Sunteți pe pagina 1din 301

1

2
Tom
CLANCY

Centrul de comand
Nr. 6
Stare de asediu

Serie creat de
Tom Clancy & Steve Piecznik




Traducere: FLORIN DUMITRU

www.virtual-project.eu














3
ISBN:
973-103-065-4


































TOM CLANCYS OP-CENTER: State of Siege
RAO International
2006




4


Organizaia Naiunilor Unite n cursul zilei de ieri,
Consiliul de Securitate i-a ncheiat dezbaterile asupra
textului unei solicitri adresate n scris autoritilor irakiene
de a coopera cu inspectorii internaionali n domeniul
armamentului; totui, textul nu prevede adoptarea unor
msuri de for n situaia n care Bagdadul refuz s dea
curs acestei solicitri.

Associated Press,
5 noiembrie 1998.






5
PROLOG
Kampong Thom,
Cambodgia, 1993

A murit n braele lui, n lumina strlucitoare a rsritului de
soare. A nchis ochii ncet, cu un suspin uor i delicat, apoi i-a
dat sufletul.
Hang Sary se uit la faa palid a tinerei. Se uit la praful i
firele de iarb amestecate n prul ei ud i la rnile pe care le avea
pe frunte i pe nas. Simi cum l cuprinde un val de grea, vznd
buzele date cu ruj rou, fardul care i se ntinsese peste obraji i
rimelul scurs n dre gri-nchis de la ochi pn nspre urechi.
N-ar fi trebuit s se ntmple aa ceva. Nici mcar aici, n
aceast ar care-i pierduse inocena odat cu visurile de pace.
Phum Sary n-ar fi trebuit s moar att de tnr i, n orice
caz, nu n felul acesta. Nimeni nu merita s moar aa, ntins pe
pmntul gol dintr-un lan de orez btut de vnt, n apa rece pe
care sngele ei o colorase n rou. Dar, cel puin, Phum i dduse
sufletul n braele cuiva care o iubea. Cel puin nu-i dduse
sufletul la fel cum probabil i trise ntreaga via, singur i
nemngiat. i, dei Hang gsise n sfrit ceea ce cuta
nencetat de ani de zile, tia c acum l ateapt o nou cutare.
Hang inea n poal capul surorii sale. i atinse uor vrful rece
al nasului, linia fin a brbiei, rotunjimea gurii. Buzele acelea care
zmbeau ntotdeauna, n orice situaie. Trupul fetei i se prea att
de mic i de fragil!
i ridic minile din ap i i le aez pe talia mbrcat n rochia
strmt de lame. O strnse mai tare la pieptul lui. Se ntreb dac
o luase cineva aa n brae, de zece ani ncoace. Oare aa i
petrecuse ntreaga via? Pn la urm se sturase de atta
mizerie i hotrse c moartea era mai bun?
Faa lui Hang se ntunec, aducndu-i aminte de viaa
chinuit de care avusese parte fata. Apoi l podidir lacrimile.
Fusese att de aproape i totui habar n-avusese. El i Ty se aflau
n sat, deghizai, de aproape o sptmn. O s-i poat ierta
vreodat faptul c fusese att de aproape de ea i totui n-o vzuse
la timp ca s o salveze?
Srmana Ty avea s fie distrus cnd o s afle despre cine era
vorba. Ty plecase n recunoatere, s vad dac nu putea s afle
cine era vinovat de moartea fetei. Mai devreme, l apelase pe Hang


6
prin staia radio i-i spusese c, probabil, una dintre fete ncercase
s se fac nevzut cu puin nainte de rsritul soarelui, cnd se
schimbau grzile. Fusese descoperit, urmrit i mpucat.
Phum avea o ran la old. Pesemne c alergase, iar apoi se trse
pn o lsaser puterile. Apoi rmsese aici, czut la pmnt, cu
ochii la cerul pe care ncepea s apar prima gean a zorilor. Pe
cnd era doar o copil, Phum avea obiceiul s stea ore n ir cu
ochii pierdui n zare. Ty i puse ntrebarea dac acel cer i
amintirea vremurilor bune de altdat i aduseser surorii sale o
ct de mic uurare n clipa n care venise momentul cel mare.
Hang i trecu degetele tremurtoare prin prul lung i negru al
surorii sale. Auzi din deprtare nite pai lipind prin ap.
Pesemne c era Ty, care se apropia. O anunase prin radio c o
zrise pe tnra evadat i c aceasta czuse la pmnt, secerat,
chiar sub ochii lui. Ty i spusese c avea s fie acolo ntr-o
jumtate de or. Amndoi trgeau sperana c avea s le spun
mcar un nume, vreun indiciu care s-i ajute s pun capt
afacerii monstruoase care irosea attea viei tinere. Dar nu se
ntmplase aa. Recunoscndu-l, Phum abia mai avusese puterea
s-l strige pe nume. i dduse ultima suflare cu numele fratelui ei
pe buzele de un rou-aprins, care purtau urma unui zmbet. Nu
mai avusese timp s-i spun cine era monstrul care se fcuse
vinovat de aceast crim abject.
Ty ajunse, n sfrit, lng el i se uit la tnra moart.
mbrcat precum ranii de prin partea locului, rmase o clip n
picioare, nemicat n btaia vntului. Apoi trase adnc aer n
piept. Se ls n genunchi lng Hang i-l lu n brae. Sttur aa
amndoi timp de cteva minute, fr s scoat un sunet. Apoi,
ncet, Hang se ridic n picioare, innd n brae trupul surorii sale
i se ndrept ctre maina obosit care-i servea drept avanpost.
tia c n-ar fi trebuit s plece din Kampong Thom. Nu tocmai
acum, cnd se apropiaser att de mult de int. Dar trebuia s-i
duc sora acas. Acolo trebuia s-i doarm somnul de veci.
Soarele se ridic repede i ncepu s-i ard spatele mbrcat n
cmaa ud. Ty deschise uile din spate ale mainii i ntinse o
ptur printre cutiile de carton dinuntru. n ele se aflau arme i
echipament radio, hri i documente, precum i o bomb
incendiar de mare putere. Putea fi detonat de la distan, iar
Hang inea telecomanda agat la centur. n caz c erau prini,
trebuia s declaneze bomba, distrugnd maina cu tot ce se afla
n ea. Apoi trebuia s-i pun capt zilelor cu pistolul Smith &


7
Wesson 357 pe care-l avea la el. Ty avea s fac acelai lucru.
Cu ajutorul lui Ty, Hang aez trupul surorii sale pe ptur,
acoperind-o cu grij. nainte de plecare, mai arunc o privire peste
lanul de orez din faa sa. Pmntul acela fusese botezat cu sngele
surorii sale. Dar, ca s fie iar curat ca la nceput, trebuia splat cu
sngele vinovailor.
Iar el va avea grij de asta. Orict de lung avea s fie cutarea,
se jur c sngele vinovailor va curge pe acel pmnt.




8
UNU

Paris, Frana
Luni, 6.13 A.M.

Cu apte ani n urm, n timp ce urma stagiul de pregtire
pentru a face parte din misiunea UNTAC Autoritatea de Tranziie
a Naiunilor Unite n Cambodgia impetuosul i aventurosul
locotenent Reynold Downer, din Batalionul 11/28 al Regimentului
Regal din Australia de Vest, nvase c era nevoie s fie
ndeplinite trei condiii pentru ca o misiune de pace a Naiunilor
Unite s poat fi trimis n teatrul de operaiuni. De fapt, nu era
treaba lui i nici nu-l prea interesa, dar autoritile australiene
vedeau lucrurile cu ali ochi dect el.
n primul rnd, trebuia ca toi cei cincisprezece membri ai
Consiliului de Securitate al ONU s aprobe operaiunea, pn n
cele mai mici detalii. n al doilea rnd, deoarece Naiunile Unite nu
dispun de o for armat proprie, era necesar ca statele membre
ale Adunrii Generale s fie de acord s contribuie cu trupele
proprii i s numeasc la comanda forei armate multinaionale un
ofier din armatele lor. n al treilea rnd, trebuia ca prile
beligerante s accepte intervenia forei ONU de meninere a pcii.
Odat desfurat n teren, fora de meninere a pcii avea trei
obiective. Primul obiectiv era s contribuie la realizarea i
meninerea unui acord de ncetare a focului, pentru a da prilor
beligerante rgazul de a negocia soluii panice de aplanare a
conflictului. Al doilea obiectiv era s creeze o zon-tampon ntre
faciunile aflate n conflict. Iar al treilea obiectiv era s asigure
meninerea pcii. Acest al treilea obiectiv presupunea, n caz de
nevoie, recurgerea la operaiuni militare, dezafectarea cmpurilor
de mine, astfel nct populaia civil s se poat ntoarce n
localitile prsite din cauza rzboiului i s beneficieze de
sursele de alimente i ap existente acolo i, de asemenea, oferirea
de asisten umanitar populaiei civile.
Toate aceste lucruri le-au fost expuse cu mare atenie soldailor
de infanterie uoar, n timpul perioadei de pregtire de dou
sptmni pe care au urmat-o la baza militar Irwin, din Stubbs
Terrace, Karrakatta. n aceste dou sptmni au primit informaii
despre obiceiurile populaiei i situaia politic din regiunea
respectiv, au urmat un curs intensiv de limb, au fost nvai


9
cum s-i dezinfecteze apa de but i cum s conduc un
autovehicul cu vitez redus, cu privirea permanent aintit
asupra drumului, ca s nu treac peste vreo min. De asemenea,
au trebuit s se familiarizeze cu noua uniform, ca s nu-i mai
bufneasc rsul cnd se vedeau n oglind purtnd pe cap bereta
aceea albastr i earfa reglementar.
Dup terminarea perioadei de pregtire i nsuirea doctrinei
Naiunilor Unite jugnirea, cum o descrisese, pe bun dreptate,
comandantul lor membrii contingentului australian au fost
trimii n cele optzeci i ase de baze de cantonament din
Cambodgia. Comandantul ntregii fore UNTAC, desfurat n
Cambodgia din martie 1992 pn n septembrie 1993, era
generalul-locotenent John M. Sanderson, din armata australian.
Statutul misiunii UNTAC a fost croit n aa fel nct s se evite
conflictele armate. Soldaii Naiunilor Unite nu aveau voie s fac
uz de arm dect dac erau atacai i, chiar i atunci, trebuiau s
ncerce s nu escaladeze ostilitile. Moartea oricrui membru al
UNTAC trebuia s fie investigat de poliia local, nu de
reprezentanii armatei. Respectarea drepturilor omului trebuia s
fie ncurajat prin educaie, nu prin msuri de for. n afar de
crearea unei zone tampon ntre prile aflate n conflict, printre
sarcinile cele mai importante ale soldailor din fora de meninere a
pcii se aflau distribuirea alimentelor i oferirea de asisten
medical ctre populaia local.
Lui Downer, aceast misiune i se prea c seamn mai mult cu
un circ dect cu o operaiune militar adevrat. Haidei, popoare
din Lumea a Treia, rzboinice sau oprimate. Venii la pine,
penicilin, ap de but. Senzaia de carnaval era accentuat de
corturile n vrful crora erau arborate steaguri colorate i de
localnicii timizi, care parc nu nelegeau ce cutau soldaii aceia
strini acolo. Dei muli dintre ei acceptau ajutoarele care le erau
oferite, parc ar fi vrut s-i vad plecai de acolo ct mai curnd.
Violena fcea parte integrant din viaa lor de zi cu zi. Strinii, n
schimb, nu erau bine-venii.
Plictiseala era att de mare, nct colonelul Ivan Georgiev, un
ofier cu o funcie important n armata bulgar, pusese pe
picioare un bordel n toat puterea cuvntului. Georgiev se bucura
de protecie din partea Armatei Naionale a Kampuchiei Democrate
a lui Pol Pot, care avea nevoie de valut pentru a se aproviziona cu
armament i muniie i care primea un sfert din ctiguri.
Georgiev i conducea reeaua de prostituate din nite corturi


10
amplasate n spatele postului su de comand. Fetele erau aduse
n tabr sub pretextul c particip la cursurile de limbi strine
organizate de specialitii UNTAC n beneficiul localnicilor, dar de
fapt se ocupau de cu totul altceva, contra unor sume n valut
liber-convertibil. Aici i-a ntlnit Downer pentru prima oar pe
Georgiev i pe maiorul Ishiro Sazanka. Georgiev i-a spus c soldaii
japonezi i australieni erau clienii lui cei mai buni, dei uneori
japonezii le tratau cam ru pe fete, motiv pentru care era obligat s
fie tot timpul cu ochii pe ei. Nite sadici cu politeea n snge, i-i
descrisese ofierul bulgar. Unchiul lui Downer, Thomas, care, n
timpul celui de-al Doilea Rzboi Mondial, fcuse parte din Divizia a
7-a australian, ce luase parte la luptele mpotriva japonezilor din
Pacificul de sud-vest, nu prea ar fi fost de acord cu acea descriere.
Lui japonezii nu i se pruser ctui de puin politicoi.
Downer a dat o mn de ajutor la recrutarea unor noi
participante pentru cursurile de limbi strine, n timp ce oamenii
lui Georgiev fceau rost de fete cum tiau ei mai bine, inclusiv prin
rpire. Khmerii Roii
1
aduceau i ei fete, de cte ori se putea. n
afar de aceast ocupaie oarecum distractiv, Downer gsea c
misiunea sa n Cambodgia era o total pierdere de vreme.
Regulamentele de aciune impuse de Naiunile Unite erau prea
lipsite de fermitate, prea restrictive. Aa cum nvase nc din
vremea copilriei, pe care i-o petrecuse n cartierul docurilor din
Sydney, nu exista dect o singur regul dup care merita s te
cluzeti n via: cea a pumnului. Se ntmpla s dai peste vreun
derbedeu care te clca pe coad? nsemna c merit un glon n
frunte; tot ce-i rmnea de fcut era s apei pe trgaci i s te
duci linitit acas la tine. Iar dac n-aveai nimic de mprit cu el,
l lsai n plata Domnului i-i vedeai de treab mai departe.
Downer lu o ultim nghiitur de cafea i mpinse cana grea
peste masa melaminat. Cafeaua era bun, tare i amar, cum i
plcea s-o bea cnd era n misiune. i ddea energie, pregtindu-l
de aciune. De fapt, era complet inutil aici, unde nu era nici un
fel de aciune. Totui, i plcea senzaia pe care i-o ddea gustul

1
Khmer Rouge Khmerii Roii, grupare politic i micare de gheril
de ideologie comunist; denumirea oficial a micrii era Partidul
Comunist din Cambodgia (mai trziu, s-a numit Partidul Kampuchiei
Democrate); cunoscut i sub denumirea de Armata Naional a
Kampuchiei Democrate; s-a aflat la putere n Cambodgia ntre 1975 i
1979. (n.tr.).


11
cafelei tari.
Australianul arunc o privire la ceasul prins la ncheietura ars
de soare. De ce dracu ntrzie att?
De obicei, se ntorceau pe la opt. Ct le trebuia ca s mai filmeze
o dat ceva ce filmaser oricum de ase ori pn acum?
Rspunsul corect era c singurul care avea autoritatea s dea
ordinul de ntoarcere era cpitanul Vandal. El conducea aceast
etap a operaiunii. Iar dac ofierul francez n-ar fi fost att de
capabil, nici unul dintre ei n-ar fi fost aici. Cu toii intraser n
ar numai datorit lui Vandal, el fusese cel care fcuse rost de
echipament, condusese operaiunea de recunoatere i tot el avea
s-i scoat de aici, ca s poat trece la etapa a doua, ce avea s se
desfoare sub comanda lui Georgiev.
Downer pescui un biscuit negru dintr-o cutie nceput i lu o
muctur din el, nerbdtor. Gustul biscuitelui crocant i aduse
aminte de vremurile cnd abia intrase n armat i urma cursurile
de instrucie, departe, n inuturile slbatice ale Australiei. Acolo,
cu aa ceva i potoleau foamea membrii plutonului.
Mestecnd, i arunc ochii roat prin apartamentul mic i
ntunecat. Privirea lui albastru-deschis trecu de la buctria aflat
n partea dreapt, peste televizorul din partea cealalt a camerei,
pn la ua de la intrare. Vandal nchiriase garsoniera cu peste doi
ani n urm. Cnd o alesese, francezul nu cutase s fie
confortabil. Garsoniera se afla la etajul nti al unei cldiri de pe
o strad deocheat, ce ddea n Boulevard de la Bastille, n
vecintatea unui important bureau de poste. n afara
amplasamentului, singurul lucru care prezenta importan era c
se afla la primul etaj al cldirii, ceea ce le ddea posibilitatea ca, la
nevoie, s poat fugi pe fereastr. Aa cum le spusese Vandal,
cnd cei cinci se lsaser convini s-i bage toi banii n aceast
operaiune, cea mai mare parte a fondurilor fusese folosit pentru
a achiziiona documentele falsificate, echipamentul de
supraveghere i armamentul.
Scuturndu-i firimiturile de biscuit de pe blugii uzai, privirea
lui Downer, un tip nalt i bine fcut, alunec la genile de voiaj
voluminoase, aezate una lng alta, n spaiul dintre televizor i
fereastr. Cele cinci geni burduite cu armament se aflau n
rspunderea lui direct. Vandal fcuse treab bun: automate AK-
47, pistoale, gaz lacrimogen, grenade i un lansator de rachete.
Toate fr serie i nenregistrate, cumprate de pe piaa neagr, de
la contrabanditi chinezi, pe care Vandal i cunoscuse n timpul


12
misiunii de meninere a pcii din Cambodgia.
Triasc Organizaia Naiunilor Unite, i trecu prin minte lui
Downer.
A doua zi de diminea, puin dup rsritul soarelui, cei cinci
aveau s ncarce genile n maina pe care o cumpraser din
vreme. Vandal i Downer aveau s-i conduc pe Sazanka, pe
Georgiev i pe Barone pn la heliportul fabricii, iar apoi trebuiau
s se pun cu toii de acord n aa fel nct s se poat reuni mai
trziu, la obiectiv.
Obiectivul, se gndi Downer. Ce cuvnt obinuit i totui att
de important pentru restul operaiunii.
Ochii australianului revenir pe suprafaa mesei. Lng telefon,
se afla un vas alb de ceramic. Vasul era plin cu o past neagr:
resturile arse i nmuiate n ap ale planurilor i notielor pe care
i le pregtiser. Erau nsemnrile cu amnuntele planului lor,
pornind de la circulaia curenilor de aer la altitudinea de trei sute
de metri, la ora opt dimineaa i terminnd cu posturile ocupate
de-a lungul Senei de ctre agenii de poliie. Chiar i dup ce
fuseser puse pe foc, resturile de hrtie puteau furniza
autoritilor informaii preioase despre planul lor, aa c
turnaser ap peste ele, pentru a le face complet indescifrabile.
nc o zi de ateptare mpuit, i spuse.
Dup ntoarcerea celorlali, aveau s mai petreac o dup-
amiaz ntreag studiind benzile video, pentru a se asigura c nu
scpaser din vedere nici un amnunt. Punerea la punct a hrilor
avea s le mai ia nc o noapte. Apoi urma pregtirea etapei
urmtoare: calcularea timpilor de zbor, traseele de autobuz,
numele strzilor i amplasamentul furnizorilor de armament de la
New York. Ca s fie siguri c li s-au ntiprit bine n minte toate
detaliile. Apoi, la rsritul soarelui, trebuiau s pun toate notele
pe foc, pentru ca poliia s nu le poat da de urm.
Privirea lui Downer se opri la genile aezate pe podea. Erau
aliniate n faa canapelei, singura pies de mobilier din camer, n
afar de masa i scaunul pe care sttea. n fereastra camerei, era
prins un ventilator de mari dimensiuni, pe care-l lsase s
funcioneze tot timpul, din cauza cldurii excesive. Vandal i
dduse asigurri c vremea extraordinar de clduroas, cu
temperaturi de peste treizeci i opt de grade, avea s le vin n
ajutor. Obiectivul nu era prevzut cu instalaii de aer condiionat,
iar personalul avea s fie mai apatic dect de obicei, din cauza
cldurii.


13
Noi, n schimb, o s fim pe faz, se gndi Downer. El i
camarazii lui aveau o misiune de ndeplinit.
Mintea lui Downer zbur la ceilali patru membri ai echipei, foti
militari de carier. i cunoscuse pe toi la Phnom Penh i fiecare
avea motivele lui pentru care lua parte la operaiune.
La ua de la intrare se auzi zgomotul unei chei introduse n
broasc. Downer se ntinse i trase pistolul Type 64
2
, cu amortizor,
din tocul agat de speteaza scaunului din lemn. mpinse uor din
faa lui cutia de biscuii, ca s aib cale liber ctre u n caz c
trebuia s trag i rmase aezat pe scaun. n afar de Vandal,
doar administratorul cldirii mai avea cheia de la apartament. De
un an ncoace, Downer mai trecuse de trei ori pe la apartament i
constatase c btrnul nu urca la etaj dect dac era solicitat de
locatari, ba uneori nici atunci. Orice alt persoan n-avea ce cuta
acolo i avea s moar. Downer parc ar fi vrut s fie vreun strin.
Avea chef s apese pe trgaci.
Ua se deschise i Etienne Vandal intr n camer. Prul cam
lung i era pieptnat pe spate. Purta o pereche de ochelari de
soare, iar de umrul stng i atrna geanta unei camere video. n
urma lui i fcur apariia Georgiev, complet chel i cu pieptul
bombat, Barone, scund i oache i Sazanka, un tip nalt de
statur, cu umeri largi. Toi trei erau mbrcai ca nite turiti, cu
tricouri cu mnec scurt i blugi. Toi preau epuizai de cldura
de afar.
Sazanka nchise ua cu grij, fr zgomot.
Downer scoase un suspin. Puse pistolul napoi n toc.
Cum a mers? ntreb australianul. Dup atta vreme, n
vorba lui rsuna nc accentul gutural al celor din New South
Wales.
Cm a ers? zise Barone, maimurindu-i puternicul accent
australian.
Potolete-te, i spuse Vandal.
Am neles, s trii, rspunse Barone. Ridic dou degete la
frunte, ntr-un salut relaxat adresat ofierului i se strmb ctre
Downer.
Downer nu-l avea la inim pe Barone. Brbatul mic i obraznic
se deosebea de ceilali din grup prin tupeul i spiritul btios de
care ddea dovad n orice situaie. Trata pe oricine ca pe un

2
Pistol de fabricaie chinezeasc, cu amortizor de sunet ncorporat,
calibrul 7,65 mm. (n.tr.).


14
potenial duman. Se purta la fel chiar i cu prietenii. Avea o
nclinaie deosebit pentru limbile strine. n tineree, fusese
angajat ca paznic la ambasada american, iar acum vorbea
englezete aproape fr accent. Downer ncerca s nu ia n serios
obrzniciile tnrului. Amndoi tiau foarte bine c, dac micul
uruguayan ntindea prea tare coarda, uriaul australian, nalt de
aproape doi metri, ar fi fost n stare s-l rup n dou.
Vandal puse geanta pe mas, scoase caseta din camera video i
se duse cu ea la televizor.
N-am avut nici o problem, spuse Vandal. Traficul este
aproximativ la fel ca sptmna trecut. Totui, o s comparm
nregistrrile, ca s fim siguri.
Pentru ultima oar, sper eu, zise Barone.
Cu toii sperm c va fi pentru ultima oar, spuse Downer.
De acord, dar eu sunt dornic de aciune, rspunse fostul
ofier, n vrst de douzeci i nou de ani. Nu preciz despre ce fel
de aciune era vorba. Zidurile puteau avea urechi, chiar i ntr-un
apartament scptat, ca acela n care se aflau.
Fr o vorb, Sazanka se aez pe canapea, i scoase pantofii
de sport marca Nike i ncepu s-i maseze picioarele umflate.
Barone i arunc o sticl cu ap mbuteliat, scoas din frigiderul
aflat n chicinet. Japonezul i mulumi cu un mormit.
Cunotinele de englez ale lui Sazanka erau foarte reduse i de
aceea evita s vorbeasc prea mult. Downer mprtea prerile
unchiului su despre japonezi i, prin urmare, era mulumit de
tcerea lui Sazanka. n vremea copilriei sale, portul Sydney era
plin de marinari, turiti i speculani japonezi, trufai i arogani,
care se purtau acolo ca la ei acas. Din pcate pentru Downer,
Sazanka era un pilot de aviaie experimentat, iar echipa avea
nevoie de el.
Barone i ddu o sticl i lui Georgiev, care sttea n spatele
su.
Mulumesc, spuse Georgiev.
Erau primele cuvinte pe care Downer le auzea din gura lui
Georgiev de la cina din seara precedent, dei acesta vorbea o
englez aproape perfect. Bulgarul fusese timp de zece ani unul
din informatorii din Sofia ai Ageniei Centrale de Informaii. De
altfel, nici cnd erau n Cambodgia Georgiev nu se artase prea
vorbre. Acolo, se ocupase de meninerea legturii cu informatorii
din organizaia Khmerilor Roii, precum i de supravegherea
agenilor infiltrai n poliia cambodgian sau a observatorilor ONU


15
pentru drepturile omului. Bulgarul prefera s asculte ce spuneau
alii. Din punctul acesta de vedere, lui Downer nsui i-ar fi plcut
s aib rbdarea bulgarului. Cineva care tia s asculte cu atenie
putea afla multe amnunte valoroase n timpul unei discuii
aparent superficiale, cnd interlocutorii i ddeau drumul la gur.
Vrei? l ntreb Barone pe Vandal.
Francezul refuz cu o micare a capului.
Barone se uit la Downer.
i-a oferi i ie o sticl, dar tiu c o s m refuzi. ie i
place cald, ba chiar fierbinte.
E mai bine s bei buturi calde, rspunse Downer. Te fac s
transpiri i-i cur organismul.
Parc nu transpiri destul i aa, spuse Barone.
Trebuie s transpiri ct mai mult, zise Downer. E semn c
eti sntos i n putere.
n compania unei doamne, n-am nimic mpotriv s transpir
din greu, rspunse Barone. Dar, n apartamentul sta, e chinul de
pe lume.
i aici i prinde bine s transpiri, zise Downer.
Poate, dac eti bolnav de nervi.
Downer zmbi.
Pi, nu suntem cu toii, colega?
Destul, spuse Vandal, n timp ce ddea drumul la band.
Downer era i el vorbre din fire. i plcea s se aud vorbind;
sunetul propriei voci i aducea alinare. n copilrie, avea obiceiul
s vorbeasc cu sine nsui n pat, pn s adoarm, pentru a
acoperi zarva fcut de tatl su, muncitor la docuri, de cte ori
acesta venea beat, nsoit de vreo trf pe care o crpea prin
apartamentul lor de trei parale. Iar cnd crescuse, rmsese la fel
de vorbre.
Barone intr n camer. i desfcu sticla de ap, lu o
nghiitur zdravn, apoi i trase un scaun i se aez lng
Downer. Apuc un biscuit i ncepu s-l road, n timp ce toat
lumea se instala s priveasc imaginile de pe ecranul televizorului.
Se aplec nspre Downer.
Nu prea mi-a czut bine ce-ai zis adineauri. Un om bolnav de
nervi i pierde controlul. Eu nu mi l-am pierdut.
Dac zici tu.
Aha zic, rspunse Barone fnos, imitnd accentul lui
Downer.
Downer nu-l lu n seam. Spre deosebire de Barone, ncerca s


16
nu dea amploare acestor rcieli. Nu-l obliga nimeni s-i plac de
sud-american, trebuia doar s-i suporte hachiele, pentru reuita
misiunii.
Cei trei urmrir pn la sfrit cele douzeci de minute ale
nregistrrii, apoi o puser din nou, de la capt. nainte de a-i da
drumul pentru a treia oar, Vandal lu loc lng Downer i
Barone, la masa care se cltina din ncheieturi. Barone urmrea
cu atenie nregistrarea. Fcuse parte din grupul de revoluionari
care puseser bazele efemerului Consejo de Seguridad Nacional
3
,
care-l rsturnase de la putere pe coruptul preedinte Bordaberry
4
.
Era specialist n explozibili. n ceea ce-l privea pe Downer, punctele
lui forte erau armele de foc, rachetele i lupta corp la corp.
Sazanka era pilot de avioane. Iar Georgiev era omul cu contactele
pe piaa neagr, de unde puteau obine toate materialele de care
aveau nevoie. Depozitele fostei Uniuni Sovietice i alimentau pe
clienii din Orientul Mijlociu i ndeprtat, precum i pe cei din
Statele Unite. Georgiev se ntorsese de curnd de la New York,
unde intrase n legtur cu un furnizor de arme al Khmerilor Roii
i cu un tip care-i oferise informaii de prim mn n legtur cu
obiectivul. Toate acestea le erau necesare pentru a doua etap a
operaiunii.
Dar celor trei nu le sttea gndul la a doua etap. Deocamdat,
trebuia s o duc la ndeplinire pe prima. Urmreau cu atenie
nregistrarea video, ncercnd s se asigure c bomba avea s le
deschid calea ctre obiectiv, fr a provoca alte distrugeri.
Petrecur patru ore ncheiate urmrind nregistrarea video. Apoi
ieir n ora, pentru a se ntlni cu oamenii de contact ai lui
Vandal i a se asigura c totul era n ordine cu elicopterul,
camionul i restul echipamentului de care aveau nevoie. Apoi luar
cina la o teras i se ntoarser la apartament.
Dei erau cu toii nerbdtori, ncercar s se odihneasc peste
noapte. Aveau nevoie de odihn.
n ziua urmtoare, trebuia s nceap operaiunea care avea s
deschid o nou er n relaiile internaionale. n afar de faptul c
avea s schimbe lumea, atrgnd atenia asupra unei minciuni
monumentale, operaiunea avea s-i fac nite oameni bogai.

3
Consejo de Seguridad Nacional (sp.) Consiliul de Siguran
Naional (n.tr.).
4
Jose Maria Bordaberry preedinte al Uruguayului (19721976);
nlturat de la putere de ctre armat (n.tr.).


17
Culcat n sacul su de dormit, Downer se bucura de curentul de
aer care ptrundea prin fereastra deschis. ncerca s-i imagineze
cum va fi viaa lui, dup operaiune. O insul proprietate
personal. Poate chiar o ar proprietate personal. ntr-un sfrit,
adormi, cu gndul la cte lucruri putea face cu partea sa de prad,
n valoare de dou sute cincizeci de milioane de dolari.




18
DOI

Baza Andrews a Forelor Aeriene, statul
Maryland
Duminic, 12.10 A.M.

Cnd i-a terminat mandatul de primar al oraului Los Angeles,
lui Paul Hood i-a venit greu s prseasc biroul n care petrecuse
atta timp din viaa lui. Momentul a fost trist, ca i cum asista la o
nmormntare. i-a adus aminte de ntmplrile bune sau rele, de
amrciuni i mpliniri, de realizri i eecuri, de dragostea sau,
cteodat, ura de care avusese parte.
Ura, se gndi i ochii negri i se ngustar. Sufletul i era plin
de ur, dei nici el nu tia mpotriva cui sau de ce.
Nu ura l mpinsese s-i dea demisia din funcia de director al
Centrului de Operaiuni, o agenie guvernamental a Statelor
Unite specializat n gestionarea situaiilor de criz, ci nevoia de a
petrece mai mult timp n compania soiei, fiicei i fiului su.
Nevoia de a pstra unitatea familiei. i totui, sufletul i era plin de
ur.
Ur mpotriva lui Sharon? i trecu deodat prin minte, uor
ruinat. Eti suprat pe soia ta fiindc i-a cerut s alegi ntre ea
i Centrul de Operaiuni?
ncerc s gseasc rspunsul la ntrebare, n timp ce fcea
ordine pe birou, punnd documentele declasificate ntr-o cutie de
carton. Dosarele secrete, chiar i cele care conineau scrisori
personale, trebuiau s rmn acolo. Nu-i venea s cread c
lucrase la Centru numai doi ani i jumtate. Puin, dac judecai
din punctul de vedere al unui om obinuit. n tot acest timp
devenise apropiat de colegii de munc, iar acum aveau s-i
lipseasc. Mai era i ceea ce Bob Herbert, eful compartimentului
de informaii, denumise odat emoia pornografic a acestei
munci. Deciziile inteligente, instinctive sau chiar disperate pe care
le luase uneori, n mijlocul echipei sale, se rsfrngeau asupra
vieilor a milioane de oameni. Herbert avea dreptate cnd spunea
c directorul Centrului de Operaiuni nu era un dumnezeu, ci un
om simplu, care era obligat s ia hotrri extrem de importante
ntr-o fraciune de secund, sub presiunea evenimentelor.
Aveau s-i lipseasc acele momente de tensiune.
Deschise o caset mic din plastic, care coninea o agraf de


19
birou pe care o primise de la generalul Serghei Orlov. Orlov era
comandantul centrului de operaiuni din Rusia, o unitate cu
numele de cod Mirror Image
5
. Centrul de Operaiuni dduse o
mn de ajutor celor de la Mirror Image, pentru a mpiedica un
grup de ofieri de armat i de politicieni rui s transforme
Europa de Est ntr-un teatru de rzboi. Agrafa avea disimulat n
interiorul ei un microfon miniatural. Fusese folosit de colonelul
Leonid Rossky pentru a obine informaii despre potenialii
adversari ai ministrului de interne Nikolai Dogin, unul dintre
organizatorii operaiunilor de rzboi.
Hood puse caseta de plastic n cutia de carton, apoi lu n mn
o bucic de metal, nnegrit i strmb. Metalul era dens, dar
uor, cu marginile arse i deformate de cldur. Era o bucat din
fuzelajul unei rachete nord-coreene Nodong. Se topise atunci cnd
unitatea de asalt a Centrului de Operaiuni, Striker
6
, reuise s-o
distrug, nainte de a fi lansat mpotriva Japoniei. Adjunctul lui
Hood, generalul Mike Rodgers, i fcuse cadou fragmentul de
metal, pentru a-l pstra ca amintire.
Adjunctul meu, se gndi Hood. n principiu, Hood avea dreptul
la dou sptmni de concediu nainte ca demisia sa s intre n
vigoare. Pn la numirea unui nou director, Mike avea s ocupe
aceast funcie. Hood spera c preedintele o s-l numeasc tot pe
el ca director plin. Pentru Mike ar fi fost o mare dezamgire dac
nu era el cel ales.
Hood apuc bucata de metal. inea n mn un fragment din
viaa sa. Atacul mpotriva Japoniei fusese oprit la timp i dusese la
salvarea a dou milioane de viei omeneti. n cursul operaiunii,
alte cteva fuseser pierdute. Suvenirul acela nu era dect o
bucat de metal mort, dar amintirile pe care i le renvia erau ct se
poate de vii.
Puse fragmentul de fuzelaj napoi, n cutia de carton. uierul
curentului de aer ce venea din gurile de aerisire de deasupra i se
prea neobinuit de puternic. Sau poate c sediul centrului era
neobinuit de linitit? Schimbul de noapte intrase de serviciu, iar
telefoanele se potoliser. Pe coridor nu se auzea zgomot de pai.
Hood se grbi s scoat i celelalte suveniruri, aflate n sertarul
de sus al biroului.
Printre ele se aflau cteva ilustrate primite de la copii, mai

5
Imagine n oglind, imagine identic.
6
Percutorul, Pumnul de Fier; de la to strike a lovi, a percuta (n.tr.).


20
demult, cnd i petrecuser vacana la bunica lor. Asta n
vremurile bune, deoarece, ultima oar, soia lui i trimisese acolo
pentru a putea judeca lucrurile n linite, ca s se hotrasc dac
s-l prseasc sau nu. Gsi nite cri pe care le citea n timpul
cltoriilor cu avionul; paginile avea marginile pline de note cu
lucruri de fcut odat ajuns la destinaie sau pentru cnd avea s
se ntoarc la birou. Ddu i peste cheia din bronz de la un hotel
din Hamburg, unde o cunoscuse ntmpltor pe Nancy Jo
Bosworth, o femeie de care se ndrgostise i cu care avusese
intenia s se cstoreasc. Dar, cu mai bine de douzeci de ani n
urm, Nancy dispruse din viaa lui, fr urm i fr nici o
explicaie.
Hood cntri cheia n palm. i mpiedic pornirea de a o
strecura n buzunar, ca i cum l-ar fi putut face s retriasc
pentru o secund atmosfera hotelului n care sttuse, apoi
renun. n schimb, o arunc n cutie. Amintirea fetei care-l
prsise cu atta timp n urm n-avea cum s-l ajute s-i
pstreze familia unit.
Hood nchise sertarul biroului. i promisese lui Sharon c-i ofer
o ultim cin n ora pe cheltuiala statului i trebuia s se
grbeasc. i luase deja rmas-bun de la membrii personalului,
iar conducerea i organizase o petrecere-surpriz n dup-amiaza
aceea. De fapt, pentru el nu fusese nici un fel de surpriz: eful
informaiilor, Bob Herbert, uitase s scoat adresa lui Hood din
lista destinatarilor, atunci cnd trimisese prin pota electronic
mesajele de invitaie. Totui, ca s le fac plcere, Paul se
prefcuse luat prin surprindere cnd intrase n sala de edine.
Din fericire, Herbert nu fcea prea des asemenea greeli.
Hood deschise sertarul de jos al biroului. Scoase carneelul de
adrese, CD-ROM-ul cu jocuri de cuvinte ncruciate, pe care nici
mcar n-apucase s-l deschid vreodat i albumul n care inea
articolele aprute n ziare despre concertele de vioar ale fiicei sale,
Harleigh. Lipsise la prea multe din acele recitaluri. La sfritul
sptmnii trebuiau s mearg toi patru la New York, unde
Harleigh avea s cnte mpreun cu un grup de tineri
instrumentiti din Washington, la o recepie organizat de ONU.
Ironia fcea ca evenimentul s fie organizat cu ocazia semnrii n
Spania a unui important tratat de pace, la care i adusese
contribuia i Centrul de Operaiuni, n ncercarea de a pune capt
rzboiului civil. Din pcate, manifestarea nu era deschis i
publicului larg, nici mcar rudelor membrilor formaiei muzicale.


21
Hood ar fi fost curios s vad cum noul secretar general, doamna
Mala Chatterjee, avea s se descurce cu ocazia primei sale apariii
publice. Fusese aleas dup ce Masimo Marcello Manni, fostul
secretar general al ONU, murise din cauza unui atac de cord. Dei
era destul de tnr, iar experiena sa politic era mai redus
dect a celorlali contracandidai, fusese preferat pentru
fermitatea cu care milita pentru punerea n aplicare prin mijloace
panice a programelor privind respectarea drepturilor omului.
Membrii influeni i cu importan din Organizaia Naiunilor
Unite, precum Statele Unite, Germania i Japonia, care spera ca,
prin lurile ei ferme de poziie, s exercite o presiune asupra
Chinei, o sprijiniser cu ocazia votului.
Hood ls n sertar cartea de telefon cu numerele ageniilor
guvernamentale, o list cu numele i funciile unor oameni politici
din diferite ri, care era adus la zi n fiecare lun, precum i un
manual gros cu denumirile unor organisme militare. Spre
deosebire de Herbert i de generalul Rodgers, Hood nu era militar
de carier. Fusese ntotdeauna contient de faptul c nu-i pusese
niciodat viaa la btaie, lund parte direct la vreo aciune
militar, mai ales atunci cnd trimitea unitatea Striker pentru o
operaiune n teren. Darrell McCaskey, ofierul de legtur cu FBI-
ul, avea dreptate cnd spunea: Tocmai de aceea oamenii
Centrului de Operaiuni alctuiesc o echip. Fiecare i aduce
contribuia cu experiena pe care o are n domeniul su.
Pe fundul sertarului, Hood ddu peste cteva fotografii strnse
laolalt cu un elastic. Desfcu legtura i ncepu s se uite la ele.
Printre instantaneele prinse cu ocazia vreunei petreceri a
membrilor personalului i cteva imagini cu preedinii unor state,
gsi mai multe fotografii cu Bass Moore, membru al unitii
Striker, cu locotenent-colonelul Charlie Squires, comandantul
Striker i cu Martha Mackall, expertul n probleme politice i
economice al Centrului de Operaiuni. Soldatul Moore i pierduse
viaa n Coreea de Nord, locotenent-colonelul Squires murise n
cursul unei misiuni n Rusia, iar Martha fusese asasinat la
Madrid, n plin strad, cu numai cteva zile n urm. Hood prinse
fotografiile la loc cu elasticul i le aez n cutia de carton.
nchise la loc ultimul sertar. Lu mouse-pad-ul cu imaginea
oraului Los Angeles i cana de cafea, o amintire de la Camp David
i le arunc i pe ele n cutie. Dintr-odat, i ddu seama c
sttea cineva n stnga sa, lng ua deschis a biroului.
Ai nevoie de ajutor?


22
Hood zmbi uor. i trecu mna prin prul negru i bogat.
Nu, mulumesc. Intr, te rog. Ce faci aici, la ora asta?
Mi-am aruncat un ochi pe titlurile din ziarele care apar mine
n Orientul ndeprtat, spuse femeia. Sunt pline de prostii.
Cum adic?
Nu pot s-i spun nimic. Nu mai lucrezi aici.
Touche
7
, rspunse Hood, cu un zmbet.
Ann Farris i zmbi, la rndul su, intrnd ncet n birou. Cu
ani n urm, ziarul Washington Times scrisese despre ea c se afla
printre cele douzeci i cinci de tinere divorate, cu cea mai mare
cutare printre brbaii din capital. Acum, ase ani mai trziu,
nimic nu se schimbase. Ofierul de pres al Centrului de
Operaiuni, o femeie nalt de un metru aptezeci, era mbrcat
cu o fust neagr, strns pe corp i cu o bluz alb. Privirea cald
a ochilor mari, cprui-deschis, l fcu pe Hood s mai uite de
mnia care-l cuprinsese.
Nu vreau s te bat la cap, spuse femeia cu trup nalt i zvelt.
i totui, iat-te aici.
Aa e.
i nu m cicleti deloc, s tii, adug el.
Ann se opri lng birou i se uit la el. Prul lung, castaniu, i
ncadra faa, czndu-i pe umeri. Vzndu-i privirea i zmbetul,
Hood i aduse aminte de toate ocaziile n care, n aceti doi ani i
jumtate, fusese alturi de el, ncurajndu-l i ajutndu-l pe ct i
sttea n putin, artndu-i de fiecare dat ct de mult inea la el.
N-am vrut s te ciclesc, spuse, dar nici n-am vrut s ne
lum la revedere laolalt cu ceilali, la petrecere.
tiu. mi pare bine c ai venit.
Ann se aez pe marginea biroului.
Ce-ai de gnd s faci acum, Paul? O s rmi n D.C.
8
?
Nu tiu. M gndeam s m ntorc n domeniul financiar,
spuse. Am cteva ntlniri dup ce ne ntoarcem de la New York.
Dac nu iese nimic, nu tiu ce am s fac. Poate o s m stabilesc
n vreun orel de provincie, unde s-mi deschid o firm de
contabilitate. S m ocup de impozite, de piaa financiar, de
treburile casei i s-mi cumpr un Range Rover. Nu-i o perspectiv
chiar att de rea.

7
Atins.
8
District of Columbia districtul Columbia, cu capitala la Washington
(n.tr.).


23
tiu. Eu am dus felul sta de via.
i crezi c eu n-o s-l pot duce.
Nu tiu ce s spun, rspunse ea. Ce o s faci cnd copiii
pleac de acas? Biatul meu e abia n clasa a cincea i deja m
gndesc la ce o s se ntmple cnd pleac la facultate.
i ce crezi c o s se ntmple? ntreb Hood.
Adic, dac nu dau peste vreun tip fermector, de vrst
mijlocie, cu pr negru i ochii cprui, care s-mi ofere o via de
vis ntr-o insul din Caraibi?
Da, spuse Hood, roind. Chiar aa.
Atunci m-a instala ntr-o cas din mijlocul unei insule ca
Antigua sau Tonga i a scrie romane. Nu chestiile pe care le
servesc n fiecare zi presei din Washington. Am deja nite subiecte
n minte.
Ann Farris fusese pe vremuri reporter pe teme politice i ofier
de pres al senatorului de Connecticut, Bob Kaufmann. n urma
acestor experiene, ar fi avut ntr-adevr multe de povestit despre
cum se nvrteau lucrurile n lumea politicii: despre mecheriile la
care se pretau unii oameni politici, despre aventurile lor
extraconjugale sau comploturile care se urzeau pe coridoarele
puterii.
Hood scoase un suspin. i privi masa de lucru, acum rmas
cu totul goal.
Nu tiu ncotro o s m ndrept. Am nite probleme personale
de rezolvat.
Te gndeti la soia ta.
Da, la Sharon, ncuviin el, cu voce moale. Dac reuesc,
atunci viitorul o s curg lin, de la sine.
Hood adusese intenionat n discuie numele soiei sale,
deoarece simise c Ann devenise mai insistent dect altdat.
Aceasta era ultima ei ocazie s stea de vorb cu el aici, n
atmosfera biroului care-i fcea s retriasc amintirile unei relaii
de serviciu ndelungate, datorit creia deveniser foarte apropiai,
cu toate reuitele i eecurile de care avuseser parte. Toate
acestea, precum i atracia sexual pe care o simeau unul fa de
cellalt, i copleir dintr-odat.
Pot s-i pun o ntrebare? spuse Ann.
Sigur.
Privirea i cobor, iar vocea i ajunse o oapt.
Ct vrei s mai atepi?
Ct mai atept? rspunse Hood, tot n oapt. Scutur din


24
cap. Nu tiu, Ann. N-am nici o idee. O msur cu privirea, timp de
cteva secunde lungi. Acum vreau s-i pun i eu o ntrebare.
Te rog, rspunse. ntreab-m orice. Ochii ei calzi l tulburau.
Hood nu putea pricepe de ce se supunea singur la chinul acela.
De ce tocmai eu? ntreb el.
ntrebarea o lu prin surprindere.
De ce in la tine?
Asta-i tot? ii la mine?
Nu, rspunse ea n oapt.
Atunci, spune-mi de ce, insist el.
Tot nu nelegi?
Nu, rspunse. Guvernatorul Vegas. Senatorul Kaufmann.
Preedintele Statelor Unite. Ai fcut parte din anturajul unora
dintre cei mai puternici oameni din ara asta. Eu nici mcar nu m
compar cu ei. Am dat bir cu fugiii, Ann.
Nu, ai plecat de bunvoie, spuse ea. E o mare diferen. Ai
plecat fiindc te-ai sturat de mizerie, de imaginea de faad, de
cuvintele goale de orice coninut. Onestitatea ta a fost ceea ce ma
atras la tine, Paul. i inteligena. Puterea ta de a rmne cu capul
pe umeri cnd toi politicienii aceia plini de carism, generalii i
preedinii de state i zngneau sbiile n jurul nostru.
neleptul Paul Hood, spuse el.
i ce-i ru n asta? ntreb Ann.
Nu tiu, spuse Hood. Se ridic de pe scaun i lu n brae
cutia de carton. Tot ce tiu e c viaa mea personal e dat peste
cap i c trebuie s-o pun la punct.
Ann se ridic i ea.
Ei, dac ai nevoie de ajutor cu punerea la punct, te poi baza
pe mine. Dac ai nevoie de cineva cu care s stai de vorb, s iei
la o cafea sau la cin, tot ce trebuie s faci e s-mi dai un telefon.
Am neles, zmbi Hood. i mulumesc c ai trecut s m
vezi.
Oricnd, cu plcere, rspunse ea.
i fcu semn s ias prima. Ann prsi repede biroul, fr s se
uite napoi. Poate n ochii ei s-ar fi putut citi tristeea sau ispita,
dar Hood fu uurat c nu-i putuse vedea privirea.
Trase ua biroului n urma lui. Aceasta se nchise ncet, dar cu
un sunet puternic, ca un gong de final.
n timp ce strbtea coridorul ctre lift, Hood primi urrile de
bine ale celor din echipa de noapte, aflai la post, n birourile lor.
Rareori avea ocazia s dea ochii cu oamenii din tura de noapte,


25
deoarece, dup ora apte seara, controlul Centrului era preluat de
Bill Abram i de Curt Hardaway. Cu toii erau foarte tineri,
specialiti energici i de succes. n mijlocul lor, neleptul Paul
Hood se simi ca o relicv a altor timpuri.
Spera c n timpul cltoriei la New York s aib timpul necesar
s se gndeasc la o soluie pentru a rezolva problemele relaiei
sale cu Sharon. Ajuns n dreptul liftului, intr i cuprinse pentru
ultima oar cu privirea complexul cruia i dedicase, n ultimii doi
ani i jumtate, att de mult din timpul i puterea sa de munc,
dar care i oferise, n schimb, satisfacii i adrenalin. N-avea rost
s se mint pe sine nsui: avea s-i simt lipsa.
n timp ce se nchideau uile ascensorului, Hood simi c-l
cuprinde iari enervarea. Nu-i putea da seama dac l deranja
faptul c prsea centrul sau perspectiva vieii care-l atepta de
atunci nainte. Psihologul Centrului de Operaiuni, Liz Gordon i
spusese odat c termenul de confuzie fusese inventat de
specialiti pentru a desemna o nlnuire de fapte pe care mintea
uman nu este nc pregtit s le neleag.
Spera i el, din toat inima, s fie adevrat.




26
TREI

Paris, Frana
Mari, 7.32 A.M.

Fiecare regiune a Parisului are atraciile ei: monumente istorice,
hoteluri, muzee, cafenele, magazine, piee sau, pur i simplu, felul
deosebit n care strlucete soarele parizian. La nord-est de Sena,
dincolo de Port de Plaisance de Paris de lArsenal, un canal
destinat circulaiei ambarcaiunilor de agrement, lung de o
jumtate de kilometru, se ntinde un cartier a crui particularitate
este puin mai special: e plin de oficii potale. Dou dintre ele se
afl la o distan de numai cteva strzi unul de cellalt, pe
Boulevard Diderot. ntre ele mai exist nc unul, puin mai spre
nord. n afar de acestea, mai sunt i altele, rspndite prin
ntregul arondisment. Cele mai multe sunt destinate s fac fa
valurilor de turiti care viziteaz Parisul pe tot parcursul anului.
n fiecare diminea, la ora cinci i jumtate, o main blindat
a Banque de Commerce
9
i ncepe traseul pe la aceste oficii
potale. oferul mainii este narmat. Pe locul pasagerului st un
agent de securitate, iar n spate, lng sacii cu timbre, mandate
potale i coresponden, care trebuie predate ctre cele cinci oficii
potale, se afl un al doilea agent de securitate. Gardienii poart i
ei arme. Duba blindat preia de la oficiile potale aflate pe traseu
sacii de pnz plini cu sumele de bani ncasate n ziua precedent.
De obicei, suma se ridic la echivalentul a apte sute cincizeci de
mii pn la un milion de dolari, n diferite valute.
Duba urmeaz acelai traseu n fiecare zi: trece pe la fiecare
oficiu de pot, naintnd ctre nord-vest, iar apoi i face loc prin
traficul aglomerat de pe Boulevard de la Bastille. Dup ce
depete Place de la Bastille, banii sunt predai la un sediu al
bncii, aflat pe Boulevard Richard Lenoir. Regulamentele Banque
de Commerce, ca i ale altor firme care asigur transporturi de
valori, oblig mainile s fac acelai traseu n fiecare zi. Astfel,
oferii ajung s cunoasc bine ruta i s-i dea seama de orice
eveniment neobinuit care ar putea interveni pe traseu la un
moment dat. oferul este informat din vreme cnd sunt
programate reparaii la vreun semafor sau lucrri de asfaltare a

9
Banca de Comer (fr.).


27
carosabilului. n cabina dubei se afl permanent n funciune o
staie de emisie-recepie, iar bunul mers al transportului de valori
este monitorizat de un dispecer aflat la sediul Banque de
Commerce, situat de cealalt parte a fluviului, pe rue Cuvier, lng
Jardin des Plantes.
Un alt factor de care se ine seama, aflat n continu schimbare,
este traficul. Prin ferestrele din sticl antiglon, oamenii din
main supravegheaz celelalte vehicule aflate n traficul
aglomerat, care se deplaseaz cu vitez pe lng masivul camion
blindat, n greutate de patru tone. n Port de lArsenal, traficul,
format n cea mai mare parte din ambarcaiuni cu motor de ase
pn la cincisprezece metri, este de asemenea foarte aglomerat. n
port, membrii echipajelor servesc masa ori se odihnesc, n timp ce
ambarcaiunile ateapt la docuri pentru a li se face plinul de
carburant sau pentru diverse reparaii.
n acea diminea nsorit, brbaii din camionul blindat nu
remarcaser nimic neobinuit pe traseu, n afara cldurii extreme,
chiar mai mare dect n ziua precedent, dei nu era nici ora opt
dimineaa. Chipiele de culoare cenuiu-nchis erau ncinse i i
deranjau, dar nu le ddeau jos pentru ca sudoarea de pe frunte s
nu li se scurg n ochi. oferul era narmat cu un revolver MRF1;
Agentul de paz de pe locul pasagerului, precum i cel din spatele
camionului, aveau puti de asalt FAMA.
La ora aceea traficul era foarte aglomerat, din cauza
camioanelor de aprovizionare, care descrcau diferite mrfuri, n
timp ce automobilele fceau manevre, ncercnd s le ocoleasc.
Celor din maina blindat nu li s-a prut suspect cnd un camion
aflat n faa lor i-a ncetinit mersul, pentru a acorda prioritate de
trecere unui Citroen. Camionul era vechi i obosit; n spatele
cabinei avea o ben din metal de un alb murdar, peste care atrna
o prelat verde.
Privirea oferului alunec nspre stnga, ctre canal.
Ascult-m pe mine, spuse, tare mi-ar plcea s fiu acum pe
fluviu, n barca mea cu motor. Soare, valuri, linite.
Din mersul mainii, ochii celuilalt privir indiferent catargele
ambarcaiunilor de pe fluviu, care se ieau printre copacii aflai pe
marginea strzii.
Eu m-a plictisi de moarte.
ie-i place s mergi la vntoare. Mie, nu. Tot ce-mi doresc e
s stau n btaia vntului, cu muzica lng mine i cu undia n
oferul se ncrunt, nghiindu-i ultimele cuvinte. Brbaii din


28
maina blindat se ncordar dintr-odat, vznd cum camionul
din faa lor se oprete brusc, iar prelata din spate e tras la o
parte. n spatele prelatei se afla un brbat. Altul cobor din cabin
i se apropie dintr-o parte. Amndoi erau mbrcai n haine de
camuflaj, peste care aveau veste antiglon i centuri solide. n
bandulier purtau cte o masc de gaze, iar n mini, mnui
groase de cauciuc. Fiecare inea pe umr cte un lansator de
rachete. Brbatul din camion se nclin uor, poziionndu-se
astfel nct partea din spate a evii lansatorului de rachete s fie
orientat ctre exterior. Cellalt se opri n faa mainii blindate, cu
lansatorul aintit asupra acesteia.
Agentul de securitate din camionul blindat reacion
instantaneu.
Alarm! strig el n microfonul staiei de emisie-recepie. Doi
brbai mascai au cobort dintr-un camion cu numrul 101763 i
s-au oprit n faa noastr. Sunt narmai cu lansatoare de rachete.
n secunda urmtoare, atacatorii apsar pe trgaci.
Se auzi un uierat uor, iar din spatele lansatoarelor de rachete
ni cte un uvoi de flcri portocalii. n acelai timp, eava
fiecruia scuip cte un proiectil n form de par, cu nveliul
neted din oel. Grenadele lovir parbrizul i explodar.
Gardianul din cabin i ridic arma n poziie de tragere.
Parbrizul nu a cedat! strig el, triumftor.
oferul i arunc ochii n oglinzile retrovizoare. ncepu s-i
fac loc nspre dreapta, printre mainile care veneau din spate.
ncerc s m strecor ctre nord raport el ctre sediu.
Deodat, amndoi brbaii scoaser un strigt.
Geamul antiglon, din plastic armat, era proiectat reziste la
atacuri cu grenade de mn. Fora acestora poate s-o perforeze
sau s-o fac s crape, dar geamul nu se va sparge de tot. Totui,
materialul poate s fac fa la cel mult dou lovituri consecutive.
Dup aceea, nu exist nici o garanie. Persoana aflat n spatele
ecranului de sticl oferul unui camion sau al unei limuzine
blindate, funcionarul unei bnci, al unui penitenciar, al unui post
de control, sau un agent de paz dintr-o instituie a statului este
instruit s cear ntriri i s prseasc zona n cel mai scurt
timp posibil. n caz de agresiune asupra unei maini blindate,
oferul i agentul de paz care-l nsoete n cabin sunt amndoi
narmai. n teorie, odat ce parbrizul din sticl armat a cedat,
acetia pot rspunde cu foc la atacul teroritilor.
Dar grenadele trase asupra mainii blindate a Banque de


29
Commerce purtau o dubl ncrctur. Prima avea efect exploziv.
Cea de a doua se declana n momentul impactului, descrcnd o
cantitate mare de acid sulfuric.
Grenadele fcuser n parbrizul camionului blindat dou
perforaii de aproape trei centimetri fiecare, nconjurate de fisuri
radiale. Prin cele dou orificii, acidul fusese mprocat nuntru,
peste ofer i agentul de securitate, provocndu-le arsuri pe fa i
pe toat partea de sus a corpului. n acelai timp, acidul s-a
infiltrat prin crpturile din jurul perforaiilor, dizolvnd polimerii
din materialul parbrizului.
Etienne Vandal i Reynold Downer i ddur lansatoarele la
spate. Downer sri din camion, n timp ce maina blindat se izbea
cu putere de camionul oprit n faa ei. Camionul fu mpins ctre
dreapta, duba blindat derap la stnga, apoi amndou
autovehiculele se oprir. Vandal i Downer srir pe capota
mainii blindate. Cu cte o lovitur de picior, mpinser parbrizul
nspre interior. Exact cum prevzuse Vandal, acesta se dezintegr
sub fora loviturii. Sticla era mai groas i mai grea dect se
ateptase Downer, iar resturile de acid mucar din talpa de
cauciuc a bocancului su, care ncepu s fumege uor. Fr s-i
dea atenie, australianul scoase un pistol automat din tocul pe
care-l purta la bru. Agentul de securitate se afla exact n faa lui,
n cabin. n timp ce mainile care treceau pe lng ei i
ncetineau mersul, pentru ca oferii s arunce o privire, dup care
demarau n vitez, Downer trase un singur foc, intind n fruntea
agentului de securitate din faa lui. Vandal fcu acelai lucru cu
oferul.
Rmas singur, gardianul din spatele camionului chem
dispeceratul, prin staia de radio. Vandal anticipase asta,
deoarece, dup ce prsise armata, n urma unei cariere
impecabile, locotenentului i fusese uor s se angajeze ca agent de
securitate pe mainile blindate ale Banque de Commerce. Timp de
aproape apte luni de zile servise pe un vehicul blindat absolut
identic. De asemenea, Vandal mai tia c, n condiiile de trafic
aglomerat de la ora aceea, echipa de intervenie rapid a poliiei
avea nevoie de cel puin zece minute pentru a ajunge la locul
incidentului. Iar pn atunci, ei aveau s fie plecai de mult.
Dup ce studiaser ndelung imaginile de pe casetele video,
atacatorii ajunseser la concluzia c Banque de Commerce nu
ntrise blindajul camioanelor sale de cnd Vandal i prsise
slujba. n armat, blindajul vehiculelor era reproiectat periodic,


30
pentru a ine pasul cu noile tipuri de muniie, de la proiectilele
perforante cu jet de plasm, pn la minele de mare putere,
precum i din necesitatea strategic de a dispune de vehicule mai
uoare i mai rapide. n schimb, sectorul privat nu se adapta la fel
de repede la aceste nouti.
Ferindu-se de resturile de acid care sfriau pe bordul mainii,
Reynold Downer se strecur n interiorul cabinei. ntre cele dou
scaune, pe podea, se afla un spaiu de depozitare ngust i adnc,
plin cu muniie. Era plasat n aa fel nct s fie uor accesibil att
pentru cei aflai pe locurile din fa ale camionului, ct i pentru
pasagerii din spate. Downer mpinse ctre u cadavrul agentului
de securitate i deschise capacul rezervei de muniie. Scoase din
centura pe care o purta la bru o bucat mic de explozibil C-4.
Cu mna dreapt, plas explozibilul n compartimentul de muniie,
lng peretele metalic care desprea cabina de restul camionului,
apoi nfipse n el un detonator. l program la cincisprezece
secunde, puse lng el un recipient cu gaz lacrimogen, dup care
nchise capacul. Srind peste cadavrul agentului de securitate,
deschise ua i cobor din camion.
n timp ce Downer se ocupa de explozibil, Vandal se aez n
genunchi pe capot. Scoase un patent de la bru i apuc mna
dreapt a oferului. Cheia de la ua din spate a camionului era
legat cu o brar metalic de ncheietura acestuia. Vandal trase
nspre el braul mortului i tie brara cu patentul. n timp tia
brara, ncrctura C-4 explod. Deflagraia produse o gaur n
peretele despritor, sprgnd, n acelai timp, recipientul cu gaz
lacrimogen. O cantitate mic de gaz se rspndi n cabin, dar cea
mai mare parte fu mpins de explozie n compartimentul din spate
al camionului.
Vehiculele aflate n trafic se opriser departe, n spatele
camionului blindat. Drumul era liber, iar complicii lor aveau s
fac n aa fel nct s mpiedice accesul poliiei. Dup ce i
termin treaba, Vandal se ls s alunece de pe capot i i se
altur lui Downer, lng ua din spate a camionului.
Nici unul nu rosti o vorb. Era posibil ca staia de emisie-
recepie din camion s fi rmas n funciune i s transmit ce-i
spuneau. Downer supraveghea strada, n timp ce Vandal descuie
ua. Din interiorul camionului se rostogoli peste ei un val de gaz
lacrimogen. Agentul de securitate aflat nuntrul camionului fcea
eforturi disperate s respire. ncercase s-i pun masca de gaze,
aflat la ndemn, ntr-un cufr cu echipament. Din nefericire,


31
masca fusese pus n cufr plecnd de la premisa c, n cazul unui
atac, gazul va veni dinspre exteriorul mainii, nu din interiorul
acesteia. Dup ce gazul s-a rspndit n compartimentul din spate
al dubei, agentul n-a mai fost n stare s gseasc nici cufrul, nici
masca. Cu o sritur, agentul ateriz pe asfalt, iar Downer i aplic
n tmpl o lovitur puternic de picior. Brbatul rmase
nemicat, continund s respire cu greutate.
n timp ce Vandal se urca n dub, Downer ncepu s aud de
departe zgomotul unui elicopter care se apropia. Elicopterul
Hughes 500D i fcu apariia de peste fluviu, unde familia lui
Sazanka avea o firm de transporturi, situat chiar pe chei.
Japonezul furase elicopterul, pentru ca poliia s nu-i poat
identifica, investignd proveniena aparatului. Cnd ajunse
deasupra bulevardului reduse viteza. Elicopterul Hughes dispune
de o stabilitate excepional la zborul cu vitez mic, la altitudine
joas i este uor manevrabil. Poate transporta pn la cinci
pasageri, plus o cantitate important de ncrctur, amnunt
pentru care i fusese ales, de altfel, acest model de elicopter.
Barone, care se aflase la volanul camionului cu care veniser,
cobor i alerg n vitez ctre maina blindat. Uruguayanul i
puse masca de gaze pe fa, iar Georgiev deschise ua din spate a
elicopterului i ncepu s coboare un cablu de al crui capt era
atrnat o platform de metal de trei metri i jumtate pe doi.
Extremitile platformei erau nconjurate de nite plase mari din
nailon. n timp ce Downer sttea de paz, Vandal i Barone
ncepur s ncarce sacii cu bani pe platforma elicopterului, prin
valurile de gaz lacrimogen, care ncepea s se disperseze. La cinci
minute de la nceperea operaiunii, Georgiev ridic n elicopter
prima ncrctur.
Downer i privi ceasul de la mn. Erau ntr-o uoar ntrziere
fa de program.
Trebuie s ne grbim! strig el n microfonul radioului cu
care era echipat masca de gaze.
Stai calm, i rspunse Barone. Suntem n grafic.
Nu-i destul, spuse Downer. Vreau s mearg totul la
secund.
Mai las-m cu ordinele, nu tu eti eful aici!
Acelai lucru e valabil i pentru tine, colega, i-o tie Downer,
scurt.
Barone i arunc o privire urt prin vizorul mtii de gaze,
chiar n timp ce platforma era cobort din nou. Brbaii o


32
ncrcar din nou, la repezeal. n deprtare se auzeau sirenele
poliiei, dar Downer nu se ngrijor. Dac situaia degenera, l
aveau ca ostatic pe agentul de securitate, leinat lng duba
blindat. Din elicopter, de la nlimea de cincisprezece metri,
Sazanka supraveghea cerul. Era atent ca nu cumva s-i fac
apariia vreun elicopter al poliiei, ceea ce i-ar fi obligat s anuleze
misiunea i s prseasc zona n grab. Dar acesta ar fi fost
semnalat imediat de radarul din cabin, de care Sazanka nu-i
dezlipea ochii. Privirea lui Downer era aintit asupra lui Sazanka.
Dac radarul semnala vreun pericol, Sazanka trebuia s le fac
semn, iar n secunda urmtoare s-ar fi fcut nevzui.
A doua ncrctur fu tras n sus. Mai rmnea una. n spatele
lor se formase o coloan de maini de aproape cinci sute de metri.
Nimeni nu putea ptrunde prin acea aglomeraie. Poliia ar fi fost
obligat s trimit La Brigade Equestre
10
sau s intervin cu un
elicopter. Agresorii i continuau treaba cu repeziciune i precizie
matematic. Nici unul dintre ei nu ddea semne de panic.
Al treilea transport fu urcat n elicopter. Deodat, Sazanka
ridic braul i descrise o micare circular, indicndu-le ceva aflat
n stnga lor. Asta nsemna c un elicopter al poliiei se apropia
dinspre vest. Georgiev cobor platforma nc o dat. Conform
planului de aciune, Barone se urc primul, urmat de Vandal, dar
bulgarul nu ridic platforma. Cei doi i scoaser mtile de gaze,
prinzndu-i-le la centur, dup care ncepur s se caere pe
cablul platformei. Cnd ajunser la jumtatea distanei pn la
elicopter, Downer sri i el pe platform. Abia n acel moment
Georgiev ncepu s trag cablul n sus. n timp ce platforma se
ridica, Downer se ag cu o mn de plasa de pe margine, iar cu
cealalt i trase de pe umr lansatorul de grenade, aducndu-l n
poziie de tragere. i scoase masca de gaze de pe fa, ca s poat
vedea mai bine i, lsndu-se pe o parte, scoase un proiectil din
geanta pe care o avea agat n bandulier i introduse grenada
n eava lansatorului. Deasupra lui, Georgiev tocmai i ajuta pe
Barone i pe Vandal s se urce n elicopter.
Cu o manevr brusc, Sazanka ridic elicopterul i-l fcu s ia
altitudine, turnd la maxim motoarele, care n cteva secunde
mpinser aparatul pn la viteza maxim de 260 de kilometri pe
or. Downer avu grij s se aeze n aa fel nct ambele capete ale
evii lansatorului de grenade s treac prin gurile mpletiturii ce

10
Poliia clare (fr.).


33
nconjura platforma i de care se agase cu o mn. N-avea nici
un chef ca, n momentul cnd avea s apese pe trgaci, flacra
loviturii s ard plasa de susinere, lsndu-l s aterizeze direct n
braele poliiei.
Georgiev asigur platforma paralel cu elicopterul, trecnd o
coard prin agtorile special prevzute la ambele capete ale
acesteia, dar nu o ridic de tot, lsnd-o s atrne la aizeci de
centimetri sub ua deschis din spatele aparatului de zbor. De pe
platform, Downer putea s execute foc direct asupra oricui ar fi
pornit n urmrirea lor. Sttea agat foarte aproape sub burta
elicopterului, la adpost de curenii de aer generai de palele
rotorului. n plus, se afla exact n umbra aeronavei, iar unui
lunetist aflat la sol sau chiar n aer i-ar fi fost foarte greu s-l ia n
ctarea armei.
n timp ce erau cu toii cu ochii n patru dup eventualii
urmritori, Sazanka ridic elicopterul la trei sute de metri i-l
dirij ctre nord-vest, de-a lungul fluviului. Un avion de capacitate
mic i atepta gata pregtit de zbor, pe un aerodrom de lng
Saint-Germain. Dup ce toat lumea se mbarca n avion,
mpreun cu sacii de bani, aveau s-i ia zborul ctre sud, nspre
Spania. Iar odat ajuni acolo, n mijlocul anarhiei create de
rzboiul civil ce sta s izbucneasc, avea s le fie uor s-i piard
urma, iar apoi s prseasc ara.
Atenie! strig Georgiev n jos, ctre Downer, artnd cu
mna nspre sud-vest.
Era inutil s mai ridice privirea ca s vad ce-i arta bulgarul.
Downer observase i el elicopterul poliiei care-i urmrea. Zbura la
vreo ase sute de metri altitudine i se afla la aproximativ opt sute
de metri distan de ei. Aa cum prevzuse Vandal, era un echipaj
al Brigzii Speciale de Intervenie al Gendarmerie.
Elicopterul alb-albastru al poliiei se ndrepta ctre ei, cobornd
ntr-un arc larg. Echipajul avea s urmeze procedura obinuit n
astfel de situaii. Avea s-i someze prin radio, ceea ce probabil se i
ntmpla chiar n acel moment. n lipsa oricrui rspuns, echipajul
poliiei avea s rmn n contact permanent cu unitile aflate la
sol. Dei dispunea de armament cu raz medie de aciune, poliia
nu-i putea asuma riscul de a-i dobor deasupra unei zone
populate; n plus, poliitii tiau c la bordul aparatului pe care-l
urmreau se afla un milion de dolari n diferite valute. Vor atepta
ca elicopterul Hughes s aterizeze, dup care unitile aflate la sol
i cele aeropurtate vor lansa un atac concertat asupra acestuia.


34
Vandal tia c poliia parizian controla traficul aerian de
deasupra oraului prin radarele celor dou aeroporturi aflate n
vecintatea capitalei: Charles de Gaulle, nspre nord-est, n Roissy-
en-France i Orly, aflat n sudul Parisului. De asemenea, era la
curent cu faptul c, dac un aparat de zbor cobora sub altitudinea
de aptezeci i cinci de metri, aparatele radar deveneau ineficiente,
din cauza interferenelor provocate de cldirile din jur. i ceruse lui
Sazanka s zboare la trei sute de metri.
Elicopterul poliiei se apropia. Trecur n vitez peste hotelurile
de pe malul de nord al fluviului. nspre dreapta, de cealalt parte a
Senei, Downer vzu turnul Eiffel, o structur neagr i zvelt n
aburul dimineii. Trecur chiar pe deasupra turnului.
Elicopterul care-i urmrea se apropie la patru sute de metri.
Zbura la cteva zeci de metri deasupra lor. Raza de aciune a
arunctorului de grenade era de trei sute de metri. Conform
informaiilor digitale afiate pe ctarea armei, elicopterul era nc
prea departe. Downer privi n sus, ctre Georgiev. Vandal i
Georgiev hotrser, de comun acord, c era prea periculos s
comunice prin radio sau prin telefoane celulare, care puteau fi
interceptate uor. Astfel, dup ce-i scoseser mtile de gaze,
erau obligai s comunice numai verbal sau prin semne.
Trebuie s ne apropiem mai mult! strig Downer.
Bulgarul i puse minile mari n jurul gurii, pentru a se putea
face auzit.
Ct de mult?
aptezeci de metri n altitudine i nouzeci n linie dreapt!
Georgiev ddu din cap. Cabina i partea din spate a
elicopterului comunicau printr-o u. Bulgarul se aplec prin ea
i-i transmise lui Sazanka instruciunile primite de la Downer.
Pilotul japonez reduse viteza i manevr aparatul pentru a lua
altitudine. Downer prinse elicopterul poliiei n ctarea armei.
Acum se aflau la aceeai altitudine cu urmritorii, iar distana
dintre ei se redusese. Platforma lui Downer se cltina din cauza
curentului de aer provocat de palele rotorului, iar fora vntului o
balansa ctre botul elicopterului. i era greu s inteasc.
Downer ndrept lansatorul asupra elicopterului de poliie. Dei
sistemul optic de ochire al lansatorului de grenade nu amplifica
deloc imaginea, Downer vzu figura unui brbat care sttea adus
de spate pe scaunul dintre pilot i copilot i care-i inea sub
observaie printr-un binoclu. Acum, cnd ambele aparate de zbor
se aflau la aceeai altitudine, avea s-l descopere imediat pe


35
Downer.
Nu mai putea s atepte ca elicopterul poliiei s vin mai
aproape.
Australianul se ghemui pe platform, sprijinindu-se zdravn de
mpletitura acesteia, pentru a rezista reculului. Privi din nou prin
sistemul de ochire, intind cabina elicopterului aflat n urmrire.
Nu trebuia s fie o lovitur de maestru: dac-l nimerea, era de
ajuns. Aps puternic pe trgaciul dur.
Grenada porni cu o explozie asurzitoare. Reculul puternic strni
un jet de aer care fcu platforma s se opinteasc napoi,
aruncndu-l pe Downer n armtura mpletit. Arunctorul i czu
din mn i lovi platforma cu un zgomot metalic. Downer urmri
traiectoria proiectilului, care tras prin aer o dr alb i subire.
Zborul acestuia dur trei secunde. Grenada lovi elicopterul n
partea stng i explod. Explozia fu urmat de o minge orbitoare
de fum rou i negru, iar din locul impactului ieir cteva limbi
de foc. Fumul i cioburile de sticl, strnite de suflul exploziei, fur
risipite de rotorul principal. O secund mai trziu, elicopterul se
nclin nspre dreapta i ncepu s se rstoarne. Nu se mai auzi
nici o explozie. Apoi aparatul se nclin de bot i ncepu s se
prbueasc. Lui Downer i se prea c seamn cu un flutura de
badminton cu aripile distruse. Elicopterul de poliie intr ntr-o
vrie strmb, din cauza rotorului din coad, care l antrena ntr-o
micare de balans necontrolat, ca i cum elicea minuscul
ncerca din rsputeri s menin n aer aeronava avariat.
Georgiev acion troliul ce ridica platforma. Downer se ag de
marginea uii deschise a elicopterului. i ntinse bulgarului
lansatorul de grenade, n timp ce Barone l trgea nuntru.
Vandal ridic platforma, ajutat de Georgiev.
Barone apucase strns mna lui Downer. Pe faa uruguayanului
se citea furia.
Ar trebui s-i dau drumul, ca s te faci pulbere de pmnt,
zise el.
Downer i arunc o cuttur urt.
M ateptam s m felicii c am nimerit elicopterul.
M-ai scos din mini adineauri cu urletele tale! ip Barone.
Cu o smucitur, ddu drumul minii lui Downer.
Nu i se pare c-i pierzi cumptul cam repede? Altul, n locul
tu, i fcea treaba fr mult vorb.
Atunci s lucrezi cu alii data viitoare, mri Barone.
Ajunge! le ordon Vandal, peste umr.


36
Georgiev i Vandal urmrir cu privirea elicopterul, care se
prbui peste o cldire de pe malul fluviului, dup care sri n aer.
n secunda urmtoare, le ajunse la urechi zgomotul ndeprtat al
unei explozii. Se pregtir s nchid ua.
Nemernic ngmfat, mormi Barone. Cu de-tia mi-am gsit
s m adun. O canalie cu nasul pe sus, din fundul Australiei!
Pn s nchid ua Vandal i Georgiev, Reynold Downer l
apuc pe Barone cu amndou minile de gulerul uniformei, cu
atta putere nct simea sub unghii carnea din pieptul micului
uruguayan. Barone ip de durere, n timp ce Downer l smuci pe
loc i-l mpinse nspre ua nc deschis, inndu-l cu capul i
umerii n afara elicopterului, n golul de deasupra Parisului.
Doamne, Dumnezeule! zbier Barone.
M-am sturat de fazele tale! i strig australianul. M
clreti aa de sptmni ntregi!
Ajunge! le ordon Vandal, repezindu-se la cei doi.
N-am spus dect ce-aveam pe inim, zise Downer. Eu mi-am
fcut treaba i-am dat jos nenorocitul la de elicopter, aa c las-
m-n pace!
Vandal se bg repede ntre ei.
La o parte! spuse, prinzndu-l pe Barone de mn. n acelai
timp l mpinse pe Downer nuntru, cu o micare a umrului.
Downer l trase napoi pe Barone, apoi se ndeprt, ntorcndu-
se cu faa la sacii ngrmdii n partea opus a cabinei. n spatele
lui, Georgiev nchise ua elicopterului, cu o micare rapid.
Trebuie s ne inem firea, spuse Vandal, cu voce joas. Am
trecut prin momente grele, dar am reuit s facem ce ne-am
propus. Acum cel mai important lucru e s ducem aciunea la bun
sfrit.
i, mai ales, s nu mai aud pe careva c se vait, zise
Barone. Tremura de mnie i de spaima prin care trecuse.
Desigur, spuse Vandal, calm.
Nu trebuia s-i dea drumul la gur! spuse Downer, printre
dini.
n regul, zise Vandal. in s v aduc aminte, la amndoi, c,
pentru a duce la bun sfrit etapa asta a misiunii i pentru a trece
la urmtoarea, trebuie s ne putem baza pe toi membrii echipei.
Pn acum ne-am fcut cu toii treaba i nc ne-am fcut-o bine.
Dac de-acum ncolo o s fim puin mai ateni, totul are s ias ca
la carte.
I se adres lui Barone:


37
Chiar dac l-a auzit cineva prin radio, pn cnd se dumiresc
cui aparine voce aceea cu accent australian, noi prsim ara.
N-o s fie chiar att de greu. Ci australieni au fost n
trupele de comando i se bag s dea o lovitur ca asta? i replic
Barone, argos.
Chiar i-aa, tot le-o lum nainte, rspunse Vandal. Dac l-a
auzit cineva, poliia o s cear ajutorul Interpolului, care va trebui
s ia legtura cu autoritile din Canberra. Pn obin o list de
suspeci, noi o s fim dui de mult.
Se trase ncet dintre cei doi adversari, apoi i consult ceasul.
Aterizm n zece minute, apoi decolm iar, nainte de ora
nou.
Pe buze i apru urma unui zmbet:
Nimic nu ne mai poate opri acum.
Ochii lui Barone continuau s-l intuiasc pe Downer. Apoi i
ntoarse privirea, netezindu-i piepii uniformei.
Downer trase ndelung aer n piept, dup care zmbi, la rndul
su. Francezul avea dreptate. Se descurcaser bine. Banii pe care
puseser mna aveau s fie folosii pentru a unge pe cine trebuia,
pentru plata avionului i pentru a face rost de documentele
necesare n urmtoarea etap a operaiunii, la sfritul creia
aveau s devin cu toii nite oameni bogai.
Acum, c disputa fusese tranat, francezul intr n cabina
piloilor. Barone i ntoarse ostentativ spatele lui Downer, n timp
ce acesta din urm se aez pe grmada de saci plini cu bani, fr
s-i mai dea atenie. Cnd era clcat pe coad, mnia
australianului se aprindea tare ca focul, dar ardea repede. Acum
i recptase calmul, dnd uitrii disputa cu Barone ori enervarea
provocat de propria greeal.
Georgiev asigur ua, apoi trecu prin dreptul lui Downer, fr a-
l privi n ochi i se aez pe un fotoliu din cabina de pilotaj. Nu-i
ferise privirea intenionat. Era un obicei cu care rmsese din
vremea cnd era agent al CIA. Niciodat nu atrage atenia asupra
ta, ncearc ntotdeauna s treci neobservat.
Vandal i relu locul pe scaunul copilotului, de unde asculta
mesajele radio ale poliiei. Georgiev rmase n picioare, n ua
deschis a cabinei de pilotaj, aflat n spatele acestuia. Barone
privea prin fereastra cabinei.
Downer nchise ochii. Vibraiile motorului, care se transmiteau
prin podeaua de sub picioarele lui, i ddeau o senzaie plcut.
Moliciunea sacilor plini cu bani, de care-i sprijinea capul, i ddea


38
o senzaie la fel de plcut. Nici mcar zgomotul puternic fcut de
palele rotorului nu-l mai deranja acum.
Relaxndu-se, i permise s dea uitrii misiunea din acea
diminea. Itinerariul camionului blindat, micrile calculate la
secund, planul de rezerv, n cazul n care poliia le-ar fi clcat pe
urme, fuga de-a lungul fluviului dac elicopterul nu ajungea la
timp. Se ls cuprins de o stare adnc de satisfacie, care-i
provoca o senzaie plcut, cum nu mai simise niciodat n viaa
lui pn atunci.




39
PATRU

Chevy Chase, statul Maryland
Vineri, 9.12 A.M.

n lumina strlucitoare a dimineii, Paul Hood, soia acestuia,
Sharon, fiica lor, Harleigh, care abia mplinise paisprezece ani i
fiul lor, Alexander, de unsprezece ani, se instalar n maina nou-
nou i pornir la drum nspre New-York. Amndoi copiii ascultau
muzic la CD-playerele portabile. Harleigh i pusese concerte de
vioar, ca s intre n atmosfer pentru spectacolul la care avea s
ia parte. Din cnd n cnd, o auzeau suspinnd uor, impresionat
de dificultatea compoziiei sau de acurateea interpretrii. n
privina asta, semna cu mama ei. Nici una din ele nu se declara
vreodat mulumit cu realizrile sale, Harleigh cu vioara, iar
Sharon cu pasiunea sa pentru alimentaia sntoas. De ani de
zile, Sharon era realizatoarea unei emisiuni sptmnale, de o
jumtate de or la un post TV prin cablu, The McDonnell Healthy
Food Report
11
, n care i punea la btaie tot armul i puterea de
convingere pentru a momi lumea s renune la unca prjit i la
gogoi. Cu cteva luni mai nainte, i dduse demisia de la
emisiune, pentru a se putea dedica n ntregime unei culegeri de
reete de gtit n ntregime sntoase, care era aproape gata. Un
alt motiv pentru care renunase la emisiunile era c dorea s
petreac mai mult timp acas. Copiii creteau cu repeziciune, iar
ea ajunsese la concluzia c aveau cu toii nevoie s petreac mai
mult timp n familie, ca de exemplu s ia cina mpreun n fiecare
sear sau s ias cu toii la o plimbare ori de cte ori era posibil.
Hood lipsise de prea multe ori pn atunci de la asemenea ocazii.
Alexander semna mai mult cu tatl lui. Iubea provocrile. Se
ddea n vnt dup jocurile pe computer. Cu ct erau mai
complicate, cu att i plceau mai mult. i plceau jocurile de
cuvinte ncruciate i puzzle-urile. Acum, de exemplu, n timp ce
se ndreptau cu maina ctre New York, asculta ultimele melodii la
mod, rezolvnd n acelai timp un acrostih
12
. Sub carnetul de
cuvinte ncruciate, pe care-l inea n poal, avea cteva reviste cu

11
McDonnell ne nva cum s mncm sntos.
12
Poezie sau strof n care literele iniiale ale versurilor alctuiesc un
cuvnt sau o propoziie. (n.tr.).


40
benzi desenate. Profund concentrat asupra rebusului, Alexander
era rupt de realitatea nconjurtoare. Era complet cufundat n
lumea lui, iar asta i ddea lui Paul un sentiment de admiraie i
mndrie. Alexander tia s-i vad de ale lui.
Sharon Hood sttea tcut, lng soul ei. Cu o sptmn n
urm luase copiii i se mutase la prinii ei, n Old Saybrook,
Connecticut. O fcuse s se ntoarc acelai motiv pentru care
Hood plecase de la Centrul de Operaiuni: unitatea familiei lor.
Hood nu se gndise nc ncotro avea s se ndrepte cariera lui,
dup ce-i dduse demisia de la Centrul de Operaiuni. Avea s se
gndeasc la asta abia miercuri, dup ce se ntorceau la
Washington. ncasase nite bani din aciunile pe care le
cumprase pe vremuri, cnd lucra la burs, o sum destul de
mare ca s le ajung s triasc ndestulat doi ani de atunci
ncolo. Satisfacia i plcerea lucrului la burs depeau cu mult
importana venitului pe care-l aducea acesta. Dar Sharon avea
perfect dreptate. Senzaia de plenitudine pe care o avea atunci, n
main, n compania familiei sale, l fcea s se simt cu totul
deosebit, n ciuda tuturor problemelor care apruser n viaa lor.
Una din probleme, cea mai mare, continua s fie relaia dintre
Hood i soia sa. La plecare, Sharon l luase de mn i i-o
strnsese ndelung, dar el tot avea senzaia c se afla ca ntr-o
perioad de prob. N-ar fi putut spune exact despre ce era vorba.
Doar nu era prima oar cnd plecau cu toii ntr-o excursie cu
maina. i totui, de data asta, era ntre ei ceva care nu-i lsa s
se apropie. S fi fost un resentiment? S fi fost dezamgire? n
orice caz, era cu totul altceva dect tensiunea sexual pe care o
simise n compania lui Ann Farris.
Pentru nceput, Paul i Sharon schimbar cteva cuvinte despre
cum aveau s-i petreac timpul la New York. n seara aceea erau
invitai s ia cina mpreun cu familiile celorlali membri ai
orchestrei. Dac le mai rmnea timp, le-ar fi plcut s fac o
plimbare prin Times Square. Smbt dimineaa, dup ce aveau s-
o conduc pe Harleigh la sediul ONU, o s-i ndeplineasc dorina
lui Alexander: s viziteze Statuia Libertii. Putiul dorea s vad
cu ochii lui ct de nalt e, dup cum declarase. La ase vor
participa la serat, iar Alexander avea s rmn la Sheraton, n
compania jocurilor video oferite de sistemul cu circuit nchis al
hotelului.
Sharon i Paul nu vor avea acces la recepia oferit de ONU, n
foaierul cldirii Adunrii Generale. Totui, li se oferea posibilitatea


41
s asiste la recital, mpreun cu prinii celorlali instrumentiti,
graie circuitului nchis de televiziune instalat n sala de pres de
la etajul doi al cldirii. Duminic aveau bilete la concertul de
dup-amiaz al orchestrei Operei Metropolitane de la Carnegie
Hall; n program era Vivaldi, compozitorul preferat al lui Sharon.
Apoi, la recomandarea lui Ann Farris, vor gusta cte o ngheat de
ciocolat la Serendipity III. Sharon nu era prea ncntat de
aceast ultim parte a programului, dar Hood insistase c, la
urma urmei, se aflau ntr-o scurt vacan, iar copiii abia ateptau
s ncerce faimosul desert. Hood tia c Sharon nu era deloc
ncntat nici de faptul c ngheata fusese ideea lui Ann. Luni
dimineaa se vor urca n main i vor merge la Old Saybrook, n
vizit la prinii lui Sharon, de data asta n formaie complet, cu
toat familia. Ideea fusese a lui Hood. Se nelegea bine cu prinii
lui Sharon, iar ei l simpatizau. Dorea s rennoade tradiia
vizitelor la rudele apropiate.
Deoarece era vineri, traficul era supraaglomerat n regiunea
oraelor Baltimore, Philadelphia i Newark. Pn la urm, au
ajuns la New York la cinci i jumtate, lundu-i n primire
camerele din hotelul aflat la intersecia dintre Seventh Avenue i
Fifty-first Street. Hotelul, aflat ntr-o cldire nalt i viermuind de
lume, purta acum numele Sheraton. Cu ani n urm, i aduse
aminte Hood, se numea Americana. Au ajuns exact la timp pentru
a lua cina n compania prinilor celorlali instrumentiti, la
Carnegie Deli. Masa a fost bogat. Meniul a constat din pastram,
friptur de vit i hot-dogs. Dintre invitai, nu se cunoteau dect
cu familia Mathis, a cror fiic, Barbara, era prietena cea mai
bun a lui Harleigh. Prinii Barbarei lucrau amndoi la
departamentul poliiei din Washington. Mai erau i cteva mame
singure, fr soi, care-l cunoteau pe Paul din vremea cnd fusese
primar la Los Angeles. Dou dintre ele erau chiar foarte artoase.
L-au gratulat cu zmbetele cu care sunt ntmpinate celebritile
i l-au ntrebat cum era s fii stpn peste Hollywood
13
. Le-a
rspuns c habar n-avea. Puteau s ntrebe la Screen Actors
Guild
14
i la celelalte sindicate din industria filmului.
Toate acestea, meniul i atenia de care erau nconjurai, o
deranjaser pe Sharon sau, cel puin, i accentuaser indispoziia
care pusese stpnire pe ea nc de diminea, de cnd plecaser

13
Hollywood este o suburbie a oraului Los Angeles. (n.tr.).
14
Sindicatul Actorilor de Film.


42
de acas. Hood se hotr s-o ntrebe care era problema, dup ce
copiii aveau s mearg la culcare.
Totui, Sharon avusese dreptate ntr-o privin. Era nc o
dovad c Paul lipsise prea mult de acas n ultima vreme:
studiind-o pe Harleigh atunci cnd se ntlnise cu colegii ei i cu
prinii acestora, i ddu seama c fata devenise o tnr femeie
i c nu mai era un copil. Pur i simplu nu realizase cum trecuse
timpul, dar Harleigh se schimbase. Uitndu-se la ea, inima i
spuse c trebuie s-o cntreasc n cu totul alt fel dect pe
Alexander: motenea farmecul mamei sale, la care se aduga
personalitatea unei muziciene rafinate.
Alexander era concentrat asupra cltitelor cu cartofi din farfuria
pe care o avea n fa. Din cnd n cnd le apsa cu furculia, ca
s ias deasupra grsimea din ele, dup care atepta pn cnd
cltitele sugeau grsimea la loc. Maic-sa i atrase atenia s nu se
mai joace cu mncarea.
Hood rezervase un apartament la etajele superioare. Dup ce
Alexander i scoase binoclul i studie o vreme oraul, minunndu-
se de ct de aproape se vedea lumea de pe strad sau ferestrele de
peste drum, i trimiser pe copii la culcare, instalndu-i pe
canapelele din sufrageria apartamentului. n sfrit, erau singuri.
Singuri, ntr-o camer de hotel. Pe vremuri ar fi urmat automat
o partid de amor, fr s mai piard timpul cu vorba sau,
dimpotriv, s se cufunde ntr-o tcere stnjenitoare. Pe Hood l
tulbura gndul c, n ultimii civa ani, nenelegerile dintre ei i
fcuser s se ndeprteze prea mult unul de cellalt, nct
uitaser cum era s se in n brae. Cum fusese posibil ca
lucrurile s ajung att de departe? i ce puteau face ca s le
pun din nou pe fgaul lor firesc? Lui Hood i ncolise ceva n
minte, dar avea s fie greu s-o conving pe soia lui.
Sharon se bg n pat, ghemuindu-se pe o parte, cu faa la el.
Nu prea sunt n form, spuse ea.
tiu. O mngie uor pe obraz, cu un zmbet. O s-o scoatem
noi la capt.
Nu cred, totul m calc pe nervi, zise ea.
Te-a mai deranjat i altceva, n afar de mncare? o ntreb
Hood.
M-au enervat ceilali prini cu care ne-am ntlnit,
comportamentul copiilor n timpul cinei, mainile care goneau
nebunete la culoarea roie a semafoarelor, chiar i cele care se
opreau la trecerile de pietoni. Totul, totul m-a scos din pepeni.


43
Mai sunt i zile din astea, rspunse el.
Paul, eu am numai zile din astea, spuse Sharon. Sunt foarte
uor iritabil i mi-e team s nu le stric dispoziia i lui Harleigh
i lui Alexander.
Ai trecut printr-o perioad grea n ultima vreme, spuse Hood.
Amndoi am trecut. Dar copiii au ochi s vad. i dau seama c
se-ntmpl ceva ntre noi. Eu sper totui c n-o s lsm
problemele astea s ne strice aceste cteva zile de vacan pe care
le petrecem mpreun.
Sharon cltin din cap, cu tristee.
Crezi c vom reui?
Nimic nu ne grbete, spuse Hood. Am venit aici s ne
relaxm i s petrecem cteva zile plcute mpreun cu copiii. S
nu ne lsm dobori de amrciune. Hai s nu ne mai gndim la
probleme.
Sharon i puse mna peste a lui. Hood simi un miros vag de
usturoi, de cnd gtise, cu o sear nainte. Moartea pasiunii, i
trecu prin minte lui Hood. Asta era, rutina vieii obinuite. Cu
timpul, aceste mirosuri domestice deveneau mai familiare dect
adierea incitant a prului unei femei. Obligaiile de zi cu zi nu
mai lsau loc pentru pasiunea de altdat.
Vreau din toat inima s ncercm s ndreptm situaia,
spuse Sharon. Mai devreme, n main, am avut o senzaie
tiu ce vrei s spui, zise Hood. i eu am avut acelai
sentiment. A fost foarte plcut.
Sharon i ridic privirea ctre el. Ochii i erau umezi.
Nu, Paul. Ce am simit eu m-a speriat.
Te-a speriat? ntreb Hood. Cum adic?
n timpul drumului ctre New York, mi-am adus aminte de
excursiile pe care le fceam cnd erau copiii mici, la Palm Springs,
la Big Bear Lake sau n sus, pe malul mrii. Eram ali oameni pe
vremea aceea.
Eram mai tineri, spuse Hood.
Nu-i numai asta.
Eram mai ptruni de importana momentului, replic Hood.
Copiii aveau mai mult nevoie de noi dect acum. tii cum e:
trebuia s fii tot timpul cu ochii pe ei. Cum i scpai din ochi, cum
fceau vreo prostie.
tiu, tiu, zise Sharon. n ochi i aprur lacrimi. A fi vrut s
simt i azi sentimentul acela de apropiere, dar n-am mai simit
nimic. Vreau s fie iar ca-n vremurile bune de altdat.


44
Aa o s fie i acum, aici, la New York, i promise Hood.
Dar gndurile negre nu-mi dau pace, spuse Sharon.
Amrciunea, dezamgirea, resentimentele. A vrea s m ntorc
napoi n timp i s-o iau de la nceput, ca s putem fi ca o singur
fiin, nu fiecare cu viaa lui.
Hood o privi pe soia lui. O cunotea bine: tia c, atunci cnd
era tulburat, se ferea ntotdeauna de privirea lui. Dimpotriv,
cnd era foarte convins de ceea ce spunea, l privea drept n fa.
Acum se uita drept n ochii lui.
Nu ne mai st n putere s facem asta, spuse. Dar putem
ncerca s reparm situaia, puin cte puin.
O trase mai aproape de el. Sharon l lu n brae, dar, n ciuda
apropierii, se simeau ca doi strini. Hood nu mai nelegea nimic.
ncerca din rsputeri s-i fac pe plac, s-i ofere ce-i ceruse chiar
ea, dar Sharon tot rmnea departe de el. Poate c avea nevoie s
se descarce, s se liniteasc. Nu prea avusese ocazia pn atunci.
O strnse n brae cteva minute, fr s spun un cuvnt.
Iubito, continu Hood, tiu c nu eti de acord, dar poate c
ar fi bine s consultm un specialist. Liz Gordon mi-a spus c
poate s-mi recomande pe cineva, dac vrei.
Sharon nu rspunse nimic. Hood o strnse i mai tare n brae.
Simi cum respiraia i se linitete. Se ddu puin napoi, privind-
o. Ea se uita n gol, luptndu-se cu lacrimile.
Cel puin, copiii sunt reuii, spuse. Mcar de att am fost n
stare.
Sharon, am fost n stare de mult mai mult. Avem o via
mpreun. De acord, nu e totul perfect, dar stm mai bine dect
muli alii. Am realizat multe lucruri amndoi. i o s mai
realizm.
O strnse iar la piept, n timp ce ea izbucni n hohote de plns,
cuprinzndu-l cu braele.
tii c nu asta e ceea ce-mi doresc, nu-i aa? ntreb ea
printre suspinuri.
tiu. O mbri i mai strns. O s fie bine, i promit.
Nu mai spuse nimic. Rmase aa, ncercnd s-o consoleze cum
putea mai bine. Trebuia s-i lase ceva timp ca s-i revin, iar a
doua zi, de diminea, vor ncerca s-o scoat la capt.
O s-i vin greu s repare lucrurile puin cte puin, cum i
promisese. Dar avea o datorie fa de Sharon. i nu din cauza
carierei lui, pe care o pusese mereu mai presus de orice pn
atunci, ci deoarece li se druise lui Nancy Bosworth i lui Ann


45
Farris. Nu cu trupul, ci n mintea, gndurile i chiar n visurile
sale. Toat acea energie i concentrare ar fi trebuit ndreptate ctre
soia i familia lui.
Sharon adormi ntr-un trziu, ghemuit n braele lui. Nu aa i
dorea s se simt aproape de soia lui, dar, cel puin, era un
nceput. Cnd fu sigur c Sharon a adormit destul de adnc, i
ddu drumul uor din brae, apoi ntinse braul i stinse veioza
aflat pe noptier. Rmase pe spate, cu ochii pironii n tavan.
nvluit de ntunericul necrutor al nopii, se simea copleit de
remucri i suprat pe sine nsui. ncerca s-i fac un plan
pentru a le drui un sfrit de sptmn de neuitat celor trei
oameni din viaa sa, pe care simea c-i dezamgise.




46
CINCI

New York, statul New York
Smbt, 4.57 A.M.

n timp ce atepta n faa cldirii cu dou etaje, din crmid
jigrit, aflat n apropiere de fluviul Hudson, locotenentul
Bernardo Barone i aminti de Montevideo, oraul n care se
nscuse.
n afar de cldirea drpnat a atelierului auto, mai erau i
alte lucruri care-i aduceau aminte de mahalalele n care crescuse.
De exemplu, adierea de vnt proaspt care venea dinspre sud.
Boarea oceanului Atlantic se amesteca n mirosul de benzin
provenit de la mainile care treceau n vitez pe oseaua West
Side, aflat n vecintate. La Montevideo, mirosul de benzin i
briza mrii erau atotprezente. n naltul cerului, o sumedenie de
avioane zburau pe deasupra fluviului, urmrindu-i cursul ctre
nord, nainte de a coti nspre est, nspre aeroportul La Guardia. La
Montevideo, cerul de deasupra casei sale era tot timpul mpnzit
de avioane.
i totui, mai era i altceva care-l fcu s-i aminteasc de cas.
Bernardo Barone umblase prin multe orae aflate pe malul
oceanului. La urma urmei, toate erau la fel. De data aceasta ns,
era singur. i, de cte ori se ntorcea la Montevideo, singurtatea i
se strecura n suflet.
Nu, se gndi imediat. Nu ncepe cu chestii de-astea. Nu avea
voie s se lase prad furiei i tristeii. Nu acum. Avea lucruri mai
importante de fcut.
Se sprijini cu spatele de u. Rcoarea acesteia i mai uur
spinarea ncins. Era confecionat din lemn, acoperit cu tabl de
oel pe amndou prile. Avea trei broate pe partea dinafar i
dou zvoare masive pe dinuntru. Pe tabla ars de soare,
montat deasupra uii, sttea scris Atelier auto: la Vik.
Proprietarul fcea parte din mafia rus i se numea Leonid
Ustinoviks. Individul era mic de statur, ciolnos i fuma igar de
la igar. Pe vremuri, fusese o figur important n armata
sovietic. Georgiev l cunoscuse prin intermediul Khmerilor Roii.
Dup spusele lui Ustinoviks, n tot oraul New York nu gseai un
singur atelier auto care s nu fie amestecat n afaceri dubioase.
Dup lsarea ntunericului, la adpost de martori nepoftii,


47
atelierele acelea se transformau n locuri n care se dezmembrau
maini furate sau n care se fcea trafic de stupefiante, de
armament ori de emigrani ilegali. Stpnii necontestai ai acestor
afaceri ilegale erau ruii i thailandezii, care treceau peste grani
copii de naionalitate american, rpii de la familiile lor, sau
introduceau ilegal n Statele Unite femei tinere. De cele mai multe
ori, victimele erau livrate pe pia ca prostituate. Unele dintre
fetele care lucraser pentru Georgiev n Cambodgia ajunseser
aici, cu ajutorul lui Ustinoviks. Lzile de mari dimensiuni folosite
pentru transportul pieselor de schimb i statutul legal de care
beneficiau casele de expediii internaionale constituiau paravane
perfecte pentru aceste operaiuni ilegale.
Leonid Ustinoviks se ocupa de traficul de armament provenit
din fostele republici sovietice. De obicei, armele erau expediate cu
vaporul pn n Canada sau Cuba. De aici ajungeau n New
England
15
i chiar mai departe, n interiorul Statelor Unite, n
Florida i n alte state de pe coasta golfului
16
, pe adresa unor
depozite aflate prin tot felul de orele de provincie. Depozitele le
retrimiteau, bucat cu bucat, ctre ateliere auto cum era cel al lui
Ustinoviks. Aceasta era o msur de precauie, necesar pentru a
evita pierderea ntregului transport, n cazul n care FBI-ul sau
Serviciul de Informaii al NYPD
17
i-ar fi prins urma. Aceste
organisme supravegheau ndeaproape comunicaiile i activitatea
unor persoane provenind din state aflate pe lista neagr a
traficului ilicit sau a terorismului: Rusia, Libia, Coreea de Nord i
multe altele. La intervale regulate, poliia schimba indicatoarele
rutiere amplasate pe malurile fluviului i n cartierul
antrepozitelor, modificnd restriciile de parcare i sensurile de
mers pe anumite artere foarte circulate. Aceste msuri le furnizau
poliitilor un pretext pentru a opri autovehiculele i a-i fotografia
n secret pe conductorii acestora.
Ustinoviks l instruise s fie foarte atent la orice main care
ieea de pe osea sau se abtea pe vreuna din strzile adiacente. n
cazul n care cineva l urmrea pn la atelier sau dac vreo
main reducea viteza n timp ce trecea prin faa acestuia, trebuia

15
Noua Anglie regiune aflat pe coasta de nord-est a SUA, pe rmul
Atlanticului (n.tr.).
16
Gulf Coast States statele aflate pe coasta golfului Mexic, n SUA
(Texas, Louisiana, Mississippi, Alabama i Florida) (n.tr.).
17
New York Police Department Poliia oraului New York.


48
s bat de trei ori n ua atelierului auto. Cnd la atelier avea loc
vreo tranzacie ilegal, aveau ntotdeauna un om gata s ias afar
i s cear ca poliia s-i prezinte mandatul de percheziie, un
drept inalienabil, conform legislaiei din New York. Stratagema le
oferea celor dinuntru rgazul necesar pentru a se face nevzui
din atelier, refugiindu-se prin pod ntr-o cldire din apropiere.
Totui, Ustinoviks nu anticipa vreo problem. Cu numai dou
luni nainte, poliia efectuase o serie de raiduri mpotriva unor
gangsteri rui, iar autoritile n-ar fi dorit s lase impresia c
persecut o minoritate etnic, lansndu-se ntr-o nou razie att
de curnd.
E rndul vietnamezilor, spusese rusul, cnd au ajuns la
atelier, venind de la hotel.
Lui Barone i se pru c aude un zgomot, venind de dup col.
Cutnd la pieptul canadienei, i scoase pistolul. Cu mare atenie,
fcu vreo civa pai pe aleea ntunecat. n faa lui, pe alee,
ndrtul unui gard nalt, se afla un club de noapte. The
Dungeon
18
. Uile, ferestrele, precum i faada cldirii erau vopsite
n negru. N-avea cum s vad ce se ntmpla nuntru. l npdi o
senzaie stranie. n Cambodgia, ei erau obligai s-i conduc
reeaua de prostituate n mare secret, pe cnd aici probabil c
afacerea se fcea n vzul lumii.
O ar care pune libertatea mai presus de orice, se gndi el, e
obligat s tolereze extreme de felul acesta.
Clubul i terminase programul, iar acum era nchis. Dincolo de
gard, vzu micndu-se un cine. Probabil c auzise zgomotul
fcut de labele acestuia. Barone i puse pistolul napoi n tocul de
la umr i se ntoarse la postul su.
Scoase din buzunarul de la piept o igar rulat cu mna i i-o
aprinse. Rememor ntmplrile petrecute n ultimele cteva zile.
Treaba mersese bine i avea convingerea c o s mearg bine i n
continuare. mpreun cu ceilali patru complici, ajunsese n
Spania fr probleme. La Madrid se despriser, pentru a reduce
riscurile n eventualitatea c vreunul dintre ei fusese identificat.
ntr-un interval de dou zile, cei patru luaser avionul, pe cont
propriu, ctre Statele Unite. Se reuniser ntr-un hotel din Times
Square. Georgiev ajunsese primul. Avea deja aranjate contactele
pentru a obine armele de care aveau nevoie. Ceilali erau
nuntru, ca s bat palma, n timp ce Barone sttea de paz.

18
Catacomba.


49
Barone mai trase un fum din igar, ncercnd s se
concentreze asupra evenimentelor din ziua urmtoare. Se ntreb
cine putea fi contactul lui Georgiev; bulgarul nu dorise s-i divulge
identitatea n ruptul capului. Nu le spusese dect c era un
cetean american, pe care l cunotea de peste zece ani. Asta
nsemna c se cunoscuser cam n perioada n care se afla n
Cambodgia. Barone rememor feele americanilor pe care-i
cunoscuse acolo, ncercnd s ghiceasc despre cine era vorba i
ce rol putea juca aceast persoan n aciunea din ziua urmtoare.
Dar era un efort inutil. Gndurile lui Barone zburau doar unde
voiau ele, iar acum nu se ndreptau cu nici un chip nspre
Georgiev sau nspre operaiunea pe care o plnuiser. Voiau s se
ntoarc napoi n timp, napoi acas.
Ctre singurtate, se gndi el, cu amrciune. Un loc al lui, a
crui amintire i oferea o stranie senzaie de linite.
Dar nu fusese ntotdeauna aa. Dei provenea dintr-o familie
srac, fusese o vreme cnd viaa la Montevideo i se prea un
paradis. Amplasat pe rmul Atlanticului, Montevideo, capitala
Uruguayului, este renumit pentru plajele sale largi, de o
splendoare nentrecut. Acolo i petrecuse Barone copilria i
adolescena, la nceputul anilor aizeci. Fusese o perioad fericit,
de care i amintea ntotdeauna cu plcere. Cnd era liber de la
coal i nu avea treburi de fcut acas, i plcea s mearg pe
plaj mpreun cu fratele lui, Eduardo, cu doisprezece ani mai n
vrst dect el. Rmneau acolo pn trziu n noapte, notnd ore
n ir sau construind fortificaii din nisip. La apusul soarelui,
aprindeau cte un foc i, de multe ori, rmneau s doarm acolo,
lng castelele lor de nisip.
O s tragem un pui de somn la grajduri, lng caii acetia
splendizi, spunea Eduardo, n glum. Le simi mirosul?
Bernardo nu simea mirosul cailor. Nu simea dect adierea
mrii i izul de gaz de eapament, provenit de la mainile i
ambarcaiunile care treceau prin apropiere. Dar era ferm convins
c Eduardo l simea. Biatul era nerbdtor s creasc mare, ca
s-l poat simi i el. Voia s fie ca Eduardo. Cnd se ducea cu
maic-sa la biseric, la fiecare sfrit de sptmn, pentru asta
i nla ruga: s creasc mare i s ajung la fel ca fratele su.
Acestea erau cele mai frumoase amintiri ale lui Bernardo.
Eduardo era att de rbdtor cu el, att de prietenos cu oricine se
apropia s admire zidurile nalte, cu creneluri i anurile cu ap
ale fortificaiilor pe care le fceau din nisip. Fetele se ddeau n


50
vnt dup tnrul acela artos. De asemenea, l simpatizau i pe
fratele lui mai mic, dulce foc, iar lui Bernardo i fcea plcere
admiraia cu care era nconjurat.
Mama lui Bernardo, de care era foarte legat, lucra la o brutrie,
iar tatl lor, Martin, era boxer profesionist. Visul lui Martin era s
adune destui bani ca s deschid o sal de antrenament, iar soia
lui s renune la slujb i s poat tri ca o doamn. nc de la
vrsta de cincisprezece ani, Eduardo i nsoea tatl, noapte sau
zi, n peregrinrile acestuia, fcnd pe asistentul lui de col.
Cteodat, cnd participau la campionatul Rio de la Plata, erau
plecai de acas cteva sptmni la rnd. Boxerii se adunau i
cltoreau mpreun, cu autobuzul, de la Mercedes la Paysandu i,
mai departe, pn la Salto, participnd la meciuri n care luptau
unul mpotriva altuia, sau mpotriva vreunui boxer mai ambiios
din localitatea respectiv. Ctigul din ncasrile pe bilete era
mprit n mod egal ntre boxeri. Doctorul care-i nsoea primea i
el ceva din ctig. Cu timpul, Eduardo a nvat s acorde primul
ajutor, fcnd pe doctorul, pentru a economisi banii ctigai.
Aveau o via grea, iar mama bieilor trebuia s munceasc din
rsputeri pentru a compensa lipsa de acas a tatlui. Lucra pn
trziu la brutrie, n cldura infernal a unui cuptor de crmid.
ntr-o diminea, pe cnd tatl lor era plecat mpreun cu Eduardo
la un turneu, a murit ntr-un incendiu izbucnit la brutrie. Fiindc
nu aveau bani de capel, corpul nensufleit fusese depus direct
acas la ei, iar Bernardo fusese nevoit s-l privegheze pn cnd a
putut fi anunat tatl lor, care a trimis bani pentru nmormntare.
Bernardo avea pe atunci nou ani.
Aflat mereu pe drumuri cu tatl lor, Eduardo vedea i nva
multe. ntmplarea a fcut ca, ntr-o bun zi, n timp ce se aflau
ntr-un birt din San Javier, s afle despre organizaia marxist
Movimiento de Liberacion Nacional-Tupamaros
19
. Grupul de
gheril fusese nfiinat n 1962 de ctre Raul Antonaccio Sendic,
liderul muncitorilor de pe plantaiile de trestie de zahr din nordul
Uruguayului. n perioada aceea, autoritile nu fuseser n stare
s previn creterea inflaiei, care urcase pn la 35 la sut. Cel
mai mult fuseser afectai de inflaie muncitorii de pe plantaii.
Eduardo vzuse n micarea lui Sendic un mijloc de a veni n
ajutorul oamenilor simpli, precum tatl su, care-i pierduser
dragostea de via i dorina de a visa. La rndul su, micarea

19
Micarea Naional de Eliberare-Tupamaros.


51
gsise n Eduardo un membru de ndejde, care s lupte cu arma
n mn i care, n acelai timp, avea unele cunotine de
medicin, ce-i permiteau s vin n ajutorul tovarilor aflai n
nevoie. Eduardo i gsise locul. Cu ncuviinarea tatlui lor, s-a
nscris n MLN-T.
n 1972, Juan Maria Bordaberry Arocena, un om politic cu
apucturi de tiran, a fost ales preedinte. Bordaberry se bucura de
sprijinul armatei, bine instruit i nzestrat. Printre primele
dispoziii ale noului preedinte a fost aceea de anihilare a opoziiei
de orice fel, inclusiv a MLN-T, n care Eduardo se nscrisese de
curnd. Confruntrile armate au nceput n luna aprilie i, pn la
sfritul anului, o mare parte din membrii micrii au fost
aruncai n pucrie, n timp ce alii au luat calea exilului.
Eduardo a ajuns la nchisoare, unde a murit din cauze
neelucidate. Tatl lui Bernardo a murit i el, la mai puin de doi
ani dup aceea. n timpul unui meci ncasase cteva lovituri
devastatoare, n urma crora nu s-a mai putut restabili. Bernardo
tiuse de la bun nceput c tatl su dorea s moar. Dup ce i
pierduse soia i biatul cel mare, nu mai fusese acelai om.
Moartea familiei sale l-a transformat pe Bernardo ntr-un
militant plin de ur mpotriva regimului preedintelui Bordaberry.
Ulterior, Bordaberry a pierdut i sprijinul armatei, care-l susinuse
iniial. Nemulumit de aciunile acestuia, n februarie 1973,
militarii au pus la cale o lovitur de stat, n urma creia a fost
nfiinat Consejo de Seguridad Nacional. Bernardo a intrat n
armat n 1979, spernd s poat ajuta la instaurarea unei noi
ordini n Uruguay.
Dar, dup doisprezece ani n care a fost incapabil s scoat
ara din marasmul economic, armata pur i simplu s-a retras de la
putere, iar figurile proeminente ale juntei au disprut cu timpul de
pe scena politic. Totui, situaia economic a rii nu s-a
mbuntit.
Din nou, Bernardo s-a simit trdat de cauza pe care o
mbriase. A rmas n continuare n cadrul armatei. Ca un
omagiu adus tatlui su, a devenit specialist n lupta corp la corp;
era lucrul la care se pricepea cel mai bine. Dar niciodat n-a
renunat la sperana c, odat i odat, va putea s reaprind
flacra MLN-T. i, prin intermediul acesteia, s serveasc poporul
din Uruguay, nu pe capii acestuia. n timp ce se afla n misiune n
Cambodgia, cu forele Organizaiei Naiunilor Unite, Barone a gsit
o modalitate de a-i ndeplini visul. O modalitate prin care s


52
strng bani i s trezeasc interesul presei internaionale, n
acelai timp.
Barone i termin igara. O strivi de asfaltul trotuarului, cu
ochii la circulaia de pe oseaua West Side. Asta era una din
deosebirile dintre Montevideo i New York. La Montevideo, n afar
de marile hoteluri i baruri, toat lumea i nceta activitatea la
asfinit. Aici, oraul trepida de via, chiar i la ora aceea
naintat. Autoritilor le-ar fi fost imposibil s controleze tot acel
trafic, s in evidena celor care intrau i ieeau din port sau s
verifice ncrctura camioanelor de mare tonaj i a altor maini de
transport.
Norocul nostru, se gndi el.
De asemenea, poliiei i-ar fi fost absolut imposibil s controleze
fiecare avion care ateriza pe multitudinea de aerodromuri care
nconjurau oraul. n partea de nord a statului New York, n
Connecticut, New Jersey i n Pennsylvania, existau numeroase
aeroporturi sau simple suprafee ntinse de teren, unde un avion
de mici dimensiuni putea ateriza neobservat. Canalele navigabile
care mpnzeau aceste state erau, de asemenea, extrem de
potrivite pentru ce aveau ei nevoie. Un golf pustiu sau un
debarcader amplasat pe malul fluviului, n primele ore ale
dimineii. Lzile transportate cu o ambarcaiune sau un hidroavion
puteau fi ncrcate, cu repeziciune i n linite perfect, ntr-un
camion. Accesul era extrem de uor i, n plus, New York-ul se afla
n vecintate. i din punctul acesta de vedere erau deosebit de
norocoi.
Se scurse o or, apoi nc una. Barone tia c operaiunea avea
s dureze, deoarece Downer trebuia s verifice atent fiecare arm.
Contrabanditii de armament puteau satisface aproape orice
dorin a clientului, dar erau obligai s se asigure c fiecare pies
n parte era n perfect stare de funcionare. Ca i imigranii ilegali,
armele de contraband erau transportate n condiii destul de
precare. Pe uruguayan nu-l deranja faptul c trebuie s atepte.
Cel mai important era ca arma s funcioneze ireproabil cnd
avea s o pun la ochi i s apese pe trgaci.
Prinse cu coada ochiului o form ndeprtat, n partea stng a
orizontului. Se ntoarse. La gura fluviului, Statuia Libertii era
scldat de primele raze ale soarelui care rsrea. Barone nu mai
vzuse monumentul pn atunci, iar imaginea acestuia l lu prin
surprindere la nceput, pentru ca apoi s simt cum l cuprinde un
val de mnie. Nu avea resentimente mpotriva Statelor Unite i a


53
noiunilor de libertate i egalitate, ntruchipate de statuie i att de
preuite de americani. Dar acolo, n port, trona un idol gigantic
care reprezenta un concept spiritual. I se prea un sacrilegiu.
Spiritul n care fusese crescut i spunea c lucrurile acestea era
mai bine s rmn ascunse n sufletul fiecrui om. Locul lor era
n adncul inimii fiecruia, nu n mijlocul unui port.
n sfrit, cu puin nainte de ora apte dimineaa, ua din
spatele lui se deschise. Downer se aplec n afar.
Trebuie s vii n spate, spuse australianul, apoi nchise ua.
Pe Barone nu-l mai amuza accentul ciudat al australianului. De
fapt, de cnd se nfruntaser n elicopter, deasupra Parisului, dac
ar fi fost dup el nici mcar n-ar mai fi stat de vorb cu Downer.
Barone o lu ctre stnga i ncepu s dea ocol cldirii. n timp
ce pea pe asfaltul aleii, bocancii lui nou-noui cu talp din
cauciuc, cu striuri mari, scoteau un zgomot ca de chiit. n
dreapta era un atelier de vulcanizare, mprejmuit cu un gard nalt
din plas de srm. Un cine de paz dormea n umbr. Mai
devreme Barone i aruncase o bucat de hamburger carnea
aceasta din America i se prea c are un gust ciudat iar animalul
devenise imediat prietenul lui cel mai bun.
Barone trecu pe lng dou tomberoane vopsite n verde,
ndreptndu-se ctre locul unde era parcat duba de nchiriat.
Ceruser aptesprezece arme, cte trei pentru fiecare dintre ei,
plus dou lansatoare de rachete, cu muniia aferent i nite veste
antiglon. Fiecare arm era nfurat n folie de plastic cu bule,
pentru protecie. Cu un salt uor, Barone se urc n dub prin ua
lateral, pe care o ls deschis. Sazanka i Vandal se aflau deja
n faa atelierului, cu armele n brae. Barone primi armele, una
cte una i le aez n cele ase cutii de carton pregtite n main.
Downer supraveghea ncrcarea din ua atelierului auto, ca s se
asigure c nici o arm nu va cdea pe jos din greeal. Barone nu-l
mai vzuse niciodat pe australian att de tcut i de concentrat.
n timp ce punea armele n main, senzaia de singurtate care-l
ncercase mai devreme l prsi pe uruguayan. Nu doar fiindc era
din nou alturi de tovarii si, ci mai degrab fiindc operaiunea
intrase de acum n linie dreapt. Se aflau att de aproape. Barone
avusese de la nceput ncredere n planul conceput de Vandal;
acum nu mai avea nici o ndoial c aveau anse reale de reuit.
nc puin i erau gata.
Cu cteva luni mai nainte, Georgiev fcuse rost de un permis
de conducere fals, eliberat la New York. Deoarece firmele de


54
nchiriat maini verificau la poliie permisele clienilor, bulgarul
fusese obligat s plteasc o groaz de bani pentru ca permisul
fals s fie introdus n baza de date computerizat a poliiei rutiere.
Ba chiar fcuse n aa fel nct s apar i cu o amend, pltit cu
un an nainte. Amenda i ntrea identitatea fals din permisul de
conducere, constituind o dovad c, la data respectiv, locuia la
New York. n acelai timp, amenda era un lucru obinuit pentru
cineva care mergea n mod obinuit cu maina printr-un ora mare
cum este New York-ul. Dimpotriv, lipsa oricrei sanciuni ar fi
ridicat suspiciuni.
Acum nu le mai rmnea dect s se ntoarc la hotel,
conducnd cu grij s nu treac peste vreun stop rou sau s nu
fac vreun accident. Mai devreme trseser la sori, iar misiunea
de a dormi n main, lng arme, i revenise lui Vandal, n timp ce
tovarii lui aveau s urce n camere s se odihneasc. Era
obligatoriu s rmn cineva de paz la main; lui Georgiev i era
team ca Ustinoviks s nu le fure duba, cu tot cu arme.
La apte seara, aveau s prseasc hotelul, ndreptndu-se
ctre Forty-second Street. Aveau s mearg nspre est, traversnd
oraul, iar la intersecia cu First Avenue, o vor lua ctre nord.
Georgiev trebuia s conduc din nou cu mare atenie.
Apoi, dintr-odat, Georgiev avea s mreasc viteza dubei. Se
vor apropia de int cu o vitez ntre nouzeci i cinci i o sut
cincisprezece kilometri pe or. n mai puin de zece minute, inta
avea s cad.
Sediul Naiunilor Unite va fi n mna lor. Dup aceea, etapa a
treia i ultima, a planului lor putea s nceap.




55
ASE

New York, statul New York
Smbt, 6.45 P.M.


Liga Naiunilor a fost nfiinat la sfritul Primului Rzboi
Mondial. n tratatul ei de nfiinare sttea scris c scopul
organizaiei era s promoveze cooperarea ntre state i s
instaureze pacea i securitatea internaional. Preedintele
Woodrow Wilson
20
a fost un nfocat susintor al Ligii, dar Senatul
SUA s-a pronunat n unanimitate mpotriva acesteia. Membrii
Senatului erau preocupai de faptul c nfiinarea Ligii Naiunilor
putea conduce la folosirea forelor armate ale SUA pentru a sprijini
meninerea integritii teritoriale sau a independenei politice a
altor state, precum i de faptul c Liga urma s aib putere de
decizie n chestiuni legate de America de Nord, Central sau de
Sud. Efortul susinut depus de preedintele Wilson pentru a
convinge lumea politic american s accepte Liga Naiunilor i
mandatul acesteia l-a dobort n cele din urm, fcndu-l s
sufere un atac cerebral.
Cu sediul la Geneva, ntr-un palat impuntor, a crui
construcie a costat ase milioane de dolari, Liga s-a dovedit
incapabil s-i ating obiectivele, n ciuda idealurilor nobile n
lumina crora a fost creat. Nu a putut mpiedica ocuparea
Manciuriei de ctre Japonia, n 1931, anexarea Etiopiei de ctre
Italia, n 1935 i a Austriei de ctre Germania, n 1938. De
asemenea, Liga nu a putut preveni nici izbucnirea celui de al
Doilea Rzboi Mondial. Printre istorici nc se mai poart dezbateri
dac prezena Statelor Unite printre membrii Ligii ar fi putut
mpiedica producerea acestor evenimente istorice.
Organizaia Naiunilor Unite a fost nfiinat n 1945, n
sperana c va reui acolo unde dduse gre Liga Naiunilor. Dar
lumea se schimbase, iar acum datele problemei erau cu totul
altele. Statele Unite aveau motive ntemeiate s intervin n
problemele de politic internaional ce priveau suveranitatea altor
state. Comunismul era perceput ca o ameninare suprem la

20
Al douzeci i optulea preedinte al SUA, ntre anii 1913 i 1921
(n.tr.).


56
adresa stilului american de via i, n viziunea Statelor Unite,
fiecare ar care-i cdea prad reprezenta o nou o victorie a
inamicului.
Organizaia Naiunilor Unite a hotrt s-i instaleze sediul
central n Statele Unite ale Americii. La ncheierea celui de al
Doilea Rzboi Mondial, Statele Unite erau cea mai puternic
naiune din lume din punct de vedere militar i economic. Mai
mult, SUA se angajase s suporte un sfert din ntregul buget anual
al Organizaiei Naiunilor Unite. n plus, lund n consideraie
faptul c Europa nu avea o tradiie a democraiei propriu-zise,
vechiul continent nu a fost considerat potrivit pentru a gzdui
sediul unui organism global, ce milita pentru instaurarea unei noi
ere a pcii i nelegerii ntre popoare. S-a hotrt ca sediul ONU
s fie la New York, deoarece acest ora era un centru important al
comunicaiilor i finanelor internaionale. De asemenea,
reprezenta de secole o punte de legtur ntre lumea veche i
lumea nou. Au mai fost luate n considerare candidaturile altor
dou orae din America, la care se renunase n cele din urm din
motive cu totul diferite. Candidatura oraului San Francisco,
susinut de Australia i de statele din Asia, a fost respins
deoarece Uniunea Sovietic nu dorea ca sediul ONU s se afle mai
aproape, din punct de vedere geografic, de doi dintre inamicii si,
China i Japonia. Iar Fairfield County, o regiune rural din
apropierea estuarului Long Island Sound
21
, n statul Connecticut,
a ieit din competiie cnd oamenii locului, cu totul potrivnici ideii
de guvern mondial, pe care o ntruchipa ONU n mintea lor, au
aruncat cu pietre n specialitii Naiunilor Unite, venii n regiune
pentru a studia posibilitatea de a amplasa acolo sediul organizaiei
mondiale.
Pentru construirea sediului nou nfiinatei Organizaii, a
Naiunilor Unite a fost achiziionat un teren de mari dimensiuni,
amplasat pe malul rului East River, unde pe vremuri funcionase
un abator. Suma de 8,5 milioane de dolari, contravaloarea
terenului, a fost donat de familia Rockefeller
22
. n schimbul

21
Estuar la oceanul Atlantic, n regiunea de nord-est a Statelor Unite,
loc de vrsare a mai multor fluvii. Este mrginit de coasta statului
Connecticut, la nord i insula Long Island (statul New York), la sud.
(n.tr.).
22
Familie de mari bogtai, filantropi i oameni politici din Statele
Unite, ntemeiat de fraii John Davison Rockefeller (18391937) i
William Rockefeller (18411922), fondatorii companiei petroliere Standard


57
generoasei donaii, familia Rockefeller a fost exceptat de la plata
unor impozite. n afara acestei nlesniri, familia Rockefeller a avut
de ctigat i de pe urma dezvoltrii ntregii regiuni din jurul
terenului pe care a fost construit sediul ONU. n vecintatea
acestuia, acolo unde odat se ridicau numai construcii
srccioase, au aprut cldiri de birouri, hoteluri, restaurante,
complexuri comerciale i de divertisment, destinate miilor de
reprezentani i funcionari ai ONU.
Constrngerile impuse de suprafaa limitat a terenului au avut
dou urmri. n primul rnd, sediul a trebuit construit sub forma
unui zgrie-nori. Cldirile zgrie-nori au fost o realizare sut la
sut american, izvort din necesitatea de a valorifica la
maximum spaiul oferit de terenurile de construcie disponibile pe
mica insula Manhattan
23
, iar construirea sediului ONU sub forma
unui zgrie-nori i-a dat acestuia un aer i mai american. n orice
caz, spaiul limitat a convenit fondatorilor Organizaiei Naiunilor
Unite, oferindu-le un pretext pentru a descentraliza organismele
membre ale organizaiei, ncepnd cu Curtea Internaional de
Justiie i terminnd cu Organizaia Internaional a Muncii.
Sediile acestor organizaii au fost mutate n alte capitale ale lumii.
Un al doilea sediu al ONU a fost stabilit la Geneva, n fostul palat
al Ligii Naiunilor Unite, ca avertisment explicit la adresa Statelor
Unite: se mai ncercase o dat crearea unei organizaii mondiale a
pcii, dar aceasta euase n atingerea obiectivelor sale, tocmai
deoarece nu toate statele lumii doriser s se afle printre membrii
organizaiei.
Paul Hood i amintea toate acestea de pe vremea cnd era la
liceu. De asemenea, mai avea i alte amintiri din vremea liceului.
Era ceva legat de cldirea n sine, care i se ntiprise n minte o
dat pentru totdeauna. Venise la New York de la Los Angeles
mpreun cu mai muli colegi, ntr-o excursie de o sptmn
organizat ca premiu de coala lui, n perioada vacanei de
Crciun. Pe drumul nspre ora, venind de la Aeroportul
Internaional Kennedy, privirea i alunecase peste East River i
vzuse sediul Organizaiei Naiunilor Unite, n lumina soarelui ce
sttea s apun. Toi ceilali zgrie-nori pe lng care treceau,
Empire State, sediul companiei Chrysler, sediul Pan Am, aveau

Oil. (n.tr.).
23
Insul foarte dens populat, aflat la gura de vrsare a fluviului
Hudson (n oceanul Atlantic). Face parte din oraul New York. (n.tr.).


58
faadele orientate nspre nord i sud. Numai cldirea din sticl i
marmur, cu treizeci i nou de etaje, a Secretariatului
Organizaiei Naiunilor Unite, era orientat de la est la vest.
Remarcnd acest lucru, i-a artat cldirea i lui James Lavigne,
care sttea lng el.
Lavigne, un tip slab, ochelarist i serios i-a ridicat privirea de
pe revista de benzi desenate cu The Mighty Thor
24
, n care era
afundat. Revista era ascuns ntre coperile unui exemplar din
Scientific American.
tii la ce m face s m gndesc? L-a ntrebat Lavigne.
Hood i-a rspuns c nu.
E ca desenul de pe pieptul lui Batman.
Cum adic? A ntrebat Hood. Nu se ddea n vnt dup
revistele de benzi desenate cu Batman; urmrise un singur episod
din popularul serial care se ddea la televiziune, ca s vad i el
despre ce era vorba.
Batman poart pe piept semnul unui liliac, desenat n auriu
i negru, i-a spus Lavigne. tii de ce?
Hood nu tia.
Fiindc Batman are sub costum o vest antiglon, a spus
Lavigne. Cnd vreun rufctor vrea s trag n el, acolo intete.
Drept n piept.
Dup care Lavigne s-a ntors la revista lui de benzi desenate.
Hood, pe atunci un adolescent de doisprezece ani, s-a uitat iar la
sediul Organizaiei Naiunilor Unite. Lavigne avea tot felul de
poveti bizare; cel mai mult i plcea s spun c legenda lui
Superman era o prelucrare a Noului Testament. Dar, de data
aceasta, povestea lui avea ceva adevrat n ea. i puse ntrebarea
dac sediul ONU fusese construit aa nadins. Dac vreun agent
secret trimis de Cuba sau China ar fi intenionat s atace sediul
ONU dinspre fluviu sau dinspre aeroport, cldirea i-ar fi oferit o
int ideal.
Datorit acelei amintiri de neuitat din copilrie, n mintea lui
Paul Hood sediul ONU ntruchipa pentru ntotdeauna centrul
oraului New York. Iar acum, aflndu-se chiar acolo, fu surprins
s realizeze ct de vulnerabil se simea. Judecnd la rece, i ddea
seama c era o prostie. Sediul ONU era teritoriu internaional.
Dac teroritii ar fi dorit ntr-adevr s loveasc n inima Americii,
ar fi luat n obiectiv inte mai sensibile, ci ferate, poduri sau

24
Thor cel Puternic.


59
tuneluri, cum fusese cazul atunci cnd un grup de teroriti
atacase tunelul din Queens, oblignd Centrul de Operaiuni s
conlucreze cu organizaia corespondent din Rusia. Sau
monumente cum ar fi Statuia Libertii. Vizitnd Insula Libertii
n dimineaa acelei zile, Hood fusese surprins s constate ct de
vulnerabil era dinspre mare i chiar din aer. n timp ce se apropia
de terminalul feribotului, i dduse seama ct de uor le-ar fi fost
piloilor unor avioane kamikaze, ncrcate cu explozibil, s fac
statuia una cu pmntul. Ce-i drept, pe insul exista un radar, dar
Hood tia c poliia din New York dispunea de o singur nav de
lupt, ancorat n apropiere, pe Governors Island. Dac dou
avioane ar fi atacat-o din direcii opuse, statuia ar fi blocat linia de
tragere a armamentului navei i cel puin unul din ele ar fi putut
lovi inta.
Op-Center i-a intrat n snge, i spuse. Se afla n vacan,
dar mintea i sttea tot la scenarii cu teroriti.
Scutur din cap i privi n jurul su. El i cu Sharon ajunseser
mai devreme i se duseser pn la magazinul de suveniruri s
cumpere un tricou pentru Alexander. Apoi au urcat n imensul
foaier al cldirii Adunrii Generale, unde aveau ntlnire cu
reprezentantul UN Youth Arts
25
, lng statuia de bronz care-l
ntruchipa pe Zeus. Foaierul fusese nchis pentru public nc de la
ora patru, pentru ca personalul s poat face pregtirile necesare
pentru recepia anual. Cum vremea era frumoas i cerul senin,
terasa fusese deschis, pentru a le da ocazia invitailor s ias i
n afara cldirii, s exploreze curtea din partea de nord a
complexului, admirnd sculpturile i grdinile interioare, sau s
fac o plimbare pe promenada care se ntindea de-a lungul lui East
River. La 7.30, noul Secretar General al ONU, indianca Mala
Chatterjee, avea s se ntlneasc, aadar, cu reprezentanii
statelor membre ale Consiliului de Securitate n sala mare a
Consiliului. Cu aceast ocazie, doamna Chatterjee, nsoit de
ambasadorul Spaniei, avea s transmit tuturor celor prezeni
felicitrile sale pentru eforturile depuse n sprijinul prevenirii
escaladrii tulburrilor etnice din Spania. Apoi Harleigh, mpreun
cu ceilali violoniti din formaie, avea s interpreteze Cntec
pentru Pace. Piesa fusese compus de un compozitor spaniol, n
semn de omagiu pentru cei care-i pierduser viaa cu peste
aizeci de ani nainte, n timpul rzboiului civil din Spania.

25
Organizaia ONU pentru Tinerii Artiti.


60
Membrii formaiei erau cu toii ceteni americani din statul
Washington; componena formaiei fusese bine aleas, deoarece
Martha Mackall, de la Centrul de Operaiuni, prima victim a
violenelor recente din Spania, fusese de naionalitate american.
Faptul c printre cei opt violoniti se afla i fiica lui Paul Hood era
o pur coinciden.
Ceilali doisprezece prini ajunseser i ei, iar Sharon coborse
la etajul inferior pentru a merge la toalet. Cu cteva minute
nainte de plecarea acesteia, membrii formaiei coborser pentru
a schimba n grab cteva cuvinte cu prinii lor. Rochia de satin
i colierul de perle pe care-l purta la gt i ddeau lui Harleigh un
aer matur. Tnra Barbara Mathis, care sttea chiar lng
Harleigh, era calm i sigur pe ea, o adevrat div n devenire.
Hood tia c motivul pentru care Sharon se fcuse nevzut era
chiar apariia lui Harleigh. Nu-i plcea s-i exteriorizeze emoiile
n public. Harleigh studia vioara de la vrsta de patru ani. n
mintea lui Hood rmsese ntiprit imaginea lui Harleigh
mbrcat n haine de copil, salopete i altele asemenea, sau n
trening, pe terenul de sport al colii. Acum, apariia lui Harleigh
ntr-o rochie elegant, o muzician desvrit ntruchipat ntr-o
tnr femeie, l mic pe Hood aproape pn la lacrimi. Hood o
ntrebase dac are emoii, dar ea i rspunsese c nu; doar partea
cea mai grea i revenise compozitorului. Harleigh era calm i
istea, pe deasupra.
Gndindu-se mai mult la senzaia de vulnerabilitate i
nesiguran care nu-i ddea pace, Hood realiz c nu era din
cauza sediului ONU, aa cum i-l amintea din copilrie. De vin
era mai degrab acest moment important din viaa lui,
evenimentul la care urma s ia parte n seara aceea.
Ateptnd n foaierul ce se ridica pe nlimea a patru etaje,
Hood avu un sentiment de solitudine. Se simea rupt de att de
multe lucruri din viaa sa! Copiii crescuser, n timp ce el se afla la
sfritul carierei, ntre el i soia lui se deschidea o prpastie, iar
pe oamenii cu care lucrase cot la cot, timp de peste doi ani de zile,
n-avea s-i mai ntlneasc deloc. De unde veneau nesigurana i
confuzia care-l ncercau acum, cnd se afla la jumtatea vieii?
N-avea de unde s tie. Toi cei care fcuser parte din echipa
de la Centrul de Operaiuni, Bob Herbert, Mike Rodgers, Darrel
McCaskey, specialistul n computere Matt Stoll, chiar i Martha
Mackall, Dumnezeu s-o odihneasc, erau necstorii. Munca
aceea era viaa lor. La fel i colonelul Brett August, comandantul


61
unitii Striker. Oare asocierea cu ei l fcuse s ajung aa? Sau,
dimpotriv, nevoia lui de a avea o astfel de via l mpinsese s
caute compania lor?
Dac era adevrat, atunci avea s-i vin foarte greu s se
schimbe. Poate c ar fi trebuit s aib o discuie cu psihologul
centrului, Liz Gordon; poate ea ar fi fost n stare s-i dea vreo idee.
Dar i ea era necstorit i muncea cte aizeci de ore pe
sptmn.
Hood o zri pe Sharon, care urca pe scara n spiral, aflat n
partea cealalt a foaierului. Purta un costum bej, cu pantaloni i
arta nemaipomenit. i spusese acelai lucru i nainte de a pleca
de la hotel, iar complimentul o mai nviorase puin. Persoana ei
degaja un aer strlucitor i de bun dispoziie. i zmbi cnd l
zri, iar el i rspunse tot cu un zmbet. Privind-o cum se apropia,
dintr-odat nu se mai simi att de singur.
O tnr japonez se apropie de ei. Era mbrcat cu o bluz
bleumarin, de buzunarul creia era prins un ecuson de identificare
din plastic, iar pe fa avea un zmbet larg i plin de cldur.
Ieise dintr-un hol mic aflat n partea de est a cldirii Adunrii
Generale. Spre deosebire de foaierul principal, amplasat n captul
de nord al cldirii, acest hol de dimensiuni mai reduse ddea
nspre esplanada principal, aflat n faa impozantului turn al
cldirii Secretariatului. n afar de birourile reprezentanilor
diferitelor state membre, cldirea Secretariatului adpostea sala
Consiliului de Securitate, a Consiliului Economic i Social, precum
i sala Consiliului de Tutel. Ctre aceasta din urm se ndreptau
acum. Cele trei sli somptuoase se aflau una lng alta, n aripa
cldirii ce rspundea nspre East River. Clubul ziaritilor acreditai
la ONU, unde aveau s fie instalai membrii familiilor
instrumentitilor din formaie, se afla vizavi de intrarea n sala
Consiliului de Securitate.
Tnra ghid se prezent i aflar c se numea Kako Nogami. n
timp ce grupul de prini se inea dup ea, aceasta ncepu s le
spun cteva lucruri despre cldirea ONU.
Ci dintre dumneavoastr au mai vizitat pn acum sediul
ONU? i ntreb ea.
Cteva persoane ridicar minile. Hood ns n-o ridic. i era
team s nu fie ntrebat ce-i mai amintete, iar atunci ar fi fost
obligat s povesteasc istoria despre James Lavigne i Batman.
Pentru a v remprospta memoria, continu tnra i pentru
informarea oaspeilor care se afl aici pentru prima oar, a vrea


62
s v spun cteva lucruri despre aripa din cldire pe care o vom
vizita astzi.
Le povesti despre Consiliul de Securitate, care era cea mai
puternic instan a ONU, responsabil n primul rnd de
meninerea pcii i securitii internaionale.
Cinci mari puteri, printre care i Statele Unite ale Americii,
au statut de membri permaneni, continu ea, mpreun cu ali
zece membri, alei pe termen de doi ani. n aceast sear, copiii
dumneavoastr vor cnta n faa delegaiilor acestor state, formate
din ambasadori i aghiotanii acestora.
Consiliul Economic i Social, cum l recomand i numele, este
un forum n care se discut aspecte ale situaiei economice i
sociale internaionale, continu tnra. Consiliul trateaz, de
asemenea, toate problemele legate de drepturile omului. Consiliul
de Tutel, care i-a suspendat lucrrile n 1994, a oferit asisten
multor teritorii din lume, n scopul de a le ajuta s se
autoguverneze sau pentru a-i obine independena ca state
suverane sau chiar ca pri componente ale altor naiuni.
Timp de o secund, lui Hood i trecu prin minte ce provocare ar
fi fost pentru el s conduc aceast organizaie. Meninerea unei
bune nelegeri n interiorul organizaiei, ntre delegai, era probabil
o sarcin la fel de grea ca i aplicarea n teren a hotrrilor luate
de acetia. Ca i cum i-ar fi citit gndurile, Sharon i apuc mna
i i-o strnse uor. ncepu s se gndeasc la altceva.
Grupul de vizitatori trecu prin faa unei ferestre mari, care se
deschidea nspre esplanada de afar. n faa acesteia se afla micul
templu shintoist care adpostea Clopotul Japonez al Pcii
26
.
Metalul din care fusese turnat provenea din monede i alte obiecte
metalice donate de oameni din aizeci de ri. Dincolo de fereastr,
foaierul ddea ntr-un coridor larg. n fa se aflau ascensoarele
destinate delegailor ONU i restului personalului. n partea
dreapt se afla o serie de vitrine. Ghida i conduse pn n faa
acestora. n vitrine erau expuse obiecte gsite la faa locului, n
urma atacului cu bomb nuclear care tersese oraul Hiroshima
de pe faa pmntului: recipiente de metal deformate de fora
cldurii, buci din uniforme colare i fragmente de igl nnegrite
de foc, sticle topite i o mic statuet din piatr a Sfintei Agnes.
Tnra japonez le povesti despre fora atacului i despre ororile

26
Clopot donat ONU de Asociaia Naiunilor Unite din Japonia, n anul
1954 (n.tr.).


63
provocate de acesta.
Expoziia nu-i impresion nici pe Hood, nici pe tatl Barbarei,
Hal Mathis, al crui tat murise pe insula Okinawa. Hood i-ar fi
dorit s fie acolo i Bob Herbert i Mike Rodgers. Rodgers i-ar fi
cerut ghidei s povesteasc i despre atacul japonez asupra
portului Pearl Harbor. Atacul fusese declanat de Japonia fr ca
mcar cele dou ri s se afle n stare de rzboi. Ce vrst putea
s aib tnra? Douzeci i doi, poate douzeci i trei de ani. Hood
se ntreb ct de multe cunotea despre bomba de la Hiroshima.
Herbert nici mcar n-ar fi lsat-o s vorbeasc. eful informaiilor
i pierduse soia n 1983, cnd teroritii aruncaser n aer
ambasada Statelor Unite din Beirut; tot atunci, Herbert nsui
fusese rnit la picioare. Viaa mersese nainte, dar Herbert nu
putea s uite uor evenimentele prin care trecuse. Hood nu-i gsea
nici o vin. ntr-o brour a ONU pe care o rsfoise la magazinul
de suveniruri, atacul de la Pearl Harbor era numit atacul
Hirohito
27
; cu alte cuvinte, poporul japonez era absolvit de orice
vin pentru comiterea acestei crime. Chiar i lui Hood, care era
mult mai temperat, aceast viziune revizionist asupra istoriei
recente i se prea cam hazardat.
Dup ce terminar cu expoziia despre Hiroshima, grupul urc
dou rnduri de scri rulante, ajungnd n holul de la etaj. n
stnga lor se situau cele trei sli de conferine, dincolo de care se
afla sala Consiliului de Securitate. Apoi fur condui ctre vechea
sal a presei. n faa uii era un paznic din serviciul de securitate
al ONU. Brbatul, un afro-american, era mbrcat cu o cma cu
mnec scurt albastr-cenuie i pantaloni de aceeai culoare, cu
vipuc neagr. Pe cap purta o apc bleumarin. Pe ecusonul pe
care-l avea prins de pieptul cmii se putea citi numele lui,
Dillon. Odat ajuni n faa uii, domnul Dillon o descuie,
permindu-le s intre nuntru.
n zilele noastre, reporterii acreditai la ONU i desfoar
activitatea n nite cabine cu perei de sticl, dotate cu circuit de
televiziune i aparatur modern, amenajate de o parte i de alta a
slii de edine a Consiliului de Securitate. Accesul ctre aceste
cabine se face printr-un coridor comun, care desparte Consiliul de
Securitate de Consiliul Economic i Social. Dar, n anii patruzeci,

27
mprat al Japoniei (19261989). Atacul Japoniei asupra portului
american Pearl Harbor (7 decembrie 1941) a provocat intrarea SUA n al
Doilea Rzboi Mondial. (n.tr.).


64
ntreaga activitate de pres se desfura n aceast sal spaioas,
fr ferestre, avnd forma literei L. Partea din fa a slii, mai
ngust, era ocupat de cteva rnduri de mese de lucru de mod
veche, pe care se aflau instalate telefoane, precum i cteva
computere i faxuri care-i artau vrsta. n spatele meselor de
lucru, sala se lrgea i adpostea mai multe canapele cu faa din
material sintetic, precum i un dulap cu materiale de birou. O u
ducea ctre o camer de toalet. Pereii erau prevzui cu patru
monitoare TV, pe care puteau fi urmrite lucrrile Consiliului de
Securitate sau ale Consiliului Economic i Social. De asemenea, n
sal se mai aflau o serie de echipamente de ascultare, nzestrate
cu seturi de cti, n care ziaritii puteau urmri traducerea
simultan a dezbaterilor n orice limb strin doreau. n seara
aceea, aveau s urmreasc discursul doamnei Chatterjee, urmat
de programul muzical. Pe dou msue din spatele slii erau
pregtite sandviuri i o can mare de cafea. Mai era i un frigider
mic, plin cu buturi rcoritoare.
Mulumindu-le pentru atenia i rbdarea de care dduser
dovad, Kako se asigur c luaser la cunotin instruciunile
care le fuseser comunicate n scris, odat cu invitaia i care le
fuseser repetate de ctre reprezentantul ONU care-i ntmpinase
la hotel, cu o sear nainte: din motive de securitate, nu aveau voie
s prseasc sala pe toat spectacolului. i inform c, la ora opt
i jumtate, avea s se ntoarc acolo, nsoit de tinerii din
formaie. Auzind-o, Hood i puse ntrebarea dac agentul de
securitate din faa uii fusese postat acolo pentru a mpiedica
intrarea persoanelor neautorizate sau, dimpotriv, pentru a-i ine
pe ei nuntru.
nsoit de Sharon, Hood se apropie de msua cu sandviuri.
Un brbat din grup se apropie i el, artnd nspre farfuriile i
tacmurile din plastic.
Vedei ce se-ntmpl cnd SUA nu-i pltete la timp
contribuia ctre ONU? coment el, acid.
Brbatul, un poliist veteran din Washington, fcuse aluzie la
datoria de un miliard de dolari, pe care SUA o avea ctre ONU i pe
care refuza s o plteasc, deoarece Senatul nu vedea cu ochi buni
risipa cronic de resurse, fraudele financiare i cheltuielile
exagerate ale organizaiei internaionale. Membrii Senatului erau
preocupai n mod deosebit de faptul c sumele de bani alocate
pentru bugetul forelor de pace ale ONU puteau fi, de fapt,
redirecionate ctre armatele statelor participante.


65
Hood i rspunse cu un zmbet de complezen. N-avea chef s
se lase antrenat ntr-o discuie despre bugete i politica financiar
a Statelor Unite. mpreun cu soia lui, i petrecuse ziua ntr-un
mod foarte plcut. Dup o prim sear petrecut la New York, n
care Sharon fusese foarte ncordat, soia lui se mai relaxase.
Vizitaser mpreun Insula Libertii, n lumina plcut a soarelui
de toamn, iar Sharon se strduise s nu se enerveze din cauza
mulimii de turiti care se nghesuiau n jurul lor, pe insul. Soia
lui se bucurase de entuziasmul cu care Alexander cercetase
Statuia Libertii i de interesul lui n legtur cu amnuntele
privind construcia acesteia. Apoi, ca s-i fac o bucurie, l
lsaser la hotel, cu jocurile lui video, dup ce i fcuser cinste cu
o salat luat la pachet dintr-un local de pe Seventh Avenue. Hood
n-avea de gnd s-i strice buna dispoziie gndindu-se la lucruri
de felul acesta.
Poate c buna lui dispoziie se datora i participrii lui Harleigh
la un eveniment att de important pentru cariera ei. Totui, nu
copiii erau cauza principal a bunei lui dispoziii.
Mai e ceva la mijloc, i spuse Hood, n timp ce se serveau cu
sandviuri, dup care luar loc pe una din vechile canapelele cu
fa din vinil, n ateptarea debutului fiicei lor la New York. La fel
ca atunci cnd strnsese mna lui Sharon, ar fi vrut ca acel
sentiment de fericire s nu-l prseasc niciodat.




66
APTE

New York, statul New York
Smbt, 7.27 P.M.

Circulaia n Times Square
28
este extrem de aglomerat smbta
seara, dup ora apte, cnd mult lume din mprejurimile oraului
d buzna n zon, pentru a merge la teatru. Limuzinele i caut
cte un loc de parcare pe strzile laterale; n faa parcrilor se
formeaz iruri lungi de maini care ateapt s le vin rndul s
intre, iar taxiurile i mijloacele de transport n comun i fac loc cu
greu prin nebunia din centrul districtului.
Georgiev prevzuse aglomeraia i luase n calcul ntrzierea
atunci cnd plnuise aceast etap a operaiunii. n timp ce se
apropia, n sfrit, de virajul la dreapta pe Forty-second Street, n
direcia Parcului Bryant, era relaxat i ncreztor n reuit, la fel
ca i ceilali membri ai echipei. De altfel, acesta era i motivul
pentru care i recrutase: i cunotea bine i tia c i puteau
menine calmul ntr-o situaie tensionat.
n afar de Reynold Downer, fostul colonel din armata popular
bulgar, un brbat n vrst de patruzeci i opt de ani, era
singurul mercenar adevrat din echip. Barone avea nevoie de
bani pentru a-i trimite n ara sa de origine. Sazanka i Vandal
erau mnai de considerente personale, legate de nite ntmplri
petrecute n timpul celui de al Doilea Rzboi Mondial. Banii
ctigai i-ar fi ajutat s-i plteasc nite datorii vechi. n ceea ce-
l privea pe Georgiev, acesta avea propriile planuri. Timp de aproape
zece ani, fcuse parte dintr-un grup de rezisten din Bulgaria,
finanat de CIA. i petrecuse atta timp din via luptnd
mpotriva comunitilor, nct acum, cnd inamicul dispruse, pur
i simplu nu mai putea s se adapteze la noua situaie din teren.
Nu cunotea alt meserie dect aceea de soldat; armata bulgar nu
era n stare s plteasc soldele la timp, iar acum se trezise c era
un om mult mai srac dect pe vremuri, cnd i ncasa dolarii de

28
Cartier din centrul Manhattan-ului, oraul New York, numit astfel
deoarece aici s-a aflat la un moment dat sediul ziarului New York Times.
Cuprinde i bulevardul Broadway, celebru pentru teatrele care se afl pe
aceast arter. (n.tr.).



67
la americani, ducndu-i viaa n umbra imperiului sovietic. Dorea
s-i porneasc propria afacere, n domeniul exploatrilor de petrol
i de gaz natural, iar banii pe care avea s-i obin din lovitura de
astzi aveau s-l ajute s-i mplineasc visul.
Mulumit cunotinelor sale despre tacticile de lupt ale CIA i
fluenei cu care vorbea engleza american, cu toii fuseser de
acord ca el s conduc aceast prim etap a operaiunii. n plus,
aa cum dovedise cnd pornise afacerea cu bordelul clandestin din
Cambodgia, era un lider nnscut.
Georgiev conducea maina atent, cu vitez redus i cu ochii n
patru la pietonii care traversau strada pe unde nu trebuie. Avea
grij s nu se apropie prea mult de mainile din faa lui. Se feri s
intre n vreo altercaie cu taximetritii care i tiau calea. Avea
mare grij s nu fac nici o manevr datorit creia s fie tras pe
dreapta de vreun agent de poliie. Ce ironie: se pregtea s semene
distrugere i moarte n jurul su, o lovitur pe care lumea nu avea
s-o uite prea curnd. i totui, acum era ntruchiparea oferului
cumptat i temtor n faa legii. i aducea aminte c fusese o
vreme, pe cnd era copil, cnd visa s se fac filosof. Poate cnd
totul se va termina va ajunge, n sfrit, s-i ndeplineasc visul.
Asemenea contraste l fascinau.
n timpul recunoaterii pe care o fcuse, cu o zi nainte,
remarcase o camer de supraveghere instalat deasupra unui
semafor din colul de sud-vest al interseciei dintre Forty-second
Street i Fifth Avenue. Obiectivul camerei era orientat ctre nord.
Pe Forty-second Street, col cu Third Avenue mai era nc una,
ndreptat nspre sud. Vandal, care sttea pe locul din dreapta-
fa i Georgiev, care era la volan, i ajustar parasolarele n aa
fel nct s nu li se vad faa. Odat intrai n sediul ONU, cu toii
aveau s poarte mti de schi. Mai mult ca sigur, poliia din New
York avea s vizioneze benzile nregistrate de camerele de
supraveghere din zon, iar Georgiev nu voia ca pasagerii mainii s
fie recunoscui. Nu-i puteau permite s se lase filmai.
Interognd turitii aflai ntmpltor n zon, era posibil ca
poliia s dea peste vreunul care le filmase maina din ntmplare.
Tocmai de aceea Georgiev stabilise traseul n aa fel nct s se
apropie de int avnd soarele n spate. Astfel, n imaginile
surprinse de cameramanul amator n-o s se vad dect strlucirea
parbrizului. Georgiev le mulumi n gnd celor de la CIA c-l
nvaser asemenea trucuri.
Lsar n urm Biblioteca Public, Grand Central Station i


68
cldirea Chrysler i ajunser fr probleme pe First Avenue.
Georgiev potrivise viteza mainii n aa fel nct s fie obligai s se
opreasc la stop. De asemenea, avusese grij s se nscrie din
vreme pe banda din dreapta a drumului. Dup virajul la stnga,
duba va rula pe lng partea dreapt a strzii, pe care se gsea i
sediul ONU. Arunc o privire n fa. Pn la obiectiv mai aveau de
parcurs doar dou intersecii. Cldirea Secretariatului ONU era
amplasat n spatele unei curi circulare, n care se afla o fntn
artezian. Uriaa cldire era protejat pe toat lungimea ei de un
gard de metal, nalt de aproape doi metri i jumtate. Intrrile n
complex erau pzite de trei posturi de control, iar pe strad
patrulau ageni de poliie. Peste drum, la intersecia dintre First
Avenue i Forty-fifth Street, se vedea un post de comand al
poliiei.
Cu o zi n urm, fcuse o recunoatere aprofundat a
mprejurimilor. De asemenea, studiase zeci de fotografii ale
obiectivului i casete filmate cu mai multe luni nainte. Ajunsese
s cunoasc zona pe dinafar, pn la cel mai mic amnunt.
Georgiev atept cu rbdare culoarea verde a semaforului. Din
acel moment, le rmnea un rgaz de ase secunde pn la
schimbarea culorii. Avea masca de schi pregtit, pe genunchi.
ntinse mna i i-o trase pe fa, n timp ce tovarii lui fcur
acelai lucru. Cu toii purtau mnui chirurgicale, pentru a nu
lsa nici un fel de amprente.
Semaforul afi, n sfrit, lumina verde, iar Georgiev puse
maina n micare.





69
OPT

New York, statul New York
Smbt, 7.30 P.M.

Etienne Vandal i trase pe fa masca de schi, apoi se ntoarse
pentru a primi armele din minile lui Sazanka, aflat n spatele
dubei, lng Barone i Downer. Scaunele mainii fuseser
demontate i aruncate ntr-un col al garajului de la hotel, iar
ferestrele erau vopsite n negru, aa c toi patru i fcur
pregtirile fr a se teme de priviri indiscrete. Barone verific cele
dou pistoale semiautomate, le puse n tocurile lor, dup care
apuc pistolul-mitralier Uzi. n rucsacul pe care-l purta n spate
se aflau buteliile cu gaz lacrimogen i mtile de gaze, pregtite
pentru cazul n care situaia devenea delicat. Dac erau ncolii
de forele de ordine, nu se vor da n lturi s ia i ostatici.
Vesta antiglon l mpiedica s se mite liber, dar Vandal
acceptase acest disconfort n schimbul proteciei pe care le-o
ofereau vestele. Din mna japonezului primi dou pistoale
semiautomate i un Uzi.
Downer, care sttea n genunchi, lng ua dubei, i etalase
armele pe podeaua mainii. Peste umr avea un arunctor de
grenade B-77, de producie elveian. Ceruse un M47 Dragon,
arm de producie american, dar asta era tot ce-i putuse oferi
Ustinoviks. Downer studiase cu atenie lansatorul portabil de
rachete antitanc cu raz scurt de aciune i i asigurase tovarii
c arma avea s-i fac treaba. Vandal i ceilali din echip l
crezuser pe cuvnt. Fr el, n-ar fi avut nici o ans. Barone
sttea ghemuit lng ua din spate a mainii, gata s-o deschid la
comand.
Vandal i pregtise armele nainte de a prsi hotelul. Acum
rmase la locul lui, n timp ce duba continua s accelereze. Era
clipa pe care o ateptau cu toii i pentru care se pregtiser timp
de peste un an de zile. n ceea ce-l privea, Vandal atepta acea
clip de o via. Acum, c obiectivul se apropia, l ncerca o
senzaie de calm i de uurare.
i ceilali membri ai echipei erau la fel de calmi, mai ales
Georgiev. Bulgarul ddea impresia unui robot uria, fr
sentimente. Vandal nu cunotea prea multe despre el, dar cele
cteva lucruri care-i ajunseser la urechi nu-i inspirau nici


70
plcere, nici respect. Pn la adoptarea noii constituii, n 1991,
regimul politic din Bulgaria se numrase printre cele mai opresive
din blocul sovietic. Georgiev colaborase cu CIA, n efortul acesteia
de a recruta informatori din rndurile funcionarilor
guvernamentali. Vandal l-ar fi stimat dac tipul ar fi ajutat la
rsturnarea regimului din motive de contiin. Dar Georgiev
intrase n solda CIA din motive pur financiare: pur i simplu, CIA i
rspltea bine serviciile. Dei aveau aceleai eluri, aceasta era
diferena dintre un patriot i un trdtor. Iar Vandal avea
convingerea c un om care fusese n stare s-i vnd ara n
schimbul banilor putea oricnd s-i trdeze i tovarii cu care se
asociase. Aa ceva n-ar fi fost nici o noutate pentru Etienne
Vandal: bunicul su colaborase cu nazitii n timpul celui de al
Doilea Rzboi Mondial i i dduse ultima suflare n timp ce-i
ispea condamnarea ntr-o nchisoare din Frana. Pentru Charles
Vandal nu fusese de ajuns faptul c i trdase ara. n vremea
ocupaiei germane, fcuse parte din grupul de rezisten condus
de Mulot, ai crei membri furau piese de art i obiecte preioase
din muzeele franceze i le ascundeau la loc sigur, pentru ca
acestea s nu cad n minile armatei germane. Charles Vandal i
dduse pe mna nemilor pe Mulot i pe tovarii acestuia, dup
care le dezvluise locurile unde erau ascunse piesele furate din
muzee.
Mai aveau de parcurs cteva sute de metri. Cei civa turiti,
care se mai aflau pe strad la ora aceea, ntoarser capul i se
uitar lung dup duba care trecu vjind pe lng ei. Maina
depi n vitez biblioteca ONU, aflat pe latura dinspre sud a
esplanadei. Georgiev trecu n vitez pe lng ghereta primului post
de paz, prevzut cu geamuri antiglon verzui, n spatele crora
stteau civa ageni de securitate cu mutre plictisite. Ghereta era
amplasat dincolo de gardul metalic de protecie, care era desprit
de bulevard printr-un trotuar larg de ase metri. Cu ocazia
recepiei din seara aceea, personalul de paz fusese suplimentat,
iar poarta fusese nchis, dar asta nu avea nici o importan.
Obiectivul se afla n faa lor, la numai cincisprezece metri distan.
Georgiev trecu i pe lng cel de-al doilea post de control. Apoi,
ocolind un hidrant, ndrept botul mainii ctre dreapta i aps
pedala de acceleraie pn la refuz. Maina ni de-a curmeziul
trotuarului, lovi un pieton i-l trase sub roile din fa. n acelai
timp, izbi cu aripa din fa un grup de trectori, aruncndu-i ntr-
o parte. O secund mai trziu, duba trecu n for prin gardul din


71
plas de srm, nalt de un metru.
Scrnetul metalului care zgria laturile mainii acoperi ipetele
rniilor. Vehiculul tras o brazd adnc prin spaiul verde plin
de copaci i tufiuri, n timp ce Georgiev ocolea copacul mare aflat
n partea de sud a grdinii. Trecnd printre cteva crengi mai
joase, parbrizul i tavanul mainii fur lovite cu for. Cteva
ramuri se rupser de tot, iar altele se arcuir n timp ce duba i
continua cursa nebuneasc.
n jurul mainii, agenii de securitate ai ONU, poliitii NYPD i
civa membri ai corpului de paz al Departamentului de Stat,
mbrcai n cmile lor albe, srir ca ari. Scondu-i la vedere
armele i staiile de radio, se apropiar n fug dinspre cele trei
posturi de paz de pe First Avenue, dinspre ghereta amplasat n
partea de nord a curii i dinspre postul de comand al poliiei
aflat peste drum.
n cteva secunde, furgoneta parcurse grdina i strpunse
gardul viu din faa acesteia. Oamenii aflai n spate se sprijinir de
pereii mainii, n timp ce Georgiev apsa cu toat puterea pedala
de frn. Grdina era desprit de esplanada circular de o
barier construit din blocuri de beton, nalte de peste un metru i
groase de treizeci de centimetri. n spatele ei se aliniau catargele pe
care fluturau drapelele celor 185 de state membre ale ONU.
Temndu-se c parbrizul avea s cedeze, Georgiev i Vandal se
lsar n jos, pentru a se feri de cioburile de sticl. Barone
deschise ua furgonetei. Sazanka se aez n poziie de tragere,
pregtit s le asigure spatele. Downer se aplec deasupra lui
Sazanka, ndreptndu-i lansatorul de rachete nspre zidul solid de
beton. Fix inta la baza acestuia i aps pe trgaci.
Se auzi un tunet devastator, dup care o poriune de doi metri
din bariera de beton fu pulverizat. Cteva buci fur aruncate ca
nite ghiulele peste esplanad i aterizar n bazinul fntnii
arteziene i pe aleea de acces. Un val mare de bolovani de beton se
ridic pn la cincisprezece metri nlime, dup care achiile
czur pe jos, ntr-o ploaie de pietri. Dincolo de zid, cinci dintre
catargele cu drapele se ndoir de la baz, apoi se prbuir la
pmnt, ntr-un vuiet asurzitor. Zgomotul provocat de cderea lor
fu att de mare, nct Vandal l auzi prin urechile asurzite de fora
exploziei.
Imediat n urma impactului, Georgiev ambal motorul la maxim,
fornd furgoneta nainte. N-aveau nici un moment de pierdut.
ni prin gaura deschis n barier. Aripa din stnga a mainii


72
muc din marginea zidului, dar nu se opri. Downer se trsese
napoi n spatele dubei, la adpost, dar Sazanka rmsese n
poziie de tragere, n ua deschis a mainii, pregtit s riposteze
dac se trgea asupra lor. ns nu se auzi nici un foc de arm. Pe
cnd fceau parte din ctile albastre, puseser mna pe un
manual de pregtire al forelor de securitate ale ONU.
Instruciunile erau foarte clare: trupelor de securitate le era cu
desvrire interzis s se angajeze n lupt dac forele agresorilor
erau superioare; erau obligate s atepte sosirea unor ntriri
suficiente pentru a putea riposta. Aceasta era politica general a
Naiunilor Unite. O asemenea abordare nu ddea nici un fel de
rezultate n timpul conflictelor internaionale i nu avea s dea nici
acum.
Georgiev se ndrept cu maina ctre nord-est, de-a curmeziul
esplanadei. Prin parbrizul crpat nu se mai vedea aproape nimic,
dar Georgiev nici n-avea nevoie s vad mare lucru. Duba i
continu cursa nebuneasc, ptrunznd pe pajitea din faa
cldirii Adunrii Generale, dup care o lu nspre est, nconjurnd
Clopotul Japonez al Pcii. n timp ce Vandal se ferea din nou,
maina ptrunse n for prin ferestrele largi de sticl ale holului,
ciocnindu-se cu un zgomot infernal de statuia El Abrazo de Paz,
amplasat n interiorul cldirii, care nfia silueta stilizat a unui
brbat mbrind pacea. Statuia se rsturn, iar duba rmase
suspendat deasupra acesteia; maina nu putea merge mai
departe, dar nu mai era necesar. Totul se ntmplase att de
repede, nct agenii de securitate i participanii la recepie, aflai
n hol, nici nu se dezmeticiser bine din surpriz. Cei cinci brbai
coborser deja din dub. Georgiev trase o rafal scurt nspre
gardianul care pzea captul coridorului ce ducea ctre
ascensoarele personalului. Tnrul se rsuci i czu la pmnt;
era prima victim din rndul personalului de paz al ONU, iar
Vandal se ntreb dac ONU avea s ridice vreo statuie a pcii n
onoarea acestuia.
Cei cinci o luar la fug pe coridor, pn la scrile rulante.
Fuseser scoase din funciune de personalul de securitate, lucru
pe care nu-l anticipaser, dar acum nu mai conta. Urcar n grab
cele dou rnduri de scri, apoi o luar la stnga. Nu ntmpinar
nici un fel de rezisten. Invadarea Poloniei de ctre trupele
germane, n 1939 i a Kuweitului, de ctre Saddam Hussein, n
1990, dovedise c nimeni nu poate face fa unui atac-fulger bine
pus la punct. Singurele ci de ripost erau, cel mult, o regrupare a


73
forelor i lansarea unui contraatac. n cazul de fa, nici una din
aceste msuri nu putea conduce la nimic.
La mai puin de nouzeci de secunde de cnd prsiser First
Avenue, cei cinci se aflau n inima cldirii Secretariatului.
Parcurser n mare vitez coridorul, prin faa ferestrelor largi ce
ddeau nspre curte. Fntna artezian fusese oprit, pentru ca
pnza de ap s nu mpiedice vederea asupra ferestrelor.
Bulevardul fusese nchis, iar turitii surprini de evenimente erau
condui nspre strzile laterale. Poliitii i agenii serviciului de
securitate era prezeni peste tot.
Izolai cldirea, limitai pierderile, i aminti Vandal. Nimic nou
sub soare.
Vzu civa ageni de securitate, trei brbai i o femeie,
alergnd ctre ei. Erau echipai cu veste antiglon i staii de
emisie-recepie. Cu armele n mn, se ndreptau nspre sala
Consiliului de Securitate, aflat n dreapta lor, probabil pentru a
evacua delegaii i a-i pune la adpost.
Cei patru nu-i putur duce la bun sfrit misiunea. La vederea
atacatorilor, se oprir n loc i, ca orice soldat sau agent de poliie
care nu trecuse niciodat prin focul unei lupte adevrate, fcur
exact ceea ce fuseser nvai la instrucie. Vandal tia c, n
cazul unei confruntri directe, manualul forelor de securitate ale
ONU recomanda ca aprtorii s se desfoare, pentru a nu da
inamicului posibilitatea s se concentreze asupra unei singure
inte, s caute adpost i s ncerce s anihileze agresorii.
Georgiev i Sazanka nu le ddur nici o ans. Deschiser focul
cu armele Uzi direct de la old i secerar grupul pe loc. Pistoalele
i aparatele de emisie-recepie zburar din minile agenilor,
ateriznd cu zgomot pe pardoseala din marmur. Apoi,
apropiindu-se de agenii rnii i czui la pmnt, mai traser
cte o rafal n capul fiecruia. Se oprir la civa metri de
cadavre. Georgiev ridic dou din aparatele de emisie-recepie
czute pe jos.
S mergem, spuse Vandal, lund-o nainte.
Barone i Downer se grbir s-l urmeze i cei cinci i
continuar naintarea. Acum nu-i mai despreau de sala
Consiliului de Securitate dect patru cadavre i pardoseala
coridorului, ptat de snge.




74
NOU

New York, statul New York
Smbt, 7.34 P.M.

Toi cei aflai n sala de pres auzir zgomotul luptelor de la
parter. Sala nu avea nici o fereastr, aa c nu puteau ti exact ce
se ntmplase.
Paul Hood se gndi c avusese loc o explozie accidental. Ali
prini, care se gndiser la acelai lucru, voiau s coboare pentru
a se asigura c totul era n regul cu copiii. Dar, chiar n acel
moment, i fcu apariia domnul Dillon. Gardianul le spuse c
toat lumea trebuie s rmn la locul ei i s-i pstreze calmul.
Chiar acum vin din sala Consiliului de Securitate, spuse
Dillon. Copiii n-au pit nimic. Majoritatea delegailor se afl deja
n sal, n ateptarea secretarului general. Personalul de securitate
s-a pus deja n micare, n vederea evacurii. Primii vor fi copiii,
apoi delegaii i, n cele din urm, dumneavoastr. Totul va fi
perfect dac v pstrai calmul.
Dar ce s-a ntmplat? ntreb un printe.
Nu tiu nici eu prea bine, rspunse Dillon. Se pare c o
main a strpuns bariera i a ptruns n curte. Asta-i tot ce-am
putut vedea de la fereastr. Dar nimeni nu tie
De jos rsun o serie de explozii. Preau a fi focuri de arm.
Dillon i deschise staia de emisie-recepie.
Freedom-Seven ctre baz, vorbi el.
Din staie rsunar ipete i vuiet. Apoi, cineva rspunse:
Perimetrul a fost strpuns, Freedom-Seven. Identitatea
agresorilor, necunoscut. Pornete ctre Everest-Six, nivel de
alarmare rou. Confirm recepia.
Everest-Six, nivel de alarmare rou, repet Dillon. Am neles.
Opri staia de emisie-recepie i porni ctre u. M duc n sala
Consiliului de Securitate ca s atept ntriri. V rog s nu prsii
aceast camer.
Cnd ajung ntririle? strig un printe.
n cteva minute, rspunse domnul Dillon.
Dup care iei din sal. n urma lui, ua se nchise cu un
pocnet. Linitea fu ntrerupt de nite strigte care preau s vin
din afara cldirii.
Unul dintre brbaii din ncpere se ndrept nspre u.


75
M duc s-o caut pe fiica mea, spuse acesta.
Hood se aez n faa uii, tindu-i calea. Brbatul era foarte
solid.
Nu, spuse Hood.
De ce nu? ntreb cellalt.
Membrii echipelor de securitate, personalul medical i
pompierii trebuie lsai s-i fac treaba, spuse Hood. n plus, s-a
declarat nivelul de alarmare rou. Asta nseamn c a avut loc un
incident de o gravitate extrem.
Tocmai de aceea trebuie s mergem s vedem ce fac copiii,
izbucni un alt brbat.
Nu, rspunse Hood. Sediul ONU este teritoriu internaional.
Legislaia american nu se aplic aici; nimeni n-are s stea de
vorb cu noi. Agenii de securitate au instruciuni s deschid
focul fr somaie asupra oricrui individ care nu face parte din
personalul organizaiei.
De unde tii?
Fiindc am lucrat la o agenie federal de informaii, spuse
Hood. Am vzut oameni mpucai pe loc, deoarece i-au bgat
nasul unde nu le fierbe oala.
Soia brbatului se apropie i-l prinse de mn.
Charlie, te rog. Domnul Hood are dreptate. Las autoritile
s se ocupe de situaie.
Dar e posibil ca fiica noastr s fie n pericol de moarte,
replic Charlie.
i fiica mea la fel, spuse Hood. Dar n-o ajut cu nimic
lsndu-m omort prostete. Abia atunci Hood contientiz
ntreaga gravitate a situaiei. Nivel de alarmare rou. Harleigh se
afla n mare pericol. i ntoarse privirea ctre Sharon, care
rmsese n colul din dreapta al camerei. Se duse pn la ea i o
lu n brae.
Paul, o auzi optind. Cred c ar trebui s mergem s-o
cutm.
O s vin ea la noi, imediat, spuse.
Pe hol rsunar nite pai, urmai imediat de trei focuri de
arm, dup care un obiect de metal ateriz cu zgomot pe
pardoseal. Se auzir gemetele cuiva, strigte agitate i apoi iar
zgomotul unor pai. n cele din urm se ls tcerea.
Ce-a mai fost i asta? ntreb Charlie, dar nimeni nu se obosi
s-i rspund.
Hood n-avea idee ce se ntmpla. Se desprinse din braele lui


76
Sharon i se apropie de u. Lsndu-se pe vine, pentru a se pune
la adpost n caz c deschidea focul cineva asupra sa, le fcu semn
celorlali s se ndeprteze de u. Apoi ridic mna i rsuci uor
mnerul broatei, crpnd ua doar ct s poat privi afar.
Pe coridorul dintre sala de pres i Consiliul de Securitate se
vedeau patru oameni czui la pmnt. Erau ageni de securitate
ai ONU. Ucigaii dispruser, dar n urma lor lsaser pete de
snge pe pardoseala coridorului. Urmele se ndreptau ctre sala
Consiliului de Securitate.
Hood rmase perplex. Cele vzute pe coridor i aduser aminte
de ce i se ntmplase lui Thomas Davies, un pompier cu care mai
ncingea cte o partid de fotbal, pe vremea cnd sttea la Los
Angeles. Probabil c i Davies fusese ncercat de acelai sentiment,
cnd, ntr-o dup-amiaz, primise din senin un telefon care-l
anuna c izbucnise un incendiu chiar acas la el. Omul tia
perfect ce are de fcut ntr-o asemenea situaie, doar asta-i era
meseria; i totui, rmsese complet blocat, incapabil s
reacioneze.
Hood nchise ua i se ntoarse ctre ceilali.
Ce s-a-ntmplat afar? ntreb Charlie.
Hood nu-i rspunse. Mintea i era goal, iar trupul i nepenise.
Ce mama dracului ai vzut afar? strig Charlie.
Pe coridor sunt patru gardieni mori, iar asasinul a intrat n
sala Consiliului de Securitate, zise ntr-un sfrit.
Odorul meu, suspin una dintre mamele din sal.
Sunt sigur c n-au pit nimic, spuse Hood.
La fel ai zis i mai devreme, cnd nu ne-ai lsat s plecm
de-aici i uite unde-am ajuns, strig Charlie n culmea enervrii.
Furia lui Charlie l scoase pe Hood din starea de oc n care se
afla.
Dac prseai aceast camer acum ai fi fost mort, spuse.
Oricum, Dillon nu te-ar fi lsat s intri n sala Consiliului de
Securitate i ai fi avut aceeai soart ca i gardienii.
Trase aer n piept, ncercnd s se calmeze. Apoi scoase
telefonul mobil din buzunar i ncepu s formeze un numr.
Cu cine vrei s vorbeti? ntreb Sharon.
Soul ei termin de format numrul. O privi n ochi, mngind-o
uor pe obraz.
Cu cineva cruia nu-i pas nici ct negru sub unghie c
sediul ONU e teritoriu internaional, rspunse. Cineva care poate
s ne ajute.


77




78
ZECE

Bethesda, statul Maryland
Smbt, 7.46 P.M.

Mike Rodgers trecea prin faza Gary Cooper. Nu n viaa real, ci
n cea nchipuit, dei, n acel moment, ambele erau strns legate
una de alta.
n vrst de patruzeci i cinci de ani, fostul director adjunct al
Centrului de Operaiuni preluase provizoriu funcia rmas liber
n urma demisiei lui Hood. Era un tip puternic i sigur pe sine. Pe
vremea studeniei, fcuse parte din echipa de baschet a colegiului.
De patru ori se alesese cu rupturi de piramid nazal n timpul
meciurilor. Era cunoscut pentru duritatea cu care lupta pentru
fiecare minge, fcnd ravagii printre juctorii echipelor adverse, fie
c era vorba de Torpedoes, Badgers, Ironmen ori Thrashers
29
sau
de altele asemenea. Luptase de dou ori n Vietnam, iar n rzboiul
din Golf se aflase la comanda unei brigzi mecanizate, n fruntea
creia ndeplinise cu succes toate misiunile care-i fuseser
ncredinate. Niciodat nu suferise vreo nfrngere. n timpul
primei sale misiuni cu unitatea Striker, n Coreea de Nord, se
luase de piept cu un ofier fanatic, pentru a-l mpiedica s lanseze
o bomb atomic asupra Japoniei. ntors din Vietnam, i gsise
timp pentru a obine un doctorat n istorie. Dar acum
Nu era deprimat numai din cauza demisiei lui Paul Hood, chiar
dac aceasta l afectase destul de tare. Ct de ciudat era viaa! Cu
doi ani i jumtate mai nainte, lui Rodgers i venise foarte greu s-
l accepte ca ef: un civil care participa la recepii pentru strngerea
de fonduri, n compania starurilor de cinema, n timp ce Rodgers
se afla sub btaia gloanelor n Irak i Kuweit. Dar Hood se
dovedise un director capabil i competent, care tia s se strecoare
cu abilitate prin hiurile politicii americane. Acum Rodgers i
simea acut lipsa.
mbrcat ntr-un trening larg i nclat cu pantofi de sport
marca Nike, Rodgers se ls cu mare atenie pe spate, aezndu-se
mai comod pe canapeaua tapiat cu piele. Cu numai dou
sptmni nainte, fusese capturat de un grup terorist n valea
Bekaa din Liban. Arsurile de gradul doi i trei, provocate de

29
Torpilele, Ciomgarii, Oamenii de Fier, Btuii.


79
torturile la care fusese supus, nu se vindecaser nc. Iar rnile
din sufletul lui erau nc deschise.
Lsnd la o parte amintirile, privirea lui Rodgers reveni la
ecranul televizorului; ochii negri i erau plini de o tristee adnc.
Se uita la Vera Cruz, unul dintre ultimele filme realizate de Cooper.
Actorul interpreta rolul unui fost ofier din timpul rzboiului civil
care, prsind armata, trecuse grania n Mexic pentru a lupta ca
mercenar, dar sfrise prin a mbria cauza revoluionarilor.
Putere, demnitate i onoare, asta-i inspira Coop
30
.
i Mike Rodgers a fost la fel pe vremuri, se gndi el, cu
tristee.
Pe lng rnile trupului, nc deschise, aventura din Liban
lsase urme mult mai adnci sufletul lui. Torturile cu lampa de
benzin, la care fusese supus n petera aceea din Liban, l
fcuser s-i piard ncrederea n sine nsui. i asta nu pentru
c i-ar fi fost fric de moarte. Precum vikingii din vremuri de mult
apuse, avea credina c naterea unui om nu reprezenta dect
nceputul morii sale i c sacrificiul suprem n timpul luptei era
modul cel mai nltor n care un rzboinic i putea ncheia
socotelile cu viaa. Dar atunci, n chinurile torturii, aproape c se
lepdase de credin. Durerea feroce poate s rsuceasc minile
unui om. Torionarul calm i stpnit ajunge s preia controlul
minii victimei, iar aceasta, extenuat, renun la orice mpotrivire.
Iar Rodgers ajunsese foarte aproape de momentul capitulrii.
Aproape c le dezvluise cum se manevreaz echipamentul pe care
puseser mna.
Asta l fcea pe Rodgers s se agae cu disperare de imaginea lui
Gary Cooper. Nu pentru a-i vindeca rnile din suflet, nici nu
credea c aa ceva mai era posibil acum. Ajunsese s-i vad
punctul limit; era o experien pe care n-avea s-o uite niciodat:
contiina propriilor limite. Avusese acelai sentiment n timpul
unui meci de baschet, cnd i scrntise glezna pentru prima oar,
iar aceasta nu se vindecase miraculos peste noapte. Credina c
nimic n lume nu putea s-l culce la pmnt dispruse pentru
totdeauna.
Dar capitularea spiritului era i mai rea.
Mike Rodgers avea nevoie disperat s-i rectige ncrederea n
forele proprii, ncredere pe care i-o luaser torionarii si. S se
ntreasc pe dinuntru, pn cnd preedintele avea s

30
Diminutiv de la Cooper (n.tr.).


80
numeasc un alt director n locul lui Paul Hood. Abia dup aceea
i putea permite s se gndeasc ncotro avea s se ndrepte de
atunci ncolo.
Rodgers i ntoarse iar privirea la televizor. Filmele fuseser
ntotdeauna sanctuarul n care se refugia i de unde i lua
puterea. Adeseori, pe cnd era copil, taic-su se ntorcea acas
beat turt i se apuca s-l ia la btaie. Cnd se oprea, ntr-un
sfrit, epuizat de pumnii pe care i-i crase, tnrul Rodgers,
purtnd pe fa urmele lsate de inelul de absolvent de la Yale al
btrnului, se urca pe biciclet i se ducea pn la cinematograful
din cartier. Aici, n schimbul unui bilet de douzeci i cinci de
ceni, eroii din filmele western, din cele de rzboi sau istorice i
aduceau alinarea. An dup an, personajele interpretate pe ecran
de John Wayne, Charlton Heston sau Burt Lancaster au ajuns s-i
influeneze personalitatea, viaa i cariera.
Dar, spre deosebire de el, eroii benzii de celuloid nu cedau
niciodat n faa torturii. Acum, Rodgers se simea foarte singur.
Coop tocmai salvase o tnr mexican din minile unor bandii
care se pregteau s-o violeze, cnd se auzi soneria telefonului.
Rodgers apuc receptorul telefonului fr fir aflat la ndemn, pe
canapea i, apsnd pe buton, prelu apelul.
Alo?
Mike, slav Domnului
Tu eti, Paul?
Eu sunt, rspunse Hood. Ascult-m cu atenie: m aflu n
cldirea ONU, n sala de pres din vecintatea Consiliului de
Securitate. Acum cteva minute, patru gardieni au fost mpucai
pe coridorul de lng noi.
Rodgers deveni foarte atent.
Cine i-a mpucat?
Nu tiu, spuse Hood. Dar agresorii au intrat n sala
Consiliului de Securitate.
Harleigh e cu voi? ntreb Rodgers.
Nu, e nuntru, i rspunse Hood, cu formaia ei de muzic
de camer i cu o sumedenie de diplomai.
Rodgers apuc telecomanda, opri DVD-ul i schimb pe CNN.
Se transmitea n direct de la sediul ONU. Din vorbria reporterilor
nelese c, pentru moment, situaia era neclar.
Mike, tii foarte bine cum merg lucrurile la ONU ntr-o luare
de ostatici, spuse Hood. Aici e teritoriu internaional; pot s treac
ore n ir pn cnd responsabilii cu securitatea ntorc problema


81
pe toate feele, pentru a se pune de acord cui i revine sarcina de
aciona.
Am neles, spuse Rodgers. l sun pe Bob, s-i spun despre ce
e vorba. Vorbeti de pe telefonul mobil?
Da.
ine-m la curent cu evoluia situaiei.
Aa am s fac. Mike
Paul, o s ne apucm de treab imediat, l asigur Rodgers.
De obicei, imediat dup o luare de ostatici, urmeaz o perioad de
tatonare. Se transmite un mesaj, urmat de ncercri de negociere.
Noi n-o s pierdem timpul. Tot ce-i cer e ca tu i cu Sharon s
ncercai s v meninei calmul.
Dup un cuvnt de mulumire, Hood nchise. Rodgers ddu
televizorul mai tare, ascultnd cu atenie, n timp ce se ridica de pe
canapea. Nu se cunotea identitatea agresorilor, nici mobilul
atacului asupra Organizaiei Naiunilor Unite. Organizaia
mondial nu fcuse nici o declaraie oficial, iar cei cinci brbai
despre care se bnuia c ptrunseser n sala Consiliului de
Securitate nu transmiseser nici o solicitare.
Rodgers nchise televizorul. n timp ce intra n dormitor ca s se
mbrace, generalul form numrul de telefon mobil al lui Bob
Herbert. Comandantul serviciului de informaii al Centrului de
Operaiuni tocmai lua cina n compania doamnei Andrea Fortelni,
subsecretar de stat adjunct. Dup ce soia sa fusese ucis la
Beirut, cu civa ani n urm, Herbert ieea foarte rar n ora n
compania femeilor. n schimb, era dispus s fac orice pentru a
obine informaii. Existau trei lucruri mari i late, nimic altceva,
pentru care Herbert aprecia Japonia: sushi-ul i filmele Cei apte
samurai i Rashomon. Exact ca n acest din urm film, politica
naional a SUA rareori se baza pe adevruri de necontestat.
Adevr sau minciun depindea din ce punct de vedere priveai
lucrurile. Iar Herbert, care era un maestru n meseria sa, dorea s
fie la curent cu tot ce mica n politica american.
De asemenea, Herbert era genul de om devotat cu trup i suflet
prietenilor i colegilor si de munc. Cnd Rogers l sun ca s-i
povesteasc tot ce se ntmplase, i rspunse c o s fie la Centrul
de Operaiuni ntr-o jumtate de or. Rodgers l rug s-l cheme i
pe Matt Stoll. Era posibil s fie nevoie s ptrund n sistemul de
computere al ONU, iar Matt era nentrecut n aa ceva. Rodgers i
mai spuse c inteniona s-i mobilizeze i pe cei din unitatea
Striker, ordonndu-le alarm galben, n caz c era nevoie s intre


82
n aciune. Ca i ntregul Centru de Operaiuni, unitatea de elit
Striker, o unitate special de intervenie rapid, i avea baza la
Academia FBI din Quantico. La nevoie, Striker se putea deplasa
pn la sediul ONU n mai puin de o or.
Totui, Rodgers spera din toat inima ca presimirile sale negre
s nu se adevereasc. Din nefericire, teroritii fcuser deja cteva
victime, iar acum nu mai aveau nimic de pierdut dac i
continuau masacrul. n plus, de aproape cincizeci de ani ncoace,
modalitatea prin care Naiunile Unite ncercau s rezolve asemenea
incidente, intrnd n negocieri cu teroritii, nu condusese aproape
niciodat la rezultatele scontate.
Sperana, se gndi, el cu amrciune. Un om de Litere, al
crui nume l uitase, fcuse odat un joc de cuvinte, spunnd:
Sperana este senzaia c totul este trector.
Rodgers se mbrc la repezeal, apoi, cu pai repezi, iei n
lumina amurgului i se urc n main. Intr pe George
Washington Memorial Parkway i acceler nspre sud, ctre sediul
Centrului de Operaiuni. Dduse uitrii gndurile negre de mai
devreme.
Acum avea lucruri mai importante de fcut. O tnr aflat n
minile unor bandii i atepta ajutorul.




83
UNSPREZECE

Baza Andrews a Forelor Aeriene, statul
Maryland
Smbt, 8.37 P.M.

Cu patruzeci de ani n urm, n plin rzboi rece, cldirea de
dou etaje, cu aspect obinuit, aflat n partea de nord-est a bazei
Andrews a Forelor Aeriene, adpostise un centru de comand. Aici
i primeau ordinele de misiune piloii de vntoare care fceau
parte din unitatea de elit cunoscut sub denumirea de Ravens
31
.
n cazul unui atac nuclear, misiunea lor era s evacueze membrii
de baz ai cabinetului, precum i o serie de ofieri de rang nalt din
cadrul armatei, prelundu-i din Washington, D.C. i
transportndu-i la adpost, ntr-un complex subteran amenajat n
Blue Ridge Mountains
32
.
Totui, cldirea de culoare glbuie nu arta ca un monument al
unei ere de mult apuse. n jurul acesteia, terenul de instrucie de
altdat fusese amenajat cu spaii verzi. Personalul care i
desfura activitatea aici, aptezeci i opt de oameni, era format
din ofieri din cadrul armatei, precum i din civili.
Cu toii fuseser alei pe sprncean: tacticieni, generali de
armat, diplomai, analiti de informaii, experi n computere,
psihologi, specialiti n cercetare militar i cunoaterea mediului,
juriti i ofieri de pres de la Centrul Naional pentru Situaii de
Urgen.
Dup doi ani de pregtire sub ndrumarea lui Bob Herbert,
fostul centru de instructaj a fost transformat ntr-un Centru de
Operaiuni, nzestrat cu tehnologia cea mai avansat a
momentului. Menirea lui era s gestioneze situaiile de criz
survenite n Statele Unite sau n alte regiuni de pe glob,
conlucrnd cu o serie ntreag de organizaii din SUA sau din
strintate: Centrul Naional de Explorare
33
, Casa Alb, CIA,

31
Corbii.
32
Munii Albatri (engl.) lan muntos care se ntinde n nord-estul
SUA. (n.tr.).
33
National Reconnaissance Office organism subordonat
Departamentului Aprrii al SUA, cu atribuii n colectarea i prelucrarea
informaiilor furnizate de sateliii militari ai Statelor Unite (n.tr.).


84
Agenia Naional de Securitate
34
, Departamentul de Stat
35
,
Departamentul Aprrii, Agenia Militar de Informaii, Biroul
Federal de Investigaii, Interpolul. De asemenea, avea relaii de
colaborare cu toate serviciile de informaii din rile prietene. Dup
ce a pus capt cu succes crizelor din Coreea de Nord i din Rusia,
Centrul de Operaiuni a devenit singura organizaie din lume
capabil s monitorizeze, s pun la cale i s duc la bun sfrit
operaiuni secrete la scar global.
Toate acestea se ntmplaser pe vremea cnd Paul Hood era
directorul Centrului.
Generalul Mike Rodgers opri Jeep-ul n faa punctului de
control. Din gheret i fcu apariia o santinel a forelor aeriene.
Rodgers nu era mbrcat n uniform, dar, recunoscndu-l,
tnrul sergent l salut i ridic bariera. Rodgers porni nainte.
Dei, pn de curnd, Paul Hood fusese eful cel mare, Rodgers
avusese i el un cuvnt greu de spus n luarea oricrei decizii n
cadrul centrului, ba chiar luase parte la cteva dintre aciunile
operative. Acum era nerbdtor s preia conducerea acestei
operaiuni, mai ales dac avea s i se dea mn liber, pentru a-i
face treaba n maniera lui personal: independent i n deplin
conspirativitate.
Rodgers parc maina i se grbi nspre cldire, att ct i
permiteau rnile bandajate strns. Introduse codul personal de
identificare n dispozitivul de securitate instalat lng ua de la
intrare i ptrunse la parterul Centrului de Operaiuni. Dup ce
rspunse la salutul santinelelor narmate, care stteau ndrtul
unui post de gard cu geamuri antiglon, Rodgers strbtu n
vitez etajul unu al centrului, rezervat administraiei. Adevrata
activitate a Centrului de Operaiuni se desfura la nivelurile
subterane, bine protejate mpotriva oricror intrui.
Odat intrat n sala aflat n inima Centrului de Operaiuni,
arcul, pentru obinuiii locului, Rodgers i croi drum la
repezeal prin mulimea de posturi de lucru, ndreptndu-se
nspre zona n care se aflau birourile conducerii. Acestea erau

34
National Security Agency Agenia Naional de Securitate, agenie
guvernamental nsrcinat cu gestionarea informaiilor provenite din
supravegherea comunicaiilor la nivel global. De asemenea, n sarcina
ageniei intr i securizarea sistemelor de comunicaii ale autoritilor
americane. (n.tr.).
35
State Department Ministerul de Externe. n SUA, ministerele
poart denumirea de departamente. (n.tr.).


85
dispuse n semicerc, n partea de nord a complexului. Trecu pe
lng ua biroului su i intr direct n sala de edine, pe care
avocatul Lowell Coffrey III o botezase Buncrul.
Pereii, podeaua, ua, precum i tavanul Buncrului erau
acoperite cu benzi dintr-un material fonoabsorbant, de culoare gri
alternnd cu negru. Sub materialul fonoabsorbant se aflau cteva
straturi de plut, un strat de treizeci de centimetri de beton i apoi
nc un perete fonoabsorbant. n stratul de beton erau ncastrate
dou reele metalice care generau unde audio aleatorii, astfel nct
nici un dispozitiv electronic nu funciona corect nuntru. Dac
voia s vorbeasc la telefonul mobil, Rodgers trebuia s-i
direcioneze convorbirile prin telefonul din birou, care i le
retransmitea nuntrul Buncrului.
Bob Herbert era deja acolo, mpreun cu Ann Farris, Coffey, Liz
Gordon i cu Matt Stoll. Programul obinuit de lucru se terminase
demult, dar, aflnd vetile, se prezentaser la Centru, pentru ca
toi cei din schimbul de noapte s-i poat continua activitatea de
rutin. Nelinitea plutea n aer.
V mulumesc c ai venit, spuse Rodgers, fcndu-i
apariia n camer. nchise ua, dup care se aez n capul mesei
lungi de mahon. La capetele mesei de edin era instalat cte un
computer, iar n faa fiecruia din cele dousprezece scaune care o
nconjurau se afla cte un post telefonic.
Mike, ai vorbit cu Paul? ntreb Ann.
Am vorbit.
i care sunt vetile? ntreb ea.
Sharon i Paul sunt foarte ngrijorai, rspunse el scurt.
Generalului nu-i plcea s se lungeasc la vorb cu Ann i
ncerc s-i evite privirea. Relaia sa cu presa era mai mult dect
rece. Din punctul lui de vedere, ori spunea adevrul, ori nu spunea
nimic. Dar, mai ales, l deranja faptul c Ann ncerca tot timpul s-
i fac ochi dulci lui Paul Hood. Lui Rodgers nu-i plcea treaba
asta, n primul rnd, din punct de vedere moral, deoarece Hood era
cstorit. n plus, se gndea la aspectele de ordin practic. Cu toii
erau obligai s lucreze n cadrul unei echipe. Era normal ca,
uneori, membrii acesteia s simt o atracie sexual reciproc, dar
dr. Farris srea peste cal, ori de cte ori se afla n preajma lui
Hood.
Ann nu reacion n nici un fel, dei poate se simise vizat.
I-am spus lui Paul c-l inem la curent cu evoluia situaiei,
spuse Rodgers. Dar nu vreau s-l sun dac nu e absolut necesar.


86
Dac nu-l scoatem mai repede de acolo, s-ar putea s ncerce s
se descurce singur. i, n caz c telefonul ncepe s-i sune ntr-un
moment nepotrivit, va fi pus ntr-o situaie dificil.
n plus, nu dispune de o linie de comunicaie securizat,
spuse Stoll.
Rodgers aprob, cu un semn al capului, apoi se uit la Herbert.
L-am sunat pe colonelul August. Unitatea Striker a primit
ordinul de alert galben, iar acum verific toate datele de care
dispun n legtur cu sediul ONU.
Vor gsi tot ce le trebuie n baza de date a CIA, spuse
Herbert.
Lowell Coffrey III, un avocat spilcuit, sttea la stnga lui
Rodgers.
Mike, trebuie s ii cont de faptul c Statele Unite nu au nici
o putere n interiorul sediului Naiunilor Unite. Pn i poliia are
minile legate acolo.
tiu asta, rspunse Rodgers.
i te deranjeaz acest amnunt? ntreb Liz Gordon. Rodgers
i arunc o privire. Liz, o femeie voinic, psihologul Centrului de
Operaiuni, ocupa locul de lng Coffey.
M deranjeaz c Harleigh Hood este inut prizonier n sala
Consiliului de Securitate de ctre un grup de teroriti, mpreun
cu ceilali copii, rspunse el.
Liz voi s mai adauge ceva, dar renun. Nici nu trebuia s-o
spun n cuvinte. Pe faa ei se citea dezaprobarea. Dup ce
Rodgers se ntorsese din aventura din Orientul Mijlociu, Liz i
explicase c nu trebuia s-i canalizeze asupra celor din jur furia
i disperarea care-l ncercau. Dar, n cazul de fa, nici nu putea fi
vorba de aa ceva. Oamenii aceia, oricine ar fi fost ei, trebuiau
oprii cu orice pre.
Rodgers se ntoarse ctre Herbert, care se afla n dreapta lui.
Ai aflat ceva cu privire la identitatea atacatorilor?
Herbert se aplec n scaunul su cu rotile.
Absolut nimic, spuse eful informaiilor. Au ptruns nuntru
cu o furgonet. Am obinut numrul de nmatriculare din
nregistrrile video i l-am dat n urmrire, dar s-a dovedit c
maina era nchiriat pe un nume fals, Ilya Gaft.
Totui, acest Ilya Gaft era obligat s prezinte un permis de
conducere la preluarea mainii, spuse Rodgers.
Herbert cltin din cap.
Am verificat i permisul. La poliie figura ca valabil, dar, cnd


87
am cerut dosarul titularului, s-a constatat c acesta nu exist. Un
permis de conducere pe o identitate fals e relativ uor de obinut.
Herbert continu:
ONU a ntrit msurile de securitate, n vederea recepiei
organizate n seara aceasta. Dar toate forele de paz au fost
concentrate n cele trei puncte de acces i n partea de nord a
sediului. Se pare c atacatorii au aruncat n aer bariera de beton
cu ajutorul unui lansator de rachete, apoi maina a traversat
curtea n vitez, dup care s-a nfipt pur i simplu direct n cldire.
Apoi i-au croit drum cu armele, deschiznd focul asupra oricui le-
a stat n cale i s-au baricadat n sala Consiliului de Securitate.
i de atunci n-au mai dat nici un semn de via? vru s tie
Rodgers.
Absolut nimic. L-am sunat pe Darrell, n Spania i i-am cerut
s ia legtura cu o cunotin a lui de la biroul Interpol din
Madrid, un tip care are contacte printre cei din serviciul de
securitate al ONU. Mi-a promis c ne anun imediat cum afl ceva
despre identitatea agresorilor sau despre armele de care s-au
folosit.
Dar din partea ONU? S-a dat vreun comunicat oficial?
ntreb Rodgers, ntorcndu-se nspre Ann.
Nimic, rspunse aceasta. Nu s-a dat nici un comunicat.
Nici mcar o declaraie de pres?
Ann scutur din cap.
Nu. i, oricum, e tiut faptul c departamentul de pres al
ONU reacioneaz cu ntrziere n asemenea situaii.
Naiunile Unite reacioneaz cu ntrziere n general, remarc
Herbert, scrbit. Prietenul lui Darrell de la Interpol a luat legtura
cu adjunctul colonelului Rick Mott, comandantul serviciului de
securitate al Naiunilor Unite. Pn atunci, nici mcar nu fuseser
n stare s ridice tuburile goale de muniie din faa intrrii n sala
Consiliului de Securitate. Ct despre analiza amprentelor digitale
sau proveniena cartuelor, nici nu poate fi vorba. i, inei minte,
trecuser deja treizeci i cinci de minute de la atac. La ora aceea,
ei abia ceruser s le fie trimise benzile de la camerele de
supraveghere i se pregteau s intre ntr-o edin cu secretarul
general.
Da, asta-i specialitatea lor, edinele fr rost, spuse Rodgers.
Alte nregistrri n-au aprut? o ntreb pe Ann. Televiziunile
probabil c s-au pus n micare imediat, n cutarea
cameramanilor amatori, care s-au aflat ntmpltor la faa locului,


88
ncercnd s pun mna pe o caset cu imagini ale atacului.
E o idee, rspunse Ann. O s-o rog pe Mary s se intereseze.
Totui, la ora aia, nu cred c mai era mult lume pe strad.
Ann ridic receptorul telefonului i-i ceru asistentei sale s ia
legtura cu reelele de televiziune.
Mi-a venit o idee, spuse Coffey. Poliia are camere de
supraveghere a traficului instalate pe marile artere ale oraului.
M gndesc s-l sun pe procurorul districtului i s-i cer ajutorul.
Cutnd n buzunarul interior al sacoului albastru cu care era
mbrcat, scoase o agend electronic.
Rodgers czuse pe gnduri. Ann i Coffey nroeau deja
telefoanele. Dar nu era de ajuns. Trebuia s sape i mai adnc.
Matt, spuse Rodgers, pentru a-i valida permisul de
conducere falsificat, mai mult ca sigur atacatorii au fost obligai s
intre n baza de date a poliiei.
Nu-i mare scofal pentru un hacker priceput, rspunse Stoll.
De acord. Nu cumva putem da de urma acestei persoane?
Exclus, rspunse corpolentul Stoll. Ar fi fost o ans, dac-l
prindeam asupra faptului. Dup ce s-a conectat la sistem, am fi
avut posibilitatea s detectm computerul folosit de intrui. Totui,
un hacker bun poate dirija semnalul prin intermediul mai multor
servere, poate chiar prin satelit, dac ine neaprat. n plus,
prerea mea e c tipul a fost ajutat de cineva chiar din interiorul
poliiei.
Aa e, spuse Herbert.
Mintea lui Rodgers lucra intens. Avea nevoie de mai multe
informaii, de un amnunt care s-i dezvluie identitatea
agresorilor. Iar timpul nu era de partea sa.
Herbert spuse:
Asemenea recepii se organizeaz de cinci ani de zile. Poate c
i-au pregtit lovitura nc de la recepia de anul trecut. Ar trebui
s aruncm un ochi pe listele de invitai, s vedem dac nu cumva
exist vreunul care
n acel moment sun telefonul lui Rodgers. Se repezi s
rspund, n timp ce pe chip i apru o grimas, provocat de
bandajele care-i strngeau partea dreapt a pieptului.
Rodgers.
Sunt Paul, spuse vocea de la captul firului.
Cu un gest, Rodgers le ceru tuturor s fac linite, dup care
puse telefonul pe amplificare, pentru ca toi ceilali s poat
urmri i ei convorbirea.


89
Ateptam s ne suni, spuse. Suntem n Buncr.
Ai aflat ceva?
Absolut nimic, rspunse Rodgers. Nu exist nici un
comunicat oficial, nici o cerere din partea atacatorilor. La voi ce se
aude?
Am primit un apel acum cteva minute, spuse Hood. Va fi
trimis o echip de evacuare. Dar, nainte de a pleca de aici, vreau
s ncerc s vd ce se ntmpl.
Lui Rodgers nu i se prea o idee potrivit. n vltoarea
evenimentelor, era posibil ca agenii de securitate s-l confunde cu
unul din teroriti. Dar i Paul tia asta. De asemenea, mai tia c,
pentru a le putea veni n ajutor lui Harleigh i grupului de tineri
prini nuntru, lupttorii din unitatea Striker aveau nevoie de
informaii din interior.
M aflu chiar lng u, zise. Se aud nite pai. ncerc s o
deschid
Urmar cteva secunde de tcere. Rodgers se uit la chipurile
celor din camer. Pe feele tuturor se citea ngrijorarea. Ann se
nroise de atta ncordare. Nu se putea abine, dei era contient
c privirile celorlali erau aintite asupra sa. Pe Rodgers, n
schimb, nu-l interesa reacia ei. El ar fi vrut s fie mpreun cu
Paul, n focul aciunii. Nu-i ddea pace gndul c lumea lui se
dduse peste cap. Comandantul se afla pe cmpul de btlie, n
timp ce soldatul sttea intuit n spatele unui birou.
Atenie, opti Hood. Se ntmpl ceva.
Urm o secund de linite, dup care vocea lui Hood rsun
imediat:
Mike, din sala Consiliului de Securitate iese cineva, spuse. O,
Doamne, se auzi, un moment mai trziu. Doamne Dumnezeule!




90
DOISPREZECE

New York, statul New York
Smbt, 9.01 P.M.

Din sala Consiliului de Securitate i fcu apariia Reynold
Downer. Ua era amplasat n colul slii i se nvecina n unghi
drept cu peretele unei sli adiacente. Downer deschisese numai un
singur canat al uii duble, din lemn de stejar. Faa i era acoperit
de masca de schi.
n faa lui Downer sttea un brbat subire, n vrst de vreo
patruzeci de ani, mbrcat ntr-un costum de culoare neagr.
Numele acestuia era Leif Johanson i fcea parte din delegaia
Suediei la Organizaia Naiunilor Unite. n minile tremurtoare
inea o foaie de hrtie. Downer i nfipsese o mn n prul blond
al brbatului, cu care i trgea capul pe spate, iar n cealalt avea
un pistol, a crui eav era lipit de ceafa suedezului. Australianul
l rsuci pe ostatic, obligndu-l s se ntoarc nspre captul
coridorului.
n faa lor stteau doisprezece ageni de securitate ai ONU,
brbai i femei, echipai cu veste antiglon i cti de protecie cu
vizorul din sticl groas. Aveau armele pregtite de tragere. Civa
dintre ageni erau stpnii de un tremur uor. Nici nu era de
mirare. Cadavrele camarazilor lor dispruser de pe coridor, dar pe
jos nc se mai vedeau urmele de snge.
D-i drumul, i ceru Downer brbatului.
Acesta i cobor ochii pe coala de hrtie pe care o inea n
mn. ncepu s dea citire mesajului, tremurnd din tot trupul.
Am primit ordinul s v aduc la cunotin cele ce urmeaz,
zise el cu voce stins, ntr-o englez cu accent suedez.
Mai tare, i uier Downer n ureche.
Brbatul ridic vocea.
Avei la dispoziie nouzeci de minute pentru a transfera
suma de 250 de milioane de dolari americani n contul numrul
VEB-9167681-EPB, de la banca Zurich Confederated Finance.
Contul a fost deschis pe un nume fals, iar orice tentativ de a-l
verifica va atrage dup sine executarea unor ostatici. De
asemenea, un elicopter capabil s transporte zece pasageri ne va fi
pus la dispoziie, n curtea din faa cldirii, cu motoarele pornite i
rezervoarele de combustibil pline. Pentru a evita orice derapaj din


91
partea serviciilor de securitate, la decolare vom fi nsoii de un
grup de ostatici. Aducerea la ndeplinire a acestor solicitri ne va fi
comunicat prin radio, pe frecvena de lucru a forelor de
securitate ale Naiunilor Unite. Orice alt comunicaie, care nu se
refer la aceste dou solicitri, va rmne fr rspuns.
Nendeplinirea solicitrilor va conduce la uciderea pe loc a unui
ostatic, care care voi fi chiar eu, urmat de cte o execuie la
fiecare or. Brbatul se opri. Avu nevoie de cteva secunde pentru
a-i stpni tremurul trupului, nainte de a continua. ncercarea
de a lua cu asalt sala Consiliului de Securitate, n vederea
eliberrii ostaticilor, va avea ca repercusiune eliberarea unui gaz
toxic, care va provoca moartea tuturor celor aflai n interior.
Downer l trase repede pe Johanson n spate, ctre ua rmas
deschis. i ceru s dea drumul hrtiei, pentru ca autoritile s
poat nota numrul de cont, apoi, fcndu-se amndoi nevzui
nuntru, i ordon s nchid ua. Downer i desprinse mna din
prul suedezului, care rmase pe loc, cltinndu-se pe picioare.
Mai bine ncercam s fug, bolborosi el. Arunc o privire
ctre u. Se vedea c era tentat s dea buzna afar, ncercnd s
scape, dar Downer se rsti la el:
Minile pe cap i mic la locul tu!
Ce rost mai are? Oricum ai s m mputi peste o or!
Dac ne sunt ndeplinite cererile, ai s scapi cu via,
rspunse Downer.
Nici o ans! ip ostaticul. Nu vei obine niciodat un sfert
de miliard de dolari n schimbul nostru!
Downer ridic pistolul, iritat.
Gura! Altfel n-o s mai apuci s vezi dac ne pltesc sau nu
rscumprarea, se rsti el. Iar peste nouzeci de minute,
urmtoarea pe list va fi prietena ta, aici de fa.
Australianul i nghii repede accesul de mnie. Clcndu-i pe
inim, suedezul i duse minile la cap i ncepu s coboare ctre
centrul slii.
Downer l urm, la civa pai distan. n stnga lui se aflau
dou coloane de fotolii tapiate n catifea verde; fiecare coloan era
format din cte cinci rnduri. Pe vremuri, cnd publicul avea
acces la dezbaterile Consiliului de Securitate, oricine putea urmri
lucrrile din aceste fotolii. Ultimul rnd de scaune era desprit de
zona rezervat delegailor printr-un perete din lemn, nalt de
aproximativ un metru. Dincolo de perete se mai afla un singur
rnd de fotolii, rezervat persoanelor oficiale care nu fceau parte


92
din delegaiile statelor membre ale Consiliului de Securitate. Dup
ele se deschidea zona unde se desfurau lucrrile propriu-zise.
Aceasta era dominat de o mas de edine de mari dimensiuni, n
form de potcoav. nuntrul potcoavei se afla o alt mas,
amplasat perpendicular pe prima. n timpul edinelor, la masa
mare edeau membrii Consiliului, iar masa din interior era
rezervat traductorilor. Acum, tinerii muzicieni fuseser aezai
pe latura exterioar a mesei n form de potcoav, iar invitaii la
recepie ocupau interiorul acesteia, precum i masa traductorilor.
Diplomaii stteau pe jos, tot n interiorul mesei circulare. n timp
ce suedezul i relua locul printre ceilali diplomai, femeia care-l
nsoise la recepie, o tnr foarte frumoas, l urmri cu privirea.
Cu un semn al capului, brbatul i ddu de neles c nu pise
nimic.
De ambele pri ale slii, masa Consiliului era ncadrat de cte
o fereastr imens, ce oferea o vedere panoramic nspre East
River. Ferestrele aveau geamuri blindate, iar draperiile de culoare
verde erau trase. n spatele mesei, ntre cele dou ferestre, se afla o
pictur imens, reprezentnd pasrea Phoenix ridicndu-se din
cenu, un omagiu adus rilor devastate de distrugerile celui de
al Doilea Rzboi Mondial, dar care se ridicaser din marasm,
asemenea simbolicei psri. Dincolo de ferestre, de ambele pri
ale amfiteatrului, la nlime, erau amplasate galeriile de cabine
pentru jurnaliti, care nlocuiser vechea sal a corespondenilor
de pres.
Barone i Vandal stteau de paz pe laturile slii, lng ferestre.
Sazanka luase poziie lng una din uile de acces, n timp ce
Georgiev patrula prin sal, cu ochii pe celelalte cinci ui. n acel
moment, se afla chiar ntre capetele mesei principale, n form de
potcoav. Ca i Downer, toi teroritii aveau chipurile acoperite de
mtile de schi.
Dup ce suedezul se aez la locul lui, Downer se duse s-i dea
raportul lui Georgiev.
Ce-ai vzut afar? ntreb acesta.
Pe coridor au mobilizat vreo douzeci de cucoane, rspunse
Downer.
Cucoanele erau paznicii din sediul ONU, a cror misiune era
numai de a supraveghea perimetrul ce le fusese atribuit. De obicei
se fiau de colo-colo prin cldire, ntinzndu-se la poveti ori de
cte ori se ntlneau pe traseu. Cei pe care-i mpucaser mai
devreme fceau parte cu toii dintre cucoane.


93
N-am vzut nici un agent din forele speciale, zise Downer.
tia habar n-au pe ce lume sunt.
Nu-i nimic, replic Georgiev. Vor s nvee pe pielea lor n
seara asta.
Georgiev fcu un semn nspre suedez.
A dat citire mesajului exact cum l-am scris eu?
Downer ddu din cap c da.
Bulgarul arunc o privire la ceasul de la mn.
n cazul sta, mai au la dispoziie optzeci i patru de minute,
dup care ncepem s le livrm cadavrele.
Eti sigur c se vor conforma cerinelor noastre? ntreb
Downer, cu voce joas.
Trebuie s avem rbdare, rspunse Georgiev. Am spus asta
de la bun nceput. Apoi, aruncnd o privire ctre mesele n jurul
crora erau nghesuii ostaticii, adug cu voce alb, din care
lipsea orice ezitare:
n cele din urm, se vor conforma. Cnd vom ncepe s
executm ostaticii i se vor convinge c vorbim serios, o s ne dea
ce le-am cerut. N-am nici cea mai mic ndoial.




94
TREISPREZECE

New York, statul New York
Smbt, 9.33 P.M.

Paul Hood nchise ua rapid, avnd grij s nu fac nici un
zgomot.
Ascultase mesajul teroritilor cu inima la gur. Revendicrile
erau clare i exista o limit de timp. Nu era loc de manevr. Acum,
dup ce teroritii i fcuser cunoscute cererile, Hood ncerc s-
i trag rsuflarea, dar plmnii pur i simplu nu-l ascultau. Cu
numai o clip n urm, auzise la ce sum colosal se ridica preul
libertii fiicei sale.
Suma revendicat, dei extraordinar de mare, putea fi pltit.
De pe vremea cnd lucra n domeniu, Hood era la curent cu faptul
c bncile private, precum i filialele Federal Reserve
36
din New
York i Boston, puteau dispune pe loc de lichiditi n valoare de
pn la un miliard de dolari. Dac ONU i autoritile americane
cdeau de acord s plteasc rscumprarea, din punct de vedere
tehnic n-ar fi fost o problem ca aceast sum s fie disponibil n
timp util. Dar era discutabil. Pentru a convinge bncile i Federal
Reserve s avanseze banii, mprumutul trebuia garantat de stat.
Autoritile americane aveau s-i dea acordul n acest sens, mai
ales dac secretarul general intervenea pe lng acestea i accepta
s garanteze mprumutul cu activele ONU. Totui, exista
posibilitatea ca secretarul general s nu agreeze o asemenea idee,
din teama c demersul su ar fi putut genera nemulumirea unor
state membre ale ONU care deja priveau cu ostilitate influena pe
care SUA o avea n snul Organizaiei Naiunilor Unite. i chiar
dac SUA accepta s plteasc, sub rezerva ca suma s fie
considerat ca o prim rat din datoriile sale neonorate ctre
organizaia mondial, propunerea trebuia trecut prin Congres, iar
pentru asta era nevoie de timp. Iar apoi, odat efectuat transferul
n contul din Elveia, teroritii puteau dirija banii, prin mijloace
electronice, ctre o serie de bnci i fonduri de nvestiii rspndite
prin toat lumea. Banii aveau s-i piard urma definitiv, fr a
mai putea fi recuperai vreodat, iar autoritile scpau din mn
singurul atu pe care-l aveau asupra teroritilor. Acetia se vor face

36
Banca Central a Statelor Unite ale Americii.


95
nevzui, mpreun cu ostaticii. Ceruser un elicopter de zece
locuri, ceea ce nsemna c, n afar de pilot, n aparat puteau urca
nc nou persoane. Socotind cte un ostatic pentru fiecare
membru al grupului, asta conducea la concluzia c teroritii
puteau fi n numr de patru sau cinci.
Toate acestea nvlir n mintea lui Hood, n cele dou secunde
ct i lu s nchid ua. Se ntoarse ctre cei aflai n camer,
reuind, n sfrit, cu preul unui mare efort de concentrare, s
dea afar aerul pe care stupoarea i-l nepenise n plmni. Ceilali
ascultaser i ei mesajul teroritilor i se aflau nc sub imperiul
celor auzite. Sharon sttea n picioare, lng Hood, cu privirea
agat de chipul lui. Pe obraji i apruser cteva lacrimi. La
rndul su, Hood ncerc s-i controleze emoiile. Trebuia s-i
in cumptul, pentru a n-o speria i mai mult pe soia lui.
Ua se deschise, iar Hood se rsuci s vad cine intrase. Prin
crptura uii apru capul unui paznic; altul sttea de paz pe
coridor.
Venii cu mine! le ordon tnrul. Repede i fr glgie,
adug el, fcndu-le un semn cu mna.
Hood se ddu la o parte din u, lsndu-i pe ceilali s ias
nainte. Sharon rmase lng el. O apuc de mn i abia atunci
i aduse aminte de telefonul pe care l inea n mna dreapt. l
ridic n dreptul gurii.
Mike, zise el, mai eti pe fir?
Sunt aici, Paul, rspunse Rodgers. Am auzit i noi.
Au venit s ne scoat de aici, spuse Hood. O s revin.
Ateptm s ne suni, l asigur Rodgers.
Hood nchise telefonul i i-l strecur n buzunar. Toi ceilali
prsiser camera; Hood o mpinse de la spate pe soia lui,
ndemnnd-o s ias. Aceasta o lu nainte, iar el o urm imediat.
Grupul trecu n grab pe lng ua Consiliului de Securitate,
ndreptndu-se ctre scrile rulante. Civa prini ncercar s-i
strige copiii, dar gardienii nu-i lsar s se opreasc.
Hood o inea pe Sharon de mn. Din cauza emoiei, degetele
femeii l apucaser strns, ntr-o ncletare incontient.
n timp ce coborau scrile, de jos mai apru un grup de ageni
de securitate. Aveau scuturi antiglon dintr-un material
transparent, nalte de aproape doi metri, echipamente de ascultare
i nite aparate ce preau s fie dispozitive de observare cu fibr
optic. Era clar c aveau de gnd s ncerce s obin imagini i
sunet din sala Consiliului de Securitate, n sperana c acestea vor


96
ajuta la identificarea teroritilor. Dar Hood tia c aceste msuri
nu puteau conduce la eliberarea imediat a copiilor. Naiunile
Unite nu aveau capacitatea tactic i nici personalul necesar
pentru o asemenea intervenie. n situaii de felul acesta, politica
ONU era s ajung la o nelegere cu teroritii, nu s recurg la o
aciune n for.
Sper c n-ai de gnd s stai cu minile n sn, spuse Sharon,
cu voce joas, n timp ce coborau treptele. Plngea cu lacrimi mari.
La fel i ali civa prini din grupul lor.
O s ne gndim la o soluie, rspunse Hood.
Nu-i de-ajuns, protest Sharon. Harleigh e copilul meu, nu
pot s plec, pur i simplu i s-o las acolo, singur i speriat.
Trebuie s facem ceva.
O s facem. Ai cuvntul meu c o s-o scoatem teafr de
acolo.
Odat ajuni n holul principal, fur condui mai departe, la
parterul cldirii. n foaier, n faa restaurantului i a magazinelor
de suveniruri, fusese improvizat un centru de comand. Locul
fusese bine ales. Dac teroritii aveau complici n interiorul
cldirii, acestora le-ar fi fost greu s urmreasc ce se ntmpla
aici, jos. De asemenea, nici presa nu putea ptrunde aici cu una,
cu dou, ceea ce, pn la urm, era un lucru bun. Din cauza
implicaiilor internaionale, era imposibil ca afacerea s fie inut
departe de ochii jurnalitilor. Totui, numrul persoanelor care
aveau acces la centrul de comand trebuia s fie redus la
minimum, aa c era de ateptat ca serviciul de pres al ONU s
aleag un grup restrns de reporteri care s asiste la evenimente.
Prinii au fost condui la cofetria amplasat n captul
ndeprtat al holului, unde li s-a cerut s ia loc la mese, dup care
au fost servii cu sandviuri, ap i cafea. Un brbat i aprinse o
igar, dar nimeni nu-i btu capul s-l informeze c fumatul era
interzis. Cteva minute mai trziu, i fcur apariia civa
membri ai serviciului de securitate, pentru a-i interoga pe membrii
grupului. De asemenea, venir i un psiholog i un medic, care s-
i ajute s treac peste aceste momente dificile.
Dar Hood n-avea nevoie de nici un ajutor.
Prinse privirea agentului care-i supraveghea i-i fcu semn c
are nevoie s mearg la toalet. i arunc lui Sharon un zmbet
chinuit, apoi se ridic de la mas i iei n foaier. Intr n toalet,
se nchise n cabina cea mai ndeprtat de u, dup care form
din nou numrul lui Mike Rodgers. n timp ce atepta ca apelul s


97
fie preluat, se sprijini de peretele de faian, ncercnd s-i trag
sufletul. Cmaa i era plin de o sudoare rece.
Tu eti, Mike? ntreb el, cnd cineva rspunse de la captul
firului.
Eu.
Echipele ONU au instalat aparatur de supraveghere audio-
video, l inform Hood. Pe noi ne-au adus la parter, pentru
interogatoriu. Ne-au trimis chiar i un psiholog.
E clar, rspunse Rodgers. Se pregtesc de negocieri.
Nu vor fi nici un fel de negocieri. Teroritii nu sunt dispui s
negocieze i nici n-au cerut s fie eliberat cineva din nchisoare. Au
cerut bani. Naiunile Unite nu dispun de o unitate special de
intervenie?
Ba da, zise Rodgers. Exist UNS-Ops
37
, o unitate format din
nou membri, aflat sub comanda serviciului de securitate al
ONU. A fost format n 1977. Membrii ei au fost antrenai de NYPD
pentru operaiuni SWAT
38
i intervenii n situaii de luri de
ostatici. Problema e c, pn acum, n-au trecut niciodat prin
focul luptei.
Doamne, Dumnezeule!
Mda, cam asta e, spuse Rodgers. N-au avut niciodat ocazia
s intervin. Cine s se ia de gt cu Organizaia Naiunilor Unite?
E inofensiv, nimeni n-are nimic de mprit cu ea. Am vorbit cu
Darrell mai devreme. Zice c, n asemenea situaii, NYPD trebuie
s ncerce s aplaneze conflictul i s deschid negocieri, pentru a
mpiedica evenimentele s degenereze. Dac e nevoie s se
deschid focul, luptele nu trebuie s depeasc perimetrul iniial.
Cred c aa vor aciona i cei din serviciul de securitate al ONU.
Hood avu senzaia c tocmai ncasase o lovitur n plexul solar.
S nu depeasc perimetrul iniial Ce perimetru iniial?! Era o
nebunie. Aici era vorba de viaa fiicei sale!
Darrel are pe cineva la cabinetul secretarului general,
continu Rodgers. Chatterjee se ntlnete cu reprezentanii
statelor implicate.
Ce au de gnd s fac? ntreb Hood.
Nimic, deocamdat. ONU nu pare s fie dispus s

37
United Nations Special Operations Unitatea ONU pentru
Operaiuni Speciale.
38
Special Weapons and Tactics Armament i Tehnici de Lupt
Speciale.


98
ndeplineasc revendicrile teroritilor. Acum ncearc s afle cine
sunt oamenii acetia. Au hrtia cu mesajul citit de suedez, dar e
evident c a fost scris chiar de mna acestuia, dup dictare.
N-au ce scoate din asta.
Deci, pentru moment, tot ce pot s fac e s trag de timp.
Pentru moment, spuse Rodgers. Asta-i menirea Organizaiei
Naiunilor Unite.
Suprarea lui Hood ncepea s se transforme n mnie. Ar fi
vrut s aib puterea s intre de unul singur n amfiteatrul
Consiliului de Securitate i s-i mpute pe teroriti, unul cte
unul. Cu un sentiment de frustrare, se rsuci i izbi cu pumnul n
perete.
Paul, spuse Rodgers.
Hood nu se mai simise niciodat att de neajutorat.
Paul, am ordonat nivel de alarmare galben pentru Striker.
Paul i sprijini fruntea de peretele cabinei.
Dac-i lai pe cei de la Striker s se amestece n afacerea
asta, toat lumea i m refer la lumea ntreag, nu doar la
autoritile federale americane, o s-i sar la gt. Vei fi mncat de
viu.
Paul, adu-i aminte de Entebbe
39
, spuse Rodgers. Oficial, o
lume ntreag a srit s condamne aciunea comandoului israelian
care a salvat viaa ostaticilor din avionul Air France, deturnat de o
grupare de teroriti palestinieni, pe aeroportul acela din Uganda.
Dar, n strfundul inimii, oamenii de bun-credin s-au bucurat
de reuita operaiunii. Puin mi pas de reaciile Chinei, Albaniei,
ale secretarului general al ONU sau chiar ale preedintelui Statelor
Unite. Tot ce vreau e s-i vd pe copiii ia scpai de acolo.
Hood nu tia ce s spun. Din momentul n care i dduse
demisia, nu mai avea nici o autoritate n cadrul Centrului de
Operaiuni sau asupra unitii speciale Striker. i totui, Rodgers
i cuta aprobarea. Vorbele acestuia i merseser la inim.
M-ai convins, Mike, rspunse. F ce trebuie i Dumnezeu s
ne aib n paz.
Du-te napoi lng Sharon i ateptai desfurarea
evenimentelor, zise Rodgers. Ai cuvntul meu c o s-o scoatem pe
Harleigh teafr de acolo.
Hood i mulumi, nchise telefonul, dup care l puse napoi n

39
Ora n Uganda. Evenimentele la care se refer personajul sunt
reale i au avut loc n iulie 1976. (n.tr.).


99
buzunar. Vorbele lui Mike l fcur s dea drumul lacrimilor cu
care se luptase de la nceputul crizei. Rmase cteva secunde n
picioare, suspinnd, cu obrazul lipit de zidul rece. Cineva deschise
ua toaletei. Hood i nghii lacrimile i se ndrept de spate. Trase
cteva erveele de hrtie, din dispozitivul aflat n faa lui i se
terse la ochi.
Ciudat. Hood i fcuse datoria s-i spun lui Sharon ce voia s
aud: c aveau s-o salveze pe Harleigh, dei nu-i fcea mari iluzii.
Totui, cnd Rodgers i spusese acelai lucru, i dduse crezare
ntru totul. Oare asta era credina? Nevoia imperioas de a se
aga de o speran, n momente de mare criz, cum era acesta.
i sufl nasul i arunc hrtia n WC, dup care trase apa. n
timp ce ieea din cabin, se gndi c viaa omului e fcut din
speran, iar Mike Rodgers nu-l dezamgise niciodat.




100
PAISPREZECE

Quantico, statul Virginia
Smbt, 9.57 P.M.

Baza infanteriei marine de la Quantico formeaz un complex
imens, care adpostete o serie ntreag de uniti militare, de la
Marcorsyscom Marine Corps Systems Comand
40
i pn la
discreta Commandants Warfighting Laboratory
41
o formaiune
secret de experi i consultani ai armatei. Pentru cunosctori,
complexul militar de la Quantico este un adevrat depozit de
creiere al Corpului Infanteriei de Marin, locul n care cei mai
capabili ofieri ai armatei concep n amnunt diferite operaiuni
militare, pe care le pun apoi n practic, n cadrul unor aplicaii de
lupt. De asemenea, facilitile de pregtire de la baza militar
Quantico sunt printre cele mai performante din cadrul forelor
armate ale Statelor Unite: poligoane de tragere pentru armament
de calibru redus, grenade i blindate uoare, terenuri de aplicaii,
precum i piste de antrenament sportiv.
O mare parte din activitatea bazei se desfoar, de fapt, la
Camp Upshur, un centru de instrucie aflat la patruzeci de
kilometri distan, parte integrant din Training Area 17
42
. Acesta
este locul unde Delta Company, 4th Light Armored
Reconnaissance Battalion, 4th Marine Division, Marine Reserve
Support Units
43
, precum i formaiunea Striker a Centrului de
Operaiuni, i desvresc tehnicile de lupt. Dispunnd de
douzeci i una de cldiri, de la sli de studiu la dormitoarele
construite din elemente prefabricate uoare, Camp Upshur poate
oferi condiii de antrenament ideale pentru un numr de pn la
500 de soldai.
Colonelul Brett August era ndrgostit de baza Quantico, iar la
Upshur se simea ca la el acas. La Camp Upshur, colonelul i
mprea timpul n mod egal ntre edinele de instrucie cu

40
Centrul de Comand al Infanteriei de Marin.
41
Laboratorul pentru Operaiuni de Lupt al Comandamentului.
42
Zona de Instrucie 17.
43
Compania Delta, Batalionul 4 Blindate Uoare de Cercetare, Divizia
a 4-a de Infanterie Marin, Unitile Auxiliare de Logistic ale Corpului
Infanteriei Marine.


101
unitatea Striker i cursurile de istorie, strategie i teorie militar
pe care le preda soldailor. August era un adept convins al
ntrecerilor sportive dintre cele mai dure. Avea convingerea c
acestea ntreau nu doar corpul soldailor, ci i psihicul lor. Se
ntmpla ceva foarte interesant. n loc de premiu, ctigtorii
acestor ntreceri primeau ndatoriri n plus fa de colegii lor: erau
pui s fac de serviciu la groapa de gunoi a complexului, la
cantin sau s curee toaletele. i totui, cnd se organizau
meciuri de baschet sau de fotbal, soldaii se luptau ca leii pentru
fiecare minge. Spiritul acesta de competiie ieea la iveal pn i
cu ocazia miuelor pe care le fceau duminica dimineaa, cnd se
strngeau cu toii pe terenul de sport, mpreun cu soiile i copii.
De fapt, August nu vzuse n viaa lui nite soldai care s se
nhame cu mai mult entuziasm la asemenea munci grele. Liz
Gordon chiar plnuia s scrie o lucrare despre acest fenomen. Se
gndea s-o intituleze, n glum, Chinurile de dup victorie.
Acum, August era ngrijorat. Dup operaiunea din Spania,
formaiunea Striker pierduse civa dintre oamenii ei cei mai
valoroi; unii fuseser avansai, iar alii, transferai n cadrul unor
uniti neoperative. n ultimele cteva zile, lucrase din greu cu cei
patru oameni sosii de curnd la Striker. Cnd generalul Rodgers
ordonase nivel de alarmare galben, tocmai exersau tragerile de
noapte cu tunul Howitzer de 105 mm. August era de prere c
nou-veniii ar mai fi avut nevoie de ceva timp pentru a se acomoda
n cadrul echipei, dar acum nu mai avea importan. John
Friendly i Judy Quinn, amndoi sublocoteneni n Corpul
Pucailor Marini, dduser dovad de o pregtire excelent din
toate punctele de vedere; noul specialist n comunicaii era Tim
Lucas, un frunta provenit din unitatea Delta, ca i Moe
Longwood, expert n lupta corp la corp. ntre formaiunile din care
veneau existase dintotdeauna un spirit de competiie, dar sta era
un lucru bun. n focul aciunii, orice animozitate disprea, iar
oamenii deveneau o singur echip, strns unit. Nou-veniii
aveau s se integreze perfect printre veteranii trecui prin ciur i
prin drmon ai unitii Striker: sergentul Chick Grey, caporalul
Pat Prementine, un as al operaiunilor de infanterie, fruntaul
Sondra Devonne i soldaii Walter Pupshaw, un brbat ct un
zdrahon, Jason Scott i Terrence Newmeyer.
Cnd se ddea alarma galben, unitatea trebuia s-i
pregteasc echipamentul de lupt i s se instaleze n sala de
operaiuni, pentru a-i primi ordinele de lupt. n sala de


102
operaiuni se aflau un birou de metal, aezat lng u, la care
sttea un sergent, douzeci i patru de ore din douzeci i patru,
cteva rnduri de scaune din lemn (destul de incomode, deoarece
comandanii nu voiau ca soldaii s se relaxeze prea tare i s-
nceap s picoteasc), o tabl veche, agat de perete i un
computer aezat pe o mas, n faa tablei. Pe o pist de aterizare
din vecintate i atepta cu motoarele pornite un elicopter Bell
Longranger Model 205A-1, de cincisprezece locuri, care ntr-o
jumtate de or putea s-i transporte la Baza Andrews a Forelor
Aeriene. De acolo, echipa Striker putea fi preluat de un avion C-
130, care o ducea pn la terminalul rezervat Corpului Infanteriei
de Marin de pe aeroportul La Guardia din New York. Rodgers i
informase oamenii c inta probabil era sediul Organizaiei
Naiunilor Unite. Avioanele C-130 nu aveau nevoie de o pist de
aterizare foarte lung, iar aeroportul La Guardia prezenta
avantajul c era cel mai aproape de sediul ONU, dei n mod
obinuit nu primea aeronave militare.
Mai presus de orice, pe colonelul August, un brbat cu faa
prelung, nalt i suplu, l deranja perioada de ateptare dinaintea
unei misiuni. Aceast ateptare i ddea o senzaie de neputin, o
reminiscen a vremurilor cnd luptase n rzboiul din Vietnam. n
perioada petrecut n minile inamicului, ca prizonier de rzboi,
viaa lui fusese o ateptare ce prea fr de sfrit: atepta
urmtorul interogatoriu, efectuat ntotdeauna n creierii nopii i
nsoit de bti crunte, sau atepta s i se aduc la cunotin
moartea nc unuia dintre camarazii lui de arme. Atepta cu
sufletul la gur vetile aduse din lumea de afar de prizonierii nou-
sosii n lagr i trecute n oapt din gur n gur printre cei din
tabr. Dar ateptarea cea mai rea a fost cnd August a ncercat
s evadeze. Tovarul lui a fost rnit i s-au vzut nevoii s se
ntoarc n lagr. Dup aceea, paznicii au avut grij s nu mai
poat evada nc o dat. A trebuit s atepte pn cnd o mn de
diplomai fandosii de la Paris au avut bunvoina de a-i negocia
eliberarea. Atta vreme trise n ateptare i totui nici pn acum
nu nvase ce nseamn rbdarea. Dimpotriv, ajunsese la
concluzia c ateptarea era pentru oamenii care nu aveau alt
soluie. Odat i spusese lui Liz Gordon c ateptarea era
adevrata fa a masochismului.
Sediul ONU era amplasat pe malul fluviului, iar colonelul
August le ordonase celor din Striker s-i pregteasc
echipamentul de scufundare. Operaiunea avea s se desfoare n


103
Manhattan, aa c erau cu toii mbrcai n haine civile. n timp
ce echipa, format din zece oameni, i verifica echipamentul,
August se aez la computerul din sala de comand i acces
pagina de internet a Organizaiei Naiunilor Unite. Nu vizitase
niciodat cldirea i voia s-i fac o idee asupra perimetrului. n
timp ce naviga prin meniuri, ddu peste mai multe pagini de
actualiti, care anunau ultima tire de senzaie de la New York:
Luarea de ostatici de la sediul Organizaiei Naiunilor Unite.
August fu luat prin surprindere, dar nu de faptul c sediul unei
organizaii internaionale nealiniate fusese victima unui atac
terorist, ci de vocile care cereau o intervenie armat a Statelor
Unite pentru dezamorsarea situaiei. Solicitarea imperioas ca
forele armate americane s intervin ntr-o criz de genul acesta
era fr precedent.
n timp ce studia pagina de web, Sondra Devonne i Chick Grey
se aplecar i ei asupra monitorului. Pe ecran apruser trimiteri
ctre seciunile Pacea i securitatea n lume, Programe
umanitare, Drepturile omului i alte dulcegrii de felul acesta.
Aps pe pictograma Baza de date, ncercnd s gseasc o
hart a afurisitului de sediu al ONU. Nu fusese acolo n viaa lui i
nici n-avea chef s se duc. Dei fcea mare caz despre pacea n
lume i despre drepturile omului, organizaia mondial i lsase pe
el nsui i pe camarazii lui din serviciul de informaii al forelor
aeriene s putrezeasc mai mult de doi ani n beciurile unei
pucrii din Vietnam.
Baza de date coninea tot felul de informaii, numai ce-i trebuia
lui nu. nregistrri video ale dezbaterilor din Consiliul de
Securitate i Adunarea General. Statistici sociale. Tratate
internaionale. Cmpuri minate. Amnunte despre programele de
instruire ale forelor de pace. Exista pn i o pagin de internet
cu detalii despre documentele elaborate de Organizaia Naiunilor
Unite. Adresa acesteia coninea o abreviere inept: UN-I-QUE, care
nsemna UN Info Quest
44
.
Sper c Bob Herbert o s aib mai mult noroc. Eu n-am
reuit s gsesc nici o hart a cldirii.
Poate c n-au pus-o aici din motive de securitate, i ddu cu
prerea Devonne. Dup ce se alturase echipei Striker,
atrgtoarea afro-american se specializase n domeniul Geo-Intel,

44
United Nations Info Quest Informaii despre Organizaia Naiunilor
Unite.


104
recunoaterea geografic a terenului, metod de analiz care,
mpreun cu cercetarea anticipat, era ultimul rcnet n materie
de ghidare ctre int a rachetelor inteligente. Dac ar intra cineva
n posesia planului de detaliu al cldirii, ar fi floare la ureche s
lanseze un atac cu rachete mpotriva acesteia, spuse ea.
Vezi, tocmai asta-i problema cu sistemele de securitate din
ziua de azi, spuse Grey. Cele mai moderne sisteme de protecie
antiterorist nu rezist n faa unui atac direct. Cu un simplu cuit
de buctrie sau cu o bro, poi s iei ostatic o stewardes i s
preiei controlul asupra unui avion.
De acord, dar asta nu nseamn c se poate renuna la
sistemele de securitate avansate, spuse Devonne.
Nici vorb, aprob Grey. Dar nu te poi lsa doar n seama
sistemelor de securitate, chiar dac sunt de ultim generaie.
Teroritii sunt inventivi i pot s pcleasc i cele mai dure
msuri de protecie, orict de performante ar fi acestea. Un asasin
care i-a pregtit perfect lovitura poate s atenteze la viaa oricrui
ef de stat din lume.
Se auzi soneria telefonului, iar sergentul de serviciu ridic
receptorul. Era pentru August. Colonelul se grbi s preia
convorbirea. Odat plecai n misiune, membrii Striker aveau s
comunice numai prin aparatele mobile de comunicaii prin satelit,
care dispuneau de linii criptate. Deocamdat, se foloseau tot de
liniile telefonice securizate ale bazei militare.
Colonelul August la aparat, spuse.
Brett, sunt Mike. n public, cei doi respectau normele stricte
de conduit, ns, n conversaiile particulare, se comportau ca doi
prieteni care se cunoteau din copilrie. Avei lumin verde.
Am neles, avem lumin verde, rspunse August. Le fcu
semn din ochi membrilor echipei. Acetia ncepur s-i strng
echipamentul.
O s primeti instruciuni detaliate cnd ajungi la faa
locului, spuse Rodgers.
Ne vedem n treizeci de minute, rspunse August, dup care
nchise telefonul.
n mai puin de trei minute, membrii Striker se mbarcar n
elicopter, cu destinaia Baza militar Andrews. n timp ce aparatul
se ridica n noapte, ndreptndu-se nspre nord-est, colonelul
August se gndea cu surprindere la cele aflate de la Rodgers. n
mod obinuit, detaliile misiunii se primeau direct n elicopter,
printr-o conexiune modem sol-aer securizat. Aceast tehnologie


105
permitea s se ctige timp preios, deoarece fluxul de date era
recepionat chiar n timpul zborului.
Rodgers spusese c aveau s-i primeasc instruciunile la
aterizare. Colonelul bnuia care era motivul. Dac bnuiala i se
adeverea, atunci evenimentele din seara aceea aveau s fie mai
neobinuite dect se ateptase.




106
CINCISPREZECE

New York, statul New York
Smbt, 10.08 P.M.

Dup ce au fost condui n amfiteatrul Consiliului de Securitate,
tinerii muzicieni s-au instalat, mpreun cu instrumentele, n
spatele mesei n form de potcoav din centrul acestuia.
Conductoarea grupului, domnioara Dorn, o tnr n vrst de
douzeci i ase de ani, tocmai se ntorsese cu avionul de la
Washington, unde susinuse un recital. n timp ce domnioara
Dorn studia partiturile, Harleigh Hood a rmas n picioare, n faa
uneia dintre ferestre. Trase uor draperia la o parte i, cuprinznd
cu privirea fluviul ntunecat, zmbi la vederea puzderiei de
luminie care se reflectau pe suprafaa apei. Petele strlucitoare de
culoare o fcur s se gndeasc la notele unei buci muzicale. Se
ntreb de ce partiturile nu erau tiprite n culori, fiecare octav n
alt culoare.
Harleigh ddu drumul draperiei, cnd din hol se auzir o serie
de rpieli. Cteva clipe dup aceea, uile duble din extremitatea
de nord a amfiteatrului fur date de perete i un grup de oameni
mascai ptrunser nuntru.
Nici unul dintre oficialii i invitaii aflai n sal nu fcu nici o
micare, iar tinerii muzicieni rmaser unde se aflau, aezai n
dou rnduri compacte. Doar domnioara Dorn i schimb locul,
aezndu-se ntre intrui i grupul de copii, cu gndul de a-i
apra. Dar mascaii erau prea ocupai, pentru a o bga n seam.
Alergar de-a lungul extremitilor amfiteatrului, nconjurnd
grupul diplomailor. Totul se petrecu n tcere, pn cnd unul
dintre nou-veniii puse mna pe un diplomat i-l trase cu putere la
o parte. Intrusul i spuse cteva cuvinte cu voce joas, pentru a nu
fi auzit de ceilali. Diplomatul, care le fusese prezentat tinerilor
muzicieni mai devreme, mpreun cu tot grupul de persoane
oficiale, fcea parte din delegaia Suediei la ONU. Harleigh nu i
mai amintea numele lui. Dup ce ascult cuvintele mascatului, i
ridic vocea i le spuse c nimeni nu avea s peasc nimic dac
rmneau linitii la locurile lor i respectau instruciunile primite.
Nu prea prea convins de ce spunea. ncepuse deja s transpire
din greu, iar privirea nfricoat i rtcea pe deasupra celor din
sal, ca i cum ncerca s gseasc un loc n care s se ascund.


107
Intrusul ncepu din nou s-i spun ceva. Se aezar amndoi la
masa n form de potcoav. Diplomatul primi un creion i o foaie
de hrtie.
Doi dintre intrui se duser la ferestre i aruncar o privire
afar, apoi deschiser uile, pentru a vedea dac se afl cineva pe
coridor. n drum ctre fereastr, unul dintre ei trecuse foarte
aproape de ea, iar Harleigh fusese tentat s intre n vorb cu el,
s-l ntrebe ce cutau acolo i ce aveau de gnd. tia de la tatl ei
c o ntrebare de bun-sim, pus pe un ton civilizat, era puin
probabil s provoace o reacie de iritare.
Dar dinspre eava armei intrusului se ridica un miros acru, ca
de praf de puc. Iar pe mnua acestuia i se pru c vede cteva
pete de snge. nepeni de groaz i simi cum o las picioarele.
Nu mai spuse nimic, dar, imediat, i pru ru c se lsase
cuprins de fric. E adevrat c ar fi putut s-o mpute, pur i
simplu, dac deschidea gura, dar mcar i-ar fi atras atenia asupra
sa. Poate c ar fi ales-o pe ea s fie purttorul de cuvnt al
grupului sau ar fi pus-o s-i supravegheze pe cei din sal. n felul
acesta, atenia i-ar fi fost distras de la teama care o cuprinsese. i
dac erau cu toii mpucai mai trziu? Nu neaprat de grupul
acela de intrui, ci n schimbul de focuri ce avea s urmeze, cnd
echipele de salvare veneau s-i scoat de acolo. Ar fi murit cu
gndul c o vorb de-a ei ar fi putut s mpiedice toate acestea.
Privindu-l cum trece pe lng ea, ncerc din nou s deschid
gura, dar avea limba nepenit, ca de plumb.
Imediat, unul dintre brbai, vorbind tot cu voce foarte joas, cu
un accent care prea s fie din Australia, ncepu s strng lumea
n jurul mesei. Mai nti, copiii. Le spuse s-i lase instrumentele
pe jos, unde se aflau i s se aeze unde le arta el.
Mai devreme, Harleigh i lsase cutia viorii deschis i ntrzie
un moment, ca s pun napoi instrumentul. Nu fusese un gest de
mpotrivire, nici o ncercare de a vedea ct de tare putea ntinde
coarda n faa brbatului cu arma n mn. Vioara era un cadou
din partea prinilor si i, pur i simplu, nu voia s se ntmple
ceva cu ea. Din fericire, brbatul mascat ori nu vzuse ce se
petrece, ori preferase s-o lase n pace.
Ocupndu-i locul la masa rotund, Harleigh avu, dintr-odat,
o senzaie de nesiguran. Ar fi vrut s rmn n colul ei, lng
draperia de la fereastr.
Teama, creia ncercase s-i in piept pn atunci, ncepu s-i
ptrund i mai mult n oase. Ocupndu-i locul, Harleigh fu


108
cuprins de un freamt incontrolabil i aproape c i pru bine
cnd vzu c fata de lng ea ncepuse s tremure amarnic. Biata
Laura Sabia! Era prietena ei cea mai bun, dar dintotdeauna
fusese o fat sperioas. Se vedea pe faa ei c ncearc din
rsputeri s nu izbucneasc n ipete.
Harleigh o apuc de mn i i zmbi, privind-o n ochi. O s fie
bine, spunea zmbetul ei.
Tnra o ignor complet, de parc nici n-o vzuse. Trupul i
tremura puternic, scuturat de sughiuri. Dar se opri ca prin
farmec, n momentul cnd brbatul mascat se ntoarse ctre ea.
Nu fusese nevoie ca acesta s deschid gura, nici mcar s se
apropie de ea. Privirea omului o fcu s nlemneasc.
Harleigh i strnse degetele uor, apoi i retrase mna,
ncrucindu-i braele. Concentrndu-se, trase adnc aer n piept
i se opri din tremurat. O fat aezat de cealalt parte a mesei o
vzu i fcu acelai lucru. Dup o secund, i trimise un zmbet,
iar Harleigh i zmbi i ea, n semn de rspuns. Descoperi c
teama era ca o rceal mai puternic. Dac te concentrai,
ncercnd s te relaxezi, puteai s-i faci fa cu bine.
n imensul amfiteatru se lsase calmul. Cei aezai n jurul
mesei se fereau s fac i cel mai mic gest, de team s nu sparg
linitea care se aternuse. Diplomaii care stteau n spaiul
dinuntrul mesei circulare erau cuprini de un fel de freamt;
probabil i ddeau seama c ei erau cei mai expui. Intruii se
agitau, furioi c nu ddeau peste o persoan care se ateptaser
s fie acolo. Harleigh nu tia despre cine era vorba. Poate
secretarul general, care ntrziase s-i fac apariia.
Domnioara Dorn sttea n capul mesei. Le studie pe rnd pe
fetele din formaie, ncercnd s se asigure c nici una nu pise
nimic. Tinerele i rspunser cu cte o nclinare a capului. Dar
Harleigh tia c era o simpl bravad. Cum s nu peasc nimic?!
Totui, n lipsa oricrui alt ajutor, sentimentul c erau mpreun le
mai ridica puin moralul.
Lui Harleigh i se pru c aude zgomot de pai n faa uii.
Probabil c era personalul de securitate, care venea s-i salveze.
Privi mprejur, cutnd un loc n care s se ascund, n caz c
salvatorii deschideau focul. Cel mai bine ar fi fost s caute adpost
n spatele mesei n form de potcoav. Dac o lua la sntoasa,
putea s ajung de cealalt parte a mesei n cteva secunde. i
ridic uor genunchii, proptindu-i-i pe sub tblia mesei, cum
fcea la coal cnd o apuca plictiseala. Nimeni nu vzuse nimic.


109
Masa se nclin puin i-i ddu seama c nu era prins de
pardoseal. La nevoie, fetele puteau s-o rstoarne i s se ascund
n spatele ei.
n timp ce se gndea intens, cutnd o soluie de aprare,
Harleigh simi cum o cuprinde un val de teroare. Oare atacul avea
vreo legtur cu tatl ei i cu Centrul de Operaiuni? Cnd se afla
n mijlocul familiei, Hood nu aducea niciodat vorba despre munca
lui, nici mcar atunci cnd se certa cu mama ei. Era oare posibil
ca inta acestor oameni s fie chiar Centrul de Operaiuni? La orele
de educaie civic nvase c, n afara statului Israel, Statele Unite
ale Americii erau inta cea mai important a teroritilor din toat
lumea. Membrii formaiei de vioar erau singurii ceteni
americani aflai n sal. Dac mascaii o cutau chiar pe ea? Poate
nu aflaser c tatl ei i dduse demisia i c nu mai lucra la
Centrul de Operaiuni. Poate c prin ea doreau s ajung, de fapt,
la tatl su.
Dintr-odat o cuprinse un val de cldur i ncepu s transpire
abundent. Rochia elegant ncepu s i se lipeasc de trup, precum
un costum de baie.
Visez, nu poate fi adevrat, i spuse. Auzea mereu la televizor
despre ntmplri de felul sta, dar cum s peasc ea aa ceva?
Doar sediul ONU era impenetrabil! Dispunea de detectoare de
metal, personal de securitate, camere de supraveghere.
Tipul care vorbise cu diplomatul din Suedia l chem la el pe
australian. Schimbar cteva cuvinte, dup care australianul l
apuc pe suedez de guler i, obligndu-l s se ridice de la locul lui,
i puse pistolul la tmpl i-l mpinse pe scri, pn la u.
Harleigh ar fi dat orice s-i poat strnge n brae vioara. Sau
i mai bine, pe mama ei. Probabil c de-acum maic-sa era extrem
de ngrijorat de soarta ei; sau poate c se simise obligat s se
in tare, pentru a le ridica moralul prinilor colegelor ei din
formaie. N-ar fi fost de mirare. Doar de la ea nvase Harleigh s-
i in cumptul n situaii periculoase, cum era aceasta. Apoi
gndul i zbur la tatl su. Dup ce mama ei se mutase cu ea i
cu Alexander n casa bunicilor, tatl su nelesese, n sfrit, c
era de preferat s renune la slujb dect s-i piard familia. i
puse ntrebarea dac taic-su avea s fie n stare s rmn
ndeajuns de calm pentru a ine situaia sub control, aa cum mai
fcuse de attea ori pe vremea cnd lucra la Centrul de
Operaiuni, chiar dac de aceast dat la mijloc se afla chiar viaa
fiicei sale.


110
Australianul se ntoarse. Rstindu-se la diplomatul suedez, i
smulse hrtia din mn i-l mpinse pe scri. Harleigh nelese c
teroritii i fcuser cunoscute revendicrile. Pricepu, n sfrit,
c nu ea era inta mascailor i se mai liniti puin. Poate c, pn
la urm, aveau s scape cu bine de acolo.
Diplomatului suedez i se ordon s-i reia locul pe podea,
printre ceilali diplomai, cu minile deasupra capului. Acum urma
ateptarea. Totul era n regul. Tatl su i spusese c, atta timp
ct se puteau purta negocieri, armele tceau. Spera c avea
dreptate.
Se hotr s ignore ce se ntmpla n jurul su. Apoi, cu voce
abia auzit, ca pentru sine, ncepu s fredoneze Cntec pentru
pace. La urma urmei, pentru asta venise aici, la sediul Organizaiei
Naiunilor Unite. Ca s cnte.




111
AISPREZECE

Baza Andrews a Forelor Aeriene, statul
Maryland
Smbt, 10.09 P.M.

Dup ce termin de vorbit cu colonelul August, Mike Rodgers se
uit la ceasul de pe ecranul computerului. Elicopterul Longranger
putea s ajung la Baza Andrews n aproximativ douzeci i cinci
de minute. Acolo avea s-i atepte aeronava C-130, pregtit
pentru decolare.
Bob Herbert i arunc o privire nerbdtoare. Dar Rodgers era
prea cufundat n gndurile lui, aa c se vzu obligat s-i atrag
atenia:
Mike, m-ai auzit?
Te-am auzit, rspunse Rodgers. Deci oamenii ti analizeaz
informaiile de care dispun despre Mala Chatterjee, ca s vad
dac nu cumva, n trecut, a avut vreo nenelegere cu cineva care
ar vrea s-i fac ru acum, dup ce i-a preluat mandatul de
secretar general al ONU. Poate vreun compatriot care nu este de
acord cu lurile ei de poziie n favoarea egalitii ntre sexe. n
acelai timp, i verificai pe cei mpotriva crora Paul a aprobat
aciuni operative n Rusia i Spania, n caz c afacerea asta are
vreo legtur direct cu el.
Exact, spuse Herbert.
Rodgers aprob din cap i se ridic ncet de la mas.
Blestematele de pansamente nu-l lsau s se mite n largul lui.
Bob, o s te rog s preiei comanda aici, n locul meu.
Herbert l privi mirat.
De ce? Nu te simi bine?
Ba da, zise Rodgers. Dar vreau s plec la New York, mpreun
cu cei de la Striker. Odat ajuni acolo, o s avem nevoie de un
centru de comand la faa locului, undeva prin apropiere de sediul
Organizaiei Naiunilor Unite. Ia legtura cu CIA, nu se poate s n-
aib vreun sediu conspirativ n zon.
Cred c au unul chiar peste drum, spuse Herbert, ntr-unul
din zgrie-norii din UN Plaza
45
. E o firm paravan, parc Doyle
Shipping Agency. De acolo i supravegheaz pe agenii strini

45
Piaa Organizaiei Naiunilor Unite.


112
acoperii ca diplomai. Din cte mi-aduc aminte, au instalat i
echipament ELINT
46
acolo.
Crezi c vor fi de acord s ne dea voie s ne folosim de sediul
lor conspirativ?
Cred c da, rspunse Herbert, ns pe fa i apruse o
grimas. Se uit ctre Lowell Coffey, care sttea de cealalt parte a
mesei.
Rodgers observase schimbul de priviri dintre cei doi.
E vreo problem? ntreb.
Herbert spuse:
Mike, nu cred c e o idee bun s-i amestecm pe cei de la
Striker n povestea asta.
Cum adic? ntreb Rodgers.
Herbert rspunse, ridicnd din umeri:
Ar fi mai multe obiecii
Ce obiecii? Spune, din ce punct de vedere: moral, legal,
logistic?
Din toate punctele de vedere.
Poate c m nel eu, zise Rodgers, dar Striker este o unitate
de lupt antiterorist, extrem de bine pregtit, care e gata s
intervin mpotriva unei bande de teroriti. Pentru mine lucrurile
sunt foarte clare. La ce fel de obiecii te referi?
Coffey, consilierul juridic, spuse:
Pi, Mike, tocmai asta e problema. Nimeni nu ne-a solicitat
ajutorul. Din capul locului, intervenia unitii Striker va fi pus
sub semnul ntrebrii.
De acord, replic Rodgers. Dar asta o s se aranjeze cnd
ajung la faa locului, mai ales dac teroritii ncep execuiile. Iar
Darrell McCaskey se afl n legtur permanent cu
departamentul de securitate al ONU, prin intermediul
Interpolului
E adevrat, dar persoana lui de contact ocup o poziie
inferioar n cadrul departamentului, i explic Herbert.
Comandantul serviciului de securitate al ONU n-are s plece
urechea la sugestiile unui simplu aghiotant, mai ales c legtura
se face indirect, prin tipul de la biroul Interpol din Madrid.
S nu punem rul nainte; n-avem de unde s tim cum va
reaciona comandantul, spuse Rodgers. i, fiindc veni vorba, nici

46
De la ELectronic INTelligence echipament pentru supraveghere
electronic (n.tr.).


113
nu-l cunoatem prea bine, aa-i?
Personalul meu depune eforturi ca s afle ct mai multe
informaii despre comandant, spuse Herbert. N-am mai avut de-a
face cu el pn acum.
N-are importan, zise Rodgers. Situaia l depete i, mai
mult ca sigur, va fi nevoit s cear ajutor din afara organizaiei.
Are nevoie de nite profesioniti, oricare ar fi acetia, pe care s
poat conta acum, pn nu e prea trziu.
Dar, Mike, mai e i alt problem, spuse Coffey.
Rodgers se uit din nou la ceasul de pe ecran. Elicopterul avea
s fie gata de zbor n mai puin de douzeci de minute. N-avea
timp de aiurelile astea.
Statele care nu sunt afectate de aceast luare de ostatici se
vor opune cu siguran ca o unitate de elit a forelor armate ale
Statelor Unite s fie desfurat n cldirea Secretariatului ONU.
i ce dac i clcm puin pe btturi pe irakieni sau pe
francezi? ntreb Rodgers. O s miaune un pic, dup care i vd
de treaba lor.
Nu-i att de simplu, i atrase atenia Coffey. Trebuie s inem
cont de prevederile dreptului internaional.
Doamne, Lowell, vino-i n fire! Cei care au nesocotit dreptul
internaional au fost chiar teroritii! rspunse Rodgers.
Asta nu ne d dreptul s facem acelai lucru, zise Coffey. i
chiar dac ne-ar trece prin minte aa ceva, nu trebuie pierdut din
vedere c, pn acum, toate misiunile operative ale formaiunii
Striker au fost executate, fr excepie, conform normelor interne
ale Centrului de Operaiuni. Iar acestea sunt stipulate clar de
legislaia american. Cu alte cuvinte, fiecare misiune n parte a
avut aprobarea Comisiei de Informaii a congresului
Rodgers i tie vorba, rstindu-se scurt:
Lowell, nu m sperie pe mine Curtea marial, dac la asta te
referi.
Nu-i vorba numai de dumneata, ca persoan, spuse Coffey. O
misiune de o asemenea importan, executat n prip, ar pune n
afara legii Centrul de Operaiuni, ca instituie a statului. La mijloc
este nsi existena Centrului.
Perfect de acord, zise Rodgers. E vorba de supravieuirea
noastr ca unitate antiterorist de elit
Mai mult dect att, l ntrerupse Coffey. n ultim instan,
Centrul de Operaiuni este un organism subordonat guvernului
Statelor Unite ale Americii. Legea sa de organizare spune clar c


114
are voie s intervin, citez, atunci cnd integritatea instituiilor
federale sau viaa cetenilor americani care le reprezint sunt
puse n pericol de o ameninare clar i imediat. n cazul de fa,
nu vd s existe aa ceva. n schimb, dac Striker trece la aciune,
rezultatul operaiunii nu va mai avea nici o importan, deoarece
Va avea importan pentru Paul i pentru ceilali prini, ai
cror copii sunt prini nuntru.
Da, dar nu despre ei e vorba aici! I-o retez Coffey. Trebuie s
priveti situaia mai nuanat. Marele public va fi de partea ta. Eu
nsumi voi fi de partea ta, te rog s m crezi. Dar Frana, Irakul
sau cine mai tie ce alt stat membru al Organizaiei Naiunilor
Unite, vor ncepe s exercite presiuni asupra administraiei pentru
a ne trage la rspundere fiindc ne-am depit atribuiile.
Mai ales dac se dovedete c teroritii nu sunt ceteni
americani i i pierd viaa n cursul evenimentelor, spuse Herbert.
Presa din toat lumea e cu ochii pe sediul ONU. Dac o unitate a
armatei americane ucide nite ceteni strini pe un teritoriu
internaional, Centrul de Operaiuni va fi terminat, fr drept de
apel.
Nici nu va mai fi nevoie s se fac apel la dreptul
internaional, deoarece legislaia american va fi de ajuns astfel
nct Centrul s fie tras la rspundere, adug Coffey. Vom fi
chemai cu toii s dm seam n faa Comisiei de Informaii.
Carierele noastre se vor duce pe apa smbetei. n plus, dac
membrii comisiei hotrsc s desfiineze Centrul de Operaiuni sau
unitatea Striker, gndii-v cte viei se vor pierde, fr aceste
dou organizaii care s le apere. n lipsa lor, securitatea naional
a Statelor Unite va avea de suferit.
Nu-mi vine s cred cnd v aud vorbind aa, spuse Rodgers.
V aduc aminte c o mn de copii sunt inui ostatici de nite
teroriti!
Din nefericire, spuse Herbert, orict ne-ar afecta n plan
personal aceste evenimente, adevrul este c totui Centrul de
Operaiuni nu are competena legal de a interveni n criza
ostaticilor de la sediul Organizaiei Naiunilor Unite. Pur i simplu,
nu ne putem permite extravagana de a ncerca s venim n
ajutorul fiicei lui Paul.
Extravagan? strig Rodgers. Doamne, Bob, parc ai fi o
fandosit din alea de la Camp Fire
47
!

47
Organizaie de tineret din SUA (n.tr.).


115
Herbert l fulger cu privirea.
Ai grij cum vorbeti de rposata mea soie. Ea fcea parte
din organizaia Camp Fire.
Rodgers se uit la Herbert, apoi i cobor privirea. uierul
gurilor de aerisire din tavanul camerei pru c devine dintr-odat
mai puternic.
i, fiindc tot am ajuns la acest subiect, continu Herbert,
tii foarte bine c i soia mea a fost o victim a terorismului. Te
neleg foarte bine, Mike. Eti mnat de sentimentul acela de
neputin, ca i cum ai fi legat de mini i de picioare. tiu ce simt
Sharon i Paul. Dar Lowell are dreptate. N-avem voie s implicm
Centrul de Operaiuni n afacerea asta.
Cu alte cuvinte, s nu facem nimic.
Putem s ne aducem contribuia oferind informaii, ajutor
tactic, suport moral, dar nu mai mult, spuse Herbert.
i, stnd n ateptare, menirea i-o-mplinesc
48
, recit
Rodgers, pe un ton solemn.
Uneori, e nevoie i de aa ceva. Herbert btu uor cu minile
n braele scaunului su cu rotile. Altfel, s-ar putea s ajungi pe
linie moart. Sau mai ru.
Rodgers i privi ceasul de la mn. Din punct de vedere strict
legal, Lowell Coffey avea dreptate. Fcuse o greeal lund n rs
Organizaia Camp Fire; gafa i rscolise lui Herbert amintirile
despre soia lui, disprut n condiii tragice i-i dduse ocazia s-i
in o predic. Dar asta nu nsemna c putea fi de acord cu poziia
celorlali.
Mai am cincisprezece minute s prind avionul, spuse Rodgers
ncet. Bob, i-am predat comanda. Ai autoritatea s m opreti,
dac vrei neaprat. O privi pe Liz Gordon. Iar tu, Liz, poi s spui
c am luat-o razna, c am suferit un oc posttraumatic sau orice-i
trece prin minte. N-am s v-o iau n nume de ru. Dar nu-mi
putei cere s rmn cu minile n sn, cnd o aduntur de
nemernici in ostatici nite copii nevinovai.
Herbert cltin din cap.
Te pripeti, Mike. Situaia e foarte complicat.
Am mai discutat despre asta, doar n-o s-o lum de la
nceput, i spuse Rodgers. Acum v-ntreb: avei de gnd s m
oprii?

48
Citat celebru dintr-un sonet al marelui poet englez John Milton
(16081674) (n.tr.).


116
Herbert rspunse:
Nu, n-am de gnd s te opresc.
Pot s ntreb ce motiv te mpiedic? izbucni Coffey, revoltat.
Herbert i rspunse cu un suspin:
Mda, poi. Pe vremea cnd lucram la CIA, motivul se numea
respect.
Coffey fcu o grimas.
Herbert i se adres lui Rodgers:
n calitatea ta de ofier superior, ai ndatorirea de a veghea ca
regulamentele s fie respectate, continu Herbert. Cnd colo, tu
eti primul care le nesocoteti. Totui, trebuie s ai grij s nu
ntinzi prea tare coarda, altfel s-ar putea s ai de suferit.
Coffey se sumei n scaun.
O asemenea poziie ar fi fost de ateptat din partea mafioilor
din Cosa Nostra, dar niciodat din partea unor reprezentani ai
guvernului Statelor Unite, ip el, indignat.
Mai slbete-m, Coffey! Parc ai fi o domnioar de pension,
zu aa, replic Herbert.
Rodgers arunc o privire ctre Liz Gordon. Nici ea nu era
ncntat de situaie.
Ei? o ntreb Rodgers.
Ei, ce? rspunse Liz. Nici eu n-am de gnd s te opresc. Din
punctul meu de vedere, dai dovad de ncpnare i intoleran;
consider c acionezi din nevoia de a cuta rzbunare pentru ce i-
au fcut fundamentalitii aceia n Valea Bekaa. Dar s spun c ai
luat-o razna? Ca psiholog, nu pot afirma aa ceva.
Rodgers se uit la Herbert.
Bob, m ajui s intru n sediul conspirativ al CIA?
Herbert confirm, cu o nclinare a capului.
Generalul i ntoarse privirea ctre Coffey:
Lowell, mi promii c te ocupi de cei din Comisia de
Informaii? Poate reueti s-i convingi s convoace o ntrunire de
urgen.
Buzele subiri ale lui Coffey rmaser lipite, iar degetele lui cu
unghii ngrijite impecabil ncepur s bat darabana pe tblia
mesei. Totui, dincolo de orice disput, consilierul juridic al
Centrului rmnea un profesionist veritabil. i ridic maneta
cmii i se uit la ceas.
Am s-ncerc s-l caut pe senatorul Warren pe telefonul
celular, spuse Coffey. ntotdeauna ne ine partea n edinele
comisiei. Dar cu ceilali e greu s iei legtura chiar i n timpul


117
sptmnii, iar acum e smbt seara
Am neles, l ntrerupse Rodgers. Mulumiri anticipate. De
asemenea, i mulumesc i ie, Bob.
N-ai pentru ce, rspunse Herbert.
Coffey i scoase agenda electronic i ncepu s caute numrul
de telefon al senatorului. Rodgers i ntoarse privirea ctre Matt
Stoll i Ann Farris. Tnrul specialist n computere nu-i ridic
privirea de la minile pe care le inea mpreunate, iar Ann, ofierul
de pres, rmase tcut. Pe fa nu i se putea citi nimic. Rodgers,
care tia de slbiciunea ei pentru Paul Hood, se gndi c avea s-l
susin, tiind c ncerca s vin n ajutorul lui Paul. Totui, se
abinu s-o ntrebe ceva. Se ntoarse ctre u.
Mike! l strig Herbert.
Rodgers se ntoarse cu faa ctre el.
Da?
Nu uita c suntem aici s te ajutm n orice situaie, spuse
Herbert.
tiu asta.
Totui, ncearc s nu demolezi de tot cldirea
Secretariatului, zise Herbert. i nc o rugminte
Da, ce e? ntreb Rodgers.
N-am chef s rmn singur la comanda afurisitului stuia de
Centru, spuse Herbert, n timp ce un zmbet i nflorea pe fa. Aa
c ai grij s te ntorci teafr napoi, chiar aa ncpnat,
intolerant i rzbuntor, cum eti de obicei.
Am s-ncerc, i rspunse Rodgers, zmbind la rndul su, n
timp ce deschidea ua.
Nu reuise s obin din partea lor sprijinul necondiionat la
care sperase, dar, n timp ce se ndrepta cu pas grbit ctre
ascensor, i spuse c mcar nu rmsese de unul singur, precum
Gary Cooper n filmul High Noon
49
. Iar, deocamdat, nici nu avea
nevoie de mai mult.



49
n miezul zilei, western celebru din filmografia actorului Gary Cooper
(n.tr.).


118
APTESPREZECE

New York, statul New York
Smbt, 10.11 P.M.

Legendarul Office of Strategic Services
50
a fost nfiinat n luna
iunie a anului 1942, dar nu a avut via lung. Sub conducerea lui
William Joseph Donovan, supranumit Bill cel Slbatic, un
veteran din Primul Rzboi Mondial, OSS avea ca obiect de
activitate obinerea informaiilor din domeniul militar. La sfritul
celui de al Doilea Rzboi Mondial, n 1946, din ordinul
preedintelui Truman, a luat natere Central Intelligence Group
51
,
un organism a crui misiune era s obin din afara rii
informaii secrete referitoare la sigurana naional a Statelor
Unite. Un an mai trziu, prin National Security Act
52
, denumirea
CIG a fost schimbat n Central Intelligence Agency. De asemenea,
prin aceeai lege, domeniul de activitate al CIA a fost extins,
dndu-i-se posibilitatea s desfoare i operaiuni de
contrainformaii.
Meseria de spion i se potrivea ca o mnu tinerei Annabelle
Ani Hampton, n vrst de treizeci i doi de ani. Activitatea de
agent secret era extrem de complex i i aducea o sumedenie de
satisfacii i senzaii tari. Era plin de riscuri, dar recompensele
erau pe msur. Un agent secret trebuia s rmn ntotdeauna n
umbr, ns, odat capturat, era expus celor mai mari pericole.
Era o art a manipulrii, o nfruntare permanent cu pericolul i
cu moartea. Necesita mult putere de concentrare, aplomb,
rbdare, putere de convingere i, uneori, chiar for brut.
De fapt, e ca i cum ai face amor tot timpul, ba chiar mai bine,
se gndi ea. n meseria asta, dac te plictiseti de mutra cuiva,
poi s-i faci de petrecanie oricnd. Totui, pn atunci, Annabelle
nu se vzuse obligat s recurg la o asemenea soluie.
Lui Ani i plcea meseria de spion, deoarece ntotdeauna fusese
o singuratic. Cnd era mic, tovarii ei de joac nu se artau
curioi fa de ce se ntmpla n jurul lor. Ea era altfel. i plcea s
se caere prin copaci, n cutarea vizuinilor de veveri, s

50
Biroul pentru Operaiuni Strategice.
51
Grupul Central de Informaii.
52
Legea siguranei naionale.


119
urmreasc psrile care i depuneau oule n cuib sau s vin n
ajutorul vreunui iepure ncolit de vulpe; alteori, n funcie de
dispoziia n care se afla, se putea ntmpla exact invers, adic s
ajute vulpea s prind iepurele. i plcea s trag cu urechea la ce
se vorbea n timpul partidelor de cri ale tatlui ei sau la brfele
care se discutau cnd bunica ei primea musafiri, la un ceai, ori
cnd fratele ei i ddea ntlnire cu vreo fat. Ba chiar i fcuse
un jurnal, n care scria tot ce afla n asemenea ocazii. Cutare vecin
era un dobitoc. Cutare mtu era o vac nclat. Cutare
mam-soacr ar trebui s mai tac din gura aia slobod. Odat,
mama lui Ani i gsise jurnalul i i-l aruncase la gunoi, dar Ani nu
se suprase. i mai rmsese unul la fel, fiindc fusese deteapt
i scrisese n dou caiete identice, n acelai timp.
Prinii lui Ani, Al i Ginny, ineau un magazin de confecii de
dam, Hamptons Fashions, n oraul Roanoke, statul Virginia. Ani
i mai ajuta la magazin, dup orele de coal i la sfrit de
sptmn. i studia cu atenie pe clienii care intrau s se uite la
marfa de pe rafturi. Trgea cu urechea la ce i cum vorbeau, se
uita cum erau mbrcai, ncercnd s ghiceasc tot ce anume
doreau. Apoi intra n vorb cu ei, folosindu-i flerul i etalndu-le
articolele potrivite. De cele mai multe ori, reuea s-i conving s
le i cumpere.
Dar totul s-a dus de rp dup ce magazinul a dat faliment din
cauza marilor magazine universale, care ofereau aceleai produse
la preuri mult mai mici. Prinii ei au fost obligai s se angajeze
chiar la unul dintre ele. Dar Ani manifesta n continuare un
interes deosebit pentru arta de a manipula oamenii. A ctigat o
burs de merit la Universitatea Georgetown din Washington, unde
s-a orientat ctre tiinele politice. Cum, n acea perioad, Japonia
i rile din centura Pacificului se aflau n plin avnt economic,
promind s devin adevrate vedete ale secolului douzeci i unu
i-a ales ca specializare problemele regiunii asiatice. La ceremonia
de absolvire a facultii, pe care Ani a terminat-o summa cum
laude, prinii ei, oameni obinuii, copleii de grija vieii de zi cu
zi, radiau de fericire. Vzndu-i, Ani s-a hotrt atunci s mearg
mai departe i s le dea i mai multe motive de mndrie. i-a pus
n gnd s devin agent al CIA ba, mai mult dect att, s ajung
la conducerea ageniei nainte de a fi mplinit patruzeci de ani.
Dup terminarea facultii, tnra subiric, nalt de aproape
un metru optzeci, a fcut o cerere de angajare n cadrul CIA. A fost
acceptat, pe de o parte, datorit rezultatelor excepionale obinute


120
n timpul facultii, iar pe de alta, dup cum a aflat ulterior,
deoarece agenia era obligat s respecte legislaia cu privire la
egalitatea ntre sexe, n ciuda reticenei binecunoscute a
conducerii de a angaja femei. Oricum, motivele pentru care o
angajaser nu mai aveau nici o importan. Ani i vzuse visul cu
ochii. A fost repartizat n cadrul unor reprezentane diplomatice
ale SUA, n ri din Asia. Din punct de vedere strict oficial,
atribuiile ei erau legate de eliberarea vizelor de intrare n Statele
Unite. Dar, n timpul liber, se ocupa cu organizarea unor reele de
informatori din rndurile funcionarilor guvernamentali i al
personalului militar din rile respective. Funcionari publici i
ofieri de armat care erau nemulumii de regim. Persoane a cror
via fusese dat peste cap de colapsul financiar de la mijlocul
anilor 1990. Oameni care puteau fi convini s ofere informaii n
schimbul banilor.
Activitatea de racolare desfurat de Ani a fost extrem de
apreciat de conducerea CIA. Ca o ironie, curnd a ajuns s
neleag c, de fapt, cea mai mare calitate a sa nu era
cunoaterea culturii asiatice, nici a sistemelor de guvernare din
rile n care lucra. Nici mcar talentul de a ti cum s vorbeasc
pe limba oamenilor care-i pierduser ncrederea n autoritile din
ara lor, talent format, culmea, chiar n Statele Unite, pe vremea
cnd prinii si ajunseser la sap de lemn i se alesese pulberea
de visul lor american. Nu, calitatea pentru care era apreciat era
capacitatea ei de a rmne perfect detaat de oamenii pe care-i
racola. n repetate rnduri fusese obligat s-i sacrifice
informatorii, dar nu dduse dovad de nici o ezitare. coala,
experiena ei de via, lecturile istorice, o nvaser c oamenii
erau o simpl marf de schimb i c nu trebuia s-i fie team s se
foloseasc de ei. ntr-un fel, era la fel ca la magazin, cnd le
spunea clientelor ct de bine le vine o pies de mbrcminte, dei
i ddea seama foarte bine c era o minciun. Familia ei avea
nevoie de banii clienilor, iar ea era hotrt s li-i scoat din
buzunar cu orice pre.
Din nefericire, Ani a descoperit curnd c talentul i druirea
nu erau de ajuns. Dup ce a revenit din misiune, n-a fost
promovat, aa cum se atepta. Mai mult i-a dat seama c toi cei
din conducerea ageniei aveau ceva mpotriva femeilor: toate
posturile bune erau ocupate numai de brbai. Ani a fost trimis la
Seul, s centralizeze informaiile pe care le furnizau agenii pe care
tot ea i recrutase. De obicei, datele erau transmise pe cale


121
electronic, aa c nu i se cerea nici mcar s fac analiza
informaiilor care i treceau prin mn. Acestea erau interpretate
de ctre echipele ELINT, direct la sediul central al Companiei
53
.
Dup ase luni de zile petrecute n faa unui computer n care
introducea, ct era ziua de lung, rapoartele primite de la
informatori, a cerut s fie transferat la Washington. Transferul i-a
fost aprobat, dar nu la Washington, ci la New York, unde i s-a
repartizat acelai gen de activitate.
Datorit experienei pe are o acumulase n misiunile din
strintate, Ani a fost repartizat la Doyle Shipping Agency.
Aceasta era o firm paravan a CIA, care funciona la etajul patru al
cldirii de la numrul 866, n United Nations Plaza. De aici erau
monitorizate micrile nalilor funcionari ai ONU. Sediul DSA
avea un spaiu de recepie ngust, unde n zilele de lucru sttea o
secretar (dar acum aceasta nu era la serviciu, fiind smbt), un
birou destinat directorului punctului de supraveghere, David
Battat i nc un birou, pentru Ani. Sediul mai dispunea de nc o
cmru, pentru cei doi ageni de teren, supranumii pedestrai,
care deserveau n acelai timp punctul lor operativ i nc unul,
aflat n cartierul bncilor din Manhattan. Pedestraii aveau
misiunea s-i urmreasc pe diplomaii despre care se bnuia c
au legturi cu ageni ai unor servicii de informaii strine. n
camera pedestrailor exista un dulap cu armament de toate
felurile, de la pistoale pn la explozibil C-4. Armele le erau
destinate chiar agenilor de teren, care le puteau folosi la nevoie;
de asemenea, uneori erau expediate ctre agenii care operau n
strintate, prin intermediul unui curier diplomatic. De fapt,
ntreaga activitate a punctului de supraveghere era condus din
micul birou ocupat de Ani, cu vedere nspre East River. Pereii
erau acoperii de rafturi nesate cu tot felul de dosare de mucava,
pe care era scris DSA, registre de transport i manuale groase de
legislaie. n birou era i un computer, conectat la echipamentul de
nalt tehnologie instalat ntr-o debara ncuiat, aflat la captul
coridorului.
Sarcina lui Ani era s monitorizeze activitatea unor personaje-
cheie din cadrul Organizaiei Naiunilor Unite. Pentru aceasta, se
folosea de crbui, nite dispozitive revoluionare concepute
recent de cercettorii din cadrul CIA. Punctul ei operativ fusese

53
Denumirea conspirativ sub care este cunoscut CIA n lumea
serviciilor de informaii (n.tr.).


122
ales de conducerea ageniei pentru a le testa n condiii reale,
pentru prima oar. Botezul de foc al crbuilor, dup cum se
exprimase Battat. Acetia erau, de fapt, nite mecanisme
miniaturale, de dimensiunea unui crbu adevrat, puin mai
mare. Dispozitivele, extrem de uoare, erau construite din titan i
ceramic piezoelectric, materiale foarte bune conductoare de
electricitate, ceea ce le permitea s funcioneze ani n ir fr a-i
epuiza bateriile. Circuitul electronic inteligent care le comanda se
activa automat la sunetul vocii umane, iar dup ce li se ddea
drumul n interiorul unei cldiri, deveneau complet independente.
Cele ase piciorue cu care erau nzestrate le permiteau s se
deplaseze n mare vitez, fiind capabile s ajung n orice punct al
cldirii n maximum douzeci de minute. i urmreau inta
pretutindeni, trecnd peste pereii despritori i ptrunznd prin
conductele de aerisire. Dispuneau de gheare miniaturale, datorit
crora puteau s se caere n plan vertical, pe aproape orice
suprafa. Sunetul era transmis ctre computerul din biroul lui
Ani, care-l recepiona n cti, pentru a nu fi incomodat de
zgomotele din birou sau de pe strad.
apte asemenea crbui, introdui n sediul Naiunilor Unite,
le permiteau celor de la CIA s-i urmreasc ndeaproape pe
ambasadorii marilor puteri i chiar pe secretarul general. Deoarece
crbuii emiteau pe aceeai lungime de und, foarte ngust, Ani
nu putea urmri mai multe dispozitive n acelai timp, dar
programul instalat pe computerul ei i ddea posibilitatea de a
recepiona transmisia fiecrui crbu, n orice moment dorea. De
asemenea, crbuii aveau ncorporat cte un generator de
ultrasunete, care emitea un semnal la fiecare cinci secunde, n
scop de autoaprare. Fiecare dispozitiv costase CIA cte dou
milioane de dolari. Generatoarele de ultrasunete le aprau de
liliecii nfometai sau de alte animale insectivore.
Lui Ani nu-i plcea munca pe care era obligat s-o fac; totui,
aceasta i oferea trei satisfacii. n primul rnd, dei cteodat
devenea plictisitor s asculte transmisiile dispozitivelor, ele i
ddeau posibilitatea s asculte de la distan cele mai intime
conversaii ale persoanelor supravegheate. Asta i fcea,
ntotdeauna, o plcere nebun. n al doilea rnd, eful ei direct i
petrecea aproape tot timpul la Washington sau la biroul CIA din
ambasada american de la Moscova unde se afla chiar atunci
aa c avea mn liber s conduc punctul operativ dup cum
voia. i, n sfrit, n al treilea rnd, dup ce fusese tras pe o linie


123
moart de ctre misoginii ei efi de la CIA, ajunsese la concluzia
c, orice s-ar fi ntmplat, trebuia s ncerce s-i triasc viaa.
New York-ul era o metropol cosmopolit, iar ei ncepuse s-i plac
s frecventeze galeriile de art ale oraului, s mearg la concerte,
s ia masa n restaurantele de clas i s dea cte o rait prin
magazinele cu haine elegante. Cu timpul, ajunsese s aprecieze
viaa dulce de aici i, n general, s-i satisfac toate plcerile pe
care i le oferea metropola. Pentru prima oar n viaa ei, i
permitea s se lase purtat de val, lsnd la o parte grijile legate de
carier. Pe scurt, era mulumit de viaa pe care o ducea.
Ani ciuli urechile la ce se auzea n cti. Se discutau lucruri
extrem de importante. Dei toate transmisiile erau nregistrate, tia
c va trebui s fac un raport concis, dar cuprinztor, al
conversaiei pe care o asculta.
Era interesant s-i asculi pe oameni vorbind. Ani nvase s fie
atent la inflexiunile vocilor, la pauzele fcute de vorbitor i la
debitul verbal al acestuia, mai mult dect o fcea n timpul unei
conversaii obinuite. Era interesant s asculi de la distan ce
vorbeau oamenii, mai ales Mala Chatterjee, care era una din cele
dou femei pe care le supraveghea Ani. n cea mai mare parte a
timpului, Ani se ocupa de doamna secretar general. Aceasta era n
vrst de patruzeci i opt de ani, se nscuse la New Delhi i era
fiica lui Sujit Chatterjee, un celebru productor din industria
cinematografic din India. De meserie avocat, Mala Chatterjee
fusese consultant n cadrul Centrului Internaional pentru Pace de
la Londra, unde obinuse mari succese n domeniul luptei pentru
drepturile omului. Apoi i se oferise postul de reprezentant special
adjunct al secretarului general al ONU, n chestiuni legate de
drepturile omului, la sediul ONU de la Geneva. n 1997, fusese
numit subsecretar general pentru afaceri umanitare, la sediul din
New York. Alegerea sa ca secretar general al organizaiei mondiale
se datora att unor raiuni politice i relaiilor bune pe care le
ntreinea cu presa, precum i ncrederii de care se bucura din
partea comunitii internaionale. La vremea respectiv, relaiile
dintre India i Pakistan erau foarte tensionate, din cauza cursei
nucleare n care erau angrenate cele dou ri. Numirea ei fusese
ntmpinat cu mare satisfacie n India. Imediat dup ce preluase
funcia de secretar general al ONU, fcuse o vizit oficial la
Islamabad, pentru a propune Pakistanului un plan concret de
dezarmare nuclear. Opinia public din India fusese alturi de ea.
Respectul de care se bucura n rndul compatrioilor era att de


124
mare, nct nu pierduse simpatia acestora nici dup ce ziarul
pakistanez de limb englez Dawn
54
publicase pe prima pagin un
editorial care lua India peste picior, spunnd c aceasta se fofila
n spatele ONU, de teama anihilrii totale.
n scurta carier pe care o avusese pn atunci n cadrul
Organizaiei Naiunilor Unite, doamna secretar general Chatterjee
devenise renumit pentru modul direct n care aborda orice
problem, bazndu-se pe inteligen i pe armul ei personal
pentru a dezamorsa situaiile tensionate. Tocmai de aceea Ani era
att de fascinat de ea. tia cte depindeau de hotrrile luate de
Mala Chatterjee i era contient de srcia care exist n lume.
Dar n cele cteva luni de cnd o inea sub observaie, Chatterjee
ajunsese s-i inspire respect, iar acum Ani se gndea la ea ca la un
prieten i coleg apropiat. Era extrem de curioas s vad cum avea
s trateze secretarul general aceast criz. CIA fusese informat
imediat despre atac, iar Ani verificase dac vreunul dintre
diplomaii supravegheai prin intermediul crbuilor se afla
printre ostaticii din sala Consiliului de Securitate. Nu gsise nici
unul.
Chatterjee participa la o edin la care mai erau prezeni
secretarul general adjunct Takahara, un diplomat din Japonia, doi
subsecretari generali, precum i comandantul dispozitivului de
securitate, n sala mare de conferine, aflat n imediata apropiere
a cabinetului su de lucru. Mai erau acolo i secretarul general
adjunct pentru probleme de administraie, mpreun cu eful
personalului. Acesta din urm, secondat de asistenii si, vorbea
tot timpul la telefon, informnd autoritile statelor ai cror
diplomai se aflau printre ostatici despre ultimele evoluii ale
situaiei. La edin lua parte i secretarul particular al doamnei
Chatterjee, Enzo Donati.
Ipoteza ca rscumprarea s fie pltit nu fusese abordat
dect tangenial. Chiar dac organizaia putea face rost de suma
fabuloas care fusese solicitat, secretarul general se afla n
imposibilitatea de a o preda teroritilor. nc din anul 1973,
organizaia mondial stabilise o procedur de urmat n situaia n
care membrii personalului ONU erau luai ostatici, solicitndu-se o
rscumprare n schimbul eliberrii acestora. La propunerea
Consiliului de Securitate, prin votul a dou treimi din membrii si,
Adunarea General stabilise c, n eventualitatea unei rpiri,

54
Zorii.


125
naiunea sau naiunile implicate aveau libertatea s ia msurile pe
care le considerau necesare. Reprezentanii ONU erau
mputernicii s acioneze exclusiv ca negociatori, n vederea
medierii crizei.
Pn n acel moment, numai Frana fusese de acord s
contribuie la suma solicitat ca rscumprare. Reprezentanii
celorlalte state implicate erau mprii n dou tabere: unii nc
mai ateptau instruciuni formale din partea guvernelor lor, iar
altora le era cu desvrire interzis, prin politic de stat, s intre n
negocieri cu teroritii. Statele Unite, al cror reprezentant, Flora
Meriwether, se afla printre ostatici, refuzau s plteasc
rscumprarea, dar erau de acord s ia parte la eventuale
negocieri cu teroritii. Chatterjee, mpreun cu restul conducerii
organizaiei mondiale, luase hotrrea de a se consulta din nou cu
reprezentanii naiunilor afectate dup ce expira termenul-limit.
Deocamdat, trebuia stabilit cui i revenea rspunderea de a
gestiona criza. Dac ostaticii ar fi fost simpli turiti, acest lucru ar
fi czut n sarcina exclusiv a Comisiei Militare, aflat sub
comanda colonelului Rick Mott. Dar situaia nu era chiar att de
simpl. Conform regulamentelor ONU, hotrrile cu privire la
Consiliul de Securitate nu puteau fi luate dect de Consiliu nsui
sau de ctre Adunarea General. Din moment ce preedintele
Consiliului de Securitate, polonezul Stanislaw Zintel, se afla
printre ostatici, iar Adunarea General nu putea fi convocat n
timpul scurt aflat la dispoziie, Chatterjee ajunse la concluzia c,
n calitatea sa de conductor al Adunrii Generale, ntreaga
rspundere pentru gestionarea crizei trebuia s-i revin
secretarului general.
Ani se gndi c aceasta era prima oar, n toat istoria
Naiunilor Unite, cnd o hotrre nu era adoptat n urma unui
vot. i, mai mult, o asemenea hotrre fusese luat de o femeie.
Dup ce problema jurisdiciei a fost tranat, Mott le aduse la
cunotin participanilor la ntrunire c majoritatea forelor de
poliie ale ONU fuseser retrase din restul complexului i comasate
n jurul slii Consiliului de Securitate. Aduse n discuie
posibilitatea de a fi lansat un atac cu forele proprii ale ONU sau
cu unitatea de intervenie rapid a NYPD, care i oferise ajutorul.
Nu putem trece la o aciune n for pn nu aflm mai multe
despre ce se petrece nuntru, spuse Mott. Am postat doi ofieri
lng uile dinspre sala Consiliului de Tutel, s trag cu urechea.
Din nefericire, teroritii au instalat detectoare de micare pe


126
coridoarele care duc la cabinele jurnalitilor, aa c nu putem
intra pe acolo. De asemenea, au scos din funciune camerele de
supraveghere din sala Consiliului de Securitate. Acum ncercm s
obinem imagini din interior cu ajutorul unor echipamente video
cu fibr optic. Vom executa manual dou orificii n podeaua slii,
pe unde vom introduce minicamerele de luat vederi. Din pcate,
nu vom putea obine imagini nainte de expirarea termenului-
limit de nouzeci de minute. Am trimis copii ale benzilor
nregistrate de camerele de supraveghere la birourile Interpol din
Londra, Paris, Madrid i Bonn, precum i forelor de poliie din
Japonia, Moscova i Mexico City. Poate cineva recunoate modul
de operare al atacatorilor i obinem vreo informaie cu privire la
identitatea acestora.
ntrebarea capital este dac se vor ine de cuvnt i vor trece
la executarea ostaticilor, spuse Mala Chatterjee.
Prerea mea este c da, rspunse Mott.
Ce te face s fii att de sigur? Dispui de vreo informaie
confidenial? ntreb cineva. Ani nu recunoscu vocea i nici
accentul.
Nu dispun dect de ce am aici, rspunse Mott. Cnd spuse
aici, Ani i-l imagin ducndu-i degetul la frunte, iritat de
ntrebare. Nimic nu-i oprete s continue mcelul.
n aceast situaie, ce putem ntreprinde nainte de expirarea
termenului-limit? ntreb secretarul general.
V referii la o intervenie n for? ntreb Mott. La nevoie,
oamenii mei pot s treac oricnd la aciune, cu sau fr ajutorul
minicamerelor de luat vederi.
Oamenii dumitale sunt capabili s duc la bun sfrit o
asemenea misiune? ntreb secretarul general.
Ani cunotea deja rspunsul. Brigada special a ONU nu putea
face fa unei astfel de operaiuni. Nu trecuse niciodat prin focul
unei lupte adevrate i, n plus, ducea lips de oameni. Dac
pierdea unul sau doi membri de baz, n-avea cine s le ia locul. n
ultimii ani, efectivul brigzii speciale fusese redus cu douzeci i
cinci la sut, ca de altfel i restul personalului din secretariatul
Organizaiei Naiunilor Unite. Mai mult, oamenii cei mai buni
prsiser organizaia, prefernd s se angajeze n sectorul privat
sau n alte structuri de aprare a ordinii publice, care le ofereau
salarii mai mari i perspective de promovare mai bune.
Suntem pregtii s intrm n aciune i s punem capt
aceste crize, spuse Mott. Dar m simt obligat s v aduc la


127
cunotin c, dac intrm n for, exist anse mari s
nregistrm pierderi nu doar printre membrii unitii mele, ci i
printre diplomaii i copiii care sunt inui ostatici.
Nu ne putem asuma un asemenea risc, rspunse secretarul
general Chatterjee.
Cu siguran, ar fi mult mai bine dac am avea timp s
vedem ce se ntmpl n sal, declar Mott.
Nu putei folosi gaz lacrimogen mpotriva teroritilor? ntreb
secretarul general adjunct Takahara.
Amfiteatrul Consiliului de Securitate este foarte mare, spuse
Mott. Ar dura cel puin aptezeci de secunde s pompm gazul
prin sistemul de aerisire. Poate c ar merge mai repede dac
deschidem, pur i simplu, uile i lansm grenadele nuntru.
Totui, teroritii ar avea destul timp s-i pun mtile de gaze,
dac sunt echipai cu aa ceva, s trag n ferestre pentru a lsa
gazul s ias afar, s execute ostaticii sau, la adpostul acestora,
s fug i s se baricadeze n alt sal. Dac dispun de gaz toxic,
aa cum au anunat, probabil c au i mti de gaze.
Sunt convins c, pn la urm, toi ostaticii vor fi executai,
spuse unul dintre subsecretarii generali. Lui Ani i se pru c
recunoate vocea portughezului Fernando Campos, unul dintre
puinii adepi ai msurilor de for care se bucurau de ncrederea
secretarului general. Dac trecem la aciune acum, putem salva
mcar o parte din ei.
Din jurul mesei se ridic un murmur de voci. Mala Chatterjee
ceru s fie linite, dup care se uit ntrebtoare ctre Mott.
Repet, recomandarea mea este s mai ateptm pn
obinem imagini din interior, spuse Mott. Numai aa putem fi
siguri de amplasarea exact a inamicului i a ostaticilor.
Imaginile dumitale vor fi obinute cu preul vieii ctorva
diplomai, spuse brbatul despre care Ani credea c este
subsecretarul general Campos. Eu zic s-i dm drumul i s
terminm odat cu afacerea asta.
Abandonnd ideea unei intervenii n for, Chatterjee l ntreb
pe Mott dac mai are alte propuneri. Colonelul rspunse c el i
oamenii si mai luaser n considerare i posibilitile de a nchide
gurile de ventilaie ale slii Consiliului de Securitate i de a tia
alimentarea cu energie electric sau de a ridica temperatura din
interior cu ajutorul instalaiei de aer condiionat, pentru a le
produce teroritilor o stare de disconfort fizic. Dar, pn la urm,
Comisia Militar ajunsese la concluzia c aceste aciuni i-ar irita i


128
mai mult pe agresori, fr a conduce la rezultate notabile. Apoi
spuse c, n afar de acestea, nu mai avea alte propuneri.
Urm o tcere scurt. Ani tia c mai rmseser doar treizeci
de minute pn la termenul-limit acordat de teroriti. Anticip
reacia secretarului general, care fcu exact ce era obinuit s
fac ntotdeauna: lu situaia n propriile mini.
Dei sunt de acord cu sugestiile colonelului Mott i ale
subsecretarului general Campos, nu putem s cedm n faa
teroritilor i s le satisfacem cererile, murmur Chatterjee ntr-un
trziu, cu vocea ei rguit. Totui, trebuie s le facem o concesie
ct de mic, pentru a le ctiga ncrederea.
O concesie? ntreb colonelul Mott.
Da, rspunse Chatterjee.
La ce fel de concesie v gndii, doamn? ntreb Mott.
Avem de-a face cu nite ucigai fr mil
Domnule colonel, nu-i momentul s ne artm indignarea,
rspunse Chatterjee. Dac nu le putem satisface cerinele, trebuie
s le oferim ce ne st n putin.
Ce, adic? ntreb Mott.
O s le dm de neles c suntem dispui s cooperm.
Doamne Sfinte! murmur Mott.
Domnule colonel, in s v reamintesc c nu v mai aflai la
comanda unei uniti SEAL
55
, replic Chatterjee, cu voce aspr.
Vom cuta s ajungem la o soluie panic, prin metoda
negocierilor, dialogului, tratativelor, medierii, rezolvrii pe cale
juridic
Cunosc i eu regulamentele, doamn, rspunse Mott. Dar ele
nu ne pot fi de nici un ajutor pentru rezolvarea acestei crize.
Atunci o s le adaptm la situaia de fapt, zise Chatterjee.
Trebuie s le artm acestor oameni c suntem contieni de
faptul c au putere de via i de moarte asupra diplomailor i
tinerilor pe care i-au luat ostatici. Dac ne nclinm n faa puterii
lor, e posibil s mai ctigm ceva timp i-i facem s aib ncredere
n noi.
Astfel le ctigm ncrederea, dar nu i respectul, zise Mott.
Aici nu sunt de acord cu dumneavoastr, colonele Mott,
spuse Takahara. Experiena ne arat c teroritii reacioneaz
pozitiv atunci cnd le este recunoscut poziia de for. Totui, m-

55
Sea, Air and Land unitate special de lupt aparinnd Marinei
Militare a SUA care poate interveni pe mare, n aer sau pe uscat (n.tr.).


129
ai fcut curios, doamn secretar general. Cum avei de gnd s
procedai?
Takahara reuea de fiecare dat s-o ia prin surprindere pe ani.
Istoria multimilenar a Japoniei demonstrase n nenumrate ocazii
c figurilor importante ale acestui popor nu le sttea n fire s
cedeze n faa nimnui; asta, desigur, n afar de situaiile cnd
jucau la dou capete, susinnd pacea pe fa, dar, n ascuns, se
pregteau pentru rzboi. Takahara, n schimb, nu era aa. Era un
pacifist prin excelen.
Am s merg s stau de vorb cu teroritii, spuse Chatterjee.
Am s-i conving de toat disponibilitatea noastr de a le veni n
ajutor, cerndu-le s ne lase timp pentru a face aranjamentele
necesare ca s-i punem n legtur direct cu reprezentanii
statelor afectate de criz.
Dar astfel le dai cu bun tiin posibilitatea de a o prelungi,
declar Mott.
Mai bine o criz prelungit dect o baie de snge, rspunse
Chatterjee. Trebuie s urmm politica pailor mici. Dac obinem o
prelungire a ultimatumului, poate vom avea timp s gsim soluii
pentru rezolvarea situaiei pe cale panic.
Takahara zise:
Dai-mi voie s v reamintesc declaraia teroritilor c refuz
s rspund oricrei comunicri care nu e legat de satisfacerea
solicitrilor pe care le-au fcut.
Nici nu trebuie s ne rspund, e de ajuns s ne asculte,
spuse Chatterjee.
Eu v asigur c vor rspunde, zise Mott. Doar c o vor face
cu focuri de arm. Aceti montri i-au croit drum cu armele n
sala Consiliului de Securitate. Nimic nu-i mpiedic s ucid din
nou.
Domnilor, spuse Chatterjee, nu putem plti rscumprarea,
iar eu nu voi autoriza cu nici un chip o intervenie n for. Pentru
Ani era clar c Chatterjee era din ce n ce mai nemulumit de
evoluia situaiei. Suntem cei mai buni diplomai din lume i,
pentru moment, nu avem nici o soluie dect de a ncerca s
rezolvm criza pe cale panic. Domnule colonel Mott, suntei de
acord s m nsoii n sala Consiliului de Securitate?
Desigur, rspunse ofierul.
Prea uurat. Era o micare inteligent s se duc nsoit de
un ofier. Ia-i cu biniorul, dar d-le de neles c opiunea
militar rmne valabil.


130
Ani auzi cteva persoane tuind, apoi zgomotul unor scaune
micate din loc. Se uit la ceasul de pe ecranul computerului.
Pn la expirarea ultimatumului mai rmneau apte minute;
Chatterjee avea foarte puin timp la dispoziie pentru a ajunge
pn la sala Consiliului de Securitate. Crbuul avea s-o urmeze.
Ani i scoase ctile i se ntoarse nspre telefon s-l sune pe
David Battat. Linia telefonic securizat trecea printr-o staie de
comunicare TAC-SAT
56
5, cu tehnologie de ultim or, instalat
sub masa ei de lucru.
Telefonul scoase un bip, nainte ca ea s apuce s ridice
receptorul. Era chiar Battat.
Vd c eti deja acolo, puse Battat.
Desigur, rspunse Ani. Mi-am anulat ntlnirea i am venit
aici imediat cum am aflat ce s-a ntmplat.
Aa te vreau, fetio, bun i cuminte ca ntotdeauna,
rspunse Battat, un brbat n vrst de patruzeci i doi de ani,
originar din Atlanta.
Auzindu-l cum o ia de sus, strnse receptorul pn i se albir
degetele de enervare. De fapt, Battat se purta cu ea mai frumos
dect alii i probabil nici mcar nu-i ddea seama c felul n care
i se adresase ar fi putut s-o jigneasc. Pur i simplu, aa se
obinuise s-i trateze colegele, n cadrul acestui club de spioni
rezervat aproape n exclusivitate brbailor.
La noi abia adineauri au anunat tirea, spuse Battat.
Doamne, a vrea s fiu i eu acolo, cu voi. Care-i situaia?
Ani l puse la curent cu planul secretarului general Chatterjee.
Cnd termin, Battat scoase un suspin:
Teroritii o s-i fac de petrecanie suedezului, spuse.
Poate c nu, rspunse Ani. Chatterjee este o negociatoare
foarte bun.
Rostul diplomailor a fost dintotdeauna s le cnte n strun
tiranilor i niciodat n-a ieit nimic bun din treaba asta, spuse
Battat. De fapt, de asta te-am i sunat. Bob Herbert, un tip care a
lucrat pe vremuri la Companie, m-a cutat acum douzeci de
minute. Acum lucreaz la Centrul Naional pentru Situaii de
Urgen i are nevoie de o baz de operaiuni, unde s-i instaleze
echipa SWAT
57
. Dac primesc lumin verde, s-ar putea s ncerce
s-i scoat de acolo pe copiii aceia. Bieii notri n-au nimic

56
Tactical satellite satelit tactic.
57
Special Weapons and Tactics Armament i Intervenii Speciale.


131
mpotriv s se instaleze la DSA, atta vreme ct nu ne amestec
i pe noi n povestea asta. n aproximativ nouzeci de minute vei
primi vizita unui anume general Mike Rodgers, nsoit de colonelul
Brett August i de oamenii lor.
Am neles, domnule.
Ani nchise telefonul i rmase pe gnduri. Vestea despre
sosirea echipei de la Centrul Naional pentru Situaii de Urgen o
luase prin surprindere. De trei ore ncoace ascultase tot ce se
discutase n anturajul secretarului general Chatterjee. Nimeni nu
vorbise nimic despre vreo intervenie militar a Statelor Unite.
Faptul c o formaiune militar american avea s fie desfurat
n complexul Naiunilor Unite era pur i simplu de necrezut.
n orice caz, ea avea s fie acolo, s urmreasc desfurarea
evenimentelor. Poate chiar va putea s contribuie la elaborarea
planului de atac.
n condiii obinuite, era foarte palpitant s te afli n mijlocul
unui eveniment, un termen eufemistic folosit de cei de la CIA,
mai ales cnd acestuia i se pregtea i un contra-eveniment. Dar
acestea cu greu puteau fi considerate condiii obinuite.
Ani i ridic privirea la ecranul monitorului. Acesta afia un
plan detaliat al complexului Organizaiei Naiunilor Unite, pe care
se putea vedea poziia exact a crbuilor. Urmri cu privirea
drumul dispozitivului care o urmrea pe Mala Chatterjee. Avea s-o
ajung din urm n mai puin de un minut.
i puse din nou ctile pe urechi. Nici vorb de condiii
obinuite: un grup de oameni se afla n cldirea ONU, iar acetia
se bazau pe ea s asculte tot ce spunea i punea la cale secretarul
general. Grupul nu avea nici o legtur cu CIA. Era condus de un
brbat pe care-l cunoscuse n Cambodgia, pe cnd se afla n
misiune n aceast ar, pentru a racola noi recrui. Brbatul
fusese agent operativ al CIA n Bulgaria i, ca i ea nsi, fusese
dezamgit de felul cum fusese tratat de ctre Companie. Timp de
ani de zile se strduise s-i formeze o reea de contacte
internaionale, dar nu pentru a colecta informaii. Brbatului nu-i
psa nici ct negru sub unghie de sexul sau naionalitatea unei
persoane, ci numai de capacitatea de aciune a acesteia.
Tocmai de aceea venise Ani la punctul operativ la ora apte. Nu
ajunsese dup nceperea atacului, cum i spusese lui Battat, ci mai
nainte, deoarece dorise ca declanarea aciunii s-o gseasc la
postul ei, pentru a-i putea furniza lui Georgiev toate informaiile de
care avea nevoie, dac acesta o apela de pe telefonul lui securizat.


132
De asemenea, se afla n contact permanent cu banca din Zurich,
unde trebuia depus suma pentru rscumprare. Imediat dup
efectuarea depunerii, misiunea ei era s trimit banii ctre alte
dousprezece conturi, deschise la diferite bnci din toat lumea i
s tearg orice urme ale transferurilor. Dup aceea, nimeni nu va
mai putea da de urma banilor.
Dac operaiunea lui Georgiev reuea, Ani avea s devin o
femeie bogat. i, mpreun cu ea i prinii ei: cu cei dou sute
cincizeci de milioane de dolari, partea ei din prad, acetia vor
putea, n sfrit, s-i mplineasc visul american.
Pe buze i apru un zmbet, gndindu-se c Battat se nelase
de dou ori n ceea ce o privea. Unu la mn, Ani Hampton nu era
o feti. i doi la mn, n nici un caz nu era aa cum i se adresase
el: o feti bun.
De fapt, era femeie n toat firea, ba chiar o femeie excepional.




133
OPTSPREZECE

New York, statul New York
Smbt, 10.29 P.M.

Mala Chatterjee avea aproximativ un metru i cincizeci i cinci
nlime. Capul abia i ajungea pn la brbia ofierului cu pr
argintiu care mergea n spatele ei. Dar trupul mic ascundea o
personalitate puternic. Avea ochi negri, mari i luminoi, iar
pielea feei i era oache. Prul negru i bogat, pe alocuri nspicat
cu fire albe, cdea peste umerii taiorului negru, cu tietur sobr.
n afar de ceasul de la mn i de o pereche de cercei mici, ornai
cu perle, nu purta nici un fel de bijuterii.
Dup ce fusese aleas ca secretar general al ONU, renunase la
portul sari-ului tradiional, ceea ce i atrsese o serie de critici n
India, ara sa de origine. Chiar i tatl ei o dojenise pentru alegerea
fcut. Dar, cum declarase recent ntr-un interviu acordat revistei
Newsweek, n noua sa calitate oficial trebuia s reprezinte toate
popoarele i credinele lumii, nu doar India i pe concetenii si
de religie hindus. Pn la urm, contribuia sa decisiv la
realizarea unui acord de dezarmare cu Pakistanul a fcut s fie
dat uitrii controversa legat de sari. De asemenea, aceast
reuit a redus la tcere i protestele unora din statele-membre,
care nu vedeau cu ochi buni numirea n fruntea organizaiei
mondiale a unui personaj al crui singur merit era c se bucura de
simpatia presei, n locul unui diplomat de anvergur
internaional.
Chatterjee i preluase funcia cu mare ncredere n forele sale.
n opinia ei, orice problem, orict de grav ar fi fost, putea i
trebuia s fie soluionat pe cale panic. De attea ori pn
atunci, nenumrate stri conflictuale fuseser generate de
ncpnarea prilor implicate i de refuzul acestora de a face o
concesie ct de mic. Odat ce adversarii cdeau de acord s se
aeze la masa tratativelor, diferendele se rezolvau de la sine.
Convins de justeea viziunii sale, Mala Chatterjee lu
ascensorul pn la etajul doi, nsoit de colonelul Mott. La
coborre fu ntmpinat de civa reporteri acreditai la ONU, iar
Chatterjee rspunse ntrebrilor acestora, n timp ce-i continua
drumul ctre sala Consiliului de Securitate.
Sperm c situaia se va rezolva pe cale panic prioritatea


134
noastr este s evitm escaladarea acestei crize i s mpiedicm
orice vrsare de snge suntem alturi de familiile ostaticilor i
ale victimelor i le rugm s dea dovad de trie
naintea ei, atia secretari generali fcuser exact aceleai
declaraii, nct acum ajunseser s par aproape o rutin. i
totui, de aceast dat situaia era diferit. Nu era vorba de un
conflict armat n care prile, mnate de la spate de ura
nempcat, se rzboiau de ani de zile, n ciuda victimelor
nenumrate. Aceasta era o criz de moment, iar inamicul era
foarte hotrt. Cuvintele i veneau din inim, nu erau un simplu
discurs de rutin. Desprindu-se de grupul de reporteri,
secretarul general i colonelul trecur pe lng Regula de Aur, un
mozaic de mari dimensiuni, inspirat de o pictur a lui Norman
Rockwell. Fusese un dar din partea Statelor Unite ale Americii cu
ocazia celei de-a patruzecea aniversri a Organizaiei Naiunilor
Unite.
i precum alii vrei s-i fac ie, aa ntoarce-li-vei fapta.
Chatterjee trgea speran c nvtura avea s se dovedeasc
adevrat i de aceast dat.
Reprezentanii statelor-membre ale Consiliului de Securitate se
adunaser n apropierea Consiliului Economic i Social. ntre ei i
sala nvecinat a Consiliului de Tutel fuseser desfurai
douzeci i apte de ageni de securitate, adic toi oamenii aflai
sub comanda colonelului Mott. De asemenea, era prezent i o
echip medical de urgen, trimis de la NYU Medical Center
58
,
care se afla la zece strzi distan de sediul ONU. Membrii acesteia
erau cu toii voluntari.
Secretarul general Chatterjee, nsoit de colonelul Mott, ajunse
n apropierea uilor duble ale slii Consiliului de Securitate. Se
oprir amndoi la civa metri n faa lor. Colonelul i scoase
emitorul radio de la centur. Era deja fixat pe frecvena corect.
l puse n funciune i i-l ntinse secretarului general. Chatterjee
apuc radioul. Minile i erau ca de ghea. i control ceasul;
arta ora zece i jumtate.
Pe drum se gndise la ce avea s le spun; trebuia s fie ct mai
concis cu putin. Sunt secretarul general Chatterjee. mi dai
voie s intru nuntru?
Dac teroritii o lsau s intre n sal, dac termenul-limit
trecea fr ca cineva s fie mpucat, atunci putea s stea de vorb

58
Centrul Medical al Universitii din New York.


135
cu ei, s negocieze o soluie. Poate vor accepta s-o rein pe ea i
s le dea drumul copiilor. Chatterjee nu era preocupat de
securitatea personal. Negociatorul trebuia s se concentreze
exclusiv asupra obiectivului; mijloacele prin care era atins aveau o
importan secundar. Adevr, minciun, riscuri, compasiune,
cruzime, hotrre nestrmutat, vorb dulce; i era permis s
recurg la orice argument pentru a-i atinge scopul.
Degetele fine ale Malei Chatterjee strnser uor staia de
emisie-recepie, n timp ce i-o apropia de gur, pregtindu-se s
nceap. Se concentr intens. Trebuia s vorbeasc cu voce ferm,
dar, n acelai timp, s nu le dea motive de iritare. i nghii nodul
din gt, ca s fie sigur c nu se blbie n timpul emisiei. Era
necesar ca mesajul ei s fie ct mai clar. i umezi buzele cu limba.
Aici secretarul general Mala Chatterjee, ncepu ea, rostind
cuvintele rar. Se hotrse n ultima clip s-i spun numele
complet, pentru le da teroritilor o senzaie de familiaritate. Suntei
de acord s-mi dai voie s intru nuntru?
Tcere. tia c teroritii ascultau canalul de frecven pe care
comunicase. O auziser cu siguran. Lui Chatterjee i se prea c
aude cum bate inima colonelului Mott, aflat lng ea. Propria
inim btea s-i sparg pieptul, umplndu-i urechile de un zgomot
ca de glaspapir.
Un moment mai trziu, dindrtul uilor duble ale Consiliului
de Securitate rsun pocnetul puternic al unei arme de foc, urmat
de cteva ipete panicate. Imediat, unul din canaturile uii se ddu
n lturi. Trupul suedezului fu mpins afar. La ceaf avea o ran
mare i urt, plin de snge.




136
NOUSPREZECE

New York, statul New York
Smbt, 10.30 P.M.

Recptndu-i calmul, Paul Hood se ntoarse la cofetrie. n
acelai timp i fcur apariia i civa oameni din serviciul de
securitate al Departamentului de Stat. Deoarece prinii erau cu
toii ceteni americani, ambasadorul Statelor Unite solicitase ca ei
s fie adui imediat la sediul Departamentului de Stat, de cealalt
parte a First Avenue. Li se explicase c erau mutai pentru
sigurana lor personal, dar Hood bnuia c motivul era altul.
Statele Unite nu doreau ca nite ceteni de naionalitate
american s fie interogai de investigatori strini despre
circumstanele unui atac terorist intervenit pe teritoriu
internaional. Astfel s-ar fi creat un precedent periculos, de care
unele guverne sau reprezentanii acestora puteau s se foloseasc
oricnd pentru a reine ceteni americani nevinovai.
Prinii nu se artar prea dispui s prseasc sediul ONU,
unde copiii lor erau inui ostatici. Totui, fur de acord s plece,
nsoii de Bill Mohalley, comandantul-adjunct al serviciului de
securitate al Departamentului de Stat. Mohalley prea s aib vreo
cincizeci de ani. i inea spatele drept i pieptul scos n afar, iar
dup felul lui de a se purta, autoritar i sigur pe sine, se vedea c
brbatul cu pr negru fusese militar de carier. Mohalley le explic
din nou c n sediul Departamentului de Stat li se putea asigura o
protecie mai eficient i c de acolo vor putea urmri mai bine
desfurarea evenimentelor. Omul avea dreptate n amndou
privinele, dei Hood se ndoia c prinii aveau s primeasc
informaii n timp real, cum declarase Mohalley. Un grup de
teroriti narmai reuise s depeasc toate barierele de
securitate ale autoritile americane i ptrunsese n sediul
Organizaiei Naiunilor Unite. Dac li se ntmpla ceva ru copiilor,
era posibil ca prinii acestora s cheme n justiie statul
american.
Tocmai ieeau din cofetrie, ndreptndu-se ctre scara
central, cnd ecoul focului de arm din sala Consiliului de
Securitate rsun n toat cldirea.
Toat lumea se opri dintr-odat. n linitea ru-prevestitoare
care se aternuse, se auzir cteva ipete ndeprtate.


137
Mohalley le ceru s urce treptele n grab, dar nimeni nu se
grbi s-i dea ascultare. Civa prini l rugar insistent s-i lase
s se ntoarc n camera de pres, unde puteau fi mai aproape de
copiii lor. Dar Mohalley le rspunse c acea arip a cldirii fusese
nchis de personalul de securitate al ONU i c era imposibil s se
ntoarc. Mohalley le ordon s-i continue drumul, pentru a se
pune la adpost i le promise c, n cteva minute, vor fi informai
despre ce se ntmplase. i continuar drumul, iar cteva femei i
chiar i unii dintre brbai ncepur s plng.
Hood o cuprinse pe Sharon pe dup umeri. i el era emoionat,
dar ncerc s-i in cumptul, ajutnd-o s urce treptele. Se
auzise o singur mpuctur, ceea ce nsemna c fusese ucis un
ostatic. O moarte odioas, o victim a unui rzboi absurd. O via
curmat, un semn de exclamare impersonal i plin de snge, visuri
i iubiri curmate ntr-o secund, de parc nici n-ar fi contat. Nu
putea exista ceva mai urt dect att.
Ajuni n foaier, staia de emisie-recepie a lui Mohalley prinse
via. Se trase la o parte ca s rspund la apel, iar prinii ieir,
unul cte unul, n parcarea luminat dintre cldirea ONU i blocul
din United Nations Plaza, numrul 866. Acolo fur ntmpinai de
oamenii lui Mohalley.
Mohalley termin repede de vorbit n staia de emisie-recepie,
dup care se apropie de oamenii si. n timp ce prinii erau
evacuai, se apropie de Hood i-i spuse c trebuie s stea de vorb.
Ce s-a ntmplat? zise Hood. Dintr-odat, i simi gura
uscat. Au mai executat un ostatic?
Da, domnule, rspunse Mohalley. Un diplomat.
Hood avu o senzaie de ru i de uurare, n acelai timp. Soia
lui se oprise puin mai ncolo. i fcu semn c situaia era sub
control i c poate s mearg mai departe. n lumina ultimelor
evenimente, sub control era o expresie foarte relativ.
Domnule Hood, spuse Mohalley, oamenii notri i-au verificat
pe toi prinii din grup i au aflat c dumneavoastr ai lucrat la
Centrul de Operaiuni
Mi-am dat demisia de la Centru, spuse Hood.
tim asta, rspunse Mohalley. Numai c demisia
dumneavoastr intr n vigoare abia peste dousprezece zile. n
acelai timp, s-ar putea s avem o problem serioas, iar
dumneavoastr ne putei ajuta.
Hood se uit la el.
Ce problem?


138
Nu am autoritatea s v dau amnunte, i rspunse
Mohalley.
De fapt, Hood nici nu se ateptase ca Mohalley s-i rspund.
Sau, cel puin, nu acolo unde se aflu n acel moment.
Departamentul de Stat avea reguli de securitate foarte stricte.
Cnd se aflau n afara sediului departamentului, angajailor le era
cu desvrire interzis s discute despre chestiuni sensibile, iar
asta pe bun dreptate. La New York, pn i zidurile aveau urechi.
Diplomaii strini, precum i toate misiunile diplomatice, erau
permanent n stare de alert. Orice conversaie care avea loc pe
strad putea fi ascultat, direct sau prin mijloace electronice
sofisticate.
neleg, spuse Hood. Dar are legtur cu atacul de la sediul
ONU? ncerc el s afle.
Da, domnule. Suntei bun s m urmai? zise Mohalley. De
fapt, din tonul vocii lui Mohalley, nelese c nu fusese o ntrebare,
ci mai degrab un ordin.
Hood i arunc ochii nspre parcare.
Soia mea
Va fi informat c prezena dumneavoastr a fost necesar n
alt parte, rspunse Mohalley. O s neleag. V rog, e vorba de o
chestiune important.
Hood se uit n ochii cenuii ca oelul ai brbatului. O parte din
el, acea parte care se simea vinovat pentru ce-i fcuse lui
Sharon, ar fi vrut s-i spun lui Mohalley s se duc dracului.
Lowell Coffey spusese odat c nevoile statului sunt mai presus
de nevoile personale. Tocmai de aceea Hood i dduse demisia de
la Centrul de Operaiuni. Un diplomat fusese ucis, iar fiica lui se
afla n minile ucigailor, care anunaser c aveau s omoare cte
un ostatic la fiecare or. Hood ar fi trebuit s rmn lng soia
lui.
i totui, ceva dinuntrul lui i spunea c nu trebuie s stea cu
minile n sn, ateptnd ajutor de la alii. Simea c era de
datoria lui s vin cumva n ajutorul lui Harleigh sau mcar s
obin informaii eseniale pentru Rodgers i echipa Striker.
Spera c Sharon are s neleag.
Bine, spuse Hood.
Se ntoarser i pornir mpreun, cu pas vioi, ctre First
Avenue. Bulevardul era blocat de maini ale poliiei, ntre
interseciile cu Forty-second i Forty-seventh Street. Dincolo de ele
strluceau reflectoarele camerelor de luat vederi ale reporterilor de


139
televiziune. Pe bulevard erau parcate trei dube ale NYPD cu echipe
FAT
59
, pregtite s intre n aciune n cazul n care se dovedea c
teroritii erau de cetenie american. Mai era i o main a
brigzii pirotehnice de la Circa 17 de poliie. Deasupra lor, scena
era survolat de dou elicoptere Bell-412 de la NYPD, ale cror
reflectoare puternice brzdau ntunericul nopii. n tot acest timp,
poliia continua evacuarea personalului din cldirea ONU i din
zgrie-norii de vizavi.
n strlucirea orbitoare a luminilor de pe strad, vzu cum soia
lui, cu faa alb ca hrtia, e condus peste drum, mpreun cu
grupul celorlali prini. Se uita napoi, cutndu-l cu privirea. i
fcu un semn cu mna, dar ea nu-l mai vzu, din cauza dubelor
poliiei, care erau parcate n faa cldirii ONU i a cordonului de
poliiti desfurat pe cealalt parte a strzii.
Hood l urm pe Mohalley n jos, ctre Forty-second Street, unde
i atepta o limuzin de culoare neagr a Departamentului de Stat.
Se aezar amndoi pe locurile din spate. Cinci minute mai trziu,
ieeau din Manhattan, traversnd tunelul Queens-Midtown,
renovat de curnd.
Mohalley ncepu s vorbeasc, iar Hood l ascult fr s-l
ntrerup. Cnd Mohalley termin, Hood avu senzaia c ncasase
o lovitur nprasnic n piept i c se ndrepta ntr-o direcie
complet greit.



59
Fugitive Apprehension Team unitate pentru imobilizarea
infractorilor care se sustrag arestrii. (n.tr.).


140
DOUZECI

New York, statul New York
Smbt, 10.31 P.M.

Cnd focul de arm rsun dinuntrul Consiliului de
Securitate, colonelul Mott sri imediat n faa secretarului general,
gata s-o trag napoi, n spatele zidului format de oamenii si din
serviciul de securitate. Agenii erau protejai de scuturi antiglon,
ndrtul crora se adpostiser imediat dup ce se auzise
mpuctura.
Dar nu se mai ntmpl nimic. n aer plutea un miros acru de
cordit. Toi cei prezeni erau ca paralizai de ecoul asurzitor al
mpucturii i de contiina faptului c fuseser martorii unei
execuii.
Mala Chatterjee rmsese mpietrit. Planul ei dduse gre.
Moartea acelui om i ruinase toate speranele.
Vzuse de attea ori moartea, simulat n filmele produse de
tatl su. Vzuse urmrile genocidului n filmele realizate de
diferite organizaii care luptau pentru drepturile omului. Dar era
pentru prima oar cnd asista n direct la realitatea crud a unui
omor. Se uit la trupul czut cu faa n jos pe pardoseala holului.
Gura i ochii brbatului rmseser larg deschii, faa i era
pmntie, iar capul i zcea ntors pe o parte, privind ctre ea. Sub
el ncepea s se ntind o pat mare de snge. Braele brbatului
rmseser prinse sub trup, iar picioarele i erau deprtate. Unde
era umbra Atman
60
-ului, sufletul etern din religia hindus, n al
crei spirit fusese crescut? Unde era demnitatea cu care omul
trecea n eternitate?
Luai-l de aici, spuse colonelul Mott, dup ce-i reveni din
surpriz. Nu trecuser mai mult de dou secunde din momentul
execuiei, dar tuturor li se prea c fusese o eternitate. V simii
bine? o ntreb pe Chatterjee.
Aceasta aprob cu o micare a capului.
Membrii echipei medicale i fcur apariia cu o targ, pe care
ntinser trupul victimei. Unul dintre ei i bandaj rana mare de la
cap cu un strat gros de tifon. Era evident c victima nu mai putea
fi ajutat, dar aa cerea procedura.

60
Concept care desemneaz eul metafizic, n religia hindus. (n.tr.).


141
n spatele agenilor de paz, oficialii rmseser mpietrii, fr
s scoat un sunet. Chatterjee se uit la ei, iar acetia i ntoarser
privirea. Diplomaii erau obinuii s vorbeasc despre asemenea
orori, dar foarte rar se ntmpla s asiste nemijlocit la ele.
Dup o tcere lung, Chatterjee ridic staia de emisie-recepie
pe care o inea n mn. ncercnd s-i controleze emoia, vorbi n
microfon:
De ce a fost necesar aceast demonstraie de for?
Urm un moment de tcere, apoi cineva rspunse.
Sunt Sergio Contini.
Contini era reprezentantul Italiei. Vocea lui, de obicei puternic,
era acum slab i necat de emoie.
Colonelul Mott se ntoarse ctre Chatterjee. Pe fa avea o
expresie de ngrijorare, iar ochii negri i erau plini de mnie. tia ce
avea s urmeze.
V ascultm, signore Contini, rspunse Chatterjee. Spre
deosebire de Mott, nu-i pierduse sperana.
Am primit ordinul s v informez c eu voi fi urmtoarea
victim, spuse. Vorbea ncet, cu voce nesigur. Voi fi mpucat
exact Se opri dintr-odat, apoi continu cu o ezitare. Exact ntr-o
or, ncepnd din acest moment. Nu va mai avea loc nici un alt
dialog.
V rog s le transmitei celor care v in prizonieri c doresc
s intru n sal, spuse Chatterjee. Spunei-le c
Nu v mai ascult, o inform Mott.
Poftim? ntreb Chatterjee.
Colonelul i art un becule rou aflat n partea de sus a staiei
de emisie-recepie. Acesta era stins.
Chatterjee cobor ncet mna n care inea staia de emisie-
recepie. Orice cale de dialog fusese ntrerupt.
Ct mai dureaz pn obinem imagini din interior? l ntreb
ea.
Trimit un curier jos, ca s afle, spuse Mott. Toate
comunicaiile prin radio au fost ntrerupte, pentru a nu fi
interceptate.
Am neles, rspunse Chatterjee. i ddu napoi staia radio.
Colonelul Mott trimise un agent la etajul inferior, apoi ceru ca
doi oameni s curee sngele rmas pe pardoseal. Dac primea
ordin s atace, nu voia ca oamenii s alunece pe podeaua plin de
snge.
n timp ce Mott sttea de vorb cu agenii de securitate, se


142
apropiar de ei civa oficiali. Mott i puse agenii s-i trimit
napoi, motivnd c nu dorea s fie blocat accesul ctre intrarea n
sala Consiliului de Securitate. n caz c vreunul dintre ostatici
reuea s scape din sal, drumul trebuia s fie liber, pentru a-i
putea oferi protecie.
n timp ce Mott fcea eforturi pentru a menine ordinea,
Chatterjee se ntoarse, ndreptndu-se ctre fereastra panoramic
ce ddea nspre curte. De obicei, chiar i la ore trzii, curtea era
plin de lume, oameni care veneau s admire fntna artezian, s
fac micare sau s-i scoat animalele la plimbare, iar lumina
strlucea n ferestrele cldirilor de peste drum. Elicopterelor le
fusese interzis s survoleze zona, pentru a nu fi puse n pericol de
o eventual explozie la sol, dar i pentru a prentmpina
intervenia unor eventuali complici ai teroritilor. Probabil c
fusese interzis i circulaia ambarcaiunilor de divertisment, care
n mod obinuit fceau croaziere pe East River.
ntreaga zon era complet nchis. Iar ea era complet paralizat.
Cu un efort, Chatterjee trase aer n piept, gndindu-se c
nimeni n-ar fi putut s mpiedice moartea diplomatului din Suedia.
n ciuda eforturilor depuse de statele-membre, rscumprarea nu
putea fi pltit. Nu se putea interveni n for mpotriva teroritilor
aflai n sala Consiliului de Securitate, deoarece o asemenea
aciune ar fi provocat i mai multe victime. n ciuda eforturilor
sale, negocierile euaser.
Apoi, ntr-o fraciune de secund, realiz greeala pe care o
fcuse: un simplu amnunt, dar care cptase o mare importan.
Apropiindu-se de grupul oficialilor, i anun c trebuie s
ajung n sala de conferine, pentru a informa familia victimei
despre asasinat. Apoi, le spuse ea, avea s revin acolo.
n ce scop? ntreb reprezentantul Republicii Fiji.
Ca s fac ceea ce ar fi trebuit fcut din capul locului,
rspunse, dup care se ndrept ctre ascensor.




143
DOUZECI I UNU

New York, statul New York
Smbt, 10.39 P.M.

Dup uciderea delegatului suedez, Reynold Downer se apropie
de Georgiev. Toi cei din sal rmseser tcui, la locurile lor, n
afar de civa dintre copii, care izbucniser n plns i de
diplomatul italian, care spunea o rugciune. Ceilali teroriti, cu
feele acoperite de mti, i pstraser poziia.
Downer se opri att de aproape de Georgiev, nct acesta i
simea cldura rsuflrii rzbtnd prin masc. Pe materialul
acesteia se vedeau cteva pete mici de snge.
Vreau s stm de vorb, spuse Downer.
Despre ce? rspunse Georgiev, ntr-o oapt enervat.
Trebuie s punem aua pe ei, zise Downer, cu un rnjet.
Du-te napoi la locul tu ordon Georgiev, apsat.
Ascult ce-i spun. Cnd am deschis ua, am vzut pe
coridor douzeci sau douzeci i cinci de oameni, n echipament
complet de lupt, cu scuturi antiglon.
O simpl demonstraie de for, spuse Georgiev. Nu vor
ndrzni s ne atace. Doar am mai vorbit despre asta. Ar avea prea
multe de pierdut.
tiu. Privirea lui Downer se opri la telefonul cu linie
securizat, aflat ntr-o geant de voiaj aezat jos, lng ei. Dar
sursa ta a spus c numai Frana a fost de acord s plteasc
rscumprarea. N-am reuit s-o lum ostatic pe afurisita de
secretar general, aa cum am plnuit.
Un detaliu nensemnat, rspunse Georgiev. O s ne
descurcm i fr ea.
Nu prea vd cum, spuse Downer.
Trebuie s avem rbdare, zise Georgiev. Americanii devin
foarte sensibili cnd la mijloc e viaa unor copii. Statele Unite vor
acoperi restul sumei de rscumprare. l vor trece n contul
datoriei SUA ctre ONU sau vor gsi alt modalitate onorabil de a
plti, ca s nu ias cu imaginea ifonat din afacerea asta. Acum
treci la locul tu i vezi-i de ale tale.
N-ai dreptate, insist Downer. Prerea mea e c trebuie s ne
apucm serios de treab.
Nimic nu ne grbete, spuse Georgiev. Timpul e de partea


144
noastr. n plus, avem la noi destule provizii, ap i
Nu vorbeam despre asta! l ntrerupse Downer.
Georgiev l fulger cu privirea. Australianul ncepea s fac pe
deteptul. Se ateptase la aa ceva din partea lui Downer.
Australianul cpos i pus pe har era previzibil i rigid ca o pies
de teatru japonez kabuki
61
. Dar exagera i ncepuse s sar peste
cal. Era gata oricnd s-i trag un glon n cap lui Downer sau
oricruia dintre oamenii si, dac situaia o impunea. Spera c
australianul va nelege din privirea lui ce-l ateapt dac nu-i
vede de treab.
Downer trase aer n piept. Cnd deschise gura din nou, vorbi cu
mai mult calm. nelesese cum stau lucrurile.
E clar ca lumina zilei c idioii tia nu neleg c vrem banii
cu orice pre i c n-avem de gnd s ne angajm n nici un fel de
negociere, continu el. Chatterjee a ncercat s ne foreze mna.
M ateptam la asta, replic Georgiev. Am lsat-o fr
replic.
Deocamdat, mormi Downer. Dar o s ncerce din nou.
Diplomaii tia afurisii nu tiu s fac altceva dect s dea din
gur toat ziua.
Nu va ajunge la nici un rezultat, rspunse Georgiev. Am
prevzut totul, i reaminti bulgarul, cu voce relaxat. n cele din
urm se vor supune.
Australianul inea nc n mn pistolul cu care l mpucase pe
suedez. Continu, agitndu-l n aer:
Eu zic c trebuie s aflm ce au de gnd i s-i bgm puin
n priz. i facem de petrecanie italianului, dup care ncepem cu
copiii. Poate chiar i chinuim puin nainte, s-i facem s zbiere
niel. Ca rebelii Khmer Rouge din Cambodgia, care prindeau cte
un cine din curtea localnicilor i-l crestau ncet, pn ieeau cu
toii de prin vgunile n care stteau ascuni. Trebuie s-i facem
cumva s se grbeasc.
De la nceput am luat n calcul varianta c s-ar putea s fim
obligai s omorm civa diplomai, pentru a le demonstra c
vorbim serios, rspunse Georgiev n oapt. Dar Statele Unite nu
vor permite s fie omori copiii. Vor interveni i vor plti
rscumprarea. Acum i spun pentru ultima oar, treci la postul
tu i las-ne s acionm conform planului.

61
Gen de teatru tradiional japonez, n care dialogurile alterneaz cu
pri psalmodiate sau cntate i cu balet. (n.tr.).


145
Downer se ndeprt, njurnd n barb, iar Georgiev i
ndrept din nou atenia ctre ostatici. Bulgarul anticipase
rzvrtirea lui Reynold Downer. Rbdarea nu era una dintre
virtuile australianului. Dar tensiunea putea fi un catalizator care
s ntreasc hotrrea i colaborarea ntre membrii echipei sale.
La Organizaia Naiunilor Unite, lucrurile stau exact invers, se
gndi Georgiev ironic, iar explicaia era foarte simpl. ONU punea
pacea mai presus de ctigul material. Pacea n schimbul hotrrii
nestrmutate. Pacea cu preul pierderii de viei omeneti.
Georgiev avea de gnd s-i urmeze planul cu orice pre. La
urma urmei, nu avea nimic de pierdut. n ultim instan, orice
om i gsea implacabil pacea lui, poate chiar cea etern, care ne
ateapt pe fiecare dintre noi.




146
DOUZECI I DOI

New York, statul New York
Smbt, 11.08 P.M.

Cu motoarele pornite, imensa aeronav C-130 atepta pe pista
de decolare din vecintatea terminalului Infanteriei de Marin de
pe aeroportul La Guardia. La inaugurare, n 1939, cldirea era
cunoscut sub numele de Terminalul pentru Zboruri
Transatlantice; la vremea aceea, toate decolrile se efectuau de la
acest terminal. Construit n vecintatea furtunosului Jamaica
Bay
62
, complexul era destinat pasagerilor pacheboturilor
zburtoare, foarte apreciate de cei care alegeau s cltoreasc pe
calea aerului n perioada anilor 1930-1940.
n zilele noastre, terminalul n stil art deco al Infanteriei Marine
este depit n mreie de cldirea principal a aeroportului i de
celelalte cldiri conexe, care aparin companiilor aeriene. Totui, n
vremurile sale bune, terminalul Infanteriei de Marin fusese
martorul multor evenimente istorice. Dei, n realitate, era de
culoare neagr, pista de aterizare fusese botezat, dintr-un motiv
necunoscut, crarea argintie, iar pe ea piser o sumedenie de
preedini i oameni politici de anvergur global, staruri de
cinema i artiti celebri, inventatori renumii i exploratori de
renume mondial. La fiecare aterizare, reprezentanii presei se
clcau n picioare pentru a surprinde imagini cu celebritile care
debarcau la New York. La poarta terminalului, limuzinele de lux i
ateptau rndul pentru a-i transporta n ora.
Dar, n seara aceea, evenimentele care aveau loc la terminalul
Infanteriei Marine erau de o cu totul alt factur. Pe pista
ntunecat se aflau unsprezece membri ai formaiunii de
intervenie special Striker, mpreun cu generalul Mike Rodgers,
sub ochii ateni ai unor soldai din poliia militar. La vederea
acestora, Paul Hood simi cum l cuprinde un val de mnie. De
enervare, i nfipse degetele n tapieria fotoliului din main.
Pe drum, comandantul-adjunct Mohalley l informase c
unitatea de poliie militar fusese trimis cu un elicopter de la
baza Fort Monmouth, New Jersey, unde se gsea cartierul general
al forelor aeriene.

62
Golful Jamaica.


147
Din informaiile de care dispun, i explicase Mohalley,
Comisia de Informaii a Congresului nu a autorizat intervenia
Striker. Se pare c, preocupat de faptul c membrii Striker sunt
recunoscui pentru modul nonconformist de a-i desfura
misiunile, preedintele comisiei a luat legtura cu Casa Alb i s-a
consultat direct cu preedintele.
Evident, se gndi Hood cu amrciune, succesele celor de la
Striker au fost date uitrii.
Cnd l-a sunat pe Mike Rodgers, preedintele a devenit foarte
nervos aflnd c toi cei de la Striker l-au pus n faa faptului
mplinit i c se aflau deja n avion. Apoi, preedintele a vorbit cu
colonelul Kenneth Morningside, comandantul de la Fort
Monmouth. Nu e de mirare c toat lumea e att de pornit
mpotriva unitii Striker, adug Mohalley. La aproximativ
cincisprezece minute dup ce teroritii au ptruns n sediul ONU,
Departamentul de Stat a emis o circular care a interzis cu
desvrire intervenia forelor armate ale Statelor Unite. Din cte
neleg, NYPD a primit aceleai instruciuni. Orice operaiune va
trebui s aib acordul scris al secretarului general al ONU, iar
detaliile acesteia trebuie aprobate n prealabil de un ofier
superior.
Auzindu-l, temerile lui Hood pentru soarta lui Harleigh i a
celorlali copii crescur i mai mult. Dac oamenilor de la Striker
nu li se ddea voie s intervin, cine mai putea s le vin n
ajutor? Disperarea lui Hood se transform n mnie cnd vzu c
Mike Rodgers, Brett August i ceilali membri ai Striker erau pzii
cu strnicie de poliia militar. Acei brbai i femei, trecui prin
ciur i prin drmon, eroi de rzboi ai Statelor Unite, nu meritau s
fie tratai ca nite infractori de drept comun.
Hood cobor din main i se apropie de ei cu pas alert.
Mohalley se grbi s-l urmeze. Dinspre golf i lovi o pal de vnt
srat i rece, iar Mohalley se vzu obligat s-i in chipiul cu
mna. Hood nici mcar n-o simise. Era prea furios, iar mnia
care-l cuprinsese l ardea mai mult dect sentimentele de team i
frustrare care-l ncercaser pn atunci. Avea muchii ncordai la
maximum i i se prea c mintea parc i luase foc. Era furios
deoarece echipa Striker nu era lsat s-i fac meseria, n ciuda
incompetenei evidente a celor de la ONU. Mai mult, acum era
suprat pe toi i pe toate: pe cei de la Centrul de Operaiuni,
fiindc-i dduser ntreaga via peste cap, pe Sharon, fiindc nu
fusese lng el atunci cnd avusese mai mare nevoie de ea i pe


148
sine nsui, fiindc lsase lucrurile s ajung att de departe.
Locotenentul Solo, comandantul detaamentului de poliie
militar, se apropie s-i ntmpine. Era un brbat scund i bine
fcut, de vreo patruzeci de ani, cu un nceput de chelie. Privirea i
era rece precum oelul, iar chipul lui avea o expresie dur.
Mohalley l ajunse din urm pe Hood i i se prezent
colonelului, apoi se ntoarse ctre Hood, pentru a-i face cunotin
cu Solo. Dar Hood o luase deja nainte, trecnd de grupul de ofieri
i apropiindu-se de cordonul format de poliitii militari.
ncruntndu-se, colonelul o apuc n urma lui Hood, urmat de
Mohalley.
Impetuos, Hood se repezi nspre soldaii din poliia militar,
pregtit s-i mping la o parte dac-l mpiedicau s treac. Se opri
totui n ultima clip, realiznd c n-ar fi avut nici o ans n faa
acelor zdrahoni.
Locotenentul i tie calea.
Scuzai-m, domnule spuse.
Hood nu-i rspunse.
Mike, totul e n regul?
Am trecut i prin situaii mai rele dect asta, rspunse
acesta.
Hood se gndi c Rodgers avea dreptate, la urma urmei. ncerc
s-i stpneasc nervii i se mai calm puin.
Domnule Hood, i se adres locotenentul, cu voce apsat.
Hood se uit la el.
Domnule locotenent Solo, aceti oameni se afl sub comanda
mea. Care sunt ordinele dumitale?
Mi s-a cerut s m asigur c tot personalul formaiunii
Striker este mbarcat napoi n avion i s rmn la post pn
cnd aeronava decoleaz ctre baza militar Andrews, l inform
Solo.
Foarte bine, zise Hood, fr a-i ascunde nemulumirea.
Striker era ultima ans a celor de la ONU, dar se pare c efii
de la Washington au fost de alt prere
A trebuit s m supun ordinelor primite, domnule, rspunse
Solo.
tiu, locotenente, zise Hood. Nu-i vina dumitale. Nu era
suprat pe Solo. Era suprat pe toat lumea. Dar am nevoie de
prezena adjunctului meu, generalul Rodgers. El nu face parte din
personalul Striker.
Solo l msur cu privirea pe Rodgers, apoi se uit din nou la


149
Hood.
Dac aa stau lucrurile, atunci ordinele mele nu se refer la
generalul Rodgers.
Rodgers se ndeprt de ceilali membri ai Striker i travers
cordonul strns format din soldai ai poliiei militare.
Mohalley i arunc lui Solo o privire furioas.
O secund, spuse el. Instruciunile pe care le-am primit se
refereau la tot personalul militar i de securitate, inclusiv la
generalul Rodgers. Domnule Hood, a dori s tiu care sunt
motivele pentru care prezena generalului Rodgers v este att de
necesar.
Motivele sunt de ordin personal, replic Hood.
Dac este ceva legat de criza de la Organizaia Naiunilor
Unite
Ai intuit corect, l ntrerupse Hood. Fiica mea se afl printre
ostatici, iar Mike Rodgers este naul ei.
Mohalley se uit la Rodgers.
Naul ei, repet el.
Exact, ntri Rodgers.
Hood nu mai spuse nimic. N-avea importan dac
reprezentantul serviciului de securitate al Departamentului de Stat
i ddea crezare sau nu. Tot ce conta era s-i permit lui Rodgers
s vin cu el.
Mohalley se uit la Hood.
Doar membrii apropiai ai familiei au voie s v nsoeasc n
sala de ateptare.
Atunci nu m duc n sala de ateptare, rspunse Hood,
printre dini. Era stul s i se pun bee n roate. Nu lovise n viaa
lui pe cineva, dar dac slujbaul acela nu se ddea la o parte din
faa lui, Hood era hotrt s-i fac loc cu fora.
Rodgers rmase n ateptare, lng ofierul Departamentului de
Stat, care era mai scund dect el. Generalul l privea cu atenie pe
Hood. Urm un moment lung de tcere, ntrerupt numai de uierul
vntului, care parc ncepuse s se aud i mai tare.
Bine, domnule Hood, zise Mohalley. Treac de la mine de
data asta.
Hood respir uurat.
Mohalley l privi pe Rodgers.
Pot s v conduc cu maina, domnule?
Mulumesc, rspunse Rodgers.
Rodgers rmase cu privirea aintit asupra lui Hood. Dintr-


150
odat, acesta i aduse aminte de lungile ore petrecute mpreun
n biroul su de la Centrul de Operaiuni. l npdi un val de
cldur; tia c se poate bizui pe ajutorul necondiionat al fotilor
si subalterni i prieteni din cadrul Centrului.
nainte de a pleca, Rodgers se ntoarse ctre oamenii lui din
echipa Striker. Imediat, luar cu toii poziia drepi. Colonelul
August i ddu salutul, iar Rodgers i rspunse. Apoi, la ordinul
colonelului August, cei din Striker se mbarcar n avionul C-130.
Cordonul se deschise, pentru a le permite s treac. Soldaii din
poliia militar rmaser n dispozitiv, pe pista de decolare, n timp
ce Hood, Rodgers i Mohalley se ndreptau ctre main.
Paul Hood nu tia cum avea s procedeze n continuare i, dup
prerea lui, nici Mike Rodgers. Avea s fie greu, fr ajutorul celor
din Striker. Totui, n timp ce limuzina Departamentului de Stat se
ndeprta de Terminalul Infanteriei de Marin i de aeronava C-
130, ngrijorarea lui Hood se mai risipi. Cel puin, reuise s-l ia
cu el pe Rodgers. Dar mai avea o consolare. Ct timp fusese
directorul Centrului de Operaiuni nvase un lucru: Adeseori,
planurile unei misiuni puteau fi date peste cap de realitatea din
teren.
Rmsese singur cu Rodgers, dar aveau n spate cei mai
puternici lupttori de comando din lume. Era sigur c acetia vor
gsi o soluie pentru a le veni n ajutor.
Doar asta le era meseria.




151
DOUZECI I TREI

New York, statul New York
Smbt, 11.11 P.M.

Nu v las n ruptul capului s facei aa ceva! strig colonelul
Mott ctre secretarul general Chatterjee. Asta-i nebunie curat. Ce
zic eu, nebunie? E sinucidere curat!
Cei doi stteau n picioare, lng masa din sala de edine. Mai
erau prezeni secretarul general-adjunct Takahara i subsecretarul
general Javier Olivo, care se opriser lng ua nchis. Puin mai
nainte, Chatterjee vorbise la telefon cu Gertrud Johanson, soia
diplomatului suedez, aflat acas, n Suedia. Soul ei venise la
recepie nsoit de tnra sa asistent, Liv, care se afla n
continuare n sala Consiliului de Securitate. Doamna Johanson i
anunase intenia de a veni la New York cu primul avion.
Chatterjee se gndi c era trist i, n acelai timp, o ironie a
sorii c soiile attor oameni politici ajungeau s fie mpreun cu
acetia numai dup ce brbaii lor i gsiser moartea. Se ntreb
dac i ea ar fi procedat la fel dac ar fi fost cstorit.
Probabil c da.
Doamn secretar general, zise colonelul, v rog s v gndii
foarte bine nainte de a trece la aciune.
Dar Chatterjee nu lu n seam rugmintea colonelului Mott.
Era ferm convins c nu aveau alt soluie. Aceasta era dharma ei,
datoria sfnt ce-i revenea n viaa pe care singur i-o alesese.
V neleg temerile, domnule colonel, spuse secretarul general
Chatterjee, dar cred c-i singura soluie care ne mai rmne la
dispoziie.
Nu-i adevrat, rspunse Mott. n cteva minute, echipa mea
va obine imagini din interiorul slii Consiliului de Securitate.
Acordai-mi o jumtate de or s fac o apreciere a situaiei, iar apoi
intru n sal, mpreun cu oamenii mei.
O jumtate de or ar putea s-l coste viaa pe ambasadorul
Contini, i atrase atenia secretarul general.
Ambasadorul Contini este deja sacrificat, spuse Mott.
Nu pot s accept aa ceva, replic Chatterjee.
Vorbii din perspectiva unui diplomat; eu sunt militar de
carier, spuse Mott. Ambasadorul este ceea ce noi numim o
pierdere operativ. Adic un soldat i o subunitate care nu pot fi


152
salvai fr a pune n pericol restul unitii. V rog, renunai la
acest plan. N-are nici o ans de reuit.
Nimeni nu se va afla n pericol, n afar de persoana mea,
domnule colonel, spuse Chatterjee. Voi intra singur n amfiteatrul
Consiliului de Securitate.
Mott ddu din cap, furios.
Nu trebuie s v simii vinovat, doamn secretar general.
ncercnd s negociai cu teroritii, nu v-ai fcut dect datoria.
Nu, rspunse Chatterjee. M-am pripit. Nu m-am gndit la ce
putea s urmeze.
Ei bine, ce s-a ntmplat s-a ntmplat, spuse secretarul
general-adjunct Takahara. Pe moment, nu puteam face nimic
altceva. Dac anticipam rezultatul, eu a fi fost primul care s v
mpiedic.
Chatterjee i consult ceasul de la mn. Mai rmseser
nousprezece minute pn la urmtoarea execuie.
Domnilor, nimic nu m poate convinge s renun, spuse ea.
Vei fi dobort imediat, o preveni Mott. Probabil c au un om
la u, gata s trag asupra oricui ncearc s ptrund nuntru.
Dac m mpuc, poate c moartea mea va salva viaa celui
cruia i vine rndul s fie executat, spuse Chatterjee. Poate c-l
vor lsa n via pe ambasadorul Contini. Dup care ntreaga
rspundere pentru gestionarea acestei crize va cdea pe umerii
dumneavoastr, domnule Takahara.
Gestionarea crizei, murmur Mott. Despre ce gestionare
vorbii?! Singura soluie este s intrm n for peste aceti
montri. n plus, trebuie s luai n considerare nc ceva:
Teroritii au declarat c, la prima ncercare de a elibera ostaticii,
vor da drumul unui gaz toxic n interiorul slii. V jucai cu focul.
Sunt anse mari ca agresorii s interpreteze ncercarea
dumneavoastr de a ptrunde n sala Consiliului ca un atac sau o
diversiune lansat de ctre oamenii mei.
M-am gndit s-mi anun intrarea din vreme, spuse
Chatterjee. nainte de a ptrunde nuntru o s le aduc la
cunotin c nu sunt narmat.
Ei tiu foarte bine c acesta ar fi scenariul unei diversiuni din
partea noastr, i rspunse Mott.
Domnule colonel, sunt de acord cu doamna secretar general,
spuse secretarul general-adjunct Takahara. La mijloc nu se afl
numai viaa ambasadorului Contini. Dac luai cu asalt sala
Consiliului de Securitate, cu siguran c vor exista victime din


153
rndul ostaticilor i poate chiar printre oamenii dumneavoastr,
fr a mai vorbi de pericolul gazului toxic eliberat de teroriti.
Chatterjee se uit din nou la ceas.
Din nefericire, nu mai avem timp de discuii.
Doamn secretar general, spuse Mott, v rog s acceptai
mcar s v dm o vest antiglon.
Nu, replic Chatterjee. Odat intrat n sal, nu pot lua cu
mine dect sperana i ncrederea n forele proprii.
Secretarul general deschise ua i iei pe coridor, urmat
ndeaproape de colonelul Mott.
n ciuda ncrederii pe care o artase n sala de conferine,
Chatterjee realiza c acesta putea fi ultimul su drum. Contiina
faptului c era posibil s mai aib numai cteva minute de trit i
ascui simurile i o fcu s se uite cu ali ochi la coridorul prin
care trecuse de attea ori. I se prea c sunetul pailor ei pe
pardoseala de ceramic rsuna mai tare dect altdat. i, pentru
prima oar n scurta sa carier la sediul ONU, atenia nu-i era
distras de comentariile celor din jurul su, de probleme arztoare
legate de conflicte armate, meninerea pcii, sanciuni i rezoluii.
Linitea care o nconjura i ddea o senzaie de ireal.
Urc n ascensor, cu Mott pe urmele ei. Pn la urmtoarea
execuie mai rmseser cinci minute.
Abia atunci nelese cu adevrat gravitatea momentului.




154
DOUZECI I PATRU

New York, statul New York
Smbt, 11.28 P.M.

Georgiev sttea lng masa rotund din sala Consiliului de
Securitate. Era mereu cu ochii la diplomai, dar n acelai timp,
urmrea ceasul de la mn. Ceilali, cu excepia lui Barone,
pzeau uile. Uruguayanul sttea n genunchi, n centrul slii, cu
privirea aintit n jos. Mai erau dou minute pn la urmtorul
termen-limit. Bulgarul se ntoarse i-i fcu un semn din cap lui
Downer.
Australianul patrula cu pas ncet prin faa uii dinspre nord a
galeriei. Privirea sa l urmrea pe Georgiev. La semnul acestuia,
ncepu s coboare scrile.
Civa dintre brbaii i femeile aezai pe jos, n interiorul
mesei circulare, ncepur s plng. Lui Georgiev nu-i plcea
slbiciunea, aa c-i ridic pistolul, ndreptndu-l nspre o
femeie. Aa le fcea i fetelor din Cambodgia. De cte ori veneau i
ncepeau s i se plng ba c nu erau bine tratate, ba c nu
ctigau destul, ameninndu-l c-l dau n vileag, Georgiev nu
scotea nici un cuvnt. i scotea arma i i lipea eava de fruntea
fetei. Metoda funciona fr gre, de fiecare dat: fata nepenea pe
loc, cu ochii mrii de groaz. Apoi le spunea: Dac mai vii o dat
s miorli n faa mea, te mpuc pe loc, zicea. Dac ncerci s-o
tergi de-aici, te omor mai nti pe tine, apoi i mpuc toat
familia. Asta le potolea definitiv. Afacerea inuse timp de un an de
zile i avusese vreo sut i ceva de fete. Numai pe dou dintre ele
fusese obligat s le mpute.
Ostaticii tcur pe dat. Georgiev i cobor arma. Femeia
continu s plng, dar nu mai scoase nici un sunet.
Downer ajunsese la ultima treapt, cnd Georgiev observ c
beculeul staiei de comunicare TAC-SAT era aprins. Fu luat prin
surprindere. Vorbise cu Annabelle Hampton cu o or mai nainte,
cnd aceasta l anunase c secretarul general avea intenia s
fac o ncercare de negociere. Timp de o secund, Georgiev se
ntreb dac nu cumva Downer avusese dreptate cnd i
mprtise temerile sale c forele de securitate se pregteau s
lanseze un atac mpotriva lor. Dar aa ceva era imposibil. Serviciul
de securitate al ONU nu-i putea asuma o asemenea rspundere.


155
Se ndrept ctre telefon.
Georgiev riscase mult cnd o recrutase pe Annabelle Hampton,
dar fata se dovedise a fi o achiziie preioas. nc de cnd se
ntlniser prima oar, n Cambodgia, i dduse seama c
Annabelle era o femeie hotrt i independent. CIA o trimisese n
misiune la Phnom Penh, unde se ocupa de racolarea unor oameni
care s lucreze n folosul ageniei, iar Georgiev i vindea
informaiile pe care le obineau fetele sale de la clieni sau chiar
informaiile obinute de el nsui, prin contactele pe are le avea
printre Khmerii Roii. Informaiile acestea l costau scump; totui,
datorit fondurilor generoase asigurate de CIA, afacerea i aducea
i lui un ctig destul de frumos.
n 1993, la ncheierea misiunii UNTAC
63
, Georgiev a cutat-o pe
Annabelle, pentru a-i furniza, contra cost, numele fetelor din
reeaua lui de prostituate. Aflnd c fusese transferat la Seul, a
contactat-o direct la faa locului. Pe vremea aceea, Annabelle prea
animat mai degrab de un spirit de frond dect de ambiia de a
promova n cadrul ageniei. Cnd i-a spus c avea de gnd s
prseasc armata pentru a intra n afaceri private, ea i ceruse,
mai n glum, mai n serios, s n-o uite n caz c aprea vreo
oportunitate interesant.
Iar el n-o uitase.
Pn n dup-amiaza aceea, cnd Annabelle i transmisese
programul detaliat al recepiei de la sediul Organizaiei Naiunilor
Unite, Georgiev avusese ndoieli cu privire la seriozitatea femeii.
Era convins c nu avea s-l trdeze, deoarece tia unde locuiau
prinii ei. Pentru a-i da de neles c nu e de glumit, le trimisese
un buchet de flori, nsoit de un bilet cu numele lui, chiar n timp
ce Annabelle se afla n vizit la ei, cu ocazia Crciunului. Totui,
ultimele ore dinaintea oricrei misiuni reprezentau ceea ce Grigor
Halachev, un mare general bulgar din secolul nousprezece,
numise perioada ndoielilor. Aceasta era momentul dinaintea
unei mari btlii, cnd toate planurile fuseser puse la punct pn
la cel mai mic detaliu, iar soldaii trebuiau s-i nfrunte temerile.
Dar Annabelle nu dduse napoi. Se dovedise la fel de puternic
precum oricare dintre oamenii si, prezeni n acel moment n sala
Consiliului de Securitate.
Ridic telefonul.

63
United Nations Transitional Authority n Cambodgia Autoritatea
Provizorie a Naiunilor Unite n Cambodgia.


156
Spune, zise el. Acesta era consemnul la care Annabelle fusese
instruit s rspund.
Secretarul general se ndreapt din nou ctre voi, l inform
Annabelle. Dar acum are de gnd s vin nuntru. E convins c
o s-i dai voie s intre.
Georgiev ncepu s zmbeasc.
Sper c o s poat negocia cu voi sau mcar s o pstrai pe
ea n locul diplomatului italian, continu Ani.
Toi pacifitii ncep la fel, rspunse Georgiev. Apoi se pornesc
s miorlie i s se roage. Consilierii ei ce spun?
Colonelul Mott i unul dintre subsecretarii generali
recomand o aciune n for, imediat ce obin imagini din
interiorul amfiteatrului, spuse Ani. Ceilali au evitat s se
pronune.
Georgiev l urmri cu privirea pe Barone. Unitatea special nu
avea s recepioneze nici un fel de imagini dinuntrul Consiliului.
Dup ce aflase de la Annabelle despre ce aveau de gnd s fac,
Georgiev l postase pe Barone n locul indicat de ea.
Imediat ce minicamera de luat vederi avea s fie amplasat, i
ordonase lui Barone s-i acopere obiectivul.
A mai aprut vreo noutate n legtur cu plata
rscumprrii? o ntreb Georgiev.
Absolut nimic, rspunse Ani.
N-are importan, zise Georgiev. Fr imagini din interior se
va ajunge la o baie de snge i curnd vor trage singuri concluzia
c trebuie s ne plteasc banii.
Mai e nc ceva, zise Ani. Superiorul meu tocmai mi-a adus la
cunotin c va fi trimis o echip special de intervenie de la
Centrul Naional pentru Situaii de Urgen din Washington.
Centrul Naional pentru Situaii de Urgen? ntreb
Georgiev. Cine a autorizat aceast operaiune?
Nimeni, rspunse Ani. Vor s se instaleze aici, n biroul meu.
Dac obin aprobarea celor de la ONU, s-ar putea s treac la
aciune.
La asta nu se ateptase. Georgiev avea cunotin c Centrul
Naional pentru Situaii de Urgen organizase o misiune
ncununat de succes n timpul ncercrii de puci din Rusia, cu un
an nainte. Dei Georgiev avea la el gaz toxic i-i pregtise un plan
de aciune amnunit, n cazul n care situaia degenera n sala
Consiliului de Securitate, prefera s nu fie obligat s recurg la el.
Pe de alt parte, echipa special trebuia s obin acordul ONU


157
nainte de a interveni. Dac Georgiev reuea s-o ia ostatic pe
Chatterjee, putea s in n ah echipa de intervenie, ameninnd
c o omoar.
Mulumindu-i lui Annabelle pentru informaii, Georgiev
ntrerupse legtura.
Persoana secretarului general Chatterjee ar fi fost o prad
preioas. Georgiev pornise de la nceput de la premisa c aceasta
avea s intervin pe lng statele interesate pentru a salva viaa
copiilor. Acum, Chatterjee avea s-i ajute i s in unitatea
special la distan. Iar cnd va veni momentul s ias din
amfiteatrul Consiliului de Securitate, Chatterjee mpreun cu
copiii vor fi pavza lor cea mai bun.
Downer ajunse lng el. Acum trebuia s ia o hotrre n
legtur cu diplomatul italian. Dac-l mpucau, era posibil ca
secretarul general s renune la ideea de a intra n sal. Dac-l
lsau s triasc, ar fi fost un semn de slbiciune din partea lor.
Hotrnd c trebuie s-i asume riscul, Georgiev se uit la
Downer, nclinnd din cap. Imediat, australianul l ridic pe
diplomat n picioare i ncepu s-l mping de la spate, obligndu-l
s urce scrile.




158
DOUZECI I CINCI

New York, statul New York
Smbt, 11.29 P.M.

Se pregtesc s mai mpute un ostatic.
Laura Sabia, o tnr cu prul aten, era aezat n stnga lui
Harleigh Hood. Privirea i era aintit n gol, n faa ei i tremura
din ce n ce mai tare. Arta de parc era drogat. Harleigh o apuc
de mn, ncercnd s o ajute s se calmeze.
O s-l omoare i pe el, spuse Laura.
t, fcu Harleigh.
Barbara Mathis, care sttea n dreapta lui Harleigh, nu-i lua
ochii de la teroriti. Tnra violonist, o fat cu prul negru, sttea
dreapt n scaun i prea foarte ncordat. Harleigh o cunotea
bine. Barbara era genul de muzician perfecionist i iritabil; cnd
cineva o deranja n timpul unei repetiii, oblignd-o s se ntrerup
i s-i piard concentrarea, fcea o adevrat tevatur. Se vedea
c e cu nervii la pmnt. Harleigh spera din tot sufletul c n-are s
fac o criz.
Tinerele i urmrir cu privirea pe brbaii mascai care-l
mpingeau pe diplomat n sus, pe scri. Omul se mpiedic de o
treapt i czu n genunchi, ncepnd s plng i s ipe n
italian. Brbatul mascat, australianul, l apuc de guler i-l trase
n sus, cu rutate. Braele italianul cedar i czu napoi n fa.
Cu o njurtur, mascatul se aplec i-l mpunse cu pistolul ntre
picioare. i spuse ceva, iar italianul, sprijinindu-se de un fotoliu, se
ridic repede n picioare, dup care continuar amndoi s urce
treptele.
Lng cele trei tinere, n spaiul din mijlocul mesei rotunde,
soia unui diplomat ncerca s liniteasc o alt femeie. O apucase
strns n brae, apsnd-o cu mna peste gur. Harleigh se gndi
c probabil era soia brbatului care n cteva minute avea s
moar.
Laura nu-i mai gsea locul, tremurnd de parc trupul i era
ptruns de ocuri electrice. Harleigh n-o mai vzuse niciodat ntr-
o asemenea stare de nervi. Apucndu-i minile, i le strnse cu
putere.
Linitete-te, i spuse Harleigh n oapt.
Nu pot, rspunse Laura. Am nevoie de aer. Trebuie s ies de


159
aici.
Mai ai puin rbdare, zise Harleigh. O s ne vin cineva n
ajutor. Dar, pn atunci, nchide ochii i linitete-te. ncearc s
te calmezi.
Harleigh i aduse aminte c tatl ei i spusese c lucrul cel mai
important ntr-o situaie ca aceea era s rmn calm, ncercnd
s nu atrag atenia asupra sa. Numr secundele, i spusese el,
nu orele sau minutele. ntr-un atentat cu luare de ostatici, timpul
era de partea acestora. Fiecare minut care trecea sporea ansele de
a se ajunge la o nelegere cu teroritii. ansele de a scpa cu
via. Dac aprea vreo ocazie potrivit, trebuia s cntreasc
lucrurile i s ncerce s profite pentru a scpa din minile celor
care o ineau prizonier. Trebuia s evalueze bine riscurile i, dac
i se prea c acestea erau prea mari, era mai bine s atepte. De
asemenea, i spusese s evite, pe ct posibil, s se uite direct n
ochii teroritilor; era de preferat s se supun fr discuie
instruciunilor primite i s nu rspund la nici o provocare. Nu
trebuia s se angajeze ntr-un schimb de replici, ca nu cumva s
spun ce nu trebuia. i, mai ales, trebuia s nu intre n panic. S
se gndeasc la ceva frumos, ca, de exemplu, la filmele ei muzicale
favorite, Peter Pan i Sunetul muzicii.
Laura? zise Harleigh.
Laura nu-i rspunse.
Laura, fii atent la mine.
Dar Laura n-o asculta. Tnra czuse ntr-un fel de trans.
Ochii i rtceau n gol, iar buzele i erau strns lipite.
Cei doi ajunser la captul treptelor.
Lng Harleigh, Barbara Mathis, spre deosebire de Laura, era
tensionat ca o coard de vioar. Pe fa i se citea o expresie pe
care Harleigh o cunotea prea bine. Lui Harleigh i se prea c
Barbara arta precum faimoasa statuie a Justiiei, care inea n
mn talerele balanei dreptii. Numai c, spre deosebire de
aceasta, Barbara era mprit ntre dou sentimente
contradictorii.
Dintr-odat, Laura se ridic n picioare. Harleigh o inea de
mn.
De ce ne chinuii aa? ip Laura. Oprii-v, m-am sturat!
Harleigh o trase uor de mn.
Laura, taci din gur
eful atacatorilor se afla la jumtatea treptelor. Cnd se
ntoarse ctre ele, ochii lui aruncau flcri.


160
Domnioara Dorn, care sttea n apropiere, se ridic ncet, fr
a-i prsi locul.
Laura, stai jos! spuse ea, cu voce ferm.
Nu! Laura o mpinse pe Harleigh la o parte. Nu pot s mai
rmn aici! ip ea, alergnd ctre captul mesei. O lu la fug
nspre ua din cealalt parte a amfiteatrului, pe care conductorul
teroritilor o prsise cu numai cteva minute mai devreme.
eful ncepu s coboare scrile, n timp ce Laura se avnta
peste spaiul liber din faa mesei circulare. Domnioara Dorn se
lu dup Laura, strigndu-i s se ntoarc la locul su. Brbatul
care pzea cealalt u de acces, aflat n partea opus a slii,
porni n fug dup domnioara Dorn. Australianul, care ajunsese
la captul de sus al treptelor, se opri, cu privirea aintit la ele.
Toat lumea din sal era cu ochii la Laura, n timp ce eful,
domnioara Dorn i cellalt brbat se repezir dup tnra
cuprins de isterie. Brbatul o cuprinse pe domnioara Dorn pe
dup talie i o trnti cu violen la pmnt. eful ajunse la u
exact n secunda n care Laura ncepea s o deschid. Se opinti n
u, nchiznd-o la loc cu umrul i o trase napoi pe Laura.
mpiedicndu-se, tnra czu la pmnt, se ridic din nou, dup
care o lu n sus pe scri, ipnd.
Ua nu e ncuiat.
Descoperirea czu peste Harleigh ca un trsnet. Bineneles c
nu era ncuiat. Dup ce intraser n sal, atacatorii nchiseser
uile, dar nu le putuser ncuia, din moment ce nu dispuneau de
cheile potrivite.
Mai devreme, teroritii aduseser nuntru tot felul de
echipamente i bagaje. Harleigh i vzuse cu ochii ei. Ua de care
se apropiase Laura rmsese descuiat, ca i cea din spatele lui
Harleigh.
Ua se afla la aproximativ ase metri, n spatele rndului de
scaune pe care stteau Harleigh i Barbara. Cu cteva secunde
mai nainte, brbatul care o pzea i prsise postul, pentru a se
lua dup Laura.
Acum nimeni nu mai pzea ua aceea.
eful teroritilor era ocupat cu Laura. Domnioara Dorn se
lupta din rsputeri cu teroristul care o culcase la pmnt. i
pierduse controlul i lovea haotic cu minile, ncercnd s scape
din strnsoare. Dar n mintea lui Harleigh, care i pstrase
calmul, ncolise un plan. Se gndea c era o ocazie bun pentru a
fugi din sal; dac reuea, va putea s le transmit celor de afar


161
ceea ce Bob Herbert numea informaii de prim mn.
Adolescenta se ntoarse uor i arunc o privire furi ctre u.
Putea s ajung la ea dintr-o sritur. n liceu fusese campioan la
sprint. Era sigur c putea ajunge la u nainte de a fi oprit de
vreun terorist. i, dac reuea s ias pe hol, de acolo mai avea
puin pn n sala Consiliului Social, a crui intrare o vzuse mai
devreme, n timpul turului de prezentare a cldirii.
Cu vrful piciorului drept i scoase uor pantoful cu toc nalt
din piciorul stng, apoi i scoase i cellalt pantof. Toat lumea
din jurul su era absorbit de ce se ntmpla n centrul slii.
Harleigh i trase puin scaunul napoi. ncet, fr s se ridice,
roti scaunul n aa fel nct s-l poat prsi ct mai uor cnd
avea s vin momentul potrivit.
Nu face asta, i opti Barbara, pe ascuns.
Cum adic? ntreb Harleigh.
tiu ce vrei s faci, rspunse Barbara, fiindc i eu m-am
gndit la acelai lucru. Stai linitit. Am s-ncerc eu.
Nu
Alerg mai repede dect tine, murmur Barbara. Adu-i aminte
c te-am ntrecut doi ani la rnd.
Dar eu m aflu mai aproape, protest Harleigh.
Barbara cltin ncet din cap. n ochi i se citea mnia i se
vedea c hotrrea ei era luat. Harleigh nu tia ce s fac. Nu-i
puteau permite s se ncurce una pe alta.
Fetele i ridicar ochii i-l vzur pe eful bandei cum o prinde
din urm pe Laura pe scri. Apucnd-o de mijloc, o ridic n sus i
o arunc napoi, pe trepte. Laura ateriz pe scar i se rostogoli
pn la baza acesteia. Rmase acolo o clip, dup care se ridic cu
greu, din cauza durerii produse de cztur. eful cobor n grab
pn la ea.
Barbara trase adnc aer n piept. Se prinse cu minile de
marginea mesei din lemn, ateptnd pn cnd fu sigur c
nimeni nu-i d atenie. Apoi i mpinse scaunul n spate, se ridic
i o lu la fug.
Rochia ngust, elegant, o mpiedica la alergat. Harleigh auzi
materialul cum se rupe, dar Barbara nu se opri. Fcndu-i elan
cu braele, i fix privirea pe clana uii, fr s ia n seam vocile
pe care le auzea n spatele ei i care-i strigau s se opreasc.
Harleigh o urmri cu privirea, n timp ce se apropia de u.
Barbara se opri o secund i aps pe mnerul uii. Auzi
zgomotul broatei, ua se deschise, dup care rsun un trosnet


162
puternic. Bubuitura i asurzi urechile, exact ca atunci cnd i
punea n funciune minicasetofonul dup ce l uitase cu sonorul
dat la maximum.
Harleigh o vzu pe Barbara inndu-se n continuare de clana
uii, dar acum era czut n genunchi. Clana i scp din mn,
iar braul i czu moale pe lng ea.
Timp de o secund, Barbara se inu n capul oaselor, dup care
czu la pmnt i rmase acolo, ntins pe o parte.
Accesul de mnie i trecuse.




163
DOUZECI I ASE

New York, statul New York
Smbt, 11.30 P.M.

Secretarul general Chatterjee se opri brusc, auzind zgomotul
ndeprtat al mpucturii. Acesta fu urmat de cteva strigte
panicate i, dup cteva secunde, rsun un al doilea foc de arm,
de data aceasta mai aproape. Ua Consiliului de Securitate se
deschise aproape imediat. Corpul ambasadorului Contini fu
aruncat afar, dup care ua se nchise repede la loc.
Colonelul Mott se repezi la trupul ambasadorului; zgomotul
pailor si se auzi puternic n linitea deplin care se instalase pe
coridor. n urma colonelului se apropie echipa de primajutor.
Corpul diplomatului zcea ntins pe o parte, cu faa bronzat
ntoars ctre ei. Chipul omului avea o expresie linitit, cu ochii
nchii i buzele uor ntredeschise. Nu se vedea nici o urm de
ran i, amintindu-i de moartea ambasadorului Johanson, n
sufletul tuturor ncoli sperana c ambasadorul italian era nc n
via. Apoi un firicel de snge i fcu loc pe lng capul acestuia.
Mott se ls n genunchi, lng trupul nemicat. i ridic uor
capul i se uit la ceaf. Vzu o singur ran, ca i n cazul primei
victime.
n timp ce echipa de primajutor aeza cadavrul pe o brancard,
Chatterjee porni ctre intrarea Consiliului de Securitate, ferindu-i
ochii n clipa n care trecu pe lng cadavru. Mott se ridic repede
i o opri din drum.
Doamn, nu ctigai nimic dac intrai acum, spuse el.
Ateptai mcar pn cnd vom dispune de imagini din interior.
Nu mai pot atepta, domnule colonel! rspunse Chatterjee.
Am ateptat deja prea mult!
n acel moment, un agent al serviciului de securitate iei din
sala Consiliului Economic i Social. Locotenentul David Mailman
fcea parte dintr-o echip de intervenie i recunoatere, format
la repezeal. mpreun cu unul din colegii si, Mailman gsise prin
magaziile de echipament ale serviciului de securitate al ONU o
staie de ascultare la distan Infinity, un aparat vechi i demodat,
care nu mai era folosit de cincisprezece ani. Funciona cu ajutorul
liniilor telefonice, iar Mailman i colegul su l conectaser la
sistemul de traducere simultan instalat la fotoliile din sala


164
Consiliului de Securitate. Deoarece raza de aciune a aparatului
era de maximum nou metri, fuseser obligai s-i stabileasc
punctul de ascultare ntr-o ncpere adiacent. Aleseser pentru
aceasta un coridor secundar, care ducea ctre centrul de pres
aflat la etajul doi i care rspundea, de asemenea, nspre sala
Consiliului de Tutel i sala Consiliului de Securitate.
Domnule colonel, spuse locotenentul Mailman, se pare c a
ncercat cineva s ias din sala Consiliului de Securitate. Am vzut
clana uii micndu-se chiar nainte s se aud prima
mpuctur.
Crezi c a fost un foc de avertizare? ntreb Mott.
Nu cred, domnule colonel, rspunse Mailman. Dup
mpuctur, persoana din spatele uii a scos un strigt de durere.
Locotenentul i cobor privirea n pmnt. Iar dup timbrul vocii
nu cred c era vorba de un adult, domnule colonel. Vocea era prea
subire.
Era unul dintre copii! spuse Chatterjee, cu oroare n glas.
N-avem de unde s tim deocamdat, rspunse Mott. Mai ai
ceva de adugat, locotenente?
Nu, domnule, zise Mailman.
Locotenentul se fcu nevzut. Colonelul i strnse pumnii, apoi
i consult ceasul de la mn. Atepta raportul echipei de
supraveghere video. Solicitase ca Serviciul pentru Protecie
Diplomatic al Departamentului de Stat s-i pun la dispoziie
telefoane neinterceptabile. Pn la sosirea acestora, toate
comunicrile aveau s fie fcute prin viu grai. Chatterjee nu-l
vzuse niciodat att de descumpnit.
Secretarul general rmsese n faa uii. Moartea
ambasadorului Contini n-o mai afectase n aceeai msur ca
moartea lui Johanson, iar asta o fcea s se simt vinovat. Sau
poate c vestea adus de locotenentul Mailman o nucise pur i
simplu i-i epuizase capacitatea de reacie.
Era posibil ca unul dintre copii s fi fost mpucat
Chatterjee porni ctre u.
Mott o prinse uor de bra.
V rog, nu facei asta. Mai avei puin rbdare.
Secretarul general se opri.
Aici, afar, n-am cu ce s v ajut, spuse ea. Dac e nevoie s
trecei la aciune, prezena mea va fi inutil. Dar, odat intrat
nuntru, poate voi fi n stare s schimb ceva.
Colonelul o privi ndelung, dup care i lu mna de pe braul


165
ei.
Ai vzut? i spuse Chatterjee, cu un zmbet calm. Puterea
diplomaiei. N-a trebuit s recurg la for pentru a-mi elibera
braul.
Se ndeprt de el, n timp ce Mott privea n urma ei, cu o urm
de nencredere pe fa.




166
DOUZECI I APTE

New York, statul New York
Smbt, 11.31 P.M.

Paul Hood i Mike Rodgers s-au instalat pe bancheta din spate a
limuzinei, n timp ce Mohalley s-a aezat pe locul din fa, lng
ofer. Acum, pe drumul napoi, Hood vedea Manhattan-ul cu ali
ochi.
Cldirea Secretariatului ONU arta cu totul altfel dect cu
cteva ore mai nainte, cnd ajunsese acolo, mpreun cu familia
sa; s fi fost oare numai cu o zi n urm? Acum, cldirea era
puternic luminat de reflectoarele amplasate pe acoperiurile
zgrie-norilor din mprejurimi. Dar la ferestrele imensului complex
nu se zrea nici o lumin, ceea ce-i ddea un aer fantomatic, ireal.
Sediul ONU nu mai era asociat, n mintea lui, cu simbolul
liliacului, care altdat i adusese atta mndrie i ncntare. Nu
mai reprezenta chintesena oraului, ci, mai degrab, i ddea
senzaia unei structuri cu desvrire moarte.
Dup ce au prsit aeroportul, cu puin nainte de ora
unsprezece noaptea, comandantul-adjunct Mohalley a luat
legtura cu oamenii si, pentru a se pune la curent cu ultimele
evoluii ale situaiei. A fost informat c, dup executarea primului
ostatic, nu mai apruser elemente noi. ntre timp, Hood i-a
povestit lui Rodgers ce se ntmplase. Ca de obicei, Rodgers a
ascultat n tcere, fr a scoate un cuvnt. Generalului nu-i plcea
s-i exprime prerile n public. Din punctul lui de vedere, public
nsemna orice persoan care nu fcea parte din cercul restrns de
iniiai cu care colabora n mod obinuit.
Amndoi rmaser tcui, n timp ce limuzina parcurgea
tunelul, ndreptndu-se napoi ctre Manhattan. Dup ce ieir
din tunel, Mohalley rupse tcerea:
Domnilor, unde vrei s cobori? ntreb.
Las-ne unde te opreti i dumneata, spuse Hood.
Eu m duc la Departamentul de Stat.
La Departamentul de Stat e foarte bine i pentru noi, spuse
Hood. De fapt, el voia s ajung la punctul operativ al CIA din
United Nations Plaza, dar nu dorea ca Mohalley s-i afle inteniile.
Mohalley nu se art prea fericit de rspuns, dar nu mai spuse
nimic.


167
Maina prsi tunelul i se angaj pe Thirty-seventh Street. n
timp ce naintau pe First Avenue, Mohalley se ntoarse ctre Mike
Rodgers.
Vreau s v spun c nu mi-a plcut ce s-a ntmplat la
aeroport, spuse ofierul Departamentului de Stat.
Rodgers ddu din cap.
Am auzit despre unitatea special Striker, spuse Mohalley.
De fapt, realizrile ei sunt binecunoscute. Din punctul meu de
vedere, cea mai bun soluie ar fi s v lase s v trimitei oamenii
acolo i s se termine odat cu afacerea asta.
E o situaie ciudat, spuse Hood. Probabil c toat lumea
gndete acelai lucru, dar nimeni nu vrea s-i asume
rspunderea.
O aiureal, zise Mohalley, n timp ce telefonul din main
ncepu s sune. Multe capete, puin minte. E aproape de
nenchipuit. Mare pcat!
Mohalley prelu apelul, n timp ce limuzina oprea n faa
baricadei de pe Forty-second Street. Doi poliiti, n echipament
complet de intervenie, se apropiar. oferul le art legitimaia de
la Departamentul de Stat, n timp ce Mohalley asculta concentrat
n receptor.
Hood se uit la Mohalley, n lumina unui stlp de telegraf. l
rodea curiozitatea. i ridic privirea ctre complexul Organizaiei
Naiunilor Unite. Vzut de jos, cldirea Secretariatului ONU era
imens i impuntoare, pe fondul cerului ntunecat al nopii.
Gndul i zbur la fiica lui, rmas fr aprare, pierdut undeva
n imensitatea acelei cldiri.
Mohalley termin convorbirea. Se ntoarse ctre locurile din
spate.
Ce s-a ntmplat? ntreb Hood.
A mai fost mpucat un diplomat, zise Mohalley. i e posibil,
spuse, e posibil s fi fost mpucat i unul dintre copii.
Hood l privi ndelung. Cnd l auzi pe Mohalley spunnd unul
dintre copii, lui Hood i trecu prin minte, ntr-o fraciune de
secund: Dac e vorba de Harleigh? n secunda aceea, pentru
Hood viaa se opri n loc. Hood tia c nu va mai putea uita
niciodat chipul ngrijorat al lui Mohalley, lumina alb, care se
reflecta orbitor n parbrizul mainii i imaginea apstoare a
cldirii ONU, ce se ridica, lugubr, n faa lor.
nainte de execuia diplomatului, s-a mai auzit un foc de
arm, i anun Mohalley. Un agent de securitate al ONU, aflat


168
ntr-o ncpere din vecintate, a auzit cum cineva ncearc s ias
din sal, dup care persoana a scos un ipt.
Mai exist i alte informaii? ntreb Rodgers, n timp ce
maina trecea de filtrul poliiei.
Nu tim exact ce se ntmpl n sala Consiliului de
Securitate, rspunse Mohalley, dar secretarul general are de gnd
s intre nuntru.
Limuzina se opri lng bordur.
Mike, zise Hood, trebuie s m duc s vd ce e cu Sharon.
tiu, spuse Rodgers, n timp ce cobora din main.
Domnule general, dorii s venii cu mine? ntreb Mohalley.
Rodgers atept lng main pn cobor i Hood.
Nu, mulumesc.
Mohalley i ntinse lui Hood o carte de vizit.
Dai-mi de veste dac v pot ajuta cu ceva.
Mulumesc, aa voi face, rspunse Hood.
Mohalley ddu s mai spun ceva, dar renun. Rodgers nchise
portiera limuzinei. Aceasta se ndeprt, iar Rodgers i Hood
rmaser singuri.
Din deprtare rzbtea pn la ei tumultul traficului i
motoarele elicopterelor care survolau fluviul i complexul
Organizaiei Naiunilor Unite. Hood auzea vocile agitate ale
agenilor de poliie i zgomotul nfundat al sacilor de nisip, care
erau ngrmdii n spatele baricadelor din lemn, ridicate pe Forty-
second Street i Forty-seventh Street. Totui, era complet absent la
cele ce se ntmplau n jurul lui.
n urechi i rsuna nc vocea lui Mohalley: E posibil s fi fost
mpucat i unul dintre copii.
Paul, l strig Rodgers.
Privirea goal a lui Hood rmsese agat de cldirile care se
pierdeau n ntunericul de pe First Avenue. Cu un efort de voin,
trase adnc aer n piept.
Nu te pierde cu firea tocmai acum, spuse Rodgers. O s am
nevoie de ajutorul tu, iar acum trebuie s te duci s vezi ce face
Sharon.
Hood aprob din cap. Rodgers avea dreptate. Dar nu-i putea
scoate din minte chipul tensionat al lui Mohalley i oroarea pe care
o simise cnd acesta i comunicase vestea.
M duc n cldirea de peste drum, continu Rodgers. Brett
m ateapt la centrul de comand.
Auzind numele lui Brett August, Hood deveni atent. Se uit la


169
Rodgers.
Brett?
I-am vzut pe cei de la poliia militar imediat cum a aterizat
avionul, spuse Rodgers. Am bnuit pentru ce fuseser desfurai
acolo. Brett mi-a promis c o s ncerce s scape cumva de ei i o
s vin i el aici nentrziat. Pe chipul generalului nflori un
zmbet. Doar l cunoti pe Brett. Nu-i place s-i stea cineva n cale.
Hood ncerc s-i adune gndurile. Oricare ar fi fost identitatea
victimei despre care le vorbise Mohalley, mai erau i alte viei n
pericol. Se uit la cldirea nalt a Departamentului de Stat.
Trebuie s plec.
Desigur, rspunse Rodgers. Ai grij de ea.
Ai numrul meu de telefon celular
l am, zise Rodgers. Te sun imediat cum apare ceva nou.
Hood i mulumi i porni grbit spre cldirea din crmid roie.




170
DOUZECI I OPT

New York, statul New York
Smbt, 11.32 P.M.

Dup ce Barbara Mathis czu la pmnt, Georgiev o tr pe
tnra panicat napoi la locul su. Downer, care trsese de sus,
din capul scrilor, ncepu s coboare treptele n fug. Barone se
apropie i el n goana mare. El fusese acela care-i strigase Barbarei
s se opreasc.
Punndu-i propria via n pericol, soia unuia dintre delegaii
din Asia i prsi locul de la mas i se ndrept ctre Barbara cu
pas msurat, fr s se precipite. Ajungnd lng trupul tinerei,
femeia avu prezena de spirit s se opreasc cu spatele la u,
pentru a le arta teroritilor nc o dat c nu avea intenia s
fug. Bulgarul nu-i ordon s se ntoarc la locul su. i arunc
poeta pe podea i, lsndu-se n genunchi, lng Barbara, trase
uor la o parte materialul mbibat de snge al rochiei, lsnd rana
la vedere. Glontele o lovise n partea stng a trupului,
provocndu-i o gaur mic, din care nea sngele. Fata sttea
complet nemicat. Braele goale i subiri i erau extrem de palide.
Georgiev se apropie de masa de form circular. Se ntreb dac
nu cumva fusese un plan bine ticluit dinainte: prima tnr se
repezise ipnd, pentru a le deturna atenia, n vreme ce a doua o
luase la fug n direcia opus, ncercnd s ias afar. Dac asta
le fusese intenia, atunci fusese o manevr inteligent i
periculoas. Georgiev preuia n mod deosebit curajul i
ndrzneala. Dar, exact ca fetele cu care lucrase n Cambodgia,
dintre care unele nu erau mai n vrst dect Barbara, aceasta
nesocotise ordinele. Prin urmare, i primise pedeapsa meritat.
Din nefericire, ceilali ostatici nu nvaser nimic din aceast
lecie. Deja ncepeau s se agite cam tare. Unii erau cuprini de
panic, alii erau scandalizai de ce li se ntmplase tinerei i
delegailor dinaintea acesteia. Se luau unii dup alii, ca o turm
de oi, iar asta putea s-i mping la vreun act necugetat. Dac
situaia degenera n continuare, va fi obligat s-i mpute. Dar
astfel rmnea fr principalul su atu, iar vacarmul provocat de
ipete i de focurile de arm i-ar mpinge pe cei de afar s lanseze
o aciune n for.
Desigur, era hotrt s-i mpute, dac nu se putea altfel. De


171
fapt, dintre toi ostaticii, numai copiii l interesau. Dac era nevoie,
avea s-i mpute i pe acetia, pstrnd numai unul. Un singur
copil va fi de ajuns.
Deodat, ali doi delegai i prsir locurile. Asta era problema
cnd i ddeai unuia puin loc de micare. Acum i ceilali
prinseser curaj. Georgiev o arunc pe Laura la locul ei, iar
aceasta rmase acolo, plngnd. Le ordon celorlali doi s se
aeze. Trebuia s-i mpiedice cu orice pre s-i prseasc
locurile, altfel i restul ostaticilor vor fi tentai s-o ia la fug.
Dar fata e rnit! spuse un diplomat. Are nevoie de ajutor.
Georgiev i ridic arma.
nc nu am hotrt care va fi urmtoarea victim. Nu m
obliga s te aleg pe tine.
Brbaii i reluar locurile. Cel care vorbise deschise gura s
mai spun ceva, dar soia lui l trase de mn. Omul se aez, cu
ochii la Barbara.
n dreapta lor, soia lui Contini plngea n hohote, prad unui
acces de isterie. O femeie o inea strns n brae, ncercnd s o
calmeze.
Vandal o escort pe profesoara de muzic napoi la locul ei,
ordonndu-i s se aeze. Domnioara Dorn i spuse c era
rspunztoare pentru Barbara i ceru insistent s i se dea voie s-i
vin n ajutor. Vandal o mpinse napoi n scaun, dar domnioara
Dorn ddu s se ridice din nou. ntr-un acces de furie, Georgiev se
ntoarse ctre femeie. Apropiindu-se, i lipi eava armei de fruntea
acesteia. Vandal se trase repede napoi.
Nu vreau s mai aud nici un cuvnt sau murii cu toii,
spuse el printre dini. Nici un cuvnt.
Femeia fcu ochii mari la el, fulgerndu-l cu privirea, aa cum
fcuser i prostituatele din Cambodgia. Dar nu mai spuse nimic.
Clcndu-i pe inim, se aez la locul ei, ndreptndu-i atenia
ctre tnra care ncercase s fug.
Vandal mai atept un moment, dup care se ntoarse la postul
su. Downer ajunse lng Georgiev n acelai timp cu Barone.
Apropiindu-se de Downer, Barone i opti repezit:
i-ai ieit din mini?
N-am mai avut ce face! I-o ntoarse australianul.
Cum aa? ntreb Barone, cu grij s nu fie auzit. Ne-am
neles s nu le facem nici un ru copiilor.
Putea s ne pun misiunea n pericol, spuse Downer.
N-ai vzut c i-am strigat s se opreasc i c m-am repezit


172
dup ea? l ntreb Barone. Puteam s-o prind nainte de ajunge la
u.
Poate c da, poate c nu, zise Georgiev. Cel mai important e
c n-a reuit s ias. Acum, trecei amndoi la posturile voastre. O
s ncercm s-o ajutm cum putem, adug el.
Barone i arunc o privire dur.
E un copil nevinovat!
Georgiev i ntoarse privirea.
A ncercat s fug!
Furios, Barone i nghii rspunsul.
Mai bine ai pzi ua de acces. i fii cu ochii n patru dup
camera video cu fibr optic pe care cei de afar ncearc s o
instaleze, spuse Georgiev, cu voce joas. Sau vrei ca planurile
noastre s se duc pe apa smbetei din cauza ei? Art ctre
Barbara.
Cu o grimas, Downer se ntoarse la postul su de observaie, n
partea de sus a amfiteatrului. Barone scutur din cap, enervat i-
i relu locul la baza treptelor.
Georgiev se uit n urma lor. Situaia se schimbase. El i
oamenii lui erau obligai s-i in nervii n fru. Era absolut
necesar s-i in cumptul. Dac lucrurile o luau razna, totul se
putea duce de rp.
Trebuie s ne dai voie s-o scoatem de aici.
Georgiev se ntoarse. Femeia cu trsturi de asiatic sttea
lng el. Nici n-o simise cnd se apropiase.
Nu, rspunse. Simea c pierde controlul situaiei. Trebuia s
pun lucrurile la punct, s-i controleze mai bine oamenii. S
mreasc presiunea asupra autoritilor. O idee i ncoli n minte.
Dar pierde prea mult snge. Poate s moar, continu femeia.
Georgiev se apropie de o geant de voiaj. Nu putea s-o lase pe
tnr s moar; asta putea conduce la o rzvrtire a ostaticilor. i
ddu o cutie.
Vezi ce gseti aici, spuse Georgiev.
O simpl trus de primajutor? ntreb femeia. Nu-i de ajuns.
N-avem mai mult.
E posibil s aib o hemoragie intern, rana e foarte grav
spuse femeia.
Downer i fcu lui Georgiev un semn cu mna, pentru a-i atrage
atenia, dup care art ctre u.
Trebuie s te descurci cu ea, asta-i tot ce avem, spuse
bulgarul, dup care l chem la el pe Vandal. i spuse francezului


173
s-o supravegheze pe femeie. Apoi Georgiev se ndrept ctre scri.
I se adres lui Downer:
Ce e?
Secretarul general e aici, rspunse australianul n oapt. A
btut la afurisita de u i a cerut s-o lsm s intre nuntru.
Asta-i tot ce a spus? ntreb Georgiev.
Asta-i tot, rspunse Downer.
Georgiev i ainti ochii n tavan. Concentreaz-te, i spuse.
Situaia se schimbase. Trebuia s cntreasc bine lucrurile. Dac
i ddea voie lui Chatterjee s intre nuntru, atenia secretarului
general avea s se ndrepte ctre tnra rnit, iar rscumprarea
va trece pe planul doi. Pe de alt parte, dac i ddea drumul fetei,
presa avea s afle c un copil fusese rnit, sau poate chiar se afla
n pericol de moarte. Asta avea s conduc la presiuni sporite
pentru o intervenie n for, chiar cu riscul ca unii dintre ostatici
s-i piard viaa. De asemenea, exista posibilitatea ca fata s-i
recapete cunotina la spital i s furnizeze forelor de securitate
amnunte importante despre situaia din sala Consiliului i despre
numrul i poziia agresorilor.
Desigur, Georgiev putea s-o primeasc pe Chatterjee nuntru,
dar fr s-i dea drumul fetei rnite. ntrebarea care se punea era
dac Chatterjee era dispus s rite viaa celorlali copii, refuznd
s coopereze.
E posibil, se gndi Georgiev. Iar simpla ei prezen i-ar fi
subminat autoritatea n faa ostaticilor sau chiar n faa oamenilor
si.
Georgiev privi ctre ostatici. Le dduse celor de la ONU
Instruciuni clare despre modalitatea de a intra n contact cu el.
Instinctul i spunea s coboare scrile i s aleag nc un ostatic,
prin intermediul cruia s-i fac iari cunoscute cerinele. Orice
schimbare de plan ar fi fost interpretat de autoriti ca un semn
de slbiciune din partea lui.
ntr-o operaiune de felul acesta, datele problemei se pot
schimba n fiecare clip, i spuse.
Apoi avu o strfulgerare de geniu, ntr-o fraciune de secund,
cum i se ntmpla ntotdeauna cnd i venea o idee de zile mari.
Putea s-i ofere satisfacie lui Chatterjee, fr a renuna deloc la
cererile sale. Va fi de acord s-o vad. Dar nu cum se atepta ea.




174
DOUZECI I NOU

Washington, D.C.
Smbt, 11.33 P.M.

De felul su, Bob Herbert era un tip vesel, cruia i plcea s se
bucure de via.
Cu peste cincisprezece ani n urm, rnile cptate, precum i
pierderea soiei sale i provocaser o cdere nervoas, care durase
aproape un an de zile. Se tratase i reuise s treac peste aceast
perioad neagr din viaa lui, iar ntoarcerea la munca din cadrul
CIA i redase ncrederea n sine, pe care o pierduse n urma
atentatului de la ambasada american din Beirut. Cei trei ani de
cnd se angajase cu trup i suflet n organizarea i punerea pe
picioare a Centrului de Operaiuni fuseser pentru Herbert o
perioad de mari provocri profesionale, care-i adusese i cele mai
notabile succese din carier. Dac ar mai fi trit, soia sa ar fi avut
surpriza s constate c brbatul venic ursuz cu care se
cstorise, pe care ani de zile se strduise s-l conving s
priveasc lumea cu ochi mai veseli, ajunsese s fie cunoscut
printre angajaii de la Centrul Naional pentru Situaii de Urgen
sub porecla de Zmbreul.
n timp ce sttea singur n linitea biroului su de la Centrul de
Operaiuni, luminat numai de strlucirea monitorului de
computer, Herbert nu avea nici un motiv de veselie, iar zmbetul i
dispruse de pe fa. Desigur, faptul c fiica lui Paul Hood se afla
printre ostaticii reinui n sediul ONU i provoca o mare
ngrijorare. n plus, tia din experien c evenimentele de felul
acesta se terminau invariabil ntr-o baie de snge. Uneori,
deznodmntul venea cu repeziciune, dac forele de securitate
puteau fi desfurate n timp util. Alteori, echipele de intervenie
aveau nevoie de timp pentru a pune la punct un plan de aciune,
nainte de a da asaltul final. n rarele ocazii n care se ajungea la
eliberarea ostaticilor prin negocieri, aceasta se datora faptului c
mobilul atentatului era de obicei s atrag atenia asupra unei
cauze. Dac se solicita vreo rscumprare sau cnd se cerea
eliberarea din nchisoare a altor teroriti, situaia scpa de sub
control.
ngrijorarea lui avea dou motive. n primul rnd, atacul fusese
ndreptat asupra sediului ONU. Aa ceva se ntmpla pentru prima


175
oar i era bine cunoscut politica ONU de a cuta ntotdeauna s
rezolve orice situaie de criz prin mijloace panice. n al doilea
rnd, era ngrijorat de mesajul pe care-l primise, prin pota
electronic, din partea lui Darrell McCaskey, n legtur cu
recepia organizat la sediul ONU. Ce naiba era n mintea acestor
naivi de la Organizaia Naiunilor Unite?
McCaskey lucra la biroul Interpol din Madrid. Darrell, un fost
agent al FBI, l ajutase pe prietenul su, Luis Garcia de la Vega, s
dejoace ncercarea de lovitur de stat din Spania, dup care i
prelungise ederea la Madrid, pentru a rmne mpreun cu
prietena lui, Maria Corneja, care fusese rnit n cursul
operaiunii. Imaginile surprinse de camerele de securitate n
timpul atacului de la sediul ONU fuseser trimise pentru verificare
ctre Interpol, n sperana c ofierii acestei organizaii vor gsi n
baza lor de date vreun amnunt care s conduc la identificarea
teroritilor de la New York. De asemenea, Interpolul primise o list
cu numele diplomailor i ale celorlali invitai la recepia din sala
Consiliului de Securitate. Cu o jumtate de or mai devreme,
Herbert primise rspunsul lui McCaskey. Toate numele de pe list
aparineau unor persoane reale; asta, desigur, nu era o dovad c
toate acele persoane erau cu adevrat diplomai. De cincizeci de
ani ncoace, o sumedenie de spioni, contrabanditi, asasini i
baroni ai drogurilor treceau nestingherii grania Statelor Unite
sub acoperirea imunitii diplomatice.
Totui, dou persoane de pe list ridicau semne de ntrebare. Se
prezentaser la sediul ONU cu dou zile n urm, dar, cnd
fuseser verificate discret, datele lor personale se dovediser a fi
false. Existau dou explicaii: ori cine-i trimisese acolo nu avusese
timp s le asigure o acoperire perfect, ori, pur i simplu,
speraser c ederea lor la New York avea s fie prea scurt pentru
ca autoritile s bage de seam nepotrivirile. Acum, Herbert
trebuia s afle care era adevrata lor identitate.
McCaskey obinuse fotografiile lor de la biroul secretarului
general adjunct pentru administraie i personal al Organizaiei
Naiunilor Unite, dup care le trimisese urgent prin pota
electronic la Centrul de Operaiuni. Aici, eful departamentului
de informaii le introdusese n baza de date, n care erau stocate
imaginile a peste douzeci de mii de teroriti internaionali, ageni
secrei i contrabanditi.
Cei doi fuseser gsii n baza de date a Centrului.
Herbert citise puinele informaii de care dispunea Centrul de


176
Operaiuni despre cele dou persoane datele reale, nu inveniile
pe care le declaraser n faa personalului Organizaiei Naiunilor
Unite. Nu cunotea nimic despre teroritii din sala Consiliului de
Securitate, dar de un lucru era sigur: orict de periculoi erau cei
cinci teroriti de la ONU, aceste dou persoane, ale cror dosare le
avea n fa, ar fi putut reprezenta un pericol i mai mare.
Membrii unitii Striker i aduseser la cunotin faptul c
fuseser obligai s se napoieze la Washington, dar fr generalul
Rodgers i colonelul August. N-avea nici o idee unde se afla
August, dar tia cu siguran c Rodgers rmsese mpreun cu
Hood. Nu mai era nici o clip de pierdut. Herbert ridic receptorul
i form numrul de telefon celular al lui Hood.




177
TREIZECI

New York, statul New York
Smbt, 11.34 P.M.

n ndelungata sa istorie, Cambodgia cunoscuse foarte puine
perioade de pace.
Pn n secolul al cincisprezecelea, Cambodgia a fost o mare
putere militar. Sub conducerea puternicilor mprai Khmeri,
imperiul a cucerit ntreaga vale a fluviului Mekong, punnd
stpnire pe teritoriile ocupate n zilele noastre de Laos, Malaiezia
i, parial, de Thailanda. Cu timpul, regiunile din Thailanda
rmase n afara imperiului, precum i statul Annam, aflat n zona
central a Vietnamului, au devenit din ce n ce mai puternice din
punct de vedere militar. De-a lungul secolelor, aceste regate au
exercitat o presiune tot mai pronunat asupra granielor
imperiului, ajungnd n cele din urm s amenine nsi existena
dinastiei Khmer. n disperare de cauz, n 1863, regele Cambodgiei
a fost de acord cu trecerea rii sub protectorat francez. n
perioada care a urmat, cu ajutorul francezilor au fost recucerite o
parte din teritoriile pierdute, dar totul s-a nruit cnd japonezii au
ocupat peninsula Indochina, n timpul celui de al Doilea Rzboi
Mondial. Dup terminarea rzboiului, ara i-a rectigat
independena, odat cu urcarea pe tron a prinului Norodom
Sihanouk. n anul 1970, printr-o lovitur de stat militar,
Sihanouk a fost rsturnat de la putere de ctre generalul Lon Nol,
care se bucura de susinerea Statelor Unite ale Americii. Sihanouk
s-a refugiat la Beijing, n timp ce Khmerii Roii, comuniti care
beneficiau de ajutorul Chinei, au declanat rzboiul civil care a
condus la cderea regimului lui Lon Nol, n 1975. Sihanouk a
revenit la putere, n fruntea unui guvern de coaliie njghebat n
grab, iar statul a devenit cunoscut sub numele de Kampuchia
Democrat. Sihanouk l-a numit n funcia de prim-ministru pe Son
Sann, un anticomunist convins i om politic lipsit de orice
scrupule. Dar, curnd, Sihanouk i guvernul su au fost nlocuii
de Khieu Samphan, personaj mai moderat, dar lipsit de vigoare, iar
prim-ministru a devenit Pol Pot, un politician ambiios i fr mil.
Pol Pot era un maoist care tria cu ferma convingere c educaia
era un blestem pe capul maselor i c ntoarcerea la o via ct
mai simpl avea s transforme Cambodgia ntr-un paradis al


178
tuturor posibilitilor. Dar nici vorb de aa ceva! De fapt, sub
conducerea sa nemiloas, Cambodgia a devenit o ar a morii, n
care torturile, asasinatele, munca forat i foametea au provocat
moartea a peste dou milioane de oameni, adic o cincime din
populaie. Pol Pot a rmas la putere pn n 1979, cnd
Kampuchia Democrat a fost invadat de trupele vietnameze.
Soldaii vietnamezi au ocupat capitala Phnom Penh i au impus un
guvern comunist, sub conducerea lui Heng Samrin, iar numele
rii a fost schimbat din nou n Republica Popular Kampuchia.
Dar Pol Pot i Khmerii Roii i-au meninut controlul asupra unei
mari pri a teritoriului noului stat, iar rzboiul a continuat s
fac ravagii. Vietnamul i-a retras trupele n 1989, sub presiunea
rebelilor, ale cror atacuri aproape c au decimat forele de
ocupaie. Dup retragerea armatei vietnameze, prim-ministrul Hun
Sen a trebuit s fac fa diferitelor faciuni armate din ar,
printre care se numrau Khmerii Roii, de sorginte comunist,
Khmerii Albatri, animai de o ideologie de dreapta, Armata
Naional Sihanouk, loial prinului care-i pierduse tronul,
Forele Armate Naionaliste Khmere ale lui Lon Nol, Khmerii Loeu,
formaiune alctuit pe baze etnice din membrii diferitelor clanuri
care triau n regiunile muntoase, Khmerii Viet Minh, aflai sub
controlul Hanoi-ului, plus nc aproximativ dousprezece grupri
mai nensemnate.
n 1991, cnd situaia economic i agricultura rii erau la
pmnt, aceste faciuni rivale s-au artat, n sfrit, dispuse s
ncheie un acord de ncetare a focului. Termenii acordului
prevedeau depunerea armelor, precum i desfurarea unei fore
ONU de meninere a pcii i organizarea de alegeri sub directa
supraveghere a Organizaiei Naiunilor Unite. mpreun cu
formaiunea politic a lui Hun Sen s-a realizat o nou coaliie, care
a reinstaurat monarhia i l-a readus pe tron pe regele Sihanouk.
Nemulumii de puterile care le fuseser acordate n cadrul
coaliiei, Khmerii Roii au reluat lupta. Odat cu dispariia lui Pol
Pot, care a murit n 1998, micarea Khmerilor Roii a mai pierdut
din vigoare. Totui, ceilali membri importani din conducerea
faciunii au rmas pe baricade, pentru a continua rzboiul de
gheril.
Din cauza numeroaselor grupuscule politice i militare aflate
ntr-o permanent lupt pentru putere, poliia secret i agenii
rebelilor miunau peste tot, angajai ntr-o confruntare pe via i
pe moarte pentru a obine armament i informaii secrete. Piaa


179
neagr a cunoscut o dezvoltare fr precedent, dnd natere unor
reele subterane de spioni, asasini i contrabanditi. Unii dintre
acetia erau destul de naivi s cread c lucrau pentru binele rii
lor. Alii nu lucrau dect pentru ei nii.
Trecuser aproape zece ani de zile de cnd Ty Sokha Sary,
atunci n vrst de treizeci i doi de ani i soul ei, Hang Sary, care
avea treizeci i nou, se alturaser Armatei Naionale de Eliberare
a Poporului Khmer, ramura militar a Frontului Naional de
Eliberare a Poporului Khmer, ca experi n lupta antiterorist.
FNEPK a fost nfiinat n 1979 de ctre prim-ministrul Son Sann.
La nceput, scopul lui fusese acela de a scoate din ar forele de
ocupaie vietnameze. Dup ce Vietnamul i-a retras trupele,
FNEPK i-a propus s elimine toate elementele strine din
Cambodgia. Numit la conducerea Consiliului Suprem Naional,
organism care purta responsabilitatea guvernrii rii sub regimul
lui Sihanouk, Son Sann era de fapt un adversar al interveniei
ONU n treburile statului. Cel mai mult era deranjat de prezena
trupelor chineze, japoneze i franceze. n viziunea sa, ara nu avea
nimic de ctigat din prezena unor trupe strine pe teritoriul su.
Dei misiunea lor era s asigure meninerea pcii, Sann era ferm
convins c prezena acestora nu fcea altceva dect s submineze
caracterul i fora naiunii cambodgiene.
Ty i Hang mprteau convingerile lui Son Sann. Mai mult
dect att, atunci cnd venise n Cambodgia, un anume ofier se
fcuse vinovat de mult mai mult dect de ntinarea valorilor
culturale ale rii lor. i rpise lui Hang pe cineva foarte drag.
Ty Sokha se aplec peste trupul rnit al fetei din America.
Tnra nu prea s aib mai mult de paisprezece sau
cincisprezece ani. Ty mai vzuse de attea ori fete ca ea, chinuite
de boal sau cu rni grave. Sau moarte, pur i simplu. Odat i
ajutase pe cei de la Amnesty International s gseasc o groap
comun, n regiunea Kampong Cham, unde fuseser ngropate
peste dou sute de cadavre, n majoritate femei n vrst i nou-
nscui. Unele dintre cadavre erau pictate sau chiar tatuate, cu
lozinci mpotriva puterii de stat. Pn atunci, Ty i adusese
contribuia la moartea a cel puin treizeci de oameni. l conducea
pe Hang la ascunztorile unor ofieri inamici sau ageni infiltrai,
dup care acesta i strngea de gt sau le nfigea un cuit drept n
inim, n timp ce dormeau. Cteodat, Ty nici nu mai atepta
ajutorul lui Hang, ci i omora cu minile sale.
Asemenea majoritii agenilor de teren care acionau singuri


180
sau n compania unui partener, Ty avea unele cunotine de
medicin i se pricepea s trateze rnile. Din pcate, trusa de
prim-ajutor nu i era de ajuns. Pe trupul fetei nu se vedea gaura
prin care ieise glonul i Ty nelese c proiectilul se afla nc
nuntru. Dac ncerca s-o mite, putea s-i fac mai ru. Folosind
antisepticul din trus, Ty cur rana ct mai bine, dup care o
pans cu mai multe comprese, pe care le prinse cu band adeziv.
Proced ca la carte, cu micri sigure, de profesionist, dar o
senzaie stranie pusese stpnire pe ea. Moartea i terorismul i
erau demult familiare lui Ty, dar aceast tnr i mprejurrile n
care fusese rnit i trezeau amintiri dureroase.
i aducea aminte de Phum, sora mai mic a lui Hang.
n timp ce o pansa pe tnr, Ty rememor ntmplrile care i
aduseser acolo, att de departe de ara lor.
Ty crescuse ntr-un stuc de rani, aflat la jumtatea distanei
ntre Phnom Penh i Kampot, o localitate de pe coasta golfului
Thailandei. Prinii ei pieriser n timpul unor inundaii, pe cnd
avea numai ase ani, iar ea rmsese n grija unui vr de-al doilea,
Hang Sary i a familiei acestuia. ntre Ty i Hang se nfiripase o
idil i toat lumea era convins c aveau s se cstoreasc. Asta
au i fcut, n 1990, chiar nainte de a pleca mpreun ntr-o
misiune. S-au cstorit singuri, doar n prezena unui preot i a
fiului acestuia. Afar se strnise o furtun nemaivzut, care a
mturat din temelii coliba preotului. A fost cea mai fericit zi din
viaa lui Ty.
Tatl lui Hang se numra printre cei mai nfocai adepi ai
prinului Sihanouk; n ziarul local apreau foarte des articole
scrise de el despre politica de pia liber a lui Sihanouk, care se
rsfrngea benefic asupra fermierilor din regiune. n 1982, ntr-o
noapte de var nbuitoare i fr lun, n timp ce Ty i Hang
erau plecai la ora, un grup de soldai din Armata Naional a
Kampuchiei Democrate a lui Pol Pot i-a fcut apariia acas la ei
i i-au luat pe tatl, mama i sora mai mic a lui Hang. Hang i-a
gsit prinii dou zile mai trziu. Trupul tatlui su zcea aruncat
ntr-un an, la marginea unui drum de ar. Minile i erau legate
la spate att de strns, nct ncheieturile umerilor i fuseser
dislocate. Torionarii i zdrobiser picioarele i articulaiile
genunchilor, ca s-l mpiedice s fug sau s se trasc. i
umpluser gura cu pmnt i-i tiaser beregata, lsndu-l s
sngereze ncet, pn-i dduse sufletul. Pe maic-sa o
strnseser de gt cu o frnghie, chiar n faa tatlui su,


181
incapabil s o ajute. Pe sora lui, Hang n-a mai gsit-o niciodat.
Lumea lui Ty i a lui Hang s-a schimbat peste noapte. Hang a
intrat n legtur cu Frontul Naional de Eliberare a Poporului
Khmer, micarea condus de Son Sann, loial prinului. Hang le-a
spus c vrea s continue activitatea nceput de tatl su la ziar,
dar nu doar pentru a face cunoscute n rndul maselor vederile lui
Sihanouk. Era hotrt s dea de urma ucigailor din Armata
Naional a Kampuchiei Democrate i s rzbune moartea familiei
sale. S-au nrolat n FNEPK i au nvat s foloseasc toate
tipurile de armament. Dou luni mai trziu, o gac de ucigai
trimis de Khmerii Roii a tbrt peste ei n colib. Dar Hang i
Ty i ateptau pregtii. Santinela FNEPK, care fusese postat n
faa colibei lor, nici n-a avut timp s se dezmeticeasc din
surpriz, c ei i i culcaser la pmnt pe agresori.
Dup aceea, Ty i Hang au urmat un curs de tehnici de
supraveghere. n acelai timp, au devenit experi n arta
asasinatului. Agenii FNEPK din Laos puseser mna pe un
manual de pregtire al CIA i astfel cei doi au nvat cum se pot
folosi de o agraf, de un ciorap umplut cu pietre sau chiar de nite
inofensive cri de credit, pentru a scoate ochii unei victime, a-i
rupe gtul i a-i tia beregata. Se dovediser nite elevi silitori,
pentru a ajunge s-i serveasc patria cum se cuvine, dar i cu
sperana ascuns c ntr-o bun zi, vor putea s dea de urma
bestiei cu chip de om care se fcuse vinovat de moartea lui Phum.
Bestia care scpase pn atunci de rzbunarea lor, deoarece se
bucurase de protecia atotputernicilor Khmeri Roii.
Bestia care le scpase printre degete atunci cnd prsise
Cambodgia, dar creia i regsiser urma de curnd.
Bestia se afla undeva n sala aceea i rspundea la numele de
Ivan Georgiev.




182
TREIZECI I UNU

New York, statul New York
Smbt, 11.35 P.M.

Hood lu ascensorul ctre etajul apte al Departamentului de
Stat, ncercat de o senzaie de nsingurare i panic. Se ndrepta
ctre locul unde fuseser condui ceilali prini. n ascensor nu
mai era nimeni. Se privi n pereii galbeni, lustruii ca oglinda,
care-i ntorceau o imagine distorsionat, n culori ireale.
Simea o nevoie acut de a-i descrca nervii. Avea nevoie s
ipe i s trag pumni n aerul gol, luptndu-se cu un inamic
nevzut, dar se abinu, de teama camerelor de supraveghere,
contient c putea fi vzut i scos de acolo de urgen de membrii
serviciului de securitate, alarmai de micrile sale necontrolate.
Aflase cu groaz c avusese loc un schimb de focuri i era suprat
pe sine nsui c nu fusese la faa locului.
Uile ascensorului se deschiser. Hood pi afar, ndreptndu-
se ctre un agent de securitate, dar, n acel moment, telefonul su
mobil prinse via. Hood se opri i rspunse, ntorcndu-se cu
spatele la gardian.
Da?
Paul, sunt Bob. Mike e cu tine?
Hood cunotea foarte bine felul de a fi al lui Herbert. Ceva din
vocea efului de la informaii i spuse c acesta era tensionat.
Mike s-a dus la punctul de supraveghere al CIA. Ce s-a
ntmplat?
Hood tia c Herbert era obligat s vorbeasc n arade,
deoarece convorbirea putea fi interceptat.
n zon se afl dou persoane la care trebuie s fie atent,
spuse Herbert.
Adic?
Persoane cu greutate, rspunse Herbert.
Voia s spun c era vorba de teroriti cunoscui de ctre
serviciile de securitate. Hood simi cum l cuprinde un val de
panic. Trebuia s afle mai multe amnunte.
Poate c e o simpl ntmplare, dar nu vreau s-mi asum nici
un risc, spuse Herbert. O s-l sun pe Mike la cellalt numr.
Hood se ntoarse la ascensor i aps pe butonul de apel.
Pornesc i eu ntr-acolo, zise. Poi s-mi dai un punct de


183
reper?
Caut firma Doyle Shipping.
Mulumesc, mai spuse Hood, n timp ce se deschideau uile
ascensorului. Pi nuntru, nchiznd telefonul.
Sharon n-avea s-l ierte niciodat. Niciodat. Iar el nu i-o putea
lua n nume de ru. O lsase acolo, singur printre necunoscui.
n plus, Hood era sigur c funcionarii Departamentului de Stat nu
se mai osteneau s-i in pe prini la curent cu desfurarea
evenimentelor. Dar, dac teroritii aveau pe cineva infiltrat printre
forele de ordine, care le furniza informaii, era absolut necesar s
se ntlneasc imediat cu Rodgers i cu August, s vad ce era de
fcut mai departe.
n timp ce cobora cu ascensorul, i scoase din portofel
legitimaia de la Centrul de Operaiuni. Travers n grab holul
mare, apoi iei n First Avenue i parcurse n fug patru blocuri. i
art legitimaia poliistului postat lng cldirile din United
Nations Plaza. Zgrie-norii nu fceau parte integrant din
complexul Organizaiei Naiunilor Unite, dar adposteau birourile
mai multor reprezentane diplomatice. Intr nuntru.
Cu inima la gur, semn n registrul de intrri, apoi se precipit
ctre ascensoare. Panica i surescitarea nu-l prsiser, dar,
mcar, de acolo putea s urmreasc desfurarea evenimentelor.
S-i concentreze atenia asupra aciunilor ce aveau s urmeze i
s scape de senzaia de team care-l cuprinsese. Cu sperana n
suflet, n minte i ncoli un gnd.
S pun la cale un plan de ofensiv.




184
TREIZECI I DOI

New York, statul New York
Smbt, 11.36 P.M.

El era.
Vocea aceea fr inflexiuni, ochii plini de cruzime, postura
arogant nu mai exista nici o urm de ndoial, era chiar el,
blestemat s-i fie sufletul. Lui Ty Sokha nici nu-i venea a crede c,
dup aproape zece ani de cutri, dduser, n sfrit, de urma lui
Ivan Georgiev. Acum, dup ce i auzise vocea prin masca sub care
se ascundea, dup ce sttuse att de aproape de trupul lui asudat,
nct i simise duhoarea, l recunoscuse pe Georgiev printre
montrii aceia.
Cu mai multe luni n urm, un traficant de arme pe nume
Ustinoviks, care le furniza armament Khmerilor Roii, fusese
contactat de Georgiev. Un om de-al Khmerilor Roii avea
cunotin c Ty i Sary Hang aveau ceva de mprit cu el. n
schimbul unei sume de bani, omul le dduse numele traficantului
de arme. N-au reuit s pun mna pe bulgar cnd a venit prima
oar la New York pentru a se ntlni cu Ustinoviks, dar, dup
plecarea lui Georgiev, l-au strns cu ua pe traficant. I-au propus
un trg foarte simplu: dac nu le ddea de tire cnd venea
bulgarul s-i ia n primire armamentul, aveau s-l dea pe mna
FBI-ului.
Rusul le-a spus cnd urma s-i fac apariia Georgiev, dar le-a
pus o singur condiie: nainte de a-i face de petrecanie bulgarului,
s-l lase s ncheie afacerea. Ei au fost de acord. De fapt, asta i
doreau. Aveau intenia s-l lase pe Georgiev s-i pun n practic
planul, oricare ar fi fost acesta i s intervin abia n momentul n
care lumea era cu ochii pe el, profitnd de situaie pentru a atrage
atenia asupra propriului popor. Era o ncercare disperat de a
opri masacrul din Cambodgia, de a da la iveal crimele de
nenchipuit comise de Khmerii Roii i de a ndeprta de la putere
nevolnicul regim al lui Norodom Sihanouk.
I-au urmrit pe oamenii lui Georgiev, venii s preia armele,
dintr-o ascunztoare aflat pe acoperiul clubului care se nvecina
cu atelierul lui Ustinoviks. Dei nu-l putea vedea prea bine, din
cauza ntunericului i a distanei, Ty l-a recunoscut imediat pe
bulgar. Dup ce l ntlnise n tabra ONU din Cambodgia, unde se


185
angajase ca simpl buctreas, n-ar fi putut s-l uite niciodat.
De fapt, fusese trimis acolo pentru a-i ine sub supraveghere pe
agenii infiltrai ai Khmerilor Roii. n tabr, Georgiev se fcuse
vinovat de atrociti de nenchipuit. Dar autoritile nu puteau lua
nici o msur n lipsa unor dovezi clare, de netgduit. Iar pe toi
cei care ncercau s le obin sau, pur i simplu, s fug din
tabr, aa cum ncercase biata Phum nu-i atepta dect
moartea.
Dup efectuarea tranzaciei, Ty i Hang i-au urmrit pe
Georgiev i pe oamenii si pn la hotel. Deoarece camerele
nvecinate erau ocupate, au cerut s li se dea o camer de la etajul
imediat inferior, dar care avea avantajul c se afla exact sub cea a
lui Georgiev. Au instalat pe tavan un dispozitiv de ascultare i
astfel au aflat de planurile lui Georgiev i ale acoliilor si.
Apoi s-au dus la Misiunea Permanent a Regatului Cambodgiei,
aflat peste drum i au ateptat desfurarea evenimentelor.
Ty Sokha i ridic ochii mari i negri de la fata care zcea
rnit n faa ei. Era foarte tnr. La fel fusese i Phum, cnd i
gsise moartea n minile unuia dintre acoliii lui Georgiev. Ty se
uit la Sary Hang, care era aezat pe jos, nuntrul mesei n form
de potcoav. Agentul cambodgian sttea n aa fel nct s-o poat
vedea pe Ty, fr a fi observat.
Ty i semnaliz cu o nclinare a capului, iar el rspunse cu
acelai gest.
Cnd Georgiev ajungea la baza treptelor, avea s vin clipa cea
mare.




186
TREIZECI I TREI

New York, statul New York
Smbt, 11.37 P.M.

Georgiev se opri n faa uilor duble ale amfiteatrului. inea
pistolul la ndemn, dei nu se atepta s aib nevoie de el.
Reynold Downer sttea n partea dreapt a uii. n ambele mini
inea cte o arm.
O lai s intre? opti Downer.
Nu, spuse Georgiev. Ies eu.
Georgiev vzu surpriza lui Downer, n ciuda mtii pe care
acesta o purta pe fa.
De ce, pentru numele lui Dumnezeu?
Pur i simplu. Au nevoie de o lecie, i explic Georgiev.
Pur i simplu? Vei fi luat ostatic chiar tu! strig Downer.
Vocea secretarului general se auzi din nou. Cerea s i se dea
voie s intre.
Nu-i vor asuma un asemenea risc, i spuse Georgiev lui
Downer. Am s-i conving c trebuie s coopereze fr a mai pierde
timpul.
Vorbeti de parc-ai fi una din japiele astea de diplomai. i
dac i recunosc accentul?
O s vorbesc n oapt, rspunse Georgiev. O s cread c
sunt rus. De fapt, i-ar fi convenit ca atacul s fie pus pe seama
Moscovei sau a mafiei ruseti.
Nu sunt de acord, spuse Downer. La dracu, aa ceva nu se
poate.
Nici nu m ateptam, gndi Georgiev. Downer, un tolomac ce
nu cunotea dect fora brut, nu avea destul finee pentru a
aprecia planul lui Georgiev.
N-o s mi se ntmple nimic, spuse Georgiev. ntinznd
mna, apuc ncet clana uii. Se ntoarse i o deschise puin.
n partea cealalt o vzu pe Mala Chatterjee, stnd eapn n
pragul uii, cu braele pe lng corp. n spatele ei se afla
comandantul dispozitivului de securitate. Dincolo de el se vedeau
mai muli ageni de securitate, adpostii napoia unor scuturi
antiglon.
Chipul lui Chatterjee avea o expresie calm, dar hotrt.
Ofierul arunca foc pe nri. Asemenea adversari i inspirau respect


187
lui Georgiev; l obligau s menin garda sus.
Vreau s stm de vorb, spuse Chatterjee.
Toat lumea s fac un pas napoi! ordon Georgiev. Nu mai
gsi de cuviin s precizeze c, dac i se ntmpla ceva, ostaticii
ar fi fost n pericol de moarte.
Chatterjee se ntoarse ctre colonelul Mott i aprob cu o
nclinare a capului. Cu un semn al minii, Mott le ordon
oamenilor si s se retrag. Acetia se ddur napoi, dar Mott i
pstr poziia.
Toat lumea, repet Georgiev.
Poi s pleci, domnule colonel, spuse Chatterjee, fr s se
ntoarc.
Doamn secretar general
ndeprteaz-te, te rog, spuse ea, cu voce ferm.
Mott trase aer n piept, apoi se ntoarse i se altur oamenilor
si, la zece metri deprtare. Ochii lui l sfredeleau pe Georgiev.
E semn bun, se gndi Georgiev. Cu un singur cuvnt, femeia l
redusese la tcere pe eful securitii. Pe faa colonelului se vedea
c l ardea mna s-i scoat arma i s trag un glon drept n
pieptul lui Georgiev.
Ochii lui Chatterjee l fixau pe bulgar.
Acum, f un pas napoi, spuse Georgiev.
Femeia fu luat prin surprindere.
Vrei s m ndeprtez i eu?
El aprob din cap. Chatterjee fcu trei pai napoi, dup care se
opri. Georgiev deschise ua mai mult. Agenii de securitate i
ridicar scuturile, pregtindu-i armele ndrtul lor, cuprini de
un val de panic. Georgiev spera c secretarul general pricepea
sau poate chiar simea ct de fragil i era poziia. Singurul ei atu
era talentul de a vorbi meteugit. Ct despre oamenii din spatele
ei, acetia nu erau dect nite biei biei de pension, nepenii de
spaim.
Georgiev i puse arma napoi la centur i pi prin ua
deschis. Cu ochii la echipa de securitate, nchise imediat ua n
urma sa. ncet, cu micri msurate, fr urm de team. Fu
tentat s-i ridice mna i s se scarpine n cap, numai pentru a-i
vedea cum se scap n pantaloni de fric. Dar nu era nevoie.
Vzuse cu cine avea de-a face. Dar, mai ales, i dduser seama i
singuri de ce erau n stare. i dduser seama i singuri cine avea
mai mult curaj i se simea mai n largul su.
O privi pe Chatterjee.


188
Ce doreti? o ntreb el.
Vreau s punem capt acestei crize fr alt vrsare de
snge, i rspunse ea.
Soluia se afl n minile dumitale. D-ne ce i-am cerut.
Am ncercat, spuse ea. Dar statele-membre refuz s
plteasc banii.
Anticipase rspunsul.
Atunci s plteasc altcineva, spuse. Statele Unite, de
exemplu. Toat lumea tie c americanii sunt salvatorii
universului.
O s iau legtura cu autoritile americane, rspunse
Chatterjee, dar va dura.
Nu-i nimic, avem rbdare. Dar ine minte c, la fiecare or
care trece, mai moare cte un ostatic.
Nu, te rog, zise Chatterjee. Am o propunere: d-ne o dovad
de bunvoin i oprete execuiile. Dac le spun c suntei
nelegtori, s-ar putea s fie de acord s plteasc.
O dovad de bunvoin? se mir Georgiev. Dumneata eti
cea care irosete timp preios.
Dar negocierile ar putea dura ore n ir, poate chiar zile.
Georgiev ridic din umeri.
Atunci minile dumitale vor fi ptate de snge, nu ale mele.
Secretarul general continu s-l priveasc, dei se vedea c
ncepea s-i piard ncrederea n sine. Respiraia i se accelerase,
iar n ochi i apruse o urm de nelinite. Se afla pe calea cea
bun. Georgiev voia s-o fac s se supun instruciunilor sale, nu
s se angajeze ntr-o rund de negocieri. Observ c, n spatele ei,
eful securitii ncepuse s se agite, dnd semne de nerbdare.
Probabil provenea din armat, nu dintre cadrele proprii ale ONU.
Arta ca un taur furios.
Chatterjee i cobor privirea n pmnt. i cltin ncet capul,
cu amrciune. Niciodat nu mai pomenise aa ceva. Brbatul
acela ncerca s-o conving c rspunderea pentru un eventual
masacru avea s-i revin n ntregime. Ce-i mai rmnea de fcut
unui diplomat cnd interlocutorul refuza orice dialog?
Ai cuvntul meu de onoare, spuse ea. Oprete execuiile i
am s-i satisfac toate condiiile.
Mi le vei satisface oricum, rspunse Georgiev.
Chatterjee se uit din nou la el. Cut s mai spun ceva, dar
nu mai rmsese nimic de spus.
Georgiev se ntoarse ctre u.


189
Nu pleca aa, strig Chatterjee n urma lui.
Brbatul nu se opri. ntinse mna s apuce clana uii.
Chatterjee se apropie de el.
Nu nelegi ce-i spun? Nimeni nu are nimic de ctigat dac
se continu execuiile, i spuse. l prinse de mn, ntr-o ncercare
disperat de a-l face s se ntoarc napoi.
Georgiev se opri i ncerc s-i elibereze braul.
Trebuie s asculi ce am de spus! l implor ea.
Deci pacificatoarea ncepea s-i arate ghearele. Brbatul solid o
mpinse fr menajamente, smulgndu-i braul din strnsoare.
Chatterjee se dezechilibr i se lovi de peretele nvecinat.
Georgiev se apropie din nou de u.
Auzi pai n spatele su. Georgiev i apuc pistolul i, dnd s
se ntoarc, mai apuc s vad umbra unui pumn care i vjia
prin fa, dup care ncas lovitura n plin.
Vederea i se nvolbur ntr-o explozie de rou, nasul i fruntea i
amorir instantaneu i simi cum ncepe s-i piard cunotina.
Cu mare efort, ncerc s se concentreze, dar o a doua lovitur l
cufund definitiv n noapte.




190
TREIZECI I PATRU

New York, statul New York
Smbt, 11.42 P.M.

Se ntmpl ceva, l anun Mike Rodgers pe Paul Hood.
Rodgers era aezat n faa computerului, lng Ani Hampton.
Hood li se alturase cu numai cteva clipe mai nainte. Venise n
graba mare i nc mai rsufla greu din cauza efortului. Ani l
vzuse pe monitorul sistemului de securitate i-i deschisese ua.
Rodgers ar fi vrut s-l ntrebe pe Hood ce-l adusese acolo, dar
apruser tiri proaspete, cum le numeau militarii, iar acum
trebuia s-o urmreasc pe Mala Chatterjee. Ani comutase pe
amplificare transmisia slab captat de la crbu. Dei totul era
nregistrat pe band, nu voia s piard nici un cuvnt din
conversaia care avea loc ntre secretarul general i terorist.
Paul Hood, Annabelle Hampton, fcu Rodgers prezentrile.
Renun s mai urmreasc transmisia, constatnd c aceasta era
extrem slab, nct nu putea nelege aproape nimic.
Ani i arunc lui Hood o privire i-l salut cu o nclinare a
capului, dup care ncepu s asculte din nou, extrem de
concentrat.
Bnuim c s-a produs o altercaie pe holul din faa intrrii n
sala Consiliului de Securitate, l inform Rodgers pe Hood. Unul
din teroriti a ieit din sal pentru a sta de vorb cu secretarul
general. Transmisia e foarte slab, dar ni s-a prut c se aude
vocea lui Chatterjee strignd ceva, dup care se pare c o alt
persoan, probabil colonelul Mott, eful dispozitivului de securitate
al ONU, care probabil se gsea cel mai aproape de ea, l-a atacat pe
terorist. E posibil s-l fi fcut prizonier, dar nu suntem siguri.
Acum e linite.
Ascultar n tcere timp de cteva momente. Apoi Hood spuse:
Acum cteva minute am primit un telefon de la Bob. M-a
informat c n sala Consiliului de Securitate se afl dou persoane
care fac parte de cel puin opt ani din Armata Naional de
Eliberare a Poporului Khmer, din Cambodgia. La nceput au luat
parte, ca simpli lupttori, la aciunile antiteroriste de combatere a
Khmerilor Roii, dup care au devenit asasini n slujba lui Son
Sann. Prezena lor n sal s-ar putea s fie o simpl coinciden;
totui, trebuie s fim ateni la ei.


191
Auzindu-l, Ani i arunc o privire scurt.
Au intrat n ar acum dou zile, n calitate de trimii oficiali
ai guvernului cambodgian, dar datele personale pe care le-au
prezentat la frontier erau false, continu Hood. Exist trei ipoteze:
ori se afl aici din ntmplare, ori lucreaz mn n mn cu
teroritii, ori au venit pentru cu totul altceva, care nou ne scap
pentru moment.
Rodgers cltin din cap. Se auzi soneria de la u. Ani deschise
pe monitorul computerului imaginea transmis de camera de
supraveghere. Era Brett August. Dup ce Rodgers i confirm c
era omul lor, Ani aps pe butonul de sub tblia mesei i-l ls s
intre nuntru. Rodgers se duse s-l ntmpine pe comandantul
Striker.
n timp ce se ndrepta ctre holul recepiei, reflect la faptul c
asista la o situaie cu care negociatorii de ostatici se confruntau n
fiecare zi, n diferite locuri de pe glob. Uneori, crizele de felul acesta
luau amploare, iar presa le transforma n adevrate evenimente
mediatice. Alteori, erau de o gravitate mai mic; erau implicai
numai o mn de oameni, ntr-un apartament sau vreun magazin
de cartier i nu ajungeau pe prima pagin a ziarelor. Dar toate
aveau un element comun: ntr-o luare de ostatici, situaia evolua
extrem de rapid, iar lucrurile puteau lua oricnd o ntorstur
neateptat. tia din proprie experien c i pe cmpul de btlie
se ntmpla la fel; diferena era c, pe front, ostilitile avea
tendina s evolueze en masse. Dup ce soldaii se angajau n
lupt, totul curgea de la sine, n funcie de micrile trupelor
combatante.
O luare de ostatici era altceva. Situaia era tot timpul pe muchie
de cuit. Conflictul mocnea ascuns vreme ndelungat, pentru ca
apoi lucrurile s-o ia razna dintr-odat. Probabilitatea ca situaia s
escaladeze era cu att mai mare cu ct erau implicate mai multe
persoane. Mai ales cnd acestea alctuiau un grup eterogen,
format din copii nfricoai, o mn de teroriti fanatici, asasini
periculoi i nite diplomai a cror unic arm era vorba
meteugit.
Colonelul August mirosea a transpiraie, iar hainele i erau pline
de pete de unsoare. l salut regulamentar pe Rodgers, dup care l
inform c se fcuse nevzut pe sub platforma hidraulic de
ncrcare a avionului C-130, n timp ce era retras n aeronav. n
ntunericul nopii, nimeni nu-l vzuse furindu-se n jos pe
ramp. Ajuns la marginea acesteia, se vzuse nevoit s efectueze


192
un salt n gol de la o nlime considerabil, n urma cruia se
alesese cu cteva vnti. n afar de acestea, era nevtmat. Pe
sub bluz purta o vest de kevlar, care mai atenuase impactul. Era
deghizat n turist, iar n portofel avusese destui bani pentru a plti
taxiul care-l adusese pn n Manhattan.
n timp ce intrau n biroul lui Ani, Rodgers l puse la curent cu
ultimele nouti. August se opri n loc, dintr-odat.
Stai puin, spuse August, n oapt.
Ce s-a ntmplat?
Spui c printre cei din sala Consiliului de Securitate se afl
doi asasini din Cambodgia? ntreb August.
Ai auzit bine.
August rmase pe gnduri timp de o clip, apoi ntreb, artnd
cu capul nspre birou:
tiai c fata asta a lucrat pentru CIA n Cambodgia?
Nu, spuse Rodgers. Se vedea c era foarte surprins. Spune-
mi ce tii.
I-am studiat dosarul n avion, spuse August. A stat aproape
un an n Cambodgia. A recrutat informatori pentru CIA.
Rodgers gndea intens, ncercnd s gseasc vreo legtur.
A venit aici cu aproximativ cincisprezece minute naintea
atacului. A spus c avea ceva de lucru.
S-ar putea s fie adevrat, spuse August.
S-ar putea, aprob Rodgers. Dar a ajuns la punctul de
observaie mai devreme dect i st n obicei i, n plus, tie s
foloseasc aparatura pentru a intercepta comunicaiile
secretarului general. Iar n birou are o staie TAC-SAT.
n general, punctele operative ale CIA nu dispun de un
asemenea echipament, observ August.
Nu prea, fu de acord Rodgers. Prin aparatul TAC-SAT poate
comunica fr probleme cu oricine este implicat n aceast luare
de ostatici.
Dar pentru cine lucreaz? ntreb August.
Nu tiu, rspunse Rodgers.
TAC-SAT-ul e n funciune?
N-am idee. E ascuns ntr-o geant.
August pufni pe nas.
Ai devenit un oarece de birou. Suflec-i mneca.
Cum adic, am devenit un oarece de birou? ntreb Rodgers.
ncearc s-i apropii braul de staie, spuse August.
Tot nu neleg ce vrei s spui.


193
Uit-te cu atenie la firele de pr de pe mn. Electricitatea
static le electrizeaz, i rspunse August.
La naiba, zise Rodgers. Ai dreptate.
Cnd se afl n funciune, aparatele electronice izolate
genereaz un cmp de electricitate static. Dac staia TAC-SAT
era aprins, firele de pr de pe mna lui Rodgers ar fi fost atrase
de cmpul electrostatic al staiei.
Rodgers aprob cu un semn al capului, dup care intrar
amndoi n birou.
Nici unul din ei nu era un alarmist. Dar erau contieni c, prin
natura meseriei i a funciilor pe care le ocupau, de ei depindeau
vieile a mii de oameni, iar vigilena devenise a doua lor natur. i,
n timp ce intra n birou, Rodgers i aminti de o lecie pe care CIA
o nvase pltind un tribut greu: nu puteai avea ncredere n
nimeni, nici mcar n propriii oameni.




194
TREIZECI I CINCI

New York, statul New York
Smbt, 11.43 P.M.

Pe coridorul din faa intrrii n sala Consiliului de Securitate se
aternuse o tcere absolut. Secretarul general Chatterjee se
ndeprt de peretele n care fusese aruncat de Georgiev. Se uit
la terorist, apoi la colonelul Mott.
Cine i-a permis s faci aa ceva?! opti ea, cu voce aspr.
V aflai n pericol, rspunse colonelul, tot n oapt. Treaba
mea este s v protejez.
L-am prins de bra ca s
N-are nici o importan, replic Mott. Cu un gest al minii, i
chem la el pe doi dintre agenii de securitate care stteau n
spatele lor. Apoi i se adres din nou lui Chatterjee:
Acum suntem obligai s trecem la aciune.
Nu sunt de acord! i rspunse aceasta, ntr-un acces de
mnie.
Doamn, lsai discuiile pentru mai trziu, spuse Mott. N-
avem prea mult timp la dispoziie.
Pentru ce? ntreb ea.
Agenii se apropiar.
Scoatei-i hainele! le ordon Mott cu voce joas, artnd ctre
terorist. Repede!
Agenii se apucar de treab.
Ce ai de gnd s faci? ntreb Chatterjee.
Colonelul ncepu s-i desfac nasturii de la cma.
Am s intru nuntru, rspunse. mbrcat cu hainele stuia
de-aici.
Chatterjee rmase ncremenit.
Nu. Nici nu ncape discuie.
Nimeni n-are s bage de seam, spuse el. Avem cam aceeai
nlime.
Nu-i permit s faci asta, spuse Chatterjee.
N-am nevoie de permisiunea dumneavoastr, rspunse Mott,
scondu-i cmaa i bocancii. Capitolul 13C, paragraful 4, din
regulamentul de securitate. n cazul unui atac direct la adresa
secretarului general, se vor lua toate msurile necesare. Omul v-a
lovit, doar am vzut cu ochii mei. Din motive care ne scap,


195
tehnicienii mei n-au putut instala camera video, pentru a obine
imagini din interiorul Consiliului de Securitate. A mai rmas puin
pn la mplinirea ultimatumului i e posibil ca teroritii s
execute nc un copil. Ajutai-m s pun capt acestei situaii,
doamn. Vorbea englezete cu vreun accent strin?
i vor da seama de stratagem.
Nu imediat, rspunse Mott. Timpul trecea, iar colonelul se
ntreb ct vreme le mai rmnea la dispoziie pn cnd
teroritii rmai nuntru aveau s-i dea seama c se ntmplase
ceva neprevzut. i era team de ce ar fi putut s urmeze. Acum
rspundei-mi la ntrebare, v rog, insist Mott. Vorbea cu accent
strin?
Da, cred c e de undeva din Europa de Est, rspunse
Chatterjee. Nu-i putea reveni din uluire.
Un agent trase masca de pe faa lui Georgiev.
l cunoatei?
Chatterjee se uit la faa lat, nebrbierit, a teroristului.
Nasul mare i era plin de snge.
Nu, rspunse ea, cu voce moale. Dar dumneata?
Ridicndu-i ochii de la chipul brbatului, Mott se uit la ua
slii Consiliului de Securitate.
Nici eu.
Propria team sau poate instinctul de fost poliist la brigada de
operaiuni speciale i spunea c nuntru tensiunea se apropia de
paroxism. Trebuia s fac totui ceva nainte ca situaia s
degenereze ntr-o baie de snge. Colonelul lu masca din mna
agentului de securitate. i-o trase peste cap, dup care,
aplecndu-se, i lipi faa de nasul plin de snge al lui Georgiev.
Acum nu mai trebuie s m preocup de accent, spuse. n
dreptul gurii, masca i era plin de snge.
Chatterjee l privi n timp ce-i trgea la repezeal puloverul,
pantalonii i nclrile brbatului.
Toat lumea s se retrag n sala Consiliului de Tutel, i
ordon colonelul lociitorului su, locotenentul Mailman. Luai
poziie n dreptul celeilalte ui, repede i fr zgomot. Am nevoie de
dou echipe: una de acoperire, n faa intrrii, iar a doua s fie
gata s intervin pentru a-i elibera pe ostatici. Dac se aud focuri
de arm, intrai imediat. Mott lu pistolul lui Georgiev i i scoase
ncrctorul. Era aproape plin. Deschid focul numai cnd sunt
sigur c pot s dobor cel puin un terorist. Am s fac n aa fel
nct s rmn n spatele slii, pentru ca tirul teroritilor s nu v


196
nimereasc pe voi. Acum tii cum sunt mbrcai; mpucai-i fr
somaie. Mare atenie s nu m mpucai i pe mine.
Am neles, domnule colonel, rspunse ofierul.
Doamn secretar general, v rog s luai legtura cu
Interpolul i s aflai cine este individul acesta. Cnd rosti
cuvntul individ, din vocea lui Mott rzbtea ura. Dac totui
ceva nu merge bine, informaia se va dovedi util mai trziu.
Domnule colonel, m opun categoric acestei aciuni, spuse
Chatterjee. Secretarul general i recptase calmul i ncepea s
se arate iritat. Intervenia dumitale pune n pericol viaa tuturor
celor aflai nuntru.
Dac nu-i scoatem afar mai repede, vor muri oricum,
rspunse Mott. Nu v-a spus i el acelai lucru? l mpinse pe
Georgiev cu piciorul. Nu sta a fost motivul pentru care ai
ncercat s-l mpiedicai s se ntoarc n sal?
Eu doream s-l conving s opreasc execuiile
Iar lui puin i-a psat de ce doreai dumneavoastr, spuse
Mott n oapt, cu vocea nsprit.
E adevrat, fu ea de acord. Dar vreau s intru chiar eu i s
ncerc s-i conving pe ceilali teroriti.
Acum e prea trziu, spuse Mott. O s vrea s tie ce s-a
ntmplat cu omul lor. Ce-o s le spunei?
Adevrul. Dac le spun adevrul, poate vor accepta s
coopereze. Sau poate chiar vor fi de acord s elibereze civa
ostatici n schimbul colegului lor.
Nu putem s-i dm drumul stuia, spuse Mott. Avem nevoie
de el, pentru informaii. i oricum, nemernicul va trebui adus n
faa justiiei. Mott admirase ntotdeauna perseverena de care
ddea dovad Chatterjee. Dar acum, insistena ei era o dovad de
naivitate.
n timp ce locotenentul mprea ordine celor dou echipe de
intervenie, colonelul i chem pe cei din echipa medical. Acetia l
aezar pe terorist pe o targ i-i prinser minile cu o pereche de
ctue, pe care le primir de la un agent de securitate.
Ducei-l la infirmerie i imobilizai-l de pat, l instrui pe
responsabilul echipei medicale.
Cu un gest al minii, locotenentul i semnaliz lui Mott c
pregtirile erau gata. n semn de rspuns, colonelul ntinse braul
i ridic trei degete n sus. Mailman nelese c trebuia s atepte
treizeci de secunde. Mott i consult ceasul, n timp ce oamenii
locotenentului se ndreptau ctre sala Consiliului de Tutel. i


197
potrivi cronometrul la treizeci de secunde.
Domnule colonel, v rog, spuse Chatterjee. Dac intrai
nuntru, nu-mi mai lsai nici o cale de aciune.
tiu. nc douzeci i cinci de secunde.
Facei o mare greeal! continu femeia, ridicnd vocea
pentru prima oar.
Dinspre ua Consiliului de Securitate se auzi un scrit, ca i
cum cineva se sprijinise de ea dinspre interior. Chatterjee tcu
imediat. Mott arunc o privire la u, apoi ochii i se oprir pe
chipul secretarului general; se uit din nou la ceas. Mai rmneau
douzeci de secunde.
Vom afla n curnd dac e o greeal, spuse Mott n oapt.
V rog, doamn secretar general, n-avem timp de discuii;
ndeprtai-v, aici v aflai n pericol.
Domnule colonel ncepu ea, dar se opri n mijlocul frazei.
Domnul s v aib n paz. Domnul s v aib n paz, pe
dumneata i pe oamenii dumitale.
Mulumesc, doamn, rspunse Mott. nc cincisprezece
secunde.
Cu inima ndoit, Chatterjee se ndeprt.
Colonelul Mott se concentr la cele ce aveau s urmeze. Sngele
teroristului ptrunsese prin materialul subire al mtii,
atingndu-i buzele. Avea un gust ciudat, ca sngele unui animal
slbatic sau al unui rzboinic viking din vechime. Lu arma
teroristului i i-o nfipse la centur, unde vzuse c o inea
Georgiev cnd ieise din sal. Nerbdtor, i dezmori degetele
nmnuate, nchiznd i deschiznd pumnii de cteva ori, n
ateptarea momentului n care putea s treac la aciune.
Zece secunde.
Cu douzeci i ceva de ani mai nainte, pe vremea cnd era nc
un simplu cadet la academia NYPD, de lng intersecia lui
Twentieth Street cu Second Avenue, un instructor de strategie i
tactic i spusese c meseria lor era ca un joc de zaruri. Fiecare
agent de poliie, fiecare soldat i puneau viaa la btaie, cu un zar
care avea ase fee. Feele zarului reprezentau hotrrea,
ndemnarea, cruzimea, ingeniozitatea, curajul i puterea. De cele
mai multe ori, zarul nu se mica de la locul lui, n buzunarul de la
piept al uniformei. Poliistul se antrena, colinda strzile, pleca n
patrulare cu maina, dar n tot acest timp i pregtea mna i
mintea deopotriv pentru momentul de cumpn al vieii sale,
cnd venea vremea s scoat arma i s trag. Iar cnd sosea clipa


198
cea mare, clipa cnd se vedea obligat s arunce zarul, trebuia s
cumpneasc bine i s arate c e mai bun dect omul din faa lui.
n cei douzeci de ani ct fusese poliist n Midtown South, Mott
nu uitase niciodat cuvintele instructorului. i reveneau n minte
ori de cte ori trebuia s ptrund ntr-o cldire, fr s tie cine
sau ce se afla dincolo de u, sau cnd trgea pe dreapta o main
al crei ofer citea ziarul, ntins peste volan, dar sub care putea
foarte bine s aib ascuns o arm. Nu le uitase nici acum.
ncerc s se concentreze intens, pregtindu-i mintea i trupul
pentru ce avea s urmeze. n cele din urm, repet n minte
cuvintele unuia dintre astronauii de pe racheta Mercury, al crui
nume l uitase i care se rugase, n timp ce atepta s fie lansat n
spaiu: Doamne, Dumnezeul meu, d-mi puterea s n-o fac lat
tocmai acum.
Cinci secunde.
Cnd sosi clipa, Mott se apropie de ua Consiliului de
Securitate. Scoase un geamt, prefcndu-se c fusese rnit i
avea dureri mari.
Cu o micare hotrt, deschise ua, pind nuntru.




199
TREIZECI I ASE

New York, statul New York
Smbt, 11.48 P.M.

n holul cel mare al Departamentului de Stat, prinii gsir
cteva telefoane care le fuseser puse la dispoziie. Sharon se
aez ntr-un fotoliu mai retras din foaierul intens luminat i l
sun mai nti pe Alexander, la hotel. Voia s se asigure c fiului ei
nu-i lipsete nimic. Alexander era bine, dar Sharon avea bnuiala
c renunase la jocurile video pentru a se uita la televizor, pe
canalul SpectraVision
64
. Cnd l prindea jucnd jocuri video, vocea
lui Alexander era ntotdeauna emoionat, de parc purta pe umeri
soarta ntregii galaxii. Acum era ora unsprezece noaptea, iar glasul
lui Alexander era blnd ca al unui mieluel i ptruns ca de o
und de evlavie. i aducea aminte de Charlton Heston, cnd a
vzut arborii n flcri, n filmul Cele zece porunci.
Sharon nu l-a certat. Nu i-a spus nici despre ce se ntmplase la
sediul ONU. Ceva i spunea c Alexander avea s viseze foarte
frumos n seara aceea. Cu puin noroc, totul avea s se termine
pn diminea, cnd avea s se trezeasc. Apoi sun acas i
ascult mesajele de pe robotul telefonic. Era ngrijorat mai ales
pentru prinii ei i voia s vad dac sunaser i lsaser vreun
mesaj, n caz c auziser ce se ntmplase la New York. Dac nu
aflaser nc nimic, nu mai avea rost s le telefoneze. Nu prea
stteau bine cu sntatea i, n plus, erau genul de oameni care se
panicau uor. Nu dorea s-i sperie degeaba.
Dar pe robot gsi un mesaj de la mama ei. Aflase ce se
ntmplase de la televizor, aa c Sharon o sun napoi. i
comunic versiunea oficial, anume c autoritile demaraser
negocieri pentru dezamorsarea situaiei, apoi i spuse c,
deocamdat, nu avea alte nouti.
Paul ce prere are? ntreb maic-sa.
Nu tiu, mam, rspunse Sharon.
Cum adic, nu tii?
A plecat cu un tip de la serviciul de securitate al ONU i nu s-
a ntors nc, spuse Sharon.
Probabil ncearc s dea o mn de ajutor, opin maic-sa.

64
Program de televiziune cu circuit nchis, pentru hoteluri (n.tr.).


200
Sharon se simi tentat s-i rspund: ntotdeauna e gata s
dea o mn de ajutor, dar altora, nu nou. n schimb, rspunse:
Ai dreptate.
Maic-sa o ntreb cum se simte. Sharon rspunse c atepta
s primeasc veti, ca i ceilali prini, dar c toat lumea trgea
ndejdea c evenimentele aveau s se termine cu bine. i promise
c o sun imediat cum apare ceva nou.
Discuia despre Paul i permanenta lui disponibilitate pentru ei
o indispusese. Dorea s-i vad fiica scpat din infernul acela i
era gata s fac orice sacrificiu ca s o scoat de acolo. n acelai
timp, era contient c Paul va face tot ce considera c e de datoria
lui, chiar dac Harleigh nu s-ar fi aflat printre ostatici. Sharon se
inuse tare pn atunci, dar gndul acesta fu pictura care umplu
paharul.
i terse pe furi lacrimile care-i apruser pe obraji. ncerca s
se conving c Paul fcea asta pentru Harleigh. i chiar dac n-o
fcea neaprat pentru Harleigh, oricum, eforturile sale aveau s se
rsfrng i asupra fiicei lor.
Dar acum se simea singur. i fiindc Paul o abandonase
acolo, fr nici o veste de la el sau de la fiica lor, simi cum o
cuprinde iari un val de enervare. Mcar s-i fi dat un telefon, s-
i spun care era situaia.
Apoi i veni o idee. Scoase un erveel din poet, i sufl nasul,
dup care ridic receptorul telefonului. Paul i luase cu el
telefonul celular. Form numrul cu micri nervoase.




201
TREIZECI I APTE

New York, statul New York
Smbt, 11.49 P.M.

Ty Sokha rmase n genunchi, lng tnra fat. Nu mai avea
cu ce s-o ajute, dar, oricum, nu venise pn acolo s fac munc
de caritate. i srise n ajutor cu un singur scop: pentru a afla care
anume dintre teroriti era Ivan Georgiev, proxenetul din tabra
ONU din Cambodgia. Brbatul care ordonase ca Phum s fie
mpucat cnd ncercase s fug din tabr. Ceilali teroriti nu-i
interesau; voiau s pun mna pe Georgiev.
n poet, Ty avea ascuns un Browning High Power de 9 mm.
Hang avea i el o arm identic, disimulat la spate, sub sacou.
Primiser armele prin valiza diplomatic, pentru a nu fi depistate
de serviciile de securitate ale ONU. La momentul oportun, aveau s
le scoat la iveal i s-l doboare pe nemernicul de Georgiev, dup
care aveau s-i mpute i pe ceilali teroriti. Astfel se vor rzbuna
pe Georgiev, ba chiar, mai mult, vor deveni eroii zilei, reuind s
elibereze ostaticii, iar cauza pentru care luptau, instaurarea n
Cambodgia a unui guvern puternic, cu orientare de dreapta, sub
conducerea lui Son Samm, avea s devin cunoscut n toat
lumea. Aciunea lor va pune capt nedreptilor. Khmerii Roii vor
fi urmrii n toat ara i eliminai pn la unul, iar Cambodgia va
deveni noua putere politic i financiar a Asiei.
Dar toate acestea depindeau de ce avea s se ntmple n
urmtoarele cteva minute. Acum lui Ty i prea ru c nu l-a
mpucat pe Georgiev nainte s ias din sal, dar nu anticipase
aceast micare. De team ca nu cumva ceilali teroriti s-o
doboare nainte de a reui s-l ucid, nu s-a grbit s deschid
focul; voia s fie sigur c-l recunoscuse i Hang.
Ty scoase o batist de mtase din poet. O ls deschis, pe
podea i ncepu s tamponeze fruntea fetei cu batista. Browning-ul
era la ndemn, n poet. Puse batista la loc, dup care trase, pe
furi, sigurana armei. ncepea s o cuprind ngrijorarea. i era
team ca nu cumva javra de Georgiev s cad la nelegere cu
secretarul general Chatterjee. Acum Ty regreta c nu-l mpucase
mai devreme, cnd Georgiev se aflase chiar lng ea i avusese
ocazia ideal. Poate c ar fi murit i ea n schimbul de focuri, dar,
cel puin, ar fi murit mpcat cu gndul c Hang, mpreun cu


202
spiritele familiei sale, era mndru de ea.
Uile duble, aflate la captul de sus al treptelor din cealalt
parte a slii, se deschiser dintr-odat. Teroristul care le pzea sri
ntr-o parte, n timp ce Georgiev nvli nuntru. Bulgarul i inea
mna n dreptul gurii. Trntind ua, i scoase pistolul i-l agit
furios ctre u. Se ntoarse i trecu pe lng teroristul care pzea
intrarea. Acesta ddu s se ia dup el, dar Georgiev i ordon cu
un gest s rmn unde era. Apoi ncepu s coboare treptele,
mpleticindu-se. Prea ameit, ca i cum ncasase o lovitur
puternic. Era furios.
Cu att mai bine. Btrnii nvai care propovduiau credina
budist Theraveda spuneau c un om pe care l prindea moartea
nemulumit avea s rmn tot aa dup rencarnare. Ty se gndi
c Georgiev i merita soarta.
Cu pistolul ntr-o mn, bulgarul se opri la mijlocul treptelor i-
i duse cealalt mn la brbie. Se cltina uor.
Teroristul de lng u se apropie de el. Unul dintre brbaii
care se aflau jos ncepu s urce treptele, ndreptndu-se i el ctre
Georgiev.
La dracu, se gndi Ty. Acum era momentul cel mai potrivit. n
cteva secunde, se vor afla toi trei, unul lng altul.
Era posibil s nu-l nimereasc pe Georgiev.
Se uit la Hang. Din ochii lui nelese c era de acord cu planul
ei. Hang se ridic de la locul lui, n timp ce ea i strecura mna n
poet. Hang i scoase arma i inti. Ty trase i ea pistolul din
poet i se ntoarse cu faa ctre Georgiev. Hang trase primul,
slobozind trei focuri n direcia lui Georgiev, nainte ca ceilali doi
teroriti s apuce s i se alture. Ultimul glon nu-i nimeri inta,
dar pe fruntea bulgarului nflorir dou pete roii, n timp ce fora
loviturilor l proiect n peretele slii. Alunec la pmnt; pe
tapetul verde cu galben strlucitor rmseser dou dre roii.
Ty i Hang se npustir n acelai timp, adpostindu-se
ndrtul balustradei. Cei doi teroriti aflai pe trepte se oprir,
dup care se ascunser n spatele fotoliilor i-i ndreptar armele
n direcia lor. Ceilali doi, care stteau n partea opus a slii, se
adpostir i-i luar i ei n ctrile armelor. n acelai timp se
deschiser uile dinspre sala Consiliului de Tutel. Patru ageni
din forele de securitate ai Naiunilor Unite ddur buzna
nuntru. Urm un lung moment de tcere, ntrerupt numai de
suspinele copiilor, care ncepuser s plng. Cei doi cambodgieni
se ntoarser cu faa ctre agenii de securitate. Teroritii fcur i


203
ei acelai lucru.
Teroritii aflai lng Georgiev profitar de confuzia creat i
ncepur s trag n direcia lui Ty i a lui Hang. Cambodgienii se
prbuir la baza galeriei, n spatele creia se adpostiser. Hang
ncasase un glon n umr, iar Ty fusese lovit n coaps. Ty se
rsuci i czu fr zgomot pe spate; ateriznd n patru labe, Hang
scoase un ipt, dar acesta fu curmat de un glon care-l nimeri
direct n frunte. Cambodgianul czu la pmnt, secerat.
Ty scpase pistolul din mn i pipia frenetic s-l gseasc,
cnd un alt glon o nimeri n bra i, n secunda urmtoare, nc
unul, n abdomen. i duse mna la burt, exact n clipa n care un
al patrulea glon i spulber craniul.
Agenii cambodgieni fuseser dobori n cteva secunde. Dar
prezena lor i pusese n ncurctur pe agenii de securitate ai
ONU, care nu i-au putut da seama dac sunt prieteni sau
inamici. Ezitarea acestora le oferi teroritilor rgazul necesar
pentru a deschide focul n direcia lor. Unul dintre ageni czu la
pmnt, nimerit n picior i fu evacuat imediat. Ceilali trei luar
poziie de tragere i rspunser cu foc de acoperire. Vznd-o pe
tnra rnit, un agent o prinse n brae i o scoase de acolo.
Unul dintre teroritii din partea din spate a slii czu la pmnt
i se rostogoli pe trepte, oprindu-se cu capul ntr-un fotoliu. Un
agent de securitate al ONU ncas un glon n fa i se prbui.
Schimbul de focuri dintre teroriti i forele de securitate se ntei,
acoperind ipetele disperate ale ostaticilor. Civa ostatici, care
dduser dovad de mai mult prezen de spirit, se adpostiser
care pe unde, iar acum se luptau s-i mpiedice pe ceilali, care
intraser n panic, s sar n calea gloanelor.
ntr-un trziu, vacarmul ncet, iar echipa de intervenie a ONU
se retrase n sala Consiliului de Tutel, trntind ua. Armele
tcuser, dar n amfiteatru continu nebunia general, provocat
de ipetele isterice ale ostaticilor cuprini de panic.




204
TREIZECI I OPT

New York, statul New York
Smbt, 11.50 P.M.

Reynold Downer ntinse pe jos trupul nsngerat al lui Georgiev,
iar Etienne Vandal se ls n genunchi lng el.
Mai bine du-te i pzete intrarea, spuse Vandal. S-ar putea
s atace din nou.
M duc, rspunse Downer.
Se ridic n picioare i arunc o privire prin sal. Un terorist mic
de statur cobora treptele n fug. Vzndu-l, Downer nelese c
Sazanka era cel mpucat. Barone se opri n faa lui Downer i-i
trecu un deget pe sub brbie. Pilotul era mort.
Downer scp o njurtur, iar Vandal l imit. Downer i ls
privirea n jos.
Vandal scoase masca de pe chipul lui Georgiev. Dar omul care
zcea n faa lor nu era Georgiev.
L-au prins, spuse Downer. Mi s-a prut mie de la nceput c
e ceva ciudat n treaba asta. Nemernicii au pus mna pe el.
Brbatul ntins pe covor arta a american. Downer scuip peste
chipul acela fr via.
Vandal trase la o parte mnua brbatului necunoscut i-i
verific pulsul.
E mort.
Vandal se uit la celelalte dou cadavre, care zceau lng
scar.
Oamenii care ne-au atacat fceau parte din forele de
securitate ale ONU i pun pariu c brbatul acesta era coleg cu ei.
Atunci, tia doi cine sunt?
Probabil sunt ageni de poliie sub acoperire, rspunse
Downer. Fac parte din dispozitivul de securitate al recepiei.
i de ce nu au acionat mai devreme? se ntreb Vandal cu
voce tare. De ce nu au ncercat pn acum s-i salveze pe ostatici?
Poate c au ateptat s primeasc ntriri, spuse Downer.
Nu cred, rspunse Vandal. E clar c au fost luai prin
surprindere de atacul echipei de intervenie a ONU.
Downer porni s urce treptele ctre partea de sus a slii, n timp
ce Vandal se ntoarse i o lu n jos. Trebuia s ntreasc paza
intrrilor, dei, deocamdat, nu se mai atepta la un al doilea atac.


205
Forele ONU nregistraser pierderi. Cnd au prsit sala, au luat-
o cu ei pe fata rnit, dar Vandal nu credea c acesta fusese
obiectivul principal al aciunii. Din felul n care se desfurase
atacul, nelese c scopul acestuia fusese s creeze un cap de pod.
O echip restrns de patru oameni, care s deschid calea
celorlali, care ateptau afar. Totui, de ce acetia n-au mai
intervenit?
n timpul luptei, de frica mpucturilor, o parte din ostatici se
culcaser la pmnt, iar alii se adpostiser sub mas. Vandal nu
se mai obosi s-i adune laolalt. i auzea suspinnd din greu i
vitndu-se, cu nervii zdruncinai de ntmplrile prin care
trecuser mai devreme. N-aveau s le mai fac probleme.
Vandal se opri lng cei doi mori, care zceau la picioarele
treptelor. Aveau trsturi asiatice. Se ls pe vine i scotoci prin
buzunarele brbatului. Ddu peste un paaport cambodgian.
Vandal i aduse aminte c, n perioada ct fusese membru al
misiunii UNTAC, Georgiev fusese amestecat ntr-o serie de afaceri
dubioase, de la spionaj pn la prostituie. Poate c era vorba de o
reglare de conturi. Dar cum dduser cei doi de urma lui
Georgiev?
Barone se apropie. Vandal ls paaportul din mn i se ridic
n picioare.
E mort? zise Barone, dnd din cap nspre Georgiev.
Nu e el, rspunse Vandal.
Ce-ai spus?
Au pus mna pe el cnd a ieit s stea de vorb cu secretarul
general, zise Vandal. Au trimis pe altcineva n locul lui.
N-am crezut c o s aib atta snge n ei, spuse Barone.
Probabil de asta au dat buzna peste noi. sta era iscoada lor.
Foarte posibil, spuse Vandal.
Barone cltin din cap.
Dac Georgiev le spune numerele de cont, chiar dac reuim
s ieim de aici cu banii, o s rmnem fr ei ct ai zice pete.
Ai dreptate, spuse Vandal.
i-atunci, ce ne rmne de fcut? ntreb Barone.
Ostaticii sunt nc n mna noastr, gndi Vandal cu voce
tare. Iar dac suntem atacai din nou, o s ncepem s-i ucidem,
unul cte unul. Prerea mea e s ne urmm planul, cu dou mici
amendamente.
Care ar fi acelea? zise Barone.
Vandal se uit ctre masa de conferine.


206
Unu la mn, le cerem s ne plteasc rscumprarea n
bani lichizi, spuse el, ndreptndu-se ctre ostatici i, doi la mn,
ncepem execuiile chiar acum.
i trecu privirea peste ostaticii aezai la mas. Se uit la
fotoliul gol n care sttuse fata rnit, dup care ochii i se oprir
asupra lui Harleigh Hood. Fata i nfrunt privirea. Expresia
sfidtoare de pe chipul acesteia l fcu s se hotrasc pe loc.
i ceru lui Barone s-o aduc la el.




207
TREIZECI I NOU

New York, statul New York
Smbt, 11.51 P.M.

Microfonul crbuului aflat pe coridor capt mpucturile din
sala Consiliului de Securitate. Pe coridor se auzir ipete. n ciuda
recepiei slabe, Paul Hood i cei de lng el i ddur seama c n
sal evenimentele ncepuser s se precipite. ntr-un trziu,
mpucturile se domolir, dar ipetele rsunau n continuare.
Hood sttea n spatele lui Ani. Lipit de monitorul
computerului, tnra urmrea cu mare atenie transmisia; chipul
ei avea o expresie calm, dar extrem de concentrat. De cteva ori
se vzu obligat s se ridice din faa monitorului i s apese pe
cteva taste de pe claviatura unui laptop aflat pe o mas
nvecinat, pentru a ameliora calitatea sunetului, dup cum le
explic ea dup aceea.
August era n picioare, n stnga lui Hood. Rodgers sttea pe un
scaun pe care-l trsese de la masa de lng ei. i scosese haina i-
i suflecase mnecile cmii. i ceruse lui Ani mapa cu planurile
cldirii Naiunilor Unite, pe care acum le studia cu atenie. Hood
arunc o privire peste umrul lui Rodgers. Planurile erau vechi,
din anii patruzeci, cnd FBI-ul adunase laolalt planurile cldirii,
n scopul de a planta dispozitive primitive de ascultare n structura
acesteia. Pe cteva pagini se vedeau mai multe note adugate
recent, iar Hood nelese c CIA se folosise de aceleai planuri
pentru a stabili rutele crbuilor prin sediul ONU.
Lng piciorul mesei se afla o serviet cu faa din pnz groas.
Fermoarul capacului rmsese deschis pe jumtate, iar Hood
observ c nuntru se afla o staie de comunicaie TAC-SAT.
n timp ce asculta transmisia crbuului, telefonul mobil al lui
Hood ncepu s sune. Apelul venea probabil de la Bob Herbert sau
de la Ann Farris. i scoase telefonul din buzunar. Mike Rodgers se
ridic i se apropie de el.
Alo?
Eu sunt, Paul.
Sharon, rspunse Hood. Nu acum, pentru numele lui
Dumnezeu, i trecu prin minte.
Rodgers se opri. Hood se trase la o parte.
mi pare ru, iubito, spuse Hood n oapt. Aveam de gnd s


208
vin la tine, dar a intervenit ceva. A trebuit s m ntlnesc cu
Mike.
E i el acolo?
Da, rspunse Hood. Nu prea era atent la ce-i spunea soia
lui. Urechile i erau ciulite la ce se ntmpla n cldirea
Secretariatului. Te simi bine? o ntreb.
Cred c glumeti, Paul, spuse ea. Ar trebui s fii aici, lng
mine.
tiu, rspunse el. Iubito, am de lucru acum. ncercm s
punem la punct un plan ca s-o scoatem de acolo pe Harleigh i pe
ceilali ostatici. Nu vrei s stm de vorb mai trziu?
Cum s nu, Paul?! Nu-i prima oar cnd m tratezi aa. Apoi
nchise.
Lui Hood i se pru c a primit o palm peste fa. Cum era
posibil ca doi oameni s fie att de apropiai cu o sear nainte, iar
a doua zi att de departe unul de altul? Dar nu se simea vinovat
n nici un fel. De fapt, ncepea s se enerveze. Ce mai voia de la el?
Doar ncerca s o salveze pe Harleigh. Sharon nu voia s rmn
singur, dar Hood tia c nu asta era problema. O deranja faptul
c nu puteau fi mpreun din cauza Centrului de Operaiuni, ca i
altdat.
Hood nchise telefonul i-l puse napoi n buzunar. Mike i puse
o mn pe umrul lui.
Deodat, se auzi clar vocea lui Chatterjee.
Locotenente Mailman, ce s-a ntmplat? ntreb secretarul
general.
Colonelul Mott a fost mpucat nainte ca echipa noastr s
intre nuntru, rspunse ofierul, cu sufletul la gur. E posibil s fi
fost omort.
Nu! izbucni vocea lui Chatterjee. Doamne, Dumnezeule!
Unul din oamenii mei a fost mpucat i am fost obligai s ne
retragem, dar am reuit s ucidem un terorist, continu
locotenentul. Am scos de acolo o tnr; e rnit. Am fost obligai
s ne retragem, altfel am fi nregistrat prea multe pierderi.
Hood simi c i se nmoaie genunchii.
Aflu eu cine-i fata, spuse Rodgers. N-o suna pe Sharon. S
nu se ngrijoreze degeaba.
Mulumesc, rspunse Hood.
Rodgers ridic receptorul unui telefon i form numrul lui
Herbert. Pentru a ine evidena teroritilor cunoscui i a unor
personaje din lumea interlop, care adeseori erau implicate n tot


209
felul de atacuri cu bomb, accidente rutiere sau schimburi de
focuri, Centrul de Operaiuni se afla n permanent legtur cu
toate spitalele importante ale oraului i cu asigurrile sociale.
Rniii adui la spitale erau trecui prin baza de date a Centrului
de Operaiuni, pentru a se verifica dac nu cumva se aflau n
atenia FBI-ului sau a poliiei. Herbert putea s-i cear lui Matt
Stoll s verifice toi rniii care se prezentaser la spitalele din zona
sediului ONU n ultimele treizeci de minute.
n sediul Secretariatului, schimbul de replici continua.
Ai fcut bine c i-ai retras oamenii, spuse Chatterjee.
Mai am ceva de raportat, continu locotenentul. n schimbul
de focuri au intervenit i doi diplomai.
Cine erau acetia? ntreb Chatterjee.
Nu tiu nc, replic locotenentul. Unul din oamenii mei i-a
vzut i mi-a spus c aveau trsturi asiatice.
Atunci nu puteau fi dect din Japonia, din Coreea de Sud
sau din Cambodgia, spuse Chatterjee.
Amndoi au fost ucii de teroriti.
n cine au tras cei doi? ntreb Chatterjee.
Are s v vin greu s credei, dar au tras n colonelul Mott,
rspunse brbatul.
n colonelul Mott? se mir ea. Probabil erau convini c
este
Teroristul cu care a fcut schimb de haine, i termin fraza
locotenentul.
Se auzi apelul unei staii de emisie-recepie. Chatterjee
rspunse:
Aici Chatterjee.
Ai fcut o mare prostie, se auzi o voce. Transmisia era slab
i plin de parazii, iar vocea avea un accent strin, dar Hood reui
s neleag ce spunea. Ciuli urechile, uitnd de tnra rnit,
care putea fi chiar fiica sa.
V rog s primii scuzele mele, spuse Chatterjee. Am ncercat
s-i explicm partenerului dumneavoastr c
S nu ne scoi pe noi vinovai de cele ntmplate! i-o retez
cellalt.
Nicidecum, eu sunt singura vinovat de
tiai ce trebuie s facei, dar nu v-ai conformat, spuse
brbatul. Acum avem alte instruciuni.
nainte de orice, vreau s tiu ce s-a ntmplat cu omul
nostru, ceru Chatterjee.


210
E mort.
Eti sigur? l implor Chatterjee.
Se auzi un foc de arm.
Acum sunt sigur, rspunse cellalt. Mai ai i alte ntrebri?
Nu, rspunse Chatterjee.
O s-i vedei cadavrul dup ce plecm de aici, spuse
teroristul. Numai de voi depinde cnd plecm.
Urm o secund de tcere.
Atunci, te ascult, spuse Chatterjee.
Vrem un elicopter cu ase milioane de dolari, bani lichizi. Am
renunat la transferul bancar. Omul nostru e n minile voastre i-
ar putea s v spun cine suntem. Un cont bancar poate fi blocat
oricnd. S ne dai de veste cnd sosete elicopterul. Vom relua
execuiile peste opt minute, iar apoi vom executa cte un ostatic la
fiecare jumtate de or. Dar acum nu-i vom mai alege dintre
diplomai. O s trecem la tinerele doamne.
n toat viaa lui, Hood nu urse pe nimeni aa cum l ur
atunci pe brbatul acela.
V rog, orice numai asta nu! strig Chatterjee.
E numai vina voastr c s-a ajuns aici, spuse necunoscutul.
Ascult-m cu atenie, spuse Chatterjee. Am s v dau tot ce
dorii, dar trebuie s oprii execuiile. Au murit deja prea muli
oameni.
Ai opt minute.
Nu-i de ajuns! Avem nevoie de cteva ore! l implor
Chatterjee. O s facem tot ce ne cerei. Alo? Alo!
Nici un rspuns. Hood nelese ct de adnc era dezamgirea
secretarului general.
August cltin din cap.
Echipa de asalt ar trebui s-i atace din nou, chiar acum, ca
s-i ia prin surprindere. Nu se ateapt la un al doilea atac att de
curnd.
Noi ar trebui s lansm atacul, spuse Hood.
Au ameninat c vor folosi gaz toxic, dac sunt atacai, le
reaminti Ani.
Cu ocazia primului asalt n-au fcut-o, rspunse August. Nu
sunt pregtii s moar. Tocmai de aceea au i luat ostatici. Nu vor
renuna att de uor la ei.
Rodgers nchise telefonul.
Victima nu este Harleigh. A fost mpucat o tnr pe nume
Barbara Mathis.


211
Dar faptele rmneau aceleai. Harleigh era n continuare
prizonier, n timp ce colegii ei din orchestr cdeau unul cte
unul. Totui, cnd afl vestea, Hood simi cum i se ridic o piatr
de pe inim.
Hood era de acord cu August. Brbaii din sala Consiliului de
Securitate nu erau teroriti sinucigai i nici nu urmreau un scop
politic. Erau pur i simplu nite pirai n cutarea przii. Vor fi n
stare de orice pentru a iei n via de acolo.
Chatterjee i comunic locotenentului c se duce la infirmerie.
Dorea s stea de vorb cu teroristul care fusese capturat. Dup ce
plec, transmisia se ntrerupse.
A ieit din raza de aciune a crbuului, spuse Ani.
Rodgers i consult ceasul.
Au mai rmas mai puin de apte minute, spuse el scurt. Ce
putem s facem ca s-i oprim?
Oamenii notri nu pot ajunge pn la sala Consiliului de
Securitate n timp util, observ August.
Ai urmrit situaia timp de aproape cinci ore, i se adres
Rodgers lui Ani. Tu ce prere ai?
Nu tiu ce s spun, rspunse tnra.
F o presupunere, insist Rodgers.
Liderul grupului a fost capturat, spuse ea. Nimeni nu poate
spune de ce vor fi n stare acum.
De unde tii? o ntreb Hood.
Ea i arunc o privire, fr s priceap ntrebarea.
De unde ai tiut c liderul teroritilor a fost capturat? repet
el.
Mi s-a prut logic ca acela care a vorbit n numele lor s fie
chiar eful bandei, rspunse Ani.
Telefonul ncepu s sune, iar Ani rspunse. Era Darrell
McCaskey; ceru s vorbeasc cu Rodgers. Ani i ddu receptorul.
Cnd l apuc din mna ei, Rodgers i arunc o privire
nemulumit. Sau nencreztoare?
Convorbirea fu scurt. Rodgers l ascult cu atenie pe
McCaskey, fr s-l ntrerup. Dup ce termin de vorbit, i ddu
receptorul napoi lui Ani. Aceasta se ntoarse i-l puse la locul lui.
Darrell tocmai a fost informat c serviciul de securitate al
ONU a verificat amprentele teroristului capturat, spuse Rodgers,
dup care se uit din nou la Ani. Aplecndu-se asupra ei, se
sprijini cu minile de braele scaunului pe care sttea femeia.
S auzim ce ai de spus, domnioar Hampton.


212
Poftim? rspunse ea.
Mike, ce se ntmpl? ntreb i Hood.
Teroristul este colonelul Ivan Georgiev, spuse Rodgers.
Privirea lui o intuia n continuare pe Ani. A fcut parte din
misiunea UNTAC n Cambodgia. De asemenea, a fost unul dintre
agenii CIA din Bulgaria. Nu cumva l cunoti, din ntmplare?
Eu? ntreb Ani.
Da, dumneata.
Nu, rspunse ea.
tii ceva, dar nu vrei s ne spui, spuse Rodgers.
Nici vorb
Mini, spuse Rodgers.
Mike, unde vrei s ajungi?
S-a instalat aici exact nainte s nceap atacul, zise Rodgers.
Se trase i mai aproape de Ani. Ai venit s lucrezi, aa ne-ai spus
nou.
E adevrat.
Eti mbrcat prea elegant pentru serviciu, zise Rodgers.
Tipul cu care aveam ntlnire m-a lsat balt, rspunse ea.
De suprare, am venit aici. Am avut o mas rezervat la
restaurantul Chez Eugenie, putei s verificai. Totui, ce-i cu toate
ntrebrile astea, care
Mini, spuse Rodgers. Erai la curent cu planul teroritilor?
Sigur c nu! rspunse ea.
Dar tiai c pregtesc o lovitur, continu Rodgers. Ai fost n
Cambodgia. Colonelul Mott a fost ucis de doi cambodgieni
deghizai n diplomai ai ONU. Erau convini c Mott este Georgiev,
nu-i aa?
De unde naiba s tiu eu? ip Ani.
Cu o micare brusc, Rodgers mpinse n spate scaunul pe
rotile. Acesta alunec pe pardoseala de gresie i se izbi cu zgomot
de un fiet. Ani ncerc s se ridice, dar Rodgers o mpinse napoi.
Mike, ai grij! i strig Hood.
N-avem timp de prostii, Paul, spuse Rodgers. Urmtoarea
victim s-ar putea s fie chiar fiica ta! O strpunse cu privirea pe
Ani. Staia TAC-SAT e n funciune. Cu cine aveai de gnd s
vorbeti?
Cu eful meu, care se afl la Moscova
Atunci, pune mna i sun-l chiar acum, i ceru Rodgers.
Tnra avu o ezitare.
Sun-l acum! strig Rodgers.


213
Ea nu schi nici o micare.
Cu cine trebuia s iei legtura? continu Rodgers. Cu agenii
cambodgieni sau cu teroritii?
Ani nu rspunse nimic. Minile i erau sprijinite de cotierele
scaunului. Rodgers o plesni peste o mn, dup care i-o imobiliz
cu putere pe braul scaunului. Femeia ncerc s i-o retrag, dar
nu reui. Cu degetul mare, Rodgers i ddu arttorul peste cap i
ncepu s apese. Ea ip i ncerc s se elibereze cu cealalt
mn, dar Rodgers o mbrnci napoi cu braul liber.
Spune odat cu cine dracu trebuia s vorbeti prin staia
TAC-SAT? url Rodgers.
i-am spus deja!
Rodgers aps i mai tare, pn cnd degetul aproape c i
atinse ncheietura minii. Ani scoase un ipt.
Cu cine? continu Rodgers.
Cu teroritii! ip Ani. Cu ei trebuia s iau legtura!
Hood simi cum i se taie picioarele.
Mai au i ali complici, n afar de tine? voi Rodgers s tie.
Nu!
Misiunea ta care era?
S le confirm transferul banilor, rspunse fata.
Rodgers i ddu drumul i se ndeprt de ea.
Hood o fixa cu privirea pe tnra femeie.
Cum ai ajuns s intri n crdie cu asemenea oameni? Cum
ai putut?
Las asta acum, spuse Rodgers. Peste trei minute vor mai
executa un ostatic. Cum s facem s-i oprim?
S le dm banii, spuse August.
Rodgers se uit la el.
Ce vrei s spui?
Aflm de la Centrul de Operaiuni numrul de telefon al lui
Chatterjee, i explic August. O sunm i-i spunem s-i anune pe
teroriti c e gata s le dea rscumprarea. Tnra doamn aici de
fa va confirma informaia. Apoi lum legtura cu poliia i le
cerem s trimit un elicopter, ntocmai cum au solicitat teroritii.
n acelai timp, poliia desfoar o echip SWAT, care s-i elimine
imediat cum ies din cldire.
i dac ies cu tot cu ostatici? ntreb Hood.
Va trebui s ne asumm riscul, spuse August. Oricum, dac-
i atacm n afara cldirii, vom avea mai puine victime printre
ostatici dect dac lum cu asalt sala Consiliului de Securitate.


214
O s le cerem celor de la SWAT s fie foarte ateni la fiica ta.
Dai-i drumul, spuse Hood, privindu-i ceasul. Repede.




215
PATRUZECI

New York, statul New York
Smbt, 11.55 P.M.

Secretarul general Chatterjee cobor n fug scara rulant,
ndreptndu-se ctre infirmeria care se gsea la etajul nti al
cldirii, n apropierea zonei rezervate turitilor. La captul scrii o
atepta un aghiotant, care se lu dup ea. Enzo Donati era student
n ultimul an la Universitatea din Roma i venise la ONU pentru a-
i pregti lucrarea de diplom, n domeniul relaiilor
internaionale. Chatterjee i ncredinase telefonul su celular, iar
tnrul inea permanent legtura cu biroul Interpol de la New
York. Aflaser c numele teroristului capturat era Ivan Georgiev,
fost ofier n armata bulgar. Ambasadorul Bulgariei nu luase
parte la serat, dar fusese informat n legtur cu ultimele evoluii
ale evenimentelor.
Chatterjee se folosi de ieirea destinat exclusiv delegailor, din
vecintatea expoziiei despre Hiroshima, dup care i continu
drumul pe coridoarele luminate intens. ncerca s nu se gndeasc
la moartea colonelului Mott i a oamenilor si, precum i a celor
doi diplomai care fuseser executai. Se apropia miezul nopii, or
la care expira termenul acordat de teroriti i care putea aduce
moartea unuia dintre tinerii membri ai formaiei de vioar. Se
concentr intens, ncercnd s gseasc o soluie pentru a
mpiedica acest deznodmnt. Chatterjee voia s-i propun un trg
lui Georgiev. Dac acesta i cerea complicelui su s amne
execuia, ea avea s fac tot ce i sttea n putin pentru a
convinge tribunalul s-i acorde clemen.
Chatterjee pornea de la premisa c Georgiev nu fusese rnit
grav i c avea s poat sta de vorb cu el. Nu mai primise nici o
veste despre starea lui de sntate, dup ce fusese ridicat i dus la
infirmerie. Dac-l gsea n stare de incontien, totul era pierdut.
Pn la urmtoarea execuie mai erau mai puin de cinci minute.
Intervenia n for pus la cale de Mott euase, iar eforturile
depuse de ea nsi pentru a dezamorsa situaia pe cale panic
nu ajunseser la nici un rezultat. Mai rmnea varianta ca
rscumprarea s fie pltit, dar era nevoie de timp pentru ca
suma de ase milioane de dolari, pe care o solicitaser teroritii, s
fie pregtit. l nsrcinase pe secretarul general-adjunct Takahara


216
s gseasc o soluie la aceast problem, mpreun cu ceilali
membri ai comitetului de criz. i ddea seama c nu se putea
evita o baie de snge, chiar dac rscumprarea era pltit.
Echipele speciale ale poliiei i FBI-ului aveau s deschid focul
imediat ce teroritii ncercau s ias din sal. Dar, cel puin, erau
anse ca operaiunea s fie realizat n aa fel nct s fie ct mai
puine victime printre ostatici.
Crizele internaionale n care intervenise pn atunci, n cariera
sa de diplomat, i se preau floare la ureche pe lng aceasta.
Desigur, asemenea crize aveau implicaii extrem de largi i, prin
urmare, prile implicate nu se grbeau niciodat s recurg la
aciuni de for. Dac toate acestea se dovedeau adevrate
nsemna c degeaba trise pn atunci cu ferma convingere c
poate aduce pacea n lume. nsemna c persoana ei se reducea la
un simplu mijloc de comunicare, precum un telefon sau chiar unul
dintre filmele pe care le producea tatl su. Venea din ara care-l
dduse pe Gandhi, dar nu se putea compara cu acesta. Nici pe
departe.
Ajunser la captul coridorului, ddur colul i se apropiar de
intrarea n infirmerie. Enzo o lu naintea secretarului general i i
deschise ua. Chatterjee intr nuntru, dar rmase stan de
piatr.
n holul de la intrare, dou infirmiere zceau la pmnt. n
cabinetul medicului, asistenta de serviciu era i ea ntins pe
pardoseal. Lng ea czuser doi ageni de securitate.
Enzo se repezi la trupurile nemicate. Pe gresia de sub ele se
vedeau cteva pete de snge. Infirmierele nu erau moarte, ci doar
i pierduser cunotina, n urma rnilor vizibile de la cap.
Asistenta se afla ntr-o stare de lein adnc.
Hainele le erau intacte. Nicieri nu se vedea vreun semn de
lupt.
Nu era nici urm de ctue, iar Georgiev se evaporase.
Chatterjee avu nevoie de cteva momente pentru a cuprinde
privelitea care i se nfia n faa ochilor. Dup ce reui s-i vin
n fire, nu gsi dect o singur explicaie: teroritii avuseser un
complice n infirmerie.



217
PATRUZECI I UNU

New York, statul New York
Smbt, 11.57 seara

Hood l sun pe Herbert i-i ceru numrul de telefon mobil al lui
Chatterjee. n acelai timp, Rodgers o leg pe Ani Hampton de
scaun. Folosindu-se de o rol de band izolatoare gsit n debara,
i imobiliz mna stng de braul scaunului. Pe raftul debaralei
era i un ghem de sfoar de mpachetat, dar, din obinuin, a ales
banda izolatoare; pentru interogatoriile din timpul misiunilor
operative, banda izolatoare era ntotdeauna de preferat: nu provoca
rni i nu lsa urme pe piele, fiind, n acelai timp, mai greu de
desfcut. Rodgers mai gsi n debara i cteva arme uoare,
precum i alte piese de echipament destinate agenilor CIA aflai n
misiune. Armele erau ncuiate ntr-un rastel din metal. Dup ce o
imobiliz pe Ani, Rodgers gsi cheia n haina femeii, agat ntr-
un cuier. Conform regulamentului CIA, personalul de serviciu
trebuia s aib acces la materialul pentru autoaprare. Rodgers
gsi cheia rastelului i scoase dou pistoale Beretta, pentru el i
nc dou, pentru August. Fiecare avea cte cincisprezece cartue.
Mai lu dou staii de emisie-recepie, precum i un calup de
explozibil C-4, mpreun cu o mn de detonatoare. Puse
explozibilul ntr-un rucsac, pe care i-l arunc pe umr. Nu era
chiar materialul de lupt cu care erau obinuii cei de la Striker.
Le-ar fi prins bine nite ochelari de vedere pe timp de noapte i un
pistol-automat Uzi, dar trebuiau s se descurce cu ce aveau la
ndemn. Spera c nu va fi nevoie s le foloseasc, dar trebuia s
fie pregtit pentru orice.
ntorcndu-se n birou, Rodgers i arunc o privire lui Ani.
Dac faci ce trebuie, o s pun o vorb bun pentru tine cnd
se termin toate astea.
Ea nu rspunse.
M-ai auzit? ntreb Rodgers.
Te-am auzit, rspunse ea, fr s-l priveasc.
Rodgers i ddu cele dou pistoale lui August, dup care l
apuc de bra. Se apropiar de Hood, care avea nc n mn
telefonul.
S-a ntmplat ceva?
Am o presimire c femeia o s ne fac probleme, spuse


218
Rodgers, cu voce joas.
De ce? ntreb Hood.
Peste cteva minute, o s fim la mna ei, zise Rodgers.
Gndete-te c Chatterjee ia legtura cu teroritii, iar femeia nu
confirm informaia. Ce ne facem?
Pi, n-ar fi nici o diferen fa de situaia de fa, zise
August.
Nu fi prea sigur, replic Rodgers. Teroritii o s-i dea seama
imediat c e ceva n neregul. Vor trece la represalii. Dup
expirarea termenului-limit vor mpuca un ostatic i apoi nc
unul, n semn de rzbunare.
Vrei s spui c ar fi de preferat s stm deoparte? ntreb
Hood.
Nu, nu cred c mai avem de ales, rspunse Rodgers. n cel
mai ru caz, mai ctigm cteva minute.
n ce scop? ntreb Hood.
Pentru a prelua controlul situaiei, zise Rodgers. Dup acea,
pregtim o ambuscad.
August prea ncntat de idee.
Hood cltin din cap.
Cu ce fore? ntreb el. Doar voi doi?
S-ar putea s reuim, i spuse Rodgers.
Te mai ntreb o dat, numai cu doi oameni? zise Hood.
Cam aa.
Hood nu se art prea mulumit de rspunsul lui Rodgers.
Amndoi ne cunoatem meseria, continu Rodgers. Brett e
specialist n operaiuni de felul acesta.
Mike, spuse Hood, chiar dac reuim s intrm nuntru,
ostaticii se vor afla n mare pericol.
Cum am spus i mai devreme, ce ne facem dac femeia nu
coopereaz? ntreb Rodgers. Totul se va ntoarce mpotriva
noastr. Teroritii vor vedea negru n faa ochilor.
Hood trebuia s recunoasc totui c Rodgers avea dreptate.
i consult ceasul.
Bob? vorbi el, n receptor.
Te ascult, rspunse Herbert.
Ai aflat numrul de telefon al secretarului general?
N-are s-i vin s crezi, dar Departamentul de Stat nu are
dect numrul de telefon al fostului secretar general Manni.
Darrell i-a pus n micare relaiile din Interpol pentru a face rost
de numrul lui Chatterjee, iar Matt ncearc s intre n baza de


219
date a ONU, pentru a-l obine direct din sistemul lor informatic,
spuse Herbert. Drept s-i spun, cred c Matt are mai multe anse
de reuit. Mai ai rbdare cteva minute.
Bob, secundele trec, spune-i s se grbeasc, zise Hood.
Am neles, rspunse Herbert.
Hood se uit la Rodgers.
Cum facei s intrai nuntru?
Colonelul August intr singur, continu Rodgers. Eu voi
rmne afar, ca s-l acopr. i arunc o privire lui August.
Intrarea n garajul ONU se afl n partea de nord-est a
complexului. Accesul se face printr-un rnd de scri, exact peste
drum de intrarea principal a cldirii n care ne aflm acum. Pe
acolo vei ptrunde n sediul ONU.
i dac porile garajului sunt nchise? ntreb Hood.
Cnd am venit eu nu erau, rspunse Rodgers. Cu siguran,
forele de securitate doresc s aib acces liber, n cazul n care e
nevoie s intre cu oameni sau echipament special. n plus, cnd
este acionat, sistemul mecanic al porilor se aude de departe. Ar fi
posibil s-l aud i teroritii i s-i dea seama c li se pregtete
ceva. Sunt convins c au lsat porile deschise.
Avea dreptate, se gndi Hood.
Nu cred c vei da peste ageni de paz n grdina de
trandafiri din faa garajului, i se adres Rodgers lui August. Toate
forele de securitate au fost concentrate pentru a ncercui
perimetrul complexului. Dac grdina e survolat de elicoptere,
poi s te furiezi n umbra tufiurilor i statuilor, care sunt la tot
pasul. Dup ce iei din parc i intri n garaj, singura problem
rmne coridorul care duce de la ascensor la intrarea n sala
Consiliului de Securitate. Dup cum reiese din planurile cldirii,
ntre ascensor i intrarea n sala Consiliului de Securitate mai
rmn de parcurs vreo cincisprezece metri, pe coridorul principal.
Nu e cam riscant? ntreb Hood.
Deloc, interveni August. O s-i parcurg n fug. Dac-mi
apare n cale vreun agent de securitate, l trntesc la pmnt. n
plus, elementul-supriz va fi de partea mea.
i dac agenii de paz deschid focul asupra ta? ntreb
Hood.
Din transmisia audio, am vzut c teroritii vorbesc
englezete cu accent strin, spuse August. M prefac c iau ostatic
un membru din personalul ONU. Iar odat intrat n amfiteatrul
Consiliului de Securitate, nu mai are importan.


220
Totui, trebuie s fii foarte atent, spuse Hood.
La nevoie, poate o convingem i pe Chatterjee s ne vin n
ajutor, suger August.
Dac stratagema cu rscumprarea d gre, nu cred c ne
mai putem baza pe ea, spuse Hood. Diplomaii au oroare de orice
aciune n for.
S-ar putea s nu mai aib de ales, spuse Rodgers. Colonelul
August va fi deja nuntru.
i intrarea n garaj? Cine crezi c o pzete? i se adres Hood
lui Rodgers.
Poliia, bnuiesc, rspunse Rodgers. Cea mai mare parte din
oamenii celor de la ONU au fost trimii, probabil, sus, n cldire.
Hood primi un apel din partea lui Bob Herbert. Matt Stoll,
geniul n computere al Centrului de Operaiuni, reuise s
penetreze sistemul informatic al ONU i s obin numrul de
telefon al lui Chatterjee naintea lui Darrell McCaskey, care ncerca
acelai lucru prin contactele sale din cadrul Interpol. Hood l not
la repezeal. Convorbirea nu avea s fie securizat, dar Hood era
obligat s-i asume riscul. Nu mai avea prea mult timp la
dispoziie.
De fapt, ntreaga operaiune avea s fie extrem de riscant. i
ddu und verde lui Rodgers, iar August se fcu nevzut imediat.
Hood i scoase telefonul i form numrul lui Chatterjee.
Rspunse o voce cu accent italian.
Ai sunat la numrul particular al secretarului general.
Sunt Paul Hood, directorul Centrului de Operaiuni din
Washington, spuse Hood. Vreau s vorbesc cu secretarul general.
Domnule Hood, avem o situa
Sunt la curent! se rsti Hood. Dac te miti repede, putem
salva un om de la moarte. D-mi-o la telefon!
Imediat, rspunse cellalt.
Hood i privi ceasul. Dac teroritii nu se grbeau cumva, pn
la ultimatum mai rmsese mai puin de un minut.
Se auzi o voce de femeie.
Mala Chatterjee.
Doamn secretar general, la telefon este Paul Hood, ncepu
el. Sunt comandantul unei celule de criz aparinnd unei agenii
de securitate din Washington. Fiica mea se afl printre ostatici. n
vocea lui Hood i fcu loc un tremur uor. Era contient c viaa
lui Harleigh atrna de rezultatul acelei convorbiri telefonice.
Spunei, domnule Hood.


221
Am nevoie de ajutorul dumneavoastr, continu Hood.
Trebuie s luai legtura cu teroritii i s le aducei la cunotin
c rscumprarea i elicopterul pe care l-au solicitat sunt
pregtite. n minile noastre se afl un complice care va confirma
aceast informaie.
Dar mi cerei s le spun o minciun, rspunse Chatterjee.
Aceste solicitri nu pot fi satisfcute.
De acord, dar teroritii n-au de unde s tie. Vor ncerca s
ias din cldire, spuse Hood. Iar afar are s-i atepte o echip
special a NYPD.
S-a ncercat deja un atac, dar acesta s-a soldat cu mai multe
victime, rspunse Chatterjee. Nu sunt de acord.
Hood tia foarte bine la ce se referea Chatterjee, dar nu spuse
nimic.
De data aceasta n-o s mai dm gre, rspunse el. Odat
ieii n afara cldirii, teroritii nu vor mai fi n stare s-i
stpneasc pe ostatici. Cei mai muli dintre ei vor scpa cu via.
Iar dac teroritii dau drumul la gazul toxic, ne va fi mai uor s
venim n ajutorul victimelor. Dar e obligatoriu s luai legtura cu
teroritii imediat. De asemenea, trebuie s-i informai c oferta e
valabil numai dac opresc execuiile.
Chatterjee ovia s ia o hotrre. Hood nu putea nelege care
era motivul ovielii sale. O prim ncercare de anihilare a
teroritilor euase lamentabil. Acum, rspunsul ei nu mai putea fi
dect unul singur: sunt de acord. Sunt de acord s salvez o via i
s le vin de hac acestor nemernici. Sau nc mai tria cu sperana
c putea s negocieze cu ei i s-i conving s se predea fr
vrsare de snge? Dac ar fi avut timp de discuii, i-ar fi atras
atenia c, din informaiile de care dispunea, se pare c acest
colonel Ivan Georgiev transformase misiunea UNTAC ntr-o btaie
de joc. Ar fi ntrebat-o dac nc mai nutrea convingerea naiv c
negocierile i viziunea pacificatoare a ONU erau singurele soluii
ale unei crize de asemenea amploare i c abordarea forei nu
putea fi luat n consideraie.
V implor, doamn secretar general, spuse Hood. Ne-a mai
rmas mai puin de un minut.
Ea continua s ezite. Lui Hood i era sil de aceast nchipuit
binefctoare a omenirii. Ce o mai fcea s ezite? Faptul c trebuia
s mint nite teroriti abjeci? C s-ar fi vzut obligat s explice
reprezentanilor din Gabon c Organizaia Naiunilor Unite clcase
pe alturi? C scoflciilor din Adunarea General nu li se ceruse


222
aprobarea pentru ca o echip special a SUA s pun capt unei
luri de ostatici care amenina s se termine ntr-o baie de snge?
Dar nu avea timp s se ntind la vorb. Hood spera c
Chatterjee va nelege pe loc gravitatea situaiei.
M-ai convins, rspunse secretarul general. Voi intra n
legtur cu ei, pentru a salva o via.
V mulumesc, doamn secretar general, rspunse Hood.
Promit s v in la curent.




223
PATRUZECI I DOI

New York, statul New York
Duminic, 12.00 A.M.

Harleigh Hood sttea n genunchi, cu faa la uile duble ale slii
Consiliului de Securitate.
n spatele ei, australianul i nfipsese mna n prul fetei i o
inea strns, ca s nu poat face nici o micare. Pe obrazul drept al
lui Harleigh apruse o vntaie mare, acolo unde fusese lovit cu
pistolul atunci cnd ncercase s-l mute de mn. Gura, n care
ncasase o lovitur n plin, i iroia de snge. Se mpotrivise din
toate puterile, zbtndu-se i apucndu-se cu minile de tot ce
ntlnea n cale, dar australianul o trse fr menajamente pn
la u. La umeri rochia i era sfiat, iar pardoseala acoperit cu
mochet o julise ru la ceaf. Mai devreme, teroristul o lovise
puternic cu bocancul n partea stng a torsului, iar acum o
chinuia o durere nnebunitoare de cte ori ncerca s trag aer n
piept.
Harleigh nu se lsase trt cu una, cu dou pn la locul
execuiei sale.
Acum rmase nemicat, privind nainte cu ochii goi. Avea
dureri n tot trupul, dar cel mai tare o durea senzaia de neputin
care o cuprinsese. ntr-o clip de surprinztoare luciditate i trecu
prin minte c, probabil, aa se simea o femeie care fusese victima
unui viol. Neputina de a alege. Pierderea demnitii umane.
Teroarea care avea s-o chinuie de atunci ncolo, ori de cte ori
va simi o mn n prul ei sau va atinge cu genunchiul estura
unui covor. i, mai presus de orice, contiina faptului c tot ce i
se ntmpla nu avea nici o legtur direct cu persoana ei. Nu se
fcuse vinovat cu nimic. Pur i simplu, avusese nenorocul s
cad n minile acestui animal, care o alesese tocmai pe ea pentru
a-i vrsa mnia. Aa trebuia s-i ntmpine momentul morii?
Fr ngeri, fr sunet de trompete. Carne de tun n minile unui
dezaxat.
Nu.
Furia i neputina o fcur s scoat un ipt ce venea din
adncul fiinei ei. ip nc o dat, dup care muchii i se
ncordar i ddu s se ridice n picioare. N-avea de gnd s se
lase omort aa. Australianul o trase tare de pr, oblignd-o s se


224
rsuceasc. Harleigh czu cu faa n sus. ncepu s se zbat,
ncercnd s se ridice. Brbatul o trimise napoi la pmnt i o
imobiliz, apsnd-o cu genunchiul n piept. i vr eava pistolului
n gur.
Acum mai ipi? o ntreb el.
Harleigh ip din nou, ca s-i fac n ciud, iar el i aps eava
armei pe gt, pn cnd fata ncepu s se nece.
Hai, mai zbiar o dat, domnioar, spuse. nc un ipt i o
ncasezi.
Saliva plin de gustul metalic al pistolului ncepu s se adune
repede n gtul lui Harleigh, amestecndu-se cu sngele care-i
iroia din rana de la gur. Fata se opri din ipat, ncercnd s
nghit. Dar eava pistolului o mpiedica s nghit sau s
tueasc; simea c se sufoc. Era n pericol s se nece cu propria
saliv. ncerc s dea pistolul la o parte, dar, folosindu-se de
braul rmas liber, teroristul o prinse de ncheieturile minilor.
E timpul, l anun Barone.
Downer i arunc o privire plin de ur. Cu eava pistolului n
gur, Harleigh scoase un strigt gutural.
n momentul acela, staia de emisie-recepie a lui Barone prinse
via.
Ateapt, zise Barone, repede. Apoi vorbi n staie:
Ce e?
Aici secretarul general Chatterjee, se auzi. Am obinut
rscumprarea, iar elicopterul e pe drum.
Downer schimb o privire cu Barone. Acesta acion butonul
care oprea microfonul radioului. Ochii i se ngustar, iar pe chip i
apru o expresie nencreztoare.
Minte, zise Downer. N-avea cum s reueasc att repede.
Barone relu emisia.
Te-ai micat foarte repede. Cum ai reuit? ntreb el.
Filiala din New York a Federal Reserve a fost de acord s ne
pun la dispoziie suma, sub forma unui mprumut garantat de
guvernul american, rspunse Chatterjee. Banii trebuie s soseasc
dintr-o clip ntr-alta.
Ateapt pn cnd primeti instruciuni din partea noastr,
spuse uruguayanul. Se ntoarse i o lu la fug n jos pe scri.
Am promisiunea voastr c nu vei executa ostaticul? ntreb
Chatterjee.
Dac ne mini, vom executa nu unul, ci doi, replic Barone.
nchise grbit aparatul de emisie-recepie i porni n fug ctre


225
partea din fa a amfiteatrului, unde se gsea staia de comunicare
TAC-SAT.




226
PATRUZECI I TREI

New York, statul New York
Smbt, 12.01 A.M.

n timp ce ateptau apelul pe terminalul TAC-SAT, Rodgers lu
legtura cu Herbert i-l puse la curent. Herbert i spuse c o s-l
caute pe comandantul Kane, eful poliiei din New York. Se
cunoscuser cu ocazia operaiunii de la Brighton Beach, pe care o
organizaser n comun, mpotriva unui grup de spioni rui care
pregteau o lovitur de stat la Moscova. Cei doi se neleseser
foarte bine, iar Herbert era sigur c Gordon o s-i ajute cu tot ce-i
sttea n putin pentru a salva ostaticii i, mpreun cu ei,
Organizaia Naiunilor Unite.
Dup ce vorbi cu eful poliiei, Rodgers apel nc un numr,
explicndu-le celorlali c vrea s-i asculte mesajele de acas. Era
o minciun, dar nu dorea ca tnra s tie unde suna cu adevrat.
l rug pe Hood s-i mprumute telefonul su mobil. Sub privirea
lui Hood, se aez n aa fel nct femeia s nu-i poat urmri
micrile. Era o mecherie pe care o nvase de la Bob Herbert.
Dup ce prsea ncperea n care avusese loc o edin, acesta se
folosea de telefonul montat pe scaunul lui cu rotile pentru a trage
cu urechea la ce vorbeau cei rmai nuntru. Rodgers opri soneria
telefonului fix din birou, apoi form numrul acestuia de pe
telefonul mobil al lui Hood. Ridic receptorul telefonului din birou
i l trecu pe amplificare, dup care ls ambele telefoane deschise.
Apoi i strecur telefonul mobil n buzunar, cu grij s nu apese
din greeal pe tasta de deconectare a aparatului.
Rodgers se ntoarse i se sprijini de tblia mesei, n faa lui
Annabelle Hampton. Hood msura camera cu pas nervos. Minutele
treceau, iar Rodgers nu putea scpa de senzaia c lucrurile aveau
s ia o ntorstur neplcut.
Tnra privea fix un punct aflat n faa ei, cu ochii golii de orice
expresie. Rodgers bnuia ce se petrecea n mintea ei. Se gndea la
ce o ateapt. Rodgers nu gsea c Ani Hampton era genul de
PGA
65
, adic analist post-operaiune. Mintea multor ofieri sau
specialiti din domeniul informaiilor funciona precum cea a unor
maetri de ah sau a unor balerini de profesie.

65
Postgame analyst.


227
Datele care le erau puse la dispoziie erau interpretate n
virtutea unor tipare clare de aciune, care-i dovediser eficiena n
timp i se ncerca, pe ct posibil, includerea lor ntr-o matrice
comportamental prestabilit. Evenimentele care prezentau abateri
de la regul erau studiate n amnunt i, pe baza lor, erau
elaborate noi tipare de analiz; cele care nu puteau fi ncadrate n
aceste tipare erau, pur i simplu, date la o parte.
Pe de alt parte, numeroi ageni operativi ai CIA nu acordau
atta importan aspectului tactic. Acetia erau aa-numiii
rechini. n general, rechinii erau personaje solitare, care aveau
aciunea n snge i care se conduceau numai dup instinct;
priveau numai nainte i niciodat nu ddeau napoi n faa
pericolului, orict ar fi fost de mare. Aceti ageni reueau cel mai
bine s se infiltreze n rndul populaiei locale din zonele de
conflict, n celulele teroriste i n taberele militare ale inamicului.
Rodgers putea s pun pariu pe orice c Ani fcea parte dintre
rechini. Ddea impresia c st cuminte la locul ei, plin de regrete.
Dar nu era deloc aa; de fapt, i pregtea micarea urmtoare.
Rodgers era aproape sigur c i ghicise inteniile. Tocmai de aceea
l i trimisese pe colonelul August n sala Consiliului de Securitate.
Era mai bine s fie pregtii pentru orice eventualitate.
n timp ce o studia pe tnr, Rodgers simi cum i trece un fior
pe ira spinrii. i aminti de o lecie pe care o nvase cu ocazia
primei sale misiuni n Vietnam: trdarea putea s vin de unde te
ateptai mai puin. Era o lecie valabil n orice ar, n orice ora,
n orice ctun. N-aveai cum s te fereti de un trdtor; nimeni nu
putea s-l recunoasc fr gre. Putea fi brbat sau femeie, tnr
sau btrn, american sau de orice alt naionalitate. Trdtorii
lucrau n instituii publice sau n firme private, n funcii care le
ofereau acces la informaii confideniale sau care le ddeau ocazia
s ntlneasc persoane influente n anumite cercuri. Unii trdau
din convingere, iar alii, pur i simplu, erau mnai de dorina de
se mbogi.
n afar de toate acestea, trdtorii mai aveau i o alt
particularitate, o trstur de caracter care nu putea fi ntlnit
dect la tagma aceasta de oameni: dac erau prini, deveneau i
mai periculoi. Cnd nelegeau c i ateapt plutonul de execuie,
nu mai aveau nimic de pierdut i erau n stare de orice.
n 1969, CIA obinuse informaii c nord-vietnamezii se foloseau
de personalul unui spital militar de la Saigon, Vietnamul de Sud,
pentru a face trafic de stupefiante printre soldaii americani


228
internai acolo. Rodgers fusese trimis la spital, pasmite pentru a
vizita un camarad rnit. Vzuse cum asistentele primeau dolari
americani de la o mn de soldai sud-vietnamezi rnii de fapt,
ageni ai Viet Cong
66
-ului, biei tineri, n vrst de cincisprezece
pn la optsprezece ani pentru a burdui cu heroin i
marijuana trusele de prim ajutor destinate celor de pe linia
frontului. n momentul arestrii, dou din cele trei asistente s-au
aruncat n aer cu o grenad, omornd nc apte militari dintre
pacienii instalai n salon.
Personal medical i putani, transformai cu toii n ucigai cu
snge rece. Doar n Vietnam putea exista aa ceva. De aceea i
pierduser minile atia veterani, dup ce s-au ntors acas. Prin
satele cu aer idilic, soldailor americani le ieeau adeseori n cale
grupuri de fete tinere. Cteodat le cereau bomboane i bani.
Alteori, fetele aveau n brae ppui umplute cu explozibil. De
multe ori, fetele sreau n aer mpreun cu ele. Din cnd n cnd,
femeile mai n vrst i mbiau pe americani s guste din vase pline
cu orez amestecat cu cianur; dac vedeau c soldaii erau
temtori s ncerce, luau chiar ele prima mbuctur, pentru a le
alunga teama. Asemenea experiene lsau urme mai adnci dect
o puc de asalt M16 sau o min de cmp. Rzboiul din Vietnam i-
a nvat pe soldaii americani s nu aib ncredere n nimeni i n
nimic. Odat lsai la vatr, muli nu i-au mai gsit locul lng
soia, rudele i chiar lng copiii lor. sta era unul dintre motivele
pentru care Mike Rodgers nu se cstorise niciodat. Veteranii din
Vietnam deveniser incapabili s se mai ataeze de altcineva n
afara propriilor camarazi. Se internau n sanatorii, primeau
tratament, dar totul era degeaba. Vietnamul le rpise inocena o
dat pentru totdeauna.
n timp ce o privea pe Annabelle Hampton, Rodgers rememor
toate acestea, iar amintirea acelor orori i producea un gust amar.
Tnra vnduse viei nevinovate n schimbul banilor, acoperind de
ruine ara n slujba creia se pusese. Se ntreb cum mai putea
ine fruntea sus, cnd tia ct de murdari erau banii pe care-i
ctigase.
n cldire se aternuse o linite total, iar de afar nu rzbtea
nici un zgomot. Pe First Avenue circulaia fusese nchis parial,

66
For de gheril, pseudocomunist, opus regimului din Vietnamul
de Sud. Denumirea oficial a formaiunii era Frontul Naional de
Eliberare a Vietnamului. (n.tr.).


229
iar pe FDR Drive accesul era blocat n ntregime, deoarece
bulevardul trecea exact prin spatele sediului Organizaiei
Naiunilor Unite. Evident, poliia din New York dorea s aib loc
liber de micare, n caz c era obligat s intervin de urgen.
Fundtura din faa cldirii n care se aflau fusese de asemenea
nchis.
Apelul ce rsun dinspre staia de comunicaii TAC-SAT i fcu
pe toi s tresar.
Hood, care msura camera cu pas egal, se opri i veni lng
Rodgers. Annabelle Hampton i ainti privirea asupra generalului.
Buzele i erau strns lipite, iar n ochii ei de un albastru-deschis se
vedea c nu are de gnd s coopereze. Constatarea nu-l mir deloc
pe Rodgers. La urma urmei, Annabelle Hampton era tipul de
rechin.
Rspunde! i ordon Rodgers.
Ea l nfrunt cu privirea. Ochii i erau ca de ghea.
i, dac nu rspund, o s m supui din nou la cazne?
A prefera s nu fie nevoie, rspunse Rodgers.
Mi-am dat seama, spuse Annabelle. Pe fa i apru un
rnjet. Te-ai cam nmuiat n ultima vreme. N-am dreptate?
Tnra i vorbea acum pe alt ton. Vocea i devenise agresiv.
Prinsese ncredere n ea. n cele cteva minute de cnd Rodgers
slbise presiunea asupra ei, avusese timp s se gndeasc i s-i
fac un plan. ncepuse dansul, iar cea care conducea pasul era
Annabelle Hampton. Rodgers se felicit n sinea lui c-i luase o
msur de prevedere.
De ce nu-mi dai iar degetul pe spate, ca s m faci s
rspund? ntreb tnra. De fapt, sunt convins c mai cunoti i
alte metode de tortur. Ca, de exemplu, s-mi nfigi sub ochi o
agraf de birou sau un ac cu gmlie. Se pare c agenii CIA
prefer n mod special aceast metod de convingere. Dar tu n-ai
cum s te foloseti de ea, fiindc din cauza durerii vocea mea ar
suna altfel dect de obicei. Ceilali ar deveni suspicioi.
Ai promis c vei face ce-i cerem, i aminti Hood.
i dac nu m supun, ce v rmne de fcut? ntreb ea.
Dac m mpucai, ostaticul e ca i mort. Arunc o privire
ostentativ n direcia lui Hood. S-ar putea s fie chiar fiica ta.
Hood se ncord dintr-odat.
Era mai bun dect se ateptase, gndi Rodgers. Dansul se
transformase rapid ntr-un mizerabil joc al nervilor. Rodgers tia
dinainte cine avea s ctige. Singura soluie era s trag de timp,


230
pentru ca August s-i poat ndeplini misiunea.
Acum ce mai vrei de la noi? o ntreb Rodgers.
Vreau s-mi scoatei legturile i s prsii camera,
rspunse ea. Le transmit mesajul, dup care plec i nu m mai
vedei niciodat.
Nu fac aa ceva, spuse Rodgers.
De ce? ntreb Ani. Nu vrei s te murdreti, cznd la
nelegere cu mine?
Am czut la nelegere cu alii mai ri dect tine, replic
Rodgers. Dar nu am ncredere n tine. Din punctul tu de vedere,
teroritii trebuie s scape nevtmai, cu tot cu rscumprare.
Oamenii de felul lor nu pltesc dinainte. Aa i asigur
loialitatea acoliilor. Iar tu ai nevoie de partea ta din rscumprare.
Staia TAC-SAT emise un al doilea apel.
Dac nu rspund imediat, spuse Annabelle, ceilali vor
considera c mi s-a ntmplat ceva. Fata va muri.
Atunci, rspunse Rodgers cu voce aspr, nu ai dect dou
alternative: ori ncasezi un glon pe loc, ori eti condamnat pentru
terorism i nfunzi pucria.
Dac fac ce-mi cerei, oricum primesc ntre zece i douzeci
de ani de nchisoare, spuse Ani. Dac nu, m ateapt nchisoarea
pe via sau condamnarea la moarte. Care-i diferena?
Vreo treizeci de ani, rspunse Rodgers. Poate c acum nu
conteaz, dar cnd o s mplineti aizeci de ani n nchisoare, s-ar
putea s-i schimbi prerea.
Scutete-m, zise femeia.
Domnioar Hampton, mai gndete-te, i se adres Hood.
nc mai ai timp s salvezi de la moarte cteva zeci de oameni
nevinovai i s-i faci un bine chiar dumitale nsi.
Spune-i asta colegului dumitale, nu mie, spuse ea.
Telefonul TAC-SAT sun a treia oar.
Vor fi numai cinci apeluri, spuse Ani. Dac nu rspund, o
tnr din sala Consiliului de Securitate va fi mpucat n cap.
Asta vrei?
Rodgers fcu un pas n fa. Nu credea c Hood are s se lase
dus de nas, dar nu voia rite nimic. Hood era nc directorul
Centrului de Operaiuni, iar Rodgers nu dorea s intre n
contradicie cu el. Mai ales c Hood nu era la curent cu toate
amnuntele.
Eliberai-m i le spun orice-mi cerei, spuse tnra.
nti preia apelul i-i dm drumul dup aceea, replic


231
Rodgers.
Problema e c, aa cum voi n-avei ncredere n mine, nici eu
n-am ncredere n voi, spuse ea. Iar acum voi avei mai mare
nevoie de ajutorul meu.
Staia TAC-SAT sun a patra oar.
Mike ncepu Hood.
Dei Hood fusese de acord cu planul de atac, era clar c acum
nclina ctre prima variant de aciune: s-i lase pe teroriti s
ias afar din cldire. Dar Rodgers nu se grbi s-i rspund.
Victoria sau eecul puteau s atrne de cteva secunde.
Nu pot face asta, spuse Rodgers ctre Annabelle.
Nu tu ai cderea s hotrti ce e de fcut, iar asta nu-i cade
bine, rspunse ea.
Nu-i adevrat, i se adres Rodgers femeii. Doar n-ar fi prima
oar cnd trebuie s nghit ce nu-mi place. Suntem oameni n
toat firea. Nu-mi cade bine faptul c sunt obligat s am ncredere
n cineva care i-a nclcat deja cuvntul o dat.
Generalul i puse un pistol la cingtoare, apoi scoase un
briceag din buzunarul pantalonilor. l deschise agitndu-l n aer,
dup care ncepu s-i taie legturile.
TAC-SAT-ul sun a cincea oar.
Annabelle ntinse mna dup briceag.
Restul le tai eu, spuse.
Rodgers i ddu cuitul. Se trase napoi, pentru a preveni un
eventual atac.
Ieii din camer i rmnei pe coridor, le ceru tnra. S
tii c v urmresc pe monitorul camerei de supraveghere. i
lsai-mi i cheile.
Rodgers scoase cheile din buzunarul pantalonilor i le arunc n
faa ei, pe podea. Apoi i lu haina de pe speteaza unui scaun i l
urm pe Hood, care se ndrepta deja ctre u.
Tnra i tie ultimele legturi, dup care deschise pe ecranul
computerului imaginile nregistrate de camera de supraveghere. n
timp ce Rodgers prsea ncperea, Ani se aplec i apuc staia
TAC-SAT.
Spune, zise ea.
n momentul n care tnra prelu apelul, Rodgers mai avea un
pas pn la u. O deschise i se ndeprt cu pai mari pe
coridor, pentru a iei din raza de aciune a camerei de
supraveghere.
Precum Annabelle Hampton i Rodgers fcea parte dintre


232
rechini. Femeia tia s mint bine i avea mult tupeu. Dar, spre
deosebire de ea, Rodgers dispunea de un avantaj.
Avea n spate experiena a treizeci de ani de lupt mpotriva
altor rechini.




233
PATRUZECI I PATRU

New York, statul New York
Smbt, 12.04 A.M.

Imediat cum iei din obiectivul camerei de supraveghere,
Rodgers scoase din buzunar telefonul celular al lui Hood.
Generalul se opri n loc i duse aparatul la ureche. Ascult un
moment n tcere, apoi nchise. i ntinse telefonul lui Hood,
mpreun cu unul din cele dou pistoale.
I-a spus adevrul? ntreb Hood.
Da, ne-a dat planul peste cap, rspunse Rodgers.
Rodgers scoase staia radio din buzunarul hainei i acion
butonul de emisie.
Brett? spuse el.
Spunei, domnule general.
Ai und verde pentru ambuscad, i ordon Rodgers. E totul
n regul?
Situaia e sub control, rspunse August.
Bine, zise Rodgers. De ct timp ai nevoie?
Dou minute, rspunse August.
Rodgers arunc o privire la ceas.
Bine, ai dou minute la dispoziie. Eu intru n dispozitiv, n
partea de nord a cldirii. Voi fi acolo n apte minute.
Am neles, zise August. Succes.
Mult noroc i ie, i ur Rodgers. Puse staia napoi n
buzunar.
Hood cltin din cap.
Ai avut dreptate.
Am avut, din nefericire, ncuviin Rodgers. i consult din
nou ceasul de la mn. Trebuie s plec. Ia legtura cu poliia;
Spune-le s ocupe etajul i s aib grij de femeia dinuntru. Mai
mult ca sigur c e narmat, aa c, dac iese nainte de sosirea
poliiei, e posibil s fii obligat s deschizi focul.
M descurc, rspunse Hood.
Deoarece puteau deveni n orice moment intele unor atacuri
teroriste, toi membrii din conducerea superioar a Centrului de
Operaiuni fuseser instruii n mnuirea armelor de foc. La
nevoie, Hood n-avea s ezite s-o mpute pe Annabelle Hampton. n
primul rnd, femeia era o trdtoare.


234
n al doilea rnd, de acum Rodgers se afla n elementul lui i
preluase conducerea operaiunii, nct nici nu se punea problema
s-i nesocoteasc instruciunile. Experiena de militar activ a lui
Rodgers i spunea cuvntul.
Totodat, ncearc s pui n aplicare planul pe care mi l-ai
expus mai devreme.
S iau legtura cu Chatterjee?
Rodgers aprob din cap.
mi dau seama c e o sarcin dificil, dar pune-o la curent cu
planul nostru. Dac se mpotrivete, spune-i c, oricum, nu mai
poate s ne opreasc i
tiu ce am de fcut, l ntrerupse Hood.
Adevrat, spuse Rodgers. mi cer scuze. Transmite-i c nu le
cer dect un lucru, att lui Chatterjee, ct i oamenilor aflai sub
comanda ei.
Care anume? ntreb Hood.
Rodgers se ntoarse ctre ieire i ncepu s coboare scrile n
grab.
S nu ne stea n cale.




235
PATRUZECI I CINCI

New York, statul New York
Duminic, 12.05 A.M.

Cu micri de felin, colonelul Brett August travers parcul
linitit. Deasupra lui nu se vedea nici un elicopter; toate aparatele
de zbor fuseser concentrate deasupra cldirii principale, luminate
ca ziua de reflectoarele lor puternice. Zona era cufundat ntr-un
ntuneric total, ntrerupt cnd i cnd de cte o gean de lumin
ce rzbtea dinspre spoturile luminoase amplasate pe aleile
complexului de cldiri al ONU.
August nainta repede i sigur, inndu-i trupul aplecat de
spate, ntr-un echilibru perfect. Contiina faptului c reuita
ntregii operaiuni apsa pe umerii si nu-l intimida deloc, ci era
mai degrab un stimulent pentru el. Se afla n pericol de moarte,
dar era nerbdtor s dea ochii cu inamicul, s-i ncerce puterile.
i, dei experiena lui ndelungat i spunea c n focul luptei se
putea atepta la orice, era ncreztor n ansele sale. Asemenea
operaiuni erau specialitatea lui i era animat de sentimentul c
viaa ostaticilor se afla n minile sale.
Avea ncredere n planul pus la cale de Rodgers. Generalul
avusese absolut dreptate cnd se referise la caracterul haotic i
echilibrul fragil al operaiunilor militare. Dar ambuscada era un tip
de operaiune n cursul creia aceti doi parametri puteau fi
controlai ntr-o oarecare msur.
Ambuscada este o manevr militar clasic; dup cte se pare,
ea a fost folosit pentru prima oar n secolul doisprezecelea, de
ctre cneazul rus Alexander Nevski, aflat n fruntea unei mici
armate de mujici
67
, pentru a ine piept regimentelor de cavaleri
teutoni care dduser nval n Rusia. Acetia purtau armuri i
erau mult mai bine narmai dect armata cneazului. n lupt
dreapt, ruii n-ar fi avut nici o ans n faa lor. n cele din urm,
i-au atras n mijlocul unui lac ngheat, unde, din cauza armurilor
grele, stratul de ghea a cedat sub picioarele lor. Armata teuton
s-a necat aproape n ntregime. Ideea lui Nevski a fost preluat de

67
Este vorba de btlia de pe Lacul Peipus, care avut loc la 5 aprilie
1242 (sec. Al XIII-lea, nu al XII-lea, cum menioneaz autorul). n zilele
noastre, lacul se afl la grania dintre Estonia i Rusia. (n.tr.).


236
ctre fostul comandant al formaiunii Striker, locotenent-colonelul
Charles Squires, care a avut-o n vedere pentru operaiunile
executate cu personal restrns.
n timpul unei asemenea ambuscade, inamicul trebuie atras
ntr-o zon ngust, dar care s ofere atacatorilor posibilitatea de a
se adposti de o parte i de alta a forei inamice, cum ar fi un
defileu, o pdure sau malul unui lac. Apoi atacatorii, orict de
puini la numr, se mpart n dou grupe de atac. Prima nvluie
fora inamic, prinznd-o la mijloc. Cealalt nainteaz n formaie
strns prin terenul ngust. Inamicul nu se poate retrage, deoarece
ar fi surprins de focul de pe flanc. Iar dac ncearc s lanseze un
contraatac, subunitatea aflat n fa poate s-l loveasc frontal
sau pe oricare din flancuri. Trgndu-se napoi, trupele inamice
cad n btaia focului celei de a doua grupe, aflat n spatele su. n
acel moment, atacatorii pornesc atacul din fa i din spate asupra
inamicului, prins ca ntr-un clete. Dac terenul este bine ales,
printr-o asemenea operaiune, executat ca la carte, la adpostul
ntunericului, o for de atac relativ redus ca numr poate s vin
de hac unei ntregi armate.
Odat intrat n sala Consiliului de Securitate, colonelul August
n-avea s beneficieze de avantajul ntunericului. Dac ncerca s
scoat din funciune, chiar i numai pentru cteva secunde,
sistemul de iluminare al slii, teroritii i-ar fi dat seama imediat
c se ntmpl ceva neobinuit. Prefera s-i ia prin surprindere.
Din pcate, pe lumin, teroritii aveau s-i dea seama imediat c
sunt atacai de o singur persoan. Aveau s-l repereze pe loc, aa
cum se ntmplase i cu echipa special a Naiunilor Unite. Dac
se micau repede, era posibil s le dea planul peste cap.
Chiar i ntr-o asemenea eventualitate, lui August tot i mai
rmneau civa ai n mnec. Spre deosebire de agenii de paz
ai ONU care atacaser mai devreme, el fcea parte dintr-o unitate
de comando. Putea s se adposteasc printre rndurile de fotolii
care umpleau amfiteatrul. Din cauza spaiilor largi, descoperite,
ale celor cteva rnduri de scri ce traversau sala de sus pn jos,
teroritii nu se vor putea apropia de el cu uurin, mai ales dac
sttea tupilat printre fotolii. Iar dac ncercau s-l atace folosindu-
se de ostatici ca de nite scuturi umane, comandantul Striker mai
avea nc dou avantaje n faa lor. n primul rnd, Brett August
era un trgtor de mare clas. n afar de Mike Rodgers, era cel
mai bun inta din forele speciale.
Acest talent extraordinar i adusese multe decoraii n decursul


237
timpului. n al doilea rnd, August era pregtit s deschid focul
oricare a fi fost situaia. Dac se vedea obligat s rite viaa unui
ostatic pentru a dobor un terorist, n-avea s ezite s apese pe
trgaci. Aa cum observase i Mike Rodgers mai devreme, dac nu
interveneau repede i decisiv, ostaticii erau oricum condamnai la
moarte.
Grdina se ntindea ctre sud, cale de cteva cldiri. De fapt,
era ca un parc de dimensiuni mai reduse, plin de copaci, a crui
intrare era strjuit de o statuie care-l nfia pe Sfntul
Gheorghe omornd balaurul. Sculptura, donaie a guvernului
fostei Uniuni Sovietice, era turnat din resturile unor rachete
nucleare SS-20, de fabricaie sovietic i Pershing, de provenien
american, care fuseser distruse conform prevederilor Tratatului
de neproliferare a armelor nucleare cu raz medie de aciune,
semnat n 1987. Ca i Organizaia Naiunilor Unite nsi, statuia
nu era dect ntruchiparea unui simplu gest de propagand: o
minciun scoas din joben de marile puteri, pentru linitea
naivilor care ddeau crezare vorbriei goale despre promovarea
pcii n lume. Sovieticii tiau prea bine c, fr echilibrul impus de
sistemele de rachete SS-20 i Pershing, pacea mondial rmnea
un concept lipsit de orice substan.
Tot respectul pentru Nevski, cneazul rus care a inventat
ambuscada, o micare tactic genial, se gndi August. Avea
toat admiraia pentru acest monument al artei militare ruse.
August vzu civa obolani mari, cu blana cenuie, care
miunau prin umbra tufelor de trandafiri. Nu-i era scrb de ei,
dimpotriv, se bucur cnd i vzu. Asta nsemna c n grdin nu
mai era nimeni, n afar de el. Cnd August trecu pe lng ele,
animalele se mprtiar la repezeal.
Apropiindu-se de captul parcului, colonelul se fcu una cu
pmntul. Peste tufiurile din margine se ntindea un spaiu gol de
aproximativ douzeci de metri, dincolo de care se putea vedea
holul cel mare al cldirii Adunrii Generale. August nu vedea prea
bine ce se ntmpl nuntru, din cauza vegetaiei dese din faa lui,
care i mpiedica vederea.
August inea n mn unul din cele dou pistoale Beretta pe
care i le dduse Rodgers. Cellalt sttea la loc sigur, n buzunarul
din dreapta al pantalonilor. n timpul misiunii recente din Spania,
colonelul fusese obligat s treac drept turist i se obinuise s
poarte ntotdeauna pantaloni cu buzunarele ct mai largi, n care
s poat ascunde o arm. n cealalt mn avea staia de emisie-


238
recepie, pe care o inea pregtit, n caz c trebuia s ia la
repezeal legtura cu Hood. De fapt, ar fi preferat s vin fr ea.
Un apel sau vreo descrcare de parazii aprute ntr-un moment
nefericit puteau s-l dea de gol. Dei mai mult l ncurca, preferase
s-o ia cu el; era posibil s se dovedeasc necesar pentru a
ptrunde nuntru.
Pn la cldirea Adunrii Generale i mai rmseser de parcurs
aproximativ aptezeci i cinci de metri. Oprindu-se n loc, i ridic
privirea peste un rnd de sculpturi mai scunde i arunc un ochi
nspre complexul principal al Organizaiei Naiunilor Unite. Trei
elicoptere survolau zona. Curtea era luminat puternic de cteva
reflectoare, iar la intrarea principal vzu ase oameni ai NYPD.
Rodgers avusese dreptate. Dup ce agenii de securitate ai ONU
fuseser trimii sus, poliia prsise punctele de control amplasate
n strad i primise permisiunea de a ptrunde n perimetrul
complexului. August n-avea cum s traverseze curtea fr s fie
vzut. ntre poliiti i agenii de securitate ai ONU nu exista
termen de comparaie. Primii erau oameni duri, la fel ca militarii
si, din unitatea special Striker. La nevoie, trnteau un om la
pmnt ntr-o secund. Pe vremea cnd era consilier n cadrul
NATO, August avusese ocazia s cunoasc un fost ef de
departament din Brigada Special a NYPD. Fusese invitat la NATO
pentru un schimb de experien cu privire la modul de abordare al
atacurilor cu luare de ostatici. n asemenea situaii, procedura
standard a poliiei din New York era s asigure ct mai bine
perimetrul, dup care controlul era preluat de echipele speciale,
nzestrate cu armament i echipament adecvat i care erau
pregtite n orice moment s treac la atac, dac negocierile euau.
Criza ostaticilor de la ONU ar fi fost rezolvat cu ore n urm dac
Chatterjee n-ar fi fost att de moale. Aceasta era una din
consecinele operaiunii Desert Storm. Cineva ncalc legea. Apoi,
sub pretextul meninerii pcii mondiale, toat lumea i d cu
presupusul i se lanseaz n negocieri interminabile, n timp ce
agresorul i consolideaz poziia. Cnd, ntr-un trziu, se ajunge
la o soluie, e nevoie de formarea unei coaliii pentru a o pune n
aplicare.
O prostie. Tot ce aveai de fcut era s-l prinzi n ctarea putii
pe tipul care pusese lumea pe jar. Dac-l strngeai cu ua destul
de tare, avea s se lase pguba ct ai zice pete. Era simplu ca
bun ziua.
August i msura arareori timpul dup ceas. ncerca


239
ntotdeauna s se mite i s-i fac treaba ct mai repede, ca i
cum ar fi fost mereu n criz de timp, chiar dac nu era nevoie.
Metoda funciona fr greeal, de fiecare dat. N-avea nevoie s
se uite la ceas pentru a ti c minutele treceau inexorabil i c,
dac era oprit, nu ar fi avut timp s explice cine era sau ce cuta
acolo. Se hotr s ias din parc i s coboare nspre FDR Drive.
oseaua trecea de-a lungul esplanadei largi care mrginea grdina
nspre rsrit. Era nevoit s fac un salt destul de periculos,
pentru a ateriza chiar n apropierea porii de acces n garaj. Dac o
lua direct pe scrile de la intrarea principal, aflat n spatele
cldirii ONU, ar fi fost reperat imediat.
ndreptndu-se spre fluviu, August naint pe crarea de pietri
care ducea ctre pasarela de acces pavat cu beton. Travers
esplanada i ajunse n faa unui grdule metalic, peste care sri
fr probleme. Rmase ntins la pmnt, cu faa ctre rsrit i i
ridic ochii peste balustrada pasarelei. Se afla deasupra oselei, la
o nlime de aproape patru metri. Arunc o privire n jos, dar nu
vzu nici o protuberan care s l ajute la coborre. Scoase din
buzunar staia radio i puse pistolul n locul ei. Apoi i scoase
centura, o trecu prin gaica prevzut pe spatele staiei de emisie-
recepie, dup care mpinse aparatul pn se opri n cataram.
Aez centura n jurul unuia din stlpii subiri ai balustradei, ca
pe un la. Apuc strns capetele centurii i se ls n echilibru
peste balustrad. Apoi, innd strns n mn captul cu
catarama, eliber din strnsoare cealalt parte a centurii i-i
ddu drumul n gol.
n momentul aterizrii, August i flex genunchii, pentru a mai
atenua fora impactului cu asfaltul. Se ndrept repede de spate.
Garajul ONU era chiar n faa lui, ctre sud. August nu putea s
vad prea bine intrarea, care era ascuns dup colul unei cldiri
aflate de partea cealalt a drumului.
i prinse la loc centura i se strecur cu pas uor pe sub
pasarel. n jurul lui domnea o linite de mormnt. Apropiindu-se
de intrarea n garaj, vzu c era pzit de doi poliiti. Porile erau
deschise. Interiorul garajului era luminat puternic, dar gura de
acces se afla n ntuneric. Ca s poat ptrunde n garaj trebuia s
creeze o diversiune, prin care s deturneze atenia celor doi
poliiti.
August se uit la ceas. Peste douzeci de secunde, Rodgers avea
s-i pun n funciune staia de emisie-recepie, cu volumul dat la
maximum. August scoase radioul din buzunar i rsuci pn la


240
refuz butonul de volum. n momentul n care Rodgers avea s-l
apeleze, cmpul electromagnetic al radioului avea s genereze un
val de parazii. Auzindu-l, poliitii aveau trei variante de aciune.
Unu, se duceau amndoi s vad de unde venise zgomotul; doi,
unul din ei se ducea s vad ce se ntmplase, lsndu-l pe cellalt
s pzeasc intrarea; trei, luau legtura cu centrul i solicitau
ntriri.
August era aproape sigur c vor alege s plece mpreun, pentru
a cerceta de unde venise zgomotul. Aveau ordin s investigheze
orice eveniment neobinuit, iar August bnuia c instruciunile
celor de la NYPD nu fceau excepie de la regula de aur a forelor
de poliie din majoritatea oraelor mari. Regula spunea c
poliitilor le este interzis cu desvrire s abordeze o situaie
potenial periculoas dac se aflau n inferioritate numeric.
Dac nu procedau aa cum spera August, s-ar fi vzut nevoit
s-i culce la pmnt. Perspectiva de a sri asupra unor oameni
care erau de aceeai parte a baricadei ca i el nu-i fcea nici o
plcere, dar era hotrt s ntreprind orice era necesar pentru a-
i ndeplini misiunea. Se concentr intens, pregtindu-se psihic
pentru confruntare, convins c scopul scuz mijloacele.
Colonelul naint cu repeziciune prin umbra pasarelei, apoi
scoase staia radio i o aez lng bordur, cu volumul dat la
maximum. Apelul lui Rodgers avea s vin n cteva secunde; se
adposti n umbra unei ui de acces, peste drum de intrarea n
garaj.
August i scoase bocancii.
Cinci secunde mai trziu, linitea nopii fu spart de un zgomot
strident. Din ascunztoare, August vzu cum poliitii intr n
alert. Cu pistolul ntr-o mn i o lantern n cealalt, unul din ei
se ndrept ctre marginea strzii, n timp ce colegul su anuna
prin radio un eveniment 10-59, ceea ce, n jargonul poliiei,
semnala un zgomot suspect, dar care nu atrgea dup sine un
pericol imediat.
Mi s-a prut c e o staie de emisie-recepie, spuse poliistul.
Mai e careva n post pe aici, n afar de noi?
Negativ, rspunse dispecerul.
Recepionat, zise poliistul. M duc cu Orlando s vd ce se
ntmpl.
Primul poliist se apropie cu pruden, luminnd cu lanterna
colul cldirii aflate peste drum. Cellalt i pzea spatele, cu
pistolul n mn i cu staia radio pregtit n orice moment


241
pentru emisie. La nevoie, August era hotrt s trag fr somaie.
Trebuia s-i mpiedice cu orice pre s-i divulge prezena.
August rmase cu ochii pe ei, n timp ce staia radio continua s
emit valuri de sunete ca de trosnet. Atept ca poliitii s dea
colul, dup care se arunc peste drum i ncepu s fug ct l
ineau picioarele. Alerga fr cel mai mic zgomot, fcnd abstracie
de ce se ntmpla n jurul su. Era concentrat exclusiv asupra
intei. Ptrunse n garaj i vzu ascensorul din faa lui. Mintea i
era concentrat exclusiv asupra obiectivului.
Trebuia s nving.




242
PATRUZECI I ASE

New York, statul New York
Duminic, 12.06 A.M.

Secretarul general se afla nc pe coridorul din faa intrrii n
sala Consiliului de Securitate. De la nceperea operaiunii nu
intervenise nici o noutate. Oficialii se perindau, ntr-un du-te-vino
permanent. Personalul de securitate fusese cuprins dintr-odat de
o stare de nervozitate, mai ales cei civa ageni care participaser
la ncercarea de asalt ratat. Tnrul locotenent Mailman, un ofier
din Marea Britanie, care se alturase serviciului de securitate al
ONU dup ce fusese implicat n pregtirea operaiunii Desert
Fox
68
, era cel mai agitat dintre toi. Dup ce secretarul general
Chatterjee termin de vorbit cu teroritii, pe care i apelase prin
radio pentru a le transmite mesajul lui Hood, ofierul se apropie de
ea.
Doamn secretar general ncepu el.
n jurul lor domnea o tcere apstoare. Locotenentul vorbise n
oapt, dar, n linitea din jur, lui Chatterjee i se pru c ipase n
gura mare.
Poftim, domnule locotenent.
Doamn, n esen, planul colonelului Mott a fost bun, zise
el. N-avea cum s anticipeze factorul variabil, faptul c, n afar de
teroriti, n sal se mai aflau nc doi gangsteri.
Unde vrei s ajungi? ntreb Chatterjee.
Au mai rmas doar trei teroriti, continu locotenentul. Am
un plan care s-ar putea s funcioneze.
Nu, spuse ea, cu voce ferm. De unde tii c nu mai apar i
ali factori variabili?
N-am de unde s tiu asta, recunoscu el. Sunt doar un
soldat, nu cititor n stele. Totui, trebuie s facem ceva; altfel, nu
ne putem atepta la nimic bun.
O serie de zgomote rzbtu pn la ei, prin uile masive ale
Consiliului de Securitate. Nite vaiete, apoi cteva lovituri, urmate
de mormieli nemulumite. nuntru se ntmpla ceva.

68
Operaiune militar n cadrul creia forele armate ale SUA i ale
Marii Britanii au lansat, timp de trei zile, bombardamente asupra unor
inte din Irak (16 decembrie 18 decembrie 1998). (n.tr.).


243
Nu mai am nimic de adugat, replic Chatterjee.
Imediat, telefonul celular al lui Chatterjee ncepu s sune.
Enzo Donati i ntinse aparatul. Era Paul Hood.
Da? rspunse Chatterjee, nerbdtoare.
Femeia nu ne-a respectat instruciunile, spuse Hood.
Doamne, Dumnezeule, fcu Chatterjee. De-asta e agitaie
nuntru, n sal.
Ce agitaie? ntreb Hood.
Se aud zgomote ca de lupt, zise secretarul general. Cred c
se pregtesc s mai execute un ostatic.
Nu v grbii s tragei concluzii, i spuse Hood. Un om de-al
meu se ndreapt ctre dumneavoastr. E mbrcat n haine civile
i
Nu! se opuse Chatterjee.
Doamn secretar general, trebuie s ne dai voie s ne facem
meseria, spuse Hood. N-avei nici un plan de aciune. Noi am
reuit s gsim o soluie pentru a
Ai gsit o soluie i mai devreme, iar noi am pus-o n
aplicare, l ntrerupse femeia. Soluia dumneavoastr a dat gre.
De data aceasta nu va fi la fel
Am spus nu, domnule Hood! i tie vorba Chatterjee, dup
care ntrerupse imediat convorbirea. Ajunsese n culmea enervrii.
Telefonul ncepu s sune din nou. Anul apelul i-i ntinse
telefonul lui Donati. i ceru asistentului s plece de lng ea.
Dintr-odat, lumea din jurul su ncepu s se roteasc, de
parc ar fi fost prins ntr-un vrtej. Simi cum o cuprinde un val
de ameeal; n acelai timp, mintea i era surescitat i solicitat
la extrem. Asta era realitatea rzboiului? O nfruntare a voinelor,
din care ieea victorios numai cel care reuea s se mpotriveasc
mai bine acestui uvoi care-l prindea n capcan i-l trgea cu el n
strfunduri, mcinndu-i energia i puterea de concentrare?
Chatterjee se uit la intrarea n Consiliul de Securitate. Trebuia s
ncerce din nou s intre nuntru i s stea de vorb cu ei.
Ce altceva i mai rmnea de fcut?
n acel moment, la uile Consiliului Economic i Social se isc o
busculad. Delegaii prezeni se ntoarser s vad mai bine, iar
oamenii din serviciul de securitate se apropiar pentru a vedea ce
se ntmpl.
Vine cineva! se auzi vocea unui agent de securitate.
Mai ncet, idiotule! uier Mailman.
Locotenentul se ndrept n grab ctre cordonul format de


244
agenii de securitate. Exact n momentul acela, colonelul August i
fcu loc, n picioarele goale, prin mulimea de delegai care se
nghesuiau ca la circ. Fr s se opreasc din mers, August i
ridic repede minile n aer, pentru le arta agenilor de securitate
c nu e narmat.
Lsai-l s treac! ordon Mailman, cu voce abia auzit.
Agenii mbrcai n cmi albastre se traser napoi imediat,
iar August trecu pe lng ei. n acelai timp, i strecur minile n
buzunarele pantalonilor. Cnd le scoase, inea n fiecare cte un
pistol Beretta. Micrile ofierului erau sigure i calculate; n-avea
nici o secund de pierdut. Ua de acces n sala Consiliului de
Securitate se afla la mai puin de patru metri n faa lui. n cale
nu-i sttea dect Mala Chatterjee.
Apropiindu-se, secretarul general se uit la chipul lui August.
Expresia acestuia i amintea de un tigru pe care-l observase
demult, n jungla indian. Brbatul acela prinsese urma przii i
era n stare de orice pentru a porni dup ea. Fascinat, rmase cu
ochii agai de privirea lui.
Dar nu aceasta era soluia problemei. Leon Troki spusese odat
c distana cea mai scurt dintre dou puncte nu poate fi parcurs
dect prin for. Secretarul general nu putea s mprteasc
aceast idee, nici n ruptul capului. Pe vremea cnd urma
cursurile Universitii din Delhi, nvase de la profesorul Sandhya
A. Panda, unul dintre susintorii lui Mohandas Gandhi, c pacea
este lucrul cel mai de pre din lume. Chatterjee i nchinase
ntreaga via realizrii acestui ideal. i totui, n ultimele cinci
ore, lumea n care tria se prbuise n jurul su, n ciuda
eforturilor supraomeneti, a tuturor riscurilor pe care i le
asumase, a voinei sale nestrmutate de a pune capt acestei crize
pe cale panic. Dei fr sori de izbnd, intervenia colonelului
Mott dduse, cel puin, ocazia echipelor de securitate s trimit la
spital o tnr rnit.
Dintr-odat, din cealalt parte a uii rsun un ipt ndeprtat.
Vocea nbuit a unei tinere.
Nu, strig ea, printre hohote de plns, v rog, nu!
Chatterjee i opri, la rndul ei, un ipt involuntar.
Dintr-o pornire reflex, se repezi s dea buzna nuntru, dar
mna ferm a lui August o prinse n timp ce trecea pe lng el.
Cu pistolul n mn, locotenentul Mailman porni pe urmele lui
August. Se opri la civa pai n urma colonelului.
Chatterjee se lu dup ei. Mailman se ntoarse i i bloc


245
trecerea.
Lsai-l s-i fac treaba, spuse locotenentul n oapt.
Pe Chatterjee n-o mai ajutau puterile i voina s i se
mpotriveasc. ntr-o cas de nebuni, numai descreieraii fac fa
presiunii. Sub privirile lor, August se opri timp de o secund n
faa uii. Aps clana cu mna stng, dup care atept un
moment. Ca i mai devreme, aciona cu mult calm i snge rece.
O fraciune de secund mai trziu pi nuntru, innd cte un
pistol n fiecare mn.




246
PATRUZECI I APTE

New York, statul New York
Duminic, 12.07 A.M.

Imediat dup ce termin de vorbit cu Barone prin staia TAC-
SAT, Annabelle Hampton se duse pn la dulap, apuc un pistol
Beretta, dup care iei pe hol. Javrele care ncercaser s-o strng
cu ua nu mai erau acolo. Apucnd-o pe holul plin de birouri,
acum nchise, depi ghereta paznicului, apoi trecu de ua care
ducea nspre toalet i ajunse n capul scrii.
Annabelle se feri s foloseasc ascensorul, din dou motive. n
primul rnd, acesta era supravegheat de o camer de luat vederi,
montat n tavan. n al doilea rnd, era posibil ca indivizii de la
Centrul de Operaiuni s-o atepte n holul de la parterul cldirii.
Avea de gnd s coboare pe scri pn la subsol, iar apoi s se
strecoare afar pe ieirea de incendiu, aflat n spatele cldirii.
Dup aceea va lua legtura cu Georgiev, conform planului. i
trimisese pe cei doi ageni operativi ai CIA s-l recupereze din
infirmeria ONU. Annabelle avea s-i spun superiorului ei c
trebuise s ordone recuperarea lui Georgiev datorit informaiilor
pe care le cunotea acesta n legtur cu operaiunile CIA din
Bulgaria, Cambodgia i din tot Orientul ndeprtat. Fusese
obligat s ia msuri pentru ca aceste informaii confideniale s
nu ajung la cunotina celor de la ONU. De asemenea, o s-i
spun c toi cei de la Centrul de Operaiuni erau mn n mn
cu teroritii. Spera c aceast stratagem s-i dea rgazul necesar
pentru a pune mna pe partea ei din rscumprare, dup care s
fug din ar. Dac teroritii nu reuiser s obin
rscumprarea, i rmneau banii pe care Georgiev i-i pltise n
avans. Apoi avea s-i piard urma undeva n America de Sud.
Ua se deschidea pe dinuntru. Era construit din oel solid,
conform regulamentelor de paz mpotriva incendiului. N-avea nici
un fel de fereastr, aa c tnra o deschise cu pruden, ca nu
cumva cineva s-o ia prin surprindere dinspre exterior.
Dar afar nu era nimeni. Annabelle ddu drumul uii, care se
nchise de la sine i o lu n jos, pe palierul din beton. Cldirea
avea patru niveluri; era posibil ca Hood sau vreunul din oamenii
lui s o atepte acolo. Probabil c poliia mpnzise deja cldirea,
ocupnd toate cele patru etaje, pentru a o bloca nuntru.


247
ncepu s coboare treptele n camera tehnic. Tnra se gndi,
enervat: Chiar lng toaleta brbailor. Nimic nu le-a scpat
blestemailor stora. De fapt, era mai suprat pe sine nsi,
pentru c nu-i venise ideea s. Dintr-odat, toate luminile se
stinser. Nu mai ardeau nici mcar lmpile de avarie, al cror
comutator central se gsea le-o ia nainte i s blocheze ua
camerei.
Annabelle se gndi s se ntoarc, dar astfel pierdea timp
preios i risca s dea nas n nas cu cel care nchisese sistemul de
iluminare. Trecndu-i pistolul n mna stng, apuc balustrada
cu dreapta i ncepu s coboare treptele pe pipite. Termin de
cobort primul rnd de scri, apoi se ntoarse i ncepu s-l
coboare pe urmtorul. n ciuda ntunericului, se descurca destul
de bine.
Pe nepregtite, din fa se aprinse o lumin puternic, iar prin
coapsa stng i strfulger un val de durere vie, nnebunitoare.
Scp din mn pistolul i czu n fa, cu rsuflarea tiat, n
timp ce durerea chinuitoare i paraliza toat partea stng a
corpului.
Aprinde luminile! se auzi un strigt.
n casa scrii luminile se aprinser din nou, iar Annabelle i
ridic privirea. Deasupra ei sttea aplecat un brbat solid, cu
prul negru, care o intuia cu o privire dur. Purta o cma alb
i pantaloni bleumarin. n minile puternice inea o staie de
emisie-recepie i un baston de poliie, din cauciuc negru. Fcea
parte din serviciul de securitate al Departamentului de Stat.
Ecusonul agat pe pieptul cmii arta c este Bill Mohalley,
comandant adjunct.
Mohalley ridic pistolul de pe jos, dup care i-l nfipse la
centur. Annabelle ncerc s se ridice, dar nu reui. Se lupta s-i
recapete respiraia. Auzi cum se deschide ua palierului de la
etajul al patrulea.
n timp ce ofierul de la Departamentul de Stat i chema
oamenii prin radio, cerndu-le s vin la etajul trei, i fcu
apariia i Hood, cobornd scrile n fug. Probabil c el fusese cel
care stinsese luminile. Hood se opri n faa ei i i arunc o privire.
Chipul lui avea o expresie trist.
Am crezut c avem o nelegere, rosti ea, luptndu-se
pentru a-i recpta respiraia.
i eu la fel, replic Hood. tiu ce-ai fcut. Te-am auzit.
Mini, spuse tnra. V-am vzut pe monitor cnd ai


248
plecat.
Hood cltin din cap. Mohalley interveni, n timp ce oamenii lui
urcau treptele n fug.
Acum o ia n primire echipa mea, spuse Mohalley ctre Hood.
Mulumesc pentru ajutor.
Eu trebuie s-i mulumesc. Noroc c mi-ai dat cartea de
vizit, rspunse Hood. Mai ai nouti despre tnra rnit?
Mohalley ddu din cap.
Barbara Mathis a intrat n operaie. A pierdut mult snge, iar
medicii n-au putut extrage glonul din ran. ncearc s fac tot ce
le st n putin, dar ansele ei de supravieuire sunt reduse.
i cobor privirea ctre Annabelle. Are doar paisprezece ani.
mi pare ru N-am tiut c se vor atinge de copii, spuse
Annabelle.
Hood se trase un pas napoi. Cu o cltinare a capului, se
ntoarse i porni s coboare scrile n fug.
Annabelle rmase unde se afla, n timp ce-i fcur apariia nc
o mn de oameni din serviciul de securitate al Departamentului
de Stat. Durerea i pulsa n coaps, iar spatele o njunghia, de la
lovitura ncasat cnd se prbuise pe scri. Totui, reuise s-i
recapete respiraia.
Annabelle i spusese adevrul lui Mohalley. Regreta cu adevrat
c una dintre tinerele muziciene ajunsese pe masa de operaie,
zbtndu-se ntre via i moarte. N-ar fi trebuit s se ajung aici.
Dac secretarul general s-ar fi supus de la nceput instruciunilor,
nici una dintre tinere n-ar fi fost rnit.
Dei mintea i era confuz din cauza durerii ngrozitoare,
Annabelle i ddea seama c avea s-i petreac restul vieii n
nchisoare. Gndul nu-i fcea nici o plcere, desigur, dar pe
moment, ceea ce o chinuia cel mai tare era faptul c se lsase att
de uor pclit de Paul Hood.
Ca i altdat, un brbat o mpiedicase din nou s-i ating
scopul.




249
PATRUZECI I OPT

New York, statul New York
Duminic, 12.08 A.M.

Uile din lemn masiv ale Consiliului de Securitate se ddur n
lturi. Colonelul August rmase n prag, complet descoperit,
cutndu-l pe asasin cu privirea. Purta o vest antiglon i era
ferm hotrt s nu se dea la o parte din calea gloanelor, dac
astfel i sttea n putere s salveze viaa unui ostatic. August spera
s atrag atenia teroristului asupra lui, pentru a salva viaa
acestuia.
Imediat, privirea lui August czu pe silueta subiric a unei
adolescente. Era aezat n genunchi, la mai puin de cinci metri
n faa lui. Trupul i era scuturat de hohote de plns. August nu
tia cine e fata. n spatele ei, foarte aproape, sttea un terorist. Cu
coada ochiului, August studie poziiile celorlali doi teroriti. Unul
se afla n partea din fa a amfiteatrului, n spatele mesei n form
de potcoav. Cellalt era amplasat chiar lng ieirea care
rspundea n sala nvecinat, a Consiliului de Tutel.
Cei trei purtau haine de culoare neagr, iar feele le erau
acoperite cu mti de schi. Gangsterul din spatele fetei i nfipsese
o mn n prul lung i blond al acesteia i-l strngea cu putere,
oblignd-o s-i in capul pe spate i privirea aintit n tavan. n
cealalt mn avea un pistol, a crui eav era lipit de ceafa
tinerei.
Lui August i-ar fi fost uor s-l nimereasc cu un glon drept n
mijlocul frunii i s-l ucid pe loc, dar se feri s trag el primul.
ncasnd lovitura, era posibil ca teroristul s apese involuntar pe
trgaciul armei, zburnd creierii fetei. August realiz pe loc c era
o greeal; instinctul i spunea c ar fi trebuit s profite de ocazie,
dar prefer s mai atepte, gndindu-se c tnra din faa lui
putea fi chiar fiica lui Hood.
La vederea lui, teroristul avu o ezitare, apoi fcu o micare care-
l lu prin surprindere pe August. Cu iueala fulgerului, se ls n
jos, n spatele fetei ngenuncheate, apoi execut un salt spre
dreapta, cutnd adpost ntre dou rnduri de scaune. Fr s
dea drumul fetei, o trase de pr, dup el. Era clar c nu dorea s
se angajeze ntr-un schimb de focuri cu August. Iar acum reuise
s se ascund.


250
Trebuia s tragi cnd ai avut ocazia, i spuse August, enervat
pe sine nsui. n loc s profite de situaie, i asumase un risc
inutil, iar acum se aflau cu toii n pericol.
Teroristul se ascunsese printre scaune, mpreun cu fata, cu
patru rnduri mai jos fa de locul unde se gsea August. Acesta
puse pistolul Beretta n buzunar, se ntoarse ctre stnga i alerg
civa metri de-a latul galeriei. Fiind n picioarele goale, se mica n
deplin tcere. Se prinse cu mna de balustrada fixat de
sptarele fotoliilor din ultimul rnd al stalului i, cu un salt,
ateriz dincolo de scaunele tapiate n catifea verde, dup care,
imediat, sri i peste rndul urmtor. Acum se afla la o distan de
numai dou rnduri de scaune de locul unde se ascundea
teroristul, mpreun cu tnra.
Downer, atenie, se apropie de tine! l puse n gard unul
dintre acoliii lui. Vorbea englezete cu accent franuzesc. n
spatele tu
ndeprteaz-te, altfel i zbor creierii pe loc! strig Downer,
teroristul pe care-l ncolise.
i mai despreau dou rnduri de scaune. Brbatul cu accent
franuzesc ncepu s se ndrepte n fug n direcia lor. n dou,
trei secunde avea s coboare treptele. Al treilea terorist sttea cu
ochii pe ostatici.
Barone, gazul! strig francezul.
Barone, teroristul care sttea de paz lng ostatici, ddu fuga
n partea din fa a slii, lng fereastra dinspre nord, unde se
gsea o geant de voiaj cu fermoarul deschis. Dintr-un salt,
August trecu i de cel de-al treilea rnd de scaune. Acum putea s-
i vad bine pe Downer i pe fata de lng el. Erau ascuni sub
fotoliile din rndul de lng el. Teroristul sttea lungit pe spate,
innd-o pe tnr culcat peste el, cu faa n sus. Dar apruse o
problem.
Conform planului, August trebuia s mpiedice executarea fetei,
s-l elimine pe teroristul aflat n imediata lui apropiere i s-i in
pe ceilali la distan de ua de acces din partea din spate a slii,
pregtind intrarea generalului Rodgers. Ultimul obiectiv fusese
ratat. Din nefericire, planul lor euase, iar colonelul se vzu obligat
s-i schimbe prioritile. Acum, obiectivul numrul unu era s
previn atacul cu gaz toxic.
Barone se gsea n partea opus a mesei semicirculare,
adpostit de tblia acesteia i de ostaticii care erau aezai n
spatele mesei. i trase masca de schi de pe fa, apoi scoase din


251
geant trei mti de gaze. Una i-o puse pe figur, iar pe cele
rmase le arunc celorlali doi teroriti. Acetia nu se grbir s i
le pun pe figur, deoarece vizoarele nguste le-ar fi mpiedicat
vederea. Apoi Barone se apropie din nou de geant i scoase din ea
un recipient metalic de culoare neagr.
August se ntoarse i se ndrept n goan ctre latura de nord a
amfiteatrului. Francezul ajunsese la scrile din partea opus, iar
acum se apropia n grab. August n-avea timp s se opreasc,
pentru a ncerca s-l mpute. Dei francezul se apropia repede din
spatele lui, trebuia s ajung n cealalt parte a slii; de acolo
putea s-l scoat mai uor din joc pe Barone.
Dar ntre el i uruguayan se aflau masa i ostaticii nghesuii n
spatele ei.
Nimeni s nu fac nici o micare! strig August. Dac-i
prseau locurile, ostaticii i-ar fi intrat exact n btaia armei.
Toat lumea rmase nemicat. August ajunse la rndul de
trepte i ncepu s le coboare. i inea mna dreapt strns la
piept. Dac o lsa n jos, de-a lungul trupului, cellalt l-ar fi putut
nimeri mai uor. Francezul se afla exact n partea opus a slii.
Teroristul se opri brusc n loc i trase cteva focuri. Dou din cele
patru gloane l nimerir pe August n old i n piept.
Fora loviturilor l izbi de perete, dar proiectilele se oprir n
vesta antiglon.
Te-am nimerit, jigodie! strig francezul, triumftor. Downer,
acoper-m! ordon el, apropiindu-se, printre rndurile de fotolii,
de locul unde czuse August.
Australianul ddu drumul fetei i se ridic n picioare. Dar,
imediat, scoase un urlet de mnie i neputin.
Adunndu-i forele, August continua s coboare scrile tr,
ncercnd s ignore durerea care-i cuprinsese oldul. Fotoliile l
mpiedicau pe francez s trag asupra lui. nc puin i colonelul l
avea pe Barone n ctarea armei.
n momentul acela, din partea din spate a amfiteatrului rsun
un foc de arm. Cu coada ochiului, August vzu cum francezul
cade secerat, peste sptarele scaunelor. Downer se arunc la
pmnt, n timp ce locotenentul Mailman rmase ghemuit n
pragul uii deschise, n poziie de tragere.
Dai-i drumul, domnule colonel! strig Mailman.
Bine lucrat, locotenente, l felicit August n gnd. Mailman
trsese n direcia francezului, dar August nu putea s-i dea
seama cu siguran dac acesta fusese lovit de moarte.


252
August cobor restul treptelor, n timp ce Barone desfcea cu
grij un sigiliu din plastic rou, lipit peste partea superioar a
recipientului. Arunc fia de band adeziv i ncepu s desfac
buonul. August trase dou focuri n direcia lui. Gloanele l
nimerir pe Barone n tmpl, iar acesta se prbui, scpnd din
mn butelia de gaz, care ateriz pe mochet. Pe lng buonul pe
jumtate desfcut ncepu s se degaje un norior de culoare verde.
Lui August i scp o njurtur. Se ridic n picioare,
ndreptndu-se n fug ctre ua dinspre sala Consiliului de
Tutel. Spera s ajung la butelie i s strng la loc buonul.
Dac nu reuea, avea de gnd s ncerce s evacueze ostaticii ctre
Consiliul de Tutel, acoperindu-le retragerea.
Dar nu mai apuc s-i pun planul n aplicare.
Francezul se ridic nevtmat din partea opus a galeriei i
ncepu s trag. De data aceasta inti la picioarele lui August.
Colonelul simi dou arsuri puternice, una n coapsa stng, iar
cea de-a doua puin mai jos de genunchiul piciorului drept. Se
prbui, strfulgerat de durere. Strnse din dini i ncepu s se
trasc mai departe. La cursurile speciale de antrenament nvase
cum s ignore durerea provocat de rnile cptate n timpul
luptei. Trebuia s-i fixeze obiective uor de atins, care s nu-i
sectuiasc puterile. Aa rezistau soldaii n focul luptei, pe
cmpul de btlie. Se concentr intens asupra locului unde
trebuia s ajung.
n spatele su, Downer deschise focul asupra lui Mailman,
obligndu-l s se retrag. n acelai timp, francezul mai cobor
cteva trepte.
i mai rmneau de parcurs civa metri pn la butelia cu gaz
toxic. Gazul continua s se mprtie n aer. Trebuia neaprat s
ajung la recipient i s strng bine buonul. Nu-i rmnea
vreme pentru a rspunde la focul teroristului francez.
Deodat, la vreo trei metri n faa lui August rsun un trosnet
cumplit. Draperiile cafenii ale ferestrei dinspre nord fur date n
lturi de suflul exploziei, care mprtie n jur o ploaie de cioburi
de sticl blindat. Aproape imediat, partea superioar a geamului
nalt, de mari dimensiuni, se prvli la pmnt, cu un zgomot
asurzitor de sticl spart.
n secunda urmtoare, exact la momentul convenit, Mike
Hodgers i fcu apariia n sal.




253
PATRUZECI I NOU

New York, statul New York
Duminic, 12.11 A.M.

Ambuscada noastr s-a dus pe apa smbetei, se gndi Mike
Rodgers, ngrijorat, n timp ce cuprindea cu privirea sala
Consiliului de Securitate. Era nc dovad a axiomei care circula
printre cei de la Striker: nimic nu ieea conform planului.
Rodgers venise prin grdina de trandafiri, exact pe urmele lui
August. n timp ce se apropia de curtea exterioar, n Consiliul de
Securitate ncepuser s se aud schimburi de focuri, iar
majoritatea forelor de poliie amplasate n faa holului central
fuseser trimise sus, n cldire. A reuit s ajung nevzut pn la
extremitatea de rsrit a curii. Continundu-i drumul pn la
fereastra dinspre nord a slii Consiliului de Securitate, a fixat de
aceasta o bucat de explozibil C-4, pe care l-a detonat imediat. A
folosit o cantitate mic de explozibil, de team ca nu cumva
cioburile de sticl antrenate de suflul exploziei s-i rneasc pe
ostaticii din interior. Conta pe faptul c, odat ce baza ferestrei
avea s fie spulberat de explozie, partea de sus va cdea de la
sine. Avusese dreptate.
Odat intrat nuntru, Rodgers l vzu pe colonelul August
prbuit la pmnt, la vreo patru metri n faa lui. Colonelul sttea
n genunchi, cu rni la ambele picioare. ntre ei, un terorist zcea
mort, iar n apropierea acestuia se vedea un recipient metalic din
care se degaja un nor de gaz. Rodgers l vzu i pe teroristul
narmai, aflat pe treptele din partea de nord a slii. nelese
imediat c situaia scpase de sub control.
Trgnd dou focuri n direcia teroristului, pentru a-l obliga s
se retrag, Rodgers se ntoarse i apuc strns materialul
draperiei. Puterea exploziei o sfiase la mijloc i, cu o smucitur,
Rodgers reui s desprind o bucat destul de mare. tia c, la
contactul cu pielea, gazul toxic avea efecte mortale. N-avea de gnd
s ncerce s nchid capacul recipientului.
Rodgers arunc bucata grea de draperie peste butelia cu gaz.
Astfel avea s mai ctige vreo cinci minute, destul pentru ca toi
cei dinuntru s poat prsi sala. Inteniona s-i scoat direct
prin cadrul ferestrei sparte; aa putea s le acopere mai bine
retragerea.


254
n timp ce Rodgers se apropia de tinerele aezate n jurul mesei,
August fcu un efort i se ridic n picioare. Se ntoarse ctre
partea din spate a slii; n mn inea unul din pistoalele Beretta.
n regul, zise Rodgers. Toat lumea s ias imediat afar
prin fereastr. Grbii-v!
n frunte cu domnioara Dorn, tinerele se grbir s ias pe
teras. Rodgers se ntoarse cu faa ctre August.
Unde e al treilea terorist? ntreb el.
S-a ascuns n mijlocul galeriei, printre fotolii, rspunse
August. A luat-o cu el pe una din fete.
Rodgers scoase o njurtur. N-o vzuse pe Harleigh Hood
printre cei care prsiser sala. Ea era fata din minile
teroristului.
n timp ce vorbea, August se lsase n genunchi i ncepuse s
se furieze ctre scar. Sprijinindu-se de balustrada de lemn,
ncepu s urce treptele ncet. Se vedea c trece prin chinuri
groaznice; evita pe ct posibil s se foloseasc de braul drept. n
mn inea pistolul Beretta, pregtit de tragere. Rodgers i nelese
imediat intenia; voia s atrag atenia teroristului asupra lui. l
urmri pe August cu privirea, n timp ce colonelul urca treptele
scrii. Rodgers rmase n picioare, n spaiul liber dintre ostatici i
galerie. Civa delegai se ridicar de la locurile lor i ddur
buzna s ias afar, mbrncindu-le pe tinerele care le stteau n
drum. Dac ar fi fost dup el, i-ar fi mpucat acolo, pe loc. Dar nu
voia s se ntoarc cu spatele la galerie. tia c ultimul terorist se
ascundea undeva n partea de sus a slii.
Unul cte unul, ostaticii prseau amfiteatrul, iar deocamdat
nu se vedea vreo degajare de gaz de sub bucata de draperie groas
pe care o aruncase peste recipientul metalic. Rodgers ar fi vrut s-
i schimbe poziia, pentru a-l putea acoperi mai bine pe August,
dar trebuia s rmn lng ostatici, ca s se asigure c prseau
cu toii ncperea n siguran. i ridic din nou privirea ctre
August, care urca scrile treapt cu treapt, chioptnd.
Rodgers se ntoarse s vad cum decurgea evacuarea. Tinerele
prsiser deja ncperea, iar ultimii diplomai se pregteau i ei
s ias afar. Deodat, n mijlocul galeriei se auzi o mpuctur.
Scpnd arma din mn, August btu aerul cu braele, dup care
se poticni, sprijinindu-se de perete. O secund mai trziu,
colonelul se prbui pe spate.
Rodgers scp o njurtur, apoi se ndrept n fug ctre
rndul de scri. Teroristul se ridic din ascunztoare i deschise


255
focul asupra generalului. Rodgers nu purta vest antiglon, aa c
fu obligat s se trnteasc la pmnt, n faa galeriei.
Stai linitit! strig teroristul ctre Rodgers. O s-i vin i ie
rndul!
Pred-te, ip la el Rodgers, pornind tr ctre scar.
Teroristul nu-i mai rspunse. n schimb, n secunda urmtoare
se auzir dou mpucturi, urmate de un strigt de durere.
Rodgers blestem din nou. l mnnc de viu, gndi Rodgers,
cuprins de o furie oarb. ni imediat n picioare, hotrt s-l
culce pe terorist la pmnt, nainte ca acesta s aib timp s trag
din nou.
Dar cineva i-o lu nainte. Teroristul scp arma din mn i se
prbui peste sptarul unui scaun. Pe spinare i apruser dou
cercuri roii, pe unde ieiser gloanele care-i veniser de hac.
Rodgers se apropie de scar, unde l gsi pe August, ntins pe jos.
n buzunarul din stnga al pantalonilor avea o gaur de glon.
Nemernicul trebuia s fie mai cu bgare de seam, spuse
August, scond din buzunar al doilea pistol. Din eava
strlucitoare a pistolului Beretta se prelingea un firicel de fum.
Rodgers simi c i se ia o piatr de pe inim. Se ntoarse i se
uit n jos, ctre fotoliile din galerie. Printre ele se ascundea
ultimul terorist, care o inea ostatic pe Harleigh Hood. n timpul
ultimului schimb de focuri acesta sttuse ascuns, fr s fac nici
o micare. Un agent de securitate al ONU era ghemuit n pragul
uii. n tcerea din sal se auzea doar uierul gazului ce se degaja
din recipientul acoperit cu bucata rupt din draperie. Apoi, dinspre
partea de sus a galeriei se auzi o voce:
nc nu s-a terminat, spuse Reynold Downer. Acum, c am
rmas singur, rscumprarea mi revine n ntregime.




256
CINCIZECI

New York, statul New York
Duminic, 12.15 A.M.

Au ieit! i anun un tnr, cu voce surescitat, pe cei din
sala de ateptare. Copiii sunt afar, n siguran!
Prinii primir vestea cu bucurie, iar unii dintre ei chiar
izbucnir n lacrimi. Ridicndu-se cu toii de la locurile lor, se
mbriar, dup care se ndreptar spre u. n timp ce prinii
ieeau din sal, i fcu apariia un reprezentant al serviciului de
securitate al Departamentului de Stat. Era o femeie de vrst
mijlocie, mbrcat n uniform; avea nite ochi mari i negri, iar
prul aten i era tuns scurt. Pe ecusonul pe care-l purta n piept
se putea citi numele ei, Baroni. i inform c starea de sntate a
copiilor prea s fie bun, dar, ca msur de precauie, aveau s
fie condui la NYU Medical Center, unde vor rmne sub
supraveghere medical. De asemenea, le aduse la cunotin c le
va fi pus la dispoziie un autocar, pentru a-i transporta pn n
centrul oraului. Prinii se artar din cale afar de recunosctori
i se pierdur n efuziuni, ca i cum salvarea copiilor fusese
meritul exclusiv al femeii.
Reprezentanta Departamentului de Stat ndrum un grup de
prini ctre ascensorul din captul holului, dup care intr n
sala de ateptare. Privirea ei cuta pe cineva anume. Cnd o vzu
pe Sharon Hood, se apropie i intr n vorb cu ea.
Doamn Hood, numele meu e Lisa Baroni, se prezent ea.
Putem sta puin de vorb?
Auzind cuvintele femeii, Sharon simi cum o cuprinde pe loc
ameeala.
Ce s-a ntmplat? ntreb ea.
Lisa o trase delicat pe Sharon la o parte, pentru a le face loc
ultimilor prini care prseau sala. Se oprir n faa uii, lng o
canapea.
Ce dorii s-mi spunei? repet Sharon.
Doamn Hood, rspunse femeia, trebuie s v informez cu
regret c fiica dumneavoastr se afl nc n sala Consiliului de
Securitate.
Lui Sharon nu-i venea s-i cread urechilor. Puin mai
devreme fuseser anunai c toi copiii se aflau n siguran.


257
Toat lumea aplaudase, inclusiv ea.
Mi-e team c nu v neleg, zise Sharon.
Fiica dumneavoastr a fost mpiedicat s prseasc sala
Consiliului de Securitate.
Dar au fost evacuai cu toii! rspunse Sharon, simind cum
o cuprinde un val de panic. Un brbat ne-a spus c toat lumea a
fost scoas de acolo!
Cei mai muli dintre copii au fost evacuai printr-o fereastr
spart a slii, spuse femeia. Dar fiica dumneavoastr nu se afla
printre acetia.
De ce?
Doamn Hood, nu vrei s v aezai puin? i spuse Lisa.
O conduse uor nspre canapea. O s iau i eu loc lng
dumneavoastr.
De ce nu era i fiica mea printre ei? insist Sharon. Ce se
ntmpl? Soul meu e acolo?
Deocamdat avem numai informaii disparate, rspunse Lisa,
cu voce blnd. Totui, am reuit s aflm c n sal se afl trei
ofieri SWAT. Teroritii au fost n numr de cinci. Se pare c au
reuit s-i elimine pe patru dintre ei. Dar al cincilea
Al cincilea a pus mna pe Harleigh! ip Sharon. i duse
minile la tmple. Oh, Doamne, fetia mea e n minile teroristului!
Cu un gest delicat, dar plin de hotrre, femeia o apuc de
ncheieturile minilor i i le strnse uor, ncercnd s-i aduc
alinare.
Vreau s tiu unde se afl soul meu! ip Sharon.
Doamn Hood, v rog s m ascultai cu atenie, i se adres
Lisa. V asigur c facem tot posibilul pentru a o salva pe fiica
dumneavoastr, dar trebuie s avei puin rbdare. Trebuie s
dai dovad de trie.
Vreau s vorbesc cu soul meu! suspin Sharon.
Unde s-a dus cnd a plecat de lng dumneavoastr? ntreb
femeia.
Nu tiu, rspunse Sharon. Mi-a mi-a spus c trebuie s
ncerce s-i opreasc pe teroriti. Are la el telefonul celular.
Trebuie s-l sun nentrziat!
Mai bine dai-mi mie numrul. Am s-l sun chiar eu, spuse
femeia.
Sharon i ddu femeii numrul de telefon al lui Paul Hood.
Mulumesc, zise Lisa. Ddu drumul minilor lui Sharon i i
art o mas aflat n apropiere. O s-l sun de la telefonul acesta.


258
V rog s luai loc, m ntorc imediat.
Sharon ncuviin cu o cltinare a capului. Apoi izbucni din nou
n plns.
Se aez pe canapea, n timp ce Lisa Baroni se apropie de masa
pe care se aflau cteva telefoane. Form numrul i atept o
secund, dar nu primi nici un rspuns. Hood i nchisese
telefonul.
Niciodat, de cnd se tia, Sharon nu fusese copleit de atta
furie i disperare. N-avea nevoie de compasiunea unei funcionare
a Departamentului de Stat. Avea nevoie de soul ei. Voia s-l tie
lng ea, ca s nu se mai simt att de singur i abandonat.
Oriunde se afla n acel moment, orict era de prins, era imposibil
s nu-i poat rupe cteva minute, ca s-o sune i s-i spun ce se
ntmpl. Mcar att putea s fac.
n orice caz, Sharon tia un singur lucru.
C niciodat n-avea s-l ierte pe Paul pentru chinurile prin care
trecuse din cauza lui.
Niciodat.




259
CINCIZECI I UNU

New York, statul New York
Duminic, 12.16 A.M.

Cnd auzi vuietul exploziei, urmat de o strfulgerare de lumin
n partea din spate a cldirii ONU, Paul Hood o lu la fug prin
parc. Dinspre exteriorul cldirii nu rzbtu zgomot de sticl
spart, iar explozia nu fu urmat de o ploaie de cioburi. Aa cum
prevzuse colonelul, imensul geam al ferestrei probabil c se
prbuise nspre interior. Hood se npusti nainte, n timp ce
poliitii postai la intrarea n holul cel mare se grbir s dea ocol
cldirii, ca s vad ce se ntmplase. Cnd Hood ajunse la faa
locului, copiii i diplomaii ncepuser s fie evacuai n cea mai
mare vitez, prin cadrul ferestrei sfrmate.
Au reuit, se gndi Hood, cu mndrie. Spera c Rodgers i
August erau nevtmai.
Ajuns n faa curii exterioare, Hood se opri s-i trag sufletul.
Un ofier de poliie ieise n faa complexului, pe First Avenue.
Probabil c luase legtura prin radio cu cei din serviciile medicale
de intervenie, iar acum i atepta s-i fac apariia pentru a-i
dirija ctre parcare, departe de cldire, unde s-i instaleze
echipamentul de urgen. n acelai timp, ali ageni de poliie se
ocupau de grupul de copii i delegai care erau evacuai,
conducndu-i de-a curmeziul curii exterioare, pn n perimetrul
parcrii. Nici un ostatic nu avea nevoie de ajutor pentru a se
deplasa. Preau s fie cu toii nevtmai.
Hood scrut grupul cu privirea, n timp ce se apropia. Nu era
nici urm de Harleigh, dar o recunoscu pe una din prietenele
acesteia, Laura Sabia. Se apropie s-o ntmpine.
Laura, o strig el.
Un agent de poliie i tie calea, imediat.
mi pare ru, domnule, trebuie s-o ateptai pe fiica
dumneavoastr n
Nu este fiica mea, domnule poliist. Sunt Paul Hood, de la
Centrul de Operaiuni din Washington. Asaltul a fost executat de
oamenii mei.
Felicitri, domnule Hood, rspunse poliistul. Totui, v rog
s prsii perimetrul i s ne permitei s
Domnule Hood! rspunse Laura, ndreptndu-se ctre ei.


260
Hood se strecur pe lng agentul de poliie. Se apropie de fat
i o apuc de mn.
Laura, slav Domnului. Eti teafr?
Da, n-am pit nimic, rspunse tnra fat.
Ce-i cu Harleigh? ntreb el. N-o vd aici.
Harleigh a a rmas nuntru.
Hood simi o strngere de inim.
A rmas nuntru? repet el. n sala Consiliului de
Securitate?
Laura i rspunse cu o nclinare a capului.
Hood se uit n ochii umflai de plns ai fetei. Din expresia lor
nelese c l atepta o veste proast.
E rnit?
Nu, rspunse Laura, scuturnd din cap, dup care izbucni n
hohote de plns. Dar se afl n minile lui.
n minile cui?
n minile celui care a mpucat-o pe Barbara.
Unul dintre teroriti? ntreb Hood.
Laura aprob din cap.
Hood nu mai pierdu timpul. Se desprinse de Laura i, fr a-l
lua n seam pe agentul de poliie, care-i striga s se opreasc, se
ndrept n fug ctre teras.




261
CINCIZECI I DOI

New York, statul New York
Duminic, 12.18 A.M.

Capul lui Harleigh se vedea pe deasupra rndului de fotolii.
Ascuns n spatele ei, Downer o inea strns de pr, trgndu-i
capul cu putere spre spate. O inea att de strns, nct, sub
apsarea nemiloas, chipul palid al fetei era ndreptat n sus, iar
ochii i se ngustaser. eava pistolului i era lipit de ceaf.
Mike Rodgers se afla la baza galeriei, n centrul slii. Dintre
rndurile abrupte de scaune nu se vedea dect mna stng a
teroristului. Nu voia s-i asume riscul de a-l mpuca n mn;
din greeal, era posibil s-o nimereasc i pe Harleigh. Generalul
prefer s atepte, cu pistolul pregtit, dei i ddea prea bine
seama c trebuia s se grbeasc. n cel mult cteva minute, gazul
avea s treac prin materialul draperiei cu care acoperise
recipientul, infestnd aerul din sal. Rodgers putea s-i trag pe
fa una din mtile de gaze abandonate de teroriti, dar Harleigh
n-ar fi avut nici o scpare.
August continua s urce tr treptele scrii din partea de nord
a amfiteatrului, n dreapta lui Rodgers. Dei abia se mai putea
mica din cauza rnilor de la picioare, colonelul nu se ddea btut
n faa durerii crunte. Prin ua din spatele teroristului, ofierul din
serviciul de securitate al ONU ptrunse n sal i ncepu s
nainteze cu bgare de seam. August bnuia c este locotenentul
Mailman, cel care o informase mai devreme pe Chatterjee despre
eecul tentativei de atac puse la cale de colonelul Mott.
Rodgers auzi un zgomot n spatele lui. Se ntoarse i-l vzu pe
Hood, care tocmai i fcea apariia prin cadrul ferestrei sfrmate.
Cu un semn al minii, Rodgers i ceru s rmn acolo.
Hood pru c ezit, dar n secunda urmtoare se pierdu n
ntunericul de pe teras.
Rodgers se ntoarse din nou ctre sal, cu pistolul ndreptat
asupra teroristului.
Hei, eroule, strig acesta din urm. Vezi pe cine am aici?
I se adresase pe un ton btios, cu o voce puternic i sigur pe
ea. N-o s le fie uor s-i vin de hac. Dar n mintea lui Rodgers
ncoli o idee.
Ai vzut sau nu? ntreb din nou teroristul.


262
Am vzut, rspunse Rodgers.
Dac m obligai, i fac de petrecanie imediat puicuei steia!
ip Downer. La cea mai mic mecherie, i-am mprtiat creierii
pe toi pereii!
Am vzut de ce eti n stare. Mi-ai mpucat un camarad,
rspunse Rodgers. Te cred pe cuvnt.
August se opri i-i arunc o privire lui Rodgers. Acesta i fcu
semn s nu se mite. Colonelul pricepu imediat. Teroristul trebuia
lsat s cread c August fusese scos din circulaie.
Ce doreti s facem mai departe? ntreb Rodgers.
n primul rnd, vreau ca omul care se furieaz n spatele
meu s m lase dracului n pace, spuse teroristul. De unde m
aflu, pot s-i vd clar picioarele. i s tii c sunt cu ochii pe
cadrul ferestrei. Oricine ncearc s se strecoare nuntru, l-am
reperat imediat.
Bine, n-o s ncercm nici o mecherie, rspunse Rodgers.
Am priceput.
Asta sper i eu, continu Downer. Dup ce se retrage omul
din spatele meu, vreau s arunci pistolul i s ridici minile ct
mai sus. Apoi ieii amndoi din sal i mi-o trimitei nuntru pe
scorpia de Chatterjee, cu minile mpreunate deasupra capului.
Nu mai ai prea mult timp la dispoziie, l inform Rodgers.
Gazul ncepe s se rspndeasc prin
Am vzut i eu, nu trebuie s-mi explici, i-o retez Downer.
Dac-i ii gura i faci ce trebuie, n-o s dureze mult!
De acord, spuse Rodgers. i ridic privirea ctre u.
Locotenente, te rog s iei afar i s-o informezi pe doamna
secretar general Chatterjee c e nevoie de prezena Domniei Sale,
dup care te rog s rmi pe coridor. Vin i eu imediat.
Mailman nu se arta dornic s prseasc ncperea.
Rodgers i ainti pistolul ctre fruntea lui Mailman.
Locotenente, i-am cerut s iei afar.
Pe faa lui Mailman apru o grimas, dup care se ntoarse i se
fcu nevzut.
Rodgers se aplec uor i puse arma pe podea, dup care i
ridic minile deasupra capului. Se ndrept ctre treptele de pe
latura din stnga a slii i ncepu s le urce cu pas alert. Nu-i era
team c teroristul va ncerca s trag asupra lui. Pn la sosirea
secretarului general Chatterjee, Rodgers rmnea singura
persoan care-i putea transmite cerinele ctre cei de afar.
Rodgers continua s urce treptele. Mai avea puin pn s


263
ajung n dreptul rndului de fotolii unde se ascunsese teroristul.
Ochii i erau aintii asupra lui Harleigh, care sttea cu spatele la
el. Downer o inea strns de pr, iar tnra nu putea schia nici
cea mai mic micare. Nu plngea, dar Rodgers nu se mir cnd o
vzu att de calm. Stnd de vorb cu fotii prizonieri de rzboi,
Rodgers aflase de la acetia c, adeseori, torturile la care erau
supui aveau darul de a le spori puterea de concentrare. De cele
mai multe ori, era o binecuvntare care le distrgea atenia de la
pericolul care le sttea n fa i care le ddea fora de a rezista,
atunci cnd nu mai aveau nici o speran.
Simea nevoia s-i spun cteva cuvinte lui Harleigh, pentru a-i
da curaj. Dar nu voia s-i asume riscul de a-l irita cumva pe
terorist, atta timp ct pistolul acestuia rmnea lipit de fruntea
fetei.
Apropiindu-se de u, Rodgers iei din sal cu spatele. Din
prag, arunc o ultim privire ctre partea opus a amfiteatrului.
August nu se mai vedea. Poate c se ascunsese printre fotoliile
galeriei sau poate c pierduse att de mult snge nct leinase,
pur i simplu.
Totui, Rodgers spera c August nu-i pierduse cunotina. Asta
le-ar mai fi lipsit, n situaia disperat n care se aflau.
Rodgers pi pe coridor. Chatterjee l atepta n faa uii.
Secretarul general i arunc o privire, dup care i mpreun
minile deasupra capului i ddu s intre n sala Consiliului de
Securitate.
Rodgers ridic un bra n faa ei, mpiedicnd-o s treac.
tii c nuntru se afl un recipient care conine gaz toxic?
I se adres el.
Da, locotenentul m-a informat, rspunse ea.
Rodgers se apropie de ea.
V-a informat i despre faptul c unul din oamenii mei se afl
nc n sal? o ntreb el, n oapt.
Pe chipul lui Chatterjee apru o expresie de surpriz.
Teroristul e convins c l-a omort, continu Rodgers. Dac i
se ofer ocazia potrivit, colonelul August o s deschid focul
mpotriva teroristului. Am vrut s v aduc la cunotin planul
nostru, pentru ca nu cumva s-l dai de gol.
Chatterjee se ntunec la fa.
Rodgers i cobor braul, iar Chatterjee trecu pe lng el. n
timp ce secretarul general intra n sala Consiliului de Securitate,
nchiznd ua n urma ei, Rodgers fu tentat s se ia dup ea i s


264
o ntoarc napoi. Din strfundul fiinei sale l npdi sentimentul
neplcut c, n pofida tuturor celor ntmplate, Chatterjee nc mai
credea ntr-o teorie care circula printre cei de la Organizaia
Naiunilor Unite. Teorie pe care oficialii organizaiei mondiale
ncercaser n repetate rnduri s-o transpun n fapte, mpotriva
oricrui sim al realitii i n ciuda celor mai elementare principii
de moralitate.
Teoria conform creia teroritii aveau drepturi care se cereau
respectate.




265
CINCIZECI I TREI

New York, statul New York
Duminic, 12.21 A.M.

Mala Chatterjee intr n sala Consiliului de Securitate, chinuit
de gnduri negre.
Teroristul era ntins pe podea. Chatterjee putea s vad capul
prizonierei, precum i eava pistolului sprijinit de el. i era o mil
cumplit de copil, iar vederea acestui act de terorism i provoc o
senzaie de grea. Chatterjee ar fi fost n stare de orice pentru a
salva viaa fetei.
Nu-i ddea pace gndul c avea s asiste neputincioas la
asasinarea omului aceluia, cnd s-ar fi putut s mai existe i o
alt cale de rezolvare a situaiei. Dac proceda asemenea acestor
oameni, dac se cobora att de jos nct s permit uciderea fr
nici o remucare a unui om, mpotriva literei i spiritului legii,
atunci care mai era sensul vieii ei? Nici mcar nu era absolut
convins c brbatul omorse cu adevrat pe cineva sau mcar
dac era n stare s omoare pe cineva.
ncepu s coboare treptele, apropiindu-se de ascunztoarea
teroristului.
Ai cerut s stai de vorb cu mine, ncepu ea.
Nu, am cerut doar s vii pn aici, spuse Downer. N-am
nimic de vorbit. Din partea mea, poi s pleci imediat. Dar, mai
nainte, vreau s primesc ce mi se cuvine.
Eu sunt dispus s te ajut, spuse Chatterjee. Se opri n
dreptul intervalului dintre rndurile de fotolii. Las-o pe tnr s
plece.
Am spus c n-am nimic de vorbit! ip Downer. Australianul
i nfipse i mai tare mna n prul lui Harleigh, iar fata scoase un
ipt ascuit. Lng noi se afl o butelie din care se scurge gaz
toxic. Am nevoie s m duci undeva unde s pot atepta n linite
pn mi vin banii, mpreun cu tnra domnioar aici de fa i
s-mi faci rost de un mijloc de transport. Vreau ase milioane de
dolari.
Am neles, rspunse Chatterjee.
Lui Chatterjee i se pru c vede o micare n partea cealalt a
ncperii. Un brbat trgea cu ochiul din spatele unui fotoliu aflat
n captul opus al galeriei. i ridic puin capul i-i duse un


266
deget la buze.
Chatterjee era chinuit de sentimente contradictorii. Venise aici
pentru a pune umrul la salvarea unei viei omeneti sau pentru a
deveni prta la o crim cu snge rece? mpreun cu partenerul
su, soldatul american aflat n faa ei reuise s-i scoat de acolo
pe toi ceilali ostatici, n afar de fat. Poate c fuseser obligai s
ucid pentru a-i ndeplini misiunea, dar asta nu le ddea dreptul
s continue vrsarea de snge. Chatterjee ncercase ntotdeauna
s rezolve pe cale panic orice situaie tensionat. Nu putea s
renune tocmai acum la idealul vieii ei.
Trebuia s-i demonstreze teroristului c poate s aib ncredere
n ea. Dac reuea s-l conving c dorete cu adevrat s l ajute,
poate c avea s se predea fr condiii.
Colonele August, spuse ea, s-au pierdut destule viei pn
acum.
August nepeni. Timp de o secund, Chatterjee se temu c
August avea s o mpute.
Cu cine vorbeti? se interes Downer. Cine e ascuns acolo?
Tot un soldat, ca i dumneata, i rspunse Chatterjee.
Deci n-am reuit s-i vin de hac nemernicului! ip Downer.
Domnule colonel, te rog s arunci arma i s prseti
ncperea, ceru Chatterjee.
Nu pot, rspunse August, scrnind din dini. Am fost
mpucat.
Atunci o s fii mpucat din nou dac nu iei dracului odat
de aici! se rsti Downer n direcia lui.
Australianul o rsuci pe Harleigh fr menajamente. Cu mna
nfipt n prul fetei, o trase n sus, oblignd-o s se aeze n capul
oaselor, dup care se ls n genunchi n spatele ei i-i ndrept
arma n direcia lui August. Trase o rafal, obligndu-l pe
comandantul unitii speciale Striker s se fac una cu pmntul.
Gloanele se nfipser n cotierele de lemn ale scaunelor,
mprocnd n jur o ploaie de achii. Teroristul ridic degetul de pe
trgaci, n timp ce ecoul mpucturilor reverber ndelung ntre
pereii amfiteatrului.
Rnjind, Downer se uit la Chatterjee. O inea pe Harleigh n
aa fel nct fata s se afle ntre el i August. Secretarul general
vzu norul de gaz toxic ce ncepea s se rspndeasc de sub
draperia cu care era acoperit recipientul, n partea de jos a slii.
Spune-i s prseasc ncperea! zbier Downer.
Vreau s te ajut, strig Chatterjee ctre Downer. D-mi voie


267
s
ine-i gura i f ce i-am cerut! ip Downer, ntorcndu-se
ctre ea. Timp de o secund, pieptul i rmase descoperit.
Sala imens rsun de tunetul unei mpucturi. Glonul l
nimeri pe Downer n partea dreapt a gtului. Fora loviturii l
dezechilibr; btnd aerul cu braele, scp arma din mn i-i
ddu drumul lui Harleigh.
Paul Hood se ridic de unde sttuse ascuns, n partea de jos a
slii. n mn avea pistolul Beretta abandonat de Mike Rodgers.
Harleigh, las-te la pmnt! strig el.
Fata i acoperi capul cu minile i se ls n jos. n secunda
urmtoare, din partea opus a amfiteatrului trosni nc o
mpuctur. Glonul tras de August i spulber teroristului partea
stng a capului. n timp ce cdea la pmnt, un al doilea glon i
se nfipse n tmpl.
Teroristul se prbui, ntr-o balt de snge.
Chatterjee ncepu s ipe.
Paul Hood arunc pistolul i se ndrept n vitez nspre treptele
de pe latura de nord a slii, unde se afla August. Acesta i fcu un
semn cu mna, iar Hood continu s alerge ctre locul unde fiica
sa rmsese culcat la pmnt.




268
CINCIZECI I PATRU

New York, statul New York
Duminic, 12.25 A.M.

Prsind sala Consiliului de Securitate, prima grij a lui Mike
Rodgers a fost s anune poliia despre existena recipientului din
care se degaja gaz toxic. Echipa special se afla n ateptare n
curtea exterioar a cldirii, pregtit s intre n aciune imediat
dup evacuarea slii. Complexul de cldiri al sediului ONU fusese
complet nchis. Poliia trecu nentrziat la procedurile de
carantin, aplicnd folii de plastic la uile i ferestrele cldirii,
dup care acestea fur izolate etan cu o spum care fcea priz
instantaneu. Deoarece nu se cunotea natura exact a gazului, la
faa locului fusese adus un laborator mobil de analiz.
Departamentul de pompieri din New York trimisese mai multe
echipe de primajutor, care-i instalaser corturile n incinta
complexului de divertisment Robert Moses, aflat n imediata
vecintate a sediului Organizaiei Naiunilor Unite. De asemenea,
era prezent i Unitatea Marine 1 a FDNY
69
. Pompierii erau obligai
prin lege s intervin imediat cnd la locul unui incident era
raportat prezena unor substane periculoase. Multe grupri
teroriste lsau n urma lor asemenea substane, n scopul de a
provoca pierderi maxime, chiar i n cazul unui eec. Deoarece
unul dintre membrii grupului terorist dispruse fr urm din
infirmeria Organizaiei Naiunilor Unite, iar poliia n-avea cum s
tie dac nu cumva acesta mai avea i ali complici, autoritile
erau pregtite pentru a face fa oricrei situaii, inclusiv unui
ultim act de sabotaj gratuit.
Paul Hood i mbri fiica ndelung. Hood izbucnise n
lacrimi, n timp ce Harleigh nu se putea opri din tremurat. i
ascunse capul la pieptul lui, strngndu-l cu putere n brae. Un
asistent medical o nfur ntr-o ptur, dup care i conduse pe
amndoi pn la corturile de primajutor.
Trebuie s-o anunm nentrziat pe mama ta, spuse Hood,
printre lacrimi.
Harleigh l aprob, cu o micare a capului.

69
Fire Department of New York Serviciul de Pompieri al oraului New
York.


269
n spatele lor, Mike Rodgers privea scena, n timp ce personalul
medical se ocupa de Brett August. Rodgers le spuse c o s cear
ca Sharon s fie condus la ei fr ntrziere. Apoi i spuse lui
Hood c era mndru de el. Hood i mulumi, printre lacrimi.
Adevrul era c, n momentul n care Rodgers ieise din sala
Consiliului de Securitate, iar Hood se strecurase nuntru, acesta
din urm era mnat de hotrrea ferm de a-i salva fiica, orict
de mare ar fi fost pericolul i mpotriva oricror reglementri ale
dreptului naional sau internaional.
nsoit de Harleigh, Hood se ndrept ctre scrile rulante, prin
mulimea de delegai i membri ai personalului de securitate. n
timp ce coborau, Hood ncerca s neleag ce era n mintea lui
Harleigh. Se inea strns de el, iar ochii sticloi i priveau int
nainte. Era n stare de oc. Din punct de vedere fizic, starea ei era
mulumitoare. Dar, n cele aproximativ cinci ore ct fusese inut
prizonier n sala Consiliului de Securitate, fusese obligat s
ndure schimburile de focuri n cursul crora mai multe persoane
fuseser mpucate chiar sub ochii si; printre victime se aflase
chiar cea mai bun prieten a ei. Ea nsi scpase de la moarte ca
prin urechile acului. Era cu nervii la pmnt.
Hood tia c ntmplrile acelea aveau s-o urmreasc toat
viaa. Supravieuitorii unei luri de ostatici i reveneau extrem de
greu. Harleigh va fi bntuit pentru tot restul vieii sale de
sentimentul de nsingurare total, de umilina de a fi fost tratat
ca un obiect, nu ca o fiin uman. Demnitatea ei de om avea s
rmn pentru totdeauna afectat de evenimentele prin care
trecuse. Pentru fiica lui, viaa nu va mai fi niciodat la fel ca
nainte.
La ce greuti ne supune viaa, gndi Hood.
Dar Harleigh se afla n sfrit n siguran, n braele sale. n
timp ce coborau al doilea rnd de scri rulante, Hood o vzu pe
Sharon apropiindu-se n fug prin holul principal al cldirii. Pe
chipul ei se vedea c nimeni n-ar fi putut s-o opreasc. n urma lui
Sharon alerga din rsputeri o femeie de la Departamentul de Stat,
luptndu-se s in pasul.
Puiorul meu, striga Sharon. Fetia mea!
Harleigh se desprinse din braele lui Hood i alerg s-i
ntmpine mama. Se prinser n brae, izbucnind n hohote de
plns. Sharon o strnse la pieptul ei, de parc nu voia s-i mai dea
drumul niciodat. Hood rmase nemicat, cu ochii la ele.
Rodgers i fcu apariia, nsoit de Bill Mohalley. n spatele


270
acestora, n curte, secretarul general Chatterjee era asaltat de
reporteri. Gesticula agitat, n timp ce rspundea tirului de
ntrebri.
Am vrut neaprat s v strng mna, spuse comandantul-
adjunct Mohalley. Hood i ntinse braul, iar Mohalley i-l scutur
cu putere. Avei toat admiraia mea pentru felul cum ai condus
operaiunea, att dumneavoastr, precum i cei doi ofieri de la
Striker. A fost o onoare s particip la aceast misiune.
V mulumesc, rspunse Hood. Cum se simte Brett?
O s se fac bine, l inform Rodgers. Gloanele au trecut pe
lng artera femural. Are dureri mari, dar rnile nu sunt grave.
Hood ddu din cap la aflarea vetilor. Privirea i se opri asupra
Malei Chatterjee. Hainele, minile i faa acesteia erau pline de
sngele teroristului.
Ea, n schimb, nu pare prea mulumit, spuse Hood.
Mohalley ridic din umeri.
Se vor spune tot felul de tmpenii despre ce ai fcut acolo,
spuse el. Dar ostaticii au scpat cu via, iar patru din cei cinci
teroriti au dat ochii peste cap. n orice caz, un lucru tiu sigur.
Care-i acela? ntreb Rodgers.
Nimeni nu va mai ncerca vreodat o asemenea lovitur,
rspunse Mohalley.




271
CINCIZECI I CINCI

New York, statul New York
Duminic, 12.51 A.M.

Cnd Hood intr n camera de hotel, Alexander dormea adnc.
Sharon plecase cu Harleigh la NYU Medical Center. Dup
examenul medical, avea s-o vad imediat un psiholog. Era
obligatoriu ca Harleigh s neleag c evenimentele prin care
trecuse nu se ntmplaser din vina ei i c nu trebuia s se simt
vinovat fiindc trecuse cu bine peste ele. Acesta era primul aspect
care trebuia lmurit, nainte de orice altceva.
Hood se opri lng patul de mari dimensiuni, cu ochii la fiul
su. Viaa biatului n-avea s mai fie niciodat aceeai; sora lui va
avea nevoie de ajutorul lui, iar el habar n-avea. Dormea acolo,
netiutor.
Hood se ntoarse i intr n baie. Ddu drumul la ap i atept
s se umple chiuveta, dup care se spl pe fa. Nici viaa lui n-
avea s mai fie ca nainte. Luase viaa unui om. i, fie c acel om
i meritase moartea sau nu, atunci cnd l culcase la pmnt
Hood se afla pe teritoriu internaional. Erau anse mari s fie trt
ntr-un proces, care era posibil s nu aib loc n Statele Unite.
Putea s dureze ani n ir i, n cursul acestuia, ar fi putut s se
ridice ntrebri nedorite n legtur cu Centrul de Operaiuni.
De unde obinuser anumite informaii? Ce relaii erau ntre
Centrul de Operaiuni, CIA i Departamentul de Stat? Care era
legtura dintre autoritile americane i numitul Georgiev, de
cetenie bulgar? Erau ntrebri la care nici o agenie a
guvernului Statelor Unite nu putea rspunde.
Ironia era c toat povestea aceasta putea s dea ap la moar
Organizaiei Naiunilor Unite, care ar fi avut astfel ocazia s pozeze
n victima unei conspiraii puse la cale de Statele Unite ale
Americii. ncepnd cu neplata datoriilor ctre organizaia mondial
i terminnd cu presiunile de tot felul exercitate asupra
secretarului general, Statele Unite nclcaser multe din regulile pe
care statele-membre ale ONU erau datoare s le respecte. rile cu
regimuri autoritare, care nesocoteau drepturile omului, susineau
terorismul sau erau amestecate n traficul de narcotice, vor profita
de situaie pentru a nfiera cu indignare politica Statelor Unite.
De teama presei, care era cu ochii la ei, nalii oficiali americani


272
nu vor scoate o vorb. Hood fusese ntotdeauna de prere c
reelele de televiziune serveau de minune scopurilor Organizaiei
Naiunilor Unite. Pentru ele, toat lumea era o ap i-un pmnt.
Hood se terse cu prosopul i i privi chipul n oglind. i ddu
seama, cu amrciune, c de fapt cel mai tare se temea nu de
confruntarea cu inamicii lui, ci de momentul cnd va trebui s dea
ochii cu Sharon. Va trebui s vorbeasc nu doar despre
comportamentul lui n seara aceea, dar i despre viitorul lor
comun, care, dintr-odat, nu mai arta aa cum i-l nchipuiser
ei doi.
Destul, opti el.
Hood arunc prosopul pe etajera chiuvetei i sorbi puin ap
direct de la robinet. Se ntoarse napoi n dormitor, clcnd n
vrful picioarelor. Oboseala acelei zile ncepea s-i spun
cuvntul. Picioarele l dureau de la atta alergtur i i simea
alele nepenite, de cnd fusese obligat s se furieze, aplecat de
spate, prin sala Consiliului de Securitate. Se aez fr zgomot n
pat, lng Alexander i-l srut uor, n spatele urechii. Trecuser
ani de zile de cnd nu mai fcuse asta i fu surprins s constate c
imaginea biatului adormit i aducea aminte de propria copilrie.
Uitndu-se la chipul linitit al copilului, brbatul fu cuprins de
o senzaie de linite sufleteasc. i, n timp ce aluneca uor n
mrejele somnului, Hood se gndi ct de ciudat era viaa.
mpreun cu soia lui, adusese pe lume doi copii. Iar ei, cu
dragostea lor, i ntorseser bucuria nsutit.
Datorit lor nvase s fie un tat adevrat.




273
CINCIZECI I ASE

New York, statul New York
Duminic, 7.00 A.M.

La apte dimineaa, Hood fu trezit de un apel din partea lui Bill
Mohalley.
Funcionarul Departamentului de Stat i aduse la cunotin c
soia i fiica lui, precum i ceilali copii, mpreun cu prinii lor,
urmau s plece la aeroportul La Guardia, de unde un avion avea
s-i duc la Washington. Mohalley i spuse c Sharon fusese
anunat direct la spital, unde se afla n acel moment i c un
echipaj al poliiei o s se prezinte ntr-o or la hotel, pentru a-l
conduce la aeroport, mpreun cu fiul su.
De ce atta grab? ntreb Hood. Avea dureri n tot trupul,
mintea i era confuz, iar lumina alb i orbitoare a soarelui de
diminea i trimitea sgei ascuite pn n creier.
Ne-am gndit n primul rnd la dumneavoastr, rspunse
Mohalley. Sper c nu v deranjeaz.
Nu neleg de ce trebuie s plecm att de repede, zise Hood.
i ce amestec are poliia n treaba asta? n mod obinuit, n-ar
trebui s ne conduc un reprezentant al Departamentului de Stat?
E treaba poliiei s ofere protecie personajelor importante ale
momentului. i, fie c v place sau nu, aflai de la mine c ai
devenit o celebritate peste noapte.
Telefonul mobil al lui Hood ncepu s sune. Era Ann Farris.
Hood i mulumi lui Mohalley i ntrerupse legtura. Se ddu jos
din pat. Cu telefonul n mn, se ndeprt ctre u, ca s nu-l
trezeasc pe Alexander. Dup lumina puternic din camer,
ntunericul din hol era o adevrat binecuvntare.
Bun dimineaa, spuse Hood.
Bun dimineaa, rspunse Ann. Cum te simi?
Destul de bine, innd seama de ntmplrile prin care am
trecut azi-noapte, spuse Hood.
Sper c nu te-am trezit din somn
Nu, zise Hood, eram treaz; tocmai am vorbit cu cineva de la
Departamentul de Stat.
Era att de important nct a trebuit s te sune cu noaptea-n
cap? ntreb ea.
Mda, spuse Hood. Vor s-mi fac bagajele i s plec de-aici ct


274
mai repede.
M bucur, zise ea. Acolo eti prea n vzul lumii.
Totui, am impresia c-mi scap ceva. Ann, ce dracu se-
ntmpl?
Pi, s-a pornit ceea ce noi, n relaiile publice, numim
sarabanda aiurelilor, rspunse ea. Identitatea celor doi care au
intrat n sal naintea ta n-a fost fcut public; toat lumea se
refer la ei ca la cei doi membri SWAT. Aa c totul are s cad
n capul tu.
Mala Chatterjee i-a dat drumul la gur, spuse Hood.
Da, nu prea te are la inim, spuse Ann. E de prere c ai
expus-o pe Harleigh unui pericol inutil i c, datorit ie, criza s-a
terminat ntr-o baie de snge.
S-o ia dracu, spuse Hood.
Pot s te citez ntr-un comunicat? glumi Ann.
Da, s pui i un titlu mare, replic Hood. Ce se mai aude la
voi?
Bob Herbert e stpn pe situaie, spuse Ann. Dintre toi
membrii echipei care a contribuit la anihilarea acestui grup de
teroriti provenii din trei ri diferite, doar numele tu a aprut n
pres. Acum Bob ncearc s afle dac au avut legturi cu alte
grupri teroriste sau dac exist vreo faciune de naionaliti
fanatici care ar putea ncerca s-i rzbune.
Mda, trebuie s-mi cer scuze c n-am luat n considerare o
asemenea eventualitate, spuse Hood, cu suprare n glas.
Nu se pune problema de scuze, rspunse ofierul de pres.
Aici e vorba de tot felul de legturi de interese. De ani de zile ncerc
s v atrag atenia asupra acestui aspect. n ziua de azi, exist
legturi acolo unde te atepi mai puin. Reeaua asta de interese
trebuie supravegheat ndeaproape. A devenit o necesitate
stringent.
Hood trebuia s recunoasc faptul c vorbele ei aveau un
smbure de adevr. i, uneori, acest adevr ieea la iveal atunci
cnd te ateptai mai puin. Cu cincisprezece ani mai nainte,
informaiile provenite de la agenii CIA ai lui Bob Herbert erau
puse la dispoziia tuturor structurilor de informaii ale SUA,
inclusiv a serviciului de informaii al marinei militare. n 1980,
dup ce Jonathan Pollard, un analist din serviciul de informaii al
marinei militare, a vndut israelienilor date confideniale obinute
de ageni ai Statelor Unite, Israelul a predat o parte din ele
Moscovei, n schimbul unor evrei rui. Comunitii din vechea


275
gard de la Moscova s-au folosit de aceste informaii pentru a pune
la cale un complot mpotriva regimului sovietic. Mult mai trziu,
cnd Centrul de Operaiuni a intervenit pentru a mpiedica
tentativa de puci de la Moscova, datele furnizate iniial de Herbert
au fost folosite chiar mpotriva lui.
Presa cum a comentat afacerea? ntreb Hood.
n marile ziare din Statele Unite ecoul a fost pozitiv, spuse
Ann. Pentru prima oar, presa de orientare liberal a fost la unison
cu cea conservatoare. n comentariile aprute, ai fost numit tatl-
erou.
i presa internaional? ntreb el.
n Marea Britanie i Israel, dac te hotrti mine s
candidezi la postul de prim-ministru, sunt sigur c ai avea ctig
de cauz, rspunse Ann. n rest, vetile nu sunt prea bune.
Secretarul general a declarat c eti un american nestpnit,
cruia i s-a pus o arm n mn. A solicitat deschiderea unei
anchete i a cerut s fii pus sub arest la domiciliu. Restul presei
internaionale s-a raliat acestei poziii.
i cum ne vor afecta pe noi toate astea? ntreb Hood.
Pi, exact cum ai spus i tu, rspunse ea. Te-ai trezit luat pe
sus. Nici Departamentul de Stat, nici Casa Alb nu au dat
publicitii vreun comunicat oficial pn n acest moment. Prerea
mea e c mai nti vor s stea de vorb cu tine. Pe de alt parte,
trebuie s te informez c Bob a luat legtura cu poliia local i a
solicitat ca locuina ta s fie supravegheat, pentru orice
eventualitate. Echipajele se afl deja n dispozitiv.
Hood nchise telefonul, dup care l trezi pe Alexander, ca s se
pregteasc de plecare. Hood discuta ntotdeauna foarte deschis
cu copiii si i, n timp ce se mbrcau, i povesti biatului cu lux
de amnunte ce se ntmplase cu o noapte n urm. Lui Alexander
nu-i venea s-i cread urechilor; abia cnd i fcur apariia
poliitii care aveau s-i duc la aeroport se convinse c totul era
adevrat. Cei ase ofieri de poliie l ntmpinar pe Hood cu mare
simpatie, artndu-i o atenie deosebit n timp ce-i conduceau,
prin subsolul cldirii, ctre garajul unde atepta coloana format
din trei maini de poliie. Acest tratament, de care n mod obinuit
nu beneficiau dect marile staruri rock, l impresion n mod
deosebit pe Alexander.
Cei patru membri ai familiei Hood, laolalt cu ceilali copii i cu
prinii acestora, au fost trimii la Washington, D.C., cu un Boeing
737 al forelor armate. n timpul zborului de o or, Sharon a rmas


276
foarte tcut. A stat tot timpul lng Harleigh, iar fata i-a inut
capul pe umrul ei. Din fotoliul su, aflat peste drum, Hood le
privea pe amndou. La fel ca majoritatea tinerelor muziciene,
Harleigh primise un sedativ uor, care s o ajute s se odihneasc.
Dar, spre deosebire de ceilali copii, a avut un somn agitat i, n
cteva rnduri, s-a trezit n ipete, spunnd cuvinte fr ir,
ntretiate de gemete adnci. Pentru Hood, tragedia cea mai mare
era tocmai faptul c Harleigh nc nu realiza c totul se terminase.
Mintea bietei fete pur i simplu nu putea s uite ntmplrile
ngrozitoare prin care trecuse acolo, n sala aceea blestemat.
Aeronava a aterizat la baza militar Andrews. Pasagerilor li s-a
explicat c fusese preferat mai ales din cauza copiilor, pentru ca
armata s-i poat feri mai uor de priviri indiscrete. Dar Hood
cunotea adevratul motiv. Baza Andrews adpostea cartierul
general al Centrului de Operaiuni. Dup ce avionul rmase
nemicat, Hood observ furgoneta alb a Centrului de Operaiuni,
care-i atepta la captul pistei de aterizare. Prin ua deschis a
mainii, nuntru se zreau siluetele lui Bob Herbert i Lowell
Coffey.
Sharon i vzu abia n timp ce cobora scara aeronavei. Hood i
salut cu o nclinare a capului. Nici unul nu cobor din main.
Departamentul de Stat pusese la dispoziia pasagerilor mai
multe scaune rulante, care i ateptau pregtite. Lng avion era
parcat un autocar, gata s-i transporte la casele lor. O persoan
oficial i inform pe aduli c mainile lor personale, care
rmseser n parcarea aeroportului, aveau s le fie aduse direct
acas, n cursul aceleiai zile.
mpreun cu Hood, Sharon o ajut pe Harleigh s se aeze ntr-
un scaun cu rotile. Lundu-i un aer important, Alexander apuc
mnerele scaunului, n timp ce Sharon se ntoarse ctre soul ei.
Nu vii cu noi acas, nu-i aa? l ntreb Sharon. Vocea i era
resemnat i lipsit de vlag, iar ochii ei l priveau cu rceal.
N-am tiut c ne ateapt la avion, spuse el, artnd peste
umr, ctre furgonet.
Totui, nu pari mirat c au venit.
Nu, recunoscu el. Amintete-i c am ucis un om pe teritoriu
internaional. Va trebui s dau socoteal. Dar voi putei s-o luai
nainte. Mulumit lui Bob, casa este supravegheat de poliie,
douzeci i patru de ore din douzeci i patru.
Nu-mi fceam probleme pentru securitatea noastr, spuse
Sharon, apropiindu-se de scaunul cu rotile. Hood o apuc de


277
mn, iar Sharon se opri.
Sharon, nu face una ca asta.
Cum adic? ntreb ea. S nu m duc acas, cu copiii?
Nu-mi ntoarce spatele aa, spuse el.
Nici vorb, Paul, rspunse Sharon. Dar, ca i tine, ncerc s-
mi pstrez calmul i s fac fa situaiei. Peste cteva zile va trebui
s stm de vorb i s hotrm ncotro ne ndreptm; viitorul lui
Harleigh se afl n minile noastre. Vreau s fiu pregtit cnd va
veni momentul s iau o hotrre att de important.
Va trebui s lum o hotrre mpreun, spuse Hood. Suntem
amndoi prinii ei.
Aa sper i eu, spuse Sharon. Dar tu te-ai ntors deja la
munca ta. Nu mai sunt dispus s-mi irosesc energia ncercnd
s-i aduc aminte c ai i rspunderea unei familii.
M-am ntors la munca mea? repet Hood. Sharon, n-am nici
o vin pentru cele ntmplate! Mi-am dat demisia de la Centrul de
Operaiuni! Acum sunt obligat s m ntorc la Centru, deoarece
sunt prins n mijlocul unui conflict cu ramificaii internaionale. Te
rog s nu m lai singur tocmai acum.
Oficialul de la Departamentul de Stat se apropie de ei i i
anun c toat lumea se mbarcase n autocar, iar acesta era
pregtit de plecare. Sharon i ceru lui Alexander s urce n main,
spunndu-i c vine i ea ntr-un moment. Hood i fcu lui
Alexander cu ochiul i-l rug s aib grij de sora lui. Alexander
rspunse c a neles.
Hood o privi din nou pe soia lui. Sharon i arunc o privire
lung. Ochii i erau plini de lacrimi.
i, dup ce se termin criza asta cu ramificaii internaionale,
ce ai de gnd s faci? ntreb ea. O s te ntorci lng noi? Eti
convins c vei fi fericit cnd o s ai grij de treburile casei, tocmai
tu, care eti obinuit s fii mereu n vltoarea evenimentelor, la
crma unui ora ntreg sau a unui serviciu de informaii?
N-am de unde s tiu, rspunse Hood. D-mi ocazia s aflu.
S-i dau ocazia s afli? Sharon zmbi. Paul, poate c pentru
tine nu are nici o importan, dar azi-noapte, cnd am aflat cum ai
salvat-o pe Harleigh, am fost suprat pe tine.
Suprat? De ce?
Fiindc i-ai pus la btaie propria via, reputaia, cariera,
chiar libertatea, pentru a o salva pe fiica noastr, spuse ea.
i din cauza asta ai fost suprat? o ntreb Hood. Nu-mi
vine s cred c


278
Ba e foarte adevrat, spuse ea. Nu i-am cerut niciodat dect
s ne acorzi i nou o parte din timpul tu. S fii prezent la cte
un recital de vioar al lui Harleigh, s ncingi o partid de fotbal cu
Alexander, s mergi cu noi n vacan din cnd n cnd. S putem
lua cina mpreun, ca orice familie cumsecade. S mergem de
srbtori n vizit la prinii mei. Pn acum, foarte rar am avut
parte de lucrurile astea. N-am reuit nici mcar s te conving s
rmi lng mine azi-noapte, cnd fiica noastr era n pericol.
Am fost prea ocupat cu operaiunea de salvare.
tiu, spuse ea. i, n cele din urm, ai reuit s-o salvezi. Mi-ai
artat de ce eti n stare atunci cnd vrei. Subliniez, atunci cnd
vrei.
mi reproezi c nu-mi pas ndeajuns de familia mea? o
ntreb Hood. Sharon, ai trecut prin momente grele i
Am tiut de la nceput c n-ai s nelegi, i spuse ea.
Lacrimile i curgeau pe obraji. Trebuie s plec.
Nu, ateapt, spuse Hood. Nu pleca aa
Autocarul m ateapt, zise Sharon. Se desprinse din mna
lui i o lu la fug nspre autocar.
Hood o privi cum se ndeprta. Dup ce ua fu nchis iar
autocarul se puse n micare, Hood se ndrept ctre locul unde se
aflau Coffey i Herbert.
Acum era rndul lui Hood s fie suprat.
Nu-i venea s cread ce i se ntmpla. Chiar i propria soie l
judeca pentru ce fcuse n sala Consiliului de Securitate. Putea s
se ia de mn cu Chatterjee i s convoace amndou o conferin
de pres.
n timp ce se apropia de furgonet, Hood mai uit de suprare.
Dar, pe neateptate, un alt gnd ncepu s-i fac loc n mintea
lui. n strfundul sufletului l chinuia o avalan de sentimente
amestecate, vin i ndoial laolalt, care ieir la iveal n
momentul n care l vzu pe Bob Herbert cum i ntinde mna, plin
de cldur.
n secunda aceea, Hood i ddu seama c nu mai era att de
singur.
Hood i puse o ntrebare simpl, dar ct se poate de dureroas:
i dac Sharon avea totui dreptate?



279
CINCIZECI I APTE

Washington, D.C.
Duminic, 10.00 A.M.

Hood urc n furgonet. Coffey i Herbert l ntmpinar cu
mare cldur, felicitndu-l pentru modul n care condusese
operaiunea de eliberare a ostaticilor. Dup ce Herbert nchise ua
mainii, iar Hood se instal comod pe scaunul din fa, Coffey
puse furgoneta n micare i se ndreptar ctre sediul Centrului
de Operaiuni, aflat n imediata apropiere. Expertul n probleme
juridice i spuse c aveau s fac o vizit foarte scurt la Centru,
unde Hood putea s fac un du la repezeal, s se brbiereasc i
s-i schimbe costumul cu unul nou, pe care Herbert i-l adusese
de acas.
De ce? ntreb Hood. Mergem undeva dup aceea?
Suntem ateptai la Casa Alb, rspunse Coffey.
Ce-mi pregtesc cei de la Casa Alb, Lowell? ntreb Hood.
Drept s-i spun, n-am nici cea mai vag idee, i rspunse
Coffey. Mala Chatterjee vine i ea la Washington, mpreun cu
ambasadoarea Meriwether, pentru o ntrevedere cu preedintele
Lawrence. Se ntlnesc la ora dousprezece. Preedintele i-a
exprimat dorina s fii i tu prezent.
Dar de ce a cerut s fiu i eu acolo?
Presupun c vrea s afle direct de la tine amnunte despre
criza ostaticilor de la ONU, rspunse Coffey. Mai mult nu tiu, dar
nu cred c te ateapt nimic bun.
Ce vrei s spui? ntreb Hood.
Vreau s spun c e posibil s te trimit sub escort napoi la
New York i s-i cear s rmi la dispoziia ambasadorului
american la ONU, spuse Coffey. Ca s se asigure c, n cazul n
care se deschide o anchet, eti acolo pentru a rspunde la
ntrebrile secretarului general i ale celorlali oficiali ai ONU. Un
gest de bunvoin din partea Statelor Unite, care s arate c
autoritile americane sunt dispuse s coopereze cu organizaia
mondial, n vederea clarificrii tuturor aspectelor legate de criza
ostaticilor.
Herbert sttea n spatele lor, n scaunul lui cu rotile.
Auzi, un gest de bunvoin, mormi el. S recunoatem,
intervenia lui Paul a fost providenial. Adat dovad de un mare


280
curaj. Mike i Brett i-au fcut i ei datoria cu vrf i ndesat. Dar
vestea c tu, Paul, ai fost cel care l-ai eliminat pe ultimul terorist
rmas n via, m-a fcut s m simt mai mndru ca niciodat.
Din nefericire, spuse Coffey, noiunea de mndrie nu poate
fi invocat ca aprare ntr-un proces de drept internaional.
i-i mai spun un lucru, Lowell, zise Herbert. Dac Paul
ajunge la New York sau la Haga, pe minile afurisiilor de la aa-
numita Curte Internaional de Justiie, sau n faa cine tie crui
tribunal, unde s fie scos ap ispitor de nite hrogari fr
snge-n ei, jur pe Dumnezeul meu c o s fac o tevatur de-o s
m in minte.
Herbert i Coffey erau obinuii s se ciondneasc astfel; ca de
obicei, adevrul se afla undeva la mijloc. Situaia era serioas, fr
discuie, dar, dac era trimis n judecat, Hood putea invoca
circumstane atenuante de ordin emoional, pe motiv c printre
ostatici se aflase chiar propria fiic. De fapt, perspectiva de a
ajunge n faa tribunalului nu l ngrijora prea tare. n acel moment
era mai preocupat de ce avea s se ntmple cu familia lui. Voia s
fie alturi de soia lui i de copii, voia s fie alturi de Harleigh, ca
s-o ajute s se pun pe picioare. Dac era obligat s apar n faa
unui tribunal din strintate, ar fi fost legat de mini i de
picioare.
Hood i dorea din tot sufletul s rmn la Centrul de
Operaiuni. Poate c se grbise cnd i dduse demisia. De fapt,
poate cteva zile de concediu ar fi fost de ajuns.
n orice caz, acum nu mai e nimic de fcut, se gndi el.
Cu cteva zile n urm, decizia cu privire la propriul viitor sttea
n minile lui. Acum, aceasta depindea de preedintele Statelor
Unite.
Deoarece venirea lui Hood nu fusese anunat, la Centru nu
erau prezeni dect oamenii din echipa de permanen, care
asigurau serviciul la sfritul sptmnii. Toat lumea i-a
transmis felicitri pentru eroismul de care dduse dovad i
pentru salvarea lui Harleigh. I-au urat toate cele bune i l-au
asigurat c sunt alturi de el, oricare ar fi fost situaia.
Duul fierbinte l ajut pe Hood s se mai relaxeze, iar costumul
bine clcat l fcu s se simt iar n largul su. Dup mai puin de
patruzeci i cinci de minute de la aterizarea la baza militar
Andrews, Hood se urc iari n furgonet, mpreun cu Lowell
Coffey, care se instalase la volan i cu Herbert, care lu asupra sa
formalitile legate de securitate.


281




282
CINCIZECI I OPT

Washington, D.C.
Duminic, 11.45 A.M.

n timp ce limuzina o conducea ctre Casa Alb, pe Mala
Chatterjee o ncerca o senzaie de necurenie.
Nu era vorba de necurenie corporal, dei i-ar fi prins bine
puin odihn i o baie bun. Totui, nainte de a prsi New York-
ul, fcuse un du rapid la birou, iar n avionul care o adusese
pn la Washington apucase s trag un pui de somn.
Senzaia de necurenie i era provocat de faptul c vocea
diplomaiei fusese acoperit de zgomotul armelor. Nu fusese n
stare s opreasc mcelul, dar acum era ferm hotrt s taie n
carne vie i s-i pedepseasc pe vinovai. Trebuia s dea un
exemplu.
n timpul zborului, Mala Chatterjee nu schimbase prea multe
cuvinte cu Flora Meriwether, ambasadoarea Statelor Unite la ONU.
Dei se afla printre organizatorii seratei de smbt seara,
ambasadoarea, o femeie n vrst de cincizeci i apte de ani,
ntrziase la recepia din sala Consiliului de Securitate, ca i Mala
Chatterjee. Din aceast cauz, ambasadoarea i soul acesteia nu
fuseser luai ostatici, mpreun cu ceilali invitai. Dup
momentul atacului, ambasadoarea nu rmsese laolalt cu ceilali
delegai. Dimpotriv, prsise cldirea Adunrii Generale i se
refugiase n biroul ei, sub pretextul c rspunderea pentru
rezolvarea crizei cdea n sarcina Malei Chatterjee i a consilierilor
si. n principiu, afirmaia era adevrat, iar plecarea precipitat a
ambasadoarei Meriwether le dduse tuturor de neles c nu voia
s aib nici un amestec n gestionarea crizei.
Chatterjee tia c ambasadoarea nu dorise ca prezena ei la faa
locului s fie interpretat ca un mijloc de presiune asupra
oficialilor ONU, pentru ca acetia s permit intervenia unor
negociatori americani sau a trupelor SWAT. Fusese o btaie de joc,
innd cont de felul cum evoluaser evenimentele.
Mala Chatterjee nu tia ce prere avea ambasadoarea despre
toate acestea sau care avea s fie urmtoarea mutare a
preedintelui. Nici nu avea importan. Secretarul general
solicitase cu insisten aceast ntrevedere, deoarece era
obligatoriu s restabileasc fr ntrziere dreptul legitim al


283
Organizaiei Naiunilor Unite de a rezolva prin fore proprii
situaiile de criz care ineau de competena sa i de a pune la
punct naiunile care nesocoteau prevederile dreptului
internaional. Dup invadarea Kuweitului de ctre Irak,
Organizaia Naiunilor Unite nu ezitase s condamne imediat
agresiunea. Acum venise rndul Statelor Unite s fie trase la
rspundere nentrziat pentru intervenia neavenit n criza lurii
de ostatici.
Reprezentanii presei internaionale, prezeni en masse n faa
intrrii dinspre sud-vest, luar cu asalt limuzina, n momentul
cnd se opri n faa porii de acces. Ambasadoarea Meriwether
refuz s fac vreo declaraie i rmase impasibil, n timp ce Mala
Chatterjee se adresa reporterilor.
Evenimentele ultimelor optsprezece ore au fost o piatr de
ncercare pentru Organizaia Naiunilor Unite i pentru marea
familie a statelor-membre, declar ea. Deplngem tragicul sfrit al
unora dintre preioii notri colaboratori. Ne exprimm
recunotina c persoanele care au fost inute ostatice i-au putut
relua locul printre cei dragi, dar nu putem fi de acord cu metodele
prin care a fost pus capt acestei crize. Pentru a-i atinge
obiectivele, Organizaia Naiunilor Unite trebuie s se poat baza
pe cooperarea necondiionat a statelor-membre. Am solicitat o
ntrevedere cu domnul preedinte i cu ambasadoarea Meriwether
din dou motive. n primul rnd, pentru a ncerca s refacem firul
evenimentelor care au condus la nclcarea suveranitii i cartei
Organizaiei Naiunilor Unite, precum i a angajamentului asumat
de ctre organizaia mondial, nc de la nfiinarea sa, de a
soluiona orice conflict nu pe calea armelor, ci pe calea diplomaiei
i a bunei nelegeri. n al doilea rnd, am solicitat aceast
ntlnire pentru a cere asigurri c suveranitatea ONU nu va mai fi
nclcat n viitor.
Cu un cuvnt de mulumire, Chatterjee se despri de mulimea
de reporteri, care se precipitau n jurul ei, fr a mai rspunde
altor ntrebri, dar le promise c avea s revin n mijlocul lor
dup consultarea cu preedintele. Spera c reuise s-i fac s
neleag c intervenia forelor armate ale SUA era considerat un
amestec n treburile interne ale ONU i o violare a statutului ei
personal.
Drumul ctre Biroul Oval trece printr-o serie de coridoare care
conduc dincolo de biroul secretarului de pres i de sala de edine
a cabinetului. n vecintatea acesteia se afl biroul asistentei


284
particulare a preedintelui. Aceasta este singura cale de acces
ctre Biroul Oval, a crui u este pzit n permanen de un
agent al Serviciului Secret.
Preedintele i-a fcut apariia exact la ora doisprezece. A ieit
pe ua Biroului Oval, ca s-o ntmpine personal pe Mala
Chatterjee. Michael Lawrence era nalt de un metru nouzeci, cu
pr crunt, tuns foarte scurt i cu pielea ars de soare. Pe fa
avea un zmbet larg. i strnse mna cu putere, rostind cu vocea
sa adnc:
M bucur s v revd, doamn secretar general, spuse.
i eu la fel, domnule preedinte, dei a fi preferat s ne
rentlnim sub auspicii mai favorabile, rspunse ea.
Ochii de un albastru-cenuiu ai preedintelui se oprir asupra
ambasadoarei Meriwether. Se cunoteau de aproape treizeci de
ani. Fuseser colegi la Facultatea de tiine Politice a NYU
70
, iar
preedintele o convinsese s renune la cariera universitar pentru
a deveni reprezentantul SUA la Organizaia Naiunilor Unite.
Flora, spuse el, vrei s ne lai singuri cteva minute?
Desigur, spuse doamna Meriwether.
n timp ce asistenta sa personal nchidea ua, preedintele o
conduse ctre un fotoliu i o rug s ia loc. Chatterjee se aez,
dar rmase dreapt i eapn n scaun. Preedintele purta un
costum cenuiu, fr cravat i avea un aer relaxat. Apuc
telecomanda i opri televizorul aflat n birou, care transmitea tirile
canalului CNN.
Am urmrit declaraia pe care ai fcut-o n faa ziaritilor,
spuse preedintele. Cnd ai vorbit de evenimentele care au
condus la nclcarea suveranitii Organizaiei Naiunilor Unite, v-
ai referit la atacul terorist de la sediul ONU?
Chatterjee i aez minile peste piept i-i ncruci picioarele.
Nu, domnule preedinte, rspunse secretarul general. Acesta
este un subiect cu totul aparte. M-am referit la operaiunea pus
la cale de domnul Paul Hood, de la Centrul Naional pentru Situaii
de Urgen al SUA, mpreun cu doi membri nc neidentificai ai
forelor armate ale Statelor Unite.
E vorba de operaiunea care a pus capt lurii de ostatici,
spuse el, amabil.
S lsm deocamdat la o parte rezultatul acestei operaiuni,
rspunse Chatterjee, cu voce ferm. Pentru moment, sunt deosebit

70
New York University Universitatea din New York.


285
de ngrijorat de maniera n care a fost realizat aceast
operaiune.
neleg, spuse preedintele. Se aez n spatele biroului. i ce
msuri vei lua n continuare?
Voi deschide o anchet n legtur cu acest subiect. Doresc
ca domnul Hood s se ntoarc la New York pentru a rspunde
unor ntrebri referitoare la intervenia oamenilor si, zise ea.
S plece chiar acum la New York? ntreb preedintele. Fiica
sa nu i-a revenit nc dup ncercrile prin care a trecut.
Nu este necesar s se prezinte imediat, rspunse ea.
Comisia de anchet mai poate atepta cteva zile.
neleg. i care este scopul acestei anchete? ntreb el.
Va trebui s stabilim cu certitudine dac nu cumva legea a
fost nclcat i dac echipa domnului Hood avea dreptul s
intervin n desfurarea acestei crize, rspunse Chatterjee.
Doamn secretar general, zise preedintele, dai-mi voie s v
spun c trebuie s privii situaia dintr-o perspectiv mai larg.
Adic?
Dup prerea mea, poliia din New York, FBI-ul, precum i
reprezentanii forelor armate ale Statelor Unite au intervenit cu
mare precauie i deosebit profesionalism. Un grup de tineri de
naionalitate american se afla n pericol iminent. Este adevrat,
cnd evenimentele s-au precipitat, iar forele dumneavoastr de
securitate au fost depite de situaie, trei din oamenii notri au
intrat n sala Consiliului de Securitate. Dar au acionat cu mare
druire i curaj, dou trsturi de care soldaii americani au dat
dovad n orice mprejurare.
Nu le-am pus nici o clip la ndoial curajul, spuse
Chatterjee. Totui, este posibil ca intervenia lor s fi fost la limita
legii. Dac reglementrile internaionale au fost nclcate, atunci
trebuie s suporte consecinele. Nu am nimic personal mpotriva
lor, domnule preedinte. Dar carta ONU, legea suprem a
organizaiei mondiale, trebuie respectat n orice situaie. Deja s-
au ridicat unele voci care afirm c prevederile cartei au fost
nesocotite.
Cui aparin aceste voci? ntreb preedintele. Statelor din
care provin teroritii ucii n cursul interveniei soldailor
americani?
Aparin tuturor statelor civilizate ale lumii, rspunse ea.
i, pentru a le potoli setea civilizat de rzbunare, suntei
gata s-l trimitei pe Paul Hood n faa tribunalului, zise


286
preedintele.
Nu e nevoie s devenii sarcastic, zise Chatterjee. Totui,
fiindc ai evocat aceast posibilitate, v rog s luai la cunotin
c, ntr-adevr, exist anse mari ca domnul Hood s fie adus n
faa justiiei. Faptele sale o cer.
Preedintele se ls pe spate n scaun.
Doamn secretar general, dup ce a fcut azi-noapte, pentru
mine nsumi i pentru nc aproximativ dou sute cincizeci de
milioane de ceteni americani, Paul Hood a devenit un adevrat
erou. E adevrat c teroritii au primit ajutor i din partea unor
persoane de naionalitate american, inclusiv din partea unei
agente CIA, care i-a trdat jurmntul i care probabil i va
petrece restul vieii n nchisoare. Dar nu voi permite niciodat ca
omul acesta s fie trimis n judecat pentru simplul motiv c i-a
salvat fiica din minile unor teroriti.
Chatterjee se uit o clip n ochii preedintelui.
S neleg c nu vei permite anchetarea lui?
Aceasta este poziia mea oficial n ceea ce-l privete pe Paul
Hood, zise preedintele.
Statele Unite se vor mpotrivi dorinei exprimate de
comunitatea internaional? ntreb Chatterjee.
Exact cum ai auzit, replic preedintele. i, ca s v spun
drept, doamn secretar general, prerea mea este c reprezentanii
statelor-membre ale ONU nici nu vor insista prea mult asupra
acestei afaceri.
Organizaia Naiunilor Unite nu este Congresul SUA,
domnule preedinte, spuse ea. S nu credei c noi uitm att de
uor.
Nici vorb, rspunse preedintele. Dar gndii-v un moment
la ipoteza c Statele Unite ar propune mutarea sediului ONU de la
New York ntr-o alt capital a lumii, de exemplu la Khartoum sau
Rangoon. Cnd se vor vedea obligai s-i caute noi reedine de
lux n care s se instaleze i alte coli de renume la care s-i dea
copiii, sunt convins c gndul diplomailor de la ONU va fi numai
la afacerea Paul Hood.
Chatterjee simi cum o cuprinde un val de mnie. Ticlosul.
Are tupeul s m amenine cu schimbarea sediului ONU.
Domnule preedinte, nu rspund unor asemenea ameninri.
Dar tocmai ai fcut-o, spuse preedintele. Ai rspuns
imediat la ameninarea mea.
ntr-o secund, Chatterjee i ddu seama c preedintele avea


287
dreptate.
Nu vei obine nici un rezultat ncercnd s exercitai vreo
presiune asupra mea, spuse preedintele. Aceast problem
trebuie rezolvat pe cale amiabil, n aa fel nct toat lumea s
fie mulumit.
Atunci, care-i soluia dumneavoastr? ntreb ea. Dei iritat
de atitudinea preedintelui, Chatterjee rmnea un diplomat de
carier. Trebuia s asculte ce avea s-i propun Lawrence.
O abordare mai constructiv pentru a potoli protestele la
adresa Statelor Unite ar fi, de exemplu, ca aceast ar s-i
plteasc integral datoria restant ctre Organizaia Naiunilor
Unite, care se ridic la suma de dou miliarde de dolari, spuse
preedintele. Astfel organizaia ar dispune de fonduri suficiente
pentru a-i continua programele de ajutor umanitar, precum cele
derulate prin intermediul Consiliului Internaional pentru
Alimentaie, al fondului destinat copiilor sau al Institutului pentru
nvmnt i Cercetare. Dac procedm cu bgare de seam,
adversarii Statelor Unite vor avea satisfacia de a m fi obligat s
cedez n problema datoriei restante. Iar reputaia dumneavoastr
va rmne netirbit, i explic el.
Chatterjee i arunc o privire rece.
Domnule preedinte, oferta dumneavoastr este generoas.
Dar exist unele aspecte de natur juridic ce nu pot fi ignorate.
Preedintele zmbi.
Doamn secretar general, cu aproape douzeci i cinci de ani
n urm, un rus, Alexander Soljenin, a fcut o declaraie pe care
eu, ca avocat de formaie, n-am s-o uit niciodat. Iat ce a spus:
Toat viaa mi-am petrecut-o sub regimul comunist. i v rog s
m credei c o societate n care nu domnete legea este de-a
dreptul nfricotoare. Pe de alt parte, o societate n care legea
domnete cu ochelari de cal este la fel de strmb.
Chatterjee se uit cu atenie la preedinte. De cnd pusese
piciorul n Biroul Oval, era pentru prima oar cnd n ochii i n
expresia de pe chipul su vedea ceva care putea fi luat drept
sinceritate.
Doamn secretar general, spuse preedintele, suntei extrem
de obosit. mi permitei s v fac o sugestie?
V rog, spuse ea.
V propun s v ntoarcei la New York i s v acordai
cteva zile de pauz, reflectnd asupra cuvintelor mele, spuse
preedintele. Gndii-v cum putem s ne unim eforturile pentru


288
realizarea unor obiective noi, cu adevrat importante.
i s dau uitrii pentru ce am venit aici? ntreb ea.
Lsai la o parte orice ne-ar putea despri, rspunse el.
Lumea ateapt de la noi s-i oferim rspunsuri, nu probleme fr
soluie.
Chatterjee oft ndelung, apoi se ridic de pe scaun.
Sunt de acord cu propunerea dumneavoastr, domnule
preedinte, spuse ea.
M bucur, replic el. Sunt convins c totul se va aranja de la
sine.
Preedintele se ridic din spatele mesei de lucru. i strnse
mna, dup care o conduse pn la u.
Secretarul general nu se ateptase la un asemenea rezultat.
tiuse de la nceput c preedintele avea s se mpotriveasc
cererilor ei, dar se gndise c avea s cedeze sub presiunea
reprezentanilor presei. Acum, ce mai putea s declare n faa
reporterilor? C preedintele se purtase ca un nemernic. n loc s
dea pe mna justiiei un tat de naionalitate american, oferise
Organizaiei Naiunilor Unite o important sum de bani, datorit
creia organizaia mondial va putea s vin n ajutorul ctorva
mii de ali tai, care aveau nenorocul s triasc n ri
subdezvoltate.
n timp ce se ndrepta ctre ieire, pind peste covorul cu
emblema prezidenial, Chatterjee se gndi ct de ironic era
situaia. Venise la Casa Alb cu un sentiment de necurenie n
suflet, deoarece vocea diplomaiei fusese redus la tcere. i, cnd
colo, fusese redus la tcere prin chiar puterea diplomaiei, cu
abilitate i inteligen.
Atunci, de ce senzaia de necurenie care o ncerca i se prea i
mai puternic dect la sosire?




289
CINCIZECI I NOU

Washington, D.C.
Duminic, 12.08 P.M.

Paul Hood trecuse la viaa lui prin destule ntmplri cu
substrat politic i ncrctur emoional, att ca angajat al
guvernului, ct i pe vremea cnd lucra pe Wall Street. tia din
experien c, de multe ori, rezultatul unor ntrevederi importante
era hotrt chiar nainte ca interlocutorii s se ntlneasc fa n
fa. Oamenii cu greutate se puneau de acord dinainte sau, pur i
simplu, tranau problema cu mult nainte ca edina s nceap.
Cnd i fceau apariia i restul participanilor, se discuta mai
mult de dragul protocolului, deoarece hotrrile erau deja luate.
De data aceasta, nici mcar nu se mai ostenir s respecte acest
obicei.
n timp ce intra n sal, Hood i salutase pe reporterii prezeni,
dar refuzase s fac orice comentariu. Cnd intr n Biroul Oval,
ambasadoarea Meriwether sttea de vorb cu asistenta personal a
preedintelui, Elizabeth Lopez, n vrst de patruzeci i doi de ani.
Schimbau impresii n legtur cu cele ntmplate cu o zi n urm.
La vederea sa, cele dou femei i ncetar conversaia.
Lui Hood, Lopez i se pruse ntotdeauna o femeie cu maniere
impecabile, dar uor distant. De aceast dat, l primi cu un
zmbet larg pe fa. i oferi o cafea Kona
71
, din rezerva special a
preedintelui. Ambasadoarea, o persoan ursuz de felul ei, l
ntmpin i ea cu o cldur neobinuit. Hood se amuz la
gndul c singura femeie care prea s aib ceva mpotriva lui n
ziua aceea era chiar soia lui. Mama copiilor si.
Ambasadoarea l inform pe Hood c Mala Chatterjee se gsea
deja n biroul preedintelui.
O s ncerc s ghicesc pentru ce a venit aici, spuse Hood.
Vrea s m prezint n faa unei comisii ad-hoc, format din oficiali
care nu au la inim Statele Unite.
Vd c te-ai mpcat cu situaia, i spuse ambasadoarea, cu
un zmbet.
Dar am dreptate, nu-i aa? ntreb Hood.
Secretarul general nu e o femeie absurd, spuse

71
Marc de cafea, produs n Hawaii (n.tr.).


290
ambasadoarea Meriwether, doar c este animat de nite idealuri
uneori cam naive pentru lumea n care trim. n orice caz, azi-
diminea am avut o discuie cu preedintele i cred c am gsit o
cale potrivit pentru a rezolva problema. O soluie care credem c
va fi acceptat i de doamna secretar general.
Hood lu o nghiitur din cafeaua neagr i tocmai se pregtea
s se aeze, cnd ua Biroului Oval se ddu n lturi. Dinuntru
i fcu apariia Mala Chatterjee, urmat de preedinte. Pe chipul
secretarului general se citea nemulumirea.
Hood ls jos ceaca de cafea, n timp ce preedintele i ntindea
mna ambasadoarei Meriwether.
Doamn ambasador, v mulumesc c ai venit, spuse
preedintele. M bucur s constat c suntei n plin form, ca
ntotdeauna.
V mulumesc pentru grija pe care mi-o artai, domnule
preedinte.
Doamn ambasador, continu preedintele, am avut un
schimb de vederi foarte constructiv cu doamna secretar general. O
s v punem la curent n timp ce v conducem pn la ieirea
dinspre sud-vest.
Foarte bine, fu ea de acord.
Preedintele se uit la Hood.
Paul, m bucur s te vd, spuse el, ntinzndu-i mna. Cum
se mai simte fiica ta?
E destul de afectat de ntmplrile prin care a trecut,
rspunse Hood.
neleg foarte bine, spuse preedintele. V urez la amndoi
toate cele bune. Dac pot s v ajut cu ceva, te rog s m anuni.
V mulumesc, domnule preedinte.
De fapt, cred c am gsit o soluie care va mulumi pe toat
lumea, zise preedintele. Ce-ar fi s te ntorci acas, lng fiica ta?
V mulumesc, domnule preedinte, spuse Hood.
O s te anunm dac mai avem nevoie de prezena ta, spuse
preedintele. Cel mai bine ar fi s te fereti de reporteri vreo cteva
zile; las-l pe ofierul de pres al Centrului de Operaiuni s se
ocupe de ei. Trebuie s-i oferim doamnei secretar general timpul
necesar pentru a avea o discuie lmuritoare cu colaboratorii si
de la New York.
Desigur, domnule, rspunse Hood.
Hood ddu mna cu preedintele i cu ambasadoarea, apoi
strnse mna secretarului general. Se ntlneau pentru prima oar


291
dup evenimentele din noaptea precedent. Sub ochii obosii ai
femeii apruser nite cearcne negre, pe fa i se citea epuizarea,
iar n prul ei vzu cteva fire albe pe care nu le observase pn
atunci. Chatterjee nu spuse nimic. Nu-i mai rmnea nimic de
spus. Pentru ea, aceasta era nc o btlie pierdut.
ntre captul coridorului principal i intrarea n aripa de vest se
afla o camer a serviciului de paz. Acolo l ateptau Lowell Coffey
i Bob Herbert, stnd de vorb cu doi ageni din serviciul secret.
Nu fuseser invitai s participe la edin, dar inuser cu tot
dinadinsul s rmn n apropierea lui Hood, pentru a-i oferi
ajutor n caz de nevoie sau pentru a-l conduce acas dup
ncheierea ntrevederii.
Cei doi se apropiar de Hood, n timp ce preedintele, nsoit de
secretarul general i de ambasadoarea Meriwether, o lu nainte
pentru a rspunde ntrebrilor reporterilor.
S-a terminat repede, spuse Herbert.
Ce s-a discutat nuntru? ntreb Coffey.
Nu tiu, rspunse Hood. Nici eu, nici ambasadoarea
Meriwether n-am luat parte la ntlnire.
Dar preedintele a stat de vorb cu tine? ntreb Coffey.
Pe chipul lui Hood apru un zmbet vag. i puse mna pe
umrul consilierului n probleme juridice.
Mi-a spus s m duc acas, lng fiica mea, ceea ce i am de
gnd s fac imediat.
Prsir mpreun incinta Casei Albe. Ocolir grupul de
reporteri, ndreptndu-se spre West Executive Avenue, dup care o
luar ctre sud, nspre Elips
72
, unde i atepta maina.
n timp ce se ndreptau ctre main, lui Hood i se fcu mil de
Chatterjee. Nu era mpins de rutate. Pur i simplu, ncerca s-i
fac datoria ct de bine se putea n condiiile date. Problema era
nsi Organizaia Naiunilor Unite. Un stat i trimitea armata
mpotriva altui stat sau comitea genocide pe teritoriul acestuia.
Apoi Organizaia Naiunilor Unite i oferea agresorului posibilitatea
de a da explicaii n legtur cu actul comis. Simplul fapt de a-i
putea face auzit vocea ddea legitimitate unui act imoral.
n mintea lui Hood ncoli ideea c Centrul de Operaiuni avea

72
Parc de form circular, aflat n partea de sud a Casei Albe; numele
oficial este Presidents Park South (Parcul Preedintelui sud);
supranumele de Elipsa vine de la aleea rotund care-l nconjoar.
(n.tr.).


292
posibilitatea de a pune capt acestor abuzuri. Dispunea de
resursele necesare pentru a da de urma unor criminali
internaionali i de a face dreptate. Nu aducndu-i n faa justiiei,
ci pedepsindu-i, pur i simplu, pentru faptele lor. Ba chiar, dac
era posibil, chiar nainte ca acetia s loveasc.
Asta i ddu de gndit. Avea datoria s-i ofere fiicei sale
protecia i cldura unei familii. n acelai timp, mai avea o datorie
fa de ea; i sttea n putere s-i ofere ceva ce nu se afla la
ndemna oricui.
i sttea n putere s-i ofere fiicei sale o lume mai bun n care
s-i ntemeieze propria familie.




293
AIZECI

Los Angeles, California
Duminic, 3.11 P.M.

Cltorise n att de multe locuri din lumea asta! Fusese n
regiunile polare din nord. Fusese la tropice. Fiecare loc pe care-l
vzuse avea farmecul i frumuseea sa. Dar nici unul nu era mai
frumos dect aceasta.
Iei din cldirea terminalului i trase adnc n piept aerul
fierbinte, rcorit de o adiere de vnt. Cerul dup-amiezii trzii era
de un albastru desvrit, iar n jur se simea gustul ndeprtat al
oceanului.
i puse paaportul n buzunarului jachetei sport i arunc o
privire n jurul su. Autobuzele care fceau legtura cu oraul
erau oprite lng bordur; alese unul care mergea la un hotel
renumit. Nu avea camer rezervat. Dar, odat ajuns la recepie,
avea s-i spun recepionerului c-i fcuse o rezervare n
prealabil. Nu-i mai amintea numrul de referin al confirmrii;
asta era treaba hotelului, nu a lui. Chiar dac nu erau camere
libere, personalul o s se dea peste cap s-l aranjeze undeva.
Hotelurile care se respect nu-i las niciodat clienii pe drumuri.
Gsi un scaun liber i se ntoarse ca s priveasc pe fereastr.
Turnul de control, cu pereii de un alb orbitor, trecu n goan pe
lng el. Pe marginea oselei era o vegetaie bogat. Traficul curgea
lin, fr ambuteiaje, spre deosebire de New York sau de Paris.
Ivan Georgiev avea s se simt bine aici.
S-ar fi simit la fel de bine i n America de Sud. Dar
operaiunea nu decursese conform planului. Se mai ntmpla,
cteodat. Dar, spre deosebire de ceilali, el i fcuse din timp un
plan de rezerv. Dac evenimentele luau o turnur neateptat,
Annabelle Hampton trebuia s-i trimit agenii de teren ca s-l
recupereze. Hotrser s se ntlneasc mai trziu, la hotel, unde
Annabelle avea s-i primeasc plata, ori din suma obinut ca
rscumprare, ori din banii pe care Georgiev i avea asupra sa.
A ateptat-o la hotel, dar ea n-a aprut. Georgiev i-a dat seama
c intervenise ceva neprevzut. Mai trziu, cnd agenii au venit
s-l ia de la hotel pentru a-l conduce la avionul cu care trebuia s
plece din ar, Georgiev a aflat c Ani fusese capturat. Agenii i-
au spus c, pentru a obine o pedeaps mai uoar, probabil


294
cincisprezece ani de nchisoare, era posibil ca Ani s fac un trg
cu autoritile i s le divulge numele omului ei de legtur de la
CIA i UNTAC. I-au mai spus c era necesar s prseasc ara ct
mai repede. CIA avea s dezmint oficial toat povestea.
Georgiev trebuia s ia avionul de la Los Angeles ctre Noua
Zeeland. Dar bulgarul n-avea de gnd s se duc n Noua
Zeeland. Nu dorea ca CIA s cunoasc locul unde se ascunde. n
plus, avea asupra lui o important sum de bani i tia ce are de
fcut. Avea destule contacte printre emigranii provenii din
Europa de Est, mai ales printre romni, care deineau cteva
companii de producie cinematografic de la Hollywood.
Georgiev zmbi. Partenerii lui i spuseser c n industria
filmului competiia era nemiloas, dar c n acest domeniu de
activitate totul se baza pe aparene. Un domeniu n care engleza cu
accent strin era apreciat ca o pat de culoare, o dovad de
cultur, care garanta accesul la recepiile din lumea bun. Un
domeniu n care nu riscai s fii njunghiat pe la spate. Dimpotriv,
lovitura o primeai n public, drept n piept, sub ochii avizi de
cancanuri ai asistenei.
Georgiev zmbi din nou. Accentul strin nu era o problem
pentru el; n plus, era o gata oricnd s nfig cuitul, pe ascuns
sau n public, la alegere.
Avea s se simt bine aici.
Se afla n elementul su.




295






n treizeci de ani de domnie ai familiei Borgia, dominai de
lupte intestine, teroare, asasinate i vrsare de snge, Italia i-a dat
lumii pe Michelangelo, pe Leonardo da Vinci i curentul Renaterii.
n cinci sute de ani de pace, democraie i iubire fa de semeni
73
,
ce ne-a dat Elveia? Ceasul cu cuc!


Orson Welles.



73
Aluzie la doctrina Bisericii Reformate, al crei ntemeietor, Jean
Calvin (15091564) i-a petrecut o parte din via n Elveia. (n.tr.).


296
MULUMIRI

Aducem mulumirile noastre lui Jeff Rovin, pentru sugestiile
sale i pentru contribuia nepreuit la redactarea manuscrisului
acestei cri. De asemenea, le mulumim pentru ajutor lui Martin
H. Greenberg, lui Larry Segriff, domnului Robert Youdelman,
precum i extraordinarei echipe de la editura Penguin Putnam
Inc., dintre care i menionm pe Phyllis Grann, David Shanks i
pe Tom Colgan. Ca ntotdeauna, i rmnem ndatorai lui Robert
Gottlieb, de la Agenia William Morris, agentul i prietenul nostru,
fr de care aceast carte n-ar fi fost scris niciodat. i, cel mai
important, rmne ca dumneavoastr, cititorii, s apreciai
rezultatul eforturilor noastre comune.


Tom Clancy i Steve Pieczenik.




297
n seria

Centrul de Comand

au aprut:

Centrul de comand
Imaginea din oglind
Jocuri de stat
Acte de rzboi
Echilibru de fore

va aprea

Dezbin i cucerete




298
Cuprins

PROLOG........................................................................................................ 5
Kampong Thom, Cambodgia, 1993 ........................................................ 5
UNU .............................................................................................................. 8
Paris, Frana Luni, 6.13 A.M. ................................................................... 8
DOI.............................................................................................................. 18
Baza Andrews a Forelor Aeriene, statul Maryland Duminic, 12.10
A.M. ........................................................................................................ 18
TREI ............................................................................................................ 26
Paris, Frana Mari, 7.32 A.M................................................................. 26
PATRU ........................................................................................................ 39
Chevy Chase, statul Maryland Vineri, 9.12 A.M. .................................. 39
CINCI .......................................................................................................... 46
New York, statul New York Smbt, 4.57 A.M. .................................. 46
ASE ........................................................................................................... 55
New York, statul New York Smbt, 6.45 P.M. .................................. 55
APTE ......................................................................................................... 66
New York, statul New York Smbt, 7.27 P.M. .................................. 66
OPT ............................................................................................................. 69
New York, statul New York Smbt, 7.30 P.M. .................................. 69
NOU .......................................................................................................... 74
New York, statul New York Smbt, 7.34 P.M. .................................. 74
ZECE ........................................................................................................... 78
Bethesda, statul Maryland Smbt, 7.46 P.M. ...................................... 78
UNSPREZECE ............................................................................................. 83
Baza Andrews a Forelor Aeriene, statul Maryland Smbt, 8.37 P.M.
................................................................................................................ 83
DOISPREZECE ........................................................................................... 90
New York, statul New York Smbt, 9.01 P.M. .................................. 90
TREISPREZECE .......................................................................................... 94
New York, statul New York Smbt, 9.33 P.M. .................................. 94
PAISPREZECE .......................................................................................... 100
Quantico, statul Virginia Smbt, 9.57 P.M. ...................................... 100
CINCISPREZECE ...................................................................................... 106
New York, statul New York Smbt, 10.08 P.M. .............................. 106
AISPREZECE .......................................................................................... 111


299
Baza Andrews a Forelor Aeriene, statul Maryland Smbt, 10.09 P.M.
.............................................................................................................. 111
APTESPREZECE ..................................................................................... 118
New York, statul New York Smbt, 10.11 P.M. .............................. 118
OPTSPREZECE ......................................................................................... 133
New York, statul New York Smbt, 10.29 P.M. .............................. 133
NOUSPREZECE ...................................................................................... 136
New York, statul New York Smbt, 10.30 P.M. .............................. 136
DOUZECI ................................................................................................ 140
New York, statul New York Smbt, 10.31 P.M. .............................. 140
DOUZECI I UNU ................................................................................... 143
New York, statul New York Smbt, 10.39 P.M. .............................. 143
DOUZECI I DOI .................................................................................... 146
New York, statul New York Smbt, 11.08 P.M. .............................. 146
DOUZECI I TREI .................................................................................. 151
New York, statul New York Smbt, 11.11 P.M. .............................. 151
DOUZECI I PATRU .............................................................................. 154
New York, statul New York Smbt, 11.28 P.M. .............................. 154
DOUZECI I CINCI ................................................................................. 158
New York, statul New York Smbt, 11.29 P.M. .............................. 158
DOUZECI I ASE .................................................................................. 163
New York, statul New York Smbt, 11.30 P.M. .............................. 163
DOUZECI I APTE ............................................................................... 166
New York, statul New York Smbt, 11.31 P.M. .............................. 166
DOUZECI I OPT ................................................................................... 170
New York, statul New York Smbt, 11.32 P.M. .............................. 170
DOUZECI I NOU ................................................................................ 174
Washington, D.C. Smbt, 11.33 P.M. ............................................... 174
TREIZECI .................................................................................................. 177
New York, statul New York Smbt, 11.34 P.M. .............................. 177
TREIZECI I UNU ..................................................................................... 182
New York, statul New York Smbt, 11.35 P.M. .............................. 182
TREIZECI I DOI ...................................................................................... 184
New York, statul New York Smbt, 11.36 P.M. .............................. 184
TREIZECI I TREI .................................................................................... 186
New York, statul New York Smbt, 11.37 P.M. .............................. 186
TREIZECI I PATRU ................................................................................ 190
New York, statul New York Smbt, 11.42 P.M. .............................. 190


300
TREIZECI I CINCI ................................................................................... 194
New York, statul New York Smbt, 11.43 P.M. .............................. 194
TREIZECI I ASE .................................................................................... 199
New York, statul New York Smbt, 11.48 P.M. .............................. 199
TREIZECI I APTE ................................................................................. 201
New York, statul New York Smbt, 11.49 P.M. .............................. 201
TREIZECI I OPT ..................................................................................... 204
New York, statul New York Smbt, 11.50 P.M. .............................. 204
TREIZECI I NOU .................................................................................. 207
New York, statul New York Smbt, 11.51 P.M. .............................. 207
PATRUZECI .............................................................................................. 215
New York, statul New York Smbt, 11.55 P.M. .............................. 215
PATRUZECI I UNU ................................................................................. 217
New York, statul New York Smbt, 11.57 seara .............................. 217
PATRUZECI I DOI .................................................................................. 223
New York, statul New York Duminic, 12.00 A.M. ............................ 223
PATRUZECI I TREI ................................................................................ 226
New York, statul New York Smbt, 12.01 A.M. .............................. 226
PATRUZECI I PATRU ............................................................................. 233
New York, statul New York Smbt, 12.04 A.M. .............................. 233
PATRUZECI I CINCI ............................................................................... 235
New York, statul New York Duminic, 12.05 A.M. ............................ 235
PATRUZECI I ASE ................................................................................ 242
New York, statul New York Duminic, 12.06 A.M. ............................ 242
PATRUZECI I APTE ............................................................................. 246
New York, statul New York Duminic, 12.07 A.M. ............................ 246
PATRUZECI I OPT .................................................................................. 249
New York, statul New York Duminic, 12.08 A.M. ............................ 249
PATRUZECI I NOU .............................................................................. 253
New York, statul New York Duminic, 12.11 A.M. ............................ 253
CINCIZECI ................................................................................................ 256
New York, statul New York Duminic, 12.15 A.M. ............................ 256
CINCIZECI I UNU ................................................................................... 259
New York, statul New York Duminic, 12.16 A.M. ............................ 259
CINCIZECI I DOI ..................................................................................... 261
New York, statul New York Duminic, 12.18 A.M. ............................ 261
CINCIZECI I TREI ................................................................................... 265
New York, statul New York Duminic, 12.21 A.M. ............................ 265


301
CINCIZECI I PATRU ............................................................................... 268
New York, statul New York Duminic, 12.25 A.M. ............................ 268
CINCIZECI I CINCI ................................................................................. 271
New York, statul New York Duminic, 12.51 A.M. ............................ 271
CINCIZECI I ASE .................................................................................. 273
New York, statul New York Duminic, 7.00 A.M. .............................. 273
CINCIZECI I APTE ................................................................................ 279
Washington, D.C. Duminic, 10.00 A.M. ............................................ 279
CINCIZECI I OPT .................................................................................... 282
Washington, D.C. Duminic, 11.45 A.M. ............................................ 282
CINCIZECI I NOU ................................................................................. 289
Washington, D.C. Duminic, 12.08 P.M. ............................................. 289
AIZECI .................................................................................................... 293
Los Angeles, California Duminic, 3.11 P.M. ..................................... 293
MULUMIRI ............................................................................................. 296
Cuprins ..................................................................................................... 298