Sunteți pe pagina 1din 111

Poul Anderson

Ziua rentoarcerii lor


(The Day of Their Return)

Profetul Vorbi:

"Chemat nu tiu de ce, am mers acolo unde oamenii


nu fuseser nc.
Cu o bucat de piatr de cret, luat din drmtur,
mi-am nsemnat crarea; dar era aproape ultima scli-
pire a simului meu uman, pe cnd marcam kilometru
dup kilometru, tot mai aproape de sfritul drumului
meu.
Am gsit-O ntr-o ncpere unde lumina strlucea rece,
venind de la un lucru nalt pe a crui simplitate ochii
mei alunecau; am putut s vd numai c era probabil
o mainrie i c cea mai mare parte a sa era nu mate-
rie ci energie; naintea ei sttea ACEASTA pe care o port
acum pe cap. Mi-am aezat-o pe frunte i nu sunt nici
cuvinte nici gnduri pentru ceea ce veni...
Dup trei nopi i zile am urcat; i n mine exista
Caruith Strvechiul, Salvatorul planetei Aeneas..."

Un cuvnt s-a furiat pn la mine i urechea mea i-a prins


oapta. n clipa cnd viziunile nopii frmnt gndul, cnd oamenii
sunt cufundai ntr-un somn adnc, teama i fiorul au venit peste mine
i toate oasele mi-au tremurat. Un duh a trecut apoi pe dinaintea mea,
prul mi s-a zbrlit; i sttea acolo, nu i-am putut deslui nfiarea; o
form era naintea ochilor mei, tcerea stpnea i am auzit un glas...
IOV, IV, 1216.

N CEA DE A TREIA ZI, el se scul i se ridic din nou nspre lumin.


Zorii licreau deasupra mrii care odinioar fusese un ocean. Ctre nord,
colii stncilor se distingeau albstrii fa de griul metalic al orizontului; jos,
ele formau o fie, cea a cascadelor, al cror tunet rzbtea uor, ntr-un frig
fr arip de vnt. Cerul continua s fie liliachiu spre apus, purpuriu
deasupra, alb la rsrit, unde soarele se ivea, nlndu-se. Luceafrul, ns
continua s strluceasc aici, pe planeta Primului Ales.
Eu sunt cel de al doilea Ales, tiu Jaan: i vocea acelora care aleg. A fi om
nseamn a fi strlucire, nimb, aureol.
Nrile-i inspirau adnc aerul, muchii se contractau, se relaxau, se
bucurau c exist. Niciodat pn atunci nu-i dduse seama de acest fapt.
Era, exista cu adevrat, de la luminozitatea figurii pn la prundiul de sub
picioare.
O, splendoare a tuturor splendorilor, spuse vocea care, nuntrul su,
era Caruith.
Copleete acest biet trup, zise Jaan. Renasc pentru ntia oar. Tu
nu te simi ca un strin n captivitate?
ase milioane de ani au fost zvrlite n noapte, spuse Caruith. mi a-
mintesc valurile nspumate i strigtul navigatorului aici, unde acum se ntin-
de un pustiu sub picioarele noastre; mi amintesc fala zidurilor i a coloanelor
acolo unde se grmdete mormanul de ruine, deasupra mormntului de un-
de noi am venit; mi amintesc norii plutind n vemnt de curcubeu. Mai pre-
sus de toate ncerc s-mi amintesc i nu izbutesc pentru c sngele i car-
nea ce sunt acum nu pot suporta focul care am fost ncerc mereu s-mi
apropii n minte plenitudinea, complexitatea vieii.
Jaan ridic minile ctre coroana ce-i ncingea fruntea.
Pentru tine, zise el, e o nsrcinare copleitoare.
Nu, cnt Caruith. mprtesc ansa druit ie i speciei tale. Voi
crete, voi deveni cu tine i tu cu mine i ei cu noi, pn cnd omenirea nsi
va deveni demn nu numai de a fi primit n Unicitate ci, n plus, va putea
aduce acesteia ceea ce numai ei i aparine. Iar la sfrit, cuvntul l va crea
pe Dumnezeu. Haide acum s spunem toate acestea oamenilor. El/ei urcar
muntele ctre Arena. Deasupra lor plea luceafrul de diminea.

II

INUTUL DE LA EST de Casa Vnturilor cobora n pant, apoi se ridic


nspre Dealurile Hesperiene. Vara timpurie le mblnzise pustietatea cu
frunze: verde-albstrui, verde-gri ici i colo, ntunecatul verde al stejarului ori
al cedrului, purpuriul rasminului, culori mprtiate n pomi singulari, n
tufiuri, n dumbrvi ntinse, amestec de onix cu tente roii i galbene,
acopermnt viu al pmntului, trava mantie de foc.
Un curent rece se simea dinspre apus. Ivar Frederiksen se nfior; chiar
i eava putii o simea ngheat sub palm. Pajitea pe care era ntins
ncepuse s se pregteasc pentru noapte, transformndu-se ntr-un covor
flexibil. Mirosul de piatr de peste zi, ca i scnteierile pajitii dispruser. Un
copac delphi l proteja: trunchi noduros, despletit, peter de crengi i frunzi.
Nenumrate buruieni ruginii acopereau pajitea, ca oaptele ntr-o limb
netiut. Privirea lui cutreier de pe un povrni cotropit de arbuti i
bolovani spre o vale umbroas. Pe malul rului se zrea drumul pierdut n
amurg, apa era o tears scnteie. Inima-i btu tare, acoperind aproape
zgomotul curgerii Rului Slbatic.
Nimeni. Oare nu vor veni niciodat?
O fulgerare l orbi i i tie rsuflarea. Un avion dinspre vest?
Nu. Frunzele, n zbuciumul lor, l amgiser. Ceea ce se ridicase
deasupra culmii Hornbeck era chiar Creusa. Hohotul de rs izbucni
necontrolat, semn al ncordrii nervoase. Ca i cum ar fi cutat un nsoitor,
el urm luna. Pe msur ce suia spre est, strlucea chiar mai luminoas,
mrindu-se. Peste toate, o pereche de aripi cptaser raze de la ascunsul
soare i zvrleau aur contra cerului indigo.
Hei! Uurel! se mustr singur. Eti aproape neatent, distrat, cu gndul n
alt parte. Ce s-ar ntmpla dac aceasta ar fi prima btlie? Nu ai nici o scu-
z. Eti doar cpetenia, nu-i aa?
Dei nvat cu aerul subire i uscat al planetei Aeneas, pe care se
nscuse, el i simi cile respiratorii dureroase, limba ca o bucat de piele
tbcit. Duse la gur bidonul umplut de la acel curent de ap; i simi gustul
de metal.
"Aah", ncepu...
i atunci au aprut Imperialii.
S-au ivit aa, deodat, ca o explozie. O parte din el tiuse asta. Venind
mai trziu dect au fost ateptai, ei fuseser aprai de ntunericul nopii,
dar i de un crng pn cnd prin micarea de naintare a devenit o realitate
de neconfundat. Dar oare cum de nici unul dintre cei care-l urmau nu-i zrise
mai devreme dei grupele de gheril acopereau cte trei kilometri de fiecare
parte a defileului? Faptul acesta nu era desigur o dovad a calitilor de care
dispuneau.
i iat-l pe Ivar prins ntr-o ambuscad. Nu tia ce urla mai tare n el:
frica, mnia, nebunia... Nici nu avea de altfel, vreme s se ntrebe. Realiz
doar cu un licr interior de uimire c nu simea nici o bucurie eroic nici o
hotrre nenduplecat. Trupul l asculta orbete pe cnd ceva se lamenta n
el: Cum am ajuns aici? Cum ies din asta, cum m descurc?
ndat fu n picioare. Ddu glas strigtului de vntoare al
lupului-pianjen i auzi ecoul. i trase gluga hainei peste cap, i fix masca
de noapte pe fa. nfc arma de jos i sri din ascunziul frunzelor de
delphi.
Fiecare sim i era ascuit la maximum: vedea orice frunz rsucit pe
unde alerga, sesiza orice micare de sub cizmele sale, prinse o ultim und de
cldur emanat de o piatr uria, inspir dulceaa mprtiat de cedru, se
ls periat de frunziul unui stejar, ar fi putut numra petalele ce cdeau din
rasmin ori s msoare viteza cu care trava se acoperea de brum ca o plapu-
m de fulgi nainte de instalarea frigului ptrunztor. Toate acestea
rmseser oarecum izolate la periferia contiinei n timp ce aciunea care
nsemna micarea muchilor, nervilor, sngelui, plmnilor, pulsul
stpnea ntreaga sa fiin aintit ctre dumani.
Erau umanoizi, un pluton de infanterie marin, n jurul unui tun de
cmp. Acesta aluneca perfect pe prundi, la vreo doi metri de drum. Dei cu
coifuri i n inut de lupt, neateptndu-se la vreun necaz ntr-o patrulare
obinuit, oamenii erau dispersai, lsnd mai curnd impresia c se plimb
dect c mrluiesc. Cei mai muli conectaser activatoarele energetice de pe
umeri la bateriile din raniele verzi.
Infrascopul de pe puca lui Ivar i art tot. Ochii si vzur camarazi ce
se ridicau din tufiuri i naintau n salturi, mascai i narmai ca i el. Ure-
chile sale percepur voci tinere, rguite, aspre chemri de rzboi, strigte
fr neles. Prir mpucturi. Aeneizii i dublaser numrul victimelor
avantaj al surprizei.
Ivar constat c lor le lipseau armele cu energie; dar iat c reuir s
trimit o ploaie de gloane spre piesa de artilerie. Conductorul acesteia fu
efectiv zvrlit de pe locul su. O zdrean roie, l-am zdrobit! Simi el nsui o
rafal, apoi i continu atacul, jos i n zig-zag. Plutonul trebuia distrus, iar
echipamentul crat n pustiu.
Tunul se lsase n jos. Ivar i ddu seama prea trziu. Un soi de ntreru-
ptor al vieii. Artileritii marini, care-i culcaser trupurile la pmnt, se
ridicar i cutau s se adposteasc. Civa zceau rnii sau nimicii, cei-
lali i gsiser un refugiu. Arunctoarele de gloane uierau, focul exploziilor
ardea ochii i asurzea urechile. Aeneidul cel mai apropiat de Ivar tremura, se
rsucea de pe-o parte pe alta, se oprea i ipa. ipa. ipa. Pe brazda de iarb,
sngele su, era revolttor de strlucitor, mprtiat pe o poriune cumplit de
larg.
Alt Imperial prelu controlul tunului. Un fulger zbur peste rul care-i
art paloarea albstrie, ca de metal topit. Bubui tunetul. Pe unde trecea
mnunchiul de raze nu mai existau copaci sau tufe. Nici lupttori. Fumul se
nvltucea deasupra cenuii.
Orb i surd, Ivar czu. i nfipse minile ca nite gheare n tin fiindc
avea impresia c planeta nvrtindu-se, ncerca s-l zvrle n afar.
O clip ct o venicie i delirul trecu. n cap i suna parc un clopot,
frnturi de lumin i ardeau ochii; totui auzea, vedea, aproape chiar putea
gndi.
Un arbust ca un pumnal ascuit l acoperise aproape complet. i sfiase
mneca dreapt i i crestase braul, dar alte rni nu avea. Lng el se li un
cadavru. Mruntaiele se mprtiar mai departe. Masca l ascundea, nu tia
care dintre prietenii si putea fi. Ce nedrept, ce obscen s exhibi intestinele
fr a arta figura!
Ivar se strecur prin bezn. Inamicul nu-i ntorsese tunul ctre malul
acesta. Dimpotriv, foloseau arme mici, adecvate, unelte de precizie. Grupuri-
le de gheril erau, n faa iscusinei i disciplinei inamice, ca sticla fragil con-
tra unui blid de metal.
Gheril? Noi, copiii? i EU i-am condus. Ivar se lupt s nu verse, s nu
plng. Trebuia s-o tearg pe furi. Noroc idiot, numai asta l pstrase viu i
neobservat. Dar iat c adversarii luau prizonieri. i vzu aducnd mai muli
pe care-i njurau n surdin. Alii, dezarmai, ridicaser minile.
Virgil alunec dedesubtul unui orizont nevzut. Noaptea izbucni.

Aeneas se rotete n douzeci de ore, nousprezece minute i cteva se-


cunde. Zorii nu erau departe cnd Ivar Frederiksen ajunse la Casa Vntului.
Granitul cenuiu nconjura ca un zid slaul strvechi al Celui Dinti
Brbat al Ilionului. Era cldit n apropierea unui col de promontoriu.
Platforma continental cobora domol de-a lungul a trei kilometri ctre fundul
Mrii Antonine prin straturi suprapuse, pante, ancuri, costie i terase abia
acoperite cu tufri ori chiar numai piatr. i rul ce strlucea pe lng
castel, se ducea tot ntr-acolo, ntr-un clinchet de cataracte.
Mreaa intrare era zvort, ceea ce mrturisea c trupele de ocupaie
erau considerate rufctoare. Ivar se poticni, ezit s apese plcua de iden-
tificare. Zvonul clopotelor sun a gol.
Durerea era ca o slbiciune care se trezea n mduv i se infiltra prin
oase i carne pn ce sngele-i se contopea cu ea. Genunchii i tremurau,
flcile clnneau. Sudoarea, uscat acum, pe care o simise prelingndu-se
i mirosind, i rnise buzele. Fiindu-i fric s mearg pe drumurile obinuite,
rtcise pe ci lturalnice i aspre. Se sprijinea de nalt u de oel i trgea
cu nesa aer n piept. Un vnticel l nvelea cu rceala nopii. Nici o dat pn
acum nu fusese att de contient de frumuseea acestui pmnt, iar acum
iat era pierdut pentru el.
Soarele se nlase spre negrul transparent, btut cu stele. Prin aerul
subiat, acestea strluceau neclintit, n nuane diamantine i Calea Lactee era
un torent alb i un nor nrudit, apropiat n Ula, era galaxia-sora noastr
risipit la un milion jumtate ani-lumin. Creusa se stabilizase; dar,
ncetior, Lavinia naintase n nalturi n cel de-al doilea ptrar. Lumina
zvrlea argint peste promoroac.
La est se ntindeau cmpurile, fneele, pdurile, terenurile pe care
dormitau ogrzile fermelor i, cel mai departe, crestele. Privirea lui Ivar se
pierdu nspre apus. Acolo, culmile bogate se transformaser n livezi,
plantaii, canale care noaptea ngheau-oglind, resturile carbonizate ale unui
inut de mlatin srat, undeva la marginea lumii. I se pru c zrete
micarea unor lumini. Erau oamenii deja rspndii peste tot? Nu, nu ar
putea vedea de la o asemenea distan lmpi... felinare de pe nave fantom,
navignd pe un ocean disprut cu trei milioane de ani n urm...
Portalul se deschise cu un balans larg. Sergentul Astaff sttea n spatele
lui. Sfidnd decretul Imperial silueta lui bondoac purta uniforma Ilian. Re-
nunase totui la glug i masc. n linia ireal, capul su nu aprea crunt
ci era tot att de alb pe ct i erau i vorbele abia adiate.
"nti-Nscutul Ivar! Unde-ai fost? Ce s-a ntmplat? Mama ta s-a temut
grozav pentru tine n aceste ultime cinci zile." Motenitorul casei se mpletici
ctre el. n spatele porii, terenul curii era dungat cu umbre de lun dinspre
turnuri, cldiri mai mari ori mai mici. Un cine de vntoare din rasa apusea-
n, usciv i cu flci grele, era singurul semn de via vizibil. Labele lui zg-
riau dalele lespezilor cu un zgomot nefiresc de mare. Astaff aps un buton ca
s nchid ua. Se uit un timp pe furi apoi spuse domol: "Mai bine d-mi
puca aceea, ntiule-Nscut. Cunosc locuri unde Terrienii nu-i bag nasul".
"i eu cunosc", suspin Ivar.
"N-ai fcut cumva o mulime de lucruri bune, ascuns, pn cnd ai fost
gata pentru... indiferent ce ai ntreprins?" Astaff ntinse braul.
"La necazul n care am intrat nu mai conteaz faptul c m prind i cu
arma". Ivar lu puca n mn. "Doar c i-a face s plteasc pentru mine."
Ceva se aprinse, se strni n btrn. El, ca i strmoii lui, i slujiser pe
primii oameni ai Ilionului de-a lungul ntregii existene. Cu toate acestea, sau
mai ales din acest motiv, n vocea lui era mhnirea: "De ce nu mi-ai cerut s
te ajut?"
"M-ai fi sftuit s nu m amestec" spuse Ivar. i adug: "Ai fi avut drep-
tate".
"Ce ai ncercat s faci?"
"S atac patrula local. Am ncercat s pun mna pe depozitul de arme.
Nu tiu ci dintre noi au scpat. Probabil c cei mai muli nu au izbutit".
Astaff l privi.
Ivar Frederiksen era nalt, 185 centimetri, cu talie subire, umeri largi i
pieptul bombat al aeneizilor.
Epuizarea i slbise sprinteneala i i asprise vocea de tenor. Crn, cu
maxilare ptrate, pistruiat, faa lui l arta mai tnr dect era; nu se zrea
vreo urm de barb crescut n ultimele ore. Prul tuns scurt pe ceaf i la
urechi, n manier nordic, era galben, adesea zburlit i cznd ntr-o bucl
pe frunte. Sub sprncenele ntunecate strluceau ochii mari, verzi; pe sub
hain, purta o bluz cu guler nalt, centur cu cartuier, teac pentru cuit
cu lam grea, pantaloni groi bogai n ghete cu carmb, mbrcminte
obinuit de cmp. Existau, ntr-adevr, prea puine elemente care s-l
desemneze ca fcnd parte din casta superioar a planetei lui.
Acest puin ns era de ajuns.
"Ce minte goal ai avut", zise n cele din urm sergentul.
Un fulger de mnie trecu prin ochii lui Ivar: "Trebuia s stm precum
lutul ca Terrienii s ne modeleze, ard i foloseasc precum le-ar fi fost voia?"
"Ei, mi-a fi gndit mai profund lovitura i a fi exersat-o ndelungat
vreme nainte" replic Astaff.
l lu pe Ivar de umr: "Te-ai consumat, te-ai irosit ca un cartu", i
spuse. "Du-te la adpostul meu. i aminteti unde, nu? Mulumesc lui
Dumnezeu c nevast-mea e dus n vizit la familia fiicei noastre. F un du,
mnnc, dormi. Sunt n gard pn la ora cinci sute. Nu pot chema
schimbul fr s isc ntrebri; dar nimeni nu va sufla despre tine."
Ivar clipi: "Ce vrei s spui? Camerele mele...?"
"Ah", hri Astaff. "Du-te. Trezete-i mama, surioara. Amestec-le i pe
ele, implic-le. Vor fi anchetate, tii, de ndat ce Imperialii vor descoperi c ai
participat la ncierare. Vor fi narcotizate ori chiar mai ru, dac vreo urm ar
conduce la ideea c ele ar putea avea habar cam pe unde locuieti. Asta vrei?
Prea bine! Du-te s-i iei rmas bun."
Ivar fcu un pas napoi i ridic minile rugtor. "Nu, eu, eu nu m-am
gndit niciodat c..."
"Exact".
"Sigur, voi... la ce te gndeti?", ntreb sfios Ivar.
"Pleac odat, nainte ca Imperialii s soseasc! Noroc c tatl tu a fost
tot timpul n Nova Roma; e deci complet nevinovat i are putere s protejeze
familia dac Terrienii nu vor gsi vreun semn c ai fost pe-aici dup lupt.
Ei? Vei pleca curnd. Poart uniforma slujitorului, pe care i-o voi pregti,
masca pentru nas ca i cum ai suferi de alergie, arma sub ceas. Plimb-te ca
i cum ai fi un hoinar fr int. Aceasta e o cldire important, nimnui nu
trebuie s-i atragi atenia n mod deosebit. Voi gsi civa devotai care s
aib grij de tine. Sam Hedin, Frank Vance, oricare altul, cinstii i locuind n
afar. Du-te!".
"i apoi?"
Astaff ridic din umeri: "Cine tie? Cnd zarva se va stinge, voi strecura
alor ti c eti viu i liber. Mai trziu, poate, tatl tu i va dobndi iertarea.
Dar dac Terrienii te prind pe cnd morii lor sunt nc proaspei, vor da o
pedeaps exemplar. Cunosc Imperiul. Am cltorit prin el mai mult dect o
singur dat, demult, cu amiralul McCormac". Rostind acest nume, salut.
Chiar un simplu, obinuit agent al Imperiului, dac l-ar fi vzut fcnd acest
gest, l-ar fi arestat pe loc.
Ivar nghii i murmur: "Eu... eu nu tiu cum s-i mulu..."
"Eti viitorul prim-Brbat al Ilionului", mri sergentul. "Probabil ultima
noastr speran, aceast ans a rentoarcerii Celor Mai Vrstnici, a Strmo-
ilor. Acum, nainte de-a veni careva, trie-i paii de-aici i nu uita s-i cari
i restul trupului!"

III

SARCINA ANTERIOAR a lui Chunderban Desai fusese de a face parte


din delegaia care negociase sfritul crizei Jihannath. Aceasta n-a fost, cum
s-ar fi prut, schimbarea direciei, a mersului n cariera sa. Administratorii
Majestii Sale trebuie totodat s duc tratative, s fac un compromis sau
altul, s sesizeze de unde bate vntul, s echilibreze conflictele personale, ale
orga-nizaiilor, societilor, raselor, speciilor contiente. Iscusina de a
nelege repede o situaie, un context i de a profita de orice fapt, ct de mic,
de a trage cu neruinare o cacialma cnd un element neprevzut apare brusc
ntr-o combinaie, ntr-un cuvnt abilitatea aceasta era cea mai important
cerin la nivelul mediu de birocraie pe care-l atinsese. Un rezident putea
avea legtur doar cu o singur cultur i nu-i revenea nimic altceva de fcut
dect s supravegheze afacerile. Din contra, un guvernator de sector suprave-
ghea o asemenea vastitate, nct pentru el asta devenea o abstracie. Dar di-
versele ranguri de comisari erau obligai s conduc personal ntinderi dificile
i de necuprins.
Desai lucrase n regiuni care nfruntaser Betelgeuse, de-a lungul unei
zone-tampon fr stpn i ru explorate, n Roidhunate de Merseia. Astfel el
devenise o rezerv fireasc pentru echipa diplomatic special. n felul su
domol l mpinsese ndrt pe conductor, Lordul Sftuitor Chardon, att de
abil, nct apoi fusese naintat n grad i numit nalt Comisar al Sistemului
Virgilian, la captul opus al Imperiului.
Dar faptul era i rezultatul unei asociaii de idei ct se poate de
obinuite. Rebeliunea n Sectorul Alpha Crucis fusese cu putin fiindc cea
mai mare parte din marina militar era strns n jurul Jihannathului, unde
un rzboi n toat puterea cuvntului prea foarte probabil. Dup ce Terra
doborse, totui, cu strlucire rzvrtiii, Merseia a anunat c dorina sa
deplin fusese s evite o ciocnire i c era pregtit s negocieze.
Cnd, recent, Departamentul Poliiei cutase oameni capabili s recon-
struiasc Sectorul Alpha Crucis, Lordul Chardon l recomandase pe Desai cu
entuziasm.
Poate de aceea Desai revenea ades la Merseieni, orict de ndeprtai p-
reau de el.
ntr-un rar moment de rgaz, pe cnd atepta urmtorul vizitator n
biroul su din Nova Roma, i reaminti ultima conversaie cu Uldwyr.
Ambii jucaser roluri asemntoare, fiecare n numele altui suveran i n
mod ciudat, deveniser oarecum prieteni. Cnd protocolul, dup un final
epuizant, luase sfrit, cei doi au adugat srbtorii oficiale un dineu al lor,
personal.
Desai i reaminti salonul rezervat din restaurant. Decorarea pereilor era
srccioas, dar un loc ce trebuie s satisfac gustul unor specii diferite, nu
putea procura i art pe nelesul fiecruia. Iat de ce i meniul era o ingeni-
oas combinaie de feluri de mncare omeneti i Merseiene.
"Mai servete-te", l invit Uldwyr i ridic un vas cu bere de-a sa, cam
piprat.
"Nu, mulumesc", zise Desai. "Prefer ceaiul. Desertul m-a sturat pn-n
gt."
"Pn unde? Nu-i nimic, am neles ideea, chiar dac limbajul nu-l
prind". Dei fiecare se exprima corect n limba principal a celuilalt i
organele lor vocale nu erau foarte diferite, era mai uor pentru Desai s
vorbeasc Anglic i pentru Uldwyr Eriau. "Am halit, oricum, o grmad de
mncare."
"Principalul meu defect, m tem", zmbi Desai. "n plus, mai mult alcool
m-ar turti. Eu nu am capacitatea ta de a-l asimila."
"Ce conteaz dac te mbei? Eu chiar asta vreau s fac. Datoria noastr
e mplinit." i adug: "Pentru moment!"
ocat, Desai privi perplex peste mas.
Uldwyr i zvrli napoi o uittur sarcastic. Figura Merseian era
aproape uman, dac ignorai oasele groase i nenumratele detalii ale crnii.
Dar pielea sa, striat n solzi verzi, nu avea pr absolut deloc, i lipseau lobii
urechilor, o uoar, aproape insensibil micorare cobora de la cretetul
craniului nspre captul de crocodil al cozii, ceea ce-i echilibra cumva corpul
mare, nclinat nainte. Braele i palmele erau, de asemenea, ca ale omului, n
timp ce picioarele i labele, cu gheare clcnd n afar, ar fi putut aparine
unui dinozaur biped. El purta o tunic neagr militar, dichisit cu argintiu,
i pantaloni, nsemne colorate ale rangului social i ale inutului Vach Hallen
unde se nscuse. Un distrugtor explozibil, i atrna pe old.
"Ce s-a ntmplat?" ntreb.
"O, nimic." n capul lui Desai gndurile alergau: "N-a spus-o cu dumnie
dumnie pentru mine ca persoan. ntreaga lui civilizaie analizeaz, toac
mrunt cuvintele mai ceva ca noi. Lupta mpotriva Terrei este un lucru real.
Roidhunate va arbitra certurile cnd oportunitatea o dicteaz, dar niciodat nu
va aproba principiul conform cruia Imperiul s fie distrus. Pentru c noi b-
trni, stui, dornici doar s meninem o pace care s ne lase s ne bucurm de
plcerile noastre stm n calea ambiiei lor pentru Specie. De team s nu se
rstoarne balana puterii i blocm, i contracarm, ne opunem lor, facem tot ce
se poate; i ei caut s ne fac s ovim, s ne epuizm, s ostenim. Dar ni-
mic din toate astea nu sunt afaceri personale. Eu sunt adversarul demn al lui
Uldwyr, deci prietenul su. ncontrndu-m, dau vieii lui un sens."
Cellalt i ghici gndurile i rosti n cotcodcitul neplcut Merseian:
"Dac doreti s crezi n aceast sear c lucrurile au fost stabilite pentru
totdeauna, n-ai dect. Eu prefer s ne mbtm cri i s zbierm cntece de
rzboi."
"Eu nu sunt un rzboinic", zise Desai.
Pe sub streaina ncreit a sprncenei, pleoapele lui Uldwyr artau
nencredere pe cnd mormia: "Vrei s spui poate c nu-i place violena
fizic. La conferin ai pus n micare un adevrat rzboi."
Sorbi cu poft din cana de bere cu capac. Desai vzu c era deja puin
ameit de butur.
"Presupun c i faza urmtoare va fi linitit", continu, el. "Fora
nemascat n-a prea dat rezultatele strlucite n ultima vreme. Dezolant,
Jihannathul nu, a vrea s cutm ceva mai abil i de curs lung. Care ar
trebui s urmeze Imperiului vostru, Khraich? Ai fcut o treab bun pentru
Serviciul Secret de Informaii al Marinei de Rzboi; a ieit din comitetul
comun de pe Talwin." Desai, care tia, rmase tcut. "Poate acum e rndul
nostru."
Urndu-i meseria, Desai ntreb cu cea mai nepstoare voce:
"Unde?"
"Cine poate ti?"
Uldwyr fcu o micare amintind ridicatul umerilor.
"Nu m ndoiesc, i nici tu, doar avem un furnicar de spioni n sectorul
Alpha Crucis, ca s lum un exemplu. Mai mult, recenta rebeliune este legat
de domeniul Ythri care s-a bucurat de relaii mai bune cu noi dect cu voi."
Mna sa tie aerul. "Te fac s suferi, te chinui, nu-i aa? Chiar i cu ceea ce
poate fi doar o presupunere, ipotez de lucru. Scuze. Fii atent, dac nu mai
vrei bere ce-ai zice de un coniac? i garantez o butur de prima calitate i...
Poi crede c eti un om panic, Chunderban, dar eu mai tiu cte ceva des-
pre poporul tu, despre caracteristica poporului tu, vreau s zic. Care e car-
tea aceea veche, veche de tot despre care te-am auzit pomenind i din care
citeai? Rixway?"
"Rig-Veda", i rspunse Desay.
"Spuneai c are i psalmi proslvind rzboiul. tii destui pe de rost ca
s-i traduci n anglic? Exist acolo un terminal de computer". Art ctre un
col. "Acum, c afacerea oficial s-a sfrit, poi s potriveti traductorul
nostru principal. Mi-ar plcea s ascult o prticic din legenda ta de cpti,
Chunderban. Attea credine, datini acum secate i o via scurt ct o
chioap pentru a le gusta..."
A fost o sear de neuitat.

Nelinitit, Desai se agit n scaun.


Era de statur mic, cu burticic i faa ca luna, creol. La cei cincizeci
de ani-standard ai si, ci avea, prul i rmsese negru dar se rrise n
cretet. Buzele pline erau de obicei uor uguiate, ceea ce se armoniza cumva
cu privirea, dndu-i un aer melancolic, meditativ. Ca de obicei, astzi purta o
cma alb, neglijent potrivit n pantaloni, iar n picioare avea papuci cu un
numr mai mare pentru a se simi comod.
Cu excepia consolelor pentru comunicaie i recuperare de date, care
ocupau un perete, biroul su era, ca i stpnul, nepretenios, modest. Era
dotat cu o spectaculoas hologram, o vedere a Muntelui Gandhi de pe
planeta sa natal Ramanujan. Altminteri existau fotografiile soiei i ale
celor apte copii, ale familiilor celor patru crescui i stabilii pe tot attea
astre diferite. Un raft coninea manuscrise vechi ca i rulouri, unele erau
lucrri de referin mult folosite, ai cror autori erau de mult pulbere. Biroul
i era mai puin ordonat ca propria-i fiin.
"N-ar fi trebuit s-mi iau vacan n trecut, se gndea. Dumnezeu tie c
prezentul are nevoie de mine mai mult dect pot s dau. Sau trebuie?
Cru-m, Doamne, de nebunia ultim, cea a credinei c sunt de nenlocuit.
Bine, cineva trebuie totui s ocupe acest post. Se ntmpl s fiu eu
acela. Ct de multe se petrec din cauza mea, n ciuda prerii mele ori n afara
ei? Ct de mult i ce ar trebui s se petreac, Doamne! Am ndrznit s accept
slujba de a conduce refcnd o ntreag lume pe cnd nu tiam nimic mai
mult dect numele ei i asta doar pentru c era planeta lui Hugh McCormac,
omul care ar trebui s fie mprat. Ce altceva am mai nvat dup doi ani?
n mod normal ar fi putut sta linitit, dar episodul Hesperian fusese prea
ocant, nu att prin el nsui ct mai ales prin implicaiile sale. Oricare ar fi
fost acestea. ns cum putea el s previn, odat tirile difuzate, amploarea
efectului lor asupra acestui popor, cnd el, strinul, nu intuia nici mcar ce
efect ar fi avut?
Puse o igar ntr-un igaret sculptat din os de balen. Se gndi c era o
plcere cumplit, dar i fusese druit cu ocazia aniversrii de ctre o fiic a
sa, n vrst de zece ani, care murise foarte curnd dup aceea. Cultivat pe
Esperance, tutunul era un autorsf costisitor, dar era lucrul cel mai apro-
piat de Terra pe care i l-ar fi putut procura din mprejurimi n timp ce mbar-
crile rmneau mult prea rare.
Fumul igrii nu-l liniti. Sri de pe scaun i ncepu s colinde. Nu se
adaptase nc pe deplin la gravitaia sczut a planetei Aeneas, 63 la sut n
medie, astfel c nu se putea bucura prea mult de micare. Cea mai grea n-
cercare era exerciiul prin care trebuia s asude n fiecare diminea dac nu
dorea s fie complet transformat n slnin. Era nedrept c Aeneizii puteau fi
specimene att de perfecte fizic fr nici un efort. Nu, nu chiar nedrept. Pe
aceast sfer zgrcit, puini i permiteau maini; chiar i azi existau mai
multe cltorii pe jos ori cu animalele dect n vehicule, mai mult munc se
fcea manual dect automat ori cibernetizat. De asemenea, n perioadele n-
deprtate, de nceput colonizarea iniial, necazurile, nceata ridicare din
haos moartea mprtiase incompatibilitile din lanurile lor genetice.
Desai se opri n faa peretelui nordic, acionndu-i transparena i avu
panorama asupra Novei Roma.
Casa imperial, dei ea nsi veche de dou sute de ani pmnteti, se
proiecta stngaci n mijlocul unui ora construit n urm cu apte secole. Cele
mai multe construcii din acest district aveau cel puin jumtate din vrsta
respectiv i arhitectura se schimbase foarte puin de-a lungul vremii. ntr-o
clim cu prea rare ploi i complet fr ninsori, n care dumanii obinuii e-
rau uscciunea, frigul, vnturile slbatice, praful adunat n mormane i nisi-
pul care ngropa tot, n care apa pentru crmizi i ciment, pdurile pentru
construcii i substanele organice de sintez erau rare i de nepreuit, cineva
exploatase piatra de care Aeneas nu ducea lips i i folosise din plin culorile
i texturile.
Edificiul reprezentativ era un bloc nalt de dou sau trei etaje, mrginit
n partea de sus de o punte dreapt care se constituia pe jumtate ntr-o
grdin panoram peste o ncnttoare harababur cealalt jumtate
fiind colectoarele de energie solar. Ferestrele nguste aveau obloanele
nfrumuseate cu arabescuri n bronz sau fier; uile grele erau mpodobite
ntr-un mod asemntor. De cele mai multe ori coloanele erau furniruite cu
placaj ales cu grij i minunat potrivit: marmur, agat, calcedonie, jasp, jadeit
ori materiale i mai exotice; ba mai mult, adesea existau chiar gravuri, frize,
semne heraldice ciudate, stranii. Timpul atenuase, amestecase totul, izbutind
o ciudat armonie n partea veche a oraului.
Casele mai bogate, magazinele i birourile nconjurau curile mnstirii,
acoperite cu sticl pentru a conserva cldura i umezeala acolo unde, printre
fntni i bazine cu peti, se ridicau statui i plante.
Strzile erau strmte i ntortocheate, ntretindu-se straniu cu alei i
deschizndu-se brusc n piaete mici, fr rost. Circulaia era rar, mai mult
pedestr, dei altminteri se puteau vedea maini basculante, camioane i lo-
calnici clare pe cai aeneizi sau verzile animale statha cu ase picioare nalte
(oricum strine dei Desai nu putea cu nici un chip s-i reaminteasc de
unde proveneau). O capital a crei populaie numra a treia parte dintr-un
milion ar fi fost inevitabil lovit mai tare i s-ar fi refcut mai ncet n urma
unui rzboi dect interiorul rii.
i ridic ochii i privi n fa. Aflndu-se la sud, Universitatea nu se
vedea prin acest perete. Ceea ce zri fu larga, strlucitoarea sinuozitate a
Rului Flone i vechile poduri de peste el, puternic boltite; dincolo i mai
departe Canalul Julian cu beneficiile aduse de el: parcuri verzi de-a lungul
malurilor i pe luciul apei brci de agrement; iar mai departe nc
labirintul altor multe canalete, mai noi i mai puin importante, linia
ascendent a cldirilor n culori iptoare asupra crora plutea o cea:
Webul.
Orict de nensemnat dup criteriile pmnteti, se gndi el, aceast
cea mai tnr parte constituie smna speranelor sale cci interesele
industriailor, comercianilor i conductorilor, clase ridicate dintre ultimele
generaii rarefiate, coincideau mai puin cu cele ale crturarilor i
latifundiarilor dect cu cele ale Imperiului i Pcii sale.
Oare trebuie totui s recurg la ei? se ntreb el. Am fcut-o, dar ct de
demni de ncredere sunt oare?
Oh, o singur planet este prea mare pentru mine s-o neleg.
Cercet marginea pustietii n dreapta i-n stnga. Viaa punea pete de
smarald pe fiecare mal al Flonului curgnd maiestuos la vale din calota pola-
r de nord. Putea vedea ctune, conace, navigaie fluvial; tia c malurile
erau acoperite de culturi i puni. Dar dup numai civa kilometri, zona de
centur era goal.
Altundeva se nlau stnci de-un galben sleit, roci de bazalt ca smoala,
mici dune, tot mai ndeprtate, sub un soare aproape violent. Umbrele erau
mai ascuite, aveau forme mai distincte dect pe Terra sau Ramanujan fiindc
astrul era deja pe jumtate departe, cu discul micorat, mpuinat. El tia c
acum, vara, la o latitudine mijlocie aerul era ngheat; remarc dup crceii
puternic legnai ai unui arbore rahab n grdina de pe acoperi, ct de puter-
nic sufla vntul. Odat apus soarele, temperatura va cobor sub limita nghe-
ului. i totui planeta Virgil era mai strlucitoare dect Sol, o planet F7; ni-
meni nu ar fi putut privi n apropierea ei fr o puternic protejare a ochilor i
Desai se minuna mereu c oamenii cu pielea att de sensibil la lumin se
stabiliser totui n locuri unde difuzarea razelor era att de nemiloas.
Ei bine, planetele pe care oamenii ar fi putut tri neblindai nu erau, nici
una, prea comode; i apoi existase farmecul, ispita, ademenirea lui Dido. La
nceput, aceasta fusese o baz tiinific, nimic altceva. De fapt al doilea
nceput, secole dup constructorii netiui a ceea ce se spulberase n ruine de
nerecunoscut...
O lume, o istorie ca aceasta; i eu mi imaginez c le pot mblnzi, domes-
tici?
Dispecerul su spuse prin intercom: "Aycharaych", pronunnd corect
diftongii ritmai i guturalul "ch". Era programat s imite instantaneu limbile
auzite. Acest fapt i ncnta pe vizitatori, mai ales pe cei non-umani.
"Ce?" clipi Desai. Agenda de pe biroul su proiect o nsemnare a ntlni-
rii. "Oh! Oh, da." Renun la visarea lui. Aceea creatur a venit alaltieri pe o
nav din Llynathawr. Vrea s i se permit s fac cercetri. "Poftete-l, te rog."
(Extinznd curtoazia verbal chiar la o subunitate de computer, naltul Comi-
sar inteniona meninerea unei atmosfere plcute, prieteneti, poate.) Ecranul
preciza c noul venit era brbat sau cel puin aa se considera el nsui. Pla-
neta de origine era specificat Jean-Baptiste, orice ar nsemna aceasta fr
ndoial un nume conferit de humanoizi pentru c autohtonii aveau alte nu-
me proprii, mult prea deosebite.
Ua se deschise n lturi i Aycharaych pi nuntru. Desai i inu
respiraia. Nu se ateptase la cineva att de impresionant.
Sau poate nu acesta era cuvntul? Era mai potrivit "tulburtor?" Xenoso-
phonii care, cteodat, se asemnau umanoizilor produceau de cele mai
multe ori un asemenea efect; i Aycharaych era mai antropoid dect Uldwyr.
Putea fi ntr-adevr numit frumos. nalt, subire, ntr-un vemnt
cenuiu, cu piept larg dar talie ngust, un schelet care s-ar fi presupus c se
mic greoi cnd de fapt parc plutea. Picioarele descule aveau fiecare patru
gheare lungi i pinteni pe glezne. Minile aveau cte ase degete, conice,
nguste spre vrf, unghiile sugernd gheare. Capul se nla distins i mic,
purtnd urechi ascuite, ochi mari de culoare roie-ruginie, nasul era uor
coroiat, gura delicat, brbia ascuit, maxilarele ntr-un unghi foarte tios,
aspru. Desai se gndi la un sfnt bizantin. Deasupra capului, se ridica o
creast din pene albastre, iar sprncenele erau formate din fulgi micui. Pielea
i era pe de-a-ntregul neted, ntins pe oase, cu o strlucire aurie.
Dup o clip de ezitare, Desai spuse: "Ah... Bun venit, onorabile. Sper c
v pot fi de folos."
i strnser minile.
Cea a lui Aycharaych era mai cald ca a lui. Palma avea o zon tare care
nu era bttur. Avian, ghici Desai. Urma al unui neam de psri nezbur-
toare.
Anglicana n care cellalt vorbea era ireproabil; nuanele muzicale ce
rsunau n vocea lui joas nu stricau ci, dimpotriv, nfrumuseau pronunia.
"Mulumesc, Comisare. Eti amabil c m primeti att de repede. mi dau
seama ct de ocupat trebuie s fii."
"Nu vrei s te aezi?" Scaunul din faa biroului nu i se prea potrivea.
Desai l aranj pe-al su propriu. "Te supr dac fumez? Te servesc i pe
tine?" Aycharaych scutur din cap la ambele ntrebri i zmbi: din nou se
gndi Desai la imaginile antichitii, sculptura greac. "Sunt foarte interesat
s te cunosc" spuse Desai. "Mrturisesc c poporul vostru e o noutate n
experiena mea".
"Suntem puini cei care cltorim afar din lumea noastr", replic
Aycharaych. "Soarele nostru este n Sectorul Aldebaran."
Desai ddu din cap: "M-hm". nsrcinarea lui nu se extinsese nici o dat
n vreo societate a acelei regiuni. Nimic neateptat. Sfera neregulat peste ca-
re Terra deinea superioritate avea un diametru de aproximativ 400 ani-lumi-
n n ea se presupunea c exist cel puin patru milioane de stele, dintre care
jumtate vizitate cel puin o dat; aproape 100 000 de planete aveau relaii
riguroase cu Imperiul, pentru cele mai multe din ele acestea reducndu-se
doar la recunoaterea statutului de subordonare i la plata unor taxe modeste
sau cel mult la obligaia de a presta munc i a ceda resursele disponibile da-
c vreodat Imperiul ar fi cerut-o. n schimb aveau Pacea; i mai aveau drep-
tul de a fi prtae la comerul spaial dei celor mai multe dintre planete le
lipsea ori capitalul ori baza industrial ori gradul de cultur corespunztor
unei astfel de activiti... Prea mare, prea mare. Dac o singur planet cople-
ete mintea, ce se ntmpl atunci cu ntreaga noastr galaxie, alctuit din
achii mrunte mprtiate departe, spre captul spiralat i pe care ne imagi-
nm c am nceput de-acum s-o cunoatem ct de ct?
"Eti gnditor, Comisare", remarc Aycharaych.
"Ai i observat?" rse Desai. "nseamn c ai cunoscut deja civa
oameni."
"Specia voastr e omniprezent", rspunse Aycharaych, politicos. "i
fascinant. De aceea hotrrea mea de suflet a fost de a veni aici!"
"Ah... scuz-m, n-am avut vreme s-i examinez documentele ntr-un
mod adecvat. tiu doar c vrei s cltoreti prin Aeneas n scopuri tiini-
fice."
"Consider-m, dac vrei, antropolog. Poporul meu a avut pn n
prezent prea puine contacte cu exteriorul, dar a anticipat multe. Sarcina mea
pentru civa ani de acum ncolo este de a hoinri prin Imperiu, studiindu-v
ramurile speciei voastre, cea mai numeroas i cea mai rspndit ntre
aceste hotare, astfel nct s putem trata cu voi ntr-un chip nelept. Am
observat o minunat varietate de formule de via, precum i extraordinare
particulariti ale gndirii, simirii, perceperii. Versatilitatea voastr aproape
frizeaz miracolul".
"Mulumesc", zise Desai, nu prea la largul su. "Eu personal nu cred c
suntem singulari. S-a ntmplat pur i simplu s fim primii n spaiu n
dimensiunea noastr imediat i moment crucial n istorie, iar civilizaia
noastr dominant s-a ntmplat s fie extrem de expansiv. Astfel ne-am
mprtiat n multe lucruri, chiar izolate i suferind difuzri sau fragmentri
n clanuri sociale..." Ddu fumul pe nas i se uit struitor prin el. "Speri s
descoperi multe de unul singur?"
"Nu sunt unicul cltor" rspunse Aycharaych. "i mai apoi, abilitile
telepatice pot fi ntr-o oarecare msur de folos".
"Ei?" Desai se surprinse pe sine nsui gndind n hindi. Dar de ce-i era
oare team? De secole existau sensibilitatea la emisiile neuronale, talentul n
a le interpreta, nelegerea lor exact. Unele neamuri erau mai dotate dect
altele n aceste activiti; omul se situa printre cele care duseser mai departe
cteva cazuri interesante, dar nici unul de prim mrime. Totui savanii
umani studiaser fenomenul aa cum fcuser cu lungimile de unde la care
ei erau insensibili...
"Vei vedea problema menionat printre faptele relatate despre mine",
zise Aycharaych. "Personalul din Sectorul Guvernatorului Muratori ia msuri
contra spionajului. Cnd m-au testat prima oar pentru misiunea mea, ca
metod obinuit, am fost dus la un agent telepatic, un Ryellian, care a putut
sesiza c celulele specializate ale creierului meu au asemnri cu ale sale."
Desai aprob din cap. Ryellienii erau experi. Desigur acesta abia putea
citi gndul lui Aycharaych la un asemenea contact fugitiv sau abia realiza
puterea lui; gradele difereau prea mult ntre rase, limbaje, societi, indivizi.
"Ce-ai putea face de genul acesta, dac mi-e permis s te ntreb?"
Aycharaych desemn un gest defimtor. "Mai puin dect mi doresc.
Spre exemplu, nu era nevoie s-i schimbi limba n care visai. Am simit c ai
fcut-o dar numai fiindc i s-a accelerat pulsul. Nu i-a putea niciodat citi
gndurile. Este imposibil dac nu cunosc bine i de mult timp persoana i
chiar aa abia pot traduce gndurile superficiale, dar formulate. Nu pot pro-
iecta." Zmbi. "S spunem c am o mic nsuire de empatie?"
"N-o subestima. Mi-a dori s-o am n aceeai msur n care se pare c o
posezi tu." Luntric, nbuit: Nu trebuie cu nici un chip s cad sub vraja,
farmecul lui. Este ncnttor, dar datoria mea e aceea de a rmne rece i
precaut. Desai se nclin, cu coatele pe birou. "Scuz-m, Onorabile, dac voi
fi direct, fr menajamente", spuse. "Ai venit pe o planet care cu doi ani n
urm se afla n rebeliune armat contra Maiestii Sale, spernd s pun cu
fora pe tron pe unul din propriii si fii; ntruct aciunea n-a izbutit, ea a
condus la ruperea acestui ntreg sector de Imperiu. Spiritele sunt nc rzvr-
tite. i mrturisesc, cci problema nu poate fi tinuit la nesfrit, c de cu-
rnd a fost atacat un corp de trupe de ocupaie n scopul de-a li se fura arme.
n alte pri, rscoalele sunt deja fcute publice.
Legea i ordinea sunt foarte nesigure aici, Onorabile. Sper s procedez cu
trie, dar n mod uman la reintegrarea Sistemului Virgilian n viaa Imperiu-
lui. Practic, n prezent, nimic nu poate fi mai aproape de explozie. Dac ar fi
major, consecinele ar fi dezastruoase pentru Aeneizi, rele ns i pentru
Imperiu. Nu suntem departe de grani, de Domeniul Ythri i, ce-i mai ru, de
rzboinicii independeni, pirai i fanatici nepmnteni care au flote spaiale.
Aeneas a ntrit aceast extremitate. Nu ne putem permite s-o pierdem.
Un numr de elemente dumnoase, criminale chiar, au profitat de cir-
cumstane spre a debarca. Am ndoieli c poliia mea i-a reperat deja pe toi.
Nu-mi propun s mai detaliez. Iat de ce navele i sateliii detectori sunt pe
orbit i doar anumite ambarcaiuni pot ancora numai i numai n acest port,
nicieri altundeva iar persoanele de pe ele trebuie s fie nregistrate i s
rmn n Nova Roma dac nu cumva au un permis special de cltorie."
i ddu seama ce rigid vorbete i ncepu s se scuze. Aycharaych trecu
cu elegan peste ncurctura lui. "Te rog nu te gndi c m ofensezi, Comisa-
re. Sunt ntru totul de acord cu poziia voastr. Pe lng aceasta, am
perceput bunvoina ta fa de mine. Te temi c a putea, n mod necugetat,
s strnesc emoii care ar incita masele dezlnuite sau revoluionarii
nflcrai."
"Trebuie s am n vedere aceast posibilitate, Onorabile, ntruct chiar n
snul unei singure rase, gafele nspimnttoare sunt mult prea uor de n-
fptuit. De exemplu, proprii mei strbuni, pe Terra, nainte de era zborurilor
spaiale, s-au ridicat odat mpotriva regulilor strine. Conflictul a costat
multe mii de viei. Cauza aproximativ a fost un nou soi de cartu care a jig-
nit sensibilitile religioase ale trupelor autohtone."
"Un exemplu mai bun ar putea fi Rscoala din Manciuria."
"Ce?"
"S-a petrecut n China, n acelai secol cu Rebeliunea indian. O revolt
contra unei dinastii de strini, dei una care guverna de mult timp, s-a trans-
format ntr-un rzboi civil care a durat o generaie i a ucis milioane de oa-
meni. Conductorii au fost inspirai de o form activ de cretinism nu toc-
mai ceea ce dorea Iisus, nu-i aa?"
Desai se holb la Aycharaych: "Ne-ai studiat, nu glum."
"Puin, oh, mult prea puin. Mai mult n operele voastre estetice
Eschil, Li Po, Shakespeare, Goethe, Sturgeon, Mikailov... muzica lui Bach ori
Richard Strauss, pictura lui Rembrandt sau Hiroshige... Destul. Mi-ar face
plcere s discut aceste chestiuni luni ntregi, Comisare, dar tu nu ai timp.
Sper s te fi convins c n-am venit ca un necioplit ignorant."
"De ce ai ales Aeneas?" se mir Desai.
"Cu siguran datorit mprejurrilor n care se gsete, Comisare. Cum
procedeaz, cum se comport oamenii deosebit de mndri i ncreztori n
propriile lor fore, atunci cnd sunt nvini? Avem nevoie de-a ti aceasta i pe
planeta Jean-Baptiste, dac nu riscm s v ofensm, cercetnd n viitoare
zile tulburi. Mai mult, neleg c Aeneas cuprinde diverse culturi pe lng cea
predominant. Voi nva mai mult comparnd i observnd interaciuni."
"Ei, bine..."
Aycharaych flutur o mn. "Rezultatul muncii mele nu se va stoca. Ade-
sea, un observator din afar percepe lucruri pe care cei implicai nu le sesi-
zeaz. Oamenii ori au ncredere n el, ori mcar sunt mai puin rezervai n
prezena lui dect n cea a unuia care ar putea fi un agent secret Imperial.
ntr-adevr, Comisare, prin chiar aceast remarcabil, izbitoare diferen, un
strin ca mine poate fi folositor n strngerea unor date pentru tine."
Desai ncepu: "Krishna! Oare aceast fiin supranatural poate fi suspec-
tat? Nu, cum ar putea?"
Amabil, aproape scuzndu-se, Aycharaych spuse: "Am convins
personalul Guvernatorului i n cele din urm am obinut o convorbire cu
Excelena Sa. Dac vei dori s-mi examinezi documentele, vei vedea c am
deja permisiunea de a-mi duce cercetrile la bun sfrit aici. Dar bineneles,
nu voi ntreprinde nimic din ceea ce ai dezaproba tu."
"Scuz-m." Desai se simi uluit, luat cu asalt, confuz, nghesuit. De ce
oare? Aycharaych fusese ntru totul curtenitor, dornic s plac. "Ar fi trebuit
s verific prin agend mai nainte. A fi fcut-o, dar experiena nefericit a ac-
iunii de gheril... Te supr dac atepi cteva minute pn m documen-
tez?
"Cel mai puin din lume" rspunse cellalt, "mai ales dac m lai s a-
runc o privire prin crile pe care le zresc aici". Zmbi mai larg ca nainte.
Dinii-i erau absolut neumani.
"Sigur", murmur Desai i-i trecu degetele peste tabloul de comand
care examina informaiile. Ecranul se lumin. O fotografie de identificare fu
urmat de notaii i corespondene importante. (Falsificarea ori msluirea
erau excluse. n plus, depozitul fusese dus pe nav de un curier oficial, inut
n seiful cpitanului i transportat chiar de el n banca de memorie a Casei
Imperiale.) Verificarea asupra bunei credine a lui Aycharaych fusese una de
rutin de vreme ce o fcuser, e drept cu competen, operatorii
suprasolicitai de pe Llynathawr.
...A ajuns n sectorul central al planetei prin liniile speciale pentru pasa-
geri, s-a dus direct la un hotel n Catawrayannis care oferea faciliti xenoso-
phonilor, s-a nregistrat cum se cuvine la poliie i nu a fcut nici un efort s
scape de scanerele pe care autoritile ocupante le plantaser peste tot prin
ora. N-a cltorit nicieri, nu s-a ntlnit cu nimeni i n-a fcut nimic sus-
pect. ntr-o modalitate perfect i fr ocoliuri a cerut permisul pe care-l do-
rea i s-a lsat supus oricrui interviu sau oricrei examinri.
Nimeni, totui, nu auzise aici de planeta Jean-Baptiste dar exista n
dosarele ataate la scrisoarea lui Aycharaych. Informaia era insuficient; dar
cine ar deine date exhaustive n bibliotecile unei provincii ndeprtate despre
o lume strveche care niciodat n-a produs necazuri?
Rugmintea reprezentantului ei era rezonabil, prea puin probabil s
aduc neplceri i putea chiar da rezultate folositoare. Sectorul Guvernato-
rului Muratori era interesat, vzuse personal fiina i-i dduse cale liber.
Desai se ncrunt. Superiorul su era i capabil i contiincios: trebuia
s fie astfel dac vroia ca rul fcut de predecesorii rapaci i fr suflet, care
provocaser rscoala lui McCormac, s fie reparat. Totui, cel aflat ntr-o po-
ziie nalt este rapid izolat de faptele de zi cu zi, cele care alctuiesc corpul
politicii. Muratori era prea nou n funcie pentru a-i putea aprecia limitele. n
plus, era un om ferm, hotrt, care, dup prerea lui Desai, interpreta prea
ad literam axioma potrivit creia guvernul este constrngerea legitimizat. i
chiar era, deoarece din cauza directivelor superioare, dup tulburrile din
Universitate, Comisarul de pe Virgil ordonase n sil, contra dorinei sale,
drmarea Monumentului i totala dezarmare a Marilor Case ale Oamenilor
Locului dou aciuni pe care le simise aductoare de nenorociri, printre
ele i nebunia din Hesperia.
Bine, atunci de ce m ngrijoreaz c Muratori ncepe s se arate oarecum
mai flexibil ca pn acum?
"Am isprvit", spuse Desai. "Nu vrei s te aezi iari?"
Aycharaych se ntoarse dinspre rafturi innd un volum de Tagore n an-
glic. "Ai ajuns la vreo concluzie, Comisare?" l ntreb.
"tii bine c nu." Desai se sili s zmbeasc. "Decizia a fost hotrt di-
nainte pentru mine. Eu sunt nevoit s te las s-i faci cercetarea i s-i acord
orice ajutor necesar."
"M ndoiesc c te voi plictisi mult, Comisare. Sunt antrenat pentru o at-
mosfer rarefiat i obinuit cu munca grea. Procesele mele biochimice sunt
destul de asemntoare cu ale voastre astfel nct hrana nu-i o problem.
Dispun de ntinse fonduri bneti i cu siguran economia aenean poate
folosi i alte credite Imperiale..."
Aycharaych i scutur creasta, o micare deosebit de expresiv. "Dar, te
rog, nu considera c doresc s te constrng, c vreau s m impun fluturnd
un permis guvernamental ca pe-un steag de lupt", continu el. "Tu eti cel
care tie mai multe i care, pe deasupra, trebuie s ndrepte, s tearg ur-
mrile oricrei greeli pe care a face-o. N-ar fi o ans prea mare pentru
Jean-Baptiste s intre ntr-o comunitate mai larg, nu-i aa? Intenionez,
deci, s m las condus de sfatul tu, de preferinele tale. De exemplu, nain-
tea primei aventuri, i-a fi recunosctor dac oamenii ti mi-ar alege calea i
conduita".
O cldur, o und puternic de cordialitate l strbtu pe Desai. "Sunt
ncntat, Onorabile. Cu siguran vom lucra bine mpreun. Uite, dac ai vrea
s lum masa mpreun, iar apoi s m nsoeti la cteva ntlniri ce le voi
avea prin preajm".
A fost o dup-amiaz de neuitat.

Dar, ctre sear, cnd rmase singur, Desai se simi nc i mai


tulburat.
Ar trebui s plece acas, la soia i copiii care-l vd mult prea rar.
Ar trebui s se opreasc de a mai fuma nencetat; cerul gurii i era de-a
dreptul afumat. De ce s care o lume pe umerii lui timp de douzeci de ore
lungi aeneene pe zi? Nici un muritor n-ar putea-o face, ntr-adevr, nici un
singur minut. Totui, cnd fcuse jurmntul de-a sluji, era un muritor cel ce
ncerca sau se considera singur ca sperjur.
Afacerea Frederiksen l chinuia ca o ran proaspt. Se aplec brusc
peste birou i aps butonul de memorie. Aceast camer alctuia i stoca
holograme pentru tot ceea ce se petrecea n interiorul ei.
Un ecran se aprinse, zvrlind lumini prin colurile umbrite de amurg.
Desai renunase pentru moment la iluminatul fluorescent i apusul cobora
alene peste ora. Nu mri figurile lui Peter Jowett i a sa personal ci doar
amplific sonorul. Vocile bubuir. Se ls pe spate s asculte.
Jowett, negustor i cosmopolit, mbrcat luxos, purtnd ostentativ o
barb maronie ondulat, provenea de pe Web. Totui nu era un tip de acal.
El se opusese sincer rebeliunii, chiar dac o fcuse ntr-un mod linitit i fr
zarv, iar acum colabora cu ocupaia fiindc vzuse partea bun a revenirii
poporului su n Imperiu. Jowett spuse: "Sunt bucuros s-i ofer ideile i
informaiile pe care le dein, Comisare. Oprete-m dac ncep s te plictisesc
cu ceea ce i s-a spus pn la a te suprasatura."
"Cred c tii multe lucruri", i rspunse Desai. "Eu m aflu pe Aeneas
doar de doi ani, strmoii ti sunt de apte sute de ani aici."
"Da, oamenii s-au aezat ht, n primele zile, nu-i aa? S-au mprtiat,
ei nii fiind grozav de rari, s-au dezvoltat n condiii extrem de dificile. Bine,
de fapt tu vrei s te consuli cu mine n legtur cu Ivar Frederiksen, am
ghicit?"
"i orice altceva tii despre ei." Desai i puse o nou igar n igaret.
Jowett tie captul unei igri de foi. "Nu prea am ce s-i spun. Amintete-i
c aparin unei clase pe care Oamenii Locului o privesc n cel mai bun caz cu
suspiciune i dispre, cel mai adesea ns o ursc. N-am fost niciodat un
apropiat al familiei lui."
"Eti membru al Parlamentului. i nc unul important. Iar Frederiksen
este primul Brbat al Ilionului. Trebuie s fi avut de-a face cu el, mai ales din
punct de vedere social; doar este notoriu c cele mai multe contacte politice
continu n afara conferinelor ori dezbaterilor oficiale. tiu c l-ai cunoscut
bine pe Hugh McCormac cumnatul lui Edward i unchiul lui Ivar."
Jowett se ncrunt la vrful scnteietor al trabucului nainte de-a
rspunde ncetior: "Lucrurile sunt mult mai ncurcate dect i imaginezi,
Comisare. Pot s recapitulez faptele? Vreau s le vd din perspectiv i tot
astfel i tu."
"Te rog."
"Dup prerea mea, exist trei momente importante n legtur cu
Aeneas. Primul a nceput o dat cu colonia tiinific nfiinat n special
pentru a studia pe cei nscui n Dido care, dup cum tii, nu e un loc
potrivit pentru copiii fiinelor umane. Aceasta e originea universitii: o
comunitate de oameni de tiin, crturari i personal auxiliar, n jurul creia
s-a strns n acest timp un mister. Cei mai netiutori i proti Aeneizi priveau
cu veneraie la cei nvai. i, desigur, sub Imperiu, Universitatea a devenit
cu adevrat deosebit, avnd studeni umani i non-umani de peste tot
dimprejur. Aeneas e mndr de asta. Dincolo de acestea, Universitatea este
pe ct de bogat pe att de respectat i, deci, puternic.
Al doilea reper. Pentru a pstra oamenii, se renun la stabilimentul de
cercetri situat pe un loc srccios ca acesta i se impune necesitatea unor
arii ntinse de teren, eficient amenajate. Astfel apar oamenii Locului: latifun-
diari, fermieri, arendai. Cnd Liga s-a destrmat i au venit Necazurile,
Aeneas era sfiat. A fost nevoie de-o btlie aprig uneori chiar pe pmn-
tul ei pentru a supravieui. Oamenii Locului au dus greul luptei. Au devenit o
clas semi-feudal. Chiar Universitatea s-a adaptat spiritului lor, impunnd
antrenamentul militar ca parte integrant a programului de nvmnt. i
reaminteti cum a rezistat Aeneas puin cam sngeros anexrii de ctre
Imperiu n perioada ei timpurie. Dar mai trziu i-a furnizat o mare parte din
ofierii si.
Al treilea moment. ntre timp diverii imigrani erau duplicitari, cutnd
refugiu, un nou nceput sau orice altceva s-ar fi ivit. Erau din punct de vedere
etnic, diferii. Semeii nordici le foloseau munca dar nu fceau nici un efort
s-i i integreze. n aceast manier ei s-au mbogit i s-au inut departe de
civilizaia dominant. M refer la: Tinerani, Oameni ai Rului, Orcani, Locui-
tori la Munte etc. Consider c acetia sunt mai influeni, socialmente, dect
ar presupune locuitorii oraelor sau populaia rural."
Jowett se opri i-i turn singur un ceai, din care Desai ordonase s se
aduc. Privea ns de parc ar fi preferat whisky.
"Sinteza ta m-a interesat extrem de mult, ilustrnd astfel cum analizeaz
un Aeneid inteligent istoria lumii sale", spuse Desai. "Dar care-i legtura cu
problema mea urgent?"
"Nu-i numai una ci sunt nenumrate. Comisare, dac nu m nel cum-
va", rspunse Jowett. "Pentru nceput, reine cum persoane importante ca
mine, sunt... ei bine, dac nu excluse, atunci, ndeprtate din viaa acestei
planete. Desigur, avem reprezentanii notri n legislatura tricameral. ns
noi vreau s spun, clasa imperial nou-orientat, oamenii de afaceri i
angajaii afereni suntem o parte nensemnat a Oamenilor Oraului.
Ceilali aparin unor corporaii, asociaii vechi i altor organizaii similare,
care n cea mai mare parte se simt mai aproape de oamenii Locului i de
Universitate dect de noi. Subculturile, probabil, ni s-ar putea alia, dar nu
sunt prea numeroase; or tii doar: titlurile de proprietate contra dreptului la
vot... i... anterior ocupaiei, Primul Brbat al Ilionului era, automat, Purt-
torul de Cuvnt al tuturor celor trei clase. De fapt, preedintele n ntregime.
Adjunctul su a fost, i este, rectorul Universitii, iar abia cel de-al treilea
personaj este cel ales de delegaii oamenilor Oraului. Pentru c la venire nu
ai dizolvat Parlamentul o msur neleapt, presupun declarndu-te tu
nsui suprema autoritate, aceeai structur continu s funcioneze.
"Eu, eu nu sunt altceva dect un delegat al Oamenilor Oraului, fcnd
parte dintr-o fraciune, singular printre attea altele. Nu sunt un confident
al consilierilor familiei lui Frederiksen i al prietenilor lor."
Chiar i aa, m poi informa sau corecta acolo unde greesc", insist
Desai. "Acum s-i rezum principalul. Impresia mea s-ar putea dovedi fals."
Primul Brbat al Ilionului e primus inter pares (cel mai puternic) pentru c
Ilionul este cea mai important regiune, iar zona de apus a Ilionului
(Hesperia), care este de asemenea a lor, cel mai bogat domeniu. Adevrat?"
"Original, interesant" spuse Jowett. "Producia i populaia au cunoscut
mutaii i cu toate acestea Aeneizii sunt tradiionaliti, cutumiari."
"Ce ghinion, ce neans n ce privete motenirea acelui titlu pentru
toat lumea", spuse Desai. i retrgndu-se n sine i reaminti:
Hugh McCormac era ofier de carier n marin cnd fratele lui mai
vrstnic muri fr urmai ntr-un accident, i el deveni Amiral de Flot, ceea ce
l-a propulsat ca Prim-Brbat. Aceasta n-ar fi constituit pentru nimeni o
problem cu excepia maiestii Sale (nimeni n-ar fi ndrznit s spun cu voce
tare de ce) care a numit pe acea creatur, Snelund, Guvernator al Sectorului
Alpha Crucis; i excesele lui Snelund l-au zgndrit n cele din urm pe
McCormac att de puternic nct el ridic steagul rzmeriei i planet dup
planet l-a aclamat ca mprat.
Ei, acum Snelund e mort, McCormac e disprut i noi ncercm s ndrep-
tm, s reparm relele lsate n urm. Dar seminele zvrlite de ei produc nc
ciudate vlstare.
Soia lui McCormac fiind sora lui Edward Frederiksen, acesta a urmat
astfel la titlul de Prim-Brbat al Ilionului n lipsa unor rude mai apropiate pe
linie masculin. Edward este un om blnd, din soiul profesoral. A putea s-i
binecuvntez existena dac n-ar fi blestematele tradiii. Propria sa nevast e
verioar cu McCormac. (Afurisit e modul n care aceste nalte familii se
nrudesc prin cstorii! Ar putea continua astfel o mie de ani de-acum ncolo;
dar ce ne facem noi, care trebuie s rezistm, s ne descurcm ntre timp?)
Frederiksenii nii sunt conductori vechi, aflai la temelia Universitii. De
aceea singura aezare uman de pe Dido este numit dup principalul lor
strmo.
Toat lumea de pe aceast nemulumit planet l desconsidera pe
Edward Frederiksen: dar nu ceea ce simbolizeaz el. Curnd oricine va ti ce a
fcut Ivar Frederiksen.
El e prinul lor exilat, salvatorul lor potenial. Eroul. Siva, ai mil,
ndur-te!
"Dup cte neleg", spuse imaginea lui Jowett, "biatul a incitat un grup
de nechibzuii nfierbntai, fr tirea prinilor si. Are doar unsprezece ani
i jumtate de fapt uh, asta nseamn douzeci de ani pmnteti, nu-i
aa? Planul lor era s se refugieze n pustiu i s nceap o lupt de gheril
pn... ce? Terra se preda, renuna? Ythri intervenea i lua planeta Aeneas
sub aripa sa ca pe Avalon? Mi se pare extrem de romantic."
"Cteodat romanticii i copleesc pe realiti", spuse Desai.
"Consecinele sunt totdeauna dezastruoase."
"Ei, n acest caz tentativa a euat. Asociaii lui, desigur c i-au recunos-
cut conductorul prin hipnoprob; nu te deranja s negi, cu siguran anche-
tatorii ti au folosit metodele prin hipnoz. Ivar a disprut, dar n-ar fi imposi-
bil s i se dea de urm. De ce sfat de-al meu ai nevoie?
"tiina, nelepciunea de-a ti unde s-l caut nti", zise Desai obosit.
"Oh, de acord. Nu-i poi permite s-l faci scpat. l cunosc ntructva.
Are ansa s devin un fel de profet pentru oamenii care exact asta ateapt."
"E i impresia mea. Dar cum l ncolim? Cum l arestm? Ce spui de
judecat i pedeaps? Cum s faci public? Nu putem construi un martir. Dar
nici nu putem lsa un rebel, rspunztor pentru morile i insultele aduse
personalului Imperial i Aeneizi, amintete-i, Aeneizi nu l putem lsa
s scape. Pur i simplu nu tiu ce s fac", aproape mormi Desai. "Ajut-m,
Jowett. Nu-i doreti planeta sfiat, dezbinat, nu-i aa?"
Desai tie sonorul. Nu obinuse nimic. Nici la rest nu va gsi mai mare
lucru, rest constnd n cele mult nite "ce dac" i "probabil" n plus. Singurul
fapt absolut clar era acela c Ivar Frederiksen trebuia rapid capturat.
S cer indicaii asupra celor ce sunt de fcut dup ce-l prindem, de !a
Llynathawr sau direct Terrei? Am dreptul.
Dreptul legal. Att. Ce tiu ei acolo?
Se lsase noaptea. Camera era aproape n ntregime ntunecoas, cu ex-
cepia marginilor luminoase i a unei ingenioase pete din raze lunare care o
zoreau pe Creusa s urce pe cerul nc luminat. Desai se scul, i gsi dru-
mul i privi afar.
Sub stele, lune, Calea Lactee, planete surori, se ntindea Nova Roma. Ca-
sele erau fcute din strlucire i umbr, strzile artau punctate cu ntuneric
ca o tabl de ah, rul i canalele licreau argint viu. Departe, n deert, o
furtun de praf bntuia ca o stafie. Vntul btea cu asprime. n firida lui
nclzit, Desai frison la gndul frigului tios.
Vederea lui cercet mreia de deasupra capului. Prea muli sori, prea
muli.
O s trimit tirea Acas cu viitoarea nav curier. (Acas! Fusese pe
Terra cndva. Cnd izbutea s fure de la lucru cteva ore spre a se "plimba"
printre vestigii, acestea, n mod curios, l dezamgeau. Benzile cu multe
sensuri nu includeau autobuzele aglomerate, ghizii nfumurai, magazinele
turistice sau durerile de picioare). Astfel de ambarcaii cltoreau aproape de
viteza de vrf: dou sptmni ntre aici i sol. (Dar erau dou sute de
ani-lumin, o raz, o distan care acoperea patru milioane de sori). Ar putea
include i o cerere de orientare, de directive.
Dar jumtate de lun de ateptare ar prelungi duntor o soluie tocmai
cnd era posibil o revolt, ori, mai ru, terorismul. i desigur solicitarea lui
va trebui s fie prelucrat, discutat adnotat, suplimentat, plimbat de la
un comitet la altul, ndrumat pe culoarele executivului de ctre birocrai,
pentru o decizie; i mesajul de rspuns va mai lua un timp pn s ajung i
probabil e nevoie s fie dezbtut din multe puncte de vedere pn s fie tri-
mis. Nu, aceste indicaii de circumstan de pe Llynathawr erau ndeajuns de
rele ele nsele.
El, Chunderban Desai trebuia s acioneze singur.
Desigur, era obligat s semnaleze orice amnunt important ceea ce nen-
doielnic, includea i afacerea Frederiksen. Dac nu pentru altceva, atunci
mcar pentru faptul c Terra era banca de date, att de complet pe ct o
puteau realiza firea omeneasc i atomitii.
n acest caz... de ce n-ar introduce mcar un semn de ntrebare despre
acest Aycharaych?
Ei bine, de ce?
Nu tiu, nu tiu. Pare ntru totul n ordine: i a mprumutat de la mine
cartea lui Tagore... Nu, voi cere o informare complet, meticuloas de pe Terra.
Dei va trebui s inventez un motiv credibil pentru aceasta, dat fiind c
Muratori i-a aprobat cererea. Noi, funcionarii, nu avem voie s fim bnuitori.
Mai ales cnd, de fapt, mi place Aycharaych mai mult dect oricare alt
non-uman ntlnit vreodat. Mult mai mult dect chiar prietenii mei, oamenii.
Oare n mod periculos mai mult?

IV

PROPRIETATEA HEDIN se situa la est de Casa Vntului, suficient de a-


proape de captul Ilionului nct inuturile de apus s pstreze umezeala din
canale, mlatini i lacurile srate ale Fundului Mrii Antonine. Ploaia adev-
rat cdea doar de dou sau de trei ori pe an. Dei nu trecea prin proprietate,
anul Slbatic contribuia la meninerea unei mase de ap care aproviziona
cteva bazine. Astfel familia putea continua att munca agricol ct i crete-
rea vitelor pe o zon mai ntins.
Slujind generaie dup generaie, personalul beneficia mai curnd de un
regim de rude dect de simpli angajai: neamuri care se uitau la stpni pen-
tru a fi condui, dar nu se sfiau s-i spun propriile preri. Ba, adesea, i
vedeau un copil cstorit cu un fiu sau o fiic de-ai casei. Pe scurt relaia
dintre stpni i angajai era asemntoare aceleia n care Hedinii i ali
slujbai apuseni se gseau fa de Casa Vntului. Avantajul era considerabil.
O duzin de csue nconjura casa parohial. n spate, hambare, staule i
magazii nconjurau trei pri din curtea pavat. Cu excepia mrimii, la o pri-
m privire cldirile erau asemntoare, toate construite din pmnt bttorit
i vruite, toate avnd soliditatea slbit de eroziune. Te puteai uita astfel mai
ndeaproape la piatra sau mozaicul de sticl ce le mpodobea. Copacii alctu-
iau un paravan mpotriva vntului: delphi i rahabi autohtoni, stejar pmn-
tean i acacia, rastnin de pe Llynathawr, copaci Ythrieni cu crci ca nite cio-
cane. Straturile de flori erau formate doar din specii exotice, miglos cultivate,
la care se adugau roci decorative i pietri. Flor spontan nu a evoluat nici-
odat pe Aeneas, dei unele soiuri de frunze sau lujeri aveau irizri minunate.
n general forfoteau pe-aici: supraveghetori, menajere, fierari-potcovari,
zidari, mecanici brae de munc venite din cmp sau de aiurea copii,
cini, cai, animale statha, oimi, maini de ferm, vehicule aeriene de teren i
rsunau tot timpul ciorovieli, ipete, rsete, strigte de mnie, hohote de
plns, cntece, ici un zgomot de tlpi, colo un iz de animale sau fum. Atep-
tnd n podul magaziei, se simea ngropat de viu. Printr-o fisur din obloane
el se putea uita jos la vnzoleala zilei i tnjea s se alture. Prima sa noapte
coincisese cu o petrecere de aniversare dat pentru cel mai n vrst servitor.
Nu doar casa principal prea incandescent din cauza luminii ci i curtea
era prevzut cu reflectoare pentru dansurile vioaie, la care se btea zdravn
din picioare, dansuri specifice Ilionului, cu muzica rcnit de un difuzor n
vreme ce carafa colinda de la gur la gur. Noaptea urmtoare fusese a raze-
lor lunii i a unei perechi de tineri ndrgostii. Ivar nu i-a urmrit dup ce a
neles ce erau, fusese nvat s considere intimitatea printre drepturile pe
care nici o fiin decent nu le-ar nclca.
Se strecur n sacul lui de dormit, nsetat de amintirile Tatianei Thane i
mai mult nc, descoperi el ruinat ale altora.
n cea de a treia noapte, ca odinioar, renun la precauia de a ncuia
ua. Sam Hedin i aduse mncarea i apa cnd nimeni altcineva nu era treaz.
Se scul. O cptueal, o pernu l proteja de rceala i tria podelei, dar
de-ndat ce-i scoase trupul din sacul de dormit frigul l birui prin straie. Dar
lui abia de-i psa. Corpul unui Aeneid a nvat neaprat, vrnd-nevrnd cum
s foloseasc eficient reflexul tremuratului. ntunericul l apsa, totui, ca i
mirosul prafului.
Un mnunchi de raze strlucitoare arunca petice de lumin, descoperind
un mecanism prea rar utilizat, cutii i rafturi ncrcate. "Hs-s-s", se strecur
o oapt. "Fii gata de plecare. Repede."
"Ce?"
"Repede, plecm am spus. O s-i explic pe drum."
Ivar se ridic drept n picioare, i scoase hainele de noapte i le mbrc
pe cele purtate la sosire. Acestea erau murdare, mnjite i ptate de snge
ns aerul prjolitor absorbise, uscnd, mirosul urt, tot, aa cum se ntm-
plase i cu apa din ulcior. Cellalt strai l ndes ntr-un rulou agat pe spa-
te, mpreun cu puca. Hedin i ddu un pachet cu sandviuri s-l ndese n
sacul de la cingtoare, un bidon plin, etan contra ngheului, de agat n
partea opus cuitului i-l cluzi n jos pe scri.
Dei purtarea omului era nemblnzit, ardoarea, nflcrarea tresltau
n Ivar. Indiferent de cauz, recluziunea lui se sfrise.
Afar era o linite total, nici o boare de vnt, att de total, nct ar fi
putut auzi scritul planetei produs de frig. Ambele lune erau deasupra,
albind piatra i nisipul, transformnd vrfurile copacilor n gheari deasupra
peterilor, scond scntei din promoroac. Lavinia, mai mare dar mai
ndeprtat, nlndu-se deasupra crestelor i expunea aproape jumtate
din faa ei totdeauna familiar. Creusa, fulgernd ctre ea, prea mai mare
fiindc era aproape de forma perfect rotund i scpr ca i cum rotirea ei
zvrlea lumin din neomogenitatea cristalului. Calea Lactee era o cascad
ngheat de la un orizont la altul. Dintre planetele prietene Anchises
rmnea sus, galben-licritor. Alpha i Beta Crucis, printre nenumratele
stele, ardeau destul de luminos ct s se alture lunelor n modelarea
umbrelor.
O pereche de animale statha atepta priponit aveau gturi lungi i
capetele cu boturi profilndu-se de-a curmeziul casei. Probabil c avem ceva
drumuri de fcut, gndi Ivar, dac se sacrific, la o adic, chiar cai de vitez
pentru a rezista peste o lung, uscat ntindere. Dar atunci, de ce nu o main?
nclec. n ciuda rcelii, el percepu mirosul animalului, asemntor cu cel al
finului proaspt cosit, nainte de a-i potrivi gluga i masca pentru noapte.
Sam Hedin l conduse pe drumul din interior, central, dup aceea spre o
crare de zgur care erpuia spre sud peste pmnt sfrmat, unde tufiuri
rigide, lemnoase i trava ca o lam, se rceau. Praful se ridica din trop-tropul
animalelor. Cele ase picioare ddeau fiecrui statha un ritm domol. Mult na-
inte ca drumul s se piard din vedere, oamenii clreau singuri sub ceruri.
n deprtare, o fiar urla.
Ivar i drese vocea: "Ah-um!. ncotro ne ndreptm, credinciosule Hedin?
Aburi ieeau din respiraii. "La cea mai bun ascunztoare pentru tine la
care m pot gndi repede, Prim Nscutule. Poate nici una nu e ndeajuns de
bun."
Teama mpungea. "Ce s-a ntmplat?"
"Vorbele au circulat de-a lungul acestei zile din gur n gur" spuse
Hedin. Era un om zdravn, aflat n cea de-a doua parte a vrstei mijlocii.
"Scotocesc peste tot n inutul de Apus Hesperia n cutarea ta. Se ofer
recompens; i oricine ar putea ti cte ceva este imediat narcotizat. n ritmul
n care lucreaz vor ajunge la locuina mea naintea amiezii." Tcu. "De aceea
te-am inut ascuns deoparte astfel nct, cu excepia mea, nimeni s nu tie c
ai fost acolo. Dar nu-i cine tie ce avantaj n faa biodetectoarelor. Am
pretextat afaceri care s m in departe de cas vreo cteva zile, sub motivul
schimbului de cai, plauzibil avnd n vedere lipsa de energie, i m-am
strecurat napoi dup cderea ntunericului ca s vin s te aduc. Alt pauz:
"Au i aparate de zbor speciale. Vehiculele cu motor pot fi cu uurin
urmrite i ajunse din urm, prinse. De aceea folosim animalele statha i nu
avem nici elemente de cldur pentru hainele noastre."
Ivar ridic ochii ca i cum s-ar fi ateptat s vad atacul unei lacrimi de
metal. Un ula flfi pe deasupra. Mndria se lupta cu spaima: "M vor grozav
de tare, cu orice pre, nu?"
"Ei, doar eti Primul Nscut al Ilionului!"
Cinstea birui. Ivar i muc buzele. "Eu... eu nu sunt o ameninare prea
serioas. Am ratat conducerea. Fr ndoial, am fost un prost c am ncer-
cat."
"Nu cunosc destule ca s pot judeca", replic cu ndreptire Hedin.
"Doar c acel Feo Astaff m-a rugat s te ascund de Terrieni fiindc tu i
prietenii ti v luptaseri cu marinarii. De atunci, tu i cu mine n-am prea
avut ocazia potrivit s discutm. A putea doar s te strecor pe tine i
proviziile la noapte, nu ndrznesc s mai zbovesc. Buletinele de tiri n-au
anunat mai mult dect c a fost un atac nereuit asupra patrulei. N-au
menionat numele tu i nici o dat, dei presupun c dup aceast cercetare
o vor face."
Masca i camufla trsturile, nu ns i ochii pe care-i ntoarse ctre
tovarul su: "Vrei s-mi povesteti acum?" ntreb el.
"Ei, pi eu..."
"Nu-i secret, probabil. Sunt extrem de sigur c am acoperit urmele i nu
voi fi bnuit, suspectat. i pe urm, despre ce-am putea vorbi noi mpreun?"
Ivar se prbui nuntrul su descurajat: "N-am nimic deosebit de as-
cuns, n afar de neghiobie. Da, a vrea s-i povestesc, Preadevotatule."
Istorisirea continu, pentru ca Hedin s afle mai multe fa de ce tia
despre tovarul su.
Edward Frederiksen era de mult angajat n cercetarea zoologiei pe Dido
cnd se cstori cu Lisbet Borglund. Ea provenea ca i el din vechii Univer-
sitari; s-au ntlnit cnd Edward se ntorsese s in o serie de prelegeri. Apoi
Lisbet l-a urmat n universul vecin. Dar chiar n Port Frederiksen, cldura i
umiditatea aerului erau prea puternice pentru ea.
S-a nsntoit cnd s-au rentors pe Aeneas i i-a nscut pe Ivar i Ger-
da. Locuiau ntr-o cas modest, n afara Novei Roma; amndoi predau i el a
gsit subiecte mcar potrivite dac nu spectaculoase pentru studiul su origi-
nal. Fiul su mergea adesea n excursii n aer liber. nclinaia biatului se
concentrase cu precdere spre paleontologie. Se prea poate ca interesul pen-
tru austerul farmec al deertului, stepei, stncilor i fundul uscat de ocean s
fi condus la aceasta pe lng sau n afar de dorina de a explora printre
acele stele ce scnteiau n noapte.
Hugh McCormac fiindu-le unchi prin cea de-a doua cstorie, copiii pe-
treceau de multe ori vacanele la Casa Vntului. Cnd Amiralul de Flotil era
bine dispus, parc vizitau un erou din vremuri de demult, unul cumsecade,
s spunem Brian McCormac, cel ce-i gonise pe invadatorii non-umani i a
crui statuie sttea pentru totdeauna pe piedestalul nalt, aproape de campu-
sul principal al Universitii.
Aeneas nconjurase sistemul Virgil de opt ori de la naterea lui Ivar cnd
Aaron Snelund deveni Guvernatorul Sectorului Alpha Crucis. A mai nconju-
rat de dou ori trei ani i jumtate pmnteni nainte de erupie. La pri-
ma, lumile dezvoltate n-au simit ca nrutire dect taxele crescute pentru
care primeau explicaii semicredibile. (Mrind Imperiul, minitrii trebuiau
neaprat s aib puteri depline.) Apoi au aprut funcionarii corupi. Atunci
au nceput s aud ce se petrecuse printre societile mai puin rezistente i
s se plng. Dup aceea au nceput confiscrile i arestrile pentru "nalt
trdare". Poliia secret era pretutindeni, n timp ce mercenarii i oficialii
comiteau din plin atrociti asupra oamenilor. Astfel deveni evident c Sne-
lund nu era doar obinuitul administrator corupt, lingnd ceva crem pentru
el nsui, ci un favorit al mpratului, construind fundaii politice mree.
Toate acestea veneau ncetul cu ncetul, n frme i oamenii se convin-
geau greu. Pentru cei mai muli dintre ei viaa continua ca nainte. Doar vre-
murile se dovedeau oarecum mai grele i, ce s-i faci, asta era: vor
supravieui cci ntre timp trebuiau s munceasc, s menin aezri i
comuniti, s-i urmeze interesele, s se bucure de plceri, s fac dragoste,
s ndeplineasc misiuni, s-i invite prieteni, s se certe cu dumanii, s
conceap planuri, amnunte, amnunte, amnunte ca nisipul ntr-o
clepsidr.
Ivar nu s-a nscris la Universitate, cci aceasta i educase urmaii eredi-
tari nc din copilrie, dar ncepu s se specializeze n studiile lui i s aib
colegi de clas din afara planetei.
Emoia, frmntarea intelectual provocau indignare oficialilor. Kathryn
McCormac, sora tatlui su, fu ndeprtat din palatul Snelund; brbatul ei
fu arestat, apoi salvat, dup care conduse rebeliunea.
Ivar se nflcr ca de altfel cei mai muli tineri Aeneizi. Antrenamentul
su militar, pn acum ntmpltor, deveni aproape totul. Dar el n-a prsit
nici o dat planeta i exerciiile sale fizice ncetar cnd navele Imperiale de
rzboi se ridicar ctre ceruri.
Insurecia se terminase. Hugh McCormac i familia sa duser resturile
flotei n adncurile spaiului cunoscut. ntruct criza din Jihannath era
soluionat, Marina Militar putea s pzeasc ntregul Imperiu; rebelii nu
s-ar rentoarce dect dac ar dori sacrificarea lor i distrugerea planetei.
Sectorul Alpha Crucis n general, Aeneas n special, urmau s fie ocupate
i reconstruite.
Haos, disperare, lipsuri, care n mai multe zone au adus foametea, s-au
rspndit n cea de-a doua parte a conflictului. Universitatea era nchis. Ivar
i sora sa Gerda s-au dus s locuiasc mpreun cu prinii lor n mreia
atins de srcie a Casei Vntului, ntruct Edward Frederiksen, tatl su,
era acum Primul Brbat al Ilionului. Cea mai mare parte din vreme biatul
i-o petrecea mbuntindu-i priceperea n treburile deertului. i astfel se
identific cu Oamenii Locului. El va fi viitorul lor conductor.
Dup ce condiiile s-au mai ameliorat, Universitatea redeschis sub
strict observaie s-a rentors la Nova Roma. Ivar a fost implicat ntr-o
activitate subteran. La nceput, aceasta nu nsemna altceva dect edine
secrete neplcute. Totui, Ivar simea c nu ar fi cazul s-i stnjeneasc
familia sau chiar el s se complice stnd ntr-o cas suburban astfel c se
mut ntr-o camer ieftin n partea cea mai puin plcut din Web. Faptul a
condus la nc o experien formativ. Aeneas n-a avut niciodat o clas cri-
minal important, dar una mrunt nmugurise n timpul rzboiului i ca
urmare a acestuia. Deodat, Ivar ntlni oameni care nu considerau legile
sacre.
(Cnd McCormac s-a rsculat, el a fcut-o n numele drepturilor i sta-
tutelor nerespectate. Cnd Comisarul Desai ajunse aici promise s refac
structura distrus).
Fiind dat o lege conciliatorie, plngerile s-au transformat curnd n ce-
reri. Locul preferat pentru cuvntri, mitinguri i demonstraii era la monu-
mentul lui Brian McCormac. Autoritile au recunoscut, au fcut concesii n
numeroase probleme, motivate prin ele nsele de exemplu, reluarea servici-
ului regulat potal ctre i dinspre restul Imperiului. Aceasta a determinat
ridicarea de noi cerine, ca neexaminarea guvernamental a potei i nfiin-
area unui comitet de ceteni ca s asigure aceasta ceea ce a fost respins.
Au izbucnit rzmeriele. Cteva proprieti s-au transformat n scrum, cteva
persoane au pierit.
Ordinele au sunat sec: nu se mai permit adunri; statuia lui McCormac
s fie dat jos; Oamenii Locului (care de cnd ncepuser Necazurile serviser
ca poliie i cadre militare) s lichideze toate unitile i s supravegheze toate
armele de foc, de la tunul vechiului echipament al piratului la pistolul de tras
la int al copilului druit de Ultima zi a Fondatorului.
"Am hotrt noi, ceata noastr, c e mai bine s acionm pn nu e
prea trziu", spuse Ivar. "Am scos prin contraband ce arme s-a putut, nain-
tea datei atacului i le-am folosit s terpelim lucrurile mai grele. Aveam tot
attea cunotine despre zona de spate ca oricare altul, mai complete chiar
dect cei mai muli; i, desigur, sunt Primul Nscut. Aa c m-au ales s co-
mand operaiunea de nceput care urma s se desfoare n acest inut.
Mi-am ntlnit mama i sora la Casa Vntului pretextnd c am nevoie de un
rgaz de la studiu. Ceilali au ncropit diverse acoperiri ca, de exemplu nchi-
derea unui aerobuz care s-i duc n Avernus Canyon, ntr-o tabr pentru
cteva zile. Ne-am ntlnit la Ctunul Butte i am stabilit ambuscada n
funcie de ceea ce tiam eu despre ruta obinuit a patrulei Imperiale."
"Ce-ai fi fcut dac ai fi fost urmrii?", ntreb Hedin.
"Nu prevzusem. Cunosc cteva oaze n inutul de Fier care ne-ar fi as-
cuns, copaci, grote, viroage unde s ne adpostim de cutarea aerian. Nu
mai exist chiar attea trupe de ocupaie care s acopere tot terenul."
"V-ai fi petrecut viaa ca proscrii? Mai curnd cred c ai fi devenit ru-
fctori."
"Nu, nu. Am fi continuat incursiunile, am fi recrutat mai mult personal i
ajutoare, am fi obinut putere pe care inamicul ar fi trebuit s-o nfrng. ntre
timp am fi cutat adereni oriunde n Imperiu i astfel s-ar fi ivit presiuni n
folosul nostru sau poate fric de implicarea Domeniului Ythri."
"Poate", spuse printre dini Hedin. Dup o clip: "Am auzit zvonuri. Ma-
rea fiin cu aripi de bronz auriu zboar prin aceste pri. Agent Ythrian? Ei
nu agreeaz neaprat ceea ce facem noi, Prim Nscutule."
Umerii lui Ivar se lsar a dezamgire. "Nu conteaz. Am euat oricum.
Eu sunt vinovat."
Hedin se ntinse s-l bat uurel pe spate. "Nu gndi astfel. n primul
rnd, comandanii militari pierd, inevitabil, oameni i trec adesea prin dezas-
tre. n al doilea rnd, tu nici o dat n-ai fost cu adevrat conductor. Tu doar
s-a ntmplat s fii zvrlit deasupra crilor pe care Dumnezeu tocmai le
amesteca." Cu voce joas: "Pentru jocul celui singur? N-a crede." Tonul su
se aspri: "Prim Nscutule, n-ai dreptul s porneti cu contiina fatalitii. Tu
i prietenii ti ai greit grozav. Las acum asta i continu. Aeneas are mare
nevoie de tine."
"De mine?" exclam Ivar. Propria sa mndrie, importana de sine se
mcinaser ntr-att pe cnd vorbea nct nu putea admite c se vzuse el
nsui vreodat ca pe Maccabee. "Ce naiba pot eu?"
Hedin ridic o mn, protejat de mnua special, ca s-l liniteasc.
"Hoy. Urmeaz-m."
i scoaser animalele statha de pe drum i nu-l mai reluar de-a lungul
a zece kilometri. Ceea ce evitau era o turm aparinnd lui Hedin: vite descin-
znd din cele pmnteti aduse, modificate genetic i apoi adaptate timp de
secole ca i cele mai multe organisme pn ce deveneau un soi deosebit.
Focuri de paz sclipeau mprejurul lor. Hedin nu se ndoia c oamenii i erau
credincioi, dar despre ce nu vzuser nu puteau depune mrturie.
Pe drum, clreii trecur pe lng un fragment de zid, Negru sticl
fr fisuri ce strlucea n lumina lunii peste tufiuri i nisip. Aproape de
vrful a ceea ce rmsese, la vreo patru metri n sus, gurile alctuiser un
model ciudat, al crui scop originar era greu de ghicit. Acum, stelele licreau
deasupra.
Hedin i domoli animalul, fcu o cruce i murmur nainte de-a merge
mai departe.
Ivar vzuse ruina n trecut i cltori aducnd respectul lor. Nu s-ar fi
gndit c l va privi vreodat pe fermier bine educat, mult cltorit, proprie-
tar cu greutate i consilier fcnd astfel.
Dup o tcere ngheat Hedin vorbi pe jumtate aprndu-se: "Un soi
de simbol din trecutul acela."
"Bine, sigur", rspunse Ivar.
"Cineva a fost aici naintea noastr, acum milioane de ani. i nu localnici
mori, n orice caz. De unde au venit? De ce au plecat? Urme identice au fost
gsite i pe alte planete, amintete-i. De neimaginat s presupui c au pierit
departe, nu? O mulime de oameni se ntreab dac nu s-au dus cumva na-
inte n loc de acolo, departe."
Hedin salut stelele n ceaa strlucitoare. Unele aparineau Imperiului,
dar cele mai multe nu. Pentru c acelea pe care ochiul simplu le putea vedea
erau uriae; strlucind deasupra anilor-lumin care nghiiser imaginile
unui Virgil sau unui Sol. ntre el, Ivar, i roia Betelgeuse se ntindea domi-
naia Terrei. i chiar mai mult. Mai departe scnteia Rigel, iar Pleiadele se
ascundeau ele nsele n regiuni crora Roidhunate de Merseia le-a dat numele
pentru o licrire de vreme. Dincolo de acestea era Polaris, odat, demult, stea
cluzitoare pentru om, i Orion Nebula, unde noi sori i lumi luau natere
chiar n clipa n care le urmreai i milioane de ani viaa va merge nainte i
va uimi...
Masca lui Hedin se-ntoarse iar ctre Ivar. Vocea i era joas dar ciudat de
intens: "Iat de ce avem nevoie de tine, Primule Nscut. Oi fi tu un biat
nesocotit, imprudent, dar patru sute de ani de-ai omului pe Aeneas sunt n
urma ta. Vom avea nevoie de fiecare rdcin, de fiecare ntemeietor al unei
familii, cnd Cei Mai Btrni, Strmoii, se vor rentoarce."
Surprins, Ivar spuse: "Chiar crezi asta? Am auzit vorbindu-se, dar tu?"
"Ei bine, nu tiu." Cuvintele lui Hedin se pierdeau n ntuneric. "Nu tiu.
nainte de rzboi nu m-am gndit nici o dat. Mergeam la biseric i gata. Dar
de atunci? Oare pot grei att de muli oameni? Fiindc sunt muli, ascul-
t-m. Afar, n ora, la coal tu nici nu-i nchipui ct de rspndit e
sperana c n curnd Cei Mai Btrni se vor rentoarce, aducnd Cuvntul
Domnului. Nu-i e elucubraie, Ivar, crede-m. Aproape toat lumea consider
asta o certitudine, nu o speran. Dar ar fi putut Amiralul McCormac s le
arate drumul? i, desigur, cu toii am auzit zvonurile despre noul profet n
pustiu... Nu tiu. Dar cred cu trie i-i spun c nu-s singurul... Tot acest
necaz de-aici i toate stelele acelea nu pot fi degeaba. Dac Dumnezeu preg-
tete urmtoarea Sa Revelaie, atunci de ce nu prin rasa aleas, mai neleap-
t i bun dect ne putem acum imagina? i dac e adevrat, n-ar trebui s
fie profetul cel dinti sosit, cel care s ne pregteasc pentru izbvire?"
Se scutur ca i cum frigul i-ar fi rzbtut prin vemntul nenclzit.
"Eti Primul nostru Nscut", zise. "Trebuie s fii liber. Patru sute de ani nu
pot fi considerai un fleac, totui."
ntr-un stil prozaic, Hedin continu: "Tineranii tocmai trec, se spune c
pe lng Arroyo. Presupun c te poi ascunde printre ei."

FIECARE ALAI NOMAD caravan i trib totodat colinda un terito-


riu uria, dar strict delimitat. Casa Vntului aparinea, din acest punct de
vedere, de Ceata Friei. Ivar vzuse uneori taberele, asistase la ritualuri, la
demonstraiile lor de mecherie cu nenumrate trucuri glgioase i remar-
case bizarele ndeletniciri nainte ca nomazii s plece mai departe, ca apoi, n
urma lor s aud obinuitele jumtate-amuzate, jumtate-indignate acuzaii
de furtiaguri mrunte, neltorii istee, brfe despre seduceri, oapte privind
talentele lor oculte. ncercnd s-i adnceasc n literatur cunoaterea, a
gsit mai mult anecdote, descrieri pitoreti, povestiri romantice nimic pro-
fund. Comunitatea intelectual din Aeneas era prea puin interesat de sub-
culturile proprii. n ciuda secolelor, Dido nc mai numra multe secrete care
erau, toate, mai interesante i mai profitabile din punctul de vedere al prac-
ticii propriu-zise.
Ivar tia cu precizie c Alaiurile difereau prin legi i obiceiuri. Hedin l-a
condus peste o frontier, lipsit de paznici sau orice alt prezen nregistrat
la Nova Roma, identificat doar prin borne de delimitare. Se gseau n inutul
Drumului Sfrmat i Ivar era nc mai nesigur de ceea ce-l atepta dect
dac ar fi fost acas. Fermierul lu o camer n singurul han cu care Arroyo
se putea mndri. "Voi sta pn pleci pentru a evita vreo problem", spuse el.
"Dar, n linii mari, de aici ncolo eti n siguran". Apoi adug cu asprime:
"A fi vrut s fie alt fel. Drum bun, tinere!"
Ivar merse prin sat pn la tabr. Oamenii strngeau pentru plecare.
Cincizeci, sau aproape attea, crue pictate strident i straiele iptoare ale
proprietarilor fceau ca agitaia i larma lor s bntuie asemenea unei furtuni
multicolore peste o ntindere altminteri mohort. Arroyo se ntindea pe ver-
santul estic al colinelor, unde lstriurile creteau mprtiate pe terenul
prea prfuit s poat hrni cteva vite. Terenul devenea tot mai uscat i mai
srac cu fiecare kilometru care cobora, pn ce la orizont aprea deertul
inutului de Fier.
Forfotind n ceea ce prea grozav, total dezordine, brbai, femei i
copii deopotriv i aruncau priviri furie i ipau n limba lor remarci pe care
Ivar le bnuia batjocoritoare. Se simi stngaci i pe de-a-ntregul singur
printre ei aceast ras de talie mijlocie, zvelt, crema pieilor roii-armii i
cu prul drept, negru-albstrui. Se simea strin printre vehiculele lor, unele
transformate din vechile camioane ale oraului, peste care se nvrtejau dese-
ne fabuloase, fluturau fanioane, se blbneau talismane, la cea mai uoar
boare de vnt sunau clopoei. Cele mai multe erau harabale trase de patru
pn la opt statha i acestea erau locuinele. Prin acoperiurile lor curbate
ieeau burlane i la ferestre atrnau perdele soioase. Dedesubtul vopselii
stindardelor i altor accesorii, tbliile erau gravate cu ngrijire, savant: forme
drceti cu priviri rutcioase viclene, semne hexagonale, animale reale i
imaginare, siluete de femei i brbai dansnd, vnnd, muncind, jucnd
diverse jocuri de noroc.
Se apropie un brbat crnd un pachet de cuite i sbii nfurate
ntr-o mantie. Se coco la ua fr scri a unui vagon, ddu cuiva dinuntru
ncrctura ce o purta, sri jos i veni la Ivar. "Hey-oh, universitarule", spuse
el destul de prietenos "Ce-ai dori? Spectacolul s-a sfrit."
"Eu... eu caut o slujb", ovi Ivar. i umezi buzele, pe care le simea n-
cleiate de praf. Era o zi fierbinte, 25 grade Celsius sau cam aa ceva. Planeta
Virgil lucea orbitor pe un cer arztor, care prea lipsit de adncimea-i obi-
nuit.
"Zu? Oare ce poate s fac un locuitor de la ora pentru a-i duce zile-
le? Noi o tiem spre est, de-a dreptul peste Mohortul. Nu prea seamn a
piaeta din oraul Roma. Ar mai trebui s te i adunm dup ce te frmi."
Cellalt i frec obrazul ascuit. "Desigur", adug el gnditor "ai putea pro-
duce o pudr destul de bun pentru nasul unor fete." i totui batjocura lui
nu era neplcut. Ivar se uit mai atent la el. Era tnr, probabil ceva mai
vrstnic dect Primul Nscut. Prins ntr-un fileu cu mrgele, prul i cdea pe
umeri n stilul obinuit, cerceii de aram ivindu-se prin el. Ca i cei mai muli
brbai tinerani i rdea ceea ce era o plpnd urm de barb. Oasele, dar
i ochii de un gri luminos, ieeau n eviden pe faa ngust. Arbora aproape
continuu un zmbet zeflemitor i, indiferent de era aezat sau nu, avea o mo-
bilitate fremttoare. Hainele cma multicolor cu franjuri, earf staco-
jie, pantaloni de piele foarte strmi i botine erau purtate desigur i la pe-
trecere i la lucru cci ajunseser pn la uzur. Un colan de aur i ncolcea
gtul, pe degete avea inele cu pietre stridente i la mna stng o piele de ar-
pe n chip de brar. Cte un cuit pe fiecare old: unul unealt, altul arm,
ambele artnd delicat, comparate cu acele lnci miniaturizate pe care le pur-
tau Oamenii Locului.
"Nu sunt n sfrit, da, sunt din Nova Roma, familia Universitii",
admise Ivar. "Cum de ai aflat ns nainte s i-o fi spus?"
"Ei, mersul tu, ntreaga inut... A fi adoptat ca fermier, fiind orean,
nu-i suficient." Anglica era ca un tir vijelios, aproape similar n intonaie cu
limba Haisun i argourile ei. Dar acesta era un dialect deosebit, strvechi,
unul care, de exemplu, uza excesiv articolele pe cnd silabele le prescurta
distonant, suprtor. "Asta e o puc de invidiat, a ta, i te arat aa cum eti
neglijent, nepstor. Un Valdemar de zece milimetri transformabil, aa e?"
"i o pot folosi", se grbi Ivar s rspund. "Am petrecut mult timp n aer
liber. O s-i dai seama c sunt un vntor ce nu-i intete prea mult vna-
tul, dac de altceva n-oi fi bun. Dar sunt ndemnatic i cu aparatele, n spe-
cial cele electrice. i puternic, cnd ai nevoie de muchi viguroi."
"Bine, pi, hai la Regele Samlo. Apropo, eu sunt Mikkal de la Acoperiul
Rou." Tineranul art cu capul la crua al crei acoperi i justifica numele.
O femeie de aproximativ vrsta sa, fr ndoial soia lui, se balansa n u.
Era de o drglenie specific neamului sedentar. O rochie zigzagat, rou
cu galben, ncorseta silueta-i impresionant, dei Ivar se gndi c e ruinos
modul n care s-a mpodobit cu vechituri. Prinzndu-i privirea, ea surse, i
fcu cu ochiul i-i undui oldul ctre el. Brbatul su rmase nepstor, era
un mod tradiional de salut.
"M conduci?" i scpar vorbele lui Ivar.
Mikkal ridic din umeri. Infinit mai expresiv ca a unui nordic, gestica
folosea ntregu-i trup.
Lumina soarelui iradia peste solzii arpelui dimprejurul minii lui stngi.
"Desigur. O scuz ca s nu lucrez." Ctre femeie: "Tu, Dulcy, du-te i adu-mi
restul echipamentului." Ea se strmb la el nainte de-a se grbi s ptrund
n gloata ce forfotea.
"i mulumesc att de mult", zise Ivar. "Eu... eu sunt Rolf Marinarul." Se
gndise extrem de mult la numele de mprumut i era mndru de el. Se potri-
vea fundalului etnic cruia spera s nu i se destinuie, iar apoi, era liber de
plicticoasele dovezi ca acelea ale propriilor iniiale.
"Dac sta vrei s fii, n regul", l zeflemisi Mikkal i o lu nainte.
Zarva, trboiul creteau o dat cu aducerea animalelor de la pune;
stathai, catri, capre, neomoas. Eficieni la datorie, cinii care-i auzeau, ca
rspuns la chicotele i fluierturile copiilor, acum pstrau tcere. Erau nali,
ca de abanos i slabi-umbre, cu excepia uriaei cutii toracice i cocoaelor -
rezervoare de ap pe umeri.
Roile de Aur era cel mai mare vagon, singurul prevzut cu motor.
Alturi era anexat un mic vagon nsoitor negru, numai cu cteva simboluri
roii i argintii, lipsit de fereastr. Deasupra acoperiului su, un steag
purpuriu purta dou semilune. Mikkal sesiz curiozitatea lui Ivar i-i explic
"Acela e sanctuarul".
"Oh... da" i aminti Ivar ceea ce citise. Regele unei cete era totodat i
naltul ei preot care, pe lng prezidarea ceremoniilor religioase publice, con-
ducea ritualuri secrete ndeplinite de un numr de iniiai. Era obligatoriu s
provin dintr-o anume familie, dar nu era necesar s fie fiul cel mai vrstnic.
Cele mai multe neveste ale regelui erau alese n vederea perpeturii unor
anumite trsturi, iar cel mai asemntor dintre biei devenea motenitor
evident, fcndu-i ucenicia n alt Alai. Astfel, hoinarii legau aliane ntre
grupurile adesea certate, mai puternice chiar dect cstoriile individuale,
care rezultau periodic din adunrile cunoscute ca Iarmaroace.
Brbaii care priponeau catrii albi la altar nu preau mai uimii dect
Mikkal. l salutau ncetior. Acesta le rspundea ceva care-i fcea s rd.
Adolesceni se nvrteau, mergeau n cerc aproape fr noim. Dou fete
chicoteau i una din ele fcu o micare, nendoielnic, obscen. La adresa
mea, pe socoteala mea, tiu Ivar.
Nu avea importan. Zmbi ndrt spre ea, flutur mna, i vzu cozile
frumos mpletite, lungi pn-la talie i zbaterea pleoapelor. La urma urmelor,
pentru ei dac dovedesc c nu sunt un nemaipomenit imbecil, i voi dovedi,
voi dovedi pentru ei, deci, voi fi un strin extrem de interesant. Reveni cu
gndul la starea de semidisperare ncercat n urm cu cteva minute i se
minun, ncrederea, optimismul se ridicar ca un val n el i se amestecar cu
veselia de moment. ntreaga atmosfer lipsit de griji l molipsi, aa cum i se
ntmpla oricui ptrundea n tabr.
Regele Samlo se ntorcea de la supravegherea unei munci. Oamenii ridi-
car minile ntr-un salut neglijent. Cnd dorea s i-o exercite pe deplin,
puterea lui era sfnt i absolut; dar n general crmuia prin comun acord.
Era diferit fizicete de poporul su: solid, cu oase puternice, nas acvilin.
Trsturile ca sculptate n lemn de mahon erau parial acoperite de o barb i
o musta stufoase. chiopta. Straiul i era alb, mai curat dect s-ar gndi
cineva c ar putea fi posibil aici. n afar de cizmele de piele ornamentate,
turbanul cu pana stacojiu i colierul din monede strvechi, mai avea prea
puine alte accesorii.
Privirea-i splcit czu asupra lui Ivar i l cercet pe cnd se lsa s
cad ntr-un jil bogat mpodobit de lng vagonul su. "Ei, strine" spuse,
"care i-e rostul?"
Ivar se nclin, netiind ce s mai fac. Vorbi Mikkal: "i spune Rolf
Marinarul, pretinde c-i vntor i om-bun-la-toate ca i Universitar i vrea
s ne nsoeasc."
Regele nu zmbi. Gravitatea sa l marca nc mai profund dect prea n
aparen. Totui, Ivar nu se simea nfricoat.
Dac vagabonzi vistori, maturi ratai sau fugari de justiie doreau s in-
tre n Alai i dovedeau un motiv plauzibil ori vntul le sufla n pnze, cum se
spune, erau acceptai. Rmneau ca strini, desigur, i probabil nici unul mai
mult de un an nainte de-a fi ndeprtat. Argumentul obinuit era c acestora
le lipsea capacitatea de a-i nmnunchia priceperile pentru a vieui n modul
dificil, spinos, complicat dar descurcre al poporului din Alai.
Era adevrat. Ivar se atepta ca o cltorie cu aceti oameni s-l extenu-
eze la maximum. Nu-i fcea iluzii c va fi menajat. Cine s-ar gndi la aa
ceva n acest tumult voios?
i zbura prin minte: am auzit, am mai citit cte ceva despre cum aceti
oaspei nu voiau s plece, n pofida oricror greuti, despre cum jinduiau apoi
dup acele frumoase zile trecute, despre cum cei care sttuser mai mult aici
ncercau apoi s se nroleze sau s se sinucid... Dar nu se neliniti, dimpo-
triv, sngele parc i-ar fi cntat.
"Um" zise Samlo, "de ce ceri asta?"
"M-am sturat de aceste inuturi i n-am gsit alt modalitate mai
potrivit de-a pleca", rspunse Ivar.
Mikkal izbucni n rs: "Oricum, tie formula! Invoc fetiul secret al
clasei de sus ba i mai mult, cci dac nu tim de ce dezerteaz, nici nu
putem fi nvinuii n cazul n care urmele l-ar trda aflndu-se printre noi."
"Agenii Imperiali nu sunt poliia de ora sau pzitorii de curte ai micii
aristocrai", spuse regele. "Ei au curse ingenioase. i... acum cteva zile un
grup de capete nfierbntate au ngrozit o patrul marin n Pustietate, v
amintii? Civa au scpat. Dac eti i tu implicat, Marinare, pentru ce am
risca necazul de-a te trece peste Pustiul de Fier?"
"N-am spus c sunt amestecat, domnule", rspunse Ivar. "I-am spus lui
Mikkal, aici de fa, c v pot fi folositor. Dar presupunnd c sunt n rzboi
cu Terrienii, asta-i ru? Am auzit c Tineranii aprob pe oamenii mpratului
Hugh cnd acetia pleac la btlie."
"Tineranii ncurajeaz pe oricine are posibilitatea de-a cheltui bani", zise
Mikkal. "Totui, i mrturisesc, celor mai muli dintre noi nu le place ca ste-
lele s fie stpnite de locuitorii oraului. Asta ne face s ne simim ca i cnd
universul ar fi mprejmuit. Se ntoarse ctre Samlo: "Rege, de ce nu l-am pune
la ncercare pe acest individ, ei?"
"Vrei s-i fii custode?" ntreb cel aezat. Apoi se roti nspre Ivar: "Noi nu
prsim oamenii n pustiu, indiferent ce s-a ntmplat. Supraveghetorul tu
trebuie s te treac."
"Sigur", zise Mikkal. "Are o privire ce oglindete muzic nou i glume
clocotind n el."
"Gardianul tu nu va fi prea ierttor", l preveni Samlo. "Dac ai consu-
mat proviziile i nu le-ai nlocuit, ei bine, poate s fie i dup ce ne-am ntors
la pajiti i ai disprut, el tot te va ncoli."
"Nu va avea ocazia, domnule... Rege," promise Ivar.
"Mai bine s te asiguri de asta", zise Samlo. "Mikkal, galeria de int este
nc montat. Du-te s vezi cte inte luminoase poate lovi cu arma lui. G-
sete ceva echipament stricat pentru el s-l repare; zeii tiu c avem destul.
Alearg-l i dac gfie tare dup jumtate de duzin de mpucturi, renun-
la el pentru c nu va putea trece niciodat viu peste Posomortul." Se ri-
dic spunndu-i lui Ivar: "Dac izbuteti la probe, va trebui s-mi ncredinezi
mie arunctoarea asta de gloane. Numai grupurile de vntoare poart arme
de foc ntr-un Alai i, chiar aa, doar un singur om din grup. Am avea prea
multe pierderi altfel. Acum trebuie s vd dac animalele sunt bine adpostite
pentru noapte. Plecai i voi."

VI

NTR-O LINIE NEREGULAT, cu turma nirndu-se la coad, caravana


s-a urnit. Unii clreau n a, alii erau n sau pe crue; cei mai muli mer-
geau pe jos. Aveau un fel specific aenean de a merge; vagoanele iute montate
se izbeau, se hurducau, scriau ncrcate, peste colinele ncreite unde nu
existau drumuri. Calea era anevoioas i nimeni nu vorbea dac nu era ne-
voie. Crai n vrful cruelor, muzicanii slobozeau maruri zgomotoase,
rsuntoare, din cteva strvechi instrumente: tobe, corn, gonguri, cimpoaie,
ghitare cu multe strune. Ivar observ c o parte dintre aceti cntrei erau
mutilai: schilozi, orbi, ciungi. Ar fi fost desigur ocat de atta nenorocire dac
aceti oameni n-ar fi prut tot att de veseli ca i el.
Aproape de apusul soarelui, Drumul Sfrmat se desfura n panorama
unduitorului teren al inutului de Fier. Solul rou brut se zrea printre pl-
curi de lemn fr via, descojit sau trava tioas, prea uscat ca s alctuias-
c chiar i grmezi de praf. Samlo opri convoiul lng un con vulcanic de
mult stins cu lava erodat, din care izvodea un dop crenelat. "Rbojul celor
lovii de Diavol", zise Mikkal ctre protejatul su. "Primul loc tradiional de
popas n noapte, afar de Arroyo; se presupune c trebuie s asigure protecie
mpotriva zeitilor ostile. Eu cred c practica, credina in de timpurile vechi,
de la Necazuri, cnd bande slbatice, oameni lihnii sau rmie euate din
forele invadatoare, ddeau trcoale i trebuia s ai o poziie defensiv. Desi-
gur, n zilele noastre baricadm cruele pentru cazul n care vreun vnt pus-
tiitor i-ar iei din srite sau altceva asemntor. Dar e tot att de folositor s
pstrm obiceiurile preventive. Rebeliunea a dovedit c Necazurile pot veni
din nou i fr ndoial aa va fi... de parc ar fi fost nevoie de vreo dovad".
"Uf, scuz-m" spuse Ivar, "dar vorbeti surprinztor de ntortocheat".
Mikkal chicoti: "Pentru un analfabet pe jumtate slbatic? Ei, de fapt, nu
sunt aa. Oricum, nu-s analfabet. Unii dintre noi trebuie s citeasc i s
scrie, dac urmeaz s trateze cu lumea dinafar, dac sunt obligai s lucre-
ze singuri cu documente inestimabile ca Harta Comorii. n plus, mi place s
citesc cnd pot ceri sau fura o carte."
"Nu neleg de ce voi... vreau s zic de ce suntei ndeprtai de la activi-
ti fireti ca studiul n biblioteci, nemaivorbind de serviciile medicale, gene-
tice, tot ce ar fi necesar..."
"Cu ce pre?" Mikkal se fcu c scuip, dar nu-i irosi saliva. "Am fi ob-
ligai s facem o munc stabil pentru a ctiga gologanul, fie s devenim
clieni prosperi ceea ce ar nsemna colonizare, fixare ntr-un loc, ca blnzi
lingi ai legii. Sfritul Alaiurilor, deci al nostru, al tuturor. N-ai tiut asta?
Un Tineran nu poate abandona drumurile... Vr-l ntr-un ora sau intu-
iete-l la o ferm, va fi o adevrat binecuvntare cnd moartea i va elibera
leul n putreziciune."
"Am auzit despre asta", spuse Ivar ncetior.
"Dar ai crezut c povestea e o excentricitate, aa-i? Nu, e adevrul ade-
vrat. S-a ntmplat aa. Tinerani nchii, ntemniai, pe indiferent ct
vreme, s-au mbolnvit i au murit dac nu cumva s-au sinucis imediat.
Chiar dac pentru un motiv ca exilarea din Alai ei trebuie s devin "lucrtori
liberi" tonul indica ghilimelele nu se pot nmuli i nu triesc mult... De
aceea noi nu avem ntre legi pedeapsa cu moartea. De dou ori l-am vzut pe
rege ordonnd ca un adevrat criminal, rufctor, s fie izgonit, trimind
vorb i restului Alaiurilor s nu fie primit n vreunul. n ambele di, indivizii
cereau s fie biciuii de o sut una ori n loc de ceea ce-i atepta." Mikkal se
scutur. "Hai avem treab. Nu te-ai vrt n echip ca s ne mpiedici de la
lucru i s ne aduci acolo unde se afl i restul muritorilor. Dulcy i va rs-
punde la ntrebri. Dac tot te am ca mn de lucru suplimentar, sper s-mi
recondiionez sculele repede n cursul acestei cltorii." Se purta ca un pa-
nglicar i totodat turntor de lame pentru arme i aduga afabil cocria la
cri i arta de-a scutura zarurile.
Brbaii au asamblat o iesle demontabil, au umplut-o de la o cistern,
au adugat soluia vitaminizat necesar s suplimenteze iarba, nutreul
verde la vegetaia autohton. Bieii vor petrece noaptea veghind mica propri-
etate comun turma i animalele de traciune. Pe lng lupii-pianjen sau
un posibil cataval, primejdiile mai puteau fi fisurile, demoni ai nisipurilor,
vreo furtun urlnd nfiortor cu bruscheea i ferocitatea specific oricrui
loc de pe Aeneas. Dac vremea rmne plcut, frigul nopii n-ar deveni
periculos pn cnd drumul intr n adevratele pustiuri. Aceste fpturi erau
produsul unei ndelungate selecii naturale: patrupedele i hexapodele erau
proase, marile neomoas, de asemenea, bogat mblnite...
Desigur, nu ntregul inut de Fier era aa gol, sumbru cci ar fi fost
de netrecut. Alaiul va ajunge la oaze unde rezervoarele vor putea fi umplute
cu ap slcie, uor srat, iar lzile cu nutre.
Pe platoul format ntre crue, femeile i fetele pregteau cina. n acest
loc aproape lipsit de combustibil gteau la focuri. Condensatoarele fur mai
trziu rencrcate de la o staie energetic. Tocmai pentru a putea face acest
lucru i a plti dobndirea celor necesare traiului, migraia trecuse de fapt
prin zone civilizate.
Planeta Virgil sczu. Noaptea a cobort aproape imediat dup aceea.
Cteva lmpi ardeau pe pereii cruelor dar coloana se lumina, n cea mai
mare parte, de la stele, lune i de la sclipirile boreale. Un suflu ngheat flu-
tur peste pustiu. Ca i cum ar fi vrut s se protejeze, s se apere unul pe
altul, oamenii se nghesuir mprejurul vaselor cu ap fiart. Vocile se ridi-
cau, se auzeau trncneli, rsete, buci de cntece.
n afar de faptul c era cumplit de condimentat, hrana prea simpl, o
mncare obinuit, o tocan groas, ntins pe felii de pine, iar ca butur
un ceai cu gust de gudron. Tineranii consumau foarte rar alcool i nici o
dat nu-l purtau cu ei pe drum. Ivar presupuse c asta se datora efectului
su deshidratant.
Oricum, cui i trebuia? El nu fusese att de fericit nici n cele mai renu-
mite berrii din Nova Roma i mai ales, mintea i rmnea foarte limpede cu
tot vacarmul.
i primi prima hran i se aez lng Mikkal i Dulcy. Pe dat alii li se
alturar, mai muli i mai muli pn ce Ivar ajunse ntr-un cerc de zgomot,
fee, corpuri nesplate dar mirosind a proaspt. ntrebri, rspunsuri, glume
pe seama lui. "Ei, tu, biat de ora, de ce-ai plecat s te plimbi? Caui fete?
Pi, sperm c nu eti prea obosit s le faci propuneri, dup o zi de plimba-
re... Cnt-ne ceva, spune-ne o istorie, plvrgete, ce prere ai? Oh, Banji,
nu-l clri prea tare, nc nu. Fii binevenit, tipule... Ai bitari la tine? Ascult,
vino deoparte i-i voi explica cum poi s-i dublezi banii... Stai aici, nu te
mica, i mai aduc o porie"...
Ivar rspundea pe ct de bine ndrznea, avnd n vedere incognito-ul
su. Se va afla ceva timp printre aceti oameni i era mai bine s fie simpati-
zat, popular. Cu att mai mult cu ct i plceau.
n cele din urm, Regele Samlo se aplec din umbr: "Curenia i stin-
gerea!" nsoitorii lui se apucar s execute prima parte a comenzii. Ivar price-
pu c haosul de mai devreme, din timpul zilei i de-acum, era doar aparent.
Fiecare i tia datoria. Doar c nu se sinchiseau de ordinea militar i de ci-
zelare.
Muzicanii se strnser mprejurul Tronului. "M gndeam c ni s-a co-
mandat s mergem la culcare", i scp lui Ivar.
"Nu chiar imediat" i rspunse Dulcy. "Ori de cte ori putem, nti ne dis-
trm puin, prilej de-a auzi mult muzic sau dans sau..." Ea i strnse mna.
"Gndete-te ce-ai putea tu face, de exemplu spune-ne nouti de la cminul
tu. O s fii invitat. Ast sear, dei, el vrea... Da. Fraina a Veseliei. Sora lui
Mikkal... sor vitreg, ai numit-o tu; tatl lor i permite dou soii. E nentre-
cut. Privete."
Rtcitorii formaser un cerc naintea cruelor. Ivar descoperi c nu se
putea aeza nici pe ezut ca ceilali, nici cu picioarele ncruciate pe pmnt;
dup lsarea ntunericului, spatele su ar fi ngheat repede. Nu exista posibi-
litatea de-a se drui, a se acorda haine clduroase. Aa c sta sprijinit de c-
rua Acoperiul Rou, ascuns n noapte.
Centrul taberei strlucea argintiu pentru c Lavinia se ridicase
deasupra, iar Creusa se grbea s devin ntreag. O tnr femeie pi
nainte, se nclin n faa regelui, se ndrept i-i scoase mantia. Dedesubt
purta un pieptar, o cingtoare lat de metal susinnd fii neclare,
longitudinal dispuse i cte va bijuterii.
Ivar o recunoscu. Acele delicate trsturi i ochii mari cenuii i
atrseser deja atenia de mai multe ori n timpul zilei. Virtual dezbrcat,
silueta sa prea bieesc svelt, subire, dac nu ai fi luat n consideraie
pieptul. Nu, hotr Ivar, nu era aa feminitatea ei era mai subtil i mai
provocatoare dect ntlnise el vreodat la orence.
Muzica ncepu tnguitor. Fata btu din picioru-i descul o dat, de dou,
de trei ori i ni n dans. Ceva ca un vnt, ca o boare trecu peste Ivar. Mai
vzuse Tinerane producndu-se i unele erau perfect egale oricrei balerine
dar nici una ce aceasta. Pstreaz ce e mai bun numai pentru ei, gndi el; apoi
gndul i se nrui n vrtejul dansului.
Ea srea, se ridica zburnd, se nvrtea ntr-o plutire. Se prelinse pe p-
mnt, ni iar spre nlime, se rentoarse ntr-o piruet pe vrfuri, o culme a
rotirii continue, pe cnd cadena devenea mai ndrcit pn cnd fu numai o
roat care deodat se transform n sgeat i apoi, imediat, n catavalul care
evit lancea i-l doboar pe vntor. i sfie vemntul, fcu aripi din el, l
prefcu ntr-un iubit cu care se nvrti i prul i flutura i respiraia i adia.
Fata izgonea frigul; lumina lunii lucea nespus de frumos peste perlele sudorii
i ea fcu radiaia s vlureasc deasupra. Era nsi lumina lunii, vntul,
sunetul cimpoaielor i al darabanelor i aplauzele ritmice ale ntregului Alai i
ale lui Ivar; iar cnd ea se avnt n noapte i muzica se sfri, oamenii urla-
r.

nuntru, crua lui Mikkal era bine amenajat, dar avea ncperea
strmt din cauza lucrurilor care erau nghesuite acolo. n partea dinainte
exista o sob pntecoas care folosea, cnd exista, combustibil. Dou paturi
suprapuse ocupau peretele stng, un dulpior n fundul vagonului i o mas
extensibil la mijloc. Peretele drept avea rafturi, bufet, stelaje care s susin
numeroase articole deloc religioase: proviziile i echipamentul de fiecare zi,
costumele i accesoriile spectacolelor, un caleidoscop de ciudate suveniruri i
vechituri. De tavan se blngneau un felinar cu petrol, mai multe amulete i
legturi de alimente uscate: crnai, ceap, merele dragonului, maufry i altele
care fceau aerul neptor.
Ataat de u se afla o cuc. Animalul dinuntru sttea ridicat pe pi-
cioarele dindrt cnd intrar Mikkal, Dulcy i Ivar. Primul Nscut se minun
de ce-ar ine cineva o creatur att de neispititoare, neatrgtoare. Avea cam
15 centimetri lungime, patruped, dei labele din fa aproape semnau cu
nite mini slbnoage. O blan aspr l acoperea, iar dedesubt avea un soi
de plic de piele care-i atrna de la umeri i pn la labele din spate, ca o
manta natural. Capul era ciudat alctuit, urechile ascuite i curbate ca ni-
te coarne, gura cu coli ascuii ca acele. C nu putea fi o creatur de pe Ae-
neas o dovedeau cei trei ochi mici, rou-sclipitor, tustrei grupai ntr-un tri-
unghi.
"Ce-i asta?", ntreb Ivar.
"Ei, pi, norocul nostru" rspunse Dulcy. "Se numete Larzo." Bg m-
na n cuc, aceasta nu era prevzut cu ncuietoare: "hai afar i salut,
Larzo, iubitule."
"Este cumva mascota voastr?"
"Mas... cum?, rspunse Mikkal. "Oh, te-am priceput. l consideri adic
un Ju?" i smuci degetul ctre artarea agitat. "Nu. E adevrat, purttoarele
de noroc se presupune c ne ajut, dar sunt de fapt, n principal, animale
preferate. N-am auzit niciodat ca vreo cru n vreun Alai s nu aib aa
ceva."
O amintire fugar din cele citite trecu prin mintea lui Ivar. Nici un autor
nu menionase dect superficial acest obicei care era considerat fr semni-
ficaie deosebit.
Dulcy aduse animalul naintea lor. Pe cnd toi trei edeau unul lng
altul pe patul de jos, ea inea animalul n poal, strns mbriat, fredona
i-i ddea bucele de brnz. Acesta le primea dar nu-i rspundea la afec-
iune.
"De unde sunt, de unde provin?" se mir Ivar.
Mikkal ridic braele: "Cine poate ti? vreun imigrant a adus odat, de-
mult, o pereche ori dou, presupun, n zilele tare ndeprtate. Acestea n-au
rezistat singure dar Tineranii au luat obiceiul s le ngrijeasc i..." Csc
zgomotos. "Hai s soilim. Suprarea cu dimineaa e c vine, fi-r-ar s fie, prea
devreme."
Dulcy duse animalul-cu-noroc napoi n cuc. Pentru a face acest lucru
se aplec peste pntecul lui Ivar. Cnd mna i fu liber l mngie n josul
pntecului n vreme ce cu degetele celeilalte mni l ciufulea, i zbrlea prul.
Mikkal clipi i apoi zmbi. "De ce nu?" spuse el. "Vei fi nsoitorul nostru ceva
timp, Rolf, i nou amndurora ne placi. Putem ncepe imediat, e chiar mai
bine."
Nesigur, dei extrem de contient de apsarea femeii lipite de el, nou-ve-
nitul n Alai blbi: "Cuum? Nu prea, eu nu prea neleg..."
"Ia-o tu primul la noapte," l invit Mikkal.
"Ce? Dar, dar, dar..."
"i-ai uitat motorul mergnd" zise Mikkal, pe cnd Dulcy chicotea. Dup
o scurt pauz: Timid? Voi, dup... v mbtai. ntre prieteni nu-i cazul."
Ivar i simi obrazul n flcri.
"Vai, vai", zise Dulcy, bietul biat, nu e pregtit." i-l srut uurel pe
buze. "Nu-i nimic. Avem timp. Mai trziu, dac vei dori. Numai dac vei dori."
"Sigur, nu-i fie fric de noi", adug Mikkal. "Eu nu muc, iar ea n-o fa-
ce prea dureros. Dar, dac preferi, lungete-te n patul de sus i odihne-
te-te".
Nepsarea lui fu ca o binecuvntare. Ivar nu i-ar fi imaginat c va simi
o asemenea stinghereal i nici modalitatea de a o depi. "Nu vreau s v
jignesc", spuse, "numai c sunt, ei, sunt logodit, pe punctul de-a m cstori,
acas."
"Dac te rzgndeti, spune-mi", murmur Dulcy. "Dar dac nu, eu nu
am nici o ndoial c eti, totui, brbat. Triburi diferite cu diferite feluri de
existen, asta-i tot." l srut iar, mai apsat. "Noapte bun, dragule."
Ivar se cr pe patul de deasupra, se dezbrc i se vr n sacul de
dormit pe care Dulcy l pregtise pentru el. Mikkal stinse felinarul. Curnd se
auzir sunetele i se simi freamtul, zvrcolirea din culcuul de dedesubtul
su apoi fur doar ntunericul, pace, vntul.
Dur mult pn s adoarm. Invitaia pe care i-o fcuser fusese prea
atoare. Sau era totui chiar att de simplu? Cunoscuse trei sau patru fe-
mei leampete, n permisiile de la armat. Le cunoteau i prietenii lui. O vre-
me s-a flit, clca foarte ano. Apoi a ntlnit-o pe curata ca o stea Tatiana
i i-a fost ruine.
Nu sunt formalist, nu pozez n ceea ce nu sunt, ncerca s se conving sin-
gur. S fac ei ce doresc cu viaa lor pe ndeprtat-corupta Terra sau ntr-o
apropiat i nu neaprat corupt cru tineran. Un fiu de Prim Brbat i
crturar are alt destin de urma. Pe Aeneas, oamenii au supravieuit fiindc
toi conductorii s-au supus acestor rigori; brbai i femei disciplinai, con-
secveni, care erau mai exigeni cu ei nii dect cu cei care-i slujeau. i au-
tocomanda ncepu s lucreze n cel mai adnc ungher al sufletului.
O fiin poate face un pas greit i atunci se mpleticete, desigur. Ivar
nu considera c a czut prea ru aflndu-se n aceast tabr de hoinari, n
strania atmosfer din timpul rzboiului. Dar o... orgie ar fi fost cu totul altce-
va. Mai cu seam c nu avea nici cea mai fragil scuz. Atunci de ce zcea
acolo, ncercnd s nu se ntoarc de pe-o parte pe alta i regreta att de mult
c trebuia s-i rmn credincios Taniei? De ce cnd i conjura imaginea chi-
pului s-l ajute, aprea n loc figura Frainei?

VII

ACOPERIND O COLIN n mijlocul Novei Roma, Universitatea din Virgil


era ea nsi un ora n mijlocul metropolei i n cea mai mare parte mai vechi
dect acesta din urm. Zidul masiv, crenelat, care o ncercuia, purta nc ur-
mele rnilor, cicatricele dobndite n vremea Necazurilor. Mai btrn n ade-
vr dect Imperiul, gndi Desai. Privirea i se plimb peste pietrele cioplite,
sculptate n form de om, roii i cenuii, ctre o poriune cu irizaie sticloas.
Un fior i trecu prin ira spinrii. Acea fraciune este mai veche dect umani-
tatea.
Dincolo de intrarea principal ptrunse ntr-un labirint de curi, alei,
scri, mici grdini nebnuite, plci memoriale sau statui, amestecate printre
cldiri. Arhitectura era mai deosebit aici dect oriunde altundeva. Chiar
structurile mai noi ferestrele lungi ogivale, porticoidale, nlndu-se ctre
turnuri pstrau o tradiie mergnd ndrt pn la primii stabilii aici.
Oare aa s fie? se ntreb Desai. Dac aceste desene vin de pe strve-
chea Terra, sunt hibrizi care au suferit schimbri: arcuri gotice dar turnuri rus-
skiene, lsnd numai la o parte faptul c la gravitaia joas, sczut, aceste
elanuri se boltesc, pe cnd acele cupole se umfl... i nc nu e nepotrivit, e
chiar plin de graie ntr-un fel propriu, aparinnd de Aeneas ca... Eu nu.
Sunete de clopot se auzir dinspre o clopotni care se ridica, puternic
reliefat, de-a curmeziul albstruiul ntunecat i o fulgerare ruginie fu purta-
t pe sus de-un nor de praf. Fr ndoial melodia se auzea adesea. Dar lui
nu-i prea scolastic ci mai curnd rzboinic.
Campusul nu-i rectigase aglomeraia plin de vioiciune pe care Desai
o vzuse nainte de revolt, ndeosebi existau puini non-umani i probabil
nc mai puini humanioizi din alte colonii. Dar Desai trecu printre sute de
Aeneizi. Cu greu cineva n-ar fi izbutit s fie identificat: cei cu insign, purtnd
straiele colorat-semnificative ale corpului didactic, putnd s acopere sau nu
salopeta cercettorului; haine studeneti, purtnd emblemele institutelor lor
i, dac erau Oameni ai Locului, pe cele ale Primilor Brbai. (Dedesubt aveau
tunici, pantaloni i cizme scurte care la nordici erau identice pentru ambele
sexe cu excepia ocaziilor de gal, cnd femeile renviau strvechile fuste). De-
sai observ, de asemenea, la muli, peticele de pe umr, rmi a unitilor
militare ori maritime acum destrmate. S le consider pe acelea nelegale?... i
dac decretul meu ar fi, n general, nerespectat?
Simi mnia contra propriei persoane ca o for fizic. Oh, aici civa r-
deau de o glum, acolo alii nlau zmee uriae, de dincolo veneau mn-n
mn un biat i-o fat, alturi doi mai vrstnici conversau mai savant; dar
zmbetele erau mult prea rare, zgomotul pailor pe dale mult prea puternic.
Vizitase incinta i oficial, fcnd n primul rnd efortul s-o cunoasc.
Acest fapt nu le determinase pe gazde si devin mai cordiale dar astfel, astzi,
era scutit s ntrebe ncotro s-o ia i s rite, deci, a fi recunoscut. Nu c s-ar
fi temut de violen; apoi mai avea ncredere i n puterea lui de-a tolera in-
sulta; totui... Drumul su trecu peste Parcul Adzel ctre Cminul Borglund
care era locuibil.
Turnul dinspre sud, spusese ea. Desai se opri s vad unde se gsea pla-
neta Virgil. Dup mai bine de un an aeneid ceea ce nsemna cam doi ani-
standard nc nu-i dezvoltase pe deplin reflexele de orientare n funcie de
reperele astrale specifice planetei Aeneas, astfel c pn acum fusese obligat
s se orienteze dup constelaii strine. mbtrnesc. Nu mai sunt flexibil, a-
daptabil. Dar nu dobndise nici reflexul (de conservare, n fond) s evite privi-
rea direct spre micul i slbaticul disc solar. Orbit un minut, se ntreb des-
pre arsura pe retin. Probabil nu se producea. Aeneizii, toi cu ochii albatri,
i menineau doar vederea, nu-i aa? S merg mai departe la treab. Prea
multe m ateapt ndrt n birou i cu fiecare secund se ngrmdesc i
mai multe.
Scara circular din turn era ndeajuns de ntunecoas ca s-l fac s se
poticneasc, suficient de abrupt s-i taie respiraia i s-i bat inima nere-
gulat. Gravitaia sczut nu era ntr-adevr o compensaie pentru aerul rare-
fiat, la vrsta lui. Se odihni puin pe platforma celui de-al patrulea etaj, nain-
te de-a se apropia de o u din stejar i a folosi un inel de metal pentru a cio-
cni. Inel cruia sute de ani de uzur i tociser forma.
Tatiana Thane l primi nuntru. "Bun ziua", spuse ea fr intonaie.
Desai se nclin. "Bun ziua, stimat doamn. Suntei amabil c-mi
acordai aceast ntrevedere."
"Am de ales?"
"Desigur."
"N-am avut ncotro cnd Serviciul dumneavoastr Secret de Informaii
m-a tracasat cu ntrebri." Vorbirea ei rmnea inexpresiv. O not de amr-
ciune ns, cel puin, ar fi fost sesizabil ntr-o relaie uman oarecare.
"Tocmai de aceea am dorit s te vd n propriul apartament Profesor Tha-
ne. Pentru a mri spontaneitatea. Nu pentru c a crede c eti arestat, doar
nu eti, nu? Ofierii pur i simplu au considerat c vei coopera cu un... cet-
ean ce respect legea." Desai abia se stpni s nu rosteasc: "un supus al
Majestii Sale."
"Ei bine, nu te voi ataca, Comisare. Ai venit aici ntr-adevr fr escort,
aa cum pretindeai c-o vei face?"
"Sigur. Cine ar da atenie unui dolofan cu obrajii ciocolatii ntr-o manta
deosebit de groas? Apropos de ea, unde a putea s-o pun?
Tatiana i art un cuier la intrare. Aezmntul era incredibil de arhaic.
Fr ndoial, colonitii originari nu avuseser surplusul economic s-i auto-
matizeze domiciliul i apoi rmsese o doz suficient de dispre alimentat
fa de "mecheriile inutile".
Locul, de asemenea, era rcoros, totui tnra era uor i simplu mbr-
cat.
Privirea lui Desai i nregistra atent trsturile pentru a le studia mai
trziu. Ea era nalt i subire. Faa oval era nzestrat cu un nas acvilin,
sprncene arcuite peste ochi cprui, o gur plin, larg, ten ca de filde ntre
aripi de pr ntunecat, drept, lung pn la urm.
Veche familie Universitar, i reaminti Desai, cufundat n cunotinele ei
tradiionale, destinat din vreme unei cariere crturreti, oarecum timid i
studioas, dar nu exagerat, face plimbri lungi sau cltorete mult, i petrece
un timp n pustiu nemaivorbind de junglele de pe Dido. Lingvist strlucit,
deja rspunznd competent la progresele n nelegerea anumitor limbi pe
aceast planet. Entuziasmul ei pentru clasicii Terrieni a strnit, nendoielnic,
interesul lui Ivar Frederiksen pentru acetia i pentru istorie... dei n cazul lui
mai curnd s-ar putea spune c i-a incendiat viziunea de lupttor pentru
libertatea de odinioar. Ea pare a avea mai mult luciditate: o fat serioas,
fr simul umorului, logodnica pe care orice brbat i-ar dori-o.
Aceasta era aproximativa ntindere a raportului despre ea. Existau prea
multe fapte mai izbitoare, remarcabile pe care Aeneizii s le investigheze. Fre-
deriksen cel tnr n-a prut nimnui interesant pn nu l-a apucat amocul.
Tatiana l conduse pe Desai n camera principal a micului ei aparta-
ment. Piatra era scoas n eviden, reliefat, de tapiseriile n culori stinse i
de covoraul ters, acolo unde pereii nu erau ocupai de rafturi cu cri, de
un frumos aparat eidofonic i alte aparate potrivite pentru analize logicose-
mantice. Mobila era n acelai mod, uzat-confortabil, din piele i lemn sculp-
tat. Pe o mas se gseau fotografii ale rudelor ei, presupuse Desai una
reprezentndu-l pe Ivar sfidtor, insolent, n mijlocul lor. Deasupra, atrnau
dou excelente vederi, reprezentnd una planeta Dido vzut din spaiu, alta
Aeneas, n culori maro-rocat, albastru-marmorat, verde, precum i calota po-
lar de nord att de alb ca i fiile norilor de ghea.
Munca ei, cminul ei.
Se auzi un tril. Tatiana se ndrept ctre o stinghiu dintr-un col al ca-
merei unde sttea, mititel i pufos, un oricel autohton. "Oh", zise ea, "am
uitat c-i vremea mesei pentru el!" i ddu animluului semine i-l mngie.
Acesta i rspunse printr-un sunet plcut, suav.
"Cum se numete, dac mi-e permis s te ntreb?" se interes Desai.
Ea fu evident surprins. "De ce... Frumious Bandersnatch."
Desai schi o alt reveren. "Iertai-m, doamn. Mi s-a sugerat o im-
presie greit despre dumneavoastr."
"Poftim?"
"N-are importan. Pe cnd eram bieel, n Ramanujan, aveam un ani-
mal favorit pe care-l numeam Broasca estoas Prefcut. Spunei-mi, v rog,
oare un asemenea oricel ar fi potrivit ntr-o cas cu copii?"
"Pi, depinde de ei. Nu trebuie s fie rutcioi."
"Nu sunt. Coada pisicii noastre a rmas ntreag pn cnd, n cele din
urm, biata fptur a murit. Nu s-a putut adapta pe aceast planet."
Tonul ei se nspri: "Aeneas nu-i primitoare pentru fiecare nou-venit, Co-
misare. Ia loc i spune ce doreti de la mine".
Scaunul pe care-l gsi era prea nalt pentru tihna lui. Ea se aez vizavi
de el, cu grij, fiindc-l depea cu civa centimetri. Desai ar fi vrut s poat
fuma dar s cear voie ar fi fost o prostie.
"Ct despre Ivar Frederiksen" spuse Tatiana, "i spun ceea ce am relatat
deja oamenilor ti: nu am fost implicat n presupusa lui aciune i nu tiu
unde s-ar putea afla."
"Am vzut nregistrarea acelui interviu, Profesor Thane." Desai i alese
cu grij cuvintele. "Te cred. i agenii la fel. Nici unul nu a recomandat narco-
za, nemaivorbind de hipnoprob."
"Nici un poliist Aeneid nu are dreptul de-a propune ceva att de nsem-
nat."
"Dar Aeneas s-a rsculat i este sub dominaie" rspunse Desai cu cea
mai blnd tonalitate posibil. "S-i restabileasc loialitatea i i se va reda
vechea autonomie." Vznd resentimentul ngheat din ochii ei, adug uor:
"Devotamentul despre care vorbesc nu include altceva dect cteva dovezi vi-
zibile, palpabile, de respect pentru tron, ca simboluri eseniale. Fidelitatea
pentru Imperiu este deasupra a toate pentru Pacea sa, ntr-o vreme cnd
navele spaiale pot incinera toate lumile i cnd rzvrtirea a costat, de fapt,
mii de viei, asta vreau s spun, doamn. De aceea sunt aici, nu pentru Ivar
Frederiksen."
Tresrind, ea nghii nainte de-a riposta: "Ce-i nchipui c pot face eu?"
"M tem c aproape nimic. Totui, ansa unui indiciu, a unui fir, orice
licr de limpezire ct de ct, m-a determinat s-i cer o convorbire confiden-
ial. Subliniez s cer. Nu m poi ajuta dac nu o faci de bunvoie."
"Ce doreti?", murmur ea. "Repet, nu fac parte din nici un grup revolu-
ionar niciodat n-am fost, dac nu iei n considerare serviciul meu func-
ionresc pe timpul luptei de independen i nu tiu o boab despre ce se
poate petrece." Mndria i reveni: "Iar dac a ti, mai curnd m-a sinucide
dect s-l trdez pe el. Sau cauza lui."
"Te deranjeaz s vorbim despre el, totui, El i cauza sa".
"Cum?" Rspunsul i suna obosit.
"Stimat doamn", spuse Desai i se ntreb ct de cinstite i preau ei
argumentul, cererea. "Sunt un strin pentru poporul tu. Am ntlnit pn
acum sute de indivizi eu nsumi, n vreme ce subordonaii mei au ntlnit mii.
A fost prea puin folositor spre a ctiga empatie. Istoria voastr, literatura,
artele sunt ceva mai cuprinztoare n acest scop, dar timpul pe care-l pot eu
rezerva lecturii e prea limitat, iar rezumatele, dei pregtite de ageni special
numii pentru aceast nsrcinare, sunt aproape fr valoare. Un obstacol de
baz n a v nelege este mndria voastr, idealul vostru de disciplin auto-
impus, simul intimitii care v mpiedic a v dezvlui sufletele. Eu tiu c
voi avei emoii i sentimente umane normale, dar cum funcioneaz normal
toate aceste caracteristici pe Aeneas?
Cum lucreaz ele ca s te simi tu nsui?
Singurele persoane cu care mi-am putut gsi un oarecare limbaj comun
sunt anumii Oameni ai Oraului, antreprenori, directori, inovatori cosmo-
polii care au avut mult contact cu cele mai dezvoltate pri ale Imperiului."
"Bgcioii din Web", rosti ea pe un ton batjocoritor. "Da, sunt peste tot,
s cerceteze. Orice pentru ctig."
"Acum tu eti cea a crei imaginaie divagheaz", i replic Desai. Desi-
gur, nendoielnic, un numr dintre ei sunt oportuniti demni de dispre. Dar
printre Oamenii Locului i cei din Universitate chiar nu exist nici unul aido-
ma? Chiar nu-i poi imagina c un industria sau financiar crede cu fermita-
te i sincer n cooperarea cu Imperiul ca fiind cea mai mare speran a vieii
lui? Chiar nu poi admite ipoteza c el ar avea dreptate?"
Desai oft. "Cel puin recunoate c n msura n care noi v cunoatem
mai bine, avantajul vostru crete. n fond, empatia noastr poate fi vital. Da-
c... Ei bine, ca s fiu sincer, dac a fi fost sigur pe ceea ce bnuim vag, cu
privire la semnificaia Monumentului McCormac i a gospodriilor narmate
n cultura voastr, probabil a fi izbutit s conving sectorul guvernamental
s-i abroge ordinele de desfiinare. Atunci poate n-am fi provocat acele
reacii care au fcut din logodnicul tu un proscris."
Peste faa ei trecu o durere. "Poate", zise.
"Datoria mea aici", continu Desai, "este, n primul rnd, s menin Pa-
cea, n ea fiind incluse desigur legea civil i ordinea; cu btaie mai lung, s
asigur c acestea vor fi respectate cnd trupele Terriene se vor ntoarce, n
sfrit, acas. Dar ce trebuie fcut? i cum? Ar trebui oare, de exemplu, s
revedem mpreun structura de baz? S lum puterea de la mica nobilime
de ar, n special, al crui militarism s fi fost rdcina rscoalei i s stabi-
lim un parlament bazat pe sufragiul strict brbtesc?
Desai i observ expresiile feei; devenise mai deschis ctre el. "Eti o-
cat? Indignat? Negi n tine nsi c o astfel de drastic schimbare este per-
manent posibil?"
El se aplec nainte. "Stimat doamn", zise, printre erorile cu care con-
vieuiesc este aceast cunoatere, bazat pe ntreaga istorie studiat i pe
toat experiena direct pe care am dobndit-o. E ngrozitor de simplu a tero-
riza, a deturna o naiune ocupat i nfrnt. n orice direcie. S-a ntmplat
i s-a rsntmplat. Cteodat, doi nvingtori cu ideologii diferite mpreau
un asemenea pguba ntre ei, n scopul "reformrii". Dup aceea, nvinsul
popor rmnea divizat, segmentele sale fiind probabil mai fanatice dect chiar
cuceritorii lor."
l npdi ameeala. Trebui s respire adnc nainte de-a continua:
"Sigur, o ocupaie se poate sfri curnd sau nu-i poate ndeplini
reconstrucia aa cum i-a propus. Atunci o versiune a primei societi va
renvia dei este, probabil, o variant deformat. Acum m ntreb: ct de
repede este prea repede, ct de incomplet este insuficient? i pn la care
sfrit?
"Stimat doamn, exist unii la putere, care strig c Sectorul Alpha
Crucis nu va fi niciodat n siguran ct vreme Aeneas nu e pe de-a-ntregul
transformat ntr-o, s zicem, cel mult o imitaie a Terrei. Simt c asta e nu
numai greit avei ceva unic aici, ceva fundamental bun dar e periculos
de moarte. n ciuda preteniilor psihodinamitilor, nu cred c urmrile unei
intervenii radicale asupra unui popor mndru i . puternic sunt previzibile,
anticipabile.
"Vreau s fac minime, nu maxime schimbri. Acestea pot echivala doar
cu ntrirea relaiilor comerciale cu stelele din centrul Imperiului, dndu-v o
mai larg participare la Pace. Sau orice pare necesar. n prezent, totui, nu
tiu. Plutesc printr-o mare de rapoarte statistice i, cum cobor pentru a treia
oar, mi reamintesc vechea zical: "las-m s scriu cntecele unei naiuni i
nu-mi pas cine-i scrie legile". Nu vrei s m ajui s v neleg cntecele?"
Se ls tcerea cu excepia vntului suspinnd afar, i aceasta dur,
pn ce oricelul oferi un timid arpeggio. Aceasta pru s-o distrag pe Tatiana
de la gndurile ei negre. Se scutur ea nsi i spuse: "ceea ce doreti este
mai mult dect simpl cunoatere, Comisare. E prietenie."
Rsul lui era nervos: "Voi impune desigur o decizie care va displace.
Bineneles n-am timp pentru discuii deschise pe ct mi-a dori i pe ct am,
realmente, nevoie de ele. Dar dac, oh, dac voi, tinerii Aeneizi ai fraterniza
cu tinerii soldai din infanteria marin, tehnicieni, navigatori spaiali, i-ai
descoperi deceni, amabili, ai avea mil de singurtatea lor i ei chiar au
experiene de povestit din lumi despre care voi n-ai auzit nici o dat..."
"Nu tiu dac s-ar putea", spuse Tatiana. "Desigur, nu e suficient reco-
mandarea mea. Nu c a da vreuna atta timp ct cinii votri mi hituiesc
brbatul."
"Credeam c acesta ar fi un alt lucru despre care s discutm, rspunse
Desai. "Nu unde s-ar putea gsi sau ce planuri ar avea, nu, nu. Dar cum s-l
scoatem din capcana n care s-a nchis de bunvoie. Nimic nu m-ar face mai
fericit dect s-i acord iertarea. i poi nchipui o modalitate?".
Ea-i arunc o privire mirat nainte de-a rosti ncetior: "Cred ntr-adevr
c doreti asta."
"E n afara oricrui dubiu c vreau. i spun de ce: Noi, cei ce lucrm
pentru Imperiu, avem ageni i informatori, la urma urmei, nemaivorbind de
serviciile speciale de spionaj. Nu suntem complet orbi i surzi la evenimente i
la consecinele lor. Faptul nu poate fi inut secret fa de poporul pe care Ivar
Frederiksen, motenitorul Conducerii Ilionului, l-a condus la prima revolt
calculat pentru schimbare. Conjuraii si, care au fost ucii, rnii, nchii
sunt considerai martiri. El, n general, se optete c ar fi adevratul
campion al libertii adevratul rege, dac vrei care se va rentoarce."
Zmbetul lui Desai ar fi putut fi o grimas amenintoare dac trstu-
rile-i rotofeie ar fi fost capabile de o asemenea expresie. "Remarc absena
declaraiilor publice fcute de rudele sale, lsnd la o parte adresarea
personal de regrete pentru un nefericit incident. Noi, autoritile, am avut
grij s nu ne aplecm asupra lor. Oh, dar ce grij!"
Atmosfera subiat era ca un permanent amortizor de zgomot pentru
urechile lui neobinuite. Abia o auzi: "Ce ai putea face... n ajutorul lui?"
"Dac el, negreit de bun voie, ar anuna c s-a rzgndit nu s
lingueasc Imperiul, nu, cel mult s admit c n cea mai mare parte a
istoriei sale Aeneas n-a dus-o prea ru sub conducerea acestuia i c va fi din
nou aa ei, atunci cred c ar putea fi nu numai iertat mpreun cu
complicii si, dar chiar cred c guvernul de ocupaie ar putea negocia anume
cereri."
Prudena o fcu pe Tatiana s se repead: "dac intenionezi ca prin
aceast ofert s-l ispiteti s ias din ascunztoare..."
"Nu!" rspunse, oarecum impacientat. "Nu-i genul de mesaj care poate fi
transmis. Aranjamentele vor trebui fcute mai nainte, n secret, altfel ar
prea ntr-adevr o trdare. Oricum, repet c nu cred, nu vd cum ai putea
s-l gseti i nici c el nu va fi acela care va ncerca s te contacteze ntr-un
viitor apropiat."
Desai oft. "Dar probabil... ei bine, cum i-am spus, ceea ce vreau, n
principal, s nv n felul meu stngaci i ovitor, este ce l determin pe el.
Ce v determin pe voi toi? Ce posibiliti de compromis exist? Cum pot
Aeneas i Imperiul s ias mai bine, s lupte mpotriva acestei belele pe care
i-au creat-o reciproc?"
Ea-l privi timp de o a doua perioad de linite pn s-l ntrebe: "N-ai
vrea s iei masa?"
Sandviurile i cafeaua erau bune; din firida chicinetei cu ferestre
susinute pe spatele dragonilor de piatr, aveai priveliti neparalele peste
curi ptrate, holuri, turnuri, cldiri, n jos i peste Nova Roma, peste rul
Flone i centura sa de verdea, peste slbticia de mai ncolo.
Desai mirosi mireasma din cana lui, n loc de igara despre care nc nu
avusese curaj s menioneze. "Atunci Ivar e paradoxal" remarc el. "Dup
relatarea ta e un sceptic n felul su propriu pe cale de a deveni domnul plin
de duh, de har al unui popor profund religios."
"Ce?" El pierduse numrul ctor uimiri i strnise fetei n acea zi. "Oh,
nu. Noi n-am fost niciodat aa. Am nceput ca baz tiinific, amintete-i,
i nu ntr-o epoc de evlavie." Tatiana i trecu degetele prin pr i spuse
dup un moment: "Ei, adevrat, au existat totdeauna civa credincioi, n
special printre Oamenii Locului... Presupun c tendina merge ndrt,
naintea administraiei Snelund, poate pre de cteva generaii... reacie la
decadena general a Imperiului? Dar nenorocirile, durerile noastre din
ultimii civa ani au accentuat procesul, cu siguran, i poporul se ntoarce
din ce n ce mai mult ctre biseric." Se ncrunt. "Totui, nu gsete ceea ce
caut. Aceasta e i problema lui Ivar. A trecut prin, a suferit convertirea
devreme, n adolescen, mi-a mrturisit, apoi mai trziu crezul i s-a prut
fragil, friabil n lumina tiinei dac nu cumva acesta e diminuat pn la
un cloncnit de zgomote, ceea ce nu constituie esena cutrii lui."
"Fiindc am venit aici s m informez, nu e treaba mea s-i spun ce
suntei", zise Desai. "Totui e o atmosfer deosebit, societatea aenean a
avut ntotdeauna o puternic ncredere; ei, cum consideri aceast interpre-
tare? O ncredere n valoarea cunoaterii, pentru a fixa, n primul rnd, a-
ceast colonie; o ncredere n, oh, n dreptul absolut, total i datoria de-a
supravieui, n a le pstra prin severul impact cu Necazurile pe care le-a
suferit; o ncredere n ordine, onoare, tradiie, demonstrate de faptul c
paternalismul care este esenial continu s fie viabil n vremurile mai
uoare. Acum a revenit timpul dificultilor. Civa Aeneizi ca Ivar, reacio-
neaz printr-un mai complet angajament fa de sistemul social. Alii caut
supranaturalul. Dar orice ar face, Aeneidul obinuit trebuie s serveasc ceva
care s-l depeasc."
Tatiana se ncrunt, gndindu-se. "Poate. Poate aa e. Totui nu consider
"supranatural" cuvntul potrivit, lsnd la o parte sensul special. "Transcen-
dental" ar fi poate mai bine. De exemplu, a numi filosofie Cosmenosist n
loc de religie." Zmbi, absent. "S-ar cuveni s tiu, fiind eu nsmi o Coseme-
nosist."
"Parc-mi reamintesc nu cumva aceasta e o micare popular din ce
n ce mai sporit printre cei din comunitatea Universitar?"
"Care e larg i ramificat, nu uita. Da, Comisare, ai dreptate. i nu cred
s fie doar o simpl toan, un capriciu."
"Care sunt principiile de baz, ce doctrin are?"
"Cu exactitate, nimic precis. Nu pretinde c ofer revelaia adevrului, e
pur i simplu o bjbial ctre... nuntru o cutare a identitii. n mod
original,! munca mpreun cu Didonienii a inspirat acest fenomen. i imagi-
nezi de ce, nu?"
Desai ncuviin. Prin minte i trecu tabloul pe care-l vzuse i nc mul-
te altele: ntr-o pdure rocat, pe ploaie, sub un cer venic noros, sttea o
fiin care era un triumvirat. Peste umerii ca o platform ai unui patruped
monoceroid se odihnea un zburtor naripat i un brachiator rapid cu brae
bine dezvoltate. Feele li se isprveau n tuburi care, conectate la marele
animal i captau fluxul sngelui. Acesta mnca pentru toi trei.
Totui nu erau permanent legai. Aparineau speciilor lor distincte, se
reproduceau n felurile proprii i purtau independent multe funcii.
Aceasta includea o msur de gndire. Dar Didonianul nu era cu ade-
vrat inteligent pn cnd cei trei eh, aa e membri nu erau unii.
Atunci nu doar venele comunicau ci i sistemul nervos. Cele trei creiere
mpreun devenea mai mult dect suma lor.
Cte mai existau netiute, poate nu definibile n vreo limb inteligibil
omului. Lumea urmtoare orientat spre soare dinspre Aeneas rmnea n-
furat n mister tot pe-att pe ct o nvluia ceaa. Acele societi Didoniene
care erau primitive din punct de vedere tehnologic nu dovedeau nimic; pn
la un moment geologic insignifiant, existaser humanoizi i Terra era un corp
ceresc mai uor, unde legea domnea n natur. Dup apte sute de ani, co-
municaia cu Didonienii era extrem de dificil, limitat la un numr de dialec-
te, sclciate, neartnd nimic altceva n afara truismului c minile lor erau
strine oricror idei concepute de-a gata.
Ce este o minte, cnd e posibil creaia temporar a trei fiine, fiecare cu
propria individualitate i amintiri, fiecare capabil de-a avea orice numr de
parteneri deosebii? Ce e personalitatea chiar sufletul cnd aceste leg-
turi nestatornice perpetueaz amintirile ntr-un diminuendo fantomatic care
dureaz de generaii, chiar dup ce corpurile experimentale au murit? Cte
variaii de specii, culturi i personaliti sunt posibile de-a lungul secolelor
ntr-o ntreag infinit-orientat lume? Ce-am putea nva de la ei sau ei de la
noi?
Fr Dido ca ademenire, ispit, oamenii n-ar fi cucerit probabil niciodat
Aeneas. Era prea departe de Terra, prea srac i aspr mai locuibil pen-
tru ei dect celelalte surori, dar totui nu foarte diferit. Pe vremea cnd uma-
noizii, crora le lipseau asemenea stimulente, umpluser planete mai promi-
toare, nendoielnic Ythrienii vor fi ocupat-o pe aceasta. Li s-ar fi potrivit mai
bine dect lui Homo sapiens.
Ct de bine li s-a potrivit Constructorilor, n nesigurele perioade de
mega-ani din trecut pe cnd nu existau Didonieni i Aeneas avea oceane...?
"Scuz-m." Desai i ddu seama c plecase, fr voie, ntr-o visare
ndeprtat. "Gndul mi rtcea. Da, am meditat la... Vecini, nu-i numii
aa? ceva mai mult, la acele stranii momente cnd a nceput sarcina mea.
Probabil Vecinii v-au influenat enorm societatea, nu doar ca un obiectiv de
cercetare exhaustiv, dar prin, s spunem aa, exemplul lor."
"Cu deosebire n ultimii ani cnd considerm c am putea atinge adev-
rata comunicare n cteva cazuri", rspunse Tatiana. Se simea ardoare n
vocea ei. "Gndete-te: asemenea mod de trai la ndemna noastr de a-l
observa i... de-a ne gndi la el, cum spuneai. Poate ai dreptate, avem neap-
rat nevoie de un transplant cu regnul uman, aici, pe aceast planet. Da,
poate ai dreptate comisare n a simi aceast nevoie." i ntinse braul ntr-un
arc spre cer. "Ce suntem noi? Licriri, rupte dintr-un univers arznd, a crui
creaie a constituit-o un fr-de-sens accident? Sau copiii Domnului? Sau
pri, mti ale Domnului? Sau smna din care Dumnezeu va rsri, n cele
din urm?". Mai linitit: "Cei mai muli dintre noi, Cosmenositii, gndim
da, Didonienii ne-au inspirat strania lor unitate, att de puinul pe care l-am
nvat din credinele lor, dedicaiile, poezia, visele credeam c realitatea
merge totdeauna ctre ceva ce o copleete i prima ndatorire a celor ce stau
mai sus este de a-i ajuta s se ridice pe cei mai de jos..."
Privi prin geam ctre fragmentul ce fusese... ceva, cu ani n urm... i, n
aceste ultime secole, nu se pierduse niciodat n peretele care-l folosise. "Ca i
Constructorii", sfri ea. "Sau Mai Vrstnicii, Strmoii, cum i numesc Oa-
menii Locului, sau... oh, ei au multe nume. Cei care au venit naintea noas-
tr".
Desai se neliniti: "Nu vreau s fiu nepoliticos", spuse el oarecum nemul-
umit, "dar n timp ce o civilizaie de la o stea aparent ndeprtat a existat cu
adevrat n trecut, lsnd urme pe un numr de planete, ideea pe care am
auzit-o pe Aeneas n-o pot accepta i anume c aceast civilizaie a continuat
s se ridice, s se perfecioneze n alt plan i nu s piar".
"Ce ar distruge-o?", mar ea. "Nu-i poi imagina c noi, o firav umani-
tate fiind deja prea rspndii i gata de stingere aceast parte a cosmosului
s-ar sfri deci dac noi, cteva lumi care pierim, nu am lsa n urm unelte,
spturi, materiale sintetice, oase fosilizate, destule resturi ca milioane de ani
de dup noi s ne identifice? Atunci de ce nu i Constructorii?
"Prea bine", argument el, "o scurt perioad de expansiune poate doar
baze tiinifice, nu adevratele colonii, evacuate din pricina condiiilor nefavo-
rabile de acas..."
"Simple presupuneri", spuse Tatiana. "De fapt, fluieri un cimitir al trecu-
tului care nu-i aici. Consider, i nu-s singura nici pe departe, c niciodat
Constructorii n-au avut nevoie s fac mai mult dect au fcut. Erau deja
deasupra gigantismului material pe timpul cnd au ajuns aici. Cred c dep-
iser aceste ultime vestigii pe care noi le vedem i le-au prsit. i Didonia-
nul muli-n-unul ne d cheia a ceea ce ei au devenit; da, probabil ei nii au
nceput acea cale de evoluie. i n ziua aleas, se vor rentoarce de dragul
nostru, al tuturor."
"Am auzit vorbindu-se despre aceste idei, Profesor Thane, dar..."
Privirea ei l arse. "i presupui c-i o trznaie. Atunci gndete-te la asta.
Chiar pe Aeneas exist cel mai complet set de ruine al Constructorilor, care se
cunoate: n regiunea Orcan, pe Muntele Cronos. Niciodat nu le-am investi-
gat aa cum ar fi trebuit, nti din pricina altor preocupri, apoi fiindc acele
aezri au devenit nelocuite. Dar acum... doar zvonurile, nimic altceva dect
genul de zvonuri care sunt rostogolite totdeauna de vntul pustiului... totui,
se optete despre un premergtor, vestitor..."
Vzu c a vorbit poate prea mult, se opri abrupt s-i recapete stpni-
rea de sine. "Te rog, nu m eticheta drept fanatic", spuse ea. "Numete-o
speran, iluzie, cum vrei. Sunt de acord c nu aveam nici o alt prob, l-
snd deoparte revelaia divin." Desai nu putu fi sigur ct maliiozitate con-
inea sursul ei. "Totui, Comisare, ce-ar fi dac n urm cu cinci sau zece
milioane de ani ar fi trebuit s se hotrasc necesitatea reconstruciei Impe-
riului Terran?"
Desai se ntoarse la birou att de aproape de sfritul timpului de lucru
nct hotr s amne totul pn mine i s plece acas devreme. Ar fi fost
prima oar dup un numr apreciabil de sptmni cnd i-ar fi vzut copiii
nainte ca acetia s fi adormit.
Dar, evident, telefonul i spuse c avea o chemare urgent. Fiind o mai-
n, se relua nregistrarea c trebuie s lase numrul unde ar putea fi gsit.
Mesajul fusese de la eful Serviciului su Secret.
Poate nu e extrem de important, porni obosit gndul lui Desai. Feinstein e
un om bun, dar nu-i nici o dat inspirat.
Fcu legtura. Cpitanul rspunse direct. Dup saluturile i scuzele de
rigoare:
"... acel Aycharaych din Jean-Baptiste, i-l aminteti? Ei bine, domnu-
le, a disprut n mprejurri extrem de ciudate.
"... nu, aa cum tu nsui i Excelena Sa ai decis, nu am avut nici un
motiv rezonabil s ne ndoim de el. Tocmai a aranjat s cltoreasc cu o pa-
trul de-a noastr, pentru o prim privire asupra inutului.
"... pe ct pot nelege din aiuritoarele rapoarte, a obinut cumva paro-
la. tii ce msuri de precauie am luat de la incidentul Hesperian? Coman-
danii grzilor principale ei nii nu tiu, contient, parolele. Acestea le sunt
implantate pentru recunoatere post-hipnotic i uitare. Pentru a preveni
accidentele, sunt silabe fr sens sau fraze luate din limbi obscure folosite n
colurile ndeprtate ale Imperiului. Dac Aycharaych le poate citi din minile
oamenilor pstrndu-i de asemenea structura creierului su non-uman
atunci e mai mult dect un telepat sau tie mai multe trucuri dect s-ar pre-
supune c-i posibil.
Oricum, domnule, cu parolele a rechiziionat un zburtor, a trecut cu el
peste un pichet aerian i s-a evaporat.
"... Da, domnule, desigur c l-am rsverificat, corelnd totul despre
acest nenorocit ghem de rn. Nici un pont, nici o urm de motivare. Ar
putea fi simpl piraterie, mi nchipui, dar ne putem noi permite aa ceva?
"Prietene", rspunse Desai pe cnd epuizarea i apsa umerii, "nu pot
concepe un singur lucru din lume pe care cu adevrat s ni-l putem permite."

VIII

"HEE-AH!", i biciui Mikkal animalul statha, galopnd ca vntul. Bivolul


de stnc o coti. Dac ar fi scobort panta taluzului, vntorii nu l-ar mai fi
putut urmri. Cizme sau picioare nu erau echipate pentru aceste locuri, ar
fi fost cioprite de marginile tioase ale rocilor. i nenumratele vrfuri, colo-
rate parc n cinabru, proiectate mult n afar, de-a lungul canionului, ar fi
deviat mpuctura.
Cum se afla, bestia se blbni pe margine i tropi de-a lungul coastei.
Atunci, de dup o ieitur vrgat n culori minerale, apru Fraina pe pro-
priul ei animal de clrie.
Taurul ar fi trebuit s-o fugreasc i pe ea n sus, spre Ivar. Dar, n loc
de asta, i aplec marea-i cpn i atac. Coarnele n form de trident
sclipeau ca oelul. Animalul ei statha se ridic, panicat: taurul era ct el de
mare ns mai puternic i mai iute.
Ivar avea singura arm de foc, puca lui, ceilali purtau sulie. "Ya-La-
wa!" i comand el fugarul su: n limba Haisun ar fi echivalat cu "oprete!".
i rsuci patul armei ctre obraz i oft. Numai piatr goal, praf rou, tufi-
uri gri-verzui rzlee i un singur copac rahab ce sttea neclintit n lumina
miezului zilei: Virgil. Umbrele erau purpurii, dar cerul prea aproape negru
deasupra piscurilor descoperite. Aerul ardea, extrem de uscat, nici un sunet
nu izbea auzul n afar de tropitul copitelor i strigtele omeneti.
"Dac nu nimeresc creatura, Fraina poate muri, i trecu prin gnd lui Ivar.
Dar nu are rost s-l intesc n spinarea-i cocoat. i oriunde n alt loc e prime-
jdios s ncerc din unghiul i viteza asta, iar ea e pe linia de ochire... Judecata
se pierdu ca parte a ncercrii; nu avea vreme s se team.
Puca uier. Glonul trasa o lovitur zgomotoas. Bivolul de stnc sri,
mugi i se rostogoli.
"Rolf, Rolf, Rolf!" ciripi vesel Fraina. Clri n jos spre ea cu gloria um-
plndu-i inima. Cnd au desclecat, Fraina i arunc braele mprejurul lui,
lipindu-i buzele de cele ale brbatului.
Dat fiind entuziasmul, era o srutare cast. Totui l fcu s se simt a-
meit de succes. Pn-i reveni ajunsese la ei i Mikkal, care examina prada.
"Bun lovitur, Rolf." Sursul lui lucea alb pe faa-i delicat. "O s chefu-
im disear."
"Noi am ctigat, am dobort", rse Fraina. "Nu acei oameni care totdea-
una trebuie s plteasc pentru ceea ce datoreaz sau care nu revendic ce li
se cuvine, dup aceea."
"mecheria e s fii tu revendicatorul", zise Mikkal.
Privirea dulce a Frainei se opri asupra lui Ivar: "Ori s fii destul de iste
s pstrezi ce ai ctigat prin for", murmur ea.
Inima lui Ivar btu puternic. Era mai frumoas dect ar trebui, s-ar cu-
veni s fie, acum, n acest moment de triumf, nvemntat n pantaloni
scuri i-un strai sumar n sus. Mikkal purta numai o hain ce-i ncingea mij-
locul i curele ncruciate peste umeri care-i susineau cuitele, sacul, bido-
nul. Toate curelriile astea colorate ca arama alctuiau o adevrat expoziie
i era o bucurie s le simi cldura. Ivar era echipat cu tot ce se poart n de-
ert: bluz, pantaloni, burnuz cu vizor pentru soare.
Platoul cunoscut ca Mohortul inutului de Fier era n spatele lor. Nu va
mai exista lupta pentru a trece peste cmpurile de piatr sau n jurul unei
ri unde nimic nu se clintea dect ei nii i vntul, unde nimic nu era viu
dect doar ei; sete stpnit cnd apa trebuie porionat, mncarea preparat
i consumat negtit, ustensilele curate cu nisip; nu vor mai fi nopi att
de reci nct s fie necesare corturile pentru ca animalele s rmn n via.
Ca totdeauna, trecerea ascuise nervii. Ivar aprecie nelepciunea regelui
n a sechestra armele de foc. n condiiile respective i o btaie cu cuitele ar fi
putut avea un sfrit tragic. Cltorilor le trebuia mai mult dect uurin n
a strbate locul, le trebuia ceva care s-i nveseleasc. Prima vntoare solda-
t cu succes, de pe versantul estic al Munilor Ferric probabil va contribui
stranic la bucurie.
i cu toate c inutul aici era sterp, ei depiser ce era mai ru: Drumul
Sfrmat. Alaiul se ndrepta n jos spre Valea Flone, spre a ajunge n cele din
urm chiar la ru, la malurile-i verzi, rcoroase i orelele nirate de-a lun-
gul su, la sud de Nova Roma. Dac acum vntorii rdeau prea mult i prea
vesel pe cnd mcelreau imensul bivol, Ivar se gndea c nu face nimic sub
demnitatea unui Prim Nscut, alturndu-li-se.
Mai mult, Fraina era cu el, lucrau mpreun... Cunotina lor nu era n-
delungat. Lipsiser vremea i puterea pentru aceasta. n plus, n ciuda dan-
sului ei, fata se purta timid pentru o Tineran. Ct despre restul ederii lui n
trup... Sper c nu o voi seduce i abandona, plngnd, n urm, cnd, n sfr-
it, voi pleca. (ncep s pricep de ce, nu conteaz cte dificulti ar fi, cea mai
ascuit durere e a prsi). i Tanya, desigur nu trebuie uitat Tanya.
Acum s m bucur, totui, de apropierea Frainei, pe ct pot. E att de vie.
Totul la ea e vitalitate. N-am tiut niciodat c a putea s m simt att de
puternic i liber pn n-am ntlnit rtcitorii.
Se for s se concentreze asupra activitii sale gospodreti. Cuitul lui
greu, cu teac, tia fr probleme pielea, carnea, cartilajele i chiar oasele
mai subiri, mult mai rapid i mai spornic dect o fceau lamele ascuite ale
tovarilor si. Se ntreb de ce acetia n-au adoptat modelul nordic sau cel
puin s-l ajusteze pentru setul lor de scule; apoi, urmrind cu ct iretenie
lucrau, i ddu seama c nu s-ar fi potrivit stilul lor. Hm, da ncep s pricep
singur; culturile sunt uniti exprimate adesea n modalitile subtile.
Odat lucrul sfrit, carnea fu ncrcat pe animalele de clrit statha,
toi trei mergnd s se odihneasc lng izvorul care le atrsese i prada. Se
spase un extrem de plcut lca, o scobitur rcoroas n interiorul unei
stnci, umbrit de un mal nalt. Trava moia alb peste locorul acoperit de
muchi cromat parc; zburtoare ca lncile lunecau argintiu; curentul de ap
curgea la vale peste pietre pn-l nghiea deertul. Cei trei bur adnc
nsetai, apoi i lungir spinrile pe stnc, lenevind, cu Fraina ntre ei.
"Ah-ah", oft Mikkal. "Nu trebuie s ne grbim. Nu suntem prea departe
de Alai, s ne relaxm nainte de prnz."
"Grozav idee", rspunse Ivar. El i Fraina i zmbir.
Mikkal se ntinse: n mn avea trei foie rsucite coninnd firmituri
cafenii: "fumai?" i invit.
"Ce? zise Ivar, "Credeam c voi, Tineranii, evitai tutunul. Usuc gura,
aa-i?"
"Oh, sta e marwan". Vzndu-i privirea uimit, Mikkal i explic: "N-ai
auzit nici o dat de el? Ei, nu cred c rasa ta ar folosi aa ceva. E o plant. O
usuci i o fumezi. Are un efect similar alcoolului. Chiar mai grozav, a zice,
dei admit c gustul ei te face s preferi de departe un whisky.
"Narcotic?". Ivar era ocat.
"Nu chiar aa cumplit, Rolf. Al naibii de necesar, de fapt, cnd eti
departe de Alai, cum ar fi la o vntoare sau o rait de cercetare", se strmb
Mikkal. "Slbticiunile astea sunt prea inumane. Cu o ceat de prieteni
mprejur eti aprat. Dar de unul singur simi grozav ct de vulnerabil i
muritor eti."
Nici o dat nu-l mai auzise Ivar mrturisindu-i slbiciunea. De obicei
Mikkal era vesel. Cnd temperamentul su o lua razna prin Mohortul, ca i
al altora, de altfel, nu-i folosea arma ci un limbaj piprat, o limb
neptoare cu care fichiuia, dovedindu-se astfel a fi mai istei dect ceilali.
Acum... Ei, recunosc c pot nelege. Este apstor, aceast dimensiune i
linitea. Un nesfrit memento mori. Nu mi-a fi nchipuit nainte, n ar, dar
acum, da. Dac n-ar fi Fraina aici s m nveseleasc, a fi tentat s ncerc
drogul sta.
"Nu, mulumesc", refuz Ivar mna ntins. Mikkal ridic din umeri. Pe
drumul de ntoarcere, mna sa ovi naintea fetei. Fraina fcu un gest de
refuz. El ridic sprncenele ori surprins ori sardonic pn ce ea se ncrunt
uor nemulumit i scutur din cap. Atunci el rspunse printr-un rnjet, i
puse igara n gur i o aprinse. Ivar abia de observ pantomima i, oricum,
nu-i ddu importan dect c, i n aceast privin, fata i pstrase inocen-
a. Cel mai mult sesiza dulcea ei mireasm: carne sntoas, pr nclzit de
soare i sudoarea n perle curgnd pe snii jumtate descoperii.
Mikkal trase fumul n plmni, l reinu, l zvrli afar foarte ncet i-i
terse pleoapele. "Aaah", zise el, "i iar aah. ncep s pot gndi. n special
despre modalitile de-a prepara aceste antricoate i cotlete. Femeile le vor
gti nbuit n noaptea asta, precis. O s insist ca restul crnii s fie pstra-
t ntr-o marinat potrivit. O s-i explic i regelui, dac trebuie. Sunt sigur
c m va asculta. O fi el ursuz, regele nostru, Samlo, dar toi regii sunt astfel,
iar el e un sensibil clon de oel."
"Nu se poart ca un Tineran de rnd", spuse Ivar.
"Regii, nu. De aceea i avem. Nu neg c suntem un soi de oameni iui la
mnie, ba chiar m flesc cu asta. Cu toate astea trebuie s avem pe cineva
care s ne sileasc la pruden i precauie."
"Eu, da, tiu despre formarea, pregtirea special pe care o primesc regii.
Trebuie s fii cu adevrat disciplinat ca s reziti toat viaa n societatea
voastr."
Fraina chicoti. Mikkal, care-i luase alt drog, i lovi clciele i trase un
rcnet. "Ce-am spus?" ntreb Ivar.
Fata plec privirea; el crezu c a vzut-o roind, dei era greu de spus,
avnd n vedere culoarea tenului ei. "Te rog, Mikkal nu fi lipsit de respect",
spuse Fraina.
"Pi nu sunt mai mult dect trebuie", fu de acord fratele ei vitreg. "To-
tui, Rolf ar putea s tie. Nu-i un secret, doar o chestiune despre care nu
discutm. Ca s nu dezamgim prea devreme tinerii, adolescenii et caetera."
Ochii-i lucir ctre Ivar. "Doar poziia, loja creia i aparin regii presupune
cunoaterea a ceea ce se petrece n sanctuare, n grotele sfinte i barcile
unde sunt inui Drepii. Dar nevestele i concubinele regale tiu i ele, iar
fiicele lor la rndul-le mprtie mai departe. Tu crezi c noi, Tineranii
obinuii, avem petreceri vesele. Noi nu tim ce e nsufleirea, vioiciunea!"
"Dar e religia noastr", l asigur Fraina pe Ivar. "Nu zeiorii i codurile
de legi i vrjile de fiecare zi. Aceasta e spre a onora puterea vieii."
Mikkal chicoti: "Da-ah, oficial acestea sunt rituri ale fertilitii. Ei bine,
am citit ceva antropologie, chiar m gndisem s-o studiez odat, cnd nu a fi
avut altceva mai bun de fcut. Cultul la noi, presupun eu, s-a dezvoltat
ntruct regele este adeseori nevoit s opreasc orgiile ce ar lua amploare i
pentru asta are nevoie de un ascendent asupra celor din jur.
Ivar privea nainte, jumtate confuz, jumtate ncurcat grozav. N-ar fi
mai folositor pentru Tinerani, ca o comunitate ce erau, dac ar avea mai mult
autocontrol? De ce exista acest extrasenzitivism construit n ei? Sau acum
vorbeau doar propriile prejudeci? Nu devenise el din ce n ce mai asemn-
tor lor i savura fiecare clip?
Fraina i puse o mn pe bra; rsuflarea-i atinse obrazul. "Mikkal face
mito", zise ea. "Eu cred c e i sacru i profan ceea ce nfptuiete regele.
Sfnt pentru c trebuie s avem tineri prea muli mor de mici, att fiine
umane ct i animale i puterile vieii sunt adevrate. Profan cci... i
asum el singur comiterea exceselor, acesta e cuvntul, nu? n interesul, n
folosul Alaiului, regele elibereaz partea noastr slbatic, animalier, care,
altfel, ar dezmembra, ar destrma comunitatea."
Nu prea neleg, gndi Ivar. Dar, cutremurat nuntrul su, ea e att de
neleapt, istea, serioas i n acelai timp, minunat, vesel.
O form acoperi soarele. Srir toi trei n picioare. Ceea ce se lsa n jos
depi discul i lumina parc incendie pinioanele de bronz aurite ale unor a-
ripi rotitoare de ase metri. Aerul uier i rbufni. Fraina ip de fric. Mik-
kal i potrivi sulia. "Nu!" strig Ivar. "Oprete-te! E un Ythrian!"
"O-o-oh, da-a-a", rosti Mikkal ncetior. i cobor lancea, dei o inea
pregtit de atac. Fraina se lipi strns de braul lui Ivar i se nghesui n el.
Fiina ateriz. Ivar mai ntlnise Ythrieni nainte, la Universitate i n alte
pri. Dar uimirea lui privind aceast sosire fu att de mare, nct csc gura,
ca i cum ar fi vzut pentru ntia oar.
Solid, noul venit folosea acele uluitoare aripi ndoite n jos, pentru picioa-
re, ghearele aflate la curbur erau dispuse astfel nct s serveasc drept la-
be, oasele lungi, ndreptate spre spate aducnd un surplus de echilibru cnd
se odihnea. Atingea astfel nlimea de 135 centimetri, cam pn la jumtatea
pieptului lui Ivar, mult deasupra unui Tineran; greutatea era cam 25 kilogra-
me. Dedesubt, oase n form de caren de corabie constituiau brae descrna-
te, cu piele palid-glbuie, ale cror mini se desfurau n gheare, fiecare pur-
tnd trei degete ascuite; alturi de dou policare i un mic clete la ncheie-
tura dinuntru. Deasupra se nla un gt puternic i un cap mre ntr-o
inut mndr. Craniul se boltea napoi, n protuberant aflndu-se creierul
cci fruntea era incredibil de mic faa se curba n jos, se arcuia cumva
ntr-un soi de bot ncreit, cu o gur ale crei buze senzuale contrastau curios
cu colii carnivori existeni de-o parte i alta. Deasupra capului i mprejurul
gtului se ridica o podoab din pene albe cu margini negre, dispuse ca o coa-
d n form de evantai. Altfel, n afar de picioare, brae i ochii uriai, care
ardeau aurii i preau a nu se roti sau clipi niciodat, restul corpului era aco-
perit cu penaj de un castaniu lucios.
Purta un fel de or, ale crui buzunare, deschizturi i cordoane coni-
neau micul echipament ce-i era necesar. Cuit, bidon i pistol erau singurele
obiecte la vedere. Putea trece prin inut mai bine ca orice fiin uman.
Mikkal inhal fumul, se relax, zmbi, ridic i cobor arma n chip de
salut: "Hei, drumeule", zise el, "fii binevenit printre noi, n Pacea apei, unde
nimeni nu are dumani. Noi suntem Mikkal de la Acoperiul Rou i sora mea
Fraina a Bucuriei, din Alaiul Drumului Sfrmat i tovarul nostru este Rolf
Marinarul, Universitar".
Limba Anglie n care i s-a rspuns era destul de curgtoare nct cineva
s nu-i de seama ct din accentul ezitant i nuanele uiertoare se datorau
organelor vocale ythriene i ct, pur i simplu, faptului c acestea era un
dialect pe care un vorbitor al altei planete l nvase. "Mulumesc, salutri i
vnt bun vou. M numesc Erannath, de la Poarta Furtunii din Avalon. S-mi
potolesc mai nti setea, iar apoi putem sta de vorb, dac vrei." Pe ct era de
graios n nlimi; pe att era de stngaci cnd se afla pe jos, iar cnd se a-
plec s bea, Ivar zri ramificaiile ca nite branhii, aducnd un surplus de
oxigen n fluxul sanguin spre a ntri fora de ridicare a marii greuti. Asta
nsemna i un consum sporit de combustibil, i aminti el. Nu era de mirare
c Erannath cltorea singur, dac nu avea vehicul. Acest teren n-ar fi fost
ncptor pentru doi ca el n limitele practice ale ntinderii aripilor lor.
"E fantastic", i susur Fraina lui Ivar. "Cum l-ai numit?"
"Ythrian", rspunse Primul Nscut. "Vrei s spui c nu-i tii?"
"Mi se pare c am auzit, vag, dar eu sunt o rtcitoare, o hoinar igno-
rant, Rolf. O s-mi povesteti mai trziu?"
Ei, cum nu?
Mikkal se aez napoi la umbr, de unde se ridicase. "A putea s te
ntreb ce te-a adus aici, strine?"
"mprejurrile", rspunse Erannath. Neamul su tindea ctre concizie. O
mare parte a propriei lor comunicaii consta n nuanele indicate de jocul
reglat cu miestrie de condeiele penelor.
Mikkal rse: "cu alte cuvinte, da, a putea ntreba, dar n-a putea obine
un rspuns. Oricum, n-ai vrea s flecrim ctva timp? Eu, Fraina i Rolf am fi
ncntai."
Se aezar cu toii. Privirea lui Erannath zbovi pe Primul Nscut: "N-am
mai vzut specia ta, pn acum, att de departe" spuse el.
"Eu... doream o schimbare", bolborosi Ivar.
"N-a precizat exact de ce i nici tu nu trebuie s-o faci", declar Mikkal.
"Dar vezi, Aeronautule, spusele tale dovedesc c ai observat amnunit i cu
atenie totul. Doar dac nu vei fi fcut remarci nechibzuite, la ntmplare,
ceea ce nu cred c e n felul tu de-a fi."
Expresii pe care nu putur s le citeasc se vnturar peste penajul mu-
safirului. "Da", zise Ythrianul dup un moment, "m intereseaz aceast
planet. Ca Avalonian, sunt familiarizat, natural, cu oamenii, dar cu cei de un
anume fel. Fiind pe Aeneas, am ocazia s fac cunotin, orict de superficial,
cu ali civa."
"U-uh." Mikkal i lungi picioarele ncruciate, fumnd, privind vistor
cerul pe cnd vorbea trgnat... Cumva m ndoiesc c s-a auzit despre tine
la Nova Roma. Autoritile ocupante i-au plantat ezuturile greoaie n traficul
spaial, n i dinspre nuntrul planetei. Vrei s-mi ari permisul tu oficial
de zbor? Att de numeroi ct sunt acum ghizii destinelor noastre Terriene, ar
permite oare unui vizitator de pe presupus-rivalul imperiului nostru s se afle
n apropierea unei importante granie? Evident, fantazez, dar n legtur cu
euarea ta aici. Ai venit n vremea revoltei, s zicem, cnd era uor s-o faci f-
r a fi cunoscut i stai n ateptare, adti pn ce condiiile i vor uura ple-
carea spre cas."
Degetele lui Ivar se strnseser pe arm. Dar Erannath rmase impertur-
babil. "Fantazeaz cum i ct doreti", spuse el sec, "dac-mi permii s-o fac
la fel." Din nou ochii si l cercetar pe Primul Nscut.
"Ei bine, teritoriul nostru nu e pe lng Nova Roma", continu Mikkal.
"Te gzduim cu plcere dac vrei s ne nsoeti, cum probabil ai fcut-o cu
nc dou sau trei Alaiuri. Cntecele i povestirile tale trebuie s fie neobi-
nuit de antrenante. i... poate cnd vom ajunge la verdea i vom ncepe
spectacolele, te vom vedea jucnd ntr-unui."
Fraina icni. Ivar i zmbi. "Da", murmur el, "fr acea buruian rea
inhalat de el fiindc nu se afl n tabr Mikkal n-ar fi avut ndrzneala
acestor propuneri ascuite i demne nu-i aa?" Prul Frainei i mngie faa,
mna ei i-o strnse pe-a sa.
"Mulumirile mele", zise Erannath. "Sunt onorat de-a fi oaspetele vostru
pentru cel puin cteva zile. Aa nct vom putea s ne continum discuia.
Merse deasupra lor, plannd, nlndu-se avntat, rotindu-se uluitor pe
cnd ei clreau napoi peste inutul n pant.
"Ce este el?" ntreb Fraina. Ritmul copitelor i ascundeau sunetul vocii.
O boare aduse miresme de fum de pdure. Aminteau de mirosul Ythrianului
de parc, odat, strbunii lui zburaser prea aproape de spatele lor.
"Un sophont", zise Mikkal cu naturalee. i continu: "mai strlucitor i
mai tenace dect cei mai muli. Poate chiar dect noi. Noi oamenii, suntem
probabil mai puternici doar fiindc i copleim ca numr i fiindc i-am anti-
cipat n cltoria spaial i, hm, avem nevoie de mai puin loc pentru o sin-
gur persoan."
"O pasre?"
"Nu", i rspunse Ivar. "Sunt purttori de pene, dar au snge cald, bise-
xuai. Totui, ai observat c nu are cioc i femeile nasc fiine vii. Nu alpteaz
vreau s spun, nu au lapte; buzele le servesc s sug sngele przii lor."
"Tu tii s comanzi un imperiu, Mikkal", spuse ea, "i mi amintesc nite
discuii de-odinioar. S continum, vrei?"
"Las-l pe Rolf s fac asta", suger Mikkal. "E colit. i; n plus, dac
trebuie s mai stea tcut mult vreme va face explozie."
Urechile lui Ivar ardeau. Adevrat, gndi el. Dar Fraina i ddea o ase-
menea concentrat atenie nct duse mai departe povestirea cu ncntare.
"Ythri e o planet cam la fel ca Aeneas, doar cu un soare mai rece", zise
el. "Este la aproximativ o sut de ani-lumin de aici, n direcia lui Beta Cen-
tauri."
"Acolo-i Ochiul ngerului", interveni Mikkal.
Oare Tineranii nu folosesc constelaiile noastre?, se mir Ivar. Ei, nici noi
nu le folosim pe ale Terrei; cerul nostru e diferit. "Dup ce oamenii i-au contac-
tat, Ythrienii i-au nsuit cu iueal tehnologia modern", continu el. "To-
tui sunt o civilizaie diferit, desigur, dac o poi numi civilizaie, ei neavnd
orae. Cu toate acestea, s-au ntins n spaiu, la fel i-au dezvoltat cultura
tehnic i, n timp, Ythrienii au nceput s fac i comer i colonii, pe scar
mai redus dect oamenii. Cnd Liga s-a destrmat i au urmat Necazurile,
au suferit i ei. Oamenii au restaurat ordinea, n cele din urm, stabilind Im-
periul Terran, Ythrienii crendu-i Domeniul. Nu-i chiar un Imperiu, Mikkal.
Aliana lumilor s-a sfrit.
Totui s-au extins. La fel s-a petrecut cu Imperiul, al Terrei, ceea ce a n-
semnat ntlnirea i s-au ciocnit. Acum cteva sute de ani s-au luptat. Ythri a
pierdut rzboiul i a trebuit s renune la mult din teritoriul de grani. Dar
ar fi fost prea costisitor pentru Imperiu s ncerce anexarea ntregului Dome-
niu.
De atunci, relaiile au fost., schimbtoare, s spunem. Unele friciuni,
dar niciodat un alt rzboi adevrat; anumite tratative i comitete comune
dei cu nclcri de ambele pri; mult comer, indivizi i grupuri plimbn-
du-se ncoace i ncolo. Terra nu e mulumit de modul n care Domeniul
Ythri se dezvolt n direcie contrar nou i n for. Dar Merseia a inut
Imperiul prea ocupat pentru a face mai mult n aceast direcie exceptnd
distrugerea libertii la proprii ceteni."
"Nimic din aceasta care s fac o persoan neprtinitoare n propriul
guvern", mormi Mikkal pe de lturi.
"neleg", spuse Fraina. "Ce clar explici tu... Parc l-am auzit spunnd c
era, m-m, de pe Avalon?"
"Da", replic Ivar. "Planet n Domeniu, colonizat mpreun de Ythrieni
i oameni. Societate unic. Ar fi convenabil s fie trimis un avalonian pentru
a spiona planeta Aeneas. Ar avea mai mult legtur cu noi, mai mult intui-
ie dect Ythrienii obinuii."
Ochii ei se lrgir: "e un spion?"
"Agent al Serviciilor Secrete de Informaii, dac preferi aa. Nu pndete
s rpeasc bazele Marinei Militare sau altceva aiurit de felul sta. Aducnd
frmele de informaii pe care le poate obine i face o impresie mai complet
despre Imperiul Terran. Realmente, nu-mi pot nchipui ce altceva ar putea fi.
Probabil l-au lansat aici pe cnd controlul traficului spaial era ntrerupt din
cauza rzboiului de independen. Cum spune Mikkal, eventual va pleca,
presupun, cnd Ythrienii vor avea din nou consulate n Nova Roma, ceea ce
va permite a-l expedia pe furi."
"Nu te intereseaz Rolf?"
"De ce ar trebui s m intereseze? De fapt..."
Ivar i sfri gndul n sine. N-am avut nici un ajutor Ythrian n lupta
noastr. Sunt sigur c McCormac a ncercat i a fost refuzat. N-ar risca ei un
nou rzboi. Dar... dac am putea obine sprijin clandestin arme i echipa-
ment strecurat nou, transport interstelar oferit, reea de comunicaii accesibil
am putea cldi soliditatea forelor libertii pn... Am euat fiindc nu eram
bine pregtii. McCormac a ridicat stindardul aproape impulsiv. i nici n-a ncer-
cat s frmieze Imperiul, a vrut doar s-l conduc el nsui. Ce-ar avea de
ctigat Ythri din asta? Pe ct vreme dac scopul nostru era s distrugem
legtura Sectorului Alpha Crucis, s-l facem independent sau chiar s-l punem
sub suveranitatea comod, indolent cumva, a Ythrienilor oare asta nu i-ar
interesa? probabil ar merita un rzboi, mai ales dac ne-am bucura i de spri-
jinul Merseian...
Privi n sus la Erannath i vis la aripile care atacau de-acum pentru
cauza libertii.
O exclamaie l readuse cu totul din nori. Atinseser o culme. Pe versan-
tul mai ndeprtat, n cea mai mare parte ngropate de o avalan de stnci,
erau resturi de mari perei i columne att de subiate i ntr-un echilibru
precar de parc se aflau n zbor. Timpul nu le tersese lucirea sidefie.
"Ce... Vestigii ale Constructorilor", spuse Ivar. "Sau i numii naintai,
Strbuni?"
"La-Sarzen", i rspunse Fraina, foarte ncet. "Marii naintai". nfiarea
ei i a lui Mikkal dovedeau veneraie.
"Ne-am abtut de la drumul obinuit", respir brbatul. "Am uitat c aici
locuiau unii dintre ei."
El i sora sa srir din a, ngenunchiar cu braele ridicate i ncepur
s psalmodieze, s proslveasc. Apoi se ridicar, se nchinar i scuipar: n
acest inut scorojit era un semn de sacrificiu. Cum continuar s clreasc,
ocolir cu grij ruinele i le salutar nainte de a le lsa n urm.
Erannath nu coborse s priveasc. Avnd vedere de sus nu era nevoie.
Pluti n cercuri domoale ca un semn n cer.
Dup un kilometru, Ivar ndrzni s ntrebe: "Acolo...napoi, este... o par-
te a religiei voastre? N-a fi vrut s fiu ignorant".
Mikkal aprob din cap. "Presupun c ai putea s numeti locul acela sa-
cru. Indiferent ce-ar fi, Marii naintai sunt att de aproape de dumnezeire n-
ct nu e nici o deosebire."
Nu se prea potrivete, se gndi Ivar, pstrnd tcere. De ce este aceasta
aproape o credin universal?
"Ceva din spiritul lor trebuie s fi rmas n ceea ce au fcut", spuse Frai-
na absorbit. "Avem nevoie de ajutorul acestui spirit. i cnd se vor rentoar-
ce, vor ti c avem ncredere n ei."
"Aa s fie?" nu-i putu reine ntrebarea Ivar.
"Da", zise Mikkal. n el, linitea sobr era de dou ori mai puternic.
"Probabil chiar n timpul propriei noastre viei, Rolf. N-ai auzit povestea, care
e peste tot? Departe, n sud, unde slluiesc morii, s-a ridicat un profet care
pregtete calea..."
El tremur n ciuda cldurii. "Nu tiu nici eu dac e adevrat", termin el
pe un ton obinuit. "Dar putem spera, nu-i aa? Haidei, grbii aceste anima-
le lenee i s ne ntoarcem la Alai."

IX

POTA DE PE TERRA era pregtit. Chunderban Desai se aezase cu o


cutie de igri, un samovar cu ceai i resemnarea de-a trebui s mnnce
prnzul, cina i gustarea de la miezul nopii n biroul su. Aceasta nu nsem-
na c el sau personalul sau echipamentul lui erau ineficiente. N-ar fi avut
nevoie, direct, s cerceteze dou treimi din materialul ce i se adresa. Totui el
era cel care purta responsabilitatea ultim pentru un astru pe care locuiau
400 milioane de fiine umane.
Lordul Sftuitor Petroff din Conducerea Poliiei propunea o epurare a
structurii organizaionale peste tot n zona ocupat i dorea rapoarte i opinii
de la fiecare comisar. Lordul Sftuitor Chardon trecea la anumite plngeri n
sectorul Guvernatorului Muratori, n legtur cu ceea ce prea o lips de zel
n construcia Sistemului Virgilian i cerea explicaii. Serviciul Secret de
Informaii al marinei Militare dorea s nceap diverse operaii care ar proba
ct de activi erau agenii Merseieni n regiunea Alpha Crucis. BuEc vroia un
nou studiu al resurselor minerale pe planetele neroditoare, aride, din fiecare
sistem al sectorului i cercetri ale exploatabilitii ca metod de nsntoire
industrial. BuSci dorea sporirea ajutorului de cercetare pe Dido, adugind
c aceasta ar aduce ctig pentru Aeneas. BuPsy vroia s fie evacuat Dido,
temndu-se c acoperiul de nori i ntinsa slbticie ar face-o, potenial,
folositoare gherilelor. Tronul dorea imediat informaii exhaustive despre
rezultatele locale asupra crora majestatea Sa ar trebui s aib O viziune n
ceea ce privete lumile rsculate subjugate...
Noaptea poleia transparent peretele i o rcoare ntinsese mica Creusa
peste oraul ntunecat, cnd problema pe care Desai nsui o ceruse, acoperi
n sfrit, ecranul. Sri din moial cu un icnet. Mai bine a reprograma
selectorul! Degetele-i tremurau prea tare s-i potriveasc o nou igar n
igaret i s inhaleze fumul pn la capt. Aproape niciodat nu observase
cum limba, vlul palatin, gtul i plmnii protestau.
" nici o planet numit, poreclit sau tradus ca Jean-Baptiste, cu
siguran nu n vreo limb sau dialect cunoscut n Imperiu, nici n spaiul
exterior pentru care exist rapoarte disponibile; Sfntul Ion, Cavalerii Ioanii
i continentul Sfntului Ioan din Noul Mexic au fost numii dup un coautor
al canonului de baz cretin, o persoan distinct de cel care figureaz ca
activ n evenimentele descrise i de aici i se spune n Fransai Jean-Baptiste,
n Anglic John the Baptist...
"Originea individului autonumit Aycharaych (v. nota 3 n transcripia
vocii imprimate) a fost identificat, din msurarea dup materialul furnizat
holografic (ref. 2), considerat cu o mare probabilitate dei noncuantificabil
datorit lipsei de date.
"Cnd nu s-a obinut o bun corelaie cu ceea ce exista n Registrul Xe-
nologic Imperial, s-a fcut legtura cu Serviciul Secret al Marinei Militare. S-a
fcut un expozeu de ctre aceast agenie c, drept rezultat al unei cercetri
ntreprinse de o banc de date speciale, Aycharaych se presupune a fi de pe o
planet innd de Roidhun al Merseii. Se adaug c e considerat deci un a-
gent, trimis ntr-o misiune ostil celor mai importante interese ale Majestii
Sale.
"Din pcate, se tiu prea puine despre planeta n chestiune. O relatare
amnunit exist, dar e mai puin informativ dect rezumatul care urmeaz.
"Potrivit unei meniuni incidentale fcute n prezena personalului
Imperial, i ntmpltor relatate de acesta, planeta pare a fi Chereion (v. nota
3). E numit variat: "rece care te nfioar", "pitic mumificat" i "antic sileni-
os", dei exist i cteva notie favorabile despre arta i arhitectura sa. Aceste
comentarii au fost fcute de merseieni (sau, ntr-o mprejurare, de un non-
Merseian din Roidhunate) care vizitaser planeta n fug, n cursul voiajelor
ctre altundeva. De aici, probabil, s-a dedus c Chereion e terestroid, mr-
ginit de subterane, cu o temperatur medie sczut, destul de mic i/sau a
avut loc o substanial pierdere de atmosfer i hidrosfer. Pe scurt, poate fi
considerat nu foarte diferit de Aeneas, aa cum este descris aceasta din
urm. Nu s-a cercetat nimic care s fac posibil localizarea soarelui sau
clasificarea spectral. Trebuie accentuat c Chereion este obscur, aproape
necunoscut i Merseianul obinuit n-a auzit niciodat despre ea.
"Au fost notate cteva indicaii, care se datoreaz lipsei planetei. Identifi-
carea subiectului Aycharaych ca aparinnd acestei Chereion trebuie privit
mai serios dect problema despre nivelele ridicate ale ierarhiei de pe Roidhu-
nate i ntr-adevr interesul strnit de acestea n mod deschis, fi, se dato-
reaz primitivismului, srciei ori altor factori comuni. Dac e aa, se presu-
pune c ntreaga populaie a fost efectiv silit s coopereze sugerndu-se c
ceva comun tot poate fi gsit n psihologia lor.
"Chereioniii nu sunt absolut deloc limitai la propria planet. Identifi-
carea subiectului Aycharaych ca aparinnd acestei rase a fost fcut dup
poze luate cu microcamere n dou diferite ocazii, una la o recepie la Amba-
sada Terran, pe Merseia, alta mai recent, n timpul negocierilor cu privire la
Jihannath. n fiecare caz, fiind cte un grup numeros i eterogen s-au avut n
vedere doar cteva puncte de ndoial, nesiguran, obinuindu-se rspun-
suri ca acelea afiate deasupra. Dar trebuie subliniat c dac un Chereionit a
fost prezent la o asemenea important afacere (i prezumabil la altele despre
care nu avem cunotin), atunci trebuie s fi fost considerat folositor pentru
Roidhunate.
"Urmtorul material anecdotic i de ultim minut e inserat aici, ca un
fragment adiional; Serviciul Secret de Informaii al marinei Militare, dup
receptarea cererii acestui birou, a fost pus n micare s fac anchete printre
proprii oameni care se ntmplau s fie cu adevrat accesibili, la ndemn.
Ca rspuns, aceast declaraie (parafrazat), fcut de un anume Cmdr. Do-
minic Flandry:
"A fost cu o nsrcinare temporar pe Talwin, pn ce a fost implicat n-
tr-un mod original n evenimentele conducnd la efortul comun Terrian-Mer-
seian de cercetare a acestei planete (v. nota 27), avnd n vedere cunotinele
sale speciale care ar fi putut ajuta la strngerea datelor militare folositoare. Pe
cnd se afla acolo, a cultivat prietenia unui tnr ofier Merseian. Intimitatea
l-a fcut pe acesta s-l introduc la diverse petreceri deocheate; indiferent ce
metod a folosit, l-a fcut s vorbeasc fr rezerve, observnd un membru al
unei rase nou venite n grupul Merseian, Flandry ntreb ce soi de sophont ar
putea fi acela. Ofierul, destul de cherchelit atunci, spuse numele unei plante,
Chereion, apoi continu s bombne despre o ras de-o incredibil vechime,
avnd puteri pe care guvernul su le pstreaz secrete: o specie care, se pare,
a ridicat odat o civilizaie extrem de elevat i care, spunea ofierul suspec-
tat, ar putea acum nutri ambiii acolo unde propriul su popor e numai un
mijloc ctre un sfrit. Flandry pretinde c ofierul ar fi putut spune mai
mult; dar dintr-odat rangul Merseian prezent a spulberat ocazia i a plecat
cu tot personalul. Flandry ar fi urmrit mai departe problema dar nu i-a mai
vzut niciodat pe informatorul su ori pe Chereionit. El a menionat aceast
povestire n raport, dar Departamentul Regional de Date nu a considerat-o
dect un zvon i astfel n-a naintat-o bncilor de nmagazinare central.
"Cele mai sus menionate sunt expuse numai n interesul completitudi-
nii, nicidecum pentru senzaionalul lor. Se recomand depunerea oricror e-
forturi pentru nchiderea fiinei Aycharaych, ntruct orice subvenie se acor-
d mai degrab pentru programe crora li s-a dat o prioritate mai mare dect
pentru eventuala prezen a unui detectiv strin care ar aciona de unul sin-
gur. Dac aceast operaiune ar fi ncununat de succes, trebuie anunat
HQNI."
Desai privi n ntunecime. Dar exist menionarea Jean-Baptiste n dosa-
rul de la Llynathawr, gndi el. Un lucru destul de simplu pentru un funcionar
n solda Merseienilor s strecoare date false... probabil n timpul haosului din
rzboiul civil... Uldwyr, diavole verde, ce ai de gnd tu, sau ai ti, pentru pla-
neta mea?

Valea Flone e, pentru cei mai muli, un inut mai prietenos, mai blajin
dect marginea Ilionului. ndreptndu-se ctre marele curent prin diverse ci,
Drumul Sfrmat nu mai necesita disciplina din deert. Exuberana ce se
stinsese n energiile sleite acum rentea.
ntr-o noapte blnd, Alaiul poposi pe o pune aparinnd unei familii
de fermieri cu care fusese fcut o nelegere n urm cu multe generaii. Nu
exista vreo interdicie; lemn pentru foc era din belug; serbarea inu pn
trziu. Dar mai devreme, cnd Fraina dansase pentru ei, ea se duse unde era
aezat Ivar i-i murmurase: "Vrei s ne plimbm? M ntorc ndat ce-mi
schimb straiele"
Lui Ivar sngele i pulsa clocotitor. Cnd putu s aud iar, se ntoarse la
convorbirea pe care tocmai o asculta cnd i vorbise Fraina; cuvintele preau
acum fr importan i scop ca bzitul unui stup de albine.
"Da, am mai cltorit, pentru scurt vreme, cu nc alte dou grupuri
nomade, tocmai rostea Erannath, "Stelele negre la nord de Nova Roma, lng
Rul Iulia i Oamenii Ciudai n regiunea Fortului Smintelii. Diferenele de
obiceiuri sunt interesante dar eu socotesc c toate vrtejurile dintr-o balt
sunt provocate de un singur vnt."
Regele Samlo, eznd pe fotoliul su, singurul pus afar, se trgea de
barb. "Ar trebui s-i vizitezi i pe Prinii Magicieni, cei la care am ucenicit
eu", spuse el. "i Minunaii care pun pe femei s fie conductoare ale cru-
elor. Dar sunt undeva dincolo de Tiberia, de-a lungul Mrii Antonine, aa c
nu-i mai tiu nici eu."
"Poate m voi duce s vd", rspunse Erannath, "dei sunt sigur c voi
descoperi acelai model de baz".
"Ciudat", spuse fermierul. "Voi, xeno nu vreau s te jignesc dar am
avut civa afurisii de marinari non-umani pe vas, n timpul rzboiului de
independen v nvrtii n jurul planetei noastre mai mult ca mine ori ca
aceti hoinari de meserie."
Venise s se alture petrecerii cu fiii si mai rsrii. Cei mici i femeile
stteau n spate. Distracia amenina nu doar s devin licenioas, dar erau
de ateptat i ncierri. Fascinat de Erannath, fermierul se apropiase de
rege, de Padro Domnul drumului, de vduva Mara-Hoinara i nc ali
civa, conversnd pe marginea cercului. Erau toi oameni mai n vrst, mai
mpuinai la trup, cu sngele mai potolit, atmosfera nfierbntat i atingea
prea puin.
Ce fac eu aici? se ntreba Ivar. ntr-o explozie de bucurie: O atept pe
Fraina, asta fac... Mai devreme, consideram c e mai prudent s nu m prea
amestec. Ei bine, haos, fii pregtit!
Focul plpia i trosnea n mijloc. Ori de cte ori o crac pria, irupea
scntei galbene i roii. Lumina se revrsa peste cei dimprejur, dnd la iveal
ochi, dini, cercei, brri, buci de strai pestri, nvluind iar totul i ar-
tnd altceva mai departe: un joc cu zaruri, un biat i-o fat deja furin-
du-se adnc n fnea. n jurul vlvtii perechi ncepuser un dans ca o ho-
r, tropind la muzica unui chitarist chiop, a unui toboar cocoat i a unui
orb care cntau ntr-o limb Haisun zgomotoas. Mirosea a fum i a omenesc.
Scnteierea poposi i pe penajul lui Erannath; ochii devenir aur topit i
creasta o coroan. Cu accentul su ndeprtat cuvntarea sa nu suna preten-
ios: "Cei din afar cerceteaz mai profund, pn departe, altfel dect locuito-
rii, fermier Vasiliev, i, deci, vd mai multe. Oamenii au tendina de-a fi su-
perficiali, suficieni."
"N-a zice", se mpotrivi Samlo. "pentru tine nu conteaz puinele lucruri
care sunt importante pentru noi?
Tu ai aripi, noi nu avem; noi avem picioare zdravene, tu nu. Lucrul aces-
ta nu ne permite s fim destul de asemntori, ntr-o oarecare msur? Cum
poi afirma c Alaiurile sunt toate la fel?"
"Nici n-am spus aa, Rege", replic Erannath. "Am spus doar c am ob-
servat factori extrem de comuni n profunzime. Poate suntei orbit de ceea ce
numii micile diferene care au importan. Poate acestea conteaz, mai mult
dect s-ar cuveni pentru voi."
Ivar rse i interveni: "problema e, dac nu vedem pdurea din cauza po-
milor sau nu vedem copacii din cauza codrului."
Apoi Fraina se ntoarse i Ivar sri n picioare deodat. Fata se schimba-
se ntr-o rochie lucitoare, jerpelit de vechime dar astfel croit nct era cu
mult prea puin mai decent dect costumul de dansatoare. Pe urm, de-a
lungul unei cascade de pr negru albstrui sttea un animlu-mascot nf-
urat n mantia ei pn la capul de aghiu.
"Mergem?" rosti vocea ei dulce.
M-m-mai ntrebi?" Ivar se aplec n faa regelui, n manier nordic. "M
vei scuza, domnule?"
Samlo aprob. Un zmbet plumburiu i strmb gura.
Pe cnd se ridica i se ndrepta, Ivar avu dintr-odat contiina formida-
bilei concentrri a lui Erannath. Nu trebuia s fii Ythrian pentru a deslui
dumnia n penele ridicate brzoi i privirea suspicioas, bnuitoare. i ur-
mri ochii aurii i ntlni roia triplet a ochilor animluului-mascot. Mica
lighioan se ghemui, se zbrli i chii nelinitit.
"Ce e, iubitule?" ncerc Fraina s-i liniteasc preferatul.
Ivar i reaminti c Erannath refuzase ospitalitatea oricrei crue i-i
petrecea tot timpul afar, chiar i nopile cele mai aspre, cnd era silit s-i
mite uor aripile pn i-n somn, pentru a-i menine ridicat metabolismul
astfel nct s nu nghee de moarte. ntr-o sclipire de bnuial Primul Nscut
l ntreb: "Nu-i plac mascotele?"
"Nu", spuse Ythrianul.
Dup un moment. "Am dat de-aa ceva i-n alte pri. n Planha i nu-
mim liayalre. Avortoni."
Fraina se bosumfl: Oh! L-ani luat pe bietul Tais s inspire o gur de aer
curat. Hai, Rolf!"
i strecur braul pe sub cel al lui Ivar. Acesta uitase c nici el nu prea
agrea animalul-mascot.
Erannath l urmri cu privirea pn l pierdu din vedere.
Sub roile vehiculelor, lunca se ntindea vast, trava n zori era primv-
ratec i mtsoas pentru mers, de un argintiu ntunecat. Copacii se ridicau
de jur-mprejur, nclceal de pini, masivitate a hamerilor, cupole din ramuri
de delphi. Ambele lune spoiau n alb crengile; dintre umbre, cele fcute de
Creusa se ridicau ca un semi-disc ndreptat spre est. Stelele se nghesuiau pe
catifeaua ntunecat a cerului. Calea lactee era o cascad de ghea.
Muzica se stingea treptat n spatele lor pn ce rmaser singuri, doar
cu trilul animluului. Ivar era fr grai, mulumit de miracolul c ea exist.
Fraina spuse n cele din urm, ncetior, privind n jur: "Rolf, aici trebuie
s fie Marii naintai. Altfel aceast mare bucurie nu s-ar fi putut ntmpla."
"Marii naintai? Sau Dumnezeu? Pi..." Nu se potrivete draga mea. Pen-
tru noi e frumos pentru c anumite soiuri de maimue s-au adaptat la o anume
clim, cu mult vreme n urm, pe Terra. Dei simim un subtil farmec al deer-
tului, putem pretinde c e la fel de cuprinztor, de total ca acela al lui Eran-
nath? ... i asta nu nseamn oare c Creatorul a fcut diverse moduri de fru-
musee? E deprimant s crezi numai n ntmplare, accident.
"D-o ncolo de filozofie", zise el. Apoi, chipurile, nepstor: "A putea
petrece mult timp alturi de tine."
Fraina-i ncolci un bra mprejurul taliei lui. Ivar l simi de foc. Sunt
ndrgostit, tiu el prinse tunetele inimii. Cum n-am mai fost vreodat. Tania.."
Fata suspin. "Aye-ah. Ct vreme ne-a rmas?"
"Totdeauna?"
"Nu. Nu poi rmne n Alai. Nici o dat nu s-a ntmplat."
"De ce n-a putea?"
"Pentru c voi, sedentarii mi pare ru, tu eti prea bun pentru cuvn-
tul sta, tu eti un cltor voi, oamenii care avei case plantate, construite
n pmnt, suntei nu slabi dar nu avei genul nostru de rezisten, as-
prime".
Pe care secole de moarte au dezvoltat-o, au sporit-o.
Cum? Eu? Mndria izbucni ntr-un val de mnie care, tia, undeva a-
dnc n minte, era nebuneasc. "Ei, ascult, am supravieuit traversrii Mo-
hortului tot att de bine ca oricare, nu? Sunt mai viguros i mai puternic
dect oricine; poate nu aa vnos, aa uite, dar, la naiba, dac trebuie s rb-
dm de sete, de foame, s nfruntm uragane, orice, voi izbuti!"
Ea se strnse mai aproape. "i mai eti i foarte detept, Rolf, tii multe
lucruri din cri i n plus grozav de ndemnatic, dibaci, ceea ce nou ne
lipsete. Totui, trebuie s pleci. Poate fiindc eti prea bun pentru noi.
Ce-am putea s-i dm noi, pentru restul vieii tale?
Pe tine, rspunse sngele su pulsnd. i, libertatea de-a fi eu nsumi.
Renun la afurisitele-i ndatoriri. Ivar Frederiksen. N-ai cerut s te nati pen-
tru a le ndeplini. Oprete-te s mai gndeti c aceste lumini de deasupra
capului sunt puncte politice i las-le s fie, din nou, doar stele.
"Eu, eu, eu nu cred c a obosi vreodat s cltoresc dac eti alturi
de mine", blbi el. "i, ei, pot s-mi tri propria greutate, s dau astfel, cine
tie, Drumului Sfrmat, ceva cu adevrat, de valoare..."
"Pn ce eti dobort, njunghiat. Rolf, dragule, eti un netiutor. n a-
dncul tu, crezi c oamenii, cei mai muli dintre ei, sunt cinstii i nu devin
violeni fr motiv. Nu e adevrat. n orice caz, nu n Alaiuri. Cum i poi deci,
schimba fondul, Rolf?"
"Ai putea tu s m ajui?"
"Oh, de-a putea!" O frntur din lumina lunii fcu s strluceasc o
lacrim.
Dintr-o dat Fraina i scutur capul i nepeni n loc: "Bine, dac nu
altceva, atunci mcar te pot proteja, tinui de primul i cel mai ru dintre
pericole Rolf."
"Ce vrei s spui?"
Obinuit de-acum cu frecventele schimbri de dispoziie, era contient de
privirile, atingerea i parfumul ei. nc se mai plimbau. Mascota vie de pe u-
mr nfurat n mantie era, practic, ascuns vederii.
"Ai o sum bunicic de suntori cu tine, aa-i?"
El aprob. Acum banii erau bilete, creditele Imperiale la fel ca i balana
aeneazic, date ntr-un ghemotoc de Sergentul Astaff, nainte de a prsi casa
Vntului. ("n toate economiile mele, Prim Nscutule. Nici o problem. O s
mi-i dai napoi dac trieti, iar dac nu scapi viu atunci ce mai conteaz?"
Ce ndeprtat i ireal prea totul!). Tineranii nu aveau un concept special de
proprietate, intimitate. (Am nvat s neleg asta, nu-i aa? Intimitatea, se-
cretul sunt n mintea mea. Ce conteaz dac Dulcy scotocete neglijent prin
buzunarele mele, dac ea, Mikkal i eu ne mbrcm i ne dezbrcm fr jen
n locuina lor pe roi, dac ei fac dragoste, fr s le pese, pe patul de
dedesubtul meu?)
Acestea erau principiile cu care Rolf Marinarul se deprinsese. Nimeni nu
fura de la altul n Alai. Vinovatul nu s-ar fi putut ascunde i pedeapsa era
exilul. Dup practica terpelirii, pagubele erau napoiate. El refuzase s joace
jocuri de noroc, cri, acestea fiind considerate un mod legal, totui, de-a
"cura" un tovar.
"Curnd vom ajunge la ru", spuse Fraina. "Vom merge de-a lungul lui,
din ora n ora att ct se ntind pmnturile noastre. O s fie petreceri la
fiecare oprire. nfierbntate, tii doar cum sunt prin taberele tinerane. Prob-
lema e c de data asta suntem pui pe gbjeal. Inamicii oare "inamicii"
este cuvntul potrivit? sunt zanzii. Nu le dorim rul locuitorilor zanzi, dar
punem mna pe tot ce putem. n momentele astea se poate uita c tu nu eti
unul de-al nostru. Adesea ne certm chiar i ntre noi."
De ce? i trecu prin cap lui Ivar. Admit c aceast societate nu are aceeai
idee ca mine despre proprietate sau contract. Totui, gsindu-se printre
venetici, nomazii n-ar trebui s fie mai vigileni dect de obicei, mai unii i mai
armonizai? Dar nu, mi amintesc de la vizitele Friei fcute n Casa Vntului,
excitarea i afecta i pe ei totdeauna, pn ajungeau la un trboi unii ntre alii
ca i cu Oamenii Locului.
Ivar pierdu irul gndurilor. Se opriser lng un delphi acoperit de raze
argintii. Sclipeau stelele, strluceau lunele i Fraina i inea ambele mini.
"Las-m s-i pstrez eu banii, Rolf", se oferi ea. tiu s-i tinuiesc. Du-
p aceea..."
"Va fi un dup aceea!"
"Trebuie s fie", plnse ea i se lipi strns de el.
El ls totul ca s-o susin. Curnd ptrunser n petera pictat de lu-
n a delphiului. Mascota vie rmase afar, ateptnd.
Acel care fusese Jaan Pantofarul pn ce Caruith s-a rentors dup ase
milioane de rotiri ale lumii mprejurul soarelui, privi de pe o protuberant a
turnului peste mulimea care umplea piaa. De pe lng Marea Orcus oamenii
se nghesuiau ncoace pentru Radmas. Pe Muntele Cronos erau mai muli n
acest an dect i putea aminti cineva sau era consemnat n vreo cronic. Ei
tiau c Mntuitorul a sosit i le va predica.
Fcur o negur, o umbr albstrie sub zidul unde el sttu: un chip, un
cap de lance, un burnuz, un coif, alese de prin ntunericul care nc se nv-
lurea printre case i crri. Virgil de-abia se ridicase peste ape i Arena mpie-
dica vederea astfel nct o fantom sidefie ncepu s se materializeze n marea
ruin. Cteva stele totui se mai aflau pe cer. Aerul inspirat tia ca lama. Eli-
berat, prea c aburete. Nesfrit, continuu, zgomotul cascadelor rzbtea
de sub tcere.
Du-te, spuse Caruith.
Corpurile lor ridicar braele. Amplificate, vocile se auzeau puternic peste
larm.
"Oameni, v aduc veti aspre.
"Ateptai salvarea mai nti din gheara tiranilor, iar apoi, de fapt cel mai
important, din cea a morii fiind n ntregime numai fiine umane. Ateptai
transcendena.
"Uitai-v sus, atunci, la acele stele. Amintii-v ce sunt: nu doar numere
ntr-un catalog, nu mingii de gaz arznd, ci realiti aa cum suntei voi sau
cum sunt i eu. Noi nu suntem eterni i nici ele; dar se afl mai aproape de
venicie-dect noi. Lumina celei mai ndeprtate stele pe care o vedem s-a
ncruciat cu un eon pentru a ajunge la noi. i cuvntul ce-l poart e c nti
strlucete deasupra celor care s-au dus mai nainte.
"Se vor rentoarce. Eu, adic cel n care vieuiete mintea lui Caruith,
promit, fgduiesc aceasta, dac vom face ca lumea noastr s fie vrednic de
a-i primi.
"Totui asta nu se va petrece repede sau cu uurin. Drumul naintea
noastr este greu, prpstios, presrat cu cioburi ascuite. Sngele va
nsemna urmele noastre i-n spate vor zcea tigvele celor czui pe drum. Ca
unul care a vorbit pe Mama Terra cu mult dup Caruith, dar i mult nainte
de Haan, v aduc nu pacea ci sabia."

BOSEVILLE era unul dintre orelele tipice de-a lungul Rului Flone,
ntre Nova Roma i Munii Cimmerieni. Un plc de case amplasate cu acu-
ratee, o grmad ngrijit proiectat de cldiri masive, din piatr dar colorate
vesel, se ntindeau pe malul drept, cam pe o distan de doi kilometri de-a
lungul apei pn la ultimul bac, puni i grmezi de cherestea. n spate, n
direcia vest, strbteau canale printre recolte. Spre deosebire de spaiosul
dar sterpul inut aflat de-a lungul Coastei Iliane, acesta era ngust, dar n
acelai timp destul de bogat ca mai muli fermieri s poat sllui ntr-o co-
munitate. Pe lng agricultur, Boseville supravieuia pe spezele micii
industrii i manufacturilor. Cea mai mare parte a comerului su cu lumea
exterioar era nlesnit de Kuang Shihi Oamenii Rului. O piatr
comemorativ aezat n piaa mare amintea de aprtorii din vremea
Necazurilor. De atunci nimic mai important nu mai tulburase aezarea, cu
excepia rzmeriei i a forei de ocupaie care nu prea se fcea simit.
Va mai dura mult n acest fel? Din ce n ce, Ivar se minuna.
l nsoise pe Erannath n ora n timp ce Tineranii i aezau tabra. Ne-
ansa de a fi recunoscut era neglijabil doar dac nu cumva Terrienii pub-
licaser vreun afi. Dar el era sigur c n-o fcuser. Judecnd dup tirile pe
care le urmrise cnd Regele Samlo ceruse ca singurul emitor al Alaiului s
fie adus i pus n funciune un exemplar de calitate, dei nomazii nu d-
deau prea mult pe urmrirea pasiv a unor evenimente afacerea din Slb-
ticie se domolise pn la stingere. Bineneles, Comisarul Desai nu dorea s
dea idei i altora sau s creeze o figur de erou din Primul Nscut al Ilionului.
Oricum, oricine l-ar fi identificat era puin probabil s anune cea mai
apropiat garnizoan.
Erannath dorea s exploreze cultura Nordului. Ar fi fost folositor s aib
de companie un membru al acestei comuniti, chiar dac dintr-o lume diferi-
t. Cum era de prea puin ajutor la pregtirea spectacolelor, Ivar se oferi s-l
nsoeasc. Ythrianul merita a fi cultivat, era interesant i n felul su tcut,
atrgtor. n plus, Ivar descoperi surprins c, dup zgomotoasa caravan, era
plin de dor dup propriul popor, nostalgic chiar.
Sau aa gndea. Atunci, pe cnd se plimba pe pavajul de lng ziduri n-
cepu s simt c se sufoc. Ct de rar rdeau cu adevrat aceti oameni! Ce
leampt se mbrcau! i unde erau fala, fudulia masculin, unde patima,
pasiunea feminin? Se ntreba cum oare aceti locuitori avuseser vreo dorin-
de-a zmisli copiii pe Care-i vzuse. Pi, cum, asta-i bun, trebuiau s-i
verse veselia din cana de bere cu capac!
Nu c berea n-ar fi fost bun. O nghii lacom. Erannath o sorbea nceti-
or.
Sttea ntr-o crcium aflat n faa apei, lambrisat cu lemn, cu cpri-
ori, grinzile nefinisate, ntunecoas i afumat. Ferestrele ddeau spre doc.
Un vas, care nu-i descrca marfa aici i acceptase s preia i obiecte depuse
n consignaie pentru mai departe, n aval, era echipat, pregtit de plecare.
"N-ar vrea echipajul acela s rmn la petrecerea noastr?" ntreb Ivar.
Un brbat solid, brbos, printre cei pe care exotica prezen a lui Eran-
nath i atrsese la mas, pufi din pip nainte de-a rspunde ncetior: "Nu,
nu mi amintesc ca oamenii Rului s mearg vreodat la asemenea chefuri.
Parc ar, m-m-m, evita Tinerani. Dei poate nu-i o idee rea".
"De ce"? se mir Ivar. Sunt oare non-umani, de nu le pas, nu-i mic
dansul Frainei sau arta lamelor tioase ale lui Mikkal sau...
"Totdeauna la ei se isc buclucuri. Am remarcat, fiule, c ai spus petre-
cerea noastr. Ai grij. Poart ghinion, aduce nenorocire s ncerci s fii altci-
neva dect ai fost destinat a fi."
"mi dirijez singur viaa personal, nu te supra".
Oreanul ridic din umeri: "Scuz-m".
"Dac nomazii sunt o for suprtoare", ntreb Erannath, "de ce le per-
mitei s treac pe teritoriul vostru?"
"Totdeauna au fcut-o", zise cel mai btrn dintre cei de fa. "i tradiia
d drepturi. Inclusiv dreptul de a-i ctiga parial existena prin petreceri,
mrfuri ieftine, slujbe stranii, i, da, nvarea prudenei prin jefuirea prosti-
mii".
"n plus", adug un tnr, "ei aduc mult culoare, agitaie, o tent de
primejdie din cnd n cnd. N-am tri att de linitii dac Drumul Sfrmat
nu ni i-ar aduce peste noapte, de dou ori pe an".
Flcile brbosului se ncletar puternic pe coada lulelei nainte ca el s
bombne: "Suntem capabili n curnd s depim pericole mai mari, Jim".
Ivar nepeni, deveni rigid. O furnictur l strbtu. "Ce vrei s spui, da-
c-mi permii s ntreb?"
Cineva din mulime i rspunse: "Mai mult sau mai puin!"
Dar un alt client, uor ameit de butur, vorbi mai departe: "Zvonuri
doar. i totui, ceva s-a trezit n susul i josul rului, se vorbete despre
unul, departe, n sud, care-a promis c Strbunii, Cei Mai Vrstnici, se vor
rentoarce i ne vor elibera de sub Imperiu. Poate c este doar un vis, o iluzie,
desigur. Dar, fi-r-ar s fie, seamn a ceva adevrat, cumva. Aeneas este
deosebit. Nu prea i-am dat atenie planetei Dido, nainte; totui, n ultima
vreme am nceput s m gndesc din ce n ce mai mult la ceea ce filozofii
notri au nvat de acolo. M-am aezat sub Luceafr i am ncercat s
meditez de unul singur la Unicitate i, m-a ajutat. S lsm slujbaii
Imperiali s ne reduc iar la condiia de robi cnd noi abia putem spune c
am ieit?"
Brbosul se ncrunt. "Asta-i trncneal, Bob. Eu mi pstrez credina
n Dumnezeu". Adresndu-se lui Ivar: "Fie voia Domnului. Niciodat n-am
considerat i nici acum nu cred c Imperiul e ceva foarte ru. Dar moralicete
a putrezit i, poate, noi suntem instrumentele pe care Dumnezeu le-a ales
pentru a-l purifica. Dup o pauz: "Dac e adevrat, avem nevoie de ajutor
din afar. Probabil El ne pregtete i asta." Toate privirile se concentrar a-
supra lui Erannath. "Eu sunt doar un locuitor din vale i nu tiu nimic," is-
prvi vorbitorul, "n afar de faptul c nelinitea e sporit ca i sperana elibe-
rrii".
n prip, cel mai btrn schimb subiectul discuiei.
Noaptea se rostogolise peste ei cnd Prim Nscutul i Ythrianul s-au n-
tors n tabr. Dup ce au prsit oraul, stelele ddeau o cluzire tioas,
ascuit ca iarna, pailor lor. Altfel, aerul era plcut, cldu, plin de miresme-
le diverselor culturi. Pietriul scrnea sub clctura celor legai de acelai
drum. Vocile avur tendina de a se ntrerupe cnd un vorbitor zri creatura
non-uman, dar obiceiurile nu permiteau alunecarea ntr-o conversaie seri-
oas. Lmpile de pe stlpi strluceau peste cruele mprtiate printre
corturi. Zgomotul violent al muzicii se amplifica.
"Ceea ce caut s neleg", zise Erannath, "este acest resentiment aeneid
mpotriva Imperiului. i rasa mea ar suporta cu mare greutate o astfel de su-
zeranitate, dar din punct de vedere uman, ea a fost, n ansamblu profitabil i
nu a nsemnat doar o adiionare nensemnat a taxelor i cesionarea c-
tre nafar, sau nuntru, a afacerilor. n schimbul acestor, s le spunem, ser-
vitui, ai cptat protecie, libertatea comerului, nenumrate contacte extra-
planetare. Adevrat?"
"Poate, cndva". rspunse Ivar. Berea i zbrnia n cap.
"Dar apoi l-au pus pe acel Snelund. i de-atunci, prea muli au murit n
rzboi, n vreme ce funcionarii Imperiali ne nva cum s schimbm nv-
turile strbunilor notri."
"Oare ultima guvernare a fost cu adevrat chiar att de apstoare pen-
tru Aeneas? mai mult, nu poi interpreta situaia ca pe o greeal fcut de
Imperiu i care a fost corectat?
Aa-i, a costat viei i avere s forezi corectarea. Dar voi, poporul, ai a-
rtat o asemenea trufie, mndrie de moarte, nct autoritile se intimideaz
c v-au mpins prea puternic. Simpla cooperare v-ar fi fcut incapabili s v
pstrai toate instituiile sau s vi le refacei".
"De unde tii?"
Erannath ignor ntrebarea. "A putea nelege mnia la nceputul ocu-
paiei", zise el, "dar apoi se potolea, se domolea cnd vice-regele Imperial s-a
dovedit a fi blnd. n loc... prerea mea este c, iniial, voi, Aeneizii, ai accep-
tat nfrngerea cu o doz de resemnare dar de atunci visele voastre de re-
beliune s-au intensificat: lipsind speranele reale de independen, le proiec-
tai n imaginaie. De ce?" "Consider c eram nucii i am nceput s ne ns-
ntoim. i poate c aceste sperane nu sunt n totalitate zadarnice. Ivar se
uit la fiina care se cltina alturi de el att de stngaci, aproape dureros.
Panaul scurt al lui Erannath se apleca o dat cu balansul ca de crje al ari-
pilor; umbrele de-a lungul terenului estompau lucirea ochilor i penelor.
"Oricum, ce faci, m povuieti s devin un blajin supus Imperial? Eti Yth-
rian din spea cea liber a vntorilor, cum se numesc ei din puterea
rival care odat ne-a privat de condiia adevrat.
"Ce ncercai tu s-mi predici?"
"Nimic. Aa cum i-am explicat nainte, sunt xenolog specializat n antro-
pologie, aflat aici ca s strng date despre neamurile voastre. Cltoresc neo-
ficial, hyai, ilegal, pentru a fi liber de orice constrngere. Mai mult dect att
ar fi nechibzuit s-i spun, mai ales c tu nu ai considerat potrivit s-i
destinui propriile probleme. Pun ntrebri doar spre a obine rspunsuri care
m-ar putea ajuta s trasez atitudini aeneazice. Suficient."
Cnd un Ythrian a terminat convorbirea cu acest cuvnt, atunci ea e de-
finitiv ncheiat. Ivar se gndi: Ei, cum s nu pretind c e inofensiv? l va cu-
ta, cci va fi deportat dac se ntmpl ca Imperialii s-l captureze... Da, proba-
bil, asta e. Dar dac a reui s-l conving, s-l fac s vorbeasc alor si cum
ne-am luptat noi an dup an pentru libertatea noastr, dac ne-ar da ceva
ajutor... poate ar face-o!
Vlvtaia din el se amesteca ntr-o mare strlucire, aceea de-a fi aproape
de tabr, aproape, napoi, la Fraina.

i apoi...
Ptrunser ntr-o mulime nvrtindu-se ntre curcubeele decolorate ale
pnzei de cort. Lmpile de deasupra eclipsau stelele. Peste cortul din mijloc,
un cilindru din ochiuri de sticl colorat verde, albastr, purpurie sclipea
ameitor peste corturile i feele dimprejur. Un vnztor ambulant i prosl-
vea mrfurile, un mecher jocurile de noroc, un buctar glutele condi-
mentate ale cror miros de prjeal umplea nrile tuturor. Pe o scen, trei fe-
te dansau i, dei spectacolul pe care l ofereau era gratuit n jurul picioarelor
lor care sltau sclipeau n arcuri vii mici monezi. Dedesubt, muzicanii infirmi
cntau o melodie care incita vizitatorii la dans. Nu se vedea nici alcool nici
vreun alt drog; totui sobrii locuitori ai rmurilor Rului se amestecau cu Ti-
neranii ntr-o camaraderie glgioas, fermecai ca nite copii de un magician
hoinar, strigau, se agitau i se nghesuiau. Cocoate ici i colo pe vagoane,
mascotele Drumului Sfrmat urmreau ce se petrece.
Tlzui n Ivar: Oamenii mei! Bucuria mea!
i apru Fraina, abia nvemntat, agat la gtul unui localnic de
vrst mijlocie, a crui vestimentaie vdea bunstare.
Acesta arta ameit de dorin.
Ivar se opri. Alturi de el, pe neateptate, Erannath se aez pe mini
spre a-i elibera aripile.
"Ce se petrece?" url Ivar prin zarv. Ca un dangt de clopot n interiorul
su, nelese situaia: Mai des dect s-ar crede, oricnd au ocazia, femeile no-
made fac acest lucru.
Dar nu Fraina! Ne iubim!
Ea se unduia n mers. Lumina scotea n eviden prul negru-albstrui,
pielea roiatic, ochii mari plecai n jos, dinii printre buzele ntredeschise.
Un miros de mosc, al feminitii, se rspndea dinspre Fraina.
"Las-mi fata!" strig Ivar.
Trnti un om n saltul lui. Alii vociferar mnioi pe cnd Ivar se arunc
nainte. Cuitul su iei la iveal. Condus cu putere i miestrie, acea lam
grea putea reteza o mn din ncheietur sau, printre coaste, s ptrund n
inim.
Oreanul vzu. Era un brbat solid, obinuit s comande, se inea ea-
pn. Nenarmat fiind, se ghemui ntr-o poziie defensiv, amintit din zilele
antrenamentului su militar.
"D-te la o parte, minte de zgur!" i ordon Fraina lui Ivar.
"Nu, trtur!" i o zvrli deoparte. Ea se reechilibra repede i nu czu.
nvrtindu-se, el realiz n timp util c ntr-adevr n-ar trebui s-l ucid pe
acel rnoi, c ea a fost cea care l-a ispitit... Mna goal a lui Ivar se strnse
pumn. l lovi la gur. Locuitorul-rului par lovitura i strig:
"Ajutor! Oamenii de ordine!" Acesta era cuvntul de alarm. Micile ore-
le nu aveau poliie obinuit; dar voluntarii fceau instrucie i patrulau m-
preun, innd seama de apelurile reciproce. Unghiile Frainei rcir snge
pe obrazul lui Ivar. "ncepi trboiul?" ip ea slbatic i lans o chemare n
Haisun.
Locuitorii de lng ru se strduir s se grupeze n timp ce oamenii din
Alai ncercau s-i disperseze. Se ridicau strigte i sudalme. ncierrile
ncepur.
Mikkal de la Acoperiul Rou alunec prin gloat, se ndrept spre bt-
lie. Cingtoarea lui era plin de pumnale. "Ilkrozny ya?" se rsti el.
Fraina art nspre Ivar care i mpingea escorta ctre o cru. "Vakha-
bo!" i n anglic: "Omoar-mi acest cine! M-a lovit pe mine, sora ta!"
Arma lui Mikkal porni. O lam sclipi pe lng urechea lui Ivar i se nfip-
se ntr-un panou, unde zbrni. "Oprete-te unde te afli", spuse Tineranul.
"Arunc custura. Sau eti mort".
Ivar se ntoarse de la un inamic care nu mai conta. Suprarea, durerea l
sfiau. "Dar mi eti prieten", strui el.
Oreanul l lovi n gt, i-l pocni cu piciorul pe cnd era trntit la p-
mnt. Fraina ciripi vesel, opi s-l ia pe individ de cot, gngurind despre cu-
rajul i ndemnarea lui. Mikkal arunc n sus cuit dup cuit, alctuind o
roat din ele, strignd puternic ca un dangt de clopot cnd prinse atenia
mulimii: Pace! Pace! Nu-l vrem pe acest strin. l izgonim. Intenionai s-l
ncarcerai? Perfect, suntei liberi. Noi, ceilali, haidei s ne continum dis-
tracia!"
Ivar sri n picioare. Abia simea durerile unde fusese lovit. Fraina, Dru-
mul Sfrmat, erau pierdute pentru el. Nu putea nelege mai mult dect ar fi
priceput dac ar fi avut un atac de cord.
Dar rmsese o energie, o vioiciune de hoinar, de rtcitor. El vzu a-
proape picioarele nclate n cizme i nelese c sosise vremea s fie captu-
rat. i ncoli n minte c atunci imperialii ar putea afla uor despre el.
Arma zcea trntit jos. O apuc i sri eapn, drept. Un strigt de rz-
boi i sfie gtul: "n lturi din drumul meu!" rcni i se npusti spre inelul
uman. Dac ar fi fost nevoie, i-ar fi croit un drum cu fora.
Aripile n micare iscar cureni de aer, umbrir lmpile. Erannath era
deasupra.
ase metri de aripi mictoare acopereau mulimea cu pene i glgie.
Lumina, ct mai rmsese, strlucea parc arznd pe acele gheare, pe acei
fulgi. Dei era nenarmat, oamenii se ferir n lturi de ghearele cositoare, se
mpleticir n faa acelor aripi osoase aductoare de nenorocire. "ncoace, spre
mine!" uier Erannath. "Spre mine, Rolf Marinarul! Raiharo!"
Ivar ni prin culoarul deschis pentru el, departe de corturi i vagoane
acoperite cu demoni zugrvii, n noapte. Forma acvilin pluti deasupra, la
joas nlime, pat neagr de-a curmeziul Cii Lactee. "ndreapt-te spre
sud" ssi n ntuneric. "ine-te pe lng malul rului". Ythrianul se legna,
se balansa, se rentorcea pentru a doua oar. "Voi zbura n alt parte, la vede-
re, pentru a distrage atenia urmritorilor, m debarasez iute de ei i te ren-
tlnesc". La cea de-a treia coborre n picaj: "Mai apoi voi merge la barca ce a
plecat i voi aranja s ne duc pe puntea unui vas. Vnturi bune s te urm-
reasc". Se nclin i dispru.
Corpul lui Ivar nainta n salturi peste cmpuri. n mintea lui struia
doar: Fraina, Drumul Sfrmat. Pierdui pentru totdeauna! Atunci la ce s mai
triesc?
Totui alerga, alerga.

XI
DUP CE o barc, tocmit de Erannath, l aduse la bordul vaporului
Poarta de jad, Ivar fu ndrumat spre o cuet, unde czu ntr-un somn bn-
tuit de comaruri. Fu aproape bucuros cnd o lovitur de gong l trezi, dup
cteva ore.
Se afla singur ntr-o cabin pentru cltori, strimt dar plcut. Podea
din lemn masiv, tavan vopsit n alb, ui batante lcuite n rou i negru
totul extrem de curat. Lumina se strecura neclar printr-o fereastr cu rama
metalic i cdea pe un dulap i un vas de splat. Tropieli i voci diferite
fceau o vesel hrmlaie, acoperind sunetul bronzului. Ivar nu cunotea
acea limb, rapid, muzical.
Presupun c ar trebui s vd ce este, se gndi el, undeva, n nefericirea
pentru ceea ce pierduse. i lu aproape toat puterea s se mbrace i s ias
pe u.
Echipajul era rspndit peste tot, pretutindeni primprejur. Un tnr l
zri, zmbi i spuse: "Salut ie, binevenitule pasager", n limba Anglic, dar n
cntatul dialect al Rului.
"Ce se ntmpl?" ntreb Ivar, n mod mecanic.
"Spunem bun-dimineaa soarelui. Privete, dar te rog stai linitit acolo
unde eti."
El se supuse. Frigul premergtor zorilor i trezi o oarecare vioiciune i
observ mprejurimile cu o uoar cretere a interesului.
Cerul era nc plin de stele, dar spre est devenea pustiu. rmurile, la
cte un kilometru distan de ambele laturi ale vasului, erau umbre albstrii,
joase, pe cnd apa clipocea cu luciri de piatr lefuit, n afara locurilor unde
se nvrtea ceaa. Sus, deasupra, aripile unui vulch plannd prindeau primele
lumini ale zilei. Cnd gongul i echipajul tcur, o mare linite se reinstal,
abia tulburat de slaba pulsaie a motoarelor.
Vasul avea mai mult de 50 metri n lungime i 20 n lrgime, coastele de
lemn crescnd n nlime chiar de la mijloc, apoi la prora boant ridicn-
du-se pe neateptate n dou caturi, trei la pupa rotunjit. Dou voluminoase
cabine de pe punte consolidau mijlocul navei, acoperiurile lor, cu fantezie se
curbau bizar la capete. La prora i la pupa, n largul lor, stlpi agai alctu-
iau estacade pentru stocuri i moriti spre a ajuta ncrcarea cu energie a
acumulatoarelor ce propulsau vasul. Spre spate, un catarg pe care se puteau
fixa trei vele ptrate. Ivar l zri pe Erannath cocoat pe cea mai nalt vergea.
Probabil petrecuse noaptea acolo, n lipsa unei rame care i s-ar fi potrivit mai
bine dect o cuet.
Un steag rou i auriu, de o neobinuit mrime, atrna dup un b. La
pror, imaginea uria a Pzitorului Norocului se ncrunta la primejdiile ce ar
sta n calea vasului; n mna stng purta o sabie i n cea dreapt o floare de
lotus.
Acolo se aflau un btrn cu rob i tichie mpodobit cu ciucure, iar al-
turi o femeie asemntor nvemntat, dei descul; lng ei, un grup m-
nuia gongul, flautele, cimpoaiele i toba. Echipajul, n genunchi n afar de
copiii mici care erau inui de mamele lor, ocupa puntea de dedesubt.
Pe msur ce lumina se ntrea, tcerea prea a se nstpni nc mai
tare i ngheul de pe lucrurile sclipitoare scnteia ca stelele.
Atunci Virgil se ridic de la est. Irizarea tremur peste ap. Btrnul ri-
dic braele i strig o mic psalmodie, oamenii rspunser, muzica izbucni
zgomotos, "toi se nveselir, activitatea vasului rencepu.
Ivar ntinse minile amorite spre cldura care ncepea s se degaje dins-
pre cerul albastru nchis, aburii se mprtiau i el vzu culturile ntinzn-
du-se verzi, o turm de animale cu un clre n frunte sau un vehicul pe
drum prnd toate jucrii datorit distanei. Mai aproape erau feluritele
ambarcaii secundare ale vasului Poarta de Jad. Un remorcher butucnos
trgea un lep suprancrcat, dou traulere i azvrleau nvoadele, iar n
cteva caiace, fiecare nsoit de un osel, nite pstori ineau o turm de porci
de riu.
Pentru aceia care nu erau de paz, primul deziderat al zilei era, desigur,
a se curi. Unii se duser n spate, alii i smulser hainele i plonjar peste
bord s zburde n ap. Veselia se auzea din ce n ce mai puternic. Nu era ca
voioia tineran. Asemenea glume pe care le auzea n Anglic erau mai curnd
amabile, blajine dect usturtoare, rsul mai mult un cloncnit nbuit de-
ct un hohot strident. Oricine trecea pe lng Ivar se oprea s fac o uoar
plecciune i s-i ureze bun venit la bord.
Sunt civilizai fr a fi rigizi, puternici dar nu cruzi, fericii fr a fi ne-
ghiobi, istei dar nu necinstii, plini de respect fa de nvtur i lege, folosi-
tori prin munca lor, i spuse plictisit, dar nu sunt vagabonzii roii slbatici. i
destul de artoi, firete. Erau cu puin mai nali dect Tineranii, mai scunzi
dect nordicii, de construcie ndesat, pielea armie, prul extrem de negru
acolo unde vrsta nu-l albise, aproape toi l purtau tuns n breton pe frunte
i retezat chiar sub urechi. Capetele erau rotunde, feele largi i pomeii nali,
ochii cprui i uor oblici, buzele pline i nasurile tinznd spre lire. Doar
btrnii purtau barb. Straiul de lucru era acelai la toi: tunic albastr i
pantaloni n form de clopot n partea de jos. Chiar i acum, nainte ca nghe-
ul dimineii s se topeasc, muli umblau desculi; nottorii dovedeau o
accentuat preferin pentru tatuajele complicate.
tia mai mult despre ei dect tiuse despre nomazi i nc nu era tot.
Era pentru prima dat mbarcat pe un vas de-al lor, lsnd la o parte
ntmplarea de demult, cnd trecuse unul foarte la nord, pe lng Nova
Roma. Altfel, experiena sa se baza doar pe lecturile obinuite i un program
documentar nregistrat cu aproape un secol n urm.
Totui, Kuang Shihii erau implicai prin relaii diverse n nivelele cultura-
le predominante pe planeta Aeneas, ntr-un mod care nu exista la Tinerani.
Kuang Shihii erau principalii crui de bunuri pe Flone: pete, carne i e-
sturi achiziionate de-a lungul rului i, incidental, meteugari. Cu profitul
obinut cumprau alte mrfuri i rencrcau energetic navele. Vasele lor erau
totdeauna preferate de cltorii ce nu se grbeau.
Dac pe uscat se ineau la distan, aceasta nu se datora ostilitii. Erau
extrem de curtenitori n discuiile de afaceri, foarte curtenitori cu pasagerii.
Pur i simplu modul lor de via i mulumea i aveau prea puin n comun cu
oamenii aezai ntr-un singur loc. Cel mai conservator Om al Locului pstra
legturi de snge mai puin ntinse fiecare vapor i locuitorii si aveau fa-
milii extinse, strict exogame i, fr a face un cap de ar din asta, un com-
portament extrem de moral nemaivorbind de cinste, credin, tradiie, lege,
obicei, arte, ndemnri, sperane, spaime, toate att de diferite.
Visam ca Drumul Sfrmat s m absoarb i cnd colo m-a respins ca pe
un corp strin. Poarta de Jad acesta parc e numele? m va trata cu
siguran prietenete pn ne vom despri, dar nu-mi imaginez nici o clip c
m-ar adopta.
Nu conteaz. O, Fraina!
"Domnule..."
Fata care i se adresa cu timiditate nltur imaginea dansatoarei, dure-
ros, prin extrema lor deosebire. n afar de faptul c aparinea altei rase, cea
care-i vorbea era mai tnr, opt sau nou ani ghici el, sobru mbrcat, aa
nct el nu putea fi sigur ct din talia-i subire ncepuse s se mplineasc.
(Nu c i-ar fi psat!). Trsturile fetei erau mai delicate dect ale altora; se
nclin mai adnc lui:
"Scuz-m, te rog, pasagerule", rosti cu o voce subire. "Doreti micul
dejun?"
i oferi un vas cu cereale, legume i buci de carne gtite mpreun, o
ceac de ceai, un erveel i tacmuri, aa cum obinuia i el s foloseasc.
Ivar i ddu seama c oamenii echipajului se aliniaser la intrare n buct-
rie. Probabil i chemase vreun semnal pe care el nu-l zrise din cauza ntu-
necimii interioare care-l nfur. Cei mai muli au gsit locuri pe punte i,
aezai pe vine, mncau n grupuri, bine dispui.
"Da, desigur, mulumesc", spuse Ivar. Nu-i era foame, dar presupunea c
poate s nghit hrana. Mirosea picant.
"Avem n spate o sufragerie, cu mas i bnci, dac doreti", i spuse fa-
ta.
"Nu!" Ideea de-a se gsi nchis, fr a avea nevoie, dup cerurile deer-
tului i apoi nopile petrecute afar n vale, vara cu Fraina, l scrbea.
"Scuz-m, scuz-m." Ea se retrase cu un pas. Ivar nelese c ipase.
"mi pare ru", spuse el. "Sunt ntr-o dispoziie rea. N-am vrut s vorbesc
aspru". "Aici va fi bine". Ea zmbi i i puse sarcina jos, pe podea, lng un
parapet, de care Ivar se putea rezema s se odihneasc. "A, numele meu e
Iv... Rolf Marinarul".
"Eu sunt Jao, a patra fiic a Cpitanului Riho Mea. Ea (cpitanul fiind o
femeie) m-a rugat s-i asigur confortul. Te-a putea ajuta n vreun fel, dom-
nule Marinar?" Copila i aplec fruntea peste degetele mpletite ca un pod.
"Eu... ei bine, nu tiu. "Cine m mai poate ajuta?"
"Poate dac a sta alturi de tine o vreme, s-i art corabia noastr, mai
trziu? Ai putea atunci s te gndeti la ce vrei."
Curenia izbitoare a fetei l fcu s fie contient de negreala, murdria
lui, de mirosul acru al sudorii, de prul vlvoi i obrazul epos. "Ar trebui, ,
s m spl nainte de micul dejun".
"Mnnc, iar dup aceea te voi conduce la baie i-i voi aduce orice vei
avea nevoie. Eti singurul nostru pasager n aceast cltorie." Privirea ei
mtur cerul i cobor, iar faa se mbujor: "Ah, frumosul zburtor din stele.
Cum de-am uitat? Poi s-l invii pn i aduc mncarea?"
"El mnnc numai carne, tii doar. Sau, nu, mi reamintesc c n-avei
cum ti. Oricum, pariez c deja i-a gsit buci de slbticiuni. Ne vede i
deci va cobor cnd va dori".
"Aa cum spui, domnule. Pot s-mi aduc i eu vasul cu mncare sau
preferi s nu fii deranjat?"
"Cum vrei, mormi Ivar. "Dar m tem c nu sunt o companie plcut n
aceast diminea".
"Poate ar trebui s dormi mai mult? Mama mea, cpitanul, nu te va zori,
dar a spus c azi, la un moment dat, trebuie s te vad pe tine i pe prietenul
tu, singuri".
Pasagerii aveau carturile lor dac i cnd o nav opera peste capacitatea
sa n aceast privin. Echipajul nu avea. Copiii erau crescui n comun de la
natere... fizic, vorbind. Legturile dintre ei i prinii lor erau puternice, mult
mai strnse dect cele dintre Tinerani, dei ultima familie era corabia ca n-
treg. Perechile cstorite aveau firide, nie delimitate suficient pentru dormit
i cteva lucruri personale. Cteva cabine izolate fonic erau destinate studiu-
lui, meditaiei sau altor scopuri similare. n afar de aceasta, intimitatea fizic
nu exista, cu excepia celei a capelanului i a cpitanului.
Ultimul avea dou camere lng covert. Cea mai mare era sufrageria,
birou i orice altceva considera ea necesar.
Soul ei conducea vizitatorii la u, apoi se scuza politicos. El era cel
de-al treilea brbat, i spusese Jao lui Ivar. Nscut pe Pacea Celest, Mea
fusese mritat, cnd era foarte tnr, prin pre-aranjamentul obinuit cu un
brbat de pe Stindardul Psrii Roii. Acesta se nec o dat cu rsturnarea
unei luntre; Flonul avea multe capcane. Tnra vduv i folosi motenirea
n manevre abile, acumulnd o avere apreciabil cnd iat, ofierul secund de
pe Poarta de Jad o ntlni la un festival de flot i o convinse s se mute la el.
Era vduv, mult mai btrn ca ea, era o cstorie de form. Dar aa erau cele
mai multe printre Kuang Shihi. A lor a mers bine un numr de ani, eficient
combinare de talente marinreti i financiare. Din ntmplare se nscu nc
o feti, sora mai mic a lui Jao. n cele din urm o arter n creier l-a trdat
i mai curnd dect o lncezeal nefolositoare a preferat Blinda Butur.
Imediat, apoi, muri i cpitanul. Ofierii o aleser pe Riho Mea succesor. De
curnd, ea l invitase pe Haleku Uan, de pe Dragonul Galben, s se csto-
reasc. El avea cam vrsta lui Ivar.
Jao trebuie s fi citit dezgust pe chipul Primului Nscut, pentru c ad-
ug linitit: "Sunt fericii mpreun. El e doar dulgher, ea nu-l poate ridica
mai sus, dar nici el n-o poate moteni dect n "lung" adic n funcie de
copiii pe care i au mpreun i Mea a depit vrsta naterilor; el tie as-
ta".
Ivar medita n vreme ce fata i apra mama i chiar tatl vitreg. O dat
cu trecerea zilelor, el ajunse s cread c Jao spunea adevrul. Oamenii R-
ului aveau propriul lor concept de individualitate.
Pentru nceput, ce nsemnau bogaii? Aceia care nu se mulumeau cu
leafa obinut i fceau afaceri personale cu Ti Shih, Oamenii rmului, obi-
neau prea puine profituri pentru ei nii; pentru Kuang Shihi Oamenii
Rului nava era totul i nu exista alt alternativ. n felul acesta, ei puteau
aduce contribuii la comunitatea plutitoare. Ceea ce nsemna premii impor-
tante. Dar oricine putea dobndi acelai lucru printr-un mod remarcabil de a
munci sau, ntr-o mai mic msur, un neobinuit talent sau curaj.
Prestigiul putea aduce promovare. ns, autoritatea ddea puine anse
pentru auto-proslvire, ntr-o societate care se nvrtea ntr-un acelai cerc
linitit secol dup secol.
De ce oare atunci, oamenii de pe uscat i considerau pe Oamenii Rului
ca nfigrei i ambiioi dei erau recunoscui ca inteligeni, cinstii i
manierai? Ivar hotr c acestea erau probabil tipurile de personalitate care
tratau, de obicei, cu Oamenii rmului. Ceilali rmneau mult mai mult ei
nii, mai deosebii de cei ce-i reprezentau, vdind, chiar de la un ins la altul,
mari diferenieri n modul de a se exprima pe sine.
Aceste idei i venir mai trziu, dup seara n care intrase prima oar n
cabina cpitanului Riho.
Razele soarelui atingeau podeaua colorat chihlimbariu, prin ferestrele
dinspre bord ale camerei principale. Poposiser pe cristalul unui raft, scn-
teiar peste un papirus cu pomi i nscrisuri deasupra. ncperea era n aa
fel mobilat, simplu, nct s par spaioas. ntr-un ungher, pe jumtate
ascuns de un paravan sculptat, se afla un birou i un echipament pentru
minimum de informaii i comunicaie. n alt col exista o bibliotec nesat.
Aproape de mijlocul rogojinei mpletite din trestie, care acoperea podeaua,
erau aranjate o banc cu speteaz, n form de inel, o msu joas n centru
i cteva fotolii detaabile spre spate, pentru odihna vizitatorilor Ti Shihi.
Cpitanul naint i Ivar i schimb ideile pe care le avea despre ea i
brbatul ei. Mea era de nlime mijlocie, buclat, rotofeie i totui extrem de
agil n micri. Anii abia i marcaser nasul crn, ridurile din jurul ochilor
pe faa de-un ivoriu nchis, n afar de meele albe din pr. Gura ei trda
obinuina unui zmbet maliios. Purta banala tunic albastr i pantaloni,
sandale pe picioarele goale i avea un tatuaj prin ardere, care se zri cnd
braul, ieind din mnec, se ntinse spre minile oaspeilor. Palma-i era
cald i bttorit.
"Salut, binevenii cltori". Vocea ei se apropia de rgueal. "N-ai vrea
s m onorai lund loc i consumnd rcoritoare?" Le indic banca i din
cealalt camer aduse un serviciu de ceai, prjituri i buci crude de carne i
pete. Nava se nclin din cauza unui vrtej format de un baraj nisipos i ea
fu ct pe-aci s scape povara. Bombni o fraz. Prinznd uittura intrigat a
lui Erannath, Mea traduse imediat. Ivar fu puin ocat. El considerase c doar
soldaii tiu s njure.
Ea i scoase sandalele, se aez vizavi de oaspei, cu picioarele ncruci-
ate i deschise o cutie cu trabucuri, care sttea pe o msu. "Servii", le o-
feri. Ei, amndoi, negar. "V deranjeaz dac eu fumez?" Ivar spuse c nu
Ce conteaz dac ceva merit sau nu s deranjeze? iar Erannath sttu t-
cut dei un fior i trecu peste aripi. Cpitanul Riho i puse n gur un cilin-
dru negru, gros i-l aprinse. Fumul schimb aerul.
"Sper c stai confortabil?" spuse ea. "Domnule... Erannath... dac i-ai
da soului meu ordinele speciale pentru patul pe care-l preferi..."
"Mai trziu, mulumesc", rosti scurt zburtorul. "S trecem la subiect".
"n regul. Totdeauna mi s-a spus c Ythrienii nu-i irosesc vorbele.
Acum am prima oar plcerea s ntlnesc specia aceasta. Dac vrei s scuzi
ceea ce pare grosolnie eti mbarcat ntr-o manier ciudat. Nu-mi place
s-mi bag nasul, dar trebuie s cunosc anumite lucruri, de exemplu, pn
unde v ndreptai, spre ce hotar.
"Nu tim sigur. Ct de departe mergei?"
"Drept ctre Linn n aceast cltorie. Solstiiul e aproape, e Sezonul
Rentoarcerilor noastre."
"Din fericire pentru noi, dac se ntmpl s am bani destui la mine spre
a cumpra aceast lung plimbare pentru amndoi." Erannath i atinse
orul, prevzut cu buzunare.
Eu nu am nimic, gndi Ivar. Fraina mi-a utit totul, tiind sigur c voi
prsi Alaiul... Doar c, trebuia oare s provoace ndeprtarea mea att de
curnd? Nu ddu nici o atenie trguielii.
"... bine", sfri Erannath. "Putem merge pn la captul rului, dac
vrem. Sau putem cobor mai devreme".
Riho Mea se ncrunt n spatele unui neplcut val de fum albstrui.
"Ce-ar nsemna aceasta?" ntreb ea. "nelegei, domnilor, eu am un vas de
care trebuie s am grij i exist prea multe mprejurri stranii,
nelinititoare".
"N-am explicat oare, ndeajuns, noaptea trecut, cnd am venit la bord?
Eu sunt un studios care v cerceteaz planeta. S-a ntmplat s m altur
unui grup nomad, la scurt vreme dup ce o fcuse i Rolf Marinarul pen-
tru motive pe care el are dreptul s le pstreze secrete. Ca de obicei, violena
i-a fcut loc la srbtoare. Ar fi dus fie la moartea sa n minile Tineranilor,
fie la arestarea de ctre locuitorii oraului Bossevile. L-am ajutat s evadeze."
"Da, acestea au fost aproape exact vorbele tale".
"Nu intenionam s te jignesc, repetndu-le,' Cpitane Riho Mea. Oame-
nii nu agreeaz exactitatea amnuntelor?
"M-ai neles greit, domnule Erannath", zise ea cu un ton glacial. Nu ai
explicat destul. V-am putut lua de urgen, pentru c asta v-a i salvat, poa-
te, vieile. Dar astzi nu mai e o asemenea grab. V rog s servii cte ceva,
amndoi, cum voi face i eu, pentru a arta ncredere. Nu v nvinuiesc de
nimic, dar suntei inteligeni i nelegei c nu transportm criminali. Prob-
lemele sunt foarte delicate din cauza ocupaiei".
Mea strivi trabucul ntr-o scrumier, cronni o prjitur, sorbi o gur de
ceai. Ivar se sili s-i urmeze exemplul. Erannath puse gheara pe-o bucat de
carne i-o sfie cu colii. "Perfect", spuse femeia. "Vrei s-i spui povestea,
domnule marinar?"
Ivar i petrecuse cea mai mare parte a zilei de unul singur, ntins n
cueta sa. Nu-i psa ce se ntmpl cu el i mintea nu-i funciona prea bine.
Dar dintr-un sim al datoriei sau alt motiv, i morfolise istoria, ca un cine,
osul. ncepu cu greutate:
"Nu sunt vinovat de nimic dect de dezgust, Cpitane i nu cred c sta
e un lucru care trebuie pedepsit, dac nu cumva imperialii l-au declarat ilegal
ntre timp. tii, pe lng interzicerea cuvintelor libere, ei au demolat Monu-
mentul McCormac din Nova Roma. Prinii mei... ei, bine, nu c iertau Impe-
riul, dar continuau s vorbeasc despre compromis ca i cum, poate, Aeneizii
nu aveau dreptate. Pn ce n-am mai putut suporta. Am fugit n slbticie s
devin eu-nsumi o practic obinuit pe rm i am ntlnit acolo Alaiul
Tineran. De ce s nu-i nsoesc pentru o vreme? Ar fi fost o schimbare pentru
mine i cunoteam meteuguri, aveam ndemnri ce le puteau folosi. Noap-
tea trecut, aa cum a spus prietenul meu, s-a petrecut o ncierare fr noi-
m. Cred, acum, c a fost provocat de Tineranii pe care-i socoteam... prie-
teni, aa ca s-mi poat umfla banii i pu... articolul de valoare pe care le
lsasem n pstrare."
"De fapt", spuse Erannath, "practic, Ivar e vinovat de a-l fi atacat pe-un
brbat din Boseville. N-a fcut nici un ru, totui. Ba mai curnd a suferit el.
M ndoiesc c a fost depus vreo plngere. Asemenea incidente sunt obi-
nuite n astfel de mprejurri i oricine o tie". Se opri. "Ei nu tiu de ce e aa.
Eu, da".
Smuls din apatia lui, Ivar l privi pe Ythrian aproape tot att de tios ca
i Riho Mea. Erannath le ntoarse privirea i ei fur cei ce-i plecar ochii
i ls s se scurg un timp nainte de a rosti fr nici o intonaie: "Poate
ar trebui s-mi pstrez descoperirea pentru Serviciul Secret de Informaii al
Domeniului Roidhunate. Dar este ceva de mic importan pentru noi, pe
ct vreme Aeneizii o vor lua ca pe-o ghear n spate".
Cpitanul Riho Mea i mestec trabucul nainte de-a rspunde: "Asta
nseamn c-mi vei spune cu condiia s te las pe vas". Erannath nu se obosi
a-i rspunde. "De unde tiu...", se ndrept, se corect singur: "Te rog s m
ieri. M ntreb doar ce dovad ai pentru ceea ce vei rosti".
"Nici una", admise Ythrianul. "Odat dat firul, voi, oamenii, putei confir-
ma desfurarea".
"Continu".
"i dac o fac, ne vei accepta fr s ne mai descoi?"
"Voi vedea ce povesteti".
Erannath o studie. La urm spuse: "Bine, aud i vd mndria voastr
grozav". A mai ezitat ct o btaie a inimii. Viaa, miezul acesteia, la Tinerani,
este acea creatur pe care ei o numesc, mascot, innd cel puin una n fie-
care vagon. Noi o numim avorton, lepdtur."
"Hei", sri Ivar "de unde ti...?"
"Ythrienii au zrit animalele cu trei ochi pe un numr de planete". Eran-
nath nu-i putu ascunde dorina de a ucide pe care i-o trda vocea; i penele
ncepuser deja s se ridice. "Nu la noi acas. Dumnezeu nu ne-a ntins aceas-
t oribil curs. Dar n multe lumi ca aceasta pe care, normal, le-am investi-
gat mai profund dect o face specia voastr adic pe globurile terestre mai
puin importante. Totdeauna avortonii sunt n legtur cu fragmente dintr-o
civilizaie anterioar, aa cum se petrece i n Aeneas. Noi presupunem c au
fost mprtiai de civilizaia aceea fie n mod deliberat, fie accidental, fie prin
propria lor decizie. Unii dintre noi au emis ipoteza c ei chiar produc prbuire,
distrugere".
"Stai puin, protest Ivar. "De ce noi, oamenii, n-am auzit nici o dat de
ei?" "Ba ai auzit, n lumea aceasta", replic Erannath. "Probabil i-n alt
parte, dar numai din ntmplare, fiindc suntei n primul rnd interesai de
mrimea i umezeala planetelor. Ct despre noi, nu avem un motiv special s
v spunem. Am nvat ce sunt avortonii devreme, n primele noastre cercetri
astrale, cnd am avut un contact restrns cu Terrienii. Am gsit mijloacele de
a-i eradica. Lepdturile au ncetat de mult s fie o problem pentru Domeniu
i, acum, desigur puini Ythrieni, au auzit de ei.
Prea mult informaie, prea uria universul, i trecu prin gnd lui Ivar. "In
plus", continu Erannath, "se pare c oamenii sunt mai receptivi dect Yth-
rienii. Cele dou tipuri de creier ale noastre sunt diferit organizate i creierul
avortonilor rezoneaz mai bine cu al vostru".
"Rezoneaz?" privi mnioas Mea.
"Sistemul nervos al avortonilor este un emitor-receptor extrem de dez-
voltat", spuse Erannath. "Nu de gnduri. Realmente, nu desluim ce abiliti
de rezonan au scrboeniile. Nici nu ne pas, n felul n care ar cuta oame-
nii de tiin, savanii. Cnd am neles ce fac avortonii, dorina noastr cop-
leitoare a fost numai de a-i distruge.
"Ce fac, totui?" ntreb Ivar cu un nod de grea n gt.
"Tulbur, siluiesc eul n profunzime. ntr-adevr, ei primesc emoii i le
trimit napoi; lucreaz ca amplificatori". Era impresionant s-l vezi pe Eran-
nath acolo unde se ghemuise. Frazele-i seci despicau n continuare. "Poate
acele inteligene pe care voi le numii Constructorii i-au cultivat ca animale de
agrement. Constructorii au avut probabil spirite mai reci dect avem sau a-
vei. Sau poate au degenerat prin pricina efectului i au murit.
"Spun c rezonarea cu noi, Ythrienii, e slab. Dei am descoperit explo-
ratori i coloniti dovedind o purtare urt. ncepea cu vise urte, continua cu
temperament de uciga, cu o ovulaie pe an, cu... Destul. Am descoperit
cauza i am distrus-o.
Se pare c voi, oamenii, suntei mai vulnerabili. Avei noroc c avortonii
prefer pustiurile. Altfel, toi Aeneizii ai cdea n plasa lor.
"Da, patima asta. Ei singuri nu neleg; cred c pstreaz aceste animale
numai fiindc aa e obiceiul, dar Tineranii sunt i aa o populaie de pti-
mai, orice emoie pe care o au le este captat, amplificat i retrimis, iar ei,
radiind-o, o primesc din nou reamplificat pn la limita pe care o poate su-
porta organismul. Te mir c se poart ca nite psihopai? C nu folosesc nici
un drog n caravane dar simt nevoia cnd sunt departe? Ai observat c nu pot
supravieui mult timp n afar?
"Probabil s-au adaptat astfel; a existat o selecie natural. Muli pot gn-
di viclean, ca femeia ce i-a prdat obiectele avute, Marinarule Rolf. M-a mira
ca soiul ei s nu se fi nscut cu rutate n snge.
"Ar trebui, totui, s-i mulumeti c te-a alungat ct de repede i-a fost
cu putin!"
Ivar i acoperi faa. "Oh, nu, Dumnezeule!"
"Am nevoie de cer curat i de un animal s-l vnez", scrni Erannath.
"M rentorc mine".
Plec. Ivar plnse la pieptul lui Riho Mea. Ea l inu strns, i ciufuli p-
rul, mngindu-l i murmur: "O s-i treac, bietul de tine, te vom face bine.
Rul curge, curge, curge... Aici e linitea".
In cele din urm l ls n cueta soului ei, obosit de lacrimi i aproape
adormit. Lumina se filtra roie-aurie prin ferestre. Mea se schimb n rochie i
se duse pe punte s se alture capelanului i echipajului spre a ura noapte
bun soarelui.

XII

LA SUD DE INUTUL RECE, terenul ncepea s devin rpos i stncos;


crestele brului muntos Cimmerian apreau la orizont ca nite fantasme. Aici
rul curgea prea iute pentru turme. Dar nti se lrgea s umple o vale care,
practic, era un lac; Scobitura Verde, unde navele ce mergeau mai departe
spre sud i lsau animalele n grija ctorva oameni din echipaj, s le ngrae
cu plante acvatice i moluscoide.
Apropiindu-e de acel loc, Ivar i conducea, vslind, caiacul, cu atta
stngcie c strnea rsete prieteneti tinerilor si nsoitori. Ei se avntau
nestingherii pe suprafaa apei, ca sgeata scpat din arc; sau, opind n
curent, alergau oselii maron cu trup lung i pieli la picioare, care erau
folosii drept cini de paz ai turmei, pe cnd Ivar nainta mai greoi dect
graii naripai cu nottoare, dar avnd i rt chuho, porcii de ap, care
alctuiau turma. Dar lui nu-i psa. Nimeni nu-i bun la absolut tot, iar el i
mbuntea viteza.
Undele sclipeau sub cerul liliachiu, murmurau, murmurau, se nvolbu-
rau, se uneau vii cu muchii si pe cnd mna caiacul nainte. Aceast rea-
litate l susinea, nu piscurile rigide i tufiurile de-un verde-prfuit de pe
acele vrfuri. Se simea o rcoare ce potolea aria cerului fr boare de vnt.
Mirosea a umed, a roditor, mnos. n fa, Poarta de Jad prea un castel
iptor pictat; mai departe se micau vasele surori; traulere i lepuri atep-
tnd la inutul Rece. La ndemn, porcii de ap chuho rupeau din iarba
ud. Din cnd n cnd un osel asculta 'comanda unui biat sau a unei fete i
grbea rentoarcerea vreunui rzleit. A pstori pe Flone era o sarcin ideal,
gndea Ivar. Efortul i vioiciunea menineau o persoan n form, n acelai
timp lsndu-l s ptrund n acea pace, frumusee, maiestate care era rul.
De fapt, el era numai un simplu spectator, invitat s navigheze pentru
faptul c adolescenii l agreau. Asta era bine.
Jao i manevra caiacul lng al su "Te descurci?" l ntreb ea. "O faci
bine Rolf". Fata se mbujor, i plec privirea i adug iuind: "Cred c eu
n-a reui aa de perfect n slbticia voastr. Dar uneori mi-a dori s n-
cerc."
"Cteodat... Mi-ar plcea s te iau acolo", i rspunse el.
n timpul lucrului, vara, se umbla de obicei dezbrcat ca s fii oricnd
gata de baie. Ivar avea pielea prea sensibil pentru acest mod de trai, de ac-
eea purta o bluz uoar i pantaloni fcui de Erannath special pentru el. i
mut privirea n alt parte. Fata era mult prea tnr pentru gndurile pe ca-
re ns era destul de coapt s le strneasc, mai ales c era strin, dar nu
conta asta, important era ca Jao arta att de dulce i avea atta ncredere n
el...
Oh, fir-ar s fie, doar n-o s-mi fie ruine de gndul c e femeie, Gndul,
la asta se rezum, asta reprezint tot. i dac pot gndi astfel, nseamn c
am naintat mult pe calea nsntoirii mele.
Veselia i ceremonialurile de pe vas, micile orele unde se opreau ca s
ncarce i s descarce i lungile rmuri nverzite dintre ele; aspra nelepciu-
ne a lui Erannath, cea senin a capelanului Iang Weii, cea pragmatic a cpi-
tanului Riho Mea, sftuindu-l; prietenia soului ei i a altor oameni de vrsta
lui i de ce nu modul n care aceast deosebit fiic a lor l urma pretu-
tindeni; totdeauna rul, puternic ca vremea, zilele i nopile, simind ca o du-
rat extensibil, ca o anticipare a eternitii: toate astea l-au tmduit pe el.
Fraina nu-i mai dansa n vise. i putea soma amintirea pentru a inspec-
ta i nelege c de fapt niciodat realitatea nu fusese att de minunat ca a-
cum i pentru a-i comptimi pe rtcitori, jurndu-i c-i va ajuta cnd va
avea putina.
Dar cnd va fi aceasta? i cum? El era un proscris. Cnd a ieit din sta-
rea dureroas n care fusese azvrlit a neles mai bine ct de pasiv fusese.
Erannath l salvase i l "nzestrase" cu acea cabin; de ce? Care motiv, afar
de cel al plcerii ar fi existat, pentru a cltori pn la finele rului? i dac a
fcut astfel, ce urmeaz?
i trase rsuflarea. E vremea s trec la aciune din nou, n loc de a m
lsa manevrat. Primul lucru de care am nevoie sunt aliaii...
Strigtul lui Jao l readuse pe pmnt. Ea art spre rmul apropiat.
Vsla ei zbura. Ivar o urm. Tovarii lor vzur, l lsar pe unul singur cu
grija Turmei i naintar spre acelai loc. Un obiect plutitor zcea nepenit
ntre trestii, n stufri: o cutie de lemn nchis etan, cu capac arcuit, cam
de doi metri lungime. Pe emailul negru, Ivar recunoscu simbolurile aurite ale
Soarelui, Lunelor i Rului.
"Ay-ya, ay-ya", intona Jao. Deodat, solemn, toi ncepur s psalmodi-
eze. Dei necunosctor al limbii strvechi a Kuang Shihilor, Ivar recunoscu
un imn. Se inu deoparte.
Pstorii eliberar cutia. nottorii o mpinser n mijlocul curentului. O-
selii, sub aspr comand, inur porcii-de-ap la distan. Obiectul se n-
drept spre sud. Probabil cei de pe vasul Poarta de Jad vzuser evenimentele
pentru c steagul era arborat n bern.
Ce-a fost asta?" ndrzni, n sfrit, s ntrebe, Ivar.
Jao i terse genele umede i rspunse, surprins: Nu tiai? Era un
sicriu!"
"Cum? Eu... Stai, iart-m, acum mi reamintesc..."
"Toi morii notri merg n jos pe ru, n jos pe Yun Kow, la urm pe Linn
ctre Tien Hu, ceea ce voi numii Marea Orcus. E datoria noastr s relansm
un sicriu pe care-l vedem euat." Cu veneraie i uimire: "Am auzit despre un
vizionar care colind pe-aici, acum, i care-l va aduce pe Btrnul Shen
dintre stele. Oare atunci morii se vor ridica din ape?"

Tatiana Thane nu se gndise nici o dat c-o va supra faptul de a fi sin-


gur. Avusese ntotdeauna o groaz de lucruri de ndeplinit: s citeasc, s
urmreasc, s audieze, s mediteze la ceva.
Ziua nici nu era de fapt ru. Munca ei obinuit era, inerent solitar:
studiu, gndire, tiat i pus cap-la-cap, bucic i nc-o bucic din cons-
trucia unui model semantic a limbii vorbite prin preajma Muntelui Hamilcar,
pe Dido, ceea ce ar permite oamenilor s discute cu localnicii la un alt nivel
dect o permite dialectul strict actual. Dialogurile ei se purtau cu un compu-
ter sau, ocazional, prin vid, cu omul cu care studiase, care acum se retrsese
la viaa lui de pe Heraclea i era prea btrn s-i pese de politic.
Pn s devin cercettoare, studenii o trataser cu respect. Bntuit
de spaima pentru Ivar, care i lipsea att de dureros, realiz cu greu c acel
respect devenise de fapt un mod al lor de a o evita. Nu c ar fi fost ocolit des-
chis, fi, la programele facultii, la ntruniri, mese comune, ntlniri ntm-
pltoare pe coridor sau n ptratul curii. n acele zile, oamenii nu erau prea
vorbrei, astfel dur un timp pn s-i dea seama c, oricum, cu ea n-o mai
fac aproape deloc i, cu excepia prinilor si, toat lumea o ndeprtase din
viaa social.
Cu ncetul, o cuprinse dezolarea.
Prima adevrat ruptur n sihstria ei se petrecu cam la ora 1700 a zilei
Mars. Se pregtea s mearg la culcare, orict de ru i-ar fi fost somnul. Afa-
r noaptea era mai neagr ca de obicei, fiindc un mare nor de praf, aprut
de-a lungul tropopauzei, nvluise stelele. Lavinia era o semilun umbrit, p-
tat, deasupra turnurilor i cupolelor. uiera vntul. Tatiana se tolni n cel
mai comod fotoliu i se juca cu Frumious Bandersnatch. oricelul alerga pe
corpul ei n sus i-n jos, de la fluierul picioarelor la umeri i napoi, scond
triluri vesele. Plcerea era micu ca i oricelul nsui.
Inelul de la u ciocni. Iniial, se gndi c i s-a prut. Apoi pulsul i se
acceler i aproape arunc oricelul n graba de-a deschide ua. Acesta se
ag de jerseul ei i uier indignat.
Un brbat ptrunse nuntru, nchiznd imediat ua dup el. Dei aerul
pe care-l adusese de-afar era rece i puternic feruginos, nu justifica, totui,
masca sa de noapte. Dar iat c o scoase i ea vzu trsturile frumoase, m-
ndre, ale lui Gabriel Stewart. Ultima oar fusese mpreun pe Dido. Munca lui
era aceea de-a cunoate regiunea Hamilcar i fiind de vrst mijlocie, de a
conduce grupurile tiinifice avnd totodat grij de confortul lor.
"Ia te uit, bun!" roti ea uluit.
"Trage storurile", ordon el. Aa nu voi mai fi vzut de-afar.
Tatiana fcu ochii mari. Tremura. "Ai necazuri, eti n ncurctur,
Gabe?"
"Oficial, nc nu..."
"Nu tiam c eti n Aeneas. De ce n-ai telefonat?"
"Telefoanele pot fi urmrite. Acum acoper ferestrele, te rog".
Ea ascult. Stewart i scoase haina de deasupra. "M bucur s te vd
iar", ndrzni Tatiana.
"S-ar putea s nu mai gndeti aa, dup ce-i voi spune ceea ce am de
spus." Se aplec puin. "Dei poate m nel. Mi te reamintesc ca iubita n-
drznea, curajoas, n felul tu ns linitit i nu cred c Primul Nscut al
Ilionului te-a ndrgit degeaba."
"Ai tiri despre Ivar?" strig ea.
"Din pcate, nu. Speram c tu ai. Ei, pi s stm de vorb".
Stewart refuz vinul, dar accept o ceac de ceai. ntre timp se aez, i
aprinse pipa, schimbnd impresii despre tot ce se ntmplase de cnd izbuc-
nise revoluia. El prsise sistemul galactic, nrolndu-se n Serviciul secret
ncropit n grab de McCormac i admise cu amrciune c n aceast vreme
rzboiul fusese nbuit n propriul sos. Pe ct putuse descoperi dup ce se
rentoarse nfrnt, civa ageni Terrieni reuiser nu numai s-o elibereze de
la Snelund pe soia Amiralului un ctig, fr ndoial, pe de-alt parte
fr pre, inestimabil dar pe cnd era pe Dido jefuiser o nav-patriot al
crei computer deinea cele mai noi coduri... "M tot gndesc la posibilitatea
de a-i organiza pe Didonieni s ne ajute n continuarea luptei, ca rezisten
sau chiar personal de Marin Militar. n cele din urm m-am zdruncinat
clrind prin Aeneas i cutndu-mi prietenul m-m, nu conteaz numele: e
tot prin Universitate, campusul secundar. Prin el am intrat imediat n mica-
rea de partizani".
"Exist una?"
El o privi sever. "Tu ntrebi, cea care urmeaz a fi mireasa lui Ivar Frede-
riksen?"
"N-am fost niciodat consultat, nu mi s-a spus". Tatiana aez ceainicul
i cetile de pe o msu ntre ei, se cufund ntr-un fotoliu din captul opus
al camerei i-i privi struitor degetele mpletind ceva imaginar n poal. "El.,
a fost o pornire necugetat ce a fcut, nu-i aa?"
"Poate, atunci. Dar nu acum. Desigur, dragului tu Comisar Desai i-ar
plcea ca tu s consideri aa."
Tatiana i ncord toate puterile i-i ntlni privirea.
"De acord", spuse ea, "l-am vzut pe Desai de mai multe ori. Am trecut n
revist, mpreun, oamenii pe care-i tiu nu i-am comentat pur i sim-
plu i-am remarcat. De asta sunt ostracizat? Dar Universitatea, oamenii ei
tiu, ar trebui s-o tie, c nu avem destule date computerizate."
"M-am interesat prin preajm despre tine", i replic Stewart. "Exist un
fel ciudat de tensiune. Cei dinafar, ca mine, o pot identifica mai bine dect
cei implicai. Pe de-o parte, eti iubita lui Ivar Frederiksen. Ar putea fi pericu-
loas apropierea de tine, pentru c el se poate rentoarce oricnd. Asta i face
pe lai s te ocoleasc. Apoi, atia alii... Ei, bine, tu ai cu adevrat har. Nu
gsesc alt cuvnt mai potrivit. i dau seama c eti aleasa lui i asta-i face s
nu se simt la largul lor. Nu sunt obinuii cu o asemenea situaie ambigu n
laconica, tiinific-ordonata lor existen. Aa c i gsesc scuze n a amna
reluarea relaiilor strnse, de altdat, cu tine.
"Pe de alt parte" el urmri o dr de fum "eti, ca s vorbesc fr
menajamente, colaboraionist. Tu poi gndi c schimbi cu Desai simple
cuvinte, fr importan. Dar numai faptul c-l primeti, vorbeti civilizat cu
el, nseamn cumva c nu-i respeci obligaia moral fa de Ivar. i asta te
face s fii evitat de cei care-l respect. Pe scurt, nici nu-i nchipui ci sunt
deja. Sunt muli. i devin, pe zi ce trece, tot mai numeroi".
Se aplec nainte. "Cnd am priceput cum stau lucrurile, am hotrt s
vin s te vd, Tatiana. Bnuiesc c Desai te-a convins pe jumtate s ncerci
a-l nvrti pe Ivar s se predea dac i cnd v vei vedea. Ei bine, nu trebuie,
n-ai voie. La urma urmelor, ine-te departe de Imperiali". Cu asprime: "Mica-
rea de eliberare a ajuns n punctul n care putem ncepe s dm exemple co-
laboraionitilor. Eu sunt sigur c n mod contient, tu nu vei conlucra cu
Imperiul. Nu-l lsa pe acel ticlos Desai s te prind n curs."
"Dar", se blbi ea n uimirea care o blocase, "dar ce vrei s facei? Ce
sperai? i Ivar... el nu-i nimic dect un tnr care-a fugit, un proscris, com-
plet fr putere, dac, dac, dac este, totui, nc n via"...
"E viu", i spuse Stewart. "Nu tiu nici unde, nici cum, nici ce face, dar e
viu. Vorba zboar prea departe ca s nu fie adevrat". Ridic vocea: "i tu ai
auzit, trebuie s fi auzit. Semne, simboluri, prevestiri... Nu conteaz lipsitul
de energie tat. Ivar este adevratul conductor al liberei Aeneas cnd
Constructorii se rentorc. i o vor face... i o vor face. i tu eti mireasa lui,
care-i vei purta fiul pe care Constructorii l vor face mai mult dect uman".
Credina struia incandescent n ochii lui.

XIII

LA SUD DE SCOBITURA VERDE culmile urcau nc i mai iui. Totui,


pentru un rstimp, curentul continua s curg linitit. Ivar ar fi vrut ca i
sngele su s fie astfel.
n cutarea linitii, sui pe punte s priveasc n noapte. Se opri brusc
cnd zri i alii pe-acolo, n afar de observatorul care se aduga radarului.
ntr-o nghesuial de stele i un torent de galaxii, Creusa depea Lavi-
nia. Lumina arginta rmul, poleind creste i prpstii, nghiit de umbre
mai departe, jos. Tremura i scnteia pe ap, fcnd s par fantomatice
velele, care fuseser ntinse spre a prinde un vnt un. Aerul murmura rece
prin tcere i un freamt se auzea la pror. De-a lungul apei, separate de
civa kilometri pentru siguran, luceau luminile a trei vase vecine. Nu pu-
ine erau legate astfel spre a celebra Anotimpul Rentoarcerilor.
Ivar l vzu pe observator n genunchi, sub talismanul vasului i str-
lucirea penelor frumos mpodobite ale lui Erannath, precum i Riho Mea i
Iang Weii nvemntai n robele lor. Se prea c att cpitanul ct i cape-
lanul oficiau un ritual. Tcui, din cnd n cnd ridicau minile sau coborau
capetele marcnd astfel nlarea i apoi dispariia lunelor.
"Ah", izbucni cu bucurie Mea. Echipajul se ridic.
"V cer iertare", spuse Eraunath. "Dac a fi tiut c e o ntrunire reli-
gioas, n-a fi cobort aici. Am rmas deoarece era mai puin perturbant
dect de-a fi decolat."
"N-ai fcut nici un ru", l asigur Mea "De fapt, vederea coborrii tale a
dat un plus de strlucire."
"i-apoi", zise Iang cu vocea sa blnd "dei aceast ceremonie se desf-
oar totdeauna n acelai moment, ea nu e strict religioas." i mngie
fina-i barb alb. "Oare avem noi, Kuang Shihii religie n acelai sens ca cea
numit cretinism ori credina evreilor Ti Shih, ori chiar cea din pgna
societate tineran? O problem de definiie s-ar impune nu-i aa? Noi nu
predicm nimic despre zei. Dac zeii sau Dumnezeu exist sau nu, aceasta e
nu numai o chestiune tiinific ci i cosmologic!"
"Atunci voi ce cutai?" ntreb Ythrianul.
"Totalitatea", rspunse capelanul. "Unitatea, armonia. Prin rituri i
simboluri. Noi tim c acestea sunt doar rituri i simboluri. Dar ele pot
semnifica pentru minile luminate ceea ce cuvintele nu pot face. Rul e
continuitate, soart; Soarele este viaa; Luna i Stelele sunt ns dincolo de
om".
"Contemplm aceste lucruri", adug Riho Mea. "Ne strduim s ne
unim, s fuzionm cu ele, cu orice exist." Privirea i czu asupra lui Ivar.
"Salut, domnule Marinar", zise ea. "Hai, altur-te nou!"
Iang, care putea fi solemn mai mult timp dect Mea, continu: "Rasa
noastr, sau a voastr, e mai puin nzestrat pentru ntreaga ch'an
nelegere dect cei nclinai, predispui, de pe Luceafrul de Diminea.
Totui, cnd btrnul Shen se va rentoarce, omenirea va ctiga aceeai
nemuritoare unicitate ca a lui i va avea n plus forele pe care trebuie acum
s le descoperim n noi nine, pentru a izbuti s suportm a fi singuri n
propriile noastre este".
"i voi?" sri Erannath. "Toat lumea de pe Aeneas ateapt pe aceti
nvtori i salvatori?"
"Suntem din ce n ce mai muli" zise Mea. "n sus, ctre Jun Kow
plutete cuvntul..."
Ivar, care se apropiase, simi ca i cnd ar fi fost fulgerat. Privirea,
vorbele Meii i dezvorser mintea. tiu: Acetia nu sunt marinari simpli. Ar fi
trebuit s observ asta mai devreme. Acel sicriu precum i faptul c s-au
angajat ntr-o cltorie periculoas pentru a aduce onoruri naintailor i
descendenilor lor... i cum acestea nu, sunt profund religioi ca oricare
fermier.
Cuvnt despre Eliberare?" exclam el.
"Da, dei e numai nceputul", rspunse Mea. Iang aprob din cap, pe
cnd observatorul i pipia teaca n care inea cuitul.
Brusc, ea propuse: "Ai vrea s vorbim despre... domnule Rolf? Pregtesc
o butur i un trabuc, oricum, n cabina mea." Pulsul lui clocoti. "i tu
poftete, bunule prieten i neleptule", auzi el invitaia fcut lui Iang.
"V doresc, atunci, noapte bun", zise Erannath.
Capelanul se nclin n faa lui. "Iart-ne confidenialitatea."
"Poate ar trebui s te chemm i pe tine", zise Mea. "Ascult, tu nu eti
numai un simplu savant, cercettor tiinific, cum pretinzi. Eti un agent
secret Ythrian, strngnd informaii despre secretele planetei umane Aeneas,
nu-i aa? Cnd el rmase tcut, ea rse. "N-are importan. Problema e c i
noi avem acelai duman, Imperiul Terran. Sau, n sfrit, cel puin Domeniul
Ythrian nu se va sinchisi dac Imperiul i-ar pierde din teritoriu."
"i totui, murmur Iang, "nu m pot abine s m tot ntreb cum se va
adapta oare fiina carnivor la iluminarea pe care btrnul Shen o va aduce."
Lumina lunii turn argint pe aripile lui Erannath i mercur, parc, n
ochii-i. "Considerai c neamurile voastre sunt poporul ales?" ntreb el pe un
ton cobort. Imediat ns trebuie s-i fi regretat impulsul deoarece continu:
"Intrigile voastre nu m privesc. Nici nu m sinchisesc c m considerai
altceva dect un observator tiinific. Dac v mpotrivii autoritilor
ocupante, atunci, desigur, nu m vei trda lor. Vreau s fac o vntoare de
noapte. S v nsoesc norocul!"
Aripile se desfurar, frntur cu frntur. Vntul strnit de nlarea
lui Erannath rbufni. ntr-o clip se ridic sus de tot, apoi ochii l pierdur
printre stele.
Mea l conduse pe Iang i Ivar la apartamentul ei. i ntmpin soul, care
de ast dat rmase: un tnr strlucit i drz, pe care-l ardea nuntru visul
libertii.
Cnd ua fu nchis, cpitanul Mea rosti: "Salut, Ivar Frederiksen,
Primul Nscut al Ilionului."
"De unde tii?" opti el.
Ea zmbi rutcios i-i aprinse trabucul despre care vorbise. "Ct de
evident trebuie s fie? Cu siguran i Ythrianul a bnuit. De ce altfel i-ar fi
psat de un hoinar uman? Pentru el oamenii sunt att de strini att de
asemntori ntre ei i, n plus, fiind spion, nu poate ndrzni s foloseasc
informaiile de serviciu trebuie s se ntoarc napoi, ncercnd s-i
confirme bnuiala. Eu mi reamintesc un rezumat, un raport nesat de date.
Am solicitat fotografii de la arhiva public din Nova Roma i... Aa, nu-i fie
fric, eu nsumi sunt negustoreas, tiu s-mi deghizez inteniile reale."
"Tu... tu m vei ajuta? bolborosi el.
Ei se strnser n jurul lui, tnrul so, btrnul capelan, cpitanul Mea.
"Tu ne vei ajuta pe noi", zise Iang. "Eti Primul Nscut adevratul nostru
conductor pe care fiecare Aeneid l urmeaz cel ce va alunga pe aceti
Terrieni nbuitori de suflet i ne vei pregti pentru promisa Sosire. Ce
putem face pentru tine, stpne?"

Chunderban Desai ntrerupse legtura i sttu o vreme privind n gol.


Soia sa, care ieise din camer, se ntoarse i ntreb ce s-a ntmplat.
"Peter Jowet e mort", i spuse el.
"Oh, nu." Cele dou familii deveniser apropiate n izolarea care le unea.
"Ucis."
"Ce?" Buntatea de pe faa ei fcu loc ororii.
"Separatitii", suspin el. "Trebuie s fie aa. N-a lsat nici un mesaj
melodramatic. A fost ucis de un glonte pe cnd i prsea biroul. Cine altul l
ura?"
Ea i cut mna parc ar fi simit nevoia de sprijin. Desai o susinu. "O
micare clandestin adevrat?" spuse soia. "N-am tiut."
"Nici eu, pn acum. Oh, am rapoarte de la ageni-spioni, de la sistemele
de supraveghere i de la toate mijloacele obinuite. Ceva fierbe, ceva se
organizeaz. Totui, nu ateptam terorism fi att de curnd, oricum."
"Inutilitatea e partea cea mai rea. Ce ans ar avea acetia?"
Desai se ridic de pe scaun. Unul lng altul merser la fereastr. Ddea
n grdina micii case pe care o nchiriaser la periferie: nmiresmate plante
strine sub strine stele i lune, a cror lumin cdea pe coiful ngheat al
unei patrule marine.
"Nu tiu", zise el. n ciuda gravitaiei sczute, spatele su era ndoit,
prbuit. "Trebuie s se bazeze pe ceva. Nu se rscoal cine e fr speran,
ci aceia crora li se pare c vd captul tunelului i devin nerbdtori."
"Tu eti cel ce le-ai dat speran, dragule."
"Ei... Am venit aici creznd c vor accepta nfrngerea lor militar i vor
coopera cu mine ca nite oameni rezonabili, spre a reintegra planeta n
Imperiu. La urma urmelor, n afar de episodul Snelund, Aeneas a avut
numai beneficii de pe urma Imperiului; iar acum ncearc s ia msuri
preventive mpotriva altui presupus Snelund. Peter era de acord cu Imperiul
astfel c l-au ucis. Cine urmeaz?"
Degetele ei se strnser pe ale lui. "Biata Olga. Bieii copii. S-o chem
disear sau, sau ce?"
El rmase cu propriile gnduri. "Zvonuri despre un eliberator nu pur
i simplu unul politic ci un salvator nu, o ntreag seminie de salvatori
asta e ceea ce-i conduce pe Aeneizi i i determin s se poarte astfel", spuse
Desai. "i nu doar ptura dominant. Toi ceilali. Dei n moduri diferite, toi
ateapt un apocalips."
"Cine predic asta?"
Avu un zmbet trist: "Dac l-a ti, a putea ordona arestarea. Sau, mai
bine, a ncerca s-l mituiesc, s-l corup. Sau pe ei. Dar agenii mei nu aud
dect aceste vagi zvonuri. Nici o dat nu pot s uit ct de puini suntem i ct
de marcai, uri n ntreaga lume... Se pare c centrul "vetilor" pare a fi zona
Orcan. Am cercetat. i-am mers n gol, cel puin n ceea ce privete aprobarea
unei activiti ilegale. Societatea de aici i crezurile sale au fost ntotdeauna
ntemeiate pe ruine preumane colosale i, evident, a scos la iveal profei
milenari. Poporul nostru are alte lucruri mai importante de fcut dect lupta
cu limbajul i etosul unor biei locuitori ai unui secat fund de mare." Tonul i
se nspri. "Dei, dac a avea oameni suficieni, le-a arta eu, a merge mai
departe cu cercetrile. Nu e prima oar c o voce din deert nnebunete o
naiune."
Telefonul sun. El murmur o njurtur nainte de a se ntoarce s
rspund. Era un cod cu nvlmeli, ceea ce automat fcea ca alt asculttor,
ca soia lui, aflat la doar civa metri s nu poat participa la convorbire. i
ecranul rmnea gol. Dar ea zri lumina vie de pe faa lui i-l auzi strignd,
dup ce conversaia se sfri, pe cnd srea de pe scaun: "Puterea lui
Brahma, da! l vom prinde i vom isprvi povestea!"

XIV

POARTA DE JAD aproape ajunsese la Linn cnd sosir Terrienii. Munii


Cimmerieni formeaz marginea dinspre sud a Ilionului. Flone curge vijelios
printre ei spre sud prin defileul adnc i ngust pe care singur i l-a spat p-
n la incredibila cdere de pe abruptul mal continental. Iarna, se strecoar
linitit printre aceti perei, sub un strat de ghea. Dar pe var, amestecat cu
buci din calota polar, e o adevrat competiie s-l strbai i trebuie vs-
lai pricepui care s se aventureze de-a lungul acestui torent.
La balustrada de la babord, Ivar i Jao priveau. Apa bolborosea, fcea
spume, se-nvolbura n jurul stncilor, umplea vzduhul cu o canonad con-
tinu, fcnd nava s se rsuceasc i s trepideze. Aici curentul se ngusta
la aproape 300 metri ntre bolovani ngrmdii i taluz. n spate, stncile se
nlau pe o distan bunicic. Piatra avea o culoare mohort, iar cerul era
doar o fie ngust pe care Virgil deja se coborse. Cele mai strlucitoare
stele luceau n amurg. Jos, sub ntreaga greutate a umbrei, era frig. Stropi
sreau pe fee i haine. n fa canionul se pierdea n cea. Cu toate acestea,
Ivar zri trei corbii n acea direcie i patru n spate la pupa. i mai multe
nc erau ancorate laolalt.
Cum puntea se nclin sub ea, fata i prinse braul. "Ce-a fost asta?" stri-
g el prin zgomot i de-abia deslui rspunsul:
"Ocol n jurul unui obstacol, cred. Niciodat, aici nu se repet de dou
ori aceeai situaie."
"Ai avut vreodat vreun naufragiu?"
"Prea puine ntr-un secol. Cele mai multe viei sunt salvate."
"Dumnezeule! V asumai asemenea riscuri, an dup an, pentru... ritual?"
"Primejdia este o parte a ritualului, Rolf. Niciodat nu suntem mai unii
cu lumea ca atunci cnd... Ai-ah!"
Privirea lui o urmri pe-a fetei la prora i inima-i se micor ct un puri-
ce. n jos venea piezi, cu form de torpil, un mare avion. Pe corpul blindat
lucea emblema Imperiului.
"Cine e?" strig ea cu inocen.
"O trup marin. Dup mine. Cine altcineva?" Nu scrni rspunsul des-
tul de tare ca Jao s-l aud. Cnd Ivar se smulse i fugi, fata rmase cu o du-
reroas uimire.
El nainta cu greu pe scara ctre pod, unde tia c Mea sttea alturi de
pilot. Ea-i iei n ntmpinare. Asprimea, nverunarea i marcau expresia. i
mucase trabucul de-a curmeziul. "Hai jos", se npusti ea i-l mpinse.
Ivar se poticni naintea ei, printre oamenii echipajului care fierbeau de
emoie. Avionul vir ctre conducerea irului de la urm. "Chao yu li" exclam
Mea. "Cel puin avem ceva noroc. Nu ne cunosc vasul."
"Poate-i tiu numele", rspunse el. "Oare cine m-a trdat..."
"Aye. Pe-aici, uite... Stai aa!" Erannath ieise din cabina lui. "Hei, tu!"
Ea art ctre urmtoarea cabin. "Pe ua aceea!"
Ythrianul se ridic, i slt ghearele. "Mic!" zbier cpitanul. "Sau te
mpuc!"
Pentru moment creasta i se nl btioas. Apoi se supuse. Toi trei
ptrunser ntr-un coridor strimt, vibrant. Mea fcu o plecciune ctre
Erannath. "mi pare ru, onorate pasager", spuse ea. "Mi-a lipsit timpul s-i
cer ajtorul n mod curtenitor. Eti mult mai ndatoritor dect ar trebui; s-ar
cuveni s-i pese. Te rog s vii."
Mea continu s mearg repede i cu pai mruni. " Ivar i Erannath o
urmar, Ythrianul trndu-se cu stngcie pe picioarele-i aripi, pe cnd se
interesa: "Ce s-a ntmplat?"
"Imperialii", mri tnrul. "Ar trebui s-o tergem de la vedere. Dac
vreunul din noi e zrit s-a isprvit cu jocul sta. Nu vd cum ar putea dura."
Ochii lui Erannath turnar aur peste el. "Despre ce joc vorbeti?"
"M ascund de Terrieni."
"i eti demn de protecia cpitanului? A-a-a-ah..."
Mea se opri la un interfon, form un numr i mitralie vorbele pre de
vreun minut. Cnd se ntoarse la nsoitorii ei, prea ceva mai relaxat.
"L-am alertat la vreme pe transmisionistul nostru. Probabil inamicul va
chema prin radio, ntrebnd care din nave este Poarta de Jad. Subordonatul
meu i atenioneaz pe ceilali n limba noastr, pe care, precis. Toi vor face
pe protii, vor striga c nu tiu, vor deforma lucrurile ca i cnd de-abia s-ar
descurca n Anglic". Rictusul ei fulger. "A face pe prostul e un dar al popo-
rului nostru."
"Dac a fi comandantul Terrian", spuse Erannath, "la aceast reacie a
cobor personal pe fiecare nav, cerindu-i numele. Iar dac a fi cpitanul
vreunui vas n-a risca pedeaps prin a mini, pentru o cauz care nu mi-a
fost explicat."-
Mea izbucni n rs. "De acord. Dar eu propun ca Poarta Virtuii i Drumul
Norocului s rspund amndou la a fi Poarta de Jad cum va recunoate i
aceasta. Numele lor reale se traduc aproximativ la fel cu al nostru. Pot, cu si-
guran, s le dea fr primejdie, aceast lovitur, Terrienilor."
Se ntoarse, din nou deprimat: "Cel mai bine, totui, e s ctigm vre-
me pentru a v expedia pe furi, Ivar Frederiksen i pe tine, Erannath, spion
din Ythri. Nu am curaj s v dau vreo arm de foc. Aceasta ar dovedi rolul
nostru, dac ai fi prini." Omul i simi cuitul pe care-l pstrase la briu de
cnd prsise Casa Vntului. Ythrianul nu purta orul, deci nu avea vreo ar-
m. Mea continu: "Cnd piloii marinei vor veni jos la noi, vom admite, vom
recunoate c erai cutai. Aproape e adevrat, pentru toat lumea, afar de
noi trei; i noi ne putem purta destul de nevinovat. Vor spune c probabil ai
vzut nava spaial i ai disprut, nu tim unde."
Ivar se gndi la completa dezolare care-i nconjura i se ntreb: "ntr-a-
devr, unde?"
Mea i conduse ctre un nsoitor de cltorie i apoi n jos. Pe cnd se
grbea, spuse peste umr: "Civa Orcani urc ntotdeauna pe coast s fac
nego cu noi, dup ce terminm cermoniile. i vei ntlni fie acolo, fie pe
drum. Iar dac nu, probabil vei ajunge la Tien Hu singuri i acolo vei cere
ajutor. Sunt sigur c vi-l vor acorda. Ai lor sunt clarvztorii despre care
ne-au vorbit."
"i Imperialii nu se vor gndi la soluia asta?" protest Ivar.
"Fr ndoial. i totui pariez c e o ar imposibil de scormonit." Mea
se opri ntr-un loc pe un alt coridor, privi mprejur i ciocni n u: "Da, pu-
tei fi prini. Dar vei fi prini cu siguran, dac rmnei pe vapor. V putei,
de asemenea neca pn la rm sau rupe gturile pe stnc ori mii de alte
alte necazuri. Ei, bine eti primul Nscut au ba?"
Se npusti s deschid o u, conducndu-i nuntru. Camera era un
spaiu de nmagazinare a caiacelor i avea i o mic ramp de lansare la ap.
"Haidei", le ordon ea. i spuse apoi lui Ivar: "Trebuie s izbuteti s ajungi la
rm. Strduiete-te s nu te rstorni i s nu te ciocneti de nimic i n-
dreapt-te ctre orice rm poi, unde s gseti o zon nu prea accidentat.
Odat debarcat, trimite barca mai departe. Ar fi un nonsens s lai vreo urm
acolo unde te-ai oprit. La urma urmei, stncile i ceaa trebuie s te protejeze
de a fi vzut de deasupra, dac mergi cu grij... Erannath, tu zboar chiar ra-
zant cu suprafaa."
Pe jumtate ngrozit i pe jumtate mpotriva voinei sale, Ivar se aez n
ambarcaia fragil, i fix sigurana n jurul taliei i apuc vsla. Riho Mea se
aplec nspre el.
Era prima oar cnd o vedea cu ochii n lacrimi. "Tot norocul s te clu-
zeasc, Prim Nscutule", spuse ea ovielnic, "fiindc toate speranele noastre
sunt n tine." Buzele-i le atinser pe ale lui.
Deschise apoi un tambuchi i sttu la comanda rampei. Motorul acesteia
hurui, braul cobor pe tacheii care se micau nainte i napoi i, dup ce l
ridic, l lansar pe Ivar nainte.
Rul fcea un zgomot asurzitor. Lumea se transformase ntr-o existen
gri, rece, picturi din cascade stropind totul mprejur. Stncile apreau ca
nite fantome. Ivar i Erannath rmseser printre bolovanii ct o cas. Cu
toate c purta pantofi, pietrele l rniser tare pe om. l dureau vntile c-
ptate de pe unde cltorise i tieturile fcute de crestele ascuite. Slbiciu-
nea i umplea fiecare os cu plumb, parc. Ythrianul, care ocolea n zbor obsta-
colele, era ntr-o form mai bun, dei drumurile prelungite fuseser totdeau-
na obositoare pentru specia sa.
Printr-o ciudenie a ecoului, n adpostul lor, convorbirea era posibil
fr a fi nevoie s ridice vocea. "Nu ncape ndoial c o crare coboar de la
Platforma continental pn ctre fundul mrii", spuse Erannath. "Trebuie s
avem n vedere c Terrienii nu-s proti. Cnd vor nelege c nu mai suntem
pe nici un vas vor presupune c ne ndreptm spre Orcus i vor cuta n Nova
Roma o hart cu cele mai exacte, detaliate informaii geodezice. Vor face, a-
tunci, un raid deasupra drumului. Trebuie s-o lum pe ocolite."
"Asta probabil va fi periculos pentru mine", zise Ivar plictisit.
"O s te ajut ct pot", i promise Erannath. Poate sufletul penelor sale
adug: "Dac Dumnezeu Vntorul te azvrle n moarte, strig-i sfidarea pe
cnd te prbueti."
"Oricum, de ce te interesez?" ntreb Ivar.
Ythrianul scoase un sunet care aducea a chicotit. "Tu i prietenii ti ai
czut de acord c a fi agent secret al Domeniului. Hai acum s zicem c eu
nu m ndoiesc c eti cu adevrat doar Rolf Marinarul i te nsoesc ca s
descopr cine ai putea fi, de fapt. Iar n al doilea rnd, n-am chef s fiu luat
prizonier. Deci interesul nostru de a scpa e comun, coincide."
"Oare? Acum e cazul? Tu n-ai dect s zbori oriunde i eti liber."
"Dar tu eti Primul Nscut al Ilionului. Singur, vei pieri sau vei fi prins.
Cpitanul Riho Mea nu nelege ce diferit e ara asta de cea cu care eti
obinuit tu. Bazndu-te pe ajutorul meu ai, ntr-adevr, o ans."
Ivar era prea terminat de oboseal i durere ca s se bucure. Totui,
nluntrul su se aprinse un foc. Este interesat de reuita mea. Att de
interesat c-i risc misiunea, ori ce ar fi putut duce acas, numai s m
ajute. Poate, ntr-adevr, izbutim s obinem ajutor de la Ythri, cnd vom
elibera sectorul Alpha Crucis.
Era prematur s rosteasc astfel de gnduri cu voce tare. Deocamdat
erau amndoi zdrobii de pe urma zilei petrecute trndu-se pe furi.

Pe o mic ntindere, rul se lrgea iar, aa nct s poat staiona o


ntreag flot, ancorat zdravn dar cu motoarele mergnd, pentru a putea
porni la simpla alert printr-un uierat. rmul drept se lrgea i el prin
cteva hectare nivelate, care fuseser iniial curite de detritus. Aici se nla
un altar flancat de paznici de piatr, tocii, aproape fr nici o form. Mai
existau, de asemenea i urme de foc de tabr; dar nu ajunsese nc nici un
Orcan. Repeziciunea curentului se pierdea n mugetul nentrerupt, al rului
Linn care, curgnd la numai apte kilometri, fcea parc ntreaga lume s
tremure. Marginea-i nu se vedea niciodat din cauza perdelei de stropi.
n seara asta, vntul i schimbase direcia, conducnd permanenta cea-
ctre sud pn ce o atrn ca o perdea albit de lumina lunii, ntre pereii
masivi. Apa sclipea, scnteia. Acele vase care ajunseser erau camuflate.
Cumva, luminilor de cltorie i felinarelor colorate atrnate peste tot de vela-
tur le lipsea voioia cnd avionul de lupt Terrian se nvrtise deasupra ne-
gafieldului urmrind ce se petrece? Aerul era rcoros; gheaa trosnea prin
hainele lui Ivar i penajul lui Erannath.
Oamenii vd mai bine dect Ythrienii pe perioada nopii. Deci Ivar zrea
cel dinti totul. "Hsssh!" i trase napoi nsoitorul, pe cnd o senzaie de
grea i strngea gtlejul. Erannath identific apoi i el acele licriri i umbre
din fa. Trei soldai din marin vegheau n cmp deschis.
Nu exista nici o posibilitate de a-i ocoli fr a fi vzui; rmul era pustiu
i luna azvrlea lumin i n craterul unui inaccesibil ru. Ivar se retrase n
spatele unei pietre, gndindu-se, dorindu-i aproape slbatic s noate i
tiind c nu e cu putin.
Neauzit din cauza zgomotului, Erannath se ridic. Strlucirea lunii l
poleia. Dar vederea putea juca desigur feste oamenilor care stteau sus n
carling cci altfel n-ar fi avut nevoie s plaseze sentinelele.
Ivar i inu respiraia. Vzu marile aripi cosind n jos, napoi. Un om
fcu o tumb, al doilea, al treilea n tot attea bti de inim. Erannath po-
posi printre ei, acolo unde zceau i-i fcu un semn cu capul Primului Ns-
cut. Ivar o lu la goan. Curios, ceea ce l frmnta i ni din gura sa fu:
"Sunt mori?"
"Nu. Ameii, nucii. Am deinut al Treilea Ealon n hyai-lu. Le-am apli-
cat tripla lovitur att cu oasele alatan ct i... cum spunei voi "lovitura de
pumn a iepurelui"? Erannath era ocupat. El lua radio-emitoarele de la n-
cheieturile pumnilor, unitile gravitaionale de pe torsuri i putile de pe
umerii celor czui, i ddea lui Ivar cte una din fiecare ngrmdind restul n
Flone. Cnd se vor trezi, soldaii vor fi incapabili s dea vreun semnal prin
radio sau foc i vor fi nevoii s atepte schimbarea grzii.
Dac se vor mai trezi. Corpurile artau nspimnttor de fr via, sau
cel puin aa i se pru lui Ivar. Dar avea ncredere n rspunsul cptat mai
devreme i se ntreba de ce-i face probleme cnd aceia erau dumani i, da-
torit unui fapt norocos el i aliatul lui avuseser o ans, obinuser un
mijloc de a-i atinge inta.

Nu se hazardaser s zboare imediat. Pe partea mai ndeprtat a locului


de ntrunire, drumul spre Orcan ncepuse. Dei strimt, ntortocheat i neclar,
adesea marcat numai prin pietre de hotar, era oricum , mai practicabil dect
fusese linia rmului. Orice ar fi fost mai bine. Ivar chiopta i Erannath
ontcia, mergnd ca nlnuii.
Cnd ptrunser n negurile ocrotitoare, ndrznir s se ridice. i asta
fu ca o imens eliberare a spiritului. Ivar se ntreb dac transcendena u-
manitii pe care o promisese profetul te putea face s te simi att de mira-
culos. Cilindrele gemene, pe care le purta, l propulsar prin fumul ud i dens
pn ce zri n faa sa coasta unui continent.
Avea o enorm ntindere, mai pustie i mai dezolant dect oriunde n
est, patru kilometri de palisade, promontorii, viroage, versani abrupi rezul-
tai prin alunecare de teren, jos, tot mai jos, ctre fundul oceanului mort. E-
rau acolo sub stele i lune, nlimi tenebroase, dar peste ele curgea n casca-
de Linn. Aproape la jumtatea distanei, ntr-un salt direct, neascuns de spu-
m, strlucitor ca o sabie scoas din teac. Zgomotul su se auzea pn-la
ceruri.
Dedesubt sclipea Marea Orcan, nconjurat de creste marmorate, mpes-
triate cu semnturi. Dincolo, pe partea cealalt, deertul licrea alb ca
moartea ce-o oferea.
Erannath zbura alturi. "Repede!" comand el. "La pmnt, nainte ca
Terrienii s vin i s ne identifice".
Ivar ddu din cap a aprobare, i lu visele din stele i se ndreptar spre
sud-vest, acolo unde i nla piscul neguros Muntele Cronos. Astfel mai re-
duceau, mai scurtau drumul care le rmsese de fcut.
Aerul scria ngheat mprejurul lui. Dinii i clnneau pn s-i
strng, se for i-i nclet maxilarele. Aici nu era ca n regiunea Fundului
Mrii Antonine, la Casa Vntului. Acolo noaptea era adesea cldur de var,
dar ziua niciodat prea zpueal; aceasta se datora abundenei vegetale care
regla temperatura.
Acea aa-numit mare Orcus nu mai era dect un imens lac, dens i a-
mar, cu sruri dizolvate n el. Pcle i curente de ap mai puin importante
din Linn aduceau ap proaspt la baza adnciturii. i asta era tot. Nimic nu
mai alerga ctre sud. Vnturile de la ecuator, ncovoind totul n cale sugeau
orice umezeal i o mprtiau peste imensitatea de nisip. Pmntul rmnea
sterp fiindc aceleai vnturi btuser, cu mult timp nainte, risipind solul
bogat al fundului de ocean care, de altfel era motenirea lsat planetei Aene-
as de ctre oceanele ei.
Aici se-ntindea cea mai nenduplecat ar unde se putea stabili un lo-
cuitor al aceste planete. Ivar tia c ea modelase tribul, sufletele. Mai tia cte
ceva. Ceea ce nici un venit-din-afar nu cunotea.
Strini... Se uit pe furi la Erannath. Ythrianul cobor ca asupra unei
przi, tot att de magnific precum cderile iui de ap. Am crezut, pentru o
clip, c tu trebuie s m fi trdat, gndi Ivar. Dar nu-i aa, socotesc eu acum.
Atunci, cine a fcut-o?

XV

Lumina zorilor tremura peste mare i desena apsat umbre pe nisip. Din
marele Turn o trompet saluta soarele. Sunetul ei era mai ptrunztor dect
aerul rece, dei nu adia nici o urm de vnt care s-l poarte.
Jaan prsi casa mamei sale i o lu pe o strad care se ntortochea
printre grmezi compacte de case cenuii, cu oblonul tras, ajungnd pn jos,
la chei. Puinii oameni aflai pe-acolo la acea or ncruciau braele i i se
nchinau, unii cu veneraie, alii cu reinut, precaut respect. n strmtoarea
nconjurat de ziduri, amurgul nc domnea, fcnd ca straiele s par fan-
tomatice.
Cheiul era o lucrare a Anticilor, un violent i obositor contrast cu lipsa
de strlucire a oraului i srcia locuitorilor si. Dalele lui, platoul, artau
irizat, puternice i reci sub talp, provenite din coasta muntelui. Milioanele de
ani mai rupseser cte un col, dar nu erodaser substana, alctuirea. Ceea
ce fcuser fusese doar a fura valurile care odat, demult, lefuiau marginea
de jos; acum tufiuri rsrite pe povrn atrnau cufundate n ap, mai jos
ns cu un kilometru.
Oraul acoperea muntele pe o distan apreciabil n sus, blocurile infor-
me de argil ngrmdindu-se n cele din urm ctre pantele arenei care nco-
rona piscul. Aceasta, de asemenea, fusese construit de Antici i chiar n rui-
n arta glorioas. Era din acelai material strlucitor i solid ca i cheiul,
eliptic, axa major cam de un kilometru i pereii nlndu-se cu peste 30
metri naintea pantei ascendente a ceea ce fuseser apte turnuri i rmse-
ser doar trei. Aceti perei netezi i lucitori, departe de a fi complet verticali
se diversificau n stlpi, pilatri, terase, arcuri, galerii, obstacole pietroase,
poduri uoare, balcoane ca o arip, astfel c lumina i umbra se alungau la
nesfrit, iar construcia prea un etern foc rece.
Drapele se nlar, aurii i roii, n vrful catargelor de pe parapet.
Camarazii schimbau garda.
Privirea lui Jaan se ntoarse napoi, nspre nord, unde continentul se
nla deasupra mrii Orcus. Cu planeta Virgil exact deasupra, singular,
nlimile preau negre, n afar de Linn. Tunetu-i ceos reverbera prin aer,
peste pmnt.
Nu-i vd zburnd, spuse el.
Nu, nici n-o fac, i rspunse Caruith. De teama urmririi au aterizat
lng Alesa i au convins un orean s-i transporte n camionul lui. Uite-l c
sosete.
Jaan nu era sigur dac propria minte sau cea a Anticului Caruith i-a or-
donat s-i roteasc puin capul iar ochii s i-i fixeze pe prfuitul drum nco-
lcindu-se n sus, dinspre linia rmului. Deveniser oare cele dou fpturi
deja una singur? Aa fusese stabilit. A fi o parte, nu, o caracaterisitc, me-
moria lui Caruith... oh, minune a minunilor...
Apoi vzu vehiculul n plin vitez, mai mult dup praful ce-l strnea
dect dup orice alt- posibilitate de identificare, cci era departe, mai avea
destul pn s ajung n ora. Mai multe maini de teren se micau de-a
lungul drumului principal care nconjura marea; dou tractoare lucrau n
spate, pe dealuri, puncte negre pe maron i verde pal, ncercnd a smulge cu
fora recolta dintr-un pmnt zgrcit; o nav aluneca pe apele linitite crnd
bunuri pe care oamenii nu le puteau mnca dar ale cror minerale de aur,
argint, le puteau folosi. i deasupra Arenei, se balansa n echilibru un avion
al Camarazilor.
Dei nenarmat, fcea de paz din cauza decretului Imperial. Timpurile
se artau nesigure.
"nvtorule..."
Jaan se ntoarse la auzul vocii i l vzu pe Robhar, cel mai tnr dintre
nvceii si. Biatul, fiu de pescar, se pierdea aproape n roba lui zdrenu-
it. Respiraia i aburea n jurul prului negru, lung pn la umr. i fcu
reverena mult mai adnc. "nvtorule", ntreb el, "pot s-i fiu de folos n
vreun fel?"
A ateptat timp de ore ntregi pn am aprut i apoi n-a ndrznit s ni
se adreseze nainte de a ne opri noi, spuse Caruith. Devoiunea lui e superb.
Nu cred c restul populaiei conteaz mai puin, replic Jaan. Dei sunt
mai btrni, nu le lipsete rbdarea de a atepta fr a se odihni i nghend
pentru simpla ans c am avea nevoie de ei; apoi i au munca zilnic i mai
presus, soiile i copiii.
E foarte aproape timpul cnd trebuie s se lepede de aceasta i de toa-
te celelalte, spre a ne urma.
Ei tiu. Sunt sigur c vor fi de acord. Dar atunci nu ar trebui s-i
salveze mica bucurie de-a fi umani pe ct pot, ct nc pot?
Tu nsui rmi mult prea uman. Tu trebuie s devii un fulger orbitor.
ntre timp, profetul spuse: "Da, Robhar. Aceasta e ziua destinului." Cum
ochii dinaintea lui ardeau: "Totui trebuie s lum nite msuri practice, nu
avem timp de veselie. Rmnem nc oameni nlnuii de lume. Doi sunt le-
gai nspre mine, un om i un Ythrian. Pot fi eseniali pentru eliberare. Terrie-
nii i urmresc i cu siguran vor ajunge rapid spre a percheziiona. Pn
atunci, cei doi trebuie ascuni cu grij; i, de asemenea, puini oreni s afle
despre ei pentru ca vestea s nu se rspndeasc.
Grbete-te. Du-te la grajdul breslaului Frate Boras i cere-i s-i m-
prumute un animal statha cu un co de samar destul de mare spre a ascunde
un Ythrian cam de nlimea ta, dei va fi nevoie i de o ptur s-i acoperim
aripile. Nu-i explica lui Boras pentru ce-mi trebuie toate acestea. Este loial,
dar asupritorii au droguri i, mai ru, vor suspecta pe oricine tie ct de pu-
in. n acelai mod, nu-i oferi vreun detaliu Fratelui Ezzara cnd te opreti la
casa lui s mprumui o rob, sandale i mantia lui roie cu glug. Recoman-
d-i s rmn n cas pn la urmtoarele instruciuini.
Iute ca vntul!"
Robhar btu palmele n semn de supunere i o zbughi peste bolovani,
ctre ora.
Jaan atept. Camionul urma s treac, inevitabil, pe chei. Pn atunci
probabil c nimeni nu va avea treab aici, la aceast or. i cine s-ar fi ntm-
plat, ar fi avut ansa de-a vedea figura singuratic a profetului zugrvit n
spaiu i deci va ngenunchea fr a ndrzni s zboveasc.
oferul e destul de aproape de mine ca s-i pot citi gndurile, murmu-
r Caruith. i nu-mi place deloc ce desluesc.
Ce, ntreb Jaan, interzis, speriat. Nu ne e devotat? De ce ar fi accep-
tat s conduc doi fugari?
Este devotat, n sensul c dorete ca Aeneas s se elibereze de sub do-
minaia Imperiului i Orcus s nu mai depind de Nova Roma. Dar nu a ac-
ceptat pe de-a-ntregul nvtura noastr, nici n-a aderat pe deplin la cauza
noastr. Pentru c este un om impulsiv i ezitant. Ivar Frederiksen i Eran-
nath din Asvalon l-au "strnit" cu o poveste cum c ar fi savani euai din
pricina unei catastrofe aeriene, avnd urgena de-a ajunge pe Muntele Cro-
nos, unde ar urma s primeasc ajutor. oferul tie c povestea trebuie s fi
fost fals, dar n resentimentul su fa de Terrieni ar fi fost de acord cu orice.
Imediat ce va scpa de ei va bea pe rupte ca s-i nece teama, iar butura
dezleag limba.
Oare nu e o precauie de-ajuns de mare faptul c-i transferm de sub
grija lui? Ce altceva am putea, ar trebui s mai ntreprindem?... Nu! Nu cri-
m!
Muli vor pieri pentru eliberare. Ai juca sacrificiul lor fcut n zadar de
dragul unei singure viei?
nchisoarea, mpreun cu Ythrianul, m-ai prevenit...
Dispariia unei persoane care are prieteni i vecini este mai dificil de
explicat dect moartea sa. Vorbete cu fratele Velib. Reamintete-i c el s-a
aflat printre puinii Orcani care s-au dus s serveasc sub McCormac; aa c
a nvat o mulime de lucruri. Nu-i chiar greu de nscenat un "accident"
credibil.
Nu, desigur.
Jaan se lupta cu sine; dar mintea care-i domina creierul era prea puter-
nic, prea raional. E drept, normal, ca un om s moar pentru popor. Nu
erau chiar ei, Jaan i Caruith nii pregtii pentru a face aa? La vremea
cnd camionul ajunsese, profetul se calmase ntru totul. i tot atunci Robhar
se ntorsese cu animalul i deghizarea. Toat lumea l tia pe Ezzara dup
mantia-i roie. Gluga va ascunde capul nordicului; mnecile lungi i praful
impregnat, mbcsind picioarele nclate n sandale vor tinui pielea alb.
Lumea nu va vedea altceva dect pe profet, nsoit de doi dintre discipoli ur-
cnd spre arena, ptrunznd prin porile ei, mpreun cu un animal a crui
povar ar putea fi, s spunem, cri Strvechi, pe care el le gsise n catacom-
be.
Camionul se opri. Jaan primi salutul oferului, ncercnd s se gndeas-
c la el ca la o fiin n via. Omul deschise ua din spate i nuntru se g-
seau Ythrianul i Primul Nscut al Ilionului.
Jaan, care nu vzuse niciodat un Ythrian adevrat fu mai ocat de acea
arogan a frumuseii (care trebuie distrus, jeli el n sinea-i) dect de obi-
nuita tineree blond care devenise att de iute un element de baz al sorii.
Simi c parc ochii albatri doar priveau, pe cnd cei aurii, ai Ythrianului,
scormoneau.
Ei vzur un tnr mai scund i mai ndesat dect erau de obicei Orca-
nii, ntr-un vemnt alb imaculat, ncins cu o curea de frnghie, purtnd
sandale fcute de el nsui. Faa era larg, nasul acvilin, buzele pline, pielea
de-un maron deschis, frumos ntr-un fel anume; prul lung i barba scurt
erau ca mahonul, curate i dichisite. Ochii ns constituiau trstura cea mai
izbitoare, larg deschii, gri, enormi. n jurul frunii purta un cerc de metal ca
faete complexe n partea frontal, partea exterioar artnd c era un Antic
rentors la via dup ase milioane de ani.
El spuse, cu obinuita lui voce, nceat i linitit:
"Bine-ai venit. Ivar Frederiksen, eliberatorul lumii noastre."

Noaptea i fcu culcu pretutindeni n jurul casei lui Desai. Luminile


vecine preau stele ndeprtate i nu se auzea nici cel mai mic zgomot de
circulaie. Cu uurare aproape, el acoperi ferestrele.
"Te rog, ia loc, Profesor Thane', spuse. "Ce rcoritoare i pot oferi?"
"Nici una", rspunse tnra nalt. Dup o clip adug, n sil i neo-
binuit pentru ea: "Mulumesc."
"Asta nseamn c nu vrei s guti din pinea i sarea dumanului?"
Zmbetul lui era nostalgic, meditativ. "Nu mi-a fi imaginat c tradiia i cere
s-i refuzi ceaiul."
"Dac doreti, comisare." Tatiana se aez, cu trupul rigid, n modul ei
direct. Desai vorbi cu soia lui, care aduse o tav cu vas aburind, dou ceti i
un platou cu prjituri crocante. Puse totul jos i se scuz. Ua se nchise
dup ea.
Pentru Desai parc s-ar fi prbuit camera peste el. Era att de incon-
fortabil, att de... stnjenitor... Biroul su i tabloul de comunicaii umpleau
un col, alturi se gsea un raft pentru rapoarte i, altfel, locul era constituit
numai din perei, un covor uzat, mobil nu la nlimea unui om de rasa i
cultura lui: cu excepia unui tablou ori dou, totul era nchiriat, nimic din
acel talme-balme care alctuiete un cmin.
Familia noastr se mut prea mult, prea des, prea departe, ca o bobin
nvrtindu-se s eas un material pe care-l sfie, apoi, cci e putred. Am fost
totdeauna nvat pe Ramanujan s facem tot posibilul s cltorim uor prin
via. Dar ce se petrecea cu copiii n aceste zboruri din loc n loc, dei totdeauna
n acelai soi de izolare a slujbaului civil Imperial? Suspin adnc. Gndul l
rodea de mult.
"Apreciez venirea ta, aa cum te-am rugat", ncepu Desai.
"Sper c... ai luat msuri de precauie."
"Desigur, m-am strecurat pe alee, mi-am nfurat mantia i mi-am fixat
masca de noapte."
"Din acest motiv nu te-am vizitat eu. Ar fi imposibil de tinuit faptul. i
mai mult ca sigur, teroritii te in sub supraveghere."
Tatiana i reinu un rictus. Desai continu cu greutate: "Regret s-i
produc cel mai nensemnat risc. Asasinii unei duzini de ceteni importani
nu i-ar face scrupule din pricina ta, dac te-ar suspecta de... hm, colabora-
ionism."
"Numai dac nu sunt n vederea lor s vin aici pentru a nva ce a
putea face pentru ei", spuse Tatiana cu un ton metalic.
Desai ndrzni s zmbeasc. "Acest risc l asum eu. Nu e prea mare,
presupun." Ridic ceainicul i ntreb din sprncene. Ea accept moale ncl-
innd capul. El turn pentru fiecare, apoi sorbi. Cldura l reconfort.
"Hai s trecem la afaceri", propuse Taitiana.
"ntr-adevr. M gndeam c ai dori s auzi ultimele tiri despre Ivar Fre-
deriksen."
Aici o prinsese! N-a spus nimic dar a srit ca o sgeat i privirea cafenie
s-a lrgit.
"E, desigur, confidenial. Dintr-o surs secret. Am aflat c s-a alturat
unui grup nomad, mai apoi a avut necazuri cu ei i s-a mbarcat pe o na-
v-de-sud a Oamenilor Rului mpreun cu un Ythrian, care poate l-a ntlnit
din ntmplare sau nu, dar e n mod sigur un agent al Servicilor Secrete ale
Domeniului. Erau aproape de gura de vrsare cnd am prins de veste i am
trimis o patrul marin s-l aduc. Datorit confuziei evident, creat de
navigatori, dei nu intenionez s iau msuri el i nsoitorul lui au scpat."
Roul i albul alergau pe faa ei. Respira repede i ntretiat, apuc cea-
ca i sorbi adnc.
"tii c nu vreau s fie pedepsit, dac se poate evita acest lucru", spuse
Desai. "Doresc o ans s discut serios cu el."
"tiu c asta e ceea ce pretinzi", se npusti Tatiana.
"Dac oamenii ar nelege", pled Desai. "Da, Imperiul v-a fcut ru. Dar
noi ncercm acum s reparm, s facem bine. i alii vor fi cei care v vor
face uneltele lor, fiindc vor dizolva unitatea i sigurana din unitatea pe care
aceast civilizaie a lsat-o."
"Despre cine vorbeti? Ythrieni? Merseieni?" Vocea ei oscila, cuvintele
sunau nedesluit.
Desai lu rapid o hotrre. "Merseieni. Oh, sunt foarte departe. Dar dac
ne vor preocupa iar ntr-o poriune de frontier ...Au euat data trecut pen-
tru c revolta lui McCormac i-a luat i pe ei prin surprindere. nc o ncerca-
re, dar mai atent organizat i Terra ar putea chiar pierde ntregul sector, n
vreme ce, simultan Merseia ar acapara frontiera opus. Rezultatul ar fi un
Imperiu trunchiat, zguduit, slbit i un Domeniu Roidhunate ncununat de
reuit... i Lunga Noapte a adus asta mult prea aproape."
i spuse femeii cu voce slab, dar nendoielnic, zeflemist: "Te ndoieti?
Consideri Merseia o simpl gogori, o sperietoare? Te rog ascult. Un agent
special de-al lor e pierdut prin Aeneas. Nu-i un spion obinuit sau un tulbu-
rtor de ape. E o creatur, cu nsuiri unice; att de important nct, de dra-
gul misiunii lui, o ntreag fals planet a fost introdus pe furi ntre datele
de la Catawrayannis, att de abil incluznd puteri extroardinare telepatice
nct singur a reuit, cu uurin aproape, s ne scape i s dispar n
pustietate. Profesore Thane, Merseia risc mai mult dect aceast singur
creatur. Ni s-a semnalat faptul c Roidhunate include asemenea specimene,
punndu-ne n gard mpotriva mai multora ca el. Nici un Serviciu Secret
competent nu ar ngdui aa ceva.
"Vezi n ce plas se poate nclci logodnicul tu?"
Oare am nregistrat bine? Faa ei e complet inexpresiv.
Dup un minut, ea spuse: "Trebuie s m gndesc la asta, Comisare.
Temerile tale pot fi exagerate. Hai s privim practic ast sear. Te ntrebai
despre Ivar i nsoitorul... ce te face s crezi c Ythri s-ar putea s-i bage
gheara i el n oal, am dreptate? nainte de a-i sugera vreun lucru, spu-
ne-mi nti ce mai tii."
Desai se blind n concizie. "Probabil s-au refugiat n zona Orcan", spuse
el. "Tocmai am primit un raport de la o trup dispersat acolo s-i caute. Du-
p mai multe zile de efort intens, incluznd chestionarea amnunit a nume-
roi oameni care puteau fi suspectai de-a ti ceva, s-au ntors fr rezultat.
Nu-i puteam lsa acolo cu fora, inutil sau chiar incendiar, dat fiind ura
contra noastr; i n orice caz nu-i puteam prsi cnd rzvrtirea, sabotajul
i violena cresc, se-ntind att de rapid peste ntreaga planet. Avem nevoie
de ei s patruleze pe strzile, s zicem, Novei Roma."
"Poate Ivar nu s-a-dreptat spre Orcus", suger Tatiana.
"Poate. Dar ar fi logic astfel, nu?"
Ea murmur un al treilea "poate" i-apoi l surprinse: "Au chestionat
oamenii votri pe noul lor profet?"
"De fapt, da. Dar fr rezultat. A emis cteva idei stranii, semi-religioase
despre care tiam deja cte ceva; sunt desigur, anti-Imperiale, dar e de prefe-
rat s-l lsm s-i mprtie profeiile asupra ctorva din adepii lui, dect
s-l desemnm ca pe-un martir. Nu, n-a relevat vreo cunoatere a Primului
Nscut. i nici acei apostoli care-l urmeaz ndeaproape nu aveau tiin
despre Ivar."
Era evident c Tatiana rmnea calm numai printr-un imens efort. n-
treaga-i fiin trebuie s fi fost tulburat pentru iubitul su. "M uimete c
v-ai dus s-i prindei (sau s-l prindei) cu minile goale. Ai fi putut strni o
revolt, dup cte am neles."
"Am primit instruciuni s-i manipulez pe conductorii de cult cu micro-
instrumente speciale. Dar dup ce cercetarea a continuat o vreme, acest... Ja-
an... s-a oferit de bun-voie, mpreun cu oamenii lui, s intre sub narcoz,
pentru a pune capt bnuielilor i, aa cum a declarat, pentru ca Terrienii s
nu mai aib motive n plus de a rmne. O micare viclean, istea, dac
ceea ce dorea el era s scape de ei. Dup aceast mare concesie din partea
profetului, ocupanii nu puteau face altceva dect s se retrag."
"Ei, bine", arj ea. "i-a trecut prin minte c Ivar, persoana lui nu ar fi
n zon?"
"Desigur. Dei... principalul tehnician al echipei de interogare a artat c
Jaan poseda o encefalogram ce nu semna cu nici una nregistrat mai
nainte. Dac afirmaiile lui erau adevrate, se pare c era cum s explic
posedat de un anume soi de... spirit. Oh, corpul i este perfect uman i nici
nu exist motiv s presupunem c drogul nu ar fi avut efect asupra minii lui
prin anularea capacitii de a ascunde cum s-ar ntmpla altora. Dar..."
"Mutaie, presupun, rspunztoare pentru circumvoluiunile creierului.
Ei sunt un popor vechi, rezultat din selectri, n mprejurri n care speciile
noastre nu s-au aflat niciodat."
"Probabil. Mi-a fi dorit s pot mprumuta un telepat Ryellian din
personalul guvernatorului am meditat mult la asta, dar am neles c un
agent Merseian, cu puterile i cunoaterea pe care le posed, ar reui s se
fereasc, s ias cu bine dintr-o asemenea confruntare. Dac a avea un
milion de investigatori pricepui, s studieze fiecare aspect al acestei planete
i poporul ei att de deosebit, pe timp de o sut de ani..."
Desai abandon acest vis cu ochii deschii. "Nu neglijm posibilitatea ca
Ivar i Ythrianul s se afle n acea regiune dar s fie necunoscui profetului,
spuse el. "Un grup separat i-ar fi putut introduce pe furi. neleg c Muntele
Cronos este sfredelit de tunele i peteri, construite de Rasa Celor Vrstnici i
niciodat nu au fost pe deplin explorate de oameni."
"Dar n-ar avea nici un rost chestionarea n direcia asta, nu-i aa? repli-
c Tatiana.
"Sigur. Mai ales c locul ascunztorii poate fi la fel de bine, undeva de-
parte, n deert." Desai se opri. "Iat de ce te-am rugat s vii aici, Profesor
Thane. i cunoti logodnicul. i, desigur, ai mai mult tiin despre inutul
Orcan dect ar putea cercettorii notri s culeag din cri, bnci de infor-
maii sau simple observaii. Te rog, spune-mi, cum s-ar acomoda aici Ivar?"
Tatiana rmase tcut. Desai apuc igaretul i trase cteva fumuri. n
sfrit, ea spuse ncet:
"Nu cred c o cooperare apropiat ar fi posibil. Exist diferene prea
mari. i Ivar ar fi simit asta i ar fi neles, deci n-ar fi ncercat."
Desai se reinu de la vreun comentariu, spunnd doar: "Te -a invita
s-mi descrii, dac-ai vrea, societatea aceea."
"Pi ai citit, desigur, rapoarte despre ea."
"Multe. Dar toate vzute dinafar, dintr-un punct de percepere Terrian,
chiar rezumatele fcute de oamenii mei dup scrierile nordice. Le lipsete
miezul. Voi, totui poporul tu i el orcan mprii aceast lume de secole.
Mcar att, dac altceva nu avei n comun. A dori nu o simpl redactare
socio-economic ci sensul spiritului, tensiunile, influenele subtile i princi-
pale dintre pturile sociale."
Tatiana zbovi pe gnduri din nou, ncercnd s se concentreze. n cele
din urm, spunse: "Nu prea am multe s-i vorbesc, Comisare. Ce-ai pofti?
Capsule de istorie? Ar fi trebuit s-o cunoti pn acum."
"Depinde ce consideri tu important. Te rog, totui."
"Ei bine... acelea de pe Muntele Cronos sunt cele mai importante, mai
bine conservate vestigii ale Constructorilor. Dar fuseser mult prea puin
studiate pn cnd planeta Dido a recomandat mai mult atenie. Apoi s-au
abtut Necazurile, raidurile, invazii, prbuirea, euarea napoi ctre feuda-
lism. Civa nenordici i-au cutat refugiul n Arena, din lipsa altui adpost!"
"Arena?" se minun Desai.
"Amfiteatrul gigantic de pe vrful muntelui, dac i putem spune astfel
construciei."
"A, deci nu e ceea ce nseamn de fapt arena... N-are importan. Am
bgat de seam c, n dialect, cuvintele se modific. Continu."
"Ei triau n acea construcie gen fortrea, ntr-o disciplin perfect.
Erau pzii cnd mergeau la lucratul pmntului, pescuit, pstorit, de oameni
narmai. Treptat totul s-a transformat ntr-o comand militar. Camarazii
Arenei, care erau totodat magistrai, tehnocrai pmntul se pstra n
comun devenir n cele din urm conductori ai riturilor religioase, religia
stnd, natural, n centrul acelor misterioase aezri.
Cnd dominaia, disciplina militar a fost retras, nti camarazii au
rezistat guvernrii planetare i apoi au fost nfrni. Aceasta i-a ndreptat mai
mult spre preoie, dei au continuat s menin tradiii cazoane. De atunci,
n-au mai dat Novei Roma vreun motiv de ngrijorare; dar se in deoparte i
consider cel mai nalt el gsirea Constructorilor: unde au fost, sunt sau vor
fi acetia.,,
"Hm". Desai i ciupi obrazul. "Aceti oameni jumtate de milion sau
cam aa ceva, care locuyiesc n regiune consideri c sunt, n egal msur,
izolai i de restul planetei Aeneas?"
"Nu chiar. Ei fac comer, n special caravanele ce trec peste Fundul Mrii
Antonine ctre zone mai fertile crnd minerale i produse biologice n
schimbul mncrii, obiectelor confecionate i a orice altceva. Unii dintre
tinerii lor servesc nordicilor, mai muli ani, pentru a-i ctiga existena; sunt
extrem de dotai n descoperirea apei, ceea ce confirm spusa mea de mai
nainte despre mutaii. Lund totul n considerare, locuitorul obinuit al
continentului n-a vzut niciodat un Orcan. i acetia se in cu dinadinsul
deoparte, interzic cstoriile nafar cu pedeapsa exilului, consider c sunt
un neam ales care va juca un rol deosebit n legtur cu Constructorii. Istoria
lor e plin de profei care au visat numai la asta. Acest Jaan e doar ultimul
dintre ei."
Desai se ncrunt. "Totui, nu este singura lui afirmaie c ar fi ncar-
narea i c rasa Mai Vrstnicilor se va rentoarce n timpul vieii sale sau
orice altceva mai predic aceasta?"
"Nu tiu." Tatiana i trase rsuflarea. "Un lucru, cu prioritate, ns, i
oare de aceea m-ai chemat aici? n ciuda faptului c se crede el nsui mai
curnd obiectiv dect supranatural, oricare Orcan se poart ca un religios. Ei
bine, Ivar e sceptic; de fapt e un necredincios. Nu mi-l pot nchipui mprin-
du-i viaa cu un grup de fanatici, vizionari. Ar intra curnd n conflict".
Acum fu rndul lui Desai s stea linitit pentru a cumpni. inta e bine
ochit. Asta nu nseamn ns c e adevrat.
i totui ce pot s fac dect s accept... pn nu aflu de la spionul meu ce
i s-a ntmplat lui Ivar? (i e ceva ce, poate, nu voi afla niciodat).
Se scutur. "Deci, dac Ivar a primit sau nu ajutor de la vreun Orcan ori
doi, te ndoieti c-ar fi n contact cu cineva important i ar avea vreun motiv
s rtceasc ntr-o astfel de neplcut pentru el regiune. Eti de acord,
Profesor Thane?"
Ea aprob din cap.
"Ai putea s-mi dai vreo idee cam pe unde s-ar gsi i cum am putea da
de el?" urm Desai.
Tatiana nu catadicsi s rspund.
"Cum doreti", spuse el obosit. "ine minte, Ivar e n primejdie de moarte
ct vreme e fugar: pricolul de-a fi mpucat de-o patrul, de exemplu, sau de
a comite o fapt, un act de trdare care s nu-i poat fi iertat."
Ea i muc buzele.
"Nu te voi hrui cu asta", i promise Desai. "Dar te rog... eti o savant,
ar trebui s-i foloseti mintea n scopul nscocirii de noi ipoteze i urmririi
consecinelor adecvate... te rog s iei n consideraie aceasta ntruct propriul
su interes ct i cel al planetei Aeneas const n legtura cu Imperiul."

"A dori s plec imediat", spuse ea.


Mai trziu, mrturisea lui Gabriel Stewart:
"Ivar trebuie s se afle printre Orcani. Nimic altceva nu are sens. El e
conductorul nostru temporar, de drept, Jaan e cel mental. Cuvntul se va
ntinde ca focul prin uscata trava sub vntul zoosny."
"Dar dac profetul nu tie unde este?" rspunse sceptic Stewart.
Tatiana izbucni n rs. "Profet s nu tie! i nchipui mintea de Cons-
tructor neputnd controla reaciile corpului uman la o biat, mizerabil, doz
de narcotic? Cum, numai schizofrenia poate determina asta."
El o privi atent. "Fetio, crezi n acele zvonuri? Cci zvonuri sunt, pricepi,
nimic mai mult. Dispozitivul, instalaia noastr n-are legtur cu Arena."
"Mai bine am ncerca s stabilim una... Bine, admit c nu avem nici o
prob a apropiatei rentoarceri a Constructorilor. Dar are o semnificaie." Ea
gesticula nspre stelele pe care ferestrele camuflate le ascundeau. "Cosmeno-
sis... Ceea ce-i formidabil const n lipsa unui scop, a unei evoluii n tot ce se
petrece acolo". Concentrat: "Desai vorbea despre un agent Merseian acio-
nnd pe Aeneas. Nu Merseian ca neam, totui. Cineva ciudat ndeajuns pen-
tru a fi, chiar nainte-mergtorul Constructorilor."
"Hun!" exclam Stewart.
"Prefer s nu vorbesc mai mult despre asta, Gabe. Totui, Desai vorbea i
despre ipoteza adaptrii unei metode de lucru. Pn la noi tiri cred c asta
trebuie s fie a noastr, c exist cel puin ceva n acele poveti. Trebuie s
scormonim mai adnc, s adunm multe informaii. n cel mai ru caz ne ale-
gem doar cu ele. n cel mai bun, cine tie?"
"Dac nu altceva, mcar va fi o serioas propagand", remarc el cinic.
Nu se rentorsese n Aeneas de destul vreme pentru a se fi contaminat de
atmosfera ei de ateptare. "Uh, cum izbutim s ndeprtm dumanul de-a
raiona i cerceta n acelai mod?"
"Nu avem o cale sigur", spuse Tatiana. "M-am tot zbuciumat i... uite la
ce m-am gndit: s presupunem c-l anun pe Desai mine sau poimine sub
pretextul c mi-am schimbat simmintele i ncerc s-l nvrtesc astfel, nct
s aflu mai multe despre acel agent. Dar, mai ales, ceea ce voi face va fi s-i
sugerez s controleze printre locuitorii regiunii muntoase Chalce. Probabil i
reaminteti, ei sunt organizai n clanuri i sunt duri, complet independeni,
autoritari. E foarte plauzibil c s-au grupat n jurul lui Ivar, dac el s-a dus la
acetia, i c a fcut aa din proprie iniiativ. Ei, e o ar mare i coluroas,
ar fi nevoie de muli oameni i o grmad de timp s fie cercetat. i-n vre-
mea asta..."

XVI

CAMERA DINLAUNTRUL MUNTELUI era spaioas i alctuirea ei din


material Antic aduga o iluzie de adncuri de vis. Oamenii instalaser aparate
de nclzire, casete de tavan fluorescente, mobil i alte necesiti printre care
se numrau cri i un eidofon spre a nela trecerea vremii. Pe de alt parte,
cum orele se lungeau ca zilele pe care nu le vedea, Ivar simea c se slbti-
cete. Erannath, desigur, suferea mai ru; spre deosebire de oameni, toi Yth-
rienii se nasc cu un grad destul de ridicat de claustrofobie. Dar acesta i ps-
tra controlul cu ndrjire n gheare.
Conversaia i ajuta pe amndoi. Erannath era vistor: "... liber ca aripa.
In tineree am cutreierat ntregul Avalon... hai-ha, furtuna zorilor peste mri
i vrfuri nzpezite... S vnezi un spatodont cu lncile! Vntul peste cmpii,
acel miros de soare i eternitate! Mai apoi am ncercat s devin un vagabond
spaial. Nu tii ce nseamn? E o instituie Ythrian. Un asemenea echipaj i
poate prsi corabia spre a se stabili pentru o perioad pe o anume planet,
cu condiia s se gseasc un nlocuitor; i de obicei se gsete."
Privirea-i tnjitoarte se plimba peste pereii lucitori. "Khrr, acesta-i uni-
vers de minuni. Pstreaz-l cu sfinenie, Ivar. Ceea ce e n afara noastr e cu
mult mai preios dect putem noi adposti n minte."
"Mai eti hoinar spaial?" l ntreb omul.
"Nu. M-am rentors n cele din urm pe Avalon, cu Hlirr, pe care am n-
tlnit-o i ne-am cstorit ntr-o lume n care inelele arunc scntei de curcu-
beu peste oceane colorate n argint patinat. E un lucru bun i acesta, a pzi
un cmin i a ridica progenituri. Dar ei au crescut acum, iar eu, n cutarea
unei ultime aventuri pn cnd Dumnezeu va binevoi s se aplice asupra
mea, sunt aici, scoase un chicot "n aceast grot."
"Spionezi pentru Domeniu, nu-i aa?"
"Am mai explicat, sunt un xenolog specializat n antropologie. Acesta e
domeniul n care am fost colarizat n toi anii petrecui pe Avalon i n care
mi desfor i acum cercetarea."
"Formaia de savant nu te mpiedic s fii spion. Uite ce e, n-o spun cu
pic pe tine. Imperiul Terrian este dumanul meu ca i al vostru, dac nu mai
mult chiar. Suntem aliai naturali. N-ai vrea s duci acest mesaj napoi, pe
Ythri?"
ncreituri trecur peste penajul lui Erannath. "Automat, orice oponent al
Imperiului devine prietenul tu? Cum rmne atunci cu Merseia?"
"Am auzit atta propagand mpotriva Merseienilor c urmtoarea proc-
lamare a lor ca rasiti i agresori teritoriali m va face s sufr un oc. Oare
Terra nu i-a provocat, nu i-a ameninat pe ei niciodat? Pe lng asta, sunt
extrem de departe: e problema Terrei, nu a noastr. De ce s suporte Aeneas
ca tinerii ei s scoat castanele din foc pentru mprat? Ce-a fcut el vreodat
pentru noi? i, Dumnezeule, ce ru, nu ne-a fcut?"
Erannath ntreb ncetior: "Speri cu adevrat s conduci o a doua, de
data asta reuit, revoluie?
"Nu-i vorba de condus", spuse Ivar, rou ca racul. "Sper s pot fi de fo-
los."
"n ce scop?"
"Libertatea."
"Ce e libertatea? A alege de unul singur, aa cum ai fcut tu? Atunci cum
poi fi sigur c o anume parte a Imperiului nu-i va pretinde mai mult? Eu a
crede c aa va fi."
"Ei, bine, eu a dori s slujesc att ct va dura poporul meu."
"Ct de dornic e propriul tu popor de-a fi servit n felul tu de-a o face?
Tu nu vezi ngrdirea libertii n sacrificiile ce se cer pentru eliberarea politi-
c a regiunii Alpha Crucis, mai mult dect vezi aceast coerciie exercitat de
legile ndreptate contra crimei ori prdrii. Aceste imperative se potrivesc do-
rinelor tale. Dar poate c alii sunt n alt mod. Ce e libertatea dect a avea o
cuc personal n care s ajungi mai departe dect unul care dorete s
zboare?"
Ivar privi mnios n ochii galbeni. "Vorbeti ciudat pentru un Ythrian,
pentru unul de pe Avalon, mai ales. Precis a rezistat planeta ta nglobrii la
Imperiu?"
"Pi, nglobarea ne-ar fi adus o schimbare, ne-ar fi forjat cumva modul
de via... n ce fel esenial s-ar deosebi o Republic Alpha Crucis sau o
provincie aparinnd Domeniului, de Sectorul nglobat Imperilului? Ai zburat
prea puin prin realitate, Ivar Frederiksen. Ce preferi de fapt: s treci printre
ideologii sau printre stele?"
"Uh, mi-e team c nu neleg. Rasa voastr nu are aceeai idee despre
guvernare ca noi."
"Nu-i important pentru noi. Concetenii mei, Avalonienii, cei umanoizi,
gndesc ns n acelai mod, la fel. M tot minunez de ce eti att de sensibil
la structura organizrii politice precise, pn la a face din asta o problem de
via i de moarte. De ce nu-i concentrezi eforturile ctre alt fel de aranja-
mente, cum ar fi, de pild, acelea prin care tu i ai ti s rmnei singuri, s
fii lsai n pace?
"Ei bine, dac motivaia noastr te nedumerete, atunci transmite-o Yth-
rienilor..." i trase Ivar rsuflarea.

Timpul continua s se scurg; la un moment dat nu mai apru omul


purtnd o rob simpl, ce aducea mncarea i strngea resturile, ci o siluet
n uniform care intr pe u anunnd "naltul Comandant!"
Iyar sri, drept, n picioare. Creasta penat de pe capul lui Erannath
sttea eapn, de parc ar fi dat onorul. Pentru clipa aceasta rbdaser ei, o
ateptaser.
Intr un grup formnd cu ngrijire dublu ir. Erau Orcani tipici: nali i
uscivi, cu piele maron, prul negru i stufos ca i barba bogat, faa mai
mult oval i totui cumva plat, nrile dilatate i buzele crnoase. Purtau
coifuri de metal ntinzndu-se n jos s cuprind i gtul i erau prevzute cu
vizoare de sticl heliomat, acum ridicate; tunici albastre cu nsemnul rangu-
lui i, pe pieptul fiecruia, sigla Infinitului; pantaloni gri ndesai n cizme noi.
Pe lng cuite i boxuri, crau, la centur, sfidnd decretul Imperial, grenade
i puti care n mod obinuit trebuiau ascunse spre a nu fi confiscate.
Yakow Harolsson, naltul Comandant al Camarazilor din Arena i urm.
Era nvemntat ca i oamenii lui, avnd n plus o glug roie. Dei barba i
era complet alb i trsturile marcate, pline de cicatrice, silueta-i se inea
dreapt. Ivar se grbi s-l salute.
Yakow i rentoarse salutul i, cu accentul nazal al regiunii, rosti n An-
glic: "Fii bine venit, Prim Nscutule din Ilion."
"Au... plecat Terrienii... domnule?" ntreb Ivar. Pulsul i btea nebune-
te. l asalta ameeala, curentul rece de aer subteran i tia respiraia.
"Da. Poi iei de-acum." Yakow se ncrunt. "Deghizat, desigur, cu strai,
pr i pielea vopsite, urmnd instruciuni speciale de comportare. Nu putem
fi siguri c dumanul n-a lsat spioni sau, i mai probabil, scanere ascunse
pretutindeni n ora care s urmreasc ce se petrece poate chiar i-n cen-
trul Arenei." De sub autoimpusa disciplin vlvtaia ni: "i totui vei iei la
lumin, s te pregteti pentru Eliberare."
Erannath se ridic. "Eu n-a prea putea trece drept un Orcan", spuse cu
o voce uscat.
Privirea lui Yakow se ntunec, cnd se ndrept spre el: "Nu. Ne-am n-
grijit de tine, dup ce ne-am sftuit."
O uoar team i fcu pe Ivar s exclame: "Amintii-v, domnule, el este
legtura cu Ythri, care ne-ar putea deveni aliai."
"Desigur", rosti Yakow, fr nici o intonaie. "Ar fi simplu s te inem as-
cuns aici, domnule Erannath, ns ceea ce tiu despre rasa voastr, nici, n-ai
putea s mai supori. Aa c am gsit altceva sigur. Ateapt numai nc pu-
in, cteva ore. Dup cderea ntunericului vei fi condus afar..."
Unde se va nla peste vrfuri pn departe, n pustiu, gndi Ivar, din
nou fericit, unde s poat vna i hoinri n voie pentru a-i gndi concepiile
aa cum vrea el, cum simte, pn cnd noi vom fi gata s-l reprimim sau el
s ni se alture nou i apoi s-l lsm s se napoieze acas.
Dintr-o pornire afectiv apuc mna dreapt a Ythrianului. Ghearele se
strnser ferm dar nedureros n jurul degetelor lui. "i mulumesc pentru tot,
Erannath", spuse Ivar. "O s-mi lipseti mult... pn ne vom ntlni iar."
"Asta numai Dumnezeu o hotrte", rspunse prietenul lui.
Arena i-a luat numele de la spaiul pe care-l ncercuia. Printr-o fereastr
a splendidului sanctuar al Comandantului, Ivar privea etaj dup etaj deschi-
zndu-se ntr-o panoram auster, dar care oferea ochilor subtile ncntri
prin formele elipsoidale, ndreptate n jos spre pavimentul de baz. Nivelele
erau destul de largi s se constituie mai curnd n terase dect n locuri obi-
nuite; pereii dintre ele marcau deschideri n arc ce conduceau ctre holurile
i camerele dinuntru. Toate acestea fceau ca sugestia unui teatru antic s
fie extrem de puternic.
Un grup de Camarazi tocmai se antrena, cci dei fuseser foarte rar
lupte n ultimele secole, comanda rmnea n fapt militar. Distana micora
oamenii la dimensiuni de insecte. Glasurile i paii lor se pierdeau n tcerea
fierbinte ca i zgomotul oraului, doar Linn rsuna mcinnd parc, zdrobind
la nesfirit. Mai mult via prea s conin cldirea nsi cu iridescena sa
schimbtoare i energia curbelor.
"De ce au construit astfel naintaii; Mai Vrstnicii?" se ntreb Ivar cu
voce tare.
"S fie oare o baz tiinific, combinnd locuine i camere de lucru?
Dar rampele de pe podea se ntortocheau att de straniu; podelele nsei
aveau ridicturi i coborri abrupte, neateptate, greu de ghicit n ce scop;
coridoarele boltite treceau printre apartamente care nu erau unul asemntor
altuia. i ce rost avea craterul din mijloc? Doar pentru grdinrit, pentru a
proteja ochii obosii de deert, desftndu-i cu un parc? (Dar aceste zone erau
fertile acum ase milioane de ani). Jocuri? Rituri? Ceva ce omul i oricare
neam cunoscut omului nu putea pricepe?"
"Jaan spune c principalul scop era acela de-a avea un loc de adunare
adevrat, unde minile se puteau reuni i dobndi astfel transcendena", rs-
punse Yakow. Se ntoarse ctre escort. "Putei pleca", i concedie el. Acetia
salutar i se retraser, nchiznd dup ei ua instalat de humanoizi.
Fusese special cioplit spre a se potrivi portalului. Interiorul biroului un-
de se aflau cei doi doi era ca o bijuterie cu multiple faete: culorile nu sclipeau
blnd ca n exteriorul Arenei, ci scnteiau metalic i strluceau slbatic ca
focul ori de cte ori le izbea o raz de soare. Fa de o asemenea pictur de
trecut, puinele piese de mobil i echipamentul tehnic actual preau de dou
ori mai sobre: scaune sculptate din lemn noduros, o mas aidoma, un ir de
rafturi coninnd cri i un aparat, o copert esut din puinele plante ivite
pe asprele meleaguri Orcane.
"Ia loc, te rog", spuse Yakow i-i aez i el slbiciunea de schelet n-
tr-un scaun.
Oricum, nu-mi ofer o ceac de ceai? fulger prin mintea lui Ivar. Apoi i
aminti din lectur: Nu, n aceast tar mncarea sau butura mprite
creeaz legturi de obligaie mutual. Recunosc c nu-i chiar pregtit pentru
aa ceva nc, fa de mine. Dar oare eu fa de el a fi gata?
Ivar se aez n faa figurii btrne i coluroase.
n mod descumpnitor, Yakow atepta ca el s nceap conversaia. Du-
p cteva clipe seci, Ivar se ncumet: "Un, acel Jaan despre care vorbeai,
domnule, e profetul vostru, nu-i aa? N-a vrea s v pun la ndoial cinstea,
crede-m. Dar pot ntreba cte ceva?"
Yakow aprob din cap; barba alb mtur semnul infinitului de pe piep-
tu-i. "Orice doreti. Primule Nscut. Adevrul iese la iveal numai prin cerce-
tare." Se opri. "n plus... s fim oneti de la nceputul nceputurilor... n multe
mini nu exist nc certitudinea c Jean este stpnit de Anticul Caruith.
Camarazii din Arena n-au luat nici o poziie oficial fa de mister."
Ivar ncepu: "Dar credeam... vreau s spun, religia..."
Yakow ridic o mn. "Ascult, fr predic. Primule Nscut. Nu avem
aici religie."
"Cum? Domnule, dar credei, credei de sute de ani n naintai!"
"Aa cum credem n planeta Virgil sau n lune." Avu un zmbet fanto-
matic. "La urma urmei le vedem zilnic. La fel, n acelai mod vedem relicvele
Anticilor."
Deveni mai afabil. "Pentru rbdarea ta, Prim Nscutule, s-i explic nti
cte ceva. Religie nseamn credin n supranatural, aa-i? Cei mai muli
Orcani, ca i cei mai muli Aeneizi de pretutindeni, au acest soi de credin.
Ei susin c un Dumnezeu exist i au diverse ceremonii i reguli pentru a
intra n contact cu el. Dac exist vreo denaturare, ei admit c nu e tiinific
credina lor. Nu e treaba practicii s confirme sau s infirme credina. Miraco-
lele se pot petrece datorit interveniei divine; dar un miracol, prin definiie,
implic suspendarea unei legi naturale, aa nct nu mai poate fi repetat ca
experiment. Da, adevrul sau falsitatea istoric se pot cerceta, deci, numai pe
cale indirect. Dar confirmarea unui fapt nu reprezint nimic absolut, pn
nu e dovedit tiinific.
De exemplu, dac putem pretinde c a existat un Iisus care cu adevrat
a nviat, s-a ridicat din mormnt, putem pune acest fapt pe seama explicaiei
c el ar fi fost doar n com, nu mort de-a-binelea. i n acelai mod, o necon-
firmare nu dovedete, practic, nimic. Exemplificnd iar, dac se presupune c
un anume sfnt nu a trit niciodat, aceasta arat doar c oamenii erau na-
ivi, nicidecum c credina de baz, principiul ar fi fost greit."
Ivar privi int, uimit. Aceast discuie... i nainte chiar am abordat unele
lucruri concrete de la hierofant la locuitorii srcii, izolai, din deert!
ncerc s se adune, s se concentreze. Ei, de fapt, nimeni din cei care
au acces la comunicaiile electronice nu e complet izolat. i n-a fi de loc
surprins dac Yakow ar fi studiat la Universitate. Eu nsumi am ntlnit acolo
civa Orcani.
Numai fiindc triete separat, departe, ntr-un anumit mod, nu nseamn
c persoana respectiv e netiutoare ori proast... Hm, oare Terrienii asta cred
despre noi? ntrebarea i strni n suflet un resentiment ascuit.
"Repet", spuse Yakow, "n nelesul pe care-l dau eu cuyntului, ceea ce
mprtim noi aici nu este religie. Ceea ce avem e o doctrin.
"Este un fapt dovedit, verificabil prin mijloace strategice i metode extrem
de riguroase radioizotopice, c o puternic civilizaie a deinut un avanpost pe
Arena, acum ase sute de mii de ani. O deducie logic face s se considere c
aceste fiine n-au pierit ci mai curnd s-au ndreptat ctre altundeva, debara-
sndu-se de obiceiurile, lucrurile prosteti, pe msur ce atingeau un nou
stadiu de evoluie. Desigur e o dorin mai mult imaginar de a se fi petrecut
aa, dar pare normal ca sensibilitatea cea mai nalt a cosmosului s poarte
un interes benign pentru ridicarea prii sale inferioare.
"Aceast speran, dac nu vrei s-o numeti mai mult dect att, este
ceea ce ne susine pe noi."
Cuvintele erau rostite fr pasiune; i dei vocea devenea tot mai puter-
nic, tonul rmne calm. Aa nct Ivar privi la figura din faa lui i se hotr
ca, deocamdat, s se abin de la vreun rspuns.
Ce prob am avea privitoare la evoluia pe mai departe? Pn acum am
ntlnit nenumrate rase diferite i unele erau extrem de deosebite nu numai
prin nfiarea lor ci i prin modul de gndire i posibilitile pe care le aveau.
Totui, nc nici una n-am putea-o numai aemntoare zeilor. i apoi de ce-ar
progresa la infinit inteligena uman? Nimic n natur nu se petrece dup a-
ceast regul. Cu excepia situaiei n care tehnologia devine indispensabil
supravieuirii speciilor, ce presiune a seleciei poate determina mbogirea
creierelor? Dac-i vorba aa, noi, sofonii avem i aa prea mult, mai mult dect
ne e necesar.
i ddu seama: Desigur, aceasta e o atitudine ortodox modern. Poate
reflect parabola cu vulpea i strugurii acri sau slbiciunea societii decaden-
te. Nu are rost s neg, ceea ce am explorat e doar un atom dintr-o att de nde-
prtat galaxie, un firicel de praf...
Cu voce tare, Ivar rsufl: "Acum Jaan susine c Cei Vrstnici,
Strbunii, sunt pe cale de-a se rentoarce? i mintea lor este deja nluntrul
lui?"
"Grosolan spus", remarc Yakow. "La urma-urmei, trebuie s vorbeti
chiar tu cu el." Se opri. "i-am mai spus, Camarazii n-au acceptat pn-n
prezent ceea ce pretinde el. Dar nici n-am denigrat. Pur i simplu am aflat c,
peste noapte, ntr-un mod inexplicabil, un umil pantofar a dobndit anume
puteri, anume cunotine. Remarcabil e un cuvnt necuprinztor pentru tot
ceea ce se petrece."
"Cine e, de fapt, el? ndrzni Ivar s ntrebe. N-am auzit nimic altceva
dect zvonuri, aluzii, presupuneri."
Yakow vorbi acum asemeni unui conductor, pragmatic. "Cnd s-a ridi-
cat ntia oar din obscuritate i din ce n ce mai muli oameni au acceptat s
cread n predicile lui, noi, ofierii din Arena am ntrevzut ce potenial explo-
ziv exista n asta i ne-am strduit s ascundem istoria, pn ce am putut, n
sfrit, s-o evalum i s-i prevedem consecinele. nsui Jaan a fost extrem
de cooperant cu noi. Totui, n-am reuit s prevenim mprtierea vetii des-
pre el, dincolo de zona noastr. ns, deocamdat, restul planetei tie doar
ceva vag, despre un nou cult n acest colior."
S-ar putea s nu se tie mai mult dect aceste frmituri, gndi Ivar; to-
tui, cu siguran, pregtirea de a crede mai mult. Oricum, am aflat cte ceva i
poate am i eu anume veti pentru el, Comandante. "Aadar, cine e el cu ade-
vrat?"
"Progenitura, vlstarul unei familii obinuite, dei odat nstrit, pe cnd
era prosperitate n Orcus. Tatl su, Gileb, era un meseria care poseda cteva
vehicule de teren i pretindea a se trage din fondatorii Camaraderiei. Mama lui,
Nomi, are o genealogie nc mai nobil, pn ctre primii humanoizi pe Aene-
as."
"i ce s-a petrecut?"
"Dac-i reaminteti, acum vreo aisprezece ani, aceast regiune a trecut
printr-o perioad de dezordine. O furtun de nisip prelungit a produs
dezastrul recoltelor i pierderea caravanelor; apoi, cearta pentru puinul rmas
a strnit iari dihonie ntre vechile familii. S-au amestecat pn i Camarazii.
O vreme am fost pur i simplu ineficieni."
Ivar ddu din cap. i scormonise memoria spre a scoate la iveal noi
amnunte i descoperi cum acest om, trecnd peste reguli i ordine reuise s
restaureze disciplina i morala i s salveze societatea de haos. Dar fusese o
lucrare de ani ntregi.
"Bunurile fiindu-i prdate de dumanii care-i doreau sngele, Gileb a fugit
cu soia i micul fiu", continu Yakow, cu o voce monoton. Au emigrat peste
inutul Antonine, abia supravieuind, ctre o mic aezare nordic, ntr-o zon
fertil. Aici au gsit refugiu de srcie.
Cnd muri Gileb, Nomi se rentoarse acas cu, deja, ase copii, ntr-o
regiune de-acum pacificat. Jaan nv meteugul cizmritului i mama lui
era i mai e nc o minunat estoare. Amndoi susineau material fa-
milia. Nici o dat nu rmneau ndeajuns de muli bani pentru ca Jaan s se
gndeasc la nsurtoare.
n cele din urm a avut revelaia... a fcut descoperirea... sau ce era..."
"Mi-ai putea spune? ntreb ncet Ivar.
Privirea care-l cerceta se nspri. "Despre aa ceva se poate discuta mai
trziu", rspunse Yakow. "Acum mi se pare mai potrivit s cercetm ce rol i
revine, Primule Nscut, n eliberarea umanitii de omenirea excesiv."

XVII

CU GLUG, rob i sandale, pielea vopsit maroniu i prul negru, Ivar


ar fi pclit o cercetare la prima vedere. Trsturile sale, constituia i ochii
albatri nu erau reprezentative; dar dei Orcanii erau de mult vreme endo-
gami nu se stabilise un cod genetic strict i apreau cteodat abateri; n-
tr-un anume grad, profetul nsui era o ilustrare a acestui fenomen. La Ivar
diferenele mai frapante porneau de la dialectul Anglic pe care-l folosea n
acelai timp cu necunoaterea limbii native, imperfecta imitare a gesturilor,
mersului i, desigur, mai erau alte o mie de subtiliti.
Totui, cu siguran, nici un Terrian privind plictisit reluarea vreunei
nregistrri secrete n-ar observa aceste diferene. Ca i muli Orcani, de altfel,
care ar renuna ridicnd din umeri la ce ar fi vzut. La urma-urmei, existau
variaii locale i individuale n interiorul regiunii; n plus, acest tnr ar putea
foarte bine s se fi ntors dup civa ani de serviciu printre nordici, care l
influenaser.
Iar acei care priveau ndeaproape i cu atenie erau ultimii care s spun
o vorb despre ce vedeau. Pentru c strinul se plimba n compania pantofa-
rului.
Se petrecuse repede. Cineva l auzise pe Jaan predicnd i apoi i ceruse
o ntlnire particular. i amndoi se plimbar singuri pe munte.
Mai multe perechi de ochi geloi i urmrir pe Jaan i Ivar la ieirea din
ora. Acetia vorbir ncet pn ce fur destul de departe de oameni, pe un
platou ntins i nalt.
In spate i deasupra doar stnci, tufiuri, zone de praf cenuiu pe
ici-colo umbrite adnc de pete albastre, n sus ntinzndu-se nspre locuita i
ncoronata Arena. Peste tot cerul era pustiu, cu excepia soarelui i a unui
rotitor vulch. Jos, pmntul se nruia ctre apstoarea monotonie a mrii.
De jur mprejur erau coline pe care se gseau csue risipite, verzi. Circulaia
se tra alene pe drumurile prfoase, cu atmosfera poluat de fum. Ilionul
aprea ntunecat, Linn albea orbitor spre nord i nord-est; n rest, orizontul
adpostea o dezolant goliciune. Vntul cldu i neptor izbea feele, flfia
straiele i acoperea duruiala cascadelor.
Toiagul lui Jaan se rsucea i bocnea, acordndu-se cu mersu-i, pe
cnd alegea calea drept peste urmele tocite. Ivar nu se ajuta cu nimic, se mi-
ca doar asemenea unui vntor. Era ceva automat, ntreaga-i contiin se
nvrtea n jurul cuvintelor rostite domol:
"Putem vorbi acum, Primule Nscut. ntreab sau exprim-te cum do-
reti. N-ai de ce s te nspimni sau s m superi cci ai sosit ca un destin
viu".
"Nu sunt un mesager al mntuirii", rosti ncet Ivar. "Sunt doar o foarte
slab fiin uman, care nici mcar nu crede n Dumnezeu."
Jaan zmbi. "N-are importan. Nici eu nu sunt un credincios n sensul
obinuit al cuvntului. Noi utilizm cuvntul destin ntr-o modalitate extrem
de deosebit. Pentru moment, s presupunem c ai fost condus aici sau
sprijinit s ajungi aici prin ci subtile" ochii lui extraordinari se aintiser
n cei ai interlocutorului i continu s vorbeasc solemn "pentru c deii,
potenialul de a deveni salvatorul."
"Nu, nu eu, nu eu."
Relaxat acum, Jaan l btu prietenete pe umr i spuse: "Nu m refer la
sensul mistic. Reamintete-i convorbirea cu naltul Comandant Yakow. Aene-
as are nevoie de dou lucruri: o credin unificatoare i un conductor de
neam, n armonie. Primul Brbat al Ilionului, cci asta vei fi cu vremea, are
cea mai ndreptit, cea mai pe deplin acceptat pretenie, de a vorbi n nu-
mele acestei planete. Ba mai mult, amintirea lui Hugh McCormac va convinge
ntregul sector s se adune unit n jurul Primului Brbat, ndat ce acesta va
nvla din nou steagul eliberrii.
Ceea ce proclam, propovduiete, Caruith va nflcra pe muli. Dar e
prea cutremurtor, prea neateptat din nou, s se obinuiasc a tri zilnic cu
aceste idei. Le-ar trebui o structur... politic pe care s-o neleag, s-o accep-
te i care s-i ndrume spre schimbarea, spre transformarea respectiv. Tu
eti nucleul acestei micri sociale, Ivar Frederiksen.
"Eu, eu nu tiu... nu sunt genul de general sau politican, de fapt am i
ratat ngrozitor mai nainte i..."
"Vei fi cu miestrie cluzit. Dar s nu-i nchipui o clip c te dorim
doar o emblem. Amintete-i c lupta va dura ani. Cum dobndeti, n vre-
me, experien i nelepciune, vei prelua de la sine, natural, adevrata co-
mand."
Ivar privi pe furi prin deertul orbitor, la un vrtej ndeprtat care-i
fura privirea i-i alese cu grij cuvintele:
"tiu mult prea puin pn acum... Jaan... numai ce mi-au povestit Ya-
kow i civa ofieri vrstnici. Ei continu s pretind c explicaia din punct
de vedere religios, ba nu, transcendental deci aspectul transcedental al
chestiunii, numai tu l-ai putea nfptui."
"Atunci nseamn c tabloul faptic i e confuz i incomplet", spuse Jaan.
Ivar aprob din cap. "Ceea ce-am aflat... hai s ncerc s sintetizez, s rezum,
se poate? S m corectezi unde greesc.
ntreaga planet Aeneas e iar gata s explodeze. Scnteia exploziei ar fi
sperana, orice speran. O dat cu cteva reuite de nceput, tot mai muli
oameni, pretutindeni n Sectorul Alpha Crucis, se vor altura, se vor implica.
Dar cum s ncepem? Suntem distrui, dezarmai, ocupai.
Ei bine, tu predici c ajutorul supranatural este la ndemn. Rolul meu
ar fi s asigur continuitatea politic. Aeneizii, nordicii n special, care nu sunt
de acord cu rentoarcerea Strmoilor, vor fi foarte bucuroi de amestecul
Primului Brbat din Ilion n ndeprtarea, zvrlirea robiei Terriene. Cei foarte
credincioi, i ei vor ntmpina ospitalieri acel soi de ntriri, acel contact
uman: mai ales de cnd noi, oamenii, ducem povara muncii i a morii, noi
nine."
Jaan fu de acord. "Da", zise el. "Eliberarea care nu e ctigat, trudit,
nu valoreaz prea mult n stabilirea libertii care va dinui, nu e valabil n
nlarea noastr ctre urmtorul nivel de evoluie. Anticii ne vor ajuta. Aa
cum i vom ajuta apoi i noi, la rndu-ne, n milenara lor lupt... repet, nu
trebuie s ne ateptm la o rezoluie rapid, de moment. Pentru pregtire vor
fi necesari ani i abia apoi vor urma ali ani de conflicte sngeroase. Mult
vreme de-acum nainte, principala ta ndatorire va fi doar aceea de a rmne
n via i n libertate, de a fi un simbol care pstreaz neatins sperana,
sperana eliberrii."
Ivar se enerv i ntreb: "i tu, ntre timp, ce-ai s faci?"
"Eu port nelepciunea", zise Jaan; tonul i era mai curnd umil dect
mndru. "Semn seminele credinei. Sub aspectul mental al lui Caruith pot
s v dau ie, Camarazilor i comandanilor pentru libertate de pretutindeni,
un ajutor nepreuit: de exemplu, citind gndurile, n mprejurrile cele mai
favorabile. Dar n ultim instan eu sunt ncoronarea care este totodat viito-
rul.
"Desigur, ntr-un sfrit i eu voi fi nevoit s m ascund de Terrieni prin
pustieti, cnd vor nelege ei adevrata mea menire. Sau poate m vor u-
cide. Nu conteaz. Se distruge astfel doar trupul. i procednd aa vor crea
martirul, ceea ce mplinete ciclul. Fiindc el, Caruith, se va nla din nou."
Vntul parc umplea cu ghea oasele lui Ivar: "Cine e Caruith? Ce este
el?"
"Mintea unui Antic Strvechi", rspunse senin Jaan.
"Nimeni n-a fost prea clar n explicaii n privina asta..."
"Ei tiu c numai eu i pot expune problema cci e clar, nu eti un
manufacturier semi-analfabet ori un simplu pstor. Eti educat; respingi su-
pranaturalul ca fenomen; pentru tine, Caruith trebuie s foloseasc o limb
diferit de cea din predicile ctre Orcanii obinuii."
Ivar continua s peasc, ateptnd urmarea. Un obolan i scoase
coada de sub easta decolorat a unui animal statha.
Jaan privea nainte doar. Vorbi cu un ton ciudat, cnttor.
"Voi ncepe cu rentoarcerea mea aici, dup anii de exil. Eram un simplu
pantofar meteug nvat n puinul timp liber pe care ni-l ngduiau
muncile ntmpltoare i care ne ajuta s supravieuim. Aveam, n plus, bn-
cile publice de cunotine pentru a citi, studia, a afla cte ceva despre acest
univers; ades, noaptea, obinuiam s m plimb pe sub stele, meditnd.
"Apoi ne-am ntors la Muntele Cronos. Visam la nrolarea n Camarade-
rie, dar n-a fost cu putin; antrenamentele lor ncepeau la o vrst mult mai
fraged ca a mea. Totui, un sergent dintre Camarazi, consilier i magistrat n
districtul nostru, a fost interesat de persoana mea. M-a ajutat s-mi continui
studiile. i n cele din urm a obinut aprobarea s asist pentru o perioad de
timp, i cu un mic salariu, la spturile arheologice.
"i dai seama c n spatele Camaraderiei de azi st aceast ocupaie. Ei
au nceput ca trup militar i au continuat ca autoriti civile. Dac am fi
dorit, Nova Roma ar fi putut reorganiza totul. Dar generaiile de profei ne-au
convins c nu se poate ca Anticii s fi murit, probabil nc domnesc n cos-
mos. i-atunci ce munc mai propice ar exista, dect cutarea urmelor i a
punctelor de reper rmase printre noi? i cine altcineva ar fi mai potrivit s-o
desfoare dect Camaraderia?"
Ivar l aprob; acesta era principalul motiv pentru care Universitatea
ncetase spturile n aceste pri, spre a evita apariia unor resentimente
printre locuitori i conducerea lor. Srcia raporturilor de pn atunci i de
atunci ncoace se presupunea c se datora lipsei unor rezultate deosebite. i
deodat Ivar se ntreb ct anume fusese pstrat secret.
Vocea hipnotic se depna mai departe: "Acea munc m fcu s simt, n
adncurile mele, ce vastitate spaiu timp se arcuiete peste noi i ct de
mult aparinem cu toii acestor dimensiuni. Am cugetat, de asemenea, asupra
ideii, auzite iniial n exil, anume c Didonienii au o calitate a creierului, a
fiinei, care e att de departe de felul nostru de-a fi, pe ct suntem noi de
instinctul primitiv, orb. Oare i Anticii au acea caracteristic a minii nu n
msura tears, redus, a Vecinilor notri, ci mai perfecionat? Am putea i
noi s-o dobndim cndva, ntr-o zi?
"Deci, continuam s m ntreb i s naintez tot mai departe de unul
singur prin tunelurile muntelui, atunci cnd nimeni nu era prin preajm-mi.
i sufletul mi ardea dup un rspuns care nu mai venea.
"Pn cnd..."
"Era o noapte cam pe la mijlocul iernii. Revoluia nc nu ncepuse, dar
chiar n pustietatea asta tiam ct sporise oprimarea i c poporul clocotea i
haosul ctiga ntindere. Noi nine eram insuficient aprovizionai cu anumite
produse ntruct comerul cu lumea nconjurtoare devenise neregulat cci,
din pricina taxelor i confiscrilor, negustorii evitau aceast zon i chiar per-
sonalul portului spaial nu mai era interesat de munc, astfel c, practic, nu
mai exista controlul circulaiei. Da, din cnd n cnd, pirai de pe stele slba-
tice se strecurau pe sub paza spaial s prade i apoi s-o tearg. Vaietul,
durerea planetei Aeneas m apsau.
Am privit la ascuiul Crucii Gemenilor i la ntunericul care despic
alba Cale Lactee n poriunea unde nebuloasele ne ascund esena, miezul
galaxiei noastre; i mergnd de-a lungul coastei muntelui m-am ntrebat da-
c, n ntreaga acea mreie, vieile noastre sunt simple accidente fr sens,
durerea i moartea nevalornd nimic.
mi era grozav de frig. Am intrat prin gura unui coridor nou spat, dar
nceput de Antici, pentru a m adposti sau poate m-a chemat ceva n-
tr-acolo? Aveam un felinar i mai mult ca un somnambul alunecam tot mai
adnc, tot mai n jos.
Trebuie s nelegi, minunata lucrare nu se prbuise, cu excepia intr-
rii, dup milioane de ani de cutremure, i alunecri de teren. Odat ce am s-
pat am descoperit un labirint nrudit cu altele. Dar cu forele i echipamentul
nostru ne-ar fi luat o via ntreag s facem o hart a ntregului complex.
"Chemat nu tiu de ce sau de cine, am mers acolo unde picior de om
nc nu clcase. Cu o bucat de piatr de cret, luat din drmtur, mi-am
nsemnat crarea; dar era aproape ultima sclipire a simului meu uman, pe
cnd marcam kilometru dup kilometru tot mai aproape de sfritul drumu-
lui.
"Am gsit-o ntr-o ncpere unde lumina strlucea rece, venind de la un
lucru nalt pe a crui simplitate ochii mei alunecau; am putut numai s vd
c era probabil o mainrie i c cea mai mare parte a ei era nu materie ci
energie. naintea ei sttea aceasta pe care o port acum pe cap. Mi-am aezat-o
pe frunte i...
"...nu sunt nici cuvinte nici gnduri pentru ceea ce veni...
"Dup trei nopi i zile am urcat; i n mine exista Caruith Strvechiul,
Salvatorul planetei Aeneas..."

XVIII

UN PERSONAJ ca un crochiu osos, Colonelul Mattu Luuksson rentoarse


salutul la ntmpinrile politicoase i ospitaliere ale lui Chunderban Desai,
refuz rcoritoarele i se aez pe marginea fotoliului su ca i cum n-ar fi
admis ca mobila s-i ia n stpnire uniforma. Cu toate astea, Camaradul de
pe Arena gri destul de curtenitor ctre naltul Comisar al Imperiului Terra.
"Decizia a fost luat ieri. Apreciez c m-ai primit dup citirea scurtei
informri, dei suntei, bnuiesc, extrem de ocupat."
"A fi neglijent n ceea ce privete datoria mea dac nu a ntmpina cum
se cuvine pe reprezentantul unei ntregi naiuni", rspunse Desai. Trase fu-
mul adnc n piept nainte de-a aduga: "Pare, hm, o destul de rapid aciu-
ne, avnd n vedere importana,"
"Ordinul cruia am onoarea de a-i aparine nu scuz, nu iart ezitarea",
declar Mattu. "Apoi, nelegei, domnule, misiunea mea este cu caracter de
tatonare. Nici dumneavoastr, nici noi nu vom lua o hotrre, nu vom ncheia
un angajament nainte de-a cunoate situaia i tot ce cuprinde ea pe deplin."
Desai observ c-i lovea ritmic igaretul de marginea scrumierei i se
opri brusc. "Am fi putut discuta acestea prin vid", remarc el cu o fals bln-
dee.
"Nu, domnule, nu foarte bine. Sunt mult mai multe dect numai vorbe. O
imagine electronic a dumneavoastr i a biroului pe care-l ocupai ca i un
numr oarecare de subordonai nu ne-ar spune aproape nimic despre totali-
tatea mediului, despre ambian."
"neleg. De aceea ai adus atia oameni cu dumneavoastr?"
"Da. Vor petrece cteva zile hoinrind prin jurul oraului, cptnd expe-
rien i adunnd impresii spre a raporta consiliului nostru, ajutndu-ne ast-
fel s estimm oportunitatea i a altor vizite."
Desai i ridic sprncenele. "V e team c ar putea fi corupi?" Gndul
belugului n Nova Roma i se pru grozav de caraghios, amuzant la culme;
pufni n rs.
Mattu se ncrunt mnios sau concentrat? Cum a izbuti s descifrez
o figur att de strin? "Ar fi mai corect s ncerc s-i explic de la nceputul
nceputurilor, Comisare", spuse el, alegnd cu grij fiecare vorb. "Aparent,
dumneavoastr avei impresia c m gsesc aici pentru a protesta contra re-
centei scotociri prin comunitatea noastr i a negocia o garanie satisfctoa-
re mpotriva altor incidente similare n vreun viitor. E, de fapt, partea minor
a problemei.
"Biroul dumneavoastr pare s considere c inutul Orcan colcie de re-
beli, n ciuda faptului c aproape nici un Orcan nu s-a nrolat n armia lui
McCormac. Bnuiala nu e nejustificat. Noi locuim deoparte; ntregul nostru
ethos e diferit de-al dumneavoastr."
De pragmatismul accentuat al Terrei, vrei s spui, gndi Desai, sau de
decadena Imperiului, subnelegi? "Pstrtor al ordinii i legii dumneavoastr
niv fiind", zise el, "m ncred n faptul c suntei de acord cu necesitatea
de-a investiga orice posibilitate, orict de vag, de ndeprtat, de puin pro-
babil."
Un Terrian aflat ntr-o postur similar cu a lui Mattu ar fi rnjit, cu si-
guran. Colonelul rmase eapn, era lipsit de simul umorului. "Mai mult
contact ar reduce nencrederea. Dar n-ar fi un motiv suficient pentru schim-
barea strvechilor obiceiuri i a liniei politice.
"Adevrul este c att Camaraderia de pe Arena ct i societatea creia i
se supune nu sunt att de rigide, de xenofobe pe ct se crede prin alte pri.
Izolarea noastr n-a fost niciodat absolut; gndii-v la caravanele noastre
de comer sau la acei tineri care au petrecut atia ani afar, departe, lucrnd
ori studiind. Realmente, doar mprejurrile ne-au inut pe margine i fr
ndoial o anume cantitate de inerie uman".
"Ei bine, s-au schimbat vremurile. Dac noi, Orcanii, vrem s nu dec-
dem, trebuie neaprat s ne adaptm. Dei nu ne obsedeaz bogia i consi-
derm c e un adevrat pericol s acumulezi prea mult, totui asta nu n-
seamn c preuim n schimb srcia, Comisare; i nici nu ne e fric de idei
noi. Mai corect, simim c propriile noastre idei capt o for nou i rspn-
dite n curnd printre ali oameni ar putea fi bine primite."
igara lui Desai era complet fumat. Azvrli urt-mirositorul chitoc i
puse o alta n igaret. Printr-un reflex mental, cerul gurii i tresri de durere.
"Suntei interesai n a lrgi sfera comerului i relaiile aferente, atunci",
spuse el.
"Da", replic Mattu, "Avem mai multe de oferit dect ceea ce dm n pre-
zent. M gndesc nu doar la resursele naturale ct i la brae de lucru i cre-
iere, dac tineretul nostru ar primi o educaie mai modern i adecvat."
"i, hm, turism prin regiunea dumneavoastr?"
"Sigur", se repezi Mattu. Evident ns, gndul prea neplcut pentru el.
"Pentru a dezvolta toate acestea e nevoie ns de timp, ceea ce avem i de
capital, care ne lipsete. Nordicii n-au fost nicicnd interesai... dei, trebuie
s mrturisesc, Camarazii nu le-au fcut vreo propunere. Nutrim ns, acum,
sperana c Imperiul poate dorete s ne ajute."
"Subsidii?"
"N-ar fi necesare nici multe, nici vreme ndelungat. n schimb, Imperiul
ctig nu o simpl prietenie, ci influena noastr, cci Orcanii cltoresc
foarte adesea i la mari distane prin Aeneas. Avei de nfruntat o structur
nordic puternic ce vi se opune ca ntreg i pe care e puin probabil s-o n-
frngei. Oare influena Orcan n-ar ajuta la transformarea ei?"
"Poate, dar n ce direcie?"
"Dificil de prevzut n acest stadiu, nu? De aceea, nc socotim izolarea
cea mai bun soluie. Repet, misiunea mea e doar o tatonare preliminar,
pentru ambele pri, Comisare."
Chunderban Desai, care avea legiunile Imperiului n spatele lui privi n
ochii strinului; i fu Desai cel care simi o puternic und de team.
Tnrul locotenent de pe Muntele Cronos o chem, fr s se ascund,
pe Tatiana Thane, pentru a o ntreba dac o poate vizita "ca s cunoasc per-
soana cea mai apropiat lui Ivar Frederiksen. V rog, nelegei, prea respec-
tabil doamn, nu-l subestimm. Totui, indirect, ne-a produs nenumrate
necazuri. M-am gndit atunci c ne putei sftui cum s convingem autorit-
ile c nu suntem aliaii lui."
"M ndoiesc c a fi n stare", rspunse ea, pe jumtate amuzat de o-
nestitatea lui stngace. Cealalt jumtate a sa se rsucea de durere retrezit
i ar fi vrut s refuze rugmintea. ns fapta ar fi dovedit laitate.
Cnd tnrul intr n apartamentul ei, ferche, eapn n uniform, i o-
feri Tatianei n semn de apreciere, o mn sculptat, un breloc din ara lui.
Pentru a studia desenul, fu nevoit s apropie obiectul de fa: i citi ntreba-
rea gravat suntem spionai?
Inima-i btu s sar din piept. Dup o clip scutur din cap, dei tiu c
gestul era prea violent. Ce conta! Stewart trimisese un tehnician prin preaj-
m, care din cnd n cnd verifica dac Terrienii nu plantaser vreun "cr-
bu". Probabil aa proceda rezistena, o apra... Locotenentul extrase un plic
din tunic i se nclin pe cnd i-l nmn.
"Citii-l pe ndelete", zise el, "dar am instruciuni s v urmresc cum l
distrugei apoi."
Se aez fr a mai atepta invitaia. Privirea-i n-o slbea deloc. Ea, n
propriul fotoliu, curnd nu mai observ nimic, se concentr, total absent la
ce-o nconjura. Abia dup cea de a treia lectur a scrisorii lui Ivar, auzi mai-
nal plnsul oricelului Frumious Bandersnatch care cerea s i se acorde a-
tenie.
Erau mngieri, afeciune, n acele rnduri, care nu priveau pe nimeni
altcineva, dar i o scurt rezumare a cltoriilor lui:
" profet, dei el neag inspiraia divin ad litteram. M ntreb care-i
diferena? Povestirea sa e cea din Apocalips, a ultimei zile.
"Nu tiu dac pot crede. Linitita sa certitudine are mult putere de
convingere; dar eu nu pretind c am vreo profund cunoatere a oamenilor.
S-ar putea foarte bine s fiu tras pe sfoar. Ceea ce este nendoielnic e c
n anumite momente mi poate citi gndurile mai bine dect orice telepat u-
man de care am auzit, mai bine dect cei mai nzestrai humanoizi. Sau chiar
creaturi non-umane. Am fost nvat c telepatia nu e un limbaj universal
nu e suficient s simi radiaiile subiectului tu; trebuie s nvei ce nsemn-
tate are fiecare schem pentru el; i desigur, abloanele difer de la individ la
individ, ba mai mult, de la neam la neam i, n mod excepional, de la specie
la specie. i pn-n prezent, fenomenul n-a fost prea bine neles. Dar mai
potrivit e s redau povestirea lui Jaan, dei puinele, sracele mele cuvinte nu
vor avea nimic din copleitoarea impresie pe care el nsui o face.
"Spune c dup ce a gsit obiectul acela aparinnd Strmoilor despre
care am menionat i l-a pus n chip de "coroan" pe cap. Presupun c era un
gest firesc. Este ajustabil i decorativ i poate c are dreptate, poate
comanda funcioneaz prin unde. Oricum, s-a petrecut ceva de nedescris,
paradis i iad deopotriv, laolalt, iniial mai curnd iad din pricina fricii i a
ciudeniei ca i a dezrdcinrii n fapt, a ntregii sale mini, mai apoi s-a ivit
paradisul i acum, spune Jaan, nici un cuvnt nu e bun, nu exist vorbe
pentru a descrie ceea ce ncearc, ce este el.
"n termeni tiinifici, dac nu cumva sunt pseudotiinifici (i oare unde
tragi linia cnd te ocupi de necunoscut?), ceea ce pretinde a se fi petrecut st
astfel. Cu mult n urm, Strmoii sau Anticii, cum sunt numii prin aceste
locuri, aveau o baz pe Aeneas, la fel ca pe alte multe planete similare. Nici
mcar nu era o staiune de cercetare. Serveau unui alt extrem de important
scop, despre care voi vorbi ndat. Se presupune c ei au produs dezvoltarea
Didonian, printre alte experimente, toate avnd ca int s creeze mai mult
inteligen, mai mult contiin pretutindeni n cosmos.
n cele din urm s-au retras, dar au lsat pe cel cruia Jaan i spune Ca-
ruith, dei explic el, numele sunt numai pentru nelegerea unor fiine limi-
tate ca noi. Cel ce st nu e Caruith cel original; iar originalul nu e individ ca
tine sau ca mine, oricum, ci parte-aspect? atribut? al glorioasei totaliti
pe care o afieaz exclusiv Didonienii. Ceea ce a fcut Caruith a fost s-i lase
fiina(?) a fi examinat neuron cu neuron, astfel ca ntregul model al persona-
litiii s poat fi nregistrat ntr-un mod incredibil.
"Iart-m, iubito, tocmai am hotrt c un pronume ca el sau ea sunt
potrivite cel mult pentru Vecini, dar mult prea nedemne pentru Antici. Voi
folosi deci numai el fiindc mi se pare mai la locul su.
"Cnd Jaan i-a pus pe frunte cercul, aparatul era activat i schema sur-
sei de informaii a fost imediat impus sistemului su nervos.
"Bnuieti dificultile. Ce cuvnt srccios, nencptor, acest difi-
culti! Jaan avea creier uman, corp uman; i, de fapt, Strmoii gndeau
mai ales n termenii Didonieni! Jaan nu poate face nimic n afara potenialu-
lui dat de propria structur. Caruith cel adevrat reuete s rezolve simultan
o mie de ecuaii ntr-o fraciune de secund, dac aa vrea; dar Caruith folo-
sind nu creieru-i original ci pe cel al lui Jaan, unul primitiv deci, nu ar izbuti
aceast performan. nelegi acum cum stau lucrurile?
"Totui, Strmoii prevzuser c poate nu Didonienii vor intra primii n
acea ncpere. Aa c au inventat un sistem flexibil. Ba mai mult, toate orga-
nismele au, dobndesc, puteri care de obicei nu exist. S ncerc s-i ofer c-
teva exemple stngace. Tu joci ah, pictezi tablouri, pilotezi nave i analizezi
limbaje. tiu. Dar presupune c ai fi nscut ntr-o lume unde nimeni n-a in-
ventat ahul, pictura, pilotajul sau analiza semantic. Vezi? Gndete-te ct
de complet trebuie s fie antrenamentul fizic i psihic pentru a scoate la
lumin toate calitile fiecruia, pentru a face fa mprejurrilor diverse.
"Deci, dup trei zile de numai simple acordaje menite s-l aduc pn la
culmea miestriei, colo unde putea gndi i fptui orice, Jaan s-a rentors su-
pradotat. De atunci se tot integreaz din ce n ce mai mult n aceast minte
cu care mparte creierul material. El spune c n cele din urm vor deveni
unul, mai mult Caruith dect Jaan i se bucur anticipat.
"Ei bine, ce predic? Cumva ce doresc Strmoii, naintaii? De ce au
fptuit ei ceea ce au fptuit?
"Din nou, e imposibil de rezumat ntr-un pumn de vorbe. Voi ncerca,
dei tiu c voi eua. Poate imaginaia ta e capabil s umple un gol. Ai, cu
siguran, o minte cuprinztoare iubito.
"Anticii, Strmoii, Constructorii, Unicitatea, Btrnul Shen, oricum
i-am numi i Jaan nu le d nume separate, spune c ar fi mai ru s
amgim, s falsificm mai mult dect se petrece n cazul Caruith acetia
deci s-au dezvoltat acum milioane de ani, lng centrul galactic, acolo unde
stelele sunt mai btrne i mai apropiate una de alta. Noi ne aflm pe partea
exterioar a spiralei, i reaminteti. Pe acele vremuri nu existau multe gene-
raii de stele, elementele mai grele ca heliul erau rare, planete cu posibilitatea
de a ntreine viaa puine. Strmoii au ieit n spaiu i l-au gsit mai sin-
guratic dect ne putem imagina, noi, cei care avem mai multe lumi nelocuite
primprejur dect a numrat cineva. S-au rentors n universul lor interior i
s-au strduit deliberat s pstreze o minte evolutiv, via dup via, pentru
c nimeni altcineva nu era pe msura lor. Ct a vrea s-i transmit nregis-
trarea explicaiei lui Jaan spus de el nsui!
"Ceva s-a petrecut ns n timp. El pretinde c nc nu e capabil s ne-
leag despre ce e vorba. Fisur, vrajb n ras, n decursul a milioane de ani;
nu o diferen ideologic aa cum concepem noi ideologia, ci dup moduri
diferite de-a percepe, de-a evalua realitatea, dou scopuri diferite spre a fi
impuse universului. Nu ndrznim s spunem c o ramur e bun, alta rea;
putem doar proclama c sunt ireconciliabile. Numete-le Yang i Yin, dar nu
ncerca s precizezi care-i una, care-i alta.
"n cel mai direct limbaj posibil, Strmoii notri vd ca int, scop al
vieii, contiina, transcendena a orice substrat material, unificarea prin
minte nu doar a acestei galaxii ci a ntregului cosmos, astfel nct prbuirea
final s nu fie un sfrit ci un nceput. Pe cnd Ceilali cerceteaz unici-
tate mistic dotat cu energie suprema experien a Acceptrii... Nu, pre-
supun c nu ar fi chiar corect s-i numeti orientai ctre moarte.
"Lui Jaan i place strvechiul dicton Terrian pe care eu l itu ca descri-
indu-i pe Strmoi: "A nzui, a cuta, a afla i a nu ceda" (tu l cunoteai?). i
echivalentul pentru Ceilali care s fie? Nu "kismet" = soart, destin cci asta
ar implica fatalistul "fac-se voia Domnului", ori Ceilali neag existena lui
Dumnezeu. Nici "nihilism" nu cred c e corect; el presupune dorina de haos,
acesta fiind considerat poate tot att de necesar ca i renaterea. Pentru ce
militeaz Ceilali este ceva att de strin, nct... Oh, voi scrie, tiind c m
nel, c ei cred c ridicarea, cderea i extinderea la infinit, sunt singurele
noastre realiti, iar armonia n aceast diagram e unica mplinire pe care
viaa o poate da.
"n contrast, Jaan spune c viaa, dac urmeaz steaua Strmoilor, n
final l va crea pe Dumnezeu, va deveni Dumnezeu.
"La acest capt, Strmoii au urmrit apariia noilor rase pe planete noi
i i-au ajutat, i-au ndrumat, cteodat att de mult, nct i-au adus la
condiia pe care o au Didonienii. Sigur, nu se pot uita pretutindeni; nu s-au
uitat la noi. Cci Ceilali trudesc i ei i trebuie s existe un contrast.
"Nu e ceea ce noi nelegem prin rzboi; nu la acel nivel. Pentru nivelul
nostru este lupt.
"Din nou o analogie. Tu poi ncerca s ajungi la o hotrre vital care-i
va determina ntreg viitorul. Poi medita, te poi bate cu propriile emoii to-
tul ns nluntrul tu, nimeni dinafar nu vede vreun semn.
"Dar de fapt nu-i totul n mintea ta. Un corp bolnav presupune o gndire
nesntoas. Aadar, jos, la nivelul celular, corpusculii albi din snge i anti-
genii pun n micare un necrutor, violent rzboi contra invadatorilor. i e-
fectul luptei este foarte dependent de ceea ce se petrece n capul tu poate
chiar absolut totul e influenat. nelegi?
"Cam aa se ntmpl. Ce form de via inteligent (m refer la sofonii
pe care-i tim; Strmoii i ceilali sunt suprainteligeni) procedeaz astfel?
Chiar i o bucic dintr-o galaxie, ca a noastr, poate fi placa turnat. Efec-
tele se multiplic n acest fel, tii. Aa cum ia ceva vreme raselor din stele n-
deprtate pn s nceap, mult mai multe pe acelai ciclu, ireversibila
schimbare, tot aa se scurge vreme i pn ce noile rase trec n ntregime prin
noul mod de evoluie.
"Acel nivel va fi el oare al Strmoilor ori al Celorlali? Vom sparge oare
vechile ziduri i vom atinge, orict de dureros ar fi, infinitul sau vom consi-
dera mai armonios, potrivit i nobil drumul ctre experiena uitrii?
"Vezi tu la ce am ajuns? Cuvinte ca pozitiv i negativ, activ i pasiv,
evoluionism i nihilism, bun i ru nu nseamn nimic n acest con-
text. Fiinele inimaginabil deprtate de noi au dou moduri opuse de-a nele-
ge realitatea. Noi pe care-l alegem?
"Nu putem scpa de alegere, nu ne putem eschiva. Putem accepta autori-
tatea, limitrile, instruciunile; putem face compromisuri; ne putem tri lini-
tii, n siguran, viaa; i e o victorie pentru Ceilali peste tot spaiul tiut, n-
truct chiar acum Homo sapiens se ntmpl s fie specia conductoare n a-
ceste pri. Or, noi putem s ne asumm riscul, s luptm pentru libertatea
noastr, iar dac dobndim, s cutm, s ateptm ca Strbunii s se ren-
toarc i s ne ridice ca pe copiii lor, spre a fi mai mult dect am fost vreoda-
t.
"Asta e ceea ce spune Jaan, Tanya, iubito, pur i simplu nu tiu..."
Ea ridic ochii de pe pagin. n ei ardea: Eu tiu. Deja.

Nomi tria mpreun cu copiii ei ntr-o locuin de dou camere, ctre


captul Aleii Cenuii. Srcia se rsucea i se npustea pretutindeni mpre-
jurul lor. Nu mirosea pestilenial pentru c i cel mai srman dintre Orcani
era curat i dac apa de splat era insuficient, aerul usca rapid orice mias-
m. Nici ceretori nu existau; Camarazii preluaser pe nevoiaii cei mai dis-
perai i le destinaser acele munci pe care le puteau ndeplini. Dar forme
nengrijite nghesuiau acest cartier zgomotos: copii glgioi nvrtindu-se n
toate prile, femei copleite de ulcioare i couri, brbai fcndu-i meseria
de zilieri, conductori de mgari, crui, mturtori, lucrtori de obiecte,
mcelari, vopsitori, preoi, cntrei; vnztori ambulani trguindu-i cntat
mrfurile prpdite. Printre sfrmturile de perei cafenii, pe aleile nclcite
de urmele lsate pe pmnt de un fier greu, Ivar se simea mai izolat dect
fusese vreodat n deertul Mohortul.
Mama profetului l-a fcut s se simt aproape n largul su. Se cunoscu-
r foarte rapid, direct. Ivar mersese s l caute pe Jaan i spunndu-i c a-
cesta lipsete, mama sa l invitase s atepte nuntru, servind o ceac de
ceai. Ivar avu un oarecare sentiment de culpabilitate ntruct tia dinainte, se
asigurase chiar de ieirea lui Jaan n plimbarea i instruirea discipolilor, mai
puin ndoctrinndu-i ct folosindu-i ca plac de rezonan n timp ce el n-
sui bjbia drumul ctre nelegerea i integrarea dublei sale personaliti.
Dar trebuie s aflu mai mult nainte de-a face acel grozav anagajament pe
care-l dorete el. i cine ar putea mai bine s-mi explice ce se petrece cu Jaan
dect aceast femeie?
Era singur, copiii fiind la lucru sau la coal. Astfel c n adpost dom-
nea linitea, odat ua dinspre strad nchis. Lumina soarelui btea piezi,
prfos prin sticla ferestrelor nguste; puini erau Orcanii ce-i permiteau gea-
muri. Cmrua era rcoroas, umbrit, nghesuit, dar n perfect curenie;
nu ddea impresia neplcut de dezordine. Rzboiul de esut al lui Nomi um-
plea unul dintre unghere, avnd n el o pies de mbrcminte, pe jumtate
isprvit, ce dovedea o subtil, perfect combinare a culorilor. Prin preajm
se mai gseau i diverse vase primitive pentru buctrie. Paturile pliante,
pentru ea i fiul cel mare, completau restul de spaiu rmas. n mijlocul nc-
perii se afla o mas negeluit, nconjurat de bnci, unde i invit musafirul.
Pe rafturi nalte sau pe policioare agate n crlige, se aflau alimente: puin
carne uscat, legume deshidratate i pesmei care fceau ca aerul s aib o
anume mireasm. n spate, o u nchis ddea n cea de-a doua camer,
ocupat n cea mai mare parte de priciuri.
Nomi se mic uurel pe podeaua de hum, turn din ceainicul pregtit
i se aez, c-un fonet vag de fuste, n partea opus lui Ivar. Fusese frumoa-
s n tineree i mai pstra un anume soi de atracie de tip slbatic, nem-
blnzit. Subirimea trsturilor sale sporea splendoarea unor ochi cenuii, pe
care i Jaan i motenise. Albastrul vemnt aspru, gluga pe care aceast
societate patriarhal o aeza pe capul vduvelor pe ea nu preau degradante,
cci avea prea mult mndrie interioar s se sinchiseasc de gunoasa
vanitate.
Discutaser puin n timp ce ea prepara amruiul ceai Orcan. Nomi tia
cine e Ivar. Jaan spunea c nu avea nici un secret fa de ea fiindc era ex-
trem de discret. Acum Ivar se scuz: "N-am vrut s v ntrerup munca, sti-
mat doamn."
Ea zmbi: "O binevenit ntrerupere, Primule Nscut".
"Dar, uh, depindei de aceast munc pentru a v ctiga traiul. Dac nu
continuai..."
Nomi chicoti. "Te rog, nu-mi zdrnici scuza pentru puin trndvie."
"Oh, neleg." Lui Ivar nu-i plcea s-i vre nasul unde nu-i fierbea oala,
era ceva mpotriva firii i obiceiurilor sale. Dar trebuia s deschid cumva
discuia: "Ei bine, mi se pare c nu suntei tocmai bogai. Vreau s spun,
Jaan nu a mai fcut nclri de cnd... s-a ntmplat lucrul acela cu el."
"E adevrat el a dobndit un scop nalt." Pru amuzat de inadecvarea
frazei.
"N-a pretins niciodat vreo contribuie, mi s-a spus. Nu ngreuneaz oare
acest fapt situaia dumneavoastr financiar?"
Ea scutur capul. "Urmtorii doi dintre fraii si au ajuns la vrsta cnd
pot munci cte ceva. De fapt s-ar putea angaja de-a binelea ns nu vreau eu
trebuie s mai i nvee. i... discipolii lui Jaan ne ajut. Puini i pot per-
mite o contribuie mare, dar o mic, nensemnat cantitate de hran, ca o-
frand fr pre adus nou, ei da, asemenea dar ne susine".
Luminozitatea de pe figura ei dispru. Se ncrunt spre cana cu ceai i
continu cu oarecare greutate. "nti n-a fost uor s accept. Chiar ne fcu-
sem pentru totdeauna propriul nostru drum, aa cum au procedat i prinii
lui Gileb i ai mei, nainte de cstoria noastr. ns ceea ce ntreprinde Jaan
e att de nsemnat nct... da, acceptarea e un nensemnat sacrificiu."
"Atunci, credei n Caruith?"
Ea-i ridic privirea ctre cea a lui Ivar, iar acesta i-o plec n timp ce
Nomi rspundea: "S nu-mi cred propriul fiu, bunul copil al meu i al soului
meu?"
"Oh, da, desigur, stimat doamn", se ncurc el. "Cer scuze dac par
c... uitai, sunt un strin. l cunosc numai de cteva zile i... nelegei?
Dumneavoastr avei o credin care s v conduc n hotrrea c el nu es-
te, ei bine, nu e victima unei iluzii. Eu nu sunt nc n posesia acestei credin-
e, a acestei cunoateri profunde."
Nomi se nduio, se las peste mas i-l btu uurel peste mn. "n-
tr-adevr, ntiule Nscut. Bine faci c ntrebi. M bucur c n tine a gsit
Jaan camaradul demn de care are nevoie."
Chiar aa?
Probabil i-a citit lupta interioar pe fa fiindc depna vorbele mai de-
parte, domol i privindu-l int:
"De ce m-a minuna c te miri? i eu am fcut la fel. Cnd a disprut
vreme de trei zile infiortor de lungi i apoi a sosit att de schimbat... Da, am
crezut c i s-a spart vreun vas de snge n creier i am plns pentru biatul
meu bun, muncitor, primul copil, care avusese parte de att de puin de la
via.
n cele din urm am neles c fusese alesul aleilor, aa cum nici un om
nu mai ntmpinase o asemenea situaie, n vreme sau spaiu. Dar nici bucu-
rie nu era. ntiule Nscut, aa cum concepem noi bucuria. Gloria lui e tot
att de mrea i crud ca i cea a soarelui. Mai mult ca sigur va trebui s
moar. Chiar noaptea trecut am visat c era din nou Jaan pantofarul, cs-
torit cu o fat la care m gndeam eu c e potrivit pentru el i-mi puneau n
brae primul lor copila. M-am deteptat rznd..." Degetele-i se strnseser
tare pe can. "Nu se va ntmpla aa niciodat, desigur".
Ivar nu tia dac va fi capabil s cerceteze mai departe. l salv Robhar,
cel mai tnr nvcel care tocmai btu la u: "Mi-am nchipuit c ai putea
fi aici, domnule", rosti biatul aproape pe nersuflate. Dei maestrul l
numise pe noul sosit cu un nume fals era evident importana pe care i-o
acorda "Carruith va veni ct de repede va putea." i nmn un plic. "Pentru
dumneavoastr."
"Cum?" se holb Ivar.
"Misiunea ctre Nova Roma s-a napoiat, domnule", spuse Robhar a-
proape arznd de tulburare. "S-a adus o scrisoare pentru dumneavoastr.
Mesagerul i-a dat-o lui Caruith dar el m-a rugat s v-o aduc direct, rapid."
Ctre Heraz Hyronsson era adresat. Ivar sfie plicul. La sfritul ctor-
va pagini se lfia mndr semntura Tanya. Propria lui relatare o avertizase
cum s redacteze rspunsul.
"Scuzai-m", blbi el i se aez s-o nghit lacom, s-o citeasc dintr-o
privire.
Cnd sfri rmase o vreme foarte tcut, cu trsturile impasibile. Apoi
se scuz c trebuie s plece, promind c va pstra legtura cu Jaan i se
grbi afar. Avea de rumegat nite gnduri dificile, insistente.

XIX
DOAR CTORVA OFIERI de rang superior dintre camarazi li se spusese
cine era Ivar. Ei i se adresau numindu-l Heraz cnd mai erau i alii de fa,
pentru urechile strine. Ivar se arta pe ct de rar se putea, mncnd cu Ya-
kow i suita sa, dormind ntr-o camer apropiat, care-i fusese repartizat,
folosind holurile dosnice, rampele i ieirile lturalnice pentru excursiile lui.
n acea vast construcie, mai mult de jumtate nepopulat, prezena lui
trecea aproape neobservat. Corpul armat tia c eful lor adpostea pe cine-
va deosebit dar era prea disciplinat s brfeasc, s flecreasc despre asta.
Astfel, el i Yakow merser aproape nevzui ctre camera folosit drept
garaj. Jaan era deja prezent acolo, ca rspuns al unui mesaj trimis printr-un
curier. Garda salut pe cnd cei trei ptrunser ntr-un avion; i, fr ndoia-
l, multe i trecur prin cap soldatului dar orice s-ar fi ntmplat n-ar fi des-
chis gura. Ua principal glis. Btrnele mini ale lui Yakow umblar cu
miestrie peste bordul de comand. Aeronava se ridic, iei prin deschiderea
central, nainta vreun kilometru pe vertical i se ndrept fr grab spre
sud.
Vntul se nvrtejea pe cnd ziua se preschimba n nserare. Vuia mpre-
jurul carcasei, care zbrnia. Marea Orcus purta calote albe pe suprafaa-i
oelie i zvrlea mnioas valurile nspre rm; acolo unde stropii fini izbeau
i se evaporau, sarea devenea imedait o mrunt chiciur. Platforma conti-
nental strlucea rocat datorit lungilor raze filtrate prin vlul de praf care
ascundea deertul din deprtare; vrful vrtejului se sprgea n nori subiri
iradiind o culoare glbuie pe cerul negru-vineiu.
Yakow fix robotul-pilot automat, i roti scaunul i privi la perechea de
lng el. "Ei bine, iat locul de ntlnire pe care l-ai dorit, Primule Nscut",
spuse el. "Acum ne spui de ce ai inut s fie aa?"
Ivar simi parc numai cuite i ace nepndu-l peste tot. i fix privirea
pe figura blnd a lui Jaan, amintindu-i ce zace, de fapt, sub ea i recul
apoi spre nveliul de ap pe care-l traversau. Presupun c va trebui s fac
fa acestora doi, s-i nving, gndi el cu disperare.
Ei, altcineva nu are cine s-o fac. Nimeni altul n tot acest univers. Ca s-i
alunge senzaia acut de singurtate, augment gndul c ei ar putea dovedi
cu adevrat c-i sunt alturi n cauza mrea a eliberrii.
"Eu, eu sunt nspimntat de posibilii spioni, de minusculele microfoa-
ne", rosti.
"Nu exist aa ceva n zona mea din Arena" se npusti Yakow. "tii ct
de des i complet controlm, verificm".
"Dar Terrienii dispun de resursele nelimitate ale ntregului Imperiu pen-
tru aa ceva. Pot, de exemplu, s posede personal i metode nebnuite de noi.
Ca telepatia." Ivar fcu un efort s se ntoarc spre Jaan. "Tu citeti gnduri-
le."
"Cu destule limite", se apr profetul, doar i-am explicat".
Da. M-a crat n miezul muntelui i mi-a artat maina mecanism ori
ce Dumnezeu pretinde el c e i conine nregistrarea lui Caruith. Nu m-a lsat
s ating nimic, dar nu-l pot nvinui i chiar nici nu eram dornic s pipi ceva. i
acolo mi-a neles perfect gndurile. L-am ncercat n toate chipurile posibile i
de fiecare dat mi-a spus cu precizie ce gindesc, ba chiar i cteva idei de care
nu eram perfect contient. Da.
Probabil nu avea nevoie de telepatie ca s neleag ultragiul adus intimi-
tii mele. A zmbit i mi-a spus:
"Nu te teme. Posed doar sistemul nervos uman i acesta nu se ncadreaz
printre cele mai talentate care exist, destul de rar, n specia noastr. Sigur, nu
pot rezona mai bine dect tine, primule Nscut." Ton tios: "Asta e cumplit,
ngrozitor pentru Caruith, e de parc ar fi surd sau orb, dar ndur, contiina
dobndit astfel poate ajuta la cunoaterea realitii. i aici, jos..." Cu mreie,
glorios: "Aici, cea dinii ntruchipare a fpturii lui trudete s amplifice, s reco-
difice, asemenea unui centru cerebral viu. Inluntrul actului su operaional,
Caruith Jaan este o parte a ceea ce ar trebui de drept s fie: a ceea ce va fi
din nou, cnd seminia sa se va rentoarce i va face ca trupul nostru s se
tranforme."
Oricum, cred cte ceva din ceea ce susine el. Amplificarea artificial i
puterea absolut telepatic sunt mai presus de tiina Terrian; dar am citit
despre experimente cu ele, n vremuri strvechi, cnd cunoterea Imperiului era
mai evolutiv dect acum. O asemenea tehnologie nu e prea ndeprtat de
capacitile noastre prezente: e o chestiune mai mult de inginerie dect de cer-
cetare pur.
Desigur, e un avans deloc nensemnat fa de ceea ce tim noi, dac inem
seama de nregistrarea ntregii personaliti i impunerea schemei, a modelului
asupra unui membru al unei specii complet diferite...
"Ei bine", spuse Ivar, "dac tu, folosind metode ce nu au fost create
pentru tipul tu de organism, scotoceti perfect creierele pe o distan de sute
de metri sau mai mult, cum ar fi oare atunci cei mai dotai, ce performane
realizeaz ei?"
"Nu exist non-umani pe teritoriul Orcan", zise Yakow.
"Cu excepia lui Erannath", i-o ntoarse Ivar.
Oare barba alb are trsturile crispate? Oare Jaan a tresrit? "A, da", fu
de acord Comandantul. "O excepie temporar. Nu se afl xenofoi n Arena
sau n ora."
"Ar putea fi mutani umanoizi, croii astfel genetic, care s-au strecurat",
scutur Ivar din umeri. "Sau nu e vorba deloc de telepatie; or fi niscaiva tru-
curi pe care detectoarele voastre nu le-au prins. V repet, voi probabil nu v
dai seama n msura n care o fac eu, ct varietate exist pe miile de plane-
te ale Imperiului. Nimeni nu poate ine o eviden. Imperiul poate importa
surprize pentru noi, de undeva de foarte departe". Oft. "Sau, de acord, numi-
i-m paranoic. Socotii aceast excursie inutil. Probabil avei dreptate. Fap-
tul e c, totui, trebuia s hotrsc cum s procedez chestiunea nu m
implic doar pe mine ci ntreaga societate creia i aparin i m simt mai
linitit discutnd n afara oricrei supravegheri posibile, imaginabile."
Aa cum ar fi vizuina din interiorul Muntelui Cronos.
i dac am dreptate n bnuielile mele, cred c aparatura respectiv nu-mi
sesizeaz gndurile la distanta asta. Altfel, suspiciunea brusc, strnit de
scrisoarea Tanyei, m-ar fi condus la arest.
Jaan ntreb cu viclenie: "S te fi impulsionat, oare, rentoarcerea misiu-
nii noastre din Nova Roma?"
Ivar aprob fr putere.
"Mesajul pe care l-ai primit de la logodnica ta..."
"L-am distrus", admise Ivar, fiindc nu s-ar fi putut sustrage, dac i s-ar
fi cerut s arate ce coninea scrisoarea. "Din pricina elementelor strict perso-
nale." Cei doi nu fur prea surprini: cei mai muli nordici ar fi procedat la fel.
"Cu toate acestea, putei bnui ce e adevrat, c ea a discutat cu legtura sa
din micarea de eliberare. Scrisoarea mea ctre Tanya i discuiile avute cu
emisarul trimis au convins-o c interesele noastre coincid cu ale voastre n
scuturarea de sub jugul Imperiului."
"i-acum doreti mai multe detalii", spuse Yakow.
Ivar aprob din nou. "Domnule, dumneavoastr n-ai face la fel? Mai ales
c, se pare, Comisarul Desai e de acord cu planul dumneavoastr. Asta n-
seamn c Terrienii vor veni s discute i s duc la ndeplinire creterea eco-
nomic a acestei regiuni. Ce nseamn asta pentru eliberarea noastr?"
"Credeam c am explicat deja", rspunse cu rbdare, Jaan. "Planul i a-
parine lui Caruith. Prin urmare, e cu btaie lung, cum trebuie s i fie; cci
oare ce speran poate sllui numai n arme? Hai s ne rsculm nainte ca
vremea s fie prielnic, i Imperiul ne va zdrobi ca un deget ce strivete o fur-
nic."
Planul lui Caruith... Nava trecuse deasupra mrii i a culturilor agricole
care-i mrgineau rmul de sud i se ndrepta ctre adevratul deert. Aceas-
t ar fcea ca Pustiul Mohort al inutului de Fier s par luxuriant. Stnci
roase urcau deasupra dunelor cenuii; praful se aduna n vrtejuri purtate de
vnt; Ivar zri fosilele unor montri oceanici, prea puine ns cci vntul ero-
dase i ultimul semn de via. Spre vest, jos, Virgil strlucea ntr-o cea, un
abur care uiera.
"Ideea pare... grozav, chiar extrem-subtil... Poate oare vreun non-uman
s ne neleag, s ptrund spiritul att de profund?" se neliniti el. "Amin-
tete-i, fiind n mine, el e pe jumtate uman", replic Jaan; "i pe lng asta
are o experien de multe milioane de ani n spate. Oamenii nu sunt mai altfel
construii, mai deosebit, dect oricare alt sofont. Caruith descoper asem-
nri ntre rase, acolo unde noi nu distingem nimic, suntem orbi."
"i eu devin nerbdtor", suspin Yakow. Tnjesc s vd odat c sun-
tem liberi, dar nu cred c voi apuca s triesc ceasul. Totui, Caruith are
dreptate. Trebuie s-i pregtim pe toi Aeneizii, astfel nct, atunci cnd va
veni ziua, s se ridice toi, deodat."
"Expansiunea comercial e un mijloc spre acel scop", i asigur Jaan, "i
vom strni pe Orcani s cltoreasc de-a lungul i de-a latul planetei, ntl-
nind orice alt tip de Aeneid, influennd prin credin i nflcrare. Oh, tri-
miii notri nu vor predica; nu vor ti nimic dect c au nsrcinri practice
de ndeplinit i aranjamente de fcut. Dar, inevitabil, vor dialoga i asta va
strni interesul, nct nordicii sau Oamenii Rului sau Tineranii sau orice ar
fi i vor invita prietenii s vin pentru a auzi ce spune strinul."
"Am auzit povestea asta de cteva ori", replic Ivar, "dar am nc, totui,
probleme n a nelege pe deplin. Uitai domnilor. Nu v ateptai la o conver-
tire n mas la crezul Orcan, nu-i aa? V spun c ar fi imposibil.
Gruprile Aeneizilor sunt extrem de diverse i puternic ancorate n reli-
giile lor specifice: religii tradiionale, pgnism, Cosmenosis, rituri ancestrale,
n general orice ine de cult."
"Desigur", rosti Jaan ncetior. "ns nu apreciezi c, de fapt, ceea ce
conteaz, ntiule Nscut, e crezul lor de neclintit, oricare ar fi el? Orcanii vor
face, prin vorb i exemplu, ca fiecare Aeneid s-i intensifice ardoarea. i
nimic din mesajul meu nu contrazice vreo dogm de baz a acelor credine.
Dimpotriv, rentoarcerea Anticilor mplinete toate speranele, indiferent de
forma n care se manifest".
"tiu, tiu. Regret, continui s fiu sceptic. Dar nu are importan. Nu
cred c se va nfptui ceva ru; i, aa cum spui, s-ar putea s se menin viu
spiritul rezistenei. Aadar, cum rmne cu mine? Ce trebuie s fac n tot
acest timp?"
"Nu foarte departe de viitor", spuse Yakow, "vei ridica stindardul inde-
pendenei. Trebuie s facem nti pregtirea; nu aveam voie s riscm s fii
capturat imediat de inamic. Cel mai probabil va trebui s petreci ani n afara
planetei spre a pune gherila n stare de rzboi, pe Dido, de exemplu, sau vizi-
tnd reedine strine ca s negociezi sprijinul lor."
Ivar i stpni nervii i-l ntrerupse: "Domenii ca Ythri?"
"Ei... da." Yakow alung propria infinitezimal ndoial: "Da, am putea
primi ajutor de la Domeniu, nu ns ct vreme suntei doar un grup de
proscrii, ci mai apoi, cnd cauza noastr se va contura vast." Se aplec
nainte. "Sincer, rolul tu iniial va fi unul de diversiune. Vei distrage atenia
Imperiului de la a urmri prea atent efectele pe care le vor avea cltoriile
Orcanilor peste tot, prin Aeneas. Nu poi spera s ndeplineti mai multe, cel
puin nu n primii ani."
"Nu tiu", spuse Ivar cu toat ncpnarea pe care-o putea strnge de
prin strfunduri. "Am putea obine ajutor clandestin de la Ythri mai curnd,
poate chiar imediat. Anumite aluzii pe care le-a fcut Erannath..." Se nepeni
mai bine n scaun. "De ce n-am merge s vorbim cu el acum, pe loc?"
Jaan privea ntr-o parte, Yakow spuse: "M tem c n-ar fi momentul po-
trivit, Primule Nscut."
"Cum aa? Unde se afl?"
Yakow bocni n podea cu enervare: "Nu-i face griji tocmai despre ina-
mic. Ce nu cunoti, nu poi divulga. Sunt nevoit s-i solicit rbdare n aceas-
t privin."
Lui Ivar i se pru c vntul tios de afar i fcuse culcu ntre coastele
sale. Se ntreb ct de bine poate mima ncuviinarea i relaxarea: "De acord."
"Ar fi cazul s ne ntoarcem", zise Yakow. "Noaptea se apropie."
Se roti el nsui cu scaunul i apoi manevr avionul. Amurgul ntuneca
deja cabina fiindc furtuna se nteise. Ivar binecuvnt umbra ce cuprindea
i faa lui. Dar btaia puternic a pulsului ca un ciocan pneumatic se auzea
ea oare n afar? Rosti destul de ncet: "tii, Jaan, despre un anume aspect
n-am auzit niciodat vorbindu-se. Cum arat rasa lui Caruith?"
"Nu conteaz", fu rspunsul. "Sunt mai mult spirit dect trup.
ntr-adevr, unicitatea lor include numeroase specii deosebite. Gndete-te la
Dido. n final, toate rasele vor fi incluse."
"Uh-huh. Totui, nu m pot abine de a fi curios. Hai s vedem cum ara-
t corpul care este supus acum examinrii scanerului..."
"Pi... ei..."
"Hai, ncearc. Poate c Orcanii sunt att de puin familiarizai cu tab-
lourile, cu pictura nct nu-i intereseaz imaginea. Te asigur, camarade, ali
Aeneizi sunt de prere diferit. Vor ntreba. i atunci de ce s nu-mi spui i
mie?"
"Kah, hm, kah...", ced oarecum Jaan. Prea puin descumpnit, de
parc superimpusa contiin nu lucra bine la o distan mare de radiaiile
ntritoare emise de fptura aflat sub pmnt. "Da. El... parte brbteasc,
da, din specie bisexuat, cu snge cald... nu mamifer; descinznd din orni-
thoizi... artnd omenete n unele moduri, dar frumoi, mult mai rafinai,
mai cizelai ca noi. Trsturile fine tiate n unghiuri ascuite; vocea ca o mu-
zic... Nu" Jaan se ntrerupse. "Nu v voi spune mai mult, pentru c n-are
nici o importan."
Ai spus destul, exult Ivar.
Conversaia se rri, se risipi, pe parcursul restului cltoriei. Pe cnd
nava se ntorcea ctre Arena, care devenise un morman de ntunecime intuit
ici-colo prin cteva lumini. Primul Nscut spuse: "V rog, a vrea s clto-
resc singur i s meditez. Obinuiesc s umblu prin spaiu, n solitudine cnd
iau decizii importante. Ce-ar fi s-mi mprumutai aparatul sta zburtor? M
voi ndrepta spre o zon linitit n care s m pot aeza, s privesc ctre lune
i stele apoi m voi ntoarce naintea zorilor i v voi anuna ce-am hotrt.
De acord?"
Avusese grij s-i compun n minte i s tot repete discursul. Yakow
nu ridic nici o obiecie; Jaan l btu prietenete pe umr. "Sigur", spuse pro-
fetul. "Curajul i nelepciunea s te nsoeasc, dragul meu."
Dup ce-i depuse la sol pe cei doi, Ivar se ridic rapid tind aerul ca un
fulger, n graba sa de-a se ndeprta. Teama, frica de a nu fi urmrit i strn-
gea inima ca o ghear.
Nendurtor i zbrni prin cap: Nu sunt infailibili. I-am luat prin surprin-
dere. Jaan trebuie s-i fi pregtit o descriere dar una adevrat probabil
care se potrivete exact cu ceea ce mi-a relatat Tanya din partea Comisarului
Desai, despre agentul Merseian pierdut prin Aeneas.
Vntul tios de dup amurg umplea cu nisip fin aerul din jurul prii
mai joase a muntelui. Lavinia arta o jumtate ntunecat de disc deasupra,
nednd vreo lumin clar; i nici stele nu se iviser. Nu se distingeau satele i
fermele mprtiate pe culmi. Vizibilitatea sfrea la numai civa metri.
Bazndu-se, pentru aterizare, numai pe dispozitivul navei, Ivar se ntre-
ba dac acesta era un noroc pentru el. Putea cobor fr a fi vzut acolo unde,
altfel, ar fi trebuit s staioneze ascuns dup movile sau prin vreo livad i
apoi s se trasc pe burt kilometri ntregi. ntr-adevr, nu prea avea de a-
les. Umblnd printr-o furtun, n deert, fr protecia unui echipament spe-
cial i fr vreun ghid ar fi putut uor pierde drumul i, oricum, multe primej-
dii l pndeau. Dar i apropiindu-se de ora i Arena, risca s fie detectat de
vreun post de paz i s se trimit o patrul pe urmele lui.
Ei bine, cel mai ru pe lume ar fi fost s se rentoarc blnd, supus, la
improvizata-i locuin. Descoperi cu bucurie c teama l prsise, aa cum
dispar foamea i setea flmndului, ndeprtat acum de tensiunea care se
scurgea prin el. Se mbrc, se echip cu supercostumul special, pe care fie-
care l are cu el n vreo cltorie, deschise ua i sri pe sol.
Vijelia ipa i zumzia jur-mprejur. L-au nvluit ndat frigul i un mi-
ros de fier. Nisipul cu bob mare l izbea, l rnea. i fix pe fa masca pentru
noapte i bjbi nainte.
Timp de un minut se ntreb dac s continue s mearg aa razna ori
s-i fac un plan. Apoi dezghioc cu vrful nclrii o piatr care czuse
dintr-o grmad stricat de noua excavare. Intrarea ctre tunelul unde l
dusese era astupat, ferecat.
Ivar nu aprinse felinarul luat dintre instrumentele navei pn nu ajunse
sus, la deschiztur. Apoi, odat aflat acolo, apuc strns lampa, pe cnd
cuta, cu mna liber, ncuietoarea.
Numai pentru a o feri de vreme rea, cci ua fcut de mn omeneasc
nu avea nevoie de zvor mpotriva unui popor a crui credin era fondat pe
vestigii. Cnd o nchise n urm-i Ivar rmase ntr-o complet tcere, un frig
nemicat de vreun curent oarecare de aer i un ntuneric a crui densitate,
consistent, era destrmat doar de raza palid a lmpii. Rsuflarea rsuna
prea zgomotos n auz. Degetele-i obosiser de greutatea tecii cuitului pe
care-l avea de la Casa Vntului ns era singura lui arm. Altceva, orice alt
mijloc de aprare pe care l-ar fi purtat mai devreme, ar fi provocat imediat
bnuieli.
Ce voi gsi, oare?
Nimic, probabil. A putea s m uit mai ndeaproape la maina lui
Caruith, dar nu am scule s-o deschid i s-o studiez. Cit despre ce s-ar putea
afla n alt parte... aceste coridoare se tot rsucesc, ntortocheate, n nesfrite
moduri diferite.
Totui, cea mai nou descoperire, ascuns n mod plauzibil pe cnd explo-
rarea continu, aici poate exista indiferent care ar fi aceasta. i... Privirea-i
czu pe praful de milioane de ani, nvrtejit i scormonit ca i cel de pe Lun,
atunci cnd primii oameni au aselenizat... a putea gsi urme care m-ar duce
mai departe, dac cineva a ptruns vreodat pe-aici naintea mea.
ncepu s mearg. Zgomotul pailor suna sec, avnd ecou n cripta fr
vrst.
De ce-o fac? Pentru c Merseienii au oare vreun rol n evenimente? E ru
dac au participat? Tanya e mulumit de ce a auzit. Crede c Roidhunate ar
putea cu adevrat s ne ajute i sper c voi fi cumva n stare s dau de acel
agent.
Dar i Ythri ne-ar fi de folos. n orice caz, de ce nu m las conductorii
Orcani s-l vd pe Erannath? Scuzele lor nu au acoperire.
i dac Anticii acioneaz prin Merseieni, aa cum e de imaginat, de ce
l-au amgit pe Jaan? N-ar trebui ca el s tie asta?
(Oare tie? N-ar fi o informaie prin unde. Imperiul Terrian poate respinge
foarte simplu preteniile lui Jaan ca pe nite frme ale unui cult, cruia i-a
aduce mai multe necazuri ca s-l elimin, s-l suprim, dect merit... dar ni-
ciodat dac Imperiul consider Merseia n spatele afacerii! Aa nct, probabil,
el cunoate ntreaga istorie! Numai c ceva e n neregul. Jaan e prea sincer,
prea fascinat i, da, prea tulburat ca s joace pe dou planuri. Nu-i aa?).
Trebuie s descopr adevrul sau pierd orice drept a avea vreodat de-a
fi conductorul poporului meu.
Ivar continu s peasc n ntunecime.

XX

LA VREUN KILOMETRU adncime n interiorul muntelui, se opri


naintea camerei unde se gsea templul ascuns al lui Jaan. Raza de lumin a
felinarului atinse n treact enigma metalic nainte de-a cerceta podeaua
tunelului.
Aici fuseser destule vizite de curnd, astfel c praful era rcit ntr-un
adevrat talme-balme. Lucrul din camer mai arunc o ultim sclipire i se
pierdu din vedere. Ivar nu avea dect un strop legntor de lumin pentru a
scobi un loc n bezn pentru propria-i persoan. Acum, c avansa ncetior,
cu grij, linitea era aproape copleitoare. Bum Bum, btea inima lui,
bum-bum, bum-bum.
Dup civa metri negura se sfiri. Nu s-ar fi mirat deloc dac ar fi zrit
urme de tlpi. n afar de Jaan, ofierii din Camaraderie, pe care profetul i-a
adus n partea asta, cu siguran c s-au aventurat poate chiar mai departe.
Ceea ce l-a oprit pe Ivar a fost neateptata rnduial. Podeaua fusese mtu-
rat-lun.
Zbovi cteva clipe, n vreme ce gndurile i ncolir. Cnd ncepu iar s
mearg, cuitul se gsea n palma-i dreapt.
Acum tunelul se ramifica n trei culoare. Era logic s se opreasc oricine
ajunge aici. Intrarea n labirint era o sarcin potrivit unor oameni de tiin
dotai cu echipament; dar nici unui savant nu i-ar fi fost permis s rmn
nuntru mult timp. Ivar vzu c mtura, sau orice va fi fost, tersese toate
urmele. Perfect gndit, plnuit, se infiltrase i se scurse ideea prin el. Vizitato-
rii n-ar observa, probabil, c a fost mturat, dect dac s-ar gsi ntr-un loc un-
de schimbarea n stratul de praf ar fi evident. Sau dac se ateapt oarecum
la acest fapt, ca mine... se ateapt ca urmele ciudate s fi fost nlturate...
Merse n fiecare bifurcaie i vzu c munca manual se isprvea, la
scurt distan, n dou dintre ele. Ce continua apoi era o simpl ngrm-
dire, un morman prbuit de veacuri. A treia deschiztur fusese mturat i
mai departe, dei nu chiar complet, chiar de toate urmele. Dou perechi din
aceste urme erau umane, una Ythrian; numai cele ale omului se i rentor-
ceau. Altele era suprapuse, aadar mai recente.
Aparineau unei fpturi care umbla pe gheare ca de pasre.
Ivar se opri iar. Frigul muca cu furie din el.
S m ntorc imediat i s fug?
Unde a putea s fug?
i Erannath... Asta l hotr. Ce alt prieten le mai rmnea Aeneizilor
liberi? Numai Ythrianul dac mai era viu.
Ivar pi tiptil. Dou ui se cscau n drumul su. Le lumin, dar nu
vzu dect nite ncperi goale, de forme ciudate.
Apoi podeaua se nclin brusc n jos i el se nvrti pe o spiral: dintr-o
bolt undeva sus, n peretele drept, se zrea o sclipire pal-glbuie.
Nu-i permisese nici o clip s se sperie, s se intimideze, i nfc
lampa i se ghid dup pata de lumin. Echilibrndu-se printr-un salt,
cercet atent colul,
Alt chilie, de data asta hexagonal i cu tavan nalt, naintnd vreo
apte metri n stnc. Umbrele spnzurau n ea tot att de apstoare, sum-
bre, ngheate i nemicate ca i aerul dinuntru. Era ntrerupte de o mas
masiv de metal, pe care se aflau, sudate, un glob luminos, un dispozitiv
sanitar i un lan lung de un metru. Tot pe mas existau, fr ns a fi prinse
de ceva, un pahar de plastic i un ulcior cu ap, iar pe jos se ntindea o sal-
tea, singurul relief pe duritatea iridescent.
"Erannath!" strig Ivar.
Ythrianul se curb, pe somier. Penele sale erau terfelite i murdare,
easta sfrijit, numai piele i os. Lanul se sfrea cu o ctu care i nconju-
ra ncheietura minii stngi.
Ivar intr. Ythrianul se lupt cu fantasmele care-l bntuiau i l recunos-
cu. Creasta i se ndrept, ochii galbeni devenir foc i par. "Hyaa-aa",
rsufl el.
Primul Nscut ngenunche s-l mbrieze. "Ce i-au fcut?" strig o-
mul? "De ce? Dumnezeule, ticloii ia..."
Erannath se scutur singur. Vocea i era rguit, dar ncepea s devin
puternic. "N-avem vreme de sentimentalisme. Ce te-a adus aici? Ai fost
urmrit?"
"Sunt suspectat", se trase Ivar napoi pe clcie i i mbri genunchii
s-i stpneasc tensiunea nervoas. Prizonierul era forte contient de ur-
gen; se vedea asta din fiecare tremurare a. penajului. i cine mai bine ca el
tia despre primejdiile ascunse n acest mormnt? Niciodat ca pn atunci
nu funcionase att de rapid mintea lui Ivar.
"Nu", zise el, "nu cred c m bnuiesc ntr-o prea mare msur. M-am
scuzat c vreau s zbor de unul singur, m-am ntors i am aterizat sub pro-
tecia furtunii de nisip, n-am zrit pe nimeni cnd am intrat. Ceea ce m-a
ngrijorat a fost vestea primit azi din scrisoarea de la iubita mea. A aflat
despre un agent secret Merseian, aflat oriunde n largul planetei Aeneas, te-
lepat cu o putere apreciabil. Dup descrierea lui Jaan este Caruith. Imediat
m-am gndit c se joac o mecherie urt, Jaan ar fi trebuit s aib mai
puin respect fa de sentimentele mele i s cerceteze misiva nu am artat
rvaul nimnui i m-am inut departe de Arena pe ct am putut, nainte
de-a m rentoarce spre a m convinge singur despre ce este vorba."
"Ai procedat bine". Erannath i izbi ghearele deasupra capului lui Ivar;
acesta nelese c era un mod de a-l face atent. "Bag de seam, Aycharaych e
alturi. S sperm c doarme i va sfori pn ce pleci".
"Pn plecm."
Erannath chicoti. Lanul su zorni. Nici nu se obosi mcar s-l ntrebe
cum crede c l-ar putea tia.
"Voi aduce scule", spuse Ivar.
"Nu. Ar fi mult prea riscant. Trebuie s m scapi cu vorba. n acest fel,
dac-o faci meteugit, probabil voi fi eliberat fr a mi se face ru. Aycharaych
nu e rzbuntor. l cred cnd spune c regret atunci cnd trebuie s m
tortureze."
Torturat? Nici o urm, nici un semn... Desigur, s-l ii nchis pe regele
cerului, nlnuit, ngropat de viu, zi i noapte, departe de soare, stele, vnt. Ar
fi fost mai puin crud dac l-ar fi perpelit pe un foc domol. Ivar se sufoca de
mnie.
Erannath vzu i-l preveni: "Nici indignarea nu i-o poi permite aici. As-
cult. Aycharaych mi-a vorbit deschis. Bnuiesc c trebuie s fie singur, n-
chis aici jos doar cu mainriile lui i nurul prin care-l manevreaz ocazional
pe profetul-marionet. Sau consider c prin discuie produce asociaii n
contiina mea i astfel poate citi mai mult din ceea ce tiu eu? De aceea, poa-
te, am fost lsat n via. Intenioneaz s m sece de informaii."
"Ce e el?" opti Ivar.
"Nscut pe o planet numit Chereion, undeva prin Merseian Roidhuna-
te. Civilizaia lor e veche, veche... odinioar larg rspndit i puternic da,
spune c Anticii, Constructorii erau Chereionii. Nu mi-a explicat de ce s-au
retras. Spune doar c acum sunt extrem de puini i puterea pe care o exer-
cit e una pe de-a-ntregul izvort din creier."
"Nu sunt, deci, uh, super-Didonieni... intelecte care unific galaxia, aa
cum crede Jaan?"
"Nu. i nici nu poart vreun rzboi, vreun conflict filozofic ntre ei nii
cu privire la destinul esenial al creaiei. Aceste poveti servesc numai scopu-
lui lui Aycharaych." Erannath se ndoi pe ghearele aripilor sale. capul i se n-
tindea nainte, ctre ntunericul galeriei. "Ascult", spuse el: "N-avem dect
foarte puin timp asta n cel mai bun caz. Nu m ntrerupe dect dac de-
vin ininteligibil, mi pierd irul. Ascult. i ine minte."
Cuvintele-i ieeau cu greu, uierate, ca o vijelie de toamn: "Ei pstreaz
resturi de tehnologie pe planeta Chereion, pe care nu le-au mprtit, nu
le-au artat maetrilor Merseieni dac ntr-adevr Merseienii le sunt nv-
torii i nu, n fapt, uneltele. M tot gndesc la aspectul sta. Ei, nu e cazul s
ne oprim pentru speculaii. Aa cum s-ar atepta oricine, tehnologia se refer
exclusiv la minte. Fiindc sunt extraordinari telepai, mai dotai dect ne per-
mite tiina noastr s ne imaginm c ar fi posibil.
"Exist o calitate esenial a minii care merge mai departe dect limba-
jul. Dac e nevoie, Aycharaych poate citi gndurile oricrei fiine orice lim-
b, a oricrei specii, pretinde el fr a cunoate simbolismul acelei crea-
turi. Presupun c aproape instantaneu analizeaz modelul, identific elemen-
tele de logic universal i naional, iar apoi continu reconstruind ntreaga
configuraie mental ca i cum sistemul su nervos include nu numai sen-
sibilitatea la radiaiile emise de alii ci i un calculator semantic organic, cu
nimic egalat de ceea ce a construit pn acum Civilizaia Tehnic.
"N-are importan! Capacitile lor i-au condus pe oamenii de tiin
Chereionii la concentrarea asupra psihologiei i neurologiei. De milioane de
ani aceast tiin a devenit nchistat, ca de altfel ntreaga lor civilizaie, n-
chistat, depreciat, muribund... Aycharaych singur, probabil, ncerc s
acioneze n mod realist, strduindu-se s opreasc pieirea neamului su. Nu
tiu. Ceea ce tiu singur este c slujete Domeniul Roidhunate ca ofier al
Serviciului Secret, cu o misiune special, fr sediu fix. Asta implic punerea
la cale a necazurilor pentru Imperiul Terrian, ori de cte ori are ocazia.
"Pe timpul regimului Snelund s-a nvrtit prin Sectorul Alpha Crucis. Nu
era dificil, cci proasta guvernare deja condusese la corupie i confuzie
general. Conflictul pentru Jihannath a ndreptat totul ctre criz i Merseia
avea tot interesul s provoace greuti la grania cu Terra.
"Aycharaych a aterizat n secret pe Aeneas i a colindat dup prad. A
descoperit mai mult dect o planet n fierberea rzmeriei. A gsit potenialul
a ceea ce ar putea destrma Imperiul. Cci toi oamenii de aici, n toat diver-
sitatea lor, sunt profund religioi. D-le un crez comun, o cauz de misionar
i vor deveni fanatici."
"Nu", nu se putu abine Ivar s nu protesteze.
"Aycharaych aa crede. A petrecut mult timp i a cheltuit o enorm ener-
gie n lumea voastr, orict de valoros ar fi fost, prin darul su, oriunde n
alt parte."
"Dar o planet, cteva milioane contra..."
"Cultul se va rspndi. Vorbete despre religii noi, militante. n trecutul
vostru ndeprtat... Islam, acesta e numele uneia? religii care au adus la
putere triburi obscure i au smuls vechile dominri, din rdcin, ntr-o sin-
gur generaie.
"Trebuie s m grbesc. A descoperit c locul cel mai probabil al primei
scntei a fost aici, unde Anticii meditau, centrul fiecrei contientizri. n
vistorul Jaan, ale crui existen i circumstane s-au nimerit a fi cele ale
unui veritabil arhetip-uman, Aycharaych consider a dezvolta cel mai potrivit
caracter inflamabil.
"Aycharaych nu poate proiecta singur un gnd ntr-un creier care nu are
structura de a-l primi. Dar are, n schimb, o main care e capabil. Nu-i ni-
mic fantastic: oameni, Ythrieni sau Merseieni-ingineri, desigur ar putea
concepe acelai mecanism, dac ar avea un stimulent. Noi n-o facem, fiindc
pentru noi utilitatea ar fi una de mic importan; comunicaiile electronice
se potrivesc mai bine modulului nostru de via.
"Aycharaych, totui... Telepatia de mai multe tipuri aparinea evoluiei pe
planeta lui. i reaminteti avortonii animalele pe care le ineau Tineranii?
M tot ntrebam ce-i cu ei i el mi-a confirmat c originea acelora e pe planeta
Chereion. Fr ndoial, efectul lor asupra oamenilor i-a sugerat lui Aycha-
raych acest plan.
"L-a atras pe Jaan aici, jos, n vizuina din aceste labirinturi, l-a drogat
i... s-a gndit la el... ntr-un anume fel, folosind acea main pn atunci
i-a imprimat o serie de false amintiri i un anume limbaj specific, convingn-
du-l s porneasc de-acum cu aceast nou personalitate. Apoi i-a eliberat
victima"
"Schizofrenie provocat. Personalitatea dublat. Un om care era sntos,
fcut astfel se aud, voci, se cutremur Ivar.
Erannath avea un suflet mai tare; sau doar trise cu aceste fapte cunos-
cute, acolo, mai mult timp, n nchisoare? El continu: "Aycharaych a prsit
lumea aceasta a voastr, avnd misiunea de a produce alte necazuri. Ceea ce
fcuse pe planeta Aeneas ar fi putut sau nu s rodeasc; n caz negativ nu
pierduse nimic altceva dect timp.
"S-a rentors mai trziu i a gsit roade peste ateptri. Jaan ctigase
adepi peste tot n inutul Orcan. Zvonuri ale noului mesaj fuseser mpr-
tiate de-a lungul globului de apostoli, totdeauna avizi de orice ar putea hrni
un crez i dornici mcar de un cuvnt aductor de speran.
"Evenimentele trebuie conduse cu miestrie i rbdare, desigur, cci, n
caz contrar, micarea ar duce nu la o revoluie urmat de o cruciad ci la o
transformare ntr-o alt sect. Aycharaych s-a stabilit aici jos spre a urmri, a
conspira, mplantnd de atunci n Jaan, din ce n ce mai des, cu ajutorul ma-
inriei, revelaii de-ale lui Caruith..."
Ythrianului i se reteaz vocea. Ssi. Mna-i liber retez aerul. Ivar sri
n picioare i se roti pe clcie.
Figura din pragul uii, zugrvit n contra nesfritei nopi, zmbea. Era
mai mult dect un semiumanoid, nalt i zvelt, ntr-o mantie cenuie; dar pi-
cioarele-i goale se terminau cu gheare. Pielea lucea aurie, creasta de pe capul
altfel chel se nla albastr, ochii preau de bronz, calzi. Faa era extrafin,
super modelat. ntr-una din delicatele-i mini inea un explozibil.
"Salut", aproape cnt el.
"Te-ai trezit i ai simit", scrni Erannath.
"Nu", rspunse Aycharaych. "Visele mele totdeauna ascult. Apoi, totui,
da, am ateptat s v terminai discuia."
"i acum,?" ntreb Ivar din mijlocul comarului n care se gsea.
"Pi, asta depinde de tine, Primule Nscut", rspunse Aycharaych cu o
neschimbat politee. "Pot s-i urez, extrem de sincer, bun venit?"
"Tu... lucrezi pentru Merseia..."
Puca activat cu energie nu se clintise n mna lui Avcharaych, iar cu-
vintele-i curgeau linitit; "Adevrat. Ai vreo obiecie?
"Dorina voastr arztoare e libertatea. Dorina Domeniului Roidhunate
este ca voi s-o dobndii. Aceasta e calea."
"T-t-trdare, crim, tortur, invazie i chinuire a fiinelor..."
"Existena folosete ntotdeauna mijloace condamnabile Primule Nscut,
nu te mndri peste msur. Eti pregtit s lansezi un rzboi n care dac vei
izbuti, vor pieri milioane, alii vor fi mutilai, nfometai, hituii, ndurerai.
Eti, deci, sau nu, pregtit pentru aa ceva? Eu nu fac altceva dect s te a-
jut. Asta e oribil? Ce fericire a pierdut Jaan care s nu-i fi fost de mii de ori
napoiat?
"i Erannath?"
"Nu-l lua n seam", vorbi rguit Ythrianul ctre Ivar. "Gndete-te de ce
dorete Merseia ca Imperiul s colcie de convulsii i s se destrame. Nu pen-
tru libertatea Aeneizilor. Nu, ci pentru a ne devora bucic cu bucic."
"Ce?" Ivar se mpletici pe locul unde sttea. "El? Nu!"
"Logic, cine altcineva te-a trdat, sus pe ru, odat ce a aflat cine eti?"
"A continuat s m nsoeasc..."
"Nu avea nici un mijloc de a preveni evadarea ta, aa cum s-a petrecut.
Aadar, datoria sa era de a te nsoi, cu sperana de-a transmite alt mesaj mai
trziu i ntre timp strngnd informaii suplimentare despre nscuta micare
de rezisten. A fost exact acelai motiv esenial care mai devreme te-a ajutat
s scapi din ora, dup ce a obinut mai mult dect simpla bnuial a iden-
titii tale."
"i tiu scopul n-am vegetat sub pmnt, doar, ci m-am micat ncoace
i ncolo prin lume i i-am ordonat lui Jaan, care la rndu-i a transmis Co-
mandantului Yakow." "Aycharaych suspin. A fost neplcut n ceea ce-l pri-
vete pe Erannath. Dar misiunea mea era de a extrage tot ce pot din el."
"Erannath", se rug Ivar, "spune c nu-i adevrat!"
Ythrianul ridic mndru capul i rspunse arogant: "Adevrul trebuie
s-l gseti n tine nsui, Ivar Frederiksen. Ce intenionezi s faci: devii alt
creatur pentru Aycharaych sau te zbai pentru viaa poporului tu?"
"Ai, oare, de ales?" murmur Chereionitul. "Nu-i doresc rul. Cu toate
astea, eu nsumi sunt n rzboi i nu m pot crampona de viei individuale. Te
vei altura nou, de bun voie i pe de-a-ntregul sau vei muri."
Cum i-a putea spune ce doresc? Prin team i durere, Ivar simi cum l
pironesc ochii aurii. n spatele lor se afla probabil acel intelect deosebit, ur-
mrind, scotocind, descifrind. Va ti ce am de gnd s fac nainte chiar ca eu
s pricep ce vreau. Cuitul i zngni pe podea. De ce nu m-a preda? Poate ar
fi bine pentru planeta Aeneas, indiferent ce spune Erannath. i altcumva...
Totul explod. Ythrianul apuc zdravn cuitul. Echilibrndu-se, balan-
sndu-se pe una din uriaele-i aripi, o arunc pe cealalt asupra lui Ivar,
zvrlindu-l la adpostul ei.
Aycharaych probabil n-a bgat de seam ce s-a petrecut n capul vn-
torului. Acum trase. Flacra izbucni i prjoli. Ivar vzu o albstrime orbi-
toare, simi miros de ozon i de carne prlit, ars.
Se nclin la o parte din calea morii.
Erannath se ncovoie nainte. n urm-i rmase braul nlnuit. l smul-
sese pur i simplu de la ncheietur, l cioprise. A doua lovitur distrugtoa-
re l-a rupt n buci. Aripa teafr fu coborit. Zvrlit ndrt la perete, Ay-
charaych se prbui buimcit. Arma i czuse.
Ivar se npusti s apuce puca. Erannath se mic. Sngele glgia prin
penajul nnegrit. Un ochi i fusese smuls. Respiraia era uiertoare i cu
ntreruperi.
Ivar ngenunchie spre a-i alina prietenul. Ochiul teafr l cut: "Astfel,
Dumnezeu... m doboar... Dac s-ar fi petrecut totul n aer, pe cer", tui
Erannath. "Eyan haa wharr, Hlirr talya..." Lumina din ochi se stinse.
O micare atrase privirea lui Ivar. Se repezi la puc. Aycharaych i re-
venise i o tersese pe u.
Vreme de-o btaie de inim Primul Nscut avu intenia s urle. Oprete,
suntem aliai! Asta i opri mna destul timp pentru ca Aycharaych s poat
disprea. Apoi Ivar realiz ceea ce Chereionitul tia deja: c niciodat nu va fi
cu putin vreo alian.
Trebuie s ies afar de aici, ori Erannath toat lumea a pierit degea-
ba. Sri n picioare i o lu la goan. Sngele lsa dr n urma sa.
Observ cu mare surprindere c deodat i regsise lampa, aceasta co-
sea umbrele. Nu pot nc jeli. Nu m pot teme. Nu pot face altceva dect s
alerg i s gndesc.
Aycharaych e deasupra mea? A lsat urme n ambele direcii. Nu, sunt
sigur c nu e la suprafa. i d seama c o s urc i eu; iar eu, ai crui
strmoi au venit dintr-o lume mai puternic dect a sa, l-a hitui. Deci i
caut un adpost, o vizuin. Are vreo legtur cu exteriorul? Probabil c nu; i
chiar dac ar avea, ar chema, ar face legtura? Asta l-ar da de gol. Nu, va
trebui s-o ia dup mine, s foloseasc blestemata-i main spre a implanta o
intuiie n mintea lui Jaan...
Camera revelaiilor apru. Ivar se opri i petrecu un minut plmbnd
jetul de flcri peste lucrul dinuntru. N-ar fi putut spune dac a izbutit s-l
scoat din uz sau nu, dar aa spera.
nainte. Afar pe u. Jos, pe coasta muntelui, prin praful gros, de-a
valma prin vntul pe care Erannath tnjise s-l simt. Ctre avion. Deasupra,
sus!
Furtuna urla i izbea.
Ivar se ridic sus de tot, n splendoarea norilor. Dedesubtul su se ro-
teau nori uscai, argintii, umbre vii dedesubtul Laviniei i pe sub grbita
Creusa. Stele nenumrate luceau. Mai departe, se ridicau nlimile Ilionului;
jos sclipea i cdea n cascade tuntoare, Linn.
Aceast lume e a noastr. Nici un strin, un intrus, n-o va orndui dup
vrerea lui.
O imagine pe ecranul radarului l fcu s se uite napoi. Alte dou nave
aprur. Alertase Aycharaych pe cineva pentru urmrire? Hotrrea se aez
n mintea lui Ivar brusc, dac nu cumva existase acolo tot timpul acesta,
latent. Activ radioul.
Imperialii monitorizau cteva lungimi de und. Dac se identifica el n-
sui i chema o escort militar, ar fi obinut-o, probabil, n cteva minute.
Tanya, se gndi, m-ntorc, iat, acas.

XXI

CLOPOTELE din turnul Universitii sunar. Aveau vechiul sunet i to-


tui azi, cntau cumva a pace, a linite. Sau se nela Chunderban Desai cu
bun tiin? Nu era prea ncreztor dac vreo fiin ar putea fi.
Cu siguran tnra pereche care sttea umr la umr i mn-n mn
privea la el cu prudena ce putea nc masca ostilitatea. Animluul femeii,
aezat n poal prea a avea acelai aer cci rmnea linitit privindu-l pe
vizitator. Fereastra din spatele lor ncadra o clopotni pe un cer indigo. Era
deschis i briza ce aducea melodia intr rcoroas, uscat, impregnat, de
miresme proaspete.
"Cer scuze pentru c v deranjez att de repede dup ntlnirea voastr",
spuse Desai, care sosise cu trei minute n urm. "Nu voi sta mult. Vrei s v
reluai viaa particular dinainte, tiu. Dar consider c unele explicaii i asi-
gurri verbale din partea mea v vor folosi."
"Nu-i un mare necaz s petrec o jumtate de or n compania ta, dup
cele zece zile de nchisoare de unul singur", se repezi Ivar.
"Regret pentru detenia ta, Primule Nscut. N-a fost ns neconfortabil,
incomod, nu? Am fost nevoii s te izolm o vreme. Fr ndoial, nelegei
c a trebuit s ne lum o msur de siguran n ce te privete, ct timp a
fost cercetat versiunea relatat de tine. Dar am avut n vedere i necesitatea
de a-i asigura securitatea personal dup eliberare. Asta a cerut o anume
perioad. Fr cooperarea Profesoarei Thane ar fi durat mult mai mult dect
att ct a fost.
"Protecia, securitatea huh?" se uit Ivar uluit de la el la Tatiana.
Ea i strnse degetele pe spatele oricelului ca i cum ar fi fcut o alina-
re. "Da", rspunse, abia auzit.
"Teroritii micrii de eliberare n stil propriu", rezum Desai cu o voce
mult mai animat dect se simea el, n forul su interior. "Au mcelrit deja
un numr de Aeneizi care sprijineau guvernarea imperial. Rentoarcerea ta
nspre noi, destinuirea, divulgarea unei conspiraii, a unui plan care n-
tr-adevr ar fi putut smulge acest sector de sub stpnirea Imperiului toate
acestea venind de la tine, ncarnarea nzuinelor lor, i-ar fi putut mpinge din
nou la crim."
Ivar rmase o vreme tcut. Sunetele clopotelor se stingeau. Nu se des-
prinse de Tatiana, dar strngerea braului su slbi. n cele din urm o n-
treb: "Ce-ai fcut?"
Ea-l apuc mai apsat: "I-am convins. N-am rostit nici o dat nume...
Comisarul Desai i ofierii lui nu mi-au cerut vreunul, vreodat... Va fi o am-
nistie general."
"Pentru faptele comise n trecut", reaminti Imperialul. "Nu putem ngdui
altele asemntoare. Sper n venirea ajutoarelor pentru a le preveni n viitor."
Fcu o pauz. "Dac urmeaz ca Aeneas s cunoasc din nou legea i lini-
tea, restaurarea a tot ce s-a pierdut, atunci tu, Primule Nscut trebuie s iei
conducerea."
"Pentru ceea ce sunt sau pentru ce am fost?" ntreb Ivar cu asprime,
sever.
Desai ddu din cap: "Mult mai muli oameni vor ine seama de tine vor-
bind de reconciliere, dect de oricare altul. Mai ales dup ce povestea ta a de-
venit public, cel puin atta din ea ct e nelept s fie cunoscut."
"De ce nu n ntregime?"
"Serviciile Secrete Navale vor dori, probabil, s pstreze diverse detalii n
secret, fie i mai mult i mai spre a nu afla inamicul ce putem i ce nu. i,
m-m-m, anumite nalte oficialiti n-ar aprecia felul cum s-au rspndit ti-
rile, cum s-au infiltrat intruii, cum au fost nelai i dui de nas pn la
marginea unui nfiortor abis."
"Tu, de exemplu?"
Desai zmbi. "ntre noi doar, la Guvernatorul Muratori m gndeam. Eu
sunt mult prea nensemnat spre a provoca senzaie. Acum n Llynathawr nu
sunt ingrai. M atept ca de azi nainte s mi se dea total mn liber n Sis-
temul Virgilian. O tactic pe care intenionez s-o pun n aplicare este strnsa
consultare cu reprezentanii fiecrei grupri sociale de pe Aeneas ca i o faz
de guvernare gradual asupra lor."
"Hm. Incluznd Orcanii?"
"Da. Comandantul Yakow a fost aproape zdrobit de aflarea adevrului; i
el e robust, nu are vreun angajament profund emoional n cazul fals pur i
simplu e interesat de bunstarea poporului su. E de acord c doar Imperiul,
i poate salva n modul cel mai adecvat de apropiata agonie."
Ivar rmase iari tcut. Tatiana l privea. Lacrimile i sclipeau n ochi.
Cunotea acel gen de durere, de suferin. n cele din urm el ntreb: "Ja-
an?"
"Profetul?" rspunse Desai. "Nu tie dect c, din anumite motive, ai fost
nevoit s fugi o defeciune, cu siguran, crede el, i apoi un alt raid Impe-
rial a sosit pe Muntele Cronos, scotocind mai profund i efii Camaraderiei nu
s-au putut opune. Poate m sftuieti cum s-i spun adevrul, nainte s a-
par comunicatul oficial."
Sec: "Ce-i cu Aycharaych?"
"A disprut ca i mainria-creier. l cutm, l vnm bineneles."
Desai se strmb: "M tem c vom eua. ntr-un fel sau altul, acest ticlos
viclean va prsi planeta i va ajunge acas. Dar cel puin nu ne-a distrus pe
noi."
Ivar se ndeprt de fat, de data asta nici ea, nici orice altceva nemai-
putndu-l alina. Sub bucla blond care-i cdea pe frunte, privirea-i albstrie
avea o lucire de ghea. "Chiar crezi c ne-ar fi putut nimici?"
"Milenialismul pe care-l stpnea, prin mainrii, mecanisme, da, ne-ar
fi putut termina," rspunde cu ton grav Desai. "Nu putem fi siguri. Foarte
probabil c Aycharaych ne cunoate mai bine dect ne cunoatem noi nine.
Dar... s-a petrecut, iar i iar n existena agitat a omului: Rzboiul Sfnt,
care nu poate fi oprit i care demoleaz regate i imperii chiar dac soldaii
si sunt puini i slab pregtii.
Numrul lor crete, vezi. Toat populaia li se altur.
Omul nu i-a dorit niciodat un Dumnezeu confortabil, nelept sau bi-
nevoitor; el a rvnit un crez, o cauz care produce totul, dar mai ales care
pretinde totul.
Aa cum fluturele e atras de flacra lmpii...
Din ce n ce mai mult, din experiena mea pe planeta Aeneas, am ajuns
s neleg c lumea e compus din nenumrai oameni diferii, dar toi, fr
excepie, credincioi, toi puternici i capabili, mprtind o anume imagine
tradiional despre extraordinarii strmoi i complet nepregtii s admit c
aceti strbuni poate vor fi fost la fel de limitai i n ultim instan, condam-
nai la fel ca noi.
Aeneas a fost n fruntea luptei pentru un sfirit politic. Cnd s-a instalat,
nfrngerea a fcut ca locuitorii i forele lor s se rentoarc nspre lucrurile
transcendente. i apoi Aycharaych a inventat pentru ei o transcenden pe
care cel mai devotat religios ca i cel mai sever critic, om de tiin o puteau
admite n aceeai msur.
Nu cred c firul, cursul evenimentelor din Rzboiul Sfnt s-ar fi oprit a-
ici, n acest col al lui Regulus. Sfritul ar fi fost cel al umanitii i al prie-
tenilor umanitii, sfiat din dou pri. Nu mult mai multe de dou, cci
exist contradicii n credin, care, cred eu, au fost n mod deliberat sdite i
cultivate. De exemplu, Dumnezeu e Creatorul sau Creatul? i tot astfel indu-
cnd, ereziile, persecuiile, rzmeriele, haosul, duc la schilodirea statelor,
cci ura dintre frai e mai atroce dect a unui strin..."
Desai i trase rsuflarea nainte de-a termina"... aa cum ar fi Merseie-
nii. E clar ce urmrete Merseia, nti s ne ae unii contra altora, apoi s
ne domine."
Ivar i lovi pumnii de genunchi: "Zu?" ntreb el.
"Adevrul adevrat", spuse Desai. "Oh, tiu ce eficace a fost mereu ame-
ninarea Merseian pentru politicieni, industriai, comenduirea militar i
birocraii Imperiului. i de fapt nici nu nseamn c nu e real. tiu ct i-a
defimat propaganda pe Merseieni, cnd ei sunt potrivit propiriilor lor
vederi i de altfel chiar multora dintr-ale noastre un popor foarte cuminte.
i nici asta nu vrea s nsemne c liderii lor n-ar risca pn i lunga Noapte,
numai s nhae supremaia.
"Primule Nscut, dac doreti s fii demn de a-i ndruma lumea, trebuie
s ncepi prin renunarea la iluziile plcute, confortabile. Totui, nu te lua
dup ce-i spun eu. Studiaz. ntreab-te. Lucrezi s te convingi singur. F-i
propriile preri. Dar urmeaz totdeauna adevrul, oriunde s-ar gsi el."
"Ca Ythrianul acela?" murmur Tatiana.
"Nu, ca ntregul Domeniu Ythri," i spuse Desai. "Erannath era agentul
meu, de acord. Dar era n aceeai msur i al lor. L-au trimis printr-un an-
gajament fcut dinainte: pentru c prin extrema lui ciudenie, deosebirea lui
izbitoare, aparenta detaare ar fi putut s nvee ceea ce Terrienii n-ar fi izbu-
tit."
"De ce ar face Ythri aa ceva?" puse Ivar totul sub semnul ntrebrii. "Oa-
re n-am purtat un rzboi cu ei, nu i-am nvins i nu i-am privat de unele teri-
torii pe care le deineau?"
"Dar asta a fost odat, demult, vezi tu. Teritoriul a fost cu mult timp n
urm asimilat celui al nostru. Iredentismul e o prostie. i Terra n-a ncercat
s treac peste deciziile Domeniului sau ale coloniilor Merseiene, pe timpul
pcii. Oricare ar fi greelile Imperiului i acestea nu-s puine, el recunoate
anumite limite la care trebuie, n mod nelept, s se opreasc."
"Merseia nu procedeaz aa."
"Bine-neles, Erannath nu tia nimic despre Aycharaych, cnd a sosit
aici. Dar tia c Aeneas e o planet-cheie n acest sector i se atepta ca Mer-
seia s fie n aciune pe undeva, prin vreun dedesubt. Pentru c Terra i Ythri
au un copleitor interes comun pace, stabilitate, stvilirea agresorului insaia-
bil i pentru c ambiia lumii voastre i s-a prut potrivit, el a venit s dea
cum s-ar spune, o mn de ajutor oricare ar fi fost aceea."
Desai i drese vocea. "mi pare ru", spuse el. "Nu aveam de gnd s in
o cuvntare aa de lung. i pe mine m-a surprins. Nu sunt un orator, doar
un glorios birocrat. Dar aici e o problem de care depind milioane de viei."
"I-ai gsit corpul?" ntreb linitit Ivar.
"Da", rspunse Desai. "Rolul su e o alt chestiune ce nu poate fi fcut
public: e prea revelator, prea provocator. De fapt va trebui s renunm la
rolul jucat de Merseia din pricina temerilor pentru att de ubreda, fragila
pace.
"Oricum, Erannath a fost transportat acas pe un crucitor Imperial; i
la Bord se afla garda de onoare."
"Asta e n regul", spuse Ivar dup un timp.
"Ai ceva de gnd n ce-l privete pe bietul Jaan?" ntreb Tatiana.
"i vom acorda un tratament psihiatric, spre a-l scpa de falsa personali-
tate", promise Desai. "Mi s-a spus c e cu putin".
"Presupune c el refuz."
Privirea lui Desai se rentoarse ctre Ivar. "La fel ca tine, Primule Ns-
cut", zise el. "Nu vei fi silit. Nimeni nu te va fora. Colaborarea cu administra-
ia mea pentru restaurarea planetei Aeneas i reintegrarea n cadrul Imperiu-
lui te previn c va fi grea i fr vreo urm de gratitudine. Te va costa prieteni
i ani din via, pe care i-ai putea petrece mult mai plcut, i-i va produce
durere atunci cnd va trebui s iei o decizie definitiv sau s faci un compro-
mis penibil. Pot doar s doresc i s sper c vei fi alturi de noi."
Se ridic: "Cred c deocamdat ajunge", spuse el. "V-ai ctigat dreptul
la o anumit linite, intimitate, voi amndoi. V rog s meditai i chemai-m
oricnd dorii, fr jen. Acum, bun ziua, Profesoar Thane, Primule Nscut
Frederiksen." naltul Comisar al Imperiului Terrian se nclin. "V mulu-
mesc".
ncet, se ridicar i Ivar i Tatiana. L-au flancat pe micuul om nainte de
a-i strnge mna.
"Probabil vom ncerca s ajutm", rosti Ivar. "Aeneas e datoare s supra-
vieuiasc Imperiului."
Tatiana extrase acul din neptur, ncercnd s ndulceasc pilula.
"Domnule, presupun c v datorm mai multe mulumiri dect i-ar nchipui
oricine, indiferent de ce vei spune dumneavoastr."
Pe cnd nchidea ua n urma sa, Desai auzi oricelul care ncepuse s
cnte.

Jaan se plimba departe, singur, nainte de rsrit.


Strzile erau canioane de noapte, prin care el adesea se mpiedica. Dar
cnd ajunse pe cheiul splat de mare, cerul l nconjur. n spatele acestei
platforme largi, sclipitoare, oraul se zrea ca o ngrmdeal tranformat
magic de lumina lunii. Sus, deasupra, se ridica Arena, cu ntunecata-i putere
ngheat ntr-un nimb. Sub tlpile lui, muntele arta alb-gri i umbrele
punctau crarea spre ap. La nord i est era Ilionul, despicat de lucirea
cascadelor Linn.
Cel mai bine cunotea cerul. Stele supraaglomerau o ntunecime care
prea ea nsi n flcri, pn se topeau, se amestecau mpreun, de-a val-
ma n cataracta Cii Lactee. Cel mai impuntor ardeau Alpha i Beta Crucis;
ele tiau mult mai multe, erau prietenii hoinrerilor vieii sale i o parte din el
le implora s-l ghideze. Ele doar sclipeau i se roteau. Lavinia era jos i Creu-
sa se grbea s apun. Cobort peste locuri virane spnzura Dido, luceafrul
de diminea.
Cascadele ndeprtate vuiau surd, iar ei se mai aflau nc aici, mpreun
i era ngrozitor de frig. Aerul respiraiei scos afar fumega ca al fantomelor,
nluntru durea.
Fii atent la ce este real i etern, spuse Caruith.
Las-m-n pace, rspunse Jaan. Eti un spectru. O minciun.
Nu crezi asta. Noi n-o credem.
Atunci de ce-i goal ncperea ta acum, iar eu singur n east, n
craniu?
Ceilali au ctigat nu chiar o btlie, dac rmnem pe poziii
ferme; o altercaie, o ambasad n lupta vieii spre a deveni Dumnezeu. Nu
eti singur.
Ce-ar trebui s facem?
S tgduim, s ne lepdm de jurmintele lor false. S proclamm
adevrul!
Dar tu nu exiti acolo! izbucni Jaan. Eti o parte fabricat, introdus
n propriu-mi creier, uiernd mereu la mine s tac; i eu m pot vindeca de
tine.
Oh, da, rosti Caruith cu un teribil dispre. Ei mi pot ndeprta, mi
pot terge complet urmele; de asemenea te pot i pe tine castra, dac doreti.
Du-te, devino domestic, rentoarce-te la meseria ta de pantofar. Stelele aces-
tea vor continua s sclipeasc.
Cauza e pierdut n aceast generaie, pe acest glob; e sfrmat, ple-
d Jaan. tim asta amndoi. Ce altceva am mai putea face dect s mergem
jalnici, batjocorii, insultai, spre a ruina i visurile ultimelor credincioi?
Putem susine adevrul i putem muri pentru el.
Adevrul? Ce dovedete c eti adevrat, real, Caruith?
Golul pe care l-a lsa n urma mea, Jaan.
i acesta, gndi el va exista ntr-adevr acolo, nluntrul lui Jaan, ecou
singuratic: "fr sens, fr sens, fr sens", pn ce a doua moarte i-ar da
linitea.
Pstreaz-m, mai ncerc s-l conving Caruith, vom muri doar o
singur dat i va fi, oricum, n serviciul acelor sori.
Jaan se napoie la ai si. Ajut-m. Nu rspunse nimeni n afar de Ca-
ruith.
Cerul se albea spre rsrit i sosi planeta Virgil; zorii se ivir brusc. Peste
tot se trezea lumina. oapte, murmure prin aer, un zgomot de aripi,
mireasm de plante care ntr-un fel anume se menin i n deert. Steagurile
se ridicar pe Arena i trompetele sunar, indiferent ce va fi mai trziu.
Jaan tiu: Viaa i are propiile ei comandamente. Iar eu voi avea suficien-
t via ct s umple golul rmas. Voi cuta ajutorul oamenilor.
Nu aflase niciodat pn atunci, ct de abrupt, prpstioas fusese c-
rarea.

Dar te implor prin bolta cereasc


i vntul tnr peste ierburi,
S-i iei privirea de pe fiina mea
i s-mi eliberezi spiritul.
KIPLING
------------------------------------------------