Sunteți pe pagina 1din 100

DESTIN MPLINIT

HELEM MITTERMEYER

CAPITOLUL 1
El vzu mai nti prul ondulat,i clipi.
De un rou-auriu i mtsos,nu se potrivea deloc cu agrafa care l fixa n spatele
capului.Nu-i putea vedea faa.Nu nc.
Cullen Hughson Dempsey era epuizat i deosebea cu greu noaptea de zi.N-ar fi
fost deloc imposibil s aib vedenii.Cum putea fi att de sigur c a vzut o bucl
de pr rou-auriu? Clipi din nou.Era tot acolo i se apropia de el.
i mic de cteva ori umerii i i frec ceafa pentru a ndeprta oboseala.
Cscnd,privi din nou prul ondulat ce se legna nainte i napoi n timp ce,

inndu-i capul n jos,tergea cu o crp ud podeaua.Trebuie s fie o femeie,se


gndi el.Soarta,orict ar fr fost de crud,n-ar fi putut drui unui brbat asemenea
uvie minunate de pr.i era chiar o femeie tnr,judecnd dup pielea neted
i catifelat a obrazului.De ce ar spla o femeie tnr podeaua,n timpul nopii?
Vremurile erau aspre,dar...
Singura dat cnd micrile ei hipnotice se modificar fu atunci cnd nmuie
crpa,cufundnd-o i scond-o dintr-o ap cu detergent,dup care i continu
ritualul nainte i napoi.Splnd cu micri regulate podeaua din faa lui.
Cullen respir adnc,nbuindu-i nc un cscat.Fr s-i dea seama,se ntreb
n gnd de ce femeia nu folosea o perie special pentru splat pe jos.I-ar fi fost
mult mai uor,dar poate c era prea scump?
Lunga cltorie din Peninsula Kamceatka-URSS,la San Jose-California,apoi la
noua lui baz de lucru din Seattle-Washington,l epuizase.Trecuse doar o
sptmn de cnd se stabilise n noile birouri,cnd fusese nevoit s fac acea
cltorie de trei sptmni n Uniunea Sovietic,apoi se ntorsese pentru a-i
nchide birourile din San Jose.Dempsey Fisheries Inc era acum situat ntr-o
cldire,avnd forma unui cub de ghea,ce ddea spre Pike's Market i spre
insula Puget Sound.i plcea privelitea,oraul,oamenii...i i plceau buclele
roii-aurii.Cullen nu obinuia s lucreze dup miezul nopii.Filozofia lui era s
munceasc din greu,dar raional.Iar distracia ocupa n viaa lui un loc la fel de
important.O astfel de filozofie i adusese succes pe plan financiar,iar acum putea
ncheia contracte internaionale...cum ar fi cel cu ruii,care i vor comercializa
petele.Lucrurile aveau un mers ascendent,n acest mers fiind inclus i decizia
de a se muta la Seattle.Numai c aceast mutare crease unele probleme,cteva
dosare pierdute,cteva scrisori formale,la care fusese nevoit s rspund,civa
angajai suprai,care trebuiser s fie calmai...Aa c,n aceast sear rmsese
s lucreze pn mai trziu.
Zgomotul de pe coridor l scosese afar din birou i atunci zrise uviele
lucioase i ondulate.Acum nu dorea s plece nainte de a zri i chipul.i
nbui nc un cscat i se propti cu umrul de tocul uii.
Micrile ei lente i ritmice o apropiar de el.
Cullen nu-i putea lua ochii de la buclele de pr rou.Un pr att de frumos nu
ntlneai de obicei la cei care splau duumelele.Majoritatea celor ce fceau
aceast treab erau brbai,iar puinele femei erau trecute de vrsta mijlocie.
Cnd femeia i ridic un bra pentru a-i terge transpiraia de pe fa cu
mneca,l vzu.Speriat,se ddu napoi,strngnd crpa cu amndou minile.
Surpriz,amestecat cu emoie,se citea pe trsturile ei.

-Bun,spuse Cullen repede.N-am vrut s te sperii.Sunt Cullen Dempsey.Tocmai


m-am mutat n aceast cldire.n mod normal nu lucrez pn la ore att de
trzii.Dar a trebuit s fac ordine prin nite dosare.
De ce i explica aceste lucruri,se ntreb el,femeii frumoase din faa lui,cu piele
catifelat i pete de funingine pe nas i pe frunte? Poate pentru c vzuse c ea
se speriase i se ntreba care era motivul.
-Oh.Cu inima btndu-i nebunete,Krystal Wynter privea brbatul din faa ei.l
mai ntlnise vreodat? Nu.Nu-i era ctui de puin familiar.Cu toate astea,l
examina din nou cu atenie.Trebuia s fie sigur de acest lucru.Unul din
avantajele muncii pe timp de noapte era solitudinea.Tnjea dup ea.Acesta era
motivul pentru care se apucase,fr s stea pe gnduri,de curenia birourilor.
Noaptea ntlnea foarte puini oameni,iar cei pe care-i ntlnea i erau complet
necunoscui.i asta i convenea de minune.Nu.Acest brbat era o persoan nou.
i era un tip care arta extraordinar de bine.Aa l-ar fi descris unele fete din
echipa ei.Aceti umeri lai,picioare lungi i coapse puternice erau specifice unui
clre,nu unui om de afaceri.Iar minile aspre,cu piele aproape bttorit,nu se
potriveau deloc cu acel costum albastru,de om de afaceri.Cine era acest brbat?
-Continuai-v treaba,domnule,spuse ea.Fcu un semn cu mna spre biroul lui,
spernd c el va pricepe aluzia i se va ntoarce nuntru.Voi termina aici n
curnd i nu v voi deranja.
La naiba,i spuse ea.El rmsese nemicat.Era nalt i prea foarte hotrt.Avea
ochii de un albastru-nchis i pr negru ca noaptea,ce era tuns scurt n cretet i
atingea puin gulerul cmii la spate.Dac l-ar fi vzut pe strad pe acest brbat
att de chipe,ar fi jurat c-i hamal sau tietor de lemne.Muchii preau s-i
pocneasc dedesubtul costumului.Era un adevrat Paul Bunyan.Poate,se gndi
ea amuzat,i legase calul n garajul subteran,innd locul la doi dintre lucrtori.
Cine i-ar fi nchipuit c epidemia de grip va izbucni chiar n preajma
Crciunului? i c va ncepe s ning? La Seattle ntotdeauna ploua,nu era
zpada de dou picioare! Niciodat.Cu toate acestea,acum aa era.Cauciucurile
tocite ale furgonetei ei alunecau aproape peste tot.n acea sear,prefernd s nu
rite,i ncrcase echipamentul de munc ntr-un crucior pe dou roi,pe care-l
putea trage dup ea i pe care l urcase n autobuz.
-Nu m grbesc,rspunse Cullen.Vzuse expresia de dezamgire aprut pe faa
ei cnd el nu se ntorsese numaidect n birou.Poate c s-ar fi retras,dac n-ar fi
vzut-o att de nerbdtoare s scape de el.i dac persoana ei nu l-ar fi intrigat
att de mult.Aveai la ce te uita.Faa ei avea form de inim,iar ochii,de un verde
strlucitor ca smaraldul,uor alungii la coluri erau parc prea mari pentru acea

fa.Ar fi putut poza ca model cu o astfel de fa i culoare a tenului.


Iar el putea pune pariu c i corpul ei arta la fel de bine.Dei era mbrcat ntro salopet lipsit de form i se sprijinea de mnerul mturii,era sigur c avea un
corp subire i ntr-o form excelent.Ar fi putut crede foarte bine c era un
manechin.Sau o actri.Sau un director de firm.Chiar o antreprenoare...dac
avea suficient minte pentru aa ceva...dar,n schimb,ea nu fcea altceva dect s
mture i s spele birourile.Ciudat alegere pentru o femeie tnr i
atrgtoare,i spuse el.Simea o dorin irezistibil de a o vedea cum arat fr
acea salopet lipsit de orice form.Numele tu? ntreb el.
-Al meu? Krystal nu-i divulga numele sau adresa,sau numrul carnetului de
asigurri sociale nimnui altcuiva,n afara potenialilor clieni,dac putea evita
acest lucru.Anonimatul era mult mai bun.
-Al tu,spuse el neperturbat.
-Sunt KT Wynter de la KT Office Cleaning.in locul unuia dintre lucrtorii mei
care are grip.Ciudat vreme pentru Seattle,nu-i aa? Nimeni nu se atepta la
zpad n acest Crciun.De obicei plou,nu avem zpada nalt de dou picioare.
Vorbea blbindu-se,mpiedicndu-se parc de cuvinte ca de nite bolovani
aflai n calea ei.Asta i se ntmplase de cnd plecase din San Francisco,cu doi
ani n urm.ncerca s evite ct putea de mult contactul cu oamenii,dar cnd nu i
reuea se blbia i vorbea nesigur.Nimic nu o fcea s se simt mai stnjenit
dect ntrebrile.Cullen se ndrept spre ea,observndu-i paii imperceptibili de
retragere.
-Ai mult de lucru? Vzu cu ct pruden l privete ea,cum pare s cntreasc
fiecare cuvnt rostit de el,nainte de a-i rspunde.
-Oh,da,spuse ea.Voi mai avea de lucru cteva ore bune.
-i eu la fel.Anun-m cnd termini i te voi conduce pn jos la garaj.Ea pru
att de ocat de propunerea lui,nct se ntreb ce fel de brbai cunoscuse pn
atunci.Ceva,cineva,o fcuse neobinuit de sperioas.
-Nu-i nevoie,spuse ea.Mai am de fcut etajul cinci i...
-Bine,o ntrerupse el,hotrt s n-o lase s-i scape.i dau numrul meu i m
poi suna cnd eti gata.Am destul de lucru.Nu ncerca s-i explice raional de
ce era att de insistent fa de tnr femeie de serviciu.ntorcndu-se la el n
birou,copie numrul de telefon,pe care nu-l memorase nc i pe care nu-l avea
trecut pe crile de vizit,rupse hrtia i se ntoarse pe hol.Punndu-i hrtia n
mn,zmbi.nainte ca ea s poat protesta,el se ntoarse n birou,nchise ua i
se sprijini cu spatele de ea,chicotind.Krystal privi fix bucata de hrtie,apoi
ua,dup care i ndrept din nou privirea spre hrtie.Ce se ntmplase? i

vzuse de treaba ei,gndindu-se,n timp ce fcea curenie,dac va reui s


strng banii de la civa clieni n ziua urmtoare,cnd...bum! Acel brbat
apruse n faa ei,o fcuse s-i piard capul pentru ca apoi s dispar la fel de
repede cum a aprut.Mototoli bucata de hrtie i o ndes ntr-unul din
buzunarele salopetei.l va uita.Odat ce va termina treaba la etajul cinci,va pleca
de una singur.A ncerca s-l ndeprteze pe Cullen Dempsey din minte era mult
mai uor de spus dect de fcut.n timp ce spla ultimul coridor nu reuea s-i
goneasc din minte imaginea lui.Indiferent ct de mult ncerca ea s i-l alunge
din cap el continua s-i apar n gnduri,scind-o fr ncetare.
Cnd,n sfrit,termin,nsetat i nfometat,i spl i-i limpezi echipamentul
de munc,pe care l puse deoparte.tia c era ultima din echipa ei care se mai
afla n cldire,din cauza etajului suplimentar pe care-l avusese de curat.
Cscnd,merse la toaleta femeilor de la etajul cinci i se spl ct putu de bine.
Va face du acas.
Dup ce-i ncarc lucrurile n cruul pe rotile,se urc n lift i cobor la subsol.
Acolo se afla vestiarul ei.Era convins c naltul,Brunetul i insistentul va uita
de ea i de ceea ce spusese.n caz c nu uitase,l va putea evita acolo,pentru c
cea mai mare parte a subsolului era destinat lucrtorilor care se ocupau cu
ntreinerea cldirii.De la subsol era puin de mers pn la parcare i de acolo se
ajungea imediat n staia de autobuz.
n vestiar i dezbrc salopeta murdar,o rsuci i o puse ntr-un sac de plastic,
mpreun cu bucata de material care i inuse prul legat ct timp fcuse
curenie.nainte de a se culca,n acea sear,i va spla salopeta,astfel c pn
mine sear va fi uscat.Incapabil s-i controleze cscaturile,i scoase din
dulap bluza i pantalonii,le scutur pentru a ndeprta cutele i se mbrc.Dei
uor ifonate,erau destul de bune pentru drumul spre cas cu autobuzul,prin
oraul adormit,de dup miezul nopii.
Dup ce-i puse haina,plria i mnuile,i lu geanta i cruul pe rotile.
Deschise ua,ce ddea spre holul ntunecat,prin care se ajungea n garajul
subteran.Verific cu pruden dac era singur...un obicei pe care-l cptase de
cnd ncepuse s munceasc n toiul nopii...apoi strbtu cu pai mari coridorul.
Cizmele ei cu talpa de cauciuc fceau un zgomot puternic pe podeaua de ciment.
Luminile galbene ddeau holului un aspect ireal i ea privi de cteva ori peste
umr n spate.Oft cnd ajunse la ua de la captul holului,tnjind s ajung mai
repede acas,sub du.Deschise ua i vzu scrile ce duceau n jos spre garaj.
Aerul rece i umed o izbi.Se cutremur,ntotdeauna i era neplcut s traverseze
garajul ntunecat,dar era cea mai scurt cale de ieire n strad.

Se afla pe cea de-a treia treapt cnd auzi un zgomot.Oprindu-se,respir adnc i


ncepu s caute prin bagaje,scond din geant un flacon cu atomiseur.Coninea
soluie de amoniac cu ap.i scoase capacul i i puse geanta i mnuile n
crucior,lsndu-i liber mna dreapt.Apoi,micndu-se ncet,cobor
cruciorul pe ultimele trepte pn n dreptul uii.
Cut mnerul uii de oel,o deschise,scoase afar mai nti cruciorul i privi
repede n dreapta i-n stnga,nainte de a iei i ea.
-Bun.Ai de gnd s ataci pe cineva?
-Aaah! Krystal sri napoi,lipindu-se cu spatele de u.M-ai speriat,spuse ea pe
un ton acuzator ctre Cullen Dempsey.Nu-mi plac oameni care se furieaz n
urma mea.
-Nu m-am furiat,spuse el prietenos.Ai avut o experien urt cu un
necunoscut?
-Nu toat lumea a avut?
-Eu n-am avut.
-Eti foarte norocos.De unde ai tiut c am terminat? Nu erau dect vreo treizeci
de pai pn la ieirea din garaj,i spuse ea.Iar ea fcuse parte din echipa celor
mai buni alergtori n liceu.
-Am presupus c trebuie s fii aici,jos,din moment ce nu erai la etajul cinci.
Zmbi cnd o vzu ncruntndu-se.Mi-ai spus c etajul cinci este ultimul pe
care-l ai de splat.
-Am spus eu asta? Rsucind cruciorul ntr-o parte,pentru a-l putea apuca n
clipa cnd o va lua la goan,l ocoli pe Cullen.
-Pot s te duc undeva cu maina? ntreb el.Pari destul de ncrcat.
-Nu,mulumesc.Srind un pas napoi,ea l ocoli i alerg pn la cele cteva
trepte care ddeau n strad.Ajunse la ele cu respiraia ntretiat,din cauza
panicii i a greutii pe care-o trgea dup ea,dar nu se opri.Pe ultima treapt
ns,fie din neatenie,fie din cauza unui calcul greit alunec.Clcase cu cizma
pe marginea treptei i alunecase din cauza gheii.Cnd ncerc s se redreseze,
cellalt picior i alunec pe gheaa de pe trotuar.n cdere ddu drumul
cruciorului,care o lu ntr-o parte,n timp ce ea czu n partea opus,ateriznd
cu faa n jos,ntr-o grmad de zpad murdar,ce fusese curat de pe perete,
innd nc strns n mn flaconul cu soluia de amoniac.
Simi nite brae puternice ridicnd-o de la spate.
-Mai nti,domnioar KT Wynter,zise Cullen,nu sunt un violator sau un ho.Nu
ag femeile i mi cer scuze dac te-am speriat.O ridic n picioare,i aduse
cruciorul i lucrurile care se rsturnaser din el,apoi o privi n fa.

Ea ncerc s se curee i s-i ndeprteze zpada de pe fa i din gur.


-Bine,spuse ea,dnd ncet din cap.Sunt prudent.Este un obicei de-al meu.
-E un obicei bun dac nu te face s devii paranoic.
-Dac aa i se pare,zise ea nepat,punndu-i mnuile,nainte de a-i lua
lucrurile.i simea palmele ude,amorite i foarte reci.
-Nu mai fii aa de sensibil.Nu fac nici un apropo i nu ncerc s te ag.
Simindu-se ca o proast i gata s izbucneasc n lacrimi,cu un cot durnd-o din
cauza impactului cu cimentul,ea ridic privirea spre el,luptndu-se s-i recapete
controlul.
-Mulumesc c mi-ai adunat lucrurile.
-Uite,eti suprat i eu m simt vinovat din aceast cauz.N-ai fi alergat i nici
n-ai fi alunecat dac n-ai fi ncercat s scapi de mine.D-mi voie s te duc acas.
Te duc pn n faa uii i plec.Nu-mi place s te las n halul sta.i zmbi i-i
ddu zpada jos de pe hain.Am impresia c mi-am asumat un oarecare
risc.Dac ncepeai s ipi dup un poliist puteam s dau de necaz.
-Eu...n-a fi fcut aa ceva.Dar pot merge i singur acas.Staia autobuzului e
chiar aici.Art spre col.i m duce exact pe strada mea.
-Las-m s-mi rscumpr vina,ducndu-te acas.E mai mult dect prudent,i
spuse el n gnd,ntrebndu-se din nou ce anume i se ntmplase n trecut.Cnd
ea ddu scurt din cap,el i lu cruciorul i o apuc de bra.ine tu mciuca i
geanta,i spuse el.Hai s mergem.
-Mciuca e o arm ilegal.Asta e o soluie de amoniac cu ap.
Krystal l urm pe scri,simindu-i picioarele tremurnd.ncerc s calmeze
acea voce interioar care-i spunea c el ar putea fi totui un violator.Ce tia
despre el? Era prea obosit pentru a putea rspunde propriilor ei ntrebri.
Se consola gndindli-se c drumul pn la ea acas nu era lung.Locuia la etajul
al treilea ntr-o cas situat nu departe de centru.Nu era o cas nou,n nici un
caz.De fapt era chiar destul de drpnat,dar proprietreasa era o femeie
cumsecade i avea ntregul etaj doar pentru ea,ceea ce nsemna o camer mare i
o baie.Privelitea de la ferestrele ei nguste nu era grozav...ddea spre centru i
spre cldirile ce adposteau diversele birouri...dar dac se apleca puin pe
fereastra de la baie,putea vedea o poriune din muntele Rainier.Iar ea iubea
aceast privelite.Era permanent acolo,o frumusee care era doar a ei.
n curnd ns urma s se mute,iar gndul acesta o umplea de bucurie.Va fi mai
srac dect era acum,dar cldirea era mcar n stare bun.Parterul,care fusese
odat un magazin,l va transforma n birou i depozit.La etaj se afla un
apartament,murdar,prfuit,dar pe care l va face s arate mai bine.Se simea

imens de bogat.Cullen deschise portiera unui Jaguar de un verde-nchis.n timp


ce ea se aez pe locul de lng ofer...innd flaconul n mn,n caz de
nevoie...el puse cruciorul n portbagaj.Era att de obosit i de fericit c sttea
jos,nct de-abia realiz c el se urcase n main i pornise motorul.Cullen i
arunc o privire n timp ce scotea maina n strad.Avea ochii aproape nchii.Ei
simise de prea multe ori epuizarea pentru a n-o recunoate acum la ea.
-Va trebui s-mi spui unde s te duc,spuse el ncet.Clipind,ea se ndrept n
scaun i ddu din cap.
-La col o iei la stnga,apoi mergi drept nainte,treci de patru strdue i pe a
cincea faci la dreapta.Nu putea moi,i spuse ea n gnd.Nu cnd mergea n
maina unui necunoscut.Drumul pn la ea acas dur cteva minute.n perioada
cuprins ntre miezul nopii i ivirea zorilor circulau foarte puine maini.
Majoritatea localurilor erau nchise.Homosexualii erau foarte rari.n cteva ore
strada se va umple de oameni i maini.ns acum,strada avea un aspect ngheat
i linitit,degajnd o oarecare singurtate.Cnd maina se opri la un semafor de
lng locuina ei,Krystal i desfcu centura de siguran.
-Nu te deranja s mai dai colul.Pot cobor aici.Era deja cu mna pe u,cnd el
i atinse braul.
-Nu-i nici o problem.Porni de la stop i o lu la stnga,apoi opri,cnd ea i
spuse,n faa unei case mari,cu trei etaje.Acoperiul nalt avea dou couri.Dou
balcoane mici atrnau ubrede la etajul al doilea i pe una din laturi se afla o
scar de incendiu.Zugrveala era scorojit i atrna din loc n loc,iar un burlan
rupt se lovea ritmic de perete.
-Du-te sus i descuie ua,spuse Cullen.i aduc eu lucrurile.Du-te nainte,repet
el cnd i vzu ezitarea.Krystal privi peste umr n timp ce descuie ua mare,de
sticl,de la intrare,avnd grij s nu fac zgomot.n afar de proprietreasa ei
care era vduv i locuia n partea stnga,de la intrare,mai era o pereche n
vrst care locuia n apartamentul din partea dreapt.Cele dou apartamente mici
de la etajul doi erau ocupate de un inginer i de un profesor.Cum amndoi lucrau
n timpul zilei,nu se trezeau mai devreme de ora apte.Krystal ncerc s fie
politicoas i linitit,din respect pentru vecinii ei pe care nu-i cunotea.
Duse un deget la buze cnd Cullen veni lng ea.
-Am vecini care dorm la ora asta,opti ea.Mulumesc.Lu cruciorul,l aez
lng ea i-i ntinse mna.Ai fost foarte drgu.El i strnse mna,zmbind
dezamgit.
-N-ai pentru ce.
Pru c mai vrea s mai spun ceva,dar renun i se ntoarse,cobornd scrile

spre main.Krystal l urmri cu privirea n timp ce pleca,fr s se mite,pn


ce maina dispru dup col.Respir uurat,i lu salopeta murdar din crucior
i ncepu s coboare scrile spre subsolul ntunecat.
Puse salopeta n maina de splat,apoi atept cteva minute pentru a fi sigur c
maina nu va ncepe s fac zgomot,dup care urc la ea n apartament pentru
a-i termina restul treburilor,i cur ustensilele i le puse la loc n crucior,
fcu du i se spl pe cap,apoi mnc repede un sandvi cu carne de ton i bu
un pahar cu lapte,nainte de a cobor din nou la subsol pentru a-i lua salopeta
splat.O ag pe un umera n baie.Pn mine sear va fi uscat.
Ultimul lucru pe care-l fcu nainte de a se culca fu s arunce o privire asupra
conturilor ei.Dei afacerile i mergeau mai bine i gsise doi noi clieni n ultima
lun,mai avea unele clipe n care tremura pentru situaia ei financiar.
n timp ce-i rezolvase treburile dinainte de culcare,faa strinului i revenise
mereu n minte.Fusese cu ea cnd fcuse du,cnd i mncase sandviul i-i
buse paharul cu lapte.Era tot acolo cnd ea se ntinse n pat,cu ochii-nchii,
zmbindu-i.
Cullen Dempsey putea deveni periculos pentru linitea ei sufleteasc,se gndi ea
somnoroas,pentru c era imprevizibil.Sub nfiarea att de chipe se putea
ascunde un adevrat Satan.Dac era aa,nsemna c era un actor desvrit.
Nu cunoscuse pe nimeni n San Francisco,sau n timpul cltoriilor fcute
mpreun cu tatl ei.Iar acas,n est,fusese prea ocupat s-i fac o educaie i
s ajute la treburile fermei pentru a-i permite flirturile trectoare.
coala prea undeva,departe,cu muli ani n urm.Tatl ei prea o creatur a
imaginaiei ei.Cutremurndu-se,nchise ochii i ncerc s zvorasc amintirile
ntr-un col ndeprtat al minit.Durerea ocupa un loc important n trecutul ei i
se obinuise s-o nchid undeva,n sertarele din spate ale memoriei.Prezentul era
singurul cruia i putea face fa.i voia s adoarm cu gndul la el.Murmur n
gnd rugciunile,cu ptura tras peste cap.Nu se va gndi la ziua de ieri.Sau la
acel Paul Bunyan din acea sear.Nu-i va permite s ocupe un loc important n
viaa ei.Oboseala i terse din minte orice gnd i adormi n cteva minute.
CAPITOLUL 2
Era ciudat cum ea i persista n minte,se gndi Cullen cteva zile mai trziu.
Avusese prietene,destul de multe chiar,i cu unele relaia fusese chiar de lung
durat.Totui,nu fcuse niciodat angajamente unei femei.Prefera genul de
femeie care accepta acest lucru.Dar femeia de serviciu,cu bucle roii-aurii,i
revenea mereu n gnduri,de parc intra i ieea din mintea lui pe o u secret.

N-o mai vzuse din ziua n care o condusese acas cu maina,dar fcuse
cercetri cu privire la ea.KT Wynter Cleaning Service era considerat o firm
serioas,dar nu se tiau prea multe n legtur cu proprietarul ei.Totui,el
continu s se intereseze.
-Della,se adres el noii secretare,n acea diminea,spune-mi despre personalul
care se ocup cu curenia cldirii.Della Maken l privi peste ochelari.
-Pi,lucrez n aceast cldire de un an,dar n-am ntlnit niciodat pe vreunul
dintre ei.Cred c sta-i un lucru bun.Ei trebuie s-i fac treaba n timpul nopii,
s nu ne stea n drum n timpul orelor de serviciu,din cte am neles.Birourile
noastre sunt curate dimineaa,aa c n-am avut nici un motiv de care s m
plng.l privi ntrebtoare.
-Mulumesc.Zmbi dezamgit.Nu-i putea spune c,de fapt,l intereseaz o
femeie de serviciu cu pr rou-auriu.Gadsden Worth,partenerul lui Cullen,auzi
schimbul de replici cnd intr n biroul lui Cullen.Gadsden se ocupa nc de
biroul din Sausalito,dar venise n acea zi la Seattle pentru a putea ajuta,dac
apreau probleme la mutare.
-Ceva nu-i n regul? ntreb el.Cullen cltin din cap.
-Am ntrebat doar dac Della cunoate pe vreunul dintre cei care lucreaz la KT
Wynter.
-Ce-i att de interesant n legtur cu personaiul care se ocup de curenie?
ntreb Gadsden.Era un brbat mai n vrst,care pusese cu ani n urm bazele
lui Dempsey Fisheries,mpreun cu tatl lui Cullen.Cullen i era ca un fiu i
Gadsden era foarte mndru de tnrul brbat,care preluase conducerea firmei n
urm cu civa ani,o mrise i o mbuntise.
-M ntrebam doar,spuse Cullen.Telefonul sun,iar subiectul fu dat uitrii cnd
ncepur s discute despre afaceri.La prnz,Cullen se hotr s mearg pn la
Pike's Market pentru a cumpra nite fructe,iar apoi s-i continue cercetrile n
legtur cu femeia de serviciu care-i invadase gndurile.Zpada neateptat i
ncetini plimbarea i-l fcu s alunece de cteva ori,dar aerul rece i proaspt l
ncnta att de tare,nct nu lu n seam acest mic inconvenient.La pia gsi un
stand de unde i cumpr un mr i o banan.Dup ce le mnc,mai cumpr o
ceac cu cafea neagr i fierbinte,din care inhala apreciativ aroma cicorii de
Louisiana.Ieind din nou afar,respir satisfcut,simind vntul rece ce btea
dinspre golful Elliot.Apoi porni s se plimbe pe cheiul larg,din lemn,de pe care
muncitorii i turitii se mbarcau pentru a ajunge pe insula Puget Sound.Cteva
scnduri din chei fuseser rupte.Cullen presupuse c din cauza gheii,dar se
ndrept n acea direcie.

Mai erau cteva persoane pe chei,dintre care unele erau mame mpreun cu
copii.Atenia i fu atras de un bieel foarte neastmprat,mbrcat ntr-un
costum de iarn ce-i lsa liber doar nasul.Se gndi c biatul ar trebui
supravegheat mai ndeaproape pe cheiul alunecos.
n clipa aceea o vzu.Era att de prezent n gndurile sale,nct pentru o clip,
crezu c are halucinaii.ns era real.De ndat ce privirea lui o identific,se
ndrept spre ea.Ea nu-l observase,pentru c atenia i era atras de acelai
bieel la care se uitase i ei mai devreme.Apoi o vzu fcnd un salt nainte,de
parc fusese tras de un resort.O vzu deschiznd gura,apoi nchiznd-o,dar n-o
putu auzi.Observ ns spaima aprut,pe neateptate,pe faa ei i se grbi n
acea direcie,cutnd cu privirea n dreapta i-n stnga motivul care ar fi putut-o
speria.Deodat,ea ip i se arunc n fa.Biatul!Cnd realiz care era cauza,
Cullen o lu la goan pe cheiul alunecos.
Bieelul se ndeprtase de mama lui,alergnd s prind fulgii de zpad i
lovindu-i cu mna nmnuat,chicotind bucuros de joaca lui.Ajunsese deja la
marginea cheiului cnd mama sa se ntorsese spre el,prea departe ca s-l mai
poat prinde n clipa cnd ncepuse s alunece.
KT ajunsese lng el la timp,prinzndu-l.Dar n fuga ei se dezechilibrase pe
ghea,iar,atunci cnd copilul alunecase spre marginea cheiului,ea czuse.
-Nu!KT! strig Cullen,naintnd spre ea.Simind de parc mergea cu
ncetinitorul,Cullen realiz c nu va ajunge la timp.Ea se dezechilibrase suficient
de mult pentru a scpa copilul din mn pe suprafaa alunecoas.Picioarele ei
cutau un punct de sprijin pe pmnt,iar cu mna liber ncerca s se echilibreze.
Amndoi,copil i femeie,scoteau strigte disperate.Strigtele se nteir cnd
Cullen alunec i el n partea din fa a cheiului,cu minile ntinse spre KT i
spre un obiect ce semna cu o ancor.Mna lui o prinse de umr i o strnse cu
putere,n timp ce picioarele se proptir ntr-un stlp montat,alunecnd nesigure.
El i mri strnsoarea,scrnind din dini.
-ine bine biatul,reui s spun.Simea c braul i va fi smuls din umr din
cauza greutii duble,a femeii i a copilului.Cealalt mn cut cu disperare un
punct de sprijin,dar unghiile alunecau,scrijelind gheaa.Mnuile i le pierduse
nainte,n ncercarea de a-i salva.
-l voi...ine,se blbi Krystal.Ridic privirea speriat spre el,dar ncerc s
rmn ct putea de calm.De unde apruse Cullen? se ntreb ea.Biatul se
zbtu i ncepu s plng.Ea ncerc s-l rsuceasc astfel nct s nu fie sufocat
n costumul de care ea l inea agat.
-Ssst,dragul meu,murmur Krystal,totul va fi bine.Te vom duce napoi la

mmica ta.Fii curajos.ncerc s zmbeasc,dar nu se putea concentra dect


asupra ncercrii de a-l ine strns,fr s-l sufoce.Deasupra ei aprur cteva
chipuri,dintre care unul al unei femei ce plngea.Probabil c era mama biatului,
se gndi Krystal,n timp ce civa oameni o luar pe femeie,ndeprtnd-o de pe
marginea cheiului.Oamenii vorbeau tare.Cineva ipa.
-Cum s-a ntmplat?
-Probabil c a trecut pe sub barier i a alunecat.
-Ajutai-i.ntrebrile erau ntrerupte din cnd n cnd de indicaii.Brbaii l
apucar pe Cullen,ncercnd s-l trag napoi.
-Nu!strig Cullen.Ancorai-m.Dac m tragei prea tare s-ar putea s-o scap.
Venii deasupra mea.Cineva s aduc o funie.Biatul nu mai poate rezista mult
timp n golf.Efortul fcut de a ipa ctre cei de pe chei i fcu o ven s pulseze
cu putere la tmple.Privi n jos spre KT,nghiind cu greu.
-ine-te bine,KT.Vom reui.Vocea lui linitit o ptrunse i ea aprob din cap.
ncerc s ignore faptul c ncepuse s nu-i mai simt degetele ngheate care-l
ineau strns pe biat.Vor aluneca oare? Dumnezeu s-i ajute.Nu-l putea scpa
pe biat.Minutele treceau greu.Strigtele se accentuau.Krystal nu putea distinge
cuvintele.Toat concentrarea ei era ndreptat asupra biatului,n timp ce
amndoi atrnau,suspendai de braul lui Cullen Dempsey.Apoi,o voce ceru
oamenilor s se ndeprteze.Auzi fluierele poliitilor i simi trepidaia produs
de maina ce venea pe chei.Era un sunet nbuit,apoi cineva apru lng ea.
-ncet,doamn,spuse tnrul brbat.Nu v micai.Voi face eu totul.Sunt de la
echipa de salvare.Ea ddu din cap.
-l mai in nc.Mi-e fric s m uit i nu mai simt nimic n degete.nghii
greoi.Copilul nu mai plnge.
-N-a pit nimic.Are ochii deschii i m privete.Cred c e obosit.Brbatul
zmbi.V descurcai foarte bine.Vom lua nti biatul,apoi pe dumneavoastr.
Vorbea linititor,de parc fcea asta n fiecare zi.i rearanj poziia pentru a
ajunge direct n faa biatului,apoi,cu o micare rapid,se ntinse i-l apuc pe
copil,prinzndu-l pe sub brae i peste piept.i trebuir ns cteva minute lungi
s descleteze degetele crispate,cu care Krystal l inea pe copil.
-Gata,spuse el n cele din urm.M ntorc imediat,doamn.
Ea ar fi vrut c dea din cap n semn c a neles;dar i era team s se mite sau
s priveasc n sus.Cum reuise Cullen s-o in pe ea i pe copil att de mult? Nu
mai simea nimic n membre iar corpul i tremura de frig i ncordare.Simi o
smucitur i se ncord.
-ncet,KT,spuse Cullen.Se ntorc dup tine.Realiz tensiunea din vocea lui i se

ntreb ce simea.Probabil c braul i fusese aproape smuls din ncheietur.


Simi nite mini apucnd-o i ridicnd-o pe lng Cullen Dempsey,care-i
zmbi.Vzu c mai mult de jumtate din corpul lui era aplecat peste margine i
c trei brbai l ineau s nu cad.
-Cum a reuit s ne in? ntreb ea pe brbatul care-o inea strns n brae.
-M depete,doamn.Cred c e Superman.Va avea ns nevoie de ngrijire
pentru braul acela.La naiba! e un adevrat erou.La fel i dumneavoastr.
-Nu!Krystal scutur din cap cnd brbatul o puse jos,pe propriile-i picioare.
Viaa ei din trecut o nvase s nu acorde prea mult atenie propriei persoane.
n ultimii ani nu fcuse dect s se ascund.
-Linitii-v,linitii-v,spuse brbatul.Nu trebuie s v ambalai.
Uite,tremurai.Nu v facei griji.Suntei puin ocat,dar v trece.Lsai-m s v
urc n ambulan.
-Nu.Nu vreau...
-Trebuie s v lum,doamn.Asta-i legea.Nu se tie niciodat ce s-ar putea
ntmpla dac v lsm singur acum.Brbatul vorbea amabil,dar faa lui
exprima hotrre.
-Dar,sincer,m simt bine.Voi semna o declaraie...
-KT.Ridic privirea i-l vzu pe Cullen stnd lng ea,inndu-i braul.Va fi
mult mai simplu s mergem cu ei,dup care ne vor da drumul.Ne vor duce
napoi la serviciu.
-n clipa de fa nu sunt n timpul serviciului,spuse ea,dar am de fcut
cumprturi.tia c vocea ncepuse s-i devin strident i fcu un efort s i-o
controleze,nainte de a putea spune mai mult,se trezi ntins pe o targa.
Cullen cltin din cap cnd asistenii medicali l ntrebar dac dorete i el s
fie ntins pe o targa.Susinndu-i nc braul drept,merse alturi de KT spre
ambulan.
-E-n regul,KT,spuse el.Plecm imediat.
Mucndu-i buza,Krystal aprob din cap.Nu dorea publicitate.Ar semna prea
mult cu ce se ntmplase la San Francisco cnd tatl ei fusese arestat.Murise
nainte de a fi dus la proces,dar oamenii i aminteau.Descoperise asta prima
oar,cnd cineva o scuipase n fa.Sirenele urlau,n timp ce ei continuau s se
deplaseze de-a lungul cheiului.Cullen observ cum KT ncearc s-i ascund
faa,dar apoi o vzu zmbind slab cnd oamenii se nghesuiau pentru a-i strnge
mna.Un pompier solid,care mergea lng Cullen,privindu-l cu atenie i gata
s-l susin dac ar fi avut nevoie,zmbi spre KT.
-Ai fcut o treab bun,doamn.Am fi putut pierde biatul dac nu erai

dumneavoastr.i zmbi apoi,lui Cullen.Nu cred c mi-ar plcea s fiu prins n


strnsoarea braelor dumneavoastr,domnule Dempsey.Avei mini puternice.
-n clipa de fa,n-a putea ine nici mcar o furculi,spuse Cullen,apoi zmbi
cnd brbatul izbucni n rs.Oamenii se nghesuiau n fa,strignd n timp ce
KT era urcat n ambulan.
-Doamn,una dintre aceste femei e mama biatului.Cred c vrea s v
mulumeasc.O femeie tnr i fcu loc n fa,trecnd pe lng pompier,
plngnd i mulumindu-i lui KT,spunndu-i c o va vizita la spital.Krystal privi
din nou spre pompier.
-Oricine altcineva,n locul meu,ar fi fcut acelai lucru,spuse KT,apoi i
ntoarse repede capul atunci cnd blitz-ul unui aparat de fotografiat strluci.
Uile duble ale ambulanei fur nchise n spatele lui Cullen,KT i asistentul
medical.Cullen i vzu gura tremurnd uor i observ uurarea din ochii ei.De
ce anume se temea KT Winter? se ntreb el.Se ncrunt,apoi gemu,n timp ce
asistentul i examina braul.
-mi pare ru,domnule.Cred c avei nite ligamente ntinse,dar vom ti mai
sigur cnd ajungem la spital.Acest bandaj v va ajuta s v simii mai bine.
-Mulumesc.Zmbi scurt,apoi i ndrept din nou atenia asupra lui KT.De ce
era att de speriat? Cu siguran c nu-i fusese team atunci cnd i riscase
viaa pentru a-l salva pe biat.Nu era treaba lui,dar voia foarte mult s afle.
Cnd asistentul o ntreb care este numele,adresa i ocupaia ei,Krystal i
rspunse ezitnd.
-Sincer,adug ea,nu are nici un rost s m ducei la spital.Ai spus c biatul se
simte bine.
-ip ca un disperat dup mama lui,spuse asistentul,zmbind.Dar cred c mama
lui e mai speriat chiar dect el.Sunt amndoi n maina din faa noastr.
Krystal vzu c asistentul nu are de gnd s-i ia n seam rugmintea de a fi dat
jos din ambulan,aa c nchise ochii,nbuindu-i un geamt cnd degetele
ncepur s-o doar.Strnse din dini pentru a-i calma durerea.
Dar asta nu reui s-i micoreze fericirea c reuise s salveze viaa biatului.Ea
i Culler scpaser amndoi cu bine,iar cteva degete amorite nu aveau prea
mare importan.Nu trebuia s se ngrijoreze c cineva ar putea-o recunoate n
Seattle.Nu acesta fusese doar motivul pentru care alesese acest ora?
-Te simi bine? l auzi pe Cullen ntrebnd.Deschise ochii i ddu din cap.
-M gndeam c nu aveam nevoie s fim dui la spital.El ddu din umeri.
-Probabil c nu.ns ei trebuie s se asigure c suntem n afara oricrui pericol.
l privi,simindu-se cuprins de vinovie.

-Nu i-am mulumit.Ne-ai salvat viaa.Nu sunt sigur c a fi fost n stare s-l in
mult timp n ap...Se ntrerupse,nedorind s se gndeasc la ce s-ar fi putut
ntmpla.I se fcea fric numai dac ncerca s-i imagineze.Cullen zmbi.
-Nu trebuie s-mi mulumeti mie.Tu ai fcut ce era mai greu.Fusese convins c
nu va reui s ajung lng ea la timp i asta l speria foarte tare.Alung acest
gnd.Rnji i adug: Un puti al naibii de neastmprat.Chiar de la captul
celalalt al cheiului puteam jura c va face o prostie.Unii biei sunt ca nite mori
de vnt...merg nainte fr s se opreasc.Cltin din cap.Ai reflexe bune,KT
Wynter.Krystal simi c roete de plcere,uitnd durerea din degete,brae i
umeri.
-Mulumesc.
-Vorbesc serios.Dac n-ai fi fost suficient de iute s anticipezi ce urma s se
ntmple,copilul ar fi czut.i ar fi fost al naibii de greu s-l scoi din ap.
-Mulumesc.Cltin din cap.De ce nu putea spune i altceva n afar de asta?
Cnd se afla n preajma lui Cullen Dempsey se simea de parc n-avea limb.
Mi-am amintit de perioada cnd aveam grij de copii...ncepu ea sa spun.Vocea
i se pierdu i i feri privirea.
-Ai condus un centru de ngrijire a copiilor? ntreb el,nerbdtor s obin
cteva informaii personale despre viaa ei.Se ntrerupsese de parc fusese pe
cale s dezvluie un secret de stat.Reacia ei,ntregul mister care o nconjura,l
intrigau al naibii de mult.
-ntr-un fel,da,rspunse vag Krystal.Lancaster,Pennsylvania,iar copiii aceia erau
foarte departe de Seattle.Alt lume.Alt via.Fusese fericit ngrijind de copiii
de la ferm,creznd c va sta acolo ntotdeauna.Acum tia c nu se va mai putea
ntoarce niciodat.
-Ari de parc ai regreta c mi-ai spus acest lucru,spuse Cullen.De ce?
-Eu...nu-mi place s vorbesc despre viaa mea,domnule Dempsey.
-Cullen.Spune-mi aa.M simt mai bine.
-O.K.Observ c ea nu-i spusese ca el s i se adreseze cu KT.ns el oricum i
spunea aa.
-Deci,nu-i place s vorbeti despre viaa ta? Bine.Mie mi place s vorbesc
despre a mea.Vom face un pact.Eu vorbesc,tu asculi.
-Bine.Zmbi i simi tensiunea risipindu-se.El n-avea de gnd s insiste.
Cnd ambulana ddu colul,i simi mna puternic pe braul ei,iar cldura
degajat i ptrunse prin haine pn la pielea ngheat,reuind parial,s-i alunge
spaima pe care o trsese.Se terminase.El i salvase.Totui,nu se putea opri din
tremurat.Asistentul veni imediat lng ea i rsuci un buton.

-V-am aezat pe o saltea electric,doamn.n curnd v va fi foarte cald.i rsuci


din nou maneta tensiometrului n jurul braului,verificndu-i tensiunea arterial.
-Probabil c abia acum reacionezi,gndindu-te ce s-ar fi putut ntmpla,spuse
Cullen.Chiar i cele mai curajoase eroine pesc aa.E att de vulnerabil,i
spuse el n gnd,att de palid,att de ncordat.Trebuia s-i stpneasc dorina
puternic de a o lua n brae i a o lipi de el,nclzind-o.
-Iar ea este o eroin,spuse asistentul.
-Da,este,opti Cullen,ridicnd involuntar mna i mngindu-i uor faa.
-Mulumesc,spuse din nou Krystal,simind fiori la atingerea lui.De ce nu putea
gsi altceva s spun? De ce avea un astfel de efect asupra ei? Dduse nval n
viaa ei i,n loc s dispar la fel de repede cum apruse,rmsese agat cu
putere de ea.Era enervant...dar extrem de plcut.i tocmai pentru c l gsea att
de plcut,tia c era mai periculos pentru linitea ei sufleteasc,dect fusese
orice altceva,de la sosirea ei n Seattle.
Tonul lui blnd o fcea s nu se poat controla.Simea nevoia s plng...i nu
mai plnsese de atia ani de zile.Ar fi vrut s se relaxeze,s-i deschid sufletul,
dar fusese mult prea mult timp nchis n sine.Nu avea curajul s fie altfel,de
team c nveliul protector care-l ridicase n jurul ei,s-ar putea prbui.Poate
dac ar fi rmas la San Francisco i i-ar fi nfruntat pe toi,n-ar mai fi simit
acum nevoia s se ascund de oameni.Dar atunci,totul fusese mai mult dect
putea ea ndura.Cltin din cap.Nu i va aminti acum acele momente.Indiferent
ce se ntmplase n trecut,acum se afla n spatele ei i va tri cu aceast
hotrre.A pleca i a se ascunde,fusese singura soluie la momentul respectiv.
Dup ce ambulana mai lu o curb ajunser la spital,unde se pomeni
nconjurat de tot felul de oameni.Spitalul era plin cu oameni foarte grav rnii.
Doctorii,care i preluar pe Cullen i Krystal,erau grbii,dar fericii s vad
oameni ce nu se aflau ntr-o stare att de grav.Curnd li se ddu drumul s
plece.Krystal se mbrc n haine uscate,de mprumut.Minile i tremurau,
ncetinindu-i micrile.i lu hainele ude,le nveli ntr-un sac de plastic i iei
din vestiar.Fu surprins s-l gseasc pe Cullen ateptnd-o n anticamer.
-Mergem? ntreb el.Am chemat un taxi.
-Mulumesc.Nu avu de fcut dect civa pai de la ieire pn la taxiul care
atepta,dar i acetia o fcur s tremure,aa c se grbi s urce n maina
nclzit.
-Ar fi mai bine s faci o baie fierbinte,apoi s te bagi n pat,spuse Cullen.Cred c
ar fi o idee bun s-i iei liber noaptea asta.Veni mai aproape de ea,punndu-i
braul n jurul umerilor i trgnd-o spre el.Ai avut un oc,adug el.

-Nu pot.Mai e nc o persoan din echip bolnav de grip.Trebuie s-i in locul.


O uimea ct de bine i fcea s stea lng el.Dup ce de doi ani nu mai avusese
nici un contact mai apropiat cu un brbat,senzaia corpului lui Cullen Dempsey
lipit de al ei,era mai ocant chiar dect faptul c fusese ct pe ce s se nece n
Golful Elliot.
-Bine,spuse el.i eu voi lucra pn trziu n seara asta,aa c te voi conduce
acas.
-Nu-i nevoie.Vei fi epuizat dup o zi att de plin,ca s m mai atepi i pe
mine.Ideea de a fi condus acas de Cullen Dempsey era mai mult dect
linititoare.Era extrem de plcut.
-Prostii.Cnd trebuia s plec i s lucrez pe mare,se ntmpla ca n douzeci i
patru de ore,s nu stau nici o clip.Sunt obinuit cu programul lung.Dorm pe
apucate.i zmbi.Cineaz cu mine mine sear.
-Ce? l privi fix,n timp ce pmntul prea c se nvrte cu ea.
-Nu fi aa de uimit.A fost o invitaie foarte politicoas.La cin.Oricum,trebuie
s mnnci. Iar la serviciu nu trebuie s te duci dect mult mai trziu.
-Eu...de obicei nu lucrez att de trziu ca seara trecut.Terminm cel mai trziu
la ora unu noaptea.De ce i explica acest lucru? se ntreb ea.El nu nsemna
nimic pentru ea.
-Bine,spuse Cullen.Vom mnca devreme,apoi te voi duce acas.Te poi schimba,
i poi lua lucrurile i apoi te voi duce la serviciu.
Razele soarelui de iarn ptrunser n main,luminndu-i trsturile,scondu-i
n eviden fragilitatea,accentundu-i pomeii frumoi i aprinznd scntei n
adncul ochilor ei verzi.Dei era extrem de subire,el realiza c n interior era
puternic i curajoas.Avea putere,degaja o energie tcut i o senzualitate
ascuns.Era o adevrat frumusee,dar care trebuia descoperit ncetul cu
ncetul.Prea nconjurat de o aur nevzut.Prul ei ondulat era legat la spate
ntr-o coad.Dar unele uvie rebele refuzau s stea legate,ncadrndu-i faa i
tentndu-l s-i mpleteasc degetele printre ele.Voia s afle mai multe despre
KT Wynter.Voia s afle totul.Ea respir adnc,apoi ddu aerul afar ncet.
-Bine,spuse ea.Vom cina mpreun.Se simea n culmea fericirii.
Cullen nu realiz c-i inuse rsuflarea pn ce ea i dduse rspunsul.Abia
atunci expir cu putere,uurat c acceptase.
-Bine.O inu strns lng el,n timp ce taxiul se ndrepta spre locuina ei.De
vreme ce pactul nostru este c tu asculi,iar eu vorbesc,m atept s fii atent la
fiecare cuvnt pe care-l rostesc,spuse el,lund o atitudine solemn.Cnd o auzi
chicotind,simi c inima i sare din piept.Reacia lui fa de rsul ei,l surprinse

la fel de mult ca rsul n sine.Adora sunetele scoase de ea.Aceast femeie avea


un efect ciudat asupra lui.De ce era oare att de ncntat c o fcuse s rd?
-Voi atepta cu rsuflarea la gur fiecare perl pe care o vei scoate,zise Krystal,
cuprins de o veselie cu care nu era obinuit,de o bun dispoziie care lipsea de
mai mult vreme din viaa ei.
-Bun,spuse el.Pi,hai s vedem,S ncepem,n primul rnd,am propria mea
firm,mpreun cu un asociat,aa c voi fi n stare s-mi permit hamburger-ul i
cafeaua pe care i le voi oferi la cin.
-E o mare uurare.Ct timp trecuse de cnd nu mai glumise cu cineva? se ntreb
ea.Era uor de rspuns.Mai mult de doi ani,cnd totul se terminase.
-Dar s-ar putea s-i cer s plteti tu baciul,adug el.
-Ha! Ar fi trebuit s m atept.O curs.Cullen era amuzant,se gndi ea,i arta
extraordinar de bine.Faa lui,cu trsturi frumoase era bronzat,cu ochi mari,
situai la distan unul de altul.De fapt,prea n ntregime sculptat n piatr,dar
degaja totui o anume blndee.Ea simea acest lucru.
-Nu-i o curs,doar un mic apropo.Revine la via,se gndi el.Ochii i sclipeau de
bun dispoziie,iar pielea cptase o lumin special.Frumuseea,care el tia c
exista n adncul sufletului ei,ncepea s ias treptat la suprafa.
Ea rse,dar apoi acel sunet fericit se pierdu.El vzu umbre aprndu-i pe fa,de
parc cineva trsese o cortin.Cine o fcuse s sufere i transformase rsul ei
ntr-un pcat? se ntreb el.Era evident c amintiri triste i alungaser buna
dispoziie.i ea era prea tnr pentru aa ceva.Cullen ar fi dorit s vad acea
fa frumoas luminat mereu de bun dispoziie.O conduse pn la intrare,n
timp ce taxiul rmsese s-l atepte.ntrziase trei ore la o ntlnire.
-Poate te vd prin cldire,spuse el.Dac nu,vin s te iau mine de aici,la ora ase
fix.Ce zici? Krystal aprob din cap,apoi l privi cobornd treptele i ndreptnduse spre taxi.Cullen i fcu semn cu mna,n timp ce taxiul se puse n micare.
Tot restul zilei se mic ca prin cea.i ncrc toate lucrurile n cruciorul cu
rotile,calc salopeta i i repet nencetat c este o proast.De ce acceptase
invitaia la cin? Din nebunie.Citi puin,se uit la televizor,dar mai trziu n-ar fi
putut spune nici ce anume a citit,nici la ce s-a uitat.
n cele din urm sosi timpul s plece la lucru.Nu-l vzu deloc n timpul
schimbului,dei se uit n jurul ei de mai multe ori,convins c i-a auzit paii n
spatele ei.
n ziua urmtoare,Krystal era convins c o va cuta nc de diminea.Iei din
cas doar o singur dat,cnd merse s-i aranjeze prul i s cumpere ceva de la

bcnie.Dar nu prea avea poft de mncare.i promisese ns s fie cuminte,aa


c mnc multe fructe i legume proaspete.La ntoarcere,verific robotul
telefonic.Nu era nici un mesaj.Nu era sigur ce i-ar fi putut spune dac ar fi
telefonat,dar era convins c va suna.Cu toate acestea,el nu sun.
La ora cinci fcu un du,ncercnd s-i liniteasc btile nervoase ale inimii.
-nceteaz,bombni ea pentru sine.Nu te duci dect la o cin.
Oh,da? spuse o voce din interior.l cunoti pe acest brbat? Ar putea fi un uciga
notoriu.
-Prostii.i-a riscat viaa pentru un copil.Ce alt recomandare mai vrei?
Proasto!Cu un minut nainte de ora ase era sigur c el se va rzgndi.Nu tia
dac s se simt enervat sau uurat.Era mbrcat n hainele ei cele mai
scumpe,unele dintre puinele pe care i le adusese de la San Francisco i de care
nu se putuse despri.Era un costum Chanel,care nu se demoda niciodat,din
ln,de culoarea piersicii,cu nasturi de sticl,pe jachet.i pusese cercei
asortai,fr nici o alt bijuterie.Prul l avea strns la spate ntr-un coc sobru i
neatrgtor.Arta ca o femeie de afaceri.Aceasta era imaginea pe care dorea s o
sugereze.Cnd auzi soneria,la un minut dup ora ase,tresri.nghiind n sec,
aps butonul interfonului.
-Cobor imediat.
-Bine.ncuie apartamentul i bg cheia n geanta neagr.Era din piele i o
cumprase de la magazinul Armatei Salvrii,asortndu-se aproape perfect cu
pantofii negri,din piele,cu tocuri joase.Erau vechi dar confortabili,iar ea i fcuse
s luceasc puternic.Aruncndu-i peste umr unica ei hain lung,de iarn,din
pr de cmil,veche de ase ani,respir adnc i cobor.
La primul etaj,Cullen sttea sprijinit de stlpul balustradei.
-M-am gndit s te atept la jumtatea drumului i s te conduc pn la ua de la
ieire,spuse el solemn.Ea rse i cea mai mare parte a tensiunii se risipi.Era un
brbat foarte drgu.
-Mulumesc.
-i-a spus vreodat cineva c eti foarte politicoas?
-Da,tu,spuse ea.Cnd el i ddu capul pe spate,izbucnind n rs,ea nu-i putu
abine zmbetul.Cnd i vzu ns maina,zmbetul ei deveni nesigur.Nu era o
main nou,dar era totui un Porsche.Data trecut avusese un Jaguar.Frumoas
main,murmur ea.Pescuitul i furtul de maini,se gndi ea.Frumoas
combinaie.El aprob din cap,zmbind.
-Asta e a mea.Jaguar-ul era al partenerului meu.Nu este o main uor de
ntreinut,dar mie mi place.Cnd am fost nrolat n aviaie,am stat un timp n

Germania.Am cumprat maina asta la mna a doua i de atunci nu-mi vine s


m despart de ea.
-Ah,tiu.A aparinut unei doamne din Stuttgart,care mergea cu ea numai
duminicile,spuse Krystal chicotind.Rsul ei,uor rguit,i produse lui Cullen
fiori pe spate.Cnd o ajut s se urce n main,el nc mai rdea,simind
furnicturi de-a lungul coloanei vertebrale.Inima lui Crystal ncepu s bat
nebunete cnd simi felul n care mna lui zbovi o clip n plus pe mijlocul
ei.E o prostie,i spuse ea.Se purta de parc era la prima ntlnire.
Maina era mic,dar confortabil,iar ea se simi izolat de restul lumii.Cnd
Cullen se aez n dreptul volanului i nchise portiera,fu ca i cum rezerva de
oxigen se njumti.Krystal se pomeni respirnd cu dificultate.Inspir adnc,dar
pru s nu reueasc s-i umple plmnii cu aer.ntinse mna spre locul unde se
deschidea portiera i cu mare dificultate se abinu n cele din urm s n-o
deschid.Se ls pe spate,i ncheie centura de siguran i privi degetele lui
lungi ce nvrteau volanul.Maina ni ca o rachet.
Cullen se ntoarse spre ea i-i zmbi,nainte de a lua o curb.
-Frumoas sear.Ea aprob din cap i privi afar pe geam.El i admir prul
bogat,rsucit ntr-un coc la spate.Era o crim s nu lai acel pr minunat s cad
liber,se gndi el.Cum ar fi s-i plimbe degetele prin el? La naiba.ncepea s
aib o imaginaie bogat.Aps un buton i casetofonul ncepu s cnte,umplnd
maina de ritmuri de dans.El o privi din nou,n timp ce rsucea fr pic de efort
volanul,mergnd pe strzile acoperite cu zpad.Krystal sttea ncordat,de
parc el i-ar fi fcut o propunere indecent.
-Cred c-i va plcea la Angelique.Mncarea e bun.Voia ca ea s se relaxeze,s
se bucure de aceast sear la fel de mult ca i el.
-Am auzit de local.Hamburger-ii sunt servii cu ceap,spuse ea,abinndu-se s
nu izbucneasc n rs.El ncepu s vorbeasc,apoi chicoti.
-De ce i ii ascuns acest minunat sim al umorului,KT Wynter? E ascuit,
subtil,i-mi place la nebunie.Iar el mai descoperise nc ceva.A sta att de
aproape de ea,n main,era foarte excitant.Simi cum dorina ncepe s prind
via,iar asta l scia...puin...faptul c ea avea o astfel de influen asupra lui.
Nu fusese att de intrigat de o femeie de foarte muli ani.
Personalitatea lui era suficient de echilibrat,Iar el tia c femeile-l plceau i-i
cutau adesea compania.Avea un comportament sexual normal i respecta
femeile...plcndu-le n acelai timp.Femeile intelectuale,ce ocupau poziii
importante n meseria lor i care aveau o impresie bun despre ele,l atrseser
ntotdeauna.Atunci,ce l atrgea la KT Wynter,care nu prea s aib dect puine

dintre trsturile pe care el crezuse c le admir ntotdeauna la o femeie?


Krystal nu observa privirile intense,pline de curiozitate,pe care Cullen i le
arunca din cnd n cnd,pentru c se gndea la comentariul lui privitor la umorul
ei.
-Nu-mi ascund simul umorului,spuse ea n cele din urm.De fapt,nu ncercase
niciodat s-o fac.ntotdeauna se amuzase vznd latura bizar a lucrurilor,
cutnd nelesurile ascunse,dect lund totul ca atare.Dar,realiz ea acum,
izolarea pe care i-o autoimpusese i tirbise din spontaneitate.Ce anume o
fcuse s revin la via? Uneori spun lucruri nebuneti,adug ea slab.
-Nu vrei s-mi spui de ce? ntreb el.
-Nu.El ridic din umeri la rspunsul ei direct.
-O.K.La urma urmei,nelegerea a fost ca eu s vorbesc,iar tu s asculi.
-Aa e.Se simi cuprins de uurare.Din nou el o surprinsese prin faptul c nu
insistase,nu fcuse presiuni asupra ei.Rmaser tcui restul drumului,pn la
restaurant.Localul era situat la etajul nti al unei cldiri din crmid galben,
care prea s dateze de cnd fuseser puse primele fundaii ale oraului Seattle.
-i place? o ntreb Cullen cnd opri maina.Se ntoarse spre ea,privind cu un
ochi spre biatul care se apropia s parcheze maina.
Cullen l ignor.Krystal devenise din nou ncordat,i putea da seama din felul
n care-i strngea palmele una de alta.El i lu mna stnga i i-o strnse cu
putere,spernd s reueasc astfel s-o relaxeze.
-Biatul de la parcare pare destul de dur,mini el fr ruine despre persoana
inofensiv care atepta rbdtoare.Sper c va fi o sear plcut,dar dac cineva
ne face probleme,tu loveti jos,iar eu sus.Facem o echip bun la tvleal.
Ea i ntoarse capul spre el.
-Eti nebun,spuse ea ncet.El aprob din cap.
-Dar formm un cuplu nemaipomenit mpreun.Am crezut c i-ai dat seama.
-Da?
-Da.Intrm?Aps butonul cre debloca portierele,cobor i nconjur maina,
ajutnd-o s se dea jos,naintea biatului.Gata? ntreb el.Era extrem de palid.
Ce credea oare c o ateapt nuntru? se ntreb el.Cine naiba o speriase n
halul acesta?
-Tichetul dumneavoastr,domnule.Cullen se ncrunt spre biat pentru
ntreruperea clipei de intimitate creat n main.Oftnd plin de regret,bg
biletul n buzunar i o lu de bra pe KT.
-Crede c i-a fcut un duman,spuse ea sec.Privirile astea ucigtoare sunt
specialitatea ta?

-Nu,dar m gndesc s devin.A fost un compliment,KT,nu o insult.Te rog s-l


iei ca atare.Ea ddu uor din cap,iar el rsufl uurat.Cel puin,ea nu-i ridicase
din nou toate barierele.Am mai fost aici de dou ori pn acum,continu el,n
timp ce eful de restaurant i conduse la masa lor.Mncarea e att de bun nct
nu-i pot rezista.Dup ce se aez,Krystal privi n jur,ncntat de masa aleas de
el.Era destul de intim,totui putea vedea oamenii aezai la celelalte mese,fr
ca acetia s se holbeze la ea.
-ntotdeauna ceri s i se rezerve masa cea mai bun?
Cullen ddu din umeri,mulumit c ei i plcea.
-Numai cnd cinez cu cea mai frumoas femeie din ora,spuse el.Observ cum
zmbetul ei dispru,cum umerii i devenir rigizi.Privirea pe care i-o arunc fu
rece i rezervat.
-Am vorbit serios,spuse el simplu.Ea l privi nencreztoare,dar apoi,treptat,pe
faa ei apru o expresie de ncredere,amestecat cu nesiguran i timiditate.La
naiba,se gndi el.Ar trebui s se atepte la asemenea complimente,nu s se
ndoiasc de ele.Trecur cteva clipe de tcere,n care el avu impresia c n
interiorul ei se ddea o btlie.Apoi,pru c binele nvinsese,pentru c ea se
ndrept n scaun i-l privi direct n ochi,zmbindu-i uor.Frumuseea ei
interioar ncepu s ias la suprafa odat cu acel zmbet,oglindindu-se tn ochi
i radiind cldur,ca un foc ce ardea pe dinuntru.
-Nu tiu ce anume a produs aceast metamorfoz,dar mi place,murmur el,
aplecndu-se spre ea.Eti frumoas.
-Eti extraordinar de direct,spuse ea ncet.Ai fi un diplomat minunat.Ai putea
declana cte un rzboi n fiecare a doua zi.El rse.
-Doamn,m jigneti.Ea scutur din cap.Apoi i concentrar atenia asupra listei
de meniu.Dup ce chelnerul lu comanda,Cullen o surprinse ridicndu-se i
ntinzndu-i mna.Ea i privi uimit.
-Nu cred c trebuie s pierdem aceast muzic,spuse el.Dansm?
Ea se scul i-l urm pe ringul de dans nainte de a realiza c ar fi fost mai bine
s gseasc o scuz.Ritmul lent al melodiei o ptrunse cnd ajunse n braele lui
Cullen.ncepur s se mite uor,iar dup o clip,ea ncepu s se relaxeze.Uitase
ct de mult i plcea s danseze.Cullen dansa uor,frumos,de neuitat.Nimeni n-o
fcuse s se simt aa pe un ring de dans sau n afara lui.Voia att de mult s
danseze,nct deveni surd la vocea interioar care o avertizar fie prudent.
Simea de parc filmul muzicii curgea prin sngele ei i al lui Cullen Dempsey.
Era minunat,ca o vraj,iar ea nu mai cunoscuse niciodat o astfel de senzaie.
Cntecele se succedau unul dup altul.

Corpurile lor preau c formeaz unul singur n ritmul muzicii.Cullen mai dorise
i alte femei pn acum i ntotdeauna le avusese.Dar niciodat dorina nu fusese
nsoit i de nevoia de a ocroti.O dorea pe KT,dar dorea s aib grij de ea.Iar
ast l oca.Cnd vzur chelnerul ndreptndu-se spre masa lor,se desprir cu
prere de ru.n timp ce mergea,inima lui Krystal nc mai btea cu putere.Totul
n jurul ei era frumos,nimic nu prea s-o mai amenine.Era fericit cu Cullen
Dempsey! Ar fi vrut ca seara s dureze la nesfrit.
Cullen era att de excitat,nct se enerv,ntotdeauna fusese capabil s-i
controleze sentimentele fa de femei.Asta l fcuse s fie in-dependent i s
rmn totui prieten cu femeile pe care le cunoscuse.Acum era nesigur.A fi n
compania lui KT era ca i cum ai ine n mn un crbune ncins.Nu-l putea ine
prea mult timp,totui nu-i putea da drumul.Cnd o ajut s se aeze n scaun,se
aplec i-o srut pe cretetul capului.
-Eti o dansatoare minunat,KT.
Ea i zmbi fericit i murmur un Mulumesc.Mncarea fu excelent...somon
de Pacific cu un sos foarte uor,salat Caesar i pine cald ce rspndea o
arom mbietoare.Mncar ncet,zmbindu-i unul altuia,savurnd aceast clip
i conversaia lejer.Nici unul din avertismentele interioare ale lui Krystal nu
reui s alunge cldura ce-o nvluia treptat.
-Odat,te voi duce pe unul din vase,spuse Cullen dintr-o dat.
Ea ddu din cap,zmbind,nevrnd ca gndurile rele s spulbere aceast clip.
S-ar putea s nu mai existe alte dai cu Cullen.Prudena i spunea c ar trebui s
evite alte ntlniri.Dar de ce s ntunece o sear frumoas cu gnduri rele? Mine
va avea grij de restul.Serviciul fu impecabil,mncarea delicioas.Dar ea nu era
pe deplin contient de nimic,cu excepia lui Cullen.Mnca automat,vorbea
automat,dar numai ochii rosteau adevrul despre focul ce ardea n adncul lor.
Krystal era ncntat,copleit,vesel...dar temtoare.Cullen era surprins,
intrigat,ncntat...i hotrt s-o revad.Dansar din nou.Clipa cnd trebuir s
plece li se pru prea devreme.Krystal fu surprins de regretul sfietor pe care-l
simi,cnd plecar din acea lume pe care o creaser doar pentru ei doi.
Cullen era dezamgit.Trebuia s-o duc acas i nu dorea acest lucru.Simea deja
ca i cum ar fi pierdut-o.mpletindu-i degetele cu ale ei o oonduse din
restaurant,n noaptea rece i ceoas de afar.
-Minunat,opti el,privind-o.
-ncnttor,rspunse ea,amintindu-i cum formau o singur fiin pe ringul de
dans.Oamenii treceau grbii pe lng ei,nfofolii n hainele lor,protejndu-i
feele de vntul rece.Krystal i Cullen respirar adnc i privir n sus.

-Cel mai bun moment pentru o plimbare,murmur Krystal.Cnd alunec puin pe


ghea el i mri strnsoarea,ea i rsuci degetele n jurul degetelor lui,simind
cldura atingerii lui invadndu-i corpul.M-am simit foarte bine,spuse ea dintr-o
dat,vesel i ocat c recunoscuse cu voce tare acest lucru.Ar fi vrut s-i spun
c nu se mai simise att de bine de cnd plecase din Pennsylvania,dar nu mai
adug altceva.Un val cald de plcere l strbtu pe Cullen i rmase surprins.
Era ca un colar n prezena ei.Cuvintele rostite de ea l fcuser s vibreze de
bucurie.
-i eu m-am simit bine,spuse el.O trase uor de mn,aducnd-o lng el i
ncepur s mearg lipii unul de cellalt.Mi-ar plcea s mai repetm o sear ca
asta,adug el.Cnd i vzu ezitarea,njur n gnd pentru gata fcur.O grbea.
tia c era timid i extrem de reticent..Abine-te,i spuse el.Nu fora lucrurile.
Ea respir adnc i ridic privirea spre el.i muc limba,apoi spuse:
-i mie.El o opri i o rsuci cu faa spre el,privind-o intens.Lumina strzii i
fcea faa s par argintie,dar el tia c ea roise din cauza privirii lui insistente,
i ddu capul pe spate i rse cu putere,apoi o ridic n brae i o nvrti pn ce
i ea ncepu s rd,n timp ce trectorii i priveau amuzai sau ncruntai.n cele
din urm o ls jos i o mbri.
-Mine?
Ea aprob cu capul pe umrul lui.El se ls pe spate pentru a-i putea vedea faa.
-Nu te voi lsa s te rzgndeti.
-Nu m voi rzgndi,spuse ea rguit.Cnd i vzu gura apropiindu-se,primul
instinct fu acela de a se feri.n schimb,se ntinse i-l trase spre ea.
Srutul fu blnd,cald,plin de dorin.Inimile le bteau din ce n ce mai tare.
Sngele clocotea fierbinte.Orice pruden fu dat uitrii.Nu era un moment
obinuit.Se desprir amndoi n aceeai clip,privindu-se ngrijorai.
Krystal se cutremur.Voia s fie cu el,s-i spun cine era,de ce se afla n Seattle.
Voia ca el s rmn n Seattle,mpreun cu ea.El i simi tremurul.
-i-e frig.O srut pe frunte,apoi o cuprinse cu un bra.Hai s mergem n
main.Lui nu-i era frig,nu-i putea fi frig cu vulcanul de pasiune ce simea c
erupe n interiorul su.KT l fcea cteodat s se simt de parc ar fi mers pe o
frnghie deasupra prpastiei,dar o fcea pentru c voia,era dispus s rite totul
pentru a sta lng ea.Biatul aduse maina ntr-un timp record,iar de aceast dat
Cullen i dori s aib o pan de cauciuc.Pretextul c ar fi rmas fr benzin ar
fi prut destul de suspect.Krystal i avea i ea propriile-i dorine.Ar fi vrut s-i
spun lui Cullen despre San Francisco i despre cum e s creti ntr-o
comunitate menonit ca aceea din Lancaster,care o protejaser ca ntr-un cuib.

Totul se terminase cnd mama ei,care fusese crescut n acea comunitate,murise


i tatl ei,care fusese ntotdeauna un intrus,se ntorsese dup civa ani de
absen i o luase de acolo.Duseser o existen nomad pn cnd ea mplinise
douzeci de ani.n cele din urm se stabiliser la San Francisco.Tatl ei ncepuse
o afacere i se cstorise din nou.Ea cptase o mam vitreg,pe care o iubise,o
respectase.Nu putu merge mai departe cu gndurile.O njunghiau ca nite
pumnale.Dac ar putea mcar vorbi despre asta cu Cullen..,
-Am ajuns,spuse el trist,oprind n faa casei n care locuia ea.Se ddu jos din
main i,deschiznd portiera,o privi ncruntat.N-a fi vrut ca aceast sear s se
termine.Ea rse.
-Mi-ai citit gndurile.Apoi,rmase cu rsuflarea ntretiat,cnd el se aplec i o
lu n brae,aeznd-o apoi pe trotuar.Cullen rmase cu un bra n jurul ei,n timp
ce merser spre u.Apoi se aplec i-o srut pe obraz.
-Las-m s te conduc pn sus.M voi simi mai bine.Apoi,voi pleca.
Ea nu voia ca el s plece.Gndul acesta o duru foarte tare,minile ncepur s-i
tremure i de-abia reui s descuie ua.Apoi o lu nainte pe scri,perfect
contient c el o urma ndeaproape.
-n curnd m voi muta,spuse ea,dintr-o dat,pe un ton nervos.Acolo voi avea un
singur etaj de urcat.
-Te voi ajuta s te mui.Era o ocazie s fie mpreun cu ea o zi ntreag!
Cnd ajunse n dreptul uii,ea se ntoarse cu faa spre el.
-Mulumesc.i ntinse mna,apoi o trase napoi,dup care i-o ntinse din nou.
Cnd el i petrecu braele n jurul ei i o srut uor,ea simi c se topete.
-Noapte bun,murmur el.Am s te sun mine.i zmbi,apoi se rsuci i ncepu
s coboare scrile.Krystal intr n apartamentul ei,apsndu-i buzele cu
degetele,de parca ar fi putut pstra astfel srutul pentru totdeauna.Cullen
Dempsey! Ptrunsese n viaa ei ca un buldozer.Iar ea simea acum c plutete!
CAPITOLUL 3
Peste trei sptmni sosi ziua mutrii.Krystal sttea n ceea ce mai rmsese din
vechiul ei apartament,gndindu-se la Cullen,n loc s mpacheteze.El fusese
mpreun cu ea nc de diminea.Acum era la noua ei locuin,supraveghind
instalarea noului ei birou.Curnd se va ntoarce.Chicoti,n timp ce nveli n ziar
cteva farfurii.
-Ai spus ceva,doamn?
-Ah,nu.Zmbi slab ctre omul ce-o ajuta la mutat i care o privea ntrebtor.
Acum urmeaz cutia asta,spuse ea.Cele din colul acela le voi pune n

camionet.Nu-i putea spune brbatului c visa cu ochii deschii la cina pe care o


luase cu Cullen n seara precedent,despre cum merseser la pia i aleseser
singuri somonul,pe care-l fcuser la grtar pe scara de incendiu din dreptul
ferestrei de la buctria ei.Pentru c nu putuser s stea amndoi pe scara
ngust,n acelai timp,lsaser fereastra buctriei deschis ca s poat
conversa.Noaptea fusese magic.Krystal nu tiuse c ntre un brbat i o femeie
pot exista asemenea clipe minunate.Rse cu voce tare,apoi deveni serioas cnd
brbatul intr din nou n camer.
-Gata,doamn,spuse el,privind-o ciudat.Ne ntlnim la casa cea nou.Am luat
cheia.Ea ddu din cap,mucndu-i buza pentru a se abine s nu izbucneasc n
rs.Probabil c brbatul o credea nebun.Aa i era,se gndi ea dup ce acesta
plec.Era nebun pentru c-l lsase pe Cullen Dempsey s ptrund att de
adnc n viaa ei.Acum el fcea parte din ea,iar Krystal era ncntat i
nspimntat.Primele lor ntlniri fuseser urmate de contacte zilnice.Toate
planurile ei de a-i duce viaa ntr-o izolare ct mai mare dispruser.ncepuse s
asculte acea voce interioar,care i punea la ndoial nelepciunea din ultimii doi
ani cnd sttuse ascuns,care-i spunea c fcuse o prostie s fac acest lucru.
Poate c ar fi trebuit s rmn la San Francisco i s nfrunte situaiile
neplcute.Oricum,nu se putea ascunde la infinit.Iar de cnd l cunoscuse pe
Cullen nu dorea deloc s se mai ascund.Voia s-i triasc viaa n vzul
tuturor.De mai multe ori,n ultimele sptmni,n timp ,ce spla podeaua,mtura
sau tergea praful de pe mobil,se ntrebase dac n-ar fi fost mai uor s fi
nfruntat criticile de la nceput,iar apoi s se fi ridicat i s fi ncercat s-i vad
mai departe de drumul ei.Acum,ca un factor suplimentar la nelinitea ei tot mai
mare,apruse Cullen Dempsey.Iar el era mult mai insistent dect cealalt voce a
ei din interior,aceea care o sftuia s fie prudent.Krystal i dorea compania,
suflul de via pe care l-l adusese,exuberana,rsul.i privi ceasul.Trebuia s se
ntoarcm.Vor ncrca restul lucrurilor ei n camionet i vor merge mpreun la
noua locuin.Inima i btea cu putere.i simea lipsa,voia ca el s fie lng ea.
i el era.
-Bun,spuse Cullen,intrnd n camer.Merse direct spre ea i o srut cu putere.
-Bun,spuse ea cu respiraia ntretiat.Prezena lui fcea s fac vocea
interioar ce-o avertiza s ia lucrurile mai ncet.Cullen o privi,gndindu-se ct
era de frumoas,cu nasul murdar de praf i funingine.
-Ari nemaipomenit.
-Eti nebun.
-Da.i-am spus c formm o echip.

-Aa e.nchise ochii cnd el o srut din nou i nu auzi vocea n adncul ei careo sftuia s fie prudent.Nu auzea dect muzic,veselie...dragoste.Cullen fcuse
asta pentru ea.
O sptmn mai trziu,ntr-o dup-amiaz,Krystal se afla n noul ei birou,cnd
telefonul sun.tia cine este nainte de a rspunde.Dup ce-o ntreb cum se
instalase n noua ei locuin,Cullen se interes dac lucra n acea sear.Ea i
spuse c nu.
-Bun,zise el,apoi rse.Mi s-a ntmplat s m grbesc s duc o fat devreme
acas,ca s nu am probleme cu tatl ei,dar e ceva nou s m grbesc s-o duc la
timp la serviciu.
-O vreme nu va mai fi nevoie s faci aa ceva.Am,n sfrit,echipa complet,
spuse ea fericit.Acum,tot ce avea de fcut era s scrie registrele,s plteasc
salariile i s supravegheze cum lucreaz oamenii.Iar asta nu-i mai lua att de
mult timp,ca atunci,cnd fusese nevoit s in locul unuia dintre lucrtori.Totul
revenise la normal,pn la urmtoarea perioad de criz.Fusese chiar i la
cumprturi n acea dup-amiaz.i cumprase o pereche de pantaloni i se
simea de parc i luase o ntreag garderob nou.
-Vreau s te duc ntr-un loc deosebit n seara asta,KT Wynter.
-O faci n fiecare sear.
-Pi,eti o doamn deosebit.Fcu o pauz.Mine sear va fi ceva cu totul
diferit.Sper c eti liber i mine.
-Sunt.De ce va fi ceva diferit?
-Pentru c e ceva mai complicat.i nu vom fi singuri,adug el cu regret n gnd,
aa cum erau de obicei.Regreta acest lucru.Cinele luate mpreun cu KT erau
minunate.Vorbeau la nesfrit.Ea nc nu se destinuise complet n faa lui,dei
el i spunsese absolut totul.Puteau discuta despre subiecte variate,de la politic la
istoria artei.Ea l intriga din ce-n ce mai mult de fiecare dat cnd se ntlneau.
De aceea,seara de mine urma s fie o mic surpriz.Trebuia s pstreze asta
secret.Zmbi,cnd se gndi.Se purta ca un copil cnd era vorba de ea.
Vocea ei i ntrerupse gndurile.
-M-ai dus n locuri deosebite n fiecare sear,Cullen.Sper c niciodat n-ai trecut
n contul cheltuielilor firmei,pentru c partenerul tu te va lua la ntrebri cnd
va vedea attea extravagane.
-Nu.Tu,categoric,nu faci parte din afacerile mele,KT.ntlnirile cu tine sunt
numai de plcere.O auzi cum i ine rsuflarea i tiu c fcuse o nou gaf.Nu
era pentru prima dat cnd ar fi vrut ca ea s-i spun tot ce avea pe suflet.

Discuiile cu ea erau ca patinatul pe o ghea foarte subire.Dac tot veni vorba


despre el,spuse Cullen,despre partenerul meu,ne vom ntlni cu el mine sear la
cin.Hotrse c era mai bine s-o avertizeze,dect s-o ia prin surprindere.KT
putea fi foarte tioas cteodat.Prudena lui KT fu nsoit de aceast dat de
dezamgire.Ea i Cullen fuseser ntotdeauna singuri cnd se ntlniser.i
fusese minunat.ncepuse s atepte cu nerbdare srutrile lungi de desprire
care o fceau s-i tremure genunchii i s doreasc mai mult.Nimic n-o pregtise
pentru apariia n viaa ei a lui Cullen Dempsey.El o fcuse s cunoasc emoii
slbatice,sentimente nemaintlnite.Acele srutri minunate care-o fceau s-i
piard controlul,s renune la pruden i s doreasc mai mult de la acest
brbat.De mai multe ori fusese aproape gata s-i spun,s vin la ea n
apartament,dar reuise s se stpneasc.Nu era pregtit nc s nfrunte
durerea.
-Va fi o sear deosebit? ntreb ea prudent.
-Unele persoane vor fi elegante,altele vor fi mbrcate obinuit.Tu ari
ntotdeauna bine.Ea simi cum genunchii i se nmoaie la auzul vocii lui rguite
i pline de speran.Dar asta n-o linitea.O sear protocolar.Dumnezeule! Voia
s arate bine de dragul lui Cullen.i nu voia s-i fie team.
Cullen tia din tcerea ei c se gndete la cuvintele lui,c se ntreab dac e
bine sau nu s mearg.
-Eu trebuie s merg,adug el,apoi hotr s-i deschid sufletul n faa ei.i
vreau s fii alturi de mine.
-Elegant,zise ea slab,trecndu-i n revist garderoba n gnd.
-Elegant,dar nu rochii lungi.Nu spusese nu! Cullen ar fi vrut s alerge la ea,s-o
ia n brae i s-i liniteasc temerile.O vzuse n fiecare sear timp de trei
sptmni,uneori mai mult de o or,dar fuseser totui mpreun.Prima dat,
cnd o srutase la desprire,fusese un srut scurt i uor.Totui,i acesta l
nnebunise.Nu fusese n stare s lucreze o or,fr s se gndeasc la ea.Pe
msur ce serile treceau,srutrile lor deveneau din ce n ce mai pasionate,de
un erotism pe care el nu-l cunoscuse pn atunci i care-l fcea s doreasc mai
mult.Simea c i ea l dorea,dar mereu amna acest lucru.
-Deci,spune-mi mai mult despre seara de mine,spuse ea.El simi nota de
tensiune din vocea ei,diferit de cea cu care se obinuise.
-Ce s-a ntmplat,KT? ntreb el ncet.Cnd vzu c nu vorbete imediat,Cullen
se gndi c ea nu-i va rspunde.Apoi,pe neateptate,ea i spuse:
-Eti foarte bun cu mine.De ce? El se ncrunt.Gsea c ceea ce fcea el pentru
ea era att de incredibil?

-Sunt bun i cu mine.mi face plcere s fiu cu tine.Eti frumoas,plcut i


inteligent.Care brbat n-ar dori s fie n compania unei femei ca tine?
Tcu din nou pentru o clip,apoi l ntreb:
-Ce te atrage la mine? Cuvintele preau c fuseser scoase cu cletele din gura
ei,de parc era ceva ce trebuia neaprat s tie,chiar dac rspunsul ar fi fost
neplcut.El i apropie receptorul de gur.
-De unde s tiu? Poate c sunt atras de femeile de serviciu.Ea izbucni n rs.
-Asta trebuie s fie.
-Nu uita.
-Nu voi uita,spuse Krystal ncet,simind n inima ei nite bti precum aripile
unor fluturi.Dup ce nchise telefonul,i inu capul n mini cteva minute,n
timp ce gndurile i erau confuze i ntreaga ei fiin era rscolit.Unde l va
nsoi mine sear? De ce fusese de acord,fr s pun alte ntrebri? Era
nebun,dar...nu conta.Se ducea cu el! Orice argument mpotriva acestui lucru
cdea n faa dorinei de a-l nsoi pe Cullen la acea cin.Sptmnile petrecute
mpreun cu el,i sfrmase toate barierele,o fcuse s pun la ndoial
nelepciunea...sau nebunia...comportamentului ei de dup sosirea la Seattle.La
urma urmei,nu fcuse nimic ru la San Francisco.Ce importan avea ce gndeau
ceilali oameni? Nu era acum momentul s-i pun aceast ntrebare.Ar fi trebuit
s-o pun n urm cu doi ani.Nu,plecase prea departe pentru a se mai ntoarce i
fcuse s sufere oamenii pe care i iubise.Aa c,pornise pe un drum...dar se
abtuse puin de la el,pentru a fi mpreun cu Cullen Dempsey.
Refuznd s se mai gndeasc la asta,se ridica i se ndrept spre dulap,
trecndu-i degetele peste puinele haine mai bune pe care le avea.
Seara urmtoare,Cullen sosi devreme i urc n goan pn la etajul al doilea.
Ea deschise ua la prima btaie,zmbindu-i.
-Te-am vzut venind de la fereastr.Nu tiu cum poi urca alergnd scrile
astea...Ce s-a ntmplat? El devenise dintr-o dat foarte palid.Te doare ceva? Nu
trebuia s alergi n halul sta.ntinse mna i-l apuc de bra,trgndu-l n
apartament.Vino s te aezi,Cullen.
-Mi-am pierdut suflul din cauza ta,nu din cauz c am alergat pe scri,spuse el
dintr-o dat,ntorcnd-o cu faa spre el.M uimeti,doamn.Ari ca un
trandafir...catifelat,cald i atrgtoare.Atinse mneca costumului din satin.
Cum se numete aceast culoare.Strlucirea soarelui?
-Eu o numesc galben-lmie,zise ea rguit.

-Ari att de bine,nct ai putea fi mncat.Nu ca o lmie.Mai degrab ca o


cais coapt.Ador s mnnc fructe.Ea roi,iar el zmbi.Nu intenionase s
vorbeasc cu dou sensuri.Nu era genul lui,dar acum nu voia s retrag ceea ce
spusese.Fiecare cuvnt era adevrat.N-am mai vzut o piele aa de frumoas ca
a ta,KT,spuse el.Se aplec i o srut pe obraz,lsndu-i gura s zboveasc
mai mult acolo.Ar fi vrut s-i pun diamante n urechi i pe degete,n locul
cerceilor simpli de aur pe care-i avea.Ar fi vrut s-i dea tot ce-i dorea.Ar fi vrut
s-i druiasc lumea ntreag.
-Vrei s bei ceva? ntreb Krystal,spernd s-i abat atenia.Privirea lui aprins
i ptrunztoare i strpungea corpul,fcnd-o s ard pe dinuntru.Trebuia s
gseasc ceva de fcut cu minile ce-i tremurau nervoase,iar pregtirea unei
buturi prea lucrul cel mai potrivit.Nu c ar fi avut un bar extrem de variat.Nu
avea.Nu buse nici mcar un pahar cu vin de cnd venise la Seattle.Nu c ar fi
fost o mare butoare,dar,dup eecul de la San Francisco,jurase s nu mai pun o
pictur de alcool n gur.Era ciudat,se gndi ea,cum tatl ei i ntmplrile din
San Francisco i reveneau n minte acum,cnd nu voia s se gndeasc dect la
Cullen.Din nou e preocupat de ceva,se gndi Cullen,din nou revedea imaginile
care i-au ntunecat odat existena.De multe ori ea era departe de el,aa ca acum.
Poate c ntr-o zi i va spune ce-a fcut-o atta s sufere n trecut.
-Nu,rspunse el.Ar trebui s plecm.Mai este doar puin pn la cin.O privi plin
de regret.A prefera s rmn aici,adug el.
Privirea din clui i fcu pulsul s bat nebunete i s fie cuprins de excitare.Nu
se va gndi la trecut,i spuse ea,sau la altceva ce-ar putea-o ndeprta de Cullen.
-i eu a prefera,spuse ea,dar...trebuie s mergem.n nerbdarea ei de a pleca,
uit s-l ntrebe unde mergeau.Cnd ajunser n main,Cullen se ntoarse spre
ea.
-Apropo,cina din seara asta este n onoarea partenerului meu.E un brbat
nemaipomenit.O srut pe nas,apoi se ls pe spate i o privi.Cnd privirile li se
ntlnir,ea vzu dorina,devenit de acum familiar,ntunecndu-i ochii.El se
aplec din nou i-i lipi buzele de ale ei,fr s exercite presiune sau s-i
deschid gura.Ea avu senzaia clar c el i cere permisiunea.Se simi sufocat
de valul de cldur i se apropie de el,micndu-i gura dedesubtul gurii lui i
deprtndu-i uor buzele.Cnd i simi prima atingere a limbii,inima lui Cullen
pru gata s-i sparg pieptul,iar muchii i se contractar n mod reflex.
Dumnezeule,ct o dorea!Ridic gura pentru o clip i-i opti numele,
mngindu-i obrazul cu un deget.Ea vzu ntrebarea din ochii lui.
-Trebuie s plecm,spuse ea rguit,plin de respect.Ai spus c e ceva important.

-Este,spuse el cu vocea plin de dorin.Dar i asta este la fel de important.


Ea ddu din cap,pentru c trebuia s fie sincer cu el i s recunoasc c dorea la
fel de mult ca i el acest lucru.i puse mna pe pieptul lui,imindu-i inima
btnd cu putere,n acelai ritm cu al ei.
-Avem timp.
-Trebuie s avem,bombni el,srutnd-o din nou,cu putere,lsnd-o s-i
potoleasc dorina.Apoi i ddu drumul i se ls pe spate n scaunul lui,
privind-o,simind c au parcurs o distan uria n aceste cteva preioase clipe.
Am traversat o prpastie,KT,spuse el.S nu mai privim napoi.
-S nu mai privim,repet ea.n timp ce mergeau cu maina,Cullen i lu mna,
inndu-i-o strns.O simi ncordndu-se cnd el intr pe aleea ce ducea spre
aeroportul particular.
-Zburm? ntreb ea.
-i-e team s zbori?
-Nu.De fapt,chiar mi place.Privi un mic avion particular aflat pe pist,n timp ce
el parc maina.Nu-i de mirare c ai spus c n-avem timp,dei mai era peste o
or.
-Iar acum va trebui s ne grbim.i prinse mna i alergar mpreun spre avion.
Respirnd ntretiat i rznd,ea ntoarse capul spre el n timp ce alergau.
-Eti pilot?
-Da.Se oprir n faa scrilor,iar el o lu n brae i o urc n avion.
inndu-se de u,se ntoarse spre el cnd se urc lng ea.
-Pentru un pescar,eti destul de priceput,spuse ea.
-M bucur c-ai observat.Rznd,el o conduse n cabina pilotului,se aez pe
scaunul din stnga,fcndu-i semn s se aeze pe cellalt.
Se aplec i o srut apoi pe vrful nasului,n timp ce ea l privea cu ochii mari.
-Pune-i centura,iubita mea,spuse el.Suntem gata s decolm.Se simea fericit,
plin de via.Nu voia s se ntrebe de ce prezena lui KT nsemna att de mult
pentru el.Tot ce tia era c ea l fcea fericit.Contact tumul de control,ascult
instruciunile i-i zmbi.
nainte ca ea s aib timp s se ntrebe dac era pregtit,se aflau n aer.
-Nu pot s cred c facem aa ceva,dar mi place.Dup doi ani de munc
continu,simea c plutete,att de fizic,ct i psihic.nconjurar Seattle i se
ndreptar spre sud,dar nu nainte ca ea s priveasc nc o dat spre muntele
Rainier.Era minunat,arta chiar mai frumos privit din aer.Cnd ea rse,Cullen i
simi inima plin de ncntare.A-i face ei plcere era cel mai minunat lucru.
Ddu drumul la muzic,apoi lu legtura prin radio pentru a se asigura c vor fi

ateptai de o main.
-Zburm bine,dar trebuie s ajungem acolo n mai puin timp dect am crezut,
KT.Ea ddu din cap,gndindu-se la frnturile auzite din conversaia avut de el
cu turnul de control,nelesese oare bine c zburau spre Los Angeles? Ar fi
frumos,dar era destul de departe.Puteau ajunge acolo la timp? Nu avea nici o
importan,se gndi ea,atta vreme ct era mpreun cu Cullen.
Se ls pe spate i privi n jur,dar mai ales spre minile lui puternice i sigure,
care conduceau cu pricepere avionul.Acesta prea s pluteasc printre nori,iar ea
savura aceast senzaie.Chiar dac n-ar mai fi fcut nimic altceva dup ce
aterizau,seara ar fi rmas la fel de minunat,un vis devenit realitate.A zbura
nsemna libertate!
-i place,nu-i aa,KT?
Ea aprob din cap,nevrnd s vorbeasc i s ntrerup vraja de a se afla
mpreun cu el n cabin,ascultnd muzica ce se auzea n surdin i simindu-se
mai n siguran dect fusese vreodat.
Aterizar n mai puin timp dect i-ar fi nchipuit.Recunoscu acel inut att de
familiar.Simi cum ncepe s transpire;minile ncepur s-i tremure.San
Francisco!Dumnezeule!De ce nu-l ntrebase de la bun nceput care era
destinaia,n loc s se comporte ca o adolescent la prima ntlnire? i arunc
cteva priviri fugitive lui Cullen i vzu c nu i-a observat agitaia.El era total
absorbit de urmarea instruciunilor de aterizare primite de la turnul de control i
nu se mai uitase la ea de cnd ncepuse coborrea.ntoarce-te! ntoarce-te!
Atunci,avionul atinse pmntul i se ncadra pe o pist,oprindu-se n faa unui
hangar mare.Civa oameni se ndreptar spre avion,privind n sus i fcndu-i
cu mna lui Cullen.El le rspunse,zmbind.
Cnd se ntoarse spre KT,zmbetul i dispru imediat,vzndu-i faa alb.
-Te-a speriat cumva aterizarea? i apuc uor mna.Era ud i rece.
Ea privi n jos spre minile lor nlnuite.
-Aterizrile m sperie,murmur eaEl se aplec i-i desfcu centura,srutnd-o pe
obraz.
-Iart-m.Nu m-am gndit.mi place att de mult s zbor,nct uit c poate
celorlali nu le place.Haide,dup ce vom mnca i vom bea ceva rece,te vei simi
mai bine.
-Bineneles.Dar cum s-ar putea simi ea mai bine n oraul n care murise tatl
ei i n care mama ei vitreg nc mai tria? Dar San Francisco era un ora
mare,i spuse n gnd.N-o va vedea pe mama ei vitreg.Se vor ntoarce la
Seattle n aceast sear.Se simi din nou cuprins de acel sentiment de vinovie

cnd se gndi la femeia de care fusese att de apropiat i despre care credea c
o trdase,dar care era la fel de singur pe lume ca i ea.Cltin din cap pentru
a-i limpezi mintea.Poate c ntr-o zi i va putea telefona mamei ei vitrege.Poate
o va putea chiar vedea.Ceea ce se ntmplase n urm cu doi ani nu prea s mai
aib aceleai proporii n mintea ei acum,dac sttea s se gndeasc,iar asta
mulumit lui Cullen.tia c i ea exagerase atunci i c nvinuise poate pe
cineva care n-avea nici o vin.l urm pe Cullen n afara cabinei.El cobor
naintea ei scrile avionului,apoi se ntoarse i o lu n brae.
-Relaxeaz-te,KT,spuse el,innd-o aproape.Vom petrece o sear minunat.O
conduse spre o main nchiriat,inndu-i braul n jurul umerilor ei.
Ea ddu din cap,fiindu-i aproape fric s vor-beasc.Unde urmau s ia cina? se
ntreb ea.
-i va plcea The Ballroom,spuse el,de parc i-ar fi citit gndurile.E aproape de
Embarcadero.Iar buctarul-ef e specializat n mncarea italieneasc.Nu mai
auzise pn acum de The Ballroom,se gndi ea uurat.Nu era unul dintre
locurile pe care le frecventase mpreun cu tatl ei sau cu mama ei vitreg.
-Mncarea italieneasc e deosebit n San Francisco,spuse ea,ncercnd s
zmbeasc,dei tia c efortul era aproape zadarnic.Stnd pe locul de lng ofer
din Cadillac-ul Seville care-i ducea spre Embarcadero,privi fermecat spre
oraul pe care,odat,l crezuse cel mai frumos loc din lume.i,pentru civa ani,
aa i fusese.
-Eti foarte tcut,spuse Cullen,ntrebndu-se de ce nu-i revenise culoarea n
obraji.Putea fi din cauza zborului? N-ar fi trebuit s-i fac aceast surpriz.
-Privesc doar oraul.E foarte atrgtor,nu-i aa?
-Aa e.Nu reuise s-l pcleasc.Ceva o frmnta.
Oh,cred c ai greit drumul dac vrei s ajungi n piaet zise ea.Acum va trebui
s mergi drept nainte mai mult i abia dup aceea vei putea s te ntorci.Rmase
uimit de propriile-i cuvinte i nu mai spuse nimic altceva.
-Aa este.i arunc o privire rapid.Pari s cunoti oraul destul de bine.
-l...l cunosc.Nu ca unul care s-a nscut aici,dar am locuit n el vreme de trei
ani.Care au fost ct dou viei,adug ea n gnd.O comedie tragic din care
nimeni n-a ieit ctigtor.Mai ales tatl ei,care a preferat s se sinucid dect s
fie judecat pentru fraud.
-Acum ct timp? ntreb Cullen,ncercnd s-i nbue curiozitatea i
nerbdarea de a primi multe informaii despre viaa ei personal,acum cnd ea
ncepuse s i le dea.
-Am plecat acum doi ani,spuse ea.Nu m-am mai ntors de atunci,dar...Vocea i se

pierdu i rmase tcut pentru o clip.S-ar putea s m ntorc curnd pentru o


vizit,spuse ea dintr-o dat.El o privi din nou,mai insistent.Cnd i ndrept
privirea din nou asupra drumului,trebui s corecteze repede direcia mainii,cnd
vzu camionul care se ndrepta spre ei cu vitez,claxonnd disperat.Cel puin,i
revenise iari culoarea n obraji,se gndi el.Indiferent de decizia pe care o
luase,prea s fie una bun.ntinse mna i i-o acoperi pe a ei.
Ea i rsuci degetele n jurul degetelor lui.
-i-a spus cineva vreodat c eti un ofer ngrozitor?
-Cu siguran c nu sunt.Acest mic incident a fost doar o ntmplare.Era uurat
c tensiunea se risipise i c expresia feei ei se schimbase.
-Un poliist nu l-ar trece cu vederea.i zmbi,vizibil ncntat,fcndu-i plcere
s-l tachineze.Avea tot dreptul s vin la San Francisco,ncerc ea s se
conving.Nu comisese nici o crim.Fusese pclit,nelat.Lucruri destul de
rele,dar nu ilegale.
-i ai de gnd s chemi un poliist? ntreb el.
-Poate.
-KT,eti o trdtoare.Ea rse i i ls capul pe spate,nchiznd ochii.S-ar putea
s fie o sear foarte plcut.Dac nu-i putea stpni zbuciumul din interior,
poate putea mcar s ncerce s se stpneasc.N-o costa nimic s ncerce s se
comporte raional,i asta i avea de gnd.Va ncerca s fac fa oricrui
eveniment n seara asta sau oricnd de acum ncolo.
Cullen i arunca din cnd n cnd cte o privire.Prea extrem de fragil,ca i cum
s-ar fi sfrmat la cea mai mic presiune exercitat asupra ei.Dar n interior se
ascundea for i hotrre.Pusese pe roate o afacere complicat.El recunotea
asta.Dar mai era ceva,o anume inocen aproape invizibil.Iar el voia s afle
totul,iar ea,n sfrit,prea s-i fi deschis o poart.Cnd Cullen intr ntr-o
parcare subteran,Krystal deschise ochii.Garajul prea familiar,dar,se gndi
ea,toate garajele semnau ntre ele.El parc maina i se ntoarse spre ea.
-De vreme ce-i place s dansezi,ce-ai zice s facem numai asta pn vom zbura
napoi acas? Ea i aminti nopile petrecute la San Francisco cnd dansase pn
n zori.Ddu uor din cap.
-Mi-ar plcea foarte mult.
-Grozav.Zmbi,apoi se ddu jos din main i veni n dreptul ei.Hai s
mergem.M mnnc tlpile.El o trase din main i o cuprinse n brae,rznd.
-Copil obraznic spuse,cu gura lipit de prul ei.Se ddu napoi i privi n ochii
ei.Eti frumoas,ai un minunat sim al umorului i cei mai fantastici ochi verzi
pe care i-am vzut vreodat.O srut uor pe buze,apoi o trase mai aproape,cu

gura lipit de a ei,prelungind srutul.Claxoane,fluierturi i urale ncepur s


rsune n jurul lor.Ea abia le auzi.Se trase napoi,mpingndu-l n piept cu
minile,respirnd ntretiat i tremurnd.
-Oameni,opti ea.Cullen o privi derutat.
-Unde?
Aici,n garaj.Peste tot n jurul nostru.i ridic privirea spre el.n lumina
garajului,el prea sculptat n bronz.n acea clip l dorea mai mult dect dorise
vreodat ceva.i dorea inima i sufletul.O uimea c dduse att de mult fru liber
emoiilor,c se legase de el att de tare.
-Eti frumoas,spuse el rguit.Ar trebui s mergem.ns nu se mic.
-Credeam c mergem s dansm,spuse ea cu respiraia ntretiat.
-O-ho.El ar fi vrut s stea acolo unde erau,fr s se mite.Cnd o inea n brae
simea o ncntare pe care n-o mai cunoscuse pn atunci.Te doresc,doamn.E
prea devreme ca s-i spun acest lucru? o ntreb el:
Ea rmase o clip uimit i nu rspunse.
-Bine.Vom vorbi despre asta mai trziu.O srut pe obraz,tiind c tonul lui lejer
nu reuise s mascheze btile puternice ale inimii,sngele care-i pulsa fierbinte
n vene i ameeala pe care o simea n cap.i trase mna sub braul lui i-i
mpleti degetele cu ale ei.O dorea cu disperare,n mai multe feluri dect dorise
vreodat o femeie.Voia s-i dea totul lui KT...i voia s primeasc totul n
schimb.Nu se privir n timp ce merser spre lift,dar erau contieni unul de
prezena celuilalt.Prea c sunt legai unul de altul printr-un cablu electric,c
sunt nconjurai de o aur pe care numai ei doi o puteau vedea.
-Se pare c va fi foarte mult lume,constat Krystal,privind aglomerarea de
maini parcate n garaj.Genunchii i tremurau i ameninau s cedeze n fiecare
clip.Muli dintre ei au venit probabil pentru acelai eveniment la care mergem
i noi,adug ea.Dar,de fapt,acest lucru o interesa prea puin.Mintea ei nu se
putea concentra asupra unui anumit lucru.Toat fiina ei era un amestec de
senzaii i nimic mai mult.Iar Cullen se afla n centrul lor.
Cnd se urcar n lift,Cullen o cuprinse n brae.
-Aici nu-i nimeni,opti el,fr s-i poat explica aceast nevoie fierbinte de ea.
-Aa e.Rujul meu va fi ters cnd vom sosi.ns puin i psa de asta.
-i voi da timp s repari stricciunile,spuse el pe un ton glume.
-Mi se pare destul de corect,spuse ea.i bg degetele n prul lui.i tu s-ar
putea s fii puin ciufulit,adug ea.
-mi asum acest risc,murmur el,cu gura aproape lipit de a ei.
Apoi o srut,deprtndu-i buzele,simindu-i inima btnd de parc ar fi vrut

s-i sparg pieptul.Se agar unul de altul de parc,atunci cnd uile liftului s-ar
fi deschis,cineva i-ar fi desprit pentru totdeauna.
Cullen nu-i putea controla sentimentele,nu le putea stpni.Erau haotice,
turbulente,erau sentimente pe care nu le cunoscuse pn atunci.
Odat,cnd se scufundase n apele nesate de rechini ale Australiei,mpreun cu
mai muli prieteni,dduser nas n nas cu un rechin mare,alb.Furios c i
invadase teritoriul,rechinul i atacase cu precizia unui uciga profesionist.Ei erau
destul de muli,aa c se luptaser cu fiara i reuiser n cele din urm s-o
omoare,nu nainte ns de a fi rnii civa dintre ei.Cullen nu uitase niciodat
zbuciumul mrii n timp ce se luptau n adncuri cu rechinul.Nu crezuse c va
mai tri vreodat o astfel de senzaie.KT ns i producea acelai zbucium,l
fcea s se scufunde n adncimea mrilor,apoi l nla cu o vitez uimitoare la
suprafa,sus,tot mai sus.n acel moment,forma mpreun cu ea o singur
fiin,se contopeau ntr-un fel ce nu putea fi exprimat n cuvinte.
O strnse mai tare n brae i-i intensific srutul,fcnd-o s-o cuprind dorina.
Krystal l srut cu toat pasiunea pe care o negase n ultimii doi ani.Scoica,n
care se retrsese de atta timp,crp,sfrmndu-se i cznd la picioarele ei.Se
sprijini de corpul lui,transmindu-i pasiunea ei,n timp ce el i producea un
uragan de senzaii,diferite de tot ce cunoscuse ea pn atunci.
Uile liftului se deschiser.Krystal simi linitea care se ls dintr-o dat,apoi
rsetele.Ameit,ncerc s revin din vrtejul pasiunii i,cu coada ochiului,zri
civa oameni care i priveau.Ea i Cullen era motivul rsului lor! ncerc s se
trag napoi din braele lui,dei sufletul ei prea lipit de al lui.
-Am...am ajuns,se blbi ea.
-Unde? Cullen o privi ameit.O lumin puternica i nconjur.De ce naiba se
trsese ea din braele lui? La naiba,doar fcea dragoste cu ea.i cine naiba
rdea?
-La petrecerea mea,l auzi el pe Gadsden spunnd.Chicotind,brbatul mai n
vrst ntinse mna,blocnd uile liftului care se nchideau i i trase pe amndoi
afar.Unde altundeva ai crezut? l ntreb el.
-n Rai,bombni Cullen,numai pentru urechile lui KT.
-Ce mai faci? i se adres Gadsden lui Krystal.Eu sunt Gadsden Worth,partenerul
lui Cullen.Iar tu trebuie s fii KT.
-Da.nc tremurnd,Krystal nu se putu uita la el sau la ceilali invitai.Faa i
ardea de ruine,simind toate acele priviri aintite asupra ei.n cele din urm l
privi pe Gadsden i acesta i zmbi.A putea merge undeva s m aranjez?
ntreb ea.

-Sigur,draga mea,zise el amabil.Urci scrile i apoi,imediat la stnga.Un servitor


i va arta.
-Mulumesc.O ultim rmi de demnitate o mpiedic s nu apese butonul
liftului i s fug.Se deprta de Cullen,i el o ls s plece,dezamgit.
-E foarte drgu,i spuse Gadsden lui Cullen,n timp ce KT urca scrile.mi
place noua ta prieten.
-i mie,rspunse Cullen,urmrind-o cu privirea.Gadsden chicoti.
-Vd asta.Care-i numele ei ntreg?
-KT Wynter,rspunse Cullen absent,nelundu-i ochii de la ea pn ce nu
dispru din vedere.Nu vzu surpriza de pe faa prietenului lui la auzul numelui
ei.
-Wynter,repet Gadsden surprins.M ntreb dac e rud cu Violet Wynter.i-o
aminteti pe Violet,nu-i aa? Am adus-o n seara asta cu mine.Cullen i zmbi.
Gndurile lui erau ndreptate tot ctre KT i nu auzise dect jumtate din ceea ce
spusese Gadsden.
-Probabil e doar o coinciden,spuse el.i trase o palm pe spate partenerului
su.Nu te-am felicitat nc,continu el.Nimeni nu merita mai mult dect tine
acest premiu.i zmbi fericit brbatului care-i fusese ca un al doilea tat.
-Mulumesc.Gadsden zmbi,ns atunci cnd Cullen se ntoarse pentru a saluta o
cunotin,zmbetul i dispru.Pe faa lui apru o expresie ngrijorat i privi din
nou n sus,pe scri.Coincidena? Se ndoia de acest lucru.
Krystal gsi toaleta.Era mai mare dect ntregul ei apartament,cu o anticamer la
fel de spaioas,ce avea pereii acoperii cu un tapet bej,stropit cu auriu.Krystal
se spl,apoi se apuc s-i refac machiajul stricat de Cullen.i privi imaginea
n oglind,certndu-se n sinea ei pentru c i pierduse att de tare controlul cu
Cullen Dempsey.
-nfrneaz-te puin,pentru numele lui Dumnezeu,bombni ea ctre imaginea din
oglind.
-ntotdeauna i-ai vorbit cu voce tare.Cnd imaginea celeilalte femei apru n
oglind alturi de ea,Krystal rmase cu gura deschis.Ar fi fost posibil s se
ntlneasc,dar,cumva,ea fusese sigur c acest lucru nu se va ntmpla.
-Violet spuse ea cu respiraia ntretiat.
CAPITOLUL 4
Femeia,ce era doar cu cincisprezece ani mai mare i care fusese mama vitreg a
lui Krystal,i mentorul ei timp de trei ani,ddu din cap.

-Da.i pentru mine e un oc,Krystal.Cnd ai trecut pe lng mine,am crezut c


am halucinaii.Nu m-am ateptat s te vd aici.Am crezut c ai plecat din
California.
-Am plecat...ntr-adevr.Acum sunt doar n vizit.Krystal nu fusese niciodat
att de uimit.Era convins c dac ncerca s fac un pas,va cdea.Toate rnile
vechi ncepuser s sngereze din nou i amintirile legate de viaa ei din trecut o
luau cu asalt.Fusese chiar att de proast s cread c se poate ascunde? Am
fugit,spuse ea dintr-o dat.Tu ai rmas s nfruni totul.Violet Wynter ridic din
umeri.
-De fapt,n-am avut prea multe de nfruntat.A urmat o audiere unde a fost ridicat
acuzaia de fraud.Tatl tu ar fi trebuit s se confrunte i cu asta,dac ar fi
trit.Zmbi slab.Nu te-am gsit,adug ea.Krystal cltin ncet din cap.
-Dup ce tata s-a sinucis,am fugit...i am fugit...i am fugit.Am fcut autostopul,
apoi am luat un autobuz i n cele din urm am ajuns la Seattle.
Ochii lui Violet se mrir.
-Ai luat-o spre nord.Nu tiu de ce,dar eu am crezut c ai plecat spre est i am
fcut cercetri n acea direcie.Krystal ddu din cap,simindu-se cuprins de
regret.
-mi pare ru.Violet ntinse o mn,apoi o retrase.
-Nu noi eram persoanele acuzate,Krystal.i zmbi din nou.Nu te-ai schimbat.
Poate eti puin mai slab,iar ochii sunt mai mari.Apoi adug repede: Mi se
pare c a trecut o via.
-A trecut.Krystal simi lacrimile nvlindu-i n ochi.Pentru o clip,cele dou
femei se luptar cu emoiile care le copleiser.Apoi,reuir s-i controleze
sentimentele.
-Nu putem sta aici la infinit,spuse Violet.Krystal aprob din cap.Mai avea totui
ceva de spus.Respir adnc i-i privi minile.
-Am fost att de speriat.Dar n-am vrut niciodat s te las s nfruni totul
singur.Violet ntinse din nou mna i de aceast dat atinse braul lui Krystal.
-N-am vrut niciodat s te compromit n halul acela.La nceput,am nchis ochii
la ceea ce fcea tatl tu.Apoi...n-am mai putut iei din joc.Dar,odat rul fcut,
tiam c nu exist alt cale dect aceea de a-i nfrunta pe cei ce ne acuzau.
Ezit,apoi continu:Mai exist unii care fac comentarii,care spun c am ncurajat
frauda i prostituia,dar m pot descurca cu ei.Zmbi.Acum,am o firm ce ofer
servicii temporare.Se numete Wynterbreak i merge destul de bine.i nimeni nu
se poate lega de ea.Se opri.Nu tiu cum s-i spun ct de ru mi pare.Dar mi
pare.Sper c ntr-o zi m vei nelege.Krystal scutur cu putere din cap.

-Nu trebuie,Vi.Eu sunt cea creia ar trebui s-i par ru.Eu am fugit.Tu ai
rmas.Apuc mna femeii cu amndou minile.Ar fi trebuit s nfrunt totul
mpreun cu tine,spuse ea.Violet i strnse mna.
-i-ai iubit tatl.Nu m-ai crezut cnd i-am spus c s-ar putea gsi ntr-un mare
bucluc.Oft.Da,ar fi trebuit s stai,dar erai zdrobit,mai nti de vinovia
lui,apoi de moartea lui.Te aflai ntr-o situaie disperat i eu n-am tiut cum s te
ajut.Ai suferit att de mult cnd totul n jurul tu s-a prbuit.N-am vrut
niciodat s se ntmple aa.Krystal aprob din cap.
-tiu.ncerc s zmbeasc.Acum tiu c tata te-a fcut s-l urmezi n genul de
via pe care-l ducea.ntotdeauna voia mai mult...voia s reueasc,s ctige
foarte muli bani.Cltin din nou din cap,n timp ce durerea i tristeea o
copleeau.Se nvrtea printre oameni ce vorbeau despre bani ctigai uor i
despre ci uoare de a-i dobndi.Bani splai.Cum de nu i-a dat seama c
asemenea legturi l vor bga n aceeai gleat cu criminalii? Aranja petreceri
la care veneau oaspei discutabili.Permitea ca la aceste petreceri s se joace
jocuri de noroc interzise.A fost cumplit.Credea c va ajunge o persoan
important,bogat,respectat.
-i nu i-a fost dat s aib parte de nimic din toate astea,spuse Violet ncet.Mult
timp am suferit pentru c s-a sinucis,dar mi-am dat seama c aa a fost s fie.
Tria ntr-o lume a fanteziilor.Contactul cu realitatea l-a fcut s se prbueasc.
Krystal scoase un sunet ntre suspin i hohot de rs.
-ntotdeauna a crezut c va gsi Gina cu Ou de Aur...
-Imediat dup col,adug Violet.Era un vistor care detesta realitatea.Dar nc l
mai iubesc.
-i din cauza asta l-ai lsat s te trag n afacerile lui,i-ai organizat petreceri
pentru diferiii lui clieni,oft Krystal.Mi-am dat seama de asta recent.A fost
mult mai uor s te nvinovesc pe tine,dect pe tatl meu.Cred sincer c nu s-a
ateptat ca lucrurile s mearg att de departe,sau...sau c acel grup l va implica
i pe el.
-Len ar fi trebuit s tie c nu poi face afaceri cu acei oameni,fr s te implici
i pe tine.Dar el era un vistor,un nebun vistor.N-ar fi trebuit niciodat s te ia
din Pennsylvania.Krystal ncerc s zmbeasc.
-M-am bucurat c a fcut-o.Nu aveam alte rude acolo.i dei vecinii erau
drgui,n-a fi vrut s m mrit cu fiul nici unuia dintre ei,ceea ce m-ar fi
ateptat dac rmneam acolo.Violet zmbi slab.
-Erai o feti singuratic i speriat.
-Stngace i ruinoas.

-Dulce i plin de sperane,adug Violet.Ai avut o perioad grea dup moartea


mamei tale.
-i tu dup ce l-ai pierdut pe tata.Violet aprob din cap.
-Ar fi putut fi i mai ru.Se strmb.Dac n-ar fi fost civa prieteni care au
crezut n mine,a fi ajuns la nchisoare.Ddu aerul afar cu putere.Dar,hai s nu
mai vorbim despre asta.Spune-mi ce vnt te aduce la San Francisco i la
petrecerea prietenului meu?
-Prietenul tu,Gadsden? Violet i observ reacia i-i muc buza.
-Da.E unul dintre cei care a crezut n mine.Mi-a angajat un avocat i am ctigat.
-Am venit mpreun cu partenerul lui.Krystal se sprijini de spatele canapelei.
-Cullen Dempsey? Violet rmase cu gura deschis de uimire.Cum?
-L-am cunoscut n timp ce splam podelele.Asta-i munca mea,curatul
birourilor n timpul nopii.Am o mic firm...zmbi...i m descurc.
Violet ncerc s-i stpneasc hohotul fericit de rs,dar nu reui.
-Ct m bucur!E absolut minunat.i tatl tu care era ngrijorat c nu te vei
putea descurca niciodat singur n via.O apuc de mn.Oh,draga mea fat,
sunt att de mndr de tine.
-Mulumesc,spuse Krystal absent,gndindu-se din nou la Gadsden.l cunoti i
pe Cullen?
-Da.Krystal,draga mea,e un om minunat.i el mi-a fost de foarte mare ajutor.
Violet o privi gnditoare.Cred c tu plecasei nainte de a-l cunoate pe Cullen.
mi place.E un brbat deosebit.Strnse uor mna lui Krystal,iar privirea i
alunec peste ceasul aflat la ncheietura minii.Dumnezeule! exclam ea.De ct
timp stm aici! Dac nu plecm,n curnd brbaii vor trimite pe cineva s ne
caute.
-Oh,nu.Ai dreptate.Krystal se ridic n picioare i se ndrept spre u.
-Nu uita,mergi ncet,spuse Violet,aa cum o nvase de attea ori pe tnr
Krystal.Krystal privi peste umr.
-Aa voi face.ntinse mna i atinse braul mamei ei vitrege.Vii cu mine?
Violet se ridic n picioare.
-Aveam senzaia c te-ai simi mai bine dac te-ai duce de una singur.
Krystal se ntoarse complet cu faa spre Violet.
-Nu,spuse ea ferm.Va fi perfect s te am la braul meu.Sper c m vei ierta
odat,pentru c am fugit.Eram att de speriat,de nspimntat de ce s-ar putea
ntmpla.nchisoare,dezonoare,umilina din ziare.Zmbi trist.Acum,cnd
privesc napoi,mi se pare c le-a fi putut nfrunta.Violet ddu din cap.
-Sunt de acord.i n-am pentru ce s te iert,Krystal.M nvinuiesc pe mine c

l-am lsat pe Len s m influeneze s fac toate acele prostii.Eu vedeam lucrurile
mai clar dect el,mi ddeam seama c cercul se strnge n jurul nostru.Ar fi
trebuit s-l opresc.Cltin din cap gnditoare,apoi privi din nou spre Krystal.Dar
asta aparine acum trecutului.Prezentul e cel care conteaz.Hai s mergem,fetio.
Krystal respir adnc,amintindu-i de cte ori Violet i spusese aa.Regret
profund cei doi ani de tcere,dar nu-i prea ru c se dusese la Seattle.Reuise s
pun pe picioare o afacere,care i ddea o oarecare independen din punct de
vedere financiar i care o angaja ntr-o permanent competiie.Era n competiie
cu celelalte companii care se ocupau cu acelai lucru i fcea fa destul de bine.
i dorea din tot sufletul ei s nu fi fugit din San Francisco,aa cum o fcuse,dar
nu regreta faptuf c se stabilise la Seattle...sau ntlnirea cu Cullen.Cullen!
-Cred c am face bine s ne grbim.
Ieir de la toalet inndu-se de mn,iar lui Krystal i se pru ciudat,dar foarte
bine n acelai timp s mearg alturi de Violet.De-a lungul coridorului lung,
mochetat,se aflau grupuri de oameni care stteau de vorb.Unii o salutar pe
Violet.Ea ddu din cap ctre ei,dar nu se opri s stea de vorb.
-Cunoti pe toat lumea,la fel ca ntotdeauna,murmur Krystal.Violet zmbi.
Ajunser n captul scrilor i nici una din ele nu-i vzur pe cei doi brbai
pn ce nu se ciocnir de ei.
-Ei bine,ia te uit! spuse Gadsden vesel,plimbndu-i privirea de la Violet la
Krystal,uor ngrijorat.
-Credeai c m-am pierdut,Gad? Violet i vzu uimirea i-l btu uor pe mn,
apoi se ntoarse spre brbatul mai tnr.Ce mai faci,Cullen? Nu te-am mai vzut
n ultimul timp.
-Aa e,Vi.E adevrat.Ce mai faci? spuse Cullen,privind-o pe Krystal i zrind
apoi minile mpreunate ale celor dou femei.
-Bine,spuse Violet.La fel i Wynterbreak.Presupun c Gad i-a povestit despre
asta.
-Hm? Da,poate mi-a povestit.Privirea mirat a lui Cullen se fix asupra feei lui
Krystal.N-am tiut c o cunoti pe Violet.Avu acelai sentiment de team pe
care-l avusese n faa rechinului alb i simi aceeai tensiune,examinnd faa
femeii care ntr-un timp att de scurt,ajunsese s nsemne att de mult pentru el.
Krystal respir adnc.
-i-am spus c am locuit la San Francisco.Violet e mama mea vitreg.
-Ce e?
-Krystal e fiica mea vitreg,spuse Violet privind spre femeia tnr ce sttea
lng ea.i una dintre cele mai dragi prietene.

-neleg,spuse Cullen cu gura uscat.Nu nelegea,nu nelegea absolut deloc,dar


cumva se simea ameninat.
Cnd fur salutai de un alt invitat,Gadsden i Violet se ndeprtar de ei.Krystal
i Cullen continuar s se priveasc unul pe altul.Cnd o alt persoan se ciocni
de Cullen,el o apuc pe Krystal de bra i o trase la o parte,ntr-un loc ferit de
mulimea care urca i cobora scara interioar.
-Cred c sunt foarte multe lucruri despre care n-am vorbit,spuse Krystal
nervoas,convins c n aceast sear Cullen va afla foarte multe despre ea.
i,majoritatea lucrurilor erau de condamnat,i nl brbia.Fugise o dat.N-o
va face din nou.Nu-i lu privirea de la Cullen,dar auzi vocea puternic a unui
brbat care vorbea cu Violet i Gadsden.
-Violet,ari nemaipomenit.Compania noastr s-a folosit de serviciile temporare
ale firmei tale i suntem foarte mulumii.La naiba,dac vd eu bine,nu cumva
aceea de acolo e Krystal? Krystal! Krystal,bun!
Brbatul se ndeprt de Violet i veni lng Krystal.Ea l privi ocat,fr s-l
recunoasc.
-Ce mai faci? ntreb el.A dori s dansez cu tine cnd va ncepe muzica.De
dragul vremurilor de altdat.De ce nu vii s m mbriezi,iubito? Hei,Steve,ia
uite pe cine am gsit!Faa lui Cullen prea mpietrit.Privi piezi spre brbat,
apoi din nou spre Krystal.
-Krystal! Am mai auzit numele sta.Ai fost solicitat,spuse el cu voce slab,cu
privirea tulbure,ns dndu-i-se clar de neles la ce anume se referea.
-Am fost.Simi c-i vine s plng,s strige ia el s-o asculte i s nu trag
concluzii n prip.Totui,nu spuse nimic.Civa brbai li se alturaser,cscnd
o prpastie ntre ea i Cullen,la propriu i la figurat.ocat nc de tot ce se
ntmpla,Krystal ncerca s zmbeasc feelor ce se ngrmdeau n jurul ei i s
le rspund.
-Bun.Da,mi amintesc de tine.Sunt bine.i tu? Cuvintele i se rostogoleau din
gur unul dup altul.Brbatul care o recunoscuse primul ncerc s-o mbrieze.
Ea se ddu napoi.
-La naiba! njur Cullen.D-te la o parte.N-o mpinge pe scri!
Comportamentul argos i amenintor al lui Cullen era ceva nou pentru Krystal
i reui n cele din urm s-o enerveze.Se ddu napoi involuntar i simi cum
clciul rmne n aer.
-Ohh!
-La naiba! Cullen o prinse repede pe la spate,trgnd-o spre pieptul lui i inndo strns cu braul n jurul umerilor.

-Mulumesc,spuse ea cu faa n haina lui.Acum sunt bine.Prea zguduit ca s-l


poat privi,ea ncerc,fr succes ns,s se elibereze din braele lui.ntotdeauna
n prezena ei Cullen fusese vesel i tandru,blnd,atent i curtenitor.Acum prea
gata s explodeze i de-abia reuea s se controleze.
Ea ncerc din nou s se elibereze.Nu reui.Prea c el o legase de corpul lui.
-Cred c e timpul s ne ocupm locurile,l auzi ea pe Gadsden.Mergem,Violet?
Cullen,ai fost foarte rapid.Krystal ar fi putut cdea pe scri din cauza celor care
se ngrmdeau s-o salute.Oh...voi doi stai la masa noastr,adug el slab.La
masa din capt.
-Grozav,spuse Cullen printre dini.Asta e tot ce ne mai lipsea.Era extrem de
derutat.ntreaga lui lume se prbuise.Cine naiba era KT? Acei brbai o
numiser Krystal.Auzise de o femeie cu acest nume,binecunoscut n anumite
cercuri,dar ea fusese...La dracu'!
-Ei bine,dac ai impresia c mie mi convine,n-ai dect s-i alegi un alt loc i o
alt companie.Eu voi gsi o alt mas...
-Hai s mergem,Krystal,spuse el,ntrerupnd-o.Stm la masa din capt.O apuc
de bra,imediat sub cot,i o for s coboare scrile.Tentaia de a se zbate i a
face ca amndoi s se rostogoleasc pe scri era o reacie stupid,dar aproape
irezistibil.Ea se fix cu mna de balustrad i l for s se opreasc.
-Nu m tr dup tine,spuse ea furioasa,ca pe un cine.
-Ei bine,draga mea,spuse el pe un ton din cale afar de mieros,vd c ai coli i
gheare.
-i muc i sfii,Dempsey.Continu s coboare scrile,apoi l privi n fa.i
mai renun la expresia aia de martir de pe fa.Nu am de gnd s mai rmn n
compania ta,nici o secund n plus dect este necesar.
-Martir? Auzindu-i tonul ridicat al vocii,oamenii din jur ncepur s ntoarc
privirea spre ei.El nu-i lu n seam,privind doar spre femeia din faa lui care era
gata s sar la btaie.Unde dispruse sfioasa KT Wynter de la Seattle? Cred c
mi datorezi o explicaie,continu el.Se pare c eti extrem de cunoscut n San
Francisco,c nu ai fost dat uitrii,dei ai plecat i te-ai dat drept...
-Nu m-am dat niciodat drept altceva dect ceea ce sunt i nici nu-i datorez vreo
explicaie privitoare la trecutul,prezentul sau viitorul meu.Iar dac te simi
stnjenit n compania mea,domnule Dempsey,te asigur c pot gsi i o alt cale
de a m ntoarce acas.Krystal i pstr vocea sczut,dar era att de furioas,
nct de-abia se abinea s nu-l pocneasc.Observ cteva persoane care nc l
mai priveau,dar era prea furioas ca s mai dea napoi.Cullen scrni din dini.
-Tot timpul ai fcut pe mironosia,de-abia scoteai cteva cuvinte,zmbeai

sfioas,imaginea perfect a unei doamne...


-Sunt o doamn i sunt timid cu unele persoane,i strig ea.
-i,se pare,prietenoas cu altele...
-Asta e prea mult.l mpinse la o parte din calea ei i se rsuci,pornind repede
spre ieire.El o ajunse n dreptul liftului i o cuprinse cu braul cnd ea l
mpinse la o parte.Cullen i vzu ochii plini de lacrimi,dei ea continua s-l
priveasc.
-Ateapt,KT...Krystal.Mi-am pierdut controlul,mi cer scuze pentru ultima
remarc.A fost total nepotrivit...
-Al naibii de nepotrivit,spuse ea nervoas.
-ntoarce-te cu mine la mas.Trebuie s stm de vorb despre tot ce s-a
ntmplat.Ea cltin din cap.
-Nu,n-avem ce discuta.i nu m voi ntoarce.Am vorbit serios.Nu-i datorez nici
o explicaie i nu vei primi nici una.Aa c,d-mi drumul s plec.M ntorc la
Seattle.El cltin din cap.
-F cum vrei.ns eu te-am adus aici,eu te voi duce napoi.Privi peste umr
napoi.i,cred c,din respect pentru Gadsden i Violet,ar trebui s rmi la cin.
El n-avea de unde s tie c-i atinsese coarda sensibil.Fugise n urm cu doi
ani,i cu ce se alesese,n afar de izolare i de faptul c devenise nesociabil? Nu
se va mai repeta! i spuse ea.Aceast sear i ntrise decizia de a ncepe s
duc o existen normal.Nu fcuse nimic ru.Fusese acuzat de unii c fusese
altceva dect era n realitate.Ar fi trebuit s se lupte cu acei oameni.
Fugise,fcnd-o s sufere pe Violet i pe ea nsi.
-Bine,spuse ea.Voi rmne la cin,apoi voi...
-Te voi duce acas,termin el nenduplecat,ntorcndu-i spatele,cu buzele
ncordate de furie,ea se ntoarse n camera unde se servea cina.
Cnd vzu expresia de uurare de pe faa lui Violet,fu bucuroas c luase aceast
hotrre.i,cum locul ei era lng femeia mai n vrst,putea conversa cu ea,i
ignora pe Cullen.Cnd fu servit supa,l rug pe Cullen s-i dea piperul negru.
Cnd se servi salata,el o rug s-i dea brnza ras.n timpul antreurilor se servir
unul pe altul i-i mulumir.Cnd veni rndul spumei de ciocolat,i ntinser
unul altuia frica.Cnd se servir buturile,atenia lor era concentrat asupra
diferiilor vorbitori,care-l elogiau pe Gadsden,dei nici unul nu auzea nici un
cuvnt din ceea ce se spunea.n cele din urm,Gadsden se ridic pentru a
mulumi i totul lu sfrit.Krystal ni n picioare.Gadsden i ntinse braul.
-Sper c-mi vei permite s te conduc spre ringul de dans,draga mea.N~am prea
avut ocazia s stm de vorb.

Ea ezit,dar privirea rugtoare din ochii lui o fcu s zmbeasc i s dea din cap
n semn de acceptare.
-Mulumesc,mi-ar face plcere.El o privi ncntat.
-M simt flatat.Amndoi se ndreptar spre ringul de dans,oprindu-se din cnd n
cnd pentru a vorbi cu diveri invitai.Cnd cvintetul ncepu s cnte,Gadsden o
lu de bra i o conduse pe ring.Cullen i ignor pe cei din jurul lui,privind fix
perechea care dansa.
-Eti ncruntat,spuse Violet.El o privi.
-mi pare ru.Spune-mi cum o mai duci,Violet.
-Zmbetul sta forat i interesul pe care te strdui s mi-l ari nu m pclesc,
Cullen Dempsey.Vrei de fapt s m ntrebi despre Krystal.l privi fix n ochi.
-E o fat ca toate celelalte.
-Nu face pe deteptul,Cullen.Nu sunt eu cea care trebuie s-i explice purtarea
lui Krystal.Dac va vrea ca tu s tii,i va spune de una singur.Dar i pot spune
un singur lucru:Ceea ce i s-a ntmplat aici,la San Francisco,a fost foarte
dureros.i n-a fost ceva ce-a vrut s fac.Cullen vzu durerea i furia de pe faa
lui Violet,felul n care i mica minile din cauza agitaiei,dar era prea prins n
propriul lui zbucium,pentru a-i putea acorda ntreaga lui atenie.
-mi pare ru.N-am de ce s-i cer socoteal ie pentru toate astea.
-Dar nu-i cere nici ei,spuse Violet.A avut destul de suferit din cauza trdrii
brbailor.El nghe i o privi tios pe Violet,simind cum i se pune un nod n
gt.Nu voia s tie,dar trebuia totui s afle.
-Ce vrei s spui? Buzele lui Violet se crispar.
-Nimic.Se ntoarse pentru a vorbi cu cineva care trecea pe lng ei.
-Violet,spuse Cullen ncet.Ea se ntoarse spre el i scutur din cap.
-Am spus deja prea multe.Vorbete cu Krystal.
Cullen simi un junghi de durere n timp ce imaginaia lui zugrvea scene cu
Krystal i ceilali brbai.Asta fusese viaa ei nainte? Nu cunotea amnuntele,
dar...Ci ali brbai existaser n viaa ei? Mai simea oare ceva pentru vreunul
dintre ei? O vizitase vreunul la Seattle? Avusese cu vreunul o relaie mai
special? Simea cum sngele i clocotete n vene.Avea oare vreo importan?
se ntreb el.Da,la naiba,avea.Voia ca el s fie brbatul cel mai important din
viaa ei,singurul.Voia s-o ntrebe ce gndea despre o relaie permanent cu
el.Nu,nu putea s-i ignore trecutul dac voia s nu nnebuneasc.
Privirea lui se ndrept din nou spre ringul de dans i o vzu imediat.Gadsden nu
mai era partenerul ei.Brbatul cu care vorbise la nceput rdea,innd-o n
brae.n timp ce Cullen privea i-i simea pumnii ncletndu-se,un alt brbat se

apropie i ntrerupndu-i,o cuprinse n braele lui pe Krystal care era numai


zmbet.
-Pot s v aduc ceva de but,domnule? Cullen l privi absent pe chelnerul care
sttea lng el
-Da.Adu-mi un pahar dublu.Chelnerul ddu din cap i se ndeprt.
Violet,care sttuse de vorb cu ali invitai,l auzi comandnd butura i veni din
nou lng el.
-N-o voi lsa s zboare cu tine dac ai de gnd s te mbei,spuse ea.Am
regsit-o.Nu vreau s-o pierd din cauza crizei tale de mascul rnit n propriile-i
sentimente.Zmbind slab,Cullen privi femeia micu ce sttea n faa lui.
-Nu umbli cu menajamente,nu-i aa,Violet? Nu-i face griji.Voi fi treaz cnd
vom pleca de aici.A fost o noapte care ne-a inut pe toi al naibii de treji.
-Nici pentru ea n-a fost uor.
-A fost o sear dur pentru toi,spuse el cu amrciune,lund paharul cu butur
de la chelner.
-Da,a fost.i nu uita asta.Violet zmbi cnd l vzu pe Gadsden apropiindu-se.
-Te simi bine,draga mea? ntreb el,petrecndu-i braul n jurul mijlocului ei.l
privi ntrebtor pe Cullen.
-Eu nu mi-a face griji n legtur cu ea,spuse Cullen.Gadsden privi spre paharul
din mna lui Cullen,apoi se ncrunt cnd tnrul brbat ddu pe gt jumtate
din coninut.
-Ai de gnd s zbori napoi n seara asta?
-Da.Puse paharul jos,pe o msu din apropiere,cu atta putere,nct fu aproape
gata s-l fac buci.Cred c a face mai bine s-mi gsesc altceva de fcut dect
s beau,de vreme ce voi doi avei de gnd s stai cu ochii pe mine ca nite
vulturi.Se ndeprt de ei fr s mai spun ceva,ndreptndu-se spre ringul de
dans.
-Ce prere ai,draga mea? o ntreb Gadsden pe Violet.
-Cred c patru persoane au suferit un oc n seara asta,murmur ea,cltinnd din
cap.Eu sunt nc zdruncinat,dar Cullen a fost cel mai puternic lovit.
Gadsden ddu din cap.
-Asemenea coincidene se ntmpl rar.Mi-a fi dorit ca totul s se fi ntmplat
n circumstane mai intime.
-Coinciden? Aa vezi tu lucrurile? Nu cred c e vorba de asta.Cred c
ngerii,care au avut ntotdeauna grij de Krystal,au ajutat-o i de data aceasta.
Violet zmbi.Recunosc,au dat dovad de un ascuit sim al umorului,continu
ea,dar cred c ea se afl pe un drum bun...i mai cred c Cullen face parte din

el.Nu rde de mine.tiu cum i se pare acum,dar eu cred cu adevrat n ceea ce


spun.
-Nu rd,spuse Gadsden.Poate c aceeai ngeri l vor salva i pe Cullen.
Violet i zmbi cu dragoste.
-ii foarte mult la el,nu-i aa?
-E exact cum i-ar dori cineva s aib un fiu.Iar viaa lui n-a fost tocmai
presrat cu roze.
-Mi-ai spus c mama l-a prsit pe tatl lui i c acesta s-a apucat de butur.
-Tatl lui Cullen a but pn s-a omort,spuse Gadsden.i strnser unul altuia
minile,transmindu-i putere,iar privirile li se ndreptar spre ringul de dans.
Krystal nu-l observ apropiindu-se.Cullen i ddu seama de asta.Era relaxat,
rdea de ceva ce-i spunea partenerul ei,n timp ce se legna n ritmul muzicii.
Cullen l btu pe umr pe cellalt brbat,iar ncrunttura lui fu suficient pentru
a-l face pe acesta s-i dea drumul lui Krystal i s se ndeprteze.
Krystal privi peste umrul lui.
-E timpul s plecm? ntreb ea.
-Curnd.O lu n brae i imediat uit de restul persoanelor din ncpere.Era ca
un trandafir...fragil,colorat,frumoas...iar corpul ei se unduia lng al lui att
de natural,chiar dac ea ncerca s pstreze distana.Dar avea i spini.El i
simise n aceast sear.
-Eti o bun dansatoare,i spuse el.
-Mulumesc.Vocea ei era nbuit,iar ea privea departe,peste umrul lui.
El nu gsi altceva s-i spun.La naiba,voia doar s danseze cu ea,s-o in n
brae.Dar ntre ei se ridicase un zid nalt i extrem de gros.
-Cnd ne-ai ntrerupt,am presupus c vrei s plecm,spuse Krystal.Ce alt motiv
ar fi putut avea pentru a veni s danseze cu ea? Foarte bine,i spuse ea.Dorea s
se despart ct mai repede de el.Se gndise la toate lucrurile pe care el le auzise
probabil,despre ea n aceast sear.Auzise destul,iar totul se va termina n acest
punct.Ea n-avea cum s mblnzeasc brfa,dar i se fcea ru gndindu-se c el e
n stare s cread absolut orice.Dar,i spuse ea,s fie a naibii dac i va da vreo
explicaie.Sufletul i era plin de lacrimi,gndindu-se la ce ar fi putut fi ntre
ei.Amndoi dansnd n ritmurile lente ale muzicii.Cullen fcnd-o s rd,
spunndu-i lucruri frumoase,pe care ea tnjea s le aud.Acum nu i le va mai
spune niciodat.Prpastia dintre ei era prea mare.Dar ea supravieuise i nainte.
Va supravieui i de aceast dat.
-Oricnd eti gata,putem pleca,spuse Cullen tios.Era evident c era
nerbdtoare s scape de el.Acum,cnd i rentlnise prietenii din San

Francisco,nu mai avea nevoie de el n viaa ei.La naiba cu ea!


-Sunt gata acum.Nu mai avea rbdare.Voia s scape de ea,se gndi ea.De fapt,
dac vrei,pot lua un...
-Nu face nimic.Te duc eu acas.De ndat ce muzica se termin,amndoi
prsir ringul de dans ca la un semnal nevzut i strbtur ncperea,cu nite
zmbete forate ntiprite pe buze.
-Te sun,i promise Krystal lui Violet,srutnd-o pe obraz.n ciuda indispoziiei
ngrozitoare din cauza discuiei avute cu Cullen,ea rennodase relaia cu mama ei
vitreg.Era fericit pentru asta.
-Dac nu suni,voi veni eu la tine,spuse Violet,fluturnd cartea de vizit pe care
i-o dduse Krystal.Mi-a fost att de dor de tine,adug ea repede.
-i mie.Krystal i vzu ochii lucind din cauza lacrimilor i o mbria nc o
dat nainte de a pleca mpreun cu Cullen.Gadsden i Violet i urmrir cu
privirea.
-Arat bine mpreun,spuse Violet cu tristee.Gadsden o strnse de bra.
-Nu ai de ce s fii trist,nu-i aa? Ea ridic din umeri.
-Nu tiu.Am senzaia c aceast relaie nu va merge mai departe.
-Cu puin timp n urm mi-ai spus c ngerii au aranjat aceast sear pentru
Krystal.
-Poate c au fost ngeri ri.
-Pentru c att de multe persoane de aici au cunoscut-o pe Krystal?
-Pentru asta i din cauza poziiei stnjenitoare n care se afl Cullen acum.
Mi-am dat seama din felul n care o privea,cnd am ieit amndou de la
toalet,c o considera o femeie cu totul deosebit,i muc buza,apoi continu:
Iar apoi,cnd a aflat cine este i cnd Waterston a nvlit cu prietenii lui,s-a
schimbat de parc primise un pumn n stomac.
-Sper s te neli,Violet,spuse Gadsden.I-ar prinde bine puin dragoste n viaa
lui.
-i ei la fel.
Cerul nopii californiene era ca o catifea neagr,presrat cu stele ce sclipeau
precum cristalele,n timp ce zburau,cerul se nnora,de parc lumea ntreag
ncepuse s plng.Lui Krystal,de asemenea,i venea s plng.Prima dat cnd
l cunoscuse pe Cullen nu se ateptase la o legtur de durat ntre ei doi.Dup
un timp,ncepuse s cread c poate l va putea pstra.n aceast sear ns,
fusese puternic jignit,iar urmele vor dinui mult vreme.Cullen ar fi vrut s
vorbeasc,dar nu tia ce s-i spun.S-o ntrebe de ce nu-i spusese? De ce l

dezamgise? Ar fi vrut s-i spun c nelege,dar nu nelegea.Era att de


furios,nct nu-i veneau n minte dect njurturi.Cnd vzu c el nu vorbete,
Krystal se gndi c ar trebui s ncerce ea s spun ceva.Dar limba i prea
nepenit.De ce nu vorbea cu ea? Poate c era nc ameit din cauza ocului.Sau
poate era furios i ncerca cu disperare s se controleze.
Era fericit c o revzuse pe Violet,c vorbise cu ea,c lmuriser toate
nenelegerile din trecut.Numai dac n-ar trebui s-l piard pe Cullen.Inima i
sufletul ei erau pustii acum.Cu doi ani n urm,n San Francisco,fusese o
proast,iar acum trebuia s plteasc pentru asta,pierzndu-l.La naiba! Ochii i se
umplur de lacrimi.Suspinele i se adunar n gt sub forma unui nod,iar capul l
pulsa de durere.Cullen fcu un cerc n aer,apoi ateriza uor,n ciuda durerii care
l sfia n interior.O pierdea! La naiba! O pierduse.O conduse acas cu maina.
Zgomotul motorului era singurul sunet ce se auzea.Opri n faa cldirii n care
locuia ea.
-Noapte bun,Krystal.
-Noapte bun,Cullen.Desprirea nu era o tristee dulce-amar.Era o suferin
chinuitoare,sfietoare.
CAPITOLUL 5
Zilele ce trecur de la cina dat n onoarea lui Gadsden se scurser triste i
pustii.n luna februarie ninse aproape n fiecare zi.Mersul prin zpad se
desfura anevoios,mprocnd mocirla pe cizme i pantaloni.Devenise
periculos s stai s atepi la marginea trotuarului pentru a traversa strada,aa c
oamenii se ddeau napoi prudeni pn ce lumina semaforului i se schimba.
Cerul era att de plin de nori,nct aveai senzaia c se vor prbui peste tine.
Pentru Krystal viata decurgea de parc s-ar fi aflat n interiorul unei tobe.Capul
i bubuia,corpul i tremura nencetat,cuvintele le auzea ca pe un ecou,nelegnd
sensul doar a unei pri reduse din ele.Munca era salvarea ei i se arunca cu toat
energia n ea,din clipa cnd se trezea pn ce sosea momentul s se culce din
nou.Nimic altceva nu-i atrgea atenia.Uita s-i cumpere lapte,brnza se
mucegia,iar pinea se usca,devenind imposibil de mncat.n cele din urm i
cumpr lapte,conserve de sup,trei cutii cu srele i o pung cu portocale i le
ndes pe toate,inclusiv srelele,n frigider.
Cu ct lucra mai mult,cu att dormea mai bine i fr vise.Aa c n fiecare zi
muncea cu i mai mult ndrjire,bnd mereu lapte i mestecnd sratele.De cte
ori trecea pe lng un restaurant de pe strad,i inea respiraia.Mirosurile de
mncare i fceau grea i i era fric s nu vomite pe trotuar.Nu observa c

ncepuse s slbeasc.Salopetele atrnau pe ea,iar fustele i deveniser largi n


jurul taliei.Munca era singura ei consolare.i petrecea zilele rsfoind cartea de
telefoane,cutnd s gseasc noi afaceri.Astfel,ceea ce ncepuse s fac ca
metod de a uita,se concretiza n tot mai multe contracte.
Primea comenzi noi,iar surplusul de munc nu fcea dect s-o bucure tot mai
mult.Iar atta vreme ct ea inea locul directorului,pe cel al funcionarului i al
secretarei,avea foarte mult de lucru.n plus,inea locul oricrui lucrtor care avea
cte o problem i nu putea veni la serviciu...ns nu n cldirea n care se aflau
birourile lui Cullen.Pe lng acea cldire nici mcar nu trecea.
Numele lui era suficient s-o fac s tremure din tot corpul.Cu toate eforturile
depuse,nu reui s i-l alunge din minte.Pentru a aduga sare pe ran,la dou
sptmni dup excursia de la San Francisco,n ziarul local,apru un articol
despre el i compania lui,nsoit de o fotografie a lui.Dei se condamn pentru
acest lucru,Krystal decup cu grij articolul i fotografia,i le puse n sertarul
noptierei de lng pat.De fiecare dat cnd auzea telefonul sunnd,tresrea.De
fiecare dat cnd clopoelul,aflat deasupra uii noului ei magazin,suna,anunnd
intrarea sau ieirea unei persoane,ea lsa orice ar fi fcut n acea clip i se
uita.Era recunosctoare c apartamentul ei se afla la etaj.Urca adesea pentru a-i
lua cte o aspirin.ntr-o dup-amiaz avu mai mult timp liber i se hotr s
vopseasc cornia ce masca luminile de pe peretele magazinului.Se urc pe o
scar mobil,pe ultima treapt i ncepu s vopseasc atent.Cnd auzi clopoelul
de deasupra uii sunnd,se ntoarse,innd pensula n mn,i rmase cu gura
cscat.Cullen! Pentru o clip crezu c are halucinaii.Dar nu avea! Era acolo,n
mrime natural,mbrcat ntr-un costum de afaceri de cea mai bun calitate i o
cravat de mtase.Krystal lupt mpotriva frisoanelor pe care le simi prin tot
corpul i se rsuci cu atenie pe scar.Cu mna tremurndu-i,ncerc s pun
pensula pe tava cu vopsea.Tremuratul ei ncepu s clatine scara.Ea ncerc s se
prind cu mna de corni pentru a se echilibra,dar mna i alunec pe vopseaua
proaspt.Tava cu vopsea se cltin.Ea ncerc s-o prind,dar aceasta alunec.
-La naiba! exclam Cullen.Vrei s te sinucizi? Se aplec i prinse scara care se
cltina.Krystal reui n cele din urm s se echilibreze de corni i prinse tava
care aluneca.Dar mna i alunec pe vopseaua neuscat nc,i se dezechilibr
din nou.ncerc s-i redreseze poziia,scara alunec i mai tare,dei Cullen
ncerca s-o in cu minile.
-Ohhhh! strig ea,cnd tava pierdu btlia cu gravitaia.
-La naiba! njur Cullen n timp vopseaua i se prelingea pe costumul lui.La
naiba! Krystal!Ridic orbete o mn pentru a o prinde,nfigndu-i degetele n

oldurile ei,innd ochii nchii pentru a se proteja de vopseaua care-i curgea pe


fa.Ea l privi de pe scar,regsindu-i echilibrul.
-Oh! Ai vopsea pe costum,spuse ea cu tristee.
-Mulumesc pentru aceast remarc,spuse el,ncercnd cu mna liber s-i
tearg vopseaua.
-Oh,spuse ea,oftnd din nou.
-Dac mai spui o singur dat Oh...O ajut s coboare de pe scar i o
privi,minile fixate pe olduri.
-i voi plti,bineneles,curatul costumului,bombni ea,incapabil s-i
ntlneasc privirea.
-Mi se pare corect.Dar nu credea asta va ajuta la ceva.
-Nu m privi aa,N-a fost vina mea c ai fcut scara s se clatine.
-Eu? Eu am fcut scara s se clatine?
-i nu ipa.Ridic privirea ncruntat spre el i-i simi inima btnd de parc
voia s-i sparg pieptul.i apruse de attea ori n visele ei,nct acum i venea
greu s cread c-l vede n realitate.Privi din nou spre costumul lui i tresri.
-Du-te n camera din spate.Am acolo cteva salopete curate,atrnate n cuier.
Scoate-i costumul i d-mi-l s-l duc la curtoria de vizavi.Domnul Dangeli e
foarte priceput i lucreaz cu mare atenie.Dac exist cineva care poate....Dar
vorbea deja aerului din camer.Cullen dduse la o parte draperia i ncepuse s
se mbrace n camera din spate.Temperament exploziv,i spuse ea cu voce
sczut.Din toate punctele de vedere! La fel i arat,se gndi n sinea ei.Dar nu
cumva cptase,n sptmnile n care nu-l vzuse,o tent crunt a prului?
Parc arta i puin mai slab.ns la fel de minunat de frumos! Pcat totui
pentru costumul lui.O mn se ivi de dup draperie,innd haina i pantalonii.
-Uite.Du-i la curtorie.ntreab-l dac poate fi gata ntr-o or.Am o ntlnire la
prnz.
-Nu-i face griji.Domnul Dangeli face adevrate minuni.E vopsea pe baz de
ap,aa c putem fi recunosctori pentru asta.
-Ce linititor! Ea privi spre draperie.
-Nu-i nevoie s fii att de caustic.N-am fcut-o intenionat.M-ai speriat.
-Faci asta fiecrui client?
-Tu nu eti un client.
-A putea fi.
-Ha!
-Nu-i bate joc de mine.Gadsden i cu mine am hotrt s ne mutm n alte
birouri mai aproape de rm.Am cumprat o cldire veche din acea zon i am

renovat-o.Venise deci numai pentru a apela la serviciile firmei ei,se gndi


ea.Ticlosul!
-neleg.i voi da o list de preuri cnd m ntorc de la curtorie.
-Mulumesc.
-N-ai pentru ce.Atept o clip,spernd c el va spune mai mult.Apoi se cert n
sinea ei pentru c era att de proast.ntre ei doi nu mai era absolut nimic.
i puse costumul ntr-un sac,i arunc haina pe ea i plec,simindu-se
ngrozitor.La curtorie sttu mai mult dect se ateptase.
Cnd se ntoarse,Cullen se afla n spatele tejghelei,vorbind cu un brbat pe care
nu-l mai vzuse niciodat.Ea deschise ua.Clopoelul sun.
-...iar astfel,spuse Cullen,vei avea la dispoziie cea mai bun echip de curenie
pe timpul nopii.i la un pre mai sczut dect practic celelalte companii.
Brbatul spuse ceva,dar ea nu putu s-l aud.Krystal privi,dar nu se mic.tia
cnd un client ezita asupra lurii unei decizii.n cele din urm,cei doi brbai i
strnser minile,clientul semn o chitan,iar Cullen trecu cartea de credit a
brbatului prin cas.Krystal se ddu la o parte cnd brbatul iei,
zmbindu-i.Clopoelul sun,iar ua se nchise n urma lui.Linite.
-Costumul meu va fi gata ntr-o or? ntreb Cullen,nbuindu-i un hohot de
rs.Krystal se dusese la curtorie cu dra de vopsea pe nas i cu un strat fin de
var pe sprncene.
-Ce? Oh,nu,dar domnul Dangeli crede c poate ndeprta vopseaua.ns i va lua
ceva timp.
-Ce? Am o ntlnire.i privi ceasul i njur.n douzeci i cinci de minute,
adug el.
-Ce-ai fcut cu brbatul acela?
-Care brbat? Oh! Clientul.Era interesat de o companie care s-i curee birourile.
E directorul unei firme de asigurri.Are zece birouri la un etaj i ase la alt etaj.
Mi-a dat un avas pentru a beneficia de serviciile firmei.i flutur sub ochi
cecul,apoi privi n jur,cu maxilarul ncordat.Trebuie s m ntorc la birou i
s-mi iau maina.Respirnd adnc,Krystal i bg cecul sub nas.
-De unde ai tiut c am timpul i echipa necesar pentru a accepta aceast
afacere? Nu crezi c i-ai permis un pic cam mult? El o privi.
-Era mai bine s-l trimit la alt companie? Ai un mod grozav de a face afaceri!
Krystal se nfurie.
-N-am nevoie de ajutorul tu pentru a face afaceri.Vreau s-i spun chiar...
-N-am timp s m cert.M grbesc.Am venit pe jos pn aici de la mine de la
birou.i ignor privirea ntrebtoare.Nu avea de gnd s-i spun c avusese

nevoie s mearg pe jos pentru a-i face curaj s-i vorbeasc.Nu mai avusese
putere s stea departe de ea,dar nu fusese sigur de cum va fi primit.ntmplarea
cu vopseaua fusese un incident neprevzut,care ns i fusese de ajutor,
prelungindu-i vizita.Cel puin ea nu-l dduse afar,dar nici nu reuiser s
discute despre ei doi.La naiba! De cnd se certaser avea senzaia c-i triete
viaa pe o funie,deasupra prpastiei.Iar acest lucru trebuia s nceteze.
-Te duc eu cu maina,spuse ea morocnoas.Cine l pusese s vin pe jos pn la
magazinul ei,la urma urmei? se ntreb ea n gnd.N-avea ce cuta din nou n
viaa ei.Abia i mai revenise.Reuise n sfrit,ca din cnd n cnd,s nu se mai
gndeasc la el...uneori chiar pe durata unei ore ntregi.De ce se ntorsese i o
fcuse s verse vopseaua pe costumul lui?
-Nu mai visa,spuse el.Trebuie s plecm.Arat foarte drgu cu drele de
vopsea pe fa,i spuse el,cu prul ieindu-i de sub apca de bumbac ce fcea
reclam la produsele Yardley.
-Camioneta mea e n spate,spuse ea.Trebuie doar s cur pensula de vopsea i
s nchid cutia.Scoase din poet suficieni bani ca s acopere nota de plat de la
curtorie i i ntinse spre el,mpreun cu chitana pentru ridicarea costumului.
Fr s-l priveasc puse pe u plcua pe care scria nchis i trecu pe lng
el,ndreptndu-se spre camera din spate.Fu surprins cnd l auzi venind spre
cada mare din spate,unde i cura n fiecare noapte echipamentul de lucru.
-Scuz-m,spuse ea cnd termin.mi schimb imediat salopeta.nainte de a putea
face nc o micare,el o cuprinse n brae.
-N-ai de gnd s te uii la mine?
-M-am uitat.
-Mi-a fost dor de tine.
-Spuneai c eti n ntrziere,spuse ea disperat,gata s izbucneasc n lacrimi i
hotrt s nu-l lase s vad ct de mult o afectaser cuvintele lui.
-Sunt.i ddu drumul din brae i o privi alergnd ntr-un vestiar mic i trgnd
perdeaua n spatele ei.La naiba! bombni ei.Se gndise la ea ncontinuu de cnd
se despriser,n urm cu cteva sptmni.Fusese pe punctul de a o suna de
nenumrate ori.Era evident c ea reuise s-l uite,fr nici o problem.Cnd
reapru n vestiar mbrcat n blugi strmi i un tricou de bumbac,cu mnec
lung,cu o hain atrnndu-i pe un umr,el o privi cu respiraia ntretiat.Arta
senzual,provocatoare,cumplit de sexy,dar n acelai timp ca o fecioar inocent.
-S mergem,spuse Krystal,observnd nelinitit felul n care el o privea.i
amintise oare de petrecerea lui Gadsden i de brbaii care se ngrmdiser n
jurul ei? Mai aflase ceva despre ea de atunci i venise s-o evalueze? Ei bine,s-l

ia naiba! Inima i se strnse i i blestem n gnd corpul i mintea pentru c


fusese pe punctul s cedeze fr rezerve unui astfel de brbat.El dduse buzna n
viaa ei,i tulburase linitea i credea c poate pleca aa cum venise.S-l ia naiba!
Cullen art spre salopeta cu care era mbrcat.
-i-o voi trimite napoi.
-Bine.Ieir n zona din spatele cldirii,acoperit acum de zpad.Krystal
curase o poriune mic pentru a avea loc s-i lase camioneta,dar restul trebuia
s atepte pn la primvar.Cullen examina camioneta ruginit i veche.
Portiera scri i czu cnd el o deschise.Privirea lui se ndrept spre tapieria
rupt a scaunelor.
-Merge bine i atinge viteze destul de mari,spuse ea nepat.
-Bine.Krystal era cu siguran o lupttoare,se gndi el.Camioneta era un jaf.El
i ddea perfect de bine seama de asta.La modul n care arta era clar c va fi
greu de urnit.Era mult prea veche.Ea nu reui s-o bage n vitez pentru a da
napoi i simi cum se nroete toat.
-Ai mai primit veti de la Violet? ntreb el,prefcndu-se c n-a observat.
Ea ddu din cap i reui s dea cu spatele pn ce ajunse pe o alee ngust aflat
ntre cldirea n care locuia ea i cldirea vecin.Cnd ajunse n strad se
opri,examina traficul,gsi un moment liber i ni ca din puc,bgnd n
viteza a doua.
-Da,spuse ea cnd se afl n siguran,n traficul strzii.M sun de cteva ori pe
sptmn i n fiecare weekend.mi va face o vizit n curnd.
-Bun.Ea i Gadsden au devenit foarte apropiai.Nu m-ar mira dac va ncerca s-o
conving s se mrite cu el.Krystal ntoarse capul spre el i camioneta i
modific direcia.
-Ai grij! Gullen se aplec i apuc volanul,rsucindu-l cu dificultate.
Maina asta nenorocit e ca un elefant,bombni el.E prea greu pentru tine s-o
conduci.
-E foarte bun pentru firm,spuse ea cu mndrie.Sper c nu te gndeti c Violet
nu-i suficient de bun pentru Gadsden.El e o persoan foarte drgu,dar Violet
e o fiin minunat i ea...
-Nu am gndit niciodat astfel.i privi profilul,strngnd din dini cnd observ
cum i se contractau muchii,atunci cnd ncerca s nvrt volanul.Cred c-mi
pot da seama dac eti sau nu n stare s conduci o astfel de rabl.Nu-i plcea
s-o vad conducnd camioneta asta ruginit i rigid i i ddea seama c
ntr-un moment de criz,n trafic,nu se va putea descurca.
-Este foarte bun pentru nevoile mele,spuse Krystal repede.Refuza s-i fie

ndatorat lui cu ceva.Deja se simea mult prea dominat de puterea degajat de


el.n afar de asta,camioneta era tot ce-i putea permite n prezent.Obinea doar
un profit redus din afacerea ei.Nu putea s-i cheltuiasc banii pe o main nou.
-Bine,spuse el,evident mulumit de refuzul ei.Krystal opri n dreptul cldirii
unde se afla biroul lui i-l privi.
-Va trebui s te grbeti.N-ai prea mult timp.
-Slav Domnului c am nc un costum n birou.Se ntoarse spre ea n timp ce-i
desfcea centura de siguran.A vrea s te mai vd,Krystal,spuse el.Trebuie s
stm de vorb.Poate putem cina mpreun.
-Nu cred.S ia cina cu el,s-l vad holbndu-se la ea,amintindu-i toate lucrurile
pe care,fr ndoial,le aflase de la oameni despre ea.Nu.
-Bine,spuse el,fr s ncerce mcar s-i ascund nemulumirea.Pe curnd.
Cobor din main,iar ea porni imediat dup ce el trnti ua n urma lui.l auzi
strignd n acelai moment n care un ofer o claxona i-i arta pumnul.Fcu un
gest de regret spre oferul furios,dar nu ntoarse privirea spre Cullen.i era
imposibil s i-l alunge din minte,dar ncerc s se concentreze mai mult asupra
traficului.
n aceeai dup-amiaz,mai trziu,Gadsden intr n biroul lui Cullen i-l gsi
privind pe fereastr.
-Ce s-a ntmplat?
-M-am hotrt s m ntorc pe mare.Cred c a putea petrece o vreme
supraveghind pescuitul.Avem cteva contracte importante i n-ar fi o idee rea s
urmresc ndeaproape desfurarea lucrurilor pe mare.
-neleg,spuse Gadsden ncet.Ai vreun motiv special care te-a determinat s iei
aceast hotrre? Cullen arunc pe birou hrtiile pe care le inea n mn.Le
trnti cu atta putere,nct rsturn cteva creioane i pixuri care se rostogolir
pe jos.
-Da.Trebuie s plec.Gadsden se aplec s culeag de pe jos creioanele.
-Ai vzut-o pe Krystal? l ntreb el.
-Da,s-o ia naiba.E att de slab i muncete de parc ar fi pltit n plus pentru
orele suplimentare.Ar trebui s vezi ce main conduce.O camionet ruginit
care arat ca un tanc Sherman i creia de-abia poate s-i nvrt volanul.Ce
naiba se ntmpl cu ea? Se rsuci n scaun i lovi cu pumnul n birou.
-Odat,spuse Gadsden,aezndu-se pe un alt scaun,cnd de-abia ncepusei s ne
nsoeti,pe mine i pe tatl tu,pe mare,ai legat greit o undi.Undia a scpat
i...

-Nu-i nevoie s-mi povesteti din nou,spuse Cullen ncordat.Am fost doar
acolo.Nielsen a fost rnit din cauza mea.S-ar fi putut ntmpla o nenorocire.
-Iar dup asta ai fost subiectul glumelor ntregului echipaj.Te-ai fi putut muta de
pe Mary Bee pe Deirdre,dar ai ales s rmi acolo i s-i nfruni pe cei care
rdeau de tine.De ce? Cullen se ncrunt spre prietenul lui.
-E total nerelevant pentru discuia noastr.
-Nu cred.Rspunde-mi.El ridic din umeri,enervat i stnjenit.
-Nu sunt prost.ncerci s faci o analogie ntre ntmplarea asta i...
-Rspunde-mi,insist Gadsden.Cullen sri n picioare i ncepu s msoare
camera cu pai mari.
-Bine.Am rmas pe vasul la,pentru c am tiut c nu voi mai putea da ochii
vreodat cu echipajul,dac nu-i nfrunt atunci.i? Gadsden zmbi.
-Asta face i Krystal.nfrunt de una singur oamenii.i face asta de cnd a
plecat din San Francisco.
-Stai puin.Situaia ei e diferit.Ea nu m nfrunt,ea m evit.
Gadsden oft,privindu-l dezgustat.
-Eti orb,omule.Tu,care erai una dintre persoanele cele mai perceptibile pe care
le cunoteam,acum,pur i simplu,nu vezi.Nu i-a trecut prin cap c te evit,
pentru c nu este sigur dac ai crezut sau nu toat brfa auzit despre ea?
-N-am crezut nimic! Cum a fi putut crede despre Krystal c este o nsoitoare
a oamenilor de afaceri,dup cum sunt numite n ziua de azi prostituatele de
lux? N-am crezut o iot din tot ce-am auzit!
-i l-ai pocnit pe Carter Begging cnd a fcut o remarc jignitoare la adresa lui
Krystal.
-Ai aflat asta?
-A constituit tirea cea mai senzaional,cred,spuse Gadsden sec.
-Nu,n-a fost.Begging a meritat-o.Cullen ntinse absent mna dup haina de la
costum.Ocup-te de treburile de la birou.Voi lipsi o vreme.
-Ct timp?
-Ct timp va fi necesar.Spune cui ntreab de mine c sunt plecat la pescuit.
Gadsden rnji n timp ce Cullen iei din birou,trntind ua dup el.Apoi se
ntinse spre telefonul aflat pe biroul lui Cullen i form un numr.
-Violet? Gadsden.Cred c lucrurile ncep s se aranjeze,draga mea.
Murdar i plin de vopsea,Krystal nchise biroul,cscnd obosit.Avea nevoie
de o pauz.Slav Domnului c avea o echip complet pentru noaptea asta!
Ducndu-i mna la gur pentru a-i nbui un nou cscat,nchise sertarul,

trntindu-l cu putere.O baie lung i-ar mai alunga puin osteneala,se gndi ea.
Cnd ajunse,sus,n apartamentul ei,rezolv ce mai avea de fcut nainte de a se
relaxa.Controla n agend,sun n fiecare loc n care avea lucrtori i verific
sarcinile cu fiecare din efii de echip.
-Bine.Sun-m dac se ivete vreo problem,i spuse ea ultimului,apoi nchise
telefonul,oftnd uurat.i scoase hainele i le puse ntr-un co mic,cu rufe
murdare,aflat ntr-un dulap din buctrie.
Era vremea cinei,dar se simea prea epuizat ca s poat mnca.i turn un
pahar mare cu lapte i-l lu cu ea la baie.Intrnd n cas,i bu laptele ncet,apoi
puse paharul gol pe podea.Zmbind,nchise ochii i se cufund mai adnc n apa
parfumat,acoperit de spum.Raiul! Paradisul! O desftare mprteasc! Uit
noiunea timpului,simind cum tensiunea ncepe treptat s-i prseasc corpul.
Muzica de la staia din living era un fundal sonor ce-i desvrea relaxarea.
-Ar trebui s ncui ua cnd eti n cad.
-Aaah! Krystal ncerc s se ridice,mprocnd cu ap n jurul czii,ns alunec
i se propti ntr-un cot,ncercnd s-i gseasc echilibrul fizic i psihic.Cullen!
Avea halucinaii,pentru c l dorea att de mult! Pulsul i btea cu atta putere,
nct probabil c va muri n cteva minute.
-Vrei s te spl pe spate? o ntreb el.Speriat,uimit,ea se cufund n ap,apoi
reveni la suprafa,mprocnd cu ap n jurul ei.
-Cine e? tia foarte bine cine era,dar ncerca s trag de timp,ncrucindu-i
braele peste sni.Iei afar! S-l ia naiba,se gndi ea,privindu-l pe furi.Era att
de frumos! Era enervant.Iar acel corp minunat...Perversul! Cum ndrznea s-o
seduc cu privirile lui? Va pune s fie arestat...dup ce-l va sruta de ase sute
sau apte sute de ori! Oh,la naiba,l dorea att de mult! Pleac! i strig ea.
-Calmeaz-te,spuse Cullen blnd.tii cine sunt.M-ai privit drept n fa.i privi
corpul rozaliu,mai bine-zis ceea ce putea zri de sub spum i aburi,i se gndi
c va suferi primul atac de cord.Era incredibil de frumoas,puternic i bine
fcut.Vederea ei i fcea inima s-i bat cu atta putere,de parc voia s-i
sparg pieptul.i scrisese numele pe un memorandum adresat ctre Bridgeton
Fish Mongers din Newfoundland.i mzglise iniialele pe un fax trimis la
Juneau,n Alaska.Cu o zi n urm i se adresase lui Gadsden spunndu-i
Krystal.neleptul lui partener se fcuse c nu auzise.Trebuia s-o fac s
vorbeasc cu el.i distrugea viaa.La naiba,avea nevoie de ea.
-Cullen Dempsey! exclam ea.Cum ndrzneti s intri n casa mea? Ca un ho!
Ca un voyeur! Ca un tlhar...
-Vrei s vorbeti mai ncet? Poi fi auzit pn n port! Las-m s-i explic.

N-am avut de gnd s intru n apartamentul tu.Dar ai lsat ua nencuiat.A fost


o prostie din partea ta.
-N-am lsat-o i nu m face proast,spuse ea,ncercnd s-i ndeprteze spuma
din ochi.
-Ba da.nmuie un burete curat n apa cldu i i-l puse pe fa.Uite.Nu te
freca,terge-i faa uor.
-Nu-mi spune mie ce s fac,zise ea furioas,tergndu-i ochii plini de spum.
Iei afar de aici!
-Mai nti te scot pe tine,n starea n care eti,ai putea s aluneci n cada asta
veche,cu picioare de monstru,i s-i spargi capul.De unde naiba ai luat o astfel
de cad?
-Am gsit-o n baie i vreau s-i spun c astfel de czi sunt foarte la mod.Se
strmb cnd ncerc s-i deschid ochii.Iei afar de aici! spuse ea din nou,
ncercnd s priveasc spre el.
-Nu.Ai putea s cazi.
-D-mi atunci un prosop.Cum va iei din cad,cu el stnd acolo? Ateapt-m n
camera cealalt.Vin ntr-un minut.Cnd el cltin din cap,ea l stropi cu ap.Era
att de sexy,mbrcat n pantalonii aceia subiri i cu o cma din bumbac care-i
scotea n eviden muchii.Exhibiionistul! Avea nite pectorali grozavi...i nici
coapse...iar prul era att de bogat...Iei afar! Se ncrunt la el,stropindu-l din
nou cu ap.
-La naiba! Cel puin de data asta nu e vopsea,bombni el,tergndu-i clbucii
de pe pantaloni.Avem de discutat,Krystal.
-Bine.Du-te n camera cea...
-Nu.Voia s-o ia n brae,s fac dragoste cu ea,s fie iubit de ea.
nainte ca ea s poat reaciona,se aplec i o ridic din cad,aeznd-o n
picioare pe covoraul moale din faa czii.n timp ce ea se zbtea i-l mpingea,
total ineficient ns,el lu sticla cu loiunea de corp,de pe chiuvet,i i turn n
palme.
-Te ferete de mncrime pe vreme de iarn,dac o aplici pe pielea ud,spuse
el,ncepnd s-o maseze.Simi furnicturi n mini n timp ce-i atingea corpul.i
plcea la nebunie.Desigur,adug el,primvara aproape a venit.Zpada s-a
topit.Simea c tremur de dorin.Ar fi fost n stare s fac dragoste cu ea chiar
acolo,pe podeaua bii.
-nceteaz,spuse ea slab.
-Nu pot,opti el.S o ating era tot ce-i dorea,acum,i o mie de ani n viitor.
Krystal mai fcu o ncercare.

-Ai spus c vrei s vorbim.Simea c se topete sub atingerile lui.Ar fi vrut ca el


s fac dragoste cu ea chiar n acea clip.
-nc mai vreau,spuse el rguit.Era att de frumoas,att de incredibil de sexy,
de plin de pasiune,de minunat.
-Atunci vorbete.Corpul ei prea gata s se lichefieze.Eu nu fac aa,adug ea.
Nu stau de vorb cnd fac baie.Spunea prostii! Creierul ei era incapabil s mai
judece.
-Nici eu.De fapt,n-am mai ters niciodat o femeie dup baie.mi place.
-Nu te-a rugat nimeni s faci asta.
-Sunt spontan.Se aplec i o srut pe buze.
-Asta nu face parte din nelegerea noastr.
-Mi-a fost dor de tine.Fusese distrus fr ea.
-i-a fost? Ea fusese nefericit fr el,incapabil s doarm.
-Da.Nu voia s se mai despart vreodat de ea.Eti frumoas,adug el.
Niciodat n via,de la vrsta de cincisprezece ani,cnd cunoscuse prima dat o
femeie,nu fusese att de tulburat.Krystal i acaparase toate gndurile i avea
senzaia c plutete prin aer fr o int precis,dei minile lui o strngeau cu
putere.Se ncrut spre ea.Derutat de amestecul de furie i pasiune,Krystal
ncerc s se desprind din braele lui.Lupta mpotriva senzaiei de cldur care-i
invadase membrele,mpotriva nevoii de a i se drui,ncercnd s deslueasc
mesajul din ochii ce-o hipnotizau.Cnd l vzu ncruntndu-se,l ntreb:
-La ce te gndeti?
-La o mie de lucruri,toate legate de tine,doamn.Cnd o vzu devenind dintr-o
dat rigid,zmbi,atingndu-i gura cu un deget.ncet.Relaxeaz-te.M gndeam
ct de independent,muncitoare i perseverent eti.O femeie dur,dar,n acelai
timp,o adevrat doamn,Krystal.Gura lui i atinse brbia i urc apoi pe maxilar
pn n dreptul urechii,de unde o muc uor.ncepusem un lucru minunat
mpreun,opti el.
-E ridicol,spuse ea cu rsuflarea ntretiat.De-abia ne-am cunoscut.Dar ea l
cunotea.El i schimbase existena,i adusese din nou soarele n viaa ei.O fcuse
s aib puterea s nfrunte trecutul pe care-l lsase n urm i astfel,o forase s
se analizeze pe sine nsi.Dei era sigur c pn la urm el va pleca,va
continua s existe n mintea ei n toi anii ce vor urma.
-Ne-am cunoscut unul pe altul foarte bine,spuse el.Am srit doar cteva etape
din rutina obinuit.
-A fost ceva rapid i trector,spuse ea,ncercnd s zmbeasc.
-A fost ceva solid,sntos i strlucitor ca soarele,spuse el plin de pasiune,puin

jenat de propriile-i sentimente att de intense.O strnse mai tare,lipindu-i gura


de prul ei.Luat prin surprindere,ea ncerc s rd.
-Parc ai descrie un plan legat de mediul nconjurtor,spuse ea.
El rse la rndul lui,n timp ce cu limba i atingea pielea fin de pe gt.
-Nu poi nega c am parcurs mpreun un drum,Krystal.
-Un drum denivelat,plin de gropi i curbe.
-Majoritatea relaiilor parcurg un astfel de drum,spuse el rguit.
-i apoi se ntmpl inevitabilul.Singurtatea,pustietatea...i dorul,adug ea n
gnd:
-Se ntmpl tuturor,nu numai nou.Noi,ntr-un fel,am fost norocoi.Se deprta
de ea.Am aflat unul despre altul foarte repede,n public,cnd nu eram pregtii.
Fiecruia i este dat s sufere nite ocuri.
-Da,aa e.De mai multe ori chiar,n timpul unei viei.El ridic din umeri.
-i? Le vom nfrunta cnd va fi cazul.Vorbea oare despre un viitor? se ntreb
ea.Se simi cuprins de speran.Zmbetul lui aproape c-o nduplec,dar i
aminti imediat ce se ntmplase ntre ei doi.
-i dac va fi prea mult? ntreb ea.Prea multe nepotriviri,prea multe
nenelegeri,prea multe deziluzii? Atunci ce se va ntmpl?
-De aceea oamenii au grij de clipele preioase,le pstreaz vii n memorie.O
examina cu atenie,i vzu pielea mbujorndu-se i expresia ngrijorat din
ochi.Nimeni nu are totul.Exist destul suferin pentru fiecare om n lumea
asta,doamn.
-i care-i soluia ta?
-E mult durere n viaa fiecruia.Dar...i mngie obrazul cu buzele...dac
preuim lucrurile bune,dac ncercm s nfruntm rul i s-l ndeprtm,poate
reuim s ne meninem pe linia de plutire.Iar asta e valabil pentru toi,draga mea.
-Deci,trebuie s construim un adpost pentru o comoar,nu-i aa?
-Cam asta-i ideea.Rmase nemicat,ntrebndu-se dac se poate ncrede n
sclipirea plin de dragoste din ochii ei.
-neleg,zise ea.Dar ea voia s construiasc acest adpost mpreun cu el.Cullen
apruse ca o lumin cluzitoare n viaa ei.i ls minile s fac ceea ce
tnjeau de atta timp...s-i mngie prul mtsos i bogat.
-Vreau att de mult s fac dragoste cu tine,spuse el rguit.Simt c mi se
nmoaie genunchii.Dar mai nti trebuie s vorbim despre noi doi.nghii cu
greu,cobornd fruntea i lipind-o de a ei.
-Nu sunt sigur c te voi lsa s faci dragoste cu mine.Ce minciun sfruntat!
Dorea mai mult ca orice s-l in n brae,s-l simt nuntrul ei.Trebuie s tim

mai nti spre ce ne ndreptm,adug ea.Ce prostie! Nu dorea dect s stea n


braele lui.
-Bine.Cullen ncerc s-i mascheze dezamgirea cu un zmbet.Atunci,nu facem
dragoste deocamdat.A fost doar o propunere.Fusese dorina vieii lui.Voia cu
adevrat s se cstoreasc cu ea,dar simea cumva c ea nu era pregtit pentru
aa ceva.Ea aprob din cap.
-Dar trebuie s stm de vorb.Dac iei afar din baie,m voi mbrca.
El rmase nemicat.Picioarele i erau parc lipite de podea.
-Krystal? Privi n jos spre curba minunat a snilor ce se zreau de sub prosopul
ce aluneca treptat.
-Da.
-Dac totul ntre noi iese bine,mi faci o favoare?
-Depinde.Orice,adug ea n gnd,atta vreme ct nu o prsea.
-A vrea s fac o baie mpreun cu tine n cada asta veche,cu picioare de
monstru,spuse el,apoi strnse ochii de parc ceva l durea foarte tare.
Asta,adug el printre dini,dup ce lmurim totul ntre noi,bineneles.
-Ce s-a ntmplat? ntreb ea,mngindu-l cu dragoste pe obraz.
-ncerc s nu m gndesc la mine i la tine n cada asta nenorocit,dar mi este
foarte greu.Corpul ei va strluci,iar clbucii vor atrna pe sfrcuri...La naiba!
-Imaginaia poate fi foarte dureroas.Ea avea de furc cu propria-i imaginaie i
simi cum i se nmoaie genunchii.ngrozitor,adug ea rgusit.
-Spune-mi.O lipi mai tare de el.Mai bine am merge s mncm,s jucm ah sau
s patinm.
-Te blbi,murmur ea.
-N-am ce face.N-avea ncotro,cnd simea dorina crescnd n el precum un
vulcan gata s erup.Ea ridic privirea spre el.
-Sunt foarte multe n joc aici,spuse ea solemn.
-Sntatea mea mintal,de exemplu.Se aplec i-o srut.n minile tale,
Wynter,st soarta unei btlii,pentru c doresc mult acest lucru.
-Acelai lucru este valabil i pentru mine,Dempsey,pentru c i eu vreau,dar cu
anumite condiii.
-Vorbim despre un aranjament de convieuire comun?
Ea se trase napoi,speriat.Nu se referise deloc la aa ceva,dar i ddea seama
de ce el nelesese aa ceva.Era un om de afaceri priceput,care ar fi citit clauzele
oricrui contract.
-Ah...nu m gndisem att de departe...dar nu e o idee rea.
Dezamgit,dar vrnd s fie sincer,el ddu din cap aprobator.

-Voi vorbi cu avocatul meu mine diminea.


-i eu la fel.Simindu-se dintr-o dat dezamgit,ea se deprta puin de el.Vrei
s lum cina n ora?
-Da.
-M mbrac imediat.Ieir amndoi din baie.Ea se ndrept spre dormitorul ei,
apoi,deodat,se ntoarse cu faa spre el.
-Cred c ne-am fixat o sarcin dificil.El aprob din cap.
-Aa e.Dar tiu c vreau s trim mpreun i s lmurim lucrurile,s nu fim
desprii.Ea ridic o sprncean.
-Nu cred c e ceva potrivit cu o relaie celibatar.
-Nici eu.i zmbi.De aceea am i propus.Veni mai aproape de ea i o privi
intens.Vreau s triesc cu tine,s fac dragoste cu tine.Tu ce vrei?
-Nu sunt sigur.O multitudine de imagini,cu amndoi,dansau prin faa ochilor
ei.Ar putea fi periculos,opti ea.
-i? Ce facem n legtur cu asta? Eu propun s trim mpreun.
-Am putea s suferim.Eu am mai trecut prin asta.Nu-i distractiv.
Asta l fcu s tresar.nseamn c ea mai trise cu cineva nainte?
-i eu am mai trit,spuse el,ncercnd s-i pstreze vocea calm.Nu mi-a plcut,
dar am preferat asta dect s m izolez.Ea l privi lung o clip,apoi ddu din cap.
-Bine.Vom face cum spui tu,ncercnd s rezolvm problemele nainte de a face
nite angajamente definitive.O.K.? El scoase un sunet de uurare.
-O.K.
-Cnd?
-n seara asta.Cinm,apoi ne ntoarcem aici i lum ce-i trebuie pentru zilele
urmtoare.ncetul cu ncetul,vom duce toate lucrurile tale la mine.
-Ce? Se ncrunt.Am hotrt c vom sta la tine,cumva? El fcu o grimas.
-mi pare ru.N-am vrut s nelegi asta.Apartamentul meu e foarte spaios.
Ocup ntreg etajul trei din Granger House.E situat n partea veche a oraului,
aproape de ap,dar....
-tiu unde e Granger House,spuse ea.Eti un pescar destul de amrt dac-i poi
permite doar aa ceva.El aprob din cap,zmbind.
-Cred c tii zona.Granger House e una dintre investiiile fcute de Gadsden i
tatl meu.A fost mai mult Ideea lui Gadsden.Tatl meu credea c e suficient s
ai o mic flot cu care s iei la pescuit...i s bei o cantitate apreciabil de
whisky,adug el sec.Lui Gadsden i plcea s se implice n mai multe.L-a fcut
pe tatl meu s dea i el bani,aa c au devenit amndoi coproprietarii ctorva
cldiri de pe coast.A devenit ca un joc pentru ei.Krystal chicoti,imaginndu-i-i

pe cei doi prieteni fcnd permanent speculaii cu privire la riscurile investiiilor


n terenuri i cldiri.
-Se pare c au fost destul de irei.
-Cred c da.Dei a spune c Gadsden a fost cel mai iret dintre ei doi.mi
amintesc cum tatl meu a ncercat s mpiedice unele afaceri,argumentnd c
este mai bine s pstreze bani ghea.
-Dar apoi s-a rzgndit.
-Cred c da.Mereu prea gata s intre ntr-o nou afacere.Cltin din cap.Au
cumprat cteva proprieti n prile vechi ale oraelor,nu prea degradate,apoi
le-au nchiriat.Au ctigat tot att de muli bani din asta ca i din pescuit.
-ntreprinztori,nu-i aa? Krystal se simi mgulit de faptul c el i povestise
aceste lucruri.O ajuta s-l cunoasc mai bine.Trebuie s se fi neles foarte bine
mpreun i s se fi respectat mult unul pe altul.
-Au fost i cteva nenelegeri mari.
-Ce s-a ntmplat? ntreb ea,cnd l vzu devenind dintr-o dat gnditor.
-Cred,spuse el ncet,c pn s ncepem s vorbim uitasem certurile pe care
le-au avut amndoi.Scandalurile lor zguduia deseori punile.Tatl meu era
ntotdeauna plecat cu brcile,aa c nu-l vedeam att de des ct l vedeam pe
Gadsden,dup moartea mamei mele,dar mi amintesc ce temperament aprins
avea.L-am simit de cteva ori i pe pielea mea.Observ un zmbet slab pe faa
lui Krystal.La ce te gndeti?
-Te ascultam doar i m gndeam ce via frumoas ai avut pe brci.
-Minunat.Se opri,atingndu-i obrazul.Dar nu discutam despre altceva?
-Ba da.
-Trebuia s hotrm unde vom locui.Pot foarte bine s locuiesc i aici dac vrei.
Ea rse.
-Crezi? Ne-am clca mereu pe picioare.Nu e o locuin prea confortabil.
Zmbetul ei dispru.Vom ncerca la tine,continu ea.Dei trebuie s fiu o proast
s plec de aici.La privirea lui ntrebtoare,ea adug: N-are legtur cu tine.i
ntinse minile i continu: E att de convenabil.Nu trebuie dect s pun n u
tblia pe care scrie nchis i pot urca aici i trage un pui de somn.
-Ai fcut asta? ntreb el,dei cunotea deja rspunsul.Era prea muncitoare
pentru a trage un pui de somn.
-Nu nc.Dar era o msur de siguran aceea de a-i avea propriul ei loc pe care
s-l conduc i n care s se ascund dac avea chef.ns ascunzndu-se,ar sta
departe de Cullen i asta i-ar tulbura linitea sufleteasc.El o apuc uor de
brae.

-Dac e att de important pentru tine,putem lsa cea mai mare parte a mobilei
tale aici.Astfel i va fi mai uor.Ce zici? Ea aprob din cap.
-Voi ncerca s...nu m ascund de tine.Zmbi slab.Am fcut asta,dar ncerc s
n-o mai fac.El o mbri.
-Ne va fi bine mpreun.
-S-ar putea s fie un dezastru.
-Pesimisto. Hai s mergem.Mi-e foame.
-Asta-i altceva ce n-am discutat.Va trebui s ne mprim sarcinile.Rse tare la
grimasa lui.
-Evii rspunsul,spuse el.Bine.Vom mpri sarcinile.Nu m pricep cine tie ce la
gtit,dar pot spla vasele i pot ntinde aternuturile pe pat.i zmbi triumftor.
-Grozav.Eu sunt un buctar bun.Voi face eu asta,iar tu vei spla dup mine
vasele.Eu voi spla rufele,tu vei face paturile.
-Patul.Al meu are mrimea unui pat de rege.Iar s-o aib pe ea n patul lui l va
nnebuni.Nu va dormi niciodat.ntrega lui fiin era excitat.
-Patul,repet Krystal ncet,fascinat de imaginea amndurora n el.Vom vorbi n
drum spre restaurant.
-Dac voi avea puterea,bombni el,n timp ce ea dispru n dormitor.
CAPITOLUL 6
De vreme ce Cullen era mbrcat obinuit,Krystal hotr s nu mbrace o fust.
Alese o pereche de pantaloni negri,din ln,i o bluz crem,din mtase.
-Sunt gata,i spuse ea cnd se ntoarse in camera principal.El sttea cu ochii
aintii spre ua dormitorului.
-i eu,spuse Culen.Nu se referea la cin i tia c ea nelesese perfect.i ddea
seama dup ochii ei,care se mriser,dup uoara mbujorate a obrajilor,Cullen i
ntinse mna.Cnd ea i ddu mna,inima lui o lu la goan.M-am gndit s
mergem la localul lui Angelique,spuse el.i-a plcut acolo.
-Da.Acolo exist acea aur minunat,se gndi ea.Acolo ncepuse s-i dea
seama ce mult nsemna el pentru ea.Voia s mearg din nou acolo,mpreun cu
el.Voia s savureze din nou acolo,mpreun cu el,amintirile i s se bucure de
prezent.Cina fu extraordinar de apetisant.Cel puin aa i se pru lui Cullen.
Mnc cu poft,dar toat atenia lui era ndreptat asupra lui Krystal.Totul n
restaurant era perfect...masa lor intim,situat ntr-un col,lumina lumnrilor i
muzica n surdin.Dar ea era steaua de pe cerul lui i strlucea mai puternic
dect orice altceva.Mncar aceeai mncare din acea prim i minunat sear
petrecut mpreun,iar Krystal o savura din plin.Minunatul somon de Pacific,n

acel sos ceremonios de tarhon.Salat de spanac cu unc prjit.Baghete


proaspete,calde,crocante i avnd arom de rozmarin.
-Foarte gustos,spuse ea cnd termin.i tampona gura cu ervetul de in,apoi se
ls pe spate,zmbnd.Nu m-a stura niciodat de petele proaspt.
-Mulumesc,doamn.Noi suntem cei care l livrm la Angelique i la alte cteva
dintre cele mai bune restaurante din ora.Zmbi cnd i vzu expresia surprins.
Avem cteva contracte n zon,iar sta e unul dintre cele mai bune pentru
buctria franuzeasc.Las-m pe mine s comand desertul.
-Nu-mi spune c e prins tot de tine.Chicoti cnd l vzu strmbndu-se.Era att
de amuzant.i era n stare s fac haz de propria-i persoan.i povestise tot soiul
de ntmplri caraghioase despre aventurile lui pe brcile de pescuit.
-Nu,spuse el,dar tiu c Angelique a ctigat o medalie de argint pentru
minunatul ei tort de alune,numit torte de ciel.Se aplec spre ea cnd o vzu
lingndu-i buzele.A vrea s-mi faci asta mie,opti el.Ea clipi de cteva ori,
ncerc s contientizeze gestul pe care-l fcuse.Cnd i aminti,se fcu toat
roie.
-Ai vrea?
-Foarte mult.Gndul c mi-ai putea linge buzele mi nmoaie genunchii,Krystal
Wynter.
-Ah,ce grozav descoperire,spuse ea foarte ncet,ncercnd s-i ascund
rgueala din voce.Acum tiu cum s te ngenunchez.
-E simplu.Privete-m doar cu ochii tia minunai i cad n genunchi pe podea.
O privi fix.Era mai frumoas chiar dect atunci cnd o cunoscuse prima dat.
Eti frumoas,spuse el,iar eu sunt nnebunit dup ochii verzi.
-Mulumesc.Ar fi vrut s-i spun ct de frumos l gsea i ea pe el,dar cuvintele
nu puteau trece de nodul pe care-l simea n gt.El i ridic mna la gur,fr
s-i ia o clip ochii de la ea.Rsucindu-i mna,i lipi gura de palma ei,
atingndu-i-o uor cu vrful limbii.
-Eti n sngele meu,Krystal Wynter.
-Sunt? Dac el n-ar fi inut-o de mn,ar fi alunecat sub mas.Atingerea lui i
lichefia toate oasele.Nici unul nu se mic atunci cnd osptarul le ntinse lista
de menu pentru a comanda desertul.Brbatul fu nevoit s tueasc pentru a le
atrage atenia.Cullen ridic nervos privirea.
-Tort,spuse el,privind napoi spre Krystal.Ea ar fi rs dac n-ar fi fost att de
captivat de infinitatea creat ntre ei.Era sigur c nu va putea acorda atenia
cuvenit desertului,dar cnd i fu pus n fa,gura i saliv.Era delicios,iar ea l
mnc aproape pe tot.Cullen l termin att pe al ei,ct i pe al lui.

-Dansezi cu mine? ntreb el,n timp ce ea sorbea din cafea.


-Cu plcere.Tremurnd anticipat,ea l urm pe ringul de dans,croindu-i drum
printre celelalte mese.Cnd se rsuci,el o lu n brae,fcnd-o s se topeasc.
-La ce te gndeti? o ntreb Cullen,cu buzele lipite de prul ei.
-C m simt minunat,opti ea.Nu-i spusese c se gndea la ce va mai urma n
aceast sear.Iar faptul c se gndea anticipat la acest lucru o oc.
ntotdeauna,cnd fusese n compania brbailor,evitase orice aluzie sau
provocare sexual.Acum era sigur c i dac nu-i va sugera Cullen s petreac
noaptea mpreun,o va face ea.
-i eu m simt minunat,murmur Cullen.O srut pe gt i o simi
cutremurndu-se.Propriul lui corp era strbtut de fiori.Voia s plece,s-o duc la
el n apartament i s-o iubeasc.Apoi o va convinge s se cstoreasc cu el,
chiar i cu un contract prenupial.Asta ar fi umbrit puin relaia lor,dar era dispus
s-o fac,dac ea aa voia.Ideea lui fusese s danseze un dans,apoi s termine
cafelele i s plece.Dar un dans fu urmat de altul.Krystal dansa perfect i se
potrivea de minune cu el.i plcea rock-ul,ns dansa cu o reinere care-l
intriga.Dansa la fel de bine pe melodiile lente,iar lui nu-i venea s-i dea drumul
din braele sale.Cnd,n cele din urm,se rentoarser la masa lor,cafeaua se
rcise.Nici unul n-o mai voia.
-Mergem? ntreb Cullen,ncercnd s-i citeasc gndurile.Nu voia s sugereze
sau s propun ceva ce ar speria-o.Ea aprob din cap,privindu-l n ochi.
-Sunt gata.Ceva n felul n care rostise aceste cuvinte l fcu s-i in respiraia.
-i eu sunt,spuse el rguit.
-Atunci,hai s mergem.i ntinse mna,zmbind.Cullen i cut portmoneul cu
mna liber,nevrnd s iroseasc nici mcar cele cinci minute pare i-ar fi fost
necesare dac ar fi pltit cu o carte de credit.Ls cteva bancnote pe mas,apoi
lu hainele i o conduse spre hol.O ajut s-i mbrace haina,apoi i-o puse la
repezeal pe-a lui.Cnd o auzi rznd,o privi,zmbind trist.
-ncerc s nu m grbesc prea tare.
-Ah,poi s te grbeti.Rse tare cnd vzu privirea lung pe care i-o arunc el.
-Te distrezi,nu-i aa?
-Da,ntr-adevr.i chiar se distra! Nu simise niciodat o astfel de fericire,lipsit
de orice griji,o att de bun dispoziie.Ieir din restaurant,inndu-se de bra.Era
o noapte rece,dar n aer se simea mirosul primverii care era aproape.Pe
trotuare mai erau buci netopite de ghea,ca i cum iarna s-ar fi ncpnat,
nevrnd s cedeze att de uor.Cerul era senin,de culoarea onixului,presrat cu
mici diamante strlucitoare.Luna subire prea din platin.

Krystal inspir adnc i zmbi.Era o noapte magic.Cullen i puse un bra n


jurul ei,innd-o strns pn la main,lipsindu-se de serviciile valetului,
formnd parc o singur fiin,fericit i relaxat.Odat urcai n main,totul se
schimb.Amndoi fur cuprini de tensiune.Cullen tui pentru a-i drege glasul.
-Dac preferi...
-Dac vrei s...Vorbir amndoi n acelai timp.Se uitar prostete unul la
altul,apoi i ferir privirea.Cullen porni motorul,dar nu iei cu maina n strad.
-Ce doreti,Krystal? Ea inspir adnc,de dou ori,apoi expir ncet.
-Eu...vreau s merg la tine n apartament.N-am fost niciodat la Ganger House,
adug ea pe un ton degajat.
-Atunci e timpul s faci o vizit,rspunse el pe acelai ton,dei sngele i
clocotea n vene.Odat pornii spre apartamentul lui,Krystal nu-i mai putu
reine zmbetul de pe fa.O dorea.Simise n tonul vocii lui.Iar asta era fericirea.
Nu-i putea reine fiorul ce-i strbtea corpul.Cullen i puse mna n poala ei,
dup ce schimb viteza,cutndu-i degetele i nlnuindu-i-le cu ale lui.
-Te poi oricnd rzgndi i nu va fi nici o problem.Ea privi spre minile lor
mpreunate,apoi spre faa lui,i-l strnse mai tare de degete.
-Nu mi-e fric,i spuse ea,
-Mie da,spuse el,apoi zmbi cnd ea izbucni n rs.Ne nelegem att de bine.
-Aa e.Respirnd adnc,ea privi din nou spre el.Trebuie s tii c ne vom ntlni,
probabil,i cu ali oameni care au luat parte la petrecerile lui Violet,chiar i aici
n Seattle.Spunnd asta,simi c ncrederea n sine ncepe s i se clatine.
-M vei prezenta sau nu,spuse el.Va rmne la latitudinea ta.Ce vor spune,cine
sunt,cu ce se ocup,nu m va interesa atta timp ct tu m vei vrea pe mine,nu
pe ei.
-Pe tine te vreau,spuse ea cu o voce ce de-abia se auzea.
-Bine.i eu simt la fel.Rsuci volanul i intr pe o strad ngust,pavat cu
pietre,apoi opri i parc maina.Am ajuns,spuse el.Ea privi cldirea din crmid
de culoarea mierii i cltin din cap.
-Arat frumoas i primitoare chiar i pe o noapte rece.
-Da.Se aplec i o srut pe pr,inhalndu-i parfumul minunat.Sunt cinci etaje,
spuse el.Eu stau la ultimul.Trebuia s-l mpart cu Gadsden,dar el prefer s stea
la hotel n perioadele scurte ct este n Seattle.Bineneles,mai presus de
orice,prefer California.
-i pe Violet.
-Ce? Era att de captivat de linia dulce a obrazului ei,nct,pe moment,nu
nelese ce voise ea s spun.Apoi ddu din cap,o srut pe obraz i cobor din

main.Veni pe partea ei i o ajut s coboare.Mna ei tremur cnd o atinse


pe-a lui,iar el zmbi.i eu sunt destul de ocat de acest moment,spuse el.Cred c
l-am dorit prea mult.Ea aprob din cap.
-mi amintesc de o noapte de Crciun,acas,n Lancaster.Aveam senzaia c
dimineaa nu va mai veni niciodat.Apoi s-a luminat,iar ziua a trecut att de
repede,de parc nici n-ar fi fost.Privi spre el i zmbi.De atunci nu mi-am mai
dorit att de mult s soseasc Crciunul,ci mi-am dorit ca ziua de Crciun s
treac foarte ncet.El rse i-i petrecu un bra,n jurul mijlocului ei.Dup ce
deschise cele dou ui de la intrare,o conduse ntr-un hol foarte mare.n mijloc
se afla o canapea,tapisat n tafta.n captul ndeprtat al holului se afla o scar
larg ce ducea la al doilea etaj.Balustrada din lemn de mahon se sprijinea pe un
stlp de lemn ncrustat.Dou lifturi se aflau pe peretele din apropiere.
-Foarte victorian,spuse ea.i plcea tavanele nalte,lemnul ncrustat,care nu
ddea ns senzaia de ncrcat.Stilul era demn i plin de elegan,amintind
despre o perioad apus.Cullen zmbi.
-Gadsden a adugat micile detali,cum ar fi veiozele ce seamn cu lmpile de
gaz de odinioar,evantaiele de bronz din faa emineelor.n mod normal,n-ar
trebui s fie pe gustul meu.
-Mie mi place ca totul s fie foarte simplu.Uneori mi petrec vara pe o
barc,unde nu am dect strictul necesar i-mi place la nebunie.Dar cnd m
ntorc aici,m simt acas.Sunt relaxat.Pereii ce dau spre exterior sunt foarte
groi i zgomotul traficului nu ptrunde.
-Foarte drgu.Era mult mai mult de att,se gndi Krystal.Era o camer,nu un
hol.Ar fi fost foarte potrivit pentru a medita,pentru a citi,pentru scopuri
intelectuale la fel ca i pentru cele artistice.
Nu ateptar prea mult liftul,iar de ndat ce urcar nuntru,el se aplec i-o
srut pe gur Ea i puse o mn pe obraz,iar srutul lui deveni imediat mai intens
i gura i se deschise peste gura ei.
Ea i atinse cu limba buzele,nti timid,apoi cu din ce n ce mai mult pasiune.
Cnd i trase limba lui n gur,i simi rsuflarea fierbinte.Strngndu-se unul pe
altul n brae,savurar plcerea care-i fcea incapabili s se despart.
Cnd liftul se opri brusc,uile din fier forjat zngnir.Ea tresri speriat i se
desprinse din braele lui.
-Ui blestemate,spuse el rguit.Ar fi trebuit s aib ui normale.Astea fac prea
mult zgomot.
-Nu fac,spuse ea zmbind.
-mi place ca nimic s nu ne ntrerup.Lund-o de mn,o conduse afar din lift

ntr-un hol mic cu dou ui.Art cu mna spre ua mai ndeprtat.Cnd erau
dou apartamente asta era ua lui Gadsden,i explic el.Dar am transformat cele
dou apartamente ntr-unul singur i acum asta e ua buctriei.Chiar atunci
cnd vorbea,atenia lui era concentrat mai mult asupra felului n care prul ei se
onduleaz pe spate,dect asupra celor despre care povestea.
-Oh.Creierul lui Krystal prea incapabil s gndeasc.Nu gsea nimic altceva
s-i spun.Dorise de atta timp acest lucru,dar n acest moment nu se putea
relaxa n prezena lui.De ce? El o inu strns ct timp descuie ua.
-Intr,i spuse el.Krystal zmbi slab i trecu pe lng el intrnd n apartament.Se
opri ns brusc,privind fereastra uria prin care se putea admira panorama
nocturn a Seattle-ului.
-Oh,ce frumos! i opri repede mna ce era gata s nvrt comutatorul pentru a
aprinde lumina.Nu,spuse ea.E o privelite minunat.Se vd portul i insulele.
El aprob din cap.
-Privelitea e minunat ntr-o zi senin.Iar cnd este cea,creeaz o atmosfer
ireal.Prima dat cnd am vzut acest loc,am tiut c aici vreau s locuiesc.
Proprietarul dinaintea mea tocmai plecase,pentru c obinuse o slujb de
profesor la Tokyo,aa c n-a trebuit s rog pe nimeni s se mute.Ea merse mai
aproape de fereastr,fascinat de imaginea nocturn,de multitudinea de lumini,
de stelele ce strluceau,de luna nconjurat de o aur argintie.
-E minunat.N-a aprinde niciodat lumina.
-Mie mi convine.Veni lng ea,i strecur minile n jurul mijlocului ei i i lipi
spatele de el.Gura lui ncepu s traseze srutri pe linia gtului ei.mi place s
stau aa,opti el.Ce constatare,i spuse n sinea lui.Nu se simise niciodat att
de mplinit.i nici mcar nu fcuser nc dragoste!
Krystal ntoarse capul,iar gurile lor se ntlnir.Inima ei ncepu s bat slbatic
cnd simi pasiunea i focul acelui srut.Avusese mai multe case n viaa ei,dar
niciodat nu se simise mai acas dect aici.El nl capul.
-Te doresc,Krystal.Att de mult.
-i eu te doresc.Dar...
-Ce este? El i inu respiraia.Dac acum ddea napoi,l va sfia n dou,totui
nu avea nici cea mai mic intenie s-o preseze n vreun fel.Voia ca i ea s-l
doreasc cu aceeai intensitate i pasiune ca a lui.Ea se rsuci n braele lui,
punndu-i minile pe piept i urcnd apoi ctre gt.
-Fr ndoial c te atepi la o femeie expe-rimentat...
-Nu m atept la nimic de la tine.O srut pe nas.i nu am idei preconcepute n
ceea ce te privete.Dei,trebuie s recunosc,mi-am imaginat cum ar fi s te am n

braele mele i n patul meu din prima zi n care te-am cunoscut.


Ea ncerc s rspund zmbetului lui cu un alt zmbet,dar nu reui.
-Poi s fii serios pentru o clip? El ddu din cap,apoi i ddu la o parte o uvi
de pr de pe fa i o srut.
-Sunt serios.
-Nu...nu m-am culcat cu toi acei brbai din San Francisco.nghii n sec.N-ar fi
trebuit s-i fie greu s-i spun lui Cullen aa ceva.
-N-am crezut niciodat c ai fcut-o,Krystal.i,oricum,puin mi pas.Te iubesc.
Nu te-a putea judeca.Tremurnd,ea l apuc cu minile de umr,iar ochii i se
umplur de lacrimi.
-Mulumesc.!
-Vorbesc serios,zise el,mngind-o pe obraz.
-Te cred.Oft adnc: Te rog,las-m s termin.El ddu din nou din cap.Nu.Nu
asta voiam s-i spun.i terse picturile de transpiraie de deasupra buzei
superioare.Nu m-am culcat cu nimeni altcineva,spuse ea pe nersuflate,apoi
ridic privirea spre el.
-Ce? Cullen simi cum i zvcnete ceva n cap.Inima i se opri n loc.Nu putea fi
adevrat.
-Nu am...se blbi ea,n-am fcut...N-a mai existat nimeni pn la tine.
El continu s-o priveasc uimit.
-Eti virgin,draga mea? Ea aprob din cap,nefericit.
-Nu-mi spune c sunt cea mai btrn virgin de pe faa...
El o srut cu putere,apoi o ridic n brae i ncepu s-o nvrteasc,cu gura lipit
de gura ei.Cnd i ddu drumul,amndoi de-abia mai respirau.
-Fat nebun,murmur el.mi oferi un dar minunat.N-ai tiut asta?
-Nu te deranjeaz? Ea i privi zmbetul de bieel fericit,uimit de plcerea
ntiprit pe faa lui.
-Nu fi proast,o cert el cu blndee.i spui brbatului care te iubete c eti
virgin i crezi c vei fi certat pentru asta? Nu vei fi.O srut din nou,apoi
ridic o mn i-i mngie obrazulPentru mine totdeauna ai fost neptat,
continu el.Am simit sincer acest lucru.Nu mi-ar fi psat dac ai mai fi avut
relaii.i eu am mai avut.Fac parte din trecutul meu.Consider orice brbat din
viaa ta ca fiind de domeniul trecutului.Sincer,nu mi-a psat,atta vreme ct
de-acum m iubeti pe mine i accepi s fiu ultimul brbat din viaa ta.mi
doresc acest lucru mai mult dect i poi imagina.
-i eu l doresc.Vreau s fiu ultima ta femeie.Cltin din cap.Eram att de sigur
c m vei crede puin nebun.Dar n-am cunoscut nici un alt brbat cu care s

doresc s-mi mpart,pasiunea,aa c am pstrat-o pentru tine,cred.


-Oh,Doamne,te iubesc.O ridic din nou n brae,lsndu-i picioarele s atrne
deasupra podelei.Vreau s te duc n pat,spuse el.
-Da.Se deprta puin de el.Dar ai grij s-o faci bine,de vreme ce vei fi iniiatorul
meu.
-i promit s primeti o sut zece la sut,spuse el,rznd n hohote.
-Bine.Ea nchise ochii i se ag de ei,cu gura lipit de gtul lui.
-Dar am i eu s-i cer cteva lucruri,adug el.
-Ce anume? Privi n jur,n timp ce el o ducea n dormitor.
-Nu ipa n urechea mea n felul sta i nu m mai sruta pe gt... Scoase un
geamt.Krystal!
-mi pare ru,zise ea nerbdtoare i fericit de efectul pe care-l avea asupra lui.
-Nu prea pari.O ls s alunece de-a lungul corpului lui,apoi fcu semn cu mna
prin camer,i place?
-La nebunie.i simi minile n pr,scondu-i agrafele care-i ineau prul
ridicat.Krystal se rsuci i-i apuc minile.Asta face parte din ritual?
-Da-te deranjeaz?
-Nu.Dar mi-ar plcea s m iniiezi i pe mine,n timp ce facem asta.El chicoti.
-Pi,s vedem.Mai nti,m bucur c-i place dormitorul nostru.Dar dac e ceva
ce vrei s schimbi,o poi face numaidect.Numai nu pleca,adug el n gnd,
nendrznind s exprime cu glas tare lucrul de care se temea cel mai mult.
-Mulumesc.Vocea ei tremur cnd el i descheie naturii bluzei.Era nervoas,dar
nerbdtoare,ezita dar era gata de zbor.
-sta-i pasul al doilea,continu el.Unul din cele mai plcute lucruri e s
dezbraci fiina iubit.
-Oh.Trebuie s fac i eu asta? Nu sunt chiar total necunosctoare,s tii.Am citit
cteva romane de dragoste n timpul adolescenei.Iar acum urma s fac parte
dintr-unul din ele.
-Ah,bine.O femeie inteligent.mi place asta.Da,eti liber s m dezbraci
oricnd simi nevoia.Se rug s nu se prbueasc pe podea la prima ei atingere.
-Pi,atunci a face bine s nu te vizitez la birou,spuse ea.
Umorul ei l excit i mai tare.Cu minile tremurndu-i,el i desfcu restul
nasturilor bluzei,apoi i-o ls n jos peste umeri.Dorina din interiorul lui era
gata s-l fac s explodeze cnd i vzu pielea sidefie,snii acoperii doar de
mtase i dantel.Nici un tablou n-ar fi putut rivaliza cu frumuseea ei.
Cnd ea rmase n faa lui doar n chiloi i sutien,el nchise ochii.
-Iubita mea,nu credeam vreodat c voi spune asta,dar e foarte greu pentru mine

s te privesc.Mai bine am merge n pat.


-Ateapt,spuse Krystal,ridicnd minile spre nasturii cmii lui.mi place att
de mult.l privi,fascinat de corpul lui excitat i ncordat de dorin.Era nalt,
puternic,cu muchi bine conturai i frumoi.Iar acum era al ei,iar ea era a
lui.Sentimentul de posesiune i crea o plcere imens.Toat acea minunat
masculinitate era a ei.Zmbi,simind o siguran de sine necunoscut pn
atunci,dar cu att mai minunat.Oft mulumit.
-E nostim,murmur ea,n timp ce-i scotea cmaa.M ateptam s fiu stnjenit.
Credeam c eu voi fi cea care voi nchide ochii i voi ncerca s m ascund,dar
m simt foarte bine n clipa de fa i total relaxat.
-Eu nu,spuse el aspru,ncletndu-i pumnii.Ea se aplec i-i srut pieptul
gol,cutndu-i cu buzele sfrcurile.
-Foarte plcut.
-nceteaz,Krystal.i smulse pantalonii de pe el i-i arunc peste umr,apoi
ntinse mna dup ea.Krystal se ddu napoi,tachinndu-l,ntrtndu-l i mai
tare.
-Vai,ce brbat grozav eti,Dempsey.Ce corp nemaipomenit.Chicoti cnd i vzu
zmbetul uimit,apoi l btu cu palma pe piept.Dar tiam asta nainte de a-i da
jos pantalonii.El gemu,apoi izbucni n rs.
-Ce naiba i-au pus n butur? Krystal ns nu era deloc intimidat.Voia s fac
dragoste cu el la fel de mult cum dorea i Cullen.El o lu n brae i se ndrept
cu ea spre pat.Eti o femeie slbatic,tii asta?
-ncep s aflu,Cullen Dempsey.Se prinse de el,adncindu-i faa n gtul
lui,inhalndu-i parfumul masculin.El se ls jos pe pat,innd-o strns n brae.
Krystal se ghemui n braele lui,sporindu-i ncntarea.
-De ce am crezut c va fi o experien dificil pentru mine? ntreb ea.Am
senzaia c tiu instinctiv ce am de fcut.l srut uor.
-Cred c da.Ea i zmbi,apoi se eliber din braele lui,n timp ce amndoi se
ntinser pe pat.Ducndu-i minile la spate,i desfcu sutienul i i-l ndeprt
uor.
-A fi fcut eu asta,spuse el,privind-o intens,dar nu cred c-ar fi fost o idee bun.
Ca s-i spun adevrul,mi-e cam fric s te ating.Nu simise niciodat pn
atunci o dorin att de copleitoare i de puternic.Nu fusese n toat viaa lui
att de excitat,att de ncntat,dei nici mcar n-o atinsese nc pe Krystal.
Krystal se simea la rndul ei minunat.Nimeni nu trebuia s le explice de ce
micrile lor erau att de fluente,att de naturale,pline doar de nerbdarea
produs de curiozitate.Dragostea era ingredientul care ndulcea totul.Poate c el

nu tia c ei doi se iubeau,se iubeau cu adevrat,dar ea tia asta.i i va spune i


lui,dar nu acum.Era prea prins n acest joc de a seduce i de a se lsa sedus.
Era pentru prima dat cnd descoperea ncrederea n sine nsi.Tria intens
prezentul i ntrezrea viitorul,plin de dragoste i pasiune.Iar asemenea momente
vor mai urma.De-a lungul drumului va savura fiecare clip,orict de mic,
fiecare senzaie minunat.Cullen ntinse mna dup ea.
-Doamna mea,opti el.Vznd pasiunea din ochii lui,ea se cutremur.
-E o senzaie ciudat,nu-i aa,opti ea,s fim aa,mpreun?
-Da.El ar fi vrut s-o apuce,s-o culce pe pat i s-o srute fr s se mai opreasc.
Dar i jurase s aib rbdare cu ea.
-Oh,Cullen.E att de minunat.i cuprinse faa n minile ei.N-am tiut pn
acum.Gemnd,el o trase n braele sale.i pres gura de a ei,ntr-un srut
lung,nesfrit,i czu pe spate,pe pat,trgnd-o dup el.Cu respiraia ! ntretiat
opti:
-Iubito,nici eu n-am tiut.Scoaser puinele haine care mai rmseser pe ei,iar
n cteva secunde rmaser amndoi goi.n lumina slab a dormitorului reuir
s se vad unul pe altul i se sorbir din ochi.
-De-abia mai pot atepta,spuse el,dar nu vreau ca tu s pierzi ceva.
Ea zmbi,ncntat plimbndu-i piciorul n sus i-n jos pe piciorul lui
plcndu-i s simt prul lui aspru pe pielea ei.
-Cum doreti.Rnji cnd i auzi rsul rguit.ncet,ncepu s-i plimbe minile n
sus i-n jos,de-a lungul coapselor ei.Cnd o auzi oftnd,o srut pe gt.
-Att de moale dar cu muchi att de frumos conturai.
-Munca de curenie i-a lsat amprentele.Nici un aerobic nu-i mai eficient dect
splatul podelelor.El rse i se ls n jos,pn ce gura i ajunse la spaiul dintre
snii ei.Plcndu-i senzaia,ea ncepu s se frece de gura lui.Cnd degetele lui
ncepur s-i mngie picioarele,ea gemu de plcere.Un val de cldur din ce n
ce mai mare,se rspndi n interiorul corpului ei,ptrunznd pn n locurile cele
mai ascunse.Cnd el veni i-i srut din nou buzele,apoi i cobor gura pe
corpul ei,ea se arcui de dorin,ocat de intensitatea ei.Simea c l dorete,c
are nevoie de el.
-Krystal,opti el,srutndu-i corpul.Ameit,ea ntinse mna dup el,apucndu-l
de pr.
-Cullen,eu nu...
-Ssst,draga mea,ncet.E foarte bine.Era uimit de pasiunea care-l cuprinsese,
slbatic,minunat,nltoare.Nu s-ar fi desprit de ea n acea clip pentru
nimic n lume.Era inima,sufletul i viaa lui.

-Trebuie s fie att de bine? ntreb ea.


-Da,da,aa trebuie.Corpul ei se cutremur cnd minile lui descoperir triunghiul
de pr de deasupra coapselor.Degetele lui ncepur s-l exploreze cu blndee,
smindu-i cldura umed i bucuria de a fi fost descoperit.ncepu s tremure
att de tare,nct fu convins c oasele i se vor dezmembra din articulaii.Cnd
el se aez deasupra ei i ncepu s-i sug snii,ea scoase un ipt de plcere.
Apoi,gura lui cobor,mai jos,tot mai jos,pn ajunse la miezul feminitii ei,
arznd-o,fcnd-o s-i strige numele.O cldur nemaicunoscut pn atunci o
nvlui.Trebuia s fie mai aproape de el,s fie una cu el.Ridicnd-o,el i pres
gura de acel loc.Nevoia de a o avea explod n interiorul lui,sporindu-i pasiunea
la intensiti necunoscute.O iubi cu tot ce avea.Limba lui mngie i cercet,
pn ce o simi zguduindu-se de plcere,ncerc s-i strige numele,dar extazul o
copleea.I se drui n ntregime i,privind-o aproape c lu la rndul lui foc.
-Cullen,murmur ea,cnd el o cuprinse n brae.
-Da,iubito.Sunt aici.Doamne,ct era de minunat,se gndi el.Nu cunoscuse
niciodat o dragoste att de intens.Ca s spun adevrul,nici nu se gndise
vreodat c poate exista aa ceva.Ea l purtase pe trmuri noi,n lumi de
senzaii necunoscute,n adncimi netiute.I se druise cu totul.
Iar acum o va iniia n ultima faz a unirii lor.Pasiunea era amestecat cu
team...trebuia s fie bine pentru ea! i aez corpul peste al ei.
Cnd Krystal l trase n jos,el i desfcu cu blndee minile.Apoi se ndrept
spre interiorul ei,ncercnd s ptrund n ea,dar ntlni bariera i o simi
crispndu-se uor,iar apoi forndu-se s se relaxeze,ncerc din nou s-o
ptrund,iar cldura ei umed l fcu s doreasc s intre ct mai adnc,din ce n
ce mai mult.Dar atunci o vzu strngnd din ochi,ca i cum i nbuea durerea.
Nu vei simi nici un pic de durere,dragostea mea,i promise el n gnd.Se
deprta de ea,iar ea deschise brusc ochii.
-Ce s-a ntmplat,Cullen?
-Nimic,dragostea mea.O srut cu blndee,mucnd-o uor de buza de jos.Totul
e perfect.
-Atunci,de ce...? Te iubesc.nainte ca ea s poat rspunde,el cobor spre partea
de jos a corpului ei,srutndu-i pielea mtsoas i fierbinte.Cnd ajunse din nou
la acel loc minunat,o simi arcuindu-se surprins.
-Credeam c am terminat,zise ea,tremurnd.
-Abia ncepem.Sngele i zvcnea n vene.Ardea de dorin s-o mai guste o dat.
Ridicnd oldurile,o trase spre gura lui.Corpul ei se arcui.O auzi gemnd,dar
nu-i ddu drumul,ci ncepu s-o iubeasc din nou.Cnd ea scoase un strigt i se

ag de el,simind c se apropie punctul culminant,Cullen se ridic repede i o


ptrunse.ncerc s fie blnd,dar ea nu-l ls.Strngndu-l cu putere,i petrecu
picioarele n jurul lui.Simi dintr-o dat ceva rupndu-i-se,o durere scurt,dar ea
era att de captivat de senzaiile minunate pe care le simea pentru prima
dat,nct nu-i ddu atenie.Gemnd,Cullen ced dorinelor ei i se abandon cu
totul actului ce-i fcea s fie unul singur.Pierzndu-i controlul,amndoi plutir
pe trmurile unde ajung doar ndrgostiii.Rmaser acolo,pierznd noiunea
timpului,contieni doar de minunea dragostei lor.
-N-am tiut,opti ea.
-Nici eu,iubita mea.
-Vom avea asta ntotdeauna?
-ntotdeauna.
CAPITOLUL 7
Zile i nopi fierbini urmar pentru cei doi ndrgostii,dei la Seattle,primvara
timpurie era nc destul de friguroas.Cldura era ns a lor,generat de o
privire,de o atingere,de un zmbet.Chiar i semnarea acelei stupide nelegeri
prenupiale nu le diminua cu nimic ardoarea.Zilele i sptmnile,care urmar
primei lor nopi,fur euforice,incredibile...nspimnttoare.Nu prea s fie
adevrat,dei totul era.Pentru Krystal fericirea lor avea dimensiuni aproape
ireale.Era sigur c n orice clip se putea termina,imensa ei bucurie nu putea
diminua n ntregime teama pe care-o simea n permanen.
Chiar i acum,la ase sptmni dup ce ncepuser s triasc mpreun,nu se
putea convinge s cread n viitor.Tria intens doar prezentul.ntr-o dup-amiaz
trzie,Krystal privea pe fereastra magazinului ei.Totul era pregtit pentru
schimbul de noapte i,ca ntotdeauna cnd avea cteva clipe libere,visa la
Cullen.Cnd telefonul sun,ea tresri.
-Alo?
-Bun,scumpa mea.Sunt Violet.M bucur s te anun c Gadsden i cu mine
vom veni la Seattle n mai puin de o sptmn.Este iar una dintre acele recepii
date n scop de binefacere.Ne vom vedea,pentru c Gadsden mi-a spus ca tu i
Cullen vei veni acolo.
-Grozav.De-abia atept s ne vedem.i pomenise Cullen ceva despre asta? se
ntreb ea
-Eti fericit,Krystal?
-Da.Mai vorbir puin,apoi,cup ce nchiser,Krystal se simi vinovat.Nu-i
scpase ndoiala din vocea lui Violet cnd aceasta o ntrebase dac e fericit.

Intuitiv ca ntotdeauna,Violet simise nesigurana lui Krystal.


i spuse lui Cullen despre telefon a doua zi diminea,ct stteau nc n pat,
satisfcui dup o repriz de dragoste.
-Da,spuse el.Ne vom vedea cu ei.Ar fi trebuit s-i dau programul meu,ca s nu
mai uit s-i spun unele lucruri.Ea rse.
-Uneori ne concentrm asupra altor lucruri.
-Da.O srut pe gt,zbovind cu gura pe pielea ei mtsoas.Ea se ntinse
languroas spre el.Deci,murmur el,vrei s continum s trim aici,la Granger
House?
-mi place aici,spuse ea cu voce rguit i plin de dragoste.Patul e mare...i
asta e ceea ce conteaz.Fr s deschid ochii,zmbi cnd l auzi chicotind.
-Adevrat.O srut din nou,apoi oft.Trebuie s plec.Am o ntlnire important
n dimineaa asta.Ea csc,dnd din cap.
-Trebuie s te duci.
-Aa e.O srut pe burt,plcndu-i felul cum i se nflora pielea la atingerea
lui.La naiba! Nu vreau s plec.
-Niciodat nu vrei.i nici eu nu vreau.Ridic un umr gol.Ce e de fcut?
El o srut cu putere i se rostogoli de lng ea.
-S trim pe o insul pustie.Scoase un sunet de protest cnd ea ncepu s rd.
Lucrezi n seara asta? Ea ddu trist din cap.
-Cred c da.Plotnitz e bolnav din nou i e prea mult de lucru pentru echipa mea.
-Vin la tine cnd termin la birou.Gndete-te ce-ai zice de o cin chinezeasc.
-ntotdeauna m-ar bucura o cin chinezeasc,mi place la nebunie.Se ddu jos
din pat i se ntinse fericit.
-La naiba,nu face asta,bombni Cullen,ntorcnd privirea.
Fcur duul mpreun,ceea ce fu o greeal,fcnd desprirea i mai grea.
mbrcatul era un chin la care erau supui n fiecare zi.Nici unul nu-i putea lua
privirea de la cellalt.
-Ar trebui s avem camere separate,spuse Cullen sever.mi place costumul sta,
adug i i vine minunat aa,ca o femeie de afaceri extrem de sexy.
-Nu i se pare o contradicie de termeni?
-Nu,cnd e vorba de tine.Trebuie s fug.O srut i dispru pe u.
Krystal iei fluiernd din cas i se urc n camioneta ei,care nu mai era ruginit.
Fusese revopsit i lcuit,iar acum mergea ca o main aproape nou.Cullen
avusese grij de asta.Ea se opusese categoric cnd el pomenise despre
cumprarea unei camionete noi.Educaia ei menonit se revoltase n faa unei
astfel de cheltuieli.Nu era mult de la Granger House pn la magazinul ei i de

obicei i fcea plcere s mearg prin aglomeraia de diminea a strzilor din


Seattle.Dei putea alege i un traseu mai puin aglomerat,mergea pe drumul cel
mai circulat pn la New Market.Dimineaa asta avea ceva magic.Chiar i n
zilele friguroase sau ploioase ea cobora geamul mainii pentru a simi aerul
proaspt.Aa fcu i n aceast diminea.Mirosul puternic de pete din aer ar fi
putut fi respingtor pentru alii,dar pentru Krystal era un adevrat parfum.
Ajunsese s iubeasc Seattle-ul...oamenii,clima,locurile.Va rmne aici,
mpreun cu Cullen.Trase camioneta pe aleea ngust de lng cldirea unde se
afla biroul ei,ddu napoi i parc.Dup ce ncuie portiera,intr grbit n
magazin,lsnd afar aerul proaspt al dimineii.Ca de obicei,nuntru era
rece,pentru c avea obiceiul s nchid cldura nainte de a pleca acas.Era prea
economicoas ca s-o lase deschis,n timp ce nvrti butonul termostatului,
observ plpind luminia robotului telefonic.Gemu nbuit,rugndu-se s nu
fie un alt lucrtor bolnav.Aps butonul i ascult mesajele n timp ce fcea
ordine pe birou.Primul era de la un lucrtor cu jumtate de norm care spunea c
poate veni s lucreze n acea sear.Al doilea era de la Plotnitz care spunea c se
simte mai bine i c va veni la lucru.Totul se aranjase.Era o zi care ncepea
bine.Al treilea o fcu s scape creionul din mn i s cad n scaunul de la
birou,privind spre peretele pe care era agat o reproducere dup Fata ducnd
coul a lui Winslow Homer.Nu vzu fata din tablou,ce mergea legnndu-i
coul pe un old.Nu vzu nimic,nu simi nimic.Treptat,durerea ncepu s-o
trezeasc.Pentru o clip,crezu c va ncepe s vomeze.Apoi,banda se
opri.Avocatul ei,drguul domn Duval,i zdrobise ntregul univers.n mesaj era
vorba de contractul prenupial.Domnul John Banks,avocatul lui Cullen l sunase
pentru a modifica paragraful ase.S-l sune pe domnul Duval? Contractul
prenupial! se gndi ea,uimit.Le spuseser avocailor lor s-l redacteze,l
semnaser i apoi uitaser imediat de el.Sau,cel puin,ea uitase.Form numrul
avocatului,
-Cu domnul Duval,v rog.Krystal Wynter la telefon.Vocea ei prea c vine de
foarte departe.Bun ziua.Am primit mesajul dumneavoastr.Da,neleg.Nu,nu
vreau s-i spunei asta.Voi semna...o voi face chiar astzi.nchise telefonul,
neinnd seama de protestele avocatului,apoi se ls n scaun pe spate,
tremurnd.O multitudine de gnduri i invadaser creierul.Nimic nu prea s
aib sens.i totui,avea.Teama i durerea o rscoleau n interior,dar ncerca s le
ignore.Fii raional,practic,i spuse ea.Dar teama i bloca orice tentativ de a-i
calma durerea.Sun pentru a-i fixa o ntlnire cu John Banks,apoi se for s se

apuce de lucru.Cnd sosi ora prnzului,uit de obinuitul ei lapte degresat i


iaurt cu fructe,nchise magazinul i se ndrept spre camionet.
De aceast dat vopseaua proaspt,strlucitoare,nu-i mai sri n ochi.
Tot drumul pn la firma avocatului nu simi altceva dect durere.Biroul
avocatului era situat aproape de tribunal.Lu liftul pn la etajul zece i cobor
ntr-un hol de recepie impuntor.Birourile lui Banks,Banks,Lieval i Dorn erau
sobre,predomina culoarea mov i muzica baroc cntat n surdin.Pe un perete,o
grafic avangardist oferea un contrast izbitor cu restul ambianei.
-Sunt Krystal Wynter,spuse ea recepionerei elegante.Am o ntlnire cu...
-Sigur,Domnul Banks v ateapt.Intrai pe uile acelea duble i imediat ia
stnga.Femeia zmbitoare,cu ochelari,aps pe un buton i uile se deschiser.
Pe jos se afla o mochet de culoare mov care se ntindea pn n faa unui birou
alb,din lemn de stejar.Un brbat se ridic i-i ntinse mna, zmbindu-i crispat.
-Sunt Krystal...
-Wynter.Desigur.Sunt John Banks.Am auzit c suntei destul de atrgtoare.Vd
ns c a fost o subapreciere.ncercarea lui de lingueal o ls rece,dar ncerc
s zmbeasc amabil.Krystal merse spre scaunele situate de cealalt parte a
biroului,prndu-i-se c drumul nu se mai sfrete.Banks ncepu s ascut un
creion cu mna stnga,n timp ce mna dreapt o inea nc ntins spre ea.Vrnd
s se rzbune,ea i-o apuc repede,ct el nc mai ascuea creionul i l trase uor.
Cnd l vzu c pare s-i piard echilibrul,aplecndu-se peste birou,ea zmbi.
Acum nu se mai simea att de intimidat.
ncruntndu-se uor,Banks i fcu semn s se aeze pe unul din scaunele aflate
de cealalt parte a biroului,apoi se aez i el,lovindu-i palmele de birou.
-Bun.Dup cum tii,doamn Wynter....Sau preferai s v spun domnioar? i
ls capul ntr-o parte i atept.Sigur,v pot spune i Krystal.Rse ncntat.
-Doamn Wynter e foarte bine,spuse Krystal,simind cum i se usuc gura.
Murind de nerbdare s afle ce avea s-i spun brbatul acesta scrbos,l privi
fix,fr s clipeasc.
-Pi,trebuie s v spun,ncepu el,c nu acionez de fapt ca...aaa,avocatul
domnului Dempsey.Tui i-i duse mna la gur.Tatl meu,James Banks l
reprezint pe...,domnul Dempsey i pe civa din ceilali...aaa,vreau s spun,a
fost o greeal.Un funcionar nou-venit a ncurcat dosarele i m-am trezit cu
dosarul domnului Dempsey n faa mea.l deschise i extrase cteva hrtii din
el.Pot rezolva eu aceast treab.Sunt bucuros s-l scutesc pe tatl meu de unii
dintre clienii mai dificili...Nu,nu clienii sunt dificili.Dar cu o astfel de

problem simpl m pot descurca i eu.Nu c nu m-a ocupa de cazuri mai


complicate...
-Am neles,domnule Banks,spuse Krystal ncordat.
Nu vrei s trecem la subiect? i strnse degetele de la ambele mini i ncerc
s se stpneasc s nu ipe.S te ia naiba,Dempsey! strig ea n gnd.M-ai
lsat s te iubesc.De ce? De ce?
Banks o privi o clip,micndu-i nasul ca un oarece.
-Da.Bine.Tui i aranja hrtiile din faa lui,privindu-le pe deasupra ochelarilor.
Dei este o procedur simpl,continu el,e bine s fie fcut cum trebuie,aa c
eu am redactat cu foarte mult grij pentru a nu exista motive de...adic,pentru a
nu exista greeli n viitor.Strngndu-i buzele,o privi nc o dat,apoi ncepu s
citeasc,metodic,pronunnd clar i rspicat fiecare cuvnt.
-Cunosc contractul,domnule Banks,l ntrerupse ea la jumtate.Am primit o
copie i am citit-o n ntregime.i,pentru c totul se petrecuse cu mai bine de o
lun n urm i ntre ei doi nu mai fusese pomenit nimic despre acest subiect,ea
i-l scosese din cap,bucuroas s-l poat uita.
-Bine,bine,spuse Banks.Eu am fcut cteva modificri,pentru binele clientului,
dup cum sper s nelegei.O privi provocator.Ea l privi la rndul ei,fr s
spun nimic,iar el i cobor ochii n jos,tuind din nou.L-am contactat ieri pe
avocatul dumneavoastr,continu el,i am insistat c paragraful ase trebuie
modificat.El n-a fost de acord.Dar,vreau s v spun,dup ce i-am spus i lui,c
intenionez s rmn ferm pe poziia mea.
-Continuai.Nu-i plcea expresia de pe faa lui Banks.Tot ce voia era s semneze
porcria aia de contract i s plece.Apoi va merge i-i va strnge lucrurile de la
Granger House i se va muta napoi n apartamentul ei,situat deasupra
magazinului.Nu putea rmne cu Cullen,cnd el aciona pe la spatele ei,dnd
dovad de o astfel de lips de ncredere.
-Doamn Wynter,aceasta este o firm veche i onorabil de avocai.N-am servi
interesele clienilor notri dac nu i-am proteja ct de bine am putea...
-Trecei la subiect,v rog.Rosti cuvintele aproape rguit,ncercnd s-i rein
lacrimile.
-Foarte bine,spuse Banks ofensat.Mi-a atras atenia faptul c ai fost implicat
ntr-o poveste dubioas,la San Francisco,doamn Wynter.Trebuie s ne
nelegei poziia de a ncerca s ne aprm clienii.De aceea,am redactat un
codicil la contract prin care se stipuleaz c nu vei primi nimic dac relaia
dureaz mai puin de cinci ani.Dup cinci ani,dac relaia nu merge,vei primi o

despgubire dreapt i echitabil,aa cum a stipulat clientul meu.Banks nchise


dosarul,trntind zgomotos coperile i mpinse spre ea o singur foaie de hrtie.
n nici o circumstan,indiferent ce s-ar ntmpl,adug el,nu vei prelua
controlul companiei Dempsey Fisheries.Semnai,v rog,n josul paginii.
Krystal semn,lu copia i se ridic.
-Vreau s cred c nu vor exista resentimente,doamn Wynter.Afacerile sunt
afaceri.Rsul lui Banks dispru cnd ea i arunc o privire ngheat.Fr s
spun un cuvnt,se ntoarse i iei afar,trntind ua n urma ei.
Krystal nu tiu cum ajunse acas,fr s fac un accident.Urc sus n apartament
i-i mpachet automat lucrurile,lundu-i numai ce avea nevoie n zilele
imediat urmtoare.Restul l putea lua dup aceea.
M-ai trdat,Cullen! ip n mintea ei vocea rului.Mi-ai spus c n-ai crezut un
cuvnt din toat brfa rutcioas auzit pe seama mea.Ai minit.A vrea s te
ursc.
Krystal,eti o proast,spunea vocea raiunii.Fugi din nou,exact cum ai fcut n
urm cu doi ani.Nu pot sta.A sngera de moarte dac a rmne.
La ce i-a folosit cnd ai fugit prima dat?
l iubesc pe Cullen,dar el nu m iubete,altfel n-ar fi fcut aa ceva.Mai bine o
desprire rapid,dect s lungim suferina la nesfrit.Ai ncredere n el.
Nu pot.Vreau,dar nu pot.Poate ticlosul la de Banks a fcut o greeal.
Nu,n-a fcut.
Doar strictul necesar,i repeta ea nencetat,fr s priveasc spre aparatul de ras
sau periua de dini a lui Cullen.Vzu puin past de dini care czuse n graba
cu care plecau n fiecare diminea.ntotdeauna zboveau prea mult n pat.Era o
nebunie s se mai gndeasc la astfel de lucruri.
Cnd n sfrit termin,trase dou valize uriae,le ncarc cu lucrurile ei i le
cr n camionet.De ce luase una dintre noile reviste de pe msua de cafea? se
ntreb ea.Merse napoi la magazin i duse valizele sus,n apartamentul ei,fiind
aproape gata s leine.Rmase sprijinit de u i privi n jur,de parc nu mai
vzuse niciodat acel apartament.Mobila era tot pe locul ei,perdelele erau la
ferestre,dar camera prea lipsit de via.Era o camer ce nu cunotea dect
glasul singurtii.Cltin din cap,ncercnd parc s alunge fantomele ce-i
tulburau mintea.Apoi merse i deschise fereastra,lsnd aerul proaspt s
ptrund.Despacheta,fr s se gndeasc la nimic,i ag hainele pe umerae
i-i ngrmdi cosmeticele n baie.Nu privi napoi,i repet ea.Lupt i vei
reui.Rzbun-te trind bine.Toate lozincile cu care i mpuiase capul cnd
venise prima dat n Seattle aveau acum un gust amar.Dup ce nchise ferestrele,

arunc o ultim privire apartamentului ei curat,dar neatrgtor,apoi plec.La


parter lumina robotului telefonic plpia.n timp ce-o privi,telefonul sun.
Nu rspunse la telefon i nu ascult nici banda robotului.Plec direct spre
serviciu,dup ce-l anun pe eful ultimului schimb c va lucra mpreun cu
echipa n acea sear.Travers oraul,simind c i se face ru,pe msur ce se
apropia de destinaie.Slav Domnului c nu era cldirea n care i avea Cullen
birourile.Parc camioneta n garajul subteran,apoi se ndrept spre vestiar.
Unul dintre lucrtori,Plotnitz,era acolo i o privi surprins.
-Ce caui aici,efa? Alma mi-a spus c vii.Avem suficient personal n noaptea
asta.
-Cum te simi? l ntreb Krystal,ignorndu-i ntrebarea.Plotnitz era unul dintre
primii ei angajai i l nsrcinase cu supravegherea lucrului.Rareori se ntlneau
n acelai schimb,iar el era acum curios i uimit.Krystal zmbi slab vzndu-i
privirea cercettoare.
-Sunt bine,spuse el.S-a ntmplat ceva,efa?
-M doare capul,spuse Krystal.
-Nasol.Plotnitz vru s mai spun ceva,dar ea se scuz i se ndrept spre dulapul
cu materiale.Fcu mult zgomot,cutnd echipamentul,salopeta i pantofii de
lucru.Aproape c rsufl uurat cnd brbatul plec de lng ea,fr s mai
spun ceva.
Dou ore mai trziu,era concentrat asupra frecaului podelelor.Munca era un
mod de a-i uita suprrile.tia c a doua zi diminea o vor durea umerii i
genunchii,dar apuc i mai tare crpa de ters,de parc era ultima ei ancor,
ultima legtur cu pmntul.Auzi uile liftului deschizndu-se,dar nu ridica
privirea.Toi din echip aveau sarcini precise.Rmnea puin timp de pierdut.
La nceput,nu-i remarc prezena.Apoi l simi,de parc i ptrunsese n fiin i
o ateniona din interiorul ei.Cullen! Fu att de sigur c era el,de parc cineva
i-ar fi strigat numele cu glas tare.ns nici acum nu ridic privirea.
-Da? ntreb ea,iar vocea i se frnse.
-Ce dracu' se-ntmpl,Krystal? Vocea lui vibra de furie.i nu te pref c nu
nelegi.Ea tocmai avea de gnd s spun acest lucru,dar cuvintele lui erau ca
nite sgei ascuite.Era cumplit de furios.Ce tupeu avea! De parc nu ea fusese
cea nelat.Puse crpa n gleat i o sprijini de perete.Respirnd adnc de
cteva ori,se ridic i-l privi drept n fa.
-Nu-i pot nelege,ntr-adevr,accesul de furie.l privi direct n ochi,apoi regret
acest lucru.Ochii lui clocoteau de mnie.

-Ce dracu' vrea s nsemne toat povestea asta? ntreb el,punndu-i minile n
olduri.Am venit acas,ateptndu-m s gsesc un bilet de dragoste din partea
doamnei mele,care s m invite la un tete--tete n cldirea unde are de lucru.n
schimb,ce gsesc? Vd c i-a luat o mare parte din haine i lucruri personale
din casa noastr,fr s-mi lase nici un bilet,fr s-mi dea nici o explicaie.
-Nu-nelegi,nu-i aa? Banii i-ai numrat? nghii n sec,spernd s-i liniteasc
vocea.Era ca un vulcan gata s erup i nu mai avea mult pn s izbucneasc.
-nceteaz.Cuvintele i ieir din gur ca un uierat.Spune-mi ce s-a ntmplat.
-Am hotrt c nu vreau s triesc cu un brbat care n-are ncredere n mine,
spuse ea ncordat.El rmase cu gura deschis,iar ea ar izbucnit n rs dac n-ar
fi fost att de nfuriat.
-Ce idee nebuneasc te-a fcut s ajungi la aceast concluzie?
-Nu m face pe mine nebun! strig ea,fcndu-l pe unul dintre lucrtori s vin
alergnd spre ea.
-Ai pit ceva,domnioar Krystal? o ntreb Angel Torrs,legnnd amenintor
n aer eava aspiratorului.
-N-am pit nimic,Angel.Du-te nainte i termin de curat biroul din captul
ndeprtat al coridorului.Vin i eu ntr-o clip.
-Bine.Dar sunt pe-aproape,dac avei nevoie de mine,spuse Angel,privind ctre
Cullen.Krystal i Cullen rmaser tcui pn ce Angel se deprta,trindu-i
pantofii,plini de clbuci,pe podea.
-i propun,spuse Cullen n cele din urm cu voce mai calm,s nu implici pe
nimeni altcineva n discuia noastr.Dinii i scrnir pentru a accentua
cuvintele.
-Nu ncepe cu chestii din astea.Nu m sperii tu pe mine,aa cum nu m-au speriat
nici ticloii ia care au ncercat s m antajeze sexual n California.Strnse
pumnul i-l ridic n faa lui.Cullen se crisp.
-Cine? Vreau nume.i va ucide pe ticloi,apoi va ncerca s-o fac pe Krystal s
vorbeasc coerent.Deodat,sensul cuvintelor spuse de ea l izbi ca o lovitur
primit n burt.
-M compari pe mine cu ei?
-Las-o balt.E de domeniul trecutului,bombni ea.Nu mai are importan.
-Pe dracu' nu are.Faci parte din viaa mea,la fel cum eu fac parte din viaa ta.
Vreau s tiu despre oricine ncearc s te intimideze cu ceva,indiferent cu ce...
-Atunci,ar fi cazul s ncepi cu tine,i-o trnti ea.Nimic nu-i mai intimidant dect
s i se spun c viaa ta din trecut necesit anumite clauze n contractul
prenupial.

-Ce?
-Nu ipa aa.tii foarte bine despre ce vorbesc,domnule Dempsey.Cinele tu de
paz a avut grij s-i apere interesele,n caz c ne-am despri,ceea ce vom i
face...
-Vom face pe dracu'! url Cullen,fcnd ca lucrtorii s ias din birourile pe care
le curau pentru a vedea ce se ntmpl.
-nceteaz s mai urli ca un taur rnit,i strig ea,apoi le fcu semn cu mna
oamenilor s se ntoarc la treab.Vei declana o alarm...sau ceva de genul
sta...
-E ridicol,spuse Cullen,pe un ton mai sczut.Rmase tcut pentru o clip,apoi
continu: De ce ai plecat?
-M-am gndit c ar fi mai bine,innd cont...
-innd cont de ce? Ce dracu e toat povestea asta cu blestematul sta de
contract? Nu plec de aici pn nu-mi spui.Ea se aplec i-i lu gleata,
inspectnd cu privirea zona foarte circulat ntre lift i fntna artezian.Era
curat.De obicei,rmneau urme neterse n poriunile care necesitau o atenie
suplimentar.
-Vino cu mine,i spuse ea.Cullen merse n spatele ei,admirndu-i unduirile
corpului subire,care se zreau,n ciuda salopetei lipsite de orice form.Krystal
era frumoas chiar i atunci cnd era mbrcat n ceva total neatrgtor.O urm
ntr-un birou i nchise ua.Ea se opri i se ntoarse cu faa spre el.El veni lng
ea i-i puse minile pe mijlocul ei.Krystal i ddu minile la o parte,dar el nu se
mic de unde-era.
-Spune-mi,spuse el.
-M-am ntlnit azi cu domnul John Banks,de la Banks,Banks,Lieval i Dorn.
Mi-a spus c ei trebuie s aib n permanen n vedere interesele tale i c de
aceea trebuie s modifice paragraful ase al contractului.A spus c din cauza
trecutului meu scandalos...
-Stai puin! Greeti total n legtur cu asta,Krystal...
-Nu,nu greesc.Am semnat azi acel amendament.Respir adnc,apoi spuse: Dar
am hotrt c nu vreau s triesc cu un brbat care are att de puin ncredere n
mine,nct...
-Aa c ai preferat s pleci,dect s stai jos i s discui asta cu mine.Nu-i aa?
De ce s-i spun despre ct de tare plngea sufletul ei?
-Da.!
-Ei bine,mi pare ru c aa ai gndit,dar am i eu unele drepturi.Nu-mi poi
trage un ut fr s asculi...

-Nu i-am tras un ut.Am plecat.M-am mutat din nou la mine n apartament...
-Unde voi merge i eu n seara asta i n fiecare sear cnd tu eti acolo.Fr s-i
dea ocazia s rspund,se rsuci i iei afar din birou,trntind ua n urma lui.
-Idiot,bombni ea n camera goal.
Auzi mereu,pn ce termin de lucrat,rsunndu-i n ureche diferite voci.El va fi
n apartamentul ei.Nu va fi.Era un ticlos.Poate c nici n-ar fi trebuit s-l
asculte.Prostii.El fusese doar cel care-i dduse instruciuni avocatului.Poate c
dac va discuta cu el va clarifica unele lucruri.Niciodat.Moart de oboseal,se
spl i-i ls ustensilele de lucru,dup care cobor la subsol.Nu se bucura la
gndul c va trebui s treac din nou prin garajul subteran.Prudent ca
ntotdeauna,i lu flaconul cu soluie de amoniac.Cnd auzi un zgomot,se
ntoarse.Vzu din umbr aprnd o siluet masiv i aps pe atomiseur.
-La naiba! Krystal! Ochii mei...
-Cullen? Oh,Doamne,credeam c eti un rufctor.El se aplec,ducndu-i
minile la ochi.Trebuie s te usture,cred.El tui violent.
-Gndete-te nainte s acionezi.n ciuda durerii pe care o simea n ochi,Cullen
era bucuros c Krystal era capabil s se apere de una singur.Dar era nc
furios pe ea pentru c plecase de la el.De cnd se desprise de ea,se tot gndise
la ceea ce-i spusese i era furios c ea crezuse att de uor tot ce era mai ru
despre el.ncercase s ia legtura cu Banks,dar brbatul nu era nici acas,nici la
birou.Simi c ea l ia de bra,n timp ce el continua s-i tearg ochii care-i
lcrimau.l conduse spre ua vestiarului.
-Ateapt pn deschid ua,spuse ea.Asta i va face mai bine.mi pare ru.
-Eti sigur c nu-i acid? ntreb el.Ochii l usturau att de tare,nct nu-i putea
deschide.
-Eti rutcios.
-Rutcios? Eu? Tu m-ai bombardat cu amoniac i eu sunt rutcios? La naiba,
Krystal.Chiar dac era ultimul lucru care-l fcea pe lumea asta,tot o va face s
neleag totul.i era foarte posibil s fie ultimul lucru.Atacul ei i se prea c
fusese letal.Krystal descuie ua i l conduse nuntru.La lumina slab din
vestiar l examina cu atenie i se strmb.
-Ochii ti sunt puin roii...i umflai,opti ea.
-La naiba,asta i-a fi putut spune i eu.A putea orbi,femeie.
-Nu exagera,bombni ea.Simindu-se vinovat,i nmuie batista curat n ap
rece i ncepu s tearg uor zona.
-Au! Krystal,m doare! Auuu! ncet.Ea se deprta puin.
-Nu fi copil.

-Nu tu ai fost stropit cu amoniac n ochi,Krystal,i-o trnti el.


-Vezi,eti rutcios.
-La naiba,Krystal.M doare.
-Doar nu crezi c i-am fcut asta intenionat?
-Nu? Dup tot ce ai debitat pn acum,pot s cred.Ea l privi n ochi pentru o
clip,simind cum hotrrea ncepe s i se clatine.Apoi ddu din cap.
-Cred ce vd scris negru pe alb.
-i eu la fel.
-i mai cred ceea ce ne-am spus unul altuia.O apuc de bra.Hai s plecm de
aici.Conduci tu.mi voi lua maina cnd voi putea vedea din nou.Speriat,ea se
rsuci cu faa spre el.
-Poate ar trebui s te vad un doctor.Te duc la spital...
-M duci acas,oriunde este casa ta.Hai s mergem.
-Nu poi sta la mine.E prea mic.
-M voi acomoda,spuse el.innd-o nc de bra,o ndrept spre locul de lng
ofer,aa c ea fu nevoit s treac peste schimbtorul de vitez pentru a ajunge
n faa volanului.
-E puin cam incomod,nu i se pare? ntreb ea; ncruntndu-se spre Cullen care
se urc n spatele ei.
-Nu vreau s risc.Ai fi putut pleca fr mine dac te-a fi lsat s urci direct n
faa volanului.Jignit,ea l privi ncruntat n timp ce porni motorul.
-ntmpltor,sunt o persoan foarte sensibil,Cullen Dempsey,i n-a fi...
-Sigur,de aia ai plecat i m-ai lsat cu ochii n soare,fr un bilet mcar.
-i-am explicat motivul,spuse ea cu un aer superior.
-Pe dracu mi-ai explicat.Dar o vei face acum.
-Nu m amenina,Cullen Houghson Dempsey.
-Nu te amenin i o tii prea bine.i nceteaz s mi te adresezi folosind numele
meu ntreg,de parc ai citi o sentin.
-Poate c asta i fac.
CAPITOLUL 8
O sptmn nebun!Cele cinci zile care urmar mutrii ei n micuul
apartament de deasupra magazinului nu puteau fi descrise altfel.Cullen se mut
la ea,dormind pe canapeaua din prima camer.Dup o zi,apartamentul arta att
de dezordonat,nct era aproape imposibil s mai fie locuit.Haine trntite unele
peste altele,aternuturi nestrnse,hrtii,vase nesplate,ambalaje goale de la
diverse cumprturi.Krystal gtea doar pentru ea.El mnca ce-i cumpra.

Mirosurile lui picante se combinau cu mirosurile mncrurilor ei fade.Dei


ncercau n permanen s fac ordine,apartamentul arta ca o lad de gunoi.
-Genul sta de mncare pe care-o mnnci nu-i va spori eficiena la serviciu,i
spuse ea ntr-o sear,ridicnd de jos un ambalaj de carton n care fuseser cartofi
prjii.
-Faptul c ai mereu limba ascuit nu face dect s-i creasc aciditatea gastric,
i-o trnti el,smulgndu-i cartonul i bucurndu-se n sinea lui cnd vzu c i
apar pete roii pe fa i pe gt.
-Dac a fi tiut c fumezi,spuse ea fnoas,nici nu m-a fi gndit s locuiesc
mpreun cu tine.Mincinoaso! se gndi ea.Ar fi traversat Pacificul not numai ca
s fie mpreun cu el.
-Dac mai stau cu tine,spuse el,ndreptndu-se spre baie,va trebui s renun la
tutun i s trec la opium.
-Nu am limba ascuit,opti ea n spatele uii nchise de la baie.Trebuia s aib
puterea s nu-i mai adune de pe jos hainele aruncate,ce formau o grmad n
mijlocul camerei.Las-l s se ocupe singur de asta!El refuzase s mpart
dulapul cu ea.Singurul loc unde se mai putea atrna hainele era cuierul din hol,
de pe ua de la intrare,Cteva dintre cmile lui bune,din mtase fin i bumbac
erau atrnate acolo.Locul semna cu un cmp de btaie.
Buctria arta cel mai ru.Nu mncau mpreun,pentru c rareori erau acas la
aceleai ore.Pe zi ce trecea preau c se deprteaz mai mult unul de altul.Cullen
pleca dimineaa,nainte ca ea s se trezeasc,iar ea lucra intenionat n fiecare
noapte pn trziu...chiar dac nu era nevoie...i nu venea acas dect la mult
timp dup ce el era n pat.
-Ursc dezordinea,spuse ea ntr-o sear,nainte de a pleca.De fapt,voise s spun
c ura nstrinarea lor.
-i eu,rspunse Cullen.Voi comanda o lad mare pentru gunoi la u i vom
arunca totul n ea.De fapt,voise s spun: Nu-mi pas cum triesc dac nu m
iubeti.Dar nu te las s pleci.
-Aa s faci.Arunc totul afar,adugase ea n gnd.Dar nu pe mine,Cullen.Nu
pe mine.Ura ntr-adevr dezordinea,dar tia ce ura i mai mult.Ura s accepte cu
inima strns ziua n care Cullen i va spune c se mut napoi la Granger
House.Atunci va muri.Avusese suficient timp s cntreasc plecarea impulsiv
de la locuina lui,s se ndoiasc de cuvintele lui John Banks,care nu era de fapt
avocatul lui Cullen.Dac ar fi ateptat i ar fi vorbit mai nti cu Cullen,poate c
acum nu i-ar mai fi fost att de greu s nceap comunicarea cu el.Dac ar gsi
mcar cuvintele cu care s aduc vorba despre acest subiect,poate ar reui s

depeasc aceast imposibilitate de a comunica.


n seara urmtoare nu se mbrc pentru serviciu.Cullen o privi mirat.
-Eti bolnav? Ea cltin din cap.Extenuat,era un cuvnt mai potrivit.i obosit
s se mai ascund.Hotrse n acea zi,mai devreme,c era momentul ca ea i
Cullen s stea de vorb.Dar cum s nceap?
-tiai c Gadsden i Violet sosesc aici n cteva zile? ntreb ea,ncercnd s
aduc pe departe vorba despre subiect.El aprob din cap.
-M-am gndit c pot sta la Granger House.
-Atunci,ar trebui s-o sun pe Violet...
-Am vorbit cu Gadsden,spuse el.Ochii ei se mrir cnd i auzi tonul tios.Ce
ochi frumoi are,se gndi el.Ar fi vrut s le simt cldura pe tot corpul lui.Simi
cum totul n el se ncordeaz i trebui s goneasc imaginile senzuale care i
apruser n minte.ncordarea i fcu vocea i mai aspr.E partenerul meu,
adug el.Vorbesc cu el aproape n fiecare zi.
-Desigur,spuse ea rece.
-Le place Granger House,adug el pe un ton mai blnd.
-Da.Exist apartamente libere?
-Le-am oferit apartamentul nostru.
-Da? Ea l privi ngrozit.i ce-au spus?
-Mulumesc,spuse el sec.Dac eti ngrijorat despre ceea ce ar putea gndi,nu
trebuie s fii.tiu doar c noi ne-am mutat aici.
-Probabil c se ntreab de ce.El ridic din umeri.
-i? Las-i s se ntrebe.i lu jacheta i ridic o sprncean spre ea.Vrei s-i
aduc ceva de mncare?
-Nu.M gndeam s pregtesc nite paste...
-Bine.Plec ca s nu-i stau n drum.i mbrc jacheta,i lu cheile i plec.
-Voiam s spun,zise ea ncet,c am suficient pentru dou persoane.Merse n
buctria mic s pregteasc,absent,mncarea.Singura parte care i plcea era
zdrobirea usturoiului.Mirosul puternic i abtea gndurile de la Cullen.El
insistase nc de la prima lor ntlnire,ca amndoi s mnnce usturoi,atunci
cnd li se servea,astfel ca unul s nu fie deranjat de mirosul celuilalt.n mod
intenionat,Krystal puse acum doi cei de usturoi n loc de unul.
Telefonul sun cnd ea puse pe foc vasul cu ap pentru pastele finoase.
-Oh,Violet.Ce bine mi pare c te aud.De-abia ateptm s v vedem.
Folosindu-se de scuza c tocmai erau la mijlocul cinei,Krystal scurt
conversaia.Dar Violet era perspicace Simise imediat tensiunea dintre Krystal i
Cullen.Vor fi derutai,apoi vor urma priviri ntrebtoare.Krystal se cutremur i

se aplec peste chiuvet,fiind sigur c va vomita.Starea de grea dispru


totui,iar ea se ridic,respirnd adnc.
-Ce s-a ntmplat? Tresri speriat cnd i auzi vocea lui Cullen.
-Nu te-am auzit venind.Ai uitat ceva?
-Nu.S-a ntmplat ceva? Ce? Ea ezit,apoi ridic din umeri.
-Tocmai a sunat Violet.Ea i Gadsden sosesc n ziua fixat.El se ncrunt;
-tiam asta.De ce i s-a fcut ru?
-Nu mi-era ru.Dar gndul la tensiunea care va fi cnd ei vor sosi,e suficient ca
oricui s i se fac ru.El cltin din cap.
-Nu de asta i s-a fcut ru.Ceva m-a determinat s m ntorc.Am tiut c ceva
nu-i n regul.Eti gravid,nu-i aa?
-Ce? Ea l privi uimit.Sigur c nu sunt.
-Ba eti.i te ascunzi de mine,iar acum vrei s m prseti.Ce dracu se petrece?
-Nimic.Ea fu ocat cnd el o ridic n brae i o strnse la piept.
-nceteaz.D-mi drumul.
-Niciodat.O strnse mai tare n brae.Eti absolut nebun i nu voi reui s te
neleg niciodat,dar nu te las s pleci.Vom avea acest copil mpreun.
-Nu exist nici un copil,i spuse ea,strngnd din dini,pentru c i simea corpul
gata s cedeze la atingerea lui.Sfrcurile i se ntrir,genunchii i se nmuiar i
respiraia i devenise fierbinte.
-Nu contractul prenupial e cel care i-a luat minile,opti el n prul ei.ncepu
s-i plimbe mna pe spatele ei,n sus i-n jos,cu inima btndu-i nebunete.Un
copil.O feti care s semene-cu Krystal,care s aib ochii ei mari i verzi,
zmbetul ei dulce i temperamentul el aprins.
-E vorba de contract,spuse Krystal,ncercnd s lupte mpotriva senzaiei de
lein produse de mngierile lui i a dorinei de a-l lua n brae.
-Nu.i-e fric s faci copilul.Voi fi lng tine...
-Cullen,nu eu sunt nebun.Tu eti.El se deprta pentru o clip.
-Nu.N-ai face atta trboi pentru ceva ce tu ai propus de la nceput i care e att
de lipsit de importan pentru amndoi.Ddu la o parte uviele de pr care i
czuser pe fa.Ea l privi fix,n timp ce sensul cuvintelor lui i devenea din ce
n ce mai clar.Era lipsit de importan! El o spusese.Simi o bucurie enorm,dar
imediat fu cuprins de vinovie i regret.
-Nu voi avea un copil,Cullen,spuse ea ncet.i cred c am greit c n-am stat de
vorb.El fcu un pas napoi,iar ea se simi imediat prsit.Avem un gol n
comunicare ct Marele Canion,adug ea,ncercnd s gndeasc.El nu zmbi.
-Explic-mi,spuse el ncordat.Ea ddu din cap.

-Cnd i-am propus contractul prenupial,am...am crezut c nu vei fi de acord cu


el...
-Tu l-ai vrut.
-tiu,tiu.i ntoarse privirea de la el.Am crezut c sunt legat de...trecutul meu.
-Nu ai un trecut,spuse el brusc.Ea privi peste umr,ncercnd s zmbeasc.
-Toi avem un trecut.i...am crezut c pot s-l dau pe-al meu uitrii,s nu m
mai poat face sa sufr.Dar m-am nelat.nc m mai face.i de-a lungul anilor
care vor veni,ntotdeauna va exista cineva care va spune ceva,care va aduce
vorba despre el,direct sau prin aluzii rutcioase.Nu sunt sigur c pot face fa
acestui lucru.Cineva i va aminti...
-Ce s-i aminteasc? N-ai fcut nimic.Nu eti rspunztoare pentru greelile
tatlui tu.Nu eti rspunztoare c el te-a compromis,pe tine i pe Violet,
lsndu-i pe unii s cread c tu faci parte din afacerile lui murdare.E vina lui,nu
a ta.Cullen se ncrunt,convins c ea nu fusese pe deplin sincer cu el.
Krystal,uit-te la mine,continu el.Nu te voi lsa s m nvinuieti pe mine
pentru ce-a fcut tatl tu.Asta n-are nimic de-a face cu cine suntem sau cu ce
avem noi doi.Indiferent ce contract semnm,nu nseamn c ne vom tri vieile
dup el.Dac relaia noastr merge sau nu,asta depinde de ceea ce spunem,ce
facem i ce simim amndoi.i nu te voi lsa s pleci pn nu voi ti c asta vrei
cu adevrat.Tcere.
-Spune-mi ce gndeti,spuse el ncet.Obosit,stoars,ea ridic privirea spre el.
-n clipa de fa nu tiu ce gndesc,spuse ea,ridicnd neajutorat din umeri.Am
senzaia c nu sunt n stare s-mi fac ordine n gnduri.El o prinse de brae.
-Atunci,nu-i face.Vom atepta pn dup plecarea lui Violet i Gadsden,apoi
vom lua totul,bucic cu bucic i vom vedea ce nu merge.Ne-am neles?
Uurat c nu va fi obligat s nfrunte situaia pn atunci,ea aprob din cap.
-Bine.Nu facem nimic pn ce Violet i Gadsden nu se ntorc la San Francisco.
-i vom locui aici,iar lor le vom lsa apartamentul de la Granger House...pentru
moment.Cullen se acuz n gnd,pentru c nu-i intuise mai devreme
vulnerabilitatea.La naiba,ea fugise doar de acolo,nu-i aa? i fusese nevinovat.
Nimeni nu tia asta mai bine ca ea.Dar chiar i aa,ea continuase s se acuze,
fiind sigur c nimeni n-o va crede.Fugise,n loc s-i nfrunte pe ceilali.Exact
aa cum ncercase s fug acum de el.Iar acest lucru urma s se sfreasc.i
zmbi slab.
-Aa strmt cum este,vom rmne aici.
-Bine.Se aplec i-o srut pe vrful nasului,nc nu tii,doamn,adug el,dar

vei scpa de toate fricile tale pentru totdeauna.


n dimineaa urmtoare,cu dou zile naintea recepiei pentru colectare de
fonduri,Krystal se trezise devreme,dar Cullen plecase deja.Se simi cuprins de
dezamgire i frustrare.Nu se mai culcaser mpreun de cnd ea plecase de la
Granger House.n cele ase sptmni ct sttuse acolo,nu trecuse o zi fr s
fac dragoste.Acest lucru devenise ceva esenial.Acum,era suficient ca el s
apar n faa ei i simea cum sngele ncepe s-i clocoteasc.Dorina era
aproape vizibil.Dar dat fiind relaia lor att de instabil,cum putea ea s-i
comunice uriaa nevoie de el? Cullen drag,te superi dac sar pe tine? Sun
minunat!
Enervat pe sine,iei din apartament i merse jos,n birou.Din fericire,fu imediat
absorbit de munca ei.Lucr timp de o or pentru a aduce contabilitatea la zi.
Not cteva instruciuni pentru noaptea care urma,fcu ordine pe birou i plec.
Porni cu camioneta,fr s aib o int anume.Nu departe de Granger House era
o strdu cu magazine mici,intime,cu mrfuri de bun calitate i preuri destul
de ridicate.i urm impulsul i conduse spre acea direcie; opri i ncepu s
hoinreasc prin zon.Un magazin avea o firm care srea n ochi,scris cu
caractere aurii,pe fond negru: MOKI-HANA.Krystal deschise ua i intr
nuntru,fiind de ndat copleit de articolele n stil hawaian.O femeie brunet
apru de dup o perdea ce ddea n spatele magazinului,zmbindu-i larg.
-Ezitai,domnioar.Dar nu trebuie.Vei fi uimit de numrul mare de pe
continent crora le place stilul i materialele de pe insule.Krystal ddu din cap.
-Totui,nu este ceea ce caut.Vru s se ntoarc i s plece.N-ar fi trebuit s
intru...
-Sigur c trebuia s intrai.Femeia veni spre ea,apucnd-o de bra i strngnd-o
uor.Venii n spate i dai-mi voie s v art cteva lucruri.Poate gsii ceva.
Camera din spate era enorm.Krystal rmase uimit.Se ateptase s vad doar
grmezi de haine din insule.Dar vzu cabine de prob spaioase,cu cliente care
probau.n afar de asta se mai aflau i cteva maini de cusut la care se lucra
intens.Ajutoarele crau maldre de haine frumoase i scumpe.Krystal privi spre
nsoitoarea ei.
-O activitate intens,murmur ea.
-Da.Eu sunt Muki-hana.Cnd am venit prima oar de pe insule am avut de gnd
s m rezum doar la materialele i stilul inutului meu natal.Dar curiozitatea i
dorina de a deveni un mare designer m-au fcut s merg mai departe.Am
dobndit n timp o clientel serioas i loial.

i nu-i jefuiesc,s tii,ncheie ea mndr,fcnd-o pe Krystal s zmbeasc.


-Nici eu,spuse Krystal,i-i explic femeii despre afacerea ei.i,vedei,am vrut...
am nevoie de o rochie frumoas,iar garderoba mea e destul de srac.
-Spunei-mi doar o cifr orientativ,spuse Moki-hana,cu accentul ei melodios,
hawaian.Krystal i spuse i primi un rnjet din partea desenatoarei.
-Prea mic,spuse ea,strmbndu-se.
-Deloc,spuse Moki-hana.M voi ocupa chiar eu de dumneavoastr.Venii dup
mine.Krystal merse cu grij printre personalul ocupat i munii de materiale,apoi
se opri cnd fu condus ntr-o camer mare de prob.Toi pereii,inclusiv
plafonul erau acoperii de oglinzi.Nu dureaz dect un minut.Krystal ddu din
cap i se aez pe scaunul de la bar,simindu-se din ce n ce mai stnjenit.
Cnd Moki-hana nvli n camer,Krystal i uit stnjeneala.Femeia ducea pe
brae un maldr de haine.
-Nu toate sunt gata,spuse Moky-hana,gfind sub greutatea care o cra.Oftnd
uurat,depuse hainele pe o mas,apoi i ndrept spatele,tergndu-i
transpiraia de deasupra buzei superioare cu degetul arttor.Dar unele s-ar putea
s fie msura dumneavoastr.Le putei proba.Dac v place ceva,putei
comanda.
-N-am un buget foarte mare pentru mbrcminte,spuse Krystal.
-Nu v facei griji.Avei o afacere.Vei sta de vorb cu oamenii.sta-i cel mai
bun mod de a-mi face reclam.Ora urmtoare trecu ntr-un vrtej de haine i
materiale,exclamaii,mbrcat i dezbrcat diverse toalete.Cnd n cele din urm
termin,Krystal se sprijini de masa din apropiere,transpirat,bucuroas i
deprimat n acelai timp de alegerile fcute.Cheltuise mult prea mult,intrase n
banii ei pui deoparte,dar se simea liber i slbatic.
-Sper c nu voi avea insomnii din cauza asta,Moki.
-Nu vei avea,nu vei avea,i spuse Moki,napoindu-i cartea de credit.
ncrcat de pachete i lund adresa unui magazin de pantofi,plec din
magazinul Moki-hana i se urc n camionet...
n interiorul ei ncepu s se dea o lupt dac s se opreasc sau nu la magazinul
de nclminte,dar n cele din urm ced.
-Nu ai nimic ca s ncali la aceste haine,bombni ea pentru sine.
Un brbat ce mtura trotuarul din faa unui mic magazin de nclminte o privi.
-Dorii ceva,doamn?
-Nu,spuse Krystal,zmbind slab.M certam cu mine nsmi.Fac asta adeseori.i
mama fcea la fel.
-I-hi.O familie de nebuni.

Brbatul ridic din umeri i i vzu mai departe de mturat.


-Nu cunoti nici jumtate din ea,bombni Krystal,ocolindu-l i intrnd n
magazin.Un brbat n vrst sttea n spatele magazinului,lucrnd la un pantof.
Avea o expresie ce prea venic ncruntat.
-Vorbete,i se adres el lui Krystal.Lumea e ocupat,tii doar.
-Pantofi.Tui pentru a-i drege vocea.Pantofi,repet ea.
-Am.Ce mrime,ce culoare,ce stil? ntreb el irascibil,apoi i fcu semn cu
capul.Pe aici.Dintr-o dat,Krystal simi c trebuie s lupte pentru a-i stpni
hohotul de rs ce amenina s izbucneasc din interiorul ei.Fusese o diminea
nebun! n plimbarea ei ntlnise oameni foarte interesani.i,fr s tie,ei i
schimbaser dispoziia att de proast din ultimele zile.
Maina lui Cullen se afla n faa cldirii cnd ajunse acas.nainte de a ncerca s
deschid portiera,aceasta i fu smuls din mn.Privi n jos i-l vzu pe Cullen
care o privea ncruntat.Zmbetul i dispru instantaneu de pe fa.
-S-a ntmplat ceva? ntreb ea.
-Dac s-a ntmplat? Drace,da,s-a ntmplat ceva.Unde ai fost? Am sunat toat
ziua.
-Abia a trecut de prnz.
-Atunci,toat dimineaa.Unde dracu' ai fost?
-Ce s-a ntmplat?
-Nimic.Voiam s vorbesc cu tine.Se ntinse,o ridic din camionet i o puse jos.
O fric iraional o cuprinse.
-Eti sigur c nu s-a ntmplat nimic? Cullen o trase n braele lui.
-Nimic.Sincer.Doar c n-am reuit s te gsesc.N-am putut lucra,netiind unde
eti,aa c am venit acas.i lipi gura de prul ei.A vrea s lai un mesaj mai
clar pe robotul telefonic cnd mai faci aa ceva.Sentimentul de uurare care-o
cuprinse o fcu s-i pun minile dup gtul lui.
-N-am vrut s te sperii.Am fost la cumprturi.
-Ce? Tu nu te duci niciodat la cumprturi.Zmbetul lui strmb fcu s i se
strng inima.
-Ei bine,am fost de data asta.i atinse uor obrazul.El cltin din cap.
-Ce dracu m intereseaz,atta timp ct eti teafr.Fcur civa pai mpreun,
fr s simt aerul rece i umed.El o trase mai aproape i ea nu se opuse.
-Hai nuntru,opti el.Am cumprat iaurt i nite felii subiri de unc.
Vnztorul mi-a spus c nepotul lui numete aceast cur Stil westfalian.
-Pine de secar i sos de ridichi,spuse Krystal.tia c obrajii i erau
mbujorai.Era att de excitant,aproape de nesuportat,s fie mpreun cu el,s

stea de vorb,s rd.i lipsiser att de mult aceste lucruri,nct toat fiina o
durea.M duc s-mi iau lucrurile,opti ea.Cullen i-o lu nainte i scoase
pachetele din main.
-Arat-mi ce i-ai cumprat n timp ce mncm.Se ntoarse i se aplec s-o
srute,plcndu-i felul n care roise.
-Mi-am cumprat multe,mrturisi ea.Dar a fost distractiv...
-Vei mbrca ceva nou la recepia dat pentru colectarea de fonduri?
-Da.
-De-abia atept s vd.Ea se rsuci,ndreptndu-se spre treptele ce duceau la
apartament.Voia s-i fac plcere,voia s depeasc bariera ridicat ntre
ei.Voia s se ntoarc spre el i s-i spun c-l iubete,c vrea s fie cu el,
aproape de el,iubindu-l.n schimb,i spuse c-i place unca.
-ntotdeauna i-e foame,spuse Cullen,dar niciodat nu te ngrai.O iubea aa cum
era,se gndi el.Iar mersul n spatele ei,n timp ce urca scara era o ncntare.
Legnatul corpului ei subire,fcea ca dorina din interiorul lui s ating
dimensiuni nebnuite.
-i ie i este ntotdeauna foame,spuse ea chicotind,apoi alerg nainte i
deschise ua apartamentului.El trecu pe lng ea,ducnd pachetele.
-Poate ai putea rezolva tu asta pentru mine.Obrajii ei se nroir puternic.
-N-am avea timp.Trebuie s te ntorci la serviciu.
-ncearc s m convingi s-mi iau dup-amiaza liber,spuse el rguit,aeznd
pachetele pe msua din living i ntorcndu-se spre ea.
Respirnd ntretiat,tremurnd din tot corpul,ea se for s zmbeasc.
-Poate c-o voi face.
-F-o.
-Mai bine am mnca,spuse ea repede.Altfel celul ar putea mnca unca.De ce
spusese un lucru prostesc? El o mngie cu un deget pe obraz.
-N-avem cel.
-ntotdeauna mi-am dorit unul.E o prostie,nu?
-Ai trit la o ferm din Pensylvania,nu-i aa? Ea oft adnc i se rsuci pe
jumtate cu faa de la el.
-Da.Dar dup moartea mamei am petrecut muli ani cltorind cu tata.Nu era loc
sau timp pentru un animal n viaa noastr nomad.Zmbi trist.Dar nu m-a
deranjat,adug ea.El vzu i simi ce se ascundea n spatele acestui zmbet.l
nfurie cnd se gndi cum o dezrdcinase tatl ei,pentru ca apoi s-o neglijeze
cnd avea mai mult nevoie de siguran i de fericire.i petrecu braul n jurul
mijlocului ei,aplecndu-se spre ea.

-Ar trebui s mncm,murmur ea,cu ochii nchii.


-Aa e.El urmri emoiile zugrvite pe faa ei,remarcnd vulnerabilitatea...i
dorina.ncetul cu ncetul,se apropiau tot mai mult unul de altul.
Mncar iaurt,unc pe pine de secar cu sos de ridichi n oet.Cidrul pe care-l
bur li se prur un adevrat nectar.
-De ce are un gust att de bun? l ntreb ea pe Cullen.El o privi,apoi izbucni n
rs.Ce-i att de amuzant?
-i eu m ntrebam acelai lucru.
-Minile simple gndesc la fel?
-Minile mari,dragostea mea,minile mari.Nu se va ntoarce la serviciu dect
dac ea i va spune s plece,hotr el.Bun cidru,spuse Cullen.
-Sunt bune merele din Washington,spuse ea.
-Ce avem la desert? El i puse coatele amndou pe mas i se aplec,privind
sugestiv.Cnd o vzu roind,rnji.Vd c-mi citeti gndurile.
-Oricine i le-ar citi.Rsul ei era ezitant,minile i tremurau.l dorea cu o foame
pe care n-o putea nega.Fr s se gndeasc,ntinse mna spre el.
El o cuprinse cu ambele mini,fr s-i desprind ochii de ai ei.
-Eti foarte frumoas.i srut palma.
-i nc n-ai vzut nimic,spuse ea,cu vocea tremurndu-i,n ciuda ncercrii de a
glumi.Ateapt pn m vei vedea n noile achiziii.
-De-abia atept.ntre ei se ls tcerea,iar mrejele erau transmise prin
intermediul ochilor.Se ridicar n acelai timp,de parc cineva le dduse un
semnal neauzit.Se aplecar i buzele li se ntlnir.
Inima lui Cullen btea nebunete.O explozie de senzaii i strbtu corpul,
fcndu-l s-i apese cu putere gura de a ei,nerbdtor s-i simt gustul.
Uimit de puterea acestui srut,Krystal nchise ochii,n timp ce-i lipi corpul de
al lui,tremurnd de dorin.tia ce efect avea asupra ei dragostea lui Cullen.
Faptul c putuse uita aceast for,att de puternic,o ls acum fr rsuflare.
Cum de trise fr el att de multe zile? Ere aerul pe-care-l respira.El i ls gura
i ncepu s-o srute de-a lungul gtului.!
-Cullen! strig ea,n timp ce era strbtut de valuri de cldur.
-Krystal! Iubito,eu...Telefonul sun,ntrerupnd linitea minunat.
-Nu rspunde,spuse Cullen rguit,lipind-o mai tare de el.Ascultar amndoi
robotul telefonic declanndu-se.Mai nti auzir mesajul lui Krystal,apoi cel
care sunase.
-Cullen! Gadsden la telefon.Trebuie s vii aici! Harold de pe Mary Bee a fost
lovit de un vas comercial ncrcat.Vasul e pe cale s se scufunde.Am chemat

elicopterele,dar au nevoie...Cullen ridic receptorul.


-Am plecat.Fcu o grimas spre Krystal,apoi iei n goan din apartament.
Krystal i ls capul n mini,ncercnd cu disperare s-i stpneasc emoiile
zbuciumate.
CAPITOLUL 9
n urmtoarele dou zile,Cullen veni foate rar acas.Intimitatea,care ncepuse s
se creeze ntre ei,se pierdu datorit avalanei treburilor de serviciu.
Gadsen i Violet sosir n ziua recepiei pentru colectare de fonduri,trziu dupamiaza.Cullen i spusese lui Krystal c recepia va cuprinde o cin,
discursuri,dans i...Krystal oft i ncepu s se pregteasc pentru recepie.Cum
fuseser la un pas s se mpace,ea cut s gseasc timp pentru el.Dar criza de
la serviciu nu era nc rezolvat.El muncise zi i noapte,iar cnd sosea acas era
numai pentru a dormi.Cel puin vor fi mpreun n aceast sear,dar vor fi i ali
oameni n jur...Cheia lui! Venise acas.Iei din dormitor cu halatul peste una din
noile toalete pe care era nerbdtoare s i-o vad Cullen.
-Bun,spuse ea.El zmbi,punnd jos o cuc mic.
-Bun.Vino s-i urezi bun-venit noului nostru tovar.Deschise cuca,zmbind
larg cnd i vzu expresia de uimire.Cutnd cu mna nuntru,scoase un celu
pufos,ca o minge,care schellia.F cunotin cu Maggie O'Dea.Lup irlandez cu
un arbore genealogic regal,mai vechi dect oricare dintre cunotinele tale,i cu
nite prini extrem de reuii,din cte mi s-a spus.Krystal rmase privind uimit
creatura cu picioare lungi,care porni nesigur prin camer.
-Maggie O'Dea.E frumoas.Aplecndu-se,ntinse mna spre cel.Maggie o
muc imediat de degete.Au! exclam ea.Ai dini ascuii,Maggie O.Krystal
rse,pocnind din palme.E frumoas,adug ea.Cullen lu celuul i-l duse n
buctrie.
-Nu e nc nvat,aa c va trebui s acoperim podeaua cu ziare.
-Oh! Poate folosim paie sau rumegu.Ce zici? Cullen ddu din umeri.
-Nu tiu.Cred c trebuie s-o nvm ct se poate de curnd.Art cu capul spre
serviet.Am luat i o carte despre creterea cinilor.Ne va fi de ajutor.
-Unde-ai gsit-o?Simindu-se deodat copleit de bucurie,se ls n genunchi,
ifonndu-i halatul.E cu adevrat a noastr? El se rsuci cnd i auzi vocea
nencreztoare.Atepta tensionat rspunsul lui.
-E a ta,Krystal.Cadoul meu pentru tine.O vzu cum se lupt cu valul de emoii
ce-o npdise,de parc erau prea puternice pentru a le putea ine piept.l mica
s vad ct de mult nsemna pentru ea s aib un celu,care va face tot felul de

acte antisociale n apartament.


-Unul dintre brbai a primit-o la un schimb fcut cu unul dintre pescari.Soia lui
a fcut o criz,aa c el cuta pe cineva cui s-o vnd.Am cumprat-o eu.Are
acte.Iar Lem mi-a spus c a vzut poze cu prinii ei i c erau nite cini
frumoi.Se ncrunt uor.Am uitat s-l ntreb ct se face de mare la maturitate.
Eu am avut ntotdeauna corcituri cnd eram copil,aa c nu m pricep la cinii
de ras.Dar mi nchipui c e un cine de mrime obinuit.Nu foarte mare,nu
foarte mic.Oricum,e a ta.
-E foarte frumoas.Un lup irlandez.Cred c am auzit de aceast ras.
-Lem spune c e una dintre cele mai vechi rase cunoscute de om i c erau
folosii la vntoare.Cullen se strmb cnd Maggie O'Dea ncepu s
mototoleasc ziarele ntinse pe jos.Vor urma,cred,cteva momente destul de
neplcute cu ea,adug el.
-Voi cura eu,spuse Krystal repede,temndu-se c s-ar putea rzgndi i va
duce celul napoi.Nu m deranjeaz.El i zmbi.
-i place,i asta e bine.i mie mi place.Dar trebuie s te pregteti pentru
recepie.Cur eu.Ea privi spre ceas.
-Ai face bine s te pregteti.Trebuie s ne ntlnim cu Gadsden i cu Violet
peste aproximativ patruzeci de minute.Cullen cur repede,apoi se ndrept
grbit spre baie.Krystal fu bucuroas s rmn n buctrie cu Maggie O'Dea.
Cullen i dduse celuului un ciorap vechi de care trgea acum furios,mrind
din cnd n cnd.Krystal era fermecat de curiozitatea nesfrit a celului.
Scoase cartea despre cini din servieta lui Cullen i o rsfoi pn ce ajunse la
capitolul destinat rasei respective.
-Sfinte Doamne,murmur ea,ncepnd s citeasc.Cerule! Dumnezeule!
Citi pn la capt,apoi nchise cartea i o privi pe Maggie O'Dea.Cei mai ri
cini din lume.Era ridicol.Prea att de mic.
-Cu siguran c nu vei crete att de mare,i spuse ea celuului.Eti att de
mic.Cei care au scris cartea trebuie s se fi nelat.Ridic n sus celul i rse.
Oricum,nu conteaz,spuse ea.Rmi aici.Gndindu-se c poate citise greit
statisticile privind aceast ras sau c poate Cullen se nelase asupra rasei,nu se
mai gndi i merse n dormitor pentru a termina s se mbrace.
Cullen se mbrc n baie.Cnd iei afar o gsi pe Krystal n living,
ateptndu-l.
-Dumnezeule,spuse el,oprindu-se pentru a-i face nod la cravat.Ari minunat.
Era mbrcat n negru,culoare la care el nu se ateptase s-o vad mbrcat,dar
care i venea uimitor,fcnd-o s par sofisticat i elegant.Partea de sus a

rochiei avea cteva aplicaii strlucitoare.Ciorapii negri i pantofii cu tocuri


nalte se potriveau perfect cu toaleta.
-Ai stil i eti frumoas.Iar eu te iubesc.Numai cnd o vzu cu gura deschis,el
realiz c vorbise cu voce tare.Ea se legn de pe un picior pe altul,fr s-i ia
privirea de la el.
-Acum,am spus-o,opti el rguit i n-am de gnd s retrag.
-Nu retrage,zise ea,ntinznd minile spre el.El ls capetele cravatei desfcute
i veni spre ea.
-Mrrr.Urletul de disperare i fcu pe amndoi s se ntoarc i s mearg grbii
la buctrie.Celuul reuise s-i prind capul ntr-unul din sertarele
ntredeschise i acum schellia i mria de furie i de fric.
Cullen i eliber capul i se ntoarse spre Krystal.
-Avea perfect dreptate.Se ncrunt.Dar m-am sturat s tot fim ntrerupi.Ridic
celuul i-l puse din nou n cuca mobil,mpreun cu o farfurie cu ap i ceva
mncare.Apoi se ridic i se ntoarse spre Krystal.Nu vom mai fi,spuse el.Vreau
s-i spun c te iubesc.i c vreau s m cstoresc cu tine,nu doar s triesc cu
tine.Dac ne mai certm,vom rezolva pe loc orice controvers.Nu vreau s m
mai despart de tine dect dac mi vei spune tu s plec.
-Nu-i voi spune.Tremurnd din tot corpul,veni n braele lui.Oh,Cullen,am fost
att de proast.Te iubesc,te iubesc cu adevrat,dar am fcut ca incertitudinile
mele s stea n calea dragostei noastre.
-Uit-te la mine,iubito.Privi n jos spre ochii ei umezi.Cstorete-te cu mine
imediat i vom locui unde vrei tu.
-Cred c ar trebui s ne gndim la o ferm.Maggie O'Dea are nevoie de aa
ceva.Cnd el se ncrunt privind-o ntrebtor,ea l trase spre ea,i lipi gura de a
lui i nu-l mai ls s vorbeasc.Se srutar nfometai,de parc era ceea ce le
trebuia pentru a putea supravieui.n cele din urm Cullen i desprinse gura de a
ei.
-Voi transmite prerile noastre de ru pentru c nu putem veni,spuse el rguit.
Krystal rse.
-Nu se poate.l mngie cu mna pe obraz.Dar vom avea timp mai trziu.Privi n
ochii lui.Te iubesc i te doresc n viaa mea.Nu voi mai face greeala s fug din
nou.Rmn cu tine.
-M-ai fcut un om fericit.i poi fugi oricnd doreti...atta timp ct m iei i pe
mine cu tine.
-Promit.!
-La naiba,Krystal,vreau s rmnem acas.

-tiu,spuse ea foarte serioas.Dar trebuie s mergem.


Aruncar o privire plin de dorin apartamentului,de parc plecau din Paradis.
-Nu va fi o sear foarte lung,anun Cullen.Ieir din apartament,inndu-se de
mn.
-mi place celuul meu,spuse ea,alintndu-se n timp ce strbteau cu maina
oraul.
-Cnd vom fi cstorii i voi drui multe lucruri.Vreau s fac asta.
-Vino doar acas,la mine.E tot ce-mi doresc.
-Nu-i face griji,voi veni.Krystal se simea n culmea fericirii.Viaa ei nu era
terminat.ncepea o via nou mpreun cu Cullen.Fericirea purta numele lui
Cullen.
-Eti foarte frumoas,Krystal.i vei pstra numele dup ce ne cstorim?
Ea clipi de mai multe ori la aceast ntrebare neateptat.
-A dori s port numele tu,exceptnd afacerile.Zmbi cnd l vzu rnjind.i ne
putem muta napoi la Granger House.
-Cum vrei tu,spuse el.De bucurie,minile i tremurau pe volan.Nu tiu cum am
ajuns n punctul sta,doamn,dar nu voi lsa s ne scape.
-Nici eu.ntinzndu-se,i trase cu degetul conturul urechii.i nu-i voi da drumul
niciodat s pleci.O uurare minunat o cuprinse cnd el ntoarse capul i-i lu
degetul n gur.
-Eti liber s m legi cu ctue de tine,spuse el.mi voi muta biroul la biroul
tu.
-De-abia atept s ne ntoarcem acas disear,Cullen.Sunt nerbdtoare s-i art
ct de hotrt sunt s te pstrez.Cnd l auzi gemnd,chicoti vesel.
-La naiba,a fi vrut s nu trebuiasc s mergem la aceast recepie.
-i eu.l srut pe ureche,apoi zmbi vistoare.Sunt fericit.A vrea s fi avut
bunul-sim s vorbesc cu tine dup vizita fcut lui Banks.
El i atinse uor coapsa,nainte de a pune mna pe schimbtorul de viteze.
-i eu,spuse el ncordat.Nu i-am spus c am fost s discut cu el.Din cele ce
mi-ai spus am dedus c ncerca s-i fure clienii tatlui su de luni de zile.
i,dac n-ar fi fost tatl lui,l-a fi pocnit chiar acolo,n mijlocul biroului,pe
nemernic.Krystal ridic din umeri.
-Pot da vina pe el,desigur.Dar adevrata vin e a mea.Cred c eram att de
nesigur de dragostea noastr,nct cea mai mic ndoial m-a fcut s-o iau la
goan.Acum nu mai simt aa.Voi lupta ca s te pstrez,Cullen Dempsey.
-Bun.i eu la fel.O privi ncruntat,n timp ce intra cu maina n garaj.Nu uita,i
aminti el.E o sear scurt.

-Nu-i face griji.Am de gnd s te trag afar de pr dac va fi cazul.


EPILOG
Krystal Dempsey deschise ochii i privi drept spre faa ngrijorat a soului ei.
-M simt bine.
-Da,spuse Cullen rguit.O srut pe obraz,apoi pe gur,zbovind un pic mai
mult.Un biat,adug el.Avem un biat.
-tiu.Eram acolo,spuse Krystal rznd,apoi csc cu gura pn la urechi.nainte
de a nate m simeam ca un elefant.Ar fi trebuit s tiu c fiul tu se va opune
naterii.i place confortul exact ca ie.Perioada,de mai mult de un an scurs de la
cstoria lor,fusese pentru Krystal o adevrat lecie de fericire.Cltorise
mpreun cu soul ei,l nsoise pe vasele lui de pescuit,cumprase mpreun cu
el o ferm pe care o fcuser reedina lor permanent.i rse...fusese permanent
vesel i bine dispus.
-Nu glumi n legtur cu naterea,bombni Cullen.Am fost att de speriat.Se
ncrunt spre ea,apoi o srut pe sprncean,pe nas,pe buze.Ai avut o natere a
naibii de grea,adug el.
-Bine c am avut o condiie fizic bun.Toat munca de la ferm a meritat.
-A fost prea mult pentru tine.Un copil mi se pare suficient.
-Oh,nu,ai spus c ar trebui s avem o duzin.Krystal se simea epuizat,dar
fericit i mulumit.tiuse ct de ngrijorat fusese el,ct de speriat.Nu plecase
nici o clip de lng ea,ajutnd-o n toate fazele dificile ale travaliului,
susinnd-o,dndu-i putere.Acum se strmb spre ea.
-n nici un caz.Hai s avem grij de Cullen Gadsden nainte de a ne gndi la ali
copii.Se ncrunt i adug: Ar fi trebuit s locuim la Granger House.Aa n-am
fi avut att de mers pn la spital.
-N-am stat la Granger House din cauza mixtei noastre Maggie O'Deai a celor
aproape aizeci de kilograme ale ei.E prea mare pentru a o ine n ora.Krystal i
atinse obrazul,zmbind cu drag ctre soul ei,care-i adusese att de mult n
via.Nu numai ajutorul acordat firmei ei n ultimele luni ale sarcinii.O
nconjurase cu dragoste,atenie i bun dispoziie,nct ea cunoscuse mai mult
fericire dect cunoscuse vreodat c exist.
Cstoria cu Cullen fusese mult mai mult dect se ateptase ea.i uniser
inimile,minile i corpurile,mprind unul cu altul,fiecare nou experien.
Cullen i artase clar c viaa mpreun cu ea era tot ce-i dorea.
Ea ncercase s-i arate acelai lucru,iar dragostea pentru el crescuse cu fiecare zi.
-Te iubesc,Cullen,i spuse ea acum,aa cum fcuse n fiecare zi de cnd se

cstoriser.El zmbi.
-i eu,doamn.A fost minunat.Iar acum avem un fiu.i pocni palmele.Violet i
Gadsden ateapt la Granger House s afle vestea cea mare.Va trebui s-i sun.
Sunt foarte emoionai.Krystal ddu din cap,cscnd din nou.
-tiu.De cnd s-au cstorit au devenit prinii notri,nu-i aa? Uneori uit c nu
sunt cu adevrat.Zmbi somnoroas.Fiul nostru va fi foarte rsfat,cred,adug
ea.
-De ce nu? E adorabil,la fel ca mama lui.
-i ca tatl lui.Se ntinse pentru a-i pune minile dup gtul lui.El se aplec s-o
srute.
-Viaa e frumoas mpreun cu tine,nevast.M-ai fcut att de fericit...chiar dac
m-ai speriat al naibii de tare n ultimele douzeci i patru de ore.Faa i fu din
nou marcat de ngrijorare.S nu m prseti,Krystal,adug el.Am nevoie de
tine.O srut din nou.
-i eu am nevoie de tine,ntotdeauna,spuse ea,rspunzndu-i la srut.
Apoi,amndoi n acelai timp,se ntoarser i privir mica fiin ce dormea pe
burt n ptuul de spital.
-N-am crezut niciodat c viaa poate fi att de plin,murmur Cullen.
-Nici eu.Nu voi mai fugi niciodat de via.Sunt prea multe motive pentru care
merit s trieti.Am nvat asta...cu greu.l srut din nou.Nu vreau s spun c
n-a fost minunat s vin la Seattle...i s te cunosc pe tine.A fost.
-Da.Nu-i putea lua privirea de la ea.Materitatea te-a fcut i mai frumoas.
-Mulumesc.
-Srut-m i iubete-m,Krystal Dempsey.
-Te iubesc i te voi iubi mereu.Tu mi-ai dat via.
SFARSIT