Sunteți pe pagina 1din 434

2

Michael Crichton

Calomnia

Versiunea romneasc:
Constatin Dumitru-Palcus










Titlul original: Disclosure by Michael Crichton
Copyright 1993 by Michael Crichton



3








Lui Douglas Crichton



Se consider a fi ilegal folosirea de ctre
patronat a urmtoarelor practici n domeniul
angajrilor: (1) s nu angajeze, s refuze s
angajeze, sau s concedieze vreo persoan,
precum i s exercite vreun alt gen de
discriminare mpotriva vreunei persoane n ceea
ce privete salariul, termenii, condiiile sau
privilegiile legate de angajare, din considerente
rasiale, religioase, de sex sau etnie; (2) s
limiteze, s separe sau s clasifice angajrile
sau cererile de angajare n orice fel care ar priva
sau ar tinde s priveze orice persoan de
avantajele angajrii, ori s-i afecteze negativ
statutul de angajat, din cauza rasei, religiei,
sexului sau etniei persoanei respective.

Legea Drepturilor Civile din 1964, Titlul VII




Puterea nu are gen.
Katharine Graham

4


LUNI

DE LA: DC/M
ARTHUR KAHN
TWINKLE/KUALA LUMPUR/MALAYSIA

CTRE: DC/S
TOM SANDERS
SEATTLE (ACAS)

TOM,
AVND N VEDERE FUZIUNEA, M-AM GNDIT C E MAI
BINE S-I TRIMIT ASTA ACAS I NU LA BIROU:
LINIILE DE PRODUCIE TWINKLE LUCREAZ LA 29%
DIN CAPACITATE, N POFIDA TUTUROR EFORTURILOR
DEPUSE N VEDEREA CRETERII. VERIFICRILE DIN
SONDAJ LA UNITILE DE DISC ARAT C TIMPII DE
ACCES AVG SE SITUEAZ N INTERVALUL 120-l40
MILISECUNDE, FR INDICAREA CLAR A MOTIVULUI
PENTRU CARE NU SUNTEM STABILI PE VALOAREA DIN
SPECIFICAII. DE ASEMENEA, AVEM N CONTINUARE
NTRERUPERI N ALIMENTAREA CU CURENT A
ECRANELOR, DATORATE, SE PARE, CONCEPIEI
BALAMALELOR, N CIUDA APLICRII SOLUIEI PROPUSE
DE DC/S SPTMNA TRECUT. NU CRED C S-A
REZOLVAT.
CUM MERGE FUZIUNEA? O S FIM BOGAI I
CELEBRI?
FELICITRI ANTICIPATE PENTRU AVANSARE.
ARTHUR

Tom Sanders n-ar fi vrut deloc s ntrzie la serviciu luni,
15 iunie. La ora 7:30 dimineaa intr sub du la locuina sa
din Bainbridge Island. tia c trebuia s se brbiereasc, s
5
se mbrace i s plece din cas n zece minute, ca s prind
feribotul de 7:50 i s ajung la birou pn la 8:30, ca s
aib timp s treac n revist, mpreun cu Stephanie Kaplan
problemele rmase nelmurite, nainte de a se duce la
ntrunirea cu avocaii de la Conley-White. Avea deja o zi de
lucru ncrcat, iar faxul pe care tocmai l primise din
Malaysia nrutea i mai mult situaia.
Sanders era director de departament la Digital
Communication Technology din Seattle. De o sptmn
lucrurile se precipitaser la serviciu, dat fiind c DigiCom
urma s fie achiziionat de ctre Conley-White, un concern
editorial din New York. Fuziunea oferea companiei Conley
posibilitatea achiziionrii de tehnologie esenial n
domeniul editrii n secolul urmtor.
Dar aceste ultime veti din Malaysia nu erau bune deloc,
iar Arthur procedase bine c i le trimisese acas. O s-i fie
greu s le explice celor de la Conley-White, pentru c acetia
pur i simplu nu...
Tom! Unde eti? Tom?
Susan, soia lui, l striga din dormitor. i scoase capul de
sub jetul de ap.
Sunt sub du! ea i mai spuse ceva, dar el n-o auzi,
iei de sub du i-i lu un prosop. Ce-ai zis?
Te-am ntrebat dac poi s le dai de mncare copiilor.
Soia lui era avocat i lucra patru zile pe sptmn la o
firm din centru. i lua liber lunea, ca s petreac mai mult
timp cu copiii, dar nu era prea priceput n organizarea
treburilor casnice. n consecin, erau destul de frecvente
situaiile cnd, luni dimineaa, avea loc cte o criz.
Tom? Poi s le dai s mnnce n locul meu?
Nu pot, Sue, rspunse el cu glas tare, vznd c ceasul
de pe marginea chiuvetei arta 7:34. Deja am ntrziat.
Ddu drumul apei s curg i-i ntinse spuma de
brbierit pe fa. Era un brbat chipe, cu aerul distins al
unui atlet. i pipi vntaia de la old, cptat n timpul
jocului de mini-fotbal de smbt, desfurat ntre angajaii
6
companiei. Mark Lewyn l trntise la pmnt; Lewyn era un
juctor rapid, dar nendemnatic. Iar Sanders ncepuse s fie
prea btrn pentru jocul sta. Nu c i-ar fi ieit din form
nc nu depise dect cu vreo trei kilograme greutatea din
studenie dar, n timp ce-i trecea mna prin prul umed,
zri cteva uvie crunte. i spuse c sosise momentul s-i
recunoasc vrsta i s treac la tenis.
Susan intr n ncpere, mbrcat tot n halatul de baie.
Soia lui era ntotdeauna frumoas dimineaa, din clipa n
care deschidea ochii. Avea genul acela de frumusee plin de
prospeime, creia nu-i trebuia nici un fel de retu cosmetic.
i chiar nu poi s le dai de mncare? zise ea. Oho,
frumoas vntaie! Arat foarte viril... l srut pe obraz i
aez pe msua de lng chiuvet o ceac de cafea
fierbinte, dup care continu: Trebuie s ajung cu Matthew
la pediatru la opt i un sfert, nici unul dintre ei n-a pus
nimic n gur, iar eu nu m-am mbrcat. Te rog, nu poi s-i
hrneti tu? Te rog frumos.
Vrnd s-l strneasc, i ciufuli prul, iar halatul i se
desfcu. Nu se obosi s-l strng la loc i-i spuse surznd:
i rmn datoare...
Zu c nu pot, Sue, spuse el, srutnd-o pe frunte i
netiind ce s fac mai nti. Am o edin la care nu pot s
ntrzii.
Eh, nu-i nimic, spuse ea oftnd i plec mbufnat.
Sanders ncepu s se brbiereasc. Dup o clip, i auzi
soia care spuse:
Gata, copii, pe cai! Eliza, pune-i pantofii.
Urm vicreala nemulumit a Elizei, care avea patru
ani i nu-i plcea s poarte pantofi. Sanders aproape
terminase cu brbieritul cnd auzi:
Eliza, pune-i pantofii ia i coboar imediat cu frate-
tu! Eliza replic ceva nedesluit, dup care Susan spuse:
Eliza Ann, cu tine vorbesc!
Apoi ncepu s trnteasc sertarele dulapului cu haine
din vestibul, iar copiii se puser pe plns. Eliza, pe care orice
7
manifestare de ncordare o supra, veni n baie cu lacrimi n
ochi i cu faa schimonosit.
Tati..., bigui ea printre suspine.
El i ls o mn n jos ca s-o mbrieze, continund
s se rad cu cealalt.
E destul de mare ca s se descurce! strig Susan din
vestibul.
Mami, se vait fetia, prinzndu-se de piciorul lui
Sanders.
Eliza, te rog s-ncetezi!
Asta o fcu pe Eliza s plng i mai tare. Susan btu
nervoas din picior. Sanders detesta s-i vad fata
plngnd.
Bine, Sue, le dau eu s mnnce, nchise apa de la
chiuvet i lu n brae fetia. Haide, Lize, zise el, tergndu-i
lacrimile. Hai s mnnci ceva.
Ieind n vestibul, vzu c Susan prea uurat.
N-am nevoie dect de zece minute, atta tot, zise ea.
Consuela iar a ntrziat. Nu tiu ce se ntmpl cu ea.
Sanders nu-i rspunse. Matt, fiul lui n vrst de nou
luni, sttea n fund n mijlocul vestibulului, lovindu-i
zornitoarea de podea i plngnd. Sanders l culese de pe
jos cu mna rmas liber.
Hai, copii, spuse el. S mergem s mncm.
Cnd l ridic pe Matt, prosopul i alunec, iar Sanders l
prinse n ultima clip. Eliza chicoti.
Cu gesturi stngace, i nfur din nou prosopul n
jurul oldurilor i ncepu s coboare treptele. Susan strig n
urma lui:
Nu uita s-i pui lui Matt vitamine lichide n fulgii de
cereale. Ct ncape ntr-o pipet. i s nu-i mai dai fulgi de
orez, c-i scuip. Acum i plac ia de gru.
Apoi, intr n baie i trnti ua n urma ei. Fetia se uit
la el cu o privire serioas.
Tati, crezi c o s ai o zi grea?
Mda, aa s-ar prea.
8
n timp ce cobora scara ce ducea la parter, Tom i zise c
avea s piard feribotul i s ntrzie la prima edin din
ziua aceea. Nu foarte mult, doar cteva minute, dar asta
nsemna c nu va avea timp s mai fac recapitularea cu
Stephanie, nainte de nceperea edinei. Dar poate c o s-o
sune de pe vapor i pe urm...
O ls pe feti pe un scaun, lng masa de buctrie,
trase din col scunelul pentru copii i-l aez pe Matt n el.
Ce vrei la micul dejun, Lize? Rice Krispies sau Chex?
Chex.
Matt ncepu s loveasc cu lingura n fotoliu. Sanders lu
din bufet cutia de Chex i un castron, apoi cutia cu fulgi de
gru i un castron mai mic pentru Matt. Eliza l urmri cu
privirea, n timp ce deschidea frigiderul ca s ia laptele.
Tati?
Da.
Vreau ca mami s fie fericit.
i eu, scumpo.
Pregti fulgii de gru i aez castronaul n faa lui Matt.
Apoi puse castronul Elizei pe mas i turn din cutia de
Chex, cu ochii la ea.
Destul?
Da.
Pe urm i turn i laptele.
Nu, tati! zbier fiica lui, izbucnind n lacrimi. Eu voiam
s torn laptele!
Iart-m, Lize...
Vars-l afar! Vars laptele! ip fetia cuprins-de
isterie.
mi pare ru, Lize, dar asta...
Voiam s torn eu laptele! cobornd de pe scaun, fetia
se trnti pe jos i ncepu s bat cu picioarele de podea
urlnd: Vars-l afar, vars laptele afar!
Fiica lui fcea chestii de genul sta de cteva ori pe zi.
Primise asigurri c nu era dect o faz trectoare. Prinilor
li se recomandase s o trateze cu fermitate.
9
mi pare ru, dar va trebui s-o mnnci aa, Lize.
Sanders se aez lng mas, ca s-l hrneasc pe Matt.
Bebeluul i vr o mn n castron i se mnji cu pasta de
cereale peste ochi, dup care ncepu i el s plng. Sanders
lu un prosop de vase ca s-l tearg pe Matt. Ceasul din
buctrie arta opt fr cinci. Se gndi s sune la birou, ca
s-i anune c avea s ntrzie. Dar mai nti trebuia s-o
potoleasc pe Eliza, care continua s se zvrcoleasc pe
podea, zbiernd din cauza laptelui.
Haide, Eliza, linitete-te.
Lu alt castron, n care turn nite fulgi de cereale i-i
ddu cutia de lapte ca s-i pun singur.
Uite, e bine aa?
Fetia i ncruci braele pe piept i replic mbufnat:
Nu-mi mai trebuie.
Eliza, treci imediat i toarn-i laptele.
Copilul se grbi s se caere pe scaun.
Bine, tati.
Sanders i relu locul la mas, l terse pe Matt i ncepu
s-l hrneasc. Imediat, bebeluul ncet s plng i se
puse pe mncat zdravn. Bietul copil era nfometat. Eliza se
ridic n picioare pe scaun, slt cutia de lapte i reui s-l
mprtie pe toat masa.
Aoleu! fcu fetia.
Nu-i nimic.
Cu o mn, Tom terse masa, folosindu-se de prosopul de
vase, iar cu cealalt continu s-l hrneasc pe Matt. Eliza
trase cutia cu fulgi lng castronul ei, i pironi privirea pe
desenul lui Goofy de pe spate i ncepu s mnnce. Alturi
de ea, Matt continua s nghit cu poft. Pre de o clip, n
buctrie domni linitea. Sanders arunc o privire peste
umr: aproape opt. Trebuia s sune la birou. mbrcat cu o
pereche de blue-jeani i un pulover bej, Susan i fcu
apariia, cu o min relaxat.
mi pare ru c am pierdut faza, spuse ea, srutndu-l
pe obraz, mulumesc c te-ai ocupat de copii.
10
Mami, tu eti fericit? ntreb Eliza.
Da, iubito, rspunse Susan, privindu-i cu un zmbet
fiica, dup care se ntoarse ctre Tom. Gata, de-acum m
ocup eu. Nu trebuie s ntrzii tocmai astzi, cnd e ziua cea
mare, nu? Parc urma s i se anune avansarea.
Aa sper.
S m suni imediat ce afli.
Nici o grij.
Sanders se ridic, i strnse prosopul n jurul mijlocului
i urc la etaj, s se mbrace. Circulaia n ora era
ntotdeauna aglomerat nainte de feribotul de 8:20. Dac
voia s-l prind, trebuia s se grbeasc.

Parc maina la locul obinuit, n spatele staiei de
benzin Shell a lui Ricky, dup care strbtu grbit pasajul
acoperit pn la feribot. Se urc la bord cu cteva clipe
nainte de ridicarea schelei de mbarcare. Simind trepidaia
motoarelor sub tlpi, intr pe ua dubl ce ddea ctre
puntea principal.
Salut, Tom.
Privi peste umr i-l zri pe Dave Benedict, care se
apropia de el. Benedict era avocat i lucra la o firm care se
ocupa de o mulime de firme din domeniul tehnologiei de
vrf.
i tu l-ai pierdut pe-la de opt fr zece?
Da. Am avut o diminea groaznic, rspunse Tom.
Mie-mi spui? Aveam de gnd s ajung la birou nc de
acum o or. Dar a nceput vacana, Jenny nu mai tie ce s
fac cu copiii pn cnd ncep taberele de var.
h.
La mine-acas e o nebunie-ntreag, zise Benedict,
cltinnd din cap.
Urm o pauz. Sanders bnuia c el i Benedict
avuseser o diminea asemntoare. Dar cei doi brbai nu
discutar mai departe. Sanders se ntrebase, n repetate
rnduri, cum se fcea c femeile vorbeau cu prietenele lor
11
despre cele mai intime detalii ale csniciilor lor, n vreme ce
brbaii pstrau unii fa de alii o tcere discret.
Mda, rosti n cele din urm Benedict. Ce face Susan?
Bine. Chiar grozav.
Atunci de ce chioptezi? ntreb Benedict cu un
rnjet.
Am jucat fotbal cu colegii smbt. Mi-am cam ieit
din form.
Aa peti cnd te joci cu copiii, zise Benedict, fcnd
aluzie la faptul c DigiCom era vestit pentru tinereea
angajailor si.
Hei, ia te rog, ripost Sanders. Am i marcat.
Nu mai spune.
Ba uite c-i spun. Am trecut ca trenul prin terenul de
int i am culcat balonul la pmnt. Punctul victoriei. Dup
aia m-au fcut chisli.
Se aezar la coada care se formase la bufetul expres,
pentru cafea.
La drept vorbind, m-a fi ateptat s fii mult mai
matinal, zise Benedict. Nu-i azi ziua cea mare pentru
DigiCom?
Sanders i lu cafeaua i ncepu s amestece zahrul cu
linguria.
Cum adic?
Nu azi urmeaz s se anune fuziunea?
Ce fuziune? ntreb Sanders, cu o voce fr inflexiuni.
Fuziunea era o operaiune secret; doar civa dintre
directorii de la DigiCom tiau cte ceva despre ea. Se uit la
Benedict cu o privire lipsit de expresie.
Ei haide, spuse Benedict. Am auzit c, n mare,
aranjamentele s-au cam fcut. i astzi Bob Garvin urmeaz
s anune restructurarea, inclusiv o serie de avansri. neleg
c s-a hotrt s-i lase pe alii, nu? ntreb el, sorbind din
cafea.
Om vedea, rspunse Sanders, ridicnd din umeri.
12
Firete c Benedict ncerca s-i stoarc informaii, dar, pe
de alt parte, Susan colabora ndeaproape cu avocaii de la
firma lui, aa c Sanders nu-i putea permite s fie mojic.
Era una dintre noile complicaii ale relaiilor profesionale,
ntr-o perioad cnd att soul, ct i soia, aveau nevoie de o
slujb. Cei doi brbai ieir pe punte i rmaser lng
balustrada din babord, urmrind cu privirea casele din
Bainbridge Island care se pierdeau n deprtare. Sanders
art cu capul ctre casa de pe Wing Point, care, vreme de
ani de zile, fusese reedina de var a lui Warren Magnuson,
ct timp acesta deinuse mandatul de senator.
Am auzit c a fost vndut de curnd, zise el.
Zu? i cine a cumprat-o?
Vreun papioi din California.
Bainbridge dispru treptat, undeva la pupa. Privir n
larg, spre apele cenuii ale lui Sound, un bra al Pacificului.
Cafeaua aburea n lumina dimineii.
Crezi cumva c Garvin n-o s se dea la o parte? ntreb
Benedict.
Nimeni nu poate ti, spuse Sanders. Bob a construit
compania pornind de la zero, acum cincisprezece ani. La
nceput vindea modemuri ieftine din Coreea, ntr-o perioad
cnd nimeni nu tia ce-i la un modem. Acum compania
deine trei cldiri n centrul oraului i uniti mari n
California, Texas, Irlanda i Malaysia. Produce fax-modemuri
de mrimea unei monede, comercializeaz software pentru
faxuri i pentru pota electronic, a ptruns pe piaa CD-
ROM-urilor i i-a asigurat exclusivitatea asupra unor
algoritmi care ar trebui s o situeze printre principalii
furnizori de pe piaa nvmntului n secolul urmtor. Bob
a parcurs o cale destul de lung dac ne gndim c a nceput
cu vnzarea a trei sute de modemuri primitive. Nu tiu dac
mai poate s renune.
Dar asta nu e o condiie obligatorie a contractului de
fuziune?
13
Dac tii ceva despre o fuziune, Dave, atunci ar trebui
s-mi povesteti i mie, spuse Sanders, zmbind. Pentru c
eu n-am auzit nimic.
La drept vorbind, Sanders nu cunotea ndeaproape
termenii apropiatei fuzionri. Activitatea lui se desfura n
domeniul dezvoltrii CD-ROM-urilor i a bazelor de date
electronice. Dei acestea constituiau elemente vitale pentru
viitorul companiei erau principalul motiv pentru care
DigiCom urma s fie achiziionat de Conley-White ele
aveau, n principal, un caracter tehnic. Iar Sanders era
director prin excelen. Nu i se aduceau la cunotin
deciziile luate la nivel nalt. Pentru Sanders, situaia era
ntructva ironic. n anii de nceput, cnd lucra n
California, fusese profund implicat n deciziile de conducere.
Dar, de cnd venise la Seattle cu opt ani n urm, ajunsese
s fie chiar mai departe de centrele puterii. Benedict sorbi
din cafea i zise:
Ei bine, am auzit c Bob o s se dea la o parte n mod
cert i c are de gnd s promoveze o femeie n funcia de
preedinte.
Cine i-a spus chestia asta? ntreb Sanders.
Pi, deja are o femeie contabil-ef, nu?
Da, sigur, i nc de mult.
Stephanie Kaplan era contabil-ef la DigiCom, dar lui
Sanders i se prea foarte puin probabil ca ea s conduc
vreodat compania. Tcut i contiincioas, Kaplan era
antipatizat de muli oameni din cadrul firmei, n ciuda
competenei sale. Nici Garvin n-o avea prea mult la suflet.
Ei bine, zise Benedict, se zvonete c o s numeasc o
femeie care s preia conducerea firmei n decurs de cinci ani.
i n zvonul la se pomenete vreun nume?
Benedict cltin din cap.
Credeam c tii tu. n fond, e compania ta.

14
Pe punte, la lumina soarelui, Tom i scoase telefonul
celular i sun la serviciu. i rspunse Cindy Wolfe, secretara
lui.
Biroul domnului Sanders.
Bun, eu sunt.
Bun, Tom. Eti pe feribot?
Da. Ajung puin nainte de nou.
n regul, am s-i anun avu o ezitare, iar lui Tom i
se pru c-i alege cuvintele cu grij. Dimineaa asta e cam
agitat. Domnul Garvin a fost adineaori pe-aici i te-a cutat.
M-a cutat? se ncrunt Sanders.
Da, spuse Cindy, fcnd o nou pauz. , a prut
oarecum surprins c nc nu sosisei.
i-a spus ce voia?
Nu, dar a intrat pe rnd n mai multe birouri de la etaj
i a stat de vorb cu oamenii. Se pune ceva la cale, Tom.
Ce?
Nimeni nu-mi spune nimic.
i Stephanie?
A sunat i i-am spus c n-ai ajuns nc.
Altceva?
Arthur Kahn a sunat de la Kuala Lumpur ca s-ntrebe
dac ai primit faxul de la el.
L-am primit i o s-l sun. Altceva?
Nu, cam asta-i tot, Tom.
Mulumesc, Cindy.
Aps pe butonul END ca s ntrerup convorbirea. De
lng el, Benedict art spre aparatul din mna lui Sanders.
Chestiile astea sunt uluitoare. Pe zi ce trece se fac tot
mai mici, nu-i aa? Voi l fabricai pe sta?
Sanders ncuviin din cap.
Fr el, a fi pierdut. Mai ales n zilele astea. Cine mai
poate ine minte toate numerele? E mai mult dect un simplu
telefon: e agenda mea telefonic. Uite, vezi? ncepu s fac
o demonstraie a calitilor dispozitivului. Are memorie
15
pentru dou sute de numere. Le stochezi n funcie de
primele trei litere ale numelui.
Sanders tast K-A-H, solicitnd numrul internaional al
lui Arthur Kahn din Malaysia. Aps pe SEND i se auzi un
ir lung de bip-uri electronice. Adugnd codul pentru zona
geografic i cel al rii respective, obinu un total de
treisprezece semnale acustice.
Dumnezeule, fcu Benedict. Unde ai sunat, pe Marte?
Pe-aproape. n Malaysia. Avem o fabric acolo.
Filiala DigiCom din Malaysia nu avea dect un an
vechime i producea noul model de player CD-ROM al
companiei nite uniti destul de asemntoare cu
aparatele pentru compact-discurile audio, dar destinate
computerelor. Majoritatea specialitilor din domeniu erau de
prere c, n scurt timp, toate informaiile aveau s devin
digitale i c mare parte din ele aveau s fie stocate pe aceste
compact-discuri. Programe de computer, baze de date, ba
chiar i cri sau reviste totul urma s se gseasc pe disc.
Motivul pentru care nc nu se ntmplase acest lucru l
constituia ncetineala notorie a CD-ROM-urilor. Cei care le
foloseau erau obligai s atepte n faa unor ecrane
moarte", n timp ce unitile de disc zumziau i pcneau,
dei erau unii crora nu le plcea defel s atepte. ntr-o
industrie n care te puteai bizui pe o dublare a vitezelor de
lucru la fiecare optsprezece luni, CD-ROM-urile evoluaser
prea puin n ultimii cinci ani. Tehnologia SpeedStar a firmei
DigiCom aborda tocmai aceast problem, cu o nou
generaie de uniti de disc, ce purta numele codificat
Twinkle (de la Twinkle, twinkle, little SpeedStar Clipete,
clipete, stelu, un refren la mod). Unitile Twinkle erau
de dou ori mai rapide dect oricare alte dispozitive
echivalente din lume. Twinkle era asamblat ca un player
multimedia de dimensiuni reduse, de sine stttor, avnd un
ecran propriu. Putea fi transportat cu uurin, i folosit n
autobuz sau n tren. Ar fi trebuit s produc o adevrat
16
revoluie. Dar iat c uzina din Malaysia ntmpina dificulti
n fabricarea noilor uniti de disc rapide.
Benedict sorbi din cafea i zise;
E adevrat c eti singurul director de departament,
care nu e inginer?
E-adevrat, surse Sanders. Iniial am lucrat n
marketing.
Nu-i cam neobinuit? ntreb Benedict.
Nu tocmai. La marketing, petreceam mare parte din
timp ncercnd s nelegem care trebuiau s fie
caracteristicile noilor produse, dar cei mai muli dintre noi
nu puteau s comunice cu inginerii. Eu puteam. Nu tiu de
ce. Nu am pregtire tehnic, dar m neleg cu ei. tiu exact
ct trebuie ca s nu m duc de nas. Aa c n-a trecut mult
i am devenit omul de legtur cu inginerii. Acum opt ani,
Garvin m-a ntrebat dac n-a vrea s conduc unul din
departamentele lui. i uite-aa am ajuns aici.
Apelul ajunse la destinaie. Sanders se uit la ceasul de
la mn: la Kuala Lumpur era aproape miezul nopii. Spera
ca Arthur Kahn s nu se fi culcat nc. O clip mai trziu se
auzi un pcnit i un glas mahmur rspunse:
... alo.
Arthur, sunt eu, Tom.
A, Tom, ce bine c te-aud, rspunse Kahn, tuind
rguit. Ai primit faxul meu?
Da, l-am primit.
nseamn c ai aflat. Nu-neleg ce se ntmpl. Toat
ziua am petrecut-o la linia de asamblare. N-am avut ncotro.
Jafar a plecat.
Mahommed Jafar, un tnr foarte capabil, era ef de
producie la ntreprinderea din Malaysia.
Jafar a plecat? De ce?
Se auzi un pcnit electrostatic.
A fost blestemat.
N-am neles.
Jafar a fost blestemat de vrul lui, aa c a plecat.
17
Ce?!
Asta e, dac poi s crezi. Zice c sora vrului lui din
Johore a pltit un vrjitor ca s-i fac farmece, aa c a dat
fuga la vracii din Orang Asli, ca s-l dezlege. Btinaii au un
spital la Kuala Tingit, n jungl, la vreo trei ore de Kuala
Lumpur. I s-a dus vestea. O mulime de politicieni merg acolo
cnd se mbolnvesc. Jafar a plecat pentru tratament.
Ct timp o s dureze?
Habar n-am. Ceilali muncitori mi-au zis c poate s
in i o sptmn.
i cu linia de asamblare ce s-a ntmplat, Arthur?
Nu tiu, rspunse Kahn. Nu sunt sigur c e ceva cu
linia. Dar aparatele rezultate sunt foarte lente. Cnd le
scoatem din flux pentru verificrile prin sondaj, obinem n
mod constant timpi de explorare mai mari dect cele o sut
de milisecunde din specificaii. Nu tim de ce sunt lente i
nici de ce apar variaiile astea. Dar inginerii de-aici bnuiesc
c ar fi o problem de compatibilitate cu cipul de comand,
care poziioneaz optica de separare i software-ul unitii de
disc.
Crezi c cipurile de comand sunt defecte?
Cipurile de comand erau fabricate n Singapore i
transportate peste grani la uzina din Malaysia.
Nu tiu. Ori astea sunt proaste, ori exist o defeciune
la codul unitii de disc.
i fluctuaiile de pe ecran?
Kahn i drese glasul.
Cred c-i o problem de proiectare, Tom. Pur i simplu
nu-l putem construi. Conectorii articulai care transmit
curentul spre ecran sunt montai n carcasa de plastic. tia
ar trebui s menin contactul electric oricum ai mica
ecranul. Numai c circuitul ba se-ntrerupe, ba se nchide la
loc. Cum miti balamaua, cum te trezeti c ecranul se
lumineaz i se stinge la ntmplare.
Sanders se ncrunt, n timp ce asculta.
18
sta-i un model standard, Arthur. Fiecare prpdit de
laptop calculator portabil de pe lumea asta are acelai
model de balama. n ultimii zece ani nu s-a schimbat nimic.
tiu, rspunse Kahn. Dar al nostru nu funcioneaz.
Simt c-mi pierd minile.
Cred c-ar trebui s-mi trimii cteva uniti aici.
Le-am i expediat cu un avion al companiei DHL. Ai s
le primeti azi, mai pe sear sau, cel mai trziu, mine.
n regul, spuse Sanders i ntreb dup o pauz:
Care-i pronosticul tu cel mai realist, Arthur?
Despre ntreaga poveste? Pi, n clipa de fa nu
realizm cotele de producie i obinem un produs cu treizeci
pn la cincizeci la sut mai lent dect se prevede n
specificaii. Aa c vetile nu-s prea bune. sta nu-i un
player CD nemaipomenit, Tom. E doar ceva mai bun dect
ceea ce au deja pe pia Sony i Toshiba. Iar ei le fabric pe-
ale lor mult mai ieftin. Prin urmare, avem probleme serioase.
E vorba de o sptmn, de o lun, sau de ct?
O lun, n caz c n-avem nevoie de reproiectare. Dac
avem, hai s zicem patru luni. Dac de vin e cipul, poate
dura i un an.
Grozav, oft Sanders.
Asta-i situaia. Chestia nu funcioneaz, iar noi nu
tim de ce.
Cui i-ai mai spus? ntreb Sanders.
Nimnui. Eti singurul care tie, prietene.
Mulumesc mult.
Kahn tui din nou.
Ai de gnd s-ngropi toat povestea pn dup
fuziune, sau nu?
Nu tiu. Nu sunt sigur c-am s pot.
Ei bine, pot s-i spun c eu am s tac chitic. Oricine
m-ntreab, nu tiu, habar n-am. i nici mcar nu mint.
Bine. Mulumesc, Arthur, vorbim mai trziu.
Sanders ntrerupse convorbirea. Fr doar i poate,
Twinkle constituia o problem de politic pentru apropiata
19
fuziune cu Conley-White. Sanders nu tia foarte bine cum
avea s se descurce, dar trebuia s se ocupe de ea ct mai
curnd. Sirena feribotului sun strident i, drept nainte,
Sanders vzu pilonii ntunecai de la Colman Dick i zgrie-
norii din centrul oraului Seattle.

DigiCom i avea sediul n trei cldiri diferite, amplasate
n jurul istoricei Pioneer Square, din centrul oraului Seattle.
Pioneer Square avea, de fapt, o form triunghiular, cu un
mic parc n centru, dominat de o pergol din fier forjat, i cu
nite ceasuri strvechi, montate n partea superioar. Piaa
este nconjurat de cldiri joase din crmid roie,
construite pe la nceputul secolului, cu faade sculptate i
date istorice, dltuite n marmur. Aceste construcii
adposteau arhiteci la mod, firme de design grafic i o
mulime de companii din domeniul tehnologiilor de vrf,
printre care Aldus, Advance Holographics i DigiCom. Iniial,
DigiCom se instalase n Hazzard Building, de pe latura sudic
a pieei. Odat cu dezvoltarea companiei, ea se extinsese,
ocupnd cteva etaje ale lui Western Building, aflat chiar
alturi, iar mai trziu ocupase i Gorham Tower, pe James
Street. Dar birourile conducerii rmseser la cele trei etaje
superioare ale lui Hazzard Building, care ddeau spre pia.
Biroul lui Sanders se afla la etajul patru, chiar dac
ocupantul lui se atepta ca, spre sfritul sptmnii, s mai
urce un etaj. Ajunse la etajul patru la ora nou i imediat
simi c se ntmplase ceva. Pe holuri se auzea un zumzet
general, iar aerul parc fusese cuprins de o tensiune
electric. Angajaii stteau adunai lng imprimantele cu
laser sau uoteau n apropierea automatelor de cafea. La
trecerea lui, i ferir privirile sau ncetar discuiile.
Aa, deci, i zise n sinea lui. Era o situaie delicat,
ntruct, dat fiind c era ef de departament, nu se putea
opri s ntrebe pe nici unul din asisteni ce se ntmplase. i
vzu de drum, njurnd n barb i suprat pe sine, fiindc
ntrziase tocmai ntr-o zi att de important. Prin pereii de
20
sticl ai slii de edine de la etajul patru l zri pe Mark
Lewyn, un brbat de treizeci i trei de ani, ef al
Departamentului de Proiectare a Produselor, care susinea o
expunere n faa ctorva reprezentani de la Conley-White.
Scena era de-a dreptul ocant: Lewyn, tnr, chipe i
arogant, mbrcat n jeani negri i un tricou negru cu
mneci scurte, marca Armani, pind ncoace i-ncolo i
vorbind cu nsufleire reprezentanilor firmei Conley-White
care, n costumele lor albastre, stteau epeni n faa
machetelor de pe mas, lund notie. Cnd l zri pe
Sanders, Lewyn i fcu cu mna i se apropie de u slii de
edine, scond numai capul.
Salut, tipule, zise Lewyn.
Bun, Mark. Uite...
Am un singur lucru s-i spun, l ntrerupse Lewyn. i
bag n m-sa. i pe Garvin i pe Phil, pe toi. O bag n m-sa
de fuziune. Reorganizarea asta pute. n chestia asta sunt de
partea ta, tipule.
Ascult, Mark, ai putea...
Acum am o treab aici, zise Lewyn, artnd cu capul
spre oamenii de la Conley din ncpere. Dar am vrut s tii
care-i prerea mea. Nu-i corect ce fac tia. Vorbim mai
trziu, bine? Fruntea sus, tipule. Pregtete-i arcul i
sgeile.
Apoi Lewyn se ntoarse n sala de edine, n timp ce
reprezentanii de la Conley-White se holbau cu toii la
Sanders prin peretele de sticl. Acesta se ndrept grbit spre
biroul lui, cuprins de un sentiment tot mai acut de nelinite.
Tendina lui Lewyn de a exagera era binecunoscut, dar
chiar i aa... Nu-i corect ce fac tia. Nu era greu de dedus ce
puteau s nsemne aceste cuvinte. Sanders nu avea s fie
avansat. Fu cuprins de o transpiraie uoar i se simi
dintr-odat ameit, pe cnd strbtea coridorul. Se opri o
clip, ca s se sprijine de perete. i terse fruntea cu mna
i clipi din ochi cu repeziciune. Trase adnc aer n piept i-i
scutur capul, vrnd parc s-i alunge gndurile negre. S-a
21
zis cu avansarea mea. Dumnezeule! Mai trase o dat aer n
piept i merse mai departe. n locul avansrii la care se
ateptase, se prea c urma s se produc un soi de
reorganizare, legat, dup toate aparenele, de fuziune.
Departamentele tehnice trecuser deja printr-o reorganizare
important, n urm cu nou luni, prilej cu care fuseser
revizuite toate canalele ierarhice, lucru care-i scosese din
mini pe toi cei ce lucrau la Seattle. Angajaii nu mai tiau
cui s se adreseze pentru aprovizionarea cu hrtie de
imprimant sau pentru demagnetizarea unui monitor. Luni
de zile se instalase un adevrat haos. Abia n ultimele
sptmni lucrurile se mai linitiser, ajungndu-se la un
stil de munc acceptabil. i deodat... o nou reorganizare?
N-avea absolut nici o noim.
Cu toate acestea, tocmai reorganizarea anterioar l
adusese pe Sanders n postura de a-i asuma conducerea
departamentelor tehnice. Cu acea ocazie, Grupul pentru
Produse Avansate fusese strecurat n patru subdiviziuni:
Proiectare Produse, Programare, Telecomunicaii Informatice
i Fabricaie, toate sub conducerea unui director general de
departament, nc nenumit. Tom Sanders preluase neoficial
aceast funcie, n primul rnd deoarece, ca ef al fabricaiei,
era persoana cea mai implicat n coordonarea activitii
celorlalte secii. n condiiile unei noi reorganizri... cine tie
ce se putea ntmpla? Sanders putea fi retrogradat la simpla
conducere a liniilor de producie DigiCom de peste hotare.
Sau, i mai ru..., de cteva sptmni circulau zvonuri
insistente, conform crora sediul central al companiei, din
Cupertino, avea s preia n ntregime controlul produciei de
la Seattle, ncredinndu-l directorilor care se ocupau de
fabricarea produselor individuale din California. Sanders nu
luase n seam aceste zvonuri, fiindc nu prea aveau noim.
Directorii respectivi aveau destule belele cu promovarea
produselor ca s-i mai bat capul i cu fabricarea lor. Dar
iat c se vedea obligat s ia n considerare i posibilitatea ca
zvonurile s fie adevrate. Pentru c, n acest caz, nu era
22
exclus ca Sanders s se confrunte cu o situaie mai serioas
dect o retrogradare: putea s rmn fr serviciu.
Dumnezeule: fr serviciu?
Se pomeni c se gndete la cteva din lucrurile spuse de
Dave Benedict pe feribot, de diminea. Benedict urmrea cu
atenie zvonurile i prea c tie o mulime de chestii. Poate
chiar mai multe dect spunea. E-adevrat c eti singurul
director de departament care nu e inginer? i pe urm, pe un
ton aproape caustic: Nu-i cam neobinuit?
Dumnezeule, i zise n gnd, dup care ncepu din nou
s asude. Se sili s inspire nc o dat profund. Ajunse la
captul coridorului de la etajul patru i intr la el n birou,
ateptndu-se s-o gseasc acolo pe Stephanie Kaplan,
contabila-ef a companiei. Kaplan ar fi putut s-i spun ce
se ntmpla. Numai c n birou nu-l atepta nimeni. Se
ntoarse ctre secretara sa, Cindy Wolfe, care-i fcea de
lucru la fietele cu dosare.
Unde-i Stephanie?
Nu vine.
De ce?
ntlnirea de la nou i jumtate s-a anulat din cauza
schimbrilor de personal, spuse Cindy.
Ce schimbri? ntreb Sanders. Ce se-ntmpl aici?
A avut loc un soi de reorganizare, spuse Cindy,
evitndu-i privirea i aintindu-i ochii pe agenda telefonic
de pe birou. Tocmai au programat un prnz de lucru cu toi
efii de departamente, la dousprezece i jumtate, n
principala sal de edine, iar Phil Blackburn trebuie s
apar dintr-o clip n alta, ca s stea de vorb cu tine. S
vedem, ce-ar mai fi? n dup-amiaza asta ni se trimit prin
DHL unitile de disc de la Kuala Lumpur. Gary Bosak vrea
s te vad la zece i jumtate Cindy continu s parcurg
cu degetul nsemnrile din agend, ncheind pe acelai ton:
Don Cherry a sunat de dou ori n privina Coridorului i
tocmai ai primit un telefon urgent de la Eddie, din Austin.
Sun-l, te rog, acum.
23
Eddie Larson era eful de producie de la fabrica din
Austin, unde se realizau telefoanele celulare. Cindy stabili
legtura i, dup o clip, auzi vocea familiar vorbindu-i pe
nas, aa cum fac mai toi texanii.
Hai noroc, Tommy!
Bun, Eddie. Ce s-a ntmplat?
O mic problem pe linie. Ai un minut liber?
Da, sigur.
E cazul s te felicit pentru noul post?
nc n-am auzit nimic, rspunse Sanders.
Aha. Dar se face, au ba?
N-am auzit nimic, Eddie.
E-adevrat c vor s nchid fabrica din Austin?
Sanders fu att de surprins, nct izbucni n rs.
Ce-ai spus?
Aa se vorbete pe-aici, biete. Conley-White ne
cumpr compania i pe urm ne pune lactul la u.
Pe dracu, zise Sanders. Nimeni nu cumpr i nimeni
nu vinde nimic, Eddie. Linia din Austin e un etalon
industrial. i e foarte profitabil.
Dac-ai ti ceva, mi-ai spune, nu-i aa, Tommy?
Da, i-a spune. Dar nu-i dect un zvon, Eddie. Aa c
scoate-i-l din cap. S te aud, care-i problema de pe linie?
Rahaturi. Femeile de pe linia de producie au cerut
scoaterea afielor sexy din vestiarul brbailor. Cic se simt
jignite. Dup mine, e o aiureal, fiindc femeile nu intr
niciodat n vestiarul brbailor, spuse Larson.
Atunci de unde tiu de afie?
Echipa de curenie n schimbul de noapte are i femei
n componen. Aa se face c acum femeile de pe linie vor s
dezlipim afiele.
Sanders oft.
Nu ne mai trebuie i reclamaii c suntem insensibili la
problemele legate de sex. D jos afiele.
Chiar dac i femeile au aa ceva la ele n vestiar?
D-le jos, Eddie.
24
Dup mine, asta nseamn s cedm unor aiureli
feministe.
Se auzi o btaie n u. Sanders i ntoarse privirea i-l
vzu pe Phil Blackburn, avocatul firmei.
Eddie, trebuie s nchid.
Bine, zise Eddie. Dar s tii...
Eddie, scuz-m, dar trebuie s te las.
Sun-m dac are loc vreo schimbare.
Sanders ntrerupse convorbirea, iar Blackburn naint n
ncpere. Prima impresie pe care o avu Sanders fu aceea c
avocatul zmbea prea larg i avea o atitudine exagerat de
vesel. Era un semn de ru augur.

Philip Blackburn, principalul consilier juridic al firmei
DigiCom era, la patruzeci i ase de ani, un brbat suplu,
mbrcat ntr-un costum Hugo Boss, verde-nchis. Ca i
Sanders, Blackburn lucra la DigiCom de peste un deceniu,
ceea ce nsemna c se numra printre btrnii" care
puseser umrul de la nceput". Cnd Sanders l ntlnise
pentru prima dat, Blackburn era un tnr avocat brbos
din Berkeley, fervent aprtor al drepturilor civile. Numai c
Blackburn abandonase de mult atitudinea protestatar n
favoarea profiturilor, pe care le urmrea cu o insisten
neobosit, avnd grij totodat s pun accentul pe
diversitate i pe egalitatea anselor, elemente noi ale
corporaiilor. Zelul cu care Blackburn adopta tendinele cele
mai noi ale modei vestimentare i ale corectitudinii fcea din
Exemplarul Phil" un subiect de zeflemea n anumite cercuri
ale companiei. Aa cum remarcase unul dintre directori,
degetul lui Phil era crpat de ct i l-a umezit i l-a inut n
btaia vntului". Fusese primul care adoptase moda
Birkenstocks, primul care purtase pantaloni evazai, primul
care i rsese perciunii i primul adept al diversitii.
Multe dintre glumele fcute pe seama lui aveau ca origine
afectarea de care ddea dovad. Aferat, preocupat de
aparene, Blackburn i controla n permanen nfiarea
25
cu minile, pipindu-i prul, faa, costumul, lsnd
impresia c se dezmiard sau c-i netezete cutele de la
costum. Acest lucru, precum i nefericitul obicei de a-i
freca, pipi i scobi nasul constituiau sursa permanent a
unor ironii crora nu le lipsea o nuan ostil: Blackburn era
privit cu suspiciune, drept un fel de lup moralist aflat n
slujba conducerii.
Blackburn putea fi carismatic atunci cnd i susinea
discursurile, iar n particular tia s creeze o impresie
convingtoare de sinceritate intelectual pentru perioade
scurte de timp. Dar n cadrul companiei era considerat drept
ceea ce era de fapt: un uciga pltit", un om lipsit de
convingeri proprii i, n consecin, persoana ideal pentru a
fi clul" aflat n slujba lui Garvin. n anii de nceput,
Sanders i Blackburn fuseser prieteni apropiai. Nu numai
c se maturizaser odat cu compania, dar vieile lor se
mpletiser la nivel personal: n 1982, cnd trecuse prin
experiena dureroas a divorului, Blackburn locuise un timp
n apartamentul de burlac al lui Sanders, din Sunnyvale.
Civa ani mai trziu, Blackburn fusese cavaler de onoare la
cstoria lui Sanders cu o tnr avocat din Seattle, Susan
Handler. Dar, cnd Blackburn se recstorise, n 1989,
Sanders nu mai fusese invitat la nunt, cci, la acea dat,
relaia lor devenise deja ncordat. Unora dintre angajaii
companiei lucrul acesta li se pruse inevitabil: Blackburn
fcea parte din cercul de maxim influen din Cupertino,
din care Sanders, aflat acum la Seattle, fusese exclus. n
plus, cei doi avuseser controverse aprinse n privina
organizrii liniilor de producie din Irlanda i Malaysia.
Sanders avea sentimental c Blackburn ignora realitile
produciei din celelalte ri.
Tipic n acest sens fusese solicitarea lui Blackburn ca
jumtate din muncitorii de la noua linie din Kuala Lumpur
s fie femei, care s lucreze laolalt cu brbaii. Directorii
malaiezieni doriser ca femeile s nu se amestece cu brbaii
i s li se permit s lucreze numai n anumite sectoare ale
26
liniei, departe de acetia. Phil se opusese cu vehemen, n
timp ce Sanders i spusese fr ncetare:
Phil, e o ar musulman.
Mi se flfie, replicase Phil de fiecare dat. DigiCom
promoveaz egalitatea.
Dar, Phil, e ara lor, iar ei sunt musulmani.
Ei i? Fabrica e a noastr.
Divergenele lor de opinie continuaser mult timp dup
aceea. Guvernul malaysian nu era de acord cu angajarea
unor supraveghetori dintre chinezii localnici, dei acetia
erau cel mai bine pregtii. Guvernul promova, n schimb,
politica de pregtire a malaiezienilor pentru activitile de
supraveghere. Sanders se mpotrivise acestei politici fi
discriminatorii, pentru c dorea s-i angajeze la fabrica lor pe
supraveghetorii cei mai buni. Numai c Phil, oponent deschis
al discriminrii n America, consimise imediat la politica
discriminatorie a guvernului Malaysian, afirmnd c DigiCom
trebuie s mbrieze o perspectiv multicultural real. n
ultima clip, Sanders fusese nevoit s ia avionul pn la
Kuala Lumpur i s aib o ntlnire cu sultanii din Selangor
i Pahang, acceptndu-le pn la urm solicitrile. Dup
aceea Phil anunase c Sanders se linguise pe lng
extremiti". Aceasta fusese doar una dintre numeroasele
controverse legate de modul n care Sanders coordona noua
fabric din Malaysia. De data asta Sanders i Blackburn se
salutar reciproc, cu prudena fotilor prieteni ntre care
ncetase de mult s mai existe altceva dect o cordialitate
superficial. Sanders i strnse mna lui Blackburn imediat
dup ce acesta pi n birou.
Ce se-ntmpl aici, Phil?
O zi mare, spuse Blackburn, aezndu-se ntr-un
fotoliu din faa biroului lui Sanders. O mulime de surprize.
Nu tiu ce-ai auzit tu.
Am auzit c Garvin a luat o decizie n privina
restructurrii.
Da, a luat. Mai multe decizii.
27
Urm o pauz. Blackburn se foi n scaun, studiindu-i
minile.
tiu c Bob voia s te informeze chiar el despre toate
aceste probleme. A trecut pe-aici la prima or, ca s stea de
vorb cu toat lumea din departament.
N-am fost aici.
h.
Am fost cu toii un pic surprini c ai ntrziat chiar
astzi.
Sanders ls s treac remarca fr nici un comentariu.
l privi int pe Blackburn, ateptnd.
n orice caz, Tom, chestia esenial e urmtoarea: ca
parte component a planului general de fuziune, Bob a decis
s aduc la conducerea Grupului pentru Produse Avansate
pe cineva din afara departamentului.
Aadar, asta era. n sfrit, se ddeau crile pe fa.
Sanders inspir adnc i avu senzaia c nite chingi i
strngeau pieptul. Avea tot trupul ncordat, dar ncerc s n-
o arate.
tiu c e un lucru oarecum ocant, zise Blackburn.
Pi, ce s zic, spuse Sanders, ridicnd din umeri. De
fapt am auzit nite zvonuri.
Chiar n timp ce vorbea, mintea i-o luase nainte. Era
limpede c nu va avea loc nici o avansare, nici o cretere de
salariu, i c nu i se va oferi un nou prilej pentru...
Mda. Ei bine, spuse Blackburn, dregndu-i glasul,
Bob a hotrt ca Meredith Johnson s preia conducerea
departamentului.
Sanders se ncrunt i zise:
Meredith Johnson?
Exact. Lucreaz la biroul din Cupertino. Mi se pare c
o cunoti.
O cunosc, dar...
Sanders se ntrerupse i cltin din cap, gndindu-se c
msura nu avea nici o logic, dup care continu:
28
Meredith vine de la vnzri. A lucrat la serviciul
comercial.
Iniial, da. Dar, dup cum tii, n ultimii doi ani s-a
mutat la Operaiuni.
Chiar i aa, Phil. GPA e un departament tehnic.
Nici tu nu ai pregtire tehnic i te-ai descurcat
excelent.
Da, dar lucrez n domeniul sta de ani de zile, nc de
cnd eram la marketing. n esen, GPA e format din echipe
de programare i linii de fabricaie hardware: Cum o s
conduc ea aa ceva?
Bob nici nu se ateapt s o conduc direct. Ea doar i
va conduce pe directorii de departamente, care i se vor
subordona. Titulatura oficial a lui Meredith va fi de
Vicepreedinte cu probleme de Planificare i Operaiuni
Avansate. n noua structur, asta va include ntregul
Departament GPA, Departamental de Marketing i
Departamentul TelCom.
Dumnezeule! exclam Sanders, rezemndu-se de
sptarul fotoliului. Pi asta nseamn cam totul.
Blackburn ncuviin, cu o micare lent a capului.
Sanders reflect un timp asupra problemei, iar apoi zise:
Dup cum s-ar prea, Meredith Johnson ar urma s
conduc aceast companie.
Eu n-a merge chiar aa de departe, spuse Blackburn.
n aceast nou schem, ea n-o s aib controlul direct
asupra compartimentelor comercial, financiar sau de
desfacere, dar cred c nu ncape nici o ndoial, Bob a plasat-
o n postura de succesoare direct, pentru momentul cnd va
renuna la postul de director general n urmtorii doi ani.
Blackburn se foi n scaun i continu:
Dar asta ine de viitor. n ce privete prezentul...
Ia stai puin. Zici c va avea n subordine patru
directori de departament de la GPA? ntreb Sanders.
Da.
i care-or s fie acei directori? S-a hotrt?
29
Pi..., ncepu Phil tuind, trecndu-i mna peste piept
i aranjndu-i batista din buzunarul de la piept.
Bineneles, decizia propriu-zis de numire a directorilor de
departamente va fi luat de Meredith.
Adic, s-ar putea s rmn fr serviciu.
Ei, d-o-ncolo, Tom, spuse Blackburn. Nici pomeneal
de-aa ceva. Bob vrea ca toi cei ce lucreaz n cadrul
departamentelor s rmn. Inclusiv tu. I-ar displcea tare
mult s te piard.
Dar cea care va hotr dac rmn sau nu pe post va fi
Meredith Johnson.
Tehnic vorbind, spuse Blackburn, ridicndu-i minile,
cam aa stau lucrurile. Dar eu cred c e o chestiune pur
formal.
Sanders nu vedea deloc lucrurile n aceeai lumin.
Garvin ar fi putut cu uurin s numeasc toi directorii de
departamente, simultan cu numirea lui Meredith Johnson ca
ef la GPA. Nu ncpea nici o ndoial c Garvin avea tot
dreptul s ncredineze compania unei femei oarecare de la
comercial. Dar tot el putea foarte bine s se asigure c
directorii de departamente rmneau la locurile lor, fiind
vorba de acei oameni care-l slujiser pe el i compania att
de bine.
Dumnezeule, spuse Sanders. Lucrez la compania asta
de doisprezece ani.
i m atept s rmi la noi nc muli alii, rosti
Blackburn cu blndee. Eu i spun c e spre binele tuturor
ca echipele s rmn neschimbate. Fiindc, aa cum i-am
spus, ea nu poate s le conduc direct.
h.
Blackburn trase de manete i-i trecu mna prin pr.
Uite ce e, Tom. tiu c eti dezamgit c nu tu ai fost
numit pe postul sta. Dar hai s nu facem armsar din
narul care este numirea de ctre Meredith a efilor de
departamente. Realist vorbind, ea n-o s fac nici o
30
schimbare. Situaia ta e sigur fcu o pauz i adug: tii
i tu cum e Meredith, Tom.
Am tiut cndva, spuse Sanders, ncuviinnd din cap.
Ce naiba, doar am trit cu ea un timp. Dar n-am mai vzut-o
de civa ani.
Blackburn se art surprins.
N-ai mai pstrat legtura?
Nu, la drept vorbind, n-am pstrat-o. La data cnd
Meredith s-a alturat companiei, eu m aflam deja aici, la
Seattle, iar ea a fost repartizat la Cupertino. Ne-am ntlnit
o dat ntmpltor, cnd am fcut un drum acolo. Ne-am
salutat i cam att.
nseamn c n-o cunoti dect de pe vremuri, de acum
ase-apte ani, spuse Blackburn, ca i cum dintr-odat totul
cptase un neles.
Mai mult de-att, spuse Sanders. M-am mutat la
Seattle de opt ani. Aa c trebuie s fie... Oricum, cnd eram
mpreun, ea lucra la Novell, n Mountain View. Vindea
cartele Ethernet ntreprinderilor mici pentru reelele locale.
Cnd a fost asta?
Dei i amintea limpede relaia cu Meredith Johnson,
Sanders era nesigur n privina siturii ei n timp. Cut s-
i aduc aminte un eveniment memorabil o aniversare, o
avansare, un schimb de locuin care s fixeze data. n cele
din urm, rememora scena cnd urmriser mpreun
transmiterea la televizor a rezultatelor alegerilor: baloane
nlndu-se ctre tavan, oameni ovaionnd. i aminti c ea
bea bere. Asta se-ntmplase la nceputul relaiei lor.
Doamne, Phil. Trebuie s fi trecut zece ani de atunci.
Aa mult? spuse Blackburn.
Cnd Sanders o ntlnise pentru prima oar, Meredith
Johnson era una dintre miile de vnztoare drgue ce
lucrau la San Jose tinere avnd puin peste douzeci de
ani, abia ieite din colegiu, care ncepeau efectund aplicaii
demonstrative pe computer, n vreme ce un funcionar
experimentat sttea n preajma lor i susinea toate discuiile
31
cu clienii. Pn la urm, multe dintre ele ajunseser s
nvee destul ca s fie n stare s vnd singure. Cnd se
cunoscuser, Meredith i nsuise un limbaj suficient ca s
poat sporovi despre inele simbolice i matrie lo Base T. Nu
cunotea lucrurile n profunzime. Dar nici n-avea nevoie de
aa ceva. Era frumoas, sexy i deteapt, posednd totodat
o neobinuit stpnire de sine, care o ajuta s depeasc
situaiile jenante. n acele zile, Sanders o admirase. Dar
niciodat nu-i trecuse prin cap c ar fi putut avea
capacitatea s ocupe un post important n cadrul unei
companii.
Blackburn ridic din umeri.
n zece ani s-au ntmplat multe, Tom. Meredith nu
mai e doar o funcionar de la vnzri. i-a completat
studiile, a obinut o licen n administrarea afacerilor. A
lucrat la Symantec, la Conrad i pe urm s-a transferat la
noi. n ultimii doi ani a colaborat foarte strns cu Garvin. Se
poate spune c-i protejata lui. A fost ncntat de rezultatele
obinute de ea ntr-o serie de proiecte.
Iar acum e efa mea..., rosti Sanders, cltinnd din
cap.
Te ncurc n vreun fel povestea asta?
Nu. Dar mi se pare caraghios: o fost prieten ajunge
s-mi fie ef.
Nici nu tii de unde sare iepurele, zise Blackburn, cu
un zmbet, dincolo de care Sanders simi c-i urmrete
ndeaproape reacia. Pari uor nelinitit n privina asta,
Tom.
Trebuie s m obinuiesc cu gndul.
E vreo problem? Faptul c te subordonezi unei femei?
Nicidecum. tii c am avut-o i pe Eileen ef i ne-am
mpcat de minune. Nu despre asta-i vorba. Dar mi-e peste
mn s m gndesc la Meredith Johnson ca fiindu-mi ef.
S tii c e un manager energic i bine pregtit, spuse
Phil i se ridic, netezindu-i cravata. Cred c dup ce-ai s
32
te familiarizezi din nou cu ea, ai s fii impresionat. Trebuie
s-i acorzi o ans, Tom.
Desigur.
Sunt sigur c totul se va aranja. i privete spre viitor.
n definitiv, cam ntr-un an ar trebui s fii un om bogat.
S neleg c nu s-a renunat la separarea
Departamentului GPA?
De asta pot s te asigur.
Una din problemele ndelung dezbtute ale planului de
fuziune era c, dup ce Conley-White avea s cumpere
compania DigiCom, Departamentul de Produse Avansate
urma s devin o societate pe aciuni independent. Aceast
msur avea s aduc beneficii enorme pentru toi angajaii
departamentului, pentru c tuturor li se oferea posibilitatea
s cumpere opiuni ieftine nainte ca aciunile s fie vndute
la burs.
Acum punem la punct ultimele detalii, spuse
Blackburn. Dar m atept ca directorii de departamente ca
tine s nceap cu o investiie de douzeci de mii de aciuni
la douzeci i cinci de ceni bucata, cu dreptul de a cumpra
alte cincizeci de mii de aciuni n fiecare an, pe parcursul
urmtorilor cinci.
i separarea o s mearg nainte, chiar dac Meredith
va conduce departamentele?
Te asigur. Separarea se va produce n decurs de
optsprezece luni. Face parte oficial din planul de fuziune.
Nu exist nici o posibilitate ca ea s se rzgndeasc?
Nici una, Tom, zise Blackburn zmbind. Am s-i spun
un mic secret. Iniial, chiar Meredith a avut ideea acestei
separri.

*
Dup ce iei din biroul lui Sanders, Blackburn strbtu o
poriune a holului, pn la un birou n care nu se afla
nimeni, de unde l sun pe Garvin. Auzi rspunsul familiar,
rostit pe un ton rstit:
33
Garvin la telefon.
Am vorbit cu Tom Sanders.
i?
A zice c a primit vestea bine. A fost dezamgit,
firete. Cred c auzise deja un zvon. Dar a primit-o bine.
i n legtur cu noua structur? Cum a reacionat?
E ngrijorat. i-a exprimat nite rezerve.
De ce?
Nu consider c ea are pregtirea tehnic necesar
pentru a conduce departamentul.
Garvin pufni dispreuitor.
Pregtire tehnic? sta-i ultimul lucru de care-mi
pas. Nu asta conteaz aici.
Firete c nu. Dar cred c am sesizat o oarecare
nelinite la nivel personal. tii, mai demult a fost ceva ntre
ei.
Da, spuse Garvin. tiu asta. Au pstrat legtura?
El zice c au ntrerupt-o de vreo civa ani.
Resentimente?
Nu mi s-a prut.
Atunci de ce e ngrijorat?
Cred c are nevoie de timp ca s se obinuiasc cu
gndul.
Las' c se obinuiete.
Aa zic i eu.
S-mi dai de veste dac auzi altceva, spuse Garvin i
nchise telefonul.
Rmas singur n birou, Blackburn czu pe gnduri.
Discuia cu Sanders i provocase o vag nelinite. Se
desfurase bine, i totui... Era sigur c Sanders nu avea s
ntmpine aceast reorganizare cu minile n sn. Se bucura
de popularitate n cadrul departamentului din Seattle i nu-i
era greu s provoace necazuri. Sanders era prea
independent, nu se numra printre juctorii de echip de
care avea acum nevoie compania. Cu ct se gndea mai mult
34
la asta. cu att devenea mai sigur c Sanders avea s
constituie o problem.

Tom Sanders sttea la biroul lui, privind n gol, pierdut
ntr-un noian de gnduri. Se strduia s mpace amintirea
unei vnztoare tinere i drgue din Silicon Valley cu
aceast imagine nou a funcionarei n stare s conduc mai
multe departamente ale unei companii, efectund totodat
activitile pregtitoare eseniale pentru transformarea unui
departament n societate pe aciuni. Dar gndurile i erau
ntruna ntrerupte de imagini disparate din trecut: Meredith
zmbitoare, mbrcat ntr-una din cmile lui, fr nimic
pe dedesubt. O valiz deschis pe pat. Ciorapi de mtase i
un portjartier alb. Un castron cu floricele de porumb pe
canapeaua albastr din camera de zi. Televizorul cu sonorul
dat la minimum. i, din cine tie ce motiv, imaginea unei
flori, un iris purpuriu, n vitraliu. Era una din acele imagini
tipice perioadei hippie pentru California de Nord, banalizate
prin folosire excesiv. Sanders tia de unde venea: se afla pe
geamul uii de la intrarea apartamentului n care locuise mai
demult, n Sunnyvale. n zilele cnd o cunoscuse pe
Meredith. Nu prea i ddea seama de ce trebuia s se
gndeasc la asta acum, i...
Tom?
i ridic privirea i o zri pe Cindy, care sttea n u,
prnd preocupat.
Tom, s-i aduc o cafea?
Nu, mulumesc.
Don Cherry a sunat din nou, n timp ce erai cu Phil.
Vrea s te duci s te uii la Coridor.
Au probleme?
Nu tiu. Prea agitat. Vrei s-i fac legtura?
Nu chiar acum. Am s m duc jos s-l vd imediat.
Ea zbovi n prag.
S-i aduc un corn? Ai luat micul dejun?
Nu te deranja.
35
Sigur?
Zu, Cindy, m simt excelent.
Cindy plec. Tom se ntoarse ctre monitorul su i vzu
clipind simbolul pentru pota electronic. Dar gndul i
rmsese la Meredith Johnson.
Vreme de ase luni, Sanders trise cu ea oarecum cu
intermitene. La nceput avuseser o relaie intens. Cu toate
acestea, dei i veneau n continuare n minte imagini rzlee
i vii, i ddu seama c, n general, amintirile din acea
perioad erau surprinztor de vagi. Chiar trise mpreun cu
Meredith timp de ase luni? Cnd fcuser cunotin i
cnd se despriser? Fu surprins ct de greu i venea s-i
fixeze n minte desfurarea evenimentelor. Spernd s se
lmureasc, se gndi la alte aspecte ale vieii sale: ce poziie
ocupa pe atunci la DigiCom? Mai lucra la marketing sau se
transferase la departamentele tehnice? Nu era sigur. Trebuia
s caute n fiiere.
Se gndi la Blackburn. Acesta i prsise soia i se
mutase la Sanders cam n perioada relaiei cu Meredith. Sau
poate c mai trziu, cnd lucrurile deja se nrutiser?
Poate c Phil se mutase n apartamentul lui chiar n ajunul
despririi de Meredith. Sanders nu era sigur. Cu ct se
gndea mai mult, cu att i ddea seama c nu era sigur de
nimic din perioada aceea. Toate aceste evenimente se
petrecuser cu un deceniu n urm, ntr-un alt ora, ntr-o
alt perioad a vieii, iar amintirile lui erau n neornduial.
nc o dat, fu surprins de deruta creia i czuse victim.
Aps pe butonul interfonului.
Cindy? A vrea s-i pun o ntrebare.
Te rog, Tom.
Suntem n a treia sptmn a lunii iunie. Ce fceai n
a treia sptmn a lunii iunie, cu zece ani n urm?
E simplu: absolveam colegiul, rspunse secretara, fr
urm de ezitare i aducndu-i aminte perfect.
Bun, spuse el. Ce fceai tot n iunie, dar acum nou
ani?
36
Acum nou ani? rosti ea, cu o voce care deveni dintr-
odat prudent, mai puin sigur. Pi... Ia s vedem, iunie
zici?... Acum nou ani?... Iunie... ... Cred c eram cu
prietenul meu n Europa.
Cu prietenul tu de acum?
Nu... la era un jeg.
i ct timp a durat?
Pi, am stat cam o lun.
M refeream la relaie.
Cu el? Ah, s vedem, ne-am desprit..., pi trebuie s
fi fost... , decembrie... Cred c-a fost n decembrie, sau
poate n ianuarie, dup vacan... De ce?
ncercam s deduc o chestie, spuse Sanders, simindu-
se deja uurat cnd i auzi nesigurana n glas, provocat de
efortul de-a reconstitui trecutul. Apropo, pe ce perioad se
pstreaz la noi nregistrrile de birou? Corespondena i
notele telefonice?
Trebuie s verific. tiu c la mine cele mai vechi sunt
de trei ani.
Dar cele de dinainte?
De dinainte? Ct de dinainte?
De-acum zece ani, spuse el.
Adic de cnd lucrai la Cupertino. Oare-acolo chiar se
pstreaz chestiile de genul sta la arhiv, sau se arunc?
Nu tiu.
Vrei s verific?
Nu acum, spuse el, ntrerupnd legtura i nevrnd ca
Cindy s fac vreo anchet la Cupertino chiar atunci. Poate
mai trziu.
Sanders i mas ochii cu vrful degetelor. Gndurile i
alunecar iari napoi n timp. Vzu din nou floarea de
vitraliu. Era supradimensionat, colorat aprins i banal.
ntotdeauna se simise stingherit de banalitatea ei. n acele
zile, locuia ntr-unui din acele ansambluri de apartamente de
pe Merano Drive. Cele douzeci de locuine ngrmdite n
jurul unei piscine mici i ngheate. Toi locatarii cldirii
37
lucrau la o companie din domeniul tehnologiei de vrf.
Nimeni nu ajungea s fac baie n piscin. Iar Sanders nu
prea sttea pe acas. Era perioada cnd zbura cu Garvin n
Coreea de dou ori pe lun i cnd toi cltoreau la clasa
turist. Nu-i puteau permite nici mcar compartimentul
pentru oamenii de afaceri.
i aminti, de asemenea, cnd venea acas, sleit dup
orele lungi de zbor, i cum primul lucru de care ddea cu
ochii cnd ajungea n dreptul apartamentului era blestemata
aia de floare de pe u. Ct despre Meredith, pe vremea aceea
se ddea n vnt dup ciorapii albi de mtase, portjartierele
albe, floricelele albe de pe cleme...
Tom?
i ridic privirea. Cindy apruse iari n u.
Dac vrei s-l vezi pe Don Cherry, ar fi bine s mergi
acum, fiindc la zece i jumtate ai ntlnire cu Gary Bosak.
Sanders avu impresia c e tratat ca un infirm.
Cindy, s tii c n-am pit nimic.
tiu. Am vrut doar s-i aduc aminte.
n regul, m duc chiar acum.
n timp ce cobora grbit scrile spre etajul trei, se simi
uurat de diversiunea oferit de aceast vizit. Cindy
procedase nelept scondu-l din birou. n plus, era curios
s vad ce mai fcuse echipa lui Cherry cu Coridorul.
Coridorul era un lucru pe care toat lumea de la DigiCom l
cunotea i sub titulatura MIV: Mediu Informaional Virtual.
MIV constituia perechea lui Twinkle, al doilea element
esenial al viitorului informaticii digitale, n viziunea
companiei DigiCom. n viitor, informaia avea s fie stocat pe
discuri, sau organizat n baze de date imense, la care
beneficiarii puteau avea acces prin intermediul liniilor
telefonice. Pentru moment, utilizatorii vedeau informaiile
afiate pe ecrane plane fie ele de televizor sau de computer.
Aceasta fusese modalitatea tradiional de manipulare a
informaiilor vreme de trei decenii. Dar, n scurt timp, aveau
s apar noi moduri de prezentare a informaiei. Cele mai
38
radicale, i totodat cele mai interesante, erau mediile
virtuale. Beneficiarii purtau ochelari speciali pentru a vedea"
nite medii tridimensionale, realizate pe computer, care s-i
fac s se simt ca i cum s-ar fi micat literalmente printr-o
alt lume. Zeci de companii se angajaser n cursa pentru
realizarea unor medii virtuale. La DigiCom, MIV era unul din
proiectele favorite ale lui Garvin, care investise n el o groaz
de bani. De doi ani, programatorii lui Cherry lucrau la proiect
zi i noapte. Dar pn acum nu le adusese dect necazuri. Pe
plcua de pe u scria MIV, iar dedesubt: Cnd nu ne-
ajunge realitatea". Sanders introduse cartela de identificare
n fant i ua se deschise cu un declic. Strbtu
anticamera, auzind vreo cinci-ase glasuri care urlau din sala
principal de echipamente. nc din anticamer sesiz n aer
un miros deosebit de greos.
Intrnd n sala principal, ddu peste o scen de un haos
desvrit. Ferestrele fuseser larg deschise, n timp ce n
ncpere plutea un miros astringent de lichid de curare.
Prile componente ale instalaiei MIV zceau mprtiate
peste tot, ntr-un vlmag de cabluri multicolore. Pn i
platformele circulare negre, destinate simulrii deplasrii,
fuseser date la o parte, pentru curirea pe rnd a
rulmenilor de cauciuc. Alte cabluri coborau din tavan la
scannerele laser, care fuseser demontate, cu plcile de
circuite la vedere. Toat lumea prea s vorbeasc n acelai
timp. Iar n mijlocul ncperii, artnd ca un Buddha
adolescent, ntr-un tricou de un albastru iptor, pe care
scria Realitatea pute", se afla Don Cherry, eful Programrii.
Cherry avea douzeci i doi de ani i era recunoscut de toi
ca indispensabil i totodat renumit prin impertinen. Cnd
l zri pe Sanders, strig:
Afar! Afar! 'i-ai dracu' de directori! Afar!
De ce? zise Sanders. Am crezut c vrei s m vezi.
Prea trziu! Ai ratat ocazia! Acum s-a terminat!
Pre de o clip, Sanders crezu c Cherry fcea aluzie la
avansarea pe care nu o obinuse. Dar Cherry era cel mai
39
apolitic dintre efii de departamente de la DigiCom i
arborase un rnjet voios, n timp ce se apropia de Sanders,
pind peste programatorii ntini la pmnt.
mi pare ru, Tom. Ai ajuns prea trziu. Acum facem
reglajele fine.
Reglajele fine? Aici arat ca dup o explozie nuclear.
i ce-i cu mirosul sta ngrozitor?
tiu, spuse Cherry, ridicndu-i minile exasperat. i
rog pe biei s se spele n fiecare zi, dar ce s le faci? Sunt
programatori. Nu-s mai breji ca nite cini vagabonzi.
Cindy mi-a zis c ai sunat de cteva ori.
Aa e. Pusesem n funciune Coridorul i voiam s-l
vezi i tu. Dar poate c-i mai bine c nu l-ai vzut.
Sanders se uit njur la echipamentul complex,
mprtiat peste tot.
L-ai pus n funciune?
Una-i una, alta-i alta. Acum facem reglajul fin, spuse
Cherry, artnd cu capul ctre programatorii ntini pe jos,
care lucrau la platformele de deplasare. Am reuit, n fine, s
eliminm defectul din bucla principal ast-noapte, pe la
doupe. Viteza de reciclare s-a dublat. Sistemul merge acum
ca fulgerul. Aa c trebuie s reglm platformele i serverele,
ca s adaptm viteza de reacie. E o problem mecanic,
preciza el cu dispre. Dar, oricum, o rezolvm noi.
Programatorii se simeau ntotdeauna agasai cnd aveau
de-a face cu probleme mecanice. Trind aproape permanent
n lumea abstract a limbajelor de computer, aveau impresia
c mainriile concrete erau cu mult sub nivelul lor.
i n ce anume const problema? ntreb Sanders.
Pi, uite, asta-i ultima noastr realizare. Beneficiarul
trebuie s poarte acest dispozitiv, zise el, artnd spre ceva
ce semna cu nite ochelari de soare argintii cu ram groas.
i s se urce pe platforma de deplasare de aici.
Platforma de deplasare era una din inovaiile lui Cherry.
De mrimea unei mici trambuline circulare, avea suprafaa
compus din nite sfere de cauciuc, strns asamblate.
40
Funciona ca band fr sfrit multifuncional. Pind pe
micile sfere, beneficiarul se putea deplasa n orice direcie.
De ndat ce-a ajuns pe platform, spuse Cherry,
beneficiarul se racordeaz la baza de date. Pe urm,
computerul, la de colo, Cherry art spre o stiv de cutii
din colul ncperii preia informaia de la baza de date i
construiete un mediu virtual, care e proiectat n acest
dispozitiv-casc. Cnd mergi pe platform, proiecia se
modific, aa c ai impresia c te plimbi de-a lungul unui
coridor cu pereii acoperii cu sertare de informaii.
Beneficiarul se poate opri oriunde, poate deschide cu mna
orice sertar cu fiiere i poate frunzri filele cu informaii. O
simulare complet realist.
Ci beneficiari?
n acest moment, sistemul poate deservi cinci persoane
simultan.
i Coridorul cum arat? ntreb Sanders. Ca o cuc
de srm?
n versiunile timpurii, Coridorul avea schiat numai un
contur scheletic, n linii albe i negre. Cu ct avea mai puine
linii de trasat, cu att computerul termina treaba mai rapid.
Cuc de srm? pufni Cherry. Te rog frumos, am
renunat la asta de dou sptmni. Acum vorbim de
suprafee tridimensionale, complet modelate n sistem color
de 24 de bii, cu hri de textur anti-alias. Reuim s redm
suprafee curbe reale, nu poligoane. Totul arat n ntregime
real.
i scannerele-laser pentru ce sunt? Credeam c
poziionarea se face prin infrarou.
Ctile aveau montate deasupra senzori cu infrarou,
astfel nct sistemul putea detecta unde se uita beneficiarul
i ajusta imaginea proiectat n cti, ca s corespund
direciei privirii.
Tot aa se face, spuse Cherry. Dar scannerele sunt
pentru reprezentare fizic.
Reprezentare fizic?
41
Da. Acum, dac mergi de-a lungul Coridorului
mpreun cu cineva i te ntorci spre el, l poi vedea. De ce?
Pentru c scannerele capteaz o hart de textur
tridimensional n timp real: ele exploreaz aspectul fizic i
expresia, trasnd apoi chipul virtual al persoanei virtuale ce
se afl lng tine n camera virtual. Firete, nu poi vedea
ochii respectivului, pentru c sunt acoperii de dispozitivul-
casc pe care-l poart. Dar sistemul genereaz o fa din
harta de textur stocat n memorie. Mito, nu?
Vrei s spui c i poi vedea pe ceilali beneficiari?
ntocmai. Le vezi feele, le vezi expresiile. i asta nu-i
totul. Chiar dac beneficiarii din sistem nu poart cti, tu
poi s-i vezi. Programul i identific pe ceilali beneficiari, le
extrage fotografiile din dosarele personale i astfel
reconstituie imagini fizice virtuale. Cam stngace, dar nu
foarte rele Cherry fcu un semn cu mna prin aer i
adug: i mai avem ceva: am realizat un ajutor virtual.
Ajutor virtual?
Pi da, fiindc beneficiarii au ntotdeauna nevoie de
ajutor de la reea. Aa c am creat un ngera care s te
ajute. Plutete pe lng tine i-i rspunde la ntrebri, spuse
Cherry zmbind. Ne gndiserm s-i dm nfiarea unui
pitic albastru, dar n-am vrut s jigriim pe nimeni.
Sanders privi gnditor n jur. Cherry i vorbea despre
reuitele sale, dar acolo se ntmpla i altceva: era imposibil
s nu sesizezi tensiunea, energia frenetic cu care munceau
oamenii.
Hei, Don! strig unul dintre programatori. Ct trebuie
s fie valoarea Z?
Peste cinci, spuse Cherry.
Am adus-o la patru i trei.
Nu merge. Ori o aduci peste cinci, ori eti concediat
se ntoarse ctre Sanders. Trebuie s-i mai i ncurajezi pe
trupei.
Sanders se uit la Cherry.
42
Bun, zise el dup cteva clipe. Acum spune-mi care e,
de fapt, problema?
Nici una, spuse Cherry, sltnd din umeri. i-am spus:
reglajul fin.
Don...
Cherry oft i se hotr s vorbeasc.
Ei bine, cnd am ridicat viteza de reciclare, am dat
peste cap modulul de construcie. tii, ncperea e construit
n timp real de ctre modul. Crescnd viteza de revenire a
semnalului de la senzori, trebuie s construim obiectele mult
mai repede. Altfel, camera pare s rmn n urma ta. Ai
impresia c eti beat. i miti capul i camera vine vjind
din spate, ncercnd s te prind din urm.
i?
i i face pe beneficiari s vomite.
Grozav, oft Sanders.
A trebuit s dm la o parte platformele, fiindc Teddy a
bort peste tot.
Splendid, Don.
Ei i? Nu-i nici o problem. Se cur, spuse Cherry,
cltinnd din cap. Dei tare a fi vrut ca Teddy s nu fi
mncat huevos rancheros la micul dejun. A fost o nenorocire.
Toate lagrele s-au umplut de bucele de tortilla.
tii, bine c avem de susinut mine o demonstraie
pentru tipii de la C-W.
Nici o grij. O s fim gata.
Don, nu-i putem face s vomite pe efii cei mari.
Poi s te bazezi pe mine, spuse Cherry. O s fim gata.
Indiferent care sunt problemele acestei companii, Coridorul
nu se numr printre ele.
Promii?
Garanie, rosti Cherry.

Sanders se napoie n birou pe la zece i douzeci i
ncepuse s atepte, aezat la masa de lucru, cnd i fcu
apariia Gary Bosak. Bosak era un brbat nalt, pn-n
43
treizeci de ani, mbrcat n blugi, adidai i un tricou pe care
era imprimat Terminator". Cra dup el o serviet de piele,
din cele folosite cu predilecie de avocai.
Ari cam palid, remarc Bosak. Dar vd c toat
lumea de pe-aici e palid astzi. Atmosfera e ncordat ca
dracu', i-ai dat seama?
Am observat.
Nici nu m mir. ncepem?
Sigur.
Cindy? Domnul Sanders o s fie ocupat cteva minute.
Bosak nchise, iar apoi ncuie ua biroului. Fluiernd
voios, deconect telefonul de birou al lui Sanders i telefonul
de lng canapeaua din col. De acolo, se duse la fereastr i
trase storurile. ntr-un col se afla un televizor mic, cruia i
ddu drumul. Scoase din serviet o cutiu din plastic i
aciona un ntreruptor lateral. Cutia ncepu s licreasc i
s emit un zgomot de fond, ca un sunet de tonalitate joas.
Bosak aez dispozitivul pe biroul lui Sanders, chiar n
centru. Nu ncepea niciodat s furnizeze informaii pn
cnd nu punea n funciune micul dispozitiv de bruiaj sonor,
dat fiind c aproape tot ce avea de comunicat era legat de
activiti ilegale.
i aduc veti bune, spuse Bosak. Biatul de care m-ai
ntrebat e curat.
Scoase la iveal un dosar i ncepu s-i ntind pe rnd
nite pagini lui Sanders.
Peter John Nealy, doutrei de ani, angajat la DigiCom
de ase luni. Lucreaz n prezent ca programator la GPA.
Aa, s-ncepem. Situaia colar din liceu i colegiu...
Dosarul de angajare de la Data General, ultimul loc de
munc. Totul n regul. Acum, chestiile mai recente...
Evaluarea fcut de TRW pentru acordarea de credite...
Facturile de telefon de la domiciliu... Facturile de telefon
pentru circuitul celular... Contul din banc... Contul de
economii... Situaia cheltuielilor pe cri de credit VISA i
Master, n ultimele dousprezece luni... Evidena
44
deplasrilor... Mesaje prin pota electronic n interiorul
companiei i n afar, prin Internet... Tichete de parcare...
Uite i o chestie elocvent... Ramada Inn din Sunnyvale,
ultimele trei vizite, cheltuielile telefonice de acolo, numerele
la care a sunat... Ultimele trei nchirieri de maini cu
kilometrajul realizat... Telefonul celular din mainile
nchiriate, numerele la care a sunat... Asta-i tot.
i?
Am verificat numerele la care a telefonat. i uite ce-am
descoperit. O mulime de apeluri la Seattle Silicon, dar Nealy
are o prieten acolo. E secretar, lucreaz la desfacere, nici
un conflict de interese. l mai sun, de asemenea, pe fratele
lui, un programator la Boeing, care face procesare paralel
pentru proiectarea aripilor. Nici aici nu-i vorba de vreun
conflict de interese. Celelalte convorbiri sunt cu furnizori i
distribuitori de coduri i nici una din ele nu e suspect. Nici
un apel dup orele de program. Nici un apel la vreo cabin
telefonic. Nici un apel transcontinental. Nimic suspect n
configuraia convorbirilor. Nici un transfer bancar
inexplicabil, nici o achiziie important i neateptat. Nici
un motiv s se cread c ar avea de gnd s se transfere. Eu
a zice c nu discut cu nimeni care s te intereseze.
Bun, spuse Sanders, dup care se uit la foile de
hrtie i avu o ezitare. Gary... O parte din chestiile astea
provin de la noi, din companie. Unele din rapoartele astea...
Da, i?
Cum le-ai obinut?
Bosak rnji.
Hei! Crede i nu cerceta.
Cum ai pus mna pe dosarul de la Data General?
Pi, nu pentru asta m plteti? ntreb Bosak,
cltinnd din cap.
Da, aa e, dar...
Uite ce e. Ai vrut verificarea unui angajat i ai obinut-
o. Biatul tu e curat. Lucreaz numai pentru tine. Mai vrei
s tii i altceva despre el?
45
Nu, zise Sanders, cltinnd din cap nc o dat.
Perfect. Trebuie s m duc s trag un pui de somn
Bosak i adun toate materialele i le aez la loc n dosar.
Apropo, o s te sune poliistul care m are n grij pentru
eliberarea condiionat.
h.
Pot s contez pe tine?
Bineneles, Gary.
I-am spus c i acord consultan n probleme de
securitate a telecomunicaiilor.
Pi, asta i faci.
Bosak ntrerupse funcionarea cutiuei licritoare, o puse
n serviet i reconect telefoanele.
ntotdeauna mi-a fcut plcere s lucrez cu tine. i las
ie factura, sau i-o dau lui Cindy?
Las' c-o iau eu. La revedere, Gary.
Oricnd, Tom. Dac mai ai nevoie de ceva, tii unde
m gseti.
Sanders se uit la factura emis cu antetul firmei RN
Servicii Profesionale" din Bellevue, Washington. Denumirea
era o glum a lui Bosak: literele RN veneau de la Ru
Necesar". De regul, companiile din domeniul tehnologiilor
avansate angajau pentru verificrile de dosar" poliiti
pensionai sau detectivi particulari, dar uneori se foloseau i
de pirai ai computerelor" de genul lui Gary Bosak, care
puteau ptrunde n bncile de date electronice, pentru a
obine informaii referitoare la angajaii suspeci. Avantajul
folosirii lui Bosak era c acesta putea lucra rapid, alctuind
adeseori un dosar n cteva ore, sau de pe o zi pe alta.
Bineneles, metodele lui Bosak erau ilegale. Prin simpla lui
angajare, Sanders nclcase vreo cinci-ase legi. Dar
verificrile de dosar ale angajailor ajunseser s fie
considerate o practic standard la firmele din domeniul
tehnologiilor de vrf, unde un singur document sau plan de
dezvoltare a unui produs putea s valoreze pentru
concuren sute de mii de dolari.
46
Iar n cazul lui Pete Nealy, verificarea avea o importan
deosebit. Nealy lucra la crearea unor noi algoritmi de
compresie, pentru ncrcarea i descrcarea imaginilor video
pe i de pe discuri CD-ROM, cu sistem de lecturare laser.
Munca lui avea o importan vital pentru noua tehnologie
Twinkle. Imaginile digitale de mare vitez, provenite de pe
discuri, aveau s transforme o tehnologie lene i s
produc o revoluie n domeniul nvmntului. Dar dac
algoritmii sistemului Twinkle ar fi ncput pe mna vreunui
concurent, atunci avantajul firmei DigiCom ar fi fost mult
diminuat, iar asta ar fi nsemnat...
Se auzi bzitul interfonului:
Tom, e unsprezece, ncepe edina GPA, spuse Cindy.
Vrei s consuli ordinea de zi pn ajungi jos?
Astzi nu, spuse el. Cred c tiu despre ce-o s se
discute.

n sala de edine de la etajul trei, ntrunirea Grupului
pentru Produse Avansate ncepuse deja. Era o edin
sptmnal, n care efii de departamente se informau
reciproc asupra problemelor ntmpinate i a ultimelor
realizri. De regul, edina era condus de Sanders. n jurul
mesei se aflau: Don Cherry, eful Programrii, Mark Lewyn,
temperamentalul ef al Proiectrii de Produs, n costum
Armani negru i Mary Anne Hunter, efa Telecomunicaiilor
Informatice. Micu i emotiv, Hunter era mbrcat n
bluz de trening, pantaloni scuri i colani de sport Nike; nu
mnca niciodat de prnz, dar dup fiecare edin avea
obiceiul s fac o alergare de opt kilometri. Lewyn tocmai se
afla n toiul uneia din obinuitele lui tirade furtunoase.
E insulttor pentru toi cei care lucrm n acest
departament. Habar n-am de ce a obinut ea postul sta. Nu
tiu ce pregtire poate s aib pentru o astfel de funcie i...
Lewyn se ntrerupse cnd Sanders ptrunse n ncpere.
Urm un moment jenant. Toi tceau, aruncndu-i cte o
privire i uitndu-se apoi n alt parte.
47
Am presimit c o s vorbii despre asta, spuse
Sanders zmbind.
Nimeni nu rupse tcerea.
Ei haide, spuse Tom, n timp ce se aeza pe un scaun.
Doar nu-i o ceremonie funerar.
Mark Lewyn i drese glasul.
mi pare ru, Tom, dar mie mi se pare revolttor, rosti
el.
Toat lumea tie c pe tine trebuia s te numeasc,
adug Mary Anne Hunter.
Suntem cu toii ocai, Tom, complet Lewyn.
Da, spuse Cherry, cu un rnjet. Ne-am strduit din
rsputeri s te bgm n cof, dar n-am crezut niciodat c o
s reuim.
V mulumesc, rosti Sanders, dar e compania lui
Garvin i poate s fac ce vrea cu ea. De multe ori s-a vzut
c a avut fler. n plus, sunt biat mare i nimeni nu mi-a
promis niciodat nimic.
Chiar nu le pori ranchiun pe chestia asta? se
interes Lewyn.
Nici pomeneal.
Ai discutat cu Garvin?
Cu Phil.
Ccnarul la farnic, fcu Lewyn, cltinnd din cap.
Ia spune, interveni Cherry, Phil a pomenit ceva despre
separare?
Da, rspunse Sanders. Separarea se va produce. La
optsprezece luni dup fuziune, se va structura oferta public
iniial, dup care se va trece la vnzarea aciunilor.
Dup expresiile celor adunai n jurul mesei, Sanders i
ddu seama c se simeau cu toii uurai. Vnzarea public
a aciunilor nsemna o grmad de bani pentru toi cei de
fa.
i ce-a zis Phil despre domnioara Johnson?
Nu prea multe. Doar c Garvin e cel care a ales-o ca s
conduc sectorul tehnic.
48
n acel moment, Stephanie Kaplan, contabila-ef a firmei
DigiCom, intr n ncpere. nalt, cu prul ncrunit
prematur i deosebit de tcut, era cunoscut sub porecla de
Misterioasa Stephanie sau Bombardierul Misterios, ultimul
pseudonim avnd legtur cu obiceiul ei de-a anula pe tcute
proiecte pe care nu le gsea suficient de profitabile. Kaplan
i avea sediul n Cupertino, dar n general lua parte, o dat
pe lun, la edinele departamentului din Seattle. n ultima
vreme participase mai des ca de obicei.
ncercam s-l nveselim pe Tom, Stephanie, spuse
Lewyn.
Kaplan lu loc i-i adres lui Sanders un zmbet plin de
nelegere, fr s spun nimic. Lewyn continu:
Ai tiut ceva despre numirea n funcie a lui Meredith
Johnson?
Nu, rspunse Kaplan. A fost o surpriz pentru toat
lumea. i nu toi sunt mulumii.
Pe urm, ca i cum ar fi vorbit prea mult, i deschise
servieta i-i fcu de lucru printre hrtii. Ca de obicei, trecu
imediat n planul secund, iar ceilali nu ntrziar s-o ignore.
Ei bine, spuse Cherry, aud c Garvin are o adevrat
slbiciune pentru ea. Johnson lucreaz la companie de
numai patru ani i n-a prea strlucit. Dar Garvin a luat-o
sub aripa lui. Cu doi ani n urm, a nceput s-o salte rapid n
ierarhie. Nu se tie de ce, dar e de prere c Meredith
Johnson e grozav.
Nu cumva Garvin o reguleaz? se interes Lewyn.
Nu, pur i simplu i place de ea.
Trebuie s se reguleze ea cu cineva, nu se poate.
Ia stai o clip, zise Mary Anne Hunter, ndreptndu-se
n scaun. Ce-i asta? Dac Garvin ar fi adus pe nu tiu ce tip
de la Microsoft, nimeni n-ar mai fi zis c se reguleaz cu
cineva.
Cherry rse.
Depinde de cine era vorba.
49
Vorbesc serios. De ce, atunci cnd o femeie e
promovat n funcie, nseamn neaprat c se reguleaz cu
cineva?
Uite, spuse Lewyn, dac-ar fi adus-o pe Ellen Howard de
la Microsoft, discuia asta n-ar mai fi avut loc, pentru c tim
cu toii c Ellen e foarte competent. N-am fi prea ncntai,
dar am accepta-o. Numai c nimeni n-o cunoate pe aceast
Meredith Johnson. Zu aa, o cunoate careva dintre voi?
Pi, la drept vorbind, spuse Sanders, eu o cunosc.
Nimeni nu zise nimic.
Am fost prieteni, adug Sanders.
Vaszic, tu eti la cu care se reguleaz, rse Cherry.
Asta a fost cu ani n urm, rosti Sanders, cltinnd din
cap.
i cum e? ntreb Hunter.
Da, zise Cherry, rnjind lasciv. Cum e?
ine-i pliscul, Don.
Haide, Mary Anne, descreete-i fruntea.
Cnd am cunoscut-o, lucra la Novell, spuse Sanders.
Avea cam doucinci de ani. Istea i ambiioas.
Istea i ambiioas, spuse Lewyn. Minunat. Lumea-i
plin de tipi istei i ambiioi. ntrebarea e: poate s
conduc un departament tehnic? Sau ne pic pe cap nc un
Freeling Gur de arpe?
Cu doi ani n urm, Garvin l instalase la conducerea
departamentului pe Howard Freeling, un director venit de la
desfacere. Se urmrea aducerea dezvoltrii produsului n
contact cu publicul ntr-o faz ct mai timpurie, n aa fel
nct s se realizeze produse noi, mai apropiate de cerinele
pieei. Freeling nfiinase nite grupuri mixte de lucru, care-i
petreceau o mare parte din timp urmrindu-i pe clienii
poteniali cum se jucau cu noile produse, din spatele unui
geam cu vedere n sens unic. Dar Freeling era complet strin
de chestiunile tehnice, aa c, ori de cte ori era confruntat
cu vreo problem, se apuca s ipe. Se comporta ca un turist
ajuns ntr-o ar a crei limb n-o cunoate, creznd c-i
50
poate face pe localnici s-l neleag dac strig la ei.
Perioada de efie a lui Freeling la GPA fusese un dezastru.
Programatorii l dispreuiau. Cei de la design se
rzvrtiser mpotriva ideii lui de a realiza carcase strident
colorate. Defeciunile de fabricaie de la filialele din Irlanda i
Texas nu puteau fi nlturate. n cele din urm, cnd linia de
producie din Cork i ncetase activitatea timp de unsprezece
zile, Freeling se deplasase la faa locului i ncepuse s
zbiere. Directorii irlandezi demisionaser cu toii, iar Garvin l
concediase pe scandalagiu.
Deci, asta avem? O nou Gur de arpe?
Stephanie Kaplan i drese glasul:
Eu cred c Garvin i-a nvat lecia i n-ar mai face a
doua oar aceeai greeal.
Deci crezi c Meredith Johnson e potrivit pentru
funcia asta?
N-a putea spune exact, replic Stephanie, vorbind
extrem de ponderat.
Nu prea seamn a aprobare, spuse Lewyn.
Dar cred c se va descurca mai bine dect Freeling,
complet Kaplan.
Lewyn pufni dispreuitor.
sta-i un fel de concurs gen Cine-i mai nalt dect
Mickey Rooney". Poi s ctigi i dac eti foarte scund.
Nu, spuse Kaplan. Sunt sigur c va fi mai bun.
Din cte-am auzit, interveni Cherry, cel puin e mai
bine fcut.
Misoginule, zise Mary Anne Hunter.
N-am voie s spun c arat bine?
Aici e vorba despre competen, nu despre ct de bine
arat.
Pi stai puin, zise Cherry. Cnd veneam ncoace, la
edin, am trecut pe lng femeile de la bufet. Despre ce
credei c vorbeau? Dac Richard Gere are un fund mai
grozav dect Mel Gibson. Vorbeau despre crptura dintre
51
fese, ct e de lung i ct e de lat, chestii de genul sta. Nu-
neleg de ce ele au voie s vorbeasc despre...
Ne-ndeprtm de la subiect, spuse Sanders.
Indiferent ce spunei, biei, zise Hunter, adevrul e c
aceast companie e dominat de brbai. Cu excepia lui
Stephanie, aproape c nu mai exist nici o femeie ntr-un
post important de conducere. Mie mi se pare nemapomenit
c Bob a numit o femeie la conducerea acestui departament
i, dup prerea mea, ar trebui s-o sprijinim. Te iubim cu
toii, Tom, dar tii ce vreau s spun, ncheie ea, uitndu-se la
Sanders.
Da, te iubim cu toii, zise Cherry. Cel puin, te-am
iubit pn cnd ne-am pricopsit cu noua i simpatica
noastr ef.
Am s-o sprijin pe Johnson... dac e ceva de capul ei,
zise Lewyn.
Ba n-ai s-o faci, spuse Hunter. Ai s-o sabotezi. Ai s
gseti un pretext s te descotoroseti de ea.
Ia stai un pic...
Ba nu stau deloc. n fond, despre ce-i vorba n discuia
asta? Despre faptul c toi suntei sictirii fiindc de-acum va
trebui s dai socoteal unei femei.
Mary Anne...
Aa e.
Eu cred c Tom e sictirit pentru c nu a primit el
postul, zise Lewyn.
Nu sunt sictirit, replic Sanders.
Ei bine, eu sunt, zise Cherry, pentru c Meredith a fost
prietena lui Tom, iar acum tipul are pile la noua ef.
S-ar putea, spuse Sanders, ncruntndu-se.
Pe de alt parte, interveni Lewyn, s-ar putea s te
urasc. Toate fostele mele prietene m ursc.
Pe bun dreptate, din cte-am auzit, spuse Cherry,
rznd.
S revenim la ordinea de zi, v rog, propuse Sanders.
Ce ordine de zi?
52
Twinkle.
Se auzir proteste de jur-mprejurul mesei.
Iar?
Fir-ar al dracului de Twinkle!
Ct de ru stm?
Nici acum nu reuesc s reduc timpul de acces i nu
pot s rezolve problema balamalei. Linia lucreaz la 29% din
capacitate.
Ar face bine s ne trimit cteva uniti aici, suger
Lewyn.
Cred c-o s le primim chiar azi.
n regul. Amnm discuia pn atunci?
N-am nimic mpotriv, spuse Sanders, uitndu-se pe
rnd la cei de fa. Mai are cineva vreo problem? Mary
Anne?
Nu, stm excelent. Ne ateptm ca noile prototipuri de
telefoane de buzunar s ias de pe liniile de testare n
maximum dou luni.
Telefoanele celulare din noua generaie nu depeau cu
mult dimensiunile unei cri de credit i, n plus, se puteau
plia dup folosire.
Cum stm cu greutatea?
Greutatea actual e de o sut cinci grame. Nu-i grozav,
dar e bine. Problema e la alimentare. Bateriile nu in dect
180 de minute pe emisie. Iar claviatura se nepenete cnd
formezi numrul. Dar asta-i durerea de cap a lui Mark. Ne-
ncadrm n grafic.
Bun, zise Sanders, ntorcndu-se ctre Cherry. Ce face
Coridorul?
Cherry se rezem de sptarul scaunului, radiind. i
ncruci minile peste burt.
Sunt ncntat s raportez c, de vreo jumtate de or,
Coridorul este fan-fu-tastic!
Serios?
Asta-i o veste grozav.
N-a mai vomitat nimeni?
53
Te rog frumos, aia e istorie antic.
O clip. A vomitat cineva? ntreb Mark Lewyn.
Zvonuri abjecte. Asta a fost pe vremuri. Noi vorbim de
ce se-ntmpl acum. Am eliminat ultima defeciune n urm
cu o jumtate de or i am introdus toate funciile. Putem s
lum orice baz de date i s-o convertim ntr-un mediu
tridimensional, sistem color, 24 bii, n care s te poi
deplasa n timp real. Te poi plimba prin orice baz de date
din lume.
i e stabil?
Ca o stnc.
Ai ncercat cu beneficiari neavizai?
Blindaj sut la sut.
Deci, eti gata pentru o demonstraie n faa celor de la
Conley?
O s-i spargem, zise Cherry. Ai dracului s fie dac o
s-i cread ochilor.

Ieind din sala de edine, Sanders ddu peste un grup
de reprezentani de la Conley-White, condui ntr-o vizit de
prezentare de ctre Bob Garvin. Robin T. Garvin arta aa
cum i-ar fi dorit s arate orice director general din paginile
revistei Fortune. La cei cincizeci i nou de ani ai si, era un
brbat chipe cu o fa coluroas i un pr grizonat, ce
arta tot timpul ca rvit de vnt, de parc abia se-ntorsese
de la o partid de pescuit n rurile repezi din Montana, sau
de la o curs de ambarcaiuni cu pnze de pe lng San
Juan. Pe vremuri, purtase i el, ca toat lumea, blugi i
cmi denim la birou. Dar n anii din urm prefera
costumele Caraceni bleumarin. Era una din numeroasele
schimbri pe care angajaii companiei le observaser de la
moartea fiicei sale, survenit cu trei ani n urm. Aspru i
grosolan n particular, Garvin era plin de farmec n public.
Conducndu-i pe cei de la Conley-White, el spuse:
Aici, la etajul trei, avem departamentele tehnice i
laboratoarele pentru produse avansate. A, Tom. Ce bine c te
54
vd. Vi-l prezint pe Tom Sanders, directorul Departamentului
de Produse Avansate. Unul dintre tinerii strlucitori, fr de
care compania noastr nu ar fi fost ceea ce este azi. Tom, te
rog s faci cunotin cu domnul Ed Nichols, contabilul-ef al
firmei Conley-White...
Nichols, un brbat usciv, cu o fa ca de oim, n vrst
de aizeci de ani, i inea capul lsat spre spate, lsnd
impresia c totul l fcea s se dea napoi, ca i cum ar fi
mirosit urt. Se uit la Sanders de sus, prin ochelarii semi-
nrmai, privindu-l cu un aer vag dezaprobator, i-i strnse
mna distant.
Domnule Sanders, ncntat.
Asemenea, domnule Nichols.
... i cu John Conley, nepotul fondatorului i
vicepreedinte al firmei...
Sanders se ntoarse ctre un brbat solid, cu alur
atletic, aproape de treizeci de ani. Ochelari cu ram subire.
Costum Armani. O strngere de mn ferm. Expresie
serioas. Lui Sanders i ls impresia unui om prosper i
foarte hotrt.
Salut, Tom.
Salut, John.
... i Jim Daly, de la Goldman, Sachs...
Un brbat pleuv, slab, care semna cu o barz i avea
un costum pepit. Daly prea rtcit, derutat, i-i strnse
mna fcnd, n acelai timp, o micare scurt din cap.
...i, firete, Meredith Johnson, din Cupertino.
Era mai frumoas dect i amintea. i, ntr-un fel subtil,
diferit. Mai n vrst, desigur, cu riduri fine pe la colurile
ochilor i pe frunte. Dar i inea spatele mai drept i avea o
energie i o ncredere n sine pe care le asocia cu puterea.
Costum bleumarin, pr blond, ochi mari. Genele acelea
incredibil de lungi. Uitase tot ce tia despre ea.
Bun, Tom, m bucur c te vd din nou.
Un surs cald. Parfum inconfundabil.
Meredith, i eu m bucur.
55
i strnse scurt mna, iar grupul trecu mai departe,
avndu-l n frunte pe Garvin.
Chiar n fa se afl unitatea MIV. Veti avea ocazia s
vedei aceast realizare n cursul zilei de mine.
Mark Lewyn iei din sala de edine i spuse:
Ai fcut cunotin cu escrocii?
Cred c da.
Lewyn privi n urma grupului.
Greu de crezut c indivizii tia or s conduc efectiv
compania. Le-am fcut o scurt prezentare azi-dimineaz i,
d-mi voie s-i spun, n-au priceput o iot. E ceva de groaz.
Cnd grupul ajunse la captul culoarului, Meredith
Johnson se uit peste umr la Sanders. Articul mutete:
Am s te sun", iar apoi zmbi radios i plec.
Din cte vd, ai o pil la conducerea superioar, Tom,
spuse Lewyn, scond un oftat.
Aa o fi.
Singurul lucru pe care a vrea s-l tiu e motivul
pentru care Garvin o crede att de grozav.
Ei bine, spuse Sanders, cert e c n-arat ru.
Lewyn se-ntoarse i se pregti s plece.
O s vedem, zise el. O v vedem.

La dousprezece i douzeci, Sanders iei din biroul lui
de la etajul patru i porni spre scara ce cobora la sala
principal de conferine, unde urma s se serveasc prnzul.
Trecu pe lng o infirmier mbrcat ntr-o uniform alb i
apretat. Aceasta cuta ceva n birourile care ddeau n
coridor.
Unde-o fi? Adineauri era aici, zise ea, cltinnd din
cap.
Cine? se interes Sanders.
Profesorul, replic ea, suflndu-i o uvi de pr din
ochi. Nu pot s-l las singur nici o clip.
Care profesor? ntreb Sanders.
56
Chiar n clipa aceea auzi nite femei chicotind ntr-o
camer situat ceva mai departe i tiu rspunsul.
Profesorul Dorfman?
Da, profesorul Dorfman, zise infirmiera, ncuviinnd
cu un aer sumbru, dup care se ndrept ctre locul de unde
se auzeau chicotelile.
Sanders se inu dup ea. Max Dorfman era un consultant
german n probleme de management, care ajunsese la o
vrst naintat. ntr-o anumit perioad, inuse prelegeri i
cursuri la toate principalele faculti economice din America
i-i ctigase reputaia unui veritabil guru" pentru
companiile din domeniul tehnologiilor de vrf. n cea mai
mare parte a deceniului nou, fcuse parte din comitetul
director de la DigiCom, mprumutnd o parte din prestigiul
su companiei lui Garvin, aflat n plin ascensiune i
considerat drept o parvenit n domeniu. i tot n acea
perioad, fusese un adevrat mentor pentru Sanders. De
fapt, Dorfman l convinsese s plece din Cupertino, cu opt
ani n urm, i s accepte postul din Seattle.
Nu tiam c mai triete, zise Sanders.
Ba triete i nc cum, rspunse infirmiera.
Cred c are nouzeci de ani.
Dup cum se poart, nu-i dai o zi peste optzeci i cinci.
n timp ce se apropiau de ncpere, Sanders o zri pe
Mary Anne Hunter, care tocmai ieea. ntre timp se
mbrcase cu o bluz i o fust i avea pe fa un zmbet
larg, de parc tocmai se ntlnise cu amantul.
Tom, nici prin cap nu-i trece cine se afl aici.
Max, zise el.
Exact. Ah, Tom, ar trebui s-l vezi: a rmas absolut
acelai.
Nici nu m-ndoiesc, spuse Sanders, simind chiar i
din afara camerei mirosul de igar.
Se poate, domnule profesor? spuse infirmiera pe un
ton sever, dup care intr hotrt n ncpere.
57
Sanders arunc o privire nuntru; era una din slile de
odihn ale angajailor. Scaunul cu rotile al lui Max Dorfman
fusese tras lng o mas din mijlocul camerei. Btrnul era
nconjurat de cteva secretare drgue. Avnd n jurul lui
attea femei care-i acordau o atenie exagerat, Dorfman, cu
chica lui de pr alb, zmbea fericit, fumnd o igar dintr-un
portigaret lung.
Ce caut aici? ntreb Sanders.
L-a adus Garvin, pentru consultan n problema
fuziunii. N-ai de gnd s-l salui? zise Hunter.
La naiba, zise Sanders. tii cum e Max. Poate s te-
aduc la nebunie.
Lui Dorfman i plcea s conteste punctele de vedere
unanim acceptate, dar metoda pe care o aplica era indirect.
Felul lui ironic de-a vorbi era provocator i zeflemitor n
acelai timp. Se ddea n vnd dup contradicii i nu ezita
s mint. Dac era prins cu vreo minciun, rspundea
imediat: Da, aa este. Unde mi-o fi fost mintea?" Dup care
rencepea s vorbeasc n aceeai manier eliptic, care te
scotea din mini. Niciodat nu spunea exact ce avea n minte.
i lsa pe ceilali s pun cap la cap elementele disparate.
Apariiile lui aiuritoare aveau darul s-i deruteze i s-i
epuizeze pe directori.
Dar ai fost buni prieteni, zise Hunter, uitndu-se la el.
Sunt sigur c i-ar face plcere s-i dai bun-ziua.
Acum e ocupat. Poate mai trziu, spuse Sanders
uitndu-se la ceas. Oricum, ntrziem la mas.
Se ntoarse i porni de-a lungul holului. Hunter l ajunse
din urm i-i spuse, ncruntndu-se:
ntotdeauna te-a clcat pe nervi, nu-i aa?
Pe toat lumea, nu numai pe mine. E chestia la care se
pricepe cel mai bine.
Ea l privi nedumerit i pru c mai vrea s zic ceva,
dup care ridic din umeri.
Pe mine nu m deranjeaz.
58
Pur i simplu n-am chef de o conversaie de genul la,
zise Sanders. Poate mai trziu, dar nu n clipa asta.
ncepur s coboare treptele ce duceau la parter.

Dat fiind funcionalitatea spartan a firmelor high-tech
moderne, DigiCom nu avea o sal de mese propriu-zis. n
schimb, prnzurile i cinele se desfurau la restaurantele
din zon, cel mai adesea la Il Terrazzo, situat n apropiere.
Dar necesitatea pstrrii secretului n privina fuziunii i
obligase de data asta pe cei de la DigiCom s organizeze masa
de prnz n marea sal de conferine cu lambriuri de lemn,
de la parter. La dousprezece i jumtate, ncperea era deja
aglomerat, dat fiind c principalii efi ai seciilor tehnice de
la DigiCom, reprezentanii companiei Conley-White i
bancherii de la Goldman i Sachs se aflau cu toii de fa.
Etosul egalitarist al companiei nu prevedea existena unor
locuri dinainte desemnate, dar directorii principali de la
Conley-White se adunar, pn la urm, n poriunea de
mas dinspre partea din fa a ncperii, n jurul lui Garvin.
Era acel capt al mesei unde fusese concentrat puterea.
Sanders ocup un loc n partea opus i fu surprins cnd
Stephanie Kaplan se aez pe scaunul din dreapta lui. De
regul, Kaplan sttea mult mai aproape de Garvin; locul lui
Sanders pe scara ierarhic era sensibil mai modest. La
stnga lui Sanders se afla Bill Everts eful compartimentului
de Resurse Umane, un tip simpatic, dar cam ters.
n timp ce chelnerii n acouri albe serveau masa,
Sanders se ls antrenat ntr-o discuie despre pescuitul n
Insulele Orkney, pasiunea lui Everts. Ca de obicei, Kaplan
rmase tcut mai tot timpul, prnd s se retrag sub un
fel de carapace. Sanders ncepu s aib impresia c o neglija.
Spre sfritul mesei, se ntoarse spre ea i-i spuse:
Stephanie, am observat c n ultimele luni ai venit mai
des la Seattle. Din cauza fuziunii?
59
Nu, zise ea zmbind. Fiul meu e n anul nti la
universitate, aa c-mi place s vin pentru c am ocazia s-l
vd mai des.
i ce studiaz?
Chimia. Vrea s se specializeze n chimia materialelor.
S-ar prea c e un domeniu de viitor.
Am auzit.
Nu pricep nici jumtate din lucrurile despre care
vorbete. Cnd copilul tu ajunge s tie mai multe dect
tine, ncepi s ai un sentiment ciudat.
El ncuviin din cap, ncercnd s se gndeasc ce ar fi
putut s-o mai ntrebe. Nu era simplu: cu toate c, de ani de
zile, participa la edine alturi de Kaplan, tia prea puine
despre personalitatea ei. Era cstorit cu un profesor de la
Universitatea de Stat din San Jose, un brbat rotofei i jovial,
cu musta, care preda economia. Cnd apreau mpreun,
el vorbea fr ntrerupere, n vreme ce Stephanie rmnea
tcut. nalt, ciolnoas i stngace, prea o femeie
resemnat cu lipsa ei de farmec social. Se spunea c era o
foarte bun juctoare de golf sau, cel puin, ndeajuns de
bun ca Garvin s refuze s mai joace cu ea. Pe nimeni din
cei care o cunoteau nu surprinsese faptul c fcuse greeala
de a-l nvinge de prea multe ori pe Garvin. Mucaliii spuneau
c nu tia s piard suficient de mult ca s poat fi
promovat n funcie. Lui Garvin nu-i era prea simpatic, dar
nu i-ar fi trecut prin cap s-o lase s plece. Dei era anost,
lipsit de umor i neobosit, devotamentul ei fa de
companie devenise legendar; lucra pn trziu n fiecare
sear i venea la birou n majoritatea weekendurilor. Cnd
avusese un nceput de cancer, cu civa ani n urm,
refuzase s-i ia mcar o zi liber. Aparent, se vindecase de
cancer: cel puin Sanders nu mai auzise nimic despre asta.
Dar episodul respectiv prea s fi sporit concentrarea
neobosit a lui Kaplan asupra domeniului ei de activitate
impersonal, alctuit din cifre i formulare de contabilitate,
accentundu-i totodat nclinaia natural de a aciona din
60
culise". Nu puini erau directorii care veneau dimineaa la
lucru ca s constate c unul din proiectele lor favorite fusese
ucis" de ctre Bombardierul Misterios, fr nici un indiciu
care s le lmureasc cum sau de ce se ntmplase acest
lucru. Astfel, tendina ei de-a rmne distant la recepii i
petreceri se dovedea a fi mai mult dect o reflectare a firii ei
incomode; era, totodat, un fel de a aduce aminte puterea pe
care o deinea n snul companiei i felul cum se folosea de
ea. n felul ei propriu, era o persoan misterioas, i potenial
periculoas. Pe cnd Sanders se chinuia s gseasc un
subiect de conversaie, Kaplan se aplec spre el cu un aer
conspirativ i-i spuse cu glas sczut:
Tom, la edina de azi-diminea, zu c n-am putut s
spun nimic. Dar sper c nu te afecteaz prea mult noua
reorganizare.
Sanders i ascunse surprinderea. n doisprezece ani,
Kaplan nu-i spusese niciodat nimic att de direct legat de
persoana lui. Se ntreb ce anume o determinase s-o fac de
data asta. Adopt instantaneu o atitudine precaut, netiind
cum s reacioneze.
M rog, a fost un oc, zise el.
Ea l privi fr s clipeasc.
A fost un oc pentru muli dintre noi, zise ea cu un
glas domol. La Cupertino a fost scandal mare. Muli au pus
la ndoial puterea de judecat a lui Garvin.
Sanders se ncrunt. Niciodat Kaplan nu exprimase, fie
i indirect, o ct de mic opinie critic la adresa lui Garvin.
Niciodat. Pe cnd de aceast dat... Oare l punea la
ncercare? Nu rspunsese nimic, fcndu-i de lucru cu
mncarea.
mi nchipui c nu-i pic prea bine noua numire.
Numai fiindc a fost att de neateptat. S-a produs ca
din senin.
Kaplan i arunc o privire ciudat, de parc rspunsul lui
ar fi dezamgit-o. Apoi ncuviin din cap.
61
Aa se-ntmpl mereu cu fuziunile, zise ea, pe un ton
mai obinuit i mai puin confidenial. Lucram la CompuSoft
cnd a fuzionat cu Symantec i s-a ntmplat exact la fel:
anunuri de ultim moment, permutri n organisme. Posturi
promise, posturi pierdute. Toat lumea pe jratec sptmni
n ir. Nu-i uor s reuneti dou organizaii mai ales pe
astea dou. Exist mari diferene de mentalitate ntre firme.
Garvin trebuie s le armonizeze art spre cellalt capt al
mesei, unde edea Garvin. Uit-te la ei. Toi oamenii de la
Conley sunt mbrcai la costum. De la noi, nimeni nu poart
costum, cu excepia avocailor.
Sunt de pe Coasta de Est, remarc Sanders.
Nu-i vorba numai de asta. Conley-White vrea s se
prezinte drept o companie cu preocupri diverse n domeniul
comunicaiilor, dar nu sunt chiar aa grozavi. Principala lor
afacere e legat de manuale. E o afacere profitabil, dar
trebuie s vinzi reprezentanilor unor coli din Texas, Ohio
sau Tennessee. Muli dintre acetia sunt conservatori nrii.
n consecin, i cei de la Conley devin conservatori, din
instinct i din experien. i doresc aceast fuziune pentru
c au nevoie s achiziioneze o capacitate din domeniul
tehnologiilor de vrf, ca s-i fac intrarea n secolul
urmtor. Dar nu se pot obinui cu ideea unei companii foarte
tinere, unde angajaii lucreaz n blugi i tricouri i i
vorbesc pe numele mic. Sunt ocai. n plus, adug Kaplan,
coborndu-i din nou vocea, exist disensiuni interne la
Conley-White. Garvin trebuie s aib grij i de aspectul sta.
Ce fel de disensiuni?
Ea art cu capul spre captul mesei.
Poate c-ai observat c directorul lor general nu-i aici.
eful cel mare nu ne-a onorat cu prezena sa. i nici nu-i va
face apariia pn la sfritul sptmnii. Deocamdat nu i-
a trimis dect subalternii. Cel mai mare n funcie e Ed
Nichols, contabilul-ef.
Sanders i arunc o privire brbatului bnuitor i usciv
pe care-l cunoscuse rnai devreme. Kaplan spuse:
62
Nichols nu vrea s cumpere aceast companie. E de
prere c cerem un pre prea mare fa de puterea noastr
sczut. Anul trecut a ncercat s ncheie o alian strategic
cu Microsoft, dar Gates i-a dat papucii. Pe urm, a vrut s
cumpere InterDisk, dar nici asta n-a mers: prea multe
probleme i, n plus, InterDisk avea o publicitate proast din
cauza angajailor concediai. Aa c au ajuns la noi. Dar lui
Ed nu-i place deloc ce-a gsit aici.
Se vede c n-arat mulumit, zise Sanders.
Motivul pricipal e c-l detest pe tnrul Conley.
Lng Nichols sttea John Conley, tnrul avocat cu
ochelari, n vrst de douzeci i ceva de ani. Evident mai
tnr dect toi cei din jurul lui, Conley vorbea energic,
mpungnd aerul cu furculia, n timp ce i explica ceva lui
Nichols.
Ed Nichols crede despre Conley c e un ccnar.
Dar Conley nu-i dect vicepreedinte, spuse Sanders.
Nu poate avea att de mult putere.
Nu uita c el e motenitorul, i aminti Kaplan,
cltinnd din cap.
Ei i? Ce-nseamn asta? C tabloul bunicului e
atrnat pe unul din pereii slii de consiliu?
Conley deine patru procente din aciunile C-W i
controleaz alte douzeci i ase pe procente, nc deinute
de familie sau investite n firme controlate de familie. John
Conley stpnete cea mai mare parte din aciunile Conley-
White care ofer drept de vot.
i vrea s fac afacerea?
Da, zise Kaplan, ncuviinnd din cap. Conley a fost cel
care-a selectat compania noastr pentru achiziie. i
progreseaz rapid, cu ajutorul unor prieteni precum Jim
Daly, de la Goldman i Sachs. Daly e foarte detept, dar, cnd
e vorba de o fuziune, bancherii investitori i impun
ntotdeauna nite onorarii substaniale. Desigur, i vor da
toat silina, de asta sunt convins. Dar ar fi foarte greu s-i
mai dai la o parte din afacere acum.
63
Aha.
Aa c Nichols simte c a pierdut controlul acestei
achiziii i c e mpins cu grab ntr-o afacere mai scump
dect merit. Nu pricepe de ce C-W trebuie s ne
mbogeasc pe toi. Dac-ar putea, s-ar retrage din afacere
fie i numai ca s-i fac figura lui Conley.
Dar Conley e cel ce conduce afacerea.
Da. Iar Conley e de nenduplecat. i place se in mici
discursuri despre conflictul dintre generaii, despre iminena
epocii digitale i despre o viziune tinereasc a viitorului.
Asta-l scoate din mini pe Nichols. Ed e convins c a reuit s
dubleze valoarea net a companiei ntr-un deceniu, iar acum
mucosul sta mic vine i i ine predici.
i Meredith cum se ncadreaz n schema asta?
Meredith e potrivit, spuse Kaplan, dup o ezitare.
Adic?
Vine din Est. A crescut n Connecticut i i-a fcut
studiile la Vassar. Asta le place celor de la Conley. i face s
se simt n largul lor.
Vrei s spui c numai de-asta? Pentru faptul c
vorbete cu accentul potrivit?
N-ai auzit-o de la mine, spuse Kaplan. Dar eu cred c,
totodat, ceilali o consider slab din fire. i nchipuie c o
vor putea manevra de ndat ce fuziunea se va ncheia.
i Garvin se mpac cu ideea asta?
Kaplan ridic din umeri.
Bob e un tip realist, spuse ea. Are nevoie de
capitalizare. A ridicat cu pricepere compania, dar, n faza
urmtoare, va fi nevoie de o infuzie masiv de capital, cnd
vom merge umr la umr cu Sony i Philips n dezvoltarea
produselor. Afacerea cu manualele a lui Conley-White e o
vac de muls. Bob se uit la ei i vede unda verde, aa c e
dispus s fac ce vor, numai s le ia banii.
i, firete, lui Bob i place de Meredith.
Da, asta aa e. i place.
64
Sanders o mai ls un timp s-i fac de lucru cu
mncarea din farfurie.
Dar tu, Stephanie, ce prere ai?
E capabil, rosti Kaplan, ridicnd din nou din umeri.
Capabil, dar slab?
Nu, zise Kaplan, cltinnd din cap. Meredith are
anumite aptitudini, nu asta-i problema. Dar sunt ngrijorat
n privina experienei sale. Nu-i att de experimentat pe ct
ar trebui. A fost numit n fruntea a patru uniti tehnice
importante, de la care se ateapt o dezvoltare rapid. Sper
s nu fie depit de situaie.
Se auzi clinchetul unui pahar lovit cu linguria, iar
Garvin se ridic de la mas, pind spre partea din fa a
ncperii.
tiu c nu v-ai terminat nc desertul, dar hai s
ncepem, ca s putem termina pe la dou, zise el. A vrea s
v reamintesc ultimul termen fixat. Presupunnd c totul va
continua conform planificrii, ne propunem s anunm
oficial fuziunea la o conferin de pres ce se va ine aici,
vineri la prnz. Iar acum, dai-mi voie s vi-i prezint pe noii
notri asociai de la Conley-White...
n timp ce Garvin i prezenta pe cei de la Conley-White, iar
acetia se ridicau pe rnd n picioare, Kaplan se aplec i-i
opti lui Tom:
sta-i praf n ochi. Motivul real al dejunului e tii tu
cine.
... i n sfrit, rosti Garvin, dai-mi voie s v prezint o
persoan pe care o cunoatei muli, dar nu toi, noul
vicepreedinte cu probleme de Planificare i Operaiuni
Avansate, Meredith Johnson.
Se auzir cteva aplauze scurte i rzlee, n timp ce
Johnson se ridic de la locul ei i se duse la un podium
dintr-un capt al ncperii. n costumul bleumarin prea un
model de corectitudine, dar era frapant de frumoas. Ajuns
pe podium, i puse nite ochelari cu ram de baga i reduse
iluminatul slii de conferine.
65
Bob m-a rugat s analizez modul n care va funciona
noua structur, ncepu ea, i s v spun ceva despre cum
credem c se vor petrece lucrurile n lunile urmtoare se
aplec spre msua unde fusese pregtit un computer pentru
prezentare. Acum, dac reuesc s fac chestia asta s
funcioneze... ia s vedem...
n sala ntunecat, Don Cherry i prinse privirea lui
Sanders i cltin ncet din cap.
A, bun, putem ncepe, zise Johnson de pe podium.
Ecranul din spatele ei se trezi la via. O serie de imagini
animate generate de computer ncepur s se perinde pe
ecran. Prima prezenta o inim roie, care se mpri imediat
n patru pri.
Inima companiei DigiCom a fost ntotdeauna Grupul
pentru Produse Avansate, care const n patru departamente
separate, dup cum vedei aici. Dar, n condiiile n care
informaiile de pe toat ntinderea planetei vor deveni
digitale, aceste departamente vor fuziona n mod inevitabil.
Pe ecran, prile inimii se reunir, iar ntregul se
transform ntr-un glob rotitor, din care ncepur s se
mprtie diverse obiecte.
Pentru clientul de mine, narmat cu telefon celular,
fax-modem ncorporat i computere de buzunar sau agende
electronice, va fi din ce n ce mai puin relevant n ce punct
de pe glob se afl sau de unde provine informaia. Este vorba
de o adevrat globalizare a informaiei i asta presupune o
gam de produse noi, pentru principalele noastre piee din
domeniile afacerilor i nvmntului.
Globul se extinse i se descompuse, transformndu-se n
sli de clas pe toate continentele, cu elevi care stteau
cumini n bnci.
n primul rnd, nvmntul va deveni un element tot
mai important al acestei companii, pe msur ce tehnologia
trece de la materialele imprimate la afiajele digitale i la
mediile virtuale. Acum, haidei s analizm exact ce
nseamn acest lucru i unde cred eu c ne va duce.
66
Imediat dup aceea, ncepu s le treac n revist pe
toate: hipermedii, semnale video nglobate, sisteme de
authoring", structuri de lucru n grup, resurse universitare,
acceptarea de ctre clieni. Trecu mai departe la structurile
de costuri: cheltuielile i veniturile proiectate, legate de
cercetare, obiective pe cinci ani, variabile internaionale. Pe
urm, meniona dificultile legate de produse: controlul
calitii, reaciile beneficiarilor, cicluri de dezvoltare mai
scurte.
Prezentarea lui Meredith era fr cusur, imaginile
combinndu-se i perindndu-se fluent pe suprafaa
ecranului, iar vocea ei rsunnd ncreztoare, fr ezitri i
fr pauze. Pe cnd i continua demonstraia, n ncpere se
ls linitea i se instal o atmosfer de respect deosebit.
Dei nu e momentul s intrm n problemele tehnice,
zise ea, a dori s menionez c noile uniti CD cu timpi de
acces sub o sut de milisecunde, combinate cu noii algoritmi
de compresie, ar trebui s modifice standardul industriei de
CD-uri i s-o transforme ntr-un sistem video complet
digitizat, cu rezoluie de aizeci de cmpuri pe secund. S
nu uitm c avem de-a face cu procesoare RISC cu acces
independent, combinate cu ecrane cu matrici active, n
sistem color de 32 de bii, i imprimante portabile, cu
rezoluie de 1200 DPI, cu conectare n reea prin semnal
radio, att n configuraia LAN ct i n WAN. Adugai la
asta o baz de date virtual, generat autonom mai ales
cnd sunt instalai agenii software ROM pentru definirea i
clasificarea obiectelor i cred c suntei de acord cu mine
c avem n fa perspectiva unui viitor extrem de interesant.
Sanders observ c Don Cherry rmsese cu gura
cscat. Se aplec spre Kaplan i zise:
Se pare c nu vorbete gura fr ea.
Da, zise Kaplan, ncuviinnd din cap. E maestr n
chestii de-astea. i-a nceput cariera cu astfel de
demonstraii. Impresia n ochii publicului a fost ntotdeauna
punctul ei forte.
67
Sanders se uit la Kaplan, dar aceasta i evit privirea.
Chiar n clipa aceea, discursul se ncheie. Toat lumea
aplaud, n timp ce se aprindeau luminile i Johnson se
ntorcea la locul ei. ntrunirea lu sfrit, iar oamenii plecar
la treburile lor. Prsindu-l pe Garvin, Johnson se duse
direct la Don Cherry i-i adres cteva cuvinte. Cherry zmbi
fermecat. Apoi Meredith strbtu ncperea, ca s-i spun
dou vorbe lui Mary Anne Hunter, dup care l aborda pe
Mark Lewyn.
E deteapt, spuse Kaplan, urmrind-o cu privirea.
Intr n contact cu toi efii de departamente..., mai ales c
nu le-a pomenit numele n luarea de cuvnt.
Crezi c asta are vreo semnificaie? se ncrunt
Sanders.
Numai dac are de gnd s fac schimbri.
Phil zicea c n-o s fac.
Dar nu se tie niciodat, nu? spuse Kaplan, ridicndu-
se n picioare i lsndu-i erveelul pe mas. Trebuie s
plec..., dealtfel, se pare c eti urmtorul pe list.
Kaplan se ndeprt discret, n momentul cnd Meredith
veni lng Sanders, cu zmbetul pe buze.
Voiam s-mi cer scuze, Tom, c nu v-am pomenit
numele, ie i celorlali efi de departamente, n prezentarea
fcut. N-a vrea s interpreteze nimeni greit. Dar Bob m-a
rugat s scurtez ct mai mult.
Ei bine, rspunse Sanders, se pare c i-ai cucerit pe
toi. Reacia a fost foarte favorabil.
Sper. Uite ce e, zise ea, prinzndu-l cu mna de bra,
mine avem planificate o mulime de edine de analiz. I-am
rugat pe toi efii de departament s stea de vorb cu mine
azi, dac au timp. M-ntreb dac-ai putea s vii la mine la
birou dup orele de program, s bem un pahar. Am putea s
discutm unele probleme i, eventual, s ne povestim ce-am
mai fcut de cnd nu ne-am vzut.
Sigur, spuse el.
68
i simi cldura minii pe bra, iar ea nu fcu nici un gest
ca s i-o retrag.
Mi-au repartizat un birou la etajul cinci i, cu puin
noroc, s-ar putea s-mi vin i mobilierul azi, ceva mai
trziu. La ase i convine?
Perfect.
Tot Chardonnay sec? ntreb ea cu un zmbet.
mpotriva voinei lui, Sanders se simi flatat de faptul c
i aducea aminte, motiv pentru care surse la rndu-i.
Da, tot din la.
S vd dac pot s fac rost de o sticl. i-o s
discutm cteva probleme urgente, cum ar fi unitatea aia de
o sut de milisecunde.
n regul. C tot veni vorba...
tiu. Ne descurcm noi, zise ea pe un ton sczut, n
timp ce n spatele ei, reprezentanii firmei Conley-White se
apropiau tacticos. Hai s discutm disear.
Bine.
Pe curnd, Tom.
Pe curnd.

Dup ncheierea edinei, Mark Lewyn se apropie de el.
Ei, ia s-auzim: ce i-a spus?
Meredith?
Nu. Misterioasa. Kaplan i-a ciripit la ureche pe toat
durata mesei. Care-i treaba?
tii i tu cum e la mas: trncneal, spuse Sanders,
ridicnd din umeri.
Nu ine. Stephanie nu trncnete. Nu tie cum se face
treaba asta. n plus, a vorbit cu tine mai mult dect am
vzut-o vorbind n toi anii tia.
Sanders fu surprins de nelinitea lui Lewyn.
De fapt, zise el, am discutat mai mult despre fiul ei. E-
n anul nti la Universitate.
Dar Lewyn nu se ls dus. Se ncrunt i spuse:
69
Pune la cale ceva, nu-i aa? Nu discut niciodat fr
un motiv anume. A fost vorba de mine? tiu c nu vede cu
ochi buni echipa de la proiectare. Crede c suntem risipitori.
I-am spus de mai multe ori c nu-i adevrat.
Mark, numele tu nici n-a fost pomenit, te rog s m
crezi, spuse Sanders, dup care ntreb, ca s schimbe
subiectul: Ce prere ai despre Johnson? Mi s-a prut c
prezentarea a fost destul de solid.
Da, tie s fac impresie. Un singur lucru m-a cam
scit, rosti Lewyn, ncruntat i agitat. Nu s-a vnturat ideea
c numirea ei a fost un element de ultim or, impus de efii
de la Conley-White?
Aa am auzit. De ce?
Pi, prezentarea. Ca s alctuieti o prezentare att de
concludent, i trebuie cel puin dou sptmni, spuse
Lewyn. La mine, i pun pe proiectani la treab cu o lun n
avans i abia dup aceea facem reglajele de sincronizare. Pe
urm, s zicem o sptmn pentru revizuirea i refacerea
anumitor secvene i nc o sptmn pentru transferul pe
o unitate de disc. i sta-i doar grupul meu, de la mine din
companie, n regim de urgen. Pentru un director executiv
ar dura mai mult. tia paseaz problema unui adjunct, care
se strduiete s le fac treaba. Pe urm, directorul
vizioneaz materialul i cere refacerea lui complet. Iar asta
ia i mai mult timp. Aa c, dac asta a fost prezentarea ei,
a zice c tia deja de ctva vreme de noul ei post. De cteva
luni.
Sanders se ncrunt, n timp ce Lewyn conchise:
Ca de obicei, amrii din tranee sunt ultimii care
afl. M ntreb ce altceva nu mai tim.

Sanders se ntoarse la el n birou pe la dou i un sfert. i
telefona soiei ca s-i spun c, avnd o edin la ase,
urma s ajung trziu acas.
70
Ce se-ntmpl acolo? l ntreb Susan. Am primit un
telefon de la Adele Lewyn. Zice c Garvin i nvrte pe toi i
c se fac schimbri mari n companie.
nc nu tiu, zise el cu precauie, cci Cindy tocmai
intrase n ncpere.
Mai e rost de avansare?
n esen, spuse el, rspunsul e nu.
Nu pot s cred, zise Susan. Tom, mi pare ru. Eti
suprat?
Da, a zice c da.
Nu poi s vorbeti?
ntocmai.
Bine. i las nite sup n cuptor. Vorbim cnd ajungi
acas.
Cindy aez un teanc de dosare pe biroul lui, iar cnd
Sanders nchise telefonul, l ntreb:
tia deja?
Bnuia.
Cindy ncuviin din cap.
A sunat n timpul prnzului. Am simit eu ceva.
Bnuiesc c soiile discut ntre ele.
Toat lumea discut, de asta sunt sigur.
Cindy se ndrept spre u i se opri, interesndu-se pe
un ton precaut:
Cum s-a desfurat ntrunirea de la prnz?
Meredith ne-a fost recomandat ca noua ef a tuturor
departamentelor tehnice. A susinut o prezentare i a zis c-i
va menine n posturi pe toi efii de departament, urmnd ca
acetia s i se subordoneze direct.
Asta nseamn c la noi n-o s aib loc nici o
schimbare? Doar un nou strat aternut deasupra?
Deocamdat. Aa mi s-a spus. De ce? Tu ce-ai auzit?
Acelai lucru.
nseamn c trebuie s fie adevrat, zmbi el.
n cazul sta, mai pot s-mi cumpr apartamentul?
71
De ctva vreme tot plnuia s-i cumpere un
apartament n Queen Anne's Hill, pentru ea i fiica ei.
Cnd trebuie s hotrti? ntreb Sanders.
Mai am cincisprezece zile. La sfritul lunii.
Atunci ateapt. Pentru mai mult siguran, nu de
alta.
Ea ncuviin din cap i iei, revenind dup o clip.
Era s uit. Au sunat de la biroul lui Mark Lewyn.
Unitile Twinkle tocmai au sosit din Kuala Lumpur.
Proiectanii lui le cerceteaz n momentul de fa. Vrei s le
vezi?
Am i plecat.

Grupul de Proiectare ocupa ntreg etajul doi din Western
Building. Ca ntotdeauna, nuntru haosul era la el acas;
toate telefoanele sunau, dar nici o secretar nu se afla n
mica sal de ateptare de lng ascensoare, mpodobit cu
afie decolorate de la o Expoziie Bauhaus din Berlin, din
1929, i de la un vechi film science-fiction, Proiectul Forbin.
Doi vizitatori japonezi vorbeau repezit la o mas dintr-un
col, lng un automat rablagit pentru Coca-Cola i un altul
pentru sandviuri. Sanders i salut cu o micare a capului,
iar apoi folosi cartela magnetic pentru deschiderea uii
zvorte i intr. Etajul era un uria spaiu deschis,
compartimentat n nite unghiuri surprinztoare, cu ajutorul
unor perei orientai piezi, i vopsii, ca s dea impresia de
piatr filonian n culori pastel. Cteva fotolii i mese din
plas de srm, cu un aspect deloc confortabil, stteau
mprtiate prin locurile cele mai neobinuite. Difuzoarele
date la maximum transmiteau muzic rock-and-roll. Toat
lumea era mbrcat lejer; cei mai muli dintre proiectani
purtau tricouri i pantaloni scuri. Nu ncpea ndoial c era
vorba de o zon destinat creaiei".
Sanders s ndrept spre trmul spumei poliuretanice",
mica expoziie a proiectelor de produs realizate de membrii
grupului. Acesta cuprindea modele miniaturale de uniti
72
CD-ROM i de telefoane celulare. Echipele conduse de Lewyn
aveau sarcina s creeze proiecte pentru viitor i multe dintre
ele preau nefiresc de mici: un telefon celular ct un creion,
un altul care arta ca o versiune postmodernist, n verde-
pal i gri, a unui aparat de recepie purtat la mn de Dick
Tracy, un pager de mrimea unei brichete i un micro-CD
player cu ecran rabatabil, pe care-l puteai ine cu uurin n
palm.
Dei aceste dispozitive preau scandalos de micue,
Sanders se obinuise de mult cu ideea c proiectele aveau un
avans de timp de cel mult doi ani. Tot ce inea de hardware
i reducea cu rapiditate dimensiunile. Lui Sanders i venea
greu s-i aminteasc de faptul c, atunci cnd ncepuse s
lucreze la DigiCom, un computer portabil" era o cutie de
mrimea unei valize, cntrind aproape paisprezece
kilograme, iar telefoanele celulare nici nu apruser. Primele
telefoane celulare fabricate de DigiCom erau nite minunii
de vreo apte kilograme, pe care le puteai cra dup tine cu
ajutorul unei curele petrecute peste umr. La acea dat,
oamenii le priviser ca pe un adevrat miracol. Iar acum
clienii se plngeau dac telefoanele cntreau mai mult de
cteva zeci de grame. Sanders trecu pe lng o mainrie
uria pentru tierea spumei poliuretanice, cu nite tuburi
contorsionate i cteva cuite ascunse n spatele unor
paravane din plexiglas, i-l gsi pe Mark Lewyn i pe
colaboratorii si aplecai deasupra celor trei uniti CD-ROM
de culoare bleumarin, sosite din Malaysia. Unul dintre
aparate fusese deja desfcut n buci i ntins pe mas; sub
luminile puternice ale lmpilor cu halogen, membrii echipei i
sondau circuitele interne cu nite urubelnie minuscule,
privind din cnd n cnd ecranele.
Ce-ai gsit? ntreb Sanders.
Ah, la naiba, fcu Lewyn ridicndu-i minile, ntr-un
gest de exasperare artistic. Nu e bine, Tom. Nu e bine
deloc.
Vorbete ca s pot s te-neleg.
73
n interiorul balamalei e o tij metalic, spuse Lewyn,
artnd spre mas. Clemele astea menin contactul cu tija
cnd se deschide cutia; aa se asigur alimentarea ecranului.
Da...
Dar alimentarea e intermitent. S-ar prea c tijele
sunt prea scurte. Ar trebui s aib cincizeci i patru de
milimetri. Astea par s aib cincizeci i doi, cincizeci i trei de
milimetri.
Lewyn avea un aer sumbru, ntreaga sa atitudine
sugernd nite consecine inimaginabile. Vergelele erau cu
un milimetru mai scurte i din cauza asta urma s se
produc un dezastru planetar. Sanders nelese c va trebui
s-l potoleasc pe Lewyn. O fcuse deja de multe ori pn
atunci.
Putem repara chestia asta, Mark. Ar nsemna s
deschidem toate carcasele i s nlocuim tijele, dar se poate
face.
A, bineneles, spuse Lewyn. Dar asta nu rezolv
problema clemelor. Proiectele noastre cer oel inoxidabil de
tip 16/10
1
, care are proprietile necesare pentru ca clemele
s rmn elastice i s menin contactul cu tija. Se pare c
aceste cleme sunt fcute din altceva, poate din 16/2
2
. Sunt
prea rigide. Aa c, atunci cnd deschizi carcasa, clemele se
ndoaie, dar nu revin la loc.
nseamn c trebuie s schimbm i clemele. Putem
face asta cnd nlocuim tijele.
Din pcate, nu-i aa simplu. Clemele sunt presate
termic n carcas.
Fir-ar a dracului de treab!
Cu alte cuvinte, sunt parte integrant din carcas.
Vrei s spui c va trebui s facem carcase noi numai
fiindc sunt proaste clemele?
ntocmai.

1
Oel inoxidabil austenitic, cu 16% crom i 10% nichel (valori medii)
(n.tr.)
2
Oel inoxidabil feritic, cu 16% crom i 4% nichel (n.tr.).
74
Pn acum am fcut cteva mii, spuse Sanders,
cltinnd din cap. Cred c vreo patru mii.
Ei, bine, trebuie s le facem din nou.
i unitatea de disc propriu-zis?
E lent, zise Lewyn. Nu ncape nici o ndoial n
privina asta. Dar nu tiu precis de ce. S-ar putea s fie
probleme cu alimentarea. Sau poate c-i de vin cipul de
comand.
Dac-i cipul de comand...
Suntem n rahat pn-n gt. Dac e o problem de
proiectare fundamental, trebuie s ne ntoarcem la planete.
Dac e doar o problem de fabricaie, suntem nevoii s
schimbm liniile de producie, poate chiar s refacem
matriele. Dar ar dura cteva luni, n oricare dintre situaii.
Cnd o s tim?
Le-am trimis un aparat i o unitate de alimentare
bieilor de la Diagnosticare, zise Lewyn. Trebuie s primesc
raportul pn la cinci. Am s i-l expediez. Meredith a aflat
despre povestea asta?
Avem o ntlnire la ase.
n regul. Sun-m, te rog, dup ce vorbeti cu ea.
Sigur.
ntr-un fel, e bine c s-a ntmplat aa, spuse Lewyn.
Ce vrei s spui?
i aruncm n brae din prima zi o problem
important. S vedem cum se descurc.
Sanders se ntoarse ca s plece, iar Lewyn l conduse spre
ieire.
Apropo, spuse el. Eti sau nu sictirit de faptul c n-ai
primit postul sta?
Dezamgit, zise Sanders. Nu sictirit. N-ar avea nici un
rost.
Fiindc, dac vrei s tii prerea mea, Garvin te-a
lucrat. Ai muncit cu devotament, ai demonstrat c poi s
conduci departamentul, iar el numete pe altcineva.
E compania lui, rosti Sanders, ridicnd din umeri.
75
Lewyn l cuprinse cu braul pe dup gt i-l strnse
brbtete.
tii, Tom, cteodat faptul c eti att de rezonabil i
duneaz.
Nu tiam c a fi rezonabil e un defect.
S fii prea rezonabil e un defect, spuse Lewyn. Pn la
urm, ajungi s fii clcat n picioare.
ncerc s m-mpac cu situaia, spuse Sanders. Vreau
s fiu aici cnd se vor vinde aciuni pentru departamentul
sta.
Da, aa e. Trebuie s rmi.
Ajungnd la ascensor, Lewyn ntreb:
Crezi c a primit postul fiindc e femeie?
Cine tie, rspunse Sanders, cltinnd din cap.
Brbaii au luat-o din nou n barb, ascult-m pe
mine. Cteodat mi se face grea de toat insistena asta cu
care sunt promovate femeile, zise Lewyn. Ce s mai vorbim,
uit-te la grupul sta de proiectare. Avem patruzeci la sut
femei, stm mai bine dect orice alt departament, dar mi se
spune ntruna: de ce nu aduci mai multe? Mai multe femei,
mai multe...
Mark, l ntrerupse Sanders, lumea s-a schimbat.
Dar tot nu e mai bun, replic Lewyn. Toi au de
suferit. Uite, cnd am nceput s lucrez la DigiCom, nu se
punea dect o singur ntrebare: eti bun? Dac erai bun,
erai angajat. Dac te descurcai, rmneai. Nimic altceva.
Acum, capacitatea e doar una dintre prioriti. Se pune
problema i dac ai sexul sau culoarea pielii
corespunztoare, care s completeze profilele de personal ale
companiei. Iar dac se dovedete c eti incompetent, nu te
putem concedia. i uite-aa, nu trece mult i-ncepem s
obinem rebuturi ca aceast unitate Twinkle. Pentru c
nimeni nu mai are de dat socoteal. Nimeni nu mai e
responsabil. Nu poi s construieti produse pe baza unei
teorii. Pentru c produsul pe care-l faci e real. i dac e
prost, ai rmas cu el. Nimeni n-o s i-l cumpere.
76

ntorcndu-se la el n birou, Sanders se folosi de cartela
electronic de acces pentru a descuia ua de la etajul patru.
i vr apoi cartela n buzunarul pantalonilor i o lu de-a
lungul holului. Mergea grbit, cu gndul la ntrevederea cu
Lewyn. l deranja n mod special unul din lucrurile spuse de
acesta: c se lsa clcat n picioare de ctre Garvin, c era
prea pasiv, prea nelegtor. Dar Sanders nu vedea lucrurile
la fel. Cnd spusese c ntreaga companie era a lui Garvin,
vorbise ct se poate de serios. Bob era eful i putea s fac
ce voia. Sanders era dezamgit c nu primise postul, dar
nimeni nu i-l promisese. Niciodat. El i ali civa oameni de
la departamentele din Seattle ajunseser, n urm cu cteva
sptmni, la concluzia c va primi postul. Dar Garvin nu
pomenise nici o clip lucrul sta. Nici Phil Blackburn. n
consecin, Sanders simea c n-are nici un motiv s se
plng. Dac era dezamgit, singurul vinovat era el nsui.
Comisese eroarea clasic de a-i numra bobocii nainte de
sosirea toamnei.
Ct despre faptul c era prea pasiv ce se atepta Lewyn
s fac? S se dea n spectacol? S nceap s urle i s ipe?
Nu i-ar f i folosit la nimic. Fiindc Meredith Johnson primise
postul, indiferent dac lui Sanders i convenea sau nu. S
demisioneze? Asta chiar c nu i-ar fi folosit la nimic. Cci,
dac ar fi plecat, ar fi pierdut profiturile care nsoeau
transferarea companiei n domeniul public, iar asta ar fi fost
o adevrat catastrof. Aa nct, la o analiz atent, tot ce
putea face era s-o accepte pe Meredith Johnson n noul post
i s-i vad de treab. Dealtfel, bnuia c, dac-ar fi fost n
locul lui, Lewyn, cu toat vorbria lui agresiv, ar fi fcut
exact acelai lucru: ar fi ndurat, cu rnjetul pe buze. ns,
cu ct se gndea mai mult, cu att i ddea seama c
problema mai grav o constituia unitatea de disc Twinkle.
Colegii lui Lewyn demontaser n dup-amiaza aceea trei
aparate i nc nu aveau habar de ce funciona defectuos.
Descoperiser nite componente la balamale care nu se
77
ncadrau n specificaii. Era un lucru uor de urmrit, iar
Sanders tia c avea s afle n scurt timp de ce ajunseser s
foloseasc materiale neconforme. Dar adevrata problem
viteza de lucru sczut a unitilor de disc rmnea un
mister fa de care nu aveau nici un indiciu, iar asta
nsemna c el trebuia s...
Tom? Vezi c i-a czut cartela.
Cum?
Ridic o privire absent ctre un asistent care, ncruntat,
arta cu degetul undeva, n spatele lui Sanders.
i-a czut cartela.
A, mulumesc, spuse el, ntorcndu-se i vznd
cartela de acces, alb pe fondul cenuiu al mochetei.
Se ntoarse ca s-i recupereze obiectul cu pricina. Se
prea c era mai afectat dect i putuse da seama. Fr o
cartel de acces nu puteai intra nicieri n cldirile DigiCom.
Sanders se aplec, o ridic i o vr n buzunar. n clipa
aceea, simi o a doua cartel, aflat deja acolo. ncruntndu-
se, le scoase pe amndou i se uit la ele. Cartela de pe
podea nu-i aparinea, era a altcuiva. Se opri n loc pre de o
clip, ncercnd s ghiceasc care din ele era a lui. Prin
concepie, cartelele de acces erau lipsite de trsturi
dinstinctive: numai emblema albastr DigiCom, un numr de
serie tampilat i o fie magnetic pe dos.
Ar fi trebuit s fie n stare s-i aminteasc numrul de
serie, dar nu reui. Se grbi s se ntoarc n biroul lui, ca s
verifice cu ajutorul computerului. Se uit la ceasul de mn.
Se fcuse patru, i rmseser dou ore pn la ntlnirea cu
Meredith Johnson. Mai avea o mulime de lucruri de pregtit
pentru ntrevederea aceea. Mergea ncruntat, cu privirea
aintit pe covor. Trebuia s aib la el rapoartele de producie
i, probabil, specificaiile detaliilor de proiectare. Nu tia
sigur dac ea le va nelege, dar oricum trebuia s le aib
pregtite. i ce altceva? Nu voia s omit nimic pentru
aceast prim ntrevedere. nc o dat, irul gndurilor i fu
78
ntrerupt de cteva imagini din trecut. O valiz deschis. Un
castron cu floricele de porumb. Fereastra din sticl colorat.
Aa deci, spuse o voce familiar. Nu-i mai salui vechii
prieteni.
Sanders i ridic privirea. Ajunsese n dreptul slii de
conferine cu pereii din sticl. nuntru vzu o siluet
solitar, ghemuit ntr-un fotoliu cu rotile, care privea
panorama oraului Seattle, cu spatele spre Sanders.
Salut, Max, zise Sanders.
Max Dorfman continu s se uite afar, pe fereastr.
Salut, Thomas.
De unde-ai tiut c eu eram?
Dorfman pufni dispreuitor.
Probabil c e o vrjitorie. Tu ce crezi? E sau nu
vrjitorie? ntreb sarcastic btrnul, continund pe acelai
ton: Te vd, Thomas.
Cum? Ai vreun ochi n ceaf?
Nu, Thomas. Am o imagine n faa ochilor. Te vd n
geam, firete. Mergnd cu capul n pmnt, de parc ai fi
luat-o pe coaj.
Dorfman pufni din nou i-i ntoarse scaunul cu rotile
spre Sanders. Avea n ochi o privire ager, arztoare i
ironic.
Ce brbat promitor erai! Iar acum, s-i lai capul n
jos n halul sta?
Sanders n-avea chef de discuii de acest gen.
Hai s spunem c n-a fost una din zilele mele cele mai
bune, Max.
i vrei ca toat lumea s-o tie? Vrei compasiune?
Nu, Max.
i aminti cum ridiculiza Dorfman noiunea de
compasiune, spunnd c un director care tnjete dup
compasiune nu e director. E un burete care absoarbe ceva
inutil.
Nu, Max, zise Sanders. M gndeam.
79
Aha, te gndeai. O, mi place s gndesc. E bine s
gndeti. i la ce te gndeai, Thomas, la vitraliul din
apartamentul tu?
Spre necazul lui, Sanders se simi surprins.
Pe-asta de unde-o tii?
Poate c-i tot o vrjitorie, zise Dorfman, cu un hohot de
rs strident. Sau poate c citesc gndurile. Tu crezi c pot s
citesc gndurile, Thomas? Eti chiar att de prost nct s
crezi asta?
Max, n-am chef de aa ceva.
Ei, atunci trebuie s m opresc. Dac n-ai chef, trebuie
s m opresc. Fac tot ce pot ca s te menajez, spuse el,
plesnind iritat cu palma n braul fotoliului cu rotile. Tu mi-ai
spus, Thomas. De-aia am tiut la ce te gndeai.
Eu i-am spus? Cnd?
Cam cu nou sau zece ani n urm.
i ce i-am spus?
A, nu mai ii minte? Nu-i de mirare c ai probleme.
Cred c-ar fi bine s te mai holbezi un timp la podea. S-ar
putea s-i foloseasc. Da, aa cred. Hai, Thomas, zgiete-te
la podea.
Max, pentru numele lui Dumnezeu!
Ce, te irit? l ntreb Dorfman cu un rnjet.
ntotdeauna m irii.
Aha. Pi, atunci poate c mai exist speran. Nu
pentru tine, firete, pentru mine. Am mbtrnit, Thomas. La
vrsta mea, sperana are un alt neles. N-ai putea s
nelegi. n zilele astea, nu pot nici mcar s m deplasez de
colo-colo singur. Trebuie s am pe cineva care s m
mping. De preferin o femeie frumoas, dar, prin definiie,
stora nu le place s fac aa ceva. Aa c iat-m aici, fr
nici o femeie drgu care s m mping. Spre deosebire de
tine.
Max, ce prere ai, am putea s purtm o conversaie
obinuit? ntreb Sanders cu un oftat.
80
Ce idee bun, zise Dorfman. Mi-ar plcea tare mult.
Dar ce-i aia o conversaie obinuit?
Adic, putem vorbi ca nite oameni normali?
Dac asta nu te va plictisi, Thomas, atunci da. Dar
sunt ngrijorat. tii ct de mult se tem btrnii s nu fie
plictisitori.
Max. Ce-ai vrut s spui cnd ai pomenit de vitraliu?
M-am gndit la Meredith, firete. La cine altcineva?
Ce-i cu Meredith?
De unde s tiu eu? spuse Dorfman iritat. Tot ce tiu
mi-ai spus tu. i tot ce mi-ai spus e c, pe atunci, cltoreai
mult, n Coreea sau n Japonia, iar cnd te ntorceai,
Meredith...
Tom, scuz-m c te ntrerup, zise Cindy, vrndu-i
capul pe ua slii de conferine.
A, nu-i nevoie s te scuzi, zise Max. Thomas, cine-i
aceast fptur frumoas?
Sunt Cindy Wolfe, domnule profesor, rspunse ea.
Lucrez pentru Tom.
Ce brbat norocos e Tom sta!
Cindy se ntoarse ctre Sanders.
nc o dat, scuz-m, Tom, dar unul dintre directorii
de la Conley-White e la tine n birou i m-am gndit c ai vrea
s...
Da, da, se grbi s spun Dorfman. Trebuie s plece.
Conley-White, pare a fi foarte important.
Vin imediat, Cindy. Tocmai lmuream o problem
mpreun cu Max.
Nu, nu, Thomas, zise Dorfman. Nu discutam dect
despre vremurile de altdat. Mai bine du-te.
Max...
Dac vrei s mai discutm, dac crezi c e ceva
important, f-mi o vizit. Sunt la Four Seasons. tii hotelul.
Are un foaier minunat, cu un tavan extrem de nalt. De-a
dreptul mre, mai ales pentru un btrn. Aa c du-te
81
imediat, Thomas, spuse Dorfman, ngustndu-i ochii. i las-
o pe frumoasa Cindy cu mine.
Sanders ezit.
Pzete-te de el, i zise Sanders lui Cindy, dup o
ezitare. E un moneag depravat.
Att ct mai poate fi, chicoti Dorfman.
Sanders o lu de-a lungul holului, ctre biroul su. n
timp ce pleca, l auzi pe Dorfman spunnd:
Ei, i-acum, frumoas Cindy, te rog s m duci n
holul de la intrare, unde m ateapt o main. i pn
ajungem acolo, dac nu te deranjeaz s-i faci plcere unui
btrn, a avea cteva mici ntrebri. n compania asta se
ntmpl att de multe lucruri interesante, iar secretarele
tiu ntotdeauna totul, nu-i aa?

n clipa cnd Sanders intr n birou, Jim Daly se ridic
grbit n picioare i spuse:
Domnule Sanders, m bucur c ai fost anunat c v
atept.
Cei doi brbai i strnser minile, iar apoi Sanders i
fcu semn lui Daly s ia loc i se aez la masa de lucru. De
mai multe zile se atepta la o vizit din partea lui Daly sau a
altor bancheri investitori, aa c nu era surprins. Membrii
echipei de la Goldman i Sachs vorbiser personal cu
oamenii din diferite departamente, discutnd anumite
aspecte ale fuziunii. De obicei, solicitau informaii cu caracter
general. Dei tehnologia de vrf era un aspect esenial al
achiziiei, nici unul dintre bancheri n-o nelegea prea bine.
Sanders se atepta ca Daly s-l ntrebe despre progresele
nregistrate la unitatea de disc Twinkle i, probabil, despre
Coridor.
Apreciez faptul c v-ai gsit timp i pentru mine, zise
Daly, frecndu-i chelia cu palma.
Foarte nalt i slab, bancherul prea i mai nalt n poziia
pe care i-o alesese i n care nu i se vedeau dect coatele i
genunchii.
82
Voiam s v ntreb nite lucruri... ..., cu caracter
neoficial.
V rog, zise Sanders.
E n legtur cu Meredith Johnson, continu Daly, pe
un ton de scuz. Dac... ... n-avei nimic mpotriv, a
prefera ca, oricum, cele discutate s rmn ntre noi.
n regul, ncuviin Sanders.
neleg c ai fost implicat ndeaproape n dotarea
fabricilor din Irlanda i Malaysia. i c, la nivelul companiei,
a existat o oarecare controvers legat de felul cum s-a
realizat acest lucru.
M rog, spuse Sanders, ridicnd din umeri. Phil
Blackburn i cu mine n-am fost ntotdeauna de acord.
Dup mine, asta v demonstreaz bunul sim,
coment Daly sec. Dar deduc c, n aceste dispute,
dumneavoastr reprezentai experiena i pregtirea tehnic,
n vreme ce ceilali din cadrul companiei reprezint, s
spunem, diferite alte preocupri. Vi se pare corect
aprecierea mea?
Da, se poate spune i-aa.
Oare unde o fi vrnd s ajung?" se ntreb Sanders.
Ei bine, a dori s-mi spunei prerea dumneavoastr
tocmai n legtur cu aceste aspecte. De curnd, Bob Garvin
a numit-o pe domnioara Johnson ntr-un post de mare
rspundere, iar aceast msur a fost aplaudat de muli
dintre cei de la Conley-White. i, fr doar i poate, ar fi
nedrept s apreciem anticipat cum i va ndeplini dnsa
noile nsrcinri din cadrul companiei. Dar, din acelai,
motiv, ar fi o neglijen din partea mea s nu m interesez
despre activitatea ei anterioar. Pricepei la ce m refer?
Nu tocmai, rspunse Sanders
M ntreb ce prere avei despre prestaia din trecut a
domnioarei Johnson legat de operaiunile tehnice ale
companiei. Mai concret, implicarea ei n operaiunile DigiCom
din strintate.
Sanders se ncrunt, cu gndul la trecut.
83
Nu am cunotin de faptul c s-ar fi implicat prea
mult, zise el. Acum doi ani, am avut un conflict de munc n
Cork. Meredith a fcut parte din echipa care s-a deplasat n
teritoriu pentru negocierea unei nelegeri. A participat la
aciunile grupului de influen de la Washington, pentru
tarifele vamale ale ecranelor de afiaj aplatizate. i mai tiu
c a condus Echipa de analiz a operaiunilor la Cupertino,
care a aprobat planurile pentru noua fabric din Kuala
Lumpur.
Da, exact.
Dar nu tiu dac implicarea ei a mers mai departe de
att.
Aha, n regul. Probabil c mi s-a dat o informaie
eronat, zise Daly, foindu-se n scaun.
Dar ce ai auzit?
Fr a intra n amnunte, s spunem c s-a ridicat
problema competenei.
neleg, spuse Sanders.
Cine i ce s-i fi spus lui Daly despre Meredith? n mod
cert nici Garvin i nici Blackburn. Kaplan? Imposibil de tiut
sigur. Dar Daly nu vorbea dect cu ocupanii unor posturi
importante.
M ntrebam, continu Daly, dac avei vreo prere
despre competena ei tehnic. Rmne ntre noi, firete.
n acel moment, monitorul computerului lui Sanders
emise trei semnale sonore scurte, iar pe ecran apru un
mesaj:

UN MINUT PN LA STABILIREA LEGTURII VIDEO:
DC/M-DC/S
EXP: KAHN
DEST: T. SANDERS

E ceva n neregul? se interes Daly
Nu, rspunse Sanders. Se pare c urmeaz s primesc
un mesaj video din Malaysia.
84
Atunci am s fiu concis i-am s v las s v vedei de
treab. i am s m exprim mai direct. n cadrul
departamentului dumneavoastr, exist vreo temere legat
de pregtirea lui Meredith Johnson pentru acest post?
Sanders ridic din umeri.
E noua efa. tii cum e ntr-o companie. ntotdeauna
apar temeri cnd vine un ef nou.
Suntei foarte diplomat. Voiam s spun, exist semnale
de nencredere n privina competenei sale? La urma-
urmelor, e relativ tnr. Mutarea ntr-o zon geografic
nou, dezrdcinarea, apariia unor fee noi, a unui personal
nou, a unor probleme noi. i-apoi, aici n-o s se mai afle att
de direct sub, s spunem, aripa lui Bob Garvin.
Nu tiu ce s zic, replic Sanders. Va trebui s
ateptm i s vedem.
neleg c au mai existat asemenea probleme n trecut,
cnd cineva fr pregtire tehnic a condus departamentul...
un brbat pe care-l chema... ... Freeling Gur de arpe?
Da, nu s-a descurcat.
i exist temeri similare legate de Johnson?
Da, am auzit exprimndu-se astfel de temeri, spuse
Sanders.
Dar msurile fiscale? Planurile de reducere a
costurilor? Reprezint o problem delicat, nu-i aa?
Sanders se ntreb despre ce planuri de reducere a
costurilor putea fi vorba. Monitorul piui din nou.

30 SECUNDE PN LA STABILIREA LEGTURII VIDEO:
DC/M-DC/S

Iar v atenioneaz aparatul, spuse Daly, ridicndu-se
de pe scaun. V-am lsat. V mulumesc pentru timpul
acordat, domnule Sanders.
Pentru putin.
85
i strnser minile, iar Daly prsi ncperea.
Computerul emise trei semnale acustice n succesiune
rapid:

15 SECUNDE PN LA STABILIREA LEGTURII VIDEO:
DC/M-DC/S

Se post n faa monitorului i aranj lampa de birou,
astfel ca lumina s-i cad pe fa. Pe ecran, numerele se
succedeau n ordine invers. Sanders se uit la ceas. Era ora
cinci ceea ce nsemna c n Malaysia era opt. Probabil c
Arthur fcuse apelul de la fabric.
n centrul ecranului apru un mic dreptunghi care crescu
treptat n dimensiuni. Sanders vzu chipul lui Arthur i, n
spatele lui, linia de asamblare puternic luminat. Aceast
instalaie nou-nou era esena procesului de fabricaie
modem: curat i linitit, cu muncitorii n haine de strad,
aezai pe ambele laturi ale unei benzi rulante de culoare
verde. La frecare punct de lucru fusese prevzut cte un
banc de iluminat fluorescent, care strlucea puternic n
obiectivul camerei video. Kahn tui i-i frec brbia.
Salut, Tom. Ce mai faci?
Cnd vorbi, imaginea i se nceoa puin, iar vocea
nregistra o anume desincronizare. Reflexia semnalului pe
satelit provoca o uoar ntrziere a transmisiei video, n
vreme ce vocea se transmitea instantaneu. Desincronizarea
era deconcertant n primele secunde; ea conferea un
caracter ireal ntregului schimb de mesaje. Semna cu
ncercarea de a vorbi cu cineva sub ap. Apoi ns totul intra
n normal.
Bine, Arthur, rspunse Sanders.
M bucur. mi pare ru de noua organizare. tii care
sunt sentimentele mele personale.
i mulumesc, Arthur.
Se ntreb vag cum de aflase deja Khan din Malaysia.
Dar, n orice companie, brfele se propag cu repeziciune.
86
Mda, m rog. n orice caz, Tom, eu sunt aici, n atelier,
zise Kahn, artnd n spatele lui. i, dup cum vezi,
continuam s ne micm foarte ncet. Iar verificrile
intermediare prin sondaj dau aceleai rezultate. Ce zic
proiectanii? Au primit aparatele?
Au sosit azi. Deocamdat n-am nici o veste. nc mai
lucreaz la problema asta.
h. n regul. Unitile au ajuns la cei de la
Diagnosticare? ntreb Kahn.
Cred c da, nu de mult.
Mda, bine. Fiindc am primit de la Diagnosticare o
cerere pentru nc zece uniti ambalate n pungi de plastic
sigilate termic. Au precizat c trebuie sigilate n interiorul
fabricii. Imediat dup ce ies de pe linie. tii ceva despre asta?
- Nu, e prima oar cnd aud de aa ceva. Stai s vd
care-i treaba i te sun mai trziu.
N-ar fi ru, fiindc trebuie s-i spun c mie mi se pare
cam ciudat. Zece uniti nseamn o cantitate mare. Cei de la
vam o s-nceap s pun ntrebri dac le trimitem pe toate
deodat. i nu pricep ce-i cu sigilarea asta. Oricum le
trimitem ambalate n plastic. Dar nu sigilate. De ce le vor
sigilate, Tom?
Kahn prea ngrijorat.
Nu tiu, zise Sanders. Vd eu despre ce-i vorba. Tot ce
pot s-i spun e c pe-aici e mare agitaie pe chestia asta.
Toat lumea vrea s tie de ce naiba nu funcioneaz
aparatele.
Pi i noi vrem, zise Kahn. Crede-m, chestia asta ne
scoate din mini.
Cnd trimii unitile?
Pi, mai nti trebuie s fac rost de maina de sigilat.
Sper s le pot expedia miercuri, ca s le avei joi.
Prea trziu, spuse Sanders. Ar trebui s le trimii azi,
cel mai trziu mine. Vrei s te ajut s gseti o main de
sigilat? Cred c pot s obin una de la Apple.
Compania Apple avea o fabric n Kuala Lumpur.
87
Nu-i nevoie. Dar ideea e bun. Am s sun acolo i-am
s-l rog pe Ron s-mi mprumute o main.
Excelent. Acum, zi-mi despre Jafar.
S vezi drcie, spuse Kahn. Tocmai am vorbit la spital
i s-ar prea c are crampe i vomit. Nu poate s mnnce
nimic. Medicii locali zic c n-au gsit nimic n afar de, cum
i-am mai spus, farmece.
Cred n farmece?
Exact, spuse Kahn. Aici au i legi mpotriva vrjitoriei.
Poi chiar s dai i n judecat pe cineva pe chestia asta.
Deci, nu tii cnd o s se-ntoarc?
Nimeni nu poate s-mi spun. S-ar prea c-i grav
bolnav.
Bine, Arthur. Altceva?
Nimic. Fac eu rost de maina de sigilat. i anun-m
dac afli ceva.
Fii pe pace, spuse Sanders, dup care transmisia se
ncheie.
Kahn apuc s-i fac semn cu mna, iar imaginea
dispru de pe ecran.

TRANSMISIA SE PSTREAZ PE DISC SAU DAT?

Sanders tast DAT i informaia se nregistr pe band
digital. Se ridic de la birou. Indiferent despre ce ar fi fost
vorba n povestea asta, i spuse c trebuia s se informeze
pn la ntlnirea cu Meredith de la ora ase. Iei din birou i
se duse la Cindy, care sttea cu receptorul la ureche, rznd.
Cnd l zri pe Sanders, se opri din rs i-i spuse
interlocutorului:
Ascult, trebuie s te las.
Am s te rog s-mi scoi i mie rapoartele de producie
de la Twinkle pe ultimele dou luni, spuse Sanders. Sau, mai
bine, scoate-le pe toate, de cnd a nceput linia s produc.
Sigur c da.
88
i sun-l, te rog, pe Don Cherry din partea mea.
Trebuie s tiu ce face grupul lui de Diagnosticare cu
unitile de disc.
Se ntoarse n birou. Observ c, pe ecran, cursorul
pentru pota electronic clipea, aa c aps pe tasta de
citire. n timp ce atepta, se uit la cele trei faxuri de pe
masa de lucru. Dou sosiser din Irlanda i conineau
rapoarte de producie sptmnale, obinuite. Al treilea era o
cerere pentru repararea acoperiului la fabrica din Austin. Se
mpotmolise la Operaiuni, n Cupertino, iar Eddie apela la
Sanders ca s ncerce urgentarea problemei. Ecranul clipi.
Sanders se uit la primul dintre mesajele primite prin pota
electronic.

DIN SENIN NE-AM POMENIT LA AUSTIN CU UN
NUMRTOR DE BOABE DE LA OPERAIUNI. VERIFIC
TOATE REGISTRELE, DE-I BAG PE TOI N SPERIEI. SE-
AUDE C MAI VIN I ALII MINE. CONSECINA?
ZVONURILE SE RSPNDESC CA FULGERUL, IAR
PRODUCIA A SCZUT CA DRACU'. ZI-MI CE S LE SPUN.
E DE VNZARE COMPANIA ASTA, SAU NU?
EDDIE

Sanders nu sttu pe gnduri. Nu-i putea spune lui Eddie
ce se ntmpla, aa c-i tast rapid rspunsul:

NUMRTORII DE BOABE AU FOST I N IRLANDA,
SPTMNA TRECUT. GARVIN A ORDONAT O ANALIZ LA
NIVELUL NTREGII COMPANII I TIA VERIFIC TOT.
SPUNE-LE TUTUROR S-I VAD DE TREAB.
TOM

Aps pe butonul pentru expedierea mesajului i textul
de pe ecran dispru.
M-ai chemat? zise Don Cherry, intrnd n birou fr s
bat la u, trntindu-se n fotoliu i prinzndu-i minile la
89
ceafa. Doamne, ce mai zi! Toat dup-amiaza am stins
incendii.
Povestete-mi.
Pi, m pomenesc cu nite flambusiti de la Conley
care se apuc s-i ntrebe pe biei care-i diferena dintre
RAM
3
i ROM
4
. Ca i cum tia ar avea timp pentru aa ceva.
Nu trece mult i unul dintre flambusiti aude flash
memory"
5
i ntreab Ct de des se aprinde?" Ca i cum ar fi
fost vorba de vreo lumin stroboscopic sau mai tiu eu ce.
Iar bieii trebuie s se ocupe de chestii din astea. Vreau s
spun c avem de-a face cu nite talente pltite scump. N-ar
trebui s in cursuri de alfabetizare pentru avocai. N-ai
putea s opreti toat trenia asta?
Nimeni nu poate s-o opreasc.
Poate c o s-o opreasc Meredith, zise Cherry, rnjind.
Ea e efa, rspunse Sanders, ridicnd din umeri.
Mda. Ia spune-mi... ce te frmnt?
Echipa ta de diagnosticare lucreaz la unitile
Twinkle.
Aa este. Mai exact, lucrm pe frmele rmase dup
ce artitii cu mini dibace ai lui Lewyn au smuls tot ce era de
smuls din ele. De ce naiba au trecut mai nti pe la
proiectare? Niciodat, absolut niciodat s nu lai un
proiectant lng un aparat electronic, Tom. Proiectanilor n-
ar trebui s li se permit dect s fac desene pe hrtie. i s
nu primeasc dect cte o foaie pe rnd.
Ce-ai gsit n privina aparatelor? zise Sanders.
Deocamdat, nimic, spuse Cherry. Dar avem nite idei
pe care le ntoarcem pe toate feele.
De-aia i-ai cerut lui Arthur Kahn s-i trimit direct
din fabric zece aparate sigilate?

3
Random Acces Memory = memorie cu acces aleatoriu (n.tr.).
4
Read Qnly Memory = memorie destinat exclusiv citirii (n.tr.).
5
Memorie rapid; joc de cuvinte bazat pe semnificaiile multiple ale
cuvntului flash (n.tr.).

90
Exact. Cum de te-ai prins?
Kahn se minuna de chestia asta.
Ei i? fcu Cherry. Las-l s se minuneze. Nu-i stric.
l mpiedic s-i fac bucurii singur.
i eu a vrea s tiu de ce.
Pi, uite ce e, zise Cherry. Poate c ideile noastre n-or
s fac doi bani. Pn acum, nu avem dect un circuit
suspect. Asta-i tot ce ne-au lsat bufonii lui Lewyn. Nici nu
prea ai de la ce s porneti.
Cipul e prost?
Nu, cipul n-are nimic.
Atunci, ce-i suspect?
Uite, zise Cherry. Avem i-aa o grmad de zvonuri
care circul. Ce pot s spun e c lucrm la problema asta i
c nc nu tim. Asta-i tot. Mine sau poimine primim
aparatele sigilate i o s ne dm seama n maximum o or. E
bine?
Te gndeti la o problem major sau minor? ntreb
Sanders. Trebuie s tiu, fiindc la edinele de mine o s se
vorbeasc despre asta.
Pi, deocamdat rspunsul e c nu tim. Ar putea fi
orice. Problema e n studiu.
Arthur crede c s-ar putea s fie ceva grav.
E posibil ca Arthur s aib dreptate. Dar o vom
rezolva. Asta-i tot ce pot s-i spun.
Don...
neleg c vrei un rspuns, spuse Cherry. Dar m crezi
c n-am nici unul?
Sanders l privi struitor, iar apoi spuse:
Ai fi putut s dai un telefon. De ce-ai venit n
persoan?
Fiindc tot m-ai ntrebat, am o mic problem. E
delicat. Hruire sexual.
Iari? S-ar zice c pe-aici pe la noi numai de-astea se
ntmpl.
91
La noi ca la toat lumea, zise Cherry. Aud c cei de la
UniCom au chiar n clipa asta paisprezece procese pe rol. La
Digital Graphics sunt i mai multe, iar la MicroSym i mai i.
ia de-acolo oricum sunt nite porci. Dar vreau s-aud ce zici
de chestia asta.
Bine, d-i drumul, spuse Sanders cu un oftat.
E vorba de unul din grupurile mele de programare,
care se ocup de accesul de la distan n bazele de date.
Membrii grupului sunt cam btriori: ntre douzeci i cinci
i douzeci i nou de ani. efa echipei de la fax-modem i
face avansuri unuia dintre biei, pe care i s-a pus pata. El o
tot refuz. Astzi, n parcare, ea l invit din nou s ia masa
mpreun; el zice nu. Ea se urc n main. i buete
maina individului i pleac. Nimeni nu pete nimic, iar el
nu vrea s fac reclamaie. Dar e-ngrijorat, crede c lucrurile
au cam depit msura. Vine la mine s-mi cear sfatul. Ce-
ar trebui s fac?
Sanders se ncrunt.
Crezi c asta-i tot? Ea e suprat pe el numai fiindc a
refuzat-o? Sau tipul a fcut ceva care a provocat chestia
asta?
El zice c nu. E un tip destul de simplu, fr pretenii
prea mari.
i femeia?
Are temperament, nu-i vorb. Cteodat mai url la
oameni. A trebuit s-i atrag atenia n privina asta.
Ea ce zice despre incidentul din parcare?
Nu tiu. Tipul m-a rugat s nu vorbesc cu ea. Zice c
se simte jenat i nu vrea s nruteasc lucrurile.
Sanders ridic din umeri.
Ce-ai putea s faci? Oamenii sunt suprai, dar nimeni
nu vrea s vorbeasc... Nu tiu, Don. Dac o femeie i-a lovit
maina, prerea mea e c i el trebuie s fi fcut ceva. Nu-i
exclus s se fi culcat cu ea o dat i pe urm s nu mai fi
vrut s-o vad, iar acum tipa e ucrit. Cam asta-i bnuiala
mea.
92
Cam asta bnuiesc i eu, spuse Cherry, dar poate c
nu-i aa.
S-a stricat ceva la main?
Nimic serios. Lampa de spate spart. Tipul nu vrea ca
lucrurile s se agraveze. Deci, ce fac, o las balt?
Dac nu face reclamaie scris, eu a lsa-o balt.
S vorbesc cu ea neoficial?
Mai bine nu. Dac o acuzi de purtare necuviincioas
chiar i neoficial dai de belea. Nimeni n-o s te sprijine.
Fiindc exist probabilitatea ca tipul tu s fi fcut ceva care
s-o fi provocat.
Chiar dac el zice c n-a fcut?
Sanders oft.
Don, tia zic ntotdeauna c n-au fcut nimic. N-au
auzit pe nici unul care s spun: Da, dom'le, o merit." Nici
n ruptul capului.
Prin urmare, ce fac, o-ngrop?
Trece la dosar c tipul i-a spus povestea, nu uita s-o
caracterizezi drept probabil i uit-o.
Cherry ncuviin din cap i ddu s plece. Ajuns la u,
se opri i zise:
Zi-mi i mie o chestie. Cum se face c amndoi suntem
convini c tipul sta trebuie s fi fcut ceva?
Un simplu calcul al probabilitilor, spuse Sanders. Iar
acum du-te i vezi ce-are blestemia aia de aparat, te rog.

*
La ora ase, Sanders i lu la revedere de la Cindy i, cu
dosarele Twinkle sub bra, urc la etajul cinci, unde se gsea
biroul lui Meredith. Soarele se afla nc mult deasupra liniei
orizontului, revrsndu-i lumina n interior, pe ferestre.
Prea o dup-amiaz trzie i nicidecum sfritul unei zile.
Meredith fusese instalat n marele birou de pe col, unde-i
avusese sediul Ron Goldman. Avea i o nou secretar,
despre care Sanders bnuia c-i urmase efa, venind din
Cupertino.
93
Sunt Tom Sanders, zise el. Sunt ateptat de
domnioara Johnson.
Iar eu sunt Betsy Ross
6
din Cupertino, domnule
Sanders, zise ea, privindu-l i adugnd: S nu spunei
nimic, v rog.
n regul.
Toat lumea gsete ceva de spus despre drapel. Am
ajuns s mi se fac ru cnd aud.
S-a fcut
De-o via-ntreag.
n regul, nici o problem.
M duc s-o anun pe domnioara Johnson c ai venit.

Intr, Tom, ia loc.
Meredith Johnson, care vorbea la telefon, i fcu semn cu
mna de la birou. Biroul ei avea vedere spre nord, ctre
centrul oraului Seattle: Space Needle, zgrie-norii din Arly i
cldirea SODO. n lumina dup-amiezii, oraul arta
magnific.
Termin imediat, zise ea, revenind la telefon. Da, Ed,
chiar acum sunt cu Tom, o s discutm toate problemele.
Da, a adus documentaia cu el.
Sanders ridic mapa ce coninea informaiile despre
unitatea disc. Ea i art servieta-diplomat, care sttea
deschis pc un col al biroului, i-i fcu semn s-o pun
nuntru. Apoi relu convorbirea telefonic.
Da, Ed, cred c edina de mine o s se desfoare
fr probleme i e cert c nimeni n-are tendina de-a ascunde
ceva... Nu, nu... M rog, dac vrei, putem face asta mine
diminea, la prima or.
Sanders puse mapa n servieta lui Meredith, care tocmai
spunea:
Aa e, Ed, ai dreptate. Absolut.

6
Betsy Griscom Ross (1752-l836), creatoarea primului drapel al
Statelor Unite. (n.tr.).

94
Se apropie de Tom i se aez cu un old pe marginea
biroului, moment n care fusta bleumarin i se ridic pe
coaps. Nu purta ciorapi.
Toat lumea e de acord c asta-i o problem
important, Ed. Sigur c da.
i legn piciorul, fcnd ca pantoful cu toc nalt s-i
atrne de vrful degetelor. i zmbi, iar Sanders se simi uor
stingherit i se ddu puin napoi.
i promit, Ed. Da. Absolut.
Meredith puse receptorul n furca aparatului din spatele
ei, ntinzndu-se pe deasupra biroului i rsucindu-i corpul,
ca s i se vad mai bine snii pe sub bluza de mtase.
Ei bine, pe asta am aranajat-o, spuse ea, ndreptndu-
i corpul i oftnd. Cei de la Conley au auzit c avem
necazuri cu Twinkle. Ed Nichols e agitat nevoie mare. De
fapt, e a treia convorbire pe care am avut-o azi dup-amiaz
despre Twinkle. Ai zice c toat compania se rezum la
chestia asta. Cum i place biroul?
Destul de frumos, zise el. O vedere grozav.
Da, oraul e frumos se sprijini ntr-o mn i-i
ncrucia picioarele, bag de seam c el observase i spuse:
Vara prefer s nu port ciorapi. mi place s-mi las pielea s
respire. Cnd e ari afar, te simi mult mai rcorit.
De-acum pn la sfritul verii, cam aa o s fie,
remarc Sanders.
S-i spun drept, mi-e tare team din pricina vremii. i
dai seama, dup California... rosti ea, aezndu-i normal
picioarele i zmbind. Dar ie-i place aici, nu? Pari fericit.
Da, zise el, ridicnd din umeri. Cu ploaia te obinuieti
art spre servieta ei. Vrei s discutm despre Twinkle?
Absolut, spuse ea, dndu-se jos de pe birou,
apropiindu-se de el i uitndu-i-se drept n ochi. Dar sper c
nu te superi dac-am s abuzez un pic de bunvoina ta.
Numai puin, bine?
Sigur.
Toarn tu nite vin, spuse ea, dndu-se la o parte.
95
n regul.
Vezi dac-i destul de rece.
El se duse la sticla aezat pe msua lateral.
Mi-aduc aminte c ntotdeauna i-a plcut vinul rece,
spuse ea.
Aa este, confirm el, rsucind sticla n frapier.
ntre timp nu-i mai plcea vinul rece, dar, pe atunci, aa
era.
Ne-am distrat minunat n zilele alea.
Da, ne-am distrat.
Zu aa, spuse ea. Cteodat m gndesc c pe
vremea aceea, cnd amndoi eram tineri i ne strduiam s
ne descurcm, a fost mai bine ca oricnd.
El ezit, netiind cum s-i rspund i ce ton s adopte.
Turn vinul n pahare.
Da, zise ea. A fost frumos. M gndesc adesea la
vremurile alea.
Eu, niciodat", i spuse Sanders.
Dar tu, Tom? Te mai gndeti la vremurile de demult?
Desigur.
Travers ncperea cu paharele de vin, i ddu ei unul, iar
apoi ciocnir.
Sigur c m gndesc. Noi, tia nsurai, ne gndim
mereu la vremurile de-altdat. tii c sunt cstorit.
Da, zise ea, ncuviinnd din cap. Chiar foarte
cstorit, din cte-aud. Ci copii, trei?
Nu, doar doi, spuse el cu un zmbet. Dar cteodat
parc-ar fi trei.
Soia ta e avocat?
Da.
Se simea mai n siguran. Discuia despre soie i copii
l fcuse s aib sentimentul c era la adpost.
Nu tiu cum se poate tri cstorit, zise Meredith,
ridicnd o mn. Am ncercat i eu. Patru luni mai am s-i
pltesc ticlosului pensia de ntreinere i-am scpat.
Cu cine te-ai mritat?
96
Cu un contabil de la CoStar. Era simpatic. Amuzant.
Dar s-a dovedit a fi un vntor de zestre clasic. Trei ani de
zile l-am ntreinut. i, n plus, la pat nu era bun de nimic
ddu din mn, abandonnd subiectul, iar apoi se uit la
ceas. Ei, acum stai jos i povestete-mi ct de ru merge
treaba cu unitatea de disc Twinkle.
Vrei s vezi dosarul? i l-am pus n serviet.
Nu, spuse ea, btnd cu palma locul de pe canapea de
lng ea. Vreau s-mi spui cu gura ta.
Sanders se aez lng ea.
Ari bine, Tom, rosti ea, lsndu-se pe spate,
desclndu-i pantofii i micndu-i degetele de la picioare.
Doamne, ce zi!
Tensiune mare?
Ea gust din vin i-i sufl o uvi de pr de pe fa.
Am o mulime de chestii pe cap. M bucur c lucrm
mpreun, Tom. Am sentimentul c eti singurul prieten pe
care pot conta n toat povestea asta.
Mulumesc. Am s-ncerc.
Deci, ct de ru stm?
E greu de spus.
F un efort Sanders nelese c singura soluie era
s-i nfieze exact cum stteau lucrurile.
Am realizat nite prototipuri foarte reuite, dar
unitile care ies de pe linia din Kuala Lumpur nici nu se
apropie de o sut de milisecunde.
tim de ce? ntreb Meredith, oftnd i cltinnd din
cap.
Deocamdat nu. Avem cteva idei n studiu.
Linia aceea e inagurat recent, nu?
Cu dou luni n urm.
Ea ridic din umeri.
nseamn c avem probleme cu o linie de producie
nou. Nu-i aa de grav.
Dar chestia e c tipii de la Conley-White cumpr
compania asta pentru tehnologia pe care o are i mai ales
97
pentru unitatea CD-ROM. Aa cum stau lucrurile azi, s-ar
putea s nu fim n msur s oferim ceea ce am promis.
i vrei s le-o spui pe leau?
Mi-e team s nu se descopere la edina de analiz.
Poate o s-o descopere, poate nu, rosti ea, rezemndu-
se de canapea. Trebuie s stabilim exact ce nu merge. Tom,
am vzut cu toii probleme de producie care la nceput
preau imense, pentru ca apoi s dispar peste noapte. S-ar
putea s fie aa i de data asta. O s-i scuturm niel pe cei
care lucreaz la linia Twinkle. Am identificat nite probleme
ntr-o etap timpurie. Nu-i mare scofal.
Se poate, dar nu tim sigur. n realitate, s-ar putea s
fie o problem cu cipurile de comand, ceea ce ar nsemna
schimbarea furnizorului din Singapore. Sau e posibil s fie o
problem fundamental. O problem de proiectare, care s-i
aib originea aici.
Probabil, zise Meredith. Dar, cum ai spus i tu, nu
tim sigur. i nu vd nici un motiv s-ncepem s facem
speculaii. Tocmai ntr-un moment hotrtor ca sta.
Ca s fiu cinstit...
Nu e o problem de cinste, spuse ea. E o problem de
strict realitate. Hai s o discutm, punct cu punct. Le-am
spus c avem o unitate de disc Twinkle.
Da.
C am construit un prototip i c l-am testat n toate
felurile posibile.
Da.
i c prototipul funcioneaz trsnet. E de dou ori
mai rapid dect cele mai avansate uniti venite din Japonia.
Da.
Le-am mai spus c am lansat producia unitii de
disc.
Da.
Pi atunci, conchise Meredith, le-am spus ce tie cu
siguran toat lumea n acest moment. A spune c am
acionat cu bun credin.
98
M rog, aa o fi, dar nu cred c putem...
Tom, spuse Meredith, aezndu-i mn pe braul lui.
ntotdeauna mi-a plcut francheea ta. Vreau s tii ct de
mult i apreciez pregtirea i sinceritatea cu care abordezi
problemele. Un motiv n plus s fiu convins c problema
unitii Twinkle se va rezolva. tim c, n esen, e vorba de
un produs bun, care se comport aa cum afirmm noi. Eu,
personal, am ncredere deplin n el i n capacitatea ta de a-l
face s funcioneze conform planificrii. i nu mi-e deloc greu
s spun asta la edina de mine se opri i se uit la el cu
atenie. Dar ie?
Se apropiase mult cu faa de el i-i inea buzele
ntredeschise.
Mie, ce?
i-e greu s spui asta la edin?
Avea ochii de un albastru deschis, aproape cenuiu. Tom
i uitase privirea, aa cum uitase i ct de lungi i erau
genele. Prul moale i ncadra faa. Avea buze senzuale i o
expresie vistoare.
Nu, zise el. Nu mi-e greu.
Bun. Cel puin asta am rezolvat-o, spuse ea zmbind,
dup care ntinse paharul. Vrei s faci din nou oficiul?
Sigur.
Se ridic de pe canapea i se duse la sticla cu vin. Ea l
urmri cu privirea.
M bucur c ari la fel, Tom. Faci exerciii fizice?
De dou ori pe sptmn. Dar tu?
ntotdeauna ai avut un fund pe cinste. Rotund i tare.
Meredith..., rosti Sanders, ntorcndu-se spre ea.
Scuz-m, nu m-am putut abine. Ne cunoatem de-
atta timp, spuse ea, artndu-se apoi ngrijorat. Sper c
nu te-am jignit.
Nu.
Nu-mi vine s cred c o s-ajungi vreodat pudic, Tom.
Nu, nu.
99
Tocmai tu, rse ea. i-aminteti noaptea cnd am rupt
patul?
Nu tiu dac l-am rupt cu adevrat, spuse el, turnnd
vin n pahare.
Ba da, cum s nu. M-ai ndoit peste tblia patului i...
Mi-amintesc...
i mai nti s-a rupt tblia de la picioare, pe urm s-a
prbuit fundul patului..., dar n-ai vrut s ne oprim, aa c
ne-am mutat mai sus i, cnd m-am apucat de tblia de la
capul patului, totul a...
Mi-aduc aminte, zise el, vrnd s-o ntrerup i s-o fac
s nceteze. Au fost nite vremuri nemaipomenite. Uite,
Meredith...
i pe urm, cnd a strigat femeia aia care sttea la
parter? ii minte? Btrna lituanian? Froia sa stie: a murit
ineva sau e?
Da. Ascult, s revenim la aparat...
Vd c te stingheresc de-a binelea, rosti ea, lund
paharul de vin. Nu cumva crezi c m dau la tine?
Nu, nu, nici pomeneal.
Bun. Pentru c n-am avut nici o intenie de genul sta.
Serios.
i arunc o privire amuzat, iar apoi i ls capul pe
spate, punndu-i n valoare gtul lung, i sorbi din pahar.
De fapt,... ah! Ah! fcu ea i se crispa deodat.
Ce s-a-ntmplat? ntreb el, aplecndu-se nainte,
ngrijorat.
Am un spasm la gt, uite-aici...
Cu ochii nc strni de durere, i art un punct de pe
umr, aproape de gt.
i ce s...
S freci un pic n punctul la... i s-l masezi...
El puse jos paharul i se conform.
Aici?
Da, ah, mai tare... strnge...
100
i simi muchii umrului relaxndu-se i o auzi oftnd.
Meredith i mic ncet capul ntr-o parte i-n alta, iar pe
urm deschise ochii.
Oh... E mult mai bine... Nu te opri.
Sanders continu s-o maseze.
Mulumesc. Mi-a fcut bine. Am ceva la un nerv. M
pic ce m pic, dar cnd m lovete, parc... Meredith
se ntrerupse, micndu-i capul ntr-o parte i-n alta,
temtoare. Te-ai descurcat foarte bine. in minte c te-ai
priceput ntotdeauna s-i foloseti minile, Tom.
El continu s-o maseze, dei ar fi vrut s se opreasc.
Simea c nu era bine ce fcea, c sttea prea aproape de ea
i c nu voia s-o ating. Dar, n acelai timp, atingerea ei i
fcea bine, fapt care i strni curiozitatea.
Ce mini dibace ai, spuse ea. Doamne, cnd eram
mritat, m gndeam tot timpul la tine.
Serios?
Cum s nu. i-am spus, nu era bun de nimic n pat.
Detest brbatul care nu tie ce are de fcut, rosti ea,
nchiznd ochii. La tine ns n-a fost niciodat cazul, nu?
Meredith oft, relaxndu-se i mai mult, iar apoi pru c
alunec spre el, topindu-se la apropierea trupului i minilor
lui. Era o senzaie inconfundabil. Imediat Sanders o strnse
prietenete de umr, ca i cum masajul ar fi luat sfrit, iar
apoi i retrase minile. Ea deschise ochii i-i zmbi cu
subneles.
Uite ce e, Tom, nu trebuie s-i faci griji.
El se-ntoarse i sorbi din paharul cu vin.
Nu-mi fac.
M refeream la unitatea de disc. Dac se dovedete c
avem ntr-adevr probleme i e nevoie de sprijinul conducerii
superioare, l vom obine. Dar hai s nu ne pripim.
n regul. Mi se pare chiar mai nelept, spuse el,
simind o uurare tainic pentru faptul c discutau din nou
despre unitatea de disc i fiindc se aflau pe teren sigur. i la
cine ai apela? Direct la Garvin?
101
Cred c da. Prefer canalele neoficiale, spuse ea,
privindu-l. Te-ai schimbat, nu-i aa?
Nu..., sunt acelai.
Mi se pare c te-ai schimbat, rosti ea, zmbind.
nainte, n-ai fi ncetat s m masezi.
Meredith, spuse el, acum e altfel. Tu eti efa
departamentului, iar eu lucrez n subordinea ta.
Hai c eti caraghios.
Dar aa e.
Suntem colegi, spuse ea, mbufnndu-se. Nimeni de
pe-aici nu crede cu adevrat c-i sunt superioar. Mi s-a
ncredinat o funcie administrativ, atta tot. Suntem colegi,
Tom. i nu vreau dect s avem o relaie deschis i
prietenoas.
i eu.
Bun. M bucur c suntem de acord.
Cu o micare rapid, se aplec nainte i-l srut uor pe
buze.
Ei, a fost chiar aa de ngrozitor?
N-a fost ngrozitor deloc.
Cine tie? Poate c va trebui s mergem mpreun n
Malaysia, s vedem ce-i cu linia de asamblare. Au nite plaje
foarte drgue n Malaysia. Ai fost vreodat n Kuantan?
Nu.
i-ar plcea tare mult.
Sunt sigur.
i-a putea fi ghid. Zbovim o zi-dou n plus. Facem o
halt acolo, profitm de soare.
Meredith...
Nimeni n-o s tie nimic, Tom.
Sunt nsurat.
Dar eti i brbat.
Ce vrea s nsemne asta?
Haide, Tom, spuse ea cu o severitate prefcut. Nu-mi
cere s cred c n-ai avut niciodat o mic aventur
extraconjugal. Ai uitat c te cunosc?
102
M-ai cunoscut cu mult timp n urm, Meredith.
Oamenii nu se schimb. Nu n felul sta.
M rog, eu cred c se schimb.
Hai, las-o balt. O s lucrm mpreun, aa c nu vd
ce ne-ar opri s ne simim bine.
Lui Sanders nu-i plcea felul cum evoluau lucrurile. Se
simea mpins ntr-o postur jenant. Avu sentimentul c era
afectat i puritan cnd spuse:
Acum sunt nsurat.
A, pi nu m intereseaz viaa ta personal, rspunse
Meredith pe un ton uuratic. Nu sunt responsabil dect
pentru prestaia ta din timpul orelor de program. Numai
munc, fr pic de distracie, Tom? Asta poate s-i duneze.
Trebuie s te mai i distrezi, rosti ea, aplecndu-se nainte.
Hai, numai un pupic...
Chiar n clipa aceea se auzi bzitul interfonului.
Meredith? zise vocea secretarei.
Ea i ridic privirea, agasat.
i-am spus, fr telefoane.
Scuz-m, Meredith, dar e domnul Garvin.
Bine, accept ea, dup care se ridic de pe canapea i
se duse la birou, ridicnd tonul. Dar dup asta, Betsy, nu
mai primesc nici un telefon.
Am neles, Meredith, voiam s te-ntreb dac pot s
plec i eu peste zece minute? Trebuie s m-ntlnesc cu
proprietarul noului apartament.
Da. Mi-ai adus pacheelul la?
E la mine pe mas.
Las-l aici i pe urm poi s pleci.
Mulumesc, Meredith. Domnul Garvin e pe linia doi.
Meredith ridic receptorul i-i mai turn nite vin.
Bun, Bob, spuse ea. Ce s-a-ntmplat?
Se observ imediat tonul familiar i destins din vocea ei.
Vorbi cu Garvin, stnd cu spatele la Sanders. Acesta rmase
pe canapea, simindu-se abandonat, ridicol de pasiv i de
103
inutil. Secretara intr, aducnd un pacheel ntr-o pung de
hrtie maro, pe care i-l ddu lui Meredith.
Bineneles, Bob, spuse Meredith. Sunt ntrutotul de
acord. Sigur c-o s ne ocupm de asta.
Ateptnd ca Meredith s-i permit s plece, secretara i
zmbi lui Sanders. Acesta se simi stingher pe canapea, aa
c se ridic, se duse lng fereastr, i scoase din buzunar
telefonul celular i form numrul lui Mark Lewyn. Oricum,
i promisese c avea s-l sune. ntre timp, Meredith spuse:
Te-ai gndit foarte bine, Bob. Cred c vom aciona
pornind de la ideea asta.
Sanders auzi semnalul de apel, iar apoi robotul telefonic,
a crui voce brbteasc rosti: Lsai mesajul
dumneavoastr dup semnalul sonor". Urm un sunet
strident.
Mark, Tom Sanders la telefon. Am vorbit cu Meredith
despre Twinkle. Prerea ei e c ne aflm ntr-o etap timpurie
a produciei i c nu-i cazul s ne alarmm. Ea mbrieaz
punctul de vedere conform cruia nu putem afirma cu
certitudine c ar exista probleme semnificative de semnalat i
c mine, la edina cu bancherii i cu cei de la Conley-
White, ar trebui s tratm situaia ca pe o procedur
obinuit...
Secretara prsi ncperea, zmbindu-i lui Sanders n
timp ce trecu pe lng el.
... iar dac, mai trziu, vom avea probleme cu unitatea
de disc i va fi nevoie de intervenia conducerii, ne vom ocupa
la momentul respectiv. I-am transmis opiniile tale, iar acum
vorbete cu Bob, aa c e de presupus c mine la edin
vom adopta aceast poziie...
Secretara ajunse la ua biroului. Se opri o clip, ca s
rsuceasc ncuieoarea de la mnerul uii, iar apoi iei,
nchiznd ua n urma ei.
Sanders se ncrunt. ncuiase ua cnd ieise. Nu-l
preocupa att de mult faptul c secretara procedase aa, ci
104
impresia c fusese implicat ntr-un joc premeditat, n care
toat lumea, n afar de el, tia ce se ntmpl.
... oricum, Mark, dac apare vreo schimbare
semnificativ n toate astea, iau legtura cu tine mine
diminea nainte de edin i...
D-l ncolo de telefon, spuse Meredith, care apruse pe
neateptate foarte aproape de el, trgndu-i mna n jos i
lipindu-i trupul de al lui.
Buzele li se contopir ntr-un srut violent. El sesiz vag
c, n timp ce se srutau, telefonul i scpase din mn pe
pervazul ferestrei, iar apoi ea se suci, l smulse ntr-o parte i
se prbuir amndoi pe canapea.
Meredith, stai...
O, Doamne, toat ziua te-am dorit, spuse ea cu
nfocare.
l srut din nou, urcndu-se deasupra lui i ridicndu-i
un picior, ca s-l imobilizeze. Dei se afla ntr-o poziie
incomod, Sanders se pomeni c reacioneaz favorabil la
asaltul ei. Imediat i trecu prin minte c s-ar putea s intre
cineva n birou. Se vzu ntins pe spate pe canapea, cu efa
lui, mbrcat n elegantul costum bleumarin, aproape clare
pe el, dar nelinitea strnit de ceea ce ar putea gndi
persoana care i-ar vedea n postura asta l nfierbnt i mai
mult. Meredith i simi reacia, iar asta avu darul s-o ae i
mai tare. Se ddu napoi ca s-i trag sufletul.
O, Doamne, ce bine e! Nu suport cnd nemernicul la
pune mna pe mine. Cu ochelarii ia caraghioi. Ah! Sunt
att de excitat, nu m-am mai regulat ca lumea...
Se arunc iari asupra lui, srutndu-l cu brutalitate.
El i simi limba n gur i i zise: Fir-ar s fie, ntrece
msura." Mirosul parfumului ei i evoc imediat anumite
amintiri. Ea i schimb poziia, ca s poat ajunge cu mna
mai jos, i gemu cnd i simi erecia prin estura
pantalonilor. Bjbi cu degetele, cutnd s-i desfac
fermoarul. Imagini contradictorii i trecur prin minte lui
Sanders: patima cu care o dorea pe Meredith, dragostea
105
pentru soie i copii, amintiri din trecut, din perioada
petrecut n apartamentul lui din Sunnyvale, patul rupt,
imagini ale soiei.
Meredith...
Oooh. Nu vorbi. Nu! Nu...
Gemea ntretiat, iar gura i se contracta ritmic, ca a unui
petior de acvariu. El i aminti c aa fcea cnd era
excitat. Uitase ntre timp. i simi rsuflarea fierbinte pe
fa, i i vzu obrajii mbujorai. Ea i deschise pantalonii i-i
cuprinse sexul cu mna.
Oh, Doamne, spuse ea, strngndu-l i lsndu-se n
jos.
Ascult-m, Meredith.
Las-m, te rog, spuse ea cu glas rguit. Doar un
minuel.
Pe urm i cuprinse sexul cu gura. ntotdeauna fusese
priceput la aa ceva. n minte i nvlir imagini din trecut.
Cum i plcea s-o fac n locuri periculoase. n timp ce
conducea maina pe strad. La toaleta pentru brbai, n
timpul vreunei conferine comerciale. Noaptea, pe plaja din
Napoli. Natura impulsiv, tainic, fierbineala aceea
misterioas. Cnd fcuse cunotin cu ea, directorul de la
ConTech i spusese: E una din cele mai grozave sugative."
Simind cum gura ei i cuprindea sexul i cum i se
ncordeaz spatele, n timp ce tensiunea nervoas i invada
trupul, avu o senzaie nelinititoare, de plcere combinat cu
team. Att de multe se ntmplaser n timpul zilei, att de
multe schimbri, iar totul fusese att de neateptat. Se simi
dominat, manipulat i mpins ntr-o situaie riscant. Stnd
ntins pe spate, avu sentimentul c, ntr-un fel sau altul,
consimea la un joc pe care nu-l nelegea pe deplin, care nu
era ntrutotul limpede. Mai trziu avea s dea de bucluc. Nu
voia s mearg n Malaysia cu ea. Nu voia s aib o legtur
amoroas cu propria lui ef. Nu voia nici mcar o aventur
de o noapte. Pentru c ntotdeauna oamenii aflau i ncepeau
s brfeasc pe la coluri, s schimbe priviri cu subneles pe
106
holuri. Aa se-ntmpla ntotdeauna. Ui trntite, avocai
specializai n divoruri, copii rmai fr familie. Iar lui nu-i
trebuia balamucul sta. Reuise s-i pun ordine n viaa
personal, s rezolve cam toate problemele. Avea obligaii de
respectat. Femeia care venise de undeva din trecutul lui nu
nelegea nimic din chestiile astea. Era liber. El ns nu era.
i schimb poziia.
Meredith...
Doamne, ce gust bun ai.
Meredith...
Ea ntinse mna i-i aps degetele pe buzele lui.
t. tiu c-i place.
Aa e, mi place, dar...
Atunci, las-m.
Continund s-l sug, i descheie cmaa i l ciupi de
sfrcuri. El privi n jos i o vzu clare peste picioarele lui, cu
capul aplecat. Bluza i se desfcuse, iar snii i atrnau liberi.
Ea i trase minile n jos, aezndu-i-le pe sni. Dup atia
ani, avea n continuare sni perfeci, cu sfrcurile tari la
pipit. Ea gemu i-i undui trupul, ncercnd s gseasc o
poziie mai comod. El i simi cldura corpului. ncepu s
aud un bzit n urechi, o roea ameitoare i invada
obrajii, sunetele se estompar, camera pru c-i pierde
contururile i nu mai rmase nimic n afar de femeia aceea,
de trupul ei i de dorina pe care o simea pentru ea.
n clipa aceea fu cuprins de un acces de mnie, de un soi
de furie masculin, provocat de faptul c se afla imobilizat
pe canapea i c ea l domina, n vreme ce ar fi vrut s preia
el controlul, s o posede. Se ridic n capul oaselor i o apuc
de pr, ridicndu-i capul i sucindu-i totodat corpul.
Meredith l privi n ochi i se lmuri.
Da! spuse ea i se ddu ntr-o parte, aa nct el s
poat trece deasupra ei.
Sanders i strecur mna ntre picioarele femeii. i simi
cldura corpului i pipi dantela chiloilor pn la genunchi.
107
Apoi micndu-i picioarele, Meredith se descotorosi de ei. i
dezmierd prul cu mna i-i lipi buzele de urechea lui.
Da, i opti ea cu o voce nflcrat. Da!
Fusta albastr i se strnsese n jurul taliei. Sanders o
srut cu brutalitate, desfcndu-i larg bluza i strivindu-i
snii cu pieptul lui gol. Simi cldura ei n tot trupul. i
mic degetele, pipindu-i labiile. Ea gemu, n timp ce se
srutau, dnd din cap n semn de ncuviinare, dup care
degetele lui ptrunser nuntru.
Pre de o clip, Sanders fu surprins: Meredith nu se
umezise prea tare. Abia pe urm i aminti i acest amnunt.
Felul cum ncepea, cu vorbe nflcrate i cu trupul cuprins
imediat de pasiune, n vreme ce partea ei intim reaciona
mai lent, excitndu-se doar n contact cu organul lui n
erecie. ntotdeauna se excita mai mult datorit dorinei lui
pentru ea i ajungea la orgasm dup el. Uneori asta se
ntmpla dup cteva secunde, dar alteori Sanders se
chinuia s se abin, n timp ce ea i legna trupul n
cutarea satisfaciei, pierdut n propria ei lume tainic, n
care el nu mai avea loc. De fiecare dat se simea prsit i
avea sentimentul c Meredith se folosea de el. Aceste amintiri
l fcur s se opreasc, iar ea i simi ezitarea i l mbria
strns, chinuindu-se s-i deschid cureaua pantalonilor,
gemnd i strecurndu-i limba n urechea lui.
ntre timp, mpotrivirea ncepuse s-i fac din nou loc n
sufletul lui, fierbineala mnioas se estompa i un gnd
neateptat i fulger prin minte: Nu merit. Toate
sentimentele i se schimbar iari. Avu o senzaie familiar.
S te ntlneti cu o fost iubit, s te lai convins s rmi
la cin, apoi s reintri n vrtejul sentimentelor, s-i simi din
nou dorina i, pe neateptate, n cldura momentului, n
clipele acelea de pasiune carnal, s i se aduc aminte toate
lucrurile care merseser prost n relaia respectiv, s simi
cum toate vechile conflicte, suprri i iritri se ridic iari
la suprafa i s-i doreti s nu fi nceput nimic. S te
gndeti dintr-odat cum s scapi, cum s opreti ceea ce
108
ncepuse cndva. Numai c, de obicei, nu exista nici o cale de
scpare. Degetele lui rmseser ntre labiile femeii, iar ea i
schimb poziia trupului, ca s-i nlesneasc atingerea celor
mai sensibile puncte. Era mai umed i buzele i se
umflaser. i desfcu i mai mult picioarele. Respira cu
mare greutate, mngindu-l cu degetele.
Oh, Doamne, ce mult mi place s te mngi, spuse ea.
De obicei, nu exista nici o cale de scpare.
Trupul lui era ncordat i pregtit. Sfrcurile ei tari i
frecau pieptul, iar degetele lungi l dezmierdau. i linse lobul
urechii cu o micare rapid a limbii i, n clipa aceea, nu mai
rmase dect dorina fierbinte i mnioas, intensificat de
faptul c n-ar fi vrut s se afle acolo i c avea impresia c ea
l manipulase ca s-l aduc n acest loc. Era hotrt s i-o
trag pn-i ieeau ochii din cap.
Ea sesiz schimbarea i gemu. ncet s-l mai srute i
se ntinse pe canapea, ateptnd. Se uit la el printre
pleoapele ntredeschise, dnd din cap n semn de
ncuviinare. Degetele lui continuau s-o pipie, cu micri
repezi i repetate, fcnd-o s suspine. Apoi se ntoarse i o
lipi de canapea. Ea i trase fusta mai sus i i desfcu
picioarele, n ateptare. El se aplec deasupra ei i-i zri
zmbetul victorios, cu subneles. Citind n ochii ei
sentimentul c, ntr-un fel, nvinsese, combinat cu un soi de
detaare controlat, se nfurie i simi dorina s-o fac se
simt acelai lucru, s-o vad c-i pierde controlul aa cum
i-l pierduse i el, s-o fac s participe, s-i tearg de pe
chip detaarea aceea ironic. i desfcu labiile, dar n-o
ptrunse. Se trase un pic napoi, continund s-o ae cu
degetele. Ea i arcui spinarea, ateptndu-l.
Nu, nu... te rog...
El o privi, fr s fac vreo micare. Mnia i se risipi la fel
de rapid cum l cuprinsese i mintea i rtci undeva departe,
dominat de reticena iniial. ntr-un moment de claritate
dureroas, se vzu n mijlocul ncperii: un brbat de vrst
mijlocie, cstorit, gfind cu pantalonii n vine, aplecat
109
deasupra unei femei, pe o canapea de birou prea strmt. Ce
dracu' fcea acolo? Se uit la faa ei i vzu cum fardul i
crpase pe la colurile ochilor i n jurul gurii. Ea i pusese
minile pe umerii lui i-l trgea mai aproape.
Oh, te rog... Nu... Nu...
Deodat, ea i ntoarse capul ntr-o parte i tui. El simi
cum vraja se destram brusc. Se trase napoi cu rceal.
Ai dreptate, spuse apoi, dndu-se jos de pe canapea i
trgndu-i pantalonii. Nu se cade s-o facem.
Ea se ridic n capul oaselor, nedumerit.
Ce faci? Doar vrei la fel de mult ca mine. tii bine c
vrei.
Nu, spuse el. Nu trebuie s facem aa ceva, Meredith.
Se ncheie la curea i se ddu napoi. Meredith se holb
la el cu o uimire nencreztoare, ca i cum ar fi fost trezit
dintr-un somn adnc.
Sper c nu vorbeti serios...
Nu-i o idee bun. Mi-e cam ruine.
Deodat ochii lui Meredith se aprinser de furie.
Fir-ai al dracului de nenorocit!
Se ddu jos repede de pe canapea, se apropie de el i
ncepu s-l loveasc puternic cu pumnii.
Ticlosule! Puoiule! Ticlos nenorocit ce eti!
El se chinuia s se-ncheie la cma, ferindu-se de
loviturile ei.
Eti un rahat! Un ticlos!
El se ntoarse ntr-o parte, iar ea l ocoli ca s ajung n
faa lui, apucndu-i minile i trgnd de cma, vrnd s-l
mpiedice s se-ncheie.
Nu poi! Nu poi s-mi faci una ca asta!
Nasturii i se desfcur. Ea l zgrie, lsndu-i pe piept
nite dre lungi i roii. El se ntoarse din nou, evitnd-o i
vrnd doar s ias ct mai repede de-acolo. S se-mbrace i
s plece. Ea l lovi n spate cu pumnii.
Ccnarule, nu se poate s m lai aa!
Meredith, termin! S-a sfrit, gata!
110
Lua-te-ar dracu' s te ia!
l apuc de pr i, trgndu-l n jos cu o for
surprinztoare, l muc tare de ureche. El simi o durere
intens i usturtoare i o mbrnci cu brutalitate. Ea i
pierdu echilibrul, se prbui peste msua de cafea i rmase
ntins pe podea, gfind.
Fir-ai al dracului de nenorocit!
Meredith, las-m-n pace. Nu-i cer altceva.
Se apuc din nou s-i ncheie nasturii. Singurul lucru la
care se putea gndi era: Iei de-aici. Ia-i lucrurile i pleac.
Ddu s-i ia haina i observ telefonul celular de pe pervaz.
Ocoli canapeaua i-i recupera telefonul. Un pahar se sparse
de fereastr, aproape de capul lui. Se uit spre mijlocul
ncperii i o vzu cutnd un alt obiect cu care s arunce.
Te omor! zise ea. A dracului s fiu dac nu te omor!
Ajunge, Meredith.
Pe dracu' ghem!
Arunc o mic pung de hrtie spre el. Punga se lovi de
geam i czu pe podea. Din ea iei o cutie cu prezervative.
M duc acas, spuse el, ndreptndu-se spre u.
Aa s faci, rosti ea. Hai, du-te acas la nevast i la
nenorocita aia de familie.
n mintea lui Sanders rsun un semnal de alarm, care
l fcu s ezite o clip.
Ei bine, da, spuse Meredith. tiu totul despre tine,
ccnarule. Nevast-ta nu te mai las, aa c vii aici, mi
neli buna credin, m pui pe jar i pe urm m prseti
ca un nenorocit violent i bdran. Crezi c te poi purta aa
cu o femeie? Ticlosule! el ntinse mna spre mnerul uii.
Dac pleci i m lai aa, eti un om mort! spuse
Meredith.
Sanders se ntoarse, o vzu rezemndu-se nesigur de
birou i-i spuse: E beat."
Noapte bun, Meredith, rosti el.
Rsuci mnerul, dar i aminti c ua fusese ncuiat. O
descuie i plec, fr s se mai uite napoi. n anticamer, o
111
femeie de serviciu tocmai golea courile de gunoi de lng
birourile secretarelor.
A dracului s fiu dac nu te omor pentru asta! strig
Meredith n urma lui.
Femeia de serviciu auzi i se holb la Sanders. El i feri
privirea i se duse drept la ascensor. Aps pe buton, dar
dup o clip, se hotr s coboare pe scri.

Sanders privea apusul soarelui, de pe puntea feribotului
care se ntorcea n Winslow. Era o sear linitit, aproape
fr nici o adiere de vnt, iar suprafaa apei era ntunecat i
nemicat. i ntoarse privirea spre luminile oraului i
ncerc s cntreasc cele ntmplate. De pe vas, se vedeau
etajele superioare ale cldirilor companiei DigiCom,
nlndu-se dincolo de linia orizontal i cenuie a
viaductului de beton ce nsoea marginea apei. ncerc s
disting fereastra de la biroul lui Meredith, dar se afla deja
prea departe.
Pe puntea feribotului care-l ducea acas, la ai lui, i la
rutina zilnic, familiar, evenimentele din ora precedent
ncepuser deja s capete un caracter ireal. i venea greu s
cread c se ntmplaser aievea. Le analiz n gnd,
ncercnd s vad unde greise. Avea certitudinea c nu
fusese dect vina lui, c o nelase pe Meredith cine tie cum.
Cci, altfel, ea nu s-ar fi ncumetat s dea buzna peste el.
Probabil c ntregul episod era jenant att pentru el, ct i
pentru ea. Se simea vinovat, nenorocit... i profund nelinitit
n privina viitorului. Ce-o s se ntmple acum? Ce-o s fac
Meredith?
Parc nu-i venea nici mcar s ghiceasc. n clipa aceea,
i ddu seama c n-o cunotea deloc. Cndva fuseser
amani, dar asta se ntmplase cu mult timp n urm. ntre
timp, ea devenise o persoan diferit, cu responsabiliti noi.
Iar pentru el era o strin. Cu toat blndeea serii, simi
cum l cuprinde frigul. Se ntoarse n interiorul feribotului. Se
aez ntr-un separeu i scoase telefonul, ca s-o sune pe
112
Susan. Aps pe butoane, dar luminiele aparatului
rmaser stinse.
Bateria se epuizase. Pre de o clip se simi derutat.
Bateria ar fi trebuit s in toat ziua, dar uite c se
consumase.
Un sfrit de zi cum nu se putea mai nimerit.

nsoit de vibraia motoarelor feribotului, se duse la
toalet i se holb la imaginea din oglind. Avea prul
rvit; i se vedea o urm uoar de ruj pe buze i nc una
pe gt; i lipseau doi nasturi de la cma i avea hainele
ifonate. Arta de parc tocmai i prsise amanta n pat.
ntoarse capul ca s-i vad urechea. O vntaie micu
marca locul unde-l mucase Meredith. Se descheie la cma
i se uit la zgrieturile roii care-i brzdau pieptul n iruri
paralele. Dumnezeule! Cum s-o-mpiedice pe Susan s vad
toate astea? Umezi nite erveele de hrtie i se cur de
ruj. i aranja prul cu degetele i-i ncheie nasturii de la
sacoul sport, ascunznd ct mai mult cmaa. Apoi iei din
baie, se aez pe o banchet lng fereastr i rmase cu
privirea n gol.
Bun, Tom.
Se uit n sus i-l vzu pe John Perry, vecinul lui din
Bainbridge. Perry lucra ca avocat la Marlin i Howard, una
din firmele cele mai vechi din Seattle. Era unul din acei
oameni animai de un entuziasm de nestpnit, dar Sanders
nu prea avea chef s vorbeasc cu el. ns Perry se i aezase
pe locul din faa lui.
Cum i merge? ntreb bine dispus.
Destul de bine, rspunse Sanders.
Am avut o zi grozav!
M bucur.
De-a dreptul grozav, spuse Perry. Am avut un proces
i pot s-i spun c i-am spart.
Minunat, spuse Sanders.
113
Rmase cu privirea aintit pe fereastr, spernd ca Perry
s priceap aluzia i s-l lase n pace. ns Perry vorbi n
continuare.
Da, a fost un proces al dracului de dificil, de la nceput
pn la sfrit. Titlul VII, Curtea Federal. Clientul, o femeie
care a lucrat la Micro Tech, susinea c n-a fost promovat n
funcie fiindc era femeie. Ca s-i spun adevrul, prea multe
argumente n favoarea ei nu erau. Fiindc tipei i cam plcea
s bea i alte chestii de-astea. Erau destule probleme. Dar
avem la noi la firm o ftuc, Louise Fernandez, spaniol,
care e pur i simplu mortal n cazurile de discriminare.
Mortal. A convins juriul s-i dea clientei noastre o
compensaie de aproape o jumtate de milion. Fernandez
asta e n stare s speculeze precedentele juridice cum n-ai
mai vzut. A ctigat paisprezece din ultimele aisprezece
procese. Se poart drgu i rezervat i, pe dinuntru, e
numai ghea. i spun eu, cteodat femeile m sperie al
dracului de tare.
Sanders nu rspunse.

Acas era linite, cci copiii dormeau deja. ntotdeauna
Susan i trimitea la culcare devreme. Urc la etaj. Soia sa
citea n pat, nconjurat de dosare i acte juridice mprtiate
pe plapum. Cnd l vzu, se ddu jos i veni s-l
mbrieze. n mod involuntar, trupul lui se ncord.
mi pare tare ru, Tom, spuse ea. Pentru azi-diminea
i pentru ce s-a ntmplat la serviciu.
i ridic faa i-l srut uor pe buze. Sanders se feri
stingherit. Se temea ca ea s nu miroas parfumul lui
Meredith, sau...
Eti suprat pentru azi-diminea? ntreb ea.
Nu, rspunse el. Zu c nu sunt. ns am avut o zi
obositoare.
Multe edine legate de fuziune?
Da. i-o s mai fie altele mine. E o aiureal ntreag.
Susan ncuviin din cap.
114
N-are cum s fie altfel. Tocmai ai primit un telefon de
la birou. De la o oarecare Meredith Johnson.
Serios? spuse el, ncercnd s pstreze un ton
indiferent.
h. Cu vreo zece minute n urm, l inform Susan,
ducndu-se din nou n pat. Cine-i tipa?
Susan devenea ntotdeauna bnuitoare cnd pe Sanders
l sunau femeile de la serviciu.
Noul vicepreedinte. Au adus-o de curnd de la
Cupertino.
M-a cam mirat... Vorbea de parc m-ar fi cunoscut.
Nu cred c v-ai ntlnit, rosti Sanders, spernd c nu
va mai trebui s spun i altceva.
M rog, zise ea, mi s-a prut foarte prietenoas. Mi-a
spus s-i transmit c totul e-n regul pentru edina de
analiz de mine diminea, de la ora opt i jumtate, i c-o
s v vedei atunci.
Bine. Perfect.
Se descl i ncepu s se descheie la cma, ns pe
urm se opri. Se aplec i-i ridic pantofii de jos.
Ci ani are? ntreb Susan.
Meredith? Nu tiu. Treizeci i cinci, cam aa. De ce?
Eram curioas.
M duc s fac un du, zise el.
Bine, accept Susan.
i lu nsemnrile i se aez mai bine n pat,
aranjndu-i veioza. El ddu s plece.
O cunoti? ntreb Susan.
Am cunoscut-o mai de mult. n Cupertino.
i ce face aici?
E noua mea ef.
Deci ea e.
Mda, spuse el. Ea e.
Cea care are relaii bune cu Garvin?
Da. Cine i-a spus? Adele?
115
Adele Lewyn, soia lui Mark, era una dintre cele mai bune
prietene ale lui Susan. Ea ncuviin din cap.
M-a cutat i Mary Anne. Telefonul a sunat ntruna.
Cred i eu.
Garvin se culc cu ea?
Nimeni nu tie, zise el. Prerea general e c nu.
Atunci de ce a adus-o pe ea n loc s-i dea postul ie?
Nu tiu, Sue.
N-ai vorbit cu Garvin?
A trecut pe la mine la birou de diminea, dar nc nu
ajunsesem.
Ea ncuviin din cap.
nseamn c eti suprat, spuse ea, dnd din cap. Sau
eti, ca de obicei, omul nelegtor?
Pi, ce pot s fac? zise el, ridicnd din umeri.
S demisionezi, spuse ea.
Nici vorb.
S-au ters cu tine pe pantofi. Nu crezi c trebuie s
demisionezi?
Cu situaia economic de acum, nu-i momentul s-mi
caut serviciu. Am patruzeci i unu de ani. Nu m simt n
stare s-o iau iar de la zero. n plus, Phil susine c, n decurs
de un an, departamentul tehnic se va separa i va intra n
domeniul public. Chiar dac nu-l conduc eu, tot a fi printre
acionarii principali la noua companie.
i i-a dat i detalii?
El ncuviin din cap.
Fiecare dintre noi primete cte douzeci de mii de
aciuni i opiuni pentru nc cincizeci de mii. Dup aceea,
opiuni pentru alte cincizeci de mii de aciuni pentru fiecare
an.
La ct?
De obicei, la douzeci i cinci de ceni aciunea.
Iar oferta public va fi la ct? La cinci dolari?
116
Cel puin. Piaa ofertei publice iniiale devine tot mai
puternic. Dup aia, se zice c poate s urce la zece. Poate
chiar la douzeci, dac prezentm interes.
Urm un scurt moment de linite. Sanders tia c Susan
era priceput la calcule matematice.
Nu, spuse ea n final. Nu se poate s demisionezi.
i el fcuse socotelile de multe ori. n varianta cea mai
modest, ar fi putut obine destul pe opiunile lui ca s-i
plteasc ipoteca de la cas ntr-o singur rat. Dar dac
valoarea aciunilor cretea fulgertor, ar fi fost ceva
realmente fantastic: ar fi ctigat ntre cinci i paisprezece
milioane de dolari. Iat de ce trecerea n domeniul public era
visul tuturor celor care lucrau ntr-o companie tehnic.
n ce m privete, spuse el, n-au dect s-l aduc i pe
King-Kong la conducerea departamentului, tot mai stau cel
puin doi ani.
Asta au fcut? L-au adus pe King-Kong?
Nu tiu, spuse el, ridicnd din umeri.
Te nelegi bine cu ea?
Nu sunt sigur, rspunse el, pe un ton evaziv. M duc
s fac un du.
Bine, zise Susan.
El i arunc o privire i vzu c ncepuse s-i citeasc
din nou nsemnrile. Dup du, Sanders i conect telefonul
la aparatul pentru rencrcarea bateriilor aflat pe chiuvet i
i puse un tricou i un ort. Se studie n oglind; tricoul i
acoperea zgrieturile. Dar nc-l mai ngrijora mirosul
parfumului lui Meredith. Se stropi pe obraji cu after-shave.
Apoi intr n camera fiului su, ca s vad ce face. Matthew
sforia zgomotos, cu degetul mare n gur. Dduse ptura la
o parte cu picioarele. Sanders l nveli cu blndee i-l srut
pe frunte. Pe urm se duse n camera Elizei. La nceput nici
n-o vzu. n ultima vreme, fiica lui luase obiceiul de-a se
ngropa sub un morman de pturi i perne cnd dormea. Se
apropie n vrful picioarelor i zri o mnu ntinzndu-se i
fcndu-i semn.
117
De ce nu dormi, Lize? opti el.
Am avut un vis, spuse ea, ns fr s par
nspimntat.
Sanders se aez pe marginea patului i o mngie pe
cap.
Ce fel de vis?
Despre bestie.
Aha.
Bestia era, de fapt, un prin, dar i-a fcut farmece o
vrjitoare.
Aa este..., zise el, mngindu-i prul.
L-a transformat ntr-o bestie hidoas, continu Eliza,
citnd din film aproape cuvnt cu cuvnt.
Aa este, spuse el.
De ce?
Nu tiu, Lize. Aa-i povestea.
Pentru c n-a adpostit-o de frigul amarnic? ntreb
ea, folosind un nou citat. De ce n-a adpostit-o, tticule?
Nu tiu, zise el.
Pentru c nu avea nici urm de dragoste n inim.
Lize, e timpul s te culci.
Mai nti f-mi rost de un vis, tticule.
Bine. Deasupra patului tu e un nor argintiu i frumos
i...
Visul sta nu e bun, tticule, l ntrerupse Eliza,
privindu-l ncruntat.
Bine. Ce fel de vis vrei?
Cu Kermit.
n regul. Kermit st chiar aici, lng capul tu, i-o s
te pzeasc toat noaptea.
i tu.
Da. i eu.
O srut pe frunte, iar fetia se ntoarse pe o parte, cu
faa la perete. n timp ce prsea ncperea, o auzi sugndu-
i degetul mare cu putere. Se ntoarse n dormitor i ddu la
o parte materialele soiei, ca s se poat urca n pat.
118
Mai era treaz? ntreb Susan.
Cred c-o s adoarm. Voia un vis. Despre Kermit.
Kermit e la mare mod acum, ncuviin ea, dnd din
cap.
Nu coment nimic despre tricoul lui. Sanders se strecur
sub aternut i dintr-odat se simi epuizat. Se ntinse pe
spate, cu capul pe pern, i nchise ochii. O simi pe Susan
cum i adun hrtiile i cum stinge lumina.
Mmm, fcu ea. Miroi frumos.
Se ghemui lng el, lipindu-i faa de gtul lui, i-i
arunc un picior peste unul din olduri. Era uvertura ei
invariabil, care l agasa ntotdeauna. Se simea intuit de
piciorul ei greu, n timp ce ea i mngia obrazul.
i-ai dat cu after-shave pentru mine?
Hai, Susan..., oft el, exagerndu-i oboseala.
Te ntreb fiindc i-a fcut efectul, zise ea, chicotind.
Pe sub plapum, i puse mna pe piept. O simi cum
alunec n jos i i se strecoar pe sub tricou. Avu un acces
neateptat de mnie.
Ce se ntmpla cu ea? Niciodat n-avea pic de intuiie n
chestiile astea. Mereu i fcea avansuri n cele mai nepotrivite
momente i locuri, i prinse mna.
S-a-ntmplat ceva?
Sunt frnt, Sue.
O zi proast, hm? spuse ea cu compasiune, dup care
se opri.
Da. Destul de proast.
Se sprijini ntr-un cot i se aplec deasupra lui. i
mngie buza de jos cu degetul.
Vrei s te nveselesc?
Nu vreau.
Nici mcar un pic?
El oft din nou.
Eti sigur? ntreb ea, tachinndu-l. Absolut sigur?
Pe urm ncepu s se strecoare sub cuvertur. El i opri
capul cu minile.
119
Susan, te rog. Haide.
Ea chicoti din nou i-i spuse:
E abia opt i jumtate. Nu poi s fii chiar att de
obosit.
Ba sunt.
Pariez c nu eti.
Susan, fir-ar s fie, n-am chef.
Bine, bine, accept ea, ndeprtndu-se de lng el.
Dar nu tiu de ce i-ai mai dat cu after-shave dac n-ai chef.
Pentru numele lui Dumnezeu!
i-aa, n ultimul timp nici n-am prea fcut dragoste.
Asta pentru c tot timpul eti plecat, spuse el,
neputnd s se controleze.
Nu sunt tot timpul plecat".
Dou nopi pe sptmn nu eti acas.
Asta nu-nseamn tot timpul plecat". i-apoi, aa-i
serviciul. Credeam c-ai s m sprijini mai mult n privina
asta.
Te sprijin.
Dac te plngi, nu nseamn c m sprijini.
Uite ce e, pentru numele lui Dumnezeu, spuse el. Vin
acas devreme ori de cte ori eti plecat din ora, le dau de
mncare copiilor, le rezolv pe toate ca s n-ai de ce s-i faci
probleme...
Uneori, spuse ea. Alteori rmi pn trziu la birou,
iar copiii stau cu Consuela pn li se urte...
Ei bine, am i eu serviciu...
Aa c slbete-m cu le rezolv pe toate". Nici pe
departe nu stai pe acas ct mine. Eu sunt cea care are dou
servicii. Tu n cea mai mare parte a timpului faci exact ce ai
chef, aa cum fac toi nenorociii de brbai de pe lumea
asta.
Susan...
Doamne, Dumnezeule, vii i tu din cnd n cnd acas
mai devreme i faci pe martirul, spuse ea, ridicndu-se n
capul oaselor, dup care i aprinse veioza de pe noptier.
120
Toate femeile pe care le cunosc muncesc mai greu dect orice
brbat.
Susan, nu vreau s m cert.
Pi sigur, s fie numai din vina mea. Eu sunt cea cu
probleme. Fir-ai ai dracu' de brbai!
Era obosit, dar mnia l nvior pe neateptate. Se simi
dintr-odat puternic i se ddu jos din pat, ncepnd s se
plimbe prin camer.
Ce importan are faptul c eti brbat sau femeie? Iar
ai de gnd s-mi spui ct eti de oprimat'?
Uite ce e, ripost ea, aezndu-se mai drept. Femeile
sunt oprimate. E o realitate.
Zu? i, m rog, n ce fel eti tu oprimat? Niciodat
nu speli rufe. Niciodat nu faci de mncare. Niciodat nu ai
de fcut curenie. Cineva le face pe toate n locul tu. Ai pe
cineva care s-i in locul. Ai pe cineva care duce copiii la
coal i pe altcineva care-i aduce de acolo. Eti asociat la o
firm de avocai, pentru numele lui Dumnezeu. Eti la fel de
oprimat ca Leona Helmsley.
Susan se holba uluit la soul ei. Sanders tia de ce:
pn atunci, ea i susinuse de mai multe ori discursul cu
oprimarea, iar el nu o contrazisese niciodat. Cu timpul, prin
repetiie, aceasta devenise o idee acceptat n csnicia lor. i
iat c Tom se hotrse s-i exprime dezacordul, modificnd
dintr-odat regulile.
Nu-mi vine s cred. Am socotit c eti altfel, spuse ea,
aruncndu-i printre pleoapele ntredeschise o privire
atottiutoare. Asta pentru c o femeie i-a luat postul, nu?
Unde vrei s ajungi acum, la brbaii cu personalitate
fragil?
E-adevrat, nu-i aa? Eti ameninat.
Nu, nu-i adevrat deloc. Cine are personalitatea fragil
n casa asta? A ta e att de fragil, nct nu supori s fii
respins n pat fr s sari la ceart.
121
Cuvintele acestea avur darul s-o blocheze, fapt pe care
Sanders l observ de ndat: Susan rmsese fr replic.
Sttea uitndu-se ncruntat la el, cu faa ncordat.
Dumnezeule, spuse el i ddu s plece din ncpere.
Tu ai provocat cearta asta, zise ea.
Nu-i adevrat, rspunse Sanders, ntorcndu-se din
drum.
Ba da. Tu ai nceput, cu plecatul meu de acas.
Nu. Tu te plngeai de absena vieii sexuale.
Nu fceam dect s comentez.
Uite ce peti cnd te-nsori cu un avocat.
Iar personalitatea ta chiar este fragil.
Susan, vrei s vorbim despre fragilitate? Vreau s-i
spun c eti att de preocupat de tine nsi, nct azi-
diminea ai fcut urt numai fiindc voiai s ari bine la
pediatru.
Ei, asta era. n sfrit. nc eti suprat pentru c te-
am fcut s-ntrzii. i ce? Crezi c n-ai primit postul fiindc
ai ntrziat?
Nu, zise el, nu m-am...
N-ai obinut postul pentru c Garvin nu i l-a dat. N-ai
fost destul de priceput la jocul sta i a venit altcineva care l-
a jucat mai bine. sta-i motivul. O femeie l-a jucat mai bine.
Tremurnd de furie, incapabil s mai vorbeasc, Sanders
se ntoarse pe clcie i plec din camer.
Aa, du-te, pleac de-aici. Aa faci ntotdeauna. Pleci.
S nu cumva s-i aperi punctul de vedere. Nu vrei s-l auzi,
Tom, dar sta-i adevrul. Eti singurul vinovat de faptul c
n-ai obinut postul.
Sanders trnti ua.

*
Se aez pe un scaun din buctrie, pe ntuneric. Totul
era linitit n jurul lui; se auzea doar zumzetul frigiderului.
Pe fereastra de la buctrie se vedea luna ce rsrise
deasupra golfului, strecurndu-i razele printre ramurile
122
plcului de brazi. Se ntreb dac Susan o s coboare la el,
dar aceasta nu ddu nici un semn c-ar avea de gnd s fac
aa ceva. Se ridic i ncepu s umble prin ncpere. Dup
un timp, i aduse aminte c nu mncase. Deschise ua
frigiderului, mijindu-i ochii din pricina luminii. Frigiderul
era ticsit de alimente pentru copii, sucuri la cutie, vitamine
pentru copii, sticle cu diverse preparate farmaceutice. Cut
cu privirea nite brnz sau mcar o bere. Nu gsi nimic, n
afar de o cutie de Coca-Cola dietetic, din care bea de obicei
Susan. Dumnezeule, i zise, nu mai e ca altdat, cnd
frigiderul lui era plin cu alimente congelate, cartofi prjii i
bere din belug. Zilele de burlcie.
Scoase cutia de Coca-Cola dietetic. Eliza ncepuse i ea
s bea tot aa ceva. i spusese de zeci de ori lui Susan c nu-i
plcea tendina copiilor de a consuma buturi dietetice.
Aveau nevoie de alimente sntoase, de hran adevrat. Dar
Susan era ocupat, iar Consuela indiferent. Copiii mncau
tot felul de prostii. Nu era bine. El nu fusese crescut aa.
Nimic de mncare. Nimic n propriul lui frigider, dar-ar
dracii! Plin de speran, slt capacul unui container de
plastic i gsi un sandvi cu unt de alune i gelatin, care
pstra ntr-o parte urmele diniorilor Elizei. Lu sandviul
i-l ntoarse pe o parte, ntrebndu-se ct de vechi putea s
fie. Nu vzu nici o urm de mucegai.
Ce-o fi o fi, i zise i manc sandviul Elizei, n picioare,
n lumina de la frigiderul deschis. Tresri surprins cnd i
zri imaginea reflectat n ua cu geam a cuptorului. nc
un membru privilegiat al patriahatului, crmuindu-i cu
samavolnicie moia." Doamne, i spuse, de unde-or fi scos
femeile tmpeniile astea? Termin sandviul i-i scutur
frmiturile de pe degete. Ceasul de perete arta nou i un
sfert. Susan se culcase devreme. Se prea c n-avea de gnd
s coboare ca s se mpace. De obicei n-o fcea. mpcarea
cdea n sarcina lui. El era pacifistul. Deschise o cutie cu
lapte i bu din ea, dup care o aez la loc pe grtarul
frigiderului. nchise ua i rmase din nou n ntuneric. Se
123
duse la chiuvet, se spl pe mini i se terse cu un prosop
de vase. Suprarea i mai trecuse dup ce apucase s
mnnce ct de ct. Se uit afar, pe fereastr, i vzu
printre copaci luminile unui feribot care se ndrepta spre
vest, ctre Bremerton. Unul din lucrurile care-i plceau la
casa asta era relativa ei izolare. Avea njur o ntindere destul
de mare de pmnt. Copiii trebuie s creasc ntr-un loc
unde s poat s zburde n voie.
Se pomeni cscnd. Era cert c Susan nu avea s
coboare. Lucrurile trebuiau s mai atepte pn diminea.
tia cum avea s se ntmple: el se va trezi primul i i va
pregti o ceac de cafea, pe care i-o va duce la pat. Apoi i va
spune c-i pare ru, iar ea i va spune c i ei. Se vor
mbria scurt, iar el se va duce s se-mbrace pentru
serviciu. i cu asta, basta.
Urc scara ntunecoas care ducea la etaj i deschise ua
dormitorului. Auzi respiraia ritmic i linitit a Susanei. Se
strecur n pat i se ntoarse pe o parte. Apoi adormi.


















124


MARI

n dimineaa aceea ploua. Era un veritabil potop, care i
abtea rafalele rpitoare pe ferestrele feribotului. Stnd la
coad la cafea, Sanders se gndea la ziua pe care-o avea n
fa. Cu coada ochiului l zri apropiindu-se pe Dave
Benedict i se ntoarse grbit ntr-o parte, dar era deja prea
trziu. Benedict i fcu semn cu mna:
Salut, btrne.
Sanders n-avea chef s vorbeasc despre DigiCom n
dimineaa aceea. n ultima clip, l salv un apel telefonic:
aparatul din buzunar ncepu s sune. Se ntoarse ntr-o
parte ca s rspund.
S fii iubit, Tommy, biatule, i spuse Eddie Larson din
Austin.
Ce e, Eddie?
Mai ii minte numrtorul de boabe trimis de la
Cupertino? Ei bine, acum avem opt din tia pe-aici. O firm
de contabilitate independent din Dallas, Jenkins i McKay.
Au luat la controlat toate registrele, ca un roi de librci. i
vreau s spun c verific totul: recepii, ncasri, active i
pasive, evidenele la zi, totul. Urmeaz s verifice anii trecui,
pn n optzeci i nou.
Zu? Rscolesc chiar totul?
Pe bune. Fetele nici nu mai au unde s stea ca s
rspund la telefon. Plus c tot ce e mai vechi de nou'unu
e la arhiv, n ora. Aici le avem pe microfilm, dar tia zic c
vor documentele originale. Vin s vad nenorocitele alea de
acte. i toi se uit chior, se poart ca nite paranoici i ne
tot spun ce trebuie s facem. Ne trateaz de parc-am fi nite
hoi care ncearc s-i trag pe sfoar. E insulttor.
Ei bine, spuse Sanders, suportai i voi. Trebuie s
facei ce vi se cere.
125
Singurul lucru care m deranjeaz cu adevrat, zise
Eddie, e c-n dup-amiaza asta or s mai vin nc apte.
Pentru c se face i un inventar complet al fabricii. Totul, de
la mobilierul din birouri pn la aparatele de aer condiionat
i matriele de presare la cald de pe linie. Acum a venit unul
care trece pe la fiecare punct de lucru de pe linie i-ntreab:
Cum se numete chestia asta? Cum se scrie? Cine-o
fabric? Ce numr de model are? Din ce an? Unde-i numrul
de serie?" Dac vrei s-i spun prerea mea, am putea bine
mersi s nchidem linia pentru restul zilei.
Sanders se ncrunt.
Zici c fac inventarul?
Pi, ei aa-l numesc. Dar e mai al dracului dect orice
inventar de care am auzit. Tipii tia au lucrat la Texas
Instruments sau ntr-un loc de genul sta i trebuie s
recunosc o chestie: i cunosc meseria. Azi-diminea, unul
din tipii de la Jenkins a venit s m ntrebe ce fel de sticl
avem la luminatoarele din tavan. Am zis: Ce fel de sticl?"
Am crezut c face mito. El zice: Da, e Coming doi-patru-
apte, sau doi-patru-apte per nou?" sau alte blestemii de
genul sta. Cic sunt diferite tipuri de sticl UV, pentru c
ultravioletele pot s afecteze cipurile pe linia de producie. Eu
n-am auzit niciodat c ultravioletele pot s afecteze cipurile.
Pi da", zice tipul sta. E o problem serioas, dac avei
ZIA peste dou sute patruzeci." ZIA cic nseamn zilele
nsorite dintr-un an. Tu ai auzit de aa ceva?
Sanders nu mai asculta cu atenie. Se gndea ce
semnificaie putea avea faptul c cineva Garvin sau cei de
la Conley-White ceruse un inventar al fabricii. n mod
obinuit, faci aa ceva numai dac ai de gnd s vinzi o
unitate de producie. Atunci eti nevoit s-o faci, ca s-i poi
calcula valorile scriptice din momentul transferului de active,
i...
Tom, mai eti acolo?
Sunt.
126
Aa c i-am zis tipului c n-am auzit de aa ceva.
Despre ultraviolete i cipuri. i c am tot pus la cipuri n
telefoane de ani de zile i n-am avut probleme. i pe urm
tipul zice, A, pi nu e evorba de montarea cipurilor.
Ultravioletele le afecteaz dac le fabricai." i-i zic, noi nu
facem de-astea pe aici. Iar el zice: tiu." Aa c vin i-ntreb:
ce dracu-l doare pe sta de sticla pe care o avem? Tommy,
biatule, m auzi? Care-i povestea? Pn la sfritul zilei o s
avem cinpe ini care-o s ne ia la puricat. S nu-mi zici c
asta-i rutin.
Nu, Eddie, nu pare-a fi rutin.
S-ar prea c au de gnd s vnd fabrica unora care
fabric cipuri, aia e. i ia nu suntem noi.
De acord. Aa mi se pare i mie.
Drace, fcu Eddie. Dac in eu minte bine, mi-ai zis c
asta n-are s se-ntmple. Tom, pe-aici oamenii au nceput
s-i fac griji. Iar eu m numr printre ei.
Te neleg.
Adic, oamenii vin i m-ntreab. Unii abia i-au
cumprat o cas, alii au nevestele gravide, ateapt s li se
nasc un copil, i vor s tie. Ce s le spun?
Eddie, nu am nici o informaie.
Pi cum se poate, Tom, doar eti eful
departamentului.
tiu. Stai s verific la Cork, s vd ce au fcut acolo
contabilii. Sptmna trecut au fost la ei.
Am vorbit deja cu Colin acum o or. Cei de la
Operaiuni au trimis doi oameni. Pentru o zi. Foarte amabili.
Nimic din ce se-ntmpl pe aici.
Fr inventar?
Fr inventar.
Bine, zise Sanders cu un oftat. Las-m s m
informez.
Tommy, biatule, trebuie s i-o spun pe leau. M-
ngrijoreaz c nu tii deja.
i pe mine, replic Sanders. i pe mine.
127
Sanders ntrerupse convorbirea i aps pe tastele K, A i
P, pentru Stephanie Kaplan. Ea tia precis ce se ntmpla la
Austin, iar Sanders credea c ar fi fost dispus s-i spun.
Dar secretara l inform c doamna Kaplan era plecat din
birou pentru tot restul dimineii. O sun pe Mary Anne, dar
i ea plecase. Apoi form numrul de la hotelul Four Seasons
i l ceru pe Max Dorfman. Centralista i spuse c numerele
domnului Dorfman erau ocupate. i propuse n gnd s nu
uite s se-ntlneasc n cursul zilei cu Max Dorfman. Pentru
c, dac Eddie avea dreptate, atunci Sanders fusese scos din
circuit. i asta nu era bine. ntre timp, putea s discute
nchiderea fabricii cu Meredith, la sfritul edinei de
diminea cu Conley-White. Deocamdat, mai mult de att nu
putea face. Perspectiva de a vorbi cu ea l nelinitea. Dar,
ntr-un fel sau altul, trebuia s-o fac. Nu prea mai avea de
ales.

Cnd ajunse n sala de edine de la etajul patru, nu gsi
pe nimeni. La captul ndeprtat al ncperii, pe un afiier, se
vedea o seciune dintr-o unitate de disc Twinkle i un grafic
al liniei de asamblare din Malaysia. Zri cteva nsemnri
fcute pe unele bloc-notesuri i serviete deschise. edina
ncepuse deja. Sanders se simi cuprins de panic i de
transpiraie. Pe la cellalt capt al ncperii intr o secretar,
care ncepu s aeze pe mas pahare i carafe cu ap.
Unde e toat lumea? ntreb el.
A, au plecat acum un sfert de or, zise femeia.
Acum un sfert de or? i cnd au nceput?
edina s-a deschis la opt.
La opt? fcu Sanders. Parc trebuia s-nceap la opt i
jumtate.
Nu, a nceput la opt.
Dar-ar dracii!
i unde sunt acum?
Meredith i-a dus pe toi jos la MIV, pentru o
demonstraie n zona Coridorului.
128
*
Intrnd la MIV, primul lucru pe care-l auzi Sanders fu
rsul. Cnd ptrunse n sala echipamentelor, vzu c echipa
lui Don Cherry i urcase pe instalaie pe doi dintre efii de la
Conley-White. John Conley, tnrul avocat, i Jim Daly,
bancherul investitor, i puseser amndoi ctile i peau
pe platformele rulante. Cei doi brbai zmbeau cu gura pn
la urechi. Toi cei aflai n ncpere rdeau, inclusiv Ed
Nichols, contabilul ef cu mutr acr de la Conley-White,
aflat lng monitorul care prezenta o imagine a coridorului
virtual vzut de beneficiari. Nichols avea pe frunte nite urme
roii de la purtatul ctilor. Se uit la Sanders cnd se
apropie i zise:
E fantastic.
Da, e spectaculos, rspunse Sanders.
De-a dreptul fantastic. Cnd or s vad asta, cei de la
New York or s renune la toate criticile. Tocmai voiam s-l
ntreb pe Don dac poate s-l aplice la baza noastr de date.
Nici o problem, spuse Cherry. Nu trebuie dect s ne
dai crligele" de programare de la baza dumneavoastr de
date i v racordm imediat. Ne ia cam o or.
Nichols art spre casc.
i putem avea la New York i una din drciile astea?
Simplu, zise Cherry. O putem expedia chiar azi, mai
trziu. O s ajung acolo pe joi. Am s trimit i pe unul din
oamenii notri s v-o instaleze.
Asta o s aib un succes comercial grozav, spuse
Nichols. Pur i simplu grozav.
i scoase ochelarii semi-nrmai. Era un model
complicat de ochelari, care-i puteau reduce foarte mult
dimensiunile prin pliere. Nichols i desfcu grijuliu i i-i
puse pe nas. Pe platform, John Conley rdea.
ngera, spuse el. Cum deschid sertarul sta?
Apoi i inu capul drept, ascultnd.
Vorbete cu ngerul ajuttor, spuse Cherry. l aude
prin intermediul ctilor.
129
i ce-i spune ngerul? ntreb Nichols.
Asta rmne ntre el i nger, spuse rznd Cherry.
Pe platform, Conley ascult, ncuviinnd din cap, iar
apoi ntinse mna nainte. i strnse degetele, ca i cum ar fi
apucat ceva, iar pe urm trase spre el, cu gesturile cuiva care
deschide un sertar cu dosare. Pe monitor, Sanders vzu un
sertar virtual cu dosare, culisnd din peretele coridorului. n
sertar se zreau mai multe dosare aranjate ordonat.
Mam! exclam Conley. E uluitor. ngera, pot s vd
un dosar?... Aha. Bun.
ntinse mna i atinse cu degetul una din etichetele
dosarelor. Imediat dosarul ni din sertar i se deschise,
prnd c atrn n aer.
Uneori trebuie s form metafora fizic, explic
Cherry. Pentru c beneficiarii nu au dect o mn. i nu poi
s deschizi un dosar obinuit cu o singur mn.
Aflat pe platform, Conley i mic mna prin aer n
nite arcuiri scurte, mimnd ntoarcerea paginilor cu mna.
Pe monitor, Sanders vzu c John Conley se uita, de fapt, la
un ir de formulare contabile.
Hei, spuse Conley. Ar trebui s fii ceva mai prudeni.
Am aici toate nregistrrile voastre financiare.
Ia s vd i eu, spuse Daly, ntorcndu-se pe platform
ca s arunce o privire.
N-avei dect s v uitai, spuse rznd Cherry.
Profitai ct putei. n sistemul final, vom ncorpora elemente
de protecie pentru controlul accesului. Dar, deocamdat,
ocolim ntregul sistem. Ai observat c unele numere sunt
roii? Asta nseamn c au i alte detalii puse deoparte.
Atingei unul din ele.
Conley atinse un numr rou. Numrul trecu rapid ntr-
un plan apropiat, crend un nou plan de informaie, care
plutea n aer, deasupra celorlalte documente.
Miculi!
130
Un soi de hipertext, spuse Cherry, ridicnd din umeri.
Destul de elegant, dac-mi e permis o asemenea lips de
modestie.
Conley i Daly chicoteau, mpungnd rapid cu degetul
numerele de pe bilanurile contabile i fcnd s ias la
iveal zeci de alte situaii detaliate, care acum atrnau n aer
n jurul lor.
Hei, cum ne descotorosim de tot vlmagul sta?
Putei s gsii situaia de la care ai pornit?
E ascuns undeva n spatele celorlalte.
Aplecai-v i uitai-v. Vedei dac putei s-o gsii.
Conley se ndoi din mijloc i pru s se uite sub un
anumit obiect. ntinse mna i ciupi aerul cu degetele.
Am gsit-o.
Bun, acum probabil c vedei o sgeat verde n colul
din dreapta. Punei degetul pe ea.
Conley o atinse cu degetul. Toate hrtiile se retraser n
bilanul iniial.
Extraordinar!
Vreau i eu s ncerc o dat, ceru Daly.
Ba nu. Las-m pe mine.
Ba nu, eu.
Ba eu!
Rdeau ca nite copii ncntai. Blackburn i fcu
apariia chiar n clipa aceea.
tiu ct e de plcut pentru toat lumea, i spuse el lui
Nichols, dar rmnem n urm cu programul i poate c-ar
trebui s ne-ntoarcem n sala de edine.
Bine, spuse Nichols, fr nici o tragere de inim,
ntorcndu-se spre Cherry. Eti sigur c poi s ne trimii o
chestie din asta?
Fr doar i poate, spuse Cherry. Contai pe mine.

n timp ce se ntorceau spre sala de edine,
reprezentanii firmei Conley-White se aflau ntr-o stare de
spirit euforic; vorbeau cu repeziciune i rdeau, la gndul
131
experienei proaspt trite. Cei de la DigiCom i nsoeau
tcui, nevrnd s le strice buna dispoziie. n acel moment,
Sanders se pomeni lng el cu Mark Lewyn, care-i opti:
Hei, de ce nu m-ai sunat asear?
Te-am sunat, replic Sanders.
Cnd am ajuns acas, n-am gsit nici un mesaj, spuse
Lewyn, cltinnd din cap.
Mi-a rspuns robotul, pe la ase i un sfert.
N-am primit nici un mesaj, spuse Lewyn. i pe urm,
cnd am ajuns aici de diminea, tu nu venisei i cobor
glasul. Doamne, ce-ncurctur! A trebuit s intru la edina
despre Twinkle fr s am habar de felul cum abordm
problema.
mi pare ru, spuse Sanders. Nu tiu ce s-a ntmplat.
Din fericire, Meredith a preluat conducerea discuiei,
zise Lewyn. Altfel eram n rahat pn-n gt. De fapt, a... Las'
c-o lmurim mai trziu, ncheie el, observnd c Meredith
rmsese n urm ca s discute cu Sanders i ndeprtndu-
se de ei.
Unde dracu' ai fost? ntreb Johnson.
Am crezut c edina ncepe la opt i jumtate.
Te-am sunat acas asear tocmai fiindc a fost pus la
opt. Vor s prind avionul de Austin de dup-amiaz, aa c
am decalat totul.
Eu am neles altceva.
Am vorbit cu nevast-ta. Nu i-a spus?
Am crezut c-ncepe la opt i jumtate.
Johnson cltin din cap, vrnd s dea de neles c
abandoneaz subiectul.
n tot cazul, zise ea, la edina de la opt a trebuit s
aleg o alt abordare pentru Twinkle i e foarte important s
ne punem ntructva de acord, n lumina...
Meredith?
Aflat n fruntea grupului, Garvin se uit n urm, n
direcia ei.
Meredith, John vrea s te-ntrebe ceva.
132
Vin imediat, spuse ea.
Aruncndu-i o ultim privire mnioas lui Sanders, se
grbi s ajung n fa.

La ntoarcerea n sala de edine, starea de spirit era
destins. Oamenii nc mai glumeau ntre ei, n timp ce-i
ocupau locurile. Ed Nichols ncepu edina, ntorcndu-se
ctre Sanders.
Meredith ne-a pus la curent cu problema unitii de
disc Twinkle. Acum c suntei aici, am dori s aflm i care
este punctul dumneavoastr de vedere.
A trebuit s aleg o alt abordare a problemei Twinkle,
spusese Meredith. Sanders ezit.
Punctul meu de vedere?
Da, zise Nichols. Rspundei de Twinkle, nu-i aa?
Sanders se uit la feele din jurul mesei, ntoarse
ntrebtor ctre el. O privi i pe Johnson, dar aceasta i
deschisese servieta i cuta ceva printre hrtii, scond pn
la urm mai multe plicuri voluminoase.
Ei bine, ncepu Sanders, am construit cteva
prototipuri i le-am testat cu meticulozitate. Nu-ncape nici o
ndoial c prototipurile s-au comportat fr cusur. Sunt cele
mai bune uniti de disc din lume.
Asta am neles, spuse Nichols. Dar acum ai trecut la
producie, aa e?
ntocmai.
Cred c ne-ar interesa mai mult aprecierea
dumneavoastr n privina produciei.
Sanders ovi. Oare ce le spusese Meredith? La cellalt
capt al mesei, Meredith Johnson i nchise servieta, i
mpreun minile sub brbie i-l privi struitor. Nu i se
putea citi nimic pe fa. Oare ce le spusese?
Domnule Sanders?
Pi, ncepu Sanders, am abordat situaia la modul
general, ocupndu-ne de probleme pe msura apariiei lor.
133
Pentru noi, e o experien relativ obinuit a unei trepte de
nceput. Ne aflm nc ntr-o faz timpurie.
Scuzai-m, interveni Nichols. Am neles c ati trecut
la producie de dou luni.
Da, e-adevrat.
Nu mi se pare c dou luni ar nsemna o faz
timpurie".
Pi...
Avei cicluri de producie care nu depesc nou luni,
corect?
Da, nou pn la optsprezece luni.
nsemn c, dup dou luni, ar trebui s producei din
plin. Cum apreciai asta, n calitate de principal responsabil?
Pi, a zice c amploarea problemelor nu depete
ceea ce ntlnim n general ntr-o astfel de etap.
E interesant c v aud vorbind astfel, zise Nichols,
fiindc tot azi, dar mai devreme, Meredith ne-a dat de neles
c, de fapt, problemele sunt destul de serioase. Ne-a spus
chiar c s-ar putea s fii nevoii s v ntoarcei la planeta
de proiectare.
Hait, am zbrcit-o! Ce partitur s interpreteze acum?
Apucase s le spun c problemele n-ar fi att de grave. Nu
mai putea da napoi. Trase aer n piept i continu:
Sper c nu i-am transmis o impresie eronat lui
Meredith. Fiindc, n ce m privete, am deplin ncredere n
capacitatea noastr de a fabrica unitatea de disc Twinkle.
Nu m-ndoiesc c avei, spuse Nichols. Dar ne
ateptm la o puternic concuren din partea celor de la
Sony i Philips i nu sunt sigur c simpla exprimare a
ncrederii dumneavoastr e suficient. Cte dintre aparatele
ieite de pe linie se ncadreaz n specificaii?
Nu am asemenea informaii.
Mcar aproximativ.
N-a vrea s m aventurez, fr nite cifre precise.
i sunt aceste cifre precise disponibile?
Da. Numai c nu le am la mine.
134
Nichols se ncrunt. Expresia lui spunea: de ce nu le ai,
cnd tiai c despre asta se va discuta la edin? Conley i
drese glasul i interveni:
Meredith a indicat c linia lucreaz la douzeci i nou
la sut din capacitate i c doar cinci la sut dintre aparate
ndeplinesc cerinele specificate. Suntei de aceeai prere?
Da, se poate spune c aa stau lucrurile.
Urm un scurt moment de linite. Brusc, Nichols se
aplec n fa i zise:
M tem c am nevoie de puin ajutor aici. innd cont
de cifrele astea, pe ce v bazai ncrederea n unitatea de disc
Twinkle?
Motivul e c toate astea nu reprezint o necunoscut
pentru noi, replic Sanders. Ne-am mai confruntat cu
probleme de producie care preau insurmontabile i care s-
au rezolvat rapid.
neleg. Deci, credei c experiena dumneavoastr
trecut se va adeveri i aici.
Da, aa cred.
Nichols se rezem de sptar i-i ncrucia braele la
piept. Prea extrem de nemulumit. Jim Daly, uscivul
bancher investitor, se aplec la rndu-i nainte i spuse:
Tom, te rugm s nu ne nelegi greit. Nu ncercm s
te punem ntr-o situaie neplcut. De mai mult timp am
identificat cteva motive pentru achiziionarea acestei
companii, independent de orice problem specific legat de
Twinkle. Aa nct nu cred c Twinkle este azi o chestiune
decisiv. Nu vrem dect s tim exact cum stm. i te-am
ruga s fii ct mai sincer cu putin.
Ei bine, probleme exist, spuse Sanders. Suntem n
plin proces de evaluare a lor. Avem deja cteva idei. Dar
unele dintre probleme ne-ar putea readuce la proiectare.
Dai-ne cazul cel mai defavorabil, spuse Daly.
Cel mai defavorabil? Oprim linia, refacem carcasele i,
probabil, cipurile de comand, i pe urm relum producia.
Asta ar nsemna o ntrziere de...
135
Nou pn la dousprezece luni, aprecie Sanders n gnd,
dup care spuse cu voce tare:
Maximum ase luni.
Dumnezeule, opti cineva.
Johnson a sugerat c ntrzierea maxim ar fi de ase
sptmni, coment Daly.
Sper s aib dreptate. Dar mi-ai cerut cazul cel mai
defavorabil.
Chiar credei c va dura ase luni?
Ai cerut cazul cel mai defavorabil, dei cred c e vorba
de un lucru improbabil.
Dar posibil?
Da, posibil.
Nichols se aplec iari nainte i oft din greu.
S vedem dac-am neles corect. Dac exist probleme
de proiectare la unitatea de disc, ele au aprut sub
conducerea dumneavoastr, corect?
Da, aa este.
Nichols cltin din cap.
Pi, dup ce ne-ai adus n ncurctura asta, chiar
credei c suntei cel mai potrivit ca s-o descurcai?
Sanders i nbui un val de mnie.
Da, aa cred, spuse el. De fapt, cred c nimeni n-ar
putea s-o fac mai bine dect mine. Cum v spuneam, ne-am
mai confruntat cu astfel de situaii i nainte. i ne-am
descurcat. Sunt apropiat de toi oamenii implicai. i sunt
sigur c vom putea rezolva tot ce avem de rezolvat.
Se ntreb cum ar putea s le explice acestor indivizi
mbrcai n costume ntregul proces concret de fabricare a
unui produs.
Cnd lucrezi n cicluri, continu el, uneori nu-i att de
grav faptul c revii la planet. Nimnui nu-i place s-o fac,
dar pot aprea i avantaje. Mai demult, realizam o generaie
complet de produse noi cam o dat pe an. Acum, facem din
ce n ce mai des modificri treptate n cadrul generaiilor.
Dac va trebui s refacem cipurile, s-ar putea s fim n stare
136
s ncorporm codificat i algoritmii de compresie video, care
n-au fost disponibili cnd am nceput. Asta va ameliora
perceperea de ctre beneficiar a sporirii vitezei de lucru, fa
de simpla ncadrare n specificaia unitii de disc. Cnd vom
relua producia, nu vom mai fabrica un aparat de o sut de
milisecunde, ci unul de optzeci de milisecunde.
Dar, interveni Nichols, ntre timp nu vei fi reuit s
ptrundei pe pia.
Avei dreptate.
Nu v vei fi stabilit marca de fabricaie i nici
fraciunea de pia pentru fluxul de produse. Nu v vei fi
organizat reelele de distribuie, nici birourile de conducere
operativ i nici companiile de publicitate, pentru c nu vei
avea linia de producie cu care s susinei toate astea. S-ar
putea s avei un aparat mai bun, dar necunoscut. Ar
nsemna s-o luai de la zero.
Tot ce spunei e adevrat. Dar piaa reacioneaz
rapid.
Ca i concurena, dealtfel. Unde se va afla Sony n
momentul cnd vei ptrunde pe pia? Nu vor ajunge i ei
tot la optzeci de milisecunde?
Nu tiu, spuse Sanders.
A fi vrut ca starea de lucruri referitoare la problema
asta s-mi dea mai mult ncredere, oft Nichols. Ca s nu
mai pomenim de competena personalului nsrcinat s-o
rezolve.
Meredith interveni pentru prima oar n discuie.
S-ar putea ca aici s fie i un pic vina mea, spuse ea.
Tom, cnd am discutat despre Twinkle, am neles de la tine
c problemele ar fi destul de serioase.
Da, aa i sunt.
Ei bine, nu cred c trebuie s ascundem nimic.
Dar nici nu ascund, se grbi el s rspund.
Vorbele i ieir pe gur aproape nainte s-i dea seama.
i auzi vocea, ncordat i ascuit.
137
Nu, nu, zise Meredith linititor. N-am vrut s sugerez
aa ceva. Atta doar c, pentru unii dintre noi, problemele
astea tehnice sunt mai greu de priceput. Dac se poate,
ateptm de la tine s ne traduci, n limbajul unui
nespecialist, exact ce se ntmpl i n ce situaie ne aflm.
M-am strduit s-o fac, spuse el.
tia c vorbise pe un ton defensiv, dar nu se putuse
abine.
Da, Tom, tiu c te-ai strduit, spuse Meredith, cu o
voce la fel de linititoare. Dar, de exemplu, n situaia n care
capetele cu laser pentru citire-nregistrare sunt
desincronizate fa de submulimea m a instruciunilor venite
de la cipul de comand, ce consecin are asta pentru noi, la
nivel de timp?
Nu fcea dect s-i dea importan, demonstrndu-i
uurina cu care-i nsuise argoul tehnic, dar, chiar i aa,
vorbele ei l descumpnir. i asta deoarece capetele cu laser
erau numai pentru citire, nu i pentru nregistrare, i nu
aveau nici o legtur cu submulimea m a cipului de
comand. Toate elementele de control al poziiei proveneau
din submulimea x. Iar submulimea x era o licen de cod
introdus de Sony i folosit de toate companiile
productoare de uniti de disc. Ca s rspund fr a o
pune ntr-o postur jenant, se vzu nevoit s treac pragul
fanteziei, unde nimic din ce spunea n-avea legtur cu
realitatea.
ntr-adevr, Meredith, ai atins un aspect interesant.
Dar cred c submulimea m ar trebui s fie o problem relativ
simpl, dac i capetele laser se ncadreaz intolerane.
Probabil c remedierea o s dureze trei-patru zile.
Se uit rapid la Cherry i Lewyn, singurii dintre cei de
fa care puteau s tie c spusese nite aiureli. Amndoi
ns ascultau atent, ncuviinnd din cap cu nelepciune.
Cherry chiar i scarpin brbia. Johnson ntreb:
i anticipezi vreo problem cu semnalele de urmrire
asincrone de la conectorul principal?
138
Meredith ncurcase borcanele i de data asta. Semnalele
de urmrire veneau de la sursa de alimentare i erau reglate
de cipul de comand. Nici nu exista un conector principal n
unitile de disc. Numai c Sanders intrase n joc, aa c
rspunse la repezeal:
Fr doar i poate, Meredith, e un aspect de luat n
considerare i va trebui s-l verificm n detaliu. S-ar putea
s constatm c semnalele asincrone sunt defazate, dar
nimic mai mult.
i o defazare e uor de remediat?
Da, cred c da.
Nichols i drese glasul.
Am impresia c e vorba de o problem tehnic intern,
spuse el. Poate c ar trebui s trecem la alte chestiuni. Ce
urmeaz n program?
Am prevzut o demonstraie pentru compresia video,
ntr-o sal din apropiere, spuse Garvin.
Excelent. Hai s-o facem.
Scaunele fur trase cu zgomot napoi i se ridicar cu
toii de la mas, ndreptndu-se spre ieire. Meredith zbovi
cu aranjatul dosarelor. Sanders rmase i el n urm pentru
o clip.
Dup ce vzu c erau singuri, Sanders o ntreb:
Ce dracu' a fost toat povestea aia?
Ce anume?
Toat trncneala aia pretenioas despre cipuri de
comand i capete de citire. Nici nu tiai despre ce vorbeti.
Ba tiam, replic ea suprat. Reparam ncurctura pe
care-ai fcut-o.
Se aplec deasupra mesei i-l privi nfuriat.
Uite ce e, Tom. Am hotrt s in cont de sfatul tu de
asear i s spun adevrul despre unitatea de disc. Azi-
diminea le-am comunicat c problemele sunt grave, c le
cunoti foarte bine i c le vei spune i lor n ce constau. i-
am pregtit terenul ca s le poi aduce la cunotin ce mi-ai
139
zis c ai vrea s le mprteti. i cnd colo, tu vii i anuni
c nu exist probleme importante.
Dar asear parc ne-neleseserm c...
Oamenii tia nu sunt nite proti, iar noi n-o s fim
n stare s-i pclim, spuse ea, nchizndu-i servieta cu un
zgomot sec. Eu am fost de bun credin i am raportat ce
mi-ai adus la cunotin. Ca pe urm tu s spui c nu tiu
despre ce vorbesc.
El i muc buza, ncercnd s-i stpneasc mnia.
Nu tiu ce crezi c se petrece aici, zise ea. stora nu le
pas de detaliile tehnice. N-ar fi n stare s deosebeasc un
cap de unitate de disc de un penis artificial. Ei nu urmresc
dect s vad dac exist un ef i dac are cine s rezolve
problemele. Vor s primeasc asigurri, iar tu numai asta nu
le-ai oferit. Aa c a trebuit s intervin i s salvez situaia,
ndrugnd prostiile alea tehniciste. Am fost nevoit s fac
curat dup tine. M-am strduit ct am putut. Dar hai s nu
ocolim adevrul, Tom: astzi n-ai inspirat ncredere. Ctui
de puin.
Dar-ar dracii! fcu el. Tu nu vorbeti dect de
aparene. Aparene birocratice ntr-o edin de birocrai. Dar
pn la urm cineva trebuie s produc efectiv blestematul
la de aparat...
A zice...
Iar eu am condus departamentul sta opt ani, i nc
al naibii de bine...
Meredith, zise Garvin. care ntre timp i vrse capul
pe ua ntredeschis.
Amndoi se oprir din vorbit.
Ateptm, Meredith, spuse Garvin, iar apoi se ntoarse
i se uit cu rceal la Sanders.
Ea i ridic servieta i prsi grbit ncperea.

Sanders cobor imediat la biroul lui Blackburn.
Trebuie s-l vd pe Phil, spuse el.
140
E cam ocupat astzi, rspunse cu un oftat Sandra,
secretara lui.
Trebuie s-l vd acum.
Stai s verific, Tom, accept ea, apsnd pe butonul
telefonului de interior. Phil? Te caut Tom Sanders.
Dup ce ascult o clip, Sandra zise:
Te-a poftit nuntru.
Sanders intr n biroul lui Blackburn i nchise ua.
Blackburn se ridic de la masa de lucru i i mngie
pieptul cu minile.
Tom, m bucur c ai venit, i strnser minile n
grab.
Nu m-neleg cu Meredith, spuse Sanders fr nici un
fel de introducere, dovad a faptului c nc nu-i trecuse
suprarea de la ntlnirea cu ea.
Da, tiu.
Nu cred c pot s lucrez cu ea.
tiu. Mi-a spus deja, rosti Blackburn, ncuviinnd din
cap.
Zu? Ce i-a spus?
Despre ntlnirea de asear, Tom.
Sanders se ncrunt. Nu-i putea imagina c Meredith
discutase despre ntlnirea aceea.
De asear?
Mi-a spus c ai hruit-o sexual.
Ce-am fcut?
Haide, Tom, nu te-aprinde. Meredith m-a asigurat c
nu are de gnd s fac reclamaie. Putem s-o rezolvm
linitit, n familie. Ar fi cel mai bine pentru toat lumea. De
fapt, tocmai cercetam organigramele i...
Ia stai putin, l ntrerupse Sanders. A zis c eu am
hruit-o pe ea?
Blackburn se holb la el.
Tom. Suntem prieteni de-atta timp. Te asigur, nu-i
cazul s facem din asta o problem. Nu trebuie s se afle n
afara companiei. Nu e nevoie ca soia ta s afle. Cum
141
spuneam, putem s-o rezolvm n linite, spre mulumirea
tuturor celor implicai.
Stai puin, nu-i adevrat...
Tom, nu-i cer dect un minut, te rog. Lucrul cel mai
important acum este ca voi doi s fii separai. Astfel ca tu s
nu-i mai fii subordonat. Cred c pentru tine ar fi ideal o
promovare pe orizontal.
O promovare pe orizontal?
Da. Postul de vicepreedinte tehnic la departamentul
de aparate celulare din Austin e liber. Vreau s te transfer
acolo. Ai s pleci cu vechimea, salariul i celelalte beneficii
neschimbate. Totul rmne la fel, numai c vei lucra la
Austin i nu vei mai fi nevoit s te afli n contact direct cu ea.
Cum ti se pare?
Austin?
Da.
Celulare?
Da. Clima acolo e frumoas, condiiile de lucru
atrgtoare..., ora universitar... Ai ansa s-i scapi familia
de vremea asta ploioas...
Dar Conley o s vnd fabrica de la Austin.
Blackburn se aez la masa de lucru.
Nu pot s-mi nchipui unde-ai auzit una ca asta, Tom,
spuse el calm. E totalmente neadevrat.
Eti sigur?
Absolut. Crede-m, vnzarea fabricii din Austin e
ultimul lucru pe care l-ar face. Pi, n-ar avea absolut nici o
noim.
Atunci de ce inventariaz fabrica?
Sunt sigur c se abordeaz ntreaga operaiune cu
mare bgare de seam. S-i spun care-i treaba, Tom. Cei de
la Conley erau ngrijorai n privina disponibilittilor
financiare ulterioare achiziiei i, dup cum tii, fabrica din
Austin e foarte profitabil. Noi le-am oferit cifrele. Acum le
verific. Vor s se asigure c sunt reale. Dar nici pomeneal
s-o vnd. Producia de celulare nu poate dect s creasc,
142
Tom, tii asta. i tocmai de aceea, cred c postul de
vicepreedinte la Austin e un prilej deosebit de favorabil
pentru cariera ta, la dare ar trebui s te gndeti.
Dar ar nsemna s plec din Departamentul pentru
Produse Avansate, nu?
Pi, da. Toat chestia e s te scot din departamentul
sta.
i nici nu voi face parte din noua companie cnd se va
separa.
E-adevrat.
E complet inacceptabil, decret Sanders, ncepnd s
se plimbe ncoace i-ncolo prin birou.
Hai s nu ne pripim, zise Blackburn. S lum n calcul
toate implicaiile.
Phil, nu tiu ce i-a spus ea, dar..., ncepu Sanders.
Mi-a spus ntreaga poveste...
Dar cred c ar trebui s tii...
Iar eu vreau ca tu s tii, Tom, c nu am nici o opinie
despre ceea ce s-o fi ntmplat. Nici nu m intereseaz, nici
nu-i treaba mea. ncerc doar s rezolv o problem dificil
pentru companie.
Phil, asculf-m. N-am fcut aa ceva.
neleg c, probabil, asta-i impresia ta, dar...
Nu eu am hruit-o pe ea, ci ea pe mine.
Sunt sigur c e posibil ca n clipa aceea aa s i se fi
prut, dar...
Phil, ascult ce-i spun. N-a mai lipsit dect s m
violeze. Phil, ea m-a hruit pe mine.
Blackburn oft i se rezem de sptarul scaunului, dup
care btu cu creionul ntr-un col al biroului.
Trebuie s i-o spun deschis, Tom. Mie asta mi se pare
greu de crezut.
Aa s-a ntmplat.
Meredith e o femeie frumoas, Tom. O femeie plin de
vitalitate, senzual. Mi se pare firesc pentru un brbat s-i
piard... controlul.
143
Phil, tot nu m-asculi. Ea m-a hruit.
Blackburn ridic din umeri neajutorat.
Te ascult, Tom. Numai c... mi vine greu s-mi
nchipui una ca asta.
Ei bine, a fcut-o. Vrei s auzi ce s-a ntmplat cu
adevrat asear?
M rog, spuse Blackburn, foindu-se n scaun.
Bineneles c vreau s-i ascult versiunea. Dar adevrul e,
Tom, c Meredith Johnson are relaii foarte sus-puse n
compania asta. A impresionat favorabil o mulime de oameni
extrem de importani.
Te referi la Garvin.
Nu numai la el. Meredith i-a construit o zon de
sprijin n mai multe locuri.
Conley-White?
Da, i acolo, spuse Blackburn, ncuviinnd din cap.
Nu vrei s auzi i varianta, mea?
Bineneles c vreau, spuse Blackburn, trecndu-i
mna prin pr. Fr doar i poate c vreau. i mai vreau s
fiu ntrutotul corect. Dar ncerc totodat s-i spun c, orice-
ar fi, va trebui s facem nite transferuri aici. Iar Meredith
are aliai importani.
Deci, nu conteaz ce spun eu.
Blackburn se ncrunt, urmrindu-i plimbarea agitat.
neleg c eti suprat. Vd asta. i eti o persoan
apreciat n cadrul companiei. Dar lucrul pe care vreau s-l
fac, Tom, e s te conving s priveti cum stau lucrurile.
Care lucruri? ntreb Sanders.
A existat vreun martor la cele ntmplate asear?
ntreb Blackburn cu un oftat.
Nu.
Deci, cuvntul tu mpotriva cuvntului ei.
Aa s-ar prea.
Cu alte cuvinte, un rzboi al nervilor.
Ei i? sta nu-i un motiv s se presupun c ea are
dreptate i eu nu.
144
Bineneles c nu, zise Blackburn. Dar privete cum
stau lucrurile. E destul de, cum s spun, improbabil ca un
brbat s susin c a fost hruit sexual de ctre o femeie.
Nu cred c a mai existat vreun caz n compania asta. Nu-
nseamn c nu se poate ntmpla. Dar nseamn c va fi
foarte dificil pentru tine..., chiar dac Meredith n-ar fi avut
relaiile pe care le are. Pur i simplu nu vreau s te vd c ai
de tras ponoase grele n toat povestea asta, ncheie
Blackburn, dup un moment de ezitare.
Am deja de tras i aa.
i repet, e vorba de nite sentimente i de declaraiile
contradictorii. i, din pcate, Tom, nu exist un martor, rosti
Blackburn, frecndu-i nasul, i aranjndu-i gulerul
sacoului.
Dac m transferi de la GPA, mi dai o lovitur. Pentru
c n-am s mai fiu acionar la noua companie. Compania
pentru care am lucrat doisprezece ani.
sta-i un punct de vedere juridic interesant, spuse
Blackburn.
Nu vorbesc despre puncte de vedere juridice. Vorbesc
despre...
Uite, Tom. Las-m s discut cu Garvin. ntre timp,
cred c-ar fi mai bine s mergi i s te gndeti la oferta
pentru Austin. F-i toate socotelile. Fiindc nimeni nu
ctig ntr-un rzboi al nervilor. S-ar putea s-i faci ru i
lui Meredith, dar pn la urm tot tu o s ai de suferit cel
mai mult. Asta m preocup acum, ca prieten ce-i sunt.
Dac mi-ai fi prieten...
i sunt prieten, spuse Blackburn, ridicndu-se de pe
scaun. Indiferent dac n momentul de fa o tii sau nu.
Doar nu vrei ca povestea asta s se lfie n paginile ziarelor.
Soia ta nu trebuie s aud povestea asta, i nici copiii. Nu-i
trebuie s ajungi subiect de brfa n Bainbridge pentru tot
restul verii. Nu i-ar face bine deloc.
neleg, dar...
145
Dar trebuie s privim realitatea n fa, Tom, spuse
Blackburn. Compania este confruntat cu declaraii
contradictorii. Ce s-a-ntmplat s-a ntmplat. Trebuie s
trecem mai departe de punctul sta. i nu-i spun dect att:
a dori s rezolv lucrurile rapid. Aa c reflecteaz, te rog. i
caut-m dup aceea.

Dup plecarea lui Sanders, Blackburn l sun pe Garvin.
Tocmai am vorbit cu el, l inform avocatul.
i?
Zice c a fost invers. C ea l-a hruit pe el.
Doamne, ce ncurctur! exclam Garvin.
Da, dar pe de alt parte, era de ateptat din partea lui,
spuse Blackburn. E o reacie normal n cazuri dintr-astea.
ntotdeauna brbaii neag.
Mda, m rog. E o chestie periculoas, Phil.
neleg.
Nu vreau ca toat povestea s se rsfrng asupra
noastr.
Nu, nu.
Cel mai important lucru este s-o rezolvm.
Am neles, Bob.
I-ai fcut oferta cu postul din Austin?
Da. Se gndete la ea.
O s-o accepte?
Dup prerea mea, nu.
Ai insistat?
Pi, am ncercat s-i dau de neles c n-o vom
sacrifica pe Meredith n chestia asta i c o vom sprijini.
Ceea ce o s i facem, fir-ar s fie, zise Garvin.
Prerea mea e c a neles foarte bine. S vedem ce-o
s spun cnd o s vin s ne dea rspunsul.
Cred c n-o s se ajung la proces, ce zici?
E prea detept pentru asta.
S sperm, spuse Garvin iritat i nchise telefonul.
146
Cntrete cum stau lucrurile. Sanders sttea rezemat de
o coloan din Pioneer Park i se uita neatent la burnia
uoar. Retria n gnd ntrevederea cu Blackburn. Acesta
nici mcar nu fusese dispus s-i asculte versiunea. Nu-l
lsase s i-o spun. tia deja ce se ntmplase. E o femeie
foarte senzual. E firesc pentru un brbat s-i piard
controlul. Asta ar fi urmat s cread oricine de la DigiCom.
Fiecare angajat al firmei ar fi mbriat acest punct de
vedere cu privire la cele ntmplate. Avocatul declarase c i
se prea greu de crezut c Sanders fusese hruit. i
celorlali li se va prea la fel. Blackburn i spusese c nu avea
importan ce se ntmplase. Acelai Blackburn adugase c
Johnson avea relaii solide i c nimeni nu avea s cread c
un brbat fusese hruit de o femeie.
Cntrete cum stau lucrurile. I se cerea s plece din
Seattle, s prseasc GPA. Nici o opiune, nici o recompens
consistent. Nici o rsplat pentru cei doisprezece ani de
munc. Toate astea se risipiser ca un fum. Austin. O
cldur ca-n cuptor, aer uscat i totul de la capt. Susan n-
ar accepta nici n ruptul capului. Avea o carier reuit n
Seattle i trudise muli ani ca s i-o realizeze. Abia
terminaser de aranjat casa. Copiii se simeau bine n oraul
acesta. Ar fi suficient s sugereze ideea unei mutri i Susan
ar deveni suspicioas. Ar vrea s tie adevratul motiv. i,
mai devreme sau mai trziu, l-ar afla. Acceptnd transferul,
n-ar face dect s-i confirme vinovia fa de soia sa.
Oricum ar fi analizat situaia i oricum ar fi ncercat s pun
lucrurile cap la cap, Sanders tot nu reuea s ntrezreasc
nimic bun. Era la ananghie.
Ii sunt prieten, Tom. Indiferent dac n momentul de fa o
tii sau nu. i aminti de ntmplarea de la nunt, cnd
Blackburn, pe atunci cavaler de onoare, spusese c voia s
cufunde inelul lui Susan n ulei de msline, fiindc i intra
foarte greu pe deget. Blackburn prea cuprins de panic la
ideea c o mic parte a ceremoniei nu s-ar fi desfurat
147
corespunztor. sta era Phil: ntotdeauna preocupat de
aparene.
Soia ta nu trebuie s aud povestea asta. Numai c Phil l
trgea n piept, avndu-l n spatele lui pe Garvin. Amndoi l
trgeau n piept. Sanders muncise din greu atia ani pentru
companie, iar acum pe ei i durea n cot. Fr nici o ezitare, i
luau partea lui Meredith. Fr mcar s vrea s aud
versiunea lui asupra celor ntmplate. ncet-ncet, pe cnd
sttea n ploaie, starea de oc ncepu s i se atenueze. i,
odat cu ea, sentimentul de loialitate. Simi c devine
mnios. i scoase telefonul din buzunar i fcu un apel.
Biroul domnului Perry.
Tom Sanders la telefon.
Regret, dar domnul Perry e la tribunal. S-i transmit
ceva?
Poate m ajui chiar dumneata. Mi-a spus nu de mult
c avei o femeie care se ocup de cazurile de hruire
sexual.
Avem mai muli avocai care fac asta, domnule
Sanders.
A pomenit ceva despre faptul c ar fi spaniol.
ncerca s-i aduc aminte ce altceva i mai spusese Perry
despre ea. Parc zisese c se poart drgu i rezervat. Nu-i
mai amintea cu certitudine.
Cred c e vorba de domnioara Fernandez.
N-ai putea s-mi faci legtura cu ea? ntreb Sanders.

Biroul lui Louise Fernandez era mic, iar pe masa ei de
lucru se gseau teancuri nalte, dar ordonate, de acte i
documente juridice i, ntr-un col, un terminal de computer.
Se ridic n picioare la intrarea lui pe u.
Probabil c eti domnul Sanders.
Era o femeie nalt, trecut de treizeci de ani, cu prul
blond i drept i o fa frumoas, cu trsturi acviline.
mbrcat ntr-un costum crem, avea un stil direct, reflectat
i n fermitatea cu care-i strnse mna lui Sanders.
148
M numesc Louise Fernandez. Cu ce pot s te ajut?
Nu semna deloc cu fiina pe care se ateptase s-o
ntlneasc. Nu se purta ctui de puin drgu i rezervat.
i, n mod cert, nu era spaniol. Fu att de surprins nct,
fr s se gndeasc, zise:
Nu eti cum m...
Cum te ateptai? ntreb ea, ridicnd o sprncean.
Tatl meu e cubanez. Am plecat de-acolo cnd eram copil. Te
rog s iei loc, domnule Sanders.
Se ntoarse i se duse s se aeze la masa de lucru.
Sanders ezu pe scaun, cu un sentiment de jen.
n orice caz, i mulumesc c m-ai primit att de
repede.
Pentru puin. Eti prieten cu John Perry?
Da. Mi-a spus c eti... , specializat n astfel de
cazuri.
M ocup de legislaia muncii, n principal de procese
legate de anulri de contract constructive sau de cele care
cad sub incidena Titlului VII.
neleg.
Se simea caraghios fiindc ajunsese acolo. Fusese luat
prin surprindere de stilul ei energic i de nfiarea elegant.
La drept vorbind, i aducea foarte mult aminte de Meredith.
Era sigur c nu va manifesta nici un fel de nelegere pentru
cazul lui. Fernandez i puse nite ochelari cu ram de baga
i l privi cercettor.
Ai mncat? Dac vrei, pot s pun s i se-aduc un
sandvi.
Nu mi-e foame, mulumesc.
Ea ddu spre marginea biroului un sandvi pe jumtate
mncat.
M tem c peste o or trebuie s intru ntr-un proces.
Cteodat lucrurile se precipit, spuse apoi, lund un bloc-
notes cu file galbene i aezndu-l n faa ei, cu gesturi iui i
tranante.
149
Sanders o cercet din priviri, sigur c nu nimerise la
persoana potrivit. N-ar fi trebuit n nici un caz s vin aici.
Svrise o greeal. Privi n jurul lui prin ncpere. Zri un
teanc ordonat de grafice pregtite pentru o nfiare la
tribunal. Fernandez i ridic privirea de pe bloc-notes, gata
s nceap s-i noteze. inea n mn un stilou scump.
Vrei s-mi descrii situaia?
... Nu tiu cu ce s-ncep.
Pi, s zicem, cu numele complet, adresa i vrsta.
Thomas Robert Sanders, spuse el, dictndu-i apoi i
adresa.
Vrsta?
Patruzeci i unu de ani.
Ocupaia?
Director de departament la Digital Comunications.
Grupul pentru Produse Avansate.
De cnd lucrezi la aceast firm?
De doisprezece ani.
Aha. i n funcia actual?
De opt ani.
De ce te afli aici, domnule Sanders?
Am fost agresat sexual.
Aha, fcu avocata, fr s manifeste nici un fel de
surpriz i avnd o expresie complet neutr. Vrei s-mi
relatezi mprejurrile?
efa mea... , s-a dat la mine, ca s zic aa.
Cum o cheam pe efa dumitale?
Meredith Johnson.
E femeie sau brbat?
Femeie.
Aha, repet avocata, la fel de detaat, continund s
fac nsemnri cu stiloul a crui peni scria pe hrtie. i
cnd s-a ntmplat acest lucru?
Asear?
Descrie-mi mprejurrile exacte.
150
Sanders se hotr s nu pomeneasc nimic despre
fuziune.
A fost numit de curnd efa mea i aveam de trecut n
revist mai multe probleme. M-a ntrebat dac ne putem
ntlni la sfritul programului.
Ea a solicitat ntrevederea?
Da.
i unde a avut loc ntlnirea?
n biroul ei. La ora ase.
A mai fost cineva de fa?
Nu. Secretara ei a intrat pentru puin timp, pe la
nceputul ntlnirii, iar apoi a plecat. nainte de-a se fi
ntmplat ceva.
Am neles. Mai departe?
Un timp, am discutat despre diverse probleme de
serviciu i am but nite vin. i, pe urm, deodat, s-a
repezit la mine. Stteam linitit lng fereastr iar ea, pe
neateptate, a nceput s m srute. Nu dup mult timp, ne-
am pomenit pe canapea. Pe urm, a nceput s... ...
(Sanders avu o ezitare). Ct de multe amnunte doreti?
Deocamdat, numai o descriere general, spuse ea i
muc din sandvi. Ziceai c v-ai srutat.
Da.
i c ea a iniiat asta?
Da.
Ce reacie ai avut la gestul ei?
M-am simit stingherit. Sunt nsurat.
Aha. Care a fost atmosfera general a ntlnirii, nainte
de acest srut?
Ca la o ntlnire de serviciu obinuit. Discutam
despre chestiuni profesionale. Dar, n tot acest timp, ea a
fcut, cum s spun, remarci sugestive.
Cum ar fi?
A, pi, despre ct de bine art. Ct de n form sunt.
Ct se bucur c m vede.
151
Ct se bucur c te vede? repet Fernandez, cu o
privire nedumerit.
Da. Ne cunoteam dinainte.
Ai avut o relaie anterioar?
Da.
Cnd?
Acum zece ani.
Erai nsurat pe atunci?
Nu.
La acea dat, lucrai amndoi la aceeai firm?
Nu. Eu lucram tot la DigiCom, dar ea era angajat la
alt companie.
i ct timp a durat relaia asta?
Cam ase luni.
Ai mai pstrat legtura?
Nu. Nu tocmai.
Absolut nici un contact?
O dat.
Intim?
Nu. Doar ne-am salutat pe hol, la serviciu.
neleg. n ultimii opt ani, ai fost vreodat la ea acas?
Nu.
Ai luat masa mpreun, ai but vreun pahar dup
orele de program?
Nu. La drept vorbind, nu am mai vzut-o deloc. nainte
de-a se angaja la compania noastr, lucra la Cupertino, la
Operaiuni. Eu eram la Seattle, la Produse Avansate. Nu ne-
am prea lovit unul de altul.
Deci, n acest timp nu i-a fost ef?
Nu.
F-mi o descriere a domnioarei Johnson. Ci ani are?
Treizeci i cinci.
Ai caracteriza-o drept o femeie atrgtoare?
Da.
Foarte atrgtoare?
A ctigat un concurs de frumusee n adolescen.
152
Deci, poi s spui c este foarte atrgtoare, conchise
Fernandez, n timp ce stiloul scria pe hrtia bloc-
notesului.
Da.
Dar ceilali brbai..., ai putea afirma c o consider
foarte atrgtoare?
Da.
Ce atitudine are cu privire la problemele sexuale? Face
glume? Glume legate de sex, insinuri, comentarii obscene?
Nu, niciodat.
Se folosete de limbajul gesturilor? Are o atitudine
frivol? Are obiceiul s pun mna pe oameni?
N-a putea spune. n mod cert, e contient de faptul
c arat bine i se poate folosi de asta. Dar atitudinea e...
mai degrab rece. E genul lui Grace Kelly.
Se spune c Grace Kelly a fost foarte activ din punct
de vedere sexual, c a avut legturi amoroase cu majoritatea
brbailor importani din anturajul ei.
N-am de unde s tiu.
Aha! Dar domnioara Johnson a avut astfel de legturi
n cadrul companiei?
N-am de unde s tiu. N-am auzit nimic.
Fernandez ncepu o pagin nou.
In regul. i ct timp i-a fost ef? Sau, mai bine-zis,
de cnd i e ef?
De o zi.
Pentru prima oar, Fernandez se art surprins. i
arunc o privire lui Sanders i muc nc o dat din
sandvi.
De o zi?
Da. Ieri a fost prima zi a noii formule organizatorice a
companiei. Abia fusese numit.
Deci, n seara zilei n care a fost numit, se ntlnete
cu dumneata.
Da.
153
n regul. Mi-ai spus. c stteai pe canapea i c ea te
sruta. Ce s-a mai ntmplat pe urm?
Mi-a desfcut fer..., de fapt, nainte de toate, a nceput
s m mngie.
n zona genital?
Da. i s m srute, rosti Sanders, pomenindu-se c
transpir i tergndu-i fruntea cu dosul palmei.
neleg c i vine greu, spuse Fernandez. Am s-ncerc
s-o scurtez ct mai mult posibil. i pe urm?
Pe urm, mi-a desfcut fermoarul de la pantaloni i a
nceput s m mngie cu mna.
Aveai penisul expus?
Da.
Cine l-a scos afar?
Ea.
Deci, i-a scos penisul din pantaloni i a nceput s-l
frece cu mna, corect?
l privi cercettor pe deasupra ochelarilor i, pre de o
clip, el i ntoarse privirea, stnjenit. Dar cnd se uit din
nou la ea, observ c nu era deloc ncurcat, c atitudinea ei
era mai mult dect clinic, mai mult dect profesional..., c
vdea o total stpnire de sine i o detaare deplin.
Da, spuse el. Aa s-a ntmplat.
i care a fost reacia dumitale?
Pi, fcu el, ridicnd din umeri stnjenit, a avut efect.
Ai fost excitat sexual?
Da.
I-ai spus ceva?
Ce s-i spun?
Te-am ntrebat numai dac i-ai spus ceva.
Ce s-i fi spus? Nu tiu.
N-ai spus chiar nimic?
Parc am spus, nu tiu. M simeam foarte jenat.
ii minte ce i-ai spus?
154
Cred c am repetat de vreo cteva ori Meredith",
ncercnd s-o fac s se opreasc, dar ea m tot ntrerupea,
sau m sruta.
Ai mai spus i altceva n afar de Meredith"?
Nu-mi amintesc.
Ce reacie ai avut la ce i-a fcut ea?
M-am simit foarte jenat.
De ce?
Mi-era team s m ncurc cu ea, pentru c acum mi
e ef, iar eu sunt cstorit i nu vreau s-mi complic viaa.
tii cum e, o aventur la serviciu...
De ce nu? ntreb Fernandez.
ntrebarea l prinse nepregtit.
De ce nu ce?
Da, rspunse ea, privindu-l int i cntrindu-l cu
detaare. n definitiv, erai singur cu o femeie frumoas. De ce
s nu ai o aventur?
Dumnezeule!
E o ntrebare pe care muli oameni i-ar pune-o.
Sunt cstorit.
Ei i? De cnd e lumea, oamenii cstorii i-au permis
cte-o aventur sau chiar mai multe.
Pi, n primul rnd pentru c nevast-mea e avocat i
e foarte suspicioas.
O cunosc?
O cheam Susan Handler. Lucreaz la Lyman King.
Fernandez ncuviin din cap.
Am auzit de ea. Deci, te-ai temut c o s afle soia.
Sigur. Dac ai o aventur la birou, afl toat lumea. E
imposibil s pstrezi secretul.
Aadar, erai ngrijorat c are s se afle toat povestea.
Da. Dar nu sta a fost motivul principal.
Dar care?
Mi-e ef. Nu mi-a plcut poziia n care m aflam.
Putea, tii doar..., m rog, avea dreptul s m concedieze.
155
Dac voia. Aa c mi s-a prut c m oblig s-i fac aceast
plcere. M-am simit foarte neplcut.
I-ai spus-o?
Am ncercat.
n ce mod?
Pi, am ncercat pur i simplu.
I-ai dat cumva de neles c avansurile ei nu erau
binevenite?
Pn la urm, da.
Cum aa?
Ei bine, n cele din urm, am continuat acest...
preludiu, sau cum vrei s-i zici, iar cnd a rmas fr chiloi,
a...
Iart-m. Cum a ajuns s rmn fr chiloi?
I-am dat jos.
i-a cerut ea aa ceva?
Nu. Dar, la un moment dat, m cam ncinsesem i
eram pornit s-o fac, sau cel puin m gndeam s-o fac.
Te gndeai s ai un contact sexual?
Vocea i devenise din nou rece. Stiloul scria.
Da.
Ai participat de bunvoie?
Pentru ctva vreme, da.
n ce fel ai fost participant de bun voie? ntreb ea.
Mai exact, ai nceput s-i atingi corpul, snii sau organele
genitale fr ncurajarea ei?
Nu tiu. Dup cum se purta, ncuraja cam totul.
ntrebarea mea e: ai acionat de bunvoie? Ai fcut-o
din proprie iniiativ? Sau, de exemplu, i-a luat mna i i-a
pus-o pe...
Nu, am acionat din proprie iniiativ.
i reinerile anterioare?
M aprinsesem. Eram excitat. n momentul acela nu-
mi mai psa.
n regul, continu.
156
Sunt foarte sincer cu dumneata, spuse Sanders,
tergndu-i fruntea de sudoare.
Exact aa i trebuie s fii. E cel mai bun lucru posibil.
Te rog, continu.
Ea sttea ntins pe canapea, cu fusta ridicat, i voia
s-o penetrez, s..., ncepuse s geam ntr-un anume fel,
zicnd mereu Nu, nu", i dintr-odat am avut din nou
sentimental c nu voiam s-o fac i i-am spus: Aa e, hai s
n-o facem". Pe urm ne-am ridicat de pe canapea i-am
nceput s m mbrac.
Te-ai desprins singur din mbriare?
Da.
Fiindc ea a spus nu"?
Nu, sta a fost doar pretextul. Pentru c n acel
moment m simeam nelinitit.
Aha! Deci, te-ai ridicat de pe canapea i ai nceput s
te mbraci...
Da.
Ai spus ceva n clipa aceea? Ca s te explici?
Da. I-am spus c nu cred c-i o idee prea bun, c m
face s m simt prost.
i ea cum a reacionat?
S-a suprat foarte tare. A nceput s arunce cu fel de
fel de lucruri n mine. Dup aceea a nceput s m loveasc,
i s m zgrie.
i-au rmas urme?
Da.
Unde sunt?
Pe gt i pe piept.
Au fost fotografiate pn acum?
Nu.
Bun. Cnd te-a zgriat, cum ai reacionat?
Nu-ncercam dect s m mbrac i s plec de acolo.
N-ai reacionat direct la atacul ei?
M rog, la un moment dat am mbrncit-o, ca s scap.
Ea s-a mpiedicat de o mas i a czut pe podea.
157
Din cte mi spui, s-ar prea c ai acionat n legitim
aprare cnd ai mbrncit-o.
Aa a fost. mi smulgea nasturii de la cma. Trebuia
s ajung acas i nu voiam ca nevast-mea s-mi vad
nasturii rupi, aa c am mbrncit-o.
Ai fcut n vreun moment un gest care s nu fie n
legitim aprare?
Nu.
N-ai lovit-o nici mcar o dat?
Nu.
Eti sigur?
Da.
n regul. Ce s-a ntmplat pe urm?
A aruncat cu un pahar dup mine. Dar eram deja, de
bine-de ru, mbrcat. M-am dus s-mi iau telefonul de pe
pervazul ferestrei i pe urm am...
Iart-m. i-ai luat telefonul? Ce fel de telefon?
Aveam la mine un telefon celular scoase aparatul din
buzunar i i-l art. Toi avem la noi aa ceva, chiar firma
noastr le fabric. M folosisem de el ca s sun pe cineva de
la ea din birou, cnd a nceput s m srute.
Erai n mijlocul unei convorbiri cnd a nceput s te
srute?
Da.
Cu cine vorbeai?
Cu un robot telefonic.
neleg, spuse Fernandez, fr s-i ascund
dezamgirea. Continu, te rog.
M-am dus s-mi iau telefonul i s plec dracului de
acolo. A-nceput s urle c nu se poate s-i fac una ca asta,
c o s m omoare.
i n ce fel ai reacionat?
n nici un fel. Pur i simplu am plecat.
Asta se-ntmpla la ce or?
Pe la apte fr un sfert.
Te-a vzut cineva plecnd?
158
Femeia de serviciu.
tii cumva cum o cheam?
Nu.
Ai mai vzut-o i nainte?
Nu.
Crezi c lucreaz la compania dumitale?
Era mbrcat n uniforma firmei care ne trimite
oameni pentru curenia n birouri.
Aha! i pe urm?
M-am dus acas, rspunse Sanders, ridicnd din
umeri.
I-ai spus soiei ce s-a ntmplat?
Nu.
Dar altcuiva?
Nu.
De ce?
Cred c din cauz c eram ocat.
Ea se opri i-i revzu nsemnrile.
Bun. Prin urmare, susii c ai fost hruit sexual. Mi-ai
descris o introducere foarte direct fcut de aceast femeie.
Avnd n vedere c-i este ef, a nclina s cred c erai
contient de riscul pe care i-l asumai refuznd-o.
M rog, eram ngrijorat. Dar, n fond, n-am dreptul s-o
refuz? Nu despre asta e vorba?
Sigur c ai dreptul s o refuzi. Nu fac dect s te ntreb
despre starea de spirit n care te gseai.
Eram foarte suprat.
i totui, n-ai vrut s povesteti nimnui ce s-a
ntmplat? N-ai vrut s mprteti aceast experien
suprtoare unui coleg? Unui prieten? Unui membru al
familiei, unui frate, de exemplu? Chiar nimnui?
Nu. Nici nu mi-a trecut prin cap. Nu tiam cum s fac
fa... cred c eram ntr-o stare de oc. Nu voiam dect s-mi
alung gndul acela din minte i s m conving c nu se
ntmplase nimic.
Ai fcut vreo nsemnare?
159
Nu.
Bun. Mi-ai spus c nu i-ai relatat nimic soiei. Ai putea
spune c i-ai ascuns acest lucru?
El ezit, iar apoi rspunse:
Da.
i se-ntmpl des s-i ascunzi anumite lucruri?
Nu. Dar, n situaia asta, fiind vorba de o veche
prieten, m-am gndit c n-o s fie nelegtoare. N-am vrut
s am discuii cu ea pe o asemenea tem.
Ai mai avut i alte aventuri?
Asta n-a fost o aventur.
Am pus o ntrebare general legat de relaia
conjugal.
Nu, n-am mai avut alte aventuri.
n regul. Te sftuiesc s-i spui imediat soiei. F o
dezvluire complet a faptelor. Pentru c i garantez c va
afla, dac n-a i aflat deja. Orict de greu i-ar veni s-i spui,
cea mai bun ans ca s-i pstrezi linitea familiei este s
fii absolut sincer cu ea.
Am neles.
S revenim la seara trecut. Ce s-a ntmplat pe
urm?
Meredith Johnson a sunat acas i a vorbit cu soia
mea.
Fernandez ridic din sprncene.
neleg. Te-ai ateptat la aa ceva?
Doamne ferete! M- a speriat de moarte. Dar se pare
c a vorbit prietenos i n-a sunat dect pentru a anuna c
edina de diminea fusese reprogramat pentru opt i
jumtate. n cursul zilei de azi.
neleg.
Dar, cnd am ajuns azi la serviciu, am aflat c edina
fusese, de fapt, programat pentru ora opt.
Deci ai ntrziat, te-ai aflat ntr-o postur jenant i-
aa mai departe.
Da.
160
i crezi c a fost o lucrtur?
Da.
Fernandez se uit la ceas.
M tem c mi se termin timpul disponibil. Dac poi,
pune-m la curent cu ce s-a ntmplat azi. Dar repede.
Fr s aminteasc de Conley-White, Sanders descrise pe
scurt edina de diminea i umilina care urmase. Cearta
cu Meredith. Discuia cu Phil Blackburn. Oferta unui
transfer pe orizontal. Faptul c transferul urma s-l priveze
de beneficiile unei posibile separri de compania pilot.
Decizia lui de a apela la un consult de specialitate. Fernandez
puse cteva ntrebri i scrise nentrerupt. n cele din urm,
ddu deoparte bloc-notesul.
n regul. Cred c am destule elemente ca s neleg
situaia. Te simi minimalizat i ignorat. i i pui ntrebarea
dac e, ntr-adevr, vorba de un caz de hruire.
Da, spuse el, ncuviinnd din cap.
Ei bine, poate fi vorba. Decizia trebuie s o ia un juriu
i nu tim ce s-ar ntmpla dac am merge la proces. Dar,
avnd n vedere ce mi-ai spus aici, sunt nevoit s te
avertizez c nu ai un caz prea solid.
Dumnezeule! rosti Sanders consternat.
Nu eu fac legile. ns i vorbesc cu sinceritate, ca s
poi lua o decizie n cunotin de cauz. Situaia dumitale
nu e strlucit, domnule Sanders Fernandez i trase
scaunul napoi i ncepu s-i ndese hrtiile n serviet. Mai
am cinci minute, aa c d-mi voie s-i spun pe scurt ce
este, de fapt, hruirea sexual din punctul de vedere al legii,
pentru c muli clieni nu sunt lmurii n privina asta.
Titlul VII al Legii Drepturilor Civile din 1964 a stabilit ca
ilegal discriminarea bazat pe sex la locul de munc, dar, la
modul practic, ceea ce denumim hruire sexual nu a fost
definit vreme ndelungat. De pe la mijlocul deceniului al
noulea, Comisia pentru Egalitatea anselor de angajare a
stabilit, sub incidena Titlului VII, nite linii directoare
pentru definirea hruirii sexuale. n ultimii civa ani,
161
jurisprudena a clarificat aceste linii directoare, aa nct
definiiile sunt destul de explicite. n conformitate cu legea,
pentru ca o reclamaie s se poat ncadra la capitolul
hruire sexual, comportamentul trebuie s conin trei
elemente. Mai nti, trebuie s fie de natur sexual.
nseamn c, de exemplu, rostirea unei glume ndrznee sau
obscene nu intr n categoria hruire sexual, dei cel care o
ascult ar putea s-o considere jignitoare. Aciunea trebuie s
fie de natur sexual. n cazul dumitale, nu ncape nici un
dubiu n privina elementului sexual foarte clar, din ceea ce
mi-ai spus.
n regul.
n al doilea rnd, comportamentul trebuie s fie impus.
Tribunalele fac distincie ntre un comportament voluntar i
unul impus. De exemplu, o persoan poate ntreine cu
superiorul ei o relaie sexual, i este vorba, evident, de o
aciune voluntar nimeni nu st cu pistolul la tmpla
persoanei cu pricina. Dar tribunalele neleg i situaia n
care angajatul poate avea impresia c nu are ncotro i c
trebuie s se supun, iar n acest caz, angajarea n relaia
sexual nu s-a fcut de bunvoie a fost impus. Pentru a
determina dac, ntr-adevr, comportamentul este impus,
tribunalele cerceteaz comportamentul colateral n termeni
largi. Face cumva angajatul glume de natur sexual la
serviciu, indicnd astfel c glumele de acelai gen venite din
partea celorlali sunt binevenite? St n obiceiul angajatului
s participe la brfe sau tachinri cu caracter sexual,
mpreun cu colegii de serviciu? Dac angajatul s-a implicat
ntr-o legtur amoroas propriu-zis, i-a permis
superiorului s-l viziteze acas, i-a fcut vizite superiorului la
spital, s-a ntlnit cu el n momente cnd nu era neaprat
nevoie s-o fac, sau au fost antrenai amndoi n alte aciuni
care ar sugera c au participat activ i de bunvoie la acea
relaie? n plus, tribunalele caut s vad dac angajatul i-a
spus vreodat efului c respectivul comportament nu este
binevenit, dac s-a mai plns i altcuiva n legtur cu
162
relaia, sau dac a ntreprins vreo aciune pentru evitarea
situaiei neplcute. Astfel de considerente devin i mai
semnificative cnd angajatul ocup un post mai important i
se presupune c se bucur de mai mult libertate de aciune.
Dar eu n-am spus nimnui.
Nu, nici mcar ei. Cel puin, nu explicit, din cte-mi
dau seama.
N-am avut impresia c a putea.
Te neleg. Dar, n cazul dumitale, asta constituie o
problem. Mai departe, al treilea element legat de hruirea
sexual este discriminarea bazat pe sex. Cel mai frecvent, e
vorba de un fel de trg: obinerea de favoruri sexuale n
schimbul meninerii n serviciu sau al unei promovri.
Ameninarea n acest sens poate fi exprimat explicit sau
implicit. Mi se pare c ai spus c, din cte ai neles,
domnioarei Johnson i sttea n putere s te concedieze.
Da.
Cum ai ajuns la aceast concluzie?
Mi-a spus Phil Blackburn.
Explicit?
Da.
Dar domnioara Johnson? A fcut vreo ofert legat de
sex? A fcut vreo referire la puterea ei de a te concedia, n
cursul acelei seri?
Nu tocmai, dar simeam c era ca i cum mi-ar fi
putut-o spune n orice clip; plutea n aer.
De unde tii?
A afirmat lucruri de genul Dac tot o s lucrm
mpreun, am putea foarte bine s ne i distrm puin". A
mai zis i c vrea s avem o aventur n timpul deplasrilor
n interes de serviciu pe care le-am fi fcut mpreun n
Malaysia, i aa mai departe.
i ai interpretat aceast afirmaie ca pe o ameninare
implicit la adresa postului?
Mesajul pe care l-am desprins era c, dac voiam s
m neleg cu ea, era bine s-i fac pe plac.
163
i n-ai vrut s-o faci?
Nu.
I-ai declarat-o i ei?
I-am spus c sunt nsurat i c lucrurile s-au
schimbat ntre noi.
Ei bine, n majoritatea cazurilor, numai acest schimb
de replici ar fi fost suficient pentru consolidarea cazului.
Dac-ar fi existat martori.
Numai c n-au fost.
Aa e. n sfrit, mai exist un ultim considerent, pe
care-l denumin mediu de lucru ostil. n mod obinuit, acesta
este invocat atunci cnd un individ este agresat n cadrul
unei succesiuni de incidente care, n sine, pot s nu aib un
caracter sexual, dar care, prin cumulare, pot s echivaleze cu
o hruire practicat asupra unei persoane de sex opus. ns
nu cred c poi s invoci un mediu de lucru ostil pe baza
acestui incident unic.
neleg.
Din pcate, incidentul pe care l-ai descris este foarte
clar definit. Dac ar fi fost, am fi putut apela la dovezile
complementare ale agresiunii. De exemplu, dac ai fi fost
concediat.
Cred c, de fapt, chiar am fost concediat, spuse
Sanders. Pentru c sunt scos n afara departamentului i nu
voi putea participa la separarea de compania pilot.
neleg. Numai c oferta companiei de a te transfera pe
orizontal poate complica lucrurile. Deoarece compania poate
argumenta cu mult succes, cred c nu-i datoreaz nimic
mai mult dect un transfer pe orizontal. C nu i-a promis
niciodat oul de aur al separrii. C respectiva separare are
un caracter de perspectiv doar, fiind programat cndva, n
viitor, fiind ns posibil s nu aib loc niciodat. C firma nu
este obligat s-i ofere compensaii pentru speranele nutrite
pentru o vag eventualitate, care s-ar putea s nu se
materializeze. Prin urmare, compania va susine c un
transfer pe orizontal este ct se poate de acceptabil i c,
164
refuzndu-l, eti nerezonabil. C, de fapt, demisionezi i nu
eti concediat. Iar asta va arunca pisica napoi n curtea
dumitale.
E ridicol.
La drept vorbind, nu. S presupunem, de exemplu, c
afli c suferi de cancer ntr-o faz final i c urmeaz s
mori peste ase luni. Ar fi obligat compania s plteasc
drepturile rezultate din separarea rudelor care i
supravieuiesc? Evident c nu. Dac lucrezi n companie n
momentul separrii, participi. Dac nu, nu. Obligaiile
companiei nu se extind mai mult de att.
neleg c a putea la fel de bine s am cancer.
Nu, vreau s spun c eti suprat, consideri c firma
i datoreaz ceva, iar tribunalul nu va fi de acord. Din
experiena mea, acuzaiile de agresiune sexual au adeseori
un astfel de caracter. Oamenii vin aici simindu-se suprai
i nedreptii i i nchipuie c au nite drepturi pe care pur
i simplu nu le au.
Oftnd, Sanders ntreb:
Dac-a fi fost femeie, situaia ar fi fost alta?
n esen, nu. Chiar i n situaiile cele mai clar
definite n situaiile cele mai scandaloase, de natur
extrem agresiune sexual este, de obicei, greu de dovedit.
Majoritatea cazurilor seamn cu al dumitale: n spatele
uilor nchise, fr nici un martor. E vorba de cuvntul unei
persoane, confruntat cu al celeilalte. ntr-o astfel de
mprejurare, cnd nu exist dovezi coroborante limpezi, de
multe ori precumpnesc prejudecile mpotriva brbailor.
Aha!
Chiar i aa, un sfert din toate cazurile de agresiune
sexual sunt reclamate de ctre brbai. Cel mai des sunt
reclamai efii de sex brbtesc, dar, ntr-un caz din cinci,
prta este o femeie. Iar numrul lor este n continu
cretere, dat fiind c tot mai multe femei ocup posturi de
conducere.
N-am tiut.
165
Nu prea se discut despre asta, spuse ea, privindu-l
atent pe deasupra ochelarilor. Dar se ntmpl. i, din
punctul meu de vedere, e de ateptat.
De ce spui asta?
Agresiunea este legat de putere de exercitarea
abuziv a puterii de ctre un superior asupra unui subaltern.
tiu c e la mod punctul de vedere conform cruia femeile
sunt fundamental diferite de brbai, ele nefiind n stare s
hruiasc un angajat. Dar, datorit meseriei pe care-o
practic, am vzut de toate. Am vzut i am auzit tot ce se
poate imagina i multe altele, pe care nu le-ai crede chiar
dac i le-a spune. Asta mi d o alt perspectiv. Personal,
nu am de-a face prea mult cu teoria. Trebuie s lucrez cu
faptele. i, bazndu-m pe fapte, nu vd cine tie ce
deosebire ntre brbai i femei. Aproape nimic care s poat
fi luat n seam.
n cazul sta, crezi ce i-am povestit?
Nu se pune problema dac te cred sau nu. Se pune
problema dac, realist vorbind, ai argumente care s te
susin; dac tii ce ar trebui s faci ntr-o asemenea
situaie. Pot s-i spun c nimic din cele relatate nu
reprezint ceva nou pentru mine. i s tii c nu eti primul
brbat pe care sunt solicitat s-l reprezint.
Ce m sftuieti s fac?
Nu pot s te sftuiesc, rosti Fernandez pe un ton
categoric. Decizia pe care o ai de luat e mult prea dificil,
continu ea, apsnd pe butonul interfonului. Bob, spune-le
lui Fichard i Eileen s aduc maina. Ne-ntlnim n faa
cldirii se ntoarse ctre Sanders, i continu: D-mi voie
s-i fac un rezumat al problemelor. Unu: afirmi c ai ajuns
ntr-o situaie intim cu o femeie mai tnr i foarte
atrgtoare, dar c ai refuzat-o. n absena martorilor sau a
unor dovezi coroborante, nu vei reui s te faci crezut uor n
faa unui juriu. Doi: intentezi proces, compania te va
concedia. Te ateapt trei ani pn la pronunarea unei
sentine. Trebuie s te gndeti cum i vei ctiga existena
166
n acest timp, cum i vei plti ratele la cas i celelalte
cheltuieli. S-ar putea s accept ca onorariul meu s fie pltit
ca procentaj din suma obinut drept daune, dar tot va
trebui s achii toate cheltuielile directe din timpul
procesului. Asta ar nsemna un minimum de o sut de mii de
dolari. Nu tiu dac vei fi dispus s-i ipotechezi casa ca s
faci rost de bani. Dar problema trebuie rezolvat. Trei: un
proces la tribunal va aduce toat povestea n atenia opiniei
publice. Ani de zile, pn la nceperea procesului, ziarele i
buletinele de tiri se vor ocupa de ea. Nici n-am cuvinte s-i
descriu ct de distructiv poate fi o astfel de experien
pentru dumneata, pentru soie i pentru copii. Multe familii
nu rezist intacte perioadei de dinaintea pronunrii
sentinei. Apar divoruri, sinucideri, mbolnviri. Este foarte
greu. Patru: din cauza ofertei de transfer pe orizontal, nu e
limpede ce putem cere ca daune. Compania va susinte c nu
ai dreptate, iar noi va trebui s-i contrazicem Dar, chiar i
dup o eventual victorie ulterioar, s-ar putea s te alegi
numai cu vreo dou sute de mii de dolari, dup plata
cheltuielilor i a onorariilor, i cu trei ani de via irosii. i,
bineneles, compania poate face recurs, ntrziind i mai
mult plata. Cinci: dac intentezi proces, nu vei mai lucra
niciodat n aceast industrie. tiu c nu ar trebui s se
ntmple aa, dar practic nu vei mai fi niciodat angajat ntr-
un alt serviciu. Aa se petrec lucrurile. i nici mcar nu ai
cincizeci i cinci de ani, ci doar patruzeci i unu. Nu tiu
dac vrei s iei o astfel de hotrre, n acest moment al vieii.
Dumnezeule! spuse Sanders i se prbui n fotoliu.
mi pare ru, dar astea sunt elementele procesului.
Dar e att de nedrept.
Din nefericire, justiia nu are nimic de-a face cu
dreptatea, spuse ea, n timp ce-i mbrca pardesiul. E
numai un prilej de confruntare i de luare a unei hotrri
i nchise servieta cu un pocnet sec i ntinse mna. mi pare
ru, domnule Sanders. A fi vrut s fie altfel. Dac mai ai i
167
alte ntrebri, te rog s nu ai nici o reinere i s-mi
telefonezi.
Plec grbit din birou, lsndu-l aezat pe scaun. Dup
o clip, intr secretara.
V pot ajuta cu ceva?
Nu, spuse Sanders, cltinnd din cap cu ncetineal.
Nu, tocmai plecam.

n main, n drum spre tribunal, Louise Fernandez
relat povestea lui Sanders celor doi avocai mai tineri care
cltoreau cu ea. Unul dintre ei, o femeie, rosti pe un ton
sceptic:
S nu-mi spui c-l crezi.
Cine tie? zise Fernandez. S-a ntmplat n spatele
uilor nchise. N-ai de unde s tii.
Tnra avocat cltin din cap.
Pur i simplu nu-mi vine s cred c o femeie s-ar putea
comporta n felul sta. Att de agresiv, vreau s spun.
De ce nu? ntreb Fernandez. S presupunem c n-ar
fi vorba de agresiune. S zicem c ar fi vorba de o promisiune
implicit ntre un brbat i o femeie. Brbatul susine c, n
spatele uilor nchise, i s-a promis o prim substanial, dar
femeia neag. Ai fi n stare s presupui c brbatul minte
numai fiindc o femeie n-ar putea s procedeze astfel?
Nu, n privina asta nu.
n acea situaie, ai crede c orice este posibil.
Dar sta nu e un contract, replic tnra. E vorba de
comportament sexual.
Deci tu crezi c femeile sunt imprevizibile n
aranjamentele contractuale, dar stereotipe n cele de natur
sexual?
Nu tiu dac e bine zis stereotip.
Pi, adineauri ai spus c nu poi s crezi c o femeie se
poate comporta agresiv n materie de sex. sta nu-i un
stereotip?
168
Nu, replic tnra. Nu-i un stereotip, fiindc-i vorba de
ceva adevrat. n materie de sex, femeile sunt diferite de
brbai.
Iar negrii simt altfel ritmul muzicii, spuse Fernandez.
Asiaticii muncesc pn le vine ru. Iar spaniolii nu se
nfrunt...
Dar e cu totul altceva. Vreau s spun c s-au fcut
studii n acest sens. Brbaii i femeile nici mcar nu vorbesc
ntre ei la fel.
A, te referi la studiile care demonstreaz c femeile
sunt mai puin pricepute cnd e vorba de afaceri sau de
gndirea strategic?
Nu. Studiile alea sunt eronate.
neleg. Studiile alea sunt eronate. Dar studiile despre
deosebirile sexuale sunt corecte?
Pi, sigur c da. Pentru c sexul e un lucru
fundamental. E vorba de un impuls atavic.
Nu pricep de ce. E folosit n tot soiul de scopuri. Ca
modalitate de nrudire, de mpcare sau de provocare, ca
ofert, ca arm, ca ameninare. Date fiind modurile cum este
folosit, sexul poate fi destul de complicat. Nu te-ai convins de
adevrul acestui lucru?
Tnra i ncrucia braele pe piept.
Nu sunt de acord.
Tnrul brbat interveni pentru prima oar n discuie:
Deci, ce i-ai spus individului? S nu intenteze proces?
Nu. Dar i-am artat ce probleme o s aib.
Ce crezi c ar trebui s fac?
Nu tiu, rspunse Fernandez. Dar tiu ce ar fi trebuit
s fac.
Ce?
E foarte urt ce spun acum, rosti ea, dar, n lumea de
azi, fr nici un martor i singur n birou cu efa lui, probabil
c fcea mai bine dac tcea din gur i o regula. Pentru c
n clipa asta amrtul nu mai are nici un fel de opiune.
Dac nu bag de seam, s-a zis cu el.
169
Sanders cobora ncet dealul ctre Pioneer Square. Ploaia
ncetase, dar dup-amiaza rmsese umed i cenuie. Panta
acoperit de pavajul ud de sub tlpi era nclinat destul de
mult. n jurul lui, vrfurile zgrie-norilor se fceau nevzute
n ceaa rcoroas, cobort deasupra oraului. Nu tia sigur
ce se ateptase s aud de la Louise Fernandez, dar, n mod
cert, nu o descriere detailat a posibilitii de a fi concediat,
de a-i ipoteca locuina i de a nu-i mai gsi de lucru
niciodat. Sanders se simea copleit de cotitura neateptat
pe care o luase viaa lui, i abia acum pricepea caracterul
precar al propriei existene. Cu dou zile n urm, era un
funcionar superior, ferm instalat, cu o poziie stabil i un
viitor promitor. La ora asta, l ateptau dezonoarea,
umilina i pierderea serviciului. Sentimentul de siguran i
dispruse cu desvrire.
Se gndi la toate ntrebrile pe care i le pusese Fernandez
ntrebri care pn atunci nici nu-i trecuser vreodat prin
minte. De ce nu spusese nimnui? De ce nu-i fcuse
nsemnri? De ce nu-i declarase explicit lui Meredith c
avansurile ei nu erau binevenite? Fernandez funciona ntr-o
lume de reguli i de implicaii pe care el nu le nelegea i la
care nu se gndise niciodat. Iar acum, acele implicaii se
dovedeau a fi de o importan vital. Situaia dumitale nu e
strlucit, domnule Sanders. i totui... cum ar fi putut s
mpiedice aa ceva? Ce ar fi trebuit s fac n schimb?
Reflect la posibilitile pe care le avea la ndemn.
Ce s-ar fi ntmplat dac l-ar fi sunat pe Blackburn
imediat dup ntlnirea cu Meredith i i-ar fi spus amnunit
c Meredith l agresase? Ar fi putut suna de pe feribot,
depunndu-i astfel reclamaia naintea ei. Ar fi avut vreo
importan? Ce ar fi fcut Blackburn? Cltin nencreztor
din cap. I se prea improbabil s existe vreun lucru, ct de
mic, care s fi avut importan. Pentru c, pn la urm i
spre deosebire de Sanders, Meredith era inclus n cercurile
puterii din cadrul companiei. n calitatea ei de membru al
conducerii companiei, avea putere i aliai. Asta era morala
170
morala definitiv a acestei situaii. Sanders nu conta. Nu era
dect un tehnocrat oarecare. O roti n angrenajul
corporaiei. Sarcina lui era s se neleag bine cu noul ei ef;
era o sarcin pe care nu i-o ndeplinise. Orice ar fi fcut, nu
ar fi fost considerat dect o vicreal, sau, i mai ru, c e
o ncercare de trdare a efului. Un reclamagiu de profesie.
Nimnui nu-i place genul sta de oameni. i atunci, ce-ar fi
putut s fac? n timp ce se gndea la asta, i ddu seama
c n-ar fi putut s-l sune pe Blackburn dup ntlnire,
pentru c telefonul celular se oprise, avnd bateriile de
alimentare epuizate. n minte i rsri, pe neateptate,
imaginea unui automobil..., un brbat i o femeie ntr-o
main, mergnd la o petrecere. Cineva i spusese ceva
odat..., o poveste despre nite oameni ntr-o main. l
scia acest lapsus. Nu-i putea aminti despre ce era vorba.
Existau nenumrate motive pentru care s-ar fi putut opri
telefonul. Explicaia cea mai plauzibil avea n vedere sursa
de tip nicad. Noile telefoane foloseau baterii rencrcabile cu
nichel-cadium i, dac nu se descrcau complet n intervalul
dintre utilizri, bateriile i reveneau singure, dar pentru
durate de funcionare tot mai scurte. Niciodat nu tiai cnd
puteai s rmi cu ochii-n soare. Sanders fusese nevoit s
arunce cteva baterii nainte, pentru c avuseser o durat
scurt.
i scoase telefonul din buzunar i l porni. Luminia de
semnalizare se aprinse cu promptitudine. Bateria se
comporta excelent. Dar era ceva... ia se deplasau cu
maina. Ceva la care nu se gndise. Mergeau la o petrecere.
Se ncrunt. Nu-i putea aminti. Era un lucru care sttea
pitit undeva, ntr-un ungher al memoriei, prea slab ca s
poat fi recuperat. Dar asta-l puse pe gnduri: ce altceva i
mai scpa? Pentru c, pe msur ce reflecta la situaie n
ansamblul ei, ncepea s aib sentimentul scitor c exista
ceva peste care trecuse cu vederea. i avea impresia c i
Fernandez trecuse cu vederea acel lucru. Ceva nu apruse n
171
ntrebrile pe care i le pusese. Ceva pe care toat lumea i
considera de la sine neles, cu toate c...
Meredith. Ceva despre Meredith.
Ea l acuzase de agresiune. A doua zi de diminea, se
dusese la Blackburn i l acuzase. Ce motiv avusese s-o fac?
Fr ndoial c se simise vinovat de cele ntmplate n
cursul ntrevederii. i probabil c se temuse c Sanders avea
s-o acuze, aa c se gndise s i-o ia nainte. n aceast
lumin, acuzaia ei cpta sens. Dar, dac Meredith
dispunea ntr-adevr de putere, nu avea nici o noim s
ridice o problem de natur sexual. Putea la fel de simplu
s se duc la Blackburn i s-i spun: Uite ce e, nu merge
treaba cu Tom. Nu pot s lucrez cu el. Trebuie s facem o
schimbare." i Blackburn ar fi fcut-o.
n loc de asta, l acuzase de agresiune. sta era un aspect
care probabil c o stingherise. Fiindc agresiunea implica o
tirbire a autoritii. Altfel spus, nu fusese n stare s in
sub control un subaltern n cursul unei ntrevederi. Dar,
chiar dac s-ar fi ntmplat ceva neplcut, un ef nu ar fi
pomenit niciodat despre un asemenea lucru.
Agresiunea este legat de putere. Era cu totul altceva s
fii o secretar nensemnat, mngiat de un director
atotputernic. Dar, n cazul sta, Meredith era efa. Ea avea
toat puterea n mn. De ce s-l acuze pe Sanders de
agresiune sexual? Cci, orice s-ar spune, subalternii nu-i
agreseaz efii. Aa ceva pur i simplu nu exist. Ar trebui s
fii nebun ca s-i agresezi eful.
Agresiunea este legat de putere de exercitarea abuziv
a puterii de ctre un superior asupra unui subaltern.
Dac reclama agresarea sexual, Meredith admitea, ntr-
un fel neobinuit, c i se subordona lui Sanders, lucru pe
care nu l-ar fi fcut nici n ruptul capului. Dimpotriv,
Meredith fusese proaspt numit n post i era dornic s
dovedeasc deplina stpnire a situaiei. Aa nct acuzaia
ei nu avea nici o noim dac nu cumva o folosea ca pe o
modalitate convenabil pentru a-l distruge.
172
Agresiunea sexual avea avantajul c era o acuzaie de pe
urma creia i reveneai cu greu. Erai presupus vinovat pn
cnd i se dovedea nevinovia iar acest lucru se demonstra
cu dificultate. Orict de nentemeiat ar fi fost acuzaia, ea
putea s defimeze pe oricine. Din aceast perspectiv,
acuzaia de agresiune era foarte grav. Cea mai grav dintre
toate acuzaiile pe care i le-ar fi putut aduce. Dar, pe de alt
parte, tot ea spusese c nu avea de gnd s nainteze o
reclamaie. Iar ntrebarea era... De ce nu? Sanders se opri
din mers. Asta era. M-a asigurat c nu are de gnd s fac
reclamaie. De ce nu avea de gnd Meredith s fac
reclamaie? n clipa cnd Blackburn i spusese lucrul sta,
lui Sanders nu-i trecuse prin cap s se ntrebe de ce. Nici
Louise Fernandez nu pusese vreo ntrebare n acest sens. Dar
adevrul era c refuzul lui Meredith de-a nainta o reclamaie
nu avea absolut nici o noim. Apucase deja s-l acuze. De ce
s nu fac i pasul urmtor? De ce s nu mearg pn la
capt?
Poate c o convinsese Blackburn s n-o fac. Pe
Blackburn l preocupau ntotdeauna aparenele. Dar Sanders
nu credea c asta era explicaia. Pentru c i o acuzaie
dificil putea fi rezolvat n linite, n interiorul companiei.
Iar de pe poziia lui Meredith, acuzaia oficial avea avantaje
reale. Sanders se bucura de popularitate la DigiCom. Lucra n
cadrul companiei de mult timp. Dac scopul ei fusese s se
descotoroseasc de el i s-l exileze n Texas, de ce s nu lase
acuzaia s circule prin telefonul fr fir" al companiei,
nbuind astfel inevitabilele uoteli pe la coluri? De ce s
nu-i dea un caracter oficial? Cu ct se gndea mai mult, cu
att i se prea c nu exista dect o singur explicaie:
Meredith nu fcea reclamaie pentru c nu putea. i nu
putea pentru c avea o alt problem. Un alt motiv. Se mai
ntmpla i altceva.
Putem s-o rezolvm linitit. Treptat, Sanders ncepu s
vad totul ntr-o lumin nou. n cursul ntlnirii de
diminea, Blackburn nici nu-l ignorase, nici nu-l
173
minimalizase. Ctui de puin: dduse din col n col.
Blackburn fusese speriat. Putem s-o rezolvm linitit. E cel
mai bine pentru toat lumea.
Ce voise s spun cu cel mai bine pentru toat lumea"?
Ce problem putea s aib? Cu ct se gndea mai mult la
asta, cu att era mai convins c nu putea exista dect un
singur motiv pentru care s nu nainteze reclamaia
mpotriva lui. i scoase telefonul, sun la United Airlines i
rezerv trei bilete dus-ntors pentru Phoenix. Apoi i sun
soia.

Ticlos nenorocit ce eti, spuse Susan.
Stteau la o mas, ntr-un col a localului Il Terrazzo. Se
fcuse ora dou, iar restaurantul era aproape prsit. Susan
l ascultase timp de o jumtate de or, fr s-l ntrerup sau
s comenteze. El i relatase tot ce se ntmplase n timpul
ntlnirii cu Meredith i n cursul dimineii. edina cu cei de
la Conley-White, convorbirea cu Phil i ntrevederea cu
Fernandez. Terminase ce avusese de spus, iar Susan l
intuia cu privirea.
Zu c a putea ajunge s te dispreuiesc, tii?
Ticlosule, de ce nu mi-ai spus c e fosta ta prieten?
Nu tiu, rspunse el. N-am vrut s despic firul n
patru.
N-ai vrut s despici firul n patru? Adic Adele i Mary
Anne discut cu mine la telefon toat ziua i tiu, iar eu nu?
E umilitor, Tom.
Pi, tiam c n ultima vreme ai avut mai multe
necazuri i...
Termin cu prostiile, Tom, l ntrerupse ea. Asta n-are
nici o legtur cu mine. Nu mi-ai spus pentru c n-ai vrut.
Susan, asta nu-i...
Ba este, Tom. Asear te-am ntrebat de ea. Puteai s-
mi spui, dac voiai. Dar n-ai fcut-o, rosti Susan, cltinnd
din cap. Ticlosule. Nu-mi vine s cred ct de josnic poi s
174
fii. Acum chiar c-ai reuit s distrugi totul. i dai seama n ce
hal am ajuns?
Da, spuse el, lsnd capul n jos.
Nu face pe pocitul cu mine, jigodie ce eti.
mi pare ru, spuse el.
i pare ru? S te duci la dracu', cu prerea ta de ru
cu tot! Doamne-Dumnezeule, nu-mi vine s cred. Ce lichea.
i-ai petrecut noaptea cu afurisita aia de amant.
Nu mi-am petrecut noaptea i nu mi-e amant.
Cum adic? Doar a fost amorul tu nebun.
N-a fost amorul meu nebun".
Zu? Atunci de ce te-ai codit s-mi spui? ntreb
Susan, cltinnd din cap. Rspunde-mi la o singur
ntrebare: ai regulat-o sau nu?
Nu.
Ea l privi cu mult luare-aminte, mestecndu-i cafeaua
cu linguria.
mi spui adevrul?
Da.
N-ai uitat nimic? Nimic jenant, trecut cu vederea?
Nu. Nimic.
Atunci de ce te acuz?
Ce vrei s spui?
Trebuie s existe un motiv ca s te acuze. Trebuie s fi
fcut ceva.
Ei bine, nu m-am culcat cu ea. Am refuzat-o.
Da, m rog, rosti ea, privindu-l ncruntat. S tii,
Tom, c treaba asta nu te privete numai pe tine, ci pe toat
familia ta: i pe mine, i pe copii.
mi dau seama.
De ce nu mi-ai spus? Dac mi-ai fi spus azi-noapte, te-
a fi putut ajuta.
Atunci, ajut-m acum.
Pi, acum nu mai putem face mare lucru, spuse ea cu
un sarcasm usturtor. Mai ales dup ce s-a dus la Blackburn
i a formulat prima acuzaia. Acum eti terminat.
175
Nu-s chiar aa de sigur.
Crede-m, nu poi s faci nici o micare. Dac-i dai n
judecat, cel puin trei ani o s trieti ca-n iad, iar eu nu
cred c poi s ctigi. Eti un brbat care acuz o femeie de
agresiune sexual. O s i se rd n nas la tribunal.
Se poate.
i spun eu c-aa o s se-ntmple. Deci, nu poi s-i
dai n judecat. i-atunci, ce faci? Te mui la Austin.
Dumnezeule!
M tot gndesc, zise Sanders. M-a acuzat de agresiune
sexual, dar n-a depus nici o reclamaie. Aa c m tot ntreb
de ce n-o face?
Dar cui i pas? spuse Susan, dnd iritat din mn.
Pot s fie un milion de motive. Politic birocratic. O fi
convins-o Phil s n-o fac. Sau Garvin. Nu conteaz de ce.
Tom, privete adevrul n fa: Nu ai ce s faci. Nu mai ai,
pentru c-ai fost tmpit.
Susan, vrei s te potoleti?
Du-te dracului, Tom. Eti necinstit i iresponsabil.
Susan...
Suntem cstorii de cinci ani. Nu meritam aa ceva.
Te rog s te liniteti, ca s pot s-i spun ceva: cred c
totui mi-a rmas o mutare de fcut.
Nu, Tom, nu i-a rmas.
Ba cred c da. Fiindc e o situaie foarte periculoas.
Periculoas pentru toat lumea.
Asta ce vrea s nsemne?
Hai s presupunem c Louise Fernandez mi-a spus
adevrul despre proces.
Fii sigur c i-a spus. E un avocat bun.
Dar a privit situaia de pe poziia reclamantului, nu a
companiei.
Pi, da, doar eti reclamant.
Ba nu sunt, zise el. Sunt doar un reclamant potenial.
176
Urm un moment de tcere. Susan l privi fix. Ochii ei i
cercetau faa. Se ncrunt. El o urmri, n timp ce asambla n
gnd fragmentele jocului de puzzle.
Glumeti.
Nu.
Nu mai eti ntreg la minte.
Nu. Uite cum stau lucrurile. DigiCom e n toiul
tratativelor pentru o fuziune cu o companie foarte
conservatoare de pe Coasta de Est. O companie care deja s-a
retras de la tratativele cu alt firm, pentru c unul dintre
angajaii acesteia a avut un pic de publicitate negativ n
pres. Se zice c respectivul ar fi folosit un limbaj mai dur,
cnd a concediat o secretar angajat temporar, iar asta i-a
fcut pe cei de la Conley-White s se retrag. Sunt foarte
sensibili n privina publicitii. Ceea ce nseamn c ultimul
lucru pe care oricine de la DigiCom i l-ar dori ar fi un proces
de agresiune sexual mpotriva noului vicepreedinte.
Tom, i dai seama ce vorbeti?
Da.
Dac faci aa ceva, tia or s-i ias din mini. Or s-
ncerce s te distrug.
tiu.
Ai vorbit cu Max? Poate c n-ar strica.
D-l dracu' i pe Max. E un boorog nebun.
Eu l-a ntreba. Fiindc la lucruri de astea nu te
pricepi, Tom. N-ai fost niciodat un lider sindical care lupt
mpotriva conducerii. Nu tiu dac ai s poi iei cu bine
dintr-o asemenea poveste.
Cred c-am s pot.
O s fie o chestie murdar. ntr-o zi-dou, ai s-i
doreti s fi acceptat postul din Austin.
S-l ia dracu' i pe la.
O s fie ru de tot, Tom. O s rmi fr prieteni.
Fac ceva pe ei.
Se vede treaba c eti pregtit.
177
Sunt, spuse Sanders, uitndu-se la ceas. Susan, vreau
s-i iei pe copii i s stai la mama cteva zile mama ei
locuia n Phoenix. Dac te duci acum acas i faci bagajul,
poi s prinzi cursa de opt, de pe aeroportul Sea-Tac. V-am
rezervat trei locuri.
Ea se holb la el, de parc-ar fi vzut un strin.
Chiar ai de gnd s-o faci..., spuse ea ncet.
Exact.
Sfinte Sisoe!
Se aplec s-i ridice geanta de pe podea, iar apoi i
scoase agenda.
Nu vreau s fii amestecai, nici tu i nici copiii, zise el.
Stai puin, s vd cum fac, spuse ea, urmrind cu
degetul punctele din program. Da, pot s reprogramez asta...
i... invitaia la conferin... Da i ridic privirea. Pot s
plec pentru cteva zile. Trebuie s-o iau mai repede din loc, s
fac bagajele, ncheie ea, uitndu-se la ceas.
El se ridic i o conduse pn la ieirea din restaurant.
Afar ploua, iar lumina de pe strad era cenuie i
posomort. Ea i ridic ochii spre el i-l srut pe obraz.
Succes, Tom. Ai grij.
Sanders sesiz c soia lui era nspimntat, fapt care
avu darul s-l sperie i pe el.
O s fie bine.
Te iubesc, spuse Susan.
Apoi se ndrept i porni grbit prin ploaie. Sanders
atept s vad dac se mai uit o dat n urm, dar ea nu
se ntoarse.

n timp ce fcea cale-ntoars spre biroul lui, Sanders i
ddu seama ct de singur rmsese. Susan urma s plece
mpreun cu copiii. Crezuse c se va simi uurat, liber s
acioneze fr reineri, dar acum, avea sentimental c fusese
prsit i c intrase ntr-o situaie primejdioas. Cuprins de
frig, i vr minile n buzunarele pardesiului. Nu se
descurcase strlucit n timpul prnzului cu Susan. Iar ea
178
avea s plece, meditnd la rspunsurile lui. De ce nu mi-ai
spus? La ntrebarea aceea se blbise. Nu fusese n stare s
descrie sentimentele contradictorii care-l frmntaser
noaptea trecut. Senzaia de murdrie, vinovia i
sentimentul c, ntr-un fel sau altul, greise, chiar dac
lucrurile stteau, de fapt, altfel. Ai fi putut s-mi spui.
i spuse c nu greise cu nimic. Atunci, de ce nu-i
spusese? La asta nu avea rspuns. Trecu pe lng o galerie
de grafic, iar apoi pe lng un magazin cu obiecte de uz
casnic, care etala n vitrin diverse obiecte din porelan alb.
Nu mi-ai spus pentru c n-ai vrut. Dar asta n-avea nici o
logic. De ce s nu fi vrut s-i spun? nc o dat, o serie de
imagini din trecut i ntrerupser irul gndurilor:
portjartierul alb..., un castron cu floricele de porumb...,
floarea n vitraliul de pe ua apartamentului. Termin cu
prostiile, Tom. Asta n-are nici o legtur cu mine.
Snge n chiuveta alb din baie, iar Meredith rznd... De
ce rdea oare? Nu putea s-i aminteasc, era doar o imagine
izolat. O stewardes care-i aeza n fa o tav cu mncare,
n avion. O valiz pe pat. Televizorul cu sonorul oprit. Floarea
n vitraliu, n culori stridente, portocaliu i rou-nchis.
Ai vorbit cu Max? Aici a avut dreptate, i zise. Era bine s
stea de vorb cu Max. Chiar asta o s i fac, imediat dup
ce o s-i transmit vestea cea rea lui Blackburn.

Sanders ajunsese la el n birou la dou i jumtate. Spre
surprinderea lui, Blackburn sttea la masa de lucru i
vorbea la telefon. Cnd l zri, puse receptorul n furc,
prnd uor vinovat.
A, Tom. M bucur c te-ai ntors, spuse el, ocolind
masa de lucru a lui Sanders. Ce-ai hotrt?
Am analizat situaia cu mare grij, rspunse Sanders,
nchinznd ua dinspre hol.
i?
Am hotrt s-o angajez pe Louise Fernandez, de la
Marlin i Howard, ca s m reprezinte.
179
S te reprezinte? ntreb Blackburn, prnd
nedumerit.
Da. Pentru eventualitatea n care va fi necesar s
intentez proces.
Proces? zise Blackburn. i pe ce motiv vrei s intentezi
proces, Tom?
Agresiune sexual, Titlul VII.
Vai de mine, Tom, spuse Blackburn, fcnd o mutr
trist. Ar fi un lucru necugetat. Chiar foarte necugetat. Te
sftuiesc s mai reflectezi.
Am reflectat toat ziua. Dar adevrul e c Meredith
Johnson m-a agresat i mi-a fcut avansuri, iar eu am
refuzat-o. Acum se simte umilit i vrea s se rzbune pe
mine. Sunt pregtit s m judec, dac se ajunge la asta.
Tom...
Asta este, Phil. Uite ce-o s se ntmple dac o s m
transferi din departament.
Blackburn i ridic minile, cu un gest de exasperare.
i ce-ai vrea s facem? S-o transferm pe Meredith?
Da, spuse Sanders. Sau s-o concediai. De obicei, aa
se procedeaz cu un ef care-i agreseaz subalternii.
Dar uii un lucru: i ea te-a acuzat de acelai lucru.
Minte, rosti Sanders.
Dar nu exist martori, Tom. Nici o dovad, de nici o
parte. i tu i ea suntei oameni de ncredere, angajaii
notri. Cum crezi c am putea s hotrm pe cine s
credem?
Asta-i problema ta, Phil. Din punctul meu de vedere,
sunt nevinovat i gata s m judec.
Blackburn rmase n mijlocul ncperii, cu o figur
ncruntat.
Louise Fernandez e un avocat inteligent. Nu pot s
cred c ea i-a recomandat s procedezi astfel.
Nu, e decizia mea.
Atunci e o decizie extrem de necugetat, spuse
Blackburn. Pui compania ntr-o postur foarte dificil.
180
Compania m pune pe mine ntr-o postur dificil.
Nu tiu ce s spun, zise Phil. Sper c asta nu ne va
obliga s-i anulm contractul de munc.
Sanders l privi fix, nfruntndu-i privirea calm.
i eu sper. Pentru c nu sunt convins c ai luat
plngerea mea n serios. Astzi am s m duc la Bill Everts
de la Personal, i-am s completez o acuzaie oficial de
agresiune sexual. Dup care o s-o rog pe Louise s
ntocmeasc actele necesare pentru seizarea Comisiei pentru
Drepturile Omului din statul nostru.
Dumnezeule!
Mine diminea, la prima or, Louise o s nainteze
actele.
Nu vd ce ce atta grab.
Nu-i nici o grab. E doar o naintare de documente,
pentru nregistrarea reclamaiei. Sunt nevoit s-o fac.
Dar e ceva foarte grav, Tom.
tiu, Phil.
A vrea s-i cer un serviciu, Tom, ca prieten.
Ce anume?
Mai amn reclamaia oficial. Cel puin nregistrarea
la CDO. D-ne posibilitatea s facem o anchet intern,
nainte de-a iei cu ea din cadrul companiei.
Bine, dar voi nu facei nici o anchet intern, Phil.
Ba da, facem.
Azi-diminea nici n-ai vrut s asculi relatarea mea
asupra ntmplrii. Mi-ai spus c nu conteaz.
Nu-i adevrat, replic Blackburn. M-ai neles
ntrutotul greit. Cum s nu conteze? i garantez c i vom
asculta relatarea n cadrul anchetei.
Nu tiu, Phil, zise Sanders. Nu vd cum poate
compania s fie neutr n aceast chestiune. Mi se pare c
toate s-au strns mpotriva mea. Toat lumea o crede pe
Meredith, nu pe mine.
Te asigur c nu aa stau lucrurile.
181
Mie aa mi se pare. Mi-ai spus azi-diminea ce relaii
solide i ci aliai are Meredith. Ai spus-o de cteva ori.
Ancheta noastr va fi minuioas i imparial. Dar, n
orice caz, mi se pare rezonabil s-i cer s atepi rezultatul
ei, nainte de-a apela la o agenie statal.
i cam ct timp ar trebui s atept?
Treizeci de zile.
Sanders izbucni n rs.
Bine, dar sta-i termenul standard ntr-o anchet
legat de agresiunea sexual, insist Blackburn.
Dac ai vrea, ai putea s-o facei i ntr-o zi.
Dar tii prea bine, Tom, c n momentul sta suntem
destul de aglomerai i c avem o grmad de edine legate
de fuziune.
Asta-i problema voastr, Phil. Eu am alt problem.
Am fost tratat incorect de ctre eful meu i consider c, n
calitate de angajat ntr-un post de rspundere i avnd
vechimea pe care o am, pot s cer s-mi vd reclamaia
rezolvat cu promptitudine.
Blackburn oft.
n regul. Am s revin cu un rspuns, zise el, dup
care iei grbit din ncpere.
Sanders se prbui n fotoliu i privi n gol. Intrase n
hor.

Un sfert de or mai trziu, Blackburn se ntlni cu Garvin
n sala de edine de la etajul cinci. Mai erau de fa
Stephanie Kaplan i Bill Everts, eful departamentului
Personal de la DigiCom. Blackburn deschise edina,
spunnd:
Tom Sanders i-a angajat un avocat din afar i
amenin cu darea n judecat a lui Meredith Johnson.
Fir-ar s fie! exclam Garvin.
Susine c a fost agresat sexual.
Ticlosul! izbucni Garvin, izbind cu vrful pantofului
n piciorul mesei.
182
Care-i varianta lui? spuse Kaplan.
Nu am deocamdat toate detaliile, rspunse
Blackburn. Dar, n esen, susine c asear Meredith i-a
fcut propuneri de natur. sexual, la ea n birou, c el a
refuzat-o i c acum Meredith se rzbun.
Garvin oft ndelung.
Fir-ar a dracu' de treab! Exact ce nu voiam s se-
ntmple. Asta ar putea s-nsemne un dezastru.
tiu, Bob.
E adevrat ce spune Sanders? ntreb Stephanie
Kaplan.
Dar cine poate s tie n situaiile astea? zise Garvin.
De fiecare dat asta-i ntrebarea. Te-a cutat n legtur cu
problema asta? ntreb el, ntorcndu-se spre Everts.
Nu, nc nu. Dar mi nchipui c-o s m caute.
Trebuie s-o rezolvm n cadrul companiei, spuse
Garvin. E un lucru esenial.
M strduiesc, spuse Blackburn. Dar Sanders mi-a zis
c mine nainteaz actele la CDO.
Asta nseamn o nregistrare public?
Da.
n ct timp devine public?
Probabil c n patruzeci i opt de ore. Depinde ct de
repede ntocmesc cei de la CDO documentaia.
Dumnezeule! spuse Garvin. Patruzeci i opt de ore? Da'
ce-a pit omul sta? Chiar nu-i d seama ce face?
Cred c-i d seama, rspunse Blackburn. Cred c tie
exact ce face.
antaj?
M rog, presiuni.
Ai discutat cu Meredith? ntreb Garvin.
De azi-diminea, nu.
Cineva trebuie s stea de vorb cu ea. O s-o fac chiar
eu. Dar cum s-l oprim pe Sanders?
L-am rugat s amne nregistrarea la CDO, timp de
treizeci de zile, pn dup ancheta noastr, spuse
183
Blackburn. A refuzat i mi-a zis c ar trebui s fim n stare
s desfurm ancheta ntr-o zi.
Ei bine, aici are dreptate, spuse Garvin. Din tot soiul
de motive, trebuie s facem nenorocita asta de anchet ntr-o
zi.
Bob, nu tiu dac e posibil, spuse Blackburn. Riscm
un trboi mare de tot. Legea impune corporaiilor s
desfoare o anchet minuioas i imparial. Nu putem
lsa impresia c ne-am grbit sau...
Ei, fir-ar s fie, ia mai slbete-m cu vicrelile astea
avoceti! Despre ce e vorba? De doi oameni, corect? Fr
nici un martor, nu? Deci, sunt numai dou persoane. Ct
dureaz s le pui ntrebri?
Pi, s-ar putea s nu fie aa de simplu, zise Blackburn,
cu o privire semnificativ.
i spun eu ce e simplu, zise Garvin. Uite ce e simplu:
Conley-White e o companie obsedat de imaginea public. Ei
vnd cri unor directori de coli care cred n Arca lui Noe.
Vnd reviste pentru copii. Au o companie de vitamine. Mai au
una care comercializeaz alimente pentru sugari. Rainbow
Mush, sau ceva de genul sta. Iar acum Conley-White
cumpr compania noastr i, n toiul tratativelor, o
directoare cu o poziie foarte nalt, cea care n doi ani ar
urma s preia funcia de director-general, este acuzat c a
cerut unui brbat nsurat favoruri sexuale. tii ce-or s fac
dac afl de trenia asta? Or s spele putina, aia or s
fac. tii bine c Nichols abia ateapt s gseasc un
pretext ca s se eschiveze de la chestia ast. Iar asta-i vine ca
o mnu.
Dar Sanders ne-a pus deja imparialitatea la ndoial,
obiect Blackburn. i nu sunt sigur ci oameni tiu
despre... ... situaiile anterioare cnd ni s-a pus la
ndoial...
Destul de puini, zise Kaplan. Parc s-a discutat
problema asta la o edin cu cadrele de conducere, nu?
184
Verificai procesele verbale, spuse Garvin. Mi se pare
c nu avem nici un fel de probleme legale cu cadrele actuale
de conducere din cadrul companiei, aa e?
Da, spuse Blackburn. Moralitatea actualelor cadre de
conducere nu poate fi pus la ndoial, oamenii nu pot fi
destituii pe baza unor astfel de acuzaii.
Iar, n ultimul an n-am pierdut nici unul dintre aceste
cadre, nu? Nimeni nu s-a pensionat sau transferat.
Nu.
Ei, atunci l-am spart, spuse Garvin, ntorcndu-se
spre Everts. Bill, vreau s verifici dosarele din anii trecui i
s te uii atent la Sanders. Despic firul n patru, caut nod
n papur. D-mi de veste dac gseti ceva.
n regul, zise Everts. Dar cred c e curat.
Bun, zise Garvin, s zicem c aa e. Hai s vedem ce
ne cost s-i nchidem pliscul. Ce vrea de fapt?
Cred c vrea s i se dea postul napoi, spuse
Blackburn.
Asta nu se poate.
Pi, tocmai asta-i problema, zise Blackburn.
Garvin pufni dispreuitor.
Presupunnd c se va ajunge, totui, la proces, care ne
sunt punctele slabe?
Pornind de la ce s-a ntmplat n acel birou, nu cred c
Sanders are prea multe argumente n favoarea lui. Cel mai
important punct vulnerabil, n ce ne privete, ar putea s
porneasc de la orice nerespectare a procedurilor legale n
desfurarea unei anchete riguroase. Dac nu suntem ateni,
Sanders ar putea ctiga numai pe chestia asta. E punctul
meu de vedere.
Deci, trebuie s fim ateni. Foarte bine.
Acum, domnilor, spuse Blackburn, m vd obligat s
fac un apel la pruden. Extrema delicatee a acestei situaii
sugereaz c trebuie s fim ateni la detalii. Aa cum a spus
Pascal, Dumnezeu se afl n detalii". Iar n acest caz,
echilibrul instabil al preteniilor legale legitime m silete s
185
recunosc c nu-mi este tocmai limpede care sunt cele mai
bune...
Phil, l ntrerupse Garvin, termin cu trncneala.
Mies, zise Kaplan.
Ce? fcu Blackburn.
Mies van der Rohe a spus Dumnezeu se afl n
detalii".
Cui dracu-i pas? zise Garvin, lovind cu pumnul n
mas. Chestia e c Sanders nu are anse s ctige, numai
c acum ne-a prins de boae. i o tie i el.
Blackburn se strmb.
Eu n-a fi formulat-o aa, dar...
Dar asta-i situaia, fir-ar s fie!
Da.
S tii c Tom e detept, spuse Kaplan. Puin cam
naiv, dar detept.
Foarte detept, spuse Garvin. Nu uitai c eu l-am
pregtit. L-am nvat tot ce tie. O s ne pun probleme
mari se ntoarse ctre Blackburn. Treci la esen. Care-i
problema? Imparialitatea, corect?
Da...
Iar noi vrem s-l transferm de-aici.
Exact.
O s accepte o mediere?
Nu tiu. M-ndoiesc.
De ce?
De obicei, nu folosim medierea dect pentru negocierea
drepturilor de lichidare pentru angajaii care pleac de la noi.
i?
Pi, cred c tot aa o s pun i el problema.
Oricum, hai s-ncercm. Spune-i c nu e o msur
obligatorie i vezi dac accept. D-i trei nume din care s
aleag unul. Meditai mine. E nevoie s vorbesc eu cu el?
Probabil. S vorbesc eu mai nti, i, dac e nevoie...
S-a fcut.
186
Desigur, spuse Kaplan, dac recurgem la un mediator
extern, introducem un element imprevizibil.
Vrei s spui c mediatorul ar putea decide mpotriva
noastr? mi asum riscul sta, spuse Garvin. Important e s
rezolvm treaba. Fr zarv... i rapid. Nu vreau ca Ed
Nichols s-mi pun bee n roate. Avem o conferin de pres
programat pentru vineri la prnz. Vreau ca pn atunci
litigiul s fie stins i rezolvat, i tot vineri, vreau ca Meredith
Johnson s fie anunat ca ef de departament. A neles
toat lumea ce are de fcut?
Ceilali rspunser afirmativ.
Atunci, la treab, spuse Garvin i prsi ncperea.
Blackburn se grbi s ias n urma lui.

Pe coridor, Garvin i spuse lui Blackburn:
Doamne, ce ncurctur. Trebuie s-i spun c sunt
foarte nemulumit.
tiu, spuse mhnit Blackburn, cltinnd din cap cu
tristee.
n chestia asta ai clcat n strchini urt de tot, Phil.
Ai fi putut s-o rezolvi mai bine. Mult mai bine.
Cum? Ce puteam s fac? Sanders zice c ea l-a
nghesuit, Bob. E o chestie serioas.
Meredith Johnson are o importan vital pentru
succesul acestei fuziuni, spuse Garvin pe un ton fr
inflexiuni.
Da, Bob, sigur c da.
Trebuie s o pstrm.
Da, Bob. Dar amndoi tim c n trecut a...
A dovedit c este o persoan cu talente manageriale de
excepie, spuse Garvin, ntrerupndu-l. N-am s permit ca
aceste acuzaii ridicole s-i pun n primejdie cariera.
Blackburn era contient de sprijinul neabtut al lui
Garvin pentru Meredith. De ani de zile, acesta avea o
slbiciune pentru Johnson. Ori de cte ori se formulau critici
la adresa ei, Garvin fcea ce fcea i schimba subiectul
187
discuiei, trecnd la altceva. Nu era chip s te-nelegi cu el.
Numai c, de data asta, Blackburn simea c era dator s
ncerce.
Bob, Meredith e om ca toi oamenii. tim c are i ea
anumite neajunsuri.
Da, sigur c da. Are tineree. Entuziasm. Cinste.
Refuzul de a se lsa antrenat n birocraie. i, firete, e
femeie. S fii femeie e un neajuns serios.
Dar, Bob...
Nu mai suport chestiile astea, spuse Garvin. Nu avem
suficiente femei n posturi nalte de conducere. Nimeni nu
are. America marilor corporaii e o ncpere rezervat
brbailor. i, ori de cte ori discut de promovarea vreunei
femei, imediat apare cineva care zice Dar, Bob". O dau
dracului de treab, Phil! Trebuie s spargem gheaa i aici.
Blackburn oft. Garvin schimbase din nou subiectul.
Bob, nimeni nu se opune...
Ba da, se opune. Tu te opui, Phil. mi tot aduci aa-zise
argumente ca s-mi dovedeti c Meredith n-ar fi potrivit.
Iar eu i spun c, dac a fi numit alt femeie, s-ar fi ivit alte
argumente mpotriva ei. i d-mi voie s-i declar c m-am
sturat.
O avem pe Stephanie, zise Blackburn. O avem pe Mary
Anne.
Simbolice, spuse Garvin, dnd din mn a lehamite.
Sigur, contabilul-ef poate s fie femeie. Nite directorai
mruni pot s fie i ei femei. D-le i lor un os de ros. Dar
asta nu schimb realitatea. Trebuie s recunoti c o femeie
tnr, inteligent i capabil, care vrea s-i fac o carier
n lumea afacerilor, e inut n loc de o sut de mici motive,
chipurile ntemeiate, care arat de ce n-ar trebui promovat
i de ce n-ar trebui s ocupe un post important n structura
puterii. Dar la urma-urmei, asta e doar o prejudecat, de
care trebuie s ne debarasm. Se cuvine s le oferim acestor
tinere inteligente un prilej rezonabil de afirmare.
188
Ei bine, Bob, cred c ar fi prudent din partea ta s afli
i punctul de vedere al lui Meredith n privina asta.
Am s-o fac. Am s aflu ce dracu' s-a ntmplat. tiu c
o s-mi spun. Dar problema tot trebuie rezolvat.
Da, Bob, trebuie.
i vreau s-i fie clar. Atept s faci tot ceea ce e
necesar ca s-o rezolvi.
Am neles, Bob.
Tot ce e necesar, preciza Garvin. F presiuni asupra lui
Sanders. Fii sigur c le simte. Scutur-l bine, Phil.
n regul, Bob.
Eu m ocup de Meredith, tu ai grij de Sanders. Vreau
s-l scuturi pn d n primire, lua-l-ar dracu' s-l ia!

Bob!
Meredith Johnson sttea lng una din mesele centrale
din mijlocul laboratorului Grupului de Proiectare, cercetnd
mpreun cu Mark Lewyn prile dezasamblate ale unei
uniti de disc Twinkle. Cnd l zri pe Garvin ateptnd ntr-
un col, i iei n ntmpinare.
Nici nu pot s-i spun ct de ru mi pare pentru
chestia asta cu Sanders.
C veni vorba, avem nite probleme, spuse Garvin.
M-am tot gndit la ce s-a ntmplat. M-am ntrebat ce
a fi putut s fac. S-a suprat i i-a pierdut controlul. A
but prea mult i s-a comportat groaznic. Nu-i vorb, i se-
ntmpl oricui s treac prin chestii din astea, dar... Oricum,
mi pare ru, ncheie ea, ridicnd din umeri.
Se pare c are de gnd s nainteze oficial o acuzaie
de agresiune sexual.
Asta-i regretabil, spuse ea. Dar a zice c face parte
din tactica obinuit: ncearc s m umileasc, s m
discrediteze n faa oamenilor din departament.
N-am s-ngdui s se-ntmple aa ceva.
L-a ofensat numirea mea n post i nu s-a putut
obinui cu gndul c i voi fi ef. A simit c trebuia s
189
ncerce s m pun la punct. Unii brbai aa sunt, rosti
Meredith, cltinnd din cap cu tristee. Dei se face atta
gargar pe tema noii sensibiliti masculine, m tem c
puini brbai i seamn. Bob.
Ce m-ngrijoreaz acum, Meredith, e c aciunea lui ar
putea influena fuziunea.
Nu vd care-i problema, zise ea. Cred c putem pstra
situaia sub control.
Problema apare dac Sanders depune plngerea la
Comisia pentru Drepturile Omului.
Vrea s apeleze la un organism din afar?
Da, ntocmai.
Meredith rmase cu privirea n gol. Pentru prima oar,
pru s-i piard stpnirea de sine. i muc buza.
Asta ar putea fi foarte jenant.
Mai ncape vorb? L-am trimis pe Phil la el, s-l ntrebe
dac accept o mediere. Cu o persoan experimentat din
exterior. Cineva ca judectorul Murphy, de exemplu. Am s-
ncerc s aranjez pentru mine.
Excelent, spuse Meredith. Pot s-mi fac loc n program
vreo dou ore, mine. Dar nu tiu ce ne putem atepta s
ias din asta. N-o s recunoasc nimic din ce s-a ntmplat,
sunt sigur. i nu exist nici o dovad, nici un martor.
Voiam s-mi relatezi cu exactitate ce s-a ntmplat
asear.
Of, Bob, oft ea. De fiecare dat cnd m gndesc, mi
fac reprouri.
N-ar trebui.
tiu, dar mi le fac. Dac secretarea mea n-ar fi plecat
s-i nchirieze apartamentul, a fi putut s-o chem i nu s-ar
mai fi ntmplat nimic.
Cred c ar fi bine s-mi povesteti, Meredith.
Sigur, Bob, cum s nu.
Se apropie de el i-i vorbi cu glas sczut, nentrerupt,
timp de cteva minute. Garvin rmase lng ea i cltin din
cap mnios, n timp ce asculta.
190
Don Cherry i ntinse picioarele nclate n pantofi de
sport Nike pe biroul lui Lewyn.
Zu? Deci, Garvin a intrat n laborator. i pe urm?
Garvin sttea acolo, ntr-un col, micndu-se de pe un
picior pe altul, cum face de obicei, i ateptnd s fie bgat n
seam. Nu vine el la tine, ateapt s-l observi. Eu tocmai
discutam cu Meredith despre aparatul Twinkle, pe care-l
desfcusem pe toat masa, i-i artam ce gsisem n
neregul la capetele laser...
Pricepe chestiile astea?
Mda, aa las impresia. Nu e ca Sanders, dar merge.
nva repede.
i are un parfum mai bun ca al lui Sanders, zise
Cherry.
Da, mi place parfumul ei, zise Lewyn. Oricum...
Parfumul lui Sanders las mult de dorit.
Mda. Oricum, nu trece mult i Garvin obosete s se
legene i tuete discret. Meredith l observ i face Ah", cu
un mic tremur n glas, tii doar cum trage aer n piept, scurt
i brusc.
Aha! fcu Cherry. Deci, e vorba de coial sau nu?
Pi, ar cam fi, zise Lewyn. Ea se duce alergnd n
ntmpinarea lui, el o ateapt cu braele deschise i, crede-
m, seamn cu reclama aia n care doi ndrgostii alearg
unul spre cellalt cu ncetinitorul.
Aha! exclam Cherry. Nevasta lui Garvin o s se
supere ru.
Asta e. Cnd, n sfrit, sunt mpreun, unul lng
cellalt, treaba se schimb niel. Stau de vorb, iar ea ncepe
s murmure drgstos i s bat din pleoape ca s-o vad
Garvin. El ns e un tip dur, care nu se las nduplecat. i
totui, manevrele i fac efectul pe nesimite.
Pentru c e teribil de atrgtoare, de-aia, zise Cherry.
Recunoate i tu, tipa are o carcas excelent modelat, cu o
form i un finisaj calitatea-nti.
191
Dar chestia e c nu mai seamn deloc cu imaginea a
doi ndrgostii. M holbez la ei, ncercnd s nu m vad
nimeni, i mi dau seama c nu se comport ca doi
ndrgostii. E vorba de altceva, Don. Aproape c sunt ca
tatl i fiica.
Ei i? Poi s-i regulezi i fiica, nu? Milioane de
indivizi o fac.
Nu, tii ce cred eu? Cred c Bob se regsete n ea.
Vede ceva care-i amintete de el nsui cnd era mai tnr.
Un fel de energie, sau mai tiu eu ce. i, ascult la mine,
Don, ea joac pe cartea asta. i ncrucieaz Garvin braele,
i le-ncrucieaz i ea. Se reazem el de perete, se reazem i
ea. l copiaz ntrutotul. i, dac te uii de la distan, bag
de seam: seamn cu el, Don.
Nu...
Da. Gndete-te la chestia asta.
Ar trebui s te uii de la o distan foarte mare, zise
Cherry, dndu-i jos picioarele de pe mas i ridicndu-se s
plece. Deci, care-i treaba? Nepotism mascat?
Nu tiu. Dar Meredith are un soi de relaie cu el. i nu
e o relaie pur profesional.
S fii tu sntos, nimic nu e pur profesional. Chestia
asta am nvat-o de mult.

Louise Fernandez intr la ea n birou i-i ls servieta pe
podea. Frunzri un teanc de mesaje telefonice care-i fuseser
copiate i se-ntoarse ctre Sanders.
Ce s-a ntmplat? Am primit trei telefoane de la Phil
Blackburn n dup-amiaza asta.
Asta pentru c i-am spus c te-am angajat ca avocat i
c sunt pregtit s ajung la judecat. i... ... i-am dat de
neles c mine diminea ar urma s naintezi plngere la
CDO.
Mi-ar fi imposibil s-o nregistrez mine, spuse ea. i, n
orice caz, n-a recomanda acum o astfel de aciune. Domnule
192
Sanders, s tii c iau foarte n serios afirmaiile false. Te-a
ruga s nu-mi mai atribui n mod nefondat alte aciuni.
mi cer scuze. Dar lucrurile se petrec foarte repede.
Asta ca s ne fie clar. Nu-mi place i, dac se mai
ntmpl o dat, i caui un alt avocat iari acea rceal,
aprut pe neateptate. Bun. Deci i-ai spus lui Blackburn.
Cum a reacionat?
M-a ntrebat dac accept o mediere.
Absolut exclus, zise Fernandez.
De ce?
Pentru c, invariabil, medierea se face n avantajul
companiei.
A zis c o s aib un caracter neobligatoriu.
Chiar i-aa. Pentru ei, are valoare de expunere liber
a faptelor. N-are nici un rost s le facem un astfel de cadou.
i a mai spus c poi fi de fa.
Bineneles c pot fi de fa, domnule Sanders. Nu mi
se face nici o concesie. Trebuie s ai un avocat care s
participe la toate etapele negocierii, altfel medierea e lipsit
de valabilitate.
Astea sunt cele trei nume de posibili mediatori,
propuse de el.
Sanders i nmna lista, iar ea cercet hrtia cteva clipe.
Suspecii obinuii. Unul dintre ei e mai bun dect
ceilali doi. Dar tot nu...
Vrea ca medierea s aib loc mine.
Mine? fcu Fernandez, holbndu-se la el i
rezemndu-se de sptarul scaunului. Domnule Sanders,
sunt ntrutotul de acord cu o rezolvare rapid, dar aa ceva e
ridicol. Nu putem s fim gata pn mine. i, cum am mai
spus, nu-i recomand s accepi medierea, indiferent de
mprejurri. Ai omis s-mi spui ceva?
Da, zise el,
S-auzim.
Sanders ezit.
193
Orice comunicare pe care mi-o vei face rmne
confidenial, fiind aprat de regula secretului profesional, l
ndemn ea.
n regul. DigiCom e pe punctul de-a fi achiziionat de
ctre o companie new-yorkez, care se numete Conley-
White.
Deci, zvonurile sunt adevrate.
Da. Vor s anune fuziunea la o conferin de pres
programat vineri. Tot atunci au de gnd s o anune i pe
Meredith Johnson ca noua vicepreedint a companiei.
neleg, spuse ea. De aici i graba lui Phil.
Da.
Iar reclamaia dumitale prezint pentru el un pericol
imediat i serios.
S spunem c survine ntr-un moment foarte delicat,
rosti Sanders, ncuviinnd din cap.
Ea rmase tcut un timp, privindu-l cercettor pe
deasupra ochelarilor de vedere.
Domnule Sanders, te-am judecat greit. Am avut
impresia c eti un om timid.
Ei m foreaz s procedez astfel.
Oare? fcu ea, dup care l cntri din priviri i aps
pe butonul interfonului. Bob, adu-mi te rog calendarul de
lucru. Trebuie s limpezesc nite treburi. i roag-i pe Herb
i pe Alan s vin i ei. Spune-le s lase deoparte totul. Avem
ceva mult mai important mpinse hrtiile ntr-o parte. Sunt
disponibili toi mediatorii de pe lista asta?
Presupun c da.
Am s-o solicit pe Barbara Murphy. Doamna judector
Murphy. N-o s-i plac de ea, dar o s fac treab mai bun
dect ceilali. Am s-ncerc s mping edina pentru dup-
amiaz. Avem nevoie de timp. Dac nu, mcar spre sfritul
dimineii. i dai seama de riscul pe care i-l asumi?
Presupun c da. S tii c te-ai hotrt s intri ntr-un joc
foarte periculos aps pe butonul interfonului. Bob?
Anuleaz ntlnirea cu Roger Rosenberg. i pe cea cu Ellen,
194
de la ase. Adu-mi aminte s-l sun pe brbatu-meu, ca s-i
spun c nu ajung disear la cin. Nici dumneata, adug ea,
uitndu-se la Sanders. E nevoie s suni acas?
Soia i copiii pleac din ora n seara asta.
I-ai spus totul? ntreb ea, ridicnd din sprncene.
Da.
Eti hotrt de-a binelea.
Da, sunt.
Bun, aa i trebuie. S fim cinstii, domnule Sanders.
Treaba n care te-ai angajat nu este o procedur ntrutotul
legal. n esen, te foloseti de nite prghii de presiune.
Exact.
De acum i pn vineri o s te afli ntr-o poziie din
care o s poi exercita o presiune considerabil asupra
companiei unde eti angajat.
Aa este.
Dar i ei asupra dumitale, domnule Sanders. i ei
asupra dumitale.

Se afla ntr-o sal de edine, avnd n faa lui cinci
oameni care luau notie. La stnga i la dreapta Louisei
Fernandez stteau doi avocai tineri: o femeie pe care o
chema Eileen i un brbat pe nume Richard. Mai erau de
fa doi anchetatori, Alan i Herb: unul nalt i chipe,
cellalt durduliu, cu faa ciupit de vrsat i cu un aparat
foto atrnat pe dup gt. Fernandez l puse pe Sanders s-i
spun din nou povestea, cu ct mai multe detalii. l opri des,
ca s pun ntrebri, notndu-i reperele temporale, numele
i alte amnunte specifice. Cei doi avocai nu scoaser nici
un cuvnt, dei lui Sanders i se prea destul de limpede c
tnra femeie nu-l vedea cu ochi buni. Cei doi anchetatori
rmaser i ei tcui, cu excepia anumitor momente. Dup
ce Sanders pomeni de secretara lui Meredith, Alan, brbatul
cel chipe, i se adres direct:
Vrei s repetai cum o cheam?
Betsy Ross. Ca pe femeia cu drapelul.
195
Lucreaz la etajul cinci?
Da.
La ce or pleac acas?
Asear a plecat la ase i un sfert.
S-ar putea s m-ntlnesc cu ea din ntmplare. Pot s
urc pn la etajul cinci?
Nu. Toi vizitatorii sunt oprii la biroul de recepie din
holul de la parter.
i dac am de livrat un colet? L-ar primi Betsy direct?
Nu. Pachetele se duc la recepia central.
n regul. Dar florile? Sunt livrate direct?
Da, cred c da. Adic nite flori pentru Meredith?
Da, zise Alan.
Cred c le putei livra personal.
Excelent, spuse Alan i-i not ceva n carnet.
A doua oar l oprir cnd pomeni de femeia de serviciu,
pe care o vzuse la plecarea din biroul lui Meredith.
DigiCom se folosete de un serviciu special pentru
curenie?
Da. AMS American Management Services. Au sediul
pe...
l cunoatem. Pe Boyle. La ce or intr n cldire
echipele de curenie?
De regul, njur de apte.
i femeiea asta pe care n-ai recunoscut-o... Descriei-
o.
njur de patruzeci de ani. De culoare. Foarte supl, pr
crunt, uor ondulat.
nalt? Scund? Cum arta?
Potrivit, spuse el, ridicnd din umeri.
Asta nu ne-ajut prea mult, zise Herb. Nu ne mai
putei spune i altceva?
Sanders ezit, gndindu-se atent.
Nu. De fapt, n-am vzut-o prea bine.
nchide ochii, i zise Fernandez.
Sanders se conform.
196
Acum inspir adnc i ntoarce-te n trecut. Este ieri
sear. Ai fost n biroul lui Meredith, ua a fost nchis timp
de aproape o or, ai trecut prin toat acea experien cu ea,
iar acum pleci din ncpere, iei pe u... Cum se deschide
ua, nuntru sau n afar?
nuntru.
Deci, tragi de u ca s-o deschizi..., iei din birou...
Repede sau ncet?
Repede.
i ajungi n anticamer... Ce vezi acolo?
Trece de u. n anticamer, ascensoarele chiar n faa
lui. Se simte zdruncinat, cu inuta n dezordine; sper s nu-
l vad nimeni. Se uit n dreapta, spre biroul lui Betsy Ross:
curat, fr nimic pe el, cu scaunul tras la margine. Un bloc-
notes. Computerul acoperit cu o hus de plastic. Veioza de
birou nc aprins. Ochii i se mut spre stnga: vede o femeie
de serviciu lng biroul celeilalte secretare. Femeia ridic un
co de gunoi i l golete ntr-un sac de plastic atrnat la un
capt al cruciorului mare i cenuiu de lng ea. Se oprete
cu coul pe jumtate ridicat i se holbeaz la el curioas. El
se ntreab de ct timp se afl acolo i ce auzise dinuntrul
ncperii. Pe crucior, un mic aparat de radio transmite
muzic. A dracului s fiu dac nu te omor pentru asta!"
strig Meredith n urma lui.
Femeia de serviciu aude. El i ferete privirea jenat i se
grbete spre lift. Simte ceva vecin cu panica. Apas pe buton.
Ai vzut-o? ntreb Fernandez.
-Da. Dar s-a ntmplat att de repede... i n-am vrut s
m uit la ea, zise Sanders, cltinnd din cap.
Unde ai ajuns? La lift?
Da.
O vezi pe femeiea de serviciu?
Nu. N-am vrut s m mai uit la ea.
Bine. S ne-ntoarcem. Nu, nu, ine ochii nchii. O s-o
facem din nou. Inspir adnc i expir lung, ncet... Bun...
De data asta vei vedea totul cu ncetinitorul, ca la film.
197
Acum... iei pe u... i spune-mi cnd o vezi pentru prima
oar.
Iese pe u. Totul se deruleaz lent. Capul i se mic
delicat n sus i-n jos, cu fiecare pas. Biroul din dreapta,
ordonat, cu veioza aprins. La stnga, cellalt birou, cu femeia
de serviciu ridicnd...
O vd.
Bun, acum f un stop-cadru pe ce vezi. Ca ntr-o
fotografie.
n regul.
Uit-te la ea. Poi s te uii.
St cu coul de gunoi n mn. Se holbeaz la el, cu o
expresie prietenoas. Are n jur de patruzeci de ani. Prul
scurt, ondulat. Uniform albastr, ca o camerist de hotel. Un
lan de argint la gt... nu, de el atrn nite ochelari.
Are nite ochelari, atrnai la gt cu un lan metalic.
Bun. Nu da zor. Nu-i nici o grab. Uit-te la ea din cap
pn-n picioare.
Uniform. Un tub de spray prins la talie. Fust albastr,
lung pn la genunchi. Pantofi albi. Ca o infirmier. Nu.
Tenii. Nu. Mai groi... adidai. Tlpi groase. ireturi de
culoare nchis. Ceva n legtur cu ireturile.
Poart un fel de... adidai. Adidai mici i vechi.
Bun.
ireturile... au ceva ciudat.
Poi s-i dai seama ce e ciudat?
Nu. Sunt nchii la culoare. Ceva ciudat... Nu-mi dau
seama.
n regul. Deschide ochii.
Se uit la cei cinci oameni din faa lui. Se ntorsese n
ncpere.
Stranie experien, rosti dup cteva clipe.
Dac-am fi avut timp, spuse Fernandez, a fi adus un
hipnotizator profesionist ca s te treac prin toate
evenimentele de asear. Am constata c poate fi foarte util.
198
Dar nu avem timp. Biei, e ora cinci. Cred c-ar fi bine s-o
luai din loc.
Cei doi anchetatori i adunar hrtiile i plecar.
Unde au plecat?
Dac am fi intentat aciunea judectoreasc, spuse
Fernandez, am fi avut dreptul s lum depoziii de la martorii
poteniali..., s interogm persoane din cadrul companiei,
care ar putea deine informaii legate de caz. n mprejurrile
actuale, nu avem dreptul s interogm pe nimeni, deoarece
eti angajat ntr-o mediere cu caracter personal. Dar, dac
vreuna din secretarele de la DigiCom accept s bea un
phrel dup program cu un comisionar chipe, i dac
discuia dintre ei se transfer, ca din ntmplare, ntr-o brf
despre contactele sexuale la locul de munc, ei bine, ce s-i
faci, aa-i firea omeneasc.
Putem s ne folosim de astfel de informaii?
Fernandez zmbi.
- S mai vedem ce aflm, spuse ea. Acum, a vrea s
mai examinm o dat cteva puncte din povestea dumitale,
n special din momentul n care te-ai hotrt s nu ai un
contact sexual cu domnioara Johnson.
Iar?
Da. Dar mai nti o s am de fcut cteva lucruri.
Trebuie s-l sun pe Phil Blackburn, ca s aranjm edinele
de mine. i mai am i altceva de stabilit. Hai s ne
desprim i s ne rentlnim peste dou ore. Pn atunci, ai
timp s-i faci curenie la birou?
Nu, rspunse el.
Ar fi bine s te duci chiar acum. Trebuie s scapi de tot
ce are caracter personal sau incriminator. De acum nainte,
trebuie s te atepi s i se scotoceasc prin sertare, i s i
se umble n dosare, s i se citeasc pe ascuns
corespondena, s i se asculte mesajele telefonice. Fiecare
aspect al vieii dumitale a devenit public.
Am neles.
199
Prin urmare, f ordine n birou i n dosare,
ndeprteaz tot ce are caracter personal.
n regul.
Dac ai parole de acces pentru computerul de la birou,
schimb-le. Tot ce are caracter personal n fiierele de date
electronice trebuie ndeprtate.
Se face.
Nu te mulumi s le scoi de acolo. F tot ce trebuie ca
s le tergi, astfel nct s nu mai poat fi recuperate.
Bine.
N-ar fi ru s faci la fel i acas. Cu sertarele, dosarele
i computerul.
Bun, zise el, ntrebndu-se n gnd: acas? Chiar ar fi
n stare s ptrund i la el n locuin?
Dac ai materiale cu caracter deosebit, pe care vrei s
le pstrezi, adu-le aici, la Richard, spuse ea, artnd spre
tnrul avocat. El o s le duc la un seif, unde vor fi depuse
pe numele dumitale. Nu-mi spune. Nu vreau s tiu nimic
despre asta.
n regul.
Acum, problema telefonului. Din clipa asta, dac ai de
dat telefoane cu caracter secret, nu trebuie s foloseti
telefonul de la birou, telefonul celular sau telefonul de acas.
Folosete un telefon public, dar fr cartele magnetice. F
rost de un fiic de fise.
Chiar crezi c e nevoie de asta?
tiu c e nevoie. Altceva. Exist ceva n
comportamentul dumitale, din trecut, despre care compania
ar putea s spun c nu e n regul?
Se uit la el cercettor, pe deasupra ochelarilor.
Nu cred, zise Sanders, ridicnd din umeri.
Absolut nimic? Ai exagerat cumva cnd i-ai descris
pregtirea i experiena pe cererea de angajare? Ai concediat
pe neateptate vreun subaltern? i s-au pus ntrebri n
privina propriului comportament sau a propriilor decizii? Ai
fost vreodat subiectul unei anchete interne a companiei? i,
200
chiar dac n-ai fost, ai fcut vreodat, n cunotin de
cauz, ceva necuvenit, orict de mrunt sau nensemnat n
aparen?
Doamne, spuse el. Au trecut doisprezece ani.
n timp ce faci curenie, gndete-te i la asta.
Trebuie s tiu tot ce ar putea s scoat la iveal compania
despre dumneata. Pentru c, dac vor putea, o vor face.
Bine.
i nc ceva. Am dedus din ce mi-ai relatat c nimeni
din companie nu e prea lmurit de ce Johnson s-a bucurat
de o ascensiune att de rapid n ierarhie.
Aa este.
Afl motivul.
N-o s fie uor, spuse Sanders. Toat lumea vorbete
despre asta, dar nimeni nu pare s tie.
Numai c, pentru toi ceilali, sta e un simplu subiect
de brf. Pentru dumneata e ceva vital. Trebuie s tim care
sunt relaiile ei i cum a ajuns s le aib. Dac aflm asta,
poate c avem o ans s ieim cu bine din toat tevatura.
Dac nu, domnule Sanders, probabil c or s ne sfie-n
buci.

Sanders se ntoarse la DigiCom la ora ase. Cindy i
fcea curenie pe birou i se pregtea s plece.
Vreun telefon? ntreb el cnd intr.
Numai unul, spuse ea cu o voce tensionat.
Cine-a fost?
John Levin. A zis c-i ceva important.
Levin era directorul executiv al unui furnizor de uniti de
hard disc. Indiferent ce voia Levin, putea s mai atepte.
Sanders se uit la Cindy. Prea ncordat, gata-gata s
izbucneasc n plns.
S-a-ntmplat ceva?
Nu, a fost o zi grea.
Cindy i nsoi replica cu un sltat din umeri: un gest de
indiferen studiat.
201
Ceva demn de aflat?
Nu, a fost linite. N-au mai existat alte telefoane
pentru tine, spuse Cindy, ovind. Tom, vreau s tii c nu
cred ce se vorbete.
Ce se vorbete? ntreb el.
Despre Meredith Johnson.
Ce-i cu ea?
C ai agresat-o sexual.
Dup ce ls s-i scape aceste cuvinte, Cindy atept.
Ochii ei i cercetau faa. Pe chipul ei se putea citi
nesigurana. La rndul lui, Sanders se simea stingherit,
vznd c femeia aceea, alturi de care lucrase atia ani,
devenise att de nesigur n legtur cu el.
Nu-i adevrat, Cindy, spuse el pe un ton ferm.
n regul. Nici n-am crezut c-ar fi. Numai c toat
lumea...
Nu-i nici un pic de adevr n chestia asta.
Bine, n regul, spuse ea, ncuviinnd din cap,
punnd carnetul de note telefonice n sertar i prnd
nerbdtoare s plece. Vrei s mai rmn?
Nu.
Noapte bun, Tom.
Noapte bun, Cindy.
Intr la el n birou i nchise ua. Se aez la masa de
lucru i se uit la ea atent pre de o clip. Nimic nu prea s
fi fost atins. Porni monitorul i ncepu s caute prin sertare,
frunzrind hrtiile i ncercnd s se hotrasc ce s ia de
acolo. Arunc o privire spre monitor i vzu cum clipete
semnalul pentru pota electronic. Cu un gest lene, aps
pe tasta de acces.

NUMRUL DE MESAJE PERSONALE: 3. DORII S LE
CITII ACUM?

Aps pe tasta de confirmare. O clip mai trziu, apru
primul mesaj.
202
APARATELE TWINKLE SIGILATE AU FOST EXPEDIATE
AZI PRIN DHL. AR TREBUI S LE PRIMII MINE. SPER S
GSII CEVA... JAFAR E TOT GRAV BOLNAV. MI S-A SPUS
C S-AR PUTEA S MOAR.
ARTHUR KAHN

Aps pe tast i un alt mesaj apru pe ecran.

PUOII CONTINU S FOJGIE PE-AICI. CEVA
NOUTI?
EDDIE

Numai la Eddie nu-i sttea gndul. Aps din nou pe
tast, fcnd s apar cel de-al treilea mesaj.

CRED C NU AI CITIT NUMERELE MAI VECHI DIN
COMLINE. NCEPND CU PATRU ANI N URM.
UN PRIETEN

Sanders se holb la ecran. ComLine era gazeta intern a
companiei DigiCom o apariie lunar, cu opt pagini pline de
relatri neprotocolare despre angajri, avansri, nateri de
copii, programul de var pentru echipa de softball i alte
chestii de genul sta. Sanders nu-i acordase niciodat atenie
i nu-i putea imagina de ce-ar face-o acum. i cine era acest
un prieten"? Aps pe butonul de RSPUNS de pe ecran.

IMPOSIBIL DE TRIMIS RSPUNSUL ADRESA
EXPEDITORULUI NU ESTE DISPONIBIL.

Aps pe butonul INFO EXP. Acesta ar fi trebuit s-i ofere
numele i adresa persoanei care expediase mesajul prin
pota electronic. n loc de asta, ecranul se umplu de rnduri
dese de caractere:
DE LA UU5.PSI.COM: UWA.PCM.COM.EDU: CHARON
MAR IUN 16
203
04:43:31 INDIRECT DE LA DCCSYS
RECEPIE: DE LA UUPSI5 PRIN DCCSYS.DCC.COM ID
AA02599;
MAR, 16 IUN 4:42:19 PST %
RECEPIE: DE LA UWA.PCM.COM.EDU PRIN
UU5.PSI.COM
(5.65B/4.0.07179l-PSI/PSINET)
ID AA28153; MAR, 16 IUN 04:24:58 0500
RECEPIE: DE LA RIVERSTYX.PCM.COM.EDU PRIN
UWA.PCM.COM.EDU
(4.1/SMI-4.1)
ID AA 15969; MAR, 16 IUN 04:24:56 PST RECEPIE:
PRIN RIVERSTYX. PCM.COM. EDU (920330. SGI/5.6)
ID AA00448; MAR, 16 IUN 04:24:56 0500
DATA: MAR, 16 IUN 04:24:56 0500
DE LA: CHARON@UWA.PCM.COM.EDU (UNPRIETEN)
MESAJ-ID:
9212220924.AA90448@RIVERSTYX.PCM.COM.EDU
CTRE: TSANDERS@DCC.COM

Sanders se holb la ecran. Mesajul nu-i fusese nicidecum
expediat din interiorul companiei. Avea n faa ochilor un
traseu Internet. Internet este cea mai extins reea mondial
de computere, care fcea legtura ntre universiti,
corporaii, agenii guvernamentale i beneficiari particulari.
Sanders nu cunotea prea multe despre Internet, dar, dup
toate aparenele, mesajul primit de la un prieten" cu numele
de reea CHARON, venise de la UWA.PCM.COM.EDU. Cine
tie ce mai era i asta. Probabil c un soi de instituie
educaional. Aps pe butonul PRINT SCREEN,
propunndu-i s-i dea aceast problem spre rezolvare lui
Bosak. Oricum, tot trebuia s stea de vorb cu el. Iei pe
coridor i lu foaia de hrtie tiprit de imprimant. Reveni
apoi n birou i privi int ecranul. Decise s ncerce s-i
rspund acestei persoane.

204
DE LA:TSANDERS@DCC.COM
CTRE: CHARON@UWA.PCM.COM.EDU
ORICE AJUTOR E FOARTE BINEVENIT
SANDERS
Aps pe butonul de expediere. Apoi terse mesajul
iniial, ct i rspunsul su.
REGRET, NU PUTEI TERGE ACEST MESAJ.
Uneori pota electronic era protejat mpotriva tergerii
accidentale.
Tast: MESAJ NEPROTEJAT.
MESAJUL ESTE NEPROTEJAT.
Tast: TERGE MESAJUL.
REGRET, NU PUTEI TERGE ACEST MESAJ.

Ce dracu' mai e i asta? i zise. Era posibil ca sistemul
s fi rmas blocat. Probabil c de vin era adresa Internet-
ului. Hotr s tearg mesajul din sistem la nivelul de
control.
Tast: SISTEM.

CE NIVEL?
SYSOP.
REGRET, PRIVILEGIILE DUMNEAVOASTR NU INCLUD
CONTROLUL SYSOP.

Fir-ar s fie! fcu Sanders.
Intraser n sistem i-i anulaser privilegiile. Nu-i venea
s cread.
Tast: PREZINT PRIVILEGIILE.

SANDERS, THOMAS L.
NIVEL ANTERIOR: 5(SYSOP)
MODIFICARE NIVEL: MAR IUN 16 4:50 PM PST
NIVEL CURENT: O(INTRARE)
FR ALTE MODIFICRI
205
Aadar, i-o fcuser: i blocaser accesul la sistem.
Nivelul zero era nivelul atribuit secretarelor companiei.
Sanders se prbui n fotoliu. Se simea de parc ar fi fost
concediat. Pentru prima oar, ncepu s-i dea seama cam
cum aveau s se desfoare lucrurile. Era limpede c nu avea
timp de pierdut. Deschise sertarul biroului i vzu imediat c
pixurile i stilourile fuseser aranjate ordonat. Cineva trecuse
deja pe-acolo. Trase sertarul cu dosare de mai jos. Mai
rmseser vreo cinci-ase, restul dispruser. i scotociser
deja prin birou. Se ridic iute i se duse la fietele pentru
dosare din spatele biroului lui Cindy. Erau ncuiate, dar tia
c secretara lui inea cheia la ea n birou. O gsi i deschise
la dosarele din anul curent. Fietul era gol. Nu mai rmsese
nici un dosar. Luaser totul. Deschise fietul pentru anul
anterior: gol. Anul de dinaintea acestuia: gol i el. Toate
fietele fuseser golite. Dumnezeule, i zise Sanders. Normal
c Cindy se purtase att de rece. Probabil c aduseser o
trup-ntreag de muncitori cu crucioare, care craser
toat dup-amiaza. Sanders ncuie la loc fietele, puse cheia
n sertarul lui Cindy, iei din birou i cobor scrile.

Oficiul de pres se afla la etajul trei. La ora aceea,
nuntru rmsese o singur secretar, care tocmai avea de
gnd s nchid.
A, domnule Sanders. Chiar m pregteam s plec.
Nu-i nevoie s rmi. Voiam numai s verific nite
chestii. Unde inei numerele mai vechi ale revistei ComLine?
Sunt toate pe raftul de colo, zise ea, artnd spre un
ir de teancuri. Cutai ceva anume?
Nu. Poi s te duci acas.
Secretara pru c ovie, dar pn la urm i lu geanta
i prsi ncperea. Sanders se apropie de raft. Numerele
publicaiei fuseser aranjate n teancuri, pe cte ase luni.
Pentru mai mult siguran, ncepu de la al zecelea teanc n
ordine invers, respectiv din urm cu cinci ani.
206
ncepu s frunzreasc paginile, trecnd rapid cu privirea
peste detalii nesfrite, privind rezultatele diferitelor
competiii sportive, i comunicatele de pres asupra cifrelor
de producie. Dup cteva minute, constat c i venea greu
s se concentreze. i, bineneles, nu tia ce anume cuta,
dei presupunea c era ceva legat de Meredith Johnson.
Parcurse astfel dou teancuri pn gsi primul articol.

NUMIREA UNUI NOU ADJUNCT LA MARKETING

Cupertino, 10 mai: Preedintele DigiCom, Bob Garvin, a
anunat astzi numirea domnioarei Meredith Johnson n
postul de director adjunct al Departamentului de Marketing i
Promovare pentru Telecomunicaii, care va fi subordonat
direct domnului Howard Gottfried. Domnioara Johnson, n
vrst de 30 de ani, a venit la noi din postul de vicepreedinte
cu probleme de marketing, de la Conrad Computer Systems
din Sunnyvale. Anterior ea a ocupat o funcie administrativ
important la Novell Network Division din Mountain View.
Absolvent a Colegiului Vaasar i a Facultii de tiine
Economice din Stanford, domnioara Johnson s-a cstorit de
curnd cu Gary Henley, funcionar executiv la compartimentul
de marketing al firmei CoStar. Felicitri! Ca nou-sosit la
DigiCom, domnioara Johnson...

Sri peste restul articolului, plin de vorbrie publicitar.
Fotografia nsoitoare era tipic pentru un absolvent al unei
faculti de tiine economice: pe un fundal cenuiu, cu
lumina venind piezi, din spate, se vedea chipul unei femei
tinere, cu prul tuns stil paj, cu o privire direct i hotrt,
aproape aspr, i o gur ferm. Oricum, arta considerabil
mai tnr dect atunci cnd o vzuse ultima oar. Sanders
continu s frunzreasc numerele gazetei. Se uit la ceas.
Se fcuse aproape apte i voia s-l sune pe Bosak. Ajunsese
deja aproape de sfritul anului, iar paginile erau pline de
materiale jubiliare sau festive. O fotografie a lui Garvin
207
mpreun cu familia (Srbtori fericite din partea efului!
Gac, mir-te!") i atrase atenia, fiindc-l prezenta pe Bob
alturi de fosta lui soie i de cei trei copii, cu toii aflai la
colegiu, adunai n jurul unui copac mare. ncepuse deja
Garvin s se ntlneasc cu Emily? Nimeni nu tiuse
vreodat. Garvin era un tip nchis n el. Niciodat nu tiai ce
pune la cale.
Sanders trecu la teancul (i totodat la anul) urmtor.
Previziuni comerciale de nceput de an (S artm de ce
suntem n stare!"). Inaugurarea fabricii de telefoane celulare
din Austin; o fotografie cu Garvin n lumina nemiloas a
soarelui, tind panglica. Un profil de personalitate dedicat lui
Mary Anne Hunter, care ncepea cu: Inimoasa i atletica
Mary Ann Hunter tie ce vrea de la via...." Timp de cteva
sptmni dup aceea i tot ziseser Inimoasa", pn cnd i
implorase s nceteze.
Sanders continu s parcurg pagin dup pagin. Un
contract cu guvernul irlandez pentru nceperea lucrrilor la
Cork. Cifre de afaceri pentru trimestrul doi. Scorurile
nregistrate de echipa de baschet mpotriva celor de la Aldus.
i deodat o caset neagr:

JENNIFER GARVIN
Jennifer Garvin, student n anul trei la Facultatea de
Drept Boalt Hall din Berkeley, a ncetat din via pe data de 5
martie, la San Francisco, n urma unui accident de automobil.
Avea douzeci i patru de ani. Jennifer fusese admis dup
absolvirea colegiului la firma Harley, Wayne & Myers. La
Biserica Presbiterian din Palo Alto s-a inut un serviciu
comemorativ, la care au participat prietenii familiei i numeroi
colegi de clas ai defunctei. Cei ce doresc s fac donaii cu
caracter comemorativ sunt rugai s-i trimit contribuiile la
asociaia Mamele mpotriva oferilor bei". Noi, cei de la
Digital Communications, transmitem cele mai sincere
condoleane familiei Garvin.
208
Sanders i aminti c perioada aceea fusese dificil
pentru toat lumea. Garvin era irascibil i retras, bea peste
msur i absenta frecvent de la lucru. Nu mult dup aceea,
dificultile sale conjugale ajunseser s fie cunoscute de
toat lumea. Dup doi ani divorase i, la puin timp dup
aceea, se cstorise cu Emily Chen, un tnr cadru de
conducere, care nc nu mplinise treizeci de ani. Numai c
schimbrile nu se opriser aici. Toat lumea fusese de acord:
Garvin nu mai era acelai ef dup moartea fiicei sale.
nainte Garvin fusese un om agresiv, dar de atunci
devenise protector i mai puin brutal. Unii spuneau c fcea
o pauz ca s guste din plcerile vieii, dar nu despre asta
era vorba. Devenise de curnd contient de caracterul
trector al vieii, iar acest lucru l determinase s priveasc
altfel lucrurile aa cum nu o mai fcuse pn atunci. Fusese
un pozitivist, i plcea s rite: srim i vedem dac ne rupem
gtul sau nu. n consecin, fusese un administrator
nemilos, dar un ef remarcabil de drept. Dac fceai treab
bun, erai remarcat. Dac nu te descurcai, plecai. Toat
lumea nelegea regulile. Dar, dup moartea lui Jennifer,
toate astea se schimbaser. Ajunsese s aib favorii pe fa
printre subalterni i n cadrul serviciilor, pe care i ocrotea,
neglijndu-i pe ceilali, n pofida dovezilor cu care era
confruntat. ncepuse s ia tot mai des decizii profesionale n
mod arbitrar. Garvin voia ca evenimentele s se desfoare n
conformitate cu inteniile lui. Asta i conferise un nou gen de
fervoare, o nou nelegere a ceea ce ar fi trebuit s fie
compania. Aa c DigiCom devenise un loc unde era tot mai
dificil de lucrat. Un loc dominat de politica relaiilor de
serviciu i a birocraiei. Fusese o tendin pe care Sanders o
ignorase, continund s acioneze ca i cum ar fi lucrat la
vechea companie DigiCom, unde nu contau dect rezultatele.
Dar nu ncpea nici o ndoial c, de fapt, acea companie
dispruse.
Continu s rsfoiasc revistele. Articolele despre primele
negocieri privind fabrica din Malaysia. O fotografie a lui Phil
209
Blackburn n Irlanda, semnnd un acord cu primria
oraului Cork. Noi cifre de producie pentru fabrica din
Austin. nceperea produciei la modelul A22 de telefoane
celulare. Nateri, decese i avansri. Alte scoruri nregistrate
de echipa de base-ball a lui DigiCom.

JOHNSON LA DEPARTAMENTUL OPERAIUNI

Cupertino, 20 octombrie: Meredith Johnson a fost numit n
postul de director adjunct al Departamentului Operaiuni din
Cupertino, nlocuindu-l pe foarte popularul Harry Warner, care
s-a pensionat dup cincisprezece ani de activitate n aceast
funcie. Acest transfer o scoate pe domnioara Johnson de la
Marketing, unde s-a dovedit a fi foarte eficient n intervalul de
un an de cnd s-a angajat la compania noastr. n noua
funcie, ea va colabora ndeaproape cu Bob Garvin n
problemele de operaiuni internaionale ale companiei DigiCom.

Articolul era nsoit de o fotografie care-i atrase atenia lui
Sanders. Dei era tot un instantaneu cu aspect oficial,
Johnson arta cu totul altfel. Avea prul blond deschis.
Dispruse tunsoarea paj cuminte. Noua coafur, n care
apruser buclele, i ddea un aer nonconformist. Machiajul
era mult mai discret, iar chipul din fotografie zmbea cu
voioie. Efectul general urmrit fusese s-o fac s apar mai
tnr, mai sincer, mai inocent. Sanders se ncrunt.
Rsfoi la repezeal numerele la care se mai uitase o dat.
Apoi se duse la teancul precedent, cu fotografiile de sfrit de
an: Srbtori fericite din partea efului! Gac, mir-te!" Se
uit la fotografia de familie. Garvin, n picioare, n spatele
celor trei copii, doi biei i o fat. De bun seam, aceea era
Jennifer. Harriet, soia lui, sttea ntr-o parte. n poz,
Garvin zmbea, cu mna odihnindu-se ntr-un gest delicat pe
umrul fiicei sale. nalt, cu o siluet atletic, aceasta avea
prul scurt, buclat i blond.
Fir-a al naibii! spuse el cu glas tare.
210
ntoarse paginile la primul articol, ca s se uite la
fotografia de atunci a lui Meredith. O compar cu aceasta din
urm. Nu ncpea nici un dubiu n privina a ceea ce fcuse.
Citi restul primului articol:

Nou-sosit la DigiCom, domnioara Johnson aduce o
considerabil perspicacitate administrativ, un umor sclipitor
i un talent debordant la jocul de softball. Ea va ntri n mod
considerabil echipa DigiCom! Bun venit, Meredith! Prietenii
care o admir nu sunt deloc surprini s afle c Meredith a
fost cndva finalist la un concurs Miss Adolescena din statul
Connecticut. n anii de studenie de la Vassar, Meredith a
fcut parte cu strlucire att din echipa de tenis, ct i din
clubul de dezbateri. Membr a asociaiei Phi Beta Kappa
7
i-a
luat diploma n psihologie, cu specializarea n psihicul
anormal. S sperm c n-o s ai nevoie de aa ceva pe-aici,
Meredith! La Stanford i-a obinut cu brio licena n
administrarea afacerilor, absolvind printre primii din promoie.
Meredith ne-a declarat: Sunt ncntat de venirea mea la
DigiCom i vreau s fac o carier frumoas la aceast
companie progresist. " Nici noi n-am fi putut s o spunem mai
bine, domnioar Johnson!

Nu m-nnebuni! zise Sanders.
Nu tiuse nimic din toate astea. De la bun nceput,
Meredith lucrase n Cupertino, iar Sanders n-o vzuse deloc.
Singura dat cnd se ntlniser ntmpltor fusese la puin
timp dup sosirea ei, nainte s-i fi schimbat prul. Prul...
i ce altceva? Cercet cu atenie cele dou fotografii. Putea fi
observat i o diferen subtil. Apelase cumva la chirurgia
estetic? Era imposibil de tiut. Dar nfiarea ei se
schimbase n mod cert ntre cele dou portrete. Trecu mai

7
Societate naional onorific, fondat n 1776, ai crei membri sunt
alei pe via din rndurile studenilor cu merite deosebite (n.tr.).

211
rapid peste celelalte numere ale revistei, convins c aflase ce
era de tiut. Parcurgea numai titlurile:

GARVIN O TRIMITE PE JOHNSON N TEXAS
PENTRU SUPRAVEGHEREA FABRICII DIN AUSTIN

JOHNSON VA CONDUCE NOUA UNITATE
DE ANALIZ A OPERAIUNILOR

JOHNSON NUMIT VICEPREEDINT LA
OPERAIUNI
VA LUCRA DIRECT N SUBORDINEA LUI GARVIN

JOHNSON: TRIUMF N MALAYSIA
CONFLICTUL DE MUNC A FOST REZOLVAT

MEREDITH JOHNSON, STEAUA NOASTR N PLIN
ASCENSIUNE, UN MANAGER EXCELENT; PRICEPEREA EI
N DOMENIILE TEHNICE ESTE FOARTE MARE

Acest ultim titlu trona deasupra unui profil jurnalistic
consistent, care o avea ca subiect pe Johnson, fiind plasat
avantajos n pagina a doua a publicaiei. Apruse n ComLine
cu numai dou numere n urm. Vzndu-l, Sanders i
ddu seama c articolul fusese destinat uzului intern,
pregtind terenul pentru debarcarea din iunie. Fusese un
balon de ncercare, nlat de cei de la Cupertino pentru a
vedea dac Meredith ar fi putut fi acceptat n fruntea
departamentelor tehnice din Seattle. Singurul necaz era c
Sanders nu-l zrise i nimeni nu-i pomenise de el vreodat.
Articolul scotea n eviden pregtirea tehnic dobndit de
Johnson n anii de cnd se angajase la companie. Era citat
i ea cu urmtoarea declaraie: Mi-am nceput cariera
lucrnd n domeniul tehnic, la Novell. Am considerat
ntotdeauna domeniul tehnic ca fiind prima mea dragoste;
mi-ar plcea s m ntorc acolo. La urma-urmei, inovaiile
212
tehnice valoroase stau la baza unei companii progresiste
precum DigiCom. Orice bun manager de la noi trebuie s fie
n stare s conduc departamentele tehnice."
Aadar, asta era. Se uit la dat: 2 mai. Articolul fusese
publicat n urm cu ase sptmni. Ceea ce nsemna c
fusese scris cu cel puin dou sptmni nainte de apariia
propriu-zis. Dup cum bnuise Mark Lewyn, Meredith
Johnson tiuse c avea s fie numit efa Grupului pentru
Produse Avansate cu cel puin dou luni nainte. Ceea ce
nsemna, n consecin, c Sanders nu fusese nici o clip
luat n considerare pentru numirea n aceeai funcie. Nu
avusese nici cea mai mic ans. Afacerea fusese hotrt
dinainte. Cu mai multe luni n urm. Sanders trase o
njurtur, duse articolele la xerox i le copie, apoi aez
teancurile de reviste la locul lor pe raft i iei din oficiul de
pres.

Intr n lift, unde ddu peste Mark Lewyn.
Bun, Mark, spuse Sanders.
Lewyn nu-i rspunse. Sanders aps pe butonul pentru
parter. Uile se nchiser.
Sper c-i dai seama ce porcrie faci, rosti Lewyn
mnios.
Cred c-mi dau.
Fiindc poi s-o zbrceti i din cauza ta s-o peasc
toi, tiai?
Ce s zbrcesc?
S tii c n-avem nici o vin c ai dat cu bta-n balt.
Dar nimeni n-a susinut aa ceva.
Nu tiu ce-o fi cu tine, zise Lewyn. ntrzii la serviciu,
spui c m suni i nu m suni... Care-i treaba, ai necazuri
acas? Belele cu Susan?
N-are nici o legtur cu Susan.
Zu? Eu cred c are. Ai ntrziat dou zile la rnd i,
chiar i atunci cnd eti aici, parc umbli cu capul n nori.
213
Pluteti n lumea viselor, Tom, fir-ar s fie. n fond, ia spune,
ce naiba cutai n biroul lui Meredith pe nserate?
M-a rugat s vin la ea n birou. E efa mea. Vrei s
spui c nu trebuia s m duc?
Lewyn cltin din cap scrbit.
Jocul sta de-a nevinovia pute de la o pot. Chiar
nu eti n stare s-i asumi rspunderea pentru nimic?
Ce...
Uite ce e, Tom, toat lumea din companie tie c
Meredith e un rechin. E poreclit Mnctoarea de Brbai.
Marele Alb. Toi au priceput c e protejata lui Garvin, c
poate s fac orice. i cel mai mult i place s se ia de chiloi
cu tipii simpatici care-i fac apariia n biroul ei la sfritul
programului. Bea vreo dou pahare de vin, se-ncinge niel i
vrea s fie servit. C e un comisionar, un practicant sau
vreun tinerel de la contabilitate, nu conteaz. i nimeni nu
sufl o vorb, fiindc Garvin crede c a gsit gina cu ou de
aur. i-atunci, cum se face c toat suflarea din companie
tie, numai tu nu?
Sanders rmase nmrmurit. Nu tia ce s-i rspund. Se
holb la Lewyn, care sttea foarte aproape de el, adus de
spate i cu minile nfipte n buzunare. i simea respiraia n
obraz, dar abia dac-i auzea vorbele, ca i cum ar fi venit
spre el de la o mare deprtare.
Tom, biete, i tu mergi pe aceleai coridoare i respiri
acelai aer ca i noi. tii cine i ce face. Te duci n pas vioi n
biroul ei..., i tii al naibii de bine ce-are s urmeze. Meredith
mai c n-a anunat pe toat lumea c vrea s i-o sug. Ct a
fost ziulica de lung, te-a luat de bra i i-a aruncat
uitturile alea pline de neles. Ah Tom. Ce ncntat sunt c
te revd. Iar acum zici c nu tiai ce te ateapt n biroul la?
Lua-te-ar dracu, Tom. Eti un dobitoc.
Uile ascensorului se deschiser. naintea lor, coridorul
de la parter era prsit i ntunecos n lumina tot mai slab a
sfritului dup-amiezii de iunie. Afar ploua domol. Lewyn
214
porni ctre ieire, iar apoi se opri. Vocea lui rsun pe
coridor.
i dai seama c n toat povestea asta te compromii
exact ca o femeie fr minte? Cine eu? Nici prin cap nu mi-a
trecut aa ceva". Sau: A, pi asta nu e responsabilitatea
mea. Nu m-am gndit niciodat c, dac m mbt, l srut,
merg la el n camer i m culc n patul lui, o s m reguleze.
Vai de mine, se poate?" Astea-s tmpenii, Tom, nite
tmpenii iresponsabile. i-ai face bine s te gndeti la ce-i
spun, fiindc-n compania asta suntem o mulime de ini care
am muncit cel puin tot att de mult ca i tine i nu vrem s
vedem cum, din cauza ta, se duc pe copc i fuziunea i
separarea. Dac tu vrei s pretinzi c nu-i dai seama cnd o
femeie se d la tine, nici o problem. Dac vrei s-i distrugi
viaa, eti liber s-o faci. Dar dac o distrugi i pe-a mea, al
dracului s fiu dac nu te calc n picioare.
Lewyn porni cu pai energici ctre ieire. Uile liftului
ncepuser s se nchid. Sanders ntinse mna afar i-i
prinse degetele ntre ui. i trase degetele din strnsoare i
uile se deschiser din nou. Iei repede pe coridor i-l ajunse
pe Lewyn din urm, punndu-i mna pe umr.
Mark, stai puin, ascult-m...
Nu mai am nimic s-i spun. Am copii, am
responsabiliti. Iar tu eti un ccnar.
i desprinse mna lui Sanders de pe umr, deschise ua
i iei pe strad, ndeprtndu-se cu pai grbii. n timp ce
ua de sticl se nchidea, Sanders zri n reflexia mictoare
o strfulgerare de pr blond i se ntoarse.
Mi s-a prut un pic cam nedrept, spuse Meredith
Johnson.
Sttea cam la ase metri n spatele lui, lng lifturi. Purta
echipament de gimnastic colani albatri i o bluz de
trening i ducea n mn o geant sport. Arta minunat i,
ntr-un fel anume, inspira o senzualitate fi. Sanders se
simi cuprins de ncordare: pe coridor nu mai era nimeni n
afar de ei doi.
215
Da, zise el. i mie mi s-a prut.
M-am referit la chestia aia cu femeile fr minte.
i trecu cureaua genii peste umr, iar micarea i ridic
bluza de trening i-i expuse abdomenul gol deasupra
colanilor. Cltin din cap i-i ddu la o parte prul de pe
fa. ovi o clip, dup care ncepu s vorbeasc.
Vreau s-i spun c-mi pare ru de toat povestea
asta.
Se apropie de el cu pai siguri, ncreztori, aproape
semei. Vorbea cu o voce domoal.
N-am vrut s se-ntmple aa, Tom, continu ea,
apropiindu-se i mai mult i micndu-se cu ncetineal, de
parc ar fi vrut s atrag un animal pe care se temea s nu-l
sperie. Pentru tine am doar cele mai calde sentimente i
mai aproape. Cele mai calde mai aproape. Ce pot s fac,
Tom, dac te doresc i acum? mai aproape. Dac am fcut
ceva care s te jigneasc, mi cer scuze.
Se afla foarte aproape, trupul ei aproape c-l atingea pe-
al lui, iar snii se opriser la doar civa centimetri de braul
lui.
mi pare sincer ru, Tom, spuse ea ncet, prnd
profund emoionat, n timp ce snii i se nlau i coborau,
iar ochii umezi l priveau rugtor. Poi s m ieri? Te rog. tii
bine ce simt pentru tine.
El retri toate vechile senzaii i neliniti. Scrni din
dini i spuse:
Meredith, ce-a fost a fost. Te rog s ncetezi, bine?
Ea schimb imediat tonul i art n direcia strzii.
Uite, sunt cu maina. Vrei s te las undeva?
Nu, mulumesc.
Plou i m-am gndit c poate vrei s mergi cu
maina.
Nu cred c-i o idee prea bun.
Numai fiindc plou...
Aa e la Seattle, plou tot timpul.
216
Ea ridic din umeri, se duse la u, se rezem de ea i o
mpinse cu oldul. Apoi se uit din nou la el i zmbi:
Adu-mi aminte s nu mai port colani cnd sunt n
preajma ta. E jenant: m faci s m ud toat.
Dup care deschise ua i se duse repede la maina care
o atepta, urcndu-se pe locul din spate. nchise portiera, se
uit nc o dat spre el i-i fcu semn cu mna, plin de
voioie. Maina porni. Sanders i desclet pumnii. Trase
adnc aer n piept i expir ncet. i simea ntreg trupul
ncordat. Atept pn cnd maina se fcu nevzut, apoi
iei pe strad. Simi pe fa ploaia i vntul rece de sear.
Opri un taxi.
Hotelul Four Seasons, i spuse oferului.

Sanders privi pe fereastra mainii, respirnd adnc. Avea
senzaia c nu-i regsete suflul. ntlnirea cu Meredith l
fcuse s-i piard sngele rece, mai ales c se produsese
att de curnd dup discuia cu Lewyn. Spusele lui Lewyn l
ntristaser, dar pe Mark nu puteai niciodat s-l iei prea n
serios. Era un artist exaltat, care-i rezolva tensiunile
creatoare suprndu-se. n cea mai mare parte a timpului
era nfuriat dintr-o pricin sau alta. Lui Lewyn i plcea s fie
suprat. Sanders l cunotea de mult vreme. El, unul, nu
nelesese niciodat cum de putea Adele, soia lui Lewyn, s
se mpace cu o asemenea situaie. Adele era o femeie
minunat de calm, aproape flegmatic, n stare s vorbeasc
la telefon n vreme ce copiii, doi la numr, i se urcau n cap,
trgeau de ea i-i puneau ntrebri. Procednd ntr-o manier
similar, Adele se mulumea s-l lase pe Lewyn s se-nfurie,
fiindc toat lumea tia c, pn la urm, asta nu avea nici o
importan.
Tot att de adevrat era ns c Lewyn poseda un soi de
instinct de a sonda gusturile publicului, tendinele generale.
n asta consta i secretul succesului su ca proiectant. De
exemplu, spunea culori pastel" i toat lumea murmura
dezaprobator, afirmnd despre culorile noilor proiecte c
217
artau ca dracu'. Dar, doi ani mai trziu, cnd produsele
ieeau de pe linia de montaj, culorile pastel se dovedeau a fi
exact ceea ce voia toat lumea. Aa nct Sanders se vzu
silit s admit c lucrurile pe care i le spusese Lewyn avea s
le aud n curnd i de la alii. Lewyn exprimase punctul de
vedere al companiei: Sanders le distrugea ansele tuturor
celorlali.
Ei bine, i bag n m-sa, i zise el.
Ct despre Meredith avusese sentimentul distinct c, pe
coridor, se distrase pe seama lui. l tachinase, se jucase cu
el. Nu putea nelege ce o fcea s fie att de ncreztoare.
Sanders fcuse o afirmaie foarte grav mpotriva ei. Totui,
ea se purta de parc n-ar fi existat nici un fel de ameninare.
Manifestase un soi de impenetrabilitate, o indiferen care lui
i provocaser o nelinite profund. Asta nu putea s
nsemne dect c tia c are asigurat sprijinul lui Garvin.
Taxiul opri pe aleea din faa hotelului. Zri n fa maina lui
Meredith, care discuta cu oferul. Ea i ntoarse privirea i-l
vzu. N-avea ncotro: trebuia s coboare din main i s
mearg spre intrare.
M urmreti? ntreb ea, zmbind.
Nu.
Sigur?
Da, Meredith, sigur.
Urcar amndoi cu mica scar rulant care ducea din
strad n foaierul hotelului. El rmase cu cteva trepte n
urm. Ea i ntoarse nc o dat privirea i spuse:
Mi-ar fi plcut s m urmreti.
Mda. Ei, uite c n-a fost s fie.
Ar fi fost frumos, continu ea, zmbindu-i mbietor.
Sanders nu tiu ce s mai spun, aa c se mulumi s
clatine din cap. Parcurser n tcere restul drumului, pn
cnd ajunser n foaierul nalt i frumos mpodobit.
Stau la camera 423. Poi s vii s m vezi oricnd, zise
ea, apoi se ndrept spre unul din lifturi.
218
Sanders atept pn cnd ea se fcu nevzut, apoi
strbtu foaierul i o lu la stnga, ctre sala de mese. Stnd
aproape de u, l zri ntr-un col pe Dorfman, care lua
masa cu Garvin i cu Kaplan. Max sporovia de zor,
gesticulnd cu vioiciune, n timp ce vorbea. Garvin i Kaplan
ascultau amndoi cu luare aminte. Asta-i aminti lui Sanders
c Dorfman fusese cndva unul din directorii companiei i
nc unul foarte puternic, dac ddeau crezare povetilor
care circulau pe seama lui. Dorfman l convinsese pe Garvin
s depeasc faza modemurilor i s se extind la telefonia
celular i comunicaiile radio, ntr-o vreme cnd nimeni nu
vedea vreo legatar ntre computere i telefoane. Respectiva
legtur devenise ntre timp evident, ns fusese obscur la
nceputul anilor optzeci, cnd Dorfman i spusese: Nu te
bga n hardware. Afacerea ta trebuie s fie comunicaiile i
accesul la informaie".
Tot Dorfman modelase i personalul companiei. Se
vehicula ideea c Stephanie Kaplan i datora poziia
sprijinului lui entuziast. Sanders venise n Seattle la
recomandarea lui Dorfman. Mark Lewyn fusese angajat tot
datorit lui Dorfman. i nici nu se mai tia ci vicepreedini
dispruser de-a lungul anilor fiindc Dorfman considerase
c le lipsea fie viziunea, fie energia. Putea fi un aliat puternic
sau un adversar de temut. Poziia lui n perioada fuziunii era
la fel de important. Dei demisionase din postul de director
cu ani n urm, Dorfman continua s dein un procent
nsemnat din aciunile companiei DigiCom. Avea n
continuare influen asupra lui Garvin. i nc avea relaiile
i prestigiul necesare n cadrul comunitii oamenilor de
afaceri i ai finanelor, pentru a face din aceast fuziune o
chestiune mult mai simpl. Dac Dorfman aproba termenii
afacerii, admiratorii si de la Goldman i Sachs i de la First
Boston acordau cu uurin fondurile necesare. Dar dac era
nemulumit i sugera c fuziunea celor dou companii nu
avea sens, atunci operaiunea putea foarte bine s dea gre.
219
Toat lumea tia acest lucru i nelegea foarte bine puterea
de care dispunea..., n special Dorfman nsui.
Pe Sanders nu-l trgea inima s intre n restaurant, aa
c zbovi lng u. Dup un timp, Max i ridic privirea i-l
zri. Continund s vorbeasc, cltin din cap aproape
imperceptibil. Pe urm, fr a-i ntrerupe discursul, fcu o
micare subtil cu mna, btndu-i uor ceasul de la mn.
Sanders ncuviin din cap i se ntoarse n hol, unde se
aez pe un fotoliu. inea n poal teancul de copii xerox
realizate dup revista ComLine. Le rsfoi, cercetnd nc o
dat felul n care i schimbase Meredith nfiarea. Cteva
minute mai trziu, Dorfman iei din restaurant n cruciorul
de invalid.
Ei, Thomas. M bucur c viaa pe care o duci nu te
las s te plictiseti.
Ce vrea s-nsernne asta?
Dorfman rse i art spre sala de mese.
Acolo nu se discut despre nimic altceva. n seara
asta, tu i Meredith suntei unicul subiect de conversaie.
Toi sunt extrem de emoionai. i tare ngrijorai.
Inclusiv Bob?
Da, bineneles. Inclusiv Bob, spuse el, aducndu-i
scaunul mai aproape de Sanders. Acum nu prea pot s
discut cu tine. Aveai ceva anume s-mi spui?
Cred c-ar trebui s te uii la astea, spuse Sanders,
nmnndu-i copiile lui Dorfman.
i fcuse socoteala c Dorfman ar fi putut s-i arate
fotografiile lui Garvin. Dorfman putea s-l fac pe Garvin s
priceap ce se petrecea acolo. Dorfman le examina n tcere
pre de o clip.
Ce femeie drgu, spuse el. i-att de frumoas...
Uit-te la diferene, Max. Uite ce-a fost n stare s-i
fac.
Dorfman ridic din umeri.
i-a schimbat coafura. Foarte frumos. i ce-i cu asta?
Cred c i-a fcut o operaie estetic.
220
Nu m-ar surprinde, spuse Dorfman. n zilele astea,
foarte multe femei i fac aa ceva. Pentru ele e ca splatul pe
dini.
Pe mine m cutremur.
De ce?
Pentru c-i o neltorie, de-aia.
i care-i neltoria? spuse Dorfman, sltnd din
umeri. tie s se descurce. Bravo ei!
Pariez c Garvin habar n-are ce-i face, spuse Sanders.
Dorfman cltin din cap.
Nu Garvin m-ngrijoreaz, spuse el. Tu m-ngrijorezi,
Thomas, tu i furia asta a ta...
Hai s-i spun de ce sunt furios, zise Sanders. Pentru
c sta-i genul de iretlicuri la care o femeie poate s apeleze,
iar un brbat nu. i schimb nfiarea, se mbrac i se
comport ca fiica lui Garvin i asta i aduce un avantaj.
Pentru c e limpede ca lumina zilei c eu nu pot s m
comport ca fiica lui.
Thomas, Thomas, oft Dorfman, cltinnd din cap.
Pi, ce? Vrei s zici c pot?
Furia asta i face bine? S-ar prea c da.
Nu-mi face bine deloc.
Atunci, las-o balt, zise Dorfman i i ntoarse
scaunul, ca s stea fa-n fa cu Sanders. nceteaz cu
idioeniile astea i privete adevrul n fa. Oamenii tineri
din organizaii avanseaz prin alierea cu cei mai n vrst i
puternici. Adevrat?
Da.
ntotdeauna e aa. Cndva, alianele aveau un caracter
oficial: un ucenic i un meter, sau un elev i un dascl. Era
ceva aranjat, da? Dar astzi nu mai sunt oficiale. Astzi
vorbim despre mentori. Tinerii din lumea afacerilor au
mentori. Corect?
S zicem...
Bun. Cum fac tinerii s se ataeze de cte un mentor?
Care este procedeul? Mai nti, fcndu-se agreabili i utili
221
pe lng un personaj mai vrstnic, ndeplinind sarcini care
trebuie rezolvate. Pe urm, devenind atrgtori pentru
persoana vrstnic imitndu-i atitudinile i gusturile. n
fine, prin partizanat, adoptndu-le punctele de vedere din
cadrul companiei.
Toate bune i frumoase, spuse Sanders. Dar ce
legtur e ntre astea i chirurgia estetic?
i-aduci aminte cnd te-ai angajat la DigiCom, n
Cupertino?
Da, mi-aduc aminte.
Te-ai transferat de la DEC n 1980?
Da.
La DEC purtai zilnic sacou i cravat. Dar, cnd ai
venit la DigiCom, ai vzut c Garvin purta blugi. Aa c n-a
trecut mult i-ai nceput i tu s pori blugi.
Bineneles. sta era stilul companiei.
Favoriii lui Garvin erau cei de la Giants. Aa c ai
nceput s mergi i tu la stadion, n Candlestick Park.
Dar, pentru numele lui Dumnezeu, el era eful, nu?
Lui Garvin i plcea golful. Aa c te-ai apucat i tu de
golf, cu toate c-l urai. in minte cum mi te plngeai ct de
mult detestai jocul sta. S alergi de nebun dup mingiuca
aia stupid.
M rog. Dar nu mi-am fcut operaie estetic ca s
semn cu vreunul din bieii lui.
Pentru c n-ai avut nevoie de asta, Thomas, spuse
Dorfman ridicndu-i minile ntr-un gest de exasperare.
Chiar nu pricepi? Lui Garvin i plceau tinerii obraznici i
agresivi, care beau bere, njurau i alergau dup fuste. Iar tu
fceai pe atunci toate lucrurile astea.
Eram tnr. Aa se comport brbaii tineri.
Nu, Thomas. Aa i plcea lui Garvin s se comporte
brbaii tineri, spuse Dorfman, cltinnd din cap. Lucrul
acesta se petrece n cea mai mare parte n mod incontient.
Relaiile de acest gen aa sunt, Thomas. Dar sarcina
construirii unei astfel de relaii difer, n funcie de sexul
222
persoanelor implicate. Dac mentorul tu este brbat, te poi
comporta ca fiul, fratele sau tatl lui. Sau te poi comporta la
fel ca brbatul respectiv cnd era mai tnr i poi aduce
aminte de el nsui. Aa e? Da, vd c pricepi. Tot e bine. Dar
dac eti femeie, totul se schimb. Acum trebuie s fii
amanta, fiica sau soia mentorului tu. Sau, m rog, sora. n
orice caz, ceva cu totul diferit.
Sanders se ncrunt.
Vd lucrul sta adeseori, acum cnd brbaii au
nceput s lucreze n subordinea femeilor. De multe ori,
brbaii nu reuesc s structureze relaia pentru c nu tiu
cum s se comporte ca subordonai ai unor femei. Nu se simt
n largul lor. Dar, n alte situaii, i intr cu uurin n rol
n compania unei femei. Ei devin astfel fiul asculttor, un
nlocuitor de amant sau de so. Iar dac o fac bine, femeile
din acea organizaie devin mnioase, deoarece simt c nu pot
concura n calitate de fiu, amant sau so n faa efei. Prin
urmare, au sentimentul c brbatul este avantajat.
Sanders rmase tcut.
Ai neles? ntreb Dorfman.
Tu zici c se ntmpl n ambele sensuri.
Da, Thomas. Este inevitabil. E-n firea lucrurilor.
Ei, las-o-ncolo, Max. Nu-i nimic inevitabil. Cnd fiica
lui Garvin a murit, a fost o tragedie personal. El era mhnit,
iar Meredith a profitat de...
Oprete-te, zise Dorfman agasat. Acum ce vrei, s
schimbi firea omeneasc? ntotdeauna se petrec tragedii. i
ntotdeauna oamenii profit. Nu e nimic nou. Meredith e
inteligent. E ncnttor s vezi o femeie att de inteligent i
descurcrea, care pe deasupra mai e i frumoas. Ea e un
dar de la Dumnezeu. E ncnttoare. sta e necazul tu,
Thomas. i te pate de mult vreme.
Ce vrea s...
i, n loc s te ocupi de necazul tu, i pierzi vremea
cu aceste... flecutee, rosti Dorfman, napoindu-i fotografiile.
Astea nu sunt importante, Thomas.
223
Max, n-ai vrea...
N-ai fost niciodat un om de echip, Thomas. Nu n
asta a stat fora ta. Tu doar puteai s iei o problem de ordin
tehnic, s-o desfaci pe bucele, s-i mpingi de la spate pe
tehnicieni, s-i ncurajezi i s-i terorizezi, i pn la urm s-
o rezolvi. Puteai s faci lucrurile s funcioneze. E sau nu
aa?
Sanders ncuviin din cap.
Dar acum i-ai prsit punctul forte pentru un joc care
nu i se potrivete.
Adic?
i nchipui c, ameninnd cu un proces, exercii
presiuni asupra ei i asupra companiei. De fapt, ai acionat
n avantajul ei, Thomas. Ai lsat-o pe ea s stabileasc
regulile jocului.
Trebuia s fac ceva. A nclcat legea.
A nclcat legea, l maimuri Dorfman cu sarcasm. Vai
de mine i de mine. Iar tu eti att de lipsit de aprare. M
cutremur de tristee pentru soarta ta crud.
Nu-i aa uor. Are relaii sus-puse i susintori
puternici.
Nu m-nnebuni! Orice cadru de conducere cu
susintori puternici are i detractori puternici. Iar Meredith
nu duce lips de aa ceva.
Ascult-m pe mine, Max, zise Sanders, e periculoas.
Face parte din generaia aia de specialiti n administrarea
afacerilor, concentrai numai pe imagine i fr pic de
substan.
Da, zise Dorfman, ncuviinnd din cap. Ca attea alte
tinere cadre de conducere din ziua de azi. Experi n imagine.
Foarte interesai n manipularea acestui tip de realitate. O
tendin fascinant.
Nu cred c are competena necesar ca s conduc
acest departament.
i ce-i cu asta? se rsti Dorfman. Ce importan are
pentru tine? Dac e incompetent, pn la urm Garvin o s
224
fie nevoit s recunoasc i s-o schimbe. Dar pn atunci, tu
vei fi disprut de mult. Pentru c ai s pierzi jocul sta cu ea,
Thomas. E mai bun dect tine la politica din cadrul
companiei. ntotdeauna a fost.
E lipsit de scrupule, spuse Sanders, ncuviinnd din
cap.
Spanac! E abil, Thomas. Are un instinct care ie i
lipsete. Ai s pierzi totul dac insiti pe linia asta. i-ai s-i
merii soarta, pentru c te-ai purtat ca un prost.
Ce-mi recomanzi s fac?
Aha, deci acum vrei un sfat.
Da.
Serios? zmbi Dorfman. M ndoiesc.
Da, Max. Vreau.
n regul. Uite care-i sfatul meu. Du-te la ei, cere-i
scuze fa de Meredith, cere-i scuze fa de Garvin i reia-i
postul n primire.
Nu pot.
nseamn c nu vrei un sfat.
Nu pot s fac asta, Max.
Prea mult mndrie?
Nu, dar...
Eti orbit de mnie. Cum ndrznete femeia asta s se
comporte aa? A nclcat legea i trebuie adus n faa
justiiei. E periculoas, trebuie oprit. Eti plin de o
indignare delicioas i ndreptit. Adevrat?
Pe dracu', Max. Pur i simplu nu pot s-o fac, atta tot.
Ba sigur c poi. Vrei s spui c nu eti dispus s-o faci.
Aa este. Nu sunt dispus.
Dorfman ridic din umeri.
Atunci, ce vrei de la mine? Vii s-mi ceri sfatul numai
ca s nu mi-l accepi? Nu e un lucru neobinuit, spuse el cu
un rnjet. Mai am o mulime de sfaturi pe care n-ai fi dispus
s le accepi.
Ca de exemplu?
Ce-i pas, dac tot nu le primeti?
225
Haide, Max.
Vorbesc serios. N-ai s le accepi. Ne pierdem timpul
de poman. Pleac.
Mcar spune-mi, te rog.
Dorfman oft.
Numai fiindc-mi aduc aminte de tine de pe vremea
cnd aveai minte. Primul lucru. M asculi?
Da, Max, te ascult.
Primul lucru: tii tot ce ai nevoie s tii despre
Meredith Johnson. Aa c acum uit-o. Nu e treaba ta.
Ce nseamn asta'?
Nu m-ntrerupe. Al doilea lucru. Joac jocul tu, nu
pe-al ei.
Adic?
Adic, rezolv problema.
Ce problem s rezolv? Procesul?
Dorfman pufni dispreuitor i-i ridic minile ntr-un
gest exasperat.
Eti de-a dreptul imposibil. mi irosesc timpul.
Adic s abandonez procesul?
Nu pricepi omenete? Rezolv problema. F ce tii s
faci bine. F-i meseria. i acum, pleac de-aici.
Dar, Max...
Of, nu pot s fac nimic pentru tine, zise Dorfman. E
viaa ta. Trebuie s comii greelile pe care i-e scris s le
comii. Iar eu trebuie s m ntorc la musafirii mei. Dar
ncearc s fii atent, Thomas. Nu dormi pe tine, nu te culca
pe-o ureche. i ine minte, ntreg comportamentul uman are
un temei. Comportamentul n ansamblu nseamn rezolvarea
unei probleme. Chiar i comportamentul tu, Thomas.
Dup care i ntoarse scaunul cu rotile i se ntoarse n
restaurant.

S-l ia dracu' i pe Max, njur Sanders n gnd, n timp
ce mergea pe Third Street, n aerul umed al serii. Felul cum
nu spunea niciodat ce gndea ar fi scos pe oricine din fire.
226
sta e necazul tu, Thomas. i te pate de mult vreme. Ce
naiba voia s nsemne asta? S-l ia dracu' pe Max. Enervant,
amgitor i, totodat, obositor. Asta i amintea Sanders cel
mai bine despre edinele pe care le aveau pe vremea cnd
Dorfman fcea parte din consiliul de conducere al companiei
DigiCom. Sanders pleca de la ele epuizat. n zilele acelea, n
Cupertino, funcionarii tineri l porecliser pe Dorfman
Enigmaticul".
Comportamentul n ansamblu nseamn rezolvarea unei
probleme. Chiar i comportamentul tu, Thomas.
Sanders cltin din cap. N-avea absolut nici o noim.
Pn una-alta, i mai rmseser nite lucruri de fcut. La
captul strzii, intr ntr-o cabin telefonic i form
numrul lui Gary Bosak. Era ora opt. Bosak trebuia s fie
acas, tocmai se ddea jos din pat i-i bea cafeaua, ca s se
apuce de lucru. Fr doar i poate, chiar n clipa aceea csca
n faa a cinci-ase modemuri i monitoare de computer,
ncepnd s formeze numerele de acces de la tot soiul de
baze de date. Telefonul sun i o voce nregistrat pe band i
rspunse:
Suntei n legtur cu RN Servicii Profesionale. Lsai
mesajul dup semnalul sonor.
Urm un piuit scurt.
Gary, sunt eu, Tom Sanders. tiu c eti acolo,
rspunde.
Se auzi un declic i Bosak spuse imediat:
Hei, eti ultima persoan de la care m gndeam s
primesc telefon. De unde suni?
De la un telefon public.
Bun. Cum i merg treburile, Tom?
Gary, am nevoie de tine. Trebuie verificate nite
informaii.
... E vorba de ceva pentru companie sau ceva
personal?
Personal.
227
... Tom. Zilele astea sunt cam ocupat. N-am putea
vorbi sptmna viitoare?
E prea trziu.
O fi, dar chestia e c sunt cam ocupat acum.
Gary, ce-nseamn asta?
Haide, Tom, tii bine ce-nseamn.
Am nevoie de ajutor, Gary.
i mie mi-ar plcea tare mult s te ajut. Numai c
adineauri am primit un telefon de la Blackburn, care mi-a
spus c, dac vorbesc cu tine, indiferent despre ce, mine
diminea la ora 6 pot s m atept ca FBI-ul s-mi
percheziioneze apartamentul.
Dumnezeule. Cnd s-a ntmplat asta?
Acum vreo dou ore.
Acum dou ore. Blackburn avea un avans considerabil.
Gary...
Hei, tii c-ntotdeauna mi-ai fost simpatic, Tom. Dar
de data asta nu se poate, pricepi? Trebuie s te las.
Se auzi un nou declic i convorbirea lu sfrit.

Sincer vorbind, nimic din toate astea nu m surprinde,
spuse Fernandez, dnd la o parte o farfurie de carton.
Ea i cu Sanders mncaser nite sandviuri n biroul ei.
Se fcuse nou seara, iar birourile din jurul lor erau
ntunecate, dar telefonul ei suna ntruna, ntrerupndu-i
frecvent. Afar ncepuse s plou din nou. Se auzi un bubuit
de tunet i Sanders vzu pe fereastr lumina unui fulger de
var. nconjurat de birourile pustii, Sanders avu impresia c
rmsese singur pe lume, fr nimeni altcineva, n afar de
Fernandez i de ntunericul acaparator. Lucrurile se
desfurau cu repeziciune. Fiina aceasta, pe care n ziua
aceea o ntlnise pentru prima oar, devenea rapid un fel de
ancor de salvare pentru el. Se pomeni agndu-se de
fiecare cuvnt rostit de ea.
nainte de a trece mai departe, vreau s subliniez un
lucru, zise Fernandez. Ai fcut bine c nu te-ai urcat n
228
main cu Johnson. Trebuie s evii s mai rmi vreodat
singur cu ea. Nici mcar pentru cteva clipe. Niciodat, n
nici o mprejurare. Clar?
Da.
Dac-o faci, i va distruge orice ans.
N-am s-o fac.
n regul, spuse ea. Altceva. Am avut o lung discuie
cu Blackburn. Dup cum ai bnuit, este extraordinar de
grbit s rezolve problema asta. Am ncercat s deplasez
edina de mediere ctre dup-amiaz. A dat de neles c, de
fapt, compania e pregtit s medieze i c dorete s
ncepem ct mai curnd. E ngrijorat de ct de mult or s
dureze negocierile. Aa nct vom ncepe mine diminea la
ora nou.
Foarte bine.
Herb i Alan au fcut progrese. Cred c mine vor fi n
msur s ne ajute. Iar aceste articole despre Johnson pot s
ne fie i ele utile, zise ea, uitndu-se la copiile dup articolele
din ComLine.
Cum? Dorfman zice c sunt irelevante.
Da, numai c ele constituie dovezi ale trecutului ei n
cadrul companiei, iar asta ne ofer nite piste. Ceva pe baza
cruia s lucrm mai departe. La fel ca i acest mesaj primit
de la prietenul dumitale, spuse ea, uitndu-se ncruntat la
foaia de imprimant. Asta-i o adres Internet.
Da, spuse el, surprins de faptul c ea tiuse.
Lucrm foarte mult cu companiile din domeniul
tehnologiilor de vrf. Am s rog pe cineva s o verifice, zise ea
dnd deoparte mesajul. Ei, i acum s analizm unde ne
aflm. N-ai putut s-i faci curenie n birou pentru c i-au
luat-o nainte.
Exact.
i-ai fi ters i fiierele de computer, numai c ai fost
scos din sistem.
Da.
Ceea ce nseamn c nu mai poi schimba nimic.
229
ntocmai. Nu mai pot s fac nimic. Sunt la fel de
neajutorat ca o secretar.
Aveai de gnd s modifici vreun fiier?
El ovi.
Nu. Dar, cum s zic, a fi fcut o verificare.
N-ai mai observat nimic neobinuit?
Nu.
Domnule Sanders, a vrea s subliniez c eu nu fac
nici un fel de apreciere. Nu ncerc dect s m pregtesc
pentru ce s-ar putea ntmpla mine. Vreau s tiu ce
surprize mi se pregtesc.
n fiiere nu exist nimic care s m pun ntr-o
situaie jenant, declar el, cltinnd din cap.
Te-ai gndit bine?
Da.
Bun, zise ea. Atunci, avnd n vedere ora de ncepere
matinal, cred c ar trebui s te duci s te culci. Mine vreau
s fii vioi. O s poi s dormi?
Zu c nu tiu.
Ia un somnifer dac e nevoie.
M descurc eu.
Atunci du-te acas i culc-te, domnule Sanders. Ne
vedem diminea. S-i pui sacou i cravat. Ai cumva un
sacou de culoare albastr?
Am un blazer.
Perfect. O cravat sobr i cma alb. Nu-i da cu
after-shave.
Niciodat nu m-mbrac aa la birou.
Acum n-o s fie ca la birou, domnule Sanders. Tocmai
asta-i problema, zise ea, ridicndu-se i strngndu-i mna.
ncearc s dormi i s nu-i faci griji. Cred c totul o s fie
bine.
Pariez c aa le spui tuturor clienilor.
Da, aa e. i de obicei am dreptate. Du-te i culc-te,
Tom. Ne vedem mine.
230
Locuina era ntunecoas i pustie. Ppuile Elizei zceau
aruncate claie peste grmad pe tejgheaua de la buctrie.
Una din baveelele biatului, mnjit de mncarea pe care o
consumase, sttea pe tejghea, lng chiuvet. Pregti filtrul
de cafea pentru diminea i urc scara interioar. Trecu pe
lng robotul telefonic, dar neglij s se uite la el, aa c nu
observ luminia care licrea. Ajunse n baie i, pe cnd se
dezbrca, vzu bileelul lipit de Susan pe oglind. Scuze
pentru azi la prnz. Te cred i te iubesc. S." Era un lucru
tipic pentru Susan: s se supere i pe urm s-i cear
scuze. Dar bileelul l bucurase i se gndi s-i telefoneze.
Numai c la Phoenix se apropia de miezul nopii, adic era
prea trziu. De bun seam c se culcase deja. Oricum,
reflectnd la acest lucru, i ddu seama c nu voia s-i
telefoneze. Aa cum Susan nsi i spusese la restaurant,
povestea aceea nu avea nimic de-a face cu ea. Era singur i
avea s rmn singur.
mbrcat numai ntr-un ort, intr descul n micul su
birou. Nu primise nici un mesaj prin fax. Porni computerul i
atept s se lumineze ecranul. Simbolul pentru pota
electronic licrea. Aciona comutatorul.

NU TE-NCREDE N NIMENI.
UN PRIETEN

Sanders nchise computerul i se duse la culcare.










231

MIERCURI

Parcurse relativ destins etapele ritualului matinal i se
mbrc rapid, n timp ce asculta tirile la televizorul dat mai
tare, n ncercarea de-a umple mcar cu zgomote casa aceea
pustie. Plec n ora cu maina la ase i jumtate, oprindu-
se la Brutria Bainbridge ca s-i cumpere un corn i o
ceac de cappuccino, nainte de-a se duce la debarcader. n
vreme ce feribotul prsea cheiul Winslow, ocup un loc la
pupa, ca s nu fie nevoit s vad n faa ochilor oraului
Seattle, de care se apropiau. Pierdut n gnduri, privi pe
fereastr norii cenuii ce atrnau la joas nlime deasupra
apelor ntunecate ale golfului. Se prea c i astzi avea s
plou.
Urt zi, nu? spuse o femeie.
i nl privirea i o vzu pe Mary Anne Hunter,
frumuic i minion, cum sttea cu minile n olduri,
uitndu-se la el cu ngrijorare. Mary Anne locuia i ea tot n
Bainbridge. Soul ei era biolog marin i lucra la Universitate.
Ea i Susan erau prietene bune i adesea fceau jogging
mpreun. Numai c Sandecs nu avea ocazia s-o ntlneasc
de prea multe ori pe feribot, fiindc de obicei tnra pleca
devreme.
'Neaa, Mary Anne.
Un singur lucru nu pricep: de unde-au aflat, zise ea.
Ce s afle? ntreb Sanders.
Vrei s spui c n-ai vzut? Doamne! Te-au dat la ziar,
Tom, zise ea i-i ddu ziarul pe care-l inuse sub bra.
i arde de glume?
Deloc. Connie Walsh atac iar.
Sanders se uit la prima pagin, dar nu vzu nimic.
ncepuse s rsfoiasc rapid ziarul.
E la actualitatea citadin, preciza ea. Prima rubric de
opinii de pe pagina a doua. Citete i plngi. M duc s mai
iau nite cafea.
232
Dup plecarea ei, Sanders deschise ziarul la seciunea
indicat.

PREREA MEA
de Constance Walsh

DOMNUL PIGGY N ACIUNE

Puterea patriarhatului s-a autodemascat din nou, de data
asta la o firm high-tech local, pe care am s-o denumesc
Compania X. Aici, o femeie foarte talentat i competent a
fost numit ntr-un post executiv important. Dar muli brbai
din cadrul companiei fac tot ce le st n putin ca s se
descotoroseasc de ea.
n special unul dintre ei, s-i zicem domnul Piggy, s-a
dovedit a fi deosebit de vindicativ. Domnul Piggy nu poate
suporta s aib ca superior o femeie i, timp de cteva
sptmni, a desfurat la locul de munc o campanie
nverunat de insinuri, cu scopul de a mpiedica punerea n
practic a acestei numiri. Vznd c asta nu i-a reuit, domnul
Piggy a declarat c noua lui efa l-a agresat sexual i aproape
c l-a violat n biroul ei. Ostilitatea flagrant a acestei
declaraii nu poate fi egalat dect de propria ei absurditate. E
posibil ca unii dintre dumneavoastr s se ntrebe cum poate o
femeie s violeze un brbat. Firete, rspunsul e c nu poate.
Violul este un delict ce presupune violena. Este apanajul
brbailor, care se folosesc de viol cu o frecven nfiortoare,
pentru a le face pe femei s stea n banca lor. Acesta este
adevrul profund al societii noastre i al tuturor societilor
de dinaintea ei.
n ceea ce le privete, femeile pur i simplu nu-i oprim pe
brbai. n minile brbailor, femeile sunt lipsite de putere. Iar
s susii c o femeie a comis un viol, e absurd. Ceea ce nu l-a
mpiedicat pe domnul Piggy s-o fac, dumnealui fiind interesat
numai s-o defimeze pe noua lui ef. Ba chiar are de gnd s
233
formuleze o plngere oficial de agresiune sexual mpotriva
ei!
Pe scurt, domnul Piggy are obiceiurile abjecte ale unui
stpn tipic. Dup cum v ateptai, probabil, acestea se
manifest n toate aspectele vieii sale. Dei soia domnului
Piggy este un avocat excepional, el i cere cu insisten s
renune la ocupaia ei i s rmn acas cu copiii. n
definitiv, e normal ca domnul Piggy s nu vrea ca soia lui s
frecventeze lumea afacerilor, unde ar putea auzi despre beiile
i aventurile lui amoroase cu femei tinere. i-a nchipuit,
probabil, c nici noua lui efa nu va fi de acord cu acestea.
Poate c nu-i va mai permite nici s ntrzie la serviciu, aa
cum s-a ntmplat de attea ori.
Aadar, domnul Piggy a fcut o mutare perfid i iat c o
femeie talentat i vede cariera primejduit pe nedrept. Va fi
ea n stare s-i mpiedice pe porci s ias din cocin la
compania X? Amnunte n numerele viitoare.

Dumnezeule, spuse Sanders, dup care citi din nou
articolul.
Hunter se ntoarse cu dou cappuccino n pahare de
carton. i ntinse unul din ele, zicnd:
ine. S-ar prea c ai nevoie.
Cum or fi aflat povestea? zise el.
Hunter cltin din cap.
Nu tiu. Mie-mi face impresia c informaia s-a scurs
din interiorul companiei.
Dar de la cine?
Sanders se gndea c, pentru a ajunge la ziar, informaia
trebuia s fi fost dezvluit cu o zi nainte, pe la orele trei-
patru dup-amiaza. Cine din companie putea s tie la acea
or c el se gndea la o plngere de agresiune sexual?
Nu pot s-mi nchipui cine-ar putea s fie, zise Hunter.
Am s m interesez.
i cine-i Constance Walsh?
234
N-ai citit nimic din ce-a scris? E editorialistul lui Post-
Intelligencer, zise Hunter. Perspective feministe, chestii de
genul sta cltin din cap. Ce mai face Susan? Am ncercat
s-o sun azi-diminea, dar nu mi-a rspuns nimeni la tine
acas.
Susan a plecat din ora pentru cteva zile. Cu copiii.
Hunter ncuviin ncet din cap.
Probabil c e o idee bun.
Aa ne-am gndit i noi.
tie de chestia asta?
Da.
i e adevrat? Ai de gnd s formulezi o plngere de
agresiune sexual?
Da.
Isuse Cristoase!
Exact, spuse el, ncuviinnd din cap.
Vreme ndelungat, Mary Anne rmase lng Sanders
fr s spun nimic. Sttea lng el i tcea. n cele din
urm, rosti:
Te cunosc de-atta timp. Sper s iei cu bine din
chestia asta.
i eu.
Urm o nou tcere lung. n cele din urm, ea se
ndeprt de mas i se ridic n picioare.
Ne vedem mai trziu, Tom.
La revedere, Mary Ann.
Sanders tia ce simea tnra. Simise i el acelai lucru
cnd ali angajai ai companiei fuseser acuzai de agresiune
sexual. Imediat se instala o anumit distanare. Nu avea
importan de ct timp cunoteai persoana respectiv. Nu
conta dac erai prieten cu ea. De ndat ce era formulat
acuzaia, toat lumea se trgea la o parte. Fiindc, la drept
vorbind, niciodat nu tiai ce se ntmplase efectiv. Nu-i
puteai permite s fii de partea cuiva nici chiar dac era
vorba de nite prieteni. Se uit dup ea: o siluet zvelt, bine
proporionat, n echipament de sport, ducnd n mn o
235
serviet din piele. Abia dac msura un metru cincizeci n
nlime. Brbaii de pe vapor preau mult mai solizi. i
aminti c Mary Ann i zisese cndva lui Susan c se apucase
de jogging fiindc se temea de viol. Am s-i ntrec la fug"
spusese ea atunci. Brbaii nu tiu nimic despre asta. Ei nu
neleg acest soi de team." Dar exist un alt gen de team,
pe care numai brbaii l simt. Se uit la articolul de ziar cu
un sentiment de nelinite profund i tot mai acut. Cuvintele
i formulele-cheie i sreau n ochi:
Vindicativ..., nverunat..., nu poate suporta ca superior o
femeie..., ostilitate flagrant..., viol..., apanajul brbailor..., s-o
defimeze pe ef..., aventuri amoroase cu femei tinere...,
ntrzie la serviciu..., pe nedrept primejduit..., porcii din
cocin.
Aceste caracterizri erau mai mult dect inexacte i
neplcute. Erau de-a dreptul periculoase. Un exemplu n
acest sens l constituia ceea ce i se ntmplase lui John
Masters o poveste care avusese un ecou puternic n rndul
multor cadre de conducere de sex brbtesc din Seattle.

Masters avea cincizeci de ani i ocupa postul de director
de marketing la MicroSym. Un tip la locul lui, cetean
respectabil, cstorit de douzeci i cinci de ani, doi copii
fata cea mare la colegiu, iar mezina n penultimul an de
liceu. La un moment dat, fata cea mic ncepe s aib
probleme la coal, rezultatele la nvtur se nrutesc,
aa c prinii o duc la un psiholog pentru copii. Doamna
psiholog ascult spusele fetei i pe urm i zice:
tii, asta e povestea tipic a unui copil maltratat. Ai
avut vreun astfel de episod n trecut?
Aoleu, zice fata, nu cred.
ncearc s-i aminteti, spune doamna psiholog.
La nceput, fata rezist, dar medicul i spune ntruna:
Gndete-te mai bine. ncearc s-i aminteti.
236
i, dup un timp, fata ncepe s-i aminteasc nite
chestii vagi. Nimic exact, numai c ncepe i ea s cread c
e posibil.
Poate c tticu' a fcut ceva necurat atunci, demult.
Medicul i spune soiei ce bnuiete. Dup douzeci i
cinci de ani de trai n comun, ntre cei doi soi ncep s apar
diverse nenelegeri. Soia l someaz pe Masters:
Recunoate ce-ai fcut.
Masters rmne nmrmurit. Nu-i vine s cread. Neag
totul. Soia i zice:
Mini. Nu mai vreau s te vd n preajma mea.
l determin s se mute din cas. Fata mai mare vine
repede acas de la colegiu i se mir:
Ce-i aiureala asta? Doar tii c tati n-a fcut nimic.
Vino-i n fire.
Dar soia e mnioas. Fiica cea mare se supr i ea. Iar
procesul, odat pus n micare, nu mai poate fi oprit.
Legislaia statului le cere psihologilor s semnaleze cea mai
mic bnuial de maltratare. Doamna psiholog l reclam pe
Masters. Statul este obligat prin lege s desfoare o anchet.
Intr n scen o alt femeie, pedagog social, care st de vorb
cu fata, cu soia i cu Masters. Apoi cu medicul familiei i cu
cel al colii. Nu trece mult i afl toat lumea. Vestea privind
acuzaia ajunge la MicroSym. Compania l suspend pe
Masters din funcie, n ateptarea verdictului, fiindc dorete
s evite publicitatea defavorabil. Masters i vede viaa
distrus. Fata cea mic nu mai vorbete cu el. Soia nici att.
Triete singur ntr-un apartament. Are probleme financiare.
Colegii de serviciu l ocolesc. Oriunde se ntoarce, vede fee
acuzatoare. Este sftuit s-i ia un avocat. Iar el este att de
zdruncinat, att de nesigur, nct ncepe la rndul lui s
mearg la psihiatru.
Avocatul lui face cercetri; ies la iveal amnunte
nelinititoate. Se dovedete c tocmai medicul care formulase
acuzaia are un procentaj suspect de ridicat de maltratri. A
raportat att de multe situaii de acest gen, nct agenia de
237
stat respectiv a nceput s-o bnuiasc de prtinire. Numai
c agenia nu poate face nimic; legea cere ca toate cazurile s
fie anchetate. Pedagogul social repartizat la acest caz fusese
temperat anterior pentru excesul de zel manifestat n
urmrirea unor cazuri discutabile i este recunoscut prin
incompeten, dar statul nu-l poate concedia, din motive
obinuite. Acuzaia exact niciodat formulat oficial se
dovedete a fi aceea c Masters i-a maltratat fata n vacana
de var de dup clasa a treia. Masters rememoreaz acea
perioad i i vine o idee. i scoate de la pstrare vechile
cecuri anulate, caut prin agendele de lucru de atunci.
Reiese c fiica lui i petrecuse toat vara respectiv ntr-o
tabr din Montana. n august, cnd se ntorsese acas,
Masters se afla ntr-o deplasare n interes de serviciu n
Germania, de unde se napoiase abia dup nceperea anului
colar. Nici mcar nu apucase s-i vad fiica n vara aceea.
Psihologul lui Masters gsete semnificativ faptul c fiica
lui localizeaz maltratarea tocmai ntr-un moment cnd aa
ceva nu putea s se ntmple. El trage concluzia c fata s-a
simit prsit i a translatat acest sentiment ntr-o amintire
despre o maltratare. Masters are o discuie aprins cu soia
i cu fiica lui. Acestea sunt puse n faa dovezilor i recunosc
c s-au nelat n privina datei, dar susin cu hotrre c
maltratarea a avut loc.
Cu toate acestea, elementele concrete legate de programul
acelei veri determin statul s renune la anchet, iar
MicroSym l reinstaleaz pe Masters n post. Dar Masters a
pierdut un rnd de promovri i asupra lui planeaz,
indiferent ct de vag, diverse prejudeci. Cariera i-a fost
prejudiciat n mod irevocabil. Soia nu a mai vrut s se
mpace, intentnd pn la urm aciune de divor. Masters
nu-i mai vede fiica cea mic. Fiica cea mare, aflat la mijloc,
ntre cele dou pri ale familiei aflate n conflict, l viziteaz
tot mai rar, odat cu trecerea timpului. Triete singur, se
chinuie s-i recldeasc viaa i sufer un atac de cord
aproape fatal. Dup vindecare, se ntlnete cu civa
238
prieteni, dar ntre timp devine morocnos i bea peste
msur, fiind un partener de discuii dezagreabil. Este evitat
i de ceilali brbai. Nimeni nu poate s-i rspund la
ntrebarea pe care o pune n mod constant: Cu ce-am greit?
Ce ar fi trebuit s fac n schimb? Cum a fi putut s previn
povestea asta?" Fiindc, bineneles, n-ar fi putut s o
previn, n acest climat contemporan n care brbaii sunt
presupui a fi vinovai de tot ceea ce sunt acuzai. n
discuiile dintre ei, brbaii vorbesc uneori de darea n
judecat a femeilor pentru acuzaii false, precum i despre
anumite daune, pentru prejudiciile aduse de acele acuzaii.
Dar rmn la stadiul de vorbe. Pn una-alta, i-au schimbat
cu toii comportamentul. Exist reguli noi, pe care fiecare
brbat le cunoate: Nu zmbi unui copil pe strad, dect
dac eti cu soia. Niciodat s nu pui mna pe copilul
altcuiva. Niciodat s nu rmi singur cu un copil strin, nici
mcar pentru o clip. Dac un copil te invit n camera lui,
s nu te duci dect dac mai e de fa i un alt adult, de
preferin o femeie. La o petrecere, nu lsa vreo feti s i se
aeze n poal. Dac ncearc, ndeprteaz-o cu blndee.
Dac i se-ntmpl vreodat s vezi un bieel sau o feti n
pielea goal, uit-te repede n alt parte. Sau, i mai bine,
pleac de-acolo.
Totodat, e bine s te pori cu bgare de seam i cu
propriii ti copii, cci dac relaiile conjugale se nrutesc,
s-ar putea s te acuze propria soie, situaie n care conduita
ta anterioar va fi analizat ntr-o lumin defavorabil: Da,
m rog, a fost un tat foarte afectuos, poate chiar prea
afectuos". Sau: Petrecea foarte mult timp cu copiii,
ntotdeauna l gseai pe-acas..." Lumea aceea avea reguli i
sanciuni complet necunoscute femeilor. Dac Susan vede pe
strad un copil plngnd, l ia n brae. O face din reflex, fr
s stea pe gnduri. Sanders n-ar ndrzni. Nu n zilele astea.
i, bineneles, exist reguli noi i la serviciu. Sanders
cunoate brbai care n-ar accepta n ruptul capului s plece
ntr-o delegaie de serviciu cu o femeie, care nu s-ar aeza n
239
avion pe locul de lng o coleg de serviciu, care nu s-ar
ntlni cu vreo femeie ntr-un local, la un pahar de butur,
dect dac ar mai fi i altcineva de fa. ntotdeauna Sanders
considerase c asemenea precauii erau exagerate, chiar
paranoice. De data asta ns, nu mai e aa sigur.
Sunetul sirenei feribotului l trezi la realitate. i nl
privirea i vzu pilonii ntunecai de pe docul Colman. Cerul
negru era acoperit de nori de ploaie amenintori. Se ridic n
picioare, i strnse cordonul trenciului i cobor treptele spre
main.

n drum spre centrul pentru medieri, se opri cteva
minute la birou, ca s ia documentaia de baz pentru
unitatea de disc Twinkle. Se gndea c-i va fi necesar n
activitatea din dimineaa aceea. Dar, spre surprinderea sa, l
gsi n birou pe John Conley, care sttea de vorb cu Cindy.
Era ora opt i un sfert.
A, Tom, zise Conley. Tocmai ncercam s aranjez o
ntlnire cu tine. Cindy mi-a spus c ai un program foarte
ncrcat i c s-ar putea s fii plecat din birou mai toat ziua.
Sanders se uit la Cindy, care se crispase brusc.
Da, rspunse el, n orice caz, toat dimineaa.
Pi, n-a avea nevoie dect de cteva minute.
Sanders i art ua biroului. Conley intr i Sanders
nchise ua.
Atept cu nerbdare expunerea de mine, la care-o s
vin i directorul nostru general, John Marden, zise Conley.
Am neles c ai s iei cuvntul.
Sanders ncuviin din cap evaziv. Nu auzise nimic despre
expunere. Iar ziua urmtoare prea foarte ndeprtat. i
venea greu s se concentreze asupra celor spuse de Conley.
Dar bineneles c tuturor ni se va cere s ne definim
poziiile n legtur cu unele din punctele de pe ordinea de zi,
zise Conley. Iar pe mine m preocup n mod deosebit
problema de, la Austin.
Austin?
240
Mai bine-zis, vnzarea fabricii din Austin.
neleg, fcu Sanders spunndu-i n gnd: e adevrat.
Dup cum tii, Meredith Johnson s-a pronunat de la
nceput i cu hotrre n favoarea vnzrii. A fost una din
primele recomandri pe care ni le-a fcut, n etapele iniiale
ale acestei afaceri. Marden e ngrijorat de problema
disponibilitilor financiare de dup achiziie; afacerea va
determina sporirea debitului firmei, iar el i face griji n
privina fondurilor pentru dezvoltarea tehnologiilor de vrf.
Johnson e de prere c am putea micora debitul, vnznd
fabrica din Austin. Dar eu nu m simt n stare s evaluez
argumentele pro i contra n aceast problem i m
intereseaz punctul tu de vedere.
Despre vnzarea fabricii din Austin?
Da. Se pare c att Hitachi, ct i Motorola i-ar fi
manifestat interesul, aa c e destul de posibil ca lichidarea
s se fac rapid. Cred c la asta s-a i gndit Meredith. A
discutat cu tine despre asta?
Nu, zise Sanders.
Probabil c a avut destule pe cap cu instalarea pe noul
post, spuse Conley, care, n timp ce vorbea, l urmrea cu
atenie pe Sanders. Ce prere ai despre vnzare?
Nu am argumente decisive n favoarea ei.
Pe lng problemele financiare, cred c argumentaia
ei mai include i faptul c fabricarea telefoanelor celulare a
nceput s nu mai fie profitabil, zise Conley. Din punct de
vedere tehnologic, a trecut de faza creterii exponeniale i se
apropie acum de cea a bunurilor de larg consum. S-a
terminat cu beneficiile uriae. De-acum nainte, vnzrile vor
cunoate doar creteri treptate, pe fondul unei concurene
strine tot mai acerbe. Prin urmare, este puin probabil ca
telefoanele s reprezinte pe viitor o surs de venituri
important. i, bineneles, ne ntrebm n continuare dac
mai e cazul s fabricm ceva la noi n ar. O mare parte din
procesele de fabricaie ale companiei DigiCom se desfoar
deja n strintate.
241
Toate astea sunt adevrate, zise Sanders. Dar nu prea
au legtur cu subiectul. nti de toate, e foarte posibil ca
piaa pentru telefoanele celulare s fi ajuns la saturaie, dar
domeniul general al comunicaiilor radio se afl nc ntr-o
faz incipient. Pe viitor, vom vedea tot mai multe reele radio
de birou i legatari radio de teren. Aa c piaa continu s
se extind, chiar dac telefonia stagneaz. n al doilea rnd,
sunt de prere c domeniul comunicaiilor radio constituie o
parte important a intereselor de viitor ale companiei noastre
i una din cile prin care putem rmne competitivi este s
continum s realizm i s vindem produse. Asta te oblig
s pstrezi contactul cu clientela i s fii mereu la curent cu
interesele ei viitoare. Eu n-a opta acum pentru vnzare.
Dac Motorola i Hitachi vd aici o posibil afacere, de ce s
n-o vedem i noi? n al treilea rnd, cred c avem obligaia
o obligaie social, dac vrei s pstrm profesiile de nalt
specializare i bine pltite pe teritoriu american. Alte ri nu
export profesiile calificate. Noi de ce am face-o? Fiecare din
decizile noastre de-a fabrica peste hotare s-a luat dintr-un
motiv specific i, personal, sper c vom ncepe s le aducem
napoi n ar. Pentru c exist multe cheltuieli implicite n
procesele de producie desfurate peste hotare. i, lucrul cel
mai important, chiar dac alctuim n principal o unitate de
cercetare-dezvoltare care creeaz produse noi avem nevoie
de linii de fabricaie. Cel mai important lucru pe care l-am
nvat n ultimii douzeci de ani a fost c proiectarea i
fabricarea constituie un proces unitar. Dac ncepi s-i
separi pe inginerii proiectani de bieii de la fabricaie, ai s
obii, pn la urm, un proiect nereuit. Riti s peti ca
cei de la General Motors.
Dup ce se opri, urm o tcere scurt. Sanders nu
avusese intenia s vorbeasc att de nverunat; l luase
gura pe dinainte. Dar Conley ddu din cap gnditor.
Deci eti de prere c vnzarea fabricii din Austin ar
afecta negativ unitatea de dezvoltare.
242
Nu ncape nici o ndoial n privina asta. n definitiv,
fabricaia constituie i ea tot o disciplin.
Conley se foi pe scaun.
Cam ce prere crezi c are Meredith Johnson despre
aceste probleme?
Nu tiu.
Pentru c, vezi tu, toate astea nasc nc o ntrebare,
legat de abilitatea decizional, spuse Conley. Ca s fiu
sincer, am auzit c numirea ei a strnit murmure de
nemulumire n cadrul departamentului. Se pune la ndoial
capacitatea ei de a nelege problemele i de a putea conduce
un departament tehnic.
Sanders i desfcu braele n lturi ntr-un gest de
neputin.
Nu cred c pot s spun nimic n privina asta.
Nici nu-i cer, rspunse Conley. neleg c Garvin o
susine.
Da.
Pe noi chestia asta nu ne deranjeaz. Dar tii unde
bat, zise Conley. Problema clasic la o achiziie e c firma
care achiziioneaz nu nelege cu adevrat ce anume
cumpr i ajunge s omoare gina care face ou de aur.
Fr intenie, dar o face. Distruge chiar lucrul pe care vrea s
pun mna. Mi-e team ca nu cumva Conley-White s fac
aceeai greeal.
Am priceput.
Spune-mi, te rog, dar s rmn numai ntre noi, dac
la edina de mine o s se discute problema asta, ai de gnd
s adopi poziia de adineauri?
mpotriva lui Meredith? ntreb Sanders, ridicnd din
umeri. Ar putea fi destul de dificil.
Se gndi c, probabil, nici n-avea s participe la edina
de a doua zi. Dar nu putea s-i spun aa ceva lui Conley.
n fine, zise acesta, ntinzndu-i mna. Mulumesc
pentru sinceritate. i sunt recunosctor.
Ddu s plece, dar i mai aduse aminte de ceva.
243
O ultim problem. Ar fi de mare folos dac pn
mine am avea o soluie pentru Twinkle.
tiu, zise Sanders. Crede-m, ne ocupm de ea.
Bun.
Conley se ntoarse i plec. Cindy intr n birou.
Cum te simi?
Agitat.
Ai nevoie de mine?
Scoate-mi informaiile despre unitile Twinkle. Vreau
copii dup tot ce a luat Meredith luni seara.
Le ai pe birou.
El ridic de pe mas un teanc de dosare. Deasupra se afla
o caset DAT.
Ce-i asta?
nregistrarea legturii video de luni, cu Arthur.
Sanders ridic din umeri i-i ddu drumul casetei n
serviet.
Altceva? ntreb Cindy.
Nu, nimic, spuse el uitndu-se la ceas. Am ntrziat.
Succes, Tom, spuse ea.
Sanders i mulumi i iei din birou.

n timp ce conducea maina n aglomeraia rutier a
dimineii, Sanders i ddu seama c singurul lucru
surprinztor n ntlnirea neprevzut cu Conley l
constituise puterea de ptrundere a tnrului avocat. Ct
despre Meredith, comportamentul ei nu-l mira ctui de
puin. De ani de zile lupta mpotriva mentalitii tipice a
facultilor de management, pe care ea o exemplifica att de
bine. Dup ce i vzuse pe aceti absolveni perindndu-se n
cadrul companiei, Sanders ajunsese la concluzia c n
educaia lor exist o caren fundamental: fuseser instruii
s cread c deineau toate cunotinele necesare pentru a
rezolva orice situaie. Numai c n practic noiunea de
competen i metodele manageriale generale pur i simplu
nu exist. Pn la urm, nu te ntlneti dect cu probleme
244
specifice, referitoare la anumite activiti i la anumii
angajai. Aplicarea unor metode generale la nite probleme
specifice duce inevitabil la eec. E nevoie s cunoti piaa i
clienii, limitele impuse de fabricaie i pe cele ale propriilor
angajai n procesul de producie. Nimic din toate astea, nu
este lesne de neles. Meredith nu putea s priceap c Don
Cherry i Mark Lewyn aveau nevoie de o legtur
permanent cu linia de fabricaie. De nenumrate ori, lui
Sanders i se prezentase cte un prototip, iar el pusese o
singur ntrebare: Arat excelent, dar se poate realiza pe o
linie de producie? Se poate fabrica, rapid i corespunztor
calitativ, la un pre acceptabil? Uneori se putea, alteori nu.
Dac eliminai ntrebarea asta, schimbai ntreaga organizaie.
i nu n bine.
Conley era destul de detept ca s-i dea seama de asta i
ndeajuns de abil ca s stea cu urechea la pnd. Sanders se
ntreb ce altceva tia, n afar de cele spuse n cursul
ntrevederii lor. Aflase despre acuzaia de agresiune sexual?
Era ct de poate de posibil. Dumnezeule, Meredith voia s
vnd fabrica din Austin. Eddie avusese dreptate de la bun
nceput. Se gndi s-l anune, dar nu prea putea s-o fac. i,
n orice caz, avea alte probleme, mai urgente. Vzu
indicatorul pentru Centrul de Mediere Magnuson i fcu la
dreapta. i ndrept nodul de la cravat i trase maina ntr-
un loc liber din parcare.

Centrul de Mediere Magnuson era situat n imediata
apropiere a oraului Seattle, pe un deal care domina ntreaga
metropol. Complexul era alctuit din trei cldiri joase,
aranjate n jurul unei curi centrale, cu fntni arteziene i
bazine cu ap. ntreaga atmosfer se voia a fi panic i
relaxant, dar Sanders se simi ncordat cnd plec din
parcare i o gsi pe Fernandez plimbndu-se de colo-colo.
Ai vzut ziarul de azi? ntreb ea.
Da, l-am vzut.
245
Nu te lsa afectat. Asta e o mutare tactic foarte
neinspirat din partea lor. O tii pe Connie Walsh?
Nu.
E o ticloas, spuse Fernandez pe un ton energic.
Foarte nesuferit, dar foarte capabil. M atept ns ca
doamna judector Murphy s adopte o poziie ferm n
privina asta n timpul edinei. Acum hai s-i spun ce am
stabilit cu Phil Blackburn. O s ncepem cu versiunea
dumitale asupra evenimentelor de luni. Pe urm Johnson o
s-o prezinte pe a ei.
O clip. De ce s fiu eu primul? }n felul sta, ea o s
aib avantajul audierii...
Dumneata eti cel care formuleaz acuzaia, aa c eti
obligat s-i prezini cazul la nceput. Cred c va fi n
avantajul nostru, zise Fernandez. n felul sta, Johnson i va
face depoziia ultima, nainte de prnz pornir spre cldirea
centrului de mediere. Exist dou lucruri pe care va trebui s
le ii bine minte. Primul, ntotdeauna s spui adevrul. Orice
s-ar ntmpla, spune adevrul. Exact aa cum i-l aminteti,
chiar dac ai impresia c i-ar pune cazul ntr-o lumin
defavorabil. n regul?
Da.
n al doilea rnd, nu te-nfuria. Avocatul ei o s ncerce
s te enerveze i s te prind n capcan. Nu te lsa nelat.
Dac te simi insultat sau ncepi s te nfurii, cere o pauz de
cinci minute, ca s te consuli cu mine. Eti ndreptit s o
faci, ori de-cate ori vrei. Ieim i ne rcorim. Dar, orice s-ar
ntmpla, pstreaz-i calmul, domnule Sanders.
Am priceput.
Bun, zise ea i deschise ua. S mergem.

Sala unde urma s aib loc medierea era o ncpere
sobr, cu lambriuri de lemn. n mijloc, pe o mas de lemn
lcuit, se aflau o caraf de ap i mai multe pahare, alturi
de cteva bloc-notesuri. ntr-un col, o msu cu cafea i
pateuri. Ferestrele ddeau ctre un mic atrium cu o
246
artezian n mijloc. Sanders auzi clipocitul molcom al apei.
Echipa juridic de la DigiCom sosise deja i ocupase locurile
de pe una din laturile mesei. Phil Blackburn, Meredith
Johnson, un avocat pe care-l chema Ben Heller i dou
avocate cu chipuri ncruntate. Fiecare dintre ele avea n fa
cte un teanc impresionant de copii xerox. Fernandez i se
prezent lui Meredith Johnson i cele dou femei i
strnser minile. Pe urm, Ben Heller ddu mna cu
Sanders. Heller era un brbat solid, rumen la fa, cu prul
crunt i o voce profund. Avnd o sumedenie de relaii sus-
puse n Seattle, i evoca lui Sanders imaginea unui politician.
Heller i prezent i asistentele, dar Sanders le uit imediat
numele.
Salut, Tom, spuse Johnson.
Meredith.
Fu de-a dreptul uimit ct de bine arta. Se mbrcase cu
un costum albastru i o bluz crem. Cu ochelari i cu prul
blond, pieptnat pe spate, arta ca o colri drgu, dar
srguincioas. Heller o btu uurel pe mn cu un gest
linititor, ca i cum schimbul de saluturi cu Sanders ar fi fost
un supliciu teribil pentru ea. Sanders se aez n faa lui
Johnson, iar Fernandez n faa lui Heller. Toat lumea i
pregtea nsemnrile i documentele. Urm un moment de
linite stingheritoare, pn cnd Heller o ntreb pe
Fernandez:
Cum a ieit pn la urm chestia aia cu King Power?
Nu s-a dat satisfacie, rspunse Fernandez.
Au stabilit penalitile?
Sptmna viitoare, Ben.
Voi ct ai cerut?
Dou milioane.

Dou milioane?
Agresiunea sexual e o afacere serioas, Ben.
Penalitile cresc repede. n momentul de fa, se cere de
obicei peste un milion de dolari. Mai ales cnd compania se
poart att de urt.
247
La cellalt capt al ncperii se deschide o u, pe care
intr o femeie avnd n jur de cincizeci i cinci de ani.
Energic i mndr, purta un costum albastru nchis, nu
foarte deosebit de al lui Meredith.
Bun dimineaa, spuse ea. M numesc Barbara
Murphy. Pe dumneavoastr am s v rog s-mi spunei fie
doamna judector, fie doamna Murphy.
Fcu nconjurul slii, dnd mna cu toat lumea, iar apoi
se aez n capul mesei. i deschise servieta i-i scoase
nsemnrile.
Dai-mi voie s v amintesc regulile de baz pentru
edinele ce vor avea loc aici, spuse judectoarea. Nu suntem
la tribunal, aa c audierile nu vor fi consemnate. Am s rog
pe toat lumea s pstreze un ton civilizat i politicos. Nu ne
aflm aici ca s aruncm acuzaii nesbuite sau s stabilim
vinovaii. Scopul nostru este s definim natura disputei
dintre pri i s determinm modalitatea optim de rezolvare
a acestei dispute doamna Murphy i drese glasul i
continu: Vreau s v amintesc tuturor c acuzaiile fcute
de ctre ambele pri sunt extrem de serioase i pot avea
consecine juridice pentru toate prile implicate. ndemnul
meu este s tratai aceste edine ntr-o manier
confidenial. V previn n mod deosebit mpotriva discutrii
celor dezbtute aici cu persoane din afar sau cu
reprezentani ai presei. Mi-am permis s discut ntre patru
ochi cu domnul Donadio, redactorul-ef al ziarului Post-
Intelligencer, despre articolul aprut azi i semnat de
domnioara Walsh. I-am amintit c toate prile din cadrul
Companiei X" sunt persoane particulare i c domnioara
Walsh este salariat a ziarului. Riscul unui proces de
calomnie mpotriva publicaiei este ct se poate de real.
Domnul Donadio a prut s neleag punctul meu de vedere.
Judectoarea se aplec nainte, rezemndu-i coatele de
mas, i continu:
Bun. Prile au convenit ca mai nti s vorbeasc
domnul Sanders, care va fi apoi chestionat de domnul Heller.
248
Domnioara Johnson va vorbi dup aceea i va rspunde
ntrebrilor doamnei Fernandez. Din considerente de timp,
numai eu voi avea dreptul s pun ntrebri n timpul
depoziiilor verbale ale prilor principale i tot eu voi stabili
limitele ntre care se pot ncadra ntrebrile adresate de cei
doi avocai. Nu sunt ntrutotul mpotriva discuiilor, dar fac
apel la spiritul dumneavoastr de cooperare pentru a m lsa
s emit judecile cuvenite i s asigur cursivitatea lucrrilor.
nainte de-a ncepe, are cineva vreo ntrebare?
Nimeni nu avu nimic de ntrebat.
n regul. Atunci s-i dm drumul. Domnule Sanders,
ce-ar fi s ne spunei ce s-a ntmplat, din punctul
dumneavoastr de vedere.

Sanders vorbi linitit, timp de o jumtate de or. ncepu
cu ntlnirea cu Blackburn, cnd aflase c Meredith urma s
fie noul vicepreedinte. Relat apoi discuia cu Meredith, de
dup discurs, prilej cu care i propusese o ntlnire pe tema
unitii de disc Twinkle. Povesti n detaliu ce se ntmplase n
cursul ntlnirii de la ora ase. n timp ce vorbea, i ddu
seama de ce Fernandez insistase ca el s-i spun povestea
de mai multe ori, cu o zi nainte. Desfurarea evenimentelor
i venea n minte cu uurin; constat c putea s vorbeasc
fr ezitri despre penisuri i vagine. Chiar i aa ns, i se
pru c trece printr-un supliciu. Cnd ajunse la descrierea
plecrii din birou i a episodului cu femeia de serviciu, se
simi epuizat. Povesti apoi despre telefonul dat de Meredith
soiei lui, despre edina de la prima or a dimineii
urmtoare, despre discuia cu Blackburn i, n fine, despre
hotrrea de a formula acuzaia oficial.
Cam asta a fost, spuse el cnd termin.
nainte de a merge mai departe, a avea cteva
ntrebri, spuse judectoarea. Domnule Sanders, ai
menionat c n timpul ntlnirii s-a but vin.
Da.
Cam ct vin apreciai c ai but?
249
Mai puin de un pahar.
i domnioara Johnson? Cam ct credei c a
consumat?
Cel puin trei pahare.
Bun, zise ea i-i not ceva n carnet. Domnule
Sanders, avei un contract de munc ncheiat cu compania
unde suntei angajat?
Da.
Ce ai neles c se spune n acel Contract despre
concediere sau transferare?
Nu pot fi concediat fr motiv, spuse Sanders. Nu tiu
ce se spune despre transferuri. Dar prerea mea e c
transferndu-m, e ca i cum m-ar concedia...
V neleg punctul de vedere, l ntrerupse judectoarea
Murphy, dar v-am ntrebat despre contract. Domnule
Blackburn?
Clauza relevant se refer la transferul echivalent",
spuse Blackburn.
neleg. Deci, e de discutat. Perfect. S continum.
Domnule Heller? ntrebrile dumneavoastr pentru domnul
Sanders, v rog.
Ben Heller frunzri hrtiile din faa lui i-i drese glasul.
Domnule Sanders, dorii o pauz?
Nu, nu-i nevoie.
n regul. Deci, domnule Sanders, ai afirmat c,
atunci cnd domnul Blackburn v-a spus luni dimineaa c
domnioara Johnson urmeaz s fie numit ef a
departamentului, ai fost surprins.
Da.
Cine credeai c urma s fie numit?
Nu tiam sigur. La drept vorbind, m gndisem c s-ar
fi putut s fiu avut n vedere chiar eu.
De ce ai crezut aa ceva?
Pur i simplu am presupus.
V-a fcut cineva din companie, domnul Blackburn sau
altcineva, s credei c ar urma s primii acest post?
250
Nu.
Ai primit vreo ntiinare scris care s v sugereze c
vi se va ncredina postul?
Nu.
Deci, cnd spunei c ai presupus, ai tras de fapt o
concluzie, pornind de la situaia general din companie, aa
cum o vedeai dumneavoastr?
Da.
Dar fr s v bazai pe nici o dovad real?
Nu.
n regul. Mai departe, ai declarat c, atunci cnd
domnul Blackburn v-a spus c Meredith Johnson va primi
postul, v-a comunicat totodat c ea i va putea alege ali
efi de departament dac va dori, iar dumneavoastr ai
replicat c asta nseamn c domnioara Johnson avea
cderea de-a v concedia.
Da, aa a spus.
A fcut domnul Blackburn vreo n spusele spusele
sale? De exemplu, a spus dac ar fi probabil sau improbabil?
A spus c ar fi improbabil.
i dumneavoastr l-ai crezut?
n acel moment, nu tiam ce s cred.
Sunt demne de ncredere judecile domnului
Blackburn n problemele companiei?
De obicei, da.
Dar, n orice caz, domnul Blackburn a spus c
domnioara Johnson are dreptul s v concedieze.
Da.
V-a spus domnioara Johnson ceva de genul sta?
Nu.
N-a fcut nici o afirmaie care ar fi putut fi interpretat
ca o ofert condiionat de performanele dumneavoastr,
inclusiv n plan sexual?
Nu.
251
Deci, cnd spunei c, n timpul ntlnirii cu dnsa, ai
simit c postul v este primejduit, nu s-a ntmplat din
cauza a ceea ce a spus sau a fcut domnioara Johnson?
Nu, zise Sanders. Dar era un element implicit al ntregii
situaii.
L-ai perceput ca pe un element implicit al situaiei.
Da.
La fel cum, mai devreme, ai perceput c suntei avut
n vedere pentru o promovare n post, cnd de fapt nu erai?
Tocmai promovarea pe care a obinut-o domnioara Johnson
pn la urm?
Nu v neleg.
Nu fac dect s observ, zise Heller, c percepiile sunt
subiective i nu au greutatea unui fapt real.
Obiecie, interveni Fernandez. Percepiile angajailor s-
au dovedit valabile n contexte n care ne-am fi putut atepta,
pe bun dreptate...
Doamn Fernandez, spuse judectoarea Murphy,
domnul Heller nu a pus la ndoial valabilitatea percepiilor
clientului dumneavoastr, ci exactitatea lor.
Dar cu siguran c sunt exacte. Pentru c
domnioara Johnson, fiind superiorul ierarhic, putea s-l
concedieze dac voia.
Asta nu face obiectul disputei. Domnul Heller ntreab
doar dac domnul Sanders are tendina de a-i cldi
sperane nejustificate.
Dar, cu tot respectul, doamn judector...
Doamn Fernandez, zise judectoarea Murphy, ne
aflm aici ca s lmurim acest litigiu. Am s-l las pe domnul
Heller s continue. Domnule Heller?
V mulumesc, doamn judector. Deci, ca s
rezumm, domnule Sanders, dei aveai sentimentul c
postul v este primejduit, acest sentiment nu v-a fost
inculcat de domnioara Johnson.
Nu.
Sau de domnul Blackburn?
252
Nici de el.
i de fapt, de nimeni altcineva.
Nu.
n regul. S trecem la altceva. Cum s-a ntmplat c
la ntlnirea de la ora ase s-a but vin?
Domnioara Johnson a spus c o s aduc o sticl.
Nu dumneavoastr i-ai cerut s-o fac?
Nu, ea s-a oferit.
i care a fost reacia dumneavoastr?
Nu tiu, spuse Sanders, ridicnd din umeri. N-am avut
o reacie anume.
Ai fost mulumit?
N-am dat atenie.
Dai-mi voie s formulez altfel, domnule Sanders. Cnd
ai auzit c o femeie atrgtoare ca domnioara Johnson
plnuiete s bea un pahar cu dumneavoastr, dup orele de
program, ce v-a trecut prin cap?
M-am gndit c e bine s-o fac. E efa mea.
Numai la asta v-ai gndit?
Da.
Ai pomenit cuiva c ai vrea s fii singur cu
domnioara Johnson, ntr-un decor romantic?
Sanders se aplec nainte, surprins.
Nu.
Sunteti sigur?
Da, spuse Sanders, cltinnd din cap. Nu tiu unde
vrei s ajungei.
Nu este domnioara Johnson fosta dumneavoastr
amant?
Ba da.
i n-ai vrut s reluai relaia intim?
Nu, n-am vrut. Speram numai s fim n stare s gsim
o modalitate de colaborare.
i e greu lucrul sta? Eu m-a fi gndit c trebuie s
fie foarte uor s lucrai mpreun, dat fiind c v cunoteai
att de bine dinainte.
253
Ei bine, nu-i aa. E chiar jenant.
Serios? De ce?
Pi, pur i simplu aa e. De fapt, niciodat n-am lucrat
mpreun. O cunoteam dintr-un context cu totul diferit i
m simeam jenat.
Cum s-a sfrit relaia dumneavoastr anterioar cu
domnioara Johnson, domnule Sanders?
Cum s zic..., am pornit pe ci diferite.
Locuiai mpreun la acea dat?
Da. Am avut perioade i mai bune i mai rele, cum e
normal. Dar pn la urm n-a mers. Aa c ne-am desprit.
Fr resentimente?
Fr.
Cine a prsit pe cine?
Dup cte-mi amintesc, am czut de acord amndoi s
ne desprim.
A cui a fost ideea de a prsi locuina?
Mi se pare... Nu-mi amintesc bine, dar cred c a fost a
mea.
Prin urmare, felul cum s-a terminat relaia, cu zece ani
n urm, nu a lsat nici un sentiment de jen sau de
ncordare?
Nu.
i totui, ai simit c ar fi, totui, vorba de ceva
jenant.
Sigur, zise Sanders. Pentru c n trecut avuseserm un
gen de relaie, iar acum urma s avem un cu totul alt gen.
Vrei s spunei c acum domnioara Johnson urma
s fie superiorul dumneavoastr ierarhic?
Da.
Nu erai suprat din pricina asta? Din cauza numirii
dnsei n funcie?
Puin. Aa cred.
Numai puin? Sau ceva mai mult?
254
Fernandez se nclin n fa i ddu s protesteze.
Judectoarea Murphy o sgeta cu o privire sever. Fernandez
i sprijini brbia n pumni i nu mai zise nimic.
Treceam printr-o stare complex, spuse Sanders. Eram
suprat, dezamgit, derutat i ngrijorat.
Deci, dei nutreai sentimente diferite i rvitoare,
suntei sigur c nu v-ai gndit, sub nici o form, s facei
dragoste cu domnioara Johnson n seara aceea?
Nu.
Nici nu v-a trecut prin minte?
Nu.
Urm o pauz n care Heller i rsfoi nsemnrile, iar
apoi i ridic privirea.
Suntei cstorit, nu-i aa, domnule Sanders?
Da.
I-ai telefonat soiei ca s-o anunai c avei o ntlnire
la o or trzie?
Da.
I-ai spus cu cine?
Nu.
De ce?
Uneori soia mea e geloas pe relaiile mele din trecut.
Am considerat c nu era cazul s-o nelinitesc sau s-o supr.
Vrei s spunei c, dac i-ai fi comunicat c v
ntlnii cu domnioara Johnson, soia dumneavoastr s-ar fi
putut gndi c v vei rennoi relaia sexual?
Nu tiu ce ar fi putut s gndeasc.
Dar, n orice caz, nu i-ai spus de domnioara
Johnson.
Nu.
Ce i-ai spus?
I-am spus c am o ntlnire i c m voi ntoarce acas
trziu.
Ct de trziu?
I-am spus c s-ar putea s dureze pn la ora cinei,
sau chiar mai trziu.
255
neleg. V-a propus domnioara Johnson s luai cina
mpreun?
Nu.
Deci cnd i-ai telefonat soiei, ai presupus c
ntlnirea dumneavoastr cu domnioara Johnson s-ar fi
putut prelungi?
Nu, zise Sanders. N-am presupus aa ceva. Dar n-am
tiut exact ct avea s dureze. Iar soiei mele nu-i place s o
sun o dat i s-i spun c ntrzii o or, i pe urm s o sun
iar, ca s-o anun c o s fie dou ore. Asta o agaseaz. Aa c
e mai simplu dac-i spun c s-ar putea s ajung acas dup
cin. n felul sta, tie c nu mai e nevoie s m atepte; iar
dac ajung acas mai devreme, e excelent.
Aadar, asta-i politica pe care o aplicai de obicei fa
de soia dumneavoastr?
Da.
Nimic neobinuit.
Nu.
Cu alte cuvinte, procedeul dumneavoastr obinuit
este s-o minii pe soie n privina evenimentelor de la
serviciu pentru c, dup prerea dumneavoastr, ea nu
poate suporta adevrul?
Obiecie, spuse Fernandez. Care-i legtura?
Ba nu-i aa deloc, continu Sanders suprat.
Dar cum este, domnule Sanders?
Ei, haidei. Fiecare csnicie are propriul mod de
rezolvare a problemelor. Noi aa procedm. Ne facem viaa
mai uoar, atta tot. E vorba de programarea timpului
acas, nu despre minciun.
Dar nu suntei de acord c ai minit cnd ai omis s-i
spunei soiei c v ntlneai cu domnioara Sanders n
seara aceea?
Obiecie, spuse Fernandez.
Cred c deja ntrecei msura, domnule Heller, spuse
judectoarea Murphy.
256
Doamn judector, ncerc s art c domnul Sanders a
avut intenia s duc pn la capt ntlnirea cu domnioara
Johnson i c tot comportamentul dnsului se potrivete
foarte bine cu aceast intenie. i, n plus, c n mod curent
le trateaz pe femei cu dispre.
N-ai demonstrat asta, i nici mcar n-ai stabilit un
punct de plecare n acest sens, spuse judectoarea Murphy.
Domnul Sanders i-a explicat motivele i, n absena unor
dovezi contrarii, eu le accept. Avei astfel de dovezi?
Nu, doamn judector.
Foarte bine. Nu pierdei din vedere c afirmaiile
instigatoare i lipsite de substan nu sprijin eforturile
noastre comune pentru rezolvarea acestui caz.
Da, doamn judector.
Vreau s fie limpede pentru toat lumea: aceste
dezbateri sunt potenial vtmtoare pentru toate prile, nu
numai prin rezultatele lor, ci i prin nsi desfurarea lor.
n funcie de rezultat, domnioara Johnson i domnul
Sanders s-ar putea s ajung pe viitor s lucreze mpreun
n cine tie ce funcii. N-am s ngdui ca aceste dezbateri s
nvenineze inutil relaiile lor ulterioare. Orice alte acuzaii
nefondate m vor determina s pun capt dezbaterilor. Are
cineva vreo ntrebare legat de ceea ce am spus?
Nimeni nu avu de pus nici o ntrebare.
n regul. Domnule Heller?
Heller se rezem de sptarul scaunului.
Nu mai am alte ntrebri, doamn judector.
n regul, spuse judectoarea Murphy. Vom face o
pauz de cinci minute i vom reveni ca s ascultm
versiunea domnioarei Johnson.

Te descurci minunat, spuse Fernandez. E foarte bine.
Ai avut o voce puternic. Ai fost limpede i cumpnit.
Judectoarea Murphy a fost plcut impresionat. Te descurci
de minune.
257
Ieiser din ncpere i stteau lng fntna din curte.
Sanders se simea ca un boxer n pauza dintre reprize,
ddcit de antrenor.
Cum te simi? ntreb ea. Obosit?
Puin. Nu prea mult.
Vrei o cafea?
Nu, n-am nevoie.
Bun. Partea mai grea abia acum vine. Va trebui s fii
foarte tare cnd o s-i relateze ea versiunea. N-o s-i plac
ce-o s auzi. Dar e important s rmi calm.
n regul.
Ea i puse mna pe umr.
Apropo, rmne numai ntre noi: cum s-a terminat de
fapt relaia voastr?
Ca s-i spun adevrul, nu-mi amintesc exact.
Fernandez pru sceptic.
Dar a fost ceva important, fr doar i poate...
S-a ntmplat acum zece ani, zise Sanders. Din
punctul meu de vedere, e deja o alt via ea se art
nencreztoare. Uite, zise Sanders, suntem n a treia
sptmn a lui iunie. Ce se petrecea n viaa ta amoroas n
a treia sptmn a lunii iunie, cu zece ani n urm? Poi s-
mi spui?
Fernandez rmase ncruntat, fr s scoat o vorb.
Erai cstorit? o ajut Sanders.
Nu.
i cunoscusei soul?
, s vedem... nu... nu, cred c... l-am cunoscut...
cam un an mai trziu.
Bine. i aminteti cu cine te ntlneai naintea lui?
Fernandez czu pe gnduri i tcu din nou.
Povestete-mi ceva, orice, din ce s-a ntmplat ntre
tine i iubitul tu, de-atunci, n urm cu zece ani.
Ea rmase n continuare tcut.
Ai vzut? zise Sanders. Zece ani nseamn o perioad
lung. mi amintesc legtura cu Meredith, dar nu-mi sunt
258
clare ultimele sptmni. Nu in minte foarte precis cum s-a
terminat.
Dar ce-i aminteti?
El ridic din umeri.
C ne certam tot mai des, c ipam unul la altul.
Continuam s locuim mpreun, dar, ntr-un fel sau altul,
ncepuserm s ne aranjm programul astfel nct s nu ne
mai vedem. tii cum e. Pentru c, dac ne ntlneam, se lsa
cu scandal. Pn la urm, ntr-o sear ne-am certat teribil,
chiar n timp ce ne pregteam s mergem la o petrecere. O
recepie oficial la DigiCom. Mi-amintesc c trebuia s-mi
pun smoching. Am aruncat cu butonii de la cma dup ea
i pe urm nu i-am mai gsit. A trebuit s m trsc pe
podea ca s-i caut. Dar, n main, n drum spre petrecere,
ne-am mai calmat i am nceput s discutm despre
desprire. ntr-un mod foarte firesc i rezonabil. Aa am
ajuns amndoi la aceeai concluzie, fr s mai ipm unul
la altul. n cele din urm am decis c era mai bine s ne
desprim.
Fernandez se uit la el gnditoare.
Asta-i tot?
Da, zise el, ridicnd din umeri. i n-am mai ajuns la
petrecerea aia.
Ceva ntr-un col al memoriei. Doi oameni, el i ea, ntr-o
main, mergnd la o petrecere. Ceva legat de un telefon
celular, mbrcai n inut de sear, mergeau la o petrecere,
au fcut un apel telefonic i... Nu reuea s-i aminteasc.
Lucrul acela struia n memorie, dar dincolo de puterea lui
de aducere aminte. Femeia formase un numr de telefon
celular i pe urm... Ceva stnjenitor dup aceea...
Tom? spuse Fernandez, zglindu-i umrul. S-ar
prea c pauza e pe sfrite. Eti gata s te ntorci n sal?
Da, sunt gata, rspunse el.
Pe cnd se ndreptau spre sala de medieri, Heller se
apropie de ei. i adres lui Sanders un zmbet mieros, iar
apoi se ntoarse ctre Fernandez.
259
Doamn avocat, spuse el. M ntreb dac n-ar fi
momentul s discutm despre o nelegere.
nelegere? spuse Fernandez, cu o expresie de
surprindere studiat. De ce?
Pi, lucrurile nu merg tocmai bine pentru clientul
dumneavoastr i...
Lucrurile merg excelent pentru clientul meu...
i toat aceast anchet, cu ct se prelungete mai
mult, cu att devine mai stnjenitoare i mai neplcut
pentru dnsul...
Clientul meu nu se simte deloc stnjenit...
Poate c ar fi spre binele tuturor s-i punem capt
acum.
Fernandez zmbi.
Nu cred c asta e i dorina clientului meu, Ben, dar,
dac ai vreo ofert de fcut, firete c o vom primi cu
bunvoin.
Da. Am o ofert.
S-auzim.
Heller i drese glasul.
Avnd n vedere baza actual de salarizare a domnului
Sanders i pachetul de beneficii asociat, i innd cont de
vechimea acumulat n cadrul companiei, suntem pregtii
s negociem o sum egal cu salariul pe mai muli ani de
serviciu. Vom aduga o alocaie pentru onorariul
dumneavoastr i alte cheltuieli diverse, legate de anularea
contractului de munc, plata firmei care se va ocupa de
gsirea unui nou loc de munc, toate cheltuielile directe
prilejuite de eventuala mutare a familiei; una peste alta, hai
s zicem patru sute de mii de dolari. Cred c e o ofert foarte
generoas.
S vd ce zice clientul meu, zise Fernandez, lundu-l
pe Sanders de bra i dndu-se civa pai mai ncolo. Ei?
Nu, hotr Sanders.
260
Nu te pripi, spuse ea. E o ofert destul de rezonabil.
Cam tot att ai s obii i la tribunal, dar aa scapi de
amnri i alte cheltuieli.
Nu.
Vrei s faci o contraofert?
Nu. l bag n m-sa.
Cred c ar fi mai bine s-i faci o contraofert.
l bag n m-sa.
Fernandez cltin din cap.
Hai s fim detepi, nu furioi. Ce speri s ctigi din
toat povestea asta, Tom? Trebuie s existe o cifr pe care s-
o accepi.
Vreau ce mi se cuvine cnd vor trece compania n
sectorul public, spuse Sanders. Iar asta nseamn ceva ntre
cinci i dousprezece milioane.
Aa crezi tu. Dar e o estimare speculativ asupra unui
eveniment viitor.
Aa o s fie, crede-m. Fernandez se uit la el.
Ai accepta acum cinci milioane?
Da.
Ca o alternativ, ai accepta pachetul de compensaii pe
care l-a descris el, plus opiunile asupra aciunilor pe care le-
ai primi la data anunrii ofertei?
Sanders se gndi la propunere.
Da.
Bun. M duc s-i spun.
Se ntoarse la Heller. Cei doi avocai avur un schimb
scurt de cuvinte. Dup o clip, Heller se ntoarse pe clcie i
plec de acolo cu pai mari.
Fernandez se napoie cu un zmbet larg pe buze.
N-a acceptat.
Revenir n cldire.
Dar d-mi voie s-i spun un lucru; e un semn bun.
Este?
Da. Dac a vrut s cdem la nvoial nainte de
mrturia lui Johnson, e un semn foarte bun.
261
n vederea achiziiei, spuse Meredith Johnson, am
simit c era bine s m ntlnesc cu toi efii de
departament n cursul zilei de luni.
Vorbea calm, fr s se grbeasc, i se uita pe rnd la
toi cei aezai n jurul mesei. Sanders avu impresia c
urmrete un cadru de conducere care face o prezentare de
produse.
M-am ntlnit cu Don Cherry, Mark Lewyn i Mary Ane
Hunter n timpul dup-amiezii. Dar Tom Sanders mi-a spus
c are un program foarte ncrcat i m-a ntrebat dac nu ne
putem ntlni la sfritul programului. La solicitarea lui, am
programat ntrevederea cu Tom la ora ase.
Fu uluit de calmul cu care minea. Dei se ateptase ca
Meredith s produc o impresie puternic, fu surprins
vznd-o n aciune".
Tom a sugerat, de asemenea, c am putea s bem i
un pahar de vin i s ne amintim de vremurile de demult. Nu
prea mi st n obicei s fac asta, dar am acceptat. Eram
deosebit de preocupat de stabilirea unei relaii bune cu
Tom, tiindu-l dezamgit pentru c nu obinuse postul i
gndindu-m la trecutul nostru comun. Voiam ca relaiile
noastre de serviciu s fie cordiale. Dac a fi refuzat
propunerea cu butura, mi s-ar fi prut, cum s v spun, c
dau dovad de o chestie de rceal, de trufie. Aa c am spus
da. Tom a venit n birou la ora ase. Am but un pahar de
vin i am discutat despre problemele legate de unitatea de
disc Twinkle. n orice caz, de la bun nceput a fcut
comentarii de natur personal, pe care le-am considerat
deplasate..., de exemplu, comentarii despre nfiarea mea,
sau despre ct de des se gndea la relaia noastr trecut i
tot aa.
Ticloasa! Sanders i simea tot trupul ncordat. i inea
pumnii strni i maxilarele ncletate. Fernandez se ddu
mai aproape i-i puse mna pe ncheietur, n timp ce
Meredith Johnson continua:
262
... primit nite telefoane de la Garvin i de la alii. Am
vorbit de la masa mea de lucru. Pe urm, secretara a intrat i
m-a ntrebat dac poate s plece mai devreme, ca s-i
rezolve nite probleme personale. I-am spus c e liber i a
ieit din ncpere. sta a fost momentul cnd Tom s-a
apropiat de mine i, pe neateptate, a nceput s m srute.
Se opri pentru o clip i se uit n jurul ei. l fix pe
Sanders cu o privire plin de siguran.
Gestul lui brusc i neateptat m-a luat prin
surprindere, zise ea, continund s-l priveasc. La nceput,
am ncercat s protestez i s dezamorsez situaia. Dar Tom
este mult mai solid dect mine. Mult mai puternic. M-a tras
ctre canapea i a nceput s se dezbrace, trgnd totodat i
de hainele de pe mine. Dup cum v putei nchipui, eram
ngrozit i nspimntat. Situaia mi scpase de sub
control i chiar faptul c se ntmpla fcea ca relaiile noastre
de serviciu viitoare s fie foarte dificile. Ca s nu mai spun
nimic despre ce simeam personal, ca femeie. V dai seama,
s fii agresat n halul sta...
Sanders se holb la ea, cutnd cu disperare s-i
stpneasc mnia. O auzi pe Fernandez optindu-i la
ureche: Respir. Trase aer n piept i-i ddu drumul ct
putu de ncet. Pn atunci, nici mcar nu fusese contient
c-i inuse respiraia.
Am tot ncercat s nu agravez situaia, s o dau pe
glum, s m eliberez. I-am spus: Ei, haide, Tom, nu putem
s facem una ca asta". Dar el era hotrt. i, cnd mi-a tras
chiloii i am auzit zgomotul scos de materialul sfiat, mi-
am dat seama c nu puteam s ies din situaia aceea, orict
de diplomatic a fi ncercat s m port. Am fost contient c
domnul Sanders m viola, iar asta m-a speriat foarte tare i
m-a suprat. Cnd s-a ndeprtat de mine, pe canapea, ca
s-i scoat penisul din pantaloni, nainte de penetrare, l-am
lovit cu genunchiul n pntece. S-a rostogolit de pe canapea
i a czut pe podea. Pe urm s-a ridicat n picioare, lucru pe
care l-am fcut i eu. Domnul Sanders s-a suprat pentru c
263
i-am refuzat avansurile. A nceput s ipe la mine i apoi s
m loveasc, trntindu-m la podea. Dar deja m nfuriasem
i eu. mi amintesc c am spus: Nu poi s-mi faci una ca
asta!" i pe urm l-am njurat. Dar nu pot s spun c-mi
amintesc tot ce ne-am spus atunci unul altuia. A mai venit la
mine o dat, dar apucasem s-mi scot pantoful din picior i l-
am lovit n piept cu tocul, ncercnd s-l fac s plece. Cred c
i-am rupt cmaa. Nu sunt sigur. M-nfuriasem att de
tare, c-mi venea s-l omor. tiu sigur c l-am zgriat. Mi-
amintesc c am i zis c vreau s-l omor, att eram de
mnioas. Cum s v spun, era chiar n ziua n care mi
luasem noul post n primire, fusesem foarte ncordat,
ncercnd s fac o treab bun i iat c se-ntmpl o..., o
chestie ca asta, care ne-a distrus relaia i care avea s
provoace o mulime de necazuri pentru toat lumea din
companie. A plecat din birou cuprins de o furie turbat.
Dup aceea, mi-am pus ntrebarea cum s rezolv problema.
Se opri din vorbit, cltinnd din cap, aparent pierdut n
noianul de emoii al acelor clipe. Heller spuse cu blndee:
Cum ai decis s-o rezolvi?
Ei bine, n-a fost simplu. Tom e un angajat important i
nu-i uor s-l nlocuieti. Mai mult dect att, dup prerea
mea, n-ar fi fost nelept s se fac o schimbare n funcie
tocmai n toiul unei achiziii. Primul meu impuls a fost s vd
dac putem da uitrii ntreaga poveste. La urma-urmei,
suntem oameni maturi amndoi. Personal, m simeam
jenat, dar m-am gndit c, probabil, Tom se va simi la fel
cnd se va trezi i va putea s reflecteze asupra situaiei. Am
sperat c o s reuim s mergem mai departe i s dm
uitrii acest eveniment. n definitiv, uneori se mai ntmpl i
lucruri jenante. Oamenii le pot trece cu vederea. Astfel c,
aflnd c ora de ncepere a edinei s-a schimbat, l-am sunat
acas ca s-l anun. Nu ajunsese, dar am purtat o discuie
foarte plcut cu soia lui. Din conversaie a reieit limpede
c nu tia c Tom se ntlnise cu mine, sau c eu i cu Tom
ne cunoteam de-atta timp. Oricum, i-am comunicat soiei
264
noua or a edinei i am rugat-o s-i spun lui Tom. A doua
zi, la edin, lucrurile n-au mers bine. Tom a aprut trziu
i i-a modificat punctul de vedere despre Twinkle,
minimaliznd problemele i contrazicndu-m. A fost clar c-
mi submineaz autoritatea ntr-o edin la nivel de
conducere, iar asta a pus capac. M-am dus direct la Phil
Blackburn i i-am povestit tot ce se ntmplase. I-am spus c
nu vreau s naintez o reclamaie oficial, dar i-am dat de
neles foarte clar c nu pot s lucrez cu Tom i c trebuie
fcut o schimbare. Phil a zis c o s stea de vorb cu Tom.
i, pn la urm, s-a decis c vom ncerca s mediem o
rezolvare. Se rezem de sptarul scaunului i-i aez
palmele pe mas.
Cred c am terminat. Asta e tot.
Privi n jurul ei, uitndu-se pe rnd n ochii fiecruia.
Foarte calm, cu mult stpnire de sine. Fusese o
reprezentaie spectaculoas, care avu asupra lui Sanders un
efect cu totul neateptat: se simi vinovat. Avu sentimentul
c fcuse, ntr-adevr, lucrurile de care l acuzase ea. I se
fcu dintr-odat ruine i intui tblia mesei cu privirea,
nfundndu-i capul ntre umeri. Fernandez l lovi cu putere
n glezn. i slt brusc capul, chircindu-se de durere.
Vznd privirea ncruntat a avocatei, i ndrept spatele.
Doamna judector Murphy i drese glasul.
Este evident, spuse ea, c ne-au fost prezentate dou
relatri complet incompatibile. Domnioar Johnson, nainte
de-a continua, a avea doar cteva ntrebri.
Da, doamn judector.
Suntei o femeie atrgtoare. Nu m ndoiesc c, n
cursul carierei dumneavoastr, a trebuit s v eschivai de la
destule ncercri de abordare nedorite.
Da, doamn judector, spuse Meredith cu un zmbet.
i sunt sigur c v-ai dezvoltat o anumit ndemnare
n acest sens.
Da, doamn judector.
265
Ai spus c erai contient de tensiunile rmase n
urma relaiei dumneavoastr din trecut cu domnul Sanders.
innd cont de acele tensiuni, eu m-a fi gndit c o
ntrevedere inut n timpul programului, fr vin, ar fi avut
un caracter mai profesional..., ar fi imprimat un ton mai
adecvat.
Sunt sigur c, retrospectiv, avei dreptate. Dar n acel
moment, totul s-a petrecut n contextul edinelor legate de
fuziune. Toat lumea era ocupat. N-am vrut dect s fixez
ntrevederea cu domnul Sanders nainte de edinele cu cei
de la Conley-White, de a doua zi. sta-i singurul lucru la care
m-am gndit: programarea ntrevederilor.
neleg. Dar, dup ce domnul Sanders a plecat din
biroul dumneavoastr, de ce nu l-ai sunat pe domnul
Blackburn, sau pe altcineva din companie, ca s raportai ce
s-a ntmplat?
Cum am mai spus, speram c totul va putea fi trecut
cu vederea.
Totui, episodul pe care l-ai descris constituie o
nclcare grav a normelor de conduit profesional. Ca
manager cu experien, trebuia s fi tiut c ansa unor
bune relaii de serviciu cu domnul Sanders devenise nul. M-
a fi ateptat s v simii obligat s raportai de ndat
unui superior cele ntmplate. i, din punct de vedere
practic, m-a fi ateptat s acionai pe cale oficial ct mai
curnd.
Cum am spus deja, am continuat s sper, rspunse ea
ncruntat, concentrndu-se. tii, cred c... m-am simit
responsabil pentru Tom. Ca veche prieten, nu voiam s fiu
motivul pentru care s-i piard serviciul.
Cu toate acestea, chiar suntei.
Da. Iari, privind retrospectiv.
neleg. n regul. Doamn Fernandez?
V mulumesc, doamn judector, spuse Fernandez,
schimbndu-i poziia n scaun, ca s stea cu faa la
Johnson. Domnioar Johnson, ntr-o situaie ca asta, n
266
care unele aspecte ale comportamentului intim ies la iveal
n spatele uilor nchise, trebuie s cercetm evenimentele
colaterale, acolo unde putem. Aa c am s v pun cteva
ntrebri legate de anumite evenimente colaterale.
V rog.
Ai spus c, atunci cnd ai stabilit ntlnirea cu
domnul Sanders, dnsul a solicitat vin.
Da.
De unde a provenit vinul pe care l-ai but n seara
aceea?
Am rugat-o pe secretara mea s-l cumpere.
Domnioara Ross?
Da.
Lucreaz cu dumneavoastr de mult vreme?
Da.
V-a nsoit, venind de la Cupertino?
Da.
Este un subaltern de ndejde?
Da.
Cte sticle i-ai spus domnioarei s cumpere?
Nu-mi amintesc dac am precizat un anumit numr.
Bine. Atunci, cte sticle a adus?
Trei, mi se pare.
Trei. i i-ai mai cerut s v cumpere i altceva?
Ce anume?

I-ai cerut s cumpere prezervative?
Nu.
tii cumva dac a cumprat prezervative?
Nu, nu tiu.
A cumprat. A cumprat prezervative de la o drogherie
de pe Second Avenue.
Pi, dac a cumprat prezervative, spuse Johnson, de
bun seam c pentru ea i le-a luat.
Cunoatei vreun motiv pentru care secretara
dumneavoastr ar putea spune c a cumprat prezervativele
pentru dumneavoastr?
267
Nu, rspunse Johnson, fr grab, reflectnd asupra
problemei. Nu pot s-mi nchipui de ce ar spune aa ceva.
O clip, v rog, interveni judectoarea. Doamn
Fernandez, susinei c secretara chiar a spus c a cumprat
prezervative pentru domnioara Johnson?
- Da, doamn judector. Aa susinem.
Avei vreun martor n sensul sta.
Da, avem.
Aezat lng Johnson, Heller i mngia buza de jos cu
degetul. Johnson nu avu nici o reacie. Nici mcar nu clipi.
Continu doar s se uite calm la Fernandez, n ateptarea
urmtoarei ntrebri.
Domnioar Johnson, i-ai dat dispoziie secretarei s
ncuie ua de la birou n timp ce domnul Sanders era cu
dumneavoastr?
Absolut deloc.
tii dac a ncuiat ua?
Nu, nu tiu.
tii cumva ce motiv ar avea s spun c i-ai cerut s
ncuie ua?
Nu.
Domnioar Johnson, ntlnirea dumneavoastr cu
domnul Sanders a avut loc la ora ase. n ziua aceea, mai
aveai i alte ntlniri mai trziu?
Nu, era ultima.
Nu cumva ai mai avut o ntlnire la ora apte, pe care
ai anulat-o?
A, da, aa e. Trebuia s m ntlnesc cu Stephanie
Kaplan. Dar am anulat-o pentru c nc nu puteam s-i dau
situaiile pe care voia s le verifice. N-avusesem timp s le
pregtesc.
Cunoatei faptul c secretara dumneavoastr i-a spus
doamnei Kaplan c ai anulat ntrevederea cu ea pentru c
aveai o alt ntlnire, care urma s dureze mai mult?
Nu tiu ce i-a spus secretara mea, replic Meredith,
artndu-i pentru prima oar nerbdarea. Dup cte vd,
268
discutm foarte mult despre secretara mea. Poate c ar fi mai
bine s-i punei ei aceste ntrebri.
Poate c aa ar trebui. Sunt sigur c se poate aranja.
S trecem la altceva. Domnul Sanders a spus c a vzut o
femeie de serviciu cnd a ieit din birou. Ai vzut-o i
dumneavoastr?
Nu. Dup plecarea lui, am rmas n birou.
Femeia de serviciu, Marian Walden, zice c a auzit o
ceart puternic nainte de plecarea domnului Sanders. Zice
c a auzit un brbat spunnd: Nu-i o idee prea bun, nu
vreau s fac asta", dup care a auzit o femeie zicnd: Ticlos
nenorocit, nu se poate s m lai aa". V amintii s fi spus
aa ceva?
Nu. mi amintesc c am spus: Nu poi s-mi faci una
ca asta".
Dar nu v amintii c ai spus: Nu se poate s m lai
aa"?
Nu, nu-mi amintesc.
Doamna Walden e foarte sigur c astea au fost
cuvintele dumneavoastr.
Nu tiu ce crede doamna Walden c a auzit, zise
Johnson. Uile au fost nchise tot timpul.
Nu vorbeai foarte tare?
Nu tiu. E posibil.
Doamna Walden a spus c n acel moment urlai. i
domnul Sanders a afirmat acelai lucru.
Nu tiu.
Bun. Domnioar Johnson, ai spus c l-ai informat
pe domnul Blackburn despre faptul c nu putei lucra cu
domnul Sanders dup neplcuta edin din dimineaa zilei
de mari, adevrat?
Da, e-adevrat.
Sanders deveni mai atent. i ddu seama dintr-odat c
trecuse cu vederea acest amnunt, n timp ce Meredith i
rostise relatarea iniial. Fusese att de suprat, nct nu
sesizase c minise n privina momentului cnd l vzuse pe
269
Blackburn. Pentru c Sanders se dusese n biroul lui
Blackburn imediat dup edin i acesta tia deja.
Domnioar Johnson, cam pe la ce or credei c v-ai
dus la domnul Blackburn?
Nu tiu. Dup edin.
Pe la ce or?
Zece.
Nu mai devreme?
Nu.
Sanders se uit la Blackburn, care sttea eapn n capul
mesei. Prea ncordat i-i muca buza. Fernandez spuse:
E nevoie s-l rog pe domnul Blackburn s confirme?
Bnuiesc c secretara dnsului are un registru de eviden,
dac dumnealui ntmpin dificulti n memorarea exact a
orelor.
Urm un scurt moment de linite, n care Fernandez se
uit la Blackburn.
Nu, zise Meredith. Nu. M-am zpcit. Am vrut s spun,
de fapt, c m-am ntlnit cu Phil dup prima edin i
nainte de cea de-a doua.
edina iniial fiind cea la care domnul Sanders a
absentat? Cea de la ora opt?
Da.
n acest caz, comportarea domnului Sanders la cea de-
a doua edin, la care v-a contrazis, n-a avut cum s
influeneze decizia dumneavoastr de a vorbi cu domnul
Blackburn. Pentru c vorbisei cu domnul Blackburn nainte
de respectiva edin.
Cum am mai spus, m-am zpcit.
Doamn judector, nu mai am ntrebri.
Doamna judector Murphy i nchise carnetul. Avea pe
chip o expresie neutr, indescifrabil. Se uit la ceas.
E unsprezece i jumtate. Vom face o pauz de mas
de dou ore. Am fixat un timp suplimentar, astfel ca avocaii
s se poat ntlni pentru a analiza situaia i pentru a
hotr asupra modului n care prile doresc s continue se
270
ridic n picioare. De asemenea, dac avocaii doresc s stea
de vorb cu mine, indiferent de motiv, le stau la dispoziie.
Dac nu, ne revedem aici la unu i jumtate fix. V doresc
un prnz plcut i productiv.
Se ntoarse i prsi ncperea. Blackburn se ridic i
spuse:
A dori s m ntlnesc chiar acum cu avocatul prii
adverse.
Sanders se uit la Fernandez. Avocata rspunse cu o
sugestie de zmbet pe buze:
La dispoziia dumneavoastr, domnule Blackburn.

Cei trei avocai stteau n preajma fntnii. Fernandez i
Heller discutau cu nsufleire. La civa pai mai ncolo,
Blackburn inea la ureche un telefon celular. n partea opus
a curii, Meredith Johnson vorbea i ea la telefon, gesticulnd
mnioas. Sanders sttea de unul singur mai la o parte i
privea. n mintea lui nu ncpea nici o ndoial c Blackburn
urma s cear s se ajung la o nelegere. Punct cu punct.
Fernandez i demontase versiunea lui Meredith Johnson:
demonstrase c ea fusese cea care ceruse secretarei s
cumpere vin i prezervative i s ncuie ua cnd Sanders se
afla acolo. Evident, Meredith Johnson nu era, nu mai putea
juca rolul superiorului ierarhic surprins de avansurile
sexuale ale unui subaltern. Toat dup-amiaza plnuise
acest lucru. Reacia ei cea mai semnificativ declaraia
aceea mnioas, Nu m poi lsa aa" fusese auzit prin
u de femeia de serviciu. n plus, minise n privina
momentului i a motivaiei vizitei pe care i-o fcuse lui
Blackburn. Nimeni nu se putea ndoi c Meredith Johnson
minea. Singura ntrebare era ce aveau s fac Blackburn i
DigiCom n aceast situaie. Sanders participase la destule
seminarii avnd ca tem sensibilitatea conducerii fa de
agresiunea sexual, ca s tie ce obligaii avea compania. Pur
i simplu, nu aveau de ales. Trebuiau s-o concedieze.
271
Dar ce aveau s fac cu Sanders? Asta era o cu totul alt
ntrebare. O intuiie acut i spunea c, prin aducerea acestei
acuzaii, i arsese toate punile de legtur cu compania.
Niciodat n-avea s mai fie binevenit s se ntoarc. Sanders
i mpucase pasrea favorit lui Garvin, iar acesta nu avea
s-l ierte nici n ruptul capului. Cu alte cuvinte, nu-l vor lsa
s se ntoarc. Vor fi nevoii s bage mna-n buzunar.
Au acceptat deja s cad la pace?
Sanders se ntoarse i-l vzu pe Alan, unul dintre
anchetatori, venind dinspre parcare. Alan apreciase rapid
situaia, dup o privire aruncat grupului de avocai.
Cred c da, spuse Sanders.
Alan i privi pe avocai, ngustndu-i ochii.
Ar fi i cazul. Johnson e-n gleat. O mulime de
oameni din companie tiu despre asta. n special secretara ei.
Ai vorbit cu ea asear? ntreb Sanders.
Mda, zise Alan. Herb a gsit-o pe femeia de serviciu i
a nregistrat-o pe band. Iar eu am petrecut o noapte alb cu
Betsy Ross. E o femeie singuratic, venit de curnd n
oraul sta. Bea prea mult, iar eu am nregistrat totul pe
band.
A tiut?
Nu-i nevoie, zise Alan. Se accept ca prob i fr s fi
tiut i urmri pre de o clip pe avocai. Cred c la ora asta
Blackburn are-un morcov ct casa.
Fernandez strbtu curtea cu pai apsai, neagr la fa
de suprare i cu umerii czui.
Dar-ar dracii, zise ea cnd ajunse lng cei doi.
Ce s-a-ntmplat? ntreb Sanders.
Nu vor s cdem la nvoial, spuse Fernandez,
cltinnd din cap.
Nu vor?
Exact Pur i simplu neag fiecare punct. A cumprat
secretara vin? A fost pentru Sanders. A cumprat
prezervative? Erau pentru ea. Secretara spune c le-a
cumprat pentru Johnson? E o beiv al crei cuvnt nu
272
poate fi luat n seam. Declaraia femeii de serviciu? Nu
putea s aud exact, fiindc n acelai timp asculta radioul.
i, de fiecare dat, refrenul: tii, Louise, asta n-o s reziste
la tribunal". Iar madam Chiloi-Blindai vorbete la telefon,
dirijnd ntreaga poveste. Le spune tuturor ce s fac, rosti
Fernandez, trgnd o njurtur. Trebuie s v spun c sta-
i genul de porcrie la care apeleaz toi brbaii din posturile
de conducere. Se uit drept n ochii ti i-i spun: Nu s-a
ntmplat nimic. Nu-i nimic adevrat. N-ai nici un argument
n favoarea ta." M arde la ficai. Dar-ar dracii!
Hai mai bine s mncm ceva, Louise, spuse Alan,
explicndu-i lui Sanders: cteodat uit s i mnnce.
Da, bine. Hai s mncm.
Pornir ctre parcare. Ea mergea repede, cltinnd din
cap.
Nu pot s-neleg cum de-au adoptat o astfel de poziie,
zise ea. Pentru c tiu..., am vzut asta n ochii
judectoarei..., nici nu s-a gndit c va mai avea loc vreo
edin dup-amiaz. Judectoarea Murphy a ascultat
dovezile i a tras concluzia c treaba s-a terminat. Aa am
crezut i eu. Dar uite c nu s-a terminat. Blackburn i Heller
nu dau napoi nici mcar cu un centimetru. Nu accept s
cdem la nvoial. Practic, ne invit s-i dm n judecat.
Pi hai s-i dm, zise Sanders, ridicnd din umeri.
Dac suntem detepi, n-o vom face, replic
Fernandez. Nu acum. Este exact lucrul de care m temeam c-
o s se ntmple. Ei sunt avantajai fa de noi. Ne-am ntors
n locul din care-am plecat. i or s aib la dispoziie trei ani
n care s se ocupe de secretar, de femeia de serviciu i de
tot ce-am mai putea descoperi. Ascult-m pe mine: n trei
ani n-o s mai putem nici mcar s-o gsim pe secretara aia.
Dar o avem nregistrat pe band...
Tot trebuie s apar la tribunal. i, crede-m, n-o s
apar niciodat. Uite care-i treaba, DigiCom e foarte
vulnerabil n momentul sta. Dac demonstrm c n-a
reacionat prompt i corespunztor la ceea ce se tia despre
273
Johnson, risc s plteasc nite daune extrem de mari.
Luna trecut s-a judecat un caz similar n California: nou-
sprezece milioane patru sute de mii de dolari n favoarea
reclamantului. Fa de un asemenea risc, poi s m crezi pe
cuvnt: secretara va fi de negsit. O s plece n vacan n
Costa Rica pentru tot restul vieii.
Deci, ce facem? ntreb Sanders.
Am intrat n hor trebuie s jucm. Am pornit pe un
drum i continum. ntr-un fel sau altul, trebuie s-i
convingem s cad la nvoial. Dar pentru asta o s avem
nevoie de altceva. Ai altceva la ndemn?
Sanders cltin din cap.
Nu, n-am nimic.
La naiba, spuse Fernandez. Ce s mai zici? Credeam
c DigiCom se teme ca nu cumva acuzaia asta s devin
public nainte de ncheierea tranzaciei. Credeam c se tem
de publicitate.
Sanders ncuviin din cap.
i eu am crezut la fel.
nseamn c la mijloc e ceva ce nu nelegem. Fiindc
att Heller, ct i Blackburn se comport de parc i-ar durea
n cot de ce facem noi. De ce oare?
Un brbat solid, cu musta, trecu pe lng ei, ducnd n
mn un teanc de hrtii i semnnd cu un poliist.
Cine-i sta? ntreb Fernandez.
Nu l-am vzut niciodat.
Cuta la telefon pe cineva. ncerca s dea de urma
cuiva. De-aia am ntrebat.
Sanders ridic din umeri.
i-atunci ce facem?
Mergem s mncm, spuse Alan.
Perfect, zise Fernandez. S mergem la mas i s le
dm ncolo pe toate, mcar un timp.
n aceeai clip, un gnd i rsri n minte lui Sanders:
D-l ncolo de telefon. Prea s se fi ivit din senin, ca un
274
ordin: D-l ncolo de telefon. Mergnd alturi de el, Fernandez
oft.
Mai avem nite chestii pe care le-am putea exploata.
nc nu s-a terminat. Nu-i aa c mai ai nite piste, Alan?
Absolut, spuse Alan. Abia am nceput. N-am ajuns
nc la soul lui Johnson i nici la firma la care a lucrat
nainte. Au rmas o mulime de pietre pe care s le ridicm
ca s vedem ce zace dedesubt.
D-l ncolo de telefon.
Cred c-ar trebui s iau legtura cu biroul meu, spuse
Sanders i-i scoase telefonul celular, ca s o sune pe Cindy.
O ploaie uoar ncepu s cad. Ajunser la mainile din
parcare. Fernandez spuse:
Cine conduce?
Eu, rspunse Alan.
Merser la maina lui, un Ford lipsit de pretenii. Alan
descuie portierele i, n timp ce se pregtea s urce,
Fernandez spuse:
i eu care m gndeam c vom transforma masa de
prnz de azi ntr-o petrecere.
Mergeau Ia petrecere...
Sanders se uit la Fernandez, aezat pe scaunul din
fa, n spatele parbrizului udat de ploaie. i duse telefonul
la ureche i atept formarea apelului. Se simea uurat
pentru faptul c telefonul i funciona corect. nc din seara
zilei de luni, cnd i se consumaser bateriile, nu mai avusese
ncredere deplin n el. Dar prea s fie n regul. Aparatul
nu avea nici o defeciune. Cei doi mergeau la o petrecere, iar
ea a fcut un apel cu telefonul celular. Din main... D-l
ncolo de telefon.
Biroul Sanders, rspunse Cindy.
Iar cnd a telefonat, i-a rspuns robotul. A lsat un mesaj
pe robotul telefonic. Dup care a nchis telefonul.
Alo? Aici biroul domnului Sanders. Alo?
Cindy, eu sunt.
A, bun, Tom, spuse ea pe acelai ton rezervat.
275
Vreun mesaj? ntreb el.
A, da, stai s m uit n caiet. A sunat Arthur din Kuala
Lumpur, voia s tie dac au sosit unitile de disc. I-am
ntrebat pe bieii lui Don Cherry i mi-au zis c le-au primit.
Acum se ocup de ele. i a mai fost un telefon, de la Eddie,
din Austin; prea ngrijorat. Aa, a sunat i John Levin. A
mai telefonat i ieri. A zis c e ceva important.
Levin era tipul de la furnizorul de uniti de hard disc.
Problemele care-l frmntau puteau s mai atepte.
Bine. Mulumesc, Cindy.
Te ntorci la birou azi? M-au ntrebat muli de tine.
Nu tiu.
John Conley, de la Conley-White, a sunat i el. Voia s
v ntlnii la ora patru.
Nu tiu. S vd. Te sun eu mai trziu.
Bine, spuse ea i nchise, dup care se auzi tonul.
Iar apoi a nchis telefonul. Povestea i zgndrea memoria.
Doi oameni ntr-o main. Mergeau la o petrecere. Cine i-o
spusese? Cum se ntmplase? n drum spre petrecere, Adele a
fcut un apel din main, dup care a nchis telefonul.
Sanders pocni din degete. Bineneles! Adele! Cei doi oameni
din main fuseser Mark i Adele Lewyn. i trecuser
printr-un incident jenant. Acum ncepea s-i aminteasc.
Adele sunase pe cineva i-i rspunsese robotul. Lsase un
mesaj i nchisese telefonul. Pe urm, ea i Mark vorbiser n
main despre persoana creia Adele tocmai i telefonase.
Fcuser glume i comentarii deloc mgulitoare, timp de
aproape un sfert de or. Iar mai trziu fuseser foarte jenai...
Ai de gnd s rmi acolo n ploaie? l ntreb
Fernandez.
Sanders nu-i rspunse. Cobor telefonul de la ureche.
Tastatura i afiajul erau luminate ntr-un verde intens.
Bateriile erau ncrcate la maximum. Se uit la telefon i
atept. Dup cinci secunde, acesta se deconecta singur i
ecranul rmase ntunecat. Asta se ntmplase pentru c
noua generaie de telefoane avea un sistem de ntrerupere
276
automat, pentru conservarea energiei bateriilor. Dac nu
foloseai aparatul, sau nu apsai pe taste timp de
cincisprezece secunde, telefonul se ntrerupea singur. Ca s
nu se consume inutil bateriile. Numai c telefonul lui
ncetase s funcioneze n biroul lui Meredith. De ce? D-l
ncolo de telefon. De ce telefonul lui celular nu se deconectase
singur? Care putea s fie explicaia? O problem mecanic:
una dintre taste rmsese blocat, meninnd telefonul
conectat. Se stricase cnd i scpase din mna, cnd
Meredith l srutase prima oar. Bateria fusese pe terminate
pentru c uitase s-o ncarce n seara precedent. Ba nu, i
spuse apoi n gnd. Telefonul funciona bine. Nu avea nici o
defeciune mecanic. Iar bateria fusese ncrcat din plin.
Nu. Telefonul funcionase corect. Fcuser glume i
comentarii deloc mgulitoare timp de aproape un sfert de or.
Mintea ncepu s-i funcioneze cu febrilitate, n timp ce
fragmente rzlee de conversaie i reveneau n memorie.
Ascult, de ce nu m-ai sunat asear?
Te-am sunat, Mark.
Sanders era sigur c-l sunase pe Mark Lewyn din biroul
lui Meredith. Rmas afar n ploaie, lng main, aps n
ordine pe tastele: L-E-W. Telefonul reintr n funciune, iar
pe micul ecran apru numele LEWYN, urmat de numrul lui
de acas.
Cnd am ajuns acas, n-am gsit nici un mesaj.
Am vorbit cu robotul tu telefonic, pe la ase i un sfert.
N-am primit nici un mesaj.
Sanders era sigur c-l sunase pe Lewyn i c vorbise cu
robotul lui telefonic. i aminti o voce de brbat rostind
mesajul standard: Lsai mesajul dup semnalul sonor".
Stnd acolo cu telefonul n mn i privind fix numrul
lui Lewyn, aps pe butonul de expediere a apelului. O clip
mai trziu, un robot telefonic prelua convorbirea. O voce de
femeie spuse: Bun ziua, ai sunat la locuina lui Mark i
Adele. Nu putem s v rspundem n clipa asta, dar, dac
lsai un mesaj, v sunm mai trziu." Bip. sta era un
277
mesaj diferit. nseamn c n seara aceea nu-l sunase pe
Lewyn. Singura explicaie era c nu apsase pe tastele L-E-
W. Agitat cum era, n birou la Meredith, probabil c apsase
pe alte taste i intrase n legtur cu robotul altcuiva.
Iar telefonul lui ncetase s funcioneze.
Pentru c...
D-l ncolo de telefon.
Dumnezeule, spuse el.
Dintr-odat, toate se legau. tia exact ce se ntmplase.
Iar asta nsemna c exista o ans ca...
Tom, s-a ntmplat ceva? ntreb Fernandez.
Nu, nimic, spuse el. Las-m doar o clip. Cred c am
prins un fir important.
Nu formase L-E-W. Formase altceva. Ceva foarte apropiat,
poate doar cu o liter diferit. Cu degete febrile, Sanders
tast L-E-L. Afajul rmase inert: nu avea nici un numr
memorat pentru combinaia aceea. L-E-M. Nici de data asta.
L-E-S. Nici aici. L-E-V. Asta era! Pe micul ecran apruse
numele: LEVIN, nsoit de numrul lui de telefon. n seara
aceea, Sanders vorbise cu robotul telefonic al lui John Levin.
A sunat John Levin. A zis c e ceva important. Cred i eu, i
spuse Sanders. i aminti, cu o claritate neateptat,
succesiunea exact a evenimentelor din biroul lui Meredith.
Tocmai vorbea la telefon cnd ea spusese: D-l ncolo de
telefon", trgndu-i mna n jos i srutndu-l. n timpul
srutului, el scpase telefonul pe pervazul ferestrei i l
lsase acolo. Mai trziu, cnd plecase din birou, n timp ce se
ncheia la cma, i luase telefonul de pe pervaz, dar acesta
ncetase deja s funcioneze. Ceea ce nu putea s nsemne
dect c rmsese conectat ncontinuu timp de aproape o
or. Rmsese conectat pe toat durata incidentului cu
Meredith.
n main Adele terminase convorbirea, aezase telefonul
n furc. Nu mai apsase pe butonul de anulare, aa nct
circuitul telefonic rmsese deschis, i toat convorbirea lor se
nregistrase pe caseta robotului telefonic al persoanei
278
respective. Cincisprezece minute de glume i de comentarii cu
caracter personal, totul nregistrat pe caset.
Iar telefonul lui Sanders ncetase s funcioneze pentru
c circuitul telefonic rmsese deschis. Toat conversaia
fusese nregistrat. Form la repezeal numrul lui Levin.
Fernandez se ddu jos din main i se apropie de el.
Ce facem? ntreb ea. Mai mergem la mas sau nu?
O clip.
Apelul ajunse la destinaie. Se auzi declicul ridicrii
receptorului, iar apoi o voce de brbat:
John Levin.
John, sunt eu, Tom Sanders.
Hei, salut, biatule, spuse Levin, izbucnind n rs. Ia
spune-mi, tipule, ai o via sexual palpitant zilele astea,
nu? Trebuie s-i spun c mi-au luat urechile foc, Tom.
S-a nregistrat? ntreb Sanders.
Ei, fir-a al naibii, Tom, cred i eu. Vin mari diminea
s vd ce mesaje am mai primit i... ce s-i spun, a durat
vreo jumtate de or, adic...
John...
Cine-o fi zis c viaa brbatului nsurat e plictisitoare?
John, ascult-m. Ai pstrat-o?
Urm o pauz. Levin se opri din rs.
Tom, ce naiba, m iei drept un depravat? Bineneles
c am pstrat-o. Tot biroul a ascultat-o. Au fost ncntai.
John, vorbesc serios.
Levin oft.
Da, am pstrat-o. Am bnuit c s-ar putea s ai un
mic necaz pe chestia asta i... Ce s zic? Oricum, am pstrat-
o.
Bun. Unde o ai?
Chiar aici, pe birou, spuse Levin.
John, vreau neaprat caseta aia. Ascult-m bine: uite
ce a vrea s faci...

n main, Fernandez spuse:
279
Atept.
Exist o caset cu toat ntlnirea mea cu Meredith. S-
a nregistrat totul.
Cum?
A fost o ntmplare. Vorbeam cu un robot telefonic, i,
cnd Meredith a nceput s m srute, am pus telefonul jos,
dar n-am ntrerupt convorbirea. Aa c telefonul a rmas n
legtur cu robotul. i tot ce s-a vorbit s-a nregistrat pe
caseta robotului.
Drace, fiu de pop, zise Alan, lovind cu palma n volan.
E o caset audio? ntreb Fernandez.
Da.
De bun calitate?
Nu tiu. O s vedem. John urmeaz s mi-o aduc la
restaurant.
Deja m simt mai bine, spuse Fernandez, frecndu-i
minile.
Da?
Da, rosti ea. Pentru c, dac ntr-adevr e bun de
ceva, le dm n barb ru de tot.

Rumen la fa i jovial, John Levin ddu la o parte
farfuria i-i goli paharul cu bere.
Ei, asta da, mas. Petele de mare a fost excelent.
Levin cntrea aproape o sut patruzeci de kilograme, iar
pntecele i sttea proptit de tblia mesei. Se aflau ntr-un
separeu din salonul din spate al restaurantului McCormick &
Schmick, de pe First Avenue. Localul era zgomotos, fiind plin
de lumea ieit n pauza de prnz. Fernandez i lipi ctile
de urechi, n timp ce audia caseta pe un casetofon portabil.
Ascultase deja cu atenie timp de mai bine de o jumtate de
or, fcnd nsemnri pe un bloc-notes. Mncarea i
rmsese neatins. n cele din urm, se ridic de la mas.
Trebuie s dau un telefon.
Levin se uit la farfuria ei.
... mai mncai chestia asta?
280
Fernandez cltin din cap i plec.
Cine cere, nu piere, zise Levin cu un rnjet, dup care
i trase farfuria n fa i ncepu s mnnce. Deci, Tom,
care-i treaba, eti n rahat?
Pn-n gt, rspunse Sanders, mestecnd ntr-un
cappuccino cu linguria.
Nu fusese n stare s mnnce nimic. Se uita la Levin,
care nfuleca o porie zdravn de cartofi piure.
M-am gndit eu, zise Levin. Jack Kerry de la Aldus m-a
sunat azi-diminea i mi-a spus c dai n judecat
compania, fiindc ai refuzat s clreti nu tiu ce muiere.
Kerry e un ccnar.
Cel mai mare, spuse Levin, ncuviinnd din cap. Mai
mare ca el nu exist. Dar ce poi s faci? Dup articolul de
azi-diminea al lui Connie Walsh, toat lumea se chinuie s
ghiceasc cine-o fi domnul Piggy Levin lu o nou
nghiitur uria de mncare. Dar, mai nti de toate, cum a
aflat toat povestea? Fiindc ea a fost cea care a mprtiat
rahatul.
Poate c i-ai spus tu, John, zise Sanders.
Glumeti?
Banda a fost la tine.
Levin se ncrunt.
Dac-o ii tot aa, Tom, s tii c m supr, zise el,
cltinnd din cap. Nu, eu zic c tot de la o femeie a aflat.
Cte femei tiau? Numai Meredith, or ea nu i-ar fi
spus.
Pariez pe orict c o s ias la iveal c o femeie a fost.
Dac o s afli vreodat... lucru de care m ndoiesc, rosti el,
mestecnd gnditor. Petele-spad e un pic cam aos. Cred c-
ar trebui s-i spunem chelnerului. , Tom?
Da.
Am vzut un tip care se tot mic de pe un picior pe
altul. M gndesc c poate l cunoti.
281
Sanders se uit peste umr. Bob Garvin sttea n picioare
lng bar i se uita la el rbdtor. La civa pai n spatele
lui, l zri pe Phil Blackburn.
Te rog s m scuzi, spuse Sanders i se ridic de la
mas.

Garvin i strnse mna lui Sanders.
Tom, m bucur c te vd. Cum stai cu moralul n toat
tevatura asta?
Bine, spuse Sanders.
n regul, rosti Garvin, aezndu-i printete mna pe
umrul lui Sanders. mi pare bine c te vd.
i mie, Bob.
Uite un loc mai linitit n colul de colo. Am comandat
dou cafele, s stm de vorb un pic. Eti de acord?
Nici o problem, spuse Sanders.
Era foarte obinuit ca Garvin s fie mnios i vulgar.
Acest nou Garvin, politicos i grijuliu, l nelinitea. Se
ndreptar spre colul barului. Garvin se aez ntr-un
fotoliu, cu faa la el.
Tom, tu i cu mine ne tim de mult vreme.
Da, ntr-adevr.
Cltoriile alea nenorocite la Seul, cnd mneam pe
sponci i te durea spatele ca naiba. i-aduci aminte toate
astea?
Da, mi-aduc aminte.
Ei, s-au dus vremurile alea, spuse Garvin, urmrindu-l
cu atenie pe Sanders. n orice caz, Tom, noi doi ne
cunoatem, aa c n-am de gnd s te duc cu preul. D-mi
voie numai s pun toate crile pe mas. Avem o problem
care trebuie rezolvat, nainte de-a se transforma ntr-o
chestie neplcut pentru toat lumea. Vreau s fac apel la
judecata ta, n privina felului cum vom proceda de-acum
ncolo.
Judecata mea?
282
Da, zise Garvin. Vreau s te uii la chestia asta din
toate prile.
Dar cte pri sunt?
Cel puin dou, spuse Garvin, zmbind. Uite, Tom,
sunt sigur c nu-i nici un secret c am sprijinit-o pe
Meredith n cadrul companiei noastre. ntotdeauna am fost
ncredinat c are talent i acel gen de viziune managerial de
care avem nevoie n viitor. Pn acum n-am vzut-o fcnd
nimic care s sugereze contrariul. tiu c e i ea tot om, dar
e foarte talentat i eu o sprijin.
Aha...
Acum, poate c n cazul sta..., poate c-i adevrat c
a fcut o greeal. Nu tiu.
Sanders nu spuse nimic. Se mulumi s atepte,
privindu-l fix pe Garvin. Acesta se strduia s fac o impresie
ct mai convingtoare, de om lipsit de prejudeci. Sanders
nu se ls nelat.
De fapt, hai s zicem c a fcut, spuse Garvin. Hai s
zicem c a fcut o greeal.
A fcut, Bob, spuse Sanders cu fermitate.
Bun. S zicem c a fcut. O eroare de apreciere, s-i
spunem. O depire a unor limite. Important e, Tom, c i
ntr-o situaie ca asta eu continui s-o susin cu trie.
De ce?
Fiindc e femeie.
i ce-are a face?
Ei bine, femeile au fost excluse n permanen din
posturile de conducere, Tom.
Meredith n-a fost exclus, obiect Sanders.
i, n definitiv, e tnr.
Nu-i chiar aa tnr, observ Sanders.
Ba este. Practic, abia a ieit din studenie. i-a luat
licena n administrarea afacerilor acum doi ani.
Bob, spuse Sanders, Meredith Johnson are treizeci i
cinci de ani. Nu mai e de mult student.
283
Garvin nu ddu semne c l-ar fi auzit pe Sanders i se
uit la el cu nelegere.
Tom, tiu c ai fost dezamgit n privina postului. i
pot s neleg c, n ochii ti, Meredith Johnson a fcut o
greeal n felul n care te-a abordat.
Nu m-a abordat, Bob. A srit pe mine.
Pre de o clip, Garvin ls s i se vad iritarea.
Pi, s tii c nici tu nu mai eti un copil.
Aa este, nu mai sunt, zise Sanders. Dar sunt totui
subalternul ei.
Iar eu tiu c te preuiete foarte mult, spuse Garvin,
rezemndu
:
se de sptarul fotoliului. La fel ca toat lumea din
companie, Tom. Ai o importan vital pentru viitorul nostru.
O tii i tu, o tiu i eu. Vreau s pstrm echipa unit. i
revin mereu la ideea c trebuie s facem anumite excepii n
privina femeilor. Trebuie s fim un pic mai ngduitori cu
ele.
Dar aici nu e vorba de femei, spuse Sanders. E vorba
despre o anumit femeie.
Tom...
i, dac un brbat ar fi fcut ce-a fcut ea, n-ai mai fi
vorbit despre ngduin. L-ai fi concediat pe loc i i-ai mai fi
tras i un ut n fund.
Probabil c da.
Ei, vezi, asta-i problema, spuse Sanders.
Nu sunt sigur c te-am neles aici, Tom, spuse Garvin.
n tonul lui se putu deslui un avertisment: lui Garvin
nu-i plcea s fie contrazis. De-a lungul anilor, pe msur ce
compania lui cunoscuse un succes i o prosperitate
crescnde, Garvin se obinuise tot mai mult s fie adulat.
Acum, cnd se apropia de pensie, se atepta n continuare ca
ceilali s i se supun i s fie de acord cu el.
Avem obligaia s ajungem la egalitate, spuse Garvin.
Excelent. Dar egalitatea nseamn eliminarea
excepiilor, spuse Sanders. Egalitatea nseamn s-i tratezi
284
pe oameni la fel. Tu ceri inegalitate pentru Meredith, fiindc
nu vrei s faci ceea ce i-ai face unui brbat s o concediezi.
Tom, dac situaia ar fi fost clar, a fi fcut-o. Dar am
neles c acest caz nu-i att de limpede, oft Garvin.
Sanders se gndi dac era bine s-i spun despre caset.
Ceva l fcu s se abin, aa c se mulumi s rosteasc:
Eu cred c este.
Dar ntotdeauna exist diferene de opinie n astfel de
chestiuni, zise Garvin, aplecndu-se peste tejgheaua barului.
E o realitate, nu crezi? ntotdeauna sunt opinii diferite. De
fapt, Tom, ce a fcut ru? Zu aa! i-a fcut avansuri? n
regul. Ai fi putut s-i spui c a fost ceva mgulitor. n
definitiv, e o femeie frumoas. Se pot ntmpla i lucruri mai
rele pe lumea asta. O femeie frumoas i pune mna pe
genunchi. Sau ai fi putut s zici nu, mulumesc. Ai fi putut
s rezolvi n nenumrate feluri. Doar eti om n toat firea.
Dar aceast... sete de rzbunare, Tom. Trebuie s-i spun c
sunt surprins de atitudinea ta.
Bob, a nclcat legea.
Asta rmne de vzut, nu-i aa? N-ai dect s-i lai
viaa personal s fie inspectat de un juriu, dac asta vrei.
Eu, personal, n-a face-o. i nu vd pe cine ar ajuta dac
ajungi la tribunal n problema asta. E o situaie din care
nimeni nu are nimic de ctigat.
Ce tot spui?
Nu trebuie s ajungi la tribunal, Tom.
Ochii lui Garvin se fcur mici, amenintori.
De ce?
Uite de-aia, spuse Garvin, trgnd adnc aer n piept.
Hai s revenim la subiect. Am discutat cu Meredith. i ea e
de aceeai prere cu mine, c lucrurile au scpat de sub
control.
Aa...
i discut acum cu tine. Fiindc sper, Tom, c putem s
ngropm povestea asta i s revenim la situaia anterioar
ascult-m pn la capt, te rog s revenim, deci, la
285
situaia anterioar, de dinaintea acestei ntmplri nefericite.
Tu rmi pe postul tu, Meredith rmne pe al ei. Continuai
s lucrai mpreun, ca doi oameni civilizai. V vedei de
treab, consolidai compania, care va trece n domeniul
public i toat lumea ctig un purcoi de bani anul viitor.
Ce-i ru n asta?
Sanders se simi cuprins de ceva asemntor cu uurarea
i de o senzaie de revenire la normalitate. Tnjea s scape de
avocai i de tensiunea ultimelor trei zile. S reintre n starea
obinuit a lucrurilor, era un lucru care i se prea la fel de
ademenitor ca i o baie fierbinte.
Privete lucrurile n felul sta, Tom. Imediat dup ce s-
a ntmplat povestea de luni seara, nimeni n-a suflat o vorb.
Tu n-ai sunat pe nimeni, Meredith la fel. Cred c amndoi ai
vrut s muamalizai toat chestia. Pe urm s-a ntmplat
ncurctura aia nefericit de-a doua zi i a avut loc o ceart
inutil. Dac ai fi ajuns la timp la edin, dac tu i
Meredith v-ai fi pus de acord i ai fi avut acelai punct de
vedere, nu s-ar fi ntmplat nimic din toate astea. Ai fi
continuat s lucrai mpreun i, indiferent ce s-o fi petrecut
ntre voi, ar fi rmas problema voastr i att. n loc de asta,
uite unde s-a ajuns. Totul e o mare greeal, zu aa. i-
atunci de ce s nu uitm totul, s mergem mai departe i s
ne mbogim, Tom? Ce-i ru n asta?
Nimic, spuse Sanders n sfrit.
Bun.
Att c n-o s mearg, zise Sanders.
De ce?
O serie de rspunsuri i trecu fulgertor prin minte:
Pentru c nu e competent. Pentru c e o viper. Pentru c e
mn-n mn cu alii, pentru c o intereseaz doar imaginea,
iar sta e un departament tehnic, care trebuie s realizeze
produse. Pentru c e o mincinoas. Pentru c n-am nici un
pic de respect pentru ea. Pentru c nu m tratezi echitabil.
Pentru c e favorita ta. Pentru c ai ales-o pe ea n locul meu.
Pentru c...
286
Lucrurile au ajuns prea departe, spuse el.
Garvin se holb la Sanders.
Lucrurile se pot schimba.
Nu, Bob. E prea trziu.
Garvin se ddu mai aproape i-i spuse cu un glas sczut:
Ascult, crcota nemernic ce eti. Hai s-i spun
exact cum st treaba. Te-am luat sub arip pe vremea cnd
nu tiai s deosebeti un buldog de un buldozer. Te-am
lansat, te-am ajutat, i-am creat ocazii peste ocazii s te
afirmi. Iar acum vrei s faci pe durul? Nici o problem. Vrei
s vezi cum e cnd scormoneti rahatul? Pi, ai rbdare i-o
s vezi, Tom.
Se ridic n picioare, n clipa n care Sanders zise:
Bob, n-ai fost niciodat dispus s fii rezonabil cnd a
fost vorba de Meredith Johnson.
A, deci crezi c e ceva ntre mine i Meredith? rse
Garvin strident. Ascult, Tom: a fost iubita ta, dar, fiindc a
fost deteapt i independent, n-ai putut s-o ii n fru. Ai
fost furios cnd te-a lsat cu buza umflat. Iar acum, dup
atia ani, vrei s te rzbuni pe ea. Asta-i toat chestia. N-are
nimic de-a face cu etica profesional, cu nclcarea legii, cu
agresiunea sexual sau cu altceva. E ceva mrunt i de
natur personal. Iar tu eti att de plin de rahat, c i-a
ajuns i-n albul ochilor.
Garvin iei din restaurant, clcnd apsat i dndu-l la o
parte suprat pe Blackburn. Acesta rmase pe loc pre de o
clip, privindu-l int pe Sanders, iar apoi se grbi s-i
ajung eful din urm.

Pe cnd se ntorcea la mas, Sanders trecu pe lng un
separeu unde se aflau mai muli indivizi de la Microsoft,
printre care i doi tipi nesuferii de la programarea de sistem.
Cineva imit grohitul unui porc.
Hei, domnule Piggy, zise o voce joas.
Gui! Gui!
Nu i s-a sculat, ai?
287
Sanders fcu civa pai, apoi se ntoarse din drum.
M biei, cel puin eu nu particip la edine nocturne
n care s i-o iau n mn lui..., zise el i rosti numele unui
ef de la Departamentul de Programare al firmei Microsoft.
Replica lui strni o ilaritate general.
Huo!
Domnul Piggy a vorbit!
Groh, groh!
Sanders spuse:
i ia zicei-mi, ce cutai n oraul sta? S-a terminat
jeleul de kiwi n Redmond?
Huo!
Domul Piggy s-a ucrit!
Rdeau, inndu-se cu minile de burt, ca nite putani.
Aveau pe mas o caraf mare de bere. Unul dintre ei zise:
Dac Meredith Johnson i-ar fi dat jos chiloeii n faa
mea, sunt sigur c n-a fi chemat poliia din cauza asta.
Nici n ruptul capului.
Servicii garantate, cu zmbetul pe buze!
Marf de cea mai bun calitate!
Doamnele au prioritate!
Bang! Bang!
Bteau cu pumnul n mas i rdeau. Sanders i vzu de
drum.

Afar, n faa restaurantului, Garvin se plimba mnios pe
trotuar, n timp ce Blackburn sttea cu telefonul la ureche.
Unde m-sa e maina aia? ntreb Garvin.
Nu tiu, Bob.
I-am spus s atepte.
tiu, Bob. ncerc s dau de el.
Dumnezeule mare i bun, s-au ncurcat pn i
lucrurile cele mai simple! Nu mai poi s te bazezi nici pe
maini s mearg cum trebuie, lua-le-ar dracu!
Poate c a avut nevoie s se duc la toalet.
288
Zu? i ct i trebuie pentru asta? Afurisitul la de
Sanders. i vine s crezi?
Nu, Bob, nu-mi vine.
Pur i simplu, nu-neleg. Nu vrea s negocieze cu mine
n chestia asta. i s tii c fac eforturi mari. i ofer postul,
aciunile, totul. i el ce face? Dumnezeule!
Nu tie ce-i la spirit de echip, Bob.
Aici ai dreptate, s tii. i nu e dispus s se neleag
cu noi. Trebuie s-l convingem s fie rezonabil.
Da, Bob.
Nu-i d seama, spuse Garvin. Asta-i problema.
Articolul a aprut azi-diminea. Nu cred c l-a fcut
prea fericit.
i spun eu, nu-i d seama.
Garvin ncepu din nou s umble cu pai mruni.
Uite maina, zise Blackburn, artnd undeva pe
strad.
Automobilul Lincoln se apropia de ei.
n sfrit, zise Garvin. Uite ce e, Phil. Am obosit s-mi
pierd timpul cu Sanders. Am ncercat s m port cu mnui.
N-a mers i cu asta, basta. Deci, ce putem face n continuare,
ca s-l convingem s fie rezonabil?
M-am gndit la treaba asta, zise Phil. Ce face Sanders
de fapt? O defimeaz pe Meredith, aa-i?
Aa e, fir-ar s fie.
N-a ezitat s-o defimeze.
Ctui de puin.
Iar ceea ce spune despre ea nu-i adevrat. Numai c
atunci cnd defimezi pe cineva nici nu trebuie s spui
adevrul. E suficient s spui ceea ce oamenii abia ateapt.
Deci?
Deci, poate c-i nevoie ca Sanders s simt pe pielea
lui cum e.
Ce s simt? Ce tot vorbeti?
Blackburn privi gnditor maina care se apropia.
Eu cred c Tom e un om violent.
289
Pe dracu, spuse Garvin. l cunosc de-atia ani. Nu-i
violent. E un pap lapte.
Nu, zise Blackburn, frecndu-i nasul. Nu sunt de
acord. Cred c e violent. A jucat fotbal n colegiu, are
apucturi de btu. Joac fotbal n echipa companiei, d cu
toat lumea de pmnt. Are un caracter violent. Ca mai toi
brbaii, dealtfel. Brbaii sunt violeni.
Ce porcrie mai e i asta?
i trebuie s recunoti c a fost violent cu Meredith,
continu Blackburn. A urlat, a ipat, a mbrncit-o, a trntit-
o la pmnt. Sex i violen. Un brbat scpat de sub
control. E mult mai solid dect ea. Pune-i unul lng altul i
oricine poate s vad diferena. E mult mai solid. Mult mai
puternic. Nu trebuie dect s-l vezi ca s-i dai seama c e
un brbat violent i brutal. nfiarea plcut e doar o
masc. Sanders e unul dintre acei brbai care-i manifest
ostilitatea maltratnd femei lipsite de aprare.
Garvin rmase tcut. Se uit la Blackburn, ngustndu-i
ochii ntredeschii.
Cu chestia asta n-ai nici o ans.
Ba cred c am.
N-ai s gseti pe nimeni ntreg la minte care s
nghit aa ceva.
Ba da.
Zu? Pe cine?
Pe cineva, spuse Blackburn.
Maina trase lng bordur, iar Garvin deschise portiera.
Ei bine, tot ce tiu e c trebuie s-l convingem s
negocieze. Trebuie s facem presiuni ca s stea de vorb cu
noi.
Cred c asta o s se poat aranja, zise Blackburn.
Problema e-n minile tale, Phil, zise Garvin,
ncuviinnd din cap. Bag de seam s-o rezolvi.
Urc n main, urmat de Blackburn, dup care i spuse
oferului:
Unde mama dracului ai fost?
290
Portiera se nchise cu un zgomot sec i maina se urni
din loc.

Sanders se napoie cu Fernandez la centrul de mediere, n
maina lui Alan. Dup ce ascult relatarea lui Sanders
despre conversaia avut cu Garvin, Fernandez cltin din
cap.
N-ar fi trebuit s stai de vorb singur cu el, sub nici o
form. Nu s-ar fi purtat n felul sta dac eram i eu de fa.
i chiar i-a spus c trebuie s facem excepii n privina
femeilor?
Da.
Ct noblee din partea lui. Uite c a gsit un motiv
onorabil pentru care ar trebui s protejm un delincvent. A-
ntors-o frumos din condei. Toat lumea trebuie s stea cu
minile-n sn i s-i dea voie s ncalce legea pentru c e
femeie. Foarte frumos.
Ascultndu-i cuvintele. Sanders se simi mai puternic.
Conversaia cu Garvin l zdruncinase. tia c Fernandez l
prelucra", ntrindu-i moralul, iar strdaniile ei i fcuser
deja efectul.
Toat discuia e ridicol, spuse Fernandez. i pe urm
te-a ameninat?
Sanders ncuviin din cap.
Nu pune la suflet. E doar fanfaronad.
Sigur?
Absolut. Vorbe dearte. Dar cel puin tii de ce se
spune c brbailor pur i simplu nu le pic fisa. Garvin i-a
servit aceleai replici de care se folosesc toi indivizii de teapa
lui, de ani de zile: Privete lucrurile din punctul de vedere al
vinovatului. Ce-a fcut ru? Cele rele s se spele, cele bune
s se-adune. Toat lumea s se ntoarc la lucru. Hai s fim
din nou o familie mare i fericit.
Incredibil, zise Alan, care conducea maina.
Astzi, da, e incredibil, spuse Fernandez. Nu se mai
poate s vii cu chestii de-astea. Apropo, ci ani are Garvin?
291
Aproape aizeci.
Ar putea fi un motiv. Dar Blackburn ar fi trebuit s-i
spun c e absolut de neacceptat. Conform legislaiei, Garvin
efectiv nu are de ales. n cel mai fericit caz, trebuie s-o
transfere pe Johnson, nu pe tine. i, aproape sigur, ar trebui
s-o concedieze.
Nu cred c o va face, spuse Sanders.
Nu, bineneles c nu.
E protejata lui.
Mai la obiect, e vicepreedinta lui, spuse Fernandez,
uitndu-se n zare pe fereastr, n timp ce urcau panta spre
centrul de medieri. Trebuie s-i dai seama c toate aceste
decizii sunt legate de putere. Agresiunea sexual este legat
de putere, la fel ca mpotrivirea companiei fa de rezolvarea
acestei probleme. Puterea protejeaz puterea. i, de ndat ce
o femeie ajunge n structurile puterii, ea va fi protejat de
acele structuri, la fel ca un brbat. Nu are importan dac
un medic e brbat sau femeie. Medicii refuz s depun
mrturie mpotriva altor medici. Punct. Iar cadrele de
conducere ale unei corporaii, nu vor s cerceteze reclamaiile
mpotriva altor cadre de conducere, indiferent c sunt brbai
sau femei.
i asta e numai din cauz c femeile nu au obinut
asemenea posturi?
Da, dar uite c au nceput s le obin. i acum au
posibilitatea s fie la fel de nedrepte ca oricare dintre brbai.
Se mprtie smna feminismului extremist, spuse
Alan.
Te rog s nu-ncepi, spuse Fernandez.
Comunic-i cifrele, interveni Alan.
Ce cifre? ntreb Sanders.
Cam cinci la sut din reclamaiile de agresiune sexual
sunt fcute de brbai mpotriva femeilor. E o cifr relativ
mic. Dar, pe de alt parte, doar cinci la sut din posturile de
conducere sunt ocupate de femei. Aa nct din statistici
reiese c femeile numite n funcii de conducere i hruiesc
292
pe brbai n aceeai proporie n care brbaii le hruiesc pe
femei. n plus, odat cu nmulirea posturilor de conducere
ocupate de femei, crete i numrul de reclamaii naintate
de brbai. Cci adevrul este c hruirea este legat de
putere. Iar puterea nu are gen. Oricine are pinea i cuitul
poate s fac abuz de putere. Iar femeile vor trage spuza pe
turta lor la fel de des ca i brbaii, un caz relevant n acest
sens fiind i ncnttoarea domnioar Johnson. Iar eful ei
nu o concediaz.
Garvin zice c din cauz c situaia nu e limpede.
Eu a zice c nregistrarea aia pe band e al naibii de
limpede, spuse Fernandez i se ncrunt. I-ai pomenit cumva
de caset?
Nu.
Bun. n cazul sta, cred c vom putea s rezolvm
problema n urmtoarele dou ore.
Alan opri maina n parcare i coborr toi trei.
n regul, spuse Fernandez. Hai s vedem cum stm
cu celelalte elemente semnificative legate de ea. Alan, avem
firma la care a lucrat nainte.
Conrad Computer. Aa este. Ne ocupm de ei.
De asemenea, cea de dinaintea acesteia.
Symantec.
Da. i mai e i soul ei...
Am un fir la CoStar, care m duce la el.
i afacerea Internet? Un prieten"?
Se lucreaz.
i mai avem facultatea i Colegiul Vassar.
Exact.
Datele recente sunt cele mai importante.
Concentreaz-te pe Conrad i asupra soului.
n regul, spuse Alan. La Conrad e o problem, fiindc
furnizeaz sisteme pentru guvern i CIA. Mi-au turnat gogoi
despre politica referinelor neutre i pstrarea secretului
asupra fotilor angajai.
293
Atunci pune-l pe Harry s-i sune. Se pricepea la
neglijena n formularea referinelor. Poate s-i zglie un
pic dac se ncpneaz s fie obstrucioniti.
Bine. S-ar putea s fie nevoie.
Alan se urc din nou n main. Fernandez i clientul ei
pornir spre centrul de medieri. Sanders spuse:
Verificai companiile la care a mai lucrat?
Da. Alte companii nu se nduplec uor s dea
informaii defavorabile n legtur cu fotii angajai. Ani la
rnd nu au acceptat s ofere nimic altceva n afar de datele
angajrii. Dar acum a aprut ceva care se cheam publicare
obligatorie i nc ceva cruia i zice neglijen n formularea
referinelor. O companie poate fi tras la rspundere pentru
nedezvluirea unei probleme legate de un fost salariat. Aa
c ncercm s-i speriem. Dar, pn la urm, se poate s nu
ne ofere informaia defavorabil pe care o dorim.
De unde tii c au o informaie defavorabil de oferit?
Fernandez zmbi.
Fiindc Johnson e o recidivist n materie de agresiune
sexual. i la indivizi de genul sta exist ntotdeauna un
tipic. Niciodat nu se ntmpl pentru prima oar.
Crezi c a mai fcut-o i nainte?
Nu fi dezamgit, zise Fernandez. Ce-ai crezut? C a fost
impresionat de ct eti de simpatic? i garantez c a mai
fcut-o i nainte trecur pe lng fntna din curte n
drum spre intrarea n cldirea principal. Ei, i-acum, zise
Fernandez, s mergem s-o tocm mrunt pe domnioara
Johnson.

Exact la unu i jumtate, judectoarea Murphy intr n
sala unde avea loc medierea. Se uit la cei apte oameni
tcui, adunai n jurul mesei, i se ncrunt.
Avocaii prilor adverse s-au ntlnit?
Ne-am ntlnit, rspunse Heller.
Cu ce rezultat? ntreb Murphy.
N-am reuit s ajungem la o nelegere, spuse Heller.
294
Prea bine. S mergem mai departe.
Lu loc i-i deschise bloc-notesul.
Mai e de discutat ceva n legtur cu edina de
diminea?
Da, doamn judector, spuse Fernandez. Am cteva
ntrebri suplimentare pentru domnioara Johnson.
Foarte bine. Domnioar Johnson?
Meredith i puse ochelarii.
De fapt, doamn judector, a dori mai nti s fac o
declaraie.
n regul.
M-am gndit ntre timp la edina de diminea, spuse
Johnson, vorbind rar i cumpnit, precum i la relatarea
domnului Sanders asupra evenimentelor din seara zilei de
luni. i am nceput s simt c s-ar putea s se fi produs o
nenelegere.
neleg, spuse judectoarea Murphy, vorbind fr nici
un fel de inflexiune n glas i privind-o int pe Meredith. n
regul.
Cnd Tom a sugerat pentru prima oar o ntlnire
dup orele de program i a propus s bem nite vin i s ne-
amintim de vremurile de altdat, m tem c s-ar putea ca,
n mod incontient, s fi reacionat fa de el ntr-un fel care
e posibil s nu se fi potrivit cu inteniile lui.
Judectoarea Murphy nu schi nici un gest. Nimeni nu
mic, n ncpere se instalase o linite desvrit.
Mi se pare corect s spun c l-am luat n serios i am
nceput s-mi nchipui un...... interludiu romantic. i, ca
s fiu sincer, n-am fost mpotriva acestei posibiliti. Cu
civa ani n urm, eu i domnul Sanders am avut o relaie
cu totul special i mi-o amintesc ca fiind foarte pasional.
Aa c mi se pare cinstit s spun c ateptam cu nerbdare
ntlnirea noastr i c, probabil, am presupus c va duce la
un act intim. i, n mod incontient, eram destul de dornic
s se ntmple acest lucm.
295
Alturi de Meredith, Heller i Blackburn edeau cu feele
mpietrite, lipsite de orice expresie. Cele dou avocate nu
avur nici ele vreo reacie. Sanders i ddu seama c totul
fusese pregtit n prealabil. Ce se ntmplase? De ce i
schimbase relatarea? Johnson i drese glasul, apoi continu
pe acelai ton cumpnit.
Cred c e corect s spun c, n toate evenimentele
acelei seri, am fost un participant benevol. i se poate ca, la
un moment dat, s fi fost prea ndrznea pentru gustul
domnului Sanders. n nflcrarea acelor clipe se poate s fi
depit limitele bunei cuviine, la care m obliga poziia n
cadrul companiei. Cred c e posibil acest lucru. Dup o
reflecie serioas, am ajuns la concluzia c versiunea mea
privind acele evenimente este mult mai apropiat de
versiunea prezentat de domnul Sanders dect am
recunoscut mai devreme.
Urm un lung moment de linite. Judectoarea Murphy
nu spuse nimic. Meredith Johnson se foi n scaun, i scoase
ochelarii de la ochi, iar apoi i puse la loc.
Domnioar Johnson, zise n sfrit judectoarea
Murphy, s neleg cumva c acum suntei de acord cu
versiunea domnului Sanders privind evenimentele de luni
seara?
n multe privine, da. Probabil c n majoritatea
privinelor.
Sanders i ddu seama dintr-odat ce se ntmplase:
aflaser de caset. Dar cum oare? El nsui primise de veste
abia cu dou ore n urm. Iar Levin fusese plecat din birou,
ntlnindu-se cu ei la restaurant. Deci, nu avusese cum s le
spun. De unde aflaser?
i, domnioar Johnson, continu judectoarea
Murphy, suntei de asemenea de acord cu acuzaia de
agresiune sexual formulat de domnul Sanders?
Nu, doamn judector. Ctui de puin.
Atunci nu prea neleg. V-ai schimbat relatarea. Zicei
c acceptai versiunea domnului Sanders i c este corect n
296
majoritatea privinelor. Dar nu suntei de acord c acuzaia
pe care o face mpotriva dumneavoastr e just?
Nu, doamn judector. Cum am mai spus, cred c
totul a fost o nenelegere.
O nenelegere, repet judectoarea Murphy, cu o
expresie nencreztoare pe fa.
Da, doamn judector. i nc una n care domnul
Sanders a jucat un rol foarte activ.
Domnioar Johnson. Conform celor relatate de
domnul Sanders, dumneavoastr ai nceput s-l srutai, n
timp ce el protesta; l-ai ntins pe canapea, n timp, ce el
iari protesta; i-ai desfcut fermoarul de la pantaloni i i-ai
scos la iveal penisul, n ciuda protestelor lui, i v-ai
dezbrcat singur hainele, n ciuda protestelor lui. Dat fiind
c domnul Sanders este subalternul dumneavoastr, iar
soarta serviciului lui depinde de dumneavoastr, mi este
foarte greu s neleg de ce nu putem vorbi de un caz clar,
bine definit i indiscutabil de hruire agresiune din partea
dumneavoastr.
neleg, doamn judector, spuse Meredith calm. i mi
dau seama c mi-am schimbat relatarea. Dar susin c e o
nenelegere deoarece, de la bun nceput, am crezut sincer c
domnul Sanders urmrea s aib un contact sexual cu mine,
iar aceast convingere mi-a cluzit aciunile.
Deci nu suntei de acord c l-ai agresat.
Nu, doamn judector. Fiindc am crezut c am nite
indicii concrete c domnul Sanders era la rndul lui un
participant voluntar, n unele momente, a preluat iniiativa,
fr doar i poate. Aa c trebuie s-mi pun ntrebarea de ce
a preluat iniiativa i pe urm, pe neateptate, s-a retras. Nu
tiu de ce a procedat astfel. Dar sunt ncredinat c i el
poart rspunderea pentru cele ntmplate. Iat de ce am
sentimentul c s-a produs o nenelegere. i vreau s spun c
regret sincer i profund rolul jucat de mine n aceast
nenelegere.
297
Vaszic, regretai, rosti judectoarea Murphy,
aruncnd o privire exasperat njur. Poate cineva s-mi
explice ce se ntmpl? Domnule Heller?
Heller i ndeprt braele n lturi.
Doamn judector, clienta mi-a spus ce intenioneaz
s fac. Eu consider c este un act de mare curaj. Clienta
mea dorete sincer s se afle adevrul.
Hai, scutete-m, spuse Fernandez.
Doamn Fernandez, zise judectoarea Murphy, innd
cont de aceast declaraie radical schimbat a domnioarei
Johnson, ai dori o suspendare a edinei nainte de-a
continua cu ntrebrile dumneavoastr?
Nu, doamn judector. Sunt pregtit s merg mai
departe chiar acum, rspunse Fernandez.
neleg, zise judectoarea Murphy, nedumerit. Bun, n
regul.
Judectoarea Murphy simea ct se poate de clar c era
vorba de ceva pe care toat lumea din ncpere l tia, numai
ea nu. Sanders continua s se ntrebe cum de aflase
Meredith despre nregistrare. Se uit spre Phil Blackburn,
aezat la unul din capetele mesei, cu telefonul celular lng
el. i mngia telefonul cu un gest nervos. nregistrrile
telefonice, i zise Sanders. Asta trebuie s fie. DigiCom
pusese pe cineva cel mai probabil pe Gary Bosak s
controleze toate nregistrrile lui Sanders, n cutarea unor
lucruri pe care s le foloseasc mpotriva lui. Bosak verificase
toate apelurile fcute de Sanders pe telefonul lui celular.
Cnd fcuse asta, putuse s descopere o convorbire care
durase patruzeci i cinci de minute. Trebuie s-i fi srit n
ochi: o durat i un tarif neobinuit de mari. Iar Bosak
trebuie s fi controlat ora convorbirii i s fi dedus ce se
ntmplase. i dduse seama c Sanders nu vorbise la
telefon tocmai n timpul celor patruzeci i cinci de minute din
seara de luni. Prin urmare, nu putea s fie dect o singur
explicaie. Apelul fusese preluat de un robot telefonic, ceea ce
nsemna c exista o caset. Iar Johnson tia lucrul sta i i
298
modificase relatarea n mod corespunztor. Iat ce provocase
schimbarea.
Domnioar Johnson, ncepu Fernandez. S lmurim
mai nti cteva elemente concrete. Dumneavoastr spunei
acum c ai trimis-o pe secretar s cumpere vin i
prezervative, c i-ai spus s ncuie ua i c v-ai anulat
ntlnirea de la ora apte n ateptarea unui contact sexual
cu domnul Sanders?
Da, aa e.
Cu alte cuvinte, mai devreme ai minit.
Mi-am prezentat punctul de vedere.
Dar aici nu e vorba de un punct de vedere, ci de fapte.
i, dat fiind aceast succesiune de fapte, a fi curioas s
aflu de ce avei impresia c domnul Sanders poart o parte
din responsabilitate pentru ce s-a ntmplat n acea ncpere
luni seara.
Fiindc am simit..., am simit c domnul venise la
mine n birou cu intenia clar s fac dragoste cu mine, iar
mai trziu a negat cu desvrire astfel de intenie. Am simit
c m-a indus n eroare. M-a amgit i pe urm m-a acuzat,
cnd eu n-am fcut nimic altceva dect s-i rspund.
Ai simit c v-a indus n eroare?
Da.
i de asta avei impresia c poart o parte din
responsabilitate?
Da.
n ce fel v-a indus n eroare?
Pi, cred c e evident. Lucrurile ajunseser foarte
departe cnd, pe neateptate, s-a ridicat de pe canapea i a
spus c nu vrea s mai continue. Eu a spune c a fost ceva
premeditat.
De ce?
Pentru c nu se poate s mergi att de departe i pe
urm s te opreti. Este limpede c a fost un act ostil, menit
s m umileasc i s m pun ntr-o postur jenant. Mi se
pare... evident pentru toat lumea.
299
n regul. Haidei s analizm amnunit situaia,
spuse Fernandez. Din cte neleg, vorbim despre momentul
n care v aflai pe canapea cu domnul Sanders, amndoi
fiind parial dezbrcai. Domnul Sanders sttea n genunchi
pe canapea, cu penisul expus, iar dumneavoastr erai
ntins pe spate, cu chiloii dai jos i cu picioarele desfcute.
Aa este?
n esen da, rosti Meredith, cltinnd din cap. Sun
att de... vulgar.
Dar asta a fost situaia, nu-i aa?
Da, asta a fost.
n clipa aceea, ai spus Nu, nu, te rog", iar domnul
Sanders a replicat: Ai dreptate, n-ar trebui s facem asta",
dup care s-a dat jos de pe canapea?
Da, zise ea. Aa a spus.
Atunci care-i nenelegerea?
Cnd am spus Nu, nu" am vrut s spun Nu, nu mai
atepta". Fiindc el atepta, m aa, iar eu voiam s
mearg mai departe. n schimb, s-a dat jos de pe canapea,
iar asta m-a nfuriat foarte tare.
De ce?
Pentru c voiam s continue.
Dar, domnioar Johnson, ai spus Nu, nu".
tiu ce-am spus, replic ea iritat. Dar n situaia
aceea era ct se poate de limpede ce voiam s-i transmit de
fapt.
Oare?
Bineneles. tia exact ce-i spuneam, dar a preferat s
nu in cont.
Domnioar Johnson, ai auzit vreodat de expresia
Nu nseamn nu"?
Desigur, dar n situaia asta...
Iertai-m, domnioar Johnson, suntei de acord c
nu nseamn nu? Da ori ba?
Nu n cazul sta. Pentru c, n clipa aceea, stnd
ntins pe canapea, era absolut clar ce i spuneam de fapt.
300
Vrei s spunei c era clar pentru dumneavoastr.
Johnson nu se mai strdui s-i ascund suprarea.
A fost clar i pentru el, se rsti ea.
Domnioar Johnson. Cnd brbailor li se spune c
nu nseamn nu", ce concluzie tragei?
Nu tiu, spuse Meredith, ridicndu-i minile cu
iritare. Nu tiu unde vrei s ajungei.
ncerc s v spun c brbailor li se atrage atenia c
trebuie s ia cuvintele femeilor n sensul lor propriu. C nu"
nseamn nu". C brbaii nu au voie s presupun c nu"
nseamn poate" sau da".
Dar, n aceast situaie anume, cnd eram dezbrcai
i lucrurile ajunseser att de departe...
Ce-are a face una cu alta? ntreb Fernandez.
Hai s fim serioi, zise Johnson. Cnd un brbat i o
femeie sunt mpreun, ncep cu uoare atingeri i continu
cu mici srutri, urmate de mngieri i dezmierdri. Pe
urm hainele sunt date jos, se ating diferite pri intime i
aa mai departe. i nu dup mult timp ncepi s te atepi la
ce-o s urmeze. i nu dai napoi. A da napoi reprezint un
act ostil. Exact asta a fcut el. M-a indus n eroare.
Domnioar Johnson, este adevrat c femeile
revendic dreptul de-a da napoi n orice moment, pn n
clipa penetrrii propriu-zise? Nu-i rezerv la modul foarte
precis dreptul de-a se rzgndi?
Ba da, dar n cazul sta...
Domnioar Johnson. Dac femeile au dreptul s se
rzgndeasc, nu au i brbaii acelai drept? Nu se poate
rzgndi i domnul Sanders?
A fost un gest ostil, rosti ea, avnd ntiprit pe chip o
expresie rigid, ncpnat. M-a indus n eroare.
Eu v ntreb dac domnul Sanders are aceleai
drepturi ca i o femeie n aceast situaie. Dac avea dreptul
s se retrag, chiar i n ultimul moment.
Nu.
De ce?
301
Pentru c brbaii sunt diferii.
n ce fel sunt diferii?
Ah, pentru numele lui Dumnezeu! exclam Johnson
mnioas. Despre ce vorbim aici? Parc-am fi n Alice n ara
Minunilor. Brbaii i femeile sunt diferii. Toat lumea tie
asta. Brbaii nu-i pot controla impulsurile.
Se pare c domnul Sanders a putut.
Da. A comis un act ostil. Din dorina de-a m umili.
Dar ceea ce a spus, de fapt, domnul Sanders n acel
moment a fost: M face s m simt prost". Adevrat sau nu?
Nu-mi amintesc exact ce-a spus. Dar purtarea lui a
fost foarte ostil i degradant fa de mine, ca femeie.
Hai s ne gndim cine s-a purtat ostil i degradant fa
de cine. N-a protestat domnul Sanders fa de felul cum s-au
desfurat lucrurile mai devreme, n seara aceea?
Nu tocmai.
Mie mi s-a prut c a protestat, spuse Fernandez,
consultndu-i nsemnrile. nainte de asta, i-ai spus
domnului Sanders: Ari bine", i ntotdeauna ai avut un
popou rotund i tare"?
Nu tiu. Se poate s-i fi spus. Nu-mi amintesc.
i el ce a replicat?
Nu-mi amintesc.
Pe urm, domnul Sanders vorbea la telefon, ai venit
lng el, i l-ai dat jos din mn ai spus: D-l ncolo de
telefon"?
Se poate s fi fcut asta. Zu c nu-mi amintesc.
i nu ai avut n acel moment iniiativa srutului?
Nu sunt foarte sigur. Nu cred.
Pi, ia s vedem. Cum altfel s-ar fi putut ntmpla?
Domnul Sanders vorbea la telefonul celular, aproape de
fereastr. i-a ntrerupt cumva convorbirea, a pus telefonul
pe pervaz, s-a apropiat i a nceput s v srute?
Ea ovi o clip.
Nu.
Atunci cine a iniiat srutul?
302
Cred c eu.
Iar cnd el a protestat i a spus Meredith", l-ai
ignorat, ai continuat s-l srutai i ai spus: Doamne,
toat ziua te-am dorit. Sunt att de excitat, nu m-am mai
regulat ca lumea..."?
Fernandez rosti aceste replici cu un glas egal, lipsit de
inflexiuni, de parc ar fi citit o stenogram.
Se poate..., cred c asta cam aa a fost. Da.
Fernandez se uit din nou n nsemnri.
i pe urm, cnd el a zis Meredith, ateapt,
protestnd din nou ct se poate de clar, i-ai spus: Ah, nu
vorbi, nu, nu, ah, Doamne!"?
Cred c... e posibil s-i fi spus.
Ei bine, dac stai s v gndii un pic, nu vi se pare
c aceste replici ale domnului Sanders au fost nite proteste
pe care le-ai ignorat?
Dac au fost nite proteste, atunci nu au fost foarte
clare.
Domnioar Johnson. Ai putea s-l caracterizai pe
domnul Sanders ca fiind totalmente entuziast pe toat durata
ntlnirii?
Johnson ezit pre de o clip. Sanders aproape c o vedea
cum gndete, ncercnd s-i dea seama ct de mult va
dezvlui caseta la momentul oportun. n cele din urm rosti:
Uneori a fost entuziast, alteori nu tocmai. Exact asta
ncerc s spun.
Ai putea spune c a avut un comportament
contradictoriu?
Posibil. ntructva.
Da sau nu, domnioar Johnson?
Da.
Perfect. Deci, domnul Sanders s-a comportat
contradictoriu pe parcursul ntregii ntlniri. Ne-a i spus de
ce: fiindc i se cerea s se angajeze ntr-o aventur amoroas
la locul de munc, cu o veche prieten care acum i devenise
ef. i fiindc ntre timp se cstorise. Considerai c
303
acestea ar fi motive valabile pentru un comportament
contradictoriu?
Cred c da.
n aceast stare contradictorie, domnul Sanders a fost
dominat n ultimul moment de sentimentul c nu voia s
mearg mai departe. Asta l-a fcut s v spun, simplu i
direct, ce simea. i-atunci, de ce considerai c a fost ceva
premeditat"? Mie mi se pare c dovezile atest cu prisosin
contrariul: o reacie omeneasc necalculat, mai curnd
disperat, n faa unei situaii pe care dumneavoastr o
controlai ntrutotul. Nu a fost vorba de o revedere ntre doi
foti ndrgostii, domnioar Johnson, dei preferai s
credei c aa a fost. N-a fost ctui de puin o ntlnire ntre
egali. Realitatea e c i suntei superioar ierarhic i c ai
controlat fiecare aspect al ntlnirii. Ai fixat ora, ai
cumprat vin, ai cumprat prezervative, ai ncuiat ua... i
pe urm ai aruncat vina pe subalternul dumneavoastr,
cnd nu v-a fcut pe plac. De fapt, la fel v comportai i
acum.
Iar dumneavoastr ncercai s-i punei comportarea
ntr-o lumin favorabil, ripost Johnson. Dar eu vreau s
spun doar c, la modul concret, dac lai lucrurile s
evolueze pn n ultima clip i apoi te opreti, cellalt poate
s se supere foarte tare.
Da, zise Fernandez. Aa se simt muli brbai atunci
cnd femeile dau napoi n ultimul moment. Dar femeile spun
c un brbat nu are dreptul s se supere, fiindc o femeie se
poate retrage n orice moment. Adevrat?
Johnson btu darabana cu degetele pe mas, iritat.
Uite ce e, spuse ea. ncercai s transformai un fleac
ntr-un proces n toat regula, punnd n umbr elementele
eseniale. Ce-am fcut aa de ru? I-am fcut o ofert, atta
tot. Dac pe domnul Sanders nu l-ar fi interesat, nu trebuia
dect s spun Nu". Dar el n-a spus nu. Nici mcar o dat.
Pentru c a avut intenia s m induc n eroare. A fost
suprat pentru c n-a obinut postul dorit i s-a rzbunat n
304
singurul mod care-i sttea la ndemn: defimndu-m. Nu
e vorba dect de un rzboi al nervilor i de un atac mrav la
persoan. Eu sunt o femeie cu reuite profesionale, iar el se
simte iritat de succesul meu, drept pentru care e hotrt s-
mi fac figura. Iar dumneavoastr spunei tot felul de lucruri
numai ca s eludai aceast realitate fundamental i
inevitabil.
Domnioar Johnson, realitatea fundamental i
inevitabil este c suntei efa domnului Sanders. i c
purtarea dumneavoastr fa de el a fost contrar legii. Iar la
drept vorbind, chiar este vorba de un delict federal.
Urm un scurt moment de linite. Secretara lui
Blackburn intr n sal i-i ddu un bilet. Blackburn l citi i
apoi i-l nmna lui Heller
Doamn Fernandez? spuse judectoarea Murphy.
Putei s-mi explicai i mie ce se ntmpl?
Da, doamn judector. A ieit la iveal faptul c exist
o nregistrare audio a ntlnirii.
Serios? Ai ascultat-o?
Da, doamn judector. Se confirm relatarea domnului
Sanders.
tii de existena acestei nregistrri, domnioar
Johnson?
Nu, nu tiu.
Poate c domnioara Johnson i avocaii dnsei ar dori
s-o asculte. Probabil c ar trebui s-o ascultm cu toii, zise
judectoarea Murphy, privind int la Blackburn.
Heller puse biletul n buzunar i zise:
Doamn judector, a dori s solicit o pauz de zece
minute.
Prea bine, domnule Heller. A zice c aceast nou
turnur o ndreptete.

Afar, n curte, norii negri coborser mult, ameninnd
din nou cu ploaia. Lng fntnile arteziene, Johnson se
sftuia cu Heller i Blackburn. Fernandez se uita la ei.
305
Pur i simplu nu neleg, zise ea. Uite-i cum s-au
strns iari s stea de vorb. Ce-or mai fi avnd de
discutat? Clienta lor a minit i pe urm i-a schimbat
depoziia. Nu ncape nici o ndoial c Johnson e vinovat de
agresiune sexual. Avem totul nregistrat pe caset. Despre
ce-or mai fi vorbind?
Se uit la ei pre de o clip, concentrndu-se.
S tii c trebuie s recunosc: Johnson e o tip al
naibii de istea.
Da, zise Sanders.
E calm i iute n reacii.
Aa e.
A urcat rapid pe scara ierarhic.
Da.
i atunci... cum de s-a lsat trt ntr-o situaie ca
asta?
Ce vrei s spui? ntreb Sanders.
M ntreb de ce s-a aruncat la tine chiar din prima zi
de serviciu? i nc n halul sta. Cum de s-a lsat
descoperit? E prea istea pentru aa ceva.
Sanders ridic din umeri.
Crezi c numai fiindc eti irezistibil? zise Fernandez.
Cu tot respectul cuvenit, m cam ndoiesc.
Se pomeni gndindu-se la perioada cnd o cunoscuse pe
Meredith, de pe vremea cnd se ocupa cu prezentrile
demonstrative, i la felul cum obinuia s-i ncrucieze
picioarele ori ce cte ori cineva i punea o ntrebare la care nu
tia s rspund.
Se poate folosi ntotdeauna de sex ca s distrag
atenia oamenilor. Se pricepe la asta.
Cred, zise Fernandez. Dar de la ce ne distrage atenia
acum?
Sanders nu avu nici un rspuns. Dar instinctul i spunea
c era vorba de cu totul altceva.
306
Cine tie cum sunt oamenii cu adevrat n intimitate?
zise el. Am cunoscut cndva o femeie care arta ca un nger,
dar creia i plcea s fie maltratat de motocicliti.
Aha, zise Fernandez. Aa o fi, dar n ceea ce o privete
pe Johnson nu accept ideea. Pentru c Johnson mi face
impresia c este n stare s-i stpneasc foarte bine
reaciile, iar comportamentul ei fa de tine a fost
necontrolat.
Chiar tu ai spus-o, reacioneaz aa fiindc aa i e
felul.
Mda, poate. Dar de ce din prima zi? De ce imediat?
Cred c a avut un alt motiv.
Dar eu? ntreb Sanders. Crezi c i eu am avut un alt
motiv?
Presupun c da, zise ea, privindu-l cu seriozitate. Dar
despre asta vom vorbi mai trziu.
Alan se apropie de ei venind dinspre parcare i cltinnd
din cap.
Ce-ai aflat? ntreb Fernandez.
Nimic bun. Luptm pe toate fronturile, spuse el,
rsfoind paginile carnetului. Am verificat adresa aceea
Internet. Mesajul provine din Districtul U". Iar acel Un
prieten" se dovedete a fi doctorul n chimie Arthur A. Friend.
E profesor de chimie anorganic la Universitatea din
Washington. Numele sta i spune ceva?
Nu, rspunse Sanders.
Nu m surprinde. n clipa de fa, profesorul Friend se
afl n nordul Nepalului, ntr-o misiune de consultan
pentru guvernul nepalez. E plecat acolo de trei sptmni. E
ateptat s se ntoarc abia spre sfritul lui iulie. Aa c
oricum nu el e cel care trimite mesajele.
Cineva se folosete de adresa lui de pe Internet?
Secretara zice c e imposibil. Cnd profesorul e plecat,
biroul lui rmne ncuiat i nimeni nu intr acolo cu excepia
ei. Aa c nimeni nu are acces la computer. Secretara spune
c se duce acolo o dat pe zi i rspunde la mesajele primite
307
prin pota electronic, dar c n rest computerul e oprit. i
nimeni nu cunoate parola n afar de ea. Aa c nu tiu ce
s zic.
Adic e vorba de un mesaj care provine dintr-un birou
ncuiat? spuse Sanders, ncruntndu-se.
Nu tiu. Problema e n studiu. Dar, pentru moment,
rmne un mister.
Bine, n regul, zise Fernandez. Cum stm cu Conrad
Computer?
Cei de la Conrad au adoptat o poziie foarte dur. Nu
vor s furnizeze informaia dect companiei care a angajat-o,
respectiv lui DigiCom. Pentru noi, nimic. Mi-au mai zis c
respectiva companie nu le-a solicitat nimic. Cnd am ncercat
s strngem urubul, cei de la Conrad au sunat la DigiCom,
iar DigiCom le-a spus c nu este interesat de informaiile pe
care le-ar putea deine Conrad.
Hm.
Mai departe, s trecem la so, zise Alan. Am vorbit cu
cineva care a lucrat la compania lui, la CoStar. Zice c soul
o urte i c ar avea o mulime de lucruri neplcute de spus
despre ea. Numai c tipul e plecat n Mexic, n concediu, cu
noua lui prieten, pn sptmna viitoare.
Pcat.
Novell, zise Alan. Nu pstrez n mod curent dect
documentele din ultimii cinci ani. nregistrrile mai vechi
sunt pstrate n arhiva din sediul central aflat n Utah. N-au
habar ce-ar putea s conin acele documente, dar sunt
dispui s le scoat dac pltim. Ar dura dou sptmni.
Fernandez cltin din cap.
Nu e bine.
Nu.
Intuiia mi spune c tipii de la Conrad Computer
ascund ceva, zise Fernandez.
Se poate, dar, ca s punem mna pe acel ceva, ar
trebui s declanm aciune judectoreasc. i nu avem
timp.
308
Alan se ntrerupse i se uit la membrii taberei opuse,
aflai n cealalt parte a curii.
Ce se ntmpl acum?
Nimic. Rezist pe poziie.
nc mai rezist?
Da.
Doamne, fcu Alan. Pe cine are tipa asta n spate?
i mie mi-ar plcea s tiu, zise Fernandez.
Sanders i deschise telefonul celular i sun la birou.
Cindy, am primit vreun mesaj?
Doar dou, Tom. Stephanie Kaplan a ntrebat dac
poate s se ntlneasc azi cu tine.
A spus de ce?
Nu. Dar a zis c nu-i ceva important. i Mary Anne
Hunter a trecut pe aici de dou ori i a ntrebat de tine.
Probabil c vrea s m rstigneasc, zise Sanders.
N-a crede, Tom. Ea e cam singura care... e foarte
ngrijorat n privina ta, aa cred.
Bine. Am s-o sun.
ncepu s formeze numrul lui Mary Anne exact n clipa
cnd Fernandez l nghionti discret. Se uit n direcia
semnalat i vzu o femeie supl, ntre dou vrste, care
venea dinspre parcare n direcia lor.
Pregtete-te, l ndemn Fernandez.
De ce? Cine-i aia?
Aia, zise Fernandez, e Connie Walsh.

Connie Walsh avea cam patruzeci i cinci de ani, prul
crunt i o expresie acr.
Dumneata eti Tom Sanders?
ntocmai.
Femeia scoase la iveal un casetofon.
Connie Walsh, de la Post-Intelligencer. Putem sta de
vorb un minut?
Exclus, zise Fernandez.
Walsh se uit la ea.
309
Sunt avocata domnului Sanders, se prezent Louise.
tiu cine eti, zise Walsh, dup care se ntoarse din
nou spre el. Domnule Sanders, ziarul nostru dorete s
publice un reportaj despre acest proces de discriminare n
cadrul companiei DigiCom. Sursele mele m-au informat c o
acuzi pe Meredith Johnson de discriminare sexual. Este
adevrat?
Nu are nimic de comentat, spuse Fernandez,
postndu-se ntre Walsh i Sanders.
Walsh se uit peste umrul ei i zise:
Somnule Sanders, este adevrat c dumneata i cu ea
ai fost mai de mult amani i c acuzaia dumitale e o
modalitate de rzbunare?
Nu are nimic de comentat, spuse Fernandez.
Mie mi se pare c are, zise Walsh. Domnule Sanders,
nu eti obligat s-o asculi. Dac vrei, poi s vorbeti. i cred,
ntr-adevr, c ar trebui s profii de acest prilej ca s te
aperi. Pentru c sursele mele mi-au mai spus c, n cursul
ntlnirii, ai brutalizat-o pe domnioara Johnson. Astea sunt
nite acuzaii foarte grave mpotriva dumitale i-mi nchipui
c ai dori s rspunzi. Ce ai de spus fa de acuzaiile
formulate? Ai brutalizat-o?
Sanders ddu s vorbeasc, dar Fernandez l fulger cu o
privire de avertizare i-l opri cu un gest ferm, dup care i
spuse ziaristei:
Nu cumva aceste acuzaii i-au fost aduse la
cunotin chiar de domnioara Johnson? Pentru c ea a fost
singura persoan care a fost de fa, n afar de domnul
Sanders.
N-am voie s-i spun. Nu. Am aflat de la nite surse
foarte bine informate.
Din cadrul sau din afara companiei?
Efectiv n-am voie s spun.
Domnioar Walsh, zise Fernandez, am s-i interzic
domnului Sanders s-i vorbeasc. i ai face bine s-l
310
consuli pe consilierul juridic al ziarului nainte s publici
vreuna din aceste acuzaii nefondate.
Nu sunt nefondate, sursele mele sunt foarte...
Iar dac avocatul vostru are vreo ndoial, ai putea s-i
sugerezi s-l sune pe domnul Blackburn, care o s-i explice
care e poziia voastr din punct de vedere juridic n aceast
chestiune.
Walsh schi un zmbet mohort.
Domnule Sanders, vrei s faci vreun comentariu?
Ia legtura cu consilierul vostru juridic, domnioar
Walsh, zise Fernandez.
Am s-o fac, dar n-o s aib nici o importan. Nici
dumneata i nici domnul Blackburn n-o s putei s
nbuii povestea asta. n ce m privete, trebuie s-i spun
c nu tiu cum de te implici ntr-un caz ca sta.
Fernandez se ddu mai aproape, zmbi i-i spuse:
Ce-ar fi s ne tragem mai la o parte i s-i explic o
chestie?
Se duse cu ziarista la civa pai mai ncolo. Alan i
Sanders rmaser pe loc. Primul oft i zise:
Nu-i aa c ai da orict s tii ce discut n clipa asta?

Connie Walsh spuse:
Nu conteaz ce-ai s-mi spui. N-am s-i dezvlui
sursa.
Nici nu i-o cer. Nu fac dect s te informez c
povestea ta e fals...
Pi e i normal s spui asta...
i c exist dovezi concrete n acest sens.
Connie Walsh ovi i se ncrunt.
Dovezi concrete?
Fernandez ncuviin cu o micare nceat a capului.
ntocmai.
Walsh reflect un timp i spuse:
311
Dar nu se poate. Chiar ai i spus-o. Erau singuri n
ncpere. Cuvntul lui mpotriva cuvntului ei. Nu exist
dovezi concrete.
Fernandez cltin din cap, fr s spun nimic.
Ce e? O caset?
Efectiv nu pot s spun, rosti Fernandez, cu un zmbet
maliios.
Chiar dac exist, ce pot s demonstreze? C l-a ciupit
un pic de fund? C a fcut o glum? Ce mare scofal?
Brbaii fac asta de sute de ani.
Nu asta-i important n acest...
Ia mai slbete-m! Va s zic, tipul e ciupit niel i
ncepe s urle ca din gur de arpe. sta nu-i un
comportament normal la un brbat. Individul le urte i le
njosete pe femei, fr doar i poate. E de-ajuns s te uii la
el. i nu ncape ndoial, n timpul acelei ntlniri, el a lovit-
o. Compania trebuia s cheme un doctor ca s vad dac n-
are semne. Iar eu am mai multe surse de ncredere care-mi
spun c tipul e cunoscut ca fiind violent din punct de vedere
fizic. Soia a avut necazuri cu el ani de zile. De fapt, a plecat
din ora cu copiii i urmeaz s intenteze aciune de divor.
Walsh o urmri pe Fernandez cu atenie, n timp ce
vorbea. Aceasta din urm se mulumi s ridice din umeri.
sta-i adevrul. Soia a plecat din ora, zise Walsh pe
un ton detaat. Pe neateptate. A luat i copiii. i nimeni nu
tie unde s-a dus. Acum spune-mi ce poate s-nsemne asta.
Connie, tot ce pot s fac este s te informez, n calitate
de avocat al domnului Sanders, c dovezile concrete
contrazic afirmaiile surselor tale n privina acestei acuzaii
de agresiune sexual.
Ai de gnd s-mi ari aceast dovad?
Nici pomeneal.
Atunci de unde tiu c exist?
Pi, nu tii. tii numai c te-am informat eu de
existena ei.
i dac nu te cred?
312
Astea sunt decizii pe care trebuie s le ia ziaristul, zise
Fernandez.
Vrei s spui c ar fi o neglijen iresponsabil.
Dac publici relatarea, da.
Walsh fcu un pas napoi.
Uite ce e. Poate c ai nite argumente legale valabile,
poate nu. Dar, din punctul meu de vedere, eti una dintre
puinele femei care ncearc s se pun bine cu patriarhatul,
plecndu-i spinarea. Dac ai avea un pic de respect fa de
propria persoan, n-ai mai accepta s fii sluga lor.
La drept vorbind, Connie, mi se pare c persoana
prins n jugul patriarhatului eti tu.
Astea sunt rahaturi, zise Walsh. i d-mi voie s-i
spun c n-ai s poi ocoli realitatea. A amgit-o i pe urm a
brutalizat-o. E un fost iubit, plin de resentimente i violent.
Tipul clasic de brbat. i hai s-i mai zic ceva: pn la
urm, o s-i blesteme ziua cnd s-a nscut.

O s publice articolul? ntreb Sanders.
Nu, rspunse Fernandez.
Se uit n cealalt parte a curii, la Johnson, Heller i
Blackburn. Connie Walsh se dusese la Blackburn i ncepuse
s discute cu el.
Nu te lsa influenat de asta, zise Fernandez. Nu e
important. Problema principal este: ce o s fac n privina
lui Johnson?
Dup cteva clipe, Heller se apropie de ei i spuse:
Am analizat mpreun situaia, Louise.
i?
Am ajuns la concluzia c nu vedem rostul continurii
medierii i, din acest moment, ne retragem. Am informat-o pe
doamna judector c nu vom continua.
Nu, zu. i caseta?
Nici domnioara Johnson i nici domnul Sanders nu
au tiut c sunt nregistrai. Conform legii, cel puin una
313
dintre prti trebuia s tie c infraciunea este nregistrat.
Prin urmare, caseta nu poate fi admis...
Dar, Ben...
Suntem de prere c banda trebuie recuzat, att
pentru aceast mediere, ct i pentru orice procedur
juridic ulterioar. Susinem c domnioara Johnson a
caracterizat corect ntlnirea drept o nenelegere ntre doi
aduli participani voluntari i c domnul Sanders poart o
parte din rspundere pentru aceast nenelegere. A fost un
participant activ, Louise, nu ncape nici o ndoial. El i-a dat
chiloii jos. Nimeni n-a stat cu pistolul la tmpla lui. Dar,
ntruct vina aparine ambelor pri, se cuvine ca acum cei
doi s-i strng mna, s dea uitrii trecutele animoziti i
s se ntoarc la lucru. S-ar prea c deja domnul Garvin i-a
propus asta domnului Sanders, dar dnsul a refuzat. Credem
c, avnd n vedere circumstanele, domnul Sanders
acioneaz nerezonabil i c, dac nu reconsider problema
ct de curnd, va fi concediat pentru refuzul de a se prezenta
la lucru.
Ticlosul! izbucni Sanders.
Fernandez i puse mna pe braul lui cu un gest
linititor.
Ben, zise ea calm. S neleg c ai formulat o ofert
oficial de reconciliere i de ntoarcere n cadrul companiei?
Da, Louise.
i care sunt despgubirile?
Fr nici un fel de despgubiri. Toat lumea se
ntoarce la lucru i basta.
Te ntreb, zise Fernandez, fiindc am convingerea c
pot argumenta cu succes c domnul Sanders a fost contient
de faptul c totul se nregistra pe band i c, n felul acesta,
caseta trebuie s fie admis. Voi argumenta c este
admisibil n conformitate cu dezvluirea nregistrrilor
publice prin intermediul unor purttoare de semnal
obinuite, aa cum este ea definit n procesul Waller contra
Herbst. Mai mult, voi susine c, de fapt, compania a tiut
314
despre trecutul de recidivist n materie de agresiune sexual
al domnioarei Johnson i a refuzat s ia msurile necesare
pentru cercetarea comportamentului ei, fie nainte de acest
incident, fie dup. i, n fine, voi susine c nsi compania
a dat dovad de neglijen n protejarea reputaiei domnului
Sanders atunci cnd a lsat s se scurg informaii despre
acest incident n folosul lui Connie Walsh.
Ia stai puin...
Voi arta c firma a avut un motiv ntemeiat ca s
ngduie aceast scurgere de informaii: a vrut s-l priveze pe
domnul Sanders de bine meritata rsplat pentru mai bine
de un deceniu n slujba companiei. i c domnioara este un
salariat care a mai avut necazuri i nainte. V voi acuza de
calomnie i voi cere daune suficient de mari ca mesajul meu
s fie recepionat de companiile din ntreaga Americ. Am s
cer aizeci de milioane n clipa cnd am s-l conving pe
judector s permit juriului s asculte caseta asta. Fiindc
amndoi tim c, atunci cnd juriul are s asculte caseta, n-
o s fie nevoie de mai mult de cinci secunde ca s se
hotrasc s voteze mpotriva domnioarei Johnson i a
companiei.
Heller cltin din cap.
Scenariul tu conine multe lovituri hazardate, Louise.
Nu cred c o s se permit ascultarea casetei la tribunal. Iar
ce spui tu o s se ntmple peste trei ani.
Da, zise ea. Trei ani nsemn o perioad lung de timp.
Mie-mi spui, Louise? Se poate ntmpla orice.
Da, i-i spun sincer, m ngrijoreaz caseta asta. E
de-a dreptul scandalos cte lucruri nefericite se pot ntmpla
cu dovezile. Nu pot s-i garantez c nu a fost deja fcut o
copie. Ar fi ngrozitor dac ar cdea n minile celor de la
KQEM, iar tia s-ar apuca s-o transmit la radio.
Dumnezeule, Louise, nu pot s cred c ai spus asta.
Ce-am spus? Nu fac dect s-mi exprim nite temeri
legitime. Ar fi o neglijen din partea mea dac nu i-a aduce
la cunotin ce m ngrijoreaz. Hai s privim realitatea n
315
fa, Ben. Secretul a fost dezvluit. Presa a aflat deja
povestea. Cineva i-a pasat-o i lui Connie Walsh. Iar ea a
publicat un articol foarte duntor reputaiei domnului
Sanders. Se pare c acel cineva continu s trncneasc,
pentru c acum Connie are de gnd s scrie nu tiu ce
speculaii nefondate despre caracterul violent al clientului
meu. Este mare pcat c cineva din tabra ta a hotrt s
vorbeasc despre cazul acesta. Dar amndoi tim cum se
ntmpl cu bombele din pres n-ai idee de unde-o s se
produc urmtoarea scurgere de informaii.
Heller se art nelinitit. Arunc o privire ctre ceilali,
aflai lng fntn.
Louise, nu cred c cei de acolo o s cedeze.
Du-te mcar i vorbete cu ei.
Heller ridic din umeri i se ndeprt.
Ce facem acum? ntreb Sanders.
Mergem la tine n birou.
Vii i tu?
Da, zise Fernandez. N-am ajuns la sfrit. Astzi o s
se mai ntmple i alte chestii i nu vreau s-mi scape nimic.

Pe drumul de ntoarcere spre ora, Blackburn vorbi cu
Garvin, de la telefonul mainii.
Medierea s-a ncheiat, la cererea noastr.
i?
L-am strns cu ua pe Sanders s se ntoarc la lucru.
Dar deocamdat n-a reacionat. Rezist pe poziie. Acum
amenin cu daune de aizeci de milioane de dolari.
Cristoase! exclam Garvin. Daune? Pe ce baz?
Calomnie din neglijena companiei, pornind de la
supoziia c tiam de antecedentele lui Meredith n materie
de agresiune sexual.
Eu nu tiu de nici un fel de antecedente, zise Garvin.
Tu tii de aa ceva, Phil?
Nu.
316
Exist vreo dovad concret n legtur cu astfel de
antecedente?
Nu, zise Blackburn. Sunt sigur c nu exist.
Bun. Las-l s amenine. Cum a rmas cu Sanders?
I-am dat termen pn mine s revin la companie sau
s plece.
n regul, zise Garvin. Acum s trecem la treab. Cu
ce-l putem nfunda?
Ne ocupm de acuzaia de activitate ilegal, spuse
Blackburn. S-a ntmplat demult, dar cred c poate s ias
ceva.
i cu femeile?
N-am gsit nimic n legtur cu ele. tiu c, acum vreo
doi ani, Sanders o ciocnea pe una din secretare. Dar nu
gsim fiierele n computer. Cred c a intrat n sistem i le-a
ters.
Pi cum? Doar i-am blocat accesul.
Trebuie s-o fi fcut mai demult. E un tip prudent.
De ce dracu' ar fi fcut-o mai demult, Phil? N-avea nici
un motiv s se atepte la o chestie ca asta.
tiu, dar uite c nu gsim fiierele, spuse Blackburn,
ovind. Bob, cred c ar trebui s mutm mai devreme
conferina de pres.
Pe cnd?
Pe la sfritul zilei de mine.
Te-ai gndit bine, spuse Garvin. Aranjez eu. O putem
face chiar i mine la prnz. John Marden vine cu avionul
mine diminea, adug el, referindu-se la directorul
general al companiei Conley-White. Se potrivete la fix.
Sanders are de gnd s ntind pelteaua asta pn
vineri, rosti Blackburn. Hai s i-o lum nainte. Aa cum
stau lucrurile acum, l-am blocat. Nu poate intra n fiierele
companiei. Nu poate ajunge la Conrad sau n alt parte. E
izolat. E imposibil s pun mna pe ceva compromitor
pn mine.
Perfect, spuse Garvin. Ce face reportera?
317
Cred c-o s publice articolul vineri, spuse Blackburn.
Deja a aflat povestea, un tiu de la cine. Dar n-o s se poat
abine s nu-l tvleasc pe Sanders prin noroi. Subiectul e
prea tare; o s-l bage la ziar. i cnd o s-o fac, s-a zis cu el.
Excelent, zise Garvin.

Meredith cobor din lift la etajul cinci de la DigiCom i
ddu nas n nas cu Ed Nichols.
Ne-ai lipsit la edinele de diminea, spuse Nichols.
Da, pi am avut nite lucruri de rezolvat, zise ea.
Ceva de care-ar trebui s tiu i eu?
Nu. E plictisitor. Doar nite aspecte tehnice legate de
scutirile de taxe din Irlanda. Guvernul irlandez vrea s
extind legislaia local i asupra fabricii din Cork i nu prea
ne vine s acceptm. Chestia asta dureaz de mai bine de un
an.
Ari un pic cam obosit, spuse Nichols cu ngrijorare.
Eti cam palid.
N-am nimic. O s-mi par bine cnd o s se termine
toat povestea asta.
O s ne par bine tuturor, zise Nichols. Ai timp s
lum masa mpreun?
Poate vineri sear, dac mai rmai n ora, spuse ea,
zmbind. Zu, Ed, e vorba de chiibuuri financiare.
Bine, te cred.
Nichols i fcu un semn de desprire cu mna i se
ndeprt pe coridor. Johnson intr la ea n birou. O gsi
acolo pe Stephanie Kaplan, care lucra la terminalul de
computer aezat pe masa de lucru a lui Meredith. Kaplan
pru stnjenit.
Iart-m c i-am folosit computerul. Dar m-am gndit
s mai verific nite conturi n timp ce te ateptam.
Johnson i arunc poeta pe canapea.
Ascult, Stephanie, zise ea. Hai s lmurim o chestie
chiar acum. Eu conduc departamentul sta i nimeni n-o s
schimbe situaia. Dup prerea mea, a venit momentul cnd
318
un vicepreedinte trebuie s decid cine e de partea lui i
cine nu. Dac cineva m sprijin, am s in minte. Dac nu
m sprijin, nici o problem, gsesc o soluie i pentru asta.
Ne-am neles?
Kaplan ocoli biroul i se apropie de Johnson.
Da, Meredith, bineneles.
S nu-ncerci s m tragi n piept.
Nici nu mi-a trecut prin minte, Meredith.
Bun. Mulumesc, Stephanie.
Nici o problem, Meredith.
Kaplan iei din birou. Johnson nchise ua n urma ei, se
duse direct la terminalul de computer i privi ndelung i
atent ecranul.

Sanders strbtu coridoarele de la DigiCom cu
sentimentul c tria n alt lume. Se simea ca un strin.
Oamenii ntlnii n drum pe holuri se uitau n alt parte sau
treceau pe lng el, fr s spun nimic.
Parc nici n-a exista, i mrturisi el lui Fernandez.
Nu conteaz, zise ea.
Trecur pe lng sectorul principal al etajului, unde
oamenii lucrau n nite compartimente cu pereii nali pn
la piept. Se auzir cteva grohieli. Un individ cnta ncet:
n trecut am ciocnit-o, dar acum s-a terminat..." Sanders
se opri i se ntoarse spre cntre. Fernandez l apuc de
bra.
Nu conteaz, repet ea.
Dar, fir-ar s fie...
Nu faci dect s agravezi lucrurile.
Trecur pe lng automatul de cafea. Lng el, cineva
lipise un portret al lui Sanders. l folosiser drept int
pentru aruncarea sgilor.
Isuse.
Mergi mai departe.
Cnd ajunser la coridoml ce ducea spre biroul lui, l
vzu pe Don Cherry venind din sens opus.
319
Salut, Don.
Ai fcut-o de oaie ru de tot, Tom, zise acesta,
cltinnd din cap i vzndu-i de drum.
Pn i Don Cherry. Sanders oft.
tiai c-aa o s se ntmple, zise Fernandez.
Poate.
tiai i n-ai ce s faci.
Ajunser la ua biroului su. Cnd l zri pe Sanders,
Cindy se ridic n picioare i-i spuse:
Tom, Mary Anne te-a mgat s-o suni imediat dup ce-
ajungi.
Bine.
i Stephanie a spus c nu-i nici o problem, a aflat ce
voia s tie. A zis... ... s n-o mai suni.
Bine.
Intr n birou i nchise ua. Se aez la masa de lucru,
iar Fernandez ocup locul din faa lui. Ea i scoase din
serviet telefonul celular i form un numr.
Hai s lmurim o chestie... Biroul doamnei Vries, v
rog... Louise Fernandez o caut.
Acoperi microfonul cu palma.
N-ar trebui s... Eleanor? Bun, Louise Fernandez la
telefon. Te-am sunat n legtur cu Connie Walsh. Mda...
Sunt sigur c ai discutat cu ea. Da, tiu c are sentimente
puternice. Eleanor, nu voiam dect s-i confirm c exist o
nregistrare a evenimentului i c ea susine versiunea
domnului Sanders, nu pe cea a domnioarei Johnson. De
fapt, da, chiar a putea s-o fac. Absolut neoficial?? Da, a
putea. Ei bine, problema cu sursa lui Walsh e c acum
compania are o responsabilitate uria i, dac publicai o
relatare inexact chiar dac ai obinut-o de la o surs
cred c are chiar ea motive s acioneze mpotriva voastr. A,
da, sunt absolut sigur c domnul Blackburn ar intenta
proces. Ar fi obligat s-o fac. Ce-ar fi s..., neleg. Aha. Pi,
asta se poate schimba, Eleanor. Da. i nu uita c, n
momentul sta, domnul Sanders se gndete la un proces de
320
calomnie, pornind de la articolul despre domnul Piggy. Da,
cred c-ar fi foarte bine. Mulumesc.
nchise telefonul i se ntoarse ctre Sanders.
Am fost colege la facultatea de drept. Eleanor e foarte
competent i foarte conservatoare. Din capul locului n-ar fi
permis abordarea subiectului i nici nu l-ar fi luat n
considerare acum, dac n-ar fi avut mare ncredere n sursa
lui Connie.
Adic?
Sunt destul de sigur c tiu cine i-a vndut pontul,
spuse Fernandez, care se apuc s formeze un alt numr.
Cine? ntreb Sanders.
n clipa de fa, important e Meredith Johnson.
Trebuie s obinem dovezi despre obiceiurile ei, s
demonstrm c i n trecut i-a hruit pe subalterni. Trebuie
s facem cumva i s ieim din impasul sta cu Conrad.
Se ntoarse ntr-o parte i vorbi din nou la telefon.
Harry? Louise. Ai vorbit la Conrad? Aha. i?
Fernandez cltin din cap iritat. Le-ai explicat care le sunt
responsabilitile? Aha. La naiba! i care-i mutarea
urmtoare? Suntem n criz de timp, Harry, asta m
ngrijoreaz.
n timp ce ea vorbea la telefon, Sanders se ntoarse ctre
monitorul lui. Indicatorul luminos al potei electronice clipea.
Acion comutatorul.
AVEI 17 MESAJE N ATEPTARE.
Dumnezeule. i nchipuia foarte bine despre ce era
vorba. Aps pe butonul CITIRE. Mesajele aprur pe ecran
n ordine.
DE LA: DON CHERRY, ECHIPA DE PROGRAMARE A
CORIDORULUI CTRE: TOI SUBIECII

AM LIVRAT UNITATEA NIV CELOR DE LA CONLEY-
WHITE. UNITATEA ESTE ACUM OPERATIV N BAZA LOR
DE DATE, NTRUCT AZI NE-AU PUS LA DISPOZIIE CE
TREBUIA. JOHN CONLEY A CERUT S FIE INSTALAT
321
NTR-UN APARTAMENT DIN HOTELUL FOUR SEASONS,
FIINDC DIRECTORUL LOR SOSETE JOI DIMINEAA I O
S-L POAT VEDEA. NC UN TRIUMF N MATERIE DE
PROGRAMARE OFERIT VOU DE MINUNAII BIEI DE LA
MTV.
DON MAGNIFICUL

Sanders trecu la urmtorul mesaj.

DE LA: GRUPUL DE DIAGNOSTICARE
CTRE: ECHIPA GPA

ANALIZA UNITILOR TWINKLE. PROBLEMA CU BUCLA
DE SINCRONIZARE A CIPULUI DE COMAND NU PARE S
PROVIN DE LA INTEGRATUL PROPRIU-ZIS. AM VERIFICAT
MICROFLUCTUAIILE CURENTULUI DE LA SURSA DE
ALIMENTARE. APARENT, PE PLACA DE CIRCUITE A
ACESTEIA AU FOST GRAVATE NITE REZISTENE SUB
STANDARD SAU INADECVATE, DAR STA E UN LUCRU
MINOR I NU EXPLIC DE CE NU NE NCADRM N
SPECIFICAII. ANALIZA CONTINU.

Sanders urmri mesajul cu un sentiment de detaare. Nu
prea i spunea nimic. Doar nite cuvinte care ascundeau
adevrul esenial: c nc nu tiau care era problema.
Altdat, ar fi plecat imediat la echipa de diagnosticare, s
pun aua pe ei i s-i fac s gseasc soluia. Dar de data
asta... Slt din umeri i trecu la mesajul urmtor.

DE LA: CENTRUL DE BASEBALL
CTRE: TOI JUCTORII
REFERITOR LA NOUL PROGRAM DE VAR LA
SOFTBALL.

NCRCAI FIIERUL BB. 72 CA S OBINEI NOUL
PROGRAM DE VAR REVIZUIT. NE VEDEM PE TEREN!
322
O auzi pe Fernandez, care spuse la telefon:
Harry, trebuie s-o rezolvm cumva. La ce or se nchid
birourile lor din Sunnyvale?
Sanders trecu mai departe.

MESAJELE COLECTIVE S-AU TERMINAT. DORII S
CITII MESAJELE PERSONALE?

Aps pe butonul corespunztor.

DE CE NU RECUNOTI CA ETI HOMO?
(NESEMNAT)

Nu se osteni s vad de unde provenea. De bun seam
c introduseser manual mesajul ca venind de la adresa lui
Garvin, sau ceva de genul sta. Ar fi putut ajunge la adresa
real n interiorul sistemului, ns doar cu ajutorul
privilegiilor de acces de care tocmai fusese deposedat. Trecu
la urmtorul mesaj.

ARAT MAI BINE DECT SECRETARA TA, I PE-AIA NU
TE-AI MAI CODIT S-O REGULEZI.
(NESEMNAT)

Sanders comut la urmtorul.

TURNTOR SCRBOS - AFAR CU TINE DIN COMPANIE!
CEL MAI BUN SFETNIC

Dumnezeule, i zise. Urmtorul:

MICUL TOMMY AVEA PU
SE JUCA CU EA MEREU
DAR CND EA VRU S-O ATING
TOMMY ZISE: NU VREAU EU!
323
Versurile continuau pn n josul ecranului, dar Sanders
nu citi i restul. Comut la mesajul urmtor.

DAC NU I-AI TROSNI FIICA ATT DE DES, POATE C
AI FI N STARE S...

Comut din nou. ncepuse s treac peste mesaje din ce
n ce mai rapid, abia aruncnd o privire la coninutul lor.
I
NDIVIZI CA TINE FAC DE RUINE BRBAII, GOZAR
CE ETI!
BORIS

Clic.

PORC JEGOS I MINCINOS

Clic.

AR FI TIMPUL S LE-0 TRAG CINEVA CELELOR
SCHELLITOARE. SUNT STUL DE FELUL CUM TIU S
DEA VINA PE TOAT LUMEA, NUMAI PE ELE NU. AA E
SEXUL LOR S AIB E I OBICEIUL S ARUNCE VINA
PE ALII. I ELE I OBICEIUL STA SUNT NSCRISE N
CROMOZOMUL X.
INE-O TOT AA!

Trecea peste mesaje fr s le mai citeasc, aa c nu
lipsi mult s-l scape din vedere pe unul dintre ultimele:

TOCMAI AM PRIMIT VESTEA C MOHAMMED JAFAR E
PE MOARTE. DEOCAMDAT E NC LA SPITAL, DAR NU
SUNT SPERANE S SUPRAVIEUIASC PN MINE
DIMINEA. S-AR PUTEA CA, PN LA URM, S FIE VREO
CHESTIE I CU VRJITORIA ASTA.
ARTHUR KAHN
324
Sanders se holb la ecran. Un om care s moar din
pricina vrjitoriei? Nu-ndrznea s-i imagineze ce se
ntmplase de fapt. Ideea nsi prea s aparin unei alte
lumi. O auzi pe Fernandez zicnd:
Nu m intereseaz, Harry. Conrad are informaia
relevant pentru stabilirea antecedentelor i trebuie s facem
cumva s o smulgem.
Sanders trecu la ultimul mesaj:
NU VERIFICI UNDE TREBUIE.
UN PRIETEN

Sanders ntoarse monitorul, astfel nct s-l poat vedea
i Fernandez. Ea se ncrunt n timp ce vorbea la telefon.
Harry, trebuie s te las. F tot ce poi, spuse ea i
nchise telefonul. Cum adic, nu verificm unde trebuie? De
unde poate s tie prietenul sta ce facem? Cnd i-a venit
mesajul sta?
Sanders se uit la antetul mesajului.
La unu i jumtate.
Fernandez fcu o nsemnare n bloc-notes.
Cam tot pe la ora asta, Alan vorbea cu cei de la
Conrad. Iar Conrad a sunat la DigiCom, mai ii minte. Deci
mesajul sta trebuie s fi venit din interiorul DigiCom-ului.
Dar e pe Internet.
Indiferent de unde pare s vin, de fapt, e de la cineva
dinuntrul companiei, care ncearc s te ajute.
Se gndi imediat, fr s tie de ce, la Max. Dar nu avea
sens. O fi fost Dorfman cnit, dar nu n felul sta. i-apoi,
Max nu era la curent minut cu minut cu tot ce se ntmpla n
companie. Nu, era vorba de cineva care voia s-l ajute pe
Sanders, dar nu dorea s se descopere de unde venea
ajutorul.
Nu verifici unde trebuie... repet el cu glas tare.
S fie cineva de la Conley-White? La naiba, i zise el, ar
putea fi oricine.
325
Ce nseamn c nu verific unde trebuie? ntreb el.
Verificm toate firmele la care a mai lucrat i avem mari
dificulti...
Se opri. Nu verifici unde trebuie.
Mare tmpit sunt, spuse el i ncepu s tasteze ceva pe
claviatura computerului.
Ce s-a ntmplat? zise Fernandez.
Mi-au restrns accesul, dar tot ar trebui s pot obine
chestia asta, zise el, tastnd cu repeziciune.
Ce s obii? ntreb ea nedumerit.
Ai zis c recidivitii n agresiune sexual au un tipic,
nu?
Ba da.
Care se manifest de fiecare dat, corect?
Da.
Iar noi verificm firmele la care a lucrat nainte, ca s
obinem informaii despre episoadele similare din trecut.
Da. i n-avem succes.
Da. Dar chestia e c ea a lucrat aici n ultimii patru
ani, Louise. Nu verificm unde trebuie.
Pe ecranul computerului apru:

VERIFICARE BAZA DE DATE

Pe urm, dup un moment, Sanders ntoarse monitorul,
astfel nct Fernandez s poat citi:

DIGITAL COMMUNICATIONS Raport verificare referine

BD 4: Personal (Sub 5/ nregistrri angajai)
Criterii de investigare:
1. Dispoziia: Concediat i/sau Transferat i/sau
Demisionat
2. Conductor: Johnson, Meredith
3. Alte criterii: numai brbai

326
Rezultatele investigaiei rezumat:
Michael Tate 9/5/89 Concediat Consum droguri Ref.
med. RU
Edwin Sheen 5/7/89 Demisie Angajare alt. D-Silicon
William Rogin 9/11/89 Transfer La cerere Austin
Frederic Cohen 2/4/90 Demisie Angajare alt. Squire Sy
Robert Ely 1/6/90 Transfer La cerere Seattle
Michael Backes 11/8/90 Transfer La cerere Malaysia
Peter Saltz 4/1/91 Demisie Angajare alt. Novell
Ross Wald 5/8/91 Transfer La cerere Cork
Richard Jackson 14/11/91 Demisie Angajare alt. Aldus
James French 2/2/92 Transfer La cerere Austin

Fernandez parcurse lista i zise:
S-ar prea c locul n subordinea lui Meredith
Johnson e foarte periculos pentru pstrarea serviciului. Ai n
faa ta modelul clasic: oamenii rezist doar cteva luni i pe
urm demisioneaz sau cer s fie transferai n alt parte.
Totul se face de bun voie. Nimeni nu e concediat, fiindc
asta ar putea declana un proces pe motiv de concediere
ilegal. Clasic. l cunoti pe vreunul dintr-tia?
Nu, zise Sanders, cltinnd din cap. Dar trei dintre ei
sunt aici, n Seattle.
Eu nu vd dect unul.
Nu, Aldus e aici. Iar Squire Systems e n Bellevue. Aa
c Richard Jackson i Frederic Cohen sunt tot aici.
Poi s obii detalii privind condiiile de plecare pentru
oamenii tia? Ne-ar fi de folos. Pentru c dac firma a
despgubit pe cineva, atunci aveam un caz de facto.
Nu, rosti Sanders, cltinnd din cap. Informaiile
financiare depesc nivelul de acces minim.
ncearc, oricum.
Ce rost are? Sistemul n-o s-mi dea voie.
F-o, insist Fernandez.
El se ncrunt.
Crezi c sunt monitorizat?
327
i-o garantez.
n regul.
Introduse parametri necesari i aps pe tasta de
investigare. Rspunsul sosi imediat:

BAZA DE DATE FINANCIAR DEPETE NIVELUL DE
ACCES (0).

Sanders ridic din umeri i zise:
Exact cum mi-am nchipuit. Pofta-n cui.
Dar important e c am ntrebat, spuse Fernandez. Asta
o s-i pun imediat pe jratec.

Sanders se ndrepta spre unul din lifturi cnd o zri pe
Meredith, care venea spre el, nsoit de trei tipi de la Conley-
White. Se ntoarse imediat i, ajuns n casa scrilor, ncepu
s coboare cele patru iruri de trepte pn la parter. n acel
moment, casa scrilor era pustie. Un etaj mai jos, Stephanie
Kaplan deschise ua i ncepu s urce treptele. Sanders ezita
s stea de vorb cu ea; n definitiv, Kaplan ocupa funcia de
contabil-ef, fiind apropiat att de Garvin, ct i de
Blackburn. Pn la urm, i spuse pe un ton degajat:
Bun, Stephanie, ce mai faci?
Salut, Tom, zise ea, dnd din cap cu un gest rece i
rezervat.
Sanders trecu pe lng ea, cobor cteva trepte i apoi o
auzi spunnd:
mi pare ru c ai necazuri.
Se opri n loc. Kaplan ajunsese n capul irului de trepte
i se uita n jos la el. Nu mai era nimeni n casa scrilor.
M descurc, zise el.
tiu c te descurci. Dar totui, probabil c i-e greu.
Att de multe se ntmpl dintr-odat i nimeni nu-i d nici
o informaie. Trebuie s fie buimcitor s ncerci s descurci
toate iele.
Nimeni nu-i d nici o informaie.
328
Pi da, zise el rostind cuvintele pe ndelete. E greu s
descurci attea ie, Stephanie.
Ea ncuviin din cap.
Mi-aduc aminte de perioada cnd m-am angajat
pentru prima oar, spuse ea. M mprietenisem cu o tip
care obinuse un post foarte bun la o companie unde nu prea
erau angajate femei n funcii de conducere. n noua ei
funcie, a avut parte de mult stres i de numeroase situaii
dificile. Se mndrea cu felul cum reuea s rezolve
problemele. Dar s-a dovedit c nu fusese angajat dect
pentru c n departamentul ei mocnea un scandal financiar,
i de la bun nceput lucrurile au fost aranjate astfel nct ea
i nu altcineva s pice pe bec. Misiunea ei nu avea nici o
legtur cu vreunul din aspectele la care se gndea. A fost
doar un ap ispitor. Iar cnd au concediat-o, habar n-a
avut de ce.
Sanders o privi struitor. De ce i spunea oare chestia
asta?
Interesant poveste, zise el.
Eu n-am uitat-o nici o clip, ncuviin Kaplan.
Undeva, deasupra lor, se deschise o u i se auzir nite
pai cobornd. Fr s mai spun un cuvnt, Kaplan se
ntoarse i continu s urce. Cltinnd din cap, Sanders
cobor mai departe.

n redacia ziarului Post-Intelligencer, Connie Walsh i
ridic privirile de pe terminalul de computer i spuse:
Cred c glumeti.
Ba nu glumesc deloc, zise Eleanor Vries, aplecndu-se
deasupra ei. Am s-ngrop povestea asta, adug ea,
aruncnd foile imprimate pe biroul lui Walsh.
Dar tii bine care e sursa, zise Walsh. i mai tii c
Jake a ascultat i el ntreaga conversaie nregistrat pe
band. Ne-am documentat foarte bine, Eleanor. Avem totul
pus pe hrtie.
tiu.
329
Deci, dat fiind sursa, cum ar putea compania s ne
dea n judecat? Eleanor, am toat povestea, ce dracu'!
Ai o poveste. i ziarul este deja ntr-o poziie
vulnerabil.
Vulnerabil? De ce?
De la articolul cu domnul Piggy.
Ei, asta-i bun. Este imposibil s se fac vreo
identificare pe baza articolului la.
Vries scoase la iveal o copie xerox a articolului pe care
subliniase cu galben cteva pasaje.
Se zice despre Compania X c e o firm high-tech din
Seattle, care tocmai a numit o femeie ntr-un post important.
Despre domnul Piggy se spune c este subordonatul ei i c a
naintat o reclamaie de agresiune sexual. Soia domnului
Piggy este avocat; cei doi soi au copii mici". Spui mai departe
c acuzaia domnului Piggy este lipsit de temei, c e un
beiv i un afemeiat. Eu cred c Sanders are toate motivele s
revendice identificarea i s ne dea n judecat pentru
calomnie.
Bine, dar e un articol. O exprimare a dreptului la
opinie.
Articolul sta invoc nite fapte. i le invoc ntr-o
manier sarcastic i evident exagerat.
Este o exprimare a unei opinii. Dreptul la opinie e
protejat.
n cazul sta, nu cred deloc c aa stau lucrurile. M
deranjeaz i faptul c am permis apariia acestui articol din
capul locului. Dar important e c nu putem pretinde absena
inteniei defimtoare dac ngduim ca articolele s apar n
continuare.
N-ai nici un pic de trie de caracter.
Iar tu eti foarte slobod cu caracterizarea altora,
replic Vries. Subiectul e ngropat i basta. Am s certific n
scris i, n afar de tine, am s-i ntiinez i pe Marge i Tom
Donadio.
330
Avocai afurisii! n ce lume am ajuns s trim.
Povestea asta trebuie fcut public.
Nu te juca cu focul, Connie. S nu zici c nu i-am
spus, i-o tie Vries, dup care plec.
Walsh rsfoi paginile articolului. Lucrase la el toat dup-
amiaza, finisndu-l, lefuindu-l, aducndu-l ct mai aproape
de perfeciune. Iar acum voia s-l publice. Modul de gndire
al avocailor o fcea s-i piard rbdarea. Toat povestea
asta cu protejarea drepturilor nu era dect un pretext
convenabil, fiindc, dac mergeai la esen, gndirea
avoceasc era ngust, meschin i auto-protectoare
genul de mentalitate care apra cu fermitate integritatea
structurii puterii. i, n final, teama slujea tocmai aceast
structur. Teama i slujea pe brbaii aflai la putere. Dar
Connie Walsh nu se speria ea cu una cu dou. Dup o lung
perioad de timp, ridic receptorul i form un numr.
Aici postul de televiziune KSEA, bun ziua.
Cu domnioara Henley, v rog.
Jean Henley era o reporter tnr i talentat de la cel
mai nou post de televiziune independent din Seattle. Walsh
petrecuse cu ea multe seri n care discutaser problemele
lucrului n mass media, unde dominau brbaii. Henley tia
ct de important era o bomb" n consolidarea carierei unui
reporter. Povestea asta, i spuse Walsh, are s fie fcut
public. ntr-un fel sau altul.

Robert Ely se uit la Sanders cu nervozitate.
Ce vrei? ntreb el.
Ely era un brbat tnr, pn-n douzeci i ase de ani,
cu o musta blond. Prea foarte agitat. Purta cravat, dar
rmsese n cma i vest. Lucra ntr-unul din
compartimentele delimitate prin perei despritori din
spatele Departamentului de Contabilitate de la DigiCom, n
cldirea Gower.
A vrea s vorbim despre Meredith, spuse Sanders.
331
Ely era unul din cei trei ini de pe list care lucrau n
Seattle.
Of, Doamne, zise Ely, uitndu-se njur cu nelinite, n
timp ce mrul lui Adam i se mica n sus i-n jos. Nu..., n-am
nimic de spus.
Voiam numai s vorbim, zise Sanders.
Nu aici, rosti Ely.
Hai atunci n sala de edine, propuse Sanders.
Merser mpreun pe coridor pn la o mic sal de
edine, dar acolo se inea o ntrunire. Sanders suger
bufetul de dincolo de contabilitate, dar Ely i spuse c acolo
era prea mult lume. Cu fiecare clip, devenea din ce n ce
mai agitat.
Zu c n-am nimic s-i spun, zicea el ntruna. Nu tiu
nimic, pe bune c nu tiu.
Sanders i ddu seama c trebuia s gseasc imediat
un loc linitit, nainte ca Ely s-o rup la sntoasa. Ajunser
pn la urm n toaleta pentru brbai faian alb,
curenie impecabil. Ely se rezem de chiuvet.
Nu tiu de ce vorbeti cu mine. N-am nimic s-i spun.
Ai lucrat pentru Meredith, n Cupertino.
Da.
i ai plecat de-acolo acum doi ani?
Da.
De ce-ai plecat?
Tu ce crezi?! izbucni Ely ntr-un acces de mnie, n
timp ce vocea lui rsuna n ncperea faianat. ii bine de
ce, pentru numele lui Dumnezeu! Toat lumea tie de ce. Mi-
a fcut viaa iad.
Ce s-a ntmplat? ntreb Sanders.
Ce s-a ntmplat? rosti Ely, cltinnd din cap cnd i
aduse aminte. Zilnic, absolut zilnic, mi spunea: Robert, n-ai
vrea s rmi dup program, avem de discutat nite
probleme". Dup un timp, am ncercat s m eschivez.
Atunci mi-a zis: Robert, nu sunt sigur c manifeti
devotamentul cuvenit fa de aceast companie". i strecura
332
mici comentarii n fia de apreciere. Chestii negative i
subtile. Nimic de care s m pot plnge. Dar erau acolo. Se
adunau. Robert, cred c ai nevoie de ajutorul meu. Ce-ar fi
s ne vedem la sfritul programului?" Robert, n-ar strica s
treci pe la mine ca s discutm problema asta. Zu c n-ar
strica". A fost..., a fost ngrozitor. Persoana cu care triam
nu... ... M aflam ntr-o situaie foarte jenant.
Ai reclamat-o?
Ely rse strident.
Glumeti? Practic, tipa face parte din familia lui
Garvin.
Deci, te-ai mpcat cu situaia...
Ely slt din umeri.
Pn la urm, tipul cu care triam a primit un alt post.
Cnd el a venit aici, m-am transferat i eu. Adic, bineneles
c am vrut s plec. Pur i simplu, lucrurile s-au aranjat de la
sine...
Ai fi dispus s dai o declaraie despre Meredith acum?
Nici poveste.
i dai seama c scap nepedepsit de fiecare dat
pentru c nimeni nu o reclam?
Ely se ndeprt de chiuvet.
Am destule probleme, fr s mai fac public i chestia
asta.
Se duse pn la u, se opri i se ntoarse.
Vreau s-i fie clar: n-am nimic de spus despre
subiectul Meredith Johnson. Dac m-ntreab cineva, am s
spun c relaiile noastre de serviciu au fost corecte tot
timpul. i-am s mai spun c n-am vorbit niciodat cu tine.

Meredith Johnson? Bineneles c mi-o amintesc, zise
Richard Jackson. Am lucrat pentru ea mai bine de un an.
Sanders se afla n biroul lui Jackson de la etajul doi al
sediului Aldus, pe latura sudic a lui Pioneer Square.
Jackson era un brbat artos, cam de treizeci de ani, i
semna cu un fost atlet. Ocupa postul de director de
333
marketing la Aldus. Biroul lui degaja o atmosfer
prietenoas, iar n el era un talme-balme de cutii cu
programe grafice: Intellidraw, Freehand, SuperPaint i
Pagemaker.
O femeie frumoas i fermectoare, zise Jackson.
Foarte inteligent. Totdeauna a fost o plcere.
M ntreb de ce-ai plecat, spuse Sanders.
Mi s-a oferit postul sta, de-aia. i n-am regretat nici o
clip. Serviciul e minunat. Compania aijderea. Am trit o
experien nemaipomenit aici.
sta-i singurul motiv pentru care ai plecat?
Jackson rse.
Adic, vrei s tii dac Meredith Mnctoarea de
Brbai s-a dat la mine? zise el. Pi, ce crezi e papa catolic? E
Bill Gates bogat? Sigur c s-a dat la mine.
A avut asta vreo legtur cu plecarea ta?
Nu, nu, zise Jackson. Meredith se ddea la toat
lumea. n privina asta, e un ef care acord tuturor anse
egale. Pe toi i urmrea. Cnd am nceput s lucrez n
Cupertino, se inea scai de un poponar. l terorizase pe bietul
nefericit. Un tip mic, slbnog i nervos. Doamne, cum l mai
fcea s tremure!
i tu?
Jackson ridic din umeri.
Eu eram burlac, la nceput de drum. Tipa era
frumoas. Mi-a convenit.
N-ai avut niciodat greuti?
Niciodat. Meredith arat fenomenal. Jalnic la pat,
firete. Dar nu poi s le ai pe toate. E o femeie foarte
inteligent i foarte frumoas. ntotdeauna se mbrac
grozav. i i-a plcut de mine, aa c m-a purtat cu ea pe la
toate recepiile. Am cunoscut oameni, mi-am fcut relaii. A
fost excelent.
Deci, nu i s-a prut nimic nelalocul lui?
Absolut nimic, zise Jackson. Cteodat mai fcea pe
efa. Cu asta m-am obinuit. Mai erau vreo dou tipe cu care
334
m vedeam, dar trebuia s fiu ntotdeauna prezent la apel
pentru ea. Chiar i n ultima clip. Asta te calc pe nervi
uneori. Ajungi s te gndeti c viaa nu-i mai aparine. Iar
alteori i mai veneau dracii. Dar asta e. Faci ce trebuie s
faci. Acum, uite-m director adjunct aici, la treizeci de ani.
M simt minunat. Compania e grozav. Oraul e grozav.
Viitorul e grozav. i asta datorit ei. E grozav.
Erai angajat al companiei n perioada cnd ai avut
acea relaie, nu?
Da, sigur.
Nu avea obligaia, conform politicii companiei, s
raporteze orice relaie cu un subaltern? A raportat relaia cu
tine?
Pe naiba, zise Jackson i-i rezem coatele de birou.
Hai s lmurim o chestie, aa, ntre noi doi. Eu cred c
Meredith e grozav. Dac ai o problem cu ea, e numai i
numai problema ta. Nu tiu despre ce-ar putea fi vorba. Ai
trit cu ea, pentru numele lui Dumnezeu! N-are ce s te
surprind. Lui Meredith i place s se reguleze. i place s le
spun tipilor s fac asta, s-o fac i pe-ailalt. i place s
comande. Aa e ea. i nu vd nimic ru n asta.
Nu cred c-ai fi de acord s...
S dau o declaraie? Fii serios. Uite ce e, se mnnc
mult rahat n vremurile astea. Aud chestii ca: Nu ai voie s
ntreii relaii cu colegii de serviciu". Spanac. Pi, dac n-a
avea relaii cu colegele de serviciu, a rmne virgin. tia-s
singurii oameni cu care mai poi avea relaii: colegii de
serviciu. Sunt singurii oameni pe care ai posibilitatea s-i
cunoti. i cteodat oamenii tia sunt superiorii ti. Ce s
spun, ce filozofie. Femeile se reguleaz i merg nainte.
Brbaii le reguleaz pe femei i merg i ei nainte. Oricum,
fiecare ar regula pe oricine altcineva dac ar putea, pentru c
asta vor toi. Femeile sunt la fel de dornice ca i brbaii. i
ele vor la fel ca i noi. Asta-i viaa adevrat. Dar dai de unii
care se sictiresc, i trag o reclamaie i zic: A, nu, nu poi
s-mi faci aa ceva". Dar i spun eu c astea sunt frecii. Ca
335
i seminariile despre simul msurii la care trebuie s
participm cu toii. Toat lumea st acolo cuminte, cu
minile n poal, ca la o edin a Grzii Roii, i nva cum
s se adreseze corect colegului de serviciu. Dar dup aia
pleac i continu s se reguleze, aa cum au fcut-o
ntotdeauna. Secretarele zic: Ah, domnule Jackson, ai fcut
vreun sport? Ce puternic prei!" i ncep s bat din
pleoape. Iar eu ce-ar trebui s fac? Nu poi s stabileti nite
reguli n privina asta. Cnd i-e foame, mnnci. Indiferent
la cte seminarii participi. Toat treaba asta-i porcrie. i
cine-o ia n serios e un ccnar.
Cred c mi-ai rspuns la ntrebare, zise Sanders.
Se ridic s plece. Era evident c Jackson nu avea de
gnd s-l ajute.
Uite ce e, zise Jackson. mi pare ru c ai probleme.
Dar n zilele astea toat lumea e al naibii de sensibil. Vd
destui oameni, puti abia ieii din colegiu, care chiar i
nchipuie c n-ar trebui s treac niciodat prin momente
neplcute. Dar adevrul e c nimeni nu poate face lumea s
fie aa cum vrea el tot timpul. Mereu se ntmpl lucruri care
te jeneaz sau te sictiresc. Asta-i viaa. Le aud pe femei n
fiecare zi cum fac glume pe seama brbailor. Glume
jignitoare. Glume porcoase. i-uite c nu m bic deloc.
Viaa-i minunat. Cine are timp pentru prostiile astea? Eu
unul, nu.

Sanders iei de la Aldus la ora cinci. Obosit i descurajat,
i tr picioarele pn la Hazzard. Asfaltul strzilor era
umed, dei ploaia se oprise i soarele de dup-amiaz ncerca
s strpung plafonul norilor. Ajunse napoi n birou dup
zece minute. Cindy nu se afla la masa de lucru, iar
Fernandez dispruse. Se simi prsit, singur i lipsit de
speran. Se aez i form ultimul numr de pe list.
Squire Electronic Data Systems, bun seara.
Cu domnul Frederic Cohen, v rog, ceru Sanders.
336
mi pare ru, domnul Cohen a plecat i nu se mai
ntoarce astzi.
tii cumva unde l-a putea gsi?
M tem c nu. Dorii s lsai un mesaj?
Dar-ar dracii, njur el n gnd. Ce rost avea? Totui se
pomeni spunnd:
Da, v rog.
Se auzi un declic, urmat de Bun ziua, sunt Fred Cohen.
Lsai mesajul dup semnalul sonor. Dac e dup orele de
program, ncercai s m prindei la telefonul din main,
502-8804, sau acas, la 505-9943".
Sanders i not rapid numerele. Form mai nti
numrul telefonului din main. Auzi un pcnit, iar apoi
nite cuvinte:
tiu, drag, iart-m c-am ntrziat, m-am luat cu
treaba i... Acum sunt n drum spre cas.
Domnul Cohen?
Da, la telefon Fred Cohen, se auzi de la cellalt capt
al firului, dup o scurt pauz.
M numesc Tom Sanders. Lucrez la DigiCom i...
tiu cine eti.
Vocea prea ncordat.
Am neles c ai lucrat pentru Meredith Johnson.
Da, am lucrat.
M ntreb dac am putea s discutm.
Despre ce?
Despre cum a fost cnd ai lucrat ca subaltern al ei.
Urm o pauz lung. n cele din urm, Cohen spuse:
Ce rost ar avea?
Pi, am intrat ntr-un soi de conflict cu Meredith i...
tiu c ai intrat.
Da? Ei bine, a vrea s...
Uite ce e, Tom. Am plecat de la DigiCom acum doi ani.
Tot ce s-a ntmplat e de domeniul trecutului.
Pi de fapt, nu-i chiar aa, fiindc ncerc s stabilesc
un model comportamental i...
337
tiu ce ncerci s faci. Dar asta-i o chestie foarte
riscant, Tom. Nu vreau s m-amestec.
Mcar s stm de vorb, cteva minute.
Tom, i spuse Cohen ncet, sunt nsurat. Nevast-mea e
gravid. N-am nimic de spus despre Meredith Johnson.
Absolut nimic.
Dar...
mi pare ru, trebuie s te las.
Se auzi sunetul fcut de receptorul pus la loc n furc.
Cindy intr i l gsi cu receptorul n mn. i aduse o ceac
de cafea.
Cum i merge? Ai mai limpezit lucrurile?
Nu, zise el, e groaznic.
Se codea s recunoasc, chiar i fa de el nsui, c nu
mai tia ce s fac. Abordase trei brbai i fiecare dintre ei
refuza s recunoasc n vreun fel c n toate cazurile era
vorba de acelai fel de comportament. Se ndoia c vreunul
dintre cei aflai pe list ar fi avut alt atitudine. Se pomeni
gndindu-se la ce-i spusese Susan, soia lui, cu dou zile n
urm. Nu mai poi s faci nimic." Acum, dup attea
strdanii, se dovedea a fi adevrat. Era un om terminat.
Unde-i Fernandez?
S-a dus s se-ntlneasc cu Blackburn.
Cum?
Cindy ncuviin din cap.
n sala mic de edine. Sunt acolo de un sfert de or.
O, Doamne.
Se ridic de la birou i iei pe coridor. O vzu pe
Fernandez stnd alturi de Blackburn n sala de edine.
Fernandez fcea nsemnri n bloc-notes, cu capul plecat.
Blackburn i plimba minile pe revere i privea n tavan n
timp ce vorbea. Prea c-i dicteaz ceva. Pe urm l zri i i
fcu semn s se apropie. Sanders intr n sala de edine.
Tom, spuse Blackburn cu un zmbet. Tocmai veneam
s te vd. Veti bune! Cred c am reuit s rezolvm situaia.
338
Vreau s spun, s-o rezolvm cu adevrat. O dat pentru
totdeauna.
Hm, fcu Sanders.
Nu credea o iot. Se ntoarse ctre Fernandez. Ea i
ridic privirile de la bloc-notes. Prea buimcit:
Aa se pare.
Blackburn se ridic i se post n faa lui Sanders.
Nici nu pot s-i spun ct de ncntat sunt, Tom. L-am
prelucrat pe Bob toat dup-amiaza. i pn la urm a ajuns
s priveasc adevrul n fa. Firma are o problem, Tom. i
i suntem profund ndatorai c ne-ai fcut s-o vedem cu
atta claritate. Aa nu mai mergea. Bob tie c trebuie s
rezolve problema. i o va face.
Sanders rmase cu gura cscat. Nu-i venea s cread ce
auzea. Dar o vzu pe Fernandez ncuviinnd din cap i
zmbind. Blackburn i netezi cravata i zise:
Dar, aa cum spunea cndva Frank Lloyd Wright:
Dumnezeu e n detalii". tii, Tom, avem o mic problem
urgent, o problem de politic, legat de fuziune. i
solicitm ajutorul pentru informarea care se ine mine n
faa lui Marden, directorul general de la Conley-White. Dar
dup aceea..., ei bine, ai fost profund nedreptit, Tom.
Aceast companie te-a nedreptit. i recunoatem c avem
obligaia s ne revanm fa de tine, n toate felurile
posibile.
nc nencreztor, Sanders spuse pe un ton tios:
Despre ce vorbim de fapt?
Glasul lui Blackburn era linititor.
Ei bine, Tom, n acest moment asta depinde de tine. I-
am dat Louisei detaliile unei posibile nelegeri i toate
opiunile cu care am putea fi de acord. Discut mai nti cu
ea i ne dai pe urm rspunsul. Vom semna orice documente
intermediare doreti, firete. Tot ce vrem n schimb este s
participi la edina de mine i s ne ajui s ducem la bun
sfrit aceast fuziune. Ce zici, i se pare cinstit?
339
Blackburn ntinse mna i rmase cu ea aa. Sanders l
privi struitor.
Din adncul inimii, Tom, mi pare ru pentru toate
cte s-au ntmplat.
Sanders i strnse mna.
i mulumesc, Tom, spuse Blackburn. i mulumesc
pentru rbdare i i mulumesc n numele companiei. Acum
stai i discut cu Louise i d-ne de veste ce-ai hotrt.
Blackburn plec din ncpere, nchiznd ua ncet n
urma lui. Sanders se ntoarse ctre Fernandez.
Ce mama naibii e toat povestea asta?
Fernandez oft ndelung.
Se numete capitulare, zise ea. Capitulare pe toate
planurile. DigiCom a cedat.

Sanders l urmri pe Blackburn ndeprtndu-se pe
coridor. Era stpnit de sentimente contradictorii. Pe
neateptate, i se spusese c totul se terminase, fr s mai
fie nevoie de nici o lupt. Fr vrsare de snge. Privindu-l pe
Blackburn, i veni n minte brusc imaginea sngelui din
chiuveta de la baia fostului su apartament. De data asta, i
aminti i de unde venea. Crmpeiul acela stingher i gsi
locul n succesiunea cronologic a evenimentelor. n timpul
divorului, Blackburn locuise n apartamentul lui Sanders.
Era drmat i ncepuse s bea peste msur. ntr-o zi se
tiase att de ru n timp ce se brbierea, nct chiuveta se
umpluse de snge. Mai trziu, Meredith vzuse sngele n
chiuvet i pe prosoape i ntrebase:
Biei, ai tras-o cnd era pe ciclu?
ntotdeauna Meredith era vulgar n felul sta. i plcea
s-i surprind pe cei din jur, s-i ocheze. Pe urm, ntr-o
smbt dup-amiaz, ncepuse s se plimbe prin
apartament doar n nite ciorapi albi, prini cu portjartier, i
n sutien, n vreme ce Phil se uita la televizor. Sanders o
ntrebase:
De ce faci asta?
340
Voiam s-l nveselesc, replicase Meredith, dup care se
aruncase n pat, pe spate. Ce-ar fi s m nveseleti tu pe
mine? continuase ea, dup care i ridicase picioarele
desfcute...
Tom? M asculi? spuse Fernandez. Hei, Tom. Eti
atent?
Da, zise Sanders.
Dar continua s-l urmreasc pe Blackburn, s se
gndeasc la el. i aminti un alt episod, petrecut cu civa
ani mai trziu. Sanders ncepuse s se ntlneasc cu Susan
i, ntr-o sear, Phil luase masa cu ei doi. La un moment dat
Susan se dusese la toalet.
E grozav, spusese Blackburn. E nemaipomenit. E
frumoas i e grozav.
Dar?
Dar..., se ntrerupse Blackburn, ridicnd din umeri. E
avocat.
i?
Niciodat nu poi s ai ncredere ntr-un avocat, spuse
Blackburn, cu unul din rsetele acelea ncrcate de tristee i
nelepciune.
Niciodat nu poi s ai ncredere ntr-un avocat. Stnd n
picioare n sala de edine de la DigiCom, Sanders l urmri
cu privirea pe Blackburn n timp ce ddea colul. Apoi se
ntoarse ctre Fernandez.
... realmente n-au avut de ales, spuse ea. ntreaga
situaie a devenit, pn la urm, imposibil de susinut n
continuare. Contextul faptic o dezavantajeaz pe Johnson.
Iar caseta e periculoas: nu vor s fie ascultat i se tem c
oricum o s ias la lumin. Au probleme i cu antecedentele
lui Johnson privind agresiunea sexual; a mai fcut-o i
nainte, lucru pe care-l tiu i ei. Chiar dac nici unul din
brbaii cu care ai discutat nu a acceptat s vorbeasc, poate
c, pe viitor, unul dintre ei o va face. i bineneles c mai e
i consilierul juridic principal, care a dezvluit presei o
informaie confidenial referitoare la companie.
341
Ce-ai spus? ntreb Sanders.
Ea ncuviin din cap.
Blackburn a fost cel care i-a furnizat informaiile lui
Connie Walsh. Felul cum a acionat constituie o nclcare
flagrant a tuturor regulilor de conduit pentru un salariat al
companiei. Pentru ei, Blackburn reprezint o problem
major. S-au strns prea multe. Chestiile astea pot s
duneze mult ntregii companii. Privind situaia n mod
raional, au fost nevoii s cad la nvoial cu tine.
Mda, spuse Sanders. Dar, tii, toate astea n-au nici
cap, nici coad.
Te pori de parc nu i-ar veni s crezi, zise Fernandez.
Fii pe pace. Afacerea a luat o amploare prea mare. N-au mai
putut s-o stpneasc.
Bun. n ce const nelegerea?
Fernandez i verific nsemnrile.
Pi, uite-aici toat lista. O vor concedia pe Johnson.
ie o s-i dea postul ei, dac-l vrei, o s te reinstaleze n
postul de pn acum sau o s-i ofere un alt post n cadrul
companiei. O s-i plteasc o sut de mii de dolari drept
despgubiri pentru neplcerile ndurate, iar mie mi vor
deconta onorariul. Dac doreti, sunt dispui s negocieze
condiiile de lichidare. n oricare dintre situaii, i se asigur
n ntregime pachetul de aciuni cuvenit, cnd i dac
departamentul trece n sectorul public. Indiferent dac rmi
n cadrul companiei sau nu.
Isuse Cristoase!
Ea ncuviin din cap.
Capitulare total.
i chiar crezi c Blackburn a vorbit serios?
Niciodat nu poi s ai ncredere ntr-un avocat.
Da, spuse ea. Cinstit vorbind, e primul lucru logic de
pe ziua de astzi. Au fost nevoii s-o fac, Tom. Se expuneau
la riscuri prea mari, iar miza e prea ridicat.
i instructajul?
342
Sunt ngrijorai de bunul mers al fuziunii aa cum ai
bnuit cnd a nceput totul. Nu vor s-o pericliteze n acest
moment cu vreo schimbare brusc. Aa nct vor s participi
mine la instructaj, mpreun cu Johnson, ca i cum totul ar
fi n ordine. Pe urm, la nceputul sptmnii viitoare,
Johnson i va face un consult medical, ca parte a asigurrii
pentru noul ei post. Examenul va scoate la iveal serioase
probleme de sntate, poate chiar un cancer, ceea ce va fora
o regretabil schimbare n funcie.
neleg.
Sanders se duse la fereastr i se uit n zare, apoi privi
oraul. Norii se nlaser, iar soarele care coborse spre
apus i trimitea razele printre ei. Trase adnc aer n piept.
i dac nu particip la edin?
Te privete, dar, n locul tu, m-a duce, spuse
Fernandez. n acest moment, te afli pe o poziie de pe care
poi face mult ru companiei. i la ce bun?
Trase din nou aer n piept. Se simea din ce n ce mai
bine.
i zici c s-a terminat, spuse el ntr-un trziu.
Da. S-a terminat, iar tu ai ctigat. I-ai nvins, Tom.
Felicitri.
Ea i strnse mna.
Isuse Cristoase! spuse el.
Fernandez se ridic n picioare.
Am s redactez un document care s sintetizeze
discuia mea cu Blackburn, specificnd aceste opiuni, i-am
s i-l trimit la semnat peste o or. Te sun cnd l primesc
gata semnat. Pn atunci, te sftuiesc s-i pregteti tot ce
ai nevoie pentru edina de mine i s te bucuri de o odihn
binemeritat. Ne vedem mine.
n regul.
ncetul cu ncetul, ncepea s fie contient de faptul c se
terminase. Se terminase cu adevrat. Totul se petrecuse att
de brusc i de complet, nct era uor buimcit.
343
nc o dat, felicitri, spuse Fernandez, care-i nchise
servieta i plec.

Se ntoarse la birou n jurul orei ase. Cindy tocmai se
pregtea s plece; l ntreb dac avea nevoie de ea i-i spuse
c nu. Sanders se aez la masa de lucru i privi pe
fereastr, savurnd sfritul de zi. Prin ua deschis a
biroului, vzu oamenii plecnd acas i strbtnd coridorul.
ntr-un trziu, o sun pe soia lui, la Phoenix, ca s-i dea
vestea, dar circuitul era ocupat. Auzi o btaie n u. i
ridic privirea i-l zri pe Blackburn stnd n u, spit.
Ai un minut?
Sigur.
Voiam doar s-i repet, ntre patru ochi, ct de ru mi
pare pentru toat povestea asta. Sub presiunea unor
probleme de serviciu complexe ca aceasta, valorile umane pot
fi pierdute din vedere, n pofida celor mai bune intenii. Chiar
dac intenionm s fim coreci fa de toat lumea, uneori
dm gre. i ce este o mare companie dac nu tot un grup
uman, un grup de fiine omeneti? Dincolo de toate acestea,
oameni suntem. Cum spunea cndva Alexander Pope,
Suntem fiine omeneti i nimic mai mult". Deci, lund act
de bunvoina pe care ai manifestat-o n tot acest timp, a
vrea s-i spun...
Sanders nu-l mai asculta. Era obosit; nu auzea cu
adevrat dect c Phil i ddea seama c o fetelise i c
ncerca s repare lucrurile n maniera lui obinuit,
linguind persoana pe care pn atunci o brutalizase. l
ntrerupse, ntrebndu-l:
Bob ce zice?
Dat fiind c se terminase totul, Sanders nutrea o
sumedenie de sentimente fa de Garvin, evocnd amintiri
care mergeau n trecut pn la primele zile ca salariat al
companiei. Garvin fusese un soi de tat pentru Sanders, i
voia un semn de la el. Voia mcar s tie c-i ceruse scuze.
344
mi nchipui c lui Bob o s-i trebuiasc vreo dou zile
s-i revin, spuse Blackburn. Pentru el a fost foarte greu s
ajung la decizia asta. A trebuit s-l prelucrez temeinic n ce
te privete. Iar acum urmeaz s se gndeasc n ce fel s-o
anune pe Meredith. Cam aa st treaba.
Aha!
Dar pn la urm o s stea de vorb i cu tine. tiu
precis c o va face. Pn una-alta, voiam s discutm cteva
amnunte despre edina de mine. Are loc pentru Marden,
directorul lor general, i o s aib un caracter mai
convenional dect suntem noi obinuiti. Ne vom aduna n
sala mare de edine de la parter. O s nceap la nou i-o
s in pn la zece. Meredith va conduce lucrrile i va face
apel la toi efii de departamente ca s-i prezinte pe scurt
progresele nregistrate i problemele ntmpinate n fiecare
departament. Mary Anne la nceput, apoi Don, Mark i pe
urm tu. Fiecare va vorbi trei-patru minute. Vorbitorii vor sta
n picioare. S-i pui sacou i cravat. Folosete materiale
vizuale, dac ai, dar ferete-te de detaliile tehnice. Menine-te
n sfera generalitilor. n cazul tu, vor atepta mai ales
nouti despre Twinkle.
Sanders ncuviin din cap.
n regul. Dar s tii c nu prea sunt nouti de
raportat. nc n-am descoperit care-i buba la unitile de
disc.
Nici o problem. Nu cred c cineva se ateapt deja la
o soluie. Scoate n eviden succesul prototipurilor i faptul
c am depit i n trecut diverse probleme de producie.
Mergi pe linia optimist i f o prezentare cursiv. Dac ai un
prototip sau o machet, nu stric s-o aduci cu tine.
n regul.
tii gargara viitorul informaiei digitale e roz, micile
defeciuni tehnice n-o s stea n calea progresului.
Meredith e de acord cu asta? spuse el, uor deranjat
de faptul c ea urma s conduc edina.
345
Meredith se ateapt ca toii efii de departament s
adopte un stil optimist i non-tehnic. N-o s fie nici o
problem.
S-a fcut, spuse Sanders.
Sun-m disear dac vrei s discutm despre
prezentarea ta, spuse Blackburn. Sau mine diminea,
devreme. Hai s trecem cu bine de edina asta i pe urm
mergem mai departe. ncepem s facem schimbri
sptmna viitoare.
Sanders ncuviin din cap.
De oameni ca tine are nevoie compania asta, spuse
Blackburn. Apreciez nelegerea de care dai dovad. i, nc o
dat, Tom, mi pare ru.
Cu acestea, Blackburn plec. Sanders sun la Grupul de
Diagnosticare, ca s afle dac aveau nouti. Dar nu-i
rspunse nimeni. Se duse la dulapul din spatele biroului lui
Cindy i scoase de acolo materialele tehnice n versiune
autorizat: reprezentarea schematic, la scar mrit, a
unitii de disc Twinkle i graficul liniei de producie din
Malaysia. Pe astea le putea atrna pe suport, n timp ce
vorbea. Dar, gndindu-se mai bine, i se pru c Blackburn
avusese dreptate. Un prototip sau o machet i-ar prinde bine.
De fapt, n-ar strica s aduc unul din aparatele trimise de
Arthur din Kuala Lumpur. Asta-i aduse aminte c trebuia s-
l sune pe Arthur n Malaysia. Form numrul.
Biroul domnului Kahn.
La telefon Tom Sanders.
Secretara pru surprins.
Domnul Kahn nu-i aici, domnule Sanders.
Cnd trebuie s se ntoarc?
A plecat din birou, domnule Sanders. Nu tiu cnd
vine.
neleg, spuse Sanders, ncruntndu-se.
Era ciudat. innd cont c Mohammed Jarah lipsea,
Arthur nu era genul de om care s lase fabrica fr
supraveghere.
346
Secretara ntreb:
S-i transmit vreun mesaj?
Nici unul, mulumesc.
nchise telefonul, cobor la etajul trei, unde-i avea sediul
grupul de programatori condus de Don Cherry, i introduse
cartela n fant, ca s poat intra. Cartela fu mpins napoi
i afiajul cu LED-uri clipi: 0000. Abia dup o clip i aduse
aminte c prioritile de acces i fuseser reduse la minimum
Apoi i aminti de cealalt cartel pe care o culesese de pe jos
cu ctva timp n urm. O introduse n fant, iar ua se
deschise. Sanders ptrunse nuntru. Constat cu
surprindere c incinta era prsit. Programatorii lucrau cu
toii la ore dintre cele mai neobinuite. Aproape tot timpul
gseai pe cineva, chiar i la miezul nopii. Se duse n sala de
diagnosticare, unde erau studiate unitile de disc. Aparatele,
acoperite cu pnz alb, fuseser aezate pe un ir de
bancuri de lucru, nconjurate de echipamente electronice i
table de scris. Lmpile puternice cu cuar de deasupra
fuseser stinse. Auzi muzic rock-and-roll dintr-o ncpere
nvecinat i se duse ntr-acolo. Un programator abia trecut
de douzeci de ani sttea singur la o consol de computer i
tasta pe claviatur. Lng el, un radio portabil urla, cu
volumul dat la maximum. Sanders spuse:
Unde-au plecat toi?
Programatorul i ridic privirea spre el.
E a treia miercuri a lunii.
i?
Pi, ASPOO se ntrunete n fiecare a treia zi de
miercuri a lunii.
Aha.
Asociaia pentru Sprijinirea Programrii Orientate pe
Obiect, sau ASPOO, era o asociaie a programatorilor din
regiunea Seattle. Fusese nfiinat de Microsoft cu civa ani
n urm i avea un caracter pe jumtate de petrecere, pe
jumtate profesional.
347
tii dac echipa de diagnosticare a gsit ceva? ntreb
Sanders.
mi pare ru, spuse programatorul, cltinnd din cap.
Adineauri am venit.
Sanders se ntoarse n sala de diagnosticare. Aprinse
luminile i ridic atent pnza alb care acoperea aparatele.
Observ c numai trei unitti CD-Rom fuseser
dezasamblate, avnd componentele expuse n dreptul unor
lentile puternice i a unor sonde electronice de pe mesele de
lucru. Celelalte apte aparate stteau aranjate ntr-o parte,
nc ambalate n plastic. Se uit la tablele de scris. Pe una
vzu un ir de ecuaii i nite observaii mzglite n grab.
Pe cealalt se putea citi urmtoarea list de defecte:
A. Incompat. cip corn.
VISI?
alim.?B. Disfunc. optic? reg. tensiune?/bra?/servo?
C. Laser R/O (a,b,c,)
D. E Mecanice V V
E. Spiridui
Pentru Sanders nimic din toate astea nu nsemna mare
lucru. Reveni la mese i se uit cu atenie la echipamentul de
ncercare. Prea destul de obinuit, numai c pe mas erau
nirate mai multe ace ca de sering, avnd un canal interior
i diametru mare, i cteva rondele n montur de plastic, ce
semnau cu nite filtre pentru aparatul de fotografiat. Mai
erau acolo fotografii Polaroid ale unitilor de disc n diferite
etape ale dezasamblrii; echipa i documentase activitatea.
Trei dintre fotografii fuseser aranjate ntr-un rnd ordonat,
de parc ar fi reprezentat ceva semnificativ, dar Sanders nu
reui s-i dea seama ce anume. Artau numai nite circuite
integrate pe o plac de montaj de culoare verde. Cercet cu
privirea i unitile de disc, atent s nu deranjeze nimic. Apoi
se ntoarse ctre stiva de aparate care nc nu fuseser
scoase din ambalaj. Dar, uitndu-se mai atent, observ nite
nepturi fine de ac n nveliul de plastic, la patru dintre
aparate.
348
Alturi se afla o sering medical i un caiet deschis. Pe
caiet fusese scris o coloan de cifre: PPU
7
11 (repetare 11)
5
2
Mai jos, cineva scrisese: Evident, fir-ar s fie!". Dar
pentru Sanders nu era deloc evident. Decise c era mai bine
s-l sune pe Don Cherry mai trziu i s-l pun s-i explice.
Pn una-alta, lu din stiv unul din aparate, pentru a-l
folosi la prezentarea din dimineaa urmtoare. Plec din sala
echipei de diagnosticare, crnd cu el toate materialele
pentru prezentare, n timp ce tblia suportului pentru plane
i se lovea ritmic de picioare. Cobor scrile ctre sala de
conferine de la parter, unde exista un dulap n care
vorbitorii i pstrau materialele vizuale naintea unei
prezentri. Avea de gnd s-i ncuie materialele acolo.
n foaier, trecu pe lng biroul de recepie, n care sttea
un paznic negru n uniform. Acesta urmrea la televizor un
meci de base-ball i l salut pe Sanders, dnd din cap.
Sanders se ndrept spre partea din spate a holului, pind
fr zgomot pe mocheta de plu. n hol domnea ntunericul,
dar n sala de conferine luminile erau aprinse; le vzu
strlucind pe dup col. n timp ce se apropia, o auzi pe
Meredith Johnson spunnd:
i pe urm ce facem?
Iar o voce de brbat i rspunse ceva nedesluit. Sanders
se opri n loc. Rmase n coridorul ntunecat i ascult. Din
locul n care se afla, nu se vedea nimic din sal. Urm un
moment de tcere, apoi Johnson ntreb:
Bun, deci Mark o s vorbeasc despre proiectare?
Da, acoper el subiectul sta, rspunse brbatul.
n regul, zise Johnson. Atunci, cum rmne cu...
Sanders nu mai auzi restul. Se furi mai aproape,
micndu-se neauzit pe covor i, cu micri precaute, se uit
pe dup col. nc nu vedea direct ce se ntmpla n sal, dar
349
pe coridor se afla o sculptur uria din metal cromat, un soi
de form elicoidal, iar n reflexia de pe suprafaa lustruit o
zri pe Meredith plimbndu-se ncolo i-ncoace prin sala de
conferine. Brbatul cu care vorbea era Blackburn.
i ce facem dac Sanders nu aduce vorba despre asta?
ntreb Johnson.
O s-aduc, o asigur Blackburn.
Eti sigur c el nu...
Din nou, restul se pierdu.
Nu, nu..., el habar...
Sanders i inu respiraia. Meredith se plimba agitat, iar
el i vedea reflexia, sucindu-se i deformndu-se.
Deci, cnd el..., voi spune c asta e o..., asta..., vrei s
spui?
ntocmai, zise Blackburn.
i dac el...
Blackburn i puse mna pe umr.
Da, tu trebuie s...
... deci... vrei ca eu s...
Blackburn i rspunse ceva cu glas sczut, iar Sanders
nu auzi dect:
... trebuie s-l dea gata.
... pot face asta...
... ai grij..., contm pe tine.
Deodat, se auzi sunetul strident al unui telefon. Att
Meredith, ct i Blackburn i duser mna la buzunar.
Meredith rspunse la apel i cei doi pornir ctre ieire.
Veneau n direcia lui Sanders. Cuprins de panic, acesta
privi njur i vzu n dreapta o toalet pentru brbai. Se
strecur pe u chiar n momentul cnd cei doi ieeau din
sala de conferine i porneau pe coridor.
Nu-i face griji n privina asta, Meredith, spuse
Blackburn. O s ias bine.
Nu-mi fac griji, zise ea.
350
Trebuie s se desfoare calm i impersonal. Nu exist
nici un motiv de ranchiun. n definitiv, faptele sunt de
partea ta. E limpede c-i incompetent.
Mai poate intra n baza de date? ntreb ea.
Nu. I s-a blocat accesul.
i n-are nici o posibilitate s ptrund n sistemul
Conley-White?
Blackburn rse:
Absolut nici una, Meredith.
Vocile se stinser, ndeprtndu-se de-a lungul
coridorului. Sanders i ncorda auzul i, n cele din urm,
auzi zgomotul unei ui care se nchise. Propriul lui telefon i
se auzi n buzunar, att de puternic nct tresri brusc.
Rspunse la apel.
Sanders.
Uite ce e, zise Fernandez. Am trimis prospectul
contractului tu la biroul lui Blackburn, dar a venit napoi cu
vreo dou clauze suplimentare cu care nu m prea mpac.
Cred c-ar fi mai bine s ne ntlnim s le discutm.
Peste o or, replic Sanders.
De ce nu imediat?
Am de fcut ceva mai nti, spuse el.

A, Thomas.
Dup ce-i deschise ua camerei de hotel, Dorfman se
ndeprt imediat pe cmcioml lui de invalid, ntorcndu-se
la televizor.
n sfrit, te-ai hotrt s vii.
Ai auzit?
Ce s-aud? spuse Dorfman. Sunt un moneag cu care
nu-i mai bate nimeni capul. Sunt aruncat la gunoi. De toat
lumea..., inclusiv de tine.
Ce-ai auzit? l ntreb Sanders.
O, doar cteva chestii. Zvonuri, vorbe goale. De ce nu-
mi spui cu gura ta?
Am dat de necaz, Max.
351
Bineneles c-ai dat de necaz, pufni Dorfman
dispreuitor. Toat sptmna ai avut necazuri. Abia acum ai
observat?
tia vor s m trag n piept.
Care tia"?
Blackburn i Meredith.
Prostii.
E-adevrat.
Tu chiar crezi c Blackburn poate s te trag-n piept?
Philip Blackburn e un tmpit lipsit de caracter. N-are nici un
fel de principii i aproape nici un pic de minte. I-am spus lui
Garvin s-l concedieze cu ani n urm. Blackburn e incapabil
de vreo idee original.
Atunci, Meredith.
A, Meredith. Da. Att de frumoas. i ce sni
minunai.
Max, te rog.
i tu erai de prerea asta cndva.
E mult de-atunci, spuse Sanders.
Dorfman zmbi.
S-au schimbat vremurile? spuse el cu o ironie
nemiloas.
Ce vrea s-nsemne asta?
Eti cam palid la fa, Thomas.
Nu mai neleg nimic. Sunt speriat.
O, eti speriat. Un brbat n toat firea ca tine se
sperie de o femeie frumoas, cu sni superbi.
Max...
Firete, ai tot dreptul s fii speriat. Ea i-a fcut nite
figuri teribile. Te-a tras pe sfoar, te-a manipulat i te-a
maltratat, nu-i aa?
Da, zise Sanders.
Ai fost persecutat de ea i de Garvin.
Da.
Atunci de ce mi-ai mai pomenit despre floare?
352
Sanders se ncrunt. Pre de o clip, nu-i ddu seama
despre ce vorbea Dorfman. Btrnul era ntotdeauna
derutant i-i plcea s...
Floarea, spuse Dorfman cu iritare, btnd cu degetele
n braul fotoliului. Floarea n vitraliu din apartamentul tu.
Am vorbit despre ea deunzi. S nu-mi spui c ai uitat.
Adevrul era c uitase, pn n acel moment. i aminti
deodat imaginea florii n vitraliu, imagine care i venise n
minte pe nepus-mas, n urm cu cteva zile.
Ai dreptate. Am uitat.
Ai uitat, fcu Dorfman, pe un ton sarcastic. i chiar te
atepi s te cred?
Max, am uitat, am...
Btrnul pufni dispreuitor:
Eti imposibil. Nu-mi vine s cred c te poi comporta
att de previzibil. N-ai uitat, Thomas. Ai hotrt s evii
confruntarea, atta tot.
Confruntarea cu ce?
n mintea lui, Sanders vzu floarea n vitraliu, n culori
vii: portocaliu, purpuriu i galben. Floarea montat n ua
apartamentului su. La nceputul sptmnii, se gndise la
ea tot timpul, ajungnd s fie aproape obsedat de ea, i
totui, n ziua aceea...
Nu mai suport arada asta, spuse Dorfman.
Bineneles c-i aminteti totul. Dar eti hotrt s nu te
gndeti la aceste lucruri.
Sanders cltin din cap, derutat.
Thomas, tu mi-ai povestit totul, cu zece ani n urm,
spuse Dorfman, dnd agasat din mn. Mi te-ai destinuit.
Printre hohote de plns. n momentele alea erai foarte
deprimat. Era cel mai important lucru din viaa ta, n acel
moment. Iar acum mi spui c totul a fost dat uitrii, uitat?
Dorfman cltin din cap i continu.
Mi-ai spus c plecai cu Garvin n Japonia i Coreea.
Iar cnd te ntorceai ea te atepta n apartament. ntr-o
costumaie erotic sau, m rog, ntr-o postur erotic. i mi-
353
ai zis c, uneori, cnd ajungeai acas, o vedeai mai nti prin
cioburile de sticl colorat. Nu aa mi-ai spus, Thomas? Sau
am neles eu greit?
Btrnul nelesese greit. n clipa aceea, lui Sanders i
reveni totul n minte ntr-un iure, ca o succesiune de
imagini mrite i clare, ce i se derulau prin faa ochilor.
Revzu ntreaga scen, ca i cum s-ar fi aflat din nou acolo:
treptele ce duceau la apartamentul de la etajul doi i sunetele
auzite, n timp ce urca treptele n acea dup-amiaz, sunete
pe care la nceput nu le putuse identifica, pentru ca, pe
urm, s neleag despre ce era vorba. Odat ajuns pe palier
i, dup ce se uitase prin vitraliu, vzuse...
ntr-o zi, m-am ntors mai devreme, spuse Sanders.
Da, aa este. Te-ai ntors pe neateptate.
Geamul colorat n galben, portocaliu i purpuriu. i prin
el se vedea spatele ei gol, micndu-se n sus i n jos. Se afla
n camera de zi, pe canapea, i se mica n sus i n jos.
i ce-ai fcut? ntreb Dorfman. Cnd ai vzut-o?
Am apsat pe butonul soneriei.
Exact. Foarte civilizat din partea ta. Ai evitat
confruntarea printr-un gest foarte politicos. Ai apsat pe
butonul soneriei.
Cu ochii minii, o vzu pe Meredith ntorcndu-se i
privind n direcia uii. Prul rvit i acoperise faa. i-l
dduse din ochi cu un gest brusc. Cnd l vzuse, se
schimbase la fa, iar ochii i se mriser.
Dorfan l mboldi:
i pe urm? Ce-ai fcut?
Am plecat, zise Sanders. M-am ntors n..., m-am dus
la garaj i m-am urcat n main. M-am plimbat un timp.
Vreo dou ore. Poate mai mult. Cnd m-am ntors, se fcuse
ntuneric.
Erai suprat, firete.
Urcase din nou treptele i se uitase nc o dat prin
geamul colorat. Camera de zi era pustie. Descuiase ua i
intrase. Pe canapea, un castron cu floricele de porumb.
354
Canapeaua era rvit. Televizorul funciona, fr sonor. i
mutase privirea de la canapea i se dusese n dormitor,
strignd-o pe nume. O gsise fcndu-i bagajul, cu valiza
desfcut pe pat. O ntrebase:
Ce faci?
Plec, spusese ea, ntorcndu-se cu faa la el i cu
corpul eapn, ncordat. Nu asta vrei s fac?
Nu tiu, rspunsese el.
Apoi ea izbucnise n lacrimi. Suspinnd, ntinsese mna
dup o batist i-i suflase nasul zgomotos, cu stngcie, ca
un copil. i nu se tie cum, micat de suferina ei, el
ntinsese braele, iar ea l mbriase i i spusese c-i pare
ru, repetnd cuvintele, printre sughiuri. Ridicndu-i
privirea spre el i mngindu-i faa. i pe urm, nu se tie
cum...
Dorfman chicoti.
Pe valiz, nu? Chiar acolo, pe valiz, peste hainele
mpachetate, ai ajuns s v mpcai.
Da, spuse Sanders, amintindu-i.
Te-a excitat. Ai dorit-o din nou. Te-a aat. Te-a
provocat. Ai vrut s-o posezi.
Da...
Dragostea e minunat, oft Dorfman, redevenind
sarcastic. Att de pur, att de inocent. i pe urm ai fost
din nou mpreun, aa-i?
Da. Pentru un timp. Dar n-a mai mers.
Felul cum se sfrise relaia lor fusese neobinuit. Fusese
foarte suprat pe ea la nceput, dar apoi o iertase i crezuse
c vor putea continua. Vorbiser despre propriile lor
sentimente, i declaraser dragoste, iar el ncercase s
mearg mai departe, cu cea mai mare bunvoin posibil.
Dar n final, nici unul dintre ei nu putuse. Incidentul
produsese n mod fatal o ruptur n relaia lor, care fusese
astfel deposedat de ceva vital. N-avea importan de cte ori
i spuneau c pot s continue. Altceva ajunsese s le
domine relaia, al crei farmec inefabil dispruse. ncepuser
355
s se certe tot mai des, reuind n felul sta s-i consume
pentru un timp energiile. Dar, n cele din urm, totul se
sfrise.
i cnd totul s-a terminat, zise Dorfman, ai venit i-ai
discutat cu mine.
Da, spuse Sanders.
i despre ce-ai venit s discutm? ntreb Dorfman.
Sau i asta ai uitat"?
Nu. mi amintesc. Voiam s-mi dai un sfat.
Venise la Dorfman pentru c se gndea s plece din
Cupertino. Se desprise de Meredith, viaa lui intrase n
deriv, totul era vraite, iar el voia s-o ia de la nceput, s
plece n alt parte. Aa c se gndea s se mute la Seattle, ca
ef al Grupului pentru Produse Avansate. Garvin i oferise
postul ntr-o doar, ntr-una din zile, iar Sanders se gndea
s-l accepte. i ceruse sfatul lui Dorfman.
Erai foarte suprat, zise Dorfman. A fost o poveste de
dragoste cu un final nefericit.
Da.
Deci, ai putea spune c Meredith Johnson este motivul
pentru care te afli aici, n Seattle, spuse Dorfman. Din cauza
ei i-ai schimbat cariera i viaa. Aici i-ai cldit o via nou.
i muli oameni au tiut de acest element al trecutului tu.
Garvin a tiut. Blackburn a tiut. De-aia au avut atta grij
s te ntrebe dac poi lucra cu ea. Toat lumea i fcea mari
griji despre cum avea s fie. Dar tu i-ai linitit, Thomas, nu-i
aa?
Da.
Iar asigurrile tale erau false.
Sanders ovi.
Nu tiu, Max.
Ei haide, tii exact. Probabil c a fost ca un vis urt, ca
un comar din trecut, cnd ai auzit c persoana de care ai
fugit vine n Seattle, urmrindu-te, i c i va fi superiorul
ierarhic direct. Lundu-i postul pe care-l doreai. Pe care
credeai c-l merii.
356
Nu tiu...
Nu? n locul tu, eu a fi fost foarte suprat. A fi vrut
s scap de ea, da? Te-a rnit cndva foarte tare i n-ai vrea
s fii rnit din nou. Dar ce puteai s faci? Primise postul i
era protejata lui Garvin? Era aprat de puterea lui Garvin,
care nu asculta nici un cuvinel mpotriva ei. Adevrat?
Adevrat.
n schimb, de muli ani tu n-ai mai fost apropiat de
Garvin, fiindc Garvin n-a vrut deloc s preiei postul din
Seattle. i-l oferise, ateptndu-se s-l refuzi. Lui Garvin i
place s fie nconjurat de protejaii lui. i place s aib
admiratori la picioare. Nu-i place ca admiratorii s-i fac
bagajul i s plece n alt ora. Aa c Garvin a fost dezamgit
de tine. Lucrurile n-au mai fost la fel. Iar acum, pe
neateptate, iat c apare aceast femeie din trecutul tu. O
femeie care se bucur de sprijinul lui Garvin. Ce puteai s
faci? Cum i puteai da fru liber mniei?
i simi mintea rvit i derutat. Gndindu-se la
evenimentele din prima zi a sptmnii zvonurile, anunul
fcut de Blackburn, prima ntlnire cu ea nu-i aminti s fi
simit nici un fel de mnie. Sentimentele lui fuseser foarte
complexe n ziua aceea, dar nu se simise mnios, de asta era
sigur...
Thomas, Thomas, trezete-te din visare. Nu ai timp
pentru aa ceva.
Sanders cltin din cap. Nu putea s gndeasc limpede.
Thomas, tu ai aranjat totul. Indiferent dac o recunoti
sau nu, indiferent dac eti sau nu contient de asta. La un
anumit nivel, ceea ce s-a ntmplat este exact ceea ce ai avut
n minte. i ai luat toate msurile s se ntmple.
Se pomeni gndindu-se la Susan. Ce-i spusese la
restaurant? De ce nu mi-ai spus? A fi putut s te ajut.
Avusese dreptate, firete. Era avocat i ar fi putut s-l
sftuiasc, dac i-ar fi spus din prima noapte ce se
ntmplase. I-ar fi spus ce s fac. Ar fi putut s-l scoat din
357
bucluc. Dar nu-i spusese. Acum nu mai putem face mare
lucru.
Tu ai dorit aceast confruntare, Thomas.
i aminti i de cuvintele lui Garvin: A fost iubita ta i nu
i-a plcut cnd te-a lsat cu buza umflat. Iar acum vrei s te
rzbuni pe ea.
Ai muncit toat sptmna ca s fii sigur c aceast
confruntare o s aib loc.
Max...
Aa c nu-mi face pe victima. Nu eti deloc o victim.
Aa te consideri tu, fiindc nu vrei s-i asumi rspunderea
pentru propria ta via. Fiindc eti sentimental, lene i
naiv. i nchipui c alii trebuie s-i poarte de grij.
Dumnezeule, Max, spuse Sanders.
i negi rolul pe care l-ai jucat. Te prefaci c nu mai ii
minte. Pretinzi c n-ai fost n cunotin de cauz. Iar acum
vii i-mi spui c eti derutat.
Max...
Of, nu tiu de ce-mi mai bat capul cu tine. Cte ore
mai ai pn la edina aia? Dousprezece? Zece? i totui, i
pierzi timpul stnd de vorb cu un btrn nebun.
i roti scaunul ntr-o parte i continu.
Dac-a fi n locul tu, m-a pune pe treab.
Adic?
Pi, tim care i sunt inteniile, Thomas. Dar inteniile
ei care or fi? i ea are de rezolvat o problem. Are un scop de
atins. Ce problem rezolv?
Nu tiu, spuse Sanders.
Evident. Dar cum faci s afli?

Pierdut n gnduri, Sanders strbtu pe jos cele cinci
cvartale care-l despreau de localul Il Terrazzo. Fernandez l
atepta afar. Intrar mpreun.
Mam Doamne, zise Sanders cnd se uit njur.
Toi suspecii obinuii, complet Fernandez.
358
Chiar n faa lor, ntr-un sector mai ndeprtat, Meredith
Johnson lua masa cu Bob Garvin. Dou mese mai ncolo,
Phil Blackburn cina cu soia lui, Doris, o femeie slab, cu
ochelari, care semna cu o contabil. Aproape de ei,
Stephanie Kaplan mnca mpreun cu un tnr ce avea cam
douzeci de ani. Probabil c era fiul ei, student la
Universitate, i zise Sanders. Iar ceva mai la dreapta, lng
fereastr, oamenii de la Conley-White se aflau n toiul unei
cine de lucru", cu servietele deschise la picioare i cu hrtii
mprtiate pe toat masa.
Ed Nichols i avea pe John Conley n dreapta i pe Jim
Daly n stnga. Daly vorbea ntr-un dictafon minuscul.
Poate-ar fi mai bine s mergem n alt parte, spuse
Sanders.
Nu, zise Fernandez. Ne-au vzut deja. Uite, putem s
ne-aezm n colul de colo.
Carmine veni n ntmpinarea lor.
Domnule Sanders, spuse el, salutndu-l cu o micare
politicoas din cap.
Am dori o mas ntr-un col, Carmine.
Nici o problem, domnule Sanders.
Se aezar la o mas de lng unul din perei. Fernandez
sc uit cu atenie la Garvin i la Meredith.
Ar putea s-i fie fiic, spuse ea.
Toat lumea zice la fel.
E de-a dreptul izbitor.
Chelnerul aduse meniurile. Nimic de pe list nu-l tent pe
Sanders, dar acesta fcu, totui, o comand. Fernandez nu-i
dezlipea privirea de la Garvin.
E un lupttor, nu-i aa?
Bob? Un lupttor celebru. i totodat un dur celebru.
Tipa tie cum s-l struneasc, rosti Fernandez,
ntorcndu-i privirea i scond cteva hrtii din serviet.
sta e contractul pc care Blackburn l-a trimis napoi. Totul e
n ordine. n afar de dou clauze. Mai nti, ei i rezerv
359
dreptul de-a te concedia dac se dovedete c ai comis vreo
ilegalitate n timpul serviciului.
Aha, spuse el, gndindu-se la ce neles putea s aib
fraza asta pentru ceilali.
Iar cea de-a doua clauz revendic dreptul de-a te
concedia dac nu reueti s faci dovada unei prestaii
satisfctoare n ndeplinirea sarcinilor de serviciu, n
conformitate cu standardele industriale". Ce nseamn asta?
De bun seam c pun ceva la cale. spuse el, cltinnd
din cap.
i pomeni despre conversaia din sala de conferine pe
care o auzise mai devreme. Ca de obicei, Fernandez nu avu
nici o reacie.
E posibil, spuse ea.
Posibil? O s-o fac, i spun eu.
M gndeam la latura juridic. E posibil s
intenioneze ceva de genul sta. i s-ar putea s reueasc.
De ce?
O reclamaie de agresiune scoate la lumin ntreaga
activitate a unui angajat. Dac se gsete vreo neglijen n
serviciu, chiar una foarte veche sau minor, poate fi folosit
pentru nlturarea reclamaiei. Am avut un client care a
lucrat la o companie zece ani. Dar compania a fost n msur
s demonstreze c angajatul minise cnd completase
formele de angajare, i astfel cazul a fost suspendat.
Salariatul a fost concediat.
Deci, chestia asta are n vedere activitatea mea.
S-ar putea.
El se ncrunt. Oare cu cel l aveau la mn? i ea
rezolv o problem. Ce problem? Lng el, Fernandez scoase
din buzunar casetofonul.
Mai sunt vreo dou lucruri pe care-a vrea s le
lmurim, spuse ea. E vorba de ceva care s-a ntmplat mai
devreme, pe caset.
n regul.
Vreau s asculi i tu.
360
i auzi vocea rostind cu claritate: ... ne vom ocupa
atunci de asta. I-am transmis opiniile tale, iar ea vorbete
acum cu Bob, aa c e de presupus c mine la edin vom
adopta aceast poziie. Ei, oricum, Mark, dac apare vreo
schimbare semnificativ n toate astea, iau legtura cu tine
mine diminea nainte de edin i..." D-l ncolo de
telefon", se auzi vocea lui Meredith, urmat de un fonet, ca
de material textil, de un soi de uierat i de un bufnet surd,
n clipa cnd telefonul i scpase pe pervaz. Un pcnit
electrostatic de scurt durat. Alte fonete. Apoi tcere. Un
geamt. Iari fonete. n timp ce asculta, ncerc s-i
imagineze ce avea loc n ncpere. Probabil c ajunseser pe
canapea, fiindc acum vocile erau mai slabe, de nedesluit.
Se auzi spunnd: Meredith, stai..."
O, Doamne, toat ziua te-am dorit". Alte fonete.
Gfieli. Era greu s spui cu certitudine ce se ntmpla. Un
geamt scurt, al ei. Alte fonete. Ea spuse: O, Doamne, ce
bine e cu tine! Nu suport cnd nemernicul la pune mna pe
mine. Cu ochelarii ia caraghioi. Ah! Sunt att de excitat,
nu m-am mai regulat ca lumea..."
Alte fonete. Pcnituri electrostatice. Fonete repetate.
Sanders ascult cu un sentiment de dezgust. Nu prea putea
s ataeze imagini la ceea ce auzea i doar fusese acolo.
Banda asta nu avea s fie prea convingtoare pentru
altcineva. n cea mai mare parte, se nregistrase un zgomot
de fond nedesluit. Cu lungi perioade de linite. Meredith..."
Oooh. Nu vorbi. Nu! Nu..." O auzi icnind, cu respiraia
ntretiat. Pe urm, linite.
Ajunge, spuse Fernandez.
Sanders puse casetofonul pe mas i-l nchise, dup care
cltin din cap.
Nu poi s-i dai seama despre ce se ntmpl cu
adevrat.
Ba poi s pricepi destule, spuse Fernandez. i s nu-
ncepi s-i faci griji n privina dovezilor. Asta-i misiunea
mea. Dar ai auzit primele ei afirmaii? i consult
361
nsemnrile. Atunci cnd spune: Toat ziua te-am dorit"? i,
pe urm: O, Doamne, ce bine e cu tine, nu suport cnd
nemernicul la pune mna pe mine. Cu ochelarii ia
caraghioi, oh, sunt att de excitat, nu m-am mai regulat ca
lumea. Ai ascultat partea asta?
Da, am ascultat-o.
Bun. Despre cine vorbea?
Vorbea?
Da. Cine-i nemernicul pe care nu-l suport s-o ating?
Pi, cred c soul ei, zise Sanders. Discutaserm
despre el mai devreme.
Zi-mi despre ce-ai vorbit.
Pi, Meredith s-a plns c trebuia s-i plteasc o
pensie de ntreinere soului, iar pe urm a zis c individul
era jalnic la pat. A spus ceva de genul: Detest brbatul care
nu tie ce are de fcut."
i crezi c fraza nu suport cnd nemernicul la pune
mna pe mine" se refer la soul ei?
Da.
Eu nu, zise Fernandez. Divoraser de cteva luni.
Divorul a fost unul urt. Soul o urte. Are o nou prieten.
Au plecat mpreun n Mexic. Nu cred c s-a referit la soul
ei.
Atunci, la cine?
Nu tiu.
Cred c-ar putea fi oricine, zise Sanders.
Eu nu cred c-i vorba de oricine. Mai ascult o dat.
Fii atent la tonul ei.
Sanders derula caseta i-i lipi casetofonul la ureche.
Dup cteva clipe, l puse din nou pe mas.
Pare aproape mnioas.
Fernandez ncuviin din cap.
A zice chiar plin de resentimente". E n toiul unui
episod amoros cu tine i vorbete despre altcineva.
Nemernicul". De parc-ar vrea s se rzbune pe cineva. Chiar
n clipa aceea i lua, de fapt, revana.
362
Nu tiu ce s spun, ngim Sanders. Meredith e gur-
mare. ntotdeauna vorbea despre ali oameni. Foti iubii,
chestii de genul sta. Nu e ceea ce s-ar chema o romantic.
i aminti de un episod cnd stteau ntini n pat, n
apartamentul din Sunnyvale, cuprini de o senzaie de
cldur plcut, relaxant. O dup-amiaz de duminic.
Ascultau rsetele copiilor care se jucau afar, n strad.
Mna lui se odihnea pe coapsa ei, simindu-i pielea
transpirat. i, n aceast atmosfer meditativ, ea spusese:
tii, m-am ntlnit o dat cu un norvegian, care avea o
daravel curbat. Semna cu o sabie, ndoit ntr-o parte, i
tipul..." Doamne, Meredith." Da' ce s-a ntmplat? E-
adevrat. Zu c aa o avea." Nu acum."
Ori de cte ori se ntmpla o chestie ca asta, ea ofta, ca i
cum ar fi fost obligat s ndure sensibilitatea lui exagerat.
Cum se face c brbaii vor ntotdeauna s-i nchipuie c ei
sunt singurii?" Nu ne-nchipuim. tim c nu suntem. Dar nu
acum, bine?" Iar ea ofta din nou...
Fernandez spuse:
Chiar dac nu-i neobinuit pentru ea s vorbeasc n
timpul actului sexual chiar dac-i indiscret sau detaat
despre cine vorbete aici?
Sanders cltin din cap.
Nu tiu, Louise.
i zice c nu suport cnd pune mna pe ea..., de
parc n-ar avea ncotro. Pomenete i de ochelarii lui
caraghioi se uit nspre Meredith, care i servea cina n
tcere, alturi de Garvin. El s fie?
Nu cred.
De ce?
Toat lumea zice c nu. Toat lumea zice c Bob nu se
culc cu ea.
Toat lumea poate s se nele.
Ar fi un fel de incest, spuse Sanders, cltinnd din
cap.
Probabil c ai dreptate.
363
Chelnerul aduse mncarea. Sanders scormoni cu
furculia n poria de paste puttanesca, scond afar
mslinele. Nu-i era foame. Lng el, Fernandez nghiea cu
poft. Comandaser acelai lucru. Sanders se uit spre
oamenii de la Conley-White. Nichols inea n lumin o folie de
plastic transparent, pe care era desenat ceva. Ce oare? se
ntreb Sanders. Ochelarii seminrmai ai lui Nichols
alunecaser spre vrful nasului. Nu prea s se grbeasc
deloc. Lng el, Conley se uit la ceas i spuse ceva n
legtur cu timpul rmas. Ceilali ncuviinar din cap.
Conley arunc o privire ctre Johnson, iar apoi se ntoarse la
acte.
Daly spuse ceva de genul:
...avem cifra aia?
E acolo, spuse Conley, artnd spre folia de celuloid.
S tii c sunt foarte bune, insist Fernandez. N-ar
trebui s le lai s se rceasc.
Bine.
Lu o nghiitur. Nu avea nici un gust, aa c puse
furculia pe mas. Ea i terse brbia cu un erveel.
tii, nu mi-ai spus niciodat de ce te-ai oprit. La
sfrit.
Prietenul meu Max Dorfman zice c eu am pus totul la
cale.
Aha, fcu Fernandez.
i tu crezi la fel?
Nu tiu. Te-am ntrebat numai ce ai simit n
momentul la. n clipa-n care te-ai retras.
El slt din umeri.
Pur i simplu, n-am vrut s-o fac.
Mda. N-ai mai avut chef, dup ce ai ajuns deja acolo?
Nu, n-am mai avut... Chiar vrei s tii de ce? A tuit.
A tuit? zise Fernandez.
Sanders se vzu din nou n ncpere, cu pantalonii n
vine, aplecat peste Meredith, pe canapeaua din birou. i
aminti c se gndise, Ce dracu' fac aici?" Iar ea i pusese
364
minile pe umerii lui, trgndu-l mai aproape. Ah, te rog...
Nu... Nu..." Pe urm, ntorsese capul ntr-o parte i tuise. De
la tusea aceea i se trsese. Acela fusese momentul cnd se
dduse napoi i zisese: Ai dreptate", dup care se
ndeprtase de canapea.
Fernandez se ncrunt.
Trebuie s recunosc c o tuse nu mi se pare cine tie
ce chestie.
Uite c-a fost, zise el, dndu-i farfuria la o parte. Nu se
face s tueti ntr-un moment ca sta.
De ce? E cumva o regul de bun purtare de care n-am
auzit? A nu se tui n timpul contactului?
Nu, nu-i vorba de asta, spuse Sanders. E vorba de ce
nseamn.
mi cer scuze, dar nu pricep. Ce nseamn o tuse?
O tuse nseamn c nu eti implicat.
Ea ridic din sprncene.
Asta mi se pare uor exagerat.
E o realitate.
tiu i eu? Soul meau are bronit. Tuete mereu.
Dar nu i n ultima clip.
Ea fcu o pauz, gndindu-se.
M rog, dar n mod cert tuete imediat dup.
Izbucnete ntr-un acces de tuse. Rdem ntotdeauna pe
chestia asta.
Imediat dup e cu totul altceva. Dar n acel moment, n
clipa aia de intensitate, i spun eu... nimeni nu tuete.
Alte imagini i se perindar fulgertor prin minte. Obrajii
ei se mbujoreaz. Gtul i partea de sus a pieptului i se
umplu de pete. Sfrcurile i sunt moi. La nceput fuseser
tari, apoi ns nu. Ochii i se ntunec, uneori capt o
nuan purpurie n partea de jos. Buzele i se umfl. I se
schimb respiraia. O inund o fierbineal neateptat. O
schimbare n micarea ritmic a oldurilor, o ncordare, dar
i altceva, ceva nedesluit. Fruntea i se ncreete. Se
chircete. Muc. Att de multe reacii diferite, dar...
365
Nimeni nu tuete, repet el.
Deodat, se simi cuprins de un soi de stinghereal
subit, aa c-i trase napoi farfuria i lu o nghiitur de
spaghete. i trebuia un pretext ca s nu mai spun nimic,
fiindc avea impresia c nclcase nite reguli, c nc mai
exista o anumit zon, un gen de cunoatere, acea form de
contientizare pe care toi se prefceau c o ignor...
Fernandez l privea struitor, plin de curiozitate.
Ai citit toate astea pe undeva?
El cltin din cap, mestecnd n acelai timp.
Brbaii discut ntre ei despre astfel de lucruri?
El repet semnul negativ, fr s scoat un cuvnt.
Femeile vorbesc.
tiu, spuse el, nghiind. Dar oricum, a tuit i de-aia
m-am ntrerupt. Nu era implicat, iar eu probabil c m-am...
suprat foarte tare din pricina asta. Adic, sttea ntins pe
spate, gemnd i gfind, dar de fapt era detaat. M-am
simit...
Exploatat?
Ceva de genul sta. Manipulat. Uneori cred c, dac n-
ar fi tuit chiar n momentul la, poate..., rosti Sanders,
ridicnd din umeri.
Poate c ar trebui s-o ntreb chiar pe ea, spuse
Fernandez, artnd cu capul n direcia lui Meredith.
Sanders i ridic privirea i vzu c ea se apropia de
masa lor.
Ei, fir-ar s fie.
Calm, calm. Totul e n ordine.
Meredith veni lng ei, cu un zmbet larg pe fa.
Bun, Louise. Salut, Tom.
Sanders ddu s se ridice.
Stai, Tom, te rog, rosti ea, punndu-i mna pe umr i
strngndu-l uor. Am venit doar pentru o clip.
Zmbea radios. Arta exact ca un ef sigur pe el, care se
oprise ca s-i salute nite colegi. La masa ei, Sanders l zri
366
pe Garvin pltind nota de plat. Se ntreb dac avea s vin
i el la masa lor.
Louise, votam s-i spun c nu-i port pic, spuse
Meredith. neleg c fiecare trebuie s-i fac meseria. i cred
c a fost bine c am reuit s mai limpezim un pic atmosfera.
Sper c i de-acum ncolo vom lucra la fel de productiv.
n timp ce vorbea, Meredith rmase n picioare n spatele
scaunului lui Sanders. El se vzu nevoit s stea cu capul
ntors i cu gtul ndoit, ca s-o poat privi.
Nu vrei s stai jos? ntreb Fernandez.
Bine, dar numai un minut.
Sanders se ridic n picioare, ca s-i aduc un scaun. Se
gndi c, n ochii celor de la Conley-White, toate acestea
artau exact cum trebuia. eful care nu vrea s deranjeze,
ateptnd ca subalternii s-l roage s sc aeze la mas. n
timp ce aducea scaunul se uit n direcia lor i vzu c
Nichols i cerceta cu atenie, pe deasupra ochelarilor, la fel ca
tnrul Conley.
Meredith lu loc, iar Sanders i inu scaunul.
Vrei s mnnci ceva? o ntreb Fernandez cu
solicitudine.
Tocmai am terminat, mulumesc.
O cafea?
Nu, nimic, mulumesc.
Sanders se aez i el. Meredith se aplec n fa.
Bob mi-a povestit despre intenia lui de-a trece
departamentul sta n sectorul public. E foarte interesant.
Pare a fi o perspectiv extrem de dinamic.
Sanders sc uit la ea cuprins de uimire.
Iar Bob i-a lcut o list de denumiri pentru noua
companie. Pentru anul viitor, cnd se va face separarea.
Vreau s-mi spunei cum vi se par: SpeedCore, SpeedStar,
PrimeCore, Talisan i Tensor. Mie mi se pare c exist deja un
SpeedCore, care face adaptri pentru transformarea
mainilor obinuite n maini de curse. SpeedStar pic la
fix..., poate chiar prea la fix. PrimeCore mi sugereaz un fond
367
de ntrajutorare. Dar ce prere avei despre Talisan sau
Tensor?
Tensor e o marc de veioze, spuse Fernandez.
n regul. Dar Talisan e destul de bun, cred.
Apple i IBM au o societate comun care se cheam
Taligent, zise Sanders.
Ai dreptate. Prea apropiat. Dar MycroDyne? Nu sun
ru. Sau ADG, de la Advanced Data Graphics? Ar merge
vreuna din astea, ce zicei?
MicroDyne e bine.
i mie mi s-a prut la fel. i mai era unul, parc...
Anodyne.
sta e un calmant, spuse Fernandez.
Ce?
Anodyne este un calmant. Un narcotic.
Oh, las-o balt! Ultimul, Synstar.
Sun ca o firm de medicamente.
Da, ntr-adevr. Dar ne-a luat un an pentru a veni cu
una mai bun. i MicroDyne nu-i rea pentru nceput. Un fel
de combinaie de micro cu Dynamo. D bine, nu crezi?
nainte ca ei s rspund, ea i-a mpins scaunul napoi.
Trebuie s plec. Noapte bun, Louise. Tom, ne vedem
mine.
Ddu mna cu amndoi i apoi travers ncperea spre
Garvin. Se duser spre masa celor de la Conley pentru a-i
saluta.
Sanders se holba la ea.
Ce figur! repet el. Dumnezeule, vorbea despre nume
pentru o companie dar nici mcar nu avea habar ce
companie este!
A fost un spectacol pe cinste!
Pi, cum s nu, e un spectacol din cretet pn-n
tlpi. Dar nu pentru noi s-a produs, ci pentru ei.
Sanders art cu capul spre oamenii de la Conley-White,
aflai n cealalt parte a restaurantului. Garvin ddea mna
cu toi cei de fa, iar Meredith discuta cu Jim Daly. Acesta
368
fcu o glum, iar ea izbucni n rs, dndu-i capul pe spate i
artndu-i gtul lung.
Singurul motiv pentru care a vorbit cu noi a fost acela
ca mine, cnd o s fiu concediat, s nu se cread c ea a
pus la cale lucrul sta.
Fernandez achit nota de plat.
Vrei s mergem? spuse ea. Mai am cteva lucruri de
verificat.
Serios? Ce anume?
Nu-i exclus ca Alan s fi aflat cte ceva interesant
pentru noi.
La masa celor de la Conley, Garvin i lua la revedere.
Fcu un ultim semn de rmas bun, iar apoi se duse s
discute cu Carmine. Meredith rmase la masa celor de la
Conley-White. Sttea n picioare, n spatele lui John Conley,
cu minile pe umerii lui, n timp ce vorbea cu Daly i cu Ed
Nichols. Ultimul i spuse ceva, privind pe deasupra
ochelarilor, iar Meredith rse i se ddu mai aproape, ca s
se uite peste umrul lui la o hrtie plin cu cifre, pe care
acesta o inea n mn. i apropiase foarte mult capul de
Nichols. Vorbea, mica aprobator din cap i arta spre foaia
de hrtie. Nu verifici unde trebuie. Sanders se uit cu atenie
la Meredith, care zmbea i glumea cu cei trei brbai de la
Conley-White. Ce-i spusese Phil Blackburn cu o zi n urm?
Adevrul e, Tom, c Meredith are relaii foarte sus-puse
n compania asta. A impresionat favorabil o mulime de
oameni importani." Ca, de exemplu, pe Garvin." Nu numai
pe el. Meredith i-a construit o sfer de influen n mai
multe zone." Conley-White?" Da, i acolo."
Lng el, Fernandez se ridic de la mas. Sanders o
imit, zicnd:
tii ceva, Louise?
Ce?
N-am verificat unde trebuia.
Fernandez se ncrunt, iar apoi se uit la masa celor de la
Conley-White. Meredith ncuviina din cap, mpreun cu Ed
369
Nichols, i arta ceva cu o mn, sprijinindu-se de mas cu
cealalt, pentru echilibru. Degetele ei le atingeau pe ale lui
Ed Nichols, n timp ce acesta se uita la foile de hrtie pe
deasupra ochelarilor.
Ochelari caraghioi..., spuse Sanders.
Nici nu era de mirare c Meredith nu dorise s-l reclame
oficial pentru agresiune sexual. Ar fi fost prea neplcut
pentru relaia ei cu Ed Nichols. i nu era de mirare c Garvin
nu avea de gnd s-o concedieze. Totul avea o logic perfect.
i aa Nichols nu privea fuziunea cu ochi buni nu era
exclus ca relaia lui cu Meredith s fie singurul lucru care
susinea edificiul. Fernandez oft.
Aa crezi? E Nichols?
Mda, de ce nu?
Fernandez cltin din cap.
Chiar dac ar fi aa, nu ne folosete. Ei pot s contra-
argumenteze orice acuzaie de favoritism, ca i o sumedenie
de alte lucruri dac va fi nevoie. S tii c nu e prima
fuziune care se aranjeaz n dormitor. Eu zic s-o lai balt.
Vrei s spui c nu e nimic nefiresc c ea are o legtur
cu cineva de la Conley-White i c, datorit acestui lucru, e
promovat n funcie?
Absolut nimic. Cel puin, nu n sens strict legal. Aa
c, las-o balt.
Deodat i aminti ce-i spusese Kaplan. Iar cnd au
concediat-o, nici n-a tiut de ce.
Sunt obosit, zise el.
Toi suntem. i ei par obosii.
n cealalt parte a slii, ntlnirea era pe terminate.
Hrtiile erau introduse la loc n serviete. Meredith i Garvin
plvrgeau cu ei. Toi se pregteau de plecare. Garvin ddu
mna cu Carmine, care i conduse musafirii pn la intrare
i le deschise ua. Dar, deodat, totul se ntmpl pe
neateptate. De afar, din strad, mai multe lmpi cu cuar
aruncar spre interior o lumin intens. Membrii grupului se
ngrmdir laolalt, prini n fasciculul luminos ca ntr-o
370
capcan. Umbrele lor lungi se ntindeau napoi, spre
interiorul restaurantului.
Ce se-ntmpl acolo? ntreb Fernandez.
Sanders se ntoarse, dar grupul revenise deja n sal, iar
ua se nchise la loc. Urm un moment de haos neateptat. l
auzir pe Garvin zicnd:
Fir-ar a dracului!
Dup care se ntoarse ctre Blackburn. Acesta rmase
ncremenit pentru o clip, cu o expresie de spaim ntiprit
pe chip, dup care ddu fuga la Garvin, care se mica nervos
de pe un picior pe cellalt. Apoi Garvin ncerc s-i
liniteasc pe cei de la Conley-White i, simultan, s-l
mutruluiasc pe Blackburn. Sanders se apropie de grup.
S-a ntmplat ceva?
Presa asta afurisit, spuse Garvin. KSEA-TV ne
ateapt n strad.
E-o adevrat insult, spuse Meredith.
Se intereseaz de nu tiu ce proces de agresiune
sexual, spuse Garvin, aruncndu-i lui Sanders o privire
fioroas.
Sanders ridic din umeri.
M duc s vorbesc cu ei, zise Blackburn. E de-a
dreptul ridicol.
Mai mult dect ridicol, zise Garvin. E insulttor!
Toi preau s vorbeasc n acelai timp, cznd de acord
c fusese ceva insulttor. Dar Sanders observ c Nichols
prea tulburat. Meredith i conduse afar din restaurant pe
ua din spate, ieind cu ei pe teras. Blackburn pi n fa,
n lumina orbitoare. i inea minile ridicate, ca un om care
urma s fie arestat. Pe urm, ua se nchise.
Nu-i bine, nu-i bine deloc, murmur Nichols.
Nu v facei griji, l cunosc pe directorul de la
actualiti, spuse Garvin. M ocup eu de povestea asta.
Jim Daly spuse ceva despre caracterul confidenial al
fuziunii.
371
Nici o grij, spuse Garvin pe un ton sinistru. O s fie al
dracului de confidenial cnd am s-o rezolv.
Dup care ieir pe ua din spate, n ntunericul nopii.
Sanders se ntoarse la mas, unde-l atepta Fernandez.
Puin agitaie, spuse ea calm.
Nu chiar puin, rspunse Sanders.
Arunc o privire n partea cealalt a slii, spre Stephanie
Kaplan, care nc nu-i terminase cina cu fiul ei.
Tnrul vorbea i gesticula, dar Kaplan privea fix ua din
spate, pe unde plecaser oamenii de la Conley-White. Avea pe
chip o expresie ciudat. Apoi, dup o clip, i ntoarse
privirea i relu conversaia cu fiul ei.

Seara era mohort, rece i neplcut. Sanders tremura
n timp ce fcea cale ntoars spre biroul lui, nsoit de
Fernandez.
De unde-o fi aflat televiziunea de chestia asta?
Probabil de la Walsh, spuse Fernandez. Sau poate c
din alt parte. E un ora mic. Oricum, nu e cazul s te
preocupe asta. Trebuie s te pregteti pentru edina de
mine.
Am ncercat s uit de ea.
Mda. Ei bine, n-ai voie s-o uii.
n faa lor vzur Pioneer Square, cu ferestrele de la unele
cldiri nc puternic luminate. Multe dintre companiile din
zon fceau afaceri cu Japonia i rmneau deschise pn
trziu, pentru a prinde primele ore ale dimineii la Tokyo.
tii, zise Fernandez, n timp ce-o observam n
compania brbailor ia, am remarcat ct era de calm.
Da. Meredith e calm.
Foarte stpn pe sine.
Da. Aa e.
Atunci, cum se face c te-a abordat att de deschis, i
nc din prima zi? De ce s-a grbit?
Ce problem ncearc s rezolve? i spusese Max. Iat c
i Fernandez ntreba acelai lucru. Toat lumea prea s
372
neleag, n afar de Sanders. Tu nu eti o victim. Atunci,
rezolv, i zise el. Pune-te pe treab. i aminti de
conversaia dintre Meredith i Blackburn, pe cnd plecau din
sala de conferine:
Trebuie s se desfoare calm i impersonal. Nu exist
nici un motiv de ranchiun. n definitiv, faptele sunt de
partea ta. E limpede c-i incompetent.
Mai poate intra n baza de date?
Nu. I s-a blocat accesul.
i n-are nici o posibilitate s ptrund n sistemul
Conley-White?
Absolut nici una, Meredith.
Aveau dreptate, firete. Nu avea cum s intre n sistem.
Dar ce importan avea?
Rezolv problema, spusese Max. F ce tii s faci cel mai
bine.
Rezolv problema.
La naiba, zise Sanders cu nduf.
Vine-acui, nici o grij, l liniti Fernandez.

Era nou i jumtate. La etajul patru, echipele care
fceau curenie lucrau n zona central. Sanders intr n
birou mpreun cu Fernandez. Nu prea tia de ce veniser. n
acel moment, n-avea nici o idee ce ar putea s mai fac.
Fernandez spuse:
Am s-l sun pe Alan. Poate c-a gsit ceva.
Se aez i ncepu s formeze numrul. Sanders lu loc
la masa de lucru i rmase cu privirea intuit pe monitor. Pe
ecranul acestuia se putea citi un mesaj primit prin pota
electronic:

NICI ACUM NU VERIFICI UNDE TREBUIE.
UN PRIETEN.

Nu pricep cum, spuse el, cu ochii pe ecran.
373
Se simea iritat, ca i cum s-ar fi chinuit cu un rebus pe
care toat lumea putea s-l rezolve, n afar de el. Fernandez
spuse:
Alan? Sunt Louise. Ce-ai aflat? Aha, da. E cumva... Da,
mare pcat, Alan. Nu, acum nu tiu. Dac poi, bine. Cnd te
vezi cu ea? n regul. F tot ce poi, spuse ea, nchiznd
telefonul. n seara asta n-avem noroc.
i nu mai avem timp.
Da.
Sanders continu s priveasc mesajul de pe ecranul
computerului. Cineva din interiorul companiei ncerca s-l
ajute, spunndu-i c nu verifica unde trebuia. Mesajul prea
s sugereze c Sanders avea, totui, o posibilitate s verifice
i cealalt companie. i, dup toate probabilitile, cel care
cunotea situaia ndeajuns de bine nct s-i trimit acest
mesaj tia totodat c lui Sanders i fuseser anulate
privilegiile de acces n sistemul informatic DigiCom. Ce putea
s fac? Nimic. Fernandez spuse:
Cine crezi tu c e acest prieten"?
Nu tiu.
S presupunem c-ar trebui s ghiceti.
Nu tiu.
Cine-i vine n minte? insist ea.
Luase n considerare posibilitatea ca prietenul" s fie
Mary Anne Hunter. Dar Mary Anne nu era expert n
probleme tehnice; punctul ei forte era marketingul. Era
improbabil s-i trimit mesaje prin Internet, pe rute ocolite.
Probabil c nici nu tia ce era Internet-ul. Deci nu era Mary
Anne. i nici Mark Lewyn. Lewyn era foarte suprat pe el.
Don Cherry? Sanders zbovi un timp asupra acestei
posibiliti. ntr-un fel, era exact stilul lui Cherry. Dar, n
singura ocazie cnd Sanders l ntlnise de cnd ncepuser
toate astea, Cherry se purtase deosebit de neprietenos. Nu
putea fi nici Cherry.
Atunci, cine? tia erau singurii oameni din Seattle care
aveau privilegii de acces n sistemul informatic. Hunter,
374
Lewyn, Cherry. O list scurt. Stephanie Kaplan? Improbabil.
n esen, Kaplan era greoaie, lipsit de imaginaie i nu
cunotea destule lucruri despre computere ca s fac aa
ceva. S fi fost cineva din afara companiei? Ar putea fi Gary
Bosak, i zise. Probabil c Gary se simise vinovat de faptul
c-i ntorsese spatele lui Sanders. Iar Gary avea instinctele
viclene i acel sim al umorului tipice pirailor"
computerelor. Putea foarte bine s fie Gary. Dar nici asta nu-
l ajuta n vreun fel pe Sanders. Tu ai fost ntotdeauna bun n
problemele tehnice. sta a fost mereu punctul tu forte.
Scoase din dulap unitatea de disc Twinkle, care nu fusese
nc extras din punga de plastic. De ce ceruser s fie
ambalat astfel? N-are a face, i zise. Concentreaz-te. Era
ceva n neregul cu aparatul. Dac ar ti asta, ar avea
rspunsul. Cine ar putea s tie? Ambalat n plastic... Era
ceva n legtur cu linia de producie. Asta trebuia s fie.
Cut febril printre materialele de pe birou i gsi caseta
DAT. O introdus n aparatul de reproducere.
Coninea nregistrarea convorbirii avute cu Arthur Kahn.
Kahn ocupa o jumtate a ecranului, Sanders pe cealalt. n
spatele lui Arthur, linia de asamblare puternic luminat sub
grupurile de lmpi fluorescente. Kahn tui i i frec brbia.
Salut, Tom. Ce mai faci?"
Bine, Arthur."
M bucur. mi pare ru de noua organizare."
Dar Sanders nu mai asculta convorbirea. Se uita la Kahn.
Observ c acesta sttea foarte aproape de camera video, att
de aproape, nct avea trsturile uor neclare, nefocalizate.
Faa i se vedea mare pe ecran i acoperea orice imagine clar
a liniei de producie din spatele lui.
tii bine ce sentimente am", rosti Kahn n cadrul
ecranului.
Faa lui acoperea linia. Sanders se mai uit la ecran o
clip, iar apoi opri derularea casetei.
Hai s mergem jos, spuse el.
i-a venit vreo idee?
375
S-i zicem o ultim speran.
Acionar comutatoarele i cteva lumini puternice se
aprinser deasupra meselor echipei de diagnosticare.
Ce e aici? ntreb Fernandez.
sta-i locul unde se verific unitile de disc.
Cele care nu funcioneaz?
Exact.
M tem c nu..., ncepu Fernandez, ridicnd din
umeri.
Nici eu, zise Sanders. Nu sunt specialist n probleme
tehnice. Nu tiu dect s-i neleg pe oameni.
Ea se uit de jur-mprejur prin ncpere.
i chestia asta poi s-o nelegi?
Nu, rspunse el cu un oftat.
Au terminat? ntreb Fernandez.
Nu tiu.
i deodat vzu c terminaser. n mod cert. Pentru c,
altfel, echipa de diagnosticare ar fi lucrat toat noaptea,
ncercnd s fie gata pentru edina de-a doua zi. Dar
acoperiser mesele de lucru i se duseser la ntrunirea
asociaiei profesionale, pentru c terminaser. Problema
fusese rezolvat. Toat lumea tia, n afar de el. Iat de ce
desfcuser numai trei aparate. Nu mai avuseser nevoie s
le desfac i pe celelalte. i ceruser ca dispozitivele s fie
ambalate etan n plastic... Pentru c... nepturile...
Aerul, spuse el.
Aerul?
Ei cred c aerul e de vin.
Ce aer?
Aerul din fabric.
Fabrica din Malaysia?
Exact.
nseamn c e vorba de aerul din Malaysia?
Nu. Aerul din fabric.
Se uit nc o dat la caietul de pe mas. PPU" urmat de
un ir de cifre. PPU venea de la particule per unitate". Era
376
unitatea de msur standard pentru gradul de puritate al
aerului dintr-o fabric. Iar aceste cifre, situate ntre 2 i 11,
erau mult prea mari. Trebuiau s se situeze n jurul lui
zero..., cel mult unu. Aceste cifre erau inacceptabile. Aerul
din fabric era impur. Asta nsemna c mizeria ptrundea n
optica de separare, n braele unitii de disc, n conexiunile
circuitelor integrate... Se uit la circuitele ataate pe placa de
montaj.
Dumnezeule, spuse apoi.
Ce este?
Uit-te.
Nu vd nimic.
ntre circuite i plac e o distan. Cipurile nu sunt
aezate corect.
Mie mi se par n ordine.
Nu-i deloc aa.
Se ntoarse ctre unitile aezate n stiv. Vzu dintr-o
ochire c cipurile fuseser montate alandala. Unele stteau
lipite de plac, iar altele la o distan de civa milimetri, aa
nct se vedeau contactele metalice.
Asta nu-i n regul, spuse Sanders. Aa ceva n-ar
trebui s se ntmple sub nici o form.
Adevrul era c cipurile se montau pe linie, cu ajutorul
unor instalaii automate specializate. La ieirea de pe linie,
toate cipurile de pe toate plcile trebuiau s arate la fel. Dar
nu artau. Erau diferite. Din cauza asta apreau
neregulariti n tensiune, probleme de blocare a memoriei
tot felul de chestii aleatorii. Adic exact ceea ce peau ei.
Se uit la lista de defecte de pe tabl. Unul din puncte i
atrase atenia. D. Mecanice. Echipa de diagnosticare bifase
de dou ori punctul D, referitor la defectele mecanice.
Aadar, problema cu unitile de disc CD-ROM era de natur
mecanic. Adic, o problem la linia de producie. Iar linia de
producie intra n responsabilitatea lui. El o proiectase, tot el
o pusese n funciune. El verificase toate specificaiile tehnice
la acea linie, de la nceput pn la sfrit. Iar acum linia
377
funciona necorespunztor. Era sigur c nu din vina lui.
Ceva trebuie s se fi ntmplat dup ce pusese n funciune
linia. ntr-un fel sau altul, se fcuse o modificare, iar linia nu
mai funciona. Dar ce se ntmplase? Ca s afle, trebuia s
intre n bazele de date. ns avea accesul blocat. Nu exista
nici o posibilitate de a intra n circuit.
Imediat se gndi la Gary Bosak. Bosak ar putea s-l
introduc n sistem. Sau, la fel de bine, oricare dintre
programatorii din echipa lui Cherry. Putii tia erau nite
mptimii ai computerelor: puteau s ptrund ilegal ntr-un
sistem pur i simplu de dragul unei distracii nevinovate, aa
cum oamenii obinuii se duc la bar s bea o cafea. Numai c
la acea or n cldire nu se afla nici un programator. i nu
tia cnd aveau s se ntoarc de la ntrunire. Nu te puteai
bizui deloc pe putii tia. Ca i la care vomitase pe
platforma coridorului. sta era necazul. Nite copii, ale cror
jucrii erau platformele i alte asemenea chestii. Nite puti
inteligeni i creatori, care-i puteau permite s se
prosteasc, fr nici o grij, i...
O, Dumnezeule, spuse el. Louise.
Da?
Exist o posibilitate s facem asta.
Ce s facem?
S ptrundem n baza de date.
Se ntoarse i se grbi s ias din ncpere. n timp ce
mergea, cut prin buzunare cartela electronic gsit cu
ctva timp n urm.
Mergem undeva? ntreb Fernandez.
Da, mergem.
N-ai vrea s-mi spui i mie unde?
La New York, spuse Sanders.

Luminile se aprinser una dup alta, n cteva iruri
lungi. Fernandez privi cu atenie njur.
Ce-i asta? Sala de sport din iad?
E un simulator de realitate virtual, spuse Sanders.
378
Ea se uit la platformele circulare pentru simularea
deplasrii i la mulimea de cabluri i fire care atrnau din
tavan.
Aa ai de gnd s ajungi la New York?
Exact.
Sanders se duse la dulapurile cu echipamente. Pe nite
afie mari sttea scris: A nu se atinge" i Jos labele,
ageamiule". ovi, cutnd pupitrul de comand.
Sper c tii ce faci, zise Fernandez, stnd lng una
din platformele de simulare i uitndu-se la ctile argintii.
Fiindc mi se pare c te poi i electrocuta cu chestia asta.
Mda, tiu.
Sanders ridic pe rnd husele monitoarelor i le aez la
loc, micndu-se cu repeziciune. Gsi comutatorul principal.
O clip mai trziu, instalaia ncepu s zumzie. Unul dup
cellalt, monitoarele prinser via.
Urc-te pe platform, spuse Sanders.
Se apropie de ea i o ajut s se suie pe platform.
Fernandez i mic prudent picioarele, simind cum se
roteau micile sfere de cauciuc. Imediat se produse o
strfulgerare provenit de la lasere.
Ce-a fost asta?
Scannerul. Te cartografiaz. Nu-i face griji n privina
asta. Uite casca.
Cobor casca atrnat de tavan i ncepu s i-o aeze pe
cap.
Ia stai puin, spuse ea, trgndu-se ntr-o parte. Ce-i
asta?
Dispozitivul are dou mici ecrane de afiaj, care i
proiecteaz imagini direct n faa ochilor. Hai, pune-i-o. i ai
grij, chestiile astea sunt scumpe.
Ct de scumpe?
Un sfert de milion de dolari bucata.
i aranja dispozitivul pe cap, potrivindu-i i ctile la
urechi.
Nu vd nici o imagine. E ntuneric bezn aici.
379
Asta fiindc n-ai fost conectat, Louise.
i conect cablurile.
Oho, fcu ea cu o voce suprins. Ia te uit... Vd un
ecran mare i albastru, ca un ecran de cinematograf. Chiar
n faa mea. n partea de jos sunt dou cutii. Pe una scrie
PORNIT" i pe cealalt OPRIT"
S nu atingi nimic. ine-i minile pe bara asta, spuse
el, aezndu-i degetele pe balustrada platformei. Acum am s
m racordez i eu.
Chestia asta de pe cap mi d o senzaie stranie.
Sanders pi pe cea de-a doua platform i cobor casca
din tavan, dup care conecta cablul.
Imediat vin lng tine, spuse el.
i puse casca pe cap. Vzu ecranul albastru, nconjurat
de ntuneric. Se uit n stnga i o observ pe Fernandez
lng el. Prea ntrutotul normal, mbrcat n haine de
ora. Camera video i nregistra nfiarea, iar computerul
elimina platforma i casca.
Te vd, spuse ea surprins.
Apoi zmbi. Acea poriune a chipului ei care fusese
acoperit de cti era animat de computerul care-i conferea
un aspect uor ireal, ca de desen animat.
Apropie-te de ecran.
Cum?
Mergi. Cum se merge, Louise.
Sanders nainta pe platform. Ecranul albastru deveni tot
mai mare, pn cnd acoperi ntreg cmpul vizual. Se duse
aproape de butonul PORNIT" i aps pe el cu degetul. Pe
ecran apru scris cu nite litere uriae:

DIGITAL COMMUNICATIONS
SISTEME INFORMATICE

Dedesubt, o list cu componentele unui mediu de
programe supradimensionat. Ecranul arta ca orice ecran de
380
monitor de la DigiCom, ce putea fi ntlnit n orice birou,
mrit ns la o scar uria.
Un terminal de computer gigantic, spuse Fernandez.
Minunat. Exact ceea ce a sperat toat lumea.
Ateapt.
Sanders mpunse ecranul cu degetul, selectnd
componentele de meniu. Se auzi un fel de uierat brusc, iar
scrisul de pe ecran se curb nuntru, trgndu-se napoi i
adncindu-se, pn cnd form un soi de plnie care se
ntindea n faa lor la mare distan. Fernandez rmase
tcut. Asta i-a cam luat piuitul, i zise Sanders. Sub ochii
lor, plnia albastr ncepu s-i modifice forma. Se lrgi i
deveni dreptunghiular. Scrisul i culoarea albastr
disprur. Sub picioarele lui apru o podea. Prea fcut din
marmur cu vinioare. Pereii laterali se acoperir cu
lambriuri de lemn. Tavanul era alb.
E un coridor, spuse ea cu glas sczut.
Coridorul continu s se cldeasc singur, iar detaliile se
adugar progresiv. Pe perei aprur dulapuri i sertare.
Coloane de susinere se formar de-a lungul lui. Se
deschiser alte holuri, ce ddeau n alte coridoare. Mari
dispozitive de iluminat apreau din perei i se aprindeau
singure. Coloanele ncepuser s arunce umbre pe
pardoseala de marmur.
E ca o bibliotec, spuse ea. O bibliotec desuet.
Partea asta, da.
Dar cte pri exist?
Nu tiu sigur.
ncepu s mearg nainte. Ea se grbi s-l ajung din
urm. n cti se auzi zgomotul pailor pe marmur. Cherry
adugase i acest detaliu pentru atmosfer.
Ai mai fost vreodat pe aici? ntreb Fernandez.
Acum cteva sptmni. Dar de cnd l-au terminat, n-
am mai fost.
Unde mergem acum?
381
Nu sunt sigur. Dar undeva pe aici exist o cale de
intrare n baza de date Conley-White.
Unde se afl? ntreb ea.
n informaii, Louise. Toate astea nu-s dect informaii.
Coridorul sta e o informaie?
Nu exist nici un coridor. Tot ce vezi e doar un noian
de numere. Este baza de date a companiei noastre, exact
aceeai baz de date folosit zilnic de angajai prin
intermediul terminalelor de computer. Att c pentru noi ea
este reprezentat n felul sta.
Pind alturi de el, ea zise:
M-ntreb cine-o fi fcut decorarea.
E modelat dup o bibliotec real. Mi se pare c dup
cea din Oxford.
Ajunser la o rscruce de coridoare. Deasupra capului lor
atrnau nite indicatoare mari. Pe unul scria Contabilitate".
Pe altul Serviciu Personal". Pe un al treilea sttea scris
Marketing".
M-am prins, zise Fernandez. Ne aflm n baza de date
a companiei tale.
Exact.
E uluitor.
Mda. Att c noi nu aici trebuie s fim. ntr-un fel sau
altul, trebuie s intrm n sistemul Conley-White.
i cum o facem?
Nu tiu, zise Sanders. Am nevoie de ajutor.
Ajutorul a venit, spuse o voce linitit din apropiere.
Sanders se uit n direcia de unde veniser cuvintele i
vzu un ngera cam de vreo treizeci de centimetri. Era alb i
plutea n aer, aproape de capul lui. inea n mini o
lumnare plpitoare.
Fir-ar s fie.
mi pare ru, spuse ngerul. A fost o comand? Nu
identific Fir-ar s fie".
Nu, spuse Sanders grbit. Nu e o comand.
382
Se gndi c va trebui s fie cu bgare de seam, altfel
puteau s defecteze sistemul.
Prea bine. i atept comanda.
ngera, am nevoie de ajutor.
Ajutorul e-aici.
Cum intru n baza de date Conley-White?
Nu recunosc baza de date Conley-White".
Logic, i zise Sanders. Echipa lui Cherry nu apucase s
programeze nimic despre Conley-White n sistemul de
ajutorare. Trebuia s-i formuleze ntrebrile ntr-un mod
mai general.
ngera, caut o baz de date.
Prea bine. Accesul n bazele de date se face prin
intermediul tastaturii.
Unde-i tastatura? ntreb Sanders.
Strnge pumnul. Sanders se conform i o tastatur
de culoare gri se form n aer, dndu-i impresia c o ine n
mn.
Bravos, spuse Fernandez.
tiu i glume, spuse ngerul. Dorii s v spun una?
Nu, zise Sanders.
Prea bine. i atept comanda.
Sanders se uit atent la tastatur. Coninea un lung ir
de comenzi de operare, cu sgei i butoane pe care trebuia
apsat. Fernandez spuse:
Ce-i asta? Cel mai complicat dispozitiv de comand de
la distan din lume?
Cam aa ceva.
Gsi un buton pe care scria ALTE BD. De el avea nevoie,
aa c aps. Nu se ntmpl nimic. Aps din nou.
Poarta de acces se deschide, anun ngerul.
Unde? Nu vd nimic.
Poarta de acces se deschide.
Sanders atept. Deodat i ddu seama c sistemul
DigiCom trebuia s realizeze mai nti conexiunea cu orice
383
baz de date ndeprtat. Conectarea se afla n curs de
realizare, iar asta provoca o ntrziere.
Conectare... acum, spuse ngerul.
Peretele Coridorului ncepu s se destrame. Vzur o
gaur mare i neagr, i nimic dincolo de ea.
E nfiortor, spuse Fernandez.
ncepur s apar nite linii subiri albe, care conturau
un nou coridor. Spaiile dintre linii se umplur pe rnd,
crend o aparen de forme solide.
sta arat altfel, observ Fernandez.
Conexiunea se face prin intermediul unei linii
informatice de mare vitez, spuse Sanders. Dar chiar i aa,
e mult mai lent.
Sub ochii lor, Coridorul se recldi de la sine. De data
aceasta pereii erau cenuii. Aveau n fa o lume n alb-
negru.
Fr culori?
Sistemul ncearc s genereze un mediu mai simplu.
Culoarea presupune deplasarea unei cantiti mai mari de
informaii. Aa c sta e alb-negru.
Noului coridor i se adugar luminile, tavanul i o
pardoseal. Dup o clip, Sanders spuse:
Intrm?
Vrei s spui c baza de date Conley-White e aici?
ntocmai, zise Sanders.
Nu tiu, zise ea pe un ton ezitant. Asta ce mai e?
Drept n faa lor se afla un gen de flux de parazii
electrostatici n alb-negru. Acesta curgea pe pardoseal i de-
a lungul pereilor, scond un uierat puternic.
Cred c sunt parazii de pe circuitele telefonice.
Nu se-ntmpl nimic dac trecem dincolo?
N-avem ncotro.
Sanders porni primul. Imediat se auzi un mrit. Un
cine uria le bloca trecerea. Avea trei capete care pluteau
undeva deasupra trupului, uitndu-se n toate direciile.
Ce-i asta?
384
Probabil o reprezentare a sistemului lor de securitate.
Cherry i umorul lui caracteristic, i zise Sanders.
Ne poate face vreun ru?
Pentru Dumnezeu, Louise. E doar un desen animat.
Undeva, firete, exista un sistem adevrat de monitorizare
a bazei de date Conley-White. Putea s fie un automat, dup
cum putea s fie un om n carne i oase, care s
supravegheze intrrile i ieirile din sistem ale beneficiarilor.
Dar la New York era aproape unu noaptea. Aproape sigur,
cinele era un dispozitiv automat. Sanders merse nainte,
pind prin fluxul electrostatic. Cinele l ntmpin cu un
mrit. Cele trei capete se rotir i i urmrir trecerea cu
ochii creati artificial, ca ntr-un desen animat. Impresia era
stranie, dar nu se ntmpl nimic. Se uit napoi la
Fernandez.
Vii?
Ea se deplas ovind. ngerul rmase n urm, plannd,
undeva n aer.
Nu vii i tu, ngera?
Nu primi nici un rspuns.
Probabil c nu poate s treac de poarta de acces,
spuse Fernandez. Nu-i programat.
Merser de-a lungul coridorului cenuiu. Pereii erau
cptuii cu sertare nemarcate.
Parc-am fi la morg, spuse Fernandez.
Ei bine, cel puin bine c am ajuns.
Asta e baza de date a companiei lor din New York?
Da. Sper s gsim ce cutm.
Ce cutm?
El nu-i rspunse. Se aproapie la ntmplare de un sertar
i l deschise. Cercet dosarele n grab.
Autorizaii de construcie, spuse el. Pentru nu tiu ce
depozit din Maryland.
De ce n-au etichete sertarele?
Chiar n timp ce ea punea ntrebarea, Sanders vzu
etichetele aprnd treptat pe suprafeele cenuii.
385
Cred c e nevoie de timp, spuse Sanders, ntorcndu-
se, privind n toate direciile i cercetnd celelalte etichete. n
regul. Aa-i mai bine. Fiele de personal sunt pe peretele
sta, uite-aici.
Merse de-a lungul peretelui i trase un sertar.
Hopa! fcu Fernandez.
Ce e?
Vine cineva, spuse ea cu o voce schimbat.
Dinspre cellalt capt al coridomlui se apropia o siluet
cenuie. Era prea departe ca s se poat deslui vreun
detaliu, ns mergea ntins ctre ei.
Ce facem acum?
Nu tiu, zise Sanders.
Poate s ne vad?
Nu tiu. Nu cred.
Adic, noi putem s-l vedem, dar el nu?
Nu tiu.
Sanders ncerc s gseasc o explicaie. Cherry instalase
un alt sistem virtual la hotel. Dac cineva se afla n sistemul
acela, probabil c-i putea vedea. Dar Cherry spusese c
sistemul i reprezenta i pe ceilali beneficiari, ca de exemplu
pe cei care intrau n baza de date prin intermediul unui
computer. Iar cineva care se folosea de un computer nu avea
cum s-i vad. Un utilizator de computer nu putea s tie
cine se mai afla n sistem. Silueta continu s nainteze.
Prea s se deplaseze n salturi. Vzur mai multe detalii;
ncepur s deslueasc ochii, un nas, o gur.
E realmente nfiortor, spuse Sanders.
Silueta se apropiase i mai mult, iar detaliile devenir din
ce n ce mai numeroase.
Ia te uit! exclam Sanders.
Era Ed Nichols. De aproape, vzur c faa lui Nichols era
reprezentat de o fotografie alb-negru, nfurat cu
stngcie n jurul unui cap n form de ou, propit pe un
trup mobil care semna cu un manechin sau cu o marionet.
Era o form realizat pe computer. Ceea ce nsemna c
386
Nichols nu folosea sistemul virtual. Probabil c intrase n
baza de date cu ajutorul agendei-computer, din camera lui de
hotel. Nichols trecu de ei i-i continu neabtut drumul.
Nu poate s ne vad.
De ce are faa n halul la? ntreb Fernandez.
Cherry zice c sistemul scoate din dosar o fotografie i
o lipete peste figura utilizatorului.
Silueta lui Nichols i continu drumul de-a lungul
coridorului, ndeprtndu-se de ei.
Ce-o fi cutnd aici?
Hai s aflm.
Merser dup Nichols pe coridor, pn cnd acesta se
opri n dreptul unui fiet. Deschise sertarul i ncepu s
caute printre dosare. Sanders i Fernandez se apropiar de
el, urmrindu-l cu atenie. Silueta lui Ed Nichols realizat pe
computer rsfoi nsemnrile proprii i mesajele primite prin
pota electronic. Cut n urm cu dou luni, apoi cu trei i
cu ase. Dup aceea ncepu s scoat diverse foi de hrtie,
care preau s atrne n aer n timp ce le citea. Rapoarte,
nsemnri. Cu caracter personal" i confidenial" Copii
pentru dosar.
Astea toate se refer la achiziii, spuse Sanders.
Alte nsemnri ieir la iveal. Nichols le extrgea la
iueal, una dup alta.
Caut ceva anume.
Nichols se opri. Gsise ceea ce cuta. Silueta cenuie,
realizat pe computer, inea o foaie n mn i se uita la ea.
Sanders citi peste umrul lui, rostind unele fraze cu glas
tare, ca s-aud i Fernandez.
Un raport datat 4 decembrie, anul trecut. ntlnit ieri
cu Garvin i Johnson la Cupertino, n legtur cu posibila
achiziie a companiei DigiCom..." bla bla... Prim impresie
foarte favorabil... Excelent dotare n domeniile principale
pentru care dorim s achiziionm..." bla bla... Personal
executiv foarte capabil i progresiv la toate nivelurile.
387
Impresionat n special de competena domnioarei Johnson,
n pofida tinereii." Cred i eu c-ai fost impresionat, Ed.
Silueta artificial a lui Nichols merse de-a lungul
coridorului pn la un alt sertar, pe care-l deschise. Nu gsi
ce voia i-l nchise la loc, dup care se duse la un altul.
ncepu s citeasc din nou, ceea ce fcu i Sanders:
Raport ctre John Marden. Probleme de costuri cu
privire la achiziionarea companiei DigiCom"... bla bla...
ngrijorare pentru costurile dezvoltrii tehnologiei de vrf n
noua companie"... bla bla... Asta era. Domnioara Johnson
s-a angajat s-i demonstreze responsabilitatea financiar n
noua operaiune deschis n Malaysia... Sugereaz c se pot
face economii... Se ateapt reduceri de costuri." Cum dracu'
ar fi putut s fac asta?
Ce s fac? ntreb Fernandez.
S demonstreze responsabilitatea financiar n
operaiunea din Malaysia? Asta a fost operaiunea mea.
Hopa, fcu Fernandez. Acum s vezi.
Sanders se uit la ea. Fernandez privea fix n lungul
coridorului. Se ntoarse ca s vad i el. nc o siluet se
apropia de ei.
E aglomeraie mare n noaptea asta, spuse Sanders.
Dar chiar i de la distan, putu vedea c silueta era
diferit. Capul semna mai mult cu unul real, iar corpul era
reprezentat n amnunime. Silueta mergea firesc, fr
poticneli.
S-ar putea s dm de necaz, zise el, dup ce-l
recunoscu pe brbatul care nc nu ajunsese n dreptul lor.
E John Conley, spuse Fernandez.
Exact. i a urcat pe platforma de simulare.
Ceea ce nseamn?...
Conley se opri brusc n mijlocul coridorului i se uit
lung.
Poate s ne vad, zise Sanders.
Poate? Cum aa?
388
E pe sistemul instalat de noi la hotel. De-aia apare att
de detaliat. Se afl pe cellalt sistem virtual, aa c poate s
ne vad, aa cum i noi putem s-l vedem.
Hait!
Bine zis.
Conley fcu civa pai cu ncetineal. i mut privirea
ncruntat de la Sanders la Fernandez, apoi la Nichols i
iari la Sanders. Prea s nu tie ce s fac. Deodat i
duse degetul la buze, ndemnndu-i s pstreze tcerea.
Poate s ne i aud? ntreb Fernandez n oapt.
Nu, rspunse Sanders cu voce normal.
Putem s vorbim cu el?
Nu.
Conley pru s ia o decizie. Se apropie de Sanders i
Fernandez, pn cnd ajunse la un pas de ei. Se uit din nou
de la unul la cellalt, i puteau vedea expresia perfect. Pe
urm zmbi i ntinse mna. Sanders ntinse i el mna i i-o
strnse. Nu simi nimic dar, prin intermediul ctii, vzu
ceva care semna cu mna lui strngnd-o pe a lui Conley.
Apoi Conley ddu mna i cu Fernandez.
Asta-i o chestie tare stranie, spuse Fernandez.
Conley art ctre Nichols, pe urm spre propriii si ochi
i din nou ctre Nichols. Sanders ncuviin din cap. Se
duser cu toii aproape de Nichols, care continua s caute
printre dosare.
Vrei s spui c i Conley l urmrete?
Da.
Deci, putem cu toii s-l vedem pe Nichols...
Da.
Dar Nichols nu poate s ne vad pe noi.
Exact.
Silueta cenuie a lui Ed Nichols scotea cu febrilitate
dosare dintr-un sertar.
Ce-o mai fi cutnd? zise Sanders. Aha. Verific
evidenele cheltuielilor. Uite c a gsit una: Cabana Sunset
Shores, Carmel. 5 i 6 decembrie". La dou zile dup raportul
389
lui. Ia uit-te la cheltuieli. O sut zece dolari pentru micul
dejun? Nu tiu ce m face s cred c Ed al nostru n-a fost
singur acolo.
Se uit la Conley. Acesta cltin din cap, ncruntat. Pe
neateptate, dosarul pe care Nichols l inea n mn dispru.
Ce s-a ntmplat?
Cred c tocmai l-a ters din memorie.
Nichols cut mai departe printre documente. Gsi nc
patru, referitoare la Sunset Shores, i le terse pe toate,
fcndu-le s dispar. Pe urm nchise sertarul, se ntoarse
i plec.
Conley rmase n urm. Se uit la Sanders i, cu un gest
rapid, i trecu degetul ntins prin dreptul beregii. Sanders
ncuviin din cap. Conley i duse din nou degetul la buze.
Sanders ddu din cap aprobator. Avea s pstreze secretul.
Haide, i spuse el lui Fernandez. Aici am terminat.
Porni napoi ctre coridorul DigiCom. Ea l ajunse din
urm, iar apoi spuse:
Cred c avem nsoitori.
Sanders i ntoarse privirea: Conley venea n urma lor.
E-n ordine, spuse el. Las-l s vin.

Traversar n sens invers poarta de acces, trecnd pe
lng cinele care ltra, i revenir n biblioteca n stil
victorian.
E bine s te simi din nou acas, nu-i aa? spuse
Fernandez cu un oftat.
Conley mergea alturi de ei, fr s-i manifeste
surprinderea. Dar, n fond, el vzuse Coridorul i nainte.
Sanders grbi pasul. ngerul plutea lng el.
i dai seama, spuse Fernandez, c toate astea n-au
nici o noim? Pentru c Nichols e cel care s-a mpotrivit
achiziiei, iar Conley pledeaz n favoarea ei.
Aa este, spuse Sanders. Se potrivete. Nichols o
reguleaz pe Meredith. O promoveaz din culise ca noua ef
a departamentului. i cum mascheaz treaba asta?
390
Bombnind i bodognind ntruna fa de oricine st s-l
asculte.
Adic s fie doar o masc?
Sigur c da. De-aia Meredith n-a rspuns niciodat la
obieciile lui din timpul edinelor. tia c nu reprezint o
ameninare real.
i Conley? spuse ea.
Subiectul ntrebrii continua s mearg alturi de ei.
Conley vrea n mod sincer achiziia. i vrea ca totul s
funcioneze bine. E detept i cred c-i d seama c
Meredith e incompetent pentru postul sta. Dar Conley tie
c Meredith e preul pltit pentru sprijinul lui Nichols. Aa
c, cel puin deocamdat, Conley a fost de acord cu alegerea
ei.
i acum ce facem?
Aflm date despre ultima pies care lipsete.
Aceasta fiind...?
Sanders ncepu s caute de-a lungul holului denumit
OPERAIUNI. Nu era zona lui din baza de date, cu excepia
anumitor poriuni de suprapunere. Dosarele erau etichetate
i aranjate n ordine alfabetic. Merse de-a lungul rndului
pn cnd gsi DIGICOM/ MALAYSIA SA. l deschise i cut
seciunea marcat PIF punere n funciune. Ddu peste
propriile referate, studii de fezabilitate, rapoarte de la faa
locului, negocieri cu guvernul, primele specificaii de montaj,
referate de la furnizorii din Singapore, alte negocieri cu
guvernul, toate acoperind o perioad de doi ani.
Ce caui?
Planurile de construcie.
Se atepta s vad teancurile groase de desene de
execuie i rapoarte de inspecie, dar nu gsi dect un dosar
subire. Despturi prima schi i o imagine tridimensional
a fabricii pluti n aer n faa lui. La nceput, se vzu doar un
contur, care se umplu ns foarte rapid i cpt o nfiare
compact. Sanders, Fernandez i Conley stteau fiecare pe
cte o latur a construciei" i se uitau la ea. Semna cu o
391
cas a ppuilor, foarte mare i foarte detaliat. Se uitar
nuntru, pe ferestre. Sanders aps pe un buton. Modelul
deveni transparent, iar apoi se transform ntr-o seciune;
vzur linia de asamblare, partea esenial a fabricii. O linie
verde banda rulant ncepu s se mite, iar mainile i
muncitorii se puser n micare ca s asambleze unitile de
disc, pe msur ce piesele componente veneau pe band.
Ce caui?
Reviziile, spuse el, cltinnd din cap. sta-i primul set
de planuri.
A doua schi purta marcajul Revizia 1 /Primul set",
nsoit de dat. O deschise. Modelul fabricii pru s plpie
pre de o clip, dar rmase neschimbat.
Nu s-a ntmplat nimic.
Urmtoarea schi era intitulat Revizia 2/Numai
detalii". nc o dat, cnd o desfcu, imaginea fabricii plpi
pentru un timp scurt, dar fr s se modifice n vreun fel.
Conform acestor nregistrri, fabrica n-a trecut prin
nici o revizie, spuse Sanders. Dar noi tim c-au existat
cteva.
Ce face sta? zise Fernandez, care se uita la Conley.
Sanders vzu c nsoitorul lor articula nite cuvinte,
exagerndu-i micrile buzelor.
ncearc s ne spun ceva, i zise ea lui Sanders.
nelegi despre ce-i vorba?
Nu.
Sanders l urmri o clip, dar imaginea deformat a feei
lui Conley fcea imposibil desluirea cuvintelor. n cele din
urm, Sanders cltin din cap. Conley fcu un gest
aprobator i lu tastatura din mna lui Sanders. Aps pe
un buton cu inscripia ASOCIAT, iar Sanders vzu o list de
baze de date asociate, aprnd brusc n aer. Era o list
extins, incluznd autorizaiile primite de la guvernul
Malaysian, nsemnri ale arhitecilor, contractele cu
antreprenorii, inspeciile sanitare i medicale i multe altele.
Una peste alta, lista cuprindea aproape optzeci de puncte.
392
Sanders era sigur c l-ar fi trecut cu vederea pe cel aflat n
mijlocul listei, ctre care Conley tocmai arta cu degetul:

UNITATEA DE ANALIZ A OPERAIUNILOR

Ce-i asta? ntreb Fernandez.
Sanders aps pe tasta cu denumirea respectiv i o
nou fil apru n faa lor. Aps pe un buton pe care scria
REZUMAT i citi textul cu glas tare:
Unitatea de Analiz a Operaiunilor a fost nfiinat cu
patru ani n urm de ctre Philip Blackburn, pentru a se
ocupa de problemele care nu intr n mod normal n sfera de
activitate a departamentului de Management al
Operaiunilor. Misiunea Unitii de Analiz este s sporeasc
eficiena procesului de conducere n cadrul companiei
DigiCom. De-a lungul anilor, Unitatea de Analiz a
Operaiunilor a rezolvat cu succes un numr de probleme de
management la DigiCom."
Aha, fcu Fernandez.
Cu nou luni n urm, Unitatea de Analiz a
Operaiunilor, pe atunci condus de Meredith Johnson, a
efectuat o analiz a unitii de fabricaie propus pentru
construcie n Kuala Lumpur, Malaysia. Stimulul imediat
pentru aceast analiz a fost dat de un conflict cu guvernul
Malaysian, privitor la numrul i componena etnic a
muncitorilor folosii la fabrica respectiv."
Aa deci, spuse Fernandez.
Condus de domnioara Johnson i beneficiind de
asistena juridic a domnului Blackburn, Unitatea de Analiz
a Operaiunilor a repurtat un succes remarcabil n rezolvarea
numeroaselor probleme cu care se confrunta operaiunea pe
teritoriu Malaysian a companiei DigiCom."
Ce-i sta, un comunicat de pres? ntreb Fernandez.
Aa se pare, zise Sanders, citind mai departe:
Chestiunile specifice au avut n vedere numrul i etnia
muncitorilor angajai la fabric. Planurile iniiale cereau
393
angajarea unui numr de aptezeci de muncitori.
Rspunznd cererii guvernului Malaysian, Unitatea de
Analiz a Operaiunilor a fost n msur s sporeasc
numrul muncitorilor la optzeci i cinci, reducnd gradul de
automatizare a fabricii, care astfel a devenit mai adecvat
economiei unei ri n curs de dezvoltare."
Sanders se uit la Fernandez i zise:
Iar pe noi ne-a bgat n rahat complet.
De ce?
El continu s citeasc:
n plus, o analiz de reducere a costurilor a
determinat importante beneficii n mai multe sectoare.
Costurile au fost reduse fr s fie afectat calitatea
produselor fabricii. Capacitatea instalaiilor de condiionarea
aerului a fost revizuit, fiind adus la un nivel adecvat, iar
contractele cu furnizorii de peste grani au fost relocalizate,
cu economii substaniale n beneficiul companiei."
Sanders cltin din cap.
Asta e, zise el. Asta-i toat figura.
Nu pricep, zise Fernandez. Pentru tine are vreo logic?
Are-al dracului de mult.
Aps pe butonul DETALII, vrnd s citeasc i alte
pagini referitoare la subiect.
mi pare ru, spuse ngerul, nu mai exist alte detalii.
ngera, unde sunt rapoartele i dosarele asociate?
Sanders tia c n spatele acestui rezumat al schimbrilor
trebuie s se afle o documentaie masiv. Numai renegocirile
cu guvernul Malaysian ar fi trebuit s umple sertare ntregi
de dosare, ngerul rspunse:
mi pare ru. Nu exist alte detalii disponibile.
ngera, prezint-mi dosarele.
Prea bine.
Dup o clip, n faa lui apru o foaie de hrtie roz.

DOSARELE CU DETALII PRIVIND
UNITATEA DE ANALIZ A OPERAIUNILOR/
394
MALAYSIA
AU FOST TERSE DIN MEMORIE
DUMINIC 14/6 AUTORIZAIE DC/C/5905

La dracu', spuse Sanders.
Ce-nseamn asta?
Cineva a fcut curenie, spuse Sanders. Doar cu
cteva zile n urm. Cine a tiut c o s se ntmple toate
astea? ngera, arat-mi toate comunicaiile dintre Malaysia
i DC din ultimele dou sptmni.
Vrei legturile telefonice sau video?
Video.
Apas pe V.
Sanders aps pe un buton i o nou foaie se desfur
n aer:
Data Legtura Ctre Durata Autoriz.
1/6 A. Kahn > M. Johnson 0812-0814 ACSS
1/6 A. Kahn > M. Johnson 1343-l346 ADSS
2/6 A. Kahn> M. Johnson 180l-l804 DCSC
2/6 A. Kahn > T. Sanders 1822-l826 DCSE
3/6 A. Kahn> M. Johnson 0922-0924 ADSC
4/6 A. Kahn > M. Johnson 0902-0912 ADSC
5/6 A. Kahn > M. Johnson 0832-0833 ADSC
7/6 A. Kahn > M Johnson 0904-0905 ACSS
11/6 A. Kahn > M. Johnson 2002-2004 ADSC
13/4 A. Kahn> M. Johnson 0902-0932 ADSC
14/6 A. Kahn> M. Johnson 1124-l125 ACSS
15/6 A. Kahn > T. Sanders 1132-l134 DCSE

nc puin i distrugeau legturile prin satelit, spuse
Sanders, studiind cu atenie lista i vznd c Arthur Kahn
i Meredith Johnson vorbiser aproape zilnic pn pe
paisprezece iunie. ngera, arat-mi aceste legturi video.
395
Singura legtur disponibil pentru vizionare este cea
din 15/6. Asta fusese conversaia lui cu Kahn, din urm cu
dou zile.
Unde sunt celelalte?
Un nou mesaj i fcu apariia:

FIIERELE VIDEO PRIVIND
UNITATEA DE ANALIZ A OPERAIUNILOR/
MALAYSIA
AU FOST TERSE DIN MEMORIE
DUMINIC 14/6 AUTORIZAIE DC/C/5905

i acolo se fcuse curenie. Era destul de limpede cine o
fcuse, dar trebuia s se asigure.
ngera, cum pot s verific autorizaia de tergere din
memorie?
Apas pe tasta cu informaia de care ai nevoie, spuse
ngerul.
Sanders aps pe numrul autorizaiei. O mic foaie de
hrtie se ridic de pe cea de deasupra i rmase suspendat
n aer:

AUTORIZAIA DC/C/5905 NSEAMN
CADRU DE CONDUCERE OPERAIUNI/CUPERTINO
DIGITAL COMMUNICATIONS
PRIVILEGII SPECIALE
(NU ESTE NECESAR IDENTIFICAREA
OPERATORULUI)

Treaba asta a fcut-o cineva cu o funcie foarte nalt
de la Operaiuni, din Cupertino, n urm cu cteva zile.
Meredith?
Probabil. i nseamn c sunt terminat.
De ce?
Fiindc acum tiu ce s-a fcut la fabrica din Malaysia.
tiu exact ce s-a ntmplat: Meredith s-a dus acolo i a
396
modificat proiectele. Dar a ters din memorie toate
informaiile, inclusiv transmisiunile audio cu Kahn. Iar asta
nseamn c nu pot s dovedesc nimic.
Sanders mpunse cu degetul fila care cobor la loc,
dizolvndu-se n foaia de deasupra. nchise dosarul, l puse
la loc n sertar i urmri cu privirea felul cum modelul se
dezintegreaz i dispare. Se uit la Conley. Acesta ridic
resemnat din umeri. Prea s fi neles situaia. Sanders i
strnse mna i fcu un gest de rmas bun. Conley
ncuviin din cap i se ntoarse s plece.
i-acum ce facem? ntreb Fernandez.
E timpul s plecm, zise Sanders.
ngerul ncepu s cnte:
E timpul s plecm, la revedere, pe sptmna
viitoare...
ngera, taci din gur.
ngerul se opri din cntat, iar Sanders cltin din cap.
Tipic pentru Don Cherry.
Cine-i Don Cherry? ntreb Fernandez.
Don Cherry e un zeu pogort printre noi, i rspunse
ngerul.
Se napoiar la intrarea n Coridor i coborr din
ecranul albastru.

Revenind n laboratorul lui Cherry, Sanders i scoase
casca i, dup un moment de dezorientare, cobor de pe
platform. Apoi o ajut pe Fernandez s-i scoat
echipamentul.
Ah, spuse ea, privind njur. Ne-am ntors n lumea
real.
Dac vrei s-i spui aa, rosti el. Eu nu sunt sigur c-i
cu mult mai real.
i ag casca de un suport i o ajut s coboare de pe
platform. Apoi nchise toate comutatoarele de alimentare din
ncpere. Fernandez csc i se uit la ceas.
E unsprezece. Ce-ai de gnd s faci acum?
397
Nu se putea gndi dect la un singur lucru. Lu
receptorul de pe una din instalaiile modem ale lui Cherry i
form numrul lui Gary Bosak. Sanders nu putea s
recupereze nici o informaie, dar nu era exclus ca Bosak s
poat dac reuea s-l atrag de partea lui. Nu trgea
sperane prea mari, dar era singurul lucru care-i venea n
minte. Un robot telefonic spuse: Bun ziua. RN, Servicii
Profesionale. Sunt plecat din ora pentru cteva zile, dar
lsai un mesaj dup semnalul sonor." Sanders oft.
Gary, e miercuri, ora unsprezece. mi pare ru c nu
te-am gsit. M duc acas.
Dup care nchise telefonul. Ultima lui speran.
Spulberat. Bosak plecase din ora pentru cteva zile.
Fir-ar a dracului, zise Sanders.
Ce faci acum? zise Fernandez, cscnd.
Nu tiu, spuse el. Mai am o jumtate de or ca s
prind ultimul feribot. Cred c-am s m duc acas i-am s
ncerc s dorm.
i edina de mine? ntreb ea. Ziceai c ai nevoie de
material documentar.
Sanders ridic din umeri.
Louise, am fcut tot ce-am putut. tiu ce m ateapt.
M descurc eu ntr-un fel.
Atunci, ne vedem mine?
Da, zise el. Ne vedem mine.

n drum spre cas, la bordul feribotului se simi mai
puin optimist, n timp ce privea luminile oraului reflectate
pe suprafaa agitat a apei negre. Fernandez avusese
dreptate: ar fi trebuit s-i pregteasc documentaia de care
avea nevoie. Dac-ar fi tiut, Max l-ar fi criticat. Parc-l auzea
pe btrn: Ah, eti obosit? Pi sta-i un motiv foarte
ntemeiat, Thomas." Se ntreb dac Max avea s ia parte la
edina de a doua zi. Dar constat c nu putea s se
gndeasc la asta. Nu-i putea imagina edina. Era prea
obosit ca s se concentreze. Difuzorul anun c mai aveau
398
cinci minute pn la Winslow, nct se duse pe puntea de
jos, ca s se urce n main. Descuie portiera i se aez la
volan. Se uit n oglinda retrovizoare i vzu o siluet
ntunecat pe bancheta din spate.
Salut, spuse Gary Bosak.
Sanders ddu s se ntoarc.
Uit-te drept n fa, spuse Bosak. Ies imediat. Acum
ascult-m cu atenie. Mine tia au de gnd s te beleasc.
Vor s-i pun-n crc eecul din Malaysia.
tiu.
i, dac asta n-o s mearg, au de gnd s te bueasc
pentru c m-ai angajat pe mine, am acuzat de violare de
domiciliu, activitate ilegal. Tot rahatul. Au vorbit cu
poliistul care m are n supraveghere. Poate l-ai vzut... un
grsan cu musta?
Sanders i-l aminti vag pe brbatul care trecuse pe lng
ei la centrul de mediere, cu o zi n urm.
Da, cred c l-am vzut. Uite ce e, Gary. Am nevoie de
nite documente...
Nu mai spune nimic. N-avem timp. Au scos din sistem
toate documentele legate de fabric. Nu mai e nimic acolo. S-
a evaporat. Nu pot s te-ajut.
Auzir sirena feribotului. n jurul lor, oferii porneau
motoarele mainilor.
Dar n-am de gnd s m las dobort pentru chestia
asta cu activitile ilegale. i nici tu nu trebuie s te lai.
ine.
Se aplec n fa i-i ddu lui Sanders un plic.
Ce-i aici?
Rezumatul anumitor activiti efectuate pentru un alt
cadru de conducere al companiei voastre. Garvin. Poate vrei
s i le trimii prin fax mine diminea.
Tu de ce nu i le trimii?
Trec grania la noapte. Am un prieten n British
Columbia, am s locuiesc acolo o vreme. Poi s-mi lai un
mesaj pe robot dac iese totul bine.
399
n regul.
Fii tare, brbate. Mine-o s se sparg buboiul. Multe-
o s se schimbe, ai s vezi.
naintea lor, rampa cobor cu un zngnit metalic. Agenii
de circulaie dirijau mainile la ieirea de pe feribot.
Gary. M-ai supravegheat cumva?
Mda. mi cer scuze. Mi-au spus c trebuie s-o fac.
i cine-i UN PRIETEN"? Ce-i cu prietenul sta?
Bosak izbucni n rs. Deschise portiera i cobor din
main.
M surprinzi, Tom. Chiar nu-i cunoti amicii?
Mainile ncepur s se urneasc din loc. Sanders vzu
farurile din spatele mainii din faa lui aprinzndu-se, semn
c maina cu pricina se punea n micare.
Gary..., spuse el, ntorcndu-se.
Dar Bosak dispruse. Bg n vitez i cobor de pe
feribot.

La captul aleii, se opri s-i ridice corespondena. Se
strnsese destul n cele dou zile de cnd nu se mai uitase
la cutia potal. Conduse maina pn aproape de cas i o
ls la intrarea n garaj. Descuie ua i intr. Casa prea
pustie i rcoroas, iar nuntru struia un miros de lmie.
Pe urm i aminti c, probabil, Consuela fcuse curenie.
Se duse n buctrie i pregti filtrul de cafea pentru
diminea. Buctria era curat, iar jucriile copiilor fuseser
strnse. n mod cert, Consuela trecuse pe-acolo. Se uit la
robotul telefonic. Un numr rou clipea intermitent.
Sanders derul caseta i ascult apelurile. Primul era de
la Levin, care-l ruga s-l sune, asigurndu-l c era ceva
urgent. Pe urm Sally, care ntreba dac se putea aranja o
ntlnire ntre copii, ca s se joace mpreun. Toate celelalte
apeluri se dovedir a nu fi nsoite de vreun mesaj.
Ascultnd, constat c toate se desfurau absolut identic:
fitul de fond slab al unei transmisii transoceanice, urmat
de declicul brusc al ntreruperii legturii. De mai multe ori la
400
rnd. Cineva ncercase s-i telefoneze. Unul din ultimele
apeluri lsa impresia c fusese transmis de o telefonist,
fiindc se auzi o voce feminin i melodioas spunnd: mi
pare ru, nu v rspunde. Dorii s lsai un mesaj?" Apoi
vocea unui brbat i rspunse: Nu." Pe urm legtura se
ntrerupse. Sanders derula caseta i ciuli urechile la acel
Nu". I se pru familiar. Strin, dar familiar. Nu." Ascult de
cteva ori, dar tot nu reui s-l identifice pe vorbitor. Nu." La
un moment dat, i se pru c brbatul avea un glas ezitant.
Sau se grbea? Nu-i putea da seama.
Dorii s lsai un mesaj?"
Nu."
n cele din urm se ddu btut, derula caseta pn la
capt i urc la etaj, intrnd n birou. Nu primise nici un fax.
Ecranul computerului era ntunecat. n seara aceea se
terminase cu ajutorul dat de tradiionalul prieten". i
arunc ochii pe documentul primit de la Bosak n main.
Era o singur foaie, un referat adresat lui Garvin, coninnd
o not informativ n legtur cu un angajat din Cupertino,
al crui nume fusese ters. n plic mai gsi o copie xerox
dup un cec pentru RN Servicii Profesionale, semnat de
Garvin. Trecuse de unu cnd Sanders intr n baie ca s fac
un du. i potrivi apa ct mai fierbinte, i inu faa aproape
de jet i simi pe piele picturile stropilor de ap. Din pricina
zgomotului fcut de du, nu lipsi mult ca s nu aud
telefonul. nfac din mers un prosop i alerg n dormitor.
Alo?
Auzi fitul electrostatic al legturii transoceanice, dup
care o voce de brbat spuse:
Cu domnul Sanders, v rog.
La telefon.
Domnule Sanders, rosti vocea. Nu tiu dac m mai
inei minte. M numesc Mohammed Jafar.



401

JOI

Dimineaa era senin. Sanders plec de acas mai
devreme i ajunse la birou la ora opt. Trecnd pe lng
recepionera de la parter, vzu un afi pe care scria Sala de
conferine principal ocupat. Pentru o clip, se cutremur
la gndul c iar greise ora de ncepere a edinei i se grbi
s arunce o privire nuntru. l vzu ns pe Garvin, care se
adresa reprezentanilor de la Conley-White. Garvin vorbea
calm, iar cei de fa ncuviinau din cap, n timp ce ascultau.
Pe urm, Garvin termin i o prezent pe Stephanie Kaplan,
care se lans imediat ntr-o prezentare a situaiei financiare,
nsoit de grafice ilustrative. Garvin iei din sala de
conferine i imediat pe faa lui se aternu o expresie
sumbr, n timp ce se ndrepta spre barul de la captul
coridorului, ignorndu-l pe Sanders. Acesta tocmai se
pregtera s urce la etaj, cnd l auzi pe Phil Blackburn
spunnd:
Sentimentul meu e c am efectiv dreptul s protestez
fa de felul cum s-a acionat n aceast chestiune.
Ei bine, uite c n-ai, zise Garvin mnios. Nu ai absolut
nici un drept.
Sanders nainta ctre bar. Din poziia n care se afla,
putea s vad nuntru. Blackburn i Garvin discutau n
apropierea automatelor de cafea.
Dar este extrem de nedrept, protest Blackburn.
Nedrept pe dracu'! Tipa te-a indicat drept sursa
informaiilor, dobitocule.
Dar, Bob, chiar tu mi-ai zis...
Ce i-am zis? replic Garvin, ngustndu-i privirea.
Mi-ai zis s rezolv. S-l strng cu ua pe Sanders.
Aa e, Phil. Iar tu mi-ai zis c o s ai grij.
Dar tiai c am vorbit cu...
Am tiut c ai fcut ceva, zise Garvin. Dar n-am tiut
ce anume. Iar acum, ea te-a indicat drept surs de informaii.
402
Blackburn ls capul n jos.
Totui, mi se pare extrem de nedrept.
Zu? i, m rog, cam ce te atepi s fac? Eti avocat,
Phil, dar-ar dracii! Tu eti la care te agii mereu pentru
aparene. Hai, spune-mi, ce s fac?
Blackburn rmase tcut o clip. n cele din urm zise:
Am s-l rog pe John Robinson s m reprezinte. El o
s rezolve negocierea referitoare la lichidare.
Perfect. E foarte bine, rosti Garvin, dnd din cap.
Vreau numai s-i spun din punct de vedere strict
profesional, Bob, c felul cum am fost tratat n aceast
chestiune mi se pare foarte nedrept. sta e sentimentul cu
care rmn.
Fir-ar s fie, Phil, nu-mi vorbi despre sentimente.
Sentimentele tale sunt bune ca apa sfinit. Ciulete bine
urechile la ce-i spun: Nu te duce sus, nu-i face curenie n
birou. Du-te direct la aeroport. n urmtoarea jumtate de
or vreau s te tiu urcat n avion. Vreau s dispari dracului
de aici imediat. Ai neles?
Cred c ar trebui s recunoti contribuia mea n
folosul companiei.
O recunosc, tmpitule, zise Garvin. Acum pleac
dracului de-aici, pn nu-mi ies de tot din pepeni.
Sanders se-ntoarse i se grbi s urce scrile. i veni greu
s-i stpneasc un chiot de bucurie. Blackburn concediat!
Se ntreb dac ar fi indicat s-i spun cuiva. Poate lui
Cindy. Dar, cnd ajunse la etajul patru, pe coridoare era o
agitaie de nedescris. Toi oamenii ieiser din birouri i
ncepuser s discute. Era evident c zvonul concedierii se
rspndise deja. Faptul c angajaii ieiser pe coridoare nu-l
surprinsese pe Sanders. Chiar dac Blackburn nu era
simpatizat, concedierea lui era de natur s provoace o
nelinite general. O schimbare att de neateptat, privind o
persoan att de apropiat lui Garvin, le transmitea tuturor
sentimentul unei situaii nesigure, n care totul putea fi pus
n primejdie. La intrarea n birou, Cindy i spuse:
403
Tom, ti vine s crezi? Se-aude c Garvin o s-l
concedieze pe Phil.
Nu mai spune? fcu Sanders.
Cindy ncuviin din cap.
Nimeni nu tie de ce, dar s-ar prea c e n legtur cu
echipa de televiziune de-asear. Garvin s-a deplasat jos i le-
a explicat celor de la Conley-White.
n spatele lui cineva strig:
A aprut pota electronic!
Coridoarele se golir ntr-o clip. Oamenii disprur n
birouri. Sanders se duse la masa de lucru i comut
computerul pe pota electronic. Simbolul ntrzia s apar
pe ecran, probabil fiindc toat lumea din cldire comutase
n acelai timp. Fernandez intr i spuse:
E-adevrat ce se-aude despre Blackburn?
Cred c da, spuse Sanders. Chiar acum apare anunul
pe pota electronic.

DE LA: ROBERT GARVIN, PREEDINTE I DIRECTOR
GENERAL
CTRE: NTREAGA FAMILIE DIGICOM

CU MARE TRISTEE I PROFUND PRERE DE RU V
ANUN ASTZI DEMISIA CONSILIERULUI JURIDIC
PRINCIPAL AL COMPANIEI, PHILIP A. BLACKBURN, UN OM
VALOROS I DE NDEJDE. VREME DE APROAPE
CINCISPREZECE ANI, PHIL A FOST UN ANGAJAT
REMARCABIL AL ACESTEI COMPANII, UN OM MINUNAT I,
TOTODAT, UN PRIETEN PERSONAL I UN SFTUITOR
APROPIAT. TIU C, LA FEL CA I MINE, MULI DINTRE
VOI VEI SIMI PROFUND LIPSA SFATURILOR LUI
NELEPTE I A UMORULUI SU SNTOS, N ZILELE I
SPTMNILE CE VOR URMA. I SUNT SIGUR C VEI FI
ALTURI DE MINE CA S-I URM MULT SUCCES N NOILE
SALE STRDANII. MULUMIM DIN INIM PHIL, I NOROC!
404
ACEAST DEMISIE INTR N VIGOARE IMEDIAT.
HOWARD EBERHARDT VA NDEPLINI ROLUL DE
CONSILIER DELEGAT PN CND SE VA FACE O NUMIRE
PERMANENT N FUNCIE.
ROBERT GARVIN

Ce vrea s spun? ntreb Fernandez.
Ceva de genul l-am dat afar pe farnic".
Trebuia s se ntmple, spuse Fernandez. Mai ales c
el a fost sursa articolului lui Connie Walsh.
De unde-ai tiut?
De la Eleanor Vries.
i-a spus ea?
Nu. Dar Eleanor Vries e un avocat foarte prudent. Ca,
dealtfel, toi avocaii din pres. Cea mai sigur cale ca s nu-
i pierzi pinea este s nu lai lucrurile de capul lor. tii cum
se spune: frica pzete bostnria. Aa c a trebuit s-mi
pun ntrebarea de ce a permis apariia articolului despre
domnul Piggy, care e evident calomnios. Singurul motiv
plauzibil este convingerea pe care a avut-o c Walsh
dispunea de o surs neobinuit de puternic n interiorul
companiei o surs care nelegea implicaiile juridice. O
surs care, oferindu-le subiectul, le sugera totodat c nu
aveau s dea n judecat ziarul dac tiprea articolul. Dat
fiind c angajai din posturile de conducere din cadrul
companiei nu tiu niciodat nimic despre justiie, nseamn
c sursa nu putea fi dect un avocat cu o poziie important.
Phil.
Da.
Dumnezeule!
i schimb planurile cu ceva?
Sanders se gndise i la aceast posibilitate.
Nu cred, zise el. Oricum, cred c Garvin l-ar fi
concediat, mai trziu.
Pari foarte sigur pe tine.
405
Mda. Am primit nite veti importante azi-noapte. Sper
s mai primesc i azi.
Cindy intr i ntreb:
Atepi ceva din Kuala Lumpur? Un dosar mare?
Da.
A nceput s fie transmis de azi-diminea la apte.
nseamn c e un adevrat monstru.
Puse o caset DAT pe masa de lucru a lui Sanders.
Semna ntru totul cu caseta DAT pe care i se nregistrase
legtura video cu Arthur Kahn. Fernandez se uit la Sanders,
iar el ridic din umeri. La opt i jumtate, Sanders transmise
lui Bosak prin fax la biroul lui Garvin. Pe urm o rug pe
Cindy s xerocopieze toate faxurile pe care i le trimisese
Mohammed Jafar n noaptea precedent. Sttuse aproape
toat noaptea, citind materialul trimis de Jafar. Fusese o
lectur ct se poate de interesant. Bineneles c Jafar nu
era bolnav i nici nu fusese. Fcea parte i asta din micul
scenariu pus la cale de Kahn mpreun cu Meredith.
Introduse videocaseta n aparat i se ntoarse ctre
Fernandez.
Ai de gnd s-mi explici? ntreb ea.
Sper s nu fie nevoie, replic Sanders. Pe monitor
apru:

5 SECUNDE PN LA STABILIREA LEGTURII VIDEO:
DC/M-DC/C
EXP: A. KAHN
DEST: M. JOHNSON

Pe ecran l vzu pe Kahn n fabric i, o clip mai trziu,
imaginea se mpri n dou, prezentnd-o i pe Meredith n
biroul din Cupertino.
Ce-i asta? ntreb Fernandez.
nregistrarea unei comunicaii video. De duminica
trecut.
406
Pi, credeam c toate comunicaiile au fost terse din
memorie.
Aici, da. Dar tot a rmas o nregistrare n Kuala
Lumpur. Un prieten de-al meu mi-a trimis-o.
Pe ecran, Arthur Kahn i drese glasul i spuse:
, Meredith. Sunt un pic ngrijorat.
N-ai de ce, zise Meredith.
Tot nu suntem n stare s ne ncadrm n specificaii.
Trebuie mcar s nlocuim instalaiile de condiionare a
aerului. S punem altele mai bune.
Nu acum.
Dar trebuie, Meredith.
Nu nc.
Dar instalaiile alea sunt necorespunztoare, Meredith.
Amndoi am crezut c o s fie bune, dar nu sunt.
Nu-i face probleme.
Kahn transpirase i i freca brbia cu nervozitate.
Pn la urm Tom tot o s gseasc explicatia,
Meredith. S tii c nu e prost.
O s i se distrag atenia.
Dac zici tu.
i-apoi, o s demisioneze.
Kahn i art surprinderea.
Zu? Nu cred c...
Crede-m. O s-i dea demisia. O s-i displac teribil
s lucreze n subordinea mea.
n biroul lui Sanders, Fernandez se aplec n fa, privind
cu atenie ecranul.
Ei, drcie! zise ea.
Pe ecran, Kahn spuse:
i de ce-o s-i displac?
Ai ncredere, i zise Meredith. Aa o s se ntmple.
Tom Sanders o s-i ia tlpia n primele patruzeci i opt
de ore de la instalarea mea.
Dar cum poi s fii aa sigur?...
407
Are de ales? Tom i cu mine avem un trecut comun.
Toat compania tie. Dac apare vreo problem, nimeni n-o
s-l cread pe el. E destul de inteligent ca s neleag. Dac
va vrea s mai lucreze vreodat, nu va avea de ales dect s
accepte condiiile de lichidare care i se ofer i s plece.
Kahn ncuviin din cap, tergndu-i sudoarea de pe
obraz.
i pe urm spunem c Sanders a fcut modificrile de
la fabric? O s nege.
Nici mcar n-o s tie. Nu uita, Arthur, c la acea dat
va fi deja plecat.
i dac n-o s fie?
Ai ncredere n mine. O s plece. E nsurat, are familie.
O s plece.
Dar dac m sun n legtur cu linia de producie...
Eschiveaz-te, Arthur. F pe misteriosul. Eti n stare,
sunt sigur. Ia spune-mi, cu cine mai vorbete Sanders acolo
la voi?
Cu maistrul, din cnd n cnd. Jafar l cheam. Jafar
tie tot, bineneles. i e cinstit. M tem c, dac...
Trimite-l n concediu.
Abia s-a ntors dintr-unul.
F-l s-i mai ia unul, Arthur. N-am nevoie dect de-o
sptmn aici.
Dumnezeule! fcu Arthur. Nu sunt sigur...
Arthur, l ntrerupse ea.
Da, Meredith.
sta-i momentul cnd noul vicepreedinte face lista
serviciilor care mai trziu vor fi recompensate.
Da, Meredith.
Asta-i tot.
Imaginea dispru de pe ecran. Aprur nite dungi de
sincronizare video, iar apoi ecranul rmase ntunecat.
Ras, tuns i frezat, spuse Fernandez.
Sanders ncuviin din cap.
408
Meredith nu i-a nchipuit c modificrile vor avea vreo
importan, fiindc nu tie nimic despre producie. N-a fcut
dect s reduc nite costuri. Dar i-a dat seama c, pn la
urm, se va afla cine a ordonat aceste modificri, aa c s-a
gndit c are ocazia s se descotoroseasc de mine, s m
fac s plec din companie. Dup aceea putea s dea vina pe
mine pentru problemele de la fabric.
Iar Kahn a fost de acord.
Sanders ncuviin din cap.
i s-au descotorosit de Jafar.
Sanders repet gestul de aprobare.
Kahn i-a spus lui Jafar s se duc n vizit la sora lui
din Johore timp de o sptmn adic s plece din ora.
Astfel ca mie s-mi fie imposibil s iau legtura cu el. Dar nu
i-a trecut prin cap nici o clip c Jafar o s m sune. Ia s
vedem, zise el, uitndu-se la ceas.
Ce?
Pe ecran apru o mir de control, iar apoi vzur un
crainic chipe, cu pielea mslinie, aezat la un birou cu faa
spre camera de luat vederi i vorbind cu repeziciune ntr-o
limb strin.
Asta ce mai e? ntreb Fernandez.
Actualitile de sear pe Canalul Trei, din decembrie
anul trecut.
Sanders se ridic i aps pe un buton al video-
casetofonului. Caseta iei din aparat.
Ce prezint?
Cindy se ntoarse de la maina de copiat cu ochii mrii,
aducnd vreo zece teancuri de foi capsate cu grij.
Ce-ai de gnd?
Nu-i face probleme, spuse el.
Dar e de-a dreptul scandalos ce-a fost n stare s fac,
Tom.
tiu, rosti el.
Toat lumea vorbete, zise ea. Se zvonete c fuziunea
s-a anulat.
409
Om tri i-om vedea, spuse Sanders.
Cu ajutorul lui Cindy, ncepu s aranjeze teancurile de foi
n dosare identice.
mi spui i mie ce-ai de gnd s faci? l ntreb
Fernandez.
Problema lui Meredith e c minte, spuse Sanders. Are
papagal i-i merge. I-a mers o via-ntreag. Vreau s vd
dac pot s-o determin s mai spun o singur i foarte mare
minciun.
Se uit la ceas. Era nou fr un sfert. edina urma s
nceap peste cincisprezece minute.

Sala de conferine era nesat. Cincisprezece funcionari
executivi de la Conley-White stteau aezai de o parte a
mesei, avndu-l pe John Marden la mijloc, iar de partea
cealalt se aflau cincisprezece omologi de la DigiCom, cu
Garvin ntre ei. Meredith Johnson, aflat n capul mesei, se
ridic i spuse:
n continuare, va lua cuvntul Tom Sanders. Tom, am
s te rog s ne aduci la cunotin cum stm cu unitatea de
disc Twinkle. Care este situaia cu linia de producie de-
acolo?
Desigur, Meredith.
Sanders se ridic, simind cum inima-i bate cu putere.
Iei n partea din fa a slii.
Ca o informaie cu caracter general, am s v spun c
Twinkle este numele nostru de cod pentru unitatea de disc
CD-ROM de sine stttoare, de la care ateptm o adevrat
revoluie.
Se ntoarse ctre primul dintre grafice i continu.
Un CD-ROM este un mic disc cu sistem de lecturare
laser, folosit pentru stocarea informaiilor. Este ieftin de
fabricat i poate nmagazina o cantitate uria de informaie,
sub orice form: cuvinte, imagini, sunet, video i aa mai
departe. Pe un singur disc se poate memora echivalentul a
ase sute de cri sau, mulumit cercetrilor efectuate aici,
410
o or i jumtate de semnale video. Plus orice fel de
combinaie. De exemplu, se poate realiza un manual care s
combine textele cu fotografii, cu scurte secvene de film, cu
desene animate i altele. n curnd, costurile de producie
vor ajunge la zece ceni per unitate.
Se uit de-a lungul mesei. Cei de la Conley-White erau
interesai. Garvin sttea ncruntat. Meredith prea ncordat.
Dar pentru ca un CD-ROM s fie eficace, trebuie s se
ntmple dou lucruri. Mai nti, avem nevoie de un aparat
de reproducere portabil. Ca acesta.
Ridic aparatul i apoi l transmise celor de la Conley-
White.
O baterie care s in cinci ore i un ecran excelent. Se
poate folosi n tren, n autobuz, n sala de clas, la fel ca o
carte.
Cei prezeni cercetar aparatul i l ntoarser pe toate
prile. Pe urm se uitar din nou la Sanders.
Cealalt problem a tehnologiei CD-ROM const n
relativa ei ncetineal, continu Sanders. Viteza de acces la
toate acele informaii minunate e prea mic. Dar unitile
Twinkle, pe care le-am realizat cu succes n faza de prototip,
sunt de dou ori mai rapide dect oricare alt dispozitiv
similar din lume. i, cu o memorie suplimentar pentru
comprimarea i decomprimarea imaginilor, sunt la fel de
rapide ca orice computer mic. Ne ateptm ca, n decurs de
un an, s reducem preul unitar pentru aceste aparate la
preul unui calculator pentru jocuri video. Iar acum am
nceput s fabricm unitile de disc. Avem anumite
probleme n aceast faz incipient, dar le vom rezolva.
Meredith interveni:
Poi s ne spui mai multe despre asta? Am neles, din
discuia cu Arthur Kahn, c nc nu suntem lmurii n ceea
ce privete cauza dificultilor la aceste aparate.
De fapt, suntem lmurii, zise Sanders. A reieit c
problemele nu sunt ctui de puin serioase. Cred c le
putem rezolva n ntregime n cteva zile.
411
Serios? zise ea, ridicnd din sprncene. nseamn c
am descoperit care era necazul?
Da, am descoperit.
Asta-i minunat.
Da, este.
Iat ntr-adevr o veste foarte bun, spuse Ed Nichols.
A fost cumva o problem de proiectare?
Nu, zise Sanders. Proiectul pe care l-am realizat aici e
fr cusur aa cum fr cusur sunt prototipurile. Avem n
schimb o problem de fabricaie referitoare la linia de
producie din Malaysia.
Ce fel de problem?
S-a dovedit c linia nu este dotat cu echipament
adecvat. Ar fi trebuit s folosim instalaii automate pentru
montarea pe placa de circuite a cipurilor de comand i a
circuitelor de memorie RAM, dar malaiezienii de pe linie le-au
montat manual. Efectiv le-au mpins cu degetul n suporturi.
n plus, s-a dovedit c linia de asamblare e murdar, aa
nct particulele de praf ptrund n optica de separare. Ar
trebui s avem instalaii de condiionare a aerului de nivel
apte, dar cele de care dispunem sunt de nivel cinci. A
reieit, totodat, c ar trebui s comandm unele
componente, cum ar fi tijele i clemele de la balamale, de la
un furnizor foarte serios i de ncredere din Singapore, n
timp ce ele provin, de fapt, de la un alt furnizor. Mai ieftin,
dar mai puin serios.
Meredith pru nelinitit, dar numai pentru o clip.
Echipament necorespunztor, condiii
necorespunztoare, componente necorespunztoare, spuse
ea, cltinnd din cap. mi cer scuze dac greesc, dar nu tu
ai pus n funciune aceast linie, Tom?
Da, aa este, spuse Sanders. Toamna trecut am fost
n Kuala Lumpur i am pus-o n funciune mpreun cu
Arthur Kahn i cu maistrul de acolo, Mohammed Jafar.
Atunci, cum se face c avem attea probleme?
412
Din nefericire, la punerea n funciune a liniei s-a
produs un ir de erori de judecat.
Meredith pru ngrijorat.
Tom, tim cu toii c eti o persoan extrem de
competent. Cum de s-a ntmplat aa ceva?
Sanders ezit. Venise momentul s atace.
S-a ntmplat pentru c linia a fost modificat, spuse
el. Specificaiile au fost modificate.
Modificate? Cum?
Cred c e un lucru pe care va trebui s-l explici tu
acestor domni, Meredith, zise el. Fiindc tu ai ordonat aceste
modificri.
Eu le-am ordonat?
Exact, Meredith.
Tom, de bun seam c te neli, spuse ea calm. N-am
avut nimic de-a face cu linia de producie din Malaysia.
Ba ai avut, spuse Sanders. Ai fcut dou cltorii
acolo, n noiembrie i decembrie anul trecut.
Dou cltorii la Kuala Lumpur, asta da. Pentru c n-
ai tiut s rezolvi un conflict de munc cu guvernul
Malaysian. M-am dus acolo i am rezolvat problema. Dar nu
am avut nimic de-a face cu linia de producie propriu-zis.
Cred c te-neli, Meredith.
Te asigur c nu m nel, spuse ea pe un ton calm. N-
am avut nimic de-a face cu linia i cu oricare din aa-zisele
modificri.
Adevrul e c ai fost acolo i chiar ai inspectat
modificrile pe care le-ai ordonat.
Scuz-m, Tom, dar n-am fost. N-am vzut niciodat
linia propriu-zis.
Pe ecranul din spatele ei ncepu s se deruleze n linite,
cu sonorul oprit, nregistrarea video a programului de
actualiti. Crainicul n sacou i cravat vorbea n faa
camerei de televiziune.
Sanders spuse:
N-ai fost niciodat n fabric?
413
Sunt absolut sigur, Tom. Nu tiu cine-a putut s-i
spun un asemenea lucru..., sau ce te face s-l afirmi.
Pe afiajul din spatele crainicului apru sediul DigiCom
din Malaysia, iar pe urm interiorul fabricii. Imaginea
prezenta liniile de producie i o inspecie oficial n curs de
desfurare. Toat lumea i putu vedea pe Phil Blackburn i,
lng el, pe Meredith Johnson. Imaginea ei trecu n prim-
plan n timp ce sttea de vorb cu unul dintre muncitori. n
sal se auzi un murmur.
Meredith se ntoarse i vzu imaginile.
Asta e de-a dreptul scandalos. E rupt din context. Nu
tiu de unde a putut s apar aa ceva...
Canalul Trei Malaysia. E un fel de B.B.C. de-al lor. mi
pare ru, Meredith.
Secvena de reportaje se ncheie, iar ecranul rmase
ntunecat. Sanders i fcu un semn lui Cindy care ncepu s
mpart fiecruia dintre cei prezeni cte un dosar.
Meredith spuse:
Indiferent de unde-a venit aceast nregistrare...
Sanders o ntrerupse:
Doamnelor i domnilor, dac vei deschide dosarele
primite, vei gsi o serie de rapoarte emise de ctre Unitatea
pentru Analiza Operaiunilor, aflat n perioada n discuie
sub conducerea lui Meredith Johnson. Am s v atrag atenia
asupra primului raport, datat 18 noiembrie anul trecut. Vei
observa c a fost semnat de Meredith Johnson. El stipuleaz
c linia va fi schimbat pentru a se adapta la cerinele
guvernului Malaysian n materie de protecie social.
Concret, primul raport stabilete c instalaiile automate de
montaj nu vor fi incluse n flux i c cipurile vor fi montate
manual. Guvernul Malaysian a fost mulumit, ns noi n-am
mai putut s fabricm unitile de disc.
Johnson spuse:
Dar, vezi tu, treci cu vederea faptul c malaiezienii nu
ne-au dat de ales...
414
n cazul sta, n-ar fi trebuit s construim fabrica acolo,
o ntrerupse Sanders din nou. Pentru c nu putem fabrica
produsul proiectat n condiiile acestor specificaii revizuite.
Toleranele sunt inadecvate.
M rog, asta-i prerea ta..
Al doilea raport, datat 3 decembrie, arat c o analiz
de reducere a costurilor a dus la micorarea capacittii de
condiionare a aerului pe linia de producie. Iar aceasta este
o abatere fa de specificaiile pe care le-am stabilit eu. i de
data asta e vorba de un element decisiv: nu putem fabrica
aparatur performant n aceste condiii. n esen trebuie
spus c aceste decizii au determinat eecul unitilor de disc.
Uite ce e, spuse Johnson. Dac cineva poate crede c
eecul acestor aparate are alt cauz dect incom...
Al treilea raport, continu Sanders, sintetizeaz
economiile realizate n urma deciziilor Unitii de Analiza
Operaiunilor. Vei vedea c se revendic o reducere de
unsprezece procente n cheltuielile de operare. Aceste
economii au fost deja anulate de ntrzierile de fabricaie, ca
s nu mai vorbim de pagubele pricinuite de ntrzierea ieirii
pe pia. Chiar dac restabilim imediat parametrii liniei,
aceast economie de unsprezece procente se traduce printr-o
cretere general a costurilor de producie cu aptezeci la
sut. n primul an, creterea ajunge la o sut nouzeci de
procente.
Sanders fcu o scurt pauz i relu prezentarea:
Urmtorul raport explic de ce s-a recurs, n primul
rnd, la aceast reducere de costuri. n timpul discuiilor
referitoare la achiziiile dintre domnul Nichols i domnioara
Johnson, din toamna anului trecut, domnioara Johnson i-
a luat angajamentul s demonstreze c era posibil s se
reduc costurile pentru dezvoltarea tehnologiei de vrf, care
constituiau o surs de preocupare pentru domnul Nichols,
cnd s-au ntlnit la...
Dumnezeule! spuse Ed Nichols, privind int foaia de
hrtie.
415
Meredith se ridic de la mas i se post n faa lui
Sanders.
Scuz-m, Tom, rosti ea cu fermitate, dar m vd
nevoit s te ntrerup. mi pare ru c trebuie s-o spun, dar
nici unul din cei de-aici nu se las prostit de aceast arad
mrunt, sau de aa-numitele tale dovezi ridic tonul i
continu: Nu ai fost de fa cnd au fost luate aceste decizii
de conducere de ctre minile cele mai strlucite din aceast
companie. Nu nelegi gndirea care a stat la baza lor. Iar
aceste falsuri pe care le afiezi acum, aa-numitele rapoarte
pe care le fluturi n faa noastr ca s ne convingi... Nimeni
nu se las nelat i arunc o privire comptimitoare i
ncheie: Vorbe goale, Tom. Cuvinte lr acoperire, fraze
dearte. Fiindc, n fond i la urma-urmei, nu eti dect o
faad lipsit de substan. Crezi c poi s vii aici i s
critici echipa de conducere? Ei bine, afl c nu poi.
Garvin se ridic brusc n picioare i spuse:
Meredith...
D-mi voie s termin, zise Meredith, roie la fa de
mnie. Pentru c e un lucru important, Bob. E vorba de
rdcina rului n acest departament. Da, s-au luat nite
decizii care, analizate retroactiv, pot prea discutabile. Am
ncercat, ce-i drept, cteva procedee inovatoare, care poate c
au mers prea departe. Dar asta nu poate s scuze
comportamentul la care am asistat astzi. Aceast atitudine
calculat, aceast tentativ de manipulare fcut de un
individ care ar face orice absolut orice ca s izbndeasc,
s-i fac un nume pe socoteala altora, care e n stare s
atace cu slbticie reputaia oricui ar sta n calea ei Vreau
s spun oricui ar sta n calea lui aceast comportare lipsit
de scrupule la care suntem martori... Nimeni nu se las
pclit de aa ceva, Tom. Nici mcar pentru o clip. Ni se
cere s acceptm o escrocherie de cea mai joas spe. i pur
i simplu nu suntem dispui s-o acceptm. E fals. Totul e
fals, Tom. i risc s se ntoarc mpotriva ta. mi pare ru,
416
dar nu se poate s vii aici i s faci aa ceva. Pur i simplu,
nu merge..., n-a mers. Asta-i tot.
Se opri ca s-i trag sufletul i se uit n jurul mesei.
Toi stteau tcui i nemicai. Garvin rmase n picioare;
prea c se afl n stare de oc. Treptat, Meredith i ddu
seam c ceva era n neregul. Cnd vorbi din nou, vocea i se
auzi ceva mai linitit.
Sper c... am exprimat exact sentimentele tuturor celor
de fa. Asta a fost singura mea intenie.
Urm un alt moment de linite. Pe urm Garvin spuse:
Meredith, n-ai vrea s iei din sal pentru cteva clipe?
nmrmurit, ea se uit lung la Garvin, iar apoi spuse:
Desigur, Bob.
Mulumesc, Meredith.
Iei din ncpere, cu un mers rigid. Ua se nchise cu un
zgomot n urma ei. John Marden se sprijini cu coatele de
mas i zise:
Domnule Sanders, v rog s v continuai prezentarea.
Dup prerea dumneavoastr, ct va dura pn cnd linia va
fi reparat i pus n funciune la capacitatea maxim?

Era ora dousprezece. Sanders sttea la el n birou, cu
picioarele ntinse pe masa de lucru, i privea pe fereastr.
Soarele lumina puternic cldirile din jurul lui Pioneer
Square. Pe cerul senin nu se vedea nici un nor. mbrcat
ntr-un costum sobru, Mary Anne Hunter intr i zise:
Nu pricep.
Ce anume?
Caseta cu actualitle. Meredith trebuie s fi tiut de
ea. Pentru c a fost acolo cnd s-au fcut filmrile.
A, bineneles c a tiut. Dar nu s-a gndit niciodat c-
am s pun mna pe ea. i nu s-a gndit c o s apar pe
caset. A crezut c nu-l vor arta dect pe Phil. tii, e o ar
musulman. Cnd dau reportaje despre cadre de conducere,
de obicei nu-i arat dect pe brbai.
Aha. i?
417
Canalul Trei e un post guvernamental, zise Sanders.
Conform reportajului din seara aceea, guvernul repurtase
doar un succes parial n negocierea modificrilor de la
DigiCom, iar delegaia venit n vizit a fost intransigent i
necooperant. Relatarea trebuia s protejeze reputaia
ministrului de finane, domnul Sayad. Aa nct camerele de
luat vederi s-au concentrat asupra lui Meredith.
Pentru c...
Pentru c era femeie.
ntruparea n fust a Satanei? Nu se poate ajunge la
nelegere cu o venetic!
Ceva de genul sta. Oricum, reportajul s-a concentrat
pe ea.
Iar tu ai obinut caseta.
Mda.
Hunter ncuviin din cap.
Ei bine, spuse ea, m bucur.
Plec din birou. Sanders rmase iari singur, cu ochii pe
fereastr. Dup un timp, Cindy intr i spuse:
Ultimul zvon e c achiziia s-a contramandat.
Sanders ridic din umeri. Era deprimat i epuizat. Nu-i
mai psa.
i-e foame? Pot s-i aduc ceva de mncare? ntreb
Cindy.
Nu mi-e foame. Ce-ai auzit c se mai ntmpl?
Garvin i Marden discut.
nc? A trecut mai bine de-o or.
Adineauri l-au chemat pe Conley
Numai pe Conley? Pe altcineva nu?
Nu. Iar Nichols a plecat din cldire.
i Meredith?
Nimeni n-a mai vzut-o.
Sanders se ls pe scaun. Privi din nou pe fereastr.
Computerul emise trei semnale de avertizare.
30 SECUNDE PN LA STABILIREA LEGTURII VIDEO:
DC/M-DC/S
418
EXP: A. KAHN
REC: T. SANDERS

Aadar, Kahn l cuta. Sanders avu un zmbet maliios.
Cindy intr s-l anune:
O s te sune Arthur.
Vd.

15 SECUNDE PN LA STABILIREA LEGTURII VIDEO:
DC/M-DC/S

Sanders i potrivi veioza de birou i se rezem de sptar.
Ecranul se trezi la via, iar Sanders vzu cum imaginea
prinde contur. Era Arthur, care vorbea din fabric.
A, Tom. La fix. Sper c nu e prea trziu, spuse Arthur.
Pentru ce s fie prea trziu?
tiu c e edin azi. Trebuia s-i spun ceva.
Ce anume, Arthur?
Ei bine, m tem c n-am fost ntrutotul sincer cu tine,
Tom. E vorba de Meredith. A fcut nite schimbri la linia de
asamblare cu cinci-ase luni n urm i m tem c vrea s i
le pun n crc. Probabil c la edina de azi.
neleg.
M simt ngrozitor din pricina asta, Tom, zise Arthur,
lsndu-i capul n jos. Nu tiu ce s spun.
Nu trebuie s spui nimic, Arthur.
Kahn zmbi umil, vrnd parc s-i cear scuze.
Am vrut s-i spun mai demult. Zu c am vrut. Dar
Meredith mi-a zis ntruna c o s pleci. N-am tiut ce s fac.
Ea zicea c urmeaz o btlie i c a face bine s mizez pe
nvingtor.
Ai mizat prost, Arthur, zise Sanders. Eti concediat.
ntinse mna i deconecta camera video din faa lui.
Ce tot vorbeti?
Te-am dat afar, Arthur.
419
Dar nu poi s-mi faci una ca asta, zise Arthur, n timp
ce imaginea lui devenea neclar, pentru ca apoi s-i reduc
dimensiunile. Nu poi...
Ecranul rmase ntunecat. Un sfert de or mai trziu,
Mark Lewyn trecu pe la biroul lui. i fcea mereu de lucru
cu gulerul tricoului Armani de culoare neagr.
Cred c sunt un ccnar, zise el.
Mda, eti.
Pur i simplu... n-am neles situaia, zise el.
Exact. N-ai neles-o.
Ce-ai de gnd s faci acum?
Tocmai l-am concediat pe Arthur.
Isuse! Altceva?
Nu tiu. S vedem cum se nvrte roata.
Lewyn ncuviin i plec, prad nelinitii. Sanders decise
s-l lase s fiarb n suc propriu ctva timp. Pn la urm,
relaia lor avea s revin la normal. Adele i Susan erau
prietene apropiate. Iar Mark avea prea mult talent ca s
poat fi nlocuit n cadrul companiei. Dar nu-i strica s
transpire niel. Dimpotriv, avea s-i fac bine. La ora unu,
Cindy intr n birou i spuse:
Se aude c Max Dorfman a nceput s stea de vorb cu
Garvin i Marden.
i John Conley?
A plecat. Acum discut cu contabilii.
Semn bun.
i se zvonete c Nichols a fost concediat.
Cum aa?
A luat avionul spre cas acum o or.
Dup cincisprezece minute, Sanders l vzu pe Ed Nichols
trecnd pe coridor. Se ridic de la mas i intr n biroul lui
Cindy.
Parc ziceai c Nichols a plecat acas.
Pi, aa am auzit, spuse ea. E o nebunie. tii ce se
spune despre Meredith?
Ce?
420
C rmne n continuare n funcie.
Pe-asta n-o mai cred, zise Sanders.
Bill Everts i-a spus secretarei lui Stephanie Kaplan c
Meredith Johnson nu va fi concediat i c Garvin o susine
sut la sut. Phil o s ncaseze papara pentru tot ce s-a
ntmplat n Malaysia, dar Garvin crede n continuare c
Meredith e tnr i c nu trebuie fcut vinovat pentru
asta. Aa c rmne pe post.
Nu-mi vine s cred.
Aa se zvonete, spuse Cindy, ridicnd din umeri.
Se ntoarse n birou i privi pe fereastr. ncerc s se
conving c nu era dect un zvon. Dup un timp auzi
interfonul.
Tom? Meredith Johnson a sunat adineauri. Vrea s
stea imediat de vorb cu tine la ea n birou.

Prin ferestrele mari de la etajul cinci se rspndea lumina
strlucitoare a soarelui. Secretara din anticamera biroului lui
Meredith era plecat. Sanders btu la ua ntredeschis.
Intr, spuse Meredith Johnson.
Sttea n picioare, rezemat de tblia mesei de lucru, cu
braele ncruciate la piept. Atepta.
Bun, Tom.
Meredith.
Intr. Nu te muc.
El intr, lsnd ua deschis.
Trebuie s recunosc c te-ai ntrecut pe tine n
dimineaa asta, Tom. Am fost surprins de cte-ai putut s
nvei ntr-un timp att de scurt. Iar modul n care ai abordat
problema a fost realmente ingenios.
El nu spuse nimic.
Da, realmente a fost o realizare excelent. Te simi
mndru de tine? spuse ea, privindu-l struitor.
Meredith...
421
i nchipui c n sfrit i-ai luat revana? Ei bine,
Tom, am niscai nouti. Nu tii nimic despre ce se ntmpl
cu adevrat.
Plec de lng masa de lucru i cnd se ddu la o parte,
Sanders observ o cutie de carton lng telefon. Meredith se
duse n partea cealalt a mesei i ncepu s pun n cutie
fotografii, hrtii, pixuri i stilouri.
Toat chestia asta a fost ideea lui Garvin. De trei ani
caut un cumprtor i nu reuea s-l gseasc. Pn la
urm m-a trimis n misiune i i l-am gsit. Am fost pe la
douzeci i apte de companii pn am ajuns la Conley-
White. S-au artat interesai, dar a trebuit s muncesc din
greu ca s-i conving. Am lucrat ore suplimentare. Am fcut
orice pentru ca afacerea s mearg nainte. Orice.
Cu gesturi mnioase, mai vr cteva hrtii n cutie.
Sanders o urmrea din priviri.
Garvin era mulumit dac i-l serveam pe tav pe
Nichols, continu Johnson. Nu s-a formalizat din pricina
felului n care o fceam. Nici mcar nu l-a interesat. Nu voia
dect ca treaba s fie fcut. Mi-am pus curul la btaie
pentru el. Fiinc ansa de-a obine acest post a fost pentru
mine o mare ocazie de-a reui cu adevrat n carier. De ce
s nu fi profitat? Eu am fcut treaba. Eu am aranjat afacerea.
Am ctigat postul sta. Te-am nvins n mod corect.
Sanders nu spuse nimic.
Dar uite c n-a fost s fie. Garvin nu vrea s m
sprijine cnd se ncurc treaba. Toat lumea a zis c mi-a
fost ca un tat. Dar m-a folosit i basta. S-a gndit doar c
face o afacere, fr s-i aleag mijloacele. La fel i acum.
nc o afacere afurisit. L-a durut n cot dac avea cineva de
suferit. Viaa merge nainte, iar eu trebuie s-mi gsesc un
avocat care s-mi negocieze condiiile de ntrerupere a
contractului de munc. Iar celorlali li se flfie.
nchise cutia i se rezem de ea.
Dar te-am nvins, Tom. Corect, cum scrie la carte. Nu
merit asta. Am fost tras-n piept de sistemul sta blestemat.
422
N-ai fost, spuse Sanders, privind-o drept n ochi. De
ani de zile te regulezi cu subalternii. Ai profitat ct ai putut
de avantajele oferite de poziia pe care-ai ocupat-o. Ai ales
calea minimei rezistene. Ai fost lene. Ai trit pe seama
aparenelor i, din trei cuvinte care-i ies pe gur, unul e o
minciun. Acum te comptimeti i i se pare c sistemul e
cel care greete. Dar tii ceva, Meredith? Sistemul nu te-a
tras n piept. Sistemul te-a dat n vileag i s-a descotorosit de
tine. Pentru c, n fond i la urma-urmei, eti o scrb
ordinar.
Se ntoarse pe clcie i ncheie:
Cltorie sprncenat, oriunde te-ai duce.
Apoi iei din ncpere i trnti ua n urma lui.

Dup cinci minute ajunse la el n birou. Era n
continuare suprat i se plimba ncolo i-ncoace, n spatele
mesei de lucru. Mary Anne Hunter intr n ncpere,
mbrcat ntr-o bluz de trening i colani de gimnastic. Se
aez pe un scaun i-i propi adidaii pe masa de lucru a
lui Sanders.
Ce-avei de suntei toi aa agitai? Din pricina
conferinei de pres?
Ce conferin de pres?
Pi, a fost programat o conferin de pres pentru ora
patru.
Cine-a zis?
Marian, de la Relaii cu Publicul. S-a jurat c din
dispoziia lui Garvin. Secretara lui Marian a chemat presa i
posturile de televiziune.
E prea devreme, rosti Sanders, cltinnd din cap.
innd cont de toate cte se ntmplaser, conferina de
pres ar fi trebuit s se in abia a doua zi diminea.
i eu am zis la fel, spuse Hunter, ncuviinnd din cap.
De bun seam c au de gnd s anune c fuziunea a dat
gre. Ai auzit ce se vorbete despre Blackburn?
Nu, ce?
423
C Garvin i-a dat la lichidare un milion de dolari.
Nu pot s cred.
Aa se zvonete.
ntreab-o pe Stephanie.
N-a vzut-o nimeni. Se presupune c s-a ntors la
Cupertino, ca s se ocupe de problemele financiare, dac tot
a picat chestia cu fuziunea. Cel puin e o zi frumoas, spuse
Hunter, apropiindu-se de fereastr.
Da, n sfrit.
Cred c-am s m duc s alerg puin. Nu pot s suport
ateptarea asta.
Eu n-a pleca chiar acum.
Ea zmbi.
Mda, cred c ai dreptate, spuse apoi, rmnnd un
timp la fereastr dup care exclam: Ei, ia te uit...
Sanders i ridic privirile.
Ce e?
Hunter art cu mna spre strad.
Nite microbuze. Cu antene. Cred c pn la urm, o
s se in conferina de pres.

Conferina avu loc la ora patru, n sala de edine de la
parter. Blitzurile fulgerar n momentul cnd Garvin se ridic
n faa microfonului instalat n capul mesei.
ntotdeauna am fost convins c femeile trebuie s fie
mai bine reprezentate n funciile de conducere ale
companiilor. n pragul secolului XXI, ele reprezint cea mai
important resurs puin utilizat a naiunii americane. i
asta e valabil n tehnologia de vrf la fel de mult ca i n
celelalte industrii. Iat de ce mi face o mare plcere s anun
ca parte integrant a fuziunii noastre cu Conley-White
Communications c noul vicepreedinte al filialei Digital
Communications Seattle este o femeie de mare talent,
promovat din rndurile personalului de la sediul nostru
central din Cupertino. De ani de zile, ea este un membru
devotat i plin de ingeniozitate al echipei de la DigiCom i
424
sunt sigur c, pe viitor, se va dovedi i mai inventiv. Sunt
ncntat s vi-l prezint pe noul vicepreedinte pentru
Planificare Avansat, doamna Stephanie Kaplan.
Dup aplauzele de rigoare, Kaplan se apropie de microfon
i-i ddu pe spate claia de pr crunt. Era mbrcat ntr-
un costum maro-nchis i zmbea linitit.
Mulumesc, Bob. i le mulumesc tuturor celor care au
muncit din greu pentru ca acest departament s fie att de
grozav. Vreau s subliniez c atept cu nerbdare s lucrez
cu efii de departament remarcabili pe carte-i avem aici,
Mary Anne Hunter, Mark Lewyn, Don Cherry i, firete, Tom
Sanders. Aceti oameni nzestrai alctuiesc coloana
vertebral a companiei noastre i intenionez s colaborez
strns cu ei pe viitor. Ct despre mine, m leag de Seattle
att motive personale, ct i profesionale i nu pot s spun
dect c sunt ncntat, pur i simplu ncntat c m aflu
aici. Atept cu optimism s petrec o perioad lung i plin
de satisfacii n acest ora minunat.

Revenind la el n birou, Sanders primi un telefon de la
Fernandez.
n sfrit, am veti de la Alan. ine-te bine. Arthur UN
PRIETEN e plecat n Nepal, unde-i petrece un an de studii.
Nimeni nu intr n biroul lui, n afar de secretar i de doi
dintre studenii cei mai de ncredere. De fapt, de cnd a
plecat profesorul, un singur student a intrat acolo. Un
student n anul nti la facultatea de chimie, pe care-l
cheam Jonathan...
Kaplan, complet Sanders.
Exact. l cunoti? ntreb Fernandez.
E biatul efei mele. Stephanie Kaplan tocmai a fost
numit ef a departamentului.
Fernandez rmase tcut pre de o clip.
nseamn c-i o femeie remarcabil, spuse ea.
425
Garvin aranja o ntlnire cu Fernandez la hotelul Four
Seasons. Era dup-amiaz trziu, iar cei doi stteau n barul
mic i ntunecos, cu vedere spre Fourth Avenue.
Ai fcut o treab excelent, Louise, spuse el. Dar d-mi
voie s-i spun c nu s-a fcut un act de justiie. O femeie
nevinovat a czut victim manevrelor unui brbat viclean i
intrigant.
Haide, Bob spuse ea. De-aia m-ai chemat aici? Ca s
mi te plngi?
Pe cinstea mea, Louise, chestia asta cu agresiunea
sexual a scpat de sub control. Toate companiile au cel
puin zece cazuri acum. Cnd o s se sfreasc?
Eu nu sunt ngrijorat, spuse ca. Lucrurile se vor
aranja.
n cele din urm, poate. Dar pn atunci, oameni
nevinovai...
Eu nu prea ntlnesc oamenii nevinovai n domeniul
meu de activitate, zise avocata. De exemplu, mi s-a adus la
cunotin c membrii consiliului de conducere de la
DigiCom au tiut de problema lui Johnson nc de-acum un
an i n-au ntreprins nimic pentru rezolvarea ei.
Garvin i art surprinderea.
Cine i-a spus asta? E absolut fals. Fernandez tcu.
Oricum n-ai fi putut s-o dovedeti niciodat.
Fernandez ridic din sprncene, dar continu s tac.
Cine i-a spus? ntreb Garvin. Vreau s tiu.
Uite ce e, Bob. Adevrul e c exist o categorie
comportamental pe care nimeni n-o mai tolereaz astzi.
Superiorul care te apuc de boae sau i pune mna pe e
n lift, care i invit secretara n delegaie de serviciu i nu
rezerv dect o singur camer la hotel. Toate astea sunt
fumate de mult. Dac ai un salariat care se comport astfel,
indiferent dac e brbat sau femeie, homosexual sau normal,
eti obligat s-l opreti.
Bun, n-am nimic mpotriv, dar uneori e greu de
tiut...
426
Da, spuse Fernandez. i mai e i extrema cealalt.
Dac vreo angajat aude o remarc lipsit de gust, gata, a i
fcut o reclamaie. Cineva trebuie s-i spun c asta nu
nseamn agresiune sexual. Pn atunci ns, eful ei a fost
acuzat i toat lumea din companie tie. El nu mai vrea s
lucreze cu ea; apar suspiciuni i resentimente, iar n
companie se isc ditamai harababura. Am vzut asta de
multe ori. i e pcat. tii, soul meu lucreaz la aceeai firm
cu mine.
Aha!
Dup ce ne-am cunoscut, m-a invitat n ora de cinci
ori. La nceput am spus nu, dar pn la urm am acceptat.
Acum suntem cstorii i fericii. i deunzi mi-a zis c,
innd cont de climatul de-acum, dac astzi ne-am
cunoate, probabil c nu m-ar mai invita de cinci ori. Pur i
simplu ar renuna.
Pi vezi? Asta spuneam i eu.
tiu. Dar situaiile astea o s se lmureasc pn la
urm. ntr-un an sau doi, toat lumea va nva care sunt
noile reguli.
Da, dar...
Dar problema e c exist i cea de-a treia categorie
undeva la mijloc, ntre cele dou extreme, spuse Fernandez.
Unde comportamentul e ambiguu. Nu e limpede ce s-a
ntmplat. Nu e clar, cine, ce i cui a fcut. Asta-i categoria
cea mai rspndit de reclamaii de care ne lovim. Pn
acum, societatea a avut tendina s se concentreze pe
problemele victimei, nu pe cele ale acuzatului. Dar i cel
acuzat are problemele lui. O acuzaie de agresiune este o
arm, Bob, i nu exist o aprare eficace mpotriva ei. Oricine
poate folosi aceast arm... i o mulime au i folosit-o. Iar eu
cred c treaba asta va continua un timp Garvin oft. E ca
realitatea aia virtual de la voi, spuse Fernandez. Mediile
acelea par reale, dar nu exist cu adevrat. Noi trim cu toii
n nite medii virtuale, definite de propriile noastre idei.
Aceste medii se schimb. S-au schimbat n ceea ce le privete
427
pe femei i o s nceap s se schimbe i n privina
brbailor. Acestora nu le-a plcut cnd s-au schimbat
mediile nainte, iar femeilor n-o s le convin cnd o s se
schimbe acum, iar unii vor profita. Dar, pn la urm, o s
se rezolve.
Cnd? Cnd o se sfreasc toate astea? spuse Garvin,
cltinnd din cap.
Cnd femeile vor ocupa cincizeci la sut din posturile
de conducere, spuse ea. Atunci.
tii doar c susin ideea asta.
Da, zise Fernandez, i am aflat c tocmai ai numit n
funcie o femeie remarcabil. Felicitri, Bob.

Mary Anne Hunter primi misiunea de-a o conduce la
aeroport pe Meredith Johnson, care urma s se napoieze cu
avionul la Cupertino. Cele dou femei pstrar tcerea vreme
de un sfert de or, timp n care Meredith rmase nfofolit
ntr-un impermeabil, cu ochii pe fereastra mainii. ntr-un
trziu, pe cnd treceau pe lng uzinele Boeing, ea spuse:
Oricum, nu mi-a plcut oraul.
Alegndu-i cuvintele cu grij, Hunter rspunse:
Are i prti bune i pri rele.
Urm o nou perioad de tcere. Deodat, Meredith
ntreb:
Eti prieten cu Sanders?
Da.
E un tip simpatic, zise Johnson. ntotdeauna a fost.
tii, noi doi am avut o relaie.
Am auzit, spuse Hunter.
Tom n-a fcut nimic ru, spuse Johnson. Pur i
simplu n-a tiut cum s reacioneze la o remarc fcut n
trecere.
Aha!
n afaceri, femeile trebuie s fie perfecte tot timpul,
altfel sunt terminate. Cum au fcut un pas greit, s-a zis cu
ele.
428
Aha!
tii la ce m refer.
Da, zise Hunter. tiu.
Urm nc o lung perioad de tcere. Johnson se foi pe
banchet i privi din nou pe fereastr.
Sistemul, spuse ea. Aici e buba. Am fost victima
sistemului sta afurisit.

Sanders tocmai se pregtea s ias din cldire i s
mearg la aeroport, de unde urma s-i ia cu maina pe
Susan i cei doi copii, cnd se ntlni pe neateptate cu
Stephanie Kaplan. O felicit cu ocazia numirii pe post. Ea i
strnse mna i spuse fr s zmbeasc:
i mulumesc pentru sprijin.
i eu i mulumesc. E bine s ai un prieten.
Da, spuse ea. Prieteniile sunt bune. La fel i
competena. N-am s rmn prea mult, Tom. Nichols a
demisionat din postul de contabil-ef la Conley-White, iar
despre omul lor numrul doi se poate spune, n cel mai bun
caz, c e un tip modest. n circa un an de zile, o s caute pe
altcineva. i cnd am s m duc acolo, cineva va trebui s
preia compania de aici. Cred c tu ai fi cel mai nimerit.
Sanders fcu o plecciune discret.
Dar asta e o chestiune de viitor, spuse Kaplan pe un
ton tranant. Pn atunci, va trebui s aducem activitatea de
aici pe linia de plutire. n departament e o harababur total
Lumea a fost zpcit de fuziunea asta, iar liniile de
producie au fost compromise de prostia celor din Cupertino.
O s avem mult de furc pn o s reuim s limpezim apele.
Am stabilit prima edin cu toi efii de departamente mine
diminea, la ora apte. Ne vedem atunci, Tom. Dup care se
ntoarse i plec.

Stnd la poarta de sosire a aeroportului Sea-Tac, Sanders
urmrea pasagerii care coborau din avionul de Phoenix. Eliza
429
alerg spre el i strig Tati", n timp ce-i sri n brae. Se
bronzase frumos pe tot corpul.
V-ai distrat n Phoenix?
A fost nemaipomenit, tati! Ne-am plimbat cu caii, am
mncat cltite i tii ce-am mai fcut?
Ce?
Am vzut un arpe!
Un arpe adevrat?
h. Unul verde. Uite-aa de mare, zise ea, ntinzndu-
i minile.
Pi, a fost destul de mare, Eliza.
Da' tii ceva? erpii verzi nu-i fac nici un ru.
Susan se apropie de el, purtndu-l n brae pe Matthew.
i ea se bronzase. Sanders o srut, iar Eliza spuse:
I-am spus lu' tati de arpe.
Cum te-ai descurcat? spuse Susan, cercetndu-i
chipul.
Bine. Sunt obosit.
S-a terminat?
Da. S-a terminat.
Pornir din loc, iar Susan l cuprinse cu braul pe dup
mijloc.
S tii c m-am gndit bine. Poate c sunt plecat prea
mult de acas. Trebuie s petrecem mai mult timp mpreun.
Ar fi frumos, zise el.
Merser ctre locul de ridicare a bagajelor. n timp ce-i
ducea fetia n brae, simindu-i mnuele pe umr, privi ntr-
o parte i o zri pe Meredith Johnson la ghieul de
nregistrare de la una din porile de plecare. Era mbrcat
cu impermeabil i avea prul pieptnat pe spate.
Nu se ntoarse spre el, aa c nu-l vzu.
Ai vzut pe cineva cunoscut? l ntreb Susan.
N, mri el. Chiar pe nimeni!



430

POST-SCRIPTUM

Constance Walsh a fost concediat de la ziarul Post-
Intellingencer din Seattle, pe care l-a dat n judecat pentru
concediere ilegal i discriminare sexual, conform Titlului
VII al Legii Drepturilor Civile din 1964. Diferendul a fost
tranat n afara tribunalului.

Philip Blackburn a fost numit consilier juridic principal la
Silicon Holographics din Mountain View, California, o
companie de dou ori mai mare dect DigiCom. Ulterior a fost
ales preedinte al Comisiei pentru Etic a Baroului din San
Francisco.

Edward Nichols s-a pensionat la cerere de la Conley-White
Communications i s-a mutat cu soia la Nassau, n
Bahamas, unde a lucrat n calitate de consultant pentru
firmele care-i aveau sediile n zon.

Elizabeth Betsy" Ross a fost angajat de Conrad
Computers din Sunnyvale, California i, curnd dup aceea,
s-a nscris n organizaia Alcoholics Anonymous.

John Conley a fost numit vicepreedinte pentru
Planificare la Conley-White Communications. ase luni mai
trziu, a decedat n urma unui accident de automobil n
Patchogue, New York.

Mark Lewyn a fost acuzat de agresiune sexual, conform
Titlului VII, de ctre o subaltern din cadrul Grupului de
Proiectare. Dei a fost declarat nevinovat, soia a intentat
aciune de divor la puin timp dup nchiderea anchetei.

Arthur Kahn s-a angajat la Bull Data Systems din Kuala
Lumpur, Malaysia.
431
Richard Jackson de la Aldus a fost acuzat de agresiune
sexual, n conformitate cu Titlul VII, de ctre o salariat de
la American Data House, un distribuitor en gros al firmei
Aldus. Dup efectuarea unei anchete, Aldus l-a concediat pe
Jackson.

Gary Bosak a pus la punct un algoritm de codificare a
informaiilor, vnzndu-i patentul firmelor IBM, Microsoft i
Hitachi. A devenit milionar.

Louise Fernandez a intrat n magistratur. Ea a susinut
o conferin n faa Baroului din Seattle, n care a
argumentat c procesele de agresiune sexual au ajuns s fie
folosite din ce n ce mai des ca metode de rezolvare a
conflictelor de la locul de munc. Ea a sugerat c, pe viitor,
era posibil s existe necesitatea unei revizuiri a legislaiei sau
a limitrii amestecului avocailor n astfel de chestiuni.
Discursul ei a fost ntmpinat cu rceal.

Meredith Johnson a fost numit vicepreedinte pentru
Operaiuni i Planificare al filialei IBM din Paris. Ulterior s-a
cstorit cu ambasadorul Statelor Unite n Frana, Edward
Harmon, dup divorul acestuia, iar apoi s-a retras din
afaceri.












432

POSTFA

Episodul relatat n aceast carte se bazeaz pe o poveste
adevrat. Apariia sa ntr-un roman nu-i propune s
conteste c marea majoritate a reclamanilor de agresiune
sexual este formulat de femei mpotriva brbailor.
Dimpotriv: avantajul unei povestiri n care rolurile sunt
inversate este c ne ngduie s cercetm anumite aspecte
ascunse de reaciile tradiionale i de frazeologia
convenional. Indiferent care ar fi reacia cititorilor la
aceast poveste, este important s se neleag faptul c
atitudinea i comportamentul celor doi oponeni se reflect
reciproc, ntr-o manier similar celei a petelor de cerneal
din Testul Rorschach
8
. Valoarea unui astfel de test const n
ceea ce ni se spune despre noi nine.
De asemenea, este important s subliniem c, n forma de
fa, povestea aceasta are un caracter fictiv. Dat fiind c
acuzaiile de agresiune sexual la locul de munc implic
drepturi juridice numeroase i contradictorii i, innd cont
c asemenea nvinuiri creeaz acum un risc considerabil, nu
numai pentru persoanele n cauz, dar i pentru companii, a
fost necesar o deghizare atent a evenimentelor reale. Toate
personajele principale din cazul prezentat au acceptat s fie
intervievate, cu condiia ca identitile lor s rmn
nedezvluite. Le sunt recunosctor pentru bunvoina cu
care m-au ajutat s lmuresc aspectele dificile, inerente
anchetelor legate de agresiunea sexual.
n plus, rmn ndatorat unui numr de avocai, angajai
care lucreaz n domeniul relaiilor interumane, salariai i

8
Testul Rorschach i propune s dezvluie structura fundamental
a personalitii unui individ cu ajutorul unei serii standard de 10 figuri
coninnd nite pete de cerneal de forme aleatorii, la care subiectul
reacioneaz descriind ce imagine sau ce emoie i sugereaz fiecare
figur. A fost denumit astfel dup Hermann Rorschach, psihiatru elveian
(1884-1922) (n.tr.).
433
persoanle oficiale din cadrul corporaiilor, pentru c mi-au
oferit puncte de vedere valoroase asupra acestei probleme,
aflat n plin evoluie. Un element care subliniaz extrema
jen care nvluie orice discuie despre agresiunea sexual
este solicitarea anonimatului de ctre toate persoanele cu
care am discutat.

434