amdless'DaH. 5 "e nordi!ti< 5 *uA "e miliia din (acCsonville. 6roprietarul a ncercat s se mpotriveasc ordinelor comitetului. 5 DineA DineA ; vor a de (ames Dur anC... un a oliionist ndr&itA 5 +)iar de el. 5 2i cum s'a terminat totul< 5 *u !tiu... *'am vzut dect n trecere... -i s'a prut c ntrea%a plantaie ardeA .n clipa aceea, fetia scnci u!or. ?erma) i astup repede %ura, n timp ce de%etele indianului i se ncle!taser n &urul %tului. 4fierul aplecat peste pasarela steam oat'ului nu auzise nimic. 5 #'a tras cu tunul la +amdless'DaH< ntre el. 5 *u cred.

011:0

5 +e'a fost cu cele trei u uituri pe care le'am auzit !i care preau s vin dinspre (acCsonville< 5 *'a! putea s spun. 5 A!adar, #aint'(o)n e nc li er, de la 6icolata !i pn la %urile lui< 5 +omplet li er !i putei co or pe firul apei fr s fi v fie team c vei da peste canoniere. 5 ,rozavA .n lar%A 4rdinul fu transmis n sala ma!inilor, !i steam oat'ul se pre%ti s porneasc din nou la drum. 5 4 ntre are, v ro%A i se adres #Nuam o ofierului. 5 2i anume< 5 *oaptea este foarte ntunecoas... *u'mi dau seama unde m aflu... Ai putea s'mi spunei unde sunt< 5 Mn dreptul ,olfului *e%ru. 5 -ulumesc. ? aturile rscolir suprafaa fluviului, dup care vasul se ndeprt cteva rae. #team oat'ul se pierdu ncetul cu ncetul n ezn, lsnd n urma lui un vrte& de ape nspumate. #in%ur acum n mi&locul fluviului, #Nuam o se a!ez din nou n partea din spate !i le porunci celor doi ne%ri s renceap s vsleasc. 2tia unde se %sea !i, crmind spre tri ord, se ndrept spre sco itura ,olfului *e%ru. Acum, ?erma) aflase ncotro se ndreptau, dar, la ce'i folosea< +um l'ar fi anunat pe stpnul ei !i cum ar fi putut acesta cerceta la irintul de neptruns< "e altfel, c)iar dac (ames Dur anC !i ai si ar fi ptruns n la%un, pdurile ce o mr%ineau, pdurile din districtul "uval nu ar fi fcut imposi il orice aciune

011>0

a urmritorilor< 6artea de nord a Floridei era ca o ar a nimnui, !i era o &oac de copil s'i pierzi urma n inutul acesta sl atic. "e altfel, era o ne unie s rtce!ti pe asemenea coclauri. #eminolii ce cutreierau prin codrii sau prin mla!tini te puteau ataca oricnd. i &efuiau pe toi cltorii ce le picau n mn !i'i mcelreau fr mil, dac ncercau s li se mpotriveasc. *u demult, n partea superioar a districtului, puin mai la nord'vest de (acCsonviile, se petrecuse o ntmplare tare ciudat. -ai muli locuitori care se ndreptau spre ,olful -exic fuseser atacai prin surprindere de un %rup de seminoli. *'au fost uci!i cu toii pentru c nu au opus nici o rezisten, ceea ce, de altfel, n condiiile unul contra zece, ar fi fost inutil. A!a c oamenii ace!tia de trea au fost perc)eziionai con!tiincios !i deposedai metodic de toate unurile lor, pn !i de ve!minte. -ai mult, indienii le interziser s mai calce vreodat pe aceste teritorii pe care le considerau n ntre%ime proprietatea lor, urmnd a fi uci!i dac ar fi nesocotit acest ordin. 2i, pentru a'i recunoa!te, n acest ultim caz, cpetenia se folosi de un procedeu foarte simplu. 3e tatua pe ra un semn izar, desenat cu vrful unui ac muiat n sucul unei plante tinctoriale. Apoi, le ddu drumul. Ace!tia se ntoarser pe plantaiile din nord ntr'o stare de plns 5 poansonai, ca s spunem a!a, de armele tri ului !i, se nele%e, deloc dispu!i s a&un% din nou n minile indienilor, care i'ar fi masacrat fr mil pentru a'!i onora semntura. Altdat, miliia din districtul "uval nu ar fi lsat nepedepsit o asemenea isprav. #'ar fi npustit

011B0

fr ntrziere pe urmele indienilor. "ar, la vremea aceea, aveau altceva de fcut. *u la indieni le sttea %ndul locuitorilor din Florida. 6este tot domnea teama de a vedea statul npdit de trupele federale. -ai important era ca aceste trupe s fie mpiedicate s a&un% s stpneasc #aint'(o)n !i, o data cu fluxul, !i re%iunile scldate de acesta. 6rin urmare, trupele sudiste, %rupate de la (acCsonville pn la frontiera %eor%ian, nu puteau fi descompletate. -ai trziu vor avea tot timpul s se rfuiasc cu seminolii, ce se o rzniciser att de tare din pricina rz oiului civil, nct se ncumetau s ptrund n teritoriile din nord de unde se credea c fuseser alun%ai odat pentru totdeauna. Atunci nu se vor mai mulumi doar s'i scoat din mla!tinile ;ver%lades, ci vor cuta s'i distru% cu desvr!ire. "eocamdat ns, era riscant s te aventurezi n inuturile din vestul Floridei, !i, dac (ames Dur anC va cuta s'!i extind cercetrile !i n acest teritoriu, se va vedea pus n mare pericol. .n vremea asta, am arcaiunea se apropiase de malul stn%. 2tiindu'se n dreptul ,olfului *e%ru, #Nuam o nu se mai temea c s'ar fi putut mpotmoli. A!a c, cinci minute mai trziu, am arcaiunea se afla su olta deas de frunzi!. .n curnd, era cufundat n ezn !i, silit s navi%)eze prin aceste meandre, se prea c n'avea cum s reu!easc s a&un% la liman. "ar, de vreme ce nu'i mai putea zri nimeni, de ce nu !i'ar fi luminat drumul< "rept care indianul tie o crean% plin de r!ina, o aprinse !i o a!ez n partea din fa a rcii. 3umina aceasta necata n funin%ine era suficient pentru oc)iul lui exersat. =reme de o &umtate de ceas,

01180

rtci prin la irintul la%unei, pn cnd, n sfr!it, a&unse la insulia pe care se afla rlo%ul lui Fexar. ?erma) fu de arcat. "o ort de o oseal, fetia dormea n raele ei. *u se trezi nici cnd metisa trecu pra%ul fortului, fiind nc)is ntr'una din ncperile ce aparineau redutei din centru. "up ce o nf!ur ntr'o ptur ce zcea ntr'un col, ?erma) o culc pe micu ntr'un soi de pat mizera il, dup care rmase de ve%)e la cptiul ei. II O OPERA IUNE CIUDAT A doua zi, pe : martie, la ora opt dimineaa, n camera n care !i petrecuse ?erma) noaptea intr #Nuam o. .i aducea cte ceva de'ale %urii 5 pine, o ucata de vnat rece, fructe, o can cu ere destul de tare, un ulcior cu ap !i dou tacmuri improvizate. n acela!i timp, unul dintre ne%ri puse ntr'un col o pies vec)e de mo ilier pentru a fi folosita att ca dulap, ct !i drept comoda, ceva len&erie, un cear!af, prosoape !i alte cteva o iecte mrunte de care aveau amndou nevoie. "H nc dormea. +u un %est, ?erma) l implor pe indian s nu o trezeasc. "up ce ne%rul ie!i, ?erma) l ntre n !oapt@ 5 +e se va ntmpla cu noi< 5 *u !tiu. 5 +e ordine ai primit de la Fexar< 5 "e la Fexar sau de la altul, astea sunt, !i ai face ine s te conformezi. +t timp vei sta aici, odaia

01170

asta va fi a voastr, iar n timpul nopi reduta va fi nc)is. 5 2i ziua< 5 = putei plim a n interiorul fortului. 5 +t vreme vom rmne aici< repet ?erma). 6ot s !tiu unde ne aflam< 5 Acolo unde am avut ordin s v duc. 5 2i vom rmne...< 5 +e'am avut de spus am spus. "e%ea a m mai iscode!ti. *'am s'i mai rspund. 2i #Nuam o, care tre uia, ntr'adevr, s se limiteze la acest sc)im de cuvinte, prsi odaia, lsnd'o pe metis sin%ur cu "H. ?erma) o privi pe feti. 4c)ii i se umplur de lacrimi, pe care ns !i le !terse imediat. +nd se va trezi, micua nu tre uie s'!i dea seama c plnsese. ;ra necesar s se o i!nuiasc, ncetul cu ncetul, cu noua ei situaie 5 foarte nesi%ur, de altfel, cci te puteai a!tepta la orice din partea spaniolului. ?erma) reflecta la cele ntmplate. 3c vzuse limpede pe doamna Dur anC !i pe domni!oara Alice urcnd pe mal, n timp ce am arcaiunea se ndeprta. +)emrile lor disperate, stri%tele lor sf!ietoare a&unseser pn la ea. "ar reu!iser, oare, s se ntoarc la +astle' Eouse, trecnd prin tunel, s ptrund n locuina asediata !i s le spun lui (ames Dur anC !i tovar!ilor si ce nou nenorocire se a tuse asupra lor< *u fuseser prinse de oamenii spaniolului, duse departe de +amdless'DaH, poate c)iar omorte< "ac se ntmplase a!a, nseamn c (ames Dur anC nu !tia c fetia fusese rpit, mpreun cu ?erma). +redea c soia lui, domni!oara Alice, "H, metisa reu!iser s plece cu arca din ,olful -arino

01180

!i c a&unseser n adpostul de la #tnca +edrilor, unde erau n si%uran. A!a c nu va porni imediat n cutarea lorA 2i admind c doamna Dur anC !i domni!oara Alice iz utiser s se ntoarc la +astle'Eouse, informndu'1 pe (ames Dur anC de cele ntmplate, nu s'ar fi putut ca locuina s MM fost ocupat de asediatori, &efuit, incendiat, distrus< Mn cazul acesta, ce se ntmplase cu aprtorii ei< +zui prizonieri, sau uci!i n lupt, ?erma) nu mai putea spera la nici un a&utor din partea lor. +)iar dac nordi!tii ocupau fluviul, era pierdut. *ici ,il ert Dur anC, nici -ars nu aveau s afle unul c sora Mui, cellalt c nevasta lui se aflau nc)ise pe insulia aceasta din ,olful *e%ruA ;i, ine, daca a!a se prezentau lucrurile, dac tre uia s se izuie doar pe ca ns!i, !i va aduna ntrea%a ener%ie !i se va lupta ca o leoaic. =a face totul pentru a o salva pe aceast feti care poate c nu o mai avea dect pe ca pe lume. =iaa ei se va concentra ntr'un sin%ur %nd@ s fu%A *u va trece nici o or fr s caute s se pre%teasc n acest scop. 2i, totu!i, era, oare, posi il s ias din fortul suprave%)eat de #Nuam o !i tovar!ii lui, s scape de cei doi copoi feroce ce pzeau curtea !i s fu% de pe aceast insuli pierdut n la irintul la%unei< "a, era posi il, dar numai n cazul care ar fi fost a&utat pe ascuns de unul dintre sclavii spaniolului, care ar putea s se descurce prin puzderia de canale att de ntortoc)eate, pentru a o scoate din ,olful *e%ru.

01190

4are dac l'ar momi cu o recompens %ras, nu l'ar putea convin%e pe unul dintre oamenii indianului s o nsoeasc !i s o a&ute s evadeze<... .n direcia aceasta tre uia s'!i ndrepte toate eforturile. .n vremea asta, micua "H se trezi !i !i stri% mama. 6rivirile i rtcir prin odaie. Apoi !i aduse aminte de cele ntmplate. 4 zri pe metis !i aler% n raele ei. 5 ?erma)A ?erma)A -i'e a!a de fric... 5 *u tre uie s'i fie fric, scumpa meaA 5 $nde'i mama< 5 4 s vin... curndA Am fost nevoite s fu%im... !tii ineA Acum, suntem la adpostA Aici nu mai avem de ce s ne tememA "e ndat ce'i vom cere a&utorul, domnul Dur anC va veni imediat la noiA "H o privi de parc ar fi vrut s'i spun@ O; adevrat<P 5 "aA rspunse ?erma), care vroia cu orice pre s o lini!teasc. "aA "omnul Dur anC ne'a spus s'1 a!teptm aiciA 5 "ar oamenii aceia care ne'au luat n arca lor< nu se ls fetia. 5 #unt servitorii domnului EarveH, dra%a meaA 2tii tu, domnul EarveH, prietenul tatlui tu care locuie!te la (acCsonvilleA #untem n ca ana lui de la Eampton'RedA 5 2i mama, !i Alice care erau cu noi, de ce nu sunt aici< 5 "omnul Dur anC le'a c)emat napoi n momentul n care se pre%teau s se urce n arc, adu'i aminteA "e ndat ce toi oamenii aceia ri vor fi alun%ai de la +amdless'DaH, vor veni s ne cauteA

011K0

EaideA *u pln%eA *u'i fie fric, dra%a mea, c)iar dac o s rmnem aici cteva zileA #untem a!a de ine ascunseA 2i acum vino s te spl !i s te m racA "H continua s o priveasc nencreztoare !i, cu toate asi%urrile metisei, suspin adnc. *u reu!ise s se trezeasc cu sursul pe uze, ca de o icei. Fre uia, a!adar, s caute s'i distra% atenia, s o distreze. +eea ce !i fcu. #e ocup de ea cu aceea!i minuiozitate, ca !i cum s'ar fi aflat n frumoasa ei camer de la +astle'Eouse, n timp ce ncerca s o amuze n!irndu'i tot felul de pove!ti. Apoi "H mnca puin, !i ?erma) i inu tovr!ie. 5 Acum, dra%a mea, dac vrei, o s dm o rait pe afar prin curte... 5 ; frumoas ca ana domnului EarveH< ntre fetia. 5 Frumoas< *uA rspunse ?erma). -ai de%ra , o cocioa vec)eA Fotu!i, sunt copaci, rulee... avem unde s ne plim mA "e altfel, vom rmne doar cteva zile, !i, dac nu te vei plictisi prea tare !i vei fi cuminte, mama ta va fi mulumitA 5 "a, ?erma)... daA rspunse fetia. $!a camerei nu era ncuiat cu c)eia. ?erma) o lu pe feti de mn !i ie!ir mpreun. #e pomenir, mai nti, n reduta din centru, care era ntunecoas. 4 clip mai trziu, se plim au n plin lumin, la adpostul copacilor uria!i, prin frunzi!ul crora ptrundeau razele fier ini ale soarelui. +urtea nu era mare, cam de un acru, iar fortul ocupa cea mai mare parte din suprafaa. 6alisada ce o mpre&muia nu'i n%dui lui ?erma) s'!i dea seama de poziia insuliei. Fot ceea ce

01110

putea s vad prin poarta vec)e era un canal destul de lar%, cu ape tul uri, ce o desprea de insuliele vecine. 4 femeie !i un copil nu puteau scpa, a!adar, dect cu mare %reutate. 2i c)iar dac ar fi reu!it s pun mna pe o arc, cum ar fi putut s se orienteze prin aceste meandre nesfr!ite< Mar ceea ce nu !tia ?erma) era faptul c doar Fexar !i #Nuam o cuno!teau secretul locurilor de trecere. *e%rii spaniolului nu prseau fortul. *u ie!iser niciodat. Ea ar n'aveau unde se afl. +a s a&un% la rmul fluviului sau ca s rz at pn n mla!tinile ce mr%ineau %olful spre vest tre uiau s navi%)eze la ntmplare. 4r, izuindu'se doar pe noroc, nu ar fi nsemnat c mer% la moarte si%ur< "e altfel, n zilele ce urmar, ?erma) nelese c nu putea spera la nici un a&utor din partea ne%rilor lui Fexar. ;rau, n cea mai mare parte, pe &umtate sl ticii !i nu inspirau nici o ncredere. "ac spaniolul nu i inea n lanuri, asta nu nsemna c erau li eri. Ernii pe sturate cu produsele de pe insuli, dedulcii la licorile tari pe care #Nuam o le mprea cu drnicie, folosii n special la paza fortului !i pre%tii pentru aprarea acestuia n caz de nevoie, n'aveau nici un interes s'!i sc)im e viaa. +)estiunea sclaviei ce se dez tea la doar cteva mile de ,olful *e%ru nu'i pasiona de loc. #' !i do ndeasc li ertatea< 3a ce un< +e ar fi fcut cu ea< Fexar le asi%ura existena. #Nuam o nu'i maltrata, de!i i'ar fi tiat capul primului care ar fi ndrznit s !i'1 ridice. *ici mcar nu le trecea prin minte a!a ceva. ;rau ni!te rute, inferiori celor doi

01110

copoi ce pzeau curtea. #e putea spune, fr nici o exa%erare, c animalele acestea i dep!eau n inteli%en. +uno!teau tot %olful. #tr teau not puzderia de canale. Aler%au de pe o insuli pe alta, slu&ii de un instinct miraculos ce i mpiedica s se rtceasc. 3trturile lor rsunau uneori pn pe malul stn% al fluviului, !i se ntorceau sin%uri n fort, o dat cu cderea nopii. *ici o am arcaiune nu ar fi putut ptrunde n ,olful *e%ru, fr ca ace!ti paznici de temut s nu fi dat imediat de veste. +u excepia lui Fexar !i a lui #Nuam o, oricine ar prsit fortul ar fi riscat s fie sf!iat de ace!ti sl atici descendeni ai cinilor carai ieni. 4rice femeie n locul metisei ar fi fost cuprins de disperare vznd ct de ine era pzit fortul, dndu'!i seama c nu se putea a!tepta la nici un a&utor din partea celor ce l pzeau. 4rice alt femeie, mai puin cura&oas, mai puin ener%ic. ;a ns, nu. "ac salvarea nu'i va veni dinafar, dac (ames Dur anC sau -ars nu aveau s a&un% pn la ea, atunci nu se putea izui dect pe propriile ei puteri. Fre uia, cu orice pre, s o scape pe micu, !i nimic pe lumea asta nu o putea face s dea napoi. A solut izolat n aceast la%un, era ncon&urat doar de fi%uri sl atice. M se prea, totu!i, c unul dintre sclavi, tnr nc, o privea cu oarecare mil. 6utea, oare, spera< 6utea, oare, s i se destinuie, s i povesteasc cele ntmplate la +amdless'DaH, s ncerce s l convin% s le a&ute s evadeze !i s le duc la +astle'Eouse< #ttea la ndoial. "e altfel, #Nuam o o serv, desi%ur, semnele de interes din partea

011:0

sclavului, cci acesta era inut la distan. ?erma) nu'1 mai ntlni, n timp ce se plim a prin curte. Frecur cteva zile, fr ca situaia s se sc)im e. "e dimineaa pn seara, ?erma) !i "H puteau circula n voie. *oaptea, de!i #Nuam o nu le ncuia n camer, nu puteau prsi reduta din centru. Mndianul nu le adresa nici un cuvnt. A!a c ?erma) tre ui s renune la ideea de a'1 tra%e de lim . *u prsea nici o clip insula. ;ra limpede c nu le scpa din oc)i. =znd c, deocamdat, nu e nimic de fcut, ?erma) !i ndrept toat atenia spre fetia care cerea mereu s'!i revad mama. 5 4 s vinA i spunea metisa. Am ve!ti de la eaA 4 s vin !i tata, dra%a mea, !i domni!oara Alice... 2i dup ce i rspundea astfel, srmana de ea !i tot frmnta mintea, ne!tiind ce s mai nscoceasc. Atunci se strduia s o distreze pe feti, care se arta deose it de inteli%ent pentru vrsta ei. ?ilele de >, B !i 8 martie trecur astfel. +u toate c sttea cu urec)ile ciulite, ncercnd s aud u uitul tunurilor vestind prezena flotilei federale n apele lui #aint'(o)n, nici un z%omot nu a&unse pn la metis. ,olful *e%ru era cufundat n tcere. Asta nsemna c Florida nu aparinea nc soldailor $niunii. +eea ce o nelini!tea n cel mai nalt %rad. "ac (ames Dur anC !i ai si se aflau n imposi ilitatea de a aciona, nu putea spera, cel puin, n intervenia lui ,il ert !i a lui -ars< "ac flotila ar fi pus stpnire pe fluviu, ar fi scotocit apele, ar fi !tiut s a&un% pn la insuli. 4ricare dintre mem rii personalului de ia +amdless'DaH i'ar

011>0

fi putut informa n le%tur cu cele ntmplate. "ar nimic nu arta c pe apele fluviului s'ar fi dat vreo lupt. ;ra, de asemenea, ciudat c spaniolul nu se artase nc, nici ziua, nici noaptea. +el puin, ?erma) nu o servase nimic ce ar fi putut'o ndrepti s presupun a!a ceva, de!i aproape c nu dormea deloc, iar lun%ile ceasuri de insomnie !i le petrecea stnd cu urec)ile la pnd 5 inutil, de altfel. 2i apoi, ce ar fi putut face dac Fexar ar fi venit n ,olful *e%ru !i ar fi poruncit s fie adus n faa lui< M'ar fi ascultat implorrile sau ameninrile< 6rezena spaniolului nu ar fi fost mai de temut dect lipsa sa< .n seara zilei de 8 martie, ?erma) se %ndea pentru a mia oar la toate acestea. ;ra n &ur de unsprezece. -icua "H dormea. +amera folosit drept celul era cufundat n ezn. "e afar nu rz tea nici un z%omot, n afara !uieratului vntului ce se auzea, din cnd n cnd, prin scndurile mcinate de carii ale fortului. "eodat, metisei i se pru c aude un z%omot de pa!i n interiorul redutei. 3a nceput presupuse c era indianul care se ntorcea n odaia lui, a!ezat n faa camerei ei, dup ce'!i fcuse o i!nuitul rond prin curte. "ar auzi !i murmur de voci. #e apropie de u!, ciuli urec)ile !i recunoscu %lasul lui #Nuam o, iar apoi !i pe cel al lui Fexar. #e nfiora. +e cuta spaniolul aici la ora asta< ;ra vor a de o nou uneltire mpotriva metisei !i a copilului<

011B0

Aveau s fie luate de acolo !i transportate ntr' un loc !i mai necunoscut, !i mai inaccesi il dect ,olful *e%ru< Foate aceste supoziii i trecur ntr'o clip prin minte, ca o strful%erare. Apoi, venindu'!i n fire, se spri&ini de u! !i ascult. 5 *imic nou< spunea Fexar. 5 *imic, stpne. 5 2i ?erma)< 5 *u i'am rspuns la ntre ri. 5 A ncercat cineva s a&un% la ele< 5 "a, dar n'a iz utit. OA!adar, cineva a pornit n cutarea noastrP, !i spuse ?erma). O"ar cine<P 5 +um ai aflat< ntre Fexar. 5 - 'am dus de cteva ori pn pe malul fluviului, rspunse indianul, !i, acum cteva zile, am vzut c o arc ddea trcoale prin apropierea ,olfului *e%ru. "oi oameni c)iar au de arcat pe una dintre insulie. 5 +ine erau< 5 (ames Dur anC !i /alter #tannard. ?erma) de'a ia !i putea stpni emoia. (ames Dur anC !i #tannardA Asta nsemna c aprtorii domeniului nu pieriser cu toii. 2i, dac ncepuser cercetrile, aflaser de rpirea copilului !i a metisei. 2i, dac aflaser, numai doamna Dur anC !i domni!oara Alice le putuser spune. A!adar, triau amndou. Amndou se ntorseser la +astle' Eouse dup ce o auziser ipnd, cernd a&utor mpotriva lui Fexar. (ames Dur anC era la curent cu ceea ce se ntmplase. 2tia cine le rpise. 6oate c)iar nuia n

01180

ce loc fuseser duse. 6n la urm va reu!i s a&un% la eleA "a, a!a eraA Fu cuprins de o mare speran, care ns se risipi numaidect, cci l auzi pe spaniol zicnd@ 5 "aA *'au dect s le cauteA *'o s le %seasc n vecii vecilorA "e altfel, n cteva zile n'o s mai avem de ce s ne temem de (ames Dur anCA -etisa nu'!i putea da seama ce nsemnau aceste cuvinte. 4ricum, rostite de omul care conducea comitetul din (acCsonville, reprezentau, desi%ur, o ameninare de temut. 5 2i acum, #Nuam o, am nevoie de tine pentru un ceas, zise atunci spaniolul. 5 6orunce!te, stpne. 5 =ino cu mineA 4 clip mai trziu, amndoi se retrseser n camera ocupat de indian. +e voiau s fac< *u era vor a de un secret de care ?erma) ar fi putut profita< .n situaia n care se afla, nu tre uia s ne%li&eze nimic din ceea ce i'ar fi putut fi de folos. A!a cum am mai spus, u!a odii metisei nu era niciodat ncuiat, nici mcar noaptea. Aceast msur de prevedere ar fi fost, de altfel, inutil, cci reduta era nc)is pe dinuntru, iar #Nuam o pstra c)eia la el. A!a c era imposi il s ie!i din fort !i, n consecin, s ncerci s evadezi. Astfel, ?erma) putu s desc)id u!a odii sale !i s nainteze, inndu'!i respiraia. Dezna era adnc. "oar o %ean de lumin se zrea n dreptul camerei indianului. ?erma) se apropie de u! !i privi printr'o crptur. 4r, ceea ce vzu era att de ciudat, nct nu'!i putea da seama ce se petrece.

01170

+u toate c odaia era luminat doar de un capt de lumnare, indianului i era de'a&uns, de!i trea a pe care o fcea prea destul de delicat. Fexar, a!ezat n faa lui, !i scosese )aina de piele !i !i ntinsese raul stn%, complet dez%olit, pe o msu, n plin lumin. 4 )rtie cu o form ciudat, str tut de mici %uri, i acoperea o parte din ra. narmat cu un ac su ire, #Nuam o l nepa prin fiecare dintre aceste mici %uri. Mndianul i fcea un tatua& 5 operaie n care, desi%ur, n calitatea sa de seminol, era expert. 2i, ntr'adevr, mna i se mi!ca cu di cie !i u!urin, atin%nd doar epiderma, fr ca spaniolul s simt nici cea mai mic durere. "up ce isprvi, #Nuam o nltur )rtia9 apoi, lund cteva frunze aduse de Fexar, frec ante raul acestuia. #ucul frunzelor, ptrunznd n nepturile de ac, i produse, desi%ur, o cumplit mncrime, dar spaniolul nu era omul care s se pln% doar pentru atta lucru. 4peraia odat nc)eiat, #Nuam o apropie captul de lumnare de partea tatuat. $n desen ro!iatic apru clar pe pielea ante raului lui Fexar. "esenul l reproducea fidel pe cel format de micile %urele de pe foaia de )rtie. +opia era perfect. #e puteau vedea o serie de linii ncruci!ate, reprezentnd una dintre fi%urile sim olice ale credinei seminole. #emnul nu avea s se mai !tear% niciodat de pe raul pe care l tatuase #Nuam o. ?erma) vzuse totul, dar, din pcate, nu nele%ea nimic. +e interes avea Fexar s se mpodo easc astfel< "e ce acest Osemn particularP,

01180

pentru a mprumuta un termen folosit n redactarea pa!apoartelor< =oia s treac drept indian< "ar nici culoarea pielii, nici nfi!area nu'i n%duiau acest lucru. *u se putea sta ili, mai de%ra , o le%tur ntre semnul acesta !i cel fcut cltorilor czui n mna seminolilor n partea de nord a districtului< ;ra vor a de unul dintre secretele existenei sale, secret pe care doar viitorul avea s'1 dezvluie< ?erma) !i puse, apoi, o alt ntre are. #paniolul venise n fort doar pentru a profita de arta lui #Nuam o n materie de tatua&< "up terminarea acestei operaii avea s prseasc ,olful *e%ru, ntorcndu'se n nordul Floridei, unde oamenii lui nc tiau !i spnzurau< #au intenia lui era s rmn n fort pn n zori, poruncind s'i fie adus metisa, pentru a lua o nou )otrre n privina prizonierelor< 3a aceast ntre are avea s primeasc n curnd rspunsul. Fu%i repede n camera ei, cci spaniolul se ridic, pre%tindu'se s se ntoarc n redut. Acolo, lipit de u!, ascult ultimele lor cuvinte. 5 Fii cu oc)ii n patru, spuse Fexar. 5 "a, rspunse #Nuam o. 2i, totu!i, dac vom fi ncolii de (ames Dur anC... 5 6este cteva zile, i repet, n'o s mai avem de ce s ne temem de (ames Dur anC. "e altfel, dac va fi nevoie, !tii unde s e duci pe metis !i pe feti... acolo unde o s vin !i eu. 5 "a, stpne, spuse #Nuam o, cci tre uie s ne %ndim !i la ,il ert, fiul lui (ames Dur anC, !i la -ars, r atul lui ?erma)...

01190

5 .n mai puin de douzeci !i patru de ore, voi pune mna pe ei, rspunse Fexar, !i atunci... ?erma) nu auzi sfr!itul acestei fraze. Fexar !i #Nuam o ie!ir din foit. +teva clipe mai trziu, canoea, condus de indian, prsi insulia !i, navi%nd prin meandrele ntunecate ale la%unei, a&unse la am arcaiunea ce l a!tepta pe spaniol n apele %olfului. "up ce primi ultimele porunci, #Nuam o se despri de stpnul lui. Apoi, dus de curent, Fexar co or iute n direcia (acCsonville'ului. A&unse acolo n zori, la timp pentru a'!i pune planul n aplicare, ntr'adevr, cteva zile mai trziu, -ars disprea n apele lui #aint'(o)n, iar ,il ert Dur anC era condamnat la moarte.

III VEGHEA ;ra pe 11 martie, dimineaa, cnd ,il ert Dur anC fusese &udecat de comitetul din (acCsonville. n seara aceleia!i zile, tatl su era arestat din ordinul comitetului. 6este numai o zi, tnrul ofier urma s fie mpu!cat, !i, cu si%uran, (ames Dur anC, acuzat de complicitate, avea s fie !i el condamnat !i avea s moar alturi de fiul su. "up cum !tim, Fexar inea ntre% comitetul n mn. =oina lui era le%e. ;xecutarea tatlui !i a

01:K0

fiului era doar preludiul exceselor sn%eroase la care se vor deda al ii nevoia!i, susinui de ntrea%a pleav a societii, mpotriva nordi!tilor din statul Florida, ca !i mpotriva celor care mprt!eau ideile acestora n ceea ce prive!te sclavia. +te rz unri personale nu se vor ascunde su vlul rz oiului civilA *umai prezena trupelor federale putea opri aceast vrsare de sn%e. "ar vor sosi, !i, mai ales, vor sosi nainte ca ura spaniolului s duc la sacrificarea acestor prime victime< "in nefericire, nu era deloc si%ur c trupele federale vor a&un%e la timp. 2i, ntruct ntrzierea se prelun%ea, v dai seama n ce tensiune triau cei de la +astle'EouseA 4r, se prea c planul de a urca pe apele fluviului #aint'(o)n fusese a andonat pentru moment de comandantul #tevens. +anonierele nu se clinteau din loc. 4are nu ndrzneau s treac de ancurile de nisip, acum. cnd -ars nu se afla acolo pentru a le pilota prin canal< Renunaser s ocupe (acCsonville !i, prin aceasta, s %aranteze securitatea plantaiilor din amonte. +e noi evenimente de pe front l determinaser pe comandorul "upont s'!i modifice planurile< .ntre area aceasta !i'o puneau domnul #tannard !i administratorul 6errH, n acea zi nesfr!it de 11 martie. .ntr'adevr, la data aceea, conform zvonurilor ce circulau n acea parte a Floridei, cuprins ntre fluviu !i mare, eforturile nordi!tilor preau s se con' centreze n principal asupra litoralului. +omandorul "upont, instalat pe /a as) !i urmat de cele mai puternice canoniere ale escadrei sale, !i fcuse apariia n ,olful #aint'Au%ustine. #e spunea c)iar c

01:10

miliiile se pre%teau s prseasc ora!ul, fr s mai ncerce s apere fortul -arion, a!a cum nu apraser nici fortul +linc) atunci cnd capitulaser la Fernandina. +el puin acestea erau ve!tile pe care le adusese administratorul n dimineaa aceea. Mmediat, ele fur comunicate domnului #tannard !i lui ;dLard +arrol, pe care rana nc necicatrizat l o li%a s stea ntins pe una dintre canapelele din )ol. 5 Federalii la #aint'Au%ustineA stri% acesta din urm. 2i de ce, m ro%, nu vin la (acCsonville< 5 6oate c vor doar s areze fluviul n aval, fr s l ocupe, rspunse domnul 6errH. 5 (ames !i ,il ert sunt pierdui, dac (acCsonville rmne n minile lui FexarA spuse domnul #tannard. 5 *'a! putea, zise 6errH, s m duc s'1 informez pe comandorul "upont de pericolul n care se afl domnul Dur anC !i fiul lui< 5 Ri'ar tre ui o zi ca s a&un%i la #aint'Au%ustine, rspunse domnul +arrol, admind c nu vei fi oprit de trupele de miliie ce at n retra%ereA 2i, pn cnd comandorul "upont i va putea comunica lui #tevens ordinul de a ocupa (acCsonville, va trece prea mult vremeA "e altfel, ancurile acelea de nisip... pn cnd canonierele nu vor putea trece de ele, cum s'1 salveze pe ietul nostru ,il ert care va fi executat mine< *uA *u la #aint'Au%ustine tre uie s mer%em, ci la (acCsonvilleA *u comandorului "upont tre uie s ne adresm... ci lui FexarA 5 "omnul +arrol are dreptate, tat... !i m voi duce euA spuse domni!oara Alice, care auzise ultimele cuvinte.

01:10

+ura&oasa fat era %ata s ncerce !i s ri!te totul pentru a'1 salva pe ,il ert. .n a&un, prsind +amdless'DaH, (ames Dur anC insistase ca soia sa s nu afle nimic despre faptul c tre uia s plece la (acCsonville. *u tre uia s !tie c, din.ordinul comitetului, era arestat. "oamna Dur anC nu era, a!adar, la curent, cum nu era la curent nici cu situaia n care se afla fiul ei pe care l credea la ordul canonierei. +um ar fi putut ndura iata femeie aceast du l lovitur< #oul la c)eremul lui Fexar, fiul n a&un de a fi executatA *u ar fi supravieuit. Atunci cnd ceruse s l vad pe (ames Dur anC, domni!oara Alice i spusese c acesta plecase din nou n cutarea micuei "H !i a lui ?erma) !i c a sena lui ar putea dura patruzeci !i opt de ore. A!a c toate %ndurile doamnei Dur anC erau concentrate asupra fetiei disprute. n starea n care se afla, mai mult n'ar fi putut suporta. .n sc)im , domni!oara Alice !tia n ce pericol se aflau (ames !i ,il ert Dur anC. 2tia c tnrul ofier urma s fie mpu!cat peste o zi !i c tatl lui avea s ai a parte de aceea!i soartA 2i atunci, )otrt s l vad pe Fexar, venise s l roa%e pe domnul +arrol s o duc pe cellalt mal al rului. 5 Fu... Alice... la (acCsonvilleA exclam domnul #tannard. 5 Fat... tre uieA 2oviala att de fireasc a domnului #tannard ced imediat n faa necesitii de a se aciona fr ntrziere. "ac l putea salva cineva pe ,il ert, atunci numai domni!oara Alice putea s o fac. 6oate c, aruncndu'se la picioarele lui Fexar, l va nduio!a. 6oate c va o ine o amnare a execuieiA 6oate c, cine !tie, va %si un spri&in n oamenii de

01::0

trea din ora! care, mi!cai de disperarea ei, se vor ridica mpotriva tiraniei comitetuluiA Fre uia prin urmare, s se duc la (acCsonville, cu orice risc. 5 6errH, spuse tnra, va accepta s m duc la locuina domnului EarveH. 5 "esi%ur, rspunse administratorul. 5 *u, Alice, te voi nsoi eu, spuse domnul #tannard. "a... euA # plecm. 5 Fu, #tannard< protest ;dLard +arrol. nseamn s te expui. 4piniile tale sunt cunoscute de prea mult lume. 5 +e conteaz< i'o retez domnul #tannard. *'o s' mi las fiica s se duc sin%ur n %ura lupului. 6errH s rmn la +astle'Eouse, ;dLard, avnd n vedere c tu nc nu poi s mer%i, cci tre uie s ne %ndim c am putea fi reinui !i noi. 5 2i dac doamna Dur anC ntrea de tine, spuse ;dLard +arrol, dac ntrea de domni!oara Alice, ce s'i spun< 5 .i vei spune c am plecat s ne ntlnim cu (ames, c l nsoim n cercetrile de pe cellalt malA #pune'i c)iar, dac tre uie, c a fost nevoie s ne ducem la (acCsonville. n sfr!it, spune'i tot ceea ce e necesar pentru a o lini!ti, dar nimic care s o fac s nuiasc pericolul n care se afl soul !i fiul ei. 6eirH, pre%te!te o arcA Administratorul se retrase numaidect, lsndu' 1 pe domnul #tannard s se pre%teasc de plecare. ;ra, totu!i, mai ine ca Alice s nu prseasc domeniul fr s nu'i spun doamnei Dur anC c tatl ei !i ea erau o li%ai s plece la (acCsonville. 3a nevoie, putea s'i spun c partidul lui Fexar fusese dat &os, c federalii ocupaser fluviul, c, mine, ,il ert avea s fie la +amdless'DaH. "ar va avea,

01:>0

oare, puterea s nu se arate tul urat, nu o va trda vocea, atunci cnd va susine ni!te lucruri ce preau, n momentul de fa, imposi ile< 6trunse n camera olnavei. "oamna Dur anC dormea, sau mai de%ra , czuse ntr'o toropeal profund, din care domni!oara Alice nu ndrzni s o trezeasc. 6oate c era mai ine c tnra fusese, astfel, cruat de nc o ncercare dureroas. $na dintre slu&nice ve%)ea ln% pat. "omni!oara Alice i recomand s nu lipseasc nici o clip !i s'1 c)eme pe domnul +arrol dac doamna Dur anC ncepea s i pun ntre ri. Apoi se aplec peste nefericita mam, i atinse fruntea cu uzele !i prsi ncperea pentru a se ntlni cu domnul #tannard. "e ndat ce l zri, i spuse@ 5 # plecm, tat. 6e aleea de am u!i ce duce spre micul port, le ie!i n ntmpinare administratorul. 5 Darca e pre%tit, spuse 6errH. 5 Dine, rspunse domnul #tannard. Ai %ri& de +astle'Eouse, prietene. 5 *u avei nici o team, domnule #tannard. *e%rii no!tri se ntorc, unul cte unul, pe plantaie, !i e normal s fie a!a. +e s fac ei cu o li ertate pentru care nu au fost creai< Aducei'1 napoi pe domnul Dur anC, !i i va %si la posturile lorA "omnul #tannard !i fiica sa se urcar numaidect n am arcaiunea condus de patru marinari de la +amdless'DaH. Ridicar pnza !i, mpin!i de o riza u!oar ce tea dinspre est, ie!ir repede din port. "e arcaderul dispru curnd n spatele lim ii de pmnt pe care se afla plantaia.

01:B0

"omnul #tannard nu avea intenia s de arce n portul din (acCsonville, unde ar fi fost recunoscut imediat. ;ra mai ine s ancoreze ntr'un mic %olf aflat mai sus. "e acolo i era u!or s a&un% la locuina domnului EarveH, situat pe acea parte, la mar%inea periferiei. =or )otr atunci, n funcie de mpre&urri, ce aveau de fcut. 3a ora aceea, fluviul era pustiu. *ici o mi!care n amonte, pe unde ar fi putut veni miliiile din #aint' Au%ustine, care se refu%iau n sud. *ici o mi!care n aval. A!adar, nu avusese loc nici o lupt ntre am arcaiunile sudi!tilor !i canonierele comandantului #tevens. 3inia de am osa& nu se putea vedea de acolo, cci un cot al fluviului acoperea orizontul mai sus de (acCsonville. "up o cltorie destul de rapid, favorizat de vntul din spate, domnul #tannard !i fiica sa a&unser pe malul stn%. Amndoi putur de arca, fr a fi vzui, n %olful care nu era suprave%)eat !i, n doar cteva minute, se aflau n casa corespondentului lui (ames Dur anC. Acesta se art foarte surprins !i, n acela!i timp, foarte nelini!tit cnd i vzu. 6rezena lor n mi&locul %olnimii din ce n ce mai ntrtate nu era lipsit de pericole. #e !tia c domnul #tannard mprt!ea ideile mpotriva sclaviei, adoptate la +amdless'DaH. (efuirea propriei sale locuine la (acCsonville era un avertisment de care tre uia s in seama. .n mod si%ur, era expus unor mari riscuri. "ac avea s fie recunoscut, n cel mai un caz ar fi fost doar arestat n calitate de complice al lui (ames Dur anC. 5 Fre uie s l salvm pe ,il ertA

01:80

Mat sin%urul rspuns pe care l putu da Alice la o servaiile !i temerile domnului EarveH. 5 "a, ncuviin acesta, tre uie s ncercmA "ar domnul #tannard s nu se arate pe strziA # rmn aici, n timp ce noi vom acionaA 5 - vor lsa s intru n nc)isoare< ntre a tnra. 5 #incer s fiu, nu cred, domni!oar Alice. 5 6ot a&un%e pn la Fexar< 5 4 s ne strduim. 5 *u vrei s v nsoesc< insist domnul #tannard. 5 *uA Ar nsemna s compromitei toate demersurile noastre. ,ndii'v ce'ar spune Fexar dac v'ar vedea. 2i comitetul, nu v dai seama cum ar reaciona comitetul< 5 Eaidei, atunci, domnule EarveH, spuse domni!oara Alice. "ar, mai nainte de a'i lsa s plece, domnul #tannard vru s afle dac nu interveniser noi evenimente pe front, evenimente de care cei de la +amdless'DaH nu aflaser nc. 5 *ici o noutate, rspunse domnul EarveH. +el puin n ceea ce prive!te (acCsonville. Flotila federal s'a deplasat n ,olful #aint'Au%ustine, !i ora!ul s'a predat. Mn ceea ce prive!te #aint'(o)n, nu a fost semnalat nici o mi!care. +anonierele continu s fie ancorate n acela!i loc. 5 .nc n'au ap ca s poat trece< 5.ntr'adevr, domnule #tannard. "ar azi vom avea un flux prielnic, e ec)inociul. 6e la trei, apele vor cre!te, !i poate c flota va putea trece... 5 # treac fr pilot, de vreme ce -ars nu e acolo s o a&ute s navi%)eze pe canal<A interveni domni!oara Alice, pe un ton ce arta limpede c, n aceast privin, !i pierduse orice speran. *uA

01:70

;ste imposi ilA "omnule EarveH, tre uie neaprat s l vd pe Fexar !i, dac m refuz, tre uie s facem orice sacrificiu ca ,il ert s evadeze. 5 A!a vom face, domni!oar Alice. 5 #tarea de spirit e aceea!i< ntre domnul #tannard. 5 "a, rspunse domnul EarveH. Fot pun%a!ii sunt stpni pe ora!, iar Fexar e !eful lor. Fotu!i, a uzurile !i ameninrile comitetului i nemulumesc profund pe cetenii one!ti. Ar fi suficient doar o mi!care a federalilor, !i lucrurile s'ar sc)im a imediat. ,olnimea e la!, se !tie. "ac ar fi cuprins de frica, Fexar !i oamenii lor ar fi dai &os numaidect. ;u nc sper c #tevens va putea trece de ancurile de nisip. '' *u mai putem a!tepta, i'o retez, )otrt, domni!oara Alice, a!a c, pn atunci, l voi ntlni pe FexarA A!adar, se )otr ca domnul #tannard s rmn n locuina domnului EarveH pentru ca nimeni s nu afle de prezena lui la (acCsonville. "omnul EarveH era %ata s o a&ute pe tnra n toate demersurile ce urmau s fie ntreprinse, dar de al cror succes, tre uie s o spunem, se ndoia foarte tare. "ac Fexar o va respin%e, dac domni!oara Alice nu va putea a&un%e pn la el, atunci vor ncerca, c)iar de ar fi fost s c)eltuiasc o avere, s provoace evadarea tnrului ofier !i a tatlui lui. ;ra n &ur de ora unsprezece, cnd domni!oara Alice !i domnul EarveH prsir locuina acestuia din urm, ndreptndu'se spre +urtea de (ustiie, unde !i avea sediul comitetul condus de Fexar. .n ora!, a%itaie mare. 6e strzi treceau deta!amentele de miliie, ntrite cu contin%entele

01:80

aduse n mare %ra din teritoriile din sud. Mn cursul zilei erau a!teptate cele rmase disponi ile dup predarea ora!ului #aint'Au%ustine, fie c ele urmau s vin pe #aint'(o)n, fie c aveau s o ia prin pdurile de pe malul drept pentru a trece fluviul n dreptul (acCsonville'ului. ;ra, prin urmare, un du'te' vino ameitor. +irculau o mulime de zvonuri, ca de o icei, contradictorii, ceea ce provoca un tumult vecin cu dezordinea. 6uteai, de altfel, s'i dai seama u!or c, federalii a&un!i n dreptul fortului, aprarea era complet dezor%anizat. *u putea fi vor a de o rezisten prea serioas. "ac, noua zile mai devreme, Fernandina se predase trupelor de de arcare comandate de /ri%)t, dac #aint' Au%ustine primise escadra comandorului "upont fr ca mcar s se ncerce ararea trecerii, nu era %reu de prevzut c la fel va fi !i la (acCsonville. +ednd locul trupelor nordiste, miliiile s'ar fi retras n interiorul districtului. ntr'o sin%ur mpre&urare s' ar fi putut salva ora!ul 5 !i, n felul acesta, comitetul !i'ar fi prelun%it existena, permind mplinirea sn%eroaselor planuri ale pre!edintelui su@ n cazul n care, dintr'un motiv sau altul, lipsa apei sau a sena pilotului, escadra nu ar fi dep!it ancurile de nisip. "e altfel, c)estiunea aceasta avea s se decid n cteva ceasuri. .n vremea asta, croindu'!i drum prin mulimea ce devenea din ce n ce mai compact, domni!oara Alice !i EarveH se ndreptau spre piaa central. +um vor face s ptrund n slile +urii de (ustiie< *u'!i puteau ima%ina. 4dat a&un!i acolo, cum vor reu!i s l vad pe Fexar< *u !tiau. 6oate c, aflnd c Alice #tannard cere s fie primit, spaniolul se va esc)iva, ordonnd s fie arestat !i reinut pn dup

01:90

executarea tnrului locotenentA "ar tnra nici nu voia s se %ndeasc la aceast eventualitate. Fre uia, cu orice pre, s a&un% la Fexar !i s'i smul% %raierea lui ,il ert, !i nimic nu o putea opri din drum. Atunci cnd a&unser n pia, mulimea era ntrtat la culme. =zdu)ul rsuna de stri%te, vociferrile iz ucneau din toate prile, se auzeau, trecnd din %ur n %ur, sinistrele cuvinte@ O3a moarteA 3a moarteAP "omnul EarveH afl c, de o or, comitetul era n !edin. Avu o presimire funest 5 presimire ce avea s se confirme imediatA .ntr'adevr, comitetul i &udeca pe (ames Dur anC n calitate de complice al fiului su, ,il ert, su acuzaia de a fi n le%tur cu armata federal. Aceea!i crim !i, desi%ur, aceea!i pedeaps 5 desvr!irea rz unrii lui Fexar, distru%erea familiei Dur anC. Atunci, domnul EarveH nu vru s mear% mai departe. ncerc s o ia de acolo pe Alice #tannard. *u tre uia ca iata fat s fie martora furiei mulimii care, cu si%uran, avea s se dezlnuie n clipa n care condamnaii vor ie!i din sala de &udecat, dup pronunarea sentinei. *u era, de altfel, momentul potrivit s intervin pe ln% spaniol. 5 =enii, domni!oar Alice, spuse domnul EarveH, veniiA *e vom ntoarce... atunci cnd comitetul... 5 *uA ripost domni!oara Alice. =reau s m arunc ntre acuzai !i &udectorii lorA Fnra era att de )otrt, nct domnul EarveH !i pierdu orice speran c ar fi putut'o clinti de acolo. "omni!oara Alice se npusti nainte. Fre ui s o urmeze. -ulimea, orict de compact ar fi fost, i fcu loc 5 poate c unii o !i recunoscur.

01>K0

#tri%tele i spr%eau urec)ile. "ar nimic nu o putea opri. A&unse, astfel, la poarta +urii de (ustiie. n locul acela, mulimea era !i mai a%itat, cuprins parc de )ul, nu )ula de dup furtun, ci cea de dinainte. ;ra att de amenintoare, c te puteai a!tepta la tot ce era mai ru din partea ei. "eodat, pu licul din sal ncepu s se reverse tumultuos afara. #tri%tele se nteir. #e pronunase sentina. (ames Dur anC, la fel ca !i ,il ert, fusese condamnat pentru aceea!i pretins crim !i primise aceea!i pedeaps. Fatl !i fiul aveau s fie adu!i n faa aceluia!i pluton de execuie. 5 3a moarteA 3a moarteA rcnea %loata. (ames Dur anC apru atunci pe trepte. ;ra calm !i stpn pe el. *u avea dect o privire de dispre pentru toi cei ce urlau nfier ntai. Fusese ncon&urat de un deta!ament de miliie care avea ordinul s'1 duc napoi la nc)isoare. *u era sin%ur. ,il ert p!ea alturi de el. #cos din celul, unde a!tepta ora execuiei, tnrul ofier fusese dus n faa comitetului pentru a fi confruntat cu (ames Dur anC, care nu putuse dect s confirme spusele fiului su, spunnd, ns, c acesta venise la +astle'Eouse numai pentru a'!i vedea mama pe moarte. n faa acestei afirmaii, acuzaia de spiona& ar fi tre uit s cad de la sine, dac procesul nu ar fi fost dinainte pierdut. A!a c aceea!i condamnare do orse doi nevinovai 5 condamnare impus de rz unare personal !i pronunat de ni!te &udectori nedrepi.

01>10

.n vremea asta, mulimea se n%)esuia din ce n ce mai amenintoare n &urul condamnailor. -iliia reu!ea cu %reu s le croiasc drum prin pia. "eodat, se produse o mi!care. "omni!oara Alice se npustise spre (ames !i ,il ert Dur anC. Mnvoluntar, mulimea se ddu napoi, surprins de aceast intervenie nea!teptat a tinerei. 5 AliceA stri% ,il ert. 5 ,il ertA ,il ertA murmur Alice #tannard, aruncndu'se n raele tnrului ofier. 5 AliceA +e caui aici< ntre domnul Dur anC. 5 =reau s'i implor s v %raiezeA #'i nduplec pe &udectoriA ,raiai'iA ,raiai'iA Ripetele tinerei i frn%eau inima. #e a%a de ve!mintele condamnailor care se opriser pentru o clip. 6utea, oare, spera c aceast mulime dezln' uit se va lsa nduio!at< *uA "ar intervenia ei reu!i s o opreasc n loc n momentul n care, poate, i'ar fi atacat pe prizonieri, fr s mai in seama de cei care i pzeau. "e altfel, anunat de cele ntmplate, Fexar apruse n pra%ul +urii de (ustiie. $n %est al lui potoli mulimea. 4rdinul pe care l ddu nc o dat, de a'i duce pe (ames !i ,il ert Dur anC la nc)isoare, fu auzit !i respectat. "eta!amentul !i relu drumul. 5 ,raiereaA ,raiereaA stri% domni!oara Alice, aruncndu'se n %enunc)i n faa lui Fexar. #paniolul nu rspunse dect printr'un %est ne%ativ. Atunci tnra se ridic. 5 FiclosuleA stri% ea.

01>10

=ru s se alture condamnailor, cernd s fie dus cu ei n nc)isoare, pentru a petrece mpreun ultimele ceasuri ce le mai rmneau de trit... Me!iser de&a din pia, !i mulimea i nsoea cu rcnetele ei. ;ra mai mult dect putea ndura domni!oara Alice. "eodat, o lsar puterile. #e cltin !i, apoi, se pr u!i fr cuno!tin n raele domnului EarveH. .!i reveni de'a ia dup ce fu dus napoi, la locuina acestuia. 5 3a nc)isoare... 3a nc)isoareA !opti ea. Fre uie s'i a&utm s evadeze... 5 "a, i rspunse tatl ei. ; sin%urul lucru pe care'1 mai putem faceA # a!teptm noapteaA .ntr'adevr, la lumina zilei nu se putea ntreprinde nimic. Atunci cnd ntunericul avea s le n%duie s acioneze fr teama de a fi descoperii, domnul #tannard !i domnul EarveH vor ncerca s'i scape pe cei doi prizonieri, cu complicitatea paznicului. #e vor duce narmai cu o sum de ani att de mare, nct acesta 5 cel puin a!a sperau 5 nu va putea rezista ofertei lor, mai ales c o sin%ur lovitur de tun, tras de flotila comandantului #tevens, putea pune capt puterii lui Fexar. "ar, la lsarea ntunericului, atunci cnd domnii #tannard !i EarveH ncercar s !i pun planul n aplicare, se vzur nevoii s renune. 3ocuina era pzit de un deta!ament de miliieni, a!a c ar fi fost inutil s ncerce s ias. IV VNT DINSPRE NORD-EST

01>:0

+ondamnaii mai aveau acum o !ans de salvare 5 una sin%ur@ federalii s ocupe ora!ul n mai puin de dousprezece ore. Mntr'adevr, a doua zi, la rsritul soarelui, (ames !i ,il ert Dur anC urmau s fie executai. +um ar fi putut s fu% din nc)isoare, pzit ca !i locuina domnul EarveH, c)iar !i dac ar fi fost n nele%ere cu un temnicer< 2i nu se mai putea conta nici pe trupele nordiste, de arcate de cteva zile la Femandina, care nu puteau a andona o asemena poziie strate%ic din sudul statului Florida, pentru a veni s ocupe (acCsonville'ul. -isiunea aceasta revenea n exclusivitate canonierelor comandantului #tevens. 4r, pentru a o ndeplini, flotila tre uia, mai nti, s treac de ancurile de nisip din la%una fluviului #aint'(o)n. Atunci, trecnd de ara&ul am arcaiunilor, nu'i mai rmnea dect s ancoreze n port. 2i, cnd ora!ul va fi n taia tunurilor sale, fr ndoial c miliiile vor ate n retra%ere, refu%iindu'se n mla!tinile inaccesi ile din district. Fexar !i oamenii si se vor %r i, cu si%u' ran, s le urmeze pentru a evita represaliile ct se poate de &ustificate. +etenii one!ti vor putea s ocupe din nou funciile ce le fuseser luate n mod a uziv si s trateze cu reprezentanii %uvernului condiiile de predare a ora!ului. 4r, se punea ntre area dac flota putea rz ate dincolo de ancurile de nisip, ntr'o perioad ct mai scurt< ;xista vreo posi ilitate de a dep!i acest o stacol< ;xista sperana ca apa s creasc< ,reu de crezut, dup cum vom vedea.

01>>0

.ntr'adevr, dup pronunarea sentinei, Fexar !i comandantul miliiei din (acCsonville se ndreptar spre c)ei pentru a o serva cursul inferior al fluviului. *u era, a!adar, de mirare c stteau cu privirile aintite spre ara&ul din aval !i cu urec)ile ciulite s prind orice u uitur de tun ce ar fi venit din partea aceea. 5 *imic nou< ntre Fexar, oprindu'se la mar%inea estacadei. 5 *imic, rspunse comandantul. "up ce am fost n recunoa!tere n partea de nord, mi permit s afirm c federalii n'au prsit Fernandina pentru a se ndrepta spre (acCsonville. ;ste foarte pro a il c vor rmne s suprave%)eze frontiera cu ,eor%ia, a!teptnd ca flotila lor s foreze canalul. 5 *u s'ar putea ca trupele s vin din sud, plecnd din #aint'Au%ustine !i trecnd peste #aint'(o)n pe la 6icolata< ntre spaniolul. 5 *u cred, rspunse ofierul. "upont n'are ce'i tre uie ca s ocupe ora!ul, iar scopul lui este, evident, sta ilirea locadei pe ntre% litoralul, de la %ura lui #aint'(o)n pn la %rania Floridei. *u avem de ce ne teme n aceast privin, Fexar. 5 Rmne atunci pericolul de a fi nvin!i de flotila lui #tevens, dac reu!e!te s treac de ancurile de nisip n faa crora a fost silit s se opreasc acum trei zile. 5 "esi%ur, dar c)estiunea aceasta se va lmuri ) cteva ore. 6oate c, la urma urmei, federalii nu vor dect s nc)id cursul inferior al fluviului, ca s taie toate cile de acces ntre #aint'Au%ustine !i Fernandina. i repet, Fexar, n acest moment, pentru nordi!ti nu este att de important s ocupe Florida, ct s pun capt contra andei de rz oi ce se face

01>B0

prin strmtorile din sud. #untem ct se poate de ndreptii s credem c acesta este, deocamdat, sin%urul lor o iectiv. "ac n'ar fi a!a, trupele lor, care au ocupat insula Amelia de zece zile, s'ar fi ndreptat de&a spre (acCsonville. 5 #'ar putea s ai dreptate, spuse Fexar. *u conteazA Ard de ner dare s vd ce se va ntmpla cu flotila oprit de ancurile de nisip. 5 =om !ti c)iar astzi. 5 2i totu!i, dac #tevens va am osa n faa portului, ce vei face< 5 =oi executa ordinul pe care l'am primit, voi retra%e deta!amentele de miliie n interior, pentru a evita orice contact cu federalii. # ocupe capitala districtului, n'au dectA *'o s o poat pstra mult vreme, pentru c li se vor tia posi ilitile de le%tur cu ,eor%ia !i +arolina, !i o vorn recuceri repedeA 5 6n atunci, rspunse Fexar, dac vor ocupa ora!ul, fie !i numai pentru o zi, va tre ui s ne a!teptm la represalii din partea lor. Foi ace!ti a!a' zi!i ceteni one!ti, ace!ti proprietari o%ai care sunt mpotriva sclaviei vor reveni la putere, !i atunci... A!a ceva nu se va ntmplaA *uA 2i, dect s prsim ora!ul... #paniolul nu !i duse %ndurile pn la capt, dar erau u!or de %)icit. *u avea s predea ora!ul federalilor, ar fi nsemnat s l dea pe mna ma%istrailor pe care %loata condusa de el i dduse &os de la putere. -ai de%ra i'ar da foc !i poate c !i luase msuri n vederea acestei aciuni de distru%ere. Atunci, el !i oamenii lui, retr%ndu'se n urma deta!amentelor de miliie, se vor adposti n

01>80

mla!tinile din sud, a!teptnd n locuri inaccesi ile desf!urarea evenimentelor. Fotu!i, eventualitatea aceasta era de temut doar n cazul n care cano'nierele ar fi dep!it ancurile de nisip, !i venise momentul cnd aceast c)estiune avea s fie definitiv elucidat. .ntr'adevr, mulimea ncepuse s dea nval n port. ntr'o clip, c)eiul era supraa%lomerat. Mz ucnir stri%te asurzitoare. 5 Frec canoniereleA 5 *uA *u se clintesc din locA 5 Fluviul e plin de eleA 5 ncearc s treac, mrind presiunea. 5 6riviiA 6riviiA 5 *ici o ndoialA spuse comandantul miliiei. #e ntmpl cevaA Ma prive!te, FexarA #paniolul nu rspunse. Rmsese cu oc)ii aintii spre !irul de am arcaiuni ce locau fluviul n aval. 3a o &umtate de mil de ele, se zreau catar%ele !i co!urile canonierelor comandantului #tevens. *ori %ro!i de fum se nlau n locul acela !i, purtai de vntul ce ncepea s se nteeasc, pluteau pn deasupra ora!ului. ;vident, #tevens, profitnd din plin de flux, va ncerca s treac, fornd motoarele la maxim. =a reu!i< #e va dovedi apa destul de adnc, c)iar daca va atin%e cu c)ila nisipurile de dedesu t< -ulimea urmrea cu sufletul la tfur toate aceste manevre. 2i sc)im urile de cuvinte erau din ce n ce mai aprinse 5 ce credeau unu c vd nu vedeau ceilali. 5 Au mai naintat o &umtate de ca luA 5 *ici vor A *ici nu s'au mi!cat din loc, de parc ar fi ancoratA 5 $ite una care se mi!cA

01>70

5 "aA "ar de'a curmezi!ul !i se ntoarce, pentru c nu are apA 5 A)A +e fumA 5 +)iar dac vor arde tot cr unele din #tatele $nite, !i tot nu vor treceA 5 2i uite c fluxul a nceput s scadA 5 $ra pentru #udA 5 $raA Aceast tentativ ntreprins de flot dur aproximativ zece minute 5 zece minute ce i se prur lui Fexar o ve!nicie, ca !i partizanilor si, ca !i tuturor acelora crora ocuparea ora!ului le'ar fi pus n pericol viaa sau li ertatea. *u !tiau la ce s se a!tepte, distana era prea mare ca s poat o serva clar manevrele canonierelor. #tr tuser canalul, sau urmau s l str at, n ciuda uralelor mulimii< 4are, descotorosindu'se de orice ncrctur inutil, aruncnd lestul pentru a nla linia de plutire, nu va reu!i comandantul #tevens s parcur% puinul spaiu ce l desprea de locul n care apa era din nou adnc, navi%nd n felul acesta cu u!urin pn n dreptul portului< Aveau toate motivele s se team de acest lucru, atta vreme ct mai dura fluxul. Fotu!i, a!a cum o servaser de&a, apa ncepea s scad. 4r, de ndat ce va ncepe refluxul, nivelul fluviului va co or cu repeziciune. "eodat, toate raele se ntinser spre un punct aflat n aval, !i un stri%t se ridic deasupra celorlalte@ 5 4 arcA 4 arcA .ntr'adevr, o am arcaiune u!oar apruse n apropierea malului stn%, acolo unde nc se mai

01>80

simea curentul, n vreme ce pe mi&locul apei domina acum refluxul. Am arcaiunea nainta cu repeziciune, datorit forei cu care se opinteau vsla!ii. Mn spate se afla un ofier purtnd uniforma miliiilor floridiene. A&unse curnd la picioarele estacadei !i se car sprinten pe treptele scrii laterale ce ddea pe c)ei. "up care, zrindu'1 pe Fexar, se ndrept spre el, croindu'!i cu %reu drum printre oamenii ce se m ulzeau s l vad !i s l aud. 5 +e s'a ntmplat< l ntre spaniolul. 5 *imic, !i nu se va ntmpla nimicA rspunse ofierul. 5 +ine te'a trimis< 5 2eful am arcaiunilor noastre care nu vor ntrzia s se retra% spre port. "e ce< 5 6entru c flota a ncercat n zadar s treac de ancurile de nisip, c)iar dac au aruncat ncrctura de prisos !i lestul !i au mrit presiunea. "e'acum ncolo, nu mai avem de ce ne teme... 5 *ici de fluxul acesta< ntre Fexar. 5 2i nici de altul 5 cel puin cteva luni de'acum ncolo. 5 $raA $raA #tri%tele umplur ora!ul. 2i, dac cei violeni l aclamar nc o dat pe Fexar ca pe omul n care erau ncarnate toate instinctele &osnice, cei moderai se simir !i mai descura&ai, %ndindu'se c tre uiau s ndure nc multe zile de'acum ncolo dominaia scelerat a comitetului !i a pre!edintelui su.

01>90

4fierul spusese adevrul. ncepnd din acea zi, nivelul apei avea s scad treptat. Fluxul din 11 martie fusese unul dintre cele mai puternice din anul acela, !i aveau s treac multe luni pn cnd al ia fluviului s se umple din nou la fel. +analul devenind impractica il, ora!ul scpa n felul acesta de ameninarea canonierelor. +eea ce nsemna c Fexar continua s fie atotputernic !i !i putea duce rz unarea pn la capt. +)iar admind c %eneralul #)erman ar fi intenionat s ocupe (acCsonville'ul cu a&utorul trupelor %eneralului /ri%)t, de arcate la Fernandina, mar!ul acestora spre sud cerea ceva timp. 4r, n ceea ce i privea pe (ames !i ,il ert Dur anC, ntruct execuia lor era fixat n ziua urmtoare, n zori, nimic nu i mai putea salva. =estea adus de ofier se rspndi cu iueala ful%erului n tot ora!ul. ; u!or de nc)ipuit ce efect a avut asupra %rupurilor tur ulente ce stpneau ora!ul. 4r%iile, dezmul, scandalurile se dezlnuir !i mai apri%. 4amenii de trea , consternai, tre uiau s se a!tepte la cele mai a omina ile excese. A!a c, n cea mai mare parte, se pre%tir s prseasc ora!ul n care nu se mai simeau deloc n si%uran. $ralele, stri%tele a&unser pn la prizonieri, dndu'le de veste c nu mai aveau nici o scpare. Fur auzite, de asemenea, !i din locuina domnului EarveH. ; lesne de neles ct de disperai erau domnul #tannard !i domni!oara Alice. +e puteau s mai fac acum ca s'i salveze pe (ames Dur anC !i pe fiul lui< # ncerce s l cumpere pe paznicul nc)isorii< # nlesneasc, pltind cu aur, evadarea condamnailor< "ar nu mai puteau ie!i din casa n

01BK0

care se refu%iaser. #e !tie, erau pzii pe fa de o and de lic)ele, iar imprecaiile acestora se auzeau, necontenit, dincolo de u!. #e ls noaptea. "up cum ncepuse de&a s dea semne de cteva zile, vremea se sc)im ase simitor. "up ce suflase dinspre uscat, pe nea!teptate, vntul ncepuse s at dinspre nord'est. "e&a nori %rei !i de!i, ce nu avuseser vreme s se prefac n ploaie, veneau cu repeziciune dinspre lar%, lsndu' se att de &os, nct aproape c atin%eau suprafaa apei. +atar%ul unei fre%ate de ran%ul nti s'ar li pierdut cu si%uran n a urii cenu!ii. Darometrul co orse rusc, indicnd furtun. ;ra limpede c se apropia un ura%an iscat n lar%ul ndeprtat al Atlanticului. 4 dat cu lsarea ntunericului, acesta se dezlnui cu o violen extraordinar. 4r, dat fiind direcia sa, ura%anul iz i n plin estuarul fluviului. Falazuri uria!e se niar la %urile lui #aint'(o)n, la fel cum se ridic apele nainte de flux, revrsndu'se peste maluri. .n noaptea aceea de vi&elie, (acCsonville fu mturat de furtun cu o nspimnttoare violen. 4 poriune din estacada portului ced, stlpii se frnser su loviturile resacului. Apele acoperir o parte din c)eiuri, distru%nd mai multe am arcaiuni ale cror parme %roase se rupser ca un fir de a. 6e strzile !i n pieele om ardate cu tot soiul de sfrmturi, circulaia devenise imposi il. -ulimea se refu%ie n crciumi, unde %tle&urile, udate din el!u%, cptar noi puteri, !i rcnetele luptar, nu fr succes, cu vuietul furtunii. "ar vntul nu pustii doar uscatul. "enivelarea apelor provoc o )ul violent n lar%ul fluviului. 2alupele ancorate n faa ancurilor de nisip fur sur'

01B10

prinse de valuri, nainte de a se putea ntoarce n port. Ancorele fur smulse, parmele se rupser. -areea din cursul nopii, sporit de puterea vntului, purt am arcaiunile n susul fluviului. +teva se sparser de stlpii c)eiului, n vreme ce altele, trte dincolo de (acCsonville, se pierdur printre insuliele !i meandrele fluviului, cteva mile mai departe. -ai muli marinari se necar n timpul acestui dezastru, cci repeziciunea cu care se dezlnuise ura%anul zdrnicise toate msurile de prevedere ce se iau n asemenea mpre&urri. +t prive!te canonierele comandantului #tevens, reu!iser, oare, s plece !i, navi%nd cu toat viteza, s a&un% la adpost, n %olfurile din aval< Reu!iser, %raie acestei manevre, s nu fie distruse complet< n orice caz, fie c se )otrser s co oare spre %urile lui #aint'(o)n, fie c se )otrser s rmn pe loc, (acCsonville nu avea de ce s se mai team, pentru c ancurile de nisip reprezentau acum pentru ele un o stacol de netrecut. 4 ezn adnc !i de neptruns nvlui, a!adar, valea fluviului #aint'(o)n, n timp ce aerul !i apa se contopeau de parc cine !tie ce reacie c)imic ar fi ncercat s le com ine ntr'un sin%ur element. ;ra unul dintre acele cataclisme destul de frecvente n perioada ec)inociului, dar violena cu care se manifesta dep!ea tot ceea ce avuseser de ptimit pn arunci locuitorii Floridei din partea unui ura%an. 2i tocmai din cauza violenei sale, furtuna nu dur mai mult de cteva ceasuri. nc nainte de rsritul soarelui, atmosfera se limpezi, !i ura%anul se pierdu deasupra ,olfului -exic. 6e la ceasurile patru dimineaa, o dat cu primele licriri ale zorilor ce luminar orizontul

01B10

curat de norii furtunii, se a!ternu lini!tea. Atunci, populaia ncepu s ias din crciumi !i s forfoteasc din nou pe strzi. "eta!amentele de miliie se ntoarser la posturi. Foat lumea ncerca s repare stricciunile provocate de furtun. 2i, mai ales de'a lun%ul c)eiului, pa%u ele erau considera ile@ estacade rupte, ma%azii sfrmate, rci smulse din loc !i duse de cureni n susul apei. ;pavele nu se zreau, ns, dect pe o raz de civa Harzi. 4 cea deas acoperise al ia fluviului. 3a ora cinci, canalul nu se vedea nc !i nici nu avea s se vad, pn cnd primele raze ale soarelui nu vor fi mpr!tiat ceaa. "eodat, puin dup ora cinci, ni!te u uituri formida ile rsunar n pcl. *u putea exista nici o ndoial, nu erau tunetele furtunii, ci z%omotele artileriei. #e auzir !i !uierturile o uzelor. $n stri%t de spaim se nl din mi&locul mulimii ce umpluse portul. .n acela!i timp, su efectul acestor detonaii repetate, ceaa ncepu s se crape. A urii ei, amestecai cu fumul exploziilor, se ridicar de pe suprafaa apei. +anonierele lui #tevens erau acolo, ancorate n dreptul ora!ului pe care l ineau n taia tunurilorA 5 +anoniereleA +anoniereleA +uvintele acestea, repetate din %ur n %ur, str tur iute toate cartierele. n cteva minute, cetenii one!ti, cu extrem satisfacie, ca !i cetenii tur uleni, cu %roaz n suflet, aflar c flotila ocupase #aint'(o)n. "ac nu se va preda, (acCsonville avea s fie distrus. +e se ntmplase< Furtuna le oferise nordi!tilor un spri&in, nea!teptat< "aA +anonierele nu porniser

01B:0

s caute adpost n %olfurile de la %urile fluviului, n ciuda violenei ura%anului, a vntului !i a valurilor, rmaser ancorate n acela!i loc. n timp ce !alupele inamice se ndeprtau, comandantul #tevens !i ec)ipa&ele de su comanda sa nfruntaser furtuna, cu riscul ca ntrea%a flotil s fie distrus. A!teptaser s vad dac nu cumva, ca urmare a vi&eliei, canalul va deveni practica il. ntr'adevr, ura%anul, mpin%nd apele din lar% n estuar, fcuse ca nivelul fluviului s a&un% la cote neo i!nuite. +anonierele se aventuraser atunci prin strmtoare !i iz utiser s treac de ancurile de nisip. 6e la patru dimineaa, navi%nd n plin cea, comandantul #tevens !i ddu seama c a&unsese n dreptul (acCsonville'ului, unde ancor. Apoi, la momentul potrivit, tunurile mari sf!iar ceaa, lansnd primele proiectile asupra malului stn% al fluviului #aint'(o)n. ;fectul fusese instantaneu. Mn cteva minute, deta!amentele de miliie evacuar ora!ul, la fel ca !i trupele sudiste la Fernandina !i #aint'Au%ustine. =znd c)eiurile pustii, #tevens domoli tirul, cci, contrar temerilor locuitorilor ora!ului, intenia sa nu era s distru% (acCsonville, ci s'1 ocupe !i s l supun. Aproape numaidect, deasupra 6alatului de (ustiie flutur un stea% al . = putei u!or nc)ipui ct emoie provocarV aceste prime lovituri de tun n locuina domnului EarveHA 4ra!ul era cu si%uran atacat. 4r, atacul acesta nu putea veni dect din partea federalilor, fie c urcaser pe fluviu, fie c se apropiaser dinspre nordul Floridei. #osea, n sfr!it, a&utorul mult

01B>0

a!teptat< (ames !i ,il ert aveau s fie salvai tocmai n clipa n care pierduser orice speran< "omnul EarveH !i domni!oara Alice se repezir ntr'un suflet afar. 4amenii lui Fexar care i pzeau !i luaser tlp!ia, alturndu'se deta!amentelor de miliie ce se retr%eau n interiorul districtului. "omnul EarveH !i domni!oara Alice se ndreptar spre port. +eaa se risipise, fluviul se vedea ca'n palm. Funurile tcuser, cci era limpede c locuitorii renunaser s apere ora!ul. .n clipa aceea, mai multe rci acostar la estacad !i de arcar un deta!ament narmat cu pu!ti, revolvere !i securi. "eodat, din rndurile marinarilor comandai de un ofier se auzi un stri%t. 4mul care stri%ase se npusti spre domni!oara Alice. 5 -arsA -arsA exclam tnra, uluit s l vad pe soul lui ?erma) pe care l credea necat n apele fluviului. 5 "omnul ,il ertA "omnul ,il ertA $nde este domnul ,il ert< urtre -ars. 5 .n nc)isoare, cu domnul Dur anCA #alveaz'1, -arsA 2i scap'1 !i pe tatl luiA 5 #pre nc)isoareA stri% -ars, ntorcndu'se spre camarazii lui. 2i pornir cu toii n %oan ctre nc)isoare, pentru a mpiedica o ultima crim ordonat de Fexar. "omnul EarveH !i domni!oara Alice se luar dup ei. A!adar, dup ce se aruncase n ap, -ars reu!ise s scape de vltoare< "a, !i, din pruden, cura&osul metis se ferise s dea de !tire celor de la

01BB0

+astle'Eouse c este teafr !i nevtmat. "ac s'ar fi dus s se adposteasc pe plantaie, ar fi nsemnat s !i pun n pericol li ertatea, de care avea mare nevoie pentru a'!i ndeplini misiunea. Frecnd not pe malul drept, reu!ise, furi!ndu'se prin stuf, s co oare de'a lun%ul lui pn n dreptul flotei. Acolo, semnele sale fuseser zrite, !i o arc l culesese de pe rm !i l purtase la ordul canonierei comandantului #tevens. A&uns aici, l puse imediat la curent pe acesta cu cele ntmplate, apoi, dat fiind pericolul iminent n care se afla ,il ert, !i concentra toate eforturile spre a trece flotila dincolo de ancurile de nisip. "up cum se !tie, nu reu!i !i erau pe cale s renune cnd, n timpul nopii, furtuna fcu apele s creasc. Fotu!i, fr un pilot care s cunoasc ine locurile, flotila ar fi riscat s e!ueze pe pra%urile din adncul fluviului. "in fericire, -ars era acolo. 6ilot cu di cie canoniera pe care se afla, iar celelalte o urmar, cu toat violena ura%anului. A!a c, nainte ca ceaa s fi acoperit valea lui #aint'(o)n, canonierele erau am osate n faa ora!ului, cu tunurile aintite asupra lui. ;ra !i timpul, cci cei doi condamnai tre uiau s fie executai dis de diminea, dar, de&a, nu mai aveau de ce s se team. -a%istraii din (acCsonville !i recptaser autoritatea uzurpat de Fexar. 2i, n momentul n care -ars !i tovar!ii si a&un%eau la poarta nc)isorii, (ames !i ,il ert Dur anC, n sfr!it li eri, tocmai ie!eau. .ntr'o clip, tnrul locotenent o strnse la piept pe domni!oara Alice, n vreme ce domnul #tannard !i (ames Dur anC cdeau unul n raele celuilalt. 5 -ama< ntre ,il ert, mai nti.

01B80

5 Frie!teA Frie!teA rspunse domni!oara Alice. 5 ;i, ine, la +astle'Eouse, atunciA stri% ,il ert. 3a +astle'EouseA 5 *u, pn nu se va face dreptateA interveni (ames Dur anC. -ars i %)ici %ndul. #e npusti spre piaa mare, cu sperana de a'1 %si pe Fexar. "ar, oare, spaniolul nu splase de&a putina, de teama represaliilor< *u ncerca s se sustra% rz unrii pu lice, mpreun cu toi cei care se com' promiseser n aceast perioad ncrcata de a uzuri !i de violene< *u o luase pe urma deta!amentelor de miliie ce se retr%eau spre re%iunile din &osul districtului< A!a ar fi fost normal. "ar, fr s mai a!tepte intervenia federalilor, o parte dintre locuitori dduser nval la +urtea de (ustiie. Arestat n momentul n care ncerca s fu%, Fexar era pzit cu str!nicie. 6rea s se resemneze. Fotu!i, cnd l vzu pe -ars, !i ddu seama c viaa i era n prime&die. ntr'adevr, metisul se arunc asupra lui. n pofida celor care l pzeau, l n!fac de %t, vrnd s'1 su%rume, cnd aprur (ames !i ,il ert Dur anC. 5 *uA *uA =iuA stri% (ames Dur anC. Fre uie s vor eascA 5 "aA Fre uieA ncuviin -ars. +teva clipe mai trziu, Fexar era nc)is n aceea!i celul n care victimele sale a!teptaser ora execuiei. V UN ORA CUCERIT

01B70

Federalii erau, n sfr!it, stpni pe (acCsonviile !i pe #aint'(o)n. Frupele de de arcare aduse de comandantul #tevens ocupar imediat principalele puncte din ora!. Autoritile uzurpatoare dduser ir cu fu%iii. "in fostul comitet, doar Fexar czuse prizonier. "e altfel, fie din cauz c se saturaser de a uzurile comise n ultimele zile, fie din cauz c deveniser indifereni fa de c)estiunea sclaviei pe care *ordul !i #udul cutau s o tran!eze pe calea armelor, locuitorii i primir fr ostilitate pe ofierii flotei care reprezentau %uvernul de la /as)in%ton. .n tot acest timp, comandorul "upont, sta ilit la #aint'Au%ustine, ncerca s pun litoralul Floridei la adpost de contra anda de rz oi. #trmtorile de la -osNuito'Mnlet fur curnd nc)ise. -sura aceasta puse capt comerului cu arme !i muniii care se fcea cu insulele en%leze din Da)amas, 3ucaHes. #e poate spune c, din momentul acela, autoritatea federal se reinstaurase n Florida. .n aceea!i zi, (ames !i ,il ert Dur anC, domnul #tannard !i domni!oara Alice treceau peste #aint' (o)n, rentorcndu'se la +amdless'DaH. 6errH !i su administratorii i a!teptau la de arcaderul din micul port, mpreun cu o parte din ne%rii care se ntorseser pe plantaie. 4 clip mai trziu, (ames Dur anC !i fiul lui, domnul #tannard !i fiica sa se aflau la cptiul doamnei Dur anC. .n timp ce !i revedea, in sfr!it, fiul, doamna Dur anC afl lot ceea ce se ntmplase. Fnrul ofier o strn%ea n rae. -ars i sruta minile. "e

01B80

acum ncolo nu aveau s mai plece de ln% ea. "omni!oara Alice putea s'i acorde toate n%ri&irile necesare. #e va nsnto!i n scurt vreme. *u mai aveau de ce s se team de uneltirile lui Fexar !i ale complicilor acestuia. #paniolul se afla n minile federalilor, iar federalii puseser stpnire pe (acCson viile. Fotu!i, dac soia lui (ames Dur anC, dac mama lui ,il ert nu mai avea de ce s se team n privina soului !i fiului ei, toate %ri&ile i erau ndreptate spre fetia disprut. 4 voia pe "H, a!a cum -ars o voia pe ?erma). 5 4 s le %simA exclam (ames Dur anC. -ars !i ,il ert ne vor nsoi n cutrile noastre... "a, tat, da.... !i fr s mai pierdem o zi, spuse tnrul locotenent. 5 "e vreme ce Fexar e n minile noastre, va tre ui s vor eascA zise domnul Dur anC. 5 2i dac refuz< ntre domnul #tannard. "ac susine c n'are nici un amestec n rpirea micuei "H !i a lui ?erma)< 5 "ar cum ar putea< stri% ,il ert. *u 1'a recunoscut ?erma) n ,olful -arino< *'au auzit'o mama !i Alice stri%ndu'i numele, n timp ce arca n care se aflau se ndeprta de mal< -ai exist, oare, vreo ndoial c el a pus la cale rpirea !i c tot el a condus toat operaiunea< 5 ;l eraA ntri !i doamna Dur anC, ridicndu'se de parc ar fi vrut s sar din pat. 5 "aA adu% domni!oara Alice. 3'am recunoscutA ;ra n picioare, n partea din spate a rcii ce se ndrepta spre mi&locul fluviului. 5 Fie, accept !i domnul #tannard, era FexarA *u exist nici o ndoialA "ar, dac refuz s spun n

01B90

ce loc au fost duse, conform ordinului lui, "H !i ?erma), unde sa le cutm, avnd n vedere c am cercetat de&a n zadar am ele maluri pe o raz de cteva mile< 3a ntre area aceasta, nimeni nu putea rspunde. Fotul depindea de ceea ce va spune spaniolul. Mnteresul lui era s tac, sau s vor easc< 5 *u se !tie unde locuie!te ticlosul acesta< ntre ,il ert. 5 *u se !tie, nu s'a !tiut niciodat, rspunse (ames Dur anC. n sudul districtului sunt attea pduri, attea terenuri ml!tinoase inaccesi ile n care se poate ascundeA Ar fi inutil s explorm aceste re%iuni. *ici mcar federalii nu pot da de urma deta!amentelor de miliie n aceast ar a nimnuiA Ar fi o pierdere de vremeA 5 .mi vreau fetia napoiA stri% doamna Dur anC, pe care (ames Dur anC cu %reu o putea stpni. 5 mi vreau soia napoi, stri% -ars, !i o s'1 fac eu pe pun%a!ul sta s'mi spun unde eA 5 "a, relu (ames Dur anC, cnd va vedea c viaa lui atrn de un fir de pr !i c nu'!i poate scpa pielea dect dac vor e!te, atunci nu va ezita s o facA "ac ar fi fu%it, n'am mai fi avut nici o speranA "ar se afl n minile federalilor, a!a c i vom smul%e secretulA Ai ncredere, iata mea soieA #untem cu toii aici !i'i vom aduce copilul napoiA Mstovit, doamna Dur anC se pr u!i din nou pe pat. "omni!oara Alice rmase ln% ea, n vreme ce (ames Dur anC, #tannard, ,il ert !i -ars co orr n )ol pentru a se sftui cu ;dLard +arrol. 2i iat ce )otrr. *u vor aciona pn cnd federalii nu se vor or%aniza, punnd stpnire pe

018K0

ora!. "e altfel, comandorul "upont tre uia informat nu numai de cele petrecute la (acCsonville, ci !i de evenimentele ce avuseser loc la +amdless'DaH. 6oate c era mai ine ca Fexar s fie mai nti deferit &ustiiei militare< n cazul acesta, cercetrile puteau fi ntreprinse doar la cererea comandantului expediiei n Florida. ,il ert !i -ars nu vrur, totu!i, s lase s treac sfr!itul zilei, !i nici ziua urmtoare, fr s nceap cutrile. n timp ce (ames Dur anC, domnii #tannard !i ;dLard +arrol aveau s ntreprind primele demersuri, ei voiau s cerceteze fluviul, cu sperana c vor reu!i s depisteze vreo urm. .ntr'adevr, nu era de admis !i ipoteza c Fexar va refuza s vor easc, !i, mpins de ur, s prefere s fie executat, fr s divul%e locul n care !i ascunsese victimele< ;ra mai ine s se lipseasc de a&utorul lui. -ai mult, important era s'i descopere rlo%ul. "ar toate cutrile se dovedir zadarnice. *ici ,il ert, nici -ars nu !tiau nimic de ,olful *e%ru. +redeau c la%una este a solut inaccesi il. Frecur, a!adar, de mai multe ori pe ln% malul acoperit de ve%etaia deas, fr s %seasc o cale de acces ct de n%ust prin care s'!i strecoare arca. .n timpul zilei de 1: martie, nu se produse nici un eveniment de natur s modifice aceast stare de lucruri. 3a +amdless'DaH, plantaia se or%aniza, ncetul cu ncetul. *e%rii ncepeau s se ntoarc din toate colurile re%iunii, din pdurile n care fuseser silii s se rspndeasc. ;li erai prin %enerozitatea lui (ames Dur anC, nu considerau c nu mai au nici o o li%aie fa de acesta. "ac nu mai erau sclavi, rmneau, totu!i, slu&itorii lui. #e %r eau s revin

01810

pe plantaie !i s'!i reconstruiasc locuinele distruse de andele lui Fexar, sa refac atelierele, s repare &oa%rele, n sfr!it, s'!i reia munca ce asi%ura unstarea !i fericirea familiilor lor. ;dLard +arrol, a crui ran aproape se vindecase, era n stare s se apuce din nou de trea . Alturi de el, 6errH !i su administratorii munceau cu mult rvn. 6n !i 6H% se puse n mi!care, de!i nu se putea spune c fcea mare scofal. #rmanul ntru !i. mai sc)im ase prerile. "ac !i afirma nc statutul de fiin li er, se comporta ca un dezro it platonic, pus n mare ncurctur atunci cnd tre uia s se foloseasc de li ertatea la care avea dreptul de acum ncolo. 6e scurt, n momentul n care tot personalul se va ntoarce la +amdless'DaH, cnd cldirile distruse vor fi reconstruite, plantaia !i va recpta aspectul o i!nuit. 4ricare avea s fie deznodmntul rz oiu' lui de secesiune, marii proprietari din Florida erau de'acum n si%uran. 3a (acCsonville, ordinea fusese resta ilit. Federalii nu ncercaser s se amestece n tre urile administraiei municipale. 4cupaser militar ora!ul, lsndu'le fo!tilor ma%istrai autoritatea de care fuseser privai prin for vreme de cteva sptmni. ;ra suficient c drapelul nstelat flutura pe edificii. +)iar dac ma&oritatea locuitorilor se arta destul de indiferent n ceea ce prive!te c)estiunea ce divizase #tatele $nite, se supunea nvin%torilor. +auza unionist nu prea mai avea adversari n Florida. #e simea c doctrina states' ri%)ts adoptat de populaia din statele din #ud, n ,eor%ia, sau n +arolina, nu ar fi fost susinuta aici

01810

cu acea ardoare proprie separati!tilor, c)iar !i n cazul n care %uvernul federal !i'ar fi retras trupele. Mata care era, la vremea aceea, situaia de pe front. 6entru a veni n spri&inul corpului de armat comandat de Deaure%ard, confederaii trimiser !ase canoniere conduse de comandorul Eollins, iar acestea se instalaser pe -ississippi, ntre *eL' -adrid !i insula ?ece -ile. Acolo, amiralul Foote ataca susinut cu scopul de a ocupa cursul superior al fluviului. +)iar n ziua n care #tevens cucerea (acCsonville, artileria federal riposta tirului canonierelor lui Eollins. "up ocuparea insulei ?ece -ile !i a *eL'-adrid'ului, trupele nordiste continuau s rmn n avanta&. Federalii erau stpni pe -ississippi pe o lun%ime de dou sute de Cilometri, dac punem la socoteal !i meadrele fluviului. Fotu!i, planurile %uvernului federal nu erau, la ora aceea, suficient de ferme. ,eneralul -ac +lellan fusese o li%at s'!i prezinte ideile unui consiliu de rz oi !i, de!i acestea fuseser apro ate de ma&oritatea mem rilor acelui consiliu, pre!edintele 3incoln, cednd unor presiuni re%reta ile, amn punerea lor n practic. Frupele din 6otomac fur mprite, pentru a asi%ura securitatea /as)in%tonului. "in fericire, victoria -onitorului !i retra%erea =ir%iniei fceau posi il navi%aia pe +)esapeaCe. -ai mult, retra%erea precipitat a confederailor, dup evacuarea -anassas'ului, n%dui armatei s se cantoneze n acest ora!. n felul acesta, pro lema locadei era rezolvat pe 6otomac. +u toate acestea, politica, a crei aciune este att de funest atunci cnd intervine n pro lemele

018:0

militare ale unui stat, avea s duc la nc o decizie p%u itoare pentru interesele *ordului. 3a data aceea, %eneralul -ac +lellan era ndeprtat de la conducerea superioar a armatelor federale. "einea doar comanda operaiunilor de pe 6otomac, iar celelalte corpuri de armat, devenite independente, trecur su conducerea pre!edintelui 3incoln. ;ra o eroare. -ac +lellan se simi profund &i%nit de aceast destituire nemeritat. "ar, ca un adevrat soldat ce'!i face ntotdeauna datoria, supunndu'se ordinelor, se resemna. +)iar a doua zi, alctui un plan de lupt al crui o iectiv era de arcarea trupelor sale pe pla&a fortului -onroe. 6lanul, adoptat de %eneralii ce comandau corpurile de armat, fu apro at de pre!edinte. -inistrul de Rz oi ordon vaselor aflate la *eL'QorC, 6)iladelp)ia, Daltimore s se ndrepte spre 6otomac, pentru a asi%ura transportarea armatei lui -ac +lellan. ;ra acum rndul Ric)mondului, capitala sudist ale crei ameninri fcuser o vreme /as)in%tonul s tremure, s se simt n mare pericol. Aceasta era situaia forelor eli%erante n momentul n care Florida era ocupat de %eneralul #)erman !i de comandorul "upont. n acela!i moment n care escadra asi%ura locada pe coasta Floridei, deveneau stpni pe #aint'(o)iii5 ceea ce nsemna c peninsula fusese cucerita n ntre%ime. .n vremea asta, ,il ert !i -ars exploraser fr nici un rezultat malurile !i insulele fluviului, pn dincolo de 6icolata. *u le mai rmnea altceva de fcut dect s ncerce s'1 strn% cu u!a pe Fexar. "in ziua n care porile arestului se ncinseser n urma lui, nu mai avusese nici un contact cu complicii

018>0

si. Rezulta c "H !i ?erma) se aflau nc acolo unde fuseser duse nainte de ocuparea #aint'(o)n' ului de ctre federali. .n acel moment, starea de lucruri din ora! permitea ca &ustiia s'!i fac datoria n privina lui Fexar, dac acesta refuza s rspund. Fotu!i, nainte de a recur%e la msuri extreme, mai puteau spera c va consimi s fac o serie flte mrturisiri, cu condiia de a fi pus n li ertate. 6e data de 1>, se )otrr s ntreprind acest demers, cu apro area autoritilor militare, informate n preala il. "oamna Dur anC se ntremase. ntoarcerea fiului, sperana de a'!i vedea n curnd fetia, reinstaurarea ordinii n district, %arantarea si%uranei plantaiei, toate acestea laolalt o fcuser s'!i recapete ceva din ener%ia moral de odinioar. *u mai aveau de ce se teme de oamenii lui Fexar, care terorizaser ora!ul. "eta!amentele de miliie se retrseser n interiorul districtului 6uteam. "ac. mai trziu, dup ce vor trece fluviul, n partea de sus, deta!amentele de miliie din #aint'Au%ustine aveau s se %ndeasc s le dea o mn de a&utor, pentru a ncerca s atace trupele federale, prime&dia aceasta era foarte ndeprtat !i nici nu merita s fie luat n seam, att timp ct "upont !i #)erman rmneau n Florida. #ta ilir, a!adar, ca ,il ert !i (ames Dur anC s plece c)iar n ziua aceea la (acCsonville, sin%uri. "omnii +arrol !i #tannard vor rmne pe plantaie, ca !i -ars. "omni!oara Alice nu se va dezlipi de doamna Dur anC. Fnrul ofier !i tatl su sperau, de altfel, s se ntoarc, nc nainte de a se face sear, la +astle'Eouse, cu ve!ti une. "e ndat ce

018B0

Fexar le va dezvlui locul n care le inea ascunse pe "H !i pe ?erma), se vor ocupa de eli erarea lor. +teva ore, o zi cel mult, vor fi de a&uns. .n momentul n care (ames !i ,il ert Dur anC se pre%teau de plecare, domni!oara Alice l lu deoparte pe tnrul ofier. 5 ,il ert, i spuse ea, o s te afli faa n fa cu omul care a fcut att ru familiei tale, cu ticlosul care a vrut s v trimit la moarte pe tatl tu !i pe tine. ,il ert, mi promii c te vei stpni n prezena lui Fexar< 5 # m stpnescA exclam ,il ert, care de&a se al ise la faa de furie, numai auzind numele spaniolului. 5 Fre uieA insist domni!oara Alice. *u vei o ine nimic, dac te vei lsa prada mniei. $it cu desvr!ire ideea rz unrii !i %nde!te'te la un sin%ur lucru, c tre uie s o salvezi pe sora ta care va fi curnd !i a meaA 2i pentru asta, tre uie s te sacrifici, tre uie s l convin%i pe Fexar c niciodat nu va avea de ce s se teama de tine. 5 *iciodat nu va avea de ce s se team de mineA stri% ,il ert. # uit c, din pricina lui, mama era s moarA Fata era s fie mpu!catA 5 2i tu, ,il ert, continua domni!oara Alice, tu, credeam c n'o s te mai vd vreodatA "aA A fcut toate astea, !i tre uie s nu ne mai aducem aminte. i spun asta pentru c mi'e team c domnul Dur anC n'o s se poat stpni !i, dac nici tu nu vei reu!i s te controlezi, nu vei reu!i s l ndu' plecai pe Fexar. A)A "e ce s'a )otrt s mer%ei fr mine la (acCsonville< 6oate c a! fi reu!it s o in, cu lndee...

01880

5 2i dac refuz s rspund< ntre a ,il ert, care !i ddea seama de &usteea recomandrilor domni!oarei Alice. 5 "ac refuza, tre uie s lsai totul pe seama ma%istrailor, este de datoria lor s l o li%e s vor easc. ;ste viaa lui n &oc, !i, cnd va vedea c nu !i'o poate salva dect dac vor e!te, va vor i. ,il ert, tre uie s mi promii c a!a vei faceA n numele dra%ostei noastre, mi f%duie!ti< 5 "a, scumpa Alice, rspunse ,il ert, daA 4rice ar fi fcut omul acesta, dac mi red sora, voi !ter%e cu uretele. 5 Dine, ,il ert. Am trecut prin ncercri cumplite, dar totul se va sfr!i curndA 6entru zilele astea triste n care am suferit atta, "umnezeu ne va drui ani de fericire. ,il ert i strnse mna lo%odnicei sale, care nu !i putu reine cteva lacrimi, !i se desprir. 3a ora zece, (ames Dur anC !i fiul lui, lundu'!i rmas un de la prietenii lor, se m arcar n micul port de la +amdless'DaH. Fraversar rapid fluviul. Fotu!i, la recomandarea lui ,il ert, n loc s se ndrepte spre (acCsonville, am arcaiunea manevr n a!a fel, nct s a&un% la canoniera comandantului #tevens. Acest ofier era acum conductorul militar al ora!ului. #e cuvenea, a!adar, ca demersul lui (ames Dur anC s fie mai nti supus apro rii sale. #tevens era n permanenta le%tur cu autoritile. 2tia ce rol avusese Fexar din momentul n care susintorii acestuia a&unseser la putere !i care era partea lui de vin n declan!area evenimentelor de trist amintire de la +amdless'DaH, de ce !i cum, atunci cnd deta!amentele de miliie tuser n

01870

retra%ere, fusese arestat !i dus la nc)isoare. 2tia, de asemenea, c toi cetenii cinstii din (acCsonville se ridicaser, cernd pedepsirea lui pentru crimele pe care le comisese. #tevens i primi ct se poate de ine pe (ames !i pe ,il ert Dur anC. Avea o stima deose it pentru tnrul ofier, apreciind tria de caracter !i cura&ul de care dduse dovad de cnd se afla su ordinele sale. "up ntoarcerea lui -ars Ma ordul canonierei, atunci cnd aflase c ,il ert czuse n minile sudi!tilor, voise cu orice pre s l salvezeA "ar, oprit n faa ancurilor de nisip, cum ar fi putut a&un%e la timp< #e !tie cror circumstane se datora salvarea tnrului ofier !i a lui (ames Dur anC. ,il ert i relat, n cteva cuvinte, comandantului #tevens tot ceea ce se ntmplase, confirmnd, astfel, ceea ce acesta !tia de&a de la -ars. "ac nu exista nici o ndoial c Fexar n persoan pusese la cale rpirea !i luase parte la ea, nu exista, de asemenea, nici o ndoial c doar el le putea spune n ce loc din Florida se aflau acum "H !i ?erma), pzite de complicii lui. #oarta lor se afla, a!adar, n minile spaniolului, asta era si%ur, !i comandantul #tevens nu ezit s recunoasc acest lucru. Apro a dinainte tot ceea ce se va face n interesul metisei !i al copilului. "ac se va a&un%e pn la a i se oferi n sc)im li ertatea, li ertatea aceasta i va fi acordat lui Fexar. +omandantul %aranta c va o ine acest lucru de la ma%istraii din (acCsonville. Avnd, astfel, permisiunea de a aciona a!a cum vor crede de cuviin, (ames !i ,il ert Dur anC i mulumir lui #tevens, care le nmna o autorizaie

01880

scris de a lua le%tura cu spaniolul, !i se ndreptar spre port. Acolo se afla domnul EarveH, prevenit printr'un mesa& trimis de (ames Dur anC. 6ornir toi trei spre +urtea de (ustiie, unde se ddu ordin s li se desc)id porile nc)isorii. $n fizionomist ar fi considerat foarte interesant studierea fi%urii sau, mai de%ra , atitudinii lui Fexar de la ncarcerarea acestuia. + spaniolul era ct se poate de iritat de sosirea trupelor federale care puseser capt situaiei sale de prim ma%istrat al ora!ului, c re%reta, o dat cu pierderea puterii dis' creionare de care eneficiase, c nu mai avea posi ilitatea de a se rz una, !i era pur !i simplu scos din srite de faptul c o ntrziere de doar cteva ceasuri nu i n%duise s i execute pe (ames !i ,il ert Dur anC, era ct se poate de limpede. "ar re%retele sale se opreau aici. + se afla n minile du!manilor si, nc)is ca urmare a unor capete de acuzare ct se poate de %rave, c, pe un dreptate, putea fi fcut responsa il de evenimentele violente ce avuseser loc n ultimul timp att n ora!, ct !i n mpre&urimi, toate acestea preau s l lase indiferent. A!adar, nimic mai ciudat, nimic mai inexplica il dect atitudinea lui. *u era preocupat dect de faptul c nu'!i putuse duce la un sfr!it uneltirile mpotriva familiei Dur anC. n ceea ce prive!te consecinele arestrii sale, prea s nu'i pese de ele. *atura aceasta, att de eni%matic, avea s se sustra% !i de data asta tentativelor de a o descifra< 6oarta celulei se desc)ise. (ames !i ,il ert Dur anC intrar.

01890

5 A)A Fatl !i fiulA stri%, numaidect, Fexar, cu acel ton lipsit de respect ce l caracteriza. ntr'adevr, sunt profund recunosctor domnilor federaliA Fr a&utorul lor, n'a! fi avut onoarea unei asemenea viziteA Ai venit, desi%ur, s'mi oferii %raierea, nu s mi'o cerei, ca pn acum. Fonul lui era att de provocator, nct (ames Dur anC era %ata'%ata s iz ucneasc. Fiul su l opri. 5 Fat, spuse el, las'm pe mine s rspund. Fexar vrea s ne atra% pe un teren minat, al ncriminrilor. *u'1 putem urma. ;ste inutil s ne ntoarcem n trecut. Am venit s discutm despre prezent, numai despre prezent. 5 "espre prezent, stri% Fexar, sau, mai ine zis, despre situaia prezentA "ar mi se pare c este foarte limpede. Acum trei zile erai nc)i!i n aceast celul din care nu tre uia s ie!ii dect pentru a mer%e la moarte. Astzi, eu sunt n locul vostru !i m simt mult mai ine dect ai. fi tentai s credei. Acest rspuns era de natur s'i pun n ncurctur pe (ames Dur anC !i pe fiul lui, care sperau s'i ofere lui Fexar li ertatea n sc)im ul dezvluirii locului n care !i dusese victimele. 5 Fexar, spuse ,il ert, ascult'm. Am venit s vor im desc)is cu tine. *u ne prive!te ce ai fcut n ora!. 2ter%em cu uretele ce ai fcut la +amdless' DaH. $n sin%ur lucru ne intereseaz. #ora mea !i ?erma) au disprut n timp ce partizanii ti atacau plantaia !i asediau +astle'Eouse. *u avem nici o ndoial c amndou au fost rpite. 5 Rpite< repet, cu rutate, Fexar. ;iA #unt ncntat s aflu acest lucru.

017K0

5 # afli< exclam (ames Dur anC. *e%i, ticlosule, ndrzne!ti s ne%i< 5 Fat, interveni tnrul ofier, s ne pstrm calmul... tre uie. "a, Fexar, aceast du l rpire a avut loc n timp ce oamenii ti nvleau pe plan' taie. -rturise!ti c tu e!ti autorul< 5 *'am nimic de rspuns. 5 Refuzi s ne spui unde au fost duse, din ordinul tu, ?erma) !i "H< 5 = repet c nu am nimic de rspuns. 5 *ici dac, n sc)im ul rspunsului tu, i oferim li ertatea< 5 *'am nevoie de voi ca s fiu li erA 5 2i cine'i va desc)ide porile nc)isorii< stri% (ames Dur anC, scos din fire de atta insolen. 5 (udectorii crora le'o voi cere. 5 (udectoriiA Fe vor condamna fr milA 5 4 s vd eu atunci ce'i de fcut. 5 A!adar, refuzi cu desvr!ire s rspunzi< l ntre , pentru ultima oara, ,il ert. 5 RefuzA 5 +)iar cu preul li ertii< 5 *'am nevoie de li ertatea voastr. 5 +)iar cu preul averii pe care m o li%... 5 *'am nevoie de averea voastr. 2i acum, domnilor, fii uni !i lsai'm n pace. Fre uie s recunoa!tem, (ames !i ,il ert Dur anC rmaser fr replic n faa unei asemenea atitudini. "e unde atta si%uran< 6e ce se spri&inea< +um de ndrznea Fexar s se expun, lsndu'se trt ntr'un proces ce nu se putea sfr!i dect cu cea mai %rea condamnare< *ici li ertatea, nici tot aurul cu care ncercaser s l ispiteasc nu l putuser face s'!i dea drumul la %ur. 4are ura lui

01710

mpotriva familiei Dur anC era att de puternic, nct l determina s acioneze mpotriva propriului lui interes< Acela!i persona& impenetra il care, c)iar n cele mai %rave situaii, rmnea consecvent cu sine nsu!iA 5 =ino, tat, vinoA spuse tnrul ofier. 2i l trase, aproape cu fora, pe (ames Dur anC dup el. Me!ir din nc)isoare. 3a poart i a!tepta domnul EarveH, !i toi trei plecar s'1 informeze pe comandantul #tevens despre insuccesul demersului lor. .n momentul acela, la ordul canonierei lui #tevens sosi o circulara emisa de comandorul "upont. Adresata locuitorilor din (acCsonville, stipula c nimeni nu va fi &udecat pentru opiniile sale politice !i nici pentru faptele ce ineau de rezistena Floridei de la nceputul rz oiului civil. "in punctul de vedere al autoritilor, supunerea fa de drapelul nstelat !ter%ea toate nvinuirile. ;vident, msura aceasta, &ust n esen, aplicat ntotdeauna n asemenea mpre&urri de pre!edintele 3incoln, nu putea fi vala il !i n ceea ce prive!te faptele cu caracter particular. 2i acesta era, desi%ur, cazul lui Fexar. + uzurpase puterea autoritilor n drept, c se folosise de funcia sa pu lic pentru a or%aniza rezistena, fieA ;ra o pro lem ntre sudi!ti, o pro lem local, n care %uvernul federal nu voia s se amestece. "ar atentatele mpotriva persoanelor, atacul de la +amdless'DaH, ndreptat mpotriva unui cetean din *ord, distru%erea proprietii acestuia, rpirea fiicei acestuia !i a unei femei ce fcea parte din personalul su erau crime de drept comun, con' damnate de &ustiie.

01710

Aceasta era prerea comandantului #tevens. Aceasta era !i prerea comandorului "upont, atunci cnd i se aduser la cuno!tina pln%erea lui (ames Dur anC !i cererea de punere su acuzaie a spaniolului. A!a c, a doua zi, pe 1B martie, se eli er o ordonan prin care Fexar era c)emat n faa tri unalului militar su du la acuzaie de &af !i rpire. Acuzatul tre uia s rspund de faptele sale n faa +onsiliului de Rz oi ce'!i avea sediul n ora!ul #aint'Au%ustine. VI SAINT-AUGUSTINE #aint'Au%ustine, unul dintre cele mai vec)i ora!e din America de *ord, dateaz din secolul al Y='lea. ;ste capitala districtului #aint'(o)n care, de!i se ntinde pe o suprafa vast, nu numr mai mult de trei mii de locuitori. "e ori%ine spaniol, ora!ul s'a pstrat aproape la fel ca la nceput. #e nal la mar%inea uneia dintre insulele de pe litoral. *avele de rz oi sau comerciale se pot refu%ia n port, care este destul de ine prote&at de vnturile din lar% ce se a at ntruna asupra acestei coaste periculoase a Floridei. Fotu!i, pentru a ptrunde n port, tre uie s treci peste ancurile de nisip, formate de ,olf'#tream c)iar la intrare. #trzile din #aint'Au%ustine sunt n%uste, ca n toate ora!ele aflate direct n taia soarelui. "atorit felului n care sunt construite !i datorit rizei

017:0

marine ce rcore!te, dimmeaa !i seara, atmosfera, clima este deose it de lnda n acest ora!, care este, n #tatele $nite, ceea ce sunt *isa sau -enton su cerul 6rovencei. 6opulaia s'a concentrat mai cu seama n cartierul portului, pe strzile din vecintatea acestuia. -a)alalele, cu coli ele lor acoperite cu frunze de palmier, cu cocioa ele lor mizere, ar prea prsite, daca n'ar fi cinii, porcii !i vacile ce mi!un peste tot. 4ra!ul propriu'zis are un aspect foarte spaniol. +asele au ferestrele z relite, iar n interior, patio'ul tradiional 5 o curte ncon&urata de colonade suple, cu ziduri triun%)iulare n partea superioar !i alcoane sculptate, asemenea amvonului unei iserici. $neori, duminica sau n zilele de sr toare, locuitorii se revars pe strzi. ;ste, atunci, un amestec izar de senoras, ne%rese, mulatre, indience cu sn%ele amestecat, ne%ri, ne%ri!ori, doamne en%lezoaice, %entlemeni, reverenzi, clu%ri !i preoi catolici, aproape toi cu i%ara n %ur, c)iar !i atunci cnd se duc la +alvaire, iserica paro)ial din #aint'Au%ustine, ale crei clopote sun aproape fr ntrerupere de la mi&locul secolului al Y=MM'lea. *u tre uie uitate pieele, aprovizionate din el!u% cu le%ume, pe!te, psri, porci mici 5 n&un%)iai )ic et nune la cererea cumprtorilor 5, ou, orez, anane zdro ite, Ofri&oliiP, un soi de oa e pr&ite, n sfr!it, toate fructele tropicale, ananas, curmale, msline, rodii, portocale, piersici, smo' c)ine, toate foarte ieftine, fcnd ca viaa s fie a%rea il !i u!oar n aceast parte a teritoriului Floridei.

017>0

.n ceea ce prive!te salu rizarea, nu o fac mturtorii, ci stolurile de vulturi prote&ai prin le%e, uciderea lor fiind pedepsit cu amenzi foarte mari. Ace!tia devoreaz orice, c)iar !i !erpii, nc n numr foarte mare, n ciuda lcomiei acestor preioase z urtoare. =erdeaa nu lipse!te din acest ansam lu ar)itectural ce constituie partea principal a ora!ului. 3a rscruci, spaii li ere ivite pe nea!teptate n%duie privirii s admire plcurile de ar ori ale cror vrfuri se nal deasupra caselor !i n cren%ile crora flecresc cu nsufleire porum eii sl atici. "e cele mai multe ori, sunt palmieri uria!i ale cror frunze se clatin n taia rizei, aidoma evantaielor preioaselor senoras, sau a celor panca indiene. Mci !i colo, se nal civa ste&ari acoperii de %)irlande de liane !i de %licin !i %rupuri de cactu!i %i%antici ce formeaz un %ard de netrecut. Fotul este vesel, atr%tor, !i ar fi !i mai mult, dac vulturii !i'ar face datoria cu con!tiinciozitate. Eotrt lucru, nu se compar cu ma!inile de mturat strzile. n #aint'Au%ustine exist doar unul, sau dou &oa%re cu a uri, o fa ric de i%ri, o distilerie de tere entin. 4ra!ul, mai mult comercial dect industrial, export, sau importa melas, cereale, um ac, indi%o, r!ini, lemn de construcie, pe!te, sare. n mod o i!nuit, portul este destul de animat, datorit intrrii !i ie!irii steamerelor utilizate fie n traficul de mrfuri, fie la transportul pasa%erilor n diverse porturi din ocean !i din ,olful -exic. .n #aint'Au%ustine !i are sediul una din cele !ase curi de &ustiie ce funcioneaz n Florida. n ceea ce prive!te sistemul su defensiv, construit mpotriva a%resiunilor din interior, sau a atacurilor

017B0

din lar%, acesta consta doar ntr'un fort, fortul -arion, sau #aint'-arc, o construcie din secolul al Y=MM'lea, ridicat dup moda castilian. =au an sau +ormontai%ne desi%ur c de'a ia dac l'ar fi luat n seam, dar strne!te admiraia ar)eolo%ilor !i anticarilor, cu turlele, astioanele, semiluna, meterezele, alcoanele cu trap, tunurile !i mortierele vec)i, mai periculoase pentru cei care tra%, dect pentru cei care sunt oc)ii. 4r, tocmai acest fort fusese prsit n %ra de %arnizoana confederat, la apropierea flotei federale, de!i, cu civa ani nainte de iz ucnirea rz oiului, %uvernul l ntrise, n vederea unei aprri mai serioase. A!a c, dup plecarea deta!amentelor de miliie, locuitorii ora!ului #aint' Au%ustine l predaser, fr nici o prere de ru, comandorului "upont, care l ocup fr s se ntmple nici o mpotrivire. .n vremea asta, procesul intentat lui Fexar avea un mare rsunet n district. 6rea s fie ultimul act al luptei dintre acest persona& suspect !i familia Dur anC. Rpirea fetiei !i a metisei ?erma) era de natur s tul ure opinia pu lic ce, de altfel, se pronuna cu nsufleire n favoarea proprietarului de la +amdless'DaH. *u exista nici o ndoial c Fexar era autorul atentatului. +)iar !i cei pe care toate acestea i lsau indifereni erau curio!i s vad dac spaniolul va reu!i !i de data asta s scape, fr s fie pedepsit pentru nele%iuirile de care era acuzat de multa vreme. ;moia promitea s atin% cote nate la #aint' Au%ustine. 6roprietarii plantaiilor din mpre&urimi erau cu toii'n pr. +)estiunea era de natur s i intereseze direct, pentru c unul dintre capetele de

01780

acuzare se referea la atacarea !i &efuirea domeniului de la +andless'DaH. 2i alte proprieti fuseser prdate de andele sudiste. ;ra important de vzut cum avea s reacioneze %uvernul federal n faa acest&or crime de drept comun, perpetuate su acoperirea politicii separatiste. 6rincipalul )otel din #aint'Au%ustine, +itH'Eotel, %zduia un mare numr de clieni, !i toi erau de partea familiei Dur anC. 6utea primi, ns, !i mai muli. ntr'adevr, nimic mai potrivit dect aceast ncptoare cldire din secolul al Y=M'lea, fost re!edin a corre%idorului, cu puerta, sau u!a sa principal, acoperit de sculpturi, cu o !ala, sau sal de onoare, vast, cu o curte interioar cu coloane acoperite de %)irlande de pasiflor, cu o verand n care dau camerele conforta ile ale cror lam riuri sunt tapisate n verde smarald !i %al en auriu, cu alcoane n partea de sus, dup moda spaniol, cu fntni arteziene, cu %azon, totul cuprins ntr'un patio cu ziduri nalte. ntr'un cuvnt, un soi de caravanserai accesi il doar cltorilor cu dare de mn. Aici se instalaser (ames !i ,il ert Dur anC, domnul #tannard !i fiica sa, nsoii de -ars. "up ce e!uaser n tentativa de a'1 face pe Fexar s vor easc, (ames Dur anC !i fiul su se ntorseser la +astle'Eouse. 3a vestea ca spaniolul refuzase s dezvluie locul n care se aflau micua "H !i ?erma), familia pru s !i piard !i ultima sperana. Fotu!i, aflnd c Fexar urma s fie deferit &ustiiei militare, !i mai revenir puin. n faa unei condamnri irevoca ile, fr ndoial c va vor i, pentru c erau n &oc li ertatea !i viaa sa.

01770

"omni!oara Alice avea s fie principalul martor al acuzrii. .ntr'adevr, se afla n ,olful -arino, n momentul n care ?erma) stri%ase numele lui Fexar, !i l recunoscuse pe ticlos n arca ce le ducea pe cele dou victime ale sale. Fnra se pre%tise, a!adiar, s plece la #aint'Au%ustine. Fatl su inea s o nsoeasc, la fel !i (ames !i ,il ert Dur anC, citai de raportorul de pe ln% +onsiliul de Rz oi. -ars ceruse s fie !i el prezent. #oul lui ?erma) voia s fie de fa n momentul n care spaniolul avea s cedeze. Atunci, (ames Dur anC, fiul lui !i -ars le vor putea salva, n sfr!it, pe cele dou prizoniere. .n dup'amiaza zilei de 18, (ames Dur anC !i ,il ert, domnul #tannard, fiica sa !i -ars !i luar rmas u&i de la doamna Dur anC !i de la ;dLard +arrol. $nul dintre steam oat'urile care transport pasa%eri pe #aint'(o)n i lu de pe de arcaderul din +amdless'DaH !i i duse la 6icolata. "e acolo luar un sta%e !i str tur drumul cotit ce trece prin pdurile de ste&ari, de c)iparo!i !i de platani ce acoper aceast parte a Floridei. nainte de miezul nopii, erau primii cu toat ospitalitatea n conforta ilele apartamente de la +itH'Eotel. *u tre uie s ne nc)ipuim, totu!i, c Fexar fusese prsit de toi partizanii si. .nc mai avea susintori, c)iar !i printre nfocaii aprtori ai sclaviei. 6e de alt parte, !tiind c nu vor fi arestai pentru faptele comise n timpul rzmeriei din (acCsonville, tovar!ii si nu voiser s'!i a andoneze fostul !ef. -uli dintre ei !i dduser ntlnire la #aint'Au%ustine. ;ste adevrat c nu n patio'ul din +itH'Eotel tre uia s i caui. #unt destule crciumi !i aici, acele tiendas unde meti!ii

01780

spanioli vnd cte ceva din ceea ce se mnnc, se ea !i se fumeaz. Acolo se adunase toata aceasta pleav, s protesteze n favoarea lui Fexar. .n acel moment, comandorul "upont nu se afla la #aint'Au%ustine. +onducea operaiunea de locare a strmtorilor de pe litoral, pentru a curma contra anda de rz oi. "ar trupele, de arcate dup predarea fortului -arion, puseser temeinic stpnire pe ora!. *u exista nici un pericol din partea sudi!tilor !i a deta!amentelor de miliie, ce se retrseser pe malul cellalt. "ac partizanii lui Fexar ar fi vrut s ncerce s do oare autoritile federale, rzmeria ar fi fost n u!it imediat. .n ceea ce l prive!te pe spaniol, una dintre canonierele comandantului #tevens l transportase de la (acCsonville la 6icolata. "e la 6icolata la #aint' Au%ustine a&unsese su escorta, dup care fusese nc)is ntr'una din celulele din fort, de unde era imposi il s evadeze. "e altfel, de vreme ce el nsu!i ceruse s fie &udecat, pro a il c nu'i trecea prin cap s fu%. 6rietenii lui !tiau acest lucru. "oar dac avea s fie condamnat, atunci urmau s vad ce era de fcut pentru a'i nlesni evadarea. 6n atunci, stteau lini!tii. .n a sena comandorului, colonelul ,ardner asi%ura funcia de comandant militar al ora!ului. Fot el avea s prezideze +onsiliul c)emat s l &udece pe Fexar ntr'una din slile fortului -arion. 4r, c)iar acest colonel participase la ocuparea Fernandinei !i tocmai el ordonase ca acei fcui prizonieri, n urma atacrii trenului de canoniera 4ttaLa, s fie reinui patruzeci !i opt de ore 5 mpre&urare pe care tre uie s'o amintim acum.

01790

+onsiliul intra n !edin la ora unsprezece dimineaa. $n pu lic numeros umpluse sala de audien. +ei mai %l%io!i spectatori erau prietenii !i susintorii acuzatului. (ames !i ,il ert Dur anC, domnul #tannard, fiica acestuia !i -ars ocupau locurile rezervate martorilor acuzrii. 6e anca martorilor aprrii nu se afla nimeni. #e prea c spaniolul nu era deloc preocupat de acest aspect. +onsidera, oare, c nu avea nevoie de nici o mrturie n favoarea sa, sau se aflase n imposi ilitatea de a %si pe cineva care s depun o astfel de mrturie< Asistena avea s afle curnd. n orice caz, se prea c nu putea exista nici o ndoial n privina deznodmntului acestei afaceri. +u toate acestea, (ames Dur anC avea o va% presimire. *u depusese, oare, o pln%ere mpotriva lui Fexar, tot n #aint'Au%ustine< 2i, invocnd un ali i de necontestat, nu scpase spaniolul de sentin< "esi%ur c !i auditoriul !i amintea de acel proces, cci trecuser doar cteva sptmni de atunci. Fexar, adus de a%eni, apru imediat ce +onsiliul intr n !edin. Fu condus pe anca acuzailor. #e a!ez lini!tit. *imic, n nici o mpre&urare, nu prea s'1 tul ure vreodat. $n surs sfidtor pentru &udectorii si, o privire plin de ncredere pentru prietenii pe care'i zri n sal, o privire plin de ur pentru (ames Dur anC, aceasta era atitudinea sa, a!teptnd ca pre!edintele +onsiliului, colonelul ,ardner, s nceap intero%atoriul. Avndu'1 n fa pe omul care le fcuse atta ru !i care le mai putea face nc, (ames Dur anC, ,il ert !i -ars se stpneau cu %reu.

018K0

Mntero%atoriul ncepu cu formalitile o i!nuite de nre%istrare a identitii deinutului n prevenie. 5 *umele dumneavoastr< ntre colonelul ,ardner. 5 Fexar. 5 =rsta< 5 Freizeci !i cinci de ani. 5 $nde locuii< 5 3a (acCsonville, tienda lui Forillo. 5 =a ntre de domiciliul dumneavoastr. 5 *u am. +um le mai tur inimile, lui (ames Dur anC !i alor si, atunci cnd auzir acest rspuns, dat pe un ton ce arta c acuzatul este ferm )otrt s nu dezvluie unde se afla locuina sa. 2i, ntr'adevr, n ciuda insistenei pre!edintelui, Fexar se ncpna s susin c nu are un domiciliu fix. #e declar nomad, un vntor )lduind prin codri, cutreiernd prin pdurile de c)iparo!i, culcndu'se n coli e, do ndindu'!i )rana cu pu!ca !i fluierul de momit psri, trind la ntm' plare. 6re!edintele nu reu!i s scoat nimic altceva de la el. 5 Fie, se declar nvins colonelul ,ardner. 3a urma urmei, n'are nici o importan. 5 *'are nici o importan, ntr'adevr, rspunse, cu o rznicie, Fexar. # admitem, dac vrei, colonele, c acum domiciliul meu este fortul -arion din #aint' Au%ustine, unde sunt nc)is contrar oricrui drept. "e ce sunt acuzat, dac suntei un s'mi spunei< adu% el, de parc ar fi vrut, nc de la nceput, s preia conducerea intero%atoriului. 5Fexar, relu colonelul ,ardner, nu ai fost reinut pentru faptele petrecute la (acCsonville. 4 ordonan

01810

a comandorului "upont stipuleaz c %uvernul a neles s nu intervin n rzmeriele locale care au nlocuit autoritile de drept ale districtului cu noi ma%istrai, oricine ar fi fost ace!tia. Florida se afla acum din nou su drapelul federal, !i %uvernul federal va proceda la o nou or%anizare. 5 "ac nu sunt &udecat pentru c am dat &os autoritile municipale din (acCsonville, !i asta cu acordul ma&oritii populaiei, de ce am fost adus n faa acestui +onsiliu de Rz oi< ntre Fexar. 5 4 s v spun eu, pentru c v prefacei c nu !tii. .n timp ce v exercitai funcia de prim ma%istrat al ora!ului, au fost comise crime de drept comun. #untei acuzat c ai determinat partea violent s le comit. 5 +e crime< 5 -ai nti, este vor a de &efuirea plantaiei de la +amdless'DaH, asupra creia a nvlit o and de rufctori. 5 2i o trup de soldai condus de un ofier de miliie, adu% repede spaniolul. 5 Fie, Fexar. "ar e vor a de &af, incendiere, atac cu mna armat mpotriva locuinei unui proprietar care avea dreptul s se apere de o asemenea a%resiune, cum a !i fcut. 5 "reptul< spuse Fexar. "reptatea nu era de partea celui care refuzase s se supun ordinelor unui comitet instituit re%ulamentar. (ames Dur anC, pentru c despre el este vor a, !i'a eli erat sclavii, sfidnd opinia pu lic ce, n Florida, este pentru meninerea sclaviei, ca n ma&oritatea statelor din sudul $niunii. Acest act putea duce la %rave tul urri pe celelalte plantaii, incitnd ne%rii s se revolte. +omitetul din (acCsonville a )otrt c, date fiind

01810

mpre&urrile, era o li%at s intervin. "ac nu a anulat actul de dezro ire, emis cu atta impruden de (ames Dur anC, a vrut, cel puin, ca sclavii dezro ii s fie expulzai. ntruct (ames Dur anC a refuzat s se supun acestui ordin, comitetul s'a vzut nevoit s recur% la for, !i iat de ce miliia, la care s'a adu%at !i o parte din populaie, a trecut la mpr!tierea !i alun%area fo!tilor sclavi de la +amdless'DaH. 5 Fexar, rspunse colonelul ,ardner, privii violenele acestea dintr'un punct de vedere pe care +onsiliul de Rz oi nu l poate admite. (ames Dur anC, nordist de ori%ine, a acionat conform drepturilor sale, eli ern'du'!i sclavii. A!adar, nimic nu poate scuza excesele de pe domeniul su. 5 +red, relu Fexar, c ar fi o pierdere de timp pentru mine s'mi discut opiniile n faa voastr. +omitetul din (acCsonville a considerat de cuviina s fac exact ceea ce a fcut. #unt anc)etat ca pre!edinte al comitetului, !i vrei s spunei c eu sunt responsa il de toate )otrrile pe care le'a luat< 5 "a, Fexar, cci nu numai c erai pre!edinte, dar ai condus n persoana andele de &efuitori care au atacat +amdless'DaH. 5 "ovedii'o, rspunse, rece, Fexar. ;xist un sin%ur martor care m'a vzut n mi&locul cetenilor !i soldailor nsrcinai cu misiunea de a executa ordinele comitetului< Auzind acest rspuns, colonelul ,ardner l ru% pe (ames Dur anC s'!i susin depoziia. (ames Dur anC povesti faptele a!a cum se desf!uraser, cum Fexar !i susintorii lui dduser

018:0

&os autoritile de drept din (acCsonville. Mnsist n principal asupra atitudinii acuzatului care aase populaia, ndemnnd'o s'i atace proprietatea. Fotu!i, la ntre area pe care i'o puse colonelul ,ardner relativ la prezena lui Fexar printre atacatori, tre ui s rspund c el nsu!i nu o putuse constata. #e !tie, ntr'adevr, c (o)n Druce, emisarul domnului EarveH, ntre at de (ames Dur anC n momentul n care a&unsese la +astle' Eouse, nu putuse s spun dac spaniolul se afla n fruntea acelei )oarde de rufctori. 5.n orice caz, nimeni nu se poate ndoi c lui i revine responsa ilitatea tuturor acestor crime, adau% (ames Dur anC. ;l i'a aat pe atacatori, !i puin a lipsit ca locuina mea, incendiata, s fie distrus o dat cu ultimii ei aprtori. "a, aici e mna lui, a!a cum este implicat ntr'un act !i mai criminal, dup cum vom vedeaA (ames Dur anC tcu. nainte de a a&un%e la rpire, tre uiau s termine cu aceast prim parte a actului de acuzare, referitoare la atacul de la +amdless'DaH. 5 A!adar, relu colonelul ,ardner, adresndu'se spaniolului, susinei c nu suntei dect n parte responsa il de aciunile comitetului< 5 A solut. 5 2i v meninei declaraia c nu ai fost n fruntea celor ce au atacat +amdless'DaH< 5 -i'o menin, rspunse Fexar. *u exist nici un martor care s poat afirma c m'a vzut. *u eram printre cura&o!ii ceteni care au vrut ca ordinele comitetului s fie executateA 2i adau% c n ziua aceea nici nu eram n (acCsonvilleA

018>0

5 "aA... 3a urma urmei, este posi il, spuse atunci (ames Dur anC, care considera c sosise momentul s le%e prima parte a acuzaiei de cea de a doua. 5 A!a este, spuse Fexar. 5 "ar, dac nu erai printre cei ce &efuiau +amdless' DaH, urm (ames Dur anC, n sc)im erai n ,olful -arino, a!teptnd ocazia de a comite o alt crimA 5 *u eram nici n ,olful -arino, rspunse, cu un calm impertur a il, Fexar, a!a cum nu m aflam nici printre atacatori, cu att mai mult, repet, cu ct n ziua aceea lipseam din ora!A # nu uitm c (o)n Druce i declarase !i el lui (ames Dur anC c, dac Fexar nu era printre atacatori, nu fusese vzut nici n (acCsonville vreme de patruzeci !i opt de ceasuri, adic de pe 1 pn pe > martie. A!a c pre!edintele +onsiliului de Rz oi se simi dator s i pun urmtoarea ntre are@ 5 "ac nu v aflai n acea zi la (acCsonville, vrei s mi spunei unde v aflai< 5 =oi spune atunci cnd va sosi momentul, rspunse, simplu, Fexar. n clipa de fa, pentru mine este suficient c s'a sta ilit c nu am luat parte personal la atacarea plantaiei. 2i acum, colonele, de ce mai sunt acuzat< Fexar, cu raele ncruci!ate, le arunc acuzatorilor si o privire mai provocatoare ca niciodat, sfidndu'i pe fa. Acuzaia nu se ls a!teptat. +olonelul ,ardner o formul !i, de data aceasta, era dificil de rspuns la ea. 5 "ac nu v aflai la (acCsonville, spuse colonelul, suntem ndreptii s afirmm c erai n ,olful -arino.

018B0

5 .n ,olful -arino<... +e s caut acolo< 5 Ai rpit, sau ai fcut s fie rpit un copil, "iana Dur anC, fiica lui (ames Dur anC, !i o femeie, ?erma), soia metisului -ars, aici de fa, care o nsoea pe feti. 5 A)A Fot eu sunt acuzat de aceast rpire< zise Fexar, pe un ton profund ironic. 5 "aA FuA stri%ar, n acela!i timp, (ames Dur anC, ,il ert !i -ars, fr s se mai poat stpni. 5 2i de ce eu, m ro%, !i nu o alt persoan< 5 6entru c suntei sin%urul care avea interesul s comit aceast crim. 5 +e interes< 5 # v rz unai pe familia Dur anC. "e&a, (ames Dur anC a fcut de mai multe ori pln%ere mpotriva dumneavoastr. "ac, n urma ali iurilor pe care le' ai invocat de fiecare dat la momentul potrivit, nu ai fost condamnat, v'ai manifestat n repetate rnduri intenia de a v rz una pe acuzatorii dumneavoastr. 5 FieA admise Fexar. *u ne% c ntre (ames Dur anC !i mine exist o ur de nestins. *u ne% nici c aveam tot interesul s'i frn% inima, rpindu'i copilul. "ar, c am !i fcut'o, asta'i alt povesteA ;xist vreun martor<... 5 "a, rspunse colonelul ,ardner. 2i, numaidect, o ru% pe Alice #tannard s'!i fac depoziia su &urmnt. Atunci, domni!oara Alice povesti ceea ce se petrecuse n ,olful -arino, ntrerupndu'se de cteva ori din cauza emoiei. #e art a solut cate%oric n ceea ce prive!te faptul incriminant. Me!ind din tunel, doamna Dur anC !i ea o auziser pe ?erma) stri%nd un nume, iar numele acela era

01880

numele lui Fexar. Amndou, dup ce dduser peste cadavrele celor doi ne%ri asasinai, se repeziser pe malul fluviului. "ou am arcaiuni se ndeprtau de rm, ntr'una se aflau victimele, iar n cealalt, Fexar sttea n picioare n partea din spate. 2i, n lumina flcrilor ce se ridicau din cldirile incendiate, domni!oara Alice l recunoscuse perfect. 5 (urai< o ntre colonelul ,ardner. 5 (ur. "up o declaraie att de precis, nu mai putea exista nici o ndoial n privina vinoviei spaniolului. +u toate acestea, (ames Dur anC, prietenii si, ntre% auditoriul constatar c acuzatul rmsese la fel de impasi il. 5 Fexar, ce avei de rspuns, dup aceast depoziie< l ntre pre!edintele +onsiliului. 5 *u am de %nd s o acuz pe domni!oara Alice #tannard de fals mrturie. *u o s o acuz nici c acioneaz purtat de aceea!i dorin de rz unare pe care o nutre!te familia Dur anC, afirmnd su &urmnt c sunt autorul unei rpiri de care nu am auzit vor indu'se dect dup arestarea mea. #pun doar c se n!al atunci cnd susine c m'a vzut n picioare ntr'una din am arcaiunile ce se ndeprtau de ,olful -arino. 5 Fotu!i, ripost colonelul ,ardner, dac domni!oara Alice s'a putut n!ela n aceast privin, nu s'a putut n!ela atunci cnd a auzit'o pe ?erma) stri%nd@ OA&utorA... ; FexarAP 5 ;i, ine, rspunse spaniolul, dac nu domni!oara Alice este aceea care s'a n!elat, atunci este ?erma), asta'i tot. 5 ?erma) a stri%at@ O; FexarP, dar dumneavoastr nu v aflai acolo n momentul rpirii<

01870

5 Dineneles, pentru ca nu m aflam n arca, !i nici mcar nu eram n ,olful -arino. 5 Fre uie s o dovedii. 5 +u toate c nu eu sunt o li%at s aduc dovezi, ci cei care m acuz, nu mi e %reu s o fac. 5 .nc un ali i< ntre colonelul ,ardner. 5 .nc unul, rspunse, rece, Fexar. Auzind acest rspuns, pu licul ncepu s murmure, !i n acest murmur erau !i mult ironie, !i mult ndoiala, !i mult dezapro are. Eotrt lucru, ma&oritatea auditoriului nu era de partea acuzatului. 5 Fexar, ntre colonelul ,ardner, de vreme ce invocai un nou ali i, l putei sta ili pe aza de pro e< 5 Mmediat, rspunse spaniolul, !i pentru asta mi este de'a&uns s v pun o ntre are. mi permitei, colonele< 5 =or ii. 5 +olonele ,ardner, nu v aflai la comanda trupelor de de arcare n momentul n care federalii au cucerit Fernandina !i fortul +linc)< 5 .ntr'adevr. 5 *u ai uitat, desi%ur, c un tren ce se retr%ea spre +edar'GeHs a fost atacat de canoniera 4ttaLa pe podul ce lea% insula Amelia de continent< 5 .mi aduc perfect aminte. 5 4r, va%onul din coada trenului, avariat, a rmas pe pod, iar trupele federale i'au reinut pe toi pasa%erii din acest va%on, lundu'le numele !i semnalmentele !i eli erndu'i de'a ia dup patruzeci !i opt de ore. 5 2tiu, rspunse colonelul ,ardner. 5 ;i, ine, m aflam printre prizonieri. 5 "umneavoastr<

01880

5 ;uA 6u licul ntmpin cu un nou murmur, !i mai dezapro ator, aceasta declaraie att de nea!teptat. 5 A!adar, continu Fexar, ntruct ace!ti prizonieri au fost reinui de pe 1 pe > martie, !i ntruct atacarea plantaiei, ca !i rpirea de care sunt acuzat au avut loc n noaptea de : martie, este materialmente imposi il ca eu s fi fost autorul. A!adar, domni!oara Alice n'a avut cum s'o aud pe ?erma) stri%ndu'mi numele. A!adar, nu a putut s m vad n am arcaiunea ce se ndeprta de ,olful -arino, de vreme ce, n acel moment, eram reinut de autoritile federale. 5 *u e adevratA stri% (ames Dur anC. *u poate fiA 5 Mar eu, adu% domni!oara Alice, &ur c l'am vzut pe omul acesta !i c l'am recunoscutA 5 +ercetai actele, se mulumi s rspund Fexar. +olonelul ,ardner ddu ordin s se caute printre actele puse la dispoziia comandorului "upont la #aint'Au%ustine pe acela ce se referea la persoanele reinute n trenul de +edar'GeHs n ziua ocuprii localitii Fernandina. Actul i fu adus !i tre ui s constate c, ntr'adevr, numele lui Fexar se afla printre cele ale prizonierilor, cu semnalmentele saleA *u mai exista, a!adar, nici o ndoiala. #paniolul nu putea fi acuzat de aceast rpire. "omni!oara Alice se n!elase afirmnd c l recunoscuse. *u avusese cum s fie n seara aceea n ,olful -arino. ;xista o explicaie ct se poate de clara a a senei sale din ora!, vreme de patruzeci !i opt de ore@ era prizonier la ordul unuia dintre astimentele flotilei.

01890

Mat c, !i de aceasta dat, Fexar era declarat nevinovat de crima de care fusese acuzat, pe aza unui ali i incontesta il, ntrit de un act oficial. 3umea ncepea, pe un dreptate, s se ntre e dac nu cumva !i n procesele anterioare nu fusese vor a de o eroare &udiciar, a!a cum se ntmplase acum n cazul du lului delict de la +amdless'DaH !i din ,olful -arino. (ames Dur anC, ,il ert, -ars !i domni!oara Alice era consternai. Fexar le scpa printre de%ete nc o dat, !i, n urma acestui deznodmnt, se nruia orice !ans de a afla ce se ntmplase cu "H !i ?erma). Avnd n vedere ali iul acuzatului, nu putea exista nici o ndoial n privina )otrrii ce o va lua +onsiliul de Rz oi. Fexar fu pus n li ertate. Me!i, prin urmare, din sala de audien cu capul sus, aclamat z%omotos de toi prietenii lui. .n aceea!i sear, spaniolul prsi #aint' Au%ustine, !i nimeni n'ar fi putut spune n ce re%iune a Floridei se retrsese pentru a'!i continua existena misterioasa !i aventuroasa.

VII ULTIMELE CUVINTE I ULTIMUL SUSPIN .n aceea!i zi, pe 17 martie, (ames !i ,il ert Dur anC, domnul #tannard !i fiica sa, nsoii de soul lui ?erma), se ntoarser pe plantaia de la +amdless'DaH. *u'i putur ascunde adevrul doamnei Dur anC. *efericita mam primi o nou lovitur, ce putea s'i

019K0

fie fatal, avnd n vedere starea ct se poate de precar a sntii ei. *ici aceast ultim ncercare de a'!i %si copilul nu dduse vreun rezultat. Fexar refuzase s vor easc. 2i cum ar fi putut s l o li%e, de vreme ce pretindea c nu el este autorul rpirii< *u numai c pretindea, dar, printr'un ali i la fel de inexplica il ca !i celelalte, dovedise c nu putea s se afle n ,olful -arino n momentul rpirii. "e vreme ce fusese scos de su acuzaie, nu mai aveau cum s'1 o li%e s alea% ntre pedeaps !i o mrturisire care s'i pun pe urmele victimelor. 5 "ar dac nu este Fexar, repeta ,il ert, cine ar putea fi< 5 6oate c au fost oamenii lui, rspunse domnul #tannard, fr ca el s fie de faA 5 Asta ar fi sin%ura explicaie, spuse ;dLard +arrol. 5 *u, tat, nu, domnule +arrolA interveni domni!oara Alice. Fexar se %sea n arca n care se afla srmana noastr "HA 3'am vzut... l'am recu' noscut, n momentul n care ?erma) i stri%a numeleA 3'am vzut... 3'am vzutA +e s mai spui, auzind o declaraie att de cate%oric< #e prea c tnra n'avea cum s se n!ele. +eea ce declarase su &urmnt, n faa +onsiliului de Rz oi, repeta acum, la +astle'Eouse. 2i, totu!i, dac nu se n!ela, cum putea spaniolul s se afle n momentul acela printre prizonierii din Fernandina, reinut la ordul unuia dintre astimentele din escadra comandorului "upont< ;ra inexplica il. +u toate acestea, dac ceilali aveau un %runte de ndoial, -ars nu se ndoia defel. ;l nu ncerca s nelea% ceea ce era de neneles. ;ra )otrt s se npusteasc pe urmele

01910

lui Fexar !i, dac avea s pun mna pe el, va !ti cum s'1 fac s'!i divul%e secretul, c)iar dac tre uia s i'1 smul% prin torturA 5 Ai dreptate, -ars, spuse ,il ert. "ar cred c vom fi silii s ne lipsim de mrturia acestui ticlos, de vreme ce nimeni nu !tie unde se aflA Fre uie s ne relum cutrileA -i s'a n%duit s rmn la +amdless'DaH att timp ct va fi necesar. 2i de mine... 5 "a, domnule ,il ert, de mineA ncuviin -ars. 2i metisul se ntoarse n camera lui, unde putu da fru li er durerii !i furiei de care era cuprins. A doua zi, ,il ert !i -ars se pre%tir de plecare. .n ziua aceea, voiau s scotoceasc cu cea mai mare atenie cele mai nensemnate %olfulee !i cele mai mici insule, aflate n amonte de +amdless' DaH, pe am ele maluri ale lui #aint'(o)n. .n timpul a senei lor, (ames Dur anC !i ;dLard +arrol aveau s se pre%teasc pentru o cercetare !i mai meticuloas. 6rovizii, muniii, mi&loace de transport, personal, nimic nu avea s fie ne%li&at pentru ca aceast expediie s fie dus la un sfr!it. "ac vor tre ui s a&un% pn n re%iunile sl atice din Florida de (os, n mla!tini, trecnd peste ;ver%lades, vor a&un%e. ;ra imposi il ca Fexar s fi prsit teritoriul Floridei. "ac ar fi urcat spre nord, ar fi dat peste trupele federale ce staionau la frontiera cu ,eor%ia. "ac ar fi ncercat s fu% pe mare, ar fi tre uit s ncerce s treac prin strmtoarea Da)ama, cutnd adpost n insulele 3ucaHes, stpnite de en%lezi. 4r, vasele comandorului "upont pzeau toate trectorile, de la -osNuito'Mnlet pn la Da)ama. 2alupele asi%urau

01910

locada pe ntre% litoralul. #paniolul nu avea nici o !ans s scape. +u si%uran c se afla n Florida, ascuns acolo unde se %seau cele dou victime ale sale, su paza indianului #Nuam o. ;xpediia proiectat de (ames Dur anC avea, a!adar, ca scop cutarea lui Fexar pe ntre% teritoriul Floridei. "e altfel, n re%iune domnea calmul, !i asta datorit prezenei trupelor nordiste !i a astimentelor ce locau coasta oriental. ;ste de la sine neles c !i n (acCsonville era lini!te. Fo!tii ma%istrai !i reluaser funciile n cadrul municipalitii. +etenii nu mai erau nc)i!i pentru opiniile lor, neutre sau contrare. 6artizanii lui Fexar fuseser mpr!tiai, retr%ndu'se nc din primul moment pe urmele deta!amentelor de miliie. -ai mult, rz oiul de secesiune continua n centrul #tatelor $nite n avanta&ul evident al federalilor. n zilele de 18 !i 19, prima divizie a armatei din 6otomac de arcase n fortul -onroe. n ziua de 11, cea de a doua se pre%tea s prseasc Alexandria, cu aceea!i destinaie. +u tot %eniul militar al lui (. (acCson, fost profesor de c)imie, cunoscut su numele de #toneLall Imuntele de piatrJ (acCson, sudi!tii aveau s fie nvin!i, n cteva zile, n lupta de la GernstoLn. *u mai putea exista, a!adar, nici un motiv de n%ri&orare n privina unei eventualeP insurecii a sudi!tilor din Florida, care se artaser ntotdeauna cam indifereni fa de conflictul dintre *ord !i #ud. .n aceste condiii, ne%rii de pe +amdless'DaH, care fu%iser ncotro vzuser cu oc)ii dup ce atacatorii ptrunseser pe plantaie, ncepuser s se ntoarc. "e cnd (acCsonville fusese ocupat de federali, ordonanele emise de Fexar !i de comitetul

019:0

su, referitoare la expulzarea sclavilor dezro ii, nu mai aveau nici o valoare. n acea zi de 17 martie, ma&oritatea familiilor de ne%ri, revenite pe plantaie, !i nlau din nou coli ele. .n acela!i timp, o mulime de muncitori refceau atelierele !i &oa%rele, pentru a resta ili exploatarea re%ulat a produselor de la +amdless'DaH. 6errH !i su administratorii desf!urau o activitate intens, su conducerea lui ;dLard +arrol. (ames Dur anC lsase n seama lui reor%anizarea muncii pe domeniu, ntruct avea o alt misiune de ndeplinit 5 s'!i %seasc fetia. "e aceea, n vederea apropiatei expediii, cuta s'!i asi%ure toate cele necesare. $n deta!ament de doisprezece ne%ri dezro ii, ale!i dintre cei mai credincio!i de pe plantaie, urma s l nsoeasc n cutrile sale. ;ra si%ur c toi ace!ti oameni de isprav aveau s'i fie devotai trup !i suflet, slu&indu' 1 cu toat credina. -ai rmnea s sta ileasc itinerarul expediiei. .n privina asta, era destul de dificil s ia o decizie. ntr' adevr, din ce parte s'!i nceap cercetrile< Aspectul acesta era cel mai important dintre toate. 4 mpre&urare neprevzut avea s'i indice cu destul precizie pista pe care s o urmeze la nceputul campaniei. 6e 19, ,il ert !i -ars, plecai de diminea de la +astle'Eouse, urcau iute pe firul apei, ntr'una din cele mai u!oare am arcaiuni de la +amdless'DaH. *ici unul dintre ne%rii de pe plantaie nu i nsoea n aceste cutri, pe care le luau de la capt n fiecare zi, pe am ele maluri ale lui #aint'(o)n. Rineau s'!i desf!oare cercetrile n secret, n msura n care acest lucru era posi il, pentru a nu fi descoperii de

019>0

eventualii spioni ce ar fi putut suprave%)ea locurile din prea&ma plantaiei, din ordinul lui Fexar. .n acea zi, pluteau de'a lun%ul malului stn%. Darca lor se strecura prin stuful nalt, prin spatele insulielor desprinse de furia apelor n timpul cte unui flux puternic din perioada ec)inociului, !i nu exista nici un risc s fie zrit. +ei din am arcaiunile ce navi%au pe al ia fluviului nu o puteau vedea. *ici cei de pe mal, cci rmul era att de nalt, nct i punea la adpost de privirile oricui s'ar fi ncumetat s str at )i!urile dese. .n ziua aceea, intenionau s cerceteze %olfurile cele mai ascunse !i ruleele cele mai puin cunoscute ce se vars n #aint'(o)n, venind din dis' trictele "uval !i 6utman. 6n n ctunul -andarin, fluviul seamn mai de%ra cu o mla!tin, n timpul fluxului, apele se revars peste am ele maluri, extrem de &oase, retr%ndu'se a ia atunci cnd, ntre flux !i reflux, nivelul lui #aint'(o)n revine la normal. 6e rmul drept, totu!i, solul este ceva mai ridicat. 3anurile de porum sunt aici la adpost de inundaiile periodice. 3ocul pe care se nal cele cteva case din -andarin poate fi considerat c)iar, cu oarecare unvoin, un adevrat delu!or. "incolo de promontoriul pe care se afl ctunul, o puzderie de mici insule acoper poriunea cea mai n%ust a al iei fluviului, iar vrfurile al e ale minunatelor pduri de ma%nolii ce le acoper se reflect n apele, desprite n trei rae, ce urc o dat cu fluxul !i co oar o dat cu refluxul 5 n%duind !alandelor s le str at doar de dou ori n douzeci !i patru de ore.

019B0

"up ce ptrunser pe raul dinspre vest, ,il ert !i -ars ncepur s cerceteze cele mai nensemnate crpturi ale solului. ncercau s dea peste %ura vreunui rule ce ar fi putut cur%e pe su olta de cren%i ale tulipierilor uria!i de pe mal. 6oate c, urmndu'i meandrele, ar fi reu!it s ptrund adnc n interior. Aici nu se mai vedeau mla!tinile ntinse din &osul fluviului. ;ra un teren ondulat, presrat cu feri%i fosforescente !i ar ori r!ino!i ce tocmai atunci ddeau n floare, iar de cren%ile lor atrnau %)irlande de rcu!or. Aerul era plin de miresme. Ruleele pe care le descopereau nu i duceau, ns, prea departe. "deau doar peste cte un firicel de ap, pe care nu se putea navi%a nici mcar cu canoea !i, de multe ori, al iile erau secate. *ici o coli pe malul lor. "oar cteva ordeie pentru vntori, %oale !i care nu preau s fi fost locuite recent. n lipsa oamenilor, ai fi putut crede c felurite animale !i sta iliser aici adpostul, cci se auzeau, laolalt, ltrturi de cini, mieunat de pisici, orcit de roa!te, !uierat de !erpi, sc)eunat de vulpi. "e fapt, erau doar ipetele psrii'pisic, un soi de sturz cafeniu, cu capul ne%ru !i trtia de un ro!u'portocaliu, ce are darul s imite tot soiul de vieti. 3a apropierea rcii, se sperie !i !i lu iute z orul. ;ra n &ur de ora trei dup'amiaza. n acel moment, arca nainta printr'un )i! de trestii uria!e, cnd -ars, cu o lovitur puternic de can%e, strpunse un zid de verdea ce prea de netrecut. "incolo de el se ntindea un soi de mic c)ei de vreo &umtate de acru, plin cu ap. Acoperit de olta deas a cren%ilor de tulipieri, acesta prea s nu fi fost nclzit vreodat de razele soarelui.

01980

5 $ite un iaz pe care nu l'am mai zrit niciodat, spuse -ars, ridicn'du'se s'i vad mai ine malurile. 5 # dm o rait, zise ,il ert. Fre uie s comunice cu !ira%ul de %)ioluri din %olf. 6oate c sunt alimentate de un rule ce ne'ar permite s ptrun' dem n interior. 5 .ntr'adevr, domnule ,il ert, rspunse -ars, !i zresc o desc)iztur la nord'vest de noi prin care putem trece. 5 Ai putea s'mi spui, l ntre tnrul ofier, n ce loc ne aflam< 5 *u sunt si%ur, dar parc am fi n ,olful *e%ru. +redeam, totu!i, ca toi oamenii de pe'aici, c nu se poate ptrunde n interiorul lui !i c nu comunic deloc cu #aint'(o)n. 5 *u era odinioar, n %olful sta, un fort ridicat mpotriva seminolilor< 5 "a, domnule ,il ert. "ar, cu muli ani n urm, intrarea n %olf a fost nc)is, iar fortul prsit. ;u n' am fost niciodat pe'acolo !i cred c acum au rmas doar ni!te ruine. 5 # ncercm s a&un%em pn la fort. 5 # ncercm, accept -ars. "ar cred c ne va fi foarte %reu. +urnd nu va mai fi ap, !i solul acesta ml!tinos e prea moale ca s putem mer%e pe &os. 5 Dineneles, -ars, a!a c, atta vreme ct nc mai este destul ap, tre uie s rmnem n arc. 5 # ne %r im, domnule ,il ert. ;ste de&a ora trei, !i noaptea vine repede su copacii !tia. ;ra, ntr'adevr, ,olful *e%ru. ,il ert !i -ars ptrunseser n interiorul lui numai datorit norocoasei lovituri de can%e a metisului, ce n%duise rcii lor s nainteze dincolo de zidul de

01970

trestii. "up cum se !tie, n la%una aceasta pot ptrunde doar am arcaiunile u!oare, canoele sau sc)ifurile, ca aceea pe care o folosea de o icei #Nuam o atunci cnd stpnul lui sau el se aventurau pe #aint'(o)n. "e altfel, pentru a a&un%e la fort, situat cam la mi&locul %olfului, str tnd la irintul de insulie !i trectori, tre uia s fii familiarizat cu toate meandrele, !i, de mult vreme, nimeni nu se mai ncumetase s calce prin acele locuri. 6entru localnici, fortul nici nu mai exista. Mn felul acesta, straniul !i maleficul persona& ce'!i avea rlo%ul aici se afla n deplin si%uran. Astfel, existena lui Fexar era nvluit ntr'un mister de neptruns. Ri'ar fi tre uit firul Ariadnei pentru a te putea orienta prin la irintul acesta ve!nic ntunecos, c)iar atunci cnd soarele a&un%ea n naltul cerului. n lipsa vreunui fir, doar )azardul te putea purta pe insula central din ,olful *e%ru. 2i n voia )azardului se lsar !i ,il ert !i -ars. "up ce trecur de primul iaz, o apucar pe canalele !erpuitoare ce se ntindeau n faa lor, cci apele ncepuser s creasc datorit fluxului, !i c)iar !i cele mai n%uste erau acum navi%a ile. .naintau de parc ar fi fost mpin!i de cine !tie ce presimire tainic, fr s'!i mai pun ntre area dac vor !ti cum s se mai ntoarc. "e vreme ce !i propuseser s exploreze ntre% teritoriul, era important ca nici o palm de teren din %olful acesta s nu rmn necercetat. "up o &umtate de or de eforturi, dup aprecierea lui ,il ert, arca ptrunsese cam o mil n interiorul %olfului. "e mai multe ori, oprii de cte un taluz de netrecut, fuseser silii s se retra% !i s'

01980

o apuce pe alt trectoare. "ar, n mod si%ur, continuau s nainteze spre vest. *ici tnrul ofier, nici -ars nu ncercaser s co oare pe uscat 5 !i, de altfel, le'ar fi fost !i foarte %reu s o fac, pentru c insuliele pe ln% care treceau de'a ia dac sltau puin peste nivelul apei. ;ra prefera il s rmn n arc, atta vreme ct aceasta nc mai putea nainta. Fotu!i, ,il ert !i -ars vsliser din %reu pentru a str ate aceast mil. 4rict de vn&os ar fi fost, -ars tre ui s se odi)neasc puin. "ar nu se opri dect atunci cnd a&unser n dreptul unei insulie ceva mai mari !i mai nalte, luminat de cteva raze de soare ce reu!eau s se strecoare printre cren%ile dese. 5 ;i, ia te uitA spuse -ars. 5 +e e< ntre ,il ert. 5 6mntul pare lucrat. "e arcar amndoi !i o pornir pe &os, pe malul ce prea mai puin ml!tinos. -ars nu se n!elase. #e vedea limpede c terenul fusese cultivat@ ici !i colo, cre!teau cteva i%name, se zreau patru, cinci razde spate de mna omului9 o spli% prsit era nfipt n pmnt. 5 # fie locuit insula aceasta< ntre ,il ert. 5 A!a se pare, rspunse -ars, sau, cel puin, e cunoscut de unii care cutreier aceste inuturi, poate ni!te indieni nomazi care au plantat cteva le%ume. 5 #'ar putea s'!i fi construit ni!te locuine, ni!te ca ane... 5 +)iar a!a, domnule ,il ert, !i, dac exist a!a ceva, o s reu!im s dm peste ele.

01990

;ra foarte important s !tie ce soi de oameni ntuiau prin ,olful *e%ru, dac era vor a de ni!te vntori din inuturile de &os, venii pe ascuns aici, sau de seminoli, ale cror cete nc mai )lduiau prin mla!tinile din Florida. A!a c, fr s se mai %ndeasc la ntoarcere, ,il ert !i -ars se urcar din nou n arc !i se afundar !i mai adnc n la irintul la%unei. #e prea c un soi de presimire i purta spre cele mai ntunecoase !i mai retrase locuri. 6rivirile lor, de' acum o i!nuite cu relativa lips de lumin datorit olii de frunzi! ce acoperea suprafaa %olfului, iscodeau n toate prile. +teodat li se prea c zresc o locuin, dar nu era dect o perdea de frunzi! ntins ntre dou trunc)iuri de copac. +teodat, !i spuneau@ O$ite un om care st nemi!cat !i se uit la noiP. "ar nu era dect un u!tean trn, c)ircit parc ntr'o poziie izar, a crui form aducea cu o siluet omeneasc. Atunci, ciuleau urec)ile... 6oate c ceea ce nu reau!eau s vad vor reu!i s aud< ;ra de'a&uns cel mai sla sunet pentru a descoperi prezena unei fiine vii n aceast re%iune pustie. "up o &umtate de or de la primul lor popas, a&unser n prea&ma insulei principale. Fortul, ns, era ferit de privirile lor de un adevrat munte de verdea. *'aveau cum s'1 vad. 3i se pru, c)iar, c %olful se termina n acest punct, c trectorile, astupate, nu mai erau navi%a ile. $n zid verde de lstri! !i tufe dese se ridica ntre ultimele meandre ale canalelor !i pdurile ml!tinoase ce se ntind de' a lun%ul comitatului "uval, pe malul stn% al fluviului #aint'(o)n.

0:KK0

5 -i se pare c nu putem mer%e mai departe, spuse -ars. *u mai e ap, domnule ,il ert. 5 2i, totu!i, se ncpna tnrul ofier, nu m'am n!elat atunci cnd am vzut c terenul e cultivat. =in oameni n %olful acesta. 6oate c au fost de curnd. 6oate c nc mai sunt... 5 "esi%ur, ncuviin -ars, dar tre uie s ne ntoarcem ct nc mai e ziu. ncepe s se ntunece, curnd se las noaptea, !i cum o s ne mai des' curcm n ezn prin puzderia de trectori< ;u zic, domnule ,il ert, c e mai ine s ne ntoarcem, c)iar dac mine o vom lua de la capt, nc din zori. # ne ndreptm spre +astle'Eouse. 4 s le povestim ce'am vzut, o s ne strn%em mai muli !i o s scotocim cum tre uie coclaurile astea. 5 "a, a!a e ine, se nvoi ,il ert. Fotu!i, nainte de a pleca, a! fi vrut... ,il ert rmase nemi!cat, aruncnd o ultim privire pe su ar ori !i era %ata s dea ordinul de ntoarcere, cnd, cu un %est, l opri pe -ars. -etisul rmase nemi!cat, n picioare, ciulind urec)ile. $n ipt, sau, mai de%ra , un icnet continuu care nu se putea confunda cu z%omotele o i!nuite ale pdurii se auzi dintr'o dat undeva departe. ;ra ca un vaier, ca un %eamt, %eamtul cuiva prad celei mai cumplite suferine. #'ar fi spus c era ultima c)emare a unui %las pe cale de a se stin%e. 5 ; un om acoloA stri% ,il ert. +ere a&utorA 6are pe moarteA 5 "a, rspunse -ars. Fre uie s mer%em la elA # aflm cine eA # de arcm. .ntr'o clip srir pe mal, le%ar zdravn arca de un copac !i se afundar n pdure.

0:K10

6e msur ce naintau, descopereau, ici !i colo, semnele existenei unor fiine omene!ti@ cteva poteci erau croite prin desi!, iar pe pmntul moale erau ntiprite urme de pa!i. "in cnd n cnd, -ars !i ,il ert se opreau. Ascultau. ncercau s aud %emetele. "oar ele i puteau cluzi. 2i le auzir din nou, de ast dat foarte aproape. n ciuda faptului c era din ce n ce mai ntuneric, aveau, cu si%uran, s dea peste locul de unde veneau. "eodat, rsun un stri%t !i mai disperat. Acum nu se mai puteau n!ela asupra direciei. "in civa pa!i, ,il ert !i -ars str tur un lstri! !i se pomenir n faa unui om ntins ln% o palisad. 4mul )orcia ncontinuu. .n&un%)iat n piept, nenorocitul zcea ntr'un lac de sn%e. -ai avea doar cteva clipe de trit. ,il ert !i -ars se aplecar asupra lui. -uri undul desc)ise oc)ii, dar zadarnic ncerc s le rspund la ntre ri. 5 Fre uie s'1 vedemA stri% ,il ert. 4 tor... o crean% aprinsA -ars rupsese de&a o crean% din unul dintre acei ar ori r!ino!i ce cre!teau n numr mare pe insul. 4 aprinse cu un c)i rit, !i flacra, necat n fum, rspndi o lumin sla . ,il ert n%enunc)ie ln% ietul om. ;ra un sclav, nc tnr. +ma!a desfcut lsa s se vad o %aur adnc n piept, din care cur%ea sn%e. Rana era mortal, cuitul i trecuse prin plmn. 5 +ine e!ti<... +ine e!ti< l ntre ,il ert. *ici un rspuns. 5 +ine te'a n&un%)iat< *e%rul nu putea scoate nici un cuvnt.

0:K10

.n vremea asta, -ars a%ita tora improvizat, ncercnd s lumineze locul n care fusese comis aceast crim. ?ri, atunci, prin poarta ntredesc)is, silueta nedeslu!it a fortului. ;ra c)iar fortul din ,olful *e%ru, de existena cruia nu mai !tia aproape nimeni n partea aceea a comitatului "uval. 5 FortulA stri% -ars. 2i, Msndu'!i stpnul ln% srmanul ne%ru n a%onie, se npusti pe poart. .ntr'o clip, -ars parcurse interiorul fortului, trecnd ca o furtun prin camerele ce se desc)ideau de o parte !i de alta a redutei centrale. ntr'una din' tre ele descoperi resturile unui foc ce nc fume%a. A!adar, fortul fusese locuit recent. "ar ce fel de oameni, floridieni, sau seminoli, se adpostiser aici< Fre uiau s afle cu orice pre, !i asta de la rnitul ce era pe moarte. Fre uiau s !tie cine erau cei care l omorser !i de la a cror fu% nu trecuser, pro a il, mai mult de cteva ceasuri. -ars ie!i din fort, ddu ocol palisadei, cercet curtea, !i plim tora printre ar ori... *imeniA "ac ,il ert !i el ar fi a&uns de diminea, poate c i'ar mai fi prins nc pe cei care locuiau n fort. Acum, era prea trziu. -etisul reveni ln% stpnul lui !i l inform c se aflau ln% fortul din ,olful *e%ru. 5 4mul sta v'a putut spune ceva< ntre el. 5 *u, rspunse ,il ert. 2i'a pierdut cuno!tina, !i m ndoiesc c !i'o va mai recpta vreodatA 5 # ncercm, domnule ,il ert, nu se ls -ars. ;xist un secret pe care este foarte important s'1 aflm, !i nimeni n'o s ni'1 mai poat dezvlui atunci cnd acest nefericit va muriA

0:K:0

5 "a, -arsA #'1 ducem n fort... 6oate c acolo !i va reveni... *u'1 putem lsa s moar aici ca un cineA 5 3uai tora, domnule ,il ert. 4 s'1 duc eu. ,il ert prelua crean%a aprins. -ars ridic n rae trupul care nu mai era dect o mas inert, urc treptele din faa porii, intr !i'1 depuse ntr' una din ncperile din reduta central. -uri undul fu a!ezat pe un pat de ier uri. Apoi, -ars ncerc s'1 fac s ea puin, ducndu'i plosca la %ur. Mnima nefericitului tea nc, de!i foarte sla !i la intervale lun%i. =iaa i se ducea... Avea s ia cu el !i taina lui, atunci cnd !i va da ultima suflare< +ele cteva picturi de rac)iu prur s'1 rensufleeasc. 4c)ii i se desc)iser. #e aintir asupra lui -ars !i ,il ert care ncercau s l readuc la via. +ut s vor easc... +teva sunete va%i i ie!ir printre uze... 5 =or e!teA =or e!teA stri% -ars. #urescitarea metisului era, ntr'adevr, de nedescris, prea att de ncordat, de parc tot rostul vieii lui atrna de ultimele !oapte ale muri undului. Fnrul sclav ncerc n zadar s rosteasc cteva cuvinte... *u mai avea putere... .n clipa aceea, -ars ddu peste o ucat de )rtie n uzunarul vestei acestuia. .ntr'o clip, o n!fac, o despturi !i o citi la lumina torei. +teva cuvinte erau scrise cu o ucat de cr une. Mat'le@ ORpite de Fexar n ,olful -arino... "use la ;ver%lades... n insula +ameral... Dilet ncredinat acestui tnr sclav... pentru domnul

0:K>0

Dur anC.P ;ra un scris pe care -ars l cuno!tea prea ine. 5 ?erma)A stri% el. Auzind acest nume, muri undul desc)ise din nou oc)ii !i'!i ls capul n &os de parc ar fi vrut s fac un semn afirmativ. ,il ert l ridic pe &umtate, ntre ndu'1@ 5 ?erma)< 5 "aA 5 2i "H< 5 "aA 5 +ine te'a n&un%)iat< 5 FexarA ;ra ultimul cuvnt al srmanului sclav care se pr u!i mort pe culcu!ul de ier uri. VII DE LA CAMDLESS-BAY LA LACUL !ASHINGTON .n aceea!i sear, puin nainte de miezul nopii, erau napoi la +astle'Eouse. +te %reuti avuseser de nvins ca s ias din ,olful *e%ruA n momentul n care prsiser fortul, peste valea lui #aint'(o)n ncepuse s se a!tearn noaptea. A!a c, su copacii din la%un, ntunericul era aproape de neptruns. Fr un soi de instinct ce l cluzea pe -ars prin trectori, printre insulele cufundate n ezn, nici unul, nici cellalt n'ar fi putut rz ate pn la fluviu. "e nenumrate ori arca lor fusese nevoit s se opreasc n faa unui o stacol peste care nu se putea trece !i fcuser calea ntoars n cutarea unui canal practica il. #e vzur silii s aprind mai

0:KB0

multe cren%i r!inoase !i s le nfi% n partea din fa a rcii, pentru a'!i lumina, de ine, de ru, drumul. "ar ddur cu adevrat de %reu atunci cnd -ars cut s %seasc unica ie!ire ce n%duia apelor s se reverse n #aint'(o)n. -etisul nu mai ddea de sprtura pe care o fcuser n )i!ul de trestii prin care trecuser amndoi cu cteva ceasuri mai devreme. "in fericire, ncepea refluxul, !i arca putu s se lase n voia curentului ce purta apele spre deversorul lor natural. Frei ore mai trziu, dup ce parcurser rapid cele douzeci de mile ce despreau ,olful *e%ru de plantaie, ,il ert !i -ars de arcau pe c)eiul de la +amdless'DaH. 3a +astle'Eouse, toata lumea era n picioare. *ici (ames Dur anC !i nici ceilali nu se duseser la culcare. ;rau cumplit de nelini!tii din cauza acestei ntrzieri neo i!nuite. "e o icei, ,il ert !i -ars se ntorceau la lsarea serii. "e ce nu sosiser nc< Fre uiau s tra% concluzia c descoperiser o nou pist, c, n sfr!it, cercetrile lor aveau s fie ncununate de succes< Foi i a!teptau cu sufletul la %ur. +nd a&unser !i intrar n )ol, se n%rmdir numaidect n &urul lor. 5 ;i, ine... ,il ert< stri% (ames Dur anC. 5 Fata, rspunse tnrul ofier, Alice nu s'a n!elatA... ntr'adevr, le'a rpit pe sora mea !i pe ?erma). 5 Ai dovada< 5 +ite!teA 2i ,il ert i ddu peticul oit de )rtie, cu cele cteva cuvinte scrise de mna metisei. 5 "a, continu el, nu mai exist nici o ndoial, spaniolul a fostA 2i !i'a dus victimele, sau a dat ordin

0:K80

s fie duse n ,olful *e%ruA Acolo locuia, fr s !tie nimeni. $n iet sclav cruia ?erma) i'a ncredinat acest ilet, ca s'1 duc la +astle'Eouse !i de la care, cu si%uran, a aliat c Fexar urma s plece pe insula +ameral, a pltit cu viaa pentru asta. 3'am %sit pe moarte, lovit de mna lui Fexar, !i acum a pierit. "ar, dac "H !i ?erma) nu mai sunt n ,olful *e%ru, cel puin !tim n ce parte a Floridei au fost duse. Mn ;ver%lades, !i acolo tre uie s mer%em. +)iar mine, tat, c)iar mine vom pleca... 5 #untem %ata, ,il ert. 5 6e mine, atunciA #perana renscuse la +astle'Eouse. "e'acum ncolo nu vor mai rtci la ntmplare, cutrile lor nu vor mai fi sterile. 6us la curent, doamna Dur anC simi c revine la via. Avu c)iar puterea s se ridice !i s n%enunc)eze pentru a'i mulumi lui "umnezeu. A!adar, conform mrturiei lui ?erma), Fexar n persoan i condusese pe cei ce o rpiser pe feti n ,olful -arino. 6e el l vzuse domni!oara Alice n am arcaiunea ce se ndrepta spre lar%. 2i, totu!i, cum se puteau potrivi toate astea cu ali iul invocat de spaniol< +um putea fi, la ora cnd comitea crima aceasta, prizonierul federalilor, reinut la ordul unuia dintre astimentele escadreiS< ;vident, !i ali iul acesta era fals, ca toate celelalte. "ar n ce fel, !i, oare, vor afla vreodat care era secretul acestei u icuiti de care prea s dispun Fexar< 3a urma urmei, prea puin conta. Mmportant era faptul c metisa !i fetia fuseser duse mai nti n fortul din ,olful *e%ru, iar apoi pe insula +ameral, ntr'acolo tre uiau s'!i ndrepte cercetrile, acolo tre uiau s l surprind pe Fexar. "e data asta,

0:K70

nimeni !i nimic nu'1 mai puteau scpa de pedeapsa pe care o merita de mult vreme pentru uneltirile lui criminale. *u aveau nici o zi de pierdut. "e la +amdless' DaH pn la ;ver%lades era o distan destul de mare. ;rau necesare mai multe zile ca s o parcur%. "in fericire, a!a cum afirmase (ames Dur anC, expediia pre%tit de el era %ata de plecare. +t prive!te insula +ameral, )rile peninsulei Florida i indicau poziia pe lacul 4Cee'c)o' ee. ;ver%lades reprezint o re%iune ml!tinoas din vecintatea lacului 4Cee'c)o' ee, situat puin mai sus de cea de'a douzeci !i !aptea paralel, n partea meridional a Floridei. Mntre (acCsonville !i lacul acesta sunt aproape patru sute de mile, n &ur de o sut optzeci de le%)e. ;ste un inut puin frecventat, aproape necunoscut la vremea aceea. "ac #aint'(o)n ar fi fost n ntre%ime navi%a il pn la izvoarele sale, cltoria s'ar fi putut desf!ura rapid, fr a ntmpina prea mari dificulti9 dar, aproape si%ur, nu puteau navi%a mai mult de aproximativ o sut !apte mile, adic pn la lacul ,eor%e. "incolo de acest lac, pe fluviul presrat de o puzderie de insulie, plin de ier uri, fr un canal suficient de conturat, cu al ia de multe ori uscat n timpul refluxului, o am arcaiune ceva mai ncrcata ar fi tre uit s dep!easc o stacole serioase, sau, n cel mai fericit caz, ar fi avut mari ntrzieri. Fotu!i, dac reu!eau s urce pe firul apei pn la lacul /as)in%ton, la aproape douzeci !i opt de %rade latitudine, la travers de capul -ala ar, s'ar fi apropiat mult de inta. ns, nu tre uiau s se izuie pe asta. +el mai ine era s se pre%teasc

0:K80

pentru un drum de dou sute cincizeci de mile, printr'o re%iune aproape prsit, unde nu existau mi&loace de transport !i nici resursele necesare unei expediii ce tre uia s se deplaseze rapid. (ames Dur anC se pre%tise, lund n considerare toate aceste eventualiti. A doua zi, pe 1K martie, personalul expediiei se reunise pe de arcaderul din +amdless'DaH. 6uin mai devreme, (ames Dur anC !i ,il ert, cuprin!i de o vie emoie, o m ri!ar pe doamna Dur anC care nu putea nc ie!i din camera ei. "omni!oara Alice, domnul #tannard !i su administratorii i nsoeau. 6H% nsu!i venise s'!i ia rmas un de la domnul 6errH, faa de care simea acum un soi de afeciune. !i amintea de leciile pe care i le dduse acesta n ceea ce prive!te inconvenientele unei li erti pentru care nu se simea copt nc. -em rii expediiei erau@ (ames Dur anC, cumnatul lui, ;dLard +arrol, a crui ran se vindecase, fiul lui, ,il ert, administratorul 6errH, -ars, !i o duzin de ne%ri ale!i dintre cei mai cura&o!i !i mai credincio!i de pe plantaie 5 n total !aptesprezece persoane. -ars cuno!tea suficient cursul fluviului pentru a slu&i ca pilot atta vreme ct vor putea navi%a, pn !i dincolo de lacul ,eor%e. n ceea ce i privea pe ne%ri, o i!nuii s tra% la vsle, aveau s'!i pun raele vn&oase n mi!care atunci cnd vntul sau curenii le'ar fi stat mpotriv. Am arcaiunea 5 una dintre cele mai mari de la +amdless'DaH 5 era prevzut cu o pnz care, cu vntul din spate sau din lar%, putea str ate meandrele unui canal ce avea s fie, de multe ori, foarte ntortoc)eat. 3a ord se afla o cantitate suficient de arme !i de muniii pentru ca (ames

0:K90

Dur anC !i tovar!ii si s nu ai de ce s se team nici de cetele de seminoli din partea de &os a Floridei, nici de oamenii lui Fexar, n eventualitatea c spaniolul era nsoit de civa dintre partizanii si. Fuseser nevoii s ia n calcul !i aceast posi ilitate care ar fi putut periclita succesul expediiei. .!i luar rmas un. ,il ert o m ri!a pe domni!oara Alice, iar (ames Dur anC o strnse la piept de parc ar fi fost de&a fiica lui. 5 Fat, ,il ert, spuse ea, aducei'o napoi pe micua noastr "HA Aducei'mi soraA 5 "a, scump Alice, rspunse tnrul ofier, daA 4 s' o aducemA "umnezeu s ne ai n paza luiA "omnul #tannard, domni!oara Alice, su administratorii !i 6H% rmaser pe de arcaderul de la +amdless'DaH, n vreme ce am arcaiunea se desprindea de rm. 3e trimiser cu toii un ultim semn de rmas un, atunci cnd, mpins de vntul ce tea dinspre nord'est !i a&utat de flux, disprea n spatele micului promontoriu din ,olful -arino. ;ra n &ur de ora !ase dimineaa. $n ceas mai trziu, treceau prin faa ctunului -andarin !i, pe la zece, fr s fi fost nevoie s foloseasc vslele, a&un%eau n dreptul ,olfului *e%ru. #imir cu toii cum le at inimile, cnd trecur pe ln% teritoriul de pe malul stn%, n care se adunau apele purtate de flux. "incolo de zidurile acelea de trestii, de alisieri !i de paletuvieri fuseser duse mai nti "H !i ?erma). Acolo, timp de cincisprezece zile, Fexar !i complicii lui le ascunseser att de ine, c nimeni nu reu!ise s dea de urma lor. "e zece ori trecuser (ames Dur anC !i #tannard, apoi ,il ert !i -ars prin dreptul la%unei, urcnd pe firul apei, fr s

0:1K0

nuiasc nici o clip c fuseser duse n vec)iul fort. "e data asta nu mai aveau de ce s se opreasc aici. Fre uiau s'!i continue cutrile la cteva sute de mile mai la sud, a!a c am arcaiunea trecu pe ln% ,olful *e%ru fr s'!i ncetineasc viteza. 6rima mas o luar n comun. n lzile cu alimente se aflau provizii suficiente pentru douzeci de zile, ca !i co!uri ce aveau s le serveasc la transportul acestora, atunci cnd vor fi nevoii s nainteze pe uscat. +teva o iecte necesare pentru campament urmau s le permit s fac popas, ziua sau noaptea, n pdurile dese de care sunt acoperite teritoriile riverane ale fluviului #aint'(o)n. 6e la unsprezece, cnd ncepu refluxul, vntul rmase prielnic. Fur, totu!i, silii s pun vslele n mi!care pentru a menine viteza. *e%rii trecur la trea !i, mpins de cinci perec)i de rae vi%uroase, am arcaiunea continu s urce rapid pe firul apei. -ars, tcut, sttea la crm, navi%nd cu mn si%ur prin raele pe care le formau insulele !i insuliele din mi&locul fluviului. Frecea prin locurile unde curentul se propa%a cu o vitez mai mic, fr nici o ezitare. *iciodat nu se avnta, din eroare, pe un canal impractica il, niciodat nu risc s se mpotmoleasc. +uno!tea al ia lui #aint'(o)n pn la lacul ,eor%e, a!a cum cuno!tea !i meandrele de mai &os de (acCsonville !i conducea am arcaiunea cu aceea!i si%uran cu care pilotase !i canonierele lui #tevens peste ancurile de nisip. .n partea asta, #aint'(o)n era pustiu. 2alandele ce asi%urau, de o icei, transportul de pe plantaii nu mai circulaser dup ocuparea (acCsonville'ului.

0:110

"ac se mai zarea, din cnd n cnd, cte o arc urcnd, sau co ornd pe firul apei, aceasta aparinea exclusiv trupelor federale, servind la sta ilirea le%aturilor dintre comandorul #tevens !i unitile aflate n su ordinea sa. ;ra de presupus c n amonte de 6icolata nu mai aveau s ntlneasc nici una. (ames Dur anC sosi n dreptul acestui tr%u!or pe la !ase seara. "e arcaderul era ocupat de un deta!ament de nordi!ti. Am arcaiunea fu somata s opreasc ln% c)ei. ,il ert Dur anC se le%itim !i prezent ofierului care comanda n 6icolata permisul de li er trecere, parafat de comandantul #tevens, dup care i se n%dui s !i continue cltoria. 4prirea durase doar cteva clipe. +um fluxul ncepea s se fac simit, renunar din nou la vsle, !i am arcaiunea !i vzu de drum, naintnd rapid de'a lun%ul pdurilor adnci ce se ntind pe fiecare parte a fluviului. 6e malul stn% aveau s nceap curnd mla!tinile, cteva mile mai sus de 6icolata. n ceea ce prive!te pdurile de pe malul drept, mai dese, mai adnci, acestea erau fr sfr!it, nici dincolo de lacul ,eor%e nu aveau s scape de ele, de!i, ntr'adevr, n zona aceea se ntindeau la distan de fluviu, lsnd o f!ie destul de lar% de teren prielnic a%riculturii. 4rezarii ntinse, plantaii de trestie de za)r !i de indi%o confirmau fertilitatea peninsulei Florida. 6uin dup ora !ase, (ames Dur anC !i tovar!ii si nu mai zreau tumul ro!iatic al fostului fort spaniol, prsit de un secol. +ldirea ce se nla printre palmierii de pe mal dispruse dup un cot al fluviului.

0:110

5 -ars, ntre atunci (ames Dur anC, nu i'e team s navi%)ezi noaptea pe #aint'(o)n< 5 *u, domnule (ames, rspunse -ars. 6n la lacul ,eor%e, rspund de mine. 6e urm, vom vedea. "e altfel, nu avem timp de pierdut !i, cum suntem favorizai de flux, tre uie s profitam. 6e msura ce urcm, fluxul !i va pierde din trie !i va ine mai puin. = sftuiesc, a!adar, s naintm zi !i noapte. 6ropunerea lui -ars era dictat de mpre&urri. "ac el se an%a&a s treac, tre uiau s ai ncredere n di cia lui. Foat noaptea, arca urc u!or pe firul apei. Fluxul o mai a&ut vreme de cteva ceasuri. "up care ne%rii trecur din nou la vsle !i, n felul acesta, naintar spre sud cu nc cincisprezece mile. *u fcur popas nici n noaptea aceea, nici n ziua de 11, care se scurse fr nici un incident, nici n urmtoarele dousprezece ore. Fluviul prea a solut pustiu. *avi%au, dac se poate spune astfel, printr'o pdure ntins de cedri trni, ale cror vrfuri se m inau uneori deasupra apei, alctuind un acoperi! des de verdea. *u se vedea nici un sat. "oar plantaii !i case rzlee, nimic mai mult. Ferenul de pe rm nu putea fi cultivat. *ici unui localnic nu i'ar fi trecut prin cap s'!i ntemeieze aici plantaia. 6e 1:, o dat cu primele licriri ale zorilor, fluviul se desf!ur ca o imens pnz lic)id, iar malurile se eli erar de pdurile nesfr!ite. Mntraser ntr'o re%iune de !es, ce se ntindea pe o distan de cteva mile. A&unseser la lacul ,eor%e, pe care #aint'(o)n l str ate de la sud la nord, alimentndu'se cu apele lui.

0:1:0

5 "aA ;ste, ntr'adevr, lacul ,eor%e, spuse -ars, am mai fost pe'aici atunci cnd am nsoit expediia nsrcinat cu determinarea cursului superior al fluviului. 5 2i la ce distan de +amdless'DaH suntem acum< ntre a (ames Dur anC. 5 +am la o sut de mile, rspunse -ars. 5 *'am parcurs nici o treime din drumul pe care'1 avem de fcut pn la ;ver%lades, o serv ;dLard +arrol. 5 -ars, ntre ,il ert, cum vom proceda< =om lsa arca !i'o vom lua pe &os de'a lun%ul unuia dintre maluri< =a fi foarte %reu !i vom pierde un timp preios. *'ar fi, oare, posi il, dup ce vom str ate lacul ,eor%e, s ne continum drumul pe firul apei pn cnd fluviul nu va mai fi navi%a il, fie c)iar cu riscul de ! de arca, dac ne vom mpotmoli< +ied c merit s ncercm. +e zici< 5 # ncercm, domnule ,il ert, rspunse -ars. .ntr'adevr, nu aveau altceva mai un de fcut. #e va ivi !i ocazia s mear% pe &os, nici o %ri&. "ar atta vreme ct puteau cltori pe ap, erau scutii de o oseal !i economiseau un timp preios. Am arcaiunea se avnt, a!adar, pe apele lacului ,eor%e, plutind de'a lun%ul malului sudic. .n &urul lacului, pe !esurile ntinse, ve%etaia cre!te doar n apropierea rmurilor. -la!tini nesfr!ite se ntind ct vezi cu oc)ii. +teva zone ceva mai ferite de furia apelor sunt acoperite cu un covor de lic)eni ne%ri, presrat cu mici ciuperci violete. Ferenurile acestea nu ofer nici un punct de spri&in solid calatorului !i e ine s fie evitate. "ac (ames Rur anC !i tovar!ii lui ar fi tre uit s o ia pe &os prin aceast parte a teritoriului Floridei, n'ar fi

0:1>0

reu!it s o str at dect cu preul unor mari eforturi, ntrziind mult, dac nu cumva ar fi fost nevoii s se ntoarc. "oar psrile de ap 5 n cea mai mare parte palmipede 5 ndrznesc s se a at pe aici. 6oi ntlni nenumrate li!ie, rae sl atice, ecae. #'ar fi putut aproviziona din el!u%, dac ar fi rmas fr )ran. "ar, ca s vneze pe aceste maluri, ar fi tre uit s nfrunte o mulime de !erpi foarte periculo!i, ale cror !uierturi ascuite se auzeau ridicndu'se din covorul de al%e. ;ste adevrat c reptilele acestea au un du!man nver!unat, pelicanul al . #toluri ine narmate pentru un rz oi pe via !i pe moarte mi!un n aceast re%iune nesntoas. .n vremea asta, am arcaiunea nainta cu rapiditate. $n vnt puternic ce sufla dinspre nord i tea n pnze, mpin%nd'o cu putere. n felul acesta, vsla!ii se odi)nir toat ziua, fr ca expediia s sufere vreo ntrziere. A!a c, la lsarea serii, cele treizeci de mile, ct msoar n lun%ime lacul ,eor%e, de la nord la sud, fuseser str tute fr nici un efort. 6e la ora !ase, (ames Dur anC !i mica sa trup se oprir n dreptul punctului n care #aint'(o)n se vars n lac. #e oprir aici 5 doar pentru a se informa, nu mai mult de &umtate de ceas 5, pentru c, n locul acela, se afla un soi de ctun, compus doar din doua, trei case. ;rau locuite de acei floridieni nomazi care se ndeletniceau cu vntoarea sau cu pescuitul. 3a propunerea lui ;dLard +arrol, considerar oportun s'i ntre e dac nu cumva Fexar trecuse pe acolo, !i se dovedi c fuseser ine inspirai.

0:1B0

.l ntre ar pe unul dintre locuitorii acelui ctun dac n ultimele zile nu zrise o am arcaiune str tnd lacul ,eor%e !i ndreptndu'se spre lacul /as)in%ton, am arcaiune n care se aflau !apte, opt r ai, o femeie de culoare !i un copil, o feti al . 5 .ntr'adevr, rspunse acesta, acum patruzeci !i opt de ore am vzut trecnd o am arcaiune care tre uie s fi fost aceea despre care vor ii. 5 2i a fcut popas n acest ctun< ntre ,eor%e. 5 *uA "impotriv, s'a %r it s o ia n sus pe firul apei. Am vzut limpede la ord, adu% omul, o femeie cu o feti n rae. 5 6rieteni, stri% ,il ert, un vesteA #untem, ntr' adevr, pe urmele lui Fexar. 5 "aA rspunse (ames Dur anC. Are un avans de doar douzeci !i patru de ore !i, dac mai putem navi%a cteva zile, l a&un%em si%ur. 5 +unoa!tei cursul fluviului, mai sus de lacul ,eor%eS< l ntre ;dLard +arrol pe locuitor. 5 "a, domnule, !i c)iar am urcat pe firul apei peste o sut de mile. 5 +rezi c este navi%a il pentru o am arcaiune ca a noastr< 5 +e pesca& are< 5 Aproape trei picioare. 5 Frei picioare< =a fi cam %reu n unele locuri. Fotu!i, sondnd trectorile, cred c putei a&un%e pn la lacul /as)in%ton. 5 2i a&un!i acolo, ntre domnul +arrol, ct ne mai rmne pn la lacul 4Cee'c)o' ee< 5 n &ur de o sut cincizeci de mile. 5 -ulumesc, prietene.

0:180

5 .m arcareaA stri% ,il ert. # navi%am pn unde nu va mai fi ap. Fiecare trecu la locul su. 4 dat cu lsarea serii, vntul se potolise, a!a c vslele fur preluate !i mnuite cu vi%oare. -alurile n%uste ale fluviului disprur rapid. nainte de a se ntuneca ine, parcurseser mai multe mile spre sud. *u se oprir, cci puteau dormi la ord. ;ra aproape lun plin. ;ra suficient lumin ca s poat navi%a n continuare. ,il ert se instalase la crm. -ars trecuse n fa, cu o ver% n mn. #onda tot timpul !i, cnd ddea de vreun anc, ndrepta am arcaiunea spre dreapta, sau spre stn%a. Atinser fundul doar de cinci, sau !ase ori, !i de fiecare dat se desprinser cu u!urin. *avi%ar att de ine c, pe la patru dimineaa, cnd se art soarele, ,il ert socoti c str tuser, n timpul nopii, peste cincisprezece mile. +e noroc ar avea dac fluviul s'ar mai menine navi%a il cteva zile nc, ducndu'i pn aproape de inta expediieiA .n ziua aceea, ns, avur mult de furc. "atorit numeroaselor meandre, ntlnir mai multe promontorii. n felul acesta, din loc n loc, nisipul se strnsese pe fundul apei, !i erau silii s ocoleasc mereu. "rumul se lun%ea, !i riscau s ntrzie. "in aceast cauz, nici nu puteau profita de vntul priel' nic, cci tre uiau s'!i sc)im e continuu direcia. A!a c ne%rii strn%eau din dini !i tr%eau din %reu la vsle, reu!ind n cele din urm s recupereze tim' pul pierdut. -ai existau !i alte o stacole, o i!nuite pe #aint'(o)n. ;rau acele insulie plutitoare formate de planta numit OpistiaP, pe care unii exploratori ai fluviului au comparat'o cu o Otl)reaP uria! ntins pe

0:170

suprafaa apei. Acest covor ve%etal este suficient de solid pentru ca vidrele !i tlanii s se poat z en%ui n voie. Fre uiau s se fereasc s nu intre cumva n aceste )i!uri, cci ar fi ie!it foarte %reu. +nd era semnalat apariia lor, -ars lua toate precauiile posi ile pentru a le evita. -alurile erau din nou acoperite de pduri. "ar nu mai erau cedrii fr numr din &osul fluviului. Aici cre!teau o mulime de pini, nali de o sut cincizeci de picioare, pini australi crora le prie!te solul mustind de ap din aceast zon. Eumusul este att de elastic, nct cltorul !i poate pierde ec)ili rul cnd p!e!te pe suprafaa lui. "in fericire, trupa lui (ames Dur anC nu fu supus unei asemenea ncercri. #aint'(o)n continua s'i duc prin re%iunile Floridei de (os. ?iua trecu fr incidente. *oaptea la fel. Fluviul era, n continuare, cu desvr!ire pustiu. *ici o arc pe ape. *ici o coli pe maluri. n privina asta, de altfel, nu aveau de ce s se pln%. ;ra mai ine a!a, cci pe asemenea coclauri ntlnirile pot fi foarte periculoase 5 cei ce sl!luiesc prin codrii, vntorii de profesie, sau aventurierii de tot soiul sunt oameni mai mult dect suspeci. #e puteau teme !i c ar fi putut da peste deta!amentele de miliie din (acCsonville sau #aint' Au%ustine, pe care "upont !i #tevens le o li%aser s se retra% spre sud. Ar fi fost, ntr'adevr, o adevrat nenorocire pentru ei. n aceste deta!amente erau, desi%ur, !i muli oameni devotai lui Fexar, iar ace!tia ar fi fost ncntai s se rz une pe (ames !i pe ,il ert Dur anC. 4r, mica trup tre uia s evite orice lupt, n afara aceleia

0:180

mpotriva spaniolului, n cazul n care vor fi silii s'i smul% prizonierele cu fora. "in fericire, (ames Dur anC !i ai si avur n continuare noroc, a!a c, pe 1B, seara, str tuser distana dintre lacul ,eor%e !i lacul /as)in%ton. A&un!i aici, se oprir. Fluviul era prea n%ust, iar .apa era prea puin adnc. *u mai puteau navi%a. "ar parcurseser, de&a, dou treimi din drum. (ames Dur anC !i ai si se aflau la doar o sut patruzeci de mile de ;ver%lades. IX URIAA PDURE DE CHIPAROI 3acul /as)in%ton, cu o lun%ime de aproximativ zece mile, este unul dintre cele mai puin importante din aceast re%iune a Floridei -eridionale. Mn apele sale, puin adnci, se ncolcesc o mulime de ier uri smulse de cureni din acele insule ve%etale, transformndu'1 ntr'un adevrat cui de !erpi !i fcnd navi%aia deose it de prime&dioas. "e aceea, suprafaa sa este la fel de pustie ca !i malurile, nefiind prielnic nici vntorii !i nici pescuitului, !i rareori am arcaiunile de pe #aint' (o)n se aventureaz pn aici. 3a sud de lac, fluviul !i reia cursul. "ar nu mai este acum dect un rule puin adnc, ale crui izvoare se afl la treizeci de mile n sudul peninsulei, ntre 18Z !i 17Z %rade latitudine. "incolo de lacul /as)in%ton, #aint'(o)n nu mai este navi%a il. 4rict de mult re%reta, (ames Dur anC tre ui s renune la

0:190

transportul pe ap !i s o ia pe uscat, printr'un inut %reu accesi il, n %eneral ml!tinos, str tnd anevoie pduri fr sfr!it, cu un sol rzdat de rulee !i de )rtoape. "e arcar. Armele, co!urile cu alimente fur repartizate ne%rilor. *ici unul dintre mem rii expediiei nu era cople!it de ncrctur. *imeni nu avea de ce s o oseasc sau s fie incomodat de ceva. "in partea asta, nu aveau de ce s ntrzie. Fotul fusese %ndit dinainte. Atunci cnd vor face popas, campamentul putea fi or%anizat n cteva minute. -ai nti, ,il ert, a&utat de -ars, se n%ri&i s ascund arca. ;ra important s fie ferit de priviri indiscrete, n cazul n care ar fi trecut pe acolo vreo ceat de seminoli, sau un %rup de floridieni. Fre uiau s fie si%uri c o vor %si la ntoarcere, pentru a putea co or pe #aint'(o)n. "up ce scoaser catar%ul !i l culcar n interiorul rcii, aceasta fu ascuns cu u!urin su olta mpletit din ramurile copacilor de pe rm, printre trestiile uria!e. 2i era att de ine camuflat su ve%etaia deas, nct era imposi il s o zre!ti de pe mal. 3a fel stteau, desi%ur, lucrurile !i cu o alt am arcaiune pe care ,il ert ar fi dat mult s o %seasc. Aceea care le adusese pe "H !i pe ?erma) la lacul /as)in%ton. Fire!te, avnd n vedere c nu se mai putea navi%a, Fexar fusese o li%at s o a andoneze n vecintatea acestei adevrate plnii prin care lacul se vars n fluviu. +eea ce era silit (ames Dur anC s fac acum, fcuse cu si%uran !i Fexar. A!a c, n ultimele ceasuri ale zilei, ntreprinser cele mai minuioase cercetri, cu scopul de a %si

0:1K0

acea arc. Ar fi fost un indiciu preios, dovad c Fexar urcase pe #aint'(o)n pn la lacul /as)in%ton. "ar cercetrile nu ddur nici un rezultat. *u reu!ir s descopere am arcaiunea fie din cauz c nu extinseser investi%aiile pe o raz mai mare, fie din cauz c spaniolul o distrusese, considernd c nu'i mai era de nici un folos, de vreme ce avea de %nd s nu se mai ntoarc. +t de dificil tre uie s fi fost cltoria ntre lacul /as)in%ton !i ;ver%ladesA Diata femeie, ietul copil, nu mai era fluviul care s le crue de eforturiA "H, dus n rae de metisa ?erma), iar aceasta silit s in pasul cu ditamai r aii o i!nuii cu astfel de mar!uri prin inuturile sl atice, insultele, violenele, loviturile pentru a o face s se %r easc, momentele n care aluneca !i ncerca s o fereasc pe feti fr s se mai %ndeasc la ea ns!i, cu toii !i reprezentau n minte aceste scene cumplite. -ars !i'o ima%ina pe soia sa expus attor suferine !i plea de furie, mrind printre dini@ 5 4 s'1 omor pe FexarA "e ce nu era de&a pe insula +ameral, s dea odat oc)ii cu acel ticlos ale crui uneltiri mr!ave pricinuiser atta suferin familiei Dur anC !i care i rpise nevasta, pe ?erma)<A .!i sta ilir locul de popas la extremitatea micului cap din partea de nord a lacului. *'ar fi fost deloc prudent s porneasc la drum n toiul nopii, pe ntuneric, ntr'o re%iune complet necunoscut. A!a c, dup ce deli erar, )otrr s a!tepte primele licriri ale zorilor, nainte de a pleca. Riscul de a se rtci prin pdurile dese era prea mare. *ici un incident, de altfel, pe timpul nopii. 3a ora patru, la prima %ean de lumin, se ddu

0:110

semnalul de plecare. (umtate din personal era de' a&uns pentru a cra proviziile !i cele necesare campamentului. *e%rii puteau, a!adar, s se sc)im e ntre ei. Foi, stpni !i slu&itori, erau narmai cu cara ine -iniT, ncrcate cu un cartu! !i patru !evrotine, !i cu acele revolvere +olt att de folosite de eli%erani la nceputul rz oiului de secesiune. .n felul acesta, puteau rezista c)iar dac ar fi fost atacai de o ceat de peste !aizeci de seminoli !i, de asemenea, l'ar fi putut captura pe Fexar, n condiiile n care ar fi avut de nfruntat acela!i numr de adversari. +onsiderar c cel mai ine era, n msura n care acest lucru devenea posi il, s mear% de'a lun%ul fluviului. #aint'(o)n cur%ea spre sud, deci n direcia lacului 4Cee'c)o' ee. ;ra ca un fir ntins prin la irintul pdurilor. 6uteau s'1 urmeze, fr s ri!te s %re!easc. *u era deloc %reu. 6e malul drept se contura un soi de crare 5 un adevrat drum de edec ce ar fi putut fi folosit pentru remorcarea unei rci u!oare pe cursul superior al fluviului. -er%eau cu pa!i repezi, ,il ert !i -ars n fa, (ames Dur anC !i ;dLard +arrol n spate, administratorul 6errH n mi&locul ne%rilor care se sc)im au la fiecare or la cratul a%a&elor. nainte de a pleca, mncaser cte ceva. # se opreasc la prnz !i la !ase seara ca s mnnce, s se opreasc pentru popasul de noapte, dac ntunericul nu le mai n%duia s mear% nainte, sau s'!i continue drumul dac li se prea posi il s mai str at nc pdurea@ acesta era pro%ramul adoptat !i avea s fie ri%uros respectat. -ai nti, au tre uit s ocoleasc rmul oriental al lacului /as)in%ton, destul de plat !i cu solul

0:110

destul de nesi%ur. Aprur !i pdurile. *u erau nc nici att de dese !i nici att de ntinse, pe ct aveau s fie mai trziu. Fotul depindea de speciile de ar ori din care erau formate. .ntr'adevr, deocamdat nu erau dect ni!te pduri de campe!i, cu frunze mici !i ciorc)ini %al eni, al cror miez, de culoare maronie, se folose!te la vopsit9 apoi, ulmi mexicani, %uazumas, cu flori al e, utilizai ntr'o mulime de feluri n %ospodrie, ale cror frunze vindec, se zice, %uturaiul cel mai re el 5 c)iar !i rinita. Mci !i colo, cre!teau cteva plcuri de ar ori de c)inin, care aici sunt doar ni!te simple plante fosforescente, nu acei copaci ma%nifici din 6eru, ara lor de a!tin. n sfr!it, n ronduri lar%i, fr s fi fost vreodat cultivate !tiinific, flori n culori vii, %eniane, amarHllis, ascle'pias, ale crei ciucuri fini servesc la fa ricarea unor esturi. +onform o servaiei unuia dintre cei mai competeni exploratori ai FlorideiS, toate aceste plante !i flori, O%al ene sau al e n Florida, capt n America diverse nuane de ro!u, de la purpuriu pn la rozul cel mai palP. #pre sear, toi ace!ti ar ori disprur, pentru a face loc uria!ei pduri de c)iparo!i ce se ntinde pn la ;ver%lades. .n ziua aceea, parcurseser carn douzeci de mile. A!a c ,il ert i ntre dac nu se simeau prea o osii. 5 #untem %ata de drum, domnule ,il ert, spuse unul dintre ne%ri, vor ind n numele camarazilor lui. 5 *u riscm s ne rtcim pe ntuneric< remarc domnul ;dLard +arrol. 5 "eloc, rspunse -ars, pentru c vom continua s mer%em de'a lun%ul fluviului.

0:1:0

5 "e altfel, adu% tnrul ofier, noaptea va fi luminoas. +erul e senin. 3una va rsri pe la nou !i o s apun de'a ia dimineaa trziu. Apoi, pdurea de c)iparo!i nu este deas, !i este mai puin ntuneric ca n oricare alta. A !a c pornir. A doua zi dimineaa, dup ce aveau s mear% o un parte din noapte, mica trup urma s se opreasc s mnnce la um ra unuia dintre c)iparo!ii %i%antici ce cresc cu milioanele n aceast parte a Floridei. +ine nu a vzut aceste minuni ale naturii nu poate s !i le ima%ineze. 4 cmpie nverzit, ridicat la o nlime de peste o sut de picioare, susinut de ni!te adevrate trunc)iuri de ar ore, parc trase la strun%, pe care i'ar place s mer%i. "edesu t, solul e moale !i ml!tinos. Apa lte!te, !i mi!un roa!tele, rotacii, !oprlele, scorpionii, pian&enii, roa!tele estoase, !erpii, psrile acvatice de toate soiurile. 6e deasupra trec stoluri de orioli 5 un fel de %ran%uri cu pene aurii 5 ca ni!te stele cztoare, iar veveriele opie pe cren%i, n vreme ce papa%alii umplu pdurea cu sporovial lor asurzitoare, ntr'un cuvnt, un inut ciudat, dar dificil de parcurs. Fre uiau, a!adar, s studieze cu %ri& terenul pe care se aventurau. Riscau s se afunde pn la su suori ntr'una dintre numeroasele %ropi mocirloase din &ur. Fotu!i, cu oarecare atenie, profitnd de lumina lunii ce se cernea printre cren%i, reu!eau, de ine, de ru, s o scoat la capt. Fluviul le indica direcia exact. 2i asta i a&uta foarte mult, cci toi ace!ti c)iparo!i seamn ntre ei, cu trunc)iurile lor cilindrice, deformate, contorsionate, strm e !i sco ite la az, cu rdcinile lor lun%i ce rv!esc solul, nlndu'se

0:1>0

drepi ca ni!te lumnri pn la o nlime de douzeci de picioare. #unt ca ni!te adevrate um rele, imense !i verzi, cu mnerul z%runuros, cu ti&a dreapt, care, la drept vor ind, nu te apr nici de ploaie, nici de soare. 3a adpostul acestor ar ori, o pornir (ames Dur anC !i tovar!ii si, puin dup rsritul soarelui. Fimpul era super . *ici o furtun la orizont. A!a c nu aveau de ce s se team c solul s'ar fi putut transforma ntr'o mla!tin de netrecut. Fotu!i, erau o li%ai s caute locurile de trecere, din pricina %ropilor pline cu ap care nu seac niciodat. "ar, din fericire, de'a lun%ul fluviului, al crui mal drept este ceva mai ridicat, dificultile nu aveau s fie att de mari. n afara al iilor ruleelor ce se vars n #aint'(o)n, !i pe care tre uiau s le ocoleasc, sau s le treac prin vad, nu ntlnir nici un o stacol serios. .n ziua aceea, nu ddur peste nici o urm care s indice prezena sudi!tilor, sau a seminolilor, !i nici a lui Fexar !i a oamenilor lui. #'ar fi putut ca spaniolul s o fi apucat pe malul stn% al fluviului. *u avea nici o importan. 6e un mal sau pe cellalt, a&un%eai la fel de ine n acea zon a Floridei de (os menionat de ?erma) n iletul ei. 3a cderea serii, ceata lui (ames Dur anC se opri vreme de !ase ceasuri. Apoi, naintar rapid tot restul nopii. -r!luiau n tcere prin pdurea adormit. *ici o adiere de vnt nu tul ura olta de frunzi!. 3una, a&uns de&a la &umtatea olii, decupa pe sol um ra plasei su iri de ramuri al cror desen se mrea datorita nlimii copacilor. Fluviul de'a ia !u!otea n al ia sa prea puin nclinat. ;ra rzdat de

0:1B0

numeroase ancuri de nisip, !i nu le'ar fi fost %reu s l traverseze, dac ar fi fost necesar. A doua zi, dup un popas de dou ore, mica trup !i relu, n aceea!i ordine, drumul spre sud. "in pcate, firul lor conductor avea s se rup n ziua aceea, sau, mai ine zis, avea s se termine. ntr'adevar, #aint'(o)n, de&a redus la dimensiunile unui firi!or de ap, dispru su un plc de ar ori de c)inin, crescui c)iar la izvoarele sale. "e aici ncolo, pdurea de c)iparo!i acoperea pe trei sferturi linia orizontului. .n locul acela, se afla un cimitir construit dup o iceiul locului pentru ne%rii cre!tinai care rmseser, !i dup moarte, fideli credinei catolice. Mci !i colo, cruci modeste, unele de piatr, altele de lemn, a!ezate pe mu!uroaiele de pmnt, marcau mormintele dintre copaci. "ou sau trei morminte aeriene, susinute de cren%i mari nfipte n pmnt, !i le%nau n taia vntului cadavrele reduse la starea de sc)elet. 5 ;xistena unui cimitir, remarc ;dLard +arrol, ar putea fi un semn c n apropiere se afl un sat sau un ctun... 5 +are, desi%ur, acum nu mai exist, replic ,il ert, pentru c nu este menionat pe )arta noastr. ; un lucru o i!nuit n Florida ca satele s dispar cu timpul, fie c sunt prsite de locuitori datorit pustietii locurilor, fie c sunt distruse de indieni. 5 ,il ert, l ntre (ames Dur anC, acum c nu mai avem fluviul s ne indice direcia n care tre uie s ne ndreptm, cum vom proceda< 5 Avem usola, tat, rspunse tnrul ofier. 4rict de ntins !i de deas ar fi pdurea, este imposi il s ne rtcimA

0:180

5 ;i, ine, domnule ,il ertA stri% -ars, care, n timpul popasurilor, nu putea sta locului. 3a drum, !i "umnezeu s ne cluzeascA 4 &umtate de mil mai departe de cimitirul ne%ru, mica trup ptrunse iar su olta de verdea !i, a&utndu'se de usol, ncepu s co oare drept spre sud. .n prima parte a zilei, nici un incident demn de a fi semnalat, nu mpiedicase unul mers al acestei campanii de cercetare, dar, oare, a!a avea s fie pn la sfr!it< !i vor atin%e scopul, sau familia Dur anC va fi condamnat la disperare< # nu le re%seasc pe micu !i pe ?erma), s le !tie pe mna ticlosului de spaniol ar fi un supliciu de fiecare clip. 6e la prnz, se oprir. Rinnd cont de drumul parcurs de la lacul /as)in%ton, ,il ert aprecie c se aflau la cincizeci de mile de lacul 4Cee'c)o' ee. Frecuser opt zile de cnd plecaser din +amdless' DaH !i str tuser mai ine de trei sute de mile cu o rapiditate extraordinar. ;ste adevrat, mai nti fluviul, aproape pn la izvoare, apoi pdurea de c)iparo!i nu'i puseser n faa unor o stacole serioase. A sena acelor ploi puternice care ar fi putut face nenavi%a il cursul lui #aint'(o)n !i ar fi nmuiat terenurile de dincolo de el, aceste frumoase nopi, impre%nate de lumina super a lunii, totul nlesnise cltoria !i i favorizase pe cltori. .n prezent, o distan relativ scurt i desprea de insula +ameral. +lii cum erau de cele opt zile de eforturi constante, sperau s'!i atin% inta n mai puin de douzeci !i patru de ore. Atunci vor a&un%e la un deznodmnt imposi il de prevzut.

0:170

Fotu!i, dac pn acum norocul fusese de partea lor, n a doua &umtate a aceleia!i zile, (ames Dur anC !i tovar!ii si avur toate motivele s se team c se aflau n faa unor dificulti insurmonta ile. "up prnz, !i reluaser mar!ul n condiiile o i!nuite. *atura terenului nu se modificase 5 ltoace !i numeroase %ropi ce tre uiau evitate, cteva rulee prin care fur o li%ai s treac, cu apa pn la %enunc)i. n %eneral, nu se vedeau silii s fac ocoluri mari. +u toate acestea, pe la patru dup'amiaza, -ars se opri dintr'o dat9 +nd tovar!ii si l a&unser din urm, le art ni!te urme de pa!i ntiprite pe sol. 5 *u exist nici o ndoial, spuse (ames Dur anC, c o ceat de oameni a trecut de curnd pe aici. 5 2i nc o ceat numeroas, adu% ;dLard +arrol. 5 "in ce parte vin urmele, n ce parte se ndreapt< ntre ,il ert. Mat ce tre uie s constatm, nainte de a lua o )otrre. +eea ce !i fcur, cu cea mai mare atenie. +inci sute de Harzi spre vest, urmele erau clare !i puteau fi distinse, c)iar !i mai departe, dar li se pru inutil s se mai in dup ele. "irecia pa!ilor demonstra c o ceat de cel puin o sut cincizeci, pn la dou sute de oameni, dup ce prsise litoralul Atlanticului, trecuse de puin vreme prin aceast zon a pdurii de c)iparo!i. n partea dinspre vest, urmele continuau s se ndrepte spre ,olful -exic, traversnd, astfel, printr'o secant, peninsula Florida care, la aceast latitudine, nu atin%e nici dou sute de mile n lime. #e putea, de asemenea, o serva c deta!amentul, nainte de a'!i relua mar!ul n aceea!i direcie, fcuse popas c)iar

0:180

n locul n care se aflau n acel moment (ames Dur anC !i tovar!ii si. -ai mult, dup ce le recomandar nsoitorilor s fie cu oc)ii n patru, ,il ert !i -ars se desprir de ei !i pornir sin%uri n cercetare, lund'o un sfert de mil spre stn%a prin pdure. n felul acesta, putur constata c urmele se ndreptau n mod clar spre sud. "up ce se ntoarser la locul de popas, ,il ert spuse@ 5 .n faa noastr se afl o trup care nainteaz exact pe acela!i drum pe care am venit !i noi de la lacul /as)in%ton. #unt narmai, pentru c am descoperit ni!te cartu!e pe care le'au folosit ca s aprind focul din care au rmas doar tciunii stin!i. +ine sunt oamenii !tia< *u !tiu. "ar e si%ur c sunt muli !i c se ndreapt spre ;ver%lades. 5 *'o fi o ceat de seminoli nomazi< ntre ;dLard +arrol. 5 *u, rspunse -ars. $rmele arat limpede c sunt americani. 5 6oate soldai ai miliiei sudiste, !i ddu cu prerea (ames Dur anC. Fare mi'e team c a!a este, zise 6errH. 6ar prea muli ca s fie oamenii lui Fexar... 5 "ac nu cumva spaniolul s'a ntlnit cu o and de susintori, spuse ;dLard +arrol. "e altfel, nu m' a! mira dac sunt cteva sute. 5 mpotriva a !aptesprezeceA exclam administratorul. 5 ;)A +e conteaz< stri% ,il ert. "ac ne atac, sau va tre ui s i atacm noi pe ei, nu vom da napoiA 5 *uA *uA rspunser cura&o!ii lui tovar!i.

0:190

;ntuziasmul lor era ct se poate de firesc, fr ndoial. 2i, totu!i, dac se %ndeau mai ine, tre uiau s nelea% c o asemenea eventualitate nu ar fi fost deloc plcut pentru ei. +u toate acestea, c)iar dac !i ddeau seama c nu prea aveau nici o !ans, nu !i pierdur cura&ul. "ar, s fie att de aproape de int !i s dea peste un asemenea o stacolA $n deta!ament de sudi!ti, poate de partizani de'ai lui Fexar care mer%eau s se ntlneasc cu acesta la ;ver%lades, spre a a!tepta acolo clipa potrivit pentru a se rentoarce n nordul FlorideiA "aA "e acest lucru tre uiau s se teamA !i ddeau cu toii seama de asta. A!a c, dup primul moment de entuziasm, rmaser tcui, %nditori, uitndu'se la tnrul lor comandant !i ntre ndu'se ce ordin avea s le dea. ,il ert simea !i el la fel. "ar, ridicnd capul, zise@ 5 .nainteA X NTLNIREA "aA Fre uiau s mear% nainte. Fotu!i, n eventualitatea unor evenimente de temut, se vedeau silii s.ia toate msurile de prevedere necesare. ;ra indispensa il s cerceteze drumul, s porneasc n recunoa!tere prin )i!urile pdurii, s fie pre%tii pentru orice. "rept care !i inspectar cu atenie armele, plasndu'se n a!a fel, nct s le ai la ndemn la primul semnal de alarm. Atunci aveau s lase

0::K0

a%a&ele &os !i s se apere cu toii. n ceea ce prive!te ordinea n care mr!luiau, aceasta nu fu modificat@ ,il ert !i -ars continuara s rmn n avan%ard, la o distan mai mare, pentru a preveni orice surpriz. Fiecare era %ata s'!i fac datoria, de!i toi ace!ti oameni de isprav stteau acum cu inima strns, n%ri&orai din pricina o stacolului ce se interpusese ntre ei !i inta pe care voiau s o atin%. *u'!i domoliser mersul. Fotu!i, li se pru mai prudent s nu o ia c)iar prin locurile n care urmele erau nc proaspete. ;ra mai ine, n msura n care acest lucru era cu putin, s nu dea peste deta!amentul care nainta spre ;ver%lades. "in pcate, !i dduser seama c va fi destul de dificil, ntr'adevr, deta!amentul nu mer%ea n linie dreapt. $rmele fceau numeroase ocoluri la dreapta, la stn%a 5 ceea ce indica o oarecare nesi%uran n mers. Fotu!i, direcia lor principal era spre sud. #e scurse nc o zi. (ames Dur anC nu ntlnise nici un o stacol !i nu fusese o li%at s se opreasc. -ica lui trup naintase cu pas ntins !i, n mod evident, recuperase din distana ce o separa de cei din faa ei. #e vedea dup urmele ce, de la un ceas la altul, erau tot mai numeroase !i tot mai proaspete pe solul acela att de moale. *imic nu era mai u!or dect s constate cte popasuri fcuser, fie ca s mnnce 5 !i atunci urmele se ncruci!au, indicnd un du'te'vino n toate sensurile 5, fie s se sftuiasc pe ce dmm s o apuce. ,il ert !i -ars nu conteneau s cerceteze aceste urme, cu cea mai mare atenie. ntruct puteau afla o mulime de lucruri o servndu'le, le studiau cu

0::10

aceea!i %ri&a ca !i seminolii, att de a ili n a descifra cele mai mrunte indicii pe terenurile pe care le parcur% atunci cnd mer% la vntoare sau n vreme de rz oi. .n urma unui astfel de examen aprofundat, ,il ert putu afirma cate%oric@ 5 Fat, avem certitudinea c nici ?erma), nici sora mea nu se %sesc n %rupul care se afl n faa noastr. +um nu se distin%e nici o urm de copit, dac ?erma) ar fi printre ei, cu si%uran c ar mer%e pe &os, ducnd'o pe sora mea n rae, !i pa!ii si ar fi u!or de recunoscut, ca !i cei ai micuei "H, n timpul popasurilor. "ar nu exista nici o urm de picior de femeie sau de copil. Mn ceea ce prive!te deta!amentul, nu exist nici o ndoial c sunt narmai cu arme de foc. .n mai multe locuri se vd urme de pat de pu!c pe sol. Am remarcat c)iar c seamn cu cel al pu!tilor marinei. 6resupun, a!adar, c miliiile sudiste au la dispoziie acest model de arm, altfel ar fi inexplica il. Apoi, !i acest lucru este, din nefericire, ct se poate de si%ur, trup este de cel puin zece ori mai numeroas dect a noastr. A!a c tre uie s naintm cu cea mai mare %are de seam pe msur ce ne apropiem de eaA *u aveau altceva mai un de fcut dect s urmeze cu cea mai mare strictee recomandrile tnrului ofier. n ceea ce prive!te deduciile sale referitoare la cantitatea !i forma amprentelor, ele preau s fie ct se poate de &uste. + nici "H !i nici ?erma) nu fceau parte din acest %rup, era aproape si%ur. "e aici se putea tra%e concluzia c nu se aflau pe urmele spaniolului. 4amenii lui din ,olful *e%ru nu puteau fi nici att de numero!i, nici att de ine narmai. A!adar,

0::10

erau ct se poate de ndreptii s presupun c era vor a de un deta!ament puternic al miliiei sudiste ce se ndrepta spre re%iunile meridionale ale peninsulei !i, n consecin, spre ;ver%lades, loc n care, pro a il, Fexar a&unsese de o zi, dou. .n concluzie, trupa aceasta reprezenta un real pericol pentru tovar!ii lui (ames Dur anC. #eara se oprir la mar%inea unui mic lumini!. 6ro a il c ceilali poposiser !i ei n acest loc cu cteva ceasuri mai devreme, dup cum artau %rmezile de cenu! ce de'a ia se rcise, resturile focului din timpul opririi. Eotrr atunci s porneasc la drum doar dup apusul soarelui. *oaptea se anuna ntunecoas. +erul era nnourat, luna, aflat n ultimul ptrar, avea s rsar foarte trziu. Aceasta le va n%dui s se apropie n condiii mai une de deta!ament. 6oate c vor reu!i s l o serve fr s fie zrii, !i, astfel, l vor putea ocoli, mistuindu'se n adncurile pdurii !i lundu'le'o nainte pentru a se ndrepta spre sud'est, n a!a fel nct s a&un% la lacul 4Cee' c)o' ee !i pe insula +ameral mai devreme dect acesta. -ica trup, avndu'i n continuare pe ,il ert !i -ars drept cerceta!i, pomi la drum pe la orele opt !i &umtate, naintnd n tcere pe su olta deas de frunzi!, ncon&urat de un ntuneric destul de adnc. -erser astfel vreme de dou ceasuri, cutnd s'!i n u!e z%omotul pa!ilor spre a nu'!i trda prezena. 6uin dup ora zece, (ames Dur anC opri cu un sin%ur cuvnt %rupul de ne%ri n fruntea cruia se afla, mpreun cu administratorul. Fiul lui !i -ars

0:::0

reveniser rapid ln% ei. *emi!cai, a!teptau cu toii explicaia acestei intempestive opriri. 4 primir imediat. 5 +e s'a ntmplat< ntre (ames Dur anC. +e ai zrit, -ars !i cu tine< 5 4 ta r instalat su copaci, ale crei focuri se vd nc foarte ine. 5 "eparte de aici< ceru lmuriri ;dLard +arrol. 5 3a o sut de pa!i. 5 M'ai putut vedea pe cei de acolo< ='ai dat seama ce fel de oameni sunt< 5 *u, cci focurile au nceput s se stin%, rspunse ,il ert. "ar nu cred c ne'am n!elat cnd am socotit c sunt peste dou suteA 5 "orm, ,il ert< 5 "a, n cea mai mare parte, dar sunt prevztori. Am vzut cteva santinele, cu pu!ca pe umr, patrulnd printre copaci. 5 +e'ar tre ui s facem< i se adresa ;dLard +arrol tnrului ofier. 5 -ai nti, zise ,il ert, dac se poate, s ne dm seama cine sunt ace!ti oameni, nainte de a ncerca s'i ocolim. 5 #unt %ata s pornesc n recunoa!tere, se oferi -ars. 5 2i eu s te nsoesc, adu% 6errH. 5 *u, voi mer%e eu, interveni ,il ert. *u m pot izui dect pe mine nsumi. 5 ,il ert, spuse (ames Dur anC, nu e nici unul dintre noi care s nu fie %ata s'!i ri!te viaa n interesul tuturor. "ar, ca s poi pomi n recunoa!tere avnd o oarecare !ans de a nu fi zrit, tre uie s fii sin%ur. 5 #in%ur m voi duce.

0::>0

5 *u, fiule, i cer s rmi cu noi, zise domnul Dur anC. -ars e de a&uns. 5 #unt %ata, stpne. 2i -ars, fr s mai a!tepte nc un ndemn, se mistui n ezn. .n timpul acesta, (ames Dur anC !i ai si ncepur s se pre%teasc pentru un eventual atac. 3sar a%a&ele pe pmnt. +ei ce le crau !i luar armele. +u toii, cu pu!tile la ndemna, se %)emuir ntre trunc)iurile copacilor, n a!a fel nct s se poat aduna laolalt ntr'o clip, dac va fi nevoie s in piept mpreuna du!manului. "in locul n care [e afla (ames Dur anC, nu se putea zri ta ra. Fre uiau s se apropie cu nc cincizeci de pa!i pentru ca focurile, ce de'a ia mai plpiau, s devin vizi ile. "e aceea erau silii s a!tepte ntoarcerea metisului, nainte de a lua )otrrea cerut de mpre&urri. Foarte ner dtor, tnrul locotenent se apropiase la civa Harzi de locul de popas. -ars nainta cu extrem pruden, dezlipindu'se de trunc)iul unui ar ore doar pentru a se lipi imediat de altul. n felul acesta, se apropia cu mai puine riscuri de a fi vzut. #pera s a&un% suficient de aproape ca s poat o serva modul n care era amplasata ta ra, s'!i dea seama cam ci oameni erau !i, mai ales, ce fel de oameni. *u era deloc u!or. *oaptea era ntunecoasa, iar focurile aproape c nu mai ddeau nici o lumin. +a s reu!easc, tre uia s se strecoare pn la ta r. 4r, -ars avea destul ndrzneal pentru a o face, destul dexteritate pentru a n!ela vi%ilena santinelelor care erau de paz.

0::B0

.n vremea asta, metisul c!ti%a teren. +a s nu fie eventual mpiedicat n mi!cri, nu'!i luase nici pu!ca, nici revolverul. #in%ura lui arma era securea, cci era ine s evite orice mpu!ctur !i s se apere fr z%omot. +urnd, cura&osul metis a&unse la foarte mic distana de unul dintre oamenii de paz care, la rndul lui, se afla doar la !apte, opt Harzi de ta r. 6este tot era lini!te. ;vident o osii dup un mar! lun%, oamenii dormeau adnc. "oar santinelele ve%)eau la postul lor, cu mai mult sau mai puin vi%ilen 5 lucru de care -ars avea s'!i dea seama imediat. .ntr'adevr, de!i unul dintre oameni, pe care'1 o serva mai demult, era n picioare, nu fcea nici o mi!care. 6u!ca i se odi)nea pe pmnt. Rezemat de un c)iparos, cu capul n &os, prea %ata s aipeasc. 6oate c nu era imposi il s se furi!eze n spatele lui !i s a&un%, astfel, la mar%inea ta erei. -ars se apropie ncet de santinel, cnd o crean% uscat i trosni su picior, dndu'1 de %ol. *umaidect, soldatul tresri, nal capul, se apleca, privi n dreapta, n stn%a. =zuse, desi%ur, ceva, cci !i n!fac pu!ca !i'o spri&ini de umr. .nainte s apuce s tra%, -ars smulse arma ndreptat spre pieptul lui !i do or santinela la pmnt, dup care i astupa %ura cu mna sa lata ct o lopata, mpiedicndu'!i adversarul s stri%e. 4 clip mai trziu, omul, cu un clu! nfundat n %ur, era prins ca ntr'un cle!te n rae de vi%urosul metis !i dus ct ai clipi din oc)i n lumini!ul n care se afla (ames Dur anC.

0::80

+elelalte santinele nu simir nimic, ceea ce dovedea c nu prea erau vi%ilente. -ars !i depuse povara la picioarele tnrului su stpn. M mediat, %rupul de ne%ri se adun n &urul lui (ames Dur anC, a lui ,il ert, ;dLard +arrol !i administratorului 6errH. 4mul, pe &umtate sufocat, nu ar fi putut scoate o vor , c)iar dac nu ar fi avut clu!. .ntunericul nu le n%duia s l vad la fa !i nici s'!i dea seama, dup uniforma pe care o purta, dac fcea, sau nu parte din miliia sudist. -ars i scoase atista pe care i'o ndesase n %ura, !i tre uir s a!tepte s'!i vin n fire ca s'1 poat intero%a. 5 A&utorA stri% prizonierul, deodat. 5 *u stri%aA i spuse (ames Dur anC, ncercnd s'1 lini!teasc. *'ai de ce s te temi de noiA 5 +e vrei de la mine< 5 # ne rspunzi sincerA 5 Asta depinde de ntre rile pe care mi le vei pune, replic omul care ncepuse s'!i recapete aplom ul. -ai nti, suntei de partea *ordului, sau de partea #udului< 5 "e partea *ordului. 5 #unt %ata s v rspund. ,il ert fu acela care continu intero%atoriul. 5 +i oameni, l ntre el, numr deta!amentul< 5 Aproape dou sute. 5 2i se ndreapt...< 5 #pre ;ver%lades. 5 +ine este comandantul tu< 5 +pitanul EoLicCA 5 +um< +pitanul EoLicC, unul dintre ofierii de pe /as a)l exclam ,il ert. 5 ;l nsu!iA

0::70

5 "eta!amentul acesta este, prin urmare, alctuit din marinari din escadra comandorului "upont< 5 "a, federali, nordi!ti, mpotriva sclaviei, unioni!tiA rspunse omul, care prea s nu'!i mai ncap n piele de mndru ce era, rostind toate aceste diverse nume su care era cunoscut partidul cauzei drepte. A!adar, n locul trupei miliiei sudiste pe care (ames Dur anC !i ai si credeau c o au n fa, n locul andei partizanilor lui Fexar, le soseau prieteni, tovar!i de arme, !i asta ntr'un moment n care aveau atta nevoie de eiA 5 $raA $raA stri%ar att de tare, nct, ntr'o clip, toat ta ra fu n picioare. Aproape imediat, o mulime de tore sf!iar ntunericul. +nd a&unse !i el n lumini!, pe urmele oamenilor si, nainte de orice explicaie, cpitanul EoLicC i strnse mna tnrului locotenent pe care nu se a!tepta deloc s'1 ntlneasc pe drumul spre ;ver%lades. *u le tre ui mult vreme !i nici nu le fu %reu s se lmureasc. 5 +pitane, l ntre ,il ert, putei s mi spunei ce facei aici, n Florida de (os< 5 "ra%ul meu ,il ert, i rspunse cpitanul EoLicC, am fost trimi!i n campanie de comandor. 5 2i venii...< 5 "e la -osNuito'Mnlet, dup ce, mai nti, am trecut prin *eL'#mHma, localitate din interiorul comitatului. 5 = ntre , atunci, cpitane, care este scopul acestei expediii< 5 # pedepsim o and de partizani sudi!ti care a atras n capcan dou dintre !alupele noastre !i s rz unm moartea ravilor no!tri camaraziA

0::80

2i iat ceea ce povesti cpitanul EoLicC 5 fapte pe care (ames Dur anC nu avea cum s le cunoasc, ntruct se petrecuser la doua zile dup plecarea sa din +amdless'DaH. *u am uitat c "upont, comandorul "upont primise, la vremea aceea, misiunea de a loca efectiv litoralul. Mn acest scop, flotila sa patrula pe mare de la insula Anastasia, mai &os de #aint' Au%ustine, pn la captul canalului ce desparte insulele Da)ama de capul #a ie, situat pe coasta meridional a Floridei. "ar considera c nu era suficient !i )otr s )ituiasc am arcaiunile sudiste pn pe micile cursuri de ap ce str teau peninsula. .n urma acestei )otrri, o mic escadr compus din dou !alupe, la ordul crora se afla un deta!ament de marinari, fu trimisa su comanda a doi ofieri care, n ciuda efectivului redus, nu ezitar s se avnte pe rurile din comitat. 4r, andele de sudi!ti nu'i scpau din oc)i pe federali, a!a c !i aceast aciune a lor a fost o servat. 3sar !alupele s ptrund n partea sl atic a Floridei, ceea ce a constituit o impruden re%reta il, cci re%iunea era ocupat de indieni !i de deta!amentele de miliie. "eznodmntul avea s fie tra%ic@ !alupele fur atrase ntr'o am uscad ln% lacul Gissimmee, la optzeci de mile spre est de capul -ala ar, atacate de un numr mare de partizani, !i acolo !i pierdur viaa cea mai mare parte dintre marinari, mpreun cu cei doi ofieri care comandau aceast funest expediie. #upravieuitorii a&unser la -osNuito'Mnlet printr'un adevrat miracol. Mmediat, comandorul "upont ordon s se porneasc n urmrirea

0::90

deta!amentelor de miliie pentru a'i pedepsi pe autorii acestui masacru. A!a c un deta!ament de dou sute de marinari, su comanda cpitanului EoLicC, fu de arcat fr ntrziere la -osNuito'Mnlet. A&unse curnd n or!elul *eL'#mHma, la cteva mile de coast. "up ce o inu informaiile care i erau necesareS, cpitanul EoLicC se ndrept spre sud'est. ntr'adevr, deta!amentul su nainta spre ;ver%lades, cci acolo credea cpitanul c i va %si pe cei vinovai de masacrul de la Gissimmee, !i nu mai aveau mult de mers. Acestea erau faptele pe care nu le cuno!teau (ames Dur anC !i tovar!ii lui, n momentul n care se ntlniser cu cpitanul EoLicC n aceast parte a pdurii de c)iparo!i. Apoi, ntre cpitan !i locotenent se ncinse o discuie nsufleit, constnd ntr'un sc)im rapid de ntre ri !i rspunsuri le%ate de tot ceea ce ar fi putut s'i intereseze att n prezent, ct !i n viitor. 5 -ai nti, spuse ,il ert, aflai ca !i noi mer%em spre ;ver%lades. 5 2i voi< exclama, foarte surprins, ofierul. +e s facei acolo< 5 $rmrim ni!te pun%a!i, cpitane, ca s'i pedepsim, exact ca !i dumneavoastrA 5 +ine sunt pun%a!ii !tia< 5 nainte de a v rspunde, cpitane, n%duii'mi s v pun o ntre are. "e cnd ai plecat din *eL' #mHrna, mpreuna cu oamenii dumneavoastr< 5 "e opt zile. 5 2i n'ai ntlnit nici un %rup de sudi!ti n interiorul comitatului<

0:>K0

5 *ici unul, dra%ul meu ,il ert, rspunse cpitanul EoLicC. "ar am aflat din surs si%ur c unele deta!amente de miliie s'ar fi refu%iat n Florida de (os. 5 +ine comanda deta!amentul pe care l urmrii< l cunoa!tei< 5 6erfect, !i in s adau% c, dac reu!im s punem mna pe el, domnului Dur anC n'o s'i par deloc ru. 5 +e vrei s spunei< tresri (ames Dur anC. 5 =reau s spun c aceast cpetenie este c)iar spaniolul pe care +onsiliul de Rz oi din #aint' Au%ustine 1'a ac)itat recent, din lips de pro e, n afacerea de la +amdless'DaH. 5 Fexar< +u toii i stri%ar numele, !i cu ct uimire, v dai seamaA 5 +um, exclama ,il ert, Fexar este !eful partizanilor n cutarea crora suntei< 5 .n carne !i oaseA ;l a pus la cale am uscada de la Gissimmee, el este vinovat de masacrul comis de cincizeci de pun%a!i de aceea!i teap, pe care el n persoan i'a condus !i, a!a cum am aflat la *eL' #mHma, s'a refu%iat n re%iunea ;ver%lades. 5 2i dac reu!ii s l prindei pe ticlos< ntre ;dLard +arrol. 5 =a fi mpu!cat pe loc, rspunse cpitanul EoLicC. ;ste ordinui expres al comandorului !i, credei'm domnule Dur anC, ordinul acesta va fi executat imediatA = putei ima%ina u!or ce efect avu aceast dezvluire asupra lui (ames Dur anC, ct !i asupra prietenilor si. Acum, o dat cu aceste ntriri sosite pe nea!teptate, spri&inii de cpitanul EoLicC !i de

0:>10

cei dou sute de marinari ai si, puteau fi si%uri c vor reu!i s le eli ereze pe micua "H !i pe ?erma), c vor iz uti s'i captureze pe spaniol !i pe complicii acestuia, c ace!tia !i vor primi pedeapsa cuvenit pentru attea crime. A!a c v dai seama cu ct cldur !i strnser mna marinarii din deta!amentul federal !i ne%rii adu!i de la +amdless' DaH !i ce urale pline de entuziasm iz ucnir din toate piepturileA Atunci, ,il ert l puse la curent pe cpitanul EoLicC cu ceea ce i adusese pe tovar!ii lui !i pe el n sudul Floridei. 6entru ei, cel mai important lucru era s le eli ereze pe ?erma) !i pe feti, duse pn pe insula +ameral, a!a cum indica iletul metisei. .n acela!i timp, cpitanul afl c ali iul invocat de spaniol n faa +onsiliului de Rz oi nu avea cum s fie adevrat !i c nu'!i puteau da seama cum de reu!ise s'1 sta ileasc. "ar, ntruct acum tre uia s rspund att pentru rpire, ct !i pentru masacrul de la Gissimmee, prea %reu de crezut c Fexar ar mai putea scpa de pedeapsa pentru aceste dou crime. (ames Dur anC, ns, adresndu'se cpitanului EoLicC, fcu o o servaie nea!teptat@ 5 Ai putea s'mi spunei pe ce dat s'au petrecut faptele referitoare la !alupele federale< 5 +u exactitate, domnule Dur anC. -arinarii no!tri au fost masacrai pe 11 martie. 5 ;i, ine, spuse (ames Dur anC, pe data de 11 martie, Fexar era nc n ,olful *e%ru !i de'a ia se pre%tea s plece de acolo. Atunci, cum ar fi putut s ia parte la un masacru svr!it la dou sute de mile distan, n apropierea lacului Gissimmee< 5 +e spunei< exclam cpitanul.

0:>10

5 #pun c Fexar nu poate fi !eful sudi!tilor care v' au atacat !alupeleA 5 = n!elai, domnule Dur anC. #paniolul a fost vzut de marinarii care au scpat din dezastru. ;u nsumi i'am intero%at pe ace!ti marinari, !i l cuno!teau pe Fexar pe care'1 vzuser cu oc)ii lor la #aint'Au%ustine. 5 *u se poate, cpitane, replic (ames Dur anC. Diletul scris de ?erma), ilet ce se afl n minile noastre, dovede!te c, pe data de 11 mreie, Fexar se afla nc n ,olful *e%ru. ,il ert i ascultase fr s i ntrerup. !i ddea seama c tatl su avea dreptate. #paniolul n' avusese cum s se afle, n ziua masacrului, n vecintatea lacului Gissimmee. 5 3a urma urmei, ce importan areA zise el, atunci. ;xist n viaa acestui om ntmplri att de inexplica ile, nct nici nu ncerc s mi le explic. 6e 11 martie, se afla nc n ,olful *e%ru, ?erma) ne'o spune. 6e 11 martie, era n fruntea unei cete de miliieni, la doua sute de mile distan, dumneavoas' tr ne'o spunei, conform raportului marinarilor, cpitane. FieA "ar, ceea ce este si%ur este c acum se afl n ;ver%lades. 4r, n patruzeci !i opt de ore, vom a&un%e la elA 5 "a, ,il ert, l susinu cpitanul EoLicC, !i, fie pentru rpire, fie pentru am uscad, dac l vom mpu!ca pe ticlosul sta, eu zic c l vom mpu!ca pe dreptA 3a drumA 2i acest fapt era a solut de neneles, ca attea altele le%ate de viaa particular a lui Fexar. 2i acum era vor a de un ali i inexplica il, de ai fi zis c spaniolul era nzestrat, ntr'adevr, cu darul de a se dedu la.

0:>:0

#e va lmuri oare acest mister< *u putem afirma cu certitudine. 4ricum, tre uiau s'1 prind pe Fexar, !i acesta era !i scopul marinarilor cpitanului EoLicC, unii cu tovar!ii lui (ames Dur anC.

XI EVERGLADES 4 re%iune, totodat, cumplit !i ncnttoare, aceast ;ver%lades. #ituat n partea meridional a Floridei, se ntinde pn la capul #a ie, punctul extrem al peninsulei. 3a drept vor ind, re%iunea aceasta nu este altceva dect o mla!tin imens, aproape la nivelul Atlanticului. Apele se revars peste ea, rscolite de furtunile din lar%ul oceanului, sau din ,olful -exic, amestecndu'se cu apele czute din naltul cerului, adevrate cascade n sezonul )i ernal. "in aceast cauz, inutul este pe &umtate lic)id, pe &umtate solid !i aproape imposi il de locuit. F!ii de nisip al prind ca ntr'o ram o%linda ntunecat a apelor, n care se reflect doar puzderia de psri ce z oar la suprafaa lor. *u sunt o%ate n pe!ti, dar !erpii mi!un peste tot. *u tre uie s credei, totu!i, c re%iunea ar fi arid. *u, pe insule, scldate de apele nesntoase ale lacurilor, natura !i reintr n drepturi. -alaria este, dac putem spune astfel, nvins de mireasma florilor din aceast zon. Mnsulele sunt inundate de parfumul a mii de flori ce se desc)id scnteind n soare ca ni!te adevrate nestemate, a!a nct, pe

0:>>0

drept cuvnt, inutul acesta a fost otezat cu poeticul nume de peninsula Florida. Astfel, n aceste oaze de sntate din inutul ;ver%lades vin s se refu%ieze indienii nomazi n rarele !i scurtele lor momente de r%az. "ac ptrunzi cteva mile mai adnc n acest teritoriu, descoperi o pnz freatic pe o suprafa destul de ntins, lacul 4Cee'c)o' ee, situat ceva mai &os de paralela douzeci !i !apte. ntr'un un%)i al acestui lac se afl insula +ameral, iar pe aceast insul se afla rlo%ul lui Fexar. $n inut demn de Fexar !i de tovar!ii luiA 6e vremea cnd Florida aparinea nc spaniolilor, aici, mai ales, se refu%iau rufctorii de ras al , ncercnd s scape de mna &ustiiei din ara lorA Amestecai cu populaia indi%en, n'au fost ei strmo!ii acelor creeCs, acelor seminoli, acelor indieni nomazi care n'au putut fi nvin!i dect n urma unui rz oi lun%, crncen !i sn%eros, nfrn%erea lor, mai mult sau mai puin definitiv, datnd de'a ia din 18>B< Mnsula +ameral pare a fi la adpost de orice a%resiune. .n partea sa oriental, este adevrat, doar un canal n%ust o desparte de pmntul cu adevrat tare, solid, ferm 5 dac mla!tina ce ncon&oar lacul poate fi numit astfel. +analul msoar o sut de picioare !i'1 poi trece cu o !aland rudimentar. Alt posi ilitate nu exist. ;ste imposi il s scapi de acolo ncercnd s'1 traversezi not. +ine ar avea cura&ul s se avnte n apa mloas, plin de ier uri lun%i, nclcite !i de reptile< "incolo de canal se nal pdurea pe &umtate inundat, cu cteva poteci n%uste, %reu de di uit.

0:>B0

2i, pe deasupra, ce de o stacole@ un sol ar%ilos, cleios care i se lipe!te de tlpi, trunc)iuri enorme pr u!ite n calea ta, un miros de muce%ai care te sufocA Fot aici cresc plante prime&dioase, Op)HlaceeleP, mai veninoase dect ciulinii, !i, mai ales, o puzderie de OpezizeP, un soi de ciuperci %i%antice care, la cea mai mic atin%ere, explodeaz att de puternic, de parc ar fi ncrcate cu fulmicot\n sau cu dinamit. ntr'o clip, atmosfera se umple de a uri ro!iatici. 6ul erea de spori i se lipe!te de piele !i'i provoac o erupie violent. ;ste, a!adar, mai prudent s evii aceast ve%etaie prime&dioas, a!a cum ai evita cele mai prime&dioase animale din universul teratolo%ic. #la!ul lui Fexar nu era nimic mai mult dect un fost Li%Lam indian, construit din paie amestecate cu lut, a!ezat la adpostul unor ar ori uria!i, n partea de rsrit a insulei. Acoperit n ntre%ime de verdea, nu'1 puteai zri nici de pe malul cel mai apropiat. +ei doi copoi l pzeau cu aceea!i str!nicie cu care pziser !i foitul din ,olful *e%ru. "resai odinioar s vneze oameni, ar fi sf!iat n uci pe oricine s'ar fi apropiat de Li%Lam. Aici fuseser aduse, cu dou zile n urm, ?erma) !i micua "H. +ltoria nu fusese prea o ositoare, ct vreme urcaser pe #aint'(o)n pn la lacul /as)in%ton, dar, de ndat ce ptrunseser n pdurea de c)iparo!i, devenise extrem de dificil, c)iar pentru ni!te r ai vi%uro!i, o i!nuii cu clima nesntoas !i cu drumurile lun%i prin pduri !i prin mla!tini, nc)ipuii'v cte avur de ndurat o femeie !i un copilA ?erma) era, totu!i, puternic, devotat !i cura&oas. 4 purtase tot timpul pe "H n rae, care, altfel, n'ar fi rezistat. ?erma) se trse n %enunc)i,

0:>80

numai ca s'o crue pe micu. A!a c era la captul puterilor atunci cnd a&unseser pe insula +ameral. 2i acum, dup cele ce se ntmplaser n momentul n care Fexar !i #Nuam o o luaser din ,olful *e%ru, ce sperane mai putea avea< *u !tia dac iletul pe care i'1 nmnase tnrului sclav a&unsese n minile lui (ames Dur anC, dar, cel puin, !tia c ne%rul pltise cu viaa devotamentul de care dduse dovad n ncercarea de a o salva. #urprins n momentul n care vroia s prseasc insula cu destinaia +amdless'DaH, fusese lovit mortal. 2i, atunci, metisa !i spuse c (ames Dur anC nu va !ti niciodat ceea ce ea aflase de la ietul ne%ru, anume c spaniolul !i oamenii lui se pre%teau s plece pe insula +ameral. Mn aceste condiii, cum s mai reu!easc s'i dea de urm< A!adar, ?erma) nu mai putea pstra nici o urm de speran. 4rice !ans de salvare avea s se risipeasc. 2tia destulA "e aici nu se putea evadaA 3a sosire, micua era extrem de sl it. n ciuda %ri&ii permanente a lui ?erma), influena unui climat potrivnic i zdruncinase %rav sntatea. 6alid, sl it, ca !i cum ar fi fost otrvit de emanaiile acestor mla!tini, nu mai avea puterea s se in pe picioare !i de'a ia dac mai reu!ea s n%aime cte' va vor e, !i asta doar pentru a ntre a de mama ei. ?erma) nu mai putea s'i spun, a!a cum o fcuse n primele lor zile petrecute n fortul din ,olful *e%ru, c o va revedea curnd pe doamna Dur anC, c tatl, fratele ei, domni!oara Alice, -ars vor fi curnd alturi de ea. +u inteli%ena ei att de precoce, parca !i mai ascuit de ncercrile prin care trecuse n timpul scenelor n%rozitoare de pe plantaie, "H !i ddea seama c fusese smuls din

0:>70

cminul printesc, c se afla n minile unui om ru la suflet !i c, dac nu'i venea nimeni n a&utor, nu va mai revedea niciodat plantaia de la +amdless' DaH. Acum, ?erma) nu mai !tia ce s i rspund !i, n ciuda devotamentului ei, vedea cum srmanul copil se stin%e. A!a cum am spus, Li%Lam'ul era doar o coli a primitiv care nu'i putea oferi adpost pe timp de iarna. Atunci, ploaia !i vntul ar fi ptruns prin toate crpturile. n anotimpul cald, ns, care de&a ncepuse s se fac simit Ma aceast latitudine, mcar putea s'i fereasc pe locatari de ar!ia soarelui. /i%Lam'ul era mprit n dou ncperi de mrimi diferite@ una, destul de strmt, luminat sla , nu comunica direct cu exteriorul, ci ddea n cealalt. Aceasta din urm avea ferestrele orientate spre malul canalului, fiind camera principal. ?erma) !i "H fuseser sur%)iunite n camera cea mic, unde aveau la dispoziie doar cteva o iecte de toalet !i un a!ternut de paie care le slu&ea drept culcu!. r +ealalt camer era ocupat de Fexar !i de indianul #Nuam o, care nu'!i prsea niciodat stpnul. -o ila din aceast ncpere consta dintr'o mas pe care se aflau mai multe ulcioare cu rac)iu, pa)are !i cteva farfurii, dintr'un soi de dulap pentru provizii, dintr'un trunc)i de copac cioplit %rosolan innd drept loc de scaune !i din dou mnunc)iuri de iar innd loc de paturi. Focul necesar pentru pre%tirea mesei se fcea ntr'o vatra de piatra construit afar, n dosul coli ei. ;ra suficient pentru o alimentaie compus din came uscat, din vnatul

0:>80

cu care un vntor se putea aproviziona cu u!urin !i din el!u% pe insul, din le%ume !i fructe aproape sl atice, n sfr!it, att ct s nu mori de foame. .n ceea ce prive!te sclavii, n numr de !ase, pe care Fexar i adusese din ,olful *e%ru, ei dormeau afar, mpreun cu cei doi cini !i, ca !i ace!tia, pzeau Li%Lam'ul, sin%urul lor acoperi! fiind cren%ile ar orilor uria!i mpletite deasupra capetelor lor. Fotu!i, nc din prima zi, "H !i ?erma) fura lsate s se plim e li ere. *u au fost nc)ise n camera lor, doar se aflau pe insula +ameralA #e mulumir numai s le suprave%)eze 5 msur de prevedere, de altfel, inutil, cci era imposi il s traversezi canalul, fr s te folose!ti de !alanda pe care unul dintre ne%ri o pzea n permanen. Mn vreme ce o plim a pe micu, ?erma) !i ddu seama imediat cte %reuti ar fi avut de ntmpinat, dac ar fi ncercat s evadeze. .n ziua aceea, dac #Nuam o nu o pierdu o clip din oc)i, n sc)im , metisa nu l vzu deloc pe Fexar. "ar, cnd se nnopta, auzi !i vocea spaniolului. #c)im cteva vor e cu #Nuam o, recomandndu'i o suprave%)ere sever. 2i, curnd, n afara metisei, toat lumea din Li%Lam adormi. 6n atunci, tre uie s'o spunem, ?erma) nu reu!ise s scoat o vor de la Fexar. $rcnd pe firul apei spre lacul /as)in%ton, ncercase n zadar s'1 fac s spun ce are de %nd cu micua "H !i cu ea, trecnd de la ru%mini la ameninri. .n timp ce i vor ea, spaniolul se mulumi s o fixeze cu oc)ii lui reci !i ri. Apoi, ridicnd din umeri, fcu %estul unui om care s'a sturat s tot fie pisat la cap !i nu catadicsi s'i rspund.

0:>90

"ar ?erma) nu era femeia care s se dea tut. A&uns pe insula +ameral, lu )otrrea s vor easc din nou cu Fexar, s'1 implore s'i fie mil, dac nu de ea, cel puin de nefericita feti, sau, dac nu reu!ea astfel, s ncerce s'i strneasc interesul material. 4cazia se ivi. A doua zi, n vreme ce micua dormea, ?erma) se ndrept spre canal. Fexar se plim a pe mal. Focmai le poruncea sclavilor condu!i de #Nuam o s taie ve%etaia acvatica ce fcea destul de dificil circulaia ar&ei. .n timp ce curau canalul, ne%rii teau apa cu ni!te pr&ini lun%i, pentru a speria reptilele ale cror capete se ieau ici !i colo. 4 clipa mai trziu, cnd #Nuam o plec de ln% stpnul lui, iar acesta se pre%ti s se ndeprteze, ?erma) i ie!i drept n fa. Fexar o lsa s se apropie !i, cnd metisa a&unse ln% el, se opri. 5 Fexar, i zise ?erma), cu mult )otrre n %las, tre uie s i vor esc. =a fi, desi%ur, pentru ultima oar, !i, de aceea, te ro% s m asculi. #paniolul, ocupat s !i aprind o i%ar, nu i rspunse. A!a c, dup ce a!tept cteva clipe, ?erma) continu astfel@ 5Fexar, vrei s'mi spui, n sfr!it, ce ai de %nd s faci cu "H Dur anC< *ici un rspuns. 5 *'o s ncerc s te nduio!ez n ceea ce m prive!te. #oarta mea nu are importan. "ar e vor a de copilul acesta a crui via este n pericol !i care i va scpa n curnd... .n faa acestei afirmaii, Fexar fcu un %est care arta c nu credea o iot din ceea ce i se spunea.

0:BK0

5 "a, curnd. "ac nu prin fu%, atunci prin moarteA "up ce sufla alene fumul i%rii, spaniolul catadicsi s i rspund@ 5 "a de undeA n cteva zile, fetia se va nsnto!i. .i tre uie doar puin odi)n, !i m izui pe tine, ?erma), c vei !ti s o n%ri&e!ti n a!a fel nct odorul mamei s nu peasc nimic. 5 *u va fi a!a, Fexar. i repet, n scurt vreme copilul se va prpdi, !i moartea lui nu i va fi de nici un folos. 5 +um adic de nici un folos, cnd o in departe de mama ei care este pe moarte, de tatl, de fratele ei care sunt disperaiA 5 FieA Fe'ai rz unat, Fexar, dar, crede'm, ai fi mult mai avanta&at dac ai reda'o familiei, dect s o ii aici. 5 +e vrei s spui< 5 =reau s spun c i'ai fcut s sufere destul... Acum, tre uie s acionezi n interesul tu... 5 .n interesul meu... 5Dineneles, Fexar, i rspunse ?erma), nsufleindu'se. 6lantaia de la +amdless'DaH a fost devastat. "oamna Dur anC este pe moarte, poate c)iar moart n momentul n care i vor esc, fiica ei a disprut, iar tatl ei ncearc n zadar s'i dea de urm. Foate aceste crime tu le'ai comis, Fexar, eu !tiu astaA Am tot dreptul s i'o spun n faaA "ar, ai %ri&A ntr'o un zi, toate crimele astea vor fi descoperite. ;i, ine, %nde!te'te la pedeapsa care te a!teapt. "aA ;ste n interesul tu s ai mil. *u vor esc pentru mine, iata femeie pe care soul ei nu o va mai %si atunci cnd se va ntoarce. *uA Mi vor esc doar pentru aceast srman micu care va muri. Rine'm pe mine prizoniera, dac asta vrei,

0:B10

dar d'i drumul fetiei, las'o s se ntoarc la +amdless'DaH, las'o s se ntoarc acas la mama ei. *u i se va mai cere niciodat socoteal pentru ceea ce ai fcut. Frecutul tu va fi uitat cu desvr!ire. 2i c)iar, dac vei cere li ertatea micuei, i va fi pltit cu aur. "ac i vor esc astfel, Fexar, daca i propun acest sc)im , o fac pentru c i cunosc prea ine pe (ames Dur anC !i pe ai si !i !tiu ce se petrece n sufletul lor. 2tiu c !i'ar da fr nici o prere de ru toata averea, numai s' !i salveze copilul. (ur n faa lui "umnezeu c vor respecta promisiunea pe care i'o face sclava lor. 5 #clava lor< exclam, ironic, Fexar. *u mai exist sclavi la +amdless'DaHA 5 Da da, Fexar cci, pentru a rmne ln% stpnul meu, nu am acceptat s fiu li erA 5 *u mai spune, ?erma), nu mai spuneA ;i, ine, dac nu i'e sil s fii sclav, cred c ne vom nele%e. Acum !apte, opt ani, am vrut s te cumpr de la prietenul meu FicC om. Am oferit pentru tine, numai pentru tine, o sum considera il, !i mi'ai fi aparinut nc de atunci, dac n'ar fi aprut (ames Dur anC. Acum, te am !i te voi pstra. 5 FieA =oi fi sclava ta. "ar, copilul< =ei napoia copilul< 5 Fiica lui (ames Dur anC< replica Fexar, cuprins de cea mai violenta ur. # i'o dau napoi tatlui ei< *iciodatA 5 FiclosuleA stri% ?erma), cople!it de furie. ;i, ine, dac nu tatl ei, atunci "umnezeu va fi acela care i'o va smul%e din mini. $n rn&et !i o ridicare din umeri fur sin%urul rspuns al spaniolului, ntre timp, !i rsucise o alt i%ar pe care !i'o aprinse pe ndelete de la mucul

0:B10

celei de dinainte, dup care se ndeprt urcnd pe malul canalului fr ca mcar s'i mai arunce o sin%ura privire lui ?erma), de parc aceasta nici nu ar mai fi existat pentru el. "ac ar fi avut o arm, cu si%uran c metisa l' ar fi ucis ca pe o fiar sl atic, c)iar dac, dup aceea, ar fi fost, la rndul ei, omort de #Nuam o. "ar a!a, nu putea face nimic. *emi!cat, se uita la sclavii ce munceau pe mal. *ici o fa ct de ct mai prietenoas, doar fi%uri sl atice, c)ipuri de rute care nu aveau nimic omenesc n ele. #e ntoarse n Li%Lam pentru a'!i relua rolul de mam ln% copilul ce o c)ema cu %las sfr!it. ?erma) ncerc s o mn%ie pe srmana micu fptur, lund'o n rae. #rutrile ei i mai aduser puin sn%e n o ra&i. 4 duse afar, ln% focul ce ardea n vatra din dosul coli ei !i i pre%ti o utur cald. i acorda toate n%ri&irile pe care i le putea da n mpre&urrile n care se aflau. "H i mulumi cu un surs... 2i ce sursA... -ai trist dect o lacrimA ?erma) nu'1 mai revzu pe spaniol toat ziua. "e altfel, nici nu'1 mai cut. 3a ce un< Acesta nu !i'ar fi sc)im at atitudinea, !i amndoi n'ar fi fcut altceva dect s se certe din nou, aruncndu'!i vor e %rele. #in%urul rezultat ar fi fost c situaia prizonierelor s'ar fi nrutit !i mai mult. .ntr'adevr, dac pn acum, de la venirea pe insula +ameral, fuseser cruate de rutaliti, avea toate motivele s se a!tepte la tot ce era mai ru din partea unui astfel de individ. ;ra suficient un acces de furie, ca spaniolul s se dezlnuie !i s devin extrem de violent. 4mul acesta fr suflet nu !tia ce este mila !i, dac nici perspectiva de a fi o%at !i

0:B:0

li er nu'1 fcuse s'!i domoleasc ura, ?erma) tre uia s renune la orice speran n ceea ce prive!te viitorul. +t despre oamenii lui Fexar, indianul #Nuam o, sclavii, cum sa le cear s fie mai umani dect stpnul lor< 2tiau cu toii ce soart l a!tepta pe acela ce i'ar fi artat mcar un dram de simpatie. *ici din partea lor nu putea nd&dui la nimic un. Fre uia s se descurce sin%ur. A!a c se )otr s fu% c)iar n noaptea aceea. "ar, n ce mod< +um s treac de rul de ap ce ncin%ea insula +ameral< +)iar daca n faa Li%Lam'u- canalul era mai strmt, nu putea, totu!i, s l str at not. Rmnea, a!adar, o sin%ur soluie@ s pun mna pe !aland pentru a ncerca s a&un% pe cellalt mal. #e nsera, apoi se ls noaptea care se anuna deose it de ntunecoasa, urt c)iar, cci ncepuse s plou, !i vntul amenina s se a at asupra insulei. "ac era imposi il ca ?erma) s ias din Li%Lam pe u!a de la camera principal, poate c nu avea s'i fie prea %reu s fac o %aur n peretele de pmnt !i s treac prin ea, mpreuna cu "H. 4dat a&uns afar, avea s vad ce are de fcut. 6e la ora zece, din exterior nu se mai auzea dect !uieratul vntului. Fexar !i #Nuam o dormeau. +inii, %)emuii n cine !tie ce tufi!, nu se mai nvrteau n &urul coli ei. -omentul era favora il. .n vreme ce "H se odi)nea pe culcu!ul de iar , ?erma) ncepu s sco easc nceti!or peretele lateral al Li%Lam'ului nlturnd pmntul !i stuful din care era compus.

0:B>0

"up un ceas, %aura nu era nc destul de lar% pentru ca micua !i ea s se poat strecura pe acolo, a!a c se pre%ti s continue s sape n perete, cnd un z%omot o fcu s se opreasc rusc. ?%omotul venea de undeva, din ezna de afara. +inii ncepur s latre, dnd de veste c cineva um la prin prea&ma. Fexar !i #Nuam o, sculai din somn, se npustir pe u!. Atunci se auzir voci. ;ra limpede c un %rup de oameni sosise pe malul opus. 6entru moment, ?erma) tre uia s renune la orice ncercare de a evada. Ascult, cu urec)ile ciulite. +e se ntmpla< 6rovidena se ndura de ea< i trimitea un a&utor la care nici nu mai spera< .!i ddu seama imediat c nu era a!a. Ar fi fost o lupta, noii sosii ar fi atacat, ncercnd s treac canalul, iar oamenii lui Fexar s'ar fi apratA #'ar fi auzit stri%te, mpu!caturiA *imic din toate astea. -ai de%ra , soseau ntriri pe insula +ameral. 4 clip mai trziu, ?erma) vzu dou persoane intrnd n Li%Lam. #panioluA era nsoit de altcineva, nu de #Nuam o, cci %lasul indianului se mai auzea nc afara, dinspre canal. "oi r ai, totu!i, erau n camer. ncepur s vor easc n !oapta, dup care se ntrerupser. $nul dintre ei, cu un felinar n mn, se ndrept spre odaia lui ?erma). Aceasta a ia avu timp s se arunce pe culcu!ul de iar , n a!a fel nct s ascund %aura fcut n peretele lateral. Fexar 5 cci el era 5 ntredesc)ise u!a, arunc o privire nuntru !i o vzu pe metis ntins ln%

0:BB0

feti. Amndou preau cufundate ntr'un somn adnc. Atunci, se retrase. ?erma) !i relu locul n spatele u!ii nc)ise. "ac nu putea s vad nimic din ceea ce se ntmpla n ncperea alturat, nici s'1 zreasc pe interlocutorul lui Fexar, putea sa aud. 2i iat ce auzi. XII CE AUDE ZERMAH 5 Fu, pe insula +ameral< 5 "a, de cteva ceasuri. 5 Fe credeam la Adamsville, n vecintatea lacului ApopCa. 5 ;ram, acum opt zile. 5 2i de cc'ai venit< 5 Am fost nevoit. 5 2tii c nu tre uia s ne ntlnim niciodat n alt parte dect n ,olful *e%ru, !i doar atunci cnd m n!tiinai din vremeA 5 .i repet, am fost nevoit s plec n %ra !i s m refu%iez n mla!tini. 5 "e ce< 5 4 s afli. 5 *u ri!ti s ne dai de %ol< 5 *uA Am a&uns noaptea, !i nici unul din sclavii ti nu a putut s m vad. "ac, pn acum, ?erma) nu nele%ea nimic din aceast conversaie, nici mcar nu %)icea cine putea fi oaspetele sosit pe nea!teptate n toiul nopii. ;rau cu si%uran, n odaia vecin, doi oameni

0:B80

care vor eau, !i aveai, totu!i, impresia c un sin%ur om ntrea !i rspunde. Acelea!i inflexiuni ale vocii, aceea!i sonoritate. Ai fi zis c toate aceste cuvinte ies din aceea!i %ur. ?erma) ncerca n zadar s zreasc ceva printr'o crptur a u!ii. #la luminat, ncperea rmnea ntr'un semintuneric care nu'i n%duia s distin%i nici cel mai mrunt o iect. A!a c metisa fu o li%at s se limiteze la a surprinde ct mai mult din aceast conversaie care putea li de maxim importan pentru ea. "up un moment de tcere, cei doi continuar discuia. ;vident, Fexar fu acela care puse aceast ntre are@ 5 Ai venit sin%ur< 5 *u, civa partizani de'ai no!tri m'au nsoit pn n ;ver%lades. 5 +i sunt< 5 +am patruzeci. 5 *u i'e team c s'ar putea s afle ceea ce noi am inut ascuns atta vreme< 5 "eloc, n'o s ne vad niciodat mpreun. +nd vor prsi insula +ameral, nu vor !ti nimic !i nimic nu se va sc)im a n viaa noastrA Mn clipa aceea, lui ?erma) i se pru c aude sunetul fcut atunci cnd doi oameni at palma. Apoi, conversaia fu reluat n urmtorii termeni@ 5 +e s'a mai ntmplat dup ocuparea (acCsonville' ului< 5 $n lucru destul de %rav. 2tii c "upont a cucerit #aint'Au%ustine< 5 "a, !tiu, !i tu, la rndul tu, !tii de ce tre uie s !tiuA

0:B70

5 .ntr'adevrA 6ovestea trenului de la Fernandina a picat la anc. n felul sta ai avut un ali i ce i'a o li%at pe cei din +onsiliu s te ac)iteA 5 2i nu aveau deloc c)ef s o facA 3a nai aA *u e prima oar cnd scpm astfel. 5 2i nu va fi nici ultima. "ar poate nu ai aflat n ce scop au ocupat federalii #aint'Au%ustine. *u att pentru a cuceri capitala comitatului #aint'(o)n, ct pentru a or%aniza locada pe coasta Atlanticului. 5 Am auzit. 5 ;i, ine, suprave%)erea coastei de la %urile lui #aint'(o)n pn la insulele Da)ama, asta nu i s'a prut suficient lui "upont care a vrut s mear% pe urmele contra andei de rz oi !i n interiorul Floridei. A!a c s'a )otrt s trimit dou !alupe cu un deta!ament de marinari, comandai de doi ofieri din escadr. 2tiai ceva despre asta< *u. 5 "ar pe ce dat ai plecat din ,olful *e%ru< 3a cteva zile dup ac)itarea ta< 5 "aA 6e 11 ale lunii acesteia. 5 .ntr'adevr, toate astea s'au ntmplat pe 11. Fre uie spus c nici ?erma) nu avea cum s !tie de capcana de la Gissimmee, despre care cpitanul EoLicC i vor ise lui ,il ert Dur anC, atunci cnd se ntlniser n pdure. Afl, a!adar, atunci, o dat cu spaniolul, cum, dup ce !alupele fuseser incendiate, doar doisprezece marinari scpaser cu via !i reu!iser cu %reu s a&un% napoi la comandorul "upont, n!tiinndu'1 n le%tur cu acest dezastru. 5 DravoA DravoA exclam Fexar. Mat o revan! admira il pentru ocuparea (acCsonville'ului, !i tare ine ar fi s mai atra%em civa din lestemaii !tia

0:B80

de nordi!ti prin coclaurile astea. 3e'ar rmne oasele pe'aiciA 5 "a, ine'ar fi, ncuviin plin de entuziasm cellalt, mai ales dac s'ar aventura prin mla!tini, pn la ;ver%lades. 2i cu si%uran c i vom vedea curnd. 5 +e vrei s spui< 5 + "upont a&urat s rz une moartea ofierilor !i marinarilor lui. A!a c a trimis un alt deta!ament de marinari n comitatul #aint'(o)n. 5 Federalii vin spre noi< 5 "a, dar mai numero!i, mai ine narmai, !i cu oc)ii'n patru, temndu'se de nc o am uscad. 5 3'ai ntlnit< 5 *u, cci, de data asta, partizanii no!tri nu sunt pre%tii pentru o asemenea lupta !i a tre uit s ne retra%em. "ar, retr%ndu'ne, i aducem ncoace, ncetul cu ncetul. Atunci cnd vom aduna deta!amentele de miliie rspndite prin prea&m, i vom ataca, !i nu va scpa nici unul cu viaA 5 "e unde au plecat< 5 "in -osNuito'Mnlet. 5 6e unde vin< 5 6rin pdurea de c)iparo!i. 5 $nde ar putea fi n clipa asta< 5 3a cam patruzeci de mile de insula +ameral. 5 Dine, zise Fexar. Fre uie s'i lsam s mear% spre sud, iar n vremea asta s adunam deta!amentele de miliie, fr s mai pierdem nici mcar o zi. "aca vom fi nevoii, mine vom pleca spre canalul din Da)ama, ca s ne refu%iem acolo...

0:B90

5 Mar de acolo, daca vom fi ncolii nainte de a'i putea strn%e pe miliieni, ne vom putea retra%e n insulele en%lezeA "iversele su iecte atinse pe parcursul acestei conversaii erau de cel mai mare interes pentru ?erma). "aca Fexar se )otra sa parseasc insula, le va lua pe prizoniere cu el, sau le va lsa aici su paza lui #Nuam o< Mn acest din urma caz, era mai convena il s ncerce s evadeze de'a ia dup plecarea spaniolului. 6oate c atunci va putea aciona cu mai multe !anse de succes. 2i apoi, s'ar fi putut ca deta!amentul federal, care n acel moment parcur%ea Florida de (os, s a&un% pe malul lacului 4Cee'c)o' ee, n vecintatea insulei +ameral. "ar speranele metisei se spul erar imediat. .ntr'adevr, la ntre area care i fu pusa n le%tur cu ceea ce inteniona s fac n ceea ce le prive!te pe ?erma) !i pe "H, Fexar rspunse fr s !ovie@ 5 3e voi lua cu mine, dac e nevoie, pn la insulele Da)ama. 5 Fetia va putea suporta o oseala unei noi calatorii< 5 "aA Rspund de asta, !i, de altfel, ?erma) va !ti cum s'o crue de o oseal pe drumA 5 Fotu!i, dac nu va rezista !i va muri< 5 -ai ine s'o vd moart, dect s o duc napoi la tatl eiA 5 A)A i ur!ti de moarte pe cei din familia Dur anCA 5 Fot att ct i ur!ti !i tuA ?erma) simea c nu se mai poate stpni !i fu pe punctul de a mpin%e u!a pentru a se afla fa'n faa cu cei doi r ai att de asemntori unul cu altul, nu numai n ceea ce prive!te vocile, dar !i prin

0:8K0

pornirile lor rele, prin lipsa a solut de con!tiin !i de inim. Reu!i, totu!i, s se stpneasc. ;ra mai ine s a!tepte pn la ultimele vor e rostite de Fexar !i de complicele lui. 6oate c, odat discuia nc)eiata, se vor culca. Atunci va avea timp s evadeze, cci tre uia neaprat s o fac nainte de a pomi spre Da)ama. ;vident, spaniolul se afla n situaia aceluia care are o mulime de lucruri de aflat de la cel care i vor ea. +ontinua, a!adar, s'1 iscodeasc. 5 +e mai e nou n *ord< l ntre el. 5 *imic foarte important. "in nenorocire, se pare c federalii sunt n avanta&, !i ne putem teme c, de data asta, cauza pentru care se lupta cei din #ud este definitiv pierdut. 5 ;i, nu mai spuneA exclam, ironic, Fexar. 5 "e fapt, noi nu suntem nici de partea celor din #ud, nici de partea celor din *ord, zise cellalt. 5 *u, ceea ce ne intereseaz pe noi, n vreme ce cele doua pri se lupt pe via !i pe moarte, este s fim n ta ra celor care pot c!ti%a mai mult. =or ind astfel, Fexar !i dezvluia adevrata fire !i adevratele intenii. # pescuiasc n apele tul uri ale rz oiului civil, asta era tot ceea ce voiau cei doi. 5 "ar, adau% el, ce s'a petrecut mai deose it n Florida n ultimele opt zile< 5 *imic despre care s nu fi aflat !i tu. #tevens este de&a stpn peste fluviu pn la 6icolata. 5 2i nu i se pare c vrea s urce pe firul apei pn dincolo de aceast localitateS< 5 *u, canonierele stau pe loc !i nu par s ai de %nd s o porneasc spre sudul comitatului. "e altfel, cred c nu vor mai rmne mult timp acolo, !i,

0:810

n cazul acesta, fluviul va aparine din nou n ntre%ime confederailorA 5 +e vrei s spui< 5 #e zvone!te c "upont intenioneaz s prseasc Florida, lsnd doar dou, trei vapoare pentru locarea coastelor. 5 +rezi c este posi ilS< 5 .i repet, a!a se spune !i, dac este adevrat, #aint'Au%ustine va fi evacuat n curnd. 5 2i (acCsonville< 5 2i (acCsonville. 5 3a nai aA Asta nseamn c voi putea s m ntorc, c voi putea s formez din nou comitetul, c voi putea s'mi reiau locul pe care l'am pierdut din pricina federalilorA A)A *ordi!ti lestemai, s pun eu din nou mna pe putere !i o s vedei voi cum m voi folosi de eaA 5 Dine zisA 5 2i, dac (ames Dur anC, dac familia lui n'au plecat nc din +amdless'DaH, dac n'au fu%it nc, de data asta n'o s mai mi scapeA 5 #unt de acord cu tineA Fot ceea ce ai suferit tu din cauza familiei acesteia am suferit !i euA +e vrei tu vreau !i euA 6e cine ur!ti tu ursc !i euA Amndoi nu suntem dect... 5 "aA 4 sin%ur fiinA l complet Fexar. +onversaia se ntrerupse o clip. +linc)etul pa)arelor i ddu de veste lui ?erma) c Fexar !i OcellaltP eau mpreun. ?erma) era n%rozit. "up cele ce spuneau, se prea c cei doi aveau o parte e%al de vin n le%tur cu crimele comise n ultima vreme n Florida !i ndeose i mpotriva familiei Dur anC. "up ce i ascult nc o &umtate de ceas, metisa se

0:810

convinse c, ntr'adevr, a!a stteau lucrurile. Afl o mulime de detalii din viaa stranie a spaniolului. 2i mereu aceea!i voce care punea ntre rile !i ddea rspunsurile, de parc Fexar ar fi vor it sin%ur n odaia alturat. ;ra aici un mister pe care metisa ardea de ner dare s'1 descopere. "ar, cu si%uran c, dac ar fi nuit c ?erma) aflase o parte din secretele lor, ticlo!ii ace!tia nu ar fi stat o clip pe %nduri !i ar fi ucis'oA 2i ce soart o a!tepta pe iata micu, dac ?erma) nu ar mai fi fost ln% ea< ;ra ora unsprezece noaptea. =remea continua s fie urt. =ntul !i ploaia se dezlnuiau fr ncetare. "esi%ur c Fexar !i tovar!ul su nu aveau nici un c)ef s ias pe o astfel de vreme. $rmau s' !i petreac noaptea n Li%Lam. !i vor pune doar a doua zi planurile n aplicare. 2i ?erma) nu mai avu nici o ndoial n aceast privin, atunci cnd l auzi pe complicele lui Fexar 5 el prea s fie 5 ntre nd@ 5 ;i, ine, cum facem< 5 $ite'a!a o s facem, rspunse spaniolul. -ine diminea vom mer%e cu oamenii no!tri n recunoa!tere n &urul lacului. =om cerceta pdurea de c)iparo!i pe o ntindere de dou, trei mile, trimindu'i nainte pe cei care o cunosc ine, n special pe #Nuam o. "ac nu exist nici un indiciu c deta!amentul federal se afl n apropiere, ne vom ntoarce !i vom a!tepta pn n momentul n care va tre ui s atem n retra%ere. "ac, dimpotriv, exist semne c suntem n pericol, atunci mi voi strn%e oamenii !i o voi duce pe ?erma) pn la canalul Da)ama. n ceea ce te prive!te, tu vei aduna trupele de miliieni mpr!tiate n Florida de (os.

0:8:0

5 Am neles, rspunse cellalt. -ine, n timp ce tu vei pomi n recunoa!tere, eu m voi ascunde n pdurea de pe insul. *u tre uie s fim vzui mpreunA 5 DinenelesA stri% Fexar. # ne ferim ca dracul de tmie de o asemenea impruden. Ar nsemna s dezvluim secretul nostruA A!a c nu ne vom revedea dect n noaptea urmtoare, tot aici, n Li%Lam. 2i c)iar dac voi fi silit s plec n timpul zilei, nu vei prsi insula dect dup plecarea mea. n cazul sta, ne vom ntlni n prea&ma capului #a ie. ?erma) !i ddu seama c nu mai putea spera s fie eli erat de federali. ntr'adevr, dac, n timpul zilei, va descoperi c deta!amentul se afl n apropiere, spaniolul va prsi insula mpreun cu prizoniereleA 6entru a se salva, metisa nu se putea izui dect pe ea ns!i, orict de mari ar fi fost pericolele pe care le presupunea o evadare att de dificil, dac nu c)ittr aproape imposi il. 2i, totu!i, cu ct cura& ar fi ncercat s fu%, dac ar fi !tiut c (ames Dur anC, ,il ert, -ars !i civa dintre prietenii ei de pe plantaie porniser la drum ca s'o smul% din minile lui Fexar, c aflaser din iletul ei ncotro s'!i ndrepte cercetrile, c domnul Dur anC urcase de&a pe #aint'(o)n, dincolo de lacul /as)in%ton, c str tuser o mare parte din pdurea de c)iparo!i, c mica trup de la +amdless'DaH se alturase deta!amentului condus de cpitanul EoLicC, c Fexar, c)iar Fexar era cutat ca fiind acela care pusese Ma cale am uscada de la Gissimmee, c, daca avea s fie prins, urma s fie mpu!cat, fr nici o &udecatA

0:8>0

"ar ?erma) nu avea de unde s !tie toate astea. *u se mai a!tepta la nici un a&utor... ;ra ferm )otrt s ri!te totul pentru a fu%i de pe insula +ameral. Fre uia, totu!i, s mai ntrzie cu douzeci !i patru de ore punerea n aplicare a planurilor ei, de!i noaptea, foarte ntunecoas, era ct se poate de potrivit pentru o evadare. #clavii nu se adpostiser su copaci, ci se aciuiser n &urul coli ei. .i auzeai um lnd pe mal, fumnd sau discutnd. 4r, dac tentativa ei ar fi e!uat, daca planul ei ar fi fost descoperit, ?erma) s'ar fi aflat ntr'o situaie !i mai rea, expunndu'se violenelor lui Fexar. "e altfel, poate c n timpul zilei i se va ivi o ocazie mai un de a evada. *u spusese spaniolul c toi oamenii lui, inclusiv #Nuam o, l vor nsoi, n expediia de recunoa!tere< Ar fi putut profita de aceast mpre&urare, !ansele de reu!it aveau s fie mai mari. "ac iz utea s traverseze canalul fr s fie vzuta !i a&un%ea n pdure, ar fi fost, cu a&utorul lui "umnezeu, salvat. Ascunzndu'se, ar !ti cum s evite s cad din nou n minile lui Fexar. +pitanul EoLicC nu putea fi prea departe. "e vreme ce se ndrepta spre lacul 4Cee'c)o' ee, nu existau !anse s fie eli erata de acesta< A!adar, mai ine s a!tepte s se fac ziu. "ar, un eveniment nea!teptat distruse tot acest e!afoda& pe care se spri&ineau ultimele sperane ale metisei, periclitndu'i definitiv poziia n care se afla fa de Fexar. .n momentul acela, cineva tu la u!a Li%Lam' ului. ;ra #Nuam o, care !i stri% numele pentru a fi recunoscut de stpnul lui.

0:8B0

5 MntrA spuse spaniolul. #Nuam o intra. 5 +e ordine avei s'mi dai pentru noaptea asta< ntre el. 5 # ve%)eai cu cea mai mare %ri& !i s'mi dai imediat de !tire la cel mai mic semnal de alarm, rspunse Fexar. 5 Am neles. 5 -ine diminea vom pomi n recunoa!tere n pdurea de c)iparo!i. 5 2i metisa !i "H< 5 =or fi la fel de ine pzite, ca de o icei. Acum, #Nuam o, s nu ne deran&eze nimeniA 5 Am neles. 5 +e fac oamenii no!tri< 5 $m l de colo'colo !i nu par dispu!i s se odi)neasc. 5 # nu se ndeprteze nici unulA 5 *ici unul. 5 2i vremea< 5 *u mai e c)iar a!a de urt. 6loaia s'a oprit, !i vntul se va domoli n curnd. 5 Dine. ?erma) asculta n continuare. +onversaia urma, evident, s ia sfr!it, cnd se auzi un suspin n u!it, un soi de )orcit. -etisa simi c'i n%)ea sn%ele n vine. #e ridic, se repezi spre culcu!ul de iar , se aplec asupra fetiei... "H tocmai se trezise, dar n ce stareA $n !uierat r%u!it i ie!ea printre uze. -nuele ei teau aerul de parc ar fi vrut s'1 mpin% n %ur. ?erma) auzi doar aceste cuvinte@ 5 ApA... ApA...

0:880

Diata copil se sufoca. Fre uia s'o scoat numaidect afar. .n ntuneric, ?erma), nne unit, o lu n rae ncercnd s o readuc la via cu propria ei suflare. 4 simi z tndu'se, de parc ar fi avut convulsii. #coase un ipt... mpinse u!a dintre cele dou camere... "oi oameni stteau n picioare n faa lui #Nuam o, dar c)ipurile !i trupurile lor erau att de asemntoare, nct ?erma) n'ar fi putut spune care dintre ei este FexarA XIII O VIA A DUBLA +teva cuvinte vor fi suficiente pentru a explica ceea ce, pn acum, a prut de neexplicat n aceast poveste. #e va vedea ce pot nscoci unii oameni, cnd ns!i firea lor pctoas, a&utat de o real inteli%en, i mpin%e pe calea rului. 4amenii ace!tia, n faa crora ?erma) apruse pe nea!teptate, erau frai, frai %emeniA $nde se nscuser< *ici ei nu !tiau. ntr'un stuc din Fexas, fr ndoiala 5 de unde numele de Fexar, o inut prin sc)im area ultimei litere a acestui cuvnt. #e !tie ce este acest vast teritoriu, situat n sudul #tatelor $nite, n apropiere de ,olful -exic. "up ce se revolt mpotriva mexicanilor, Fexasul, susinut de americani n lupta sa pentru independen, se altur federaiei n 18>B, su pre!edinia lui (o)n FHler.

0:870

+incisprezece ani nainte de aceast anexare, doi copii a andonai fur %sii ntr'un sat de pe coasta texan, luai !i crescui din mila pu lic. +ei doi copii atraser de la nceput atenia prin extraordinara lor asemnare. Acelea!i %esturi, acela!i %las, aceea!i atitudine, aceea!i fizionomie !i, tre uie s adu%m, acelea!i instincte ce trdau o perversitate precoce. +um au fost crescui, n ce msur au eneficiat de o oarecare instruire, dac au fost educai !i trimi!i la !coal, nu se !tie, dup cum nu se !tie din ce familie proveneau. 6oate c dintr'una din acele familii care au prsit statul Fexas dup "eclaraia de Mndependen. "e ndat ce fraii Fexar, cuprin!i de o irezisti ila dorin de a fi li eri, considerar c pot sta pe propriile lor picioare, se fcur nevzui. Aveau amndoi douzeci !i patru de ani. *u exist nici o ndoial c, din acel moment, sin%urul lor mod de a' !i c!ti%a existena avea s fie furtul, de pe o%oare, din ferme, de aici o pine, de dincolo ni!te fructe, n a!teptarea &afurilor la drumul mare, a atacurilor cu mna armat pentru care se pre%tiser nc din copilrie. 6e scurt, nu mai fur vzui n satele !i ctunele texane pe care aveau o iceiul s le viziteze n tovr!ia unor rufctori ce ncepuser, de&a, s se foloseasc de asemnarea lor. #e scurser muli ani. Fraii Fexar fur uitai, nici numele nu li se mai pomenea. 2i, cu toate c numele acesta avea, mai trziu, s fac vlva n Florida, fiind rostit cu team !i ur, nimeni nu'!i mai amintea c cei doi !i petrecuser copilria n Fexas. 2i cum ar fi putut fi altfel, de vreme ce, n urma unui aran&ament despre care vom vor i mai trziu,

0:880

nimeni nu !tia c exist doi FexarA Dizuindu'se pe acest aran&ament, puseser la cale o serie de lovituri foarte %reu de dovedit !i de pedepsit. .ntr'adevr 5 a!a cum se afl ulterior, atunci cnd aceast dualitate a fost descoperit !i sta ilita efectiv 5, o vreme, de la douzeci pn la treizeci de ani, cei doi frai triser desprii. !i ncercar norocul n toate felurile, visul lor fiind s fac avere. *u se ntlneau dect la intervale rare, la adpost de orice oc)i indiscret, fie n America, fie n alt parte a lumii unde i aruncase soarta. #e descoperi, de asemenea, c unul sau altul dintre ei 5 poate c)iar amndoi 5 practicaser meseria de ne%ustor de sclavi. Fransportau sau, mai de%ra , asi%urau transportul ne%rilor din Africa n statele din sudul $niunii, n aceast operaiune aveau doar rolul de intermediari ntre traficanii de pe coast !i cpitanii de vase folosii n acest trafic inuman. 6rospera, oare, comerul lor< *u se !tie. ;ste, totu!i, puin pro a il. n orice caz, sczu ntr'o proporie considera ila !i, n cele din urma, se ntre' rupse definitiv, atunci cnd ne%oul de sclavi, denunat ca un itct ar ar, fu a olit n lumea civilizat. +ei doi frai se vzur nevoii s renune la acest %en de ne%ustorie. Fotu!i, averea dup care aler%au de atta amar de vreme, pe care voiau cu orice pre s'o do ndeasc, averea asta nu o fcuser nc !i tre uiau s o fac. .n momentul acela, cei doi aventurieri se )otrr s profite de extraordinara lor asemnare.

0:890

.ntr'un asemenea caz, se ntmpl de cele mai multe ori ca, a&un!i aduli, %emenii s nu mai semene att de mult ca atunci cnd erau copii. +u cei doi Fexar nu se ntmpl, ns, a!a. 6e msur ce naintau n vrst, asemnarea lor fizic !i moral nu puteai spune c se accentua, ci rmnea aceea!i 5 adic a solut. ;ra imposi il s'i deose e!ti 5 nu numai c aveau acela!i c)ip !i acela!i trup, dar aveau !i acelea!i %esturi !i acelea!i inflexiuni ale vocii. +ei doi frai se )otrr, a!adar, s se foloseasc de acest dar al naturii, a&utndu'se de el la svr!irea actelor celor mai detesta ile, avnd posi ilitatea, n situaia n care unul dintre ei era acuzat, de a'!i sta ili un ali i de natur s'i dovedeasc nevinovia. A!a c, n timp ce unul dintre ei svr!ea crima pe care o puseser mpreun la cale, cellalt se arta n pu lic la aceea!i or, n a!a fel nct, %raie ali iului, nevinovia era demonstrat ipso facto. #e nele%e de la sine c tre uiau s'!i dea toat silina s nu fie prin!i niciodat n fla%rant delict. ntr'adevr, ali iul n'ar mai fi putut fi invocat, !i strata%ema lor ar fi fost descoperit. 4r%anizndu'!i n felul acesta existena, cei doi %emeni sosir n Florida, unde nu'i cuno!tea nimeni. Fuseser atra!i n aceste locuri de numeroasele ocazii favora ile pe care le oferea unor oameni %ata de orice ca s se m o%easc, cum erau ei, un stat n care indienii luptau mereu cu nver!unare mpotriva americanilor !i spaniolilor. +ei doi Fexar apruser n peninsula Florida prin anii 18BK, 18B1. "ar ar tre ui s spunem Fexar, !i nu cei doi Fexar. +onform nele%erii lor, nu se

0:7K0

artar niciodat mpreun, niciodat nu aprur n aceea!i zi, n acela!i loc, niciodat nimeni nu afl c ar exista doi frai cu numele acesta. "e altfel, tot a!a cum triau n cel mai desvr!it inco%nito, acela!i mister nvluia !i locul n care !i sta iliser rlo%ul. #e !tie c se refu%iaser n inima ,olfului *e%ru. "escoperiser insulia din centru !i fortul prsit n timpul unei escapade pe malurile fluviului #aint' (o)n. Aduseser aici civa sclavi care nu le cuno!teau secretul. "oar #Nuam o era la curent cu misterul du lei lor existene. "e un devotament fr mar%ini, de o discreie a solut n tot ceea ce i privea, acest confident demn de toat ncrederea al celor doi Fexar era, totodat, executantul nemilos al tuturor poruncilor lor. "esi%ur c cei doi nu apreau niciodat mpreun n ,olful *e%ru. Atunci cnd aveau de discutat vreo afacere, o fceau prin coresponden. Am vzut c, n scopul acesta, nu utilizau niciodat po!ta. $n ilet strecurat n nervurile unei frunze, iar frunza aceasta fixat de crean%a unui tulipier ce cre!tea n mla!tina din vecintatea ,olfului *e%ru, nu le tre uia mai mult. n fiecare zi, nu fr s ia toate msurile de prevedere necesare, #Nuam o se ducea n mla!tin. "ac avea o scrisoare de la acel Fexar care se afla n fortul din ,olful *e%ru, o a%a de crean%a tulipierului. "ac scrisese cellalt frate, indianul lua scrisoarea din locul convenit !i o ducea n foit. "up sosirea lor n Florida, cei doi Fexar nu ntrziar s'!i fac relaii n lumea interlpp. 4 mulime de rufctori devenir complicii lor ntr'o mulime de furturi comise n acea vreme, iar, mai

0:710

trziu, c)iar partizanii lor, atunci cnd ncepur s &oace un rol destul de important n rz oiul de sece' siune. +nd unul, cnd altul se puneau n fruntea lor, !i ace!tia nu !tiur niciodat c su numele de Fexar se ascundeau doi frai %emeni. Acum se explic numeroasele ali iuri incontesta ile, invocate de cei doi Fexar, admise ca atare n toate acele procese n care fuseser acuzai de attea delicte !i crime. A!a se ntmplase cu afacerile deferite &ustiiei n perioada anterioar acestei povestiri 5 ntre altele, cu afacerea fermei incendiate. "e!i (ames Dur anC !i ?erma) l recunoscuser pe spaniol ca fiind cel care dduse foc fermei, acesta fusese ac)itat de tri unalul din #aint'Au%ustine, ntruct dovedise cu martori c, n momentul comiterii crimei, se afla n tienda lui Forillo. 3a fel se ntmplase !i n cazul devastrii plantaiei de la +amdless'DaH. +um ar fi putut fi Fexar n fruntea celor ce atacaser +astle'Eouse, cum ar fi putut s le rpeasc pe micua "H !i pe ?erma), de vreme ce se afla printre prizonierii luai de federali la Fernandina !i nc)i!i pe unul dintre vapoarele flotilei< +onsiliul de Rz oi se vzuse, a!adar, o li%at s l ac)ite, n pofida attor dovezi !i n pofida depoziiei su &urmnt a domni!oarei Alice #tannard. 2i c)iar !i a!a, admind c, n cele din urm, s' ar fi sta ilit c este vor a despre doi frai %emeni, este foarte pro a il c nu s'ar fi !tiut niciodat care dintre ei participase efectiv la comiterea acestor delicte. 3a urma urmei, nu erau amndoi vinovai, n aceea!i msur, cnd n calitate de complici, cnd n calitate de autori principali ai atentatelor ce, de atia ani, pustiiser teritoriul Floridei de #us< "a, cu

0:710

si%uran c da, !i pedeapsa avea s fie ct se poate de meritat, fie pentru unul, sau pentru cellalt 5 fie att pentru unul, ct !i pentru cellalt. +t prive!te ceea ce se petrecuse recent la (acCsonville, este pro a il c cei doi frai &ucaser pe rnd acela!i rol, dup ce rzmeria provocase rstur' narea autoritilor de drept ale ora!ului. Atunci cnd Fexar 1 lipsea, plecat n cine !tie ce expediie sta ilit n preala il, Fexar 1 l nlocuia n exercitarea atri uiilor sale, fr ca susintorii lor sa nuiasc nimic. Fre uie, a!adar, s admitem c au participat n mod e%al la atacurile a uzive comise mpotriva coloni!tilor de ori%ine nordist !i mpotriva proprietarilor de plantaii din #ud cu opinii democrate. #e nele%e c amndoi tre uiau s fie la curent cu ceea ce se petrecea att n statele din centrul $niunii, unde rz oiul avea o evoluie att de imprevizi ila, ct !i n statul Florida. "o ndiser, de altfel, o real influen asupra al ilor sraci din comitate, asupra spaniolilor, c)iar !i a americanilor, susintori ai sclaviei, n sfr!it, asupra ntre%ii pri detesta ile a populaiei, n aceste circumstane, tre uiau s corespondeze de multe ori, s'!i dea ntlnire n locuri secrete, s se sftuiasc pentru a asi%ura unul mers al operaiunilor lor, s se despart pentru a'!i pre%ti viitoarele ali iuri. A!a se face c, n momentul n care unul dintre ei era nc)is pe unui dintre astimentele flotilei, cellalt or%aniza atacul de la +amdless'DaH. 2i se !tie apoi cum a fost scos de su acuzare de +onsiliul de Rz oi din #aint'Au%ustine. Am spus mai sus c vrsta nu modificase cu nimic fenomenala asemnare dintre cei doi frai.

0:7:0

Fotu!i, era posi il ca un accident fizic, o ran s altereze aceast asemnare, unul dintre ei cptnd un semn particular. 4r, acest lucru ar fi compromis succesul uneltirilor lor. 2i, pe parcursul acestei existene att de aventuroase, nu se aflau, oare, ntr'un pemianent pericol, fiind expu!i attor lovituri care, dac ar fi avut consecine irepara ile, nu le'ar mai fi permis s se su stituie unul altuia< "ar, atta vreme ct aceste accidente se puteau repara, asemnarea lor nu avea deloc de suferit. Astfel, n timpul unui atac de noapte, cu puin nainte de sosirea lor n Florida, unul dintre frai se alese cu ar a ars n urma unui foc tras de aproape. Mmediat, cellalt se %r i s !i rad ar a, pentru a fi la fel cu fratele su. 2i, dup cum v amintii, am menionat acest fapt n le%tur cu acel Fexar care se afla n fort la nceputul acestei povestiri. $n alt fapt care tre uie explicat. *u ai uitat c, n timp ce se afla nc n ,olful *e%ru, ?erma) l vzuse pe spaniol tatundu'!i raul. Mat e ce. Fratele su se afla printre acei cltori care, prin!i de o ceat de seminoli, fuseser marcai cu un semn de ne!ters pe raul stn%. Mmediat, o copie a acestui semn fu trimis la fort, !i #Nuam o putu s reproduc tatua&ul. Mdentitatea continua, a!adar, s fie desvr!it. Mntr'adevr, am fi tentai s afirmm c, dac lui Fexar 1 i s'ar amputa un mem ru, Fexar 1 s'ar supune aceleia!i operaii. 6e scurt, vreme de zece ani, fraii Fexar nu ncetar s duc aceast via du l, dar cu o asemenea a ilitate, cu o asemenea pruden, nct,

0:7>0

pn acum, reu!iser ntotdeauna s pcleasc &ustiia. #e m o%iser %emenii n felul acesta< "a, fr ndoial, ntr'o oarecare msur. 4 sum destul de mare, economisit din anii o inui n urma numeroaselor &afuri !i furturi fusese pitit ntr'un ascunzi! din fortul din ,olful *e%ru. 6entru orice eventualitate, spaniolul luase anii cu el atunci cnd se )otrse s plece spre insula +ameral, !i putei fi convin!i c n'avea s'i lase n Li%Larn, dac era constrns s se refu%ieze dincolo de trectoarea Da)ama. "ar, averea asta nu li se prea suficient. A!a c aveau de %nd s'o mai rotun&easc, nainte de a se ucura de ea n cine !tie ce ar din ;uropa sau din America de *ord. Aflnd, de altfel, c "upont, comandorul "upont avea intenii s prseasc Florida n curnd, cei doi frai !i spuseser c se pot m o%i !i mai mult, fcndu'i pe coloni!tii nordi!ti s plteasc scump cele cteva sptmni de ocupaie federala. ;rau, a!adar, )otri s profite de ocazie. 4dat ntor!i la (acCsonville, mpreun cu partizanii lor, mpreun cu toi sudi!tii compromi!i o dat cu ei, vor reu!i s provoace o nou rzmeri !i s a&un% din nou la putere. +ei doi Fexar aveau, totu!i, un mi&loc si%ur de a c!ti%a ceea ce le lipsea, ca s fie o%ai, c)iar mai o%ai dect n visele lor. .ntr'adevr, de ce oare nu acceptau propunerea pe care ?erma) i'o fcuse unuia dintre ei< "e ce nu consimeau s napoieze fetia prinilor ei disperai< +u si%uran c (ames Dur anC ar fi rscumprat cu preul averii sale li ertatea copilului su. Ar fi fost, c)iar, de acord s nu depun nici o pln%ere

0:7B0

mpotriva spaniolului. n cazul celor doi Fexar, ns, ura era mai puternic dect interesul !i, dac voiau s se m o%easc, voiau, de asemenea, s se rz une pe familia Dur anC, nainte de a prsi definitiv Florida. Acum !tii tot ceea ce era important s !tii n le%tur cu fraii Fexar. = mai rmne, doar, s a!teptai deznodmntul acestei istorisiri. Ar fi de prisos s adau% c ?erma) nelesese totul, atunci cnd se pomenise n faa celor doi. n mintea ei se fcuse dintr'o data lumin. =zndu'i, rmsese nmrmurit. #ttea nemi!cata, de parc ar fi prins rdcini, cu fetia n rae. "in fericire, n aceast camera, mai spaioas, era mai mult aer, !i fetia nu se mai sufoc. 6entru metis, faptul c i vzuse mpreun pe cei doi frai, aflndu'le, astfel, secretul, ec)ivala cu o condamnare la moarte. XIV ZERMAH N AC IUNE =znd'o pe ?erma), cei doi Fexar, orict de o i!nuii ar fi fost s nu'!i piard niciodat sn%ele rece, !i ie!ir din fire. #e poate spune c, pentru prima oar de cnd erau copii, o persoan i vedea mpreun. Mar aceasta persoan era du!manul lor de moarte. A!a c, n prima clip, fur %ata s se npusteasc asupra ei, s o ucid, pstrnd secretul du lei lor existene. Fetia se ridicase n raele lui ?erma) !i, ntinzndu'!i mnuele, stri%a@

0:780

5 -i'e fricA... -i'e fricaA... 3a un %est al unuia dintre cei doi frai, #Nuam o se ndrepta rusc spre metisa, o apuca de umr !i o mpinse n camera ei, dup care trnti u!a ce desprea cele dou ncperi. Apoi se ntoarse ln% stpnii lui. Atitudinea lui arta c ace!tia nu aveau dect s'i porunceasc@ el i va asculta. "ar neprevzutul acestei scene i tul urase pe cei doi mai mult dect v putei ima%ina, avnd n vedere caracterul lor ndrzne !i violent. 6reau s se consulte din priviri. .n vremea asta, ?erma) se trntise ntr'un col al camerei, dup ce o ntinsese pe feti pe culcu!ul de iar . ncetul cu ncetul, !i recpta stpnirea de sine. #e apropie din nou de u!, ca s aud ce vor eau acum. .ntr'o clipa, soarta ei avea s fie )otrt, fr nici o ndoial. "ar cei doi Fexar !i #Nuam o ie!iser afar, !i vor ele lor nu aveau cum s mai a&un% la urec)ile lui ?erma). Mat ce discutau ace!tia@ 5 Fre uie ca ?erma) s moarA 5 Fre uieA .n cazul n care va iz uti s scape, ca !i n cazul n care federalii reu!esc s o %seasc, suntem pierduiA # moar, deciA 5 ntr'o clipA spuse #Nuam o. 2i se ndrept spre Li%Lam cu cuitul n mn, cnd unul dintre cei doi l opri. 5 A!teaptA zise acesta. Avem tot timpul s o facem s dispar pe ?enna), dar, n momentul de fa, avem nevoie de ea ca s ai %ri& de feti. Fre uie s %sim pe cineva care s'o nlocuiasc. 6n atunci, s ncercam s ne dm seama n ce situaie ne aflam. $n deta!ament de nordi!ti str ate n momentul de faa pdurea de c)iparo!i, la ordinul lui

0:770

"upont. ;i, ine, s cercetam mai nti mpre&urimile insulei !i ale lacului. *imic nu arat c deta!amentul, care se ndreapt spre sud, ar veni ncoace. "aca totu!i, apare, vom rmne aici !i l vom lsa s ptrund ct mai adnc. +urnd va fi la mna noastr, cci vom avea timp s strn%em cea mai mare din trupele de miliie mpr!tiate n teritoriu. n loc s fu%im de ei, noi vom fi aceia care i vom urmri, n for. *e va fi u!or s le tiem orice posi ilitate de retra%ere !i, dac la Gissimmee, civa marinari au scpat din masacru, de data asta, nu va supravieui nici unul. .n situaia n care se aflau, aceasta, era, desi%ur cea mai un )otrre. .n re%iune se aflau un mare numr de sudi!ti care a!teptau ocazia de a ncerca o lovitur mpotriva federalilor. "up ce unul dintre cei doi Fexar, mpreun cu oamenii si, va cerceta cu atenie mpre&urimile, atunci se vor )otr daca vor rmne pe insula +ameral, sau se vor retra%e spre capul #a ie. 3ucrul acesta l vor sta ili n ziua urmtoare. n ceea ce o privea pe ?erma), indiferent de rezultatul operaiunii de recunoa!tere, #Nuam o va primi misiunea de a se asi%ura de discreia ei, cu o lovitur de pumnal. 5 +t prive!te fetia, adu%a unul dintre frai, este n interesul nostru s'o pstrm n via. *'a avut cum s priceap ceea ce a priceput ?erma) !i poate deveni preul rscumprrii noastre, n cazul n care vom cdea n minile lui EoLicC. +a s'!i recapete fiica, (ames Dur anC ar accepta toate condiiile impuse de noi, nu numai %arantarea impunitii noastre, dar !i, preul, orict de mare ar fi el, pe care'1 vom cere pentru li ertatea copilului su.

0:780

5 "ac o omorm pe ?erma), zise indianul, nu tre uie s ne temem c micua va muri !i ea< 5 *u, o s avem %ri&, rspunse unul dintre cei doi Fexar, o s %sesc repede o indianc s o nlocuiasc pe metis. 5 FieA nainte de orice, tre uie s facem n a!a fel nct s nu ne mai temem de ?erma)A 5 +urnd, orice s'ar ntmpla, n'o s mai fie n viaA Aici lu sfr!it discuia dintre cei doi frai, !i ?erma) i auzi intrnd n Li%Lam. +e noapte pentru srmana femeieA "e acum se !tia condamnat !i nici nu se mai %ndea la soarta ei. 6rea puin i mai psa de ceea ce avea s se ntm' ple cu ea9 ca ntotdeauna era pre%tita s'!i dea !i viaa pentru stpnii ei. "ar, n felul acesta, "H rmnea sin%ur n minile acestor oameni cu inima de piatr. Admind c ar fi avut tot interesul ca micua s triasc, nu s'ar fi prpdit, totu!i, daca ?erma) nu ar mai fi fost ln% ea s'o n%ri&easc< A!a c un %nd ncepu s o frmnte, consecin a unei o sesii, ca s spunem a!a, aproape incon!tiente 5 %ndul de a fu%i nainte ca Fexar s o despart de "H. .n timpul acestei nopi intermina ile, metisa c)i zui pe ndelete cum s'!i pun planul n aplicare. .ntre altele, reinuse din acea conversaie c, a doua zi, unul dintre cei doi Fexar, mpreun cu tovar!ii si, va porni s cerceteze mpre&urimile lacului. "esi%ur c scopul acestei operaiuni de recunoa!tere era de a ncerca s reziste atacului deta!amentului federal, n cazul n care se vor ntlni cu acesta. Fexar urma, a!adar, s fie nsoit de toi sclavii lui, ca !i de partizanii adu!i de fratele su. Acesta va

0:790

rmne, fr ndoiala, pe insul, mai mult pentru a nu fi vzut, dect pentru a pzi Li%Lam'ul 4r, tocmai la acel moment se %ndea ?erma) s ncerce s fu%. 6oate c va reu!i s pun mna pe o arma !i, n cazul n care ar fi fost surprins, nu va ezita s o foloseasc. *oaptea se scurse. ?erma) ncercase n zadar s'!i dea seama de ceea ce se ntmpla, dup z%omotele ce se auzeau pe insula, spernd mereu c trupa cpitanului EoLicC va sosi s'1 prind pe Fexar. +u cteva clipe nainte de a se crpa de ziu, ceva mai odi)nit, micua se trezi. ?erma) i ddu s ea puin ap care o mai rcori niel. Apoi, privind' o de parc, n curnd, nu avea s'o mai vad, o strnse la piept. "ac, n momentul acela, oamenii lui Fexar ar fi intrat ncercnd s le despart, s'ar fi aparat cu furia unei sl ticiuni creia i se iau puii. 5 +e s'a ntmplat, una mea ?erma)< o ntre fetia 5 *imic... nimicA murmura metisa. 5 2i mama... cnd o s'o revedem< 5 n curnd... rspunse ?erma). 6oate c)iar aziA "a, scumpa meaA #per ca azi s a&un%em departe... 5 2i oamenii pe care i'am vzut n noaptea asta< 5 4amenii !tia, zise ?erma), te'ai uitat ine la ei< 5 "a... !i mi s'a fcut fricA 5 "ar, i'ai vzut ine, nu'i a!a< Ri'ai dat seama ct de mult seamn unul cu altul< 5 "a, ?erma)A 5 ;i, ine, ine minte s'i spui tatlui !i fratelui tu, c sunt doi frai... nele%i, doi frai Fexar, !i c sunt att de asemntori c nu'i poi deose i ntre eiA 5 4 s le spui !i tu< o ntre fetia.

0:8K0

5 4 s le spun... daA Fotu!i, dac nu sunt acolo, nu tre uie s uii... 5 2i de ce s nu fii acolo< o ntre copila, petrecndu'!i mnuele pe dupa %tul metisei, de parc ar fi vrut s se a%ate mai ine de ea. 5 4 s fiu, scumpa mea, o s fiuA Acum, daca vom pleca... pentru c avem de fcut un drum lun%... tre uie s prindem puteriA 4 s'i pre%tesc micul de&un. 5 2i tu< 5 ;u am mncat n timp ce dormeai !i nu mai mi'e foameA Adevrul este c ?erma) nu ar fi putut n%)ii nimic, orict de puin, n starea de surescitare n care se afla. "up ce mnca, micua se ntinse din nou pe patul de iar . Atunci, ?erma) se duse !i se a!ez n dreptul unei crpturi pe care trestiile din perete o lsau ntre ele n colul odii. "e acolo, timp de o or, o serv tot ceea ce se ntmpla afar, cci lucrul acesta era de cea mai mare importana pentru ea. #e fceau pre%tirile de plecare. $nul dintre frai 5 unul sin%ur 5 se afla n fruntea trupei ce urma s cerceteze pdurea de c)iparo!i. +ellalt, pe care nu' 1 vzuse nimeni, sttea, desi%ur, ascuns fie n interiorul Li%Lam'ului, fie n cine !tie ce col al insulei. A!a credea, cel puin, ?erma), !tiind ct de prudeni erau fraii Fexar n pstrarea secretului existenei lor. !i spuse, de asemenea, c, pro a il, aceluia care rmnea pe insul i revenea sarcina s le suprave%)eze pe prizoniere. 2i, a!a cum vom vedea curnd, metisa nu se n!ela deloc n aceasta privin.

0:810

.n vremea asta, cam cincizeci de sclavi !i de partizani se adunaser n faa Li%Lam'ului, a!teptnd ordinele cpeteniei lor. ;ra n &ur de ora nou dimineaa, atunci cnd trupa se pre%ti s o porneasc spre mar%inea pdurii 5 ceea ce ceru ceva timp, ntruct !alanda nu putea lua mai mult de cinci, !ase oameni o dat. ?erma) i vzu co ornd n %rupuri mici, apoi urcnd pe malul cellalt. "ar, din pcate, prin crptura prin care se uita nu putea zri !i suprafaa canalului, situat mult mai &os de nivelul insulei. Fexar, care rmsese ultimul, dispru !i el, urmat de unul dintre cini pe instinctul cruia se putea aza n timpul cercetrii. 4 clip mai trziu, ?erma) l zri pe Fexar crndu'se pe malul cellalt !i oprindu'se un moment pentru a'!i aduna trupa. Apoi disprur cu toii, cu #Nuam o n frunte, nsoii de cine, n spatele perdelei de trestii uria!e, dup care ncepea pdurea. Fr ndoial c unul dintre ne%ri adusese !alanda napoi, pentru ca nimeni s nu poat trece pe insul. -etisa nu reu!ea s'1 vad, dar se %ndi c se oprise undeva su mal. *u mai ezit. "H tocmai se trezise. Ri'era mil s te uii la trupu!orul ei, sla de i se vedeau coastele, !i la m rcmintea ei ponosit. 5 =ino, scumpa mea, i spuse ?erma). 5 $nde< ntre fetia. 5 Acolo... n pdureA 6oate c'i vom %si pe tatl... pe fratele tuA Ri'e fric< 5 +u tine, niciodatA rspunse micua. Atunci, metisa ntredesc)ise cu %ri& u!a camerei ei. +um nu auzise nici un z%omot n camera de

0:810

alturi, presupuse c Fexar nu se afla n Li%Lam. .ntr'adevr, nu era nimeni. -ai inti, ?erma) cut o arm de care era )otrt s se foloseasc mpotriva oricui ar fi ncercat s'o opreasc. 6e mas era un cuit lun%, dintre acelea pe care indienii l folosesc la vntoare. -etisa l n!fac iute !i l ascunse su )aine. 3u, de asemenea, puin carne uscat care tre uia s le asi%ure )rana timp de cteva zile. Acum tre uiau s ias din Li%Lam. ?erma) privi n direcia canalului printr'o %aura din perete. *u se zrea nici o fiin vie n partea aceea a insulei, nici mcar cinele care fusese lsat s pzeasc locuina. +eva mai lini!tit, metisa ncerc s desc)id u!a exterioar. .ncuiata pe dinafar, u!a rezist. ?erma) se ntoarse numaidect n camer, mpreun cu fetia. *u avea dect un sin%ur lucru de fcut@ s lr%easc %aura din peretele Li%Lam'ului. *u'i fu deloc %reu s o faca. #e folosi de cuit pentru a reteza stuful zidit n perete 5 operaie dus la un sfr!it, aproape fr cel mai mic z%omot. Fotu!i, dac copoiul pe care Fexar nu'1 luase cu el nu se artase nc, nu va aprea oare atunci cnd ?erma) va ie!i afar< *u se va repezi, nu se va npusti asupra ei, asupra fetiei< "up cum l vzuse, era mai ru dect un ti%ru. "ar nu avea ncotro, a!a c nu sttu prea mult pe %nduri. 4 trase spre ea pe feti !i o m ri!a. Fetia o m ri!a la rndul ei. nelesese@ tre uiau s fu%, s fu% prin sprtura din perete.

0:8:0

?erma) se strecur prin desc)iztur. #e uit n stn%a, n dreapta, ciuli urec)ile. *u se auzea nici un z%omot. -icua "H o urm. .n clipa aceea, se auzi un ltrat. nc foarte ndeprtat, prnd s vin din partea de vest a insulei. ?erma) o lu n rae pe "H. Mnima i tea s'i spar% pieptul. *u avea s se considere relativ n si%uran dect dup ce va disprea n spatele perdelei de stuf de pe cellalt mal. "ar s str at distana de o sut de pa!i ce desprea Li%Lam'ul de canal, acesta era momentul cel mai dificil al evadrii. Riscau s fie zrite fie de Fexar, fie de sclavul care pro a il rmsese pe insul s pzeasc !alanda. "in fericire, n dreapta Li%Lam'ului se ntindea un desi! de plante ar orescente, amestecate cu stuf, a&un%nd pn la mar%inea canalului, la doar civa Harzi de locul unde ar fi tre uit s se afle !alanda. ?erma) )otr s se furi!eze prin )i!ul stufos, plan pe care l puse imediat n aplicare. 6lantele nalte le lsar s treac pe cele dou fu%are, acoperindu'le cu frunzele lor. Mar ltrturile nu se mai auzeau. *u era, ns, deloc u!or s se strecoare prin acest )i!. Fre uiau s treac printre tulpinile ar u!tilor, iar spaiul dintre ace!tia era foarte n%ust. +urnd, )ainele metisei se prefcur n zdrene, iar minile i sn%erau din a unden, dar nu avea nici o importan atta vreme ct reu!ea s'o fereasc pe micu de spinii lun%i !i ascuii. nepturile !i z%rieturile acestea n'o puteau opri din drum pe cura&oasa metis. Fotu!i, cu toat %ri&a ei, fetia fu !i ea atins de cteva ori, pe mini !i pe rae. "ar nu scoase nici un sunet, nu plnse, nu ip.

0:8>0

"e!i distana pe care o aveau de parcurs era relativ scurt 5 cel mult !aizeci de Harzi 5, avur nevoie de nu mai puin de o &umtate de or pentru a a&un%e la canal. Atunci, ?erma) se opri !i, prin perdeaua de stuf, privi nspre Li%Lam, apoi n direcia pdurii. *u se zrea nimeni pe insul. 6e cellalt mal, nici un semn al prezenei lui Fexar !i a tovar!ilor si care se aflau, pro a il, la o mil, sau dou n inte' riorul pdurii. "ac nu se ntlneau cu nordi!tii, nu aveau s se ntoarc dect peste cteva ore. Fotu!i, lui ?erma) nu'i venea s cread c fusese lsat sin%ur n Li%Lam. *u era, de asemenea, de crezut c acel Fexar care sosise n a&un, mpreun cu partizanii lui, ar fi prsit insula n timpul nopii, !i nici c ar fi luat cinele cu el. "e altfel, l auzise ltrnd, dovad c nc ddea trcoale prin prea&m. .n orice clip se putea trezi cu unul sau cu cellalt pe urmele ei. 6oate c, dac se %r ea, reu!ea s a&un% n pdure. "up cum v aducei aminte, n vreme ce ?erma) suprave%)ea mi!crile oamenilor celor doi frai, nu reu!ise s vad !alanda n momentul n care traversa canalul, ntruct al ia acestuia era ascuns mai &os de mal, n spatele perdelei de stuf. 4r, ?erma) nu avea nici o ndoial c !alanda fusese adus napoi de unul dintre sclavi. -sura aceasta de si%uran era foarte important, n cazul n care soldaii cpitanului EoLicC ar fi reu!it s'i ocoleasc pe sudi!ti !i s nvleasc spre insul. 2i, totu!i, dac !alanda rmsese pe cellalt mal, dac li se pruse mai prudent s nu o trimit napoi, pentru a asi%ura ntoarcerea rapid a trupei lui Fexar, n cazul n care ar fi fost urmrit de

0:8B0

federali, cum avea s mai treac metisa pe cellalt mal< Fre uia s rmn ascuns n )i!urile de pe insul< 2i s a!tepte aici ca spaniolul s plece, cutnd un alt refu%iu n adncul mla!tinilor ;ver%lades< "ar, dac va lua aceast )otrre, nu o va face dect dup ce va ncerca tot ceea ce i va sta n putin s le prind pe fu%are. *u avea dect o sin%ur scpare@ s se foloseasc de !alanda pentru a traversa canalul. ?erma) mai avea doar cinci, !ase Harzi de str tut. #e strecur printre trestii !i, a&uns la captul drumului, se opri... 2alanda se afla pe cellalt mal.

XV CEI DOI FRA I #ituaia era disperat. +um s treac< *ici cel mai ndrezne nottor nu ar fi putut s o fac, dect cu riscul de a'!i pierde de zeci de ori viaa. ; adevrat, erau doar o sut de pa!i de pe un mal pe cellalt. "ar, fr o arc, era imposi il s i str ai. +apete triun%)iulare se nlau, ici !i colo, din ap, !i ier urile se mi!cau la trecerea rapid a !erpilor. #periat de moarte, micua "H se lipise tremurnd de ?erma). A)A "ac, pentru a o salva pe micu, ar fi fost de'a&uns s se arunce n mi&locul acestor mon!tri, care ar fi prins'o ca o caracati cu

0:880

nenumrate tentacule, metisa n'ar fi ezitat nici o clip. "ar ca s'o salveze era nevoie de o ntmplare providenial. 4r, aceast ntmplare numai "umnezeu o putea face s se nasc. .n%enunc)eata pe mal, l implor pe Acela care porunce!te )azardului, transformndu'1, de cele mai multe ori, n instrumentul voinei #ale. Fotu!i, oamenii lui Fexar puteau aprea la mar%inea pdurii, dintr'o clip n alta. 2i, de asemenea, dac, n vremea asta, acela dintre cei doi Fexar care rmsese pe mal se ntorcea n Li%Lam !i nu le mai %sea pe ?erma) !i pe "H< Ar fi pornit imediat n cutarea lor. 5 "umnezeuleA stri% iata femeie. Fie'i milA "eodat, !i ndrept privirile n partea dreapta a canalului. $n curent u!or mpin%ea apa spre nordul lacului, acolo unde cur% civa aflueni ai fluviului +alaoosc)atc)es care se vars n ,olful -exic !i care alimenteaz lacul 4Cee'c)o' ee n timpul marilor fluxuri lunare. $n u!tean adus de curent tocmai se apropia de mal. 4r, u!teanul acesta nu le putea fi, oare, de folos pentru a trece peste canal, de vreme ce un cot al malului, aflat la civa Harzi mai sus, sc)im a direcia curentului, ndreptndu'1 spre pdurea de c)iparo!i< Da da, ineneles. .n orice caz, c)iar dac, din nefericire, u!teanul ar fi fost dus de ape napoi, spre insul, soarta fu%arelor n'avea cum s fie mai rea dect era n prezent. Fr s se mai %ndeasc, mpins parc de instinct, ?erma) se repezi spre u!teanul ce plutea pe ap. "ac ar fi stat s c)i zuiasc, !i'ar fi dat

0:870

seama c n ap mi!unau o mulime de reptile, c u!teanul s'ar fi putut mpotmoli n ier urile din mi&locul canaluluiA "aA ;ra adevratA "ar, dect s rmn pe insul, orice altceva era de preferatA A!a c ?erma), innd'o pe "H n rae, dup ce se propti zdravn n cren%i, se ndeprt de rm. Mmediat, u!teanul ncepu s pluteasc pe firul apei, !i curentul l purt ncet spre malul opus. .n vremea aceasta, ?erma) cuta s se ascund ct mai ine n rmuri!ul care le acoperea n parte. Am ele maluri erau, de altfel, pustii. *u se auzea nici un z%omot, nici dinspre insul, nici dinspre pdurea de c)iparo!i. "up ce ar fi trecut peste canal, cu si%urana c metisa ar fi %sit un adpost pn la asfinit, a!teptnd s se poat afunda n pdure, fr riscul de a fi vzut. .ncepuse din nou s spere. "e'a ia dac'i mai psa de !erpii care ncon&uraser u!teanul cu oturile cscate, strecurndu'se printre cren%ile cele mai de &os. Fetia nc)isese oc)ii. +u o mn, ?erma) o inea strns lipit de pieptul ei. +u cealalt, era pre%tit s loveasc n mon!trii ce mi!unau n &ur. "ar, fie c se speriar de cuitul cu care le amenina, fie c erau de temut doar n ap, nu se npustir asupra trunc)iului de copac. A&unser, n sfr!it, n mi&locul canalului, purtate o lic de curent spre pdure. "ac nu se mpotmoleau n plantele acvatice, aveau s acosteze pe malul cellalt n mai puin de un sfert de or. 2i atunci, orict de mari ar fi fost pericolele ce o puteau amenina, cel puin putea fi aproape si%ur c scpase din minile lui Fexar. "eodat, o strnse mai tare pe "H n rae.

0:880

"inspre insul se auzeau ltrturi furioase. Aproape numaidect, unul dintre copoi apru de'a lun%ul malului, co ornd n salturi spre canal. ;ra cinele pe care spaniolul l lsase s pzeasc Li%Lam'vl. +u lana z rlit, cu oc)ii n flcri, prea %ata s se arunce n ap, n mi&locul reptilelor ce forfoteau ia suprafa. .n acela!i moment, un om apru pe rm. ;ra acel Fexar ce rmsese pe insul. Auzind ltrturile, aler%ase repede ntr'acolo. Ar fi %reu s v ima%inai furia de care era cuprins zrindu'le pe ?erma) !i pe "H plutind, duse de curent. *u putea s porneasc n urmrirea lor pentru c !alanda se afla n partea opus a canalului. *u avea dect o sin' %ur posi ilitate s le opreasc@ sa o omoare pe ?erma), cu riscul de a o ucide !i pe feti, o dat cu eaA Fexar duse pu!ca la umr !i o oc)i pe metis care ncerca s o acopere pe "H cu trupul ei. "eodat, cinele, prad unei a%itaii ne une, se arunc n canal. Fexar crezu, la nceput, c e mai ine s'1 lase s atace. +inele se apropia iute de u!tean. ?erma), cu cuitul n mn, era pre%tit s'1 loveasc... "ar nu mai fu nevoie... .ntr'o clip, !erpii se npustir asupra animalului care, dup ce cuta zadarnic s se apere de mu!cturile lor veninoase, dispru su ap. Fexar asistase neputincios la moartea cinelui, fr s'i poat veni n a&utor. ?erma) era pe cale s'i scape. 5 -ori, atunciA stri%a el, tr%nd asupra ei.

0:890

"ar u!teanul a&unsese pe cellalt rm, !i %lonul trecu pe ln% umrul metisei. +teva clipe mai trziu, co orau pe mal. Rinnd' o pe feti n rae, dispru printre trestii, a!a c un al doilea %lon n'o mai putu atin%e. 4 lu la fu% printre primii ar ori din pdurea de c)iparo!i. Fotu!i, dac metisa nu mai avea de ce s se team de acel Fexar care rmsese pe insul, risca, nc, s cad n minile fratelui acestuia. A!a c primul ei %nd a fost s se ndeprteze ct mai repede de insula +ameral. 3a cderea nopii, va cuta s se ndrepte ctre lacul /as)in%ton. Folosindu'!i toat fora fizic, toat ener%ia moral, mai mult aler%a, dect mer%ea, a solut la ntmplare, innd'o n rae pe micua "H care n'ar fi putut'o urma !i ar fi ntrziat'o din drum. 6icioru!ele ei nu ar fi fost n stare s aler%e pe solul acela denivelat, prin )rtoapele pline cu noroi ce se iveau la tot pasul ca ni!te capcane, printre rdcinile lun%i !i %roase ce alctuiau tot attea o stacole de netrecut pentru ea. ?erma) continua, a!adar, s duc povara ei preioas, a crei %reutate nu prea s o simt. $neori se oprea 5 mai puin ca s'!i tra% rsuflarea, ct s asculte z%omotele pdurii. +nd i se prea c aude ltrturile celuilalt copoi al lui Fexar, cnd focuri de arm ndeprtate. Atunci se ntre a dac partizanii sudi!ti nu se luptau cu deta!amentul federal. Apoi, dup ce'!i ddea seama c toate aceste z%omote nu erau dect ipetele unei psri, sau trosnetul unor cren%i uscate care pocneau ca un foc de revolver, !i relua fu%a ntrerupt pentru o clip. Acum, era plin de speran !i nu mai voia s vad pericolele ce o

0:9K0

ameninau nainte de a a&un%e la izvoarele lui #aint' (o)n. =reme de un ceas, aler% astfel, ndeprtndu' se de lacul 4Cee'c)o' ee !i ndreptndu'se piezi! spre est, pentru a se apropia de rmul Atlanticului, !i spunea, !i pe un dreptate, c navele escadrei navi%au de'a lun%ul coastei Floridei, suprave%)ind zona n a!teptarea deta!amentului trimis su comanda cpitanului EoLicC. 2i nu s'ar fi putut ca ni!te !alupe s in su o servaie malul< 6e nea!teptate, ?erma) se opri. "e data aceasta nu se mai n!ela. $n ltrat furios se auzea pe su copaci, apropiindu'se amenintor. ?erma) l recunoscu, l mai auzise doar de attea ori, n timp ce copoii se nvrteau n &urul fortului din ,olful *e%ru. O+inele e pe urmele noastreP, !i spuse ea, Oceea ce nseamn c nici Fexar nu poate fi departe.P A!a c prima ei %ri& fu s %seasc un desi! n care s se %)emuiasc mpreun cu fetia. "ar putea oare s n!ele un animal pe ct de feroce, pe att de inteli%ent, dresat s urmreasc sclavii evadai< 3trturile se apropiau din ce n ce mai mult !i de&a se auzeau !i stri%te ndeprtate. 3a civa pa!i de ?erma), se nla un c)iparos trn, ros de ani, acoperit de o estur deas de rcule !i de liane. -etisa se %)emui n scor ura acoperit de frunzi!, destul de mare pentru a le adposti pe amndou. "ar copoiul era pe urmele lor. 4 clip mai trziu, ?erma) l zri n,faa copacului. 3tra din ce n ce

0:910

mai furios !i, n cele din urm, se npusti dintr'o sritur spre c)iparos. 4 lovitur de cuit l fcu s dea napoi !i apoi s latre cu !i mai mult putere. Aproape numaidect, se auzi un z%omot de pa!i. ,lasuri se c)emau, !i rspundeau !i printre ele, vocile att de u!or de recunoscut ale lui Fexar !i #Nuam o. ;rau, ntr'adevr, spaniolul !i oamenii lui care se ndreptau spre lac pentru a scpa de deta!amentul federal. .l ntlniser pe nea!teptate n pdurea de c)iparo!i !i, pentru c nu puteau s'1 nfrunte, se retr%eau n cea mai mare %ra . Fexar ncerca s a&un% pe insula +ameral pe drumul cel mai scurt, pentru a pune un ru de ap ntre federali !i el. +um ace!tia nu puteau traversa canalul fr o am arcaiune, aveau s se opreasc n faa acestui o stacol. Atunci, n aceste cteva ceasuri de r%az, partizanii sudi!ti urmau s ncerce s a&un% n cealalt parte a insulei, dup care, o dat cu venirea nopii, vor de arca pe rmul meridional al lacului. Atunci cnd Fexar !i #Nuam o a&unser ln% c)iparosul n faa cruia cinele ltra ntruna, vzur pmntul ro!u de sn%ele ce se scur%ea dintr'o ran dintre coastele animalului. 5 $iteA $iteA stri% indianul. 5 +inele a fost rnit< ntre Fexar. 5 "a, rnit cu o lovitur de cuit, acum o clipA #n%ele lui nc fume%A... 5 +ine a putut< .n acel moment, cinele se npusti din nou asupra )i!ului de liane pe care #Nuam o l ndeprt cu eava pu!tii. 5 ?erma)A stri% el.

0:910

5 2i copilulA exclam Fexar. 5 "aA +um au reu!it s fu%< 5 Fe omor, ?erma)A Fe omorA -etisa, dezarmata de #Nuam ] n clipa n care ncerca s'1 n&un%)ie pe spaniol, fu scoasa afara din scor ura cu atta rutalitate, nct fetia i scpa !i se rosto%oli n mi&locul unor ciuperci uria!e, acele OpezizesP att de numeroase n pdurile de c)iparo!i. Mz it, una dintre ciuperci exploda ca un cartu!. 4 pul ere luminoasa se mpr!tie n aer. .ntr'o clip, !i alte ciuperci explodar la rndul lor. #e declan!a un vacarm %eneral, de parc pdurea ar fi fost plin de focuri de artificii ce se ncruci!au n toate direciile. 4r it de aceste miriade de spori, Fexar se vzu silit s'i dea drumul lui ?erma) pe care o inea su ameninarea cuitului, n vreme ce #Nuam o avea oc)ii plini de pul erea fier inte. "in fericire, metisa !i fetia, ntinse pe &os, nu fuseser atinse de sporii care trosneau n &urul lor. +u toate acestea, ?erma) nu putea scpa de Fexar. "e&a, dup o ultim serie de explozii, aerul devenise respira il... *oi u uituri rsunar atunci 5 u uiturile unor arme de foc, de data asta. ;ra deta!amentul federal care se aruncase asupra partizanilor sudi!ti, ncon&urai imediat de marinarii cpitanului EoLicC, ace!tia fur o li%ai s se predea. .n momentul acela, Fexar, care o n!fcase din nou pe ?erma), o n&un%)ie n piept. 5 +opilulA... Ma copilulA i stri% lui #Nuam o. "e&a indianul o luase pe feti n rae !i o z u%)ise la fu% spre lac, cnd rsun o

0:9:0

mpu!ctur. #e pr u!i fr suflare, lovit drept n inim de un %lon tras de ,il ert. Acum se strnseser cu toii, (ames !i ,il ert Dur anC, ;dLard +arrol, 6errH, -ars, ne%rii de pe plantaia de la +amdless'DaH, marinarii cpitanului EoLicC, care'i ineau n taia pu!tii pe sudi!ti, printre care se afla acum !i Fexar, n picioare ln% cadavrul lui #Nuam o. +iva, reu!iser, totu!i s scape, retr%ndu'se spre insula +ameralA "ar ce importana mai aveaA Fetia era n raele tatlui ei care o inea strns de parc i'ar fi fost team s nu'i fie rpit din nouA ,il ert !i -ars, aplecai asupra lui ?erma), ncercau s o menin n via. #rmana femeie respira nc, dar nu putea s vor easc. -ars i spri&inea capul, o c)ema, o sruta. ?erma) desc)ise oc)ii. 4 vzu pe "H n raele domnului Dur anC, l recunoscu pe -ars care o acoperea cu srutri, i surse. Apoi pleoapele i se lsar din nou... Ridicndu'se, -ars l zri pe Fexar !i se npusti spre el, repetnd ceea ce spusese de mai multe ori@ 5 .l omor pe FexarA... l omor pe FexarA 5 6otole!te'te, -ars, i spuse cpitanul EoLicC, !i las'ne pe noi s facem dreptate. "up care se ntoarse spre spaniol !i l ntre @ 5 ;!ti Fexar din ,olful *e%ru< 5 *'am nimic de rspuns. 5 (ames Dur anC, locotenentul ,il ert, ;dLard +arrol, -ars te cunosc !i te'au recunoscutA 5 A!a s fieA 5 =ei fi mpu!catA 5 .mpu!cai'mA

0:9>0

Atunci, spre marea surprindere a celor de fa, micua "H i spuse domnului Dur anC@ 5 Fat, sunt doi frai... doi oameni ri... care seamn ntre ei... 5' "oi oameni< 5 "aA Duna mea ?erma) mi'a zis s'i spunA ;ra %reu de neles ce nsemnau aceste cuvinte ciudate ale fetiei. "ar explicaia avea s fie dat pe loc !i ntr'un mod cu totul nea!teptat. .ntr'adevr, Fexar fusese dus su copac. Acolo, privindu'1 n fa pe (ames Dur anC, se pre%tea s' !i aprind o i%ar, cnd, deodat, n timp ce plutonul de execuie tocmai se alinia, un om !ni din adncul pdurii !i veni s se a!eze ln% condamnat. ;ra cel de'al doilea Fexar, pe care partizanii sudi!ti refu%iai pe insula +ameral l n!tiinaser de prinderea fratelui su. =zndu'i pe cei doi, semnnd ca dou picturi de ap, toi cei de fa neleser ce voise s spun fetia. -isterul ntre%ii lor viei presrate de attea crime, prote&ate de acele ali iuri inexplica ile, se lmuri n sfr!it. Frecutul celor doi Fexar, pe care'1 puteai reconstitui doar privindu'i, se nla acum n faa lor. Fotu!i, intervenia fratelui era de natur s'1 pun oarecum n ncurctur pe cpitanul EoLicC, n ceea ce prive!te executarea ordinelor comandorului "upont. .ntr'adevr, condamnarea la moarte se referea doar la cel ce pusese la cale am uscada n care pieriser ofierii !i marinarii de pe !alupele federale. +t despre autorul &afului de la +amdless'DaH !i al rpirii, acesta urma s fie dus la #aint'Au%ustine,

0:9B0

pentru a fi din nou &udecat !i, de ast dat, fr nici o ndoial, condamnat. 2i, totu!i, nu puteau fi considerai cei doi frai responsa ili n e%al msur de acel lun% !ir de crime pe care le svr!iser fr s fie pedepsii< "a, inenelesA Fotu!i, din respect pentru le%e, cpitanul EoLicC crezu de datoria lui s le pun ntre area urmtoare@ 5 +are dintre voi doi, spuse el, se recunoa!te vinovat de masacrul de la Gissimmee< *u o inu nici un rspuns. ;vident, cei doi Fexar erau )otri s pstreze tcerea, refuznd s rspund tuturor ntre rilor ce li se puneau. "oar ?erma) ar fi putut s indice partea de vin ce revenea fiecruia dintre ei n comiterea tuturor acestor crime. ntr'adevr, cel care se aflase mpre' un cu ea n ,olful *e%ru, pe 11 martie, nu putea fi autorul masacrului din acea zi, din sudul Floridei. 4r, pe acela, pe adevratul autor al rpirii, ?erma) l'ar fi putut recunoa!te. "ar nu murise< *uA #pri&init de soul ei, apru n faa cpitanului. Apoi, cu o voce ce de'a ia se auzea, spuse@ 5 +el vinovat de rpire are un tatua& pe raul stn%... Auzind acestea, amndoi fraii surser dispreuitor !i, suflecndu'!i mnecile, artar pe raul stn% cte un tatua& identic. .n faa acestei noi imposi iliti de a'i deose i unul de cellalt, cpitanul EoLicC nu mai avu altceva de fcut dect s spun@ 5 +el vinovat de masacrul de la Gissimmee tre uie mpu!catA +are dintre voi doi este acela<

0:980

5 ;uA rspunser, n acela!i timp, cei doi frai. 3a acest rspuns, plutonul de execuie !i ndrept pu!tile spre cei doi condamnai care se m ri!ar pentru ultima oar. Rsun o rafala de mpu!cturi. Rinndu'se de mn, cei doi se pr u!ir la pmnt. Astfel sfr!ir, vinovai de toate acele crime pe care asemnarea lor extraordinar le n%duise s le fptuiasc nepedepsii atia ani n !ir. #in%urul sen' timent uman pe care'1 ncercaser vreodat, aceast sl atic dra%oste de frate pe care o aveau unul pentru cellalt, i nsoise !i dincolo de moarte. XVI FINAL .n vremea aceasta, rz oiul civil se desf!ura n continuare. Recent, se petrecur cteva evenimente de care (ames Dur anC nu avusese cum s afle dup ce plecase de la +amdless'DaH !i de care lu cuno!tin de'a ia la ntoarcerea sa. 6e scurt, se prea c, n aceast perioad, avanta&ul era de partea confederailor concentrai n &urul localitii +orint), n vreme ce federalii ocupau localitatea 6itts ur%'3andin%. Armata separatist l avea la comand pe %eneralul (o)nston, iar su el, pe Deaure%ard, Eardee, Draxton'Da%% !i pe episcopul 6olC, care urmase odinioar /est'6oint. Armata aceasta profit cu mult di cie de nes uina nordi!tilor, care se lsaser atacai prin surprindere pe data de B aprilie, la #)ilo) 5 ceea ce provocase dispersarea ri%zii Mui Eea odH !i

0:970

retra%erea lui #)erman. +u toate acestea, confederaii aveau s plteasc scump acest succes@ eroicul (o)nston fu ucis, n timp ce respin%ea armata federal. Aceasta fusese prima zi a tliei din B aprilie. "ou zile mai trziu, lucrurile aveau s stea cu totul altfel, #)erman reu!ind s ocupe din nou localitatea #)ilo). +onfederaii fur o li%ai, la rndul lor, s fu% din faa soldailor lui ,rant. +e ncle!tare sn%eroasA "in optzeci de mii de oameni aflai pe cmpul de lupt, douzeci de mii de rnii !i de moriA ;ra ultimul eveniment de pe front care a&unsese la urec)ile lui (ames Dur anC !i ale celor ce l nsoeau, a doua zi dup sosirea la +astle'Eouse, unde reu!iser s se ntoarc de'a ia pe 7 aprilie. .ntr'adevr, dup executarea frailor Fexar, l urmaser pe cpitanul EoLicC care !i condusese deta!amentul, mpreun cu prizonierii, spre coast. 3a capul -ala ar, staiona unul dintre astimentele flotilei aflate n misiune de suprave%)ere a coastei. Dastimentul acesta i duse la #aint'Au%ustine. Apoi, o canonier care i lu de la 6icolata i de arc n micul port din +amdless'DaH. #e ntorseser cu toii la +astle'Eouse, c)iar !i ?erma), care supra'vieuise rnii sale. Fransportat pn la nava federal de -ars !i camarazii lui, fusese ct se poate de ine n%ri&it la ordul acesteia. 2i, de altfel, att de mulumit c reu!ise s'o salveze pe micua "H, att de ucuroas c se afla din nou n mi&locul celor pe care i iu ea, cum ar fi putut s moar< "up ce trecuse prin attea ncercri, v putei u!or ima%ina ct de fericita era aceasta familie ai

0:980

crei mem ri se strnseser, n sfr!it, din nou lao' lalt, pentru a nu se mai despri niciodat. Avndu' !i fetia ln% ea, doamna Dur anC se nsnto!ea vznd cu oc)ii. *u'i avea, oare, alturi, pe soul, pe fiul ei, pe domni!oara Alice care urma s devin fiica ei, pe ?erma) !i pe -ars< 2i, mai ales, de acum nainte nu se va mai teme de ticlosul sau, mai de%ra , de cei doi ticlo!i ai cror principali complici se aflau n minile federalilor. ;xistase, totu!i, un zvon, nu ai uitat, care fusese menionat pe parcursul discuiei dintre cei doi frai de pe insula +ameral. #e spunea c nordi!tii urmau s a andoneze (acCsonville'ul, c "upont, comandorul "upont, limi'tndu'!i aciunea la locarea litoralului, se pre%tea s'!i retra% canonierele care asi%urau securitatea pe #aint'(o)n. 6lanul acesta ar fi putut, evident, pune n pericol si%urana coloni!tilor care se opuneau sclaviei 5 !i n mod special pe cea a lui (ames Dur anC. ?vonul era ntemeiat. .ntr'adevr, pe data de 8, a doua zi dup ce toat familia se afla din nou mpreun la +astle'Eouse, federalii se retraser din (acCsonville. n consecina, unii dintre locuitori, susintori ai cauzei unioniste, considerar oportun s se refu%ieze fie la 6ort'RoHal, fie la *eL'QorC. (ames Dur anC nu %si cu cale s'i imite. *e%rii se ntorseser pe plantaie, nu ca sclavi, ci ca oameni li eri, iar prezena lor putea asi%ura securi' tatea domeniului +amdless'DaH. "e altfel, rz oiul a&unsese ntr'o faz, favora il pentru trupele nord iste 5 ceea ce avea s'i permit lui ,il ert s mai rmn ctva timp la +astle'Eouse, pentru cele rarea cstoriei sale cu Alice #tannard.

0:990

3ucrrile de pe plantaie fuseser, a!adar, reluate, !i munca !i urma cursul. *u mai putea fi vor a ca (ames Dur anC s fie somat s execute ordinul de expulzare a sclavilor eli erai de pe teritoriul Floridei. Fexar !i oamenii lui nu mai erau aici ca s ae populaia la rscoal. "e altfel, cano' nierele de pe coast ar fi resta ilit cu promptitudine ordinea n (acCsonville. .n ceea ce'i prive!te pe eli%erani, aveau s se mai lupte nc trei ani, iar Florida era sortita s mai sufere o vreme de pe urma rz oiului. .ntr'adevr, n anul acela, n luna septem rie, vasele comandorului "upont apru la #aint'(o)n' Dluffs, n dreptul %urilor fluviului, iar (acCsonville fu ocupat pentru a doua oar. .n 1888, %eneralul #eHmour avea s'1 ocupe pentru a treia oar, fr s ntmpine o rezistena serioas. 6e 1 ianuarie 188:, pre!edintele 3incoln proclam a olirea sclaviei n toate statele $niunii. +u toate acestea, rz oiul se nc)eie de'a ia pe 9 aprilie 188B. .n ziua aceea, la Appomaltox'+ourt' Eouse, %eneralul 3ee se pred, cu toata armata, %eneralului ,rant, dup un act de capitulare ce fcu onoare am elor pri. Au fost, a!adar, patru ani de lupt nver!unata ntre *ord !i #ud. Rz oiul costase doua miliarde !apte sute de milioane de dolari, iar n timpul lui muriser peste o &umtate dc milion de oameni, dar sclavia era a olit n toat America de *ord. .n felul acesta, indivizi ilitatea statelor $niunii a fost asi%urat odat pentru totdeauna, %raie eforturilor acelor americani ai cror strmo!i, aproape cu un secol mai nainte, !i eli eraser ara n rz oiul de independen.

0>KK0

SFRIT

0>K10