Sunteți pe pagina 1din 124

ATRACIE IREZISTIBIL

LYNNE BRYANT
CAPITOLUL 1
Fcnd un viraj lent,Kristen Bjornson ndrept hidroavionul spre lacul de
dedesubt.Era un lac mult mai adnc i mai ntins dect multe alte lacuri ce
strluceau n tundra din Alaska.Malurile sale erau strjuite de dealuri stncoase
i de o plaj nisipoas.Acel lac spre care cobora Kristen era i cuibul unei familii
de lebede de tundr,familia numrul optzeci i patru,aa cum era ea nscris n
Evidenele proiectului de cercetare.
-Iat-le! Superb! Toi puii au supravieuit.Cel puin pn acum!
Zrise dou lebede adulte-o femel i un mascul -ce notau cu elegan de-a

lungul malului,n urma lor,cinci pui de lebd loveau apa voinicete,ncercnd


s se in aproape de prini,n cteva sptmni familia de lebede avea s
migreze,pornind spre Sud i spre pericole necunoscute,dar aa o cerea legea
hibernrii.Privindu-le,se ntreb cte dintre ele aveau s supravieuiasc i s se
rentoarc pe acel lac.Masculul deschise larg aripile,acestea flfir de cteva
ori,apoi lebda se ridic uor deasupra apei.Kristin privi zborul psrii trind,ca
de fiecare dat,acelai sentiment de uimire fa de graia i fora pe care o emana
zborul ei,i,ca de fiecare dat,i spuse ct de minunat trebuia s fie s poi
zbura.S ai curajul s bai aerul cu propria ta putere i cu propria ta ndrzneal.
Se te ridici deasupra pmntului nsoit numai de o umbr.O umbr?
Brusc,Kristi nelese c a doua umbr ce plutea deasupra tundrei era mult prea
mare i se mica mult prea repede pentru a fi umbra unei psri.Privind cerul cu
atenie zri un alt avion zburnd uor deasupra ei,spre stnga.Dup direcia de
zbor,acesta se ndrepta direct spre ea.
mpinse maneta nainte,aruncnd hidroavionul ntr-o coborre brusc,apoi
atept.Fcndu-se una cu scaunul pe care era aezat,se pregtea ngrozit s
suporte impactul.Dar nu se ntmpl nimic.ndrept avionul,fcndu-l s zboare
deasupra lacului la o nlime mai mic,i observ avionul nepoftit,pregtindu-se
s se lase pe suprafaa apei.Inima ncepu s-i bat puternic,ca o reacie ntrziat
fa de spaima prin care trecuse.Respir adnc,ncercnd s se calmeze.
-Cerul este liber i,cu toate acestea,puin a lipsit s nu m loveasc n plin! strig
ea furioas.Probabil c pilotul era un cheechaka,un boboc n arta pilotajului.
Zbura ntr-un hidroavion costisitor,ca i cnd tot cerul i-ar fi aparinut lui.Era
hotrt s-l urmreasc i s-i spun tot ceea ce avea de zis nainte de a fi
omort vreun suflet nevinovat.Observ hidroavionul elegant,vopsit cu alb i
albastru,cum cobora pe apa lacului.Se opri n dreptul plajei.Se vedea nevoit s
recunoasc faptul c aterizarea nu fusese tocmai ru executat.Totui,se simea
datoare s-i dea o lecie de pilotaj bobocului.
Zburnd deasupra celuilalt avion,Kristi i aduse aparatul Cessna 180 pe care l
pilota chiar n faa intrusului,alunecnd uor pe ap i mprtiind-o n urma
ei.n ultimul moment tie contactul i hidroavionul se nfipse cu botul n mal.
Dac tatl ei ar fi vzut cascadoria ndrznea pe care o fcuse ar fi pus-o la
locul ei imediat.Zmbi satisfcut i mngie bordul avionului.Btrnul cal de
povar fusese la nlime.Se ridic n picioare n avion i apoi,cu o micare
iute,sri pe rm,legnd n grab hidroavionul de o salcie pipernicit.
Cizmele cu talp din cauciuc lipir prin ap anunnd sosirea avionului pe
rm.Ascuns pe jumtate de slcii,Kristi i arunc privirea cercettoare asupra

pilotului care ieise din carling i se aezase pe aripa avionului.Avea picioare


lungi,mbrcate ntr-o pereche de blugi mulai pe coapsele musculoase.Era
suplu,purta o scurt de pilotaj din piele i avea prul castaniu,ondulat,i un chip
frumos,bronzat.Era o ntruchipare a lui Ft-Frumos.Era un pilot atrgtor,destul
de sexy i prea s fac o pereche perfect cu avionul lui elegant.
Devlin King,stnd pe aripa hidroavionului,respir adnc,cu nesa,nghiind aerul
rece al Nordului i ntrebndu-se cu uimire cum reuise s scape cu via.Se
prea c acel lac cerea sacrificiul unui alt King.i totul se ntmplase numai din
vina lui.Nu se ateptase ca n acele nalturi ale nimnui s zboare nc un
avion.Dac pilotul blond ce conducea Cessna n-ar fi evitat accidentul,n acel
moment el,Devlin King,ar fi strns mna lui Sf.Petru.Sri de pe aripa avionului,
bucuros s-l ntlneasc pe acel veteran al cuttorilor de aur din Alaska,dornic
s-i mulumeasc pentru prezena de spirit.
-A fost o manevr cu adevrat spectaculoas! exclam el.
Se opri brusc i rmase mut cnd cellalt pilot iei din spatele slciilor.
Veteranul era de fapt o femeie supl,blond,cu ochi albatri.O femeie superb.O
femeie plin de via.i el fusese la un pas de a-i rpi acea strlucire pentru
totdeauna,se gndea Devlin.Simea inima sltndu-i de bucurie,dup care,
brusc,se opri i din nou porni s bat nebunete.
-M-am gndit c ar fi foarte bine s te reclam la Asociaia piloilor amatori,zise
ea fcnd civa pai,dup care se opri.Cei care piloteaz n stilul tu nu ar trebui
lsai liberi aici.Ar trebui s te afli,undeva,n sud i s fii ajutat de un controlor
de zbor.Nu numai c eti o ameninare pentru existena celorlali,dar te i
rtceti.
-Da,doamn,avei dreptate.M-am rtcit.Devlin King fcu civa pai
apropiindu-se de Kristi.Dorea s o ating pentru a se convinge c era real,c nu
era o iluzie.Ridic mna i cnd nelese ce era pe cale s fac i-o trecu repede
prin pr.
-Sunt definitiv pierdut,adug cu greu.Kristi rmase pe loc i-doar i nl
capul privindu-l cu atenie.
-Ai tot cerul din Alaska la dispoziie i tu te ndrepi drept spre avionul meu.A
vrea s tiu de ce nu erai atent la direcia de zbor? Dev auzea ca prin vis ceea ce
spunea tnra femeie.Era pierdut n albastrul ochilor ei.Erau la fel de albatri ca
i miile de lacuri pe deasupra crora zburase.Putea s plonjeze n adncul lor i
s rmn acolo pentru totdeauna.Kristi se atepta ca strinul s ncerce s se
dezvinoveasc.n schimb,el o privea cu o expresie amuzat,care o fcu s uite
de suprare.Avea ochii de culoarea verde a muchiului de pdure.Dou linii de o

parte i de cealalt a gurii,ca i cutele de la colurile ochilor,preau s fie o


dovad a faptului c strinul rdea aproape tot timpul de mai bine de treizeci de
ani,se gndi Kristi.Zmbi la rndul ei.
-Ei bine,cred c,n parte,a fost i vina mea,dar nu m ateptam s ntlnesc pe
cineva n aceste locuri...Dev o privea cu intensitate,fr s mai urmreasc
vorbele ei.Prul bogat,blond,aproape alb,i ncadra faa cu trsturi perfecte.
Vrful nasului era uor n vnt i avea buze roii,pline,fcute parc pentru a fi
srutate i nu pentru a dojeni.Gndurile lui zburau,ntrebndu-se ce ar fi simit
dac ar fi srutat-o.Dorea cu ardoare s le simt gustul,s se lase ptruns de el n
fiecare fibr a trupului su.Lsndu-se prad unei asemenea dorine,fcu un
pas,ultimul care i mai desprea,i aplecndu-se asupra ei o srut.Minile lui i
cuprinser capul cu blndee n vreme ce sorbea aroma buzelor ei.Tresri
surprins i pentru o clip buzele ei devenir moi,primitoare.
Dev ar fi vrut s o srute pn la sfritul lumii,dar buzele ei se strnser i
trupul deveni eapn.O eliber din mbriare i fcu un pas napoi,ateptnduse s fie plmuit,aa cum era i firesc.
Kristi l privea uimit,cu ochi mari.Aruncnd o privire peste umrul lui,izbucni
brusc n rs.Era un rs contagios,care l emoiona,trimindu-i fiori n tot trupul.
Era un rs care l fcea s doreasc s o in n braele sale n faa unui cmin n
care ardea un foc molcom.Oricum,era ceva n rsul ei care nu avea nici o
legtur cu ceea ce fcuse el cu cteva minute mai nainte.
-Gseti c felul n care srut eu este amuzant? S-ar putea s-mi pierd harul.Hai
s mai ncercm o dat,o ndemn el cu un surs cald.
-Cred c ai lucruri mai bune de fcut,Romeo,spuse ea scuturnd din cap.
-Poi s-mi dai un exemplu?
Kristi ndrept mna n direcia lacului.ntorcndu-se cu faa spre lac,Dev
nelese motivul veseliei tinerei femei.Avionul su se afla deja la c iva metri de
mal i ncet,dar sigur,se ndrepta spre mijlocul lacului,purtat de curent.
Scond un strigt disperat,Dev se npusti spre lac i n momentul n care apa
mai rece ca gheaa i ptrunse n cizme scoase un nou strigt de surpriz:
-Ah! E ngheat!
-La ce te ateptai? Gheaa s-a topit de curnd.Rsul ei vesel se mprtie n aer
ca i susurul unui izvor.Dev msur din privire distana care l desprea de
capota motorului.Oare cum reuise hidroavionul s se deprteze att de repede
de malul lacului? O adiere de vnt lovi una din aripi,mpingnd hidroavionul i
mai departe,ca i cnd ar fi vrut s dea un rspuns la ntrebrile pe care i le
punea.

-Nu vrei s-mi dai o mn de ajutor? o ntreb el pe Kristi.


-Dac i place s te joci cu jucrii pentru oameni mari,atunci trebuie s nvei s
te descurci singur,rspunse Kristi cu nepsare,pentru c tia c l-ar fi putut ajuta
cu hidroavionul ei,n cazul n care Dev nu reuea s aduc avionul la mal.
-Eti o fiin lipsit de inim.Ateapt s vezi ce se va ntmpla cnd m voi
ntoarce.Va fi nevoie s m nclzeti.
Kristi rmase pe mal privindu-l uimit.Ce voia s spun? S-l nclzeasc? Nu-i
fcea planuri s o srute din nou.Sau poate dorea s-o fac? Srutul venise cu
totul neateptat i nici mcar nu avusese timp s se sperie nainte de a se
termina. Poate c un alt srut i-ar fi fcut plcere.Oare ce-i trecea prin minte? Ar
fi fost o dovad de prostie din partea ei s-i permit pilotului cu ochi verzi s o
srute din nou sau s se apropie de ea.
Niciodat,n toi anii de cnd muncea n Nord,nu se temuse de nici unul dintre
strinii care se apropiaser de tabra lor.Tatl ei fusese ntotdeauna alturi de
ea,dar se ntmplase s rmn i singur de multe ori,avnd ncredere n fora ei
de a se apra singur.i reuise,cel puin pn n acel moment...
Cu o micare nervoas a capului,ncerc s ngroape adnc amintirea srutului i
i ndrept atenia spre strinul aflat n apele lacului.Omul acela putea constitui
o ameninare,dar i ea trsese nvminte din lecia primit.
-Hei,spune-mi cum te numeti ca s tiu ce voi scrie pe trupul tu ngheat cnd
l voi trimite n Sud! strig ea ncercnd s-i alunge gndurile care o chinuiau.
-Devlin King,rosti acesta ncercnd s-i nbue un geamt provocat de rceala
apei.Prietenii mi spun Dev.Kristi reinu doar prenumele.Se gndea c bobocul
nu avea s rmn prea mult timp prin acele locuri pentru a fi necesar s-i rein
i numele.
-i unde trebuie s te expediez? strig ea din nou,ntrebndu-se de ce i fcea
plcere acel joc.Niciodat nu-i plcuse s se joace cu vorbele.
-Houston.
-Eram sigur.De ce nu arunci lasoul,cowboy? izbucni ea n rs.
-Pentru c mi-am lsat calul acas.Porni nainte plin de curaj,fcnd pai mari
prin apa ngheat,care i ajunsese mai sus de coapse,trimindu-i fiori reci pe
ira spinrii.nc un pas i reui s prind hidroavionul.Se ls pe spate
proptindu-se pe clcie i opri avionul.Porni napoi spre mal,trgndu-l dup el.
Kristi nu se putu opri s nu recunoasc faptul c avea muchi puternici,brae i
umeri zdraveni.Porni spre malul apei,dornic s-l ajute,dar cnd zri drapelul
desenat pe avion n cele trei culori negru,verde,galben-emblema trustului King
Oil rmase nmrmurit.i strnse pleoapele,ncercnd s-i alunge din minte

inuturile din zona Cordovei,unde cuiburile fuseser mbibate de petrol,unde


lebedele se poticneau din aceeai cauz i,mai ales,unde avionul tatlui ei fusese
transformat ntr-o epav din care cu greu fusese scos.i deschise ochii din
nou,cu mare atenie.Emblema continua s se afle la locul ei.Deci lupta ncepea.
Se atepta ca nsui Baronul,stpnul companiei King Oil,s soseasc,avnd n
vedere scrisoarea acid pe care i-o expediase Kristi.Oare de ce trimisese un
novice pentru a se confrunta cu ea? Simi cum stomacul i se transformase ntr-un
nod dureros cnd un posibil rspuns la ntrebarea ei i se strecur n minte.
-Cum ai spus c te numeti?
-Devlin King.
-Eti fiul Baronului? ntreb Kristi,amintindu-i c nici nu cunotea numele real
al capului companiei petroliere.Oamenii l numeau Baronul petrolului sau
Baronul de la King Oil.De fapt,ea nsi i mai dduse diverse nume,dar nici
unul demn de a fi pus pe hrtie.Gfind din pricina efortului,Kristi l auzi
spunnd un da scurt.
-Cred c ar fi bine s te urci n hidroavion i s te cari de aici,spuse ea cu un ton
ce se voia autoritar.
-Voi fi foarte fericit s plec ct mai curnd,numai c,mai nti,trebuie s duc la
bun sfrit o afacere de familie.Kristi tia c ea constituia afacerea,ea trebuia
dus la bun sfrit.Probabil c Baronul luase n serios ameninrile ei de a-l
aduce n faa tuturor forurilor rspunztoare de protecia mediului i fcuse
foarte bine c-i acordase atenia cuvenit.Fiecare cuvnt pe care l rostise,l
cntrise cu mare atenie.Imediat ce tatl ei avea s-i revin de pe urma
accidentului,avea s se ntoarc n tabr pentru a conduce lupta mpotriva
companiei petroliere.
Ca de obicei,ea avea s lucreze din umbr,oferindu-i dovezile necesare.
Ea i tatl ei se opuseser uneia dintre cererile companiei,dei lucrurile nu se
rezolvaser aa cum dorise Kristi,mai ales din cauza incapacitii ei,cum i
plcea s spun.Probabil,Baronul hotrse c era mult mai uor s-i discrediteze
n ochii lumii,dect s lupte n faa lor la o nou audiere.
Kristi se simi cuprins de fiori.Dac Devlin King descoperise probe pe care s
le poat folosi mpotriva ei? Se nruiau rezultatele a trei ani de munc,fr a mai
lua n seam fondurile necesare pentru plata ultimei rate a locuinei.Datorit
accidentului,locuina devenea nu numai un vis mult dorit,ci o necesitate.Aveau
s treac multe luni pn cnd tatl ei avea s se restabileasc complet i s
poat ncepe din nou munca pe teren.Furios,Kristi ncerc s-i alunge teama.Ei
bine,domnule Devlin King,arat ce poi! Cercetrile ntreprinse de ea i de tatl

ei erau deosebit de serios fundamentate i de-a lungul anilor i atrseser


respectul i admiraia colegilor.Nu era departe acea zi a lunii iunie n care
compania King Oil avea s-i vad reputaia ifonat.Cu un ultim efort,Devlin
aduse hidroavionul la mal.Mormind ceva referitor la insensibilitatea unora
dintre femei,scoase din carling o funie groas i civa rui,i ancor zdravn
hidroavionul.Kristi i urmrea fiecare micare,ncercnd astfel s afle cte ceva
despre el.Se ntreba de ce Baronul l trimisese pe Devlin n locul fiului su mai
mare,Duke.l ntlnise pe Duke cu ocazia unei audieri i atunci aflase c acesta
era un oponent cruia cu greu i puteai face fa.Bnuia c,n ciuda aspectului
sexy i al farmecului su extraordinar,Devlin putea fi i el un lupttor la fel de
dur.Ea nvase s lupte mpotriva lui Duke.n privina lui Devlin lucrurile
stteau cu totul altfel.
-De ce te afli aici? ntreb ea cu glas ct mai mieros cu putin,n timp ce Dev
intrase n carlinga hidroavionului.l urmri cum scoase o geant mare de voiaj i
o arunc pe nisip.Dev tremura.
-Am ngheat! E cumplit.Se aplec,i scoase cizmele,osetele ude ct putu de
repede,dnd la iveal picioarele lungi i fine.Tlpile erau ntr-adevr albstrii din
pricina apei reci.Kristy aprob,dnd din cap,cu un zmbet uor.Poate nva ceva
din ntmplrile prin care trecea,dar zmbetul ei dispru brusc zrind cicatricele
de pe piciorul drept.Dev i freca talpa piciorului drept de cel stng i apoi i
afund piciorul n nisip.
-Este deja luna august.Ar trebui s fie cald ca vara,spuse Dev ncercnd s-i
nclzeasc picioarele n nisip.
-Suntem n Alaska,nu n Texas.Cred c lucrul cel mai bun ar fi s te ntorci
acas,unde presupun c este cald ca ntr-un crematoriu.Dev i ls privirea s-i
alunece pe trupul ei.Remarc pantalonii uzai,din blugi,i puloverul pe gt,de
culoare albastr.
-ie chiar nu-i este frig? Uimit de ntrebarea lui,Kristi i cobor privirea
asupra propriului trup.Spre groaza ei observ efectul frigului asupra snilor si.
Oare observase i el ce se ntmpla sub pulover? i ridic privirea i zri
luminie jucue n ochii verzi ai brbatului care zmbi admirativ.Observase i
el.
-ntotdeauna,cnd abia cunoti o femeie,ai o comportare revolttoare ca acum? l
ntreb Kristi,tulburat de privirea lui.Oare cum reuea s par i sexy dar i
inocent,n acelai timp.i de ce nu o deranja comportarea lui?
ndreptndu-i degetul spre propriul su piept,Dev spuse:
-M-ai rnit,doamn.Sunt absolut inofensiv.

-Ia te uit! Ari la fel de inofensiv ca i un dihor intrat n coteul ginilor.


Dev izbucni n rs i,spre uimirea ei,Kristi se trezi i ea rznd mpreun cu
el.Oare de ce simea o plcere att de mare fcnd o conversaie lipsit de sens
cu el? Adevrul era c,pentru prima oar,dup lungi sptmni de singurtate,se
afla n prezena unei fiine omeneti.Dar era din tabra inamic! Doar nu era
chiar att de dornic de companie,nct s uite acest lucru.Ducndu-i mna la
curea o ntreb:
-Ce zici,m ntorc eu cu spatele sau tu?
-Ce vrei s spui?
-Deci,eti o femeie cu vederi largi,nu-i aa? Ei bine,totui eu sunt un tip timid,
spuse el ntorcndu-se cu spatele i trgndu-i jos pantalonii.
n culmea uimirii,rmas cu gura uor ntredeschis,Kristi sttea i privea.Mai
nti,se ivi bumbacul de culoare albstruie,apoi coapsele bronzate i,n sfrit,
picioarele puternice,acoperite cu pr fin,castaniu.Eliberndu-i picioarele din
pantalonii strmi i uzi,coapsele sale se micar pentru a-i pstra echilibrul.
Kristi urmri acea micare i simi nevoia s nghit pentru a-i nbui strigtul
ce era gata s neasc din gtul ei.Dev,parc simind ce se ntmpl n spatele
lui,i ntoarse capul i privirile lor se ntlnir.Kristi i nbui rsul.
-Chiar m gseti amuzant? ntreb el ncruntndu-se.
Aa cum era mbrcat,cu scurta de aviator i n chiloi,era sigur c arta ca un
caraghios.Dar nu era aa.Brbaii care fceau reclam pentru lenjerie masculin
s-ar fi btut pentru a-l folosi ca model.Incapabil s scoat o vorb,Kristi cltin
din cap.
-Ei bine,mi pare ru,doamn,dar trebuie s v rpesc bucuria de a m privi.
Trase o pereche de blugi uscai din sacul de voiaj i i mbrc repede.
Indecent,decadent,periculos! O voce interioar o avertiz pe Kristi de pericolul
n care se afla.Dar trupul ei o trda,fiori reci strbtnd-o din cap pn-n
picioare.Niciodat trupul ncordat al unui brbat nu-i strnise asemenea fiori.
ntorcndu-se cu faa spre ea,Kristi nu se putu abine s nu-l admire.Bumbacul
moale al pantalonilor l mbrc perfect,mulndu-se pe trup.i ddu seama c l
pnvea cu prea mare intensitate,aa c i ridic privirea spre faa lui i simi cum
roea vznd zmbetul ce nflorise pe chipul brbatului.Era convins c i citise
gndurile.n ochii lui strluceau nite luminie,poznae.Kristi fcu un pas napoi,
apoi se opri.i aminti c cizmele ei Sitka ar fi fost o arm suficient fa de
picioarele lui goale,dar genunchii nu-i ddeau ascultare,cci ncepuser s
tremure.ncerc s-i opreasc tremurul,aa c i ndrept spatele i i scoase
pieptul nainte,dorind s par mai nalt.

Chiar i n picioarele goale Dev o ntrecea cu mult n nlime.


-Ce afaceri te-au adus prin aceste locuri? ntreb Kristi,ncercnd s-i pun
ordine n gnduri.Din fericire trupul o asculta i se supunea.Dev o privea
adnc.O asemna unei punie anoe,care se pretindea insensibil fa de
efectele prezenei lui.De fapt,prezena lui avea o mare putere asupra ei i acest
lucru se putea citi n privirea ei strlucitoare i pe buzele tremurtoare.Dev se
ntreb ce s-ar fi ntmplat dac ar fi ncercat s o srute din nou.Probabil l-ar fi
plmuit zdravn.Multe dintre femeile pe care le cunotea ar fi fcut calea
ntoars spre cas.Fcu un pas nainte,apoi se opri din pricina licrului de team
pe care l zri n privirea ei.n acel moment i ddu seama ct era de
vulnerabil.Se ntoarse i se aplec,ridicndu-i cizmele.Nu avea nici cea mai
mic intenie s o sperie sau s se impun n faa ei.Oare ce fcea prin acele
locuri? Nu era un loc potrivit pentru o femeie ca ea.Mai ales nensoit.
Se ndrept i o und de ngrijorare se strecur n sufletul lui.
-Dar tu de ce zbori singur prin aceste pustieti? ntreb el scurgndu-i apa din
cizme.
-Numram psrile,spuse ea cu glas uor rguit.i limpezi vocea i ncerc s-i
explice:
-Este vorba despre lebedele care triesc n tundr.Acestea sunt cunoscute i sub
numele de lebedele cnttoare.De fapt,pe ele le-ai speriat cnd ai aterizat.
-M i ntrebam ce fel de psri sunt.Am observat cte o pereche de asemenea
psri pe apele fiecruia dintre lacurile nordice.Nu este periculos s munceti
singur prin aceste locuri?
-Nu lucrez singur,ci mpreun cu tatl meu,spuse Kristi fr cea mai mic
remucare fa de faptul c minea cu senintate,mai ales c i Dev evita s
rspund ntrebrilor ei.Oare cnd avea de gnd s recunoasc faptul c tia
despre scurgerea de petrol i despre accidentul tatlui ei? Dar ea,ct de mult
timp avea de gnd s mai lase s treac pn s aduc vorba deschis despre cele
ntmplate?
Nu,nu! Nu avea de gnd s porneasc ea discuia.Avea de gnd s atepte pn
cnd strinul se hotra s mrturiseasc singur care era scopul sosirii lui n acele
locuri.Avea s atepte,chiar de ar fi fost s vin ngheul cel mare i apoi
dezgheul.Era hotrt s atepte.
-Slav Domnului c nu eti singur prin aceste locuri,spuse Dev,uimit el nsui
de grija ce o simea fa de tnra femeie pe care abia o cunoscuse.Chiar se ls
prad unei uoare dezamgiri c nu avea nevoie de protecia lui.n mod sigur,
spaima prin care trecuse,vznd hidroavionul deprtndu-se de rm,i afectase

creierul.Da,da,nu exista nici o ndoial c i fusese afectat intelectul n mod


serios.Nici una dintre cunotinele lui nu l-ar fi crezut c a stat de vorb mai bine
de o jumtate de or cu o femeie pe care a i srutat-o,dar al crui nume nu-l
cunotea.Cltin din cap uimit i zmbi.
-tii,abia acum mi-am dat seama c nu-i tiu numele.
Zmbet larg i n jurul ochilor lui se adunau mici riduri,n vreme ce n jurul gurii
se adnceau cele dou linii observate de Kristi mai devreme.Deci,teoria ei se
confirma.Devlin King strbtuse toi anii vieii sale folosindu-se de nfiarea
plcut i de farmecul pe care-l mprtia n jurul lui.O combinaie foarte
periculoas.
-Kristen Bjornson,rspunse ea.Apoi,ca i cnd se simea datoare,adug: Kristi.
-Kristi.mi place.Cldura cu care i rosti numele o fcu s tresar.Fusese ca o
oapt.
-Bjornson.Parc am mai auzit acest nume,spuse el mngindu-i obrazul cu un
aer gnditor.Poi paria pe cizmele tale c ai auzit,i rspunse Kristi n
gnd,simindu-se din nou copleit de prezena lui.Devlin King era un brbat
periculos din cele mai multe motive.Oricum,nu avea de gnd s se lase dominat
de farmecul acelui brbat.
-Nu ne-am mai ntlnit,rspunse ea cu glas tare.
-Da,tiu.Mi-a fi reamintit imediat dac te-a mai fi vzut.Unde locuieti?
-n Cordova.Acest cuvnt i trezi amintiri prea vii.i aduse n amintire petrolul
negru,lebedele n agonie,un amestec de carne i oase.Brusc,Kristi se simi
cuprins de o oboseal cumplit.Jocul o epuizase.
-nc nu mi-ai spus care sunt motivele care te-au adus prin aceste locuri? ntreb
ea.Coborndu-i privirea,zmbetul i dispru de pe fa cnd rosti:
-Am venit s pun o plac comemorativ pe mormntul bunicului meu.
CAPITOLUL 2
Kristi l privi uimit,cu gura rmas uor ntredeschis.Fcu un efort i o
nchise,pentru c n acea zi rmsese de prea multe ori gur-casc din pricina
uimirii.
-Dar nu exist nici un mormnt prin mprejurimi.
Trebuia s nu-i permit s o lase fr replic.Era o scuz extraordinar pentru a-i
abate gndurile de la adevratul motiv al prezenei sale n acele locuri.
Dev fcu un semn din cap i porni spre hidroavion.Kristi l urm nedumerit,n
ciuda reticenelor pe care le avea.Dev urc n carling i scoase o hart aerian
pe care o ntinse apoi pe aripa hidroavionului.

-Aici ne aflm? ntreb el,indicnd locul.Kristi se aplec nainte i simi mirosul


de piele al scurtei de aviator,amestecat cu cel al loiunii pe care o folosea dup
ras.Inhala adnc ncntat de arom i pentru prima oar n via nelese ct de
bine poate mirosi un brbat.Ce prostie,i spuse n gnd.
Faptul c nu mai vzuse un brbat de mai bine de dou luni,nu nsemna c
trebuia s-i piard capul din pricina primului venit.Alung asemenea gnduri i
ncerc s se concentreze asupra hrii.
-Da,rspunse ea la ntrebarea lui Dev.
-Aa m-am gndit i eu.Dac informaiile pe care le am sunt corecte,mormntul
lui King,adic al bunicului meu,ar trebui s fie,pe undeva,pe aici.
ndrept mna spre dealurile stncoase aflate de cealalt parte a lacului.
-ncercam s localizez acel loc,n momentul n care avioanele noastre erau pe
cale s se ciocneasc.Acum mi dau seama c nici nu i-am cerut scuze,Kirsti.
Ochii lui zmbeau cu cldur cnd rosti aceste cuvinte.Kristi nu lu n seam
scuzele lui,n schimb zmbetul nu trecu neobservat.O fcu s se simt nvluit
de o cldur plcut i chiar admirat.
-Ce cuta bunicul tu prin locurile acestea?
-Zbura spre cas dinspre malul nordic.A fost surprins de una dintre acele furtuni
timpurii i avionul lui s-a prbuit.Doi ani mai trziu,cnd au fost descoperite
rmiele avionului,Ducesa,adic bunica mea,a cerut ca totul s fie ngropat sub
stncile de pe dealuri.Trupul lui Dev fu strbtut de un fior,gndindu-se c i el
fusese foarte aproape s mprteasc soarta bunicului su i s i se alture
ntr-un mormnt anonim,avnd-o pe Kristi alturi.Fusese la un pas de a o ucide.
Se simi din nou copleit de dorina de a o lua n brae i pentru c se temea s
nu cedeze unui asemenea impuls,se ntoarse cu spatele spre ea.
-Interesant poveste.Am zburat de sute de ,ori prin mprejurimi dar nu am vzut
resturile vreunui avion,spuse ea cu o und de suspiciune n glas.Cnd l privise
drept n ochi pentru o clip,simise c ar fi putut crede povestea lui,dar faptul c
i ntorsese brusc spatele,i deteptase suspiciunile cu greu nbuite.Dev puse
harta n carling mai nainte de a vorbi.
-King Oil au curat totul pentru a nu distruge peisajul.
-Interesant! Totui,cred c a sosit momentul s-mi spui adevratul motiv al
prezenei tale n zon.Kristi tia din experiena ctigat n relaiile cu King Oil
c nu trebuia s aib ncredere n reprezentanii companiei.
-Acesta este motivul real,oft Dev.Dac nu m crezi,poi veni mpreun cu mine
pentru a te convinge.

Nu-i gsea nici o vin lui Kristi pentru lipsa ei de ncredere.Povestea prea
ntr-adevr incredibil.
-Doar nu vei merge acolo sus...
-Ba da.Trebuie.
-Cu picioarele goale? Dev arunc o privire propriilor picioare i zmbi.
-Nu ai cumva o pereche de cizme de rezerv? Zmbetul lui atinse o coard
interioar i Kristi cltin din cap cu regret.
-mi pare ru,dar nu am cu mine nici o pereche n plus.Dar a putea gsi o
pereche de cizme nalte pentru pescari la...
Ce se ntmpl cu ea? Curnd avea s-l invite n tabr.
Oftnd,Dev urc n carling i ncepu s cotrobie n spatele scaunului.Deschise
geanta de voiaj,n care se aflau obiectele cumprate n Fairbanks,drept
suveniruri,i desfcu un pachet ambalat perfect.i lu aparatul de fotografiat i
se aez pe locul pasagerului.Ezit o clip,ntrebndu-se dac era cazul s lase
pendantivul alturi de celelalte suveniruri.Lovind uor buzunarul jachetei,hotr
c era mai sigur s-l poarte cu sine,mai ales c se afla lng inima sa.
Pandantivul s-ar fi potrivit de minune la gtul lui Kristi,se gndi el.
Nemulumit de propria nebunie,scutur din cap pentru a alunga asemenea gnd.
Simplul fapt c o bucic de col de mors era gata s cad din cutiua n care se
afla,nu nsemna c era obligat s-l ofere primei femei pe care o ntlnea.
-Kristi,vrei s m ajui s descarc nite bagaje din carling? strig el,n timp ce
gndea c pandantivul totui i s-ar fi potrivit de minune.Kristi se apropie i Dev
ncepu s descarce lucrurile din avion.Lund un pachet mare n mini,Dev sri
din carling i ateriza pe nisip.Brusc,ncepu s njure.Srea n sus i n jos,i
njura.i arunc lui Kristi un zmbet i obrajii i erau mbujorai.Zmbetul
dispru i,innd pachetul la distan de el,strmb uor din nas.Lua o gur de
aer proaspt i apoi smulse ambalajul.Hrtia cafenie dezvlui o pereche de
mocasini mpodobii cu mrgele.
-Ce duhoare!exclam Kristi fcnd civa pai napoi n momentul n care
mirosul de piele afumat ajunse la nasul su.Dev ls mocasinii la pmnt i i
privea cu dezgust.
-n nici un caz nu m-am gndit c i voi purta.
-Atunci de ce i-ai cumprat? izbucni Kristi n rs,cu o expresie mirat ntiprit
pe fa.
-Este un dar pentru fratele meu Dare,spuse Dev la rndul su,care mi face
mereu cadouri.ntre timp scoase o pereche de osete din geanta de voiaj n care
i inea lenjeria i le trase pe picioare.Fusese tentat s cumpere i pentru tatl

su,ca i pentru Duke,cte o asemenea pereche,dar gndindu-se mai bine


ajunsese la conclus c nici unul din ei nu ar fi gustat o asemenea glum.Dar
lucrul acesta nici nu avea o importan deosebit,pentru c nu era n relaii bune
cu nici unul din ei.Kristi l privi mai atent.Dev i privea picioarele,ca i cnd ar
fi pierdut ceva de pre,aa nct strnse puternic aparatul de fotografiat pe care
i-l dduse pentru a nu se lsa tentat s se apropie de el i s-l mngie.
-Grbete-te! Este bine s le ncali ct mai repede i s iei toate aceste lucruri pe
care mi le-ai dat pentru ca eu s pot s-mi in nasul cu mna.
Dev i arunc un zmbet ntng i se ncl cu mocasinii.Se apropie de ea i
ncepu s ia lucrurile pe care i le inuse pn n acel moment.
-Vii i tu?
-Bineneles,spuse ea lundu-i totui video-camera.O voi duce eu.
-Mulumesc.Cureaua cu care era atrnat videocamera de ncheietura minii lui
Dev se ncurc uor i mna lui atinse pentru o clip snul ei.Kristi i inu
respiraia i simi cum snii ei rspundeau acelei atingeri,mpotriva propriei
dorine.Privirea ei albastr cut ochii brbatului aflat alturi.ncet,mna lui Dev
cobor.
-Scuz-m! spuse el convins de minciuna rostit.
Nu-i prea ru absolut deloc.Era surprins de ct de moale i feminin era,n
ciuda faptului c nu avea un gram n plus pe osatura fin.
Kristi continu s-l priveasc uimit.Inima i btea nebunete.Dup cteva
momente lu camera i o atrn pe umrul su,pornind nainte de-a lungul
plajei.Dev ncerc s in pasul cu ea i,fr s-i nale capul pentru a-l privi,
Kristi era convins c zmbea.
-De ce ai luat cu tine i videocamera i aparat de fotografiat? ntreb ea,spernd
s-i ascund ct mai bine tulburarea de care era cuprins.Dev ajunse la
concluzia c era foarte drgla cnd era tulburat,aa cum se ntmpla n acel
moment.Se gndi s gseasc nc un prilej pentru a o necji,ca s vad cum
arta furios,apoi renun.Era mai bine s-i vad de treburile sale.Nu avea prea
mult timp la dispoziie pentru a rmne prin acele locuri,chiar dac i se prea
deosebit de tentant perspectiva de a o cunoate ct mai bine pe tnra femeie
aflat alturi de el.
-Vreau s imortalizez imagini ale locului unde este nmormntat bunicul,pentru
a le arta bunicii mele.n acel moment,spre uimirea sa,Dev nelese c tnra ce
pea alturi de el i amintea de bunica lui.
-Ducesa ar fi insistat s vin cu mine,dac ar fi aflat ncotro am pornit.Tatl meu
ns nu ar fi fost de acord,aa c nu am vrut s strnesc agitaie.Glasul lui era

ncrcat de iubire,aa nct Kristi se ntreb dac nu cumva chiar spunea


adevrul.
-Unde se afl piatra comemorativ? ntreb ea amintindu-i c nu trebuia s
slbeasc vigilena,mai ales cnd sttea de vorb cu un strin a crui vorb era
att de cald.
-n avion.
-De ce nu ai luat-o cu tine?
-Doar nu sunt nebun! Vreau s gsesc nti mormntul nainte de a o cra dup
mine.
-Ei bine,hai s nfruntm calota ngheat i s cutm mormntul,spuse ea
prsind nisipul i pornind n direcia tundrei.Muchiul verde-argintiu,
asemnndu-se la culoare cu coarnele de ren,scrnea sub paii lor.Ar fi trebuit
s fie uscat n acele locuri,se gndi Kristi.n multe locuri tundra era ca un
burete.Picioarele lui Dev s-ar fi cufundat n muchi imediat.Observnd c el nu
o urmase,se opri pentru a-l atepta: O privea cu o expresie uimit.
-Nu crezi c exist un mormnt? Aa-i? ntreb el apropiindu-se.
Schimbndu-i greutatea de pe un picior pe altul,Kristi rspunse simplu:
-Nu.
-Atunci de ce mergi cu mine?
-Un motiv simplu.Vreau s m asigur c nu le faci nici un ru psrilor mele
aflate n zon.
-Ei,ei! Psrilor mele? Nu crezi c eti posesiv?
-Nu.Cred c trebuie s existe oameni care s le protejeze de cei de teapa ta.
Amintirea celor ntmplate nu de mult n preajma zcmntului de petrol de la
Cordova o umplu din nou de mnie.Datorit neglijenei celor de la compania
King Oil,unul dintre cele mai bune locuri de cuibrit ale lebedelor cltoare
fusese distrus.Tatl ei se aflase la un pas de moarte,ncercnd s salveze
psrile.Dac i-ar fi cerut cineva prerea,ar fi propus ca vinovaii s fie uni cu
smoal i apoi rostogolii prin fulgi mpreun chiar i cu Devlin King.
-Cei de teapa mea?
-Familia ta este interesat de un singur lucru: cum s fac tot mai muli bani.Nu
v pas ce se ntmpl cu pmntul sau ce transformri se produc n viaa lumii
slbatice.Dev o privea cu admiraie,obligat fiind s recunoasc faptul c spusele
ei referitoare la familia King erau,din nefericire,adevrate.i plcea felul ei de a
fi.Ochii albatri strluceau,iluminai de ncrederea n ceea ce spunea.Era o
regin a vikingilor,gata s porneasc un rzboi pentru credina ei.I-ar fi plcut s
o tie alturi de el,atunci cnd avea de dus btlii.Era o femeie pe placul lui.

Nu,nu! Nu o voia alturi de el.Odat i fusese suficient.N-avea s mai permit


unei femei asemntoare cu Kristi s se apropie de inima lui.
-Iubeti psrile cu adevrat,nu-i aa? ntreb Dev,dei tia rspunsul.
-Poi s fii sigur.i voi face tot ce mi st n puteri pentru ca nimeni s nu le mai
fac ru sau s le distrug locurile de cuibrit.Entuziasmul ei i aduse pe chipul
lui Dev un zmbet.
-Dar nici eu nu vreau s le fac vreun ru.Kristi se simi nvluit de zmbetul lui
pentru o clip-dou,apoi i spuse c nu trebuia s uite c Dev era un King.
-Spune-le acest lucru i psrilor.
-Te rog s dai dovad de rbdare pn descoperim mormntul,spuse el cu
blndee.l privi cu atenie pre de cteva minute,apoi fluturnd din mn l
ndemn.
-Hai,pornete nainte.Arat-mi mormntul.ncepur s urce dealul.La jumtatea
drumului,Dev observ c era gata s calce peste nite flori de culoare purpurie.
Pe primele reui s le fereasc,apoi drumul deveni imposibil din pricina lor.
Pietrele acoperite cu muchi erau pline cu flori roi,albastre i purpurii.Era o
grdin cum numai natura este n stare s zmisleasc.tiam c prin aceste
locuri cresc flori,dar nu mi-am imaginat c pot fi att de multe.
Kristi i arunc o privire i zmbi vzndu-i uimirea ntiprit pe fa.
-Acesta este trmul iglu-urilor i al urilor poluri,nu-i aa?
-Da,este de o frumusee deosebit.N-a vrea s o distrug,n mod sigur.
Privirea lui se opri pentru o clip asupra tinerei femei.
Un fior o strbtu de-a lungul trupului,ntrebndu-se dac vorbea cumva despre
ea.Fii atent,fii foarte atent,i zise.Simplul fapt c remarcase florile o
uimise i mai ales grija cu care pea printre ele fcea s-i fie drag,iar un
asemenea sentiment o punea n mare pericol.Dornic s pun capt acelui joc,
porni s urce poriunea de drum ce mai rmsese pn sus.Cnd ajunse n vrful
dealului,se opri urmrindu-l cum urca.
-Hai,arat-mi mormntul.Cu respiraia tiat,privirea lui se ndrept asupra unui
punct aflat,undeva,peste umrul ei stng.Expresia de tandree ce lumina chipul
brbatului o fcu s-i nghit cuvintele aspre.ntorcndu-se n direcia spre care
se ndrepta privirea lui,zri un morman de pietre.Era limpede c fuseser
adunate la un loc de mna omului i nu erau o creaie a naturii.
-Este cu adevrat un mormnt.
-Da.Amintindu-i de cuvintele spuse nu cu mult timp nainte,Kristi simi cum o
nvluie un sentiment de ruine.
-mi pare ru,Dev.mi cer scuze pentru c nu i-am acordat ncredere.

-A fost foarte bun cu mine.Cnd a murit,am pierdut nu numai un bunic,ci i pe


cel mai bun prieten pe care l-am avut vreodat.Obinuia s...Vocea i se frnse i
se ntoarse cu spatele privind spre apele lacului.Kristi rmase tcut,dornic s
gseasc ceva de spus.Dar deja vorbise prea mult,aa nct cercet din privire
mormntul,oferindu-i astfel lui Dev posibilitatea s-i revin.
Brusc,Dev se ntoarse i porni spre mormnt.
-Stai! strig ea i i prinse braul.
-Dar vreau s gsesc un loc unde s pun placa comemorativ.
-Nu poi s o pui.Cel puin nu acum.Dev o privea n culmea uimirii.
-Ce tot spui?
-Privete! O bufni de zpad i-a fcut cuibul chiar lng mormnt.
Dup o cercetare atent din privire,Dev observ mogldeaa din pene albe i
maronii ghemuita ntr-o denivelare a tundrei.Capul bufniei se ntoarse ncet i
un ochi galben ca lmia l privea cu o expresie vistoare.
Strngndu-i uor braul,Kristi i atrase atenia asupra ghemotocului din puf alb
aezat pe un covora de flori roz,aflat la o distan de civa pai.
-Un pui! murmur Dev ncntat.i aminti de vremurile cnd erau la mod
podoabele vestimentare fcute din pene de pasre.i druise i el bunicii o
asemenea podoab cu ocazia zilei sale de natere.
-Are un singur pui,murmur Kristi cu regret.Pcat.De obicei clocete n jur de
opt ou.Curios,Dev fcu un pas nainte pentru a vedea mai bine ce se ntmpla,
dar strnsoarea de pe braul lui l opri.
-Ce faci? Vrei s sperii bietul pui?
-n nici un caz.Dar acum pot pune placa comemorativ?
Uimit de propriul gest,observnd c nc mai strngea cu putere braul lui Dev,
se desprinse de el i i nfund mna n buzunarul pantalonului.
-Tatl tu poate trimite oricnd pe cineva pentru a aeza placa,dup ce psrile
vor prsi cuibul.Sau,dac doreti,pot s m ocup chiar eu de ea.
Dev zmbi recunosctor.
-Mulumesc,dar trebuie s m ocup eu nsumi de ea.O poi numi o misiune sau
cum vrei tu,dar aa trebuie s procedez.Kristi simi din nou efectul zmbetului
su i ntreb:
-De ce are o importan att de mare pentru tine?
-Vreau s fac acest gest pentru bunica mea.Ducesa fusese singurul membru al
familiei care rmsese alturi de el n ultimii trei ani.Bineneles c Dare
continua s-i trimit darurile lui trsnite i el simea c mama lui l iubea,dar
trebuia s rmn credincioas soului ei.

Din partea tatlui su,Baronul,nu primise nimic altceva dect tcere.O tcere
rece,nemiloas.Dei cunotea prerea tatlui su referitoare la cltoriile sale
anuale n Alaska,se ndoia c i-ar fi putut nmuia inima prin ridicarea acelei
pietre comemorative.i totui dorea s-o fac.
-Ei bine,dac vrei cu orice pre,va trebui s atepi ca puiului s-i creasc
aripile,zise Kristi smulgndu-l din gndurile n care se cufundase.
-i cnd se va ntmpla acest lucru? ntr-o sptmn.Poate dou.
Dev i arunc o privire uimit.
-Nu pot atepta o sptmn!
-De ce eti att de grbit s te ntorci acas?
-Am o ntlnire important,spuse el fr a arta c dorete s dea informaii
suplimentare.Preedintele l invitase la cin n vinerea urmtoare,dar nu putea
s-i spun lui Kristi despre ce era vorba,ca i cnd i-ar fi comunicat un fapt
divers.i mai era i comisia al crei preedinte fusese numit.Era o comisie ale
crei atribuii aveau o importan deosebit.i nu era vorba numai de ansele lui
de a deveni senator,ci era vorba i despre protejarea sau distrugerea uneia dintre
cele mai importante zone ecologice din lume,cea bogat n lacuri,bli i
mlatini aflate de-a lungul coastei Golfului.
-Pun pariu c este vorba despre o femeie inimoas,creia nu-i place s atepte,
zise Kristi,observnd c era pierdut n gnduri.Pentru ea nu avea nici o
importan,nu conta numrul femeilor cu care se ntlnea acest brbat sexy aflat
att de departe de cas.
-Gndeti c sunt un brbat neserios,nu-i aa?
-Dac i place s fii privit n felul acesta!Dev i privi mocasinii.Erau mult prea
largi,nepotrivii pentru el,aa cum fuseser multe dintre situaiile existente n
familia sa pn cnd ajunsese s-i gseasc propriul su drum i s ocupe locul
pe care l dorise.Ocupase un loc n Congres,dar pentru acel loc pltise un pre
greu,propria sa familie.n mod obinuit,era mult prea ocupat pentru a numra
pierderile,dar,din cnd n cnd,aa cum se ntmpla n acel moment,l cuprindea
un sentiment de singurtate,care l fcea s se ntrebe dac merita.
nlndu-i capul,o privi atent pe Kristi.Era alturi de el i se uita la el cu mare
atenie.Soarele se juca n prul ei i Dev se simi cuprins de un sentiment ciudat,
contiina c,att timp ct se afla alturi de Kristi,nu era singur.
Dar Kristi nu avea s fie totdeauna alturi de el.Ea lupta pentru cauza ei:
psrile,iar acest gnd l ntrista peste msur.Dac ar mai fi rmas mult timp n
preajma ei,s-ar fi ndrgostit n-mod sigur de ea.i ar fi pornit din nou la vale,pe
drumul pe care l cunoscuse deja.

-Eti sigur c nu pot pune placa? n fond,este vorba doar despre o pasre.
ncruntndu-se,Kristi exclam:
-Doar o pasre!? Dac toi ar gndi la fel,nu ar mai exista nici o pasre,nici una
nu ar mai zbura deasupra pmntului.Dev o privi descumpnit.Pentru un
moment atracia nedorit fa de Kristi i ntunec mintea n asemenea msur,
nct uit pn i de comisie,i de preedinia ei,i chiar de milioanele de psri
pe care spera s le salveze.
-Dar nu trebuie s m nelegi greit.
-Eti sigur c ai venit prin aceste locuri numai pentru a aeza aceast plac
comemorativ? Nu ai cumva i un alt scop? Scuzele lui nu i adormiser absolut
nici una dintre bnuieli.
-Mormntul! Pentru el sunt aici! spuse Dev.Kristi i arunc o privire ncrcat de
bnuieli,ntrebndu-se n ce era mai bine s se ncread: n vorbele lui,ori n
expresia vinovat nscris pe chipul su.Mormntul exista,nu era o minciun,dar
la fel de real era i scrisoarea pe care i-o trimisese ea Baronului.Era hotrt s
parieze pe ultimul ban pe care l avea c tatl i trimisese fiul ntr-o misiune de
sabotare,folosind mormntul drept scuz.Un zmbet flutur pe buzele ei n
vreme ce o idee i ncoli n minte.ncerc s-i nbue zmbetul,dar ddu
gndului fru liber.Poate c avea s reueasc s ntoarc armele mpotriva
atotputernicului Baron.Ar fi meritat efortul s-l transforme pe unul din fiii si
ntr-un ecologist pasionat i s fac n aa fel,nct Baronul s primeasc o
lovitur din propria tabr.Amintindu-i istoria companiei King Oil,ca i de cei
care erau legai de ea,se ndoia c planul ei s-ar fi putut bucura de succes.
Totui,merita s fac o ncercare.Trebuia s fie atent s nu se avnte prea
curnd.Cu ct tcerea dintre ei se adncea,cu att Kristi observa cum n ochii lui
Dev se strecura o privire bnuitoare.Kristi i plec repede capul,spernd c nu
reuise s-i citeasc gndurile.Dev o studia cu atenie,ntrebndu-se ct de mult
putea s struie n preajma unei femei att de stpn pe sine.El nu avea timp s
atepte ca o pasre s nvee s zboare.De fapt,nici nu ar fi trebuit s se afle
atunci n acel loc.Ar fi trebuit ca n acel moment s fie la Washington,ncercnd
s-i conving colegii din Congres s-l susin.Nu era sigur nici dac acea
comisie,al crei preedinte fusese numit,avea s fie constituit.
n mod normal,ar fi putut ignora cererea lui Kristi i ar fi pus placa
comemorativ,totui era evident c tnra femeie deja nutrea un sentiment de
dispre fa de familia King.Poate ar fi trebuit s ncerce s ajung la un
compromis...unul de natur s-l ajute s-i ndeplineasc misiunea,dar i s nici
nu mai adauge nc un resentiment la cele deja existente.Totodat,trebuia s fac

n aa fel,nct s ajung la Washington ct mai repede,n fond,pe Dealul


Capitoliului era cunoscut ca fermectorul congresman de Texas.Sosise timpul
s-i pun farmecul n valoare.
-Azi este duminic,nu-i aa? Cred c mai pot rmne prin aceste locuri cteva
zile,poate chiar o sptmn,spuse el zmbitor.Nu voia s-i dea nici cea mai
mic bnuial referitoare la graba cu care dorea s plece din acele locuri.
-Nu pot s promit c puiul i va lua zborul pn atunci,l avertiz Kristi
ncercnd s nu ia n seam zmbetul lui.
-mi asum riscul,rspunse Dev plin de curaj,n acelai timp se ntreba cum avea
s ajung la o nelegere pentru a o convinge s rmn alturi de ea.Nu putea s
o conving s-i schimbe hotrrea,dac el sttea n Fairbanks.Tatl ei se afla n
tabr,aa c nu ar fi fost nepotrivit dac ar fi cerut i el gzduire.Poate c
Bjornson avea s dovedeasc mai mult nelegere dect fiica sa i poate c ar fi
convins-o i pe Kristi s-i permit punerea plcii comemorative pe mormnt.
Privi n jurul su,ncercnd s-i adune gndurile.Dealul pe care se aflau era cel
mai nalt punct pe o distan de mile ntregi.Tundra se ntindea la nesfrit,
scldat n culori aurii i n diverse nuane de maro stropite din loc n loc cu
rou.La poalele dealului,lacul linitit strlucea i scnteia ca o bijuterie i alte
sute de asemenea bijuterii scnteiau i n sud,la poalele munilor,i n nord,spre
vrful lumii.Nu era nimic uimitor n faptul c se rentorcea n Alaska an de an.
Kristi urmrea cu atenie schimbrile prin care trecea chipul lui Dev.Era un
brbat plcut,simpatic,i totui exista o duritate de nenfrnt,ascuns sub
atitudinea lui fermectoare.
-Este minunat! spuse el cu veneraie,Kristi zmbi,bucuroas c l vedea prins de
vraja Nordului.Era primul pas pe calea convertirii.
-Este o frumusee aparte,unic! Dintre cele care se nasc ncetul cu ncetul.
-A putea s-mi instalez cortul pe malul lacului i s atept acolo.Dev bnuia c
ar fi fost refuzat cu vehemen,dac ar fi fcut propunerea de a i se altura lui
Kristi n tabr.Privirea ei,ascuns de genele lungi,l studia pe Dev,Se ntreba
dac era nelept s-l invite n tabr.Ultima oar cnd un strin fusese primit n
tabr,Kristi reuise s arate ca o caraghioas n faa lui,dar trecuse vreme
ndelungat de atunci.Nu mai era fetia naiv i timid de atunci.i cunotea pe
brbai i tia ce ascundeau farmecele lor.Ar fi meritat s rite,avnd n vedere
c existau anse s-l converteasc pe Dev.
-Ar fi mai bine s zbori spre Barrow.Sau i mai bine ar fi s te ntorci la
Fairbanks,pentru c poi gsi condiii de cazare mai bune,l ndemn ea.
Nu se grbea s-l invite n tabr ca s nu par foarte nerbdtoare s-l aib n

preajma ei.
-Propunerea este tentant,dar nu m aflu aici pentru a vizita locurile unde poi
obine o cazare confortabil i nici nu vreau s-mi pierd timpul.n momentul n
care micua pasre i ia zborul,voi ni i eu de la locul meu.
-Da; dar eu nu am de gnd s te las s stai prin preajm.
Fcnd o figur trist,Dev ntreb:
-Deci nu ai ncredere n mine? Nu m lai singur cu psrile?
-Exact.Ar fi mai bine s vii s stai cu mine,aa nct te voi putea supraveghea.
-Mulumesc pentru invitaie,dei tiu c a fost fcut din dorina de a proteja
psrile.Se aplec s-i culeag echipamentul i aparatul de fotografiat.Cnd
nl din nou capul,zmbind,Kristi se ntoarse cu spatele i porni s coboare
dealul.Dev o ajunse din civa pai i continuar drumul mpreun,n tcere.
Oare ce se ntmpla cu ea? De ce i ceruse strinului s mearg n tabr? De
fapt,ea avea mai mult nevoie s fie aprat de Dev dect aveau psrile.De cte
ori l vedea zmbind,Kristi simea cum sufletul ei se topea.Oare ce ar fi fcut
dac el i punea farmecele n joc cu adevrat?
-Vom porni spre tabr.Eti n legtur cu o staie-radio?
-Da,spuse el.Se opri i i adun cizmele i blugii pe care i udase cnd intrase n
apele lacului i le puse deasupra echipamentului.
-Ia legtura cu ei i anun-i c vei sta cu mine.Kristi ridic videocamera i o
puse n hidroavionul su,pe locul pasagerului.Se ntoarse la timp pentru a lua
cizmele lui i fcndu-le s alunece pe nisip,indicnd estul,spuse:
-n acest fel cine te caut va afla n ce direcie ai pornit.Telegraful mocasinilor i
va anuna unde te afli.Cu acestea,lu cizmele i le arunc n avion.Un zmbet
nflori uor pe buzele lui Dev.
-Telegraful mocasinilor? Kristi simea cum zmbetul lui i btile tot mai
puternice ale inimii ei o fceau s se piard cu firea.ncerc s dea o explicaie,
dar reuea cu greu s nu se blbie:
-Este...este greu de...de explicat cum funcioneaz...oricum...n felul...n felul
acesta reuim s nu pierdem urma celor aflai n aceste inuturi.
-i acum ncotro?
-Ne vom ndrepta spre un lac aflat la cteva mile.Crezi c m poi urma fr s
ne ciocnim n zbor?
-Te-a putea urma pn la captul lumii,zise Dev i un zmbet larg i rsri pe
fa.nc o dat inima tinerei femei ncepu s bat nvalnic.
-Hai,scutete-m! Te rog! reui ea s spun.
Era mulumit c n tabr l avea pe Rex.Urc n avionul ei.

Era sigur c ajutorul lui Rex avea s fie absolut necesar,avnd n vedere cum se
precipitau evenimentele.
CAPITOLUL 3
Dev rmase nemicat pe aripa hidroavionului.Privea cu atenie silueta gricenuie,ptat cu alb,a unui cine voinic,care ieise n ntmpinarea lor.
Kristi,imediat ce reui s lege funia cu care asigura hidroavionul,se aplec
asupra lui.
-Salut,biete.i-a fost dor de mine?
l mngia ntre urechi,n timp ce el i lingea obrazul bronzat.Kristi se ridic
i,zmbind spre Dev,spuse:
-i-l prezint pe Rex,cinele meu.Dev cobor pe mal i ncerc s nfig un ru
n nisip.l ignor pe cine care,ntre timp,se apropiase de el i i adulmeca
mocasinii.Leg hidroavionul de ru i spuse:
-Rex? Acest cuvnt n latin nseamn rege.
-Da.
-Nu-mi plac cinii i iat-m c port acelai nume cu un cine.
Kristi pocni din degete i l chem pe Rex alturi de ea.
-Eram curioas cum vei reaciona vzndu-l.Era dezamgit.Regreta c lui Dev
nu-i plceau cinii.Conform gndirii ei,orice om care merita ndrgit era obligat
s-i plac cinii,dac nu chiar s-i i iubeasc.Deci apruse un nou motiv care s
o atenioneze n privina lui Dev.Nu trebuia s aib mare ncredere n el.
-Spune-i s stea departe de mine,murmur Dev.
Se ntoarse cu faa spre tabr i o privi cu un ochi cercettor.Un cort portocaliu
se nla pe o limb de pietri,ceva mai departe de malul lacului.Pe o sfoar
atrna o pereche de blugi.n apropiere se afla un opron improvizat dintr-o pnz
de cort.Sub el era adpostit o mas,un scaun pliant i cteva cutii mari din
lemn.n rest,nu se vedea nici un semn de via n tabr.ncruntat,se ntoarse
spre Kristi i ntreb nedumerit:
-Parc spuneai c lucrezi mpreun cu tatl tu.Unde este?
Kristi i plec capul,vdit ncurcat de ntrebarea lui.Czuse n cursa propriei
sale minciuni.La naiba! De ce nu se gndise mai nainte de a-l ademeni n
tabr?
-Este n spital.i revine de pe urma unui accident,spuse ea.
Nedumerirea lui Dev deveni i mai adnc n momentul n care i ddu seama
c era ntr-adevr preocupat de situaia tinerei femei.Niciodat nu mai fusese
ngrijorat din pricina unei femei,dup ce trecuse vremea cnd era mpreun cu

Brenda.La nceputul legturii lor aceasta l numea plin de iubire cowboy-ul ei


de altdat,dar cu trecerea timpului ncepuse s se plng de faptul c el o
proteja permanent,c o sufoca cu grija pe care i-o purta.
-Vrei s spui c eti singur aici?
-Da.
-i m-ai invitat pe mine,un strin,n tabr? continu Dev uimit.
-Sunt capabil s am grij de mine.i nici nu sunt singur.l am pe Rex.
-i acum ai nc un King care s te protejeze,constat el privind-o pe Kristi.
De fapt,ansele ca ea s aib nevoie de cineva pentru a o apra erau foarte
reduse.Era o tnra doamn foarte sigur pe ea,totui...
-Dar cum reziti fr s vorbeti cu nimeni zile ntregi?
-De fapt vorbesc tot timpul.Vorbesc cu Rex,cu psrile.Nu m simt la fel de bine
n compania oamenilor.Sunt n stare s port o conversaie coerent i chiar s o
duc la bun sfrit,dar dac m aezi n faa unui public devin mut ca un pete.
Dev zmbi cu cldur.n acel moment nelese c n spatele acelei atitudini
autoritare se ascundea o persoan timid.Trebuia s se poarte blnd cu ea,pentru
c altfel ar fi fcut-o s se nchid n sine.
-Nu te simi singur? Nu tnjeti dup prezena unei fiine omeneti?
-Nu...Nu,nu! repet ea cu o voce ferm,dup ce mai nainte ezitase pentru o
clip.Dev voia s-o ntrebe de ce ezitase,apoi se gndi c era mai bine s renune.
-Unde vrei s-mi instalez cortul? ntreb el.
-Chiar lng al meu,i art Kristi.
-Ce spui? Credeam c abia mi vei permite s m aez de cealalt parte a lacului.
-Am fost tentat de o asemenea idee,dar terenul nu este sigur n acea zon,aa
nct trebuie s ncerc s aduc ct mai mici neajunsuri acestor locuri.
-neleg.Atunci voi mpri acelai cort cu tine.n felul acesta solul nu va avea de
suferit absolut deloc.
-Bun ncercare,Cheechako.Dar Rex este cel care doarme la picioarele saltelei
mele.Dezamgirea lui Dev era att de mare i de evident,nct Kristi izbucni n
rs.i ddea seama ce ar fi nsemnat pentru el dac l lua n serios.
-Ai nevoie de ajutor pentru instalarea cortului? se oferi ea cu glas suav.
-M crezi chiar un novice? Privind mocasinii cu care era nclat,spuse:
-Sunt convins c eti un novice.
-Ai dreptate,aprob el.i plcea jocul,l amuza i era convins c avea s-i
permit s rmn dac prea ct mai neajutorat i ea era cea care avea de spus
ultimul cuvnt.
-V voi chema n ajutor,dac va fi nevoie.

Kristi se aez pe scunelul ei de campanie n faa buctriei i ncerca cu greu


s-i ndrepte atenia asupra programului din acea zi.Dar era dificil,pentru c
permanent gndurile ei se ndreptau spre strinul cel chipe.Poate nu tia el prea
multe lucruri legate de corturi,dar tia s citeasc i s urmreasc instruciunile.
Se mica cu graie,era sigur pe sine i asta n ciuda mocasinilor uriai.Deci avea
toate motivele s nu l scape din privire.
Era bucuroas c avea pe cineva alturi de ea n tabr.Reprezenta o
schimbare,i spunea ea cu ncpnare.Pn n momentul sosirii lui nu simise
ct de mult tnjea dup compania unei fiine umane.Tatl ei fusese ntotdeauna
alturi de ea,n trecut,i mpriser orele lungi ale serii i acesta era motivul
pentru care nu se gndise nici un moment la singurtate,atunci cnd ncepuse s
lucreze dup plecarea lui.Oare cum avea s supravieuiasc zile,sptmni i
chiar luni fr s aib pe nimeni alturi de ea n afara credinciosului Rex? Ali
biologi care lucrau pe teren reueau.Dar ea,avea oare s reueasc? Voia cu
adevrat s fac aceast munc?
i aminti c ea singur alesese acel mod de via.La nceput visase s mpart
singurtatea mpreun cu soul ei i pentru un timp,n urm cu ase ani,credea c
i-a gsit partenerul de via.Dar Fergus Mclntyre fusese interesat numai de
rezultatele cercetrilor ei i dorise s i le fure.Nu se gndise niciodat n mod
serios s-i petreac viaa n Nordul ngheat.
i din nou un strin se afla n tabra ei i,n mod sigur,i acesta venise cu un
scop anume.Voia,s afle ct mai multe informaii utile pe care apoi s le
foloseasc mpotriva ei sau venise pentru a ncerca s o conving s nu lupte
mpotriva companiei King la urmtoarele audieri privind problemele mediului.
l urmrea cu privire prudent.i atrnase pantalonii uzi alturi de perechea ei
de pantaloni aflat la uscat.ntorcndu-se la hidroavion,i luase cizmele i le
aezase pe iarb sprijinite de slciile de pe malul lacului,dup care ncepuse
s descarce bagajele aflate n carling: o geant de voiaj din material pnzat,o
alta uria din material plastic,un sac de dormit i...
-La ce-i folosete harponul? i celelalte obiecte? ntreb Kristi cnd l vzu
apropiindu-se.Dev se opri n faa buctriei.
-Am intrat ntr-un magazin din Fairbanks i cnd le-am vzut,nu m-am putut
abine s nu le cumpr.nainte de plecare am cumprat daruri pentru cei rmai
acas i acestea le-am luat pentru mine.Cnd eram la colegiu eram arunctor de
suli,i explic Dev.Lu sulia prevzut cu ghimpi la unul din capete i o
balansa,ca i cnd ar fi ncercat s o arunce.
-Nu jucai fotbal?

Kristi era uimit i privirea ei se opri asupra umerilor lai ai lui Dev.
-Crezi c sunt nebun? Glumele i jocurile de genul acesta erau mult prea brutale
i neplcute pentru mine.Nu-mi place s sufr i deci nu suport durerea.
Zmbi plin de ncredere n sine pentru a ntri minciuna pe care o spusese..
Purtnd harponul n mn,porni spre cortul su.Kristi rmase mut de uimire
privind n urma lui.ncerc,s se concentreze asupra lucrrilor aflate n dosarul
din faa sa.Numerele nscrise i se nvlmeau naintea ochilor.Oft resemnat.
Renun s mai lucreze i ncepu s-l mngie pe Rex.
ntorcndu-se a treia oar de la malul lacului,Dev se opri,innd n brae dou
pungi mari de hrtie.
-mi pare ru c nu am fost mai grijuliu.Acestea sunt toate proviziile pe care le
am,exceptnd ceva hran congelat aflat n trusa de urgen.
Kristi se ridic i iei din cortul buctrie,cu Rex pind n spatele ei.
-Cred c vom supravieui i fr altceva.Miroase bine ceea ce ai n pungi.
Dev i ddu punga alb pe care era nscris numele unei patiserii din Fairbanks.Pe
pung scria: Gogoi.Dar pe Kristi o interesa cealalt pung.O lu nerbdtoare
din mna lui Dev.
-Te-am iertat pentru toate.E minunat.Deschise punga,inhala aroma i un zmbet
i nflori pe buze.
-i plac portocalele?
-Chiar n acest moment mi-a vinde sufletul pentru o portocal.Sunt mult mai
valoroase ca aurul,chiar i n Fairbanks,i eu nu am mai fost acolo de sptmni
ntregi.
-mi pare ru c nu am ncrcat avionul.Noi le cultivm acas.
Kristi nu-i putea imagina viaa ntr-un loc unde cresc portocali i poi culege
fructele direct din pom.
-Dac nu ai fost n ora de mai multe sptmni,cum te descurci cu proviziile?
-Urmeaz-m!Pornir mpreun de-a lungul taberei spre un colnic nalt de
aproximativ apte-opt metri.Rex continua s-i urmeze stpna cu ncpnare.
Ridicnd un chepeng de lemn,Kristi ddu la iveal o groap spat n partea
aceea a colnicului.
-Voila! Frigider ad-hoc.
-Ce-i asta?
-O ridicare a gheii.Ne aflm pe o calot de pmnt venic ngheat.Acesta i
este motivul pentru care exist un numr att de mare de lacuri n tundr.Zpada
se topete,dar apa nu are unde s se scurg.Kristi scoase o cutie de tabl,o
deschise i puse portocalele nuntru.

Dac i s-ar fi oferit ocazia,ar fi mncat jumtate din portocalele din pung.
-Prefer s pstrez mirosurile ascunse,pentru c nu vreau s atrag lupii sau vulpile
n tabr.
-Exist lupi n mprejurimi?
-Civa.Dar nu atac oamenii,dac nu sunt deosebit de nfometai sau dac nu au
un motiv de agitaie.n ciuda jachetei groase pe care o purta,Dev se simi
strbtut de fiori reci.
-Ei bine,acesta este unul dintre membrii familiei caninelor pe care nu doresc s-l
ntlnesc.Kristi nchise chepengul i,privindu-l,spuse:
-Avnd n vedere c nu ai adus nici o friptur,cred c a sosit momentul s
prindem ceva pentru cin.tii s pescuieti,domnule Novice?
-Dac tiu s pescuiesc? Nu uita c stai de vorb cu o persoan care a crescut pe
malurile scldate de apele Golfului.Adevrul era c pescuise o singur dat n
via i atunci i petrecuse cea mai mare parte a timpului aplecat peste bord i
vomitase permanent.Dar avea s se descurce.
-Adu gogoile!strig,ndreptndu-se spre butoaiele ce conineau carburant pentru
avion i care se aflau pe malul lacului.
Dev o urm cu pai ncei,purtnd punga ntr-o mn i urmrind-o cum traversa
tundra.Este o femeie fascinant,aceast Kristi Bjornson.Se simte ca acas pe
pmntul acesta sterp,dar ar arta la fel de bine i s-ar potrivi minunat i cu
decorul unei case proiectat dup ultimele cerine ale modei.Nici chiar cizmele
grele nu rpeau din farmecul picioarelor lungi i graioase.Talia era att de
ngust,nct ar fi putut s o cuprind cu minile.i snii...Erau mult prea mari
pentru un model,dar i se potriveau perfect,se gndi Dev.
Hei,oprete-te! i zise Dev.Kristi Bjornson trebuia inut la distan.N-avea de
gnd s mai porneasc o relaie cu o lupttoare,cu o cruciat,i Kristi era o
cruciat,cea mai aprig din cte cunoscuse.Avea nevoie de cineva care s fie
alturi de el i nu de o persoan care s porneasc propria sa lupt.Ajungnd
lng ea i arunc un zmbet strlucitor,n sperana c ea nu-i citise gndurile.
-Vom folosi canoea.Urc tu,mai nti,i eu o voi mpinge.
i arunc o privire nedumerit,dndu-i acest ndemn.Lu de pe butoaie dou
undie i o cutie cu scule i le puse n canoea din fibr de sticl,apoi cu o micare
ndemnatic o mpinse spre apele lacului.Era,ntr-adevr,o lupttoare foarte
autoritar.Dev reui s urce n canoe,strecurndu-se cu pruden la prov.Cnd
Rex sri i el n canoe,aceasta ncepu s se clatine n mod periculos.Dev i
arunc o privire peste umr cinelui care adulmeca punga n care se aflau
gogoile.

-l iei i pe el?
-i place foarte mult s pescuiasc.mpingnd canoea,Kristi sri cu uurin
nuntru.Aceasta se cltin uor i Dev se prinse repede cu amndou minile de
marginea canoei.l trecur fiori de groaz la gndul c ar fi putut cdea n apa
ngheat.
-Doamne apr! Acest obiect este instabil i fr s mai lum un cine la bord.
-N-au fost probleme niciodat,aa c,dac vor exista acum,vom tii pe cine s
dm vina,nu-i aa Rex?
Cinele i fcu coada covrig i ncepu s latre ascuit,strnind rsul celor
doi.Kristi,cu o lovitur puternic a padelei,ndeprt canoea de mal.Dev lu i el
cealalt padel i o cufund n ap.Oricum,nu-i era de mare ajutor gestul
lui,se gndi el.Nu-i putea aminti s mai fi condus vreodat o canoe cu ajutorul
padelei.Dup cteva lovituri ls padela liber i ncepu s priveasc n jurul su
plin de interes.Sus,deasupra lor,plutea un cufundar ndreptndu-se spre ap.Un
roi glgios zbur deasupra lor i ateriza pe malul lacului ntr-o tuf de
ipiring.Apoi se ls linitea i numai padela lovind apa o tulbura.
La un moment dat,Kristi arunc padela pe fundul ambarcaiunii.
-Cred c este destul.De ce nu te ntorci cu faa spre lac,n timp ce vom pescui?
-S m ntorc? Doreti s m ntorc? mri el micndu-se cu pruden.
Cnd reui s se aeze cu faa spre lac,Kristi deja pusese crligul la undia lui.
-Ca o dovad a ncrederii pe care o am n tine,i dau undia tatlui meu.
Totui,in s te avertizez c,dac alunec peste bord,te vei duce dup ea.
Dev lu undia n mn i o strnse cu ndejde.
-Am reinut avertismentul,murmur el.n acel moment i dorea s nu fi petrecut
cea mai mare parte a vieii sale n ora,dei timpul trit acolo i adusese
satisfacii mari.nc de la vrsta de aisprezece ani fusese implicat n diverse
activiti i se perfecionase n arta de a se face util celor ce luau decizii i
decretau legi.Tatl su dezaprobase comportarea lui,susinnd c un brbat nu
putea lua taurul de coarne pn cnd nu i-a murdrit minile ngrijindu-l
Ei bine,n acel moment era pe cale s-i murdreasc minile,se gndi
Dev.Remarc ndemnarea cu care arunc Kristi undia.Exista oare ceva ce
Kristi nu era n stare s fac?
ncolci firul undiei sale i momeaia czu la distan mic de barc.Zmbind
spre Kristi,fcu o nou ncercare.Ea strnse din buze,ncercnd s-i nbue un
zmbet,ca rspuns la zmbetul lui.Socoti c era mai bine s pun ntrebarea care
de mult timp i trecuse prin minte:
-Cnd a murit bunicul tu?

-n urm cu douzeci de ani.Aveam zece ani.Timp de doi ani am tot sperat c se


va ntoarce i mi va povesti minunatele aventuri trite n Nordul ndeprtat.El
era eroul meu.Kristi simi cum inima i se nmuia ncercnd s i-l imagineze
copil.Nu era uimitor faptul c fusese att de emoionat cnd descoperise
mormntul.ncerc s-i imagineze ce sentimente cumplite trise cnd aflase
despre moartea bunicului su.
-De ce nu a pus nimeni nici o plac comemorativ pn acum? ntreb Kristi cu
blndee.Dev izbucni n rs,n urma unei noi ncercri euate de a arunca undia
n ap.
-Pentru c tata nu l-a iertat niciodat pe bunicul meu.Pleca n fiecare an n Nord
i o lsa singur pe mama lui.
-neleg care ar fi problema.Kristi rmase gnditoare.Munca ei o chema n
Nord n fiecare var i din aceast cauz nu stabilise nici o relaie mai serioas
cu un brbat.
-Cred c bunica ta a fost o soie deosebit de nelegtoare,pentru c i permitea
s plece.
-Ducesa obinuia s-l necjeasc spunndu-i c iubea Alaska mai mult dect o
iubea pe ea.Dev rmase cu privirea pierdut n ap,amintindu-i cum acele
cuvinte se rentorseser chinuitoare n ziua n care descoperise c Brenda iubea
altceva,i nu pe altcineva,mai mult dect l iubea pe el.
i ridic privirea i o surprinse pe Kristi urmrindu-l cu atenie.Zmbi,ca i cnd
ar fi vrut s se scuze pentru faptul c mintea sa se ndeprtase de la conversaia
lor.
-mi mai amintesc i de rspunsul pe care l ddea King.Spunea c se considera
norocos c avea o soie nelegtoare,pentru c Alaska era o amant foarte
pretenioas.
-tiu ce voia s spun.i eu simt la fel.
-Iubeti mult Nordul i viaa de-aici,nu-i aa?
-Mi-am petrecut aici ntreaga via.mi plac emoiile trite aici,neprevzutul...Nu
tiu...exist un sentiment al contopirii cu natura.Nu cred c exist un alt loc n
care s doresc s triesc.Entuziasmul ei l fcu pe Dev s zmbeasc.
Recptndu-i atitudinea serioas,ntreb:
-Te-ai gndit vreodat c s-ar putea s trieti n Sud?
-De ce a face-o? Tot ceea ce mi doresc se afl aici.Tatl meu,munca mea...
Ls vorbele plutind n aer,pentru c un pete se prinsese n undi.Dev privea
cu admiraie cum Kristi se juca cu petele prins n undi.Strngea din buze
hotrt i nu avea nici cea mai mic intenie s-l scape.Lsa firul mai lung i

apoi l strngea din nou.Micarea snilor ei rotunzi,sub pulover,i atrase


atenia,fcndu-l s uite de ceea ce se ntmpla n jurul su.Era vrjit de acea
micare ncnttoare i constat cu plcere efectul ei asupra propriului su trup.
Cnd Kristi aduse,n sfrit,petele n barc,Dev simi o profund dezamgire.
Lu cletele i scoase crligul cu atenie din gura petelui,dup care l arunc din
nou n ap.n culmea uimirii,Dev ntreb:
-I-ai dat drumul?
-Era doar un petior neinteresant.
-Doamna mea,i-ai pierdut minile.Era cel mai frumos pete pe care l-am vzut
vreodat.
-Noi trebuie s prindem pstrv arctic.
-Oricum ar fi,petele e pete.Strmbnd uor din nas,Kristi arunc din nou
undia.Cltinnd din cap nemulumit,urmri noua aruncare.
-Vorbete-mi despre familia ta.i numeti King,Ducesa,Baronul,Ducele.
Teribil,nu-i aa? Kristi considera c sosise momentul s afle noi informaii
despre partida advers.Rznd mulumit c i reuise,n sfrit,aruncarea
undiei,ncepu s dea lmuririle cerute:
-Cu mult timp n urm,Ducesa a cntat pentru capete ncoronate i a ajuns la
concluzia c pentru soul ei numele de King era mult mai potrivit.
-Deci,cu ce se ocup fiecare la King Oil?
-Baronul conduce nc afacerile,dar Ducele este,de fapt,executantul,dei nici
unul din ei nu vrea s recunoasc deschis acest lucru.Dare, fratele meu pentru
care am cumprat mocasinii,se ocup de stingerea puurilor care iau foc.
-i tu cu ce te ocupi? i arunc o privire pozna.
-Cred c despre mine s-ar putea spune c alerg de colo-colo.
Era adevrat.n ultima clas de liceu nelesese c era fcut pentru a conduce,aa
nct hotrse s-i conduc propriul su birou.n cele din urm ajunsese
congresman i locul n Congres fusese pltit prin pierderea familiei.
-Presupun c alergi dup femei frumoase.Zmbetul rutcios pli pe chipul lui
cnd rspunse:
-n acest moment m bucur de compania uneia dintre cele mai frumoase femei
pe care le-am ntlnit vreodat.Kristi rmase tcut pentru o clip,apoi,
revenindu-i,ntreb:
-i cealalt cine este?
-Bunica mea.i semeni perfect.Privirea lui rmase intuit pe chipul lui Kristi,cu
un aer gnditor.Devenea tot mai sigur de asemnarea existent ntre cele dou
femei.Nu era vorba de o asemnare fizic,ci de o frumusee interioar,de o

credin ferm,care le oferea o aur asemntoare.Era vorba de o strlucire pe


care nu o remarcase la nici una dintre femeile cu care se ntlnise.
-Se ine de capul meu i ncearc s m conving s-i fac un strnepot.
A renunat s-i mai ndemne pe fraii mei.
i drese glasul stnjenit.Oare de ce a trebuit s spun asemenea lucruri?
Kristi arta de parc era gata n orice moment s sar peste bord i s porneasc
not spre rm sau s-i asmu cinele asupra lui.
-Nici nu vreau s m gndesc ce nume i-ar da bietului copil,murmur Kristi.
Deci,eti cstorit? ntreb ea.nfur firul undiei i lu o gogoa din pung,
ateptnd rspunsul.Gndul la cstorie l urmrise n ultimele luni.Se simea
singur i avea nevoie de o soie care s munceasc alturi de el,mai ales c se
pregtea s nceap campania pentru ocuparea postului de senator.
-Nu,nu sunt.Dar tu?
-Nici eu.Uimit de bucuria pe care i-o strniser cuvintele lui,ncerc s se
concentreze asupra gogoaei pe care o avea n mn.
Dev lu undia i o aez sub bra,apoi cut n pung i lu i el o gogoa.n
tot acest timp nu o slbea din privire pe Kristi.nchisese ochii ncntat.Se distra
mucnd n joac marginea gogoaei.Dev ncerc s-i alunge din minte acea
imagine.O privea cum se bucura de dulceaa aluatului:degusta,savura,apoi
nghiea.Dac ar fi tiut ct de mult i plac gogoile,ar fi cumprat o
duzin...ba nu,o sut,se ambala Dev.Kristi,dup ce termin gogoaa,linse uor
zahrul de pe degete.i ridic privirea i i mulumi zmbind.
-Delicioas!
Dev o privea n tcere.Inima i btea nebunete i simea cum sngele i pulsa
gata s neasc prin artere.Chiar n acel moment firul undiei fu smucit.Punga
i scp din mn cnd nfac undia i firul care se derula cu iueal i tie
pielea.Se ls pe spate,nfurnd firul ct mai iute,fr s-i pese de faptul c
mica ambarcaiune se cltina n mod alarmant i nici de ltratul agitat al
cinelui.Era hotrt s nu piard nici undia,nici petele.
Rznd ncntat,Kristi se prinse cu ambele mini de copastie pentru a echilibra
canoea.Dar rsul ei se stinse cnd Rex pescui punga de gogoi i o puse ntre
picioarele lui Dev.Avnd genunchii deprtai i tlpile sprijinite de pereii
canoei,Dev era larg expus privirilor.Ochii ei se fcur mari cnd nelese ce i se
ntmplase brbatului aflat n faa ei.Simindu-se teribil de ncurcat,ncerc s
se ascund n spatele cuvintelor.
-Dac ne arunci peste bord,eti un roi mort.Dev nu gsi de cuviin s
rspund.Muchii lui se ncordau i se relaxau,n timp ce lsa firul mai larg sau

l aduna pe mulinet.Fcnd un efort,Kristi i concentra privirea asupra chipului


su.Prul ondulat,armiu,n care se jucau razele soarelui,i cdea n dezordine pe
frunte.Ochii aveau culoarea unui lac de munte,ascuns ntre pduri ntunecoase,i
strluceau nsufleii de o mare hotrre.Zmbea,iar zmbetul su exprima o
bucurie pur,o plcere adnc,nsufleind fiecare cut,fiecare prticic a feei
sale.Era un zmbet care fcea ca inima ei s ngne un cntecel.
-Vrei s te ajut s-l scoi?
-Nu,nu.n nici un caz.Vreau s m descurc singur.O plescial puternic i
petele iei la suprafa.Eliberat din crlig pic ntre picioarele lui Dev.Acesta se
uit la pete nedumerit.
-Este mare? Nu-i aa?
-Cred c da! spuse ea roind.Petele srea i se agita pe fundul canoei, acoperind
pantalonii lui Dev cu solzi i dre lipicioase.Kristi l urmrea din privire.
-Cred c are dou kilograme i jumtate,zise Dev cu mndrie.
-Poate doar dou.
-Oricum este foarte bine,avnd n vedere c este primul pete pe care l-am
pescuit vreodat.Kristi izbucni n rs.Nu se putea abine cnd l vedea ct de
ncntat era.
-Da,da! Este o lovitur de profesionist.Cred c este o zi ce trebuie inut minte.
Este ntr-adevr un pete att de mare,nct ne poate hrni pe toi trei.
-Eti sigur? Acum a putea s ncerc s prind nc unul i l-a prinde foarte
repede.
-Cred c ai putea,dar hai s dm pace petilor.
-Ce fel de pete este acesta? ntreb Dev lundu-i piciorul de lng coada
agitat a petelui.Kristi ezit o clip,apoi rspunse:
-O tiuc mare,specific apelor nordice.Dev i arunc o privire bnuitoare.
-Nu este acelai pete ca acela prins de tine mai devreme?
-Cred c da,murmur ea.Cltin uor din cap,amuzndu-se de propria ei
slbiciune.Ridic padela i ntoarse canoea spre rm.Un sentiment cald l
coplei.Era asemntor cu cel pe care l trise pe cnd era copil i Ducesa l lua
pe genunchii si.Kristi Bjornson era o doamn cu suflet mare.Altfel cum se
explica dorina ei de a nu-i strica bucuria prinderii unui pete att de mare?
Kristi i arunc o privire timid i Dev i rspunse cu un zmbet cald,
recunosctor.Era plcut s ai alturi pe cineva care s in la tine.Deja,ntr-un
fel,i dduse de neles acest lucru,dar nu voia s o pun din nou n ncurctur,
repetndu-se.Se ls nvluit de sentimentele calde i plcute timp de Gteva
minute,apoi le nchise,undeva,ntr-un loc secret n inima sa.

-Du-ne acas,James! spuse el cu glas nesigur.nfur firul undiei i scoase


punga cu gogoi de sub laba lui Rex.Lu una din pung i cu mare vitez i-o
ddu cinelui,pentru c era ud.Cut n pung i alese una din care muc.
Gustul plcut al zahrului care i mngia limba i aminti de Kristi i de pasiunea
cu care savurase gogoaa.Amintirea att de plcut i strni o emoie,o excitaie
puternic.Se ls pe spate n canoe i mna rmas liber o cufund n apa rece
pe care aluneca ambarcaiunea.O urmrea pe Kristi din privire.Prul auriu i
strlucea ca o tor,ochii albatri,luminoi,contrastau cu bronzul feei i buzele
uor deprtate,zmbeau.Fr nici un efort,conducea cu ajutorul padelei canoea
spre malul lacului.Avea un ritm firesc,o ncredere i o graie care fceau ca
fiecare micare s reprezinte n sine o poezie,o frumusee aparte.Gndul c ar fi
putut s se mite i asupca lui cu aceeai frumusee strni o nou emoie
profund.i ridic privirea fr a face cel mai mic efort pentru a-i ascunde
sentimentele,avnd n vedere inteniile trupului su de a-i arta limpede ce
simea.Dev prinse un licr n privirea ei nainte de a i-o cobor pe a sa asupra
padelei.Izbucni ntr-un rs molcom i vzu cum obrajii ei deveneau trandafirii.
Poate c acea tnra doamn att de stpn pe sine nu era chiar de ghea,aa
cum pretindea.Poate c manifesta un interes ct de mic fa de el.i poate c,
dup ce avea s o nvluie cu vorbe dulci i s o conving s-l lase s pun placa
comemorativ-poate i dup ce scpa de cine avea s reueasc s-i fure un
srut.
CAPITOLUL 4
S scapi de Rex era mult mai greu dect i imaginase,constat Dev.nghii i
ultima mbuctur de pete i privi din nou cinele care sttea cu capul aezat pe
unul din genunchii lui Kristi.O privea cu ochi triti,cerind din resturile rmase
pe mas.Dev nu-i aducea nici o vin lui Rex.Kristi pregtea ntr-adevr foarte
bine petele.O ajutase s-l curee i i suportase lipsa de experien fr s fac
cel mai mic comentariu,astfel nct i nclzise din nou inima cu buntatea ei.
Oricum,n acel moment,nu dorea s examineze sentimentele pe care i le trezea
Kristi.Dorea un singur lucru: s o conving s-l lase s ridice piatra
comemorativ a doua zi,pentru a putea porni spre cas.Pentru a reui,trebuia s
ncerce s afle ct mai multe despre acea femeie att de incitant.Dorea s tie la
ce vibra,care i erau slbiciunile i n ce consta adevrata ei for.Oricum,pn n
acel moment nu remarcase nici o slbiciune.Ba da.Avea o mare slbiciune
pentru portocale.Aezat pe scaunul pliant,cura cea de-a treia portocal.Dev
zmbi amintindu-i ct de repede o mncase pe prima i cu ct ncntare o

acceptase pe cea de-a doua.n faa celei de-a treia fusese uor jenat,dar o
mncase cu aceeai plcere.O bnuia pe Kristi de a fi dornic de multe alte
bucurii ale vieii i l invidia pe cel care avea s mpart cu ea acele bucurii.
-Vorbete-mi despre munca ta,Kristi! i ceru el.
Urmrea fascinat cum limba ei trecea peste felia zemoas de portocal.
Kristi i arunc o privire pe sub gene i i linse uor degetele.Sosise momentul
s ncerce s-l converteasc pe Dev.Un zmbet flutur n colul buzelor ei.Era
att de frumoas,nct Dev cu greu se putea abine s nu o srute.Nici nu voia
s-i alunge zmbetul,ci voia s o vad zmbind lacom ca o pisic de Cheshire,
dup ce ar fi srutat-o.Dar zmbetul ei pli brusc i Dev nelese c propriile sale
gnduri fuseser exprimate att de limpede de privire,ca i cnd ar fi strigat n
gura mare care i erau inteniile.Trebuia s nu se grbeasc,altfel,avea s-i cear
s-i strng lucrurile i s-i ia zborul.
-M intereseaz cu adevrat,o ncuraja el.Kristi respir adnc,avertizndu-i
inima c trebuia s se comporte firesc,altfel o punea la rece.
-Suntem gata s ncheiem un program nceput n urm cu trei ani,legat de
supravieuirea lebedelor de tundr.Am studiat i obiceiurile legate de cuibrit ale
cocorilor cnttori din Parcul Naional aflat n pdurea Buffalo.i,de asemenea,
am petrecut civa ani realiznd planul traseului urmat de gtele slbatice din
Canada i cel al lebedelor de tundr n timpul migrrii.
-Ai fcut toate acestea? ntreb Dev uimit,dup care fluier ncntat.
Era cu adevrat norocos.Venise n Alaska numai pentru a aeza placa
comemorativ pe mormntul bunicului su,n ciuda faptului c ar fi trebuit s se
afle la Washington pentru a cuta pe cineva care s ndrume grupul su de
aciune privind studiul vieii psrilor slbatice.Chiar n acel moment
descoperise persoana cea mai competent.Dar trebuia s procedeze cu
atenie.Simea privirea aintit asupra lui i citea n ea nedumerire,ca i cnd n
faa ei se afla un om ieit din mini.Poate ea nu era cea mai potrivit persoan
pentru o asemenea slujb.Trebuia s afle ct mai multe amnunte nainte de a
lua o hotrre.
-Bjornson...Tatl tu este Ken Bjornson? ntreb el amintindu-i,brusc,faptul c
mai auzise acel nume.
-Da,rspunse uimit de reacia lui.
-Cltorete n toat ara i ine conferine despre viaa psrilor slbatice?
-Da.Nu exist fonduri mari pentru cercetare n acest domeniu i n felul acesta se
mai strng ceva bani.Pe de alt parte,este o metod de a ntlni oameni,de a-i
face s neleag care sunt problemele legate de viaa psrilor.

-i l nsoeti i tu pe tatl tu?


-Am nceput s-l nsoesc n cltoriile lui de cnd aveam treisprezece ani i
acum fac la fel de cte ori mi se ivete ocazia i am timp,avnd n vedere c am
de nvat pentru absolvire.Oricum,pregtesc materialele conferinelor.Aa cum
i-am mai spus,mie nu-mi place s vorbesc n public.
-Ai urmat colegiul? ntreb Dev nvrtindu-se n jurul singurei informaii care l
interesa cu adevrat.
-mi iau licena n biologie arctic.
-Licen? Impresionant! Ai scris articole referitoare la cercetrile tale?
Spera ca rspunsul s fie afirmativ.Reputaia oferit de publicarea unor articole
reprezenta un atu n plus,mai ales dac era vorba de National Geographic,sursa
preferat a colegilor si cnd doreau s se informeze.
-Sute! Ei nu,nu chiar! Poate o duzin,rspunse maliios.
-Nu ai nici unul aici? i inu respiraia,ateptnd rspunsul.Dac ar fi citit unul
dintre ele ar fi putut afla dac i putea oferi slujba.
-Cred c da.Era jenat.De obicei nu-i purta articolele cu ea,dar pentru c lucra
la teza de licen avea nevoie de materiale de referin.
-Mi-ar plcea s le citesc.
-Acum? Era surprins i flatat de interesul lui.
-n mod sigur.Hai,adu-le!
-Chiar n acest moment stai pe ele.Dev sri n picioare,ridic capacul cutiei de
lemn i scoase o cutie de carton,apoi se aez din nou pe cutie,innd articolele
n brae.
-Este aceasta o metod pentru a scpa de splatul vaselor?.
Dev nu rspunse i Kristi rmase privindu-l uimit.Era aplecat asupra revistelor
i era limpede c nici nu auzise cuvintele ei.
-Este prima oar n aceast var cnd am un oaspete,iar tot ceea ce gsete mai
bun de fcut este s citeasc,mormi ea n timp ce i oferea lui Rex resturile de
la mas.Dup ce puse la rece restul produselor,ncepu s spele vasele.Se nvrtea
n jurul lui Dev care nu-i acorda nici o atenie.n vreme ce i vedea de treburile
ei,l studia cu atenie,ntrebndu-se de ce era interesat de lucrrile ei,
-Extraordinar! murmur el.
-Despre ce este vorba? ntreb uiuit.Puse tigaia,pe care o inea n mn,n lada
care coninea vase de buctrie i ls capacul.Se aternu din nou linitea.Kristi
se strmb spre Dev,ridic jurnalul n care i nota observaiile i se aez pe
scaunul de campanie.Brusc,i trecu un gnd prin minte.Dev cuta n articolele
sale date care s-i ofere posibilitatea s discrediteze munca ei.Oricum,erau

puine anse i s poat face aa ceva.Singurul studiu care putea fi pus la ndoial
era cel la care lucra n acei moment,studiu referitor la lebedele de tundr.Era
greu s le descoperi.Erau timide,se ascundeau i cuiburile lor erau greu de
depistat.Dar ea prea s aib un sim nnscut pentru a descoperi acele
cuiburi.Poate c aceast calitate se datora faptului c i ea era la fel de sfioas ca
i lebedele de tundr,n special cnd se afla n prezena brbailor.Singura ei
experien trit cu un brbat fusese un adevrat dezastru.Fergus i ctigase
ncrederea,apoi se folosise de ea i la sfritul,relaiei lor rmsese cu un adnc
scepticism fa de brbai.n special fa de brbai ca Dev.Era chipe,avea un
farmec extraordinar,probabil avea la activ un ir de inimi zdrobite.Era evident c
se afla n faa unui libertin,unui dezmat.Putea paria restul de portocale care
mai rmseser c avea dreptate.
-Fantastic! exclam Dev.Nu-i ddu silina s rspund aprecierilor emise de
acesta cnd termin de citit un articol i lu altul.Prea c nici nu era contient
de prezena ei n cort.Oricum,ceea ce se ntmpla nu era ncurajator pentru
mndria ei.Mai ales pentru c se simea obligat s recunoasc faptul c Dev
avea o atracie pentru ea.Nu putea s treac peste un asemenea adevr.Nu tia,n
mod sigur,despre ce era vorba,dar atracia exista.Era un brbat periculos.Dar nu
numai de el trebuia s se fereasc.i era team i de propriile ei reacii fa de el.
Dev i nl capul i o privi.Ochii lui verzi i strluceau cu o intensitate care o
fcu pe Kristi s simt cum ncepea s-i fiarb sngele.Ca i cnd doar att nu ar
fi fost suficient,i arunc un zmbet cuceritor,care o puse pe jratic.Oare ce
avea de gnd? Ce dorea? i ea oare ce era pregtit s-i ofere?
-Trebuie s fii a mea Kristi,spuse el cu glasul vibrnd de o mare rugminte,
Kristi l privea uimit.
-Ce spui? Glasul ei se frnse,convins c brbatul din faa ei i pierduse minile
sau poate,i mai ru chiar ea nsi i le pierduse.
-Eti exact persoana pe care o cutam.Zmbetul lui deveni i mai larg.Dar pentru
prima dat Kristi nu mai vzu cutele i ridurile ce le aducea un asemenea
zmbet,ci doar farmecul lui.
-Ce vrei s spui? Odat cu ntrebarea,simi nevoia s se ridice brusc n picioare.
Dev se ridic i se apropie de ea.
-Rapoartele acestea sunt impresionante,Kristi,spuse el artnd cu mna un
numr din National Geographic.
-Eti perfect pentru proiectul meu,avnd n vedere cunotinele pe care le ai n
domeniul migraiei psrilor,ca i a traseelor urmate de acestea pe malurile
fluviului Mississippi i n centrul continentului.

Kristi se uit la el simind o amar dezamgire,nelegnd despre ce era vorba.


King Oil nu avea nici cea mai mic intenie s compromit munca ei,ci
dimpotriv.Erau dornici s ncerce s o cumpere.
-Despre ce proiect este vorba? Era hotrt s atepte pn cnd avea s-i cear
chiar el s lucreze pentru King Oil i atunci avea s-l trimit i pe el i oferta lui
n Siberia.
-Sunt preedintele unei comisii care va face recomandri privind ameliorarea
solului n zonele bogate n ape,aflate de-a lungul coastei Golfului.
Cuvintele lui veneau cu totul pe neateptate.
-S asanai lacurile? Este o crim.Ce se va ntmpla cu psrile?
Kristi i pusese minile pe olduri i fcuse un pas nainte.
Dev zmbi ca rspuns la reacia ei.
-Soarta psrilor nu este singura preocupare a comisiei.Este vorba i despre
agricultur,despre pescuit i despre interesele industriale.Dev puse cu mare grij
articolele la locul lor n cutie.
-Tu ce loc ocupi fa de acest subiect?
-Eu sunt de prere c trebuie stabilit un echilibru care s protejeze mediul
ambiant i viaa slbatic.
-Este greu s obii aa ceva.Eti un om al petrolului.
-Nu sunt.Tatl meu este.Fluturnd din mn,Kristi spuse:
-Tot una.Cum ai ajuns preedintele unei asemenea comisii? i ce fel de comisie
e asta?
-O comisie organizat de Congres.Fcnd ochii mari,ntreb ndeprtndu-se
civa pai:
-Eti congresman?
-Da,zmbi Dev cnd vzu nencrederea ei.
-Nu cred.Brusc,nencrederea ei nu mai prea defel amuzat.
-De ce fel de dovad ai nevoie? Scoase o carte de vizit i i-o nmn.
-Este suficient? Kristi privi literele mari,frumoase,mpodobite cu nuane de
albastru-regal.Dac nu era congresman,cu adevrat cheltuise o grmad de bani
cu tiprirea unor asemenea-cri de vizit.Oricum,locul n Congres putea fi
cumprat.Mai ales de ctre o persoan care avea legturi att de strnse cu
industria petrolier.Bineneles c Baronul credea c i ea putea fi cumprat.Era
convins c slujba care i se oferea era o momeal din partea companiei King,un
fel de mit pentru a renuna la acuzaiile ei.
-Prea bine.Deci eti un congresman.Zmbind,o ntreb:
-Accepi s lucrezi pentru mine?

-Nu.
-De ce nu? Era dezamgit de refuzul ei.Poate c existau alii i mai bine pregtii
ca ea,dar i-ar fi luat mult timp pentru a-i gsii a-i convinge.i de ce i-ar fi
pierdut vremea? n mod sigur nu ddea gre,dac o angaja pe Kristi,mai ales
dac avea grij s pstreze relaii strict profesionale.
Kristi urmri chipul lui Dev pierzndu-i zmbetul i devenind brusc sobru.
Politicianul aflat n faa ei avea ceva mai mult de partea lui dect un chip frumos
i un trup perfect.
-Voi,politicienii,suntei toi la fel,spuse ea ignornd de data aceasta gndul c
Dev putea lucra pentru tatl su.Suntei toi nsufleii de idealuri i vorbii mult,
dar facei puin i v zgrcii la bani.ntotdeauna cnd ajungei la acest capitol
banii sunt mai rari dect copacii n tundr.
-Te rog,un minut ascult-m...
-Nu.Tu s m asculi pe mine.Am vzut proiecte de toate felurile amnndu-se
unul dup altul,pentru c depindeau de banii de la guvern i cineva care se ocupa
cu investiiile punea bee n roate altcuiva.Pe ct vrei s pariem c vor face la fel
i cu proiectul tu? Ridic mna,observnd c Dev voia s spun ceva.
-Deci,poi s fii sigur c nu vreau ca sngele,sudoarea i lacrimile mele s
devin o minge de fotbal politic.
-Nu neleg! i pas ce se ntmpl cu psrile,nu-i aa? ntreb el,scotocind n
portofel cu nervozitate.
-Bineneles.
-Ei bine,eu i ofer ansa s faci ceva pentru ele.Doresc s vii la conducerea
comisiei care va raporta direct comisiei Congresului.
Kristi era teribil de tentat s accepte.Muncise ntreaga via pentru a ajunge
ntr-o asemenea situaie.Dorea s ajung s aib un cuvnt de spus pentru
aprarea vieii psrilor slbatice.Dar indiferent ct de mult dorea acea slujb era
imposibil s o accepte.Indiferent cum o privea,o considera o mituire.
Pe lng asta era vorba i de discursuri.Cnd i aminti dezastrul petrecut la
audierea comisiei pentru mediu,jur din nou c nu avea s mai in vreodat un
discurs,mai ales cnd de acel discurs depindea realizarea unor lucruri
importante.
-Nu pot s accept slujba.Rosti aceste cuvinte ridicndu-i brbia i vorbind cu
ton hotrt.
-De ce nu? ntreb Dev.Kristi era cea mai ncpnat femeie pe care o
cunoscuse vreodat,dac o excludea pe Duces,atunci cnd subiectul
conversaiei erau nepoii ei.Amintindu-i de bunica lui,i ddu seama c ntre ea

i Kristi descoperea tot mai multe asemnri.i bunica lui era o doamn
formidabil.Kristi vzu cum ochii lui Dev cptau acea expresie care o fcea s
se simt cu totul deosebit,ca l cnd ar fi fost singura femeie din lume
-Am...am...nite obligaii.
-Ce poate fi att de important,nct s renuni la pcazia ce i se ofer pentru
protejarea psrilor?
la naiba! se gndi Kristi.tia exact ce coard trebuia atins,lucru ce nu l
fcea prea uor de nfruntat.
-Asta nu este treaba ta.
-Este vorba despre un brbat?
-Nu.Imediat ce rosti cuvntul,Kristi simi un profund regret.S-ar fi putut folosi
de imaginea unui iubit nchipuit pentru a ine la distan brbatul atrgtor aflat
n faa ei.La ct mai mare distan,pentru c aa era cel mai bine.
-Offf! Slav Domnului c nu trebuie s-mi fac griji n aceast privin.Ascultm,Kristi,vreau cu adevrat s lucrezi pentru mine.
Kristi scutur energic din cap.Oare cum putea s rmn suprat pe el cnd
era att de fermector?
-mi pare ru! Nu accept!
-Exist o metod pentru a te convinge,pe care eu nu o cunosc?
-Nu.Brusc,Dev se simi teribil de obosit i i trecu o mn peste fa.Trebuia s
ncerce s o conving,trebuia s gseasc o cale,numai c n acel moment era
groaznic de obosit.i nu se simea n stare s fac planuri.n dimineaa
urmtoare avea s caute o soluie.Cnd i lu mna de pe faa,Kristi remarc
cearcnele purpurii de sub ochii lui.
-Cnd ai dormit ultima oar?
-Nu-mi mai amintesc.Este greu s ii socoteal orelor pe acest trm al soarelui
care nu apune dect la miezul nopii.Zmbi la auzul cuvintelor lui.Era evident c
nu era obinuit cu acele locuri.i ntoarse capul i i ls privirea s alunece
asupra acelei frumusei care nu o dezamgise niciodat i ntotdeauna o
emoionase.Amurgul nvluia pmntul cobornd din cer ca o cea uoar,un
abur tremurtor ce simea nevoia s se odihneasc ntr-o balt aurie aflat n
apropierea locului...n seara aceea totul prea scldat n auriu i Kristi se ntreb
de ce.Privirea ei se ndrept spre brbatul rmas tcut alturi de ea,n timp ce
mintea ei refuza s accepte c ea se afla n,faa rspunsului la ntrebarea ei.Pe
lac,un cufundar i chema perechea i glasul grav,profund,i amintea ct era de
singur.Alturi de ea,Dev se simi cuprins de fiori.
-i este frig,zise Kristi cu blndee..

Dev i frec braele pe deasupra mnecilor jachetei de aviator.


-Nu am reuit s-mi revin de cnd am intrat n ap pentru a-mi recupera
hidroavionul.
-i eu nu am fcut nimic pentru a te ajuta.Dimpotriv,te-am luat la pescuit.
Rezista cu greu sentimentului pe care l tria.Ar fi vrut s-l ia n brae i s-l
ajute s se nclzeasc.n schimb,i ncolci braele n jurul propriului trup.
-Cred c ar trebui s intri n sacul de dormit.Dev o privea i i aminti c fcuse
un legmnt: s-i fure un srut.Nu reuise s o conving s lucreze pentru el,cel
puin era hotrt s nu renune la srut.
-Vrei s-mi faci o favoare nainte de a m duce la culcare? Lsndu-i braele s
atrne de-a lungul trupului,Kristi ntreb cu interes,vznd tristeea lui:
-Ce favoare?
-Nu fi suspicioas.Este o dorin nevinovat.Zmbetul trengresc apru din nou
pe chipul lui.Kristi zmbi ncurajator.
-Spune!
-Vrei s m srui nainte de a merge la culcare?
-i numeti o asemenea dorin nevinovat?
-Absolut.mi voi ine minile departe de tine.Rex va fi foarte atent s nu m abat
de la promisiune.Dev i duse minile la spate i se aplec nainte.inea ochii
nchii i buzele erau uor deprtate,zmbitoare.Parc atepta o rsplat,
pentru c fusese cuminte,se gndi Kristi.Un srut era nevinovat,aa c...
-Ei,la naiba! Ridicndu-se n vrful picioarelor,Kristi i trecu n grab buzele
peste ale lui.Cu o micare ademenitoare Dev ncerc s o ncurajeze s mai
rmn aproape de el.Buzele lui erau calde, plcute,aa nct uit hotrrea ei de
a-l sruta n fug.Se mic uor,mngietor,apoi se opri cnd l simi gemnd.
Simea din nou dorina s-l ating i tia c i ea tnjea dup mngieri,aa cum
era dornic s aib alturi pe cineva cu care s poat sta de vorb.Cednd
dorinei,i cuprinse capul n mini i l trase uor spre ea.
Srutul i nclzi fiecare nerv.Inima i btea nebunete i lumea se nvrtea n mii
de cercuri.nchise ochii bucurndu-se de senzaiile extraordinare,incitante.Dorea
mai mult i mai mult.Cnd dorina ei deveni mai mare,buzele lui rspunser
prompt.n spatele dorinei se afla i un alt sentiment,un sentiment care o chinuise
toat seara.Era un dor care i tot dduse trcoale,un dor periculos,mult mai
periculos ca dorina.O putea duce spre dezastru,o punea n pericol mare.
Dev se gndea c se afla ntr-o mare,foarte mare primejdie.Doar o simpl
atingere a buzelor ei cu arom de portocal strniser n el dorina s-i cuprind
trupul ntr-o mbriare,s nu o mai laei,s plece niciodat de lng el.

Gemea,strngndu-i minile i mai tare la spate,una de alta.Era convins c dac


un singur deget se desprindea din ncletare nu avea s mai gseasc puterea s
nu o mbrieze.Kristi auzi geamtul i se ntreb dac era al ei.Se apropie i
mai mult de el,ca i cnd ar fi vrut s i se strecoare sub piele.Brusc,cnd nelese
pe deplin ceea ce se ntmpla,simi o durere fizic.Dev nu o atingea,n schimb ea
fcea destul pentru a compensa atingerea lui.
i eliber capul i fcu un pas napoi privindu-l.Se atepta s-l vad aruncndu-i
un zmbet rutcios.Dar el era absolut nmrmurit.ncet,i nl capul i i
trecu un deget mngietor peste buze.Kristi i terse gura furioas i rosti
primele cuvinte care i venir n minte.
-i tu numeti toat treaba asta nevinovat? Ai putea s declari c buzele tale
sunt o arm mortal.
-i atingerea buzelor tale poate pune pe jar un brbat,transformndu-l n fum,
reui Dev s rosteasc.i revenea cu greu i ntinse o mn ovitoare,mngind
buzele tremurtoare ale lui Kristi.
i nbui un geamt i se retrase de sub mna lui.Dev se vzu nevoit s-i pun
la ncercare toat voina de care era capabil pentru a nu o lua n brae.Ar fi
srutat-o din nou i din nou,pn cnd amndoi ar fi rmas fr vlag.Dar i
aminti c era singur i vulnerabil,i nu dorea pentru nimic n lume s o
nspimnte.i arunc un zmbet,apoi i duse mna la inim cu un gest solemn.
Simi cutiua aflat n buzunarul de la piept.n mod sigur pandantivul i s-ar fi
potrivit,se gndi el cuprins de o mare uimire.Prea c fusese special modelat
pentru ea.Oare acesta fusese motivul pentru care se ntorsese n acel magazin?
Sau poate soarele de la miezul nopii arunca o lumin vrjit? Lu cutiua din
buzunar i o strnse n mn cu hotrre.Kristi observ micarea lui,dar era
hotrt s reziste.
-Pariez c n ziarele din Washington,la rubrica monden,apare n fiecare
diminea cte un articol referitor la chipeul Devlin King i la femeia frumoas
cu care s-a ntlnit n seara precedent.Dev i plec privirea.Dorea s poat
ocoli adevrul,dar nu voia s mint n acel moment.O privi drept n ochi i
spuse:
-Nu chiar n fiecare diminea.
-Ei bine,aici nu exist reporteri i eu nu am de gnd s stau la coad pentru un
srut.Rznd,spuse:
-Kristi,nu trebuie s stai la rnd.Sunt bucuros s te srut oricnd doreti tu,
oriunde ne-am afla.
-Pariez din nou c spui aceste cuvinte tuturor femeilor pe care le ntlneti.

-Nu le-am mai spus niciodat,mrturisi el i abia atunci nelese c rostise


adevrul.Nici una dintre frumoasele naltei societi din Washington nu i tiase
respiraia,aa cum o fcuse Kristi.
-Vorbele dulci nu te vor duce departe n faa fetei pdurilor.
-Vrei mai mult aciune? A fi ncntat s te ndatorez.
Fcu un pas nainte i se opri brusc cnd Rex scoase un mrit amenintor.
-Ascult-m,Kristi.Cu mine eti n siguran.Strnse i mai tare pendantivul n
mn.Kristi l urmrea,netiind dac putea avea ncredere n el.Poate c nu voia
s-i fac nici un ru n mod contient,dar,dac nu era prudent,putea cdea uor
n plasa esut de el.
-Hai,domnule Novice,du-te la culcare.Ochii lui se nchiser pe jumtate cnd
privirea se opri asupra buzelor ei.Kristi i inu respiraia,ntrebndu-se ce ar fi
putut s fac n cazul n care ar fi ncercat s o srute din nou.
-Cum dorii,doamn,spuse el cu glas blnd.Se ntoarse i porni spre cortul su,
lsnd-o pe Kristi complet nedumerit.
Kristi zcea n sacul de dormit cu ochii larg deschii i privea tavanul cortului,
cutnd rspunsuri care s liniteasc furtuna din mintea ei.De ce tria asemenea
sentimente? De ce se comporta ciudat? De ce fusese de acord s-l srute pe Dev
i apoi l atacase nfometat de dragoste?
i de ce trebuia Dev s fie att de drgu? Vntorii de fuste era de presupus c
aveau coarne sau piele de arpe i nu ochi verzi,nvluitori,i nici un srut care o
transform nr-o mas tremurtoare,stpnit de dorin.Nu era de mirare c
femeile din Washington se ndrgosteau lulea de el.Le vedea aievea ag ndu-se
de braul lui i privindu-l ca i cnd ar fi fost un rege.
Dar era King.De aceea era imposibil pentru ea s accepte slujba.Oferta era
tentant,dar era suspect,avnd n vedere c venea imediat dup producerea
scurgerii de petrol,dup accidentul tatlui ei i dup scrisoarea pe care o
trimisese ea nsi.Vedea n toat afacerea mna fin a Baronului,dublat de
pumnul de fier al lui Duke.Poate c Dev era un pion inocent,dar ea nu voia s fie
n preajm n ziua n care compania King Oil avea s fac mutrile pe tabla de
ah.Un Bjornson rnit era suficient.
Lacrimile se adunar la colul ochilor cnd i aminti c fusese la un pas s-i
piard tatl.i nici nu voia s-i aminteasc ct de mult i simea lipsa.Nu se
gndise niciodat,pn atunci,la singurtate,ntotdeauna iubise linitea Nordului.
Brusc,linitea fu tulburat de un zgomot.Kristi se sprijini ntr-un cot i
ascult.La picioarele ei,Rex i ridic i el capul,i schelli.Zgomotul se

repet,era mai prelung,un fel de zgomot nbuit,sfrindu-se cu un sforit.


Dev sforia!i ls capul pe pern i atept.Reveni mai tare,mai lung.
Urmtoarele trei sforituri fur la fel de neplcute.Cum naiba avea s reueasc
s doarm n vacarmul acela? Nici nu era de mirare c nu era nsurat.
Se ridic n capul oaselor i strig:
-ntoarce-te!Rex latr,ca i cnd i-ar fi dat dreptate.Timp de treizeci de secunde
se ls linitea,apoi sforitul rencepu.Arunc deoparte pturile i i lu pe ea
parka de eschimos tras peste pantalonii din flanel,i vr picioarele n mocasini
i se tr afar din cort.Strbtu n grab distana dintre corturi,intr i se ghemui
lng sacul de dormit al lui Dev.Amurgul se filtra prin nailonul albastru,
aruncnd o lumin slab.Dev zcea pe spate cu gura larg deschis.Un zgomot
puternic,plin de rezonan,ieea din gtul lui.Kristi trase fermoarul sacului de
dormit.Era dezbrcat.Cel puin pn la mijloc.ncerc s-i in privirea aintit
asupra pieptului su.Era bronzat,musculos i acoperit cu pr att ct
trebuia.Nu,nu.Nu trebuia s mai priveasc.i privi faa.Avea un chip frumos.
Ochii inoceni.O gur catifelat,sexyLa naiba! Oare ce fcea n acel moment?
Se uit la Dev ca o colri ndrgostit de o vedet rock.Pentru Dumnezeu,
avea douzeci i ase de ani. De-ajuns! ntinse mna pentru a-l zgli,dar
renun.Ar fi fost foarte neplcut pentru el,dac l-ar fi trezit.Era obosit i
probabil c ar fi nceput s sforie din nou,imediat ce ea ar fi ieit din cort.La
naiba,avea s-l lase s doarm.
Se ntoarse pregtit s plece,apoi se ntoarse din nou atras ca de magnetul
Polului Nord.Tremura i simea o dorin teribil s se strecoare n sacul lui de
dormit i s se bucure de cldura oferit de trupul lui.Rmase nemicat pentru
un timp,ncercnd s-i potoleasc tremurul ce pusese stpnire pe trupul ei.
La naiba cu toate acele simminte.Trebuia s-l fac s prseasc tabra,i
zise ea n gnd.Nu mai avea nici o importan dac lucra pentru tatl lui sau
venise cu adevrat pentru a pune acea plac comemorativ pe mormntul
bunicului su.Nu mai dorea nici s-l converteasc la cauza proteciei mediului,
mai ales c prea deja preocupat de problemele mediului.Important era felul n
care trupul ei reaciona ca un trdtor n prezena lui Dev.n dimineaa urmtoare
era hotrt s-l trimit acas.Dev fu strbtut de un fior,dar nu fcu-nici o
ncercare pentru a se acoperi.Ridic fermoarul sacului i l acoperi cu grij.Dev
sfori mai ncet i strmb uor din nas,apoi se ntoarse pe o parte.
Kristi atept,neavnd curajul nici mcar s respire.Cnd l vzu linitindu-se,se
furi afar din cort.La jumtatea distanei dintre corturi nelese cum se
nlnuiau faptele n urma hotrrii ei.

Poate ar fi putut da dovad de suficient trie pentru a-l determina pe Dev s


plece,dar nu i dac lua portocalele cu el.Se ndrept spre colnic,deschise
chepengul i scoase punga de hrtie.Ajuns n cortul su se strecur n sacul de
dormit,l mngie pe Rex cu j un gest reflex i ncepu s mnnce.Portocalele i
satisfceau o plcere,dar un dor ncolea la gndul c urma s-l cear lui Dev s
plece.Oare nu avea s-i simt lipsa? Dar l cunotea doar de cteva ore!
CAPITOLUL 5
Kristi i ridic privirea de la soba de campanie cnd Dev iei cltinndu-se din
cortul su.n osete,cu ochii pe jumtate nchii i cu prul ciufulit,prea
neajutorat ca un bieel.Da,dar numai bieel nu este,i reaminti Kristi.Este
un brbat sexy,fermector,un brbat periculos.
-Azi trebuie s pleci! l anun ea brusc.Gura lui Dev se nchise pentru a nbui
un cscat,apoi se deschise din pricina uimirii.
-Ce spui?
-Va trebui s te ntorci la Fairbanks pentru a atepta.nc adormit,Dev i frec
uor brbia.
-Putem rezolva aceast problem,dup ce m ncal i beau o ceac de cafea?
-Putem discuta,dar hotrrea mea este luat.Scuturnd din cap de parc voia s
alunge pnzele de pianjen,porni spre lac cu Rex pe urmele sale,dnd din coada.
Privind n urma lui,Kristi se ntreb de ce brusc ncepuse s se simt singur.
Oft i i concentra atenia asupra tigii cu fund nchis la culoare i ncepu s
amestece n ea.Cnd auzi njurturile lui Dev i schellitul cinelui,Kristi porni
n fug spre mal.l gsi pe Dev aezat pe mal i laba piciorului drept era plin de
snge.
-Ce s-a ntmplat? Se ls n genunchi alturi de el i ncerc s-i scoat oseta.
-Am clcat pe ceva.Cred c este vorba despre o lam de curat solzii,murmur
Dev.Rex se apropiase de ei i urmrea foarte atent ceea ce se ntmpla.
Kristi i arunc o privire asemntoare cu a cinelui,apoi murmur:
-Deteapt treab.
-Mie mi spui? Te rog s nu-mi aminteti c eu sunt cel care a curat petele i
am lsat cuitul pe mal.
-Trebuie puse cteva fire,spuse Kristi,dup ce examina rana cu atenie.
-Minunat! Te rog,d-mi ceva s opresc sngerarea.i apoi voi ncerca s m
descurc.
-Ridic piciorul i ine-l sus.M ntorc imediat.Kristi ni n picioare i porni n
grab spre avion.Sri n carling i lu trusa de prim ajutor.Reveni n grab la

locul n care se afla Dev,desfcu trusa i scoase cteva pansamente pe care le


aplic pe ran cu mare grij.
-Eti un adevrat novice.Te simi slbit?
-Nu.i chiar dac ar fi aa,nu m-a prbui de la o nlime prea mare.
Pe buzele lui nflori un zmbet ironic.Kristi ncerc s-i smulg privirea de pe
buzele lui i s alunge amintirea acelui tremur care o cuprindea la vederea
lor.Puse nc un pansament pe ran i spuse:
-Ar trebui s te urc n avion i s te duc la spital,mai nainte de a-i pierde tot
sngele.Aruncnd o privire n trus,Dev i spuse c nu avea de gnd s o lase s
scape att de uor de el.
-Am vzut c ai fire.Ai cusut pe cineva vreodat?
-Numai pe Rex.Dac i trec asemenea idei-prin minte,trebuie s-i spun c nu
am nici un fel de anestezic.Cu un gest absent,Dev mngia capul cinelui care,
ntre timp,se aezase lng el.
-Dac Rex a rezistat,voi rezista i eu.Kristi se ntreba dac era n stare s-o fac i
nelese c nu avea de ales.Repeziciunea cu care pierdea sngele ar fi fcut ca
pn n momentul cnd ajungeau la Fairbanks s nu fie ntr-o stare prea bun.
Deschise trusa de fire i foarfece sterile,cu minile tremurnde.Respir adnc i
lu tampoanele,descoperind rana.Nu se gndea la Dev.Nu voia s se gndeasc
la durerile pe care avea s i le provoace.Acum strpunse carnea.Dev tresri,dar
piciorul lui rmase nemicat.Kristi simi cum ochii i se mpienjeneau din
pricina lacrimilor.ncerc s le alunge cu o zbatere a pleoapelor.Leg firul i
porni s fac o nou custur.Dev i nfipse mna n prul lui Rex i ncerc s
uite de muctura dureroas a acului,concentrndu-i atenia asupra lui Kristi.
Evident era tulburat,pentru c i provoca lui o durere,totui dovedea curaj prin
dorina ei de a ajuta att ct i sttea n puteri.Strngnd din buze,se concentra
asupra rnii i a custurilor.Degetele lungi i fine se micau cu fermitate,dar i
cu blndee,cu agilitate i siguran de sine.Erau degete fcute s ating un
brbat,iubindu-l i nu cnd acesta suferea.Nu,nu un brbat! Ci pe el anume.
La naiba! De unde i veneau asemenea idei? Oare nu jurase el c nu se va mai
implica ntr-o relaie cu o adevrat lupttoare? Dar calitile care fceau din
Kristi o lupttoare erau chiar acele caliti necesare persoanei pe care o dorea n
fruntea comisiei sale.Dev o privea cu atenie i uimire cum ducea o lupt n
tcere.Kristi avea o putere de a atinge o coard sensibil a sufletului su care l
ndemna s o mngie.Oare era nelept s rite ca ntre ei doi s se nfiripe o
legtur,chiar dac era bazat pe motive profesionale?nclin uor capul cnd lu
o hotrre.Nu era important s pun placa i s plece.Nu mai era important.Mult

mai important era s o conving pe Kristi s lucreze cu el.i acest lucru avea s-i
ia destul timp.Putea s fie nevoie de fiecare minut al sptmniii pe care i-o
oferise ca rgaz,dac,bineneles,Kristi i permitea s rmn.Nu cunotea
motivul pentru care Kristi insista s-l vad plecat.Bnuia c er vorba de srutul
din seara precedent.i mai ales dup ntmplarea din acea diminea,era sigur
c avea s-l oblige s-i fac bagajele.Kristi fcu ultima custur i oft uurat.
Se sprijini pe clcie i i ascunse minile tremurnde.Dev se aplec nainte
i-i trecu braul peste umerii ei.
-N-a fost chiar att de ru.Am dreptate? Braul lui puternic i vocea blnd
ajunser pn la Kristi prin pcla pe care o esuse spaima n jurul ei.
-ie i este uor s-o spui.Tot ce ai avut de fcut a fost s stai nemicat,murmur
ea i i sprijini capul de umrul su.Rsul lui puternic sparse linitea dimineii.
-Hai! Nu fi necjit.O mbria ncurajator,simindu-se minunat cu capul ei
odihnindu-se pe umrul lui.
-Ai fcut o treab minunat.Poi s m coi ori de cte ori i face plcere.Kristi
rmase cteva momente sprijinit de umrul lui,bucurndu-se de cldura plcut
a trupului su,apoi se smulse cu greu pentru a-i duce misiunea la capt.Privi
cicatricele care i acopereau laba piciorului i o trecur fiori.
-Slav Domnului c nu a trebuit s fac eu aceste custuri.Ce s-a ntmplat?
Dev lu o gur de aer,pentru a se liniti n momentul n care alcoolul ncepu
S curg pe ran.
-Am fcut o greeal s m amestec ntr-o btaie a cinilor cnd eram copil.
Kristi lu bandajul i l nfur n jurul rnii.
-De ce ai fcut o asemenea prostie?
-Buttons era celua bunicii mele.Nu-mi plcea cu adevrat.Era o creatur
mrit i era permanent pe urmele mele.Dar era prima iarn,dup prbuirea
avionului bunicului meu,i cnd o hait a atacat-o n-am putut sta deoparte fr
s fac nimic.Dup acele evenimente,Buttons ncerca s m mute ori de cte ori
se ivea ocazia.Kristi se simi nvluit de o cldur plcut,ntr-un fel,nu era
surprins de felul cum se comportase Dev,copil fiind.i imagin c Dev,adult
fiind,ar fi procedat la fel dac ceva sau cineva ar fi fost n pericol.
-Nu cred c ai nvat ceva din lecia primit.
-De obicei port cizme.i sunt stpnit de o spaim teribil fa de cini,lucru ce
ajut de cele mai multe ori.Coborndu-i privirea asupra propriei mini afundat
n prul lui Rex,rmase uimit.Cinele l privea cu ochi cprui,blnzi.i nl
botul i i trecu o limb moale peste obraz.Dev izbucni n rs,dar nu se retrase i
cinele i mai trecu de dou ori limba peste faa lui,dup care i cobor capul

aezndu-l pe genunchii lui Dev.Kristi simi o cldur nvluindu-i inima i


cobornd apoi n stomac,n vreme ce privea jocul dintre cine i om.
-Da,vd! rspunse ea.
-Rex este deosebit fa de ceilali cini.Cred c m place.
Nici nu m mir,se gndi Kristi i i cobor privirea asupra propriilor mini.
Lu o bucat de leucoplast i fix bandajul,apoi se ridic n picioare.
-Nu-mi face plcere,iar trebuie s-i spun c astzi trebuie s pori mocasinii:
Unde sunt?
-Am sperat c nu va fi nevoie s-i mai port vreodat,aa c i-am vrt adnc n
geanta de voiaj cu suveniruri.Kristi reveni curnd cu o pereche de osete i cu
mocasinii inui cu vrful a dou degete.Dev l mngie nc o dat pe Rex,apoi
lu mna liber a tinerei femei i spuse ngrijorat:
-Kristi,stnd aici,m-am gndit ce s-ar fi ntmplat cu tine dac i-ai fi tiat
piciorul n timpul ct ai fost singur.Uimit,Kristi nu reui s rosteasc o vorb.
Rmase nemicat,privindu-l,i n cele din urm spuse:
-Cred c ar fi trebuit s m cos singur.
-Dar s-ar ntmpla s te rneti att de ru,nct s nu poi pilota? Ce s-ar
ntmpla atunci?
-A atepta pn cnd mi s-ar vindeca rana sau poate ar veni cineva s vad ce
se ntmpla cu mine.Oamenii se opresc din cnd n cnd n tabr.
Cu un gest blnd ncerc s-i retrag mna.Dar Dev nu voia s-i dea drumul.
-Ce s-ar ntmpla,daca ii tai piciorul cu toporul? Ai pierde snge i ai muri
nainte de a reui s pui mna pe trusa de pnm ajutor.
-Pentru Dumnezeu,Dev,nu mai face griji pentru mine.Nici mcar tatl meu nu-i
face attea griji cnd m las singur n tabr.i trase din nou mna,de data
aceasta mai tare,dndu-i lui Dev de neles c dorea s-i retrag mna.Fr
grab,Dev i eliber mna i imediat Kristi i ddu osetele i mocasinii.
-Mie nu-mi place s tiu c zbori singur spre Nord i dac ai fi fiica sau soia
mea nu te-ai afla aici pentru nimic n lume,spuse Dev simindu-se neputincios,
pentru c nu era n stare s fac nimic pentru a o ti n siguran.
-Slav Domnului c nu sunt nici fiica i nici soia ta.Trebuie s m ntorc la
fiertura de ovz.Poi s te ntorci singur la buctrie?
Un val de cldur i cuprinse din nou stomacul.Era plcut s tie c exist cineva
care i fcea griji din pricina ei...EraAceva nou...chiar dac acel cineva era un
King.ncerc s alunge asemenea gnduri,scuturnd din cap nemulumit.Se
ntreb de ce se simea att de slbit i neputincioas.Probabil foamea era de
vin.Aa c hotrse s porneasc spre buctrie i spre micul dejun lsat pe foc.

Oftnd resemnat,Dev ncepu s-i trag oseta curat peste piciorul pansat.
-Cred c voi fi n stare s m trsc pn la buctrie,dar nu cred c voi fi n
stare s pilotez n urmtoarele zile.Poate a reui dup ce a ajunge n aer,dar
decolarea i aterizarea ar fi total neindicate pentru ran.Ar fi pcat s plesnesc
aceste custuri,dup ce i-ai dat toat silina pentru a le face.ntinse mna dup
cealalt oset i remarc o expresie bnuitoare pe chipul ei.
-Crezi c a fi putut face aa ceva pentru a rmne n tabr?
-Mi-a trecut acest gnd prin minte.
-Exist metode mai uoare pentru a te convinge s m accepi n continuare n
tabr.mi vei permite s rmn n tabr,nu-i aa? ntreb el considernd c nu
era momentul s o necjeasc pe Kristi.
Aceasta i feri privirea pentru a nu zri zmbetul care fcea ca trupul ei s se
comporte fr jen.i aminti de ce insistase ca el s prseasc tabra.Dac ar fi
tiut c este bine pentru ea,s-ar fi urcat n avion i l-ar fi dus pe fermectorul
congresman n Fairbanks mai nainte s cedeze vorbelor lui dulci i zmbetului
su.Dar nu avea timp de pierdut.n curnd ceaa avea s vesteasc sosirea
toamnei i ea trebuia s termine numrtoarea psrilor.
-Nu vreau s plec,opti el.Zmbetul ncepu s pleasc i privirea lui o implora
s-i acorde permisiunea s rmn.Fr tragere de inim,Kristi se supuse privirii
lui.Cufundndu-se n adncurile verzi ca muchiul,nelese pentru prima oar c
rspunsul ei avea o importan deosebit pentru Devlin King.i cu aceeai
uimire constat c nu avea puterea s insiste pentru a-l vedea plecat.
-Bine,vei rmne,rosti ea cu glas nbuit.Lu trusa de prim ajutor i se retrase
mai nainte de a face o fapt nebuneasc,cum ar fi fost s-l srute.
Rex o urm,dar apoi se opri pentru a-l atepta pe Dev.Aplecat deasupra sobei,
observ cu coada ochiului micrile cinelui trdtor.Pn i Rex se ntorsese
mpotriva ei.
-De ce ai luat hotrrea c trebuie s plec azi? ntreb Dev.
Se aez pe una dintre cutii i i propti piciorul pe o alta.Rex se prbui ntre
picioarele sale i i sprijini capul pe genunchiul stng.
-M-am rzgndit.Kristi se ntoarse cu spatele spre maina de campanie i arunc
o privire surprinznd felul n care pantalonii lui Dev se mulau pe picioarele lui
musculoase.i alte gnduri i trecur prin minte.Evitnd s-l priveasc n mod
direct,i ddu o can de cafea i un castron cu ovz fiert n lapte,dup care,
provocnd un accident intenionat,lovi scaunul ei i l ndrept aezndu-l ct
mai departe de King.l chem pe Rex alturi de ea.Dup ce cinele se aez

lng scaunul ei,i arunc,n sfrit,o privire brbatului care i tulbura


simurile.O privea i ochii lui spuneau: Nu m poi pcli.
Kristi i cobor privirea asupra propriului castron,copleit de prezena lui
Dev.Observ cum i puse dou bucele de zahr n cafea,o bu cu plcere i
apoi ncepu s mnnce.
-Din cauza srutului? ntreb el molcom.
-Nu numai,rspunse Kristi i simi cum se sufoc.Dar vorbele lui erau de-ajuns
pentru a reaprinde cldura i emoia srutului.
-A fost un srut fantastic,nu-i aa? Fantastic! Fusese uluitor...i o umpluse de
groaz,i trecu prin minte.
-A fost...i drese glasul.A fost...bine.
-Doar bine? ntreb Dev fcnd o figur de om nfrnt.Nu este bine.Nu,nu.Ce-ar
fi dac am ncerca pentru unul excelent? Kristi i mpinse scaunul i mai
departe de el.
-Nici gnd.Dev oft dezamgit de reacia ei fa de gluma lui nevinovat.
-Nu ai ncredere n mine,Kristi,nu-i aa?
-Nu.i mai puin ncredere avea n ea nsi,ns nu avea de gnd s
recunoasc cu glas tare.
-Din cauza srutului?
-Pentru c eti un King,spuse ea.Scosese cu greu argumentul ngropat adnc n
mintea ei.La naiba! i era tot mai greu s-i in viu n memorie accidentul
tatlui su i implicarea companiei King Oil n acel accident.
-Pentru c sunt un King? ntreb el uimit peste msur.
-Da.Dev atept explicaii,lmuriri i cnd nelese c nu avea s urmeze nimic
ainti privirea ntunecat n propriul castron.De ce nu avea ncredere n el?
Simea nevoia s ntrebe,dar nu era nc momentul.Abia dac i accepta prezena
n tabr.Nu voia s tie ce ar fi urmat,dac fcea presiuni asupra ei punnd
ntrebri.Gnditor,aez castronul pe mas i i umplu cana cu cafea.O lu n
cuul palmelor pentru a se nclzi i sorbi o gur de cafea.i ridic privirea
spre Kristi.
-Hai,vino i lucreaz cu mine,Kristi! i ncearc s-l cunoti pe acest King.S-ar
putea s-i fac plcere ceea ce vei descoperi.Se uit lung la el i deja tia c,n
ciuda tuturor ndemnurilor pe care i le adresase,acel King i plcea.Dar un
asemenea gnd nu o ncnta absolut deloc.
-i-am spus asear c nu vreau s lucrez pentru tine.
-Ai spus c ai alte obligaii.Care sunt acelea?
Pe moment,simi nevoia s-i spun c totul era doar o neltorie din partea lui i

c ea plnuia s opreasc lucrrile companiei King Oil dar n cele din urm
renun.Dac inea s fac pe inocentul,atunci i ea avea s-i fac jocul.
Oricum,ea avea n acel moment obligaii mult mai importante.
-Trebuie s nchei acest proiect.De dragul tatlui meu.El se bazeaz pe mine
pentru a-l termina.Dac nu exist un raport care s ncheie proiectul,atunci nu va
exista nici bani,iar de bani are nevoie pentru a cumpra o locuin.Dorete s o
transforme ntr-un refugiu,un loc unde oaspeii,interesai de viaa slbatic i de
salvarea ei,s poat gsi adpost i hran.Din pricina accidentului,nu mai poate
lucra pe teren,aa c locuina este extrem de important pentru el.Tot ce doresc
este s termin proiectul la timpul stabilit.A fcut att de mult pentru mine! Cel
puin att s fac i eu pentru el.Dev o privea cu o admiraie crescnd.S te
dedici unei cauze,s rmi nenfricat n faa pericolelor,s rmi credincios unui
om erau caliti rare,la fel de rare ca i psrile pe care Kristi ncerca s le
protejeze.Avea acele caliti,credea n existena lor,tria n concordan cu ele
i,dac el ddea dovad de trie,ea ar trebui s se afle n urmtorii avion care
zbura spre Washington.
-Nu pot s te nvinovesc pentru c vrei s-i sprijini tatl.Acest gen de loialitate
l doresc pentru fiecare dintre angajaii mei...pentru soia mea.Kristi i arunc o
privire speriat,apoi se ridic brusc n picioare.
-Nu cred c pot s stau linitit i s te aud btnd cmpii despre calitile pe
care le atepi s le aib soia ta.Eu am de lucru.Puse vasele ntr-un lighean de
plastic i turn ap fierbinte peste ele.Dev i mas ceafa,cu un gest obosit.
Ai speriat-o pe tnra doamn,King,i zise el.Unde era farmecul su bine
cunoscut,tocmai n momentul cnd avea nevoie de el?
Se ridic ncet,inndu-i piciorul rnit sprijinit pe cutie.
-Te voi ajuta la splatul vaselor.Se aplec i lu un ervet.Kristi se opri din
splatul oalei n care fiersese ovzul,aintindu-i privirea asupra trupului lui,
urmrind felul cum se mulau pantalonii pe el.i strecur repede minile n oal.
Nimic mai bun ca fiertura de ovz lipicioas pentru a aduce o fiin napoi pe
pmnt.Arunc resturile i cufund vasul n ap,ntrebndu-se de ce Dev
devenise brusc tcut.Pentru el era limpede c pn n momentul n care Kristi nu
avea ncredere n ei,nu o putea convinge s lucreze mpreun.Dar cum avea s
duc la ndeplinire o munc herculean? Cu fiecare minut care trecea era tot mai
convins c trebuia s o aib n fruntea comisiei.Dar clipele treceau prea repede i
pe meleagurile acelea,unde noaptea i ziua se amestecau,era uor s uii de
scurgerea timpului.Nu trebuia s-i acorde ansa de a-l lsa singur ntreaga zi.
-Mi-ar face plcere s te ajut la numrarea lebedelor,Kristi.

Lu furculia pe care o scosese Kristi din ap.


-Sunt primul care recunoate c are multe de nvat despre psri,cel puin ct
sunt aici n inuturile unde are loc cuibritul.Kristi l privi cu team.Nu voia s
fie nchis n carlinga unui avion mpreun cu brbatul atrgtor,aflat alturi de
ea.Avea un trup care i fcea inima s stea n loc i un zmbet mai mult dect
cuceritor.Totui,dac oferea o ans educaiei lui poate oferea o ans i
proteciei psrilor.Merita riscul.
-Vreau s merg cu adevrat,Kristi,o rug el cu blndee.
-Bine,vei veni.Spera s nu fie o greeal din partea ei.Nimic ru nu se putea
ntmpla n carlinga unui avion.
n orele ce urmar,Kristi i inu un ochi ndreptat asupra terenului de dedesubt
i unul asupra lui Dev,pentru c insistase s piloteze el n momentul cnd
avionul ajunsese n aer.Se ateptase ca,dup cinci ore de pilotaj,s-l vad
plictisit,ns Dev sttea relaxat n faa aparatelor de control i prea s aib tot
timpul din lume la dispoziie.Era obligat s recunoas faptul c era un pilot
bun.Cnd zburaser deasupra primului cuib,l obligase s fac nite manevre
menite s pun n ncurctur orice navigator mai puin experimentat.Dar Dev
adusese avionul.n acelai punct cu o precizie maxim.Expresia ntiprit pe
chipul lui i spunea limpede c se prinsese n joc,dar nu rostise nici un cuvnt.i
nici nu arta c ar fi fost plin de sine,aa cum i avea dreptul s fie.
Kristi i arunc un zmbet plin de cin i i vzu de treaba ei.De fiecare dat
cnd localiza un cuib,i-l arta i identifica pasrea: bufni de zpad,gsc
canadian,cocor de dune.Cnd l vzu scond aparatul de fotografiat i lund
instantanee,se simi deosebit de ncntat.Dev czuse n capcan.
Dar la fel se ntmpla i cu ea,i optea o voce.Depise faza cnd l plcuse prea
puin pe acel King,ajungnd acum n faza n care l plcea foarte mult.
Dac ar fi tiut ce era bine pentru ea,l-ar fi inut la distan.Totui,era greu s-l
in la distan cnd aproape stteau unul n braele celuilalt.Puloverul maro se
mula perfect pe umerii lui largi,amintindu-i de fora ce zcea n acel brbat.
Simise fora lui i atunci cnd i odihnise capul pe umrul lui,dar atunci fora
emanat de trupul lui era ncurajatoare.Acolo,n avion,o fcea s neleag faptul
c se afla n faa unui brbat adevrat.
Era i un brbat curajos,se gndi ea,amintindu-i rana pe care o avea.Probabil
c piciorul l durea cumplit,dar nu scotea un cuvnt.
Dev o vzu adncit n gnduri i nu o deranja.Piciorul l durea.Dar ce nsemna
o mic durere,dac o avea pe Kristi alturi de el? i n-ar fi vrut s fie lipsit de

srutul care l vrse n acea ncurctur,pentru tot petrolul din Alaska.n ciuda
atitudinii reci,era o femeie pasional,o femeie care ar fi transformat explorarea
rmurilor iubirii ntr-o adevrat aventur.
La naiba! Iar o lua razna! Se gndea cum ar fi fost s fac dragoste cu acea
femeie minunat n loc s se concentreze asupra felului n care ar fi putut s d
conving s lucreze pentru el.Dar nu putea s nu se lase influenat de prezena
ei.La fiecare micare a braului l atingea i de fiecare dat cnd i schimba
poziia picioarelor i simea mngierea plutind deasupra piciorului su.
Oare de ce ncerca s ignore prezena ei cnd era mult mai plcut s exploreze
trupul ei? Arunc o privire pe furi buzelor ei.Dorea s le exploreze n acel
moment.Erau mici,umede i l invitau.i-ar fi petrecut restul zilei ncercnd s le
cunoasc ct mai bine.Privirea i alunec mai jos,admirnd felul n care albastrul
cmii se modela pe snii plini.Era evident c nu purta sutien.
Cnd zbuciumul dintre coapsele sale deveni mai puternic dect durerea ce radia
din piciorul rnit,Dev se vzu obligat s-i smulg privirea de pe trupul ei i s
se concentreze asupra aparatelor de zbor.Dar ncercarea nu aduse nici o
schimbare.Zbuciumul se transform ntr-o durere care radia pn la inim:
Simi atingerea ei pe bra i tresri.ncerc s se smulg din gnduri i vzu
privirea ei amuzat,i arta lacul de sub ei,unde sute de lebede se adunaser ca i
cnd participau la o ntrunire.Respirnd adnc,ncerc s se liniteasc.
-Ce se ntmpla? ntreb el aruncndu-i o privire peste aripa avionului.
-Puietul s-a adunat n cinstea verii.Ne vom altura lor la ora prnzului.
Kristi lu maneta n mn i spuse:
-Acum preiau eu conducerea.
-Da,doamn.i ridic minile de pe manet i i fcu cu ochiul trengrete.
Kristi strmb din nas spre Dev,apoi deschise trenul de aterizare.Suprafaa
lacului era limpede i linitit ca o oglind.Din aceast cauz,Dev constat c
era foarte greu s aprecieze nlimea la care zburau.Kristi realiz o aterizare
perfect,aducnd avionul ntr-un golfule,la captul lacului,fr s deranjeze
lebedele.Opri motorul,lsnd hidroavionul s pluteasc spre apa puin adnc de
lng mal.
-Vom lua prnzul aici.Te superi dac te rog s te ocupi de avion pn rezolv eu o
problem urgent? Mai nainte ca Dev s poat rspunde,Kristi urc pe arip i
apoi sri n apa care i ajungea pn la genunchiul cizmelor nalte,din cauciuc,
fcute anume pentru pescari.Auzi elicea nvrtindu-se de cteva ori i o urmri
pe Kristi disprnd.i lu jacheta i cizmele de cauciuc aflate n spatele su.
Cnd Kristi se ntoarse din excursia fcut de cealalt parte a dealului,Dev

legase hidroavionul i ntinsese o ptur pe care aezase geanta cu provizii.


-Te simi bine? o ntreb el vznd-o cum i cufund minile n apa lacului.
Se terse pe mini,vrndu-le pe fiecare sub bra.
-Da,rspunse Kristi i l privi printre gene.
-Eti sigur? Kristi oft.
-Portocalele.Cele pe care nu le vei mai lua cu tine acas.
Obrajii ei devenir trandafirii.
-Le-ai mncat pe toate?
-Asear.
-Aha.
-S nu mai spui un cuvnt.Dev izbucni ntr-un rs cutremurtor,arcuindu-i
capul pe spate.Kristi era o combinaie ncnttoare.Era o persoan stpn pe
sine,dar se pierdea cnd era vorba de o plcere pe care i-o putea satisface.n
asemenea situaii nu se mai putea nfrna.S fac dragoste cu ea ar fi fost o
experien extraordinar.Kristi urmri cum hohotele de rs se stingeau i locul
lor era luat de o expresie ncrcat de dorin.Era o privire cald,pe care nu
ncerca s i-o ascund.Kristi se ntoarse brusc i i art o movil nlndu-se
n faa lacului.
-Hai s mncm acolo,sus.Este un loc uscat i ne va oferi o privelite mai bun
asupra lebedelor.Crezi c poi s mergi pn acolo nclat cu cizmele acelea?
-Da,zise Dev.l amuza felul n care ncerca s domine,avnd mereu iniiativa.i
fcea plcere s o lase s aib iniiativ...pentru moment.
Movila era,ntr-adevr,un loc uscat.i scoaser cizmele i se ntinser pe ptur.
Kristi l privi cu atenie pe Dev.Avea faa alb i i inea buzele strnse.Se
ridic,puse cizmele una peste alta i i zise:
-Sprijin piciorul pe ele.
-Da,doamn.Zmbetul lui era plin de recunotin.Fcu ceea ce i se spusese.
Simea nepturi i junghiuri n picior.n timp ce mncau,simi cum piciorul
ncepea s-l doar cu adevrat.O durere surd l chinuia.Cnd observ n
apropiere o tuf mare de mure,Kristi refuz s-l lase s se mite i le culese ea
imediat.Dev le gsi delicioase,dar nu la fel de plcute ca imaginea pe care o
ofereau coapsele lui Kristi aplecat pentru a le culege.Simi din nou o greutate i
nepturi ntre coapse.Fcu tot ce-i sttea n putere pentru a nu le lua n seam.
-Ai de gnd s vii s lucrezi pentru mine cnd vei termina acest proiect?
-Nu renuni niciodat?
-Cnd vd ceva ce mi doresc,merg pn la capt.Acum te vreau pe
tine,Kristi.Pentru comisie.Aa cum am spus asear,eti exact ce mi trebuie

pentru aceast slujb.O mngia cu privirea.Kristi se ls nvluit de acea


privire,apoi ncerc s se smulg de sub vraja lui.
-Nu voi lucra.mi place s lucrez singur.Nu-mi place munca n echip.i chiar
dac mi-ar plcea,nu-mi place ideea c politica se amestec n munca mea.
Mai lu o mur i continu:
-i nici nu-mi place s locuiesc la ora.Am trecut prin multe orae i am neles
c betonul,poluarea,zgomotul i aglomeraia lor nu sunt pentru mine.Eu prefer
oricnd pustietatea tundrei.Dev zmbi,amuzat de felul n care i alesese
cuvintele.
-Washington-ul este un ora plin de copaci i parcuri.i Chesapeake este n
imediata vecintate.Merg adesea acolo,cnd simt nevoia s evadez.
Artnd spre lebede,Kristi spuse:
-Poate vei ntlni i aceste minunate psri.Ierneaz n Chesapeake.
-Foarte bine.i nu ai vrea s vezi ce fac n timpul iernii?
-Frumoas mutare,Dev.I-ar fi plcut s le urmeze n drumul lor spre Sud,dar nu
ar fi vrut s rmn acolo timp ndelungat.Iubea Alaska i inteniona s-i
petreac restul vieii n acele locuri,protejnd pmntul fragil de compania King
Oil i de celelalte companii petroliere care nu s-ar fi dat napoi de la nimic
pentru a ctiga civa dolari n plus.
Brusc,i aminti bnuiala privitoare la scopul real ai ofertei pe care i-o fcea.Se
ntreba cum de uitase motivul real.n spatele comportrii fermectoare l bnuia
pe Dev de minciun.
-Spune-mi,domnule congresman,de ce ai fost numit preedinte al comisiei?
-Pentru c reprezint una dintre regiunile implicate n proiect.i am c tigat
oarecare notorietate n asemenea probleme.
-Ce fel de probleme?
-N-are importan.mi pare ru c am amintit de acest lucru.
Se aplec nainte i i lu mna ntr-a lui,strngnd-o uor.
-Spune-mi! Dar privea minile lor,n timp ce se gndea la ceea ce-i ceruse.De
obicei,nu-i plcea s-i fac reclam.Totui,dorea ca ea s-l cunoasc mai bine i
n preajm nu exista nimeni altcineva care ar fi putut s-i ajute ntr-o asemenea
privin.
-Cred c s-ar putea spune c am luptat pentru aceast cauz toat viaa.
-Congresmanul cruciat cu privirea aintit asupra Casei Albe?
-Nu,pentru Dumnezeu.Nu am nevoie de genul acesta de putere.n legislatura
urmtoare s-ar putea s candidez pentru Senat.Senatorul Sheldon se retrage
i,mpreun cu oamenii si,dorete s-i iau eu locul.

-Senator! Sunt impresionat.Nu este uor de obinut un asemenea loc.Va necesita


munc mult,dar mi place s rspund unei asemenea provocri.
-i place s trieti la nivel nalt? Petreceri n fiecare sear.Cina mpreun cu
preedintele.Tcu brusc,observnd licrul din privirea lui.
-Dev! Iei masa cu preedintele?
-De vineri ntr-o sptmn.
-Nici nu m mir de ce trebuie s te ntorci la Washington.Ei bine,n-ai dect.Eu
nu mi-a gsi niciodat locul pe scena Washington-ului.ntr-un an,am fost regina
carnavalului de ghea n Cordova i mi-a fost suficient.
-Pot paria c ai fost cea mai frumoas regin a balului,care a fost vreodat
aleas.i arunc o privire care o fcu s se simt cu adevrat frumoas i dorit,i
mai ales feminin.mbujorat,Kristi i plec privirea i vzu minile lor
nlnuite.Brusc,i retrase mna.Nu era cu nimic mai bun ca oricare dintre
femeile din Washington,care doreau s pun mna pe tnrul fermector,pe
burlacul atrgtor aflat alturi de ea.n mod ostentativ se retrase spre marginea
pturii i se ntinse,sprijinindu-i capul pe bra.
-Cred c voi trage un pui de somn.Cineva a sforit toat noaptea,mpiedicndum s dorm.
-Dar eu nu sfori,spuse el mirndu-se de schimbarea produs n comportamentul
ei.
-Spune-le psrilor.Kristi adormi instantaneu,oferindu-i astfel ocazia s o
priveasc n linite.Era micu.Mult mai frumoas dect femeile cu care se
ntlnise pn atunci,n ciuda fardurilor i toaletelor deosebite.i avea s rmn
la fel de frumoas,chiar i cnd avea s mbtrneasc.La fel ca i Ducesa.
Kristi nu numai c era la fel de frumoas ca bunica lui,dar avea acelai caracter
puternic,acelai curaj i sim al umorului.Erau caliti pe care Dev le admira.
Calitile care i-ar fi fost de folos la Washington.n ciuda afirmaiilor ei c nu era
potrivit cu slujba oferit,era convins c ar fi strnit o teribil furtun la
Washington.Dar cum avea s reueasc s o conving?
Cuta rspunsuri,alintat de cldura soarelui,dar nu putea gsi nici un mod...nu
putea face nimic altceva dect s viseze.Linitea ce plutea pe acele meleaguri se
strecur n sufletul lui,tulburat doar de cderea picturilor de ap ntr-o balt
din apropiere i din cnd n cnd de chemrile lebedelor aflate pe lac.
Treptat remarc flfirile aripilor i plescitul apei.Lebedele se urmreau una pe
cealalt i apoi se retrgeau.Chiar n dreptul movilei dou psri pluteau pe lac
mpreun,ca i cnd i-ar fi fcut curte.O a treia se apropie de ele.Cea mai mare
dintre cele dou nainta n ntmpinarea nepoftitului.

Trupul i se ridic i aripile i se deschiser pe jumtate.Se ncorda i l ndemn


pe nepoftit s se ndeprteze.Cu graie reveni lng partenera lui.Cnd ajunse
lng ea,i arcui gtul,ntinse aripile i ea l primi cu aripile deschise.
Dev urmri o alt pereche de lebede repetnd acelai joc,apoi o alta i nc
una,n vreme ce n adncul fiinei lui o dorin ncerca s ias la lumin,
adormit,pe care dorea s i-o nbue.n ciuda eforturilor sale,dorina devenea
i mai arztoare,mai luminoas,mai puternic i mai pur.
Kristi tresri n somn.Dev zmbi i privirea lui exprima tumultul sentimentelor
sale.Kristi se trezi ncet.Se ridic,frecndu-i ochii i i nbui un cscat.Fr o
vorb o mbri.Kristi deveni rigid,apoi se relax somnoroas la pieptul lui.O
inu n brae fr s fac nici o micare,temndu-se s nu o sperie.Era att de
plcut s o in n braele sale.Dorea ca acele clipe s dureze o eternitate,dei tia
c dorina sa era imposibil.
-Ce se ntmpl acolo? ntreb el n oapt.i aleg perechea?
Kristi nl uor capul i privi spre lac.
-i fac curte.De fapt,exerseaz actul mperecherii,i explica ea nc somnoroas.
-Privete! A protejat-o i acum se ntoarce la ea,mndru ca un pun.
-hm.Este o ceremonie a nvingtorului.Aa i gsesc perechea.
Imitnd jocul lebedelor,i mic i el gtul,apropiindu-se de gtul lui Kristi.
-Vrei s spui c o protejeaz,i demonstreaz puterea lui i ea l accept?
-Face parte dintr-un ritual.O parte a naturii.Dac ar fi putut gsi o cale s o
protejeze,poate ar fi putut gsi i o metod s-i ctige ncrederea.Poate atunci ar
fi acceptat s lucreze cu el...i poate...i mic din nou gtul,imitnd jocul
lebedelor.
CAPITOLUL 6
Kristi zmbea somnoroas,bucurndu-se de mngierile lui Dev.
ncnttorul,fermectorul Dev o mngia pe ea.Dar Kristi nu simea nici o
ameninare n avansurile pe care i le fcea.Cldura soarelui i oferea siguran la
fel ca i chemrile lebedelor aflate pe lac.i braele puternice care o nconjurau.
i plec capul i gtul ei se arcui ofe-rindu-se mngierilor.Dev nu se ls rugat
i profit de oferta care i se fcea.Mici srutri mngiau fiecare locor,fiecare
fir de pr.Avea un gt lung,graios i fragil.,i un pr bogat,minunat.Moale si
mtsos,mirosind a trandafiri.Vistoare,Kristi se ntreba dac nu era cazul
s pun capt mngierilor i nebuniei care l cuprinsese pe Dev.Ca i pe ea,de
altfel.Se comporta ca o gsculi lipsit de minte,dac l lsa s o srute,dar i
fcea mare plcere.Buzele lui i trimiteau fiori n tot trupul,fiori de ncntare i

emoie.Fiori care o fceau s doreasc s pun capt acelui joc,dei l dorea


nespus.Dev i spunea c ar fi trebuit s nceteze.Dar n loc s se opreasc,el o
ntoarse pe Kristi n braele sale,cutnd s se bucure de fiecare prticic a acelui
gt minunat.Se strecur ntre cma i trupul ei,i i lipi obrazul de pieptul ei.
Pielea fin ca mtasea era att de plcut! Murmurnd o scuz,pentru c simea
ct de aspru i era obrazul neras pe pielea ei,i nl capul,cutndu-i gura.
Continu explorarea,bucurndu-se de fiecare minut,ntrebndu-se permanent
cnd avea Kristi s-i cear s pun capt jocului.La intrarea ntre valea dintre
sni se opri,simindu-i fiecare nerv vibrnd din pricina a ceea ce avea s
urmeze.Avea oare s-i permit s exploreze acei teritoriu a prui imagine l
urmrise ntreaga diminea?
Cu ct buzele lui coborau,cu att Kristi devenea mai contient de ceea ce se
ntmpla,de apropierea trupului su.Cldura respiraiei lui mngindu-i trupul o
punea pe jar,n timp ce buzele lui i aprindeau un foc interior.i barba o gdila.O
nepa,o gdila i o supunea unor chinuri teribile n unele locuri secrete din
adncul trupului ei.Locuri despre a cror existen nici nu tiuse pn n acel
moment.Dar Dev le cunotea,o avertiza un glas din subcontient.Nu
recunoscuse el c femeile din Washington se nghesuiau n jurul lui ca un crd ;
de gte?Ei bine,gsculi de fa nu avea de gnd s se alture crdului.
-Nu! murmur ea.Se smulse din braele lui i se ghemui cu picioarele strnse la
piept.Dev o privea contrariat.La naiba! se gndi el dezgustat.Mai nti,se
hotrse s-i ctige ncrederea,ca mai apoi s se lase purtat de pasiune.
Ce se ntmpla cu el?
-mi cer scuze,Kristi.N-am vrut s-i ciufulesc penele,spuse el zmbind.
-Nu sunt pasre,zise Kristi indignat.Dev arunc o privire lacului,apoi se uit la
Kristi.
-i chiar dac ai fi una dintre acele psri,nu am fcut nimic pentru a-i ctiga
ncrederea,nu-i aa?Regretul din glasul lui picur ncet n sufletul ei i tensiunea
care o domina ncepu s se sting i se simi obligat s se scuze.
-Nu a fost numai vina ta.
-Am senzaia c m lupt cu fantomele,spuse el privind-o cu ochi cercettori.Ai
suferit n trecut,nu-i aa?
-Am nvat s m port cu pruden fa de brbaii care vin n tabr.
-Cine a fost,Kristi? Pentru o clip,Kristi ezit.De ce trebuia s-i vorbeasc lui
Dev despre viaa ei sentimental? Dar exista ceva la acel brbat,un aer de
nerbdare,o dorin de a tii,care o fcu s simt nevoia s vorbeasc.
Oricum,merita o explicaie,avnd n vedere comportarea ei.

-Fergus Mclntyre,spuse ea.Strmb din nas,ca i cnd rostirea acelui nume ar fi


adus cu sine un miros putred.Profesor la o universitate din Minnesota.A sosit n
tabr ntr-o var cnd tata era plecat pentru a susine o serie de conferine.
Aveam douzeci de ani,eram timid i Fergus era chipe i fermector i tia s
se poarte cu femeile.Cnd Dev dori s fac o remarc,Kristi cltin din cap i un
zmbet pe jumtate batjocoritor nflori pe buzele ei.
-n timp ce eu visam la cstorie i la o carier de cercetare dus alturi de el,
Fergus fcea tot ce-i sttea n puteri pentru a stoarce informaii referitoare la
cercetrile mele.I-am oferit de bunvoie multe dintre rezultate i poate i-a fi
oferit i mai mult,dac tata nu s-ar fi ntors pe neateptate,la fel ca n vechile
melodrame.
-i acum am intrat eu n scen i tu nu eti sigur dac sunt un erou sau o
lichea.Kristi,vreau s fii convins de un lucru: nu voi profita niciodat de tine.
Kristi l privea,ntrebndu-se dac putea s aib ncredere n el sau nu.
-Ciudat! i Fergus spunea acelai lucru.
-Crezi c ncerc s te seduc pentru a te convinge mai uor s lucrezi pentru
mine?
-Atunci care este motivul pentru care m srui? Dev deschise gura,apoi o
nchise la loc.De ce o sruta? Dac cerceta adnc n sufletul su i afla adevrul,
precis pornea spre Polul Sud n cea mai mare grab.Dac i-ar fi spus i ei
motivul,Kristi ar fi luat-o la goan n direcia opus.
-Pentru c eti o femeie frumoas i eu sunt un brbat care se aprinde uor.
Era motivul cel mai lesne de invocat i cel mai puin tulburtor care i veni n
minte.Gndul c i ea se aprindea la fel de repede,o fcu s se mbujoreze.
-i mai exist i un altul?
-i pentru c de cte ori m cufund n albastrul ochilor ti m pierd.
i trimise un zmbet ademenitor,care o fcu s se nfierbnte,urmat de un semn
trengresc cu ochiul,care avu darul s domoleasc atmosfera.
Dev o necjea,glumind.Kristi rse pe nfundate.Se simea cu inima uoar i
linitit pentru prima dat de cnd auzise despre femeile din Wasington care
roiau n jurul lui.
-De restul motivelor,te rog s m scuteti.Dev o privea gnditor.
-n afara acelei experiene cu un om de nimic,nu ai mai trecut prin nici o alt
ncercare privind brbaii,nu-i aa,Kristi? i ascunse faa ntre genunchi,apoi i
ridic privirea i o ntlni pe a lui Dev aintit asupra sa.
-Nu.Am douzeci i ase de ani i abia dac am fost srutat de cteva ori.
Aceasta sunt eu.

-Dar ce se ntmpla cu brbaii din Alaska? Sunt orbi?


ntrebarea lui Dev era nsoit de un zmbet admirativ.Zmbetul lui fcu minuni
pentru ceea ce simea Kristi.n acel moment se consider cea mai frumoas
femeie din lume i o ncredere n sine,pe care nu o mai cunoscuse pn n acel
moment,puse stpnire pe ea.
-Nu ntlnesc prea muli brbai cnd lucrez pe teren i cnd sunt la colegiu
trebuie s muncesc pentru a m putea ntreine.i,oricum,bieii de la colegiu mi
se par prea tineri.Te rog s nu m nelegi greit.Am o mulime de prieteni,dar
nici unul dintre ei nu mi se pare potrivit pentru o legtur mai serioas.
-neleg faptul c viaa dus n mijlocul naturii i-a oferit o perspectiv deosebit
asupra a ceea ce.este important n via.Pentru tine alegerea unui partener de
via este o treab la fel de serioas ca i alegerea partenerului de via al
lebedelor,nu-i aa? Kristi cltin uor din cap.Era incapabil s-i smulg
privirea de sub cea a brbatului care prea dornic s-i cerceteze sufletul.Era
absolut tulburtor felul n care Dev i citea cele mai ascunse gnduri.
-i eu semn cu ele,murmur Dev.Nici eu nu cred ntr-o relaie ntmpltoare i
nici n partenere de o noapte.
-Dar ai recunoscut c numele tu apare n mod frecvent la rubrica monden a
ziarelor.
-Asta-i tot.Brf.Trebuie s fiu vzut prin ora i presa are nevoie de senzaie.
Dintr-un motiv necunoscut simea c era adevrat ce spunea.Dar cte dintre
femeile cu care se ntlnea sperau s-l prind definitiv n mrejele lor? Nu le
fcea o vin din pricina unei asemenea dorine.Era un trofeu ce merita ctigat.
-Nu cred c ai ajuns la treizeci de ani fr s fi avut o relaie mai serioas.
Kristi i eliber picioarele din strnsoarea braelor i atept rspunsul.
-Credeam c ai ajuns la concluzia c sunt un brbat total neserios,ncerc el s
abat conversaia.
-Termin cu glumele,Dev! E rndul tu s fii serios.
Avea dreptate,recunoscu Dev.Ea i mrturisise durerea inimii ei,aa c nu-i
rmnea dect s procedeze la fel.
-Am ntlnit-o pe Brenda n primul an la colegiu i am devenit imediat
nedesprii.Aveam aceleai preocupri,aceleai idealuri privind ceea ce ar fi
trebuit s devin lumea i ne alturam amndoi fiecrei cauze care se potrivea
felului nostru de a gndi.ineam la ea i credeam c n cele din urm ne vom
cstori i vom crete un mic grup de lupttori...dar ea inea mai mult la propria
ei cauz dect la mine.A plecat n Etiopia pentru a deveni doctor misionar.i eu
am fcut-o nefericit,pentru c nu am vrut s merg cu ea.i arunc lui Kristi un

zmbet cald i i ddu seama c era prima persoan cu care vorbea deschis
despre Brenda.Kristi avea o calitate: l fcea s-i deschid sufletul n faa ei.
i zmbi i ea i ntinse mna,atingnd-o pe a lui.
-Felul n care ai pierdut-o cred c a lsat un mare gol n viaa ta.
-M-a lsat bntuit de o mulime de ntrebri,spuse el recunosctor pentru
nelegerea pe care o arta Kristi.Despre ndatorire,dedicare i despre tot ceea ce
a constituit credina mea.A durat ceva timp,dar cred c lucrurile s-au lmurit.
Kristi i strnse uor mna.
-i? Dev privea minile lor nlnuite i nu tia dac trebuia s rspund cu o
glum sau s spun adevrul.La dracu'! Nu era nici el mai bun ca Fergus.N-ar
fi nvinovit-o pe Kristi dac i-ar fi reproat c se folosea de ea.
i nl capul i o privi adnc n ochi.
-i am hotrt c nu m voi mai lsa implicat n nici o relaie personal cu o
femeie care este dedicat unei cauze anume.i eu sunt un lupttor,Kristi.Voi fi
pn n ultima zi a vieii mele i am nevoie de o soie care s munceasc alturi
de mine i nu s-i urmeze propria ei lupt.Cu ct nelegea mai bine sensul
cuvintelor i implicaia lor,Kristi l privea tot mai prudent,i eliber mna i i
cuprinse din nou genunchii cu ambele brae.
-tii foarte bine ce simt pentru psri.
-i te admir pentru devotamentul fa de ele.Acesta i este motivul pentru care
a dori s lucrezi n comisia despre care i-am vorbit.Totui,acesta este i
motivul pentru care mi spun c nu ar trebui s te srut i nu ar trebui s doresc
s fii a mea,i nu ar trebui...i arunc un zmbet i tcu.Kristi gndea c nu putea
s nu ia n seam zmbetul lui,aa cum nu putea s nu vad luminile Nordului i
ncerc s-i pun n joc toat hotrrea pentru a se ridica n picioare.n cele din
urm reui s se ridice.i puse minile n olduri i respir adnc.
-i atunci de ce nu scapi ocazia s m srui? ntreb ea.
Expresia ntiprit pe chipul lui deveni i mai timid,dar i drgstoas.Se ridic
n picioare i,privind-o,spuse:
-La naiba,Kristi! Habar n-am.Acum mi spun c nu e bine ceea ce fac i c eti o
femeie periculoas,iar n momeritul urmtor te srut.Nesigurana din glasul lui i
atinse cele mai intime coarde ale sufletului.n ciuda aerului rezervat pe care l
arbora,izbucni n rs.
-Ai o problem cu adevrat important.Izbucni i el n rs,apoi,brusc,deveni
serios.
-Problema mea principal este c nu vreau s-i fac nici cel mai mic ru,
Kristi.Nu vreau s te rnesc cum am rnit-o pe Brenda.

-Nu-i face problema.tiu s-mi port singur de grij.Dev simi o puternic


dorin s-i clatine convingerea pe care o avea n sine i pe care o purta ca pe un
scut.
-Eti convins? ntreb el.
-Da.Nu trebuia dect s-i in vie n minte ideea c se afla n faa unui King.
Dev i aplec i mai mult capul,i ntreb:
-Foarte sigur?
-Da,murmur ea.Buzele lui le ntlnir pe ale ei.
-Nu sunt sigur,opti Kristi.
-Ei bine,eu sunt convins de un singur lucru.Nu te voi mai sruta din nou pn nu
mi vei cere tu s-o fac.O mbria n fug i continu:
-Te rog s ii seama de faptul c am fost crescut de o mam care crede n
binefacerea unei mbriri i acum mi lipsete enorm aceast alinare.
Kristi zcea n sacul ei de dormit din tabr,ascultnd acel zgomot care o trezise
din somn.Alturi de ea ,Rex i nl i el capul,mri i adormi la loc,dup care
se ls din nou linitea.Kristi asculta linitea i dorea s o aud tulburat de
sforitul lui Dev.Cel puin zgomotele acelea erau normale.
Brusc,auzi un mrit rguit i un fit la intrarea cortului su.Se ntmpla
ceva ru,i spuse Kristi.Se strecur imediat afar din sacul de dormit.
Un geamt uor tulbur linitea nopii i o fcu s simt fiori pe spate.Probabil
Dev avea dureri.Se ncl cu mocasinii i nici nu apuc s trag complet
fermoarul cortului cnd Rex se i npusti afar mrind i ltrnd.
-Rex,vino imediat aici! strig ea nfcnd puca nainte de a iei din cort.
Lu un glon,ncarc arma i se altur cinelui care ltra i se agita n jurul
chepengului aflat pe colnic,unde i inea proviziile.Fcur mpreun nconjurul
lui i se ntlnir cu o lupoaic speriat,care,dup ce le arunc o privire scurt,o
lu la fug.Dev,mbrcat cu un pantalon de joging i nclat cu mocasinii,se
trse afar din cortul su cu harponul n mn.Vzuse i el animalul pier-znduse n noapte.Porni nainte ontcind i apoi o vzu pe Kristi aprnd de dup
colnic urmat de Rex.Simindu-se complet inutil,Dev se sprijini n harpon i i
ridic piciorul drept de la pmnt.
-Presupun c nu este nevoie de ajutorul meu.Se pare c eti stpn pe situaie.
-O femeie trebuie s fie capabil s se apere de nepoftii,l lmuri ea oprindu-se
n faa lui.O singur privire aruncat asupra trupului ei mbrcat cu un costum
din bumbac moale ce se mulaperfect,i alung dezamgirea lui Dev.
-n acest costum,draga mea,n mod sigur ai nevoie de protecie,rosti el

trgnat,aruncndu-i o privire apreciativ i fluiernd uor.


Era asemntor chemrii lupului,i spuse Kristi i i privi picioarele
mbrcate cu pantaloni strimi.Oare i btea joc de ea?
-La ce te ateptai? Sunt o femeie care triete n afara civilizaiei.
-Te rog s nu m nelegi greit.Ari perfect n ei,par fcui special pentru tine.
Felul cum se mulau pe sni i pe talie i aducea naintea ochilor cel mai frumos
trup pe care l vzuse vreodat.Ar fi dorit nespus ca durerea pe care o simea n
picior s nu fie att de suprtoare pentru a se bucura cu adevrat de privelitea
ce i se oferea.Cu un aer ncurcat,din pricina privirii lui,Kirsti se ntoarse,
pregtindu-se s se retrag,apoi se ntoarse brusc.Vzndu-l stnd ntr-un
picior,i aminti geamtul pe care l auzise mai devreme.n mod sigur,nu
lupoaica gemuse.
-Te doare piciorul? ntreb ea.
-Nici o problem,murmur el.Nu voia s o deranjeze mai mult dect o fcuse
pn n acel moment.Fcuse i aa destul pentru el.Rex se apropie i Dev rmase
complet nemicat,n vreme ce cinele i adulmeca piciorul.Se ntoarse apoi spre
Kristi i clipi.
-Cred c ar fi bine s m uit,spuse Kristi.Puse arma sub bra i ntinse mna
pentru a-l ajuta pe Dev s mearg spre cortul su.Cnd i zri pieptul gol se
rzgndi.
-Du-te i mbrac-te,apoi vino n buctrie! ordon ea scurt.
Kristi i puse o parka de eschimos peste costumul de bumbac,lu o lantern i
trusa de prim ajutor,i se simi destul de tare pentru a da ochii cu Dev.Acesta
mbrcase scurta de aviator i se aezase deja pe una dintre lzile de lemn aflate
n buctrie.Piciorul l inea sprijinit pe o alt lad i Rex i odihnea capul pe
genunchiul su.
-Te agii degeaba,ncerc el s o liniteasc,dei tia c nu era adevrat.Kristi
ngenunche n faa lui,i aez piciorul n poala ei i ncepu s desfac bandajul.
-Vedem imediat despre ce este vorba.Lumina lanternei i confirm temerile.
Carnea n jurul tieturii se umflase i se nroise.Atinse uor cu degetul.Era
fierbinte.i ridic privirea i l examina pe Dev cu atenie.Ochii i strluceau i
bnuia c avea febr.
-Arat ru,domnule Novice.Trebuie s eliminm infecia.Aez piciorul lui Dev
pe lad.Lu o canistr cu kerosen i o gleat curat,i,n timp ce turna lichidul
n gleat,spuse:
-Tratamentul este puin ortodox,dar am observat c a dat rezultate n multe
cazuri.

-Sper c nu ai de gnd s aprinzi i un chibrit,glumi Dev.Kristi ngenunche i i


ridic pantalonul pn deasupra gambei,scond n eviden piciorul musculos.
Ridicndu-I,Kristi simi atingerea prului aspru i pentru o clip i pierdu
cumptul.i reveni repede i i vr laba piciorului n gleat.Dev reui s-i
nbue geamtul n clipa n care rana intr n contact cu kerosenul.Rex clipi i
Dev i cufund mna n blana lui groas,mulumit c avea un sprijin.
-A fi vrut s-i pot oferi o butur tare pentru a te ajuta,spuse Kristi ridicnduse n picioare.
-M-a mulumi cu o mbriare.Kristi l privi cu atenie,ntrebndu-se dac avea
curajul s-l mbrieze.Dintr-un motiv pe care nu-l nelegea,simea i ea nevoia
s-l mbrieze...i nu numai pentru c ducea dorul s in pe cineva aproape.
Era convins.Dev i oferi un zmbet ncurajator.
-Nu trebuie s te temi,pentru c nu voi face nimic care s te supere.Nici nu a
putea,cu un cine aprig alturi i cu un picior n gleat.
Kristi izbucni n rs auzind gluma i pentru prima dat de cnd auzise geamtul
lui se mai liniti.Avea dreptate.Ar fi putut scpa cu uurin,dac Dev ncerca s
fac un gest nedorit de ea.i nici nu avea s fac nici o ncercare.Doar i spusese
c nu dorea s intre ntr-o relaie serioas cu ea; i promisese c nu avea de gnd
s o srute,dac ea nu dorea.i ea nu avea de gnd s-i cear s o srute.Oare
era adevrat?
i apropie scaunul de lada pe care se aezase Dev i acesta i strecur un bra n
jurul umerilor ei,mbrind-o cu recunotin.Dup cteva clipe i strecur i
ea un bra n jurul lui i l mbria.Dev oft mulumit,adulmec mirosul de
trandafiri i oft din nou.Trandafirii i aminteau de cminul su.
-Te rog,Kristi,vorbete-mi,spuse el.tia c numai prezena ei alturi de el era
motivul pentru care i amintea de cas.Kristi tresri surprins cnd se simi
strns lipit de pieptul lui.De ce tria un sentiment de siguran n braele lui mai
ales cnd tia c trebuia s-l in la distan? ncerc s se ndeprteze de el,dar
Dev o trase uor napoi.Kristi hotr s rmn linitit,gndindu-se c era o
osteneal prea mare s lupte n acel moment.
-Bine,dar ntreaga sear i-am vorbit despre o mulime de lucruri.Nu tiu ce se
ntmpla cu mine.De obicei nu rostesc mai mult de dou fraze din cnd n cnd
i eu am vorbit ore n ir despre psrile mele.Vorbise ntr-adevr,dar de cte ori
i arunca o privire lui Dev gndurile ei se nvlmeau.
-Am savurat fiecare moment petrecut alturi de tine.De fapt,n ultimele dou
zile,m-am simit mai fericit ca niciodat.Este un sentiment greu de explicat,dar
m simt ca i cnd a fi acas alturi de familia mea.n copilrie mprteam

toate evenimentele unii altora: munca,tristeea,bucuria.Exact tot ceea ce am trit


noi doi mpreun.Cred c am simit lipsa acelor zile.Zmbi cnd simi mna ei
mngindu-i uor spatele.Era o ncercare de a-l consola.Dev o strnse n brae,
gndindu-se c poate i ea simea nevoia de a fi ncurajat.
-Cred c i este dor de tatl tu.Brusc,i ddu seama ce mult i simea lipsa.
Poate de aceea i fcea plcere s stea de vorb,s rd,ca rspuns la glumele
ei,sau chiar s o necjeasc.Deci trebuia s se bucure de fiecare moment pe care
l petrecea alturi de el pentru a-i aminti totul atunci cnd avea s rmn
singur.
-Ai dreptate.mi este dor de el.
Se strnse la pieptul lui Dev,dei i spunea c nu ar fi trebuit s-o fac.
-El este vorbreul familiei.tie s se foloseasc de cuvinte n aa fel,nct
fascineaz mulimea,ntotdeauna am admirat aceast calitate,felul cum st n faa
unei sli pline i i capteaz atenia.Mai mult,reuete s-i fac s cread n
vorbele lui.Dev zmbi n sinea lui.i plcea felul n care Kristi vorbea despre
tatl ei.Mereu vorbea cu admiraie.i i plcea i cldura trupului ei aflat att de
aproape de el.
-Nu ai fcut niciodat o prezentare referitoare la problemele mediului n faa
unui public sau nu ai participat la nici un turneu de conferine?
-Doar o dat.i a fost suficient.Dev o simi nfiorndu-se i o strnse i mai tare
n brae.El cunotea sentimentul acela.tia cum este s trieti sub pumnul de
fier al unui tat autoritar i se ntreb dac i Kristi tria asemenea experien.
-Kristi,tatl tu te ine n mod intenionat departe de lume?
-Nu,Doamne,nici gnd.De fapt,chiar m ndeamn s ncerc s in conferine.
-i atunci de ce nu ncerci?
-Pentru c m simt perfect mulumit s fac ceea ce tiu eu s fac mai bine.
Prefer s las conferinele n seama lui.Eu adun materialele i scriu rapoartele.
O simi din nou cum ncerca s se elibereze din mbriarea lui i i strnse i
mai tare braele n jurul ei.
-Am vorbit destul despre acest subiect,hotr Dev.Nu voia s spulbere ceea ce se
anuna o experien minunat,mai ales c piciorul prea s nu-l mai doar.
-Vorbete-mi despre mama ta.N-ai spus un cuvnt despre ea.Kristi tia c ar fi
trebuit s fac un efort s se desprind din braele lui.Trebuia s se deprteze ct
mai repede de trupul lui.Dar era mult mai uor de gndit dect de fcut.Se
simea minunat n braele lui.
-Mama a prsit Alaska,atunci cnd eu am mplinit zece ani.
Prinii meu nu ar fi trebuit s se cstoreasc niciodat,dar au sperat c

dragostea avea s-i ajute s treac toate deosebirile dintre ei.ncerc s-i nghit
nodul care i se aezase n gt.
-Mama era din California i ura Nordul,n special iernile.Primele mele amintiri
sunt ale mamei mele plngnd.A ncercat din greu s rmn alturi de noi,dar
n cele din urm a fost nevoit s plece.i tata a lsat-o s plece,pentru c se
temea c ar fi sfrit prin a se sinucide.Am pstrat legtura cu ea,dar niciodat
nu s-a mai ntors n Nord.Dev simi o durere adnc pentru Kristi,dei doar
putea ghici ce nsemnase pentru ea plecarea mamei sale.
-Ai vizitat-o vreodat?
-O singur dat,cnd tata trebuia s in o conferin n Florida.A venit i ea
mpreun cu soul ei i cu restul familiei,i tata m-a ndemnat s petrec weekendul cu ei.Abia mai trziu am neles ct de mult l-a costat acel ndemn.Se temea
c ar fi putut s m piard i pe mine.Bineneles c nu a existat nici cea mai
mic ans s se ntmple aa ceva.Eu iubesc Alaska i a reaciona la fel ca i
mama mea,dac ar fi s-mi petrec restul vieii n alt parte.
Dumnezeule! se gndi Dev.Oare era o ameninare n cuvintele ei? Chiar dac
reuea s o conving s se mute n Sud,i arta limpede c era hotrt s nu
petreac prea mult timp n acele locuri.
-Mama nu nelegea sentimentele mele,continu Kristi.Cuta s ncerce s m
conving s m mut n Sud,mai ales pentru c se temea din pricina singurtii
n care triesc.
-Are i motive s se team.Nici mie nu-mi place s te tiu singur aici i nu-i
sunt o rud att de apropiat.Preocuparea din glasul lui o fcu s tresar i,
oftnd cu resemnare,se retrase din braele lui cu greu.
-n dimineaa aceasta am trit un sentiment plcut tiind c mi pori de grij,dar
s-ar putea s devin plictisitor,l avertiz ea.
-mi pare ru.Voi ncerca s nu te mai plictisesc.i strnse uurel umrul i apoi i
lu mna ntr-a lui.
-tiu c mama m-ar fi certat fr mil,pentru c nu i-am mulumit nc pentru
tot ceea ce ai fcut pentru mine.Privirea lui grav era aintit asupra ei cnd i
ridic mna i o duse la buze.
-Mulumesc pentru c mi-ai oferit un adpost i pentru c mi-ai permis s stau
aici,spuse el i i srut mna.Kristi i simi inima tresrindu-i de plcere i apoi
un fior o strbtu cnd Dev,ntorcndu-i palma cu faa n sus,i srut ncheietura
minii.
-Mulumesc pentru c mi-ai cusut rana,n dimineaa ce a trecut,continu el i
apoi i srut i palma.

-i,n sfrit,mulumesc pentru tratamentul din seara aceasta.


i nl ncet capul i ntlni privirea ei mirat.
-Aceste srutri sunt doar un nensemnat nlocuitor pentru cele pe care a dori s
i le ofer cu adevrat,dar nu i le pot oferi,pentru c mi este team.
-E-e-este de-de-de-ajuns...reui ea s ngne cu respiraia tiat.
Mai trziu,cnd sttea cu ochii larg deschii n sacul ei de dormit,recunoscu
faptul c i-ar fi fcut o plcere mai mare altfel de srutri...i mult mai trziu,
cnd continu nc s rmn treaz,Kristi ncepu s-i fac probleme din
pricina tratamentului empiric pe care i-l aplicase.Ultimul lucru pe care l dorea
era ca piciorul lui Dev s se infecteze.n ziua urmtoare trebuia s-l duc urgent
la spital.Dac el nsui nu putea s piloteze avionul,atunci avea s-l duc ea.
Dei nu ar fi vrut s-l vad plecnd.
Dev accept cana cu cafea.Kristi l privea i se simea la fel de moale ca i
aluatul pentru scovergi pe care l frmnta.ncerc s ia o atitudine autoritar i
rosti:
-Trebuie s pleci.Privirea ochilor verzi se trezi brusc i o ntlni pe cea a ochilor
albatri.
-Credeam c s-a ncheiat aceast disput,spuse el.
-Ar fi trebuit s te duc la spital nc de ieri.Acum,rana s-a infectat.Ai nevoie de
antibiotice i de tratament medical serios.
-Ei,ei! Este prea devreme pentru a-mi cere s-mi fac bagajul.
Dev ntinse mna i l mngie pe Rex care se ntinse peste piciorul Iui sntos.
-M tem pentru sntatea ta.Kristi lu cu o lingur aluat i puse n grsimea
ncins din tigaie.
-Te temi pentru sntatea unui King? Ce progres.Zmbetul ce-i nflori pe fa o
zpci pe Kristi complet.Dev oft cu un aer exagerat i spuse:
-Trebuie s-i mrturisesc c piciorul meu este cu mult mai bine.
-Nu cred.
-Poi s controlezi,dac vrei,dar dup ce lum micul dejun.Mirosul slninuei
face s-mi lase gura ap.Slnina conservat era foarte costisitoare i Kristi
hotrse s deschid o cutie,n cinstea ultimei zile pe care o petrecea oaspetele
su n tabr.i tocmai n acel moment o anuna c desfcuse cutia degeaba.
Tria un sentiment de exasperare,dar i unul de mulumire.n acel moment ea
sigur doar de un lucru: nu exista nimeni altcineva pe lume cu care s doreasc
s mpart preioasa slninu,n afar de chipeul novice.i n privina
piciorului avea dreptate.

O or mai trziu se vzu nevoit s recunoasc faptul c rana ncepuse s se


vindece.Cnd aplic un nou-bandaj,se ntreb care era motivul linitii ce se
coborse n sufletul ei.
-Pot rmne? ntreb Dev,plin de speran.
-Da,poi s rmi pn cnd puiul de bufni ncepe s zboare,fu ea de acord.
n cele din urm se vedea nevoit s recunoasc motivul pentru care lumea
prea,brusc,mai strlucitoare,mai luminoas.nc cteva zile Dev avea s mai
rmn n tabr.
CAPITOLUL 7
Joi dimineaa,foarte devreme,cnd Dev arunc o privire locului unde se afla
mormntul,mulumi cerului c bufniele erau nc n cuib.Femela avea grij de
puiul ce prea oricnd gata s fug,iar masculul vna insecte pentru a-i hrni
familia.ntorcndu-i capul,Dev o privi atent pe Kristi care se afla alturi de el.
Fusese uimit cnd i propusese s mearg mpreun s vad ce se ntmpla cu
bufniele.Prezena lui o plictisea? Sau i mai ru: poate se plictisise s-l tot aud
cerjndu-i s lucreze pentru el i atunci se hotrse s-l trimit acas.Nu voia s
plece.Dar trebuia,n cel mult trei zile.Dac nu se petrecea un miracol,Kristi nu
avea s-l nsoeasc.Se folosise de toate argumentele care i trecuser prin minte
i de tot farmecul su personal.Spre ruinea lui,ntr-un moment de slbiciune,se
gndise s se foloseasc i de sex.Dar nu voia s se mprtie prin ora zvonul
referitor la felul n care i ocupase Kristi locul n fruntea comisiei...dac
bineneles accepta postul.O urmrea cu atenie i i dorea s o vad ntorcnduse spre el i spunndu-i c se rzgn-dise.Dumnezeule,ct de mult ar fi regretat
dac nu-l urma n Sud.Se strecurase n viaa lui,n fiina lui att de adnc,nct
pn i gndul c urma s o prseasc l fcea s simt un gol n suflet la fel de
adnc ca i pustietatea din jurul su.
Kristi se ntoarse spre el i i zmbi.i rspunse i el zmbind i privirea lui se
plimb n voie pe chipul ei.Se opri asupra buzelor,ntrebndu-se ce s-ar fi
ntmplat dac o sruta.Faptul c reuise s se abin i s nu o srute ar fi
trebuit s-i aduc drept rsplat o medalie de onoare din partea Congresului.
Dac l mai privea cu zmbetul acela,atunci...nu,nu trebuia.Nici nu trebuia s
ndrzneasc s aib asemenea gnduri.Dac ar fi srutat-o nc o dat,ar fi uitat
de tot ce nsemna onoare i ar fi iubit-o fr nici o reinere.
Kristi l privea cu atenie i i dorea ca el s o srute din nou.Dorina cretea n
ea de cteva zile i uneori era domolit de reinerea lui Dev,alteori era aprins de
tot ceea ce se ntmpla n jurul ei.Mai nainte de sosirea lui fcuse observaii,dar

dup aceea toate micrile psrilor o ajutau s contientizeze tot ceea ce se


ntmpla cu trupul ei i cu dorinele acelui trup.De fapt,nu psrile i existena
lor o afectau,ci prezena lui Dev.Simea braul puternic aflat sub mna ei i
mirosul lui era att de brbtesc,un amestec de piele cald i alte arome aspre.
nghii n sec.ncet,i plimb degetele pe mneca de piele a hainei.Privirea lui
nfometat urmri drumul urmat de degetele ei care urcar,atingndu-i faa.
Simea o dorin puternic s-i mngie obrazul nc de diminea,din momentul
cnd l urmrise brbierindu-se.Dev i inu respiraia i zmbi din nou.Zmbetul
lui nsemna prbuirea ei,o fcea s cedeze n faa dorinei.Ridic mna
explorndu-i micile cute pricinuite de zmbet i simi o plcere deosebit sub
vrful degetelor cnd atinse pielea moale i uor ncreit.i trecu degetele de
mai multe ori peste obrazul lui,bucurndu-se de simpla atingere.Privirea cerceta
buzele moi,pline i att de plcute cnd o srutau.Simi o cldur nvluindo,amintindu-i srutrile lui.Un ipt tnguitor sparse linitea i n privirea lui
Dev Kristi citi nedumerirea.ipase unul din ei,copleit de dorin? iptul
izbucni din nou.Venea dinspre lac i prea s aduc odat cu el o prevestire care
i fcu pe amndoi s se nfioare.Ceva ru se ntmpla cu lebedele.
Kristi strnse braul lui Dev i amndoi pornir n jos,de pe coasta dealului.
Privind spre lac,Dev ntreb:
-Ce se ntmpla? Kristi i art malul lacului acoperit cu pietri,aflat chiar la
poalele dealului.
-Se ntmpla ceva ru femelei.Lebda,ntotdeauna greoaie i incapabil s se
mite cu uurin pe uscat,prea slbit,att de slbit,nct se tra cu greu pe
mal,de-a lungul plajei.Alturi de ea se aflau masculul i cinci pui.
-Indiferent ce i s-a ntmplat ei,nu i-a afectat nici pe pui i nici pe mascul,spuse
Kristi amintin-du-i c ultima oar cnd cercetase zona numrase cinci pui.
Masculul aluneca pe ap de colo-colo,de-a lungul malului i prea teribil de
nefericit.
-Este foarte ngrijorat,remarc Dev.Gndi c i el ar fi trit aceleai sentimente,
dac Kristi ar fi fost n suferin.
-Nu trebuie s te miri.Lebedele se mperecheaz pe via.Kristi ncepu s
coboare dealul,urmat de Dev.
-Am auzit odat o poveste despre o lebd,o femel prins de ghea pe rul
Detroit.A fost salvat de specialitii de la conservarea mediului.
Au inut-o sub supraveghere i au ngrijit-o pn s-a nsntoit i apoi au lsato din nou liber.i n tot acel timp masculul a ateptat-o singur i trist pn cnd
femela s-a ntors la el.Dev simi cum inima sa fcu un salt nebunesc pentru a se

prbui apoi ntr-o prpastie fr sfrit.Un devotament de asemenea proporii


era rar ntlnit chiar i la oameni.Ba nu! Greea! Cunotea cteva femei,
Ducesa,mama lui,al cror devotament fa de soii lor rivaliza cu al lebedelor.
Devotamentul lui Kristi ar fi putut fi temperat de dragostea ei pentru psri.
Cnd ajunser pe mal,se oprir la o deprtare de civa metri fa de lebede.
-Privete! Vezi ce se ntmpl? ntreb Kristi privind lebda ntorcndu-se cu
faa spre ei i btnd din aripi.De ciocul negru al lebedei atrnau cinci inele de
plastic dintr-un grup de ase.Cel de-al aselea se prinsese de partea superioar a
ciocului i rmsese nepenit.
-Dumnezeule! Va muri de foame.Dev fcuse remarca simindu-se cuprins de o
furie fr seamn.
-Oare ce nebun poate lsa asemenea obiecte aruncate la ntmplare?
-Poate un pescar sau un cuttor de petrol.Muli arunc obiecte de plastic la
ntmplare,gndindu-se c pot dispare ca prin minune.Dar nu se ntmpla aa,n
special n aceste locuri.
-Poi s faci ceva pentru a o ajuta?
-Putem ncerca,rspunse Kristi ncntat de atitudinea lui Dev.Dac vrei s-i
distragi atenia,m voi furia n spatele ei i voi ncerca s pun mna pe ea,apoi
vom scoate inelele.Cred c am nevoie de jacheta ta.Fr s pun nici o ntrebare
n plus,Dev i scoase jacheta de piele i i-o ddu lui Kristi.Dev porni spre
lebd,ncercnd s nu o sperie.Pasrea ncerc s-l loveasc cu ciocul att ct i
sttea n puteri,dup care se lipi de pmnt.n acel moment,Kristi arunc jacheta
peste capul lebedei i i prinse gtul lung cu ambele mini.Vorbindu-i ncet,
linititor,Kristi o imobiliza i ncerc s trag inelele nepenite pe cioc,dar
acestea nici nu se clinteau.
-Ai un cuit? l ntreb pe Dev.
-Nu.
-Am eu unul n buzunarul de la spate.Dev scotoci n buzunarul pantalonilor-o
experien nu tocmai neplcut pentru el-i lu cuitul,dup care se apropie de
capul lebedei.Aceasta l privea cu un ochi cafeniu,luminos,i penele glbui de la
colul ochiului artau ca o lacrim aurie.
-Mai repede! l ndemn Kristi observnd masculul care se pregtea s ias din
ap ssind nemulumit.n ciuda grabei,Dev se mica atent,strecurnd cu grij
lama cuitului ntre cioc i inelul de plastic,i ncepu s taie.Masculul l atac pe
Dev cu aripile larg deschise i cu lovituri violente ale ciocului.Dev se cltin sub
fora loviturilor,mulumit c reuise s nu nepe masculul cu cuitul.Fcndu-i
curaj pentru a ntmpina un nou atac,ncepu din nou s taie inelele.Inelul se

rupse chiar n momentul n care masculul l ataca din nou.Se ntoarse i ncepu
s-i agite braele n faa atacatorului,n dorina de a-i distrage atenia.Masculul
atac.Dev se cltin pe clciul rnit i se deprta pe plaj ct de repede putea,
abia reuind s se fereasc de ciocul masculului.Kristi eliber lebda i o
ndemn s se alture celorlalte,flfind jacheta lui Dev.
-Hei,nu mai alerga,domnule Novice! strig ea simind c se nbu din pricina
hohotelor de rs pe care i le stpnea cu greu.Imaginea care i se oferea-Dev
urmrit de pasrea furioas-o amuza teribil.Era att de plcut! Imaginea i
nclzea sufletul.Dar trebuia s fie atent i s nu fac un pas nebunesc,adic s
se ndrgosteasc de Novice.inea jacheta lui Dev strns la piept n vreme ce l
urmrea gonind lebda spre lac.Masculul,cu un ultim ssit i cu o ultim
ncercare de a-l lovi cu ciocul,se ndrept cu un aer mre spre lac.
Strnse lama cuitului i l puse n buzunar,alturi de inelele de plastic.Cu capul
plecat,porni napoi spre locul unde se afla Kristi.opia i ocolea fiecare piatr
mai ascuit care i ieea n cale.Cnd ajunse lng ea,ipetele lebedei i atraser
atenia.Masculul se ndrepta spre femel,cu capul sus i cu aripile desfcute.
Aceasta,la rndul ei,desfcu aripile i i iei n ntmpinare eroului biruitor.
Gturile lor lungi se legnau nainte i napoi,se mngiau,se atingeau,ca i cnd
ar fi vrut s se asigure unul pe cellalt c totul era bine i c fiecare era iubit de
cellalt.Dumnezeule,ct de mult le invidia!se gndi Dev.nlndu-i capul,
zmbi.Kristi simi cum inima i se topea la vederea zmbetului cald i dulce.
Fiecare fibr a trupului ei i spunea s-i deschid larg braele,dar pentru a
rezista tentaiei strnse i mai tare jacheta de aviator a lui Dev la pieptul ei.Dac
acesta ar fi rostit un singur cuvnt sau ar fi atins-o ct de uor,n mod sigur s-ar
fi aruncat n braele lui.Tensiunea mocnea ntre ei.n cele din urm,Dev ntreb:
-Crezi c se va descurca? Lebda terminase de curat penele i se mai scutur o
dat nvolburndu-i penele.
-Cred c da.Dev i arunc o nou privire.Acestea deveneau tot mai tandre,n
vreme ce n minte i se derula amintirea celor dou lebede.
-M bucur.Cred c s-ar fi simit ngrozitor de singur.
-Nu exist multe psri care rmn credincioase partenerului lor ntreaga via.
Acesta este motivul pentru care iubesc lebedele.i amndoi,att masculul,ct i
femela,se ocup de creterea puilor.
-Urmrind ceea ce se ntmpla zilnic n aceste cuiburi,nu se trezete n tine
dorina s ai propriul tu cuib i puii ti?
-Recunosc faptul c exist uneori asemenea momente.Dar munca mea este mult
mai important,se grbi Kristi s adauge.De fapt,n ultimele patru zile se gndise

mai des ca altdat.i plec privirea de team ca Dev s nu citeasc n ochii ei


adevrul.Brusc,nelese c mngia jacheta lui Dev fr s-i dea seama de ceea
ce fcea.O mngia,ca i cnd ar fi fost iubitul ei.tia de fapt c Dev era iubitul
ei.Tresri i cnd i ridic privirea observ c Dev i concentrase ntreaga
atenie asupra degetelor ei.Ochii lui trdau dorina i pumnul stng se strnsese
n buzunar n jurul inelelor de plastic.Se lupta cu sine pentru a-i stpni dorina.
Voia s o iubeasc pe Kristi chiar n acel moment,n acel loc.
-Ai de gnd s le dai voie psrilor s te mpiedice s ai familie,un so,copii?
ntreb Dev,gndindu-se ce mare pcat ar fi fost dac instinctele ei materne s-ar
fi irosit pe psri.Kristi i arunc o privire fugar,apoi i concentra atenia
asupra lacului.
-Iubesc lebedele de tundr.Dac m voi cstori vreodat,o voi face pentru
totdeauna,pn cnd moartea ne va despri.l privea cu ochi mari,deschii,n
vreme ce cuvintele ei susurau n sufletul lui.Era un brbat frumos,se gndea
Kristi.i trupul i sufletul lui erau minunate,i avea un fel anume de a vorbi care
o fcea s lcrimeze.
-Acesta este motivul pentru care nu m-a cstori cu cineva care ar ncerca s
m schimbe.i dorea s-l fi putut ntlni pe Dev ntr-o alt lume,n care sufletele
lor s fi avut o ans ct de mic,s-i aparin unul altuia.
-A fi nefericit,dac mi s-ar tia aripile i l-a face att de nefericit pe soul
meu,nct am ajunge s ne urm unul pe cellalt.
-Dac ai ntlni brbatul potrivit nu s-ar ntmpla aa ceva,spuse Dev,dei simea
c nu exista un asemenea brbat.
-Care brbat ar fi de acord s-i lase nevasta s plece vara pentru a urmri viaa
psrilor? Dev respir adnc,apoi ls aerul s ias din plmni cu un oftat
adnc.
-Ai dreptate.Dac am fi cstorii,poi fi sigur c nu te-a lsa s pleci n Nord
n fiecare an.Ar fi fost cumplit de speriat c i s-ar fi putut ntmpla ceva ru aa
cum se ntmplase i bunicului su.Kristi l privea cu atenie,dezamgit c
fusese de acord cu ea,dar nu era absolut deloc surprins.O prevenise.Ei nu aveau
nici o ans la un viitor comun.Atitudinea lui ironic era o dovad c relaia lor
nu ar fi avut nici un viitor.Oftnd resemnat,ntinse mna s-i dea jacheta,apoi o
retrase i o puse sub bra.
-Las-m s vd dac nu cumva lebda te-a rnit n spate.ntoarce-te!
-Nu este nimic grav,spuse el ntorcndu-se totui.i ridic puloverul.
-ntotdeauna spui acelai lucru,murmur ea i degetele ei tresrir n momentul
n care atinse pielea brbatului.

-i tu ntotdeauna ncerci s m dezbraci.Un val de cldur o coplei,urmat de


un fior cnd vzu vntile care i apraser deja.Izbucni totui n rs i rosti cu
greu:
-Nu este vina mea.Se pare c n permanen caui un loc unde s te accidentezi.
Acas cum te descurci?
-Poate nu m crezi,dar trebuie s-i spun c acas nu am parte niciodat de
asemenea ntmplri.Kristi cercet cu atenie vntile,simind cum cretea n ea
dorina de a sruta locul lovit.
-Cred c ar fi bine s porneti napoi spre viaa sigur din Sud,l ndemn ea,dei
nu dorea absolut deloc s-l vad plecat.
-Nu vreau s plec,spuse el.Glasul i era linitit,n ciuda faptului c ntreaga zi
avusese n minte numai acel gnd.i nici Kristi nu voia s-l vad plecnd.i trase
puloverul n jos.
-Cred c vei supravieui acestei ntlniri cu natura.Poftim,pune-i jacheta.S nu
rceti.Dev izbucni n rs.Timid,Kristi i se altur,dar zmbetul ei se stinse cnd
i vzu mna plin de snge ieind din buzunar.
-Te-ai tiat.
-Doar o zgrietur.i art degetul pentru un control atent,apoi spuse:
-Nu e nevoie dect de o srutare pentru a m face bine.Fr a se gndi,Kristi i
apropie buzele de degetul lui.Gustul sngelui i fiorul ce-l strbtu pe Dev o
fcur s-i dea seama de ceea ce se ntmpla.Se retrase i l privi nedumerit.
-Mergi pn n pnzele albe pentru a obine un srut,reui s spun Kristi.
Inima i btea nebunete i din cnd n cnd prea s se opreasc din pricina
emoiei.Dev i atinse obrazul cu mna i spuse:
-ntreaga zi am dorit s te srut.Dar tu vrei s m srui?
Glasul lui era nesigur,uor rguit.Kristi ntlni privirea lui i ddu uor din cap.
-Da,Dev.Te rog!Cu un zmbet triumftor Dev i plec ncet capul i buzele lui
puser stpnire pe gura ei.Triumful dur ct o btaie de inim pn cnd Kristi
rspunse srutului su.Dev se trezi la rndul su captiv.
Pmntul pm s fug de sub picioarele lui i o nlnui cu braele,ca i cnd ar
fi fost singura lui ans de supravieuire.Prea c stratul de ghea se topea sub
cldura srutului lor,transformnd totul n melas.Dev simea c i n interiorul
trupului su se ntmpla un fenomen asemntor.Triser cteva zile chinuii de
durere,de dorin i cnd,n sfrit,Kristi l srut,durerea i dorii erau deja
copleitoare.Limba ei i mngia buzele i cnd Dev i deschise uor gura,
nerbdtoare,Kristi se strecur ntre buzele lui.Dev auzi un geamt i tiu n
acelai moment c el era cel de la care venea.

i cuprinsese fesele cu ambele mini i o ridic,ncercnd s o cuprind ntre


coapsele lui.ocat de excitaia lui Dev,se trase napoi.Dev refuza s-i dea
drumul i se mic uor lipit de trupul ei,ntr-o atitudine semnificativ i limba
lui i ddea de neles ceea ce dorea s fac.Era un sentiment care l fcea s
vibreze i se rs-pndea n ntregul trup odat cu fiecare micare a limbii.Kristi
simea cum i tremurau genunchii din pricina emoiei i a dorinei.Nu exista
nimic pe lume n acel moment mai puternic dect dorina ei de a face dragoste
cu Dev.Acesta simea tremurul trupului ei i un val de dorin l coplei.Nu
numai c o dorea,c dorina se transforma n durere,dar i sufletul lui tnjea
dup ea i inima lui dorea s se nale la ceruri alturi de ea.
Buzele lor erau nc ngemnate cnd se prbuir la pmnt.Kristi se ntinse pe
tundra moale i l trase asupra ei.Minutele treceau sub cldura soarelui,copleite
de murmure,de frnturi de glasuri i de aroma dulce a florilor zdrobite.
Sprijinindu-se pe un bra,Dev se ridica uor i o privi cu atenie pe Kristi.
Privirea lui era cald i blnd i se bucura de imaginea oferit de florile galbenaurii ce se ncurcaser n prul ei.
-Eti att de frumoas,Kristi! Att de pasional!i apropie buzele de ale ei.
-Dev!i nfund minile n prul lui bogat.Gemnd uor,Dev i cobor capul i
o ploaie de srutri se abtur asupra gtuiui i a pieptului ei.Simea c dorea
mai mult dect s se bucure de aroma buzelor ei.
-Vreau s te vd,spuse el blnd,jucndu-se ntre snii ei mai nainte de a-i ridica
capul pentru a cere permisiunea.O afl n privirea strlucitoare i n zmbetul ei
ovitor.ncet,fr ca privirea lui s o prseasc pe cea a ei,ncepu s-i descheie
nasturii bluzei.O deschise pn n talie i apoi i strecur minile pentru a o
scoate.Abia atunci privi trupul ei.i n privirea lui se putea citi o ncntare
teribil i o dorin de nestpnit.
-Eti minunat!Kristi era n culmea fericirii,pentru c Dev o dorea.i ea l
dorea.Snii sufereau i tnjeau dup atingerea minilor lui i a srutrilor.
Niciodat nu se mai simise att de atrgtoare.Dev i plimb alene un deget pe
linia ce desprea snii,apoi trecu fcnd conturul fiecruia din ei.Kristi simea
c era pe cale s-i piard minile.Simea nevoia s ia mna lui i s o aeze pe
sni,s pun capt torturii,dar nici nu voia s piard vreuna din senzaiile ce i se
ofereau.Spatele ei se arcui i micarea fcut aduse snii n atenia lui.
-Cea mai fin mtase,murmur el mngind-o.Kristi gfia uor i-i umezea
buzele care se uscau imediat,n timp ce toat atenia ei se concentra asupra
degetelor care o mngiau.
-Albi ca fildeul.i eu care doresc att de mult s tiu gustul lor.

Vocea adnc,plin,ncrcat de dorin i trimitea fiori n tot trupul.


i povara de pe buzele ei i snii care o dureau de dorin fceau ca trupul ei s
fie cutremurat de un val de emoie.Scncea,parc cerind mai mult i parc
ncercnd s-l opreasc.Dev se plimba de la un sn la cellalt,jucndu-se cu
fiecare,alintndu-l cu barba i apoi cuprinzn-du-l cu gura.
-Sunt divini! Fermectori!Incapabil s se abin,Kristi ncepu s se mite
cutndu-i picioarele cu ale ei,ncercnd s-l nvluie cu trupul.Buzele lui le
acopereau pe ale ei,nelegndu-i chemarea i strecurndu-se ntre coapsele ei.
Kristi gemu simindu-i trupul strns lipit de al ei.Dorea s nlture orice barier
dintre ei,dorea s simt trupul lui ct mai aproape.Cu minile fremtnd de
nerbdare i gsi cureaua i o desfcu.
-Iubete-m,Dev!Te rog,iubete-m!se rug ea i i strecur mna ntre
pantaloni i coapsele lui.Atingerea minilor ei i aduser o promisiune divin j
o ameninare asemntoare cu focul venic.i nl cu greu capul i,privind-o
cu atenie,cu ochii ncrcai de pasiune,spuse:
-Kristi,iubita mea,trebuie s ne oprim.
CAPITOLUL 8
Kristi i retrase minile privindu-l nedumerit pe Dev.
-Am fcut ceva ce nu se cuvine?Tria un sentiment de vinovie,de confuzie.
Se simea nelat i mai ales dorea s nu fie att de lipsit de experien,cnd
era vorba s se fac plcut de ctre un brbat.Trupul brbatului se scutur
nfiorat,respir adnc pentru a-i ctiga controlul i apoi,ncet,cu grij,se ridic
i se aez alturi de ea.
-Nu eti tu de vin,Kristi,ci eu.Am ncercat s gsesc o cale pentru a te ocroti i
tu ai nevoie s fii ferit de mine.i mngie obrazul cu degete tremurtoare,iar
vorbele lui erau ncrcate de regret.
-Ce spui?
-nc mai sper c vei veni s lucrezi cu mine i pentru mine,Kristi,i nu vreau ca
vreo persoan s spun pe Dealul Capitoliului c ai primit slujba,pentru c te-ai
culcat cu mine.
-N-ar ndrzni nimeni s fac o asemenea afirmaie.Sunt la fel de bine pregtit
pentru asemenea slujb ca oricine altcineva.
-tiu.tiu foarte bine.Dar exist un fel anume de a privi o femeie,dup ce ai
fcut dragoste cu ea,iar eu nu m pricep s-mi ascund sentimentele.M tem c
am deveni material pentru rubricile de senzaie ale ziarelor,imediat ce am ajunge
n ora.

Deja ochii lui o priveau altfel i nici mcar nu fcuser dragoste, se gndi
Kristi uimit.Se simea prjolit de emoii.nchise ochii i i strnse bine
pleoapele,temndu-se s nu izbucneasc n lacrimi,lacrimi de dezamgire,pentru
c Dev nu continuase s o iubeasc pn la capt...i lacrimi de tandree
i...iubire,pentru c Dev se arta ngrijorat de reputaia ei i prea puin preocupat
de nevoile lui.Doamne,formidabilul Dev,ncerca s se poarte ca un adevrat
gentleman,chiar dac o asemenea comportare i producea chinuri infernale.
Continu s-i mngie obrajii,dar simea privirea lui cerndu-i s-i ndrepte
atenia asupra lui.Cnd se simi n stare,deschise ochii i l privi.
-Nu trebuie s te temi c vei mpri cu mine rubricile ziarelor de scandal,pentru
c este aproape sigur c nu voi lucra pentru tine.O privi atent,timp ndelungat.
-Deci,vrei s faci dragoste cu mine?
-Nici gnd,rspunse Kristi,ntrebndu-se dac spunea adevrul sau minea.
O strnse uor n brae,lipind-o de pieptul su.
-Poate este mai bine aa.Nu am nimic ce te-ar putea proteja i nu vreau s risc s
rmi gravid.Rznd timid,Kristi rspunse:
-Cred c ai dovedit cu prisosin c nu eti un brbat neserios.
-i s tii c nu am fost nici cerceta,oft el.Rmaser mbriai pentru un
timp.Dev se juca trecndu-i mna prin prul ei i treptat n mintea ei ncolea i
cretea gndul c Dev nu se asemna absolut deloc cu Fergus.Nu avea niciodat
s ncerce s profite de pe urma ei.Cnd,n sfrit,reui s vorbeasc,glasul ei era
aproape o oapt:
-Iau pastile.Dev deveni brusc rigid,apoi se relax:
-Vrei s fii ntotdeauna sigur c totul este sub control?
-Nu e vorba despre ceea ce crezi tu.Adic nu le iau pentru c sunt dornic s sar
n sacul de dormit al primului venit n tabr.Le iau pentru c...N-are
importan.Renun la explicaii i i frec uor fruntea de puloverul lui.
Se deprta uor de ea i zmbi.Vznd c nu-l privea,i strecur un deget sub
brbie i i nl capul.i mngie uor cu degetul buza de jos.
-M bucur c le iei,Kristi,indiferent care este motivul.
-Le iau pentru a diminua durerile,recunoscu ea cu timiditate,ntrebndu-se de ce
i dezvluia lui Dev cele mai intime secrete.Dac nu le-a lua,durerile ar fi att
de mari,nct a fi obligat s petrec cteva zile n pat n fiecare lun.
Dev continua s zmbeasc,mngindu-i buza.Pentru o clip fusese cuprins de
slbiciune i ar fi vrut s renune la oferta fcut privind slujba,la onoare,la tot
ceea ce constituia pentru el o credin n via.Se ls tentat s fac dragoste cu
Kristi.Dar dac ar fi cedat,nu ar mai fi avut ndrzneala s-i priveasc mama n

ochi.Mama King i crescuse fiii n credina c o femeie tre-buie respectat i


onorat,i pentru Kristi el nu dorea nimic altceva dec s o onoreze.i plec
uor capul i o srut pe buze,apoi se ntinse alturi de ea.
Kristi l privea i,undeva,ntr-un colior al minii ei tnjea dup ceea ce nu se
mplinise.Dorea ca Dev s fac dragoste cu ea.O alt parte a minii,cea
prevztoare,o ntreba dac era cu adevrat pregtit pentru un asemenea
moment.Trupul lui fierbinte nu o mai proteja mpotriva frigului i o nfiorare i
strbtu trupul.n acel moment i ddea seama ct de aproape fusese de a se lsa
prins ntr-o relaie intim cu un brbat care o avertizase c nu avea s o lase
niciodat s intre n viaa lui.Continua s-l priveasc,dar o fcea pe furi,printre
gene.Cu mini tremurtoare,i cut cmaa.Dev o prinse de mini.
-Te rog,Kristi,nu! Snii ti sunt att de frumoi! Privirea lui se plimb pe trupul
femeii,n vreme ce minile lui i ncheiau nasturii unul cte unul.Cnd ajunse la
ultimul nasture,l ls descheiat i depuse o nou srutare pe gtul ei,sub
brbie,apoi.i nl capul.
-Nu vreau s te simi stnjenit de ceea ce s-a ntmplat ntre noi.
Kristi respir adnc,nbuindu-i un oftat.
-Nu m voi simi astfel,murmur ea,bucuroas de tandreea ce i se oferea.
Aplecndu-se,Dev culese o floricic alb-glbuie i i-o oferi.
-Poftii,doamna mea.O mrturie a recunotinei mele pentru minunatele amintiri
pe care mi le-ai oferit.Sper c i amintirile tale vor rmne la fel de plcute.
Dev se ntreba dac micul lui discurs att de ieftin avea s-i strneasc rsul.
Kristi se ridic ncet i l privi pe Dev,vrjit de felul n care acesta inea tulpina
delicat,ca i cnd s-ar fi temut s nu o rup.
Ce brbat tandru! se gndi ea,acceptnd floarea.
-Da,Dev,i amintirile mele vor fi la fel de plcute ca ale tale.
Erau ntr-adevr amintiri extraordinare,i spunea Kristi,stnd n avion,cu
capul sprijinit de geamul acestuia.Privea mica floare pe care o inea n cuul
palmelor,ca i cnd ar fi ncercat s o ocroteasc.Dar voia oare i mai multe
amintiri legate de prezena lui Dev pentru a se bucura de ele mai trziu,n anii ce
aveau s vin? n urmtoarele trei nopi urma s plece i nu avea s-l mai
vad.Oare voia s se arunce ntr-o relaie ce nu avea s dureze mai mult de trei
nopi.Numai Dumnezeu tia dac nu cumva chiar aceasta i era dorina.Se
ntreba de ce dorea s o srute i de ce de la o asemenea dorin ajunsese s
tnjeasc dup ceva mult mai important i totul ntr-o perioad de timp att de
scurt?

Era adevrat c atracia sexual ce exista ntre ei o fcea s tnjeasc dup trupul
lui,dar mai era ceva,un sentiment mult mai adnc.Oare se n drgostise de el?
Clipi i observ din nou floarea.l iubea...nu l iubea...l iubea...
Floricica avea cinci petale mici,aurii.Clipi din nou i privi floarea.Oare cine se
purta prostete?
-Hai s ne ndreptm spre cas i s uitm de msurtori i numrtori,spuse ea
cu glas puternic,ncercnd s se fac auzit peste urletul motorului.
-Te simi bine? S-a ntmplat ceva? ntreb Dev ngrijorat.
-M simt perfect.Avea nevoie de timp pentru a-i pune ordine n gnduri i n
sentimentele fa de Dev,i nu putea s gndeasc att timp ct se afla att de
aproape de el,n carlinga avionului.Prezena lui,fora sa masculin att de
puternic fcea ca orice gnd s ia alt fga dect cel drept.
Dev ntoarse avionul i porni n direcia n care se afla tabra,aruncnd o nou
privire spre Kristi.Prea pierdut n gnduri...prea a fi Muntele McKinely
acoperit de nori.Nu putea s-i aduc nici o vin pentru ceea ce se ntmpla,
amintindu-i cum era gata s fac dragoste cu ea i apoi renunase.
Doamne,dac ar fi putut s tie ct de mult i dorea s o ating,s fac dragoste
cu ea.Dar nu putea.Nu putea,pentru c dorea ca ea s lucreze pentru el.La dracu!
L-ar fi zdrobit pe primul brbat care ar fi ndrznit s susin c slujba fusese
obinut de Kristi,pentru c se culcase cu el.
-Avem oaspei,remarc Dev zburnd deasupra taberei.Kristi i ntoarse capul i
privi cu atenie hidroavionul ancorat lng cel cu care sosise Dev.
-King Oil,remarc ea.Probabil te caut pe tine.
Dac ar fi fost un porc epos,n mod sigur ar fi mprtiat n jurul ei
numeroase epe, se gndi Dev,dorindu-i ca acea companie a familiei s
dispar brusc.
-La naiba! Cum au tiut unde s m gseasc?
-Telegraful mocasinilor.
-Da,uitasem.Hai s mergem s vedem despre ce este vorba,hotr Dev i ls
avionul s fie pilotat de Kristi.Brbatul nalt,brunet,care se plimba pe plaj,
avndu-l pe Rex pe urmele sale,porni n ntmpinarea lor.Era mbrcat n negru,
ncepnd de la plria Stetson i pn la cizmele cu care era nclat.Fiecare
amnunt al inutei lui amintea de omul de afaceri legat de lumea petrolului.
-Duke? Ce te aduce aici?
-Aceeai ntrebare a putea s o,pun i eu,frioare.Cei doi brbai rmaser pe
toc,msurndu-se din priviri.Duke era cu civa centimetri mai nalt ca Dev.
Acesta ntinse mna i fratele su i-o prinse cu nerbdare.

-M bucur s te vd,Dev,dei a trebuit s vin pn la Polul Nord pentru a se


ntmpla acest lucru.Duke i scoase apoi plria i i ndrept atenia spre
Kristi,care mngia cinele n timp ce i urmrea pe cei doi brbai cu un aer
prudent.
-Am aflat n Fairbanks c te afli n tabr cu domnioara Bjornson.De fapt,pe ea
am venit s o vd.Kristi i ndrept spatele ct putu de mult i i arunc o privire
ptrunztoare.i aminti ce gndise prima dat cnd l ntlnise pe David King.
Era un brbat chipe,seme i avea un suflet pe msura ochilor ce strluceau ca
oelul.Era un brbat aspru,care se atepta ntotdeauna s obin rezultate
concrete.Fr ndoial c de aceea sosise,pentru a afla de ce nu transmisese Dev
mesajul su.
-Adevrat,domnule King? i de ce doreti s m ntlneti?
-L-am vzut pe tatl tu alaltieri.
-L-ai vzut pe tata?De ce?Cum se simte? Dorea s pun mai multe ntrebri,
chiar s ncerce s afle cum voia s o mituiasc,dar rezist unei asemenea
dorine.Punndu-i plria pe cap,Duke o trase ct mai pe ochi.
-A reuit s-i conving pe medici s-l externeze.Eu l-am dus pn la tabra
permanent.
-L-ai transportat? Dumneata? i l-ai lsat acolo singur? se mir Kristi,artndui totodat nemulumirea.
-Mary este cu el.Mi-a cerut s-i spun c nu trebuie s fii ngrijorat din pricina
lui.Va avea ea grij ca sfaturile medicului s fie respectate aa cum trebuie.
-Sunt convins c Mary aa va proceda.Kristi simi c furia i teama se
spulberau.Vduva inimoas care conducea cafeneaua din Cordova era exact
persoana de care tatl ei avea nevoie i spera ca el s ajung n cele din urm s
neleag adevrul.Duke i duse mna la buzunarul hainei din piele de oaie i
scoase un plic pe care i-l nmn.
-Tatl tu mi-a cerut s-i dau acest plic.Fr s mai in seam de regulile
bunelor maniere,Kristi desfcu plicul i citi n grab biletul aflat nuntru.
-Bine,dar spune c nu tiai nimic despre accident pn n acest moment,spuse
Kristi n cele din urm privindu-l pe Duke nedumerit.
-Este adevrat.Am primit doar un raport despre o scurgere la unul dintre puuri
dar nu i despre accident.Dev o privea pe Kristi la fel de nedumerit,dup care,
judecnd rapid i punnd faptele cap la cap,spuse:
-Scurgere de petrol? Accident? nseamn c accidentul a fost cauzat de King
Oil? Kristi aprob din cap.Dev se ntoarse spre fratele su.

-La dracu',Duke! Asta este o crim! Te-am avertizat cu ani n urm c normele
tale de siguran erau dezastruoase,mai ales n Nord.
-tiu,ai dreptate.i am nceput deja s mbuntim condiiile.
-Deja nu nseamn chiar curnd,pentru c tatl lui Kristi a avut de suferit.
Trsturile fine,aristocrate ale lui Duke,se mblnzir pentru cteva secunde,ct
o privi pe Kristi.
-De aceea m i aflu aici.Doresc s-mi cer scuze i s vd dac pot fi de folos.
mi pare ru c a durat atta timp,Kristi,dar abia acum am descoperit scrisoarea.
Baronul a fost bolnav i scrisoarea se afla n corespondena lui.
-Tata este bolnav? Ct de grav? ntreb Dev.
-Dev...Baronul a avut un atac.
-i...i este...Dev zmbi ctre Kristi care i luase mna ntr-a sa.
-Este bine,dar este nebun de furie,pentru c a fost obligat s ncetineasc ritmul
cu care era obinuit s munceasc.
-De ce nu mi-ai spus i mie? Privirea lui Duke se opri asupra celor dou mini
ngemnate.
-El ne-a interzis.Nu a vrut s te ntorci acas din mil pentru el.
-Btrn nebun.
-i eu m uit n acest moment la un tnr nebun,care este mult prea idealist
pentru binele lui.
-Deci nu lucrezi cu adevrat pentru tatl tu? se minun Kristi,mintea ei punnd
cap la cap tot ceea ce auzea vorbindu-se.Dev cltin din cap.
-Nu.
-i nici mcar nu vorbii unul cu cellalt? Nu ai tiut cu adevrat ce s-a
ntmplat aici n aceast primvar?
-Am citit n ziare despre scurgerea de petrol.
-i a strnit furtun pe Dealul Capitoliului,complet Duke.
-Ah,Dev! i eu care am crezut c ai venit aici pentru a cuta punctele slabe ale
activitii mele,pe care apoi s le foloseti ca o arm mpotriva mea,astfel nct
s nu-mi pot pune n aplicare ameninarea.
-Ameninarea? ntreb Dev la fel de uimit ca i Kristi.Duke rspunse n locul lui
Kristi.
-Era hotrt s fac zile grele companiei King Oil la fiecare audiere,avnd ca
tem protecia mediului i asta de acum i pn n ziua cea din urm a omenirii.
i aa ar fi fcut,dac noi nu hotrm s lsm deoparte toate planurile de foraj
pn cnd nu gsim metode mai sigure de transport a petrolului de-a lungul
coastei.Avem destule concesiuni n alte locuri i acestea ne vor oferi suficient de

lucru pentru urmtorii ani.Deci,Kristi,va trebui s-i concentrezi energia asupra


unei alte cauze.
Zmbi,dar zmbetul lui nu era degajat,firesc,nu prea s tie s zmbeasc cu
adevrat.
-De ce nu ncerci s-l ajui pe Dev,ntreb el.Apoi,ntorcndu-se spre Dev,
adug:
-Este foarte bine pregtit,se bucur de respect i este o adversar de temut.
Vorbesc din experien.Dev aprob,dnd din cap.
-Nu trebuie s-i faci publicitate n faa mea.Am ncercat s o conving s se
alture comisiei chiar din ziua n care am sosit aici..
-Deci acesta este motivul pentru care ai venit n Nord.Cei din Fairbanks nu
nelegeau ce motive ai avut pentru a veni aici i nici de ce ai rmas attea zile.
Duke arunc o nou privire minilor ce rmseser nlnuite.
-i nc ceva! O echip TV ddea trcoale taberei centrale punnd ntrebri
despre tine,Dev.Cred c i vor face apariia aici ct de curnd.Brusc,dndu-i
seama c l inea de mn,Kristi i eliber mna.Dev se simi n mod surprinztor
dezamgit i prsit.Era att de plcut s o simt alturi de el,susinndu-l i
oferindu-i mngiere!
-Am venit aici pentru a pune o plac comemorativ pe mormntul lui King,se
gndi Dev s-i lmureasc fratele.Duke i ddu plria pe spate cu o scurt
lovitur de deget i i privi fratele uimit.
-Dumnezeule Mare! Este aici,aproape?
-Este la cteva mile,mai la vest.Duke i plesni una din mini cu pumnul
celeilalte,se ntoarse cu spatele,apoi se ntoarse din nou cu faa i i privi fratele.
-mi este ruine de mine nsumi.n toi aceti ani ct am zburat deasupra acestor
locuri,niciodat nu mi-am fcut timp s caut mormntul lui.Nici tata i nici Dare
n drumurile lor,n aceste zone,nu s-au gndit s-l caute.i au venit i ei de
nenumrate ori pe aici.ntinse ambele mini i i cuprinse umerii lui Dev,
privindu-l adnc,n tcere.
-Am ncredere n tine,frioare,c vei face exact ceea ce se cuvine.i,te rog,vino
acas.Emoia momentului era att de mare,nct Kristi nu mai putea ndura s
asiste.Porni de-a lungul plajei,pentru a nu mai auzi vorbele lor i l lu pe Rex cu
ea.
-M voi gndi,promise Dev,urmrind-o pe Kristi din privire.
Duke i lu minile de pe umerii fratelui su i fcu civa pai napoi.
-Nu te gndi prea mult,pentru c s-ar putea ca datorit ncpnrii tale s fie
prea trziu.

-M voi gndi.
-Mamei i este dor de tine.Dev zmbi gndindu-se la mama sa minunat.
-i mie mi este dor de ea.
-i ferma se va duce de rp fr tine.
-Frumoas lovitur! exclam Dev,dndu-i un pumn fratelui su n glum.Dar
este copilul lui Dare cnd va decide s se aeze la casa lui.
-Ducesa este din ce n ce mai nerbdtoare s aib un strnepot.
Dev izbucni n rs.
-Nu cred c trebuie s-i amintesc de faptul c Ducesa are trei nepoi,dintre care
eu sunt cel mai tnr.Nu neleg de ce nu vrei s te recstoreti i s ncerci s ai
un motenitor?
-Ei da! ntr-adevr,iat un raionament foarte corect.Pentru o clip privirea lui
Duke i pierdu strlucirea de oel i deveni vistoare,apoi totul reveni la normal.
-Ei bine,frioare,cred c tu ne-ai luat-o la toi nainte,spuse Duke.
Se aplec nainte i cu voce sczut continu:
-Adu-o pe Kristi acas.Ducesa de-abia ateapt.
-Ce tot spui?
-O iubeti,nu-i aa? Dev fcu un pas napoi i i privi fratele,uimit.
-Dumnezeule,nu!
-Ei bine,ai reuit s m pcleti.Exist un fel anume n care un brbat privete o
femeie,atunci cnd...
-nc o vorb i te fac s scuipi snge,i amenin Dev fratele,fluturndu-i
pumnul pe sub nas.Ochii lui Dev se ngustar msurnd dimensiunile pumnului,
apoi arunc o privire cercettoare fratelui su.
-Vrei s spui c nu te-ai culcat cu fata asta att de frumoas?
Dev se uit la pumnul su cu o figur uimit,apoi l ls jos.
-Fata aceasta frumoas nu rspunde da niciodat,la nici o ntrebare.Nici mcar
nu m-a lsat s pun piatra pe mormntul bunicului din pricina unui pui de
bufni,care trebuie s nvee s zboare.Hohotele de rs care izbucnir din
pieptul lui Duke o fcu pe Kristi s se ntoarc uimit.
-Ce-i att de amuzant?
-i povesteam lui Duke despre puiul de bufni.Duke i ridic mneca hainei i
arunc o privire ceasului de aur de la ncheietura minii lui.
-A vrea s vd i eu mormntul nainte de a porni spre Sud.
-Te voi duce eu,Duke.Ai putea astfel s-mi dai o mn de ajutor s duc placa sus
pe deal.Dev arunc o privire spre Kristi pentru a o liniti.
-Da,dar numai pn pe la jumtatea dealului.Restul drumului l voi face singur,

dac puiul de bufni va ncepe s zboare pn plec eu.


-Sunt ncntat s-i dau o mn de ajutor,dar voi zbura cu avionul meu,pentru c
dup ce voi merge la mormnt voi porni direct spre Sud.i vreau s prind zborul
din seara aceasta.
-Poi s m nsoeti,Kristi,propuse Dev,aezndu-i braul n jurul umerilor ei.
Kristi l mbria n fug i se deprta civa pai.
-Trebuie s mergei numai voi doi.Oricum,avea nevoie de o perioad de timp
pentru a-i pune ordine n gnduri n privina lui Dev.
-Vrei s cred c ai ncredere n mine?
-Da,rspunse ea.Privirea ei era strlucitoare i l privise drept n ochi cnd i
dduse acest rspuns.Dev i zmbi i se simi att de puternic,nct ar fi putut s
mite munii din loc.ntre ei lucrurile intraser pe un nou fga.
Fremtnd din pricina emoiei,Kristi nu putea sta jos i nici nu putea gndi n
linite.Spl rufe,inclusiv pe ale lui Dev.Cnd se trezi stnd cu pantalonii lui
strni la piept,i ddu seama ct de mult regreta c nu avusese ncredere n el.
Dar numai Dumnezeu tia cte motive avusese pentru a se ndoi de buna lui
credin.Apruse n acele locuri nsoit de o poveste pe care numai mama lui ar
fi putut s o cread.Dar se dovedise a fi adevrat.Oare de ce nu l crezuse cnd
vzuse mormntul? Pentru c se temea de puterea pe care ar fi putut-o folosi
compania King Oil pentru a o distruge.De nenumrate ori vzuse popoare,mari
companii,chiar i guverne plecndu-se n faa baronilor petrolului.i ea avusese
ndrzneala s-i vnture penele chiar sub nasul vulpii.
Imediat ce trimisese scrisoarea,nelesese c ameninrile ei erau vorbe goale.
Temndu-se de rzbunarea Baronului,ajunsese s-l judece greit pe fiul acestuia
i se artase suspicioas,n ciuda faptului c tot ceea ce urmase i dovedea
contrariul.Nu mai exista nici un motiv pentru a crede c Dev fcea parte din
tabra inamicului.Nici un motiv s nu-l cread.
Deci putea s-l iubeasc?
Kristi spl pantalonii i i atrn pe sfoar,refuznd s dea rspuns ntrebrii pe
care i-o pusese.Era prea curnd pentru a se putea ndrgosti de el.Adevrul nu
putea fi negat.Srutrile lui o fceau s triasc emoii nemaintlnite pn
atunci i privirea lui o fcea s se simt o femeie minunat.Dar nu putea numi
toate acestea dragoste.Dar sentimentele lui pentru ea care erau? n dup-amiaza
care trecuse fusese la un pas de a face dragoste cu ea.n mod sigur exista un
sentiment deosebit n sufletul lui fa de ea...dar nu era neaprat dragoste.Doar i
spusese c nu voia s se ndrgosteasc de ea.Dumnezeule,n ce ncurctur

era.Poate ar fi trebuit s insiste s-l vad plecat.Oricum,n cele din urm aflase
c nu lucra pentru tatl lui,aa c motivul pentru care l invitase n tabr nu mai
exista..Avea suficient ncredere n el pentru a-l lsa s-i fac tabra lng lacul
King,dac aa dorea.Dar de ce ntrzia? Ar fi trebuit s se ntoarc de mult.Era
un pilot bun.Dar dac nu se ntorcea pn termina rufele de splat era hotrt s
plece n cutarea lui.
Observnd avionul lui Dev ancorat pe lacul King,fiorii ce chinuiau stomacul lui
Kristi se linitir.Dar revenir cnd l zri zcnd pe vrful dealului.i rupsese
un picior? Sau i mai ru? Ateriza pe plaj i ncepu s urce dealul.Cnd ajunse
n vrf,rmase mut de uimire.Dev zcea pe jos,sprijinit n cot,iar puiul de
bufni sttea cocoat pe degetele piciorului stng.Micua pasre dormea adnc.
Dev i ntoarse capul i o expresie ciudat se putea citi pe chipul lui; era un
amestec de uimire,durere i ncntare.Kristi se ndrept spre el,clcnd nesigur
din pricina emoiei.Se aez alturi de el i i strnse genunchii ntre brae.
-Cum ai reuit s intri ntr-o asemenea ncurctur? ntreb ea ncercnd s-i
nbue hohotul de rs.Dev zmbi.
-Dup ce a plecat Duke,m-am aezat dornic s privesc bufniele.Puiul s-a furiat
spre mine,s-a crat pe piciorul meu i a adormit imediat.
-Cnd s-a ntmplat? ntreb Kristi i umerii i se cutremurau din pricina
hohotelor nbuite.Rostoglindu-i ochii,Dev rspunse:
-Cu cteva ore n urm.Crezi c este bolnav? Cednd unui ndemn interior,Kristi
spuse rznd:
-Cred c a recunoscut ceva bun cnd a gsit piciorul tu i nu are de gnd s
renune.
-i se pare o situaie amuzant?
-Este cea mai plcut privelite ce mi s-a oferit vreodat.
-Sper c nu va mai dormi timp ndelungat.Piciorul meu este epuizat.
-Ai putea s te miti pentru a-l alunga.
-n nici un caz,dup ce i-am ctigat ncrederea.Kristi rmase aezat lng el,cu
brbia sprijinit pe genunchi.l privi pe Dev i nelese c ultimele lui cuvinte i
erau adresate n mod special.Prea s tie c ncrederea n el era nc fragil i
voia s-i spun c n-ar fi fcut nimic pentru a o nspimnta i pentru a o
ndeprta de el.Dragul Novice,i zise ea,ntrebndu-se cnd devenise acea
expresie un cuvnt de alint.Probabil atunci cnd lebda furioas l urmrise pe
plaj,zmbi ea amintindu-i.i nl capul i i ndrept privirea asupra lacului.

Lebedele i prsiser ascunztorile i puii erau ocupai cutnd hran,n vreme


ce masculul i pzea i femela i cura penele.Arta mult mai bine,se gndi
Kristi.i aminti uimirea pe care o trise,atunci cnd vzuse ncercrile
masculului de a o apra.Lebedele de tundr nu erau renumite pentru curajul
lor,dar cea din faa ei refuzase s-i prseasc perechea cnd aceasta avusese
nevoie de protecie.Exact aa cum i-ar fi aprat Dev partenera pn la ultima
suflare,dac s-ar fi ntmplat s fie nevoie de ajutorul su.
Kristi simi o cldur interioar cnd privirea ei poposi asupra piciorului lui
Dev.Cine i-ar fi imaginat c un pui de bufni s-ar fi putut tr pe piciorul lui i
ar fi putut adormi adnc? Bufniele de zpad nu erau la fel de timide ca
lebedele,dar trebuia s treac timp ndelungat pentru a le ctiga ncrederea.
Pentru Dev fuseser suficiente cteva minute.Chiar i mama-bufni moia
calm la mic distan,absolut linitit n privina puiului su.
Dev simi privirea ei aintit asupra lui i nclin capul pentru a o privi.Expresia
drgstoas ce i lumina chipul o fcu pe Kristi s simt cum i se oprea inima.
Privirea lui o susinea pe a -ei i pentru cteva momente tot ceea ce putu s fac
a fost s stea i s-l priveasc n tcere.Cnd nu mai suport privirea lui,i
ntoarse capul i pentru prima oar observ placa comemorativ aflat pe panta
mai abrupt a dealului,ceva mai departe de locul unde se afla mormntul.
Reprezenta o gsc canadian,cu aripile deschise.Era fcut din lemn i nalt de
un metru i jumtate.
-Este cea mai frumoas sculptur pe care am vzut-o vreodat! murmur Kristi.
Ar fi vrut s o poat vedea mai de-aproape dar se temea s nu trezeasc din
somn puiul de bufni.
-L-am rugat pe un prieten s o fac,n momentul n care m-am hotrt s vin n
Nord.Am vrut s aduc aici un simbol.Dev i aminti de pandantivul pe care l
purta n buzunarul scurtei de piele.i el devenea tot mai mult un simbol,cu
fiecare or care trecea.Kristi i ndrept privirea din nou asupra lui i ntreb:
-De ce ai ales tocmai o gsc canadian?
-Pentru c ierneaz pe blile fermei.n fiecare toamn bunicul se ntorcea cam
n acelai timp cu sosirea gtelor i m lua cu el n balt pentru a le vedea.Cred
c atunci am nvat s preuiesc mediul i s m gndesc ia importana pe care o
reprezint pentru noi salvarea lui.Am nvat s protejez viaa slbatic,n vreme
ce toi ne dm osteneala s exploatm aceast planet.Kristi i aminti de alt
moment n care Dev i fcuse mrturisiri.
-De aceea ai cutat s te implici n diferite aciuni?
-Cred c acesta este unul dintre motive.

-mi pare ru c te-am judecat greit,spuse ea,dei simea c o asemenea scuz


era cu totul nepotrivit.
-Dup ce am aflat ce s-a ntmplat tatlui tu,am neles perfect atitudinea ta.
i arunc o privire care o fcu pe Kristi s se simt mult mai bine.
-Duke a fost i el foarte ngrijorat n legtur cu tot ceea ce s-a ntmplat i mai
ales n privina tatlui tu.
-N-am crezut c Duke nutrete sentimente umane.L-am privit ntotdeauna ca pe
un brbat foarte rece.Amintindu-i audierea la care participase i ea,se vzu
nevoit s recunoasc faptul c Duke se purtase frumos cu ea atunci.
-Nu a fost ntotdeauna la fel.
-Dar ce s-a ntmplat? Kristi era curioas,n ciuda rezervei pe care o nutrea fa
de brbai.
-Vechiul motiv: o femeie i-a frnt inima.
-Deci nu crede n dragoste.
-Nu n ceea ce-l privete.Crede n iubirea pe care o mprtesc prinii mei,ca i
n iubirea nermurit a bunicii mele pentru bunicul,n ciuda faptului c acesta
pornea spre Nord odat cu gtele,n fiecare primvar.Kristi i ndrept
privirea spre statuie.
-Cred c bunicul tu ar fi fericit s vad monumentul nlat.
-Sper c i Ducesa va fi.
-Dac are mcar o urm de poezie n suflet,i sunt convins c are,atunci va fi
fericit.Kristi i aminti de aparatul de fotografiat i videocamera aflate pe locul
din spate al hidroavionului ei.
-Va avea i fotografiile i imaginile video.Eti un brbat cu totul deosebit
Dev,pentru c ai fcut un asemenea gest pentru ea.
-Am vrut de mult s fac acest lucru,dar nu am gsit timpul necesar.Slav
Domnului,pentru c altfel nu te-a mai fi ntlnit.Pe chipul lui nflori un zmbet
semnificativ.Kristi se cufund n farmecul luminos al acelui zmbet.Era att de
fericit c l ntlnise pe Dev.Nu tia cum avea s se termine ntreaga poveste,
dar nu ar fi vrut s fi pierdut experiena trit alturi de el.
-Se pare c Temerarul s-a hotrt s se trezeasc,zise Dev,smulgnd-o astfel
din visare.Kristi clipi de cteva ori pentru a-i alunga gndurile i i concentra
atenia asupra piciorului lui Dev.Puiul de bufni l privea cu ochi somnoroi.
-Temerarul?
-Nu crezi c i se potrivete un asemenea nume?
Un asemenea nume i se potrivea i lui Dev,se gndi Kristi,un zmbet
aprndu-i n colul gurii.ncet,puiul de bufni deschise un ochi i i privi

vistor pre de cteva minute.n cele din urm ddu din aripi de cteva ori,apoi
czu de pe piciorul lui Dev.Perfect linitit ncepu s opie dnd din aripi.
Nedumerit,Dev i trase picioarele din calea lui i se ls pe burt,ndemnnd
puiul s se nale n aer prin mici lovituri cu capul.Puiul mai opi de cteva
ori,apoi se opri.Dev i aez minile pe piept i ncepu s-i fluture coatele
ncurajnd puiul.Acesta ddu din nou din aripi.Dev l ndemn din nou.
i n acel moment Kristi se ndrgosti.
CAPITOLUL 9
Kristi i mbria genunchii cu disperare.Prea c tundra se ntorsese cu susul
n jos i amenina s se prbueasc asupra ei.Nu putea s se ndrgosteasc de
el,se gndi ea nspimntat.Nu voia s se ndrgosteasc de Devlin King.Nu
era absolut deloc potrivit pentru ea.Era un congresman de Texas i tria departe
de Alaska.Dev i agit din nou coatele.
Era prea trziu,i spunea inima ei.l iubea.l iubea pe dragul Novice.
Lovind nc o dat aerul cu aripile,Temerarul renun i porni n cutarea mamei
sale,care l privea din apropierea mormntului.
Chicotind plin de ncntare,Dev se ntoarse spre Kristi.Vznd expresia chipului
ei,zmbetul lui se transform ntr-o grimas.
-Cred c art ca un caraghios.M-am lsat prins n joc.
-Nu ari niciodat ca un caraghios,indiferent de silina pe care i-o dai n acesta
priviii.Kristi se gndi c era mult prea devreme pentru a recunoate
sentimentele ce le tria.Nu reuea s se mpace cu sine,n ciuda ncercrilor pe
care le fcea.Voia s fac ceva deosebit pentru ca acel moment s rmn n
amintirea lui Dev.i eliber genunchii i ntinse mna pentru a o lua pe a lui.
-Dev,vrei s faci ceva pentru mine?
-Orice,se art el dornic i privirea lui se umbri uor.Kristi se gndi c era o
privire de alcov i se ntreb cum ar fi artat ochii lui dac ar fi fcut dragoste.
-Mai nti ateapt i pe urm grbete-te s accepi.
-Nu cred c ai putea s-mi ceri ceva ce eu nu a fi dornic s ndeplinesc.
i lu mna,o ridic la buze i i srut fiecare deget n parte.Erau att de multe
lucruri pe care ar fi dorit s le fac pentru Kristi,cu Kristi i spera c ea nu avea
s se mpotriveasc,dar nu trebuia s se gndeasc la ele,i aminti.
-Promite-mi c imediat ce vei ajunge acas i vei vizita tatl i te vei mpca cu
el.Ochii lui Dev se mrir de uimire.Puteai s fii sigur c ori de cte ori era
nevoie,Kristi spunea lucrurilor pe nume.Nici una dintre femeile cu care se
ntlnise pn atunci nu cunoscuse adevrul privind relaiile lui cu tatl su ii

nici faptul c tria separat de cei dragi lui.Dar nici el nu lsase pe nimeni att de
aproape de sufletul lui,nct s afle adevrul.Pn cnd intrase Kristi n viaa lui.
-De ce mi ceri acest lucru? Nici mcar nu-i place tatl meu.
-Dar este limpede pentru oricine ct de important este familia n viaa ta.Ori de
cte ori vorbeti despre el,iubirea rzbate din glasul tu.
-De ct timp te-ai desprit de ei?
-De trei ani.Kristi i nl capul i l privi ngrijorat.
-Dar este prea mult,Dev.De ce te-ai certat cu tatl tu? Dar n gndurile lui era
numai Kristi,aa c trecu ceva timp pn se concentra i rspunse:
-Am dorit s candidez pentru Congres,dar Baronul mi-a cerut s rmn acas i
s lucrez pentru companie.King OH este nsi viaa lui i nu nelege de ce eu
trebuie s-mi gsesc o alt ocupaie.Mi-a spus c dac plec va trebui s rmn n
afara familiei pentru totdeauna.Am sperat c i va schimba hotrrea dup ce
am ctigat alegerile,dar nu s-a ntmplat aa.
-Dar sunt convins c te-a admirat pentru ndrzneal,spuse Kristi cu
convingere.Rezista cu greu s nu-l srute,dar de cte ori l sruta pe Dev,bunele
ei intenii se topeau i n acel moment avea nevoie s-i pstreze mintea
limpede.
-Ce vrei s spui? ntreb Dev.Se apropie i mai mult de ea.n mai puin de patru
zile devenise nepreuit pentru el.Rsuflarea lui i nclzea obrazul,strnindu-i o
i mai mare dorin de a se topi n braele lui.i nfrn dorinele,tiind c avea
altceva mult mai important de rezolvat dect propriile sale dorine.
-Tatl tu ar fi putut mpiedica alegerea ta,dac ar fi pus o vorb,dou n locul
potrivit.Dev se ncrunt i rmase pe gnduri.
-Cred c ai dreptate.M-am ateptat s mi se opun,dar nu a fost aa.Nici mcar
atunci cnd mi-am nscris candidatura.i ntotdeauna m-am ntrebat care i-au
fost motivele.
-Cred c astfel ncerca s-i spunA ct de ru i prea pentru ceea ce se
ntmplase.ntoarce-te la el,Dev.Dev rmase privind-o.ngrijorarea ei,
preocuparea fa de ceea ce se ntmpla cu el,l fceau s triasc sentimente
deosebite.Se simea iubit,protejat.
-Aa voi face imediat ce voi ajunge acas,i lu mna i o ridic,srutndu-i
ncheietura,i mulumesc,scumpa mea.
Oare de unde ai adunat atta nelepciune?i srut din nou mna privind-o atent.
Srutrile se revrsau fierbini asupra minii ei,asupra braului,asupra inimii.Se
adunau n sufletul ei i se nvrteau,torcnd dulceaa lor aa cum se toarce vata

de zahr.Trebuia s le pun capt,trebuia s se desprind din mrejele lor.nc nu


era pregtit pentru ele.Nu,nu.nc nu.
-De la bufnie,rspunse ea pe nersuflate.Se simi mult mai bine cnd Dev se
deprta de ea scuturat de hohotele de rs.
Fericit c ritualul bii de sear,care l nfrigura cumplit,luase sfrit,Dev se
ndrept spre cortul su.Ocolind colnicul,arunc o privire spre cortul lui Kristi i
scp gleata pe degetul de la picior,njur n oapt i se aplec pentru a ridica
gleata,apoi se ndeprt ncet.Kristi nu terminase baia.
Luminat de razele soarelui ce cobora asupra lacului,pereii cortului reflectau
doar o umbr,dar i att era suficient.Mai mult chiar.Vedea prosopul urmnd
conturul snilor i amintirea lor l oblig s strng i mai tare prosopul su n
mn.Simea cldura pielii de culoarea fildeului.Apoi prosopul ei cobor asupra
pntecului i mai jos,i Dev gemu,dorindu-i s fie n cort alturi de Kristi,s-i
tearg trupul,s o ating,s fac dragoste cu ea.
Dar nu putea.Nu trebuia.Motivele pe care le invocase n acea diminea-oare
totul se ntmplase n acea diminea?-erau nc valabile.Nu voia ca nici cea mai
mic brf s nfloreasc pe seama ei.Poate c era deja cam trziu,i spuse el
preocupat.Dac ceea ce spusese Duke era un indiciu pentru ceea ce avea s
urmeze,atunci...Dev era convins c avea s zdrobeasc cteva nasuri imediat ce
el i Kristi ar fi ajuns la Washington.Era hotrt s nu o lase singur n Alaska.
Trebuia s-l urmeze n Sud,unde era n siguran.
Gndul i ncolise n minte cnd se aflase n preajma mormntului i n acel
moment prinsese contur i nelese c mai presus de orice era dorina lui de a o
tii pe Kristi n deplin siguran.Kristi ncepu s se mbrace i Dev fcu civa
pai pentru a se apropia de cort.Era sfiat de dorina de a intra n cort,ca i de
gndul c dac intra avea s-i blesteme sufletul.Dac voia s o tie pe Kristi n
siguran,trebuia s o in departe de el n primul rnd.
Lupta se mai ddea nc n sufletul lui n momentul n care Kristi iei din
cort.Purta o parka de culoare albastr i indispensabili de bumbac.n momentul
n care iei,l ntlni pe Dev n faa cortului.innd ligheanul cu ap se ndrept
spre buza rpei,trecnd pe lng el de parc nu l-ar fi vzut.
Dev porni n urma ei,apoi se opri.Oare ce se ntmpla cu el? Mai nti o voia
numai pentru el i n momentul urmtor i spunea plin de noblee c nu se
cuvenea s fac dragoste cu ea doar pentru c pur i simplu nu-l lua n seam.
Kristi i intrase n suflet.Trebuia s recunoasc.Gndul acesta l fcu s simt o
povar n stomac.Frumoasa Kristi care i ntorsese ntreaga lui existen pe dos
cu feluLei grijuliu de a se purta.Kristi cea ademenitoare,care l putea ine pe jar

numai cu o privire a ochilor ei strlucitori.Era incapabil s gndeasc,atunci


cnd se afla n preajma ei i i era i mai greu s-i in sentimentele n fru.
i lu prosopul de pe umeri i l aez pe sfoar alturi de pantaloni,apoi duse
gleata la buctrie.Cnd Kristi veni i ea n buctria de campanie,l gsi aezat
pe pmnt i cu mna ascuns n jacheta de aviator.Strngea cu putere cutiua n
care se afla pandantivul.Kristi trecu pe lng el fr s-i arunce nici o privire i
puse ligheanul sub mas.Fildeul era rece,tia el bine,i totodat simi ct de
mult tnjea dup cldura trupului ei.ncet i scoase mna de la pieptul jachetei
i privi cerul.
-A fi dorit s fie ntunericul mai adnc pentru a vedea Calea Lactee,spuse el
gnditor.
-Potolete-te! i ceru imediat lui Rex,care ncepuse s-i ling faa.
Cnd acesta se rostogoli la pmnt,ncepu s-i mngie pntecele.Kristi izbucni
n rs observnd cum relaia dintre om i animal fcea ca lucrurile s intre pe
fgaul lor,alungnd tensiunea a crei apsare o urmrise ntreaga sear.
-De ce tocmai Calea Lactee?
-Cnd eram copil m,fascinau stelele.ntotdeauna eram dezamgit cnd nu
puteam s vd Crucea Nordului.
-Constelaia Lebedei?
-Da,Lebda.i ea se ndreapt spre Sud,spuse el aruncndu-i o privire
semnificativ.
-tiu,rspunse Kristi i se aez pe un scaun de campanie.
nelegea ncotro se ndrepta conversaia.n ultimele patru zile subiectul fusese
readus n discuie permanent.
-Doresc mult s mergi mpreun cu mine n Sud,Kristi.Eti persoana perfect
pentru comisie.
-Nu pot,Dev.Trebuie s termin proiectul.tia c scuza ei era copilreasc,dar nu
era pregtit s-l urmeze numai pentru c se ndrgostise de el.De fapt,iubirea
pentru el fcuse ca totul s devin i mai complicat,i s atrag refuzul ei.i
spusese nc de la nceput c nu voia s se ndrgosteasc,nu voia o lupttoare
alturi de el,ca soie.Nu dorise s fac dragoste cu ea,pentru c nu dorea s-i
strice reputaia.
-Pot s-i pstrez postul pn cnd vei fi n msur s-l ocupi.Pn n luna
octombrie vei termina problemele pe care le ai aici?
-Da.
-Poi s scrii raportul i s termini teza la Washington.

-Da.Dev se ncrunt cnd Rex i nl capul i mri.ntinse mna i mngie


capul cinelui.Acesta ns se ridic i iei din buctrie.
-i atunci care este motivul pentru care nu vrei s vii?
-Am alte obligaii.
-Ce obligaii?
Acum nu mai ai nici un motiv s lupi mpotriva companiei King Oil.
Kristi l privi uor uimit,admind c avea dreptate.Nu mai existau motive s
lupte mpotriva companiei la urmtoarea audiere privind problemele
mediului.Compania nu se mai extindea.Tatl ei nu mai avea nici el nevoie de ea.
O avea pe Mary i locuina din Fairbanks.Ce avea s fac cu viaa ei?
-Kristi,vreau cu adevrat s vii s lucrezi pentru mine,spuse Dev cu ochi
rugtori.Aceast comisie este una dintre aciunile cele mai importante pornite de
mine.Nu vreau s sufere un eec.Am nevoie de tine,Kristi.
Dac era cea mai important comisie de care se ocupa,n mod sigur nu de ea
avea nevoie,i spuse Kristi.L-ar fi dezamgit aa cum i dezamgise i pe cei
care i acordaser ncredere ultima oar.Incapabil s-l mai priveasc,se ridic,
mut scaunul de campanie i controla capacele celor dou lzi de lemn.
Dev o urmrea n tcere,din privire,dar porni n urma ei cnd Kristi iei din cort
-A ncurca totul,murmur ea,simindu-se din nou copleit de o tensiune fr
seamn.
-Ce tot spui?
-i-am explicat faptul c n ntreaga mea via am fcut o singur expunere
public i acel moment a fost un eec total.
-Nu pot s cred.
-Trebuie s m crezi.Se aplec i l mngie pe Rex care se apropiase de ei.Prul
de pe ceafa lui era zburlit.
-Ce se ntmpl,Rex? A venit din nou lupoaica? Dev scrut ntunericul,dar nu
zri nimic.Pe lac,undeva departe,un cufundar i chema perechea.Sunetul acelei
chemri i mngie singurtatea de care era copleit sufletul lui.
-Nu se vede nimic,spuse el i se apropie de Kristi.Aceasta dorea s nu-l mai
simt chiar att de aproape.
-Nici eu nu vd.Probabil a alungat-o.Dev i aez braul pe umerii ei.Kristi fcu
un efort s se relaxeze,n vreme ce mna lui i masa uor gtul.
-Ce s-a ntmplat la audiere,Kristi? La naiba! Sperase c ntreruperea
conversaiei produs de Rex avea s-l fac pe Dev s lase subiectul deoparte.Dar
ar fi trebuit s-i aminteasc faptul c el nu renuna niciodat prea
uor.

-Intreab-l pe Duke! Era prezent.


-El a spus c ai fost formidabil.
-Fratele tu a avut o scpare de memorie binevenit.M-am fcut de rs.M-am
uitat la public i tot ceea ce voiam s spun mi-a disprut din minte.Apoi totul a
nceput s m apese: publicul se apropia amenintor,chiar i pereii slii.A fi
putut rmne acolo o venicie,dac Duke nu rrvar fi salvat cerndu-i avocatului
companiei s refor-muleze ntrebarea.Astfel am avut posibilitatea s nu ratez
proiectul.l privi adnc n ochi i rosti cu convingere:
-Deci sper c ai neles c voi fi o povar pentru tine.Trebuie s i gseti pe
altcineva care s duc misiunea la ndeplinire.
-neleg de ce nu-i place s iei cuvntul n public,dar nu crezi c a sosit
momentul s-i domini teama?ncerc s se smulg de sub mna lui,dar nu reui.
-Nu ai nici un drept s m critici.Se simea ncolit,se vedea mpins spre o cale
care ei nu-i plcea.
-Eti la fel ca tatl meu.Amndoi avei puterea s fermecai publicul,l inei n
palm i transformai ntreaga lume ntr-un subiect interesant.Voi nu tii cum
este s nu-i gseti cuvintele,s te simi ca un idiot.n schimb,amndoi m
obligai s fac ceva ce nu-mi st n putin.
-Te subestimezi,Kristi,o contrazise Dev mngindu-i ceafa.n ultimele patru seri
te-am ascultat povestind i nu m-am plictisit nici mcar un minut.Cnd vorbeti
despre ceva care i este aproape de suflet,faci i o bufni s se trezeasc i s te
asculte.Zmbi i izbucni n rs.Probabil se gndea la micul Temerar,i spuse
Kristi.
-Dar tu erai unul singur.Dac m aezi n faa unei mulimi,nghe.
-Ai putea s-i imaginezi c mi vorbeti doar mie.
-Vorbesc pentru tine i pentru cte alte sute de oameni?
Vocea ei se frnse cnd degetul lui i mngie gtul i i atinse colul gurii.Dac
Dev s-ar fi aflat n -mijlocul publicului,nu ar mai fi tiut ce trebuia s spun,ar fi
fost mult prea ocupat pentru a se gndi la el,la iubirea pentru el...i aceasta
trebuia s fie i principalul motiv pentru care nu accepta slujba oferit.
-Oricum,discuia noastr este lipsit de finalitate.Nu vreau s ocup postul oferit.
Dev ncepea s simt cum l cuprindea un sentiment ciudat.Era mai mult dect o
disperare.
-Kristy,te subestimezi.Eu i ofer o slujb pentru care oricare dintre colegii ti ar
lupta pe via i pe moarte pentru a o ocupa.O slujb care i deschide pori ce i
pot oferi un ir infinit de alte posibiliti.i tu te temi s o accepi.
-Nu m tem.

-Ba da,Kristi.Te temi.Pn cnd nu-i vei nvinge teama,nu vei fi fericit.Nu te
vei simi mplinit.Atinsese un punct dureros i Kristi i dorea s nu fi fost n
stare s citeasc n ea ca ntr-o carte deschis.Capacitatea lui de a citi cele mai
tainice gnduri ale ei o nspimnta,o fcea s se simt lipsit de aprare.
-Te rog,Dev,nceteaz.Nu pot accepta slujba.
Degetul lui se plimb,urmnd conturul buzelor.Senzaia pe care o producea
mngierea aproape o scoase din mini.i vr un deget sub brbie i i nl
capul.
-Pot s folosesc aa-numitul meu farmec pentru a te convinge?
i buzele lui se apropiar de ale ei.Srutul avu asupra trupului ei efectul unei
explozii ce fusese alimentat de dorina ce-i prjolise fiina ntreaga zi.Era
contient de faptul c nu avea s-i ia prea mult timp lui Dev pentru a o
convinge.Nu era nevoie dect s continue s o srute.
Stpnit de pasiune ls limba lui s treac de obstacolele ntlnite.Genunchii i
se nmuiar brusc i se nclin spre el,prinzndu-se cu ambele mini de mijlocul
lui.Cu o mna i nlnuise gtul i capul,i cu cealalt prinsese una din fese i o
lipi strns de trupul lui mpovrat de dorin.Acea micare ca i limba
cercettoare o fceau pe Kristi s se simt purtat pe valurile dorinei pn cnd
o cuprinse un tremur uor.Se arcui,mldiindu-se dup trupul lui.l dorea,aa cum
l dorise i altdat,dar n acel moment dorina era mult mai puternic pentru c
tia c l iubea.i iubirea o fcea teribil de vulnerabil n faa farmecului su.
Farmecul lui Dev.Era sigur c n momentele urmtoare avea s se
prbueasc.Cu un efort teribil se strecur din mbriarea lui i l privi cu buze
tremurtoare.
-Ce se ntmpla,Kristi? Privirea lui era umbrit de dorin i de uimire.Kristi i
mas ceafa i spuse:
-Nu-mi place felul n care te pori.Ridic o mn tremurtoare i i mngie
prul ciufulit.
-Cum m port?
-Adic felul n care m ii de gt.i de ce vrei s m cucereti cu farmecul tu?
i nconjur trupul cu braele,protejndu-i snii.
-Ca s lucrez cu tine? S m culc cu tine? Sau poate amndou? i ce vor spune
colegii ti? continu ea seria ntrebrilor.Dev o privea uimit,pentru c vorbele
rostite de ea i durerea pe care o citi n ochii ei l afectar profund.Oare nu
ncercase s o conving c nu trebuie s fac dragoste cu ea? Ce se ntmpla cu
el? Nu s-ar fi suprat dac l-ar fi urcat pe un sloi de ghea i l-ar fi lsat s
pluteasc la ntmplare.Kristi i mai arunc o privire plin de nsufleire care i

lovi inima i porni spre cortul ei urmat de Rex.Luptndu-se cu sine,Dev porni


i el pe urmele ei,nelinitit de felul n care l privea Rex,ntorcnd capul din cnd
n cnd pentru a vedea dac o mai urmrea pe stpna sa.
-Kristi,te rog,d-mi voie s-mi cer scuze.i trnti pnza cortului n nas i nchise
intrarea cu mini tremurtoare,ateptnd urmtoarea micare din partea lui.Dac
ncerca s intre cu fora nu avea de gnd s lupte mpotriva lui i nici Rex nu i-ar
fi fost de mare folos,n ciuda mrielilor lui.Cinele l plcea pe Dev.
Din afara cortului,auzi glasul lui Dev.
-N-am intenionat s fiu att de ndrzne i nici nu am vrut s-i fac ru.i n
privina farmecului meu...ai neles greit.Tu eti cea care m-a vrjit pe mine.
Definitiv.Din clipa n care ne-am ntlnit.Kristi ridic pnza cortului i l privi
atent.Ochii i strluceau nflcrai de sinceritate.Respir adnc,apoi spuse:
-mi pare ru,Dev.Nu tiu ce s-a ntmplat cu mine.Sunt att de derutat n acest
moment,nct nu tiu ce se ntmpla n jurul meu.
-Nu numai tu treci prin asemenea momente.Singurul lucru pe care mi-l doresc
este s te tiu n siguran.Se aplec i o srut n fug pe buze.
Mai nainte de a fi n stare s rspund,l vzu deprtndu-se n direcia cortului
su.Kristi rmase i mai tulburat.
CAPITOLUL 10
Dev sttea n cortul lui i asculta vntul fluturnd pantalonii ntini pe sfoar.i
dorea ca mcar s-i fi mulumit lui Kristi pentru c i splase hainele.Deci nc o
dat mai fcuse ceva pentru el.Oare exista un sfrit?
Da,avea s se sfreasc totul n dimineaa urmtoare cnd o s-i cear s
plece.i nu avea nici o scuz pentru a mai rmne.tiuse c ar fi putut s pun
placa comemorativ,pentru c bufniele aveau ncredere n el.i dorea ca i
Kristi s aib ncredere.Este adevrat c dduse dovad de ncredere cnd l
lsase s mearg la mormnt nsoit de Duke,indiferent de ceea ce se ntmplase
mai nainte.Simise c nu-i plcuse felul n care o inuse n braele sale,dar
continuase s o in astfel i faptul c recursese la asemenea metode l
nspimnt.Nici nu era uimit de felul n care reacionase Kristi.
l auzi pe Rex mrind,urmat de sunetul scos de fermoarul cortului ei.
-Ce se ntmpl,biete? ntreb ea cu glas somnoros.
E foarte obosit,se gndi Dev.Arunc pturile i ncl mocasinii n
grab.Cel puhn putea s se asigure c Rex nu era n pericol.
Deschise pnza de la intrarea n cort i o zri pe Kristi n lumina amurgului
mbrcat cu indispensabilii care i ddeau un aer att de atrgtor.Se simi

cuprins de o dorin cumplit.Dar fcuse deja o greeal.Dac ieea,ar fi putut s


fac din nou un gest de care s-i fie ruine pentru tot restul vieii.
Hotrse s se ntoarc n momentul n care Rex se npusti spre colnic ltrnd
furios.i aminti de vizitatorul nepoftit.Dev nfc harponul care zcea lng
u i iei din cort.
-Rmi pe loc! M duc s iau arma! strig Kristi,nainte de a intra din nou n
cort.Fr s ia n seam ordinul ei,,Dev porni pe urmele lui Rex,atras de ltratul
lui.nconjur colnicul i se opri n momentul n care ddu cu ochii de cel mai
feroce animal pe care l vzuse vreodat.Se ntoarse i ncepu s mrie la el.Era
o lupoaic i Rex era ncolit de ea.Nu avea timp s o atepte pe Kristi s vin cu
arma.Rex nu avea nici o ans n faa ghearelor feroce,a colilor ascuii i a
flcilor puternice.Dev se nclin,strngnd bine harponul n mn.Lupoaica fcu
un salt,artndu-i colii i pornind spre el.n mod instinctiv,Dev balansa
harponul i l arunc n direcia ei.Ca efect ntrziat,l vzu pe Rex aruncndu-se
nainte,ltrnd i pzindu-l pe nepoftit.Chiar n acel moment sosi i Kristi cu
arma pregtit s trag.Se opri o clip i privi scena din faa ochitor ei: Rex,
animalul mort i eroul pe jumtate mbrcat.Ls arma jos i alerg n braele lui
Dev.
-Ah,Dev,Dev! Ar fi putut s te omoare! strig ea strngndu-l cu putere n brae.
Dev o ridic n brae.Se simea la fel de bine ca i masculul lebedei cnd era
ntmpinat cu cldur de perechea sa.
-Sunt teafr,Kristi.Nici mcar nu m-a atins,ncerc Dev s o liniteasc.
Cuvintele lui,ca i prezena trupului puternic,nu erau suficiente pentru a o
liniti.Fcu un pas napoi i i plimb palmele de-a lungul pieptului su,
cercetnd n lumina slab fiecare poriune a trupului,temndu-se s nu gseasc
o ran sau o zgrietur.
-Eti convins c nu te-a mucat i nici nu te-a zgriat?
-Sunt convins,Kristi.
-De ce trebuia s faci o fapt vitejeasc,dar i nebuneasc n acelai timp?
Cldura privirii ei l amei i se ntreb dac i Kristi simea btile infernale ale
inimii lui.
-Nu-l puteam lsa pe Rex la dispoziia ei.ntinse mna i i plimb degetul pe
buzele ei.
-Mulumesc pentru c i-ai salvat viaa lui Rex.Dar dac i s-ar fi ntmplat ceva
ie...Un fior o strbtu din cap pn-n picioare i se lipi de trupul lui.

Dev i cobor privirea asupra ei,convins fiind c pentru el Kristi devenise fiina
cea mai preioas din lume.Dar la fel de sigur o team cumplit puse stpnire
pe el.i nlnui braele n jurul ei i o strnse ia piept.
-Dar dac lupoaica te ataca pe tine i nu aveai arma la ndemn?
-Iar ncepi s-i faci griji! zise ea.
-Dac i s-ar ntmpla ceva,cred c a muri.Eu...
Gemnd,i cut buzele,n vreme cejnma lui rostea cuvintele pe care el nu
ndrznise s le spun-te iubesc,te iubesc,te iubesc...
-Kristi,Kristi! Doresc s fac dragoste cu tine.
-i eu,Dev,rosti ea cu respiraia tiat,ntreaga ei fiin l dorea,voia s fie a
lui,s se contopeasc cu brbatul care o inea n braele lui.
O ridic n brae i fr cel mai mic efort o purt pn n cortul ei.O aez n
aternut i ngenunche alturi de ea,inndu-i umerii n palmele lui.
-Dev,cred c trebuie s tii un lucru.Genele acoperir ochii pentru o clip,apoi se
ridicar.
-Nu s-a mai ntmplat niciodat s fac dragoste.Chipul lui oglindea surpriz i
ncntare.
-Dar...am crezut...Fergus? Kristi,iubita mea.Va trebui s nu ne grbim i s
cutm stelele mpreun.ncet i acoperi buzele,apoi gndurile pline de
bunvoin disprur n momentul n care dorina ce mocnise ntre ei ntreaga zi
ncepu s clocoteasc.Cu un geamt ce semna cu o rugminte Kristi cerea i
mai mult.i Dev i oferi,mngindu-i gura cu limba,savurnd dulceaa ei i
cutnd bucurii i mai mari.n egal msur i oferi i ea aceeai bucurie,sorbind
aroma masculin a gurii lui pn cnd Dev gemu la rndul su.Gemetele lor se
transformar n murmure,apoi respiraia lor deveni tot mai grea,oferindu-i
plcere unul celuilalt.Dup o vreme,Kristi nelese c l strngea pe Dev att de
tare,nct abia putea respira.Slbi ncletarea n care l cuprinsese i ncepu s i
plimbe minile pe trupul lui cu febrilitate.Simea nevoia s-l ating,s se asigure
c era nevtmat.Dev se sprijini pe un bra i se ls pe o parte.Cu mna liber
i trecu un deget peste snii acoperii de bariera de bumbac.Dorea s o ating.
Cu degete tremurtoare descheie un nasture i i strecur mna sub bluza de
bumbac acoperindu-i snul.Se potrivea perfect n mna lui,ca i cnd i-ar fi
aparinut dintotdeauna.Era moale ca mtasea,dar nu i ajungea numai s-l ating.
-Trebuie s te vd din nou,Kristi.N-am crezut niciodat c indispensabilii pot
face pe cineva s arate atrgtor.Sunt minunai pe trupul tu.
-M bucur c i plac,spuse ea cu glas blnd ca o pisic torcnd.

-Sunt atrgtori,dar mi stau n cale.Pleoapele lui deveniser grele din pricina


dorinei.Se ridic i o ajut pe Kristi s-i scoat bluza.Lumina era tot mai slab
n cort,dar trupul ei nc mai strlucea alb-auriu ca fildeul.
-Eti minunat.O ntinse din nou pe saltea i se aplec asupra ei.Inhala adnc
aroma dulce a trupului ei,aroma trandafirilor.
-Vreau s gust din tine.Kristi gemu cnd buzele sale atinser snul i mii de
senzaii se mprtiar n trupul ei.Era ca i cnd odat ncepute,acele senzaii nu
se mai opreau,cltoreau n cercuri din ce n ce mai largi,pn cnd atingeau
fiecare prticic a trupului ei...Se trezea la via pe deplin contient de dorina
pe care o tria.i deodat simi c voia mai mult.l dorea n trupul ei.i opti cei dorea i degetele ei i fcur loc pn la iretul cu care se strngeau
pantalonii lui de sport.Dev rmase complet nemicat,n timp ce Kristi l ajut s
scape de povara hainelor.Deveni i mai ndrznea i mngierile ei tot mai
intime.Cu fiecare mngiere durerea,presiunea,nevoia de a fi n ea deveneau tot
mai mari.Dev i nl capul i o privi.Era o privire ncrcat de dorin.
-Iubita mea,e minunat ceea ce-i faci trupului meu.Respiraia devenea tot mai
greoaie.Kristi l privi cu ochii strlucind de mii de stelue.
-Te vreau alturi de mine,n mine,murmur ea nerbdtoare.Dev se simea
puternic,plin de via i virilitate.Rznd rguit,ncepu s scoat i restul
hainelor pe care le mai aveau pe ei,o ncercare grea la care era supus pentru c
minile ei i restrngeau posibilitatea de micare.Dar nu voia s renune.
-E mai bine aa? ntreb cnd reui s se strecoare ntre coapsele ei.
-Mult mai bine ca azi-diminea.Se bucura de greutatea trupului ce l acoperea
pe al ei i de rigiditatea palpitnd ce acoperea moliciunea fremtnd a trupului
ei.Se ntmplase oare n acea diminea? se ntreba Dev.Prea s fi trecut
secole de cnd ncetase s o mai mngie,pentru c nu voia s fac dragoste cu
ea.Curnd aveau s fie un singur trup...i nu avea s mai fie singur niciodat.
Oare se ntmplase n acea diminea? se minun Kristi.Fcuse o cltorie
att de lung pe calea aflrii adevrului,aproape la fel de lung ca i cea a
lebedelor care porneau spre Sud cnd sosea ceasul.Se aflase ntr-o lume nou,
atunci cnd descoperise sentimentele ei pentru Dev i acea nou lume o
nspimntase oarecum.Dar avndu-l pe Dev alturi,curnd avea s descopere
culmile iubirii.O mbria i o srut pe buze,n vreme ce cu o mn o mngia,
o descoperea,intra n ea,pregtind-o.Gemu ncetior,strngndu-l,mngindu-l i
rigiditatea lui i ddu fiori.Se simea pregtit pentru a-l primi pe Dev,era gata
s-l nsoeasc ntr-o lume n care nu mai cltorise niciodat.
-Dev,te rog.Vreau s-i vd chipul. i nl capul i o privi cu dragoste,

ncurajator,cnd i fcu i mai mult loc ntre coapsele ei.Kristi i privea ochii
strlucind de dorin cnd Dev atinse acel loc intim i cald,apoi se ntunecar din
pricina temerilor pe care i le fcea simind ultima barier n calea unirii
lor.ncet,dar cu hotrre,i croi drum i ochii lui devenir mari i nedumerii
cnd ea l nconjur,l accept i l trase i mai adnc n ea.
-Dev,este minunat!
-Este divin!ncet,cu grij,intr i mai adnc i rmase prins n cuul mtsos.
-Mi-ai mngiat i sufletul.Cuvintele ei erau o mngiere i pentru sufletul
lui.Tremur din pricina dorinei i voia tot mai mult s o simt definitiv a lui.
Atept ns,permindu-i s se obinuiasc cu trupul lui nainte de a ncepe s
se mite.Kristi urm chemarea lui i se arcui pentru a-l ntlni,apoi,dornic s
cunoasc noi lumi,i se altur pornind spre descoperirea final.
i deodat ajunse ntr-o lume ncrcat de stelele cztoare i de bucuriile
Nordului,o lume a celei mai minunate senzaii.i Dev era alturi de ea.
-Ah,Kristi! Kristi! murmur el i se prbui n braele ei.Am sosit acas,iubito!
i suntem zdraveni i sntoi.Kristi l strnse la pieptul su.Acolo voia s se
afle.Voia s-l in n brae,s-l iubeasc.Voia s-l tie n afara oricrui pericol.
Era acas! i nu voia s mai plece niciodat.
Dev rmase deasupra ei un timp,apoi se rostogoli pe spate i o aez pe ea
deasupra.Kristi cut colul sacului de dormit i l trase peste ei,ghemuindu-se la
pieptul lui.Rmaser tcui,fericii i Kristi i mngia cu vrful degetelor trupul
musculos,n vreme ce Dev i plimba degetele de-a lungul spatelui ei.
Era perfect pentru el,se gndi Dev.Absolut perfect!
-M-ai fcut cel mai fericit brbat din lume,opti n prul ei,temndu-se c,dac
ar fi vorbit tare,ar fi fost n stare s ipe de fericire.
-Dar ce este mai important este faptul c ai umplut un gol n viaa mea,mi-ai
umplut sufletul.Copleit ea nsi de iubire,Kristi se ghemui n braele lui Dev,
mngindu-i gtul cu nasul i cu buzele.Pentru prima oar n via i dorea s fi
putut avea darul de a gsi cuvintele potrivite pentru ceea ce simea pentru a-i
mprti i lui sentimentele ei.Dar era convins c el tia ct de mult l iubea.
Oare nu-i dovedise cu prisosin?
ncerc s spun ceva,dar cuvintele fur nbuite de un cscat.Mai csc nc o
dat i,ghemuindu-se n braele lui Dev ct mai confortabil,adormi imediat.
Dev o strnse n braele sale dorindu-i s o poat ine astfel ntreaga via.Kristi
era tot ce-i dorise,tot ceea ce visase pentru femeia pe care i-o dorea ca soie.
Soie! Totul devenea ct se poate de limpede i Dev nelese de ce fusese ntr-o
agitaie cumplit n zilele care trecuser.Nu dorise ca ea s lucreze pentru el,ci o

dorise ca soie.Era adevrat c se afla n faa unei lupttoare.Totui,era hotrt s


nu se abat de la descoperirea fcut,pentru c i el avea o fire de lupttor i nu
ar fi fost niciodat fericit,dac nu s-ar fi cstorit cu o femeie care s fie alturi
n luptele sale.Probabil n acel moment descoperise i motivul pentru care nici
una dintre femeile din nalta societate nu-i captaser interesul.
Viaa alturi de Kristi avea s fie palpitant.Chiar dac nu avea s lucreze pentru
comisie,nu trebuia s renune la psrile ei.Se i vedea msurnd n lung i n lat
apartamentul lor din Georgetown,ngrijorat c nu se ntorsese nc dintr-una din
cltoriile ei de cercetare n Chase-peake.i avea s aduc aer proaspt,soare i
noroi pe cizme la ntoarcerea ce avea loc chiar nainte de sosirea oaspeilor.i
avea s-i primeasc cu graia unei regine,cu naturalee i toi aveau s se simt
ca acas.O i vedea alturi de fiul lor blond,spunndu-i poveti i neuitnd s
aminteasc cum l cunoscuse pe tatl lui.Mai trziu,aveau s soseasc i nepoii
care vor asculta aceeai poveste i,dac Dumnezeu era mrinimos,i strnepoii.
Dar,mai nti,Kristi trebuia s-i spun dac l iubea sau nu.
Poate ar fi trebuit s o trezeasc din somn i s-i spun ct o iubea.Apoi,renun
la idee.Voia s tie cu siguran dac l iubea i ea i abia dup aceea avea s
rosteasc acee cuvinte cu voce tare.Era adevrat c fcuse dragoste cu el,dar
poate fusese doar o pierdere a controlului din pricina emoiei i poate a
recunotinei,pentru c l salvase pe Rex,ca i din pricina temerilor pe care i le
fcuse pentru viaa lui:Kristi se trezi singur i se simi trdat.Dorina ei fusese
s se trezeasc n braele iui Dev i s descopere treptat frumuseea i bogia
trupului su,singura picere ce-i fusese refuzat cu o sear nainte.Fusese
copleit de nevoia de a se convinge c Dev era nc acolo pentru a-i mai
privi,dar el nu era acolo.De ce prsise patul? Nu dorea s-o mai iubeasc? Poate
ar fi trebuit s-i spun ct de mult l iubea.Nu,nu putea,mai ales dup ce o
prevenise c nu voia s se ndrgosteasc de ea.
Atunci ce mai putea dori din partea ei?i ea ce atepta din partea lui?
ntrebrile i se nvlmeau n minte,n vreme ce ncepu s se mbrace cu
micri lente.Fiecare ntrebare aducea altele dup sine i n cele din urm
renun.Poate c nimic din ceea ce gndea n acel moment nu avea importan.
Poate c Dev mpachetase i se pregtea de plecare.ncercnd s-i afieze un
zmbet luminos pe chip,porni s dea piept cu ceea ce i rezervase soarta.
Dev i ridic privirea de deasupra sobei de campanie i i ntinse o can cu
cafea,n vreme ce Rex se afla la picioarele lui.
-Ari minunat n aceast diminea,Krist!Se aplec i o srut pe buze,nainte
de a-i da cana cu cafea.Cu minile tremurnde de emoie,Kristi lu cana i i

arunc o privire timid.Nu era somnoros aa cum se ntmplase n celelalte


diminei.De fapt,privirea lui verde era adumbrit de amintiri.
-Mulumesc,murmur Kristi simind cum gtul i se strngea,retrind acele
amintiri.Se simise minunat n braele lui i plin de via.
-Regrete?
-Nu,Dev! A fost cea mai fermectoare experien prin care am trecut vreodat,
dar...
-Dar?
-Ce se va ntmpla de-acum nainte?
-Nu tiu.Dev atepta,spernd c avea s-i spun c-l iubea i ea sau cel puin s-l
anune c se hotrse s mearg n Sud pentru a lucra cu el.
-Nici eu nu tiu.Atepta i ea sfiat de speran i team c-i va spune ct de
mult o iubea.Crescuse cu ideea c iubirea nsemna legmnt i legmnt
nsemna cstorie.Dar voia s se cstoreasc cu Dev?
i Dev dorea s se cstoreasc cu ea? Pn n acel moment nu fcuse altceva
dect s ncerce s o conving s lucreze pentru el.Dac accepta slujba avea s
sfreasc prin a tri cu el...Avea s ajung una dintre acele femei din
Washington.Pe de alt parte,dac el i cerea s se cstoreasc cu el,era convins
c nici nu ar mai fi vrut s aud s o lase s plece n Nord pe urmele psrilor.i
ea nu dorea s renune la ele.Iubea Alaska,iubea munca ei i psrile.Dar acelai
lucru se ntmpla i cu Dev.Avea s aleag ntre ea i slujba lui?
Linitea devenea tot mai neplcut.Tensiunea cretea.n cele din urm,
incapabil s mai suporte,Kristi spuse:
-Cred c nu este nevoie s-i mai pierzi timpul prin aceste locuri.Sunt convins
c poi pune placa comemorativ fr s deranjezi bufniele.
-Doreti s plec? ntreb el cu inima frnt.
-Nu.O voce interioar o ndemn s-i cear s plece ct mai curnd,ct timp nc
mai avea un dram de voin.
-Ai rspunderi numeroase la Washington.Cred c eti nerbdtor s te ntorci.
Inima lui se nvior.
-Comisia se poate descurca fr mine pentru cteva zile n plus,dar duminic,cel
mai trziu,va trebui s plec.Sunt sigur c Temerarul s-ar putea s nu zboare pn
atunci,dar a vrea s fiu prin preajm cnd va avea loc evenimentul
.Bineneles,dac nu te deranjeaz.
-Nu,opti ea.
-Mulumesc.Respir adnc i continu:

-Kristi,vreau s tii c nu te voi obliga s faci din nou dragoste cu mine.S nu


m nelegi greit,este tot ce mi doresc,dar ceea ce s-a ntmplat seara trecut
nu-mi d dreptul s cred c poi fi dispus din nou s m accepi...La dracu'! Nu
fac altceva dect s stric totul.i trecu mna prin pr i oft.
Kristi l privea cu un amestec de sentimente.Era i dezamgire,dar i uurare.
Trupul ei,inima ei i sufletul tnjeau s fac dragoste cu Dev.Totui se temea c
dac ar fi fcut din nou dragoste,trupul,inima i sufletul ei s-ar fi sfrmat n
buci la plecarea lui.
-Vom continua s ne purtm ca la nceput,spuse ea.
ncerca s alunge din minte ideea c nimic nu avea s mai fie ca la nceput.
Urmtoarele dou zile fur iadul i raiul pe pmnt.Kristi sttea alturi de Dev n
avion,inhala aroma trupului su,se bucura de cldura zmbetului su.
n cea mai mare parte a timpului pilota avionul cu o singur mn,cealalt
odihnindu-se fie pe gtul ei,fie pe genunchiul ei.Nici nu o mngia i nici nu
fcea alte gesturi semnificative.Mna lui era pur i simplu prezent alturi de
ea.i era minunat.i plcea i felul n care i deschidea sufletul i i vorbea
seara.Asculta istorisiri referitoare la familia lui.nelesese din tot ceea ce-i
spunea ct de mult i iubea i ct de mult le ducea dorul.Cu o und de
nemulumire,se vzu nevoit s recunoasc faptul c probabil i ei i-ar fi plcut
familia lui,dac ar fi avut norocul s-i ntlneasc.
Se amuzase ascultnd povestirile despre viaa din Washington i rmase
surprins s constate c i-ar fi fcut plcere s-i cunoasc pe prietenii si.Toi
preau a fi oameni interesani.Dar povestirile legate de btliile i reuitele lui,ca
i de eecurile suferite i ddur de gndit.
-Ceri prea mult de la tine nsui,Dev.Nu te poi ocupa de ntreaga lume.
-tiu.Dar nu pot s nu m implic.Nu neleg cum oamenii pot sta deoparte i nu
fac nimic din ceea ce trebuie fcut.
-Atepi i de la ceilali prea mult.
-Poate.Dar eu am convingerea c,n esen,oamenii sunt buni i c doresc s fie
i mai buni.
-i n permanen eti dezamgit.Kristi era convins c n adncul sufletului Dev
era dezamgit de refuzul ei,ca i de motivul aflat-n spatele acelui refuz.Avea
dreptate.Sosise momentul s fac ceva pentru a-i domina teama de a vorbi n
faa publicului.i pn nu reuea,nu avea s fie cea mai bun n meseria ei.

Dar nu mai avea nici o importan.Dev nu mai rostise nici un cuvnt referitor la
slujb din momentul n care fusese a lui i Kristi simea c i era imposibil s-i
mai ofere slujba.Zmbetul lui i atrase atenia.
-Uneori m simt descurajat,dar mi place ceea ce fac.Nu m gndesc niciodat
c a putea renuna.
-Eti un lupttor adevrat,spuse Kristi strn-gndu-i mna.i m bucur.ara
aceasta are nevoie de oameni ca tine.Dev o mbria i Kristi i rspunse.Era
minunat pentru el.L-ar fi nsufleit cnd i-ar fi pierdut elanul i l-ar fi ajutat
cnd s-ar fi simit dezorientat.Dumnezeule,ct o iubea!
i ct de mult l iubea,se gndea Kristi.Tot ceea ce afla despre el fcea s-l
iubeasc i mai mult.Oare cum avea s reziste dup plecarea lui?
Dev,la rndul su,se ntreba ce avea s se ntmple cu el dup plecare.Dac ar fi
fost nelept,ar fi fcut dragoste cu ea chiar n acel moment i ar fi consolidat
legtura existent ntre ei,ar fi fcut-o la fel de trainic cum era cea existent
ntre lebede.Dac ar fi reuit s o fac pe Kristi dependent de el din punct de
vedere fizic era convins c l-ar fi urmat pn la captul pmntului.Dar
dependena fizic nu era suficient.Dorea s fie iubit cu inima i cu sufletul.Dar
trebuia s se grbeasc.n dup-amiaza celei de a doua zile timpul expirase.
CAPITOLUL 11
Dev cra geanta mare de voiaj n care se aflau prnzul i o ptur.Kristi l urma
pe creasta dealului,temndu-se de ceea ce aveau s descopere.
-Au plecat? opti Dev.
-Nu,sunt nc aici.Kristi ntinse mna,artndu-i bulgrele de pene aezat n
apropierea mormntului.Alturi,pzindu-l cu strnicie,se afla mama-bufni.
Dev rse uor.Se simea plin de mulumire.
-i Temerarul pare s doarm adnc.Sunt convins c nu privete zborul ca pe o
treab serioas.
-Va zbura cnd va simi c a sosit momentul.
-Hai s ne apropiem pentru a-l vedea mai bine.
-Crezi c este bine? Nu uita ce s-a ntmplat ultima oar cnd te-ai apropiat prea
mult.
-Sunt gata s-mi asum riscul,spuse Dev zmbind.
-Atunci pornete,Cheechako.Avnd n vedere sentimentele fa de el,i-ar fi oferit
orice ans,indiferent ce ar fi ncercat s fac.Dev alese un petec de pmnt
acoperit cu un strat gros de muchi,adpostit de vnt i nclzit de razele
soarelui,i ntinse ptura.Cu o reveren galant i ntinse mna.Kristi accept

invitaia i se aez cu graie.Se ntinse alturi de ea i i nflori pe fa un


zmbet ce pru s dureze o eternitate.Se ridic din nou i i scoase jacheta.
-Este cald azi.
-n mod sigur este ultima zi cald a verii.Kristi privea admirativ trupul pe care se
mula puloverul,felul n care i scotea n eviden umerii lai i fora braelor.Era
tentat s-i strecoare minile sub pulover i s mngie muchii puternici.
Rezist cu greu unui asemenea impuls i n cele din urm scp un oftat.
Dev se ntoarse i o privi cu cldur.Kristi respir din nou adnc,simind o
dorin prjolindu-i trupul.Dev privea cum snii se nlau i coborau,i se
ntreba dac mbrcase bluza albastr special pentru a-l scoate pe el din mini.
Bluza se mula perfect pe sni i i vorbea despre ceea ce se ascundea sub ea,
provocndu-i amintiri dureroase.Cu mini tremurtoare i oferi o turt de ovz i
un sandvi cu unc.Cu o mn la fel de tremurtoare,Dev primi mncarea.
Minile lor se atinser i pentru o clip prur dornice s rmn mpreun,apoi
se separar.i plecar privirile surznd,apoi le ridicar din nou pentru a se
surprinde unul pe cellalt.Izbucnir din nou n rs.
Dev era incapabil s vorbeasc i s mnnce din pricina spasmului ce-i strngea
gtul.Rupea cte o bucic din sandvi cu mini tremurnde i continu s o
priveasc.Kristi l privea i ea,i,ncercnd s mestece turta,reui s se
nece.Cut n geant i scoase merele,oferindu-i unul lui Dev:
Era contient de dorina pe care o strnea Dev n trupul ei cu o singur atingere
a privirii sale.Oare avea s plece fr s mai fac nc o dat dragoste cu ea?
Dev,la rndul su,tnjea s fac dragoste din nou cu ea,pe pmntul acela pe
care oamenii obinuiau s-l numeasc sterp.Dar nu era sterp.Fremta de
sunete,mormitul uor scos de mama-bufni,sunetele ascuite pe care le scoteau
lemingii de tundr,chemrile melodioase ale lebedelor plutind pe lac i oaptele
vntului alunecnd printre ierburi.i nu numai zgomotele l nsufleeau,ci i
mirosurile,cel al pmntului ud,aroma merelor i acel parfum pe care l emana
trupul ei...un amestec de parfum de trandafiri,mere i arom de femeie.
Ct de mult dorea s poat gusta din toate acele arome.
Dar n loc s se bucure de aromele trupului ei,muc din mr,mestecnd ncet i
ncerc s-i fac de lucru cu minile.Era cea mai cumplit ncercare prin care
trecea.Fiecare oscior,fiecare terminaie nervoas l ndemna n mod dureros s o
iubeasc pe Kristi i gndul c nu avea s mai fac vreodat dragoste cu ea i
ls un gol cumplit n suflet,iar n trup un hu pe care nu tia cum avea s-l
umple vreodat.Oare cum ar fi putut s o prseasc?
Gndul l deprima,l fcea s se simt lipsit de orice curaj,dar mai ales obosit.

Azvrli peste umr cotorul mrului i i acoperi gura pentru a-i nbui un
cscat.Privirea lui se ndrept tnjind spre ea.
-Scuz-m.n ultimele nopi nu am dormit bine.
-tiu.Nu ai mai sforit.
-Este minunat.Curnd voi pleca i nu vei mai fi obligat s zaci cu ochii deschii
ascultndu-m sforind.Kristi simi cum stomacul i se adun ca un ghem din
pricina emoiei.Respir adnc,ncercnd s-i calmeze durerea.Dar nimic nu
putea umple golul pe care l simea.i schimb poziia,aezndu-se pe marginea
pturii i l ndemn:
-De ce nu pui capul n poala mea ca s tragi un pui de somn?
Dev zmbi mulumit,ca i cnd i-ar fi oferit un ou de aur.
Accept imediat i i potrivi capul ntr-o poziie ct mai confortabil,apoi
nchise ochii,oftnd mulumit.Kristi zmbi.Nu se lsa uor pclit i nici
tulburat de micile lui prefctorii.Dorea pur i simplu s-l simt aproape de ea.
Era fericit i numai pentru faptul c putea s-l priveasc.Avea o sumedenie de
riduri n jurul ochilor,din pricina rsului,i cutele de pe obraji o fceau s simt
c ar fi vrut s-l vad venic zmbitor.Incapabil s reziste dorinei ce o
stpnea,atinse una dintre cutele ce-i brzdau obrazul,apoi i plimb degetul pe
pomeii obrajilor i ajunse la tmple,masndu-le uor.
-Hmm! Minunat!
-Parc spuneai c vrei s dormi.
-M tem s nu cumva s pierd ceva de pre.Kristi rse ncetior.
-Te voi trezi dac Temerarul i va lua zborul.
-Nu la zborul lui m gndesc.Glasul lui era plin de regrete.
Timpul se scurgea nemilos i ea avea s-i duc dorul lui Dev.Niciodat pn
atunci viaa ei nu fusese att de plin,nu avusese un sens.Prezena lui adugase o
nou dimensiune lumii ntregi i iubirea ei pentru el o fcea contient de
existena acelei noi dimensiuni.Cnd avea s plece n Sud,avea s ia cu el
albastrul cerului i auriul soarelui.i ochii lui aveau s ia cu ei tot verdele
tundrei.ntr-adevr,acele inuturi aveau s fie pustii fr prezena lui.
Kristi observ la un moment dat c bufnia i scutur penele.
-Dev! S-a trezit.Dev se ridic ntr-un cot i privi puiul de bufni printre gene.
Temerarul opia de colo-colo i flutura din aripi.
-Dumnezeule! Vd c ia n serios aceast treab,remarc Dev,privind n sus,spre
Kristi.Kristi zmbi i ea dorind ca inima ei s nu se mai poarte nebunete cnd
Dev se uita la ea zm-bind.Cnd Dev o invit mai aproape de el,btnd uor cu
mna ptura,Kristi se dovedi asculttoare i se strecur sub braul lui,

strngndu-se la pieptul lui.Era cald i puternic,i era convins c nu exista nici


un loc pe pmnt unde s-ar fi putut simi mai bine dect alturi de el.Priveau
amndoi cum se desfura viaa naturii,supravieuirea.Zborul nsemna,de fapt,
supravieuire i...mplinire.Avea oare s tie cu adevrat ce nsemna-s zbori?
Dev respira adnc,ateptnd,spernd.Nu se ateptase s vad puiul de bufni
lundu-i zborul,aa c nu se putea gndi la nimic altceva n acel moment.Ba
da,se gndea cumpr fi fost dac ar fi vzut-o pe Kristi prsindu-i cuibul i
nlndu-se n zbor.Temerarul prea gata s porneasc n zbor ct de curnd.
Putea citi hotrrea n fiecare freamt al penelor lui cnd i ntindea aripile n
zbor.Ddea de dou-trei ori din aripi,apoi cdea din nou la pmnt.
Hai,Temerarule,hai! l ndemn Dev n gnd.
Dorea s o poat ndemna i pe Kristi n acelai fel.Temerarul i scutur din nou
penele i desfcndu-i aripile ncerc din nou.Alerg,fcu un salt,se ridic n
aer,btndu-l cu aripile.Reui,n sfrit,s rmn mai mult timp n aer.Zbura n
direcia lor,lundu-i prin surprindere i abia reuind s-i plece capetele,apoi
ateriza pe aripa desfcut a gtii sculptate.Dev i Kristi i ntoarser amndoi
capetele n acelai timp,urmrind zborul Temerarului i r-suflar uurai cnd l
vzur ateriznd cu bine.Puiul i privea cu ochiul lui galben i prea uimit de
propria nelepciune.Mai nainte ca ei s fac o micare ct de mic,puiul se
aplec nainte,ddu de dou ori din aripi i porni.
-A reuit! A zburat! strig Dev rznd fericit i strngnd-o pe Kristi n brae.
-Da,i-a luat zborul.Tristeea din vocea ei nghe hohotele de rs ale brbatului,
cci i aminti ce nsemna pentru ei zborul puiului de bufni.Sosise timpul ca el
s plece i Kristi nu se artase dornic s-l nsoeasc.Se ridic n genunchi i o
trase n braele sale,ntre coapsele sale.i prinse faa n mini i degetele mari ale
minilor sale i mngiau obrajii cnd o privi zmbind.
-Nu vreau s te prsesc,Kristi.Te iubesc,murmur el.Ochii ei se fcur mari i
rotunzi de uimire.
-M iubeti?
-Da,Kristi,te iubesc,spuse Dev fericit c,n sfrit,reuise s rosteasc acele
cuvinte ce i produceau o durere fizic de cteva zile.
-Dar...dar mi-ai spus c nu vrei s te ndrgosteti de mine?
Zmbi din pricina uimirii ei i se aplec sru-tndu-i vrful nasului.
-tiu,Kristi,i am luptat mpotriva acestui sentiment.Dar trebuie s-i spun cu
team c m-am ndrgostit de tine.Plecndu-i capul,ncepu s repete din nou,cu
fiecare srutare,ct de mult o iubea.Kristi rspunse srutrilor lui,n timp ce

cuvintele acelea i bubuiau n minte,n suflet,n urechi.Dev o iubea! O iubea! i


aminti de momentul cnd el avea s plece.i nl capul i o privi.
-Kristi,vreau s te iubesc din nou.Ochii ei albatri strluceau de iubire.Nu era
momentul s se gndeasc la lucruri triste.Era timpul s se bucure.Rsete!
Fericire! Iubire!
-Da,iubete-m,Dev.
-Kristi! Kristi! Vreau ca de data aceasta totul s fie minunat pentru tine.A fi
vrut s te pot iubi ntr-un pat uria,confortabil.
-Acest pat este moale i se potrivete ochilor ti,spuse ea trecndu-i mna prin
muchiul gros i mtsos.
-Cu cearceafuri de mtase.Kristi ntinse mna i ridic jacheta de piele.
-M voi mulumi cu mtasea hainei tale.
M simt chiar foarte strns legat de ea,spuse Kristi ntinznd-o alturi de
ptur.Dev i arunc o privire ireat,ntrebndu-se dac era posibil s o
iubeasc mai mult dect o iubea n acel moment.
-i ntr-o camer cald,plcut...Kristi privi n jurul ei tundra ce se ntindea
ntunecat,pustie i deosebit de frumoas sub razele unui soare trziu.
-Nici nu-mi pot imagina un alt loc n care s doresc s facem dragoste.
Dev i ddu dreptate n gnd.Prea att de plcut s fac dragoste n acel peisaj.
Totul se reducea la esen,la elementele primordiale: brbatul,femeia,curtea ce
se face la nceputul relaiei,mperecherea i apoi plecarea spre Sud odat cu
venirea toamnei.Dar nu trebuia s aib asemenea gnduri.n acel moment,
important era mperecherea,i spuse Dev.
-Da,este cel mai potrivit loc,iubirea mea,spuse el ncercnd s lase orice alt gnd
undeva ascuns ntr-un col al minii.
-Minunat,pentru c fiind alturi de mine vreau s fii la fel de fericit ca i mine.
Dev o srut ncepnd de la baza gtului.Atingerea buzelor lui i trimitea fiori de
ncntare pe spate.i ridic brbia,ca i cnd l-ar fi invitat s continue
explorarea.Aternu o mulime de mici srutri pe tot gtul,atingndu-i i locul
pulsului.Gemnd,Kristi i cobor brbia i i oferi i ceafa pentru a o sruta.
Rsuflarea lui i mngia prul,i rcorea pielea ce se nfierbnta din nou n urma
srutrilor fierbini.
-Hmmm! Ce plcut este!Kristi i nl capul i o privire drgstoas l nvlui.
Un zmbet i nflori pe buze.ncet i arcui gtul i se lipi de al lui.Simea
atingerea prului su i lna aspr a puloverului i gdila pielea,dar mai ales se
bucura de puterea trupului su i de cldura lui.Se ndeprt de el,i ntoarse
capul i mngie cu gtul su cealalt parte a gtului lui Dev.Se mica nainte i

napoi,imitnd micarea lebedelor.Dev rmase nemicat,cu inima btndu-i s-i


sparg pieptul,copleit de emoie.O iubea! O iubea cum nu mai iubise pe nimeni.
Iubea cldura i sensibilitatea ei,dorina ei de a oferi bucurie,fericire.
ntr-un trziu,Kristi i nl capul i l privi cu un zmbet timid,fluturndu-i pe
buze.Izbucnir amndoi n rs.Deprtndu-i buzele,atept srutul lui i,cum
acesta nu veni,porni n cutarea lui.Dev i lipi buzele de fruntea ei,temndu-se
c,dac i atingea buzele,i-ar fi putut pierde st-pnirea de sine.
Kristi continua s-i caute buzele,dar el pstra distana.
-Ah,Dev! murmur ea nemulumit.
-hmmm?
-Rmi nemicat.
-Nu.Kristi se ntinse spre el pentru a-i prinde capul ntre minile sale,dar Dev o
prinse de mini i i le deprta de trup,inndu-le strns.Frunile lor se lipeau una
de cealalt i minile se ngemnau,coapsele erau contopite i se legnau pe
iarb nainte i napoi ca ntr-un dans nupial,un dans al iubirii,Kristi cutndu-l
i Dev ncercnd s nu se lase prins.
-Srut-m,Dev! Te rog,srut-m! murmur Kristi cnd nu mai suport
prelungirea jocului.i atunci Dev o srut cu o pasiune care i aprinse sngele.
Kristi se prinse strns cu minile de el,ca i cnd ntreaga lume s-ar fi nvrtit cu
ea.Cnd,n sfrit,Dev i nl capul,Kristi simea cum genunchii ei erau moi.
Nu se mai putea ine dreapt.Tot ce-i dorea era s se prbueasc la pmnt,
avndu-l pe Dev deasupra ei sau,i mai bine,n trupul ei.Dev o privea adnc n
ochi i sngele i pulsa nebunete.Rbdare,i spuse.Rbdare.Dar de unde avea
s ia acea rbdare? Cum putea s se nfrneze pentru a-i oferi lui Kristi toat
plcerea pe care o merita?
-Hai s nu ne grbim.
-Ba da.Minile ei se furiar pe sub puloverul lui acoperindu-i pieptul,
mngindu-l i producndu-i plceri teribil de ndurat.Dev i lu minile.
-Deci,vrei s te joci,da?
-Nu! Vreau s te vd,spuse ea eliberndu-i minile i ncercnd s-i ridice
puloverul.Dev,zmbitor,i ridic braele,oferindu-i posibilitatea s-i scoat
puloverul.Continund s zmbeasc i proteja pieptul,aplecndu-se s-i
descheie cmaa.Kristi atepta,fremtnd de nerbdare i cnd i scoase bluza se
mbriar strns,lipindu-se unul de cellalt.ncet,cu micri blnde,i mic
snii,plimbndu-i pe prul aspru ce-i acoperea pieptul.Prul i provoca o
mngiere care o incita,care i arta deosebirile dintre ei.Dev i simi snii
rotunzi cu mameloanele tari i cu un geamt o strnse i mai mult la pieptul

lui.Se legnar astfel mbriai,simind cum soarele le nclzea trupurile.Ar fi


putut s rmn astfel pentru ntreaga via,i spuse Kristi.i dac nu se
grbea,soarele avea s apun mai nainte ca ea s poat explora trupul lui Dev.
-Dev,vreau s te vd,murmur ea,trgndu-l n jos pe ptur.Dev se aez
bucuros pe ptur,ntinzndu-se pe spate i avnd-o pe Kristi deasupra lui.
Kristi rmase o clip nemicat,apoi se ridic n genunchi i i concentra
privirea asupra lui.l mai vzuse gol pn la mijloc,dar numai n lumina slab a
nserrii.De fiecare dat fusese mult prea emoionat pentru a se bucura,de acea
privelite,i ls privirea s alunece asupra trupului bronzat i musculos,i a
abdomenului suplu.ntinse mna i o ls s alunece printre firele aspre de pr
ce-i acopereau pieptul,apoi o cobor pn n talie,trasnd uh drum imaginar.Nu-i
era de-ajuns s-l ating,aa c i cobor capul i ncepu s-i plimbe brbia
asupra lui.Dev abia ndrzni s respire cnd simi buzele i apoi dinii ei
jucndu-se cu el.Kristi i continu drumul,mucndu-l,sruthdu-l,jucndu-se cu
trupul lui i fiecare micare i producea o plcere pe care o resimea n cele mai
adnci fibre.ncet-ncet estura cusut de srutrile ei cobor spre mijlocul
trupului su.Cercetar pielea rcoroas,inhalnd aroma brbatului,lipindu-i
buzele de mica adncitur aflat deasupra centurii.Dev i cuprinse capul ntre
mini i o ridic spre el.
-Kristi,iubita mea,nu joci cinstit.
-Dar nici mcar nu am nceput jocul.
-Ia-o mai ncet,altfel jocul se va termina curnd.Kristi i cobora privirea i
remarc pantalonii ce se mulau perfect pe trupul nfierbntat de dorin al lui
Dev.Cu un zmbet de o pur feminitate,Kristi exclam:
-Ce pcat c trebuie s nduri o situaie att de puin plcut! Las-m s te fac
s te simi bine.Desfcu cureaua pantalonilor i trase fermoarul ncet,
strecurndu-i apoi minile nuntru.Dev se sprijini pe coate,ajutnd-o astfel s-i
poat scoate pantalonii.Urmar mocasinii,osetele i Dev rmase mbrcat doar
cu ortul albastru.Privindu-l cu atenie,Kristi l ntreb:
-Te-ai gndit vreodat s pori chiloi mulai?
-Ce spui? Doamna mea,i place s m necjeti! rspunse Dev aruncndu-i un
zmbet.
-Cred c nu ai dreptate.Aplecndu-se,i trase ortul i exclam:
-Dev,eti minunat!i era ntr-adevr.Era minunat,era mult mai frumos dect i
putuse ea imagina vreodat.l atinse n fug,apoi lupt cu sine s nu se mai
apropie de el.Era gata s-l primeasc n trupul ei i dac l-ar fi atins i-ar fi
refuzat plcerea mult ateptat de a-i fi explorat fiecare prticic a trupului su.

Dev rmase perfect nemicat.i dorea ca ea s continue s-l ating,s-l


mngie.Dar n acel moment Kristi era cea care conducea jocul i nu dorea s-i
strice plcerea.Spera din tot sufletul c jocul ei s nu dureze prea mult.
Urmar apoi dulci chinuri pe care Kristi i le oferi.Dev murmur,protestnd i i
strnse coapsele,rugndu-se s se poat stpni.Cnd l srut din nou fiorul i
strbtu ntregul trup i simi cum ncepea s-i tremure picioarele.Privirea ei
strlucea trengrete.
-Te joci cu focul,gemu Dev,n semn de avertisment.
-Vreau s m mai joc nc,spuse ea,bucurndu-se de puterea pe care o avea
asupra lui.Ridicndu-i ambele picioare le lipi cu tlpile de snii ei,care devenir
brusc tari la prima atingere.Simea cum genunchii ncepeau s-i tremure,dar nu
la fel de tare ca ai lui.Dev nu mai simise niciodat o asemenea dorin de a se
uni cu o femeie.Dar nu cu orice femeie.El o dorea pe Kristi.Simindu-se la
captul puterilor,deschise larg braele.Kristi se apropie de el i snii i atinser
prul aspru dintre coapsele brbatului,cnd se ntinse asupra lui,lipindu-i trupul
de trupul lui.Rmase aa,bucurndu-se de cldura trupului su,de plcerea pe
care i-o ofereau snii lipii de pieptul lui.Dorea s simt cldura trupului su pe
propria ei piele.
-Este rndul meu,spuse Dev,ridicndu-se.Incapabil s reziste dorinei care l
stpnea,i strecur mna ntre coapsele ei i o mngie n cele mai intime
locuri ale fiinei ei.Kristi gemu i oft,apoi atept nerbdtoare.Dev rmase
nemicat privind crlionii aurii care acopereau feminitatea ei i nghii cu greu.
-Un brbat i-ar putea petrece ntreaga via bucurndu-se de privelitea pe care
o oferi.Dar eu doresc mult mai mult dect s te privesc.Kristi nchise ochii,
ateptndu-l s se apropie,simindu-se dornic s-i aminteasc cum fcuser
dragoste prima dat.Simea c o atinge,dar nu era atingerea minii lui ce-i trecea
ca o adiere peste sni.Acum o simea i imediat disprea.Fiecare mngiere era o
nfiorare,o plcere pe care nu q cunoscuse pn atunci i nu o crezuse
posibil.ncerc s-i nale capul,dar el o mpihse cu blndee napoi i continu
s plimbe deasupra snilor ei acel obiect care i provoca o tortur att de plcut.
-Dev,ce se ntmpla?
-M joc.Cnd i nl din nou capul observ n mna lui o pan mare.
-O pan?
-A sosit plutind din ceruri,aa nct eu m-am vzut nevoit s o folosesc.Ce-ar
putea fi mai potrivit pentru o doamn-pasre? Pana dansa pe deasupra snilor
pn cnd devenir dureros de tari.

-Dar...ce...Dev...m gdili...te rog...Dev...oprete-te!Pana trecu n zbor peste


pntec,revrsnd asupra ei o ploaie de stele,adunndu-se ntr-un dans al plcerii
n cele mai intime locuri ale trupului ei.Intensitatea senzaiilor devenea din ce n
ce mai mare i mai adnc cu ct pana cobora mai jos.Simind-o ntre coapsele
ei,gemu aprins de un fior ce-i strbtu trupul.
-Dev...Dev...Se aplec asupra ei i o privi,bucurndu-se de reacia pasionat pe
care o avea fa de iubirea lui.Cnd privirea ei se limpezi,o srut.
-Eti att de sensibil! i att de cald i pasional! Te doresc att de mult! Chiar
acum.i fiecare cuvnt al lui era nsoit de o srutare i o privire ptrunztoare.
-Te rog,Dev...Te rog! zise Kristi.Coapsele ei se desprtar primitoare.
Cnd se apropie de ea,Kristi nelese ce-i lipsise cu cteva momente mai
nainte.Nu era suficient s cunoasc plcerea singur.Voia s zboare mpreun
cu Dev,s mprteasc mpreun exaltarea de a cuceri noi trmuri,eliberai de
orice piedic.Voia s zboare,s alunece,s se nale odat cu adierea vntului.Dar
pentru toate acestea avea nevoie de el,aa cum i el avea nevoie de ea.
O dorea att de mult! se gndea Dev scufundndu-se n cldura trupului
ei.Avea nevoie de puterea ei,de inventivitatea ei,de dragostea ei pentru a se simi
rege.Alturi de Kristi putea merge oriunde; putea face orice i putea deveni
tot ceea ce-i dorea.i i dorea s o iubeasc,s fie a lui,s mearg alturi de ea
pn la captul lumiii i mai departe.Dev se simea minunat i cu fiecare micare
se nlau i mai sus,purtai pe nlimi uluitoare.Kristi era o pasre i el era
vntul.mpreun porneau n zbor pe aripile iubirii.
CAPITOLUL 12
Dev se prbui n braele ei primitoare.l strnse cu tandree nl ndu-se
amndoi n nalturile cerului.
-Dev...am zburat mpreun!
-Da,Kristy,am zburat mpreun.
-N-am crezut niciodat c m pot nla att de sus,dar minunea s-a ntmplat,
pentru c tu ai fost alturi de mine.O srut fericit pe gt i spuse:
-Eti att de cald i de iubitoare,Kristi! N-am putut s nu m aflu alturi de tine.
Rostogolindu-se uor pe spate,o aez pe Kristi deasupra sa i cu mna rmas
liber trase restul pturii,acoperind-o.Nu mai trise niciodat un asemenea
sentiment de druire total fa de o femeie.i oferise toat dragostea de care era
capabil i era dornic s fac la fel pn la sfritul vieii.
Semnau cu lebedele,se gndi Dev as-cultnd chemrile i rspunsurile pe
care acestea le aruncau de-a lungul lacului.Dar oare i Kristi gndea la fel?

Se lipise strns la pieptul lui i asculta fericit btile inimii lui.Btaia inimii lui
semna cu flfitul aripilor unei potrnichi de munte.Apoi i trecur prin minte
toate imaginile i sunetele care aveau s-i aminteasc de el.Bufnia de zpad,i
lebedele ce urmau jocurile prenupiale,strigtul trist al cufundarului,toate acestea
aveau s i-l aduc n amintire pe dragul i tandrul Novice.Avea s-i duc
dorul,un dor adnc,atunci cnd va pleca.Oftnd,se strnse i mai mult la pieptul
lui.
-A sosit timpul s plecm,Kristi,spuse el.Dorea din toat inima,atepta s o aud
spunnd c l iubea.
-Chiar trebuie? ntreb Kristi dorind s-l pstreze pe Dev alturi toat viaa.
-M tem c da,iubita mea.Se ridic i o trase i pe ea odat cu el.Privirea lui
trist o fcur pe Kristi s simt cum i se oprea inima n loc.Se ntinse repede
spre el i l mbria.Dev ncerc s spun ceva,rmase o clip pe gnduri i
apoi se aplec s-i culeag hainele de pe jos,aruncndu-i din nou un zmbet
timid lui Kristi.Era doar o slab imagine a ceea ce nsemna unul din acele
zmbete ce le purta de obicei pe chip.Kristi simea lacrimile adunndu-se n ochi
i se mbrc n tcere.Rmaser apoi cteva minute pe vrful dealului,innduse de mn.
-Cred c au plecat,spuse el cu glas slab,cercetnd tundra din privire.
-Vor continua s se ntoarc n preajma mor-mntului,pentru c aici este locuina
lor,dar cred c nu exist nimic care s te mpiedice s pui acum placa
comemorativ.
-Vrei s m ajui? ntreb el,pentru c n adncul sufletului simea c nu exista
nimeni n afar de Kristi cu care s doreasc s mpart un asemenea moment.
-Sigur! Bineneles,Dev! murmur ea.Spuse n gnd o rugciune de mulumire
pentru c se afla alturi de el n acel moment,n acel loc,a cnd el i mplinea
acea veche dorin.l ajut pe Dev s mute sculptura i se simi deosebit de
emoionat,mai ales c Dev insist s o aeze cu faa spre Sud.
-Cnd s-a prbuit avionul,King se ndrepta spre Sud,spre cas i spre cei dragi.
Unde i Dev avea s se ntoarc n curnd,se gndi Kristi,ntinznd mna
pentru a o lua din nou pe a lui.Dev,cu capul plecat,i lu rmas-bun n tcere de
la bunicul su.Privirea ei se mpienjeni din pricina lacrimilor i i strnse
pleoapele,ncercnd s le opreasc.Era mult prea sensibil i se emoiona prea
uor,i zise Kristi.i totui era o reacie fireasc fa de momentul la care
participa,fa de iubirea lor i fa de gndul c Dev nu mai avea nici un motiv
pentru a rmne.Cel puin mai aveau o noapte pe care urma s o petreac

mpreun cu el i lu hotrrea s o fac de neuitat.Dev o strnse la pieptul lui i


o mbria strns.
-Triesc un sentiment ciudat.M simt de parc bunicul ar fi aici,alturi de noi...
Se aplec i o srut uor pe gt.
-Ar fi fericit pentru noi.Mai als pentru mine.Pentru c datorit lui am avut
norocul s te ntlnesc.Dev tresri,cuprins de vechea team care l chhuia.
-Kristi,m sperie gndul c zbori singur n zonele nordice.S-ar putea s te
prbueti i s mori la fel ca i bunicul meu.
-i tu ai putea fi zdrobit n timp ce traversezi Pennsylvania Avenue.
Dev nici nu auzi cuvintele rostite de Kristi din pricina imaginilor ce trecur ca
fulgerul prin mintea lui.Kristi zcnd ntr-un mormnt anonim,n pustietate.Sau
i mai ru,lipsit de orice mormnt.
-Te rog,Kristi,vino i lucreaz pentru mine.
Nu suport gndul c dup plecarea mea vei rmne singur aici.i nl capul i
l privi.Dorul i dragostea din privirea lui i frnse inima,lsnd-o fr glas.
-Dev,tu spuneai c nu vrei s mai lucrez pentru tine,dac vom face dragoste.
-Aa este; ai dreptate,dar am hotrt s renun la preedinia comisiei tocmai
pentru a te ti pe tine n siguran.Te iubesc,Kristi.tiu c este prea devreme
pentru ca i tu s m iubeti,dar dac am fi mpreun,poate c tu...
-Taci,Dev! i eu te iubesc.i prinse mna cu care i acoperise buzele i o duse n
dreptul inimii sale.
-M iubeti? murmur el nencreztor.Apoi tot mai tare i mai tare repet:
-M iubeti? M iubeti?
-Da,te iubesc,Dev.tiu n mod sigur.Te iubesc i am neles acest lucru n
momentul n care te-am vzut cum nvai puiul de bufni s zboare.O privi
uimit,apoi,oftnd mulumit,o strnse n brae ct mai tare la pieptul su,
murmurndu-i numele cu buzele afundate n prul ei.Dup un timp o eliber din
mbriare i o srut.Oftnd i aruncnd o ploaie de mici srutri i nl
capul i o privi.Ochii ei strluceau de iubire.Era o iubire fierbinte ce fcea ca
totul s se topeasc n sufletul i n trupul su,dndu-i sperane c totul ar fi
putut s se sfreasc cu bine.
-Dac s-ar putea,a renuna la tot i a veni s lucrez mpreun cu tine,spuse el.
-Dev,ai face asta pentru mine? ntreb Kristi uimit.
Pentru o clip se ntreb dac ntr-adevr visul ei s-ar fi putut transforma n
realitate-visul de a se cstori cu un om care s lucreze alturi de ea pe teren,
care s o ajute s protejeze psrile.
-n acest minut,Kristi,dac aceast hotrre m-ar afecta numai pe mine.

Privirea lui era trist i ngrijorat.


-Dar senatorul i oamenii si se bazeaz pe mine pentru a-i ocupa locul n
Senat.Am muncit din greu i miza este prea mare.Nu pot fugi pur i simplu de
responsabilitate.Nu-i pot dezamgi.Kristi oft i i lipi capul de pieptul lui Dev.
-Sunt convins c nu poi fugi de responsabilitate.Ar fi un act mpotriva firii tale
i a convingerilor pe care le ai s dezamgeti pe cineva.Acesta este i motivul
pentru care nu pot rmne alturi de tine.Tu atepi i ceri prea mult de la
oameni,Dev.De la tine nsui,de la Brenda,de la tatl tu i acum de la mine.i eu
nu vreau nici s te dezamgesc i nici s pierd respectul tu.
ncet,cu o micare lent,i aez mna pe gtul ei i i lipi fruntea de a
ei,plecndu-i capul.Era att de vulnerabil i el se temea s nu distrug relaia
fragil ce se esuse ntre ei.
-Poate c vreau prea mult de la oameni,Kristi,dar singurul motiv pentru care
m-a simi dezamgit de tine ar fi dac ai rmne ascuns n cuibul tu.
-Ce vrei s spui?
-Toat viaa te-ai ascuns n umbra tatlui tu.Nu te supra pentru ceea ce-i spun
acum,Kristi,dar a sosit momentul s porneti pe drumul tu.Spunnd acestea i
nl capul i o privi adnc n ochi.Kristi l privea la rndul ei uimit i puin
furioas,n ciuda ezitrii pe care o sesizase n glasul lui.Dar tia c Dev avea
dreptate;chiar i tatl ei i spusese acelai lucru,n primvara ce trecuse.
Totui,faptul c Dev avea dreptate nu nsemna c era dornic s devin
dependent de alt persoan.
-i ce s fac? S vin s stau n umbra ta?
-Eu nu sunt soarele,Kristi.Eu sunt vntul.
El este vntul,se gndi Kristi i uit complet de furia pe care ncepuse s o
simt.Zburase alturi de el pe aripile iubirii,poate ar fi putut zbura mpreun i n
via.Oft i i prinse capul ntre minile ei.
-Dev,cum a putea s m supr pe tine cnd tu micunoti att de bine sufletul?
-i citesc n suflet,pentru c eti jumtatea mea,Kristi.Zmbi i ntreb
nedumerit:
-Jumtatea ta? Cu ochi strlucitori i cu glas convingtor,Dev i rspunse:
-Eu sunt convins c fiecare om are un suflet geamn,un suflet care l
completeaz pe al su,aa cum exist acea legtur ntre lebede,legtura care le
face de nedesprit.Sufletul meu i aparine.
-i al meu i aparine ie,opti Kristi trgndu-i uor capul spre ea i srutndu-l.
Srutul era o confirmare a iubirii lor i cnd,n cele din urm,Dev i nl
capul,amndoi tremurau.

-Te asemeni puiului de bufni; te temi c s-ar putea s cazi,dar n acelai timp
doreti s zbori...O srut din nou.
-Eu tiu c poi,Kristi.Eu am ncredere n tine.i ddu drumul din mbriare i
desfcu fer-mosrul jachetei de piele scond o cutie micu pentru bijuterii.
-Am cumprat acest obiect n Fairbanks.M-a ndemnat s-l cumpr un gnd pe
care nu-l nelegeam.Acum tiu de ce m chema.Este simbolul iubirii mele
pentru tine.Kristi lu cutiua n minile sale.Pe un pat de catifea albastr se afla
un medalion de filde reprezentnd dou lebede,una aflat n zbor,pro-tejnd-o
pe cea care prea rmas la pmnt.Rmase cu privirea aintit asupra
medalionului,ntr-un trziu,i nl capul i privirile lor se ntlnir.Ochii lui
verzi erau strlucitori,luminai de o dragoste nermurit,de nenfrnt,de o iubire
venic.Era iubirea pe care ntotdeauna Kristi dorise s o mpart cu partenerul
de via.Zmbind,lu pandantivul din cutie i-l puse la gt.
-Atept s-i iei zborul,iubirea mea,o ndemn Dev.
-Dev...Nu tiu ce s spun.
-Spune c vei veni n Sud.n sufletul ei se ddea o lupt cumplit ntre iubirea pe
care i-o purta lui Dev i teama de un posibil eec,teama c s-ar putea s-l
dezamgeasc.
-Poate...poate voi veni.Eu...trebuie s m gndesc.Sunt attea lucruri la care
trebuie s m gndesc.i mai este i proiectul pe care trebuie s-l termin.
-Eu sunt un brbat rbdtor,Kristi.Voi atepta.i plec din nou capul i srut
cele dou lebede aflate la gtul ei.
-Dar nu pot atepta prea mult ca s facem din nou dragoste.Hai s ne ntoarcem
n tabr.Mai trziu,cnd sttea n braele lui Dev,n patul acestuia,Kristi i ddu
seama ct de mult greise mai nainte.Nu era suficient s zboare n via alturi
de Dev.Trebuia mai nti s zboare singur.i era hotrt s ncerce.
ncrederea n sine dur pn n dimineaa urmtoare,cnd sosirea pe neateptate
a unui hidroavion spulber linitea paradisului arctic.Erau nc n pat,dornici s
se iubeasc din nou i att de copleii de dragostea lor,nct nu reueau s
rosteasc mai mult de dou cuvinte,cele mai importante.Hidroavionul sosi n
acel moment bzind deasupra taberei.njurnd nemulumit,Dev ncepu s se
mbrace n grab,urmat de Kristi.Aceasta presimea c tot ceea ce se ntmpla n
acel moment era nceputul sfritului.Cnd hidroavionul opri la rm,cafeaua se
afla deja pe plita sobei de campanie i Dev,nsoit de Rex,se afla pe malul
lacului.Kristi urmri uimit cum Dev se ndrepta spre buctrie nsoit de trei
brbak Pe pilot l cunotea,dar pe ceilali doi nu-i mai ntlnise niciodat.Unul

dintre ei mergea alturi de Dev i avea un microfon n jnn,n vreme ce al


doilea necunoscut mergea n urma lor,avnd o videocamera pe umr.Imaginea
aceasta i trezi dorina s fug.
-Am aflat n Fairbanks c Devlin King,congresmanul de Texas,a disprut n
nemrginirea Nordului din Alaska i am hotrt s venim i s aflm dac acesta
se afl n cutarea petrolului sau a aurului,spuse reporterul,foarte ncntat de
felul cum rsuna propria sa voce.Dev rmase tcut,ca i cnd s-ar fi simit
ncolit.Nu voia ca presa s afle adevratul motiv al cltoriei sale n Alaska.Ar
fi dat o not de sentimentalism acelui moment i nici nu voia s se afle motivul
pentru care rmsese mai multe zile n Alaska.
-Sau suntei n cutarea iubirii? continu reporterul cnd videocamera o
surprinse pe Kristi oferind o can de cafea pilotului.
-Oare plutete n aer o poveste de dragoste?
Dev se simi mnat de dorina de a-i zdrobi faa reporterului,astfel nct nasul
su s nu mai simt nici un miros plutind n aer.
-Ei bine,Bremer,nu am venit aici nici pentru a cuta aur i nici pentru petrol.Am
venit pentru a o convinge pe domnioara Bjornson s conduc comisia pentru
protecia psrilor slbatice,comisie care se afl sub directa mea ndrumare.
Bremer ddu din cap cu un aer interesat.
-Pentru cei ce ne urmresc suntem datori s facem o mic precizare.Aceast
comisie este una i aceeai cu cea care studiaz posibilitile,ca i cauzele
urmrilor pe care le-ar aduce asanarea unor ntinse terenuri stpnite de ape n
zona aflat de-a lungul coastei Golfului.Dar coasta este departe de aceste locuri,
domnule congresman.Ce v-a determinat s o alegei pe domnioara Bjornson
pentru aceast slujb? n afara faptului c este o femeie tnra i atrgtoare?
Kristi i arunc lui Dev o privire,ca i cnd se simea trdat.Dev tia ct era de
lipsit de aprare cnd trebuia s vorbeasc n public i totui el era cel care o
atrsese n lumina reflectoarelor.Un val de spaim puse stpnire pe ea i
picioarele ncepur s-i tremure.Ar fi dorit s fug,dar se temea s nu cadr aa
c prefer s se spri-jine de mas.i ncrucia braele la piept i ascult vorbele
ncnttorului congresman cu gura de aur.
-Domnioara Bjornson e tnra i frumoas,dar n acelai timp este o eminent
personalitate n domeniul ei.A realizat proiecte deosebite privind viaa psrilor
slbatice n Nordul ndeprtat i are o mulime de lucrri publicate,cunoscnd
aceste probleme n amnunt.Sunt mulumit pentru c nu puteam s descopr o
persoan mai bine pregtit n acest domeniu.
-i ce ne poi spune n aceast privin,Kristi.Pot s-i spun Kristi,nu?

Zmbetul unsuros al lui Bremer o fcu pe Kristi s se nfioare.


Privi microfonul pe care Bremer l inea n faa ei i era incapabil s gseasc
un singur gnd care s poat fi transpus n cuvinte.Duse mna la gt i atinse
medalionul,apoi o cobor repede,lsnd-o liber pe lng ea.Ar fi putut ca acei
strini s neleag care era semnificaia,medalionului? Mai mult,ar fi putut ghici
ca sentimente existau ntre ea i Dev? tiau.i se gndeau c Dev i oferea slujba
tocmai din acele motive.
-nc nu m-am hotrt dac s accept slujba sau nu,reui ea ntr-un trziu s
rspund.
-i eu am hotrt c nu vreau ca domnioara Bjornson s primeasc slujba,
interveni Dev,pentru c doresc s fie soia mea.Kristi l privea uimit,
ngrozit,dornic s se deschid pmntul ngheat i s o acopere.
Oare cum putea s stea linitit n faa lor i s anune acelui om oribil c dorea s
se cstoreasc cu ea.
-Ei,ei! Am avut dreptate.Am mirosit plutind n aer parfumul unei poveti de
dragoste.Kristi,sunt convins c vei fi mult mai fericit s fii soia unui
congresman dect s studiezi un crd de psri prostnace.Sunt bune i
folositoare ntr-un singur fel,continu Bremer mngindu-i pntecul.
-Fermierii au nevoie de pmnt i oamenii de hran,adug el.
Brusb,spaima care o stpnise pe Kristi pn n acel moment se transform n
furie i o ls s se reverse asupra lui Bremer din plin.Primele cuvinte se
mprtiar ca alicele i i muc buzele din pricina neputinei de a se face
neleas.Respir adnc i adunndu-i gndurile se npusti din nou asupra lui.
-Pentru c i place s mnnci,ie i altora,exist oameni care au reuit s
produc un dezastru,asemntor pustiului n valea San Joaquin i au contaminat
milioane de acri de pmnt acoperit de ape.Pentru c v place s mncai,s-a
trecut cu tractorul peste o mulime de cuiburi,doar pentru a c tiga c iva acri de
pmnt cultivai cu porumb.i ridic brbia amenintor i ochii ei strluceau de
furie.nainta spre Bremer,aruncnd fulgere i cu un deget amenintor ndreptat
n direcia lui.
-Pentru c v place s mncai,ai folosit rezervoare de ap natural n Idaho
pentru a iriga cmpurile cultivate cu cartofi i ai ucis cufundrii mai nainte de a
nva s zboare.Ce se va ntmpla cnd toi cei bine hrnii nu vor mai suporta
prezena gtelor slbatice sau strigtul cufundarului?
Dev rmsese deoparte i chipul su strlucea de mndrie.nfierbntat de
subiectul adus n discuie,Kristi oferea ntr-adevr o imagine minunat i

reprezenta o for greu de stpnit.Bremer fcu un pas napoi,n vreme ce Kristi


continua s atace,aducnd argumente unul dup altul.
Bremer continua s se retrag pn ajunse cu spatele lipit de cortul lui Kristi.O
pereche de pantaloni flutur pe lng capul su i Dev vzu cu ncntare cum
imaginea era surprins de videocamera pentru posteritate.
Vocea lui Kristi se mblnzi cnd ncepu s vorbeasc despre felul n care trebuia
aprat mediul nconjurtor i ce trebuia fcut pentru a feri de la pieire toate
vietile Domnului.n vreme ce vorbea,privea n jurul ei i pe chipul su se ivi o
strlucire n care se putea citi dragostea i hotrrea de a lupta pentru pstrarea
acelor locuri aa cum erau ele.Cnd termin ceea ce avusese de spus,ntoarse
spatele fr o vorb i porni napoi spre buctria de campanie.
Urmrind-o din privire,Dev ar fi dorit s opie de ncntare,dar rmase pe
loc,cu un aer detaat,legnndu-se nainte i napoi pe clcie n timp ce-i
acoperise gura cu una din mini.Nu trebuia s se arate impresionat.
Pilotul sorbea din cafea,zmbind i ncepu s aplaude,n vreme ce Rex i art
i el acordul ltrnd de cteva ori.
-Da,am reinut,dar cred c nu asemenea declaraii cutm noi,spuse reporterul
ncercnd s-i recapete stpnirea de sine.
-Ba da.Este un interviu spontan,susinut din toat inima de convingerea
domnioarei Bjornson,spuse cameramanul.Lu mna lui Kristi i o strnse cu
ncntare,n timp ce ea l privea cu o expresie nesigur.
-Eu trebuia s semnez ca productor al acestui interviu i vd c ne-am
descurcat foarte bine.ntorcndu-se spre Dev,ntinse din nou mha.
-Domnule,a fost o plcere pentru mine s v cunosc.mi pare ru c nu putem
rmne s bem o cafea mpreun,dar suntem presai de timp.Kristi i urmri
urcnd n avion i adrenalina care o nsufleise pn atunci se topi.Genunchii
ncepur s-i tremure din pricina dezndejdii.ncercnd s-i stpneasc
lacrimile,se ntoarse spre Dev.
-Poi s pleci i tu acum.
CAPITOLUL 13
Dev o privi surprins.Dup cteva clipe surpriza se transform n ngrijorare cnd
observ expresia feroce a ochilor ei.
-Ce se ntmpl,Kristi?
-De ce i-ai spus acelui om c vrei s te cstoreti cu mine? strig ea.
Nencrederea,dezamgirea,uimirea ameninau s o copleeasc.Ceea ce ar fi
trebuit s fie cel mai frumos moment din viaa ei se transformase ntr-un comar.

Dev zmbi.
-Pentru c acesta este adevrul i nu-mi pas dac l afl ntreaga fume.
-Milioane de oameni vor urmri la televizor i se vor ntreba de ce vrei s te
cstoreti cu o femeie care se face de rs.
-Nu este adevrat.Ai fost minunat.ntinse mna pentru a o mngia,dar Kristi
i-o ndeprt,plin de mndrie.tia mai bine ca el ce se ntmplase.Fusese orator
de nevoie,fusese mpins s vorbeasc din pricina spaimei i cutase cuvintele
potrivite cu disperare.Semna cu Temerarul care i agita aripile n zadar i se
prbuise.
-M-am blbit i m-am repetat.M-am purtat ca o pasre lipsit de creier.
Se ntoarse cu spatele gata s plece,cnd Dev o prinse de umeri i o mpiedic s
se ndeprteze.
-Ai impresionat un cameraman cu inim de piatr i am fost mndru de tine.A
fi vrut s chiui de bucurie.
-Eti pornit s susii una i aceeai prere.i cred c dac m gndesc bine,vina
este a ta pentru tot ceea ce s-a ntmplat.tii foarte bine ct de mult mi displace
s fiu n centrul ateniei publice i cu toate acestea,n mod voit m-ai mpins n
fa,apoi ai fcut o declaraie care m-a uimit peste msur.
-mi pare ru c am fcut cererea de cstorie ntr-un asemenea moment.Dar a
fost singurul mod n care am simit c te pot proteja,c te pot apra.
-S m aperi? De cine?
-Bremer cuta un subiect fierbinte pentru rubrica de scandal i nu aveam de
gnd s-i ofer tocmai eu un asemenea subiect i s o implic n el tocmai pe
femeia alturi de care doresc s-mi petrec restul vieii.Gndul c s-ar fi putut
ntmpla s nu-i lege viaa de cea a lui Kristi,i umplea sufletul de spaim.
Supravieuise despririi de Brenda,dar viaa fr Kristi ar fi fost un pustiu
nemrginit.i lu minile de pe umerii ei i le privi n tcere.Erau goale,la fel ca
i sufletul su.
-Am crezut c i tu m iubeti,dar vd c m-am nelat.Poate c nu m iubeti
ndeajuns de mult pentru a petrece tot restul vieii alturi de mine.
Disperarea din glasul lui alung toate celelalte gnduri din mintea ei.
-Dar te iubesc,Dev.Vreau s rmn alturi de tine pentru totdeauna.
Fcu un pas nainte i i arunc braele n jurul lui.Oftnd uurat,Dev i ls
capul lipit de gtul ei.
-Slav Domnului! murmur el.Spaima i disperarea preau s se topeasc din
sufletul iui.O srut din nou.Un srut adnc,care pornea din sufletul lui
zbuciumat,un srut ce pecetluia un jurmnt.Voia s o ocroteasc pe Kristi,s

aib grij de ea pentru tot restul vieii.Kristi auzi acel jurmnt al inimii lui,ca i
cnd l-ar fi rostit cu glas tare.l auzi i i ddu sperane...cteva momente doar
ct dur srutul lor.l iubea pe Dev i dorea s fie soia lui mai mult ca orice pe
lume,dar...n cele din urm,fr tragere de inim,Dev i nl capul i o privi cu
o dragoste nemrginit.
-Am neles c nu va fi deloc uor pentru tine s vii la Washington,s fii soia
unui congresman,dar sunt convins c vei reui.Kristi i zmbi,plin de speran.
-Dup ce l voi nsoi pe tata civa ani n turneele sale de conferine,poate c voi
reui s nv s m stpnesc n faa mulimilor.
-N-am nici o ndoial c poi ine piept oricui,iubita mea,chiar i preedintelui
.Eti att de frumoas,nct ntreci n strlucire orice femeie.Voi fi foarte mndru
s te am alturi la braul meu.Kristi respir fericit.Era iubit,era preuit i
rmase pentru un timp n braele lui zmbindu-i.Oft din nou i spuse:
-Dar nu voi fi fericit cu adevrat,dac nu voi lucra alturi de psrile mele,dac
nu voi continua s studiez viaa lor,dac nu le voi proteja.i dac nu m
cstoresc cu tine,nu voi putea lucra pentru comisie.Ai spus c vei renuna la
conducerea comisiei,dar eu nu pot s te las s faci un asemenea gest.Aceast
comisie nseamn foarte mult pentru viitorul carierei tale politice.
-Kristi,iubita mea,chiar n momentul n care credeam c nu te pot iubi mai
mult,c nu este posibil,tu mi aduci bucurii care m fac s te iubesc i mai mult.
i plimb degetele pe obrazul ei i spuse:
-Poi s lucrezi la Chesapeake.Exist suficient material i acolo,att ct s te in
ntreaga via ocupat.
-O sut de viei,spuse Kristi.Simea c o povar uria se ridicase de pe umerii
ei.l iubea pe dragul,pe scumpul ei Novice.Plimbndu-i degetele peste buzele
ei,continu s zmbeasc i spuse:
-Ca s-i mrturisesc ntregul adevr,trebuie s-i spun c a fi mult mai fericit
dac te-a tii n apropierea mea.A fi cumplit de ngrijorat dac ai pleca de-a
lungul coastei.Astfel,avndu-te n preajm,pot fi cu ochii pe tine.
Kristi asculta cuvintele lui,auzea glasul inimii lui plin de iubire i team i
totodat simea cum speranele ei mureau.nchise ochii i ncerc s-i in
lacrimile deoparte.Cnd deschise ochii din nou,privirea ei era umed.
-Ce se ntmpl,Kristi? se mir Dev,atingnd una dintre lacrimile ce se
rostogolir din ochii ei.
-Voi tri alturi de tine n Washington,dar va trebui s vin n Nord cteva luni pe
an.Iubesc Alaska,o simt n sngele meu.Nu...Nu vreau s repet greeala mamei

mele i s m mrit cu brbatul pe care l iubesc numai pentru ca n cele din


urm s-l prsesc.Pentru c...n cele din urm a fi nevoit s te prsesc,
Dev,sau a muri...nghii cu greu i l privi adnc n ochi,cnd rosti aceste
cuvinte.Dev se uita la ea cu totul nedumerit.Simea c firava legtur dintre ei
pierea.
-Te-ai ofili i ai muri,Kristi? Am petrecut ultimele zile alturi de tine,
ncurajndu-te s creti,s nfloreti,s caui noi drumuri...
-i i-ai fcut griji din pricina mea din primul moment cnd ne-am ntlnit.
Ce s-ar ntmpla dac s-ar prbui avionul? Dac mi-a tia piciorul? Dac m
atac o lupoaic?
-La naiba,Kristi! Am toate motivele s fiu ngrijorat.Orice i s-ar putea ntmpla;
Gemnd,o strnse la pieptul su.ncerc s se desprind din mbriarea lui,dar
Dev se art dornic s o simt ct mai aproape.Totui i ddu drumul.
-Am lucrat ani de zile n Nord i nu mi s-a ntmplat nimic ru.i nici dac a
lucra n Chesapeake sau pe coast nu mi s-ar ntmpla nimic,dar tu ai fi la fel de
ngrijorat.Ai ncercat s m protejezi chiar din clipa n care m-ai cunoscut i cred
c vei proceda la fel chiar i cnd voi ajunge n scaunul cu rotile.Dar eu nu am
nevoie de protecia ta.Cred c m vei nconjura cu att de mult puf,nct m vei
rsfa.
-Kristi,eu...ntinse mna i ncerc s o prind din nou n brae,dar Kristi se ddu
un pas napoi.
-Te iubesc,Dev,i dac ne vom cstori voi fi alturi de tine ntotdeauna cnd vei
avea nevoie de mine.i terse lacrimile i continu:
-Dar ce se va ntmpla dac primvara viitoare voi dori s plec spre Nord odat
cu lebedele? Cum ai proceda,Dav? Ca tatl tu sau ca bunica ta? M-ai lsa s
plec fr s te opui sau,dimpotriv,de fiecare dat cnd a pleca te-ai arta
nemulumit?
-Nu tiu,murmur el sincer.ntrebarea ei lovise la int.De la nceput tiuse ct de
mult iubea Nordul i din prima zi cnd o cunoscuse simise ct de mul i
displcea gndul c zbura singur prin acele locuri.
-Tot ce doresc este s te tiu n siguran.Privindu-l n ochi,citi n sufletul
lui.Dorul i iubirea pe care le citi n privirea lui o nspimnt,o cutremur pn
n adncurile fiinei sale,dar i ntrir hotrrea.Dac ceda n faa rugminilor
lui,s-ar fi distrus pe sine i,implicit,pe Dev.Kristi nchise ochii.Dorea ca lumea
s se sfreasc n acel moment,atunci,n acel loc,aa nct ea s rmn cu Dev
pentru totdeauna.Dar nu avea s se sfreasc.tia bine.i ea avea s triasc la
fel ca mai nainte.

-Te rog,pleac,Dev! ntoarce-te acas,acolo unde i este locul,murmur ea.


O privi adnc i spuse:
-Voi pleca,dac asta i este dorina,dar,dac nu vei sosi n Sud odat cu
lebedele,m voi ntoarce,zise el fr s-i ascund lacrimile.Sufletul meu i
aparine i atept s te vd cum i vei lua zborul.Ridic mna i mngie
medalionul de la gtul ei.Se ntoarse i porni spre cortul su,cu capul plecat i cu
umerii grbovii.Printre lacrimi,Kristi l urmrea ndeprtndu-se,apoi urc n
avionul su i porni motorul.Nu putea rmne pentru a urmri cum Devlin King
i lua zborul din viaa ei.
Dev auzi mugetul motorului i i arunc la ntmplare hainele n geanta mare de
voiaj,fr s se gndeasc la ceva anume.Dac ncepea s gndeasc n-ar mai fi
fost n stare s plece.Dar trebuia s plece,de dragul ei.Reui s nu se gndeasc
la ceea ce se ntmpla,pn n momentul n care ncepu s strng sacul de
dormit.
Aroma trandafirilor i amintirile legate de ea l fcur s se prbueasc.i
amintea de Kristi strlucind n lumina lmpii,micn-du-se deasupra lui,zburnd
alturi de el spre ceruri,acolo unde deveneau o singur fiin,de nedesprit,
acolo unde nu numai trupurile,ci i sufletele lor se uneau.i amintea de
sentimentele trite n momentele ce urmaser zborului,cnd o inuse strns n
brae.Se simise puternic i protector,ca i cnd ar fi putut cuceri ntreaga
lume.Dar numai dac o avea pe Kristi alturi.Dev tresri cnd l simi pe Rex
strecurndu-i capul sub braul lui.Mngie cinele cu un aer absent,apoi ncepu
s mpacheteze din nou.Rex rmase alturi de el,urmrindu-l cum strngea
cortul i cum i ducea bagajele la hidroavion.Se aez cu botul pe labe i
privirea lui cafenie era trist,urmrindu-l cum ncrca avionul.
nainte de a mpinge hidroavionul n ap,Dev se ls n genunchi,alturi de Rex.
-S ai grij de stpna ta,Rex,l ndemn mngindu-l ntre urechi.
Rex clipi i Dev l strnse n braele sale dorind ca n locul lui s se fi aflat
Kristi.Limba lui Rex i trecu peste fa.Rznd,Dev l mai mngie nc o
dat,nainte de a vr mna n buzunar pentru scoate un erveel.
Cnd trase mna afar,o pan alb,lung,zbur,cznd la pmnt.O ridic i o
inu n palma sa privind-o,n timp ce vntul i optea: Dragostea trebuie s fie
mai uoar ca un fulg.Dev nelese greeala fcut.i fusese att de team c ar
fi putut s o piard pe Kristi,not ncercase prin toate mijloacele s o lege ct mai
strns de el.Erau ntr-adevr legturi invizibile,de neexplicat,dar erau legturi.
Nu erau precum cele fireti,prin care natura lega dou lebede ntre ele pe via.

Dar el nu putea s o lege pe Kristi de el.iubirea lui trebuia s fie uoar ca


fulgul,trebuia s-i ofere sentimentul de libertate.i cnd avea s soseasc
momentul,sper ca ea s porneasc n zbor,spre Sud,spre el.
Departe,n Nord,acolo unde oamenii ajung rareori,la captul lumii,Kristi ncepu
s se liniteasc nelegnd ceea ce se ntmplase.Lsase ca singura ei ans la
fericire s dispar fr a se lupta pentru ea.Lupta pe via i pe moarte pentru
existena psrilor,dac aceasta era n pericol.Dar pentru dragostea ei de ce nu
lupta? Lacrimile i ntunecar privirea.Gnd i ntoarse capul pentru a i le
terge,observ aparatul de fotografiat i videocamera lui Dev,aflate pe locul din
spate al avionului.n dorina ei de a fugi ct mai departe de el uitase s i le
napoieze.Se gndi c ar putea lua legtura cu el prin radio.Cnd Dev nu
rspunse chemrilor ei,ndrept avionul spre lacul King,spernd c poate oprise
acolo,mai nainte de a porni spre Fairbanks.Nu exista nici o ans ca avionul ei
s-l ajung pe al lui din urm.
Cnd zri lacul gol,orice speran i se spulber i simi o adnc durere.
Dev plecase fr a mai face fotografiile pe care dorise s le arate bunicii sale.O
iubea din suflet pe Duces i avea s fie teribil de ndurerat cnd avea s
constate c ajunsese acas fr fotografii.Cel puin,att putea s fac pentru
el,se gndi Kristi,cobornd avionul pe ap.Aflat alturi de mormnt i
potrivind aparatul de fotografiat,Kristi cut s-i stpneasc gndurile.
Avu nevoie de toat voina de care era capabil pentru a nu strica pozele.
Dup ce fcu cteva fotografii,se aez alturi de gsca canadian,lsndu-se n
cele din urm prad durerii.i cuprinse genunchii cu braele i,legnndu-se,i
plec capul.Dev ar fi trebuit s fac fotografiile.Acel moment al descoperii
mormntului nsemnase foarte mult pentru el i ea reuise s distrug totul.
Fusese blnd i iubitor,afectuos i ea i aruncase iubirea n fa.
Era unul dintre puinii oameni care ofereau siguran i ea l alungase.
Un sunet ascuit rupse tcerea,ca atunci cnd o lebd cnt acel cntec al
morii.Dar nu o lebd cnta.Kristi tia mai bine.iptul venise din sufletul
ei.Simea o durere adnc n piept i i gtul era prins de o ghear dureroas i
totui ea cnta sfiat de durere.i gsise perechea.Cum ar fi mai putut tri fr
Dev? Trecu mult timp nainte ca ea s se ntoarc n tabr.Locul rmas acolo
unde mai devreme se nlase cortul lui Dev,ca i privirea trist a lui Rex nu
fcur altceva dect s adnceasc propria ei durere.Peste noapte,n singurtatea
ei,hotr s zboare spre Fairbanks,spernd s-l mai gseasc pe Dev acolo.Cel
puin putea s-i mai spun nc o dat ct de mult l iubea.Dac ntre timp

plecase,era hotrt s-i trimit aparatul de fotografiat i videocamera prin


avionul potal.Dup ce lu hotrrea aceasta,adormi.
Se trezi nconjurat de cea.O cea groas,ce nvluia mica ei lume i care o
fcea s-i doreasc s ipe de dezndejde.O cea apstoare,mut,care i
amintea nc o dat ct de pustie era viaa n Nord.Urm o sptmn n care
ceaa nu se ridic nici un moment.Kristi se plimba pe plaj,asculta cntecul
cufundrilor solitari i i cerceta sufletul.Singura ei mngiere era cinele,
medalionul de filde i micua floare cu petale galbene descoperit ntre filele
jurnalului su.Cnd ceaa ncepu s se ridice,hotrrea ei era luat.tia ce trebuia
s fac.Avea s plece n Sud i s ofere o ans iubirii lor.Dac Dev nc mai
dorea s se cstoreasc cu ea,era hotrt s accepte,fiind convins c puteau s
rezolve mpreun orice piedic ce se ivea n calea lor.De fapt,amndoi erau
lupttori,mpreun,puteau birui orice obstacol.Dar mai nainte de a porni spre
Sud,era hotrt s termine numrtoarea lebedelor.Dac proiectul nu era
ncheiat,nu avea s-i primeasc banii i era hotrt s nu-i dezamgeasc
tatl,indiferent ct de dornic era s porneasc spre Dev.
Trei sptmni mai trziu,Kristi porni spre Cordova,fericit c lsa Nordul n
urma sa.Chiar i Muntele Doamnei se acoperise cu un strat de nea n cinstea
sosirii ei,observ Kristi aruncnd o privire cmpurilor acoperite de zpad.
Pentru prima dat,n ultimele sptmni,zmbi.
-Am sosit acas,Rex,se adres nsoitorului su care se afla alturi de ea,n
avionul ncrcat cu bagaje.Auzindu-i numele,Rex se ridic i privi pe geam.
Cobor avionul pe Lacul Eyak i opri motorul cnd ajunse lng limba de
pmnt.Imediat ce cobor se 1rezi mbriat cu un singur bra de tatl ei.Chiar
i aa,mbriarea lui avea for,putere.Brbatul nalt i blond nc mai inspira
putere.
-Este minunat,Kristi,c te-ai ntors,o ntm-pin Ken Bjornson,fr a uita s-l
mngie i pe Rex.
-i tu ari minunat,tat.Cum te simi?
-Minunat.Absolut minunat.Pornir bra la bra,ferindu-se de brbatul care se
apropia cu cisterna sa pentru a face plinul motorului avionului din care coborse
Kristi.
-Dup cum vezi sunt nc ddcit i inut din scurt.Dar de sptmn viitoare voi
fi din nou liber,numai c am de gnd s m las legat din nou.Mary a fost de
acord s-i uneasc zilele btrneii de ale mele.Kristi l mbria din nou.

-M bucur pentru tine! Era i timpul s te trezeti la realitate i s-i ceri mna.
Dar ce-i cu tine aici? Credeam c eti n tabra permanent.
-N-am putut s stau prea mult timp acolo.Doctorul a vrut s vin pentru un nou
consult i Mary m-a obligat s rmn.i nu-mi pare ru,pentru c dac a fi
plecat,a fi pierdut spectacolul.Se pare c King are nevoie de tine,spuse el i
arunc o privire cercettoare fiicei sale.
-Cine? Duke? Duke era singurul membru al familiei King pe care tatl ei l
cunotea.De ce ar fi avut King nevoie de ea?
-Nu.Fratele lui.Congresmanul.
-De unde ai aflat despre Dev? ntreb Kristi surprins,ncercnd s nu par c se
simea vinovat.
-V-am vzut pe amndoi ntr-o emisiune de televiziune.Te vei cstori cu el?
Deodat se simea lipsit de aer.ncerca s respire ncet,rar,pentru a scpa de
durerea din piept.
-Nu tiu,tat.Sper.Dar n acest moment nu tiu sigur.
Tatl su o btu uor pe umr,ncerc s spun ceva,apoi o btu din nou.
-Kristi,pot s-i spun un singur lucru: am fost foarte mndru de tine.Eram sigur
c eti n stare s ii un discurs colosal,dac i pui n gnd s-o faci,i am avut
dreptate.Am primit telefoane de peste tot: prieteni care doreau s te felicite,
oameni care i ofereau slujbe interesante.Nu am tiut ce s rspund,pentru c nu
eram sigur c eti disponibil.Kris,ai de gnd s lucrezi pentru congresman?
-I-am spus lui Dev c nu voi lucra,dar...
-Poate c e mai bine c nu ai acceptat oferta.Aa cum merg lucrurile,s-ar putea
ca slujba s nu mai existe ct de curnd.Ochii albatri ai lui Ken o priveau cu
inocena caracteristic unui nou-nscut.
-Ce vrei s spui?
-Au spus la televizor c s-ar putea ca fondurile necesare comisiei s fie
anulate.Toat sptmn au avut loc audieri.Mine este ultima zi.Dar un numr
mare dintre oponeni au...Hei,unde fugi? Kristi se desprinsese de braul tatlui
su i pornise n fug spre avion.
-La Anchorage.Vreau s prind avionul din seara aceasta.Telefoneaz i roag-i
s opreasc decolarea pn sosesc i eu.Mine trebuie s fiu la Washington.
Nu era convins c putea s-l ajute pe Dev,dar tia c trebuie cel puin s
ncerce.Locul ei era alturi de el.
-i voi telefona lui Frank i l voi anuna c soseti.Cel puin att poate face i
el,s aib grij de unul dintre susintorii si cnd acesta ajunge la Capitoliu.
Ultimele cuvinte ale lui Ken se pierdur,acoperite de zgomotul motorului.

Dev arunc o privire vorbitorului,apoi privi n sal pentru a ncerca s afle care
era efectul cuvintelor rostite de acesta asupra colegilor si.Se simea ca i cnd
luptase ntr-un lung rzboi i nu era nc sigur dac victoria avea s fie de partea
sa.Fusese o lupt sngeroas,fiecare dintre oponeni fiind bine narmat,ca i cel
care vorbea n acel moment.n mod surprinztor primise sprijin de la un grup de
oameni de afaceri texani,condui de Duke i nsoii de tatl su,a crui prezen
n sine avea o mare importan.Privirea lui Dev se ntoarse asupra vorbitorului i
apoi reveni n sal.O vzu pe Duces,pe mama sa alturi i-pe Duke.Mama inea
strns mna tatlui su.Dac nu s-ar fi aflat n Alberta,Dare ar fi fost i el de
fa.Totui,nu uitase s trimit unul din darurile lui att de ciudate: o pip a
pcii.Dev era fericit c se mpcase cu tatl su imediat ce revenise din
Nord.Baronul i pstrase atitudinea mndr,dreapt,dar exista totui o
slbiciune,o moliciune a musculaturii care amintea de recenta boal.Faptul c
nelese c i tatl su era muritor,i provocase un oc lui Dev.Dar Ducesa
nsemna cu totul altceva pentru Dev.Privirea lui urmri osatura fin,pielea
neted i se bucur de imaginea pe care o oferea femeia nc frumoas aezat
ntre tatl su i Duke.Insistase s fie i ea prezent,i Dev simea c o iubea i
mai mult pentru gestul ei.Toi cei pe care i iubea erau prezeni.Cu o singur
excepie.Dac i Kristi s-ar fi aflat alturi de el,viaa lui ar fi fost mplinit.
La naiba! Dac nu se concentra,putea s scape i ultimele anse ce i se mai
ofereau pentru a face comisia viabil.Fcu un efort deosebit pentru a se
concentra asupra celor spuse de vorbitor i ncerc s numere n gnd voturile
pro i contra.Erau sensibil egale.Avea nevoie de cteva voturi pentru a nclina
balana n favoarea sa.Dup ce rspunse la toate ntrebrile adresate,vorbitorul
puse jos microfonul,i adun hrtiile i se ndrept spre locul su,aflat n
ultimele rnduri.n acel moment ua se deschise i Frank Tooley,reprezentantul
pentru Alaska n Congres,intr,f-cnd un semn cu capul spre Dev.
Dev ceru s se fac o pauz de cinci minute i l urm pe Frank pe coridor.
-Ce s-a ntmplat? ntreb el.Era nedumerit nc de faptul c prietenul i
susintorul su nfocat l prsise n acea diminea.
-Vei vedea imediat.Deschise ua unui birou aflat n apropiere i,mpingndu-l
uor pe Dev nuntru,spuse:
-Voi sta de paz.i nchise ua n urma lui.
Dev se uit cu ochii mari la femeia aflat n mijlocul camerei i simea c,n
sfrit,soarele ncepea s strluceasc.Kristi se arunc n braele lui i o ridic
nvrtind-o prin aer.

-Ai venit,Doamne,Kristi,iubirea mea,ai venit! O srut cu recunotin.


-A fi venit mai curnd,dar am aflat abia ieri c ai nevoie de ajutorul meu,spuse
Kristi cu respiraia tiat.Dev i lipi capul de tmpla ei i murmur:
-Eti aici,Kristi,i numai asta conteaz.Kristi l strnse n brae,apoi i ridic
privirea.
-Nu tiu dac i pot fi de folos cu adevrat,Dev,dar voi ncerca.
-Vrei s spui c vei ncerca s vorbeti n faa comisiei? Sala este arhiplin.
Un zmbet larg nflori pe faa lui brzdat de cele dou cute.
-tiu.Dar am venit pentru a vorbi.
Avea un aer hotrt i inima lui era plin de dragoste pentru ea.
-Kristi,iubita mea! Nu trebuia s-mi aduci o asemenea dovad de iubire.Faci din
mine cel mai fericit om din lume,dac te cstoreti cu mine.i promit c vei
putea pleca n Nord ori de cte ori vei dori.Voi veni cu tine de cte ori va fi
posibil i ne vom lua i copiii,cel puin...Kristi opri torentul de cuvinte,
srutndu-l.
-Dev,vreau s m cstoresc cu tine,s avem copii,s fiu alturi de tine i atunci
cnd vom fi btrni,dar...
-Dar te temi c te voi ine prea strns legat de mine.i nu te nvinovesc pentru
asemenea gnduri,pentru c am vrut cu adevrat s te teg de mine.Nu voi mai
proceda astfel,niciodat.n ziua n care am prsit Nordul,am nvat acest lucru.
Scoase pana din buzunarul de la piept al hainei i o aez n palma ei.
-De acum nainte iubirea mea va fi la fel de uoar ca fulgul.
Kristi privi pana,apoi l privi pe brbatul din faa ei i ddu crezare vorbelor lui.
-Va fi o cinste pentru mine s m cstoresc cu tine,Dev,imediat ce vom pune
bazele comisiei.Dev i lu mna liber i o lipi de obrazul su.
-Ar fi un mare ajutor pentru comisie,dac vei vorbi,Kristi,dar nu trebuie...
-Ba da.Trebuie.Ai avut dreptate,Dev.Trebuie s-mi deschid aripile larg i s
zbor.De dragul meu.Dev admir chipul minunat i remarc cu ngrijorare petele
viorii din jurul ochilor albatri.Cnd vzu strlucirea ochilor ei,se liniti brusc.n
ciuda oboselii,Kristi strlucea i era gata de lupt.Era pregtit s lupte pentru
el.Frank ciocni uor n u.
-Domnule preedinte,timpul a expirat,zise el deschiznd ua.Te rog s tergi
expresia aceasta de ndrgostit de pe faa ta i s te ntorci n sala de edine.
Micua noastr Kristi i va face s se rzgndeasc curnd...Cnd o conduser n
sala n care se desfurau audierile,mintea lui Kristi se goli de orice gnd.
Erau atia oameni n jur,se gndea ea nspimntat,dup ce Dev o ls s se
ndrepte spre locul su.Kristi se prbui n scaunul oferit de Frank i arunc o

privire fugar publicului.Brusc,ntreaga sal ncepu s se strng n jurul ei i


inima ncepu s-i bat ntr-un ritm infernal.
-Domnule preedinte,tiu c nu este conform regulamentului ceea ce se
ntmpla,dar v cer permisiunea ca unul dintre reprezentanii electoratului meu
s ia cuvntul,spuse Frank cu glas puternic,sonor,pentru a acoperi orice zgomot
venind din sal.Domnioara Bjornson a sosit din Alaska,cu puin timp n urm,i
a adus o serie de informaii foarte preioase pe care dorete s le supun ateniei
dumneavoastr.Sunt convins c tot ce dorete s ne spun va constitui...
Kristi pierdu irul vorbelor rostite de Frank.Se concentra.Respira ncet i
adnc,ncercnd s n-deprteze pereii care se tot apropiau de ea.
-Mulumesc pentru prezena dumneavoastr aici,domnioar Bjornson,auzi ea
glasul lui Dev.Te iubesc! strig sufletul lui.Ca i cnd ar fi auzit cuvintele
nerostite,Kristi i ridic privirea albastr.Era ngrozit.
-Dup cum muli dintre dumneavoastr tiu,de curnd am ncercat s o cooptez
pe domnioara Bjornson n rndurile comisiei noastre,continu Dev pentru a-i
oferi timp s-i revin.Dar in s v asigur c prezena sa aici,acum,este o
surpriz pentru mine,la fel ca i pentru dumneavoastr.Zmbi ctre ea i spuse:
-Kristi,cnd eti pregtit poi ncepe.Dar Kristi continua s-l priveasc mut,ca
i cnd toate acele vorbe pe care le scrisese i le repetase n avion o prsiser.
Uitase s-i arunce o privire i pe propriile notie.Nu se gndea dect la un
singur lucru: nu trebuia s-l dezamgeasc pe Dev.Acesta zmbea i cutele din
jurul ochilor i a gurii erau tot mai proeminente.n acel moment congresmanul
de Texas fcu un lucru care strni uimire n rndul publicului i despre care avea
s se vorbeasc multe sptmni n ir la Washington: se aplec uor nainte i
cu minile vrte sub bra ncepu s-i agite coatele.
Am ncredere n tine,spunea privirea lui.Poi s vorbeti.
Kristi auzea gndurile lui,ca i cnd le rostise cu glas tare.Vzu semnul
ncurajator fcut de el,amintindu-i de zborul puiului de bufni.Zmbi amintirii...
n adncul sufletului simi o und de curaj care o nsuflei.
Eu sunt vntul,prea s-i opteasc Dev.
Zmbetul i deveni tot mai larg.Atinse cu mna medalionul de la gt.
Te iubesc,spuse ea n gnd.
-Te iubesc,Kristi.i atept s-i iei zborul.Dev flutur din nou braele.
Kristi lu microfonul n mn,i deschise larg aripile i porni n zbor.
SFARSIT