Sunteți pe pagina 1din 102

Looks Like Love

by Susan Connell
c copyright 1994 by Susan Connell
Toate drepturile asupra acestui titlu aparfin editurii MHRON.
copyright grafica Editura MIRON.

LOVESWEPT and the wave design are


registered trademarks of Bantam Books, a
Division of Bantam Doubleday Dell
Publishing Group Inc.
Registered in U.S. Patent and Trademark
Off icq and elsewhere.
All rights reserved

Romanian language published in


cooperation with
Permissions & Rights Int. Ltd.
c copyright 1994 by Editura MIRON

Susan Connell
Bare s fie dragoste
Unu
Jill Stuart se uit, un moment, fix n ochii lui Max, apoi orizontul i fur
privirea. Mai avea cel mult cinci minute, pn cnd soarele primvratic ar fi rsrit
deasupra comunitii izolate de pe coasta de vest a Floridei. Cnd i-o fi pierdut
controlul?" Cobor privirea asupra vemintelor ei sumare, apoi rsufl calm. Dac
ar fi acionat repede i cu atenie, acest fiasco s-ar fi sfrit nainte ca cineva s-o fi
urmrit mbrcat n haine de ipapte.
Gndurile i-au fost ntrerupte de un ltrat nerbdtor. Tresrind, i puse mna la
piept i fcu un pas napoi. Terrierul mic i alb i rodea i trgea de kimonoul de
mtase, dndu-se napoi.
Azi nu era o zi pentru aa ceva. Mai ales c nu avea chef s-l ntmpine pe
micul Andy. Nici de funeralii banale i, mai ales, nici de eful ei, domnul
Merriweather, a crui specialitate era vizitele surpriz.
- Haide Max! Hai s mergem acas. Ji fac cinste.
Scuturndu-i codia ca un metronom, Max srea vesel pe labele din fa. Apoi
se aez cu botul pe labe i i ridic sprncenele, continund s se uite la ea. Jill i
studia micrile, simind c situaia trebuie s se schimbe i, astfel, tensiunea
exprimat de ncruntarea sprncenelor ei se destinse. ncepea s-i recapete
controlul. Totul avea s fie bine.
Avea chef s se joace. Mergea tiptil nainte, spre Max, vorbind n acelai timp
autoritar dar i promitor.
- Ai dreptate! Vom juca un joc. Vom... .
Codia lui i ncetini balansul, sri brusc n
patru labe i se ddu napoi. Jill ncetini i se ls uurel pe iarba ud de rou. n
orice secund l putea prinde. n orice secund.
Soarele care ncepuse s rsar, o surprinse czut din nou pe gnduri. Se
luminase de ziu i ea era nc n hainele de noapte, cuprins total de gnduri.
Atenia i aipise din nou. nchise ochii, ncercnd s-i pun gndurile n ordine.
Te rog, vino acas Max. i voi da tot ce doreti. Tot ce...
Celul se opri, se uit la ea rsucindu-i capul i privind-o cu o curiozitate
crescnd. La fel o privea i brbatul de la fereastr.
Cu cafeaua aburind ntr-o mn i cu un telefon portabil n alta, Drew Webster
i turtea nasul de sticla geamului.
Cine era, se gndea el, blonda Venus care sttea n genunchi n curtea
unchiului su? i de ce oare l implora pe Max s vin acas cu ea?
Ls telefonul i i rsuci capul, pn cnd urechea i se lipi de geam. i de ce
era oare, nc n pijama?"
- Drew? E important... se auzi vocea din telefonul portabil.

- Cazinoul la din Atlantic City vrea s-i vorbeasc de propunerea lor n


legtur cu atriumul. Le-am spus. c o s-i cutm noi. Drew? Eti acolo?
Atriumurile erau ultimul gnd al lui Drew, care i lipise obrazul de geam
pentru a vedea mai bine, hipnotizat de tabloul de afar.
Nu se mica nici un muchi al trupului ei neted i perfect proporionat. Singurul
lucru n micare era soarele, ale crui raze dansau prin prul ei blond-argintiu. El
zmbi - Deci Venus avea prul blond-argintiu.
Rsucindu-i din nou capul, el observ c pantalonaii ei roz-pal i cmaa
brodat cu dantel, contrastau plcut cu roul-aprins al cerului. Deodat, Venus se
rsuci, ncercnd s ajung cu mi- nile la ceva sau cineva de sub fereastr. Capul
lui iei n afar din ce n ce mai mult i dei ncerca s o vad mai bine, doamna n
roz se ndeprt ncet, pn cnd nu se mai vzu dect foarte puin.
- Te sun eu, Jeff.
Fr a-i lua privirea de la scena de afar, Drew puse jos telefonul. i aranj
nodul de la cravat i i trecu degetele prin pr. Aceast zei a dragostei era
ultimul lucru la care s-ar fi putut gndi c l-ar gsi n curtea din spate a casei
unchiului su.
- Max, nu m mai joc, auzi vocea ei, n tirhp ce deschise ua.
Ea mngia iarba cu mna. ncetior, el travers curtea ctre locul unde ea sttea
ntins pe burt.
Se apropiase att ct s observe c prul i ajungea mai jos de omoplai i c avea o
aluni drgla deasupra bordurii de dantel. Profilul i se zrea puin, dar nu att
ct s i vad chipul. Acum era satisfcut privind curbele perfecte al trupului ei i
linia perfect a picioarelor i a braelor.
Dumnezeule, era feminitatea nsi, din cap p- n-n picioare. Pielea aceea
nsorit nu avea dect un cusur: lenjeria sexy de mtase, care o acoperea.
- Te rog, nu fugi! spuse Jill, iar capul i czu pe brae. Lucrurile, pur i simplu
i ieiser de sub control. Ar trebui s fie n biroul ei, s se pregteasc de vizita
domnului Merriweather. i, oare, cine o fi pus-o s promit c l va lua pe micul
Andy la minigolf?
n apropiere auzi o u nchizndu-se.
Cteva secunde mai trziu, o pereche de pantofi elegani din piele apruser n
cmpul ei vizual.
- Niciodat s nu te milogeti, o sftui vocea masculin de deasupra ei.
-Ce?
- Am spus s nu te milogeti niciodat. De altfel, el nu poate valora ntr-att,
nct s te tvleti prin mizeria asta.
- Nu pot s-l pierd. Sst! Fr s se deranjeze s-l priveasc pe sftuitorul su
heinvitat, ea mergea tiptil n patru labe prin grdin, pn se opri. Srind apoi n
picioare, i puse minile n olduri, cu furie.

- E, acum ai fcut-o! L-ai speriat i eu n-o s-l mai prind niciodat.


Ea auzi vocea brbatului, pe jumtate amuzat, pe jumtate nesigur.
- S-l prinzi? Pi de ce ar fugi el vreodat de tine?
Jill i rspunse, n timp ce i scutura praful de pe mini i de pe picioare:
- Este un joc care i place foarte mult, spuse ea, ntinzndu-i gtul spre terenul
de joaca. Oricine ar fi fost acest om, nu-i dorea dect s piece n linite. Nu se mai
putea concentra.
Lu kimonoul de jos, l scutur puin i-l mpturi. Tocmai cnd ddea s se
ntoarc pentru confruntarea cu strinul, o minge alb, alergnd furioas, i fur
privirea.
Un joc care i place foarte mult, se gndi brbatul, apoi spuse cu o voce
surprins:
- Un cel?
Max reapruse de dup un palmier, opind fericit i plin de energie, dup care
o rupse din
nou la fug.
Jill i agit braele energic prin aer:
- Nu n canal, Max, strig ea i o lu la fug dup el.
Alergnd prin curile din spate ale orelului Court, Jill recunotea semnele
vecintii, pe cale de trezire. Porniser stropitoarele automate, iar ziarele
ncepuser s fie distribuite.
n curnd, aveau s o vad alergnd prin curile lor n neglijee, scpat de sub
control. ncepuse s-i imagineze scrisorile de reclamaie scrise ctre compania
Merriweather Development de ctre vecinii indignai de acest eveniment. Totui,
trebuia s-i scoat consecinele din minte, pentru c Max tocmai ddea ocol
foiorului i ar fi putut ajunge n canal n orice moment.
Jill se opri trgndu-i rsuflarea, ncercnd s-i adune gndurile pentru un nou
plan strategic de a prinde cinele.
- Oare fiecare diminea o fi aa de vioaie pe aici?
Nu a plecat nc? Bineneles c nu, opti ea.
- Credeam c Cinnamon Key are legi mai dure.
ntorcndu-se ctre el, era gata s-i explice c Cinnamon Key avea, ntr-adevr,
legi dure, pentru
c ea nsi le scrisese.
Dar ceea ce vzu, fcu ca limba s i se lipeasc de cerul gurii i s nu poat
articula un cuvnt. Prima impresie a fost c el nu ar fi aparinut acelui loc. Prea c
ignor faptul c afar era o cldur de 32 de grade i arta nemaipomenit n
costumul de afaceri, din trei piese, i cu cravata cu imprimeu italian. Avea un
zmbet care te fcea s ai ncredere n el i care exprima buntate.
Prul cu firul gros, de culoarea ciocolatei, era. pieptnat pe spate, iar o uvi i

czuse peste ochii de topaz. Privirea lui era magnetic, att de magnetic, nct ea
nu mai putea articula nimic.
Cine o fi tipul sta? Pur i simplu nu-i mai putea lua ochii de la el.
n sfrit, privirea ei reui s i cerceteze chipul. Era ceva trengresc n
contrastul dintre obrazul lui neras i restul feei. Prea de vreo treizeci de ani.
Un clopoel de alarm sun n mintea ei. Nu! Nu putea fi un asociat al domnului
Merriweather. Deodat, contient de neglijee-ul ei, strnse mai bine aripile
kimonoului, aranjndu-se pn la revere.
Totui, el nu prea genul tipilor care l nsoeau
de obicei pe domnul Merriweather, dar, oricum, trebuia s-l ntrebe.
- Nu eti de la Merriweather Developmant, nu-i aa?
- Numai dac nu vrei tu s fie aa.
.
Stilul lui direct de a flirta era dezarmant, dar ea
se for s accepte rspunsul doar ca o amnare a celui adevrat. Dndu-i la o
parte, cu mna, o uvi de pr care-i czuse pe frunte, ea spuse tare:
- Trebuie s-l prind pe Max. Ct o fi ceasul?
- Oh, da. Max.
n timp ce-i ridica maneta pentru a verifica ora, brbatul ncerca s-i ascund
amuzamentul pe care l simea fa de aceast mini-dram. Apoi, vrndu-i ambele
mini n buzunare se rezem de foior.
- Aproape 6.30. Te deranjeaz dac m uit i eu?
Licrirea ochilor lui era ndrznea, dar o i tachina n acelai timp. Cnd ea
apuc o margine a kimonoului ca s-i acopere genunchiul, privirea lui i urmri
mna, apoi se plimb ncet pn la glezne i napoi pe trup.
Putea s i citeasc aprecierile n ochi. i de asemenea n zmbetul su. Nervii ei
fremtau de o ncordare plcut. Ceva delicios plutea ntre ei. Ceva bogat i real,
parfumat de aerul dimineii.
Ochii si surztori o cercetau n continuare. Tocmai cnd se pregtea s i
rspund la zmbet, Max ltr, ea tresri, iar momentul se destrm.
Oare i pierdea minile? Sttea n neglijee flirtnd cu un strin, cnd ea ar fi
trebuit s-l prind pe Max.
- Snt sigur c gseti toate acestea foarte amuzante. Dar nu va mai fi deloc
amuzant cnd Max va ajunge la canal, spuse ea, mergnd apsat.
- i-a uitat colacul de salvare?
- Aligatorii! ip ea peste umr.
Brbatul deveni tent.
- Aligatori? Ce aligatori?
- Rezervaia natural care a fost n Cinnamon Key a revenit n aceste locuri i
aligatorii noat ntotdeauna n partea noastr de canal i... Max!
Micuul cel alb nconjur foiorul i fugi printre ei, lfrnd la fiecare pas. Era

ca un balon de jucrie, umflat prea tare. i prea c se distreaz extraordinar de


bine.
Drew i ddu seama de situaie, care era aproape haotic.
- la-o la dreapta! ip el.
n cteva secunde i tie calea celului, trimi- ndu-l direct ctre doamna n roz.
Felul n care ea l-a prins i l-a ngrmdit era un peisaj ncnttor. n timp ce se
zbtea, ea, fericita creatur, degetele bronzate cu unghii roz lcuite, formau un
contrast interesant cu blnia alb de pe spatele cinelui. Vrfurile degetelor ei
nfipte n blana alb l fceau pe Drew s se gndeasc la zpad i la srbtorile de
Crciun. ncepu s-i imagineze mna ei odihnindu-se pe pieptul lui mbrcat cu un
pulover de ski. Apoi mna cobornd ncet...
Trezindu-se din reverie, o auzi:
- Eti un cel ru, Max.
Orice efect al observaiilor dispru cnd i permise celului s i ling barba.
Ochii ei albatri, evident destini acum, privir spre el:
- Mulumesc. mi pare ru, dar nu m-am prezentat. Snt Jill Stuart, director de
vnzri i rezident de legtur aici n Cinnamon Key.
- Drew Webster. Eti probabil persoana cu care doream s m ntlnesc. Snt
aici pentru a-l vizita pe unchiul meu. Poate c l cunoti. Este Ralph Webster.
Sprncenele ei blonde i bine conturate se ridicar amuzate:
- Eti nepotul lui Ralph? Tu eti micuul Andy?
El i mpreun palmele, apoi le deschise i ridic din umeri:
- Ce a putea spune? Vezi dac am mncat tot cnd eram mic?
i ntr-adevr o fcuse. Umerii si largi i zmbetul jucu emanau un grad de
senzualitate care nu se potrivea vrstei de apte ani, la care se atepta ea.
- Cnd mi-a spus c nepotul lui, Andy, vine n vizit, m-am oferit voluntar s-i
lin de urt. Trebuia s te duc s jucm golf n dup-amiaza asta. Te atepta mai
trziu.
El veni nspre ea. nlimea lui de1,88 metri, bloc orice cmp vizual al staturii
ei de 1,65 metri. Dintr-o privire fugar hotr s nu fructifice deocamdat remarca
ei n legtur cu faptul c se hotrse s l nsoeasc. Mai devreme sau mai trziu i
va aduce aminte de promisiunea fcut unchiului Ralph.
- Mi-am terminat afacerile din Atlanta mai devreme dect m-am ateptat.
Norocul meu c am prins avionul companiei unui prieten, la ora 4 a.m. Mai apuc
s adauge:
- N-am avut timp nici s...
Ea puse o mn pe pieptul lui:
- Nu te mica!
- Poftim?
Se uit la mna ei i n acelai timp i veni n minte imaginea de acum cteva

minute. Unghiile lcuite n roz contrastau plcut cu presiunea ferm, fcut asupra
cmii i cravatei.
- Oh, nu!
Apucndu-I cu degetele de nodul cravatei, ea l trase pe lng opronul
magaziei.
- mi pare ru, spuse, dndu-i drumul.
- Era s m vad domnul Hernandez.
Prinzndu-i cu dinii buza de jos, ea se furi
pe dup colul cldirii, inndu-i respiraia. Apoi se sprijini de perete i rsufl
uurat.
- O.K., s-a dus. Ce spuneai?
Stnd aproape, Drew i sprijini mna de perete, n apropierea capului ei.
- Spuneam c unchiul Ralph mi-a lsat cheia i un bileel pentru portar. Se pare
c este n Miarni, cu un prieten, i lipsete toat dup- amiaza. Deci...
- Deci? ntreb ea, n timp ce figura lui serioas se schimba ntr-un zmbet
provocator.
- Deci ai de gnd s-mi ii de urt?
I se oprise respiraia i i venir n minte tot felul de imagini delicioase. Ca i
cum i-ar fi citit gndurile, sprncenele lui se ridicar mirate.
Trecu pe sub braul lui. Cnd privi peste umr, ea deja se ndeprta, spunnd:
- Eti biat mare, domnule Webster. i eu am de lucru. Mulumesc din nou c
m-ai ajutat n privina lui Max.
- Te conduc?
-Nu.
Acum ea e grbea.
- Vreau s spun, nu trebuia s te deranjezi.
- Ateapt. Cu meciul de golf cum rmne?
- Spune-i lui Ralph c am anulat rezervarea la
Lumea lui Rex.
- Lumea lui Rex?
- Mi-a spus c ar fi bine s-r duc pe Andy la minigoif.
- Atunci nu-l dezamgi pe micuul Andy, strig el. Ador minigolful.
Ea i puse degetul pe buze s l liniteasc.
- Eu nu. i, Intr-adevr, trebuie s-l duc pe Max acas i s m apuc de treab.
- Jill?
-Da?
I se pru c trece o venicie, pn cnd s aud rspunsul.
- Ce i-ar plcd s faci astzi?
.
Simea din nou senzualitatea provocatoare din
vocea lui, care nela inocena cuvintelor i care i ddea fiori n stomac.

- S-mi pstrez slujba, spuse ea fugind dup o cas, de unde ieise un om ca S


atrne de opron o colivie de psri.
- Lucrez aici, Drew. inuta mea la ora asta este jenant.
El chicoti, dup care cu un ton serios, zise:
- Biroul tu este n cldirea de la poarta principal?
- Da. Pe Cinnamon Circle, la numrul 21.
- A vrea s vin mai trziu s discutm despre
ceva. Unchiul Ralph este ngrijorat de o problem, el...
- O problem? S-a ntmplat ceva cu Ralph? Nu este bolnav, nu?
- Nu. Este o chestiune de siguran.
O chestiune de siguran? Asta i punea capac la toate. Ce fel de chestiune de
siguran?
- Bun, Jill. mi plac hainele tale noi.
Alt vecin o descoperise. Rotindu-i ochii, ea l lu pe Max n brae.
- Max a ieit afar, explic.
ntorcndu-i privirea la Drew, simi cum i se contract stomacul. i nu de
foame. Sau de situaia n care se afla. El i zmbea. Nu era un
zmbet infatuat, sau care s i creeze o senzaie de jen. Era genul de zmbet care te
ruga s vezi umorul inerent al momentului i s iei parte la el. Ea i muc buza de
jos, ca s nu. izbucneasc ntr-un hohot de rs. Deci, el se bucura din nou de toat
atenia ei. De absolut toat atenia ei.
- Eti o doamn foarte popular pe aici, spuse el, apropiindu-se.
- Spune-mi, trebuie s-mi iau un bilet i s
atept pn mi vine rndul?
Vocea lui era adnc i masculin, cuprinzn- d-o cu cldur i mngiere.
Fiecare fibr a fiinei ei vibra la intimitatea momentului. n aerul umed plutea ceva
mistic i strlucea doar lumina din ochii lui verzi-cenuii.
Ceva se ntmpla cu ea, ceva cald i viu i... Max ncepu s se zbat n braele
ei. Ea tresri i se uit la cel. Salvat din fantezia nconjurtoare, ea simi cum
ncepe s se nroeasc.
- Ce fel de chestiune de siguran? repet, n timp ce Drew era absorbit de ea.
- El crede c unul din vecinii lui este jefuit sistematic.
Jill fu att de uimit, nct obrazul i ncremeni. A reuit s i nmoaie oasele i
apoi s o nghee, ambele ntr-un minut. i scutur capul, luptnd
mpotriva ideii nebuneti c ar putea exista asemenea crim n Cinnamon Key.
- Dar mi s-ar fi raportat aa ceva. Snt sigur c aici este-o greeal.
El neg ferm din cap.
- Nu, dup cum spune unchiul Ralph. Be pare c s-a ntmplat de cteva ori n
ultimele trei luni.
Ea i scutur din nou capul.

- Nu poate fi adevrat. Ralph ar fi putut rstlmci ceva.


Bineneles c nu era adevrat, ns, oricum, o trecu un fior rece. Simpla idee a
unei asemenea crime n Cinnamon Key era ndeajuns pentru a face pe cineva s
tremure. Ori, oare cauza era apropierea lui Drew Webster?
- l cunosc pe unchiul Ralph i nu este genul de om care ar interpreta ceva
greit. Este unul din cei mai echilibrai oameni de pe aici.
i trecu degetele prin prul des i drept, dndu-l de pe frunte pe spate.
- Ascult, am venit aici, pentru c in foarte mult la el. Nu suport s-l vd
abtut, mai ales la vrsta lui. Jill, are 72 de ani, i nu a vrea ca el s fie urmtorul.
- Bineneles c nu ai vrea. Nici eu nu vreau.
Dar nu-mi vine s cred c pe aici exist vreun val progresiv de furtuni. Degetele
mele simt pulsul acestei comuniti. Aceti oameni mi snt ca o familie.
El ntinse mna s mnie blana lui Max. Celul l muc jucu. Cu degetul
mare prins n botul lui Max, Drew zise:
- Atunci poi nelege ngrijorarea pentru unchiul meu.
Privirea fix i expresia serioas i zdruncinar ncrederea. Poate, doar poate, el
i ddea seama de ceva ce scpase ateniei ei.
- Da, i apreciez ngrijorarea. Dar cine zicea Ralph, c ar fi victima?
- Nu mi-a spus.
Cnd degetele i atinser ncheietura minii, el le ls acolo. Contactul
permanent i trimitea fiori prin tot trupul, dezorientind-o.
- Ct timp rmi n vizit la Ralph?
- Cred c pot rmne o sptmn sau mai mult... dac snt ncurajat.
O sptmn. O ntreag sptmn delicioas cu Drew Webster, la cteva case
mai ncolo. Ce idee provocatoare! Se uit la locul unde degetele lui i mngiau
ncheietura.
- Jill, ursc s m gndesc c cineva ar fi n pericol pe aici. Vreau s ajut.
Pericol?
Ajutor? Atitudinea prietenoas, mpreun cu senzualitatea lui plin de hotrre,
o fceau s transpire. nsi Tentaia n persoan n-ar fi putut s arate sau s o fac
s se simt mai bine. Apoi acea veche panic i fcu prezena n stomac, ceva
asemntor unei flcri care urc n interiorul ei. Senzaiile nfloritoare explodar
dintr-o dat, artnd adevrul att de evident. Chiar acum, pericolul era Drew
Webster. Indiferent d& ceea ce simea pentru el, nu i putea permite luxul de a
vedea unde duce aceast atracie. A mai fost dezamgit de oameni pn acum i
nu voia s-i asume riscul din nou. Cu mult timp n urm, nvase s nu mai aib
nevoie de nimeni, pentru nimic; nvase s depind doar de ea nsi. Strngndu-I
i mai bine pe Max n brae, se ndeprt. Nu tia cum avea s-o fac, dar avea de
gnd s verifice povestea cu jaful i s l ocoleasc pe Drew n acelai timp.
- Nu este nevoie s rmi toat sptmna. Nu este nimeni n pericol pe aici i

dac va fi cineva, m voi ocupa eu de toate problemele din Cinnamon Key. Asta
este slujba mea.
O lu la fug de parc ochii i s-ar fi ngustat i
obrazul i s-ar fi contorsionat. Din partea cealalt a curii, nc mai simea privirea
lui fixnd-o. ncer- cnd s-i controleze impulsul de a fugi, travers strada ctre
casa Barbarei Brody. Erau alte lucruri de fcut, n afar de Drew Webster. Ca de
exemplu, s-l duc pe Max acas.
Barbara o ntmpin la ua verandei, care scria.
- Jill.
Femeia n vrst, nira un colier din perle.
- Unde l-ai gsit pe Max?
- Eram pe balcon i beam cafeaua de diminea cnd l-am zrit fugind ctre
ghereta portarului.
- Nu tiam c a ieit afar, spuse doamna Brody, nnodndu-i opera pe dup
deget.
Lundu-I pe Max de la Jill, i lipi obrazul de simpaticul cel.
- tiu ce pacoste poate fi maniacul sta mic, odat ce scap afar l nu tiu cum
s-i mulumesc c mi l-ai adus napoi. M-am sculat astzi de diminea s cur
nite bijuterii i am uitat complet de el.
n timp ce Barbara l copleea pe Max cu o atenie jenant, Jill se uit spre casa
lui Ralph Webster.
- Mi-a luat ceva mai mult timp dect m-a fi ateptat.
- Nu intri s bei o cafea, draga mea? Probabil nu ai apucat s o termini pe a ta.
Max o privi din braele doamnei Brody i ltr.
- Mulumesc pentru ofert, dar trebuie s m mbrac pentru a pleca la lucru.
Se duse ctre u, dar se opri nainte de a pune mna pe clan.
- Doamn Brody, ct de bine l cunoatei pe Ralph Webster?
- Destul de bine. Este membru al clubului meu de bridge i am cinat mpreun
de cteva ori.
Ultimul lucru pe care l-ar fi vrut, ar fi fost s o alarmeze pe femeia n vrst.
Vduv de puin timp, Barbara Brody, ncerca din greu s i refac stilul de via.
Dar speculaii nentemeiate despre vreo problem din vecini i-ar cauza femeii
ngrijorri de care nu avea nevoie. Totui, Jill simea c este datoare comunitii,
de a o pune n gard n legtur cu ceea ce i spusese Drew Webster.
- A, tocmai l-am cunoscut pe nepotul lui i m ntrebam dac i-a spus
vreodat ceva despre el.
Expresia exagerat a Barbarei era extrem de
mobil. ,
- Andy? L-ai ntlnit pe Andy, mbrcat n neglijee?
- Nu este deloc micuul Andy. Probabil are vreo 30 de ani i i place s i se

spun Drew. Ce spunea Ralph despre el?


- Nu prea mult. Numai c este din Nord i c nu l vede prea des. Vorbesc la
telefon cel puin o dat pe sptmn. Se pare c biatul este foarte implicat n
extinderea afacerilor.
Barbara mngie nsucul cinelui cu buricele degetelor.
- Dac te intereseaz, i mai spun, Jill, c este divorat. Fr copii.
- Muli oameni snt divorai, Barbara, spuse Jill, puin cam repede.
Lsndu-i capul ntr-o parte, Barbara se uit la
ea.
- Deci ce crezi despre el?
- Este foarte ataat de unchiul su.
Jill i fix ochii asupra perlelor, n timp ce ncerca s gseasc o cale de a
aduce vorba de aa-zisele jafuri.
- Vrea s fie sigur c. Ralph este n siguran aici n Cinnamon Key. Nu este
amuzant? Vreau s spun, cine nu sar simi n siguran n Cinnamon
Key?
n timp ce Barbara i aranja conciul de pr de la spate, perlele din degetele ei
clincneau ncetior.
- Nu pot s-mi dau seama.
- Nu ai vzut pe nimeni i nimic susppct pe aici prin vecintate, nu-i aa?
- Bineneles c nu draga mea. Nimic ce ar
putea prea suspect nu se ntmpl pe aici. Dar dac voi vedea, te voi suna imediat
i te vei ocupa de asta.
Rsuflnd uurat, Jill adaug:
- ntotdeauna ai avut grij ca totul s fie bine.
Max ltr, de parc ar fi aprobat afirmaia i
cele dou femei rser.
- E-n regul Max, spuse Jill, gdilnd nsucul celului. M ocup de toate
problemele, din Cinnamon Key. Doar asta mi-e slujba.
Drew se tot nvrtea pe lng magazinul colecionarilor de scoici i se uita la ea,
care era n biroul de vizavi. Jill l fcuse s atepte de peste o or i dac nu l-ar fi
impresionat nfiarea plcut pe care o avea, ar fi plecat de mult.
l atrgea felul n care pantofii uori, de culoarea tutunului, i fceau mai
pronunate curbele oldurilor i felul n care i inea cu mna rochia crem, n
momentul n care se aeza. Cu bijuterii simple, de aur, i cu o jachet lung,
apariia ei
era plin de inteligen i de ncredere n sine, perfect controlat. Amintindu-i
felul n care artase de diminea, Drew simi c rspunsul fizic este activ i se foi
n scaun. Ah, da! l-a prins din nou privirea. Se uit mai bine i i se pru c o pat
de culoare apruse pe obrajii ei, o secund mai trziu. Apoi, privirea i reveni la

cuplul care sttea n faa biroului ei. nclinndu-i capul, ea ncerca s par
totalmente absorbit de ceea ce spunea brbatul. Trucul ei aproape c mergea, dar
o nou privire ctre Drew o trd. El se felicit; prezena lui o nelinitea din ce n
ce mai mult. Revenind la ideea de a rmne acolo, se aez din nou n scaun.
Merita s atepte.
n acelai timp, femeia plictisit de lng el, mbrcat cu un costum prea larg,
i verific forma unghiilor lcuite i le admir, n timp ce brbatu.l ei tia, n
continure, frunz la cini.
- Jill, .iubito, mie i soului meu nu ne plac palmierii. Locul de care sntem
interesai are vreo ase sau mai muli palmieri pitici, mizerabili.
Brbatul i puse ferm minile pe mas:
- Tiai palmierii, scpai de tufiurile alea i poate ne vom gndi s cumprm
locul.
- Domnule Randall, dou elemente principale ale comunitii noastre snt
palmierii i vegetaia
tropical bogat. Locuitorii notri i nchiriaz terenurile de la Merriweather
Development, iar aceste dou elemente nu snt negociabile. Poate a putea s v
sugerez s mergei la comunitatea Arubei Sunrise. Deine terenurile principale i
din cte am vzut, nu are absolut nici un fel de vegetaie.
Jill puse o plan ntre ei.
- A fi ncntat s v art terenurile pe harta aceasta.
Drew scutur din cap de parc s-ar fi uitat i ar fi ascultat. Gum Dumnezeu o fi
reuind s r- mn calm, era peste puterea lui de nelegere. Comportamentul ei
era admirabil, mai ales c l completa cu o voce mtsoas i cu maniere
fermectoare. Cnd o vzu ridicndu-se i condu- cndu-i, el mai adug pe list i
o ncredere nenduplecat.
Jill nchise ua dup cuplul insuportabil. Orict de dificil i s-ar fi prut s scape
de ei, era i mai ngrijorat de faptul c Drew Webster nu se lsase i rmase n
birou. Faptul c era ignorat de o or nu prea s-l fi deranjat ctui de puin. Se
ntreba oare ct de tenace va fi i n legtur cu acele jafuri"? Ru pentru el c nui ddea seama c i pierde timpul. Dac existau probleme de verificat n
Cinnamon Key, ea va fi aceea care va face aceste verificri. Nu Drew Webster.
Trase adnc aer n piept i se ntoarse s l nfrunte. El se ridic i, n timp ce venea,
i aminti nc o dat ct de nalt era. i ct de bine arta. Observ n treact ortul
cafeniu i tricoul verde pdure, nchis cu trei nsturai. Iar pantofii aceia sport
scumpi, parc i mai vzuse undeva... Dup ct de degajat era, prea c se simte
bine n hainele lejere i c nu pune pre pe efectul lor.
- lart-m c te-am lsat s atepi. Drew este numele tu, da?
Se uit la ea ncruntat i uor dezamgit:
- Prietenii de joac mi spun Andy.

Reinndu-i un zmbet, Jill se ntoarse la birou,


unde era n siguran. Nu putea s-i permit luxul de a-i aprecia umorul. Avea o
carier de continuat, fr a mai meniona felul de via de care era destul de
satisfcut. Nu avea nevoie de invazia lui Drew Webster. Ridicndu-i mneca
rochiei, se uit la ceas.
- Unchiul tu nu s-a ntors nc?
Cum Drew nu i rspundea, ea ridic privirea. El ateptase s i fie acordat
toat atenia, iar acum c o avea era destul de mulumit.
- Nu. Ca fapt divers, a sunat cu puin timp n
urm. El i prietenul su au avut probleme cu maina. Se vor ntoarce seara trziu.
Jill ddu uor din cap. Ralph Webster era unul din cei mai capabili oameni pe
care i cunotea. Dorea s vorbeasc cu el ct mai curnd n legtur cu jaful.
- Snt sigur c va fi bine.
Drew venea spre birou, n timp ce ea rsfoia o grmad de cataloage cu date
tehnice i descrieri. Probabil c sesizase unda de scepticism din vorbele ei, pe care,
ea, crezuse c a reuit s o ascund.
- Unchiul Ralph a mers pe cmile de-a lungul Africii de Nord i a traversat
Anzii cu jeepul. Aa c o problem la motor, n Miami, n-o s-l doboare.
Ar mai fi spus ceva, dar ea l ntrerupse:
- Nu-i nevoie s-i pierzi ziua, Drew. Poftim aceste hri de terenuri, plus
cataloagele unor atracii turistice populare din sudul Floridei.
I le ntinse. El lu hrile, se uit cu un gest plin de Gurtoazie i le puse napoi
pe birou.
- Nu, mulumesc.
Prefcndu-se ocupat de mnecile rochiei, gndurile i zburar la Peter. l-ar fi
plcut s vad cum acest brbat hotrt i acord surorii sale att de mult timp.
Lund o foaie de pe birou se surprinse imaginndu-i ce-ar fi zis Peter despre Drew.
- Pune mna pe el, surioar. Cum poi da cu piciorul unui asemenea tip? Apoi
i-ar fi studiat obrazul i ar fi rs, n modul lui specific. De cte ori se gndea cum
Peter nva pentru a ajunge doctor, inima i se umplea de mndrie. Privirea i se
ndrept spre Drew i se surprinse cum scrnea din dini. Oare ct de mult se va
ine dup ea? se ntreb. Dup un moment, el se ntinse peste birou, i lu hrtia i o
ntoarse pe toate prile, apoi i-o ddu napoi i se aez.
La radio era o melodie cu un ritm lent de samba. Drew se aez picior peste
picior i i mica glezna, n ritm.
Cu un suspin din interior ea se ntreba cum avea s menin acest paravan de
distan atta timp, ct el insista s o tr-ateze ca pe o Vener amuzant. Ar fi trebuit
s l ignore pentru a scpa de el, dar asta era imposibil atta timp, ct totul la el era
att de direct.
Chiar acea licrire din ochi. Era greu s nu l placi i imposibil de ignorat. Jill

puse hrtia pe birou. Trebuia s l ia mai dur.


- Ascult, am o mulime de treburi de fcut, i...
- Te enervez, nu-i aa?
Nu se ascundea nici mcar dup o perdea de fum, gndi ea. Sgeata lui i
atinsese inta. Simi cum i transpir palmele, n timp ce ridic din umeri i se
aez.
- Dar, bineneles c nu m enervezi.
El art cu degetul spre ea i spuse de dup umr:.
- Atunci, poate c acei fericii cumprtori de cas. Te-ai purtat cu ei ca o
profesionist adevrat. Eu a fi ncetat cu amabilitile nc din momentul n care
au nceput cu palmierii.
Era un compliment direct, iar ea se decise s l accepte. Mult lume nu observa
aceast parte a slujbei ei i majoritatea nu nelegea manevrele delicate, necesare.
- Tratez cu tot felul de oameni n munca asta. Mai devreme sau mai trziu, tot
ar fi plecat. Oricum, nu cred c se vor mai ntoarce.
- Oare ai fost obiectiv cu mine cnd m-ai lsat s atept aproape o or? spuse
el, ridicnd din sprncene i lundu-i o figur amuzant, n timp ce glezna i se
mica n ritmu sambei.
Zmbetul i nghe pe fa. A dus-o! Cu mintea lui priceput i cu zmbetul
sexy, a dus-o iar. Ei, nu o s scape el aa de uor. Apuc bine cu
minile de marginea biroului i rse n aa fel, nct i se pru i ei artificial.
- E ridicol. Nu am ncercat s scap de tine.
- Snt bucuros s aud asta. Lsnd piciorul pe podea l ntinse n fa.
- Acum hai s discutm despre telefonul pe care mi l-a dat unchiul Ralph n
legtur cu aceste jafuri.
Ea i scutur capul, iar prul tiat scurt i se ondul ntr-un fel foarte sexy. l
aranj i ndrep- tndu-i spatele, zise:
- Cred c e vorba de o greeal. Acest vecin al lui Ralph probabil c a
mprumutat cteva lucruri unui prieten, a uitat de ele, i apoi i-a spus unchiului tu
c nu mai poate s le gseasc.
Apoi adug spernd c Drew nu o va lua ca bunvoin:
- i, poate c Ralph a exagerat spunndu-i asta, pentru a-l face pe nepotul
favorit s vin n vizit. Nu crezi c este o posibilitate, Drew?
Nu a mai ateptat rspunsul. Strngnd cteva dosare, le duse n dulapul din
spatele biroului. Faptul c le-a pus n sertarul cu desene, ar fi trebuit s-i trezeasc
suspiciunea, se gndi ea.
Mna lui i prinse ncheietura cnd voia s deschid sertarul:
- Nu, eu n-a spune c asta este o ipotez puternic. Unchiul meu nu este un
om singur, care s recurg la minciuni pentru a m vedea. Dac el spune c aici
este o problem, atunci l cred. Ai spus de diminea c ai grij de toate. De ce nu

te ocupi i de asta?
- Pentru c nimeni nu mi-a spus nimic de vreun jaf.
- Pi i spun eu acum. n primul rnd, a vrea s tiu care este sistemul de
securitate pe aici.
Ultimul lucru pe care l-ar fi vrut ea era s se uite n ochii lui. Aa c i fix
minile cu privirea, observnd c are fire negrede pr. Dac i strn- gea ncheietura
mai tare ar fi putut s o doar, dar din fericire nu era cazul. Buricul degetului mare
presa ncetior acolo unde se simea pulsul, n timp ce restul minii o acoperea pe a
ei, nclzind-o. Nu se atepta s simt btturi n palma lui, iar dac momentul ar fi
fost mai prietenesc, l-ar fi ntrebat de unde le are. Era doar unul incredibil de intim.
nchise ochii.
- Securitatea noastr este perfect adecvat.
Dup un moment, Drew i eliber ncheietura,
iar ea nchise sertarul de parc nu s-ar fi ntmplat nimic important ntre ei. Dar
ceva se ntmplase n acele cteva momente i simind n continuare cldura minii
lui, i venea greu s i adune gndurile. Propria-i voce, mtsoas, mngietoare i,
pe undeva, provocatoare, o surprinse cnd spuse:
- Ar trebui s te bucuri de vremea frumoas de afar, n loc s...
i strnser minile. Ar fi fost doar un gest de curtoazie, o micare de ncheiere
a unei situaii jenante, cu excepia unui singur lucru. Pentru prima oar de cnd s-au
ntlnit, figura lui era serioas. De fapt, expresia lui era rece i formal.
- Mulumesc pentru timpul acordat, domnioar Stuart. Nu o s v mai
deranjez.
Cnd se ntoarse s piece, un sentiment greu o aps.
- Ateapt. Ce ai de gnd s faci?
- Ce pot s fac? Am de gnd s aflu ce se ntmpl. Cnd voi afla, voi anuna
Poliia.
- Poliia?
Ca un prieten capricios, ea trecu de partea lui Drew. Se grbi s dea ocol
biroului, rugndu-se s nu-i dea seama de panica ce o simea explo- dndu-i prin
piele. Se for s vorbeasc pe un ton normal:
- N-ar fi mai bine ca pn la urm s vorbeti cu unchiul tu, nainte de a aduce
poliia aici? Mi-ar plcea i mie s discut cu Ralph.
- Ba asta am de gnd. ntre timp am s fac cteva investigaii pe cont propriu.
Snt sigur c voi gsi oameni bucuroi s stea de vorb cu mine, spuse el,
ndreptndu-se din nou spre u.
- Drew, a dori s nu faci asta. Nu vreau s se alarmeze nimeni degeaba.
- Nu sta era scopul meu, Jill.
- Dar mi-e team c asta se va fntmpla.
Se ridic de la birou i merse nspre macheta oraului Cinnamon Key. Erau

nite csue n miniatur, cu strdue i canale ntortocheate i cu palmieri, care


emanau o siguran perfect i mult linite. Drew verii dup ea la machet.
- Vezi, comunitatea noastr este compus n majoritate din oameni de peste 50
de ani i mai n vrst. Muli snt la pensie i muli dintre ei i petrec majoritatea
timpului, cu aciuni caritabile sau voluntare, pentru coli i spitale. Toi au muncit
din greu pentru a ajunge n aceast perioad a vieii lor, cnd s fie linitii i s mai
aib nc activiti productive. Nu poi distruge totul ntr-o clip, atta timp ct nu
cunoti adevrul despre aceast poveste. nc nu tiu dac s-a comis vreo mrvie
pn acum. Drew, sunt foarte sceptic n legtur cu toate acestea, pentru c nimeni
dintre locuitori nu mi-a spus nimic.
El i strnse buzele pentru o clip, apoi pru c se rzgndete n privina
planului.
Jill continu grbit:
- Ascult, tu nu m cunoti i nu mi datorezi nimic, dar mi vei face slujba
mult mai grea, dac ncepi s mprtii zvonuri nentemeiate. Aceti oameni nu snt
predispui panicii, dar cred c ar trebui s aduni toate faptele, nainte de a spune
ceva. Pn s ncepi toate astea n-ai vrea s m lai s vorbesc cu unchiul tu? N-ai
vrea s-mi mai lai o zi?
El spuse:
- O.K. Oricum mi petrec restul sptmnii aici.
O zi n plus nu conteaz.
n timp ce o studia din cap pn n picioare, zmbetul i revenise. Era un zmbet
generos, care accepta armistiiul i compromisurile, i ea era surprins de ct de
mult i lipsise acesta n ultimele cteva minute.
- Mulumesc.
- Cu plcere.
Respiraia ei se ngreuna, iar palmele erau umede din nou. Cnd el se ntoarse la
macheta oraului, tensiunea dezorientat continu. Nu putea s-i ia ochii de la el,
aa cum nu-i putea el lua ochii de la machet. Trebuia s fie o cale s l
fac s se concentreze asupra problemei furtului, care nu putea fi ratat din cauza
unui flirt. nvrtind stiloul n palme, ea tui ncetior.
- Deci, tu cu ce te ocupi?
- De ce nu am lua cina mpreun disear? i voi spune atunci.
Privirea lui trecu peste machet i se opri direct pe chipul ei. Era pe cale s
revin la felul su direct de a fi. Ochii lui cu gene lungi iradiau mult farmec, iar
hotrrea ei ncepu s fie zdruncinat. Dac nu era atent, era pe cale de a accepta o
ntlnire cu el. Numai la gndul acesta, inima ncepu s-i bat nebunete. Viaa ei
era mcar sigur i previzibil i, pe undeva, tia c dac Drew Webster va intra n
ea, s-ar fi putut ntmpla orice. i privi vrfurile pantofilor:
- Nu pot. Am altceva n plan.

El pi mai aproape. Destul de aproape, ca replica lui ndrznea s par un


ordin:
- Anuleaz.
Jill rse ncetior, dar tot cu privirea lipit de pantofi.
- Nu pot s scap de asta.
- Ba, bineneles c poi.
- Am promis s m duc.
- Atunci, ia-m i pe mine.
Orice ar fi spus, nu ar fi avut de ales. Era cel mai neruinat flirt din viaa ei. i
nclin capul spre un umr i analiz ideea tentant. Dac cineva ar fi trebuit s
fac fa programului din seara aceea, acela ar fi fost Drew. Lundu-I cu ea, l va
putea supraveghea.
- Cu o condiie.
- Care?
- S nu mai aducem vorba n seara asta de furt.
- De acord.
- Atunci ne ntlnim la mine, la 5 p.m.
Privind n tavan, zise:
- Stau lng magazin. Urci pe scrile din spatele locului de parcare. i nu te
deranja s-i schimbi hainele. E perfect ce pori acum.
Fix la ora cinci, Drew vir ntr-un scrnet de cauciucuri pe lng singura cldire
din Cinnamon Key, care avea dou magazine, pe strada Cinnamon Circle, la nr. 21.
Jill Stuart, cea eficient i permanent n competiie, prea ultima persoan din lume
care s ncurajeze o ntlnire n trei. l luase prin surprindere. Apoi, se ciupi de
obraz i se gndi c, de fapt, cnd s-au ntlnit, ea era n neglij^e, i ce ar putea fi
mai surprinztor dect asta? Scrnetele continuar pn ddu colul
pentru a intra n parcare. Acolo, ntlni civa oameni cu biciclete, care stteau de
vorb n grup. Unii dintre ei i fcur cu mna i cnd ajunse n capul scrilor, fcu
i el la fel.
Jill era pe verand i nchidea ua, tocmai cnd el era la jumtatea drumului.
- Ai venit la timp.
Cobornd scrile, ea arta grozav mbrcat cu ortul cu imprimeuri tropicale i
cu tricoul de tabr. Ochelarii de soare, cu ram alb, se potriveau perfect figurii
ei; avea o unealt de grdinrit ntr-o mn i sub cellalt bra o cutie de pantofi.
Cnd ajunse n faa lui, simi o arom de trandafiri i de zmeur.
- Urmeaz-m.
Inspirndu-i mirosul cu nesa, opti:
- Oriunde.
Legnd cu o sfoar cutia de spatele bicicletei, ncepu o serie de prezentri:
- Pe domnul Henley l vei cunoate puin, mai trziu, concluzion ea, n timp ce

ncerca s introduc lopica pe sub sfoara strns.


- Asta vom face la cin? ntreb el bine intenionat. O s spm gropi?
- Mi-e team c nu. Puse ochii pe o biciclet sprijinit de cldire.
- Asta e pentru tine.
El o lu i uitndu-se primprejur, obseiv c toate bicicletele au la spate, legate
cutii.
- Atunci facem o supercutie?
- Nu.
- Trebuie oare s-i pun toate cele 20 de
ntrebri din chestionar sau mi spui i mie unde mergem?
Verificndu-i ceasul de la mn, zise:
- La o nmormntare.
- nmormntare? mbrcai aa?
Ea ridic din umeri i civa oameni rser.
- Cu toii purtm ochelari cu lentile negre. i tu la fel.
- Asta e o glum. Nu-i aa?
- Te neli, Din nefericire, Susie, papagalul domnului Henley, a murit ieri. Era
un adevrat personaj. Obinuia s o aduc pe la toate ntrunirile de la club.
El ridic mna:
- Nu mai spune.
I se putea distinge o licrire de amuzament n ochi.
- Susie nu vorbea niciodat. Dar putea cnta temele din The Brady Bunch i
The Addams Family.
O femeie mai adug pentru vizitator:
- nvase s fredoneze i tema din Jeopardi.
- Ai dreptate, Jesse.
Urcnd pe biciclet se ntoarse ctre Drew:
- Vom face tot ceea ce trebuie, vom mpri semine pentru psrele i apoi
vom merge cu toii s cinm. Sntei gata?
Cinci minute mai trziu, Jill mpreun cu grupul oprir bicicletele la cteva sute
de metri, n interiorul rezervaiei naturale a oraului.
- Nu tiam c se pot nchiria parcele n interiorui acestor sanctuare, coment
Drew, n timp ce o ajut s desfac sfoara cu care erau legate cutia iJopica.
- Nu se poate. Este ilegal. Ai grij cu cutia. Pn s spun Drew ceva, ea se
ntoarse ctre omul care venea spre ei.
- Bun ziua, domnule Henley. Eti de mult pe-aici?
Ochii i erau nroii, dar vdcea era calm.
- De puin timp. Cum merge?
Ea se ndeprt de Drew, lsndu-l cu cutia n mn. Dup ct de grea era,
trebuia s fie cteva kilograme de mei n a. Un gest frumos din partea lui Jill, dar

care nu l-a surprins. Ea prea c ine cu adevrat la aceti oameni.


- Bine. Am avut grij ca totul s fie cum ai vrut tu.
Btrnul nu tia cum s-i mai mulumeasc.
- Era un animal foarte sociabil, nu-i aa, Jill?
Ddur minile. Apoi uitndu-se la toi, zise:
- Nu voi uita niciodat cum am cunoscut-o. Era pe 4 iulie, la un picnic n
foior. Prima mea sptmn de lucru, acum aproape trei ani. Susie tocmai cnta
tema din The Addams Family; s-a nclinat pe mine i apoi m-a ciupit.
Civa oameni rser mpreun cu domnul Henley.
- Domnule Henley, acesta este Drew Webster, nepotul lui Ralph. Ralph este
nc n Miami. Am crezut c funeraliile lui Susie i vor nveseli timpul mai mult
dect dac ar fi stat singur. Nu te superi, nu-i aa?
Veselie? A pronunat ea cuvntul veselie 11? El tia de asemenea funeralii
bizare, dar acestea implicau copii, bi, petiori de aur. Cu siguran c Jill, dup
cum spun politicienii, nu se fcuse neleas. Drew puse cutia sub bra i strnse
mna domnului Henley.
- mi pare ru pentru pasre.
Dumnezeule ce fals suna! Se uit mprejurul
lui, ateptndu-se din cine tie ce motiv s vad
figuri sobre. Grupul intr ntr-o parcel nconjurat de boschei de mangrove i
struguri de mare; sobrietatea era ultimul lucru pe care l aveau n minte.
Urmtoarele cteva minute au fost cele mai ciudate din cei 33 de ani ai lui Drew. n
timp ce sticlele cu buturi rcoritoare se deschideau, domnul Henley rmase o clip
pe gnduri. Clipind din ochi, btrnul fix un loc ca o ridictur lin.
- Cred c ar fi bine aici, nu Jill?
Domnul Henley merse ctre unul din rcitoare, iar Drew atepta ca btrnul s
scoat pasrea. Cnd se uit la Jill, o Und de compasiune porni dinspre el. Datorit
felului direct i cald n care se uita la el, era evident c Jill aproba atitudinea
respectoas. i art lui Drew s vin mai ncoace, dar cnd voia s pun cutia jos,
ochii ei erau dezaprobatori. Acum ce-o mai fi fcut? gndi.
- N-o lsa aici, Drew.
Pe ea? Drew se uit la domnul Henley. Acesta tocmai lua din containerul
Stirofarm un rcoritor i toast. Drew se uit la^utia de la picioarele sale. Deci el
crase corpul. Legnndu^e ncet, aduse cutia, i lopata lui Jill ntr-un fel care spunea: i-o pltesc eu, n timp ce invitaii de la funeralii toastau pentru
personalitatea n contumacie a psrii. Dup cteva minute de spat, groapa era tot prea mic.
- Pot s-o fac eu, spuse ea, dar lopata i fu
luat din mn. n timp ce el spa, Jill comenta situaia: .
- Ar fi spat-o domnul Henley, dar artrita l cam supr n ultimul timp. Este

vduv. Voluntar, i petrece timpul la librrie, catalognd crile donate. Susie era o
companie plcut. I se prea c timpul trece mai repede.
Drew msur cutia i continu s sape.
- De ce o ngroap pe Susie aici?
- Discutnd mai d mult, mi-a spus c se ntreba dac Susie s-a gndit
vreodat la libertate. Cnd m-a sunat s-mi spun c a murit, el a spus c vrea s-o
ngroape aici, simbolic. Mi-a spus, de asemenea, c vrea s-i srbtoreasc viaa i
spiritul, fr s struim asupra faptului c a murit. De-asta bem rcoritoare. Am
fost noaptea trecut i am luat-o pe Susie n cutia ei, acoperit. Am pus-o ntr-un
scule i...
El simea ceva ntre uimire i uluire, i tia c Jill i citea asta pe figur. Oare
oamenii acetia i ddeau seama ce norocoi erau c aveau dragostea i
devotaiunea acestei femei? El renunase de mult la sperana c ar putea avea aa
ceva. Ph s spun ceva, Jill interveni repede:
- Dac nu nelegi ct de important este asta pentru el, nu te condamn. Te
rog.vdoar, s nu rizi.
- Oh, tu, soart! murmur Drew.
Mai trziu, la cafeneaua Flamingo, petrecerea ncepu cu seriozitate. Era. o
flecreal continu despre reminescenele spirituale ale papagalului, despre preul
benzinei, despre ce mai aveau nevoie ca s finalizeze terenul de tenis i despre
coperile de care avea nevoie domnul Bantley pentru bibliotec.
Toat lumea din brule se uita la glgiosul grup.
Simindu-se bine i fiind vizibil ncntat, Drew discuta despre frumuseea
arhitecturii peisagistice, dup ce un brbat se plnsese de faptul c nu are destul de
mult ap pentru a-i uda pajitea din faa casei.
Se sprijini de un perete i se uit peste mas. Jill admira, n gura mare, poza cu
nepoelul cuiva. Se vedea c spune exact ceea ce trebuie, pentru c bunica era
totalmente de acord cu ea. Cnd Jill i ridic capul pentru a rde, privirile li se
ntlnir. Tot ce se petrecuse ntre ei se ntmpl ntr-o clip. O privire direct i
cald, contientizarea faptului c totul era OK. Da, m distrez al naibii de bine i
i mulumesc c m-ai luat cu tine, ar fi vrut el s spun.
Ea se ntoarse i un moment rmase ocat de modul violent n care i ddu
seama de atracia dintre ei.
Ajungnd la ua apartamentului, puse jos lopica i fcu cu mna de rmas-bun
tuturor. Uitndu-se pe strad dup animatul grup, i spuse lui Drew.
- Ai fost nemaipomenit n seara asta. Nu tiu cum s i mulumesc.
El fcu un pas nainte.
-Invitndu-m nuntru la o cafea.
Deschiznd ua, ea i fcu semn s intre nuntru.
- Nu-mi vine s cred, spuse Drew intrnd i uitndu-se cum ea aprindea o

lamp.
Mngind abajurul veiozei, Jill zmbi mndr.
- E o veioz drgu, nu-i aa? Eu nsmi am adunat scoicile de pe aici i din
Sanibel. A fost amuzant s le aez.
- Jill, nu-mi vine s cred c ai lsat ua des
cuiat. Oricine ar fi putut intra. i unde e celulil la al tu? Deja ar fi trebuit smi road glezna.
- De Max spui?
-Da.
- Oh, dar nu era celul meu. Fugise azi-dimi- nea de la o vecin, iar eu l-am
prins, nainte de a i se ntmpla ceva.
Drew, lsndu-i minile pe lng corp, se decise s-o lase balt, deocamdat. Nu
putea face nimic n privina faptului c lsase ua deschis. Dar putea s schimbe
atmosfera, care la nceput fusese destul de promitoare. Vor avea timp s
vorbeasc despre asta mai trziu.
- Simte-te ca acas. Snt gata ntr-un moment.
Dei se simise, bine pn acum, era foarte fericit c, n sfrit, putea fi singur cu
ea. ntr-un moment de triumf pur masculin, se aez pe canapeaua acoperit cu o
cuvertur, oft adnc i se uit mprejurul su. Dou ui arcuite i dou coloane
albe separau buctria de camera de zi, inspirnd un aer Mediteraneean locuinei.
Cteva piese din lemn nconjurau covorul de
culoarea apei de mare. Pe msua din faa sofalei erau cteva reviste, un roman, pe
coperta cruia doi ndrgostii se mbriau ntr-o poziie sugestiv, i o cutie cu
soldei de jucrie. Uitndu- se mai atent vzu c soldeii aveau uniforme din
Rzboiul civil, i din Nord i din Sud. Aa c petrecu urmtoarele cteva minute
aliniindu-i pentru btlie.
- Ai plecat? strig ea din buctrie.
- Nu. Tocmai mi recapitulam strategia pentru ntlnirea noastr urmtoare.
- Ce spui?
- Spuneam c ai o locuin grozav.
Uitndu-se ctre buctrie i reinu atenia o fotografie cu Jill, n braele unui
adolescent. Tocmai cnd voia s-o ntrebe cine este biatul acela chipe, o vzu
aprnd n u, cu o ceac de cafea n mn. I se pru c observ un moment o li crire ciudat n ochii ei, dar aceasta dispru imediat.
,
- nc n-ai apucat s-mi spui cu ce te ocupi, Drew. De ce nu vii aici, s te aezi?
- Dac ai fi stat lng mine, n timpul cinei, ai fi aflat c snt arhitect peisagistic,
n New Jersey, i spuse n timp ce o urma n buctrie. Pe firma de pe ua birourilor
mele de design scrie: WebsterServicii de Arhitectur Peisagistic i de Amenajare a Parcurilor i Grdinilor. M
ocup de desig^ nul atriumurilor, parcurilor, grdinilor, chestii de genul sta.

Se aez pe un scaun, lsndu-se pe spate i n timp ce sorbea ncetior din cafea


i studia fiecare detaliu. Ea i dduse jos papucii i trebluia prin buctrie.
Observ c unghiile degetelor de la picioare erau lcuite roz-sidefat i c avea dou
diamante mici n urechi. Lu ochelarii de soare pe care ea i pusese pe msu. nc
mai pstrau cldura capului ei . i ls jos i continu s se uite la ea.,Avea o
strkjcire proprie, indiferent dac s-ar fi aflat ntr-o camer ntunecat sau
luminoas.
- i cum merg afacerile cu arhitectura peisagistic n New Jersey? ntreb ea,
n timp ce punea apliart n filtrul de cafea.
Drew sttea pe gnduri, imaginndu-se ntr-o camer ntunecat mpreun cu
Jill. Punndu-i ochelarii pe vrful nasului, ridic capul, iar sprncenele i ecauridicate a mirare.
- Imi igre ru. Ce ziceai de afaceri?
- Pe-aici toi snt nnebunii dup grdinile i curile lor, spuse ea, ntinzndu-i
un fruct copt. Oamenii de pe acolo snt tot att de interesai de ale lor?
- Absolut. i ddu jos ochelarii de pe nas i-i puse pe mas. Oamenii nu mai
cltoresc att de mult i din cauza asta mprejurimile le-au devenit mult mai
preioase. Grdinile particulare au devenit favoritele mele, dei grosul afacerilor
noastre rmn tot peisajele comerciale.
- Ale noastre? Atunci tu nu lucrezi singur? .
- Am 24 de angajai. Trei dintre noi avem diploma Societii Americane de
Arhitectur Peisagistic. Anul trecut am mai deschis nc alte trei birouri. Unui n
Delaware i dou n Pennsylvania,
Afacerile au mers att de bine, nct cutm i alte state unde s deschidem
birouri.
i vr prjitura n gur i o mestec temeinic.
- Adevrul este c de civa ani am lsat
afacerile s-mi conduc viaa. Unchiul Ralph s-a retras din Departament i a venit
aici, iar eu abia reuesc s-l mai vd. Este singura familie care mi-a mai rmas i
am fost al naibii de egoist cu timpul meu. Aproape c m bucur c a aprut
afacerea cu furtul, ca s mai pot petrece ceva timp mpreun cu el.
Jill se uit fix la el.
- Zahr? Lapte?
- Neagr e bine.
i ddu ambele cni, ea lu coul cu prjituri i i fcu semn cu degetul s-o
urmeze.
.
- Hai s lum toate astea pe balcon. E o privelite frumoas asupra Golfului, de
aici, i, de obicei, la ora asta adie briza.
nchise aproape toate luminile nuntru, apoi, deschise ua i-l invit s treac.
Dup ce aranj scaunele i masa de pe balcon, se lovi cu capul de un lampadar

japonez. Erau pe jumtate ascuni de atrntoarea aia ca o pnz, care avea pe


margini scoici lipite.
- Foarte, hm, colorat, coment el, strmbn- du-se la lantern. Erau ieftine i
oribile, i nici un designer care se respecta nu le-ar fi ngduit prin apropiere. Poate
fusese vreo petrecere de copii, dei nu era sigur de aa ceva n comunitatea asta
retras. Aa c, se gndi c lanterna de plastic este dovada unei prietenii strnse
care...
- Asta a rmas de la o petrecere pe care am dat-o... cu mult timp n urm.
- Pefrecere? ntreb el, lsnd jos cafeaua.
Ea nu-i rspunse imediat. Puse jos coul cu prjituri i .i rezem coatele pe
balustrad. Imagini colorate de lumina lanternei se reflectau pe coatele ei. Briza
venea dinspre ap, i vizavi de strad foneau palmierii. n timp ce i bea
cafeaua, se uita la ea. Jill inspira aroma cafelei, apoi ncerc butura cu vrful
limbii, nainte de a bea.
Fr ndojal, era cea mai splendid creatur pe care o vzuse vreodat. Era un
brbat bogat; ar fi vrut s o aib numai pentru el.
- Nu tiu de ce mai in atrnat lanterna. Petrecerea aceea a fost cu. mult timp n
urm, n alt parte.
- E bine s pstrm suveniruri ale timpurilor
fericite.
Privirea lui se ntlni cu a ei, iar clipa plutea ntre ei, plcut i reconfortant.
Dup ctva timp, ea readuse vorba despre Golf.
- Este o privelite ncnttoare, nu-i aa?
- Cea mai ncnttoare, spuse el, continund s o fixeze.
Era destul de aproape, ca s simt parfumul de trandafiri i zmeur. Destul de
aproape, ca s o ating. Destul de aproape, pentru c o voia i mai aproape. Mult
mai aproape.
Ea l privi, tindu-i tot elanul.
- Vorbeam despre ceva, spuse ea, uitndu-se apoi ctre ap i. palmierii
ntunecai,
- Eu nu.
nainte ca ea s-i poat rspunde, Drew zise:
- Viaa n Cinnamon Key te mulumete, nu-i aa?
- Da! adugnd apoi:
- E-adevrat Drew. Sntem o adevrat comunitate aici. Avem grij unui de
cellalt i ne mprtim multe.
Dndu-i capul pe spate, Drew spuse:
- Din cte observ eu, pare c viaa ta este fcut s ai grij de alii. l ajui pe
domnul Henley s nmormnteze o pasre. Azi-diminea l vnai pe Max. ii
oamenii ri departe de acest loc. Ce satisfacii trebuie s ai cnd vii seara acas!

Ls cafeaua jos i se ntoarse spre ea. Degetele ei strngeau balustrada, dar


braele se ndeprtaser. Minile i se strngeau i desfceau ritmic:
- Aa este, Jill?
- Da, sunt foarte mulumit de viaa mea.
Se ntinse, i ntoarse faa spre ei, spunnd:
- Un singur lucru nu neleg.
- Care este acesta? ntreb ea, mucndu-i buzele, nervoas.
- Toat aceast grij, totala implicare.
Veni i mai aproape.
- Toat aceast druire. Dar de tine cine are grij,\Jill? Cine observ nevoile
tale?
Buzele i se desfcur, dar nu rspunse. De fapt, lui nici nu-i mai psa de
rspuns, pentru c acum nu mai dorea s l aud.
O ntinse i o acoperi cu srutri. Atingnd-o, pur i simplu, se intoxic, iar
inteniile sale sensibile se transformar ntr-un ocean de senzaii. Trandafiri,
zmeur i gura ei dulce.
i cobor capul, cu un sentiment de afeciune dulce, i o strnse n brae din ce
n ce mai tare, continund s-o srute nestingherit.
Frunile li se apropiar.
Cine te-a mai srutat, aa, Jill?
i ridic obrazul, iar ea nchise ochii. Oare se gndea la alt brbat? Oare l dorea
acum? Voia s tie. Srutnd-o din nou, braele ei l nconjurar, prnd c buzele ei
l vor absorbi. Anticipase cldura mtsoas din interior, dar n-ar fi crezut c l va
face s se simt aa. Fiecare sunet de plcere din gtul ei i ddea senzaia de flcri
n corp. Lipindu-se de el, arzndu-i fiecare centimetru de piele, simi nevoia s ia o
gur de aer, att ct s o ntrebe din nou:
-Cine?
Jill deschise ochii i l fix cu privirea:
- Nimeni, opti.
Acest rspuns ar fi trebuit s fie un triumf total al ego-ului masculin, dar nu era
deloc aa. Cu- vntul avea o multitudine de nelesuri. Dorin. Confesiune.
Singurtate. Dulce ateptare. Iar el se simea ca un ticlos, pentru c a ntrebat-o.
i ddu drumul din brae i i trecu o mn prin pr.
- Poate am fost prea...
Momentul penibil se destrm, cnd o voce familiar se auzi din balconul de
deasupra.
- Andy, eti acolo cu Jill?
Ei rse n gura mare, de felul absurd n care fuseser prini de unchiul su, ca
doi adolesceni.
- Da, unchiule Ralph. Vin acum acas.

Jill se aplec peste balustrad i zise:


- Cum a fost cltoria, Ralph? Ai nchiriat o main, nu-i aa?
El zise:
- Extraordinar, Jill. Tot drumul a fost conform
legii lui Murphy. S-a ntmplat tot ce se putea mai ru.
Jill se ntoarse ctre Drew:
- Voi vorbi mine cu unchiul tu despre afacerea cu furtul. Dup voce pare c
are nevoie de odihn.
Drew i lu mna ntr-a lui.
- M conduci pn la u?
n timp ce l ducea de pe balcon n apartament, ea zise:
- M bucur c s-au ntors sntoi.
Parfumul cafelei plutea n apartament. Pind,
el observ calmul interiorului, al sofalei, al pantofilor aruncai la ua buctriei, i
soldeii de jucrie, gata de atac. Numai Jill nu se ncadra n aceast scen
relaxant. 0 enervase pe balcon i simea c nc nu-i revenise. Cnd ajunser la
u, se ddu ntr-o parte i se sprijini de perete.
- Sper c le-a mers totul bine la Miami, Drew. Poate i se va prea ciudat, dar
mi-e bine, tiind c s-au ntors n Cinnamon Key.
- Unchiul Ralph i prietenul su?
- i toi ceilali. M simt bine cnd snt aici. M simt n siguran.
0 studie puin, tcut, nainte de a vorbi.
- i voi spune unchiului Ralph c vrei s vorbeti cu el. Promite-mi c vei
ncuia ua, dup ce plec.
Ea scutur din cap.
- Dar nu o fac niciodat i nu vd de ce a ncepe acum.
Deschiznd ua, el analiz ncuietoarea.
- Pentru c cineva jefuiete prin apropiere.
- Asta trebuie dovedit. Va trebui s-mi dai un
motiv plauzibil.
Privind exasperat n tavan, rse ncetior.
- Atunci ce spui de asta?
Se apropie de ea, srutnd-o. Jill scoase din nou sunetul acela din gt cnd el i
ddu drumul.
- Pentru c fiind eu n apropiere, ar fi mai bine s ncui ua. .
El era tare acolo unde ea nu avea puteri, i druia tot, exact cnd ea dorea i era
deja plecat cnd deschise ochii. Cu buzele palpitnd de srutul lui, se dezlipi de
perete i merse ctre balcon, oftnd exasperat. Drew pleca sptmna asta, iar apoi
ea nu va mai fi ngrijorat de atracia i reacia pur fizic. O.K., poate c farmecul
direct i puterea lui de nelegere i-au trezit interesul mai mult dect fizic. Pind pe

balcon, lu o ceac de cafea de pe msu. Pe cine pclea ea? i aminti oaptele


lui, care i rscoliser sentimentele. Cine are grij de tine? Cine te srut aa?
Lsndu-se cu coatele pe balustrad, privea cum merge spre casa unchiului su.
- Nimeni, opti ea. Nici acum. i niciodat.
Toate legturile pe care le avusese pn acum,
adunate la un loc, nu au tulburat-o ca srutrile lui Drew. Sorbind din cafea, zmbi,
n ciuda naturii ei pragmatice. Erau timpuri cnd credea c va
veni Ft-Frumos ca s o salveze. Un tip grozav, cu simul umorului, cu suflet
sensibil i cu puterea de a face s se simt ocrotit. Asta nu s-a ntmplat ct timp la crescut pe fratele ei, Peter, care urma colegiul. Aura lui de responsabilitate i
mulumire de sine i-a inut pe toi la o parte i i-a ndeprtat pe cei ce doreau
atenia pe care i-o acorda lui Peter. Toate nceputurile promitoare ale unei relaii,
sfreau pline de .regrete. i dezlipi buzele de pe cana de cafea din care buse
Drew. Punnd-o pe balustrad, se gndi c Peter era la Facultatea de Medicin i ea
avea o slujb nemaipomenit, care i permitea s i plteasc studiile i s aib un
nivel adecvat de via. Problema furtului era ca o pietricic n drum. O va rezolva;
nu avea nevoie i nu dorea ca cineva s se amestece. i, mai ales, nu avea nevoie
de cineva care s o fac s se ndoiasc de satisfacia vieii. Mai ales Drew
Webster. Prietenii de joac mi spuneau Andy, zicea el. Gndindu-se pentru
ultima oar la el, i rodea unghia i i aducea aminte. Putea oricnd s rd de el
nsui. n acel moment al cinei, cnd i-au tachinat toi, dup ce au surprins felul
cum se uitau unul la cellalt, el s-a strmbat comic i a ridicat din umeri. Ea a rs n
hohote, dup care i-a acoperit gura cu mna.
Aceste reacii fa de Drew erau ridicole. Va fi plecat ntr-o sptmn, iar viaa ei
i va continua cursul n Cinnamon Key. Oricum, regretele nu erau genul ei, i
spuse, n timp ce aduna cnile i coul cu prjiturele, intrnd n buctrie.
Verificndu-i ceasul pentru a treia oar, Jill continu s se plimbe n josul i n
susul aleii. Acum, c avea timp s analizeze povestea lui Drew despre jaf, pur i
simplu nu mai putea s se gndeasc la altceva. Era posibil ca Ralph s cunoasc
ceva aa sinistru, ca de exemplu, un furt, care avea loc de trei luni, i ea s nu fi
auzit nimic? Pn la urm nu putea s pretind c n-ar fi posibil. Ridicndu-i
mneca, se uit din nou la ceas. Orice era posibil, dar un singur lucru era
sigur - salvnd companiei Merriweather Develop- ment civa dolari de cheltuit pe
hrtie de computer, prin faptul c mersese apte kilometri prin Macomber, se
dovedi o fals economie. Se uit din nou la cartonaul cu nchis 11 al oficiului Ink Spot i, ncet, socoti timpul pe care l pierduse. Le mai ddea celor de la Ink Spot
un alt termen de zece minute, s deschid i apoi va pleca din nou n Cinnamon
Key i dup aceea la unchiul lui Drew, cu o ton de ntrebri.
tergndu-i un firicel de transpiraie de pe sprncean, ea arunc o privire la
cartonul din vitrina casei de amanet Dilby. Aer Condiionat 11. Dup felul ruginit

n care atrna fereastra din fa, se ndoia c ar fi fost suficient s i opreasc


transpiraia, care i curgea pe coloan. Totui o plimbare prin casa de amanet poate
i-ar fi alungat unele gnduri. Tresrind cnd clopoelul electric i anun intrarea,
pi repede n magazin i nchise ua.
- Mneaa. Vin ntr-un minut, spuse omul de dup paravan.
Cnd s i fac semn c l-ar fi auzit, omul, cu trabucul n gur, deja i
ndreptase atenia ctre calculator, rezumndu-se n a conversa cu clientul su. Cum
Jill se uita la un dispozitiv pentru chitri
care atrna de tavan, nu putea s nu aud conversaia celor doi.
-mi pare ru, doamn, dar cerei prea mult.
- Bineneles c te-ai putea rzgndi, domnule Dilby. Facem afaceri de cteva
luni. Doar uit-te la perlele astea. Snt perfecte, dup cum vezi. Soul meu mi le-a
cumprat tocmai din Majorca. Vocea Barbarei Brody nu se mai putea controla.
- Nu a fi aici dac nu a avea nevoie de bani.
Barbara Brody? Jill sa ntoarse.
- Barbara? Ce caui aici? opti ea. Dar Barbara Brody rspunsese deja la
ntrebare - Nu a fi aici dac nu a avea nevoie de bani.
Cu respiraia tiat, femeia n vrst, se ntoarse la ea, apoi i cut n grab
ochelarii de soare, atrnai cu un lan de gt, i i-i puse pe nas.
- Oh, nu. Barbarei Brody i tremur brbia cnd se ntoarse spre domnul Dilby.
Un moment destul de lung i jenant, nimeni nu vorbi. Domnul Dilby rupse tcerea:
- O. K., doamn Brody, i dau opt sute.
Jill simea jena femeii. Din partea ei ar fi vrut s plece ct mai repede i s o
scuteasc pe Barbara de altceva. Dar umerii Barbarei czur i zise cu voce nceat
i subire ca hrtia:
- Mulumesc, e bine domnule Dilby.
n timp ce domnul Dilby i ddea un bon i socotea la cas, Barbara introduse
perlele n sculeul lor de catifea i le puse pe tejghea.
- M voi ntoarce dup eie, spuse ea, lund bonul i banii, i punndu-le n
geanta de umr.
- Barbara?- Mergnd spre ea, o atinse ncetior. Ea continu ncet.
- Barbara, n-ai vrea s mergi cu mine, pn vizavi, s bem o cafea?
La nceput, Barbara, neg scuturnd din cap; apoi pru c se rzgndete i spuse
letargic:
-Da.
Cteva minute mai trziu, Barbara Brody i lu ochelarii de pe nas i i-i puse
pe frunte.
- Nu poate fi aa de ru, nu-i aa? ntreb Jill.
- Ba aa este. M-am sturat de asta. M-am sturat de ruine. Lacrimi subiri i
curgeau ncet pe fa.

- Jill, nu-mi pot achita notele de plat.


Viziuni de tot felul, de la funeralii neplcute
pn la rechinii de debitori, alergau prin mintea lui Jill. Cum se putea aa ceva unui
locuitor din Cinnamon Key? Unuia dintre locuitorii ei? Poate avea probleme de
sntate, dar triau destul de confortabil n locuineje lor retrase: Jill lu un erveel
de pe suport i i-l ddu.
-De cnd se ntmpl asta?
Barbara i sufl nasul i i tampon obrajii. Lucrurile au mers din ce n ce mai
ru de cnd a murit Raymond.
- Dar snt sigur c Raymond i-a lsat o asigurare.
- Minimum, Jill. Afar de certificate de depozit, tot ce am este Asistena
Social. Cnd Raymond a renunat la practica medical, a descoperit jocurile de
noroc i nu s-a mai putut controla. A jucat totul n continuare.
Btrna nchise ochii.
- A fcut mprumuturi de care nu mi-a zis niciodat nimic.
- neleg, zise Jill. i ntr-adevr nelegea. Tatl ei fcuse exact acelai lucru,
lsnd-o pe mama sa i pe copii, fr mijloace de existen. Urtul episod i-a
schimbat pentru totdeauna.
- i copiii ti, Barbara? Ei nu te pot ajuta? ntreb ea, amintindu-i cum i-a
ajutat familia.
- Nu pot s le cer ajutorul. Au i ei propriile facturi. /i, le-a strica amintirile
despre tatl lor. Apoi reui s zmbeasc puin.
- Voi termina unui dintre Cd-urile mele, cel trziu, luna viitoare i totul va fi
bine.
- Nu poi s ncasezi n avans i s plteti
penalizarea? Nu se poate compara cu ce pierzi aici la Dilby.
- M gndeam s fac trgul, dar dup ce am trecut prin toate umilinele astea,
mi-am dat seama c nu mai pot suporta altele. Parc vd mila din ochii celor de la
banc, cnd i-ar fi dat seama, i brfele tuturor. Dac povestea ajunge n Cinnamon
Key, o s mor de ruine.
- neleg, zise Jill cu blndee. Barbara, Ray
mond s-a dus de opt luni. i-ai amanetat posesiunile n tot acest timp?
- Doar n ultimele trei luni.
Trei luni! Un semnal de alarm o trezi pe Jill, n timp ce btrna continu:
- Magazinul Dilby deine majoritatea lucrurilor mele, inclusiv pictura aceea
mic pe care am cumprat-o acum civa ani din Spania. Zmbind, se opri i strnse
ochelarii.
- tii, lui Ralph Webster ntotdeauna i plcea pictura asta. Sptmna trecut ia observat lipsa de pe perete i a ntrebat de ea. Vocea ncepuse s i se ngroae.
- l-am spus c ar fi bine s l pun n alt parte. E o figur! Trecuse doar s vad

ce mai fac. Ridicndu-i brbia, i nghii cteva lacrimi.


- tii, n-am putut s-i spun adevrul despre
situaia mea financiar. Am i eu mndria mea.
Jill lu o pauz, nainte de a continua.
- Crezi c Ralph a observat dispariia altor lucruri din casa ta?
Barbara se uit n gol, nainte de a rspunde.
- Dac m gndesc mai bine, da. Cred c da. Odat m-a ntrebat de figurinele
de jad din cabinetul meu chinezesc. Cred c a fost prostesc din partea mea, dar m-a
apucat tremuratul in cauza ntrebrii i i-am spus c nu-mi amintesc s fi avut
figurine de jad n cabinetul chinezesc. Bnuiesc c el crede c mi-am pierdut
minile, dup moartea Iui Raymond.
. Jill i puse mna pe frunte.
- Oh, Dumnezeule, murmur ea. Asta trebuie s fie explicaia.
- Pentru ce?
- i aduci aminte cnd i-am spus c nepotul lui Ralph l viziteaz pe unchiul
su?
- Oh, da. Micuul Andy.
- Drew spunea c Ralph crede c unui dintre vecinii si este jefuit. Eliberarea
o deschisese ca o briz uoar. ntinse minile desfcute ctre Barbara.
- tiam eu c trebuie s existe o explicaie. Cum putea oare cineva s cread
c Cinnamon
Key este jefuit? Acum pot s-i spun.
Barbara Brody aproape c se ridic de pe scaun, iar n ochii ei luci frica.
- Nu! Nu poi face asta.
Jill i lu minile.
- mi pare att de ru. Bineneles c nu o fac.
- Lumea vorbete, Jill. Nu vreau s fiu tratat cu mil. i, i jur, toate acestea
se vor termina luna viitoare. i ddur din nou lacrimile.
- Copiii i nepoii mei locuiesc n California. Soul meu este mort. Tot ce mi-a
rmas este Max i viaa n Cinnamon Key.
Jill nu avea habar cum s rezolve situaia cu Drew, dar n acest moment starea
Barbarei Brody era vecin cu isteria.
- E n regul. ntr-adevr, secretul tu e n siguran la mine Barbara.
Clipind din ochi, Barbara opti:
- Cum rmne cu ceea ce crede Ralph Webster? Eu nici mcar nu tiam c a fi
jefuit? Crezi c va spune unui vecin de-al meu?
- Nu cred c Ralph este problema, Barbara.
Barbara reveni la locul ei, uguindu-i buzele.
- Oh, drag. E micuul Andy, nu-i aa? Ce vom face n legtur cu el?
Proptindu-i coatele pe msu, Jill zise:

- Spune-mi tot ce ai amanetat i vom inventa o poveste, n caz c Ralph sau


oricine altcineva ntreab. i nu-i f griji, Barbara. Am eu grij de micuul Andy.
Dou zile mai trziu, Jill mpturea-haine n spltoria din spatele clubului.
Mainile fuseser o urgen pentru locuitori, i era bucuroas c reuise s le
instaleze, i fcu un scop din a veni aici s-i spele rufele, pentru c putea sta de
vorb cu locuitorii.
- Deci asta faci n ziua ta liber, zise Drew tare.
Ea tocmai scotea un cearceaf. La auzul vocii,nghe. i inu rsuflarea; l
simea la civa pai n spatele ei.
Materialul nflorat zbur ca un balon n aer, nainte ca ea s poat reaciona.
Prinzndu-l din zbor, Drew apuc de colurile cearceafului i l adun cu atenie.
Simind c inima i-o luase razna, Jill se ntreb care o fi cauza. Cumva
apropierea lui i ddea asemenea fiori? Sau poate faptul c nu-i vzuse de dou
zile?
- Ce, ce ziceai?
Zmbind ncetior, Drew i ngrop faa n materialul proaspt-splat.
- Cui i pas? Cearceafurile tale miros grozav.
Pn s reacioneze n vreun fel, el i ridic
faa i rnji.
- Uite, las-m s te ajut s strngi.
Prinznd celelalte dou coluri, se ddu napoi, pn la mas. Ea i muc
obrazul, n timp ce atepta s nceteze vibraiile acelea care i fceau gtul i
genunchii s tremure. Cnd se lmuri c nu se putea opri, se decise s fac cel mai
byn lucru. S pretind c el nu avea nici un efect asupra ei.
- Mulumesc, spuse ea vesel.
Cum el continua s o tachineze cu rnjetul acela, se decise s mai lase din
veselie i s fie mai demn. Nu era uor de rezolvat, mai ales c ea era mbrcat
pentru piscin i numai cu o tunic transparent peste costumul de baie. Bla- zerul
i pantalonii lui beige n-ar fi prut cine tie ce n alte circumstane. n spaiul mic al
spltoriei, i mbrcat n felul n care era, el se uit n jos intimidat. Ea i fix
privirea pe cearceaf.
- Am fost ieri pe la Ralph, dar nu era nimeni acas. Credeam c ai plecat
napoi, n New Jer- sey.
- Fr s vin,s-mi iau rmas-bun de la tine? Nici nu m-a fi gndit. El apuc de
colurile cearceafului, iar ea l urm, mpturindu-l nc o dat.
- Unchiul Ralph m-a rugat ieri-diminea s
merg cu el la Miami. Magazinul m-a sunat c maina este gata. Am trecut pe la
tine s-i spun c plec, dar pe biletul de pe u scria c eti plecat.
.
Lsnd cearceaful ntr-o parte, ea putu s vad mai bine cu ce este mbrcat.

- Am fcut cteva cumprturi i am vorbit despre furt. Pind n fa, colurile


fiecrui cearceaf se unir.
- Credeam c ai dori s afli ce am aflat.
- Oh, iar asta, mormi ea.
Terminnd de mpturit, apuc colurile cearceafului, prinznd-o de mini pentru
cteva secunde.
- Da, iari asta. Numeie ei e Barbara Brody. E vduv de puin timp, i...
Ea l ls s i ia cearceaful.
- Deci, Ralph crede c Barbara e jefuit.
- Unchiul meu este convins de asta. Drew enumer, cu fidelitate, o list
complet a articolelor amanetate, n timp ce strngea cearceaful.
- Toate acestea valorau cteva mii de dolari n
mrfuri vandabile.
n acei moment, un domn n vrst, cu un co de haine n brae, mpinse ua n
lturi. Puse rufele i "dou cutii de detergent n main. Aps butonul de pornire
i veni spre Jill.
- Vin mai trziu s verific hainele astea, Jill.
ngrozindu-se la vederea cantitii de detergent pe care o folosise, ea se uit la
Drew.
- O s le supraveghez eu. Ben, el este nepotul lui Ralph Webster, Drew. Drew,
Ben Winger. El editeaz foaia de tiri a localitii. Ct timp cei doi i strngeau
minile, ea i recapitul rspunsul pe care avea s-l dea lui Drew.
Cnd dimineaa dintre ei i Ben se mri, se sprijini de o main.
- Toate aceste presupuse lucruri dispruteale Barbarei par a fi aminiri. Te-ai
gndit vreodat c s-ar putea s le fi trimis vreunui copil n California i s fi uitat?
- Nu i-a spus asta unchiului Ralph. Cnd a ntrebat-o de lucruri, Barbara i-a dat
rspunsuri vagi, ca i cum n-ar fi fost treaba ei. Ralph e de acord c i-a fost destul
de greu s se obinuias cu vduvia, dar cum ar fi putut s uite ce a fcut cu pianul.
Pianul? Din cauza surprizei, Jill simi o minge
de aer n stomac. Barbara nu a spus c i-ar fi vndut pianul.
- Ai auzit ce-am spus adineauri, Jill?
- Oh, da! Da, am auzit. Ea se ntoarse pentru a examina maina.
Era destul de greu s stea lng Drew, dar s l mai i priveasc n ochi atta
timp ct amesteca minciunile, era imposibil. n timp ce se uita n interior prin uia
de. sticl, se ag de primul gnd care-i veni n minte.
- Dac mi aduc bine aminte, domnul Brody cnta la pian, nu Barbara. i,
oricum, unui din vecini observa dac pianul ar fi fost luat.
Sprncenele lui Drew se ridicar, dar ea continu nervoas.
- Poate c Barbara l-a cedat n contul Armatei Salvrii. Privindu-I pe Drew cu
coada ochiului vzu c i se nclin o sprncean de ndoial, i se felicit pentru

totul cu care dduse explicaia. Dar dac Barbara a vndut pianul? Asemenea lucru
era destul de convingtor, iar el era-prea detept pentru a nu-l lua n seam. O privi
fix n ochi.
- Armata Salvrii? Poate c da. Poate c nu..
Artnd cu brbia spre spltor, veni mai aproape.
- O mai fi ceva acolo?
Nu a tiut i nu va ti niciodat s mint. i de ce nu mai ine n brae cearceaful
ei de, pat... i l mngie att de senzual...nclzindu-l sugestiv? i strnse buzele,
ncercnd s se calmeze. ntor- cndu-se, se uit la main. Mai avea dou fee de
pern nuntru. Acolo s rmn. Nu le va atinge i pe astea.
- O vom ntreba pe doamna Brody de pian, n seara asta, adug el.
n seara asta? nc nu avusese ocazia s stea de vorb cu Ralph, iar el voia s
mearg disear la Barbara. i va fi greu bietei femei s-i ascund sentimentele
doar cu Jill de fa. Ce se va ntm- pla cnd cei doi Webster o vor lua la ntrebri?
Jill se ddu napoi din faa spltorului att de repede, nct se lovi la cap.
- Aouch!
- Eti n regul?
- Da, snt n regul. Cte trebuie s fac pentru a fi demn?
Trebuias-i ia i scalpul?
- Ce ziceai de seara asta?
- Te vom invita pe tine i pe doamna Brody la cin. Se ddu ntr-o parte pentru
a trece dou femei.
- Bun ziua, doamnelor.
Cele dou femei rspunser. Una se ntoarse ctre Jill.
- O roat a unui spltor s-a oprit complet. Nu mai putem s-o oprim. Oare s
anunm serviciul de ntreinere?
Pn s spun Jill ceva, Drew interveni:
- M voi uita eu, doamnelor.
- Mulumesc, spuse una din ele.
- Drew nu trebuie s...
El ridic mna, ncercnd s-i rein un zmbet.
- tiu, tiu. Poi s ai grij i de asta.
- Da.
ncrucindu-i braele peste cearceaful mpturit i inndu-l la piept, ncepu s
pipie materialul cu degetele. Sfrcurile ei se ntreau, n timp ce urmrea felul
subtil n care manipula colurile. Era sigur c gestul era premeditat i simi cum i
se usuc limba. i imagin c st ntins pe acei cearceaf, iar degetele lui o mngie
cu aceeai precizie cu care o fcea acum.
- N-ar trebui s-i faci probleme pentru maini de splat stricate. Azi e ziua ta
liber.

Inima i btea la fel ca a unui pui de pasre care ncearc s zboare i care cade
de pe marginea coliviei, pe un teren nedefinit. Cu gndurile zburnd, se uita la
degetele lui, pn cnd
realismul cuvintelor o coborr pe pmnt.
- De unde tiai c azi e ziua mea liber?
- Am fput nite investigaii.
Intrigat de rspuns desfcu buzele i ridic brbia. .
- i ce ai ntrebat despre mine?
- Am fost discret. Apropo, disear avem mncare cubanez. De fapt, acum
unchiul Ralph este n buctrie preparnd mncare cubanez i o tart cu fructe.
Doamna Brody,a acceptat deja invitaia. Putem conta i pe tine?
Bineneles c puteau conta. Cum ar fi putut spune nu? Amndoi brbaii ar fi
vrut s-i pun Barbarei ntrebri, iar Jill nu avea de gnd s-o lase pe femeia att de
fragil emoional s i nfrunte singur. Chiar dac unui din ei se comporta ca un
vecin grijuliu, iar cellalt era att de... Se uit la Rrew. Era de necrezut ct de chipe
arta. Erau singuri n camera zgomotoas. El veni mai aproape, i opti numele,
apoi nu mai tiu nimic.
Deodat, un -val de clbuci ni din maina de splat, se ntinse pe podea i
peste picioarele lor. Maina hurduci violent i ncepu s fac un zgomot puternic
care nu se mai oprea.
- Ben Winger a suprancrcat-o. Apas repede pe butonul de oprire, ip ea, n
timp ce
ncerca s opreasc maina. Se crease o busculad n care fiecare ncerca s se in
pe pb cioare.
- Am dat-o n bar! zise Drew, nainte de a se prbui amndoi.
ntinse mna n cdere pentru a o feri de vreo lovitur. Coaps lng coaps, cu
snii lipii de pieptul lui, nu ar fi putut fi mai aproape dect dac ar fi fost cusui.
Cnd le mai reveni suflul, ea ncepu o mic btlie pentru a mai mri spaiul dintre
ei. Halatul transparent i se ridicase pn la mijloc, permind contactul ei cu
podeaua. Cu ct ncerca mai mult s se desprind din mbriare, cu att mai mult
trupurile lor se lipeau.
- Las-m s te ajut sau vei cdea din nou.
- Trebuie s opresc maina.
Cnd redui s se ridice ntr-un genunchi, alunec din nou. Faa ei roie era la
civa milimetri de a lui. Rul de spun continua s-i curg pe umeri. mpingndu-I
din nou, nu fcu.dect s alunece iari, dar de data asta aterizndu-i direct n brae.
Cu gura plin de clbuci njur la ureche lui.
- Dac ne gsete cineva n halul sta?
El rdea prea tare, ca s mai poat rspunde.
- Drew, ai idee de cum arat asta? opti ea

disperat.
Cnd i mai trase rsuflarea, spuse, ridicn- du-se n coate.
- Ca Deborah Kerr i Burt Lancaster, pe plaj.
- - Drew!
- Ai dreptate, zise el, ntinznd-o pe spate i
lipindu-i genunchii de ai ei. Mi se pare c Burt era deasupra. ie nu?
- Cred c este mai degrab ca n O iubesc pe Lucy, spuse ea printre
ghionturi. Lovindu-I cu oldurile, ntr-o ncercare de a iei de sub el, spuse
politicos:
- D-te jos de pe mine, te rog.
El ncerc. ncerc din greu, dar micrile ei provocatoare nu-l fcur dect s
alunece civa metri pe podea. Cnd se lovir de maina de splat, oldurile lui
stteau perfect ntre coapsele ei desfcute.
- Oops! Drew se lupta din greu s-i menin expresia serioas, dar nu putea s
fac nimic mpotriva hohotului de rs care i zguduia trupul.
- Nu e de rs, spuse ea, plesnindu-l peste umr. Dar era. i muc buzele s nu
pufneasc n rs, fiindc apa continua s curg ntr-un ritm alarmant.
- Nu este! insist. Cnd Drew ridic privirea s
se uite la ea, figura lui i topi orice urm de mpotrivire.
- Jill, opti el, apsndu-i trupul fremttor cu oldurile.
- Oh, Drew. nainte de a se gndi s-l opreasc, gura lui o acoperi pe a ei, ntrun srut fr rsuflare. Apa picurnd, bzitul iritant i erecia lui pe care o simea
ntre coapse i ddeau Senzaii ireale, aducnd-o n pragul nebuniei. Cnd piciorul
ei i nconjur coapsele, el gemu de plcere i, nsetat, o srut adnc. ntre
picioarele ei pulsa plcerea, provocndu-i o tensiune delicioas i aproape
insuportabil. Lundu-I cu braele de gti ncolci coapsele i cu cellalt picior.
Minile i alunecar ridicnd-o defund, iar trupurile li se micau ritmic, devenind
unui i acelai. Restul universului i nconjur de nori i de sunete guturale. Dar nu
mai conta nimic, cu excepia brbatului care o poseda. Absolut nimic. Bzitul
ncet.
Ea deschise ncet ochii. Dezlipindu-i buzele de ale ei, Drew se uit n jur,
creznd c se afl pe planeta Marte.
Mainile ncetar cascadele de clbuci i balta i schimb direcia, lund-o spre
picioarele lor. Drew o privi contrariat.
- Te rog, d-te de pe mine.
- Bine, zise, el, rotindu-se de pe trupul ei i
sculndu-se n picioare. O ajut i pe ea s se ridice.
- Eti n regul?
- Voi fi daca mi promii c nu vei mai vorbi niciodat despre asta, reui ea s
spun, mbujorat de jen.

- Te-ar deranja dac m-a gndi numai la asta?


Ea se uit n lturi, pentru a evita privirea lui dureroas.
- Nici un cuvnt, l avertiz.
Tocmai ncercau s se curee, cnd ua se deschise. Ben Winger intr nuntru i
se opri.
- Am pus prea mult detergent, nu?
- Puin cam mult, rspunse Jill cu toat demnitatea de care era n stare n faa
hohotului de rs al lui Drew.
Jena lui era evident, n ciuda zmbetului.
Pot s-o fac. opti asta, n timp ce suna la ua lui Ralph Webster, repetnd de
parc ar fi ncercat s se hipnotizeze. Chiar dac nu apucase s stea de vorb cu
Barbara despre pian, conversaia va fi uor de mnuit. Va avea ea grij de asta.
Zu c da, bombni, ncercnd curajoas s ignore tremurul de panic pe care l
simea pn n stomac. Btnd ritmic cu degetele n tocul uii, revedea situaia, n
timp ce atepta. Spltoria era, undeva, n trecut, iar acum pe lista de prioriti erau
lucruri mult mai importante n capul listei era Drew. Sunnd din nou la u, ncerca
s-i pun ordine n gndire. Nu avea de gnd s-l ademeneasc, s l ating sau s
se apropie de el n vreun fel. i, bineneles, nu se va mai gndi la ce s-a ntmplat
pe podeaua spltoriei.
O s reuesc. O s reuesc", spunea ncetior, cnd ua se deschise.
Se atepta s-l vad pe Ralph. n loc de asta, se uita la un tip care i ddea
tremurturi. naltul, tentantul i, oh, att de sociabilul Drew Webster veni spre ea.
- Vd c ari bine i uscat, dup o baie de clbuci.
Ar fi trebuit s-i repete cuvintele de mai multe ori. Acum era prea trziu. Cu
complimentele lui i spulber tot calmul interior, iar gndurile i zburau numai ctre
spltorie. Pentru cteva momente i-a permis s i-l imagineze rostogolindu-se cu
ea pe podea, srutnd-o, mngind-o.
Se uit n alt parte. Dac i-a permis?" Pe naiba c nu! S-a agat de trupul
musculos i masculin, cu mbririle ei alunecoase i ude, ncurajnd mpreunarea
desfrnat. Cldura care i sufoca trupul se ridic nspre obraji.
Pare s fie dragoste
- Snt pentru mine? ntreb Drew, uitndu-se la
florile de culoarea psrilor paradisului pe care le avea n mn.
Privi mirat buchetele orange i violet, de parc le-ar fi vzut pentru prima oar.
- Ce? Oh, astea snt pentru Ralph.
- Snt dezamgit, Jill. Pind n exterior, desfcu hrtia verde cu care erau
nvelite tulpinile florilor.
- Credeam c astea ar putea fi apogeul.
- Pentru ce?
- Pentru c m-ai fcut ieri knock-out.

Uitndu-se la el printre gene, i vzu privirea ce


parc spunea -Te-am dus.
Cldura i cuprinse i urechile, fcnd-o s se ntrebe dac erau posibile arderile
spontane. Nu avea de gnd s uite de incident. Nemernicul. Bineneles, dac era
sincer, trebuia s recunoasc umorul din replic. nainte de a-i fi pierdut ultima
putere de a zmbi, Ralph apru n u.
- Las-o s intre, Drew. Arat de parc ar fi n pragul unei insolii.
Prul grizonat al lui Ralph era pieptnat pe spate, cmaa albastr era asortat la
culoarea ochilor i cnd o srut pe obraz, putu s simt mirosul de colonie Old
Spice. Primirea lui clduroas i-l scoase din minte pe Drew.
- Barbara nu e cu tine?
Felul n care arunca ochiade pe drum, s vad dac nu venea Barbara, o fcu pe
Jill s se uite ciudat la el. Studiindu-I pe Ralph, simea cum i se mresc ochii de
curiozitate. Bineneles, Ralph nu era ngrijorat de sigurana femeii att timp ct
afar era lumin, iar. casa ei era exact n faa casei lui. Oricare ar fi fost explicaia,
ea era mulumit c nu mai avea faa i urechile roii.
- Am trecut s o iau, Ralph, dar probabil l plimb pe Max. Urmndu-I pe
"Drew nuntru, ea inspir adnc.
- n numele cerului, ce miroase att de bine?
- Mncare de fasole neagr cu oet. i place Barbarei, zise el, aruncnd o ultim
privire nainte de a nchide ua.
- Totul e bine pe aici, Ralph, zise ea. Apoi i trecu un gnd prin minte. Avusese
chiar attea pe cap n ultimul timp, nct nu observase?
Oare este posibil ca Ralph Webster s aib alte interese fa de Barbara, afar
de cele de vecin?
Plutea prin aer o nou poveste romantic n Cinnamon Key?
- i mulumesc pentru flori, Jill! Se ntoarse
ctre nepotul su.
- Nu-i aa c ne-a adus nite frumusei?
Telefonul sun n timp ce Drew bombnea:
- Nu mi le-a adus mie.
Privirea lui Ralph se.plimb de la Drew la Jill i napoi la Drew.
- Asta-i bun. Fii o gazd primitoare, Andy, spuse el, punndu-i florile n
brae.
- Pune astea n ap, ct rspund eu la telefon. Vezi c e o vaz n buctrie.
Mergnd spre hoi, adug:
- i s nu mai spui ceva care s o fac pe Jill s roeasc din nou.
- Ce-i cu ea? l ntreb el pe unchi. innd florile aproape de piept, se uit la
Jill. _
- i dac m face ea s roesc?

n contiina ei aprur, brusc, scenele de lupt umed i alunecoas, de pe


podeaua spltoriei. Loviturile uoare, ghionturile, cderile i toate acele senzaii
ameitoare le simea n trup. Dup privirea lui diavoleasc i ddu seama c i citea
gndurile. Trebuia s schimbe subiectul, mcar de-ar muri ncercnd.
- mi pare ru c am ntrziat, dar...
- Nu ai ntrziat. Fcu un pas spre ea.
Jill se uit la flori.
- N-ar trebui s...?
- Imediat. Mai fcu un pas.
Ea se uit peste umrul lui.
- Poate ar trebui s...
Poate. i apropie capul de al ei. Buzele lui fremtau i nu mai avea rsuflare. Se
lipi de perete.
Sprijinindu-se cu o mn de u, i apropie faa de a ei. Simind c nu mai
rezist, veni mai aproape, frecndu-se cu coapsele de ea. Acele coapse dure care se
potriveau perfect ntre ale ei. nchise ochii pentru un moment, lsndu-i trupul si aminteasc i s rspund.
Cldura pulsa ntre coapsele ei. Mna lui i gsi snul i, frmntndu-l cu
afeciune, i mngia ncetior sfrcul.
- mi plce cum eti fcut. mi aduci aminte de batoanele acelea dulci de
zahr. Numai bun de lin.
De cte ori erau singuri, de cte ori se apropia de ea, simea excitaii necunoscute
pn atunci i nu mai putea judeca.
- Drew. Dac continum aa... ncerca s i prind faa n mini s i spun...
ceva. i va spune imediat. Acum buzele i erau ocupate s le deschid pe ale lui.
Dar el o tachina cu srutri fugare pe toat faa. Ea se ag de el cu frenezie.
Avea rsuflarea ntretiat.
- Drew, poate veni cineva.
- Ce idee ncnttoare, opti el deasupra buzelor eL
- N-am vrut s spun... ncepu ea, alunecnd repede din mbriare. Lund o
distan apreciabil, i trecu degetele prin pr.
- Unde ine Ralph vazele? ntreb ea.
- Pe chiuvet, cred. Pe ale mele acolo le in.
Lu florile de la el i plec n buctrie, trntind ua.
nainte de a ncerca s controleze situaia, trebuia s se controleze pe ea. i asta
nu nsemna s fug. O fi casa unchiului su, dar asta era lumea ei i chiar dac voia
s-o invadeze, nc se mai putea apra. Lu celofanul de pe tulpina florilor i spuse:
- Hai s punem florile astea n ap pn nu se
usuc.
.
- S se usuce? Ar fi o ruine, spuse el n drum spre chiuvet, pentru c ursc tot

ce se usuc din cauza neglijenei. Deschise ua cabinetului din captul holului i se


aplec s caute ceva.
Avea cel mai perfect corp pe care l vzuse
vrodat, cu fund rotund, cu umeri lai i talia subire. Ar fi putut s fie manechin
de lenjerie intim.
i aps ochii cu degetele i atept cteva clipe s-i treac valul temporar al
nebuniei.
Srutrile, flirtul i ocheadele pe care le arunca feselor lui trebuiau s nceteze,
dac avea de gnd s treac cu bine de seara asta.
Drew iei din buctrie cu o can goal, de culoarea uleiului de msline, n
mn.
- Asta trebuie s facem, spuse, punnd cana ntr-un col. la s vedem asta. Lu
florile i le privi. Fr s fie atent, lu un cuit din setul de pe perete i tie cozile
tulpinilor. Pn s zic Jill ceva, le crest civa centimetri. Privind-o pe furi, ls
florile jos i puse ap n can.
- Ari ngrozit.
- ntotdeauna faci lucruri de genul sta?
- Ce fel de lucruri? Punnd florile n vas, le aranj n form de evantai.
- Nici mcar nu ai msurat s vezi ct de mult s tai. Pur i simplu le-ai..., spuse
ea agitndu-i mna... mcelrit! .
Atent la flori, i muc buzele i fcu un semn cu capul.
Cnd snt foarte sigur c anumite lucruri mi
vor reui, da, aa fac.
Dac aceste aciuni ar fi fost specifice corn- portamentului lui, era ntr-un
bucluc mai mare de- ct ar fi crezut. Drew Webster juca dup propriile lui reguli i
orice ar fi spus ea, nu ar fi schimbat nimic. Odat ce ar fi luat o hotrre,
concluzion ea dezamgit, nimic nu l-ar mai fi putut opri.
Simea o grimas pe figur i nu se deranj s i-o rein.
- Ei? ntreb el plin de o nerbdare comic.
Ea vzu ceea ce era evident.
- Arat nemaipomenit.
Arunc tulpinile tiate la gunoi i spuse cer- cetnd-o din ua buctriei:
- i tu la fel. .
Datorit tensiunii existente ntre ei, buctria prea mai mic. De undeva din
spatele casei se auzea ritmuri de muzic mambo care se ntrerupea din cnd n cnd.
Nu se apropiase deloc de ea n acest timp. Nu conta. Nimic afar de dorina
arztoare ce se citea n ochii lui. Iar ea avea de gnd s l nfrunte.
- Ce se ntmpl ntre noi, e numai sex, izbucni ea.
- Ba nu este.
nfruntarea continu, pn cnd Jill ls capul n

Susan Connell
jos i merse ctre cuptor. ntorcndu-i spatele, lu o lingur i ncepu s mnnce
din fasole cu pofta unui turist flmnd. nainte de a vorbi, mai adug un punct, pe
lista de prioriti.
- Drew, ar trebui s discutm despre problema furtului.
- Vom discuta. n seara asta vom ajunge n .mijlocul problemei, zise el,
curnd o banan i aruncndu-i cojile.
- Sper c nu ai de gnd s o. bombardezi pe Barbara cu o mulime de ntrebri.
nc ncearc s se obinuiasc s triasc singur. Scuturnd lingura de marginea
cratiei, o clti i o puse la loc.
-Greeal.
- Ce? Puse capacuj pe oal zgomotos. Ce nseamn, greeal?
- nseamn ce-am spus. Trebuie s ajungem n miezul problemei. Mai
devreme sau mai trziu va trebui s stabilim cteva fapte primare. De ce nu aici,
nconjurat de prieteni. Rezemndu-i coapsa de o chiuvet, lu o gur de rom,
direct din sticl. .
- De ce nu n seara asta?
Iar ncepea. O pclea, fiind ntotdeauna cu un pas naintea ei. Unde era
controlul pe care erezuse c i-l recptase?
- Nu poi s arunci un cuvnt ca furt n prezena unei femei de 68 de ani care
triete singur pentru prima dat n via. Ar trebui s fii mai delicat. .
- i nu snt delicat?
- Nu spun asta. Eu... Soneria i ntrerupse fraza. Apoi auzi ua deschizndu-se,
cteva ltrturi ascuite i o voce familiar.
-lu-hu! E cineva acas?
Unghiile de la lbuele lui Max deja zgriau gresia din hoi, aa c Jill lu
repede vasul de flori. Trebuie s vorbeasc cu Barbara, nainte ca Drew, delicat sau
nu, s o asalteze cu ntrebri. Ridicndu-i mna ca un poliist de circulaie, merse
nspre camer cu spatele.
- Stai i termin ce ai de fcut. Pun eu astea n
sufragerie. nainte s fi apucat s respire, Max fcea giumbulucuri n col, se
tvlea pe spate pn ni n buctrie. opind n cele patru picioare i ltrnd
ascuit, fcu o pauz pentru a se ocupa de pantalonii Iui Drew. ,
- Aici erai, zise ea, grbindu-se s ias nainte s intre Barbara. Cum Barbara
se apropia de ua buctriei, ea o apuc de o mna i o trase ntr-o parte.
- Drew e nuntru, zise ea.
- Micul Andy, ntreb Barbara fericit.
- Da. i te va ntreba ce s-a ntmplat cu pianul tu. Spunea c nu i-ai rspuns
direct lui Ralph. Unde este?

- Am vndut pianul, zise ea gesticulnd i vorbind exagerat de ncet. Nu aveam


n intenie s ascund faptul de Ralph, dar ceva s-a ntmplat n timp ce m ntreba
despre asta.
- Ce s-a ntmplat? Te-a btut mult la cap?
Strngnd n mini lesa celului, Barbara neg
din cap.
- Nu tiu cum s-i explic, Jill. Ralph sttea att de aproape de mine i mi-a luat
mna i... ei bine, m-am fstcit. Ce mai tiu este c i spuneam c nu pot s-mi aduc
aminte ce fcusem cu afurisitul de pian. Nu mai puteam gndi.
- Barbara, zise ea cu blndee, crezi c vei face fa cinei din seara asta?
Barbara se uit la Jill de parc nu-i venea s cread.
Pentru Dumnezeu, bineneles c voi face fa. i tiu deja ce le voi spune. Le
voi spune c pianul mi amintea permanent de rposatul meu so. i voi mai spune
c m simeam prost s spun c am vndut lucrul favorit al lui Raymond.
mbrind vaza cu flori, Jill simi cum i se ridic o greutate de pe umeri.
- Barbara, e o explicaie perfect. i cnd va aduce vorba despre restul
lucrurilor, vei spune ce am vorbit noi, i anume c le-ai trimis copiilor. Simindu-se
mai calm acum, o mbri pe btrn.
- Sper c mi-ai spus tot i nu voi avea surprize.
uguindu-i buzele, Barbara se uit ntr-o parte i oft. Prea c i se zdruncin
ncrederea. Rci cu unghia metalul balustradei.
Jill nchise ochi.
- Barbara, mai e ceva ce nu mi-ai spus? Ceva ce ar fi trebuit s tiu?
- Raymond avea un creditor.
Jill rmase cu gura deschis. nainte s-o nchid, Drew apru n ua buctriei
cu Max atr- nndu-i de un picior.
- Max, cel ru ce eti. D-i drumul imediat, zise Barbara.
Celul l eliber i sri napoi dnd din coad.
- Deci astea erau cuvintele magice, l-am plimbat un biftec prin faa ochilor, i
tot nu mi-a dat drumul. ntinzndu-i mna Barbarei, ziser
- Bun ziua. Snt Drew Webster.
- Eu snt Barbara Brody.
Snt ocat", gndea Jill. Raymond avea un creditor? Imaginaia ei zbur ctre
posibilele implicaii. Doctorul Raymond Brody, omul care i-a scris Q scrisoare de
referin minunat fratelui ei, avea un creditor? Pe la periferia contiinei l auzi pe
Drew spunnd ceva despre Max. Nimic nu interveni pentru a-i spulbera momentul
de panic, pn cnd atenia i fu atras de Drew care l scrpina pe Max dup
urechi. .
- Cu tenacitatea pe care o are, cred c este un bun cine de paz.
- Cine de paz? n Cinnamon Key? Pentru

ce? ntreb Barbara.


.
Deci n felul acesta voia s deschid discuia despre jaf. i nici mcar nu se
mutaser din hol. nainte ca el s continue, Jill l lu pe dup umeri i-l trase dup
ea.
- Mi s-a prut mie sau mai nainte s-a auzit storctorul de fructe? E cineva
nsetat?
- Aproape c uitasem. Vom avea daiquiri lichide, n loc s fie ngheate, dac
nu le servesc n curnd. De ce nu v ducei voi, n camera de zi? Vin i eu imediat
cu ele.
n timp ce ua de la buctrie se nchise, Jill se ntoarse la Barbara.
- Soul tu avea un cmtar. Nu cumva omul sta te amenin?
Femeia l fix pe Max.
- tiu c ar fi trebuit s-i spun, dar mi-era foarte ruine de faptul c Raymond
s-a mprumutat. M-a sunat ieri i mi-a spup c ar aprecia dac i-a mai plti...
- S-i mai plteti?
Barbara ddu din cap, n timp ce Jill o, ducea n colul cel mai ndeprtat al
camerei.
- Lui Raymond i se apropia scadena unei imense polie. Am luat legtura cu
un magazin de piane din Naples. Ei au venit imediat i l-au luat. Mi-au pltit cash,
iar eu am ieit azi n ora s-i pltesc lui Hector.
- Hector? repet Jill.
- Cmtarul. Se uit la Jill. Oh, mi pare att de ru Jill. Te-am suprat, nu?
Tonul de ngrijorare din vocea Barbarei, i privirea vinovat o fcur pe Jill s
se lupte s-i recapete controlul. Nu avea sens s-i fac seara i mai grea Barbarei,
dect avea s fie.
- Nu snt suprat. Vreau s fii fericit i n siguran. Cred c am vzut prea
multe filme cu cmtari ri. Cum este Hector sta?
- Nu are el o inim de aur, dar nici nu te
amenin c-i taie picioarele. El, pur i simplu, i vrea banii napoi.
Nu rupe picioare? Jill lu mna Barbarei.
- Promite-mi c nu l vei mai vedea pe Hector sta, dect dac snt cu tine.
-Dar, Jill...
- Bun, Barbara.
Barbara se ntoarse la auzul vocii lui Ralph.
- Bun Ralph, zise ea ncetior.
Jill sttea de-o parte. Cei doi veneau unul spre altul, pn se ntlnir n mijlocul
camerei.
- Ari drgu n rozul sta pal, Barbara.
- Mulumesc. i i mulumesc pentru c m-ai invitat la cin.
Mai sigur ca oricnd de o nou idil, Jill ls ncetior florile pe msua de

cafea i plec spre buctrie. Rmaser cteva minute singuri, pn cnd Max,
zgrind ua de geam, ncepuse s urle.
- Taci, Max, zise Barbara.
Cum Drew intr n camer cu o tav de dai- quiri de banane, ea continu.
- O face cam des n ultimul timp. Url i la umbra lui.
- Eti sigur c la umbra lui url? ntreb Drew, oferindu-i o butur lui Jill. ,
- Ce fel de ntrebare e asta? Lund un pahar de pe tav, Jill i arunc o privire
de avertisment.
- Nu zmbeti ndeajuns, zise el pe sub musti.
- Da, chiar, ce fel de ntrebare e asta, ntreb Ralph.
Drew travers camera ctre locul n care stteau Barbara i unchiul lui. n timp
ce serveau buturile, Drew continu:
- Doar o ntrebare. Ca de exemplu ce s-a ntmplat cu pictura spaniol pe care
zicea unchiul c o aveai? El spunea c nu a mai vzut-o n ultimul timp, de cte ori
trecea pe fa tine.
- Pictura spaniol, repet Barbara.
Max rencepu s urle. Atenia Barbarei se mut dp la Max la Drew i apoi la
Ralph.
- Tabloul spaniol. Cocktail-ul alunec din degetele ei. Eu... oprete-te Max.
Eu...eu. Max! Termin cu rcitul. Se uit la Jill, neajutorat.
- Am uitat ce voiam s spun.
- Mi se pare c spuneai ceva de nite lucruri trimise copiilor, n California. Jill
ddu repede din cap, fornd-o pe Barbara s fie de acord.
- Oh, da. Da, asta am fcut cu lucrurile... acelea.
ntr-un acces de isterie maniac, Max drm paharul cu labele din fa. Fcnd un
pas mai
aproape de Ralph, Barbara ntreb:
- Crezi c e cineva afar?
- Sntem n regul, zise Ralph, ridicndu-se s-o liniteasc pe femeie.
Drew tui.
- Apropo de lucruri disprute, Barbara, ce s-a ntmplat cu pianul?
Lund o nghiitur din cocktail, Drew ls paharul, ateptnd rspunsul. Tcerea
se instalase rapid i toi ochii o fixau pe Barbara.
Ignornd fiorii pe care i simea pe ira spinrii, Jill i fcu semn Barbarei,
ridicnd din sprncene, dar era deja prea trziu. Btrna ajunsese dintr-o dat n
centrul unei atenii nedorite. Privindu-I urt pe Drew, Jill se uit i la Barbara. i
ddu seama c .Barbara credea c privirea dezaprobatoare i era destinat, dup
confuzia exprimat pe figura ei. Ca s pun capac, Max ncepu s latre, fcndu-i
pe toi s tresar. Ralph i ddu Barbarei paharul s i-l pun pe mas i se ndrept
spre buctrie, iar cnd ajunse n dreptul uii, i fcu cu degetul lui Drew.

- Poi s vii un minut?


- Acum?
- Acum, spuse el, deschiznd ua.
- la uit-te Barbara, o auzi spunnd pe Jill, n
timp ce se ndrepta spre buctrie, Max latr la elefanii de ceramic. n grdin
lng arborele de piper brazilian.
Cnd unchiul i lu butura din mn i o puse cu zgomot pe mas, Drew i
ddu seama c este.n ncurctur. n cea mai mare ncurctur.
, - Nu am mai fost aa de suprat pe tine de cnd ai pierdut cmila aceea n Cairo,
n 1973. Dar atunci puteam s te trimit la culcare, fr s-i fi dat desertul.
- 1974. Dar ce-am fcut?
- Ai jignit o doamn.
- l-am pus cteva ntrebri doar. Ce e ru n asta?
Ralph ddu din cap.
- tiam eu c n-ar fi trebuit s pronun cuvntul
furt in faa ta. ntotdeauna ai fost fascinat de romanele cu suspans.
- Unchiule, sta nu e un roman cu suspans.
Amndoi se ntoarser, cnd Jill intr n buctrie.
- i nainte s ncepi i tu, recunoate c am
fost sensibil.
- Sensibil ca un buldozer cobornd la vale, replic ea, n timp ce nchidea ua.
- Unde e Barbara? ntreb Ralph.
- L-a dus pe Max afar s miroas elefanii. Se ntoarse la Drew.
- Ai promis c nu o s-o superi. Nu vezi c ai suprat-o?
- Da, izbucni Ralph. Vrei s lai balt afacerea cu furtul? Barbara a explicat
unde se afl tablourile i lucrurile, nu mi pas de pianul ei, dac - ei nu-i pas. Aa
c nu mai pune ntrebri. Nu ne jucm de-a misterul aici.
Drew i ridic braele, capitulnd.
- mi pare ru. Nu mai scot un cuvnt despre asta. Jur c nici nu o s v dai
seama c verific ceva. Voi fi omul invizibil.
Unchiul su arta cu braele spre tavan. Vorbind cu Jill, spuse:
- ntotdeauna are o imaginaie activa, l-am
spus deja c snt convins c am greit, creznd c Barbara e jefuit, dar nu m-a
ascultat. Spune-i tu Jill.
Deschiznd ua spuse:
- Poate pe tine o s te asculte.
Umerii lui Jill se lsar civa centimetri, n timp ce se rsucea pe clcie s-l
nfrunte.
- Unchiul i-a zis c nu crede c este vreun furt pe aici. Barbara nu crede n nici
un caz. Iar eu snt completamente de acord cu ei. Te agi de

asta, ca Max de pantaloni. De ce?


- De ce nu i-a spus unchiului unde i snt lu
crurile cnd a ntrebat-o prima oar? Ceva nu este n regul.
- Ce nu este n regul, este c tu o.superi pe Barbara. i pfe unchiul tu. Fr s
mai spun c o s superi i vecinii, dac nu te astmperi. Deci trebuie s o lai balt.
Direcioneaz-i energiile ctre a te bucura de vizita lui Ralph. Se zburli la el:
- Ce te holbezi aa?
- Eti l naibii de grbit s termini cu asta.
- Bineneles c snt, pentru c nu se ntmpl nimic. De ce s stau cu minile n
sn i s-mi vd prietenii ntristai din nimic?
- sta e singurul motiv? ntinse mna dup butur, apropiindu-se de ea.
- Slujba mea nseamn mai mult dect vnzri. Snt legtura dintre ofertant i
locuitori. Cnd exist vreo problem, ncerc s o rezolv. Dac compania
Merriweather ncepe s primeasc scrisori de la locuitori speriai, biroul va dori s
afle ce se ntmpl. Iar aici nu se ntmpl nimic. Punct.
- Jill, nu e treaba mea, dar...
Ochii ei verzi-albatrii strluceau de furie.
- Tu ai zis-o.
Susan Connell
Dar el nu terminase.
- Dar pui prea mult accent pe viaa particular a locuitorilor. Poate prea mult.
- Vrei s i spun ce cred?
- Snt nnebunit, o tachin el, spernd s mai reduc din tensiune. Ignornd
inteniile lui, pufni:
- Cred c prioritile tale snt inversate, Drew. Zbori prin ar ocupndu-te de
afaceri i cnd reueti s-i rupi o sptmn pentru a sta cu unchiul, pierzi acest
timp preios ca s vnezi criminali fantomatici. Drew, el nu va mai ntineri.
Partea cu criminalii fantom rmnea n discuie, dar n rest avea dreptate.
Indiferent de ct d viguros i plin de via era unchiul su, Ralph Webster nu va
ntineri. Un telefon dat o dat pe sptmn i o scurt vizit, nu erau ndeajuns
pentru a-i arta unchiului ct de recunosctor i era pentru tot ceea ce fcuse pentru
el. Se uit lung la Jill. Destul de mult pentru a ti c i va plcea noua caden.
Destul de mult pentru ca ceasul interior s renceap s bat. Destul de mult pentru
a ti c i va plcea noua caden. Destul de mult pentru a ti c Jill Stuart era potrivit pentru el, iar el pentru ea.
- Mulumesc.
- Pentru ce? ntreb ea, curioas.
- Pentru c ai fost sincer cnd am avut nevoie. Compania mea poate s se
descurce un timp i fr mine. Se apropie de ea, optindu-i aproape la ureche:
- Am bezucoups afaceri nerezolvate aici, Jill.

Buzele i se desfcur, iar genele i tremurau.


Simi rspunsul senzual apsnd-o cu trupul.
- Ce fel de afaceri nerezolvate? reui eas vorbeasc.
- Majoritatea, personale.
Jucndu-se cu o uvi ondulat de pr,ncepu s i srute vrful urechii. Cnd
ncepu s o sug, ea tremur,, lsndu-se cu un oftat n voia senzaiilor.
- Vrei s spui... s i dovedeti unchiului tu ct... ahhh... de important este
pentru tine?
-i asta.
- i ce altceva, Drew?
nainte ca el s rspund, ea prea c se lupt cu propriile sentimente.
mpingndu-I, l nfrunt, cu nrile palpitnd.
- S nu ncepi iar cu treaba cu furtul.
Fcu un pas, apoi altul. Fornd-o s se dea napoi, se opri cnd ea ajunse n col.
- Ai spus c nu vrei s mai auzi deloc de acest subiect.
E-e-adevrat.
- Dar i-ar plcea s tii ce am mi planificat, nu-i aa?
Apropiindu-i faa de a ei, opti:
Nu Ji-ar plcea?
Clipi din ochi, n timp ce i ntindea buzele.
- Ce mi-ar plcea? spuse ea, umezindu-i buzel.
S tii ce mai am n plan.
Buzele ei rspundeau n tcere.
Ca de exemplu, ce?
- Ca de exemplu s i dovedesc c ce este ntre noi, e mai mult dect atracie
sexual.
Lsnd-o cu buzele fremtnd i cu capul dat pe spate, se ntoarse s plece spre
camera de zi.
- i, totui, spune-mi, oare ce naiba o fi fcut Barbara cu pianul ia?
Ieind pe u, o auzi pe Jill venind dup el i bombnind ceva de genul: pot s-o
fac!
Cinci
- la te uit ce ne-am ntlnit!
Inima lui Jill btea nebunete nc de cnd se rsuci pe chaise-long i se
ntoarse. Drew venea spre ea, pind pe nisipul presrat cu scoici, printre pini
australieni i oleandri. Tricoul verde- merior i ortul alb i ddeau o nfiare de
cldur, de aer i i accentuau fiecare trstur pur masculin a trupului. Privelitea
i declan sistemul de autoaprare, simind c, ncepnd cu gleznele, va intra cu
totul n nisip. El se apropie,
trgndu-i rsuflarea de parc ar fi dansat descul i nebun printre palmieri i

fragmente de scoici sparte.


Luptnd mpotriva propriului ei surs, i nfipse minile lacome la spate, n
nisip, apoi le aduse lng ea, dojenindu-se. De cnd cu cina lui Raiph, reuise s
menin tabu-ul fa de Drew, nemai- rmnnd singur cu ei. Acum o prinsese iar
la col i era n cumpn ntre dou atitudini: de a-l mbria sau de a-l alunga
violent. Nu tia care din ele este mai puternic. Ce era n neregul cu ea? Deja era
nelinitit, iar inima i dublase ritmul btilor.
Fii atent!11, se avertiz. Indiferent de ce zicea Drew, cea mai mare atracie
dintre ei era fizic. Din cte tia despre el - i nu tia multe - ar fi putut avea o
iubit care s l atepte n New Jer- sey. A fost frumos, iar ei ntr-adevr i iubea
unchiul, dar dac se va ncurca cu cineva, va trebui s fie un om de care s poat
depinde. Destul de ciudat, dei simise c Drew este omul n care putea avea
ncredere. Aproape. Ddu ochii peste cap. Oare acest sistem fals de securitate nu
era mpotriva naturii ei? Chiar dup cina la care Barbara explic despre vnzarea
pianului, Drew nu pronunase un cuvnt de renunare ia teoria lui stupid asupra
furtului. Cnd ajunse la civa pai de ea, se uit la el cu o suspiciune nedisimulat.
- M-ai urmrit? ntreb ea.
O privire scurt, plin de durere prefcut, i marc chipul. Att de scurt, nct
se ndoia de autenticitatea ei.
- Am fugit de acas.
- i eu snt Huck Finn.
- O.K. Unchiul m-a dat afar.
- Nu te cred.
- Ouch. ,
Sprijinindu-se cu o mn de umrul ei, se ls pe vine, jucndu-se cu o scoic.
- E-adevrat, zise, lundu-i mna. Mi-a spus ca s-mi caut alt rost pe lume.
- Ce? Doar v distrai de minune mpreun. Ieri v-am vzut rznd pe pajite.
- Iubesc golful. Dar devin handicapat la formaia de opt, iar unchiul s-a jurat c
nu mai joac cu mine.
- M ndoiesc, spuse ea, rezemndu-se de spatele scaunului.
- Alaltieri, amndoi zmbeai, cnd mi-ai fcut cu mna.
Privi nspre pinii ce nconjurau locuina.
- Mergeai cu maina nspre poarta principal,
crnd n spate barca lui de pescuit. i-aduci aminte?
- Pescuit? Nu-mi vine s cred c ai adus vorba de pescuit, zise el, schimbnd
direcia de conversaie ctre un subiect mai lejer. nc i mai dau voie unchiului s
arunce momelile. Are o tehnic ce nu las prada s scape.
Ea se uit la el, strmbnd din nas.
- Oh, nu pot s sufr asta, mai ales cnd se zbat petii.
Fir-ar s fie, era n minile lui; se juca cu ea. Pufnind, zise din nou:

- Deci, cum a fost meciul de baseball de ieri


de la Fort Myers? tiu c Ralph iubete mult baseball-ul. - Oh, baseball. Scuturnd din cap, i afund clciele n nisip.
Cnd ajunse aproape n pragul aa-zisei depresii, afund i geanta cu inscripia
Save the Manatees n nisip.
- Vorbind de chestii nesuferite, nu pot s sufr s mestec tutun la un meci de
baseball. De fapt ursc s mestec utun, punct.
- Ei, i atunci i mulumesc c mi-ai mrturisit.
O s-rii notez informaia n jurnal. De ce nu eti cu unchiul tu?
- Pi, dup el, nu l-am lsat n pace un minut. L-am nnebunit cu atenia mea. A
zis c s plec mcar seara de-acas sau m va omor.
Afundndu-i mai adnc scaunul n nisip, ncerc s nu pufneasc n rs. Cu ct
se lipea mai mult de inima ei, cu att prea c s-ar fi rzgndit n privina
investigaiilor despre furt. i dac n- tr-adevr i-a petrecut n ultima sptmn
fiecare minut cu Ralph, nseamn c n-a avut timp s cerceteze prin vecintate. Aa
o fi? Poate. Oft, ncruntnd sprncenele. Poate c nu. i de ce s renune, dac nu
era sigur. Nu era cazul s-i abandoneze felul prudent de a fi. Poate cteva
ntrebri i rspunsuri, ar lmuri lucrurile. Se ncrunta iar. Sau le-ar tulbura.
Coborndu-i privirea spre picioarele lui, zmbi la ce vzu, n ciuda ngrijorrii.
Bronzul se oprea brusc la glezne, lsndu-i laba piciorului i degetele albe fa de
rest. Era ceva atrgtor, amuzant, i chiar vulnerabil n contrastul dintre picioarele
ajbe i trupul masculin.
Punndu-i minile pe genunchi se ls pe vine pn la nivelul ei.
opti de parc i-ar fi citit gndurile:
- Prea mult golf. i muc limba, ncercnd s nu rd. Numai
un adolescent s-ar fi amuzat de picioarele cuiva. Nu i o femeie n toat firea. Pur
i simplu nu conta ct de atrgtor era Drew i nu ar fi trebuit s se uite struitor la
nici o parte din trupul lui.
- i acum, c micuul Andy a fost aruncat afar, n plin iarn, n Florida ce o
s fac?
Fcu un pas sau doi nspre ap i se ntoarse npoi.
- Oh, se va descurcai. Micuul Andy a nvat tehnicile supravieuirii cu muli
ani fn urm.
Lipindu-i genunchii, se aez lng geant i se afund n nisip.
- Cred c este de cnd cu vara aceea n Madrid.
Madrid? Privind sticla de vin i mirosind aroma de pine cald din geant, ea
zmbi i spuse rdicnd brbia:
-v tii, ntotdeauna mi-am dorit s cltoresc ctre... nu conteaz. Trgnd tivul
rochiei largi de plaj, o trase peste genunchi i privi n orizont. Ce fcea? Aceste

sentimente - totul era sex. Aa era! Care altul putea fi motivul senzaiilor dulci care
palpitau nuntrul ei. i era adorabil de pctos s le simt pn n chiloei. Nu-i
aa? Strngndu-i buzele, i aminti consternat c golul din ea, cel numit Drew
Webster, ar disprea numai dac nu
l-ar umple cu pri din el. Dac ar avea minte ct de ct, s-ar ridica i ar pleca.
.
Auzi sunetul incomparabil al unei sticle desfundate.
- Bun. E nc rece, l auzi spunnd.
Zind-fandel alb. Preferatul ei. i cu cine naiba
o fi fost el n Madrid? Lu pixul de jos i-i puse notesul n poal.
- Vrei ceva? ntreb el.
- Nu, am venit aici ca s m bucur de apusul soarelui.
Scoase un pahar din geant i i-l ntinse.
- Te rog, nu te ntrerupe din ceea ce fceai nainte de a veni eu aici. N-a vrea
s te deranjez.
Deja o ntrerupsese. De fapt o tot ntrerupea de 1.5 minute. Tocmai organiza
nunta din foior a Norei Plimton, cnd figura lui Drew, apruse la orizont. i totul
din cauza acelei diminei tmpite, cnd l urmrea pe Max n foior. Privirile furie
aruncate n direcia lui Drew, i provocar cele mai incredibile imagini, cu ei doi n
foior... singuri., noaptea. Sfrcurile i se ntrir; pe msur ce imaginile deveneau
mai clare, l-anteziile o npdir, fr maini de splat sau oameni n jurul lor. Dac
ar atinge-o n clipa asta... Afundndu-i un clci n nisip, i puse un picior peste
cellalt.
,
Se fora s-i ndrepte atenia ctre pagin i o mzglea, ateptnd ca mintea i
trupul s-l ignore pe Drew. Pe pagin apru un lan de triunghiuri, care se
transformau n cercuri i n final n cifre de opt. O margine fr sfrit de cifre de
opt. Mz- glind apoi totul, se uit din nou la el. Era4ntins pe spate, cu picioarele
acelea lungi i musculoase ncordate. Prea mult atenie! Punea el ceva la cale. Dar
ce? i de ce i-ar psa ei? n- chiznd carnetul, se ntoarse s l pun n buzunarul
din spatele chaise-longului. El i privi gtul. Masndu-i zona amorit cu o mn,
privea, undeva departe, nspre Golf.
- Eti tensionat?
Cum ea nu rspunse, Drew continu de parc ar fi fcut-o:
- tiu. i pe mine m apuc exact acolo, ar- tnd spre gt i umeri, adevrata
cauz a stingherelii ei.
Plecm!" Cu brbia n mini se uita tcut la el, scrnind din dini. Te rog,
pleac!" Fixndu-I n continuare, deveni ngrijorat pentru starea gurii ei ce nu-i
regsea rsuflarea. Apusul de soare l sclda n umbra sa, ceea ce l avantaja, transformndu-1 dintr-un brbat extrem de atrgtor, ntr-unul perfect. Iar de unde se
afla ea, l vedea

minunat. Cnd o uvi de pr i flutur pe frunte, n loc s o nlture, el nchise


ochii, zmbind, se pare, la senzualitatea prezenei ei acolo. Brizele nmiresmate l
mbiau cu micri subtile, i agitau mnecile tricoului i, prul ondulat care i
acoperea antebraele, picioarele i partea vizibil dintre tricou i gt. Ridicndu-i
brbia un centimetru ea simi cum trupul tnjete dup atingerea lui. Nu putea s
omit ceea ce era evident: masculinitatea lui strnea cele mai feminine pri ale ei,
amintindu-i de spaiul gol dinuntrul ei care l atepta pe Drew. Faa i se ntoarse
ctre orizont i ncerca s se agae de ncpnare ca un palmier btut de uragan.
Sigur, este trucul cu razele de soare oblice, de aceea arat ca cobort din rai. Aa o
fi? O alt privire nspre el i spulber teoria. Nici un brbat nu a artat mai bine
vreodat. Zmbea la ea, iar ochii i strluceau de inocen i buntate. i i ofereau
prietenia.
- Pot s-i torn puin?
Un pahar de Zind-fandel nu ar dovedi nimic ; nu ar schimba nimic. i linse
colul buzelor. Nu se va ncurca cu el. i mulumi, aplecndu-i capul, n timp ce-i
spunea c se poate descurca ntr-o conversaie de cteva minute. Se aez pe spate
n chaise-long i se ntinse s-i ia paharul. .
- Deci, ce fceai n Madrid?
- Unchiul Ralph iucra acoio i s-a oferit s m ia vara i pe mine. Vezi, la scurt
timp dup moartea mamei, tata s-a recstorit cu o profitoare. Aveam unsprezece
ani cnd mama mea vitreg a anunat c divoreaz de tata. l-a luat ntr-un proces
meschin i ultimul cent pe care l mai avea.
Scutur din cap ca s mai alunge amintirile. Pe cer pluteau umbre fr nume,
roz i aurii, iar Jill ncerc s revin la direcie.
- Ralph este o persoan att de sritoare. Nu snt surprins deloc c a fost lng
tine la momentul potrivit. Cred c a fost o adevrat experien pentru un bieel de
11 ani.
Drew rse- cu capul pe spate.
- A fost doar nceputul. Am descoperit c pe lume exist roiuri de. femei
nfometate de bani i muite dintre ele bziau n jurul unchiului meu.
Buzele ei schiar ceea ce ea tia c nu poate fi dect zmbet lamentabil. S-a
simit prost ntotdeauna vorbind de bani, dar prerea lui, o fcuse s se simt
ncordat. Extrem de ncordat.
- M refer la experiena de a tri ntr-o ar strin, la o vrst att de fraged,
cu cineva ca
Ralph.
Proptindu-se ntr-un genunchi, se sprijini ntr-un umr pe nisip.
- Jill, era mult mai amuzant dect mtuica Mame.
- Pariez c era, zise ea, mulumindu-i fr cuvinte, c nu mai discutau despre
bani.

- Cum era el?


- Mi-a druit o vacan pe care nici un puti nu ar fi putut-o uita. Am dormit n
cinci castele.
- Oh, Drew, zise ea, iar n mintea ei se derulau imagini din fiecare basm pe
care l auzise n copilrie. Ce bieel norocos ai fost!
- Asta nu este partea cea mai bun. n dou dintre castele a aranjat s dormim
n nchisori subterane, spuse el cu un asemenea entuziasm c o fcu s rd n gura
mare. Vara aceea am avut pn i un cal i am nvat s joc fotbal cu vecinii de pe
strad. i ntr-o lun, prin septembrie, reuisem s-mi pun la punct spaniola.
Drew se uit n pahar, ezitnd un timp ndelungat.
- Unchiul a avut grij de mine, atunci cnd eu nu eram n stare. tii cum snt
copiii. Aveam comaruri din cauza singurtii. A spus c nu voi mai fi singur
niciodat, att timp ct el va tri. Am
plns amndoi la aeroport cnd a plecat.
Cltin din cap.
- l iubesc pe btrnul sta!
Momentul cretea mai mre i mai frumos, ca un balon fragil, pn cnd ea
privi n alt parte. Drew meninu tcerea tendenioas, simind cum legtura dintre
ei devine mai puternic. Nu avusese de gnd s dezvluie att de multe despre sine,
dar nu regreta un cuvnt din tot ce-i spusese. Sorbind diri vin i ddea seama c
dorea s-i spun mai mult.
- Am un frate la coala de medicin, spuse ea inndu-i prul cu mna n contra
brizei. Sntem foarte apropiai. Abia anul trecut a ncetat s fac asta. Adic s
plng la desprire.
n apropiere, un stol de pescrui portocalii zburau nainte i napoi, purtai de
vnt. Drew rupse o bucic de pine, aruncndu-le frimiturele.
- i cu tine cum e? ntreb dup un timp. Plngi n aeroporturi?
Uitndu-se la degetele lui de la picioare, rse ncetior.
- Da, dar fr sughiuri.
i atinse din nou semnul de pe gt, continund:
- De asta eti aici, nu? S-i ari ct eti de recunpsctor.
- i s i art ct in la el. Indiferent de ce spun companiile telefonice, acestea
nu snt cel mai bun mod de a arta, cuiva ct ii la el. M ngrijoreaz c locuiete
singur.
- Drew, el este sprijinit de oameni minunai aici n Cinnamon Key. Nu i-ai
dori un grup de vecini mai buni.
- Snt un grup nemaipomenit, zise el, n- tinzndu-i paharul i ngenunchind
lng scaunul
- Cine tie, poate c se va cstori, spuse ea,
gndindu-se la atenia special pe care i-o acorda Ralph, Barbarei.
.

- Asta nu se va ntmpl niciodat, o inform Drew.


- De ce eti att de sigur?
- Are peste 70 de ani i dac pn acum nu a fcut pasul hotrtor, nu cred c l
va face vreodat, zise el cuprinzndu-i gtul cu minile.
- Las-m s-i masez locul acela.
nainte de a avea ansa s refuze oferta, el ncepu s-i maseze gtul i umerii. Se
ncord la atingerea lui, dar presiunea lui nceat i sensibil, i uur postura
rigid.
Capitulnd se ls oftnd pe scaun.
- Vorbete-mi despre fratele tu, zise el.
ei.
- N-nu pot s vorbesc, n timp ce-mi faci asta. Mai spune-mi d-despre tine i
Ralph.
- O.K.
Simind c se adapteaz ritmului masajului, ncepu: .
- Aceea nu a fost ultima oar pe care am petrecut-o cu unchiul Ralph. Cnd
aveam paisprezece ani, Departamentul de Stat l-a detaat la Cairo. ntr-o excursie,
am traversat Sahara pe cmile. Habar nu ai ct e de frig noaptea n deert.
- Cred c tiu. A-am citit mult.
Citise mult. Privi cum i se nchinau n fa gtul i capul i simi o senzaie
ciudat n adncul inimii. Amintindu-i de romanul de dragoste de pe msua ei de
cafea, i aduse aminte i de revista despre arhitectur european. n ciuda
reputaiei desvrite i veritabile, avea o vulnerabilitate care l nduioa pn n
strfunduri.
- Mai spune-mi, zise ea.
Strnse din ochi, forndu-se mpotriva dorinei de a o strnge n brae i a-i
promite lumea. Dorea s-i spun c viaa i se putea schimba i c ar trebui s i se
schimbe. Merita aventurile i emoiile despre care doar citise i visase. Imaginndu-i viziuni cu ei cltorind mpreun, i masa coloana cu degetele, avnd grij s
nu omit nimic. Erau tentante oasele subiri, feminine i pielea ce se zrea deasupra
nasturelui de mrimea unui dolar de argint. Ar fi putut s l desfac repede, iar
breteluele i-ar fi alunecat pe umeri. Cupele snilor i-ar fi ncput perfect n palm
i vedea sfrcurile ntrindu-se la srutrile lui. Care apoi ar fi cobort mai jos, lng
alunia mtsoas.
Cu clciele bine nfipte n pmnt, rsufl adnc.
- Te simi mai bine?
El se simea, sigur! De zile ntregi dorise s-o ating.
- Da. Nu e mare lucru.
Tui pentru a-i drege glasul. Pe dracu, nu e mare lucru.
- Drew, de ce i snt buricele degetelor aspre?

- De cte ori pot, fac diferite lucruri. Car pietre, sap gropi pentru arbuti, chestii
de genul sta. Ridic din umeri.
- M ajut- s mai ies din costumul de trei piese.
Avea privirea fix.pe prul deschis la culoare care aproape c nu i se mai zrea
dintre omoplai n lumina ce scdea n intensitate. Cum spuneau copiii? Pr de
nger. ntinse mna s-o mngie din nou pe spate, dar dup o secund se rzgndi.
Ea i acceptase atingerile sub forma unui masaj terapeutic, dar s o mngie acum ar
fi nsemnat o reacie greit.
- Destul despre mine, cu tine cum e?
- N-am nimic deosebit de spus. Mama mea era bolnav, iar tata... nu a fost
lng noi ct am crescut. Am avut grij de fratele meu nc de cnd era micuj. E un
copil att de bun. Acum este la colegiul de medicin. S nu m-nelegi greit. Au
fost timpuri grele atunci. Copiii fac o mulime de prostii.
- Oh, mie-mi spui. Pe perioada colegiului am fost nsurat pentru puin timp i
tatl i unchiul meu au ncercat s-mi spun c era exact ca mama mea vitreg.
Ea ridic din umeri cu un puternic oftat, iar ceafa i prea acum, mult mai
vulnerabil. ntr-o zi, n curnd, o va sruta acolo, n locul acela mic, unde abia i
ajungea lungimea prului i de unde ncepea coloana. Din clipa asta nu se va mai
uita la ea. Sri n picioare i i scutur nisipul de pe genunchi i gambe.
- Hai s ne plimbm, zise, ntinzndu-i mna.
Cnd ea era n picioare, i ddu drumul. Ar fi
fost mult prea ispititor s insiste n a o atinge. Momentul n care o inuse de mn,
pielea ei
mtsoas i provoc o dorin pe care o simea pn n... Cu minile n buzunare,
mergea lng ea.
- Ziceai c e la colegiul de medicin? Se pare c ai fcut o treab bun, Jill.
- Cred c da.i strnse buzele ntr-un fel ce prea infatuare.
- Pare ludroenie?
- Pare c eti o sor mndr.
- Cum tiai c exact asta voiam s aud? ntreb ea,.dndu-i n joac o palm
peste umr.
Pind cu picioarele adnc n nisip, simi minile ei cuprinzndu-i umerii i apoi
mpingndu-l.
- Bine, spuse el alintat. Eu i fac un compliment i tu m arunci la rechini.
- Dar te-am salvat, replic ea. Am lucrat ca salvamar, ntr-o var.
O ajunse din urm i mergeau unui lng cellalt.
Vntul se juca cu buclele ei blonde i mtsoase. Nu mai conta c dorea s o
duc pe pajitea dintre palmieri; decizia lui era de a mai calma inevitabila atracie
sexual i de a-i dovedi c ntre ei exist i altceva. A fi cu ea echivala cu a fi lng

un trandafir deschis ctre lumina soarelui, i nu era nici un motiv de a se grbi. Pe


lng toate acestea, spontaneitatea ei era ca o anticipaie a vremurilor ce vor veni.
- Ct despre lanternele japoneze ce atrnau n balconul meu, erau de la
petrecerea de absolvire de liceu a lui Peter. A fost printre primii absolveni.
- Te viziteaz des fratele tu?
Ea cltin din cap.
- Este tocmai n Boston. Cltoria i rpete prea mult timp, din timpul de
studiu. Pe lng asta, e mult prea scump. Trebuie s avem grij de cheltuieli.
Uitndu-se peste umr, se rsuci brusc.
- Drew! Mareea! Ne ia lucrurile!
Amndoi nir, ntr-o alergare nebuneasc. Drew prinse primul scaunul,
aruncndu-l ct colo n nisip.
- Ce faci? ntreb el, vznd-o c o ia la fug
spre ap.
Geanta ta! ip ea, trgnd-o afar. Aruncnd
o privire nuntru, i-o ntinse, privindu-l sceptic.
El scoase o bucat de pine i o fcu firimituri pentru stolurile de psri.
- Asta i o bucat de carne, trebuiau s fie cina mea.
- Credeam c Ji-ai pus n geant bagajul ca s supravieuieti n Madrid, i nu
pentru iernile astea aspre din Florida. S-a mai stricat ceva? ntreb ea mai
serioas.
Se uit nuntru i se strmb:
- Asta e, s-audus vremurile cu petreceri nocturne pe plaj, la spune-mi, ai luat
cina?
- Nu, zise ea, fr a se mai deranja s-i mascheze rsul.
- Mi-a spus unchiul Ralph c pe lng Highway Forty-one e un local unde se
fac nite grtare nemaipomenite. Ai vrea s mergi cu mine?
Simi nehotrrea lui.
- Fie-i mil de micuul Andy. Unchiul lui l amenin cu moartea. Asta ar
putea fi ultima lui mas. Ultima ans de a juca mini-golf. Ah, .la dracu, Jill. Vreau
doar s te cunosc mai bine.
Se uit fix n ochii lui i n acel moment simi c i
se oprete inima. Apoi,
vzu n lumina amurgului, o uurare n ochii i buzele ei. Ceva dulce. Ceva cald.
Ceva irevocabil. Inima i btu mai tare la replica ei:
- Asta era inevitabil, nu?
Decizia ei practic de. a fee ntlni cu Drew avea
o motivaie perfect. Cu ct erau mai mult mpreun, cu att avea mai puin timp
s se joace de-a detectivul particular.
Plimbndu-se de-a lungul strzii Nutmeg Court, ntr-o diminea nmiresmat,
se gndi la spt- mna trecut, petrecut cu Drew. Practic? Sensibil? Cltinnd din

cap, aproape c rse n hohot. Nu era obinuit cu o bun dispoziie, degajat i


plin de verv. Nu mai era necesar s continue
s-i explice n mod raional timpul petrecut mpreun cu el. Drew nu pomenise
toat sptrrina nimic de furturi, i aproape c uitase i ea. Fusese mult prea
preocupat de a se bucura de atenia lui. C era jocul de mini-golf sau seara n care
au cinat, dup ce fuseser la teatru, niciodat nu se distrase mai bine. Rsese mult
zilele astea, un rs mai luminos i pe undeva mai bogat ce i venea de undeva din
interior. Erau att de multe lucruri pe care le nvase despre el. i att de multe
lucruri pe care le tiuse! De ce i-a ales aceast carier. Ce fcea de Crciun. De
unde avea cicatricea de pe deget. De ce cnd i spunea noapte bun o sruta pe
obraz. Aceast ultim nerostit ntrebare o rvise mai mult dect orice. Cu fiecare
pas pe care l fcea, plcerea avea o nuan de vinovie. Jill se opri lng o tuf de
hibi, destul ct s rup o floare portocalie. Pn s-l fi ntlnit pe Drew, i
rezolvase propriile probleme, axndu-i viaa n jurul problemelor altor oameni.
Acum nu era att de uor pe ct ar fi dorit s treac peste problema personal cu
care se confrunta. ntotdeauna fusese mndr de puterea ei de stpnire, dar Drew
era un maestru n aa ceva! i promisese c i va dovedi c ntre ei era mai mult
dect atracie sexual.
Ai reuit!" i venea s strige. Dar ce vom face n legtur cu atracia sexual?
opti.
Asta fcea ea. Se purta ca o adolescent fr griji, fcnd exact ceea ce nu
trebuia. i umpluse golul acela dinuntrul ei pe nume Drew Webster, i era n curs
de a se ndrgosti de el. Oprindu-se iari, privi floarea. Ce idee nebuneasc,
prematur i ilogic, de a-l iubi pe Drew. A-l iubi pe Drew! Acum o sptmn, i
era team c se amestec n afacerile ei. Acum abia atepta s-l vad. i n acest
timp, nu avea de gnd s se
mulumeasc cu un srut cast. Ddu ultimul col. De data asta, va...
l zri n curtea laterala a locuinei domnului Lockwood, sprijinit de un spalier
i gesticulnd. Bob Lockwood se uita nspre grdina vecinului i aproba din cap.
Dezamgirea o strpunse dureros. Drew nu renunase. Ieise s spioneze prin
vecini. S-l ia naiba. Nici mcar nu se inuse de promisiunea de a fi invizibil. Oare
cu ci alii o fi vorbit?
Cinnamon Key, era responsabilitatea ei. De ce nu-i spusese c i va continua
originalul plan de a discuta prin vecini? nchiznd ochii pentru o secund, rscoli
adnc cutnd-o pe Jill Stuart cea dinainte, cea care nc nu ncepuse s-l iubeasc
pe Drew. Ce cutare inutil. Nu merita s vin timpurile de dinainte de a-l iubi pe
Drew. i venea s strige, nu e drept, Drew!, n timp ce amestectura de emoii o
fcea s-i piard minile. Cu fiecare pas pe care l fcea pe strad, era i mai rnit
de dezamgire. Mergnd printre petuniile de pe pajitea lui Bob Lockwood, tia c
trebuia s afle ce se ntmpl.
^

- Ce s-a ntmplat, ntreb ea cu o senintate suspect.


- Avem probleme ajci, Jill, zise Bob Lockwood. Drew mi-a dat nite veti
proaste.
- Da? ntreb ea, privindu-l urt pe Drew.
Zmbetul lui binevoitor se transform ntr-o
expresie nesigur.
- Drew nu locuiete aici, Bob, zise ea, str- duindu-se s aib un ton normal.
- Ce tie el despre Cinnamon Key i eu nu tiu?
Bob Lockwood i scoase apca, scrpinn- du-se pe frunte.
- El nu vorbete degeaba, Jill. Toi trebuie s fim mai ateni. Cred c ar trebui
s facem o edin la club.
. - Nu e cazul s intrm n panic. Dac
anumite legi ar fi fost nclcate, snt sigur c mi
s-ar fi spus i atunci eu a fi alertat vecinii. sta este rostul nostru aici. Nu eti de
acord?
Bob pufni pe nas, vrndu-i apca n buzunarul de la spate.
- Nu te autocQndamna, Jill, dar cred c la asta nu te-ai gndit. i oricum este o
problem a comunitii i o vom rezolva cu toii.
Se ntoarse spre Drew.
- Ei, eu m duc n cas s cinez.
Strngndu-i- mna, Bob ddu din cap gnditor.
- Nu am cuvinte s-i mulumesc pentru c te-ai implicat n aa ceva.
Cnd Bob era destul de departe ca s nu mai poat auzi, ea se uit la Drew cu o
privire nimicitoare. .
- Cum ai putut face asta? Credeam c ai renunat 1^ ideea ta nebuneasc cu
furtul.
- Calmeaz-te, o ndemn Drew, lund-o de bra.
tia c nu ar fi trebuit s i aprobe ideea imediat, dar era surprins de reacia
plin de mnie din ochii ei, nainte de a-i asculta explicaiile.
Plec din faa lui, traversnd strada pn pe trotuarul cellalt i evitnd cu grij
gardul de petunii albe. El fugi dup ea, rznd pe nfundate.
- Ateapt, Jill.
Ea se opri, se ntoarse pe clcie, gesticulnd cu hibisul sub nasul lui.
- Rzi! Snt oameni vizavi, al cror respect eu l preuiesc i tu rzi de mine de
fa cu ei. Te joci cu viaa mea. S te ia dracu, Drew!
Lovindu-I cu floarea, trecu pe lng el i se ndrept spre Cinnamon Circle. El
merse dup ea, fcncLcu mna trectorilor ce se opreau s se holbeze mai nti la
Jill i apoi la el. Dac s-ar fi luat dup privirile a jumtate din oamenii ce treceau,
el devenea, ticlosul din vecintate". Cealalt jumtate era amuzat i un brbat
strig:

- N-o lsa s scape, fiule.


Inima lui de gentlemen era la locul ei, dar iritarea persoanei Drew n legtur
cu Jill, devenea exasperat. Cnd reuise s-o ajung, aceast exasperare trecu
dincolo de orice limit. Oare timpul pe care l petrecuser mpreun nu nsemna
nimic pentru ea? Nu schimbase nimic din ea? El era schimbat. Deja ncepuse s se
gndeasc la varianta de a se muta n Sud i a-i conduce de acolo compania.
Dumnezeule, era n pragul de a-i schimba viaa pentru ea, i n acest timp nu
primea dect lovituri i njurturi! Se uit la floarea din mna lui i nghii n sec.
Ateptnd vreo treizeci de secunde bune, urc
-------------,.,-----------------------------------------Q3TV
pe scri i puse mna pe clan. Nu era cazul s ezite din politee. Deschiznd ua, o
trnti tare de perete.
Cu siguran c l auzise urcnd scrile. l atepta cu minile n olduri i cu
ochii fixai pe u i artnd de parc ar fi fost gata de btaie. i el era gata.
- Ce dracu se-ntmpl?
- Nu ai btut la u, zise, evitnd rspunsul cu brbia ridicat i cu o politee
exagerat.
- Nu era ncuiat.
Brbia i se ridic i mai mult.
- i-am spus c de obicei nu ncui ua.
- i eu i-am spus c dac eu snt prin mprejurimi, ar fi bine s-o faci.
Cu degetul arttor ndreptat amenintor spre el, fcu un pas nainte.
- Las ua! n aceast ultim sptmn m-ai
fcut s cred c ai lsat-o balt cu tmpenia aia de furt. E vorba de pian, nu-i aa?
Crezi c Barbara e o femeie b rn i uituc. Te-ai prefcut c o csrezi, cnd i
explica despre pian. Drew, nici un ho normal la minte, nu ar fi furat un pian ntreg.

Ajungnd lng el mpinse ua cu putere.


- Nu te-ai gndit c eu tiu despre ce este
vorba? - Deci ce cutai s vorbeti cu Bob-despre
furt?

- Hai s ne calmm puin i i voi...


- Nu vreau! M-ai minit, lsndu-m s cred c totul e n regul i credeam c
nu o s ... s...
- S ce, Jill?
- S-mi mai creezi complicaii. Drew, ar fi trebuit s m anuni c ai de gnd s
discui cu locuitorii. Cu un gest de pur disperare, l amenin, strngnd din pumni.
- N-ar fi trebuit s faci asta niciodat. Credeam, mai ales dup sptmn asta,
n care am petrecut att de mult timp mpreun, - c m pot baza pe tine i c nu o s

m trdezi n halul sta.


Uitndu-se ntr-o parte, el o ntreb de parc nu-i venea s cread:
- ntr-adevr asta crezi tu despre mine? Bob
Lockwood i cu mine discutam despre conservarea mediului. .
Ea rmase cu gura cscat.
-Ce?
.
- Conservarea mediului. Economia de ap. Plante rezistente la secet. Buna
gospodrire a resurselor. Locuitorii ti consum apa, de parc
<j[>
ar curge din soare.
n ochii ei se vedea acum jena i izbucni n rs. Aezndu-se pe sofa, i acoperi
faa cu minile.
- Oh, Drew, zise n cele din urm. Credeam c nc te mai joci de-a detectivul.
- i ce dac o fceam? Ce era att de groaznic? Uite care e adevrul, Jill. Eu
mi-am inut promisiunea. Afar de tine i de unchiul Ralph, nu .am mai discutat cu
nimeni despre ndoielile mele fa de securitatea din Cinnamon Key.
Ridic mna, vznd c zmbete.
- Dar s nu m nelegi greit. Ochii i urechile le-am avut ntotdeauna
deschise. n fiecare sear m plimb prin vecini.
Figura ei se contorsion de panic.
- De ce?
- De ce, nu? Snt ngrijorat n privina unchiului meu. Chiar dac spune c s-a
rzgndit n privina furturilor, este preocupat de bunstarea Barbarei Brody, cum a
fost de altfel mereu. Cnd l ntreb despre asta, mi spune s stau linitit.
Ea ridic din sprncene.
- Ceva nu este jn regul aici.
- Poate unchiul tu e interesat de Barbara dintr-un motiv mai personal.
- Asta ce mai e?
Ea ridic din umeri i se uit ntr-o parte.
- Poate c vrea s se ntlneasc cu ea.
- S se ntlneasc cu ea? De unde ai mai scos-o i pe asta?
Cltin din cap.
- De ce nu-i vine s crezi, Drew? ntreb ea, cu o voce insistent. Snt n
vrst, nu snt mori.
- Pentru c dac explicaia ar fi fost att de simpl, mi-ar fi spus. Sntem ca o
carte deschis unul pentru cellalt, replic. Doar dac nu i-a analizat cele mai
adnci sentimente. Cltin capul confuz. Nu e genul lui. Detest secretele.
Luptndu-se cu sine, ncerc s revin unde rmsese.
- S tii c am vrut s-i spun c supraveghez
n tcere tot ce este suspect. Nu i-am spus pentru c tiam c vei reaciona aa. De

parc nu ar fi
nimic n regul. nelegi? Nu crezi
c
ceva
puin ieit din comun se ntmpl pe aici?
- Dar nu e nimic...
- Spune-mi doar adevrul. Dac cevas-ar fi
ntmplat, nu ngii-ai fi cerut ajutorul, nu-i aa?
Ochii ei priveau n alt parte, cu o expresie ce spunea totul.
- Eram sigur, zise el cu rgret n voce.
Expresia ei nu se schimbase; cuvintele din
ochii ei i atinser inta. Aranjndu-i o uvi de pr, iei afar i nchise ua. Cnd
era la jumtatea scrilor, o auzi luptndu-se s deschid ua.
.
- Ateapt! strig ea.
El se opri dar nu se ntoarse.
-Eu...
Atept o eternitate i cum ea nu spunea nimic, mai cobor o treapt.
- Ajut-m!
ntorcndu-se, urc napoi scrile. Privirea ei era nc timid i nesigur. Habar
nu avea ce ajutor o s-i cear, principalul era c l chemase napoi. Cobortul pe
scri i luase toat mduva din oase, dar s-ar fi trt i-n patru labe prin cr- buni
ncini ca s se ntoarc la ea.
- La dispoziia dumneavoastr, domnioar Stuart. Ce ai dori s fac?
Privi uvia de pr, ondulat, de lng ureche. Ea l privi.
- Eu, ...Mine dup amiaz va fi o nunt n
foior.
- tiu. Nora Plimpton a provocat o adevrat zarv n Nutmeg Court. Continu.
Te descurci bine.
Zmbi la vorbele lui de ncurajare.
- Nu pot s sufr s cer...
- Pi da, pentru c mai degrab ai dona snge unui terorist dect s ceri
ajutorul cuiva.
- Am nevoie ca cineva s ridice o comand de doi ngeri fcui din flori de la
grdina Orange Blossom, de pe lng Macomber. Trebuie, s ajung n foior la 15
p.m., iar cei de la Orange Blossom nu snt gata dect la 14 p.m. l-a lua eu, dar...
- ngeri florali? ntreb el i apoi fcu o grimas. ,
- tiu. Sun oribil, nu-i aa? Tensiunea i dispruse, nlocuit de o privire
vesel i un zmbet nbdios.
- Mireasa are fixul sta i cnd a auzit cja grdina aceea se fac din frunze de
lmi, a zis c vrea i ea. A zis c asta e a treia i ultima nunt i c trebuie s aib
ngeri.
Jill se opri, uitndu-se n jurul ei.
- La ce zmbeti aa?

- mi imaginam ngeri florali.


Dar nu era aa. Se gndea la Jill i la pasul nainte pe care l fcuse. Un pas
nspre el i ine- v vitabilul moment cnd vor face dragoste. Odat ce se ntmplase,
odat ce gustase din cea mai ascuns esen a ei, Jill nu se va mai ntoarce la lumea
n care trise nainte. Oricare erau secretele pe care i le ascundea, acestea vor fi i
ale lui. Atunci va avea tot ce i-a dorit vreodat i nu-i dduse seama ce mult i
lipsete. Jill. Era Jill. Ochii ei scnteiau, dar privirea era nesigur. Orice ar fi gndit,
i dispruse tremuratul, se simea mult mai bine. Ajungnd lng ea, i mngie
obrazul cu un deget, n timp ce dorina ca o flacr i ardea n interior. Se for si ia gndurile de la durerea din vintre. Avea nevoie de ea, dar trebuia s i plece.
La momentul potrivit i se va deschide ca o floare. Cu o mn n buzunar, se mai
uit odat n ochii ei. l ardeau cu o mulime de ntrebri crora le va rspunde cu
dragoste. Pasiunea ei era ca o carte de joc slbatic, i era sigur c atunci cnd o va
juca, vor ctiga amndoi.
- Nu-i face probleme n legtur cu ngerii. i vei avea la timp, zise el,
cobornd pe scri.
Cineva pusese banda cu Marul Trompetelor, n timp ce Jill i verifica listele,
iar i iar. Furnizorii fceau ultimele retuuri la mesele de pe peluza roz, patruzeci
de scaune, frumos mpodobite, erau perfect aranjate pe scrile foiorului, iar panglica din moar mtsos, flutura n vnt.
Cu sptmni n urm, cnd Nora Plimpton i descrisese nunta visurilor ei, Jill
i pstrase ndoielile pentru sine. Acum era bucuroas c fcuse aa. Ceea ce prea
o reproducere de prost gust a capelei de cstorii din Las Vegas, se dovedise a fi
ceva romantic, ca de noapte a Sfntului Valentin. Acum era prins la mijloc, stul
de muzic, ateptndu-l pe Drew cu cei doi ngeri nflorai. Lsndu-i listele pe
scaun, se ls n voia imaginaiei, permindu-i cteva clipe s se, lase furat de
vrtejul fanteziei. Drew lund-o n brae i dansnd prin foior cu ea. Purta o rochie
alb, iar prul i era ciufulit de rsuflri de copil. Le zmbeau ngerilor... i se
srutau... i se srutau...i
- Domnioar? M scuzai...
- mi pare ru, zise ea, tresrind, cu degetele lipite de buze, cnd foile ei
aterizar la picioarele unui asistent de furnizare.
- M gndeam la altceva. E vreo problem?
Tnrul inea n mn o lebd de zahr.
- eful vrea aprobarea dumneavoastr. M-a
trimis s v asigur c pe cldura asta rezist mai bine lebedele din zahr dect cele
de ciocolat alb.
v
Simte c este absorbit de mult prea multe
sarcini, dar pentru moment nu-i psa.
- Snt adorabile. Vreau s spun c viitoarea mireas va fi foarte mulumit, zise

ea, mngind o aripioar.


- Sntei doar coordonatorul acestei nuni? ntreb el, lundu-i lebda.
- D-da. Doar coordonatorul, zise ea, blbin- du-se de parc aceste simple
cuvinte ar fi fost o mrturisire de crim.
Se uit ciudat la asistentul ce ridica din umeri i se ntoarse la cort. Lebede.
Trompete/ngeri. Adunndu-i foile de jos se uit din nou ctre foior. S danseze
cu Drew. S se srute... Drew nu o srutase, nu o mai srutase de cteva zile. Chiar
ieri cnd fusese de acord s aduc ngerii, avusesa ocazia s o srute, dar nu o
fcuse. Se nfior i-i scutur capul. Niciodat nu-i fusese uor s nu se mai
gndeasc la Drew, dar dac mai rmnea pe trmul fanteziilor, era imposibil s
mai fac fa obligaiilor.
Scrni din dini. Nimic nu era imposibil. Nu o dovedise chiar faptul c
supravieuise n ultimii ani? C l trimisese pe Peter la colegiul de medicin? C i
respectase cuvntul dat fa de Barbara? C nu i-a permis s fie o femeie
nepractic, iresponsabil i cu capul n nori? n
tmple i pulsa o durere ascuit. i le mas cu degetele.
- S opreasc cineva muzica aia! ip ea.
Se uit la ceas. Trei i un sfert. De ce nu era Drew aici? De ce oare l-o fi rugat
s aduc ngerii ia? i de ce o agitase remarca nevinovat a asistentului? Un
scrnet dubiu de frne i ntrerupse gndurile. Asta ce mai era? .
Drew i viitoarea mireas, luaser spectaculos curba, n maini separate, din
care tocmai se ddeau jos. Drew abia ajunsese n spatele mainii lui, cnd Nora
Plimpton se grbea pe pajite ctre Jill.
- Jill, e un dezastru. Domnioara i cavalerul de. onoare tocmai mi-au telefonat.
Avionul lor a fost returnat ctr Chatanoga.
i arunc lui Jill o privire jenant, i cu minile n capul plin de bigudiuri, zise:
- Trebuie s-mi fac prul, i...
- ngerii sntem noi, anun Drew, ajungnd lng ele cu cei doi ngeri n brae.
i fcu cu ochiul lui Jill i se ntoarse la Nora.
- O machet din paradis, saudac vrei, de lng Macomber.
- Oh, Andy, zise Nora, cu minile pe piept.
Arat exact la fel ca cei din revist. Lund unui de
.f
la Drew, fcu civa pai prin foior, fremtnd de fericire.
- Oare mcar unul din cincizeci cunoate faptul c numele meu nu este Andy?
ntreb Drew, optind disperat.
apca lui de baseball era pus invers, iar tricoul rupt n cteva locuri, i totui
energia i spiritul lui i reineau atenia. Era plin de entuziasm. Privindu-I ciudat, ea
ncepu s rd din nou. .
- Ari mai mult ca Andy dect ca Drew, zise ea, atingndu-i umrul

prietenete.
Dumnezeule, n-ar fi trebuit s fac asta, pentru c voia s o fac din nou. i o
fcu. Muchii braelor lui erau fermi la atingere i destul de puternici ca s-o ia n
brae i... ntr-adevr trebuia s nceteze.
- Ce-ai fcut pn acum? ntreb ea, ascunzndu-i mna prin hrtii, de unde nu i se vedea murdria de pe degete.
- Ai jucat fotbal prin noroi?
Privirea i se mut lene de pe brae, pn n ochii ei. Ridic din sprncene, pn
cnd acestea atinser banda de plastic a epcii de pe frunte i le inu acolo ntr-o
tcere provocatoare.
- Deci, ntr-adevr, ai participat la un meci de
fotbal n noroi, nu?
RicJicndu-i. braele, i privi hainele pline de murdrie i rnji rutcios.
- Nu. M-am dus s discut cu proprietarii i i-am ajutat s sdeasc nite
arbuti. Orange Blosson se retrage din mai multe afaceri i...m . rog, nu conteaz
asta acum. Vorbim mai trziu
despre asta. Cum merge nunta?
- Bine.
- Ba nu e bine, zise Nora, ntorcndu-se la Drew. Mitch i cu mine avem
nevoie de o domnioar de onoare i de un cavaler. Lund al doilea nger, se uit la
Drew i apoi la Jill.
- N-ai Vrea voi s-mi facei o mic favoare? S ne susinei, pe mine i pe
Mitch?
Cu mna pe piept, Drew se uit surprins la hainele lui.
- Oh, nu ai nevoie de smoking, explic Nora. Doar ceva s mearg la o
cravat. Te rog, spune c vrei.
Rznd bine dispus, se apuc de tricou.
- De o cravat i un du, zise el. Ce zici, Jill?
- Da, ce zici Jill? tiu deja cu ce voiai s te mbraci. Vei arta minunat n
dantela aceea roz. Nora i opti lui Drew. Are o rochie simpl din dantel roz, fr
bretele, lung pn la genunchi, artnd o lu,ngime care mai avea civa centimetri
buni pn ia genunchi.
Jill se uita mirat la amndoi, surprins de faptul c luase cererea ca fiind
normal. Nora nu chemase nc oamenii. N-o fi chiar aa de ru s stai lng scrile
din foior, lng Drew, s asculi jurmintele de cstorie. i simi inima in stomac,
la urmtorul gnd. Ct de ru putea fi, pretinznd c nu se va preface c asta ar fi
nunta lor? Oare era nebun s cread c va putea trece prin aa ceva, plus recepia?
nainte s se poat decide, Drew hotrse pentru amndoi. Cu dou degete n
sus, accept, nainte ca Jill s poat spune nu.
- 45 de minute, declar Drew, lund-o la fug ctre main. N-o s m

recunoatei.
Ea l recunoscu. Era cel mai bine brbat de la nunt. Purta un sacou bleumarin,
un trandafir rou la butonier i o figur serioas, potrivit unei ceremonii. Privirea
lui se intersect cu a ei, exact n timpul cnd ea l cuta din ochi. Ea se uita la
buchetul de flori din mn, furat de cuvintele lui Kahlil Gibran, i cu o greutate
zdrobitoare n piept. Dragostea. nc un cuvnt despre iubirea
Pare s fie dragoste
fr sfrit i credea c va exploda. Cnd i ddu buchetul Norei, ochii i erau
holbaji, iar plmnii nu mai funcionau la capacitatea normal.
Dup ceremonie, cntar trompetele ntr-un continuu crescendo, iar vibraiile
acestora o rscoleau pn la lacrimi. Trebuia s i-l scoat pe Drew din minte i s
se gndeasc la altceva. Abordnd un zmbet stupid, se uit n jurul ei. Ieise o
nunt elegant; toat lumea spunea asta, chiar i Max, de zgarda cruia atrna o
cravat neagr, care sttea tcut n braele Barbarei, iar cineva arunca cu petale roz
de trandafir.. Cnd Drew srut mireasa i l felicit pe mire, lui Jill i ddur
lacrimile, dar i le terse repede, nainte ca cineva s o vad.
Furat de evenimente, o srut i pe ea, i deodat, totul prea prea desvrit,
prea prostesc, i prea minunat ca s mai rrVin nc vreun minut.
Cerndu-i scuze, plec, strecurndu-se tcut de pe pajite. F ceva, opti ea,
privind mprejur. Trebuia s fie ceva de care s se ocupe,
Ceva s o in departe de Drew. Aranj scaunul, se agit pe lng flori i ncepu un
rzboi cu furnizorul care se ocupa de platourile de prjituri.
- ncurc-lume.
trebuia s fac ceva, ceva important i necesar.
Nu trebuia s se ntoarc; nu trebuia s se uite. Dup sunetul vocii, dup
picturiie de sudoare pe care le simea pe ira spinrii i dup faptul c uitase s
respire, i ddu seama c era Drew.
- Voiam doar s ajut, explic ea cu jumtate de gur.
Cnd auzi c se apropie, se arcui, ncercnd s ajung la tava cu ampanie.
Furnizorul se evaporase. Dac Drew o va atinge, nu mai era cale de ntoarcere.
- Snt sigur c snt necesar aici.
- Nu eti. E nevoie de tine acolo, zise el, lund-o de mn i scond-o din cort.
Cum ea opunea rezisten, el i opti la ureche:
- Eu am nevoie de tine acolo.
n urmtoarea or, nu se mai mic de lng ea. Odat, ncerc s-o tearg, dar el
a ajuns-o discret, strngnd-o lng el, ferm i hotrt. O aduse napoi, ciupind-o de
coaps ca s fie sigur. i pentru c-i plcea, chiar prea mult. Apoi, mna i rmase
pe mijlocul ei. Nu mi ncercase s scape toat dup-arYiiaza, dar nu putea fi sigur.
Atenia i era fixat pe gesturile ei, fiecare fiind sincer i feminin, lsndu-l fr
grai. Felul n care i atingea urechea, atunci cnd voia s-i aduc aminte de ceva.

Cum se sprijinea de braul lui, cnd i aranja pantoful. Cum se uita pe furi la el pe
deasupra paharului, cnd credea c n-o vede. tia. Fiecare detaliu fizic i e fixase n
contiin pentru totdeauna. Dup ceva timp, se stur de arada social, i se
ocup numai de ea. Trecu o or, ncet i hipnotic, precum o cea de var.
Tresri; Jill zicea ceva de o prjitur.
- Liliac din ngheat alb. E cea mai drgu prjitur pe care am vzut-o
vreodat, Nora.
Se-ntinse dup un platou, dar Drew fu mai rapid.
- Una e de ajuns, explic el, mpingnd-o uurel peste pajite, pn urcar "pe
scri spre foiorul gol.
- Nu vom dansa, nu? zise ea, cu o umbr de panic n ntrebarea repezit.
Vreau s zic c nu dansez prea bine mambo.
- Ai noroc, spuse Drew, hrnind-o cu o bucat de prjitur. Nici eu. Mnc i el
o bucat, i puse platoul pe balustrada alb. Cnd se uit la ea, deja petrecerea era
undeva, departe. Pn i panglicile de mtase, ce fluturau n vnt, preau c vin de
undeva, din Univers. Cu o atingere delicat de deget, i terse o bucic de
ngheat de la gur, apoi art spre a lui.
- Ai nite... Nu.mai putea scoate un cuvnt; se uita la el, cu un nou fel de
intensitate. Lumea se oprise n loc, i pentru un moment, singurul lucru existent era
cldura degetului ei. Lund-ode mn, i lu degetul, i-l trecu peste buze i i-l linse.
Ea micor spaiul care era numai al lor acum, venind mai aproape, iar ochii ei l
priveau sugestiv.
- Jill. Lund-o n brae, o srut i o tot srut pn l duru gtul.
- N-o s ne simt lipsa, opti ea lng obrazul
lui.
El atept pn cnd se simir n siguran.
- la-o nainte. Vin imediat dup tine.
Cinci minute mai trziu ua apartamentului ei se deschise i Drew apru n prag
cu o sticl de ampanie n mn. nchise ua cu piciorul i zise, sprijinindu-se de ea:
- Bun.
- Bun, zise ea, ridicnd din umeri.
Netiind ce s fac, i frec palmele, stingherit i-i trecu minile prin pr. Un
cercel i czu, ea l prinse i ncerc repede s pun la loc n ureche perla aurie.
- la uite-m snt o nendemnatic, zise ea rznd nervos. El o lu de mn, o
conduse n dormitor, unde puse sticla de ampanie pe msua de toalet. Privind n
oglind, ochii lor se ntlnir, iar el zise:
- nainte de a stabili care dintre noi e mai nervos, vreau s-mi cunoti perfect
inteniile. Scoase din buzunar un prezervativ i l puse lng sticl. Cum ea nu
schia nici un gest, el mai scoase dou, punndu-le lng cellalt. Trecuser cteva
secunde.

ntorcndu-se de la oglind, Jill se apropie de msu. Se descl de pantofi i


zmbi.
- i eu a vrea s-mi fac cunoscute inteniile, dar nu am aa ceva.
n aer plutea o tensiune plin de electricitate.
- E-n regul, zise el, scondu-i cravata, n timp ce venea nspre ea. Lund
prezervativele, le puse lng el i zmbi.
- Poi s le foloseti pe ale mele.
Dezbrcai de haine, se rostogolir pe perne ntr-un hohot de rs.
El veni spre ea i o privi adnc, pierzndu-se n ochii verzui-albatri.
- Trebuie s-o facem n cearceafurile astea, nu?
Aceste cearceafuri, acestea pe care el o ajutase s le mptureasc. Aceste
cearceafuri, care-i aduceau aminte de felul n care el le inea n brae, atingndu-le
i pipindu-le, ducnd-o n pragul leinului.
- Da, zise ea jucndu-se cu o uvi de pr i ocolindu-i privirea.
Am dormit n ele n fiecare noapte din ziua aceea... tii tu... cu spltoria... cnd
le-ai atins...
O srut pe nas.
- Ai dreptate, zise el.
- Le-am pus acum dou sptmni. De atunci le tot spl i le tot folosesc, spuse
ea, ascun- zndu-i faa n mini i chicotind.
Era ca ampania, o combinaie de spum i subtilitate, i deodat i ddu seama
ct de nsetat era. ndeprtndu-i mna, i mngie cu degetele buzele, apoi cobor pe
gt, pn la sni acoperindu-i cu palma.
- Mi te-am imaginat n aceste cearceafuri, ateptndu-m cu braele deschise i
cu prul rsfirat pe pern. La asta te gndeai i tu?
- Cam aa ceva, o ngn el.
Ea ncerc s-i ascund faa n pern, dar el i opri gestul cu un srut.
- Ceva n genul sta? ncepu s-i guste gura cu srutri umede i ample, apoi
cobor pe gt ngropndu-i faa ntre snii ei.
Pielea ei ardea i mirosea a femeie, a trandafir i a zmeur.
- Sau ceva n genul sta?
La mucturile lui respiraia ei se acceler, ncetnd s mai rd.
- Oh, Drew opti ea, ngropndu-i degetele n prul lui. .
inndu-i faa lipit de sni, ea l grbea cu micri nerbdtoare. El i alinta
sfrcul cu degetul mare, tiind exact ct de tare s Ie rsuceasc i s i le ciupeasc
ncetior. O simea mpingndu-l, trgndu-l i chemndu-l pe nume iar i iar.
Buzele i cuprinser cellalt sfrc, trgnd uor cu gura, apoi cu limba, iar mna i
mngia coapsele, apsnd-o pe sexul excitat. Era fierbinte i umed i i se
deschidea cu un geamt nnebunitor.
Cnd ea i striga numele printre gemete de plcere, el se simi att de excitat

nct erecia devenise insuportabil. Dac ea nu mai putea rezista, nu tia, dar de el
era sigur. Ii retrase degetele din sexul ei, iar el l cuta cu trupul n mbriare.
- lubit-o, opti el ntre dou srutri, nu putem continua aa, dar va trebui s m
ajui. Nu poi... ahhh. Degetele ei l strngeau ca ntr-un clete, i l zgrie pe spate,
lsndu-i dou urme de foc. El i inu respiraia pn ce ea i-o fur cu un srut.
- Data viitoare, zise ea, uitndu-se n ochii lui pe jumtate nchii. Drew, ajutm. Te vreau acum.
- Daaa, Jill, daaa, i ntinse mna dup unui din prezervative. Dac vom mai
tri pn atunci. Rmase surprins de propria-i reacie, grbit i sigur, i o lu din
nou n brae.
- Acum?
- Acum, opti ea, artndu-i cum s intre n ea, cu o superb i cald capitulare.
Cu fiecare micare, tandreea lui i lua respiraia i pasiunea i izbucnea prin fiecare
por al pielii. Drew o umpluse cu sexul lui, iar plcerea cretea din ce n ce. Mai
mult plcere dect cunoscuse vreodat. Plcere pn la limita experienei i mai
departe. Plcere att de intensa nct pumnii ei strni i loveau umerii i apoi
cdeau deschii pe pern.
l privi cu ochii dilatai de plcere i de dorin, i dduse att de mult.
- Acum! ip ea, oferindu-i-se ntr-un strigt fr rsuflare.
Acum i ntotdeauna", se jura el n gnd, in timp ce-i privea ochii cuprini de
sfreal. Spasmele ei l duser dincolo de limite i n final o umplu cu esena lui,
provocndu-i cel de-al doilea orgasm.
Cnd totul se terminase, amndoi stteau ntini, gfind unui n braele celuilalt.
El vorbi primul:
- Eti bine?
- Mai mult dect bine!
- Da, sigur c eti, fu el de acord iesind, din ea. Vin napoi imediat.
Cnd se ntoarse din baie, o gsi nfurat n cearceaf, ncercnd s deschid
ampania.
- Ai grij ncotro ndrepi sticla aia, zise el, nainte ca dopul s ricoeze din
perete tocmai n partea cealalt a camerei.
ampania se revrs pe cearceaf.
Cltinnd din cap, disperat, travers camera, ncercnd s-i ia sticla.
- Taittinger din optzeci i trei. tii ct de mult cost chestia asta?
Ea i muc limba, ncercnd s opreasc revrsarea ampaniei.
- Enorm, zise ea, cnd era convins c nu va izbucni in rs. El lu sticla i o
puse pe msua de toalet.
Cum ai reuit s terpeleti sticla de-sub ochii vigileni ai-furnizorului?
ngenunchind la picioarele ei i ddu la o parte cearceaful de pe sni i pntece.

Minile i alunecar pe fese, iar ea simi c o apunc din nou tremuratul. Limba
lui cobor mai jos. Ea apuc un col de
cearceaf i gemu.
-Jill?
Ea gemu din nou, iar el opti:
De data asta o facem pe ndelete?
- Voi ncerca zise ea, lsndu-l n voia plcerii, nfingndu-i minile n pr, data
viitoare.
De mult timp atepta s se trezeasc cu coapsele lipite de fundul ei. Att de
mult, pentru a o cunoate n ipostaza asta. Plimbndu-i mna pe curbele mijlocului
ei, i adulmec mirosul i o strnse lng el.
- Miroi minunat, opti el, srutndu-i ceafa.
-Drew?
- Mmmm.
- Drew, tii ce s-a ntmplat ultima oar cnd ai fcut asta. i am fcut-o de trei
ori... ca s lmurim acele intenii clare" ale tale.
O roti uurel pn sttu fa-n fa cu ea.
- Acum e timpul s le punem n practic, zise el, srutndu-i buze1e-i netede i
adormite.
- Nu ne-am lmurit cu inteniile clare" ale mele, pentru c tu ai spus c a face
du mpreun, nu va fi o aventur carnal.
- Mi-ai dovedit c m nel, zise ea, micndu-i-se provocator n brae. Snii se
frecar de pieptul lui, pn cnd n ochii-i se citea dorina.
- i ai dovedit-o att de bine, opti ea.
El se dezlipi cu greu, se ddu ntr-o parte i se ridic n fund.
- Cred c ar fi bine s discutm despre altceva. Cel puin, pn nu ajung la
urgene.
- Da, i eu cred la fel.
Se ridic i ea n aceeai poziie i i acoperii snii cu cearceaful.
- Modelul sta, de culoarea piersicii, nu prea se potrivete, spuse ea, referinduse la cearceaful pe care l scosese din dulapul de lenjerii, ca s-l nlocuiasc pe cel
ptat de ampanie. La acela pe care el i-l ddu jos de pe sni i pntece. Se uit la
Drew, simind c pulseaz din nou. Cltinnd ferm din cap, cu braele ncruciate
pe piept, el se lupt s nu zmbeasc.
- Cred c nu ar trebui s vorbim nici de lenjerii de pat. Avnd n vedere istoria
lor umed i slbatic.
Privirea i se ncruci cu a ei. i separau doar civa centimetri. Izbucnir n rs.
Aranjndu-i cteva fire rebele de pr, Jill i uguie buzele.
- la s vedem. S vorbim despre nunt. i-a plcut cravata lui Max? Nu pot smi dau seama cum i-a venit Barbarei o asemenea idee.

Pocnind din degete, el spuse:


- Drace, am uitat. Imediat dup ceremonie, te cuta Barbara. Mi-a ieit din
minte, pentru c ea plecase, cnd te-am gsit eu la cort.
Jill se uit fix, nghend nemicat la propriile ei gnduri.
- i-a zis Barbara ce voia?
- Nu. Snt sigur c-o s te sune dac va avea nevoie de tine, zise el ntorcndu-se
pe-o parte ca s se sprijine ntr-un umr.
Tensiunea dintre ei era mai mic.
- Jill, voiam s discutm despre grdina de lng Macomber. ii minte c-i
spuneam ...
- Ce? Oh, s nu uii, zise ea, dndu-se jos din pat. Ct m duc s fac o cafea.
Lumina dimineii ce ptrundea printre jaluzele, i fcea desene exotice pe piele.
Era o nou experien plcut, s o priveasc. Urmrindu-i goliciunea prin camer,
uitase despre ce vorbea nainte. Tocmai se decisese s se aeze mai bine i s se
bucure de privelite, cnd ea dispru la toalet.
- Nu-u-u-u, se vicri el.
- Nu, ce? ntreb ea, rsucindu-se de dup u.
- Nu... i acoperi snii. Nu te mica. Nu m lsa aa, spuse el, gemnd
dramatic. n condiiile astea poate muri un om.
- Nu i dac i va bea cafeaua. Strecurndu-se ntr-o rochie bleu din mtase, se
ndrept spre u. Vin imediat napoi.
Se grbi s ias din camer, lsndu-l n plin colaps, i nchise ua. n cap nu
avea. dect un singur gnd, n timp ce ridica receptorul. Barbara o cutase. Ba mai
ru! O cutase Barbara, cea care era n legtur cu un cmtar. Form numrul.
Ateptnd s sune, i imagina tot felul de dezastre eminente. Toate erau din vina
ei. Dac n-ar fi ales s petreac att de mult timp cu Drew, s se gndeasc numai la
el i s-i cheltuiasc toat energia cu el, ar fi putut fi mai mult cu ochii
pe Barbara. N-a mai discutat pe-ndelete cu ea de cteva zile.
Jucndu-se cu uviele de pr ciufulite, ncepu s se agite n faa telefonului.
ntotdeauna fusese de gsit pentru Barbara i pentru oricine din locuitori. Acum
lumea ei se-ntoarse cu susul n jos i cu josul n sus, din cauza lui Drew. i rezem
fruntea de perete. Drew. Magnificul, spiritualul, pasionalul; minunatul Drew. O
durea inima de ct de mult dragoste i purta. Cum oare viaa ei devenise attde
complicat?
i de ce nu rspundea Barbara la telefon?
-Jill?,
Puse repede telefonul n furc, de parc ar fi fost prins asupra faptului.
- Drew.
Se apuc cu o mn de stomac i se holb lai el, rezemat de tocul uii.
- M-ai speriat. D-de cnd eti aici?

Era descul i cu pieptul gol, iar pantalonii, nenchii la curea, i atrnau pe


coapse. mpinse ua cu piciorul..
- De destul de mult timp; ct s-mi dau seama c nu voiai s fiu aici. Ce se
ntmpl, Jill?
- Nimic, i telefonam... fratelui meu. Asta-i tot.
Fixnd-o din priviri, zise:
- Credeam c azi-noapte am drmat toate barierele dintre noi. Hai, spune-mi.
Vocea i era caldi iar zmbetul plcut i-l simea n tot trupul. Continu:
- Las-m s te ajut. Ai putea s greeti. tii c pot fi un brbat hotrt.
S-ar fi simit mai bine dac ar fi fost suprat. Putea face fa nervilor. Jucnduse cu cordonul rochiei, se uit ntr-o parte.
- Totul a evoluat att de repede ntre noi!
- Asta pentru c aa trebuia s se ntmple. Pentru c a fost prea din scurt, e din
cauza ta.
Zmbetul ei sfios i privirea fr speran, l fcur s trnteasc ua i mai tare.
- Dumnezeule, Jill, de ce nu m lai s te cunosc mai bine?
Intr n panic.
- Te rog, Drew. De ce vrei s te implici, cnd tii c viaa ta adevrat este n
New Jersey? Las-o balt, tii c nu-i problema ta.
- Deci ese ceva! Ai pit ceva?
Neg din cap, puin cam prea tare, apoi vorbi calm:
- i-am spus c dac e vreo problem prin Cinnamon Key, pot s-o rezolv.
Se gndi bine nainte s vorbeasc. Cnd o
fcu, ea simi cum ncepe s se prbueasc lumea ei cea nou i nsorit. Se
scrpin n ceaf.
- Spune-mi un singur lucru. n legtur cu
noaptea trecut.
Ea i muc buzele.
- Ce este n legtur cu asta?
- Regrei ceva?
- Nimic. Nu regret nimic din tot ce s-a n- tmplat. Se uit n ochii lui, pn i
ddur lacrimile. Trebuia s schimbe subiectul sau o s izbucneasc n plns. Fcu
civa pai nspre mas i se sprijini de sptarul scaunului.
- Voiai s-mi povesteti ceva. Despre ce era vorba?
Ar fi vrut s vin la ea, dar se abinu,
- Mai bine plec, zise. el, frecndu-i brbia cu mna.
- Poi s-mi spui mai trziu, zise ea repede.
Lum disear cina aici.
O privi ndelung.
- Se pare c ncerc de unul singur s drm barierele. Poate ar trebui s m

opresc pentru un timp. Tcerea dureroas plutea n jurul lui.


-Aa s fac?
Ea l privi neputincioas.
- Noaptea trecut... a fost... minunat.
- Spune-mi ceva ce nu tiu.
Ar fi vrut s spun ceva, dar n loc de asta, cltin din cap i oft. Drew se aez
pe scaunul opus ei. Prinzndu-i mna n palm, atept pn cnd ea l privi n ochi. .
.
- n dup-amiaza asta plec cu avionul nspre NewJersey.
Nu se mic, nu respir, pn cnd nelese sensul cuvintelor.
-nfeleg.
Se aez lng msu, simind cum i se scurge tot sngele din trup. nepenise
pe scaun i nghiea n sec, ateptnd s i treac durerea i s o apuce furia.
- M ntorc, Jill. O vom rezolva noi.
- Nu trebuie s spui asta. O lacrim de trdare i curgea pe obraz.
N-o s se mai ntoarc. Nu la ea, n nici un caz. Mai ales dup cum stteau
lucrurile. Gndul acesta nu o lsa n pace, n timp ce o atepta pe Barbara s-i
deschid ua. Drew nu se va mai ntoarce dect dac i va povesti de mitul
furtului.11 Azi. nainte s piece. Dar nu i putea spune nimic, pn n-o elibera pe
Barbara de promisiunea fcut.
Tot ce trebuia Barbara s fac, era s-i asculte planul. Mai nti l va pune pe
Drew s jure c va pstra secretul, apoi i va spune totul. Sau mcar prile cu care
va fi Barbara de acord.
- Jill, draga mea, zise btrna, deschiznd ua. Intr!
Jill intr n cas i nchise ua, pe cnd Max, fericit, ltra de zor.
- Trebuie s discutm, Barbara...
Barbara l lu pe Max n brae ca s-l liniteasc i se aez pe canapea.
- Oh, draga mea, spuse ea, jucndu-se cu Max. Probabil c te ntrebi ce voiam
s discut cu tine la recepia de ieri. tii, Jill, nu ari prea bine. Ce s-a ntmplat?
Se ntmplase c de o or i jumtate, fusese att de preocupat de plecarea lui
Drew, nct uitase de Barbara. Uitase c ea era motivul care o grbea s se dea jos
din pat i cu care o prinsese Drew vorbind la telefon.
- De ce doreai s m vezi, Barbara? Ce s-a ntmplat?
Femeia privea cnd ntr-o parte cnd n alta. l strnse pe Max n brae, nainte ca
acesta s-o ia la fug.
- E o prostie, ntr-adevr. M-a lsat maina i
Susan Connell
voiam s te ntreb dac crezi c service-ul de vizavi de autostrad este bun. tii
cum unii de prin anumite locuri prpfit de o femeie singur.
Jill se uit ptrunztor la ea.

- Eti sigur c numai din cauza asta voiai s m vezi? Te-a su.nat cmtarul
acela, nu? .
- Nu, Hector nu a mai sunat... de mult. Apoi zise repede:
- i n ceea ce privete maina mea, l-am ntrebat pe Ralph unde crede c ar fi
mai bine s o duc. Spunea c la staia Welchs Service snt oameni cinstii.
Zmbetul Barbarei era puin mecher, iar ochii luminoi, dar deocamdat Jill era
hotrt s accepte ce auzise. Se mut pe marginea scaunului ei.
- Barbara, n ultimul timp, eu i Drew ne-am ntlnit de mai multe ori.
- tiu drag. Mi-a spus Ralph, zise ea zm- bind complice. i noi am petrecut
mult timp mpreun.
- Barbara, sntem dou femei n toat firea. Barbara aprob din cap. i putem
vorbi sincer. Btrna o aproba n continuare, dar zmbetul i pierea din ce n ce.
Drew este ngrijorat de unchiul su. Dac-mi dai voie s vorbesc cu Drew, snt
sigur c el va nelege; i...
- Jill, nu a vrea s fiu nepoliticoas, dar ce l intereseaz pe Drew cu cine se
ntlnete unchiul lui? Barbara se ridic n picioare. Sau unde i-a petrecut noaptea
trecut?
- Noaptea trecut? Apsndu-i pieptul cu mna, Jill veni lng ea. Ai fost
mpreun noaptea trecut?
- E chiar att de ocant?
- Barbara, nu, zise ea cu blndee, nu este ocant. Pur i simplu nu mi-am dat
seama c voi sntei aa de apropiai.
- Sntem, spuse ea. i este cel mi romantic i
nelegtor brbat. Nu mi-am imaginat vreodat c voi mai avea o a doua ans a
unei asemenea fericiri.
Eu mi-am imaginat c am avut-o pe prima.
- Barbara, nu i-ai povestit lui Ralph cum stai
cu finanele?
Rsul femeii avea mai multe nuane.
- Am vorbit despre multe noaptea trecut. Mi-a spus c m admir ct de. bine
mi conduc afacerile, de cnd a murit Raymond. i mngie clavicula i, pentru
cteva minute, se uit n alt parte. Cnd vorbi din nou, vocea i era vistoare.
- Totul a fost att de frumoi Nu am vrut s stric totul. Cum puteam s i spun,
dup ce mi zisese aa ceva?
Jill i apropie palmele, iar apoi le deschise ctre Barbara.
- Lucrurile ar fi mult mai uoare, dac i-a putea spune lui Drew.
- Nu. Nu-i poi spune, zise ea, iar ochii i se
umplur de. lacrimi. Drew i Ralph i spun totul. Drew i va spune unchiului su.
i va spune sigur, pentru c tii care este prerea lui n privina femeilor
nfometate dup bani.
-

- Ai de gnd s-i spui vreodat lui Ralph c


Ji-ai amanetat acele lucruri?
Barbara i aplec capul.
- Drew crede c i ascunzi ceva, nu?
Jill ridic din umeri. ,
- Nu am fost cinstit cu tine, cerndu-i s ii secretul, spuse ea, tergndu-i
lacrimile cu dosul palmelor. Nu se mai putea opri din plns.
- Barbara, Ralph va nelege c impasul financiar n care te afli a fost cauzat de
slbiciunea lui Raymond, nu de a ta.
Smiorcindu-se, Barbara scoase o batist din mnec i i sufl nasul. Pe figur
i apru o urm de zmbet.
- Poate c nu am avut prea mult ncredere n
Ralph. Este att de nelegtor!
Inima lui Jill btea mai tare, nsufleit de sperane noi.
- i-acum, c sntei mai apropiai, Ralph i va
aprecia onestitatea.
,
- Nu m-am gndit la asta pn acum, Jill. Barbara se ridic n picioare, btnd-o
pe umr. M bucur c am avut aceast discuie. Jill, i voi spune lui Ralph. i odat
ce i voi spune, vei avea permisiunea s-i spui i tu lui Drew.
- Da? Se uit la ceas i apoi la Barbara. Drew era probabil n drum spre
aeroport. Dac pleca n urmtoarele cinci, minute, l va putea ajunge din urm.
- Cnd, Barbara? Cnd i vei spune lui Ralph?
Ochii btrnei strlucir de uurare i de satisfacie.
- Imediat dup ce ncasez cecul pentru aciuni.
Opt
Jill privea cu prere de ru la ce rmsese din buchetul vechi de dou sptmni.
Chiar dac l mprosptase cu ap i cu granule nutritive, era imposibil s mai
cread c trandafirii roz ar mai putea rezista. n linitea biroului, se uit pe cartea
de vizit. Numai vzndu-i scrisul i o apucau transpiraiile. Citi mesajul pentru a
suta oar.
ncuie-i uile. M ntorc."
Drew.
Lu vaza mai aproape i mirosi trandafirii,poate se mai simea vreo miasm.
Nimic. Nici urm de mirost Cuprinse o floare n palme i vzu, neajutorat, cum se
scuturau petalele. Fix din ochi floarea, apoi cartea de vizit i buzele ncepur s-i
tremure. O mn de petale i un mesaj de un rnd erau tot ce i rmsese. Cltin
din cap. Nu era adevrat ntrutotul.
O lsase ndurerat.
,
O lsase s nnebuneasc n tcere.
. Proast", murmur, aruncnd florile i cartonaul la gunoi. O lsase prad

unui adevr de necontestat. Nu se va mai ntoarce.


nchise ochii, lovind din pumni i bombni. Fusese o via i nainte de drew i
avea de gnd s o aib i dup el. Adun i restul de petale de pe mas, aranj
sertarele, puse telefonul pe diagonal... De la nceput fusese o nesbuit, pentru c
se ncurcase cu el. Ce o fi avut n cap cnd i-a permis s se ndrgosteasc
nebunete de un brbat ca Drew Webster, iar apoi s cread c l poate lsa s
piece, fr ca organul principal - inima - s-i fie afectat? Era destul de matur i de
neleapt. Ar fi putut s-i dea seama. Lu suportul de creioane, aranjndu-le i pe
acestea.
Ar fi putut s-o cread!
Ar fi putut avea puin ncredere n faptul c
tia ce fcea.
Putea mcar rspunde la telefon.
- Te putem deranja o secund?
Jill i duse minile la piept.
- Barbara, de cnd eti aici? Max o lu la fug pe lng Barbara, ltrnd fericit.
Cu privirea fixat pe coul de hrtii, Barbara lu lesa lui Max, lsndu-l s alerge
liber de la sofa la fereastr i napoi.
.
- De destul timp ca s-mi dau seama c eti suprat. Sper c nu snt i eu
implicat.
- De ce s crezi asta?
- Florile alea erau de la Drew, nu? Pot s-mi dau seama c v-ai certat, spuse
ea, aranjndu-i prul cu mna, mi pare ru, Jill, dar n ultimul timp, toate mi-au
ieit de-a-ndoaselea.
Jill era tentat s-i spun Barbarei c ele dou au n comun mult mai multe dect
i putea imagina ea. O privi cu ochii ngustai. Barbara avea ceva n minte i asta
nu era Drew Webster.
- Da, Drew mi le-a trimis, dar asta acum dou
sptmni, iar acum, pur i simplu, nu fac dect sa lase mizerie pe aici. Oricum, el
s-a ntors de unde a venit, iar eu snt aici. Art spre birou cu mna i zise: Vezi?
Totul e normal. Acum spune-mi, ce pot face pentru tine?
Barbara ezit cteva secunde nainte de a vorbi.
Mi-am adus aminte c azi e ziua n care te duci n Macomber, pentru
aprovizionarea biroului cu birotic. M ntrebam dac pot s merg i eu cu tine.
Vezi tu, trebuie s m duc la magazinul lui Dilby.
Jill ni de pe scaun, surprins.
- Vrei s spui c i-ai ncasat cecul? S te ajut s-i iei lucrurile napoi de la
Dilby?
- Nu, draga mea. Mi s-a stricat maina. Am nevoie de bani ca s-mi iau una
nou. i dac serviciul meu de ceai din argint tot st degeaba pe servant...

Vedea stele verzi. Era ct pe ce s cread c se ntrezrise o cale de ieire, o


speran. Puterea propriei reacii o speriase, lsnd-o pentru o clip, fr grai.
Aranjnd sertarul biroului, o vzu pe Barbara jenat, cum i punea lesa lui Max.
- lart-m c te-am deranjat din nou. O s iau
un taxi.
.
- Nu, te duc eu. M gndeam ... cnd s mergem n Macomber.
i lu poeta, o puse pe birou, i nchise interfonul.
- Pe lng asta, am nevoie de o pauz. Ce-ai
zice dac am mferge acum?
- Da. Oh, tiam eu c m pot baza pe tine. l duc pe Max acas i mpachetez
serviciul de ceai, zise Barbara, cu mna pe clan.
Jill ddu ocol biroului i rmase pironit cu ochii la florile aruncate n co.
Florile preau patetice i dezgusttoare fr frunze i petale. Spuse ncet:
- Barbara, vin s te iau n cteva minute. Am uitat ceva.
Atept pn plec Barbara i se opri lng co. Ignornd celelalte gunoaie, cut
prin el. Cnd gsi cartea de vizit, o strnse la piept, de parc gsise o parte din
Drew. O privi i rse. Degetefe i mngiau marginile i scrisul, iar inima i se
umplea de amintiri pline de tandree. Orice s-ar fi ntmplat sau s-arntmpl, tia
un singur lucru. Un adevr mare i minunat. C nu voia s-l uite nici pe el i nici ce
fusese ntre ei.
- Nici un regret, Drew, opti ea. Niciodat.
Era miezul nopii. Deasupra oraului Cinnamon Key, cerul se despica de tunete i fulgere. n tcerea nconjurtoare, lui Jill i
se prea c nu este singur. Scondu-i minile din buzunarele rochiei se opri s
priveasc n urm. Nu era nimeni. Scuturndu-i capul, i reaminti c se afl n
Cinnamon Key i c i face plimbarea de la miezul nopii cu care se obinuise de
vreo trei sptmni. Hotrt s nu se sperie, mri pasul cndincepu ploaia.
Travers trotuarul i o lu grbit pe iarb. Era sigur c dac se plimba cineva
n spatele ei, acesta nu va merge spre foior. Se opri i se ntoarse. Era cineva
acolo, rezemat de un palmier. Drace! Dorea s fie singur, s se gn- deasc cum
s-I uite pe Drew. Se ls pe vine, punndu-i rochia ntre genunchi. Poate c dac
sttea linitit, lumina de pe strad nu ar fi ajuns la ea, iar persoana, oricare ar fi
fost, ar fi plecat.
Acolo. Dinii i clnneau, iar respiraia i se oprise. Persoana se mic i simi
panica pentru o secund, ntrebndu-se dac ntr-adevr o fi vreun ho n Cinnamon
Key. ncerc s scape de gndul ridicol, dar pulsul i se accelerase oricum, n timp
ce se chinuia s vad ceva. Dar cine o fi oare?Stnd n ploaie, trase aer adnc n
piept, cnd vzu c persoana vine spre ea.
Nu, nu se poate. Csc ochii. ntunericul i joac feste. Sau i se pare? Se sprijini,
nendrznind s respire.

- Drew? opti ea. Tu eti?


Pardesiul lui bej flutura n vnt. i btea inima n urechi, dar nu att de tare, nct
s nu-l aud:
- i-am spus c m ntorc.
ncerc s vorbeasc, dar nu putea. El se apropie n ntuneric, pn ajunse n
capul scrilor din foior. n lumina obscur, vedea cum apa i iroia din pr pe fa.
nainte s articuleze un cuvnt, Drew se repezi i o lu n brae. Se simea att de
bine strngnd-o i apsnd-o cu trupul. Toat frica de a-l pierde dispruse i prin e
srutri i sunete guturale, l auzi spunnd:
- Nu puteam s mai rezist nici o zi, fr s te vd.
- Mi-e fric s clipesc, s nu dispari, spuse ea.
- Nu plec nicieri. Cobornd pe scar, o atept s se aeze i ngenunche lng
ea.
- Las-m s te privesc. Apucnd-o cu minile de genunchi, o mngie pn
spre coapse.
- i las-m s te ating. Dumnezeule ct mi-a lipsit atingerea ta, Jill.
Nu se putea opri din tremurat. Dorina de el izbucnise dintr-o dat, vibrant i
plin de emoie, i n tcerea ce i nconjura, tia c i el simte la fel.
- Drew, murmur ea. Nu-mi vine s cred c eti aici.
IVlngind-o cu degetele ntre coapse, o ntinse pe spate i o srut. Un srut
somptuos i ptrunztor.
- Acum crezi sau nu?
Trecndu-i degetele prin prul lui, pn la gt, ddu din cap, rznd:
- Da. Dar de unde tiai c snt aici?
- Vii mereu pe aici, nu-i aa?
.
Prea sigur. Sigur numai n felul n care pot fi
ndrgostiii, iar aceast revelaie o rscoli adnc. Se uit n ochii lui, tiind c nu
are nimic de pierdut sau de ctigat spunndu-i adevrul.
- n fiecare noapte... de cnd ai plecat.
Se ntinse lng ea, acoperindu-i buzele cu gura i cu limba.
- De ce?
- Pentru c atunci cnd snt aici, m gndesc la
tine.
i mngie pieptul cu degetele, coborndu-le pn la pantaloni. Nu voia s
vorbeasc... dorea s-i simt buzele presndu-le pe ale ei.
El o ndeprt uurel.
- Despre mine cu tine, opti el, ca scuturat de tunet.
- Da, zse ea, desfcndu-i picioarele, pentru a-l simi mai aproape.
- Mai spune-mi. Spune-mi totul.
- Despre... cum ar fi dac a face dragoste cu tine aici?

- Aici? El se uit primprejur. Chiar aici pe scri?


Ea i cobor mna mai jos, n timp ce Drew simea c i cade cerul n cretet. S
se culce cu Drew aici o fcea curajoas, dar s l doreasc att de mult o nnebunea.
- Da, aici, opti. F dragoste cu mine aici. Cnd el neg din cap, simi un
moment de panic.
Apoi el zmbi, ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat.
.
- Nici nu tii ct de mult mi-am dorit s aud c mi spui asta, zise el, scondu-i
pardesiul i punndu-l lng ea. Se priveau ncontinuu n ochi, pe cnd minile lui i
ridicaser rochia.
- Ct de mult te-am dorit aa... nconjurai de atmosfera fierbinte din foior, el i
srut coapsele iar i iar...
Gsind peticul de material dintre pricioarele ei, fu copleit de senzaii i,
nnebunit, voia mai mult.
- Drew, scnci ea, cu degetele n prul lui. M-am gndit la asta n fiecare
noapte, opti, ob- servnd n treact c se stinseseri luminile de pe strzi.
ntreaga ei fiin pulsa la atingerea lui. Timpul i locul nu mai existau.
Trgndu-I mai aproape, simi cldura gurii lui pe piept.
ndeprt materialul rochiei ude. Respiraia i era scurt i plin de dorin.
Devenise de nesuportat. i desfcu nasturii de la bluz, desfcu bretelele sutienului
i ndeprt cupele de aten ce o incomodau. i gsi sfrcul cu gura i ncepu s i-l
sug i s i-l ling, n timp ce degetele lui i mngiau, cuprindeau i apsau sexul
umed. Jill nu mai cunoscuse o asemenea disperare erotic. Cnd i ddu jos chiloii
i i introduse degetele n sex, nu mai avu rbdare.
- la-ml
El scoase sunete neinteligibile, iar ea tia dup fervoarea lui, c erau din cauz
c o dorea att de mult. nelesese totul. Cu minile pe podea, i ridic coapsele.
Cutnd n buzunar, el gsi prezervativul. Cnd s rup hrtia, ea spuse:
- Las-m pe mine.
Lu prezervativul cu degete tremurtoare i i-l puse pe sex, apoi se uit la el:
- Este cel mai nebunesc lucru pe care l-am fcut vreodat.
- nc nu, zise el. tiu ceva i mai nnebunitor.
i-aduci aminte?
Desfcndu-i picioarele complet, l ghid, pn cnd sexul lui o umplu. i
amintea. Duritatea i cldura lui, micrile repezi i ncete i mai ales plcerea
intens. i mai era ceva ce nu tia. Aroma lui de brbat, amestecat cu ploaia,
sentimentul erotic, i picioarele ncolcite pe dup pantalonii lui. i, trecut de
marginile contientului, un sentiment delicios de a fi descoperit.
El vorbea din nou fr ir, i dac nu ar fi fost att de aproape de extaz, tia c ar
fi rs. Dar acum nu putea, pentru c puterea ce i unea, i conducea cu frenezie spre

un loc unde toate emoiile se ntlnesc cu fora flcrilor de foc. Cnd totul se
terminase, el i ddu drumul tcut, iar ea rmase rsuflnd greu.
El se mic primul, cutnd o batist. Dup un moment, se ridic n picioare,
privind-o:
- Aa salutri mai zic i eu. Ea i ncheia nasturii, .nendrznind s-l priveasc.
-Jill?
Pentru c ea nu spunea nimic, i ridic brbia.
- De ce eti aa de tcut? Te doare ceva?
- Nu. Este att de... Am fost nebuni. Nu snt obinuit s...
- S-i asumi riscul de a cere ceea ce-i
doreti? S explodezi n braele unui brbat? S m faci att de fericit? ntreb el
mbrind-o.
- Ceva n genul sta, zise ea, cu brbia n
piept i chicotind. Dup cum treslta i pieptul lui, tia c i el rde. Rsufl adnc,
cuibrindu-se i mai confortabil n braele lui. Era acolo. De ce s se team?
- Ct timp rmi de data asta? ntreb ea. Regret imediat. Nu voia s tie sau s
se gndeasc la plecare, dar nu se putu abine s-l priveasc ntrebtor. Ploaia se
oprise, iar luna, ieit dintre nori, strlucea pe cer, luminnd expresia serioas a
chipului lui. Poate c nu voia s tie, dar trebuia s tie.
- Ct timp avem?
O privi cercettor, ca icum ar fi vrut s spun
ceva, dar nu putea. Intimitatea lor fusese evaporat de o situaie forat i jenant.
Trgndu-i rochia peste picioare, ea ncerc s-i corecteze tonul ntr-unul mai
impasibil:
- Te rog, uit ntrebarea.
- De ce? Nu te intereseaz rspunsul? Cum el nu rspunse imediat, ea simi o
durere ptrunztoare n interior.
- Te-am sunat de patru ori, izbucni ea. i nu erai niciodat acas.
- Am fost ocupat. Am avut o groaz de ntruniri. Dar m-am ntors i asta este
cel mai important.
- Att de ocupat, nct nu puteai da un telefon? Se uit la locul de pe podea
unde tocmai fcuser dragoste. Dumnezeule ce fcuse?
- Crezi c m poi introduce n orarul tu aglomerat i n timp ce vii pe aici, si vezi unchiul, s m vezi i pe mine, iar apoi s te ntorci la viaa ta din New
Jersey? ncerc s se ridice, dar el o lu de umeri, aeznd-o cu fora pe genunchi.
- Jill, te rog. Dac crezi c gndesc aa, te neli. 0 mai scutur o dat, destul de
tare ca sa nu se mai zbat. Cnd se potoli, slbi strnsoarea, dar nu desfcu braele.
- Ascult-m.
Nu voia s-l asculte, dar nu avea nici o ans. Uitndu-se fix la brbia lui, se
lupta s fie calm. Dar curiozitatea o birui pn la urm i se uit n ochii lui.

Atunci el vorbi:
- ii minte dimineaa cnd am plecat? Te-am gsit n buctrie, ncercnd s
dai un telefon. Cnd te-am ntrebat ce. se ntmpl, mi-ai spus: De ce insiti s te
implici, cnd tii c ai viaa ta n New Jersey?
- Nu-mi aduc aminte, mini ea.
El zmbi, apoi continu intrigat, dar calm. - Nu conteaz. Eu mi-aduc aminte. i am neles mesajul tu, Jill.
Ea ridic sprncenele.
- Ce mesaj?
- Chiar dup noaptea aceea incredibil pe care am petrecut-o mpreun, nc nu
erai sigur dac s ai ncredere n mine. Sau s te bazezi pe mine. Cobor cu
minile pe brae. Ai renunat de mult s depinzi de cineva. E adevrat? Nu ncerca
s negi.
Ea aprob din cap, amintindu-i de timpurile grele, cnd se descurcase singur.
Cnd avea nevoie ntr-adevr, nu o ajutase nimeni. Nici mcar rudele ndeprtate,
care se mulumiser s r- mn aa, cnd plecase tatl ei, nici acei bancheri snobi,
care nu ascultau dect de calculator, cnd fratele ei avea nevoie de bani, nici mcar
proprietarii aceia nepstori i-nedrepi, care voiau s-i dea afar, cnd mama ei se
mbolnvise. i, n sfrit, acei civa brbai, care n final, nu erau dect nite copii.
i dduser lacrimile. La naiba! N-a mai plns de atta timp.
- Te-ai obinuit ca n via s nu depinzi dect de tine i de nimeni altcineva.
- Ai dreptate, zise ea, sfidtoare. N-am avut ncotro.
- Jill, opti el, acum este cineva de care s poi depinde. Eu snt acela.
Ea cltin din cap,
ncercnd s nu
lase
sperana s-i fac loc n inima ei.
- Nu pot face asta, Drew. Nu pot tri cu tine doar 2-3 ore furate pe an.
- Nici eu nu pot. .
- Eu... eu... Ce-ai spus? ntreb ea.
- De trei sptmni m pregtesc s m mut aici, unde s ncep alte afaceri. Jill,
am cumprat grdina Orrange Blossom.
Inima i tresri de durere i de plcere, iar lacrimile i curgeau pe obraji.
Tensiunea i se eliber deodat din trup i ncepu s rd.
- E-adevrat? i ddu o palm n
joac
peste
umr. Dar de ce nu mi-ai spus? De ce nu m-ai sunat?
- Pentru c m-am jurat c atunci cnd voi vorbi cu tine data viitoare, totul va fi
aranjat sau mcar n curs de aranjare, zise el, mpungnd-o cu degetul. Voiam s fii
convins, fr nici o ndoial, c in la tine. De aceea snt aici. Ca s te poi baza pe
mine.
Ultimele lui cuvinte i trezeau spiritul de con-

sefvare. S depind de el? Niciodat nu se bazase pe nimeni n viaa ei. Chiar dac
asta o spunea Drew, ideea o fcea s tremure. i dac depindea de el? i dac se
ntmpl ceva i el nu era acolo? Nu-i mai putea controla gndurile. Ce se ntmpl
cu ea? Nu asta era rscrucea pe care i-o dorise? Cnd fiecare semn din inima i
sufletul ei spuneau da, de ce nu putea s fie ncreztoare i s accepte?
Lund-o de umeri, Drew o readuse lng inima sa.
- Iubito, tremuri, zise el, lund-o de mn. ntinse gtul s o vad mai bine i
zise pe jumtate filosofic:
- Nu am de gnd s te zoresc cu nimic. tiu c e un oc i c trebuie s te
obinuieti cu ideea c vorbesc serios. i, ascult, dac este ceva ce nu-mi poi
spune acum, ei bine, /oi atepta pn crezi tu c e momentul. Vezi, deja am
ncredere n tine. Se strmb comic. i-apoi, ct de ru poate
fi?
- Drew, spuse ea, cltinnd din cap, nu e nimic ru, e doar ceva complicat. Miam dat cuvntul cuiva.
- neleg. De aceea in eu att de mult la tine. Ai mai mult integritate n degetul
mic, dect au unii
oameni n tot trupul. N-am mai cunoscut nici o femeie cu asemenea sim al
loialitii. Dac tu spui c nu e nimic ru, nseamn c ntr-adevr nu este, zise el,
ntre dou pupicuri. Abia atept s te observ i s te protejez.
- Nimeni nu a fcut asta pentru mine, de cnd m tiu. Simi cum minile lui,
ferme i sigure, le strng pe ale ei.
- Mai gndete-te i n curnd i. vei da seama c nu spun dect adevrul. El
adun lucrurile i coborr mpreun scrile, n noaptea plin de stele.
- Drew? Unchiul tu e plecat la pescuit i.nu vine pn mine.
-tiu.
Figura ei- deveni vesel; nu mai fcu efortul s-i ascund zmbetul.
- Poate c ai vrea s-mi ari cum se nchide pe dinuntru ua apartamentului
meu.
Se opri n loc.
- Asta e o invitaie s facem dragoste toat noaptea.
- Da...
- Bine, pentru C oricum asta aveam de gnd s fac, spuse Drew, srutnd-o
zgomotos.
l alerg pe iarb, pn ajunser pe trotuar.
Aerul era proaspt, greierii cntau, iar becurile de pe strad se aprinseser din nou,
luminndu-le drumul.
- Dac vom mai fi pn mine diminea, te invit la micul dejun.
- Mine e ziua mea liber.
- tiu.

- i-ai adus aminte i asta.


nconjurndu-i mijlocul cu braele, zise ncetior:
- Mi-amintesc totul despre tine.
Pentru o secund, pmntul se oprise n loc i tot ce i promisese el prea
realitate.
El ddu din cap. ,
- Doar micul dejun, nu ajunge. Vreau s fiu cu tine toat ziua. i apropo, s
pori fusta aia, adug el, pretinznd c cererea nu este de natur intim.
- Mai ai i alte preferine de mod? ntreb ea.
- O s te anun.
- Te rog s-o faci.
i drese glasul.
- Vom nchiria o barc, de lng Breeze Palms, i vom merge pe ru.
- Breeze Palms? Abia atept s vd locul. tii, este al companiei Merriweather
Development.
- tiu, zise el gnditor, zmbind misterios.
Trezindu-se dimineaa cu ea cuibrit n braele sale, Drew era ct pe ce s
anuleze planurile de excursie la Breeze Palms. Ar fi putut s-i petreac toat ziua
n pat, dar nu-i petrecu dect jumtate de diminea.
- Oprim la un magazin s ne pregteasc i nou un co de picnic, zise el,
uitndu-se prin interiorul mainii nchiriate, n timp ce rulau pe osea. Ea se uita n
oglinda retrovizoare, dndu-i cu ruj pe buze. Avea gura ntredeschis i ceea ce
fcea era att de feminin, nct simi c l apuc iar. Se aez mai bine pe scaun.
Trebuia s existe un subiect de conversaie, care s nu l fac s-o doreasc din nou.
i drese glasul, fixn- du-i ochii la drum. i va trebui s-l gseasc repede, sau vor
deraia cu maina.
- Ce veti mai ai de la fratele tu?
- M-a sunat sptmn trecut. Punnd capacul la ruj, Jill i ddu drumul n
poet, i se ntoarse spre el. Ridic din sprncene. Mi-a adus aminte c i-a
terminat cursurile.
- Colegiul medical este destul de scump. Cum
te descurci?
- Nu tiu, dar ntotdeauna fac rost la timp de bani...
~ Uite, dac ai nevoie de bani...
- Ce? Oh, nu. Asta nu nseamn c am nevoie.
- Afacerile mi merg nemaipomenit. Am mai mult dect mi trebuie.
Refuz, agitndu-i minile.
- Nu, absolut. Apreciez oferta, dar acum ctig destul de bine.
l-ar fi satisfcut orgoliul masculin, dac ar fi acceptat oferta.
Cunoscnd-o mai bine, i ddu seama c vrea s rmn independent din

punctul sta de vedere. C era prea mndr sau prea ncpnat, motivul nu
Conta. Urmtoarea pist de _ aciune era iubirea. nelesese asta acum. n colul
ochilor lui aprur lacrimi. Niciodat nu crezuse c va gsi o femeie ca Jill, i
acum o avea, bogat sau srac, nu o va lsa s plece. Trecur cteva minute pn
vorbi:
- Dac te rzgndeti, s-mi spui.
Penru un moment, privi n gol.
- Ce? Oh, n-o s m rzgndesc, zise ea, re- fuznd. oferta cu o fluturare de
mn. Apropo, tiu o scurttur ctre Breezze Palms. Dac o iei pe drumul spre
Macomber, ntorci pe drumul de ar la captul cruia este casa de amanet Dilbys.
i n cinci minute ajungem la drumul dinspre ru.
- Casa de amanet Dilbys? N-am mai fost ntr-o cas de amanet de cnd eram la
colegiu.
- Adevrat? Ei, pi s-i spun atunci c la Dilby ai ce vedea. Au mult ... marf
acolo... Vocea i tremura. Adic, este situat n aa fel, nct mi-a srit n ochi, cnd
am trecut cu maina pe acolo. Tcu brusc i se sprijini cu umrul de geam,
plimbndu-i degetul pe brbie.
Deci ncerca s-i ascund faptul c fusese la un cmtar. Imaginaia i-o lu
razna, nchipuin- du-i c Jill i situaia ei financiar snt implicate n tot felul de
situaii neplcute. Poate c avea probleme mai mari dect i nchipuise el. i arunc
o privire cu coada ochiului, dar ea privea nainte. Se simi frustrat. Cea mai grea
parte era ateptarea. Trebuia s atepte, cu minile n sn, pn cnd ea avea de gnd
s-i spun ce se ntmpl. Se gndi c nu ar strica s o nghionteasc puin.
- Ari de parc ai avea povara lumii ntregi pe umeri. Vrei s vorbim despre
asta?
- Nu vreau s te deranjez. Pe lng asta, cred c ai att de multe pe cap, de cnd
vrei s-ncepi o nou afacere i s te mui aici.
- tii cum se spune. Cnd vorbeti despre necazuri, s le mpri, i cnd
vorbeti despre
bucurii, s le multiplici? i lu mna de pe scaun i i-o srut.
- Snt aici acum i ct voi fi iubitul tu, i voi fi i prieten. S nu uii. Putu
vedea cu coada ochiului c se gndea la ce-i spusese. Continu exagerat de serios.
Hei, doar nu i-am stricat nunta din foior cnd m-ai lsat s te ajut, nu?
i prinse privirea, fcnd-o s rd.
- Nu, nu mi-ai stricat-o. O.K., i voi spune la ce m gndesc. De cnd mi-ai
spus de Breeze Palms, m gndesc la domnul Merriweather, eful meu. n curnd se
va crea un post nou acolo. M gndeam s discut despre asta cu domnul
Merriweather, dac trece cumva prin Cinnamon Key. Tcu, cu ochii la genunchi,
pn ddur colul dup casa de amanet Dilby.
Conduse tcut pentru cteva minute, lsndu-i timp s-i clarifice gndurile i s-

i vorbeasc. Figura ei era att de preocupat, nct ncepu s se ngrijoreze. .


- Eti ntr-adevr afectat de asta, nu?
- Nu pot s-mi imaginez plecarea din Cinnamon Key. Comunitatea aceea a fost
casa mea pentru mai mult de trei ani. Ridic nedecis din umeri.
- Nu pot ignora banii. Nu tiu ce s fac.
- Nu este niciodat uor s pleci, dar nu poi face un pas nainte, fr s lai n
urm o parte din trecut. Jill, nu poi rmne pentru totdeauna n Cinnamon Key.
- Nu tiu de ce mi se taie rsuflarea, cnd te aud vorbind aa, dar aa este.
- De asta snt eu aici, ca s te las fr rsuflare, zise el, parcnd maina. Zmbea
din nou.
- Vorbete cu domnul Merriweather, Jill. Nu se
poate ntmpla nimic.
,
Douzeci de minute mai trziu, Drew, manevra barca roie-albstr, nchiriat de
la Lazy Days Boat, printr-o perdea de slcii ncurcate una ntr-alta.
- Putem s facem picnicul aici, zise el, artnd cu brbia spre mal.
- E ca i cum ai picta un tablou fr ram.
- Ba e i mai i, zise el, lsnd vslele n barc. Este intim.
Extrem de intim. Cortina de slcii plngtoare i cteva tufiuri i aprau de
traficul de brci. De cteva ori, n timpul prnzului, auzir fragmente de
conversaie din celelalte brci ce treceau pe lng ei. Jill se surprinse privind la
peisajul romantic i apoi la Drew.
.
Era ntins pe ptur, n spatele ei, suprave- ghindu-i fiecare micare. Chiar dac
nu petrecuser mult timp mpreun, tia sigur la ce se gndea. Afirmaia lui i-o
confirm.
- Am putea face dragoste aici i nimeni nu
ar ti.
i cobor brbia, privindu-l sceptic. .
- Totui cred c doi oameni goi puc i zgomotoi ar atrage atenia.
- Iar eu cred c am un spirit extrem de aventuros, zise el, cltinnd din cap, cu
plcut dezaprobare.
- Am spirit aventuros, insist ea, ntinzndu-se lng el s-l srute. .Nu snt doar
nebun, zise ea, uguindu-i buzele, dezamgit.
- Ce mi-ai fcut tu mie, Drew Webster!
Zmbetul lui era o invitaie ctre ceva de vis. Se
strmb.
- Nu. Nu te mai uita aa. Trebuie s discutm despre altceva. . Se uit din nou
n jur. Nu am fost niciodat n Frana, dar pariez c aa trebuie s fie pe acolo.
- Frana? Ne putem preface c sntem n Frana. Putem ciripi n franuzete.
Ochii ei strluceau.
- Drew, l avertiz, vzndu-l c se ridic i vine

spre ea.
i opti la ureche:
- i-am spus vreodat ct de mult mi place cnd pori fust?
- Se pare c de ieri-sear este favorita ta.
- Da, mai ales asta lung, cu metri i metri de material, opti el, ridicndu-i-o
pn peste genunchi.
- Doamne, un brbat se poate pierde o ntreag dup-amiaz n fusta asta.
- Da? Adic, nu putem... protest ea, cnd o lu n brae.
- Nu vorbesc franceza.
- Asta este prima lecie, opti el, srutnd-o.
9\[ou
Ua din fa a casei unchiului su, era nchis. Intr nuntru i fluier:
- E cineva acas? ntreb el, observrtd uneltele de pescuit, radioul portabil
puse n apropiere, pe podea.
- Drew? Credeam c ai venit asear trziu,
spuse unchiul su, ieind din buctrie.
Avea un pete ntr-o mn i un cuit ascuit n alta.
itisii
-Am venit.
- Nu ai avut cheia de la intrare?
Drew ridic mna, scuturnd cheile.
- Ba le am aici. M-am hotrt s petrec noaptea acas, la Jill. . Unchiul l privi de sus n jos, apoi holb ochii. Comunicar n tcere cteva
secunde. Figura b- trnului se luminase dintr-o dat.
- Pari fericit.
- Snt fericit, zise Drew, cltinnd din cap de bucurie. Am de gnd s-o rog s se
cstoreasc cu mine.
- Remarcabil. Felicitri, zise Ralph, gesticulnd cu cuitul n mn, pe cnd se
ndrepta spre buctrie. Vino ncoace ct termin eu astea, i o s-mi povesteti tot
ce s-a ntmplat.
Drew l urm n buctrie, lu dou beri din frigider, aezndu-se pe bufet, lng
unchiul su.
- Am semnat actele pentru grdina Orrange Blossom, explic el, desfcnd cu
zgomot cutia de bere.
i ntinse i unchiului o cutie, continund:
- Jill nu tie, dar am i negociat cu compania Merriweather Development
contractul pentru arhitecta peisagistic din Breeze Palms. Tipii de la Orrange
Blossom mi-au spus c cei de la
Merriweather Development nu erau mulumii de oferta iniial, pentru c nu aveau
materiale rezistente la ap.

Ralph i terse minile pe hrtia de buctrie i-i lu berea, toastnd.


- Pentru viitor.
- Pentru viitor, zise Drew, nainte de a lua prima nghiitur. Ciudat, cum au
nceput toate de la nite probleme de furt,
Se ntoarse spre unchiul su, care l privea cu coada ochiului. Sigurana lui
Drew ncepuse s se clatine.
- Nu este adevrat, nu-i aa?
Cum unchiul nu spuse nimic, Drew puse cana pe bufet.
- Hai, spune-mi. Ce se ntmpl?
- Acum cteva diminei, am luat micul dejun la Barbara. n locul serviciului de
ceai din argint, avea o vaz cu cteva ferigi.
- Ai ntrebat-o ce a fcut cu argintria?
- Spunea c i-a trimis-o lui Mary Kozlowski.
Drew simi cum muchii cefei i se relaxar.
- Aa. Aproape c m-ai dus.
Btrnul continu, privindu-l fix:
- Mary Kozlowski este ntr-o croazier pentru dou sptmni i nu se va
ntoarce~pn joia
viitoare. Am vzut argintria la Barbara i dup ce Mary plecase, deci am tiut c
nu i-a mprumutat-o ei. Pentru un moment, nici unul din ei, nu spuse nimic. Apoi,
Drew vorbi cu un ton ezitant, alegndu-i cuvintele cu atenie.
- Se poate ca Barbara s sufere de pierdere de memorie? .
Lund geanta, Ralph mai scoase un pete mare i rspunse sigur de el:
- Nu. Acum este cu v grup la o discuie despre cri, la casa lui Hemingway,
din Key West. Iar dac urmtoarea ntrebare sun cam: Dac este srit de pe
fix, rspunsul este din nou, nu,
Drew se ridic n picioare, scrpinndu-se la ceaf i plimbndu-se ncolo incoace prin buctrie.
- O fi posibil s-i vnd lucrurile, pentru c are nevoie de bani?
- Nu se poate, Drew. Doctorul Brody a fost un
fizician de succes. Pe lng toate astea, Barbara nu a dat nici un semn c nu s-ar
descurca ca vduv.
Ralph trnti petele pe ziar.
- Doare atunci cnd ii la cineva, iar acesta nu are destul ncredere n tine,
ca.s i se desti- nuie.
Gndindu-se la Jill, Drew l btu prietenete pe umr, pe unchiul su.
- neleg, zise, dar, de obicei, lucrurile astea se rezolv de la sine.
- Mulumesc pentru sfat, domnule Vocea Experienei, zise Ralph, fr nici un
pic de entuziasm.
Drew oft.

- D-mi voie s te asigur, unchiule, c titlul sta mi se potrivete de minune:


Jill puse la loc, ntr-un sertar din buctrie, carnetul de cheltuieli, iar ntr-un
dulap racheta i geanta cu mingiile de tenis. De obicei, dup o asemenea edin, i
se strngea stomacul, dar acum nu avea dect senzaia de uurare. Dup ce-i fcu
toate calculele, se declar satisfcut n final, pentru c putea plti cursurile lui
Peter. Zmbi de parc i se atrtase o viziune. Ea i cu Drew legai unul de altul cu
panglici puternice i frumoase, ce fluturau n vnt. Lucrurile ncercau s se rezolve.
Drew avea dreptate cnd spunea c pentru a face un pas nainte, trebuie s lai o
parte din trecut n urm. Mergea nainte i scpa
de tot felul de subterfugii financiare. Ct de binecuvntat era pentru c Drew avea
ncredere n ea i o respecta destul ct s mai aib puin rbdare. Lsndu-se furat
de posibilitile oferite de viitor, lu geanta la subra, se rezem de perete i ridic
receptorul telefonului.
-Alo?
- Alo, Jill? Snt Barbara Brody. Te sun din Key West.
Jill deveni brusc atent. Ceva nu era n regul. tiu din momentul cnd auzi
vocea Barbarei.
. - Eti n regul? ntreb, gndindu-se la tot ce putea fi mai ru.
- Da, dar autobuzul a, rmas n pan i nu mai circul nici unul, aa c trebuie
s rmn la noapte n Key West.
- Ei, nu este un loc chiar aa de ru, zise ea, rezemndu-se de perete cu restul
de puteri care i mai rmseser. Mai trecur cteva secunde, fr ca Barbara s mai
scoat un cuvnt. Mai vrei s-mi spui ceva?
- M tem c da, Jill. Nu mai am timpul necesar ca s-mi rezolv o mic
problem de afaceri.
- Problem de afaceri? zise Jill, cu mna la
frunte.
- M-a sunat Hector.
Jill nchise ochii.
- Hector cmtarul?
- Da. Mi-a spus s pltesc datoriile doctorului Brody pn mine sear. Vezi tu
Hector pleac ntr-o excursie i... oricum aveam de gnd s duc la Dilby mine
diminea un colier de diamante. Jill am nevoie de ajutorul tu. Vocea Barbarei era
grbit i disperat. Jur c este pentru ultima oar. Nu m poi ajuta dect tu.
Jill i trecu degetele prin pr. Ultima oar. Definitiv". Situaia era inevitabil
aa c i cu un ton normal fn definitiv ce mai era o ultim favoare.
- O.K. Barbara. Spune-mi exact ce trebuie s fac.
- Deci Jill este n vizit la o prieten din Foii Myers disear zise Ralph
terminnd de curat petii.
- Merge bine. Aa c vom mnca pete prjit i voi mai sta cteva ore cu tine.

Sper s-i mai rmn loc n stomac pentru cina de mine la Barbara zise Drew
rznd cu unchiul su n timp ce se juca cu binoclul.
- sta l-am cumprat amndoi din Elveia nu-i aa?
- la este i e la fel de bun de parc ar fi nou
zise Ralph ndreptndu-se ctre spatele casei cu uneltele de pescuit n mn.
- Eu o s-^o sun pe Barbara s vd dac s-a ntors. De ce nu te duci tu s-ncerci
squlele astea la dig?
Drew merse spre poart. ndreptnd binoclul nspre Cinnamon Circle regl
claritatea imaginii. Ce vzu l ncnt mai nti apoi nu-i veni s cread.
n lumina serii o vzu pe Jill ultndu-se peste umr iar apoi urcnd treptele din faa
casei Barbarei Brody. Nu-mi vine s cred murmur pentru sine. Trebuia s fie n
Fort Myers s joace tenis cu o prieten. Reglnd mai bine binoclul vzu c nu este
mbrcat pentru tenis. Apoi o vzu deschiznd ua Barbarei i intrnd nuntru.
Explicaii multiple i veneau n minte dar nu l satisfcea nici una. Apoi o idee de
necrezut i veni n cap. Rse tare i ncerc s scape de urta idee. Nu-i venea s
cread.
- Unchiule ies pentru cteva minute zise el lsnd binoclul n cas nainte de a
nchide ua.
Pi n strad i o lu ctre casa doamnei
Brody fr a atepta rspunsul unchiului. O mie de emoii i rscoleau sufletul dar
pn s ajung la casa Brody curiozitatea ctig. Jill nu aprinsese luminile; oare .ce
fcea n ntuneric? Atept pe jumtate ascuns dup o tuf de hibii aproape de
captul drumului.
Jill iei n mai puin de un minut nederanjn- du-se s se uite peste umr n timp
ce ncuia ua. Privind un obiect pe care l avea n mn l strecur n poet i plec
cu pas grbit. Inima lui Drew btea nebunete. Nu dorea s cread ce vedea dar nu
se putea abine.
- Bun Jill. .
- Drew?
Duse minile la gur i la stomac instantaneu. Trecur cteva secunde pn cnd
s reueasc un zmbet chinuit.
- Dumnezeule ce m-ai speriat.
- Chiar aa? ntreb el ncetior.
- Chiar aa zise ea trecndu-i degetele prin pr n felul n care fcea cnd era
nervoas.
- S nu-mi spui c ai ieit afar s prinzi un ho zise ea ncercnd s rd din
inim dar nereuind.
Fcu un pas ctre ea.
- Oare am prins unul?
Nu tia dac s fie suprat sau speriat. Mai ru nu tia ce are el n. cap.

Lmpile de pe strad i umbreau chipul iar vocea i era neutr. Oare unde era
privirea lui nelegtoare i vocea rbdtoare cnd avea nevoie de ele? Oare nu-i
ddea seama c era terorizatde panic?
Studiind-o i muc interiorul obrazului. Nrile i se umflar o secund nainte
de a vorbi.
- Cred c este timpul s-mi dai explicaia pe care mi-ai promis-o.
Ea fcu ochii mari simind tonul lui insistent. Nu-i fcuse nici o plcere s
umble n vrful picioarelor n ntuneric prin casa Barbarei. i de asemenea nu-i
plcea s fie tratat ca un criminal de ctre omul pe care l iubea. i muca obrazul
ncercnd s se controleze fixndu-i privirea pe unul din degetele lui. Prin felul n
care el strngea din pumni tia c ncerca din greu s se stp- neasc. La dracul
Amndoi simeau acelai lucru. Vorbi adcentund fiecare cuvnt:
- Ai spus c ai ncredere m mine s-i spun totul cnd voi fi gata. tiu c pare
altceva dect este. Probabil c eti.curios...
O ntrerupse.
-Curios?
- Drew complici lucrurile cnd nu e cazul.
i-am spus c am grij de...
De data asta fu ntrerupt de o main ce ddea colul ctre strada unde se aflau
ei. Nu-mi vine s cred ce se ntmpl i spuse Jill n gnd.
Harold gardianul zonei sri din main.
- Nu mic nimeni zbier el.
- Harold?
_ Ochii lui Jill se ngustar din cauza farurilor orbitoare.
- Harold ce faci aici?
- Domnioar Stuart sntei n regul? Brbatul sta v face vreun ru?
- Ceee? Oh n numele cerului! Nu. Este nepotul lui Ralph Webster Drew. .
Gardianul veni ctre locul unde stteau ea i cu Drew. Se uit cercettor la
Drew apoi fcu. un pas napoi i i scoase cascheta.
- Este totul n regul? Nu se ntmpl nimic suspect pe aici?
- Bineneles c nu Harold. Ce te-a fcut s vii aici?
- A sunat cineva la secia de poliie i a spus c la casa doamnei Brody are loc
un furt.
Jill i strnse buzele aruncnd o privire letargic ctre Drew.
- Cine te-a sunat Harold?
- Eu l-am sunat zise Ralph venind ctre ei. Ce se ntmpl? S-a ntors Barbara?
- Nu nu s-a ntors zise Jill. M-a sunat i mi-a spus c grupul ei nu vine pn
mine. Autobuzul a rmas n pan.
Ralph ddu din cap apoi se opri plimbn- du-se cu privirea de la Drew la Jill i
napoi.

- Deci ce se ntmpl?
Trei perechi de ochi masculini se ntoarser ctre ea.
- Uh e simplu. Barbara credea ... c a uitat... gazele deschise. M-a rugat s trec
pe aici i s verific. Nu era cea mai original scuz tia dar era mcar una
acceptabil. Se uit la cei trei brbai ateptndu-le reaciile.
Harold vorbi primul.
- Se mai ntmpl.
- Bun seara Ralph. Jill. Totul e n regul? ntreb o voce de vizavi de locul
unde erau ei.
- Totul e n regul rspunse Jill.
Ba nu era nimic n regul. Mai muli oameni treceau ctre locuinele lor pe lng
curtea din fa a Barbarei Brody i toi puneau ntrebri crora Jill nu le mai putea
face fa.
- Ce se ntmpl?
- Barbara e bine? N-am mai vzutTo de cteva
Pare s fie dragoste
zile.
- Iari s-a pierdut Max? Credeam c este mai
bine pzit.
Preferind s vorbeasc mai nti cu locuitorii Jill nu observ a doua main ce
lua curba ctre ei.
- V rog calmai-v Barbara e bine. Nu este
nici un accident doar o nenelegere creat de
civa oameni ce nu doreau dect binele. Din reA
flex privirea ei atepta aprobarea lui Drew. In timpul sta soseau i ali oameni.
Spune-le c e adevrat Drew. Acoper-m. Strngndu-i buzele i ddu seama
c este acuzatul principal. Cnd l privi pe unchiul lui Drew se simi de parc
cineva i-ar fi tras un pumn n stomac. Nu nu putea fi adevrat ce se ntmpl. Dar
era. l simea pe Drew ndeprtndu-se. Spuneai c ai ncredere n mine i venea
s ipe.
Spuneai c vei fi lng mine cnd voi avea nevoie de tine.
Minile i tremurau cnd vzu c Drew vorbete ntre patru ochi cu unchiul su.
Continua s l fixeze din ochi pe Drew ntr-o ncercare disperat de a-i comunica s
fie rbdtor. Rspunsul lui fu o privire de ghea care cerea lmuriri.
- Domnioar Stuart ce se ntmpl aici?
ntreb o voce insistent din spatele mulimii.
Vocea se apropie.
- Domnioar Stuart m auzii?
Vocea i era vag familiar dar pentru moment nu o interesa persoana. n schimb
Harold o fcu n locul ei.
.

Acesta i puse cascheta pe cap i salut.


- Domnule Merriweather. Bun seara.
Civa oameni i fcur loc iar domnul Merriweather pi ctre centrul micului
grup i ntreb:
- mi spune i mie cineva ce se ntmpl?
Drew era departe de a fi satisfcut de felul n
care ea l tratase dar un lucru rmnea constant. O iubea pe Jill. ncerc s nu se
lase nduioat dar nu rezist privirii ei vulnerabile. Trebuia s aib ncredere n ea
i s lase la o parte orice suspiciune.
- Domnule Merriweather zise el ntinznd mna. Snt Drew Webster de la
Serviciile de arhitectur peisagistic. Am luat legtura cu dumneavoastr la biroul
din Nashville n ceea ce privete locul din Breeze Palms.
Observ n treact cum Jill rmase cu gura deschis la auzul vetii. Domnul
Merriweather ddu mna cu el.
- Oh da.
Fcu un pas nainte n timp ce mulimea ncepuse s se mprtie.
- Webster.
- Poate c domnioara Stuart mi va primi scuzele pentru aceast mic
petrecere al crui iniiator am fost. Drew se ntoarse ctre Jill. N-ar fi fost surprins
dac n privirea ei ar fi regsit panic sau chiar amuzament dar se nela n ambele
supoziii. Ce vzu ntr-adevr n ochii ei era indiferen. Nu putea fi adevrat. Ea
i pierduse controlul iar lumea din jur o lsase uimit i fr grai.
- Proprietarul acestei case este plecat din ora. Acesta a sunat-o pe domnioara
Stuart i a rugat-o s vad dac nu cumva a lsat gazele deschise. Am vzut-o n
ntuneric din casa unchiului meu i mi s-a prut c este un ho. A fost greeala mea.
i de asemenea a mulimii pentru c niciodat nu am vzut un sistem de securitate
mai bun dect n Cinnamon Key. Domnioara Stuart are un fel deosebit de a ine la
locuitori i de a se implica n problemele comunitii. Domnule Merriweather avei
un angajat nemaipomenit.
Buza de sus a lui Jill tremura ntr-un nceput de surs. El privi ntr-o parte. A-i
salva fundul era o treab dar a pretinde c ntre ei n-ar fi o problem serioas era
alta.
- Starea comunitii este cel mai important lucru pentru ea.
Domnul Merriweather era lmurit de explicaia lui Drew iar Ralph i vecinii
ncepur s se ntoarc la casele lor.
- Ei domnioar Stuart erau deschise?
- Deschise domnule Merriweather?
- Gazele din casa doamnei.
- Nu domnule. Doamna Broy s-a nelat se scuz politicoas. Scuzai-m c par
nmrmurit dar dumneavoastr ne vizitai de obicei n timpul orelor de program.

- V-am trimis un mesaj prin fax azi de diminea. S-o fi stricat?


Simea iari tensiune n trup. Chiar cnd credea c totul se terminase apruse
alt problem.
- Nu domnule. Astzi a fost ziua mea liber mi pare ru de obicei verific dac
mi s-a transmis vreun mesaj la birou.
Privi spre Drew.
- Azi nu am trecut pe acolo.
Domnul Merriweather se uit cnd la Jill cnd la Drew.
- Nu e nici o problem. Munca dumitale const n vnzri i n ceea ce privete
nivelul ridicat al satisfaciei locuitorilor aceste tranzacii
au fost destul de multe i de reuite. i merii zilele libere.
Zmbi atottiutor.
- Snt sigur c domnul Webster este de acord cu mine.
- Da snt.
- Mine trec pe la dumneata domnioar Stuart ca s vd nite dosare. n cazul
c fax-ul nu funcioneaz v spun de pe acum c am nevoie de tot ce este n
legtur cu posesiunile de terenuri ale companiei. Factori de ap contracte de
ntreinere treburi de genul sta.
- Le voiavea gata.
Drew ntinse mna.
- Abia atept ntlnirea noastr de poimine.
- i eu ia fel zise domnul Merriweather strn- gnd mrra lui Drew. La ora trei
n cldirea principal din Breeze Palms.
Jill nc se mai uita la Drew n timp ce domnul Merriweather se ndrepta ctre
main. Niciodat nu s-a simit mai tentat s-i explice despre promisiunea fcut
Barbarei dei nluntrul ei tia c nu se poate. De-a lungul anilor i formase un cod
moral bazat pe integritate. De-a lungul vieii i s-a ntmplat de multe ori s treac
prin diferite crize datorit acestui cod. Chiar acum cnd era
disperat tia c dac i abandoneaz cel mai nalt principiu caracterul ei nu va
mai fi acelai indiferent de ce ar fi crezut Drew. Trebuia s cread c inea destul
de mult la ea nct s neleag c acest oribil episod i fcea mai puternici. Trebuia
s cread asta. i mpreun palmele i-i opti ncetior:
- i mulumesc.
Privind-o neputincios Drew se lovi cu pumnii n coapse ntorcndu-i privirea n
alt parte. Ea se uita n continuare la el. Mcar dac i s-ar ndulci linia rigid a
umerilor i ar fi venit s o ja n brae. Oft adnc i murmur o rugciune. Silueta i
rmnea nemicat iar tensiunea de oel dintre ei continua mai grea dect o
izbucnire nervoas. Nu-i aducea aminte s se fi simit vreodat mai nerbdtoare.
Cu degetele mpletite i Cu minile pe piept l ntreb:
- De ce nu mi-ai spus c negociezi cu el

contractul pentru arhitectura peisagistic din Breeze Palms?


Cum el nu rspundea i pierdu controlul ironizndu-l cu un rs nervos.
- Aveai de gnd s-mi faci o surpriz?
Drew i mas tmplele.
- Uite care e treaba nu vreau s discutm
despre asta acum.
Lacrimile i inundar ochii.
- De ce nu?
De ce s nu vorbim despre lucruri care ne privesc n legtur cu viitorul
nostru? De ce nu m lai s neleg c am un motiv de speran?11
- De ce nu?! repet el nevenindu-i s cread. Ai vrea s trecem peste tot ce s-a
ntmplat n ultimele cincisprezece minute nu-i aa?
Ea ncerc slbit s-l nduioeze:
- Da.
- Ei bine eu nu pot trece peste asta spuse el artnd ctre intrarea principal a
casei Barbarei Brody. Cnd aici se petrece ceva ndoielnic iar tu nu poi sau nu vrei
s-mi spui eu nu pot... nu voi pretinde c nu nseamn nimic pentru mine.
Privirea lui ascuit penetra ntunericul dintre ei atingndu-i cea mai sensibil
coard a sufletului. Apoi spuse din toat inima:
- i zici c verificai gazele pentru numele lui Dumnezeu? La dracu drept cine
m iei?
O apuc de umeri i o scutur bine.
- Spune-mi odat!
Atingerea lui o readuse cu picioarele pe pmnt. i transmitea n trup puterea i
pasiunea. Apoi i asum riscul plonjnd n necunoscut.
Te iau drept ceea ce eti opti ea printre dini. Un om pasional i devotat
care a fost rugat s cread n mine. Marele judector.
Lundu-i faa i-o apropie de a ei.
Las-m s termin ce am nceput. Doar...
Cu un sunet gutural buzele lui le cutar pe
ale ei fcnd-o s tac cu un srut rvitor. Srutrile veneau i veneau cuplare
haotic de limbi suspine i gfieli. i cuprinse fesele tr- gnd-o viguros ctre el.
Era ud de dorin ngreunat de nevoia atingerilor intime. Se frec cu coapsele de
el.
_
Vei nelege. tiu c vei nelege.
Deodat el se rupse din srutare ndeprtndu-i faa de a ei. i simi braele tremurnd pn cnd i ddu drumul. El ridic
mna n momentul n care ea voia s continue.
Nu zise el ncercnd s-i recapete rsuflarea. S m caui cnd toat
demena asta se va sfri.

Se ntoarse i plec lundu-i jumtate din suflet.


ece
Credea c reamenajarea staiunii Breeze Palms i va distrage gndurile de la Jill.
Stnd n mijlocul construciilor luxuriante i ddu seama c se nelase. Dorea
neaprat s tie ce se ntmplase n noaptea aceea i din cauza asta nu se putea concentra. Aruncndu-i servieta n spatele mainii se aez la volan i plec pe drumul
rului ctre centrul de nchirieri Lazy Days Boat. Intr n parcare opri motorul i
privi apa mngiat de razele de soare. Gndindu-se la ziua de ieri l copleeau
ntrebrile fr rspuns teama i dorul de Jill. Nimic nu i deranjase afar de
cntecul psrelelor i murmurul apei. Departe de realitatea nesigur nconjurat de
braele i picioarele ei plcerea se mpletea cu rugmini optite i rspunsuri
lenee. Lumea ntreag fusese un loc al druirii i iertrii cu 24 de ore mai nainte.
Oare aveau s se mai ntoarc aceste momente? Lovi nervos cu picioarele n
cauciucuri. De ce dracu nu-i ceruse s se cstoreasc cu el? Poate c atunci i-ar fi
spus c are nevoie de bani. l-ar fi dat din toat inima l-ar fi dat orice numai s nu
fure de la btrna aceea vduv cu prul alb. Nu! Lovi din nou n cauciucuri. Nu
putea fi adevrat. Cum se putea ca o fiin att de grijulie i iubitoare s fure de la
unul dintre locuitorii la care inea att de mult? Cum putea o femeie cu care mprtise pasiunea dulce i puternic s aib o latur att de ascuns? Cu brbia
rezemat de mini privea slciile. Iari revenea ntrebarea aceea chinuitoare.
ntrebarea care nu-l lsase s se odihneasc toat noaptea s discute civilizat cu
unchiul la micul dejun i s se concentreze asupra treburilor. Ce a strecurat Jill n
buzunar dup ce. a prsit locuina Barbarei? Ori cheia de la cas? Oare propriul
portofel? Ori... ceva care
s nu i aparin Barbarei Brody?
Oare ochii i jucaser feste i nu i-o fi pus dect mna n buzunar?
Se ls cu capul pe spate; De ce nu l-a lsat s vad ce are n buzunar? De ce se
tortura atta? Nici mcar Barbara Brody nu prea ngrijorat de propriile-i pierderi.
Poate c era subjugat de farmecul lui Jill? Sau poate el era? Nimic nu avea sens.
Iari ajunsese ntr-un punct mort. Numai c de data asta gndurile lui se fixar pe
imaginea rului cnd deodat aprur ochii verzi- albatri ai lui Jill privind adnc
ntr-i lui. Amintirea acestor ochi sinceri i plini de dragoste l lovi cu fora unui
pumn.
Deodat tiu c fcuse o greeal teribil. Acei ochi nu erau ai unui ho. ncepu
s rd de propria-i persoan. Unchiul lui avusese ntotdeauna dreptate. Drew
fusese ndrgostit de mistere i dei acesta nu era rezolvat tia n subcontient c
Jill nu era o hoa. Se lsase prins ca un tmpit de imaginaie care pn la urm era
ct pe ce s le strice amtndurora vieile.
Ce prostie11 zise pentru sine urcnd n main i ieind din parcare. Se simea
groaznic la gndul de a da ochii cu ea i era curios de ce va spune. Avea motive

serioase s-i dea.un ut n fund i s-i fac scandal. Maina rula ctre Cinnamon
Key. Nu mai voia s piard nici un minut departe de Jill.
Primul lucru pe care avea de gnd s-l fac dup ce-i va cere scuze era s o
cear de soie. Deschise radioul i aps pe acceleraie. n apropiere de intersecia
din Macomber se decise s-i cumpere un diamant de mai multe carate care ar fi
artat nemaipomenit pe degetul ei. Avea o mulime de ntrebri s-i pun. Oare s-a
gndit vreodat s locuiasc n Breeze Palms? tia o cas dincolo de lac i voia s
i-o arate.
Se distra de minune pe drumul liber fericit c prinsese verde cnd lua curba
ctre Macomber. Privind pe strad puse brusc frn de parc un pumn ntr-o
mnu l-ar fi lovit n plex. Ochii mrii priveau la casa de amanet Dilby i la Jill.
Era afar ncercnd s deschid o cutiu mic rectangular. Soarele de diminea
fcea ca pietrele dinuntrul cutiei s strluceasc puternic iar el simi cum inima i
cade n stomac.
Jill se simea ca o actri dintr-un muzical vechi care ncepea s cnte fr motiv.
Domnul
Dilby i dduse mai muli bani dect prevzuse Barbara. sta era un motiv
ndeajuns de bun ca s srbtoreasc. Pe lng toate astea i livrase domnului
Merriweather dosarele cerute iar acesta o ntrebase dac este interesat s conduc
noul birou din Breeze Palms. Jill acceptase oferta imediat mai ales c erau mai
puine ore de lucru i salariul era mai mare. Pentru a-i rezolva toate problemele
din ziua respectiv Jill trimise Barbarei banii obinui de pe colier. Privirea recunosctoare a Barbarei o fcuse s uite toate relele din ultimele sptmni. Rmase
gndindu-se la Drew. Cel puin acesta era n Florida iar acum c n sfrit o vzuse
pe Barbara achitndu-i ultima afacere de camt simea un optimism agresiv la
gndul c n sfrit i putea spune adevrul lui Drew. Rse puternic la gndul
propriilor ei cuvinte. Optimism agresiv! De ce nu?
Parc maina n spatele locuinei ei iei afar cu poeta sub bra i se ndrept
spre apartament. Coul cu flori roii ce atrna n verand era btut de briz. Lu o
floare i plec jucndu-se cu ea. Azi va fi o zi excepional gndi ea n timp ce
ddea colul. Se opri nmrmurit de ceea ce vedea n faa ochilor. Drew sttea n
capul scrilor cu coatele pe genunchi i cu degetele ncruci ate. Cnd o vzu ridic
ochii. Expresia feei era lipsit de via.
- Drew? Ce s-a ntmplat? Floarea i czu din mn n timp ce venea spre el.
- Ari de parc i-ai pierdut cei mai bun
prieten zise ea temndu-se de tot ce putea fi mai ru.
.
Cum el nu rspundea ea ngenunche i-i lu minile ntr-ale ei.
- Spune-mi. E vorba de unchiul tu?
- Nu.
Studiindu-I cu atenie i observ figura extrem de serioas. Orice ar fi avut n

minte era sectuit de energie. Inima i se nclzi la gndul c dup noaptea trecut i
era greu s revin la ea. i lu mna i i-o srut. Nu mai conta nimic dac el era
acolo. Nu mai ateptase ca ea s-l contacteze venise el la ea i sta era cei mai
important lucru.
- Unde ai fost? ntreb el ncetior lundu-i mna napoi.
- Am avut nite treburi urgente zise ea aranjndu-i poeta pe umr i acum c
le-am rezolvat m simt nemaipomenit. Ciudat cum aa ceva te poate binedispune
pe toat ziua.
El nu era amuzat. Ochii i priveau n gol. Jill se aez pe vine i-l srut pe
obraz. Buzele i
rmaser n aer pentru c el se ddu la o parte. l fora dei nu ar fi trebuit. Mai ales
c i clcase orgoliul masculin n picioare.
- tiu c n-ai venit aici ca s m auzi vorbind de afaceri. Cred c vrei s
discutm despre noaptea trecut. Intr n cas.
El rmase tcut un timp ndelungat nct ea i rosti din nou numele.
- Drew snt al naibii de bucuroas c tu...
- Te-am auzit.
Se scul n picioare privind-o n sfrit n ochi.
- Nu pot s vin. Am nite treburi n dup- amiaza asta. O privi peste umr i
spuse:
- N-ai vrea s vii disear acas la unchiul Ralph? La ora opt.
- Da. Eti sigur c totul e n regul?
Voia s-l ia de bra dar el deja plecase.
- Ne vedem disear.
l privi cum pleac ndeprtndu-se numai n cteva secunde. Nu o speria
distana la propriu ct era ngrijorat de distana emoional cu care o tratase cu
cteva clipe hainte. O cuprinse frica. Oare avea de gnd s-i spun c a fcut o
greeal i c pn la urm nu se va mai muta n Florida? Oare avea o iubit n
New Jersey i realizase dintr-o dat c o vrea mai mult dect pe
ea? Desigur c nu avea de gnd s-o ntrebe iari de Barbara pentru c i-ar fi spus.
Nu trebuia.s fie ceva mai ru. Trebuia s fie ceva n legtur cu relaia lor.
Acest ultim gnd i nmuie genunchii aa c se aez pe o treapt. Strnse la
piept poeta cuprins de gnduri negre. l va pierde.
La ora opt fix se afla la intrarea principal a casei lui Ralph Webster. Luptnd
mpotriva do. rinjei de a se ntoarce i a o lua la fug i aranj fusta nflorat i
vesta cu desene roz. Dac ar pleca acum ar prelungi agonia...oricare ar fi fost.
ntotdeauna a fost un supravieuitor. Poate doar poate nu avea de-a face cu sfritul
lumii. Ridic pumnul pentru a ciocni la u cnd auzi un rs nuntru. Ua se
deschise.
Jill. Ce surpriz zise Ralph fcndu-i loc s pofteasc. Barbara i cu mine

tocmai plecam la club la un concert de jazz. Nu vii i tu cu noi?


Nu mulumesc zise ea pind n cas i srutnd-o pe Barbara pe obraz. Aceasta era zmbitoare iar ochii i strluceau
de fericire.
- Jill pari suprat. Ce s-a ntmplat?
Se scuz fa de ei.
- Drew m-a invitat s trec pe aici.
- Te-a invitat Drew? Ce ciudat.
ngndurat Ralph i muc obrazul.
- Nu mi-a spus nimic. i apropo de asta nu l-am vzut toat ziua.
Jill simea cum i se strnge stomacul. Oare agonia acestei seri era mai puternic
dect crezuse?
-A plecat napoi la New Jersey? ntreb ea cu jumtate de gur.
Ralph o privi curios.
- De ce ar face asta? zise el nchiznd ua.
- A fost o ntrebare fr sens nu? aprob ea nervoas.
- Da a fost zise Drew intrnd pe u.
Energia din ochii lui de topaz i lu rsuflarea.
- Tocmai m-am mutat aici. Ce motiv a fi avut s plec at de repede?
Se ntreba dac dup btile inimii va avea un preinfarct.
- Ei binezise Ralph conducnd-o pe Barbara spre u pe noi ne scuzai nu am
vrea s. ntrziem.
Drew nchise ua nainte ca Ralph s-o deschid.
- Unchiule e vorba de ceva important. Trebuie s avem o discuie.
- Despre ce? ntreb Jill.
Tonul lui Drew nu-i ddea cale de ntors iar asta o fcea s se simt ncolit.
Drew i privi amnunit pe toi trei.
- Poate c ar fi mai bine s mergem n salon i
s lum loc.
- O s dureze mult? Barbara i cu mine voiam
s-l ascultm pe cntreul acela ce vine tocmai din Fort Lauderdale. Ateptm
seara asta de cteva sptmni.
- Credei-m doresc la fel de mult ca i voi s se termine ct mai repede zise
Drew conducn- du-i n alon.
Barbara tresri.
- Oh drag. Ne-a auzit Max.
n ua de la buctrie se auzir scrijelituri de gheare.
- Sper s nu lase semne pe u.
- Luai voi loc eu mai am o vorb cu Jill

nainte de discuie.
Drew o lu pe Jill deoparte i-i spuse:
- Nu aa am vrut s se termine dar din dimineaa asta mi-am dat seama c n-am
de
ales.
Dimineaa asta? Ce se ntmplase azi-dimi- nea? Cu mna lui nconjurndu-i
talia prea att de hotrt pe ct era de provocator. i venise s se sprijine de el i s
boceasc iar n urmtoarea secund voia s-o ia la fug undeva unde s n-o gseasc
nici amintirile mcar.
El cltin din cap resemnat apoi spuse cu gura aproape de urechea ei:
- Drace deci n-ai de gnd s spui nimic nu?
- De ce trebuie s fie de fa Barbara i Ralph cnd faci asta? opti ea cu ochii
disperai.
- Pentru c vreau s se termine n seara asta i nu tiu cum s fac dect
discutnd sincer. sta este stilul meu pe care trebuie deja s ncepi s-l cunoti.
Diferite imagini se derulau n contiina ei. Imagini ale lui Drew: cnd a venit
prima dat la ea n birou s-o anune c era la curent cu faptul c ncerca s scape de
el... ntrebnd-o cine a mai srutat-o n asemenea fel... opind printre bos- chei...
ncercnd s-o lmureasc de inteniile sale extrem de clare... Fcnd dragoste n
foior i pe malul rului. Lista putea continua dar mesajul era unui singur. Cnd
Drew era decis s fac ceva nimic nu l putea opri.
- Ce ai de gnd s faci?
El slbi rnsoarea.
- Fii linitit nu snt genul teatral. Dei ursc toate astea nu vd ce altceva a
putea face zise el lsndu- servieta pe msu.
Jill se uit la Ralph i la Barbara cum stteau pe canapea. Ralph era nerbdtor.
Figura Barbarei arta o stare de panic.
- Drew insist s-mi spui ce ai de gnd s faci zise Jill.
- Ce trebuie s fac pentru a pune capt la toate astea i pentru a ne vedea n
continuare de vieile noastre. Snt aici att pentru tine ct i pentru mine.
Cltinnd din cap i opti la ureche:
- Nu neleg de ce n-ai putut veni la mine dac aveai nevoie de bani.
Jill rmase nmrmurit. Deci n aceast ntl- nire nu va discuta despre mutarea
napoi la New Jersey sau de reluarea unei mai vechi legturi. Problema era cea
dintotdeauna. Investigaiile lui nesbuite asupra furtului de la Barbara.
Ralph strig din camer:
- Andy sper c e o treab serioas pentru c concertul de jazz ncepe peste cinci
minute.
Max ncepu iar s zgrie ua. Barbara se ridic
de pe canapea.

- Poate c ar trebui s-l iau pe Max la o plimbare n timp ce voi lmurii ce


avei de lmurit.
- Nu Barbara te rog zise Drew. Avem nevoie de tine aici. Asta ne privete pe
toi.
Jill l trase puternic de cot.
- Nu face asta te rog. Tot ce i-am cerut snt cteva zile.
- i-a fi acordat acest timp dar m-am rzgn- dit azi-diminea la ora zece cnd
te-am vzut intrnd la Dilbys spuse el lund o hrtie din serviet i ntinzndu-i-o lui
Jill.
O mngie pe umr ncercnd s-o ncurajeze.
- Fii tare. Te salvez eu din asta chiar dac ar fi s-mi cheltuiesc i ultimul cent.
Dar spune-mi adevrul. Spune-le de ce ai fcut-o. Poate ajungi la o nelegere cu
Barbara.
Aruncnd o privire hrtiei simi cum se nvr- tete pmntul cu ea.
- De unde ai asta? ntreb suprat.
. - S ai ce? ntreb Ralph. Ce se ntmpl?
Ignorndu-I pe unchiul su Drew rspunse n locul lui Jill.
- L-am lmurit pe domnul Dilby spunndu-i c eti soia mea i c asta spuse el
artnd spre caseta de bijuterii aparine mamei tale. Mi-a dat voie s-o cumpr
napoi de la el.
Drew bombni:
- Mi-a spus c deseori face afaceri cu doamne aflate n ncurcturi financiare.
- Andy spuse Barbara rznd nervos uit-te la Jill s-a albit ca o stafie. De ce o
superi n halul sta?
Max auzi voceea stpnei i ncepu s zgrie ua distrgnd atenia tuturor.
- Acum ai suprat i celul spuse Ralph sculndu-se i traversnd camera.
Barbara l urm.
- Ce se ntmpl? Ce ai n cutia asta? Ralph lu colierul de diamante din mna
nepotului su.
- la uit-te-Barbara. Nu cumva purtai i tu unui la fel la dineul dansant de luna
trecut?
Cnd Barbara vzu pandativul se sperie ducndu-i mna la gur. n acelai
moment Max reui s intre pe u. Cnd celuul alb ptrunse n camer Barbara
ncepu s plng. Celul se duse glon la Drew apucndu-l de pantaloni. .
- Oh Jill nu-mi vine s cred ce se ntmpl.
Cu ochii n jos Drew murmur:
- Nici mie.
- Ce nu-i vine s crezi? ntreb Ralph. mi spune i mie cineva ce se ntmpl?
Drew respir adnc fcnd semn cu capul spre Jill i lsnd-o s vorbeasc.
- Cum poi s fii att de lipsit de sensibilitate? Nu vezi c ai suprat-o pe

Barbara?
Ralph gesticula din mini.
- Ce se ntmpl?
Drew se uit la Jill.
- Am descoperit houl.
- Houl? Credeam c am lmurit asta cu cteva sptmni n urm zise Ralph.
- N-nu... nu..._ am fcut-o zise Barbara tremurtoare. O mbri pe Jill. Jill
mi p-pa- re a-att d-de ru c te-am amestecat n aa ceva.
- i pare ru? ntreb Drew. Dar de ce i pare ru Barbara?
Jill i arunc o privire sfrit.
- Eti cel mai nerbdtor brbat pe care l-am vzut vreodat. Las-I ncolo
Barbara. Nu trebuie s i rspunzi.
Barbara cltin din cp smiorcindu-se.
- i voi spune Jill. Deja v-am fcut attea probleme din cauza mndriei mele
prosteti. Andy? Ralph? Trebuie s v mrturisesc ceva.
- S mrturiseti ceva? ntreb Drew. Blocat privi spre Jill.
Susan Connell
- Accidental Jill m-a descoperit cnd duceam cteva lucruri de ale mele la casa
de amanet iar eu am fcut-o s-mi promit c va ine secretul. Vedei voi
doctorului Brody i cam plceau jocurile de noroc i din cauza asta tot ce mi-a mai
rmas erau cteva aciuni. tiu c puteam s ncasez banii pe ele mai devreme dar
banca unde am conturile de muli ani m-a amnat un timp. Snt o femeie mndr i
nu puteam suporta ideea c cineva i-ar putea da seama n ce mizerie m-a lsat
Raymond. Nu pot s-mi imaginez ceva mai umilitor dect mila cuiva fa de mine.
i mai ales brfa oamenilor. Era o problem de timp ca vecinii mei din Cinnamon
Key s afle.
Privi la Max care se desprinsese de pantalonii lui Drew iar acum se odihnea pe
piciorul ei.
- Aproape c am reuit Jill. Nu-i aa?
- Aproape.
- Oare m vei putea ierta vreodat c i-am fcut attea probleme?
- Nu trebuie s m rogi s te iert Barbara. Am decis s pstrez secretul pentru
c neleg perfect ct de nfiortor este s fii la m rginea srciei. Am trit eu nsmi
majoritate^ vieii n felul sta. i oricum cum a fi putut s te refuz? Tu ai fost
aceea care l-ai rugat pe doctorul Brody s
scrie scrisoarea aceea minunat de recomandare pentru ca Peter s poat intra la
Colegiul de medicin. Altfel nu ar fi reuit.
- Nimic din toate acestea nu s-ar fi ntmplat dac tu mi-ai fi spus c ai
greuti. i eu snt prietenul tu de asemenea. De ce n-ai vorbit cu mine Barbara?
ntreb Ralph.

Btrna se ntoarse ctre Ralph tergndu-i lacrimile cu dosul minilor. El i


ntinse batista.
- n special pentru c eram jenat i ruinat. Dei trebuie s admit c dup ce
am nceput s m duc la Dilby m simeam foarte mndr de mine.
Fcu ochii mari gesticulnd cu batista.
- Adic m refer la faptul c pn acum niciodat nu am avut ocazia s m
ngrijesc singur i era ca un fel de mic aventur.
- mi pare foarte ru c te-am suprat
Barbara. Te rog s-mi accepi scuzele spuse Drew. - Bineneles c da Andy. i fcu cu degetul. Ai cam alertat puin lucrurile i
am putut nelege c dei pot s fac toate astea de una singur nu este nevoie zise
privind-o pe Jill.
Ralph o nconjur pe Barbara cu braul i ddu din cap plin de admiraie.
- O cas de amanet! A fost o... alegere neleapt.
Barbara schi un zmbet.
- Crezi?
-Absolut.
Se ntoarse ctre Drew i Jill.
- Nu sntei de aceeai prere?
Ei ddur din cap amndoi ameii de ntorstura evenimentelor.
- Jill a fost deosebit de drgu cu mine n tot acest timp. Avea ndoieli serioase
cnd i-am povestit despre Hector.
Ochii celor doi brbai se ntlnirm privind apoi la btrn.
- Hector? ntrebar n cor amndoi.
- Cmtarul doctorului Brody spuse Jill.
- v am pltit restul de bani acum cteva ore adug Barbara. Acum nu mai e
cazul s-mi fie fric de nimic.
- S-i fie fric? ntrebar Drew i Ralph n acelai moment.
- Snt bine nu am pit nimic dup cum vedei.
Ralph o lu cu braele pe dup umeri.
- Dumnezeule Barbara eti una dintre cele mai curajoase femei pe care am
vzut-o vreo dat.
Jill simi un nod n gt vznd cum Barbara l privete pe btrn.
- ntr-adevr? opti Barbara.
Zmbetul lui larg era cel mai bun rspuns.
- Te superi dac renunm la concertul de jazz? Cred c mi-ar face plcere s
ne plimbm pe plaj spuse el conducnd-o pe Barbara ctre u.
- Mi-ar plcea foarte mult Ralph.
- Sntei drgui s-l supravegheai pe Max? i
ntrebar pe Jill i pe Drew.
-

nainte ca ei s poat rspunde Ralph nchisese ua dup el. O secund mai


trziu o deschise din nou pentru a spune:
- S nu m atepi Drew.
n camer era linite cu excepia mritului lui Max. Jill merse n hoi i lu
celul n brae. Mn- gindu-l se ntoarse ctre Drew. Nu-I putea privi n ochi.
- M-ai urmrit la Dilby?
- Nu m ntorceam de la lucru din Breeze Palms. Ai de gnd s-mi accepi seu...
- Ai chemat i poliia?
- Jill nu a fi ajuns niciodat chiar aici.
l auzi fonind prin hrtiile din serviet.
- Poji s vezi c am adus cu mine carnetul de cecuri. Eram pregtit s pltesc
tot ceea ce furasei. i drese glasul. Adic ce credeam eu c ai furat. N-am vrut sl oblig pe Dilby s-mi dea lista cu obiecte pentru c ar fi putut deveni suspicios.
Chicoti.
N-avea de gncJ s-l lase scape prea uor.
- i dac Barbara se hotra s depun pln- gere? La asta nu te-ai gndit?
- Ba da zise el cotrobind din nou prin serviet. De asta am i cumprat dou
bilete pentru Paris. Pentru noi. Credeam c ea va rmne mut la auzul vetii. n loc
s se ntoarc spre el deschise calm ua buctriei unde-1 duse pe Max.
- Ai auzit ce-am spus? Aveam de gnd s te scot din ar dac era nevoie spuse
el urmrind-o i fluturnd biletele.
- Te-am auzit. Mai am doar o ntrebare Drew. Ce motiv crezi c aveam ca s
ajung s fur?
- Pi ce altceva dect s plteti cursurile fratelui tu spuse el strecurndu-i
biletele n buzunar.
Era unicul rspuns pe care l atepta. Unicul rspuns pe care l-ar fi putut atepta
de la el.
Ar fi vrut s vin la ea dar se opri nainte de a o atinge. Pentru prima oar-n
via i era fric de urmri. Fric de faptul c sentimentele ei fragile s-ar fi putut
dezintegra. Alegndu-i cuvintele cu grij vorbi ncetior:
- Jill ncearc s-nelegi. Te-am suspectat noaptea trecut cnd te-am vzut n
casa Barbarei cu cutia de bijuterii n mn i apoi cnd te-am zrit intrnd la Dilby
n dimineaa aceea... Nu-i dai seama ce era n capul meu?
Jill deschise ua iar el o urm nuntru. Trebuia s spun ceva. S ipe mcar
sau s ping.
- Eram suprat pe tine Jill. Credeam c ntre noi este ceva deosebit. Nu puteam
nelege de ce nu mi-ai cerut ajutorul. La dracu doar am venit i i-am oferit bani.
Vocea lui era din.nou indignat.
De ce nu mi-ai spus despre situaia Barbarei? .
Se-ntoarse cu o figur amenintoare spre

el.
- Am cteva motive bune. n primul rnd c i-am promis s nu spun nimnui. n
al doilea rnd ai spus c tu i cu Ralph ai avut n trecut necazuri cu femei
nfometate de bani. i n al treilea rnd doream s tiu dac ai ncredere n - mine.
-i eu am vrut acelai lucru.
- Dar eu nu i-am cerut dect timp pentru a-mi putea rezolva problemele.
- Iar eu nu am vrut dect s am grij de tine.
Vocea i se topi ntr-o oapt. Jill mi pare ru c te-am fcut s suferi.
- Iar mie mi pare ru c te-am amestecat n toate astea.
Vocile li se mpletir ntr-o unic rugminte:
^
- M ieri?
- Te iubesc Jill.
Buzele i tremurar la auzul vorbelor lui. Inima i tremura.
-i eu te iubesc. Zmbi.
- Mrit-te cu mine.
i nir lacrimile din ochi i nu putu dect s dea din cap. Venir unul spre
cellalt strngn- du-se n brae i srutndu-se. Legnndu-i-se n brae i lipi faa
de gtul lui.
- Vreau s te aud zise el mngindu-i curbele ameitoare ale trupului.
nainte de a putea vorbi el i acoperi gura cu un srut. Apoi altul i altul.
- Da reui ea s-i rspund pn la urm printr-o avalan de srutri.
Cnd n frit i ridic privirea rsufl uurat.
Prul i cdea pe frunte accentundu-i lumina din ochi. Ea i ndeprt prul de pe
frunte i l srut.
- Oh Drew ntr-adevr ai de gnd s m iei cu tine la Paris?
Scoase din nou biletele din buzunar i i le art de aproape pentru a le putea citi.
Le prinse din zbor nainte de a cdea pe jos.
- nc tot mai doresc s mergem la Paris. n luna de miere spuse el bucuros de
ncntarea din ochii ei. Magia momentului se evapor n momentul n care i aduse
aminte de inel. l lsase n serviet.
- Vin imediat zise el ntorcndu-se ctre u.
Punnd biletele pe mas l prinse de mn i l trase napoi.
- Orice ar fi poate atepta. Inc nu am terminat cu tine.
O privi din cap pn n picioare. Zmbetul lui surprins deveni brusc interesat
cnd ea l mpinse pe marginea patului.
- Ar fi trebuit s bnui asta din momentul n care m-ai condus ctre proprrOI
meu dormitor spuse el lund-o de fese i trgnd-o mai aproape. O mngie pe buric
iar apoi ncepu s-i desfac nasturii de la bluz.
- Care e problema ta minunat-o?
- Nimic s nu pot face fa spuse ea trecn- du-i degetele prin prul lui. Nu-i

aduci aminte? Eu rezolv orice problem din Cinnamon Key.


l srut din nou i plin de fericire ncepu s rd... nu se mai putea opri.
- Tot... ce... a... dori s tiu... este... cum vei putea avea grij de mine...
purtnd... toate aceste haine pe tine.
Srutrile ei se sfrir cu un geamt prelung i un oftat sugestiv.
- Asta e pentru c port fust nu-i aa? spuse ea nainte de a se rostogoli n pat
alturi de el.
-.Da pori dar n noaptea asta vreau s te simt toat lng mine. n timp ce o
ntorcea pe o parte ceva din zmbetul ei i nclzi inima adu- cndu-i aminte prin
cte a fcut-o s treac. Voia s triasc din plin acest moment dar avea remucri. Cltinnd din cap mormi:
-Oh Jill.
- Spune-mi iubitule. i lu capul i-l lipi de obrazul ei. Ce este?
Atept s i se dreag glasul nainte de a vorbi:
- Te-am fcut s treci prin attea.
- Nici eu nu am fcut nimic ca ie sa-i fie mai uor spuse ea cu emoie n glas.
Am fcut amndoi tot ce se putea face.
- Te-am iubit ntotdeauna Jill. Indiferent de ce s-a ntmplat. Zmbetul ei era
plin de intenii dulci:
- Atunci f-o i acum opti ea topindu-se n mbriare.
SFRIT
Era un Ft-Frumos cu zmbet seductor. Era tentaia n persoan o blond aure a
crei trup armonios i nclzea sngele.
Ea ncerca s l asigure c n micul orel nu se ntmpl nimic ru...
Putea el s cread acest lucru putea s o protejeze pe femeia iubit - i mai ales putea avea el ncredere n ngerul care-i furase inim?