Sunteți pe pagina 1din 123

JULES VERNE

INTERESANTELE AVENTURI ALE UNUI


CHINEZ
TRADUCERE DE
I O N P A S

EDITURA CUGETAREA
BUCURETI - Mtsari, 2

INTERESANTELE AVENTURI ALE UNUI CHINEZ


CAPITOLUL I
Unde personalitatea i naionalitatea eroilor se desprind puin
cte puin
Trebuie totui convenit c viaa are ceva bon! zise unul din conmeseni,
sprijinit pe braul scaunului cu sptar de marmor, i mestecnd o rdcina de
nufr ndulcit.
i rele de asemeni! rspunse, ntre dou chinte de tuse, un altul pe
care usturimea unei delicate aripi de rechin era s-l sufoce aproape.
S fim filozofi! spuse un personaj mai vrstnic al crui nas suporta o
enorm pereche de ochelari.
Astzi i vine s te sugrumi, i mine totul alunec, cum alunec pe gt
suavele nghiituri din nectarul acesta. Asta-i viaa, ce vrei!a.

i zicnd acestea, epicurianul goli cu un aer mpcat paharul cu excelent


vin cald, a crui uoar abureal se desprindea lent dintr-un samovar de metal.
Ct despre mine, relu al patrulea personaj, existena mi pare nespus
de acceptabil din momentul ce nu faci nimic i ai mijlocul de-a nu face nimic!
Greeal! ripost al cincilea. Fericirea const n studiu i n munc. A
cuceri o ct mai mare sum de cunotine este a cuta s fii fericit!
i a vedea c la urm de tot nu tii nimic!
Na e aceasta nceputul nelepciunei?
i care-i e sfritul?
nelepciunea n-are sfrit! rspunse filozofic omul cu ochelari. A avea
simul comun este fericirea suprem
Primul conmesean se adres atunci amfitrionului care ocupa captul cel
mai nalt al mesei, adic locul cel mai ru, aa cum cereau legile politeii.
Indiferent i distrat el asculta, fr ca s spun ceva, toata aceast dizertaie
inter pocula.
Haide! Ce gndete gazda noastr asupra acestor divagaii dup
petrecere? Gsete ea astzi existena bun sau rea? E pentru, sau e contra?.
Amfitrionul sprgea nepstor cteva semine n gur ; se mulumi, drept
orice rspuns, s dea dispreuitor din buze ca omul ce pare a nu se mai
interesa de nimic.
Bah! fcu el.
Acesta este de obicei cuvntul celor indifereni. El spune tot i nu spune
nimic. Este n toate limbile i trebuie s figureze n toate dicionarele de pe
glob. Este o strmbtur articulat.
Cei cinci con meseni l silir cu argumente, fiecare n favoarea tezei sale.
Vroiau s i afle prerea. El se feri s rspund nti, dar sfri prin a afirma c
viaa nu era nici bun, nici rea.
Auzii pe prietenul nostru!
Poate el s vorbeasc astfel cnd niciodat un fit de floare nu i-a
tulburat linitea?
i cnd e tnr!
Tnr i sntos!
Sntos i bogat!
Foarte bogat!
Mai mult dect att!
Prea bogat poate!
Interpelrile se ncrucieau ca scnteile unui foc de artificii, fr a aduce
un surs pe impasibila figur a gazdei.
El se mulumea s nale uor din umeri ca cel ce n'a vroit niciodat s
rsfoiasc, mcar pentru o or, cartea propriei ale viei, i creia nu i-a tiat
mcar primele pagini.

Totu acest indiferent avea peste treizeci i unul de ani, se inea foarte
bine, poseda o avere mare, spiritu-i era cultivat, inteligena sa se ridica
deasupra mijlociei, avea, n sfrit, tot ceeace lipsete attora pentru a fi unul
din fericiii lumeil Pentruce nu era?
Pentruce?
Vocea grav a filozofului se fgu atunci auzit i, vorbind ca un corifeu al
corului antic :
Prietene, zise ei, dac tu nu eti fericit e c pn acum fericirea ta n'a
fost dect negativ. Fericirea este ca sntatea. Pentru a o preui trebuie s i
lipseasc din cnd q cnd. Or, tu n'ai fost niciodat bolnav... Vreau s zic: tu
n'ai fost niciodat nenorocit! Aceasta lipsete vieei tale. Cine poate preui
fericirea dac nenorocirea nu la atins d* loc, mcar pentru o clip!.
i, dup observaia-i neleapt, filozoful ridicnd paharul plin cu o
ampanie de cea mai buna marc:
Urez un pic de umbr soarelui gazdei noastre, zise el9 i cteva necazuri
vieei sale!.
Goli apoi paharul.
Amfitrionul fcu un gest de nvoire i reczu n apatia-i obinuit.
Unde avea loc aceast conversaie? Se petrecea ntr'o sal european, la
Paris, la Londra, la Viena, la Petersburg? Cei ase conmeseni stteau de vorb
n salonul unui restaurant, aci sau dincolo de ocean? Cine erau oamenii acetia
cari discutau astfel de chestiuni, n timpul unui prnz, fr a fi but mai mult
dect se cade?
In orice caz ei nu erau francezi1) pentruc nu discutau politic.
Cei ease conmeseni se aflau ntr-un salon luxos decorat.. Prin perdeaua
geamurilor albastre sau portocalii se strecurau, la ora aceasta, utimele raze
ale soarelui.
Pe zidurile salonului strluceau, atrnate de tapete de mtase, oglinzi
largi cu tetur n pant.
Masa era vast, ptrat, de lac negru. Nici o cuvertur^ pe suprafaa-i
care reflecta numeroasele obiecte de argintrie i porelan. Nici un ervet, ci
simple ptrate de hrtie, ornate cu devize, i din cari. fiecare invitat avea
alturi de* el o suficient provizie. In jurul mesei se nlau scaune* cu sptarul
de marmor, mult preferabile celor capitonate- ale mobilierului modern.
Ct privete serviciul, era ndeplinit de fete sespus de* plcute^ n al
cror pr negru se mbinau crini i crisanteme, i cari purtau brri de aur
rsucite cochet pe bra. Surztoare i glumee, ele serveau cu o mn, n timp
ce cu cealalt micau graios un evantai mare care producea* cureni plcui
de aer.
Prnzul nu lsa nimic de dorit.. Cine i-ar imagina ceva mai delicat ca
aceast buctrie tot odat curat i savant? Buctarul, tiind c se adresa
1 Sau romni. (Nota trad.).

cunosctorilor, se n- trecuse n prepararea celor o sut cincizeci feluri din cari*


se compunea menuul.
La nceput, i ca aperitive, figurau uscturi zaharisite, icre, lcuste
prjite, fructe uscate i stridii de Ning-Po: Apoi se succedar, la scurte
intervale, ou coapte de ra, de porumbel, de nag, cuiburi de rndunic cu
ou, carne tocat de ging-seng*, mruntae de nisetru n compot, sos de nervi
de balen cu zahr, mormoloci n ap dulce, tocan de raci de mare, pipot de
vrbii i ochi de berbec nepai cu un vrf de pan, mcinatur de bambu cu
zeam, salade ndulcite, etc. Apoi ananas de Singapore, praline de fis- ticuri,
migdale srate, fructe de long-yen cu miezul albf li-ci, castane de ap,
portocale de Canton, formai ultimul
serviciu al prnzului ce dura de trei ore, prnz stropit ^generos cu bere,
ampanie, vin de Chao-Chigne.
Dar veni n sfrit momentul cnd tinerele servitoare aduser, nu cetile
de mod european cari conin un lichid parfumat, ci ervete nmuiate n ap
cald pe cari conme- senii i-le trecur pe fa cu cea mai xtrem satisfacie.
Nu era totodat dect o pauz a prnzului, o or de farniente ale crei
clipe aveau s fie complectate cu muzic.
ndat o trup de cntree i muzicante cu instrumente intr n salon.
Cntreele erau tinere, frumoase, cu inuta modest i decent. Dar ce
muzic i ce metod! Miorlituri, cloncanituri, fr msur i fr tonalitate,
ridicndu-se n sunete ascuite pn Ia ultimele margini ale percepiei simului
auditiv! Ct privete instrumentele, viori ale cror coarde se ncurcau n firelor
arcuului, chitare acoperite cu ,piei de arpe, clarinete stridente, armonici
prnd mici piane portative, erau demne de cntecele i de cntreele pe cari
le acompaniau cu mare tmbiu.
eful zgomotoasei orchestre dduse la intrare programul repertoriului
su. La un gest al amfitrionului muzicanii cntar Buchetul celor zece flori,
bucat foarte mult la mod pe .atunci de care se nebunea lumea bun.
Apoi trupa de cntrei i de executani, bine pltit de mai 'nainte, se
retrase.
Cele ease persoane prsir n urm scaunul lor, dar numai pentru a
trece del o mas la alta, nu fr mari ceremonii i complimente de toate
felurile.
La aceast a doua mas fiecare gsi o mic ceac cu capac, ornat cu
portretul lui Bdhidharama, celebrul clugr budist, stnd pe pluta sa
legendar. Fiecare primi deasemeni o porie de ceai pe care l puse, fr zahr,
n apa clocotind din ceaca sa.
Bun ceai! Nu-i era team de casa Gibb-Gibb & Comp., *'jare l furnizase,
c l'ar fi falificat prin amestecul necinstit

sese, nici unul nu avu indiscreiunea sa-1 ntrebe ceva cu privire Ia


aceasta.
Totui filozoful nu amestecase glasul su n concertul general al urrilor.
Cu braele ncruciate, cu ochii pe jumtate nchii, cu un surs ironic pe buze,
el nu prea c aprob nici pe cei cari adresau complimentele, nici pe cel cruia
i se adresau.
Acesta se ridic atunci, i puse o mn pe umr i, cu o voce ce prea
mai puin cald ca de obicei :
Sunt dar prea btrn pentru a m nsura? l ntreb el.
Nu.
Prea tnr?
Nici att.
Gseti c am fcut o greeala?
Poate.
Aceia pe care am ales-o, i pe care tu o cunoti, e nzestrat cu tot ce
trebuie pentru a m face fericit.
tiu.
Atunci?
Tu nu ai tot ce trebuie pentru a fi fericit! A te plictisi singur n via, e
ru! A te plictisi n doi, e i mai ru!
Nu voi fi dar niciodat fericit?...
Nu, att ct nu vei fi cunoscut durerea!
Durerea nu m poate atinge!
Cu att mai ru, cci n cazul acesta eti de nelecuit!

Ah I filozofii acetia! strig cel mai tnr dintre invitai. Nu trebuie s-i
asculi. Ei sunt maini de teorii. Fabric de tot felul! Insoar-te, nsoar-te,
prietene! Eu a ace la fel dac n'a fi jurat s nu fac niciodat nimic. Prieteni,
beau n fericirea gazdei noastre!
i eu, rspunse filozoful, beau pentru viitoarea intervenie a vreunei
diviniti protectoare i care, pentru a-1 face fericit, s l treac prin ncercarea
durerei!
Dup acest destul de bizar toast, invitaii se ridicar, i apropiar pumnii
aa cum fac boxerii n momentul luptei, apoi,
dup ce, rnd pe rnd, i coborr i i ridicar, nclinnd? capul, se
desprir.
Din descrierea salonului n care a avut loc acest prnz, din bucatele
exotice cari l compuneau, din obiceiurile invitailor i, deasemeni poate, din
ciudenia teoriilor lor, cititorul a ghicit ca era vorba de chinezi, nu de acele
cereti5 figuri cari par a fi fost deslipite de pe un paravan sau vas- de
porelan, ci de acei moderni locuitori ai Cerescului Imperiu, europenizai deja
prin studiile, cltoriile i frecventele legturi cu civilizaia Occidentului.
Prin urmare, cele de mai sus se petreceau n salonul uner nave de pe rul
Perlelor, la Canton, unde bogatul Kin-Fo, ntovrit de nedespritul Wang,
filozoful, inuse s-i invite patru dintre cei mai buni prieteni ai tinereei sale:Pao-Shen, mandarin de clasa patra, cu cocard albastr, Gin-Pang, bogat
negustor de mtsrii n strada Farmacitilor, Tim, optimistul solid, i Houal,
literatul.
Iar acestea aveau loc n a douzeci i aptea zi a lunef* patra, n timpul
primului din cele cinci priveghiuri cari* mpart aa de poetic orele nopei
chineze.
CAPITOLUL II
In care Kin-Fo i filozoful Wang sunt artai ntr-un mod mai
precis
Dac Kin-Fo dduse acest prnz de adio prietenilor si din Canton, e c
n capitala provinciei Kuang-Tong i petrecuse o parte a adolescenei. Dintre
numeroii camarazi pe cari trebuie s-i aib un tnr bogat i generos, cei
patru, invitai erau singurii cari i rmseser la epoca aceasta. Pe ceilali,
risipii de ntmplrile vieei, zadarnic ar fi ncercat s-i adune.
Kin-Fo locuia atunci la Shang-Ea i, spre a-i plimb* plictiseala, venise
pentru cteva zile la Canton. Dar, n seara.
aceasta chiar, trebuia s ia steameral care face curse n .principalele
puncte de pe coast i s se rentoarc linitit 4a cminnl su.
Dac Wang ntovrise pe Kin-Fo, e pentru ca filozoful nu i prsea
niciodat elevul cruia i mai trebuiau nc lecii. Intr'adevr acesta nu inea n
seam nimic- Attea maxime i sentine pierdute; dar maina de teorii aa
oum l denumise Tim nu obosea deloc.

Kin-Fo era cu prisosin tipul acelor chinezi de Nord a cror ras tinde s
se transforme i cari nu s'au raliat niciodat cu Ttarii. Nu ai fi ntlnit unul Ia
fel cu el n .provinciile Sudului, unde clasele de sus i de jos s'au amestecat
mult cu rasa manciur. Kin-Fo, nici prin printele su -i nici prin mama sa,
n'avea o pictur de snge ttar n vine. Dezvoltat, bine legat, mai mult alb
dect galben, cu iinia sprncenelor dreapt, cu nasul drept, cu chipul neturtit,
el ar fi fost remarcat chiar i alturi de cele mai frumoase specimene ale
seminiilor Occidentului.
De fapt, dac Kin-Fo trda a fi chinez, nu era dect prin apul su ngrijit
ras, prin fruntea i grumazul fr de pr i prin magnifica coad care, ncepnd
din cretet, se desfura frumos pe spate. Foarte scrupulos cu el nsui, purta o
musta fina, formnd o jumtate de cerc n jurul buzei superioare. Unghiile-i
se prelungeau mai mult de un centimetru, dovad c fcea parte din categoria
oamenilor bogai ari pot trai fr a face nimic. Deasemeni, poate, neglijena
mersului su, prestana ati tu dinei, adogau ceva acelui nu tiu cum care se
degaja din ntreaga-i persoan.
De altfel Kin-Fo era nscut la Peking, mprejurare de <are chinezii sunt
foarte mndri. Celui care Tar fi ntrebat, -el i putea rspunde superb: Sunt de
acolo de sus!
Tatl su, Ciung-Hu, locuia Ia Peking n momentul na- terei lui Kin-Fo.
Copilul avea ase ani cnd sfau strmutat definitiv la Shangf-Hal.
Acest respectabil chinez, Ciung-Hu, urma al unei onorate familii din
nordul Imperiului, poseda, ca t6i compatrioii si, remarcabile nclinri pentru
comer. In timpul primilor ani ai carierei sale, tot ce a produs acest bogat i
populat teritoriu, hrtie de Swatow, mtsrii de Su-Cu, candel de Formosa,
ceaiuri de Hankow i Foochow, fier la Houan, armrii n provincia Yunane,
totul fu pentru el element de nego i materie de trafic, Principala-i cas de
comer, ;;hongula su, era la Shang-Hai, dar poseda sucursale la Nan-King,
Tiem-Tim, Macao, Hong-Kong. Mult introdus pe piaa european, steamere
engleze i transportau mrfurile, cabluri electrice i ddeau cursul mtsriilor
la Lyon i al opiumului la Calcutta. Nu era refractar pentru nici un agent de
progres, aburi sau electricitate, aa cum sunt cea mai mare parte din chinezi,
sub influena mandarinilor i a st- pnirei, al cror prestigiu e micorat ncetncet de mersul vremei.
Scurt, Ciung-Hu conduse aa de abil, aa de bine, comerul sau, c n
momentul venirei pe lume a lui Kin-Fo, averea i trecea de patru sute mii de
dolari.
Or, n cursul anilor urmtori, aceast sum avea a fi dublat, graie
nfiinrii unui nou trafic.
Aci e nevoe de o explicaie.
Chinezii in mult s se expatrieze i s i caute norocul la Melicani,
nume ce l dau populaiunilor din Statele- Unite, dar cu o condiiuno : aceea c

le vor fi readuse, dup moarte, trupurile n pmntul natal i ngropate acolo.


Aceasta e una din condiiunile principale ale contractului, o clauz sine qua non
care oblig companiile fa de emigrani i pe care nimic n'o poate nltura.
Astfel ntreprinderea Ting-Tong, denumit i Agenia Morilor, dispunnd
de fonduri deosebite, este nsrcinat s nchirieze , vapoare pentru cadavre
cari pornesc ncrcate- cu vrf din San-Francisco la Shang-Hai, Hong-Kong sau
Tien-Tsin. Comer nou. Surs nou de beneficii.
Abilul i ntreprinztorul Ciung-Hu simi aceasta. Cnd muri, n 1866, el
era director al companiei Kuang-Than, din provincia cu acest nume, i subdirector al Casei Fondurilor pentru Mori din San-Francisco.
In ziua aceea, Kin-Fo, ne mai avnd nici tat nici mam, motenea o
avere evaluat la patru milioane franci, plasat n aciuni ale Bncii Centrale
Californiene.
In momentul cnd i pierdu tatl, tnrul motenitor, n vrst de
nousprezece ani, ar fi fo3t complect singur dac nu era Wang, nedespritul
Wang, pentru a-i ine loc de ndrumtor i prieten.
Or, cine era acest Wang? De aptesprezece ani tria la Shang-Ha. EI a
fost nsoitorul tatlui nainte de a fi al fiului. Dar de unde venea? Ce trecut
avea? Attea ntrebri obscure la cari numai Ciung-Hu i Kin-Fo ar fi putut
rspunde.
i daca socoteau nimerit s'o fac, ceeace nu era probabil, iat ce-ai fi
aflat :
Nimeni nu uita ca China este, prin excelen, ara unde insureciunile pot
dura ani dearndul i ridica sute de mii de oameni. Or, n secolul al
aptesprezecilea, celebra dinastie de Ming, de origine chinez, domnea de trei
sute de ani n China, cnd n 1644 cpetenia acestei dinastii, prea slab fa de
rebelii cari ameninau capitala, ceru ajutor unui rege ttar.
Regele nu se ls rugat, alerg, goni pe revoltai, proxit de situaie
pentru a rsturna pe cel care i ceruse ajutor, i^ proclam mprat pe propriu-i
fiu, Chun-C.
Plecnd del aceast epoc, autoritatea ttar fu substituit celei
chineze, i tronul ocupat de mprai manciuri.
Puin cte puin, mai ales n clasele de jos ale populaiei, cele dou rase
se confundar ; dar, n familiile bogate del Nord, deosebirea ntre chinezi i
ttari se menine mai strict. Deasemeni fizionomia caracteristic se distinge
nc i mai mult n mijlocul provinciilor de miaz-noapte ale imperiului. Acolo se
adunar nemulumiii, aceia cari rmseser credincioi dinastiei czute.
Tatl lui Kin-Fo era dintre acetia i el nu desmini tradiiunile familiei
sale care refuzase s pactizeze cu ttarii. O micare n contra dominaiei
streine, chiar dup trei sute de ani de trecere, Tar fi gsit Ia post.
De prisos s adugm c fiul sau, Kin-Fo, mprtea cu totul opiniile sale
politice.

Or, n 1860 domnea nc mpratul S'Hiene-Fong care declar rzboi


Angliei i Franei, rzboi terminat prin tratatul din Peking del 25 Octombrie al
anului acela.
Dar nainte de data aceasta, o formidabil rscoal amenina deja
dinastia domnitoare. Rebelii cu par lung denumii Ciang-Mao sau Tai-ping, se
ridicaser din Nan-King la 1853 i din Shang-Hai la 1855. S'Hiene-Fong mort,
fiul su tnr avu mult de lucru pentru a respinge pe rebeli. Fr vice-regele Li,
fr prinul Kong i, mai ales, fr colonelul englez Gordon, nu i-ar mai fi
salvat poate tronul.
Aceti Tai-pingi, dumani nverunai ai ttarilor, organizai puternic
pentru rscoal, vroiau s nlocuiasc dinastia de Tsing prin aceea de Wang. Ei
formau patru bande deosebite ; prima, cu bandier neagr, nsrcinat a omor
; a doua, cu bandier roie, nsrcinat a da foc; a treia, cu bandier galben,
nsrcinat a distruge ; a patra, cu ban dier alb, nsrcinat s
aprovizioneze pe celelalte trei.
Avur loc importante operaiuni militare n Kiang-Su. Su-Ku i Kia-Hing,
la cinci leghe de Shang-Hai, czur n mna revoluionarilor i fur reluate, nu
fr greutate, de trupele imperiale. Localitatea Shang-Hai, foarte a- meninat,
era atacat de asemeni la 18 August 1860 n momentul cnd generalii Grant i
Montauban, comandnd armata anglo-francez, bombardau forturile din PeiHo.
Or, n vremea aceasta, Ciung-Hu, tatl lui Kin-Fo, avea o locuin lng
Shang-Hai, nu departe de minunatul pod p care inginerii chinezi l cldiser
peste rul Sou- Cu. El nu vedea cu ochi ri micarea rebelilor pentru c era
ndreptat n contra dinastiei ttare.

In aceste mprejurri, n seara de 18 August, dup ce rsculaii fuseser


aruncai dincolo de Shang-Hai, poarta locuinei lui Ciung-Hu se deschise
brusc.
Un fugar, care se putuse face nevzut de cei ce-1 urmreau, czu la
picioarele Iui Ciung-Hu. Nenorocitul nu mai avea nici arm pentru a se apra.
Dac cel cruia i cerea ajutor l-ar fi dat pe mna armatei imperiale, bietul
fugar era pierdut.
Tatl lui Kin-Fo nu era omul care s trdeze un rsculat ce se refugiase n
casa sa.
El nchise ua i zise :
;;Nu vreau s tiu, nu voi ti niciodat cine eti, ce ai fcut, de unde vii!
Eti oaspetele meu i, prin urmare, n siguran.
Fugarul vroia s vorbeasc pentru a i arta recunotina... Abia avea
putere.
Care-i numele tu? l ntreb Ciung-Hu.
Wang.

Wang era, aa dar, salvat prin generozitatea Iui Ciung- Hu, generozitate
care Tar fi costat viaa pe acesta din urm duc ar fi fost bnuit c a dat azil
unui rebel.
Dup civa ani, micarea rebelilor era definitiv reprimat. In 1864
conductorul lor, asediat n Nan-King, se o- trvea pentru a nu cadea n minile
imperialilor.
Wang rmase, din acea zi, n casa binefctorului su. Niciodat nu avu a
rspunde nimic n privina trecutului. Nimeni nu-i cerea socoteal n aceast
privin. Se temea poate s nu afle prea multe! Atrocitile comise de revoltai
fuseser, se zice, ngrozitoare. Sub ce bandier servise Wang : galben, roie,
ireagr sau alba? Mai bine s nu tie, la urma urmei, i s pstreze iluzia c el
n'apar- inuse dect coloanei de ntrire.
Wang, fericit de soarta sa, dealtfel, rmase oaspetele acestei case
primitoare. Dup moartea lui Ciung-Hu, fiai nici nu se gndi s se despart de
el, att era de obinuit n tovria acestui om de treab.
Dar cine ar fi recunoscut vreodat, n vremea cnd ncepe aceast
povestire, un fost rebel, un masacrator, un jefuitor, un incendiator, orice, n
acest filozof de cincizeci i cinci de ani, n acest moralist cu ochelari, n acest
chinez n toat puterea cuvntului, cu ochii prelungii spre tmple, cu mustaa
tradiional!
Poate, la urma urmei, uitnd un trecut plin de grozvii, rebelul se
mblnzise alturi de cinstitul Ciung-Hu, jai pornise cu buntate pe drumul
filozofiei speculative. i iat pentru ce, n seara aceea, Kin-Fo i Wang, cari nu
se prseau niciodat, erau mpreun Ia Canton, i dup acel prnz de adio, se
ndreptau amndoi pe cheiu n cutarea steamerului care avea s-i duc
repede k, Shang-Hai.
Kin-Fo mergea n tcere, puin tulburat chiar. Wang, privind la dreapta i
la stnga, filozofnd cu luna i cu stelele, trecea surznd pe sub poarta
Eternei Puriti.
Steamerul Ferma era acolo, sub presiune. Kin-Fo i Wang se instalar n
celo dou cabine rezervate pentru ei. Vasul trecu ca o sgeat printre ruinile
cauzate, ici colo, de tunurile francezo, pe dinaintoa pagodei cu nou caturi din
Haf-Way, prin faa podului Jardync, lng Wampoa, unde ancoreaz cele mai
mari bastimente, printre insuleele i zgazurile de bambu ale ambelor ruri.
Cei cincizeci kilometri cari despart Cantonul de gura fluviului fur
strbtui n. cursul nopii.
La ridicarea soarelui Ferma traversa Coada Tigrului apoi cele dou
bare ale estuarului. Victoria-Peak din insula Hong-Kong, nalt de o mie opt
sute douzeci i cinci picioare, apru o clip n ceaa dimineei i, dup cea mai
bun dintre cltorii, Kin-Fo i filozoful debarcau la Shang- Hai, pe litoralul
provinciei Kiang-Nan.
CAPITOLUL III

Unde cititorul va putea, fr greutate, s arunce o privire asupra


oraului Shang-Hai
Un proverb chinez zice :
Cnd sbiile sunt ruginite i uneltele sclipitoare, Cnd nchisorile-s
goale i hambarele pline,
Cnd scrile templelor sunt tocite de paii credincioilor, iar drumurile
spre judeci acoperite cu muchi, Cnd doctorii n'au de lucru i brutarii prea
mult, Imperiul este guvernat bine.
Proverbu-i bun. El s'ar putea aplica cu bun dreptate tuturor statelor
Vechei i Nonei Lumi. Dar dac e un loc unde acest dsideratum s fie nc
departe de a se realiza, e cu siguran n Cerescul Imperiu. Acolo lucesc sbiile
i ruginesc uneltele de munc, nchisorile-s pline i hambarele goale.
Meteugarii stau fr ocupaie mai mult dect doctorii, iar dac pagodele
atrag pe credincioi, tribunalele, n schimb, nu-s nici ele lipsite de prevenii i
de reclamanii Dealtfel, un stat de o sut patruzeci i opt mii mile pa- trate,
care are optsprezece vaste provincii, fr a mai vorbi de rile tributare :
Mongolia, Manciuria, Thibetul, Tonkingr Coreea, insulele Lin-Ciu, etc., nu poate fi
dect foarte imperfect administrat. Dac chinezii se mai ndoesc ntructva de
aceasta, streinii nu-i mai fac nici o iluzie. Singur poate mpratul, nchis n
palatul su, acest Fiu al Cerului care face i desface legile dup bunul su plac,
avnd dreptul de via i de moarte asupra tuturor, i cruia i aparin, prin
natere, toate veniturile Imperiului, acest suveran n faa cruia frunile se
trsc n rn, gsete totul mai bun dect orice pe lume. N'ar trebui chiar
nici s i se dovedeasc contrariul. Un Fiu al Cerului nu se neal nici) odat!
Kin-Fo avea unele motive de a gndi c mai bun este o guvernare
european dect una chinez.
De fapt, el locuia, nu n Shang-Hai, ci afar, pe o poriune a concesiunei
engleze meninut ntr-un fel de autonomie foarte apreciat.
Shang-Hai, orelul propriu zis, este situat pe malul stng al ruorului
Huang-Pu, care, unindu-se n cotul din dreapta cu Wousungul, merge de se
vars n Yang-Tsge-Kiang sau Fluviul Albastru i de aci se perde n Marea
Galben.
Oraul e de form oval, povrnit del nord spre sud, nchis de ziduri
nalte i prevzut cu cinci pori cari se deschid nspre periferii. Reea deas de
ulii pietruite ; du- ghene mohorte fr pridvor sau rafturi unde servesc
negustori dezbrcai pn la bru; nici o trsur, nici o co- tiug, rare ori
clrei; cteva temple indigene sau capele streine ; n csuele strimte o
populaie de don sute mii locuitori,, acesta 6 oraul de o atracie puin
invidiat, dar care are totuii o mare importan comercial. Aci, de altfel dup
tratatul del Nan-King, streinii avur pentru ntia oar dreptul de a nfiina
biurouri. El fu un mare port deschis traficului european. De asemeni, n afar de
Shang-Hai i de cartierele sale, guvernul a concedat, pentru o rent anual, trei

poriuni de teritoriu Francezilor, Englezilor i Americanilor, cari sunt n numr


de dou mii, aproape.
Despre concesiunea francez ar fi puin de spus. Este mai puin
important. Ea se mrginete aproape la cercul de nord al oraului i se ntinde
pn la izvorul Yang-King- Pang care o separ de teritoriul englez. Acolo se
ridic mnstiiile Nazarinnilor i Jezuiilor cari posd deasemeni Ia patru mile
de Shang-Hai colegiul Tsikav unde formeaz adepi chinezi. Dar aceast mic
colonie francez nu egaleaz pe vecinele sale aproape cu nimic. Din zece case
de comer, fondate n 1861, n'au rmas dect trei, iar Comp- tuarul de scompt
chiar a preferat s se stabileasc pe poriunea englez.
Teritoriul american ocup partea de dincolo de Wusung. El e desprit de
teritoriul englez prin Su-Ceu-Creek peste care e un pod de lemn. Acolo se vad :
hotelul Astor, mnstirea Misionarilor, docurile instalate pentru repararea
vapoarelor europene.
Dar, din aceste trei concesiuni, cea mai nfloritoare este, fr ndoial,
concesiunea engleza. Locuini somptuoase pe cbeiu, case cu verande i cu
grdini, palate ale principilor comrului, Oriental-Bank, hongul celebrei case
Dent, comptuarele lui Jardyne, Kussel i ale altor mari negustori, Clubul Englez,
teatrul, parcul, cmpul de curse, biblioteca, iat n ansamblu bogata creaiune
a Anglo-Saxonilor ce merit cu prisosin numele de colonie model.
Aa dar, n acest colior de pmnt, streinul sosit pe drumul pitoresc al
fluviului albastru, vedea patru pavilioane desfurnd n vnt ccle trei culori
franceze i yachtul regatului unit, stelele americane i crucea Sfntului
Andrei, galbena pe fond verde a imperiului Florilor.
La sosirea sa, Ferma acostase pe cheiul portului indigen, n faa
cartierului de est al Shang-Hai-nlui. Acolo debarcar dup amiaz Wang i KinFo. Nervosul dute-vino al oamenilor ocupai era enorm Ia mal, de nedescris
pe ap.
Cei doi prieteni merser hoinrind %pe cheiu, n mijlocul gloatei
eteroclite, negustori de tot felul, vnztori de fisti- curi, de portocale, nuci,
marinari de toate naionalitile, palavragii, bonzi, preoi catolici, mbrcai
chinezete cu e- vantai i coada, soldai indigeni, garditi, oameni de afaceri,
etc.
Kin-Fo, cu evantaiul n mna, plimba pe deasupra gloatei privirea sa
indiferent i nu bga n seama ceeace se petrece n jur. Nici sunetul metalic al
piatrilor mexicani, nici cel al talerilor de argintr, nici al sapecelor de aram x)
pe cari vnztorii i muteriii le zorniau cu zgomot, nu puteau
s-1 intereseze cumva. El avea cu ce cumpra i plti cartierul ntreg.
Wang i desfcuse marea-i umbrel galben, decorat ca montri negri,
i cuta pretutindeni cte ceva demn de observat.

Trecnd pe dinaintea porii de est, privirea-i se ncrucie, din ntmplare,


cu dousprezece cuti de bambu n cari rnjeau capete de criminali executai
n ajun.
Poate c, zise el, ar fi fost mai bine s se procedeze altfel dect s li se
taie capul. S i fi fcut oameni de treab!
Kin-Fo nu auzi desigur reflexia aceasta a lui Wang, care l'ar fi mirat
pentru c venea din partea unui fost rebel.
Ambii strbtur nainte cheiul.
La extremitatea cartierului, n momentul cnd puneau piciorul pe
poriunea francez, un indigen, nvestmntat ntr-un halat albastru, cuta s
atrag mulimea ciocnind cu un corn de bivol ntr-un toiag.
Un sien-eng, zise filozoful.
Ce ne privete! rspunse Kin-Fo.
Prietene, relu Wang, cere-i s-i ghiceasc. E un prilej bun n
momentul cnd vrei s te nsori!
Kin-Fo vroia s continue drumul. Wang l reinu.
Sien-engul e un fel de profet al poporului care, pentru cteva sapece,
prezice viitorul. El n-are alte instrumente profesionale det o colivie cu o
psric, colivie spnzurat de un nasture al vestmntului su, i un teanc de
64 cri de joc reprezentnd figuri de zei, oameni sau animale.
La un semn al lui Wang, acesta ntinse pe pmnt o bucat de stof,
aeza colivia, desfcu crile, le btu i le aez pe crp n aa fel ca figurile
s fie invizibile.
Deschise apoi ua coliviei. Psric iei, alese una din cri i reveni la
cuib dup ce primise un grunte de orez. drept rsplat.
Sien-engul ntoarse cartea. Era o figur de om i o deviz

scris n kunan-ruma, limba mandarinilor din Nord, limba oficial a celor


instruii.
i ghicitorul prezise, adresndu-se lui Kin-Fo, ceeace confraii si din
toate rile prezic fr a se compromite, desigur: c, dup un necaz oarecaie
se va bucura de zece mii de ani de fericire,
Unul, rspunse Kin-Fo, unul doar, i te scutesc de rest\ : Zvrli apoi un
taler de argint asupra cruia profetul se repezi ca un cine nfometat dup un
os cu mduv.
Plecnd deaci, Wang i elevul su se ndreptar spre colonia francez,
primul reflectnd asupra prezicerei care era deacord cu teoriile sale asupra
fericiiei, cellalt tiind bine e nici o ncercare nu-1 putea atinge.

Trecur astfel pe dinaintea consulatului Franei, urcar pn la podul


aruncat peste Yang-King-Pang, strbtur ruleul i o luar piezi, ocolind
teritoriul englez, pentru a ajunge pe cheiul portului european.
Tocmai suna deamiaz. Larma afacerilor, pn atunci foarte agitate,
ncet ca prin farmec. Ziua comercial era, cum s'ar zice. ncheiat, iar linitea
urma frmntrilor, chiar i pe teritoriul englez.
Tocmai atunci soseau n port cteva vapoare streine, n mare parte sub
pavilionul Regatului-Unit. Nou din zece, trebuie s o spunem, erau ncrcate
cu opium. Aceast vtmtoare substan, aceast otrav cu care Anglia
copleete China, produco o cifr de afaceri care trece de dou sute eaizeci
milioane franci i aduce beneficii de trei sute la sut. In zadar guvernmntul
chinez a vroit s mpiedice importarea opiumului n Cerescul Imperiu. Rzboiul
del 1841 i tratatul del Nan-King au dat mn liber negoului englez i
ctig de cauz potentailor lui.
Nu-i nevoe s spunem c nici Wang, nici Kin-Fo, nu se dedaser
detestabilului obicei de a fuma opiumul care distruge toate esturile
organismului i duce repede Ia ano arte.
Wang, surprinztor din partea unui fost rebel Ta-ping, nu 'nceta de a
zice:
Poate ar fi de fcut altceva mai bun dect s se importe substana de
abrutizare a unui popor! Comerul e bun ; dar filozofia e i mai bun! S fim
filozofi, nainte de toate, s. fim filozofi!a
CAPITOLUL IY
In care Kin-Fo primete o scrisoare important, cu opt zile
ntrziere
Obinuit, Yamenul x) servete de locuin mandarinilor de^ un rang
ridicat ; dar nici ceilali fii ai cerului, mai bogai,, nu sunt oprii de a avea astfel
de cldiri, aa c i Kin- Fo poseda una ct se ppate de somptuoas.
Wang i discipolul su se oprir la ua principal a ya~ menului.
La sosirea stpnului, oamenii de serviciu alergar ntru^ ntapinare.
Valei de camer, uieri, purttori de scaun, rndai, vizitii, servitori, pzitori de
noapte, buctari, toat aceast lume care compune gospodria chinez, fcu
front sub comanda intendentului. Un grup de slugi, angajai ca luna pentru
treburile mai grele, sttea mai la o parte.
Intendentul ur bunvenire stpnului. Acesta fcu un. semn cu mna i
trecu repede.
Unde-i Sun? ntreb el.
Intendentul mrturisi c nici el, nici ceilali, nu tiau ce devenise Sun.
Or, Sun nu era altcineva dect primul valet de camer, ataat special pe
lng Kin-Fo, i de care acesta nu se pute&> lipsi.
Dar era oare Sun un servitor model? Nu. Nici ca se putea s-i fac
cineva mai ru serviciul : fluturatic, stngaci cu minile, stngaci la vorb,

mncacics la culme, iret, dar credincios- cu totul i singurul in stare s stea pe


lng stpn.
Totu Kin-Fo gsea de douzeci de ori pe zi prilejul de a se mnia pe Sun
i, dac nu l pedepsea dect de zece ori, e c se nvase cu felul lui de a fi.
De altfel Sun, aa cum fac cea mai mare parte a servitorilor chinezi,
venea el singur s-i primeasc pedeapsa cnd o merita. Stpnul nu-1 scutea.
Loviturile de baston plouau pe umerii de cari Sun se sinchisea puin. Dar cele
ce-1 fceau pe el cu mult mai simitor, erau teturile operate de Kin-Fo n
coada-i atrnat pe spate cnd fptuia o greeal mai mare.
Toi tiu, n definitiv, ct in chinezii la acest bizar apendice- Pierderea
coadei e prima pedqaps ce se aplic criminalilor! Aceasta nseamn o
dezonoare pe toat viaa! De aceea bietul valet nu se temea de nimic dect de
a fi pedepsit s piard o bucat din ea. Cu patru ani n urm, cnd Sun intr n
serviciu la Kin-Fo, coada sa, una din cele mai frumoase din Cerescul Imperiu, - msura un metru i douzeci i cinci. In momentul acosta ea nu mai avea
dect cincizeci i apte de centimetri.
Continund astfel, n doi ani Sun ar fi rmas n ntregime chel!
Urmai respectuos de oamenii din cas, Wang i Kin-Fo strbtur
grdina, se nclinar n fata unui patruped hero- glific, pictat n culori iptoare
pe un zid ad-hoc i sosir, n fine, la ua principala a locuinei.
O cas compus dintr-un parter i un etaj ridicat pe o teras. mpletituri
de bambu se aflau n dreptul uilor i ferestrelor, asemeni unor streaini,
pentru a ine umbr. Acoperiul, simplu, contrasta cu nfiarea fantezist a
pavilioanelor semnate ici-colo i ale cror ciubucrii, olane
multicolore, crmizi ncrustate cu motive arabe i desftat privirea.
nuntru, n afar de camerele special rezervate locuinei lui Wang i lui
Kin-Fo, nu erau dect saloane, nconjurate de cabinete cu desprituri
transparente pe cari se ncruciau ghirlande de flori pictate sau medalioane
coninnd sentinele morale cu cari Fiii Cerului nu sunt deloc zgrcii.
Pretutindeni scaune bizar rsucite, din pmnt ars sau din porelan, din lemn
sau din marmor, fr a uita cteva zeci de perne de o moliciune mbietoare ;
pretutindeni, lmpi sau lanterne, de forme variate cu geamuri nuanate n
culori tandre; pretutindeni deasemeni, mescioarele de ceai cari se numesc
cea-ki, absolut necesare unui mobilier chinez.
Luxoasa locuin oferea ntreaga fantezie chinez, plus confortul
european.
De fapt, Kin-Fo, s'a spus, i gusturile sale o dovedesc era omul
progresului. Nici o invenie modern a Occidentalilor nu-1 gsea refractar
importrii ei.
Nu! Kin-Fo se afla alturi de acei compatrioi ai si cari aprobau guvernul
pentru a fi fondat arsenalele i antierele din Fu-ao sub direciunea inginerilor
francezi. Deasemeni poseda aciuni de-ale companiei vapoarelor chineze cari

fac cursa ntre Tien-Tsin i Shang-Hai, din motive pur naionale, i era interesat
la bastimentele cu mare vitez, cari del Singapore ctig trei sau patru zile
asupra diligenelor engleze.
S'a spus c progresul material era introdus pn n interiorul su. De
altfel, aparate telefonice puneau n legtur diversele bastimente. Sonerii
electrice legau camerele locuinei sale. In timpul sezonului rece, fcea foc i se
nclzea fr jen, mai raional dect concetenii si cari tremurau n faa
cminului gol sub mptritul sau ncincitul lor vestmnt. Lumina cu gaz
ncperile, aa cum fcea inspectorul general al vmilor din Peking sau
mbogitul domn Yang, principalul proprietar al munilor de pietate din
Imperiul de mijloc!
In sfrit, dispreuind ntrebuinarea scrierei demodate n corespondena
sa intima, progresistul Kin-Fo, se va vedea curnd, adoptase fonograful, de
curnd adus de Edison la ultima treapt a perfeciunei.
Aa dar, discipolul filozofului Wang avea, n privina material a vieei, ca
i n privina moral, tot ce trebuia pentru a fi fericit! i totui nu era I El avea
pe Sun pentru a-i destinde apatia cotidian, i nici Sun nu era de ajuns spre &
fi mulumit
E adevrat c acum, pentru un moment cel puin, Sun care nu era
niciodat acolo unde ar fi trebuit sa fie, nu se arata deloc. Trebuia, desigur, s
fi avut cine tie ce greeal mare sa-i reproeze, cine tie ce stngcie
stranic, comis n absena stpnului, i se temea nu pentru umerii si
obinuii cu ciocneala zilnic, ci tremura mai mult de soarta -coadei sale.
Sun! strigase Kin-Fo, intrnd n vestibulul unde se deschideau saloanele
din dreapta i din stnga, i vocea sa trda o nerbdare greu stpnit.
Sun! repetase Wang, ale nirui sfaturi rmneau totdeauna fr efoct
asupra incorigibilului valet.
Sa se dea de urma lui Sun i s-mi fie adus! zise Kin-Fo adresndu-kc
intendentului, care puse ndat toat lumea sa l caute pe cel disprut.
Wang i Kin-Ko ritmaser singuri.
nelepciunea, spuse atunci filozoful, cere cltorului care se ntoarce la
cminul su sa se odihneasc puin S fim nelepi! rspunse simplu elevul lui Wang.
i dup ce strnse inna filozofului se ndrept spre apartamentu-i, n timp ce Wang intra n camera sa.
Kin-Fo, rmas singur, se lungi pe unul din acele molatece fotolii de
fabricaiune european. ncepu a gndi. La cstoria cu simpatica i frumoasa
femee pe care avea s'o fac tovar a vieei sale? Da, i aceasta nu poate sa
surprind, ntruct el era n ajun de a o ntlni. De altfel, graioasa
persoan na sttea la Shang-Hai. Ea locnia la Peking, i Kin-Fo i z*se
chiar c era bine s i anune, odat cu ntoarcerea lui la Shang-Hai, sosirea
grabnic n capitala Cerescului Imperiu. Dac arata chiar o anumit dorin, o

uoar nerbdare de a o revedea, aceasta nu era fr rost- Desigur, ncerca o


adevrat afeciune pentru ea! Wang i demonstrase aceasta dup cele mai
indiscutabile reguli ale logicei, i acest element nou, introdus n existena sa,
putea s i aduc necunoscutul... adic mulumirea... care... care..Kin-Fo visa deja cu ochii nchii, i ar fi adormit blnd dac n'ar fi simit
un fel de gdilitur n mna dreapt.
Instinctiv, degetele i se strnser i simir un corp rotund.
Kin-Fo nu se putea nela : un baston de bambu lunecase n mna-i
dreapt, i, n acela timp auzi cuvintele acestea pronunate cu un ton
resemnat :
Cnd va vrea domnul!
Kin-Fo se ridic i, cu un gest natural, strnse bul
Sun era n fa-i, i, plecat pe jumtate n postura unui pacient sprijinit cu
o mn de perete, inea n cealalt o scrisoare.
In sfrit, iat-te! zise Kin-Fo.
Ai, ai, ya! rspunse Sun. Nu-mi ateptam stpnul dect la priveghiul al
treilea! Cnd va vrea domnul!a
Kin-Fo arunc jos bastonul. Sun, orict de galben era el, natural, pli
totui mai mult!
Dac tu ntorci spatele fr vreo alt explicaie, zise stpnul, e c
merii mai mult dect att! Ce este?
Scrisoarea aceasta...
Vorbete! strig Kin-Fo strngnd scrisoarea data de Sun.
Am uitat din nebgare de seama s v'o dau nainte de a pleca la
Canton!
Opt zile ntrziere, ticlosule!
Am greit, stpne!

cruia corespondentul din San-Francisco vroia de bun seam s atrag


atenia clientului su din Shang-Hai.
Kin-Fo lu atunci scrisoarea del nceput i o citi del primul pn la
ultimul rnd, nu fr un anumit sentiment de curiozitate care surprindea din
parte-i.
O clip sprncenile-i se 'ncruntar; dar un zmbet dispreuitor i se schi
pe buze cnd termin lectura.
Se ridic, fcu civa pai prin camer, i se apropie un moment de tubul
acustic care l punea n legtur direct cu Wang. Duse chiar plnia la gur i
fu pe punctul de a suna ; dar se rzgndi, ls s-i cad fiirul de cauciuc i se
rentoarse pe divan.
Bah!u fcu el.
ntreg Kin-Fo era 'n acest cuvnt.
i ea! murmur el. Este ea ntr'adevr mai interesat ca mine n toate
astea!
Se apropie de o msu de lac pe care se afla o caseta prelung, artistic
cizelat. Dar, n momentul de a o deschide, mna sa se opri.
Ce-mi spunea ultima ei scrisoare? murmur el.
i, n loc de a ridica acopermntul casetei, aps pe un resort fixat la
una din extremiti.
Curnd, o voce blnd se auzi :
Dragul meu frate mai mare! Sunt pentru tine ca floarea de Mei-hua n
prima lun, ca floarea de cais n a doua, ca floarea de piersic n a treia. Scump
inim de piatr nestimat, ie, de mii, de zeci de mii de ori : bun ziua!
Era glasul unei tinere femei, creia fonograful i repeta drgstoasele
vorbe.
Biat surioar micu zise Kin-Fo.
Apoi, deschiznd caseta, scoase din aparat hrtia dungat cu teturi care
reproducea inflexiunile ndeprtatei voci, i o nlocui prin alta.
Fonograful era pe atunci n aa msur perfecionat ca era deajuns s
vorbeti cu glas tare pentru ca membrana s fie impresionat i ca ruloul,
micat printr-un mecanism de ceasornic, s nregistreze cuvintele pe hrtia
aparatului.

Kin-Fo vorbi apoi aproape un minut. Cu vocea sa, ntotdeauna calm, nu


s'ar fi putut recunoate sub ce impresie, de bun dispoziie sau de tristee, i
formula gndirea.
Trei sau patru fraze, nimic mai mult, iat tot ce spuse Kin-Fo. Dupa aceea
opri micarea fonografului, scoase hrtia special pe care acul nvrtit de
membran spase urme oblice, corespunztoare yorbelor pronunate; apoi,
punnd hrtia ntr-un plic, pe care l lipi, scrise del dreapta la stnga adresa
de mai jos:
D-nei LE-U
Aleea Sa-Cua PEKING
Ddu ordin ca scrisoarea s fio dus imediat la pot.
O or dup aceea, Kin-Fo dormea n linite, strngnd n brae ciu-jujeu-ul su, un fel do pern de bambu care pstreaz n paturile chineze o
temperatur potrivit.
CAPITOLUL Y
Unde Le-u primete o scrisoare pe care n'ar fi vrut s'o primeasc
N'ai nc vreo scrisoare pentru mine?
Hm, nu, doamn!
Ce lung mi pare timpul, btrn mam!.
Astfel vorbea pentru a zecea oar pe zi, ncnttoarea L-u n budoarul
su din aleea Sa-Cua din Peking. ..Btrna mama, care i rspunsese i pe care
o numea aa cum sunt numite de obicei n China servitoarele de o vrst res?
pectabil, era mahmura i nesuferita domnioar Nan.
L6-u se mritase la optsprezece ani en nn literat de primul grad care
colabora la faimosul Sse-Ku-Tsuan-Su2). Acest savant era de dou ori mai n
vrst ca ea i muri la trei ani dup nepotrivita lor unire.
Tnra vduv era dar singur pe lume cnd nu mplinise nc douzeci
i unul de ani. Kin-Fo o vzu ntr'o cltorie fcut Ia Peking cam n vremea
aceea. Wang, care <y cunotea, atrase atenia nepstorului su elev asupra
acestei fermectoaro fiine. Kin-Fo se ls legnat blnd do gndul do a
schimba felul vieei sale, devenind soul frumoasei vduve. L-u nu fu
indiferent propunerei fcute de el. i iat cum cstoria, hotrt spre cea
mai mare satisfacie a filosofului, ufma s fie celebrat ndat ce Kin-Fo, dup
ce va fi luat la Shang-Hai dispoziiunile necesare, se va rentoarce la Peking.
Nu obinuit n Cerescul Imperiu ca vduvele s se mrite din nou, i
nu pentru c ele nu ar dori aceasta, ca consurorile lor din inuturile occidentale,
dar pentruca dorina lor gsete puini adereni. Dac Kin-Fo face excepie ia
regul, e c el era, dup cum se tie, un original. L u, remritat, e drept, nu
ar mai fi avut dreptul s treac pe sub pa-lusa, arcuri comemorative pe cari
mpratul le ridic uneori n cinstea femeilor, celebre prin fidelitatea lor fa
2 Aceast lucrare, nceput la 1773, .care trebuie s aib o sut ai- zoci mii volume, nu este pn a
prezent dect la cifra aptezeci i nou mii, apte sute treizeci i nou.

de brbaii defunci; astfel era, de pild, vduva Sung care nu mai vroi s
prseasc niciodat mormntul soului su, vduva Kung-King care i ti un
bra, vduva Yen- Ciang care se desfigur n semn de durere conjugal. Dar Lu gndea c are altceva mai bun de fcut cu cei douzeci de ani ai si. Ea avea
s reia viaa de supunere aa cum e soarta femeii n familia chinez, s
renune a vorbi de cele ce se petrec n afar, s se conformeze preceptelor
crii Li-nun asupra virtuilor caznice i ale crii Nei-tso- pien asupra datoriilor
cstoriei, s regseasc, n sfrit, acea consideraie de care se bucur soia,
care, n clasele de sus, nu e deloc sclava, cum se crede n genere. De asemeni,
L-u, inteligent, instruit, nelegnd ce loc ar fi ocupat n viaa bogatului
blazat, i simindu-se atras spre el din dorina de a'i arta c fericirea exist i
aci, se mpcase cu totul fa de noua-i soart.
Cnd murise, savantul lsase tinerei vduve o situaie material
potrivit. Casa din aleea a-Cua era ca atare modest. Nesuferita Nan servea
la toate, dar L-u se nvase cu felul ei de a fi i care nu e surprinztor la
servitoarele din Imperiul Florilor.
Tnra femee sttea de preferin n budoar. Mobila ei prea foarte
simpla, aa cum nu o au bogaii cari pentru dou luni soseau din Shang-Hai.
Cte7a tablouri atrnau pe perei, ntre altele o capodoper a vechiului
pictor Huan-Tse-Nen 3), care ar fi atras atenia cunosctorilor n mijlocul
acuarelelor specific chinezeti, cu cai verzi, cini violei i arbori albatri,
datorite ctorva artiti moderni. Pe o mas de lac se desfurau, asemeni unor
fluturi cu aripile ntinse, evantalii provenite (lela celebra coal din Swatow.
mpletituri de bambu, aezate la ferestre, nu lsau s strbat dect o lumin
ndulcit, pulveriznd, pentru a zice astfel, razele soarelui. Un splendid paravan
complecta curioasa ornamentaie a budoarului.
Nici o scrisoare, Nan?
Ei, nu, doamna, nu nc!.
ncnttoare femee era L-u. Frumoas, chiar pentru ochii europenilor,
alb, nu galben, ea avea ochii blnzi, abia prelungii n spre tmple, prul
negru mpodobit cu cteva flori de piersic, dinii mici i albi, sprncene abia
estompate cu un fin tu de China.
In ce privete toaleta, nimic mai simplu i mai elegant.
Dar picioarele ei? Oh, picioarele ei erau mici, nu ca urmare a acelui obicei
de diformaie barbar ce tinde, din fericire, s se piard, dar pentru c natura i
le fcuse astfel. Moda aceea dureaz de apte sute de ani i ea se datorete
probabil ctorva prinese urte. Acum din zece chineze nu sunt nici trei cari s
se supun din prima vrst acestor operaiuni dureroase ce duc Ia diformarea
piciorului.
3 Renumele marilor artiti s'a transmis ] dei anecdotice, nu sunt mai puin demne
exemplu, c n secolul al Ill-lea, ua pictor Tsao-Puh-V in g ,sfrind un paravan pentru mprat, se amuz
pictnd ici colo cteva mute i avu satisfacia s vad pe Majestatea Sa lund batista pentru a le goni.
J. Thompson (Voiaj n China)

Nu e cu putin ca azi s nu fi sosit o scrisoare! zie iar L-u. Vezi dar,


micu.
Am tot vzut! zise fr respect domnioara Nan, ieind n bombneli
din camera.
L-u vroi s lucreze pentru a se distra puin. nsemna ns a se gndi tot
la Kin-Fo, fiindc lui i broda o pereche din acei ciorapi de stof a cror
confecionare e rezervat aproape numai femeilor n czniciile chineze,
indiferent de clasa din care fac parte.
Dar lucrul i czu n curnd din mn. Se ridic, lu dintr'o bombonier
dou sau trei pastile pe cari le sparsa n dinii ei micui, i deschise o carte,
Nushun, cod de instruciuni cu care orice femee trebuie s-i fac lectura
obinuit.
De vreme ce primvara e pentru munc sezonul potrivit, de vreme ce
rsritul e momentul cel mai frumos al zilei.
-Sculai-v de diminea, nu v lsai trte de lenea somnului.
ngrijii dudul i cnepa.
esei cu hrnicie mtasa i bumbacul.
Virtutea femeilor st n munc i n economie.
Vecinii v vor luda.

Cartea se nchise curnd. Drgstoasa L-n na se mai gndea la ceea ce


citea.
Unde e el? se ntreb ea. Trebuia s mearg la Canton! S fo fi rentors la
Shang-Hai? Cnd va sosi la Peking? Vin-i n ajutor, zei Koanin!a.
Astfel gria ngrijata femee. Apoi ochii si se plimbar distrai pe o fa
de mas, alctuit artistic din mii de bucele mpreunate, un fel de mozaic de
stof, de mod portughez, pe care era desenat roiul mandarin i familia sat
simboliznd credina. In sfrit, se apropie de un rsad i culese o floare la
ntmplare.
Ahl zise ea, na e floarea de salcie verde, emblema pri- mverei, a
tinereei i a voioiei! E crisantema galben, emblema toamnei i a tristee!
Vroi s se smulg nelinitei care, acum, o nvluia cu totul. Chitara sa era
acolo; degetele i lunecar pe coarde; buzele-i murmurar primele cuvinte ale
cntecului Mni nlnuite, dar nu mai putu continua.

Scrisorile lai, gndea ea, nu int&rziau niciodat! Le citeam cu sufletul


micat! Ba nu, n locul rndurilor cari nu se adresau dect ochilor mei, era
glasul lui nsui pe care l puteam auzi! Aparatul acesta mi vorbea ca i cnd el
era lng minei.
i L-u privea la fonograful aezat pe mescioara de lac, asemntor celui
de care se servea Kin-Fo la Shang-Hai. Ambii se puteau dar auzi, sau mai bine
zis, i puteau auzi vocile cu toat distana ce-i desprea... Dar azi, ca i zilele
trecute, aparatul rmnea mut i nu mai spunea nimic din gndurile celui
absent.
In acest moment servitoarea intr.
Iat scrisoarea d-voastr, zise ea.
i Nan iei dup ce i ddu un plic francat din Shang-Hai.
Un zmbet se schi pe buzele tinerei femei. Ochii i lucir mai viu.
Desfcu plicul, grabnic, fr s-1 contempleze cum avea obiceiul.
Plicul nu coninea o scrisoare, ci una din hrtiile cu trsturi oblice care,
potrivit Ia aparatul fonografic, reproduce toate inflexiunile vocii omeneti.
Ah! ce bine mi pare! strig bucuroas L-u. Il voi auzi, cel puin

Hrtia fu aezat pe raloul fonografului care, la o micare, ncepu s se


nvrteasc, i L-u, apropiind urechea, auzi o voce bine cunoscut spunndui:
Surioar iniea, ruina a mprtiat bogiile mele, precum vntul de est
mprtie frunzele nglbenite ale toamnei. Nu vreau sa fptuesc o ticloie
aso.ciindu-te mizeriei mele i Uit pe cel lovit de zece mfi de nenorociri *
Dezndjduitul tu Kin-Fo.

Ce lovitur pentru biata femee! O via mai amar deot amara genana
o atepta deacum. Da! Vntul prvlea ultimele ei sperane odat cu avutul
celui iubit! Dragostea pe care Kin-Fo i-o purta se dusese deci pentru totdeauna!
Prietenul su nu aredea dect n fericirea pe care o d bogia! Ah! biata
L-u! Ea prea.acum asemeni unui zmeu al crui fir se rupe i cade sfiat la
pmnt!
Nan, chemat, intr n camera, nl nepstoare din umeri i-i
transport stpna n hangul sau. Dar, orict de nclzit era, grozav de
friguros i se pru bietei L-u culcuul! Grozav de lungi i parur cele cinci
priveghiuri ale nopii petrecute n chinuri!
CAPITOLUL VI
Care va da, poate, cititorului dorina de a face o plimbare prin
blurourile Centenarului
A doua zi, Kin-Fo, al crui dispre pentru lucrurile acestei lumi nu se
desmini un moment, iei singur din locuina sa. Cu mersu-i msurat cobor
malul drept al Creek-ului. Ajuns la podul de lemn care face legtura ntre
concesiunea englez i cea american, travers rul ndreptndu-se spre o
cldire cu aparena destul de frumoas, ridicat ntre mnstirea misiunilor i
consulatul Statelor-Unitc.
Pe frontonul cldirei se desprindea o plac de arama cu inscripia
urmtoare :
CENTENARUL
Companie de asigurri pe via Capital garantie; 20 milioane dolari Agent
principal : William J. Bldnlph
Kin-Fo mpinse ua i intr ntr-un biurou desprit n dou
compartimente printr'o balustrad. Cteva scoare, cri cu legtura de metal,
o cass american cu secret, dou sau trei mese la cari lucrau funcionari ai
ageniei, un biurou complicat, rezervat onorabilului d. William J. Bid ilph, iat
mobilierul localului ce prea c aparine unei case din Bro adway, i nu unei
locuine cldite pe malurile Wusung-ului.
WiJIiftm J. Bidnlph era agentul principal n China al corn- panioi de
asigurri pe via i n contra incendiului, cu sediul social la Chicago.
Centenarul, un titlu bun ce trebuia s atrag clienii, Centenarul, renumit u
Statele-Unite, poseda sucursale i reprezentani n cele cinci pri alelumei.
Mcea treburi enorme, excelente, mulmit statutelor sale, nespus de
ndrsne i liberal redactate, autoriznd orice fel de asigurri.
Astfel, fii cerului ncepeau a clca pe urmele curentului modern care
umple lzile companiilor n genul de mai sus. Uu mare numr de case diu
Imperiul de mijloc erau garantate pentru caz de incendiu, iar contractele de
asigurare n caz de moarte, cu multiplele combinaiuni ce comport, conineau
numeroase semnturi chinoze. Firma Centenarului se afla dar pe frontoanele
porilor shaughaene i, ntre altele, pe stlpii bogatei locuini a ui Kin-Fo. Aa

dar, nu din dorina de a se asigura contra incondiului, fcea acum o vizit


discipolul iui Waug onorabilulai William J. Bidulph.
D o m n u l B id u lp h ? * n tre b e l in tr n d .
William J. Bidulph se afla acolo, n persoan, ca un fotograf ce opereaz
singur, totdeauna la dispoziia publicului, un oui de cincizeci ani, mbrcat n
negru, corect, cu cravat alb, ca aeru-i specific american.
Cui am onoarea s vorbesc? ntreb WilliamJ.Bidulph.
Domnului Kin Fo, din Shang-Hai.
D. Kin-Fo L. unul din clienii Centenaruluipolia nu- mrul douzeci i
eapte de mii dou sute...
El nsui.
A fi fericit, domnule, s avei nevoe de serviciile mele.
A dori s v vorbesc n particular, rspunse Kin-Fo.
Conversaia ntre cele dou persoane trebuia s urmeze cu att mai uor
cu ct William J. Bidulph vorbea tot aa de bine limba chinez ca i Kin-Fo,
engleza.
Bogatul chinez fu deci introdus cu respectul ce i se datora ntr-un cabinet
cptuit cu tapiserii grele, i nchis cu ui duble, unde s'ar fi putut complota i
rsturnarea dinastiei Tsing fr team de a fi auzii.
Domnule, zise Kin-Fo ndat ce se aezar comod n faa unui cmin
nclzit cu gaz, ai dori s tratez cu Compania d-voastr asigurnd decesul meu
cu o sum ce v voiu indica numaidect.
Domnule, rspunse William J. Bidulph, nimic mai simplu. Dou
semnturi, a dv. i a mea, dedesubtul unei polie i asigurarea va fi gata dup
cteva formaliti preliminare. Dar, domnule, permitei-mi aceast ntiobare...
Avei desigur dorina de a nu muri dect Ia o vrst foarte naintat, dorin
natural, de altfel?
Pentru ce? ntreb Kin-Fo. De cele mai adesea ori, asigurarea pe viaa
arat Ia asigurat teama de o moarte prea apropiat...
Oh! domnule! rspunse William J. Bidulph cu aerul cel mai serios din
lume, aceast team nn o au deloc clienii Centenarului! Numele su nu
probeaz aceasta? A te asigura la noi e a lua ua certificat de via ndelungat!
V ccr iertare, dar e rar ca asiguraii notri s nu depeasc suta de ani...
rar... foarte rar!... In interesul lor noi ar trebui
le Jam viaa! Astfel, facem treburi superbe! Deci, v previn, domnule: a
v asigura la Centenar, e po jumtate sigur c l atingei.
Ah! fcu linitit Kin-Fo privind cu ochii si tioi pe William J. Bidulph.
Agentul companiei, grav ca un ministru, n'avea nicidecum aerul c
glumete.
Orice ai fi, relu Kin-Fo, doresc s m asigur pentru dou 3ute de mii
dolari 4).
4 Un milion dc franci.

S zicem, dar, un capital d dou sute de mii dolari, rspunse Wiliam J.


Bidulph,
i scrise ntr-uu carnet suma aceasta a .crei importan, l ls rece.
i pentru ce primejdii vrei s v asigurai, scumpul meu domn?
Pentru toate.
Riscurile cltoriei pe pmnt sau pe mare, i cele ale mlere dincolo
de graniele Cerescului Imperiu?
INTERESANTELE AVENTURI ALE UNUI CHINEZ.....................................................4
In care Kin-Fo face o propunere serioas lui Wan^ i pe care acesta o
accept cu aceea seriozitate.................................................................40
Ce?..............................................................................................................48
In care Craig i Fry sont prez in tai in mod oficial noului client al Centenarului
..........................................................................................................................49
In care Kin-Fo, cei doi nsoitori i Taletnl continu aventura..................58
Da..............................................................................................................121
SUMARUL.........................................................................................................121
De ION PAS:...........................................................................................122
Sinuciderea. Credeam c statutele Centenarului permit deasemeni
asigurarea pentru sinucideri.
Perfect, domnule, perfect, rspunse William J. Bidulph, care i freca
minile. E i n asta o surs de superbe ctiguri pentru noi! nelegei desigur
cS clienii notri sunt, In genere, oameni cari in la via i c acei cari, printr'o
pruden exagerat, se asigur pentru sinucidere, nu se oinoaxa niciodat.
Nare aface, rspunse Kin-Fo. Pentru motive personale doresc s m
asigur i de acest risc.
Dorina d-voastr, dar taxa va fi considerabil!
V repet c voi plti tot ce va trebui.
neles. S zicem dar, spuse William J. Bidulph continund s scrie n
carnet, riscuri pentru mare, cltorie Hlnucidere...
- i, n aceste condiiuni, la ct se va urca prima de plat? ntreb Kin-Fo.
Scumpul meu domn, rspunse agentul principal, primele noastre sunt
fixate cu preciziunea matematic de care Compania e mndr. Ele nu mai sunt
bazate, ca alt dat, pe tabelele lui Duvillars. II tii pe Duvillars?
Nu, nu-1 cunosc pe Duvillars.
Un statistician remarcabil, dar vechi.. aa de vechiu ca, de altfel, i
moartea sa. In vremea cnd el stabili faimoa- sele-i tabele, cari servesc nc de
scar pentru prime celor mai multe companii europene, foarte napoiate,
mijlocia vieei era inferioar celei ce e acum graie progreselor de tot felul. Noi
ne bazm, deci, pe o mijlocie mai ridicat i, prin urmare, mai favorabil
asiguratului care pltete mai puin i trete mai mult...
La ct se ridic prima mea? relu Kin-Fo, dornic de a scurta plvriala
agentului care nu pierdea nici o ocazie de a face reclam Centenarului.

Domnule, rspunse William J. Bidulph, ai putea s am indiscreia de a


ntreba care e vrsta d-voastr?
Treizeci i unu ani.
Ei bine, la treizeci i unu de ani, dac n'ar fi s v asigurai dect pentru
riscurile obinuite, ai fi pltit oricrei alte companii optzeci i trei Ia sut. Dar
la Centenarul aceasta nu va fi dect de aptezeci, ceiace va face anual, la un
capital de dou sute mii dolari, cinci mii patru sute dolari.
i n condiiunile n cari doresc eu? zise Kin-Fo.
Asigurndu-v pentru toate riscurile, inclusiv sinuciderea
Mai ales sinuciderea.
Domnule, rspunse cu un ton amabil William J. Bidulptu dup ce
consult o tabel imprimat pe ultima pagin a carnetului su, nu putem lsa
pentru aceasta mai jos de douzeci i cinci la sut.
Ceiace va face? ...
Cincizeci mii dolari.

i cum trebuie vrsat cota?


ntreag sau divizat pe luni, dup voia asiguratului.
Ct va reveni pentru primele dou luni? ...
Opt mii trei sute treizeci i doi dolari cari, dac ar fi vrsai astzi 30
Aprilie, scumpul meu domn, v'ar pune pn la :io Iunie ale acestui an.
Domnule, zise Kin-Fo, aceste condiiuni mi convin. lata rota pentru
primele dou luni.
i puse pe mas un teanc de dolari n bancnote pe care fl scoase din
buzunar.

Bine..; domnule... foarte bine! rspunseWilliam J. Bidulph. Dar nainte


de a semna polia e o formalitate de mplinit.
Care?
Trebuie s primii vizita medicului Companiei.
La ce bun vizita aceasta?
Pentru a constata dac suntei soljd constituit, dac n'avei vreo boal
organic de natur a v scurta viaa, dac ne di, n sfrit, garanii de lung
existen.
La ce bun! de vreme ce eu m asigur chiar pentru duel i sinucidere,
observ Kin-Fo.
Ei, scumpul meu domn, rspunse William J. Bidulph, zmbind mereu, o
boal al crei germene l'ai avea i care v'ar da gata n cteva luni, ne-ar costa
frumuel dou sute mii de dolari!
Sinuciderea mea v'ar costa la fel, bnuesc!
Scumpe domn, rspunse amabilul agent principal, atingnd uor mna
lui Kin-Fo, am mai avut onoarea de a va spune c muli din clienii notri se
asigur pentru sinucidere, dar c nu se sinucid niciodat. De altfel, noi nu
suntem oprii de a-i supraveghea... Oh, cu cea mai mare discreie!
Da?
Adaog, ca o remarc a mea, c dn toi clienii Centenarului, acetia
sunt cei cari pltesc mai ndelungat timp cotele. Haide, ntre noi fie zis, pentru
ce s'ar sinucide bogatul domn Kin-Fo!
i pentru ce bogatul domn Kin-Fo s'ar asigura?
Oh! rspunse William J. Bidulph, pentru a avea sigurana de a tri foarte
mult, n calitatea sa de client al Centenarului!
Nn era de discutat mai mult cu agentul principal al celebrei companii.
Acesta prea aa de sigur de ceiace spunea!
i acum, adog el, n folosul cui va fi fcut asigurarea de dou sute
mii dolari? Cine va fi beneficiantul contractului?
Vor fi doi bnficiante rspunse Kin-Fo.
Cu pri egale?
Nu, cu pri neegale. Unul pentru cincizecii mii, altul pentru o sut
cincizeci mii.
Vraszic, pentru cincizeci mii, domnul...
Wang.
Filozoful Wang?
Chiar el.
i pentru o sut cincizeci mii?
Doamna L-u, din Peking.
Din Peking, adog William J. Bidulph sfrind de scris ambele nume n
carnet. Apoi relu :
Care e vrsta doamnei L-u?

Douzeci i unu de ani, rspunse Kin-Fo.


Oh! fcu agentul, iat o doamn tnr care va fi foarte btrn cnd
va intra n posesiunea capitalului asigurat!
De ce, m rog?
Pentru ca vefi trai mai mult de o sut de ani, scumpul meu domn. Dar
filozoful Wang?
El arc cincizeci i cinci de anii
Ei bine, acest om cumsecade nu va moteni nimic!
Rmne de vzut, domnule 1
Domnule, rspunse William J. Bidulph, dac ai fi la cinci-zeci i cinci de
ani motenitorul unui om de treizeci i unu care trebuie s moar la o sut,
n'ai mai avea naivitatea s contez pe motenirea aceasta.
Sluga d-voastr, domnule, zise Kin-Fo ndreptndu se apre ua
cabinetului.
A d-voastr, rspunse onorabilul William J. Bidulph, nclinndu-se n faa
noului client al Centenarului.
A doua zi medicul Companiei fcu vizita reglementar lui Kin-Fo. Corp
de fier, muchi de oel, plmni stranici44, zicea raportul.
Nimic nu mpiedica Compania s trateze cu un asigurat aa de solid
construit.
Polia fu, prin urmare, semnat, de o parte, de Kin-Fo n profitul tinerei
vduve i al filozofului Wang, iar de partea cealalt de William J. Bidulph ca
reprezentant al Companiei.
Nici L6-u i nici Wang, n afar do mprejurri neprevzute, nu aveau s
afle nimic din ceeace Kin-Fo fcuse pentru ei, pn n ziua cnd Centenarul ar fi
fost nus n poziia de a le nmna capitalul asigurat, ultima generozitate a ex~
m il i o n a r u lu i .
CAPITOLUL VIL
Care ar fi foarte trist, dac n'ar fi vorba de fapte i moravuri
specifice Cerescului Imperiu
Indiferent de ce ar fi putut spune i g&ndi onorabilul Willian J. Bidulph,
fondurile Centenarului erau ct se poate de serios ameninate. In definitiv,
planul Iui Kin-Fo nu era ca al celor cari, odat hotrrea luata, trgnesc la
infinit executarea sa. Complect ruinat, elevul lui Wang hot&rse formal s
sfreasc cu o existen care mr-i oferise, nici chiar n timpul bogiei sale,
dect plictiseal i tristee.
Scrisoarea nmnat de Sun, cu o ntrziere de opt zile, venea din SanFrancisco. Ea arta suspendarea plilor la Banca Central Californian. Or,
avutul lui Kin-Fo era compus n totalitate aproape, din aciuni ale acestei
celebre bnci, aa de solid pn atunci. Dar nu mai existau motive de
tgad. Orict de necrezut ar fi putut prea aceast noutate, ea era din
nefericire prea adevrat. Suspendarea plilor de ctre Banca Central

Californian era confirmat de gazetele sosite Ia Shang-Hai. Falimentul fusese


pronunat, i el ruina cu totul pe Kin-Fo.
De fapt, n afar de aciunile la aceast banc, ce-i rmnea? Nimic, sau
aproape nimic. Locuina sa din Shang- Hai, a crei vnzare era irealizabil
aproape, nu i-ar fi procurat dect foarte insuficiente resurse. Cele opt mii dolari
vrsate ca prim cot la Centenarul, cteva aciuni ale Companiei de vapoare
din Tien-Tsin, iat tot avutul su acumUn Occidental, un Francez sau Englez, s'ar fi comportat nelept cu
aceast existen nou, ncercnd s-i refac viaa prin munc. Un Fiu al
Cerului trebuiea s se cread n drept a gndi i aciona cu totul altfel. Moartea
voluntar i-o alesese Kin-Fo, adevrat chinez, ca mijloc de a iei din
ncurctur, fr ovial de contiin i cu acea tipic indiferen a rasei
galbene.
Chinezul n-are dect curaj pasiv, da posed acest curaj n gradul cel mai
nalt. Nepsarea sa pentru moarte este ntr'adevr extraordinar. Bolnav, el o
dorete fr ezitare. Condamnat, n minele clului chiar, el nu manifest
nicio team. Execuiunile publice, aa de repetate, vederea oribilelor suplicii pe
cari le comport codul penal n Cerescul Imperiu, au obinuit de mult pe Fiii
Cerului cu ideea de a prsi fr regret bunurile acestei lumi.
Astfel, nu va fi de mirare ca, n orice familii, acest gnd al morii s fie la
ordinea zilei i s fac obiectul celor mai multe discuiuni. El nu lipsete din cel
mai obinuit act al vieii. Cultul strmoilor se ntlnete chiar i la cei mai
nevoiai oameni. Nu e locuin bogat unde s nu fie rezervat un fel de
sanctuar familiar, nu e o colib mizerabil unde s nu fie pstrat un col
strbunilor a cror amintire e celebrat din dou n dou luni. Iat pentru ce
gseti ia
acela magazin n care se vnd paturi pentru copii i panere de nunt, un
asortiment variat din sicriile cari formeaz un articol curent n comerul chinez.
Cumprarea unui sicriu e, prin urmare, una din constantele preocupri
ale Fiilor Cerului. Mobilierul ar fi incomplect, dac ar lipsi cosciugul din casa
printeasc. Fiul i face o datorie din a l oferi tatlui su, in via. E o
mictoare dovad de iubire. Cosciugul e depus ntr'o camer special. E
mpodobit, ngrijit i, mai adeseori, cnd a primit rmia pmnteasc a celui
mort, el e pstrat vreme de ani ndelungai cu pioas atenie. Intr-un cuvnt,
respectul pentru mori #alctuete fondul religiei chineze i contribue Ia
strngerea legturilor de familie.
Prin urinare, Kin-Fo mai mult de ct oricare, datorit temperamentului
sau, avea s mbriezo cu o linite perfect gndul do-a pune capt zilelor
sal. Asigurase soarta
filor (lou fiine crora Ie nntrea dragoste. Ce poate regreta
acum? Nimic. Sinuciderea nu-i putea pricinui nicio remucare. Ceiace e o crim

n rile civilizate ale Occidentului, nu-i dect un act legitim, pentru a zice
astfel, n mijlocul acestei bizare civilizaii a Asiei orientale.
Hotrirea Iui Kin-Fo era, dar, cu preciziune luat, i nicio influena nu 1 ar
fi putut determina s i-o schimbe, nici chiar influena filozofului Wang.
Mai mult, acesta nu tia nimic despre planurile elevului su. Sun nu tia
m&i mult i nu remarcase dec&t un lucru, acela c, de la rentoarcerea sa, KinFo se arta m&i ierttor pentru prostiile-i zilnice.
Hotrt, spun, vedea c nu ar fi putut gsi un stpn mai bun, iar
preioasa i coad tres&lta acum pe spate cu o siguran renscut.
Un dicton chinez zice :
Pentru a fi fericit pe pmnt trebuie s treti la Canton i s mori Ia
Liao Cu.
La Canton, dealtfel, se gsesc toate buntile vieei, iar la Liao-Cn se
fabric cele mai bune cosciuge.
Kin Fo nu putea s ntrzie de a-i comanda la o cas bun, ultimul pat
de odihn, n aa fel ca s l aibe Ia timp. A fi cum se cade culcat pentru somnul
suprem, e preocuparea de totdeauna a Chinezului care tie cum s triasc.
In acela timp, Kin-Fo cumpr un coco alb, al crui rost e, dup cum se
tie, sa ncarneze spiritele cari flutur, i s prind din sbor unul din cele apte
elemente cari al- ctuesc sufletul chinez.
Precum se vede, dac elevul filozofului Wang se arta indiferent pentru
amnuntele vieii, el nu era ns tot aa pentru cele privitoare la moarte.
Acestea ndeplinite, nu mai rmnea dect s redacteze programul
funeraliilor sale. Deci, n ziua aceea chiar, o frumoas pagin de hrtie, aceia
denumit hrtie de orez, dar la confecionarea creia orezul este cu totul
absent, primi ultimele dorini ale lui Kin-Fo.
Dup ce ls tinerei vduve casa din Shang-Hai i lui Wang un portret al
mpratului Tai-ping pe care filozoful l privea ntotdeauna cu drag, acestea
)ine neles n afar de capitalurile asigurate prin Centenarul, Kin-Fo desemn
cu mn sigur ordinea i drumul personagiilor cari trebuiau s asiste la
nmormntarea sa.
Mai nti, n lipsa prinilor pe cari nu-i mai avea, urmau s figureze n
capul cortegiului o parte din prietenii ce-i rmseser, toi nvemntai n alb,
culoarea de doliu n Cerescul Imperiu. Dealungul drumului, pn la mormntul
ridicat de mult timp n cmpia Shang-Hai, va fi nirat un cordon dublu de ciocli.
In spatele primului grup de prieteni va merge o cluz btnd din gong i
precednd portretul defunctului, culcat intr un fel de scaun mpodobit bogat. Ar
fi apoi s vin un al doilea grup de prieteni, cei cari trebuie s leine la
intervale regulate pe perne preparate de circumstan. In sfrit, un ultim grup
de tineri, adpostit

pub un polog albastru i aurit, Fa semna pe drum petece de hrtie alba,


perforate la mijloc i destinate a distruge spiritele rele cari s'ar simi tentate s
se altureze convoiului.
Dup acestea ar urma s apar catafalcul, mbrcat n mtase violet,
brodat cu dragoni de aur i purtat de cincizeci valei* pe umeri, prin mijlocul
unui dublu cordon de bonzi. Preoii nvemntai n halate cenuii, roii i
galbene, vor spune ultimele rugciuni alternnd glasul lor cu bubuitul
gongurilor, cu i^rmlaia flautelor, cu puternica fanfar a trompetelor lungi de
ease picioare.
La sfrit de tot, trsurile de doliu, drapate n alb, ar urma s nchid
somptuosul convoi ale crui cheltueli trebuiau s absoarb ultimele resur3e ale
importantului defunct.
.In definitiv, acest program nu avea nimic extraordinar. Multe
nmormntri de aceast clas se perind p estrzile din Canton. Shang-Hai sau
Peking, i Fii Cerului nu vd n e l e d e c t u n n a t u r a l o m a g i u a d u s p e r s omai
a n e i c e le i c
e.
La 20 Octombrie o iada expediat din Liao-Cu, sosi pe adresa Iui Kin-Fo
la locuina Iui din Shang-Hai. Ea coninea, ngrijit nvelit, sicriul comandat. Nici
Wang, nici Sun, nici ceilali servitori nu gsir c e loc de mirare. Repetm, nu
exist chinez care s nu in sa aib, n via fiind, patul n care va fi culcat
pentru eternitate.
Sicriul, o capodoper a fabricantului din Liao-Cu, fu aezat n camera
strmoilor. Acolo, ters, cernit, lustruit, el ar fi avut s atepte mult timp
pn cnd elevul filozofului Wang sa l utilizeze... Nu trebuia totuii s fie astfel.
Zilele lui Kin-Fo erau numrate, ceasul se apropia ca el sa intre n rndul
strmoilor familiei.
D e altfel, n chiar seara aceea Kin-Fo hotrse definitiv s prseasc
viaa.
O scrisoare a desndjduitei L-u sosi n timpul zilei.
Tnra vduva punea la dispoziia lui Kin-Fo puinul ce I

avea. Avutul nu nsemna nimic pentru ea cci l iubea pe el! Ce i trebuia


lui mai mult! Nu vor ti ei s fie fericii i ntr'o situaie mai modest?
Rvaul, ptruns de cea mai sincer afecie, nu putu schimba hotrrile
lui Kin-Fo.
Moartea mea singur o poate ferici S gndea el.
Rmnea de hotart unde i cum se va nfptui actul suprem. Kin-Fo
simea un fel-de plcere n a schia aceste amnunte. El ndjduia mult c n
ultima clip, o ct de trcctoare emoie va face s i bat inima!
In interiorul vilei se nlau patru frumoase chiocuri, decorate cu fantezia
care caracterizeaz talentul decoratorilor chinozi. Ele purtau nume
semnificative : Pavilionul Fericire! unde Kin-Fo nu intra niciodat ; pavilionul
Bogiei po care nu-I privea dect cu cel mai profund dispre ; pavilionul
Plcerei ale crei pori erau de mult nchise pentru el ; pavilionul Vieei
ndelungate pe care hotrse s-1 drme!
Pe acesta instinctul su l alese. Hotr s se nchid aci, odat cu yenirea
nopii. A doua zi l vor gsi tot aci, fericit n braele morii.
Acest punct decis, cum va muri acum? S i spintece pntecul ca un
japonez, s se spnzure cu centura de mtase aeemeni mandarinului, s ;i
deschid vinele ntr'obae parfumat ca un epicurian al Romei antice? Nu.
Aceste procedee aveau n primul rnd ceva brutal, ceva desgusttor pentru
prietenii i servitorii si.
Un grunte sau dou do opium, amestecat cu o otrav subtil ar fi fost
de ajuns pentru a l face s treac din aceast lume nt'o alta, fr s i dea
seama, purtat poate pe aripele unuia din acele visuri cari trausform somnul
trector ntr-un somn venic.
Soarele ncepea s coboare la orizont. Kin-Fo nu mai avea dect cteva
ore de via. Vroi s revad pentru ultima oar cmpia Shang-Haiului i
malurile Huang-Poului pe cari i
purtase deseori plictiseala. Singur, fr a se fi vzut cn Wang n cursul
zilei ntregi, prsi vila n care avea s se mai ntoarc odat, dar. din care nu
va mai iei niciodat.
Teritoriul englez, micul pod aruncat pe Creek, concesiunea francez, fur
strbtute de el cu acela mers indolent ce nu simea nevoia s fie altfel nici n
ceasul acesta suprem. Ocoli, pe cheiul ce prelungete portul indigen, zidurile

Shang- Haului pn la catedrala romano-catolic a crei cupol domin


cartierul meridional. Apoi, se ntoarse Ia dreapta i urc linitit drumul ce duce
la pagoda Lung-Hao.
O vast i neted cmpie ce se ntinde pn spre nlimile umbrite ce
mrginesc valea din Min, imense esuri mltinoase pe cari se cultiv orezul.
Ici i colo, o reea de ca- naluri, cteva sate mizerabile, dou-trei fii
semnate cu gru.
Cmpia, cultivat bogat, i al crei aspect nu putea mira pe un indigen,
ar fi atras totui atenia i ar fi provocat poate repulsia unui strin.
Pretutindeni, sicrie^ cu sutele. esul chinez, Ia marginea oraelor, nn-i dect
un vast cimitir. Morii fac nconjurul teritoriului, tot aa ca i viii.
Kin-Fo mergea fr a privi n jurul lui. Nu i atrseser atenia nici chiar
cei doi strini, mbrcai europenete, ce l urmreau del ieirea din vil. Nu l
vzu, dei acetia n u l pierdeau un moment din vedere. Ei mergeau Ia civa:
pai n urm, mergnd dup Kin-Fo cnd acesta mergea i oprindu-se cni el
fcea popas. Din cnd n cnd, schimbau anumite priviri, dou sau trei cuvinte,
i aveau desigur sarcina s l spioneze.
Dup ce fcu un ocol al cmpiei, Kin-Fo se rentoarse pentru a ajunge iar
pe malurile rului.
Cei doi copoi schimbar deasemeni drumul.
Rentorcndu-se, Kin-Fo ntlni doi sau trei ceretori cu nfiare
pctoasa, pe cari i milui.
Mai departe ncruciar drumul cteva chineze cretine, din acelea
atrase la aceast credin de surorile de caritate franceze.
Kin-Fo Ie ajuta,
So nsera. Rentorcndu-se pe lng zidurile Shang-Haiului, o lu pe
cheiu.
Populaia portului nu dormea nc. Strigte i cntece r- Hunau
pretutindeni.
Kin-Fo ascult. Ii plcea s tie cari vor fi ultimele cuvinte cc-i va fi dat
s aud.
Un pescar tnr, mnndu-i luntrea n umbra apelor, cnta:
Barca mea cu culori plcute,
Este gtit Cu mii i zeei de mii de fiori. II atept cu inima btnd!
Trebuie s se ntoarc mine! Doamne, veghiaz! Mna ta S l ocroteasc la
ntoarcere, i f ca lungu i drum S se scurteze!
tEl va reveni mine! i eu, eu unde am s fiu mine gndi Kin-Fo
cltinnd capul. Tnrul pescar relu :
El sya dus departe de noi,
* mi nchipui, Pn n rile Manciurilor, Pan sub zidurile Chinei! A h !
Cum btea adesea Inima mea cnd vntul Se deslnuia i urla Iar el mergea
nfruntnd Furtuna!

Kin-Fo ascult i nu zise nimic de data aceasta. Pcscarul sfri astfel :


De ce ai nevoe s alergi Dup avuie?
Vrei s mori departe de mine?
Uite-i a treia lun!
Vino! Bonzul ne ateapt
Pentru a ne uni pe vecie.
Vino! Revino! Eu te iubesc atta, i m iubeti i t u !
Da! Poate c bogia nu e totul n lume! murmur Kin-Fo. Totu viaa nu
merit s fie trita!u
Peste o jumtate de or, Kin-Fo reintra n locuina sa. Cei doi strini cari l
urmriser pn aci, trebuir s se opreasc.
Linitit, Kin-Fo se ndrept spre chiocul Vieei ndelungate, deschise
ua, o nchise apoi i se gsi singur ntr-un salona luminat blnd.
Pe masa fcut dintr'o singur bucat de jad, se afla o casetp coninnd
cteva boabe de opium combinate cu o otrav mortal.
Kin-Fo lu dou din aceste boab,e, le introduse ntr-una din pipele de
pmnt ars de care se servesc fumtorii de opium i fu gata s'o aprind.
Ei, ce! zise el, nici o emoie n momentul de a adormi pentru vecie!
ovi un moment.
;,Nu! strig el apoi, aruncnd pipa f^are se sparse de parchet. Vreau
aceast suprema emoie, cliiar de n'ar fi cea ateptat!... O vreau! O voi avea!
i, prsind chiocul, se ndrepta mai grbit dect de obicei spre camera
lui Wang.
CAPITOLUL VIII.
In care Kin-Fo face o propunere serioas lui Wan^ i pe care
acesta o accept cu aceea seriozitate
Filozoful nu se culcase nc. ntins pe un divan, citea, ultimul numr al
Gazetei din Peking. Cnd sprncenele sale se ncruntau era mai mult ca sigur
c ziarul adresa cine tie ce compliment dinastiei domnitoare de Tsing.
Kin-Fo mpinse ua, intr n camer, se aez pe un fotoliu i, fr de ocol
:
Wang, spuse el, vin s-i cer un serviciu.
Zece mii de servicii! rspunse filozoful lsnd s-i cada ziarul oficial.
Vorbete, vorbete, fiul meu, vorbete fr teama, i, orice ar fi, vei avea!
Serviciul pe care l atept, zise Kin-Fo, e din cele pfr cari un prieten nu-1
poate face dect odat numai.
Despre ce-i vorba?
Wang, zise Kin-Fo, eu sunt ruinat.
Ah! ah! spuse filozoful cu tonul celui ce ar fi aflat mai curnd o veste
bun dect una rea.
Scrisoarea pe care am gsit o aci, la ntoarcerea dini Canton, relu KinFo, m ntiineaz c Banca Central Ca- lifornian este n faliment. In afar

de vil i de o mie de- dolari cu cari a-i putea tri abia o lun, dou, nu mi mai
rmne nimic.
Aa dar, ntreb Wang dup ce i privi atent elevul, nu mi mai
vorbete acum bogatul Kin-Fo?
Nu, ci bietul Kin-Fo pe care srcia nu 1 mai ngrozete deloc.
Bun rspuns, fiul meu, zise filozoful sculndu-se. Nu-mi voi mai pierde
dar timpul ca s-i predic nelepciunea.^ Pn acum n'ai fi fcut dect s
vegetezi fr gust, fr pasiune, fr lupte. Tu vei tri de acumaJ Viitorul estfr
schimbat! N'are nsemntate, a spus Confucius i dup el Talmudul,
nenorocirile sunt totdeauna mai mici dect ne rtemem! Ne vom ctiga n
sfrit prin noi nine orezul cel de toate zilele. Num-Smm ne spune : In via
sunt urcuuri i scoboruri. Roata Norocului se nvrtete fr ncetare i
vntul primverei e schimbtor! Bogat sau srac, s tii s i faci datoria! S
plecam de aci!
i, ntr'adevr, Wang, filozof practic, era gata s prseasc somptuoasa
cldire.
Dar Kin-Fo l opri.
Am spus, relu el, c srcia nu m ngrozete, dar adaog, aceasta
pentru c sunt hotrt s n'o guport deloc.
Ah! fcu Wang, tu vrei prin urmare...
S mor.
S mori? rspunse linitit filozoful. Omul care e hotrt s sfreasc cu
viaa, ti'o spune nimnui.
Aceasta ar f fost deja fapt mplinit, relu Kin-Fo cu un calm asemntor
celui al filozofului, dac n'ai f vroit ca moartea s mi ofere cel puin o prim i
ultim emoie. Or, n* momentul de a consuma una din acele grune de opium
pe cari le tii, inima mi btea aa de ncet, nct am aruncat otrava i am venit
la tine!
Vrei dar, prietene, s murim mpreun? rspunse Wang zmbind.
Nu, aui nevoe ca tu s treti!
Pentru ce?
Pentru a m lovi cu propria ta mn!
Wang nu tresri la aceast neateptat propunere. Dar Kin-Fo care l
privea cu atenie vzu lic.rindu-i o lumin n ochi. Fostul rebel Ta-ping se
trezea oare? Sarcina pe care elevul su i-o cerea nu gsea n el mpotrivire?
Trecuser dar peste capul su optsprezece ani fr s-i nbue instinctele
sngeroase ale tinereii? Nu se va opune fiului celui ce l salvase? Va primi, fr
de ovire, s ridice viaa
celui ce nu o mai vroia? O va face aceasta, el, filozoful Wang?
Dar licrirea se stinse, n curnd. Wang i relu aerul obinuit de om de
treab, ceva mai serios, poate.
i atunci, linitindu-se :

Acesta e serviciul ce rni ceri? zise el.


Da, relu Kin-Fo, i acest serviciu te va achita de tot ce i-ai putea
nchipui c datoreti Iui Ciung-Hu i fiului sau.
Ce trebuie s fac? ntreb cu simplitate filozoful.
De azi pn la 25 Iunie, ziua douzeci i opta alunei asea, nelegi
Wang, ziua cnd mi se va sfri cel de ai' treizeci i unulea an de via, eu
trebuie s fi ncetat de a tri! Trebuie s cad lovit de tine, fie prin fa, fie pc la
spate, ziua, noaptea, nu import unde, nu import cum, n picioare, aezat,
culcat, trezit, adormit, prin fier sau prin otrav! Trebuie ca fiecare din aceste
optzeci mii minute din< cari se va compune viaa mea n timpul celor cincizeci
i cinci de zile ce mai am nc, s nsemneze gndul i, na- dajduesc, teama c
existena mea va sfri brusc! Trebuie s am n faa mea aceste optzeci mii
emoii ca, n momentul cnd cele apte elemente ale sufletului meu se vor
risipi, s mi pot spune: In sfrit, am trit!44
Kin-Fo, contrar obiceiului su, vorbise cu oarecare nflcrare. Se va
remarca iara c el fixase ultimul termen al existenei sale cu ase zile nainte
de expirarea poliei. Se comporta ca un om prudent cci o ntrziere a achitrii
unei noui cote la Centenarul ar fi fost de natur s i pericliteze- drepturile de
asigurare.
Nu vei da napoi din faa datoriei ce ai de a m lovi ^ ntreb Kin-Fo.
Wang, cu un gest, art c el nu era omul care s ov- iasc! Vzuse
attea altele cnd lupta sub bandierele rebelilor! Dar adoga, totui, ca omul
care vrea s se asigure nainte de a se angaja :

Renuni astfel la ansele ce i-a rezervat Adevratul Stpn de a ajunge


Ia adnci btrnee?

Renun.
Fr preri de ru?
Fr preri de ru! rspunse Kin-Fo. S treti mult! S te asemeni unei
buci de Imn ce nu mai poate fi modelat! Bogat, nu o doream. Srac, cu
att mai puin!
i tnra vduv din Peking? zise Wang. Tu uii proverbul : floarea cu
floarea, salcia cu salcia! Unirea a dou inimi nsemneaz o sut de ani de
primvar...
Fa de trei sute de ani de toamn, de var i de iarn! rspunse Kin-Fo
nlnd din umeri. L-u, srac, ar duce-o ru cu mine. Din contr, moartea
mea i asigur o avere.
Ai fcut tu aceasta?
Da, i chiar tu, Wang, ai cincizeci mii dolari plasai jpe capul meu.
Ah! fcu cu simplitate filozoful, tu te-ai gndit la tot.
La tot, i chiar la o problem pe care nu mi-ai pus-o nc.
i ce anume?
Dar... primejdia de a fi urmrit dup moartea mea pentru asasinat...
Oh! zise Wang, doar cei stngaci i fricoi se las -a fi prini! De altfel
caro ar fi meritul pentru acest ultim serviciu dac nu a.^ risca nimic!
Nu, Wang! Prefer sa i dau complect siguran n aceast privin.
Nimeni nu se va gndi s te neliniteasc!
i, spunnd acestea Kin-Fo se apiopie de o mas, li o foae de hrtie i,
cu o mna sigur, scrise urmtoarele rnduri :
M'am dat de bun voe morii din desgust i oboseal <de a mai tri.
Kin-Fo.
i ddu hrtia lui Wang.
Filozoful o citi nti ncet ; apoi o reciti cu glas tare. O ndoi n urm cu
ngrijire i o puse ntr-un carnet de note ce-1 avea totdeauna la el.
O a doua licrire i strluci n priviri.
Este serios din partea ta? zise el privindu-i fix elevul. Foarte serios.
Nu mai puin i din partea mea.
Deci, dup 25 Iunie voi mai tri? ...
Nu tiu dac vei mai tri n sensul n care i nchipui, dar, cu siguran,
vei fi mort!
Mulumesc i adio, Wang.
Adio, Kin-Fo.
i, dup aestea, Kin-Fo prsi linitit camera filozofului

Kin-Fo.
CAPITOLUL IX
A crui ncheere, orict dc ciudat ar fi, nu va surprinde, poate,
pe cititor
Ei bine, Craig-Fry? zicea a dona zi onorabilul William J. Bilduph celor doi
ageni nsrcinai cu supravegherea noului client al Centenarului.
Ei bine, rspunse Craig, I-am urmrit eri n timpul unei lungi plimbri
fcute pe cmpia Shang-Hai.
i nu avea nici decum aerul celui ce ar vrea s se omoare, adug Fry.
Odat cu venirea nopii l-am excortat pn la poarta sa.
Dincolo de care, din nenorocire, nu am putut ptrunde.
i azi de diminea? ntreb William J. Bidulph.
Am aflat c pleca, rspunse Craig.
Agenii Craig i Fry, ambii americani pur snge, ambii n serviciul
Centenarului} nu formau dect una i aceeai fiin. Imposibil de a fi mai
complect identificai unul cu cellalt; primul termina invariabil frazele ncepute
de al doilea i vice versa Acela creer, Aceleai gnduri, aceea? inim, acela
stomac, acela fel de a se purta n orice mprejurare. Patru mini, patru brae,
patru picioare, dou corpuri mpreunate.
Aa dar, ntreb William J. Bidulph, n'ai putut nc ptrunde n cas?
Nu... zise Craig.
Pn acum, complect Fry.
Va fi greu, rspunse agentul principal. Totu va trebui. Este n interesul
Centenarei nu numai de a ctiga o prima enorm, dar deasemeni de a nu
pierde dou sute de mii dolari! Deci, dou luni de supraveghere, i poate mai
mult, daca noul nostru client renoete cota!
El are un servitor... zise Craig.

Pe care am putea s-1 atragem... zise Fry.


Pentru a afla tot ce se petrece acolo... continu Craig.
In casa din Shang-Hai! termin Fry.
Hm! fcu William J. Bidulph. PHndei-mi dar n la servitorul. Cumprai1. El trebuie s fie sensibil la sunetul banilor. Ei nu v vor lipsi. Dac va trebui
s epuizai chiar i cele trei mii formule de polite pe cari le reclam eticheta
chinez, epuizai-le. Nu vei regreta de loc ostenelile voastre.
Va fi... zise Craig.
Fapt ndeplinit, complect Fry.
Iat dar pentru ce motive Craig i Fry ncercar, s intre n legturi cu
Snn. Or, Sun nu era nici de cum omul care s reziste sunetului atrgtor al
banilor sau ofertei politicoase a ctorva sticle cu lichioruri americane.
Craig-Fry tiur deci prin Sun tot ceeace aveau interesul, s tie, i cari
se reduceau la acestea
i schimbase ntructva Kin-Fo flul de a tri?
Nu, exceptnd poate faptul c i mutruluia mai rar credinciosul valet, c
foarfeca nu mai intra n. aciune spre marele noroc al coadei acestuia, c
bastonul de bambus mngia mai puin umerii servitorului.
Avea predilecie pentru vreo arm ucigtoare?
De loc, cci nu aparinea respectabilei categorii de amatori pentru
instrumentele astea.
Ce mnca el la mas?
Cteva feluri preparate n mod simplu i cari nu aminteau^ cu nioiic
fantezista buctrie chinez.
La ce or se scula el?
La priveghiul al cincilea, n momentul cnd zorile albeau, orizontul spre
cntatul cocoilor.
gfe culca de vreme?
La priveghiul al doilea, cum avea totdeauna obiceiul s. fac decnd l
cunotea Sun.
Prea trist, preocupat, plictisit, obosit de via?
Nu era nici de cum vesel d-e felul su. Oh, ml! Totu^
le cteva zile, prea a da mai mult atenie celor lumeti. Da. Sun l
gsea mai puin indiferent, asemeni celui ce atepta... ce? Nn putea s o
spun.
In sfrit, avea stpnul su vreo substan otrvitoare pe care s o
poat ntrebuina vreodat?
Nu mai putea s aib cci, n dimineaa aceea, chiar, Sun aruncase, cu
ordin, n Huan-Pu o duzin de globule -cari trebuiau s fie ru fctoare.
Intr'adevr, n toate acestea nu era nimic de natur a alarma pe agentul
principal al Centenarului. Nu, niciodat bogatul Kin-Fo, a crui situaie, de

altfel, n afar de Wang, nu era cunoscut de nimeni, nu pruse mai fericit n


via.
Cu toate astea, Craig i Fry trebuir s continue a spiona tot ce face
clientul lor i s l urmreasc pretutindeni, cci era posibil ca el s nu vroiasc
a se sinucide n casa sa.
Ar fi s mergem prea departe dac am spune c eroul acestei povestiri
inea mai mult Ia via de cnd se decisese s i-o ridice. Dar, n felul su de a
socoti, i n timpul primelor zile ale lunei, ncerc anumite emoii. Atrna deasupra-i sabia lui Damocles i aceast sabie trebuia s-i cad ntr o zi n cap. Azi,
mine, n zorii zilei, seara?
De altfel, del schimbul de cuvinte ce avusese Ioc ntre ei, Wang i el se
vedeau rar. Filozoful, sau prsea casa mai des ca alt.tdat, sau se nchidea
pentru mult vreme n camer. Kin-Fo nu-1 cuta nu era treaba sa i nici nu
i psa de modul n care Wang i petrecea timpul. Pregtea poate vreo
lovitur! Un fost rebel trebuia s aib la ndemn multo feluri de a trimite un
om pe lumea cealalt. Deaci, curiozitate, i, prin urmare, un nou element
interesant.
Totu, maestrul i elevul se ntlneau aproape n fiecare zi la aceea
mas. Nu i adresau nici o aluzie cu privire Ia viitoarea lor situaie de asasin i
asasinat. Vorbeau de altceva, foarte puin de altfel. Wang, mai serios dect
de obicei, privea n lturi. EI, aa de bine dispus, devenise trist, i din
comunicativ ce era, taciturn. Muccios altdat, ca orice filozof dotat cu bun
stomac, nu mai era atras acum de bucate, iar vinul de Chao-Chigne l lsa
ngndurat
Kin-Fo se inea us bine. El gusta, cel dinti, din toate mncrurile i se
credea obligat s nu lase nimic neatins. Urma de aci c Kin-Fo mnca mai mult
dect de obicei, cci cina cu poft i mistnia foarte bine.
Cu toate astea continu a-i nlesni Iui Wang putina n- deplinirei operei
lui. Ua camerei de culcare a lui Kin-Fo rmnea totdeuna deschis. Filozoful
putea s intre ziua au noaptea, s-1 loveasc dormind sau treaz, Kin-Fo nu
cerea dect un lucru : ca lovitura s fie fulgertoare i s-1 ating n inim.
Dar Kin-Fo se obinui cu emoiile i, dup prima noapte chiar, se deprinse
att de mult s atepte lovitura fatal inct dormea linitit i se scula n fiecare
diminea ntremat i dispus. Aceasta nu mai putea urma.
Atuncea se gndi c lui Wang i repugna poate s l omoare n casa nude
fusese aa de ospitalier primit. Hotr s i uureze nsrcinarea. Iat-1 dar
hoinrind pe cmp, cutnd unghere izolate, ntrziind pn la al patrulea
priveghiu prin c*le mai urte cartiere din Shang-Hai, unde crimele se niptuesc zilnic n toat sigurana. Rtcea pe strzile strimte i mohorte,
hruindu-se cu beivii de toate naiile. Nu se rentorcea acas dect odat cu
primele raze ale zilei, i revenea sdravan, viu, neatins, fr a fi bgat mcar n

seam pe nedespriii Craig i Fry, cari l urmreau necurmat, gata s i sar n


ajutor.
Dac lucrurile continuau astfel, Kin-Fo ar fi sfrit prin a se obinui cu
noua-i existen i plictiseala l-ar fi cuprins din nou.
Cte ore se scurgeau de pe acum fr s se gndeasc cum c era un
condamnat la moarte!
Totu, ntr'o zi, la 12 Mai, ntmplarea i procur oarecari emoii Cum
intra ncet n camera filozofului, l vzu ncercnd en vrful degetului lama unui
pumnal l mtiindu-1 apoi, ntr-un flacon albastru cu nfiarea suspect.
Wang nu simise intrarea elevului su i, strngnd pumnalul, l mic de
cteva ori ca pentru a se asigura c*l avea n mn. Intr'adevr, fizionomia sa
era nelinitit. Prea* n momentul acela c sngele i se urcase n priviri!
Aceasta va fi pentru astzi gndi Kin-Fo.
i se retrase discret, fr a fi fost nici vzut, nici auzit.
El nu i prsi camera toat ziua... Filozoful nu ajmru.
Kin-Fo se culc ; dar, a doua z, se scul tot aa de zdravn cum poate fi
un om format cum trebuie.
Attea emoiuni degeaba! Aceasta devenea de nesuferit.
i zece zile se scurser aa! E adevrat c Wang avea dou luni pentru a
se executa.
Hotrt, e un pierde-var! i zise Kin-Fo. I-am dat de dou ori termenul
mai lung dect trebuia i
i-i spunea c fostul rebel Ta-ping se muiase ntructva n mijlocul
buntilor din Shang-Hai.
Totu, din acea zi, Wang pru mai ngrijat, mai agitat.. Se nvrtea de
colo pn colo prin vil ca omul ce nu poate s stea pe loc. Kin-Fo observ
chiar c filozoful fcea pe ascuns vizite n salonul strmoilor unde se afla
preiosul sicriu venit din Liao-Cu. Afl deasemeni de la Sun, i: nu fr de
interes, c Wang poruncise s se tearg i s* se ceruiasc mobila n
chestiune, ntr-un cuvnt s o in n bun stare.
Ct de bine se va odihni stpnul meu n el! adega- fidelul servitor. Ii
vine s-1 ncerci de pe-acum!
Observaiune care dovedea la Sun un mic semn de intimitate.
Zilele de 13, 14 i 15 Mai trecur.
Nimic nou.
Wang vroia deci s treac termenul convenit i nu i pltea- datoria
dect ca un om de afaceri la scaden, fr anticipare Dar atunci nu ar mai fi
surpriz i nici emoiuni!

Tota, an fapt foarte semnificativ ajunse Ia cunotina lai Kin-Fo n


dimineaa zilei de 15 Mai, pe la orele ase.
Noaptea fusese rea. Kin-Fo, la deteptare, era nc sub Impresia un vis
deplorabil. Prinul Ien, suveranul iadului tliinez, l condamnase s nu apar n
faa sa dect cnd luna se va ridica pentru a o mia dou utea oar la oriontul Cerescului Imperiu. Un secol de trit, nc un secol!
Kin-Fo era deci ru dispus i prea c totul uneltete tn contra lui.
Primi astfel pe Sun cnd acesta veni, ca deoblcei, s-i ajute la toaleta de
dimineaa
Date la dracul strig el. Zece mii de lovituri de picior s i se dea ca
plat, animalule!
Dar, stpne;...
Du-te, i spunl
' Ei bine, na! rspunse Sun. Cel puin nu nainte de-a fi aflat....
C e ?
C domnul Wang...
Wang? Ce-a fcut Wang? replic nclzit Kin-Fo trgnd pe Sun de
coad. Ce-a fcut?
Stpne! rspunse Sun care se ncolcea asemeni unui vierme din
cauza durerei, ne-a poruncit sa ducem cosciugul domnului n pavilionul Vieei
ndelungate, i...
A fcut el aceasta? strig Kin-Fo a crui frunte se lumin. Du-te, Sun,
du-te, prietene! Stai! uite zece taleri pentru tine i vezi de execut n totul
poruncile lui Wang!
Sun se deprt aiurit, repetnd :

Hotrt, stpnul meu i-a pierdut minile dar, cel puin, are o nebunie
darnica!
De data aceasta Kin-Fo na se mai. putea ndoi. Rebelul vroia s l
loveasc D pavilionul Vieei ndelungate, acolo ande nsui hotrse s moar.
Era ca o ntlnire ce i ddea acolo. Nu va lipsi. Catastrofa era apropiat.
Ct pru de lung lui Kin-Fo ziua aceasta!
Mersul orologiilor nu mai era normal! Limbile hoinreau pe cadran!
Insfrif, priveghiul cel dinti las soarele s dispar Ia orizont i noaptea
se ntinse, ncet-ncet, n yamen.
Kin-Fo se inst^ n pavilionul din care nu mai spera s ias cu via. Se
ntinse pe un divan moale ce prea fcut pentru repauz lung, i-atept.
Atunci i trecur prin minte amintirile inutilei sale exis- tene, plictiselile,
dezgusturile, tot ce bogia nu putuse nvinge, tot ce srcia ar fi sporit!
O singur flacr lumina viaa asta : dragostea ce Kin-Fo o simise pentru
tnra vduv. Sentimentul acesta i mica inima n momentul cnd ultimele-i
bti erau sa nceteze. Dar, s o fac pe biata L-u nenorocit alturi de el, nu,
niciodat!
Al patrulea priveghiu, cel ce precede zorile, i n tfmpul cruia viaa
universal pare ca suspendat, al patrulea priveghiu se scurse pentru Kin-Fo n
cele mai mari emoiuni. Asculta ncordat. Privirile-i strpungeau ntunericul.
Cuta s surpi iud cel mai nensemnat sgomot. Nu odat crezu c aude
scrind ua, mpins de o mn prudent. Fr ndoial, Wang spera s-1
gseasc dormind i-1 va lovi n somn!
i atunci un fel de reacie se produse n ol. Se temea i dorea totodat
grozava apariie a rebelului.
Zorile albir nlimile, odat cu priveghiul al cincilea. Ziua veni ncet.
Deodat ua salonului se deschise.
K|n-Fo tresri, trind n aceast ultim clip mai mult dect n toat viaa
sa....
Sun sttea dinainte-i cu o scrisoare n mna.
Foarte urgent! grai cu simplitate Sun.
Kin-Fo avu un fel de presimire. Strnse scrisoarea ce purta timbrul din
San-Fraucisco, rupse plicul, o citi repede i, srind din pavilionul Vieei
ndelungate :
Wang! Wang! strig el.
Intr'o clipa fo Ia camera filozofului i deschise brnsc ua. Wang nu era
acolo. Wang nu dormise in vil i, cnd la strigtele lui Kin-Fo, oamenii rscolir
totul, se vzu o Wang dispruse fr de urm.
CAPITOLUL X.
In care Craig i Fry sont prez in tai in mod oficial noului client al
Centenarului

Da, domnule Bidulph, o simpl lovitur de Burs, o lovitur american!


zise Kin-Fo ctre sgentul principal al companiei de asigurri.
Onorabilul William J. Bidulph surse ca un cunosctor.
Bine jucat, de altfel, cci toat lumea a fost prins n curs, zise el.
nsui corespondentul meu! rspunse Kin-Fo. Fals ncetare de pli,
domnule, fals faliment, fals ntiinare! Dup opt zile se pltea Ia ghiee
deschise. Treaba era fcut. Aciunile, depreciate cu optzeci la snt, fuseser
rscumprate n tain do Banca Central i cnd directorul fu ntrebat ce se va
alege de ele din faliment : O sat aizeci i cinci la sut! a rspuns el
zmbind. Iat ce mi-a scris corespondentul n scrisoarea aceasta sosit astzi
de diminea chiar, n momentul cnd, crezndu-m absolut ruinat....
Era s atentai la viaa d-v.? strig William J. Bidulph.
Nu, rspunse Kin-Fo, era s fiu probabil asasinat!
Asasinat!
Cu autorizaia mea scris, asasinat convenit care var fi costat....
Dou sute de mii dolari, rspunse William J. Bidulph, pentruc erau
asigurate toate cazurile de deces. Ah, v'am fi regretat foarte mult, scumpe
domn....
Pentra importana sumei?
i pentru cotizaii!
William X Bidulph lu mna clientului su i-o strnse cordial, ca un
american*
Dar eu nu neleg... adug el.
Avei s nelegei rspunse Kin-Fo.
i-I fcu s cunoasc felul angajamentelor luate, fa de el, de cel a care
trebuia sa aib toat ncrederea. Cit chiar termenii scrisorii pe care omal
acesta o avea n buzunar, scrisoare ce l ferea de urmri i-i asigura
impunitatea. Dar, lucru foarte grav, promisiunea fcut va fi ndeplinit,
cuvntul dat va fi inut, nicio ndoial n aceast privin.
j,Acest om este un prieten? ntreb William J. Bidulph.
Un prieten, rspunse Kin-Fo.
i atunci, din prietenie?....
Din prietenie i, cine tie, poate de asemenea din calcul! Eu i-am
asigurt cincizeci mii dolari pe capul meu.
Cincizeci mii dolari! strig William J. Bidulph. Este deci domnul Wang?
Chiar el.
Un filozof! Nu se va nvoi niciodat...
Kin-Fo era pe punctul de a rspunde:
Filozoful acesta este un fost Tai-ping. In jumtate din viaa sa cl a comis
mai multe omoruri de ct ar fi fost de nevoe ca s ruineze Centenarul,
admind c toate victimele lui ar fi fost clienii companiei! Timp de
optsprezece ani, a tiut s pun fru instinctelor slbatice ; dar astzi cnd

prilejul este oferit, cci m crede ruinat, decis s mor, cnd, pe de alt parte
tie c dup moartea mea va avea s moteneasc o mica avere, el nu va
ovi....
Dar Kin-Fo nu spuse nimic din toate astea. L'ar fi compromis pe Wang,
ntruct William J. Bidulph n'ar fi ezitat s-1 denune guvernatorului provinciei
ca pe un fost Tai-ping. Aceasta salva, nendoelnic, pe Kin-Fo, dar ar fi pierdut
pe filozof.
Ei bine, spuse atunci agentul companiei de asigurri, este de fcut ceva
nespus de simplu!
Anume?
Domnul Wang trebuie prevenit c nvoiala-i rupta, lundu-i se i
scrisoarea compromitoare, ce...
Este mult mai uor de zis dect de ndeplinit, replic Kin-Fo. Wang a
disprut de eri i nimeni nu tie unde s'a dus.
Hm! fcu agentul principal a crui exclamare denota ncurctura.
El i privea cu atenie clientul.
i acum, scumpe domn, nu mai avei nicio dorin de a muri? ntreb.
Pe legea mea, nu, rspunse Kin-Fo. Lovitura Bncii Centrale
Californiene mi-a dublat aproape averea i vreau cu drag inim s m
cstoresc! Dar nu o voi face dect dup ce l voi fi regsit pe Wang sau cnd
nvoiala convenita ntre noi va lua sfrit.
i ea sfrete.,.
La 25 Iunie a anului acesta. In intervalul sta, Centenarul trece prin
primejdii considerabile. E de datoria sa, deci, s ia msuri n consecin.
i s regseasc pe filozof, rspunse onorabilul William J. Bidulph.
Agentul s plimb timp de cteva minute cu minile la spate ; apoi :
Ei bine, zise el, vom regsi pe acest prieten de isprav, chiar de ar fi
ascuns n adncul pmntului! Dar, pn atunci, domnule, v vom apra contra
oricrei tentative de asasinat precum va aprasem contra oricrei tentative de
sinucidere I
Ce vrei s spunei? ntreb Kin-Fo.
C, ncepnd del 30 Aprilie, ziua cnd ai semnat polia de asigurare,
doi din agenii mei v'au urmrit pas cu pas, au observat drumurile fcute de dv., au spionat aciunile d-v.!
N'am remarcat nimic ..
Oh! sunt oameni discrei 1 V cer permisiunea de a -vi-i prezenta, acum
cnd nu vor mai avea s se ascund dect poate faa de A. Wang.
Cu plcere, rspunse Kin-Fo.
Craig-Fry trebuie sa fie pe aproape ntruct d-v. suntei aci I.
i William J. Bidulph strig : Craig-Fry!w.
Craig i Fry erau chiar dinapoia uei. Ei urmriser pe clientul
Centenarului pn Ia intrarea in biurou i acum l ateptau Ia ieire.

Craig-Fry, zise atunci agentul principal, n tot timpul duratei poliei dsale de asigurare nu vei mai apra pe preiosul nostru client contra sa nsi,
ci contra unuia din prietenii d-sale, filozoful Wang, care s'a angajat s l
asasineze!
i ambii nedesprii ageni fur pui n curent cu situa- iunea. O
neleser, o acceptar. Bogatul Kin-Fo lo aparinea. El na va avea de acam
servitori mai fideli. Acum, ce drum s ia?
Erau dou, dup observaiile lui Willian J. Bidulph : sau sa stea cu mult
atenie n casa din Shang-Hai, n aa fel ca Wang s nu poat ptrunde fr a fi
semnalat Iui Fry- <Craig, sau s fac orice pentru a afla unde se gsete
numitul Wang i s i se ia scrisoarea care trebuia declarai nul i fr de
valoare.
Prima soluie nu e bun la nimic, rspunse Kin-Fo. Wang ar putea prea
bine s ajung pn la mine fr a f vzut pentru c locuina mea e i a sa.
Trebuie deci regsit cu orice pre.
Avei dreptate, rspunse William J. Bidulph. Mai sigur 4 s fie regsit
numitul Wang, i l vom regsi!
Mort sau... zise Craig.
Viu! complect Fry.
N u l vin! strig Kin-Fo. Nn neleg ca Wang s fie* un moment n pericol
din cauza mea!
Craig i Fry, adug Willian J. Bildulph, rspundei de clientul nostru.
Pn la 30 Iunie corent, domnul pro- uete pentru noi dou sute de mii
dolari14.
Cu acestea, clientul i agentnl principal al Centenarului se desprir.
Zece minute, apoi, Kin-Fo, escortat de cei doi pzitori cari nu mai trebuiau s-1
prseasc, reintra n vil.
Cnd Sun vzu pe Craig i Fry instalai oficial n cas,, nu putu s-i
ascund oarecare regret Multe ntrebri, multe rspunsuri, prin urmare multe
foloase! In afar de asta, stpnul reluftndu-i felul de via, nsemna cS-i va
inutrului din nou nendemnaticul i leneul valet. Nenorocosul But,, ce ar fi
zis dac ar fi tiut ce i rezerva viitorul!
Prima gri je a lui Kin-Fo fu s fonografieze* la Peking, aleea Sa-Cua,
ntorstura norocului care SI fcea mai bogat ca nainte. Tnra femee auzi
glasul celui pe care l credea pentru venicie pierdut ^spunndu-i din nou
minunatele cuvinte de alint. El visa pe mica i surioar. Nu va fi trecut a aptea
lun fr a fi la oa spro a nu o mai prsi de loc. Dar, dup ce refuzase s o
fac nenorocit, nu vroia s risce de a o face vduv.
L-u nu nelesese do loc semnificaia ultimei fraze, e& nn auzea dect c
logodnicul se rentorcea, c n mai puin de dou luni el va fi lng dnsa.
i, din ziua aceea, nu fu n tot Cerescul Imperiu o femee mai fericit
dect tnra vduv.

De altfel, o complect reacie se produse n spiritul lui Kin-Fo, devenit


acum de patru ori milionar graie fructuoasei operaiuni a Bncei Centrale
Californiene. El vroia s triasc, i s triasc bine. Douzeci de zile de emoii
Tau metamorfozat. Nici mandarinul Pao-Shen, nici negustorul Yin-Pang, nici
optimistul Tim, nici Hual b'teratul n'ar fi recunoscut n el pe indiferentul
amfitrion care i dduse

cuvntul do adio pe unul din vaporaele de pe rul Perlelor. Wang nn iar fi crezut ochilor, dac ar fi fost de fa. Dar el dispruse fr a lsa nici o
urm. Nu mai revenea la casa din Shang-Hai. De aci, ngrijorare pe Kin-Fo i
nelinite n tot momentul pentru paznicii si.
Opt zile mai trziu, la 24 Mai, nici o tire asupra filozofului i, n
consecin, nici o posibilitate de a i se da de urm. In zadar, Kin-Fo, Craig i Fry
rscolir teritoriile concesionate, bazarurile, cartierele suspecte i mprejurimile
hang-Haiului. In zadar cei mai abili copoi ai poliiei fur trimii pe urma-i.
Filozoful era de negsit.
Totu, Craig i Fry, din ce n ce mai ngrijorai, nmuleau prevederile. Nici
ziua, nici noaptea ei nu i prseau clientul, mncnd la masa sa, culcndu-se
in camera sa. Vroir chiar ca el s poarte o plas de oel pentru a se pune la
adpostul vreunei lovituri de pumnal, i s nu mnnce dect oua fierte cari nu
puteau s fie otrvite!
Kin Fo, trebuie spus, i a trimis la plimbare. Pentru ce s se nchid de
bun voe vreme de dou luni, n casa de fer a Centenarului, sub pretext ca
valora pentru banc dou sute de mii dolari!
Atunci, William J. Bilduph, oiu practic, propuse clientului su restituirea
primului vrs.) nt i anularea poliei de asigurare.

Sunt dezolat, rspunso hotrt Kin-Fo, dar afacerea e fcut i vei suferi
consecinele.
Fie, replic agentul principal care i ddea seama de eeeace nu putea
mpiedica, f i e ! Avei dreptate. N'o a fii niciodat mai bine pzit dect noi.
CAPITOLUL XI.
In eare Kin-Fo devine eel mai celebru om din Imperial
de mijloc
Totu Wang nn pntea fi gsit Kin Fo ncepea a se necji ea e redus la
inaciune, c nu poate, cel puin, s l caut* pe filozof. Dar cum ar fi putut face
aceasta, dac Wang dispruse fr a lsa nici o urm!
Complicaia aceasta nu-1 lsa rece nici pe agentul principal al
Centenarului. Dup ce-i spusese nti c nu era nimic serios, c Wang nu i va
executa fagduiala, c nici chiar n excentrica Americ nu s'ar fi putut petrece
astfel de fantezii, ajunse a gndi totui c nimic nu era imposibil n aceast
ciudat ar denumit Imperiul Ceresc. Ajunse n curnd la cunotina lui Kin-Fo
c dac nu era regsit filozoful, filozoful i va ine cuvntul dat. Dispariia-i
chiar denota din partea sa planul de a nu opera dect n momentul cnd elevu-i
se va atepta mai puin, dndu-i o lovitur fulgertoare, sigur. Apoi, dup ce
va depune scrisoarea lng victim, se va prezint linitit Ia biurourile
Centenarului cernd partea sa din capitalul asigurat.
Trebuia deci ca Wang sa fie avertizat; dar o avertizare direct nu era cu
putin.
Onorabilul William J. Bidulph fu deci silit s ntrebuineze mijloace
indirecte cu ajutorul presei. In cteva zile fur trimise ntiinri gazetelor
chineze, telegrame ziarelor strine din cele dou lumi.
Tching-Pao, jurnalul oficial din Peking, foile redactate e chinezete la
Shang-Hai i Hong-Kong, ziarele cele mai rspndite din Europa i din cele
dou Americi reproduser cu abonden nota aceasta:
D. Wang din Shang-Ha e rugat s considere ca neavenit convenia
fcut ntre d. Kin-Fo i d-sa Ia data de 2
Mai trecut, numitul d. Kin-Fo nemai avnd dect o singur dorin, aceea
de a muri centenar.
Acest ciudat aviz fu n curnd urmat de un altul, mult mai practic cu
siguran:
Dou mii dolari sau o mie trei sute taleri celui ce va aduce la cunotina
lui William J. Bidulph, agentul prin- ipal al Centenarului la Shang-Hai, reedina
actual a d-lui Wang din sus-numitul ora.
Ca Wang s fi cutreerat lumea n timpul acela, nici pomeneal. Mai
curnd el ar fi stat ascuns n mprejurimile ShangHa'iului pentru a se folosi de
toate ocaziunile spre a i ndeplini promisiunea dat; dar onorabilul William J.
Bidulph nu precupeea mijloacele de precauiune.

Trecur mai multe zile. Situaia nu se schimba. Or, anun- olurile acestea,
reproduse cu profuziune sub forma familiar americanilor : Wang! Wang!!
Wang!!! pe deoparte, Kin-Fo! Kin-Fo Kin-Fo! I! pe de alta, sfrir prin a atrage
ateniunea public i provocar ilaritatea general.
Se fcu haz pn n fundul celor mai ascunse provincii ale Cerescului
Imperiu.
Unde e Wang?
Cine a vzut pe Wang?
Unde st Wang?
Ce face Wang?
Wang! Wang! Wang! strigau copiii de chinezi pe strzi.
ntrebrile astea fur n curnd pe toate buzele.
i Kin-Fo, acest demn fia al Cerului, a crui vie dorin 'ora de a atinge
centenarul, care pretindea s lupte pe terenul longevitii cu celebrul elefant
aflat n muzeul din ;Poking, nu putea ntrzia de a deveni la mod.
Ei bine, avanseaz n vrst d. Kin-Fo?
Cum se laud?
Mistui sntos?

Va fi nvestmntat n halatnl galben al btrneii5)?


Cu astfel de cuvinte glumee se interpelau mandarinii
civili sau militari, speculanii la Burs, negustorii n prvlii, oamenii din
popor n mijlocul strzilor i pieelor, luntraii pe vasele lor.
SprQ marea-i neplcere, Kin-Fo trebui sa suporte inconvenientele acestei
celebriti ciudate.
Dac el se nciuda de tot acest sgomot fcut n jurul numelui sau, William
J. Bidulph, din contr, era ncntat ; totui. Wang rmnea n aceea msur
ascuns tuturor ochilor.
Or, lucrurile merser aa de departe c n curnd situaia lui Kin-Fo nu
mai fu suportabil. Ieea? Un cortegiu de chinezi, de toate vrstele, de toate
sexele, l ntovrea pe* toate strzile, pe toate cheiurile. Jntra? O gloat de
glumei de cea mai proast spe se forma Ia poarta vilei sale. Gazetele
publicau n batae de joc un bulotin al sntii sale nsoit de comentarii
5 Toi chinezii cari ating etatea de op<zeci ani au dreptul s poarte Teetmntal galben. Galbenul
e culoarea familiei imperiale i este un omagiu adus btrneii.

ironice, ca i cnd ar fi fost vorba d et dinastia domnitoare. In sfrit, devenea


ridicol cu totul.
Urm deci c ntr'o zi, la 21 Mai, Kin-Fo se duse foarte enervat Ia
onorabilul William J. Bidulph i i fcu cunoscut inteniunea sa do a pleca
ndat. Suferise destul din parte* oraului Shang-Hai i din a Shanghaienilor!
Vei ntmpina multe primejdii! observ foarte just agentul principal.
Ce-mi pas! rspunse Kin-Fo. Luai-va msurile de rigoare.
Dar unde v vei duce?
Unde voi vedea cu ochii.
Unde va vei opri?
Niceri!
i cnd vei reveni?
Niciodat.
i dac aflu nouti despre Wang?
Dracu s-1 ia pe Wang! h, ce proast idee s i dau 3 a mn o
scrisoare aa da. absurd.
In fond, Kin-Fo simea cea mai mare dorin de a-I regsi pe filozof.
Gndul c viaa sa era n minile altuia l irita nespus. mai atepta o lun i
mai mult n aceste condiii, <era peste putin.
Ei bine, plecai, zise William J. Bidulph. Craig i Fry ^ vor urma
oriunde.
Cum vei vroi, rspunse Kin-Fo, dar v previn c vor ;avea de mers.
- Vor merge, scumpul meu domn, vor merge, cci ei nu aunt deloc
dintre aceia cari s-i crue picioarele!
Kin-Fo se rentoarse la vil i-i fcu preparativele de plecare fr ca s
piard un moment.
Sun, spre marea lui neplcere, nu se mpca cu deplasrile ; trebuia s i
ntovreasc stpnul.
Ct privete pe Fry i Craig, ei, ca adevrai americani, -erau gata sa
plece n tot momentul, chiar i la capul lumei. Nu puser dect o ntrebare :
Unde... zise Craig.
Va merge domnul? adaog Fry.
La Nan-King, mai nti, i la dracu apoi!
Acela zmbet apru simultan pe buzele lui Craig-Fry. ncntai amndoi!
La dracu! Nimica mai plcut pentru ei( Prilej de a lua concediu del onorabilul
William J. Bidulph deasemeni, de a mbrca un costum chinezesc care s atrag
mai puin atenia lumei asupra lor n timpul acestei -cltorii dealungul
Cerescului Imperiu.
Dup o or Craig i Fry se ndreptau spre vil, cu sacul de voiaj n mn
i cu revolverele la cingtoare.
Cnd se ntunec, Kin-Fo i tovarii si prseau discret raza teritoriului
american i se mbarcau pe corabia care tface cursa del Shang-Hai la Nan-

King.
Prsind Shang-Haiul, Kin-Fo nn se oprise fr motiv ma nti la NanKing. El socotea s aib aci oarecari anse de a regsi pe filozof.
S'ar f pntnt ca Wang s se simt atras de amintiri n acest nenorocit ora
care fu principalul centru al rebeliunei celor din banda Ciang-Mao. Nu se
proclamase n aceast cetate era nou a Marei Pci 6)? Nu fusese ea ocupat i
aprat de viteazul Rong-Siu-Tsilu, care deveni mai trziu, mpratul Tapingilor i se mpotrivise mult timp autoritii manciure? Nu se otrvise el aci,
la 1864, pentru a nu cdea viu n mna inamicilor si? Nu fuseser smulse din
mormnt i aruncate prad animalelor, n mijlocul ruinilor oraului: aprins,
osemintele sale? In sfrit, nu fuseser masacrai n trei zile, n aceast
provincie, sute de mii din fotii tovari ai lui Wang?
Posibil, dar, ca filozoful, luat de un f e l de nostalgie, s se fi refugiat prin
locurile astea pline de amintiri personale! De aci, n cteva ore, el se putea
rentoarce la Shang-Hai pentru calat pentru ce Kin-Fo se ndreptase mai nti
la Nan-King, vroind s se opreasc la aceast prim etap a cltoriei sale.
Dac l ntlnea pe Wang, totul se aranja i ar fi sfrit cu absurda sa situaie.
Dac Wang nu ieea la iveal, el i-ar fi continuat pribegia, strbtnd Cerescul
Imperiu pn n ziua cnd, convenia expirat, nu ar mai fi avut s se team cu
nimic din partea fostului su maestru i prieten..
Kin-Fo, ntovrit de Craig-Fry i urmat de Sun, trase la un hotel aflat
ntr-unul din cartierele pe jumtate nelocuite.
Cltoresc sub numele de Ki-Nan, se mulumi s spun* tovarilor si,
i neleg ca adevratul meu nume s nu fie- niciodat pronunat, sub nici un
fel de pretext.
Ki... fcu Craig.

6 Traducerea cuvntului Tai piog.

Nan, complect Fry.


Ki-Nan, repet Sun.
Ziua ntia trecu cu vizitarea cartierelor, a pieelor i a strzilor din NanKing. Kin-Fo mergea repede, vorbind puin i privind mult.
Nici un chip suspect nu se art.
Kin-Fo, pe care oboseala nu prea s-1 cuprind, mergea mereu.
ndemnnd pe cei doi nsoitori ai si cari nu se ddeau btui, deprtndu-se
tot mai mult de nenorocitul Sun, puin obinuit cu acest soi de exerciii, el iei
prin poarta de Est i se aventur pe cmpia deart. La oarecare distan de
zidul oraului se deschidea o alee nesfrit, avnd pe margini animale enorme
de granit. Kin Fo merse dealungul aleei ceva mai repede.
Un mic templu o nchidea. Dinapoi se ridica un tumulus, nalt ca o
colin. Sub movila aceasta odihnea Rug-Uu, bonzul devenit mprat, unul din
cei mai ndrznei patrioi care, cu cinci veacuri mai nainte, luptase contra
dominaiei strine. Nu cumva filozoful venise s se reculeag cu aceste
glorioase amintiri chiar la mormntul unde odihnea fondatorul dinastiei Ming?
Templul era prsit cu totul.
Dar, pe ua templului, Kin-Fo zri, nu fr emoiune, cteva semne
gravate de o mn. Se apropie i citi urmtoarele trei litere :
W. K.-F.
Wang! Kin-Fo! Nendoelnic, filozoful trecuse de curnd pe acolo!
Kin-Fo, fr a zice nimic, privi, cercet... Nimic.
Seara, el, Craig, Fry i Sun, care abea se tra, reintrau la hotel, iar a doua
zi, dimineaa, prsir Nan-Kingul.
CAPITOLUL XII
In care Kin-Fo, cei doi nsoitori i Taletnl continu aventura
Cine e cltorul ce se vede gonind pe marile drumuri fluviale sau pe
osele, pe canalurile i rurile Cerescului Imperiu? El merge, merge mereu,
netiind nnde va fi a doua zi. Strbate orae fr a Ie vedea, nu coboar n
hoteluri sau hanuri dect pentru a dormi cteva ore, nu se oprete la
restaurante dect pentru a mnca n grab, nu socotete banul ; l asvrla
pentru a putea merge mai repede.
Nu-i un negustor ocupat cu afaceri. Nu-i un mandarin trimis de ministru
n cino tie ce important i urgent misiune. Nu-i un artist n cutarea
frumuseilor naturei.
E falul Ki-Nan, ntovrit de Fry Craig, * tot mai bine dispui, urmat de
San, tot mai mult obosit EsteKin Fo, n ciudata stare de spirit care-1 facc s
ocoleasc i s-1 caute totodat pe misteriosul Wang. Este cliontul
Centenarului care nu cere din acest ncncetat du-te-vino dect uitarea situaiei
sale i poate i o garanie contra nevzutelor primejdii de cari e ameninat.

Cltorii luaser la Nan-King unul din vapoarele americane cari fac cursc
po fluviul Albastru. Dup aizeci de ore debarcau la Cun-Kau unde rtcitorul
Kin-Fo nu se opri dect o jumtate de zi. Acolo, se regseau i atunci, n stare
de ruin complect, urme do-ale Tapingilor ; dar nici n oraul acesta
comercial, care nu e, la drept vorbind, dect o anex a prefecturei Ran-YangFon, cldit pe malul drept al afluen- tului, nici la U-Ciang-Fon, capitala
provinciei Ru-P, ridicat pe malul drept al fluviului, misteriosul Wang nu lsase
vre-o urm despre trecerea sa. Nimic, in afar de ciudatele litere gsite de KinFo la Nan King po mormntul bonzului ncoronat.
Dac Craig i Fry putuser spera c din cltoria prin
China vor prinde unele obiceiuri sau alte cunotini asupra oraelor, ei
fur n curnd dezarmai. Nu aveau timp pentru a lua note iar impresiile lor se
reduceau la cteva nume de ceti i de trguoare. Totu nu erau nici curioi,
nici flecari. Nu-i vorbeau aproape de loc. La ce bun? Ceeace Craig gndea,
gndea i Fry deasemeni. Deci nu observar nici ei, ca i clientul lor, dubla
fizionomie, comun celor mai multe ceti chineze, pustii n centru, dar
animate la periferii. Abia la Han Ku zrir cartierul european, cu strzile largi
i drepte, cu locuini elegante i loc de plimbare umbrit, cu arbori mari
dealungul flaviului Albastra. Ei nu aveau ochi dect pentru a vedea un singur
om i acest om rmnea invizibil.
Vaporul, mulumit creterei apelor Ran-Kingului putea s urce afluentul
nc o sut treizeci leghe, pn la Lo-Ro-Ku.
Kin-Fo nu era ctu de puin omul care s renune Ja acest gen de
locomoiune care i plcea. Din contr, socotea s ajung bine pn la punctul
unde Ran-King nceteaz de a fi navigabil. De aci ncolo, va vedea. Craig i Fry
nu ndrsnir s 'ntrebe dac aceast navigaiune va dura n tot timpul
cltoriei. Supravegherea era mult mai uoar pe bord, primejdiile mai puin
iminente. Mai trziu, pe drumurile puin sigure ale provinciilor Chinei centrale,
va fi altceva.
In ce privete pe Sun, viaa de pe vapor i priea. Nu umbla, nu fcea vre-o
treab, i lsa stpnul pe m:nile lui Fry- Craig, nu visa dect s doarm n
colul su dup ce mncase n lege, cci buctria era ct se poate de bun 1
; Vaporul, urcnd cursul Ran Kingului, intra n regiunea grului. La orizont
se profilar civa muni. Districtul Quan- Lo-Fu apru.
Kin-Fo nici nu debarc n timpul descrcrii combustibilului. Ce avea s
fac n oraul care l lsa indiferent? N'avea dect o dorin, de vreme ce nu da
de urma filozofului s se afunde ct mai adnc n inima Chinei centrale.
Dup Quan-Lo-Fu urmar dou ceti cldite una n faa temerea cea mai
serioas, dac nu pentru ei cel puin pentru milionul viu pe care l pzeau. Dac
Kin-Fo cdea sub pumnalul lui Wang sau cuitul unui ru-fctor, rezultatul era
acela. Lovitura o primea Compania.

In aceste mprejurri, dealtfel, Kin-Fo, nu mai puin armat, era i el


hotrt s se apere. inea la viaa sa mai mult dect oricnd.
Probabilitatea de a da do vre-o urm a filozofului la Si-Nian-Fu, nu exista.
Niciodat un foit Ta-ping nu s'ar fi gndit s se ascund aci. Si-Nian-Fu era o
cetate creia rebelii nu i-au putut prbui, n timpul rebeliunei, ntritu- rile, i
care-i ocupat de o numeroas garnizoan manciur.
A doua zi, Kin-Fo, prsind oraul, un important centru de afaceri ntre
Asia central, Tibet, Mongolia i China, relua drumul spre nord.
Trecnd prin Kao-Lin-Sien, Sing-Tong-Sien i prin valea. U-Ro, micul
convoi ajunse la Rua-Cen, locul unei teribile insurecii musulmane la 1860. De
acolo, cnd n barc sau n cru, Kin-Fo i tovarii si sosir, nu fr mari
greuti, la fortreaa Tong-Kuan, situat la ncruciarea apelor U-Ro i RuangRo.
La Tong-Kuan cltorii erau n siguran i n timpul nopii. El nu e o
cetate comercial, ci un ora militar locuit de ttarii manciuri cari alctuesc
categoria de frunte a armatei chineze! Kin-Fo afoa poate intenia s se
odihneasc pentru cteva zile. Mergea, poate, s caute ntr-un hotel convenabil
o camer bun, o mas bun i un pat bun, ceeace nu ar f displcut lui FryCraig i cu att mai puin lui Sun!
Dar nendemnatecul acesta fcu imprudena s dea la vam, n locul
numelui de mprumut, adevratul nume al stpnului su, pltind bine neles
prostia-i cu o bun bucat din coad. El uit c cel pe care avea cinstea s l
serveasc, nu mai era Kin-Fo, ci Ki-Nan.
Vai, ce furtun! Trebuir s prseasc imediat oraul. Numele-i
produsese efectul. Celebrul Kin-Fo sosise la Tong-

Kaan! Toi vroiau s-1 vad pe omul interesant, a cm singur i unic


dorin era de a deveni centenar!.
Ghinionistul cltor, urmat de paznici i de valet, nu avu dect timpul s
o ia la fug trecnd prin gloata curioilor cari se strngeau n drumul su. La
picior, de data asta, la picior! Urc dealungul fluviului Galben i merse astfel
pn cnd tovarii si czur de trud ntr-un trguor unde incognitul su
trebuia s-i asigure cteva ore de linite.
Sun, complect aiurit, nu mai ndrznea s spun un cuvnt. La rndu i, cu
ridicola codi de pisic ce-i rmsese, era obiectul celor mai neplcute glume!
Copiii alergau dup dnsul i i mprocau cu strigte caraghioase.
Acum, deprtai de Tong-Kuan, n modestul trg unde Kin-Fo ncercase s
se refugieze, nici cai, nici mgari, nici trsuri, nici crue. Nici o alta
perspectiv dect de a rmne acolo sau de a continua drumul pe jos.
Asta nu era de natur s redea buna dispoziie elevului lui Wang. nvinui
toat lumea i nu se crua nici pe el. Ah, ct regreta timpul cnd nu avea dect
s triasc n pace! Dac, pentru a preui fericirea, trebuia s fi cunoscut
plictiseala, necazurile i grijile, aa cum spunea filozoful, apoi le cunotea acum
cu prisosin!
i apoi, alergnd astfel, nu putea s nu ntlneasc pe drum oameni cum
se cade, fr un ban, dar care erau fericii totui. Putuse observa dar formele
diferite ale fericirei prilejuite de ndeplinirea senin a datoriei.
Ici, plugari aplecai pe brazd ; colo lucrtori cari cntau mnuind
uneltele de lucru. Ah, lecia era complect! O credea, cel puin... Nu, prietene
Kin Fo, ea nu era complect!
Totu, ctnd mult prin sat, btnd la toate uile, Craig i Fry sfrir prin
a descoperi un vehicul, unul singur! In afar de asta vehiculul nu putea s
transporte dect doar o persoan i, ceeace era mai grav, motorul i lipsea. Era
roab, roaba lai Pascal, inventat poate naintea Ini de anticii inventatori ai
pudrei, scrisului, busolei i zmeurilor. Dar n China roata acestui aparat, de un
diametru destul de mare, e aezat, nu la extremitatea trgii ci Ia mijloc i se
mica strbtnd prin ea nsi, aa cum se mic roata anumitor brci cu
motor. Fundul roabei e deci mprit n doua, dup axa roatei, o parte n care
poate sta cltorul i o alta destinat bagajelor.
Motorul vehiculului, o stinghie cu care se nvrtete roata, e aezat n
spatele cltorului astfel c acestuia nu i stingherete vederea. Cnd vntul e
prielnic, cnd bate adic dinapoi, omul se ajuta cu aceast fora natural care
nu-I cost nimic ; infige un catarg n fa, ridic o pnz ptrat i, prin
presiunea vntului, n loc s mping el roaba, e, la rndu-i, mpins, uneori
mai repede dect ar fi vroit.
Vehiculai fu cumprat cu toate accesoriile. Kin-Fo lu loc. Vntul era
prielnic, pnza fu nlata.
Hai, Sun! zise Kin-Fo.

Sun se pregtea s se aeze foarte calm n a doua des- pritur a targii.


nham-te! strig Kin-Fo pe un ton ce nu admitea replic.
Stpne... pi... eu!., rspunse Sun ale crui picioare se blbneau ca
cele ale unui cal prea mult purtat.
Nu eti dect tu de vin, tu, limba i prostia ta!
Hai, Sun! spuser Fry-Craig.
Inhaina-te! repeta Kin-Fo privind ceeace rmsese din coada
nefericitului valet. La targa, animalule, i vezi s nu m rstorni.
Arttorul i mijlociul del mna dreapt a lui Kin-Fo, apropiate n form
de foarfece, i complectar aa de bine gndul, c Sun trecu cureaua pe dup
umeri i apuc targa cu amndou minile. Fry-Craig se aezar de ambele
laturi ale roabei i, vntul fiind prielnic, pornir cu uurin.
Trebuie s renunm a zugrvi ciuda surd i neputincioas a lui Sun,
cobort la rolul unui cal. i totui, dese ori Craig i Fry consimir s l
nlocuiasc. Din fericire vntul de sud le veni mereu n ajutor uurnd trei
sferturi din povar! Roaba fiind bine echilibrat prin poziiunea roii centrale,
munca celui ce o trgea se reducea la aceea a crmaciului de pe vas : s o
menin n poziie dreapt.
In acest echipagiu strbtu Kin-Fo provinciile de miaza noapte ale Chinei,
mergnd pe jos cnd simea nevoia sa i dezmoreasc picioarele, purtat pe
sus cnd, din contr? vroia s se odihneasc.

Wang.
Astfel, dup ce ocoli Huan-Fu i Ca-fong, urc malul faimosului Canal
Imperial, strbtu Tsinanul, H-Kien i ptrunse n provincia Pe-C-Li unde se
ridic Pekingul, capitala Cerescului Imperiu.
Kin-Fo purtat mereu pe sus, iar Sun trgnd mereu pe jos, strbtur
cheiurile unde se nlau muni de saci cu sare, mahalalele, concesiunile

engleze i americane, cmpul de alergri, grdinile bogate n legume i fructe.


Toi patra
urmar drumul pietruit care duce Ia Peking, printre arborii de esen
divin i trestiile nalte ale fluviului, sosind astfel Ia Tcng-Cu, sntoi, teferi,
Kin-Fo preuind tot dou sute mii dolari, Craig-Fry zdraveni ca la nceputul
cltoriei, Sun cotonogit, olog de ambele picioare, i cu trei centimetri de
coada n vrful cpnei!
Era Ia 19 Iunie. Termenul acordat lui Wang expira pestei apte zile abia.
Unde se afla Wang?
CAPITOLUL XIII Care conine multe peripeii
Domnilor, zise Kin-Fo celor doi paznici ai si cnd targa fu oprit la
intrarea n Tong-Cu, nu mai suntem dect la patru leghe de Peking, i gndul
meu e s m opresc aci pn n momentul cnd termenul conveniei fcute
ntre mine i Wang, va nceta. In oraul de patru sute de mii de suflete mi va f
uor sa rmn necunoscut dac Sun nu va uita cumva c e n serviciul lui KiNan, simplu negustor din provincia en-Si.
Nu, desigur, Sun n'o s mai uite! Neghiobia lui l transformase timp de
opt zile n animal de ham i ndjduia acum c domnul Kin-Fo...
Ki... fcu Craig.
Nan! complect Fry.
... Nu l va mai lua del vechile-i funciuni. Iar acum,, dat fiind halal de
oboseal n care se gsea, nu cerea dect o nvoire d-lai Kin-Fo...
Ki... fcu Craig.
Nan! repeta Fry.
... nvoirea de a dormi cel puin patru zeci i opt de oreOpt zile, dac vrei! rspunse Kin-Fo. Voi fi cel puin isigur c, dormind,
nu vei mai flecari!
Kin-Fo i tovarii si ncepur apoi s caute un hotel convenabil i care
nu lipsea la Tong-Cu. Localitatea nu era propriu zis dect un imens cartier
mrgina al Pekin- gului. Drumul pavat care o leag de capital e mrginit dealungul cu vile, case, ctunuri de plugari, morminte, mici pagode, ogrzi
nverzite, iar pe toat aceast sosea, circulaia trsurilor, clreilor, pietonilor,
este nentrerupt!
Kin-Fo cunotea oraul i se duse la T-Uang-Mia templul principilor
suverani, o mnstire transformat n hotel unde pasagerii streini pot locui
destul de confortabil.
Kin-Fo, Craig i Fry se instalar ndat, agenii ocupnd o camer ce
rspundea n cea a preiosului lor client.
Ct privete pe Sun, dispruse pentru a se culca n ungherul desemnat
lui, i nu mai fu vzut.
Dup o or Kin-Fo i credincioii lui prseau camerele. Mncar cu poft
i se ntrebar ce ar fi bine s fac.

Ar fi bine, rspunser Craig-Fry, s citim Gazeta Oficial pentru a vedea


dac nu-i vreun articol care s ne priveasc,
- Avei dreptate, rspunse Kin-Fo. Vom afla poate ce e <cti Wang.
Cte i trei ieir deci din hotel. Din prevedere, paznicii mergeau lng
clientul lor, cercetau trectorii i nu lsau pe nimeni s se apropie. Merser
astfel pe strzile nguste & le oraului i ajunser pe cheiu. Acolo fu cumprat
n grab un numr din Gazeta Oficial.
Nimic! Nimic dect promisiunea a dou mii dolari sau a o mie trei sute
taleri celui ce va indica lui William J. Bidulph adresa actual a d-lui Wang din
Shaug-Ha.
;;Aa dar, zise Kin-Fo, n'a ieit la iveal!
- N'a citit deci anunul n chestie, rspunse Craig.
Se socotete deci cu obligaiunea mandatului, adug Fry.
Dar unde poate fi? strig Kin-Fo.
Domnule, spuser Fry-Craig, v credei mai ameninat n ultimele zile
ale nvoelei?
Fr ndoial, rspunse Kin-Fo. Dac Wang nu cunoate transformrile
survenite n situaia mea, i aceasta pare probabil, el nu se va putea sustrage
necesitaii de a-i ine fagduiala. Deci peste o zi, dou sau trei, voi fi mai
ameninat dect sunt astzi, iar peste ase zile i mai mult nc f
Dar termenul trecut?...
Nu voi mai avea sa m tem de nimic.
Ei bine, domnule, rspunser Craig-Fry, nu-s dect trei moduri de-a va
pune la adpostul oricrui pericol n aceste ease zile.
Care e primul? ntreb Kin-Fo.
De a v re'ntoarce la hotel, zise Craig, de a v nchide n camera dvoastra i de-a atepta ca termenul s expire.
i al doilea?
De a face s fii arestat ca ru-fctor, rspunse Fry, pentru a fi pus n
siguran n nchisoarea din Tong-Cn.
i al treilea?
De a trece drept mort, jspunser Fry-Craig, i dea nu nvia dect cnd
vei avea toat sigurana.
Nu-1 cunoatei pe Wang! strig Kin-Fo. Wang va gsi mijlocul de a
ptrunde n hotel, la nchisoare i n mormnt! Dac nu m'a lovit pn acum e
c n'a vroit, e c i s'a prut preferabil s mi lase plcerea sau grija ateptrii!
Cine tie care va fi fost gndul su? In tot cazul, vreau s atept n libertate.
S ateptm!... Totu... zise Craig.
mi pare c... adug Fry.
Domnilor, rspunse Kin-Fo, cu un ton sec, voi face mi va conveni. i
apoi, dac mor nainte de 25 ale lunei, ce poate pierde Compania d-voastr?
;J

Dou sute mii de dolari, pe cari va trebui s-i plteasc succesorilor dv.!
Dar ntreaga mea avere, fr a pune la socoteal viaa! Eu sunt mai
interesat ca d-v. n aceast afacere!
Foarte drept!
Foarte adevrat!
Urmai deci a m supraveghea ct vei socoti de nevoe, dar eu voi face
cum voi crede mai bine!
Nu era loc de replic.
Craig-Fry trebuir deci s se mrgineasc a ine pe clientul lor deaproape
i a nmuli prevederile.- Dar, ei nu ^i-o ascundeau, gravitatea situaiunei se
accentua cu fiecare zi.
Tong-Cu e una din cele mai vechi ceti ale Cerescului Imperiu. Aezat
pe un bra canalizat al Pe-hoului, n apropierea unui alt canal ce o leag de
Peking, localitatea e prins ntr-un mare angrenaj de afaceri. Cartierele sale
sunt /nespus de animate prin acel du-te-vino al populaiei.
Kin-Fo i tovarii si fur i mai mult izbii de sgomot cnd ajunser sus
pe cheiu.
In definitiv, Craig i Fry erau n drept s se cread mai n siguran n
mijlocul muliaiei. Moartea clientului lor trebuia s fie datorit n aparen unei
sinucideri. Scrisoarea ce s'ar fi gsit la el nu ar fi lsat nicio ndoial. Wang
n'avea dar interes s-1 loveasc dect n anumite condiii pe cari nu le putea
prezint trotuarul unei strzi sau piaa public a unui ora. Ca atare, paznicii lui
Kin-Fo nu aveau a se teme de o lovitur imediat. Ceeace trebuia s i
preocupe numai era de a ti dac Ta-pinguI nu se luase cumva dup urmele lor
la plecarea din Shang-Hai. Pentru aceasta cercetau cu atenie trectorii.
Deodat fu pronunat un nume care avea darul s i surprind mult.
Kin-Fo! Kin-Fo! strigau civa pui de chineji srind i btnd din mini n
mijlocul mulimei.
Kin-Fo era dar recunoscut, iar numele-i avea s produci efeetul fatal?
Eroul se opri fr voe.

Craig-Fry erau gata s l adposteasc, ia nevoe, cu corpurile lor.


Dar strigtele acestea nu se adresau lui Kin-Fo. Nimeni nu prea a bnui
c el este acolo. Nu fcu deci nicio micare i, curios s tie cu ce mprejurare i
fusese pronunat numele, atept.
Un grup de brbai, de femei i copii se strnseser n jurul unui cntre
ambulant ce prea a fi foarte gustat de acest public al strzilor. Strigte i
aplauze, cu duiumul.
Cnd se vzu n prezena unui auditoriu suficient la numr, cntreul
scoase din haina sa un teanc de cartoane ilustrate n culori, apoi strig :
Cele cinci priveghiuri ale Centenaruluiu!
Era faimosul cntec la mod pe atunci n Cerescul Imperiu l
Craig-Fry vroir s-i ndeprteze clientul de acolo ; dar, de data aceasta
el se ncapn a rmne pe loc. Nu l cunotea nimeni. Nu auzise niciodat
cntecul care l descria pe el. Vroia s-1 asculte!
Cntreul ncepu astfel :
La priveghiul nti, luna lumineaz acoperiul ascuit ai casei din ShangHai. Kin-Fo e tnr. El are douzeci de ani. Se aseamn slciei ale crei cele
dinti frunze scot la iveal un vrf d limb verde!
La priveghiul al doilea luna lumineaz partea de rsrit a bogatei vile.
Kin-Fo are patruzeci ani. Zecile-i de mii do afaceri reuesc dup voe. Vecinii l
fericesc nespus.
Cntreul i schimba figura prnd c mbtrnete cu fiecare strof. Fu
acoperit de aplauze.
Continu :
La priveghiul al treilea luna lumineaz ntinderea. Kin-Fo are eaizeci
ani. Dup frunzele verzi ale verei, galbenele crizanteme de toamn!
La priveghiul al patrulea luna s'a cobort la apus. Kin-Fo> are optzeci
ani! Corpu-i e scorojit! El apune! Apune ctt astrul nopii!
La priveghiul al cincilea cocoii salut zorile renscute. Kin-Fo are o sut
ani. El moare, cea mai mare dorin a sa e mplinit ; dar mndrul prin Ien
refuz s 1 primeasc. Prinului Ien nu-i plac oamenii aa de btrni. Iar
btrnul Kin-Fo rtcete n venicie, neputndu-se odihni niciodat
i gloata aplaud i cntreul vndu sute de exemplare din cntecul
su, cu trei sapece unul!

Dar pentruce nu l'ar cumpra i Kin-Fo? Scoase o moned mrunt din


buzunar i ntinse braul printre primele rnduri
ale gloatei.
Deodat mna i tremur. Gologanul ii scp i se rostogoli pe pmnt...
In faa lui se afla un om ale Crui priviri se ncruciar cu ale sale.
Ah I strig Kin-Fo, neputndu-i reine exclamaia asta, totodat de
ntrebare i de mirare.
Fry-Craig l nconjurar, crezndu 1 recunoscut, ameninat, lovit, mort
poate.
Wang! strig el.
Wang! repetar Craig-Fry.
Era Wang n persoan I El i ntlnise elevul ; dar n loc s se arunce
asupra lui, mpinse cu putere ultimele rnduri ale grupului i o lu la fug cu
toat viteza picioarelor lui lungi!
Kin-Fo nu ovi. Vru s scape odat din intolerabila-i situaie i se lu
dup Wang, nsoit de Fry-Craig cari nu vroiau nici s i-o ia nainte, nici s
rmn n urm.
Dar pentruce fugea Wang acuma? Nespus de ciudat; totuii el gonea ca
i cnd ntreaga poliie a Cerescului Imperiu i s'ar fi luat pe urme.
Fu o goan nebun.
Nu sunt ruinat! Wang, Wang I Nu sunt ruinat I striga Kin-Fo.
Bogat! Bogat! repetau Fry-Craig.
Dar Wang era Ia o deprtare prea mare pentrn a auzi cuvintele acestea
cari ar fi trebuit s-1 opreasc. El strbtu astfel cheiul, prelungirea canalului i
ajunse n faa cartierului din partea de apus.
Cei trei urmritori aproape c zburau, dar nu le folosea la nimic.
Din contr, fugarul prea c se ndeprteez tot mai mult.
Vreo ease chinezi se alturar lui Kin-Fo, fr a socoti ali civa poliiti
cari l luar drept un ru-fctor pe cel ce alerga cu atta strnicie.
Curios spectacolul acestui grup gfind, strignd, urlnd, ncrucindu-se
n drum cu numeroi alii. Kin-Fo fusese foarte bine auzit pronunnd lng
cntre numele Wang. Din fericire, filozoful nu ripostase prin cel al elevului
su, cci oraul ntreg s'ar fi strns n jurul unui om atta de celebru. Dar
numele lui Wang, destinuit deodat, ajungea. Wang! Era deci enigmaticul
personaj a crui descoperire preuia o recompens enorm! Era tiut. In felul
acesta, dac Kin-Fo alerga pentru cei opt sute mii dolari cari constituiau avutul
su, iar Craig-Fry pentru cei dou sute mii ai asigurrii, alii goneau pentru
rsplata fgduit i, se nelege, aveau toi pentru ce s-i pun la ncercare
picioarele.
Wang! Wang! Sunt mai bogat dect oricnd! zicea mereu Kin-Fo att
ct i ngduia repeziciunea fugei.
Nu-s ruinat! nu-s ruinat! repetau Fry-Craig.

Oprete-t.e! opiete-te! strigau urmritorii.


Wang n'auzea nimic. Cu coatele lipite de piept, el nu vroia nici s se
trudeasc a rspunde, nici s-i ncetineze goana pentru plcerea de a ntoarce
capul.
Mahalaua fu strbtut. Wang se arunc pe drumul pietruit care
prelungete canalul. Pe drumul acesta, n momentul acela aproape gol, avea
cmp liber. Uurina fugei sale spori ; dar, natural deasemeni, se ndoi i
sforarea urmritorilor si.
Goana asta nebun dur aproape douzeci de minute. Nimic nu lsa s
se prevad care va fi rezultatul. Totu pru c fugarul ncepea a slbi puin.
Distana pstrat pn atunci ntre el i urmritorii si, se micora.
Dndu-i seam de asta, Wang fcu un ocol i dispru napoia grilajului
unei pagode mici aflate pe partea dreapt a drumului.
Zece mii de taleri celui ce 1 va opri! strig Kin-Fo.
Zece mii de taleri! repetar Craig-Fry.
Ya! y a ! y a ! urlar cei aflai nainte.
Toi se repezeau pe urma filozofului, nconjurnd mprejmuirea pagodei.
Wang reapru. El fugi pe un enule, o lu dealungul unui canal de
irigaie i, pentru a-i ncurca urmritorii, ieu un nou ocol care l readuse pe
drumul pietruit.
Dar se vzu c este obosit cci ntorcea capul de multe ori. Kin-Fo, Craig
i Fry nu osteniser deloc. Ei alergau aa de tare c nici unul din cei cari fugeau
de dragul recompensei nu reuea sa le-o ia, mcar cu civa pai, nainte.
Deznodmntul se apropia deci. Nu mai era dect chestie de timp, i de
timp relativ scurt, cteva minute cel mult.
Toi, Wang, Kin-Fo, nsoitorii si sosiser la punctul unde drumul
traverseaz fluviul pe celebrul pod Paiokao.
Wang, slbind tot mai mult, strbtu oseaua. Kin-Fo i ceilali, printr-un
suprem efort, se apropiar din ce n ce. Curnd nu i mai. desprir dect doar
douzeci de pai, cincisprezece, zece.
Nu mai aveau de ce s ncerce a-l opri pe Wang prin cuvinte fr folos pe
cari nu putea sau nu vroia s le aud. Trebuia s-1 ajung, s-1 in, s-1 lege
la nevoe... Se vor explica dup aceea.
Wang nelese c avea s fie prins i, cum printr'o ciudat ncpnare
prea c ocolete s stea fa n fa cu fostul su elev, merse pn la a i
risca viaa ca s scape.
Dintr-un salt, sri pe balustrada podului i se arunc n Pe-ho.
Kin-Fo se opri o clipa i strig :
Wang! Wang!
Apoi, fcndu-i vnt la rndu-i :
II voi avea viu! spuse el arancndu-se n fluviu.
Craig? zise Fry.

Fry? zise Craig.


Dou sute mii de dolari pe grl!
i amndoi, trecnd peste balustrad, srir n ajutorul 'buclucaului
client al Centenarului.
Civa dintre ceilali i urmar. Fu atunci ca un salt de clowni pe o
trambulin.
Dar zelul trebuia s fie zadarnic. Kin-Fo, Fry-Craig i restul cetenilor
scormonir mult prin Pe-ho. Wang nu putu fi regsit. Fr de ndoiala c, trt
de curent, nefericitul filozof fusese tras la fund.
Aruncndu-se n fluviu, Wang vroise doar s scape de urmritori sau
fusese hotrt de vreun alt motiv s-i pun >capt zilelor? Nimeni n'ar fi
putut-o spune.
Dup dou ore, Kin-Fo, Craig i Fry, necjii, dar uscai i odihnii bine, i
Sun, trezit din cel mai stranic somn al su de pn atunci, luau drumul n spre
Peking.
CAPITOLUL XIV.
In care e vorba de oraul Peking i de o revedere
plcut
P-C\Li, cea mai sudic dintre cele optsprezece provincii ale Chinei, se
mparte n nou departamente. Unul din acestea are drept loc central un-KinFo, adic oraul primului ordin asculttor de cer. Oraul acesta e Peldng.
In realitate, Pekingul ntrunete dou orele deosebite, desprite printrun bulevard larg i un zid fortificat: unul,
un paralelogram dreptunghiular, e oraul chinez; celait, uu ptrat
aproape perfect, e oraul ttar ; acesta la rndu-i nglobeaz alte dou localiti
: oraul Galben, Hoang-Cing i Tsen-Kin-Cing, oraul Rou sau, cum i se mai
zice, Oraul Oprit.
Altdat acest conglomerat 'ntrunea peste dou milioane locuitori. Dar
emigrarea provocat de mizeria grav, a redus cifra aceasta la un milion i
ceva. Locuitorii sunt ttari i chinezi, la cari trebuiesc adogai aproape zece
mii musulmani, plus un anumit numr de mongoli i tibetani cari compun
populaia flotant.
In mijlocul cetii ttare, oraul Galben de o suprafa de ase sute
aizeci picioare, deservit prin opt pri, nchide un munte do crbuni nalt de
trei sute picioare, punct culminant al capitalei, un caijal splendid denumit
Marea de Mijloc, dou mnstiri de bonzi, o pagod frumoas, stabilimentul
misionarilor catolici, pagoda imperial, marele templu nchinat strmoilor
dinastiei domnitoare, templul Spiritelor, templul geniului Vnturilor,^ templul
geniului Trznetului, templul inventatorului de mtase, etc.
Ei bine, n mijlocul acestui cadrilater e nchis Oraul Oprit, care are o
suprafa de patruzeci i opt hectare. Del sine neles c dinastia domnitoare

fiind manciur, prima din aceste trei ceti- e locuit n special de populaia de
aceea rasa.
Alturi de oraul Galben e oraul Ttar. Aci sunt instalate legaiunile
franceze, engleze i ruse, spitalul Misiunilor Lon- ' drei, misiunile catolice de Est
i Nord. Aci se nal turnul Clopotului, tomplul lui Confucius, vechiul
Observator cu ma- rele-i turn ptrat, vila (yamenul) jezuiilor, vila Literailor
unde se dau examenele literare. Aci se ridic arcurile de triumf. Aci se vd
palate unde-i au reedina principi de snge, minitrii finanelor, ai
confesiunilor religioase, de rzboi, de lucrri publice, de externe; aci e Curtea
de Compturi, Tribunalul Astronomic, Academia de Medicin. Totul, amestecat n
strzile strimte, colbuite vara, noroioase iarna, mr-

.ginite n cea mai, mare parte de case mizerabile i joase printre cari se
ridic cutare palat umbrit de arbori, al vreunui mare demnitar.
Acest paralelogram dreptunghiular e desprit, del nord Ia sud, de o
nsemnat arter denumit Aleea Mare. In curmezi el e deservit de o alta mai
lung care taie pe cea dinti i merge del poarta a-Cua, del est, la poarta
Cuan- Tsu, la vest. Ea se numete aleea a-Cua i pe ea, la o sut pai de
ncrucierea cu Aleea Mare locuia viitoarea d-n Kin-Fo.
S se in seam c tnra vduv, primise la cteva zile dup
scrisoarea ce anuna ruina lui, o a doua ce anula pe prima i n care se spunea
c nu se va ncheia luna aptea fr ca micu-i frate mai vrstnic s nu se
ntoarc lng dnsa.
C L-u numra del data aceasta, 17 Mai, zilele i orele, e inutil s
spunem. Dar Kin-Fo nu-i mai dduse nici o noutate n timpul bizarei sale
cltorii, ntruct nu vroia cu nici un pre s-i destinuiasc itinerariul.

Scrisorile i-au fost napoiate fi rspuns. Se nelege deci care trebuia s i fie
nelinitea cnd nici o scrisoare nu i sosise nc pn la 19 Iunie.
Astfel, n tot timpul acestor lungi zile, tnra femee nu prsise casa-i din
aleea a-Cua. Atepta ngrijat. Urcioasa Nan nu-i putea ndulci singurtatea.
Btrna Mama i fcea de cap mai mult dect oricnd i merita s fie
izgonit de o sut de ori pe lun.
Dar ce ore nesfrite i triste nainte de a fi sosit Kin- Fo la Peking! L-u
era budist din secta bonzilor. Acetia o vedeau deseori venind Ia templul
Koan-Ti-Miao consacrat zeiei Koanin unde se ruga pentru prietenul sau.
In ziua aceea se gndi s mearg iar pentru a implora pe zeia Koanin,
adrosndu-i rugciuni i mai calde. Un presentiment i spunea ca o mare
primejdie l amenin pe cel ateptat cu o att de justificat nerbdare.
L-u chem deci servitoarea i i porunci s caute o trsur la
ncrucierea Aleei Mari.
Nan nl din umeri dup prostul ei obicei i iei s ndeplineasc ordinul
primit.
In acest timp, tnra vduv, singur n buduarul su r privea cu tristee
aparatul mut care nu-i mai ddea prilejul s aud de departe glasul celui
absent.
Ah, zicea ea, trebuie cel puin s tie c nu am ncetat sa m gndesc
la el i vreau ca vocea s i-o repete la ntoarcere.
i L-u, mpingnd resortul ce punea n micare ruloul fonografic,
pronun cu glas tare cele mai dulci fraze pe cari inima sa le putea inspira.
Nan, intrnd brusc, ntrerupse duiosul monolog.
Trsura atepta pe doamna care ar fi putut foarte bine s stea acas!
L-u n'o ascult. Iei numaidect lsnd pe btrna mam* s
bombneasc n voie, i urc n trsuric dup ce ddu ordin s fie dus la
Koan-Ti-Miao.
Drumul era bun pentru mers. Dar trsuric nu nainta fr de greuti. De
fapt, afacerile se fceau tocmai la ora aceea iar nghesuiala era totdeauna
considerabil n cartierul acesta care e unul clin cele mai populate ale
Capitalei.
Trsuric nainta deci ncet. nghesuiala era cu att mai mare cu ct te
apropiai de bulevardul exterior. Ea ajuns*, totui, i se opri lng templu.
L-u cobor, intr, ngenunchie nti i apoi se prostern dinaintea statuei
zeiei. Se ndrept dup aceea spre un aparat religios ce poart numele moara
rugciunilor.
Era un fel de vrtelni cu opt brae.
Un bonz atepta grav lng aparat pe drept-credincioi i mai cu seam
darul acestora.

L-u dete servitorului lui Buda iiva taleri pentru nevoile cultului ; apoi,
cu mna dreapt, apuc mni reia vrtelniei i o nvrti puin, dup ce i
pusese mna stng
pe inim. Fr ndoial, moara nn se nvrtea destul de repede pentru ca
rugciunea s i aib efectul.
Mai repede! zise bonzul ncurajnd-o cu gestul.
i tnra femee ddu mai repede.
Aceasta inu un sfert de or dup care bonzul declar ca rugciunile
credincioasei erau primite.
L-u se prostern din nou n faa statuei zeiei Koanin, iei din templu i
se urc in trsuric pentru a se rentoarce acas.
Dar, cnd s intre pe Aleea Mar, oamenii trebuir sa se dea n lturi cu
grab. Soldaii ndeprtau brutal populaia. Dugbenile se nchideau din ordin.
Strzile lturalnice se barau.
Un cortegiu numeros ocupa o parte a aleei i nainta sgo- motos.
mpratul Koang-Sin, al crui nume nsemneaza Continuarea Gloriei,
se rentorce^ la reedina-i ttar. Tot cortegiul se scurse pe sub poarta lui Tin
spre satisfacia trectorilor, negustorilor, ceretorilor cari putur s i reia
afacerile. L-u i putu continua dar drumul i ajunse acas dup o lips de
dou ceasuri.
Ah, ce surpriz pregtise tinerei femei buna zei Koanin!
In momentul cnd trsuric era la poart, se oprise tocmai acolo o
trsur colbuit, tras de doi asini. Kin-Fo cobora, urmat de Craig-Fry i Sun!
Tu! tu! strig L-u care nu-i putea crede ochilor.
Scump surioar, rspunse Kin-Fo, nu te mai ndoi de ntoarcerea mea!
L-u nu rspunse. i lu de mn prietenul i-1 aduse n buduar n faa
micului aparat fonografic, confident tainic al zbuciumului ei.
Nu am ncetat un singur moment de a te atepta, scumpa inima
brodat n flori de mtase! zise ea.
i desfacnd ruloul, mpinse resortul care l puse n micare.

Kin-Fo putu atunci s aud o voce blnd ropotftndu-i ceeace


drgstoasa L-u spunea cu cteva ore mai nainte :
Vino, mic frate drag! Vino la mine! Inimile noastre sa nu mai fie
desprite, asemeni celor dou stele ale Ciobanului i Kirei! Toate gndurile
mele sunt pentru rentoarcerea ta...
Aparatul tcu o secund... att doar> o secund. Apoi rencepu, dar cu o
voce iptoare de data asta :
Nu e de ajuns o stpn, mai trebuie s ai i un stpn n cas! Prinul
Ien s i strng pe amndoi de gt!
Aceast a doua voce era prea de recunoscut. Ea era a Nanei. Uricioasa
slug urmase s bombneasc dup ce plecase L-u, pe cnd aparatul
funciona nc, nregistrndu-i, fr ca ea s bnuiasc imprudentele vorbe.
Servitoare i valei, pzii-v de fonografe!
In ziua aceea chiar, Nan era concediat i, pentru a f izgonit, na mai
fur ateptate nici ultimele zile ale lunei a aptea!
CAPITOLUL XV.
Care rezerv eu siguran o surpriz lui Kln-Fo i, poate,
cititorului
Nimic nu se mai mpotrivea cstoriei bogatului Kin-Fo din Shang-Hai cu
simpatica L-u din Peking. Chiar peste ase zile expira termenul acordat lui
Wang pentru ndepl' nirea obligaiei sale; dar nefericitul filozof pltea cu via*
fuga-i inexplicabil. Nu mai era deci nimic de care s se team acum. Cstoria
se putea face. Ea fu hotrt la dou zeci i cinci ale lunei Iulie, data cnd KinFo voise s pun& capt existenei sale.
Tnra femee cunoscu atunci toat situaia. Ea tiu prii* ce ntmplri
deosebite trecuse cel care, refuznd odat s o fac nenorocit i a doua oar
vduv, se rentorcea, liber n fine, s'o fac fericit.

Dar L-u, aflnd de moartea filozofului, nu-i putu reine cteva lacrimi.
Ea l cunotea, l iubea, cci el fusese primul confident al sentimentelor ei
pentru Kin-Fo.
Bietul Wang! Lipsa lui va fi simit mult n csnicia noastr!
Da! bietul Wang! rspunse Kin-Fo care regreta de asemeni pe tovarul
tinereii sale, pe prietenul lui vechi de douzeci de ani. i totui el m'ar fi lovit
precum jurase!
Nu, nu! zise L u cltinnd frumosul ei cap; el nu i-a cutat moartea n
valurile Pe-hoului dect pentru a nu ndeplini groaznica-i datorie.
Stai! Presupunerea c Wang sar fi nnecat pentru a scpa de obligaia
mandatului sau, era ct se poate de admisibil I In privina aceasta Kin-Fo
gndea ceeace gndea i tnra femee, astfel c erau alturi dou inimi n cari
imaginea credinciosului filozof nu se va mai terge niciodat.
De prisos s mai spunem c, dup nenorocirea de pe podul Palikao,
gazetele chineze ncetar de a mai reproduce anunurile ridicole ale
onorabilului William J. Bidulph, aa c celebritatea stingheritoare a lui Kin-Fo
pli tot aa de iute cum se crease.
Iar acum ce aveau s fac Craig i Fry? Ei erau, desigur, nsrcinai s
apere interesele Centenarului pn la 30 Iunie, adic timp de zece zile, dar, n
realitate, Kin-Fo nu mai avea nevoe de serviciile lor. Era de temut ca Wang
atenteze la viaa sa? Nu, pentru c el nu mai exista. Se puteau ei gndi c
clientul lor i va rpune singur viaa? Cu att mai puin. Kin-Fo nu mai cerea
acum dect s triasc, s triasc bine i ct mai mult timp cu putin. Deci,
continua supraveghere a lui Fry-Craig nu i mai avea raiunea de a fi.
Dar, la urma urmei, cei doi originali, erau oameni de treab. Kin-Fo i rug
s ia parte la ceremonia cstoriei sale, i ei primir.
De altfel, observ glume Fry ctre Craig, o cstorie e uneori o
sinucidere!
De a doua zi, L-u i aduse n casa un personal mai bun. O mtua a
tinerei femei, d-na Lutalu, venise lng ca, trebuind s-i in loc de mam pn
la celebrarea cstoriei.
D-na Lutalu, soia unui mandarin de al patrulea rang i de a doua clas,
cu floare albastr, fost lector imperial i membru al Academiei Han-Lin, poseda

toate nsuirile fizice i morale necesare ndeplinirei demne a acestor


importante funciuni.
Ct privete pe Kin-Fo, el inea mult s prseasc Pe- kingul dup
cstorie, nefiind deloc din acei Fii ai Cerului crora le place vecintatea
Curilor. El nu ar fi ntr'adevr fericit dect cnd i va vedea soia instalat n
bogata vil din Shang-Hai.
Kin-Fo trebui deci s aleag un apartament provizoriu i gsi ceeaco i
trebuia la Ticn-Fu Tang, Templul Fericirei O e r e t f hotel
,
i restaurant foarte
confortabil, situat lng bulevardul Tien-Men.
Acolo fura gzduii i Craig-Fry cari, din obinuin, nu se puteau hotr
s ii prseasc clientul. Ct privete pe 8un, el i reluase serviciul,
bombnind mereu, dar avnd grij s vad de nu se gsea n prezena vreunui
fonograf indiscret. Ceeace suferise Nan l fcca mai prudent.
Kin-Fo avu plcerea de a regsi ia Peking pe doi din prietenii si din
Canton, negustorul Yin-Pang i literatul Hual. Pe de alt parte cunotea civa
funcionari i comerciani din Capital i toi i fcur o datorie din a asista la
aceast mare mprejurare.
Indiferentul de altdat, calmul elev al filozofului Wang, era ntr'adevr
fericit! Doua luni de griji, de neliniti, de frmntri, ntreag aceast perioad
agitat a existenei sale, fusese de ajuns sa l fac a aprecia ceeace e, ceeace
trebuie s fie, ceeace poate fi fericirea aci pe pmnt. Da, neleptul filozof
avea dreptate I De ce nu era el acolo pentru a-i da nc odat seama de
roadele doctrinei sale!
Kin-Fo petrecea alturi de tnra femee timpul po caro
nu l consacra preparativelor ceremoniei. L-u era fericit ndat
ce prietenul su se afla lng ea. De ce avea nevoie- s pun la
contribuie cele mai bogate magazine din capital pentru a o acoperi
cu daruri minunate? Ea nu se gndea dect la el i i repeta
neleptele maxime ale celebrului Pan-Hoei-Pan :
Dac o femee are un brbat dup inima sa, e pentrur toat
viaa 1
Femeia trebuie s aibe un respect fr margini pentru cel al
crui nume poart i o atenie continu asupra ei nsi.
Femeia trebuie s fie n cas ca o umbr curat i un simplu
ecou.
Brbatul este cerul femeei.
Totu pregtirile serbrii de nunt, po care Kin-Fo o vroia
splendid, naintau.
Cele treizeci perechi de pantofi brodai pe cari i necesit trusoul unei
chineze, erau aranjai n locuina din aleea a- Cua. Preparatele casei Sinuyane,
dulceuri, fructe zaharisite, praline, siropuri de prune, etc., portocale de
inibahar, superbele stofe de mtase, juvaerurile de pietre preioase i de aur

fin cizelat, inele, brri, ace de cap, toate fanteziile- ncnttoare se


ngrmdeau n buduarul ei.
In ciudatul Imperiu de Mijloc, cnd o fat se mrit nu aduce nici o dot
n csnicie. Ea e ntr'adevr cumprat de prinii soului sau de so nsui i, n
lips de frai, nu poate moteni o parte a averii printeti dect dac tatl su
face declaraie anumit. Condiiunile sunt de obicei aranjate prin intermediarii
numii mei-jin, iar cstoria nu e hotrt dect cnd totul e bine lmurit u
aceast privin.
Logodnica e atunci prezintat prinilor brbatului. Acesta nu o vede. EI
nu o va vedea dect n clipa cnd ea va sosi n trsur nchis la casa
conjugal. In momentul acesta so d soului cheia deja trsur. El deschide
ua. Dac-i place logodnica, i ntinde mna ; dac nu-i place nchide ua bruse
i totul este rupt. b
Nimic asemntor nn putea avea Ioc n cstoria Iui Kin-Fo. El o cunotea
pe tnra femeie, el nu avea s'o cumpere de la nimeni. Asta simplifica mult
lucrurile.
Douzeci i cinci Iunie sosi n fine. Totul era gata.
De trei zile, potrivit obiceiului, casa lui L-u rmnea luminat nuntru.
D-na Lutalu, care reprezint familia ei, trebuia s se abin timp de trei zile de
a dormi, nn fel de a se arta trist n momentul cnd logodnica avea s
prseasc acoperiul printesc. Dac Kin-Fo ar fi avut prini, casa i-ar fi fost
la fel de luminat n semn de doliu.
Niciuna din formalitile astrologice nu a fost neglijat. Zodiile, consultate
dup toate regulile, artau o perfect potrivire a destinelor i a felului lor de a
fi. Epoca anului, a Junei, se artau favorabile. Nicio cstorie nu se artase sub
auspicii mai bune.
Primirea soiei trebuia sa se fac Ia orele opt seara la hotelul Fericirei
Cereti44, adic ea va fi condus cu pomp ia domiciliul soului. In China nu se
vine n astfel de mprejurri nici n faa judectorului, nici a preotului, nici a
altuia.
La orele apte, Kin-Fo, ntovrit de Craig i Fry cari strluceau ca
martori ai unei nuni europene, i primea prietenii n pragul apartamentului
su.
Ce asalt de politei! Ce notabile personagii invitate printr'o bucat de
carton rou pe care se scria n rnduri cu caractere microscopice: D. Kin-Fo din
Shang-Hai, salnt umil pe domnul... i l roag i mai umil.... de a asista la
umila ceremonie44.... etc.
Toi veniser pentru a onora pe soi i a participa la festivul rezervat
brbailor n timp ce doamnele se adunau la o mas aranjat special pentru
ele.
Se aflau de fa negustorul Yin-Ping i literatul Hual. Erau apoi civa
mandarini cari purtau la plria oficial globul rou, de mjimea unui ou de

porumbei, artnd c aparineau primelor trei clase. Alii de categorie


inferioar,
nu aveau dect nasturi albi sau albatri. O mare parttf erau funcionari
civili, de origin chinez, aa cum trebuiau s fie prietenii unui Shangaan
adversar al rasei ttare. Toi, n haine frumoase, n haiate strlucitoare.
Kin-Fo, astfel vroia politea, i atepta chiar Ia intrarea hotelului.
ndat ce sosir i conduse n salonul de recepie, dup ce i rugase de cte
dou ori s binevoiasc a trece naintea lui la fiecare din uile pe cari le
deschideau servitorii mbrcai n livrele de gal. El i numea pe nobilul lor
nune, le cerea nouti asupra nobilei lor snti, se informa de nobilele lor
familii.
Craig i Fry admirau aceste politei; dar, admirnd, ei nu i pierdeau din
vedere ireproabilul client.
O aceia idee'le venise amndorura. Dac, prin imposibil, Wang nu ar fi
pierit n apele fluviului?... Dac el s'ar fi amestecat printre grupurile de
invitai?... A douzeci i patra or din 25 ale lunei Iunie, ultima or, nu
sunase nc! Mna Ta-pingului nu dezarmase Dac, n ultimul moment...
Nu! Nu era de crezut, dar, cu toate astea, era posibil. Astfel, printr-un
rest. de pruden, Craig i Fry priveau cu bgare de seam toat lumea aceea..
La urma urmelor nu vzur nieio figur suspect,
In vremea aceasta, viitoarea soie prsea locuina din aleea aCua i lua Ioc ntr-un palanchin nchis.
Dac Kin-Fo nu vroise s ia costumul de mandarin, pe care orice mire are
drept s-I mbrace, n onoarea instituiei cstoriei pe care vechii legislatori o
ineau n stim deosebit, L-u se conformase regulilor naltei societi. Cu
toaleta-i n ntregime roie, confecionat dintr'o admirabil stof de mtase
brodat, ea strlucea. Figura-i se pierdea, pentru a zice astfel, sub un voal
de perle fine cari preau picurate din diadema al crei cerc i nconjura fruntea.
Cortegiul se puse n micare. Ocoli la rspntie pentru a trece pe Aleea
Mare i urm bulevardul Tien-Mn.

Prietene, tovare de ale Ini L- venean n nrma pa- anchinului purtnd


diferitele obiecte ale trusoului. Douzeci muzicani mergeau nainte cu un mare
zgomot de instrumente de alam, printre cari rsuna gongul sonor. In jurul
palanchinului se mica o mulime de purttori de tore i de lanterne n mii de
culori. Viitoarea soie sttea ascuns de ochii gloatei. Primele priviri, aa cura
cerea eticheta, trebuiau s fie ale mirelui su.
Astfel sosi cortegiul, spre orele eapte seara, la hotelul Fericirei Cereti.
Kin-Fo sttea la intrarea decorat bogat. Atepta sosirea palanchinului
pentru ca sa deschid ua. Dup aceasta el i-ar fi ajutat mireasa s coboare i
ar fi condus-o n apartamentul rezervat, unde, amndoi ar fi binecuvntat de
patru ori cerul. Apoi, mpreun, s'ar fi bucurat do prnzul nupial Mireasa ar fi
fcut patru plecciuni n faa soului su. La rndu-i, el ar fi fcut dou n faa
ei. Ar fi picurat dou- trei picturi de vin sub form de libaiuni. Ar fi oferit
puina hran spiritelor mijlocitoare. Dup aceea li s'ar fi adus doua cupe pline.
Ei le-ar fi golit pe jumtate, apoi, amestecnd ceeace rjnnea utr'o singur
cup, ar fi but unul dup altul. Unirea era ndeplinit.
Palanchinul sosea. Kin-Fo nainta. Un maestru de ceremonii i dada cheia.
O lu, deschise ua i ntinse mna frumoasei L-u care era micat. Ea cobor
uor i strbtu grupul de invitai cari se nclinar respectuos, punnd mna la
piept.
Deodat se auzi pe bulevardul Tien-Men un zgomot deprtat. Erau
strigte la cari se adogau sunetele clare ale unei trompete. Se fcea dup
aceea tcere, i zarva rencepea dup cteva clipe.
Tot acest trboi se apropie i ajunse n curnd pe strada unde se oprise
cortegiul.
Kin-Fo asculta. Prietenii, nehotri, ateptau ca tnra femee s intre n
hotel.
Dar ndat strada se ampla de-o micare neobinuit. Sunetele trompetei
rsunar mai tare, apro^iindu-se. Ce-iu? ntreb Kin-Fo.
Trsturile Iui L- se schimbaser. O presimire tainica i grbea btile
inimei.
Deodat mulimea nvli n strad. Ea nconjur pe un crainic imperial ce
era nsoit de mai muli poliiti.

i crainicul arunc, n mijlocul tcerei generale, cuvintele acestea, crora


le rspunse un murmur surd : Moartea mprtesei vduve! Interzis! Interzis!
Kin-Fo nelesese. Era o lovitur ce l izbea direct. Nu-i putu stpni un
gest de furiei
Doliul imperial era decretat prin moartea vduvei ultimului mprat. Pe
un termen ce l va fixa legea, va fi interzis oricui s-i rad capul, interzis de a
da serbri publice i reprezentaiuni teatrale, interzis tribunalelor de a judeca,
interzis de a proceda la celebrarea cstoriilor! %
L-u, dezolat, dar curagioas, cut s i fac inim bun pentru a nu
ngreuia necazurile mirelui su. Lu mna scumpului ei Kin-Fo :
S ateptm! zise ea cu un glas ce se fora s-i ascund emoia.
Palanchinul plec din nou cu tnra femee la casa-i din a-Cua, iar
petrecerile fur amnate, mesele strnse, orchestrele concediate, i prietenii
dezolatului Kin-Fo se desprir dup complimentele de condolean. Nu
trebuia s risci a clca decretul de interdicie! Hotrt, nenorocul continua s-I
urmreasc pe Kin-Fa nc un prilej de a se folosi de nvmintele filozofice ale
fostului su maestrul
Kin-Fo rmsese singur cu Craig i Fry n apartamentul deert al hotelului
Fericirei Cereti, nume ce i prea acum ca un amar sarcasm. Termenul de
interdicie putea fi prelungit dup dispoziia Fiului Cerului I i el care socotise
se ntoarc imediat la Shang-Hai pentrn a-i instala soia tn bogata vil,
devenit a sa, rencepnd o non via, n noni condiiuni L.
O oi dnp aceea, nn servitor i ddea o scrisoare adus de nn mesager
chiar atunci.
Kin-Fo nn putu s-i opreasc nn strigt, ndat ce recunoscu scrisul de
pe adres.
Scrisoarea era de la Wang, i iat ce coninea: Prietene, nu sunt mort,
dar cnd vei primi rvaul acesta, voi fi ncetat de-a mai tri I
Mor, pentruc nu am curajul s-mi in fgduiala; dar, fii linitit, am
ngrijit de toate.
Lao-Shen, ef al Ta pingilor, vechiu tovar al meu, are scrisoarea ta! El
va avea braul i sufletul mai tari dect am eu pentru ndeplinirea grozavei
misiuni pe care m'ai silit s'o primesc. Lui i va reveni deci capitalul asigurat de
tine, lui i l-am cedat i el l va moteni cnd tu nn vei ai fi!
Adio! Te urmez n moarte In curnd, prietene l Adio!
Wang
CAPITOLUL XVI In care Kin-Fo rencepe goana
Situaia lui Kin-Fo era acum de o mie de ori mai grav 'dect pn atunci.
Aa dar, Wang, cu tot cuvntul dat, i simi voina paralizat cnd fu
vorba s loveasc pe fostul su elev! Aa dar, Wang nu tia nimic de
schimbarea survenit n situaia lui Kin:Fo, ntruct scrisoarea lui nu spunea
nimic de aceasta! Aa dar, Wang nsrcinase pe un altul s i in fgduiala,

i pe care! Pe un Ta-ping, mai stranic ntre toi, care nu se va da napoi din


faa unui simplu omor de care nici nu putea fi fcut responsabil! Scrisoarea lui
Kin-Fo nu i asigura oare linitea, iar delegaia lui Wang nu i procura uu capital
de cincizeci mii dolari?
Ah! dar ncepe a mi se ur! strig Kin-Fo ntr'o prim, pornire de mnie.
Craig i Fry luaser cunotin de misiva lui Wang.
Scrisoarea d-voastr, ntrebar ei pe Kin-Fo, nu poarta data ultim de 25
Iunie?
Ei nu I rspunse el. Wang trebuia, i nici nu putea altfel, s o dateze n
ziua morii mele. Acum acest Lao- Shen poate s-i fac treaba cnd i va
place, fr a mrginit de timp I
Oh, fcur Fry-Craig, el are interes s se execute n termen ct mai
scurt.
i de ce?
Pentru ca suma asigurat pe capul d-voastr, sa fifr acoperit de poli
i sa nu-i scape!
Argumentul era fr de replic.
Fie, rspunse Kin-Fo. Totul e ns c eu nu trebuie s- pierd o or
pentru a recpta scrisoarea, chiar de ar trebui s pltesc cei cincizeci mii
dolari garantai lui Lao-Shen
Just, zise Craig.
Adevrat! adug Fry.
Voi pleca deci! Trebuie tiut acum unde e acest ef de Ta-pingi. El nu
va fi, poate, de negsit ca Wang!
Pe cnd vorbea aa, Kin-Fo nu putea sta pe Ioc. Se ducea i venea de
colo pn colo. irul loviturilor cari se abteau asupra lui l puneau ntr'o stare
de supra-excitaie puin obinuit.
Plec! zise el. Merg n cutarea lui Lao-Shen! In ce vi privete, domnilor,
facei ce vei pofti.
Domnule, rspunse Fry-Craig, interesele Centenarului sunt mai
ameninate cum n'au fost niciodat! A v prsi n aceste mprejurri ar fi sa
dezertm del datoria noastr. Nu v vom prsi.
Nu era vreme de pierdut. Dar, mai nainte, era do tiut ce e cu acest Lao
Shen i n ce ungher locuia. Or, faima sa era de aa natur c aceasta nu fu
greu de aflat.
Intr'adevr, vechiul tovar al Iui Wang n micarea insurecional, se
retrsese spre nordul Chinei, dincolo de Zidul Mare, n partea vecin a golfului
Lao-Tong care nu-i dect o anex a golfului Pe-Ce-Li. Dac guvernul imperial
nn tratase nc cu el, cum fcuse cn ali civa efi ai rebelilor pe cari nu i a
putut extermina, l lsa cel puin s opereze linitit pe teritoriile acestea situate
dincolo de frontierele chineze. Lao*Shen, resemnat la un rol mai modest,
ndeplinea meseria de ho de drumul mare. Ah, Wang i alesese bine omul ce-i

trebuiai Acesta nu avea scrupule, iar o lovitur de pumnal mai mult sau mai
puin nu i putea tulbura contiina.
Kin-Fo i cei doi ageni obinur deci informaiuni complecte asupra Tapinguini i aflar c el a fost semnalat ultima oar n mprejurimile Fu-Ningului,
un port mic al golfului Lao-Tong. Intr'acolo hotrr a se duce fr ntrziere.
In primul rnd, L-u fu informat de ceeace avea s so petreac. Grijile-i
se mrir. Lacrimi inundar frumoii si ochi. Vroi s-1 abat pe Kin-Fo del
drum. Va alerga n faa unei inevitabile primejdii? Nu era mai bine s se
ndeprteze, la nevoe s prseasc Cerescul Imperiu i s se refugieze n
vreun col al lumei unde slbaticul Lao Shen nu-1 va putea atinge?
Dar Kin-Fo o fcu pe biata femee s neleag c nu putea tri sub o
nencetat ameninare, la bunul plac al unui ticlos pentru care moartea sa
preuia o avere. Nu I Trebuia s sfreasc odat pentru totdeauna. Kin-Fo i
credincioii lui paznici vor pleca chiar n ziua aceea, vor merge pn la Taping, i va cumpra cu aur nenorocita scrisoare i se vor rentoarce Ia Peking
nainte chiar ca decretul de interdicie s fie ridicat.
Scump surioar, zise Kin-Fo, am mai puin de suferit, acum, cnd
cstoria noastr a fost amnat cu cteva zile. Ce situaie ar fi fost pentru
tine dac era fcut I
Dac era fcut, rspunse L-u, ai fi avut dreptul i datoria s te
urmez i te urinam I
Nul zise Kin-Fo. Ai vrea mai bine o mie de mori dect s te oxpun unui
singur pericol... Adio, L-u, adioL.
i Kin-Fo, cu ochii umezii, se zmulse din braele tinerei femei C3re vroia
s-I rein.
In ziua aceea Kin-Fo, Craig i Fry, urmai de Sun, cruia ghinionul nu-i
mai ddea o clip de repaoz, prseau Pe- kingul i se duceau la Tong-Cu. Fu
chestie de o or.
Iat ce hotrser:
Drumul pe jos, strbtnd o provincie puin sigur, prezint greuti
foarte mari.
Dac nu ar fi fost vorba dect s in Zidul cel Mare, la nordul capitalei,
oricari ar fi primejdiile, ar mai fi mers. Dar portul Fu-Ning nu era la nord, ci la
est. Mergnd pe mare, ctigai timp i siguran. In patru sau cinci zile, Kin-Fo
i tovarii si puteau fi acolo, i atunci vor vedea ce mal au de fcut.
Dar vor gsi vreun vas n drum pentru Fu-Ning? Mersera s se intereseze
la agenii maritimi din Tong-Cu.
De data asta norocul sluji pe Kin-Fo, dup cum ghinional l urmrea
nencetat Un bastiment, ncrcat pentru Fu-Ning, atepta la mbuctura Pehoului.
Nu era altceva de fcut dect s iei un astfel de vas care face cursa pe
ap i coboar pn jos de tot.

Craig i Fry cerur numai o or pentru preparativele lor, iar ora asta o
ntrebuinar cumprnd toate aparatele de salvare, de la centura primitiv
pn la vestmintele cpitanului Boyton. Kin-Fo preuia doar dou sute mii de
dolari. El era asigurat pentru toate primejdiile. Or, o catastrofa se putea
ntmpla. Trebuia totul prevzut i, de altfel, totul fu prevzut.
Aa dar, Ia 26 Iunie, Ia prnz, Kin-Fo, Craig-Fry i Sun se mbarcau pe Pitang i coborau dealungul fluviului.
Pi-tangid luneca repede, spintecnd apele glbui. Turnul nalt al unei
pagode aflate dincolo de Tong-Cu, fu n curnd trecut.
Prin locurile astea Pehoul nu era nc larg.
Tien-Tsin se art ndat. Aci fu oarecare pierdere de timp, cci trebuia
deschis podul de est, iar circulaia se face nu fr greuti n mijlocul sutelor de
vase de cari portul e plin.
A spune c, n tot timpul cltoriei Craig i Fry, mai severi ca oricnd,
nu-i prseau clientul din Ioc. nu e suficient.
Nu mai era vorba de filozoful Wang, cu care o nelegere ar fi fost lesne,
dac Tar fi putut ntlni, ci de Lao-Shen, rebelul necunoscut. Mergnd Ia el, teai fi putut crede n siguran; dar cin<> ar fi fost n stare s arate c acesta nn
plecase la drum pentru a ntlni victima? i atunci cum s-1 ocoleti, cum s-1
previi? Craig i Fry, vedeau nn asasin n orice pasager al Pe-tangului! Ei nu mai
mncau, nu mai dormeau, nu mai triau 1
Dac Kin-Fo, Craig i Fiy erau serioi ngrijai, Sun, din parte-i era ct se
poate de ctrnit. Singur gndul c e pe mare, i fcea destul ru. El
nglbenea pe msur ce Pei- tngui se apropia de golful Pe-C Ci. Nasu-i se
ascuea, gura-i se ncleta i, totui, apele linitite ale fluviului nu imprimau
nicio zguduitur vaporului.
Ce ar fi deci cnd Sun ar avea de suportat scurtele talazuri ale unei mri
nguste!
N'ai fost niciodat pe ap? l ntreb Craig.
- Niciodat!
Nu este bine? ntreb Fry. - Nu!
Te sftuesc s ntorci capul... adog Craig.
Capul?

i SH nn deschizi gara.... complect Fry.


Gara?....
Peisagial se schimb apoi. Malul drept, mai nalt, contrasta cu stngul ce
era nspumat de talazuri. Vaste cmpii de porumb, de gru, de mei, se
ntindeau. Aa precum este n toat China, mam cu attea milioane de copii
de nutrit, nu era o poriune de teren cultivabil, neglijata. Pretutindeni canale
de irigaie sau aparate rudimentare de hambu, scoteau i rspndeau apa cu
mbelugare. Ici i colo, n preajma satelor cu tencuial galben, grupuri do
arbori se nlau. Pe maluri numeroi pescari se (luceau i veneau.
Daca dramul cel mare dealungul fluviului era acum deert, micarea
maritim a Pe hoului nu se micora ns.
A doua zi, la 27 Iunie, nainte de rsritul soarelui, Pe>'- tanrjid sosea n
portul Taku, aproape de gura fluviului.
In strmtoarea aceasta se ridic, pe ambele maluri, forturile de Nord i
Sud, acunt ruinate, cari fur cucerite de armata anglo-francez n 1860. Aci se
produsese gloriosul atac al generalului Collineau n ziua de 24 August a acelui
an.
Pe-tangul nu putea depi bariera. Pasagerii trebuir deci s debarce la
Taku, nn ora destul de important a crui desvoltare va fi considerabil dac
mandarinii ar lsa construirea unei linii ferate care s l lege de Ten Tsin.
Nava ncrcat pentru Fu-Ning trebuia s ridice pnzele chiai n ziua
aceea. Kin-Fo i tovarii si nu aveau nici o or de pierdut. Cu ajutorul unei
luntre fura, dup tin sfort de ceas, pe bordul vasului Sam-Yep.

CAPITOLUL XVII
In care valoarea
compromisa.

comercial

lui

Kin-Fo

este

din?

nou

Cu opt zile mai nainte o nav american ancorase a portul Taku.


nchiriat de compania a asea chino-califor- nian, ea fusese ncrcat n
contul ageniei Euk-Ting-Tong^ instalat n cimitirul Laurel-Hill din SanFrancisco.
Acolo Fiii Cerului, mori n America, ateapt ziua re- patrierei, credincioi
religiei lor care le poruncete s odihneasc n pmntul natal.
Bastimentul, destinat pentru Canton, luase cu autorizaia, scris a
ageniei, un transport de doua sute cincizeci cociuge dintre cari aizeci i cinci
trebuiau debarcate la Taku pentru a fi expediate n provinciile del nord.
Transbordarea acestei ncrcturi se fcuse de pe vasul american pe cel
chinez i, n dimineaa aceea chiar, la 27 Iunie, acesta i fcea apariia n
portul Fu-Ning.
Cu el avea s cltoreasc Kin-Fo i tovarii si. Ei nu l'ar fi ales, fr
ndoial ; dar, in lips de alte vapoare cari s plece n golful Lao-Tong, trebuir
s se mbarce.
Nu era, de altfel, vorba dect de uu drum de dou sau trei zile cel mult,
foarte uor de strbtut la aceast epoca a anului.
Sam-Yep era un vas de aproape trei sute ton. El era do construcie
modern. Uurina sa l fcea s lunece pe ap, ca o plut. O ancor, fabricat
dintr-un lemn foarte tare, pnze mldioase cari se manevrau de pe ponton,
nchizudu-se. sau deschizndu-se n felul unui evantai, dou catarguri^ unul
mare i unul mai mic, iat structura corbiei acestea.
Cu siguran, nimeni, la vederea Sam- Yepului, n'ar fi ghicit c cei c^ri o
nchiriaser fcuser din ea, de data asta, nu enorm dric.
Aa dar, lzile de ceai, baloturile de mtsrii, cantitile de parfumerii
chineze, erau nlocuite prin ncrctura de care am amintit. Dar ceeace fcuse
Sam Yep nn era o oper de repatriere, o repatriere de cadavre, ce-i drept, dar
de cadavre a cror dorin era satisfcut?
Nici Kin-Fo i nici Sun nu puteau ncerca cea mai mic repulsie cltorind
n astfel de condiiuni. Erau prea chinezi pentru asta. Craig i Fry, asemeni
compatrioilor lor americani, cari nu prives cu ochi buni acest soi de marfa, ar
i preferat, fr ndoial, orice alt vas de comer, dar nu aveau ncotro.
Un cpitan i ase oameni compuneau echipagiul. Se spune ca busola a
fost inventata n China. E cu putin, dar navigatorii nu se servesc niciodat de
ea i merg la ntmplare.
La fel fcea i cpitanul Yin, comandantul Sam-Yepidui we cuta s nu
piard din vedere, de loc, litoralul golfului.
Cpitanul Yin, nn omule cu figura zmbitoare, vioi i vorbre, era
dnmonstraia vie a nsi micrii perpetue. El nu putea sta o clip pe loc.
Gesticula. Braele-i, ochii-i vorbeau nc mai mult dect limba care, totuii, nu
se odihnea nn moment. nghiontea oamenii, i interpela, i njura ; dar, tn

definitiv, bun marinar, foarte ndemnatec prin prile acestea, manevrndu-i


corabia cu mult uurin.
Kin-Fo, Craig i Fry fuseser, de bine, de ru, gzduii n partea de
dinapoi, Sun n cea dinainte.
Ambii ageni, mereu bnuitori, se dedaser unui minuios examen al
echipagiului i al cpitanului. Nu gsir nimic suspect n atitudinea lor. A
presupune c erau de acord cu Lao-Shen, era n afar de orice crezare, ntruct
singur ntmplarea pusese aceast corabie Ia dispoziia clientului Jor ; or, cum
ar fi putut s fie ntmplarea complice a mult faimosului Ta-ping!
Drumul,- n afar de primejdia mrii, era deci de natur s Ie alunge,
pentru cteva zile, teama. Astfel I lsar pe Kin-Fo ntructva n pace.
Acestuia, dealtminteri, nu-i pru ru. El se izola n xa- bina-i filozofnd
n voe. Biet om. care nu tie s i pre- uiasc norocul, nici s neleag ct
valora existena i scutit de necazuri, n vila din Shang-Hai! S reintre iu
posesia scrisorii i atunci s*i va vedea dac lecia ia fost de folos, dac nebunul
va fi devenit nelept!
Scrisoarea asta i va fi, n sfrit, redat. Da, fr ndoial, ntruct punea
un pre restituiiei sale! Pentru Lao-Shen ea nu putea fi dect chestiune de bani!
Totu, trebuia s-I surprind iar nu s fie surprins I Mare greutate. Lao-Shen
trebuia s fie n curent cn tot ce fcea Kin-Fo; Kin-Fo nu tia nimic din ceeace
fcea Lao-Shen. De aci, pericol foarte serios, ndat ce clientul Iui Craig-Fry ar fi
debarcat n provincia pe care o exploata Ta pingul. Greutatea era deci asta:
s-1 prevesteasc Evident, Lao-Shen ar fi trebuit s in mai mult s ctige
cincizeci mii dolari del un Kin-Fo viu, dect del un Kin-Fo mort.
Ar fi fost scutit de o cltorie pn la Shang Ha i de o vizit n biurourile
Centenarului, ceeace n'ar fi fost uor, oricare ar fi fost ngduina guvernului
fa de el.
Asta gndea mult schimbatul Kin-Fo.
Dar Ia ce reflecta Sun?
Sun nu reflecta Sun sttea ntins n cabina sa rugndu-se divinitilor
rufctoare ale golfului Pe-C-Li. El nu isbuti s adune cteva idei dect
pentru a blestema i pe stpnul su, i pe filozoful Wang i pe banditul LaoShen! Sufletul i era prostit. A i a i y a ! ideile i prostite! Nu semai gndea nici Ia
ceai i nici la orez!
A i a i y a ! Ce vnt l mpinsese utr'acolo I Greise de o mie de ori, de
zece mii de ori intrnd n serviciul unui om care mergea pe mare! Ar fi dat
bucuros ceeace i mai rmsese din coad pentru a nu fi aci! Ar fi preferat s
i rad capul, sau s se fac bonz!
Totu, sub presiunea unui vnt plcut Sam Yep nainta uor. Trecu pe
dinaintea Pei-Tangului, la mbuctura fiu-

viului cu acest nume, nu departe de cotul unde armatele europene


operar debarcarea lor, apoi pe lng Sban-Tung, Ciang-Ho la gorile Taului, pe
lng Ha-V Ts.
Partea asta a golfului ncepea a deveni deart. Micarea maritim,
destul de nsemnat la estuarul Pe hoului, nu mai era n floare dect la
douzeci mile de acolo. Cteva corbi de cotner, fcnd mici curse, cteva
brci de pescuit, cercetnd apele, iat aspectul acestei poriuni de mare.
Craig i Fry observar c vasele pescarilor, chiar cele a cror capacitate
nu trece de cinci sau ase tone, erau narmate cu unul sau dou tunuri mici.
La observaia pe care o fcur cpitanului Yin, acesta rspunse,
frecndu-i palmele :
Trebaesc nspimntai piraii!
Pirai n aceasta parte a golfului P-C-Li! exclam Craig, nu fr
oarecare surpi iz!
Pentruce nu? rspunse Yin. Aci ca pretutindeni. Aceti oameni de
isprav nu lipsesc pe mrile Chinei!.
i cpitanul rdea artnd dublu-i ir de dini strlucitori.
Nu prei a v teme de ei, observ Fry.
- Nu am cele dou tunuri cu mine? Dou nzdrvane cari vorbesc cu
glasul ridicat cnd ei se apropie prea muli
Sunt ncrcate? ntreb Ciaig.
De obicei.
i acum?
Nu.
Pentruce? ntreb Fry.

Pentruc nu am pulbere pe bord, rspunse linitit c~ pitanul.


Atunci la ce bon tunurile? spuser Craig-Fry, puin satisfcui de rspuns.
La ce bun? strig cpitanul. Hei, pentru a apra un transport cnd el
merit asta, cnd corabia mea e ncrcat cu ceai sau opium! Dar, astzi cu
ncrctura sa I...
i cum ar ti piraii c vasul d-voasti merit sau nu osteneala de a fi
atacat? ntreb Craig.
V temei dar mult de vizita acestor stranici oameni r rspunse
cpitanul nlnd din umeri.
Ei da, zise Fry.
D-voastr n'avei marf pe bord.
Bine, adog Craig, dar avem motive particulare pentru a nu dori vizita
lor.
Hei, fii fr gri je! rspunse cpitanul. Piraii, dac ne vor ntlni, nu se
vor obosi cu corabia noastr!
i de ce?
Pentru c i vor da seama de coninutul ei ndat ce o vor vedea.
i cpitanul art pavilionul alb.
Pavilion alb, cernit! Pavilion de doliu! Nu se vor de^ ranja ca s
jefuiasc un transport de cosciuge!
Ei pot crede ca navigai sub pavilion de dolin din prevedere, observ
Craig, i ar putea veni po bord s controleze...
Dac vin, i vom primi, rspunse cpitanul Yin, i dup ce ne vor fi fcut
visita vor pleca aa cum au venit!
Craig-Fry nu insistar, dar ei mprteau prea puin netul-, burata linite
a cpitanului. Capturarea unei corbii de trei sute de tone oferea destule
foloase acestor oameni stranici14 de cari vorbea Yin, pentru ca ei s voiasc a
ncerca atacul. Orice ar fi, trebuia s se resemneze i sa ndjduiasc ntr'a
fericit cltorie.
De altfel, cpitanul nu neglijase nimic pentru a-i asigura mprejurri
prielnice. In momentul pornirei a fost sacrificat un coco n onoarea divinitilor
mrii. Pe punte atrnau nc aripile nenorocitului jertfit. Cteva picturi din
sngele su, rspndite pe punte, o duc de vin, zvrlit peste bord,
complectaser sacrificiul. Sfinit n felul acesta, la ce s'ar fi putut teme corabia
Sam-Yep sub comanda bravului c-. pitan Yin?
S'ar putea totui crede c rsfatele diviniti mi erau mulumite. Fie c
cocoul fu prea slab, fie c vinul nu era de soi bun, un vnt grozav se npusti
asupra corbiei. Nimic nu lsa sa fie prevzut n cursul zilei linitite, limpezi,
legnat de o a liere plcut Cel mai ptrunztor marinar nu ar fi bnuit Spre
orele opt seara, Sam- Yep, mereu la suprafa, se pregtea s urce spre nordest. De aci nu avea dect s alerge n larg. Cpitanul Yin socotea dar sa ating
n mai puin de douzeci i patru ore terenul la Fu-Ning.

Astfel, Kiri-Fo vedea apropiindu-se ora ancorrii nu fr oarecare


nerbdare ce devenea feroce la Sun, Ct privete pe Fry-Craig, ei fceau
urmtorul calcul : c, dac n trei zile, clientul lor smulgea din minile lui Lao
Shen scrisoarea ce i compromitea existena, aceasta s'ar ntmpla tocmai n
momentul cnd Centenarul nu ar mai fi avut de ce s se ngrijeasc de el. De
fapt, polia nu l ocrotea dect pn la 30 Iunie, exact, ntruct Kin-Fo nu
ncredinase dect un vrsmnt de doua luni n minile onorabilului William J.
Bidulph. i atonei:
7A1L. zise Fry.
Right! complect Craig.
Spre sear, n momentul cnd corabia ajungea la intrarea golfului LaoTong vntul slt brusc la nord-est ; apoi, trecnd la nord, sufla dup dou ore
la nord-vest.
Dac ar fi avut un barometru pe bord, cpitanul Yin ar fi putut constata
c coloana mercurial pierduse, brusc aproape, patru-cinci milimetri. Or,
aceast repede golire a aerului prezicea un typhon 7) apropiat a crui micare
descrca de pe acum straturile atmosferice. Pe de alt parte, dac ar fi
cunoscut observaiile englezului Paddington i ale americanului Maury,
cpitanul Yin ar fi ncercat s schimbe directiva ^i s manevreze spre nord-est,
n ndejdea de a da peste o atmosfer prielnica, n afar de central de atracie
al vrtejului.
Dar cpitanul Yin nu fcca niciodat uz de barometru f nu cunotea
mersul cicloanelor. De altfel nu sacrificase oare un coco, iar jertfa asta nu
trebuia s l pun la adpost de toate?
Nendoelnic, superstiiosul chinez era un marinar foarte bun i o dovedi n
aceste mprejurri. Din instinct manevr asemeni unui cpitan european.
yphonul nu era dect un inie ciclon dotat, prin urmare, cu o foarte mare
viteza de rotaie i cu o micare de translaie ce trecea de o sut kilometri pe
ora. mpinse deci vasul spre est, circumstan fericit n definitiv, deoarece
alergnd nainte corabia s'ar fi ridicat pe o coast ce nu oferea niciun adpost
i ar fi fost cu siguran pierdut n scurt timp.
La 11 seara vrtejul atinse maximum de intensitate. Cpitanul Yin, ajutat
eficace de personalul su, manevra ca un adevrat om de mare. El nu mai
rdea, dar i pstrase ntreg sngele rece. Mna i, solid fixat la bar,
conducea corabia uoar ce slta pe talazuri ca o floare de nalb.
Kin-Fo prsise cabina de dinapoi. Fixat de parapet; el privea cerul cu
norii rvii de furtun ce trau pe deasupra apelor zdrenele lor de aburi.
Contempla marea, nespus de alb n noaptea ntunecat. Pericolul nu l mira i
nici nu-1 ngrozea. El fcea parte din irul de emoii ce-i rezerva nenorocul care

7 Vrtejurile se numesc tornados pe coasta de vest a Africei i typhon pe mrile Chinei.


Denumirea lor tiinific e cciclon.

l urmrea. O cltorie de aizeci ore, fr furtun, n plin var, era bun


pentru fericiii zilei, nu pentru cei ca el.
Craig i Fry se simeau mult mai ngrijai, venic n virtutea preului ce
reprezint pentru companie clientul lor. Cert, viaa lor valora ct cea a lui KinFo. Mori mpreun cu el, nu s'ar mai fi preocupat de interesele CentenarzduL
Dar contiincioii se uitau pe ei nii i nu gndeau dect la datoria lor. S
piar? Bine! Cu Kin-Fo? Fie! Dar dup* 30 Iunie! S salveze un milion, iat ce
vroiau Craig-Fry! Iat ceeace gndeau Fry-Craig!
Timp de trei ore corabia fu n mare pericol. Ca s fie inut ntr'o direcie
neschimbat, n mijlocul talazurilor spu- megnde de rscoala vrtejului, nici
chip de gndit. Pentru a pstra drumul parcurs pn atunci, nu puteai s
pretinzi.
Totui o ntmplare fericit fcu ca Sam-Yep s ating, fr stricciuni
grave, centrul uriaului disc atmosferic ce cuprindea o raz de o sut de
chilometri. Acolo marea se ntindea pe nn spaiu de doi-trei chilometri, linitit,
cu vnt abia simit. Era ca un lac calm n mijlocul unui ocean dezlnuit.
Scparea corbiei fu dar n aceia c uraganul o mpinsese aci. Spre orele
trei dimineaa furia ciclonului scdea ca prin farmec iar apele tumultoase
ncepeau a se liniti n jurul micului lac central.
Dar, cnd se lumin deabinelea, n zadar cut Sam-Yep nn petec de
pmnt Ia orizont. Nici o coast n faa ochilor. Apele golfului nconjurau vasul
de toate prile.
CAP. XVIII
In care Craig i Fry fae o descoperire important
Unde suntem, cpitane Yin? ntreb Kin-Fo cnd pericolul fu trecut.
Nu pot s tiu exact, rspunse cpitanul a crui figur devenise din
nou jovial.
In golful P-C-Li?
Poate.
Sau n golful Lao-Tong?
Posibil.
Dar ncotro wm merge?
ncotro ne-o mpinge vntul.
i cnd?
mi e cu neputin s spun.
Un adevrat chinez e ntotdeauna orientat, d-le cpitan,, relu
Kin-Fo nciudat, citnd un dicton cunoscut n Imperiul de mijloc.
Pe pmnt, da I rspunse cpitanul Yin. Pe mare, nu!
i gura-i se ntinse pn la urechi.
Nu e nimic de rs, zise Kin-Fo.
Nici de plns replic marinarul.

Adevrul e c, dac situaia nu era alarmant, cpitanului Yin i


era imposibil totui s spun unde se afla Scm-Yep. Corabia, cu
pnzele strnse, nemaiputnd fi aproape deloc condus, fusese
jucria uraganului. Rspunsurile aa de nesigure ale cpitanului nu
erau deci fr de motiv. Dect, el' le-ar fi putut da cu mai puin
jovialitate.
Totu, la urma urmei, fie c era trt n golful liao-Tong sau
svrlit din nou n golful PC-Li, vasul nu putea s oviaso a-i lua
direcia nord-vest. Pmntul trebuia n orice caz gsit ntr'acolo.
Chestie de distan, atta tot.
Cpitanul Yin ar fi trebuit deci s ntind pnzele i s mearg n
sensul soarelui ce strlucea puternic, dac manevra i-ar fi fost cu
putin n momentul acesta.
Ea nt> era.
Dealtfel, linite grea dup vrtej; niciun curent n aer, nici un
suflu de vnt. O mare fr cute, puin umflat de ondulrile spumei de
pe deasupra. Corabia se ridica i se cobora cu o for regulat care nu
o cltina. Un abur cald plutea deasupra apelor, iar cerul, aa de
profund tulburat n timpul nopii, prea acum nepotrivit cu totul unei
lupte a elementelor.
Era una din acele calme seninti a cror durat scap
oricrei aprecieri.
Foarte binel i zise Kin-Fo. Dup furtuna care ne-a azvrlit n
larg, iat c lipsa vntului ne mpiedic d-a reveni la mal!
Apoi adresndu se cpitanului :
Ct poate s dureze linitea asta? ntreb el#
In sezonul sta, domnule! Ei, cine ar putea ti? rspunse cpitanul.
Ore sau zile?
Zile sau sptmni I replic Yin cu un zmbet de perfect resemnare
care scoase pe pasagerul su din srite.
Spmni! exclam Kin-Fo. D-voastr credei c eu pot s atept
sptmni!
Va trebui de sigur, afar doar dac nu vom tr corabia noastr de vreo remorc!
La dracu cu corabia voastr, cu toi cei pe cari i poart n ea, cu mine
cel dinti, cci eu am avut proasta idee de-a m urca ntr'nsa 1
- Domnule, rspunse cpitanul Yin, vrei s v dau dou sfaturi bune?
Dai-mi.
Primul, de-a dormi linitit cum am s fac eu, ceeace va fi nelept dup
o noapte petrecut pe punte.
i al doilea? ntreb Kin-Fo pe care calmul cpitanului l exaspera tot
att ct i calmul mrii.

Al doilea, rspunne Vin, e de a imita pe pasagerii mei din sicrie. Ei nu se


plng niciodat i primesc vremea aa cum e.
Dup aceast filozofic observaie, demn de nsui Wang, cpitanul
intr n cabin, lsnd doi sau trei oameni ai echipajului ntini pe punte.
Timp de un sfert de or Kin-Fo se plimb de colo pn colo, cu braele pe
piept, micnd cu nerbdare din degete. Apoi, aruncnd o ultim privire
mohortei ntinderi n mijlocul creia se afla corabia, ddu din umeri i se duse
la locu i fr a fi adresat un cuvnt lui Fry-Craig.
Cei doui ageni se aflau totui afar, rezemai de perete, i flecreau
potrivit obiceiului lor. Auziser ntrebrile lui Kin-Fo i rspunsurile cpitanului,
dar fr a lua parte la

'Conversaie. La ce le-ar fi servit s se amestece i, mai ales, pentrnce


s'ar fi plns de ntrzierile cari necjeau att pe clientul lor?
Dealtminteri, ceeace pierdeau n timp ctigau n siguran. ntruct KinFo nu mai alerga dup primejdii, iar mna Iui Lao-Shen nu l putea atinge, ce
puteau s cear mai mult?
In afar de asta, rspunderea lor avea s nceteze curnd. Patruzeci de
ore nc i apoi toat armata Tai-pingilor putea s nvleasc asupra fostului
lor client, cci ei nu ar fi riscat un singur fir de pr n aprarea lui. Foarte
practici, aceti americani! Devotai lui Kin-Fo atta vreme ct el preuia dou
sute mii de dolari, complect indifereni pentru tot ce i s'ar fi ntmplat cnd el
nu mar preuia o sapec I
Craig i Fry, dup ce raionar astfel, dejunar cu mult poft. Proviziile
erau de excelent calitate. Mncar din aceea farfurie, aceea cantitate de
dumicai de pine i de friptur rece. Bur acela numr de pahare dintr-un

excelent vin de Chao Chigne, n sntatea onorabilului William J. Bidulph.


Fumar la fel o jumtate duzin de igri i dovedir nc odat c pot fi
Siamezi prin gusturi i deprinderi, dac nu prin nscare.
Bravi yankei, cari se credeau a fi la captul greutilor lor!
Ziua se scurse fr incidente, fr accidente. Acela calm n atmosfer,
aceea nfiare vaporoas a cerului. Nimic care s lase a se ghici o schimbare
n situaia meteorologic. Apele mrii erau ncremenite ca ale unui lac.
Ctre orele patru Sun reapru pe punte, cltinndu-se, legnndu-se,
asemeni unui om beat, cu toate c, n viaa sa, nn buse niciodat aa de puin
ca n ultimele zile.
Dup ce fusese violet, la nceput, apoi albastru, verde, chipu i tindea s
redevin galben.
Sun se tr nspre cei doi ageni, cu ochii pe jumtate nchii, fr a
ndrzni s priveasc dincolo de parapetul vasului.
Ajuni?... ntreb el.
Nu, rspunse Fry.
Sosim?...
Nu, rspnnse Craig.
Ai ai ya! fcu Sun.
i, desndjduit, neavnd putere de a vorbi mai mult, sa ntinse
pe jos, agitat de zglituri convulsive cari Ii blngneau coada
scurtat asemeni unui ciot de ceL
Totu, i n urma ordinelor date de cpitan, tbliile pon- tonulni
fuseser deschise pentru a aerisi fundul corbiei n care se aflau
depozitate cadavrele. Nimerit msur de prevedere.
Craig-Fry, plimbndu-se po punte, se oprir n mai multe rnduri
n fa(a beciului cel mare. Sentimentul curiozitii i mpinse curnd s
viziteze aceast hrub funerar. Coborr.
Soarele desena atunci un trapez de lumin n chiar centrul
deschizturii, dar prile laterale rmneau ntr'o obscuritate
profund. Cu toae astea ochii lai Craig i Fry se obi- nuir curnd cu
ntunericul i putur observa aranjamentul acestei ncrcturi speciale
a vasului.
Beciul nu era divizat, aa cum e la cele mai multe corbii de
comer, prin desprituri piezie. El rmnea deci liber del un cap la
altul, rezervat in ntregime mrfurilor, oricari ar f fost, cci cabinele
de pe punte ajungeau pentru locuina echipajului.
De fiecare parte a hrubei, curat ca salonul unui spital, se ridicau
cele eaizeci i ciuci sicrie cu destinaia pentrn Fu-Ning. Aezate solid,
ele nu puteau nici s se clatine din loc, nici s pericliteze n vreun fel
sigurana corbiei.

O potec lsat Liber ntre dublul ir de sicrie, ngduia s


mergi del o extremitate a hrubei, din plin lumin venit prin
deschiztura de sus, ntr'o obscuritate relativ.
Craig i Fry, tcni ca ntr-un mausoleu, parcurser poteca.
Ei priveau, nu fr oarecare curiozitate.
Se aflau acolo cosciuge de toate formele, de toate dimen~
Cei doi ageni, apropiindu-se, ascultar inndu-i respiraia. Ca
sigaran, ronitul se prodncea n interiorul unuia din sicrie.
Nu Tor fi pus n una din cutiile astea pe vreun chiner czut n letargie?
zise Craig.
i care ar fi nviat dup trecere de cinci sptmni?* rspunse Fry.
Ambii ageni puser mna pe cosciugul suspect i constatar c
micarea se producea nuntru.
Drace I zise Cra:g.
Drace! zise Fry.
Aceea idee le venise, natural, amndurora: c un apropiat pericol le
amenina clientul.
ndat, retragud pnin cte puin mna, simir cum acoperiul sicriului
se ridica cu bgare de seama.
Craig i Fry, ca oameni pe cari nimic nu i-ar mai fi surprins, statur
nemicai i, fiindc nu puteau vedea n obscuritatea adnc, ascultar nu
fr ncordare.
Tu eti, Cuo spuse o voce care ascundea un sentiment de foarte mult
pruden.
Aproape n acela timp. dintr-unul din cosciugele din al doilea rnd, care
se ntredeschise, o alt vocc murmur :
.Tu eti, Fa-Kien?
i urmtoarele cteva cuvinte fur la iueal schimbate:
.In noaptea asta?...
In noaptea asta.
nainte de ridicarea lunei?
La priveghiul al doilea.
i tovarii notri?
Ei sunt pregtii.
Treizeci i ease ore n cosciug, mi-e destul!
Mi-e prea mult!
In sfrit, Lao-Shen a vroit l
Tcere I*
La numele celebrului Ta ping, Craig i Fry orict ar ii
fost de stpni pe ei nii, nu-i pntnr reine o uoar micare.
Imediat capacele czur pe lzile prelungi. O tcere complect domnea
n hruba corbiei Sam-Yep.

Fry i Craig, trndu-se pe genunchi ajunser n partea luminat prin


deschiztura cea mare i se urcar pe punte. Dup o clip erau n spatele
vasului, acolo unde nimeni nu-i putea auzi.
Mori cari vorbesc... zise Craig.
Nu sunt morii rspunse Fry.
Aa dar, tovari de-ai temutului Lao-Shen se strecuraser pe bord.
Putea fi ndoial c aceasta nu se ntmplase cu complicitatea cpitanului Yin,
a echipajalui su, a hamalilor din portul Taku cari mbarcaser funebrul
transport? Nu I Dup ce debarcaser de pe nava american care le aducea del
San-Francisco, sicriele sttuser ntr'o magazie vreme de dou nopi i dou
zile. Doisprezece, douzeci, i mai muli poate, din piraii afiliai la banda lui
Lao-Shen, violnd cosciugele, le goliser de cadavre pentru a ocupa ei locul.
Dar, pentru a ncerca lovitura asta, sub inspiraia efului lor, ei tiau c Kin-Fo
se mbarca pe Sam-Yep. Or, cum ar fi putut afla asta?
Punct pe deantregul obscur.
Ceeace era sigur e c chinezi de cea mai proast spe se gseau pe
corabie Ia plecarea din Taku, e c numele lui Lao-Shen fusese pronunat de
unul din ei, e c viaa lui Kin-Fo era direct i in curnd ameninat.
Noaptea aceasta chiar, avea s coste pe Centenar dou sute mii de
dolari.
Ar fi s nu-i cunoatem pe Fry i Craig dac ne-am nchipui c au s-i
piard capul n astfel de mprejurri critice. Hotrrea lor fu imediat luat :
trebuiau s sileasc pe Kin-Fo a prsi corabia nainte de priveghiul al doilea, i
s fug cu el.
Dar cum s scape?
Erau orele eapte seara. Cpitanul, uchis n cabin, nu Si fcuse nc
apariia. El atepta de sigur ora convenit cu tovarii lui Lao-Shen.
Nici un moment de pierdut! spuser Fry-Craig.
Nu, nici unul!
Corabia prea prsit la ntmplare. Un singur matelot dormea n fa.
Craig i Fry mpinser ua cabinei de dinapoi i se apro- piar de Kin-Fo.
Kin-Fo dormea.
Geutatea unei mini l trezi.
Ce poftii? zise el.
In cteva cuvinte, Kin-Fo fu pus u curent cu situaia. Curajul i sngele
rece nu-1 prsir.
S aruncm n mare aceste false cadavre! strig el.
Un plan dumnezeesc dar de ne ndeplinit, dat fiind complicitatea
cpitanului Yin i a pasagerilor beciului.
Ce-i de fcut atunci? ntreb el.
S v mbrcai cu acestea! rspunser Fry-Craig.

Deschiznd unul din pachetele mbarcate la Ton-Cu, pre- zintar


clientului lor unul din minunatele aparate nautice inventate de cpitanul
Boyton.
Pachetul coninea alte trei aparate cu diversele accesorii cari ie
complectau fcndu-le utile salvrii n caz de naufragiu.
Fie, zise Kin-Fo. Mergei de cutai pe Suni.
Dup o clip, Fry l aducea pe Sun complect aiurit. .Trebui mbrcat. El se
lsa, n mod automat, nemanifestnd gndul sau dect printr'nn ai ai ya care i
rupea inima!
La orele opt Kin-Fo i tovarii si erau gata. S'ar fi zis c sunt patru foci
din mrile ngheate n momentul de a se cufunda. Trebuie, totodat, spus c
foca Snn nu avea nimic din mldierea uimitoare a acestor mamifere marine,
att era de molu n vestmntul su nou.
ncepea s se ntunece spre est. Corabia plutea n mijlocul unei tceri
complecte pe suprafaa calm a apelor.

Craig i Fry mpinser nna din ferestrele de dinapoi. Sun fu ridicat fr


mult btae de cap, fu trecut prin aceasta i aruncat n mare.
Kin-Fo l urm ndat. Apoi Craig i Fry, adunnd aparatele cari Ie erau
necesare, se zvrlir pe rnd.
Nimeni nu putea bnui c pasagerii de pe Sam-Yep prsiser bordul 1
CAPITOLUL XIX
Care nu sfrete bine niei pentru epitannl Yin, comandantul
corbiei, nici pentrn echipajul sn
Aparatele cpitanului Boy ton const numai dintr-un vestmnt de
cauciuc, pantalon, jachet i capion. Prin nsi felul stofei ntrebuinate, ele

sunt dar impermeabile. Totui, impermeabile n ce privete apa, ele nu ar fi fost


la frig n urma unei cufundri prelungite. Pentru aceasta vestmintele sunt din
dou stofe, puse una deasupra alteia, ntre cari se poate insufla o anume
cantitate de aer.
Aerul servete n dou mprejurri: 1. menine aparatul suspendat la
suprafaa apei; 2. mpiedic orice contact cu mediul lichid i, n consecin,
garanteaz contra oricrei rciri. Astfel nvesmntat, un om ar putea s
pluteasc la infinit
De prisos s spunem c custura aparatelor era perfect.
La jachet erau fixate mai multe tuburi de cauciuc cari serveau pentru
introducerea aerului i permiteau a reglementa dup voe densitatea pe care
vroiai s'o obii. Puteai deci s stai cufundat pn la gt sau pn la jumtatea
corpului, numai, sau s iei chiar poziia orizontal. Intr-un cuvnt complect
libertate de aciune i de micare, siguran garantat i absolut.
Acesta-i aparatul care a procurat atta faim inventato- rulai su i a
crui utilitate practic e vdit ntr-un anumit numr de accidente pe mare.
Diverse accesorii l complec- teaz : un sac impermeabil coninnd cteva
ustensile i pe care l puteai prinde pe corp; un baston solid care se fixa de
picior; o vsl mic ce servea sau pentru vslit aau pentru crm, dup
mprejurri.
Echipai astfel, Kin-Fo, Craig-Fry i Sun plutean acum la suprafaa
valurilor. Sun se ls mpins de unul din ageni i, din cteva micri de vsl,
toi patru se putur ndeprta de corabie.
Noaptea, foarte ntunecoas nc, favoriza manevra. In caz cnd
cpitanul Yin sau vreunul din mateloii si s'ar fi urcat pe punte ei n'ar fi putut
s vad pe fugari. Nimeni, de altfel, nu avea cum s presupun c ei prsiser
bordul n aceste condiiuni. Ticloii, nchii n hrub, nu vor afla de ct n
ultimul moment.
La priveghiul al doilea spusese falsul mort din sicriul din urm, adic pe
la miezul nopii.
Kin-Fo i tovarii si aveau dar cteva ore de rgaz pentru a fugi i, n
acest timp, ei ndjduiau s ctige o mil asupra vasului. De fapt o
tremurare ncepea s brzdeze oglinda apelor, dar aa de uor c nu
trebuiau s conteze dect pe vsl pentru a se deprta de corabie.
In cteva minute Kin-Fo, Craig i Fry se obinuiser aa de bine cu
aparatul lor c l manevrau instinctiv, fr s oviasc nici asupra micrii ce
trebuia fcut, nici asupra poziiei de luat. Sun, nsui, se inea bine i se gsea
mult mai la adpost aci dect pe bordul vasului. Ru-i de mare ncetase subit.
Dar dac Sun nu mai era bolnav, el era stpnit de o fric grozav. Se
gndea c rechinii nc n i se culcaser, i, instinctiv, sgrcea picioarele ca i
cum ar fi fost pe punctul de a fi nhat!...
Sincer vorbind, puin din ngrijorarea Iui nu era deplasat de data asta.

Astfel mergeau Kin-Fo i tovarii si, svrli! de nenoroc n cele mai


anormale situaii. Vslind, ei stteau aproape orizontal. Cnd se opreau n loc,
reluau poziia vertical.
La o or dup ce-1 prsiser, Sam-Yep Ie rmnea n urm cu o
jumtate de mil. Se oprir atunci, se sprijinir n vsl i inur un sfat, avnd
grije s nu vorbeasc det cu voce joas :
Ce ticlos cpitanul sta! exclam Craig pentru a intra n materie.
Ce potlogar Lao-Shen! ripost Fry.
V mir? zise Kin-Fo cu tonul unui om pe care nu l-ar mai surprinde
nimic.
Da! rspunse Craig, cci nu pot nelege cum au putut $ti mizerabilii c
noi ne vom urca n corabia asta!
De ne'neles, oricum, adog Fry.
Nu are nsemntate cum au tiut de vreme ce-am scpat!
Scpat! rspunse Craig. Nu! Atta vreme ct Sam-Yep va fi n faa
noastr, noi nu vom fi n afar de pericol!
Ei bine, ce e de fcut? ntreb Kin-Fo.
S dublm forele, rspunse Fry, i s ne deprtm deajun pentru a
nu fi zrii n zorii zilei!
i Fry acumulnd o anumit doz de aer n aparatul su, BO ridic
deasupra apei pn la jumtatea corpului. Aduse apoi sacul pe piept. l
deschise, scoase o sticl i un pahar pe care l umplu cu'n rachiu ntritor i-1
ddu clientului su.
Kin-Fo nu se ls rugat i ddu de duc paharul pn Ja ultima pictur.
Craig-Fry l imitar, iar Sun nu fu uitat.
Merge? .. i zise Craig.
Ca untul! rspunse Sun dup ce l goli. Numai de-am ,putea mbuca
ceva!
Mine, zise Craig, vom dejuna i cteva pahare de ceai...
Rece! exclam Sun strmbndu-se.
Cald! rspunse Craig.
Vei face foc?
Vom face foc.
Pentruce s ateptm pn mine? ntreb Sun.
Vrei ca focul s dea de veste cpitanului Yin i complicilor lui?
Nu! Nut
Atonei pe mine!
Intr'adevr, tranicii oameni ineau taifas ca la ei acasf Urcau i
coborau pe ap, rnd pe rnd, asemeni clapelor unui clavir atinse de mna
pianistului.
ncepu s adie.
La lucru, rspunser Fry-Craig.

i se pregteau a manevra bastonul de care era ataat pnza, cnd Sun


scoase o exclamaie de groaz :
Taci, imbecilule44 l zise stpnul lui. Vrei dar s fim* descoperii?
Mi s'a prut c vd.... murmur Sun.
Ce?
Un animal mare... care s'apropia... Un fel de rechin....
Te neli, Sun! zise Craig, dup ce prin cu atenie suprafaa mrii.
Dar... am crezut c simt... relu Sun.
Taci, ticlosule! zise Kln-Fo, punnd o mn pe umrni servitorului su.
Chiar de-i vei simi nhat piciorul, te- opresc s strigi, c de nu...
De nu, adog Fry, o tetur de cuit n aparatul lui i l vom da Ia fund,
unde va putea s strige ct va avea plcere I
Nenorocitul Sun, se vede, nu era la captul necazurilor sale. Frica l
muncea, dar el nu mai putea s sufle un cuvnt. Nu era departe de-a regreta
corabia, rul de mare i pasagerii din pivnia funebr.
Dup cum constatase Kin-Fo, ncepea s adie; dar nu era dect una din
acele slabe micri n atmosfer, cari,, cele mai adesea, sfresc n zorii zilei.
Trebuiau s profite
Rentra a se deprta cat mai malt en putin de Sam-Yep. Ond tovarii
lui Lao-Shen nu-1 vor mai fi regsit pe Kin-Fo n cabin se vor pune, desigur, n
cercetarea lui. Deci, cu orice pre, era necesar s fie departe nainte de a se
lumina.
Vntul sufla del est.
Era cam pe la orele 10 seara. Luna trebuia s apar curnd la orizont.
Nu era dar un moment de pierdut.
La pnz I spuser Fry-Craig.
Vslirea ncepu ndat. Nimic mai uor, dealtfel.
Kin-Fo, Sun i cei doi ageni se ntinser nti pe spate.
Dup ce fcur pregtirile necasare, fiecare din ei manevr cu o
siguran i o Iesniciune perfect. Vsleau cu pruden, fr a se deprta unii
de alii. S'ar fi zis c sunt un plc de goelanzi enormi cari, cu aripile ntinse,
lunecau ncet pe suprafaa apelor.
Plutirea era favorizat, dealtfel, de nsi starea n care .se afla marea.
Nici un val nu i tulbura ntinderea i ondularea calm.
De dou-trei ori, numai, stngaciul Sun uitnd sfaturile Jui Fry-Craig, vroi
s 'ntoarc ntr'o parte capul i nghii cteva nghiituri din lichidul amar. Dar
nu asta l necjea, ci mai curnd teama de a ntlni o band de rechini grozavi
1 Totui i se spuse c ntmpina mai puine primejdii n poziia orizontal dect
n cea vertical. Dispoziia gurii sale silete pe rechin s se ntoarc pentru a-i
nghii prada, iar micarea asta nu i este uoar cnd vrea sa apuce un obiect
ce plutete orizontal. In afar de asta s'a remarcat c, dac aceste lacome

animale se arunc asupra corpurilor inerte, ele ovesc n faa celor cari se
mic.
Scafandrii plutir n felul acesta cam o or.
Craig-Fry comandar n urm stoparea.
Cinci minute de odihn, domnule, de odihn, zise Craig iui Kin-Fo.
Bucuroi.
Toi, afara de San care vroi s rmn ntins din prevedere, relnar
poziia vertical.
Un al doilea pahar de rachiu? zise Fry.
Cu plcere, rsrtinse Kin-Fo.
Cteva nghiituri din ntritorul lichid, mai mult nu le trebuia
deocamdat. Foamea nu i chinuia nc. Ei mnca- ser cu o or nainte de a
prsi corabia i puteau atepta pn a dona zi dimineaa. Ct privete
nclzitul, el era de prisos. Stratul de aer, interpus ntre corpurile lor i apa, i
ferea de orice umezeal. Temperatura normal a corpurilor nu coborse cu un
grad del plecarea lor.
Dar mai era n vzul ochilor Sam-Yep?
Craig i Fry se ntoarser.
Fry scoase din sacul su un benoclu de noapte i-1 plimb cu bgare de
seam spre est.
Nimic! Niciuna din umbrele, abia vizibile, pe cari ledeseneaz
bastimentele pe fondul ntunecat al cerului. Dealtminteri, noapte grea, puin
ceoasa i fr stele. Planetele nu formau dect un fel de nebuloas pe
firmament. Dar, cu siguran, luna ce nu putea s ntrzie i arta jumtatea
de d\sc, va risipi ceaa puin opac i va lrgi spaiul.
Corabia-i departe! zise Fry.
Ticloii dorm nc, rspunse Craig, i nu au s profite de vnt!
V nvoii? zise Kin-Fo ntinznd din nou pnza.
Tovarii l imitar i urmar prima direciune mnai devntul care se ntrise puin.
Mergeau astfel spre vest. Ca atare, luna, ridicndu-se de la est nu putea
lovi direct privirile lor ; dar ea va lumina cu primele-i raze orizontul opus i
acest orizont trebuia scrutat de ei cu atenie. Poate c, n locul unei linii
circnlare, neted tras ntre pmnt i ap, ar prezint un profil accidentat, tiat
de luminile ei. Scafandrii nu s'ar lsa nelai. Ar fi fst litoralul Cerescului
Imperiu i, ori unde ar acosta,

salvarea este sigura. Debarcarea nu putea s fie primejdioas. Odat pe


pmnt, vor vedea apoi ce mai au de fcut.
Cam spre orele unsprezece i trei sferturi cteva raze se -desenar vag la
zenit.
Nici Kin-Fo i nici tovarii si nu se ntoarser. Vntul care sufla, n timp
ce se risipeau aburii de pe cer, i mna cu mai mult repeziciune. Dar simir
c spaiul se lumina tot mai mult.
In acela timp, constelaiile se ivir mai clar.
Discul lunei, trecnd del roul de aram Ia albul argintiu, lumin curnd
ntreg cerul.
Deodat o njurtur stranic, precis, american, scp din gura lui
Craig:
Corabia \u zise el.
Toi se oprir.
Jos pnzele! strig Fry.
ntr'o clip cele patru foci se culcar.
Kin-Fo i tovarii si privir napoi.
Sam-Yep era acolo, Ja mai puin de o mil, profilndu-i in negru pe
orizontul luminat toate pnzele sale.
Era corabia! Ea vslea i profita de vnt. Cpitanul Yin, fr ndoial,
observase dispariia lui Kin-Fo fr a nelege <cum putuse s fug.
La ntmplare se pusese pe urma-i, de acord cu complicii din hrub i, n
mai puin de un sfert de or, Kin-Fo, Craig i Fry ar fi fost czui n mna lor!
Fuseser ns vzui n cercul luminos scldat de lun la suprafaa mrii?
Poate c nu!

Jos capul! zise Craig care se ag de aceast ndejde.


Fu neles. Tuburile aparatelor lsar s se piard puin ;aer i cei patru
scafandri se cufundar n ap n aa fel c numai capul plutea deasupra.
Nu puteau altceva dect s atepte n linite complect, fr a face vreo
micare.
Corabia se apropia cu repeziciune. Pnzele-i mari ilononuu dou uriae
umbre pe ap.
Peste cinci minute, Sam-Yep nn mai era dect la o jumtate de mil.
Deasupra parapetelor mateloii se vedeau, agitndu-se. In urm, cpitanul
inea crma.
Manevra pentru a ajunge pe fugari? Nu fcea dect s se menin n voia
vntului? Nu se tia.
Deodat se auzir strigSte. Un plc de oameni apru pe pontonul
corbiei. Rcnetele se accentuar.
Evident, se ddea o lupt ntre falii mori, ieii din hrub, i echipajul
vasului.
Dar de ce lupta asta? Nu erau nelei toi aceti tlhari, mateloi i pirai?
Kin-Fo i tovarii si auzeau foarte clar, de-o parte vociferri grozave, de
alta strigte de durere i desndejde, cari se stinser n cteva minute.
Apoi un puternic clocotit de ap, dealungnl corbiei, art c corpurile
erau aruncate n mare.
Nu! Cpitanul Yin i echipajul su nu erau complicii bandiilor lui LaoShen! Bieii oameni, din contr, fuseser surprini i masacrai. Ticloii cari se
ascunseser pe bord, fr ndoial, cu ajutorul hamalilor din Taku, n'au avut
alt int dect s jefuiasc corabia cu ordinul Ta-pingului i, desigur, ei nu
tiau c Kin-Fo fusese pasagerul Sam- Yepidui!
Or, dac acesta ar fi fost vzut i prins, nici el i nici Fry-Craig sau Sun nu
s'ar fi putut atepta la mil din partea lor.
Corabia nainta, totui. Ea i ajunse ; dar, printr un noroc nelmurit,
arunc peste ei umbra pnzelor sale.
Se cufundar o clip.
Cnd reaprur, corabia trecuse fr a-i fi vzut.
Un cadavru plutea n urm i valurile l apropiar puin cte puin de
scafandri.
Era trupul cpitanului, cu un pumnal n coaste. Poalele halatului su l
ineau nc Ia suprafa.
Se cufund apoi i dispru n adncimile mrii.
Aa pieri bunul cpitan Yin, comandantul corbiei Sam-Yep. Zece minute,
apoi, i vasul se pierdea ctre vest, iar Kin-Fo, Craig-Fry i Sun se gseau
singuri la suprafaa mrii.
CAPITOLUL XX

In care se va vedea la ce se expnn oamenii cari ntrebuineaz


aparatele Cpitanului Boyton
La trei ore dup aceea, zorile piindeau s se arate Ia orizont. Curnd se
lumin iar marea putu fi observat n toat ntinderea.
Corabia nu se mai vedea. Se deprtase mult de scafandrii cari nn se
puteau lua la ntrecere cu ea. Ei urmaser acela drum apre vest, sub
impulsiunea aceluia vnt, dar Sam-Yep trebuia s fie acum la o deprtare de
mai mult de trei mile. Beci, nimic de temut din partea celor ce erau pe ea.
Dar, pericolul acesta nlturat, situaia nu era mai puin .grav.
Dealtfel, marea era complect deart. Niciun bastiment, nici o barc de
pescari pe aproape. Nici urm de pmnt la nord sau est. Nimic care s arate
perspectiva vreunui litoral. Apele erau ale golfului P-C-Li sau ale mrii
Galbene? In privina asta, nesiguran total.
Cu toate astea, cteva valuri goneau nc la suprafaa Nu era timp de
pierdut. Direcia urmat de corabie arta c pmntul se va ivi, mai de vreme
sau mai trziu, la vest i c, n orice caz, ntr'acolo trebuia cutat.
Fu dar hotrt ca scafandrii s ntind pnzele dup ce se vor fi ntremat
puin. Stomacurile i cereau dreptul lor Zece ore de drum n mprejurrile
acestea erau deajunw.
S mncm, zise Craig.
Copios! adog Fry,
Kin-Fo f ou un gest de aprobare, iar Sun un rlofAli de
flci elocvent. In momentul sta nfometatul nu se mai gndea c ar
putea fi devorat pe loc.
Din contr.
Sacul impermeabil fu dar deschis. Fry scoase diferite comestibile de buna
calitate, pine, conserve, cteva obiecte de mas, n sfrit tot ce trebuie
pentru a potoli foamea i setea.
Dejunar deci, i cu mult poft. Sacul coninea provizii pentru dou zile.
Or, n mai puin de dou zile aveau s fie pe pmnt, sau n au s mai ajung
niciodat.
Dar noi avem mult speran, zise Craig.
Pentru ce avei mult speran? ntreb Kin-Fo, nu fr oarecare ironie.
Pentru c norocul e de partea noastr, rspunse Fiy.
Ah, credei?
Fr ndoial, relu Craig. Pericolul cel mare era corabia i am putut
scpa.
Niciodat, domnule, de cnd avem cinstea de a fi ataai pe lng dvoastr, adog Fry, niciodat n'ai fost n; mai mult siguran dect acum!
Toi Ta-pingii din lume... zise Craig.
Nu v'ar putea atinge... zise Fry.
i plutii admirabil,... adog Craig.

Pentru un om care cntrete dou sute mii de dolari! complect Fry.


Kin-Fo nu se putu mpiedica de a zmbi.
Dac plutesc, rspunse el, e mulumit d-v.. domnilor l Fr ajutorul dv. eram acum unde e bietul cpitan Yin t
Noi deasemeni! replicar Fry-Craig.
i eu! strig Sun sforndu-se s treac un enorm dumicat de pine din
gur n esofag.
Nu are important, relu Kin-Fo, tiu ce v datorez!
Dv. nu ne datorai nimic, rspunse Fry, de oarece suntei clientul
Centenarului.
Companie de asigurri pe via.
Capital garanie: douzeci milioane dolari...
i noi ndjduim...
C ea nu v va datora nimic...
In fond, Kin-Fo era foarte micat de devotamentul celor doi ageni,
oricare ar fi fost cauza. Astfel, el nu le ascundea sentimentele sale n aceast
privin.
Vom mai vorbi de asta, adog el, cnd Lao-Shen mi va fi dat
scrisoarea!.
Craig i Fry se privir. Un zmbet imperceptibil se schia pe buzele lor.
Aveau desigur acela gnd.
Ki-Fo i tovarii si, odihnii, osptai, desfurar micile pnze i
urmar drumul spre vest.
Adierea se meninu nc i scafandrii merser bine, cu vntul n urm.
Abia de trebuiau s modifice drumul, din cnd n cnd, cu o lovitur simpl de
vsl. Stnd n poziie orizontal, uor i 'ncet purtai, ei simeau ntructva
pofta de a dormi. De aci, trebuina de a rezista somnului care ar fi fost
nepotrivit n momentul acesta.
Craig i Fry, pentru a goni toropeala, aprinseser o igare i fumau
asemeni unor fasonei n bazinul unei coli de nnot.
De mai multe ori, dealtfel, scafandrii far tulburai de opiturile unor
vieti marine cari pricinuir nefericitului Sun friguri grozave.
Nu erau din fericire dect inofensivi purcelui 8). Aceti clovni de mare
veneau numai s vad ce fel erau vietile astea ciudate cari pluteau n
elementul lor, mamifere ca ei, dar nu marine.
Spectacol curios! Animalele se apropiau n plcuri ; treceau ca o sgeat,
nuanndu-i culorile lichide de smarald ; se ridicau cu cinci- ase picioare
deasupra apei i fceau un fel de salt mortal care dovedea mldierea i
vigoarea muchilor lor. Ah, dac scafandrii ar t putut spinteca apa cu

8 Marsuini.

aceia uurin, n'ar mai fi ntrziat, fr ndoial, de a atinge grabnic


pmntul!
Totu, pe la amiaz, vntul se opri cu totul.
O complicaie... zise Craig.
Grav I rspunse Fry.
Se oprir un moment. Catargurile fur desfurate, pnzele strnse, i
fiecare, n poziie vertical, cercet orizontul.
Marea era deart. Nici o pnz n zare, nici un fum de vapor pierznduse pe cer. Un soare aprins sorbise aburii i rrise curenii atmosferici.
Temperatura apei ar fi prut cald chiar i celor ce n'ar fi fost mbrcai ntr-un
dublu acopermnt de cauciuc.
Cu toate astea, Fry-Craig nu se lsau copleii de aventura asta
neprevzut. De fapt, distana parcurs n aisprezece ore aproape nu putea fi
calculat ; dar ca s nu se disting vecintatea litoralului, niciun bastiment de
comer i nicio barc de pescari, iat ce era din ce n ce tot mai inexplicabil.
Din fericire, Kin-Fo, Craig i Fry nu erau deloc oameni cari s dispereze
uor. Aveau nc provizii pentru o zi i nimic nu arta c timpul amenin s se
nruteasc.
La vsl!u zise Kin-Fo.
Acesta fu semnalul plecrii i, cnd pe spate, cnd pe pntec, scafandrii
continuar drumul spre vest.
Nu mergeau repede. Yslitul obosea repede braele nede- pri .se cu el.
Deseori trebuiau s se opreasc i s'atepte pe Sun care rmnea n urm
rencepnd tnguiiile.

Stpnul l descosea, l bruftuia, l amenina ; dar Sun, ne mai temnduse pentru restul codiei Iui i adpostit de n- veliu-i gros de cauciuc, l lsa s
vorbeasc. Frica de a nu fi prsit, doar, l inea pe aproape.
Pela orele dou se ivir cteva psri. Erau goelanzi. Dar aceste repezi
zburtoare se aventurar foarte departe. Nu se putea deduce, dup prezena
lor, dac coasta era aproape.
O or mai trziu, scafandrii se ncurcar ntr'o reea de plante din care
scpar cu mult anevoe. Se prindeau asemeni petilor ntr'o plas. Trebuir s
ia ciitele i s tae mrciniul marin.
Pierdur mai mult de o jumtate de or i risipir fore pe cari le-ar fi
putut utiliza mai bine.
La orele patru micul grup plutitor se opri din nou, obosit, trebuie s o
spunem. O adiere simit se ridica, dar ea sufla acum de Ia sud. Situaie foarte
ngrijortoare. O frmntare puternic agit valurile i fcu situaia mult mai
grav.
Oprirea fu de lung durat. Atacar din nou proviziile pentru a ctiga
fore. Cina fu mai puin plcut ca la prnz. Noaptea avea s cad peste cteva
ore. Vntul se ntrea. Pe ce dum s'apuce?
Kin-Fo, sprijinit de vsl, cu sprncenile ncruntate, mai mult enervat
dect nelinitit de acest ndrcit ghinion, nn rostea un cuvnt. Sun gemea
ne'ncetat i strnuta ca prins de guturai.
Craig i Fry se simeau interogai n gnd de tovarii lor, dar nn tiau ce
s rspund I
Insfrit, o ntmplare din cele mai fericite le ddn un rspuns.
Cn puin nainte de ceasul cinci, Craig i Fry, ntinznd n acela timp
mna spre sud, i strigar:
O pnz!
Intr'adevr, la trei mile deprtare, se arta o luntre. Or, continund s
mearg n direcia mnat dinapoi de vnt, ea avea s treac pe aproape de
locul unde se opriser Kin-Fo i-ai lui.
Nu aveau dar de fcut altceva dect s tae drumul lun- trei aezndu-se
perpendicular n cale i.
Scafandrii manevrar ndat n felul acesta. Forele le veneau din nou.
Acum, cnd salvarea era, pentru a zice astfel, n mna lor, n'o vor lsa s
scape.
Direcia pnzelor nu mai permitea atunci ntrebuinarea micilor pnze,
dar vslele erau suficiente pentru a parcurge o distan relativ scurt.
Luntrea se vedea gonind repede sub adierea vntului. Nu era dect o
barc de pescari, iar prezena sa arta n mod evident c coasta nu putea fi
prea ndeprtat, de oarece pescarii chinezi se aventureaz rareori n larg.
Curaj! Curaj! strigar Fry-Graig, vslind puternic.

Nu mai era nevoe s ae zelul tovarilor lor. Kin-Fo ntins pe suprafaa


apei, luneca admirabil. Ct privete pe Sun, el se ntrecea ntr'adevr i inea
capul sus, de team s nu rmn n urm!
Cam o jumtate de mil, iat ct trebuia s mearg pentru, a ajunge n
direcia brcii. Dealtfel era nc ziu deplin i dac scafandrii n'ar fi ajuns
destul de aproape pentru a fi vzui, ei s'ar fi fcut auzii totui. Dar pescarii nu
o- vor lua la fug la vederea acestor ciudate animale cari i-ar fi strigat? Iat o
eventualitate destul de grav.
Orice ar fi, nu trebuia pierdut niciun moment mcar. Astfel, braele se
micau, vslele bteau repede suprafaa apei, iar distana se micora vznd
cu ochii, cnd Sun, aflat In frunte, scoase un strigt grozav :
Un rechin! Un rechin!
i, de data asta, Sun nu se'nela.
La o deprtare de douzeci de pai se vedeau rsrind dou apendice.
Erau aripile unui animal hrpre, specific acestor mri, rechinul-tigru, demn de
numele su, cci natura i-a dat ndoita cruzime a rechinului i a fiarei obinuite.
Cuitele! spuser Fry i Craig.
Erau singurele arme ce aveau, arme insuficiente poate t
Sun, lesne de neles, se oprise deodat i ddea napoi.
Rechinul, zrind pe scafandrii, se ndrept spre ei. O clip, enormu-i corp
se ivi prin transparena apei, dungat cu verde. Avea ntre aisprezece i
optsprezece picioare lungime. Un monstrul
El se repezi, mai nti asupra lui Kin-Fo, ntorcndu se pe jumtate pentru
a-1 nghii.
Kin-Fo nu pierdu nimic din sngele-i rece. In momentul -cnd petele era
s l ajung, se sprijini cu spatele de vsl i, dintr'o sforare viguroas, se
ddu nlturi.
Craig i Fry se apropiaser, gata de atac, gata de aprare.
Rechinul se cufund o clip i reapru apoi, cu botul cscat, foarfec
uria, crestat de patru iruri de dini.
Kin-Fo vroi s nceap din nou manevra ce i reuise nti ; dar vsla i se
lovi n falca animalului i se frnse.
Rechinul, culcat pe-o parte, se svrli atunci asupra pradei.
In momentul acesta valuri de snge nir n sus, iar .apa se nroi.
Craig i Fry dduser animalului dou lovituri i, orict <ie tare fu pielea
sa, cuitele lor americane cu lame Iunguee au izbutit s o ptrund.
Gura mon3trului se deschise i se nchise apoi ca un troznet oribil n timp
ce coada-i plescia apa cu'n zgomot formidabil. Fry primi o lovitur cu coada
care-I arunc la zece pai deacolo.
Fry! strig Craig cu accentul celei mai vii dareri ca i cum ar fi primit el
nsui lovitura.
Urra! rspunse Fry ntorcndu-se.

Nu era rnit. Chiurasa-i de caaciac temperase violena oviturei de coad.


Rechinul fu atacat din nou cu o adevrat furie. Se sucea, se nvrtea.
Kin-Fo reuise sa i nfig n orbita ochiului captul ascuit al vslei i ncerca,
cu riscul de a fi frnt n dou, s-1 in nemicat, n timp ce Fry i Craig cutau
s-1 loveasc n inim.
Trebuie presupus c cei doi ageni reuir aceasta ntruct monstrul,
dup ce se mai sbtu pentru ultima dat, se cufund ntr-un ultim val de snge.
Urra! Urra! Urra! strigar Fry-Craig deodat agitudu-i cuitele.
Mulumesc! zise cu simplitate Kin-Fo.
Nu avei pentru ce! replic Craig. O nghiitur de dou sute mii dolari
petelui sta!
Niciodat! adog Fry.
i Sun? Unde era Sun? Inainte, de data asta, i foarte apropiat de barca
aflat la mai puin de ase sute pai. Ticlosul o tersese cu ajutorul vslei. Era
ns sa o peasc.
Pescarii l zriser, dealtfel ; dar ei nu i puteau nchipui c sub acest
vestmnt de fiin marin ar fi fost cumva o creatur omeneasc.
Se gtir deci s l pescuiasc, precum ar fi fcut cu un delfin sau cu o
foc. Astfel, ndat ce presupusul animal se apropie, un la lung cu crlig fu
lansat de pe bord.

Crligul l atinse pe valet ceva mai sus de centura vestmntului i,


lunecnd, i-1 sfie pn la ceaf.
Ne mai fiind susinut dect prin aerul cuprins n dublul nveli al
pantalonului, Sun czu tumba i rmase cu capul n ap, cu picioarele n aer.
Kin-Fo, Craig i Fry, sosind atunci, avur prevederea de a acosta pe
pescari n buna limb chinez.
Spaima grozav pe bieii oameni! Foci cari vorbeau! Trebuiau s i
strng pnzele i s o ia la goan ct se poate de iute...

Dar Kin-Fo i liniti, se recomanda drept ceiace erau, tovarii i elf adic
oameni, chinezi, precum erau i ei!
Dup o clip cele trei mamifere terestre se aflau pe bord.
Rmnea Sun. II traser cu o cange, i se scoase capul din ap. Unul din
pescari ir apuc de rdcina cozii i-1 ridica..
Coada lui Sun ii rmase in ntregime n man, iar nenorocitul se vicri
din nou.
Atunci pescarii l ncercuir cu o coarda i isbutir, nu fr greutate, s-1
aduc n barc.
Abia ajuns pe punte, i Kin Fo se apropie de el ntre- bndu-I cu un ton
sever:
,;Coada era falsa cum vd?
Daca na o aveam, eu, care v cunoteam obiceiurile, nu ai fi intrat
niciodat Ia dv.
Si mrturisi a^a de nostim asta c toi isbucnira n rs.
Pescarii erau de fel din Fu-Ning. La mai puin de doua mile se afla portul
pe care l dorea Kin-Fo.
In seara aceea chiar, pe la orele opt, el debarca cu tovarii si i,
lepdnd aparatele cpitanului Boyton, toi patru cptara din nou nfiarea
creaturilor omeneti.
CAPITOLUL XXI.
Iu care Craig i Fry se despart de Kin-Fo
Acnm, dup Ta-ping!
Astea fura cele dinti cuvinte rostite de Kin-Fo, a doua zi, la 30 Iunie,
dup o noapte de odihn bine meritat de eroii acestor ciudate aventuri.
Erau, n sfrit, prin locurile isprvilor lui Lao-Shen. Lupta avea s se dea
hotrt.
Va iei Kin-Fo nvingtor? Da, fr ndoial, dac l va putea surprinde pe
Ta-ping cci va plti scrisoarea cu preul ce i-1 va cere Lao-Shen. Nu, cu
siguran, dac era surprins, dac o lovitur de pumnal i venea n plin piept
mai nainte ca el s fi tratat chiar cu slbaticul mandatar al lui Wang.
Dup Tai-ping! rspunseser Fry i Craig cari s'au neles din priviri.
Sosirea lui Kin-Fo, a lui Fry-Craig i Sun n ciudatele lor costume, felul n
care pescarii i prinseser pe mare, erau de natur a strni oarecare emoie n
micul port Fu- Ning. Cu greu ar putut s scape de curiozitatea general.
Fuseser deci escortai n ajun pn la han unde, mulumit banilor pstrai n
centura lui Kin-Fo i n sacul lui Fry-Craig, i-au procurat vestminte mai
convenabile. Dac ar fi fost mai puin nconjurai, ducnd-se la han, Kin-Fo i
tovarii si ar fi observat poate pe un anumit chinez care nu-i slbea din
priviri. Surpriza lor ar fi sporit, fr de ndoial, dac Tar fi vzut fcnd toat
noaptea naveta prin faa hanului. Bnuiala le-ar fi fost apoi aat cnd l9ar fi
regsit dimineaa n acela loc.

Dar ei nu vzur nimic, nu bnuir nimic i nici nu se mirar cnd


suspectul personaj le oferi serviciile sale de ghid n momentul cnd ieeau din
han.
Era un om de vreo treizeci de ani i care, de altminteri, prea foarte de
treab.
Totu unele bnueli se trezir n mintea lui Craig-Fry i l descusur pe
OUL

Pentruce, l ntrebar ei, te oferi n calitate de ghid i ncotro vrei s ne


ndrepi?.
Nimic mai natural dect aceast dubl ntrebare, dar nimic su ai natural,
deasemeni, ca rspunsul ce le fu dat.
mi nchipui, zise ghidul, c avei intenia s vizitai

Zidul cel Mare, aa cum fac toi cltorii cari sosesc la Fu- Ning. Eu
cunosc locurile i m ofer s v conduc.
Prietene, zise Kin-Fo care interveni atunci, nainte de- a lua o hotrre,
ai vrea s tiu dac provincia e sigur.
Foarte sigur, rspunse ghidul.
Nu se vorbete pe aci de un oarecare Lao-Shen? ntreb Kin-Fo.
Lao-Shen, Ta-pingul?
Da.
Adevrat, rspunse ghidul, dar nu e nici un motiv de team dincoace de
Zidul cel Mare. El nu s'ar hazarda pe teritoriul imperial. Banda lui cutreer
provinciile mongole.
Se tie unde e el acum? ntreb Kin-Fo.
A fost semnalat ultima oar n mprejurimile Cing-Tang- Roului, Ia
cteva locuri numai de Zidul cel Mare.

i care e distana del Fu-Ning la Cing-Tang~Ro T


Cam cincizeci de mile.
Ei bine, primesc serviciile d-tale.
Ca s v conduc pn la Zidul cel Mare?
Ca s m conduci pn n tabra Iui Lao-Shen'
Ghidul nu-i putu reine o oarecare micare de surpriz.,
Vei fi bine pltit lu adog Kin-Fo.
Ghidul ddu din cap ca omul care ovia s treac frontiera.
Apoi :
Pn la Zidul cel Mare, bine! rspunse el. Dincolo, nu- nseamn a-i
risca viata.
Apreciez preul celei a d-tale. O voi plti.
Fie, rspunse ghidul.
i, ntorcndu-se spre cei doi ageni, Kin-Fo adog :
Suntei liberi, domnilor!
Unde vei merge... zise Craig.
Vom fi i noi. zise Fry.
Clientul Centenarului nu ncetase nc de a valora pentru ei dou sute mii
de dolari!
De altfel, dopa conversaia asta, agenii parur a se asigura cu privire Ia
ghid. Dar trebuie tiut c, dincolo de ba- riera pe care chinezii au ridicat-o
contra incursiunilor hoardelor de mongoli, se puteau atepta la cele mai grave
ntmplri.
Pregtirile de plecare fur curnd fcute.
Mijloacele de transport, ca trsuri sau crue, lipseau cu totul n
trguorul Fu-Ningului. Cai sau asini, nici att. Doar era un oarecare numr
de cmili cari slujesc la comerul mongolilor. Aceti aventuroi negustori merg
n caravane pe drumul del Peking Ia Kiatca, mnnd nenumrate turme de oi
cu coad groas. Ei stabilesc astfel legturi ntre Rusia asiatic i Cerescul
Imperiu. Dar, ei nu se ncumet a strbate stepele nesfrite dect n coloane
numeroase i bine armate. Acetia sunt oamenii slbateci i mndri pentru
^ari chinezul nu-i dect un obiect de dispre spune d-1 de Beauvoir.
Cinci cmili cu hamul lor, foarte rudimentar, fur cumprate. Le ncrcar
cu provizii, i procurar arme i pornir sub conducerea ghidului.
Dar pregtirile necesitaser oarecare timp. Plecarea nu se putu face
dect la o or dup amiaz. Cu toat ntrzierea ghidul se fcea luntre i punte
s ajung ndat la poalele Zidului cel Mare. Acolo vor ntocmi o tabr, iar a
doua zi, dac Kin-Fo struia n imprudenta sa hotrre, vor trece frontiera.
Locul, n mprejurimile Fu-Ningului, era accidentat.
Cmilele mergeau cu pasul msurat, cam ncet, dar struitor. Ghidul se
afla naintea Iui Kin-Fo, Sun, Craig i Fry.
Dar dac druiffl nu era obositor, cldura era inare.

Cu toate c provincia e situat la extremitatea Chinei' nu trebuie


presupus c i pustie. Orict de vast ar fi, Cerescul Imperiu este nc prea mic
pentru populaia sa. Astfel, locuitorii si sunt numeroi chiar pe liziera
deertului.
Pe cmpii munceau oameni. Femei ttare, lesne de recunoscut dup
culorile trandafirii i albastre ale hainelor lor, ajutau la lucrrile cmpului.
Turme de oi galbene cu coada lung, o coad pe care Sun nu o privea fr de
invidie, umblau ncoa i ncolo.
Apoi, o puzderie de psri de vnt sbura n toate prile. Un glon nu ar fi
rmas fr ntrebuinare pe aceast poriune de teritoriu.
Dar Kin-Fo i tovarii si i urmau drumul prin nourul de colb al acestor
inuturi. Ei nu se opreau nici la umbra po- tecei, nici ia fermele izolate, nici prin
satele semnalate din loc n loc de turle funerare ridicate n memoria anumitor
eroi ai legendei budiste. Mergeau n ir, lsndu-se condui de cmilele lor cari
au obiceiul de a merge unele dup altele cu cadena regulat de un clopot rou
atrnat la gt.
In felul acesta nicio conversaie nu se putea deschide. Ghidul, puin
vorbre de felu-i, era mereu n fruntea micului convoi. El nu ovia de loc
dealungul drumului, chiar la anumite rspntii unde lipseau stlpii indicatori.
Astfel, Fry-Craig, neinaisimind nici o gri je n aceast privin, i
concentrau ntreaga vigilen asupra preiosului client al Centenarului Dintr-un
sentiment, lesne de neles, simeau nelinitea sporind n msura n care se
apropiau de int. In fiecare moment, de altfel, fr a fi prevenii, se puteau
gsi n faa unui om care, dintr'o lovitur bine aplicat, i-ar fi fcut s piard
dou sute mii de dolari.
In ce l privete pe Kin-Fo, el era n acea dispoziie a spiritului cnd
amintirea trecutului domin frmntrile prezente i viitoare. Revedea tot
ceace se petrecuse n viaa sa, vreme de dou luni. Persistena nenorocului
su nu l nelinitea prea mult. Din ziua cnd corespondentul din San- Francisco
i trimisese tirea presupusei ruini, nu intrase ntr'o faz de necazuri cu
adevrat extraordinare? Nu se stabilise o compensaie ntre a doua parte a
vieii sale i prima de ale crei foloase nu i-a dat seama? Ar fi luat
sfrit toat aceast serie de mprejurri protivnice odat cu reluarea
scrisorii din minile lui Lao-Shen? Drglaa L-u ar fi reuit ca, prin prezena
sa, prin ngrijirile sale, prin mngerile i voioia ei, s nlture spiritele abtute
n contra sa? Da, ntreg trecutul i venea n fa, l frmnta, l nelinitea. i
Wang! Desigur, nu-1 putea acuza de a fi vroit sa i in un jurmnt ; dar
Wang, filozoful, oaspetele obinuit al vilei din Shang-Hai, nu va mai fi cu el
pentru a-1 nva s fie nelept!
...0 s cdei! strig n momentul acesta ghidul a crui cmila fusese
isbit de cea a lui Kin-Fo.
Am ajuns? ntreb el.

Sunt ceasurile opt, rspunse ghidul, i sunt de prere ,s ne oprim


pentru a cina.
i apoi?
Apoi o s pornim la drum.
Se va nopta.
Oh, nu v fie team c v rtcesc! Zidul cel Mare nu-i dect la
douzeci locuri de aci i acolo e potrivit s lsm animalele ca s se
odihneasc.
Fie! rspunse Kin-Fo.
Kin-Fo i tovarii si se instalar acolo lng o colib i mncar cu
pofta celor cari au fcut un drum lung.
Convorbirea, totui, nu se prindea. Odat sau de dou ori, Kin-Fo o
abord pe tema Iui Lao-Shen. El ntreba pe ghid cine era Tapingul acesta, dac
l cunotea. Ghidul ddea din cap ca i cnd n'ar fi tiut mare lucru i, pe ct cu
putin, evita s rspund.
Vine cteodat prin regiune? ntreb Kin-Fo.
Nu, rspunse ghidul, dar Ta-pingi de-ai Iui au trecut de multe ori Zidul
cel Mare i nu eia tocmai bine s-i ntlneti! Buda s ne apere de Ta-pingi!
La aceste rspunsuri, a cror nsemntate pentru interlocutorul su,
ghidul nu putea, evident, so neleag, CrSiig i
Fry se priveau ncruntnd sprincenile, scoteau ceasul, l consultau, i la
urm cltinau din cap.
Pentru ce, spuser ei, n'am rmne noi linitii aci ateptnd ziua?
Prin drmturile astea! exclam ghidul. Prefer cmpia goal. Risci mai
puin de a fi surprins!
E convenit ca vom fi ast seara la Zidul cel Mare, rspunse Kin-Fo.
Vreau s fiu i voi fi.
Acestea fur spuse cu un ton ce nu admite replic.
Masa terminat, erau aproape orele nou, ghidul se scul i ddu
semnalul plecrii.
Kin-Fo se ndrept spre cmila sa. Craig i Fry spre cmilele lor.
Domnule, spuser ei, suntei hotrt serios de a v duce n mna lui
Lao-Shen?
Perfect hotrt, rspunse Kin-Fo. Vreau s am scrisoarea cu orice pre.
nseamn a v juca cu focul, mergnd n tabra Ta- pingului, reluara ei.
N'am venit pn aici ca s dau napoi! replic Kin-Fo. Suntei liberi s
facei ce vei vrea!
Ghidul aprinsese o lanterna de buzunar. Cei doi ageni se apropiar i
privir pentru a doua oar ceasul.
Ar fi desigur mai prevztor s ateptai pn mine, stiuir ei.
Pentru ce asta? rspunse Kin-Fo, Lao-Shen va fi tot aa de primejdios
mine sau poimne, precum poate fi astzi. La drum!

La drum! repetar Fry-Craig.


Ghidul auzise aceast frntur de conversaie. De mai multe ori chiar, n
timpul popasului, cnd agenii vroiau s-1 conving pe Kin-Fo sa nu mearg
mai departe, pe chipul lui se zugrvise oarecare nemulumire. i, n momentul
cnd i auzi rencepnd, nu-i putu stpni un gest de nerbdare.
Acestea nu-i scpar lui Kin-Fo care era, de altfel, hotrt
s ou dea napoi. Dar uimirea i fu nespus cnd, ajutndu-i s se urce pe
cmil, ghidul se plec la urechea lui i i opti :
Nu v luai dup ei!a
Kin-Fo era s-i cear explicaia cuvintelor acestea... Ghidul ii fcu semn
s tac, ddu semnalul plecrii i convoiul se aventur n noapte dealungul
cmpurilor.
Se fnriase un grunte de nencredere in sufletul clientului lui Fry-Craig?
Vorbele neateptate i inexplicabile ale ghidului puteau pune n cumpn cele
dou luni de devotament ale agenilor? Nu, ntr'adevrl i, totui, Kin-Fo se
ntreb pentru ce I sftuiser Fry-Craig s amne vizita n tabra Ta-pingului
sau s renune cu totul la ea? Nu pentru a-1 ntlni pe Lao-Shen prsiser ei
aa de repede Pekingul? nsui interesul celor doi ageni ai Centenarului nu era
ca clientul lor s reintre n posesia absurdei i primejdioasei scrisori? Struina
lor nu putea fi deci neleas,
Kin-Fo nu manifest nimic din simimintele cari l frmntau. i reluase
locul n urma ghidului. Craig-Fry l urmau, i merser astfel vreme de dou ore.
Trebuia s fie pe aproape de miezul nopii cnd ghidul, oprindu-se, art
spre nord o linie neagr ce se profila vag pe fondul ceva mai clar al cerului.
Zidul cel Mare! spuse ghidul.
Putem s-1 trecem n seara asta chiar? ntreb Kin-Fo.
Da, dac vroii cu orice pre! rspunse ghidul.
Vreau!
Cmilele se opriser.
Vreau s recunosc drumul, zise apoi ghidul. Stai i a- teptai-m.
Se deprt.
In momentul acesta, Craig i Fry se apropiar de Kin-Fo.
Domnule... zise Craig.
Domnule../ zise Fry.
i adogar amndoi:
Ai fost mulumit de serviciile noastre n aste dona Inni7 <ie cnd
onorabilul William J. Bidulph ne-a ataat pe lngt d-voastr?
Va fi bun domnul s semneze aceast hrtie pentru a mrturisi c nu a
avut dect s laude bunele i devotatele noastre servicii?
Hrtia asta? rspunse Kin-Fo, mirat, la vederea unei file detaate de
Craig dintr-un carnet.

Certificatul acesta, adog Fry, va atrage un compliment pentru noi din


partea directorului.
i, fr ndoial, o gratificaie suplimentar! Uite, spatele meu care ar
putea sluji de pupitru, spuse Craig aple- cndu-se.
i cerneala trebuincioas pentru ca domnul s ne poat da aceast
amabil adeverin, zise Fry.
Kin-Fo rse i iscli.
i acum, ntreb el, pentruce toata aceast ceremonie, n acest loc i ia
aceast or?
In acest loc, rspunse Fry, pentruc intenia noastr ^ de a nu v nsoi
mai departe!
La aceast or, complect Craig, deoarece peste cteva minute va fi
miezul nopii!
i ce import ora?
Domnule, relu Craig, interesul pe care vi-1 purta Compania noastr de
asigurri....
Va nceta peste cteva clipe, adog Fry.
i putei s v omori....
Sau sa fii omort....
Ct vei pofti!
Kin-Fa privea, fr s neleag, pe cei doi ageni ce-i vorbeau cu tonul
cel mai amabil. In momentul sta luna apru la orizont, zvrlind asupra lor
prima ei raz.
Luna!... exclam Fry.
i azi e 30 Iunie! exclam Craig.
Ea se ridic la miezul nopii....

Iar polia d-v. nefiind renoit....


Nu mai suntei clientul Centenarului.
Bun seara, domuule Kin-Fo I zise Craig,
Domnule Kin-Fo, bun seara I zise Fry.
i ambii ageni, ntorcnd frul animalelor lor, disprur ndat lsndu-i
clientul ncremenit.
Abia ncetase de-a se mai auzi mersul cmilelor celor doi americani,
poate ntructva prea practici, cnd un grup de oameni, condui de ghid,
nvlea asupra lui Kin-Fo, care ncerc n zadar s se apere, i asupra lui Sun
care cut n zadar s fug.
Un moment apoi, stpn i servitor erau tri n camera- joas a unuia
din bastioanele prsite ale Zidului cel Mare, a crui ue fu cu ngrijire nchis
n urma lor.
CAPITOLUL XXII.
Cu care povestirea acestor aventuri ia sfrit
Zidul cel Mare, un paravan chinez, lung de patru sute de leghe,
construit n secolul al treilea de mpratul Tsi- Ci-Huang-Tii, se ntinde de la
golful Lao-Tong pn la Kan-Su unde i reduce proporiile cu mult.
E o succesiune nentrerupt de parapete aprate prin bastioane i
turnuri.
De partea Cerescului Imperiu, zidria e ntr'o stare destul de proast.
nspre partea Manciuriei el are un aspect mai bun, iar crenelurile sale
constituesc nc o minunat podoab arhitectonic.
Mijloace de aprare, pe aceast lung linie de fortificaie, nu sunt; tunuri,
cu att mai puin. Rusul, ttarul, chirghisul, o pot trece tot aa de bine ca i fii
cerului. Paravanul nu mai apr frontiera sudic a Imperiului nici chiar de
pulberea
mrunt mongol pe care vntul de nord o poart deseori pn n
capitala sa.
Pe sub una din trectorile acestui zid pustiu, dup o noapte chinuitoare
petrecut pe pae, trebuir s se nfunde n ziua urmtoare Kin-Fo i Sun,
escortai de doisprezece ini, ce nu puteau aparine dect bandei lui Lao-Shen.
Ct privete pe ghid, el dispruse. Dar lui Kin-Fo nu i mai era cu putin
s i fac vre-o iluzie asupra lui. Nu ntmplarea l scosese n cale pe acest
trdtor. Fostul client al Centenarului fusese, evident, pndit de ticlos.
oviala lui de a se aventura dincolo de Zidul cel Mare nu era dect un moft ca
s-i ndeprteze bnuelile. Tlharul aparinea doar Ta-pinguini i nu puta
lucra dect din ordinul acestuia.
Dealtminteri, n privina aceasta Kin-Fo nu mai avu nici urm de ndoial,
dup ce ntreb pe unul care prea a conduce convoiul.
M ducei, desigur, n tabra lui Lao-Shen, eful vostru? ntreb el.

Vom fi acolo n mai puin de-o or I rspunse individul.


La urma urmei, ce ctase elevul lui Wang? Pe nputer- nicitul filozofului!
Ei bine, era dus unde vroia s fie I De voe sau cu fora, de ce s protesteze?
Sarcina asta putea s o lase lui Sun, ai crui dini clnneau i al crui cap se
cltina pe umeri.
Aa dar, calm ca ntotdeauna, Kin-Fo se mpc cu ntmplarea i se ls
purtat. Avea nsfrit s ncerce obinerea scrisorii sale de la Lao-Shen. Aceasta
chiar dorea. Tot era bine.
Dup ce trecu prin Zidul cel Mare, micul grup merse nu pe drumul
obinuit al Mongoliei, ci prin anurile zgrunu- roase din dreapta, n partea
muntoas a provinciei. Merser astfel timp de o or, att de iute ct le ngduia
terenul. Kin-Fo i Sun, nconjurai de aproape, n'ar fi putut s fug i, dealtfel,
nici nu gndeau s'o fac.
Dup o or i jumtate, prizonierii i paznicii zrir, n dosul unei
ntrituri, o cldire pe jumtate ruinat. Era a veche mnstire, ridicat pe una
din nlimi, curios monument de arhitectur budist. Dar n unghiul sta
pierdut al frontierei ruso chineze, n mijlocul ntinderei deerte, te puteai
ntreba ce fel de credincioi ndrzneau sa frequenteze templul.
Dac i stabilise sediul n aceast parte muntoas a provinciei, Tapingul Lao-Shen fcuse, de bun seam, o alegere demn de isprvile lui.
Or, la o ntrebare a lui Kin-Fo, cpetenia escortei rspunse c Lao-Shen
locuia, ntr'adevr, n interiorul mnstirei.
Ai vrea s-1 vd ndat, zise Kin-Fo.
ndat, rspunse conductorul.
Kin-Fo i Sun, ale cror arme fuseser mai dinainte luate, fur introdui
ntr-un larg vestibul, formnd atrium-ul templului. Acolo se aflau vreo douzeci
de oameni narmai, pitoreti n costumele lor de bandii.
Kin-Fo trecu liber prin mijlocul ndoitului ir de Ta-pingi. Ct privete pe
Sun, el trebui s fie viguros mpins del spate.
Dup ce coborr vreo treizeci de trepte i naintar cam vreo suta de
pai, cluzii de lumina fumegnd a torelor purtate de cei ce i escortau,
ambii prizonieri ajunser n mijlocul unei sli mari, semi-lu minat de fclii.
Era, cu siguran, o cript.
Un murmur surd se auzi n sala nfundat la sosirea prizonierilor.
Sala nu era goal.
ntreaga band a Ta-pingilor se afla adunat acolo pentrn cine tie ce
suspect ceremonie.
In fundul criptei, pe o estrad de piatr, un om de sta>
tur nalt atepta n picioare. S'ar fi zis c e preedintele vreunui
tribunal secret. Trei sau patru din tovarii lui, nemicai lng el, preau a-i
servi de ajutoare.

Omul fcu uu semu. Mulimea se ddu la o parte i ls liber trecere


prizonierilor.
Lao-Shen, zise simplu eful escortei artnd pe cel ce era n picioare.
Kin-Fo naint i, deadreptul, ca cel ce e hotrt s traneze ndat :
Lao-Shen, zise elf ai o scrisoare ce i-a fost trimis de fostul tu tovar,
Wang. Scrisoarca nu i mai are acuma rostul i am venit s mi-o dai.
La aceste cuvinte, pronunate cu voce ferm, Ta-pingul nici nu ddu din
cap. S'ar f zis c-i de bronz.
Ce pretinzi ca s mi dai scrisoaroa? relu Kin-Fo.
i atept rspunsul care nu veni.
Lao-Shen, zise Kin Fo, i voi da, pentru bancherul care i va conveni i
n oraul ce vei alege> un mandat ce i va fi pltit integral, fr ca omul de
ncredere pe care l vei trimite s se poat teme de ceva!
Aceia? tcere de ghia, tcere ce nu prevestea nluiic bun.
Kin-Fo relua, apsnd pe cuvinte :
Pe ce sum vrei ca s i fac mandatul? Ii ofer cinci mii taleri9).
Nici un rspuns.
Zece mii taleri?
Lao-Shen i tovarii si rmneau mui ca i statuile ciudatului templu.
Un fel de ciud l apuc pe Kin-Fo. Propunerile lui meritau, de bun
seam, un rspuns, oricare ar ii fost.
Nu m auzi? zise el Tai-pingului.
Lao Shen nclin de data asta capul, artnd c a nelo* perfect.
Douzeci mii taleri! Treizeci mii taleri! strig Kin-Fo. Ii dau ceeace i-ar
fi dat Centenarul dac muream! Dublu! Triplu! Vorbete! E destul?
Kin-Fo, pe oare mutismul Ini Lao-Shen l scotea din srite, se
apropie de el i, ncrucind braele :
Cu ce pre, zise el, vrei dar s-mi vinzi scrisoarea?
Cu niciun pre, rspunse Tai pingul nsfrit. Ai ofensat pe Buda
dispreuind viaa pe care i-o dduse, i Buda vrea s fie rsbunat.
Numai n faa'morii vei cunoate ct preuia norocul de a fi pe lume,
noroc atta vreme necunoscut de tine!
Spunnd acestea i pe un ton ce nu admitea replic, Lao- Sehn
facn un gest. nainte de a fi avut timpul s se apere, Kin-Fo fu nhat
i trt.. Cteva minute apoi, el era bgat ntr-un fel de cuc i nchis
ermetic.
Sun, bietul Sun, cu toate strigtele sale, cu toate rugminile
sale, trebui s ndure acela tratament.
Moartea? i spuse Kin-Fo. Ei bine, fiel Cel care a dispreuit
viaa merit s moar!
9 Cam 6000 franci.

Cu toate astea, moartea, dei inevitabil, nu l lovea acum. La ce


ngrozitor supliciu l va supune crudul Ta-ping, nu putea s-i
nchipue.
Ore ntregi trecur. Kin-Fo, n cuca unde fnsese nchis, se
simise ridicat i transportat apoi pe un fel de vehicul. Hurducturile
drumului, zgomotul cailor, zngnitul armelor celor ce-1 escortau, nu-i
lsar nicio ndoial. Era purtat departe. Unde? Zadarnic ar fi ncercat
s afle.
Dup apte opt ore, Kin-Fo simi c trsura se oprea, c lada n
care fusese nchis era luat pe brae i, n curnd, un legnat urm
zguduiturilor drumului pe pmnt.
Sunt deci pe-o nav; i zise el. Moartea n valuri I Fie! Ei m
scutesc de chinuri cari ar fi fost desgusttoare! Mulumesc, LaoShen!
Totu, patruzeci i opt ore se scurser. De dou ori pe zi era
introdus n cuca sa cte puin hran printr'o deschiztur secret,
fr ca prizonierul s poat vedea ce mn i-o ddea, fr ca vreun
rspuns s fie dat ntrebrilor sale.
Ah! nainte de a prsi viaa asta pe care cerul i-o fcuse atta
de plcut, Kin-Fo cutase emoii I Nu vroise ca inima s nceteze de a-i
bate fr s fi tresrit mcar odat I Ei bine, dorinele lui erau
ndeplinite, i n afar de ele ce-ar mai fi putut s vrea?
Totu, dac i sacrificase viaa, Kin-Fo ar fi vroit sa moar n plin
lumin. Gndul ca colivia n oare se afla va f! dintr-un moment ntr'altul
aruncat n valuri, i se prea grozav. S moar fr s fi vzut pentru ultima
dat lumina zilei i pe biata L u a crei amintire l npdea cu totul, era prea
mult.
Insfrit, dup o trecere de timp pe care n'o putuse calcula, i se pru c
ndelunga plutire ncetase deodat. Invr- titurile elicei se oprir. Vaporul
acosta. Kin-Fo simi c era din nou ridicat
Acum era desigur momentul hotrtor, i condamnatul nu avea timp
dect s cear iertare pentru* greelile vieei sale.
Cteva minute se scurser, ani, veacuri I
Spre marea-i uimire el putu constata c cuca se odihnea din nou pe un
teren solid.
Deodat aceasta se deschise. Brae l apucar, o legtur i fu imediat
aplicat pe ochi i se simi tras cu brusch^ afar. inut puternic, Kin-Fo
trebui s fac vreo civa pai. Apoi pzitorii l silir s se opreasc.
Daci vorba s mor, n fine, exclam el, nu v cer s mi lsai viaa cu
care n'am tiut ce s fac, dar s m lsai, cel puin, s mor cu fruntea sus ca
unul care nu se teme s priveasc moartea n fa!
Fie I zise o voce grav. S se fac precum condamnatul dorete!

ndat, legtura ce i acoperea ochii fu desfcut.


Kin-Fo arunc o privire lacom n lturi...
Era jocul unui vis? O mas mbelugat servit era n faa sa, iar dinaintea
ei cinci conmeseni, cu aer zmbitor, preau c l ateapt spre a ncepe
prnzul. Dou locuri neocupate ateptan, parc, doi ultimi mosafiri.
Voi! Voi! Prieteni, scumpi prieteni! Voi sntei? exclam Kin-Fo cu nn
accent imposibil de reprodus.
O, nu! Nu se nela. Era Wang, filozoful! Erau Yin-Pang, Hual, Tim,
prietenii din Canton, aceia chiar cu care petrecuse, cu dou iuni n urm. pe
iachtul de pe rul Perlelor, tovarii tinereii sale, martorii cu cari se despri de
viaa de flcu!
Kin-Fo nu-i putea crede ochilor. Se afla la el acas, n sala de mncare a
vilei din Shang-Hai!
Dac eti tu, strig el lui Wang, dac nu-i umbra ta, vorbete-mi...
Sunt chiar eu, prietene, rspunse filozoful. Vei ierta btrnului tu
maestru cea din urm, i ntructva aspr, lecie de filozofie ce a trebuit s-i
dea?
Ei ce! strig Kin-Fo. Erai tu, tu, Wang?
Eu, rspunse Wang, eu care nu mi luam sarcina de a- i ridica viaa
dect pentru ca altul s nu vie n loc! Eu, care am tiut naintea ta o nu erai
ruinat i c va veni un moment cnd nu vei mai vroi s mori! Vechiul meu
tovar Lao-Shen, care vine s se predea i va fi de acum cel mai convins
susintor al Imperiului, a binevoit s m ajute a te face s nelegi, punndu-te
n faa morii, oare e preul vieii!
Dac te-am lsat i, ceiace e mai mult, te-am fcut s rtceti n prada
celor mai mari neliniti, dei nima mi sngera, e c aveam sigurana c
pribegeti dup fericirea ta i vei sfri prin a o cuceri!.
Kin-Fo era n braele lui Wang oare l strngea cu cldur la piept.
Bietul meu Wang, zicea Kin-Fo miaat, dac a fi pribegit singur! Dar ct
ru i-am fcut! Ct a trebuit s pribegeti tu nsui i ce bae te-am silit s iei
pe podul Pa- likuo!
Ah, aeeea, rspunse Wang rznd, a speriat puin cei cincizeci i cinci
de ani ai mei i filozofia mea! Mi-era prea

cald i apa era prea rece. Dar am scpat. Nu alergi i nu noi niciodat
aa de bin^ dect pentru alii!
Pentru alii! zise Kin-Fo cu un ton grav. Da, pentru alii trebuie fcut
totul! Secretul fericirii o n aceasta.
Sun intra tocmai, galben ca omul pe care rul de mare l'a torturat
patruzeci i opt de ore. Ca i stpnul su, necjitul valet trebuise s strbat
din nou drumul del Fu- Ning Ia Shang-Hai, i n ce condiiuni! Se putea
judeca dup faa-i!
Kin-Fo, dup ce se smulse din braele lui Wang, strnse mna prietenilor
si.
Hotrt, spuse el, am fost un nebun pn acum!
i poi deveni nelept! rspunse filozoful.
Voi cuta, zise Kin-Fo, i voi ncepe prin a pune ordine n treburile mele.
Ce a devenit scrisoarea aceea nenorocit pe ca*re i-o ddusem, scumpul meu
Wang? Nu mai este ntr'adevr Ia tine? Nu mi-ar prea ru s'o revd, cci n
sfrit, daca ea sar pierde din nou? Dac Lao-Shen o mai deine nc, l nu
poate da nivji o importana acestui petec de hrtie pe cnd eu voi fi ngrijat s
nu cad n mini. . mai puin delicate!
La aceste cuvinte toat lumea ncepu s rd
Prieteni, zise Wang, Kin-Fo, s'a ales din aceste neplceri, hotrt, cu
darul de a fi om de ordine! Nu mai e nepstorul de altdat! Ei calculeaz ca
un om chibzuit!
Dar toate astea nu-mi redau scrisoarea, absurda mea scrisoare, relu
Kin Fo. Mrturisesc fr de ruine c nu voi fi linitit dect end o voi arde i
cnd voi fi vzut cenua risipit la toate vnturile!
Serios, tu ii dar la scrisoare? relu Wang.
Bine neles, rspunse Kin-Fo. Vei avea tu cruzimea de a vroi s'o
pstrezi ca pe o garanie contra vreunei noul nebunii din parte-mi?
Nu.
Ei bine?
Ei bine, seumpnl mea elev, na e a calea dorinei tale dect o
piedic i din nenorocire, na vine del mine. Nici Lao-Shen, nici en, nu
mai avem scrisoarea...
N'o mai avei!

Nn.
Ai distrus-o?
Nu! Nu!
Vei fi fcut imprudena de a o ncredina altor mini?
Da.
Cui? Gui? zise agitat Kin-Fo a crui rbdare era pe isprvite.
Da! Cui?
Cuira care a inut s n'o dea altuia dect ie!.
i n momentul acesta, ncnttoarea L-u care, ascuns dup nn
paravan nu pierduse nimic din cele de pn acum, apru fluturnd
scrisoarea n vrful degetelor ei micue. Kin-Fo deschise braele.
Nu nc! Aibi'puin rbdare, rogu-te I zise drglaea femee
simulnd gestul de a se retrage n urma paravanului. Afacerile nainte
de toate, o, neleptul meu sola.
i punndu-i scrisoarea sab ochi :
Friorui meu i recunoate opera?
Cnm s n'o recnnosc! exclam Kin-Fo. Cine altul, dac nn eu, ar
fi putut s scrie o aa de proast scrisoare.
Ei bine, nainte de toate, rspunse L-u, aa precum ai
mrturisit legitima dorin, rupe, arde, distruge aceast imprudent
scrisoare. S na rmn nimic din Kin-Fo care a scris-o 1
Fie, zise Kin-Fo apropiind de o flacr hrtia, dar deocamdat,
o, suflet drag, ngduete soului tu de a-i mbria cu dragoste
soia i de a ruga s prezideze acest mult fericit prnz. Eu m simt n
stare s-i fac onorurile.
i noi deasemeni 1 exclamar cei cinci conmeseni Cnd eti
prea mulumit, ai poft de mncare!0.
Peste cteva zile, interdicia imperial fiind ridicat, cstoria se
ndeplinea.
Cel doi soi se inbean 1 aveau s se iubeasc mereu. Mii de
fericiri i atepta n via 1 Trebuie s te duci n China pentru a vedea
asta.
SFRIT
O carte care poate fi citit co folos de ctre toi tinerii, i n special de
domnioare, este: CARTEA FETELOR MARI I A TUTU LOR CELOR TINERI
scris de Delafras.
SUMARUL
CAP. I. Unde personalitatea i naionalitatea eroilor se desprind puin
cte puin
CAP. 11. In care Kin-Fo i filozoful Wang sunt artai ntr-un
inod mai precis
CAP. 111. Unde cititorul va putea, fr greutate, s arunce o

privire asupra oraului Shang-Hai . . . .


CAP. IV. In care Kin-Fo primete o scrisoare importanta, cu
opt zile ntrziere
CAP. V. Unde Le u primete o scrisoare pe care n'ar fi vrut
s'o primeasc
CAP. VI. Care va da, poate, cititorului dorina de a face o
plimbare prin biurourile Centenarului
CAP. VII. Care ar fi foarte trist, dac n'ar fi vorba de fapte
i moravuri specifice Cerescului Imperiu
CAP. VIII. In caro Kin-Fo face o propunere serioas lui Wang i pe care
acesta o accept cu aceeai s e r i o z i t a t e . . . . CAP. IX. A crui ucheere,
orict de ciudai ar fi, nu va surprinde. poate, pe cititor
CAP. X. - In care Craig i Fry s u u t prezintai Q mod oficial
noului client al tCentenarului
CAP. XI. In care K i n Fo devine cel mai celebra ora din Imperiul da mijloc
CAP. XII. In care Kin-Fo, cei doi nsoitori i valetul continui
aventura
CAP. XIII. Care conine multe peripeii
XIV. In care e vorba de oraul Peking i de o revedere
plcut
CAP. XV. Care rezerva cn siguran o surpriz lui Kin-Fo i,
poate, cititorului
CAP. XVI. 1q care Kin Fo rencepe goana .
i XVII. In care valoarea comercial a lui Kin-Fo este din
nou compromis .
CAP. XVIII In care Craig i Fry fac o descoperire important. > XIX.
Care nu sfrete bine nici pentru cpitanul Yin,
comandantul corbiei, nici pentru echipajul su
CAP. XX. . In care se va vedea la ce 9e expun oamenii cari
ntrebuineaz aparatele Cpitanului Boyton
CAP. XXI. In care Craig i Fry se despart de Kin Fo. . . .
XXII. Ca care povestirea acestor aventuri ia sfrit . .
De ION PAS:
A aprut :
In seara de Crciun, pies ntr-un act (Ed. Socec)
Vor apare :
Jertfa Morii (nsemnrile unui soldat) In lumea copiilor Jurnalul
lui Nicuor Pentru zilele de vacan
Traduceri :
Octave Mirbeau: Calvarul (n colaborare cu Sarina Cassvan) (Ed.
Ancora, Al calai & Calafateanu)

1) Un piastru esto 5 frauci i 2j centime, talerul 7 8 fr., i sapecar


mrunt moned divizionar, cam o jumtate'centim.
1) Vil.