Sunteți pe pagina 1din 525

- CAIN I ABEL -

JEFFREY ARCHER

CAIN i ABEL

Traducerea de DOINA CERCEANU Titlul original:KANE AND ABEL, 1979

- JEFFREY ARCHER -

Prefa
Jeffrey Archer este unul dintre cei mai citii scriitori britanici contemporani. Dei nu a beneficiat n mod deosebit de adaptri cinematografice sau TV, crile sale se vnd chiar mai repede dect cele ale lui John le Carre, Frederick Forsyth i Stephen King. A fost publicat n 60 de ri i tradus n 25 limbi iar numrul crilor vndute a depit demult o sut cincizeci milioane exemplare. Secretul acestui succes trebuie cutat n talentul su de povestitor. Pete Murray l numete pe Jeffrey Archer cel mai mare narator britanic contemporan, Los Angeles Times l plaseaz printre primii zece povestitori din lume, iar Newcastle Evening Chronicle declar: Dac Premiul Nobel s-ar acorda pentru arta povestirii, Jeffrey Archer l-ar primi cu certitudine Unii critici literari l pun alturi de Galsworthy sau Somerset Maugham. Pe ultimul, Jeffrey Archer l apreciaz n mod deosebit: Cred c Graham Greene este cel mai bun scriitor de limb englez, dar Maugham este un povestitor mai bun. Ali critici literari, mai cu seam aa numiii high-brow l trateaz pe Jeffrey Archer ca pe un scriitor minor ale crui cri se vnd bine dar nu sunt sortite a intra n istoria literaturii. Acestor critici Jeffrey Archer le-a rspuns n 1989, cu prilejul lansrii crii sale A Twist in the Tale astfel: Trebuie s fii un bun povestitor ca s supravieuieti ca scriitor... Dac eti doar un scriitor i nu un bun povestitor oamenii nu te citesc... Patrick White a ctigat Premiul Nobel pentru literatur, dar nimeni nu-i mai amintete de el pentru c nimeni nu-l citete. De ce? Pentru c nu este un bun povestitor. Frazele lui sunt frumos construite, mai frumoase dect ale multora dintre noi, dar el nu tie s povesteasc. Jeffrey Archer s-a nscut la 15 aprilie 1940 n Somerset, tatl su a fost consul n Singapore, iar mama ziarist. i-a fcut educaia la Wellington i Oxford. Ca student a reprezentat culorile Marii Britanii la alergri, la Jocurile Olimpice din 1964. La vrsta de 29 ani este ales n camera Comunelor (din partea Partidului Conservator) fiind cel mai tnr membru al Parlamentului Britanic. La 34 ani demisioneaz n urma falimentului unei firme canadiene frauduloase n care investise foarte muli bani, faliment ce-l las cu o datorie de 620 000 $. i-a vndut casa din Kensington, maina, a ncercat s-i gseasc o slujb, dar n-a reuit. Fiind un tip
3

- CAIN I ABEL -

pragmatic, a hotrt ca evenimentele ce l-au determinat s prseasc viaa politic s le transpun ntr-o carte. Aa c s-a aezat la masa de lucru i a scris Nici un bnu mai mult, nici un bnu mai puin, roman care a aprut n 1976 i s-a bucurat de un succes neateptat. A urmat n 1977 S-i spunem Preedintelui? un policier imaginnd un complot pentru asasinarea lui Teddy Kennedy. Cele dou cri l-au scpat aproape complet de datorii. n 1979 a aprut Kane i Abel care a fcut imediat nconjurul lumii plasndu-l pe Jeffrey Archer n ealonul de vrf al romancierilor contemporani i l-a transformat peste noapte n milionar. Au urmat apoi: O tolb cu sgei (1980), Fiica rtcitoare (1982), Primul ntre egali (1984), O problem de onoare (1986) Poveti cu ntorsturi neateptate (1989), toate best-seller-uri. Prima sa pies de teatru Dincolo de orice ndoial, s-a jucat doi ani n ir cu casa nchis, iar piesa Exclusiv a avut n distribuie nume de prestigiu ca: Paul Scofield, Alec McGowan, Eileen Atkins. n anul 1985 Jeffrey Archer revine n politic, fiind unul din colaboratorii apropiai ai doamnei Thatcher i este ales vicepreedinte al Partidului Conservator. Rmne n aceast funcie doar un an pentru c dou ziare londoneze de scandal l calomniaz c ar fi avut relaii cu o prostituat. Din nou este nevoit s demisioneze. D n judecat cele dou ziare i ctig procesul n 1987. I se pltesc daune n valoare de un milion pe care le doneaz aproape n totalitate catedralei Ely. Politica i scrisul sunt dominantele majore ale lui Jeffrey Archer. Viitorul va decide care dintre ele va atrna mai mult n balan, dei opiunile declarate nu o singur dat de scriitor par a nclina talerul spre politic. Politica rmne prima mea iubire, este fraza care revine ca un leit-motiv n interviurile acordate de Jeffrey Archer presei. Milioanele sale de cititori l prefer pe scriitorul Jeffrey Archer i sperm c printre ei se vor numra i cititorii romni crora le oferim aceast traducere Cain i Abel din opera sa ce va fi urmat nu peste mult vreme de Fiica rtcitoare, cele dou cri cuprinznd povestea a dou familii, pe parcursul a dou generaii, avnd ca fundal zbuciumatul secol al XX-lea. Doina Cerceanu

- JEFFREY ARCHER -

Autorul ine s mulumeasc celor doi brbai care au fcut posibil aceast carte. Amndoi doresc ca numele lor s fie trecut sub tcere, unul dintre ei pentru c lucreaz la propria sa carte autobiografic, cellalt pentru c nc ocup funcii importante n viaa public a Statelor Unite ale Americii.

Pentru Michael i Jane

- CAIN I ABEL -

Partea I 1
18 aprilie 1906 Slonim, Polonia. Urletele ei de durere au ncetat doar n clipa n care a murit. Abia atunci a nceput ftul s ipe. Biatul care vna iepuri n pdure nu era sigur dac ultimul ipt al femeii sau primul al copilului fusese cel care-l alarmase. S-a rsucit brusc pe clcie, simind n preajm pericolul i a cutat struitor cu privirea s descopere animalul care se afla n chinuri att de cumplite. Pn acum nu auzise niciodat vreo vietate care s scoat ipete att de sfietoare. S-a ndreptat prudent spre locul de unde venea zgomotul; iptul se transformase acum n scncet, dar tot nu semna cu vaietul vreunui animal cunoscut. Spera ca vietatea s fie destul de mic, s-o poat omor; aa, cel puin, vor avea la mas altceva, nu tot iepure. Bieelul nainta tiptil spre ru, spre locul de unde se auzise zgomotul ciudat, alerga din copac n copac, lipindu-i umerii de scoara lor, ca de un scut protector, simind nevoia s ating ceva. Niciodat s nu stai n plin vedere, l nvase tatl lui. Cnd a ajuns la marginea pdurii, n faa ochilor i-a aprut neted ca palma valea care cobora la ru, dar tot i-a mai trebuit ceva timp pn a descoperit c sunetele ciudate nu veneau de la un animal. A continuat s se trasc spre locul de unde se auzea scncetul, dar acum era la cmp deschis, lipsit de orice aprare. Apoi, dintr-o dat, a zrit femeia cu rochia ridicat deasupra mijlocului i cu picioarele goale, larg rsfirate. Pn atunci nu vzuse niciodat o femeie ntr-o stare ca aceasta. A alergat repede spre ea i a rmas cu privirile pironite asupra pntecului, fiind destul de speriat ca s ating ceva. ntre picioarele femeii zcea trupul unui animal mic, roz i jilav, legat de ea prin ceva ce semna cu o sfoar. Micul vntor a lsat jos iepurii abia jupuii i a ngenuncheat lng firava creatur. A rmas uitndu-se la ea nuc o bun bucat de vreme i apoi i-a ntors privirile spre femeie, ca imediat s-i regrete hotrrea. Ea deja se nvineise de frig. Chipul obosit, de numai douzeci i trei de ani i s-a prut biatului ca de femeie trecut de
6

- JEFFREY ARCHER -

mijlocul vieii. C era moart, nu trebuia s-i spun cineva, vedea i el prea bine. A ridicat trupul micu i alunecos. Dac l-ai fi ntrebat de ce, i-ar fi rspuns c s-a temut c unghiile micue au s zgrie faa boit, dar nu l-a ntrebat nimeni. Apoi i-a dat seama c mama i pruncul nu puteau fi separai din cauza unei sfori subiri. Cu cteva zile n urm fusese martor la naterea unui miel i acum ncerca s-i aduc aminte ce fcuse pstorul. Da, i amintea, dar cum s-i ia el inima n dini i s procedeze la fel cu un copil? Scncetul a ncetat i i-a dat seama c hotrrea trebuie luat imediat. i-a scos cuitul din teac, cel pe care-l folosise ca s jupoaie iepurii, l-a ters de mnec i, ovind doar o clip, a tiat sfoara foarte aproape de trupul copilului. Sngele a nceput s curg uvoi din ambele capete. Ce fcuse pstorul atunci cnd se nscuse mielul? Un nod ca s opreasc sngele. Da, era sigur, absolut sigur. A smuls cteva fire de iarb de lng el i a legat n grab cordonul ombilical. A luat copilul n brae. S-a ridicat cu mare bgare de seam n picioare lsnd pe pmnt trei iepuri jupuii i femeia moart care dduse natere acestui prunc. nainte de a porni la drum, a adus picioarele mamei unul lng cellalt i i-a tras rochia peste genunchi. I s-a prut c acesta era lucrul potrivit ce se cerea fcut. Doamne Dumnezeule, a rostit el cu voce tare, aa cum se ntmpla ntotdeauna cnd fcea ceva din cale afar de bun sau din cale afar de ru. Acum nc nu era sigur care dintre cele dou alternative o alesese. Apoi micul vntor s-a pus pe fug spre ctunul unde tia c mama lui pregtete cina, ateptnd doar s frig iepurii, toate celelalte fiind deja gata. Pesemne c ea se ntreba ci iepuri vor fi de data asta; cu o familie cu opt guri de hrnit, avea nevoie de cel puin trei iepuri. Uneori el reuea s vin cu o ra, o gsc sau chiar un fazan rtcit de pe moia baronului, unde lucra i tatl lui. n seara asta el prinsese un animal cu totul diferit i, cnd a ajuns acas, micul vntor n-a ndrznit s-i dezlipeasc nici mcar o mn de pe trofeul lui, aa c a btut cu piciorul gol n u pn ce mama l-a auzit i i-a deschis. n tcere, i-a ntins ofranda. Pentru moment, ea n-a fcut nici o micare ca s-i ia creatura din brae, ci a rmas n picioare, cu o mn lipit de piept i cu ochii pironit asupra jalnicei priveliti.
7

- CAIN I ABEL -

Sfinte Dumnezeule, a spus ea n cele din urm i i-a fcut cruce. Biatul i-a nlat privirile spre chipul mamei ncercnd s citeasc pe el: semnele erau oare de bucurie sau de mnie? A desluit n ochii ei o duioie pe care nu i-o vzuse niciodat pn acum. Atunci a tiut c ceea ce fcuse trebuie s fie un lucru bun. Este un copil, mmico? Da, un bieel, a rspuns mama dnd din cap cu tristee. Unde l-ai gsit? Jos, la ru. i mama? E moart. Ea i-a fcut din nou semnul crucii. Repede, alearg i spune-i tatlui tu ce s-a ntmplat. El o s-o gseasc pe Urszula Wojnak la conac i s-i duci pe amndoi la mam, apoi v ntoarcei cu toii aici. Micul vntor i-a dat bieelul mamei sale, fiind destul de fericit c nu i-a alunecat din mini ciudata creatur. Scpat de griji acum, i-a ters palmele de pantaloni i a plecat n goan si caute tatl. Mama a mpins ua cu umrul i a strigat-o pe fata care era cea mai mare dintre copii ca s pun o oal cu ap pe sob. S-a aezat pe un scaun, s-a descheiat la piept i i-a dus sfrcul vetejit spre gura mic, zbrcit. Sophia, fiica ei cea mai mic, de numai ase luni, avea s rmn fr cin n seara asta; deci, mai gndete-te; pesemne ntreaga familie va spune acelai lucru. Are atunci vreun rost? a ntrebat femeia cu voce tare, acoperind copilul cu un al. Biet prunc, pn mine diminea o s fii deja mort. Dar gndurile astea nu le-a repetat n faa Urszulei Wojnak noaptea trziu, cnd moaa a splat ftul i i-a netezit buricul rsucit. Brbatul ei sttea n picioare tcut, urmrind scena. Cnd i trece pragul un oaspete, intr Dumnezeu n casa ta, a spus femeia citnd un vechi proverb polonez. Soul a scuipat. La naiba! i aa avem destui copii. Femeia s-a fcut c nu l-a auzit i a mngiat prul negru i moale de pe capul copilului. Cum o s-i spunem? i-a ntrebat femeia brbatul. El a ridicat din umeri.
8

- JEFFREY ARCHER -

Cui i pas? Las-l s mearg la groap i fr nume.

- CAIN I ABEL -

2
18 aprilie 1906 Boston, Massachusetts. Doctorul l-a prins pe noul nscut de glezne i l-a btut cu palma peste fund. Copilul a nceput s ipe. n Boston, statul Massachusetts exist un spital care trateaz cu precdere bolile celor bogai i, n anume ocazii, i permite s aduc pe lume noua generaie a celor rsfai de soart. n Spitalul General din Massachusetts mamele nu ip i, cu siguran, nu nasc cu rochia pe ele. Aa ceva nu se cade. Un tnr msura n sus i n jos coridorul din faa camerei de nateri; nuntru, doi obstetricieni i medicul casei erau la datorie. Acest tat respingea asumarea oricrui risc pentru primul su nscut. Cei doi mamoi aveau s fie pltii cu sume mari de bani, pur i simplu, numai pentru c au asistat la natere. Unul dintre ei, care sub halatul alb purta haine de sear, trebuia s mearg mai trziu la un dineu, dar nu-i putea permite s nu fie prezent la aceast natere cu totul special. Cei trei trseser mai devreme la sori spre a se alege cel care se va ocupa de naterea copilului i doctorul MacKenzie, medicul familiei, ctigase: Este un doctor cu o reputaie solid, cert, i spunea n sinea lui tatl n timp ce se plimba fr astmpr pe coridor. Nu c ar fi avut vreun motiv ca s fie nelinitit. Richard i dusese soia la spital cu trsura n aceast diminea, cnd, dup calculele ei, era cea de a douzeci i opta zi din luna a noua. Chinurile facerii ncepuser curnd dup micul dejun i lui Richard i se dduser asigurri c naterea nu va avea loc nainte ca banca s-i nchid porile pentru acea zi. Tatl era un om disciplinat i nu vedea nici un motiv pentru care naterea trebuia s ntrerup viaa sa bine organizat. Aa c a venit dup nchiderea bncii i acum continua s msoare n lung i n lat coridorul. Asistentele i doctorii tineri treceau n grab pe lng el, contieni de prezena lui, coborndu-i vocile cnd se aflau aproape i ridicndu-le din nou doar atunci cnd nu mai puteau fi auzii. El nici n-a bgat de seam pentru c era obinuit ca toat lumea s-l trateze n acest mod. Mai toi dintre ei nu-l vzuser niciodat n carne i oase, dar toi tiau cine este. Dac va avea un biat, un fiu, probabil c va construi o nou arip pentru copii, de care spitalul are atta nevoie. El deja
10

- JEFFREY ARCHER -

finanase ridicarea unei biblioteci i a unei coli. n ateptarea evenimentului, tatl ncerca s citeasc ziarul de sear, parcurgnd cuvintele cu privirea, dar fr a le percepe nelesul. Era nervos, chiar ngrijorat. Acestor medici n-o s le treac niciodat prin cap c trebuie s fie neaprat biat, biat, care ntro bun zi, avea s-i ia locul ca preedinte al bncii. A rsfoit paginile ziarului The Evening Transcript. Echipa Red Sox din Boston o nvinsese pe Highlanders din New-York unii aveau ce s srbtoreasc! Apoi i-a amintit titlul de pe prima pagin i a revenit la ea. Cel mai cumplit cutremur de pmnt care a fost vreodat n America. Dezastru n San Francisco, cel puin patru sute de mori alii i vor plnge morii. tirea i displcea pentru c abtea atenia de la naterea fiului su. Oamenii i vor aminti despre cu totul altceva n legtur cu aceast zi. Nu-i trecuse niciodat prin minte, nici mcar pentru o clip, c s-ar putea s fie fat. A revenit la paginile financiare i a verificat bursa valorilor care sczuse foarte brusc; acel cutremur blestemat i adusese o pierdere de o sut de mii de dolari din cauza cderii valorii aciunilor, dar, cum averea sa personal depea aisprezece milioane de dolari, trebuia s fie ceva mai mult dect un cutremur n California ca s-l afecteze. Acum putea tri din dobnda dobnzilor, aa c ntotdeauna va rmne intact capitalul de aisprezece milioane, ateptndu-l pe fiul su care nc nu se nscuse. A continuat s msoare coridorul cu pasul i s citeasc The Transcript. Obstetricianul n haine de sear a mpins ua batant de la sala de nateri ca s aduc vetile. A simit c trebuie s fac ceva pentru suma mare de bani, nemeritat, i era cel mai potrivit mbrcat ca s fac anunul. Pentru o clip cei doi brbai s-au privit lung n ochi. i doctorul se simea puin nervos, dar nu avea de gnd s lase ca tatl s citeasc ceva pe chipul lui. Felicitri, domnule, avei un biat, un biat micu care arat grozav. Ce remarci stupide fac oamenii cnd se nate un copil, a reflectat tatl; cum ar putea fi altfel dect mic? Vestea nc nu-i penetrase creierul un fiu. Aproape c i-a mulumit lui Dumnezeu. Obstetricianul a ndrznit s pun o ntrebare ca s rup tcerea. V-ai hotrt ce nume o s-i dai? Tatl a rspuns fr nici o ovial:
11

- CAIN I ABEL -

William Lowell Kane.

12

- JEFFREY ARCHER -

3
Trziu, dup ce agitaia provocat de apariia copilului a trecut i restul familiei s-a dus la culcare, mama a rmas treaz, cu pruncul n brae. Helena Koskiewicz credea n via i ea nscuse nou copii ca s-o dovedeasc. Dei pierduse trei de mici, nu fusese din vina ei, ea luptase pentru fiecare n parte. Acum, la treizeci i cinci de ani tia c Jasio al ei, care cndva fusese plin de vigoare, n-are s-i mai fac nici fete, nici biei. Dumnezeu i trimisese pruncul sta; cu siguran i era dat s triasc. Credina Helenei era simpl, ceea ce fusese spre binele ei, pentru c soarta nu i-a hrzit s duc vreodat o altfel de via dect foarte simpl. Prul i era crunt i trupul subire, nu pentru c aa i-ar fi fost voia, ci din lips de hran, munc mult i bani deloc. Niciodat nu i-a trecut prin minte s se plng, dar ridurile de pe chipul ei o fceau s par mai degrab bunic dect mam. Toat viaa nu purtase nici mcar o dat haine noi. Helena i-a stors att de tare pieptul vlguit nct n jurul sfrcurilor au aprut pete roii-vineii. Au picurat civa stropi de lapte. La treizeci i cinci de ani, cnd jumtate din drumul vieii este parcurs, toi avem o oarecare experien pe care s-o dm mai departe, iar cea a Helenei Koskiewicz era destul de bogat. Micuul mamii, micu, a murmurat ea cu tandree ctre copil i i-a trecut sfrcul moale peste gura fcut pung. Ochii albatri s-au deschis i picturi minuscule de transpiraie au aprut pe nasul copilului n timp ce ncerca s sug. n cele din urm, fr voia ei, mama a czut ntr-un somn adnc. Jasio Koskiewicz, un brbat solid, nu prea dezgheat la minte, dar cu o musta bogat, singura ce-l scotea din anonimatul unei existene, de altfel, umile, cnd s-a sculat la cinci dimineaa, a gsit soia i copilul adormii n balansoar. El nu observase absena ei din pat peste noapte. A rmas cu ochii pironii asupra bastardului, care, slav lui Dumnezeu, mcar nu mai plngea. S fie oare mort? Jasio a gsit de cuviin c cel mai simplu mod de a rezolva dilema era s se duc la lucru i s nu mai dea nici o atenie intrusului; s rmn femeia s-i fac griji legate de via i moarte; datoria lui era s fie pe moia baronului la prima gean de lumin. A nghiit cteva guri zdravene de lapte de capr i i-a ters mustaa bogat cu mneca de la cma.
13

- CAIN I ABEL -

Apoi a nhat un codru de pine cu o mn i capcanele cu cealalt i s-a strecurat fr zgomot din cas de team s nu-i trezeasc soia i, n acest fel, s se implice cu ceva. A pornit cu pai mari spre pdure fr a se mai gndi la micul intrus, presupunnd doar c-l vzuse pentru ultima oar. Florentyna, fiica cea mai mare, a fost urmtoarea persoan care a intrat n buctrie chiar cu puin nainte ca vechea pendul, care de atia ani i avea propria ei msur a timpului, s bat de ora ase. Ceasul nu era de mare ajutor acelora care doreau s tie doar dac este timpul s se scoale sau s mearg la culcare. Printre ndatoririle zilnice ale Florentynei era i aceea de a pregti micul dejun, ceea ce, n sine, ar fi fost o bagatel dac n-ar fi implicat mprirea unui ceaun cu lapte de capr i a unui codru de pine din secar la o familie cu opt guri. i trebuia nelepciunea lui Solomon ca s duci la ndeplinire o asemenea sarcin nct nimeni s nu se plng c a primit mai puin dect cellalt. Florentyna i uimea pe acei care o vedeau prima oar prin frumuseea, fragilitatea i straiele ei ponosite. n ultimii trei ani nu avusese dect o singur rochie n care s se mbrace, dar, dac puteai face abstracie de tot ce o nconjura, nelegeai de ce Jasio se ndrgostise de mama ei. Prul lung i blond al Florentynei avea reflexe metalice, iar luminiele ce-i strluceau n ochi puneau n umbr consecinele srciei i malnutriiei. S-a dus n vrful picioarelor pn la balansoar i a rmas cu privirea cobort asupra mamei sale i a copilului pe care ea l iubea din clipa n care l-a vzut. Pn la cei opt ani ai si, nu avusese niciodat o ppu. De fapt, zrise odat una, cnd ai ei fuseser invitai la castelul baronului de Sfntul Nicolae. Dar chiar i atunci, ea nu atinsese minunatul obiect, dar acum simea o pornire pe care nu i-o explica de a ine acest bebelu n brae. S-a aplecat i a luat copilul de la pieptul mamei, rmnnd cu privirea pironit n ochii mici, albatri att de albatri i a nceput s fredoneze. Schimbarea de temperatur de la cldura de la snul mamei la rceala minilor fetiei l-a fcut pe micu s se nfurie. A nceput imediat s plng i a trezit-o pe mam a crei singur reacie a fost de vinovie c a adormit. Doamne Dumnezeule, nc triete, i-a spus Florentynei. Tu pregtete micul dejun pentru biei i eu o s ncerc s-i dau iar s sug.
14

- JEFFREY ARCHER -

Asculttoare, Florentyna i-a dat mamei napoi copilul i a urmrit-o cum se strduia s-i pompeze snii care o dureau. Fetia o privea hipnotizat. Grbete-te Florcia, a dojenit-o mama. i ceilali trebuie s mnnce. Florentyna i-a dat ascultare i, cnd fraii ei au cobort de la mansard unde dormeau de obicei, au srutat minile mamei n semn de bun dimineaa i au rmas cu ochii pironii asupra noului venit, plini de sfial. Tot ceea ce tiau era c acesta nu apruse din pntecele mamei lor. Florentyna era prea emoionat n dimineaa asta ca s-i mai mnnce micul dejun, aa c bieii i-au mprit poria ei fr a mai sta pe gnduri, iar partea mamei au lsat-o pe mas i au plecat la treburile lor. Nimeni n-a bgat de seam c mama nu mncase nimic de la sosirea copilului. * * *

Helena Koskiewicz era mulumit c toi copiii ei nvaser de mici s-i poarte singuri de grij. tiau s hrneasc animalele, s mulg caprele i vacile, s se ocupe de zarzavaturile din grdin i s-i vad de treburile lor zilnice fr ajutorul ei sau fr s-i mping ea de la spate. Seara, cnd s-a ntors Jasio acas, brusc, ea i-a dat seama c nu-i pregtise cina, dar Florentyna luase iepurii de la Franck, fratele ei, vntorul, i deja i pusese la prjit. Florentynei i plcea s se ocupe de masa de sear, responsabilitate ce i se ncredina doar atunci cnd mama ei nu se simea bine, iar Helena Koskiewicz rareori i permitea un asemenea lux. Tnrul vntor adusese acas patru iepuri iar tatl ase ciuperci i trei cartofi: n seara asta avea s fie un adevrat festin. Dup cin, Jasio Koskiewicz s-a aezat pe scaunul su, lng foc i a cercetat copilul cu atenie pentru prima oar. innd pruncul de subiori i sprijinindu-i gtul neajutorat cu dou degete, l-a examinat atent, cu ochii vntorului care pune capcane. Chipul zbrcit i fr dini era salvat doar de ochii frumoi, albatri. ndreptndu-i privirea spre trupul firav, ceva i-a srit imediat n ochi. S-a ncruntat i a frecat pieptul delicat, cu degetul mare. Helena, ai vzut asta? a ntrebat vntorul apsnd
15

- CAIN I ABEL -

coastele copilului. Micul i urtul bastard nu are dect un sfrc de sn. Soia lui s-a ncruntat i-a frecat i ea, la rndul ei, pielea cu degetul mare, de parc acest gest ar fi fcut s apar organul care lipsea. Soul ei avea dreptate: micul i palidul sfrc de la snul stng se afla la locul lui, dar acolo unde ar fi trebuit s apar perechea lui, n partea dreapt, pieptul era complet neted i roz ca tot trupul. nclinarea spre superstiie a femeii i-a gsit imediat surse de alimentare. Dumnezeu ni l-a trimis, a exclamat ea. Acela este semnul Lui. Brbatul i-a dat napoi copilul furios. Helena, eti nebun. Copilul este rodul lsat mamei lui de ctre un brbat cu snge stricat n vine. A scuipat n foc spre ai exprima mai limpede prerea despre prinii copilului. Oricum, eu n-a pune pariu nici pe o ceapa degerat c micul bastard o s apuce ziua de mine. Lui Jasio Koskiewicz nu-i psa nici mcar ct o ceap degerat dac pruncul o s triasc sau nu. Nu era un om ru din fire, dar biatul nu era al lui i nc o gur de hrnit nu fcea altceva dect s-i dea i mai mult btaie de cap. Dar dac aa a fost s fie, nu era treaba lui s-l ia pe Dumnezeu la ntrebri i, fr a se mai gndi ctui de puin la prunc, a czut ntr-un somn adnc lng foc. * * *

O dat cu trecerea zilelor, chiar i Jasio Koskiewicz a nceput s cread c s-ar putea ca bieelul s supravieuiasc i, dac ar fi pus pariul, ar fi pierdut. Fiul cel mai mare, vntorul, cu ajutorul frailor si mai mici, i-a fcut copilului un leagn din lemnele pe care le-au adus de pe moia baronului. Florentyna a tiat mici fii din propriile ei haine, le-a cusut laolalt i i-a fcut scutece. L-ar fi putut numi Arlechin, dac ar fi cunoscut cuvntul. De fapt, ca s-i gseasc copilului un nume s-au iscat attea nenelegeri n cas cum nu se mai ntmplase de luni de zile; numai tatl nu avea nici o prere de spus. n cele din urm, au czut cu toii de acord asupra numelui de Wladek; n capela de pe
16

- JEFFREY ARCHER -

marea moie a baronului, copilul a fost botezat cu numele de Wladek Koskiewicz, mama mulumindu-i lui Dumnezeu pentru c i-a salvat viaa, tatl resemnndu-se n faa sorii. n seara aceea, pentru a celebra botezul, au fcut o mas mai bogat ca de obicei, prin gsc primit n dar de pe moia baronului. Au mncat cu toii pe sturate. Din aceeai sear, Florentyna a nvat s mpart mncarea la nou guri.

17

- CAIN I ABEL -

4
Anne Kane a dormit linitit toat noaptea. Cnd dup micul dejun, fiul ei, William, a fost adus de una din surori, ea deabia atepta s-l ia din nou n brae. Doamn Kane, a spus brusc asistenta n uniform alb, s-i dm i bebeluului micul dejun, nu? Abia acum Anne a simit c snii i erau umflai. Asistenta a ajutat-o s se ridice n capul oaselor n pat i i-a nvat pe cei doi novici, mam i prunc, cum s procedeze. Anne, contient de faptul c, dac ar prea ncurcat, acest lucru ar fi considerat ca lips de afeciune matern, a rmas cu ochii pironii n ochii albatri ai lui William, mai albatri chiar dect cei ai tatlui, i s-a acomodat cu noua ei situaie care n-avea cum s nu-i fac plcere. La cei douzeci i unu de ani, probabil c nu-i lipsea nimic. Fusese nscut Cabot, se cstorise cu un vlstar al familiei Lowell i acum venise pe lume primul ei nscut care avea s duc mai departe tradiia neamului. Totul fusese rezumat att de succint n felicitarea pe care i-o trimisese o veche prieten din coal: Acesta este oraul Boston, Patrie a batogului i fasolei, n care cei din neamul Cabot vorbesc doar cu cei din neamul Lowell, Iar cei din neamul Lowell stau de vorb doar cu Dumnezeu. Anne a petrecut o jumtate de or conversndu-se cu William, dar n-a prea avut parte de rspunsuri. Apoi el a fost luat i dus la culcare n acelai mod n care fusese adus. Anne a rezistat eroic la fructele i bomboanele ce se gseau n jurul ei din abunden. Era hotrt ca pn la var s ncap iar n vechile rochii i s-i reia locul ce i-l merita din plin n toate revistele de mod. Nu spusese prinul de Garonne c ea era singurul lucru frumos din Boston? Prul ei lung, auriu, trsturile delicate, silueta zvelt erau admirate cu fervoare n orae pe care ea nu le vizitase niciodat. A verificat n oglind: nu-i apruse nici o cut pe chip; oamenii cu greu aveau s cread c este mama acestui biat voinic. Mulumesc lui Dumnezeu c este un copil robust, i-a
18

- JEFFREY ARCHER -

zis n sinea ei Anne. A servit un prnz uor i s-a pregtit pentru vizitatorii de dup-amiaz care deja fuseser riguros selectai de secretara ei particular. Cei crora li se permitea s-o vad n primele zile trebuiau s fie rudele apropiate sau cei din familiile cu adevrat cele mai de vaz; celorlali li se va spune c nc nu poate primi vizite. Dar cum Bostonul rmsese singurul ora din America n care fiecare i cunotea exact locul n ierarhia social, era foarte puin probabil c va aprea vreun nedorit. n salonul pe care-l ocupa singur puteau s ncap cu uurin nc alte cinci paturi, dac n-ar fi fost deja plin cu flori. Un trector ntmpltor l-ar fi luat drept o miniexpoziie floral, (greeal explicabil, de altfel), dac n-ar fi fost prezena tinerei mame aezat n capul oaselor n pat. Anne a aprins lumina electric, ceea ce era o noutate pentru ea; ea i Richard ateptaser ca mai nti familia Cabot s-i instaleze lumin electric, lucru ce fusese interpretat de toi locuitorii Bostonului ca un semn c din acel moment inducia electromagnetic va fi acceptat la scar naional. Primul vizitator al lui Anne a fost soacra sa, doamna Thomas Lowell Kane, care devenise capul familiei de cnd soul ei murise cu un an n urm. Elegant, trecut de mijlocul vieii, stpnea o tehnic perfect de a inspecta dintr-o privire o ncpere, spre deplina ei satisfacie i stnjeneala cert a celor ce se aflau nuntru. Purta o rochie dreapt, lung, care nu lsa s i se zreasc gleznele; singurul brbat care i le vzuse era mort. ntotdeauna fusese slab. Dup prerea ei, femeile grase nsemnau hran proast i educaie i mai proast. Acum rmsese cea mai n vrst din familia Lowell; la fel i din familia Kane. De aceea a considerat de la sine neles, dup cum i era de ateptat, ca ea s fie prima care s-i vad nepoelul. La urma urmelor, nu fusese ea cea care pusese la cale ntlnirea dintre Richard i Anne? Iubirea nu prea avusese importan pentru doamna Kane. Bogia, poziia social i prestigiul au fost ntotdeauna cele care au contat pentru ea. Iubirea era foarte bun, dar rareori s-a dovedit a fi ceva de durat, pe cnd celelalte trei erau. i-a srutat nora pe frunte n semn de aprobare. Anne a apsat soneria de pe perete i s-a auzit un uor bzit. Zgomotul a luat-o prin surprindere pe doamna Kane; ea n-a crezut niciodat c electricitatea va fi bun la ceva. Sora a reaprut cu motenitorul. Doamna Kane l-a cercetat cu
19

- CAIN I ABEL -

atenie, i-a exprimat satisfacia pufnind pe nas, dup care i-a fcut semn asistentei s-l ia. Bravo, Anne, a spus btrna doamn ca i cum nora ei ar fi ctigat un premiu la o ntrecere sportiv. Suntem cu toii mndri de tine. Mama lui Anne, doamna Edward Cabot, a sosit cteva minute mai trziu. i ea, la fel ca doamna Kane, era vduv de civa ani, iar cele dou se deosebeau att de puin ca nfiare nct privite de la distan puteau fi uor confundate. Totui, ca s fim drepi, ea a manifestat un interes cu mult mai mare fa de nepot i fiica ei. Inspecia s-a deplasat apoi spre flori. Ce drgu din partea Jacksonilor s-i aminteasc, a murmurat doamna Cabot. Doamna Kane a adoptat o atitudine mai superficial. Ochii ei au trecut n grab peste florile delicate, ca apoi s poposeasc asupra crilor de vizit. A optit pentru sine numele familiilor care le trimiseser, nume care o flatau: Adams, Lawrence, Lodge, Higginson. Nici una dintre bunici n-a cerut explicaii despre numele pe care nu le tiau; amndou trecuser de vrsta cnd ar fi dorit s mai afle cte ceva nou despre cineva sau ceva. Au plecat amndou foarte mulumite: se nscuse un motenitor i, la prima vedere, prea s corespund ateptrilor. Amndou considerau c ultima lor obligaie de familie fusese ndeplinit cu succes, dei prin intermediul altora, i c acum nu le revenea dect rolul corului. Amndou se nelau. * * *

Prietenii cei mai apropiai ai lui Anne i Richard s-au perindat toat dup-amiaza cu cadouri i urri de fericire, primele din aur sau argint, ultimele avnd un pronunat accent, tipic vechilor familii americane de vaz din Boston. Cnd a sosit soul ei dup nchiderea bncii, Anne era oarecum epuizat. Richard buse ampanie la prnz, pentru prima oar n viaa sa btrnul Amos Kerbes insistase i, de fa cu tot clubul Somerset, Richard cu greu ar fi putut s refuze. Soia sa l gsea ceva mai puin rigid dect de obicei. Era robust, msura
20

- JEFFREY ARCHER -

ase picioare1 i un ol, purta o redingot lung i neagr i pantaloni n dungi subiri; pru-i negru avea crare pe mijloc i strlucea n lumina becului electric. Puini i-ar fi ghicit corect vrsta: de numai treizeci i trei de ani; tinereea nu fusese niciodat important pentru el; fondul unei persoane era singurul lucru care conta. Din nou a fost adus William Lowell Kane i tatl l-a cercetat cu atenie de parc ar fi verificat balana de pli la sfritul unei zile la banc. Totul prea n ordine. Biatul avea dou picioare, dou brae, zece degete la mini, zece la picioare i Richard n-a descoperit nimic care mai trziu ar fi putut s constituie un defect, aa c William a fost expediat. Seara trecut am trimis o telegram directorului de la St. Paul. William a fost nscris pentru septembrie 1918. Anne n-a spus nimic. Pentru ea era limpede c Richard ncepuse s jaloneze viitoarea carier a lui William. Ei bine, draga mea, astzi te simi complet restabilit? ia continuat Richard cercetrile. n cei treizeci i trei de ani ai si nu sttuse nici o zi n spital. Da... nu... cred c da, a rspuns soia sa timid, nbuindu-i lacrimile pe care le simea pe punctul de a se revrsa, pentru c tia c soului ei nu-i fac plcere. Rspunsul ei ambiguu nu era genul care s poat fi neles de Richard. i-a srutat soia pe obraz i s-a ntors cu trsura la locuina lor, Casa Roie din Louisburg Square. A fcut n minte un calcul rapid: cu personalul de serviciu, servitorii, noul nscut i doica lui aveau s fie nou guri de hrnit. A doua oar, Richard na mai revenit asupra acestui calcul. William Lowell Kane a primit binecuvntarea bisericii i numele ales de tatl lui la episcopia protestant St. Paul, n prezena tuturor persoanelor de vaz din Boston i a ctorva de o importan neglijabil. A oficiat btrnul episcop Lawrence, iar J.P. Morgan i Alan Lloyd, bancheri de o inut moral impecabil, laolalt cu Milly Preston, cea mai bun prieten a lui Anne, au fost alei ca nai. Eminena sa a stropit cu ap sfinit capul lui William; biatul n-a scos nici un scncet. Deja nvase s abordeze viaa n stilul vechilor familii americane de vaz din

1 1 picior = 30,479 cm. 21

- CAIN I ABEL -

Boston. Anne i-a mulumit lui Dumnezeu pentru naterea fr complicaii a fiului su, iar Richard, care-l privea pe Dumnezeu ca pe un contabil a crui menire era s nregistreze de la distan faptele familiei Kane, din generaie n generaie, i-a mulumit pentru c i druise un fiu cruia i putea lsa averea. Totui, s-a gndit el, poate c ar fi mai bine s se asigure i s mai fac un biat. Aa cum era n genunchi, a tras cu coada ochiului spre soia sa i a gsit-o ncnttoare.

22

- JEFFREY ARCHER -

Partea a II-a 5
Wladek Koskiewicz cretea ncet. Pentru mama lui vitreg a devenit limpede c sntatea biatului va fi ntotdeauna ubred. A fcut toate bolile pe care le fac de obicei copiii, dar i pe cele care nu le fac i le transmitea fr discriminare tuturor din familia Koskiewicz. Helena l trata ca pe ceilali copii ai si i-l apra ntotdeauna cu nverunare cnd Jasio ncepea s-l blesteme pe diavol, mai degrab dect pe Dumnezeu, pentru prezena lui Wladek n casa lor nencptoare. Pe de alt parte, Florentyna se ocupa de copil de parc ar fi fost al ei. Din prima clip cnd ochii i se opriser asupra lui, ea l iubise cu o intensitate ce izvora din teama c nimeni n-o s vrea s se mrite cu ea, fiica fr nici o lecaie a unui vntor ce prinde vnatul folosind capcane. Deci, ea n-o s aib copii, aa c Wladek era copilul ei. Fratele cel mai mare, vntorul, cel care-l gsise pe Wladek, l trata ca pe o jucrie, dar i era prea team de tatl su ca s arate deschis c-i plcea pruncul fragil care ncepuse s mearg vitejete de-a builea. n orice caz, n ianuarie, micul vntor trebuia s prseasc coala i s nceap s munceasc pe moia baronului, iar tatl lui i spusese c de copii se ocup femeia, nu brbatul. Cei trei frai mai mici, tefan, Josef i Jan nu-i artau un interes prea mare lui Wladek, iar cellalt membru al familiei care mai rmnea, Sophia, era destul de fericit doar s-l strng la piept. Nici unul dintre prini nu se ateptase ca mintea i firea lui Wladek s fie att de diferite fa de ceilali copii. Nu se putea s nu bage de seam deosebirile fizice sau intelectuale. Cei din neamul Koskiewicz erau toi nali, cu oase mari, pr blond i ochi cenuii, Wladek era scund i rotofei, cu prul negru i ochi de un albastru intens. Koskiewicz-ii nu se omorau cu cartea i prseau coala din sat imediat ce vrsta le-o permitea. n schimb, Wladek, dei a nceput s mearg n picioare trziu, i-a dat drumul la vorb la un an i jumtate. A nvat s citeasc la trei, dar nu era n stare s se mbrace singur. A nceput disperarea tatlui i mndria mamei. Primii si patru ani de via s-au fcut remarcai doar printr-o permanent lupt cu boala pe care n-o putea depi
23

- CAIN I ABEL -

n ciuda eforturilor fcute de Helena i Florentyna. Descul, n hainele-i din petece, ca de arlechin, alerga ncoace i ncolo, prin preajma colibei de lemn, la civa pai n urma mamei sale. Cnd Florentyna se ntorcea de la coal toat afeciunea i-o muta asupra ei i, pn mergea la culcare, nu se mai dezlipea de ea. Cnd drmuia hrana la nou guri, Florentyna adeseori sacrifica jumtate din poria sa ca s i-o dea lui Wladek sau, dac era bolnav, i-o ddea pe toat. Wladek purta hainele pe care ea i le fcea, cnta cntecele pe care ea l nva i mprea cu ea cele cteva jucrii sau daruri primite cnd i cnd. Pentru c o bun parte din zi Florentyna era la coal, Wladek a vrut de mic s mearg cu ea. Cnd, n sfrit, i s-a dat voie, au pornit-o amndoi spre coala din sat, el innd-o strns de mn tot drumul de optsprezece verste (cam nou mile), strbtnd pdurea de chiparoi i mesteceni acoperii cu muchi i livezile de cirei i tei care se ntindeau pn la Slonim, unde avea s-i nceap educaia. Lui Wladek i-a plcut coala din prima clip; era o evadare din coliba care pn atunci pentru el nsemnase ntreaga lume. n acelai timp, coala l-a pus fa n fa pentru ntia oar n via cu implicaiile crude ale ocuprii Poloniei de rsrit de ctre Rusia. A aflat c limba sa matern, poloneza, n-o putea folosi dect acas i c la coal nu se nva dect n rus. A simit la ceilali copii din preajm o mndrie nermurit pentru limba i cultura lor care fuseser puse sub obroc. i el tria acelai sentiment. Spre marea lui surprindere, Wladek i-a dat seama c domnul Kotowski, nvtorul su, nu-l subaprecia aa cum fcea acas tatl su. Dei era cel mai mic dintre toi, ca i acas, nu dup mult vreme i-a depit colegii n toate, n afar de nlime. Statura sa micu i fcea pe toi s-i subestimeze adevratele capaciti: copiii ntotdeauna cred c ceea ce este mare este i cel mai bun. La vrsta de cinci ani Wladek era primul din clas la orice materie n afar de lucrrile practice. Seara, cnd se ntorcea acas n csua de brne i cnd ceilali copii trebluiau prin grdin unde toporaii i viorelele nfloreau att de frumos primvara, ori culegeau fructe de pdure, tiau lemne, prindeau iepuri sau fceau rochii, Wladek citea ntruna pn a reuit s termine toate crile nedeschise de fratele su cel mai mare sau acelea ale sorei sale. ncet-ncet n mintea Helenei Koskiewicz se nfiripa gndul c ea primise mai mult dect
24

- JEFFREY ARCHER -

ceruse atunci cnd bieelul cel mai mare, vntorul, i adusese acas mica creatur n locul celor trei iepuri; deja Wladek punea ntrebri crora ea nu le mai putea da rspunsul. i-a dat seama c n curnd va fi total depit i nu tia ce o s fac. Ea avea o credin nestrmutat n destin, aa c nu a fost deloc surprins cnd decizia i-a fost luat din mini. ntr-o sear din toamna anului 1911 a venit prima rscruce din viaa lui Wladek. Abia terminaser cina modest din ciorb de sfecl i chiftele, Jasio Koskiewicz sttea lng foc sforind, Helena cosea i ceilali copii se jucau. Wladek se aciuiase la picioarele mamei i citea, cnd, peste zgomotul fcut de tefan i Josef care se certau pentru nite conuri de pin, s-a auzit un ciocnit puternic la u. Au tcut cu toii. Se ntmpla destul de rar s bat cineva la ua familiei Koskiewicz, deoarece coliba lor se afla la optsprezece verste de Slonim i la peste ase de moia baronului. De cele mai multe ori vizitatorii erau necunoscui crora ei nu le puteau oferi dect un suc de fructe de pdure i zarva copiilor. Toi ochii s-au ndreptat spre u nelinitii. Ca i cum n-ar fi btut nimeni, au ateptat ca ciocnitul s se repete. S-a repetat puin mai tare. Jasio s-a ridicat din scaun buimac de somn, s-a dus spre u i a deschis-o cu grij. Cnd l-au vzut pe cel care se afla n prag, toi i-au aplecat capetele cu excepia lui Wladek, care i-a nlat privirile spre brbatul chipe, cu umeri largi, cu figur aristocrat, mbrcat ntr-o hain din blan de urs, cu o statur ce domina micua ncpere i care a adus team n ochii tatlui. Un zmbet prietenos a alungat spaima i vntorul l-a invitat pe baronul Rosnovski n cas. Toi amuiser. Baronul nu fusese niciodat la ei i nimeni nu tia ce s spun. Wladek i-a pus cartea jos, s-a ridicat n picioare, s-a ndreptat spre strin i, pe neateptate, i-a ntins mna, nainte ca tatl s-l poat opri. Bun seara, domnule, a spus Wladek. Baronul i-a luat mna i s-au uitat unul n ochii celuilalt. Cnd baronul i-a eliberat mna, privirea lui Wladek a czut pe o superb brar de argint cu o inscripie pe care el n-a prea pututo descifra. Tu trebuie s fii Wladek. Da, domnule, a rspuns biatul fr a se arta surprins c baronul i tia numele. n legtur cu tine am venit s-l vd pe tatl tu, a spus
25

- CAIN I ABEL -

baronul. Wladek a rmas lng baron cu privirile nlate spre el. Tatl a fcut semn copiilor s-l lase singur cu stpnul su, aa c doi dintre ei s-au plecat adnc, patru au nclinat din cap i toi ase s-au retras n linite la mansard. Wladek a rmas i nimeni n-a sugerat ca s procedeze altfel. Koskiewicz, a spus baronul rmas tot n picioare pentru c nimeni nu-l poftise s ia loc. Vntorul nu-l invitase din dou motive: primul, pentru c era prea timid, al doilea pentru c bnuia c baronul se afla acolo pentru a-i face o mustrare. Am venit s-i cer o favoare. Orice, domnule baron, orice, a spus tatl ntrebndu-se ce ar putea el s-i ofere baronului fr ca acesta s nu aib deja de o sut de ori mai mult dect el. Baronul a continuat. Fiul meu, Leon, are acum ase ani i nva n particular cu doi profesori la castel, unul din Polonia noastr i altul din Germania. Ei mi-au spus c este un biat detept, dar i lipsete spiritul competitiv pentru c nu are pe cine depi, dect pe sine nsui. Domnul Kotowski, nvtorul de la coala din sat, din Slonim, crede c Wladek este singurul copil capabil s-i asigure competiia de care are atta nevoie Leon. De aceea v ntreb dac suntei de acord ca fiul vostru s prseasc coala din sat i s vin s nvee la castel, cu Leon i profesorii si. Wladek rmsese n picioare n faa baronului, cu ochii pironii asupra lui, ntrezrind perspectivele minunate ce l-ar putea atepta: mncare i butur, cri i profesori cu mult mai detepi dect domnul Kotowski. i-a ndreptat privirile spre mama sa. i ea rmsese zgindu-se la baron, iar pe fa i se citea durere i uimire. Tatl s-a ntors spre ea i clipele de comunicare mut ntre cei doi au prut o eternitate pentru copil. Cu o voce rguit i cu privirile n pmnt vntorul i s-a adresat baronului: Am fi onorai, domnule baron. Baronul a privit ntrebtor spre Helena Koskiewicz. Binecuvntata Fecioar m oprete s stau n calea copilului meu, dei numai Ea tie ct m va costa, a spus ea cu o voce slab. Dar, doamn Koskiewicz, fiul vostru poate veni regulat acas s v vad.
26

- JEFFREY ARCHER -

Da, domnule baron. La nceput cred c aa va face. Ea era pe punctul s adauge o justificare, dar a renunat. Baronul a zmbit. Bun. Deci ne-am neles. V rog s aducei biatul la castel mine diminea n jurul orei apte. n timpul trimestrului colar Wladek va locui la noi i cnd vine Crciunul se poate rentoarce la voi. Wladek a izbucnit n plns. Linite, biete, a spus vntorul. N-o s merg, a rostit cu fermitate Wladek, dei voia s-o fac. Linite, biete, a repetat vntorul, de data asta ridicnd glasul. De ce nu vrei? l-a ntrebat baronul prietenos. N-am s-o prsesc niciodat pe Florcia, niciodat. Florcia? a ntrebat baronul. Fiica mea mai mare, a intervenit vntorul. Nu v facei griji n privina lui, domnule baron. Biatul are s fac ce-i spun eu. A urmat un moment de tcere. Baronul a reflectat cteva clipe. Wladek a continuat s plng stpnindu-i cu greu lacrimile. Ci ani are fata? a ntrebat baronul. Paisprezece, a rspuns vntorul. Ar putea s lucreze la buctrie? a ntrebat baronul uurat s vad c Helena Koskiewicz n-avea de gnd s izbucneasc i ea n lacrimi. O da, domnule baron, a rspuns ea. Florcia tie s gteasc, s coas i... Bun, bun, atunci poate veni i ea. i atept pe amndoi mine diminea, la apte. Baronul s-a ndreptat spre u, a privit napoi i i-a zmbit lui Wladek, care i-a surs i el la rndul lui. Wladek ctigase prima lui tranzacie i, n timp ce a rmas cu privirea pironit pe ua care s-a nchis, s-a lsat mbriat strns de mama sa, pe care a auzit-o spunnd: O, puiorul mamii, pui, ce-o s se aleag acum de tine? Wladek n-a avut cum s atepte ca s afle. Helena Koskiewicz a strns lucrurile lui Wladek i Florentynei n cursul nopii, nu pentru c i-ar fi trebuit mult timp
27

- CAIN I ABEL -

ca s mpacheteze avutul ntregii familii. Dimineaa, toi ai casei au ieit n faa uii i i-au petrecut pe cei doi care au plecat la castel, fiecare innd sub bra un pachet nvelit n ziar. Florentyna, nalt i supl, s-a tot uitat n urm, plngnd i fcnd semne cu mna; dar Wladek, scund i bolovnos, n-a aruncat nici o privire napoi. Tot drumul pn la castelul baronului, Florentyna s-a inut strns de mna lui Wladek. Rolurile se inversaser. De acum nainte ea va fi cea care va depinde de el. Cnd au btut timid n ua mare, de stejar, le-a deschis un brbat impozant, ntr-o livrea verde, cu fireturi, care se vedea c tia de sosirea lor. Amndoi copiii cscaser gura plini de admiraie la uniformele gri ale soldailor din ora, care pzeau grania ruso-polonez din apropiere, dar ei nu vzuser niciodat ceva care s-i impresioneze att de mult ca acest servitor n livrea, care i reducea la tcere de la nlimea lui i a crui importan, fr nici o ndoial, era foarte mare. n hol se afla un covor gros i Wladek a rmas cu privirea pironit pe desenul n verde i rou, uluit de frumuseea lui, ntrebndu-se dac trebuie s-i scoat pantofii din picioare. Cnd a pit peste el a constatat cu surprindere c paii lui nu fceau nici un zgomot. Brbatul impozant i-a condus n dormitoarele lor din aripa de vest a castelului. Fiecare avea dormitorul lui aa vor dormi mereu de acum nainte? Bine cel puin c exista o u ntre ele, aa c nu vor fi niciodat prea departe unul de cellalt, i, de fapt, n multe nopi vor dormi mpreun n acelai pat. Dup ce i-au despachetat lucrurile, Florentyna a fost dus la buctrie i Wladek n camera copiilor din aripa de sud a castelului unde l-a ntlnit pe Leon, fiul baronului. Era un biat nalt, chipe, i l-a ntmpinat pe Wladek imediat cu atta bucurie nct acesta a renunat surprins i uurat la inuta btioas pe care i-o pregtise. Leon fusese un copil singuratic, care nu avusese cu cine s se joace n afar de ddaca lui, blnda femeie lituanian care i dduse s sug i avusese grij de el dup moartea prematur a mamei sale. Biatul scund i ndesat, care apruse din pdure, prea s fie un bun camarad. Leon s-a oferit imediat s-i arate lui Wladek castelul i vizita le-a luat restul dimineii. Wladek a fost uluit de mrimea lui, de bogia mobilierului i de covoarele din fiecare camer. Fa de Leon a recunoscut doar c a fost plcut impresionat: la urma
28

- JEFFREY ARCHER -

urmelor el i ctigase pe merit locul la castel. Fiul baronului i-a explicat c, corpul principal al cldirii era n stil gotic timpuriu, de parc Wladek, fr doar i poate, ar fi tiut ce nsemna goticul. Wladek ncuviin din cap. n continuare, Leon i-a dus noul su prieten jos, n pivniele vaste unde erau nenumrate iruri de sticle cu vin, acoperite de praf i pnze de pianjen. Camera care ia plcut cel mai mult lui Wladek a fost sufrageria imens, cu tavanul boltit, susinut de coloane i cu duumeaua din dale de piatr. De jur mprejur, pe perei se aflau trofee de vntoare. Leon i-a spus c erau capete de bizon, urs, cerb i porc mistre. n captul camerei strlucea blazonul baronului sub o coroan de cerb. Se putea citi i moto-ul familiei Rosnovski care spunea: Soarta favorizeaz pe cei viteji. Dup masa de prnz, la care Wladek a mncat foarte puin pentru c nu tia cum s foloseasc cuitul i furculia, i-a ntlnit pe cei doi profesori care nu l-au ntmpinat cu aceeai cldur ca Leon. Seara s-a urcat n cel mai lung pat pe care l-a vzut vreodat i i-a povestit Florentynei cu lux de amnunte tot ce fcuse. Ochii ei uimii nu se mai dezlipeau de pe chipul lui i nici gura nu i-a mai nchis-o de atta mirare, mai ales atunci cnd a auzit despre cuit i furculi. Wladek, ca s i le poat nfia mai bine, i-a inut degetele de la mna dreapt ntinse i strns lipite unul de cellalt, iar cele de la mna stng rsfirate. Programul de instruire ncepea fix la ora apte, nainte de micul dejun i continua pe tot parcursul zilei, doar cu scurte pauze pentru mas. La nceput Leon era cu mult mai pregtit dect Wladek, dar Wladek s-a luptat plin de ndrjire cu crile sale, aa c, o dat cu trecerea sptmnilor, diferena dintre ei sa micorat, n schimb prietenia i competiia au crescut. Profesorul polonez i cel german gseau foarte dificil de a-i trata pe cei doi elevi, fiul baronului i al vntorului, ca egali, dei recunoscuser fr tragere de inim n faa baronului, cnd fuseser ntrebai, c domnul Kotowski fcuse cea mai bun alegere. Pe Wladek nu-l speria atitudinea profesorilor fa de el pentru c Leon ntotdeauna l-a tratat ca pe egalul su. Baronul a lsat s se neleag faptul c era ncntat de progresele pe care le fceau cei doi biei i din cnd n cnd l rspltea pe Wladek cu haine i jucrii. La nceput Wladek a avut fa de baron o admiraie detaat, care s-a transformat treptat n respect, iar atunci cnd a venit timpul ca de Crciun s se
29

- CAIN I ABEL -

ntoarc n coliba de brne din pdure, la tatl i la mama lui, s-a ntristat la gndul c l prsea pe Leon. Tristeea lui nu era fr temei. n ciuda fericirii pe care a simit-o la nceput cnd i-a revzut mama, scurtul interval de trei luni, petrecut n castelul baronului l-a fcut s bage de seam mizeria din casa lor pe care nainte nici n-o observase. Vacana se scurgea greu. Wladek se simea sufocat de casa mic, cu o singur camer i o mansard; hrana era puin i se mnca cu mna, la castel nimeni n-o mprea la nou guri. Dup dou sptmni Wladek ardea de nerbdare s se rentoarc la Leon i la baron. n fiecare dup-amiaz mergea ase verste pn la castel, se aeza jos i rmnea cu privirea pironit pe zidurile nalte care-l mprejmuiau. Pentru Florentyna, care trise doar printre servitorii de la buctrie, rentoarcerea acas a fost fireasc i nu i-a dat seama c pentru Wladek coliba lor nu va mai fi niciodat adevrata lui cas. Tatl nu mai tia cum s se poarte cu biatul care acum era bine mbrcat, gria altfel dect ei i la vrsta de ase ani vorbea despre lucruri pe care el, ca brbat n toat firea, nu le nelegea i nici nu voia s le neleag. Biatul prea c nu face nimic dect s-i piard toat ziua citind. Ce se va alege oare de el? se ntreba vntorul. Dac nu tia s mnuiasc un topor sau s prind un iepure cu o capcan, ce ndejdi s mai aib c va putea s-i ctige vreodat un trai pe ci cinstite? Aa c i tatl se ruga ca vacana s treac mai repede. Helena era mndr de Wladek i la nceput n-a vrut s recunoasc n sinea ei c se formase o prpastie ntre el i ceilali copii. Dar pn la urm n-a avut ncotro. ntr-o sear, pe cnd se jucau de-a soldaii, nici tefan nici Franck, care erau generalii celor dou armate rivale, n-au vrut s-l ia pe Wladek n batalioanele lor. De ce ntotdeauna pe mine m dai de o parte? s-a plns Wladek. i eu vreau s nv s lupt. Pentru c tu nu eti de-al nostru, i-a rspuns tefan. Tu nu eti frate cu noi de-adevrat. A urmat o lung tcere nainte ca Franck s continue: La nceput tata nu te-a vrut deloc; numai mama a fost de partea ta. Wladek sttea n picioare nemicat i i-a plimbat privirea peste grupul de copii cutnd-o pe Florentyna. Ce vrea s spun Franck, eu nu sunt fratele vostru? a
30

- JEFFREY ARCHER -

ntrebat el. Aa a ajuns Wladek s afle cum s-a nscut i s neleag de ce ntotdeauna fraii i surorile lui nu-l primeau cu plcere n jocurile lor. Dei tristeea mamei provocat de totala sa independen de acum l ndurera, n tain, Wladek a fost bucuros s afle c provenea dintr-un neam necunoscut, c n venele lui nu curgea sngele bicisnic al vntorului, ci poate un snge mai bun, care ar fi putut face orice speran posibil. Cnd, n cele din urm, nefericita vacan s-a terminat, Wladek s-a rentors bucuros la castel. Leon l-a ntmpinat cu braele deschise; i pentru el, care era la fel de izolat din cauza bogiei tatlui su, dup cum era i Wladek din pricina srciei vntorului, Crciunul fusese cu puine bucurii. De acum nainte cei doi biei au devenit i mai apropiai, ca foarte curnd s fie nedesprii. Cnd a venit vacana de var, Leon l-a rugat pe tatl su s-l lase pe Wladek s rmn la castel. Baronul a fost de acord pentru c i el ajunsese s-l iubeasc pe Wladek. Wladek a fost bucuros din cale afar i, n casa vntorului, nu a mai intrat dect o singur dat n viaa lui. * * *

Dup ce Wladek i Leon terminau orele de clas restul timpului i-l petreceau jucndu-se. Jocul lor favorit era un fel de-a v-ai ascunselea; cum castelul avea aptezeci i dou de camere, ansa de a folosi aceeai ascunztoare era mic. Lui Wladek cel mai mult i plcea s se furieze n temnia de sub castel, unde singura lumin care putea ptrunde, i astfel s fii descoperit, venea prin nite gratii nguste, tiate n piatr, n partea de sus a zidului, dar chiar i atunci aveai nevoie de o lumnare ca s-i gseti drumul. Wladek nu tia la ce servea temnia i nici servitorii habar nu aveau pentru c nici unul nu-i amintea s fi fost folosit vreodat. Wladek era contient c-l egala pe Leon doar la orele de clas, dar cnd jucau orice joc, n afar de ah, Leon era, de departe, cel mai bun. Cu timpul terenul lor de joac s-a extins ajungnd pn la rul Strchara, la hotarul moiei. Primvara pescuiau, vara notau i iarna, cnd rul nghea la suprafa, i puneau patinele de lemn i se fugreau unul pe cellalt pe ghea,
31

- CAIN I ABEL -

n vreme ce Florentyna sttea nelinitit pe mal avertizndu-i unde era gheaa subire. Dar Wladek niciodat n-o lua n seam i ntotdeauna cdea n ru. Leon a crescut repede i era puternic; alerga bine, nota bine i niciodat nu prea s fie obosit sau bolnav. Pentru prima dat Wladek i-a dat seama ce nseamn s fii armonios construit i s ari bine. Cnd nota, alerga sau patina, tia c n-o s poat niciodat s in pasul cu Leon. Dar ceea ce l necjea cel mai tare era buricul, care la Leon aproape c nu se vedea, n vreme ce al lui Wladek era urt, cioturos, o protuberan grosolan n mijlocul pntecului rotofei. Wladek deseori sttea ore n ir n linitea camerei sale cercetndu-i trupul n oglind i se ntreba ntotdeauna de ce nu era i el mai artos i, mai cu seam, de ce avea doar un singur mamelon n timp ce toi bieii pe care-i vzuse goi pn la bru, aveau dou, aa cum prea s cear simetria corpului uman. Uneori, cnd zcea n pat fr s-l cuprind somnul, i pipia pieptul gol i lacrimi de autocomptimire se revrsau pe pern. n cele din urm, adormea rugndu-se ca atunci cnd se va trezi dimineaa lucrurile s fie diferite. Dar rugciunile lui n-au fost ascultate. n fiecare sear Wladek i rezerva timp pentru exerciii fizice, dar nu voia s fie vzut de nimeni, nici chiar de Florentyna. Printr-o voin de fier a nvat cum s-i in trupul ca s par mai nalt. i exersa muchii de la brae i de la picioare i sttea agat de o bar montat n dormitor, spernd c aa se va mai lungi, dar Leon se fcea din ce n ce mai nalt, de parc cretea chiar i n somn. Wladek a fost nevoit s se mpace cu gndul c avea s rmn pentru totdeauna cu un cap mai scund dect fiul baronului i c nimic, dar absolut nimic, nu-l va ajuta s-i apar cellalt mamelon. Dispreul lui Wladek fa de propriul trup nu era ctui de puin mprtit de Leon, care n-a fcut niciodat vreo aluzie ca s-l jigneasc pe prietenul su. Leon nu cunotea ali copii, dect pe Wladek pe care-l adora. Baronului Rosnovski i era din ce n ce mai drag biatul tenace, cu prul negru, care luase locul fratelui mai mic al lui Leon, mort att de tragic la natere, odat cu mama. Cei doi biei serveau cina cu el n fiecare sear n vasta sal de ospee, cu ziduri de piatr, cu lumnri ce plpiau aruncnd umbre amenintoare din capetele nepenite de animale de pe perei i cu servitorii care intrau i ieeau fr zgomot cu tvi mari de argint i platouri de aur ncrcate cu gte, unc,
32

- JEFFREY ARCHER -

languste, vinuri bune, fructe i uneori piroti, care deveniser favoritele lui Wladek. Dup aceea, cnd ntunericul se fcea i mai dens n jurul mesei, baronul le spunea servitorilor s plece i le povestea bieilor din istoria Poloniei, lsndu-i s ia i ei cte o nghiitur de vodc de Danzig, n care, la lumina lumnrilor, strluceau mici frunzulie aurii, Wladek l ruga ori de cte ori avea prilejul s-i spun povestea lui Tadeus Kosciuszko. A fost un erou i un mare patriot, ncepea baronul. Va rmne pentru totdeauna adevratul simbol al luptei poporului nostru pentru independen. A fost educat n Frana... Acest popor noi l iubim i-l admirm, aa dup cum i urm pe toi ruii i austriecii, aduga Wladek, a crui bucurie de a asculta povestea era sporit de faptul c o tia pe de rost. Cine spune povestea, Wladek? l ntreba baronul rznd... i, dup aceea, a luptat alturi de George Washington n America pentru libertate i democraie. n 1792 i-a condus pe polonezi n lupta de la Dubienka. Cnd ticlosul nostru rege, Stanislas Augustus, ne-a trdat i a trecut de partea ruilor, Kosciuszko s-a ntors n patria sa pe care o iubea pentru a nltura jugul arist. A ctigat, care btlie, Leon? De la Raclawice, tat, i apoi a eliberat Varovia. Foarte bine, copile. Mai trziu, din nefericire, ruii au adunat o mare armat la Maciejowice i el, n cele din urm, a fost nfrnt i luat prizonier. Str-strbunicul meu a luptat alturi de Kosciuszko n acel rzboi i mai trziu n oastea lui Dabrowski pentru puternicul mprat Napoleon Bonaparte. i pentru serviciile ce le-a adus Poloniei a fost numit baronul Rosnovski, titlu pe care familia dumneavoastr l va purta totdeauna n amintirea acelor zile mree, a spus Wladek cu atta ardoare de parc titlul i va servi i lui ntr-o bun zi. Acele zile de glorie se vor ntoarce iar, a spus baronul cu un glas domol. Numai s-mi ajute Dumnezeu s triesc ca s le apuc i eu. * * *

De Crciun ranii de pe moia baronului i aduceau familiile la castel ca s srbtoreasc naterea Domnului. n toat ziua de ajun posteau, iar copiii se uitau pe fereastr ca s vad
33

- CAIN I ABEL -

prima stea, care era semnul de ncepere a ospului. Cu vocea lui plcut i grav baronul rostea rugciunea: Benedicte nobis, Domine Deus, et his donis quae ex liberalitate tua sumpturi sum us dup care se aezau cu toii la mas. Lui Wladek i era ruine de ct putea s nfulece Jasio Roskiewicz care nu lsa s-i scape nimic din cele treisprezece feluri de mncare, ncepnd cu supa de gulii pn la prjituri i prune, ca apoi s-i fie ru, ca n fiecare an, n pdure, cnd se ntorcea acas. Dup ce se termina masa, lui Wladek i plcea s mpart copiilor din sat, sfioi i timizi, darurile din pomul de Crciun ncrcat cu lumnri i fructe: Sophiei i-a dat o ppu, lui Josef un cuit pe care s-l foloseasc n pdure, iar Florentynei o rochie nou, primul dar pe care l-a cerut vreodat Wladek de la baron. Este adevrat, a ntrebat-o Josef pe mama sa cnd i-a primit darul de la Wladek, c el nu este fratele nostru? Aa este, a rspuns mama, dar el va rmne ntotdeauna pentru mine fiul meu. * * *

n timpul iernii i primverii lui 1914, Wladek a avut o perioad de cretere mai intens i ca for, i ca intelect. Apoi, brusc, n iulie, profesorul neam a prsit castelul fr ca mcar s-i ia ziua bun; nici unul din biei n-a tiut de ce. Nu s-au gndit ctui de puin s fac vreo legtur ntre plecarea lui i asasinarea arhiducelui la Sarajevo, Franz Ferdinand, de ctre un student anarhist, asasinare descris de cellalt profesor n termeni de o gravitate inexplicabil. Baronul a devenit foarte abtut; nici unul din biei nu-i putea explica de ce. Servitorii tineri, cei mai iubii de Leon i Wladek, au nceput s dispar unul cte unul; nici unul din biei nu nelegea de ce. Cnd anul era pe sfrite, Leon ajunsese mai nalt, Wladek mai puternic i amndoi bieii deveniser mai nelepi. ntr-o diminea din vara anului 1915, pe o vreme frumoas ce te ndemna la lene, baronul a plecat ntr-o lung cltorie la Varovia ca s-i pun afacerile la punct, aa cum spunea el. A lipsit trei sptmni i jumtate, douzeci i cinci de zile pe care Wladek le-a nsemnat n fiecare diminea n calendarul din camera lui; lui i s-au prut o venicie. n ziua cnd trebuia s se
34

- JEFFREY ARCHER -

ntoarc, cei doi biei s-au dus la gara din Slonim ca s atepte trenul cu un singur vagon care venea o dat pe sptmn i s-l ntmpine pe baron. Toi trei au fcut drumul spre cas n tcere. Wladek l gsea pe baron schimbat, prea mai btrn i mai obosit, ceea ce era iari un alt lucru de neneles. n timpul sptmnii care a urmat, baronul a purtat multe discuii rapide i nelinitite cu eful servitorilor, pe care le ntrerupea brusc ori de cte ori Leon i Wladek intrau n ncpere, ceea ce altdat nu se mai ntmplase i de aceea se simeau stnjenii i se temeau c, fr s vrea, ei erau de vin. Wladek se gndea cu disperare c sar putea ca baronul s-l trimit napoi, n coliba vntorului, i tot mai des l ncerca sentimentul c este un strin n cas strin. ntr-o sear, la cteva zile dup ce se ntorsese din Varovia, baronul i-a chemat pe cei doi biei n marea sal de oaspei. Au intrat tiptil, fiindu-le team de el. Fr alte explicaii, le-a spus c foarte curnd va pleca ntr-o lung cltorie. Conversaia sumar, lipsit de substan, cum i s-a prut atunci lui Wladek, i-a rmas ntiprit n minte pentru tot restul vieii. Dragii mei copii, a nceput baronul pe o voce joas, tremurat, atorii la rzboi din Germania i Imperiul Austroungar sugrum Varovia i n scurt timp se vor abate asupra noastr. Wladek i-a reamintit insultele inexplicabile cu care l mprocase profesorul polonez pe cel neam n ultimele zile pline de ncordare petrecute mpreun. Asta nseamn c ne-a btut i nou ceasul ca s fim printre cele mai srace i amrte popoare ale Europei? a ntrebat el. Baronul a privit chipul inocent al lui Wladek cu blndee. Spiritul nostru naional n-a pierit n o sut cincizeci de ani de umilin i represiune, a rspuns el. S-ar putea ca soarta Poloniei s fie n joc, la fel cum este i a Serbiei, dar noi nu avem nici o putere ca s schimbm cursul istoriei. Suntem la cheremul celor trei mari imperii care ne nconjoar. Noi suntem puternici, putem s luptm, a spus Leon. Avem sbii de lemn i scuturi. Nu ne este team de nemi sau de rui. Fiul meu, voi v-ai jucat doar de-a rzboiul. Aceast btlie nu va fi o joac de copii. Acum noi trebuie s gsim un loc linitit n care s trim pn istoria ne va hotr soarta, aa c
35

- CAIN I ABEL -

vom pleca ct de curnd posibil. Nu pot dect s m rog ca acesta s nu fie sfritul copilriei voastre. Leon i Wladek erau nedumerii i necjii de cuvintele baronului. Rzboiul li se prea o aventur palpitant pe care ei o vor pierde cu siguran dac aveau s plece de la castel. Servitorilor le-au trebuit cteva zile ca s mpacheteze, iar Wladek i Leon au aflat c lunea urmtoare vor porni spre o mic reedin de var pe care baronul o avea la nord de Grodno. Cei doi biei i-au continuat leciile i joaca, negsind pe nimeni dispus sau care s aib vreme s rspund la milioanele lor de ntrebri. n zilele de smbt, leciile se ineau dimineaa. Ei tocmai traduceau n latin din Pan Tadeusz de Adam Mickiewicz cnd sau auzit putile. La nceput, Wladek a crezut c nu erau dect obinuitele mpucturi ale vreunui vntor pe moie; bieii i-au reluat lucrul. A doua rafal care a rsunat mult mai de-aproape i-a fcut s-i nale privirile i atunci au auzit ipetele ce veneau de jos. S-au uitat unul la cellalt nedumerii; nu le era team de nimic, pentru c, n scurta lor via, nu trecuser niciodat prin ceva care s-i nspimnte. Profesorul a plecat n goan din ncpere, lsndu-i singuri. Apoi s-a auzit o nou rafal, de data asta de pe coridorul din faa camerei lor. Cei doi biei au rmas nemicai, cuprini de fric i cu respiraia tiat. Brusc, ua s-a izbit cu putere de perete i n prag a aprut un brbat nu mai n vrst dect profesorul lor, n uniform militar gri i cu casc de oel pe cap. Leon s-a agat de Wladek, iar Wladek rmsese cu privirea pironit asupra intrusului. Soldatul a strigat la ei n nemete, ntrebndu-i cine sunt, dar nici unul n-a rspuns, dei stpneau germana i o vorbeau la fel de bine ca limba lor matern. Din spatele lui a aprut un alt soldat care a naintat spre cei doi biei, i-a nfcat de gt, ca pe puii de gin, i-a scos pe coridor, apoi au cobort n hol i au ieit n grdin, unde au gsit-o pe Florentyna; s-a auzit o nou rafal, de data asta de pe coridorul din faa ei. Leon n-a suportat privelitea i i-a ngropat capul pe umrul lui Wladek. Wladek se uita nuc i ngrozit la irul de trupuri nensufleite, majoritatea servitori, care fuseser aezate cu faa n jos. Privea ca hipnotizat spre mustaa de pe chipul vzut din profil care zcea ntr-o balt de snge. Era vntorul. Wladek n-a avut nici o tresrire de inim, iar Florentyna continua s urle.
36

- JEFFREY ARCHER -

Tata este acolo? a ntrebat Leon. Tata este acolo? Wladek a parcurs nc o dat cu privirea irul de cadavre. Ia mulumit lui Dumnezeu pentru c, printre ele, nu l-a zrit pe al baronului Rosnovski. Era pe punctul s-i spun lui Leon vestea bun cnd a venit un soldat la el. Wer hat gesprochen?2 a ntrebat el cu asprime. Ich,3 a spus Wladek sfidtor. Soldatul i-a ridicat puca i cu patul armei l-a izbit cu putere pe Wladek n cap. Wladek a czut la pmnt, cu faa plin de snge. Unde era baronul, ce se ntmpla, de ce erau tratai astfel n propria lor cas? n secunda urmtoare, Leon s-a aruncat deasupra lui Wladek ncercnd s l apere de a doua lovitur pe care soldatul inteniona s i-o aplice n stomac, dar arma a cobort cu putere i s-a oprit n ceafa lui Leon. Amndoi bieii zceau nemicai, Wladek din cauza greutii trupului lui Leon, care se aruncase deasupra lui i pentru c lovitura l nucise, iar Leon pentru c era mort. Wladek a auzit un alt soldat mustrndu-l pe cel care-i lovise. L-au ridicat pe Leon, dar Wladek s-a agat de el. A fost nevoie de nc doi soldai ca s-i smulg trupul prietenului su pe care l-au aruncat pe iarb, alturi de ceilali, cu faa n jos. Ochii lui Wladek nu s-au mai desprins de pe trupul fr via al celui mai bun prieten al su pn ce, ntr-un trziu, mpreun cu o mn de supravieuitori buimaci, au fost dui napoi n castel i bgai n temni. De team s nu se alture cadavrelor de pe iarb, nimeni n-a scos o vorb pn ce uile de la temni n-au fost zvorte i glasurile soldailor s-au topit n deprtare. Apoi Wladek a exclamat: Doamne Dumnezeule! Pentru c acolo, ntrun col, prbuit lng perete, sttea baronul, fr s fie rnit, dar ca o stan de piatr, cu privirea pierdut n gol. Fusese lsat n via doar pentru c nvingtorii aveau nevoie de cineva care s rspund de prizonieri. Wladek s-a aplecat asupra lui, dar ceilali n-au ndrznit s vin mai aproape de stpnul lor. Cei doi au rmas cu privirea pironit unul asupra celuilalt, aa cum se ntmplase n prima zi cnd s-au ntlnit. Wladek i-a ntins mna, exact ca atunci, iar baronul i-a strns-o ntr-a lui. Wladek a

2 Cine a vorbit? (germ.) 3 Eu (germ.) 37

- CAIN I ABEL -

privit lacrimile care se scurgeau pe chipul falnic al baronului. Nici unul n-a vorbit. Amndoi pierduser fiina pe care au iubit-o cel mai adnc pe lume.

38

- JEFFREY ARCHER -

6
William Kane cretea foarte repede i toi care-l vedeau l considerau un copil adorabil; acetia, n general, n primii lui ani, erau rudele, care nu mai tiau de dragul lui, i servitorii. Ultimul etaj al casei din secolul al XVIII-lea a familiei Kane din Louisburg Square4 de pe Beacon Hill5 fusese transformat n locuin pentru copii, drept pentru care era ticsit cu jucrii. Un dormitor i o camer de zi fuseser amenajate pentru doica nou angajat, camerele de la parter se aflau destul de departe, aa c Richard Kane a rmas strin de probleme ca: apariia dinilor, scutece de splat, planete cnd pe William l apuca foamea la intervale lipsite de orice periodicitate. Primul sunet, primul dinte, primul pas i primul cuvnt, toate erau nregistrate cu meticulozitate n agenda familiei de ctre mama lui William, laolalt cu creterea n nlime i n greutate. Anne a constatat cu surprindere c aceste statistici difereau foarte puin de ale altor copii cu ale cror mame se ntlnea pe Beacon Hill. Guvernanta adus din Anglia a crescut copilul dup norme care ar fi ncntat un ofier de cavalerie prusac. Tatl lui William l vizita n fiecare sear, la ora ase. Cum n-a vrut s se adreseze fiului su n limbajul specific copiilor, a sfrit prin a nu mai vorbi cu el deloc; cei doi, pur i simplu, se uitau unul la cellalt. William l prindea pe tatl su de degetul arttor, cel cu care erau verificate bilanurile, i se inea de el strns. Richard i permitea n sinea sa un zmbet. Dup ce William a mplinit un an, acest program a fost uor modificat i biatul a fost lsat s vin jos ca s-i vad tatl. Richard sttea n scaunul su cu sptar nalt, din piele viinie, i-i urmrea progenitura cum i croia drum de-a builea printre picioarele mobilierului, fcndu-i apariia atunci cnd te ateptai cel mai puin, ceea ce i-a format convingerea c, fr doar i poate, copilul va ajunge senator. William a fcut primii pai la un an i o lun, agndu-se de pulpanele pardesiului tatlui su. Primul cuvnt a fost tata, ceea ce a ncntat pe toat lumea, inclusiv pe bunica Kane i bunica Cabot, care erau oaspeii

4 Pia (engl.) 5 Deal (engl.) 39

- CAIN I ABEL -

de fiecare zi ai casei. Ele, de fapt, nu mpingeau cruciorul lui William cnd plecau cu el la plimbare prin Boston, dar acceptau s mearg la un pas n urma guvernantei prin parc, n dup-amiezile de joi, aruncnd cte o privire spre copiii cu o escort mai puin disciplinat. n vreme ce ali nci ddeau s mnnce raelor din grdinile publice, William reuea s ncnte lebedele de pe lacul extravagantului palat Veneian al domnului Jack Gardner. Dup ce s-au scurs doi ani, bunicile, prin aluzii i insinuri, au dat de neles c era timpul s-i fac apariia o nou progenitur, ca William s aib un frate sau o sor. Anne le-a ascultat i a rmas gravid, dar a fost mhnit cnd a vzut c prin luna a treia a nceput s se simt i s arate prost. n timp ce examina mama plin de sperane i pntecul uor rotunjit, doctorul MacKenzie a ncetat s mai zmbeasc, iar atunci cnd Anne a pierdut sarcina la patru luni, el n-a fost surprins, dar n-a lsat-o s fie copleit de propria-i mhnire. n notele lui a scris pre-eclampsie?, iar ei i-a spus: Anne, draga mea, principalul motiv pentru care tu nu teai simit aa de bine este tensiunea crescut, care, probabil, ar fi devenit i mai mare pe msur ce sarcina nainta. Din pcate, doctorii nc n-au descoperit leacul pentru tensiune, de fapt, nu tim mare lucru despre ea, dect c este o stare periculoas pentru oricine i mai ales pentru o femeie gravid. Anne i-a stpnit lacrimile n vreme ce reflecta la implicaiile unui viitor fr ali copii. Cu siguran c n-o s mi se mai ntmple la urmtoarea sarcin nu-i aa? a ntrebat ea, formulndu-i astfel fraza nct sl determine pe doctor la un rspuns favorabil. A fi foarte surprins dac n-ar fi la fel, draga mea. mi pare ru c trebuie s i-o spun, dar sunt nevoit s te avertizez categoric mpotriva unei noi sarcini. Dar nu conteaz dac timp de cteva luni nu m voi simi bine, dac asta... Eu nu vorbesc despre a nu te simi bine, Anne. Eu i spun c nu trebuie s-i asumi riscuri care s-i pun n primejdie viaa. A fost o lovitur teribil pentru Richard i Anne, mai cu seam c amndoi fuseser copii singuri la prini din cauza morii premature a tailor. Ei i fcuser planuri c vor avea o familie pe msura casei lor i a responsabilitilor asumate pentru
40

- JEFFREY ARCHER -

generaia urmtoare. Care altul este rostul unei femei? a ntrebat-o bunica Cabot pe bunica Kane. Ulterior nimeni nu a mai deschis acest subiect i William a devenit centrul ateniei generale. Richard, care a ajuns preedintele societii Kane i Cabot n 1904, la moartea tatlui su, ntotdeauna s-a cufundat pn la uitarea de sine n munca de la banc. Banca, un bastion solid din punct de vedere arhitectural i fiscal, se afla pe State Street i avea sucursale n New York i Londra i San Francisco. Ultima i-a creat probleme lui Richard curnd dup naterea lui William cnd, laolalt cu bncile Crocker National, Wells Fargo i California s-a prbuit, nu financiar, ci n sensul primar al cuvntului, n marele cutremur din 1906. Richard, care prin firea sa era un om precaut, avea o asigurare solid la societatea Lloyd din Londra. Aceasta l-a despgubit pn la ultima centim, dndu-i astfel posibilitatea s reconstruiasc. n orice caz, Richard a avut un an obositor cltorind cte patru zile cu trenul ntre Boston i San Francisco spre a supraveghea lucrrile de reconstrucie. A deschis noua sucursal n Union Square n octombrie 1907, aproape la anc spre a-i putea concentra atenia asupra altor probleme ce se ridicau pe coasta de est. Au nceput s se fac retrageri masive de capital din bncile din New York i multe din bncile mici nu au putut face fa i au dat faliment. J.P. Morgan, faimosul preedinte al puternicei bnci ce-i poart numele, l-a invitat pe Richard s formeze un consoriu spre a rezista n timpul crizei. Richard a fost de acord, stratagema curajoas a dat rezultate i pericolul a nceput s se reduc, dar nu nainte ca Richard s fi avut cteva nopi de nesomn. n schimb, William dormea zdravn, fr s tie nimic despre cutremure i bnci ce ddeau faliment. La urma urmelor, erau lebedele care trebuiau hrnite i nesfritele excursii de la i ctre Milton, Brookline i Beverly ca s fie artat distinselor sale rude. * * *

n anul urmtor, pe la nceputul primverii, Richard a fcut o nou achiziie n schimbul investirii de capital ntr-un brbat
41

- CAIN I ABEL -

numit Henry Ford, care susinea c ar putea fabrica o main la preuri accesibile oamenilor de rnd. Banca l-a invitat pe domnul Ford la prnz i Richard a fost convins s cumpere un model T la suma de opt sute cincizeci de dolari. Henry Ford l-a asigurat pe Richard c, dac banca l va susine, costul ar putea cobor eventual pn la trei sute cincizeci de dolari n civa ani, ceea ce ar permite aproape fiecruia s-i cumpere o main, i aceasta ar aduce un profit mare sponsorilor si. Richard l-a finanat i a fost pentru prima oar cnd i-a plasat banii n cineva care dorea ca produsul su s-i njumteasc preul. La nceput Richard a fost nelinitit c maina sa, dei avea o culoare sobr, neagr, ar fi putut fi privit ca un mijloc de transport nu suficient de serios pentru preedintele unei bnci, dar privirile admirative ale trectorilor i-au spulberat temerile. La viteza de zece mile pe or era mult mai zgomotoas dect un cal, dar avea marele avantaj de a nu face murdrie n mijlocul strzii Mount Vernon. Singura nenelegere cu domnul Ford a fost c acesta n-a vrut s asculte sugestiile sale ca s fabrice modelul T n diferite culori. Domnul Ford a insistat ca fiecare main s fie neagr pentru a menine preul sczut. Anne, care era mai sensibil dect soul ei la opinia societii selecte din ora, n-a vrut s mearg ntr-o main pn ce familia Cabot n-a cumprat una. William, n schimb, adora automobilul, aa cum l-a numit presa, i imediat a presupus c vehiculul fusese cumprat pentru el spre a nlocui cruciorul care nu-i mai avea rostul i nu era mecanizat. De asemenea, lui i plcea mai mult oferul cu ochelarii lui mari i cu plria turtit dect guvernanta. Bunica Kane i bunica Cabot au declarat ritos c ele n-au s cltoreasc niciodat cu un mijloc de locomoie att de ngrozitor i n-au fcut-o, dei, ar trebui amintit c bunica Kane a fost dus la groap cu o main, dar acest lucru nimeni nu i l-a mai adus la cunotin. n timpul urmtorilor ani, banca a crescut ca mrime i soliditate, la fel i William. Americanii fceau investiii, se extindeau i mari sume de bani i gseau cale spre banca Kane i Cabot ca apoi s fie reinvestii n alte proiecte ca extinderea fabricii de piele Lowell din Massachusetts. Richard urmrea dezvoltarea bncii i a fiului su cu o satisfacie ndreptit. Cnd William a mplinit cinci ani, a luat copilul din grija femeilor i a angajat, cu un salariu de patru sute cincizeci de dolari pe an, un profesor
42

- JEFFREY ARCHER -

particular, un domn Munro, ales personal de Richard dintr-o list de opt persoane selectate n prealabil de secretara sa. D-l Munro a primit sarcina de a-l pregti pe William astfel ca la vrsta de doisprezece ani s intre la colegiul St. Paul. Copilul a fost ncredinat imediat domnului Munro care i s-a prut lui William foarte detept i foarte btrn. De fapt, el avea douzeci i trei de ani i o diplom n englez, de la Universitatea din Edinburgh, cu un calificativ destul de bun. William a nvat repede s scrie i s citeasc, dar adevrata lui pasiune s-au dovedit a fi cifrele. Singura lui nemulumire era aceea c, din cele opt lecii zilnice, numai una era de aritmetic. William i-a atras imediat atenia tatlui su c a opta parte dintr-o zi de munc reprezenta o investiie mic de timp pentru cineva care avea s devin preedinte de banc. Pentru a compensa lipsa de previziune a profesorului su, William se inea scai de rudele ce-i erau accesibile i le ruga s-i dea calcule pe care s le fac n minte. Bunica Cabot, care niciodat nu putuse fi convins c mprirea unui ntreg la patru d acelai rezultat cu nmulirea lui cu o ptrime, dat fiind c la ea cele dou operaii deseori ajungeau la cifre diferite, s-a trezit foarte curnd c este depit de nepotul ei, dar bunica Kane, care avea o oarecare nclinare spre deteptciune, s-a luat vitejete la trnt cu fraciile ordinare, cu dobnda compus i cu mprirea a opt prjituri la nou copii. Bunico, i-a spus William politicos, dar ferm cnd ea n-a mai reuit s gseasc rspunsul la ultima lui ntrebare foarte dificil, ai putea s-mi cumperi o rigl de calcul i atunci n-o s te mai bat la cap. Ea a fost uluit de precocitatea nepotului, dar i-a cumprat rigla, ntrebndu-se dac el tia s-o foloseasc. A fost pentru prima oar n viaa ei cnd bunica Kane a tiut s aleag modul simplu de rezolvare a unei probleme. Afacerile lui Richard au nceput s graviteze spre est. Preedintele sucursalei londoneze a murit i Richard a considerat c prezena sa este necesar n Lombard Street, i-a sugerat lui Anne s-l nsoeasc mpreun cu William n Europa pentru c ia dat seama c puin instruire nu i-ar strica biatului, dat fiind c putea s viziteze toate acele locuri despre care domnul Munro i vorbise att de des. Anne, care nu fusese niciodat n Europa, era ncntat de perspectiv i a umplut trei cufere de voiaj cu haine
43

- CAIN I ABEL -

noi, elegante i scumpe n care s se confrunte cu Vechea Anglie. William a considerat inechitabil din partea mamei sale s nu-i permit s-i ia ceea ce, n egal msur, i era indispensabil n cltorie bicicleta. Familia Kane a mers pn la New York cu trenul ca de acolo s ia vaporul Aquitania ctre Southampton. Anne a fost uluit de mulimea negustorilor ambulani, emigrani mai toi, care te asaltau cu mrfurile lor pe strad i a fost bucuroas cnd a ajuns pe nav, unde era n siguran i se putea odihni n cabina ei. n schimb, William a fost uimit de mrimea New York-ului; pn atunci el ntotdeauna crezuse c banca tatlui su era cea mai mare cldire din America, dac nu din lume. El a vrut s cumpere o ngheat de culoare roz i galben de la un brbat mbrcat complet n alb, dar tatl lui nici n-a vrut s aud; n orice caz, Richard niciodat nu avea la el mruni. Lui William i-a plcut la nebunie vaporul de cum l-a vzut i s-a mprietenit cu cpitanul care i-a artat toate secretele navei. Richard i Anne, care, bineneles, stteau la masa cpitanului au simit c este de datoria lor, nu mult dup ce vaporul a prsit America, s-i cear scuze pentru timpul pe care fiul lor l rpea echipajului. Nu v facei griji, a spus cpitanul cu barb alb. Eu i William deja suntem buni prieteni. Nu-mi doresc dect s pot rspunde la toate ntrebrile lui despre timp, vitez i distan. n fiecare noapte trebuie s iau lecii de la inginerul nostru, spernd s pot anticipa ntrebrile i apoi s fac fa ziua urmtoare. Dup ase zile de cltorie Aquitania a intrat n golful Solent i a acostat la Southampton. Lui William i prea ru s-o prseasc i ar fi izbucnit n plns dac n-ar fi vzut superbul Rolls-Royce Silver Ghost care-i atepta la debarcader, complet echipat cu ofer, gata s-i duc la Londra. Richard a hotrt pe loc c la sfritul cltoriei va transporta maina la New York, ceea ce a constituit una din cele mai neobinuite hotrri pe care a luat-o n viaa sa. A informat-o pe Anne pe un ton destul de neconvingtor c voia s-i arate vehiculul lui Henry Ford. Familia Kane, ntotdeauna cnd venea la Londra, sttea la Ritz, n Piccadilly, fiind foarte aproape de biroul lui Richard din City. Cnd Richard era ocupat la banc, Anne i folosea timpul ducndu-l pe William la Turnul Londrei, la Palatul Buckingham i la schimbarea grzii. William a gsit totul extraordinar, exceptnd
44

- JEFFREY ARCHER -

accentul englez care-i provoca greuti n nelegerea limbii. De ce nu vorbesc i ei ca noi, mami? a ntrebat-o el i a fost surprins s afle c aceeai nedumerire era exprimat i mai des de cealalt parte. Distracia preferat a lui William era s priveasc soldaii, n uniformele lor de un rou aprins cu nasturi mari, strlucitori, de alam, care fceau de paz n faa palatului Buckingham. El a ncercat s-i antreneze n conversaie, dar ei priveau n spaiu, peste capul lui, fr ca mcar s clipeasc. Putem s lum unul acas? a ntrebat-o pe mama lui. Nu, dragul meu, ei trebuie s stea aici i s-l pzeasc pe rege. Dar el are aa de muli, n-a putea s am i eu doar unul? Ca un dar foarte special sunt cuvintele lui Anne Richard i-a permis s-i ia o dup-amiaz liber i s-i duc soia i copilul la un spectacol tradiional englezesc de pantomim. Se numea Jack i bobul de fasole i se juca pe hipodromul din Londra. William l-a ndrgit pe Jack i imediat i-a venit ideea s doboare orice copac pe care-i cdeau ochii, gndindu-se c n fiecare slluia un monstru. Dup spectacol au servit ceaiul la Fortnum i Mason n Piccadilly i Anne i-a permis lui William s mnnce dou prjituri cu fric i o alta necunoscut lor, care se chema papana. Ziua urmtoare William a trebuit s fie dus din nou la Fortnum ca s mnnce iar o prjitur papana cum o numea el. Vacana s-a scurs prea repede pentru William i mama sa, n vreme ce Richard, mulumit de progresele din Lombard Street i ncntat de noul director pe care l-a ales, a nceput s se gndeasc cu nerbdare la ziua plecrii. n fiecare zi soseau telegrame din Boston care-l fceau s-i doreasc tot mai mult s fie napoi, n propria sa sal de consiliu. n cele din urm, cnd o astfel de misiv l-a informat c au intrat n grev douzeci i cinci de mii de muncitori de la o fabric de bumbac din Lawrence, Massachusetts, n care banca sa fcuse mari investiii, a fost bucuros c nu mai erau dect trei zile pn la data stabilit pentru ntoarcere. William atepta cu nerbdare s ajung acas s-i povesteasc domnului Munro despre toate lucrurile minunate pe care le fcuse n Anglia i s-i revad cele dou bunici. Era sigur
45

- CAIN I ABEL -

c ele nu vzuser ceva att de emoionant, precum un teatru adevrat, cu public spectator. i Anne era fericit s se ntoarc acas, cu toate c i ei i plcuse cltoria la fel de mult ca lui William, dar mai cu seam pentru c hainele i frumuseea i fuseser admirate de insularii din Marea Nordului care, de obicei, sunt destul de reinui. Ca un hatr special pentru William, cu o zi nainte de data mbarcrii, Anne l-a luat n Eaton Square, la o petrecere de dup-amiaz, dat de soia noului director al sucursalei londoneze, a bncii lui Richard. i ea avea un fiu, Stuart, de opt ani, iar William, n cele dou sptmni ct se jucaser mpreun, ajunsese s-l considere prietenul su mai mare, de care nu se putea despri. Totui, petrecerea a fost destul de monoton pentru c Stuart nu s-a simit bine iar William, din compasiune fa de noul su tovar de joac, a anunat-o pe mama lui c avea de gnd s se mbolnveasc i el. Anne i William s-au ntors la hotel mai devreme dect plnuiser. Pentru Anne chiar a picat bine pentru c avea mai mult timp s supravegheze mpachetatul lucrurilor n cuferele mari pentru vapor i era convins c William juca teatru doar ca s-i fac plcere lui Stuart. Seara, cnd l-a nvelit nainte de culcare, a observat c avea o uoar febr i i-a spus lui Richard n timpul cinei. Pesemne c din cauza emoiei la gndul c plecm acas, a sugerat el fr a prea ngrijorat. Sper s ai dreptate, a rspuns Anne. N-a vrea s fie bolnav n cele ase zile de cltorie pe mare. Mine o s fie bine, a asigurat-o Richard cu nonalan, dar dimineaa urmtoare, cnd Anne s-a dus s-l trezeasc pe William, l-a gsit acoperit cu mici pete roii i temperatur de 103 F. Medicul hotelului a pus diagnosticul de rujeol i a insistat politicos ca William sub nici o form s nu plece ntr-o cltorie de ase zile cu vaporul, nu numai pentru c nu i-ar face bine, dar i-ar molipsi i pe ceilali pasageri. Nu era alt soluie pentru el dect s rmn n pat cu sticla de ap fierbinte i s atepte urmtorul vapor. Richard nu-i putea permite o ntrziere de trei sptmni i a hotrt s plece aa cum fusese stabilit. Cu prere de ru, Anne a trebuit s accepte s se fac n grab noi rezervri de locuri. William l-a implorat pe tatl su s-l ia cu el. Cele douzeci i unu de zile pn ce vasul Aquitania avea s plece din Southampton i se preau copilului o eternitate. Richard a fost
46

- JEFFREY ARCHER -

foarte ferm, a angajat o asistent medical care s se ocupe de William i l-a convins de starea sa proast de sntate. Anne l-a nsoit pe Richard pn la Southampton n noul Rolls-Royce. O s m simt singur n Londra fr tine, Richard, a ndrznit ea s-i spun n momentul despririi, riscnd s-i atrag dezaprobarea lui n faa unor efuziuni sentimentale feminine. Ei bine, draga mea, a putea spune c, oarecum, i eu voi fi singur n Boston fr tine, i-a rspuns el cu gndul la greva muncitorilor de la fabrica de bumbac. Anne s-a ntors la Londra cu trenul ntrebndu-se cu ce-i va ocupa timpul n urmtoarele trei sptmni. William a avut o noapte mai bun i dimineaa petele nu mai artau aa de ru. Totui, doctorul i sora au insistat la unison ca el s nu prseasc patul. Ct William a fost nevoit s rmn n pat, Anne i-a folosit timpul ce-i mai rmnea scriind scrisori lungi familiei. n dimineaa zilei de joi, el s-a trezit devreme i, simindu-se bine, s-a dus n camera mamei sale. S-a urcat n pat lng ea i mnuele lui reci au trezit-o imediat. Anne era ncntat s-l vad aproape restabilit. A sunat comandnd s li se aduc micul dejun n camer, lucru cu care tatl lui William n-ar fi fost niciodat de acord. S-a auzit un uor ciocnit la u i a intrat un brbat ntr-o livrea roie cu fireturi aurii, aducnd o tav mare de argint, cu micul dejun: ou, unc, roii, pine prjit i gem, un adevrat festin. William s-a uitat la hran cu o foame de lup de parc n-ar mai fi mncat de nu se tie cnd. Anne i-a aruncat ochii n treact peste ziarul de diminea. Richard ntotdeauna citea The Times cnd sttea la Londra, aa c cei de la hotel i-au imaginat c i ea va cere ziarul. O, privete, i-a spus William rmnnd cu ochii asupra unei fotografii de pe pagina interioar. Este poza vaporului lui tticu. Ce nseamn CA-LA-MITATE, mmic? Pe toat limea paginii era o fotografie a Titanicului. Anne, fr a ine seam de cum ar fi trebuit s se comporte un Lowell sau un Cabot, a izbucnit amarnic n plns, strngndui cu putere la piept fiul. Au rmas n pat cteva minute strns mbriai, William ne prea tiind sigur de ce. Anne i-a dat seama c amndoi pierduser singura persoan pe care o iubeau
47

- CAIN I ABEL -

cel mai mult pe lume. Sir Piers Campbell, tatl tnrului Stuart, a sosit aproape imediat la apartamentul 107 de la hotelul Ritz. A ateptat n hol pn ce vduva i-a pus unica rochie neagr pe care o avea. William s-a mbrcat singur, nc nedumerit asupra cuvntului calamitate. Anne l-a rugat pe Sir Piers s-i explice fiului ei toate implicaiile tirii din gazet. Dup ce l-a ascultat, William n-a spus dect att: Eu am vrut s fiu cu el pe vapor, dar nu m-au lsat. N-a plns pentru c refuza s cread c ceva l-ar fi putut omor pe tatl su. n mod sigur va fi printre supravieuitori. n toat cariera sa de politician, diplomat i acum director al sucursalei Kane i Cabot din Londra, Sir Piers nu ntlnise atta stpnire de sine la cineva aa de tnr. Prestana este dat la foarte puini, avea s remarce el civa ani mai trziu. Richard Kane fusese druit cu ea i unicul su fiu o motenise. Listele cu supravieuitori ce soseau cu intermitene din America erau verificate i reverificate de Anne. Fiecare confirma c Richard Lowell Kane era nc disprut, probabil se necase. Dup nc o sptmn pn i pe William l-a prsit sperana c tatl lui a supravieuit. Lui Anne i-a venit greu s se mbarce pe Aquitania, dar William era ciudat de nerbdtor s se vad pe mare. Ore n ir el a stat pe puntea de observaie scrutnd ntinderea nesfrit de ap. Mine o s-l gsim, i promitea el mamei sale, la nceput plin de speran i apoi pe o voce care cu greu putea masca propria-i nencredere. William, nimeni nu poate supravieui timp de trei sptmni n Atlantic. Nici chiar tatl meu? Nici chiar tatl tu. Cnd Anne s-a ntors la Boston, amndou bunicile o ateptau la Casa Roie, foarte preocupate de ndatoririle ce urmau s i le asume. i bunicile i-au luat asupra lor ntreaga responsabilitate. Anne a acceptat cu pasivitate rolul lor tutelar. Viaa pentru ea nu mai avea aproape nici un sens, cu excepia lui William, al crui destin bunicile preau a-l fi luat sub control. William era politicos, dar prea c nu-l mai intereseaz nimic. n timpul zilei i fcea n tcere leciile cu domnul Munro, iar seara plngea n poala mamei
48

- JEFFREY ARCHER -

sale. Are nevoie de tovria altor copii, au declarat ritos bunicile i l-au concediat pe domnul Munro, precum i pe asistenta medical, iar pe William l-au trimis la pensionul Sayre, cu sperana c viaa de zi cu zi i un contact permanent cu ceilali copii aveau s-l readuc la vechiul su eu. Richard i lsase lui William ntreaga avere ce rmnea n custodia familiei pn mplinea vrsta de douzeci i unu de ani. La testament mai era adugat un codicil. Richard dorea ca William s devin preedintele bncii Kane i Cabot pe baza propriilor sale merite. Era singura parte din testamentul tatlui su ce-l impulsiona pe William, pentru c toate celelalte i reveneau de la sine. Anne primea o sum de cinci sute de mii de dolari i o rent anual pe via de o sut de mii de dolari care nceta dac se recstorea. Tot ea mai primea casa de pe Beacon Hill, reedina de var de la North Shore, casa din Maine i o mic insul lng Cape Cod, toate acestea urmnd s-i revin lui William la moartea mamei sale. Amndou bunicile primeau dou sute cincizeci de mii de dolari i, prin acte n regul, li se lsa ntreaga responsabilitate dac se ntmpla ca Richard s moar naintea lor. Averea familiei urma s fie administrat de banc, cu naii lui William acionnd drept cotutori. Veniturile vor fi reinvestite n fiecare an n ntreprinderi modeste. Bunicile n-au ieit din doliu timp de un an ntreg i Anne, dei avea douzeci i opt de ani, era pentru prima oar cnd i arta vrsta. Bunicile, spre deosebire de Anne, i ascundeau durerea n faa lui William pn ce ntr-o bun zi el le-a reproat: Nu-i este dor de tata? a ntrebat-o pe bunica Kane privind-o lung cu ochii si albatri ce-i aminteau de propriul ei fiu. Ba da, copilul meu, dar lui nu i-ar fi plcut s ne vad stnd i jelindu-ne tot timpul. Dar eu vreau s ne aducem aminte de el mereu... mereu, a spus el cu o voce sugrumat. William, am de gnd s-i vorbesc pentru prima oar ca unui om mare. Noi, ntotdeauna, vom venera memoria tatlui tu n sufletul nostru i tu nsui i ai rolul tu trind aa cum el s-ar fi ateptat de la tine. Acum tu eti capul familiei i motenitorul unei averi foarte mari. De aceea tu trebuie s te pregteti cu strduin s fii potrivit pentru motenirea ce i-a fost lsat, la fel
49

- CAIN I ABEL -

cum tatl tu a muncit ca s mreasc averea pentru tine. William nu i-a rspuns nimic. I se dduse astfel motivaia pentru via, ceea ce pn atunci i lipsise i a nceput s se comporte aa cum l sftuise bunica. A nvat s triasc cu durerea sa fr a se lamenta i din acel moment s-a pus serios pe carte fiind mulumit doar dac bunica Kane prea satisfcut. Nu exista materie la care s nu exceleze, iar la matematici nu numai c era cel mai bun din clas, dar depea cu mult nivelul anilor si. Era hotrt nu numai s-l ajung pe tatl su, dar s-l i ntreac. S-a apropiat i mai mult de mama lui i devenea suspicios fa de oricine care nu fcea parte din familie, aa c adeseori era considerat un copil retras, singuratic i, pe nedrept, un snob. Cnd a mplinit apte ani, bunicile au hotrt c venise timpul s-l iniieze pe William asupra valorii banilor. Ca atare, i-au dat un dolar pe sptmn drept bani de buzunar, dar au insistat s in o eviden exact pentru fiecare cent cheltuit. Pentru aceasta i-au druit un registru de contabilitate cu coperi verzi, de piele, care a costat nouzeci i cinci de ceni pe care i-au sczut din prima sa raie sptmnal de un dolar. Din a doua sptmn bunicile mpreau dolarul n fiecare smbt dimineaa. William investea cincizeci de ceni, cheltuia douzeci, ddea zece ceni pentru o oper de caritate la propria sa alegere i pstra o rezerv de douzeci de ceni. La sfritul fiecrui trimestru bunicile inspectau registrul de contabilitate i raportul su scris asupra oricrei tranzacii fcute. Dup primele trei luni William putea s prezinte o balan foarte exact a conturilor sale. Dduse un dolar i douzeci de ceni pentru recent nfiinata societate de cercetai din America i economisise patru dolari pe care o rugase pe bunica Kane s-i depun ntr-un cont la banca naului su, J.P. Morgan. Mai cheltuise trei dolari i opt ceni pentru care nu trebuia s dea nici o socoteal i-i pstrase o rezerv de un dolar. Registrul de contabilitate era o surs de mari satisfacii pentru bunici: dovedea fr nici un dubiu c William era fiul lui Richard Kane. La coal, William i-a fcut puini prieteni, n parte pentru c era timid i nu ndrznea s se amestece cu ali copii care nu erau din familiile Cabot i Lowell sau proveneau din familii mai bogate dect a sa. Aceasta i restrngea mult posibilitile de alegere, aa c a devenit oarecum un copil venic czut pe
50

- JEFFREY ARCHER -

gnduri, ceea ce o nspimnta pe mama sa, care dorea ca William s duc o via normal de copil i, n inima ei, nu aproba nici registrele de contabilitate, nici programul de investiii. Anne ar fi vrut ca William s aib mai degrab o mulime de prieteni dect sftuitori n vrst, s se joace n praf i s se murdreasc, s se aleag mai degrab cu vnti dect s rmn curat, s adune broate rioase i broate estoase, nu aciuni i nici s se preocupe de dri de seam asupra cheltuielilor fcute; pe scurt, s fie ca orice copil de vrsta lui. Dar ea n-a avut niciodat curajul s le vorbeasc bunicilor despre nelinitile ei i, n orice caz, pe ele nu le interesau ali copii. Cnd a mplinit nou ani, William le-a prezentat bunicilor registrul de contabilitate pentru cea de a doua inspecie anual. Caietul cu coperi verzi, de piele, arta o economie de mai bine de cincizeci de dolari n doi ani de zile. El era foarte mndru i a dorit s le atrag atenia bunicilor, n mod special, asupra unei intrri marcate cu B6, artndu-le c-i retrsese banii de la banca J.P. Morgan, imediat ce aflase despre moartea marelui om de finane, pentru c observase c aciunile de la banca propriului su tat sczuser n valoare dup ce fusese anunat moartea acestuia. Aceeai sum de bani a reinvestit-o trei luni mai trziu, n aceeai banc, nainte ca publicul s-i dea seama c societatea rmsese la fel de puternic, chiar i fr omul ei de prim mrime. Bunicile au fost impresionate pe msura faptei i i-au permis lui William s-i negocieze vechea biciclet i s-i cumpere una nou, dup care el nc mai avea un capital de peste o sut de dolari pe care bunicile l-au investit, n numele lui, la societatea Standard Oil din New Jersey. Petrolul, a spus William cunosctor, poate s ajung i mai scump. El a continuat s-i in registrul de contabilitate la zi pn la cea de a douzeci i una aniversare. Dac bunicile ar mai fi apucat acea zi, ar fi fost mndre de ultima intrare de pe coloana din dreapta, deasupra creia scria active.

51

- CAIN I ABEL -

7
Wladek era singurul dintre cei rmai n via care cunotea bine temnia castelului. Pe vremea cnd se juca de-a v-ai ascunselea cu Leon petrecuse multe ceasuri fericite n libertatea oferit de micile camere de piatr, lipsit de orice griji, tiind c se putea ntoarce n castel oricnd dorea. Erau n total patru temnie, pe dou nivele. Dou din camere, una mai mare i alta mai mic erau la parter. Cea mai mic era lipit de peretele castelului ceea ce permitea ca prin zbrelele plasate sus n zid s se strecoare o lumin firav. Dac coborai nc cinci trepte ddeai n alte dou camere cu pereii de piatr, n care era ntuneric tot timpul i foarte puin aer. Wladek l-a condus pe baron n camera mic de sus, unde s-a aezat ntrun col, rmnnd tcut i nemicat, cu privirile aintite n gol; apoi a fcut semn spre Florentyna ca s fie slujnica sa personal. Cum Wladek era singura persoan care ndrznea s stea n aceeai camer cu baronul, servitorii nu i-au pus niciodat la ndoial autoritatea. n acest fel, la vrsta de nou ani, el i-a asumat responsabilitatea asupra vieii de zi cu zi a camarazilor si prizonieri. i, n camerele fostei nchisori, el a devenit stpnul lor. A mprit cei douzeci i patru de servitori care mai rmseser n trei grupe de cte opt, ncercnd pe ct posibil ca familiile s rmn mpreun. i rotea cu regularitate pe schimburi, primele opt ore, un schimb, i le petrecea n ncperile de sus ale nchisorii beneficiind de lumin, aer, hran i micare; schimbul al doilea i cel mai rvnit de toi erau cele opt ore de lucru n castel pentru cei care i ineau n captivitate; ultimele opt ore erau pentru somn n ncperile de jos ale nchisorii. Nimeni, cu excepia baronului i a Florentynei, nu tia cu siguran cnd dormea Wladek, pentru c el se afla la post la sfritul fiecrui schimb ca s supravegheze rotirea servitorilor. Li se ddea s mnnce din dousprezece n dousprezece ore. Gardienii le aduceau un burduf cu lapte de capr, pine neagr, mei i uneori nuci pe care Wladek le mprea n douzeci i opt de porii, dnd ntotdeauna baronului dou, fr ca el s tie. Noii ocupani ai nchisorii, a cror placiditate, din cauza carcerei, se transformase ntr-o total buimceal, nu au gsit nimic ciudat ca un biat de nou ani s-i asume rspunderea asupra vieii lor.
52

- JEFFREY ARCHER -

Dup ce Wladek organiza fiecare schimb, se ntorcea la baron, n ncperea cea mic. La nceput se ateptase s primeasc unele ndrumri din partea lui, dar privirea fix a stpnului su era, n felul ei, tot pe att de goal ca a gardienilor nemi ce se perindau ncontinuu. Baronul n-a mai scos nici o vorb din clipa n care a ajuns prizonier n propriul su castel. Barba i crescuse mult i i se nclcise pe piept, iar trupu-i viguros ncepuse s se mpuineze. Privirea, care cndva i fusese semea, acum era plin de resemnare. Wladek cu greu i mai putea aminti vocea att de mult iubit a stpnului su i se obinuise cu gndul c n-avea s-o mai aud niciodat. Dup o vreme s-a supus dorinei nerostite a baronului de a rmne tcut n prezena sa. Pe vremea cnd tria n siguran la castel, Wladek nu s-a gndit niciodat la ziua anterioar, toate ceasurile fiindu-i ocupate. Acum nu-i putea aminti nici mcar ce fcuse cu puin timp mai nainte, pentru c nimic nu se schimba niciodat. Minute fr speran se transformau n ore, orele n zile i apoi n luni a cror scurgere n curnd a pierdut-o. Numai sosirea hranei, ntunericul sau lumina artau c mai trecuser nc dousprezece ore, iar intensitatea acelei lumini i eventuala ei transformare n viforni i apoi gheaa ce acoperea pereii nchisorii i care se topea doar cnd aprea din nou soarele anunau fiecare anotimp ntr-un mod n care Wladek nu l-ar fi putut niciodat nva dintro carte despre tiinele naturii. n timpul nopilor lungi, Wladek devenea i mai contient de duhoarea morii ce se infiltrase pn n cele mai ndeprtate coluri ale celor patru temnie, atenuat din cnd n cnd de soarele dimineii, de o briz rcoroas sau de cea mai binecuvntat dintre toate, ntoarcerea ploii. La sfritul unei zile de necontenit furtun, Wladek i Florentyna au profitat de ploaie, splndu-se n balta ce s-a format pe acoperiul de piatr al temniei de sus. Nici unul dintre ei n-au observat c ochii baronului au nceput s-l urmreasc cu interes din clipa cnd i-a scos cmaa zdrenroas i s-a tvlit n apa relativ curat, ca un cine, continund s se frece pn i-au aprut pe corp fii albe. Pe neateptate, baronul a vorbit: Wladek cuvntul abia s-a auzit nu pot s te vd destul de bine, a zis el cu un glas topit. Vino aici. Dup o tcere att de ndelungat, Wladek a fost uluit de sunetul vocii stpnului su i nici mcar n-a ntors privirea n acea direcie. Imediat a fost sigur c aceasta anuna nceputul
53

- CAIN I ABEL -

nebuniei care deja pusese stpnire pe doi dintre servitorii mai btrni. Vino aici, biete. Wladek s-a supus cu team i s-a apropiat de baron care ia ngustat ochii slbii ntr-un gest de concentrare intens i a nceput s-l cerceteze pe bjbite pe biat. i-a plimbat degetele peste pieptul lui Wladek i apoi l-a privit lung, cu nencredere. Wladek, tii ce este cu mica diformitate de pe trupul tu? Nu, domnule, a rspuns Wladek ncurcat. Este din natere. Mama mea vitreg obinuia s spun c este un semn cu care m-a nzestrat Dumnezeu. Femeie netiutoare. Este semnul propriului tu tat, a spus baronul blnd i a fost cuprins iar de tcere pentru cteva minute. Wladek a rmas n picioare n faa lui, fr a i se mica nici mcar un muchi. Cnd, n sfrit, baronul a vorbit din nou, vocea i era nsufleit. Stai jos, biete. Wladek s-a supus imediat. Cnd s-a aezat, a vzut din nou brara masiv de argint care acum ajunsese foarte larg pe ncheietura minii baronului. O raz de lumin care a ptruns printr-o crptur n perete a fcut s strluceasc n ntunericul temniei superbul blazon al familiei Rosnovski gravat pe ea. Nu tiu ct ne vor ine nemii nchii aici. La nceput am crezut c acest rzboi se va termina n cteva sptmni. M-am nelat i acum trebuie s lum n consideraie posibilitatea c o s dureze foarte mult. Avnd n vedere toate acestea trebuie s ne folosim timpul n mod mai constructiv, mai cu seam c tiu c viaa mea se apropie de sfrit. Nu, nu, a nceput s protesteze Wladek, dar baronul a continuat ca i cnd nu l-ar fi auzit. A ta, copilul meu, trebuie totui s nceap. De aceea am s m ocup mai departe de educaia ta. n ziua aceea baronul n-a mai vorbit, de parc ar fi reflectat la implicaiile afirmaiilor sale. n acest fel, Wladek s-a ales cu un nou profesor i, cum nu aveau nici pe ce s scrie, nici pe ce s citeasc, el trebuia s repete tot ceea ce spunea baronul. A nvat fragmente mari din poemele lui Adam Mickiewicz i Jan Kochanowski i pasaje lungi din Eneida. n acea sal auster de
54

- JEFFREY ARCHER -

clas, Wladek a nvat geografie, matematici i patru limbi: rus, german, francez i englez. Dar momentele cele mai fericite erau din nou leciile de istorie. Istoria naiei sale de-a lungul a o sut de ani de dezmembrare, sperane dearte pentru o Polonie unit, nelinitile ulterioare ale polonezilor n faa nfrngerii lui Napoleon din Rusia n 1812. A ascultat povetile de vitejie ale unor vremuri demult apuse i mai fericite cnd regele Jan Casimir a nchinat Polonia Sfintei Fecioare, dup ce i-a respins pe suedezi la Czestochowa i cum puternicul prin Radziwill, mare latifundiar i mare iubitor de vntoare, ddea petreceri n imensul castel de lng Varovia. n fiecare zi ultima lecie a lui Wladek era despre trecutul familiei Rosnovski. Iar i iar i s-a spus povestea fr ca el s se fi plictisit vreodat despre ilustrul strmo al baronului care a slujit n 1794 sub generalul Dabrowski i mai apoi, n 1809, sub nsui Napoleon, a fost rspltit de mprat cu pmnturi i cu rangul de baron. De asemenea, a aflat cum bunicul baronului fcuse parte din consiliul din Varovia, iar tatl lui i avusese propriul su rol n construirea noii Polonii. Wladek era att de fericit cnd baronul transforma mica temni n sal de clas. * * *

Santinelele de la ua temniei se schimbau din patru n patru ore i conversaia lor cu prizonierii se rezuma la strengst verboten6. Din cuvinte i fraze izolate, Wladek a aflat despre mersul frontului, despre aciunile din Hindenburg i Ludendorff, despre izbucnirea revoluiei n Rusia i retragerea ei din rzboi prin tratatul de la Brest-Litovsk. Pe msur ce se scurgea timpul, Wladek ajungea tot mai mult la convingerea c singura scpare din temni era moartea. Pentru cei mori uile s-au deschis de nou ori n urmtorii doi ani i Wladek a nceput s se ntrebe dac destinul lui era s-i petreac restul zilelor n iadul sta mizerabil, s lupte n van mpotriva disperrii, s-i nzestreze mintea cu cunotine pe care nu le va folosi niciodat. Baronul a continuat s-l nvee n ciuda faptului c-i

6 Strict interzis (germ.). 55

- CAIN I ABEL -

slbeau tot mai mult auzul i vederea. Cu fiecare zi ce trecea, Wladek trebuia s stea din ce n ce mai aproape de el. Florentyna sora, mama i prietenul lui cel mai apropiat trebuia s se lupte la modul concret cu duhoarea din nchisoarea lor. Cnd i cnd paznicii i ddeau cte o gleat cu nisip sau paie ca s acopere duumeaua murdar i pentru urmtoarele cteva zile mirosul era ceva mai suportabil. Gndacii miunau pretutindeni n ntuneric n cutarea firimiturilor de pine i cartofi i aduceau cu ei boli i mizerie n plus. Mirosul acru de urin i fecale descompuse le asalta nrile i-l aducea pe Wladek ntr-o stare permanent de boal i vom. Mai mult dect toate i dorea s fie din nou curat i sttea ore n ir cu ochii pironii n tavan amintindu-i robinetele aburinde cu ap fierbinte i spunul cu care ddaca, nu demult, dar acum prndu-i-se cu secole n urm, i spla, pe el i pe Leon, bombnind i scond tot felul de onomatopee cnd descoperea vagi urme de murdrie pe genunchi i sub unghii dup o zi de joac. n primvara lui 1918 numai cincisprezece din cei douzeci i ase de prizonieri ce fuseser ntemniai odat cu Wladek mai triau. Baronul era ntotdeauna tratat de toi ca stpnul lor, iar Wladek fusese recunoscut drept administratorul lui. Wladek era foarte mhnit pentru mult ndrgita lui Florentyna, care acum avea douzeci de ani. Ea i pierduse demult orice speran n via i era convins c i va petrece toate zilele care i-au mai rmas n temni. n faa ei, Wladek nu recunotea niciodat c-i pierduse sperana, dar, dei avea doar doisprezece ani, i el ncepuse s se ntrebe dac mai credea n vreun viitor. ntr-o sear, pe la nceputul toamnei, Florentyna a venit la Wladek care se afla n camera mare a temniei. Te cheam baronul. Wladek s-a ridicat brusc n picioare lsnd pe un servitor mai n vrst s mpart hrana i s-a dus la btrn. Baronul era n chinuri cumplite i Wladek a vzut cu o claritate teribil parc pentru prima oar cum boala i topise toat carnea de pe oase, lsnd doar o piele livid, zbrcit ce-i acoperea chipul acum scheletic. Baronul a cerut ap i Florentyna i-a adus dintr-o plosc ce atrna pe un b n afara zbrelelor din zid. Cnd marele brbat care a fost cndva a terminat de but, a vorbit ncet i cu greutate: Ai vzut atta moarte, Wladek, c nc unul n plus nu mai conteaz pentru tine. i mrturisesc c m tem c nu mai am
56

- JEFFREY ARCHER -

mult de trit. Nu, nu, nu se poate, a izbucnit n plns Wladek agndu-se de btrn pentru prima oar n via. Suntem aproape de victorie. S nu v dai btut, domnule baron. Santinelele mi-au spus c rzboiul se apropie de sfrit i c vom fi eliberai n curnd. Ei ne promit asta de luni de zile, Wladek. Nu-i mai putem crede i, n orice caz, m tem c nu-mi doresc ctui de puin s triesc n noua lume care se nate acum. A fcut o pauz de parc ar fi ascultat plnsul biatului. Singurul gnd al baronului era s adune lacrimile pentru ap de but, dar apoi i-a reamintit c erau srate i a rs de el nsui n sinea lui. Wladek, trimite dup majordom i dup valet. Wladek i-a dat ascultare imediat, fr s tie de ce trebuiau chemai. Cei doi servitori, trezii din somn adnc, au venit i stteau n picioare n faa baronului. Dup trei ani de captivitate, somnul era bunul pe care l obineau cel mai uor. Ei nc mai purtau uniformele cu fireturi, dar nimeni n-ar mai fi putut distinge superbul verde i auriu din blazonul familiei Rosnovski. Stteau tcui, ateptnd ca stpnul lor s vorbeasc. Au venit, Wladek? a ntrebat baronul. Da, domnule baron. Nu-i vedei? Adu-i pn la mine ca s-i pot atinge. Wladek a fcut cum i se ceruse i baronul le-a pipit feele. edei, a poruncit el. M auzii amndoi, Ludwik i Alfons? Da, stpne. Numele meu este baronul Rosnovski. tim, stpne, a rspuns valetul inocent. Nu m ntrerupe, a spus baronul. Nu mai am mult de trit. Moartea ajunsese ceva att de obinuit c cei doi brbai nau mai scos nici un sunet de protest. Nu pot s scriu un nou testament, pentru c nu am nici hrtie, nici pan, nici cerneal. De aceea mi fac testamentul n prezena voastr i voi putei s fii martorii mei dup vechea lege a pmntului. M nelegei ce spun? Da, stpne, au rspuns cei doi brbai la unison.
57

- CAIN I ABEL -

Primul meu nscut, Leon, este mort. Baronul a fcut o pauz. Aa c las toat averea i bunurile pe care le posed biatului cunoscut sub numele de Wladek Koskiewicz. Wladek nu-i mai auzise numele de familie de atia ani nct n-a neles de la nceput semnificaia cuvintelor baronului. i, ca o dovad a hotrrii mele, a continuat baronul, i dau brara de familie. Btrnul i-a ridicat anevoie braul drept, a scos brara de argint de la ncheietura minii i i-a ntins-o lui Wladek care amuise, dup care l-a mbriat strns, plimbndu-i degetele peste pieptul lui de parc ar fi vrut s se asigure c este el. Fiule, a spus el pe cnd punea brara de argint la mna biatului. Wladek a plns i a rmas toat noaptea n braele baronului pn ce nu i-a mai auzit inima btnd i i-a simit degetele cum i se nepenesc. Dimineaa, santinelele au scos trupul nensufleit al baronului i l-au lsat pe Wladek s-l nmormnteze alturi de fiul su, Leon, n cimitirul familiei, lng capel. Cnd trupul era cobort n groapa ngust, spat de Wladek, cmaa zdrenuit a baronului s-a descheiat. Wladek a rmas cu privirea pironit pe pieptul omului mort. Nu avea dect un singur mamelon. * * *

i astfel Wladek Koskiewicz, n vrst de doisprezece ani, a ajuns motenitorul a aizeci de mii de acri de pmnt, un castel, dou conace, douzeci i apte de sate i o foarte preioas colecie de tablouri, mobil i bijuterii, n vreme ce el tria ntr-o mic ncpere de piatr sub pmnt. Din acea zi prizonierii l-au considerat drept stpnul lor de drept, iar domeniul su consta din patru temnie, suita din treisprezece servitori care abia i mai trgeau zilele i singura fiin pe care o iubea era Florentyna. S-a rentors la ceea ce simea c de acum ncolo va fi o rutin fr de sfrit i a dus-o aa pn n iarna lui 1918, cnd ntr-o zi blnd, senin, a ajuns la urechile prizonierilor o rafal de mpucturi i zgomotul unei lupte scurte. Wladek era sigur c armata polonez venise s-l salveze i c acum va putea s-i cear drepturile ce le motenise. Cnd santinelele germane au
58

- JEFFREY ARCHER -

prsit ua de fier a temniei, prizonierii au rmas strni grmad, ntr-o tcere plin de spaime n camerele de jos. Wladek sttea singur la intrare rsucindu-i brara de argint pe mn, ateptndu-i triumftor eliberatorii. n cele din urm, cei care iau alungat pe nemi au sosit i au vorbit ntr-o limb slavic gutural, ce-i era familiar din timpul ct mersese la coala din sat i de care nvase s se team mai mult chiar dect de german. Wladek a fost trt fr nici o ceremonie pe coridor, urmat de suita sa. Prizonierii au ateptat, apoi au fost inspectai superficial i aruncai napoi n temnie. Noii cuceritori habar nu aveau c acest biat de doisprezece ani era stpnul a tot ceea ce puteau cuprinde cu ochii. Ei nu vorbeau limba lui. Ordinele lor erau clare i n-aveai voie s le comentezi: omoar dumanul dac se opune nelegerii de la Brest-Litovks care prevedea ca aceast parte a Poloniei s fie a lor, cei care se opuneau erau trimii n lagrul 201 pentru tot restul vieii. Nemii dduser bir cu fugiii, retrgnduse dincolo de noul lor hotar n vreme ce Wladek i camarazii si ateptaser plini de speran ntr-o nou via, fr s bnuie nenorocirea care-i amenina. Dup ce au petrecut alte dou nopi n temni, Wladek s-a resemnat cu gndul c aveau s rmn iari nchii o lung perioad de timp. Noii paznici nu vorbeau cu el deloc, ceea ce i amintea cum fusese n urm cu trei ani; Wladek a nceput s-i dea seama c, dac nemii o mai slbiser cu disciplina n ultimul timp, acum se strngea din nou urubul. n dimineaa celei de a treia zi, spre marea surprindere a lui Wladek, au fost tri afar pe iarb, n faa castelului, cincisprezece trupuri slbnoage i murdare. Doi dintre servitori au leinat cnd au dat de lumina soarelui cu care nu mai erau obinuii. Chiar i Wladek a gsit foarte greu de suportat intensitatea luminii i-i inea ochii acoperii cu palma. Prizonierii stteau tcui pe iarb i ateptau urmtoarea decizie a soldailor. Santinelele i-au pus s se dezbrace i le-au comandat s intre n ru s se spele. Wladek i-a ascuns brara de argint n haine i a alergat spre malul apei simind cum i se nmoaie picioarele chiar nainte de a intra n ap. A srit n ru i apa rece i-a tiat respiraia. Ceilali prizonieri l-au urmat i au ncercat n van s dea jos trei ani de murdrie. Cnd Wladek a ieit pe mal epuizat, a observat cteva santinele uitndu-se ciudat la Florentyna care se spla n ru.
59

- CAIN I ABEL -

Rdeau i artau cu mna spre ea. Celelalte femei nu preau s strneasc acelai interes. O santinel, un brbat urt, mthlos, care n-o slbise deloc din ochi pe Florentyna, a prins-o de bra cnd a ieit din ap, a trecut pe lng Wladek i a trntit-o la pmnt. Apoi a nceput s-i scoat grbit hainele, nfometat, avnd grij s le mptureasc n ordine i s le pun pe iarb. Wladek rmsese cu ochii holbai, fr s-i vin a crede, spre penisul ngroat, n plin erecie al brbatului. S-a aruncat apoi asupra soldatului care acum o inea pe Florentyna la pmnt i a nceput s-l loveasc cu capul n stomac cu toat fora pe care o mai avea. Omul s-a retras napoi i a srit un al doilea soldat care l-a imobilizat pe Wladek intuindu-i minile la spate. ncierarea a atras atenia altor soldai care au venit cu pai mari s priveasc. Cel care-l imobilizase pe Wladek acum rdea, un rs puternic, ce venea din burt, fr nici un umor n el. Vorbele celorlali soldai n-au fcut dect s sporeasc suferina lui Wladek. Ca s vezi unde era vajnicul aprtor, a spus primul. A venit s apere onoarea naiei sale, a adugat al doilea. Mcar s-i permitem s aib o privire de ansamblu, a spus cel care-l inea. Rsetele acopereau remarcile pe care Wladek nu le nelegea ntotdeauna. L-a privit pe brbatul gol, cu trupu-i mthlos, bine hrnit cum nainta spre Florentyna care a nceput s ipe. Din nou Wladek a ncercat cu disperare s scape din strnsoarea de menghin, dar a rmas neajutorat n minile pzitorului su. Brbatul gol a tbrt peste Florentyna i a nceput s-o srute, apoi s-i trag palme cnd ea ncerca s se lupte sau s fug; n cele din urm falusul i-a croit drum. Ea a scos un ipt cum Wladek nu mai auzise niciodat pn atunci. Soldaii continuau s sporoviasc i s rd, unii nici mcar nu priveau. Fir-ar s fie de virgin, a spus primul soldat cnd s-a ridicat de pe ea. Au rs cu toii. Mi-ai uurat ct de ct misia, a spus al doilea soldat. S-au auzit i mai multe rsete. Florentyna a rmas cu ochii int n ochii lui Wladek i el a nceput s vomite. Soldatul care-l inea a avut grij doar ca biatul s nu-i murdreasc uniforma sau cizmele. Primul soldat a alergat spre ru cu penisul plin de snge i a scos un ipt cnd a intrat n ap. S-a dezbrcat al doilea soldat n timp ce altul o inea pe Florentyna la pmnt. Cel
60

- JEFFREY ARCHER -

de al doilea soldat i-a savurat ceva mai ndelung plcerea i prea s gseasc o deosebit satisfacie n a lovi pe Florentyna; cnd, n cele din urm, a intrat n ea, ea a ipat, dar nu la fel de tare. Haide, Valdi, i-ajunge. Dup asta brbatul s-a ridicat brusc i s-a alturat tovarului su de arme din ru. Wladek s-a forat s se uite la Florentyna. Era numai vnti i sngele i se prelingea printre picioare. Soldatul care-l inea a vorbit din nou. Boris, vino i ine-l pe micul ticlos, acum e rndul meu. Primul soldat a ieit din ru i l-a nfcat zdravn pe Wladek. Din nou Wladek ncercat s-l loveasc i s scape, dar asta i-a fcut s rd i mai tare. Acum tim de ce este n stare armata polonez. Rsul de nesuportat a continuat n timp ce nc un alt soldat a nceput s se dezbrace ca s-i fac numrul cu Florentyna, care acum zcea indiferent la mngierile lui. Dup ce a terminat i s-a dus la ru, cel de al doilea soldat s-a ntors i a nceput s se mbrace. Cred c a nceput s-i plac, a spus el n timp ce sttea la soare i se uita la camaradul lui. Cel de al patrulea soldat a nceput s nainteze spre Florentyna. Cnd a ajuns lng ea, a ntors-o cu faa n jos i i-a desfcut picioarele ct a putut, minile lui mari micndu-se cu rapiditate peste trupul fragil. Cnd falusul i-a intrat n ea, iptul ei s-a transformat n geamt. Wladek a numrat aisprezece soldai care i-au violat sora. Cnd ultimul soldat a terminat, a njurat, dup care a adugat: Cred c am regulat o femeie moart. A plecat i a lsat-o nemicat pe iarb. Toi au rs i mai tare cnd brbatul nemulumit a intrat n ru. n cele din urm, soldatul care-l inea pe Wladek i-a dat drumul. Wladek a alergat lng Florentyna. Soldaii zceau pe iarb i beau vin i vodc din pivniele baronului i mncau pine de la buctrie. Cu ajutorul a doi servitori, Wladek a dus trupul uor al Florentynei la marginea rului. Plngea n timp ce ncerca s-i spele sngele i vntile, dar fr folos, pentru c ea era vnt i plin de snge peste tot, nu mai simea nimic i nu mai putea s vorbeasc. Dup ce a fcut tot ce-a putut, Wladek i-a acoperit trupul cu jacheta lui i a ridicat-o n brae. A srutat-o blnd pe
61

- CAIN I ABEL -

gur, fiind prima femeie pe care o srutase vreodat. Ea zcea n braele lui, dar el tia c nu l-a recunoscut. Lacrimile i se prelingeau peste trupul ei nvineit, care brusc a devenit inert. A continuat s plng n timp ce-i purta trupul fr via pe malul rului. Soldaii au tcut, urmrindu-l cu privirea cum o duce la capel. A lsat-o pe iarb, lng mormntul baronului i a nceput s sape pmntul cu minile goale. Cnd soarele la asfinit proiecta umbrele lungi ale castelului peste cimitir, el a terminat de spat groapa. A nmormntat-o pe Florentyna lng Leon i din dou bee a fcut o mic cruce pe care i-a pus-o la cap. Wladek a rmas fr vlag pe pmnt, ntre mormntul Florentynei i al lui Leon, apoi a adormit fr s-i mai pese dac se va mai trezi vreodat sau nu.

62

- JEFFREY ARCHER -

8
William s-a rentors la pensionul Sayre n septembrie i a nceput imediat s-i caute competitori printre bieii mai mari dect el. De orice se apuca, niciodat nu era mulumit dac nu excela n acel lucru, iar colegii lui aproape ntotdeauna se dovedeau a fi adversari prea slabi. William a nceput s-i dea seama c mai tuturor acelora provenind din medii tot pe att de privilegiate ca ale lui le lipsea motivaia pentru a concura i ca atare n-avea s-i gseasc un competitor pe msur dect printre bieii care, n comparaie cu el, veneau din familii mai modeste. n 1915 nebunia de a coleciona etichete de cutii de chibrituri a cuprins pensionul Sayre. William a cercetat cu mare interes aceast frenezie timp de o sptmn, dar a stat deoparte. n decurs de cteva zile, etichetele obinuite au ajuns s se vnd la zece ceni, n vreme ce raritile au atins cincizeci de ceni. William a analizat situaia i a hotrt s se fac nu colecionar, ci mijlocitor. n smbta urmtoare s-a dus la Leavitt i Pearce, una din cele mai mari tutungerii din Boston i i-a petrecut toat dupamiaza scondu-i numele i adresele la majoritatea fabricanilor de cutii de chibrituri din lume, fcnd un semn special n dreptul celor ale cror ri nu erau n rzboi. A cheltuit cinci dolari pe un bloc notes, plicuri i timbre i a scris preedintelui sau directorului fiecrei societi pe care o avea pe list. Scrisoarea lui era simpl, cu toate c fusese scris i rescris de vreo apte ori. Drag domnule Director sau Preedinte, Sunt un colecionar pasionat de etichete de cutii de chibrituri, dar nu-mi pot permite s cumpr attea cutii. Banii mei de buzunar se reduc la un dolar pe sptmn, dar v trimit un timbru de trei ceni ca s-mi rspundei i s v dovedesc c hobby-ul meu este serios. mi cer scuze c v deranjez, dar numele dumneavoastr a fost singurul pe care l-am putut afla pentru a v scrie. Prietenul dumneavoastr, William Kane (9 ani) P.S. Etichetele dumneavoastr sunt cele care-mi plac cel mai mult.
63

- CAIN I ABEL -

n trei sptmni William a primit rspuns la cincizeci i cinci la sut din scrisori, ceea ce a nsemnat o sut aptezeci i opt de etichete diferite. Aproape toi au trimis napoi timbrul de trei ceni, ceea ce, de altfel, William anticipase c aa se va ntmpla. n timpul urmtoarelor apte zile William a organizat o pia de etichete n coal, verificnd totdeauna nainte de o nou cumprare ce putea s vnd fr a iei n pierdere. A observat c pe unii biei nu-i interesa raritatea unei etichete ci doar cum arta. Cu acetia fcea schimburi rapide ca s obin trofee rare pentru colecionarii mai pretenioi. Dup nc dou sptmni de vnzri i cumprri i-a dat seama c piaa i atinsese apogeul i, dac nu era atent, cu vacana care se apropia, cu pai repezi, sar fi putut ca interesul s nceap s dispar. Cu o publicitate fcut cu surle i fanfare sub forma unor anunuri tiprite, plasate pe banca fiecrui elev, care l-au costat cte o jumtate de cent fiecare, William fcea cunoscut c va organiza o licitaie cu toate etichetele sale de cutii de chibrituri, care se ridicau la dou sute unsprezece. Licitaia a avut loc n baia colii, n timpul prnzului, i la ea au fost mai muli participani dect la jocurile de baschet. Rezultatul a fost c William a ncasat cincizeci i apte de dolari i treizeci i doi de ceni, obinnd un profit de cincizeci i doi de dolari i treizeci i doi de ceni fa de investiia sa iniial. William a depus douzeci i cinci de dolari la banc cu o dobnd de 2,5% i a cumprat un aparat de fotografiat cu unsprezece dolari, a dat cinci dolari Asociaiei Tinerilor Cretini, care-i lrgise activitatea pentru a ajuta noul val de emigrani, i-a cumprat mamei sale flori i cei civa dolari care i-au mai rmas i-a pus n buzunar. Negoul cu etichete de cutii de chibrituri s-a terminat chiar nainte de sfritul trimestrului colar. Aceasta a fost una din multele ocazii n care William a tiut s se retrag de pe pia la momentul potrivit. Bunicile lui aveau s fie mndre de el; William nu procedase foarte diferit de modul n care soii lor i fcuser averi n panica din anul 1873. Cnd a venit vacana, William n-a rezistat tentaiei de a afla dac nu putea obine un ctig mai mare dect cei 2,5% de la banca unde i depusese capitalul. Urmtoarele trei luni din nou prin intermediul bunicii Kane a investit n aciuni recomandate cu fervoare de The Wall Street Journal. n timpul trimestrului urmtor a pierdut mai mult de jumtate din banii pe care-i ctigase din etichetele de pe cutiile de chibrituri. A fost prima i
64

- JEFFREY ARCHER -

ultima oar n via cnd s-a bazat pe analizele de la The Wall Street Journal sau pe vreo informaie obinut din zvonuri. Furios pentru pierderea de mai bine de douzeci de dolari, William a hotrt s-o recupereze n timpul vacanei de Pate. Cnd a ajuns acas, a iscodit-o pe mama sa s vad la ce petreceri urma s participe sau ce alt program mai avea i a aflat c-i rmneau doar patrusprezece zile libere, ceea ce nsemna exact att ct i trebuia pentru noua sa aventur. A vndut tot ce-i mai rmsese din aciunile cumprate, ghidndu-se dup The Wall Street Journal i s-a ales cu un ctig doar de doisprezece dolari. Din aceti bani a cumprat o scndur, dou perechi de roi, osii i sfoar la un pre de cinci dolari, dup o oarecare trguire. S-a mbrcat apoi ntr-un costum vechi care-i rmsese mic, i-a pus pe cap o apc de doc i a plecat la staia local de cale ferat. S-a postat la ieire, arbornd un chip flmnd i obosit, i-i informa pe cltorii cu bagaje c principalele hoteluri din Boston se aflau lng gar, aa c nu era nevoie s ia un taxi sau vreo caleaca artoas, care nu se tie prin ce ntmplare mai supravieuise, pentru c el, William, putea s le duc bagajele cu cruul lui la un sfert de pre fa de cel al unui taxi; avea grij s mai adauge c o scurt plimbare chiar le fcea bine. Lucrnd ase ore pe zi, abia putea scoate patru dolari. Cu cinci zile nainte de nceperea noului trimestru colar el i recuperase tot ce pierduse, rmnndu-i un profit de zece dolari. S-a ivit ns o problem. oferii de taxi ncepuser s se nfurie pe el. William i-a asigurat c se va retrage, dei avea doar nou ani, dac fiecare dintre ei i va da cte cincizeci de ceni ca s-i acopere preul cruciorului, lucru cu care ei au fost de acord i el s-a mai ales cu ali opt dolari i cincizeci de ceni. n drum spre cas, spre Beacon Hill, William a vndut cruciorul cu cinci dolari unui prieten de coal cu doi ani mai mare dect el, care curnd avea s afle c slujba lui nu mai avea cutare pe pia; ba mai mult, toat sptmna urmtoare a plouat n fiecare zi. n ultima zi de vacan, William i-a depus iar banii la banc cu o dobnd de 2,5%. n timpul trimestrului urmtor aceast decizie nu i-a provocat nici o nelinite pentru c vedea c economiile sale sunt n continu cretere. Scufundarea vasului Lusitania i declaraia de rzboi contra Germaniei fcut de Wilson, n aprilie 1917, nu l-au ngrijorat pe William. Nimic i nimeni nu va putea s nfrng America, o asigura el pe mama sa.
65

- CAIN I ABEL -

William chiar a investit zece dolari n aciunile Liberty spre a dovedi c afirmaiile sale nu sunt vorbe n vnt. La cea de a unsprezecea aniversare a lui William coloana din registrul su de contabilitate arta un profit de patru sute doisprezece dolari. I-a fcut cadou mamei sale un stilou i celor dou bunici cte o bro cumprat de la o bijuterie de cartier. Stiloul era un Parker, iar broele au sosit la destinaie n cutii de la Shreve, Crump & Low, pe care el le gsise dup multe cutri n lzile de gunoi din spatele marelui magazin. Ca s-i facem dreptate biatului, trebuie spus c nu fusese n inteniile lui s-i nele bunicile, dar el deja tia din experiena cu etichetele de pe cutiile de chibrituri c ambalajul vinde marfa. Bunicile care observaser c pe broe nu aprea marca Shreve, Crump & Low, le-au purtat, totui, cu o deosebit mndrie. Cele dou btrne doamne au continuat s-l supravegheze pe William i au hotrt c atunci cnd va mplini doisprezece ani va trebui s mearg la Colegiul St. Paul din Concord, n New Hampshire, aa cum fusese demult stabilit. Lundu-i msuri de precauie, biatul le-a rspltit obinnd o burs pentru rezultate deosebite la matematici, scutind familia, fr a fi necesar, de trei sute de dolari pe an. William a acceptat bursa, dar bunicile au cedat banii pentru un copil mai puin norocos aa cum s-au exprimat ele. Pe Anne o nnebunea gndul c se va despri de William care va pleca la internat, dar bunicile au insistat i cel mai important era c aceasta fusese dorina lui Richard. Anne a cusut numele lui William pe lucrurile pe care le va lua la el, i-a nsemnat ghetele, i-a verificat hainele i, n final, i-a fcut bagajul refuznd s fie ajutat de vreo slujnic. Cnd a venit ora plecrii, l-a ntrebat ci bani s-i dea de cheltuial pentru primul trimestru. Nici unul, a rspuns el fr alt comentariu. William i-a srutat mama pe obraz; nu avea nici cea mai vag idee de ct de mult o s-i simt ea lipsa. A naintat de-a lungul aleii, n prima sa pereche de pantaloni lungi, cu prul tuns foarte scurt i cu o mic serviet n mn, ndreptndu-se spre Robert, oferul. S-a urcat n Rolls-Royce, pe bancheta din spate i maina a plecat. William nu i-a mai ntors privirea napoi. Mama lui a fcut semn cu mna de cteva ori i apoi a plns. i William ar fi vrut s plng, dar tia c tatl su nu l-ar fi aprobat. *
66

- JEFFREY ARCHER -

Primul lucru care l-a ocat pe William Kane la noua lui coal a fost c bieii nici nu s-au sinchisit de cine era el. Privirile admirative, recunoaterea tacit a prezenei sale lipseau cu desvrire. Un biat mai mare chiar l-a ntrebat cum l cheam, dar partea cea mai proast a fost aceea c atunci cnd i-a spus, acesta n-a prut ctui de puin impresionat. Unii chiar l-au numit Bill, dar i-a pus la punct imediat explicndu-le c nimeni nu i se adresase vreodat tatlui su cu Dick. Noul regat al lui William l forma o camer mic, cu rafturi pentru cri, dou paturi, dou mese, dou scaune i o canapea de piele ponosit, dar confortabil. Cellalt pat, precum scaunul i masa erau ocupate de un biat din New York cu numele de Matthew Lester al crui tat lucra tot n domeniul bancar. William s-a obinuit curnd cu programul colii: scularea la apte i jumtate, splatul, micul dejun n sala principal de mese, cu ntreaga coal dou sute douzeci i doi de biei carei croiau drum vitejete prin omleta cu unc ori porridge. Dup micul dejun mergeau la capel, apoi fceau trei ore a cte cincizeci de minute nainte de prnz i alte dou dup, urmate de lecia de muzic pe care William o detesta pentru c nu putea solfegia corect nici o not i nu avea nici cea mai mic dorin de a cnta la vreun instrument. Toamna jucau fotbal, iarna hochei i squash7, primvara tenis i fceau canotaj, aa c le rmnea foarte puin timp liber. Pentru c obinuse bursa de matematic, William se pregtea la acest obiect de trei ori pe sptmn cu directorul internatului, domnul G. Raglan, cruia bieii i spuneau Grumpy8. n primul an, William a dovedit c i-a meritat din plin bursa fiind printre cei dinti la aproape fiecare materie, iar la matematic era primul din clas. Numai noul su prieten i coleg de camer, Matthew Lester, nsemna, ntr-adevr, un concurent pentru el. Treptat, treptat, William i-a ctigat i reputaia de foarte priceput n finane. Dei prima investiie pe care o fcuse se

7 Joc asemntor tenisului. 8 fnosul (engl.). 67

- CAIN I ABEL -

dovedise a fi un dezastru, el n-a renunat la convingerea c pentru a obine o sum important de bani erau eseniale ctigurile de proporii din speculaiile de burs. A continuat s cerceteze cu atenie The Wall Street Journal i rapoartele societii, iar la vrsta de doisprezece ani a nceput s fac propria sa prognoz pentru lista de investiii. nregistra fiecare din cumprrile i vnzrile sale ipotetice, bune i mai puin bune, ntr-un caiet de contabilitate recent cumprat, i, la sfritul fiecrei luni, compara cifrele sale cu cifrele pieei. Nu se preocupa de nici una din societile care se plasau n fruntea listelor, dar se concentra, n schimb, asupra societilor mai obscure, dintre care unele vindeau doar la tejghea, aa c la ele nu puteai s cumperi dect cteva aciuni de fiecare dat. William atepta patru lucruri de la investiiile sale: o sporire moderat a veniturilor, o rat nalt de cretere, susinere puternic cu capital i o viziune comercial favorabil. A gsit foarte puine aciuni care s ndeplineasc aceste criterii riguroase, dar cnd le-a descoperit, ele aproape invariabil au artat un profit. n momentul n care a constatat c n mod regulat programul su ipotetic se dovedea mai bun dect indicele DowJones, William a tiut c era pregtit s-i investeasc din nou propriii si bani. A nceput cu o sut de dolari i n-a ncetat niciodat de a-i perfeciona metoda. Urmrea ntotdeauna profiturile i reducea pierderile. O dat ce un stoc se dubla, de obicei, vindea jumtate din aciuni, dar pstra cealalt jumtate intact, negrevnd stocul pe care nc l deinea ca beneficiu suplimentar. Unele din societile pe care le descoperise mai demult, precum Eastman Kodak i IBM au progresat devenind lideri naionali. De asemenea, a sprijinit prima societate de comenzi prin pot, fiind convins c va fi de viitor. La sfritul primului su an de colegiu consilia jumtate din personalul colii i pe civa dintre prini. William Kane era fericit la coal. * * *

Dup ce William plecase la colegiul St. Paul, Anne Kane se simea singur i nefericit acas, iar cercul familial se reducea la cele dou bunici care naintaser mult n vrst. Era teribil de
68

- JEFFREY ARCHER -

contient c trecuse de treizeci de ani i c drglenia i prospeimea ei din tineree dispruser fr a lsa prea multe n loc. S-a hotrt s reia unele legturi, ntrerupte de moartea lui Richard, cu vechii ei prieteni. John i Milly Preston, naa lui William, pe care ea o cunotea de o via, au nceput s-o invite la mas i la teatru, fiind ntotdeauna nsoii de un brbat pentru a i-l prezenta lui Anne. Alegerile familiei Preston erau aproape ntotdeauna neinspirate, iar Anne obinuia s rd, cnd rmnea singur, de ncercrile lui Milly de a face pe peitoarea, pn ce ntr-o zi din ianuarie 1919, chiar dup ce William venise n vacana de iarn, Anne a fost iari invitat la o cin n patru. Milly i-a mrturisit c nu-l vzuse niciodat pe cellalt invitat, Henry Osborne, dar se pare c acesta fusese la Harvard n aceeai perioad cu John. De fapt, a recunoscut Milly la telefon, John nu tie prea multe despre el, drag, n afar doar c arat bine. Sub acest aspect, John nu se nelase, dup cum aveau s constate ulterior Anne i Milly. Cnd a sosit Anne, Henry Osborne se nclzea lng foc i s-a ridicat imediat pentru ca Milly s fac prezentrile. Era puin mai nalt de ase picioare, avea ochi de culoare nchis, aproape negri, pr negru, drept, era suplu i cu o nfiare atletic. Anne a simit imediat c se mbujoreaz de plcere c i s-a adus ca partener acest tnr, plin de energie, n vreme ce Milly trebuia s se mulumeasc cu un so ce prea trecut de mijlocul vieii, n comparaie cu chipeul su coleg de generaie. Braul lui Henry Osborne atrna ntr-o earf, care aproape c i acoperea complet cravata Harvard. Ai fost rnit n rzboi? a ntrebat Anne cu comptimire. Nu, am czut pe scri la o sptmn dup ce m-am ntors de pe Frontul de Vest, a spus el rznd. A fost una din acele mese att de rare n ultima vreme pentru Anne, la care timpul zboar pe neobservate. Henry Osborne a rspuns la toate ntrebrile curioase ale lui Anne. Dup ce a terminat Universitatea Harvard a lucrat la o societate imobiliar din Chicago, oraul su natal, dar cnd a izbucnit rzboiul n-a rezistat s nu plece s lupte cu nemii. Avea o grmad de poveti splendide despre Europa i viaa pe care a dus-o acolo ca tnr locotenent, aprnd onoarea Americii pe Marne. De la moartea lui Richard, Milly i John n-o mai vzuser niciodat pe Anne rznd att de mult i-au zmbit unul la cellalt cu subneles cnd Henry
69

- CAIN I ABEL -

a ntrebat dac o putea conduce pe Anne acas. Ce ai de gnd s faci acum c te-ai ntors, ntr-o ar demn de eroii ei? l-a ntrebat Anne cnd Henry Osborne a ncetinit maina pe Charles Street. nc nu m-am hotrt, a rspuns el. Din fericire mai am ceva bani, aa c nu trebuie s m grbesc s iau o slujb. A putea pune bazele propriei mele societi imobiliare, aici, n Boston. ntotdeauna, de pe cnd eram la Harvard, m-am simit n acest ora ca acas. Deci, nu te mai ntorci la Chicago? Nu, nu este nimic care s m mai atrag acolo. Prinii mei, amndoi, sunt mori i frai nu mai am, aa c pot s m stabilesc oriunde mi aleg. Unde s dau colul? O, prima la dreapta, a spus Anne. Locuieti pe Beacon Hill? Da. Pe dreapta, cam la o sut cincizeci de iarzi9, mai sus de Chestnut i este casa roie de pe col, din Louisburg Square. Henry Osborne a parcat maina i a nsoit-o pe Anne pn n faa uii. Dup ce i-a spus noapte bun, a plecat aproape nainte ca ea s aib vreme s-i mulumeasc. Anne i-a urmrit cu privirea maina cum cobora lin dealul Beacon i tia c voia s-l revad. Dimineaa urmtoare, cnd a sunat telefonul a fost ncntat, dei nu ntru totul surprins. Orchestra simfonic din Boston, Mozart i tipul acela extraordinar, recent lansat, Mahler, lunea viitoare, crezi c te convinge? Anne a fost puin surprins de nerbdarea cu care a ateptat ziua de luni. Trecuse atta vreme de cnd un brbat pe care-l gsea atractiv s-i fac curte. Henry Osborne a sosit punctual, i-au strns mna cu destul stngcie, iar el a acceptat un pahar de scotch. Cred c este foarte plcut s locuieti n Louisburg Square. Eti o fat norocoas. Da, pesemne c da, de fapt, niciodat nu m-am gndit prea mult la asta. M-am nscut i am crescut pe Commonwealth Avenue. Ca s fim drepi, gsesc c aici spaiul este puin cam strmt.

9 1 iard = 0,9144 m 70

- JEFFREY ARCHER -

Cred c i eu a putea s-mi cumpr o cas pe colin dac m hotrsc s m stabilesc n Boston. Nu prea sunt case de vnzare, dar s-ar putea s fii norocos. N-ar fi mai bine s plecm? Nu-mi place s ntrzii la concert i s fiu nevoit s calc pe picioarele celorlali ca s ajung la locul meu. Henry i-a aruncat privirea spre ceas. Da, aa-i, n-a vrea s pierdem intrarea dirijorului, dar nu trebuie s-i faci griji pentru picioarele nimnui. Locurile sunt n loj. Muzica n care fuseser nvluii a fcut s par firesc ca Henry s-o ia pe Anne de bra n timp ce se ndreptau spre Ritz. Singura persoan care o mai inuse de bra dup moartea lui Richard fusese William, dar numai dup un ndelung proces de convingere, pentru c el considera gestul ca o dovad de slbiciune. Din nou ceasurile s-au scurs foarte repede pentru Anne: era mncarea excelent sau compania lui Henry? De data aceasta a fcut-o s rd cu povetile din timpul studeniei de la Harvard i a impresionat-o pn la lacrimi cu amintirile din rzboi. Dei era contient c Henry arta mai tnr dect ea, viaa lui fusese att de plin, nct Anne se simea teribil de naiv i fr experien n comparaie cu el. I-a povestit despre moartea soului ei i a mai plns puin. El i-a luat mna ntr-a lui i ea i-a vorbit despre William radiind de mndrie i afeciune, iar el i-a spus c ntotdeauna i-a dorit un fiu. Henry abia dac a amintit despre Chicago sau despre viaa sa de acas, dar Anne i-a dat seama c familia i lipsea, probabil, foarte mult. Cnd a condus-o acas n acea noapte, el a rmas pentru un pahar de butur i la plecare a srutat-o tandru pe obraz. Pn s adoarm, Anne i-a rememorat seara minut cu minut. Mari s-au dus la teatru, miercuri au vizitat vila lui Anne de la Cape Cod, joi s-au plimbat prin parcul de distracii, vineri au fost prin magazinele de antichiti, iar smbt au fcut dragoste. ncepnd de duminic, rareori s-a ntmplat s nu fie mpreun. Milly i John Preston erau absolut ncntai c peitul lor se dovedise n cele din urm o reuit deplin. Milly a btut toba n tot Bostonul c ea i fcuse fericii pe cei doi. Anunul despre logodna lor din acea var n-a surprins pe nimeni, cu excepia lui William. Acestuia i-a displcut profund Henry chiar din ziua n care Anne, cu nelinite n suflet, le-a fcut
71

- CAIN I ABEL -

cunotin. Prima lor conversaie s-a desfurat sub forma unui ir nesfrit de ntrebri din partea lui Henry, care ncerca s demonstreze c dorea s-i fie prieten i rspunsuri monosilabice din partea lui William care voia s-i arate c el nu are asemenea intenii. n ceea ce-l privete, William nu i-a schimbat niciodat aceast hotrre. Anne a atribuit rceala fiului ei unui firesc sentiment de gelozie. De la moartea lui Richard, William fusese punctul n jurul cruia gravitase ntreaga ei existen. n plus, era clar pentru toat lumea c, n estimrile lui William, nimeni nu putea s ia locul tatlui su. Anne l-a convins pe Henry c o dat cu trecerea timpului, mnia lui William se va potoli. Anne Kane a devenit doamna Henry Osborne n luna octombrie a aceluiai an, la biserica Old North, chiar cnd frunzele galbene i ruginii ncepuser s cad, cam la vreo zece luni i ceva dup ce se cunoscuser. William a pretextat c este bolnav, ca s nu participe la cununie i a rmas la coal. Bunicile au luat parte, dar n-au putut s-i ascund dezacordul n privina recstoririi lui Anne, mai cu seam c noul so prea mult mai tnr dect ea. Nu poate duce dect la dezastru, a spus bunica Kane. n ziua urmtoare, proaspeii cstorii au plecat cu vaporul spre Grecia i nu s-au ntors n Casa Roie de pe colin dect n a doua sptmn din decembrie, chiar la timp ca s-l ntmpine pe William pentru vacana de Crciun. William a fost ocat cnd a vzut casa redecorat, fr a mai pstra aproape nimic ce amintea de tatl su. n timpul srbtorilor de Crciun, atitudinea lui William fa de tatl su vitreg nu s-a schimbat cu nimic n ciuda noii biciclete pe care Henry i-a druit-o, pe care ns William a considerat-o drept mit. Henry Osborne a acceptat acest refuz cu o resemnare sumbr. Pe Anne a ntristat-o faptul c Henry fcea un efort att de mic pentru a ctiga afeciunea fiului ei. William nu se mai simea la largul lui acas i deseori n timpul zilei disprea ore n ir. Ori de cte ori Anne l ntreba unde se duce, primea un rspuns evaziv sau nici unul. n mod cert nu mergea la bunici. Cnd vacana de Crciun s-a sfrit, William a fost fericit c se rentoarce la coal, iar Henry nu s-a ntristat c-l vedea plecnd. Numai Anne nu se mai simea la largul ei cu nici unul din cei doi brbai existeni n viaa sa.

72

- JEFFREY ARCHER -

9
Scoal-te, biete. Haide, sus, biete. Unul din soldai l mpungea pe Wladek cu vrful baionetei n coaste. A srit n picioare speriat i s-a uitat la mormntul surorii sale, la cel al lui Leon i al baronului i nu i-a ascuns lacrima ce i s-a prelins pe obraz cnd s-a ntors spre soldat. Am s triesc, n-o s m omori voi, a spus el n polonez. Aceasta este casa mea i voi suntei pe pmntul meu. Soldatul a scuipat spre Wladek i l-a mpins spre pajite unde ateptau ceilali servitori, care erau mbrcai ntr-un fel de pijamale gri, fiecare cu cte un numr pe spate. Cnd i-a vzut, Wladek a fost ngrozit dndu-i seama ce urma s i se ntmple. Soldatul l-a dus n partea de nord a castelului i i-a fcut semn s stea n genunchi. Wladek a simit maina de tuns pe cap i uvie lungi de pr negru au nceput s cad pe iarb. Din zece curse de main, ca la tunsul oilor, treaba a fost terminat. Odat rmas chilug, i s-a poruncit s-i pun noua uniform, o cma gri, gen rubac, i pantaloni. Wladek a reuit s ascund brara de argint i s-a alturat servitorilor ce se aflau n faa castelului. Pe cnd stteau pe iarb i ateptau acum fiind nite numere, fr nici un nume Wladek a auzit din deprtare un zgomot ciudat, complet necunoscut. i-a ntors privirea n direcia de unde venea uruitul amenintor. Prin porile mari de fier a intrat un vehicul ce se mica pe patru roi, dar nu era tras nici de cai, nici de boi. Toi prizonierii se holbau la obiectul mictor fr s-i cread ochilor. Cnd s-a oprit, soldaii i-au pus pe prizonieri, ce n-au opus nici o mpotrivire, s se urce n el. Nimeni n-a ndrznit s scoat o vorb. Wladek s-a aezat n partea din spate a camionului i a rmas cu privirea pironit asupra castelului su pn nu s-au mai vzut turnurile gotice. Vehiculul fr cai prea s se ndrepte spre Slonim. n alte mprejurri Wladek ar fi fost preocupat s afle cum de merge singur acest mijloc de locomoie, dar acum l ngrijora mult mai mult faptul c nu tia unde-i duce. A nceput s recunoasc unele drumuri pe care le btuse pe cnd mergea la coal, dar n timpul celor trei ani petrecui n temni, memoria i se estompase i nu ia putut aminti ncotro ducea drumul. Dup numai cteva mile camionul s-a oprit i ei au fost mpini afar. Era gara goal.
73

- CAIN I ABEL -

Wladek nu o vzuse dect o singur dat, cnd fusese mpreun cu Leon s-l ntmpine pe baron care se ntorcea din Varovia. i-a amintit cum soldatul de paz i-a salutat cnd au venit pe peron; de data asta nu i-a salutat nimeni. Prizonierilor li s-a dat lapte de capr, ciorb de varz i pine neagr. Lui Wladek iar i-a revenit sarcina de a mpri poriile cu grij ntre cei patrusprezece supravieuitori. S-a aezat pe o banc de lemn gndind c, probabil, ateptau un tren. n noaptea aceea au dormit pe pmnt, sub cerul plin de stele, ceea ce a fost un paradis n comparaie cu nchisoarea. I-a mulumit lui Dumnezeu pentru iarna blnd. A venit dimineaa i ei tot mai ateptau. Wladek i-a pus pe servitori s fac cteva exerciii, ca s se nclzeasc, dar mai toi n-au mai putut s se mite dup cteva minute. A nceput s-i noteze n gnd numele celor care supravieuiser. Unsprezece brbai i dou femei mai rmseser din cei douzeci i apte care fuseser iniial n temni. Mai supravieuiser pentru ce? s-a ntrebat el. Restul zilei i l-au petrecut ateptnd trenul care n-a venit. A sosit apoi un tren din care au cobort mai muli soldai care vorbeau limba aceea ngrozitoare, dar au plecat fr armata jalnic a lui Wladek. Au mai dormit nc o noapte pe peron. Wladek zcea lungit sub cerul spuzit de stele gndind cum ar putea s fug, dar n timpul nopii unul din cei treisprezece oameni ai si ncercase s se furieze peste inele de cale ferat, ns fusese mpucat de un soldat chiar nainte de a trece de cealalt parte a cii ferate. Wladek a rmas cu ochii pironii spre cel czut, fiindu-i team s-l ajute pentru c l-ar fi ateptat i pe el aceeai soart. Soldaii au lsat cadavrul pe ine ca un avertisment pentru cei care ar fi avut n minte o aciune similar. Nimeni n-a vorbit despre incident ziua urmtoare, dei Wladek aproape c nu i-a desprins ochii de pe brbatul mort. Era majordomul de la castel, Ludwik unul din martorii la testamentul baronului aa c motenirea lui se ducea pe apa smbetei. n cea de a treia zi, pe sear, un alt tren a intrat pufind n gar, un mrfar i o locomotiv mare i cu vagoane descoperite, pe pereii crora scria, vite, iar pe duumele erau aternute paie. Foarte multe din ele erau deja pline, pline cu oameni, despre care Wladek n-ar fi putut spune de unde veneau, dar toi artau la fel de jigrii ca el. Wladek i grupul lui au fost bgai laolalt ntrunul din vagoane. Dup o ateptare de mai multe ore, trenul s-a
74

- JEFFREY ARCHER -

pus n micare ctre rsrit, aa cum a judecat Wladek dup locul unde a apus soarele. La fiecare grup de trei vagoane era cte o santinel care sttea cu picioarele ncruciate pe acoperiul unuia din ele. Pe parcursul cltoriei ce prea s nu aib nici un sfrit, din cnd n cnd, se auzea de sus o mpuctur care l-a convins pe Wladek c este inutil s se mai gndeasc la evadare. Cnd trenul s-a oprit la Minsk li s-a dat prima mas adevrat: pine neagr, ap, nuci i mei, apoi cltoria a continuat. Uneori mergeau cte trei zile fr s vad nici o alt gar. Muli dintre ocupanii vagoanelor mureau de foame i erau aruncai pe cmp din mersul trenului. i cnd trenul ajungea s mai opreasc n vreo staie, adeseori, rmneau acolo cte dou zile spre a lsa s treac un alt tren care se ndrepta spre vest. Aceste trenuri, din cauza crora ei trebuiau s atepte, erau ntotdeauna pline de soldai, aa c pentru Wladek a fost clar c trenurile cu trupe aveau prioritate. Evadarea era singurul gnd care-l preocupa pe Wladek, dar trei lucruri l-au oprit ca s o pun n aplicare. n primul rnd, pn acum nimeni nu izbutise; n al doilea, de o parte i de alta a cii ferate nu era altceva dect o ntindere nesfrit de cmpuri pustiite i n al treilea, acei care supravieuiser n temnia castelului depindeau acum de el ntru totul, fiind singurul care-i apra. Wladek le mprea mncarea i apa, i era cel care ncerca s le insufle tuturor voina de a tri. El era cel mai tnr i ultimul care nc mai credea n via. Noaptea se fcea cumplit de frig, deseori erau treizeci de grade sub zero i toi se culcau pe duumeaua vagonului ntr-un singur rnd, pe aceeai parte, ca s se poat nclzi unul pe cellalt. nainte de a aipi, Wladek recita n gnd pasaje din Eneida. Nu te puteai ntoarce de pe o parte pe cealalt dect o dat cu toi, aa c Wladek dormea la captul irului i la fiecare or, apreciind n funcie de schimbarea santinelelor, lovea cu palma n peretele vagonului i se ntorcea tot rndul. Unul dup altul, trupurile se rsuceau ca nite piese de domino n picaj. Uneori un trup nu se mai mica pentru c nu mai avea cum i Wladek era anunat. La rndul lui, informa santinela i patru dintre ei ridicau cadavrul i-l aruncau peste parapetul vagonului, din goana trenului. Ca s fie siguri c nu era cineva care vroia s scape, santinelele i mai trimiteau i nite gloane n cap. Dup dou mii de mile de la Minsk, au ajuns n micul
75

- CAIN I ABEL -

orel Smolensk unde li s-a dat o sup cald de varz i pine neagr. n vagonul lui Wladek au mai fost adui civa prizonieri noi care vorbeau aceeai limb ca santinelele. Conductorul lor prea de aceeai vrst cu Wladek. Wladek i cei zece de la castel care mai rmseser nou biei i o femeie au fost imediat suspicioi n privina noilor venii i au mprit vagonul n dou, fiecrui grup revenindu-i cte o parte. ntr-o noapte, pe cnd Wladek zcea cu ochii pironii la stele, ncercnd s se nclzeasc, l-a vzut pe conductorul celor urcai la Smolensk cum se tra cu o mic funie n mn spre omul din captul irului su. L-a vzut cum a trecut funia pe dup gtul lui Alfons, valetul baronului, care dormea. Wladek tia c, dac se va mica prea repede, biatul l va auzi i va fugi n cealalt jumtate a vagonului, cutnd protecia camarazilor si, aa c sa trt ncet de-a builea de-a lungul irului de polonezi. Ochii acestora se holbau spre el cnd trecea pe lng ei, dar nimeni n-a scos o vorb. Cnd a ajuns la captul rndului s-a aruncat asupra agresorului, trezindu-i pe toi din vagon, cu excepia lui Alfons care a rmas nemicat pe locul unde se afla. Conductorul celor din Smolensk era mai nalt i mai agil dect Wladek, dar asta n-a cntrit prea mult cnd cei doi s-au luat la trnt pe duumea. Lupta dura de cteva minute, santinelele se amuzau i puneau pariuri pe cei doi gladiatori. Una din santinele care se plictisise s tot priveasc fr s vad nici o vrsare de snge, i-a azvrlit baioneta n mijlocul vagonului. Amndoi bieii s-au aruncat spre lama strlucitoare, dar conductorul celor din Smolensk a nhat-o primul. Acetia au izbucnit ntr-un ropot de aplauze cnd eful lor a vrt baioneta n piciorul lui Wladek, a tras-o afar plin de snge i s-a npustit iar asupra lui. n cel de al doilea atac lama a trecut pe lng urechea lui Wladek i s-a nfipt n peretele de scndur al vagonului. Pe cnd conductorul celor din Smolensk se cznea s-i recupereze baioneta, Wladek l-a lovit n vintre cu ultima pictur de energie ce-i mai rmsese, mpingndu-l spre spate i baioneta s-a desprins din perete. Dintr-o sritur Wladek a nhat-o i s-a aruncat asupra celui din Smolensk vrndu-i lama chiar n gur. Omul a scos un ipt care a trezit tot trenul. Wladek a tras baioneta afar rsucind-o nc o dat, dup care a mai nfipt-o de cteva ori n trupul celui din Smolensk, dei acesta ncetase de mult s se mai mite. Apoi, abia respirnd, s-a aplecat asupra
76

- JEFFREY ARCHER -

cadavrului i l-a aruncat din tren. A auzit bufnitura cnd acesta a atins pmntul, urmat de mpucturile santinelelor care nu-i mai aveau nici un rost. Wladek s-a ndreptat chioptnd spre Alfons care nc zcea nemicat pe duumea, s-a aplecat asupra lui i a nceput s zglie trupul lipsit de via. Cel de-al doilea martor la testamentul baronului era mort. Cine-l va crede acum pe el, pe Wladek, c fusese ales ca motenitor al averii baronului? Mai avea viaa sa vreun rost? A czut n genunchi. A ridicat baioneta cu ambele mini, ndreptnd-o spre stomac. Imediat a srit o santinel i i-a smuls-o. O, nu, n-ai s faci asta, a mormit el. Avem nevoie n lagr de oameni ca tine. N-o s facem noi toat munca. Wladek i-a ngropat n mini capul i a simit pentru prima oar durerea din piciorul strpuns de baionet. i pierduse motenirea alegndu-se, n schimb, cu efia grupului din Smolensk care n-avea nici mcar o lecaie. Din nou ntregul vagon a devenit domeniul su. Acum avea douzeci de prizonieri crora s le poarte de grij. Imediat a schimbat organizarea punnd s doarm un polonez lng unul din Smolensk ca s nu se mai poat isca o nou ncierare ntre cele dou grupuri. Wladek i petrecea o bun parte din vreme nvnd limba lor ciudat, fr s-i dea seama dup cteva zile c, de fapt, era rusa, att de mult diferea de limba literar pe care o nvase de la baron i, cnd a neles adevrata semnificaie a descoperirii sale, a tiut i ncotro se ndrepta trenul. n timpul zilei, Wladek alegea doi din grupul Smolensk ca s-l nvee, i, cnd acetia oboseau, lua ali doi i tot aa pn i epuiza pe toi. Treptat a nceput s converseze cu uurin cu noii venii n grupul su. Unii dintre ei erau soldai rui deportai, dup ce se ntorseser n ar, pentru crima de a se fi lsat capturai de nemi. Ceilali erau rui albi, rani, mineri, muncitori, toi foarte ostili Revoluiei. Trenul hurducia prin inuturi att de pustii cum Wladek nu mai vzuse niciodat i prin orae despre care nu auzise nicicnd Omsk, Novo Sibirsk, Krasnoiarsk nume care sunau cu o ameninare n urechile lui. n cele din urm, dup trei luni i mai mult de trei mii de mile, au ajuns la Irkusk unde linia ferat se
77

- CAIN I ABEL -

termina brusc. Au fost mpini afar din tren, li s-a dat s mnnce, precum i cizme de psl i haine groase. Dei au izbucnit unele ncierri, fiecare vrnd s apuce o ub groas, totui li s-a asigurat o oarecare protecie n faa gerului care cretea tot mai mult. Au aprut vehicule fr cai, destul de asemntoare cu cele care-l luaser pe Wladek de la castel i din ele au fost aruncate lanuri lungi. Apoi, fr ca Wladek s-i poat crede ochilor i spre groaza lui, prizonierilor li s-au pus ctue la cte o mn i au fost legai doi cte doi de lan, douzeci i cinci de perechi la fiecare lan. Camioanele trgeau dup ele lanurile cu prizonieri, iar santinelele cltoreau pe platforme. Au mrluit astfel dousprezece ore dup care li s-au dat dou ore de odihn i apoi au pornit-o iar. Dup trei zile, Wladek credea c va muri de frig i oboseal, ns cnd au depit zonele populate, mergeau numai ziua, i noaptea se odihneau. O buctrie mobil de campanie, la care lucrau prizonieri din lagr, le ddea sup de napi i pine, la prima gean de lumin i la lsarea nopii. Wladek a aflat de la aceti prizonieri c n lagr condiiile erau i mai grele. n prima sptmn nu li s-au scos deloc lanurile de la mini, dar mai apoi, cnd nu i-ar mai fi trecut nimnui prin minte s evadeze, nemaiavnd unde, au fost lsai noaptea fr ctue, pentru c trebuiau s-i sape gropi n zpad ca s se adposteasc. Uneori, cnd le surdea norocul, ddeau peste cte o pdure n care puteau s se culce: luxul ncepea s capete forme ciudate. Au continuat s mrluiasc trecnd peste lacuri i ruri ngheate, ndreptndu-se mereu spre nord, fiind biciuii din fa de vnturi slbatice i afundndu-se n troiene din ce n ce mai mari de zpad. Rana de la picior i provoca lui Wladek o durere continu, care curnd a fost depit de cea pricinuit de degerturile de la degete i urechi. Pe toat ntinderea de zpad, care nu putea fi cuprins cu ochii, nu se vedea nici o urm de vietate sau hran i Wladek tia c o ncercare de evadare n-ar duce dect la moarte prin inaniie. Cei btrni i bolnavi au nceput s moar pe tcute noaptea, dac erau norocoi. Cei nenorocoi, dac nu puteau s mai in pasul cu ceilali, li se scoteau ctuele de pe lan i erau lsai singuri n zpada fr de sfrit. Cei care au supravieuit, au continuat s mearg zile n ir, mereu ctre nord, pn ce Wladek a pierdut complet noiunea de
78

- JEFFREY ARCHER -

timp, fiind contient doar de ctuele ce-l legau inexorabil de lan, iar unde i fcea groap n zpad ca s doarm peste noapte nu tia dac se va mai trezi a doua zi diminea sau dac nu cumva i spa propria groap. Dup un drum de nou sute de mile au fost ntmpinai de nomazi din stepele Rusiei, din tribul Ostyak, cu sniile lor trase de reni. Camioanele s-au descotorosit de ncrctura lor i au fcut cale ntoars. Prizonierii au fost legai acum de snii i i-au continuat drumul. Un viscol cumplit i-a inut pe loc aproape dou zile i Wladek a profitat de ocazie ca s stea de vorb cu tnrul din tribul Ostyak de a crui sanie era legat lanul su. Folosind rusa literar care avea i un pronunat accent polonez s-a fcut neles cu mare greutate, dar a descoperit c cei din triburile Ostyak i urau pe ruii din sud pentru c i tratau i pe ei aproape tot att de ru ca pe prizonieri, n schimb, pe bieii prizonieri care nu mai aveau nici un viitor i comptimeau i i numeau cei btui de soart. * * *

Nou zile mai trziu, n lumina difuz a nopii de nceput de iarn polar, au ajuns la lagrul 201. Wladek n-ar fi crezut niciodat c se va putea bucura la vederea unui asemenea loc: iruri ntregi de colibe de lemn ntr-un spaiu deschis. Colibele, la fel ca i prizonierii, i aveau fiecare cte un numr. Coliba lui Wladek purta numrul 33. n mijlocul ncperii era cte o mic sob neagr, iar, de o parte i de alta, priciuri cu saltele tari i cte o ptur subire. Puini dintre ei au reuit s doarm n acea noapte, iar gemetele i strigtele de la coliba 33 au fost uneori chiar mai puternice dect urletele lupilor de afar. Dimineaa urmtoare au fost trezii nainte de rsritul soarelui de zgomotele unui ciocan ce lovea ntr-un triunghi de fier. Pe ambele pri ale geamului se formase un strat gros de ghea i Wladek era sigur c va muri de frig. Micul dejun care li s-a dat ntr-o sal comun pentru toi i fr nici o sob a durat zece minute i a constat dintr-o gamel cu o fiertur de orez clie, n care plutea cte o foaie de varz i ici-colo se mai rtcea cte o bucat de pete. Cei nou sosii scuipau oasele de pete pe mas, n vreme ce prizonierii mai vechi mncau i oasele, ba chiar i ochii. Dup micul dejun li s-au mprit sarcinile. Wladek a ajuns
79

- CAIN I ABEL -

tietor de lemne. Au fost dui la apte mile ntr-o pdure, n care nu se vedea nici urm de pai i li s-a fixat un anume numr de butuci pe care s-i taie n fiecare zi. El i micul su grup de ase oameni au fost lsai singuri n pdure cu raia de hran: pine i un terci glbui, fr nici un gust. Santinelele nu se temeau c prizonierii vor ncerca s fug pentru c pn la cel mai apropiat ora erau peste o mie de mile, n cazul n care ar fi tiut n ce direcie s-o apuce. La sfritul fiecrei zile santinela se ntorcea i numra lemnele tiate: prizonierilor li s-a spus c, dac nu-i vor ndeplini norma cerut, ziua urmtoare tot grupul nu va primi mncare. De obicei, santinela venea s-i ia pe tietorii de lemne la ora apte seara cnd deja era ntuneric i nu putea s vad ntotdeauna ci butuci fuseser tiai. Wladek i-a nvat pe cei din echipa sa s-i petreac ultima parte a dup-amiezii curnd zpada de pe lemnele tiate cu o zi mai nainte i s le stivuiasc lng cele din ziua respectiv. Acesta a fost un plan care n-a dat gre niciodat i grupul lui Wladek n-a rmas nici o zi fr mncare. Uneori reuea s se ntoarc n lagr cu cte o bucat de lemn pe care o ascundeau n nclri ca s-o pun n soba de crbuni peste noapte. Trebuiau s fie cu mare bgare de seam pentru c cel puin unul dintre ei era percheziionat cnd se ntorceau n lagr, uneori trebuind s-i scoat o cizm sau amndou i s stea cu picioarele n zpad pn le ngheau. Dac erau prini cu ceva asupra lor li se tia raia de mncare pe trei zile. Dup mai multe sptmni piciorul lui Wladek a nceput s se nepeneasc i s-l doar din ce n ce mai ru. Zilele foarte geroase, cnd temperatura cobora cu patruzeci de grade sub zero i nu-i mai scotea afar la munc, ajunseser o adevrat fericire pentru el, chiar dac aceste zile aveau s fie recuperate prin duminicile n care, de obicei, erau liberi i puteau s zac toat ziua n pat. ntr-o sear, cnd Wladek ascunsese nite lemne la bru, piciorul a nceput s-i zvcneasc fr mil. Cnd i-a cercetat rana pe care i-o fcuse cel din Smolensk a vzut c se inflamase. Seara i-a artat-o santinelei care i-a spus s se duc la doctorul lagrului a doua zi, nainte de a se lumina. Wladek a stat toat noaptea cu piciorul aproape lipit de sob, printre cizmele ude, dar cldura era aa de anemic nct n-a ajutat cu nimic ca s-i mai cedeze durerea. n dimineaa urmtoare Wladek s-a sculat cu un
80

- JEFFREY ARCHER -

ceas mai devreme dect de obicei. Dac nu ajungea la doctor nainte de ora cnd ncepea lucrul, risca s nu-l mai prind dect a doua zi. Wladek nu mai putea s reziste la asemenea dureri nc o zi. S-a dus la doctor i i-a spus numele i numrul. Pierre Dubien era un btrnel plin de nelegere, cu chelie i destul de grbovit, iar lui Wladek i s-a prut c arta chiar mai n vrst dect baronul. Doctorul i-a examinat piciorul fr s scoat nici o vorb. O s se vindece rana, domnule doctor? l-a ntrebat Wladek. Da. Vorbeti rusete? Tinere, dei o s rmi chiop pentru totdeauna, piciorul o s se vindece. Dar la ce bun? Pentru o via aici, n care s tot tai la lemne? Nu, domnule doctor. Am de gnd s fug i s m ntorc n Polonia, a spus Wladek. Doctorul l-a privit cu asprime. Vorbete ncet, biat prost ce eti. Pn acum cred c iai dat seama c este imposibil s evadezi. Sunt prizonier de cincisprezece ani i n-a fost o zi n care s nu m gndesc cum s fug. Dar nu exist nici o cale; nimeni n-a scpat viu de aici. Numai dac vorbeti despre aa ceva nseamn zece zile de carcer, unde nu primeti mncare dect din trei n trei zile, iar n sob nu se face foc dect att ct s topeasc gheaa de pe perei. Dac iei viu din acel loc, te poi considera un om norocos. Am s fug de aici, am s fug, am s fug, a spus Wladek uitndu-se int la btrn. Doctorul l-a privit pe Wladek drept n ochi i a zmbit. Prietene, niciodat s nu mai pomeneti cuvntul fug, pentru c poi s fii omort. ntoarce-te la lucru, mic-i ct poi piciorul i vino s te vd n fiecare diminea. Wladek s-a rentors n pdure la tiatul de lemne, dar i-a dat seama c nu mai poate cra butenii mai mult de civa pai, iar durerea era att de puternic nct avea impresia c o s rmn fr picior. Cnd s-a prezentat la doctor n dimineaa urmtoare, acesta i-a examinat rana mai atent. Este ct se poate de ru, a spus el. Ci ani ai biete? Cred c treisprezece, a rspuns Wladek. n ce an suntem?
81

- CAIN I ABEL -

O mie nou sute nousprezece; a rspuns doctorul. Da, treisprezece. Dumneavoastr ce vrst avei? l-a ntrebat Wladek. Btrnul a privit int n ochii albatri ai tnrului, surprins de ntrebare. Treizeci i opt, a spus el ncet. Dumnezeu s-mi ajute, a zis Wladek. i tu biete, o s ari la fel dup cincisprezece ani de prizonierat, a spus doctorul sec. De ce v aflai aici? l-a ntrebat Wladek. De ce nu v-au dat drumul dup atta timp? Am fost nchis la Moscova curnd dup ce mi-am luat diploma de medic i pe cnd lucram la ambasada francez. M-au nvinuit c sunt spion i m-au bgat ntr-o nchisoare din Moscova. Am considerat c acolo era destul de greu, dar dup Revoluie m-au trimis n iadul de aici. Acum chiar i francezii au uitat c mai exist. Despre cei care i ispesc pedeapsa n lagrul 201 se tie foarte puin aa c va trebui s mor aici ca oricare altul i asta nu poate fi prea departe. Nu, nu trebuie s v pierdei sperana, domnule doctor. Sperana? Am renunat la ea, n ceea ce m privete, cu muli ani n urm, poate n-am s-o pierd pentru tine, dar ia aminte, niciodat s nu mai pomeneti despre aceast speran nimnui; sunt prizonieri care speculeaz cuvintele necontrolate ce-i ies din gur, ca s capete n schimb nimic altceva dect o bucat de pine n plus sau poate o ptur. Ascult, Wladek, am de gnd s te trimit la buctrie pentru o lun i trebuie s te prezini la mine la control n fiecare diminea. Este singura ans pe care o ai ca s nu-i pierzi piciorul, iar eu nu vreau s fiu cel care va trebui s i-l taie. Aici nu prea exist instrumente chirurgicale adecvate, a adugat el uitndu-se la cuitul mare, de buctrie. Pe Wladek l-au trecut fiorii. Doctorul Dubien a scris numele lui Wladek pe o bucat de hrtie. Dimineaa urmtoare Wladek s-a prezentat la buctrie, unde a splat vasele n apa rece ce-i nghea minile i a ajutat la prepararea hranei. Dup munca din pdure, aceasta era o schimbare n bine; era ceva mai mult ciorb de pete, o bucat mai mare de pine neagr i urzici tocate. Dar, mai presus de toate putea s stea nuntru, la cldur. O dat chiar a mprit o jumtate de ou cu buctarul, dei nici unul din ei n-ar fi putut
82

- JEFFREY ARCHER -

spune ce pasre l fcuse. Piciorul lui Wladek se vindeca ncet i era cert c va rmne cu un uor chioptat. n absena medicamentelor, doctorul Dubien nu prea putea face mare lucru dect s-l in sub observaie. Odat cu trecerea zilelor, doctorul sa mprietenit cu Wladek i chiar a nceput s aib ncredere n speranele tinereti ale acestuia. i fcuser obiceiul ca n fiecare diminea s vorbeasc n diverse limbi, dar btrnului i plcea cel mai mult n francez, limba sa natal. Wladek, peste apte zile va trebui s te ntorci la munca ta din pdure; santinelele i vor controla piciorul, iar eu n-o s te mai pot ine la buctrie. Aa c ascult-m cu atenie, pentru c am fcut un plan pentru fuga ta. Fugim mpreun, domnule doctor, a spus Wladek. Numai mpreun. Nu, doar tu. Eu sunt prea btrn pentru o cltorie att de lung i, dei visez la aceast evadare de cincisprezece ani, am s te ajut pe tine s-o faci. Va fi suficient pentru mine s tiu c cineva a reuit, iar tu eti prima persoan care m-a convins c ar putea s izbuteasc. Wladek s-a aezat pe duumea i a ascultat n tcere planul doctorului. n cei cincisprezece ani am putut s economisesc dou sute de ruble la rui orele suplimentare ca prizonier nu se pltesc. Wladek a schiat un zmbet auzind vechea glum din lagr. Am ascuns banii ntr-o sticl de medicamente, patru bancnote de cte cincizeci de ruble. Cnd va veni timpul s pleci, banii trebuie cusui n haine. Am s fac eu asta pentru tine. Ce haine? l-a ntrebat Wladek. Am un costum i o cma pe care le-am cptat, mituind o santinel acum doisprezece ani, cnd nc mai credeam n posibilitatea unei evadri. Nu sunt ele dup ultima croial a modei, dar or s-i fie de folos. I-au trebuit cincisprezece ani s adune dou sute de ruble, un costum i o cma, iar doctorul voia s le sacrifice pentru Wladek. Un act de un asemenea altruism Wladek nu va mai ntlni niciodat n viaa sa. Joia viitoare va fi ultima ta ans, a continuat doctorul. La Irkusk sosesc ali prizonieri cu trenul i santinelele ntotdeauna iau patru oameni de la buctrie ca s pregteasc hrana pentru noii sosii. Deja am aranjat cu buctarul ef ca, n
83

- CAIN I ABEL -

schimbul unor medicamente, s te afli n echipa de la buctrie. N-a fost foarte greu. De fapt, nimeni nu vrea s fac acel drum dus-ntors, dar tu nu te vei mai ntoarce. Wladek l-a ascultat n continuare cu mare atenie. Cnd ajungi n gar atepi pn sosete trenul cu prizonieri. Odat ce ei sunt pe peron, tu treci linia ferat i te urci n trenul de Moscova, care nu poate pleca pn nu vine cel cu prizonieri, pentru c dincolo de gar nu exist dect o singur linie. Tu roag-te lui Dumnezeu ca santinelele, cu sutele de prizonieri ce vor forfoti n preajm, s nu observe dispariia ta. n continuare rmne s te descurci singur. Ia aminte c, dac te descoper, vei fi mpucat pe loc. Mai este un ultim lucru pe care l pot face pentru tine. n urm cu cincisprezece ani, cnd am fost adus aici, am desenat din memorie o hart cu drumul de la Moscova spre Turcia. S-ar putea s nu mai fie bun ntru totul, dar ct de ct o s-i fie folositoare. Verific mai nti dac ruii nau ocupat i Turcia. Dumnezeu tie pn unde se ntind acum. Din cte am auzit, s-ar putea s controleze chiar i Frana. Doctorul s-a dus la dulapul cu medicamente i a luat din el sticla mare ce prea a fi plin cu o substan maro. I-a deurubat dopul i a scos din ea un pergament nglbenit de vreme. Cerneala neagr se decolorase o dat cu trecerea anilor, dar tot se mai vedea clar: octombrie, 1904. Pe el era desenat drumul de la Moscova la Odesa i de la Odesa spre Turcia, ceea ce nsemna o mie apte sute de mile pn la libertate. n sptmna asta treci pe la mine n fiecare diminea i o s recapitulm planul iar i iar. Dac n-ai s izbuteti, nu trebuie s fie din cauza lipsei de pregtire. Wladek rmnea treaz n fiecare noapte cu ochii pironii pe fereastr i repeta n gnd ce ar face n orice situaie care s-ar ivi. Dimineaa examina iari planul sub toate aspectele cu doctorul. Miercuri seara, naintea plecrii lui Wladek, doctorul a mpturit harta n opt i a nfurat-o laolalt cu cele patru bancnote de cte cincizeci de ruble ntr-o hrtie pe care a cusut-o n maneta costumului. Wladek i-a luat hainele, le-a mbrcat i peste ele a pus uniforma lagrului. Cnd i mbrca uniforma, doctorul a observat brara de argint pe care Wladek, de cnd fusese nchis, o purta mereu deasupra cotului pentru ca santinelele s n-o vad i s-i fure singura lui comoar. Ce este aceea? l-a ntrebat doctorul. Este de-a dreptul
84

- JEFFREY ARCHER -

magnific. Un dar de la tatl meu, a rspuns Wladek. Pot s v-o ofer n semn de recunotin? i-a scos brara de pe mn i i-a ntins-o doctorului. Doctorul s-a uitat la ea cteva clipe i apoi i-a nclinat capul. Niciodat, a spus el. Aceast brar nu poate aparine dect unei singure persoane. L-a privit fix pe biat. Tatl tu trebuie s fi fost un om de vi nobil. Doctorul i-a napoiat brara lui Wladek i i-a strns mna cu cldur. S ai noroc, Wladek. Sper s nu ne mai ntlnim niciodat. S-au mbriat i Wladek a plecat spre coliba lui rugnduse s fie ultima noapte petrecut n lagr. N-a putut s doarm deloc toat noaptea de team ca vreuna din santinele s nu descopere costumul ce-l avea sub uniforma nchisorii. Cnd s-a dat deteptarea el era deja mbrcat i a avut grij s nu ntrzie la buctrie. Buctarul ef l-a mpins n fa cnd au venit santinelele s verifice ultimele detalii legate de plecare. Echipa aleas era format din patru oameni i se vedea clar c Wladek este cel mai tnr. De ce s-l lum pe sta? a ntrebat santinela artnd spre Wladek. El este n lagr de mai puin de un an. Inima lui Wladek s-a oprit i a simit cum i nghea tot corpul. Planul doctorului avea s eueze; i nu va mai veni un alt lot de prizonieri n lagr dect peste cel puin trei luni. Atunci el nu va mai putea lucra la buctrie. Este un buctar excelent, a spus prizonierul n vrst. A fost pregtit la castelul unui baron. Este cel mai bun pentru santinele. A, a spus santinela, disprndu-i orice urm de suspiciune. Atunci grbii-v. Cei patru au alergat spre camion i convoiul a pornit. Cltoria din nou a fost lung i obositoare, dar, cel puin de data asta, n-a fcut-o pe jos i, fiind var, n-a fost nici insuportabil de frig. Wladek muncea din rsputeri pentru pregtirea mncrii i n-avea chef s se fac remarcat, aa c, tot drumul, aproape c n-a vorbit cu nimeni dect cu Stanislaw, buctarul ef.
85

- CAIN I ABEL -

n cele din urm, dup aisprezece zile au ajuns la Irkutsk. Trenul pentru Moscova deja se afla n gar de cteva ore, dar nu putea s plece pn nu sosea cel cu noii prizonieri. Wladek sttea ntr-un capt al peronului cu ceilali de la buctria de campanie. Trei dintre ei priveau n jur plictisii i fr nici un interes, dar unul era atent la fiecare micare, cercetnd trenul de pe cellalt peron cu foarte mare atenie. Se vedeau foarte multe ui deschise i Wladek a ales imediat una pe care o va folosi cnd va sosi momentul. Ai de gnd s ncerci s fugi? l-a ntrebat pe neateptate Stanislaw. Pe Wladek l-au trecut toate transpiraiile, dar n-a rspuns. Stanislaw l pironea cu privirea. Aa-i? Wladek tot nu i-a spus nimic. Btrnul buctar l-a msurat cu privirea pe biatul de treisprezece ani. i-a cltinat capul n semn de aprobare. Dac ar fi avut o coad s-ar fi micat i ea. Baft. O s am grij ca ei s nu bage de seam c lipseti cel puin dou zile. Stanislaw i-a atins braul i Wladek a vzut la distan trenul cu prizonieri cum nainta ncet, spre ei. Era ncordat de emoie, inima i btea cu putere, dar cu ochii supraveghea micrile fiecrui soldat. A ateptat ca trenul care intra n staie s se opreasc i a urmrit cu privirea cum prizonierii obosii erau ngrmdii pe peron. Fuseser adui sute, brbai anonimi, crora nu le mai aparinea dect trecutul. Cnd gara a ajuns o mare de oameni i santinelele nu-i mai vedeau capul de treab, Wladek s-a furiat sub un vagon i a srit n cellalt tren. Nimeni nu i-a dat nici o atenie cnd a intrat n W.C.-ul de la captul culoarului. S-a nchis nuntru, a ateptat i s-a rugat, temnduse clip de clip c o s bat cineva la u. Lui Wladek i s-a prut c s-a scurs o venicie pn ce trenul s-a pus n micare. De fapt, nu trecuser dect aptesprezece minute. n sfrit, n sfrit, a spus el cu voce tare. S-a uitat prin fereastra minuscul i a vzut cum gara se fcea din ce n ce mai mic, noii prizonieri probabil c erau pui n lanuri, fiind pregtii de plecare spre lagrul 201, iar santinelele se amuzau n timp ce le puneau ctuele. Ci dintre ei vor ajunge vii n lagr? Ci vor servi drept hran lupilor? Ct va trece pn
86

- JEFFREY ARCHER -

vor observa lipsa lui? Wladek sttea n W.C. de mai multe minute nendrznind s se mite, netiind ce trebuie s fac n continuare. Deodat s-a auzit un ciocnit la u. Lui Wladek i s-a perindat rapid prin minte o succesiune de imagini, una mai ngrozitoare dect cealalt: putea fi santinela, controlorul de bilete, vreun soldat. A trebuit s foloseasc toaleta pentru prima oar. Ciocnitul a persistat. Haide, haide, iei odat, a spus un brbat ntr-o rus gutural. Wladek nu prea mai avea de ales. Dac era un soldat, navea cum s scape de el; chiar dac ar fi avut statura unui pitic nar fi putut iei prin fereastr. i-a dezbrcat hainele de prizonier, le-a strns ntr-o legtur pe ct posibil de mic i le-a aruncat pe fereastr. Apoi a scos o apc din buzunarul costumului, a pus-o pe capul ce-i era tuns chilug i a deschis ua. Un brbat agitat a dat buzna nuntru i i-a lsat pantalonii n vine chiar nainte ca Wladek s fi apucat s ias. Odat ajuns pe coridor, Wladek i-a dat seama c atrgea atenia tuturor prin costumul su demodat, parc ar fi fost un mr pus n vrful unei grmezi de portocale. A plecat imediat n cutarea altui W.C. Cnd a gsit unul care nu era ocupat, s-a nchis nuntru, i-a descusut tighelul de la costum i a scos una dintre cele patru bancnote de cincizeci de ruble. Pe celelalte le-a pus la loc i s-a ntors pe coridor. A cutat cel mai aglomerat vagon posibil i s-a ascuns ntr-un col. Civa brbai jucau rica n mijlocul vagonului ca s le treac timpul. Wladek ntotdeauna l btuse pe Leon cnd jucaser i ei la castel. Ar fi vrut s intre i el n competiie dar se temea c va ctiga i va atrage atenia asupra sa. Jocul a continuat mult vreme i Wladek a nceput s-i aminteasc stratagemele. Tentaia de a-i risca cele dou sute de ruble era aproape irezistibil. Unul dintre juctori, care pierduse o mulime de bani, s-a retras dezgustat i s-a aezat lng Wladek njurnd. Norocul n-a prea fost de partea dumneavoastr, a spus Wladek, dorind s aud sunetul propriei sale voci. A, nu este chestie de noroc, a rspuns juctorul. Eu mai mereu bat gloata asta de rani, dar acum am rmas fr ruble. Nu vrei s vindei haina? l-a ntrebat Wladek. Juctorul era unul din puinii cltori din vagon care purta o hain bun, groas, din blan de urs. i-a pironit privirea
87

- CAIN I ABEL -

asupra tnrului. Uitndu-m la costumul tu, biete, n-a crede c i-o poi permite. Wladek i-a dat seama din vocea lui c spera ca el s-o poat cumpra. Vreau aizeci de ruble pe ea. V dau patruzeci, a spus Wladek. aizeci, a zis juctorul. Cincizeci, a spus Wladek. Nu. aizeci este ultimul pre; ea cost peste o sut, a spus juctorul. A costat n urm cu mult vreme, a spus Wladek reflectnd la consecinele care ar fi decurs din ncercarea de a scoate din custura hainei ntreaga suma de care avea nevoie. A hotrt s renune pentru c ar fi nsemnat s atrag i mai mult atenia asupra sa; avea s atepte o alt ocazie. Wladek nu voia s arate c nu-i poate permite s cumpere haina, aa c i-a atins gulerul juctorului i a spus cu un dispre evident: Prietene, ai pltit prea mult pentru ea; cincizeci de ruble, nici o copeic n plus. Wladek s-a ridicat n picioare ca i cnd ar fi vrut s plece. Ateapt, ateapt, a spus juctorul. i-o dau cu cincizeci. Wladek i-a scos cele cincizeci de ruble din buzunar, iar juctorul i-a dat haina n schimbul bancnotei soioase. Haina era mult prea mare pentru Wladek, aproape c atingea pmntul, dar era ceea ce i trebuia spre a ascunde costumul care srea n ochi. Cteva momente l-a mai urmrit pe juctorul care reintrase n joc i care pierdea din nou. De la noul su profesor, Wladek nvase dou lucruri: niciodat s nu intri ntr-un joc de noroc dac ansele nu sunt de partea ta prin cunotinele i priceperea mai mare pe care le ai i ntotdeauna s iei din el la timp. Wladek a plecat din vagon simindu-se ceva mai n siguran n noua lui hain. A nceput s cerceteze trenul cu puin mai mult curaj. Trenul prea format din dou clase; cele obinuite, n care cltorii stteau n picioare sau pe bnci de lemn i cele speciale, n care bncile erau capitonate. Wladek a vzut c toate vagoanele erau aglomerate, cu o singur excepie, un compartiment n care se afla o singur femeie. Prea de vrst mijlocie, din cte i putea da seama Wladek, era mbrcat ceva mai elegant i avea ct de ct carne pe oase n comparaie cu majoritatea pasagerilor din tren. Purta o bluz de culoare nchis
88

- JEFFREY ARCHER -

i o earf pe cap. Cnd i-a ntlnit privirea lui Wladek, care se holba la ea, i-a zmbit i acest gest i-a inspirat ncredere ca s intre n compartiment. Pot s iau i eu loc? Da, te rog, i-a rspuns femeia uitndu-se la el cu atenie. Wladek n-a mai vorbit, dar a cercetat cu privirea femeia i vagonul. Ea avea un ten palid, cu riduri ce trdau oboseala i trupul i era uor plinu att ct putea fi cineva cu hrana din Rusia. Pru-i negru tuns scurt i ochii-i cprui, sugerau c, probabil, cndva, fusese destul de atractiv. n plasa pentru bagaje avea dou sacoe mari, de pnz i lng ea, pe banchet, o valiz mic. n ciuda pericolului n care se afla, Wladek s-a simit brusc teribil de obosit. Se ntreba dac s ndrzneasc s doarm, cnd femeia a vorbit. Unde mergi? ntrebarea l-a luat pe Wladek prin surprindere i a ncercat s gndeasc rapid. La Moscova, a rspuns el cu respiraia tiat. i eu tot acolo, a spus ea. Wladek deja regreta singurtatea din compartiment i informaia pe care o dduse. S nu vorbeti cu nimeni, l prevenise doctorul. ine minte, s nu ai ncredere n nimeni. Spre uurarea lui, femeia n-a mai pus alte ntrebri. Pe cnd se ruga s-i recapete ncrederea pierdut, a intrat controlorul. Pe Wladek au nceput s-l treac transpiraiile n ciuda temperaturii de minus douzeci de grade. Controlorul a luat biletul femeii, l-a perforat i i l-a dat napoi, dup care s-a ntors spre Wladek: Biletul, tovare, a fost tot ce a spus, cu un glas ncet, monoton. Lui Wladek i pierise graiul i ncepuse s se caute n buzunar. Este fiul meu, a spus femeia cu o voce sigur. Controlorul i-a ntors privirea spre ea, s-a mai uitat apoi nc o dat la Wladek, dup care s-a nclinat spre femeie i a plecat fr s mai spun nici un cuvnt. Wladek a rmas cu privirile pironite asupra ei. Mulumesc, spuse el, revenindu-i respiraia, fr a fi prea sigur ce altceva ar fi, putut spune. Te-am vzut cnd ai ieit de sub trenul prizonierilor, a
89

- CAIN I ABEL -

spus femeia ncet. Wladek a simit c i se face ru. Dar n-am s te trdez. Am i eu un vr tnr ntr-unul din acele lagre ngrozitoare i tuturor ne este team c ntr-o bun zi am putea s sfrim i noi acolo. Ce ai sub haina asta? Wladek a cumpnit ce era mai bine s fac: s fug din compartiment sau s-i descheie haina. Dac fugea nu era nici o scpare pentru el. Aa c i-a desfcut uba. Nu este chiar att de ru pe ct m-am temut, a spus ea. Ce-ai fcut cu uniforma din nchisoare? Am aruncat-o pe fereastr. S sperm c n-au s-o gseasc nainte ca tu s ajungi la Moscova. Wladek n-a spus nimic. Ai pe cineva la care s stai la Moscova? El s-a gndit iar la sfatul doctorului ca s nu se ncread n nimeni, dar n ea trebuia s aib ncredere. N-am. Atunci poi s rmi la mine pn i gseti un loc undeva. Soul meu este ef de gar la Moscova, i-a explicat ea, i acest compartiment este doar pentru oficialiti. Dac mai faci vreodat o astfel de greeal, vei fi trimis napoi la Irkusk. Wladek a nghiit n sec. Acum trebuie s plec? Nu, mai cu seam c te-a vzut conductorul. Deocamdat eti n siguran cu mine. Ai vreun document de identitate? Nu. Ce sunt acelea? Dup Revoluie orice cetean rus trebuie s aib acte de identitate din care s se vad cine este, unde locuiete i unde lucreaz, altfel ajunge la nchisoare unde va sta pn le va aduce i, dac nu le poate aduce, va rmne nchis pentru totdeauna, a adugat ea pe un ton plat. Cnd ajungem la Moscova s nu te dezlipeti de lng mine i s nu scoi o vorb. Suntei foarte bun cu mine, a spus Wladek suspicios. Acum c arul a murit, nimeni nu mai este n siguran, a adugat ea. Nu mai exist nici un om n Rusia, chiar i oficialitile guvernamentale, care s nu triasc ntr-o permanent team de a nu fi arestat i trimis n lagr. Cum te cheam? Wladek.
90

- JEFFREY ARCHER -

Bun, acum dormi, Wladek, pentru c pari foarte obosit, drumul este lung i tu nu eti nc n siguran. Wladek s-a culcat. Cnd s-a trezit dup multe ceasuri, afar era ntuneric. S-a uitat lung la protectoarea lui i ea i-a zmbit. I-a zmbit i Wladek la rndul lui rugndu-se n gnd ca ea s fie o persoan de ncredere, s nu spun oficialitilor cine era el sau poate c deja le spusese? Ea a scos nite mncare dintr-una din sacoe i Wladek a mncat n tcere ce i s-a dat. Cnd au ajuns n gara urmtoare, aproape toi pasagerii au cobort, unii definitiv, dar majoritatea doar s mai cumpere cte ceva de mncare sau de but, iar alii ca s-i dezmoreasc picioarele. Femeia s-a sculat de pe banchet, s-a uitat lung la Wladek i i-a spus: Urmeaz-m. El s-a ridicat i a urmat-o pe peron. Va fi dat oare poliiei? Ea i-a ntins mna i el i-a luat-o aa cum ar fi fcut orice copil de treisprezece ani care-i nsoete mama. Ea s-a ndreptat spre toaleta pe care scria clar c este folosit doar de doamne. Wladek a ovit. Ea a insistat i, odat ajuni nuntru, i-a spus lui Wladek s-i scoat hainele. El i-a dat ascultare fr s pun nici o ntrebare. n timp ce el se dezbrca, ea a deschis singurul robinet existent din care a nceput s se preling un fir de ap maronie, rece. Femeia prea dezgustat, dar pentru Wladek apa nici nu putea fi comparat cu cea din lagr. Ea nceput s-i spele rnile cu o crp ud. A trecut-o un fior cnd i-a vzut rana de la picior. Wladek n-a scos nici un vaiet, orict de mult l durea orice atingere, dei ea s-a strduit ca gesturile s-i fie ct mai blnde. Cnd o s ajungem acas, o s-i ngrijesc mai bine rnile acelea, a spus ea, dar pentru moment ajunge. Atunci ea i-a vzut brara de argint, i-a cercetat inscripia i l-a privit atent. Este a ta? l-a ntrebat. De unde ai furat-o? Wladek a prut ofensat. N-am furat-o. Tatl meu mi-a dat-o nainte de a muri. Ea s-a uitat din nou la el, cu o alt privire. Era team sau respect? i-a nclinat capul. S fii atent, Wladek. Ai putea fi omort pentru o asemenea valoare. El a dat din cap n semn de ncuviinare i a nceput s se
91

- CAIN I ABEL -

mbrace repede. S-au ntors n vagon. O ntrziere de o or ntr-o gar era ceva obinuit i cnd trenul s-a pus din nou, ncet, n micare, Wladek era bucuros s aud zgomotul roilor sub el. Pn la Moscova au mai fcut dousprezece zile i jumtate. Ori de cte ori venea un nou controlor, scena se repeta, Wladek ncerca zadarnic s par un tnr inocent, n schimb femeia era o mam convingtoare. Conductorii se nclinau plini de respect n faa femeii de vrst mijlocie i Wladek a nceput s cread c efii de gar trebuie s fie foarte importani n Rusia. Pn la sfritul cltoriei de o mie de mile pn la Moscova, Wladek ajunsese s aib deplin ncredere n femeia de vrst mijlocie i atepta cu nerbdare s-i vad casa. Era dupamiaza devreme cnd trenul s-a oprit la destinaia final, i, n ciuda tuturor prin cte trecuse Wladek, totui, el nu fusese niciodat ntr-un ora mare, ce s mai vorbim de capitala ntregii Rusii. Era ngrozit i din nou l-a ncolit teama de necunoscut. Atta puzderie de oameni, toi dnd buzna n attea direcii. Femeia de vrst mijlocie i-a simit nelinitea. Urmeaz-m. S nu-i ias nici o vorb din gur i sub nici o form s nu-i scoi apca de pe cap. Wladek i-a dat bagajele jos din plas, i-a ndesat apca pe cap, care acum era acoperit cu un pr scurt, negru i a urmat-o pe peron. O mulime de oameni ateptau la coad, se fcuse mbulzeal la ieirea ngust unde trebuiau artate actele de identitate. Pe cnd se apropiau de barier, Wladek i auzea inima btndu-i ca toba regimentului, iar cnd le-a venit rndul teama sa risipit ntr-o clip. Santinela doar i-a aruncat o privire spre documentele femeii. Tovar, a spus soldatul i a salutat. A privit apoi spre Wladek. Este fiul meu, i-a explicat ea. Bineneles, tovar. A salutat iar. Wladek era n Moscova. n ciuda ncrederii pe care i-o pusese n noua lui cunotin prima reacie a lui Wladek a fost s fug, dar, cum din o sut cincizeci de ruble cu greu se putea tri, a hotrt ca pentru moment s rmn. Mai trziu oricnd putea s fug. n faa grii atepta o trsur cu un cal care i-a dus pe femeie i fiul recent dobndit acas. Cnd au sosit, eful de gar nu era acolo, aa c
92

- JEFFREY ARCHER -

femeia a pregtit imediat patul pentru Wladek. Apoi a nclzit ap, a turnat-o ntr-un hrdu mare i i-a spus s intre nuntru. Era prima baie pe care o fcea dup mai mult de patru ani de zile, dac nu punea la socoteal scldatul n ru. Ea a mai nclzit ap, l-a spunit i l-a frecat pe spate, singura poriune de pe trupul lui care nu avea nici o ran. Apa a nceput s-i schimbe culoarea i dup douzeci de minute era neagr. Dup ce Wladek s-a ters, femeia i-a uns cu nite alifii braele i picioarele i i-a bandajat rnile. S-a uitat lung la unicul su mamelon. El s-a mbrcat repede i apoi a venit dup ea n buctrie. Ea deja i pregtise un castron cu sup fierbinte i nite fasole. Wladek a mncat cu foame de lup adevratul festin. Nici unul din ei n-a vorbit. Dup ce el a terminat de mncat, ea i-a sugerat c ar fi mai nelept s mearg s se odihneasc. N-a vrea ca soul meu s te vad nainte de a fi apucat eu s-i spun c eti aici, i-a explicat ea. Wladek, ai vrea s rmi la noi, dac soul meu este de acord? Wladek a dat din cap recunosctor. Atunci du-te n pat, i-a spus ea. Wladek i-a dat ascultare i s-a rugat n gnd ca soul ei s-l lase s stea la ei. S-a dezbrcat ncet i s-a urcat n pat. Trupul i era din cale afar de curat, cearafurile la fel, salteaua mult prea moale i el a aruncat perna pe duumea, dar era att de obosit nct a adormit imediat n ciuda patului att de confortabil. Cteva ore mai trziu a fost trezit dintr-un somn adnc de zgomotul unei voci ridicate ce venea din buctrie. N-ar fi putut spune ct dormise. Afar era deja ntuneric. A cobort din pat, a mers n vrful picioarelor spre u, a ascultat conversaia din buctria de dedesubt. Femeie proast ce eti, a auzit Wladek o voce piigiat. Nu nelegi ce i s-ar fi ntmplat dac ai fi fost prins? Te-ar fi trimis i pe tine n lagr. Dar, Piotr, dac l-ai fi vzut, era ca un animal hituit. Aa c ai hotrt s devenim i noi animale hituite, a spus vocea de brbat. L-a mai vzut cineva? Nu, nu cred, a rspuns femeia. Slav Domnului! Trebuie s plece imediat nainte ca s afle cineva c este aici. Asta este unica noastr speran. Dar unde s se duc, Piotr? Este singur, nu are pe nimeni, a pledat protectoarea lui Wladek. Iar eu ntotdeauna mi93

- CAIN I ABEL -

am dorit un fiu. Nu-mi pas ce-i doreti tu sau unde se duce el, asta nu este treaba noastr. Trebuie s scpm ct mai repede de el. Dar, Piotr, cred c este de familie regal, cred c tatl lui a fost baron. Are la mn o brar de argint pe care sunt nscrise cuvintele... Asta nu face dect s nruteasc i mai mult lucrurile. tii ce-au decretat noii notri conductori. Gata cu arii, gata cu regii, gata cu privilegiile. Nici mcar n-o s apucm s ajungem n lagr, autoritile au s ne mpute pe loc. Piotr, noi ntotdeauna ne-am dorit un fiu. Nu putem s ne asumm acest unic risc n viaa noastr? N-ai dect s-i riti viaa ta, poate, dar nu pe a mea. i spun c trebuie s plece i chiar acum. Wladek n-a mai avut nevoie s asculte mai mult din conversaia lor. Hotrnd c singurul mod de a-i ajuta binefctoarea era s dispar n noapte, s-a mbrcat repede i s-a uitat lung la patul n care dormise, dorindu-i n inima lui s nu mai treac ali patru ani pn s aib parte de altul la fel. Tocmai deschidea fereastra cnd ua a fost dat de perete i n prag a aprut eful de gar, un brbat micu, nu mai nalt dect Wladek, burtos, aproape chel, doar cu cteva uvie lungi de pr, crunte. Purta ochelari fr rame care-i fcuser dou mici semicercuri roii sub ochi. n mn avea o lamp. Rmsese n prag, holbndu-se la Wladek. Wladek se uita la el bnuitor. Vino jos, a poruncit eful de gar. Wladek l-a urmat n buctrie fr s crcneasc. Femeia sttea la mas, plngnd. Ascult, biete, ascult, a spus el. l cheam Wladek, a intervenit femeia. Acum, biete, ascult, a repetat el. Tu eti pentru noi o mare pacoste i vreau s pleci de aici ct se poate de repede. Am s-i spun ce am de gnd s fac ca s-i vin n ajutor. Ajutor? Wladek rmsese ca o stan de piatr, zgindu-se la el. Am s-i dau un bilet de tren. Unde vrei s mergi? Odesa, a spus Wladek fr s aib habar nici unde este, nici ct cost pn acolo, tiind doar c era urmtorul ora de pe harta doctorului, care-l ducea spre libertate. Odesa, patria crimei o destinaie potrivit, a pufnit pe
94

- JEFFREY ARCHER -

nas eful de gar. Nu poi s fii dect printre cei de teapa ta i o s dai de bucluc acolo. Atunci las-l s stea la noi, Piotr. O s am eu grij de el, o s... Nu, niciodat. Mai degrab i pltesc ticlosului. Dar cum crezi c o s treac de autoriti? a pledat femeia. O s-i scot un permis de munc pentru Odesa. i-a ntors capul spre Wladek. Odat ce te afli n tren, biete, dac te mai vd sau mai aud de tine prin Moscova, am s pun s fii arestat pe loc i aruncat n cea mai apropiat nchisoare. Dup aceea ai s ajungi n lagr cu primul tren, dac nu cumva n-or s te mpute de la nceput. S-au uitat la ceasul de pe cmin: unsprezece i cinci. S-a ntors spre soie: La miezul nopii este un tren care pleac spre Odesa. O s-l duc eu nsumi la gar. Vreau s fiu sigur c pleac din Moscova. Biete, ai vreun bagaj? Wladek era pe punctul s spun nu, cnd a intervenit femeia. Da, m duc s i-l aduc. Wladek i eful de gar stteau amndoi n picioare, uitndu-se unul la cellalt, dispreuindu-se reciproc. S-a scurs ceva timp de la plecarea femeii. Ceasul de pe vremea bunicilor a btut o dat n lipsa ei. Totui nici unul din ei nu i-au vorbit, iar ochii efului de gar nu-l slbeau pe Wladek nici o clip. Cnd soia lui s-a ntors, purta n brae un pachet mare, nvelit n hrtie maro i legat cu sfoar. Wladek s-a uitat la el i a dat s protesteze cnd ochii li s-au ntlnit i a vzut atta team ntr-ai ei nct nu i-au ieit din gur dect cuvintele: V mulumesc. Mnnc puin, i-a spus ea mpingnd spre el castronul cu supa rece. El a ascultat-o, dei stomacul i era plin, i a dat pe gt supa ct a putut de repede, pentru c nu voia s-i mai aduc i alte necazuri. Animal, a spus brbatul. Wladek i-a nlat ochii spre el, privindu-l cu ur. A simit mil pentru femeia care era legat de un astfel de brbat pentru toat viaa. Haide, biete, este timpul s plecm, a spus eful de
95

- CAIN I ABEL -

gar. Nu vrem ca s pierzi trenul. Wladek l-a urmat i a ieit din buctrie. Cnd a trecut pe lng femeie a ovit i i-a ntins mna simind cum ea i rspunde. Nu i-au spus nimic, nici un cuvnt, n-ar fi fost potrivit. eful de gar i fugarul s-au furiat pe strzile Moscovei cutnd locurile cele mai ntunecate pn au ajuns la gar. eful de gar a luat un bilet pentru Odesa i i-a dat bucata roie de hrtie lui Wladek. Paaportul meu? a spus Wladek nencreztor. Din buzunarul interior de la hain omul a scos un formular ce prea oficial, l-a semnat grbit i i l-a dat pe furi lui Wladek. Tot timpul ochii lui au fost n alert ca s depisteze un eventual pericol. n ultimii patru ani Wladek vzuse de attea ori asemenea ochi: nu se citea dect laitate n ei. S nu te mai vd i nici s nu mai aud de tine vreodat, a spus el cu voce amenintoare. i o asemenea voce Wladek o auzise de attea ori n ultimii patru ani. i-a ridicat privirile voind s spun ceva, dar eful de gar deja dispruse n tenebrele nopii crora le aparinea. S-a uitat la ochii oamenilor care treceau pe lng el. Aceiai ochi, aceeai team; era cineva liber n aceast lume? Wladek i-a strns pachetul maroniu sub bra, i-a ndesat apca pe cap i s-a ndreptat spre barier. De data aceasta, cnd i-a artat paaportul santinelei se simea mult mai sigur pe el; a fost lsat s treac fr nici un comentariu. S-a urcat n tren. Fusese o vizit scurt la Moscova i n-avea s mai vad niciodat n viaa sa acest ora, dei ntotdeauna i va aminti de buntatea unei femei, soia efului de gar. Tovara... Nici mcar nu i tia numele. * * *

Wladek a fcut aceast cltorie n vagoane comune de clasa treia. Odesa, pe harta doctorului, prea mult mai aproape de Moscova dect Irkusk-ul, era la o distan cam ct degetul mare de la mn, n realitate fiind opt sute cincizeci de mile. Pe cnd Wladek studia harta rudimentar, atenia i-a fost atras de un alt joc de ric din vagon. A mpturit pergamentul, l-a pus la loc sigur n cptueala hainei i a nceput s cerceteze mai atent jocul. A observat c unul dintre juctori ctiga n mod constant, chiar i
96

- JEFFREY ARCHER -

atunci cnd ansele i erau potrivnice. Wladek l-a urmrit mult mai ndeaproape i n curnd i-a dat seama c tria. S-a deplasat n cellalt capt al vagonului ca s-l poat prinde trind cnd va fi cu faa spre el, dar n-a reuit. i-a fcut loc printre juctori. De fiecare dat cnd triorul pierdea de dou ori la rnd, Wladek dubla miza pn a ctigat. Escrocul fie c era flatat, fie c a considerat c este mai nelept s nu dea nici o atenie norocului lui Wladek, pentru c nu i-a ndreptat privirile n direcia lui nici mcar o singur dat. Cnd au ajuns n gara urmtoare, Wladek se alesese deja cu paisprezece ruble, din care a folosit dou ca s-i cumpere un mr i o sup fierbinte. Ctigase destul nct s-i ajung pentru tot drumul pn la Odesa i, ncntat c ar putea obine i mai multe ruble cu noul su sistem ce prezenta suficient siguran, a mulumit n gnd juctorului necunoscut i s-a urcat iar n tren gata s-i reia strategia. Cnd a pus piciorul pe ultima treapt s-a trezit cu un pumn care l-a trimis n captul coridorului. Braul i-a fost rsucit la spate i a nceput s fie izbit cu faa de peretele vagonului. L-a podidit sngele pe nas i a simit vrful unui cuit atingndu-i lobul urechii. M auzi, biete? Da, a rspuns Wladek pietrificat. Dac te mai ntorci n vagonul meu, te las fr ureche i atunci n-o s mai auzi deloc. Nu m mai ntorc, domnule, a spus Wladek. Wladek a simit vrful cuitului tindu-i piele din dosul urechii i sngele a nceput s i se preling pe gt. Ia-o ca avertizare, biete. Brusc s-a trezit cu un genunchi n rinichi, aplicat cu toat fora de care dispunea juctorul. Wladek a rmas lat pe duumea. O mn i-a cotrobit prin buzunar i rublele recent ctigate au disprut. Cred c mi aparin, a spus vocea. Acum lui Wladek i curgea snge i din nas i de dup ureche. Cnd i-a adunat curajul i i-a nlat privirile din colul n care zcea, coridorul era gol i juctorul dispruse. Wladek a ncercat s se ridice de jos, dar trupul a refuzat s se supun comenzii cerebrale, aa c a rmas prbuit timp de mai multe minute. n cele din urm, cnd a reuit s se scoale, a pornit agale spre cellalt capt al trenului, ct mai departe de vagonul juctorului, chioptnd n chip grotesc. S-a ascuns ntr-un vagon
97

- CAIN I ABEL -

ocupat mai mult de femei i copii i s-a cufundat ntr-un somn adnc. La staia urmtoare Wladek nu s-a mai dat jos din tren. A desfcut micul pachet i a nceput s-l cerceteze. Mere, brnz, nuci, dou cmi, o pereche de pantaloni, chiar i o pereche de pantofi se aflau n acea comoar nvelit n hrtie maro. Ce femeie i ce brbat! A mncat, a dormit i a visat. n cele din urm, dup apte nopi i cinci zile, trenul s-a oprit n gara terminus Odesa. A urmat aceeai verificare a documentelor, dar santinela abia dac s-a uitat la Wladek. De data aceasta toate actele sale erau n regul, numai c trebuia s se descurce singur. Cele o sut cincizeci de ruble nc se mai aflau n cptueala hainei, dar navea nici o intenie s le risipeasc. Wladek i-a petrecut restul zilei hoinrind prin ora, dar atenia mereu i era distras de lucruri pe care nu le mai vzuse niciodat pn atunci: case mari, prvlii cu vitrine, negustori ambulani care vindeau pe strad mruniuri viu colorate, felinare cu gaz, chiar i o maimu pe srm. Wladek a colindat pn a ajuns n port i s-a oprit ca s se uite la marea cea fr de sfrit. Da, asta pesemne era ceea ce baronul i spusese cndva c se cheam ocean. A rmas cu privirea pironit pe ntinderea albastr de ap, cuprins de neastmpr. Acesta va fi drumul spre libertate i fuga din Rusia. Din cte i putea da seama Wladek, oraul i avusese partea lui de suferin n timpul rzboiului: case arse, drmate i mizerie, totul era emoionant i grotesc n peisajul marin blnd i nmiresmat. Wladek s-a ntrebat dac oraul nc se mai afla n stare de rzboi. Nu avea de la cine s afle. Cnd soarele a disprut n spatele cldirilor nalte a nceput s-i caute un loc unde s rmn peste noapte. A apucat-o pe un drum lateral i a tot mers. Trebuie s fi prut o artare ciudat n haina de blan, mturnd pmntul i cu pachetul maroniu sub bra. Pe unde a trecut nimic nu prezenta suficient siguran, pn ce a dat de un vagon vechi ce se afla ntr-o singurtate solitar, pe o linie moart. L-a cercetat cu pruden; peste tot ntuneric i linite: nu era nimeni n el. i-a aruncat pachetul nvelit n hrtie n vagon, dup care a urcat i el sltndu-i cu greu trupul obosit, apoi s-a trt ctre un col i s-a lungit ca s doarm. Cnd capul i-a atins duumeaua s-a trezit cu un trup prvlit peste el i cu dou mini n jurul gtului. Abia
98

- JEFFREY ARCHER -

dac mai putea respira. Cine eti? a uierat biatul, care n ntuneric prea cam de vrst cu Wladek. Wladek Koskiewicz. De unde eti? Din Moscova. Wladek fusese gata-gata s spun Slonim. Ei bine, moscovitule, n-ai s dormi n vagonul meu, a spus vocea. Iart-m, a spus Wladek. N-am tiut. Ai ceva bani? l-a ntrebat strngndu-i mai tare gtul. Civa, a rspuns Wladek. Ci? apte ruble. D-mi-le. Wladek a nceput s cotrobie n buzunarul hainei, dar i-a bgat i biatul o mn nuntru slbind strnsoarea gtului. ntr-o secund, Wladek l-a lovit ntre picioare cu ultima pictur de for pe care o mai avea. Biatul s-a prbuit gemnd, prinzndu-i cu minile testiculele. Wladek s-a aruncat deasupra lui lovindu-l n locuri care niciodat nu i-ar fi trecut biatului prin minte. Regulile se schimbaser brusc. Wladek nu mai avea adversar. S doarm ntr-un vagon tras pe linia moart nsemna un hotel de cinci stele n comparaie cu temnia i cu lagrul din Rusia. Wladek s-a oprit numai cnd rivalul su a rmas rstignit pe duumea, fr s mai mite. Biatul a nceput s se roage de Wladek. Du-te n cellalt capt al vagonului i stai acolo, i-a spus Wladek. Dac mai ndrzneti s te miti, te omor. Bine, bine, a spus biatul ndreptndu-se anevoie. Wladek l-a auzit cnd a ajuns la captul vagonului. A stat linitit i a ascultat cteva clipe, dar orice micare a ncetat. Atunci Wladek i-a pus iar capul pe duumea i a adormit imediat. Cnd s-a trezit, soarele deja i trimitea razele printre scndurile vagonului. S-a rsucit ncet i i-a cercetat pentru prima oar inamicul din noaptea trecut. Dormea fcut covrig, n cealalt extremitate. Vino aici, a poruncit Wladek. Biatul s-a trezit cu greu.
99

- CAIN I ABEL -

Vino aici, a repetat Wladek ceva mai tare. Biatul s-a supus imediat. Pentru prima oar Wladek putea s-l vad bine. Amndoi aveau aceeai vrst, dar biatul era mai nalt dect el cu un lat de palm bun, prea mai tnr la fa i prul blond i era ciufulit i murdar. nfiarea lui general sugera c spunul i apa nu intrau n obinuinele lui. S abordm lucrurile n ordinea prioritilor, a spus Wladek. Cum se gsete ceva de mncare pe aici? Vino dup mine, a spus biatul srind din vagon. Wladek l-a urmat chioptnd, au urcat dealul i s-au oprit n ora, n pia. Wladek nu mai vzuse atta belug de mncare de pe vremea acelor mese superbe de la castel. iruri nesfrite de tarabe cu fructe, legume, verdeuri, chiar i favoritele lui: nucile. Biatul i ddea seama c Wladek era copleit de cele ce vedea. Acum o s-i spun ce avem de fcut, a zis biatul prnd pentru prima oar mai sigur pe sine. Eu o s merg la taraba din col i o s fur o portocal i o s fug. Tu s strigi ct poi de tare Houl, oprii-l! Stpnul tarabei o s fug dup mine i atunci tu i umpli buzunarele; nu te lacomi; iei ct s ne ajung pentru o mas. Apoi te ntorci aici. Ai priceput? Da, cred c da, a rspuns Wladek. S te vedem, moscovitule. Biatul l-a privit, a rnjind i dus a fost. Wladek l-a urmrit plin de admiraie cum se plimba flos prin faa tarabei din col, dup care a luat o portocal din vrful grmezii, fcnd nu se tie ce remarci n faa proprietarului i apoi a ters-o. A aruncat o privire peste umr ctre Wladek, care uitase s strige Oprii houl, dar proprietarul observase i a nceput s alerge imediat dup biat. Pe cnd toi ochii l urmreau pe complicele su, Wladek s-a furiat rapid i a reuit s terpeleasc trei portocale, un mr i un cartof i le-a pus n buzunarele mari de la hain. Cnd proprietarul era gata-gata s-l prind pe biat, acesta i-a aruncat napoi portocala. Omul s-a oprit ca s-o ridice de jos i l-a njurat, fluturnd spre el pumnul i plngndu-se cu voce tare ctre ceilali negustori pe cnd se ntorcea spre taraba sa. Wladek radia de bucurie urmrind scena cnd s-a trezit cu o mn ce i s-a lsat pe umr cu greutate. S-a ntors ngrozit creznd c a fost prins. Ai luat ceva, moscovitule, sau te afli aici doar ca spectator?
100

- JEFFREY ARCHER -

Wladek a izbucnit n rs de uurare i i-a artat cele trei portocale, mrul i cartoful. A nceput i biatul s rd. Cum te cheam? l-a ntrebat Wladek. tefan. Hai s mai ncercm o dat, tefan. Ia-o uurel, moscovitule, nu te face prea detept. Dac repetm schema mea va trebui s mergem n cellalt capt al pieei i s ateptm cel puin o or. Acum lucrezi ca un profesionist, dar s nu crezi c n-ai s fii prins din cnd n cnd. Cei doi biei au pornit tcui spre cellalt capt al pieei, tefan arbornd un aer plin de mreie pentru care Wladek ar fi sacrificat cele trei portocale, mrul i cartoful, pn i cele o sut cincizeci de ruble ale sale numai ca s-l aib i el. S-au amestecat printre cumprtorii de diminea i cnd tefan a hotrt c era momentul potrivit, au repetat mecheria de dou ori. Mulumii de rezultate s-au ntors la vagonul de cale ferat ca s se nfrupte din captur: ase portocale, cinci mere, trei cartofi, o par, mai multe varieti de nuci i trofeul cel mai de pre un pepene. Pn acum tefan nu furase nici unul pentru c nu avusese unde-l ascunde. Haina lui Wladek, cu buzunarele ei mari, s-a dovedit a fi la nlime. Nu e ru, a spus Wladek n timp ce i nfigea dinii n cartof. Mnnci i coaja? l-a ntrebat tefan ngrozit. n locurile pe unde am fost eu coaja era un lux, i-a rspuns Wladek. tefan l-a privit cu admiraie! Problema urmtoare este cum facem rost de bani? l-a ntrebat Wladek. Vrei totul ntr-o singur zi, nu-i aa, stpne? a spus tefan. Munc de ocna pe chei, dac crezi c eti n stare de aa ceva, moscovitule. Arat-mi i voi vedea, a spus Wladek. Dup ce au mncat jumtate din fructe i restul l-au ascuns sub paie, ntr-un col al vagonului, tefan l-a dus pe Wladek n port i i-a artat toate navele. Wladek nu-i putea crede ochilor. Baronul i vorbise despre vapoarele care strbat oceanele ducndu-i ncrctura n ri strine, dar acestea erau mult mai mari dect i putuse el imagina vreodat i stteau unul lng altul pe o suprafa pe care de abia o cuprindeai cu ochii.
101

- CAIN I ABEL -

tefan i-a ntrerupt gndurile. l vezi pe acela de acolo, cel mare i verde? Ei bine, ceea ce trebuie s faci este s iei un co la captul schelei, s-l umpli cu grne, s urci scara i s-l rstorni n cal. Primeti o rubl la patru curse. Dar fii atent la numrtoare, moscovitule, pentru c ticlosul care supravegheaz echipa te neal ct ai clipi din ochi i-i bag banii ti n buzunar. tefan i Wladek i-au petrecut restul dup-amiezii crnd cereale. Au ctigat amndoi douzeci i ase de ruble. Dup o cin din nuci furate, pine i o ceap pe care n-avuseser intenia s-o ia, au adormit fericii n vagonul lor. Wladek a fost primul care s-a trezit a doua zi dimineaa i, cnd s-a sculat i tefan, l-a gsit studiind harta. Ce este aceea? l-a ntrebat tefan. Este o hart care-mi arat cum s plec din Rusia. De ce vrei s pleci din Rusia cnd poi s stai aici i s facem mpreun o echip? l-a ntrebat tefan. Am putea fi parteneri. Nu, trebuie s m duc n Turcia; acolo am s fiu un om liber. De ce nu vii i tu cu mine, tefan? N-a putea niciodat s plec din Odesa. Aceasta este ara mea, gara este locul n care triesc, acetia sunt oamenii pe care-i tiu de cnd m-am nscut. Nu este bine, dar s-ar putea s fie i mai ru n locul acela pe care tu l numeti Turcia. Dar, dac asta vrei, am s te ajut s fugi pentru c tiu cum s afli de unde vine fiecare vapor. Cum o s tiu care vapor pleac n Turcia? l-a ntrebat Wladek. Uor. Obinem informaia de la Joe, cel cu un singur dinte, de la captul debarcaderului. Va trebui s-i dai o rubl. Pun pariu c mparte banii cu tine. Juma-juma, a spus tefan. nvei repede, moscovitule. i cu aceste cuvinte a srit n vagon. Wladek a inut greu pasul cu tefan care aluneca printre vagoane i din nou a fost contient de uurina cu care se micau ceilali biei i ct de mult chiopta el. Cnd au ajuns la captul debarcaderului tefan l-a dus ntr-o cmru plin cu dosare prfuite i cu orare vechi. Wladek n-a vzut pe nimeni nuntru, dar apoi a auzit o voce din spatele unei stive mari de registre: Ce doreti, putiule? N-am timp de pierdut cu tine.
102

- JEFFREY ARCHER -

Nite informaii pentru tovarul meu de drum. Cnd pleac urmtorul vapor de lux spre Turcia? Mai nti s vd banii, a spus btrnul, al crui cap a aprut de dup registre, un chip zbrcit, btut de vreme, cu o beret de marinar. Ochii negri l cercetau pe Wladek. Cndva a fost un faimos lup de mare, a spus tefan ntro oapt destul de puternic nct Joe s-o aud. Las mecheriile, biete. Unde naiba este rubla? Portofelul este la prietenul meu, a spus tefan. Arat-i rubla Wladek. Wladek a scos din buzunar o moned. Joe i-a nfipt n ea unicul dinte pe care-l mai avea n gur, a cutat ntr-un dulap i a scos un orar mare, verde. n jur s-au mprtiat nori de praf. A nceput s tueasc n timp ce rsfoia paginile soioase, plimbndui degetul scurt, cioturos peste coloanele de nume. Joia viitoare vine Renaska s ia crbune, probabil c va pleca smbt. Dac ncarc destul de repede, ar putea s plece vineri noaptea ca s nu mai plteasc taxele portuare. O s trag la debarcaderul aptesprezece. Mulumesc, Dinosule, a spus tefan. O s am grij s-i mai aduc din bogaii mei parteneri pe viitor. Joe, cel cu un singur dinte, i-a ridicat palma n semn de ameninare i a tras o njurtur n vreme ce tefan i Wladek o luaser la fug pe debarcader. n urmtoarele trei zile bieii au furat hran, au descrcat cereale i au dormit. Pn joia urmtoare, cnd a sosit vaporul turcesc, tefan aproape c l convinsese pe Wladek s rmn la Odesa. Dar teama lui Wladek de rui a fost mai puternic dect atraciile pe care le prezenta noua via alturi de tefan. Stteau amndoi pe chei cu ochii pironii spre vaporul care acosta la dana aptesprezece. Cum o s pot ajunge pe vapor? l-a ntrebat Wladek. Simplu, a spus tefan. Mine diminea intrm n echipa care face ncrcarea. Eu o s vin n urma ta i, cnd cala este aproape plin cu crbune, tu sari nuntru i te ascunzi, iar eu i iau coul i cobor pe cealalt parte. i ncasezi i partea mea de bani, fr nici o ndoial, a spus Wladek. Bineneles, a rspuns tefan. O recompens bneasc
103

- CAIN I ABEL -

pentru deteptciunea mea este necesar, altfel cum mi-a menine ncrederea n spiritul meu ntreprinztor? Dimineaa urmtoare au intrat n echipa de ncrcare i au crat toat ziua la crbune pn erau gata s pice de oboseal, dar la lsarea serii cala nu se umpluse dect pe jumtate. Cei doi biei, negri din cap pn n picioare, au dormit n noaptea aceea ca bolovanii. Dimineaa au luat-o de la capt i pe la mijlocul dup-amiezii, cnd cala era aproape plin, tefan i-a tras lui Wladek un picior n glezn. Rndul urmtor, moscovitule, a spus el. Cnd au ajuns la captul pasarelei, Wladek i-a rsturnat coul i l-a lsat pe punte, iar el a intrat n cal i s-a lungit pe crbune. tefan i-a luat coul i i-a continuat drumul fluiernd. La revedere, prietene i s ai noroc la necredincioii turci, a spus el. Wladek s-a tras ntr-un col i a privit crbunele care cdea lng el. Praful de crbune i intrase peste tot, n nas, n gur, n plmni i n ochi. Cu greu a reuit s nu tueasc de team s nu fie auzit de cineva din echipaj. Chiar atunci cnd credea c n-o s mai poat suporta aerul din cal i c o s se ntoarc la tefan urmnd s se gndeasc la un alt mod de evadare, a vzut cum se nchid obloanele deasupra lui. A tuit din adncul plmnilor pn n-a mai putut. Dup cteva clipe a simit o muctur la glezn, l-a ngheat sngele n vene, nelegnd ce putea fi. i-a cobort privirile ncercnd s vad de unde venise. Abia a apucat s arunce o bucat de crbune n obolan i s-l pun pe fug cnd nc unul l-a luat cu asalt, apoi altul i altul. Cei mai curajoi l atacau la picioare. Preau s vin din toate prile. Negri, mari i flmnzi. Pentru prima oar n via, Wladek i-a dat seama c obolanii au ochii roii. A urcat n vrful grmezii de crbune i a ridicat oblonul. Soarele a inundat cala i obolanii s-au retras n tunelele pe care i le fcuser n crbune. A dat s ias afar, dar a vzut c vaporul deja se ndeprta de chei. S-a prbuit napoi n cal, ngrozit. Dac vaporul era forat s se opreasc ca s-l predea autoritilor, Wladek tia c aceasta nsemna ntoarcerea n lagrul 201 i la ruii albi. A ales s rmn printre obolanii negri. Imediat ce a lsat chepengul s-au npustit iar asupra lui. De ndat ce izbutea s loveasc dezgusttoarea creatur cu o bucat de crbune, aprea un altul din alt direcie. La fiecare
104

- JEFFREY ARCHER -

cteva minute Wladek trebuia s ridice oblonul ca s lase lumina s ptrund nuntru, pentru c ea prea s fie singurul lui aliat care speria negrele roztoare. Timp de dou zile i trei nopi Wladek s-a luptat cu obolanii fr s poat nchide vreun ochi. Cnd, n sfrit, vaporul a ajuns n portul Constantinopol i au deschis cala, Wladek era negru din cap pn la genunchi din cauza crbunelui i rou de la genunchi pn n vrful degetelor de la picioare din cauza sngelui. Mna care a deschis oblonul l-a tras afar. Wladek a ncercat s rmn n picioare, dar a leinat i a czut grmad pe punte. * * *

Cnd Wladek i-a recptat cunotina nu tia nici unde se afla i nici ct timp se scursese a vzut c era lungit pe un pat, ntr-o camer mic, cu trei brbai n halate albe n jurul lui, care-l cercetau cu atenie, vorbind o limb pe care n-o nelegea. Oare cte limbi existau pe lume? i-a cobort privirile spre trupul su, care rmsese tot bicolor, negru i rou, dar, cnd a ncercat s se ridice n capul oaselor, unul din brbaii n halate albe, cel mai n vrst dintre cei trei, care avea o fa usciv, ridat i barbion, i-a fcut semn s rmn lungit. I s-a adresat lui Wladek ntr-o limb necunoscut. Wladek i-a cltinat capul. Apoi a vorbit n rus. Din nou Wladek a dat din cap pentru c aceasta ar fi nsemnat s-l trimit imediat napoi de unde venise. Limba urmtoare pe care a ncercat-o doctorul a fost germana i Wladek i-a dat seama c el tia mai bine aceast limb dect cel care-l chestiona. Vorbeti nemete? Da. O, deci, nu eti rus? Nu. Ce fceai n Rusia? Am ncercat s fug de acolo. Aha. S-a ntors spre cei care-l nsoeau i a prut s le relateze conversaia n propria lor limb. Apoi au plecat toi trei. A venit o sor care l-a splat fr a da prea mare atenie
105

- CAIN I ABEL -

vaietelor sale. I-a acoperit picioarele cu o alifie vscoas, maronie i l-a lsat s doarm iar. Cnd Wladek s-a trezit pentru a doua oar era complet singur. Zcea pe spate, cu ochii n tavan, reflectnd la urmtoarea sa micare. nc nu era sigur n ce ar se afl. S-a urcat pe pervazul ferestrei i a cercetat mprejurimile. A vzut o pia, destul de asemntoare cu cea din Odesa, n afar doar de faptul c brbaii aveau tenul mai nchis la culoare i purtau haine lungi, albe. Pe cap aveau plrii viu colorate care artau ca mici vase de flori rsturnate, iar n picioare, sandale. Femeile erau toate mbrcate n negru i aveau chiar feele acoperite, rmnnd liberi doar ochii negri. Wladek a urmrit ciudatul furnicar de oameni care se trguiau n pia pentru hrana cea de toate zilele; acesta, cel puin, prea s fie un lucru pe care-l ntlneai n toat lumea. A urmrit scena mai multe minute i abia dup aceea a observat scara roie de metal care cobora pe peretele cldirii i care semna destul de mult cu scara de incendiu de la castelul din Slonim. Castelul su. Cine l-ar crede acum? S-a dat jos de pe pervazul ferestrei, a pit ncet pn la u, a deschis-o i a aruncat privirea pe coridor. Brbai i femei mergeau ncoace i ncolo, dar nici unul din ei nu preau s-i dea vreo atenie. A nchis uor ua, i-a gsit hainele ntr-un dulap din colul camerei i s-a mbrcat repede. Hainele lui nc erau nnegrite din cauza crbunelui i le-a simit scoroase pe pielea curat. Fereastra s-a deschis uor. S-a urcat pe pervaz, s-a prins de scara de incendiu i a nceput s coboare spre libertate. Primul lucru care l-a ocat a fost cldura. i dorea s nu aib pe el haina lung i grea. Odat ce a atins pmntul, Wladek a ncercat s fug, dar picioarele parc i erau de crp i l dureau, aa c a mers ncet. Ce n-ar fi dat s nu mai chiopteze! Nu i-a ntors privirile spre spital pn nu s-a pierdut n mulimea din pia. Wladek a rmas cu ochii pironii pe tarabele pline cu tot felul de bunti care-l ademeneau i a hotrt s cumpere o portocal i nite nuci. A cotrobit n cptueala hainei; sigur banii fuseser sub braul drept? Da, dar nu mai erau acolo i cel mai grav era c dispruse i brara. Brbaii n halate albe i furaser tot avutul. S-a gndit s se ntoarc la spital s-i recupereze motenirile de familie, dar a hotrt s-o fac dup ce i astmpra foamea. Poate c mai erau ceva bani prin buzunare. A cutat n buzunarul mare de la hain i a gsit imediat trei
106

- JEFFREY ARCHER -

bancnote i cteva monezi. Se aflau laolalt cu harta doctorului i cu brara de argint. Descoperirea l-a bucurat pe Wladek peste msur. i-a pus brara pe mn i a ridicat-o deasupra cotului. Wladek a ales cea mai mare portocal de pe taraba din faa lui i cteva nuci. Negustorul i-a spus ceva ce n-a neles. Wladek a considerat c cel mai uor mod de a depi barierele lingvistice este s-i ntind bancnota de cincizeci de ruble. Negutorul s-a uitat la ea, a rs i i-a nlat braele spre cer. Allah! a strigat el nfcndu-i lui Wladek portocala i nucile i fcndu-i vnt cu mna. Wladek a ters-o plin de disperare; o limb diferit nsemna i bani diferii, a conchis el. n Rusia el fusese un om srac; aici era fr nici o lecaie. Va trebui s fure o portocal; dac va fi prins i-o va arunca napoi negustorului. Wladek s-a ndreptat spre cellalt capt al pieei, aa cum fcuse tefan, dar n-a putut s se plimbe cu acelai aer impozant i nici sigurana de sine a lui tefan n-o avea. A ales o tarab din margine i, atunci cnd a fost sigur c nu-l vede nimeni, a terpelit o portocal i a nceput s fug. Dintr-o dat s-a auzit o larm formidabil. Parc jumtate de ora pornise n urmrirea lui. O namil de brbat s-a aruncat asupra lui Wladek i l-a trntit la pmnt. Ali ase l-au prins de unde au nimerit i, n timp ce era dus napoi spre tarab, n jurul lui se formase un grup mult mai numeros. Acolo i atepta un poliist. A urmat un schimb de cuvinte pe ton ridicat ntre negustor i poliist, cei doi adugnd cte un semiton la fiecare nou replic. Apoi poliistul s-a ntors spre Wladek, a ipat i la el, dar Wladek n-a neles o iot. Poliistul a nlat din umeri i l-a fcut pe Wladek s-l urmeze trgndu-l de ureche. Oamenii continuau s urle la el. Unii l-au scuipat. Cnd a ajuns la secia de poliie a fost dus la subsol i aruncat ntr-o celul mic n care deja mai erau douzeci i trei de criminali: hoi, bandii, sau cine tie ce altceva. Wladek nu le-a adresat nici un cuvnt, nici ei nu i-au manifestat nici o dorin de a sta de vorb cu el. A rmas ghemuit lng perete, tcut i nspimntat. A fost lsat aici n ntuneric i fr hran cel puin o zi i o noapte. Mirosul de excremente l-a fcut s vomite ntr-una pn n-a mai avut ce vomita. Nu s-a gndit niciodat c va veni o zi cnd temnia de la Slonim avea s-i par linitit i aproape goal. n dimineaa urmtoare Wladek a fost scos din subsol de
107

- CAIN I ABEL -

doi gardieni i dus ntr-o sal unde l-au pus n rnd lng ali prizonieri. Au fost legai toi cu o funie n jurul mijlocului i au ieit din nchisoare unul n urma celuilalt, formnd un lung ir. Afar i-a ntmpinat o alt mulime de oameni, ale cror urlete de bucurie l-au fcut pe Wladek s-i dea seama c ateptau cam demult prizonierii. Mulimea i-a nsoit tot drumul pn n pia ipnd, btnd din palme, urlnd pentru ce motiv, lui Wladek i era team chiar i s se gndeasc. irul s-a oprit cnd a ajuns n pia. A fost dezlegat primul prizonier i dus n mijlocul pieei, care deja era ticsit cu sute de oameni ce ipau ct i ineau puterile. Wladek a urmrit scena fr s-i vin s-i cread ochilor. Cnd prizonierul a ajuns n mijlocul pieei, gardianul l-a pus s ngenuncheze i o namil de brbat i-a legat mna dreapt de un butuc, apoi a ridicat o sabie mare deasupra capului i a cobort-o cu toat fora spre ncheietura minii prizonierului. N-a reuit dect s-i taie vrfurile degetelor. Prizonierul a urlat de durere n timp ce sabia se ridica din nou. De data aceasta, ea s-a oprit pe ncheietura minii, dar tot n-a izbutit s duc treaba la bun sfrit, palma nc atrnnd i blngnindu-se de braul prizonierului, iar sngele curgea uvoi pe nisip. Sabia s-a ridicat i a cobort pentru a treia oar. n sfrit, palma prizonierului a czut pe pmnt. Mulimea a urlat satisfcut. Prizonierul a fost dezlegat i a czut grmad; incontient. Un gardian l-a trt impasibil, lsndu-l la marginea cercului format de cei venii s asiste. O femeie cu lacrimile iroind, soia lui, a presupus Wladek, a venit grbit i i-a legat braul ciuntit, plin de snge, cu o bucat de pnz soioas. Cel de al doilea prizonier a murit din cauza ocului nainte de cea de a patra lovitur. Namila de clu n-a dat nici o atenie celui mort i i-a continuat misiunea. El era pltit ca s taie mini. Wladek privea cu groaz n jur i ar fi vomitat dac ar mai fi avut ceva n stomac. Se uita n toate prile dup ajutor sau s gseasc un mijloc de a fugi; nu-i spusese nimeni, c, dup legea islamic, ncercarea de fug era pedepsit cu tierea unui picior. Ochii lui au cercetat mulimea de chipuri pn s-au oprit asupra unui brbat mbrcat europenete, cu un costum de culoare nchis. Omul se afla cam la douzeci de yarzi de Wladek i privea spectacolul cu un dezgust vizibil. Dar nu s-a uitat nici mcar o singur dat n direcia lui Wladek i nici nu i-a auzit strigtele de ajutor din cauza urletelor mulimii ce se nlau odat cu fiecare
108

- JEFFREY ARCHER -

coborre de sabie. Era francez, neam, englez sau chiar polonez? Wladek n-ar fi putut spune, dar, din anume motive, se afla aici ca s fie martor la acest spectacol macabru. Wladek i pironise privirea asupra lui dorindu-i din tot sufletul ca acesta s se uite spre el. Dar n-a fcut-o. Wladek i-a fluturat braul liber, dar tot nu a putut atrage atenia europeanului. A fost dezlegat prizonierul ce se afla cu dou locuri naintea lui Wladek i l-au trt pn la butuc. Cnd sabia s-a ridicat din nou, mulimea a aplaudat i brbatul n costum de culoare nchis i-a ntors dezgustat ochii, iar Wladek i-a fcut din nou semn disperat cu mna. Brbatul a rmas cu privirea aintit spre Wladek, apoi s-a ntors s-i spun ceva companionului su pe care Wladek nu-l vzuse. Gardianul se lupta acum cu prizonierul care se afla imediat naintea lui Wladek. I-a legat mna de butuc; sabia s-a ridicat i, dintr-o lovitur, palma a czut. Mulimea prea dezamgit. Wladek i pironise ochii asupra europeanului. Cei doi vorbeau uitndu-se la el. Ar fi vrut ca ei s se mite, dar continuau s-l priveasc doar. Gardianul a venit, a aruncat haina de cincizeci de ruble a lui Wladek la pmnt, i-a descheiat cmaa i i-a suflecat mneca. Wladek se lupta n zadar, n timp ce era trt spre mijlocul pieei. Prea ca un pui de gin pe lng gardian. Cnd a ajuns lng butuc, o lovitur peste picioare l-a trimis grmad la pmnt. I-au strns cureaua pe ncheietura minii drepte i nu i-a mai rmas altceva de fcut dect s nchid ochii cnd clul a ridicat sabia deasupra capului. A ateptat n agonie lovitura teribil i apoi s-a auzit brusc o exclamaie ce a ieit din pieptul mulimii cnd brara de argint a baronului a alunecat de pe cotul lui Wladek i s-a oprit pe ncheietura minii, pe butuc. S-a lsat o tcere ciudat peste pia cnd brara a nceput s strluceasc n lumina soarelui. Clul s-a oprit, a pus de o parte sabia i a cercetat brara de argint. Wladek i-a deschis ochii. Clul a ncercat s scoat brara de pe mna lui Wladek, dar nu putea din cauza curelei. Un brbat n uniform a venit n fug lng clu. A cercetat i el brara i inscripia de pe ea, dup care a alergat la un alt brbat care trebuia s fi fost de un rang superior pentru c acesta s-a ndreptat spre Wladek mergnd mult mai ncet. Sabia zcea pe pmnt i mulimea ncepuse s huiduie i s urle. A ncercat i cel de al doilea ofier s scoat brara dar n-a izbutit i, se pare, c nici nu voia s
109

- CAIN I ABEL -

dezlege cureaua. A strigat ceva spre Wladek care n-a neles ce i sa spus i i-a rspuns n polonez: Nu vorbesc limba dumneavoastr. Ofierul a prut surprins i i-a nlat minile n aer exclamnd: Allah. Aceasta pesemne c nseamn Doamne, Dumnezeule, a gndit Wladek. Ofierul s-a ndreptat spre cei doi brbai din mulime care purtau costume europene, micndu-i braele n toate direciile ca o moar de vnt n deriv. Wladek s-a rugat lui Dumnezeu; n asemenea situaii orice om se roag lui Dumnezeu, fie c este el Allah sau Sfnta Fecioar. Europenii nc se mai uitau la Wladek, iar Wladek le fcea semn din cap cu disperare. Unul din brbaii cu costume de culoare nchis l-a nsoit pe ofierul turc spre butuc. A ngenuncheat lng Wladek, a cercetat brara de argint i apoi l-a privit cu atenie. Wladek atepta. El putea conversa n cinci limbi i se ruga ca acest domn s vorbeasc una din ele. Inima i-a tresrit cnd europeanul s-a ntors spre ofier i i s-a adresat n limba acestuia. Mulimea fluiera i arunca cu fructe stricate spre butuc. Ofierul ddea din cap n semn de ncuviinare, n vreme ce domnul n costum european nu-l slbea pe Wladek din ochi. Vorbeti engleza? Wladek a dat drumul unui suspin de uurare. Da, domnule. Nu prea bine. Sunt cetean polonez. Cum ai ajuns n posesia acestei brri de argint? A fost a tatlui meu, domnule. A murit n nchisoare, n Polonia, din cauza nemilor, iar eu am fost fcut prizonier i trimis ntr-un lagr n Rusia, de unde am fugit i am venit aici cu vaporul. Nu mncasem de foarte multe zile. Cnd negustorul n-a vrut s-mi ia rublele pentru portocal, eu am terpelit una, pentru c la mine era mult, foarte mult foame. Englezul s-a ridicat ncet n picioare, s-a ntors spre ofier i i-a vorbit cu fermitate. Acesta, la rndul lui, i s-a adresat clului care prea cuprins de ndoial, dar cnd ofierul a repetat ordinul ceva mai tare, s-a aplecat i asculttor a dezlegat cureaua. De data asta Wladek a vomitat. Vino cu mine, i-a spus englezul. i rapid, nainte ca ei s se rzgndeasc. nc nuc, Wladek i-a nfcat haina i l-a urmat. Mulimea huiduia i arunca n el cu ce-i cdea la ndemn, iar clul a pus mna urmtorului prizonier pe butuc i din prima
110

- JEFFREY ARCHER -

lovitur n-a reuit s-i zboare dect degetul mare. Aceasta a prut s mai liniteasc gloata. Englezul i croia drum cu repeziciune prin puzderia de oameni i a ieit din pia, unde a fost ntmpinat de tovarul su. Ce se ntmpl, Edward? Biatul zice c este polonez i c a fugit din Rusia. I-am spus ofierului c este englez, aa c intr sub jurisdicia noastr. S-l ducem la ambasad i s aflm dac povestea biatului este adevrat. Wladek mergea n fug ntre cei doi brbai care au trecut n grab prin bazar i au ieit n strada Seven Kings. nc mai auzea n deprtare urletele pe care le scotea mulimea de fiecare dat cnd clul i cobora sabia. Cei doi englezi au strbtut o curte pietruit, ndreptnduse spre o cldire mare, gri i i-au fcut semn lui Wladek s-i urmeze. Pe u te ntmpinau cuvintele Ambasada Britanic. Odat intrai nuntru, Wladek a nceput s se simt n siguran pentru prima oar. Mergea la un pas n urma celor doi, de-a lungul unui coridor ce nu se mai termina i ai crui perei erau plini cu tablouri cu soldai mbrcai ciudat i cu marinari. n capt era un portret superb al unui btrn ntr-o uniform albastr de ofier de marin, mpodobit din abunden cu medalii. Barba-i frumoas i-a amintit lui Wladek de baron. Nu se tie de unde a aprut un soldat i a salutat. Caporal Smithers, ia acest biat i ai grij s fac o baie. Apoi du-l la buctrie i d-i s mnnce. Dup ce a mncat i nu mai miroase ca o cocin ambulant, adu-l n biroul meu. Da, domnule, a spus caporalul i a salutat. Vino cu mine, biete. Soldatul a luat-o nainte i Wladek l-a urmat asculttor, trebuind s alerge ca s poat ine pasul cu el. Au ajuns n subsolul ambasadei i s-au oprit ntr-o camer micu; de data aceasta avea o fereastr. Caporalul i-a spus s se dezbrace i a ieit. Cnd s-a ntors peste cteva minute l-a gsit pe Wladek tot pe marginea patului complet mbrcat, rsucindu-i nuc brara de argint pe mn. Grbete-te, biete, aici nu eti la cur de odihn. Iertai-m, domnule, a spus Wladek. Nu m lua pe mine cu domnule, biete. Eu sunt
111

- CAIN I ABEL -

caporalul Smithers. Mie mi spui caporal. Pe mine m cheam Wladek Koskiewicz. mi spunei Wladek. Cu mine s nu te ii de glume, biete. Armata britanic nu duce lips de mucalii ca s le mai ngroi i tu rndurile. Wladek n-a neles ce a vrut s spun soldatul. S-a dezbrcat rapid. Vino dup mine n pas forat. A urmat o alt baie minunat, cu ap fierbinte i spun. Wladek s-a gndit la protectoarea lui din Rusia i la fiul care ar fi putut s-i devin dac nu s-ar fi mpotrivit soul ei. I s-au dat alte haine, ciudate, dar curate i mirosind frumos. Crui fiu aparinuser? S-a auzit caporalul la u. Caporalul Smithers l-a dus pe Wladek la buctrie i l-a dat n primire unei buctrese durdulii, cu obraji rumeni i cu cea mai cald privire pe care o vzuse de cnd plecase din Polonia. i amintea de ddaca de la castel. Wladek nu s-a putut abine s nu se ntrebe ce s-ar fi ales de talia ei dup cteva sptmni n lagrul 201. Bun, a spus ea cu un zmbet ce-i lumina faa. Cum te cheam? Wladek i-a spus. Ei bine, biete, se pare c i-ar pica bine o mas englezeasc din porcria asta de mncare turceasc n-ai ce alege. O s ncepem cu sup i carne de vac. Ai nevoie de mncare ca lumea dac trebuie s te prezini n faa domnului Prendergast. A rs. Numai c, ia aminte, mai mult latr dect muc. Cu toate c este englez, are inim bun. Dumneavoastr nu suntei englezoaic, doamn buctreas? a ntrebat-o Wladek surprins. Fereasc-m Dumnezeu, nu, biete. Eu sunt scoian. Este o diferen de la cer la pmnt. Noi i urm pe englezi mai abitir dect nemii, a spus ea rznd. A pus n faa lui Wladek o farfurie cu sup aburind, cu carne i legume din belug. El aproape c uitase cu totul cum poate s miroase mncarea i ce gust apetisant are. A mncat ncet, savurnd fiecare nghiitur de team c s-ar putea s treac iar foarte mult vreme pn la urmtoarea mas. Caporalul a reaprut. Te-ai sturat, biete?
112

- JEFFREY ARCHER -

Da, mulumesc, domnule caporal. Caporalul i-a aruncat lui Wladek o privire suspicioas, dar n-a vzut nici o urm de obrznicie pe chipul lui. Bine, atunci s mergem. Nu trebuie s-l facem pe domul Prendergast s atepte. Caporalul a ieit pe u, iar Wladek a rmas uitndu-se la buctreas. ntotdeauna i-a displcut s-i ia rmas bun de la cineva pe care abia l-a cunoscut, mai cu seam dac s-a purtat att de drgu cu el. Fuga, biete, dac-i tii ct de ct interesele. Mulumesc, doamn buctreas, a spus Wladek. Mncarea dumneavoastr a fost cea mai bun pe care am mncato vreodat. Buctreasa i-a zmbit. A plecat ontcind ca s-l prind din urm pe caporal i a trebuit s tot alerge ca s poat ine pasul cu el. Soldatul s-a oprit brusc n faa unei ui i Wladek aproape c a intrat n el. Uit-te pe unde mergi, biete, uit-te pe unde mergi. Caporalul a btut scurt. Intr, a spus o voce. Caporalul a deschis ua i a salutat. Am adus biatul polonez, domnule consul, splat i hrnit, aa cum mi-ai cerut. Mulumesc, caporale. Eti drgu s-i spui domnului Grant s vin i el? Edward Prendergast i-a ridicat privirile i, fr s scoat un cuvnt, i-a fcut semn lui Wladek s ia loc, continundu-i lucrul la hrtiile de pe birou. Wladek s-a aezat pe un scaun i a nceput s-i cerceteze chipul, apoi portretele de pe perei. Dup cteva minute a intrat n birou i cellalt englez pe care Wladek il amintea din pia. Mulumesc pentru c ai venit, Harry. Ia loc, btrne. Domnul Prendergast s-a ntors spre Wladek. Acum, biete, hai s-i auzim povestea de la nceputul nceputurilor, fr nici o exagerare, numai adevrul. nelegi? Da, domnule. Wladek i-a nceput povestea cu zilele din Polonia. I-a trebuit ceva timp ca s gseasc cuvintele engleze potrivite. La nceput de pe chipurile celor doi englezi se vedea c parc n-ar fi dat crezare spuselor lui. Din cnd n cnd l ntrerupeau i-i
113

- CAIN I ABEL -

puneau ntrebri, dnd din cap la rspunsurile lui. Dup o or, Wladek a ajuns cu istorisirea vieii la momentul prezent, cnd se afla n biroul consulului Majestii sale, regele George V, n Turcia. Harry, a spus consulul, eu cred c datoria noastr este s informm Consulatul Polonez imediat i apoi s-l trimitem la ei pe tnrul Koskiewicz, pentru c, n mprejurrile de fa, cred c responsabilitatea le revine lor n mod indiscutabil. Sunt de acord, a spus brbatul care se numea Harry. Copile, tii, astzi n pia ai scpat ca prin urechile acului. Sherul, vechiul cod islamic bazat pe religie, care prevedea tierea unei mini pentru cel care fur, oficial i teoretic, a fost abrogat n urm cu civa ani. De fapt, dup noul cod penal otoman, o astfel de pedeaps este considerat crim. Totui, n practic, barbarii recurg i astzi la vechea lege. A nlat din umeri. Dar mna mea de ce n-au tiat-o? a ntrebat Wladek. Le-am spus c n-au dect s taie cte mini vor de-ale musulmanilor, dar nu pe a unui englez, a rspuns Edward Prendergast. Mulumesc lui Dumnezeu, a spus Wladek abia auzit. De fapt, trebuie s-i mulumeti lui Edward Prendergast, a spus acesta zmbind pentru prima oar. Consulul a continuat: Poi s-i petreci noaptea aici i mine o s te ducem la ai ti. De fapt, polonezii n-au o ambasad n Constantinopol, a spus el cu o uoar arogan, dar omologul meu este un om de treab, mai ales dac ii cont c este strin. A apsat pe un buton i caporalul a aprut imediat. Da, domnule consul. Caporale, du-l pe tnrul Koskiewicz n camera sa i ai grij ca mine diminea s i se dea micul dejun i la nou fix s-l aduci la mine. Da, domnule consul. Pe aici, biete, n mar forat. Wladek a fost luat pe sus de caporal. Nici mcar nu a avut timp s le mulumeasc celor doi englezi care-i salvaser mna i probabil viaa. S-a rentors n camera micu, cu patul ei curat i frumos aranjat, pregtit de culcare, ca pentru un oaspete de onoare. Wladek s-a dezbrcat, a aruncat perna pe duumea i a dormit zdravn pn ce lumina dimineii a ptruns prin fereastra minuscul. Jos din pat, biete, rapid.
114

- JEFFREY ARCHER -

Era caporalul, ntr-o uniform impecabil, elegant i cu pantaloni clcai la dung, mai s te tai n ea. Pentru o clip, nc nuc de somn, Wladek a crezut c se afl iar n lagrul 201, pentru c btile caporalului n tblia patului semnau cu semnalul de deteptare din lagr, cu care ajunsese s se obinuiasc att de mult. S-a rostogolit din pat i a nceput s se mbrace. Spal-te, biete, spal-te mai nti. Nu vreau ca mirosul tu oribil s-l bage n speriei pe domnul Prendergast dis-dediminea, n-am dreptate? Wladek nu tia ce parte a trupului s i-o mai spele, aa de neobinuit de curat se simea. Caporalul se uita la el cu atenie. Ce este cu piciorul tu, biete? Nimic, nimic, a rspuns Wladek ndeprtndu-se ca s scape de privirea cercettoare. Bun. M ntorc n trei minute. Trei minute, m auzi, biete, f tot ce poi i s fii gata. Wladek i-a splat faa i minile, apoi s-a mbrcat. Cnd s-a ntors caporalul ca s-l duc la consul, l-a gsit pe marginea patului, n haina sa lung, din blan de urs. Domnul Prendergast l-a ntmpinat cu mai mult blndee n comparaie cu ziua precedent. Bun dimineaa, Koskiewicz. Bun dimineaa, domnule. i-a plcut micul dejun? N-am mncat, domnule. De ce? a ntrebat consulul uitndu-se spre caporal. M tem c a dormit prea mult, domnule consul... Ar fi nsemnat s ntrzie la dumneavoastr. Bun, o s vedem ce-o s putem face. Caporale, roag-o pe doamna Henderson s gseasc la repezeal vreun mr sau altceva. Da, domnule consul. Wladek i consulul au pornit-o ncet pe coridor spre ieirea din ambasad, au traversat curtea pietruit ndreptndu-se spre maina care-i atepta, un Austin, una din puinele maini din Turcia, iar pentru Wladek era prima n care se urca. i prea ru c pleac de la Ambasada Britanic. Era primul loc n care se simea n siguran dup atia ani de zile. Se ntreba dac va mai ajunge vreodat s doarm mai mult de o singur noapte n
115

- CAIN I ABEL -

acelai pat. Caporalul a cobort n fug scrile i a luat loc n main lng ofer. I-a pasat lui Wladek un mr i o bucat de pine cald. Ai grij s nu faci firimituri n main, biete. Buctreasa i transmite complimente. Maina nainta ncet pe strzile foarte aglomerate, mai cu seam c turcii nu-i imaginau c exist ceva care s mearg mai repede dect o cmil, aa c nu se grbeau s fac loc micului Austin. Dei toate geamurile fuseser coborte, Wladek era lac de transpiraie din cauza cldurii nbuitoare, n schimb, domnul Prendergast arta calm i imperturbabil. Wladek s-a fcut ct a putut de mic pe bancheta din spate de team s nu fie recunoscut de cineva care fusese martor la evenimentele din ziua precedent i s strneasc iar mulimea asupra lui. Cnd micul Austin negru s-a oprit n faa unei cldiri modeste i cam ubrede pe care era scris Consulatul Polonez, Wladek a simit o und de emoie amestecat cu dezamgire. Cei trei au ieit din main. Unde este cotorul mrului, biete? l-a ntrebat caporalul. L-am mncat. Caporalul a rs i a ciocnit la u. Le-a deschis un brbat micu, cu pr negru, maxilare puternice i privire prietenoas. Era n cma, fr hain i foarte bronzat, ceea ce nu surprindea, pentru soarele din Turcia. Li s-a adresat n polonez. Erau primele cuvinte n limba sa natal pe care Wladek le auzea dup fuga sa din lagr. Wladek a rspuns rapid, explicnd motivul prezenei sale. Conaionalul su s-a ntors spre consulul britanic. Poftii, domnule Prendergast, a spus el ntr-o englez perfect. Ai fost foarte amabil c l-ai adus dumneavoastr, personal pe copil. A urmat un schimb de amabiliti diplomatice, dup care Prendergast i caporalul i-au luat rmas bun. Wladek se zgia la ei scormonindu-i mintea pentru o expresie englezeasc mai adecvat dect mulumesc. Prendergast l-a mngiat pe Wladek pe cap de parc ar fi fost un cocker spaniol. Caporalul, pe cnd nchidea ua, i-a fcut semn cu ochiul lui Wladek i i-a spus: S ai noroc, biete. Dumnezeu tie c l merii. Consulul polonez s-a prezentat singur lui Wladek spunnd c se numete Pawel Zaleski. Din nou i s-a cerut lui Wladek s-i
116

- JEFFREY ARCHER -

povesteasc viaa, ceea ce pentru el a fost mult mai uor n polonez dect n englez. Pawel Zaleski l-a ascultat n tcere, cltinndu-i capul mhnit. Bietul meu copil, a spus el cu durere. Ai suportat mai mult dect i-a fost dat oricui din ara noastr s sufere i la o vrst att de fraged. i acum ce doreti s facem ca s te putem ajuta? Trebuie s m ntorc n Polonia i s-mi cer castelul, a rspuns Wladek. Polonia, a spus Pawel Zaleski. Care-i mai sunt hotarele? Locurile n care ai trit nu se tie ale cui vor fi, nc se dau lupte grele ntre polonezi i rui pentru ele. Generalul Piludski face tot ce poate ca s pstreze integritatea patriei noastre. Dar ar fi o nebunie ca oricare din noi s ignorm realitatea i s ne pstrm optimismul. Nu prea mai ai pentru ce s te ntorci n Polonia. Nu, cel mai bun plan ar fi s ncepi o via nou n Anglia sau America. Dar nu vreau s merg n Anglia, nici n America. Sunt polonez. ntotdeauna vei fi polonez, Wladek, acest lucru nimeni nu i-l poate lua, indiferent unde ai s te stabileti. Dar tu trebuie s fii realist n ceea ce privete viaa ta, care nici mcar n-a nceput. Wladek i-a cobort capul disperat. Trecuse prin tot acest infern, numai ca s i se spun c nu va putea niciodat s se mai ntoarc n patria natal? A luptat din rsputeri s-i in lacrimile. Pawel Zaleski i-a pus braul pe umerii lui Wladek. S nu uii niciodat c eti unul dintre cei norocoi care au izbutit s scape cu via din acel holocaust. S-i aminteti de prietenul tu, doctorul Dubien i s fii contient ce s-ar fi ales de viaa ta dac rmneai acolo. Wladek n-a scos o vorb. Acum toate gndurile despre trecut trebuie s le dai deoparte i s nu te preocupe dect viitorul, Wladek. Poate c o s apuci vremea cnd Polonia o s se ridice iar, ceea ce este mai mult dect ndrznesc eu s sper. Wladek a rmas n continuare tcut. Ei bine, nu este nevoie s te hotrti imediat, a spus consulul cu blndee. Poi s stai aici atta vreme ct i trebuie ca s iei o decizie n privina viitorului tu.
117

- CAIN I ABEL -

10
Viitorul era ceva ce o ngrijora pe Anne. Primele luni de mariaj au fost fericite, umbrite doar de nelinitea ei n legtur cu creterea tot mai pronunat a antipatiei lui William fa de Henry i de incapacitatea noului ei so de a se apuca de lucru. Henry devenea uor irascibil cnd se aducea n discuie acest subiect, explicndu-i lui Anne c nc era dezorientat din pricina rzboiului i c nu voia s se arunce cu ochii legai ntr-o afacere n care s-ar putea s rmn vrt pentru tot restul vieii. Ea a gsit cam greu de digerat aceast minciun i, n cele din urm, a izbucnit prima lor ceart. Nu neleg de ce nu te lansezi iar n acele afaceri imobiliare care cndva te pasionau, Henry. Nu pot. Timpul nu este destul de propice pentru ele. n momentul de fa afacerile imobiliare nu par prea promitoare. Asta o tot spui de aproape un an; m ntreb dac vor ajunge vreodat destul de promitoare pentru tine. Bineneles c da; adevrul este c mai am nevoie de puin capital ca s m pun pe picioare. Dac mi-ai mprumuta nite bani, a putea porni chiar mine. Asta-i cu neputin, Henry. Cunoti condiiile testamentului lui Richard: renta mea a ncetat n momentul n care m-am recstorit i acum nu mi-a mai rmas dect capitalul. Puin din ceea ce ai m-ar ajuta ca s pornesc la drum i nu uita c biatul la al tu att de preios are peste douzeci de milioane ca drept succesoral. Se pare c tii o mulime despre motenirea lui William, a spus Anne suspicioas. O, haide, Anne, d-i o ans soului tu. Nu m face s m simt ca un musafir n propria mea cas. Ce s-a ntmplat cu banii ti, Henry? Totdeauna mi-ai dat de neles c ai destui ca s te lansezi n afaceri. Totdeauna ai tiut c, din punct de vedere financiar, nu sunt de talia lui Richard i era o vreme, Anne, cnd spuneai c asta nu conteaz M-a mrita cu tine, Henry, chiar dac n-ai avea nici o lecaie, a imitat-o el. Anne a izbucnit n lacrimi i Henry a ncercat s-o consoleze. Ea i-a petrecut restul serii n braele lui i problema a fost
118

- JEFFREY ARCHER -

rediscutat. Anne a ajuns s se autoconving c nu este o soie bun i c nu este generoas. Ea avea mai muli bani dect i fceau trebuin: nu putea ncredina o mic parte din ei brbatului cruia i druise cu atta bucurie restul vieii sale? Acionnd sub imperativul acestor gnduri, Anne a fost de acord ca Henry s ia din banii ei o sut de mii de dolari ca s-i finaneze propria lui societate imobiliar n Boston. n decurs de o lun Henry i-a gsit un birou elegant n zona monden a oraului, i-a selecionat personalul i a pornit la treab. Curnd a intrat n legtur cu toi politicienii oraului i cu brbaii care se ocupau cu afaceri imobiliare n Boston. Discutau despre avntul fermelor i l flatau pe Henry. Anne nu ddea prea muli bani pe ei, dar Henry era fericit i se prea c avea succese profesionale. * * *

William, care mplinise paisprezece ani, era n anul al III-lea la Sf. Paul i era al aselea din clas ca medie general i primul la matematici. De asemenea, devenise un nume din ce n ce mai cunoscut n cercul de dezbateri socio-politice. i scria mamei sale sptmnal, relatndu-i progresele sale i adresa ntotdeauna scrisorile doamnei Richard Kane, refuznd s recunoasc existena lui Henry Osborne. Anne nu tia dac s discute aceast problem cu el i n fiecare luni avea grij s ia scrisoarea lui William din cutia potal ca Henry s nu vad plicul. Ea continua s spere c, cu timpul, William avea s ajung la sentimente mai bune fa de Henry, dar, a devenit limpede c speranele ei erau lipsite de temei, cnd, ntr-una din scrisori i-a cerut permisiunea s-i petreac vacana de var cu prietenul su Matthew Lester. Cererea a fost o lovitur dureroas pentru Anne, dar a cutat s nu ia lucrurile n tragic i a fost de acord cu planurile lui William, pe care i Henry prea s le aprobe. William l ura pe Henry Osborne i-i alimenta ura cu fervoare fr a fi, de fapt, sigur unde va ajunge cu ea. Era bucuros c Henry nu-l vizita niciodat la coal; n-ar fi putut suporta ca bieii s-i vad mama cu acest brbat. Cel mai ru era c trebuia s locuiasc cu el n Boston. *
119

- CAIN I ABEL -

Pentru prima oar de la recstoria mamei sale, William era nerbdtor s plece n vacan. Maina familiei Lester i-a dus pe William i Matthew n tabra de var din Vermont. n timpul cltoriei, Matthew l-a ntrebat pe William ce inteniona s fac dup ce va absolvi colegiul Sf. Paul. Cnd voi termina voi fi primul din clas, voi fi preedintele clasei i voi ctiga bursa de matematici Hamilton Memorial la Harvard, a rspuns William fr ovire. De ce toate astea sunt att de importante pentru tine? a ntrebat Matthew inocent. Pentru c tatl meu le-a avut pe toate trei. Dup ce vei izbuti s-l depeti pe tatl tu am s i-l prezint pe al meu. William a zmbit. Cei doi biei au petrecut patru sptmni n Vermont n chip agreabil i ntr-o perpetu micare, practicnd orice joc, ncepnd cu ahul i terminnd cu fotbalul. Dup o lun, cnd tabra s-a terminat, au plecat la New York s-i petreac ultima parte a vacanei la familia Lester. Au fost ntmpinai la u de un valet care i se adresa lui Matthew cu sir i de o fat de doisprezece ani cu faa plin de pistrui, care-i spunea lui Matthew Grasul. Asta l-a fcut pe William s rd pentru c prietenul su era foarte subire i ea era cea dolofan. Fetia a zmbit dezvelindu-i dinii care-i erau aproape complet ascuni sub aparatul ortodontic. N-ai s crezi c Susan este sora mea, nu-i aa? l-a ntrebat Matthew Nu, cred c nu, a rspuns William zmbind ctre Susan. Ea este mult mai drgu dect tine. Din acel moment ea l-a adorat pe William pentru totdeauna. William l-a plcut pe tatl lui Matthew din clipa n care s-au cunoscut: i amintea n attea privine de tatl su. L-a rugat pe Charles Lester s-l lase s vad marea banc al crei preedinte era. Charles Lester a cntrit atent cererea lui. Pn atunci nici unui copil nu-i fusese permis s intre n cldirea de pe Broad Street Nr. 17, nici chiar propriului su fiu. A fcut un compromis, aa cum fac adeseori bancherii i ntr-o duminic dup-amiaz l-a
120

- JEFFREY ARCHER -

dus pe biat n Wall Street. William a fost fascinat s vad birourile, subsolurile unde se pstreaz tezaurul, camera n care se face schimbul valutar, sala de consiliu i biroul preedintelui. n comparaie cu banca Kane i Cabot, banca Lester era cu mult mai mare, iar William tia din copia raportului general anual ce se gsea n micul su registru de investiii c ei aveau o baz de capital mult mai mare dect Kane i Cabot. n drumul care l-au fcut spre cas cu maina, William a rmas tcut i gnditor. Ei bine, William, i-a plcut vizita la banca mea? l-a ntrebat Charles Lester jovial. O, da, domnule, a rspuns William. Categoric mi-a plcut. William a fcut o pauz, dup care a adugat: Am de gnd ca ntr-o zi s fiu preedintele bncii dumneavoastr, domnule Lester. Charles Lester a rs i a povestit tuturor despre felul cum a reacionat tnrul William Kane cnd a vizitat Lester & Co., ceea ce i-a fcut i pe ceilali s se amuze. Numai pentru William remarca respectiv nu fusese o glum. Anne a fost uluit cnd Henry a venit iar la ea s-i cear bani. Este o investiie la fel de sigur ca o cas, a asigurat-o el. ntreab-l pe Alan Lloyd. Ca preedinte al bncii el nu poate dect s aib interesele tale la inim. Dar dou sute cincizeci de mii? a ntrebat Anne. Este o ans nemaipomenit, draga mea. Consider aceti bani ca o investiie care se va dubla n decurs de doi ani. Dup o discuie i mai prelungit, Anne a cedat din nou, iar viaa a reintrat pe vechile ei fgae. Cnd i-a verificat conturile din banc Anne a aflat c mai avea o sut cincizeci de mii de dolari, dar Henry prea c se ntlnete cu cei mai potrivii oameni i ncheie cele mai bune tranzacii. S-a gndit s-i cear prerea lui Alan Lloyd de la Kane i Cabot, dar, n cele din urm, a renunat; ar fi nsemnat c-i manifest nencrederea n soul ei pe care dorea ca lumea s-l respecte i, n mod cert, Henry n-ar fi avansat propunerea dac ar fi considerat c Alan n-ar fi fost de acord cu mprumutul. De asemenea, Anne s-a dus la doctorul MacKenzie s vad dac ar putea s mai aib un copil, dar el a sftuit-o i acum s
121

- CAIN I ABEL -

renune la idee. Dat fiind tensiunea mare care i-a provocat pierderea sarcinii anterioare, Andrew MacKenzie a considerat c, la cei treizeci i cinci de ani ai si, Anne nu este bine s devin din nou mam. Anne a discutat problema i cu bunicile, dar ele au ncuviinat din toat inima punctul de vedere al doctorului. Nici uneia din ele nu-i plcea Henry foarte mult, iar ideea ca o progenitur de-a lui Osborne s ridice pretenii asupra averii familiei Kane dup moartea lor le surdea i mai puin. Anne a nceput s se mpace cu gndul c William avea s fie singurul ei copil. Henry s-a fcut foc i par considernd decizia ei ca o neloialitate fa de el i i-a reproat c, dac ar mai fi trit Richard, fr doar i poate, ea ar mai fi ncercat s aib un copil. Ct de diferii erau cei doi brbai, i-a spus n sinea ei Anne, i nu-i putea explica de ce i iubea pe amndoi. A ncercat s-l mbuneze pe Henry i s-a rugat cerului ca afacerile s-i mearg bine i s-l in ct mai mult ocupat. El ncepuse deja s lucreze pn la ore foarte trzii la birou. Era ntr-o luni, n octombrie, dup weekend-ul n care srbtoriser mplinirea a doi ani de la cstorie, cnd Anne a nceput s primeasc scrisori de la un prieten anonim care o informa c soul ei poate fi vzut n compania a diverse femei prin Boston, dar, n mod frecvent, cu o anume femeie al crei nume nu i-l dezvluia. La nceput Anne a ars scrisorile imediat i, dei era ngrijorat, nu i-a pomenit nimic despre ele lui Henry, rugndu-se de fiecare dat ca scrisoarea pe care o primea s fie ultima. N-a avut nici mcar curajul s discute problema cu Henry cnd acesta i-a cerut o sut cincizeci de mii de dolari. Anne, pierd toat afacerea dac nu am aceti bani chiar acum. Dar asta-i tot ce mai am, Henry. Dac i dau suma asta eu rmn fr absolut nimic. Numai casa asta valoreaz mai mult de dou sute de mii de dolari. Ai putea s-o ipotechezi chiar mine. Casa este a lui William. William, William, William! Totdeauna William st n calea succesului meu, a strigat Henry i a ieit trntind ua. S-a ntors acas dup miezul nopii plin de remucri i i-a spus lui Anne c prefer s piard afacerea i ea s-i pstreze banii, dect s-i distrug mariajul. Cuvintele lui au mgulit-o pe Anne i mai trziu au fcut dragoste. n dimineaa urmtoare ea a
122

- JEFFREY ARCHER -

semnat un cec de o sut cincizeci de mii de dolari ncercnd s uite c va rmne fr nici un ban pn ce Henry va culege roade din afacerea pe care a nceput-o. N-a putut s nu se ntrebe dac nu era mai mult dect o pur coinciden faptul c Henry i-a cerut exact suma de bani care i mai rmsese din motenire. n luna urmtoare lui Anne nu i-a mai venit ciclul. Doctorul MacKenzie a fost alarmat, dar a ncercat s n-o arate; bunicile au fost ngrozite i s-au manifestat ca atare; Henry, n schimb, a fost ncntat i a asigurat-o pe Anne c acesta era cel mai minunat lucru ce i s-a ntmplat n ntreaga lui via i a fost chiar de acord s mai cldeasc o arip pentru copii la spitalul pe care-l ncepuse Richard nainte de a muri. Cnd William a aflat vestea din scrisoarea mamei sale, a rmas adnc czut pe gnduri toat seara, fr s-i poat spune nici mcar lui Matthew ce l frmnta. n dimineaa din smbta urmtoare, dup ce a primit o nvoire special din partea directorului colegiului, Grumpy Raglan, a luat trenul spre Boston i la sosire a scos o sut de dolari din contul su de economii. S-a ndreptat apoi spre birourile de avocatur Cohen, Cohen i Yablons din Jefferson Street. Domnul Thomas Cohen, asociatul principal, un brbat nalt, cu chip coluros i tuciuriu a fost surprins ntr-o oarecare msur cnd William a intrat n biroul lui. Pn acum n-am fost niciodat solicitai de un biat de aisprezece ani, a nceput domnul Cohen. Va fi o noutate pentru mine, domnule Kane, a spus el fcnd o pauz, dar a constatat c domnul Kane nu-i ddea cu uurin drumul la gur, mai cu seam c tatl dumitale nu a fost cunoscut cum s-o spun mai exact? ca nutrind sentimente de simpatie pentru cei de o religie cu mine. Tatl meu, a rspuns William, a fost un mare admirator al realizrilor naiei evreieti i, n mod special, a avut un deosebit respect pentru firma dumneavoastr cnd ai pledat cauza rivalilor si. L-am auzit adeseori menionnd numele dumneavoastr. Din aceast cauz v-am ales, domnule Cohen, eu am venit la dumneavoastr i nu dumneavoastr la mine. Aceasta ar trebui s constituie o asigurare suficient pentru dumneavoastr. Imediat domnul Cohen n-a mai inut cont de faptul c William avea doar aisprezece ani. ntr-adevr, ntr-adevr. mi dau seama c pot s fac o excepie pentru fiul lui Richard Kane. Acum spune-mi cu ce i pot
123

- CAIN I ABEL -

fi de folos? A dori s gsii rspuns la trei ntrebri pentru mine, domnule Cohen. Prima: A vrea s tiu dac, n cazul n care mama mea, doamna Henry Osborne, ar nate un copil, fiul sau fiica ei ar avea vreun drept legal asupra averii Kane? A doua: Am eu vreo obligaie legal fa de Henry Osborne din cauza faptului c s-a cstorit cu mama mea? i a treia: La ce vrst pot s cer ca domnul Henry Osborne s plece din casa mea din Louisburg Square, din Boston? Pana de scris a domnului Thomas Cohen alerga nervos pe hrtia din faa lui, mprtiind mici pete albastre pe biroul deja ptat de cerneal. William a pus cei o sut de dolari pe mas. Avocatul a prut surprins, dar a ridicat bancnotele i le-a numrat. Folosii banii cu chibzuin, domnule Cohen. Cnd am s termin Harvard-ul voi avea nevoie de un avocat bun. Deja ai fost primit la Harvard, domnule Kane? Felicitrile mele. Sper ca fiul meu s mearg i el tot acolo. Nu, nu sunt nc student, dar peste doi ani voi fi. M voi ntoarce la Boston peste o sptmn, domnule Cohen i voi trece pe la dumneavoastr. Discutnd ceva despre ceea ce v-am cerut, putei s considerai relaia noastr terminat. Bun ziua, domnule. Thomas Cohen ar fi rspuns i el bun ziua dac ar fi avut vreme s rosteasc aceste dou cuvinte nainte ca William s nchid ua ieind din birou. * * *

William a revenit la birourile Cohen, Cohen i Yablons apte zile mai trziu. O, domnule Kane, a spus Thomas Cohen, ce plcere s v vd iar. Dorii puin cafea? Nu, mulumesc. S trimit pe cineva s aduc nite coca-cola? Chipul lui William era impenetrabil. Bun, s trecem la afaceri, a spus domnul Cohen uor ncurcat. Am fcut unele cercetri pentru dumneata, domnule Kane, cu ajutorul unei firme respectabile de detectivi, ca s-i
124

- JEFFREY ARCHER -

putem furniza rspunsuri la ntrebrile ctui de puin teoretice pe care ni le-ai cerut. M-ai ntrebat dac copiii domnului Osborne cu mama dumitale, n cazul n care ar exista, ar putea s emit pretenii asupra averii Kane sau, n mod deosebit, asupra averii pe care i-a lsat-o tatl dumitale. Rspunsul este simplu, nu, dar, bineneles, doamna Osborne are dreptul s dea oricui i orict vrea din cei cinci sute de mii de dolari lsai motenire de tatl dumitale. Domnul Cohen i-a ridicat privirile. Totui, domnule Kane, s-ar putea s te intereseze faptul c mama dumitale i-a retras toi cei cinci sute de mii de dolari din contul personal de la Kane i Cabot n ultimele optsprezece luni, dar noi n-am putut s depistm cum au fost folosii banii. Este posibil ca ea s se fi hotrt s depun banii la alt banc. William a prut ocat. Era primul semn de lips de autocontrol pe care l observa Thomas Cohen. N-ar exista pentru ea nici un motiv ca s fac asta, a spus William. Banii n-au putut ajunge dect la o singur persoan. Avocatul a rmas tcut ateptnd ca William s mai spun ceva, dar William s-a stpnit i n-a mai adugat nimic, aa c domnul Cohen a continuat: Rspunsul la cea de a doua ntrebare este c dumneata nu ai absolut nici o obligaie personal sau legal fa de domnul Osborne. n conformitate cu testamentul tatlui dumitale, cei care se ocup de administrarea averii pn cnd mplineti vrsta de douzeci i unu de ani sunt mama dumitale mpreun cu un domn Alan Lloyd i o doamn, John Preston, naii dumitale. Thomas Cohen i-a nlat din nou privirile. Pe chipul lui William nu se putea citi absolut nimic. Cohen deja nvase c asta nsemna c trebuie s continue. i rspunsul la cea de a treia ntrebare, domnule Kane, este c dumneata n-o s poi niciodat s-l scoi pe domnul Osborne din casa de pe Beacon Hill atta vreme ct este cstorit cu mama dumitale. Casa i revine numai la moartea ei. Dac atunci el nc mai este n via, dumneata i poi cere s plece. Cred c i-am rspuns la toate ntrebrile, domnule Kane. Mulumesc, domnule Cohen, a spus William. V rmn obligat pentru eficiena i discreia cu care ai rezolvat aceste probleme. Acum v rog s-mi spunei ct v datorez.
125

- CAIN I ABEL -

Cei o sut de dolari nu acoper ntru totul munca, domnule Kane, dar noi avem ncredere n viitorul dumitale i... Nu vreau s rmn dator nimnui, domnule Cohen. Trebuie s m tratai ca pe un client cu care s-ar putea s nu v mai ntlnii niciodat. Plecnd de la aceast premis, ct v datorez? Domnul Cohen a reflectat o clip. n aceste condiii, v-am cere dou sute douzeci de dolari, domnule Kane. William a scos ase bancnote de douzeci de dolari din buzunarul interior de la hain i le-a nmnat lui Cohen. De data asta, avocatul nu le-a mai numrat. V sunt recunosctor pentru ajutor, domnule Cohen i sunt sigur c ne vom mai ntlni. Bun ziua. Bun ziua, domnule Kane. Dac-mi permitei, a vrea si spun c nu am avut privilegiul de a lucra pentru distinsul dumitale tat, dar acum, dup ce te-am cunoscut, doresc s tii c regret. William a zmbit i s-a simit nduioat. V mulumesc, domnule. * * *

Pregtirile legate de sosirea copilului i ocupau aproape tot timpul lui Anne; obosea foarte uor i trebuia s se odihneasc o bun bucat de vreme. Ori de cte ori l ntreba pe Henry cum merg afacerile, el ntotdeauna avea la ndemn un rspuns plauzibil, suficient ca s-o asigure c totul este bine, fr s-i furnizeze, de fapt, nici un detaliu. Apoi, ntr-o diminea scrisorile anonime au nceput s soseasc din nou. De data aceasta conineau mai multe detalii, numele femeilor implicate i locurile n care ar fi putut fi vzute cu Henry. Anne le ardea nainte de a-i fi ntiprit n minte numele sau locurile. Nu voia s cread c soul ei putea s-i fie necredincios n timp ce ea i purta n pntece copilul. Cineva era ros de invidie i acea persoan, fie c era el sau ea, probabil c spunea minciuni n privina lui Henry. Scrisorile au continuat s vin, uneori furniznd nume noi. Anne le distrugea cu ncpnare, dar acum ele ncepuser s-i
126

- JEFFREY ARCHER -

chinuie mintea. Voia s discute ntreaga problem cu cineva, dar nu vedea pe nimeni n faa cruia s se poat destinui. Bunicile ar fi fost uluite i ele, oricum, deja erau pornite mpotriva lui Henry. Alan Lloyd, de la banc, n-avea cum s neleag, pentru c niciodat nu fusese cstorit, iar William era mult prea tnr. Nimeni nu prea potrivit. Dup ce a ascultat o conferin inut de Sigmund Freud, Anne s-a gndit s consulte un psihiatru, dar un Lowell nu putea s discute o problem de familie cu cineva care i era complet strin. n cele din urm, soluia a venit ntr-un mod la care nici chiar Anne nu s-ar fi ateptat. ntr-o diminea ea a primit trei scrisori. Cea obinuit de la William, adresat doamnei Richard Kane, prin care o ntreba dac i poate petrece iar vacana de var cu prietenul su Matthew Lester n New York. Alta, anonim, care susinea c Henry era combinat cu... Milly Preston. i a treia de la Alain Lloyd, preedintele bncii, care o ruga s-i telefoneze i s-i comunice dac o poate vedea. Anne s-a aezat anevoie pe un scaun simind cum i se taie respiraia, fiind aproape gata s leine, dar a fcut un efort i a nceput s reciteasc cele trei scrisori. Scrisoarea lui William i-a frnt inima prin detaarea cu care era scris. Nu putea s suporte gndul c el prefera s-i petreac vacanele cu Matthew Lester. Ei se nstrinaser din ce n ce mai mult dup cstoria sa cu Henry. Scrisoarea anonim care sugera c Henry se combinase cu prietena ei cea mai bun nu putea fi ignorat. Anne n-a avut cum s nu-i aminteasc faptul c Milly i fcuse cunotin cu Henry i c ea era naa lui William. Cea de a treia epistol, de la Alan Lloyd, a umplut-o i mai mult de nelinite. Singura scrisoare pe care o mai primise vreodat de la Alan era cea de condoleane pentru moartea lui Richard. Avea sentimentul c urmtoarea nu putea dect s aduc veti i mai rele. A sunat la banc. Centralista i-a fcut imediat legtura. Alan, ai vrut s m vezi? Da, draga mea, a dori s stm puin de vorb. Cnd iar conveni mai mult? Ai veti proaste? l-a ntrebat Anne. Nu, dar n-a vrea s discutm la telefon. Nu este nimic care s te ngrijoreze. Din ntmplare, eti liber cumva la prnz? Da, sunt Alan. Bun, atunci ne ntlnim la Ritz la ora unu. Atept cu
127

- CAIN I ABEL -

nerbdare s te vd, Anne. Ora unu, pn atunci nu mai erau dect trei ore. De la Alan, mintea i-a zburat spre William i Henry, dar s-a oprit la Milly Preston. S-ar putea, oare, s fie adevrat? Anne a fcut o baie cald, mai ndelungat i i-a pus o rochie nou. N-a ajutat cine tie ce. Deja ncepuse s par buhit. Gleznele i gambele, care ntotdeauna i fuseser att de elegante i suple, se ngroaser i se acoperiser cu pete. Se gndea cu groaz la ct de ru ar putea evolua lucrurile nainte de naterea copilului. A oftat plngndu-i de mil n faa oglinzii i a fcut tot ce se putea ca nfiarea sa exterioar s fie ct de ct la nlime. * * *

Ari foarte bine, Anne. Dac n-a fi un celibatar convins, i-a face curte fr jen, a spus bancherul cu pr argintiu, ntmpinnd-o cu cte un srut pe amndoi obrajii, de parc ar fi fost un general francez. A condus-o la masa lui. Era o veche tradiie, neconsemnat n scris, ca masa din col s fie ocupat ntotdeauna de preedintele bncii Kane i Cabot n cazul n care nu lua prnzul la banc. Aa procedase Richard i acum era rndul lui Alan Lloyd. Era prima oar cnd Anne sttea cu cineva la aceast mas. Osptarii roiau n jurul lor precum albinele prnd s tie exact cnd s apar i s dispar fr a ntrerupe o conversaie. Cnd trebuie s se nasc copilul, Anne? O, nu nainte de trei luni. Sper c nu sunt complicaii. Parc mi amintesc... Ei bine, a remarcat Anne, doctorul m vede o dat pe sptmn i este foarte nemulumit de tensiunea mea, dar eu nu sunt ngrijorat. M bucur att de mult, draga mea, a spus el i i-a atins uor mna n chip patern. Tu, ntr-adevr, pari destul de obosit. Sper s ai grij de tine i s te menajezi. Alan Lloyd a schiat un gest vag cu mna. Un osptar a aprut lng el i le-a luat comanda. Anne, vreau s-i cer un sfat. Anne era dureros de contient de manevrele diplomatice ale lui Alan Lloyd. N-o invitase el la dejun ca s-i cear sfaturi. Nu
128

- JEFFREY ARCHER -

se ndoia ctui de puin c el va fi cel care le va da n mod foarte politicos. Ai vreo idee ct de bine merg proiectele imobiliare ale lui Henry? Nu, n-am, a spus Anne. Nu m-am amestecat niciodat n afacerile lui Henry. i aminteti c nici n ale lui Richard nu m-am bgat. De ce m ntrebi? Este vreun motiv de ngrijorare? Nu, nu, nimic care s ne pun pe gnduri pe noi, cei de la banc. Dimpotriv, tim c Henry liciteaz pentru un contract de proporii la primria oraului ca s construiasc noul complex spitalicesc. Eu nu fac dect unele investigaii pentru c el a venit la banc s cear un mprumut de cinci sute de mii de dolari. Anne a ncremenit. Vd c asta te surprinde, a continuat el. Noi tim din contul tu de capital c ai n stoc ceva mai puin de douzeci de mii de dolari i un mic sold debitor de aisprezece mii de dolari. Anne a pus lingura de sup lng farfurie, ngrozit. Ea nui dduse seama c era att de ru descoperit. Alan i citea pe chip disperarea. Anne, nu pentru asta te-am invitat la mas, a adugat el repede. Banca este destul de fericit s piard bani fcnd depuneri n contul tu personal pentru tot restul vieii tale. William are un venit anual de peste un milion de dolari din dobnzile la capital, aa c soldul tu debitor este insignifiant i nici cei cinci sute de mii pe care i cere Henry nu conteaz, n cazul n care tu eti de acord s-l susii ca tutore legal al lui William. N-am tiut c eu am vreo autoritate asupra banilor lsai ca motenire lui William, a spus Anne. Nu ai asupra capitalului dar, din punct de vedere legal, dobnda poate fi investit n orice proiect ce este considerat a fi n beneficiul lui William i de aceasta sunt rspunztori tutorii lui, tu, eu i Milly Preston, ca nai, pn cnd William mplinete douzeci i unu de ani. Acum, eu, n calitate de coordonator al succesiunii lui William, te ntreb dac eti de acord cu mprumutul de cinci sute de mii. Milly deja mi-a spus c ar fi foarte fericit si dea aprobarea, aa c asta i va oferi oricum dou voturi i, ca atare, prerea mea nu mai conteaz. Milly Preston deja i-a dat acordul, Alan? Da. Nu i-a pomenit nimic despre asta? Anne n-a rspuns imediat.
129

- CAIN I ABEL -

Care este prerea ta? a ntrebat ea n cele din urm. Ei bine, eu nu cunosc conturile lui Henry pentru c el ia nfiinat societatea abia cu optsprezece luni n urm i depunerile nu le are la banca noastr, aa c n-am nici o idee cu ct sunt mai mari cheltuielile dect venitul pe anul n curs i ce bilan este prevzut pentru anul 1923. Tu ai tiut c n ultimele optsprezece luni eu i-am dat lui Henry cei cinci sute de mii din proprii mei bani? Contabilul meu ef m informeaz de fiecare dat cnd se scoate o sum mare de bani ghea din orice cont. N-am tiut la ce-i foloseau banii i aceasta nu era treaba mea, Anne. Banii aceia Richard i i-a lsat ie i tu poi s-i cheltuieti aa cum doreti. Dar n cazul dobnzii la succesiunea de familie, lucrurile stau altfel. Dac tu hotrti s scoi cinci sute de mii de dolari i s-i investeti n societatea lui Henry atunci banca va trebui s inspecteze registrele lui Henry pentru c banii ar fi considerai o alt investiie n favoarea lui William. Richard nu le-a acordat tutorilor autoritatea de a face mprumuturi, ci doar investiii n favoarea lui William. Eu deja i-am explicat aceast situaie lui Henry i, n cazul n care noi am fi de acord s facem aceast investiie, tutorii vor trebui s hotrasc ce procent este cel mai potrivit spre a fi pltit de societatea lui Henry pentru cei cinci sute de mii de dolari. William, bineneles, ntotdeauna tie ce facem cu venitul obinut din capitalul su pentru c noi n-am vzut nici un motiv spre a ne mpotrivi cererii lui de a i se trimite trimestrial programul de investiii de la banc, aa cum primesc toi membrii consiliului de administraie. Nu m ndoiesc ctui de puin c el va avea propriile sale opinii asupra acestei chestiuni cu care va fi pe deplin la curent dup ce-i va primi urmtorul raport trimestrial. Dup o scurt pauz, Alan a continuat: S-ar putea s te amuze dac-i spun c de cnd a mplinit aisprezece ani, William mi transmite propriile sale preri asupra fiecrei investiii pe care o facem. La nceput le-am privit cu un interes superficial, ce venea din partea unui tutore binevoitor. Apoi am nceput s le studiez cu un respect considerabil. Cnd William i va ocupa locul n consiliul de conducere la Kane i Cabot s-ar putea ca aceast banc s se dovedeasc prea mic pentru el. Pn acum nu mi s-a cerut niciodat prerea n privina
130

- JEFFREY ARCHER -

succesiunii lui William, a spus Anne mhnit. Ei bine, draga mea, tu vezi rapoartele pe care banca i le trimite n prima zi a fiecrui trimestru i ntotdeauna a fost n puterea ta, ca tutore, s te interesezi de orice investiie am fcut-o n folosul lui William. Alan Lloyd a scos o bucat de hrtie din buzunar i a rmas tcut pn ce osptarul a terminat de turnat vinul. Dup ce acesta s-a ndeprtat, Alan a continuat: William are peste douzeci i unu de milioane investii la banc cu o rat a dobnzii de 4,5% pn cnd mplinete douzeci i unu de ani. n fiecare trimestru noi reinvestim dobnda n stocuri i aciuni. Niciodat n-am investit ntr-o societate particular. S-ar putea s te surprind, Anne, cnd ai s afli c acum facem noile investiii pornind de la o baz mprit pe jumtate: cincizeci la sut n conformitate cu opiniile bncii i cincizeci la sut dup sugestiile lui William. n momentul de fa noi avem un mic avans, spre satisfacia lui Tony Simmons, directorul nostru care se ocup de investiii, cruia William i-a promis un Rolls-Royce n fiecare an n care reuete s-l depeasc cu un procent de zece la sut. Dar de unde o s aib William zece mii de dolari pentru un Rolls-Royce dac pierde pariul de vreme ce nu i se permite s se ating de banii ce i-au fost lsai motenire pn nu mplinete douzeci i unu de ani? La asta nu pot s-i rspund, Anne. Ceea ce tiu este c el are prea mult mndrie ca s vin direct la noi s ne cear i eu sunt sigur c el n-ar fi fcut pariul dac nu i l-ar fi putut onora. Ai vzut cumva mai de curnd faimosul lui registru de contabilitate? Acela pe care i l-au druit bunicile? Alan Lloyd a ncuviinat din cap. Nu, nu l-am vzut de cnd a plecat la coal. Nici nu tiam c mai exist. nc exist, a spus bancherul, i mi-a da salariul pe o lun s aflu la ce cifr se ridic coloana de credit din acel registru. Cred c tii c i ine banii la banca lui Lester din New York i nu la noi. Ei nu deschid conturi personale sub suma de zece mii de dolari. i sunt absolut sigur c n-ar face nici o excepie, nici mcar pentru fiul lui Richard Kane. Fiul lui Richard Kane, a repetat Anne.
131

- CAIN I ABEL -

Iart-m, n-am vrut s fiu nepoliticos. Nu, nu, nu este nici un dubiu c el nu este fiul lui Richard Kane. tii c mie nu mi-a mai cerut nici un cent din ziua n care a mplinit doisprezece ani? A fcut o pauz. Alan, cred c ar trebui s te previn c nu va fi ncntat cnd i se va spune c vor fi investii cinci sute de mii de dolari din banii si n societatea lui Henry. Ei nu se mpac bine? a ntrebat Alan nlndu-i sprncenele. M tem c nu, a rspuns Anne. mi pare ru s aud asta. n mod cert, tranzacia ar deveni mult mai dificil dac William, ntr-adevr, este mpotriv. Dei nu are nici o autoritate asupra capitalului pn la vrsta de douzeci i unu de ani, noi deja am descoperit prin sursele noastre c el s-a dus la un avocat independent ca s afle care sunt drepturile sale legale. Doamne, Dumnezeule, a optit Anne, nu se poate! O, ba da, aa este, dar nu ai de ce s te ngrijorezi. Ca s fiu cinstit, noi la banc am fost destul de ocai, dar din momentul n care am aflat de unde a pornit investigaia, am lsat s se scurg i informaiile pe care, n mod normal, le-am fi pstrat numai pentru noi. Este evident c el i-a avut motivele sale s nu ne abordeze direct. Doamne, Dumnezeule, cum o s fie biatul sta cnd o s aib treizeci de ani? Asta va depinde de faptul dac va avea norocul s se ndrgosteasc de o fat tot aa de drgu ca tine, a rspuns Alan. Acesta a fost ntotdeauna suportul moral pentru Richard. Alan, niciodat nu te zgrceti cu complimentele. Putem lsa problema celor cinci sute de mii de dolari pn o discut eu mai nti cu Henry? Bineneles, draga mea. i-am spus doar c am vrut s-i cer prerea. Alan a comandat cafea i i-a luat blnd mna lui Anne ntra sa. i nu uita s ai grij de tine Anne. Tu eti cu mult mai important dect soarta a ctorva mii de dolari. * *
132

- JEFFREY ARCHER -

Cnd Anne s-a ntors acas de la restaurant, a nceput s se ngrijoreze din pricina celorlalte dou scrisori pe care le primise n acea diminea. De un singur lucru era acum sigur: n sfrit, reuise s afle mai multe despre propriul ei fiu de la Alan Lloyd; ar fi nelept din partea ei s dea dovad de tact i s-l lase pe William s-i petreac vacana viitoare cu prietenul su Matthew Lester. Relaia lui Henry cu Milly ridica o problem a crei soluie nu era att de simpl. Anne s-a aezat n fotoliul din piele viinie, fotoliul preferat al lui Richard i a rmas cu privirea pironit pe fereastr asupra straturilor de trandafiri albi i roii, att de frumoi, fr ns s-i vad, cufundat n propriile gnduri. Lui Anne ntotdeauna i-a trebuit un timp ndelungat ca s ia o hotrre, dar odat luat, rareori revenea asupra ei. n acea sear Henry a venit acas mai devreme ca de obicei i ea n-a putut s nu se ntrebe de ce. n curnd a aflat. Am auzit c astzi ai luat prnzul cu Alan Lloyd, a spus el cum a intrat n camer. Cine i-a spus, Henry? Am spioni pretutindeni, a rspuns el rznd. Da, Alan m-a invitat. Voia s tie ce prere am despre investirea a cinci sute de mii de dolari din motenirea lui William n societatea ta. Ce i-ai rspuns? a ntrebat-o Henry, ncercnd s nu par nelinitit. I-am spus c vreau s discut problema mai nti cu tine. Dar de ce, pentru numele lui Dumnezeu, nainte de a te duce la banc nu m-ai ntrebat i pe mine, Henry? M-am simit att de prost cnd am aflat vestea de la Alan. Draga mea, n-am crezut c te intereseaz ctui de puin afacerile, iar eu am aflat dintr-o pur ntmplare c tu, Alan i Milly Preston suntei cu toii tutori i fiecare avei un vot n privina investiiilor care se fac din venitul lui William. Cum ai aflat cnd nici eu n-o tiam prea bine? l-a ntrebat Anne. Draga mea, tu nu citeti dect ceea ce este scris cu litere mari. De fapt, nici eu n-am tiut pn de curnd. Absolut din ntmplare Milly Preston mi-a dat mai multe detalii despre motenire i, ca na a lui William, se pare c i ea face parte din
133

- CAIN I ABEL -

consiliul de administraie. A fost chiar o surpriz pentru mine. Acum s vedem dac putem folosi situaia n avantajul nostru. Milly spune c ea m susine dac tu eti de acord. Numai pronunarea numelui lui Milly a fcut-o pe Anne s nu se simt n apele ei. Nu cred c trebuie s ne atingem de banii lui William, a spus ea. Niciodat n-am privit acest capital ca avnd vreo legtur cu mine. A fi mult mai fericit s nu m amestec i s las banca s reinvesteasc banii aa cum a fcut pn acum. De ce s te mulumeti cu programul de investiii al bncii cnd eu sunt pe punctul de a m lansa ntr-o afacere foarte bun cu acest contract pentru spitalul oraului? William va ctiga o mulime de bani investind n societatea mea. Crezi c Alan este de acord? Nu sunt sigur care este prerea lui. El a fost discret, ca de obicei, dei, n mod cert, a spus c este un contract excelent, care merit s fie ctigat i c tu ai anse s-l obii. Exact. Dar el vrea s-i vad registrele nainte de a lua o hotrre final i, de asemenea, se ntreba ce s-a ntmplat cu cei cinci sute de mii de dolari. Cei cinci sute de mii de dolari ai notri, draga mea, sunt foarte bine plasai aa cum ai s afli n curnd. Mine diminea am s-i trimit lui Alan registrele ca s le poat inspecta el nsui. Te pot asigura c va fi foarte impresionat. Sper c da, Henry, pentru binele nostru al amndurora, a spus Anne. Acum s ateptm s vedem ce prere i face; tu tii ct de mult ncredere am avut ntotdeauna n Alan. Dar nu i n mine, a spus Henry. O, nu, Henry, n-am vrut s zic... Te tachinam doar. Presupun c ai ncredere n soul tu. Anne a simit cum ochii i se umplu de lacrimi, lacrimi pe care ntotdeauna le oprea n faa lui Richard, dar pentru Henry nici mcar nu se mai obosea s ncerce. Sper c pot s am ncredere. nainte niciodat n-a trebuit s m ngrijorez n privina banilor i acum deja sunt prea multe crora trebuie s le fac fa. Din cauza copilului m simt att de obosit i deprimat. Imediat atitudinea lui Henry s-a schimbat, devenind plin de solicitudine.
134

- JEFFREY ARCHER -

tiu, draga mea. Nu vreau ca tu s-i bai capul cu chestiuni de afaceri, las-le n seama mea, eu ntotdeauna m-am descurcat cu ele. Ascult, de ce nu te urci tu n pat mai devreme i eu am s-i aduc pe tav ceva s mnnci. Aa o s pot i eu s m ntorc la birou s adun toate acele hrtii ca s i le art lui Alan mine diminea. Anne s-a nvoit, dar imediat ce Henry a plecat, ea n-a ncercat ctui de puin s doarm, dei era obosit i, aezat n capul oaselor, n pat, a nceput s citeasc din Sinclair Lewis. tia c lui Henry i trebuie cincisprezece minute ca s ajung la birou, aa c a ateptat s treac douzeci i apoi l-a sunat. A lsat telefonul s sune aproape un minut. Anne a ncercat din nou dup alte douzeci de minute; tot n-a rspuns nimeni. A continuat s sune la fiecare douzeci de minute, cu acelai rezultat. Remarca lui Henry despre ncredere a nceput s i se nvrt ca un sfredel n cap. n cele din urm, Henry s-a ntors acas dup miezul nopii i a prut nelinitit cnd a vzut-o pe Anne stnd n capul oaselor n pat i citindu-l nc pe Sinclair Lewis. Nu trebuia s m atepi. A srutat-o. Anne a avut impresia c simte o und de parfum sau devenise, oare, din cale afar de suspicioas? A trebuit s stau ceva mai mult la birou dect m-am ateptat pentru c n-am gsit toate hrtiile pe care mi le cere Alan. S-o ia naiba de secretar tmpit, a ndosariat o parte din ele sub titulaturi greite. Pesemne c te-ai simit teribil de prsit ca s stai de unul singur n birou, n miez de noapte, a spus Anne. O, nu este chiar aa de ru dac ai o treab care merit s fie fcut, a spus Henry urcndu-se n pat i culcndu-se cu spatele spre Anne. Cel puin un lucru este cert, ai mult mai mult spor cnd telefonul nu sun ntr-una i te ntrerupe. A adormit n cteva clipe. Anne a rmas treaz i a hotrt s-i duc pn la capt planul pe care l fcuse n acea dupamiaz. * * *

n dimineaa urmtoare, dup ce Henry a plecat la birou,


135

- CAIN I ABEL -

imediat dup micul dejun, Anne a rsfoit The Boston Globe, cercetnd cu de-amnuntul rubricile de mic publicitate. Apoi a ridicat receptorul, a format un numr i a fixat o ntlnire care a avut loc n partea de sud a Boston-ului, cu cteva minute nainte de ora prnzului. Anne a fost ocat de aspectul mizer al cldirilor. Pn atunci nu vizitase niciodat districtul de sud al oraului i, n condiii normale, ar fi putut s ajung pn la sfritul vieii fr ca mcar s tie c asemenea locuri exist. O mic scar de lemn, plin de gunoaie, chibrituri arse i mucuri de igri ducea spre o u cu geam mat pe care era scris cu litere mari, negre Glen Ricardo, iar dedesubt Detectiv particular (nregistrat n statul Massachusetts). Anne a btut ncet la u. Intr, ua este deschis, a strigat o voce joas, rguit. Anne a pit nuntru. Brbatul care sttea n spatele biroului, cu picioarele cocoate pe mas, i-a ridicat privirile de pe ceea ce prea a fi o revist cu femei mai mult sau mai puin goale. Trabucul aproape c i-a czut din gur cnd a vzut-o pe Anne. Era pentru prima oar cnd o hain de vizon trecea pragul biroului su. Bun dimineaa, a spus el ridicndu-se n picioare. Numele meu este Glen Ricardo. S-a aplecat peste birou i i-a ntins lui Anne o mn proas, cu pete de nicotin pe degete. Ea i-a luat-o, bucuroas c purta mnui. Avei fixat o or? a ntrebat Ricardo nu pentru c ar fi contat dac avea sau nu. Pentru o hain de vizon niciodat nu s-ar fi pus problema timpului disponibil pentru o consultaie. Da, am. A, deci trebuie s fii doamna Osborne. Dorii s v scoatei haina? Prefer s-o in pe mine, a spus Anne fiindu-i imposibil s vad unde ar fi putut s-o pun Ricardo dect pe duumea. Bineneles, bineneles. Anne l-a privit pe Ricardo cu coada ochiului n timp ce acesta i-a reluat locul pe scaun i i-a aprins un nou trabuc. N-a deranjat-o costumul lui din stof subire, verde, nici cravata pestri, nici prul dat din belug cu briantin. Singurul lucru care o preocupa era dac n-ar fi fost mai bine s se afle n orice alt parte dect aici. Deci, care-i problema? a ntrebat-o Ricardo ncepnd s136

- JEFFREY ARCHER -

i ascut un creion deja foarte scurt, cu un cuit bont. Achiile cdeau pretutindeni, numai n coul de gunoi nu. V-ai pierdut cinele, bijuteriile sau soul? n primul rnd, domnule Ricardo, a vrea s m asigur de totala dumneavoastr discreie, i-a replicat Anne. Bineneles, bineneles, asta se nelege de la sine, i-a rspuns Ricardo, fr a-i ridica ochii de pe creionul din care aproape nu mai rmsese nimic. n orice caz, am inut s-o mai spun o dat, a rspuns Anne. Bineneles, bineneles. Anne i-a zis n gnd c, dac brbatul va mai spune o singur dat bineneles, va ncepe s urle. A tras adnc aer n piept. Am primit nite scrisori anonime care spun c soul meu ar avea legturi cu o prieten apropiat. A vrea s tiu cine trimite scrisorile i dac exist o brum de adevr n aceste acuzaii. Anne a simit o mare uurare cnd i-a auzit temerile rostite cu voce tare pentru prima oar. Ricardo a privit-o indiferent ca i cum n-ar fi fost pentru prima oar cnd auzea asemenea expresii. i-a trecut mna prin prul negru i lung care, aa cum a observat Anne pentru prima oar, se potrivea cu unghiile. E-n ordine, a nceput el. Cu soul va fi uor. Ct privete persoana care trimite scrisorile va fi mult mai greu. Ai pstrat scrisorile, bineneles? Numai ultima, a spus Anne. Glen Ricardo a oftat i a ntins mna nemulumit. Anne a scos scrisoarea din geant i apoi a ezitat o clip. tiu ceea ce simii, doamna Osborne, dar nu-mi pot face meseria legat la ochi. O, bineneles, domnule Ricardo. Iertai-m. Lui Anne nu-i venea s cread c spusese bineneles. Ricardo a citit scrisoarea de dou sau de trei ori nainte de a vorbi: Toate au fost btute la main pe acelai tip de hrtie i au fost trimise n acelai gen de plicuri? Da, cred c da, a spus Anne. Din cte mi amintesc. Ei bine, cnd sosete urmtoarea avei grij... Suntei att de sigur c vor mai urma i altele? l-a
137

- CAIN I ABEL -

ntrerupt Anne. Bineneles. Deci avei grij s-o pstrai. Acum dai-mi toate detaliile despre soul dumneavoastr. Avei vreo fotografie? Da. Din nou a ovit. Nu vreau dect s-i vd chipul. N-are rost s-mi pierd timpul urmrind pe altcineva, nu? a spus Ricardo. Anne a deschis din nou poeta i i-a dat o fotografie de-a lui Henry n uniform de locotenent. Chipe brbat, domnul Osborne, a spus detectivul. Cnd a fost fcut aceast poz? Cam acum cinci ani, cred, a spus Anne. Nu-l cunoteam cnd era n armat. Cteva minute Ricardo i-a pus lui Anne tot felul de ntrebri privind deplasrile zilnice ale lui Henry. Ea i-a dat seama cu surprindere c tie foarte puine despre obiceiurile lui Henry sau despre trecutul lui. Nu sunt prea multe date, doamn Osborne, dar am s fac tot ceea ce pot. Deci, taxa mea este de zece dolari pe zi, plus cheltuielile. Am s v dau sptmnal un raport scris. V rog, mi achitai plata pe dou sptmni cu anticipaie. Din nou i-a ntins mna pe birou, de data asta cu mai mult via. Anne i-a deschis iari poeta i a scos dou bancnote noinoue de cte o sut de dolari i i le-a nmnat lui Ricardo. El le-a studiat atent de parc n-ar fi fost sigur care dintre distinii americani i avea chipul imprimat pe ele. Benjamin Franklin l privea imperturbabil pe Ricardo, care mai mult dect sigur nu-l mai vzuse de o bun bucat de vreme, Ricardo i-a napoiat lui Anne aizeci de dolari n bancnote mototolite, de cte cinci. Vd c lucrai i duminicile, domnule Ricardo, a spus Anne ncntat de operaiile matematice fcute n gnd. Bineneles, a spus el. Sptmna viitoare, la aceeai or, v convine, doamna Osborne? Bineneles, a spus Anne i a plecat rapid spre a evita o strngere de mn din partea brbatului ce se afla de cealalt parte a mesei. * *
138

- JEFFREY ARCHER -

Cnd William a citit n raportul pe care-l primea trimestrial de la Kane i Cabot c Henry Osborne Henry Osborne, a repetat el cu voce tare ca s fie sigur c citise bine cerea cinci sute de mii de dolari pentru o investiie personal, toat ziua i-a fost dat peste cap. Pentru prima oar, n cei patru ani de cnd era la colegiul St. Paul, a ieit al doilea la testul de matematic. Matthew Lester, care l-a ntrecut, l-a ntrebat dac se simea bine. n seara aceea, William l-a sunat pe Alan acas. Preedintele bncii Kane i Cabot nu a fost chiar surprins de telefon dup ce Anne i dezvluise relaiile deloc cordiale dintre fiul ei i Henry. William, drag biete, ce faci i cum merg lucrurile la St. Paul? Aici totul este bine, dar nu pentru aceasta v-am telefonat. D buzna fr nici un pic de tact, i-a zis n sinea lui Alan. Nici nu mi-am imaginat c n-ar fi, a spus el sec. Cu ce i pot fi de folos? A vrea s v vd mine dup-amiaz. Mine, duminic, William? Da, pentru c este singura zi cnd pot pleca de la coal. Voi veni la dumneavoastr oricnd i oriunde dorii. William a spus-o pe un ton de parc el era cel care fcea concesii. i, sub nici o form mama nu trebuie s tie despre ntlnirea noastr. Ei bine, William... a nceput Alan Lloyd. Vocea lui William a devenit mai ferm. Nu trebuie s v reamintesc, domnule, c, dac investii din banii pe care i administrai prin procur n aventura tatlui meu vitreg, chiar dac nu facei de fapt un act ilegal, este, fr nici un dubiu, lipsit de etic. Alan Lloyd a rmas tcut cteva clipe ntrebndu-se dac s ncerce s domoleasc biatul la telefon. Biatul! De asemenea s-a gndit ca s-l dojeneasc, dar timpul dojenilor trecuse. Bine, William. De ce n-ai veni s iei prnzul cu mine, la Clubul Vntorilor, s zicem la ora unu? Voi fi nerbdtor s v vd, domnule. Telefonul a fcut un clic. Cel puin confruntarea va fi pe terenul meu, i-a zis Alan Lloyd cu o oarecare uurare n timp ce nchidea telefonul, blestemndu-l pe domnul Bell pentru inventarea afurisitului de
139

- CAIN I ABEL -

aparat. Alan alesese Clubul Vntorilor pentru c nu voia ca ntlnirea s aib un caracter prea intim. Primul lucru pe care l-a ntrebat William cnd a sosit la club a fost dac i se permite o partid de golf dup prnz. Sunt ncntat, biete, a spus Alan i a fcut o rezervare pentru ora trei. Alan a fost surprins cnd a vzut c William nu amintete nimic despre propunerea lui Henry Osborne n timpul mesei. Departe de asta, biatul a discutat, foarte n cunotin de cauz, despre opiniile preedintelui Harding n privina reformei taxelor i despre incompetena lui Charles G. Dawes, n calitatea sa de consilier fiscal al preedintelui. Alan a nceput s se ntrebe dac William nu renunase peste noapte la hotrrea de a aborda problema mprumutului solicitat de Henry Osborne, dar, pe tot parcursul conversaiei, a nutrit, totui, sperana c schimbarea de atitudine nu s-a produs. Ei bine, dac aceasta este hotrrea pe care a luat-o biatul, i-a zis n sinea lui, atunci nici eu nu am de ce s procedez altfel. Aa c atepta cu nerbdare o partid linitit de golf dup-amiaz. Dup un prnz agreabil i o sticl de vin pe care a but-o mai mult el William s-a limitat doar la un pahar ei s-au schimbat la vestiarul clubului i au ieit pe terenul de golf. nc mai avei un handicap de nou puncte, nu, domnule? l-a ntrebat William. Cam pe aproape, dragul meu. De ce? Zece dolari pentru fiecare punct marcat, v convine? Alan Lloyd a ezitat amintindu-i c golful era unul din sporturile pe care William le practica cu mult competen. Da, este perfect. Nu s-a comentat nimic la primul punct marcat, ceea ce lui Alan i-a reuit din patru lovituri, iar lui William din cinci. Alan a ctigat destul de confortabil i al doilea i al treilea punct i a nceput s se relaxeze puin, fiind chiar ncntat de jocul su. Cnd au ajuns la cel de al patrulea se aflau cam la o jumtate de mil de cldirea clubului. William a ateptat ca Alan s ridice crosa. Sub nici o form n-am s accept un mprumut de cinci sute de mii de dolari din banii ce-mi sunt administrai prin curatel pentru o societate sau persoan care are vreo conexiune
140

- JEFFREY ARCHER -

cu Henry Osborne. Alan a aezat mingea pentru prima lovitur, dar a dat gre trimind-o pe teren accidentat. Singurul avantaj a fost c trebuia s parcurg o distan destul de mare ceea ce i oferea cteva minute de gndire asupra felului n care s-l abordeze pe William, dar i mingea. Dup ce Alan a mai aplicat nc trei lovituri, n cele din urm, cei doi s-au ntlnit pe gazon. Alan a ratat gaura. William, tu tii c, n calitatea mea de tutore, eu nu dein dect un singur vot din trei, dup cum bine cunoti c tu nu ai nici o autoritate n luarea deciziilor i nici nu poi exercita un control asupra banilor administrai prin tutel pn nu mplineti douzeci i unu de ani. Tu, de asemenea, i dai seama c noi n-ar trebui s discutm acest subiect absolut deloc. Sunt ntru totul contient de implicaiile legale, dar cum celelalte dou persoane ce au rolul de curatori, amndou se culc cu Henry Osborne... Alan Lloyd l-a privit perplex. S nu-mi spunei c suntei singurul om din Boston care nu tie c Milly Preston este combinat cu tatl meu vitreg. Alan Lloyd n-a rspuns nimic. William a continuat: Eu vreau s fiu sigur c am votul dumneavoastr i c intenionai s facei tot ceea ce v st n putere ca s-o influenai pe mama s nu aprobe mprumutul, chiar dac aceasta ar nsemna s mergei pn acolo nct s-i spunei adevrul despre Milly Preston. Au reluat jocul i prima lovitur aplicat de Alan a fost i mai proast. William a trimis mingea exact unde trebuie s cad o minge bine jucat. Urmtoarea lovitur Alan a aplicat-o de sus i mingea a ajuns ntr-o tuf despre care pn atunci nici mcar nu avusese habar c exista, i pentru prima oar n patruzeci i trei de ani a njurat cu voce tare. Tufa ns i oferise i prilejul s se ascund. mi ceri puin cam mult, a spus Alan cnd a venit lng William pentru cel de-al cincilea joc. Este o nimica toat n comparaie cu ceea ce trebuie eu s fac, dac n-a fi sigur de sprijinul dumneavoastr. Nu cred c tatl tu ar fi de acord cu ameninrile William, a spus Alan n timp ce a urmrit mingea lui William care, de la o distan de paisprezece picioare, a nimerit exact n gaur.
141

- CAIN I ABEL -

Singurul lucru cu care tatl meu n-ar fi fost de acord este Osborne, i-a replicat William. Mingea lui Alan Lloyd s-a oprit la patru picioare de int. n orice caz, dumneavoastr tii foarte bine c tatl meu a avut o clauz inserat n acte, n conformitate cu care banii investii din fondurile sale personale rmn o afacere secret, iar beneficiarul nu trebuie s tie niciodat c familia Kane este implicat personal. Aceasta a fost o regul pe care n-a nclcat-o niciodat n toat viaa sa de bancher. Astfel, el a putut ntotdeauna s fie sigur c nu exist conflicte de interese ntre investiiile bncii i acelea fcute din fondurile familiei. E bine, este evident c mama ta dorete ca regula s fie nclcat pentru un membru al familiei. Henry Osborne nu este un membru al familiei mele, iar atunci cnd eu voi conduce societatea, la fel ca tatl meu, n-am s ncalc aceast regul niciodat. William, s-ar putea ca ntr-o bun zi s ajungi s regrei c ai luat o hotrre att de rigid. Nu cred, domnule. Ei bine, ncearc i analizeaz pentru o clip ce efect s-ar putea s aib asupra mamei tale asemenea aciune a adugat Alan. Mama deja a pierdut cei cinci sute de mii de dolari pe care i avea, domnule. Nu este suficient pentru un so? De ce s pierd i eu cinci sute de mii dintr-ai mei? Nu tim dac aa stau lucrurile, William. S-ar putea ca investiia, totui, s aduc un profit excelent; eu nc n-am avut prilejul s cercetez cu atenie registrele lui Henry. William s-a crispat cnd Alan Lloyd l-a numit pe tatl su vitreg Henry. Pot s v asigur c a tocat aproape pn la ultimul cent banii mamei. Ca s fiu exact, i-au mai rmas treizeci i trei de mii patru sute douzeci de dolari din suma iniial. V sugerez s v aruncai privirea peste registrele lui Osborne i s-i cercetai mai atent cariera, afacerile din trecut i oamenii cu care s-a asociat. Ca s nu mai vorbesc de faptul c practic jocurile de noroc cu aviditate i la mize mari. n cea de a opta partid Alan a trimis mingea exact n lacul din faa lor, lucru ce nu i s-ar fi ntmplat nici mcar unui nceptor. i acest punct Alan l-a pierdut.
142

- JEFFREY ARCHER -

Cum ai obinut aceste informaii despre Henry? l-a ntrebat Alan fiind aproape sigur c prin intermediul biroului lui Thomas Cohen. Prefer s nu spun, domnule. Alan nu i-a dezvluit prerea: s-a gndit c s-ar putea s aib nevoie de acel as, aa l va ine n manet i i-l va servi lui William mai trziu n via. Dac tot ceea ce ai afirmat se dovedete a fi exact, William, categoric va trebui s-o sftuiesc pe mama ta s nu fie de acord cu nici o investiie n firma lui Henry. De asemenea, va fi datoria mea ca toat chestiunea s-o discut pe fa cu Henry. Ar fi bine dac ai proceda aa, domnule. Alan a reuit o lovitur mai bun, dar i-a dat seama c nu va ctiga. William a continuat: S-ar putea, de asemenea, s v intereseze c Osborne are nevoie de cei cinci sute de mii de dolari din banii mei nu pentru contractul pentru spital, ci ca s-i achite o veche datorie din Chicago. Presupun c nu tiai. Alan n-a spus nimic; n mod cert, el nu tia nimic. William a marcat nc un punct. Cnd au ajuns la cel de al optsprezecelea joc, Alan ratase opt guri i era pe punctul s termine cea mai proast partid din toate cte i le putea aminti. Urma lovitura final de la o distan de cinci picioare, care, spera, s-i dea posibilitatea s reduc diferena fa de William la jumtate. Mai ai i alte bombe pentru mine? l-a ntrebat Alan. nainte sau dup ultima lovitur, domnule? Alan a rs i a hotrt s nu se lase intimidat. nainte de lovitur, William, a spus el aplecndu-se asupra crasei. Lui Osborne n-o s i se dea contractul pentru spital. Cei de care depinde acest lucru consider c el mituiete membrii tineri din consiliul municipal. Nu se vor face dezvluiri publice, dar ca s se asigure c nu vor fi repercusiuni ulterioare, societatea lui n-a mai fost trecut pe hrtia final. De fapt, contractul va fi dat societii Kirkbride i Carter. Aceast ultim informaie este strict secret. Nici celor de la Kirkbride i Carter nu li se va aduce la cunotin dect de joi ntr-o sptmn, aa c v-a fi recunosctor dac ai pstra tirea pentru dumneavoastr. Alan a ratat ultima lovitur. William a trimis mingea exact
143

- CAIN I ABEL -

n gaur, dup care s-a ndreptat spre preedintele bncii i i-a strns cu cldur mna. V mulumesc pentru partid, domnule. Cred c mi datorai nouzeci de dolari. Alan i-a scos portmoneul i i-a nmnat o sut de dolari. William, cred c a venit timpul s nu-mi mai spui domnule. Numele meu, dup cum bine tii, este Alan. Mulumesc, Alan. William i-a restituit zece dolari. * * *

Luni dimineaa Alan Lloyd a venit la banc cu ceva mai multe proiecte de ndeplinit dect i pusese n gnd nainte de weekend. A desemnat cinci efi de departamente s verifice imediat exactitatea afirmaiilor lui William. Se temea c el deja tia ce vor da la iveal cercetrile lor i, din cauza poziiei lui Anne la banc, a luat toate msurile ca nici un departament s nu aib cunotin de ce lucra cellalt. Instruciunile lui pentru fiecare ef de departament erau clare: toate rapoartele trebuiau s fie strict secrete i nu puteau fi vzute dect de preedintele bncii. Miercuri, n aceeai sptmn, el avea cinci rapoarte preliminare pe birou. Toate preau s confirme spusele lui William, dei fiecare din efii de departament a cerut nc puin timp pentru a verifica unele detalii. Alan a hotrt s n-o alarmeze pe Anne pn nu are unele date mai concrete. Cel mai bun lucru pe care a considerat c trebuie s-l fac pentru moment a fost s profite de un dineu pe care l ddea familia Osborne n acea sear spre a o sftui pe Anne s nu ia imediat o hotrre n privina mprumutului. Alan, cnd a ajuns la petrecere, a fost ocat vznd-o pe Anne ct arta de obosit i slbit, ceea ce l-a ndemnat s suprime tonurile alarmante din avertismentul su. n momentul n care a reuit s-o prind singur, n-au putut sta mpreun dect cteva clipe. Mcar de n-ar fi fost chiar n ateptarea copilului, acum cnd se ntmpl toate acestea, i-a zis n sinea lui Alan. Alan, ce drgu din partea ta c ai venit, mai cu seam c, probabil eti foarte ocupat la banc. Draga mea, nu mi-a permite s pierd vreuna din petrecerile tale, ele continu s rmn atracia Boston-ului.
144

- JEFFREY ARCHER -

Ea a zmbit. M ntreb dac spui vreodat un lucru care s supere pe cineva. Mult prea des, Anne. Ai avut vreme s te mai gndeti n privina mprumutului? A ncercat s o spun pe un ton ct mai degajat. Nu, m tem c nu. Am fost ocupat pn peste cap cu alte lucruri, Alan. Cum se prezint conturile lui Henry? Bine, dar nu avem cifrele dect pentru un an, de aceea cred c ar trebui s punem contabili notri s fac o verificare complet. Este o procedur bancar care se practic n mod curent fa de orice persoan care conduce o societate de mai puin de trei ani. Sunt sigur c Henry va nelege punctul nostru de vedere i va fi de acord. Anne, drag, ce petrecere frumoas, s-a auzit o voce puternic peste umrul lui Alan. El n-a recunoscut chipul; probabil este unul dintre politicienii prieteni cu Henry. Ce mai face micua viitoare mam? a continuat vocea pe un ton exuberant. Alan i-a prsit pe cei doi spernd c izbutise s ctige ceva timp pentru banc. Erau o mulime de politicieni la petrecere, de la primria oraului i chiar doi din Congres, ceea ce l-a fcut s se ntrebe dac, pn la urm, nu se va dovedi c William a fost greit informat n legtur cu acel contract. Nici nu mai era nevoie ca banca s continue investigaia: anunul oficial din partea primriei trebuia s se fac n cursul sptmnii urmtoare. Alan a spus la revedere gazdelor, i-a luat pardesiul negru din hol i a plecat. De azi ntr-o sptmn, a spus el cu voce tare, parc spre a se reasigura pe el nsui n timp ce cobora pe Chestnut Street, ndreptndu-se spre cas. n timpul petrecerii Anne a cutat s-l urmreasc pe Henry ori de cte ori se afla pe lng Milly Preston. n mod cert nimic din comportamentul lor nu trda c ar fi ceva ntre ei; de fapt, Henry o bun parte de timp, a stat cu John Preston. Anne a nceput s se ntrebe dac nu-i judecase greit soul i s-a gndit s anuleze ntlnirea de a doua zi cu Glen Ricardo. Petrecerea s-a terminat cu dou ore mai trziu dect anticipase; ea spera c asta nsemna c toat lumea s-a simit bine. Frumoas petrecere, Anne, i mulumesc c ne-ai invitat. Era aceeai persoan cu voce rsuntoare care acum i lua
145

- CAIN I ABEL -

rmas bun. Anne nu-i putea aminti numele lui, se pare c avea o funcie pe la primria oraului. Acum deja dispruse pe alee. Anne a urcat anevoie scrile i a nceput s-i descheie nasturii de la rochie nc nainte de a ajunge n dormitor, promindu-i s nu mai dea nici o petrecere nainte de naterea copilului, care va fi peste vreo zece sptmni. Henry ncepuse deja s se dezbrace. Ai putut s schimbi vreo vorb cu Alan, draga mea? Da, a rspuns Anne. A spus c registrele par n ordine, dar, cum societatea nu este nfiinat dect de un an, el trebuie s trimit propriii lor contabili pentru o dubl verificare; se pare c este modul obinuit de lucru al bncii. La dracu' cu modul lor obinuit de lucru. Anne, nu-i dai seama c n spate sunt mainaiunile lui William care ncearc s blocheze mprumutul? Cum poi s spui aa ceva? Alan n-a amintit nimic despre William. N-a amintit? a ntrebat Henry pe un ton ridicat. Nici mcar nu s-a deranjat s-i spun c William a luat duminic prnzul cu el la clubul de golf n vreme ce tu stteai aici singur? Ce vorbe sunt astea? a ntrebat Anne. Nu te cred. William niciodat n-ar veni la Boston fr s m vad. Pesemne c te neli, Henry. Draga mea, jumtate din ora a fost acolo i eu nu-mi imaginez c William a fcut un drum de peste cincizeci de mile doar pentru o partid de golf cu Alan Lloyd. Ascult, Anne, eu am nevoie de acel mprumut pentru c altfel nu sunt admis printre cei care liciteaz pentru contractul primriei. Cndva i asta foarte curnd tu va trebui s te hotrti dac l crezi pe William sau pe mine. Eu trebuie s am banii de mine ntr-o sptmn, deci peste numai opt zile. Dac nu pot arta primriei c am acei bani, voi fi tiat de pe list. Voi fi eliminat de la licitaie pentru c William n-a fost de acord ca tu s te mrii cu mine. Te rog, Anne, vrei s-l suni mine i s-i spui s transfere banii? Vocea lui mnioas bubuia n capul lui Anne fcnd-o s se simt nuc i pe punctul de a leina. Nu, nu mine, Henry. Nu se poate amna pn vineri? Mine am o zi grea. Henry a fcut un efort s se stpneasc i a venit spre ea, aa cum sttea dezbrcat n faa oglinzii. I-a mngiat pntecele
146

- JEFFREY ARCHER -

rotund. Vreau s-i dau acestui prunc aceeai ans pe care a avut-o William. * * *

Ziua urmtoare Anne i-a spus de o sut de ori c nu se va duce la Glen Ricardo, dar, cu puin nainte de prnz, a chemat un taxi. A urcat scrile de lemn care scriau la fiecare pas, cuprins de nelinite n privina vetilor pe care le-ar putea afla. nc se mai putea ntoarce. A ezitat, apoi a ciocnit uor la u. Intr. A deschis ua. O, doamna Osborne, sunt ncntat s v revd. V rog luai loc. Anne s-a aezat i amndoi s-au uitat unul la cellalt. M tem c vetile nu sunt bune, a spus Glen Ricardo trecndu-i mna prin prul lung i negru. Anne a simit c-i sare inima din piept i c i se face ru. Domnul Osborne nu a fost vzut ntlnindu-se cu doamna Preston i nici cu alt femeie n timpul ultimelor ase zile. Dar ai zis c vetile nu sunt bune, a spus Anne. Bineneles, doamn Osborne, eu am crezut c dumneavoastr cutai motive pentru divor. n mod normal nevestele furioase nu vin la mine spernd c am s le dovedesc inocena soilor. Nu, nu a spus Anne uurat. Este cea mai bun veste pe care am primit-o n ultimele sptmni. O, bun, a spus domnul Ricardo uor surprins. S sperm c nici cea de-a doua sptmn nu va aduce nimic n plus. O, putei s oprii chiar acum cercetrile, domnule Ricardo. Sunt sigur c nu vei gsi nimic care s schimbe ceva sptmna viitoare. Nu cred c ar fi nelept, doamna Osborne. Ca s facem o evaluare final numai dup o sptmn de investigaii ar fi, ca s zicem aa, cei puin prematur. E-n ordine, dac considerai c aa trebuie, dar eu sunt convins c sptmna urmtoare nu va aduce nici o noutate n plus.
147

- CAIN I ABEL -

n orice caz, a continuat Glen Ricardo scuturndu-i trabucul care acum i se prea lui Anne mai mare i mirosind mai bine dect cel de sptmna trecut, dumneavoastr deja ai pltit pentru dou sptmni. Ce este cu scrisorile? a ntrebat Anne amintindu-i brusc de ele. Presupun c sunt de la cineva care invidiaz realizrile soului meu. Ei bine, doamn Osborne, aa cum v-am spus sptmna trecut, este foarte greu s dai de urma autorului unor scrisori anonime. Totui, noi am putut s localizm papetria de unde au fost cumprate plicurile, pentru c ele sunt destul de neobinuite, dar deocamdat nu am altceva n plus. S-ar putea ca sptmna viitoare s am. Ai mai primit vreo scrisoare n ultimele cteva zile? Nu. Bun. Deci, se pare, c totul merge ct se poate de mulumitor. S ndjduim, pentru binele dumneavoastr, c sptmna viitoare va fi ultima noastr ntlnire. Da, a spus Anne fericit, s sperm c aa va fi. Putem stabili cheltuielile dumneavoastr joia viitoare? Bineneles, bineneles. Anne aproape c uitase fraza, dar de data aceasta a fcut-o s rd. n timp ce se ndrepta cu taxiul spre cas a hotrt c Henry trebuie s aib mprumutul de cinci sute de mii de dolari i ansa de a-i dovedi lui William i Alan c judecau greit. Ea nc nu-i revenise din ocul produs la aflarea vetii c William venise n Boston fr s o vad; probabil c Henry avea dreptate cnd a sugerat c William ncerca pe la spate s le contracareze planurile. * * *

n seara aceea Henry a fost ncntat cnd Anne i-a spus ce hotrre a luat n privina mprumutului i n dimineaa urmtoare i-a adus documentele legale s le semneze. Anne n-a putut s nu se gndeasc la faptul c el, pesemne, a avut hrtiile pregtite de ctva vreme, mai cu seam c semntura lui Milly Preston era deja pe ele sau devenea oare din nou din cale afar de suspicioas? A nlturat acest gnd i a semnat imediat.

148

- JEFFREY ARCHER -

* * *

Anne era pregtit cu toate rspunsurile luni diminea cnd a telefonat Alan. Anne, d-mi voie cel puin s in lucrurile pe loc pn joi. Atunci vom ti cui i s-a acordat contractul pentru construirea spitalului. Nu, Alan, hotrrea nu poate atepta. Henry are nevoie acum de bani. El trebuie s dovedeasc primriei c este destul de puternic din punct de vedere financiar ca s duc la ndeplinire contractul i tu deja ai semnturile a doi tutori, aa c responsabilitatea nu mai este a ta. Banca poate oricnd s garanteze poziia lui Henry fr s vireze de fapt banii. Sunt sigur c primria va gsi soluia acceptabil. n orice caz, n-am avut suficient timp ca s verificm conturile societii lui. Dar ai avut timp suficient ca s iei prnzul cu William duminica trecut, fr ca mie s-mi comunici. A urmat o scurt pauz la cellalt capt al firului. Anne, eu... S nu-mi spui c n-ai avut prilejul. Miercuri ai venit la petrecerea noastr i puteai foarte simplu s-mi zici dou vorbe. Tu, ns, ai hotrt s nu pomeneti nimic, n schimb, i-ai gsit timp s m sftuieti s amn luarea unei hotrri n privina mprumutului lui Henry. Anne, mi pare ru. Te neleg, cum i pot aprea toate acestea i de ce eti nemulumit. Dar, te rog, crede-m, am avut, ntr-adevr, motive s n-o fac. Pot s trec pe la tine i s-i explic totul? Nu, Alan, nu poi. V-ai unit mpotriva soului meu. Nici unul din voi nu vrei s-i acordai o ans s v dovedeasc de ce este n stare. Ei bine, eu am de gnd s-i dau aceast ans. Anne a nchis telefonul ncntat de ea nsi, simind c-i fusese loial lui Henry ntr-un mod care compensa total faptul c se ndoise de el la nceput. Alan Lloyd a sunat din nou, dar Anne i-a instruit slujnica s spun c era plecat n ora pentru toat ziua. Cnd Henry s-a ntors n acea noapte acas a fost bucuros auzind cum l-a pus Anne la punct pe Alan.
149

- CAIN I ABEL -

Iubita mea, totul o s ias foarte bine, ai s vezi. Joi diminea mi se va acorda contractul i atunci poi s-l srui i s te mpaci cu Alan; totui, pn atunci, caut s nu dai ochii cu el. De fapt, dac i face plcere, joi putem lua prnzul la Ritz i vei avea prilejul s-i faci semn cu mna din cellalt capt al restaurantului. Anne a zmbit i a fost de acord. N-a putut s nu-i aminteasc faptul c n acea zi, la ora dousprezece, urma s-l ntlneasc pentru ultima oar pe Ricardo. Era, totui, destul de devreme, ca ea s poat ajunge la ora unu la Ritz i s srbtoreasc ambele triumfuri deodat. Alan a ncercat de nenumrate ori s vorbeasc cu Anne, dar slujnica ntotdeauna avea o scuz la ndemn. Din moment ce documentul fusese semnat de doi tutori, el nu putea s amne plata mai mult de douzeci i patru de ore. Formularea i aparinea lui Richard Kane, fiind valabil pentru orice acord legal i nu exista nici o porti de scpare. Mari dup-amiaza cnd cecul de cinci sute de mii de dolari a prsit banca printr-un curier special, Alan s-a aezat la birou i i-a scris lui William o scrisoare lung relatndu-i toate evenimentele care culminaser cu transferul banilor, omind doar faptele care nu erau nc confirmate de rapoartele de la cele cinci departamente. A trimis o copie a scrisorii fiecrui director al bncii, contient fiind c, dei el se comportase cu cea mai mare corectitudine, rmnea totui expus acuzaiei de tinuire. William a primit scrisoarea lui Alan Lloyd la colegiul St. Paul n dimineaa de joi, la micul dejun. * * *

La micul dejun, n dimineaa de joi, la Beacon Hill s-au servit obinuitele ou prjite cu unc, pine prjit, fierbinte, porridge rece i cafea fcut la filtru, aburind. Henry era ba nervos, ba vesel, s-a rstit la slujnic, a glumit cu un funcionar tnr de la primrie care l-a sunat s-i spun c numele societii creia i se acordase contractul pentru construirea spitalului va fi afiat la avizierul primriei n jurul orei zece. Anne aproape c atepta cu nerbdare ultima ei ntlnire cu Glen Ricardo. A frunzrit revista Vogue ncercnd s nu bage de seam cum lui
150

- JEFFREY ARCHER -

Henry i tremurau minile ncletate pe The Boston Globe. Ce ai de gnd s faci n dimineaa asta? a ntrebat-o Henry, strduindu-se s nfiripe o conversaie. O, nu prea multe pn vom celebra victoria la prnz. Ai s poi s construieti aripa pentru copii n memoria lui Richard? l-a ntrebat Anne. Draga mea, nu n memoria lui Richard. Aceasta va fi realizarea mea, aa c va fi n onoarea ta, se va numi Clinica doamna Henry Osborne a adugat el grandilocvent. Ce idee bun, a spus Anne i a lsat revista jos zmbindu-i soului ei. Dar tu nu trebuie s m lai s beau prea mult ampanie la prnz, pentru c n dup-amiaza asta merg la control la doctorul MacKenzie i nu cred c va fi ncntat s m vad ameit cnd nu mai sunt dect nou sptmni pn se nate copilul. Cnd ai s tii cu siguran c acel contract este al tu? tiu deja, a spus Henry. Funcionarul cu care am vorbit adineaori era sut la sut sigur, dar se va anuna oficial la ora zece. Primul lucru pe care va trebui s-l faci atunci, Henry, este s-l suni pe Alan i s-i comunici vestea cea bun. ncep s m simt destul de vinovat pentru felul n care m-am purtat cu el n ultima sptmn. Nu este cazul s te simi vinovat; el nu s-a deranjat s te pun la curent cu aciunile lui William. Nu, dar a ncercat s-mi explice mai trziu, Henry, iar eu nu i-am dat nici o ans s-mi spun versiunea lui. E-n ordine, e-n ordine, fie cum doreti tu. Dac asta te face fericit am s-l sun la ora zece i cinci i atunci tu poi s-i spui lui William c s-a ales de la mine cu un milion. S-a uitat la ceas. Ar fi mai bine s plec. Ureaz-mi noroc. Am crezut c nu mai este nevoie s-o fac. Nu, nu este. Aa se obinuiete. Ne vedem la Ritz la ora unu. A srutat-o pe frunte. Disear ai s poi s rzi de Alan, de William, de contracte i ai s poi s le tratezi pe toate ca simple probleme ale trecutului, crede-m. La revedere, draga mea. Sper s fie aa, Henry. * *
151

- CAIN I ABEL -

Micul dejun zcea neatins n faa lui Alan Lloyd. Pe cnd citea paginile financiare din The Boston Globe a observat un mic paragraf n coloana din dreapta care spunea c n acea diminea, la ora zece, primria va anuna societatea creia i s-a acordat contractul de cinci milioane dolari pentru construirea spitalului. Alan Lloyd deja hotrse ce aciuni trebuie s ntreprind dac Henry nu reuea s obin contractul i dac tot ce afirmase William se dovedea a fi exact. El va face ceea ce ar fi fcut i Richard dac s-ar fi confruntat cu aceeai situaie i anume, va proceda aa cum va fi cel mai bine pentru interesele bncii. Ultimele rapoarte de la cele cinci departamente asupra strii financiare a lui Henry l tulburaser mult pe Alan Lloyd. Osborne era, ntr-adevr, un mare juctor de noroc i nu s-a putut afla nimic n privina destinaiei pe care o luaser cei cinci sute de mii de dolari vrsai la societatea lui Henry. Alan Lloyd i-a sorbit pe ndelete oranjada fr a se atinge de nimic altceva din micul dejun. S-a scuzat fa de menajera sa i a plecat la banc. Era o zi frumoas. * * *

William, vii la o partid de tenis n dup-amiaza asta? Matthew Lester sttea n picioare n spatele lui William care citea pentru a doua oar scrisoarea de la Alan Lloyd. Ce-ai spus? Ai surzit sau deja ai devenit un adolescent senil? Vrei s te bat mr la tenis n dup-amiaza asta? Nu, n-am s fiu aici dup-amiaz, Matthew. Am lucruri mult mai importante de fcut. Firete, btrne, am uitat c tu pleci iari ntr-una din cltoriile tale misterioase la Casa Alb. tiu c preedintele Harding caut un nou consilier fiscal i tu eti exact omul potrivit care s ia locul acelui nebun ncpnat, Charles G. Dawes. Spune-i c accepi cu condiia de a-l invita pe Matthew Lester s ocupe funcia de procuror general al administraiei americane. William tot n-a rspuns. tiu c gluma este destul de nereuit, dar am crezut c merit mcar un comentariu, a spus Matthew n timp ce se aeza
152

- JEFFREY ARCHER -

lng William i i-a privit mai atent prietenul. Oule sunt de vin, nu-i aa? Au un gust de parc ar fi fost aduse dintr-un lagr de prizonieri de rzboi din Rusia. Matthew, am nevoie de ajutorul tu, a spus William n timp ce punea scrisoarea lui Alan napoi n plic. Ai primit o epistol de la sora mea i ea i spune c ai putea s-l nlocuieti temporar pe Rudolf Valentino? William s-a ridicat n picioare. nceteaz cu aiurelile, Matthew. Dac banca tatlui tu ar fi fost jefuit, tu ai sta cu minile n sn i ai face glume? Chipul lui William era fr nici o ndoial serios. Tonul lui Matthew s-a schimbat. Nu, n-a face. Bun. Hai s mergem de aici i am s-i explic totul. * * *

Anne a plecat din Beacon Hill puin dup ora zece ca s fac unele cumprturi nainte de a se duce la ultima ntlnire cu Glen Ricardo. Telefonul a nceput s sune cnd ea urca n Chestnut Street. A rspuns fata din cas, care s-a uitat pe fereastr i a hotrt c stpna ei era mult prea departe ca s mai alerge s-o cheme. Dac Anne s-ar fi ntors s vorbeasc la telefon i s-ar fi comunicat decizia primriei n privina contractului pentru spital, n schimb, ea a cumprat nite ciorapi de mtase i a ncercat un nou parfum. La biroul lui Glen Ricardo a ajuns puin dup ora dousprezece spernd c mirosul noului parfum va contracara pe cel de trabuc. Cred c n-am ntrziat, a nceput ea cu verv. Doamna Osborne, luai loc. Ricardo nu prea deosebit de vesel, dar aa arat de obicei, i-a zis Anne n gnd. Apoi a observat c el nu-i fuma nelipsitul trabuc. Glen Ricardo a deschis un dosar maro, elegant, singurul lucru nou pe care Anne l vedea n birou i a scos cteva hrtii. S ncepem cu scrisorile anonime, da, doamna Osborne? Lui Anne nu i-a plcut deloc tonul vocii lui i nici cuvntul s ncepem cu. Da, este n ordine, a reuit ea s articuleze.
153

- CAIN I ABEL -

Ele sunt trimise de o anume doamn Ruby Flowers. Cine? De ce? a ntrebat Anne nelinitit c va primi un rspuns pe care nu voia s-l aud. Presupun c unul din motive este acela c doamna Flowers n momentul de fa l-a dat n judecat pe soul dumneavoastr. Ei bine, asta explic tot misterul, a spus Anne. Pesemne c vrea s se rzbune. Ct pretinde c i datoreaz Henry? Ea nu reclam datorii, doamn Osborne. Ei bine, atunci ce reclam? Glen Ricardo s-a ridicat de pe scaun proptindu-i minile de birou, de parc aceast micare i-ar fi solicitat ntreaga for a braelor ca s-i salte trupul obosit. S-a ndreptat spre fereastr i a privit aglomeraia din portul Boston. Ea l-a dat n judecat pentru c nu i-a respectat promisiunea fcut, doamna Osborne. O, nu se poate, a spus Anne. Se pare c atunci cnd domnul Osborne v-a cunoscut pe dumneavoastr, ei erau logodii urmnd s se cstoreasc, dar logodna s-a rupt, aparent, fr nici un motiv. O femeiuc, probabil, care voia banii lui Henry. Nu, nu cred c a fost aa. Vedei, doamna Flowers are deja o situaie. Nu ca a dumneavoastr, bineneles, dar, n orice caz, este o femeie nstrit. Fostul ei so a avut o societate de mbuteliat buturi rcoritoare i el i-a lsat o avere ce-i ofer o anume siguran financiar. Fostul ei so... ea ci ani are? Detectivul s-a ntors la birou, a frunzrit cteva, pagini din dosar, dup care degetul mare a nceput s coboare de-a lungul uneia dintre ele. Unghia neagr s-a oprit. Va mplini cincizeci i trei. O, Dumnezeule, a spus Anne. Biata femeie! Pesemne c m urte. A ndrzni s spun c da, doamna Osborne, dar asta nu ne ajut cu nimic. Acum trebuie s revin la celelalte activiti ale soului dumneavoastr. Degetul ptat de nicotin a mai dat cteva pagini. Anne a simit c ncepe s i se fac ru. De ce mai venise, de ce nu renunase nc de sptmna trecut? Ea n-ar trebui s tie toate acestea. Nu voia s le tie. De ce nu se scoal de pe
154

- JEFFREY ARCHER -

scaun i s plece? Ce n-ar fi dat ca Richard s se afle lng ea. El ar fi tiut exact cum s procedeze. A descoperit ns c nu poate s se mite i a rmas pironit locului din cauza lui Glen Ricardo i a hrtiilor din noul su dosar elegant. Sptmna trecut, de dou ori, domnul Osborne a fost singur n compania doamnei Preston mai mult de dou ceasuri. Dar asta nu dovedete nimic, a spus Anne disperat. tiu c au discutat despre un document financiar foarte important. ntr-un mic hotel de pe Salle Street. Anne nu l-a mai ntrerupt pe detectiv. n ambele ocazii au fost vzui intrnd n hotel innduse de mn, uotind i rznd. Bineneles, nu este concluziv, dar avem fotografiile lor cnd au intrat i au ieit din hotel. Distrugei-le, a spus Anne abia optit. Glen Ricardo a clipit din ochi. Cum dorii, doamna Osborne. M tem c sunt mai multe. Celelalte cercetri arat c domnul Osborne n-a fost niciodat student la Harvard i nici ofier n armata american. A existat un anume Henry Osborne la Harvard care era nalt de cinci picioare i cinci oli, avea prul blond-rocat i era originar din Alabama. A fost omort pe Maine n 1917. Noi, de asemenea, tim c soul dumneavoastr este mult mai tnr dect vrsta pe care pretinde el c ar avea-o, iar numele lui real este Vittorio Togna i i-a fcut stagiul... Nu vreau s mai aud nimic, a spus Anne cu obrajii inundai de lacrimi. Nu vreau s mai aud nimic. Bineneles, doamna Osborne, v neleg. mi pare ru c vetile mele sunt att de proaste. n meseria mea uneori... Anne a luptat s-i recapete ct de ct stpnirea de sine. V mulumesc domnule Ricardo. Apreciez tot ceea ce ai fcut. Ct v datorez? Ei bine, deja ai pltit pentru dou sptmni n avans, iar cheltuielile mele se ridic la aptezeci i trei de dolari. Anne i-a dat o bancnot de o sut de dolari i s-a ridicat de pe scaun. S nu v uitai restul, doamna Osborne. Ea a cltinat din cap i a fcut semn cu mna c n-o intereseaz. Doamn Osborne, v simii bine? mi prei puin cam palid. V pot aduce un pahar cu ap sau altceva?
155

- CAIN I ABEL -

Totul e-n ordine, a minit Anne. Poate mi permitei s v conduc cu taxiul acas. Nu, mulumesc, domnule Ricardo, am s reuesc s m descurc singur. S-a ntors i i-a zmbit. A fost foarte amabil din partea dumneavoastr c v-ai oferit. Glen Ricardo a nchis ncet ua n urma clientei sale, s-a dus spre fereastr, a rupt cu dinii captul ultimului su trabuc de lux, l-a scuipat afar i i-a blestemat meseria. * * *

Anne s-a oprit n capul scrilor inndu-se strns de balustrad, gata s leine. Copilul o lovea cu picioarele n burt i o fcea s-i vin s vomite. La colul blocului a gsit un taxi, s-a ghemuit pe bancheta din spate, fiindu-i imposibil s se opreasc din plns su s se gndeasc la ce va face n continuare. Imediat ce a cobort din main n faa casei, s-a dus direct n dormitor fr ca s-o vad cineva din personal plngnd. Cnd a intrat n camer telefonul suna i ea l-a ridicat, mai mult din obinuin, nu c ar fi fost curioas s tie cine era. A putea vorbi cu doamna Kane, v rog? Bun, Alan. Eu sunt, Anne. Anne, draga mea, mi-a prut att de ru cnd am aflat vestea azi diminea. Cum de tii, Alan, cum ai aflat? Cine i-a spus? Cei de la primrie m-au sunat i mi-au dat toate detaliile curnd dup ora zece, n dimineaa asta. Am ncercat s te sun dar slujnica a spus c deja plecasei dup cumprturi. O, Dumnezeule, a zis Anne. Aproape c uitasem de contract. S-a aezat pe un scaun cu mare greutate, abia mai respirnd. Anne, te simi bine? Da, sigur, a rspuns ea ncercnd fr succes s-i domoleasc plnsul. Ce au avut de spus cei de la primrie? Contractul pentru spital a fost dat unei societi care se cheam Kirkbride i Carter. Se pare c Henry nici n-a figurat printre primii trei. Am ncercat toat dimineaa s dau de el, dar a plecat de la birou imediat dup ora zece i nu s-a mai ntors de
156

- JEFFREY ARCHER -

atunci. Anne, presupun c nu tii unde este. Nu, n-am nici o idee. Vrei s trec pe la tine draga mea? a ntrebat el. A putea fi acolo n cteva minute. Nu, mulumesc Alan. Anne a fcut o pauz ca s trag cu greutate puin aer n piept. Te rog s m ieri pentru modul n care te-am tratat n aceste ultime cteva zile. Dac Richard ar mai fi n via, nu m-ar ierta niciodat. Nu fi caraghioas, Anne, prietenia noastr dureaz de mult prea muli ani ca un incident stupid ca acela s aib vreo importan. Buntatea din vocea lui a fcut-o s izbucneasc iar n plns. Anne se cltina pe picioare. Trebuie s plec, Alan. Se aude cineva la ua din fa; s-ar putea s fie Henry. Ai grij de tine, Anne i nu-i face probleme pentru cele ntmplate astzi. Atta vreme ct voi fi preedintele bncii, te voi susine ntotdeauna. Nu ezita s m suni dac ai nevoie de mine. Anne a pus telefonul jos simind un zgomot surd n urechi. Efortul de a respira era din ce n ce mai mare. S-a lsat pe duumea i a simit o contracie puternic, senzaie demult uitat i peste puterile ei. Cteva minute mai trziu, slujnica a btut ncet la u. N-a primit nici un rspuns i a pit nuntru urmat de William. El nu mai intrase deloc n dormitorul mamei sale dup cstoria ei cu Henry Osborne. Cei doi au alergat spre Anne, care era zguduit de convulsii i complet incontient de prezena lor. Mici pete de spum i apruser pe buza de sus. n cteva secunde criza a trecut i Anne a nceput s geam uor. Mam, a spus William imediat. Ce este cu tine? Anne a deschis ochii i i-a pironit asupra fiului ei, privindu-l cu disperare. Richard, mulumesc lui Dumnezeu c ai venit. Am nevoie de tine. Sunt William, mam. Privirea i s-a mpienjenit. Nu mai am nici un strop de putere, Richard. Trebuie s pltesc pentru greelile mele. Iart... Vocea i s-a transformat ntr-un geamt adnc cnd o alt contracie puternic a nceput.
157

- CAIN I ABEL -

Ce se ntmpl? a ntrebat William neajutorat. Cred c au nceput durerile facerii, dei n-ar fi trebuit s nasc dect peste cteva sptmni, a spus slujnica. Du-te imediat i sun-l pe doctorul MacKenzie, i-a spus William servitoarei n timp ce el a alergat spre u. Matthew, a strigat el tare, vino repede sus. Matthew a urcat n fug scrile, oprindu-se n dormitor lng William. Ajut-m s-o ducem pe mama n main, a spus el. Matthew a ngenuncheat. Cei doi biei au ridicat-o pe Anne, au cobort uor cu ea pe scri i au dus-o n main. Ea respira cu mare greutate, gemea, fiind evident c durerile erau foarte mari. William a alergat napoi n cas, a smuls telefonul din mna slujnicei n timp ce Matthew atepta n main. Domnul doctor MacKenzie? Da, cu cine vorbesc? Numele meu este William Kane; dumneavoastr nu m cunoatei. Nu te cunosc, tinere? Eu am asistat la naterea ta. Cu ce i pot fi de folos? Cred c mama trebuie s nasc. Am s-o aduc la spital imediat. Voi fi acolo n cteva minute. Tonul doctorului MacKenzie s-a schimbat. Bine, William, nu te speria. Eu voi fi aici i te voi atepta. Totul va fi sub control din momentul n care sosii. Mulumesc, domnule doctor. William a ezitat. Pare s fi avut o criz. Este normal? Cuvintele lui William l-au ngheat pe doctor. i el a ovit. Ei bine, nu este chiar normal. Dar ea o s-i revin imediat ce nate. Adu-o aici ct poi de repede. William a nchis telefonul, a ieit din cas n goan i a srit n Rolls Royce. A condus maina fr s opreasc pentru nimic n lume, ncetinind doar i rmnnd n viteza nti, pn au ajuns la spital. Cei doi biei au cobort-o pe Anne. I-a ntmpinat o sor cu o targ, care i-a condus pn n secia de obstetric. Doctorul MacKenzie sttea n ua slii de operaie ateptndu-i. A preluat pacienta i le-a spus bieilor s rmn pe coridor. Cei doi biei au stat n tcere pe o mic banchet i au ateptat. ipete ngrozitoare, aa cum n-auziser niciodat, veneau din sala de nateri; ca apoi s fie urmate de o tcere i mai
158

- JEFFREY ARCHER -

nfiortoare. Pentru prima oar n viaa sa William s-a simit total neajutorat. Au rmas acolo nc dou ore fr s schimbe nici un cuvnt ntre ei. n cele din urm i-a fcut apariia doctorul MacKenzie istovit. Cei doi biei s-au ridicat n picioare i doctorul a privit spre Matthew Lester. William? a ntrebat el. Nu, domnule, eu sunt Matthew Lester; el este William. Doctorul s-a ntors spre William i i-a pus o mn pe umr. William, mi pare ru, mama ta a murit acum cteva minute... iar copilul, o feti, s-a nscut mort. William a simit c i se taie picioarele i s-a lsat pe banc. Am fcut tot ceea ce ne-a stat n puteri ca s-i salvm, dar a fost n zadar. i-a cltinat capul cu durere. Anne n-a vrut s m asculte, a inut att de mult s aib acest copil. N-ar fi trebuit s mai nasc niciodat. William a rmas tcut, ca o stan de piatr, sub cuvintele doctorului ce cdeau ca nite lovituri de bici. Cum a fost posibil ca ea s moar? a optit el. Cum ai putut s-o lsai s moar? Doctorul s-a aezat pe banc ntre cei doi biei. Ea n-a vrut s m asculte, a repetat el ncet. Am avertizat-o de nenumrate ori dup ce a pierdut o sarcin c nu trebuie s mai aib un copil, dar, cnd s-a recstorit, ea i tatl tu vitreg niciodat n-au luat n serios avertismentele mele. n timpul celeilalte sarcini ea a avut tensiunea crescut. Asta m-a ngrijorat i n cursul acesteia, dei niciodat n-a fost aproape de starea critic. Dar cnd ai adus-o azi; ea era deja n starea de eclampsie i nu-mi dau seama de ce. Eclampsie? Convulsii. Uneori pacientele pot s supravieuiasc dup mai multe crize. Alteori, pur i simplu, respiraia nceteaz. William a tras adnc aer n piept strbtut de un fior i i-a lsat capul n mini. Matthew Lester i-a condus cu blndee prietenul spre ieire. Doctorul i-a urmat. Cnd au ajuns la u, l-a privit pe William i a spus: Tensiunea i s-a urcat extrem de brusc. Este ceva foarte neobinuit i ea, pur i simplu, n-a luptat, aproape ca i cum nu iar mai fi psat de nimic. Foarte ciudat. A fost ceva care a tulburato n ultimul timp? William i-a nlat faa brzdat de lacrimi. Nu ceva, a spus el cu ur. Ci cineva.
159

- CAIN I ABEL -

* * *

Alan Lloyd sttea ntr-un fotoliu, n salon, cnd s-au ntors cei doi biei n casa de crmid roie. n clipa n care i-a vzut, s-a ridicat n picioare. William, a spus el imediat. Este vina mea c am admis mprumutul. William rmsese cu privirea pironit asupra lui fr s priceap ce spune. Matthew Lester a ntrerupt tcerea ce se lsase. Nu cred c asta mai are vreo importan, domnule, a spus el ncet. Mama lui William a murit cu cteva minute mai nainte, n timpul naterii. Alan Lloyd s-a fcut pmntiu la chip, s-a sprijinit cu minile de cmin i s-a ntors cu faa spre perete. Era pentru prima oar cnd cei doi biei vedeau un brbat n toat firea plngnd. Este vina mea, a zis n cele din urm bancherul. N-am s mi-o iert niciodat. Nu i-am spus tot ceea ce am tiut. Am iubit-o att de mult nct n-am vrut s-o amrsc. Nelinitea lui l-a fcut pe William s se adune. Categoric nu este vina ta, Alan, a spus el cu fermitate. Tu ai fcut tot ce-ai putut, tiu asta, i acum eu sunt cel care voi avea nevoie de ajutorul tu. Alan Lloyd i-a recptat stpnirea de sine. L-a informat cineva pe Osborne despre moartea mamei tale? Nu tiu i nici nu-mi pas. Am ncercat s dau de el toat ziua. i-a prsit biroul curnd dup ora zece dimineaa i de atunci nimeni nu l-a mai vzut. O s apar el mai devreme sau mai trziu, a spus William posomort. Dup ce Alan Lloyd a plecat, William i Matthew au rmas singuri n camera din fa mai toat noaptea, aipind cnd i cnd. La patru dimineaa William a numrat btile ceasului rmas de la bunicul su i a avut impresia c a auzit zgomot pe strad. Matthew se uita pe fereastr. William a fcut civa pai cu
160

- JEFFREY ARCHER -

articulaiile nepenite alturndu-i-se. Amndoi l-au vzut pe Henry Osborne cum traversa mpleticindu-se Louisburg Square cu o sticl pe jumtate plin n mn. A bjbit o vreme cu nite chei ncercnd s descuie i, n cele din urm, i-a fcut apariia n prag, clipind nuc cnd a dat cu ochii de cei doi biei. O vreau pe Anne, nu pe voi. De ce nu suntei la coal? Nu vreau s v vd pe voi, a spus el cu o voce groas i bjbit i a ncercat s-l dea la o parte pe William. Unde este Anne? Mama este moart, a spus William ncet. Henry Osborne s-a uitat la el cteva secunde de parc n-ar fi priceput nimic. Privirea lui tmp l-a fcut pe William s-i piard controlul. Unde erai cnd ea a avut nevoie de ajutorul soului ei? a strigat el. Osborne rmsese n picioare, cltinndu-se uor. Dar copilul? S-a nscut mort. Era feti. Henry Osborne s-a prbuit pe scaun. Lacrimi de beiv au nceput s i se preling pe fa. Ea a pierdut copilul meu? William a devenit aproape incoerent de furie i suprare. Copilul tu? Mcar o singur dat nceteaz s te gndeti numai la tine! a urlat el. tii c doctorul MacKenzie a sftuit-o s nu mai rmn gravid? Eti expert i n asta, ca n toate celelalte, nu-i aa? Dac i vedeai de mpuitele tale de afaceri, eu a fi putut s-mi am grij de propria mea soie fr amestecul tu. i de banii ei, se pare. Bani! Zgrcit nenorocit ce eti, pun pariu c pierderea banilor te doare mai mult dect orice. Ridic-te! a spus William printre dini. Henry Osborne s-a ridicat i a dat cu sticla de colul scaunului. Whisky-ul s-a mprtiat pe covor. S-a ndreptat blngnindu-se spre William cu gtul sticlei sparte n mna nlat deasupra capului. William nu s-a micat din loc, Matthew s-a aruncat ntre ei i a reuit fr btaie de cap s-i ia sticla beivului. William i-a dat prietenul la o parte i a naintat pn ce faa i-a fost la numai cteva degete de a lui Osborne. Acum fii atent i ascult-m cu luare aminte. Vreau ca
161

- CAIN I ABEL -

ntr-o or s pleci din casa asta. Dac mai mi iei vreodat n cale, am s pornesc cercetrile n privina celor ntmplate cu jumtate de milion de dolari ai mamei care au fost investii n societatea ta i am s reiau investigaia pe care o ncepusem pentru a descoperi cine eti de fapt i care a fost viaa ta n Chicago. Pe de alt parte, dac nu mai aud despre tine nimic niciodat am s consider c problema este ncheiat. Acum iei afar de aici pn nu te omor. Cei doi biei l-au urmrit cum a plecat plngnd cu suspine, vorbind furios i incoerent. * * *

n dimineaa urmtoare William a fcut o vizit la banc. A fost condus imediat n biroul preedintelui. Alan Lloyd punea nite documente ntr-o map. i-a nlat privirile i i-a nmnat lui William o foaie de hrtie fr s vorbeasc. Era o scrisoare scurt ctre membrii consiliului de administraie prin care i depunea demisia din funcia de preedinte al bncii. Poi s-o chemi pe secretara ta? a spus William ncet. Dup cum doreti. Alan Lloyd a apsat pe un buton de pe birou i printr-o u lateral i-a fcut apariia o doamn de vrst mijlocie, mbrcat modest. Bun dimineaa, domnule Kane, a spus ea cnd a dat cu ochii de William. Mi-a prut att de ru cnd am auzit despre mama dumitale. Mulumesc, a spus William. A mai vzut altcineva aceast scrisoare? Nu, domnule, a rspuns secretara. Tocmai vroiam s bat la main dousprezece copii i s i le aduc domnului Lloyd s le semneze. Ei bine, nu mai bai nimic i te rog s uii c aceast ciorn a existat vreodat. i niciodat s nu pomeneti nimnui despre ea, nelegi? Ea rmsese uitndu-se n ochii aceia albatri, ai biatului de aisprezece ani. Aa de mult seamn cu ai tatlui su, i-a zis ea n gnd. Da, domnule Kane. A plecat fr s mai scoat vreo vorb nchiznd ua n
162

- JEFFREY ARCHER -

urma ei. Alan Lloyd i-a nlat privirile. Banca Kane i Cabot nu are nevoie de un alt preedinte n momentul de fa, Alan. i tatl meu ar fi procedat exact cum ai procedat tu, n mprejurri similare. Nu este att de uor, a spus Alan. Ba da, a rspuns William. Putem s relum aceast discuie cnd voi avea douzeci i unu de ani, dar nu mai nainte. Pn atunci i voi fi recunosctor dac vei conduce banca cu acelai tact i diplomaie. Vreau ca din tot ce s-a ntmplat s nu se discute nimic n afara acestui birou. Vei distruge orice informaie pe care o ai referitoare la Henry Osborne i consider problema nchis. William a rupt scrisoarea de demisie i a aruncat bucile n foc. i-a lsat braul pe umerii lui Alan. Alan, acum nu mai am pe nimeni, doar pe tine. Pentru numele lui Dumnezeu, nu m prsi. * * *

Funeraliile au avut loc dou zile mai trziu la biserica Old North de pe Beacon Hill. N-au fost invitai dect cei din familie i prietenii apropiai. Singura absen notabil a fost cea a lui Henry Osborne. Dup ce bocitoarele au plecat, cei prezeni au transmis condoleane lui William. Bunicile stteau cu un pas n urma lui, ca dou santinele, privind i apreciind calmul i demnitatea cu care se comporta William. Dup ce a plecat toat lumea, William l-a condus pe Alan Lloyd pn la main. Preedintele a fost ncntat de cererea pe care i-a adresat-o William. Alan, dup cum tii, mama ntotdeauna a vrut s construiasc aripa pentru copii la spitalul cel nou n memoria tatlui meu. A vrea ca dorinele ei s fie mplinite.

163

- CAIN I ABEL -

11
Wladek a rmas la Consulatul Polonez din Constantinopol optsprezece luni lucrnd zi i noapte pentru Pawel Zaleski cruia i-a devenit un ajutor indispensabil i prieten. Nimic nu era greu pentru el, iar Zaleski curnd a nceput s se ntrebe cum s-a descurcat singur pn la sosirea lui Wladek. O dat pe sptmn se ducea la Ambasada Britanic s mnnce la buctrie cu doamna Henderson, buctreasa scoian i, o dat, chiar a luat masa cu Maiestatea sa, consulul n persoan. La acea vreme modul de via islamic ncepuse s se dezagrege, iar Imperiul Otoman s se clatine. Numele lui Mustafa Kemal era pe buzele tuturor. Schimbarea iminent care plutea n aer i crea lui Wladek o stare de nelinite. Mintea i se ntorcea fr ncetare spre baron i toi ceilali de la castel pe care-i iubise. n Rusia lupta pentru a supravieui de la o zi la alta l fcuse s i-i scoat din gnd, dar n Turcia i apreau n faa ochilor minii ntro lung i tcut procesiune. Uneori i vedea plini de via i fericii, Leon nota n ru, Florentyna juca foarfec n dormitorul lui, iar chipul baronului se profila mndru i impuntor n lumina crepuscular a amurgului. ntotdeauna ns feele mult iubite pe care i le reamintea att de clar ncepeau s tremure i orict se strduia Wladek s le in cu strnicie, cptau o nfiare oribil, aa cum i vzuse ultima oar: Florentyna sngernd n agonie, Leon mort, zcnd deasupra lui, iar baronul, aproape orb i o epav. Wladek i-a dat seama c, pn nu va reui s fac ceva demn de laud n via, nu se va putea ntoarce pe pmntul populat cu attea stafii. Cu acest singur gnd n minte a hotrt s plece n America, aa cum fcuse cu mult nainte conceteanul su, Tadeusz Kosciuszko, despre care baronul i povestise attea istorii emoionante. Cnd vorbea despre Statele Unite ale Americii, Pawel Zaleski le numea Lumea Nou. Chiar i numai acest nume i inspira lui Wladek sperana n viitor i n ansa de a se rentoarce n triumf n Polonia. Pawel Zaleski a fost cel care i-a fcut rost de bani ca s-i cumpere un bilet de emigrant pentru Statele Unite. Nu le-a fost uor s intre n posesia lui pentru c se fceau rezervri de locuri cu un an nainte. Lui Wladek i se prea c ntreaga Europ de est ncearc s fug i s nceap o alt
164

- JEFFREY ARCHER -

via n Lumea Nou. n primvara anului 1921, Wladek Koskiewicz a prsit, n cele din urm, Constantinopolul i s-a mbarcat pe The Black Arrow cu destinaia Ellis Island, New York. Avea o valiz cu toate lucrurile sale i un set de documente eliberate de Pawel Zaleski. Consulul polonez l-a nsoit pn la debarcader i l-a mbriat cu cldur. Mergi cu Dumnezeu, copilul meu, i-a spus la desprire. Rspunsul tradiional polonez i-a venit n chip firesc pe buze lui Wladek, nind din ndeprtata lui copilrie: Rmnei cu Dumnezeu. Cnd a ajuns n vrful pasarelei, Wladek i-a reamintit cltoria lui de comar de la Odesa la Constantinopol. De data asta nu se zrea nicieri nici mcar o grmjoar de crbune, ci numai oameni, oameni pretutindeni: polonezi, lituanieni, estonieni, ucraineni i alte naii necunoscute lui Wladek. i-a luat puinul su avut i a ateptat la coad, prima din multele i ndelungatele ateptri cu care mai trziu va asocia intrarea sa n Statele Unite ale Americii. Documentele lui au fost cercetate cu minuiozitate de un ofier pe punte, care prea a-l suspecta pe Wladek c vrea s scape de serviciul militar n Turcia, dar actele eliberate de Pawel Zaleski erau fr cusur; Wladek l-a binecuvntat n gnd pe compatriotul su atunci cnd a vzut c alii erau respini. Au urmat apoi vaccinarea i un control medical foarte amnunit pe care Wladek nu l-ar fi trecut dac n-ar fi fost cele optsprezece luni i ansa de a-i restabili sntatea n Constantinopol. n cele din urm, dup ce a terminat toate verificrile, lui Wladek i s-a permis s coboare sub puntea vaporului, la clasa a patra. Aici erau compartimente separate pentru brbai, femei i cstorii. Wladek i-a croit drum rapid spre zona rezervat brbailor i a dat peste grupul de polonezi care ocupa un mare numr de paturi de fier, suprapuse dou cte dou i aezate pe patru rnduri. Fiecare pat avea o saltea subire de paie, o ptur i nici o pern. Lipsa pernei nu-l deranja pe Wladek, care, de cnd venise din Rusia, nu putuse niciodat s-i pun capul pe o pern. Wladek i-a ales un pat sub al unui biat cam de aceeai vrst cu el i s-a prezentat: M cheam Wladek Koskiewicz.
165

- CAIN I ABEL -

Pe mine Jerzy Nowak, sunt din Varovia i am de gnd s fac avere n America, a spus biatul n polonez i i-a ntins mna. Wladek i Jerzy i-au petrecut timpul pn la plecarea vaporului povestindu-i unul celuilalt viaa, amndoi fiind ncntai c au pe cineva cu care s-i mpart singurtatea, nici unul din ei nevoind s-i recunoasc totala ignoran n privina Americii. Jerzy i pierduse amndoi prinii n rzboi, n rest, i se ntmplaser puine lucruri demne de atenie. A fost ns vrjit de povetile lui Wladek: fiu de baron, crescut n coliba unui vntor, nchis de nemi i de rui, a evadat din Siberia, ca apoi s scape de clul turc datorit brrii masive de argint de la care Jerzy nu putea s-i mai ia ochii. Wladek trecuse n cei cincisprezece ani ai si prin mai multe dect Jerzy credea c i se vor ntmpla lui ntro via. Wladek a vorbit toat noaptea despre trecutul su, iar Jerzy l-a ascultat cu atenie, nici unul din ei nu avea chef s doarm, nici unul din ei nu voia s recunoasc nelinitea ce-l stpnea cnd se gndea la viitor. n dimineaa urmtoare vaporul The Black Arrow a plecat din port. Wladek i Jerzy au stat cu coatele pe parapet i au urmrit cum creteau ntinderile albastre ale Bosforului, n vreme ce Constantinopolul rmnea din ce n ce mai n urm. Dup calmul Mrii Marmara, valurile agitate ale Mrii Egee le-au produs ru de mare i lor, i celorlali pasageri. Cele dou lavabouri de la clasa a patra, fiecare cu cte zece chiuvete, ase toalete i ap rece, srat, la robinete, n curnd au ajuns o adevrat bltoac. Dup cteva zile mirosul ce a pus stpnire pe aceast parte a vaporului le crea o stare permanent de vom. Mncarea se servea ntr-o sal mare, murdar, cu mese lungi. Wladek mncase i mai prost n viaa lui, dar nu i dup ce fugise din Rusia, aa c era bucuros de proviziile pe care le luase cu el: crnai, nuci i puin brandy. Le-a mprit cu Jerzy, stnd ghemuii ntr-un col al patului. Cei doi se nelegeau de minune: mncau mpreun, explorau nava mpreun i noaptea dormeau unul n patul de sus, cellalt n patul de jos. n cea de a treia zi de cltorie, Jerzy a adus la prnz o fat polonez la masa lor. I-a spus n treact lui Wladek c se numea Zaphia. A fost pentru prima oar n viaa sa cnd Wladek s-a uitat de dou ori la o femeie, dar acum, pur i simplu nu-i mai putea dezlipi privirile de pe Zaphia. Ochii blnzi, cenuii, prul blond, lung, care-i cdea pe umeri i vocea catifelat i aprindeau n
166

- JEFFREY ARCHER -

minte amintirile despre Florentyna. Wladek i-a dat seama c ar fi vrut s o mngie. Din cnd n cnd fata i arunca cte un zmbet lui Wladek, care era teribil de contient de ct de bine arta Jerzy n comparaie cu el. Cnd Jerzy a condus-o napoi n zona rezervat femeilor, i-a nsoit i Wladek. Dup ce s-au desprit de ea, Jerzy s-a ntors spre el uor iritat: Nu-i poi gsi o fat a ta? Aceasta este a mea. Wladek nu era pregtit s recunoasc faptul c habar nu avea cum s-i gseasc o fat a lui. O s fie timp destul pentru fete, cnd o s ajungem n America, a spus el dispreuitor. Dar de ce s ateptm pn atunci? Intenionez s am cte o s pot pe vaporul sta. Cum ai s faci? l-a ntrebat Wladek, foarte curios s afle, dar fr a-i recunoate propria ignoran. Mai avem de stat nc dousprezece zile pe hrbul sta nenorocit i o s am dousprezece femei, s-a ludat Jerzy. Ce poi face cu dousprezece femei? l-a ntrebat Wladek. S m culc cu ele, ce altceva? Wladek pru uluit. Doamne Dumnezeule! a exclamat Jerzy. S nu-mi spui c brbatul care a supravieuit ocupaiei nemeti i a fugit de la rui, care a omort un om la vrsta de doisprezece ani i a scpat ca prin urechile acului fr a-i avea mna retezat de o gloat de turci barbari, nu s-a culcat n viaa lui cu o femeie! A rs i din paturile din preajm li s-a spus n diverse limbi i la unison s tac. Ei bine, a continuat Jerzy n oapt, a sosit timpul ca si lrgesc educaia, pentru c, n sfrit, pot s te nv i eu ceva. i-a lungit gtul zgindu-se la Wladek, dei nu-l putea vedea pe ntuneric. Zaphia este o fat nelegtoare. Cred c ar putea fi convins s se ocupe puin de educaia ta. Am s aranjez eu. Wladek n-a rspuns. Nu s-a discutat nimic n legtur cu acest subiect, dar n ziua urmtoare Zaphia a nceput s-i dea atenie lui Wladek. La mas s-a aezat lng el i au vorbit ndelung despre experienele i speranele lor. Ea era orfan, din Poznan i mergea la verii ei n Chicago. Wladek i-a spus Zaphiei c el se va opri la New York i probabil va locui cu Jerzy. Sper ca New York-ul s fie aproape de Chicago, a spus
167

- CAIN I ABEL -

Zaphia. Atunci ai s poi s vii s m vezi cnd am s ajung primar, a spus Jerzy expansiv. Ea a pufnit pe nas cu dispre. Tu eti prea polonez, Jerzy. Nici mcar nu tii s vorbeti aa de frumos englezete ca Wladek. Am s nv, a spus Jerzy plin de ncredere. i am s-mi ncep prin a-mi face numele american. De azi nainte o s fiu George Novak. Atunci n-o s mai am nici o problem. Toi din Statele Unite vor crede c sunt american. Dar tu, Wladek Koskiewicz? N-o s izbuteti mare lucru cu numele pe care-l ai, nu crezi? Wladek l-a privit pe nou botezatul George, fiind iari cuprins n sinea lui de un sentiment de ostilitate fa de propriul su nume. Neputnd s adopte titlul care simea c i se cuvine ca motenitor de drept al baronului, a urt numele de Koskiewicz ce-i va aminti ntotdeauna de statutul su de copil nelegitim. O s m descurc eu, a spus el. i chiar o s te ajut i pe tine la englez, dac vrei. i eu am s te ajut s-i gseti o fat. Zaphia a chicotit. Nu e cazul s te deranjezi. A gsit una. Jerzy, sau George, aa cum insista el acum s i se spun, disprea n fiecare noapte, dup cin, cu cte o fat ntr-una din brcile de salvare ce se aflau sub o prelat. Wladek murea de curiozitate s tie ce fcea el acolo. Dei unele din doamnele alese de George nu erau chiar murdare, aa cum artau mai toate la clasa a patra, dar nici foarte atractive n-ar fi fost chiar dac ar fi strlucit de curenie. ntr-o sear, dup cin, cnd George dispruse din nou, iar Wladek i Zaphia stteau pe punte, ea l-a mbriat i l-a rugat so srute. Wladek i-a apsat cu stngcie gura de a ei pn ce dinii li s-au atins; el se simea foarte ncurcat i nu tia ce ar fi trebuit s fac n continuare. Spre surprinderea i stnjeneala lui, limba ei i s-a strecurat printre buze. Dup cteva clipe de nelinite, Wladek a gsit gura ei teribil de apetisant i, alarmat, a simit cum i se ntrete penisul. A ncercat s se ndeprteze de ea ruinat, dar pe Zaphia nu prea s-o deranjeze ctui de puin. Dimpotriv, ea a nceput s-i frece uor i ritmic trupul de al lui, apoi i-a luat minile i le-a aezat pe fundul ei. Penisul lui n
168

- JEFFREY ARCHER -

erecie fremta lipit de trupul ei i Wladek se simea cotropit de o plcere aproape insuportabil. Ea i-a desprins gura dintr-a lui i i-a optit la ureche: Vrei s-mi scot hainele, Wladek? El n-a fost n stare s-i rspund. Zaphia s-a dezlipit de el rznd. Ei bine, poate mine, a spus ea ridicndu-se de pe punte i prsindu-l. El a plecat poticnit i nuc spre patul lui, dar hotrt ca n ziua urmtoare s termine treaba pe care o ncepuse cu Zaphia. Nici nu se aezase bine n pat, chibzuind cum i va duce gndul la ndeplinire, cnd s-a trezit cu o mn zdravn care l-a nfcat de pr i l-a tras pe duumea. ntr-o clip excitaia sexual a disprut. Doi brbai pe care nu-i mai vzuse niciodat pn atunci au tbrt asupra lui. L-au tras pn ntr-un col al navei i au nceput s-l dea cu capul de perei. O mn ca o lopat i-a astupat gura i un cuit i-a atins gtul. S nu sufli, a spus n oapt brbatul care inea cuitul. Tot ce vrem este brara de argint pe care o ai la mn. Gndul brusc c putea s-i fie furat comoara l-a nspimntat pe Wladek aproape tot att de mult ca pe vremuri perspectiva de a-i pierde braul. N-a mai apucat s se adune spre a lua o hotrre c unul din brbai i-a i smuls brara de la mn. El nu putea s le vad feele n ntuneric i deja se temea c a pierdut brara pentru totdeauna, cnd cineva s-a aruncat n spatele brbatului care inea cuitul. Aceasta i-a dat posibilitatea lui Wladek s-l mbrnceasc pe cel care-l intuia la podea. Emigranii adormii din preajm au nceput s se trezeasc i s priveasc cu interes la ce se ntmpla. Cei doi brbai au fugit ct au putut de repede, nu nainte ca George s reueasc s nfig cuitul n oldul unuia dintre ei. S te ia dracu, a strigat Wladek n urma lui. Se pare c am picat la anc, a spus George. Nu cred c se vor grbi s se ntoarc. A rmas cu ochii pironii pe brara de argint care zcea n rumeguul de pe jos. Este magnific, a spus el aproape solemn. ntotdeauna se vor gsi destui care s vrea s-i fure o asemenea comoar. Wladek i-a ridicat brara de pe jos i i-a pus-o iar pe mn. Aproape c rmsesei fr ea pentru totdeauna, a spus
169

- CAIN I ABEL -

George. Norocul tu a fost c m-am ntors mai devreme n seara asta. De ce te-ai ntors mai devreme? Vorbele despre mine zboar naintea mea, s-a ludat George. De fapt, am gsit n barca mea un alt idiot care deja i dduse pantalonii jos. Totui, am scpat repede de el. I-am spus c sptmna trecut am vrut s m culc cu fata cu care era el, dar n-am fost sigur dac n-are sifilis. n viaa mea n-am vzut pe cineva care s se mbrace cu o asemenea vitez. Ce faci cu ele n barc? l-a ntrebat Wladek. Le regulez, prostule, ce altceva crezi? i cu asta George s-a trntit n pat i-a adormit. Wladek a rmas cu ochii pironii n tavan i, n timp ce-i pipia brara de argint, se gndea la ce i-a spus George, ntrebndu-se cum va fi cnd i el o s-o reguleze pe Zaphia. Ziua urmtoare a fost furtun i toi pasagerii au rmas sub puni. Duhoarea, intensificat i de sistemul de nclzire a vaporului, prea s-i ptrund lui Wladek pn n mduva oaselor. Dar partea cea mai proast, a spus George, este c n-am s mai pot s-mi fac norma acum. Cnd furtuna s-a potolit, aproape toi pasagerii au nvlit pe punte. Wladek i George i-au croit cu greu drum prin mulime, bucuroi de aerul proaspt. Multe fete i zmbeau lui George, dar lui Wladek i s-a prut c pe el nici nu-l bgau n seam. Dac ar fi avut haina de cincizeci de ruble, cu siguran c nu ar fi trecut neobservat. O fat cu prul negru i cu obrajii mbujorai de vnt a trecut pe lng George i i-a zmbit. El s-a ntors spre Wladek. n noaptea asta o s-o am. Wladek a rmas cu ochii pironii asupra fetei studiindu-i felul n care se uita la George. Disear, i-a spus George cnd a fost suficient de aproape de ea, ca s-l aud. Fata s-a prefcut c nu-l bag n seam i s-a ndeprtat un pic prea repede. Privete napoi, Wladek i vezi dac se uit dup mine. Wladek i-a ntors capul. Da, se uit, a spus el surprins. Disear este a mea, a spus George. Tu te-ai culcat cu Zaphia?
170

- JEFFREY ARCHER -

Nu, a rspuns Wladek. Disear. Cam este timpul, nu crezi? N-ai s mai vezi fata odat ce ai ajuns la New York. n seara aceea George, bineneles, a venit la cin cu fata cu prul negru. Fr s spun nici un cuvnt, Wladek i Zaphia au plecat inndu-se de mijloc i au urcat pe punte. Au strbtut-o n lung i n lat de mai multe ori. Wladek privea din profil chipul tnr i drgu al Zaphiei. Va fi acum sau niciodat, a hotrt el. A condus-o ntr-un col ntunecat i a nceput s-o srute, aa cum l srutase ea, cu gura ntredeschis. Ea s-a tras puin spre spate pn i-a rezemat umerii de copastie i Wladek s-a micat odat cu ea. Zaphia i-a luat minile i i le-a aezat pe sni. El i-a atins snii curios, surprins de moliciunea lor. Ea i-a desfcut civa nasturi de la bluz i i-a dus mna nuntru. Prima senzaie, cnd a atins trupul gol a fost de vis. Dumnezeule, ce mn rece ai, a spus Zaphia. Wladek s-a lipit de ea, gura i era uscat i respiraia grea. Ea i-a desfcut puin picioarele, iar Wladek s-a nghesuit i mai mult fiind ncurcat doar de fustele ei cu poale bogate. Timp de cteva minute ea s-a micat odat cu el, ca apoi s-l dea la o parte. Nu aici pe punte, a spus ea. S cutm o barc. Primele trei n care s-au uitat erau toate ocupate, dar, n cele din urm, au gsit una goal i s-au strecurat sub prelat. n spaiul ngust i ntunecat, Zaphia i-a aranjat fustele ca s nu-i mai ncurce i l-a tras uor peste ea. I-a trebuit foarte puin ca s-l aduc pe Wladek la starea de excitaie anterioar, cnd ntre trupurile lor mai rmseser nite fii de pnz. El i-a introdus penisul n lcaul catifelat i jilav dintre picioarele ei i era pe punctul de a atinge orgasmul cnd ea din nou i-a desprins gura dintr-a lui. D-i jos pantalonii, a optit ea. El s-a simit ca un idiot, dar i-a dezbrcat n grab, penisul i-a croit iari drum n lcaul abia aflat i orgasmul s-a produs imediat, dup care a simit lichidul vscos cum se prelinge pe partea interioara a coapselor ei. El zcea nuc, uluit, de aspectul brusc i neateptat al actului sexual. Apoi, dintr-o dat, i-a dat seama c scndurile brcii i lsaser urme adnci pe genunchi i pe coate. A fost pentru prima oar cnd ai fcut dragoste cu o
171

- CAIN I ABEL -

fat? l-a ntrebat Zaphia, dorind ca el s-i mite trupul i s-i fac i ei loc. Nu, bineneles c nu, a spus Wladek. M iubeti, Wladek? Da, te iubesc, a rspuns el. i imediat ce-mi gsesc o slujb n New York am s vin s te caut n Chicago. Mi-ar face plcere, Wladek, a spus ea n timp ce-i ncheia nasturii. i eu te iubesc. Ai fcut dragoste cu ea? a fost prima ntrebare pe care George i-a pus-o lui Wladek imediat ce s-a ntors. Da. A fost bine? Da, a rspuns Wladek nesigur i apoi a adormit. Dimineaa au fost trezii de zarva pasagerilor emoionai i fericii c aceasta era ultima zi la bordul vaporului The Black Arrow. Unii dintre ei se duseser pe punte nc nainte de rsritul soarelui spernd s zreasc la orizont primul petec de pmnt. Wladek i-a mpachetat cele cteva lucruri n valiza nou, s-a mbrcat n unicul costum pe care-l avea, i-a pus plria pe cap. Apoi a urcat i el pe punte lng George i Zaphia. Toi trei scrutau ceaa ce plutea deasupra oceanului ateptnd n tcere s le apar n faa ochilor ara mult visat. Iat-o, a strigat un pasager de pe puntea de deasupra lor i uralele au cuprins tot vaporul la vederea fiei cenuii de pmnt Long Island care se apropia din ce n ce mai mult, n dimineaa rcoroas de primvar. Remorcherele i-au fcut apariia i au ghidat imediat nava The Black Arrow n portul New York, n Brooklyn i State Island. Uriaa Statuie a Libertii privea cu gravitate n timp ce ei se uitau cu team i veneraie la conturul tentacular al Manhattan-ului, o adevrat puzderie de brae lungi, imense, proiectate pe cerul plumburiu. n cele din urm au amarat lng cldirile de crmid roie, cu turnuri i flee de pe Ellis Island. Pasagerii care au avut cabine personale au prsit primii vaporul. Pn n acea zi Wladek nici nu-i observase. Pesemne c ei avuseser puntea lor separat i propria lor sal de mese. Hamalii le duceau bagajele i fee zmbitoare i ateptau pe chei. Wladek tia c lui nu-i era rezervat o asemenea primire. Dup ce au fost debarcai cei civa privilegiai, cpitanul a anunat prin megafon c restul pasagerilor nu va prsi vaporul
172

- JEFFREY ARCHER -

timp de mai multe ore. Un murmur de nemulumire s-a ridicat din pieptul tuturor, iar Zaphia s-a ghemuit pe punte i a izbucnit n lacrimi. Wladek a ncercat s-o consoleze. n cele din urm, un osptar a trecut pe la toi i le-a dat cte o can de cafea, iar un alt funcionar le-a pus la gt cte un numr. Al lui Wladek era B. 127; aceasta i amintea de vremea n care el nu fusese altceva dect un numr. Dumnezeule, n ce se bgase singur? S fie, oare, America aidoma lagrelor ruseti? Pe la mijlocul dup-amiezii, fr s li se fi dat hran sau alte informaii au fost trecui cu bacuri, care se micau ncet, de pe docuri, pe Ellis Island. Aici brbaii au fost separai de femei i trimii n cldiri diferite. Wladek a srutat-o pe Zaphia i n-a lsato s plece, ceea ce a inut irul pe loc. Un funcionar ce se afla prin apropiere i-a desprit. E-n ordine, hai s ne micm, a spus el. inei-o tot aa i n scurt vreme o s v cununm. Wladek a fost mpins de cei care veneau din spate i a trebuit s nainteze alturi de George, iar pe Zaphia n-a mai zrito. Au petrecut noaptea ntr-un hangar vechi i plin de igrasie, fr s poat dormi pentru c translatorii se micau printre irurile de paturi oferind ajutor rapid i cu amabilitate emigranilor speriai. Dimineaa au fost trimii la control medical. Primul obstacol a fost cel mai greu: lui Wladek i s-a spus s urce nite scri. Doctorul n uniform albastr l-a pus s le urce de dou ori, urmrindu-i inuta cu atenie. Wladek a ncercat din rsputeri s mascheze chioptatul i, n cele din urm, doctorul a fost mulumit. I-a cerut apoi s-i scoat plria i cmaa pentru ca faa, ochii prul, minile i gtul s-i poat fi examinat cu atenie. Brbatul ce venea imediat dup Wladek avea buza de iepure; doctorul l-a oprit imediat, i-a fcut pe umr o cruce cu creta i l-a trimis n cellalt capt al hangarului. Dup ce examenul medical s-a terminat, Wladek s-a aezat cu George la o alt coad lung, n faa unei camere, unde fiecare persoan prea s stea cam cinci minute. Dup trei ore, cnd i-a venit rndul lui George i a intrat nuntru, Wladek a nceput s se ntrebe cam la ce va trebui s rspund. Cnd George a ieit afar, i-a zmbit larg lui Wladek i i-a spus: Este uor, ai s scapi repede. Wladek a simit cum i se umezesc palmele de transpiraie
173

- CAIN I ABEL -

cnd a trecut pragul. Un funcionar l-a condus ntr-o camer mic cu perei goi. La o mas stteau doi examinatori care scriau de zor pe nite hrtii ce preau a fi documente oficiale. tii englezete? a ntrebat primul. Da, domnule, destul de bine, a rspuns Wladek zicndui n gnd c ar fi trebuit s vorbeasc mai mult n englez pe vapor. Cum te cheam? Wladek Koskiewicz, domnule. Brbatul i-a dat o carte mare, neagr. tii ce este aceasta? Da, domnule, Biblia. Crezi n Dumnezeu? Da, domnule, cred. Pune mna pe Biblie i jur c ai s rspunzi drept la ntrebrile noastre. Wladek a luat Biblia n mna stng, a pus mna dreapt deasupra i a spus: Jur c am s spun adevrul. Ce naionalitate ai? Polonez. Cine i-a pltit drumul pn aici? Eu l-am pltit din banii pe care i-am ctigat la Consulatul Polonez din Constantinopol. Unul din funcionari a cercetat documentele lui Wladek, a dat din cap i apoi l-a ntrebat: Ai pe cineva la care s te duci? Da, domnule. Voi sta la domnul Peter Novak. Este unchiul prietenului meu. Locuiete n New York. Bun. Ai unde s lucrezi? Da, domnule. Am s muncesc n brutria domnului Novak. Ai fost vreodat arestat? Rusia a aprut brusc n mintea lui Wladek. Nu conta. Turcia n-avea de gnd s-o aminteasc. Nu, domnule, niciodat. Eti anarhist? Nu domnule. i ursc pe comuniti, ei mi-au ucis sora. Te vei supune legilor Statelor Unite ale Americii?
174

- JEFFREY ARCHER -

Da, domnule. Ai ceva bani? Da, domnule. Putem s-i vedem? Da, domnule. Wladek a pus pe mas mai multe bancnote fcute sul i cteva monezi. Mulumesc, a spus examinatorul. Poi s-i pui banii napoi n buzunar. Cel de al doilea examinator i-a ridicat privirile spre el. Ct fac douzeci i unu i cu douzeci i patru? Patruzeci i cinci, a spus Wladek fr nici o ezitare. Cte picioare are o vac? Wladek nu-i putea crede urechilor. Patru, domnule, a spus el ntrebndu-se dac nu era vreo mecherie la mijloc. i un cal? Patru, domnule, a rspuns Wladek nc uimit. Dac te-ai afla pe mare ntr-o barc mic, care ar trebui uurat, ce-ai arunca peste bord, pinea sau banii? Banii, domnule, a spus Wladek. Bun. Examinatorul a luat un cartona pe care era scris Admis i i l-a dat lui Wladek. Dup ce i-ai schimbat banii, ari acest tichet ofierului de la imigrri. Spune-i numele n ntregime i el i va da o carte de identitate. Atunci vei primi un permis de intrare. Dac timp de cinci ani nu comii nici o crim i la sfritul acestei perioade treci un examen simplu de scris i citit n englez, i se va permite s ceri cetenie deplin n Statele Unite ale Americii. Noroc, Wladek. V mulumesc, domnule. La biroul unde se schimbau banii Wladek a dat economiile sale din timpul celor optsprezece luni din Turcia i cele cincizeci i trei de ruble. I s-au restituit patruzeci i apte de dolari i douzeci de ceni pentru banii turceti, dar i s-a spus c rublele nu aveau nici o valoare. Wladek n-a putut s nu se gndeasc la doctorul Dubien i la cei cincisprezece ani de economii fcute cu greu. Ultima oprire a fost la ofierul de imigrri care sttea la bariera de la ieire, la o mas, exact sub portretul preedintelui Harding. Wladek i George s-au ndreptat spre el. Numele ntreg, v rog, i s-a adresat ofierul lui George.
175

- CAIN I ABEL -

George Novak, a rspuns Jerzy sigur pe el. Ofierul i-a scris numele pe un cartona. i adresa? a ntrebat el. 286 Broome Street, New York. Ofierul i-a dat lui George cartonaul. Acesta era certificatul de imigrant, 21871 George Novak. Fii binevenit n Statele Unite, George. i eu sunt polonez. O s-i plac aici. Felicitri i noroc. George a zmbit, a strns mna ofierului i a rmas n picioare lng perete ca s-l atepte pe Wladek. Ofierul s-a uitat lung la Wladek care era mbrcat n haina lung din blan de urs. Wladek i-a dat hrtia pe care era scris Admis. Numele ntreg? a ntrebat ofierul. Wladek a ovit. Cum te cheam? a repetat ofierul puin mai tare, uor nelinitit, ntrebndu-se dac nu cumva nu putea vorbi n englez. Lui Wladek nu-i ieeau vorbele din gur. Ct de mult ura numele acela de ran! Pentru ultima oar te ntreb, cum te cheam? George rmsese cu ochii holbai la Wladek. La fel i ceilali care stteau la coad la ofierul de imigrri. Wladek tot n-a vorbit. Brusc, ofierul i-a nhat mna, s-a uitat de aproape la brara de argint, a scris ceva pe cartona i i l-a nmnat lui Wladek. 21872-Baron Abel Rosnovski. Fii binevenit n Statele Unite. Felicitri i noroc, Abel.

176

- JEFFREY ARCHER -

12
William s-a ntors pentru ultimul an la St. Paul n septembrie 1923 i a fost ales preedintele promoiei care absolvea, exact la treizeci i trei de ani dup ce tatl su deinuse acelai titlu. William n-a ctigat alegerea n mod obinuit, ca fiind cel mai bun atlet sau cel mai popular biat din coal. Matthew Lester, prietenul su cel mai bun, cu siguran ar fi ctigat concursul bazat pe aceste criterii. William, pur i simplu, a fost ales pentru c era cel mai impuntor biat din coal i din acest motiv Matthew Lester nu l-a putut concura. Colegiul St. Paul l-a desemnat pe William drept candidatul lor pentru bursa de matematic Hamilton Memorial de la Harvard i n timpul trimestrului de toamn William a muncit vrtos avnd doar acest el n minte. Cnd William s-a ntors la Beacon Hill pentru vacana de Crciun spera s aib o perioad n care s poat studia fr ntrerupere Principia Mathematica10. Dar n-a fost s fie chiar aa, pentru c l ateptau foarte multe invitaii la petreceri i baluri. Pentru cea mai mare parte din ele a reuit s gseasc cte o scuz politicoas, dar de una n-a fost chip s scape. Bunicile aranjaser un bal care s aib loc la Casa Roie din Louisburg Square. William s-a ntrebat la ce vrst se va putea apra de invazia celor dou bunici, dar a decis c timpul nc nu sosise. El avea foarte puini prieteni apropiai n Boston, dar asta nu le-a mpiedicat pe bunici ca s alctuiasc o list lung de musafiri. Ca s marcheze evenimentul, i-au cumprat lui William primul su smoching cu croial ultramodern; el a primit cadoul cu o indiferen prefcut, dar mai trziu s-a plimbat n sus i n jos prin dormitor mndru de sine, oprindu-se deseori ca s se admire n oglind. Ziua urmtoare a fcut o comand telefonic cu New York-ul i l-a rugat pe prietenul su Matthew Lester, s i se alture la balul pe care nu avea cum s-l evite. Sora lui Matthew a vrut s vin i ea, dar mama ei a considerat c n-ar fi potrivit. William l-a ateptat la gar. Ascult, William, a spus Matthew n timp ce oferul i

10 Principala lucrare filosofic a lui Bertrand Russell.

177

- CAIN I ABEL -

ducea spre Beacon Hill, nu crezi c ar fi timpul s te culci cu o femeie? Pesemne c fetele din Boston nu au deloc gust. De ce, tu te-ai culcat cu vreuna, Matthew? Bineneles, iarna trecut n New York. Ce fceam eu pe atunci? Pesemne c aduceai unele mbuntiri lui Bertrand Russell. Nu mi-ai vorbit niciodat despre asta. Nu prea era cine tie ce de spus. n orice caz, tu preai mult mai interesat de banca tatlui meu dect de viaa mea amoroas. Totul s-a ntmplat la o petrecere dat de tatl meu pentru personal cu ocazia zilei de natere a lui Washington. De fapt, ca s punem incidentul n propria sa perspectiv, am fost sedus de una din secretarele directorului, o doamn planturoas cu numele de Cynthia, cu sni i mai mari, care se blbneau cnd... i-a plcut? Da, dar nu cred c i Cynthiei. Ea era mult prea beat ca s-i dea seama c eu m aflam pe acolo. n orice caz, trebuie s faci i tu nceputul, iar ea este dornic s dea o mn de ajutor, mai ales dac este vorba de fiul efului. Imaginea secretarei trecut de prima tineree a lui Alan Lloyd i-a rsrit lui William n minte. Nu cred c ansele mele de a fi iniiat de secretara preedintelui bncii sunt foarte promitoare, a reflectat el. Ai s fii surprins, a spus Matthew cunosctor, dar femeile care merg cu picioarele foarte strnse, de obicei, sunt cele care ateapt cel mai abitir s le desfac. Acum eu accept majoritatea invitaiilor, oficiale sau neoficiale. n asemenea ocazii mbrcmintea nu conteaz cine tie ce. oferul a dus maina n garaj i cei doi tineri au urcat n fug scrile casei lui William. Ai fcut unele schimbri de cnd am fost eu ultima oar aici, a spus Matthew admirnd mobila modern, din trestie mpletit i tapetul nou, decorat cu petale. Singur fotoliul din piele, de culoare viinie, a rmas pe locul lui obinuit. Casa trebuia s capete ct de ct culoare, i-a explicat William. Era ca din Epoca de Piatr. n afar de asta, nu voiam smi mai reaminteasc de... Ei bine, nu avem vreme acum s discutm despre decoraiuni interioare.
178

- JEFFREY ARCHER -

Cnd vine lumea la petrecere? La bal, Matthew, bunicile insist ca acest eveniment s fie numit bal. Nu este dect un singur lucru care poate fi descris drept bal11 n aceste ocazii. Matthew, dac te-ai culcat cu o secretar de director nu nseamn c te poi considera autoritate naional n materie de sex. O, atta gelozie i de la cel mai bun prieten! a oftat n glum Matthew. William a rs i s-a uitat la ceas. Primii musafiri vor veni peste cteva ore. Ai timp s faci du i s te schimbi. N-ai uitat s-i aduci smoching-ul? Nu, dar dac nu l-am adus, pot s-mi pun pijamaua. De obicei uit fie smoching-ul, fie pijamaua, dar niciodat pe amndou. De fapt, s-ar putea declana un adevrat scandal dac a veni la bal n pijama. Nu cred c bunicile ar gusta gluma, a spus William. Furnizorii au sosit la ora ase, n total au fost douzeci i trei, iar bunicile au venit la ora apte, n rochii de dantel neagr, lungi pn n pmnt, mturnd covorul. Cu cteva minute nainte de ora opt William i Matthew au cobort alturndu-se bunicilor n camera din fa. William era pe punctul s ia o cirea roie ce-i fcea cu ochiul de pe un superb tort de ngheat cnd a auzit n spatele su vocea bunicii Kane: Nu atinge tortul, William, nu este pentru tine. El a fcut o piruet. Atunci pentru cine este? a ntrebat-o William srutnd-o pe obraz. Nu fi obraznic, William. Chiar dac te-ai nlat i ai mai mult de ase picioare, nu nseamn c nu te mai pot plesni. Bunico, pot s i-l prezint pe cel mai bun prieten al meu, Matthew Lester? Bunica Kane l-a examinat atent prin pince-nez nainte de a spune: Bun ziua, tinere.

11 Ball n englez nseamn bal dar i testicul. 179

- CAIN I ABEL -

Doamn Kane, este o onoare pentru mine s v fiu prezentat. Cred c l-ai cunoscut pe bunicul meu. L-am cunoscut pe bunicul tu? Caleb Longworth Lester! Cndva m-a cerut de soie, sunt mai bine de cincizeci de ani de atunci. L-am refuzat. I-am spus c bea prea mult i asta l va duce devreme la groap. Am avut dreptate, aa c nici unul din voi s nu bei; s inei minte de la mine: alcoolul i ia minile. Cu prohibiia, este cam greu s avem o asemenea ans, a spus Matthew inocent. M tem c asta o s se termine n curnd, a spus bunica Kane pufnind pe nas. Preedintele Coolidge i uit educaia. El nar fi ajuns niciodat preedinte dac idiotul de Harding n-ar fi fcut tmpenia s moar. William a rs. ntr-adevr, bunico, memoria dumitale devine foarte selectiv. N-ai fi rostit o vorb mpotriva lui n timpul grevei poliitilor. Doamna Kane n-a rspuns. Oaspeii au nceput s-i fac apariia, muli dintre ei figuri complet necunoscute pentru William, care a fost ncntat cnd l-a vzut pe Alan Lloyd printre primii sosii. Ari bine, biatule, a spus el, descoperind c acum trebuia s-i nale privirile ca s se uite la William. i tu, Alan. A fost foarte drgu din partea ta c ai venit. Drgu? Uii c invitaia a fost lansat de ambele bunici? Poate c a fi destul de curajos ca s-o refuz pe una din ele, dar pe amndou... i tu, Alan? William a rs. Poi s-mi acorzi un minut pentru o vorb n particular? i-a condus oaspetele spre un col mai linitit. Am intenia s fac unele schimbri n planurile de investiii i s ncep s cumpr aciuni la banca Lester ori de cte ori ies pe pia. A vrea s dein un procent de cinci la sut din aciunile lor cnd voi avea douzeci i unu de ani. Nu este chiar att de uor, a spus Alan. Aciunile Lester nu ies pe pia prea des, pentru c toate sunt n mini particulare, dar am s vd ce pot face. Ce cloceti n capul tu, William? Ei bine, adevratul meu scop este... William! Bunica Cabot venea spre ei n vitez. Iat-ne aici conspirnd ntr-un col cu domnul Lloyd i pn acum nu te-am vzut deloc dansnd cu nici o tnr. Pentru cine crezi c am
180

- JEFFREY ARCHER -

organizat noi balul sta? Perfect, a spus Alan Lloyd ridicndu-se. Doamn Cabot, luai loc lng mine i acestui biat am s-i fac vnt n lume. Noi putem s ne odihnim, s-l privim dansnd i s ascultm muzica. Muzica? Asta nu e muzic, Alan! Nu este dect o cacofonie zgomotoas de sunete, fr nici o urm de melodie. Draga mea bunic, a spus William, aceasta este Da, noi nu avem o banan, cntecul cel mai la mod. Atunci nseamn c pentru mine a venit timpul s prsesc aceast lume, a spus bunica Cabot crispat. Niciodat, a spus Alan Lloyd curtenitor. William a dansat cu cteva fete pe care le cunotea vag, dar a trebuit s-i fie reamintite numele i, cnd l-a vzut pe Matthew stnd ntr-un col, a fost bucuros de pretext pentru a prsi ringul de dans. Pn n-a ajuns chiar lng Matthew nu observase fata care sttea lng el. Cnd ea i-a nlat capul i l-a privit pe William n ochi, el a simit c i se taie picioarele. O cunoti pe Abby Blount? l-a ntrebat Matthew n treact. Nu, a spus William abia abinndu-se s nu-i ndrepte cravata. El este gazda, domnul William Lowell Kane. Tnra i-a cobort ochii cu o modestie afectat cnd el s-a aezat lng ea. Matthew observase felul n care o privise William pe Abby i s-a ridicat s aduc ceva de but. Cum se poate, eu locuiesc n Boston de o via i nu neam ntlnit niciodat? a spus William. Mai demult ne-am ntlnit o dat. n acea ocazie mi-ai fcut vnt n balt, pe Common; amndoi aveam vreo trei ani pe atunci. Mi-au trebuit paisprezece ani s-mi revin. mi pare ru, a spus William dup o pauz n timpul creia a cutat n van s gseasc o vorb de duh. Ce cas frumoas ai, William. A urmat o a doua pauz. Mulumesc, a zis William abia auzit. Se uita din profil la Abby ncercnd s nu se observe c o studiaz. Era supl o att de supl! cu ochii mari, cprui, gene lungi i un profil care l-a vrjit pe William. Abby avea prul castaniu tuns scurt, ntr-o coafur care pn n acel moment lui William nu-i plcuse deloc.
181

- CAIN I ABEL -

Matthew mi-a spus c anul viitor ai s mergi la Harvard, a ncercat ea din nou. Da, ntr-adevr. Vrei s dansm? Mulumesc, a spus ea. Paii, pe care cu cteva minute mai devreme i fcuse cu atta uurin, acum preau s-o ia razna. A clcat-o pe picioare i a condus-o, lovind-o mereu de ali dansatori. El s-a scuzat, ea i-a zmbit. A inut-o apoi ceva mai strns i au continuat dansul. O cunoti pe tnra care pare s-l monopolizeze pe William de o or? a ntrebat bunica Cabot suspicioas. Bunica Kane i-a ridicat pince-nez-ul i a studiat fata cu care William tocmai ieea n grdin. Abby Blount, a declarat bunica Kane. Fiica amiralului Blount? a ntrebat bunica Cabot. Da. Bunica Cabot a dat din cap n semn de ncuviinare. William a condus-o pe Abby Blount spre cellalt capt al grdinii i s-a oprit lng un castan mare pe care n trecut l folosise doar ca s se urce n el. ntotdeauna ncerci s srui o fat cnd o ntlneti prima oar? l-a ntrebat Abby. Ca s fiu cinstit, a rspuns William, n-am srutat nici o fat pn acum. Abby a rs. Sunt flatat. Ea i-a oferit nti obrazul trandafiriu, apoi buzele roii, fcute pung, dup care a insistat s mearg napoi n cas. Bunicile au observat, cu o oarecare uurare, rentoarcerea lor destul de rapid. Mai trziu, n dormitorul lui William, cei doi biei au comentat seara. N-a fost o petrecere rea, a spus Matthew. Aproape c a meritat drumul de la New York pn aici n provincie, dei tu mi-ai furat fata. Crezi c-o s m ajute s-mi pierd virginitatea? l-a ntrebat William, ignornd acuzaia fcut n glum de Matthew. Ei bine, ai la ndemn trei sptmni ca s afli, dar m tem c ai s descoperi c Abby nc nu i-a pierdut-o pe a ei, a spus Matthew. Experiena mea n asemenea chestii mi spune c pot s pun pariu pe cinci dolari c ea n-o s se lase furat nici de
182

- JEFFREY ARCHER -

armul lui William Lowell Kane. * * *

William i-a pregtit cu grij stratagema. Virginitatea era un lucru, dar s piard pariul de cinci dolari cu Matthew era cu totul altceva. El a vzut-o pe Abby Blount aproape n fiecare zi dup aceea, profitnd pentru prima dat de avantajul de a avea casa lui proprie i main la aptesprezece ani. i-a dat seama c ar fi mai bine dac nu s-ar afla sub supravegherea discret, dar permanent a prinilor lui Abby, care preau a se gsi mai mereu prin preajm. A sosit i ultima zi de vacan i el nu era ctui de puin mai aproape de elul lui. Hotrt s ctige cei cinci dolari, William i-a trimis lui Abby un buchet de trandafiri n cursul dimineii, a scos-o la cin la un restaurant scump, la Joseph, i n cele din urm, a reuit s-o aduc acas la el, n camera din fa. Cum ai fcut rost de o sticl de whisky cnd prohibiia nc mai exist? l-a ntrebat Abby. O, nu este att de greu, s-a ludat William. Adevrul era c el ascunsese o sticl din bourbonul lui Harry Osborne n dormitorul su, curnd dup plecarea acestuia i acum era bucuros c n-o vrsase n chiuvet aa cum avusese iniial intenia. William a tot turnat n pahare pn ce el a nceput s respire precipitat, iar lui Abby i s-au adunat lacrimi n ochi. S-a aezat apoi lng ea i i-a pus braul cu nonalan pe umrul ei. Ea nu s-a mpotrivit. Abby, eu cred c tu eti teribil de drgu, i-a optit el n buclele castanii ncepndu-i jocul. Ea l privea plin de ncredere cu ochii-i cprui i mari. O, William, a murmurat ea. i eu cred c tu eti minunat. Faa ei ca de ppu era irezistibil. L-a lsat s-o srute, ncurajat, William i-a mutat mna de pe talie pe sn i a lsat-o acolo aa cum un agent de circulaie oprete fluxul de maini. Ea s-a nroit de suprare i i-a cobort mna ca traficul s-i reia cursul. William, nu trebuie s faci asta.
183

- CAIN I ABEL -

De ce nu? a ntrebat William luptndu-se n van s nu piard terenul ctigat. Pentru c nu tii unde se poate sfri. Eu am o oarecare idee. nainte ca el s-i rennoiasc avansurile, Abby l-a mpins la o parte i s-a sculat grbit n picioare, netezindu-i rochia. Cred c acum trebuie s merg acas, William. Dar de abia ai sosit. Mama o s vrea s tie ce am fcut. Tu vei putea s-i spui: nimic. i cred c cel mai bine este s rmn exact aa, a adugat ea. Dar mine eu plec. A evitat s spun la coal. Ei bine, poi s-mi scrii, William. Spre deosebire de Valentino, William tia cnd este nfrnt. S-a ridicat, i-a ndreptat cravata, a luat-o pe Abby de mn i a condus-o cu maina acas. Ziua urmtoare, napoi la coal. Matthew Lester a acceptat, cu sprncenele ridicate, ntr-o uimire prefcut, bancnota de cinci dolari care i s-a oferit. Dac mai scoi o singur vorb am s te alerg n jurul colegiului cu bttorul de la baseball. Nu se pot gsi cuvintele care s exprime ct mai adecvat profundele mele sentimente de compasiune. Matthew, chiar acum te fac s dai roat colegiului St. Paul. * * *

William a nceput s fie contient de prezena soiei directorului su n timpul ultimelor dou trimestre la St. Paul. Era o femeie drgu, cu stomac cam plat i fr olduri, dar snii splendizi i-i purta cu mare fal, iar pru-i negru, bogat, strns n vrful capului ncepuse s ncruneasc. ntr-o smbt, cnd William i luxase mna la hochei, doamna Raglan i-a pus comprese reci, stnd mult mai aproape de el dect era necesar, cnd l bandaja i innd astfel mna lui William, nct s-i ating snul. Lui i-a plcut senzaia. Apoi, ntr-o alt ocazie, cnd el a
184

- JEFFREY ARCHER -

avut febr i a trebuit s stea la infirmerie cteva zile, ea personal i-a adus toate mesele i n timp ce el mnca ea a stat pe marginea patului, atingndu-i cu trupul picioarele acoperite cu o cuvertur subire. Lui i asta i-a plcut. Se vorbea c era cea de a doua nevast a lui Grumpy Raglan. Nimeni din internat nu-i putea imagina cum reuise Grumpy s aib chiar i numai o nevast. Doamna Raglan, din cnd n cnd, prin tceri, i oftaturi abia perceptibile, ddea de neles c mprtea ndoielile lor referitoare la soarta ei. Una din ndatoririle pe care le avea William n calitatea sa de preedinte de promoie era i aceea de a-i raporta lui Grumpy Raglan, n fiecare sear, la ora zece i jumtate c stinsese toate luminile din internat i se ducea i el la culcare. ntr-o luni seara, cnd a ciocnit, ca de obicei, la ua lui Grumpy, a fost surprins s aud vocea doamnei Raglan care l invita s intre. Ea sttea ntrun ezlong, mbrcat ntr-o rochie lejer de mtase, cu o croial vag japonez. William i nclet mna pe mnerul uii. Toate luminile sunt stinse i am ncuiat ua din fa, doamna Raglan. Noapte bun. Ea i balansa picioarele pe ezlong i pentru o clip mtasea drapat s-a desfcut dnd la iveal pielea palid a coapsei. William, totdeauna te grbeti. Nu poi s atepi ca viaa s nceap? S-a ndreptat spre mas. De ce nu intri s bei puin ciocolat fierbinte? Proasta de mine, am fcut prea mult ca s ajung pentru dou persoane, aproape c am uitat c domnul Raglan n-o s se ntoarc pn smbt. A accentuat cuvntul smbt. I-a dus lui William o ceac aburind i a ncercat s vad dac nregistrase semnificaia spuselor ei. Mulumit de constatri, i-a dat ceaca atingndu-i uor mna. El a nceput s amestece struitor cu linguria n ciocolata fierbinte. Gerald a plecat la o conferin, i-a continuat ea explicaiile. Era pentru prima oar cnd William auzea prenumele lui Grumpy Raglan. Intr nuntru i nchide ua, William, i te rog ia loc. William a ezitat; a nchis ua dar nu voia nici s stea pe scaunul lui Grumpy, nici s se aeze lng doamna Raglan. A hotrt c dintre dou rele, scaunul lui Grumpy era un ru mai
185

- CAIN I ABEL -

mic i s-a ndreptat spre el. Nu, nu, a spus doamna Raglan i i-a fcut semn s ia loc lng ea. William i-a trt picioarele anevoie i s-a aezat nervos alturi de doamna Raglan, pironindu-i ochii n ceac n cutarea inspiraiei. Negsind-o, a dat pe gt toat ceaca, frigndu-i limba. Spre uurarea lui, doamna Raglan s-a ridicat. I-a reumplut ceaca ignornd refuzul lui murmurat i apoi s-a deplasat tcut n cellalt capt al camerei, a nvrtit la patefon i a pus acul pe plac. Este plcut i uor, au fost primele cuvinte pe care le-a auzit William. El sttea tot cu ochii pironii n duumea cnd ea a revenit. William, n-ai s lai o doamn s danseze de una singur, nu? El i-a ridicat privirile. Doamna Raglan se mica uor n ritmul muzicii. Romana se nfirip, asta este clar, cnta ncet Rudy Vallee. William s-a ridicat, a cuprins-o pe doamna Raglan cu braul, foarte protocolar i au nceput s danseze. Grumpy ar fi ncput ntre ei fr nici o dificultate. Dup cteva msuri ea a venit mai aproape de William, iar el privea fix peste umrul ei drept ca s-i arate c nu observase c mna ei stng alunecase de pe umrul lui spre talie. Cnd placa s-a oprit, William a crezut c o s aib ansa s se ntoarc la ceaca lui de ciocolat, dar ea a pus-o pe cealalt fa i a fost napoi n braele lui nainte ca el s poat face vreo micare. Doamna Raglan, cred c ar trebui s... Relaxeaz-te puin, William. n cele din urm el a gsit curajul ca s-o priveasc n ochi. A ncercat s rspund, dar n-a putut scoate o vorb. Mna ei acum i se plimba pe spate i a simit cum coapsa ei i se mica pe vintre. El a strns-o mai mult de talie. Aa este mai bine, a spus ea. Dansau ncet ocolind camera, strns nlnuii, din ce n ce mai lent, n ritmul muzicii. Cnd ea s-a desprins din braele lui i a stins lumina, William a dorit ca ea s se ntoarc repede. El sttea n mijlocul ncperii, pe ntuneric, fr s se mite, auzind fonetul mtsii i intuind vag o siluet care i scotea hainele. Cntreul i terminase cntecul i acul scria pe marginea plcii de patefon cnd ea a reuit s-l ajute pe William
186

- JEFFREY ARCHER -

s-i scoat hainele i l-a condus napoi n ezlong. El o cuta pe bjbite prin ntuneric i degetele lui timide de nceptor au descoperit pri ale trupului ei care nu erau ctui de puin aa cum i imaginase el c ar fi. i le-a retras n grab spre teritoriul mult mai familiar al pieptului. Degetele ei nu s-au dovedit la fel de reticente i el a ncercat o senzaie ce nici n vise n-ar fi crezut c este posibil. Simea nevoia s geam din adncul fiinei lui, dar sa abinut de team s nu par stupid. Ea i plimba minile pe spatele lui i l-a tras uor deasupra. William se mica n sus i n jos, ntrebndu-se cum s procedeze nct ea s nu-i dea seama de lipsa lui total de experien. N-a fost att de uor pe ct se ateptase i disperarea a nceput din ce n ce mai mult s pun stpnire pe el. Apoi, din nou, degetele ei s-au micat pe stomacul lui i l-a dirijat cu pricepere. Cu ajutorul ei, penisul i-a gsit cu uurin drumul i imediat s-a produs orgasmul. mi pare ru, a spus William, netiind ce s fac n continuare. A rmas tcut deasupra ei pentru o vreme, apoi ea a spus: Mine va fi mai bine. Scritul acului pe placa de patefon i-a revenit n urechi lui William. Doamna Raglan a fost prezent n mintea lui William pe tot parcursul zilei de mari, care prea c nu se mai termin. n noaptea aceea, ea a oftat. Miercuri, a gfit. Joi, a gemut. Vineri a ipat. Smbt, Grumpy Raglan s-a ntors de la conferin, dar acum educaia lui William era deja complet. * * *

n vacana de Pati, mai exact n ziua de nlare, Abby Blount a cedat n cele din urm farmecelor lui William. Matthew a pierdut cinci dolari, iar Abby virginitatea. Dup experiena cu doamna Raglan, Abby s-a plasat undeva la antipod. A rmas, totui, singurul eveniment notabil din cursul ntregii vacane, pentru c Abby a plecat la Palm Beach cu prinii, iar William i-a petrecut tot timpul nchis n cas cu crile sale, nefiind disponibil pentru nimeni, n afar de bunici i Alan Lloyd. Pn la examenele finale nu mai erau dect cteva sptmni i, cum Grumpy Raglan
187

- CAIN I ABEL -

nu a mai plecat la nici o alt conferin, William nu a mai avut alte activiti. n cursul ultimului trimestru, el i Matthew stteau ore n ir n sala de lectur, fr s schimbe nici o vorb dect dac Matthew avea unele probleme la matematic pe care nu le putea rezolva. Cnd mult ateptatele examene au sosit, au durat doar o sptmn, care, ns, a fost plin de ncordare. Dup ce s-a terminat, amndoi bieii erau nerbdtori s afle rezultatele, dar zilele treceau una dup alta, ateptarea era zadarnic i ncrederea i prsea din ce n ce mai mult. Bursa de matematic Hamilton Memorial pentru Harvard se acorda pe baza unei competiii foarte riguroase, la care putea participa orice colar din America. William nu avea cum s tie ct de bine pregtii erau adversarii. Cu ct trecea timpul i nu venea nici o veste, William a nceput s presupun ceea ce era mai ru. Cnd a sosit telegrama, el juca baseball cu ali ase colegi, cutnd s-i omoare ultimele cteva zile ale trimestrului ce mai rmseser pn la sfritul colii, zile calde de var cnd bieilor nu le mai arde de butur, ci mai degrab s sparg nite ferestre, sau s ncerce s se culce cu vreuna din fiicele profesorilor, dac nu cumva cu vreuna din nevestele lor. William tocmai declarase n gura mare acelora care se sinchisiser s asculte c avea de gnd s marcheze primul su punct din via, fcnd circuitul celor patru case. Matthew l-a numit Babe Ruth al colegiului St. Paul. Muli au rs de aceast afirmaie exagerat. Cnd i s-a nmnat telegrama, jocul a fost brusc uitat. A lsat jos bttorul i a desfcut plicul mic i galben. Biatul care trebuia s serveasc a ateptat nelinitit cu mingea n mn, la fel i juctorii din cellalt capt al terenului, pn ce el a citit pe ndelete scrisoarea. Te solicit s devii profesionist, a strigat cineva de la prima poart, sosirea unei telegrame n timpul unui meci de baseball fiind ceva cu totul neobinuit. Matthew a venit din captul terenului lng William i a ncercat s-i dea seama dup faa prietenului su dac vetile erau bune sau rele. Fr s-i schimbe ctui de puin expresia, William i-a dat telegrama lui Matthew, care a citit-o, a srit n sus de bucurie i a lsat s-i cad din mn bucata de hrtie, dup care i s-a alturat lui William care ncepuse s alerge de-a lungul celor patru pori ca s marcheze primul su punct din via fr
188

- JEFFREY ARCHER -

ca, de fapt, cineva s fi lovit mingea. Biatul care era la servit a ridicat telegrama, a citit-o i apoi a aruncat mingea cu frenezie n tribune. Mica bucat de hrtie galben a trecut de la un juctor la altul fiind parcurs cu mare curiozitate. Ultima persoan care a citit-o a fost biatul din anul al doilea care, vznd ct fericire a produs, fr ca nimeni s-i fi spus mulumesc, a hotrt c merit i el cel puin atta lucru, s tie motivul acestei bucurii. Telegrama era adresat domnului William Lowell Kane, care trebuie s fie juctorul nepriceput, a presupus biatul. Ea suna astfel: Felicitri pentru ctigarea bursei de matematic Hamilton Memorial la Harvard. Detalii complete urmeaz. Abot Lawrence Lowell, preedinte. Matthew a fost bucuros de reuita prietenului su cel mai apropiat, dar era trist pentru c se gndea c s-ar putea s se despart. i William ncerca acelai sentiment, dar n-a spus nimic; cei doi au trebuit s mai atepte nc nou zile pn au aflat c Matthew fusese acceptat la Harvard. A mai sosit, totui o telegram, aceasta de la Charles Lester care i-a felicitat fiul i i-a invitat pe cei doi biei s ia ceaiul la hotelul Plaza din New York. Amndou bunicile i-au transmis felicitri lui William, dar bunica Kane i-a spus cam nepat lui Alan Lloyd c biatul n-a fcut mai puin dect se atepta de la el, dar nici mai mult dect realizase mai nainte tatl su. * * *

n ziua stabilit, William i Matthew se plimbau agale pe Fifth Avenue, destul de ncreztori n ei. Ochii fetelor se opreau asupra celor doi biei bine fcui, dar ei preau a nu bga de seam. Cnd au intrat n hotelul Plaza, la ora trei i cincizeci i nou de minute i-au scos plriile de pai, l-au traversat cu nonalan ndreptndu-se spre grupul de familie care-i atepta n curtea cu palmieri. Acolo, pe scaune confortabile stteau amndou bunicile; Kane i Cabot, flancnd o alt doamn, care William a presupus c era echivalentul bunicii Kane din familia Lester. Domnul i doamna Charles Lester, fiica lor Susan (care nu i-a dezlipit deloc ochii de pe William) i Alan Lloyd completau cercul, rmnnd dou scaune libere pentru William i Matthew. Bunica Kane a chemat pe cel mai apropiat osptar printr-o
189

- CAIN I ABEL -

nlare a sprncenelor. Ceai i ceva mai multe prjituri, te rog. Osptarul a disprut grbit spre buctrie. Ceai i ceva mai multe prjituri pentru masa douzeci i trei, a strigat el ca s acopere larma din jur i zngnitul veselei. Bine, a rspuns o voce din buctria plin de aburi. Ceaiul i prjiturile cu fric, doamn, a spus osptarul cnd a revenit. Tatl tu ar fi fost mndru de tine astzi, William, i spunea brbatul n vrst tnrului mai nalt dintre cei doi. Osptarul se ntreba ce realizri deosebite avusese tnrul chipe ca s strneasc un asemenea comentariu. William n-ar fi observat deloc osptarul dac n-ar fi vzut brara de argint de la mna lui. Piesa nu putea s vin dect de la Tiffany; nepotrivirea cu persoana de condiie umil care o purta l-a nedumerit. William, a spus bunica Kane. Dou prjituri sunt prea de ajuns; aceasta nu este ultima ta mas nainte de a merge la Harvard. El a privit-o cu afeciune pe btrna doamn i aproape c a uitat de brara de argint.

190

- JEFFREY ARCHER -

13
n noaptea aceea, pe cnd Abel zcea treaz n mica sa camer din hotelul Plaza, cu gndul la biatul William, al crui tat ar fi att de mndru de el, i-a dat seama pentru prima oar ce anume voia s realizeze n via. Dorea s fie considerat un egal de ctre toi William-ii din aceast lume. Dup ce sosise n New York, Abel se luptase cu destule greuti. La nceput mprise o camer de numai dou paturi cu George i doi veri ai lui. Aa c Abel dormise numai atunci cnd unul din paturi nu era ocupat. Unchiul lui George n-a putut s-i dea o slujb i dup cteva sptmni de nelinite, n care trebuise s-i cheltuie mai toate economiile ca s supravieuiasc i dup ce cutase de lucru din Brooklyn pn n Queens, Abel a reuit s gseasc o slujb la un mcelar, care i pltea nou dolari pe ase zile i jumtate i-l lsa s doarm ntr-o camer deasupra prvliei. Mcelria era n centrul unei mici comuniti de polonezi pe East Side i Abel n curnd a fost cuprins de nelinite vznd izolarea compatrioilor si care, n cea mai mare parte, nu fceau nici un efort ca s nvee engleza. Abel nc se mai ntlnea cu regularitate n weekend-uri cu George i prietenele sale pe care le schimba mereu, dar mai toate serile libere din timpul sptmnii le petrecea la cursurile serale, unde nva s scrie i s citeasc n englez. Nu-i era ruine c progresa ncet pentru c nu mai avusese absolut nici o ocazie s scrie de la vrsta de opt ani, dar n cei doi ani ajunsese s vorbeasc fluent n noua sa limb, pstrnd doar un vag accent. Acum se simea pregtit s se mute de la mcelrie dar unde i cum? Apoi, ntr-o diminea, pe cnd trana un picior de miel, a auzit din ntmplare pe unul dintre cei mai buni clieni, directorul aprovizionrii de la hotelul Plaza, plngndu-se mcelarului c a trebuit s concedieze un osptar tnr pentru c furase. Cum s gsesc pe cineva s-l nlocuiasc ntr-un timp att de scurt? se plngea directorul. Mcelarul n-a avut nici o soluie s-i ofere, ns Abel a avut. i-a mbrcat unicul su costum, s-a dus la hotelul Plaza i a primit slujba. Odat instalat la Plaza, s-a nscris la cursurile serale de englez la Universitatea Columbia. Lucra cu nverunare n fiecare
191

- CAIN I ABEL -

noapte, cu dicionarul ntr-o mn i stiloul n cealalt; dimineile, ntre micul dejun i aranjarea meselor pentru prnz, copia editorialul din The New York Times cutnd fiecare cuvnt, de care nu era sigur, n Webster-ul cumprat de la anticariat. n urmtorii trei ani, Abel a parcurs diverse trepte la Plaza pn a ajuns osptar la Salonul de Stejar, ctignd cam douzeci i cinci de dolari pe sptmn, n care intrau i baciurile. n lumea lui nu ducea lips de nimic. ndrumtorul su de la Universitatea Columbia era att de ncntat de progresele sale la englez nct l-a sftuit s se nscrie i la urmtorul curs seral, care nsemna primul su pas pentru obinerea diplomei de liceniat n litere. Timpul liber i-l petrecea acum citind nu literatur englez, ci tiine economice i n locul editorialelor din The New York Times a nceput s le copieze pe cele din The Wall Street Journal. Noua sa lume l absorbea total i, cu excepia lui George, a pierdut orice contact cu fotii lui prieteni polonezi. Cnd Abel servea n salonul de Stejar, studia cu atenie clienii de vaz cei din familiile Baker, Loeb, Whitney, Morgan i Phelp i ncerca s-i dea seama de ce bogaii sunt diferii de ceilali. i citea pe H.L. Mencken12 cu al su Barometru american, pe Scott Fitzgerald, Sinclair Lewis i Theodore Dreiser, cu o sete neobosit de cunoatere. n vreme ce ceilali osptari frunzreau The Mirror i moiau n pauza de o or, el studia The Wall Street Journal. Nu tia unde l vor duce noile cunotine dobndite, dar niciodat nu s-a ndoit de maxima baronului i anume c nu exist nici un nlocuitor pentru o bun instruire. * * *

ntr-o joi, n luna august 1926 el i amintea bine data pentru c era ziua n care a murit Rudolf Valentino i multe doamne care i fceau cumprturile pe Fifth Avenue purtau doliu Abel servea, ca de obicei, la una din mesele din col. Mesele din col erau ntotdeauna rezervate oamenilor de afaceri foarte importani care doreau s mnnce n locuri mai retrase fr a

12 Menckhen, H.L. ziarist, critic i eseist american (1880-1956). 192

- JEFFREY ARCHER -

avea grija s nu fie auzii de urechi curioase. Lui i plcea s serveasc la acea mas pentru c era o perioad de nflorire a afacerilor i adeseori se alegea cu informaii de prima mn din frnturile de conversaie. Dup ce se termina masa, dac gazda era de la o banc sau de la o ntreprindere holding mare, Abel, care se documentase ntre timp n privina situaiei financiare a musafirului, dac simea c ntlnirea decursese deosebit de bine, investea o sut de dolari n societatea mai mic, spernd c se pregtete fie pentru o preluare, fie pentru o extindere cu ajutorul societii mai mari. Dac gazda comanda trabucuri la sfritul mesei, Abel i mrea suma investit la dou sute de dolari. n apte cazuri din zece, valoarea aciunilor alese n acest mod s-a dublat n ase luni, ct obinuia Abel s le pstreze. Folosind acest sistem a pierdut doar de trei ori n patru ani ct a lucrat la Plaza. Ceea ce i s-a prut neobinuit n acea zi, la masa din col, a fost c gazdele au comandat trabucuri chiar nainte de a fi nceput masa. Mai trziu li s-au alturat i ali invitai care au comandat iari trabucuri, Abel a cutat numele gazdei n cartea de rezervri a restaurantului. Era Woolworth. Vzuse numele n coloanele financiare destul de recent, dar nu-i amintea exact unde anume. Cellalt invitat era Charles Lester, un client al restaurantului Plaza, despre care Abel tia c este un distins bancher din New York. n timp ce le-a servit masa, a ascultat ct s-a putut din conversaia lor. Nici unul dintre invitai nu-i ddea absolut nici o atenie osptarului. Abel n-a reuit s descopere nici un detaliu de importan, dar a dedus c n acea diminea se ncheiase o anume afacere la care publicul nu se atepta i care va fi anunat n aceeai zi, ceva mai trziu. Atunci i-a reamintit. Vzuse numele n The Wall Street Journal. Woolworth era brbatul care voia s nfiineze primele magazine de cinci i zece ceni n America. Abel a hotrt c merita s aib aciuni la aceste magazine. n timp ce oaspeii i savurau desertul mai toi aleseser tarte cu cpuni (la recomandarea lui Abel) el a profitat de ocazie i a prsit restaurantul pentru cteva clipe ca s-i sune agentul din Wall Street. La ct se negociaz aciunile Woolworth? a ntrebat el. A urmat o pauz la cellalt capt al firului. Doi i o optime. n ultimul timp s-au fcut cam multe micri; totui, nu tiu de ce, a rspuns agentul. Cumpr n limita contului pe care-l am pn ai s auzi
193

- CAIN I ABEL -

anunul ce-l va face societatea ceva mai trziu. Ce anun? a ntrebat nedumerit agentul. Nu-i pot da asemenea informaii la telefon, a spus Abel. Agentul n-a mai cerut alte explicaii; experiena trecut cu Abel i spunea s nu se intereseze prea ndeaproape de sursa de informaii a clientului su. Abel s-a ntors grbit n Salonul de Stejar, exact la timp ca s serveasc clienilor cafeaua. Au mai zbovit asupra ei o vreme, iar Abel a revenit la mas abia cnd ei se pregteau s plece. Brbatul care a achitat nota de plat i-a mulumit lui Abel pentru serviciul atent i, ntorcndu-se astfel ca prietenii lui s-l poat auzi, i-a spus: Vrei un pont, tinere? Mulumesc, domnule, a spus Abel. Cumpr aciuni la societatea Woolworth. Toi musafirii au rs. A rs i Abel, a luat cei cinci dolari oferii i i-a mulumit. n urmtoarele ase luni a avut un profit de dou mii patru sute de dolari la aciunile Woolworth. * * *

Cnd lui Abel i s-a acordat cetenia american la cteva zile dup ce a mplinit douzeci i unu de ani, a hotrt c evenimentul trebuia srbtorit. I-a invitat la cinema ca s-l vad pe John Barrymore n Don Juan pe George i Monika, ultima iubit a lui George, i o fat pe nume Clara, o fost prieten a lui George i apoi la Bigo pentru cin. George lucra tot ca ucenic la brutria unchiului su, cu opt dolari pe sptmn. Dei Abel l considera i acum cel mai bun prieten al su, era contient de diferena tot mai mare dintre George, care nu avea nici o lecaie, i el, care avea peste opt mii de dolari la banc i era n ultimul an la Universitatea Columbia pregtindu-se s obin licena n tiine economice. Abel tia ncotro se ndreapt, pe cnd George nu mai spunea nimnui c va ajunge primarul New York-ului. Cei patru au avut o sear memorabil, mai cu seam c Abel i-a dus la un restaurant bun de la care tia la ce s se atepte. Cei trei oaspei ai si au mncat din belug i, cnd a venit nota de plat, George a fost uluit s vad c era mai mare dect ctigul su pe o lun. Abel a achitat nota fr a-i mai
194

- JEFFREY ARCHER -

arunca a doua oar ochii asupra ei. Dac trebuie s plteti o consumaie la restaurant, f-o ca i cum suma n-ar avea importan. Dac are, atunci nu te mai duce la restaurant, dar, indiferent de ce faci, nu comenta sau nu te arta surprins aceasta era lecia pe care o nvase Abel de la cei bogai. Cnd petrecerea s-a terminat, cam pe la ora dou noaptea, George i Monika s-au ntors n East Side, iar Abel a considerat c o merita pe Clara. A introdus-o pe furi n hotelul Plaza prin intrarea de serviciu i au urcat cu liftul pentru lenjerie la etajul unde se afla camera lui. N-a fost nevoie de prea multe ademeniri ca ea s sfreasc n patul lui i Abel a trecut la aciune imediat, n mare grab, cu gndul c are nevoie de un somn zdravn, ca dimineaa s se prezinte odihnit la slujb. Spre mulumirea lui, pe la dou i jumtate i ndeplinise misiunea i s-a cufundat ntr-un somn profund pn la ora ase cnd a sunat detepttorul. N-a avut vreme dect s mai fac nc o dat dragoste cu Clara nainte de a se mbrca. Clara sttea n capul oaselor i l privea posomort pe Abel cum i pune papionul alb dup care, cu gndul aiurea, a srutato n semn de bun rmas. Ai grij s pleci pe unde ai venit, altfel mi creezi o grmad de probleme, a spus Abel. Cnd te mai vd? N-o s m mai vezi, a rspuns Clara cu rceal. De ce? a ntrebat Abel surprins. Am fcut ceva? Nu, tocmai asta e c n-ai fcut. A srit din pat i a nceput s se mbrace n grab. Ce n-am fcut? a ntrebat Abel ntristat. Tu ai vrut s te culci cu mine, nu? Ea s-a ntors i l-a privit n fa. Aa am crezut pn n clipa n care mi-am dat seama c un singur lucru ai n comun cu Valentino amndoi suntei mori. Poi s fii tu cel mai grozav osptar pe care l-a avut Plaza ntr-un an prost, dar la pat, ascult-m pe mine, eti zero. Complet mbrcat, s-a oprit cu mna pe clan formulndu-i lovitura de desprire. Spune-mi, ai convins vreodat n viaa ta vreo femeie s se culce a doua oar cu tine? mpietrit, Abel a rmas cu ochii pironii pe ua trntit i tot restul zilei s-a frmntat din cauza cuvintelor Clarei. Nu gsea n minte pe nimeni cu care s stea de vorb i s cear un sfat. George ar fi rs de el, iar personalul de la Plaza era convins c el le
195

- CAIN I ABEL -

tie pe toate. A hotrt c aceast problem, la fel ca toate celelalte cu care se confruntase n via, putea fi rezolvat, fie printr-un bagaj suplimentar de cunotine, fie prin experien. Dup prnz, n aceeai zi, s-a dus la librria Scribner de pe Fifth Avenue. Aici i clarificase toate dilemele economice i lingvistice pe care le avusese, dar n-a gsit nimic care s par ct de ct c l-ar putea ajuta n limpezirea nedumeririlor sexuale. Cartea cu normele de etichet i era nefolositoare dup cum i Esena moralei de W. F. Colbert s-a dovedit total inadecvat. Abel a prsit librria fr s cumpere nimic i i-a petrecut restul dup-amiezii ntr-un cinematograf murdar de pe Broadway, fr s vad filmul, gndindu-se doar la vorbele Clarei. Filmul, o poveste de dragoste cu Greta Garbo, care pn la ultima derulare a bobinei nu ajungea nici la stadiul srutului, nu i-a oferit mai mult ajutor dect librria Scribner. Cnd Abel a prsit cinematograful cerul se ntunecase deja, iar pe Broadway adia o briz rcoroas. Pe Abel nc l surprindea faptul c orice ora era la fel de zgomotos i la fel de luminat noaptea ca i ziua. A nceput s mearg spre centrul oraului, ctre Fiffty-ninth Street, spernd c aerul rece i va limpezi mintea. S-a oprit la colul strzii Fifty-second s cumpere un ziar de sear. Caui o fat? a ntrebat o voce din cealalt parte a standului de ziare. Abel a rmas cu privirea pironit asupra celei care vorbise. Avea cam treizeci i cinci de ani, chipul i era foarte fardat i folosea un ruj foarte la mod. Bluza-i alb, de mtase, i era desfcut la un nasture, purta o fust lung, neagr, ciorapi negri i pantofi negri. Doar cinci dolari i merit fiecare penny, a spus ea, mpingndu-i un old n afar, ceea ce a fcut ca despictura de la fust s dea la iveal partea de sus a ciorapilor. Unde? a ntrebat Abel. Am o cmru n blocul de alturi. A fcut semn cu capul ca s-i arate lui Abel n care anume direcie i el a putut s-i vad faa clar, pentru prima oar, la lumina strzii. Nu era urt. Abel a ncuviinat din cap, iar ea l-a luat de bra i au plecat. Dac ne oprete poliia, tu eti un vechi prieten, iar pe mine m cheam Joyce, a spus ea.
196

- JEFFREY ARCHER -

Au mers pn la blocul nvecinat, o cldire cu apartamente mici, srccioase. Abel a fost ngrozit de camera sordid n care locuia, cu un singur bec, un scaun, o chiuvet i un pat dublu, mototolit care, se vedea clar, c deja mai fusese folosit de cteva ori n ziua aceea. Aici locuieti? a ntrebat-o el fr s-i vin a crede. Doamne Dumnezeule, nu. Folosesc locul sta doar la lucru. De ce faci asta? s-a interesat Abel ntrebndu-se dac mai voia s-i pun planul n practic. Am doi copii pe care trebuie s-i cresc i nici un so. Te poi gndi la un motiv mai bun? Acum spune-mi, m vrei sau nu? Da, dar nu aa cum crezi tu, i-a spus Abel. Ea s-a uitat la el speriat. Nu eti vreunul din aceia care nti te ia la btaie? Eti cumva adept al marchizului de Sade? Categoric nu, a spus Abel. Atunci ai de gnd s m arzi cu igara? Nu, nimic de felul sta, a spus Abel uimit. Eu vreau s nv cum s fac dragoste. Vreau s iau lecii. Lecii? Glumeti, nu? Drguule, ce crezi c este aici, curs seral de fcut amor? Ceva de soiul sta, a spus Abel i s-a aezat pe marginea patului, dup care i-a povestit cum reacionase Clara cu o zi nainte. Crezi c m poi ajuta? Pasrea de noapte l-a cercetat atent pe Abel, ntrebndu-se dac nu era 1 aprilie. Bineneles, a spus ea n cele din urm, dar te cost cinci dolari edina de treizeci de minute. Este mai scump dect o licen la Columbia, a spus Abel. De cte lecii o s am nevoie? Depinde de ct nvei de repede, nu? a rspuns ea. Ei bine, s ncepem chiar acum, a spus Abel scond cinci dolari din buzunarul interior de la hain i nmnndu-i. Ea i-a pus banii n partea de sus a ciorapului, ceea ce era un semn sigur c nu i-i scotea niciodat. D-i hainele jos, drgu. N-o s poi nva multe complet mbrcat. Dup ce s-a dezbrcat, ea l-a privit cu un ochi critic. Nu ari chiar ca Douglas Fairbanks. Nu te speria ns,
197

- CAIN I ABEL -

nu conteaz ct de chipe eti odat ce lumina e stins; conteaz doar ce faci. Abel s-a aezat pe marginea patului, iar ea a nceput s-l nvee cum trebuie s se poarte cu o femeie. A fost surprins s vad c el, ntr-adevr, nu voia s se culce cu ea i a fost i mai surprins cnd el a continuat s vin i n urmtoarele dou sptmni. Ei bine, cnd am s tiu c sunt pregtit? a ntrebat Abel. Ai s tii, biete, a rspuns Joyce. Cnd ai s m faci s tremure carnea pe mine, atunci ai s poi s nvii i o mumie egiptean. La nceput l-a nvat care sunt punctele sensibile ale corpului la o femeie, apoi, cnd te culci cu ea, nu dai buzna, trebuie s ai rbdare, s-i ai semnele tale dup care s tii dac ceea ce ai fcut tu i-a umplut trupul de bucurie sau nu. Cum s-i foloseti buzele i limba nu numai pe gura unei femei, ci n oricare alt loc de pe trupul ei. Abel asculta cu atenie tot ce i spunea i-i urma instruciunile cu scrupulozitate, la nceput puin cam mecanic. n ciuda asigurrilor ei c fcea progrese, el n-a tiut dac spune adevrul sau nu pn cam dup trei sptmni i dup o plat de o sut zece dolari, cnd, spre surpriza i ncntarea lui, Joyce, brusc, a prins via pentru prima oar n braele sale. Ea i inea capul lipit de trup, iar el i sruta cu tandree snii. Cnd a pipito ntre picioare, ea era umed pentru prima oar i cnd a intrat nuntru, ea a gemut, un sunet pe care Abel nu l-a mai auzit niciodat pn atunci i care i-a fcut o plcere nebnuit. Ea l strngea cu putere, nfigndu-i degetele n spatele lui i cerndu-i s nu se opreasc. Gemetele au continuat, uneori puternice, alteori ca un fel de suspin, n final a scos un strigt ascuit i minile care l strnseser cu atta for s-au relaxat. Dup ce respiraia i s-a domolit, ea i-a spus: Biete, ai absolvit i eti premiantul clasei. Abel n-a mai trecut pe la ea. Abel a srbtorit cele dou diplome cumprnd cele mai scumpe bilete, lng ring, la meciul susinut de Gene Tunney i Jack Dempsey, n cadrul campionatului mondial de box, categorie grea, i i-a invitat pe George, Monika i Clara, care a acceptat fr tragere de inim. n seara aceea, dup meci, Clara a considerat c
198

- JEFFREY ARCHER -

era de datoria ei s se culce cu Abel din moment ce cheltuise atia bani cu ea. Dimineaa, ea l ruga s n-o prseasc. Abel, ns, nu a mai invitat-o niciodat. * * *

Dup ce a absolvit Universitatea Columbia, Abel a nceput s fie nemulumit de viaa lui de la hotelul Plaza, dar nu tia cum ar putea s progreseze n continuare. Dei se nvrtea printre cei mai bogai i mai de succes oameni din America, nu avea cum s abordeze direct nici unul din clieni tiind c dac o fcea, s-ar putea s-l coste slujba i, n orice caz, acetia n-ar fi luat n serios aspiraiile unui osptar. Cu mult timp n urm Abel hotrse s ajung osptar ef. ntr-o zi, domnul i doamna Ellsworth Statler au vrut s ia prnzul la Plaza n Salonul Edwardian unde Abel lucra ca ajutor de o sptmn. Cnd i-a vzut i-a spus c se ivise pentru el o ans. A fcut tot ceea ce a crezut c l-ar impresiona pe faimosul proprietar de hoteluri i masa a decurs splendid. Cnd a plecat, Statler i-a mulumit clduros lui Abel i i-a dat zece dolari i cu asta totul s-a terminat. Abel l-a urmrit cu privirea cnd ieea prin ua turnat de la Plaza ntrebndu-se dac i se va mai ivi vreodat o asemenea ocazie. Sammy, osptarul ef, l-a btut pe umr. Ce-ai primit de la domnul Statler? Nimic, a spus Abel. Nu i-a dat nici un baci? l-a ntrebat Sammy pe un ton nencreztor. O, ba da, bineneles, a spus Abel. Zece dolari. I-a nmnat banii lui Sammy. Aa mai zic i eu, a spus Sammy. ncepusem s cred c m tragi pe sfoar, Abel. Zece dolari, asta-i mult chiar i pentru domnul Statler. Pesemne c l-ai impresionat. Nu, nu l-am impresionat. Ce vrei s spui? l-a ntrebat Sammy. N-are importan, a rspuns Abel i s-a ndeprtat. Ateapt o clip, Abel, am un bileel pentru tine. Domnul de la masa aptesprezece, un anume Leroy, dorete s-i vorbeasc.
199

- CAIN I ABEL -

Despre ce, Sammy? De unde s tiu? Probabil c-i plac ochii ti albatri. Abel a aruncat o privire rapid spre masa numrul aptesprezece, la care mncau numai persoane modeste i necunoscute, pentru c era att de prost plasat, lng ua batant de la buctrie. De obicei, Abel evita s serveasc la vreuna din mesele din acel capt al slii. Cine este? l-a ntrebat Abel. Ce vrea? Nu tiu, a rspuns Sammy fr a se deranja s-i ridice privirea. Eu nu sunt la curent cu istoria vieii fiecrui client, aa cum eti tu. Servete-le o mas ca lumea, asigur-te de un baci gras i rmi cu sperana c vor mai reveni. Poate crezi c este o filozofie simpl, dar n mod cert, este destul de bun pentru mine. Cred c la Columbia au uitat s te nvee cea ce este esenial. Acum, mic-i fundul, Abel, i dac iese vreun baci, s vii direct cu banii la mine. Abel a zmbit spre chelia lui Sammy i s-a dus la masa aptesprezece la care erau aezate dou persoane: un brbat cu o jachet n carouri, viu colorat, pe care Abel a considerat-o de prost gust, i o tnr drgu, cu un pr blond, crlionat, care imediat i-a atras atenia lui Abel, fcndu-l s presupun c era prietena din New York a brbatului cu jachet n carouri. Abel i-a arborat zmbetul su spit, punnd pariu, n sinea lui, c omul voia s fac scandal din cauza uilor batante i s ncerce s schimbe masa pentru a o impresiona pe frumoasa blond. Nici unui client nu-i plcea s stea lng buctrie, cu toate mirosurile care emanau de acolo i permanenta defilare a osptarilor prin uile batante, dar nu aveai cum s nu foloseti acea mas cnd hotelul deja era plin i muli newyorkezi obinuiau s ia masa la restaurant, drept pentru care i priveau pe strini aproape ca nite intrui. De ce l trimitea Sammy ntotdeauna pe el s trateze cu clienii crcotai? Abel s-a apropiat de jacheta n carouri cu grij. Ai vrut s-mi vorbii, domnule? Bineneles, s-a auzit o voce cu accent sudic. Numele meu este Davis Leroy i ea este fiica mea, Melanie. Ochii lui Abel l-au prsit pentru o clip pe domnul Leroy i au ntlnit nite ochi verzi, cum nu mai vzuse niciodat. De cinci zile te urmresc, Abel, i-a spus domnul Leroy cu accentul su sudic. Dac ar fi vrut s fie corect cu sine nsui, Abel ar fi trebuit
200

- JEFFREY ARCHER -

s recunoasc faptul c nu-l zrise pe domnul Leroy deloc nainte de ultimele cinci minute Am fost foarte impresionat de ceea ce am vzut, Abel, pentru c ai clas nalt i eu ntotdeauna am cutat aa ceva. Ellsworth Statler a fost un prost c nu te-a angajat pe loc. Abel a nceput s-l cerceteze cu mai mult atenie pe domnul Leroy. Obrajii rumeni i brbia dubl i spuneau lui Abel, fr nici un dubiu, c omul din faa lui nu prea tie ce nseamn Prohibiia i nici farfuriile goale, dar att numele, ct i chipul nu nsemnau nimic pentru el. n mod normal, cnd servea prnzul n Salonul Edwardian, din cele treizeci i nou de mese, Abel cunotea poziia social a tuturor acelor care stteau la treizeci i apte din ele. n ziua aceea domnul Leroy lua prnzul la una din cele dou mese necunoscute lui Abel. Omul din sud a continuat s vorbeasc. Ei bine, eu nu sunt unul din multimilionarii care stau la mesele tale din col atunci cnd vin la Plaza. Abel a fost impresionat. Clientul de rnd nu cunotea ierarhia diverselor mese. Dar n-a putea spune c o duc prost. De fapt, hotelul meu cel mai bun, ntr-o bun zi, s-ar putea s ajung tot att de impuntor ca acesta, Abel. Sunt sigur c aa se va ntmpla, a spus Abel, cntndui n strun. Leroy, Leroy, Leroy. Numele nu-i spunea nimic. S trecem la subiect, fiule. Hotelul meu cel mai bun are nevoie de un director adjunct, care s se ocupe de restaurante. Dac te intereseaz, vino n camera mea dup ce i termini serviciul. I-a dat lui Abel o carte de vizit. Mulumesc, domnule, a spus Abel cercetnd-o: Davis Leroy. Grupul de hoteluri Richmond, Dallas. Dedesubt era trecut un motto: O zi, un hotel n fiecare stat. Numele, totui, nu-i spunea nimic lui Abel. Atept cu nerbdare s te vd, i-a spus prietenos texanul cu jachet n carouri. Mulumesc, domnule, a rspuns Abel. I-a zmbit lui Melanie ai crei ochi verzi erau la fel de reci ca nainte i s-a rentors la Sammy, care era tot cu capul aplecat numrndu-i banii.
201

- CAIN I ABEL -

Sammy, ai auzit de grupul de hoteluri Richmond? Da, bineneles, fratele meu a fost picolo ntr-unul din ele. Sunt, se pare, opt sau nou n tot sudul, conduse de un texan nebun, dar nu-mi amintesc numele tipului. De ce m ntrebi? a spus Sammy ridicndu-i privirile plin de suspiciune. Nu am un motiv special, a rspuns Abel. Tu ntotdeauna ai un motiv. Acum spune-mi ce a vrut cel de la masa aptesprezece? a ntrebat Sammy. S-a plns de zgomotul de la buctrie. N-a putea zice c nu-i dau dreptate. Ce-ar vrea s fac, s-l pun pe verand? Cine se crede c este? John D. Rockefeller? Abel l-a lsat pe Sammy s-i continue numratul banilor i mormitul, iar el i-a curat mesele ct a putut de repede. Apoi sa dus n camera lui i a nceput s se intereseze de grupul Richmond. A dat cteva telefoane i a aflat destul ca s-i satisfac curiozitatea. Grupul s-a dovedit a fi o societate particular, cu unsprezece hoteluri n total, cel mai impozant fiind Richmond Continental, un hotel de lux, cu o sut patruzeci i dou camere, n Chicago. Abel a hotrt c nu avea nimic de pierdut dac fcea o vizit domnului Leroy i lui Melanie. S-a interesat n ce Camer este domnul Leroy 85 una din camerele mai mici, dar bune. ia fcut apariia puin nainte de ora patru i a fost dezamgit s descopere ca Melanie nu era cu tatl ei. Sunt bucuros c ai putut s treci pe aici, Abel. Ia loc. Era pentru prima oar n cei peste patru ani de cnd locuia la Plaza, cnd se afla ntr-o camer n calitate de musafir. Cu ct eti pltit aici? l-a ntrebat domnul Leroy. Pus aa dintr-o dat, ntrebarea l-a luat prin surprindere pe Abel. Iau cam douzeci i cinci de dolari pe sptmn, cu baciuri cu tot. Eu am s-i dau la nceput treizeci i cinci pe sptmn. La care hotel v referii? a ntrebat Abel. Dac m pricep eu bine la oameni, Abel, cred c i-ai terminat slujba cam pe la trei i jumtate i urmtoarele treizeci de minute i-au fost suficiente ca s afli care hotel. Am dreptate? Lui Abel ncepuse s-i plac omul. Richmond Continental, din Chicago? s-a aventurat el. Davis Leroy a rs.
202

- JEFFREY ARCHER -

Am avut dreptate, la fel i tu. Mintea lui Abel lucra rapid. Ci oameni din personalul hotelului sunt peste directorul adjunct? Doar directorul i cu mine. Directorul este ncet, blnd i n prag de pensie, iar cum eu mai am nc alte zece hoteluri de care m ocup nu cred c vei avea prea mult btaie de cap dei trebuie s-i mrturisesc c hotelul din Chicago este preferatul meu, este primul meu hotel din nord i, cum Melanie nva la coal acolo, eu mi petrec mai mult timp dect ar fi normal n Windy City. S nu faci niciodat greeala pe care o fac newyorkezii de a subestima Chicago. Ei consider c Chicago este doar o marc potal pe un plic foarte mare, plicul, bineneles, fiind ei. Abel a zmbit. n momentul de fa hotelul merge cam prost, a continuat domnul Leroy i ultimul director adjunct a plecat pe neateptate, fr nici o explicaie, aa c am nevoie de un om destoinic, care s-i ia locul i s aduc hotelul s funcioneze la ntreaga lui capacitate. Ascult, Abel, te-am urmrit foarte atent n aceste cinci zile i tiu c tu eti exact ceea ce mi trebuie. Crezi c te-ar interesa s vii la Chicago? Patruzeci de dolari i zece la sut din orice cretere de profit i am s iau slujba. Poftim! a spus Davis Leroy uluit. Nici unul din directorii mei nu este pltit n funcie de profit. Ceilali vor face un scandal monstru dac au s afle. Eu n-am de gnd s le spun, aa c rmne la latitudinea dumneavoastr, a spus Abel. Acum tiu c am ales omul potrivit, dei se trguiete mai abitir dect un yankeu cu ase fete. A lovit cu palma n marginea scaunului. Sunt de acord cu condiiile tale, Abel. Avei nevoie de referine, domnule Leroy? Referine! i cunosc pregtirea i viaa de cnd ai plecat din Europa i pn i-ai luat diploma n tiine economice la Universitatea Columbia. Ce crezi c am fcut n aceste ultime cteva zile? N-a pune pe cineva care s aib nevoie de referine n postul numrul doi din cel mai bun hotel al meu. Cnd poi s ncepi? De azi ntr-o lun. Bun. Atunci, atept cu nerbdare s te vd, Abel.
203

- CAIN I ABEL -

Abel s-a ridicat; se simea mai bine stnd n picioare. A dat mna cu domnul Davis Leroy, brbatul de la masa aptesprezece cea care era dat strict celor necunoscui. * * *

Desprirea de New York i de hotelul Plaza, prima sa cas adevrat, dup castelul de lng Slonim, s-a dovedit a fi mult mai cu strngere de inim dect i-ar fi nchipuit Abel. Cnd i-a luat rmas bun de la George, Monika i cei civa prieteni de la Columbia, i-a venit neateptat de greu. Sammy i ceilali osptari au dat o petrecere de adio n cinstea lui. O s mai auzim de tine, Abel Rosnovski, a spus Sammy i toi au fost de acord. * * *

Richmond Continental din Chicago era bine plasat, pe Michigan Avenue, n inima oraului cu cea mai rapid dezvoltare din America. Asta i-a plcut lui Abel care era mult prea familiarizat cu maxima lui Ellsworth Statler i anume c doar trei lucruri conteaz, ntr-adevr, pentru un hotel: poziia, poziia i iar poziia. Curnd Abel a descoperit c poziia era singurul lucru bun pe care-l avea Richmond. Cnd Davis Leroy afirmase c hotelul merge cam prost, atenuase mult starea de lucruri. Desmond Pacey, directorul, nu era ncet i blnd cum i-l descrisese Davis Leroy, ci lene de-a dreptul, iar pe Abel nu l-a agreat din capul locului, aa c i-a dat o cmru n anexa personalului de peste drum ca s-l in departe de hotelul principal. O verificare rapid a registrelor de la Richmond a dat la iveal c rata de ocupare a camerelor coborse la mai puin de patruzeci la sut, iar restaurantul nu era niciodat mai plin de jumtate i nu din cauz c mncarea n-ar fi fost de calitate. Angajaii vorbeau ntre ei n trei sau patru limbi, dintre care nici una nu prea s fie engleza i, n mod cert, nimeni nu l-a ntmpinat cu bucurie pe stupidul polonez sosit de la New York. Nu era greu s-i dai seama de ce ultimul director adjunct plecase ntr-o asemenea grab. Dac Richmond era hotelul preferat al lui Davis Leroy, Abel se temea de
204

- JEFFREY ARCHER -

starea celorlalte zece din grup, cu toate c noul lui patron din Texas prea s aib un sac de bani fr fund. Vestea cea mai bun pe care Abel a aflat-o n primele zile din Chicago a fost c Melanie Leroy era unicul copil al lui Davis.

205

- CAIN I ABEL -

14
William i Matthew i-au nceput studenia la Harvard n toamna anului 1924. n ciuda dezaprobrii din partea bunicilor, William a acceptat bursa Hamilton Memorial i, la un pre de dou sute nouzeci de dolari i-a fcut cadou un Daisy, cel mai recent model de Ford, care a nsemnat i prima sa iubire adevrat din via. A vopsit maina ntr-un galben luminos, ceea ce i-a redus valoarea la jumtate, dar i-a dublat numrul de prietene. Calvin Coolidge a ctigat alegerile cu o majoritate covritoare i s-a rentors la Casa Alb, iar bursa din New York a atins cifra record de dou milioane trei sute treizeci i ase de mii o sut aizeci de aciuni. Amndoi tinerii (acum nu-i mai putem numi copii, a declarat bunica Cabot) ateptaser cu nerbdare nceperea facultii. Dup o var foarte activ, cu tenis i golf, erau gata s se dedice unor eluri mai serioase. nc din prima zi cnd s-au instalat n noua lor camer, William a nceput s lucreze la Costul aurului, ceea ce nsemna o considerabil mbuntire adus unui mic studiu ntreprins la St. Paul, n vreme ce Matthew a plecat n cutarea clubului universitar de canotaj. Matthew a fost ales cpitanul echipei bobocilor, iar William i prsea crile n fiecare dup-amiaz de duminic pentru a-i privi prietenul de pe malul rului Charles. n sinea lui l bucurau succesele lui Matthew, dar niciodat nu scpa prilejul de a-l ironiza. Viaa nu se rezum la opt zdrahoni care s trag de nite buci de lemn prost croite i greu de mnuit, ntr-un ru agitat, n vreme ce un brbat mai mititel ip la ei, a declarat William dispreuitor. Spune asta celor de la Yale, i-a rspuns Matthew. ntre timp, William a demonstrat foarte repede profesorilor si de matematici c, n privina studiului, el era pe aceeai poziie ca Matthew la sport cu o mil naintea celorlali. De asemenea, el a devenit preedintele cercului de dezbateri socio-politice al studenilor din anul nti i a discutat cu fratele bunicului su, preedintele Lowell, convingndu-l asupra demarrii unui plan de asigurri pentru universitate prin care la absolvirea colegiului Harvard fiecare va face o asigurare pe via de o mie de dolari, trecnd ca beneficiar universitatea. William a calculat c va reveni
206

- JEFFREY ARCHER -

de pltit fiecrui student mai puin de un dolar pe sptmn i, dac patruzeci la sut dintre ei vor fi de acord cu acest plan, Universitatea Harvard va avea un venit anual asigurat de trei milioane dolari ncepnd cu anul 1950. Preedintele a fost impresionat i a acordat tot sprijinul su acestei iniiative, iar, un an mai trziu, l-a invitat pe William s fac parte din comitetul pentru strngerea fondurilor pentru universitate. William a acceptat cu mndrie fr a-i da seama c numirea era pe via. Preedintele Lowell a informat-o pe bunica Kane c izbutise s se asigure de unul din cele mai bune creiere financiare pe gratis. Bunica Kane i rspunsese vrului ei morocnoas c totul are un scop, nimic nu este gratuit i asta avea s-o afle n curnd i William. * * *

Aproape imediat ce a nceput anul al doilea a venit timpul ca s-i aleag (sau s fie ales n) unul din cluburile frecventate de studenii de familie bogat de la Harvard. William s-a nscris la clubul Porcellian, unul dintre cele mai vechi, mai bogate, mai exclusive i mai puin ostentative dintre ele. Clubul se afla ntr-o cldire de pe Massachusetts Avenue, deasupra unui expres ieftin cu care fcea o not total discordant. Aici William obinuia s se instaleze ntr-un fotoliu confortabil, s discute despre repercusiunile procesului Loeb-Leopold sau, pur i simplu, s priveasc lene strada n timp ce asculta radioul. n vacana de Crciun a fost convins de Matthew s mearg la schi n Vermont, unde i-a petrecut o sptmn urcnd gfind dealul i clcnd pe urmele fcute n zpad de prietenul su. Spune-mi, Matthew, ce rost are s urci timp de o or un deal ca apoi s-l cobori numai n cteva secunde i cu o vitez ce-i pune n pericol i picioarele i viaa? Matthew mormia. n mod cert mi d mai mult vigoare dect orice teorie tras la apirograf, William. De ce nu recunoti c nu eti bun nici la urcat, nici la cobort? n timpul acestui an de studii, amndoi au muncit intens ca s aib o pregtire ct mai corespunztoare, cu toate c fiecare
207

- CAIN I ABEL -

acorda o alt interpretare acestei pregtiri ct mai corespunztoare. n primele dou luni ale vacanei de var au lucrat la banca lui Charles Lester din New York, tatl lui Matthew, renunnd demult la ncercarea de a-l ine pe William ct mai departe de banc. Cnd au sosit zilele caniculare ale lui august iau petrecut mai tot timpul bntuind cu Daisy inuturile din New England, plimbndu-se cu barca pe rul Charles, cu fete pe care le schimbau ct se poate de des i lund parte la toate petrecerile la care erau invitai. Curnd au ajuns printre figurile ndeobte cunoscute ale universitii, unul fiind poreclit Savantul i cellalt Transpiratul. Pentru lumea bun din Boston era de la sine neles c fata care se va cstori cu William Kane sau cu Matthew Lester nu va avea nici o team pentru viitorul ei, dar, pe ct de rapid i pline de sperane apreau mamele cu fiicele lor cu chipuri proaspete, pe att de prompt i neceremonios le expediau bunicile Kane i Cabot. * * *

Pe 18 aprilie 1927, William i-a srbtorit mplinirea a douzeci i unu de ani participnd la ultima ntlnire a tutorilor care i-au administrat averea. Alan Lloyd i Tony Simmons pregtiser toate documentele pentru a fi semnate. Ei bine, William drag, a spus Milly Preston ca i cum o mare responsabilitate i-ar fi fost ridicat de pe umeri, sunt sigur c ai s poi s ndeplineti orice ndatorire aa cum am fcut i noi. Sper c da, doamna Preston, dar, dac vreodat voi avea nevoie s pierd peste noapte o jumtate de milion, voi ti la cine s m adresez. Milly Preston s-a fcut roie ca purpura, dar n-a ncercat s-i dea nici o replic. Averea care fusese administrat prin procur se ridica acum la peste douzeci i opt de milioane de dolari, iar William avea planuri foarte clare pentru aceti bani, dar el mai hotrse ca, nainte de a prsi Harvard-ul, s ctige pe cont propriu un milion de dolari. Nu era o sum mare n comparaie cu averea motenit, dar acesta din urm reprezenta mult mai puin pentru el dect balana conturilor sale cu banca Lester.
208

- JEFFREY ARCHER -

n cursul verii, bunicile, de teama unui nou asalt din partea fetelor, i-au trimis pe William i Matthew ntr-un tur al Europei, ceea ce s-a dovedit un mare succes pentru amndoi. Matthew, depind orice bariere lingvistice, gsea cte o fat frumoas n fiecare capital european iubirea, l asigura el pe William, este un bun de consum internaional. William i-a aranjat ntlniri cu mai toi directorii celor mai mari bnci europene banii, l asigura el pe Matthew, sunt i ei un bun de consum internaional. De la Londra la Berlin i Roma cei doi tineri au lsat n urma lor un lung ir de inimi zdrobite i tot pe atia bancheri plcut impresionai. Cnd s-au ntors la Harvard, n septembrie, amndoi erau gata s mnnce crile n acest ultim an. * * *

n iarna aspr a anului 1927 bunica Kane a murit, la vrsta de optzeci i cinci de ani, iar William a plns pentru prima oar de la moartea mamei sale. Ei, haide, e timpul s-i revii, i-a spus Matthew lui William dup ce a fost alturi de el i durerea lui mai multe zile. Ea a avut o via bun i a ateptat ceva pn s afle dac Dumnezeu este din neamul Cabot sau Lowell. Lui William i era dor de cuvintele ei usturtoare pe care le apreciase att de puin pe cnd tria. I-a organizat funeraliile nct i ea ar fi fost mndr dac ar fi asistat la ele. Singura critic pe care ar fi adus-o felului n care William i-a orchestrat plecarea ar fi fost modul de transport: Marea doamn a fost adus la cimitir de o main neagr, Packard, una din scornelile astea de mod nou cum le numea ea, pe care nu le accepta dect peste cadavrul ei, dar s-a ntmplat s fie exact invers. Moartea ei l-a determinat pe William s munceasc cu ambiie i mai mare n timpul acelui ultim an la Harvard. A fcut tot posibilul s ctige premiul la matematic n memoria ei. Bunica Cabot a murit ase luni mai trziu, probabil pentru c nu mai avea cu cine s vorbeasc, i-a zis n sinea lui William. n februarie 1928, William a fost vizitat de conductorul cercului de dezbateri socio-politice. Problema care avea s fie pus n discuie n luna urmtoare era Socialism sau capitalism pentru viitorul Americii i, firete, William a fost rugat s reprezinte
209

- CAIN I ABEL -

capitalismul. Dar dac eu nu acceptam s vorbesc dect n numele celor oropsii? a ntrebat William, spre surpriza interlocutorului su, simindu-se uor iritat de faptul c se considerase aprioric c, motenind un nume de vaz i o banc prosper, punctele lui de vedere nu puteau fi dect ale acestor categorii sociale. Ei bine, William, trebuie s-i mrturisesc c ne-am imaginat c preferinele tale vor fi pentru -... Bine, primesc invitaia, dar presupun c am libertatea s-mi aleg partenerul. Firete. Bun, atunci l aleg pe Matthew Lester. Pot s tiu care va fi echipa advers? Nu vei afla dect cu o zi nainte cnd se vor pune afiele n curtea universitii. n cursul lunii urmtoare, Matthew i William la micul dejun nu se mai ocupau de ziarele de stnga i de dreapta, iar seara, nainte de culcare, nu mai discutau despre sensul vieii, ci puneau la punct o adevrat strategie pentru ceea ce campusul ncepuse s-o numeasc Marea Dezbatere. William a hotrt c Matthew trebuia s preia conducerea. Pe msur ce se apropia ziua fatal, a devenit tot mai evident c vor fi prezeni mai toi studenii interesai de politic, o seam de profesori, ba chiar i cteva somiti de la Boston i Cambridge. n dimineaa zilei precedente dezbaterii, William i Matthew s-au dus n curtea universitii s vad cine va fi echipa advers. Leland Crosby i Thaddeus Cohen. i spune vreunul din aceste nume ceva, William? Crosby, cred c este din familia Crosby din Philadelphia. Bineneles c el este. Maniacul rou din Rittenhouse Square, cum l-a descris atta de exact propria lui mtu. Este cel mai convingtor revoluionar din campus. Are bani grmad ii cheltuie pe toi pentru cauze populare radicale. Parc l i aud cum i va ncepe discursul: Cunosc direct de la surs capacitatea i lipsa de contiin social a clasei bogate americane, l-a imitat William pe Crosby pe un ton strident. Dac nu l-ar fi auzit toi din auditoriu deja de cincizeci de ori pn acum spunnd acest lucru, cred c ar fi putut fi un adversar redutabil. i Thaddeus Cohen? N-am auzit niciodat de el.
210

- JEFFREY ARCHER -

n seara urmtoare, refuznd s recunoasc tracul, i-au croit drum prin zpad i viscol, cu pulpanele paltoanelor fluturnd ctre Boylston Hall. Cu puin nainte de a ajunge au trecut prin faa culoarelor strlucitoare de la biblioteca recent construit de Widener, n memoria fiului su mort, ca i tatl lui William, n naufragiul Titanicului. Cu o vreme ca asta, dac vom fi nfrni, cel puin nu vor fi muli care s asiste, a spus Matthew, agndu-se de o raz de speran. Dar cum au dat colul bibliotecii au vzut iruri de oameni urcnd tropind scrile i cu hainele umflate de vnt ctre holul care deja forfotea de lume. Cnd au intrat n sal, au fost condui spre scaunele de pe podium. William sttea nemicat, dar ochii i se opreau asupra figurilor cunoscute din audien; preedintele Lowell sttea discret la mijlocul rndului; btrnul Newbury, profesorul de botanic de la St. John; o pereche pedant pe care o cunoscuse la petrecerile de la Red House; n dreapta, un grup de tineri, brbai i femei, cu nfiarea boem, unii nepurtnd nici mcar cravat, au nceput s bat din palme cnd reprezentanii lor Crosby i Cohen au urcat pe scen. Dintre cei doi, Crosby i srea n ochi, nalt i slab, aproape ca o caricatur, mbrcat aiurea sau ntr-o dezordine studiat ntr-un costum de tweed ponosit, dar cu o cma apretat coal de hrtie i o pip care se tot blngnea ncoace i ncolo i care prea a nu avea nici o legtur cu acel trup, exceptnd buza de jos. Thaddeus Cohen era mai scund, purta ochelari fr rame i costum de stof, de culoare nchis i cu o croial aproape prea perfect. Cei patru vorbitori i-au dat mna n timp ce se fceau ultimele pregtiri. Clopotele de la biserica Memorial, care se afla la nici o sut de pai deprtare, au sunat vag cnd au btut de apte ori. Domnul Leland Crosby, junior, a spus conductorul cercului. Discursul lui Crosby i-a oferit lui William motive de autofelicitare. El anticipase totul: tonul strident al lui Crosby, sublinierile ngroate, aproape isterice pe care le va face. A reluat incantaiile radicalismului american Haymarket, Money Trust, Standard Oil, chiar i Cross of Gold. Dup prerea lui William, vorbitorul nu fcuse altceva dect s-i etaleze propriul eu, dei a
211

- CAIN I ABEL -

cules ateptatele aplauze de la susintorii din grupul din dreapta. Cnd Crosby s-a aezat, era clar c nu ctigase ali suporteri, ba chiar prea c ar fi pierdut i civa dintre cei vechi. Matthew a vorbit bine i la obiect, calmnd auditoriul, fiind o ntrupare a toleranei liberale. William a strns cu cldur mna prietenului su cnd s-a ntors lng el n aplauzele puternice ale slii. Dup aplauze, cred c am ctigat, a optit el. Dar Thaddeus Cohen a surprins pe toat lumea. Avea un mod plcut, sfios, de a prezenta lucrurile, ceea ce atrgea simpatia publicului. Referirile, citatele sale erau atotcuprinztoare, sarcastice i relevante. Fr a crea auditoriului sentimentul c i se insufla n mod deliberat o anume stare de spirit, el lsa s transpar o moral a onestitii care fcea ca orice altceva s par un eec pentru o minte raional. El recunotea excesele clasei sale i imperfeciunile conductorilor ei, dar lsa impresia c, n ciuda acestor pericole, o alt alternativ la socialism nu exist, dac ar fi s se ajung vreodat la o lume mai bun. William era derutat. Un atac raional, care s taie n carne vie asupra platformei politice a adversarilor si n-ar fi dus la nici un rezultat n faa prezentrii convingtoare i pacifiste a lui Cohen. Totui, ca s-l contracareze erijndu-se n exponent al speranei i credinei n spiritul uman era imposibil. Aa c William s-a concentrat mai nti asupra combaterii acuzaiilor lui Crosby i apoi a contraatacat argumentele lui Cohen cu o declaraie a propriilor sale convingeri n posibilitile sistemului american de a ajunge la cele mai bune rezultate prin competiie intelectual i economic. A simit c a fcut un joc defensiv bun, dar nu mai mult i s-a aezat pe scaun cu convingerea c fusese nfrnt de Cohen. Lui Crosby i revenea sarcina de a combate netemeinicia argumentelor echipei adverse. El a nceput furibund de parc acum ar fi trebuit s se bat att cu Cohen ct i cu William i Matthew, ntrebnd auditoriul dac putea identifica dumanul poporului printre ei nii n acea noapte. i-a plimbat ndelung privirile peste sal, timp n care toi se foiau ntr-o tcere jenant, iar suporterii lui i cercetau ireturile de la nclri. Apoi s-a aplecat n fa i a nceput s urle: El se afl chiar n mijlocul nostru. Acum cteva secunde v-a vorbit. Numele lui este William Lowell Kane. A fcut un gest cu
212

- JEFFREY ARCHER -

mna n direcia lui fr s-l priveasc i a tunat: Banca lui posed mine n care muncitorii mor spre a asigura proprietarilor dividende de un milion n fiecare an. Banca lui sprijin dictaturile corupte i sngeroase din America Latin. Prin banca lui Congresul american este mituit ca s-i ruineze pe micii fermieri. Banca lui... Tirada a continuat alte cteva minute. William a stat ntr-o tcere mormntal, notnd din cnd n cnd cte un comentariu n bloc notesul galben ce fusese dat fiecrui participant la dezbateri. Civa din sal au nceput s strige Nu. Suporterii lui Crosby au ripostat i ei din spirit de loialitate. Oficialii preau a fi cuprini de nervozitate. Timpul acordat lui Crosby se apropia de sfrit. i-a ridicat pumnul i a spus: Domnilor, prerea mea este c rspunsul la situaia grea din America l avem la nici dou sute de iarzi de aceast sal. Acolo se afl biblioteca Widener, cea mai mare bibliotec particular din lume. Aici vin oameni de tiin sraci i imigrani, laolalt cu americanii cei mai bine educai ca s mbogeasc cunotinele i prosperitatea lumii. Din ce cauz exist aceast instituie? Pentru c un biat de bani gata a avut ghinionul s se mbarce la aisprezece ani pe un vas de plceri numit Titanic. V asigur, doamnelor i domnilor, c, pn ce poporul american nu va da fiecrui membru al clasei conductoare un tichet pentru propria sa cabin pe vasul Titanic al capitalismului, toat bogia acumulat a acestui vast continent nu va fi eliberat i pus n serviciul libertii, egalitii i progresului. Matthew, n timp ce asculta discursul lui Crosby, trecea printr-o gam divers de sentimente: de la bucurie, pentru c aceast gaf va aduce victoria de parte lor, la jen fa de comportarea adversarului i, n final, la ur, cnd a fost amintit Titanicul. Nu avea nici o idee cum va rspunde William la aceast provocare. Cnd spiritele s-au mai calmat, conductorul cercului s-a dus la tribun i a anunat: Domnul William Lowell Kane. William s-a ridicat, a fcut civa pai pe podium, i a privit sala cteva secunde. Cum era de ateptat, din multe piepturi a ieit un ssst ce a umplut ncperea. Dup prerea mea, opiniile exprimate de domnul Crosby nu merit nici un rspuns.
213

- CAIN I ABEL -

S-a ntors la scaunul su. A urmat un moment de linite i apoi un ropot de aplauze. Conductorul cercului a revenit pe podium, dar prea c nu prea tie ce s fac. S-a auzit o voce salvatoare din spatele lui: Dac-mi este permis, domnule preedinte, a dori s-l ntreb pe domnul Kane dac pot folosi timpul su. William a ncuviinat printr-o nclinare a capului. Cohen s-a dus la tribun i a clipit dezarmant spre auditoriu. Este adevrat, a nceput el, c de foarte mult vreme cel mai mare obstacol n calea succesului socialismului democratic n Statele Unite l-a constituit extremismul unora din partizanii lui. Nimic n-ar fi putut exemplifica mai bine aceast situaie nefericit dect discursul colegului meu din aceast sear. nclinaia de a distruge micarea progresist prin apelarea la exterminarea fizic a acelora care i se opun ar fi de neles la un imigrant nsprit de lupt, la un veteran al btliilor din strintate care sunt mult mai dure dect ale noastre. n America este lamentabil i de neiertat. n ceea ce m privete, sincer mi cer scuze fa de domnul Kane. De data aceasta aplauzele au fost instantanee. ntreg auditoriul s-a sculat n picioare i a btut continuu din palme. William s-a ndreptat spre Thaddeus Cohen i i-a strns mna. N-a fost o surpriz pentru nici unul din ei c William i Matthew au ctigat cu o diferen de o sut cincizeci de voturi. Seara s-a terminat i publicul a umplut aleile tcute i acoperite de zpad, mergnd chiar pe mijlocul strzii i discutnd nsufleit, n gura mare. William a insistat ca Thaddeus Cohen s vin mpreun cu ei i Matthew s bea ceva. Au traversat Massachusetts Avenue abia putnd s vad pe unde merg din cauza zpezii viscolite i sau oprit n faa unei ui masive, de culoare nchis, aproape vizavi de Boylston Hall. William a deschis-o cu cheia lui i au intrat toi trei n vestibul. nainte ca ua s se nchid n urma lui, Thaddeus Cohen a spus: M tem c eu nu voi fi bine primit aici. William a prut surprins timp de o secund. Aiurea. Eti cu mine. Matthew i-a aruncat prietenului su o privire spre a-l avertiza, dar a vzut c William nu putea fi influenat n hotrrea
214

- JEFFREY ARCHER -

lui. Au urcat scrile i au intrat ntr-o camer mare, mobilat confortabil, dar nu luxos i n care deja se aflau vreo zece tineri, unii aezai n fotolii, alii stnd n picioare, cte doi sau trei. Imediat ce William a aprut n pragul uii au nceput felicitrile. Ai fost minunat, William. Acesta este exact modul n care trebuie tratai oamenii de soiul sta. Intr n triumf, asasin de bolevici! Thaddeus Cohen rmsese n urm fiind nc mascat de cadrul uii, dar William nu uitase de el. Domnilor, dai-mi voie s v prezint pe redutabilul meu adversar, domnul Thaddeus Cohen. Cohen a naintat civa pai ovind. Brusc felicitrile au ncetat. Unele capete s-au ntors prnd a privi ulmii din curte ale cror ramuri se lsau mult n jos sub greutatea zpezii. n cele din urm, s-a auzit parchetul scrind, cnd un tnr a prsit camera prin cealalt u. Apoi a mai plecat un altul. Fr grab, ntregul grup s-a evaporat. Ultimul i-a aruncat lui William o privire lung, dup care s-a rsucit pe clcie i a disprut. Matthew se uita la cei doi descumpnit. Thaddeus Cohen se fcuse la chip ca ofranul i sttea cu capul plecat. Buzele lui William erau strnse cu aceeai furie stpnit care apruse pe faa lui cnd Crosby amintise de Titanic. Matthew a atins braul prietenului su. Mai bine s mergem. Cei trei au plecat naintnd cu greu prin zpad spre camera lui William, unde au btut n tcere un brandy oarecare. Cnd William s-a trezit dimineaa, sub u era un plic. nuntru erau cteva rnduri de la preedintele clubului Porcellian care-l informa c spera s nu se mai repete niciodat seara trecut, ar fi bine ca incidentul s fie uitat. La prnz, preedintele a primit dou scrisori de retragere din club. * * *

Dup luni de studiu intens, William i Matthew erau


215

- CAIN I ABEL -

aproape gata dei nimeni nu crede niciodat c este aproape gata pentru examenul final. Timp de ase zile au rspuns la ntrebri i au umplut pagini i pagini de bloc-notes-uri i apoi au ateptat, nu n zadar, pentru c amndoi au absolvit, aa cum era de la sine neles, Harvard-ul n iunie 1928. O sptmn mai trziu s-a anunat c William era ctigtorul premiului de matematic. El ar fi vrut ca tatl su s triasc i s fie prezent la ceremonie. Matthew a primit un onest C13 ceea ce a fost o uurare pentru el i nici o surpriz pentru ceilali. Nici unul dintre ei nu era interesat n continuarea studiilor, amndoi hotrnd s intre n lumea afacerilor ct de curnd posibil. Cu opt zile nainte ca William s prseasc Harvard-ul contul lui din banca din New York depea un milion de dolari. Atunci el a discutat cu Matthew foarte n amnunt planul su pe termen lung de a avea control asupra bncii Lester prin fuziunea ei cu Kane i Cabot. Matthew a fost foarte ncntat de idee i a mrturisit: Acesta este singurul mod prin care eu pot s aduc vreodat unele mbuntiri la ceea ce btrnul mi va lsa, fr doar i poate, la moartea sa. n ziua absolvirii, Alan Lloyd, care acum avea aizeci de ani, a venit la Harvard. Dup ceremonia de absolvire, William i-a invitat oaspetele la ceai. Alan l-a privit pe tnrul brbat cu mult afeciune. Ce ai de gnd s faci acum c ai terminat Harvard-ul? Vreau s intru la banca lui Charles Lester din New York i s capt ceva experien nainte de a veni la Kane i Cabot peste civa ani. Dar tu, de la doisprezece ani, ai trit n banca lui Lester, William. De ce nu vii direct la noi? Te-am numi imediat director. William n-a zis nimic. Oferta lui Alan Lloyd a fost o total surpriz. Ct era William de ambiios, nu i-ar fi trecut niciodat prin minte, chiar i pentru o clip, c ar putea fi chemat ca director de banc nainte de a mplini douzeci i cinci de ani, vrst la care i tatlui su i se fcuse aceast onoare. Alan Lloyd atepta rspunsul, dar n-a venit.

13 Calificativ de categoria a treia. 216

- JEFFREY ARCHER -

Ei bine, William, trebuie s-i mrturisesc c nu este ctui de puin n firea ta s rmi fr replic la ceva. Dar nu mi-am imaginat niciodat c ai s m invii s fac parte din consiliul de conducere nainte de a mplini douzeci i cinci de ani, cnd tatl meu... Este adevrat, tatl tu a fost ales la douzeci i cinci. Totui, acesta nu este un motiv ca tu s nu intri n consiliul de administraie, dac ceilali directori suport ideea i, din cte tiu, o accept. n orice caz, am motive personale pentru care a dori s te vd director ct mai curnd posibil. Peste cinci ani, cnd am s m retrag de la banc, trebuie s fim siguri c vom alege exact preedintele de care avem nevoie. Tu vei fi ntr-o poziie mai puternic spre a influena aceast decizie, dac n timpul urmtorilor cinci ani vei lucra la Kane i Cabot i nu ca nalt funcionar la banca lui Lester. Ei bine, biatule, accepi s vii n consiliul de administraie? A fost pentru a doua oar n acea zi c William i-a dorit ca tatl su s fie nc n via. A fi ncntat s primesc, domnule, a spus el. Alan i-a nlat privirile spre William. De la partida de golf pe care am fcut-o mpreun, este pentru prima oar c-mi spui domnule. Va trebui s fiu cu ochii pe tine. William a zmbit. Bun, a spus Alan Lloyd. Deci ne-am neles. Vei fi director la investiii i vei lucra direct sub ndrumarea lui Tony Simmons. Pot s-mi numesc adjunctul? l-a ntrebat William. Alan Lloyd l-a privit cu subneles. Matthew Lester, fr nici o ndoial. Da. Nu. Nu vreau ca el s fie iscoada din banca noastr aa cum tu ai fi fost ntr-a lor. Thomas Cohen ar fi trebuit s te nvee asta. William nu a spus nimic, dar niciodat nu l-a mai subestimat pe Alan. Charles Lester a rs cnd William i-a reprodus conversaia cuvnt cu cuvnt. mi pare ru s aud c n-ai s vii la noi, chiar i ca spion, i-a spus el bine dispus, dar n-am nici o ndoial c n-o s ajungi
217

- CAIN I ABEL -

aici ntr-o bun zi fie ntr-o calitate sau alta.

218

- JEFFREY ARCHER -

Partea a III-a 15
Cnd William i-a nceput slujba de director adjunct la Kane i Cabot n septembrie 1928 a simit pentru prima oar n via c face ceva care merit ntr-adevr. i-a nceput cariera ntrun birou mic, panelat cu stejar, lng biroul lui Tony Simmons, directorul financiar al bncii. Chiar din sptmna n care a sosit, William a tiut, fr s se fi rostit vreun cuvnt, c Tony Simmons spera s-i urmeze lui Alan Lloyd ca preedinte al bncii. Responsabilitatea asupra ntregului program de investiii al bncii i revenea lui Simmons. El i-a repartizat lui William imediat o parte din sarcinile sale; n special investiii n afaceri de mici proporii, n terenuri i n orice alte activiti de intermediere n care era implicat banca. Printre alte ndatoriri ale lui William era i aceea de a face un raport lunar asupra investiiilor pe care dorea s le recomande la ntrunirea n plen a consiliului de administraie. Cei paisprezece membri ai consiliului se ntlneau o dat pe lun ntr-o camer mai mare, panelat tot cu stejar, strjuit la ambele capete de portretele tatlui i bunicului lui William. William nu-i cunoscuse bunicul, dar ntotdeauna s-a gndit c trebuie s fi fost un brbat stranic din moment ce s-a cstorit cu bunica Kane. Rmnea suficient spaiu pe perei i pentru portretul su. n timpul primelor sale luni la banc, William s-a comportat cu mare grij i n curnd ceilali membri din consiliul de administraie au ajuns s-i respecte judecile i s-i urmeze recomandrile, cu foarte puine excepii. Dup cum s-a dovedit ulterior, sfaturile pe care le-au respins au fost dintre cele mai bune pe care le-a dat William. Prima oar s-a ntmplat cnd un anume domn Mayer a cerut un mprumut de la banc spre a face o investiie n filmul vorbit, dar consiliul a refuzat, considernd c ideea nu prezint importan i este lipsit de viitor. Alt dat un anume domn Paley a venit la William cu un plan ambiios pentru United, reeaua local de radio. Alan Lloyd, care avea tot atta respect pentru telegraf ct i pentru telepatie, a fost de prere c proiectul nu prezint nici un interes pentru ei. Consiliul a sprijinit punctul de vedere al lui Alan i, mai trziu, Louis B. Mayer a ajuns
219

- CAIN I ABEL -

preedintele M.G.M.14 -ului, iar William Paley al societii C.B.S.15. William avea ncredere n judecile sale i i-a finanat pe amndoi cu bani din propriul su capital, dar, la fel cum proceda tatl su, nu le-a dezvluit niciodat sprijinul su. * * *

Unul din cele mai neplcute aspecte ale muncii de zi cu zi a lui William l constituia acela c trebuia s se ocupe de lichidrile i falimentul clienilor care mprumutaser sume mari de bani de la banc i pe care nu mai puteau s le achite. Prin firea sa, William nu era o persoan blnd, cum, de altfel, Henry Osborne constatase pe propria piele, dar faptul c trebuia s insiste pe lng unii clieni vechi i respectabili s-i lichideze stocurile i si vnd chiar i casele i provoca multe nopi nedormite. n curnd William i-a dat seama c aceti clieni se mpart n dou categorii distincte: acei care privesc falimentul ca pe o treab obinuit i acei pe care singur cuvntul i traumatizeaz i care se vor strdui tot restul vieii s restituie fiecare bnu pe care l-au mprumutat. William gsea c este firesc s fie dur cu prima categorie, dar aproape ntotdeauna era mult mai nelegtor cu a doua spre nemulumirea lui Tony Simmons. ntr-un astfel de caz, William a nclcat regulile tradiionale ale bncii i s-a implicat personal n problemele clientului. Acesta se numea Katherine Brookes i era soia lui Max Brookes, care mprumutase peste un milion de dolari de la Kane i Cabot spre a investi n terenuri n Florida, n anul de mare prosperitate 1925, o investiie pe care William n-ar fi aprobat-o, dac pe atunci ar fi lucrat la banc. Totui, Max Brookes fusese un fel de erou n Massachusetts numrndu-se printre primii i curajoii piloi de dirijabile i avioane, fiind i un prieten foarte apropiat al lui Charles Lindbergh16. Moartea tragic a lui Brookes, cnd micul avion pe care l pilota s-a izbit de un copac la o sut de iarzi de la decolare i la o nlime de zece picioare de la sol, a fost prezentat

14 Metro Goldwyn-Mayer. 15 Columbia Broadcasting System. 16 Aviator american (1902-1974) care a fcut primul zbor nonstop peste Atlantic de la New York la Paris (1927). 220

- JEFFREY ARCHER -

n toat presa, de-a lungul i de-a latul Americii, ca o pierdere naional. William, acionnd n numele bncii, a preluat imediat bunurile familiei Brookes care deja erau insolvabile i a ncercat s reduc daunele bncii vnznd tot pmntul din Florida cu excepia a doi acri pe care se afla casa. Pierderea bncii se ridica, totui, la peste trei sute de mii de dolari. Unii dintre directori au criticat ntr-o oarecare msur decizia brusc a lui William de a vinde pmntul, decizie cu care Tony Simmons nu a fost de acord. Cteva luni mai trziu s-a dovedit c, dac pstrau pmntul, banca ar fi pierdut aproape toat investiia iniial de un milion. Aceast demonstraie de clarviziune n-a fcut ca Tony Simmons s-l ndrgeasc mai mult, dar ceilali din consiliu i-au dat seama de perspicacitatea cu totul ieit din comun a lui William. Dup ce a lichidat tot ceea ce banca deinea n numele lui Max Brookes, William i-a ndreptat atenia spre doamna Brookes care, conform documentelor, era garantul achitrii datoriilor fostului ei so. Dei William ntotdeauna ncerca s asigure asemenea garanii pentru orice mprumut acordat de banc, asumarea unei asemenea obligaii el n-o recomanda niciodat prietenilor, orict de ncreztori ar fi fost ei n privina reuitei afacerii n care se lansau, pentru c eecul ntotdeauna aducea mari necazuri garantului. William i-a scris o scrisoare oficial doamnei Brookes sugerndu-i o ntlnire pentru elucidarea lucrurilor. El citise cu atenie dosarul familiei Brookes i tia c ea avea doar douzeci i doi de ani, era fiica lui Andrew Higginson, capul unei vechi i distinse familii din Boston i c avea o avere substanial a ei proprie. El nu i-a cerut n scrisoare s achite din banii personali datoriile ctre banc, dar tia c aceasta este linia care trebuie adoptat, prere care, mcar pentru o singur dat, coincidea cu a lui Tony Simmons, aa c s-a pregtit sufletete pentru o ntlnire dezagreabil. Dar ceea ce nu luase absolut deloc n consideraie William, era nsi Katherine Brookes. Mai trziu, n via, el i va aminti ntotdeauna, cu lux de amnunte, cum se derulaser evenimentele n acea diminea. Avusese un schimb de cuvinte mai dure cu Tony Simmons n privina unor investiii de proporii n aram i cositor, pe care dorea s le recomande consiliului de administraie. Cererea industrial pentru cele dou metale cretea vertiginos, iar
221

- CAIN I ABEL -

William era sigur c va urma o perioad cnd nu se vor mai gsi cu uurin. Tony Simmons n-a fost de acord cu el, insistnd c trebuie s investeasc mai muli bani lichizi la burs. Problema nc l frmnta pe William cnd secretara lui a introdus-o n birou pe doamna Brookes. Cu un zmbet abia schiat ea i-a ndeprtat din minte i arama, i cositorul, i orice alte crize de pe lume. nainte ca ea s apuce s ia loc, el deja trecuse de cealalt parte a biroului i a ajutat-o s se instaleze ntr-un scaun, pur i simplu, spre a se asigura c n-o s dispar ca o fata morgana pe msur ce te apropii de ea. Niciodat nu ntlnise William o femeie care s fie pe jumtate att de drgu, n comparaie cu Katherine Brookes. Pru-i lung, blond i ondulat i cdea n valuri bogate pe umeri, i mici crlioni i ieeau ncnttor de sub plrie, pe la tmple. Faptul c era n doliu nu-i micora cu nimic frumuseea. Trupul subire i armonia liniilor evideniau c este genul de femeie care va arta bine indiferent de vrst. Ochii-i cprui erau enormi i se citea n ei, fr nici un dubiu, nelinitea de care era cuprins n privina celor ce avea s i le comunice William. William a fcut sforri ca s-i gseasc tonul cu care aborda orice afacere. Doamna Brookes, permitei-mi s v spun c am aflat cu durere despre moartea soului dumneavoastr i c regret c a trebuit s v cer s venii azi aici. Dou minciuni ntr-o singur propoziie care ar fi fost adevrat cu cinci minute mai nainte! A ateptat s-o aud vorbind. Mulumesc, domnule Kane. Vocea i era blnd, catifelat, fr note stridente. Cunosc obligaiile pe care le am fa de banca dumneavoastr i v asigur c voi face tot ce mi st n putere ca s le achit. William nu a spus nimic spernd c ea avea s continue. Dar ea n-a fcut-o, aa c i-a relatat el ce msuri a dispus n privina averii lui Max Brookes. Ea a ascultat cu ochii plecai. Doamna Brookes, dumneavoastr avei calitatea de garant pentru mprumutul fcut de soul dumneavoastr i aceasta ne determin s ne interesm de averea dumneavoastr personal. S-a uitat n dosar. Avei aproximativ opt sute de mii de dolari n investiii cred c sunt bani de la familia dumneavoastr i aptesprezece mii patru sute cincizeci i ase de dolari n contul dumneavoastr personal.
222

- JEFFREY ARCHER -

Ea i-a nlat privirile. Modul n care cunoatei situaia mea financiar este remarcabil, domnule Kane. Ar trebui, totui, s adugai, Buckhurst Park, casa noastr din Florida, care este pe numele lui Max i ceva bijuterii veritabile, ale mele personal. Presupun c toate laolalt ajung la cei trei sute de mii de dolari pe care i cerei i am fcut unele aranjamente ca s obin ntreaga sum ct de curnd posibil. Nu se simea dect un uor tremur n voce; William a privito cu admiraie. Doamna Brookes, banca nu are nici o intenie de a v lua ultimele posesiuni pe care le avei. Cu ncuviinarea dumneavoastr, am dori s vindem capitalul i aciunile pe care le deinei. Tot ceea ce ai menionat, inclusiv casa, considerm c trebuie s rmn n posesia dumneavoastr. Ea a ovit. Apreciez generozitatea dumneavoastr, domnule Kane. Totui, nu vreau s rmn cu nimic datoare fa de banca dumneavoastr sau s las numele soului meu ptat. S-a simit din nou uorul tremur din voce, dar a fost rapid nlturat. n orice caz, am hotrt s vnd casa din Florida i s m ntorc la prinii mei ct de curnd posibil. Inima lui William a btut mai tare cnd a auzit c se va rentoarce n Boston. n acest caz am putea eventual s facem unele aranjamente n legtur cu procedura de vnzare, a spus el. Putem s le stabilim acum, a spus ea plat. Dumneavoastr trebuie s v revin ntreaga sum. William a pledat pentru o alt ntlnire. S nu lum o hotrre prea pripit. Cred c ar fi nelept s-mi consult colegii i s discut cu dumneavoastr dup aceea. Ea a ridicat uor din umeri. Cum dorii. Realmente nu-mi pas ctui de puin de bani i nu a vrea s v creez vreun inconvenient. William a clipit. Doamna Brookes, trebuie s v mrturisesc c sunt impresionat de generozitatea dumneavoastr. Cel puin acordaimi plcerea de a fi invitata mea la mas. Ea a zmbit pentru prima oar artndu-i o gropi nebnuit pn atunci n obrazul drept. William a privit-o uimit i
223

- CAIN I ABEL -

ncntat, dup care au plecat la Ritz i a fcut tot ce a fost posibil s prelungeasc prnzul ct mai mult. Cnd s-a ntors la birou trecuse bine de ora trei. Un prnz cam lung, William, a comentat Tony Simmons. Da, problemele familiei Brookes s-au dovedit mai nclcite dect m-am ateptat. Mie mi s-au prut destul de simple cnd mi-am aruncat ochii peste hrtii, a spus Simmons. Ea nu s-a plns de oferta noastr, nu? Cred c am fost destul de generoi n mprejurrile de fa. Da. La fel a considerat i ea. A trebuit s-o conving s nu renune la ultimul dolar pe care-l mai are pentru a ne spori nou rezervele. Tony Simmons s-a uitat lung la el. Asta nu seamn cu William Kane pe care-l cunoatem cu toii i-l iubim att de mult. Totui, n-a fost niciodat un timp mai potrivit ca banc s-i arate generozitatea. William a fcut o grimas. Din ziua n care a nceput s lucreze la banc, el i Tony Simmons au fost ntr-un dezacord din ce n ce mai mare n legtur cu direcia n care se ndreapt piaa valorilor. De la alegerile lui Herbert Hoover la Casa Alb, din noiembrie 1928, indicele Dow Jones era ntr-o continu ascensiune. De fapt, la numai zece zile dup numirea lui, bursa din New York a atins volumul record de peste ase milioane aciuni ntr-o singur zi. Dar William era convins c tendina de cretere, alimentat de afluxul de bani din industria automobilului, va duce la inflaie i aceasta la un anume grad de instabilitate, n schimb, Tony Simmons era convins c tendina de cretere nu se va opri aa c, n momentul n care William a avertizat consiliul de administraie c trebuie s dea dovad de pruden, nimeni nu a inut cont de sfaturile lui. n orice caz, cu banii si personali era liber s-i urmeze propriile intuiii i a nceput s investeasc masiv n terenuri, aur, bunuri de larg consum, chiar i civa impresioniti selectai cu grij, lsnd doar cincizeci la sut din banii si n aciuni. Cnd Banca Federal din New York a promulgat un edict prin care declara c nu va mai resconta poliele pentru acele bnci care dau bani clienilor numai pentru a face speculaii bancare, William a tiut c se btuse primul cui n cociugul juctorilor la burs. El a revzut imediat programul de mprumuturi al bncii i
224

- JEFFREY ARCHER -

a ajuns la concluzia c ei au peste douzeci i ase de milioane de dolari bgai n asemenea mprumuturi. L-a rugat pe Tony Simmons s cear napoi aceste sume fiind sigur c, cu o asemenea lege guvernamental, preurile la burs vor scdea n mod inevitabil pe o perioad ndelungat. La ntrunirea lunar a consiliului de administraie ei au avut o disput acerb i William a fost nfrnt la vot, fiind de partea sa doi i mpotriv doisprezece. n 21 martie 1929, Blair & Comp. i-a anunat consolidarea prin unirea cu Bank of America, fiind a treia din seria fuziunilor bancare care preau s fac mai optimist ziua de mine i n 25 martie, Tony Simmons i-a trimis lui William un bileel prin care l informa c piaa depise din nou recordul tuturor timpurilor i, ca atare, a plasat i mai muli bani ai bncii n aciuni. n schimb, William i-a reorganizat capitalul nct doar douzeci i cinci la sut din el l mai avea pe piaa valorilor, micare care deja l-a costat peste dou milioane de dolari i o dojana aspr din partea lui Alan Lloyd. Sper pentru binele tu c eti contient ce faci, William. Alan, tii c de la paisprezece ani bat cu prognoza mea cotele din buletinele oficiale pentru c nu m-am lsat niciodat dus de val. Dar cum piaa a continuat s urce pn n vara lui 1929, chiar i William a ncetat s mai vnd ntrebndu-se dac, de fapt, judecata lui Tony Simmons n-a fost corect. Cum pensionarea lui Alan Lloyd se apropia tot mai mult, inteniile evidente ale lui Tony Simmons de a-i urma ca preedinte au nceput s capete aspectul unui fait accomplit17. Perspectiva l ngrijora pe William care considera modul de gndire al lui Simmons mult prea conservator. El ntotdeauna a fost la un iard n urma pieei, ceea ce este perfect n anii de avnt economic, cnd lucrurile merg bine, dar poate fi periculos pentru o banc n vremuri mai proaste i mai competitive. Un investitor iscusit, dup prerea lui William, nu alerg laolalt cu turma, tropotind sau nu, ci intuiete cu mult nainte direcia pe care o va urma gloata. William deja hotrse c investiiile pe piaa de valori nc preau riscante, n vreme ce Tony Simmons considera c America intrase n epoca ei de aur.

17 Fapt mplinit (fr.) 225

- CAIN I ABEL -

Cealalt problem a lui William era aceea c Tony Simmons nu avea dect treizeci i nou de ani, ceea ce nsemna c William nu mai putea spera s fie preedintele bncii Kane i Cabot dect peste cel puin douzeci i ase de ani. * * *

ntre timp imaginea lui Katherine Brookes se ntiprise foarte clar n mintea lui William. I-a scris ct a putut de des despre vnzrile aciunilor i proprietilor ei: scrisori oficiale, btute la main, care nu cereau altceva dect rspunsuri convenionale, scrise de mn. Ea trebuie s-l fi crezut cel mai contiincios bancher din lume. Dac ar fi tiut c dosarul ei se fcea la fel de voluminos ca oricare altul sub supravegherea lui William, poate c s-ar fi gndit la el sau cel puin la William cu ceva mai mult atenie. Pe la nceputul toamnei ea i-a scris c gsise un cumprtor pentru casa din Florida. William i-a rspuns cerndu-i s-i permit s negocieze termenii vnzrii n numele bncii i ea a fost de acord. n prima parte a lui septembrie 1929, el s-a dus n Florida. Doamna Brookes l-a ntmpinat la gar i William a fost impresionat de ct arta de frumoas, cu mult mai frumoas dect o avea el n minte. n timp ce ea l atepta pe peron, uoara adiere a vntului i lipea fusta neagr de trup, lsnd s se ntrevad forme spre care orice brbat, cu excepia lui William, i-ar fi ntors capul pentru a doua oar. Ochii lui William nu s-au mai dezlipit de pe chipul ei. Ea nc era n doliu, iar comportarea fa de el prea att de rezervat i corect nct William, la nceput s-a ntrebat cu disperare dac fcuse vreo impresie asupra ei. El a lungit negocierile cu fermierul care cumprase casa din Buckhurst Park ct a putut de mult i a convins-o pe Katherine Brookes s accepte o treime din preul de vnzare, bncii revenindu-i dou treimi. n cele din urm, dup ce documentele legale au fost semnate, el n-a mai putut gsi alte scuze ca s nu se ntoarc la Boston. A invitato s ia cina la el, la hotel, fiind hotrt s-i dezvluie ceva din sentimentele ce le nutrea pentru ea. Nu pentru prima oar, ea l-a luat prin surprindere. nainte ca el s fi atacat subiectul, ea l-a ntrebat jucndu-se cu paharul spre a evita s se uite la el, dac
226

- JEFFREY ARCHER -

n-ar dori s mai stea cteva zile la Buckhurst Park. Ar fi un fel de vacan pentru amndoi, a spus ea roind. William a rmas tcut. n cele din urm, ea a gsit curajul s continue: tiu c aceasta s-ar putea s par o nebunie, dar trebuie s nelegi c am fost foarte singur. Lucrul extraordinar este c am impresia c m-am bucurat n aceast sptmn cum nu-mi amintesc s m fi bucurat de mult vreme. S-a mbujorat din nou. Am spus-o att de ntng c ai s-i faci cea mai proast prere despre mine. Inima lui William a tresrit. Kate, cam de vreo nou luni ncoace eu am vrut s-i spun ceva tot pe att de ntng. Deci ai s rmi cteva zile, William? Da, Kate, voi rmne. n noaptea aceea l-a instalat n principalul dormitor pentru oaspei de la Buckhurst Park. Aceste cteva zile vor rmne pentru totdeauna pentru William ca un interludiu de vis n viaa sa. A clrit alturi de Kate i ea l-a ntrecut. A notat cu ea i ea l-a depit. Se plimba cu ea i el obosea primul, aa c, n cele din urm, au jucat poker i el a ctigat trei milioane i jumtate de dolari n foarte multe ore de joc. Primeti un cec? l-a ntrebat ea cu un aer aristocratic. Uii c-i tiu cu de-amnuntul toat averea, doamn Brookes, dar fac o nelegere cu tine. Vom continua s jucm pn ce i vei ctiga toi banii napoi. S-ar putea s dureze ani, a spus ea. Am s atept, a zis William. A nceput apoi s-i povesteasc evenimente demult ngropate din trecutul su, lucruri pe care de abia dac le discutase cu Matthew, despre respectul pe care l purta tatlui su, despre iubirea pentru mama lui, despre ura oarb fa de Henry Osborne, despre ambiiile lui n legtur cu Kane i Cabot. n schimb, ea i-a vorbit despre copilria din Boston, despre coala din Virginia i despre cstoria ei la o vrst fraged cu Max Brookes. Cinci zile mai trziu, cnd i luau rmas bun n gar el a srutat-o pentru prima oar. Kate, am de gnd s-i spun ceva ce poate s par o impertinen. Sper c ntr-o zi s ai sentimente mai puternice fa
227

- CAIN I ABEL -

de mine dect ai avut pentru Max. Deja am nceput s le am, a spus ea ncet. William a privit-o ndelung. S nu mai stai departe de mine nc alte nou luni. Nu. Oricum, deja mi-ai vndut casa. * * *

n timpul cltoriei napoi spre Boston, William s-a simit mai echilibrat i mai fericit, cum nu mai fusese niciodat de la moartea tatlui su i a schiat n linii mari un raport asupra vnzrii casei din Buckhurst Park, mintea revenindu-i mereu la Kate i la ultimele cinci zile petrecute cu ea. Chiar nainte ca trenul s intre n Gara de Sud, el a scris la repezeal, cu scrisul su ordonat, dar greu de citit, cteva rnduri: Kate, mi dau seama c deja mi este dor de tine. i nu au trecut dect cteva ore. Te rog scrie-mi i spune-mi cnd vii la Boston. ntre timp am s m ntorc la afacerile bncii i constat c te pot scoate din minte pe perioade destul de lungi (de ex. 10 5 minute). Cu dragoste, William Abia ce lsase plicul n cutia potal de pe Charles Street cnd toate gndurile ctre Kate au fost abtute de biatul cu ziare. Crah n Wall Street. William i-a smuls un ziar i i-a aruncat rapid ochii peste frazele-rezumat din titlu. Piaa se prbuise rapid peste noapte; unii oameni de finane considerau c nu este dect o reajustare; William era de prere c ncepuse prbuirea pe care o prezisese de luni de zile. S-a grbit spre banc i s-a oprit direct n biroul preedintelui. Sunt sigur c piaa o s-i revin pn la urm, a spus Alan Lloyd ncercnd s-l liniteasc. Nici gnd, l-a contrazis William. Piaa este suprancrcat. Suprancrcat cu mici investitori care au venit pentru un profit rapid i acum n mod cert vor zbura s-i salveze vieile. Nu vezi c balonul este gata s plesneasc? Am de gnd s vnd tot. Pn la sfritul anului colapsul este iminent, iar eu te228

- JEFFREY ARCHER -

am avertizat, Alan, din februarie. Tot nu sunt de acord cu tine, William, dar am s convoc o ntrunire a ntregului consiliu de administraie, aa c vom putea discuta punctele tale de vedere n detaliu. Mulumesc, a spus William. S-a ntors n biroul lui i a ridicat telefonul de interior. Alan, am uitat s-i spun, am cunoscut fata cu care o s m cstoresc. Ea tie? l-a ntrebat Alan. Nu, a rspuns William. Din cte vd, a spus Alan, cstoria ta va semna foarte mult cu cariera ta bancar, William. Oricine este implicat direct va fi anunat doar dup ce tu ai luat hotrrea. William a rs, a ridicat apoi cellalt telefon i i-a cerut agentului su de burs s-i scoat principalele aciuni la vnzare. Tony Simmons a intrat n birou i a rmas n prag cu ua deschis, urmrindu-l pe William despre care gndea c a nnebunit de-a binelea. Ai s rmi i fr cmaa de pe tine dac arunci toate acele aciuni pe pia n condiiile prezente. O s pierd cu mult mai mult dac le pstrez, i-a replicat William. Paguba de peste un milion de dolari pe care a avut-o n urmtoarea sptmn ar fi zdruncinat orice alt brbat mai puin sigur de el. William a pierdut i la ntrunirea consiliului de administraie de a doua zi, propunerea sa ca banca s-i lichideze stocurile de aciuni a fost respins cu opt voturi la ase: Tony Simmons a convins consiliul c ar fi o dovad de iresponsabilitate dac nu le-ar mai ine puin. Singura victorie, minor, a lui William a fost c a reuit s-i determine pe directori ca banca deocamdat s nu mai cumpere nimic. n ziua aceea piaa a mai crescut puin, ceea ce i-a dat lui William posibilitatea s mai vnd din propriul su stoc. La sfritul sptmnii, cnd indicele a rmas n cretere, timp de patru zile la rnd, William a nceput s se ntrebe dac nu reacioneaz prea pripit, dar toat experiena sa i instinctul i spuneau c a luat hotrrea corect. Alan Lloyd nu i-a reproat nimic; banii pe care-i pierdea William nu erau ai lui, iar el abia atepta s se retrag linitit la pensie.
229

- CAIN I ABEL -

n 22 octombrie, piaa a suferit cderi cu mult mai mari i William l-a rugat din nou pe Alan s vnd ct nc mai exista o ans. De data aceasta Alan a ascultat i i-a permis lui William s emit un ordin de vnzare pentru principalele aciuni ale bncii. Ziua urmtoare piaa a sczut din nou ntr-o avalan de vnzri i n-a mai avut nici o importan de ce aciuni a vrut banca s se dispenseze pentru c nu mai erau cumprtori. Dumping-ul s-a transformat ntr-o panic general pentru c orice mic investitor din America a emis ordine de vnzare ncercnd s nu se scufunde. Panica a fost att de mare nct teleimprimatorul care nregistra cursurile nu mai putea ine pasul cu tranzaciile. Numai dimineaa, cnd s-a deschis Bursa, dup ce funcionarii lucraser toat noaptea, a tiut fiecare ct a pierdut n ziua precedent. Alan Lloyd a vorbit la telefon cu J.P. Morgan i a fost de acord s se alture i Kane i Cabot unui grup de bnci care aveau s ncerce s susin piaa. William a aprobat aceast stratagem din considerentul c dac urma s fie un efort de grup, Kane i Cabot trebuie s se implice cu responsabilitate n aceast aciune. i, bineneles, dac ddea rezultate, pentru toate bncile avea s fie mai bine. n ziua urmtoare, Richard Whitney, vicepreedintele de la New York Stock Exchange i reprezentantul grupului Morgan, ntr-un efort comun, au cumprat aciuni, dintre cele mai bine cotate, n valoare de treizeci milioane dolari. Piaa a nceput s-i revin. n ziua aceea s-au negociat dousprezece milioane opt sute nouzeci i patru de mii ase sute cincizeci de aciuni i n urmtoarele dou zile piaa a continuat s reziste. Toi, de la preedintele Hoover pn la agenii de burs au fost convini c hopul fusese depit. William vnduse aproape tot stocul su de aciuni iar pierderile sale personale erau mici n comparaie cu ale bncii, care se ridicaser la peste trei milioane de dolari n patru zile; chiar i Tony Simmons ncepuse s urmeze toate sfaturile lui William. n 29 octombrie, Marea Neagr, aa cum avea s fie cunoscut acea zi, piaa a czut din nou. S-au scos la vnzare aisprezece milioane ase sute zece mii de aciuni. Bncile din toat ara tiau c nu mai erau solvabile. Dac fiecare din clienii lor le cerea bani ghea ori dac ele ncercau s-i recupereze toate mprumuturile ntregul sistem bancar intra n colaps. edina consiliului de administraie din 9 octombrie s-a deschis cu un minut de reculegere n memoria lui John J.
230

- JEFFREY ARCHER -

Riordan, preedintele de la County Trust i director la Kane i Cabot care se mpucase n propria sa cas. Era a unsprezecea sinucidere din cercurile bancare din Boston n ultimele dou sptmni; cel mort fusese un prieten foarte bun al lui Alan Lloyd. Preedintele a anunat c banca Kane i Cabot a pierdut aproape patru milioane dolari; c grupul Morgan dduse gre n efortul su de unificare i c acum fiecare banc trebuia s acioneze aa cum credea c este mai bine pentru interesele ei. Aproape toi micii investitori dduser faliment, iar majoritatea celor mari avea probleme insurmontabile cu banii ghea. Mulimea furioas deja se adunase n faa bncilor din New York, iar paza obinuit trebuise s fie suplimentat cu detectivi particulari. nc o sptmn ca asta, i-a zis n sinea lui Alan, i toi vom fi mturai. i-a oferit demisia, dar directorii nici n-au vrut s aud de ea. Situaia lui nu era diferit de a nici unui alt preedinte de la bncile mari din America. Tony Simmons i-a oferit i el demisia, dar ceilali au refuzat s-o ia n consideraie. Tony nu mai putea si ia locul lui Alan Lloyd aa c William, mrinimos, nu i-a mai fcut nici un repro. S-a recurs la un compromis i Simmons a fost trimis la Londra s se ocupe de investiiile de peste ocean. Acolo va fi n afar de orice pericol, i-a zis n sinea lui William, care a fost numit director financiar, rspunznd de investiiile bncii. Imediat l-a chemat pe Matthew Lester s i se alture n calitate de director adjunct. De data aceasta Alan Lloyd n-a schiat nici cel mai vag gest de mpotrivire. Matthew a fost de acord s vin la nceputul anului, imediat ce tatl su se putea dispensa de el. Nici banca lor nu fusese scutit de probleme. Aa c William a condus singur departamentul de investiii pn la sosirea lui Matthew care a trebuit s asiste la falimentul unor firme mari sau mici, conduse de prieteni pe care-i tia de o via. O vreme chiar s-a ntrebat dac banca lor va supravieui. De Crciun, William a petrecut o sptmn extraordinar n Florida, cu Kate, pe care a ajutat-o s-i mpacheteze lucrurile n cutii de ceai, pentru a se ntoarce n Boston. Cele pe care Kane i Cabot mi-a permis s le pstrez, l tachinase ea. Cadourile lui William de Crciun au umplut nc o alt cutie i Kate se simea oarecum stnjenit, dat fiind generozitatea lui.
231

- CAIN I ABEL -

Ce poate o vduv fr nici o lecaie s-i dea n schimb? glumise ea. William i-a rspuns c ar putea s intre i ea n cutia de ceai care a mai rmas, iar pe eticheta s scrie: Cadou pentru William. S-a ntors la Boston mult mai bine dispus i a sperat c ederea lui cu Kate a fost de bun augur pentru anul care ncepea. S-a instalat n fostul birou al lui Tony Simmons i s-a apucat s citeasc corespondena, tiind c va trebui s prezideze dou sau trei ntruniri pentru lichidri, fixate pentru acea sptmn. A ntrebat secretara cine este prima persoan de pe lista de audiene. M tem c este un alt faliment, domnule Kane. O, da, mi amintesc cazul, a spus William. Numele nu nsemna nimic pentru el. I-am citit dosarul seara trecut. O afacere foarte norocoas. La ce or trebuie s vin? La zece, dar domnul deja v ateapt pe hol, domnule director. Bine, a spus William. Te rog trimite-l nuntru. S terminm i cu aceast treab. William a deschis dosarul pentru a-i reaminti rapid faptele. Peste numele clientului iniial, un anume domn Davis Leroy, era tras o linie. Fusese nlocuit cu numele vizitatorului din aceast diminea, domnul Abel Rosnovski. William i-a reamintit foarte clar ultima conversaie pe care o avusese cu domnul Rosnovski i deja o regreta.

232

- JEFFREY ARCHER -

16
I-au trebuit lui Abel trei luni ca s fac o estimare a problemelor cu care se confrunta Richmond Continental i s afle de ce hotelul mergea n pierdere cu sume aa mari de bani. Concluzia la care a ajuns dup dousprezece sptmni de observare atent, n timp ce-i lsase pe ceilali s cread c somnoleaz, a fost c profiturile hotelului erau furate. Personalul de la Richmond practica un sistem aa bine pus la punct i cu attea ncrengturi nct nici Abel nu-l mai ntlnise pn atunci. Totui, ei nu inuser cont i de noul director adjunct care, n trecut, trebuise s fure pine de la rui ca s rmn n via. Prima grij a lui Abel a fost ca nimeni s nu-i dea seama de descoperirile lui pn nu verifica fiecare sector al hotelului. Nu i-a trebuit mult s afle c fiecare departament i avea sistemul su propriu de a fura. Frauda ncepea la recepie unde erau nregistrai doar opt clieni din zece, banii n numerar de la ceilali doi fiind nsuii de personalul de serviciu. Procedeul era foarte simplu; dac l-ar fi ncercat cineva la Plaza, n New York, ar fi fost descoperit n cinci minute i concediat. Recepionerul ef alegea o pereche de btrnei care venea din alt stat, pentru o singur noapte. Apoi se asigura n mod direct c nu au legturi de afaceri n ora i, pur i simplu, nu-i nregistra. Dac n dimineaa urmtoare ei plteau n numerar, banii erau bgai n buzunar i nicieri nu se afla nici o dovad c ei trecuser prin hotel. Abel de mult vreme gndea c toate hotelurile ar trebui s nregistreze automat toi oaspeii. La Plaza deja se proceda astfel. n restaurant sistemul fusese perfecionat. Bineneles, banii de la orice client ntmpltor, la prnz sau cin, erau nsuii. Abel se ateptase la asta, dar i-a trebuit ceva mai mult timp ca s parcurg notele de plat i s descopere c restaurantul lucra n strns legtur cu recepia, pentru c pe bonurile de la restaurant nu figurau acei care nu fuseser nregistrai la recepie. n plus, era un ir nesfrit de distrugeri i reparaii fictive, echipament lips, mncare furat, lenjerie de pat pierdut i, la un moment dat, chiar o saltea se fcuse nevzut. Dup ce a verificat fiecare sector amnunit, rmnnd foarte atent la tot ce se ntmpla n jur, Abel a ajuns la concluzia c jumtate din
233

- CAIN I ABEL -

personalul hotelului era implicat n conspiraie i c nu era departament n care s nu se practice frauda. La nceput, cnd a venit la Richmond, Abel s-a ntrebat cum de a fost posibil ca directorul, Desmond Pacey, s nu vad ce se ntmpl exact sub nasul su de atta vreme. n mod eronat a presupus c omul era prea lene i nu se deranja s cerceteze plngerile. Chiar i lui Abel i-a trebuit ceva timp s descopere c leneul director era creierul care organiza sistemul de fraud i din aceast cauz mergea att de bine. Pacey lucra pentru grupul Richmond de peste treizeci de ani. Nu era hotel din tot grupul n care el s nu fi deinut o funcie bun ntr-un moment sau altul, ceea ce l-a fcut pe Abel s se team c situaia va fi similar i la celelalte hoteluri. Pe deasupra, Desmond Pacey era prieten cu proprietarul hotelurilor, Davis Leroy. Hotelul Chicago Richmond pierdea peste treizeci de mii de dolari anual, situaie care Abel tia c putea fi ndreptat prin concedierea imediat a jumtate din personal, ncepnd cu Desmond Pacey. Dar luarea acestor msuri nu era att de simpl, pentru c Davis Leroy rareori dduse pe cineva afar n treizeci de ani. El, pur i simplu, tolera starea de lucruri spernd c timpul le va rezolva. Din cte i ddea seama Abel, practica personalului de la hotelul Richmond era de a fura fr a fi vzui de nimeni pn se retrgeau linitii la pensie. Abel tia c singurul mod de a schimba soarta hotelului era s aib o discuie franc cu Davis Leroy i n acest scop, la nceputul anului 1928, a luat expresul din Illinois Central pn la St. Louis i apoi Missouri Pacific pn la Dallas. Purta sub bra un raport de dou sute de pagini, la care lucrase trei luni, n cmrua din anexa hotelului. Cnd a terminat de citit mulimea de probe adunate, Davis Leroy a rmas holbndu-se la el fr s-i vin s cread. Oamenii acetia sunt prietenii mei, au fost primele cuvinte pe care le-a rostit cnd Abel a nchis dosarul. Unii dintre ei sunt cu mine de treizeci de ani. La naiba, n afaceri ntotdeauna sunt mici potlogrii, dar tu-mi spui c ei m fur pe la spate n stil mare. Unii dintre ei a zice c au fcut-o n toi cei treizeci de ani, a spus Abel. Ce naiba s fac? a ntrebat Leroy. Pot s curm dezastrul dac l nlturai pe Desmond Pacey i mi dai carte blanche, s concediez pe oricine a fost
234

- JEFFREY ARCHER -

implicat n furt, ncepnd cu ziua de mine. Ei bine, Abel, a vrea eu ca problema s fie att de simpl. Problema este foarte simpl, a spus Abel. i, dac nu-mi dai voie s m ocup de vinovai, avei demisia mea chiar din acest moment, pentru c nu vreau s fac parte din hotelul cu cea mai corupt conducere din America. Nu putem doar s-l retrogradm pe Desmond Pacey, s-l facem director adjunct? Atunci tu ai fi director i problemele ar fi sub controlul tu. n nici un caz, a rspuns Abel. Pacey are mai mult de doi ani pn la pensionare i-i strunete bine tot personalul de la Richmond, aa c, pn am s-l aduc eu la ordine, o s fii sau mort sau falit, sau amndou, mai cu seam c, dup cum bnui, toate celelalte hoteluri pe care le avei sunt conduse n aceeai manier. Dac dorii ca lucrurile s se ndrepte la Chicago va trebui s luai o decizie ferm n privina lui Pacey chiar acum sau, dac nu, v punei singur treangul de gt. Aa c hotri, ori una, ori alta. Noi, texanii, suntem cunoscui c ne spunem deschis gndurile Abel, dar sunt sigur c tu ne depeti. O.K., O.K., am s-i dau autoritatea necesar. Din acest moment eti noul director de la Chicago Richmond. Felicitri. Ateapt pn ce Al Capone o s aud c ai sosit n Chicago; o s vin s stea cu mine aici, n pacea i linitea marelui Sud-Vest. Abel, biatul meu, a continuat Leroy ridicndu-se n picioare i btndu-l pe umr pe noul su director, s nu crezi c sunt nerecunosctor. Ai fcut o treab extraordinar n Chicago i de acum ncolo ai s fii mna mea dreapt. Ca s fiu cinstit cu tine, Abel, afacerile la burs mi mergeau att de bine nct nici n-am bgat de seam pierderile de la hoteluri, aa c mulumesc lui Dumnezeu c am un prieten cinstit. De ce nu rmi peste noapte i s mergem s mncm ceva. A fi ncntat s vin cu dumneavoastr, domnule Leroy, dar a dori s dorm la Dallas Richmond, am motivele mele. Nu vrei s lai s-i scape nimic din undi, nu-i aa, Abel? Da, dac n-am ncotro. n seara aceea Davis Leroy i-a oferit lui Abel o mas princiar i whisky din belug, insistnd s serveasc din toate,
235

- CAIN I ABEL -

pentru c aceasta era ospitalitatea sudic. De asemenea, i-a mrturisit lui Abel c este n cutarea unei persoane care s conduc grupul Richmond ca s-i vin i lui mai uor. Crezi c ai accepta un polonez tmpit? s-a blbit Abel dup prea multe pahare. Abel, eu am fost tmpitul. Dac tu nu i-ai fi mirosit pe acei hoi, eu m-a fi putut ruina. Dar acum c tiu adevrul o s le venim amndoi de hac i am de gnd s-i acord ansa s repui pe hart grupul Richmond. Abel a ridicat paharul cu o mn cam nesigur. S bem atunci pentru grupul Richmond i pentru un parteneriat de lung durat i plin de succese. S fie, biete. Abel a petrecut noaptea la Dallas Richmond, nscriindu-se sub un nume fals i spunndu-i dinadins funcionarului de la recepie c nu va sta dect o noapte. Dimineaa, cnd a observat c singura chitan pentru banii pltii a disprut la coul de gunoi, Abel i-a avut suspiciunile confirmate. Fraudele nu se limitau numai la Chicago Richmond. A hotrt ca mai nti s ndrepte lucrurile la Chicago; celelalte hoteluri din grup vor trebui s mai atepte puin. L-a sunat pe Davis Leroy s-i spun c boala se rspndise n ntregul grup. Abel s-a ntors la Chicago urmnd aceeai rut ca la venire. Valea rului Mississippi defila posomort prin fereastra trenului, devastat de inundaiile din anul precedent. Abel se gndea la dezastrul pe care-l va declana odat ajuns la Chicago Richmond. Cnd a sosit nu era nici un portar de noapte i n-a gsit dect un funcionar. A hotrt s-i lase s-i vad de somn nainte de a-i lua rmas bun de la ei. Un biat de serviciu i-a deschis ua din fa cnd s-a dus la corpul anex. Ai avut o cltorie plcut, domnule Rosnovski? a ntrebat. Da, mulumesc. Cum au mers lucrurile pe aici? O, a fost linite. Mine diminea o s vezi c este i mai mult linite cnd ai s fii singurul rmas din tot personalul, i-a spus n sinea lui Abel. Abel a despachetat i a sunat s i se aduc ceva uor de mncat. A trecut mai bine de un ceas pn a fost servit. Dup ce i-a but cafeaua, s-a dezbrcat i a fcut un du rece
236

- JEFFREY ARCHER -

reexaminnd planul pentru ziua urmtoare. Alesese o perioad bun a anului pentru masacru. Abia ncepuse februarie, hotelul era ocupat cam pe sfert i Abel era convins c va putea conduce Richmond-ul cu jumtate din personalul actual. S-a urcat n pat, a aruncat perna pe duumea i a dormit tun, asemeni personalului de la hotel care nu bnuia nimic. Desmond Pacey, cunoscut tuturor ca leneul Pacey, avea aizeci i doi de ani. Era destul de gras, ceea ce l fcea s se mite foarte ncet pe picioarele lui scurte. Desmond Pacey vzuse apte, sau poate opt directori adjunci venind i plecnd la Richmond. Unii se lcomiser i voiser s ia mai mult dect el; alii, pur i simplu, nu neleseser cum mergeau mecheriile. Polonezul, i-a zis el, n-o s fie cu nimic mai detept dect ceilali. Fluiera n surdin n timp ce se ndrepta spre biroul lui Abel pentru ntlnirea zilnic de la ora zece. Era zece i aptesprezece minute. mi pare ru c te-am fcut s m atepi, a spus directorul, fr a-i prea ctui de puin ru. Abel n-a fcut nici un comentariu. Am fost reinut cu unele treburi la recepie, tii cum este. Abel tia exact ce se petrecea la recepie. A deschis ncet sertarul de la birou n care zceau patruzeci de chitane de hotel mototolite, unele rupte n patru, cinci buci i pe care le recuperase din courile de gunoi i din scrumiere. Erau chitanele pentru clienii care pltiser cu bani ghea i nu fuseser nregistrate. L-a urmrit pe grasul i scundacul director cum ncearc s-i dea seama ce este cu ele. Desmond Pacey nu sa omort s le cerceteze cine tie ce. De fapt, nici nu-i psa prea mult. Nimic nu-l mai speria. Dac prostul de polonez a descoperit mecheria, putea, fie s-i ia partea lui, fie s plece. Pacey se ntreba ce procentaj va trebui s-i dea. Poate c o camer bun n hotel o s-i in gura nchis pentru moment. Domnule Pacey, suntei concediat i doresc s prsii locul ntr-o or. Desmond Pacey n-a priceput sau mai bine zis nu-i putea crede urechilor. Ce-a fost asta ce-ai spus? Nu cred c am auzit bine. Ba da, i-a rspuns Abel. Suntei concediat. Tu nu m poi concedia. Eu sunt directorul i lucrez la Richmond Group de peste treizeci de ani. Dac este vreo concediere de fcut, eu o fac. Cine, pentru numele lui Dumnezeu,
237

- CAIN I ABEL -

te crezi c eti? Sunt noul director. Ce eti? Noul director, a repetat Abel. Domnul Leroy m-a numit ieri, iar eu v-am concediat adineaori, domnule Pacey. Pentru ce? Pentru furt la scar mare. Abel a ntors chitanele astfel ca omul cu ochelari s le poat vedea bine. Toi aceti clieni i-au achitat notele de plat, dar nici un ban n-a ajuns n conturile Richmond. Toate au ceva comun ntre ele: semntura dumitale. N-ai s poi dovedi nimic nici ntr-o sut de ani. tiu, a rspuns Abel. Conduci un sistem foarte bine pus la punct. N-ai dect s pleci s-i conduci sistemul n alt parte, pentru c aici norocul i s-a nfundat. Un vechi proverb polonez zice, domnule Pacey: Ulciorul nu merge de multe ori la ap. Ei bine, al dumitale s-a spart i dumneata eti concediat. Nu ai nici o competen s m concediezi, a spus Pacey. Broboane de sudoare i acoperiser fruntea n ciuda frigului de februarie. Davis Leroy este un foarte bun prieten de-al meu. El este singurul care m poate concedia. Tu ai venit abia de trei luni de la New York. El nici n-o s vrea s te asculte cnd o s-i vorbesc eu. A putea s te arunc din acest hotel cu un singur telefon. S vedem, i-a spus Abel. A ridicat receptorul i i-a cerut centralistei s-i fac legtura cu Davis Leroy n Dallas. Cei doi brbai ateptau msurndu-se unul pe cellalt cu privirea. Broboanele de transpiraie i se prelingeau acum lui Pacey spre vrful nasului. Pentru o secund Abel s-a ntrebat dac noul su patron l va susine. Bun dimineaa, domnule Leroy. Abel Rosnovski v sun din Chicago. Chiar adineaori l-am concediat pe Desmond Pacey i dorete s v vorbeasc. Tremurnd, Pacey a luat telefonul. A ascultat doar cteva clipe. Dar, Davis, eu... Ce a putea face? i jur c nu este adevrat... Trebuie s fie o greeal. Abel a auzit cum la cellalt capt al firului telefonul s-a nchis.
238

- JEFFREY ARCHER -

O or, domnule Pacey, a spus Abel. Dac nu, toate aceste chitane am s le nmnez Departamentului de Poliie din Chicago. Ateapt o clip, a spus Pacey. Nu te grbi att. Tonul i atitudinea i s-au schimbat brusc. Participi i dumneata la aceast schem i ai putea s-i faci un venit sigur dac conducem mpreun acest hotel i ar fi o hotrre ct se poate de neleapt. Banii vor fi cu mult mai muli dect ctigi ca director adjunct i noi tim cu toii c Davis i poate permite pierderile. Domnule Pacey, eu nu mai sunt director adjunct. Aa c f bine i iei afar nainte de a te arunca eu. Polonez mpuit, a spus fostul director dndu-i seama c jucase ultima carte i pierduse. Mai bine ai csca ochii pentru c o s-i frngi gtul ct de curnd. Pacey a prsit biroul. Pe la prnz i s-au alturat n strad eful osptarilor, administratorul, eful de la recepie, eful portarilor i ali aptesprezece oameni din personalul de la Richmond care nu prezentau garanii pentru Abel c se vor ndrepta. Dup-amiaza i-a convocat pe ceilali angajai care mai rmseser i le-a explicat cu de-amnuntul de ce au fost necesare msurile pe care le-a luat i i-a asigurat c slujbele lor nu erau n primejdie. Dar, dac gsesc un singur dolar, a spus Abel, repet, un singur dolar deturnat de la locul lui, persoana implicat va fi concediat fr nici o referin. Este limpede? Nimeni n-a scos o vorb. n cursul urmtoarelor cteva sptmni au mai plecat i alii din personalul de la Richmond cnd i-au dat seama c Abel nu avea de gnd s continue practicile lui Pacey n folosul su i au fost repede nlocuii. Pe la sfritul lui martie Abel a chemat s lucreze la Richmond patru din fotii colegi de la Plaza. Ei aveau trei lucruri n comun: erau tineri, ambiioi i cinstii. Dup ase luni, doar treizeci i apte din cei o sut zece din vechiul personal mai lucrau la Richmond. La sfritul primului an, Abel a but o sticl de ampanie cu Davis Leroy spre a srbtori bilanul de un an al hotelului Chicago Richmond. Aveau un profit de trei mii patru sute optzeci i ase de dolari. Nu era mare, dar era primul profit pe care-l avea hotelul n cei treizeci de ani de existen. Abel spera ntr-un profit de peste douzeci i cinci de mii pentru anul 1929. Davis Leroy a fost foarte impresionat. Venea la Chicago o
239

- CAIN I ABEL -

dat pe lun i a nceput s pun mare baz pe judecile lui Abel. A ajuns chiar s admit c situaia de la Richmond se putea repeta i la celelalte hoteluri din grup. Abel voia s pun pe roate hotelul Chicago i dup aceea s se ocupe de celelalte; Leroy a fost de acord i i-a propus lui Abel s fie parteneri de afaceri dac reuea s lucreze n profit i cu celelalte hoteluri. Ei au nceput s mearg mpreun la baseball i la curse ori de cte ori Davis venea la Chicago. Odat, cnd Davis a pierdut apte sute de dolari fr a fi ct de ct mai aproape de rezultat la nici una din cele ase curse, i-a ridicat minile n sus nemulumit i a spus: De ce-mi bat eu capul cu caii, Abel? Tu eti cel mai bun pariu pe care l-am fcut vreodat. n cursul acestor vizite, Melanie Leroy ntotdeauna lua masa cu tatl su. Rece, drgu, cu un trup subire i picioare lungi care atrgeau multe priviri din partea clienilor hotelului, ea l trata pe Abel cu o oarecare condescenden care nu-l ncuraja ctui de puin n aspiraiile pe care ncepuse s i le fac n legtur cu ea i nici nu i-a cerut s-i spun Melanie n loc de domnioara Leroy pn a descoperit c avea o diplom n tiinele economice la Universitatea Columbia i c tie mai multe dect ea despre fluxul monetar actualizat. Dup aceea, aerele de superioritate i s-au mai atenuat i din cnd n cnd venea i cina doar cu Abel la restaurantul hotelului i-i cerea prerea n legtur cu lucrarea de diplom, n arte liberale, pe care i-o ddea la Universitatea din Chicago. Uneori, la rugmintea ei, o nsoea la concerte i la teatru i a nceput s fie gelos ori de cte ori ea cina cu ali tineri la hotel, dei n-a venit niciodat de dou ori cu acelai brbat. Buctria hotelului s-a mbuntit att de mult sub mna de fier a lui Abel nct oamenii care locuiau n Chicago de treizeci de ani i care nici mcar nu tiau c exista acest restaurant au nceput s vin n fiecare smbt seara s ia masa aici. Abel a redecorat ntregul hotel, ceea ce se ntmpla pentru prima oar n douzeci de ani i a dat personalului uniforme noi, elegante, de culoare verde, cu fir auriu. Un client care sttea n fiecare an cte o sptmn la Richmond, pur i simplu, cnd a pit n holul hotelului a fost gata-gata s ias n strad, fiind convins c greise locul. Cnd Al Capone a rezervat un salon pentru aisprezece persoane spre a celebra ce-a de-a treizecea sa
240

- JEFFREY ARCHER -

aniversare, Abel a tiut c vetile despre el ncepuser s circule. * * *

Averea personal a lui Abel n timpul acestei perioade a luat proporii, valorile aciunilor la burs fiind n continu cretere. Cnd a plecat de la Plaza, n urm cu optsprezece luni, avea opt mii de dolari, iar acum suma cu care opera la burs se ridica la peste treizeci de mii. Era convins c se va menine un curs ascendent, aa c ntotdeauna reinvestea profiturile. Preteniile sale personale rmseser nc destul de modeste. i mai cumprase dou costume de haine i prima pereche de pantofi maro. nc locuia i mnca la hotel, iar cheltuielile din propriul buzunar erau puine. Prea c nu-l ateapt dect un viitor fericit. Continental Trust se ocupa de conturile Richmond de peste treizeci de ani, aa c Abel i-a transferat i el banii si n momentul n care a venit la Chicago. n fiecare zi mergea la banc i depunea ncasrile hotelului din ziua precedent. ntr-o vineri dimineaa a fost surprins cnd i s-a spus c directorul dorea s-l vad. tia c, n ceea ce privea contul lui personal, nu era descoperit, aa c a presupus c trebuie s fie ceva n legtur cu Richmond. Banca nu prea avea de ce s se plng, pentru c, pentru prima oar, n treizeci de ani, contul hotelului era solvabil. Un funcionar tnr la condus pe Abel de-a lungul unor coridoare ntortocheate pn au ajuns la o frumoas u de lemn. A ciocnit uor i l-a introdus pe Abel la director. M numesc Curtis Fenton, a spus brbatul de la birou, ntinzndu-i mna lui Abel, dup care i-a fcut semn s ia loc n fotoliul din piele verde, cu bumbi. Era un brbat rotofei, elegant, care purta o pereche de ochelari semicirculari, o cma alb impecabil i cravat neagr care se potriveau cu costumul cu vest, tipic pentru un bancher. Mulumesc, a spus Abel nervos. mprejurrile de fa i aduceau n minte trecutul, erau amintiri pe care le asocia doar cu teama de a nu fi sigur de ceea ce avea s i se ntmple n continuare. V-a fi invitat la prnz, domnule Rosnovski... Inima lui Abel s-a mai domolit puin. tia foarte bine c directorii de banc nu te invit ia mas cnd au veti neplcute de
241

- CAIN I ABEL -

transmis. ... dar a intervenit ceva care impune s acionm imediat, aa c sper s nu v deranjeze c discut chestiunea cu dumneavoastr fr ntrziere. Am s intru direct n subiect, domnule Rosnovski. Unul dintre clienii mei cei mai respectabili, o persoan n vrst, domnioara Amy Leroy numele l-a fcut pe Abel s tresar imediat posed douzeci i cinci la sut din aciunile grupului Richmond. Ea i le-a oferit fratelui su, domnul Davis Leroy, de mai multe ori n trecut, dar el n-a manifestat absolut nici un interes n cumprarea aciunilor domnioarei Amy. i neleg motivele domnului Leroy. El deja posed aptezeci i cinci la sut din companie i a ndrzni s spun c nu are de ce s-i fac probleme pentru celelalte douzeci i cinci de procente care sunt, ntmpltor, o motenire de la defunctul lor tat. Totui, domnioara Amy Leroy ine s nstrineze aceste aciuni din moment ce niciodat n-au adus dividende. Abel n-a fost ctui de puin surprins s aud asta. Domnul Leroy ne-a spus c nu are nici o obiecie ca sora lui s-i vnd stocul, iar domnioara Amy consider c, la vrsta ei, este de preferat s aib ceva bani pe care s-i cheltuie acum dect s atepte ca, ntr-o bun zi, grupul s se dovedeasc profitabil. Avnd acestea n minte, domnule Rosnovski, m-am gndit ca s-i expun dumitale situaia n eventualitatea c ai putea ti pe cineva care este interesat n hoteluri i ca atare n cumprarea aciunilor clientei mele. Ct sper domnioara Leroy s obin pentru stocul su? a ntrebat Abel. O, cred c ar fi mulumit cu aizeci i cinci de mii de dolari. aizeci i cinci de mii este un pre destul de mare pentru un stoc care n-a adus niciodat dividende i nici nu sunt sperane s aduc n urmtorii civa ani, a spus Abel. Da, a spus Curtis Fenton, dar nu uitai c trebuie s luai n consideraie i valoarea a unsprezece hoteluri. Dar controlul asupra societii va rmne nc n minile domnului Leroy, ceea ce face ca acele douzeci i cinci de procente s nu fie dect simple buci de hrtie. Haide, haide, domnule Rosnovski, douzeci i cinci de procente din unsprezece hoteluri nseamn ceva dac inem cont c le vinde doar cu aizeci i cinci de mii de dolari.
242

- JEFFREY ARCHER -

Nu, atta vreme ct domnul Leroy deine controlul. Oferii-i domnioarei Leroy patruzeci de mii de dolari, domnule Fenton i a putea s v gsesc pe cineva care este interesat. Nu credei c acea persoan ar putea s ofere un pre ceva mai mare? Sprncenele domnului Fenton s-au nlat cnd a pronunat cuvntul mai mare. Nici un cent mai mult, domnule Fenton. Directorul de banc i-a mpreunat uor vrfurile degetelor fiind ncntat de felul cum l abordase pe Abel. n acest caz, pot doar s-o ntreb pe domnioara Amy ce prere are despre aceast ofert. Am s iau legtura cu dumneata imediat ce voi avea rspunsul. Cnd a prsit biroul lui Curtis Fenton inima lui Abel btea tot att de repede ca atunci cnd a intrat. S-a grbit s se ntoarc la hotel ca s-i verifice nc o dat conturile. Suma de la agenii de burs se ridica la treizeci i trei de mii o sut doisprezece dolari, iar contul personal, la trei mii opt dolari. Dup aceea Abel a ncercat s desfoare o zi normal de lucru, dar i-a dat seama c-i este greu s se concentreze pentru c se ntreba cum va reaciona domnioara Amy Leroy la propunerea fcut sau, pur i simplu, visa la ce va face dac va deine un procent de douzeci i cinci la sut din Richmond Group. A ezitat dac s-i spun sau nu lui Davis Leroy despre ofert de team c texanul sadea ar putea s vad n ambiiile lui o ameninare. Dar, dup cteva zile n care a examinat problema cu atenie, a hotrt c cel mai corect lucru este s-l sune pe Davis Leroy i s-l pun la curent cu inteniile sale. A vrea s tii pentru ce fac asta, domnule Leroy. Eu cred c grupul Richmond are un viitor mare i putei fi sigur c am s lucrez i mai asiduu pentru dumneavoastr dac tiu c sunt implicai i banii mei. A urmat o pauz. Dar, dac dorii s luai cele douzeci i cinci de procente, firete, c v voi nelege. Spre surpriza lui, rspunsul lui Davis Leroy a fost ca o scar de salvare. Ei bine, ascult, Abel, dac ai o ncredere att de mare n grup, fiule, d-i btaie i cumpr toate aciunile lui Amy. Am s fiu mndru s te am ca partener. O merii. Apropo, am s vin sptmna viitoare pentru partida lui Red Cubs. Ne vedem atunci. Abel jubila de fericire.
243

- CAIN I ABEL -

i mulumesc, Davis, n-ai s regrei niciodat hotrrea pe care ai luat-o. Sunt sigur c nu, dragul meu asociat. Abel a revenit la banc peste o sptmn. De data asta, el a fost cel care a cerut s-l vad pe director. Din nou a stat n fotoliul de piele verde i a ateptat ca domnul Fenton s vorbeasc. Am fost surprins s aflu, a nceput Curtis Fenton, fr s par ctui de puin astfel, c domnioara Leroy accept oferta de patruzeci de mii de dolari pentru cele douzeci i cinci de procente pe care le deine la Richmond Group. A fcut o pauz nainte de ai ridica privirile spre Abel. Din moment ce avei asigurat acordul ei, pot s v ntreb dac suntei n msur s-mi dezvluii numele cumprtorului? Da, a rspuns Abel sigur pe el. Eu voi fi principalul cumprtor. neleg, domnule Rosnovski, a spus Curtis Fenton fr s par deloc surprins. Pot s v ntreb cum v propunei s facei rost de cei patruzeci de mii de dolari? Am s lichidez stocurile de la burs i am s scot banii pe care-i am n contul meu personal, ceea ce nseamn c-mi vor mai trebui patru mii de dolari. Sper c vei fi de acord s-mi mprumutai acea sum din moment ce suntei att de sigur c grupul Richmond este o investiie bun. n orice caz, cei patru mii de dolari, probabil, nu reprezint nimic mai mult dect comisionul bncii pentru trgul ncheiat. Curtis Fenton a clipit des din ochi i s-a ncruntat. Oamenii de lume n-au fcut niciodat asemenea comentarii n biroul su. Ia displcut cu att mai mult pentru c Abel i-a spus exact suma. mi acordai ceva timp, domnule Rosnovski, ca s reflectez la propunerea dumneavoastr i apoi am s v dau de tire? Dac o s v lsai mult ateptat, n-o s mai am nevoie de mprumutul dumneavoastr, a spus Abel. Celelalte investiii ale mele n curnd vor valora din plin patruzeci de mii de dolari, dup modul cum se mic acum piaa. Abel a trebuit s mai atepte nc o sptmn pn cnd Continental Trust i-a comunicat c-i va acorda mprumutul. El ia lichidat imediat cele dou conturi i a mprumutat ceva mai puin de patru mii de dolari ca s completeze diferena pn la patruzeci de mii.
244

- JEFFREY ARCHER -

* * *

Peste ase luni Abel i-a achitat mprumutul de patru mii de dolari, cumprnd i vnznd cu grij aciuni n intervalul martieaugust 1929, perioad n care bursa a cunoscut unele din cele mai bune zile din existena ei. Prin septembrie, ambele sale conturi aveau din nou un uor avans el chiar a avut suficieni bani ca s-i cumpere un Buick nou dar acum el deinea i douzeci i cinci de procente din grupul de hoteluri Richmond. Abel era ncntat s aib o poziie att de solid n imperiul lui Davis Leroy. Aceasta i ddea curajul s spere la mna fiicei lui i la celelalte aptezeci i cinci de procente! Pe la nceputul lui octombrie a invitat-o pe Melanie la un concert Mozart la Chicago Symphony Hall. mbrcat n cel mai elegant costum, care scotea n eviden faptul c se cam ngrase, i cu cravat de mtase, prima din viaa lui, i-a aruncat ochii n oglind i a simit c poate fi sigur c seara va fi un succes. Dup ce concertul s-a terminat, Abel a evitat s mearg la Richmond, chiar dac aici se mnca excelent, i a invitat-o pe Melanie la cin, la The Loop. A avut grij s discute doar despre economie i politic, dou domenii n care tia c ea trebuie s accepte c el i este net superior. n final, a invitat-o s bea ceva la el n apartament. A fost pentru prima oar cnd ea l vizita i a fost surprins de elegana lui. Abel i-a turnat coca-cola, butura pe care Melanie o ceruse, a pus dou cuburi de ghea n lichidul spumos, iar zmbetul cu care l-a rspltit n timp ce-i ddea paharul, l-a fcut s aib mai mult ncredere n sine. Nu s-a putut abine s nu se uite la picioarele ei suple ceva mai mult de o secund, cum era politicos. Lui i-a turnat whisky. Mulumesc, Abel, pentru seara minunat. El s-a aezat lng ea rotindu-i butura n pahar i a czut pe gnduri. Ani n ir n-am mai ascultat deloc muzic. Cnd am fcut-o, Mozart a vorbit inimii mele aa cum nu s-a ntmplat cu nici un alt compozitor. Ct de foarte european pari uneori, Abel. i-a tras
245

- CAIN I ABEL -

marginea fustei de mtase pe care se aezase Abel. Cine ar fi crezut c un director de hotel d doi bani pe Mozart? Unul din strmoii mei, primul baron Rosnovski, a spus Abel, l-a cunoscut cndva pe Mozart, care a devenit un prieten apropiat al familiei, aa c eu ntotdeauna am avut sentimentul c el face parte din viaa mea. Zmbetul lui Melanie era impenetrabil. Abel s-a aplecat i a srutat-o chiar deasupra urechii, acolo unde pru-i blond i era tras spre spate, eliberndu-i tmpla. Ea a continuat conversaia fr a da nici cel mai vag semn c ar fi bgat n seam gestul lui. Frederick Stock a abordat cea de a treia micare la perfeciune, nu crezi? Abel a ncercat s-o srute din nou. De data asta ea i-a ntors faa spre el i l-a lsat s-o srute pe gur. Apoi s-a tras spre spate. Cred c ar trebui s m ntorc la universitate. Dar abia ai sosit, a spus Abel dezamgit. Da, tiu, dar mine diminea trebuie s m scol devreme, pentru c m ateapt o zi grea. Abel a srutat-o din nou. Ea s-a lsat spre spate pe canapea i Abel a ncercat s-i mngie snii. Melanie s-a desprins brusc din srut i l-a mpins departe de ea. Trebuie s plec, Abel, a insistat Melanie. Ei, haide, nu trebuie s pleci nc, i-a spus el i a ncercat din nou s-o srute. De data asta ea l-a oprit cu mai mult fermitate. Abel, ce ai de gnd s faci? Pentru c mi-ai dat o mas i m-ai dus la un concert, asta nu-i d dreptul s fii bdran cu mine. Dar noi ieim mpreun de luni de zile, a spus Abel. Nam crezut c ai s te superi. Noi nu ieim mpreun de luni de zile, Abel. Mnnc din cnd n cnd cu tine, n restaurantul tatlui meu, dar asta nu trebuie s te fac s consideri c ieim de luni de zile mpreun. Iart-m, a spus Abel. Ultimul lucru pe care voiam s-l crezi despre mine este c m port grosolan cu tine. Nu am vrut dect s te mngi. N-am s permit niciodat unui brbat s m mngie a spus ea, dac n-am de gnd s m mrit cu el. Dar eu vreau s m cstoresc cu tine, a spus ncet Abel.
246

- JEFFREY ARCHER -

Melanie a izbucnit n rs. Ce este aa de nostim n asta? a ntrebat Abel roindu-se. Nu fi stupid, Abel. Eu niciodat n-am s m pot cstori cu tine. De ce? a ntrebat Abel, ocat de vehemena din vocea ei. N-o s se ntmple niciodat ca o doamn din Sud s se cstoreasc cu un polonez emigrant, la prima generaie, a rspuns ea nlndu-i cu mndrie capul i aranjndu-i fusta. Dar eu sunt baron, a spus Abel cu o oarecare emfaz. Melanie a izbucnit iar n rs. Tu i imaginezi c te crede cineva, Abel? Nu-i dai seama c tot personalul rde de tine pe la spate cnd pomeneti acest titlu? Abel a rmas ca o stan de piatr i a simit c i se face grea, toat roeaa care-i apruse mai nainte n obraji acum disprndu-i. Toi rd de mine pe la spate? Uorul accent strin prea mai pronunat. Da, a spus ea. Presupun c tii care i este porecla n hotel, nu? Baronul din Chicago. Abel a rmas fr grai. Acum nu fi prost i s-o pui la inim. Eu cred c ai fcut o treab minunat pentru tata i sunt sigur c el te admir, dar na putea niciodat s m cstoresc cu tine. Abel a rmas tcut. N-a putea niciodat s m cstoresc cu tine, a repetat el dup o vreme vorbele ei. Bineneles. Tata te place, dar n veci n-ar fi de acord s te aib ginere. mi pare ru c te-am ofensat, a spus Abel. Nu m-ai ofensat, Abel. Sunt flatat. Acum s uitm c ai pomenit vreodat subiectul. Poate c eti drgu s m conduci acas. Ea s-a ridicat i s-a ndreptat spre u, n timp ce Abel continua s stea pe sofa, nc stan de piatr. A reuit n cele din urm s se ridice ncet i a ajutat-o pe Melanie s-i pun pelerina. A devenit foarte contient de chioptatul lui n timp ce mergeau de-a lungul coridorului. Au cobort cu liftul i a dus-o acas cu taxiul. Nici unul din ei n-a vorbit. Taxiul a ateptat pn el a condus-o pn la ua din fa a cminului studenesc. I-a
247

- CAIN I ABEL -

srutat mna. Sper c putem, totui, s fim n continuare prieteni, a spus Melanie. Bineneles. Mulumesc pentru concert, Abel. Sunt sigur c ai s-i gseti o polonez frumoas cu care s te cstoreti. Noapte bun. Noapte bun, a spus Abel. * * *

Abel nu s-a gndit c pericolul ar fi real la Bursa din New York pn n momentul n care unul din clienii si l-a ntrebat dac ar putea s-i achite nota de la hotel cu aciuni. Abel deinea foarte puine aciuni, pentru c toi banii si fuseser bgai n grupul Richmond, dar el a urmat sfatul agentului su de burs i le-a vndut pe toate cu o mic pierdere, fiind mulumit c grosul economiilor sale se afla n siguran n crmid i mortar. El nu urmrise cu atenie evoluiile de zi cu zi ale indicelui Dow-Jones aa cum ar fi fcut-o n cazul n care capitalul su s-ar fi aflat nc pe pia. n prima parte a anului hotelul mersese bine i Abel considera c era destul de aproape ca s realizeze profitul scontat de peste douzeci i cinci de mii de dolari pentru anul 1929 i-l inea n permanen la curent pe Davis Leroy de felul cum mergeau lucrurile. Cnd a nceput criza n octombrie, hotelul era pe jumtate gol. Abel l-a sunat pe Davis Leroy n Marea Neagr. Texanul prea deprimat, preocupat i n-a putut fi antrenat n luarea unei decizii n privina concedierii unei pri din personalul hotelului, msur pe care Abel o considera urgent. Ai puin rbdare, Abel, a spus el. Eu am s vin sptmna viitoare i atunci o s le dm de cap mpreun sau mcar vom ncerca. Lui Abel nu i-a plcut cum a sunat ultima fraz. Care-i problema, Davis? Te pot ajuta cu ceva? Deocamdat nu. Abel a rmas nedumerit. De ce nu-mi acorzi mputernicirea de a m ocupa eu de acele probleme i cnd ai s vii sptmna viitoare am s-i spun
248

- JEFFREY ARCHER -

ce am realizat? Nu este att de uor pe ct crezi, Abel. N-a fi vrut s discut problemele mele la telefon, dar banca mi creeaz unele necazuri date fiind pierderile mele de la burs i m amenin cmi vor nchide hotelurile dac nu pot ncasa suficieni bani ca smi achit datoriile. Abel a ngheat. Biatule, tu nu ai de ce s-i faci griji, a continuat Davis fr s par convingtor. Am s-i dau toate detaliile cnd vin sptmna viitoare la Chicago. Sunt sigur c pn atunci am s aranjez eu ceva. Abel a auzit telefonul nchizndu-se i a simit cum l trec toate transpiraiile. Prima reacie a fost cum s-l poat ajuta pe Davis. L-a sunat pe Curtis Fenton i a aflat de la el numele bancherului care controla grupul Richmond, avnd sentimentul c, dac l-ar contacta, ar putea s-i uureze cu ceva situaia prietenului su. Abel l-a sunat pe Davis de mai multe ori n urmtoarele zile ca s-i spun c totul mergea din ce n ce mai ru i c trebuiau luate decizii, dar el prea abtut i dezorientat i refuza s acioneze n vreun fel. Cnd lucrurile au scpat de sub control, Abel a luat hotrrea. I-a cerut secretarei s-i fac legtura cu bancherul care controla grupul Richmond. Cu cine dorii s vorbii, domnule Rosnovski? a ntrebat o doamn. Abel s-a uitat la numele de pe bucata de hrtie din faa lui i l-a spus cu fermitate. V fac imediat legtura. Bun dimineaa, domnule, s-a auzit o voce autoritar. V pot fi cu ceva de folos? Sper c da. Numele meu este Abel Rosnovski, a nceput Abel nervos. Sunt directorul de la Richmond Chicago i a dori s v vd spre a discuta viitorul grupului Richmond. Nu pot s tratez cu nimeni altcineva dect cu domnul Davis Leroy, i-a retezat-o scurt vocea de la cellalt capt al firului. Dar eu dein douzeci i cinci de procente din grupul Richmond, i-a rspuns Abel. Atunci, fr ndoial, cineva v va explica faptul c pn nu deinei cincizeci i unu de procente nu putei s tratai cu banca dect dac avei mputernicire de la domnul Davis Leroy.
249

- CAIN I ABEL -

Dar sunt un prieten foarte bun de-al lui... Nu m ndoiesc de asta, domnule Rosnovski. ... i ncerc s-l ajut. V-a dat domnul Leroy vreo autorizaie ca s-l reprezentai? Nu, dar... Atunci mi pare ru. Ar fi foarte neprofesional din partea mea s continui aceast conversaie. N-ai putea s fii puin mai nelegtor? a ntrebat Abel regretndu-i imediat cuvintele. Fr nici o ndoial, acesta este punctul dumneavoastr de vedere, domnule Rosnovski. La revedere. S te ia dracu, a spus n gnd Abel trntind telefonul, netiind ce ar mai putea face pentru a-l ajuta pe Davis. N-a trecut mult pn avea s afle. n seara urmtoare Abel a zrit-o pe Melanie n restaurant, fr a mai aborda obinuita ei siguran de sine, ci prnd obosit i ngrijorat. El a fost gata-gata s-o ntrebe dac totul era n ordine, dar a hotrt s n-o abordeze i, cnd a plecat din restaurant ca s se duc n biroul lui, l-a vzut pe Davis Leroy stnd singur n hol. Purta acelai sacou n carouri pe care l-a avut n prima zi cnd Abel l-a cunoscut la Plaza. Melanie este n restaurant? Da, a rspuns Abel. N-am tiut c vii astzi, Davis. Am s trimit s i se pregteasc apartamentul prezidenial imediat. Doar pentru o noapte, Abel, i a dori s te vd ntre patru ochi mai trziu. Bineneles. Lui Abel nu i-a plcut cum a sunat ntre patru ochi. S se fi plns Melanie tatlui ei? Aceasta s fi fost cauza c nu l-a putut determina pe Davis s ia o hotrre n cursul ultimelor cteva zile? Davis Leroy a trecut grbit pe lng el ndreptndu-se spre restaurant, iar Abel s-a dus la recepie s verifice dac apartamentul de la etajul al doisprezecelea era liber. Jumtate din camerele hotelului nu erau ocupate, aa c n-a fost nici o surpriz cnd a aflat c apartamentul prezidenial era liber. Abel a fcut o rezervare pentru patronul lui, dup care a ateptat la recepie mai mult de o or. A vzut-o pe Melanie cnd a plecat cu faa boit ca i cum ar fi plns. Cteva minute mai trziu a ieit i tatl ei din restaurant.
250

- JEFFREY ARCHER -

Adu o sticl de bourbon, Abel s nu-mi spui c nu mai avem, apoi vino la mine n apartament. Abel a luat dou sticle de bourbon din rezerva sa i s-a dus n apartamentul prezidenial de la etajul al doisprezecelea, nc ntrebndu-se dac Melanie i spusese ceva tatlui ei. Destup sticla, Abel, i toarn-i un pahar mare, i-a cerut Davis Leroy. Din nou Abel a fost cuprins de teama necunoscutului. Palmele au nceput s-i transpire. S-ar putea s fie concediat pentru c a vrut s se nsoare cu fiica patronului su? El i Leroy erau prieteni de peste un an, prieteni foarte apropiai. N-a trebuit s atepte mult pn a aflat dezlegarea enigmei. Termin-i bourbonul. Abel a sorbit paharul dintr-o nghiitur i l-a dat peste cap i Davis Leroy pe al su. Abel, sunt ruinat. A fcut o pauz i a umplut din nou ambele pahare. La fel ca mine este jumtate din America. Abel n-a scos nici un cuvnt, n parte pentru c nu se putea aduna ca s spun ceva. Au stat uitndu-se unul la cellalt cteva minute, apoi, dup nc un pahar de bourbon a reuit s rosteasc: Dar nc mai ai unsprezece hoteluri. Am avut, a spus Davis Leroy. Acum trebuie s foloseti timpul trecut, Abel. Nu mai am nici unul; banca a intrat n posesia tuturor proprietilor libere joia trecut. Dar ele i aparin, au fost ale familiei tale de generaii, a spus Abel. Au fost. Acum nu mai sunt. Acum aparin bncii, Abel, nu este nici un motiv ca s nu cunoti tot adevrul; acelai lucru se ntmpl acum aproape cu toat lumea n America, fie c este o firm mare sau mic. n urm cu zece ani am mprumutat dou milioane de dolari folosind hotelurile drept garanie i am investit imediat banii n aciuni i obligaiuni, n societi de veche tradiie i cu reputaie bine consolidat. Am ajuns la un capital de aproape cinci milioane i din aceast cauz pierderile de la hoteluri n-au contat niciodat prea mult pentru mine. Acum toate acele aciuni nu mai au nici o valoare, le putem folosi drept hrtie de toalet n cele unsprezece hoteluri. n ultimele trei sptmni am vndut ct am putut de repede, dar acum nu mai exist nici un cumprtor. Banca m-a privat de dreptul de a achita acel mprumut joia
251

- CAIN I ABEL -

trecut. Abel nu-i putea aminti dac era joi cnd a vorbit cu bancherul. Mai toi care au fost afectai de crah nu mai au dect buci de hrtie cu care s-i acopere mprumuturile, dar, n cazul meu, banca i-a luat drept garanie cele unsprezece hoteluri n momentul n care mi-a acordat mprumutul. Aa c, atunci cnd am dat faliment, banca i-a luat imediat hotelurile. Ticloii ar fi trebuit s m avertizeze c au de gnd s vnd tot grupul ct de curnd posibil. Asta-i curat nebunie! Acum n-o s obin nimic pe ele, dar dac ne sprijin n aceast perioad am putea s le artm c investiia lor o s le aduc un profit bun. tiu cu tu ai putea, Abel, dar ei cunosc exact ctigurile din trecut i mi-au spus-o verde n fa. M-am dus la biroul lor central i le-am sugerat acelai lucru. Le-am explicat despre tine i i-am asigurat c ne-am consacra tot timpul acestui grup de hoteluri dac ei ne sprijin, dar nu i-a interesat. M-au trimis la un afandache care avea toate rspunsurile ca din carte i-i tot trgea cu fluxul de numerar, cu lipsa capitalului de baz i cu restriciile de credit. Pe Dumnezeul meu c, dac mai ajung vreodat pe acolo, eu cu mna mea i rsucesc gtul i s-l ia dracu cu banca lui cu tot. Acum cel mai bun lucru pe care l putem face este s ne mbtm pentru c sunt ruinat, nu mai am nici un ban, sunt falit. Atunci i eu sunt la fel, a spus ncet Abel. Nu, fiule, pe tine te ateapt un viitor strlucit. Oricine preia acest grup nu poate face nici o micare fr tine. Uii c eu am douzeci i cinci de procente n acest grup. Davis Leroy a rmas holbndu-se la Abel. Se vedea limpede c acest lucru i scpase complet din minte. O, Dumnezeule, Abel, sper c nu i-ai bgat toi banii n hotelurile mele. Vocea i era gjit. Pn la ultimul cent, a spus Abel. Dar nu regret, Davis. Mai bine la pagub cu un om detept dect cu un prost la ctig. i-a mai turnat un bourbon. Ochii lui Davis Leroy erau n lacrimi. tii, Abel, tu eti cel mai bun prieten pe care i l-ar putea dori cineva. Ai pus hotelul sta pe picioare, i-ai investit banii n el, eu te-am lsat fr un cent, iar tu nici mcar nu te plngi i, ca totul s fie complet, fiica mea refuz s se mrite cu tine. Nu te-ai suprat c i-am cerut mna? l-a ntrebat Abel
252

- JEFFREY ARCHER -

fr s-i vin a crede, gndind c bourbonul i joac feste. Proasta, nu tie s aleag binele de ru. Vrea s se mrite cu un domn de vi nobil din Sud, cu trei generaii n arborele genealogic, iar, dac ia pe unul din Nord, strbunicul lui musai trebuie s fi venit n America cu The Mayflower. Dac pe acel vapor s-ar fi aflat toate rudele celor care pretind astzi acest lucru, s-ar fi scufundat de o mie de ori, fr ca s mai ating vreodat coastele Americii. Pcat c nu mai am o fat s i-o dau, Abel. Nimeni nu a lucrat n slujba mea cu mai mult loialitate dect tine. Cu siguran, a fi fost mndru s-mi fii ginere. Eu i cu tine am fi fcut o echip extraordinar, dar eu nc mai cred c tu ai s-i poi nfrnge pe toi. Eti tnr, ai tot viitorul n fa. La douzeci i trei de ani, brusc, Abel s-a simit foarte btrn. i mulumesc pentru ncredere, Davis, i, oricum, cine mai d dou parale pe burs? a spus el. tii, tu eti cel mai bun prieten pe care l-am avut vreodat. Butura ncepuse s vorbeasc n locul lui. Abel i-a mai turnat un pahar de whisky i l-a dat pe gt. Pn aproape de diminea, amndoi au terminat ambele sticle. Cnd Davis a adormit n fotoliu, Abel a reuit s coboare mpleticindu-se pn la etajul al zecelea, s-a dezbrcat i a czut ca un bolovan n pat. A fost trezit dintr-un somn greu de un ciocnit puternic n u. Capul i se nvrtea, dar btile deveneau tot mai puternice i persistente. A izbutit anevoie s se dea jos din pat i s-i croiasc drum pn la u. Era biatul de serviciu. Venii repede, domnule Abel, venii repede, a spus el i a fugit. Abel i-a pus un halat i papuci i a plecat cltinndu-se dup biat, care atepta cu ua de la lift deschis. Repede, domnule Abel, a repetat el. Ce este atta grab? a ntrebat Abel, al crui cap nc i se nvrtea n timp ce liftul cobora ncet. Apoi i-a amintit discuia din cursul nopii. Probabil c banca a vrut s intre n posesia hotelului. Cineva s-a aruncat pe fereastr. Abel s-a trezit imediat. Un oaspete? Da, cred c da, a rspuns biatul. Dar nu sunt sigur. Liftul s-a oprit la parter. Abel a mpins cu putere ua i a
253

- CAIN I ABEL -

alergat n strad. Poliia se afla deja acolo. El n-ar fi recunoscut trupul fcut zob dac n-ar fi fost jacheta n carouri. Un poliist nota de zor. Alt poliist n civil a venit spre Abel. Suntei directorul? Da. Avei vreo idee cine ar putea fi omul? Da, a bolborosit Abel. Se numete Davis Leroy. tii de unde este sau putei s luai legtura cu vreo rud de-a lui? Abel i-a ndeprtat ochii de la trupul fcut chisli i a rspuns automat. Este din Dallas i domnioara Melanie Leroy este fiica lui. Este student i locuiete n campusul universitar din Chicago. Bun, o s mergem direct la ea. Nu, s n-o facei. Am s m duc eu s vorbesc cu ea, a spus Abel. Mulumesc. ntotdeauna este mai bine s nu afle vestea de la un strin. Ce lucru ngrozitor i absurd a putut s fac, a spus Abel ntorcndu-i ochii spre trupul prietenului su. Este al aptelea pe ziua de azi n Chicago, a spus ofierul plat n timp ce-i nchidea bloc-notes-ul i s-a ndreptat cu pai mari spre ambulan. Abel a urmrit cu privirea brancardierii cum adunau trupul lui Davis Leroy de pe caldarm. A simit un fior de ghea, s-a lsat n genunchi i l-a apucat voma. Din nou i pierduse cel mai bun prieten. Poate c dac ar fi but mai puin i ar fi gndit mai mult l-ar fi putut salva. S-a ridicat n picioare i s-a rentors n camera sa. A fcut un du rece i a reuit s se mbrace. A cerut o cafea tare, apoi a urcat n apartamentul prezidenial. Nu erau dect dou sticle goale de whisky i nici o alt urm care s ateste drama care se petrecuse cu cteva minute mai devreme. Apoi a vzut scrisorile de pe msua de lng patul n care nu dormise nimeni. Prima i era adresat lui Melanie, a doua unui avocat din Dallas i a treia lui Abel. A deschis-o, dar abia dac a putut citi ultimele cuvinte ale lui Davis Leroy. Drag Abel, Aleg singura cale ce mi-a rmas n urma deciziei bncii. Nu mai am pentru ce s triesc; sunt prea btrn ca s-o iau de la capt.
254

- JEFFREY ARCHER -

Vreau s tii c tu eti singurul care poate s scoat ceva din aceast teribil nenorocire. Am fcut un nou testament prin care i las celelalte aptezeci i cinci de procente din aciunile la Richmond Group. mi dau seama c nu au nici o valoare, dar ele i asigur poziia de proprietar legal al grupului. Pentru c ai avut curajul s cumperi cu ultimii ti bani cele douzeci i cinci de procente, merii s ai ansa s ncerci s tratezi cu banca. Am lsat tot ce mai am, inclusiv casa, lui Melanie. Te rog s te duci tu s-i dai vestea, s n-o fac poliia. A fi fost mndru s te am ca ginere, dragul meu asociat. Prietenul tu, Davis Abel a citit scrisoarea iar i iar, apoi a mpturit-o cu grij i a pus-o n portmoneu. Ceva mai trziu, n aceeai diminea, s-a dus la campusul universitar i i-a spus cele ntmplate lui Melanie, pe ct a putut cu mare grij. A rmas aezat pe canapea netiind ce ar mai putea aduga la teribila veste. Ea s-a comportat surprinztor de bine, ca i cum ar fi tiut ce avea s se petreac. n faa lui Abel n-a vrsat nici o lacrim probabil c va plnge dup ce el nu va mai fi acolo. Pentru prima oar n viaa lui i-a prut ru de ea. Abel s-a rentors la hotel, a hotrt s nu mnnce la prnz i i-a cerut unui osptar s-i aduc un suc de roii pe care l-a but n timp ce a citit corespondena. Era i o scrisoare de la Curtis Fenton de la Continental Trust Bank. Prea a fi ziua scrisorilor. Fenton fusese ntiinat c o banc din Boston, care se numea Kane i Cabot, preluase din punct de vedere financiar grupul Richmond. Pentru moment afacerile vor continua ca de obicei pn ce se va organiza o ntlnire cu domnul Davis Leroy pentru a se discuta situaia tuturor hotelurilor din grup. Abel a rmas cu ochii pironii asupra scrisorii i, dup al doilea suc de roii, i-a scris preedintelui bncii Kane i Cabot, un anume domn Alan Lloyd. Dup cinci zile a primit rspuns, Abel fiind rugat s participe n 4 ianuarie la o ntrunire n Boston pentru a discuta lichidarea grupului cu directorul care se ocupa de falimente. Pn la data respectiv banca va avea suficient timp ca s cerceteze implicaiile tragicei i neateptatei mori a domnului Leroy. Tragic i neateptat moarte! Dar cine a provocat-o? a spus Abel serios, cu voce tare,
255

- CAIN I ABEL -

amintindu-i brusc cuvintele lui Davis Leroy: M-au trimis la un afandache... Pe Dumnezeul meu c, dac mai ajung vreodat pe acolo, eu cu mna mea i rsucesc gtul i s-l ia dracu' cu banca lui cu tot. Nu-i face griji, Davis, am s-o fac eu n locul tu, a spus Abel cu voce tare. n timpul ultimelor sptmni din acel an, Abel a condus hotelul Richmond controlnd strns personalul i preurile i abia a reuit s se menin pe linia de plutire. Nu putea s nu se ntrebe ce se ntmpla cu celelalte zece hoteluri din grup, dar nu avea timp ca s afle i, n orice caz, nu mai era responsabilitatea lui.

256

- JEFFREY ARCHER -

17
n 4 ianuarie 1930, Abel Rosnovski a sosit la Boston. De la gar a luat un taxi i a ajuns la banca Kane i Cabot cu cteva minute mai devreme de ora fixat. A luat loc n sala de ateptare, care era mai mare, mai bogat decorat dect orice camer din hotelul Chicago Richmond. A nceput s citeasc The Wall Street Journal. Ziarul ncerca s-l asigure c anul 1930 va fi un an mai bun. Abel avea dubii. A intrat n ncpere o doamn de vrst mijlocie, mbrcat pedant, care i-a spus: Domnul Kane v ateapt, domnule Rosnovski. Abel s-a ridicat i a urmat-o strbtnd un coridor lung, dup care s-au oprit ntr-o camer mic, panelat n stejar. De cealalt parte a unui birou mare se afla un tnr nalt, bine fcut, despre care Abel i-a zis c, probabil, are aceeai vrst cu el. Ochii lui erau tot att de albatri ca ai lui Abel. n spatele lui, pe perete, se afla poza unui brbat mai n vrst cu care tnrul semna extraordinar de mult. Pun pariu c este tatl lui, a gndit Abel cu amrciune. Categoric progenitura lui va supravieui colapsului general; bncile ntotdeauna par s ctige. M numesc William Kane, a spus tnrul ridicndu-se n picioare i ntinzndu-i mna. V rog s luai loc, domnule Rosnovski. Mulumesc, a spus Abel. William l privea scruttor pe brbatul scundac, cu costumul su care nu-i venea deloc bine i a observat hotrrea ce i se citea n ochi. Presupun c-mi permitei s v expun situaia existent n momentul de fa aa cum o vd eu, a continuat tnrul cu ochi albatri. Bineneles. Moartea tragic i prematur a domnului Leroy... a nceput William detestnd preiozitatea cuvintelor sale. Provocat de rapacitatea voastr, i-a zis n gnd Abel. ... se pare c v-a lsat pe dumneavoastr rspunztor de ntregul grup pn ce banca va gsi un cumprtor pentru hoteluri. Dei acum aciunile grupului sunt n procent de sut la sut ale dumneavoastr, cele unsprezece hoteluri, legal, sunt n proprietatea noastr pentru c domnul Leroy a garantat cu ele
257

- CAIN I ABEL -

mprumutul de dou milioane de dolari. Aa c dumneavoastr nu v mai revine nici o responsabilitate i, dac dorii s v disociai de ntreaga afacere, natural, v vom nelege. O asemenea sugestie este o insult, i-a zis n gnd William, dar trebuia s-o fac. Un bancher nu poate gndi altfel dect c oamenii dau bir cu fugiii n momentul n care lucrurile se complic, i-a zis n sinea lui Abel. William Kane a continuat: Pn ce datoria de dou milioane este clarificat, m tem c va trebui s considerm averea domnului Leroy ca insolvabil. Banca apreciaz implicarea dumneavoastr n problemele grupului i din aceast cauz nu am luat nici o hotrre n privina hotelurilor nainte de a discuta cu dumneavoastr personal. Ne-am gndit c s-ar putea s cunoatei pe cineva interesat s cumpere, dat fiind c terenul, cldirile i ntreaga afacere reprezint, n mod evident, o achiziie bun. Dar nu suficient de bun nct s m sprijinii, a spus Abel trecndu-i mna obosit prin prul bogat i negru. Ct timp mi acordai ca s gsesc un cumprtor? William a ezitat o clip cnd a zrit brara de argint pe mna lui Abel Rosnovski. Mai vzuse acea brar undeva, dar nui putea aminti unde. Treizeci de zile. Trebuie s nelegei c banca suport pierderile zilnice de la zece hoteluri din cele unsprezece. Singur Chicago Richmond a nregistrat un mic profit. Dac mi-ai acorda timp i sprijinul dumneavoastr, domnule Kane, a putea s le transform pe toate ntr-o afacere rentabil. tiu c pot, a spus Abel. Acordai-mi doar ansa s v-o dovedesc, domnule. Abel a simit c ultimele cuvinte i se nepenesc n gtlej. La fel ne-a asigurat i domnul Leroy, n toamn, cnd a venit la noi, a spus William. Dar acum trim vremuri grele. Nu tim dac afacerile cu hotelurile vor prospera i aceasta nu sunt specialitatea noastr, domnule Rosnovski, noi suntem bancheri. Abel ncepuse s-i ias din fire n faa bancherului mbrcat cu o deosebit grij un afandache. Davis avusese dreptate. Vor fi timpuri grele i pentru personalul hotelurilor, a spus el. Ce vor face cnd li se va vinde acoperiul de deasupra
258

- JEFFREY ARCHER -

capului? V-ai gndit ce se va ntmpla cu ei? M tem c aceasta nu este responsabilitatea noastr, domnule Rosnovski. Eu trebuie s acionez aa cum este mai bine pentru interesele bncii. Pentru propriile dumneavoastr interese, nu-i aa, domnule Kane? a spus Abel cu obid. Tnrul s-a nroit. Aceasta este o remarc nedreapt, domnule Rosnovski i nu v-a ierta-o dac n-a nelege prin ceea ce trecei. Foarte ru c nu v-a cuprins aceast nelegere atunci cnd ar fi fost util pentru domnul Leroy, a spus Abel. I-ar fi prins bine. L-ai omort, domnule Kane, este exact ca i cum i-ai fi dat brnci pe fereastr, dumneavoastr i imaculaii dumneavoastr colegi care stai aici comod, n vreme ce noi muncim de ne sar capacele ca s v putei aduna grmezile de bani, cnd vremurile sunt bune i s ne clcai n picioare, cnd vremurile sunt proaste. ncepuse i William s se enerveze dar, spre deosebire de Abel Rosnovski, n-a lsat s se vad. Acest mod de a discuta nu duce nicieri, domnule Rosnovski. Trebuie s v avertizez c, dac nu putei gsi un cumprtor n treizeci de zile, nu vom avea ncotro i vom scoate hotelurile la licitaie. M sftuii s caut o alt banc pentru un nou mprumut, a spus Abel sarcastic. mi cunoatei activitatea i nu vrei s m susinei, atunci unde dracu' credei c am s gsesc pe altcineva? M tem c n-am nici o idee, a rspuns William. Aceasta v privete ntru totul. Instruciunile pe care le am de la consiliul de administraie sunt simple, s lichidez contul ct de curnd posibil i asta intenionez s fac. V rog s fii amabil s luai legtura cu mine cel mai trziu n 4 februarie i s m anunai dac ai gsit un cumprtor. Bun ziua, domnule Rosnovski. William s-a ridicat n picioare i i-a ntins din nou mna. De data aceasta Abel s-a fcut c n-o vede i s-a ndreptat spre u. Dup convorbirea noastr telefonic, domnule Kane, am crezut c eti destul de stnjenit i-mi vei oferi o mn de ajutor. M-am nelat. Eti un ticlos din cap pn n picioare. Aa c, atunci cnd vei merge la culcare, domnule Kane, s te gndeti la mine, iar dimineaa, cnd te vei trezi, s te gndeti din nou la mine, pentru c n-am s m las pn n-am s duc la bun sfrit
259

- CAIN I ABEL -

ce mi-am pus n cap n privina dumitale. William a rmas cu privirea ncruntat spre ua care se nchidea. Brara de argint nc l preocupa unde o mai vzuse oare? Secretara a revenit. Ce nesuferit, scundacul sta, a spus ea. Nu, nu chiar, a spus William. Este convins c i-am omort partenerul de afaceri i acum i desfiinm compania fr s ne gndim ctui de puin la salariaii lui, ca s nu mai vorbim despre el nsui, care s-a dovedit a fi foarte capabil. n mprejurrile de fa, domnul Rosnovski a fost deosebit de politicos i trebuie s mrturisesc c aproape mi pare ru de hotrrea pe care a luat-o consiliul de administraie de a nu-l susine. i-a nlat privirile spre secretar. F-mi, te rog, legtura cu domnul Cohen.

260

- JEFFREY ARCHER -

18
Abel s-a rentors la Chicago n dimineaa zilei urmtoare, nc preocupat i furios de felul n care se comportase cu el William Kane. Cnd s-a urcat pe bancheta unui taxi pe care l-a oprit, n-a neles exact ce striga biatul care vindea ziare, la standul din colul strzii. Hotelul Richmond, te rog. Suntei de la ziar? l-a ntrebat oferul n timp ce ieeau n State Street. Nu, ce te-a fcut s ntrebi asta? a spus Abel. O, doar pentru c ai cerut s v duc la Richmond. Toi reporterii merg azi acolo. Abel nu-i putea aminti s fi fost ceva programat la Richmond ca s atrag presa. oferul a continuat: Dac nu suntei ziarist, poate ar trebui s tragei la un alt hotel. De ce? l-a ntrebat Abel i mai nedumerit. Ei bine, dac ai reinut o camer acolo, n-o s prea avei unde dormi. Hotelul Richmond a ars n ntregime. Cum taxiul a i dat colul strzii, n faa lui Abel s-a profilat scheletul hotelului Richmond care ardea mocnit. Maini de poliie, de pompieri, lemne carbonizate i tulumbe de ap inundau strada. S-a dat jos din taxi i a rmas cu ochii pironii asupra a ceea ce rmsese din cel mai bun hotel din grupul lui Davis Leroy. Polonezul este detept cnd d necazul peste el i-a zis n sinea lui Abel n timp ce-i ncleta pumnii i a nceput s se blngne pe picioare chiop. N-a simit nici o durere nu mai era n stare s simt nimic. Ticloilor, a spus el cu voce tare. Altdat am ajuns i mai ru dect acum i nu m-am dat btut. Nemi, rui, turci, ticlosul de Kane i acum asta! Pe toi am s v nfrng. Nimeni nu-l doboar pe Abel Rosnovski. Directorul adjunct l-a vzut pe Abel gesticulnd lng taxi i a alergat spre el. Abel s-a forat s fie calm. Au scpat teferi din hotel toi clienii i personalul? a ntrebat el. Da, slav Domnului. Hotelul era aproape gol, aa c evacuarea s-a fcut uor. Au fost cteva rniri i arsuri uoare,
261

- CAIN I ABEL -

dar li s-au dat ngrijirile necesare la spital, aa c nu avei de ce v ngrijora. Bine c mcar asta e o uurare. Mulumesc lui Dumnezeu c hotelul are o asigurare bun, de peste un milion, dac mi amintesc bine. Vom putea, totui, s transformm dezastrul n avantajul nostru. Nu cred, dac ceea ce scriu ziarele este adevrat. Ce vrei s spui? l-a ntrebat Abel. efule, mai bine citii singur, i-a rspuns directorul adjunct. Abel s-a dus la standul de ziare i a dat biatului doi ceni pentru ultima ediie din The Chicago Tribune. Titlul cu litere mari spunea totul: HOTELUL RICHMOND N FLCRI INCENDIEREA PARE A FI FOST PREMEDITAT. Abel i-a cltinat capul fr a-i crede ochilor i a mai citit o dat. Ce altceva se mai poate ntmpla? a murmurat el. Avei vreun necaz? l-a ntrebat biatul de la ziare. Unul mic, a spus Abel i s-a rentors la directorul adjunct. Cine face cercetarea din partea poliiei? Ofierul de acolo care st rezemat de maina poliiei, a rspuns adjunctul su, artnd spre un brbat nalt, cu un nceput prematur de chelie. Este locotenentul O'Malley. Bun, a spus Abel. Tot personalul s se mute n anex i mine diminea la ora zece ne vedem acolo cu toii. Dac cineva are treab cu mine m gsete la Stevens, unde voi sta pn am s descurc lucrurile. Bine, efule. Abel s-a dus la locotenentul O'Malley i s-a prezentat. Poliistul nalt i subire s-a nclinat uor i i-a strns mna lui Abel. A, fostul director, dat disprut, s-a rentors la rmiele carbonizate ale hotelului su. Nu gsesc nimic de rs, domnule ofier, a spus Abel. Iart-m, a spus el. Nu este nimic de rs. A fost o noapte lung. Hai s mergem undeva s bem ceva. Poliistul l-a prins pe Abel de bra, au traversat Michigan Avenue i s-au oprit la o cafenea, la colul strzii. Abel a rs cnd li s-a pus n fa amestecul alb, spumos. Pentru c nu avusese
262

- JEFFREY ARCHER -

parte de copilrie i adolescen ca toi ceilali, era prima oar cnd bea lapte de pasre. tiu, este nostim, n oraul sta toat lumea ncalc legea bnd whisky i bere, a spus detectivul, dar cineva trebuie s joace cinstit. n orice caz, Prohibiia n-o s in la nesfrit i atunci vor ncepe necazurile mele pentru c gangsterii vor descoperi c mie, ntr-adevr, mi place laptele de pasre. Abel a rs pentru a doua oar n acea zi. Acum s trecem la problemele dumitale, domnule Rosnovski. Mai nti trebuie s v spun c nu cred s avei vreo ans s ncasai polia de asigurare a acestui hotel. Experii n incendii au cercetat cu de-amnuntul rmiele cldirii i au descoperit c locul a fost mbibat cu benzin. Nici mcar nu s-a fcut nici o ncercare de a o masca. S-au gsit urme peste tot. Un singur chibrit era suficient ca ntreaga cldire s ard ca o tor roman. Avei vreo idee cine s-ar putea face vinovat? a ntrebat Abel. D-mi voie s te ntreb eu. Ai idee cine ar avea un dinte mpotriva hotelului sau a dumitale personal? Abel a mormit. Cam cincizeci de oameni, domnule locotenent. Cnd miam luat funcia n primire aici, am fcut curenie mare. V pot da o list dac credei c v-ar putea ajuta. Eu cred c da, dar dup felul cum vorbesc oamenii, s-ar putea s nu-mi trebuiasc. Dar, dac v parvine vreo informaie cert, v rog s m anunai, domnule Rosnovski. S-mi comunicai negreit pentru c v avertizez c avei muli dumani. A fcut semn cu mna spre strada care forfotea de oameni. Ce vrei s spunei? l-a ntrebat Abel. Cineva spunea c dumneata ai dat foc, pentru c ai pierdut totul n crahul de la burs i ai nevoie de banii de la asigurri. Abel a dat s se ridice de pe scaun. Potolete-te, potolete-te. tiu c ai fost la Boston toat ziua i ceea ce conteaz i mai mult este c n Chicago eti cunoscut c ai pus pe picioare hoteluri, nu c le-ai distrus. Dar cineva a dat, ntr-adevr, foc hotelului Richmond. Poi ns s pui pariu c n-am s m dau btut pn nu aflu cine. Aa c, deocamdat, aa stau lucrurile. S-a rsucit n scaun. Trataia cu
263

- CAIN I ABEL -

lapte de pasre o fac eu. Cndva, n viitor, poate i voi cere i eu o favoare. I-a zmbit fetei de la cas, admirndu-i gleznele i blestemnd n gnd fustele lungi. I-a dat cincizeci de ceni. Pstreaz restul, scumpo. Mii de mulumiri, i-a spus n derdere fata. Nimeni nu m apreciaz, s-a plns locotenentul. Abel a rs pentru a treia oar, ceea ce cu o or mai nainte n-ar fi crezut c este posibil. Apropo, a continuat locotenentul cnd au ajuns la u, te caut cel de la asigurri. Nu-mi amintesc cum l cheam pe tip, dar presupun c o s te gseasc. S nu sari cu pumnii pe el. Dac el are sentimentul c eti implicat, cine l poate nvinui? inem legtura, domnule Rosnovski. Vreau s mai stm de vorb. Abel l-a urmrit cu privirea pe locotenent cum a disprut n mulimea de spectatori i apoi s-a ndreptat agale spre hotelul Stevens i a reinut o camer pentru la noapte. Recepionerul, care deja nregistrase majoritatea clienilor de la Richmond, nu i-a putut nbui un zmbet la gndul c face o rezervare i pentru director. Odat ajuns n camer, Abel s-a aezat la mas i i-a scris o scrisoare domnului William Kane, dndu-i toate detaliile posibile despre incendiu i spunndu-i c inteniona s-i foloseasc libertatea neateptat spre a face un tur pe la celelalte hoteluri. Abel nu credea c ar avea vreun rost s stea n Chicago ca s se nclzeasc la jarul hotelului Richmond i nutrind vaga speran c va pica cineva din cer care s-l scoat din ncurctur. n dimineaa urmtoare, dup un mic dejun excelent la Stevens un hotel bine condus ntotdeauna l fcea pe Abel s se simt bine s-a dus s-l vad pe Curtis Fenton de la Continental Trust i spre a-l ncunotina de atitudinea bncii Kane i Cabot sau mai bine zis de atitudinea lui William Kane. Dei Abel a considerat c nu-i avea rostul, a adugat c era n cutarea unui cumprtor care s plteasc pe grupul Richmond dou milioane. Incendiul acela n-o s ne ajute, dar am s vd ce putem face, i-a spus Fenton care prea mult mai binevoitor dect se ateptase Abel. Cnd ai cumprat cele douzeci i cinci de procente din aciunile domnioarei Leroy eu i-am spus c hotelurile sunt o achiziie important i c ai fcut o afacere bun. n ciuda crahului, nu vd de ce mi-a schimba opinia n legtur cu asta, domnule Rosnovski. Te-am urmrit cum i-ai condus hotelul n cei aproape doi ani, i, dac decizia ar depinde de mine,
264

- JEFFREY ARCHER -

eu personal te-a sprijini, dar m tem c banca mea niciodat nu va ncuviina s sprijine grupul Richmond. Noi cunoatem situaia financiar pe o perioad foarte mare de timp ca s mai avem vreo speran n viitorul grupului, iar acel foc a fost ultimul pai de care ne puteam aga, dac mi ieri expresia. n orice caz, eu mai am unele relaii i am s vd ce pot face ca s te ajut. Cred c avei n ora mai muli oameni care v admir dect bnuii, domnule Rosnovski. Dup discuia cu locotenentul O'Malley, Abel se ntrebase dac i mai rmsese vreun prieten n Chicago. I-a mulumit lui Curtis Fenton, s-a dus apoi la ghieele din fa ale bncii i a cerut casierului cinci mii de dolari, bani ghea, din contul hotelului. A petrecut restul dimineii n anexa Richmond. A pltit fiecrui salariat banii pe dou sptmni i le-a spus c pot s locuiasc n anex cel puin o lun sau pn i vor gsi o nou slujb. Apoi s-a ntors la Stevens, i-a mpachetat noile haine pe care i le cumprase dup incendiu i s-a pregtit pentru turul pe la celelalte hoteluri Richmond. La nceput s-a ndreptat cu Buick-ul pe care i-l cumprase chiar nainte de crahul bancar spre sud i primul hotel la care s-a oprit a fost St. Louis Richmond. Cltoria pe la toate hotelurile din grup i-a luat aproape o lun i, dei toate erau conduse prost i lucrau n pierdere, nici unul nu i s-a prut lui Abel un caz de nerezolvat. Toate se aflau n zone bune; unele erau plasate chiar n cele mai bune locuri din ora. Btrnul Leroy pesemne c fusese un om mult mai priceput n afaceri dect fiul su, i-a zis Abel. A verificat cu atenie polia de asigurri a fiecrui hotel; nu a gsit nimic n neregul. Cnd, n cele din urm, a ajuns la Dallas Richmond, de un singur lucru era sigur: oricine va reui s cumpere grupul cu dou milioane va face o avere bun. i dorea s poat avea aceast ans, pentru c tia exact ce trebuia fcut ca grupul s devin profitabil. Cnd s-a ntors dup aproape patru sptmni, a tras la Stevens, unde-l ateptau o mulime de mesaje. Locotenentul O'Malley dorea s-l vad, la fel i William Kane, Curtis Fenton i un anume domn Henry Osborne. Abel a nceput cu omul legii i, ntr-o scurt conversaie telefonic cu O'Malley, au convenit s se ntlneasc la cafeneaua de pe Michigan Avenue. Abel, n timp ce l-a ateptat pe locotenent, a stat cocoat pe scaunul nalt, cu spatele spre tejghea i cu
265

- CAIN I ABEL -

privirea pironit pe scheletul carbonizat al hotelului Richmond. O'Malley a ntrziat cteva minute, dar nu s-a deranjat s-i cear scuze cnd s-a aezat pe scaunul de alturi i l-a rsucit ca s fie cu faa spre Abel. De ce continum s ne ntlnim aici? l-a ntrebat Abel. mi eti dator, a spus locotenentul i nimeni din Chicago nu o poate terge fr s-i achite laptele de pasre fa de O'Malley. Abel a comandat dou porii, una dubl i alta obinuit. Ce-ai aflat? l-a ntrebat Abel n timp ce i-a pasat detectivului dou paie cu dungi albe i roii. Bieii de la pompieri au avut dreptate, focul a fost pus. Am arestat un tip cu numele de Desmond Pacey, care s-a dovedit a fi fostul director de la Richmond. Asta i spune ceva, nu? M tem c da, a spus Abel. De ce spui asta? l-a ntrebat locotenentul. Eu l-am concediat pe Pacey pentru c i-a nsuit banii hotelului. El a zis c are s mi-o plteasc cu orice pre, dar nu iam dat atenie. Am primit prea multe ameninri la viaa mea, domnule locotenent, ca s mai iau vreuna n serios, mai cu seam de la o creatur ca Pacey. Ei bine, trebuie s-i spun c noi l-am luat n serios, la fel i cei de la asigurri care sunt hotri s nu plteasc nici un sfan pn nu se dovedete c nu exista nici o nelegere ntre dumneata i Pacey n privina focului. Asta-i tot ce-mi mai trebuie n momentul de fa, a spus Abel. Cum poi s fii att de sigur c este Pacey? L-am gsit nregistrat la urgen, la spitalul local n aceeai zi n care a fost incendiul. Am fcut o verificare de rutin la spital cernd s ne spun dac n acea zi s-a prezentat cineva la ei cu arsuri grave. Din fericire ceea ce se ntmpl destul de des n munca de poliie, cum nu toi suntem nscui s fim Sherlock Holmes soia unui sergent care a fost osptri la Richmond nea spus c el a fost directorul hotelului. Chiar i eu a fi putut s pun cap la cap cele dou lucruri. Tipul nu prea s-i fac probleme c va fi prins, singurul lucru ce-l interesa era cum s trag foloase din ceea ce el numea ziua rzbunrii Sfntului Valentin. Pn acum cteva minute nu nelegeam care era mobilul acelei rzbunri, dar acum sunt sigur c tiu; dei nu sunt prea surprins. Aa c, domnule Rosnovski, cazul este
266

- JEFFREY ARCHER -

aproape elucidat. Locotenentul a mai tras de cteva ori cu paiul pn ce sunetele produse l-au convins c sorbise ultima pictur. Mai vrei nc unul? Nu, de data asta renun. M ateapt o zi grea. A cobort de pe scaun. Noroc, domnule Rosnovski. Dac poi s-i dovedeti tipului de la asigurri c n-ai nici o legtur cu Pacey o s-i primeti banii. Eu am s fac tot ce pot s te ajut cnd cazul va ajunge la tribunal. inem legtura. Abel l-a urmrit cu privirea cum a disprut pe u. I-a dat osptriei un dolar i a ieit n strad cu ochii pironii pe locul n care, pn n urm cu o lun, se nlase hotelul Richmond. Apoi s-a rsucit pe clcie i a pornit cu pai mari i cufundat n gnduri spre Stevens. A gsit un alt mesaj de la Henry Osborne, care nici acum nu-i dezvluia identitatea. Nu era dect un singur mod de a afla. Abel l-a sunat pe Osborne, care s-a dovedit a fi inspectorul de la compania de asigurri Great Western, unde fusese asigurat hotelul. Abel a fixat s se ntlneasc cu el la prnz. Dup aceea l-a sunat pe William Kane la Boston i i-a prezentat un raport asupra hotelurilor pe care le vizitase. i mi permitei s v spun din nou, domnule Kane, c a putea s transform pierderile de la acele hoteluri n profituri dac banca dumneavoastr mi acord timp i suport financiar? Ceea ce am reuit n Chicago tiu c a putea s fac i cu celelalte. Probabil c da, domnule Rosnovski, dar m tem c asta nu va fi cu banii de la Kane i Cabot. V reamintesc c nu mai avei dect cinci zile n care s gsii un susintor. La revedere, domnule. Snob ngmfat, a spus Abel, n telefonul mut. Eu nu sunt destul de rasat pentru banii ti, nu? Ateapt tu, ntr-o bun zi, ticlosule... Punctul urmtor pe agenda lui Abel era omul de la asigurri. Henry Osborne s-a dovedit a fi un brbat nalt, chipe, cu ochii negri i pr negru ce ncepuse s se grizoneze. Lui Abel i-a plcut nonalana cu care acesta se comporta. Osborne a avut foarte puine de adugat la cele spuse de locotenentul O'Malley. Compania de asigurri Great Western Casualty nu avea de gnd s plteasc nimic atta vreme ct poliia l acuza pe Desmond Pacey de a fi dat foc i nu se dovedea c Abel nu era implicat. Henry
267

- CAIN I ABEL -

Osborne prea s fie foarte nelegtor n legtur cu ntreaga problem. Grupul Richmond are suficieni bani ca s reconstruiasc hotelul? l-a ntrebat Osborne. Nici un sfan, a spus Abel. Celelalte hoteluri au fost ipotecate i banca m preseaz s le vnd. De ce dumneata? l-a ntrebat. Abel i-a explicat cum a ajuns n posesia aciunilor ntregului grup fr ca, de fapt, s fie proprietarul hotelurilor. Henry Osborne a fost oarecum surprins. Bineneles banca cunoate ct de bine ai condus acest hotel, nu? Orice om de afaceri din Chicago tie c eti primul director care i-a adus vreodat vreun profit lui Davis Leroy. Este adevrat c bncile trec printr-o perioad grea, dar chiar i ei ar trebui s tie cnd s fac o excepie pentru propriul lor bine. Nu i aceast banc. Continental Trust? a ntrebat Osborne. Eu ntotdeauna lam gsit pe btrnul Curtis Fenton un pic cam ngmfat, dar este destul de nelegtor. Nu este Continental. Hotelurile le deine o banc din Boston care se cheam Kane i Cabot. Henry Osborne s-a fcut alb la fa ca varul i s-a aezat. Nu v simii bine? l-a ntrebat Abel. Ba da, totul este n ordine. Cunoatei cumva din ntmplare aceast banc? Rmne ntre noi? a spus Henry Osborne. Bineneles. Da, societatea mea a avut de-a face cu unul dintre ei n trecut. A prut s ovie. i am terminat dndu-i n judecat. De ce? Nu pot s divulg amnunte. A fost o afacere ncurcat. Hai s spunem doar c unul dintre directori nu a fost suficient de onest i deschis fa de noi. Care dintre ei? l-a ntrebat Abel. Dumneata cu care ai avut de-a face? s-a interesat Osborne. Un brbat cu numele de William Kane. Osborne a prut din nou s ezite. Fii atent, a spus el. Este cel mai mare ticlos de pe lume. Pot s-i pun pe tav toate infamiile pe care le-a fcut, dar asta
268

- JEFFREY ARCHER -

rmne absolut ntre noi. n mod cert eu nu-i datorez nici o favoare, a spus Abel. Putem ine legtura, domnule Osborne. Eu am o poli de pltit domnului Kane pentru ceea ce i-a fcut lui Davis Leroy. Ei bine, n orice caz poi conta pe ajutorul meu dac este implicat William Kane, a spus Henry Osborne ridicndu-se de la birou. Dar asta, repet, rmne strict ntre noi. i dac tribunalul stabilete c Desmond Pacey a dat foc hotelului Richmond i nimeni altcineva nu este amestecat, societatea de asigurri va plti n aceeai zi. Dup aceea putem s mai facem afaceri mpreun cu celelalte hoteluri pe care le ai. Probabil, a spus Abel. S-a ntors la Stevens i a hotrt s mearg s serveasc prnzul ca s se conving singur ct de bine este condus restaurantul. La recepie l atepta un alt mesaj. Un anume Domn David Maxton se interesa dac Abel este liber i poate lua masa cu el la ora unu. David Maxton, a spus Abel cu voce tare i fata de la recepie i-a nlat privirile. De unde cunosc eu acest nume? a ntrebat-o pe recepionera care se zgia la el. Este proprietarul acestui hotel, domnule Rosnovski. A, da. V rog, transmitei-i domnului Maxton c voi fi ncntat s iau prnzul cu dnsul. Abel i-a aruncat ochii spre ceas. Vrei s-i spunei c voi ntrzia cteva minute? Bineneles, domnule, a spus fata. Abel s-a dus repede n camera lui i i-a pus o cma nou, alb, ntrebndu-se ce-ar putea dori David Maxton. Restaurantul era deja plin cnd a intrat Abel. Osptarul l-a condus ntr-un separeu unde sttea singur la mas proprietarul de la Stevens. S-a ridicat n picioare ca s-l ntmpine pe Abel. Abel Rosnovski, domnule. Da, te cunosc, a spus Maxton sau, mai bine zis, am auzit vorbindu-se mult despre dumneata. Te rog ia loc i s comandm prnzul. Abel n-a avut cum s nu admire Stevens-ul. Masa i serviciul erau tot att de bune ca la Plaza. Dac va fi s aib cel mai bun hotel din Chicago, tia c trebuia s-l ntreac pe acesta. Osptarul ef a aprut din nou cu meniul. Abel l-a cercetat cu atenie, a refuzat politicos primul fel i a ales carne de vac, ceea ce nsemna cel mai rapid mod de a afla dac restaurantul are
269

- CAIN I ABEL -

mcelarul potrivit. David Maxton nu i-a aruncat privirea pe meniu i a comandat somon. Osptarul ef s-a fcut nevzut. Pesemne c te ntrebi de ce te-am invitat la mas, domnule Rosnovski. Presupun, a rspuns Abel rznd, c avei de gnd s-mi cerei s preiau hotelul Stevens. Ai perfect dreptate, domnule Rosnovski. A fost rndul lui Maxton s rd. Abel a rmas fr grai. Nici chiar sosirea osptarului cu cea mai grozav carne de vac na ajutat. Cuitul a rmas ateptnd. Maxton a stors puin lmie peste somon i a continuat: Directorul meu trebuie s se pensioneze peste cinci luni, dup douzeci i doi de ani n care m-a slujit cu credin, iar directorul adjunct se va pensiona i el foarte curnd dup aceea. Aa c sunt n cutarea unei noi echipe. Locul mi se pare destul de ngrijit, a spus Abel. Eu ntotdeauna am vrut s aduc mbuntiri, domnule Rosnovski. Niciodat s nu te mulumeti cu aceeai stare de lucruri, a spus Maxton. i-am urmrit activitatea cu atenie. Pn a prelua dumneata Richmond-ul, nici nu putea fi numit hotel. Era un imens azil de noapte. n urmtorii doi sau trei ani ai fi fost un adversar de temut pentru Stevens dac un nebun nu i-ar fi dat foc nainte de a i se fi oferit ansa s-o dovedeti. Cartofi, domnule? Abel i-a ridicat privirile spre osptria tnr i drgu. Ea i-a zmbit. Nu, mulumesc, i-a spus el. Ei bine, domnule Maxton, sunt foarte flatat att de prerea pe care o avei despre mine, ct i de ofert. Cred c ai s fii mulumit aici, domnule Rosnovski. Stevens este un hotel bine condus i a dori s-i propun pentru nceput cincizeci de dolari pe sptmn i dou procente din profit. Poi s ncepi ct de curnd posibil. Am nevoie de cteva zile ca s m gndesc la oferta generoas pe care mi-ai fcut-o, domnule Maxton, a spus Abel, dar trebuie s v mrturisesc c sunt foarte tentat. n orice caz, mai am nc vreo cteva probleme de rezolvat n legtur cu Richmond-ul. Fasole verde, domnule? Aceeai osptri i acelai zmbet.
270

- JEFFREY ARCHER -

Chipul i se prea cunoscut lui Abel. Era sigur c o mai vzuse undeva. Poate c lucrase cndva la Richmond. Da, v rog. A urmrit-o cu privirea cum se ndeprta. Era ceva cu ea. De ce nu rmi la hotel cteva zile ca oaspetele meu, s vezi cum merg lucrurile? l-a ntrebat Maxton. Te-ar putea ajuta s iei o hotrre. Nu este necesar, domnule Maxton. Dup o singur zi ct am stat aici am tiut ct de bine este condus hotelul. Problema pe care o am este c eu sunt proprietarul grupului Richmond. Pe chipul lui Maxton s-a citit surpriza. Habar n-am avut, a spus el. Am crezut c fiica btrnului Davis Leroy va fi noul proprietar. Este o poveste lung, a spus Abel i i-a explicat lui Maxton cum a ajuns el n posesia aciunilor de la grupul Richmond. Problema este simpl, domnule Maxton. Ceea ce vreau eu, de fapt, este s gsesc dou milioane i s transform acel grup nct s merite s-i investeti banii n el. neleg, a spus Maxton cu ochii pironii n farfuria goal din faa lui. Un osptar a luat-o. Dorii cafea? Era aceeai chelneri. Acelai zmbet. Acelai chip cunoscut. A nceput s-l ngrijoreze pe Abel. i zici c Fenton Curtis de la Continental Trust i caut un cumprtor? Da, de aproape o lun, a spus Abel. De fapt, n dupamiaza asta, mai trziu, am s tiu dac a gsit pe cineva, dar nu sunt optimist. Ei bine, asta este foarte interesant. N-am tiut c Richmond Group este n cutarea unui cumprtor. Te rog, vrei s m ii la curent, indiferent ce se ntmpl? Bineneles, a spus Abel. Ct timp i mai acord banca din Boston ca s faci rost de cele dou milioane? Doar cteva zile, aa c nu va mai dura mult pn s v comunic hotrrea mea. Mulumesc, a spus Maxton. A fost o plcere s te cunosc, domnule Rosnovski. Sunt sigur c voi fi ncntat s lucrez cu
271

- CAIN I ABEL -

dumneata. I-a strns mna lui Abel cu cldur. Mulumesc, domnule, a spus Abel. Chelneria i-a zmbit iar cnd a trecut pe lng ea, ieind din restaurant. Cnd Abel a dat nas n nas cu osptarul ef s-a oprit i l-a ntrebat care era numele ei. Iertai-m, domnule, dar nu avem voie s spunem clienilor nici un nume de-al personalului nostru; este strict mpotriva regulilor de serviciu. Dac avei a v plnge de ceva, suntei amabil s-mi spunei mie, domnule? N-am nici o plngere, a spus Abel. Dimpotriv, a fost un prnz excelent. Cu oferta unei slujbe n buzunar, Abel se simea mult mai stpn pe sine ca s-l ntlneasc pe Curtis Fenton. Era sigur c bancherul nu gsise nici un cumprtor, dar, cu toate acestea s-a ndreptat cu paii mari i arznd de nerbdare spre Continental Trust. i surdea ideea de a fi directorul celui mai bun hotel din Chicago. Poate c ar izbuti s-l fac cel mai bun hotel din America. Imediat ce a ajuns la banc, a fost introdus n biroul lui Curtis Fenton. Bancherul nalt i subire purta oare acelai costum n fiecare zi sau avea trei identice? l-a invitat pe Abel s ia loc i faa-i de obicei solemn, a fost strbtut de un zmbet larg. Domnule Rosnovski, ce plcere s v revd! Dac ai fi venit diminea, nu a fi avut s v dau nici o veste, dar cu cteva minute mai devreme am primit un telefon de la cineva care este interesat. Inima lui Abel i-a tresrit de bucurie, luat fiind i prin surprindere. A tcut cteva clipe, dup care a spus: Putei s-mi spunei cine este? M tem c nu. Cel care dorete s cumpere mi-a dat instruciuni stricte c trebuie s rmn anonim, dat fiind c tranzacia este o investiie personal ce ar putea s intre n conflict cu celelalte afaceri ale lui. David Maxton, a murmurat Abel pentru sine. Dumnezeu s-l binecuvnteze. Curtis Fenton n-a comentat i a continuat: Ei bine, aa cum v-am spus, domnule Rosnovski, eu deocamdat nu sunt n poziia de a.... Perfect, perfect, l-a ntrerupt Abel. Cnd credei c mi vei putea comunica hotrrea domnului respectiv?
272

- JEFFREY ARCHER -

n momentul de fa nu sunt sigur, dar s-ar putea s am mai multe veti de la el pe luni. Aa c, dac se ntmpl s avei drum pe aici... S se ntmple s am drum? a spus Abel. Dar este n joc ntreaga mea via! Atunci este mai bine s fixm o ntlnire pentru luni diminea. Pe cnd Abel cobora pe Michigan Avenue ntorcndu-se la hotelul Stevens, a nceput s burnieze. S-a trezit fredonnd Cntnd n ploaie. A luat liftul i cnd a ajuns n camer l-a sunat pe William Kane ca s-i cear o amnare pn luni i i-a spus c avea anse s gseasc un cumprtor. Kane a prut nencreztor, dar a fost de acord. Ticlosul, a spus Abel de cteva ori n timp ce punea telefonul n furc. D-mi doar puin timp, Kane. O s apuci clipa cnd vei regreta c l-ai omort pe Davis Leroy. Abel sttea pe marginea patului btnd darabana cu degetele pe tblie, ntrebndu-se cum i va petrece timpul pn luni. A cobort n holul hotelului. Aici a vzut-o din nou pe osptria de la prnz, acum servind ceaiul n Grdina Tropical. Pe Abel l-a depit curiozitatea i s-a ndreptat spre captul salonului lund loc la o mas. Ea a venit la el. Bun ziua, domnule, a spus ea. Dorii ceai? Din nou acelai zmbet cunoscut. Ne cunoatem, nu-i aa? a ntrebat Abel. Da, bineneles, Wladek. Abel a tresrit cnd i-a auzit numele i s-a nroit puin amintindu-i c prul scurt, blond fusese lung i moale, iar ochii adumbrii de gene fuseser att de ademenitori. Zaphia, am venit n America pe acelai vapor. Bineneles, tu te-ai dus la Chicago. Ce faci aici? Lucrez, dup cum vezi. Dorii puin ceai, domnule? Accentul ei polonez l-a nclzit pe Abel. Te invit disear s iei cina cu mine, a spus el. Nu pot, Wladek. Nu ni se permite s ieim cu clienii. Dac o facem, ne pierdem automat slujba. Eu nu sunt client, a zis Abel. Sunt un vechi prieten. Care avea de gnd s vin s-mi fac o vizit n Chicago imediat ce-i gsete o slujb i, cnd, ntr-adevr, ai venit, nici mcar nu i-ai mai amintit c sunt aici, a spus Zaphia.
273

- CAIN I ABEL -

tiu, tiu, iart-m Zaphia, ia masa cu mine disear. Numai de data asta, a spus Abel. Numai de data asta, a repetat ea. Ne ntlnim la Brundage, la ora apte. Pentru tine este bine? Zaphia a roit cnd a auzit numele. Probabil c era cel mai scump restaurant din Chicago, iar ea nu s-ar fi simit n largul ei acolo nici ca osptri, iar client cu att mai puin. Nu, s mergem undeva mai puin luxos, Wladek. Unde? a ntrebat ea. tii restaurantul The Sausage de la colul strzii patruzeci i trei? Nu, a recunoscut el, dar am s-l gsesc. Deci, la ora apte. La apte, Wladek. O s fie extraordinar. Apropo, vrei ceai? Nu, cred c am s-o iau din loc, a spus Abel. Ea a zmbit i a plecat. El a mai stat cteva minute urmrind-o cum servea ceaiul. Era mult mai drgu dect i-o amintea. Pesemne c perspectiva de a-i omor timpul pn luni, n-avea s fie, pn la urm, att de sumbr pe ct crezuse. Localul The Sausage i-a adus lui Abel n minte cele mai proaste amintiri despre primele sale zile n America. Ct a ateptat-o pe Zaphia a sorbit dintr-o butur gazoas cu ghimber i i-a urmrit pe osptari, nemulumit de felul cum trnteau mncarea n faa clienilor. Nu-i ddea seama ce era mai ru: mncarea sau serviciile. Zaphia a ntrziat aproape douzeci de minute i, cnd a aprut n cadrul uii, arta elegant, ca scoas din cutie, cu o rochie galben care prea recent scurtat ca s fie n pas cu ultima mod, dar care, totui, scotea n eviden ct de atrgtor i se fcuse trupu-i cndva firav. Ochii-i cenuii l cutau pe Wladek i obrajii roz i s-au nroit cnd a devenit contient de privirile celorlali brbai oprite asupra ei. Bun seara, Wladek, a spus ea n polonez. Abel s-a ridicat i i-a oferit ei scaunul de lng foc. Sunt att de bucuros c ai putut s vii, a rspuns el n englez. Ea l-a privit perplex pentru o clip, apoi a spus n englez: mi pare ru c am ntrziat. O, nici n-am bgat de seam. Vrei s bei ceva, Zaphia?
274

- JEFFREY ARCHER -

Nu, mulumesc. Cteva secunde n-a vorbit nici unul din ei, ca apoi s porneasc amndoi deodat. Uitasem ct eti de drgu... a spus Abel. Cum ai... a nceput Zaphia. Ea a zmbit timid i Abel a simit c ar vrea s-o ating, i amintea aa de bine c avusese aceeai reacie cnd o vzuse prima oar n urm cu mai bine de opt ani. Ce face George? a ntrebat ea. Nu l-am vzut de peste doi ani, a rspuns Abel siminduse brusc vinovat. Am fost att de ocupat cu munca la un hotel aici n Chicago i apoi... tiu, l-a ntrerupt Zaphia. Cineva i-a dat foc. De ce n-ai venit niciodat la mine? a ntrebat-o Abel. Nu credeam c ai s-i mai aminteti de mine, Wladek, i am avut dreptate. Atunci cum de m-ai recunoscut? a ntrebat-o Abel. M-am ngrat att de mult. Dup brara de argint, a spus ea simplu. Abel i-a cobort privirea spre ncheietura minii i a rs. Am multe pentru care trebuie s mulumesc acestei brri i acum a putea s adaug c datorit ei suntem din nou mpreun. Ea i-a evitat privirea. Ce faci acum dac nu mai ai un hotel pe care s-l conduci? Caut o slujb, a rspuns Abel nevoind s-o intimideze cu faptul c i se oferise ansa s fie director la Stevens. O s fie un post bun la Stevens. Prietenul meu mi-a spus. Prietenul tu i-a spus? a repetat el simind cum l doare fiecare cuvnt rostit. Da, a spus ea. n curnd hotelul va avea nevoie de un director adjunct. De ce nu ceri tu slujba asta? Sunt sigur c ai anse s o primeti, Wladek. Eu am tiut dintotdeauna c tu ai s reueti n America. A putea s ncerc, a spus Abel. A fost drgu din partea ta s te gndeti la mine. De ce n-o cere prietenul tu? O, nu, el este mult prea nceptor ca s poat fi luat n consideraie; nu este dect osptar n sala n care lucrez i eu.
275

- CAIN I ABEL -

Brusc Abel a simit c ar fi vrut s schimbe locul cu el. Lum cina? a ntrebat-o el. Nu sunt obinuit s mnnc n ora, a spus Zaphia. S-a uitat la meniu indecis. Abel, care i-a dat seama c ea nc nu tia citi englezete, a comandat pentru amndoi. Ea a mncat cu plcere i nu mai contenea s laude mncarea care era cu totul banal. Abel gsea entuziasmul ei tonic n comparaie cu sofisticarea tern a lui Melanie. i-au povestit vieile de cnd se stabiliser n America. Zaphia ncepuse ca fat n cas i progresase pn la slujba de osptri la Stevens, unde se afla de ase ani. Abel i-a povestit tot prin ceea ce trecuse. n cele din urm, ea s-a uitat la ceas. Wladek, cum a zburat timpul, a spus ea. Este trecut, de unsprezece i mine la ora ase trebuie s fiu la slujb. Abel nu-i dduse seama c au trecut patru ore. El ar fi stat acolo toat noaptea, fericit s sporoviasc mpreun i copleit de admiraia pe care ea i-o arta fr nici o reinere. Pot s te mai vd, Zaphia? a ntrebat-o el pe cnd se ntorceau inndu-se de mn spre hotelul Stevens. Dac doreti, Wladek. S-au oprit n faa intrrii de serviciu, din spatele hotelului. Pe aici intru eu, a spus ea. Dac ai s ajungi director adjunct, Wladek, ie i se va permite s intri pe ua din fa. Te deranjeaz dac-mi spui Abel? a ntrebat-o el. Abel? a rostit ea de parc ar fi ncercat numele ca pe o mnu nou. Dar pe tine te cheam Wladek. M-a chemat cndva, dar acum nu m mai numesc aa. Numele meu este Abel Rosnovski. Abel este un nume nostim, dar i se potrivete, a spus ea. Mulumesc pentru cin, Abel. A fost plcut s ne revedem. Noapte bun. Noapte bun, Zaphia, a spus el i ea a plecat. A urmrit-o cu privirea cum a disprut pe intrarea de serviciu, apoi a ocolit hotelul cu pai rari i a intrat prin ua din fa. Brusc i nu pentru prima oar n via s-a simit foarte singur. Abel i-a petrecut weekend-ul gndindu-se la Zaphia i perindndu-i-se prin minte imagini legate de ea mirosul de la clasa a patra de pe vapor, cozile imigranilor de pe Ellis Island, ns mai presus de toate scurta, dar pasionanta lor aventur
276

- JEFFREY ARCHER -

amoroas din barca de salvare. A luat toate mesele n restaurantul hotelului ca s fie mai aproape de ea i s-i studieze prietenul. A ajuns la concluzia c acesta era un tnr cu couri. S-a gndit c i el avusese couri, spera c avusese, da, ntr-adevr, avusese couri. Spre regretul lui, biatul, n ciuda courilor, era cel mai chipe dintre osptari. Abel a vrut s-o scoat pe Zaphia smbt n ora, dar ea a fost de serviciu toat ziua. n orice caz, a reuit s-o nsoeasc la biseric duminic dimineaa i a ascultat cu un amestec de nostalgie i exasperare preotul polonez care intona cuvintele demult uitate ale Mesei. Era pentru prima oar cnd Abel intra ntr-o biseric dup ce prsise castelul din Polonia. n vremurile care au urmat el asistase i ndurase multe lovituri ale sorii ca s mai poat crede n vreo zeitate binevoitoare. Rsplata pentru c fusese la biseric a venit atunci cnd Zaphia i-a permis s-o in de mn pe cnd se ntorceau mpreun la hotel. Te-ai mai gndit la slujba de la Stevens? l-a ntrebat ea. Mine diminea am s aflu decizia lor. O, m bucur att de mult, Abel. Sunt sigur c ai s fii un foarte bun director adjunct. Mulumesc, a spus Abel dndu-i seama c elurile lor erau diferite. Vrei s vii disear la cin, la verii mei? l-a ntrebat Zaphia. Eu mi petrec ntotdeauna serile de duminic mpreun cu ei. Da, mi-ar plcea foarte mult. Verii Zaphiei locuiau foarte aproape de The Sausage, n centrul oraului. Au fost foarte impresionai cnd au vzut-o venind cu un prieten polonez care conducea un Buick nou. Familia, aa cum i numea Zaphia, era format din cele dou surori, Katya i Janina i soul Katyei, Janek. Abel le-a adus surorilor un buchet de trandafiri, apoi a luat loc i a rspuns ntro polonez fluent la toate ntrebrile lor privind proiectele sale de viitor. Se vedea clar c Zaphia era stnjenit, dar Abel tia c aa se petrecea cu orice nou prieten al unei fete dintr-o cas de polonezi-americani. S-a strduit s-i minimalizeze progresele fcute de cnd lucrase ntr-o mcelrie, fiind contient de ochii invidioi ai lui Janek care nu-l slbiser deloc. Katya le-a servit o mas simpl, polonez, pe care Abel ar fi mncat-o cu mult mai mult plcere n urm cu cincisprezece ani. L-a lsat pe Janek s
277

- CAIN I ABEL -

se frmnte i s-a concentrat spre a ctiga bunvoina surorilor. Prea a fi reuit, dar poate c ele l aprobau i pe tnrul cu couri. Nu, nu puteau s fie de acord cu el; acela nici mcar nu era polonez sau poate c era Abel nici, mcar nu-i tia numele i nu vorbise niciodat cu el. Cnd se ntorceau spre Stevens, Zaphia l-a ntrebat cu o und de cochetrie pe care i-o observase i pe vapor dac nu era periculos s ofeze innd o doamn de mn n acelai timp. Abel a rs i restul drumului a condus cu ambele mini pe volan. Mine ai vreme ca s ne vedem? a ntrebat-o el. Sper c da, Abel, a spus ea. Poate c pn atunci ai s fii deja eful meu. n orice caz, i doresc noroc. A zmbit n sinea lui n timp ce o urmrea cu privirea cum se ndrepta spre ua din spate a hotelului i s-a ntrebat ce ar fi simit ea dac ar fi cunoscut adevratele consecine ale hotrrii de a doua zi. Nu s-a micat pn ce n-a disprut prin intrarea de serviciu. Director adjunct! a spus el rznd pe cnd se urca n pat i se ntreba ce veti i va aduce Curtis Fenton dimineaa. A aruncat perna pe duumea i a ncercat s i-o scoat pe Zaphia din minte. A doua zi s-a trezit cu cteva minute nainte de ora cinci. n camer era nc ntuneric cnd el a trimis dup ediia de diminea a ziarului The Tribune, dup care a parcurs pagina financiar. La ora apte, cnd restaurantul s-a deschis, el era mbrcat i gata pentru micul dejun. n dimineaa aceea Zaphia nu servea n salonul principal, dar biatul cu couri era acolo, ceea ce Abel a interpretat a fi de prost augur. Dup micul dejun s-a ntors n camera lui; n-a tiut ns c Zaphia s-a prezentat la slujb exact peste cinci minute dup plecarea lui. i-a verificat cravata n oglind pentru a douzecea oar i s-a uitat din nou la ceas. A apreciat c, dac va merge foarte ncet, va sosi la banc n momentul deschiderii. De fapt, a ajuns cu cinci minute mai devreme i a mai fcut o dat ocolul cldirii, uitndu-se fr nici un el n vitrinele cu bijuterii scumpe, radiouri i costume fcute pe comand. O s-i poat permite vreodat s poarte asemenea haine? s-a ntrebat el. La nou i patru minute era din nou la intrarea n banc. n momentul de fa domnul Fenton nu este liber. Putei reveni peste o jumtate de or sau preferai s ateptai? l-a
278

- JEFFREY ARCHER -

ntrebat secretara. Am s revin, a spus Abel nedorind s par din cale afar de nelinitit. Au fost cele mai lungi treizeci de minute din cte i le putea aminti de cnd se afla la Chicago. Examinase fiecare vitrin de pe strada La Salle, pn chiar i pe cele cu haine pentru femei, ceea ce l fcuse s se gndeasc fericit la Zaphia. Cnd s-a ntors la Continental Trust secretara i-a spus: Domnul Fenton v ateapt. Abel a intrat n biroul directorului de banc simind cum i transpir palmele. Bun dimineaa, domnule Rosnovski. V rog s luai loc. Curtis Fenton a ridicat de pe birou un dosar pe a crui copert Abel a vzut c era scris Confidenial. Acum, a nceput el, sper c vetile mele vor fi pe placul dumitale. Principalul partener implicat dorete s cumpere hotelurile n termeni pe care eu nu pot s-i numesc dect avantajoi. Sfinte Dumnezeule! a spus Abel. Curtis Fenton s-a prefcut a nu-l fi auzit i a continuat: De fapt, foarte avantajoi. El se angajeaz s depun ntreaga sum spre a lichida datoria de dou milioane a domnului Leroy, dar, n acelai timp, va forma o nou societate cu dumneata, din care va deine aizeci de procente, iar dumneata patruzeci. Cele patruzeci de procente ale dumitale sunt evaluate la opt sute de mii de dolari, care sunt considerai drept mprumut ce i s-a acordat de ctre noua societate, mprumut pe un termen de zece ani, cu o dobnd de patru la sut i care va fi pltit din profiturile societii. Aceasta nseamn c, dac societatea are un profit de o sut de mii de dolari ntr-un an, patruzeci de mii din acel profit vor fi reinui n contul datoriei de opt sute de mii, plus dobnda de patru procente. Dac dumneata i achii mprumutul de opt sute de mii de dolari nainte de zece ani de zile, i se va oferi posibilitatea s cumperi restul de aizeci la sut din societate la preul de trei milioane dolari. n acest fel clientul meu va avea un ctig foarte bun pentru investiia fcut, iar dumneata vei deveni proprietarul unic al grupului Richmond. n plus, dumneata vei primi un salariu de trei mii de dolari pe an, iar funcia de preedinte al grupului i va asigura un control zilnic asupra hotelurilor. n privina problemelor financiare, dumneata trebuie
279

- CAIN I ABEL -

s mi te adresezi absolut numai mie. Mie mi s-a ncredinat sarcina de a ine legtura direct cu persoana care te-a creditat i s-i reprezint interesele n consiliul de administraie al noului grup Richmond. Eu am fost fericit s consimt la aceast stipulaie. Clientul meu nu vrea s fie implicat personal. Aa dup cum v-am spus mai nainte, aceast tranzacie ar putea da natere unui conflict de interese profesionale pentru el, de aceea sunt sigur c vei nelege ntru totul decizia lui. El, de asemenea, insist s nu facei nici o ncercare s-i descoperii identitatea. El v acord paisprezece zile ca s reflectai asupra propunerilor sale care nu pot fi negociate, iar eu sunt de acord cu el, dat fiind c aceast ofert este mai mult dect onest. Abel n-a putut scoate o vorb. Te rog, spune ceva domnule Rosnovski. Nu-mi trebuiesc paisprezece zile ca s iau o hotrre, a spus n cele din urm Abel. Accept condiiile clientului dumneavoastr. V rog s-i mulumii i s-l asigurai c voi respecta cu certitudine dorina sa de a rmne anonim. Asta-i grozav, a spus Curtis Fenton permindu-i un zmbet abia schiat. Acum, mai sunt cteva mici amnunte. Conturile tuturor hotelurilor din grup vor fi plasate la filialele lui Continental Trust, iar contul principal se va afla n acest birou, sub controlul meu direct. Eu, la rndul meu, voi primi o mie de dolari pe an ca director al noii societi. Sunt bucuros c vei primi i dumneavoastr ceva din aceast tranzacie, a spus Abel. Poftim? Voi fi ncntat s lucrez cu dumneavoastr, domnule Fenton. Creditorul dumitale, de asemenea, a depus la banc dou sute cincizeci de mii de dolari spre a fi folosii pentru finanarea cheltuielilor curente ale hotelurilor pentru urmtoarele cteva luni. Aceti bani, de asemenea, vor fi considerai un mprumut cu dobnd de patru la sut. Dumneata trebuie s-mi spui dac aceast sum nu este suficient pentru trebuinele pe care le ai. Eu cred c reputaia dumitale n faa clientului meu va crete dac ai s gseti suma de dou sute cincizeci de mii corespunztoare. Voi ine cont de sfatul dumneavoastr, a spus Abel solemn ncercnd s imite felul de a vorbi al bancherului. Curtis Fenton a tras un sertar de la birou i a scos o cutie
280

- JEFFREY ARCHER -

cu trabucuri cubaneze. Fumezi? Da, a rspuns Abel care nu fumase niciodat n viaa lui o igar de foi. A tuit tot drumul pe strada La Salle cnd s-a napoiat la hotelul Stevens. Cnd a ajuns, David Maxton sttea n foaier. Abel a stins uurat trabucul fumat pe jumtate i s-a ndreptat spre el. Domnule Rosnovski, n dimineaa asta prei un om fericit. Sunt, domnule Maxton i singurul lucru de care-mi pare ru este c nu voi lucra pentru dumneavoastr ca director al acestui hotel. i mie mi pare ru, domnule Rosnovski, dar, drept s-i spun, vestea nu m surprinde. Mulumesc pentru tot, i-a spus Abel punnd ntreaga simire de care era capabil n mica fraz i n privirea care o nsoea. L-a prsit pe David Maxton i a intrat n restaurant n cutarea Zaphiei, dar ea deja plecase de la slujb. Abel a luat liftul spre camera sa, i-a reaprins trabucul, a pufit cu grij i a sunat la Kane i Cabot. O secretar i-a fcut legtura cu William Kane. Domnule Kane, am reuit s fac rost de bani pentru a intra n posesiunea grupului Richmond. n cursul zilei de astzi, un anume domn Curtis Fenton de la Continental Trust va lua legtura cu dumneata spre a-i da detalii. n concluzie, nu va mai fi nevoie s scoi hotelurile la licitaie. A urmat o scurt pauz. Abel s-a gndit cu satisfacie ct de neplcut trebuie s fi fost aceast veste pentru William Kane. V mulumesc pentru c mi-ai comunicat, domnule Rosnovski. Pot s v spun ct sunt de ncntat c ai gsit pe cineva care s v susin? V doresc numai succes n viitor. Ceea ce nu s-ar putea spune i din partea mea pentru dumneata domnule Kane. Abel a pus telefonul n furc i s-a lungit n pat gndindu-se la viitor. ntr-o bun zi, a promis el pereilor, am s-i cumpr blestemata ta de banc i am s te fac s te arunci pe fereastr dintr-o camer de hotel, de la etajul al doisprezecelea. A ridicat din nou telefonul i a rugat centralista s-i fac legtura cu domnul Henry Osborne de la Great Western Casualty.
281

- CAIN I ABEL -

19
William a pus telefonul n furc mai mult amuzat dect furios pe atitudinea belicoas a lui Abel Rosnovski. i prea ru c nu putuse s conving banca spre a-l sprijini pe micul polonez care credea cu atta trie c va reui s pun pe picioare grupul Richmond. i-a ndeplinit responsabilitatea ce-i mai rmsese informnd comitetul financiar c Abel Rosnovski i gsise un susintor, a pregtit toate documentele necesare i apoi a nchis dosarul bncii asupra grupului Richmond. William a fost ncntat cnd, cteva zile mai trziu, a sosit Matthew n Boston i i-a luat n primire postul de director la departamentul de investiii al bncii. Charles Lester n-a fcut nici un secret din faptul c orice experien profesional ctigat ntro instituie rival nu-i poate aduce nici un ru pregtirii biatului su pentru a deveni preedintele bncii Lester. Dintr-o dat munca lui William s-a njumtit, dar timpul lui a ajuns mult mai ocupat. n ciuda protestelor sale, s-a trezit trt pe terenurile de tenis i la bazinele de not n orice moment liber: numai invitaia lui Matthew la schi, n Vermont a adus un nu categoric din partea lui William, dar brusca lui activitate cel puin i-a servit ntro oarecare msur s-i mai nfrng singurtatea i nerbdarea de a se afla mpreun cu Kate. Lui Matthew, pur i simplu, nu-i venea s cread. Trebuie neaprat s-o cunosc pe doamna care a reuit s-l fac pe William Kane s viseze cu ochii deschii, ntr-o edin de consiliu n care se discut dac banca trebuie s cumpere mai mult aur. Ateapt s-o vezi, Matthew. Sunt convins c ai s fii de acord c ea este o investiie mai bun dect aurul. Te cred. Atta doar c nu vreau s fiu eu cel care-i va da vestea lui Susan, care nc te mai consider idolul vieii ei. William a rs. Niciodat nu-i trecuse acest gnd prin minte. * * *

Micul teanc de scrisori de la Kate, care cretea cu fiecare sptmn, sttea ncuiat ntr-unul din sertarele biroului lui
282

- JEFFREY ARCHER -

William din Casa Roie. El le citea iar i iar pn ce ajunsese s le tie pe dinafar. n cele din urm, mult ateptata scrisoare care anuna data sosirii i-a fcut apariia. Buckurst Park 14 februarie 1930 Scumpul meu William, n sfrit, am terminat de mpachetat, de vndut, de aruncat tot ce-mi mai rmsese aici i voi sosi la Boston ntr-o cutie de ceai n ziua de nousprezece. Aproape c mi-e team la gndul c am s te revd. Dac toat acea minunat stare de ncntare se va sfri aidoma baloanelor de spun? Doamne Dumnezeule, sper c nu. Nu tiu ce m-a fi fcut n toate aceste luni de singurtate dac n-ai fi fost tu. Cu dragoste, Kate n noaptea dinaintea sosirii lui Kate, William i-a promis c n-o va grbi s ia nici o hotrre pe care mai trziu amndoi s-ar fi putut s-o regrete. Aa dup cum i-a spus lui Matthew, nu-i putea da seama n ce msur sentimentele ei erau o stare trectoare de spirit, provocat de moartea soului ei. nceteaz de a mai fi patetic, i-a spus Matthew. Eti ndrgostit i ar fi cazul s iei lucrurile ca atare. Cnd a zrit-o pe Kate n gar, cu acel zmbet care i lumina chipul, William aproape c a abandonat toate precauiile pe care i le luase. i-a croit drum spre ea prin mulimea de cltori i a strns-o att de puternic n brae nct mai-mai s-i taie respiraia. Bun venit acas, Kate. William era gata s-o srute cnd ea s-a tras puin n spate. El a fost oarecum surprins. William, nu cred c-i cunoti pe prinii mei. n seara aceea William a luat cina cu familia lui Kate. Apoi a vzut-o n fiecare zi, cutnd s scape de problemele bncii i de racheta de tenis a lui Matthew chiar i numai pentru cteva ore. Cnd Matthew a cunoscut-o pe Kate i-a oferit lui William toate aciunile lui n aur pentru o singur aciune Kate. Nu vnd niciodat sub preul de cost, i-a rspuns William.
283

- CAIN I ABEL -

Atunci insist s-mi spui unde ai gsit o persoan att de extraordinar, i-a cerut el. La departamentul de lichidri, unde altundeva? i-a rspuns William. Atunci transform-o ct de repede n capital, William, pentru c, dac tu n-o faci, poi s fii sigur c eu n-am s scap ocazia. * * *

Pierderile bncii Kane i Cabot n crahul din 1929 s-au ridicat la peste apte milioane dolari, ceea ce nsemna o pierdere medie pentru o banc de mrimea acesteia. Multe bnci mai mari dect a lor dduser faliment, iar n cursul anului 1930 William a trebuit s conduc o susinut activitate de control al altor ntreprinderi, care l-a inut ntr-o tensiune permanent. * * *

Cnd Franklin D. Roosevelt a ctigat alegerile prezideniale datorit programului su de redresare, ameliorare i reform, William s-a temut c noua politic, a administraiei va oferi destul de puin bncii Kane i Cabot. Afacerile progresau foarte ncet i William a trebuit s fac doar foarte vagi tentative de expansiune. ntre timp, Tony Simmons, care nc mai conducea biroul din Londra, i lrgise sfera activitilor i adusese profituri importante bncii n primii si doi ani petrecui acolo. Rezultatele lui preau mult mai bune dac erau comparate cu ale lui William, care n aceeai perioad abia reuise s se menin pe linia de plutire. La sfritul anului 1932, Alan Lloyd l-a rechemat pe Tony Simmons la Boston spre a prezenta un raport complet n faa consiliului de administraie asupra activitii sucursalei din Londra. Nici nu i-a fcut bine reapariia Simmons c i-a i anunat intenia de a candida la funcia de preedinte al bncii cnd se va retrage Alan, peste cincisprezece luni. William a fost luat complet prin surprindere, pentru c el nlturase ansele lui Simmons cnd dispruse sub un mic nor n Londra. Lui William i
284

- JEFFREY ARCHER -

se prea nedrept ca acel nor s fie mprtiat nu de priceperea lui Simmons, ci, pur i simplu, de faptul c economia englez avusese cteva perioade mai bune i fusese mai puin afectat de criz dect economia american. Tony Simmons s-a rentors la Londra pentru nc un an ce se profila plin de succese i, cnd a revenit, a anunat la prima ntrunire a consiliului de administraie, nvluit ntr-un nimb de glorie, c cifrele pentru cel de-al treilea an la sucursala din Londra artau un profit de peste un milion de dolari, ceea ce era un nou record. Pentru aceeai perioad de timp, William a trebuit s anune un profit mult mai mic. Brusca revenire a lui Tonny Simmons n postura de favorit i lsa lui William doar cteva luni pentru a convinge consiliul de administraie ca s-l susin pe el nainte ca avntul adversarului su s nu mai poat fi oprit. Kate l asculta ore n ir pe William descrcndu-i nemulumirile i-i oferea din cnd n cnd cte un sfat plin de nelegere i de simpatie sau l oprea s devin din cale afar de dramatic. Matthew, care era un fel de ochii, i urechile lui William, i spunea c, din cte i putea da seama, votul va fi mprit n mod egal ntre cei care-l considerau pe William prea tnr ca s-i asume o asemenea responsabilitate i acei care nc l nvinoveau pe Tony Simmons pentru pierderile mari ale bncii din anul 1929. Prea c pentru majoritatea membrilor din consiliu, care nu aveau funcii de conducere n care nu lucraser direct cu William, va atrna mai mult n cntar diferena de vrst i nu ceilali factori. Matthew auzea mereu i mereu: Va veni i timpul lui William. Odat a ncercat s joace rolul Satanei oferindu-i lui William tentaia: Cu aciunile pe care le deii la banc, William, ai putea s schimbi tot consiliul de administraie, s-l nlocuieti cu oameni selectai de tine i aa vei ajunge preedinte. William era foarte contient de acest drum pentru a ajunge n vrf, dar deja respinsese asemenea tactici pe care le considera c nu trebuie luate n calcul. El dorea s devin preedinte numai prin propriile sale merite. La urma urmelor, aceasta fusese calea pe care o alesese i tatl su i nici Kate nu se atepta la altceva din partea lui. n 2 ianuarie 1934, Alan Lloyd a anunat pe fiecare membru c adunarea consiliului de administraie se va ine n ziua n care el va mplini aizeci i cinci de ani i singurul punct pe ordinea de
285

- CAIN I ABEL -

zi va fi alegerea succesorului su. Cu ct se apropia ziua crucial a votului, Matthew s-a trezit c ajunsese s conduc aproape singur departamentul de investiii, iar Kate a trebuit s-i hrneasc pe amndoi ca ei s se poat concentra asupra ultimelor detalii ale campaniei. Matthew nu s-a plns niciodat de munca pe care o fcea n plus pentru ca William s-i poat pune totul la punct spre a obine postul de preedinte. William era contient c Matthew nu avea nimic de ctigat din succesul su pentru c, ntr-o bun zi, va prelua banca tatlui su din New York care era cu mult mai mare dect Kane i Cabot dar spera c va veni timpul cnd i va putea oferi i el lui Matthew acelai sprijin dezinteresat. i a fost ca acel timp s vin cu mult mai curnd dect i-a imaginat. * * *

Cnd Alan Lloyd i-a srbtorit cea de a aizeci i cincea aniversare, au fost prezeni toi cei aptesprezece membri ai consiliului de administraie. ntrunirea a fost deschis de preedinte care a rostit un discurs de adio de numai paisprezece minute, dar care lui William i s-a prut c nu se va mai termina niciodat. Tony Simmons btea nervos darabana cu stiloul pe bloc-notes-ul din faa lui, ridicndu-i din cnd n cnd privirile spre William. Nici unul dintre ei nu asculta speech-ul lui Alan. n cele din urm, Alan s-a aezat jos n aplauzele puternice, sau att de puternice ct puteau fi din partea a aisprezece bancheri din Boston. Cnd aplauzele au contenit, Alan Lloyd s-a ridicat pentru ultima oar n picioare n calitatea sa de preedinte al bncii Kane i Cabot. i acum, domnilor, trebuie s alegem succesorul meu. n faa consiliului se prezint doi candidai remarcabili, directorul departamentului nostru de peste ocean, domnul Anthony Simmons i directorul departamentului de investiii din America, domnul William Kane. Amndoi v sunt foarte cunoscui i nu am nici o intenie de a vorbi n detaliu despre meritele lor. n schimb, am s rog pe fiecare candidat s spun consiliului cum vede viitorul bncii Kane i Cabot n cazul n care va fi ales preedinte. William s-a ridicat primul, aa cum se stabilise cu o sear
286

- JEFFREY ARCHER -

nainte ntre cei doi candidai, prin tragere la sori, i a vorbit timp de douzeci de minute explicnd consiliului n amnunime c ambiia lui va fi ca banca s abordeze noi domenii n care nu se mai aventurase pn atunci. n mod special voia s lrgeasc baza bncii, s ias din Noua Anglie cuprins de depresiune i s se mute mai aproape de centrul financiar care acum, dup prerea lui, era New York-ul. El chiar a menionat posibilitatea de a deschide o societate holding care s-ar putea specializa n operaiuni bancare comerciale, afirmaie la care capetele unor membri mai n vrst s-au cltinat n semn de nencredere. El voia ca banca s se preocupe mai mult de expansiune, s apeleze la noua generaie de financiari care acum conduc America i dorea ca banca lor s intre n cea de a doua jumtate a secolului al XX-lea ca una din cele mai mari instituii financiare din Statele Unite. Cnd s-a aezat jos a fost mulumit de murmurele de aprobare; n general speech-ul lui fusese bine primit de consiliul de administraie. Cnd a vorbit Tony Simmons a urmat o linie mult mai conservatoare: banca trebuie s-i consolideze poziia n urmtorii civa ani micndu-se doar n zone alese cu mare atenie i fr a se ndeprta de procedeele tradiionale care aduseser firmei Kane i Cabot reputaia actual. El trsese nvminte n perioada crahului i principala lui grij era s se asigure c banca lor nu va sucomba nainte de a intra n cea de a doua jumtate a secolului al XX-lea. Tony a vorbit cu pruden i cu o autoritate de care William era contient c este prea tnr ca s-o poat avea. Cnd Tony s-a aezat, William nu avea nici un indiciu n favoarea cui va fi consiliul de administraie, dei nc mai credea c majoritatea va fi nclinat s opteze mai degrab pentru extindere dect pentru meninerea n aceleai tipare. Alan Lloyd i-a informat pe ceilali directori c nici el, nici cei doi candidai nu vor vota. Cei paisprezece membri rmai i-au primit buletinele de vot pe care le-au completat i i le-au dat lui Alan care a nceput s le numere pe ndelete. William a constatat c nu putea s-i ridice privirea de pe bloc-notes-ul plin de mzglituri pe care i rmsese imprimat mna transpirat. Dup ce Alan a terminat numrtoarea, n birou s-a fcut tcere i el a anunat ase voturi pentru Kane, ase pentru Simmons i dou abineri. S-a strnit rumoare printre membrii consiliului i Alan i-a chemat la ordine. n linitea care s-a lsat, William a respirat
287

- CAIN I ABEL -

adnc i cu zgomot. Alan Lloyd a fcut o pauz, apoi a spus: Cred c n mprejurrile de fa trebuie s avem al doilea vot. Dac membrii care s-au abinut se hotrsc s susin vreun candidat, s-ar putea ca unul din cei doi s obin majoritatea. Buletinele de vot au fost mprite din nou. De data aceasta William nici mcar n-a mai suportat s se uite. Cnd membrii consiliului au scris numele ales, el a ascultat scritul penielor pe hrtie. Din nou buletinele de vot au ajuns la Alan Lloyd. Din nou le-a despturit pe ndelete unui cte unul, i de data asta, pronuna numele cu voce tare n momentul n care le citea. William Kane. Anthony Simmons. Anthony Simmons. Anthony Simmons. Trei voturi la unu pentru Tony Simmons. William Kane. William Kane. Anthony Simmons. William Kane. William Kane. William Kane. ase la patru pentru William. Anthony Simmons. Anthony Simmons. William Kane. apte voturi la ase pentru William. Lui William care nici nu mai respira i s-a prut c lui Alan Lloyd i-a trebuit o via ca s deschid ultimul vot. Anthony Simmons, a spus el. Domnilor votul este apte la apte. William tia c acum Alan Lloyd este obligat s-i dea votul care avea s decid. Dei Alan nu spusese nimnui pe cine susine, William a fost ntotdeauna convins c, dac se va ajunge la un impas, Alan l va alege pe el, nu pe Tony Simmons. Cum n ambele runde votul nu a fost concludent i pentru c presupun c nici un membru al consiliului nu-i va schimba opiunea, trebuie s votez eu n favoarea acelui candidat pe care-l consider mai bun spre a-mi urma ca preedinte al bncii Kane i Cabot. tiu c nici unul dintre dumneavoastr nu-mi invidiai situaia n care m aflu, dar nu am alt alternativ dect s dau ascultare propriei mele judeci i s sprijin pe acel care cred c trebuie s fie viitorul preedinte al bncii. Acesta este Tony Simmons. William nu-i putea crede urechilor c auzise bine, iar Tony Simmons prea ocat. S-a ridicat de pe scaunul ce se afla vizavi de
288

- JEFFREY ARCHER -

William, n aplauzele celorlali i a trecut n locul lui Alan Lloyd n capul mesei, adresndu-se pentru prima oar consiliului n noua sa calitate de preedinte al bncii Kane i Cabot. Le-a mulumit tuturor pentru sprijin i l-a ludat pe William pentru c nu i-a folosit niciodat poziia financiar i familial ca s ncerce s influeneze votul. L-a invitat pe William s fie vicepreedintele consiliului de administraie i a sugerat ca Matthew Lester s ocupe funcia de director pe care o cumula Alan Lloyd; ambele sugestii au fost aprobate n unanimitate. William a rmas cu ochii pironii pe portretul tatlui su fiind contient c nu fusese la nlime.

289

- CAIN I ABEL -

20
Abel a stins trabucul pentru a doua oar i a jurat s nu mai aprind nici unul pn nu-i va achita cele dou milioane pentru a obine control complet asupra grupului Richmond. Acum nu erau vremuri pentru igri de foi, cnd indicele Dow-Jones se afla la nivelul su cel mai de jos i n toate oraele mari ale Americii se fceau cozi lungi la supa sracilor. A rmas cu privirea pironit n tavan i a reflectat asupra prioritilor. Mai nti trebuia s pstreze personalul cel mai bun de la hotelul Richmond din Chicago. S-a dat jos din pat, i-a pus jacheta i s-a dus n anexa hotelului unde nc mai locuiau cei care nu-i gsiser o slujb dup incendiu. Abel a reangajat pe toi acei n care avea ncredere i a dat de lucru n celelalte zece hoteluri acelor care voiau s plece din Chicago. El i-a spus foarte rspicat punctul de vedere: ntr-o perioad n care omajul a depit orice record, slujbele lor aveau s fie sigure n msura n care hotelurile vor ncepe s aib un oarecare profit. Abel era sigur c toate celelalte hoteluri din grup fuseser la fel de incorect conduse ca i fostul Chicago Richmond; voia ca acel mod de lucru s fie schimbat i ct mai repede. Cei trei directori adjunci ai si au fost pui n fruntea hotelurilor Dallas Richmond, Cincinnati Richmond i St. Louis Richmond. A numit noi directori adjunci pentru celelalte apte hoteluri din Houston, Mobile, Charleston, Atlanta, Memphis, New Orleans i Louisville. Hotelurile iniiale ale familiei Leroy se aflaser toate n sud i n partea central a Americii, chiar i Chicago Richmond, singurul pe care-l ridicase Davis Leroy. Lui Abel i-au trebuit trei sptmni ca s instaleze personalul de la fostul Chicago n noile funcii la celelalte hoteluri. Abel a hotrt s-i fixeze cartierul general n anexa Richmond i s deschid un mic restaurant la parter. Era mai nelept s se afle mai aproape de cel care l-a finanat i de bancherul su dect s se instaleze ntr-unul din hotelurile din sud. Pe deasupra, Zaphia locuia n Chicago i Abel era convins c, nu dup mult timp, ea va renuna la tnrul cu couri i se va ndrgosti de el. Ea era singura femeie cu care se simea sigur pe sine. nainte ca Abel s se duc la New York pentru a recruta personal specializat, a reuit s obin de la ea promisiunea c n-o
290

- JEFFREY ARCHER -

s-i mai vad prietenul cu couri. Cu o zi nainte de a pleca, au fcut dragoste pentru prima oar de cnd s-au rentlnit. Ea a fost blnd, vesel i apetisant. ndemnarea i tandreea cu care a abordat-o au luat-o pe Zaphia prin surprindere. Cu cte fete te-ai culcat de cnd eti n America? l-a tachinat ea. N-a fost nici una care s m intereseze cu adevrat, a rspuns el. Dar au fost destule nct s m uii, a adugat ea. Nu te-am uitat niciodat, a minit el srutnd-o, fiind convins c numai aa o va face s nu mai vorbeasc. * * *

Primul lucru pe care Abel l-a fcut cnd a ajuns n New York a fost s-l caute pe George pe care l-a gsit ntr-o mansard de pe strada East Third i fr slujb. Uitase cum poate s arate o cas n care locuiesc douzeci de familii. Mirosul de mncare rnced se revrsa din fiecare camer, la toalete nu curgea apa i n paturi dormeau ali oameni la fiecare douzeci i patru de ore. Brutria, se pare c fusese nchis, iar unchiul lui George i gsise de lucru la o moar mare, la periferia New York-ului, unde nu-l putuse lua i pe George. George n-a stat ctui de puin pe gnduri cnd Abel i-a propus s lucreze la grupul Richmond, fiind gata s accepte orice post. nainte de a se ntoarce mpreun cu George la Chicago spre a-i stabili cartierul general n anexa Richmond, Abel a mai angajat nc trei salariai: un cofetar, un supraveghetor i un osptar ef. Abel a fost ncntat de rezultatele cltoriei sale. Mai toate hotelurile de pe coasta de est i reduseser personalul la minimum, ceea ce i-a permis s-i gseasc cu uurin oameni calificai, unii dintre ei chiar de la Plaza. La nceputul lui martie Abel i George au pornit ntr-un tur pe la celelalte hoteluri din grup. Abel a rugat-o pe Zaphia s vin cu ei, oferindu-i chiar i ansa de a lucra ntr-unul din hotelurile pe care i le va alege, dar ea nu voia s plece din Chicago, singurul ora din America cu care era obinuit. A fcut, totui, un compromis acceptnd s locuiasc n apartamentul lui Abel din
291

- CAIN I ABEL -

anexa Richmond pe perioada ct el era plecat. George, care odat cu cetenia american cptase i morala claselor de mijloc i o educaie catolic, a nceput s-l piseze pe Abel cu avantajele cstoriei, iar acesta, n singurtatea camerelor de hotel, lipsite de orice personalitate, devenise un asculttor atent. N-a fost nici o surpriz pentru Abel cnd a constatat c i celelalte hoteluri erau conduse prost, unele din ele chiar necinstit, dar omajul ce cuprinsese ntreaga ar a determinat majoritatea personalului s-l ntmpine ca pe un salvator. Abel n-a mai fcut concedieri la scar mare, aa cum procedase prima oar la Chicago. Mai toi acei care-i cunoteau reputaia i se temeau de metodele lui deja plecaser. Cteva capete au trebuit s cad i, n mod inevitabil, au fost ale acelora care lucrau la grupul Richmond de foarte mult vreme i care nu puteau s-i schimbe metodele prea puin ortodoxe doar pentru simplul fapt c Davis Leroy era mort. n numeroase cazuri Abel a constatat c mutarea personalului de la un hotel la altul genera i o nou atitudine. La sfritul primului su an n funcia de preedinte al grupului Richmond se lucra cu jumtate din personalul folosit n trecut i s-a nregistrat o pierdere doar de o sut de mii de dolari. Schimbarea de atitudine a personalului mai n vrst se fcea anevoie, dar ncrederea lui Abel n viitorul grupului era molipsitoare. Abel a hotrt s nceap schimbrile radicale nc din 1932. i-a dat seama c singurul mod pentru a obine o mbuntire rapid a rentabilitii era s-l lase pe fiecare director s-i asume ntreaga responsabilitate asupra hotelului i s i se asigure o anume parte din profit, aa cum procedase Davis Leroy cu el cnd l angajase la Chicago Richmond. Abel trecea neobosit de la un hotel la altul fr a sta mai mult de trei sptmni la nici unul. Nu anuna pe nimeni, n afar de credinciosul su George, care hotel urma s fie vizitat. Luni de zile nu i-a ieit din acest program epuizant dect pentru a o vedea pe Zaphia sau pe Curtis Fenton. Dup evaluarea complet a situaiei financiare a grupului, Abel a trebuit s ia unele hotrri neplcute. Cea mai drastic a fost s nchid temporar dou hoteluri, n Mobile i Charleston, la care pierderile erau att de mari nct riscau s devin o povar pentru celelalte. Toi angajaii simeau sabia deasupra capului, aa c lucrau din ce n ce mai mult. De fiecare dat cnd se
292

- JEFFREY ARCHER -

ntorcea n micul su birou din anexa Richmond din Chicago, l atepta o mulime de probleme ce trebuiau rezolvate: conducte sparte n bi, gndaci n buctrii, certuri printre osptari i inevitabilul client nemulumit care amenina cu darea n judecat. Henry Osborne a reintrat n viaa lui Abel cu o ofert generoas de 750.000 dolari din partea societii de asigurri Great Western Casuality care n-a putut gsi nici o prob c Abel ar fi fost implicat n incendiul, pe care Desmond Pacey l-a pus la cale la Chicago Richmond. Mrturia locotenentului O'Malley s-a dovedit a fi de mare folos, Abel i-a dat seama c i era dator acestuia cu mai mult dect un lapte de pasre. Abel era fericit s se stabileasc despgubirea la ceea ce considera a fi un pre corect, dar Osborne i-a sugerat o sum mai mare, ca s-i dea i lui un procent din diferen. Abel, care n ciuda lipsurilor prin care trecuse nu recursese niciodat la fraud, l-a privit pe Osborne dup aceea cu o anumit reticen: dac el putea cu atta uurin s-i nele societatea la care lucra, fr nici o ndoial c nu-i va face nici un scrupul n a-l nfrunta pe Abel cnd i va veni bine. * * *

n primvara lui 1932, Abel a fost oarecum surprins cnd a primit o scrisoare amical de la Melanie Leroy, mult mai mbietoare ca tonalitate, ceea ce altdat nu se ntmpla. A fost flatat, chiar emoionat i a sunat-o invitnd-o s ia cina cu el la Stevens, hotrre pe care a regretat-o n momentul n care au intrat n restaurant pentru c acolo se afla Zaphia. Zaphia era obosit, vulnerabil i ctui de puin sofisticat. n contrast cu ea, Melanie arta superb ntr-o rochie lung, verde, de culoarea mentei, care-i scotea n relief formele trupului. Ochii, pesemne cptnd curaj de la rochie, preau mai verzi i mai captivani ca oricnd. Ari excelent, Abel, i m bucur, a spus ea cnd s-au aezat la o mas din mijlocul restaurantului. i bineneles, toat lumea tie ct de bine conduci grupul Richmond. Grupul Baron, a corectat-o Abel. Ea a roit uor. Nu mi-am dat seama c ai schimbat numele.
293

- CAIN I ABEL -

Da, l-am schimbat anul trecut, a minit Abel. De fapt, el se hotrse chiar n acel moment ca fiecare hotel din grup s fie cunoscut ca hotelul Baron. S-a ntrebat cum de nui venise ideea mai demult. Un nume potrivit, a spus Melanie zmbind. Zaphia a pus supa de ciuperci n faa lui Melanie cu un oarecare zgomot, care pentru Abel spunea foarte multe. Civa stropi aproape c au sfrit pe rochia verde, de culoarea mentei. N-ai slujb? a ntrebat-o Abel mzglind cuvintele Grupul Baron pe spatele meniului. Nu, nu n momentul de fa, dar lucrurile par s se ndrepte puin. n acest ora, o femeie cu o diplom n arte liberale trebuie s stea i s atepte ca fiecare brbat s fie angajat i numai dup aceea poate spera i ea s gseasc de lucru. Dac ai s vrei vreodat s lucrezi la grupul Baron, a spus Abel accentund uor numele, nu trebuie dect s-mi dai de veste. Nu, nu, a spus Melanie. Deocamdat nu este cazul. A schimbat rapid subiectul discuiei canaliznd-o spre muzic i teatru. Conversaia cu Melanie l stimula pe Abel; ea l-a tachinat, dar cu inteligen. L-a fcut s se simt mult mai plin de ncredere n el n compania ei, lucru care nu prea se ntmplase n trecut. Masa s-a prelungit pn dup ora unsprezece i, cnd toi au prsit restaurantul inclusiv Zaphia, care-i privise cu ochii nroii i amenintori, el a condus-o pe Melanie acas, iar de data asta ea a fost cea care l-a invitat la un pahar de butur. A luat loc la captul unei canapele i ea i-a turnat whisky, care nc era prohibit, i a pus o plac la gramofon. Nu pot s stau prea mult, a spus Abel. Mine am o zi foarte aglomerat. Nu te grbi s pleci, Abel. Seara asta a fost att de frumoas, exact ca pe vremuri. S-a aezat lng el i rochia i s-a ridicat deasupra genunchilor. Nu chiar ca pe vremuri, i-a zis el n gnd. Ce picioare extraordinare! N-a fcut nici o ncercare de a-i rezista cnd Melanie s-a lipit de el. Peste cteva clipe s-a trezit c o sruta sau ea l-a srutat? i-a plimbat minile peste acele picioare, formidabile, apoi i-a mngiat snii i de data asta ea nu l-a mai respins, prea c-i face plcere. Melanie a fost cea care, n cele din urm, l-a luat de mn i l-a condus n dormitor. A strns
294

- JEFFREY ARCHER -

cuvertura de pe pat, s-a ntors cu spatele i l-a rugat s-i desfac fermoarul. Abel i-a dat ascultare fr s-i vin a crede i a stins lumina nainte de a se dezbrca. Dup aceea i-a fost uor s pun n practic tot ce l nvase Joyce. n mod cert, nici lui Melanie nu-i lipsea experiena; lui Abel nu i-a plcut niciodat s fac amor ore n ir, aa c s-a cufundat mulumit ntr-un somn adnc. Dimineaa, Melanie i-a pregtit micul dejun i a ncercat si intuiasc toate dorinele pn a venit timpul s plece. Am s urmresc cu mare interes grupul Baron i nu pentru c a avea dubii c nu va fi un succes, i-a spus ea. Mulumesc pentru micul dejun i pentru noaptea memorabil, i-a spus el. Sper c o s ne mai vedem curnd, a adugat Melanie. Mi-ar face plcere, a spus Abel. L-a srutat pe obraz aa cum ar proceda o soie cnd soul ei pleac la slujb. M ntreb cu ce fel de femeie ai s te cstoreti n cele din urm, a spus Melanie inocent n timp ce-i inea lui Abel pardesiul. El a privit-o i i-a zmbit bonom. Cnd am s iau aceast hotrre, Melanie, poi s fii sigur c am s in cont de prerile tale. Cum adic? l-a ntrebat ea timid. Pur i simplu, am s-i urmez sfatul, i-a rspuns Abel cnd a ajuns la u. O s-mi gsesc o polonez frumoas, care o s vrea s se mrite cu mine. * * *

Abel i Zaphia s-au cstorit o lun mai trziu. Vrul Zaphiei, Janek, a fost cel care a adus-o la altar, iar George a fost cavaler de onoare. Petrecerea a avut loc la Stevens, iar masa i dansul s-au prelungit pn noaptea trziu. Prin tradiie, fiecare brbat pltea o sum modic pentru a dansa cu Zaphia iar George a transpirat fcnd ocolul salonului i fotografiind musafirii n diverse combinaii. Dup ce la miezul nopii s-au servit bucate poloneze, cu vin, brandy i vodc Danzig, Abel i Zaphia au fost lsai s se retrag n apartamentul mirilor, nsoii de lacrimi din partea femeilor i zmbete cu subnelesuri din partea brbailor.
295

- CAIN I ABEL -

n dimineaa urmtoare Abel a fost plcut surprins cnd Curtis Fenton i-a spus c nota de la Stevens a fost achitat de domnul Maxton care dorea s fie considerat ca dar de nunt. Cu banii pe care i-a economisit n acel fel, Abel a cumprat o cas micu pe Rigg Street. Pentru prima oar n viaa sa, Abel avea o cas a lui proprie.

296

- JEFFREY ARCHER -

21
n februarie 1934, William s-a hotrt s-i ia o lun de concediu i s mearg n Anglia nainte de a lua o hotrre definitiv n privina viitorului su; se gndise chiar s demisioneze din consiliul de administraie, dar Matthew l-a convins c, n mprejurri similare, tatl su nu ar fi procedat astfel. Se prea c nfrngerea prietenului su l afectase pe Matthew mai mult dect pe nsui William. De dou ori n cursul sptmnii urmtoare el a venit la banc dnd semne evidente de proast dispoziie i a lsat lucrri importante neterminate. William a hotrt s nu comenteze n nici un fel aceste incidente i l-a invitat pe Matthew s ia masa cu el i Kate n seara aceea. Matthew a refuzat pretextnd c are o mulime de lucrri, pe care trebuie s le pun la punct. William n-ar fi dat nici o atenie refuzului dac Matthew n-ar fi cinat n acea sear la Ritz Carlton cu o femeie foarte atrgtoare, despre care William ar fi jurat c este cstorit cu unul dintre directorii de la Kane i Cabot. Kate n-a spus nimic, dect c Matthew nu arta prea bine. William, preocupat de apropiata sa plecare n Europa, nu a dat atenie comportrii ciudate a prietenului su cum, probabil, ar fi fcut n alte mprejurri. n ultimul moment, William i-a dat seama c n-o s poat sta singur o lun n Anglia i a rugat-o pe Kate s-l nsoeasc. Spre surprinderea i ncntarea lui, ea a acceptat. William i Kate au cltorit spre Anglia cu vaporul The Mauritania n cabine separate. Odat ajuni s-au instalat la hotelul Ritz n camere separate i chiar la etaje diferite, dup care William s-a prezentat la sucursala londonez a bncii Kane i Cabot din Lombard Street spre a verifica activitatea acesteia, ceea ce constituia, de altfel, i scopul cltoriei n Anglia. Starea moral era bun i se vedea clar c Tony Simmons fusese un director apreciat aici; aa c pentru William nu a prea mai rmas mare lucru de fcut dect s-i murmure acordul. William i Kate au petrecut dou sptmni extraordinare n Londra, Hampshire i Lincolnshire, vizitnd i locul de peste dousprezece mii de acri pe care William l cumprase cu cteva luni mai nainte. Profitul financiar dintr-un teren agricol nu este niciodat mare, i-a explicat William lui Kate, dar terenul se va afla
297

- CAIN I ABEL -

ntotdeauna acolo, dac se va ntmpla ca lucrurile s mearg din nou prost n Americ. Cu cteva zile nainte de a se ntoarce n America, Kate i-a exprimat dorina de a vedea Oxfordul i William a fost de acord s-o duc cu maina a doua zi dimineaa devreme. A nchiriat un Morris nou, un tip de main pe care nu mai ofase niciodat. Au petrecut o zi n oraul universitar vizitnd colegiile: Magdalen, situat pe malul rului, era superb; Christchurch li s-a prut grandios, dar i lipsea curtea interioar nconjurat de coloane; la Merton s-au lungit pe iarb i au visat. Nu este permis s stai pe iarb, domnule, a spus portarul colegiului. Au rs i au plecat inndu-se de mn ca doi studeni i sau plimbat pe malul rului urmrind cu privirea brcile. William nu-i mai putea imagina viaa, n continuare, trind separat de Kate. Dup-amiaza au pornit-o napoi spre Londra i cnd au ajuns la Henley-on-Thames, s-au oprit la Bell Inn, un han situat pe malul rului, ca s bea un ceai. Dup plcinte i ceai englezesc foarte tare (Kate s-a aventurat i l-a but adugnd foarte puin lapte, dar William l-a diluat cu ap fierbinte), Kate a propus s se ntoarc nainte de lsarea ntunericului pentru a vedea inutul, dar, cnd William a rsucit cheia n contact, n ciuda efortului repetat, Morris-ul n-a mai vrut s porneasc. n cele din urm, a renunat i, pentru c se fcea trziu, au hotrt s petreac noaptea la Henley. S-au rentors la Bell Inn, la recepie, i au cerut dou camere. Ne pare ru, domnule, dar nu mai avem liber dect o singur camer cu un pat dublu, le-a spus recepionerul. William a ezitat o clip i apoi a spus: O lum. Kate a prut oarecum surprins, dar n-a spus nimic; recepionerul s-a uitat la ea mirat. Domnul i doamna... -...? Domnul i doamna William Kane, a spus William ferm. Ne vom ntoarce curnd. S v duc bagajele n camer, domnule? a ntrebat portarul. Nu avem, a rspuns William zmbind. Da, vd, domnule.
298

- JEFFREY ARCHER -

Kate, nedumerit, l-a urmat pe William de-a lungul strzii principale din Henley pn s-a oprit n faa bisericii parohiale. Pot s te ntreb ce facem, William? a zis Kate. Ceva ce ar fi trebuit s fac cu mult timp n urm, draga mea. Kate n-a mai pus nici o ntrebare. Cnd au intrat n sacristie au gsit un slujitor al bisericii aeznd unele peste altele nite cri de psalmi. Unde l pot gsi pe preot? l-a ntrebat William. Omul s-a ndreptat de ale, desfurndu-se ct era de lung i l-a privit cu mil. n casa parohial, cred. Unde este casa parohial? a ntrebat William. Suntei american, nu-i aa domnule? Da, a rspuns William ncepnd s se impacienteze. Casa parohial este lng biseric, nu? a spus slujitorul. Cred c da, a spus William. Putei s mai stai aici zece minute? De ce-a face-o domnule? William a scos o bancnot alb, mare, de cinci lire din buzunarul interior de la hain i a despturit-o. S zicem cincisprezece minute, ca s fie mai sigur, v rog. Omul a cercetat cu atenie hrtia de cinci lire i a spus: Americani. Da, domnule. William l-a lsat s se uite mai departe la bancnota de cinci lire i s-a grbit s ias cu Kate din biseric. Cnd a trecut pe lng avizierul de la intrare a vzut scris: Preotul acestei parohii este printele Simon Tukesbury, liceniat n litere (Canterbury). Alturi, prins ntr-un cui, se afla o noti despre noul acoperi al bisericii, care declara destul de timid c orice bnu depus va fi de mare ajutor pentru a se strnge suma necesar de cinci sute de lire. William i-a grbit paii pe crarea ce ducea spre casa parohial cu Kate la o oarecare distan n urma lui. Cnd a btut cu hotrre n u, i-a deschis o doamn grsu, rumen n obraji i surztoare. Doamna Tukesbury? a ntrebat William. Da, a rspuns ea zmbind. A putea vorbi cu soul dumneavoastr? i ia ceaiul n momentul de fa. Ai putea reveni puin
299

- CAIN I ABEL -

mai trziu? M tem c este destul de urgent, a insistat William. Kate, care ajunsese i ea lng el, n-a spus nimic. Ei bine, n cazul acesta, cred c ar fi de preferat s intrai. Casa parohial era de la nceputul secolului al XVI-lea, iar n camera micu din fat strlucea un foc de lemne mbietor. Preotul, un brbat nalt, usciv, care mnca sandviuri cu felii subiri de castravete, s-a ridicat n picioare ca s-i ntmpine. Bun ziua, domnule...? Kane, printe, William Kane. Cu ce v pot fi de folos, domnule Kane? Eu i cu Kate, a spus William, vrem s ne cstorim. O, ce drgu, a spus doamna Tukesbury. Da, ntr-adevr, a zis preotul. Suntei din aceast parohie? Nu-mi amintesc... Nu, domnule. Sunt american. Aparin de parohia St. Paul din Boston. Massachusetts, presupun, nu Lincolnshire, a spus reverendul Tukesbury. Da, a confirmat William care uitase pentru moment c exista un Boston i n Anglia. Splendid, a exclamat preotul nlndu-i minile de parc ar fi fost gata s dea binecuvntarea. i ce dat ai hotrt pentru aceast unire a sufletelor? Acum, printe. Acum? a ntrebat pastorul uimit. Nu cunosc tradiiile din Statele Unite privind acest ceremonial sacru i solemn al cstoriei, domnule Kane, dei prin ziare s-a scris despre nite incidente ciudate n care au fost implicai unii dintre compatrioii dumneavoastr din California. Totui, consider c este de datoria mea s v spun c acele obiceiuri nc n-au fost acceptate la Henley-on-Thames. n Anglia, domnule, este obligatoriu s locuii o lun complet ntr-o parohie nainte de a v putea cstori, iar strigrile se cer a fi fcute de trei ori, la date diferite, numai dac nu exist cumva mprejurri cu totul speciale. Dar chiar i n cazul acestora eu ar trebui s obin dispens de la episcop, iar acest lucru nu ar fi posibil mai devreme de trei zile, a adugat domnul Tukesbury, care acum i inea minile strns lipite de corp. Kate a vorbit pentru prima oar:
300

- JEFFREY ARCHER -

De ct mai avei nevoie pentru noul acoperi? A, acoperiul. Asta este o poveste trist asupra creia nu vreau s m opresc acum, tii, la nceputul secolului al XI-lea... Ct mai avei nevoie? a ntrebat William strngnd-o mai tare pe Kate de mn. Noi sperm c vom putea s strngem cinci sute de lire. Pn acum, ne-am descurcat destul de bine, am adunat douzeci i apte de lire patru ilingi i patru penny doar n ase sptmni. Nu, nu drag, a intervenit doamna Tukesbury. Nu ai pus la socoteal i o lir, unsprezece ilingi i doi penny pe care i-am strns la tombola de sptmna trecut. ntr-adevr, nu i-am pus, draga mea. Ce lips de consideraie din partea mea s trec cu vederea contribuia ta personal. Asta fac laolalt... a spus reverendul Tukesbury ncercnd s adune cifrele n gnd i nlndu-i privirile spre cer pentru inspiraie. William i-a scos portmoneul din buzunarul interior de la hain, a completat un cec de cinci sute de lire i i l-a nmnat n tcere preotului Tukesbury. tii... da, vd c sunt mprejurri speciale, domnule Kane, a spus pastorul surprins. Tonul s-a schimbat. Ai fost vreunul dintre dumneavoastr cstorit pn acum? Da, a spus Kate. Soul meu a murit ntr-un accident de avion n urm cu mai mult de patru ani. O, ce ngrozitor, a spus doamna Tukesbury. mi pare att de ru, n-am... Linite, draga mea, a spus omul lui Dumnezeu, fiind acum mai interesat de acoperiul bisericii dect de sentimentele soiei sale. i dumneavoastr, domnule? N-am mai fost cstorit, a spus William. Va trebui s-i telefonez episcopului. Strngnd n mn cecul lui William, reverendul a disprut n camera de alturi. Doamna Tukesbury i-a invitat s ia loc i le-a oferit platoul cu sandviuri cu castravei. Ea a continuat s flecreasc, dar cuvintele ei nu mai ajungeau pn la William i Kate care rmseser uitndu-se pierdui unul n ochii celuilalt. Preotul s-a ntors dup ce ei mncaser trei sandviuri cu castravei. Este destul de neobinuit, foarte neobinuit, dar
301

- CAIN I ABEL -

episcopul s-a nvoit cu condiia, domnule Kane, ca mine diminea s informai Ambasada American i apoi episcopul dumneavoastr de la St. Paul din Boston... Massachusetts, imediat ce v vei rentoarce acas. El nc mai inea strns n mn cecul de cinci sute de lire. Tot ceea ce ne trebuie acum sunt doi martori, a continuat el. Soia mea poate fi unul i s sperm c omul care se ngrijete de biseric nc se mai afl aici, aa c ar putea fi cel de al doilea. Sunt sigur c mai este, a spus William. Cum putei fi att de sigur, domnule Kane? M cost un procent. Un procent? a spus reverendul Tukesbury nedumerit. Un procent din acoperiul dumneavoastr, a spus William. Preotul i-a condus pe William, Kate i soia sa de-a lungul potecii care ducea spre biseric i a clipit din ochi cnd l-a vzut pe omul de serviciu ateptnd, ntr-adevr, vd c domnul Sprogget a rmas la datorie... El n-a fcut niciodat asta pentru mine; este evident c avei modul dumneavoastr personal de a convinge, domnule Kane. Simon Tukesbury i-a pus sutana i stiharul n timp ce omul de serviciu urmrea scena fr s-i vin a-i crede ochilor. William s-a ntors spre Kate i a srutat-o cu tandree. tiu c este o ntrebare stupid n mprejurrile de fa, dar vrei s te cstoreti cu mine? Doamne Dumnezeule, a exclamat reverendul Tukesbury care nu luase niciodat n van numele Domnului n cei cincizeci i apte de ani ai si. Adic vrei s spunei c pn acum nici mcar nu ai ntrebat-o? Dup cincisprezece minute domnul i doamna William Kane au prsit biserica parohial din Henley-on-Thames, Oxfordshire. Doamna Tukesbury trebuise s fac rost de inel n ultimul moment i-l luase de la perdeaua din sacristie. Reverendul Tukesbury s-a ales cu un nou acoperi, iar domnul Sprogget cu o lung poveste pe care a depnat-o la The Green Man unde i-a cheltuit aproape toate cele cinci lire. Cnd au ieit din biseric, preotul i-a dat lui William o bucat de hrtie. Doi ilingi i ase penny, v rog. Pentru ce? l-a ntrebat William.
302

- JEFFREY ARCHER -

Certificatul dumneavoastr de cstorie, domnule Kane. Ar fi trebuit s mbriai cariera bancar, domnule pastor, i-a spus William dndu-i jumtate de coroan. i-a condus mireasa ntr-o tcere plin de fericire de-a lungul strzii principale ctre Bell Inn. Au luat masa n linite n restaurantul cu brne de stejar din secolul al XV-lea i s-au dus la culcare puin mai trziu de ora nou. Cnd au disprut pe scara veche de lemn spre camera lor, recepionerul s-a ntors spre portar i i-a fcut semn cu ochiul. Dac ei sunt cstorii, atunci eu sunt regele Angliei. William a nceput s fredoneze imnul regal Dumnezeu s-l ocroteasc pe rege. n dimineaa urmtoare domnul i doamna Kane au servit un mic dejun frugal n timp ce le-a fost reparat maina (Tatl lui William i-ar fi spus c nu-i trebuia dect o curea nou la ventilator). Un osptar tnr le-a turnat cafea. O vrei simpl sau s-i pun puin lapte? a ntrebat William inocent. Un cuplu mai n vrst a zmbit cu nelegere spre ei. Cu lapte, te rog, a spus Kate ntinzndu-i braul peste mas i atingnd cu tandree mna lui William. El i-a zmbit devenind brusc contient c toi din restaurant se uitau la ei. Au pornit napoi spre Londra n dimineaa rcoroas de nceput de primvar. Au strbtut localitatea Henley, au traversat Tamisa i apoi inuturile Berkshire i Middlesex. Ai observat ce privire i-a aruncat n dimineaa asta portarul, draga mea? a ntrebat-o William. Da. Cred c ar fi trebuit s-i artm certificatul de cstorie. Nu, nu, l-ai fi lipsit de imaginea pe care i-a fcut-o despre femeia american de moravuri uoare. Ultimul lucru pe care ar fi dorit s-l spun soiei sale cnd se va ntoarce disear acas este acela c noi eram, ntr-adevr, cstorii. Cnd s-au ntors la Ritz, exact la timp ca s ia prnzul, recepionerul a fost surprins n clipa n care William a decomandat camera lui Kate. Mai trziu a fost auzit comentnd: Tnrul Kane prea s fie un gentleman desvrit. Distinsul su tat niciodat nu s-ar fi comportat n acest mod. William i Kate au luat vaporul The Aquitania spre New
303

- CAIN I ABEL -

York, dup ce mai nti au trecut pe la Ambasada American din Grosvenor Gardens spre a-l informa pe consul de noul lor statut de oameni cstorii. Consulul le-a dat un formular imens de completat, le-a cerut o lir i i-a lsat s atepte mai mult de o or. Se pare c Ambasada American nu avea nevoie de un acoperi nou. William a vrut s mearg la magazinul de bijuterii Cartier din Bond Street ca s cumpere o verighet de aur, dar Kate nici n-a vrut s aud nimic nu o va despri de preiosul ei inel de perdea. * * *

Pentru William devenea tot mai dificil s lucreze n Boston sub conducerea lui Tony Simmons. Propunerile noii politici economice a administraiei F.D. Roosevelt se transformau cu o rapiditate fr precedent n legi, iar William i Tony Simmons nu puteau s cad de acord n privina implicaiilor pe care le vor avea asupra investiiilor, dac vor fi bune sau rele. Extinderea cel puin pe un front a devenit cu neputin de oprit cnd Kate a anunat curnd dup ntoarcerea din Anglia c este gravid; veste care i-a umplut de bucurie pe soul i pe prinii ei. William a ncercat s-i modifice orele de birou n funcie de noul su statut de brbat nsurat, dar s-a trezit c rmnea la masa de lucru din ce n ce mai des n nbuitoarele seri de var. Kate, fericit n rochia ei nflorat i larg de gravid, supraveghea metodic decorarea camerei copilului din Casa Roie. Pentru prima oar n viaa sa, William a descoperit c putea s-i lase munca i c atepta cu nerbdare s plece de la birou. Dac nu-i termina lucrrile le lua cu el acas, obicei pe care i l-a pstrat tot restul vieii. n vreme ce Kate i copilul ce urma s se nasc pe la Crciun i aduceau lui William o mare bucurie, Matthew i producea din ce n ce mai multe neplceri. Se apucase zdravn de but i venea la slujb trziu, fr nici o explicaie. Pe msur ce lunile treceau, William descoperea c nu se mai putea baza pe judecata prietenului su. La nceput n-a spus nimic spernd c nu era dect o reacie care putea trece repede la restriciile Prohibiiei. Dar n-a fost i lucrurile au mers din ru n mai ru. Ultima pictur a venit ntr-o diminea de noiembrie, cnd
304

- JEFFREY ARCHER -

Matthew a ajuns la birou cu o ntrziere de dou ore, ntr-o stare de mahmureal evident i a fcut o greeal simpl vnznd o investiie important ceea ce i-a adus unui client o pierdere, lipsindu-l de un profit considerabil. William i-a dat seama c sosise timpul unei confruntri directe. Matthew i-a recunoscut vina i i-a cerut scuze plin de cin. William a fost mulumit c a pus lucrurile la punct i era gata s porunceasc s ia prnzul mpreun cnd secretara, contrar obiceiului, a dat buzna n birou. Soia dumneavoastr, domnule Kane, a fost dus la spital. De ce? a ntrebat William nedumerit. Copilul, a spus secretara. Dar nu trebuia s nasc dect peste cel puin ase sptmni, a spus William fr a-i veni a da crezare celor auzite. tiu, domnule director, dar doctorul MacKenzie prea destul de ngrijorat i voia s mergei la spital ct putei de repede. Matthew, care cu o clip mai nainte arta ca un om pe care nu poi s pui nici o baz, a preluat iniiativa i l-a dus pe William cu maina la spital. Amintirile despre moartea mamei lui William i fiica ei nscut moart i-au npdit pe amndoi. Doamne, te rog, n-o lua pe Kate, a spus el n timp ce ducea maina n parcajul spitalului. N-a fost nevoie ca William s fie condus n aripa ocupat de Maternitatea Anne Kane pe care Kate o deschisese oficial doar cu ase luni n urm. A gsit o asistent medical n faa slii de nateri care i-a spus c soia lui pierduse mult snge i c doctorul MacKenzie era cu ea. William msura coridorul n sus i n jos neajutorat, ateptnd paralizat, exact cum fcuse cu ani n urm. Scena i era mult prea familiar. Ct de lipsit de importan era faptul de a nu fi preedintele bncii n comparaie cu pierderea lui Kate. Cnd i spusese ultima oar Te iubesc? Matthew patrula holul alturi de William se aeza odat cu el, se ridica n picioare odat cu el, dar n-a scos o vorb. William se uita la ceas, de fiecare dat cnd o sor intra sau ieea din sala de nateri. Secundele sau transformat n minute, minutele n ore. n cele din urm, a aprut doctorul MacKenzie cu fruntea strlucind de broboane de transpiraie i cu o masc chirurgical care i acoperea nasul i gura. William n-a putut citit nimic pe chipul doctorului pn nu i-a scos masca, cnd a aprut un zmbet larg. Felicitri, William, ai un biat, iar Kate este bine.
305

- CAIN I ABEL -

Mulumesc lui Dumnezeu, a spus William sprijinindu-se de braul lui Matthew. Orict de mult l respect pe bunul Dumnezeu, a spus doctorul MacKenzie, cred c i mie mi-a dat ceva btaie de cap aceast natere. William a rs. Pot s-o vd pe Kate? Nu, nu chiar acum. I-am dat un sedativ i a adormit. A pierdut prea mult snge, dar pn mine diminea va fi bine. Poate puin slbit, dar va fi gata s te vad. ns nimic nu te poate opri ca s-i vezi fiul. Dar s nu fii surprins de ct este de mic; nu uita, naterea a fost nainte de termen. Doctorul i-a condus pe William i Matthew de-a lungul coridorului oprindu-se ntr-un salon n care s-au uitat printr-un panou de sticl la ase capete micue i roz ce se zreau n nite paturi micue. Acela, a spus doctorul MacKenzie artnd spre copilul care abia fusese adus. William a privit nencreztor spre faa mic i urt, imaginea lui despre un fiu frumos, care s stea eventual i n picioare, evaporndu-i-se rapid n minte. Ei bine, un lucru pot s-i spun despre mica creatur, i s-a adresat doctorul MacKenzie nveselit. Arat mult mai bine dect tine la aceeai vrst i nu s-ar putea zice c acum eti prea urt. William a rs uurat. Ce nume ai de gnd s-i pui? Richard Higginson Kane. Doctorul l-a btut pe umr eu afeciune pe proasptul tat. Ndjduiesc c am s triesc destul ca s-l aduc pe lume i pe primul nscut al lui Richard. William l-a sunat imediat pe rectorul de la St. Paul care l-a nregistrat pe biat pentru anul 1943 i apoi proasptul tat i Matthew s-au mbtat zdravn, iar n dimineaa urmtoare amndoi au venit trziu la spital ca s-o vad pe Kate. William l-a dus pe Matthew ca s se mai uite o dat la tnrul Richard. Urt creatur a spus Matthew. Nu seamn deloc cu frumoasa lui mam. La fel mi-am zis i eu, a spus William. Totui, seamn leit cu tine.
306

- JEFFREY ARCHER -

William s-a rentors n rezerva lui Kate care era plin de flori. i place fiul? i-a ntrebat Kate soul. Seamn aa de mult cu tine. Urmtoarea persoan care mai spune asta am s-o pocnesc. Este cea mai urt mogldea pe care am vzut-o vreodat. O, nu, a spus Kate cu o indignare prefcut, este superb. Un chip pe care numai o mam l-ar putea iubi, a spus William i i-a mbriat soia. Ea s-a cuibrit la pieptul lui, fericit de fericirea lui. Ce ar fi spus bunica Kane despre primul nostru copil care i-a fcut intrarea n lume la mai puin de opt luni de la cstoria noastr? Nu vreau s par rea, dar orice nscut nainte de cincisprezece luni de la nunt nu este o not bun pentru prinii lui; mai devreme de nou luni, categoric este de neacceptat, a imitat-o William pe bunica sa. Apropo, Kate, am uitat s-i spun ceva nainte de a fi adus pe sus la spital. Ce anume? Te iubesc. Kate i tnrul Richard au trebuit s mai stea n spital aproape trei sptmni. Abia dup Crciun Kate i-a recptat ntreaga vitalitate. Pe de alt parte, Richard cretea ca o buruian lsat de capul ei, nimeni nu-l informase c era un Kane i ca atare n-ar fi trebuit s fac asemenea lucruri. William a fost primul brbat din familia Kane care a schimbat scutece i a mpins un crucior. Kate era foarte mndr de el i oarecum surprins. William i-a spus lui Matthew c ar cam fi vremea i pentru el s-i gseasc o fat i s-i ntemeieze un cmin. Matthew a rs ironizndu-l: Categoric, ncepi s mbtrneti. Atept s-i vd i nite fire albe n pr. Unul sau dou deja i apruser n timpul luptei pentru postul de preedinte al bncii. Matthew nu le observase. * * *

William n-ar putea spune exact cnd anume relaia lui cu Tony Simmons a nceput s se deterioreze. Tony a continuat s se
307

- CAIN I ABEL -

opun la orice sugestie pe care i-o fcea, iar atitudinea lui negativ l-a determinat pe William s se gndeasc din nou foarte serios ca s-i dea demisia. Matthew nu-i era de nici un ajutor pentru c se ntorsese la vechiul su obicei de a bea peste msur. Perioada de ameliorare nu durase dect cteva luni, iar acum trgea la msea mai abitir dect nainte i sosea n fiecare diminea la banc cu cteva minute ntrziere. William nu prea tia cum s procedeze i vrnd-nevrnd s-a trezit c trebuia mereu s duc la capt i munca lui Matthew. La sfritul fiecrei zile William verifica ntotdeauna corespondena lui Matthew i rspundea la scrisorile pe care acesta nu le rezolvase. n primvara lui 1936, dat fiind c investitorii au cptat mai mult ncredere i depuntorii au reaprut, William a considerat c venise timpul s fac unele tentative spre a se rentoarce la burs, dar Tony i-a respins propunerea imediat printr-un memorandum adresat comitetului financiar. William a intrat ca o furtun n biroul lui Tony ntrebndu-l dac demisia lui era binevenit. Categoric nu, William. Pur i simplu, vreau ca tu s fii contient c ntotdeauna politica mea a fost s conduc aceast banc ntr-o manier conservatoare i c nu doresc ca n mod nechibzuit s irosim pe pia banii investitorilor notri. Dar pierdem afaceri sigure n favoarea altor bnci dac stm pe margine i alii profit de situaia actual. Bnci pe care n urm cu zece ani nici mcar nu le luam n consideraie, n curnd au s ne depeasc. S ne depeasc n ce, William? Nu n reputaie. n profituri, rapide, poate, dar nu n reputaie. Dar m intereseaz profiturile, a spus William. Eu consider c este datoria bncii s obin profituri bune pentru investitori, nu s marcheze trecerea timpului ntr-o manier demn de un gentleman. Eu prefer s rmn pe loc dect s pierd reputaia pe care aceast banc i-a ctigat-o pe vremea bunicului i tatlui tu, de-a lungul a peste o jumtate de secol. Da, dar amndoi au cutat ntotdeauna noi posibiliti de extindere a activitii bncii. Cnd timpurile erau bune, a spus Tony. i rele, i-a replicat William. De ce eti att de nelinitit, William? Ai, totui, mn
308

- JEFFREY ARCHER -

liber n conducerea propriului tu departament. La dracu mn liber! Blochezi tot ceea ce pare a sugera un proiect mai ndrzne. Hai s ncercm s fim oneti unul fa de cellalt, William. Unul din motivele pentru care sunt deosebit de prevztor, n ultimul timp este acela c nu te mai poi baza pe deciziile lui Matthew. Nu-l amesteca pe Matthew n asta. Tu pe mine m blochezi; eu sunt eful departamentului. Nu pot s nu-l amestec pe Matthew. A dori s n-o fac. n faa consiliului de administraie eu sunt rspunztor pentru decizia final n indiferent ce aciune, iar el este omul cu poziia numrul doi n cel mai important departament al bncii. Da, i ca atare, responsabilitatea mi revine mie pentru c eu sunt omul numrul unu din acel departament. Nu, William, nu poate rmne numai responsabilitatea ta cnd Matthew vine beat la birou la ora unsprezece dimineaa, indiferent ct de buni i de ct vreme suntei voi prieteni. Nu exagera. Nu exagerez, William. De mai bine de un an banca l duce n spate pe Matthew Lester i singurul lucru care m-a oprit s-mi exprim ngrijorarea n privina lui a fost relaia ta personal foarte apropiat de el i familia lui. Nu m-a supra dac mi-ar nmna demisia. Altul n locul lui ar fi fcut-o de mult vreme, iar prietenii lui ar fi trebuit s-l sftuiasc n acest sens. Niciodat, a spus William. Dac pleac el, plec i eu. Treaba ta, William, a spus Tony. Prima mea responsabilitate este fa de investitorii notri, nu fa de vechiul tu coleg de coal. Ai s ajungi s regrei aceast afirmaie, Tony, a spus William ieind ca o furtun din biroul preedintelui i apoi s-a ntors furios n camera lui. Unde este domnul Lester? a ntrebat cnd a trecut pe lng secretar. nc nu a venit, domnule director. William s-a uitat la ceas disperat. Spune-i c a dori s-l vd imediat ce sosete. Da, domnule director. William msura biroul n sus i n jos njurnd n gnd. Tot ceea ce i spusese Tony Simmons despre Matthew era adevrat,
309

- CAIN I ABEL -

ceea ce nu fcea altceva dect s complice i mai mult lucrurile. A ncercat s-i aminteasc de cnd ncepuser toate acestea, cutnd s gseasc o explicaie. Gndurile i-au fost ntrerupte de secretar. Domnul Lester a sosit, domnule director. Matthew a intrat n birou prnd destul de timid i cu semne certe de mahmureal. n ultimul an mbtrnise mult, iar pielea i pierduse strlucirea atletic. William abia mai recunotea n el omul care-i fusese cel mai bun prieten de aproape douzeci de ani. Matthew, unde naiba ai fost? Am dormit mai mult, a rspuns Matthew. M tem c mam culcat cam trziu. Vrei s spui c ai but prea mult. Nu, n-am but prea mult. Am o nou puicu care m-a inut treaz toat noaptea. Nu se mai stura deloc. Cnd ai s te opreti, Matthew? Te-ai culcat cu aproape toate femeile necstorite din Boston. Nu exagera, William. Trebuie s fi mai rmas una sau dou; cel puin aa sper. i apoi nu uita miile de femei mritate. Nu este deloc nostim, Matthew. Ei, haide, William. Nu te nfuria. S nu m nfurii? Chiar adineaori Tony a tbrt pe capul meu din cauza ta i, n plus, tiu c are dreptate. Te opreti n pat cu orice fust i, ceea ce este mai ru, ai s te distrugi de atta butur. Judecata ta s-a fcut ndri. De ce, Matthew? Spune-mi, de ce. Trebuie s fie o explicaie. Pn acum un an erai omul cel mai de ndejde pe care l-am ntlnit vreodat. Ce se ntmpl cu tine, Matthew? Ce pot eu s-i spun lui Tony Simmons? Spune-i lui Simmons s se duc dracului i s-i vad de treburile lui. Matthew, ca s fim cinstii, aceasta este treaba lui. Noi conducem o banc, nu un bordel, iar tu ai venit aici ca director la recomandarea mea. i acum eu nu corespund standardelor tale, asta vrei s spui? Nu, nu spun asta. Atunci ce dracu' spui? Apuc-te serios de munc n urmtoarele sptmni i n
310

- JEFFREY ARCHER -

scurt timp toat lumea va fi dat uitrii tot ce s-a ntmplat. Asta-i tot ce doreti? Da, a rspuns William. Am s fac aa cum poruncii, Stpne, a spus Matthew, apoi s-a rsucit pe clcie i dus a fost. O, la dracu', a spus William. n dup-amiaza aceea William a vrut s cerceteze cu deamnuntul dosarul unui client mpreun cu Matthew, dar acesta nu prea a fi de gsit. Nu se ntorsese la birou nici dup masa de prnz i n ziua aceea nimeni nu l-a mai vzut. Pn i bucuria de a-l duce pe Richard la culcare nu a putut s-i abat ngrijorarea lui William n privina lui Matthew. Richard deja putea s pronune doi i William a ncercat s-l fac s spun trei, dar el o inea una i bun cu tei. Dac nu poi s spui trei cum crezi c ai s ajungi vreodat bancher? i-a ntrebat William fiul n momentul n care tocmai intra n camer. Poate c el o s se apuce de altceva mai meritoriu, a spus Kate. Ce este mai meritoriu dect s te ocupi de afaceri bancare? a ntrebat William. Ei bine, ar putea fi muzician, juctor de baseball sau chiar preedintele Statelor Unite. O, din toate cele trei eu a prefera s fie un juctor de baseball este singura meserie din cele sugerate de tine n care ctig un salariu decent, a spus William n timp ce-l acoperea pe Richard cu pledul. Ultimele cuvinte pe care le-a spus Richard nainte de a adormi au fost, Tei, tticule. William s-a dat btut. Nu era ziua lui norocoas. Pari extenuat, dragul meu. Sper c n-ai uitat c suntem invitai mai trziu la Andrew MacKenzie. Drace, petrecerea lui Andrew mi ieise total din minte. Cnd trebuie s fim acolo? Cam peste o or. Ei bine, mai nti vreau s fac o baie, s stau puin n cad. Credeam c acesta este privilegiul unei femei, a spus Kate. n seara asta am nevoie s fiu un pic remontat. Am avut
311

- CAIN I ABEL -

o zi ngrozitoare. Tony te-a scos iar din fire? Da, dar m tem c de data asta are dreptate. S-a plns de obiceiul pe care i l-a fcut Matthew de a bea peste msur. A devenit imposibil s te duci cu Matthew la vreo petrecere fr a fi necesar ca fiica mai mare, ca s nu le mai amintim de eventualele soii, s fie puse sub lact pentru propria lor siguran. Vrei s-mi pregteti baia? William a stat n cad mai mult de o jumtate de or i Kate a trebuit s-l scoat afar nainte de a fi adormit. Dei ea s-a mbrcat foarte repede, el au ajuns la MacKenzie cu douzeci de minute mai trziu, unde l-au gsit pe Matthew aproape n stare de ebrietate i ncercnd s se lege de soia unui congresman. William a vrut s intervin, dar Kate l-a oprit. Nu te amesteca, i-a optit. Nu pot s stau cu minile n sn i s-l vd cum se prbuete n faa mea, a spus William. Este prietenul meu cel mai bun. Trebuie s fac ceva. Dar, n cele din urm, a urmat sfatul lui Kate i a avut o sear nefericit privindu-l pe Matthew cum devine din ce n ce mai beat. Tony Simmons, din cellalt capt al camerei, se uita cu subneles la William care a fost uurat cnd l-a vzut pe Matthew plecnd devreme, cu toate c n compania singurei femei libere de la petrecere. Dup plecarea lui Matthew, William a nceput s se relaxeze pentru prima oar n ziua aceea. Ce face micul Richard? l-a ntrebat Andrew MacKenzie. Nu reuete s spun trei, i-a rspuns William. S-ar putea ca pn la urm s se ndrepte spre o meserie de o cu totul alt natur, a spus doctorul MacKenzie. Exact aa am gndit i eu, a intervenit Kate. Ce idee bun, William: ar putea ajunge doctor. Foarte probabil, a spus Andrew. Nu cunosc muli doctori care s tie numere mai departe de doi. Exceptnd doar cnd i trimit notele de plat, a spus William. Andrew a rs. Mai doreti s iei un pahar, Kate? Nu, mulumesc, Andrew. Este timpul s mergem acas. Dac mai stm, nu vor mai rmne dect Tony Simmons i William iar ei amndoi tiu s numere dincolo de doi, aa c va
312

- JEFFREY ARCHER -

trebui ca noi toi s discutm chestiuni bancare tot restul nopii. Aa-i, a ncuviinat William, i mulumim pentru frumoasa petrecere, Andrew. Apropo, trebuie s m scuz pentru comportarea lui Matthew. De ce? a ntrebat doctorul MacKenzie. Ei, haide, Andrew. Nu numai c s-a mbtat, dar n-a fost femeie care s nu se simt n pericol dac rmnea singur cu el. i eu a face la fel, dac a fi n starea lui, a spus Andrew MacKenzie. De ce spui asta, l-a ntrebat William. Nu poi s-i aprobi comportamentul doar din cauza faptului c este singur. Nu, bineneles, dar ncerc s-l neleg i-mi dau seama c a putea i eu s fiu puin iresponsabil dac ar trebui s m confrunt cu aceeai problem. Ce vrei s spui? l-a ntrebat Kate. Dumnezeule, a exclamat doctorul MacKenzie. El este prietenul vostru cel mai bun i nu v-a spus? Ce s ne spun? au ntrebat amndoi deodat. Doctorul MacKenzie a rmas holbndu-se la ei, cu o expresie de nencredere ce i se putea citi pe chip. Haidei n birou. William i Kate l-au urmat pe doctor ntr-o camer micu, cu pereii aproape cptuii cu cri medicale, acoperite ici-colo de fotografii nenrmate din timpul studeniei la Cornell. Te rog ia loc, Kate, a spus el. William, eu am crezut c tu tii c Matthew este grav bolnav, pe moarte, de fapt, are boala lui Hodgkin. tie de ea de peste un an. William s-a prbuit n fotoliu, pe moment fiindu-i imposibil s vorbeasc. Boala lui Hodgkin? Inflamarea i mrirea ganglionar limfatici, care aproape ntotdeauna este fatal, a spus doctorul pe un ton profesional. William i-a cltinat capul nevenindu-i a crede. De ce nu mi-a spus? V tii de cnd erai elevi. Cred c este mult prea mndru ca s mpovreze pe altcineva cu necazurile lui. Prefer s moar n felul lui dect s lase ca alii s-i dea seama prin ce trece el. n ultimele ase luni l-am rugat cu insisten s-i spun tatlui su i mi-am nclcat promisiunea pe care i-am fcut-o spunndu-i ie, dar nu pot s te las s-l nvinoveti pentru ceva
313

- CAIN I ABEL -

asupra cruia el nu are absolut nici un control. Mulumesc, Andrew, a spus William. Cum am putut s fiu att de orb i de stupid? Nu te nvinovi, a spus doctorul MacKenzie. Nu aveai cum s tii. Nu exist absolut nici o speran? l-a ntrebat William. Nu exist clinici, specialiti care s trateze aceast boal? Banii nu sunt o problem... Banii nu pot s cumpere totul, William, iar eu am consultat trei dintre cei mai buni medici din America i unul din Elveia. Din pcate, toi sunt de acord cu diagnosticul meu, iar tiina medical nc nu a descoperit un leac pentru boala lui Hodgkin. Ct mai are de trit? a ntrebat Kate aproape n oapt. ase luni cel mult, dar mai probabil trei. Iar eu consideram c problemele mele sunt insurmontabile, a spus William. A strns-o pe Kate de mn, de parc s-ar fi agat de un colac de salvare. Trebuie s plecm, Andrew. Mulumesc pentru c ne-ai spus. Ajutai-l n orice mod putei, a zis doctorul, dar pentru numele lui Dumnezeu, dai dovad de nelegere. Lsai-l s fac ce vrea. Sunt ultimele cteva luni ale lui Matthew, nu ale voastre. i s nu afle cumva vreodat c eu i-am spus ceva. William a dus-o acas pe Kate cu maina, n tcere. Cnd au sosit la Casa Roie, William a sunat-o pe fata cu care plecase Matthew de la petrecere. A putea vorbi cu Matthew Lester? Nu este aici, a rspuns o voce destul de iritat. M-a trt dup el la clubul In and Out, dar era deja beat cnd am ajuns acolo i eu am refuzat s intru n acel loc cu el. Dup aceea fata a nchis. Clubul In and Out. William parc vzuse atrnnd plcua cu numele respectiv, dar nu-i putea aminti unde. A cutat adresa n cartea de telefon i a plecat cu maina n partea de nord a oraului. n cele din urm, dup ce a mai ntrebat un trector, a gsit clubul. William a btut la u. Cineva a ntredeschis-o att ct i-a permis lanul de siguran. Suntei membru? Nu, a spus William tranant i i-a strecurat fetei o bancnot de zece dolari.
314

- JEFFREY ARCHER -

Lanul de siguran a fost ndeprtat i ua s-a deschis. William a intrat nuntru i s-a trezit n mijlocul ringului de dans prnd uor desuet n costumul su de bancher, cu vest i ca scos din cutie. Dansatorii, nlnuii doi cte doi, i-au fcut loc s treac fr a-i acorda nici o atenie. Ochii lui William l cutau pe Matthew prin camera plin de fum, dar el nu era acolo. n cele din urm, a avut impresia c recunoate pe una din multele prietene ntmpltoare pe care le avea de la o vreme Matthew i pe care o vzuse ntr-o diminea, devreme, ieind din apartamentul prietenului su. Sttea ntr-un capt al ncperii, picior peste picior, cu un marinar. William s-a dus la ea. Scuzai-m, domnioar, a spus el. Ea i-a ridicat privirile, dar era evident c nu-l recunotea pe William. Doamna este cu mine, aa c spal putina, i-a spus marinarul. L-ai vzut pe Matthew Lester? Matthew? a ntrebat fata. Care Matthew? i-am spus c ai greit adresa, a zis marinarul ridicnduse n picioare. Dac mai scoi nc un cuvnt te pocnesc, l-a avertizat William. Marinarul mai vzuse o dat n viaa lui o asemenea mnie n ochii cuiva i fusese ct pe-aici s rmn chiar n acea ncierare. S-a aezat iar pe scaun. Unde este Matthew? Nu cunosc nici un Matthew, drag. Acum i ea era nfricoat. Un biat nalt de ase picioare i doi oli, blond, mbrcat ca mine i beat, probabil. O, vrei s spui Martin. El i zice aici Martin, drag, nu Matthew. Fetei a nceput s-i dispar teama. Stai s m gndesc cu cine a plecat el n seara asta? i-a ntors capul spre bar i a strigat ctre barman. Terry, cu cine a plecat Martin? Barmanul i-a mutat chitocul de igar stins din colul gurii. Cu Jenny, a spus el i a pus igara stins napoi n locul ei. Jenny, aa-i, a spus fata. S m gndesc, ea lucreaz rapid. Niciodat nu las un brbat s stea cu ea mai mult de o
315

- CAIN I ABEL -

jumtate de or, aa c ar trebui s-i fac apariia curnd. Mulumesc, a spus William. A ateptat aproape o or la bar sorbind cte o nghiitur de scotch cu foarte mult ap, simindu-se din ce n ce mai n discordant cu locul. n cele din urm, barmanul, tot cu igara neaprins n gur, a fcut un gest ctre o fat care intra pe u. Ea este Jenny, a spus el. Matthew nu era cu ea. Barmanul a chemat-o. Era o fat drgu, subire, brun i cu prul tiat scurt. I-a fcut cu ochiul lui William i s-a ndreptat spre el micndu-i oldurile. Pe mine m caui, drguule? Ei bine, sunt liber, dar iau zece dolari pe o jumtate de or. Nu, nu te vreau, a spus William. ncnttor, a zis Jenny. Caut brbatul care a fost cu tine, pe Matthew adic pe Martin. Martin era att de beat c nu i-ai fi sculat-o nici cu o macara, drguule, dar el i-a pltit cei zece dolari, cum face ntotdeauna. Este un adevrat gentleman. Unde este acum? a ntrebat-o William nelinitit. Nu tiu, s-a lsat pguba i a plecat spre cas. William a alergat n strad. Aerul rece de afar i btea obrajii, dar nu avea de ce s fie trezit. S-a urcat n main i a ofat ncet, uitndu-se atent la fiecare persoan pe lng care trecea. Unii, cnd i vedeau ochii scruttori, ncepeau s se grbeasc, alii ncercau s-l atrag n conversaie. Cnd a trecut pe lng o cafenea deschis toat noaptea l-a zrit pe Matthew prin ferestrele aburite croindu-i drum printre mese cu apca n mn. William a parcat maina, a intrat nuntru i s-a aezat lng el. Matthew sttea cufundat ntr-un scaun n faa unei ceti de cafea pe care deja o mprtiase pe mas. Era att de beat c nici mcar nu l-a recunoscut pe William. Matthew, eu sunt, a spus William uitndu-se la brbatul fcut pulbere. Lacrimile au nceput s-i curg pe obraji. Matthew i-a nlat privirile i a mai mprtiat puin cafea. Plngi, btrne. i-ai pierdut iubita, nu-i aa? Nu, pe cel mai bun prieten, a spus William. Eu am un prieten bun, a spus Matthew bolborosind cuvintele. ntotdeauna a fost alturi de mine pn astzi cnd ne316

- JEFFREY ARCHER -

am certat pentru prima oar. Totui, din vina mea. tii, l-am dezamgit destul de mult. Nu l-ai dezamgit, a spus William. De unde tii? a ntrebat Matthew furios. Nici mcar nu-l cunoti. Hai s mergem acas, Matthew. Numele meu este Martin, a spus Matthew. Iart-m, Martin, s mergem acas. Nu, eu vreau s stau aici. Este o fat care s-ar putea s vin mai trziu. Cred c acum sunt n form pentru ea. Acas am nite whisky foarte bun, vechi, a zis William. De ce nu vii cu mine? Sunt i femei? Da, o mulime. Bine, o s vin. William l-a ajutat pe Matthew s se ridice, l-a prins de bra, conducndu-l ncet spre u. A fost pentru prima oar cnd i-a dat seama ct era de greu Matthew. Cnd au trecut pe lng doi poliiti care stteau la colul tejghelei, William l-a auzit pe unul din ei spunnd celuilalt: Homosexuali nenorocii. William l-a ajutat pe Matthew s urce n main i a pornit spre Beacon Hill. Kate i atepta. Draga mea, ar fi trebuit s te culci. N-am putut s dorm, a rspuns ea. M tem c este aproape incoerent. Asta e fata pe care mi-ai promis-o? a ntrebat Matthew. Da, ea o s aib grij de tine, a spus William. William l-a ajutat apoi pe Matthew mpreun cu Kate ca s ajung n camera de oaspei i l-au urcat n pat. Kate a nceput sl dezbrace. Drgu i tu trebuie s te dezbraci, a spus el. Deja i-am pltit zece dolari. Cnd o s fii n pat o s vin i eu, a spus Kate abia optit. De ce eti aa de trist, frumoas doamn? a spus Matthew. Pentru c te iubesc, a rspuns Kate cu ochii n lacrimi. Nu plnge, a spus Matthew. N-ai de ce s plngi. De data asta o s reuesc, ai s vezi. Dup ce l-au dezbrcat pe Matthew, William l-a acoperit cu
317

- CAIN I ABEL -

un cearaf i un pled. Kate a stins lumina. Mi-ai promis c vii cu mine n pat, a spus Matthew aproape adormit. Ea a nchis ncet ua. William a dormit ntr-un fotoliu n faa camerei lui Matthew de team c se va scula peste noapte i va ncerca s plece. Kate la trezit dimineaa nainte de a-i duce lui Matthew micul dejun. Ce caut eu aici, Kate? au fost primele cuvinte pe care le-a rostit Matthew. Ai venit asear cu noi dup ce s-a terminat petrecerea lui Andrew MacKenzie, a rspuns destul de anemic Kate. Nu, nu-i adevrat. Eu am plecat la In and Out cu fata aceea ngrozitoare, Patricia sau alta, care a refuzat s intre nuntru cu mine. Dumnezeule, m simt oribil. Poi s-mi dai nite suc de roii? Nu vreau s fiu nepoliticos, dar ultimul lucru de care am nevoie este micul dejun. Bineneles, Matthew. A intrat n camer William. Matthew i-a nlat privirea spre el. S-au uitat unul la cellalt n tcere. tii, nu-i aa? a spus n cele din urm Matthew. Da, a rspuns William, iar eu am fost tmpit i sper c ai s m ieri. Nu plnge, William. Nu te-am vzut fcnd asta de cnd aveam doisprezece ani cnd Convington te-a btut mr, iar eu a trebuit s-l trag de pe tine. Mai ii minte? M ntreb ce-o fi ajuns Convington. Probabil conduce un bordel n Tijuana; numai pentru asta era potrivit. Ia aminte, dac Convington este n fruntea lui, localul trebuie s fie al dracului de eficient, aa c du-m acolo. Nu plnge, William. Oamenii mari nu plng. Nu se poate face nimic. Am consultat toi specialitii, din New York pn la Los Angeles i pn la Zrich. Nici unul nu poate face nimic. Te superi dac nu vin la birou n dimineaa asta? nc m simt cumplit de ru. Trezete-m dac dorm prea mult sau dac inoportunez i am s-mi croiesc eu drum pn acas. Aceasta este casa ta, a spus William. Chipul lui Matthew s-a schimbat. Vrei s-i spui tu tatlui meu, William? Nu pot s dau ochii cu el. i tu ai fost unicul fiu la prini; nelegi cum stau lucrurile. Da, am s-i spun, i-a promis William. Mine am s m
318

- JEFFREY ARCHER -

duc la New York dac-mi fgduieti c ai s stai cu mine i Kate. N-am s te opresc s te mbei, dac asta doreti i nici ca s ai cte femei i-e voia, dar trebuie s locuieti aici. Este cea mai bun ofert pe care am primit-o de atta vreme, William. Acum cred c am s mai dorm puin. Sunt aa de obosit. William l-a privit pe Matthew cum se cufund ntr-un somn adnc i i-a luat paharul but pe jumtate din mn. Pe cearaf a aprut o pat de la sucul de roii. S nu mori, a spus el ncet. Te rog, Matthew, s nu mori. Ai uitat c noi amndoi o s conducem cea mai mare banc din America? * * *

n dimineaa urmtoare, William s-a dus la New York s-l vad pe Charles Lester. Marele brbat a mbtrnit subit cnd William i-a dat vestea i a prut c s-a fcut mai mic n scaunul su. William, i mulumesc c ai venit i mi-ai spus personal. Am tiut c ceva nu era n ordine n momentul n care Matthew a ncetat s mai vin n fiecare lun s m vad. Eu voi fi la voi n fiecare weekend. El o s vrea s stea cu tine i Kate, iar eu am s ncerc s nu art ct de greu m-a lovit aceast veste. Dumnezeu tie cu ce a pctuit el ca s aib o asemenea soart. De cnd a murit soia mea, eu am muncit numai pentru Matthew i acum nam cui s-i las totul. Pe Susan n-o intereseaz banca. Venii la Boston oricnd dorii. ntotdeauna vei fi foarte bine venit. Mulumesc, William, pentru tot ce faci pentru Matthew. Btrnul i-a nlat privirile spre el. A vrea ca tatl tu s triasc s vad ct de demn este fiul su de numele de Kane. Dac s-ar putea s schimb locul cu Matthew ca el s triasc... Trebuie s m ntorc la el ct mai curnd, domnule Lester. Da, bineneles. Spune-i c am primit vestea cu stoicism. Nu-i spune nimic altceva. Da, domnule Lester. William s-a ntors n acea noapte la Boston i a aflat c
319

- CAIN I ABEL -

Matthew a stat toat ziua acas cu Kate i a nceput s citeasc pe verand cel mai recent best seller din America, Pe aripile vntului. Cnd William a venit lng el, i-a ridicat privirile din carte. Cum a primit btrnul vestea? A plns. Preedintele bncii Lester a plns? a ntrebat Matthew. S nu lai ca acionarii s afle vreodat acest lucru. Matthew a ncetat s mai bea i a lucrat ct l-au inut puterile pn n ultimele zile. William a fost uluit de ncpnarea lui i mereu a cutat s-l determine s-i reduc eforturile. i fcea toate lucrrile i-l tachina pe William cnd i verifica corespondena la sfritul fiecrei zile. Serile, nainte de cin, Matthew juca tenis cu William i se lua la ntrecere cu el la canotaj. Voi ti c am s mor n momentul n care n-am s te mai pot bate, glumea el. Matthew nu s-a internat deloc n spital, prefernd s rmn la Casa Roie. Sptmnile s-au scurs ncet i, totui, att de repede pentru William care se trezea n fiecare diminea ntrebndu-se dac Matthew nc mai este n via. Matthew a murit ntr-o joi, rmnndu-i nc patruzeci de pagini de citit din Pe aripile vntului. * * *

Funeraliile au avut loc la New York, iar William i Kate au fost alturi de Charles Lester. n cele ase luni mbtrnise mult i, pe cnd sttea lng mormntul soiei i unicului su fiu, i-a spus lui William c nu mai vedea ce rost mai are ca s mai triasc. William nu i-a rspuns nimic; nici un cuvnt de-al su nu-l putea ajuta pe tatl ndurerat. William i Kate s-au ntors la Boston n ziua urmtoare. Casa Roie li s-a prut ciudat de goal fr Matthew. Ultimele cteva luni au devenit dintr-o dat cea mai fericit, dar i cea mai nefericit perioad din viaa lui William. Moartea l apropiase att de mult i fa de Matthew i fa de Kate, aa cum viaa normal n-ar fi fcut-o niciodat. Cnd William s-a rentors la banc dup moartea lui Matthew i-a venit foarte greu s nu repete gesturi ce-i intraser n rutin. Se ridica de la mas i se ndrepta spre biroul lui Matthew
320

- JEFFREY ARCHER -

ca s-i cear un sfat, sau ca s rd, sau, pur i simplu, ca s se asigure de existena lui, dar el nu mai era acolo. Au trebuit s treac sptmni ca William s se poat opri s nu mai fac toate acestea. Tony Simmons s-a dovedit plin de nelegere, dar asta n-a ajutat la nimic. William i-a pierdut tot interesul n probleme bancare, pn chiar i n cele legate de Kane i Cabot, luni de zile fiind cuprins de remucri din pricina morii lui Matthew. ntotdeauna considerase ca pe ceva cert c el i Matthew aveau s mbtrneasc mpreun i s mprteasc un destin comun. Nimeni n-a comentat c munca lui William nu mai era la obinuita ei nlime. Chiar i Kate a ajuns s fie ngrijorat de nenumratele ore pe care William le petrecea n singurtate. Apoi, ntr-o diminea s-a trezit i l-a vzut pe William stnd pe marginea patului uitndu-se fix la ea. A clipit nedumerit. Ceva nu este n ordine, dragul meu? Nu, pur i simplu, m uitam la cea mai mare achiziie a vieii mele i vroiam s m asigur c sunt contient de ea.

321

- CAIN I ABEL -

22
La sfritul lui 1932, cnd America era nc n plin depresiune, Abel a nceput s fie puin nelinitit de viitorul grupului de hoteluri Baron. n ultimii doi ani dou mii de bnci i nchiseser porile i multe altele continuau s i le nchid n fiecare sptmn. Nou milioane de oameni nc nu-i puteau gsi de lucru, ceea ce avea un singur avantaj pentru Abel deoarece i permitea s menin n hotelurile sale un personal cu o nalt calificare. Totui, grupul Baron a pierdut aptezeci i dou de mii de dolari n decursul unui an n care el apreciase c nu vor merge nici n pierdere, nici n ctig, aa c a nceput s se ntrebe dac punga i rbdarea susintorului su vor mai rezista n suficient msur nct s-i acorde ansa s redreseze lucrurile. n timpul campaniei electorale a lui Anton Cermak pentru funcia de primar al oraului Chicago, Abel a nceput s manifeste un interes deosebit fa de viaa politic american. Cermak l-a convins pe Abel s se alture partidului democrat, care se lansase ntr-o campanie virulent mpotriva prohibiiei; Abel a trecut din toat inima de partea lui Cermak, mai cu seam c prohibiia se dovedise foarte pgubitoare pentru hoteluri. Faptul c Cermak era el nsui un emigrant, din Cehoslovacia, a creat imediat o apropiere ntre cei doi, iar Abel a fost ncntat cnd a fost ales delegat la Convenia Democratic din acel an, care s-a inut la Chicago, unde Cermak a ridicat tot auditoriul n picioare cu cuvintele: Este adevrat c eu n-am venit n America cu vaporul Mayflower, dar am venit ct am putut de repede. La Convenie, Cermak l-a prezentat pe Abel lui Franklin D. Roosevelt care a fcut o impresie asupra lui ce nu i se va terge din minte toat viaa. FDR a ctigat alegerile prezideniale uor i a propulsat candidaii democrai n funcii pretutindeni n ar. Unul dintre consilierii municipali nou alei la primria din Chicago a fost i Henry Osborne. Cnd Anton Cermak a fost omort cteva sptmni mai trziu la Miami de un glon ce fusese destinat lui FDR, Abel s-a hotrt s consacre o mare parte din timpul i banii si cauzei democrailor polonezi din Chicago. * *
322

- JEFFREY ARCHER -

n anul 1933 grupul Baron n-a pierdut dect douzeci i trei de mii de dolari, iar unul din hoteluri, St. Louis Baron, a avut chiar un profit. Cnd preedintele Roosevelt a inut primul su discurs despre viaa de familie, n 12 martie, sftuindu-i pe compatrioii si s cread din nou n America, speranele lui Abel au cptat noi imbolduri aa c a redeschis cele dou hoteluri pe care le nchisese cu un an n urm. Zaphia devenea tot mai furioas pentru lungile sale absene n perioada cnd Abel a scos cele dou hoteluri, Mobile i Charleston, de la naftalin. Ea niciodat nu dorise ca Abel s ajung mai sus de director adjunct la Stevens, funcie cu care simea c poate s in pasul. Pasul lui ns devenea tot mai rapid odat cu fiecare lun care trecea, iar ea era contient c rmnea n urma ambiiilor lui i se temea c nu va mai prezenta interes pentru el. De asemenea, o frmnta mult gndul c nu aveau copii i a nceput s mearg la diveri doctori care au asigurat-o c nu exista nici un motiv ca s nu rmn gravid. Unul i sugerase c ar trebui s vin la control i Abel, dar Zaphia nu s-a grbit s-i spun, tiind c cea mai vag aluzie ar fi luat-o ca o jignire adus brbiei lui. n cele din urm, dup ce subiectul devenise att de apstor c le era dificil s-l mai abordeze, s-a ntmplat ca Zaphiei s nu-i vin ciclul. A mai ateptat plin de sperane nc o lun i numai dup aceea i-a spus lui Abel i s-a dus la doctor, care i-a confirmat c, n sfrit, era gravid. Spre ncntarea lui Abel, Zaphia a nscut o fat n ziua de Anul Nou, 1934. I-au dat numele de Florentyna, dup sora lui Abel. Abel a fost ca vrjit cnd a vzut copilul i Zaphia a tiut c din acel moment ea nu mai ocupa primul loc n inima lui. George i vara Zaphiei au fost naii fetiei, iar n seara botezului Abel a dat o mas tradiional polonez cu zece feluri de mncare. Copilul a primit multe daruri printre care un frumos inel vechi din partea susintorului lui Abel. Abel, la rndul lui, i-a ntors darul reuind ca la sfritul anului grupul Baron s obin un profit de aizeci i trei de mii dolari. Singur, Mobile Baron nc mai lucra n pierdere. Dup naterea Florentynei, Abel a nceput s-i petreac mult mai mult vreme n Chicago, ceea ce l-a determinat s ia hotrrea de a construi aici un Baron. Odat cu trgul internaional, hotelurile din ora se nvioraser brusc. Abel
323

- CAIN I ABEL -

inteniona s fac din acest nou hotel etalonul grupului, n memoria lui Davis Leroy. nc deinea locul unde fusese vechiul hotel Richmond pe Michigan Avenue i, dei Abel avusese numeroase oferte pentru el, refuzase ntotdeauna s-l vnd spernd c ntr-o zi va avea o situaie financiar destul de bun ca s poat reconstrui hotelul. Proiectul necesita capital i Abel a hotrt s foloseasc cei apte sute cincizeci de mii de dolari pe care-i primise n cele din urm de la Great Western Casualty, pentru a ncepe construcia. Imediat ce i-a fcut planurile, i-a vorbit lui Curtis Fenton despre intenia sa, menionnd unica rezerv pe care o avea i anume c, dac David Maxton nu voia s aib un rival pentru Stevens, Abel era gata s renune la ntregul plan; simea c aa era corect s procedeze. Dup cteva zile, Curtis Fenton i-a comunicat c susintorul su era ncntat de proiectele pentru Chicago Baron. Lui Abel i-au trebuit dousprezece luni ca s construiasc noul Baron, ajutat din plin de consilierul municipal Henry Osborne care a urgentat autorizaiile de la primrie. Hotelul a fost inaugurat n 1936 de primarul oraului, Edward J. Kelly, care, dup moartea lui Anton Cermak, devenise organizatorul numrul unu al mainriei democrate. n memoria lui Davis Leroy hotelul nu avea etajul al doisprezecelea tradiie pe care Abel a continuato la fiecare nou Baron pe care l-a construit. De asemenea, au fost prezeni ambii senatori de Illinois care au inut cte un speech n faa celor dou mii de invitai. Chicago Baron era superb, att ca design ct i ca executare a construciei. Abel cheltuise peste un milion de dolari pentru hotel, dar arta de parc fiecare penny fusese folosit exact pentru ceea ce trebuia. Slile de recepie erau mari i somptuoase, cu tavane nalte, lucrate n stuc i cu decoraii n nuane pastelate, vernil, plcute i odihnitoare; covoarele erau groase. B-ul n relief, de un verde nchis, discret, dar omniprezent, mpodobea totul, ncepnd cu steagul care flutura deasupra celui de al patruzeci i doilea etaj al cldirii pn la reverul hainei celui mai tnr biat de serviciu din hotel. Acest hotel poart deja nsemnele succesului, a spus J. Hamilton Lewis, senatorul de Illinois mai n vrst, pentru c, dragii mei, omul i nu cldirea va fi ntotdeauna cunoscut ca Baronul din Chicago. Abel s-a mbujorat de plcere, pe care n-a ncercat s-o
324

- JEFFREY ARCHER -

ascund, cnd cei dou mii de invitai i-au exprimat acordul printr-un ropot de aplauze. Discursul de mulumire al lui Abel a fost bine formulat i rostit cu siguran de sine, iar auditoriul l-a ovaionat ridicndu-se n picioare. ncepuse s se simt n largul su printre marii oameni de afaceri i politicienii de marc. Zaphia, n timpul acestei petreceri extravagante, s-a micat cu nesiguran, fr a-i fi fcut cu nimic remarcat prezena, simind c ocazia o depea. Ea nici nu nelegea i nici nu dorea succesul la aceleai dimensiuni cu Abel; i, dei acum putea s-i permit cele mai scumpe haine, ea arta tot demodat i nepotrivit locului, dar era foarte contient c acest lucru l deranja pe Abel. A stat deoparte, nu s-a amestecat cnd Abel a stat de vorb cu Henry Osborne. Acesta trebuia s fie apogeul vieii tale, i-a spus Henry lui Abel btndu-l pe spate. Apogeul eu abia am mplinit treizeci de ani, i-a rspuns Abel. A strlucit un blitz cnd el i-a pus braul pe umrul lui Henry. Abel s-a mbujorat dndu-i seama pentru prima oar ct de plcut era s fii tratat ca o celebritate. Am de gnd s construiesc hoteluri Baron n toat lumea, a spus el suficient de tare ca s-l aud reporterul. Vreau s fiu pentru America ceea ce a fost Cesar Ritz pentru Europa. Fii alturi de mine, Henry, i are s-i plac urcuul.

325

- CAIN I ABEL -

23
n dimineaa urmtoare, la micul dejun, Kate i-a artat un mic articol de pe pagina a aptesprezecea din The Globe care vorbea despre inaugurarea hotelului Chicago Baron. William a zmbit cnd a citit articolul. Consiliul de administraie de la Kane i Cabot se comportase prostete cnd na dat ascultare sfatului su de a susine grupul Richmond. I-a fcut plcere c propria sa judecat asupra lui Rosnovski se dovedise a fi fost bun, dei banca pierduse din aceast afacere. Zmbetul i-a cuprins toat faa cnd a citit porecla Baronul din Chicago. Apoi, brusc, a simit c i se face ru. A examinat mai atent fotografia ce nsoea articolul, dar nu era nici o greeal, iar explicaia de dedesubt i-a confirmat prima impresie: Abel Rosnovski, preedintele grupului Baron discutnd cu Mieczyslaw Szymczak, guvernator n comisia de resurse federale i consilierul municipal Henry Osborne. William a lsat ziarul pe mas i a rmas czut pe gnduri. Imediat ce a sosit la birou l-a sunat pe Thomas Cohen de la Cohen, Cohen i Yablons. Nu v-am auzit de mult vreme, domnule Kane, au fost primele cuvinte ale lui Thomas Cohen. Mi-a prut foarte ru cnd am auzit despre moartea prietenului dumneavoastr, Matthew Lester. Ce fac soia i fiul dumneavoastr Richard acesta i este numele, nu-i aa? William l-a admirat ntotdeauna pe Thomas Cohen pentru rapiditatea cu care i amintea numele i relaiile dintre oameni. Da, acesta. Amndoi sunt bine, mulumesc, domnule Cohen. Ei bine, cu ce v pot fi de folos, domnule Kane? Thomas, de asemenea, i-a amintit c William nu obinuia mai mult de o singur fraz de conversaie uzual. A vrea ca prin dumneavoastr s recurg la serviciile unui detectiv demn de ncredere. Nu doresc ca numele meu s fie asociat cu aceast cercetare, dar am nevoie de o nou verificare asupra lui Henry Osborne. M intereseaz tot ce a fcut de cnd a plecat din Boston i, n mod special, dac exist vreo legtur ntre el i Abel Rosnovski de la grupul Baron. A urmat o pauz dup care bancherul a spus:
326

- JEFFREY ARCHER -

Da. Pot s am raportul peste o sptmn? Dou, v rog, domnule Kane. Dou, a spus domnul Cohen. Peste dou sptmni un raport complet pe biroul meu la banc, da, domnule Cohen? Da, domnule Kane. Thomas Cohen s-a inut de cuvnt ca ntotdeauna i n cea de a cincisprezecea diminea pe biroul lui William se afla un raport complet. Williams a citit dosarul cu atenie. Prea a nu fi nici o legtur de afaceri ntre Abel Rosnovski i Henry Osborne. Pesemne c Rosnovski l gsea folositor pe Osborne n materie de contacte politice, dar altceva nimic. Dup ce plecase din Boston, Osborne trecuse de la o slujb la alta, sfrind la biroul central al societii de asigurri Great Western Casualty. Se pare c n aceast ultim funcie Osborne l cunoscuse pe Abel Rosnovski, pentru c vechiul Chicago Richmond dintotdeauna fusese asigurat la Great Western. Cnd hotelul arsese, iniial, societatea de asigurri refuzase s onoreze polia de asigurare. Un anume Desmond Pacey, directorul, fusese condamnat la zece ani nchisoare fiind gsit vinovat de a fi dat foc hotelului i au planat unele suspiciuni i asupra lui Abel Rosnovski, c s-ar putea s fie i el implicat. Nu s-a dovedit nimic n acest sens, iar mai trziu societatea de asigurri pltise trei sferturi dintr-un milion de dolari. Osborne, spunea mai departe raportul acum este consilier municipal, lucreaz la primrie i nu este nici un secret pentru nimeni c vrea s ajung congresman pentru Chicago. S-a cstorit de curnd cu domnioara Marie Axton, fiica unui fabricant de medicamente bogat i deocamdat n-au copii. William a mai citit o dat raportul s fie sigur c nu i-a scpat nici un amnunt, orict ar fi prut de nesemnificativ. Dei ntre cei doi nu preau a fi relaii strnse, n-a putut s nu ncerce sentimentul c asocierea dintre Abel Rosnovski i Henry Osborne, amndoi urndu-l, dei pentru motive diferite, reprezenta un pericol potenial pentru el. I-a expediat un cec lui Thomas Cohen i l-a rugat s-i trimit rapoarte trimestriale, dar cum lunile au trecut i rapoartele nu aduceau nimic nou, a ncetat s-i mai fac griji i i-a spus c probabil reacionase exagerat la fotografia din The Boston Globe. n primvara lui 1937, Kate i-a druit soului ei o fiic, pe
327

- CAIN I ABEL -

care au botezat-o Virginia. William a nceput din nou s schimbe scutece i era att de captivat de mica domnioar nct Kate trebuia s-o salveze n fiecare sear, pentru c altfel risca s nu mai doarm toat noaptea. La nceput Richard, care avea doi ani i jumtate, nu i-a dat o prea mare atenie noii sosite, dar odat cu trecerea timpului i cu soldatul de lemn, clare pe cal, pe care l-a primit, gelozia lui s-a mai potolit. La sfritul anului departamentul de la Kane i Cabot condus de William a adus un profit considerabil bncii. El ieise din letargia ce-l copleise dup moartea lui Matthew i i rectiga rapid reputaia de investitor foarte perspicace la burs, reputaie ce a crescut i mai mult atunci cnd Smith Vinde Scurt a recunoscut c el nu fcuse dect s perfecioneze o tehnic ale crei elemente de baz fuseser puse de William Kane la Boston. Pn chiar i munca sub diriguirea lui Tony Simmons nu mai era att de plictisitoare. Totui, n inima lui, William era ngrijorat de perspectiva de a nu ajunge preedinte la Kane i Cabot dect dup aptesprezece ani, cnd va iei la pensie Simmons, aa c l btea tot mai mult gndul s caute de lucru la alt banc. * * *

William i Kate i fcuser obiceiul s-l viziteze pe Charles Lester n New York cam o dat pe lun, n weekend-uri. n cei trei ani scuri de la moartea lui Matthew marele brbat mbtrnise mult, iar n cercurile financiare circula zvonul c-i pierduse tot interesul pentru munca sa i c rareori era vzut pe la banc. William ncepuse s se ntrebe ct va mai tri btrnul, ca apoi, la cteva sptmni s i moar. William a luat parte la funeralii, la New York, unde preau a se fi adunat toi, inclusiv vicepreedintele Statelor Unite, John Nance Garner. Dup nmormntare, William i Kate au luat trenul napoi spre Boston fiind foarte contieni c pierduser ultima legtur cu familia Lester. ase luni mai trziu William a primit o ntiinare de la Sullivan i Cromwell, renumii avocai din New York, care-l rugau s aib amabilitatea s participe la deschiderea testamentului lui Charles Lester care va avea loc la birourile lor din Wall Street. William s-a dus mai mult din loialitate fa de familia Lester dect
328

- JEFFREY ARCHER -

din vreo curiozitate de a ti ce-i lsase Charles Lester. Se gndea c era vorba despre un obiect mic care s-i aminteasc de Matthew i pe care avea s-l pun pe perete, alturi de vsla de la Harvard, n camera de oaspei din Casa Roie. De asemenea, atepta cu nerbdare s-i revad pe unii din membrii familiei Lester pe care-i cunoscuse n timpul vacanelor de elev sau de student, petrecute mpreun cu Matthew. William s-a dus la New York cu o sear nainte de deschiderea testamentului, cltorind cu Daimler-ul cumprat recent i a tras la clubul Harvard. Testamentul avea s fie citit a doua zi dimineaa la ora zece i cnd William a ajuns la birourile Sullivan i Cromwell, a fost surprins s vad c erau deja prezeni peste cincizeci de oameni. Muli i-au nlat privirile cnd a intrat William, iar el i-a salutat pe unii din verii i mtuile lui Matthew care artau mult mai n vrst dect i amintea el. i-a plimbat ochii peste cei prezeni cutnd-o pe Susan, sora lui Matthew, dar n-a zrit-o. La ora zece fix domnul Arthur Cromwell a intrat n camer nsoit de un asistent care aducea cu el o map de piele mare. n sal s-a fcut linite, toi ateptnd plini de sperane. Avocatul a nceput prin a le explica celor prezeni, viitorii motenitori, c, la cererea expres a domnului Lester, coninutul testamentului nu va fi dezvluit dect dup ase luni de la moartea lui Charles Lester, pentru c, neavnd nici un fiu cruia s-i lase averea, voia s treac un timp nainte de a fi fcute cunoscute ultimele lui intenii. William a privit chipurile celor din sal care sorbeau fiecare silab ce ieea din gura avocatului. Lui Arthur Cromwell i-a trebuit aproape o or ca s citeasc testamentul. Dup ce a menionat obinuitele donaii pentru avocaii familiei, opere de caritate i pentru Universitatea Harvard, Cromwell a continuat, dezvluind modul n care Charles Lester i-a mprit averea ntre neamuri, tratndu-le mai mult sau mai puin, n funcie de gradul de rudenie. Fiica sa, Susan, a primit cea mai mare parte a averii, n vreme ce celor cinci nepoi i trei nepoate le-au revenit pri egale din ceea ce a mai rmas. De toi banii i aciunile lor se va ocupa banca pn vor mplini vrsta de treizeci de ani. Ceilali veri, mtui i alte rude ndeprtate primeau pe loc bani ghea. William a fost surprins cnd domnul Cromwell a anunat: Acestea au fost dispoziiile privind bunurile succesorale ale rposatului Charles Lester.
329

- CAIN I ABEL -

Oamenii au nceput s se foiasc n scaune i s vorbeasc. Nici unul dintre ei nu voia s admit c o nenorocire i fcuse bogai. Totui, testamentul lui Charles Lester nu s-a terminat, a spus imperturbabil avocatul i toi au amuit din nou temndu-se de o lovitur neateptat n final. Domnul Cromwell a continuat: Acum voi da citire propriilor cuvinte ale domnului Charles Lester: ntotdeauna am considerat c o banc i reputaia ei depind de oamenii care o slujesc. Este foarte bine cunoscut faptul c am sperat c fiul meu Matthew mi va urma ca preedinte, dar a intervenit tragica i prematura lui moarte. Pn acum n-am spus nimnui despre alegerea pe care am fcut-o pentru succesorul bncii Lester. De aceea, a vrea s fac cunoscut c doresc ca William Lowell Kane, actualmente vicepreedinte la Kane i Cabot, fiul unuia dintre cei mai buni prieteni ai mei, rposatul Richard Lowell Kane, s fie numit preedintele bncii Lester la urmtoarea ntrunire n plen a consiliului de administraie. Imediat a nceput agitaia. Toi l cutau cu privirea pe misteriosul domn William Lowell Kane, despre care nu auziser dect foarte puini dintre cei apropiai de familia Lester. nc n-am terminat, a spus Arthur Cromwell linitit. Tcerea s-a aternut din nou, iar cei prezeni, anticipnd o alt bomb, schimbau ntre ei priviri temtoare. Avocatul a continuat: Toate darurile mai sus amintite i mprirea aciunilor de la banca Lester sunt condiionate n mod expres de faptul ca beneficiarii lor s-l voteze pe domnul Kane la urmtoarea adunare anual a consiliului de administraie i s procedeze la fel cel puin nc cinci ani de zile. Numai dac domnul Kane nsui nu dorete s accepte funcia de preedinte, ei au dreptul s voteze pe altcineva. Din nou a nceput agitaia. William dorea s se afle la un milion de mile deprtare. Nici el nu tia dac s fie n culmea fericirii sau s recunoasc faptul c, probabil, era cea mai detestat persoan din ncpere. Aceasta este ultima dorin din testamentul defunctului Charles Lester, a spus domnul Cromwell, dar nu l-au auzit dect cei din primul rnd. William i-a nlat privirile. Susan Lester se ndrepta spre
330

- JEFFREY ARCHER -

el. Grsimea din timpul pubertii dispruse, dar pistruii atrgtori rmseser. William i-a zmbit, dar ea a trecut pe lng el fr a-i da nici o atenie. William s-a ncruntat. Fcnd abstracie de murmurul general, un brbat nalt, grizonant, purtnd un costum n dungi fine i o cravat argintie, sa ndreptat rapid spre William. Suntei William Kane, nu-i aa, domnule? Da, a rspuns William nervos. M numesc Peter Parfitt, a spus strinul. Suntei vicepreedintele bncii, a spus William. Exact, a spus el. Nu v cunosc, dar am auzit cte ceva despre buna dumneavoastr reputaie i m consider norocos de a-l fi cunoscut pe distinsul dumitale tat. Dac Charles Lester a considerat c dumneata eti omul potrivit pentru a fi preedintele bncii sale, atunci pentru mine asta este suficient. Niciodat n viaa sa William n-a simit o mai mare uurare. Unde stai la New York? a continuat Peter Parfitt nainte ca William s poat rspunde. La clubul Harvard. Splendid. Pot s te ntreb dac eti cumva liber disear pentru cin? Intenionasem s m ntorc la Boston n seara aceasta, a spus William, dar cred c va trebui s mai rmn cteva zile la New York. Bun. Atunci de ce n-ai veni la mine la cin, s zicem n jurul orei opt? Bancherul i-a dat lui William cartea sa de vizit cu adresa tiprit n relief. Voi fi fericit s pot discuta cu dumneata ntr-o atmosfer nu att de protocolar. Mulumesc, domnule, a spus William bgnd cartea de vizit n buzunar n timp ce ncepuser s se strng mai muli n jurul lui. Unii l priveau cu ostilitate; alii ateptau s-l felicite. Cnd, n cele din urm, William a reuit s scape i s se ntoarc la clubul Harvard, primul lucru pe care l-a fcut a fost s-o sune pe Kate i s-i spun vestea: Ea i-a zis foarte ncet: Ct de fericit ar fi Matthew pentru tine, dragul meu. tiu, a spus William.
331

- CAIN I ABEL -

Cnd te ntorci acas? Dumnezeu tie. Disear cinez cu un domn Peter Parfitt care este vicepreedintele bncii Lester. Mi-a fost de mare ajutor, ceea ce face via mult mai uoar. Am s-mi petrec noaptea aici la club i mine am s te sun s-i spun cum merg lucrurile. E-n ordine, dragul meu. E linite pe coasta de est? Ei, bine, Virginiei i iese un dinte i pare a fi convins c merit o atenie special. Richard a fost trimis devreme la culcare pentru c a fost obraznic cu Nanny i noi toi i ducem dorul. William a rs. Am s te sun mine. Da, te rog. Apropo, felicitri. Eu sunt de acord eu alegerea lui Charles Lester, chiar dac nu-mi place s locuiesc la New York. A fost pentru prima oar cnd William s-a gndit c va trebui s se mute la New York. * * *

n seara aceea William a ajuns la locuina lui Peter Parfitt din East Sixty-fourth Street la ora opt i a fost surprins cnd i-a vzut gazdele mbrcate pentru dineu. William s-a simit uor stnjenit pentru c fcea not discordant n costumul lui de culoare nchis, de bancher. I-a explicat rapid gazdei c el anticipase c se va ntoarce la Boston n aceeai sear. Diana Parfitt, care s-a dovedit a fi a doua soie a lui Peter, a fost foarte drgu cu musafirul su i prea ncntat c William va fi noul preedinte al bncii Lester. Pe parcursul mesei excelente William nu s-a putut abine s nu-l ntrebe pe Peter Parfitt cum credea c vor reaciona ceilali din consiliul de administraie fat de dorinele lui Charles Lester. Toi au s fie de acord, a spus Parfitt. Am vorbit deja cu cei mai muli dintre ei. Luni dimineaa consiliul de administraie se va ntruni n plen spre a confirma numirea dumitale i nu vd dect un mic norule la orizont. Adic? a ntrebat William ncercnd s nu par nelinitit. Ei bine, rmne ntre noi, cellalt vicepreedinte, Ted Leach, se atepta s fie el numit preedinte. De fapt, cred c a
332

- JEFFREY ARCHER -

putea spune c fusese mai mult dect sigur. Noi toi am fost informai c nu se va face nici o numire pn nu se va deschide testamentul, iar dorinele lui Charles Lester trebuie s fi fost un adevrat oc pentru Ted. O s lupte? a ntrebat William. S-ar putea, dar dumneata nu ai de ce s te temi. Nu pot s nu recunosc, a spus Diana Parfitt n timp ce studia sufleul din farfurie, c el nu mi-a plcut niciodat. Draga mea, a spus Parfitt pe un ton de repro, nu trebuie s-l vorbim pe Ted pe la spate nainte ca domnul Kane s aib posibilitatea de a judeca el nsui. Dup prerea mea, nu exist nici un dubiu c la adunarea de luni consiliul de administraie va confirma numirea domnului Kane i s-ar putea chiar ca Ted Leach s demisioneze. Nu doresc s demisioneze cineva din cauza mea, a spus William. Un sentiment foarte ludabil, a spus Parfitt. Dar nu-i face probleme pentru o simpl adiere de vnt. Sunt convins c ntreaga problem este sub control. Dumneata te ntorci mine linitit la Boston i eu te voi ine la curent cu ceea ce se ntmpl aici. Poate c ar fi nelept ca mine diminea s trec pe la banc. N-o s li se par puin ciudat colegilor dumneavoastr c eu nu fac nici o ncercare s-i cunosc? Nu. Date fiind mprejurrile, nu cred c ar fi recomandabil. De fapt, cred c ar fi mai nelept pentru dumneata s nu-i vezi pn dup ntrunirea consiliului de administraie de luni. Ei n-au s vrea s par mai puin independeni dect este necesar i, pesemne, deja se simt asemeni slvitelor tampile de cauciuc. Ascult sfatul meu, Bill, iar eu am s te sun luni nainte de prnz ca s-i dau veti bune. William a fost de acord cu propunerea lui Peter Parfitt, fr prea mult tragere de inim i i-a petrecut seara n continuare n mod plcut discutnd cu cei doi unde ar putea sta cu Kate n New York pn i vor gsi o locuin permanent. William a fost oarecum surprins cnd a vzut c Peter Parfitt nu prea a dori s discute despre propriile sale puncte de vedere privind problemele bancare i a presupus c motivul l constituia prezena Dianei Parfitt. Seara excelent s-a terminat cu puin mai mult brandy, iar William n-a ajuns la clubul Harvard dect dup ora unu.
333

- CAIN I ABEL -

Imediat ce s-a ntors la Boston, William i-a relatat lui Tony Simmons ce s-a ntmplat la New York pentru c nu voia s aud despre numirea sa de la altcineva. Tony s-a dovedit surprinztor de afectat de veste. mi pare ru s aflu c vrei s ne prseti, William. Banca Lester poate fi de dou sau trei ori mai mare dect Kane i Cabot, dar eu nu te pot nlocui i sper c ai s te gndeti bine nainte de a accepta numirea. William a fost surprins i n-a putut s nu i-o spun. Cinstit vorbind, Tony, credeam c eti foarte bucuros s scapi de mine. William, cnd ai s fii convins c pentru mine ntotdeauna au primat interesele bncii i c niciodat nu m-am ndoit c eti cel mai bun consilier n materie de investiii din America de azi? Dac pleci de la Kane i Cabot muli dintre cei mai importani clieni ai bncii, n chip firesc au s te urmeze. Propriii mei bani niciodat n-am s-i transfer la banca Lester, a spus William, dup cum nici nu m-a atepta ca banii vreunui alt client al bncii s plece odat cu mine. Bineneles, William, c tu nu ai s le ceri s i se alture, dar muli vor vrea ca tu s continui s te ocupi de portofoliile lor. La fel ca tatl tu i Charles Lester, ei cred foarte corect c reputaia unei bnci ine de oamenii care lucreaz n ea. William i Kate au petrecut un weekend tensionat, ateptnd ziua de luni i rezultatul ntrunirii consiliului de administraie din New York. William a stat n birou luni ntreaga diminea, rspunznd personal la fiecare telefon, dar s-a scurs i dup-amiaza fr nici o veste. El n-a prsit biroul nici mcar pentru a se duce la mas i n cele din urm, Peter Parfitt a sunat puin dup ora ase. M tem c s-a ivit un necaz neateptat, Bill, au fost primele lui cuvinte. Inima lui William a tresrit. Nu ai de ce s-i faci griji de vreme ce eu cred c nc am situaia sub control, dar consiliul de administraie vrea s propun propriul lor candidat. Unii dintre ei chiar au venit cu argumente juridice spunnd c acea clauz din testament nu ar avea valabilitate. mi revine sarcina neplcut s te ntreb dac doreti s te angajezi ntr-o lupt mpotriva candidatului consiliului de administraie.
334

- JEFFREY ARCHER -

Cine va fi candidatul consiliului de administraie? Pn acum nu s-a menionat nici un nume, dar mi imaginez c alegerea lor va fi Ted Leach. Nimeni altcineva nu i-a manifestat nici cel mai vag interes de a candida mpotriva ta. A dori puin timp s m gndesc, a rspuns William. Cnd va fi urmtoarea ntrunire a consiliului de administraie? De azi ntr-o sptmn, a spus Parfitt. Dar nu te ambala i nu-i bate capul cu Ted Leach. Eu nc am ncredere c ai s ctigi uor i am s te in la curent cu ceea ce se va mai ntmpla n cursul acestei sptmni. Vrei s vin la New York, Peter? Nu, pentru moment nu. Nu cred c ar ajuta la ceva. William i-a mulumit i a pus telefonul jos. i-a pus hrtiile n vechea serviet de piele i a plecat de la birou simindu-se destul de deprimat. Tony Simmons, care purta n mn o valiz, la prins din urm n parcare. Nu tiam c pleci din ora, Tony. Nu este dect obinuitul dineu lunar al bancherilor n New York. Mine dup-amiaz voi fi napoi. Cred c pot lsa n siguran pentru douzeci i patru de ore banca Kane i Cabot n minile capabile ale viitorului preedinte de la Lester. William a rs. S-ar putea ca deja s fiu ex-preedinte, i-a spus el i i-a relatat cele aflate de la Peter Parfitt. Din nou William a fost surprins de reacia lui Tony Simmons. Este adevrat c Ted Leach ntotdeauna s-a ateptat s fie viitorul preedinte la Lester, a reflectat el. Asta se tie foarte bine n cercurile financiare. Dar el este un slujitor credincios al bncii i nu pot s cred c se opune dorinelor exprese ale lui Lester. Nici mcar n-am tiut c-l cunoti, a spus William. Nu-l cunosc foarte bine, a spus Tony. A fost cu un an mai mare dect mine la Yale i acum l vd din cnd n cnd la aceste blestemate dineuri ale bancherilor la care va trebui s participi i tu ca preedinte. El va fi sigur acolo disear. Dac doreti, am s schimb cteva vorbe cu el. Da, te rog, dar fii foarte atent, da? a spus William. Dragul meu William, i-ai petrecut aproape zece ani din via spunndu-mi c sunt mult prea grijuliu.
335

- CAIN I ABEL -

Iart-m Tony. Am s m las pe minile tale i voi face ce m sftuieti. Bun atunci, las-o pe seama mea. Am s vd ce spune Leach i te voi suna mine dis-de-diminea. Tony a sunat din New York la cteva minute dup miezul nopii i l-a sculat pe William dintr-un somn adnc. Te-am trezit, William? Da, cine este? Tony Simmons. William a aprins veioza de lng pat i s-a uitat la ceas. Era dousprezece i zece minute. Ei bine, tu, ntr-adevr, ai spus c ai s m suni dis-dediminea. Tony a rs. M tem c ceea ce o s-i spun n-o s fie att de nostim. Brbatul care candideaz contra ta la banca Lester este Peter Parfitt. Ce? a exclamat William, trezit de-a binelea. ncearc pe la spatele tu s conving consiliul de administraie s-l susin. Ted Leach, aa dup cum m ateptam, este de partea ta, tu s fii preedinte, dar acum consiliul este mprit n dou. Drace! Mai nti, i mulumesc, Tony, i n al doilea rnd, ce trebuie s fac? Dac vrei s fii preedintele bncii Lester mai bine ai veni aici rapid, nainte ca membrii consiliului s nceap s se mire de ce te ascunzi n Boston. M ascund? Aceasta le spune Parfitt directorilor de cteva zile. Ticlosul! Vino i stai la clubul Yale. Apoi putem discuta ntreaga problem dis-de-diminea. Am s fiu acolo ct pot de repede, a spus William. S-ar putea ca eu s dorm cnd soseti. Va fi rndul tu s m trezeti. William a pus telefonul jos i s-a uitat spre Kate, care habar nu avea de noile lui probleme. Ea dormise dus n timpul conversaiei telefonice. Ct i dorea i el s aib un somn la fel de profund, dar el se trezea chiar i la o simpl fluturare a perdelei n adierea uoar a vntului. Probabil c ea va dormi la fel i la cea
336

- JEFFREY ARCHER -

de a doua venire a lui Hristos. I-a scris la repezeal cteva rnduri explicndu-i ce s-a ntmplat, a pus biletul pe msua de lng pat, s-a mbrcat, i-a mpachetat lucrurile de data asta a pus i un smoching i a plecat spre New York. oselele erau goale i cu noul su Daimler nu a fcut dect cinci ore. A aprut n New York odat cu mturtorii de strzi, cu oamenii de la pot, bieii cu ziare i cu soarele n revrsat de zori. A intrat la clubul Yale cnd ceasul din hol a btut o dat. Era ase i un sfert. i-a despachetat i s-a hotrt s doarm o or nainte de a-l trezi pe Tony. Imediat ns a auzit o btaie n u. Somnoros, s-a ridicat s deschid i n prag l-a gsit pe Tony Simmons. Ce halat drgu, William, a spus Tony rznd. Tony era n inuta de ora. Cred c am adormit. Dac m atepi un minut, voi fi imediat gata, a spus William. Nu, nu, eu trebuie s prind trenul napoi spre Boston. Faci un du i te mbraci, iar n timpul acesta stm de vorb. William a intrat n baie i a lsat ua deschis. Principala ta problem... a nceput Tony. William a scos capul pe ua de la baie. Nu te aud n timp ce curge apa. Tony a ateptat s se opreasc apa. Principala ta problem este Peter Parfitt. El a crezut c va fi viitorul preedinte i c numele lui va figura n testamentul lui Lester. i monteaz pe directori mpotriva ta, la fel i consiliul de administraie. Ted Leach o s-i dea toate detaliile i ar dori s iei azi prnzul la clubul Metropolitan. S-ar putea s vin cu nc doi sau trei membri din consiliul de administraie pe care poi s te bazezi. Apropo, consiliul nc pare mprit n pri egale. William s-a tiat cu briciul de ras. Fir-ar s fie! Care club? Metropolitan, pe East Sixtieth Street, care se desprinde din Fifth Avenue. De ce acolo i nu undeva n Wall Street? William, cnd ai de-a face cu oameni ca Peter Parfitt nu bai toba despre inteniile tale. Cntrete totul cu mare grij i la rece. Din ceea ce mi-a spus Leach, eu cred c nc poi s ctigi. William a revenit n dormitor cu un prosop nfurat n jurul taliei.
337

- CAIN I ABEL -

Am s ncerc s judec totul la rece, a spus el. Tony a zmbit. Acum trebuie s m ntorc la Boston. Trenul meu pleac din Grand Central peste zece minute. S-a uitat la ceas. Pe naiba, peste ase minute. Tony s-a oprit o clip n ua dormitorului. tii, tatl tu niciodat n-a avut ncredere n Peter Parfitt. Mereu zicea c este prea mieros. Niciodat n-a spus mai mult dect att: puin cam prea mieros. i-a luat valiza. Noroc, William. Cum s-i mulumesc, Tony? Nu ai de ce. Consider-o doar ca o ncercare de a atenua modul n care l-am tratat pe Matthew. William a privit ua nchizndu-se, n timp ce i-a prins gulerul n butoni i i-a ndreptat cravata, reflectnd ct de ciudat era faptul c lucra de atia ani cu Tony Simmons fr a-l fi cunoscut ctui de puin i acum, numai n cteva zile, cnd a traversat o perioad de criz, a constatat brusc c-l place i are ncredere n omul care pn atunci aproape c nu existase pentru el. A cobort n restaurant i a luat un mic dejun tipic pentru un club: un ou fiert, rece, o bucat de pine prjit, tare, unt i obinuitul gem englezesc de citrice, pe care i le-a nsuit de la o mas vecin. Portarul i-a dat un exemplar din The Wall Street Journal care, ntr-o pagin din interior, fcea o vag aluzie la faptul c lucrurile par a lua o ntorstur sinuoas la banca Lester dup numirea lui William Kane ca viitor preedinte. Cel puin era bine c The Journal nu prea a avea nici o informaie din interior. William s-a rentors n camera lui i a cerut centralistei s-i obin un numr din Boston. A durat cteva minute pn i-a dat legtura. M ieri, domnule Kane, dac tiam c dumneata eti pe fir, nu ineam telefonul atta ocupat. Pot s te felicit pentru numirea n funcia de preedinte al bncii Lester? Sper ca pe viitor biroul nostru din New York s te vad mai des. Asta va depinde de dumneavoastr, domnule Cohen. William i-a explicat ce se ntmplase n ultimele zile i i-a citit paragraful cu pricina din testamentul lui Charles Lester. Thomas Cohen a notat cuvnt cu cuvnt, apoi i-a recitit notiele cu mare atenie. Credei c dorinele lui au s aib valabilitate n tribunal? a ntrebat William.
338

- JEFFREY ARCHER -

Cine tie? Nu-mi vine n minte nici o situaie similar n trecut. n secolul al nousprezecelea un membru al parlamentului, odat, i-a lsat prin testament circumscripia sa electoral i nimeni n-a obiectat, iar beneficiarul a ajuns prim ministru. Dar asta s-a ntmplat n urm cu mai bine de o sut de ani i n Anglia. Acum, n acest caz, dac consiliul de administraie hotrte s conteste testamentul domnului Lester, iar dumneata deschizi aciune juridic, n-a putea prezice ce hotrre va lua juriul. Ce m sftuii? l-a ntrebat William. Eu sunt evreu, domnule Kane. Am venit n aceast ar din Germania, cu un vapor, la nceputul acestui secol i ntotdeauna a trebuit s lupt din rsputeri pentru orice am dorit. ii neaprat s fii preedintele bncii Lester? Da, domnule Cohen, in. Atunci trebuie s asculi pe un om n vrst care, de-a lungul anilor, a ajuns s te priveasc cu mare respect, i, dac mi este permis s spun, cu o anume afeciune i am s-i zic ce a face eu dac m-a confrunta cu aceast situaie. * * *

O or mai trziu, William a pus telefonul jos i, rmnndui ceva timp liber, a plecat agale pe Park Avenue. Pe drum a dat peste un loc pe care era n plin construcie o cldire imens. O pancart mare i frumoas anuna Urmtorul hotel Baron se va construi n New York. Dac ai fost o singur dat oaspeii unui hotel Baron, niciodat nu vei mai dori s stai n alt parte. William a zmbit pentru prima oar n cursul acelei diminei i s-a ndreptat ntr-un pas mai sprinar spre clubul Metropolitan. Ted Leach, un brbat scund, vioi, cu pr castaniu nchis i musta ceva mai deschis la culoare, l atepta n foaierul clubului. L-a condus pe William la bar. William a admirat stilul Renaissance al clubului, construit de Otto Kuhn i Stanford White n 1894. J. P. Morgan a fondat clubul cnd unul dintre cei mai buni prieteni ai si a fost exclus din Union League. Un gust destul de extravagant, chiar i fa de un prieten foarte apropiat, a spus Ted Leach ncercnd s fac conversaie. Ce dorii s bei, domnule Kane?
339

- CAIN I ABEL -

Vin de Xeres, sec, v rog, a spus William. Cteva minute mai trziu a venit un osptar ntr-o uniform albastr, elegant cu vin de Xeres, scotch i ap; nu fusese nevoie s-l ntrebe pe domnul Leach ce comand. Pentru viitorul preedinte al bncii Lester, a spus Ted Leach ridicnd paharul. William a ezitat. S nu bei, domnule Kane. Dup cum tii, niciodat nu trebuie s bei n cinstea ta. William a rs netiind prea bine ce s rspund. Cteva minute mai trziu se ndreptau spre masa lor doi domni mai n vrst, amndoi nali i siguri de ei, n costumele lor gri, din trei piese, de bancheri, cu gulere tari i cravate nchise la culoare i fr model. Dac s-ar fi plimbat pe Wall Street, William nu i-ar fi oprit privirea asupra lor, dar n clubul Metropolitan i-a studiat cu atenie. Domnul Alfred Rodgers i domnul Winthrop Davis, a spus Leach prezentndu-i. William le-a zmbit cu reinere, netiind de partea cui erau. Noii venii l cercetau i ei cu egal atenie. Pentru moment nimeni n-a vorbit. Cu ce s ncepem? a ntrebat cel care se numea Rodgers, czndu-i monoclul de la ochi cnd a vorbit. Cu masa de prnz, a spus Ted Leach. Cei trei au luat-o din loc, fiind evident c tiau toi ncotro s mearg. William i-a urmat. Restaurantul de la etajul al doilea era mov, cu un tavan nalt, foarte frumos decorat. Matre dhtel ia condus la o mas de lng fereastr ce ddea spre Central Park i de la care nimeni nu le putea auzi conversaia. S comandm i apoi s discutm, a spus Ted Leach. Privind pe fereastr, ochii lui William s-au oprit asupra hotelului Plaza. Amintirile despre srbtorirea absolvirii alturi de cele dou bunici l-au cotropit pe William i mai era nc ceva legat de ceaiul de la Plaza ce William ncerca s-i aminteasc... Domnule Kane, s dm crile pe fa, a spus Ted Leach. Decizia lui Charles Lester de a te numi preedintele bncii a venit ca o surpriz i nu este cazul s mai insistm asupra acestui aspect. Dar, dac consiliul de administraie nu ine cont de dorinele lui, banca ar putea fi aruncat n haos i nimeni dintre noi nu dorete acest lucru. Btrnul a fost un om detept i el
340

- JEFFREY ARCHER -

trebuie s-i fi avut motivele lui s te vrea preedintele bncii, iar acest lucru pentru mine este suficient. William mai auzise acest cuvnt nainte de la Peter Parfitt. Noi toi trei, a intervenit Winthrop Davies, datorm tot ce avem lui Charles Lester i-i vom ndeplini dorinele chiar dac ar fi ultimul lucru pe care l facem ca membri ai consiliului de administraie. S-ar putea s fie exact aa, a spus Ted Leach dac Peter Parfitt ajunge, ntr-adevr, preedinte. mi pare ru, domnilor, a spus William, c am provocat o asemenea consternare. Dac numirea mea ca preedinte a fost o surpriz pentru dumneavoastr, v pot asigura c pentru mine a venit ca un trsnet din senin. Eu am fost convins c Charles Lester mi va lsa prin testament unele mici obiecte care s-mi aminteasc de Matthew, nu responsabilitatea conducerii unei bnci. nelegem situaia n care ai fost pus, domnule Kane, i-a rspuns Ted Leach i trebuie s ne credei atunci cnd spunem c ne aflm aici ca s v ajutm. Suntem contieni c-i va veni greu sa ne crezi dup felul cum s-a comportat Peter Parfitt fa de dumneata i manevrele pe cale le face n ascuns ncercnd s-i asigure pentru el nsui preedinia. Trebuie s v cred, domnule Leach, pentru c nu am alt alternativ dect s m las pe minile dumneavoastr i s v cer sfatul privind felul n care vedei situaia actual. Mulumesc, a spus Leach. Pentru mine situaia este clar. Campania lui Peter Parfitt este bine organizat i acum el tie c acioneaz de pe o poziie puternic. Noi, de aceea, domnule Kane, trebuie s avem vreo ans de a-l nvinge. Presupun, bineneles, c ai curajul i hotrrea necesare pentru o asemenea lupt. Dac nu le-a avea, nu m-a afla aici, domnule Leach. i acum pentru c v-ai exprimat atitudinea att de succint, poate mi vei permite s v sugerez ce trebuie s facem pentru a-l nfrnge pe domnul Parfitt. Cu siguran, a spus Ted Leach. Cei trei au ascultat cu atenie. Fr nici o ndoial avei dreptate cnd spunei c Parfitt tie c acioneaz de pe o poziie puternic pentru c pn acum el a fost cel care a atacat, tiind ce se va ntmpla n continuare. A
341

- CAIN I ABEL -

putea s v sugerez c a sosit timpul ca noi s schimbm tactica i s atacm atunci i unde el se ateapt cel mai puin n propriul su consiliu de administraie. Ce propunei pentru asta, domnule Kane? a ntrebat Winthrop Davies prnd oarecum surprins. Am s v spun, dac mi permitei mai nti s v pun cteva ntrebri. Ci dintre directorii executivi cu drept de vot sunt n consiliul de administraie? aisprezece, a rspuns imediat Ted. Leach. i n momentul de fa spre cine se ndreapt alegerea lor? a ntrebat William. Nu este o ntrebare la care s putem rspunde uor, domnule Kane, a intervenit Winthrop Davies. A scos din buzunar un plic mototolit i dup ce l-a cercetat o vreme a continuat: Cred c putem conta n mod cert pe ase voturi, iar Peter Parfitt poate fi sigur de cinci. A fost ca un oc pentru mine cnd am aflat c Rupert Cork-Smith, care a fost cel mai apropiat prieten al lui Charles, nu vrea s te sprijine pe dumneata, domnule Kane. ntradevr este foarte ciudat, pentru c eu tiu c nu se d n vnt dup Parfitt. Cred c asta face s fie cte ase voturi pentru fiecare. Deci pn joi, a adugat Ted Leach, noi trebuie s aflm ce intenii au ceilali patru membri ai consiliului de administraie. De ce pn joi? a ntrebat William. Este ziua n care urmeaz s se ntlneasc din nou consiliul de administraie, a rspuns Leach netezindu-i mustaa, gest pe care l fcea, dup cum a observat William, de fiecare dat cnd ncepea s vorbeasc. i ceea ce este mai important. Punctul Numrul Unu pe agenda de lucru este alegerea noului preedinte. Mie mi s-a comunicat c aceasta nu va avea loc nainte de ziua de luni, a zis William uluit. Cine v-a spus? l-a ntrebat Davies. Peter Parfitt, a spus William. Metodele lui, a comentat Ted Leach, n-au fost ale unui gentleman. M-am lmurit n suficient msur despre acest gentleman, a spus William dnd o tent ironic ultimului cuvnt, nct m-a fcut s-mi dau seama c va trebui s trec la atac. Uor de spus, dar greu de fcut, domnule Kane. n momentul de fa el ine hurile, a spus Winthrop Davies i nu
342

- JEFFREY ARCHER -

sunt sigur cum vom face s i le lum. Schimbm semaforul la rou a rspuns William. Cine are autoritatea de a convoca ntrunirea consiliului de administraie? Cnd consiliul nu are un preedinte, oricare dintre vicepreedini, a spus Ted Leach. Ceea ce nseamn fie Peter Parfitt, fie eu. Care este numrul minim necesar de membri care s fie prezeni? Nou, a rspuns Davies. i dac dumneavoastr, domnule Leach, suntei unul dintre cei doi vicepreedini, cine este secretarul societii? Eu, a spus Alfred Rodgers care pn atunci aproape c nu deschisese gura, exact calitatea pe care William ntotdeauna a cutat-o la secretarul unei societi. Cu ct vreme nainte trebuie anunat o adunare de urgen a consiliului de administraie, domnule Rodgers? Fiecare director trebuie convocat cu cel puin douzeci i patru de ore nainte, dei niciodat nu s-a ntmplat aa, cu excepia crahului din douzeci i nou. Charles Lester a cutat s anune cu cel puin trei zile nainte. Dar regulamentul bncii prevede pentru o adunare de urgen s fie anunat cu douzeci i patru de ore nainte? a ntrebat William. Aa este, domnule Kane, a confirmat Alfred Rodgers, al crui monoclu se afla acum bine fixat la locul lui i aintit asupra lui William. Excelent, atunci s convocam noi ntrunirea consiliului de administraie. Cei trei au rmas cu ochii pironii asupra lui William de parc nu-l auziser prea bine. Gndii-v numai, domnilor, a continuat William. Domnul Leach, ca vicepreedinte, hotrte adunarea consiliului de administraie, iar domnul Rodgers, ca secretar al societii, i ncunotineaz pe directori. Cnd dorii s se in aceast ntrunire? a ntrebat Ted Leach. Mine dup-amiaz. William s-a uitat la ceas. La ora trei. Doamne Dumnezeule, asta o s-i nfurie un pic, a spus Alfred Rodgers. Nu sunt sigur... O s-l nfurie pe Peter Parfitt, asta ai vrut s spunei? a
343

- CAIN I ABEL -

ntrebat William. Este adevrat, a spus Ted Leach, dar tii exact ce ai de fcut la acesta ntrunire? Lsai totul n seama mea. Trebuie s v asigurai doar c s-a procedat conform regulilor i c fiecare director a fost anunat la timp. M ntreb cum va reaciona Peter Parfitt, a spus Ted Leach. Nu v facei griji n legtur cu Parfitt, a spus William. Aceasta este greeala pe care am comis-o tot timpul. S-l lsm s nceap s-i fac griji iar noi s schimbm tactica. Atta vreme ct a fost anunat cu douzeci i patru de ore nainte i a fost ultimul director cruia i s-a adus la cunotin, nu avem de ce s ne temem. Nu vrem s-i oferim mai mult timp dect este necesar ca s-i organizeze un contraatac. i, domnilor, v rog, s nu fii surprini de ceea ce am s spun sau cum am s procedez mine. Avei ncredere n raionamentul meu i fii acolo ca s m sprijinii. Nu credei c ar trebui s tim exact ce avei n minte? Nu, domnule Leach, trebuie s aprei la ntrunire ca cei mai nevinovai directori care nu facei nimic altceva dect s v ndeplinii ndatoririle. ncepuse s devin limpede pentru Ted Leach i ceilali doi colegi ai si de ce Charles Lester l alesese pe William Kane s fie viitorul lor preedinte. Au prsit clubul Metropolitan ceva mai ncreztori n ei dect veniser, dei nu tiau absolut nimic despre ce avea s se ntmple la adunarea consiliului de administraie pe care o vor convoca n curnd. William, pe de alt parte, dup ce demarase prima parte a planului lui Thomas Cohen, atepta acum cu nerbdare s pun n micare partea a doua i cea mai grea. i-a petrecut dup-amiaza i seara n camera sa de la clubul Yale reflectnd meticulos asupra tacticii pentru ntrunirea de a doua zi i fcnd o scurt pauz ca s-o sune pe Kate. Unde eti, dragul meu? a spus ea. O tergi aa la mijlocul nopii fr s sufli un cuvnt? La iubita mea din New York, a spus William. Biata fat, a spus Kate. Pesemne c ceea ce este mai important, habar nu are. Ce sfat i-a dat n privina vicleanului Parfitt? N-am avut timp s-o ntreb, am fost prea ocupai cu alte
344

- JEFFREY ARCHER -

lucruri. Dar pentru c tot stau de vorb cu tine la telefon, tu ce m sftuieti? S nu faci nimic ce Charles Lester ori tatl tu n-ar fi fcut n mprejurri similare, a spus Kate, devenind brusc serioas. Pesemne c acum amndoi joac golf pe cellalt trm i pun pariu c fr a ne scpa ctui de puin din ochi. Indiferent cum procedezi, William n-ai s greeti prea tare dac ai mereu n minte faptul c ei te privesc. * * *

Cnd s-au revrsat zorile, William era deja treaz, reuind s doarm doar cu intermitene. S-a dat jos din pat puin dup ora ase, a fcut un du rece, apoi o plimbare lung n Central Park spre a-i limpezi gndurile i s-a rentors la clubul Yale ca s serveasc un mic dejun frugal. La recepie l atepta un mesaj de la soia sa. William a rs cnd a citit de dou ori paragraful: Dac nu eti prea ocupat, nu uita s-i cumperi lui Richard o mnu pentru baseball. William a cumprat The Wall Street Journal care continua povestea despre nenelegerile din cadrul consiliului de administraie al bncii Lester privind alegerea noului preedinte. De data asta era versiunea lui Peter Parfitt, lsnd s se ntrevad c numirea lui ca preedinte va fi probabil confirmat la adunarea de joi. William s-a ntrebat a cui variant va fi relatat n ziarul de mine. i-a petrecut apoi dimineaa verificnd de dou ori statutul de ntiinare i de funcionare a bncii Lester. N-a luat prnzul, dar i-a gsit timp s mearg la magazinele Schwalts i i-a cumprat fiului su o mnu de baseball. La dou i jumtate a luat un taxi i a pornit spre banca de pe Wall Street unde a ajuns cu cteva minute nainte de ora trei. Portarul tnr l-a ntrebat dac avea fixat vreo ntlnire. Sunt William Kane. Da, domnule, suntei ateptat n sala de consiliu. Doamne Dumnezeule, i-a zis William, nici mcar nu-mi amintesc unde este. Portarul i-a observat oviala. Luai-o pe coridorul din stnga, domnule, i apoi a doua u pe dreapta.
345

- CAIN I ABEL -

Mulumesc, i-a spus William i a plecat ncreztor n sine, att pe ct se putea, de-a lungul coridorului. Pn n acel moment ntotdeauna considerase stupid expresia ai furnici n stomac. Avea senzaia c inima i bate mai puternic dect orologiul de pe hol; n-ar fi fost surprins dac s-ar fi auzit pe sine btnd de ora trei. Ted Leach sttea singur la intrarea n sala de consiliu. Vor fi neplceri, au fost primele lui cuvinte. Bun, a spus William. Aa i-ar fi plcut i lui Charles Lester i el ar fi nfruntat pericolul cu fruntea sus. William a naintat cu pai mari n camera impresionant, panelat cu stejar i n-a fost necesar s numere capetele pentru ai da seama c toi directorii erau prezeni. Aceasta n-avea s fie una din acele adunri ale consiliului de administraie la care cte un director i putea permite din cnd n cnd s lipseasc. Conversaia a ncetat n momentul n care William a intrat n sal i s-a fcut o tcere sesizabil, toate privirile fiind aintite asupra lui. William s-a aezat rapid pe scaunul preedintelui din capul mesei lungi, de mahon, nainte ca Peter Parfitt s-i dea seama ce se ntmpl. Domnilor, v rog s luai loc, a spus William, spernd c vocea lui suna destul de hotrt. Ted Leach i ali civa directori s-au aezat; alii au fost mai ovitori. Au nceput murmurele. William a vzut c doi directori pe care nu-i cunotea erau pe punctul de a se ridica n picioare i de a-l ntrerupe. nainte ca cineva s spun ceva, a dori, dac-mi permitei, n deschiderea adunrii s fac o declaraie dup care putei hotr cum se va proceda n continuare. Simt c acesta este puinul pe care l putem aduce pentru a veni n ntmpinarea dorinelor regretatului Charles Lester. Cei doi brbai s-au aezat pe scaunele lor. V mulumesc, domnilor. Dintru nceput a vrea s spun limpede pentru toi cei prezeni aici c nu doresc absolut deloc s ajung preedintele acestei bnci William a fcut o pauz pentru a spori efectul dac aceasta nu este vrerea majoritii directorilor ei. Toi ochii din sal erau fixai asupra lui William. Domnilor, n momentul de fa, eu sunt vicepreedintele bncii Kane i Cabot i posed cincizeci i unu la sut din capitalul
346

- JEFFREY ARCHER -

ei. Kane i Cabot a fost ntemeiat de bunicul meu i cred c se poate compara, ca reputaie, nu ca mrime, cu banca Lester. Dac mi s-a cerut s prsesc Bostonul i s m mut la New York urmnd s devin preedintele bncii Lester, nu pot s pretind c aceast schimbare va fi uoar pentru mine i familia mea. Totui, pentru c aa a fost vrerea lui Charles Lester ca eu s procedez exact n acest mod i el n-a fost omul care s fac cu uurin asemenea propuneri eu am datoria s iau n serios dorinele sale. De asemenea, a vrea s adaug c fiul su, Matthew Lester, a fost prietenul meu cel mai bun timp de peste cincisprezece ani de zile, iar eu consider c este o tragedie c eu i nu el vi se adreseaz azi n calitate de preedinte propus. Civa din directori au dat din cap n semn de aprobare. Domnilor, dac voi fi destul de norocos s obin sprijinul dumneavoastr azi, voi sacrifica tot ce am n Boston spre a v sluji. Sper c nu este necesar s v fac o expunere detaliat asupra experienei mele bancare. Presupun c fiecare director prezent aici care a citit testamentul lui Charles Lester trebuie s se fi deranjat s afle de ce el a considerat c eu a fi omul potrivit s-i urmeze. Preedintele meu, Anthony Simmons, pe care muli dintre dumneavoastr l cunoatei, mi-a cerut s rmn la Kane i Cabot. Ieri intenionasem s-l informez pe domnul Parfitt despre hotrrea mea final, dac dnsul s-ar fi deranjat s m sune i s obin aceast informaie. Am avut plcerea s iau masa cu domnul i doamna Parfitt vinerea trecut la dumnealor acas i cu acea ocazie domnul Parfitt mi-a spus c nu-l interesa ctui de puin s ajung preedintele acestei bnci. Dup prerea dumnealui, singurul meu rival era domnul Edward Leach, vicepreedintele dumneavoastr. Atunci m-am consultat cu domnul Leach, nsui, i dnsul m-a asigurat c voi avea ntotdeauna sprijinul su. Am presupus, deci, c amndoi vicepreedinii sunt de partea mea. n dimineaa aceasta, dup ce am citit The Wall Street Journal, nu pentru c a pune vreo baz pe acest ziar n care nu mai cred de la vrsta de opt ani s-au auzit unele rsete am simit c trebuie s iau parte la aceast ntrunire spre a m asigura dac mai am suportul celor doi vicepreedini sau dac relatarea din The Journal era adevrat. Domnul Leach a convocat aceast ntrunire a consiliului de administraie i n acest moment eu trebuie s-l ntreb dac nc m mai sprijin spre a-i urma lui Charles Lester n calitate de
347

- CAIN I ABEL -

preedinte al acestei bnci. William s-a uitat spre Ted Leach care avea privirile coborte. Verdictul su s-a lsat ateptat. Dac degetul su cel mare se va ndrepta n jos, nsemna c adepii lui Parfitt l vor sfia pe cretin. Ted Leach i-a nlat capul ncet i a spus: l susin pe domnul Kane fr nici o rezerv. Pentru prima oar n acea zi, William s-a uitat direct la Peter Parfitt. Acesta transpira din abunden i, cnd a vorbit, nu i-a ridicat ochii de pe bloc-notes-ul din faa lui. Ei bine, unii din membrii consiliului de administraie, a nceput el, au simit c ar trebui s-mi arunc plria n ring.... Deci v-ai rzgndit n privina suportului pe care mi l-ai promis i nu suntei de acord cu dorinele lui Charles Lester? l-a ntrebat William, lsnd o uoar not de surpriz s rzbat din vocea sa. Peter Parfitt i-a nlat puin capul. Problema nu este att de simpl, domnule Kane. Da sau nu, domnule Parfitt? Da, am s candidez mpotriva dumitale, a spus brusc Peter Parfitt i cu for. n ciuda celor afirmate vineri seara c nu v intereseaz s fii preedinte dumneavoastr nsui? A dori s-mi pot expune propriile preri, a spus Parfitt, nainte ca dumneata s presupui prea multe. Aceasta nc nu este camera consiliului dumitale, domnule Kane. Bineneles, domnule Parfitt. Pn aici ntrunirea decursese exact cum plnuise William. Propriul su speech fusese pregtit i rostit cu grij, iar acum Parfitt se cznea, sub dezavantajul de a fi pierdut iniiativa, s improvizeze ceva nct s nu rmn n ochii tuturor un mincinos. Domnilor, a nceput el, cutndu-i cuvintele. Ei bine, a zis el. Privirile s-au ntors de la William i s-au fixat asupra lui Parfitt. Aceasta i-a oferit lui William ansa s se relaxeze i s cerceteze feele celorlali directori. Dup ce am luat masa cu domnul Kane, muli membri ai consiliului de administraie m-au abordat n particular i eu am simit c nu-mi fac dect datoria dac iau n consideraie doleanele lor i m ofer s candidez. Niciodat nu m-am opus
348

- JEFFREY ARCHER -

dorinelor domnului Charles Lester pe care l-am admirat i l-am respectat ntotdeauna. Bineneles, l-a fi informat pe domnul Kane despre inteniile mele mine nainte de adunarea consiliului de administraie ce urma s aib loc, dar trebuie s mrturisesc c oarecum am fost luat prin surprindere de evenimentele de azi. A tras adnc aer n piept dup care a continuat: Lucrez la banca Lester de douzeci i doi de ani, dintre care ase ca vicepreedinte. De aceea cred c am dreptul s candidez pentru acest post. A fi fost ncntat s-l avem pe domnul Kane alturi de noi, dar acum nu-l mai pot sprijini spre a fi numit preedinte. Sper c directorii, colegii mei, vor susine mai degrab pe acel care a lucrat pentru aceast banc de peste douzeci de ani i nu pe un necunoscut, venit din afar, la dorina unui om distrus de moartea fiului su. V mulumesc, domnilor. S-a aezat. n mprejurrile de fa, William a fost destul de impresionat de discursul lui, dar Parfitt n-a beneficiat de sfatul domnului Cohen privind fora pe care o are ultimul cuvnt ntr-o competiie strns. William s-a ridicat din nou. Domnilor, domnul Parfitt v-a atras atenia c eu, personal, v sunt complet necunoscut. De aceea, vreau ca nimeni dintre dumneavoastr, s nu aib nici un dubiu asupra mea. Dup cum v-am spus, sunt fiu i nepot de bancheri. Toat viaa am fost bancher i ar nsemna lips de onestitate din partea mea dac a pretinde c n-a fi ncntat s ajung viitorul preedinte al bncii Lester. Dac, pe de alt parte, dup tot ce ai auzit astzi aici, vei decide s-l susinei pe domnul Parfitt ca preedinte, aa s fie. Eu m voi ntoarce la Boston i voi lucra destul de fericit la banca mea. Ba mai mult, voi anuna n mod public c nu doresc s fiu preedintele bncii Lester i aceasta v va scuti de orice nvinuire c nu ai respectat dorinele testamentare ale lui Charles Lester. Totui, sub nici o form, nu doresc s fiu n consiliul dumneavoastr de administraie sub preedinia domnului Parfitt. Nu am nici o intenie de a nu fi cinstit fa de dumneavoastr asupra acestui punct. M-am prezentat n faa dumneavoastr cu marele dezavantaj de a fi, aa cum a spus domnul Parfitt, un necunoscut, venit din afar. Totui, eu am avantajul de a fi sprijinit de un om care nu poate fi prezent astzi. Un om pe care toi dintre dumneavoastr l-ai respectat i admirat, un om care nu s-a condus niciodat dup toane i capricii i n-a luat hotrri
349

- CAIN I ABEL -

pripite. De aceea, propun acestui consiliu de a nu-i mai pierde timpul su preios cu dilema sub care preedinte ar dori s lucreze. Dac vreunii dintre dumneavoastr avei dubii n privina priceperii mele de a conduce aceast banc, nu pot dect s v sugerez s-l votai pe domnul Parfitt. La aceast alegere, domnilor, eu nu voi vota i cred c la fel va proceda i domnul Parfitt. Dumneata nu poi s votezi, a spus Peter Parfitt furios. Dumneata nu eti nc membru al acestui consiliu de administraie. Eu sunt i voi vota. Aa s fie, domnule Parfitt. Nimeni nu va putea spune niciodat c n-ai avut ansa de a ctiga fiecare vot posibil. William a ateptat ca efectul vorbelor sale s se sedimenteze i, cum un director care nu-i era cunoscut lui William era pe punctul de a-l ntrerupe, William a continuat: Am s-l rog pe domnul Rodgers, n calitatea sa de secretar al societii, s duc la ndeplinire procedura electoral i, dup ce vei fi completat buletinul de vot, domnilor, poate vei avea amabilitatea de a i-l returna. Alfred Rodgers pe parcursul ntregii adunri tot i fixase monoclul la ochi. Nervos, a mprit buletinele de vot fiecrui director. Dup ce toi au completat numele candidatului preferat, buletinele s-au rentors la el. Poate c, n mprejurrile de fa, ar fi mai prudent s se citeasc fiecare vot cu voce tare, spre a nu se produce nici o greeal care s duc la o nou rund de votare. Cu siguran, domnule Kane. Suntei de acord cu aceast procedur, domnule Parfitt? Peter Parfitt a ncuviinat printr-o nclinare a capului fr ai ridica privirile. Mulumesc. Domnule Rodgers, poate c avei amabilitatea s dai citire voturilor n faa consiliului de administraie. Secretarul societii a citit primul buletin de vot. Parfitt. Apoi al doilea. Parfitt, a repetat el. Acum William nu mai avea nici o putere, partida nu mai depindea de el. Toi anii de ateptare pentru mplinirea visului su de o via pe care i-l spusese lui Charles Lester cu foarte mult vreme n urm aveau sa ia sfrit n urmtoarele cteva secunde. Kane. Parfitt. Kane.
350

- JEFFREY ARCHER -

Trei voturi la dou mpotriva lui; soarta avea s-i joace acelai renghi ca la competiia cu Tony Simmons? Kane. Kane. Parfitt. Avea patru voturi. l vedea pe Parfitt la cellalt capt al mesei cum l treceau transpiraiile, dar nici el nu se simea relaxat. Parfitt. Pe chipul lui William nu se putea citi nimic. Parfitt i-a permis un zmbet. Cinci voturi la patru. Kane. Kane. Kane. Zmbetul a disprut. nc dou, nc dou, s-a rugat William n gnd, mai-mai so spun cu voce tare. Parfitt. Parfitt. Secretarului i-a trebuit mult timp ca s deschid un buletin pe care cineva l mpturise de foarte multe ori. Kane. Opt voturi la apte, n favoarea lui William. Acum era deschis ultimul vot. William urmrea buzele lui Alfred Rodgers. Secretarul i-a nlat privirile; n acea clip el era cel mai important om din ncpere. Kane. Parfitt i-a sprijinit capul n mini. Domnilor, punctajul este: nou voturi pentru domnul William Kane, apte voturi pentru domnul Peter Parfitt. Ca atare l declar pe domnul William Kane preedintele ales de drept al bncii Lester. O tcere plin de respect s-a aternut n ncpere i toi ochii, cu excepia lui Peter Parfitt, s-au ndreptat spre William i au ateptat urmtoarea micare a noului preedinte. William a tras adnc aer n piept i s-a ridicat n picioare, de data aceasta spre a se adresa consiliului su de administraie. V mulumesc, domnilor, pentru ncrederea pe care miai acordat-o. A fost dorina lui Charles Lester ca eu s fiu viitorul dumneavoastr preedinte i sunt ncntat c ai confirmat-o prin votul dumneavoastr. Intenionez s-mi pun toat priceperea mea n slujba acestei bnci; dar n-am s-o pot face fr ajutorul dumneavoastr acordat din toat inima. Dac domnul Parfitt este amabil... Peter Parfitt i-a nlat privirile plin de speran ... s vin cteva minute n biroul preedintelui, i-a fi
351

- CAIN I ABEL -

foarte recunosctor. Dup aceea a dori s-l vd pe domnul Leach. Sper, domnilor, ca mine s pot sta de vorb cu fiecare dintre dumneavoastr n parte. Urmtoarea ntrunire a consiliului de administraie va fi cea lunar. Aceast adunare o declar ncheiat. Directorii au nceput s se ridice i s stea de vorb ntre ei. William a ieit rapid pe coridor evitnd privirile lui Peter Parfitt. Ted Leach l-a prins din urm i l-a condus spre biroul preedintelui. i-ai asumat un mare risc, a spus Ted Leach i ai ctigat. Ce-ai fi fcut dac ai fi pierdut? M-a fi ntors la Boston, a rspuns William, prnd impasibil. Ted Leach i-a deschis lui William ua de la biroul preedintelui. Camera era aproape exact cum i-o amintea el; probabil c i se pruse puin mai mare atunci cnd i spusese lui Charles Lester, pe vremea cnd era elev, c ntr-o zi i va conduce banca. S-a uitat lung la portretul marelui brbat care se afla n spatele biroului su i a fcut cu ochiul spre portretul ultimului preedinte. Apoi s-a aezat n scaunul mare, din piele roie i i-a pus coatele pe biroul de mahon. Pe cnd i scotea din buzunarul hainei o carte mic, legat n piele i a pus-o pe mas n faa sa, sa auzit un ciocnit n u. A intrat un domn n vrst care se sprijinea ntr-un baston negru, cu mner de argint. Ted Leach i-a lsat singuri. Numele meu este Rupert Cork-Smith, a spus el cu un uor accent englez. William s-a ridicat s-l ntmpine. Era membrul cel mai n vrst din consiliul de administraie. Prul su argintiu, favoriii lungi i ceasul de aur masiv, toate veneau dintr-un alt veac, dar reputaia probitii sale era legendar n cercurile financiare. Nimeni nu va avea nevoie s semneze un contract cu Rupert CorkSmith: cuvntul lui ntotdeauna fusese cheza. L-a privit pe William direct n ochi. Am votat mpotriva dumitale, domnule, i n mod firesc mi poi cere s-mi prezint demisia pe masa dumitale n decurs de o or. Dorii s luai loc, domnule? l-a ntrebat William cu blndee. Mulumesc, a rspuns el. Cred c l-ai cunoscut pe tatl i bunicul meu.
352

- JEFFREY ARCHER -

Am avut acest privilegiu. Eu i bunicul dumitale am fost mpreun la Harvard i mi amintesc moartea tragic a tatlui dumitale. i Charles Lester? a spus William. A fost prietenul meu cel mai apropiat. Prevederile testamentului su mi-ar fi apsat contiina. N-am fcut un secret c alegerea mea n-ar fi fost Peter Parfitt. L-a fi votat pe Ted Leach ca preedinte, dar cum nu m-am abinut niciodat n via, am simit c trebuie s-l susin pe contracandidatul dumitale, pentru c nu puteam s votez pe cineva pe care nici mcar nu-l ntlnisem vreodat n via... V admir onestitatea, domnule Cork-Smith, dar acum eu am o banc de condus. n momentul acesta eu am mai mult nevoie de dumneavoastr dect avei dumneavoastr de mine, aa c v rog s nu demisionai. Btrnul i-a nlat capul i s-a uitat lung n ochii lui William. Nu sunt sigur dac o s mearg, tinere. Nu-mi pot schimba atitudinile peste noapte, a spus Cork-Smith sprijininduse cu amndou minile pe baston. Dai-mi ase luni, domnule, iar dac i atunci vei avea aceleai sentimente, m dau btut. Amndoi au rmas tcui, dup care Cork-Smith a vorbit din nou. Charles Lester a avut dreptate: eti, ntr-adevr, leit Richard Kane. Vei continua s slujii aceast banc, domnule? Da, tinere. Nu exist un nebun mai mare dect un btrn nebun. Rupert Cork-Smith s-a ridicat slujindu-se de baston. William s-a dus s-l ajute, dar a fost ndeprtat printr-un semn fcut cu mna. Noroc, fiule. Poi s te bizui pe sprijinul meu total. V mulumesc, domnule, a spus William. n timp ce btrnul ieea pe u, William l-a vzut pe Peter Parfitt ateptnd pe coridor. Cnd Rupert a trecut pe lng el, cei doi nu i-au vorbit. Peter Parfitt a dat buzna nuntru. Ei bine, am ncercat i am pierdut. Un om nu poate face mai mult, a spus el rznd. Nici un resentiment, nu, Bill? a
353

- CAIN I ABEL -

adugat el ntinzndu-i mna. Nici un resentiment, domnule Parfitt. Aa cum dumneata ai spus pe bun dreptate, ai ncercat i ai pierdut, iar acum ai s-i dai demisia din postul pe care l ocupi la aceast banc. S fac ce? a ntrebat Parfitt. S demisionezi, a spus William. Asta e puin cam dur, nu crezi, Bill? Aciunea mea n-a fost ctui de puin personal, pur i simplu, am simit... Nu te vreau n banca mea, domnule Parfitt. Ai s pleci pn disear i n-ai s te mai ntorci niciodat. i dac spun c n-am s plec? Am o bun parte din aciuni la banc i nc m bucur de sprijin n consiliul de administraie, tii asta, ba mai mult, te-a putea da n judecat. Atunci i-a recomanda s citeti regulamentul bncii, domnule Parfitt, pentru care mie mi-a trebuit ceva timp ca s-l studiez azi-diminea. William a ridicat crulia legat n piele care nc zcea pe birou n faa sa i a rsfoit cteva pagini. Dup ce a gsit paragraful pe care l nsemnase n cursul dimineii, a citit cu voce tare: Preedintele are dreptul s exclud orice acionar n care i-a pierdut ncrederea. i-a nlat privirile. Eu mi-am pierdut ncrederea n dumneata, domnule Parfitt i ca atare, dumneata vei demisiona, urmnd a-i primi plata pe doi ani. n schimb, dac m forezi s te dau afar, voi avea grij s prseti banca cu nimic altceva dect capitalul dumitale. Dumneata alegi. Nu-mi acorzi nici o ans? i-am dat o ans vinerea trecut, dar m-ai minit i m-ai nelat. Nu am nevoie de ameninri i nu asta caut eu la viitorul meu vicepreedinte. Deci, va fi demisie sau te dau eu afar, domnule Parfitt? S te ia dracu', Kane, am s-mi dau demisia. Bun. Ia loc i scrie-o chiar acum. Nu, ai s-o ai diminea cnd am s consider eu. A nceput s se ndrepte spre u. Acum sau te concediez, a spus William. Peter Parfitt a ovit, apoi s-a ntors i s-a aezat pe un scaun de lng biroul lui William. William i-a ntins o coal de hrtie cu antetul bncii i i-a oferit un stilou. Parfitt i-a scos propriul stilou i a nceput s scrie. Dup ce a terminat, William a
354

- JEFFREY ARCHER -

luat hrtia i a citit-o foarte atent. Bun ziua, domnule Parfitt. Peter Parfitt a plecat fr s scoat nici un cuvnt. Ted Leach a intrat n birou dup cteva minute. Ai dorit s m vedei, domnule preedinte. Da, a spus William. Vreau s v numesc vicepreedinte unic al bncii. Domnul Parfitt a simit c trebuie s demisioneze. O, sunt surprins s aud asta, eu a fi crezut... William i-a dat cererea. Ted Leach a citit-o i apoi s-a uitat la William. Voi fi ncntat s fiu vicepreedinte unic. V mulumesc pentru ncrederea pe care o avei n mine. Bun. Am s v rog s aranjai ca n urmtoarele dou zile s vd pe fiecare director n parte. Voi ncepe lucrul mine diminea la ora opt. Da, domnule Kane. Poate c o s fii amabil ca s dai cererea de demisie a domnului Parfitt secretarului societii. Aa cum dorii, domnule preedinte. Numele meu este William. Aceasta a fost o alt greeal pe care a fcut-o domnul Parfitt. Ted Leach a schiat un zmbet. O s ne vedem mine diminea... A ovit o clip, apoi a continuat: William. Dup ce Ted Leach a plecat, William s-a aezat n scaunul lui Charles Lester i a nceput s se nvrteasc cu el, ntr-o explozie neobinuit de bucurie, pn a simit c-l cam apuc cu ameeal. Apoi s-a uitat pe fereastr spre Wall Street, ncntat de forfota mulimii i bucurndu-se de privelitea ce i-o ofereau celelalte bnci mari i agenii din America. Acum i banca lui se numra printre ele. i cine, m rog, eti dumneata? a spus o voce de femeie din spatele su. William a fcut o rotaie complet cu scaunul i a vzut n faa lui o doamn de vrst mijlocie, mbrcat ngrijit i prnd furioas. S-ar putea ca i eu s v pun aceeai ntrebare, a spus William. Sunt secretara preedintelui, a rspuns aceasta nepat. i eu, a spus William, sunt preedintele.
355

- CAIN I ABEL -

* * *

n cursul urmtoarelor sptmni William i-a mutat familia la New York unde au gsit o cas pe East Sixty-eigth Street. Pn s-au aranjat a durat mai mult dect anticipaser ei. n primele trei luni, pe cnd William ncerca s se debaraseze total de afacerile din Boston spre a-i duce la ndeplinire ndatoririle din New York, ar fi vrut ca ziua s aib patruzeci i opt de ore, dar i-a dat seama c era greu s se taie complet cordonul ombilical. Tony Simmons i-a fost de un foarte mare ajutor i William a nceput s neleag de ce Alan Lloyd l susinuse ca s devin preedinte la Kane i Cabot i pentru prima oar, a recunoscut c Alan avusese dreptate. n curnd viaa lui Kate n New York a devenit foarte ocupat. Virginia deja mergea de-a builea prin camer i ajungea n biroul lui William nainte ca mama ei s bage de seam, iar Richard i dorea un nou vindiac18, aa cum avea orice biat din New York. Ca soie a preedintelui unei bnci din New York, trebuia s dea n mod regulat cocteiluri i dineuri, aranjnd cu discreie ca unii directori i clieni importani s aib ansa de a sta lng William ca s-i cear sfatul sau s-i exprime propriile opinii. Kate aranja totul cu un arm deosebit, iar William rmnea etern recunosctor departamentului de lichidri de la Kane i Cabot pentru c i furnizase cel mai important capital din viaa sa. Cnd ea i-a spus c vor mai avea un copil, tot ce a putut William s-o ntrebe a fost Cnd am mai avut oare timp?. Virginia a fost ncntat de veste, fr a nelege de ce mami se tot ngra, iar Richard a refuzat s fac vreun comentariu. Dup ase luni confruntarea cu Peter Parfitt era ceva ce aparinea trecutului iar William devenise preedintele de necontestat al bncii Lester i o figur marcant n cercurile financiare newyorkeze. N-au trecut multe luni i el a nceput s se ntrebe n ce direcie avea s-i orienteze noul el. i realizase ambiia vieii sale de a ajunge preedintele bncii Lester la vrsta

18 VNDIAC, vindiacuri, s.n. Hain scurt special confecionat pentru a apra de vnt; canadian. [Acc. i vindic] - Din germ. Windjacke. 356

- JEFFREY ARCHER -

de treizeci i trei de ani, totui, i spre deosebire de Alexandru cel Mare, simea c nc mai erau lumi de cucerit, iar el nu avea nici timpul, nici nclinaia de a se opri locului i a plnge. Kate a nscut cel de al treilea copil la sfritul primului an de cnd William era preedintele bncii Lester. A fost o fat pe care au numit-o Lucy. William a nvat-o pe Virginia care acum mergea n picioare, cum s-o legene pe Lucy; Richard care avea aproape cinci ani i era pe punctul de a intra la grdinia The Buckley a folosit prilejul oferit de noua venit spre a-i cere tatlui su s-i cumpere alt bttor pentru baseball. n primul an de preedinie al lui William, banca a nregistrat o uoar cretere a profiturilor, iar el anticipa o considerabil mbuntire n cel de al doilea an. Atunci, la 1 septembrie 1939, Hitler a invadat Polonia. Una din primele reacii ale lui William a fost s se gndeasc la Abel Rosnovski i la noul su Baron de pe Park Avenue, care deja devenise cel mai ludat hotel din New York. Rapoartele trimestriale ale lui Thomas Cohen artau c poziia lui Rosnovski devenea din ce n ce mai solid, chiar dac ultimele sale iniiative de a se extinde n Europa preau s sufere o uoar amnare. Cohen nc nu aflase o legtur direct dintre Henry Osborne i Abel Rosnovski, dar recunotea c devenea din ce n ce mai greu s depisteze toi factorii cerui. William n-a crezut niciodat c America se va implica n rzboiul din Europa, dar, n orice caz, i-a meninut sucursala bncii Lester din Londra spre a arta clar n ce direcie mergeau opiniile sale, iar pentru o clip s-a gndit s vnd cei dousprezece mii de acri pe care i avea n Hampshire i Lincolnshire. Pe de alt parte, Tony Simmons din Boston l-a informat c inteniona s nchid sucursala bncii Kane i Cabot din Londra. William a folosit problemele create la Londra din cauza rzboiului drept scuz spre a vizita mult iubitul su Boston i pentru a se vedea cu Tony. Cei doi preedini s-au ntlnit n termeni foarte cordiali de vreme ce nu mai aveau nici un motiv s se priveasc unul pe cellalt drept rivali. De fapt, fiecare ajunsese s-l foloseasc pe cellalt drept cap de pod pentru ideile novatoare. Aa cum prevzuse Tony, Kane i Cabot pierduse civa din clienii foarte importani cnd William devenise preedintele bncii Lester, dar William l-a inut pe Tony la curent ori de cte ori un vechi client i
357

- CAIN I ABEL -

exprima dorina de a-i muta capitalul, iar el personal n-a cerut nimnui s-l urmeze. Cnd ei s-au aezat la masa din col de la restaurantul Locke-Ober ca s ia prnzul, Tony Simmons i-a spus din nou lui William despre inteniile sale de a nchide sucursala Kane i Cabot din Londra. Primul meu motiv este simplu, a spus el n timp ce sorbea din cnd n cnd cte o nghiitur din vinul de Burgundia, fr a prea a se gndi ctui de puin la cizmele germane ce erau pe punctul de a mrlui peste majoritatea viilor din Frana. Eu cred c banca va avea pagube mari dac nu stopm pierderile deja nregistrate i s plecm din Anglia. Bineneles c ai s pierzi civa bani, a spus William, dar noi trebuie s-i sprijinim pe britanici. De ce? a ntrebat Tony. Noi suntem o banc, nu societate de caritate. Marea Britanie nu este o echip de baseball, Tony; este o naie creia noi i datorm toat motenirea noastr. Ar trebui s intri n politic, a spus Tony. ncep s cred c i iroseti talentul cu probleme bancare. n orice caz, eu cred c exist un motiv mult mai puternic pentru care noi trebuie s nchidem sucursala. Dac Hitler va invada Anglia, aa cum a fcut cu Polonia i Frana i sunt sigur c asta intenioneaz s fac, banca va fi luat i vom pierde ultimul penny pe care l avem la Londra. Numai peste cadavrul meu, a spus William. Dac Hitler pune numai un picior pe solul britanic, America va intra n rzboi n aceeai zi. N-o va face niciodat, a spus Tony. F.D.R. a spus: Le dm tot ajutorul, dar nu intrm n rzboi. S nu dai crezare niciodat vorbelor unui politician, a spus William. Mai ales lui Roosevelt. Cnd el spune niciodat, asta nseamn nu astzi, sau cel puin nu n cursul acestei diminei. Nu trebuie dect s-i aminteti ce ne-a spus Wilson n 1916. Tony a rs. Cnd ai de gnd s candidezi pentru Senat, William? Aceasta este o ntrebare la care i pot rspunde cu certitudine: niciodat. i respect sentimentele, William, dar eu vreau s m retrag din Anglia.
358

- JEFFREY ARCHER -

Tu eti preedintele, a rspuns William. Dac consiliul de administraie te susine, poi s nchizi sucursala din Londra mine, iar eu niciodat nu-mi voi folosi poziia ca s acionez mpotriva deciziei majoritii. Pn cnd ai s uneti cele dou bnci i atunci va fi hotrrea ta. i-am mai spus odat, Tony, c n-am s ncerc niciodat s fac asta atta vreme ct tu eti preedinte. Este o promisiune pe care intenionez s mi-o in. Dar eu cred c noi ar trebui s fuzionm. Poftim? a ntrebat William, srindu-i cteva picturi de vin pe faa de mas pentru c nu-i venea a crede ceea ce auzise. Doamne Dumnezeule, Tony, am s-i spun un lucru, niciodat nu tie omul la ce s se atepte de la tine. Ca ntotdeauna, William, la mine, mai presus de orice, sunt interesele bncii. Gndete-te pentru o clip la situaia prezent. Acum, mai mult ca niciodat, New York-ul este centrul finanelor din S.U.A. i, cnd Anglia va fi cotropit de Hitler, va deveni centrul finanelor mondiale, aa c n aceast direcie trebuie s mearg banca Kane i Cabot. Ba mai mult, dac fuzionm, vom crea o instituie mult mai cuprinztoare pentru c specialitii notri se completeaz reciproc. Kane i Cabot ntotdeauna s-au ndeletnicit cu finanarea industriei grele i navale, n vreme ce banca Lester a fcut foarte puin n aceste domenii. n schimb, voi facei o mulime de asigurri maritime de care noi aproape c nu ne atingem. S nu mai menionez faptul c avem n numeroase orae birouri paralele, total necesare. Tony, sunt de acord cu tot ce spui tu, dar eu vreau, totui, s rmn n Anglia. Ceea ce nu vine dect n sprijinul spuselor mele, William. Sucursala bncii Kane i Cabot din Londra va fi nchis, dar vom menine pe cea a bncii Lester. Deci, dac Londra va trece printr-o perioad dificil, nu va conta prea mult pentru voi, pentru c vom fi unii i, ca atare mai puternici. Dar, dac, ntr-adevr, hotrm ca cele dou bnci s fuzioneze, nu crezi c se vor ivi probleme majore? Foarte puine pe care s nu le putem surmonta, dat fiind faptul c exist bunvoin de ambele pri. Totui, va trebui s cntreti toate implicaiile cu atenie, William, pentru c, indubitabil, vei pierde controlul general asupra noii bnci
359

- CAIN I ABEL -

nemaideinnd majoritatea aciunilor, ceea ce te face vulnerabil n cazul unei preluri. A risca, pentru a fi preedintele uneia din cele mai mari investiii financiare din America. * * *

William s-a rentors la New York n acea sear ncntat de discuia avut i a convocat consiliul de administraie al bncii Lester spre a-i prezenta propunerea lui Tony Simmons. Cnd a aflat c, n principiu, acesta era de acord cu fuziunea, a cerut fiecrui director s studieze ntregul plan n cele mai mici amnunte. efilor de departamente le-au trebuit trei luni pentru a-i prezenta rapoartele n faa consiliului de administraie i fiecare a ajuns la aceeai concluzie: fuziunea era un lucru nelept, cu att mai mult cu ct cele dou bnci se completau reciproc n multe domenii. Avnd birouri n toat America i sucursale n Europa, i puteau oferi reciproc o mulime de lucruri. n plus, dat fiind c preedintele bncii Lester continua s posede cincizeci i unu de procente la Kane i Cabot, fuziunea devenea, pur i simplu, un mariaj de convenien. Unii dintre directorii de la Lester nu nelegeau de ce nu i-a venit ideea mai demult lui William. Ted Leach a fost de prere c, pesemne, acest lucru fusese n mintea lui Charles Lester cnd l-a numit pe William drept succesorul su. Negocierea fuziunii n detaliu a luat aproape un an i avocaii au lucrat pn la ore trzii din noapte pentru a completa documentele necesare. n schimbul aciunilor, William a sfrit prin a fi cel mai mare acionar, deinnd opt procente din noua societate i a fost numit preedintele noii bnci. Tony Simmons a rmas la Boston, ca unul dintre vicepreedini, iar Ted Leach la New York, ca al doilea vicepreedinte. Noua banc comercial s-a numit Lester, Kane & Comp., dar lumea nc se referea la ea ca banca Lester. William a hotrt s in o conferin de pres la New York spre a anuna succesul fuziunii celor dou bnci i a ales ziua de luni, 8 decembrie 1941, pentru a informa lumea financiar n detaliu. Conferina de pres a trebuit s fie amnat pentru c, cu o zi nainte, Japonia a atacat Pearl Harbour.
360

- JEFFREY ARCHER -

Invitaiile fuseser trimise ziarelor cu cteva zile mai nainte, dar, dimineaa de mari, paginile financiare, aa cum era i firesc, au alocat fuziunii foarte puin spaiu. Aceast relatare sumar n pres nu l-a mai preocupat pe William. El nu tia cnd i cum s-o anune pe Kate c avea de gnd s se nroleze. Cnd Kate a auzit vestea, a fost consternat i a cutat s-l determine pe William s-i schimbe hotrrea. Ce crezi c ai s poi tu face acolo unde milioane de oameni nu pot? l-a ntrebat ea. Nu sunt sigur, a rspuns William, dar tot ce tiu este c trebuie s fac ceea ce tatl i bunicul meu ar fi fcut n mprejurri similare. Indubitabil ei ar fi lut hotrrea care ar fi servit cel mai mult intereselor bncii. Nu, a replicat imediat William. Precumpnitoare la ei ar fi fost decizia care ar fi servit cel mai mult intereselor Americii.

361

- CAIN I ABEL -

Partea a IV-a 24
Abel a citit cu atenie tirea din pagina financiar a ziarului The Chicago Tribune despre Lester, Kane, & Comp. Dat fiind spaiul amplu acordat implicaiilor atacului japonez de la Pearl Harbour, scurta tire i-ar fi scpat dac n-ar fi fost nsoit de o fotografie a lui William Kane att de veche nct Kane arta la fel ca atunci cnd Abel l vizitase la Boston cu peste zece ani n urm. Bineneles Kane aprea n acea poz mult mai tnr nct nu prea se potrivea cu felul n care l descria gazeta, drept strlucitul preedinte al bncii nou nfiinate Lester, Kane & Comp. Articolul continua cu predicia: Banca nou creat prin unirea bncii Lester din New York cu Kane i Cabot din Boston ar putea uor s devin una din cele mai importante instituii financiare din America dup ce domnul Kane a hotrt ca bncile celor dou distinse familii s fuzioneze. Din cte tie ziarul nostru, aciunile vor fi n minile a aproximativ douzeci de oameni nrudii sau foarte apropiai de cele dou familii. Abel a fost ncntat, de aceast ultim informaie, pentru c i-a dat seama c aceasta presupunea c William Kane i pierduse controlul general. A mai citit articolul nc o dat. n mod evident, William se nlase mult n lumea financiar de cnd ei i ncruciaser sbiile, dar i el progresase i nc mai avea o veche poli de pltit noului preedinte al bncii Lester. De-a lungul acestor zece ani grupul Baron prosperase att de mult nct Abel i achitase mprumutul ce i-l acordase binefctorul su onorndu-i pn la ultima centim toate obligaiile asumate i devenise proprietarul unic al societii n intervalul stipulat de zece ani. n ultimul trimestru al anului 1939, Abel nu numai c i achitase mprumutul, dar profiturile pe 1940 depiser o jumtate de milion. Aceast piatr de hotar coincisese cu deschiderea a dou noi hoteluri Baron, unul n Washington, cellalt n San Francisco. Dei n timpul acestei perioade Abel devenise un so mai puin devotat, el rmsese un tat foarte iubitor. Zaphia, care tnjea s mai aib un copil, l-a determinat, n cele din urm, s
362

- JEFFREY ARCHER -

consulte un doctor. Cnd a aflat c, din cauza numrului redus de spermatozoizi, cauzat probabil de boala i malnutriia din zilele de sub ocupaia nemilor i ruilor, Florentyna avea s fie unicul su copil, a renunat la orice speran de a mai avea un fiu i i-a revrsat toat dragostea asupra ei. Faima lui Abel se rspndise n toat America, pn i presa ncepuse s-i spun Baronul din Chicago. Acum nu se mai sinchisea de glumele ce se fceau pe la spatele lui. Wladek Koskiewicz sosise n America, dar ceea ce conta era c se afla aici ca s rmn. Prin 1941 profiturile de la cele treisprezece hoteluri se apropiau de un milion i cu acest surplus de capital hotrse c era timpul s se extind. Atunci a fost atacul japonezilor de la Pearl Harbour. Abel deja trimisese sume mari de bani Crucii Roii Britanice pentru ajutorarea compatrioilor si, dup acea zi ngrozitoare din septembrie 1939 n care nazitii invadaser Polonia. El dusese o lupt feroce, att n interiorul partidului democrat ct i n pres, pentru a determina America s intre n rzboi, chiar dac n condiiile actuale trebuia s fie de partea ruilor. Pn acum eforturile lui fuseser zadarnice, dar n acea duminic de decembrie cnd toate staiile de radio de pe cuprinsul ntregii ri trmbiau tirile cu lux de amnunte n faa unei naiuni incredule, Abel a tiut c America nu mai avea ncotro i trebuia s intre n rzboi. n 11 decembrie l-a auzit pe preedintele Roosevelt spunnd rii c Germania i Italia declaraser n mod oficial rzboi Statelor Unite. Abel nici nu se gndea s nu se nroleze, dar mai nti avea o declaraie a sa personal de rzboi pe care dorea s-o fac i pentru aceasta l-a sunat pe Curtis Fenton la banca Continental Trust. De-a lungul anilor Abel ajunsese s aib ncredere n judecata lui Fenton i l-a meninut n consiliul de administraie cnd a obinut controlul general asupra grupului Baron, pentru a pstra o strns legtur ntre grup i Continental Trust. Curtis Fenton i-a fcut apariia pe fir n modul su politicos i oficial. Ci bani ghea am n contul de rezerv al grupului? l-a ntrebat Abel. Curtis Fenton a lut dosarul notat cu Contul numrul 6, amintindu-i zilele cnd putea aduna toate afacerile domnului Rosnovski ntr-o singur map. A trecut rapid cu privirea peste
363

- CAIN I ABEL -

cteva cifre. Puin sub dou milioane, a spus el. Bun, a zis Abel. A dori s v interesai de o banc nou format care se cheam Lester, Kane & Comp. Aflai numele fiecrui deintor de aciuni, ce procentaj controleaz fiecare i dac doresc s vnd. Toate aceste cercetri trebuie fcute fr a ajunge la urechile preedintelui bncii, domnul William Kane, i fr ca numele meu s fie menionat vreodat. Curtis Fenton i-a inut respiraia i nu a spus nimic. Era fericit c Abel Rosnovski nu-i putea vedea surpriza de pe chip. De ce dorea Abel Rosnovski s-i bage banii n ceva ce avea legtur cu William Kane? i Fenton citise n The Wall Street Journal despre fuziunea celor dou faimoase bnci. Cu evenimentele de la Pearl Harbour i durerile de cap ale soiei sale, lui aproape c i scpase articolul. Cererea lui Rosnovski l-a fcut s-i aduc aminte c trebuia s trimit o telegram de felicitri lui William Kane. i-a fcut o nsemnare cu creionul n partea de jos a dosarului grupului Baron n timp ce asculta instruciunile lui Abel. Dup ce ai ntreprins o cercetare complet, vreau s fiu informat personal, nimic n scris. Da, domnule Rosnovski. Cred c cineva trebuie s tie ce se petrece ntre acetia doi, i-a zis Curtis n sinea lui, dar s m ia naiba dac eu pricep ce. Abel a continuat: De asemenea, doresc s am n rapoartele dumneavoastr trimestriale detalii privind orice declaraie oficial fcut de banca Lester i care sunt societile cu care au de-a face. Bineneles, domnule Rosnovski. Mulumesc, domnule Fenton. Apropo, echipa mea care prospecteaz piaa m sftuiete s deschid un nou Baron n Montreal. Rzboiul nu v sperie, domnule Rosnovski? Sfinte Dumnezeule, nu. Dac nemii ajung la Montreal atunci putem cu toii s tragem obloanele, inclusiv Continental Trust. n orice caz, ultima oar i-am btut, pe ticloi i o s-i batem din nou. Singura diferen este c de aceast dat am s pot participa i eu la lupt. Bun ziua, domnule Fenton. O s neleg vreodat ce este n mintea lui Abel Rosnovski? s-a ntrebat Curtis Fenton n timp ce punea telefonul n furc. Gndurile i-au revenit asupra celeilalte cereri formulate de Abel,
364

- JEFFREY ARCHER -

privind detaliile referitoare la aciunile Lester. Aceasta l-a ngrijorat chiar mai mult. Dei William Kane nu mai avea nici o legtur cu Rosnovski, el se temea de felul cum se vor sfri lucrurile dac clientul su obinea un numr substanial de aciuni la banca Lester. A hotrt ca deocamdat s nu-i spun prerile lui Rosnovski presupunnd c va veni ziua cnd unul din cei doi avea s-i explice ce se ntmpl. i Abel s-a ntrebat dac s-i spun lui Curtis Fenton de ce voia s cumpere un stoc de aciuni la banca Lester, dar a ajuns la concluzia c, cu ct tie mai puin despre planul su, cu att va fi mai bine. Deocamdat i l-a scos pe William Kane din minte i a rugat-o pe secretar s-l caute pe George care ajunsese vicepreedintele grupului Baron. El urcase alturi de Abel i acum era lociitorul su cel mai de ncredere. Abel, care se afla n biroul su de la etajul al patruzeci i doilea din hotelul Chicago Baron, ia aruncat privirile spre lacul Michigan, asupra a ceea ce ndeobte era cunoscut sub numele de Coasta de Aur, dar gndurile i s-au ntors spre Polonia. S-a ntrebat dac va mai apuca vreodat s-i vad din nou castelul care acum se afla nuntrul hotarelor Rusiei, sub controlul lui Stalin. Abel tia c nu va mai locui niciodat n Polonia, dar tot i mai dorea s-i fie napoiat castelul. Ideea c nemii sau ruii i vor ocupa iari superbul castel l-a fcut s... Gndurile i-au fost ntrerupte de George. Ai vrut s m vezi, Abel? George era singurul membru din consiliul de administraie care i se adresa Baronului din Chicago cu numele mic. Da, George. Crezi c ai s poi s te descurci cu toate hotelurile, dac eu voi lipsi cteva luni, n cazul n care ar fi s-mi iau un concediu sau altceva? Bineneles c pot, a spus George. De ce? Te-ai hotrt ca, n cele din urm, s-i iei acea vacan pe care i-ai tot promiso? Nu, a rspuns Abel. Voi pleca pe front. Poftim? a spus George. Poftim? a repetat el. Mine diminea m duc la New York ca s m nrolez. Eti nebun, ai putea fi omort. Nu asta am eu n minte, a rspuns Abel. Ceea ce am de gnd este s omor civa nemi. Ticloii, nu este pentru prima oar cnd am de-a face cu ei i acum vreau s le-o pltesc.
365

- CAIN I ABEL -

George a continuat s protesteze, spunndu-i c America ar putea ctiga rzboiul i fr Abel. A protestat i Zaphia; ea ura rzboiul, chiar i numai gndindu-se la el, iar mica Florentyna, care abia mplinise opt ani, a izbucnit n plns. Ea nu prea nelegea ce este acela rzboi, dar pentru ea a fost foarte limpede c tticu' urma s plece de acas pentru foarte mult vreme. * * *

n ciuda protestelor tuturor, Abel a luat primul avion spre New York n ziua urmtoare. Toat America prea c se pornise care ncotro, iar el a gsit oraul plin de brbai tineri n kaki carei luau rmas bun de la prini, iubite i neveste toi asigurnduse reciproc c rzboiul se va sfri n cteva sptmni, fr ns ca vreunul din ei s-o cread. Abel a sosit la hotelul Baron din New York n timpul cinei. Restaurantul era plin cu tineri, fetele se agau cu disperare de gtul soldailor, marinarilor i aviatorilor n ritmul melodiilor cntate n surdin de Frank Sinatra, acompaniat de orchestra lui Tommy Dorsey. Pe cnd Abel privea tinerii de pe ringul de dans se ntreba ci dintre ei o s mai aib ansa s se bucure de o sear ca aceasta. N-a putut s nu-i aminteasc de Sammy care i povestise cum ajunsese el Matre dhtel la Plaza. Cei trei colegi ai si, mai mari dect el, se ntorseser fr cte un picior de pe Frontul de Vest. Nici unul din tinerii de pe ring nu tia, de fapt, cum este rzboiul. Abel nu s-a alturat celor ce srbtoreau evenimentul dac era, ntr-adevr, o srbtoare. S-a dus, n schimb, n camera sa. Dimineaa s-a mbrcat ntr-un costum de culoare deschis i s-a prezentat la centrul de recrutare din Times Square. Hotrse s se nroleze n New York pentru c se temea c n Chicago l-ar fi putut recunoate cineva. Biroul era i mai aglomerat dect ringul de dans n seara trecut, dar aici nimeni nu se aga de gtul nimnui. Abel i-a pierdut toat dimineaa ca s completeze un formular care n biroul lui i-ar fi luat doar trei minute. N-a putut s nu observe c toi ceilali recrui artau mult mai potrivit dect el. Apoi a stat mai bine de dou ore la coad spre a discuta cu un sergent ce se ocupa de recrutare i care l-a ntrebat ce meserie avea.
366

- JEFFREY ARCHER -

Lucrez n brana hotelier, a spus Abel i a continuat si povesteasc sergentului despre experiena sa n timpul primului rzboi mondial. Sergentul l-a privit tcut i nencreztor pe brbatul nalt de cinci picioare i apte oli i cntrind vreo sut nouzeci de livre19. Dac Abel i-ar fi spus c este Baronul din Chicago, ofierul nu s-ar mai fi ndoit de povetile sale despre lagr i fuga din lagr, dar el a ales s in aceast informaie pentru sine i s fie tratat ca oricare altul din concetenii lui. Mine va trebui s facei un control medical complet, a fost tot ce a spus sergentul la sfritul monologului lui Abel, adugnd doar att: Mulumesc pentru c v-ai oferit voluntar. Ziua urmtoare, Abel a trebuit s atepte numeroase ore pentru controlul medical. Doctorul care l-a examinat a fost destul de corect privind condiia fizic a lui Abel. De-a lungul attor ani el fusese scutit de asemenea comentarii, dat fiind poziia sa social i succesele sale. Cnd doctorul l-a clasificat inapt pentru serviciul militar, a fost ca un du rece pentru el. Suntei supraponderal, ochii nu v sunt prea buni, inima v este slbit i chioptai. Pe cinstite, Rosnovski, suntei total inapt. Nu putem nrola soldai care pot face un atac de inim chiar nainte de a da ochii cu dumanul. Aceasta nu nseamn c nu putem folosi talentele dumneavoastr; este mult scriptologie de fcut n acest rzboi, dac v intereseaz. Abel a vrut s-l pocneasc, dar tia c asta n-o s-l ajute s capete o uniform. Nu, mulumesc... domnule. Eu vreau ca s m lupt cu nemii, nu s le trimit scrisori de mulumire. S-a ntors la hotel abtut, dar a hotrt s nu se dea btut. Ziua urmtoare a ncercat din nou i s-a dus la un alt centru de recrutare, dar rezultatul a fost acelai. ntr-adevr, cel de al doilea doctor a fost ceva mai politicos, dar a rmas la fel de nenduplecat n privina condiiei sale fizice i din nou Abel a fost clasificat inapt. Pentru Abel a devenit clar c n actuala sa stare de sntate, nimeni nu-i va permite s se nroleze. n dimineaa urmtoare a gsit o sal de gimnastic i a pltit un instructor particular s fac ceva cu condiia lui fizic. Timp de trei luni a muncit ca s scad n greutate i s-i

19 1 livr = 453,6 gr. 367

- CAIN I ABEL -

mbunteasc starea general. A fcut box, lupte greco-romane, a alergat, a srit, a ridicat haltere i a rbdat de foame. Cnd a ajuns la o sut cincizeci de livre, instructorul l-a asigurat c niciodat nu va fi mai slab sau ntr-o condiie fizic mai bun. Abel s-a rentors la primul centru de recrutare, a completat acelai formular sub numele de Wladek Koskiewicz. Un alt sergent ce se ocupa de recrutri, de data asta a fost ceva mai dttor de sperane, iar ofierul-medic care l-a supus la diverse teste, n cele din urm, l-a acceptat ca rezerv, urmnd s atepte s fie chemat. Dar eu vreau s merg acum la rzboi, a spus Abel. Vreau s m lupt cu acei ticloi. O s inem legtura cu dumneavoastr, domnule Koskiewicz, a spus sergentul. V rog s v meninei ntr-o stare fizic bun i fii pregtit. Niciodat nu se poate ti cnd va fi nevoie de dumneavoastr. Abel a plecat furios vznd cum ali americani, mai tineri i mai supli, erau acceptai imediat pentru serviciul activ i, pe cnd ieea pe u, netiind ce altceva s mai nscoceasc, a dat buzna ntr-un brbat nalt, care purta o uniform cu mai multe stele pe epolei. Iertai-m, domnule, a spus Abel, nlndu-i privirile i dndu-se la o parte. Tinere, a zis generalul. Abel i-a continua drumul netiind c ofierul i se adresa lui, pentru c nimeni nu-i mai spusese tinere de... nici nu voia s se mai gndeasc de ci ani, n ciuda faptului c avea doar treizeci i cinci. Generalul a mai ncercat odat. Tinere, a spus el ceva mai tare. De data aceasta Abel s-a ntors. Cu mine vorbii? a ntrebat el. Da, cu dumneavoastr, domnule. Abel s-a ndreptat spre general. V rog, vrei s venii n biroul meu, domnule Rosnovski? La naiba, i-a zis Abel, omul sta m cunoate i nimeni nare de gnd s m lase s m duc pe front. Biroul temporar al generalului se afla n spatele cldirii, instalat ntr-o camer mic, cu o mas, dou scaune de lemn i cu pereii vopsii n verde, care se cojeau. Ua era deschis. Abel n-ar fi lsat nici mcar pe un
368

- JEFFREY ARCHER -

membru mai tnr din personalul su de la grupul Baron, s locuiasc n asemenea condiii. Domnule Rosnovski, a spus generalul plin de energie, numele meu este Mark Clark i sunt comandantul Armatei a Cincea a Americii. Tocmai am fcut un tur de inspecie n Governers Island i cnd am intrat, pur i simplu n dumneata, pentru mine a fost o adevrat surpriz. De mult vreme sunt un admirator al dumitale. Povestea dumitale bucur inima oricrui american. Acum spune-mi ce faci n acest centru de recrutare? Dumneavoastr ce credei? a rspuns Abel fr s se gndeasc. Iertai-m, domnule general, s-a corectat el imediat. Nu am vrut s fiu nepoliticos, dar nimeni nu vrea s m lase s iau parte la acest rzboi blestemat. i ce doreti s faci n acest rzboi blestemat? l-a ntrebat generalul. S fiu nrolat i s lupt cu nemii, a spus Abel. Ca infanterist? l-a ntrebat generalul fr a-i veni a crede. Da, a spus Abel. Nu avei nevoie de ct mai muli combatani? Bineneles, a spus generalul, dar talentele dumitale speciale le-am putea folosi n scopuri mult mai bune, dect s fii un simplu infanterist. Voi face orice, a spus Abel, orice. Vrei chiar acum? l-a ntrebat generalul. i dac te-a ruga s pui hotelul dumitale din New York la dispoziia mea, spre a-l face cartier general al armatei de aici, ce mi-ai rspunde? Pentru c, cinstit vorbind, domnule Rosnovski, aceasta mi-ar fi mult mai de folos dect dac dumneata personal ai reui s ucizi o duzin de nemi. Hotelul Baron este al dumneavoastr, a spus Abel. Acum mi vei permite s plec pe front? tii c eti nebun, nu-i aa? a spus generalul Clark. Sunt polonez, a spus Abel. Amndoi au rs. Trebuie s m nelegei, a continuat Abel pe un ton mai serios. M-am nscut lng Slonim. Am vzut cum casa mi-a fost luat de nemi i cum ruii mi-au violat sora. Mai trziu am scpat dintr-un lagr rusesc i am fost norocos c am ajuns n America. Nu sunt nebun. Aceasta este singura ar de pe lume unde poi s vii fr nici o lecaie i s devii milionar, printr-o munc ndrcit, fr a conta pe originea ta. Acum aceiai ticloi vor un nou rzboi. Nu sunt
369

- CAIN I ABEL -

nebun, domnule general. Nu doresc dect binele omului. Dac eti att de dornic s ni te alturi, domnule Rosnovski, te-a putea folosi, dar nu n felul n care i imaginezi. Generalul Denvers are nevoie de cineva care s fie eful intendenei Armatei a Cincea, ei fiind ocupai pe cmpul de lupt. Dac crezi n cuvintele lui Napoleon care spunea c o armat lupt dup cum este hrnit, atunci ai putea s joci un rol vital n acest rzboi. Funcia aceasta cere grad de maior. n acest mod ai putea indubitabil s ajui America s ctige rzboiul. Ce prere ai? S-a fcut, domnule general. Mulumesc, domnule Rosnovski. Generalul a apsat pe un buton de pe mas i a intrat un tnr locotenent care a salutat cu elegan. Locotenente, l duci pe maiorul Rosnovski la serviciul personal i apoi l aduci napoi la mine. Da, domnule general. Locotenentul s-a ntors spre Abel. Vrei s m urmai, domnule maior? Abel a plecat dup el i cnd a ajuns n prag s-a ntors i a spus: V mulumesc, domnule general. * * *

Abel i-a petrecut sfritul de sptmn la Chicago cu Zaphia i Florentyna. Zaphia l-a ntrebat ce dorea s fac cu cele cincisprezece costume de haine. Pstreaz-le, a rspuns el ntrebndu-se ce era n mintea ei. N-am de gnd s m las omort n acest rzboi. Sunt sigur c nu, Abel, a rspuns ea. Nu asta m ngrijora. Atta doar c sunt de trei ori mai largi dect i trebuie. Abel a rs i a dus costumele la centrul de refugiai polonezi. Apoi s-a rentors la New York, s-a dus la hotelul Baron, a anulat rezervrile fcute i dup dousprezece zile a predat cldirea Armatei a Cincea American. Presa a ludat hotrrea lui Abel, prezentnd-o ca un gest altruist, demn de un refugiat din timpul Primului Rzboi Mondial. Au mai trecut trei luni pn ce a fost chemat n serviciul activ, timp n care el a organizat Baronul new-yorkez pentru generalul Clark, apoi s-a prezentat la Fort Benning spre a urma un
370

- JEFFREY ARCHER -

curs de pregtire pentru ofieri. Cnd, n cele din urm, a primit ordinul de a se altura generalului Denvers i Armatei a Cincea, a fost trimis n Africa de Nord. A nceput s se ntrebe dac va ajunge vreodat n Germania. Cu o zi nainte de a pleca, Abel a fcut un testament prin care cerea executorilor s dea, n condiii avantajoase, grupul Baron lui David Maxton, iar restul averii sale s fie mprit ntre Zaphia i Florentyna. Era pentru prima oar, n aproape douzeci de ani, cnd el i punea problema morii, fr a avea ns vreo idee cum ar fi putut fi omort la popota regimentului. n timp ce vaporul cu unitatea sa ieea din portul New York, Abel a rmas cu privirile aintite spre Statuia Libertii. i amintea foarte bine ce a simit cu aproape douzeci de ani n urm, cnd a vzut-o pentru prima oar. Dup ce vaporul a depit-o, nu i-a mai ntors privirile spre aceast Doamn, dar a spus cu voce tare: Data viitoare, cnd am s m uit la tine, franuzoaic, pui de lele ce-mi eti, America va fi ctigat acest rzboi. Abel a traversat Atlanticul lundu-i cu el doi efi de restaurante i cinci salariai din personalul de la buctrie. Vaporul a acostat la Alger n 17 februarie 1943. Abel a petrecut aproape un an n cldura, mizeria i nisipul deertului, lund toate msurile ca fiecare soldat din divizie s fie hrnit pe ct posibil bine. Mncm prost, dar mncm mult mai bine dect oricare alii, era comentariul generalului Clark. Abel a rechiziionat singurul hotel bun din Alger i a transformat cldirea n cartier general pentru generalul Clark. Dei Abel i ddea seama c juca un rol important n rzboi, dorea din toat inima s ia parte la o btlie adevrat, dar maiorii care se ocupau de aprovizionare rareori erau trimii pe linia frontului. i scria Zaphiei i lui George i, din poze, i urmrea fiica iubit cum crete. A primit o epistol chiar de la Curtis Fenton care-i scria c profiturile grupului Baron au crescut pentru c fiecare hotel din America era plin din cauza continuei deplasri de trupe i civili. Lui Abel i-a prut ru c n-a fost prezent la deschiderea noului hotel din Montreal, unde a fost reprezentat de George. Era prima oar cnd nu participa la festivitatea de inaugurare a unui Baron, dar George i-a scris cu lux de amnunte despre marele succes al noului hotel. Abel a nceput s-i dea seama ct de mult construise n America i ct i dorea s se
371

- CAIN I ABEL -

ntoarc n ara pe care acum o considera drept patria lui. Curnd a ajuns s-i fie lehamite de Africa, de buctria de campanie, de fasole prjit, de pturi i de mute. Au fost una sau dou ambuscade n partea de vest a deertului, sau cel puin aa l-au asigurat oamenii care se ntorceau de pe front, dar el n-a vzut niciodat o lupt adevrat dei, adeseori, cnd ducea mncarea pe linia frontului, auzea mpucturi care-l fceau i mai furios. ntr-o zi, spre bucuria lui, Armata a Cincea, a generalului Clark a fost trimis s lupte n sudul Europei. Armata a Cincea a acostat n Italia cu echipaje amfibii, aviaia american asigurndu-le acoperirea. Au ntmpinat o rezisten puternic mai nti la Anzio, apoi la Monte Cassino, dar Abel n-a fost implicat niciodat n vreo aciune i se temea c rzboiul se va termina fr ca el s fi vzut vreo btlie. Nu nceta, totui, s nscoceasc planuri care s-l duc pe linia frontului. ansele lui nu s-au mbuntit nici cnd a fost promovat locotenent colonel i a fost trimis la Londra spre a atepta noi ordine. * * *

n 6 iunie 1944 a nceput debarcarea aliailor n Frana, n 25 august 1944 Parisul este eliberat. n timp ce Abel trecea n pas de parad alturi de soldaii americani i francezi pe Champs Elyses, n urma generalului de Gaulle, fiind ntmpinai ca nite eroi, el cerceta plin de interes oraul nc magnific i a hotrt unde anume va construi primul hotel Baron n Frana. Aliaii au strbtut nordul Franei, au traversat hotarul cu Germania ndreptndu-se spre Berlin. Abel a fost trecut n Armata nti condus de generalul Bradley. Hrana venea n principal din Anglia: resursele locale erau aproape inexistente, pentru c fiecare nou localitate pe care o ntlneau fusese deja devastat de armata german n retragere. Cnd Abel ajungea ntr-un ora i trebuiau doar cteva ore ca s rechiziioneze toat hrana care mai rmsese nainte ca celelalte cartiere generale americane s fi aflat exact unde anume s caute. Ofierii americani i englezi erau ntotdeauna fericii s ia masa cu divizia a noua motorizat de unde plecau ntrebndu-se cum de acetia reuiser s rechiziioneze o hran att de bun. Odat, cnd generalul George
372

- JEFFREY ARCHER -

S. Patton a luat cina cu generalul Bradley, Abel a fost prezentat faimosului general care ntotdeauna i conducea trupele n btlii, fluturnd un revolver cu plsele de filde. A fost cea mai bun mas pe care am mncat-o n blestematul sta de rzboi, a spus Patton. * * *

Prin februarie 1945, Abel purta uniforma militar de aproape trei ani i tia c rzboiul se va sfri n cteva luni. Generalul Bradley continua s-i trimit felicitri n scris i decoraii lipsite de sens spre a-i mpodobi uniforma ce se lrgea mereu, dar toate acestea nu contau. Abel l-a rugat pe general s-l lase s lupte mcar ntr-o singur btlie, dar Bradley nici n-a vrut s aud. Dei era datoria unui ofier mai tnr s se ocupe de transportul hranei pe linia frontului i s supravegheze masa combatanilor, Abel deseori i asuma el nsui aceast responsabilitate. i, exact cum se ntmpla cnd i conducea hotelurile, niciodat nu spunea nimnui din personalul n subordine unde anume avea de gnd s dea buzna. n ziua aceea umed de Sfntul Patrick, cnd irul de trgi acoperite cu pturi nu se mai termina, Abel s-a hotrt s se duc pe linia frontului i s vad cu ochii lui ce se ntmpl. A ncrcat patrusprezece camioane cu mncare i a luat cu el un locotenent, un sergent, doi caporali i douzeci i opt soldai de rnd. Dei pn la linia frontului nu erau dect douzeci de mile, drumul l-au parcurs teribil de ncet n acea diminea. Abel a trecut la volanul primului camion l fcea s se simt oarecum ca generalul Patton prin ploaia deas i noroiul clisos; de nenumrate ori a trebuit s trag pe marginea oselei ca s lase ambulanele ce veneau de pe cmpul de lupt s treac. Rniii aveau prioritate n faa stomacurilor goale. Cu fiecare mil parcurs pe drumul desfundat, lui Abel i era tot mai limpede c se ntmpla ceva grav lng Remagen i simea cum inima ncepe s-i bat mai repede. Oricum, tia c de data aceasta va fi implicat. Cnd, n sfrit a ajuns la postul de comand se auzeau din deprtare mpucturile inamice i a nceput s bat din picior furios n timp ce prin faa ochilor i se perindau brancardele care
373

- CAIN I ABEL -

aduceau tot mai muli mori i rnii. Abel simea c i se face ru cnd se gndea c nu tia nimic despre ceea ce nseamn cu adevrat rzboiul nainte ca acesta s aparin deja istoriei. Presupunea c orice cititor al ziarului The New York Times era mai bine informat dect el. Abel i-a oprit convoiul lng o buctrie de campanie i a srit din camion adpostindu-se de ploaia care turna n netire, simindu-se ruinat c numai la cteva mile mai departe alii se adposteau de gloane. A nceput s supravegheze descrcarea bidoanelor de sup, a unei tone de conserve din carne de vac, trei tone de cartofi i o sut zece livre de conserve de fasole plus inevitabilele raii de potasiu pregtite pentru acei care mergeau sau se ntorceau de pe front. Cnd Abel a ajuns la popot, n cort n-a gsit dect mese lungi i scaune goale. A lsat doar doi buctari s prepare masa i ordonanele s curee de coaj cartofii, iar el a plecat n cutarea ofierului de serviciu. Abel s-a ndreptat direct spre cortul generalului de brigad John Leonard s afle ce se ntmpl cu aceast continu procesiune de brancarde cu soldai mori sau ceea ce era mai ru, dar la Remagen prea c este un lucru obinuit. Cnd Abel a dat s intre n cort, generalul Leonard nsoit de aghiotantul su tocmai ieea n mare grab. A discutat cu Abel fr a se opri din mers. Cu ce i pot fi de folos, colonele? Am nceput s pregtesc mncarea pentru batalionul dumneavoastr aa cum mi s-a ordonat, domnule general. Ce...? Acum nu este cazul s-i bai capul cu mncarea, colonele. n zorii zilei locotenentul Burrows din divizia a noua a descoperit un pod de cale ferat nedistrus, la nord de Remagen i a ordonat s fie trecut imediat i s se depun toate eforturile ca s se fac un cap de pod pe malul de est al rului. Pn acum nemii au reuit s arunce n aer fiecare pod de pe Rin cu mult nainte ca noi s ajungem la el, aa c n-o s stm acum s mncm, iar ei s-l arunce i pe sta n aer. Au izbutit cei dintr-a noua s treac pe cellalt mal? a ntrebat Abel cu sufletul la gur. Bineneles, a spus generalul, dar au ntmpinat o rezisten cumplit cnd au ajuns n pdurea de dincolo de ru. Primele plutoane au intrat n ambuscad i Dumnezeu tie ci oameni am pierdut. Aa c mai bine mnnc-i singur mncarea,
374

- JEFFREY ARCHER -

colonele, pentru c pe mine nu m intereseaz dect s-mi rmn ci mai muli oameni n via. A putea s fac i eu ceva? a ntrebat Abel. Comandantul s-a oprit pentru o clip din drum i l-a cercetat cu privirea pe colonelul gras. Ci oameni ai sub comanda dumitale? Un locotenent, un sergent, doi caporali i douzeci i opt de soldai; cu mine suntem treizeci i trei, domnule general. Bun. Prezint-te cu toi la spitalul de campanie i f-te folositor acolo, aducei ct mai muli din rniii i morii pe care i gsii. Da, domnule general, a spus Abel i a alergat tot drumul pn la buctria de campanie unde i-a gsit oamenii strni ntr-un col i fumnd. Nici unul dintre ei n-a observat cnd a intrat n cort. n picioare, leneilor. Avem treab nu glum, a venit timpul ca s mai schimbm. Treizeci i doi de oameni i-au ciulit urechile. Urmai-m n coloan cte doi, a strigat Abel. S-a rsucit pe clcie i a nceput s alerge din nou, de data asta ctre spitalul de campanie. Un doctor tnr examina aisprezece corpuri umane cnd Abel a aprut gfind cu oamenii lui n ua cortului. V pot fi de folos, domnule? a ntrebat doctorul. Nu, sper c eu am s pot s v ajut, a rspuns Abel. Am cu mine treizeci i doi de oameni trimii de generalul Leonard s se alture grupului dumitale. Doctorul se uita amuzat la colonel. Da, domnule. I-a dat lui Abel o cutie cu banderole ale Crucii Roii pe care buctarii, ordonanele i cei care urmau s curee cartofii de coaj au nceput s i le pun pe bra n timp ce ascultau explicaiile doctorului asupra a ceea ce aveau de fcut n pdure, de cealalt parte a podului Ludendorff. Divizia a noua a avut pierderi mari, a continuat el. Soldaii cu experien medical vor rmne n zona de lupt, iar ceilali dintre dumneavoastr vei aduce la spitalul de campanie ct mai muli rnii posibil. Abel era ncntat de ansa pe care o avea de a participa la o aciune concret. Doctorul care acum comanda o echip de
375

- CAIN I ABEL -

patruzeci i nou de oameni le-a dat optsprezece brancarde i fiecare a primit o trus cu medicamente. Apoi i-a condus grupul pestri, spre podul Ludendorff. Abel era la un iard n urma lui. Au nceput s cnte pe cnd mrluiau prin ploaie i noroi; cnd au ajuns la pod s-au oprit din cntat fiind ntmpinai de un ir de brancarde ce nu se mai termina i n care sub ptur se contura cte un trup uman. Au traversat podul n tcere, mergnd unul n spatele celuilalt pe marginea drumului i privind rezultatele exploziilor nemeti care nu reuiser s distrug fundaia podului. Cnd au ajuns mai aproape de pdure i de mpucturi, Abel era emoionat la gndul c se afl att de aproape de inamic, dar i ngrozit de ceea ce acesta fusese capabil s fac concetenilor lui. Oriunde i ntorcea ochii vedea i auzea strigte de durere ce veneau din partea camarazilor si, care pn n acea zi crezuser c sfritul rzboiului era aproape dar nu chiar att de aproape. l privea pe tnrul doctor cum se oprea mereu i fcea tot ceea ce era posibil pentru salvarea unei viei. Uneori, plin de mil, a trebuit s omoare rapid cte un om pentru care nu mai exista nici o ans. Abel alerga de la un soldat la altul sprijinindu-i pe cei care nu se puteau ine singuri pe picioare i-i conducea spre podul Ludendorff. Cnd au ajuns la marginea pdurii, din tot grupul lor nu mai rmseser dect el, doctorul i un soldat de la buctrie, toi ceilali crau morii i rniii spre spitalul de campanie. Pe cnd cei trei mrluiau prin pdure, tunurile dumanului se auzeau mult mai aproape. Abel a zrit gura unui tun mare, ascuns n tufiuri, care nc era ndreptat spre pod, dar care fusese avariat. Apoi a auzit o rafal de gloane, care a rsunat att de tare nct abia atunci i-a dat seama c inamicul nu era dect la cteva sute de iarzi n faa lui. S-a lsat rapid n genunchi, ateptnd cu toate simurile ncordate la maximum. Brusc a urmat o alt ploaie de gloane n faa lui. A srit n picioare, a nceput s fug urmat ndeaproape de doctor i de soldatul de la buctrie. Au mai alergat o sut de iarzi dup care au ajuns ntrun lumini de pdure, acoperit de iarb verde, proaspt, presrat cu crocui albi i cu trupurile soldailor americani. Abel i doctorul treceau de la un cadavru la altul. Trebuie s fi fost un adevrat masacru, a strigat plin de furie Abel n timp ce auzea mpucturile celor care se retrgeau. Doctorul n-a fcut nici un comentariu, el urlase n urm cu
376

- JEFFREY ARCHER -

trei ani. Nu-i mai face griji n privina morilor, a fost tot ce-a spus. Vezi doar dac mai gseti pe cineva viu. Aici, a strigat Abel n timp ce ngenunchea lng un sergent care zcea n noroiul german. Nu mai avea nici un ochi, orbitele lui erau goale. E mort, colonele, i-a spus doctorul fr a-i mai arunca a doua oar privirile spre cadavru. Abel a alergat de la un trup la altul, dar mereu era la fel i numai vederea unui cap desprit de corp, nfipt n nmol, l mai oprea din goana sa. Rmnea cu ochii pironii asupra lui, prndu-i-se a semna cu bustul unei zeiti greceti care nu mai putea s se mite. Abel a recitat, n gnd, ca un copil, cuvintele pe care le nvase lng baron: Snge i urgie vor fi la tot pasul i nenorocirile att de n ordinea firii c mamele nu vor avea puterea dect s zmbeasc tmp cnd i vor ine n brae copiii sfrtecai de aripile rzboiului. Doamne, nimic nu se schimb pe lume? a ntrebat Abel scos din mini. Doar cmpul de lupt, a rspuns doctorul. Dup ce Abel a verificat treizeci sau au fost patruzeci de oameni? s-a rentors la doctor care ncerca s salveze viaa unui cpitan care, n afar de ochi i gur, era tot nfurat n bandaje mbibate cu snge. Abel l privea pe doctor fr a-i putea fi de vreun folos i a cercetat tresele cpitanului divizia a noua motorizat i i-a amintit cuvintele generalului Leonard: Dumnezeu tie ci oameni am pierdut azi. Patele mamii lor de nemi, a spus Abel. Da, domnule, a spus doctorul. E mort? a ntrebat Abel. Are toate ansele, a rspuns doctorul mecanic. Pierde att de mult snge c s-ar putea s fie doar o chestiune de timp. i-a nlat privirile. Domnule colonel, nu mai este nimic de fcut aici pentru dumneavoastr, aa c mai bine ncercai s-l ducei pe acest unic supravieuitor la spitalul de campanie nainte de a muri i transmitei-i comandantului c intenionez s merg mai departe i c am nevoie de orice om pe care l are disponibil. E-n ordine, a spus Abel, ajutndu-l pe doctor s-l pun pe cpitan pe targa. Abel i soldatul de la buctrie au pornit-o ctre spitalul de
377

- CAIN I ABEL -

campanie, mergnd ct se putea de ncet, pentru c doctorul i prevenise c orice micare brusc cu brancarda nu ducea dect la pierdere i mai mare de snge. Pe parcursul celor dou mile, Abel nu l-a lsat pe soldat s se odihneasc de loc. Voia s-i dea omului o ans de a tri i apoi s se ntoarc la doctor, n pdure. Mai bine de o or i-au trt picioarele prin ploaie i noroi, iar Abel era sigur c deja cpitanul murise. Cnd, n cele din urm, au ajuns la spitalul de campanie, amndoi erau epuizai. Abel a transmis targa unei echipe medicale specializate. Cpitanul i-a deschis ochiul nebandajat, aintindu-l asupra lui Abel. A ncercat s-i ridice mna. Abel l-a salutat i ar fi fost n stare s sar n sus de bucurie cnd a vzut ochiul deschis i mna care sa micat. Ct s-a rugat ca omul acela s triasc. A ieit apoi n fug din spital, nerbdtor s se ntoarc n pdure cu micul su grup de oameni, dar a fost oprit de ofierul de serviciu. Domnule colonel, a spus el. V-am cutat pretutindeni. Sunt peste trei sute de oameni care trebuie s mnnce. Dumnezeule mare, unde ai fost? Am fcut ceva pentru care merit s trieti. Abel i-a amintit de tnrul cpitan n timp ce se ndrepta ncet spre buctria de campanie. Pentru cei doi brbai, rzboiul se terminase.

378

- JEFFREY ARCHER -

25
Brancardierii l-au dus pe cpitan ntr-un cort i l-au aezat cu grij pe masa de operaie. Cpitanul William Kane a vzut o sor care-l privea cu tristee, dar el nu auzea nimic din ce-i spunea. Nu era sigur dac din cauza bandajelor care-i nfurau capul sau pentru c asurzise. I-a urmrit micrile buzelor, dar na neles nimic. i-a nchis ochii i s-a gndit. S-a gndit mult la trecut; s-a gndit puin la viitor; s-a gndit o fraciune de secund c s-ar putea s moar. tia c dac va tri, va avea timp berechet s se tot gndeasc. Mintea i s-a ntors spre Kate, n New York. Ea nu fusese de acord cu hotrrea lui de a pleca pe front. William tia c ea n-o s neleag niciodat de ce se nrolase, iar el nu va putea s-i explice motivele sale, aa c a renunat s-i mai dea vreo explicaie. Chipul ei disperat i rmsese ntiprit n minte. El, de fapt, niciodat nu se gndise la moarte nici un om n-o face i acum nu voia dect sa triasc i s se ntoarc la viaa lui obinuit. William ncredinase banca Lester lui Ted Leach i Tony Simmons pn se rentorcea... pn se rentorcea. Nu le lsase nici o instruciune, n cazul n care nu se mai ntorcea. Amndoi l rugaser struitor s nu plece. nc doi oameni care n-au putut s-l neleag. Cteva zile mai trziu, cnd a semnat angajamentul de nrolare, i-a fost imposibil s dea ochii cu copiii. Richard, care avea zece ani, a venit singur la gar; i-a inut lacrimile pn n clipa cnd tatl su i-a spus c nu-l putea lua cu el ca s se lupte cu nemii. William a fost trimis nti la o coal de ofieri n Vermont. Ultima oar cnd vzuse Vermontul a fost n iarna cnd a mers acolo la schi cu Matthew, cnd urcaser amndoi pantele dealurilor i le coborser n mare vitez. Instrucia durase trei luni i pentru prima oar de cnd prsise Harvardul se afla ntr-o condiie fizic bun. Apoi a fost trimis la Londra, care era plin de conaionalii lui i a avut misiunea de ofier de legtur ntre americani i britanici. A fost ncartiruit la Dorchester care fusese rechiziionat de comandamentul britanic i dat n folosin armatei americane. William citise undeva c i Abel Rosnovski cedase armatei hotelul su Baron din New York i la acea vreme i aprobase gestul din
379

- CAIN I ABEL -

toat inima. Camuflajul, rachetele i alarmele aeriene l fceau s se cread implicat n rzboi, dar se simea foarte detaat fa de ceea ce se ntmpla la numai cteva sute de mile de Hyde Park Corner. Toat viaa sa fusese obinuit s aib iniiative, niciodat nu se mulumise a fi un spectator pasiv. Deplasrile dintre cartierul general al lui Eisenhower din St. James i biroul lui Churchill din Storey's Gate nu-i ofereau ansa unei iniiative. Se temea c n-o s dea ochii cu nici un neam pe toat durata rzboiului, numai dac nu cumva Hitler ajungea pn n Trafalgar Square. Cnd o parte din Armata nti a fost trimis n Scoia pentru a se pregti mpreun cu Regimentul Regal Scoian, a plecat i William ca observator i i s-a cerut s raporteze cele constatate. n timpul cltoriei lungi i anevoioase spre Scoia i de acolo napoi ntr-un tren care se oprea mereu i-a dat seama c se transformase treptat ntr-un vajnic mesager i a nceput s se ntrebe pentru ce plecase voluntar pe front. n Scoia, dup cum i-a dat seama William, era cu totul altceva. Aici, cel puin, se vedea c se pregtesc de lupt i, cnd s-a ntors la Londra, a cerut s fie transferat la Armat nti. Colonelul, superiorul lui, care niciodat nu fusese de principiu s in la birou un brbat care voia s mearg pe front, i-a aprobat cererea. Trei zile mai trziu, William s-a rentors n Scoia spre a se altura noului su regiment care se pregtea la Inveraray pentru invazia care, dup cum tiau toi, avea s fie curnd. Instrucia era intens i dur. ntre nopile petrecute pe dealurile scoiene n aplicaii cu Regimentul Regal i scrierea de rapoarte n Dorchester era o diferen ca de la cer la pmnt. Trei luni mai trziu, au fost parautai n nordul Franei c s se alture armatei lui Omar N. Bradley care nainta spre Germania. Victoria se simea plutind n aer, iar William voia s fie primul soldat ce punea piciorul n Berlin. Armata nti nainta spre Rin, hotrt s traverseze orice pod i ieea n cale. Cpitanul Kane a primit ordin ca divizia lui s treac podul Ludendorff i s angajeze btlia cu inamicul la nordest de Remagen, n pdurea de pe cellalt mal al rului. Din vrful unui deal urmrea divizia a noua cum traversa podul, ateptnduse s-i vad zburnd n aer n orice moment. A urmat colonelul su cu o parte din divizie, dup care a
380

- JEFFREY ARCHER -

venit rndul lui Kane cu cei o sut douzeci de oameni pe care-i comanda, majoritatea dintre ei aidoma lui William, lund parte la o btlie pentru prima oar. Nu mai erau exerciiile de antrenament cu scoienii ce se prefceau c-i omoar cu gloane oarbe, dup care se duceau cu toii s ia masa laolalt. n fa se aflau acum nemii cu gloane adevrate presrnd moartea dup care nu mai urma nimic. Cnd William a ajuns cu oamenii si la marginea pdurii nu au ntmpinat nici o rezisten, aa c au hotrt s ptrund mai n adncime. naintarea era nceat i plicticoas, iar William ncepuse s cread c divizia a noua fcuse un lucru att de bun nct divizia lui nu trebuia dect s-o urmeze, cnd, dintr-o dat, sau trezit ntr-o ambuscad. Prea c s-a abtut asupra lor din toate prile o ploaie de gloane. Oamenii lui William s-au aruncat la pmnt ncercnd s se ascund la adpostul copacilor, dar n cteva secunde jumtate din pluton a fost secerat. Btlia, dac putea fi numit astfel, a durat mai puin de un minut, iar el nici mcar nu vzuse chipul unui neam. William a stat ghemuit nc vreo cteva secunde, ntr-un tufi de pe care se prelingeau stropi mari de ap, apoi, ngrozit, a vzut restul diviziei intrnd n pdure. A alergat n ntmpinarea lor spre a-i avertiza de ambuscad. Primul glon l-a lovit n cap i, n timp ce se lsa n genunchi n noroiul german continund s le fac semne disperate camarazilor si, al doilea glon s-a oprit n gt i al treilea n piept. Zcea n nmol i atepta s moar, fr ca mcar s fi vzut dumanul o moarte mizerabil, lipsit de eroism. Lucrul urmtor pe care l-a tiut William a fost c era purtat pe o brancard, dar nu auzea i nu vedea nimic i se ntreba dac era noapte sau orbise. Drumul i s-a prut o venicie. Cnd i-a deschis ochii i s-au oprit pe un colonel scund i gras, care a ieit chioptnd din cort. Ceva din nfiarea lui parc i spunea ceva, dar nu putea preciza ce. L-au dus cu targa n sala de operaie i l-au pus pe mas. A ncercat s lupte cu somnul care-l cuprindea fiindu-i team s nu nsemne moartea. A adormit. William s-a trezit. A vzut doi oameni care ncercau s-l mite. L-au ntors cu faa n jos pe ct au putut de lin i i-au fcut o injecie. William a visat-o pe Kate, apoi pe mama lui i apoi pe Matthew care se juca cu fiul su, Richard. A continuat s doarm.
381

- CAIN I ABEL -

* * *

William s-a trezit. tia c-l mutase ntr-un alt pat; o vag speran i se strecura n suflet nlocuind gndul morii inevitabile. Zcea nemicat cu unicul su ochi nebandajat, fixat pe pnza cortului, iar capul parc i era prins n cuie. A venit o sor medical care s-a uitat nti la foaia de observaie i apoi la el. William a adormit. * * *

S-a trezit. Patru doctori l examinau, hotrnd ce? Nu-i putea auzi, aa c n-a aflat nimic. L-au mutat din nou. De data asta a putut s vad c l-au bgat ntr-o ambulan militar. Uile s-au nchis n urma lui, motorul a pornit i maina a nceput s mearg, pe o osea desfundat, iar o alt sor sttea lng el i-l inea s nu alunece la hurducturi. I s-a prut c drumul a durat un ceas, dar nu mai putea s aprecieze timpul. Ambulana a ajuns la un teren fr denivelri, dup care s-a oprit. Din nou l-au mutat. De data aceasta mergeau pe un teren plat, apoi au urcat nite trepte i sau oprit ntr-o camer ntunecoas. Au ateptat din nou i camera a nceput s se mite, probabil c era o alt main. Apoi au decolat. Sora i-a fcut iar o injecie i el n-a mai tiut nimic pn ce avionul a aterizat. Din nou l-au mutat. O alt ambulan, o alt sor, un alt miros, un alt ora. New York, sau cel puin America, i-a spus el n gnd, pentru c mirosul era inconfundabil. Noua ambulan se mica lin, oprindu-se ntr-una i pornind iar, pn ce, n cele din urm, a ajuns la destinaie. L-au crat din nou, au urcat nite trepte i s-au oprit ntr-o camer mic, cu perei albi. L-au aezat ntr-un pat confortabil. A simit cum capul i se las pe pern i cnd s-a trezit iar a crezut c este singur. Apoi ochii i s-au oprit asupra lui Kate care era n faa lui. A ncercat s-i ridice mna i s-o ating, a ncercat s vorbeasc, dar n-a ieit nici un cuvnt. Kate i-a zmbit, dar el tia c ea nu putea s-i vad sursul pe sub bandaje i, cnd s-a trezit din nou, Kate era tot acolo, dar purta o alt rochie. Ori ea venise i plecase de mai multe ori de atunci? Ea i-a zmbit iar. Ct trecuse de atunci? El a
382

- JEFFREY ARCHER -

ncercat s-i mite puin capul i l-a vzut pe fiul su Richard, care era att de nalt i arta att de bine. Voia s-i vad fiicele, dar nu-i putea mica dect foarte puin capul. S-au deplasat ele n raza ochilor lui. Virginia nu putea s fie att de mare, iar Lucy, la fel, nu era cu putin! Unde i cnd se scurseser anii? A adormit. S-a trezit. Nu se mai afla nimeni lng el, dar acum capul nu-i mai era nepenit. O parte din bandaje i fuseser scoase i vedea mai bine; a ncercat s spun ceva, dar n-a ieit nici un sunet. A adormit. * * *

S-a trezit. Erau i mai puine bandaje. Kate se afla din nou acolo, prul blond i era mai lung i-i ajungea pn la umeri, era frumoas, att de frumoas cu ochii ei cprui i blnzi i cu zmbetul ei de neuitat! El i-a rostit numele. Ea a zmbit. El a adormit. * * *

S-a trezit. Erau i mai puine bandaje. De data asta fiul lui a vorbit. Bun, tat, a spus Richard. L-a auzit i i-a rspuns: Bun, Richard. Dar el nu i-a recunoscut propria voce. Sora l-a ajutat s se ridice n capul oaselor ca s-i ntmpine familia. El i-a mulumit. Un doctor l-a btut uor pe umr. Ce-a fost mai ru a trecut, domnule Kane. n curnd ai s fii bine i atunci ai s te poi ntoarce acas. El a zmbit i a vzut-o pe Kate intrnd n salon urmat de Virginia i Lucy. Avea attea ntrebri s le pun. De unde s nceap? n memoria lui erau goluri ce se cereau umplute. Kate i-a spus c a fost la un pas de moarte. El tia asta, dar nu-i dduse seama c trecuse aproape un an de cnd divizia lui fusese prins n ambuscad, n pdure la Remagen. Cnd i unde zburaser acele luni n care zcuse fr
383

- CAIN I ABEL -

cunotin i viaa semna mai mult a moarte? Richard avea aproape doisprezece ani i deja spera s mearg la Harvard, Virginia avea nou ani i Lucy aproape apte. Rochiile lor preau destul de scurte. El va trebui s se obinuiasc iar cu propria sa familie. Kate era mai frumoas dect i-o amintea William. Ea i-a povestit cum nu se mpcase niciodat cu gndul c el ar fi putut s moar, i-a mai povestit ct de bine mergea Richard la colegiu i ct de mult aveau nevoie Virginia i Lucy de un tat. Apoi i-a adunat tot curajul i i-a spus despre cicatricile de pe fa i piept care n-au s dispar niciodat i i-a mulumit lui Dumnezeu c doctorii erau siguri c mintea i rmsese ntreag i vederea i se va restabili. Acum ea nu voia dect s-l ajute s se vindece i s-i recapete sntatea. Fiecare membru al familiei i-a avut rolul lui n procesul de recuperare. Mai nti i-a revenit la normal auzul, apoi vzul, apoi vorbitul. Richard l-a ajutat pe tatl su s mearg pn cnd n-au mai fost necesare crjele. Lucy l-a ajutat s mnnce pn cnd sa putut descurca singur, iar Virginia i citea din Mark Twain, William nu tia dac lectura era pentru binele lui sau al ei, dar amndoi o savurau. i apoi, dup ce a trecut Crciunul i s-a permis, n sfrit, s prseasc spitalul i s se ntoarc acas. Odat revenit n East Sixty-eight Street, sntatea i s-a restabilit mult mai rapid, iar doctorii erau de prere c peste ase luni va putea s-i reia lucrul la banc. Mai rmseser cteva cicatrice, dar el avea un tonus bun, aa c i s-a permis s aib vizitatori. Primul a sosit Ted Leach care a fost oarecum ocat cnd l-a vzut pe William. De la Ted Leach, William a aflat veti care l-au mulumit. Banca Lester fcuse progrese n perioada ct el a lipsit, iar colegii ateptau cu nerbdare s-i ntmpine preedintele. Vizita lui Tony Simmons i-a adus veti care l-au ntristat: Alan Lloyd i Rupert Cork-Smith muriser. Va simi lipsa nelepciunii lor plin de pruden. Mai trziu l-a sunat Thomas Cohen ca s-i spun ct de bucuros este s aud c s-a fcut bine. Apoi, parc spre a-i aminti, dei nu era cazul, c timpul i vzuse de drum, l-a anunat c el se pregtea s se pensioneze i-i trecuse o bun parte din clieni fiului su, Thaddeus, care-i deschisese un birou n New York. William a sesizat c amndoi purtau nume de apostoli. Thomas Cohen a rs i i-a exprimat sperana c domnul
384

- JEFFREY ARCHER -

Kane va apela n continuare la firma lor. William i-a dat toate asigurrile c aa se va ntmpla. Apropo, am o informaie care ar putea s v intereseze. William l-a ascultat pe btrnul avocat n tcere i furia punea tot mai mult stpnire pe el.

385

- CAIN I ABEL -

Partea a V-a 26
Generalul Alfred Jodl a semnat predarea necondiionat la Rheims, n 7 mai 1945, cnd Abel s-a ntors ntr-un New York care se pregtea s celebreze victoria i sfritul rzboiului. Din nou strzile erau pline de tineri n uniform, dar de data asta pe chipurile lor se citea bucuria, nu teama. Abel i simea inima grea cnd vedea atia brbai cu un singur picior, o singur mn, orbi sau cu cicatrice oribile. Pentru ei rzboiul nu se va termina niciodat, indiferent ce hrtie s-a semnat la patru mii de mile deprtare. Cnd Abel a intrat n hotelul Baron, n uniforma sa de colonel, nimeni nu l-a recunoscut. De ce s-o fi fcut? Ultima oar cnd l vzuser n haine civile, cu doi ani n urm, nu era nici o cut pe faa lui tnr. Chipul pe care-l vedeau acum prea mai n vrst dect cei treizeci i nou de ani pe care-i avea, iar ridurile pronunate de pe frunte artau c rzboiul lsase urme adnci asupra lui. A luat liftul pn la biroul su de la etajul patruzeci i doi, iar omul de paz i-a spus ferm c greise etajul. Unde este George Novak? l-a ntrebat Abel. Este la Chicago, domnule colonel, a rspuns paznicul. Ei bine, sun-l, i-a spus Abel. Cine s-i spun c-l caut? Abel Rosnovski. Omul de paz i-a dat imediat ascultare. Vocea familiar a lui George s-a auzit pe fir i i-a urat bun venit. Brusc, Abel i-a dat seama ct de bine era s fii din nou acas. A hotrt s nu rmn la New York n seara aceea, ci s ia avionul spre Chicago. A luat cu el rapoartele la zi ale lui George spre a le studia n avion. Le-a citit cu atenie i i-a dat seama de progresele fcute de grupul Baron n timpul rzboiului, devenindui limpede c George meninuse grupul pe linia de plutire pe tot parcursul absenei sale. Abel nu avea a se plnge de nimic n privina celui pe care-l lsase n locul su; profiturile nc erau mici pentru c foarte muli din personal plecaser pe front, n vreme ce hotelurile fuseser n permanen pline din cauza perpetuei deplasri a oamenilor n America. Abel a hotrt c va
386

- JEFFREY ARCHER -

ncepe imediat s fac noi angajri de personal nainte ca acei care erau mai buni i abia ntori de pe front s fie luai de alte hoteluri. Cnd a ajuns la aeroportul Midway, George l atepta la ieire. Acesta nu se schimbase aproape deloc, se ngrase puin i prul poate i se mai rrise. Timp de o or au depnat poveti, punndu-se reciproc la curent cu ceea ce se ntmplase n ultimii trei ani, aa c lui Abel aproape c i se prea c nici nu fusese plecat. Abel va mulumi toat viaa navei The Black Arrow pentru c aici l cunoscuse pe vicepreedintele su. Totui George n-a putut s nu fac o observaie maliioas n legtur cu chioptatul lui Abel care devenise mai pronunat de cnd plecase pe front. Ai s fii Cassidy-chiopul din lumea hotelier, a spus el tachinndu-l. Acum nu mai ai un picior pe care s te sprijini. Numai un polonez putea s fac o remarc att de idioat, a rspuns Abel. George a rmas holbndu-se la el, uor jignit, artnd ca un cel certat de stpnul su. i mulumesc lui Dumnezeu c am avut un polonez tmpit care s se ngrijeasc de toate ct eu am fost plecat s m rzboiesc cu nemii, a adugat Abel. Abel n-a rezistat s nu fac un tur de inspecie prin tot hotelul Chicago Baron nainte de a se duce acas. Elementele de lux se reduseser simitor, din cauza crizei din timpul rzboiului. A observat o serie de lucruri ce trebuiau renovate, dar care aveau s mai atepte pentru c acum nu voia altceva dect s-i vad soia i fiica. Aici a fost primul oc. George se schimbase foarte puin n cei trei ani, dar Florentyna avea acum unsprezece ani i nflorise, transformndu-se ntr-o frumoas domnioar, n vreme ce Zaphia, dei abia mplinise treizeci i opt de ani, se ngrase, era mbrcat fr gust i arta mbtrnit. La nceput cei doi n-au tiut cum s se comporte unul fa de cellalt i, dup numai cteva sptmni, Abel i-a dat seama c relaia lor nu va mai fi niciodat aceea care a fost. Zaphia nu fcea nici cel mai mic efort de a-i trezi apetitul sexual lui Abel i nici nu gsea nimic demn de laud n realizrile lui. Lipsa ei de interes l-a ntristat pe Abel i a ncercat s-o implice n viaa lui, dar ea n-a fost receptiv la nici una din sugestiile lui. Prea mulumit s stea acas i s aib ct mai puin de-a face cu grupul Baron.
387

- CAIN I ABEL -

El s-a resemnat cu gndul c ea n-o s se schimbe niciodat i se ntreba ct i va mai putea rmne credincios. n timp ce Florentyna l ncnta, Zaphia, care-i pierduse ntreaga nfiare de alt dat, l lsa rece. Cnd dormeau mpreun nu fceau dragoste i n rarele ocazii cnd se mai ntmpla, el se gndea la alte femei. Curnd s-a obinuit s caute tot felul de pretexte spre a pleca din Chicago, ca s nu mai vad chipul tcut i acuzator al Zaphiei. A nceput s fac drumuri lungi, pe la celelalte hoteluri, lund-o pe Florentyna cu el n timpul vacanelor colare. i-a petrecut primele ase luni dup ntoarcerea sa n America vizitnd fiecare hotel din grupul Baron, aa cum fcuse cnd preluase compania dup moartea lui Davis Leroy. n decurs de un an toate au ajuns la standardul dorit, dar Abel voia s se extind n continuare. L-a informat pe Curtis Fenton la ntrunirea trimestrial a grupului c echipa sa de prospectare l sftuia s construiasc un hotel n Mexic i altul n Brazilia i c era n cutarea a noi terenuri pe care s nale un Baron. Mexico City Baron i Rio de Janeiro Baron, a rostit Abel plcndu-i cum sunau acele nume. Ei bine, ai fondurile necesare cu care s acoperi preurile de cost, a spus Curtis Fenton. Banii s-au adunat n absena dumitale. Aproape c ai putea s construieti cte un Baron oriunde i alegi s-o faci. Dumnezeu tie unde ai s te opreti, domnule Rosnovski. ntr-o zi, domnule Fenton, am s nal un Baron n Varovia i atunci cred c voi fi pe punctul de a m opri, a rspuns Abel. I-am cotonogit eu pe nemi, dar mai am, totui, o poli de pltit ruilor. Curtis Fenton a rs. Dar mai trziu seara, cnd i-a repetat soiei povestea, a ajuns la concluzia c Abel, ntr-adevr, asta dorea... un Baron la Varovia. n alt ordine de idei, cum stm cu banca lui Kane? Brusca schimbare n tonul lui Abel l-a deranjat pe Curtis Fenton. Era ngrijorat c Abel Rosnovski nc l considera pe Kane rspunztor de moartea prematur a lui Davis Leroy. A deschis un dosar special i a nceput s citeasc. Aciunile Lester, Kane & Comp. sunt n posesia a paisprezece membri ai familiei Lester i ali ase foti sau actuali funcionari, iar domnul Kane este cel mai important acionar prin
388

- JEFFREY ARCHER -

cele opt procente pe care le deine. Vrea careva din familia Lester s-i vnd aciunile? s-a interesat Abel? Poate, dac oferim preul cerut. Domnioara Susan Lester, fiica rposatului Charles Lester, ne-a dat a nelege c ar putea s se gndeasc s nstrineze aciunile, iar domnul Peter Parfitt, fostul vicepreedinte al bncii Lester, de asemenea, a artat un oarecare interes cnd a fost abordat. Ce procentaj dein cei doi? Susan Lester are ase procente, n vreme ce Peter Parfitt doar dou. Ct cer pentru aciunile lor? Curtis Fenton i-a cobort din nou privirile n dosar n timp ce Abel s-a uitat peste ultimul raport anual al bncii Lester. Ochii i s-au oprit la articolul apte. Domnioara Susan Lester vrea dou milioane dolari pentru cele ase procente, iar domnul Parfitt un milion pentru cele dou procente. Domnul Parfitt este lacom, a spus Abel. De aceea vom atepta pn ce va fi flmnd. Cumprai aciunile domnioarei Susan Lester imediat fr a dezvlui pe cine reprezentai i ineim la curent cu orice schimbare de atitudine din partea domnului Parfitt. Curtis Fenton a tuit. V deranjeaz ceva, domnule Fenton? l-a ntrebat Abel. Curtis Fenton a ovit. Nu, nimic, a spus el neconvingtor. De azi nainte voi pune pe cineva care s supravegheze conturile, cineva pe care l tii sau despre care ai auzit cu siguran Henry Osborne. Congresmanul Osborne? l-a ntrebat Curtis Fenton. Da, l cunoatei? Doar din auzite, a spus Fenton, cu capul plecat i cu o vag not de dezaprobare pe care Abel a ignorat-o. Abel era mult prea contient de reputaia lui Henry, dar atta vreme ct acesta avea capacitatea de a se descotorosi de birocrai i de lua hotrri politice rapide, el considera c riscul merita. n plus, se simea legat de Osborne prin ura comun fa de Kane. De asemenea, l-am invitat pe domnul Osborne s fie
389

- CAIN I ABEL -

director la grupul Baron, avnd responsabilitatea special de a se ocupa de contul Kane. Aceast informaie trebuie, ca ntotdeauna, s fie tratat ca strict confidenial. Aa cum dorii, a spus Fenton nefericit, ntrebndu-se dac s dea glas propriilor sale ndoieli n faa lui Abel Rosnovski. Informai-m imediat ce ai ncheiat afacerea cu domnioara Susan Lester. Da, domnule Rosnovski, a spus Curtis Fenton fr a-i nla capul. Abel s-a rentors la Baron pentru prnz unde-l atepta Henry Osborne. Congresmane, i-a spus Abel cnd s-au ntlnit n hol. Baroane, i-a zis Henry, amndoi izbucnind n rs i au plecat bra la bra la restaurant, unde s-au aezat la masa din col. Abel l-a mustrat sever pe un osptar care i-a servit pentru c i lipsea un nasture la tunic. Ce-i face soia, Abel? Minunat. i a ta, Henry? Foarte bine. Amndoi mineau. Ceva veti? Da. S-a avut grij de concesiunea aceea pe care o voiai n Atlanta, a spus Henry pe un ton conspirativ. Documentele necesare se vor pune n micare n urmtoarele cteva zile. i s poi s ncepi construcia hotelului Atlanta Baron cam pe la nceputul lunii. Nu facem nimic prea ilegal, nu-i aa? Nimic care s nu fie fcut i de concurenii ti acest lucru i-l pot promite, Abel. Henry Osborne a rs. Sunt bucuros s aud asta, Henry. Nu vreau s am necazuri cu legea. Nu, nu, a spus Henry. Numai eu i cu tine cunoatem toate detaliile. Bun, a spus Abel. De-a lungul anilor tu mi-ai fost de mare ajutor, Henry, i am o mic recompens pentru serviciile fcute. Ce-ai zice dac ai deveni unul din directorii grupului Baron? A fi flatat, Abel.
390

- JEFFREY ARCHER -

Nu m lua pe mine cu aa ceva. tii foarte bine ct ai fost de nepreuit pentru obinerea acelor concesiuni de la comisiile oreneti i federale. Eu n-a fi avut niciodat vreme s m ocup de acei politicieni i birocrai. n orice caz, Henry, ei prefer s trateze cu cineva care a fcut Harvard-ul, chit c acesta nu deschide uile, ci le doboar printr-o simpl lovitur de picior. Rsplata ta este foarte generoas, Abel. N-a fost mai mult dect ai meritat. Acum eu vreau s-i dau o slujb chiar mai important i care este foarte aproape de inima mea. Aceasta cere pstrarea unui secret deplin, dar n-o s-i iroseasc prea mult timp, n schimb, ne vom lua o mic revan asupra prietenului nostru comun din Boston, domnul William Kane. Matre dhtel a venit cu dou cotlete mari la grtar. Henry a ascultat atent n timp ce Abel i expunea planurile sale n privina lui William Kane. Cteva zile mai trziu, pe 8 mai 1946, Abel s-a dus la New York spre a celebra un an de la ziua victoriei. Oferise un dineu la hotelul Baron pentru mai bine de o mie de polonezi, veterani de rzboi i-l invitase ca oaspete de onoare pe generalul Kazimierz Sosnkowski, comandantul ef al forelor poloneze din Frana dup 1943. Sptmni n ir Abel ateptase evenimentul cu nerbdare i a luat-o pe Florentyna cu el la New York, lsnd-o pe Zaphia la Chicago. n seara celebrrii, salonul de banchete de la Baronul newyorkez arta magnific, fiecare din cele o sut douzeci de mese fiind decorat cu steagul cu stele i dungi al Americii i cu cel rou cu alb al Poloniei. Pe perei atrnau poze uriae ale lui Eisenhower, Patton, Bradley, Hodges, Paderewski i Sikorski. Abel sttea n centrul mesei principale cu generalul n dreapta sa i Florentyna n stnga. Cnd generalul Sosnkowski s-a ridicat spre a se adresa celor prezeni, a anunat c locotenent colonelul Rosnovski fusese fcut preedinte pe via al Societii Veteranilor Polonezi, n semn de recunoatere a sacrificiilor sale personale pe care le fcuse pentru cauza polonezilor americani i, n mod special, pentru generozitatea cu care druise armatei hotelul Baron din New York pe tot timpul rzboiului. Cineva din fundul slii care buse cam mult a strigat: Acei dintre noi care am supravieuit nemilor a trebuit s
391

- CAIN I ABEL -

supravieuim i hranei lui Abel. Cei o mie de veterani au rs, au aplaudat i au but vodc de Danzig n cinstea lui Abel, apoi s-a fcut tcere cnd generalul a vorbit despre situaia Poloniei de dup rzboi czut n minile Rusiei staliniste i i-a sftuit pe camarazii si expatriai s lupte neobosii pentru a asigura suveranitatea patriei lor natale. Abel voia s cread c Polonia va fi liber din nou i c el va apuca ziua cnd i se va da napoi castelul, dar n adncul inimii se ndoia c ar avea vreo ans, mai cu seam dup succesul lui Stalin la ntlnirea de la Yalta. Generalul a continuat s le aminteasc oaspeilor c polonezii americani sacrificaser mai multe viei, pe cap de locuitor, i dduser mai muli bani pentru rzboi dect orice alt grup etnic din America... Ci americani vor crede c Polonia a pierdut ase milioane de oameni, n vreme ce Cehoslovacia doar o sut de mii? Unii observatori declar c am fost proti pentru c nu ne-am predat din moment ce tiam c suntem nfrni. Cum poate o naie care cu o arj de cavalerie a nfruntat puternicele tancuri naziste s cread vreodat c a fost nfrnt i, prietenii mei, eu v spun c nu suntem nfrni. N-a fost polonez n sal care s nu-l aplaude pe general cu putere. Abel s-a ntristat cnd s-a gndit c foarte muli americani nc rd de efortul fcut de polonezi n rzboi, dup cum iau n derdere i existena unui erou de rzboi polonez. Apoi generalul a ateptat s se fac tcere spre a spune unui auditoriu care era numai ochi i urechi cum Abel condusese un grup de oameni spre a recupera rniii i morii din btlia de la Remagen. Cnd generalul i-a terminat speech-ul i s-a aezat, veteranii s-au ridicat n picioare i i-au ovaionat pe cei doi din rsputeri. Florentyna era foarte mndr de tatl ei. Abel a fost surprins n dimineaa urmtoare cnd a citit relatrile din pres pentru c evenimentele legate de comunitatea polonez rareori ncpeau n coloanele vreunui ziar, altul dect Dziennik Zwiazkiwy. Se ndoia c presa s-ar fi deranjat de data aceasta dac n-ar fi fost Chicago Baron. Abel s-a desftat cu noua sa glorie ca un erou american neintrat n balade i i-a petrecut cea mai mare parte a zilei fcndu-i-se fotografii i dnd interviuri gazetarilor.
392

- JEFFREY ARCHER -

Spre sear, Abel s-a simit abtut. Generalul zburase spre Los Angeles i spre alte preocupri, Florentyna se rentorsese la coala din Lake Forest, George era la Chicago i Henry Osborne la Washington. Hotelul prea mare i gol, iar el nu avea nici un chef s se ntoarc la Zaphia n Chicago. A hotrt s ia cina devreme i apoi s parcurg rapoartele sptmnale de la celelalte hoteluri din grup nainte de a se ntoarce n corpul anex. El rareori mnca singur n apartamentul su, prefernd, ori de cte ori era posibil, s fie servit ntr-unul din restaurante; era unul din modurile sigure de a pstra un contact permanent cu viaa din hotel. Cu ct construia sau ctiga mai multe hoteluri, cu att se temea mai abitir c va pierde contactul cu personalul su. A luat liftul i a cobort la recepie s ntrebe ci clieni aveau rezervri pentru noaptea aceea la hotel, dar privirea i-a fost distras de o femeie foarte bine care semna un formular. Ar fi putut jura c profilul i era cunoscut, dar nu putea fi sigur. Pesemne c are vreo treizeci i ceva de ani. Dup ce a terminat de scris, ea s-a ntors i a privit spre Abel. Abel, a spus ea. Ce plcere s te vd. Doamne Dumnezeule, Melanie! Abia dac te-am recunoscut. n schimb, pe tine nimeni nu te poate confunda, Abel. N-am tiut c stai n New York. Doar n noaptea asta. Sunt aici cu treburi pentru revista la care lucrez. Eti ziarist? a ntrebat-o Abel uor nencreztor. Nu, sunt consilier economic pentru un grup de publicaii din Dallas i ele m-au trimis la New York pentru prospectarea pieei. Pare foarte impresionant. Te asigur c nu este, a spus Melanie, dar m ine departe de prostii. Eti cumva liber s lum cina mpreun? Ce idee grozav, Abel, dar vreau s fac o baie i s m schimb. Te deranjeaz s m atepi? Bineneles c nu. Ne ntlnim n restaurantul principal cnd eti gata. Vino la masa mea, s zicem cam peste o or. Ea a ncuviinat zmbind i a urmat biatul de serviciu spre lift. Abel i-a simit parfumul n timp ce trecea pe lng el.
393

- CAIN I ABEL -

Abel i-a petrecut ora verificnd restaurantul s se asigure c masa lui are flori proaspete i buctria spre a alege felurile de mncare pe care le va comanda pentru Melanie. n cele din urm, nemaiavnd ce s fac, s-a aezat la mas. S-a trezit uitndu-se mereu la ceas i la ua restaurantului s-o vad pe Melanie. Ea a venit ceva mai trziu de o or, dar s-a dovedit a fi meritat ateptarea. Cnd, n cele din urm, a aprut n cadrul uii, ntr-o rochie lung care strlucea n luminile din ncpere, arta de-a dreptul senzaional. Matre dhtel a condus-o la masa lui Abel. El s-a ridicat n picioare ca s-o ntmpine, iar un osptar a deschis o sticl de vin Krug i le-a turnat n pahare. Bine ai venit, Melanie, a spus Abel ridicndu-i pocalul. M bucur s te vd n hotelul Baron. M bucur s te vd, baroane, a rspuns ea, mai cu seam n aceast zi de aniversare. Ce vrei s spui? a ntrebat-o Abel. Am citit totul despre dineul tu n The New York Post din seara asta, cum i-ai riscat viaa ca s salvezi rniii la Remagen. De la gar pn la hotel nu mi-am desprins ochii de pe ziar. Te-au prezentat ceva ntre Audie Murphy i Soldatul Necunoscut. Totul este exagerat. Abel, pn acum nu te-am cunoscut a fi modest, aa c nclin s cred c fiecare cuvnt trebuie s fie adevrat. I-a turnat nc un pahar de ampanie. Adevrul este c ntotdeauna mi-a fost puin team de tine, Melanie. Baronului s-i fie fric de cineva? Pe asta n-o cred! Ei bine, eu nu sunt gentleman-ul din Sud aa cum mi-ai spus-o foarte clar cndva, draga mea. Iar tu niciodat n-ai s ncetezi s-mi aminteti asta, a spus ea zmbind i tachinndu-l. Te-ai nsurat cu frumoasa polonez? Da, am fcut-o. i cum merge? Nu prea bine. Ea s-a ngrat, are patruzeci de ani i nu mai simte nici o chemare pentru mine. Data viitoare ai s-mi spui c nu te nelege, a spus Melanie, vocea trdndu-i bucuria ce i-a adus-o rspunsul lui. i tu i-ai gsit un so? a ntrebat-o Abel. O, da, a rspuns Melanie. M-am mritat cu un gentleman
394

- JEFFREY ARCHER -

din Sud, ce avea toate scrisorile de acreditare n ordine. Felicitri, a spus Abel. Am divorat anul trecut... O, mi pare ru, a spus Abel fiind de altfel ncntat, i mai torn ampanie? ncerci cumva s m seduci, Abel? Nu nainte de a-i termina supa, Melanie. Chiar i polonezii din prima generaie de emigrani au i ei unele standarde, dei, trebuie s recunosc, este rndul meu s te seduc. Atunci trebuie s te previn, Abel, c nu m-am mai culcat cu nici un brbat de cnd am divorat. Nu c n-a fi avut curtezani, dar nici unul nu era ceea ce mi-ar fi trebuit. Prea multe mini dornice s te pipie i prea puin afeciune. Ct timp au mncat somon afumat, miel, creme brule, udate cu Mouton Rothschild dinainte de rzboi i-au povestit de-a fir a pr ce-au mai fcut de cnd nu se mai vzuser. Servim cafeaua la mine, Melanie? Mai am alt ans dup o mas att de extraordinar? a ntrebat ea. Abel a rs i a condus-o la lift. Cnd a pit nuntru ea s-a cltinat uor pe tocurile nalte. Abel a apsat pe butonul pe care era scris patruzeci i doi. Melanie l-a ntrebat inocent: De ce nu etajul doisprezece? Abel n-a gsit cuvintele potrivite pentru a-i rspunde. Ultima oar cnd am but cafeaua n camera ta... a ncercat din nou Melanie. Nu-mi mai aduce aminte, i-a spus Abel foarte contient de propria vulnerabilitate. Cnd au ieit din lift la etajul al patruzeci i doilea, groomul a deschis ua de la apartamentul lui Abel. Doamne Dumnezeule! a exclamat Melanie n timp ce-i plimba ochii prin apartament pentru prima oar. Trebuie s recunosc, Abel, c ai deja stilul unui multimilionar. N-am vzut niciodat n via ceva mai extravagant. Abel era pe punctul de a se apropia de Melanie cnd s-a auzit un ciocnit la u. A aprut un osptar tnr cu o stacan de cafea i o sticl de Remy Martin. Mulumesc, Mike, a spus Abel. Asta va fi tot pentru noaptea asta. Oare? a ntrebat ea zmbind.
395

- CAIN I ABEL -

Osptarul s-ar fi fcut rou ca ofranul dac n-ar fi fost negru i a plecat ct a putut de repede. Abel i-a turnat cafea i brandy. Ea lua cnd i cnd cte o nghiitur, aezat pe covor cu picioarele ncruciate sub ea. Abel ar fi stat la fel, dar cum poziia nu-i era prea comod, s-a lungit alturi. Melanie i mngia prul i Abel a nceput s-i plimbe mna pe piciorul ei. Dumnezeule, ct de bine i amintea acele picioare! Cnd s-au srutat prima oar, Melanie i-a azvrlit un pantof din picior rsturnnd ceaca de cafea pe covorul persan. O, drace, a spus ea. i-am ptat frumuseea de covor. N-are importan, a spus Abel mbrind-o i a nceput s-o dezbrace. Melanie i-a descheiat nasturii de la cma, Abel a ncercat s i-o dea jos continund s-o srute, dar n-a reuit din cauza butonilor, aa c a ajutat-o mai nti pe ea s-i scoat hainele. Trupul ei nu-i pierduse nimic din frumusee, era exact cum i amintea Abel, atta doar c se mai mplinise. Snii aceia tari i picioarele lungi, pline de graie! El a renunat s mai ncerce s-i scoat butonii cu o singur mn, a eliberat-o pe Melanie din mbriare ca s se dezbrace, fiind foarte contient de contrastul puternic dintre corpul lui i frumuseea trupului ei. Abel spera c tot ceea ce citise despre femei, c sunt atrase de brbai puternici, s fie adevrat. Ea n-a prut a face nici un gest care s-i trdeze antipatia n momentul cnd l-a vzut gol. El a nceput s-i mngie cu tandree snii i s-i despart picioarele. Covorul persan s-a dovedit a fi mult mai bun dect orice pat. A fost rndul ei s ncerce s se dezbrace complet n timp ce se srutau. i ea a trebuit s se desprind din mbriarea lui spre a-i scoate toate hainele cu excepia la rugmintea lui Abel a portjartierului i ciorapilor de nylon. Cnd a auzit-o gemnd, el i-a dat seama ct vreme trecuse de cnd nu mai trise un asemenea extaz, ca apoi s se gndeasc la efemeritatea lui. Pentru cteva secunde nici unul din ei n-a vorbit, continund s respire gfit. Apoi Abel a chicotit. De ce rzi? l-a ntrebat Melanie. De nimic, a spus Abel care-i amintise remarca doctorului Johnson precum c poziia este ridicol, iar plcerea nu dureaz dect o clip. Abel s-a rostogolit de pe ea, iar Melanie i-a aezat capul pe umrul lui. Abel i-a dat seama cu surprindere c acum n-o mai
396

- JEFFREY ARCHER -

voia pe Melanie, iar n timp ce se gndea cum s se descotoroseasc de ea, fr a fi grosolan, ea i-a spus: M tem c nu pot s rmn toat noaptea, Abel. Mine diminea am fixat o ntlnire devreme i trebuie s dorm puin. Nu vreau s art de parc a fi petrecut toat noaptea pe covorul tu persan. Trebuie s pleci? a ntrebat Abel artndu-se disperat, dar fr a fi. mi pare ru, dragul meu, dar trebuie. Ea s-a ridicat i s-a dus la baie. Abel a privit-o cum se mbrac i a ajutat-o s-i ncheie fermoarul. Ct de uor se puneau hainele pe ndelete i ct de greu se scoseser n grab! Cnd a plecat, el i-a srutat mna cu galanterie. Sper c-o s ne revedem curnd, a spus el minind. i eu sper la fel, a spus ea fiind contient de neadevrul din spusele lui. A nchis ua n urma ei i s-a ndreptat spre telefonul de lng pat. n ce camer st domnioara Melanie Leroy? a ntrebat el. A urmat o pauz; prin telefon se auzea cum erau rsfoite paginile registrului de la recepie. Abel btea nelinitit darabana cu degetele pe noptier. Nu este nimeni nregistrat cu acest nume, domnule Rosnovski, a venit n cele din urm rspunsul. Avem o anume doamn Melanie Seaton din Dallas, Texas, care a sosit n dimineaa aceasta i pleac mine. Da, aceea trebuie s fie doamna, a spus Abel. Ai grij ca nota de plat s fie trecut n contul meu. Da, domnule. Abel a nchis telefonul, a fcut un du rece nainte de a merge la culcare. Cnd s-a ndreptat spre cmin ca s sting lumina ce veghease primul su act de adulter se simea relaxat i a observat c marea pat de cafea de pe covorul su persan se uscase. Tmpita, a spus el cu voce tare i a stins lumina. * *
397

- CAIN I ABEL -

n urmtoarele cteva luni Abel a constatat numeroase alte pete de cafea pe covorul persan, unele fcute de osptrie, altele de vizitatoare nocturne, pentru c el se nstrina tot mai mult de Zaphia. Dar ceea ce nu anticipase Abel era c Zaphia va angaja un detectiv particular ca apoi s cear divorul. Divorul era aproape necunoscut n cercul de prieteni polonezi ai lui Abel, separarea sau plecare uneia din pri fiind mult mai obinuit. Abel chiar a ncercat s-o conving pe Zaphia s renune la hotrrea ei, fiind mult prea contient c aceasta nu-i va ntri poziia lui n comunitatea polonez i, n mod sigur, va constitui un obstacol pentru ambiiile sale politice i sociale care abia i se treziser. Dar Zaphia era hotrt s mearg cu divorul pn la capt. Abel a fost surprins s afle c femeia care nu voise deloc s se emancipeze cnd ncepuse perioada lui de glorie, avea s fie, dup cum spunea George, un mic demon n rzbunarea ei. Cnd Abel i-a consultat avocatul a aflat doar cu cte osptrie se culcase i cte cliente nu-i pltiser camera de hotel n timpul ultimului an, ceea ce tia i singur. Aa c a renunat la tot, luptndu-se doar ca s-o obin pe Florentyna, care acum avea treisprezece ani i era prima lui iubire adevrat din via. Dup o lupt ndelungat, Zaphia a fost de acord, cernd suma de cinci sute de mii de dolari, casa din Chicago i dreptul de a o vedea pe Florentyna n ultimul weekend din fiecare lun. Abel i-a mutat cartierul general i casa n New York, iar George l-a poreclit Baronul din Chicago n exil, pentru c era tot pe drumuri colindnd America n lung i n lat spre a construi noi hoteluri. La Chicago venea doar cnd trebuia s-l vad pe Curtis Fenton.

398

- JEFFREY ARCHER -

27
Scrisoarea zcea deschis pe mas, lng fotoliul n care sttea William n camera de zi. Era mbrcat n halat de cas i o citise de trei ori ncercnd s afle de ce Abel Rosnovski ncerca s cumpere masiv aciuni la banca Lester i de ce-l numise pe Henry Osborne director al grupului Baron. William i-a dat seama c nui putea permite riscul de a atepta spre a ghici singur, aa c a ridicat telefonul. Noul domn Cohen s-a dovedit a fi o versiune mai tnr a tatlui su. Cnd a sosit n East 68-th Street n-a fost nevoie s se prezinte: prul ncepuse s-i ncruneasc i s i se rreasc exact n aceleai locuri ca tatl su, iar trupu-i rotofei era mbrcat n aceleai veminte. Poate c, de fapt, era acelai costum. William a rmas cu ochii pironii asupra lui, dar nu numai din cauza asemnrii att de mari dintre tat i fiu. Nu v aducei aminte de mine, domnule Kane, a spus avocatul. Doamne Dumnezeule, a exclamat William. Marea dezbatere de la Harvard. O mie nou sute douzeci... Douzeci i opt. Ai ctigat dezbaterea i v-ai sacrificat apartenena la clubul Porcellian. William a izbucnit n rs. Poate c n aceeai echip o s avem rezultate mai bune, dac socialismul tu i va permite s lucrezi alturi de un capitalist convins. S-a ridicat n picioare i i-a strns mna lui Thaddeus Cohen. Pentru o clip parc amndoi erau din nou studeni. William a zmbit. La clubul Porcellian nu i-au permis s bei. Ce-ai dori si ofer acum? Thaddeus Cohen a respins oferta. Nu beau, a rspuns el clipind n acel mod dezarmant pe care William i-l aducea att de bine aminte... i m tem c acum i eu sunt un capitalist convins. S-a dovedit apoi c el semna nu numai la chip cu tatl su, ci i la minte i i-a fcut lui William un rezumat clar al dosarului Rosnovski Osborne, mergnd ns pn la cele mai mici amnunte. William i-a explicat exact ce-i cerea acum.
399

- CAIN I ABEL -

Un raport imediat i continuarea practicii din trecut, adic un raport la fiecare trei luni. Secretul rmne de o importan capital, a spus el dar vreau s cunosc orice amnunt descoperit. De ce Abel Rosnovski cumpr aciunile bncii? nc m consider rspunztor de moartea lui Davis Leroy? N-a renunat la lupta cu Kane i Cabot, dei a fuzionat cu Lester? Ce rol are Henry Osborne n toate acestea? O ntlnire ntre mine i Rosnovski ar ajuta, mai cu seam dac i-a spune c nu eu, ci banca a fost aceea care a refuzat s susin grupul Richmond? Stiloul lui Thaddeus Cohen scria la fel de furios ca al tatlui su pe vremuri. La toate aceste ntrebri vreau rspunsuri ct mai repede posibil ca s tiu dac este necesar s-mi informez consiliul de administraie. n timp ce-i nchidea servieta Thaddeus Cohen i-a aruncat acelai zmbet timid ca al tatlui su. mi pare ru c trebuie s te necjeti cu lucruri de acest fel ct nc eti n convalescen. Am s revin imediat ce voi avea datele cerute. La u s-a oprit. Te admir foarte mult pentru ce-ai fcut la Remagen. n lunile urmtoare William i-a recptat vigoarea rapid iar cicatricele de pe fa i piept nu mai erau att de vizibile. Serile Kate sttea treaz lng el pn cnd adormea, apoi optea: Mulumesc, Doamne, c l-ai salvat. Durerile cumplite de cap i perioadele de amnezie aparineau tot mai mult trecutului i braul drept i-a recptat fora. Kate n-a vrut s-l lase s-i renceap munca nainte de a face o lung i deconectant excursie n Indiile de Vest. De la cele dou sptmni petrecute mpreun cu Kate la Londra, William nu s-a mai simit niciodat att de relaxat. Ea era ncntat c pe vapor nu era nici o banc, pentru c William precis s-ar fi lansat n afaceri. Se temea, totui, c, dac ar fi mai stat o sptmn la bord, William ar fi reuit s transforme nava ntr-una din cele mai recente achiziii ale firmei Lester reorganiznd echipajul, rutele, orarul, pn chiar i modul de navigaie al brcii, aa cum insista William s-i spun marelui transatlantic. Cnd vaporul a acostat n portul New York, William era bronzat i plin de elan, iar Kate n-a mai putut s-l conving s nu se duc imediat la banc. n curnd s-a implicat adnc n problemele bncii Lester. O nou generaie de brbai, nsprii de rzboi, ntreprinztori i
400

- JEFFREY ARCHER -

rapizi prea a conduce bncile moderne ale Americii, sub supravegherea atent a preedintelui Truman, care repurtase o surprinztoare victorie, obinnd al doilea mandat la Casa Alb, dup ce lumea fusese informat c Dewey n mod sigur va ctiga alegerile. Ca i cum n-ar fi fost mulumii cu previziunea lor, The Chicago Tribune a continuat s anune c Dewey ctigase alegerile, dar cel care rmnea la Casa Alb era Harry S. Truman. William tia foarte puine despre fostul senator de Missouri, la diminutiv, cu excepia celor citite n pres i, ca un republican nveterat, spera c partidul su va gsi omul potrivit care s-i conduc n campania din 1952. A sosit primul raport de la Thaddeus Cohen; Abel Rosnovski nc umbla dup aciunile Lester i abordase toi posesorii lor, dar nu se ncheiase dect o singur tranzacie. Susan Lester refuzase s stea de vorb cu avocatul lui William cnd acesta o abordase, aa c nu putuse afla de ce i vnduse cele ase procente. i puteau, ns, spune cu certitudine c ea nu avusese motive financiare ca s nstrineze aciunile. Documentul era extrem de cuprinztor. Henry Osborne, se pare, c fusese numit director al grupului Baron n mai 1947, avnd ca responsabilitate special achiziionarea aciunilor Lester. Ceea ce era mai important era faptul c Abel Rosnovski intrase n posesia aciunilor lui Susan Lester de o asemenea manier c nu exista nici un indiciu c el sau Osborne ar fi fcut achiziia. Acum Rosnovski avea ase procente din banca Lester i prea a se nvoi s plteasc cel puin 750.000 $ ca s obin i cele dou procente ale lui Peter Parfitt. William era foarte contient de aciunile pe care le-ar putea ntreprinde Abel Rosnovski n momentul n care era n posesia celor opt procente. Ceea ce l ngrijora i mai mult pe William era faptul c rata de profit a bncii Lester era mai mic dect cea a grupului Baron, care deja i prinsese din urm pe principalii si rivali, grupurile Hilton i Sheraton. William se ntreba dac ar fi mai nelept s aduc la cunotina directorilor si noile informaii obinute sau s trateze cu Abel Rosnovski personal. Dup cteva nopi nedormite i-a cerut sfatul lui Kate. Nu faci nimic, i-a spus Kate, pn nu eti absolut sigur c inteniile lui sunt att de distructive pe ct te temi. S-ar putea ca ntreaga afacere s fie o furtun ntr-o ceac de ceai. Cu Henry Osborne ca mnuitor al securii, poi fi sigur
401

- CAIN I ABEL -

c furtuna nu se va limita la o ceac de ceai. Este cu neputin s fie ceva absolut curat la mijloc. Aa c nu trebuie s stau i s atept pn aflu ce pun la cale n privina mea. El poate c s-a schimbat, William. Trebuie s fie douzeci de ani de cnd ai avut de-a face cu el. Al Capone poate c s-ar fi schimbat dac ar fi fost lsat s-i ispeasc sentina. N-o s fim niciodat siguri de asta, dar eu unul n-a vrea s pun pariu. Kate n-a mai adugat nimic, dar William s-a lsat convins de ea i n-a mai ntreprins nimic, rezumndu-se la o privire fugar asupra rapoartelor trimestriale ale lui Thaddeus Cohen i a sperat c intuiia lui Kate se va dovedi a fi bun.

402

- JEFFREY ARCHER -

28
Profiturile grupului Baron au crescut foarte mult n explozia economic ce a urmat rzboiului. Din anii douzeci nu se mai ntmplase s se ctige aa muli bani i att de repede, iar pe la nceputul anilor cincizeci oamenii credeau c de data asta va fi de durat. Dar Abel nu se mulumea numai cu succesul financiar; cu ct mbtrnea ncepea s se ngrijoreze de locul Poloniei n lumea postbelic. Ce-i spusese Pawel Zaleski, consulul polonez? Poate c ai s apuci vremea cnd ai s vezi Polonia nlndu-se iar. Abel a fcut tot ce a putut ca s conving Congresul Statelor Unite s aib o atitudine mai hotrt asupra controlului pe care-l exercita Rusia asupra sateliilor ei din estul Europei. Cnd a vzut cum apar unele dup altele guverne socialiste marionet, Abel a avut sentimentul c i riscase viaa n zadar. A nceput s-i influeneze pe politicienii din Washington, s fac scurte expuneri jurnalitilor, s organizeze dineuri n Chicago i New York i n alte centre ale comunitii poloneze americane pn cnd cauza polonez n sine a devenit sinonim cu Baronul din Chicago. Dr. Teodor Szymariowski, fost profesor de istorie la universitatea din Cracovia, a scris un editorial remarcabil n ziarul Freedom despre A. Rosnovski i Lupta lui pentru a fi recunoscui, ceea ce l-a determinat pe Abel s ia legtura cu el ca s vad ce ar mai putea face pentru cauza polonez. Profesorul era acum un om n vrst i, cnd Abel a intrat n biroul lui, a fost surprins de fragilitatea nfirii sale n contrast total cu vigoarea opiniilor. L-a ntmpinat pe Abel cu cldur i l-a tratat cu vodc de Danzig. Baroane Rosnovski, i-a spus el ntinzndu-i paharul, te admir de mult vreme pentru tot ceea ce faci pentru naia noastr i, dei progresele noastre sunt infime, dumneata se pare c nu-i pierzi niciodat ncrederea. De ce mi-a pierde-o? Eu ntotdeauna am crezut c n America totul este posibil. Dar m tem, baroane, c exact oamenii pe care ncerci acum s-i influenezi, sunt cei care au permis ca toate aceste lucruri s se ntmple. Ei nu vor ntreprinde niciodat nimic ca s elibereze poporul nostru. Nu neleg ce vrei s spunei, domnule profesor, a spus
403

- CAIN I ABEL -

Abel. De ce s nu ne ajute? Profesorul s-a rezemat de sptarul scaunului. Baroane, n mod cert trupelor americane li s-au dat ordine speciale s-i ncetineasc naintarea spre est spre a permite ruilor s-i ia ct mai mult din Europa Central. Patton ar fi putut ajunge la Berlin cu mult naintea ruilor, dar Eisenhower i-a spus s stea pe loc. Conductorii notri de la Washington aceiai brbai pe care ncerci s-i convingi s trimit din nou arme i trupe n Europa au fost cei care i-au dat acele ordine lui Eisenhower. Dar, la vremea aceea, ei nu aveau cum s tie cum va evolua n cele din urm U.R.S.S.-ul. Pe atunci ruii erau aliaii notri. Sunt de acord c am fost prea slabi i conciliatori cu ei n 1945, dar nu americanii au trdat direct poporul polonez. nainte ca Szymanowski s vorbeasc, s-a lipit iar de sptarul scaunului i i-a nchis ochii obosii. A vrea s-l fi cunoscut pe fratele meu, baroane Rosnovski. Abia sptmna trecut am aflat c a murit n urm cu ase luni ntr-un lagr sovietic, asemntor acelui din care ai scpat dumneata. Abel s-a aplecat n fa parc spre a-i exprima compasiunea, dar Szymanowski l-a oprit printr-o vag micare a minii. Nu, nu spune nimic. Dumneata nsui ai cunoscut lagrul. Dumneata ai fi primul care tie c nici o compasiune nu mai are importan. Noi trebuie s schimbm lumea, baroane, n timp ce alii dorm. Szymanowski a fcut o pauz. Fratele meu a fost trimis n Rusia de americani. Abel s-a uitat la el uluit. De americani? Cum s fie cu putin una ca asta? Dac fratele dumneavoastr a fost prins n Polonia de trupele ruseti... Fratele meu n-a fost niciodat prizonier n Polonia. El a fost eliberat dintr-un lagr nemesc de lng Frankfurt. Americanii l-au inut o lun ntr-un lagr de persoane strmutate i apoi l-au dat ruilor. Nu poate fi adevrat. De ce s-o fi fcut? Ruii au cerut ca toi slavii s fie repatriai. Repatriai, ca apoi s-i transforme n unelte de munc sau s-i extermine. Cei care n-au fost omori de Hitler au fost omori de Stalin. Am dovezi c fratele meu s-a aflat mai mult de o lun de zile n
404

- JEFFREY ARCHER -

sectorul american. Dar a nsemnat o excepie sau au fost mai muli n situaia lui? l-a ntrebat Abel. Nici vorb, au mai fost muli alii, a spus Szymanowski cu o detaare aparent. Sute de mii. Poate chiar un milion. Cred c n-o s tim niciodat cifrele adevrate. Este foarte puin probabil ca autoritile americane s fi inut o eviden exact a operaiunii Kee Chanl. Operaiunea Kee Chanl? De ce nu se vorbete nimic despre asta? n mod sigur dac oamenii i dau seama c noi, americanii, am trimis prizonierii eliberai napoi, n Rusia, ca s moar acolo, ar fi ngrozii. Nu exist nici o dovad, nici un document despre operaiunea Kee Chanl. Mark Clark, Dumnezeu s-l binecuvnteze, nu s-a supus ordinelor i civa dintre prizonieri au fost prevenii reuind s fug nainte ca americanii s-i trimit n lagre. Unul dintre nefericiii care au ajuns acolo a fost i fratele meu. n orice caz, acum este prea trziu. Dar poporul american trebuie s afle. Am s formez un comitet, am s tipresc pamflete, voi ine discursuri. Cu siguran Congresul ne va asculta dac le spunem adevrul. Baroane Rosnovski, aceast sarcin chiar i pentru dumneata este prea mare. Abel s-a ridicat n picioare. Nu, nu, nu te subestimez, prietene. Dar dumneata nc nu nelegi mentalitatea conductorilor lumii. Americanii au fost de acord s-i predea pe acei biei nenorocii pentru c Stalin cerea att de mult. Sunt sigur c nu s-au gndit niciodat c vor urma procese, lagre de munc i execuii. Acum cnd ne apropiem de anii cincizeci, nimeni nu cred c o s recunoasc deschis c indirect suntem rspunztori. Nu, niciodat n-or s-o fac. Sau cel puin timp de o sut de ani. i atunci, toi, n afar de civa istorici, vor fi uitat c Polonia a pierdut mai multe viei n rzboi dect orice alt naie pe pmnt, inclusiv Germania. Eu ndjduiam c singura concluzie la care vei ajunge va fi c trebuie s te implici mai mult i s ai un rol direct n politic. Acest gnd i pe mine m bate de o vreme, dar nc numi dau seama n ce direcie s-o pornesc. Baroane, eu am propriile mele puncte de vedere asupra
405

- CAIN I ABEL -

acestui subiect, aa c vom ine legtura. Btrnul s-a ridicat ncet n picioare i l-a mbriat pe Abel. ntre timp f ceea ce crezi pentru cauza noastr, dar s nu fii surprins dac vei gsi ui nchise. Cnd s-a rentors la hotel, Abel a ridicat telefonul i i-a spus centralistei s-i fac legtura cu biroul senatorului Douglas. Paul Douglas era senatorul de Illinois al partidului democrat, care fusese ales cu sprijinul masiv al electorilor din Chicago i n trecut ntotdeauna fusese foarte receptiv la orice cerere a lui Abel, dat fiind i faptul c n circumscripia sa electoral era cea mai mare comunitate de polonezi din ar. Adjunctul su, Adam Tomaszewicz, se ocupase ntotdeauna de electorii polonezi. Bun, Adam. Abel Rosnovski la telefon. Am ceva foarte neplcut de discutat cu senatorul. Ai putea s-mi aranjezi o ntlnire cu el? Din pcate astzi este plecat din ora, domnule Rosnovski. Se ntoarce joi i sunt sigur c va fi foarte bucuros s stea de vorb cu dumneavoastr imediat ce sosete. Am s-l rog s v sune. A putea s-i spun despre ce este vorba? Da. Fiind i dumneata polonez, te va interesa i pe dumneata. Am auzit din surse sigure c autoritile americane din Germania au acceptat ca toi cetenii polonezi din teritoriile ocupate de Uniunea Sovietic s fie repatriai, dar foarte muli dintre acetia au fost trimii n lagre de munc n Rusia i nu s-a mai auzit despre ei niciodat nimic. A urmat un moment de tcere la cellalt capt al firului. Am s-i transmit senatorului la ntoarcere, domnule Rosnovski, a spus Adam Tomaszewicz. V mulumesc pentru telefon. Joi, senatorul nu l-a sunat pe Abel. N-a sunat nici vineri, nici n timpul weekend-ului. Luni diminea l-a sunat Abel. Din nou Adam Tomaszewicz a rspuns la telefon. O, da, domnule Rosnovski. Abel aproape c-l vedea cum se nroete. Senatorul, ntr-adevr, a lsat un mesaj pentru dumneavoastr. tii, este foarte ocupat cu toate aceste legi ce trebuie promulgate nainte de vacana Congresului. M-a rugat s v transmit c o s v sune imediat ce are un moment liber. I-ai transmis mesajul meu? Da, bineneles. M-a rugat s v spun c el este sigur c zvonurile pe care le-ai auzit nu sunt altceva dect propagand
406

- JEFFREY ARCHER -

antiamerican. A mai adugat c tie de la unul din efii militari c trupele americane au avut ordine precise s nu elibereze nici un prizonier din lagrele de persoane strmutate, care se gseau sub supravegherea lor. Tomaszewicz parc citea un text pe care-l pregtise cu mare atenie, iar Abel i-a dat seama c dduse peste prima din acele ui nchise. n trecut niciodat senatorul Douglas nu evitase s-l ntlneasc. Abel a nchis telefonul, apoi a format numrul unui alt senator care se ocupa de pres i nu se jena s foarfece pe oricine. Din biroul senatorului Joseph McCarthy a rspuns o voce care a ntrebat cine l caut pe senator. Am s ncerc s-l gsesc, a rspuns vocea tnr cnd a auzit cine-l caut pe eful ei i n ce problem. McCarthy se apropia de apogeul carierei sale i Abel i-a dat seama c va fi norocos dac va putea vorbi cu el la telefon cteva clipe. Domnul Rosenevski, au fost primele cuvinte pe care le-a spus McCarthy. Abel s-a ntrebat dac-i pronunase greit numele dinadins sau legtura telefonic era proast. De ce ai vrut s discutai cu mine i cu nimeni altcineva aceast problem de o mare urgen? l-a ntrebat senatorul. Abel a ovit; de fapt, a fost luat uor prin surprindere cnd l-a auzit pe McCarthy adresndu-i-se direct.. Secretele dumitale vor fi n siguran la mine dac mi le dezvlui, l-a auzit pe senator spunnd cnd a simit ezitarea lui. Dac spunei aa, a zis Abel i a fcut o pauz ca s-i adune gndurile. Domnule senator, dumneavoastr ai vorbit deschis i pe fa n numele acelora dintre noi care am dorit s vedem naiunile din Europa de Est eliberate de sub jugul comunismului. Deci aa am fcut. Aa am fcut. Sunt bucuros s aud c apreciai faptul, domnule Rosenevski. De data asta Abel a fost sigur c i-a pronunat dinadins numele greit, dar a hotrt s nu comenteze. Ct privete Europa de Est, a continuat senatorul, dumneavoastr trebuie s v dai foarte bine seama c numai dup ce vor fi scoi trdtorii din propriul nostru guvern se poate ntreprinde o aciune real pentru eliberarea rii dumneavoastr
407

- CAIN I ABEL -

din captivitate. Este exact ceea ce vreau s discut cu dumneavoastr, domnule senator. Ai avut un succes rsuntor cnd ai vorbit despre trdarea din propriul nostru guvern. Dar pn acum, una din cele mai mari crime comuniste a fost trecut sub tcere, nu sa fcut nici o publicitate n jurul ei. La ce mare crim v referii, domnule Rosenevski? Eu am gsit att de multe de cnd m aflu la Washington. M refer Abel i-a ndreptat uor spatele la repatrierea forat de ctre autoritile americane, dup terminarea rzboiului, a miilor de ceteni polonezi dislocai. Dumani nevinovai ai comunismului care au fost trimii napoi n Polonia i de acolo n U.R.S.S. spre a fi transformai n sclavi i uneori pentru a fi omori. Abel atepta rspunsul, dar nu venea nici unul. A auzit un clic i s-a ntrebat dac cineva le asculta conversaia. Acum, Rosenevski, ascult-m, tu nerodule. ndrzneti s m suni i s-mi spui c americanii soldai credincioi ai Statelor Unite au trimis mii de polonezi napoi n Rusia i nimeni n-a auzit o vorb despre una ca asta? mi ceri tu mie ca s-o cred? Nici chiar un polonez nu poate fi att de tmpit! i m ntreb ce fel de persoan este aceea care accept s spun asemenea minciuni i fr a avea nici o dovad? De asemenea, vrei tu s m faci s cred c soldaii americani n-au fost loiali? Asta doreti? Spune-mi Rosenevski, spune-mi ce se ntmpl cu voi, oamenii? Suntei att de idioi nct nu recunoatei propaganda comunist nici mcar atunci cnd v lovete direct peste fa? Doreti s rpeti din timpul foarte drmuit al unui senator al Statelor Unite din cauza unor zvonuri strnite de Pravda spre a crea tulburri n rndul emigranilor din America? Abel sttea nemicat, ca o stan de piatr, din pricina neateptatei izbucniri. nainte ca jumtate din tirad s se fi terminat, Abel i-a dat seama c orice contraargument era de prisos. A ateptat s se termine i a fost fericit c senatorul nu-i putea vedea chipul uluit. Domnule senator, sunt sigur c avei dreptate i-mi pare ru c v-am rpit din timp a spus Abel ncet. Pn acum nu am vzut faptele sub aceast lumin. Asta nu face dect s dovedeasc ct de vicleni sunt ticloii aceia de comuniti, a spus McCarthy pe un ton mai blnd.
408

- JEFFREY ARCHER -

Trebuie s fii cu ochii pe ei tot timpul. n orice caz, sper c acum eti contient de pericolul continuu cruia trebuie s-i fac fa poporul american. Da, sunt, ntr-adevr, domnule senator. V mulumesc nc o dat pentru c v-ai deranjat personal s vorbii cu mine. La revedere, domnule senator. La revedere, Rosenevski. Abel a auzit telefonul nchizndu-se i i-a dat seama c era acelai sunet cu al unei ui nchise.

409

- CAIN I ABEL -

29
William a devenit contient c nu mai era tnr cnd Kate la tachinat n legtur cu prul su crunt (nainte i numra firele albe, dar acum nu mai era posibil) i cnd Richard a nceput s invite acas fete pe care el personal le gsea atractive. William aproape ntotdeauna aproba gustul lui Richard n alegerea tinerelor domnioare (aa cum le numea el), pesemne pentru c semnau cu Kate, care dup prerea lui, era mai frumoas ca niciodat acum, n plin maturitate. Fiicele sale, Virginia i Lucy, devenite i ele tinere domnioare, i umpleau inima de bucurie cnd le vedea cum seamn leit cu mama lor. Virginia promitea s ajung o bun pictori, iar pereii de la buctrie i camerele copiilor erau ntotdeauna plini de ultimele ei lucrri de geniu, cum le numea Richard tachinnd-o. Virginia i-a luat revana n ziua n care Richard a nceput leciile de violoncel despre care i servitorii fceau comentarii deloc mgulitoare ori de cte ori arcuul atingea corzile. Lucy i adora pe amndoi i o considera pe Virginia un nou Picasso, iar pe Richard un nou Casals. William a nceput s se ntrebe ce le va rezerva viitorul copiilor si cnd el nu va mai fi prin preajm. n opinia lui Kate, toi trei progresau mulumitor. Richard, care acum era la St. Paul, i mbuntise destul de mult tehnica la violoncel, aa c a fost ales s cnte ntrun concert colar, n vreme ce Virginia picta suficient de bine nct unul din tablourile ei a fost pus n camera din fa. Dar a devenit limpede pentru toat familial Lucy va fi o frumusee cnd, la vrsta de numai unsprezece ani, a nceput sa primeasc scrisori de dragoste de la biei care pn nu demult nu fuseser interesai dect de baseball. n 1951 Richard a fost acceptat la Harvard i, dei n-a ctigat bursa pentru cel mai bun la matematic, Kate i-a replicat foarte prompt lui William c biatul jucase baseball i cntase la violoncel la St. Paul, lucruri care lui nici mcar nu-i trecuser vreodat prin cap s le realizeze. n sinea sa, William era mndru de Richard, dar fa de Kate a mormit c nu cunotea muli bancheri care s joace baseball sau s cnte la violoncel. n timp ce America ncepea tot mai mult s cread ntr-o pace care va fi de durat, bncile au intrat ntr-o perioad de expansiune. n curnd William a ajuns s nu-i mai vad capul de
410

- JEFFREY ARCHER -

attea treburi, iar ameninarea lui Abel Rosnovski i problemele legate de el au trecut pe plan secundar. irul de rapoarte trimestriale de la Thaddeus Cohen arta c Rosnovski declanase un plan la care nu avea nici o intenie s renune: printr-o ter persoan fcuse cunoscut tuturor deintorilor de aciuni Lester, cu excepia lui William, c ar fi interesat s cumpere. William se ntreba dac elul acestor demersuri era s se ajung la o confruntare direct dintre el i polonez. A nceput s-i dea seama c va trebui s informeze consiliul de administraie despre inteniile lui Rosnovski i, eventual, chiar s-i ofere demisia dac banca va fi sub asediu, ceea ce ar fi nsemnat victoria complet a lui Abel Rosnovski, din care cauz William nu se gndea foarte serios la aceast alternativ. A hotrt c, dac va trebui s lupte pentru viaa sa, nu avea alt alternativ dect lupta i, dac unul din ei doi trebuia s se scufunde, el va face tot ce-i st n putere ca acela s nu fie William Kane. Dilema n privina atitudinii fa de programul de investiii al lui Abel, n cele din urm, a fost rezolvat de mprejurri cu totul exterioare voinei lui William. La nceputul lui 1951, banca fusese solicitat s reprezinte una din noile companii aeriene ale Americii, Interstate Airways, cnd Agenia Federal a Aviaiei i-a acordat o scutire de tax pentru zborurile dintre coasta de est i de vest. Compania abordase banca Lester cnd trebuise s fac dovada c are treizeci de milioane dolari, aa cum cereau legile guvernamentale. William considerase c att compania aerian ct i ntregul proiect merit a fi susinute financiar i, ca atare, i-a consacrat tot timpul organizrii unei oferte publice spre a strnge cele treizeci de milioane necesare. Banca, n calitatea sa de sponsor al proiectului, i-a pus toate resursele n sprijinul noii aventuri. Pentru William era cel mai mare proiect de cnd venise la Lester i, cnd a ieit pe pia pentru cele treizeci de milioane de dolari, i-a dat seama c propria sa reputaie era n joc. n iulie, cnd s-au anunat detaliile ofertei, n cteva zile stocul a fost epuizat. William a primit laude din toate prile pentru felul cum se ocupase de proiect i pentru succesele obinute. Lui, ns, nu i-a fost dat s se bucure de triumf dect pn la urmtorul raport trimestrial al lui Thaddeus Cohen din care a vzut c zece la sut din aciunile companiei aeriene fuseser cumprate de una din societile
411

- CAIN I ABEL -

anonime ale lui Abel Rosnovski. William i-a dat seama c venise timpul s le aduc la cunotin lui Ted Leach i Tony Simmons temerile sale. L-a rugat pe Tony s vin la New York. Cei doi vicepreedini au venit la el n birou i le-a relatat ntreaga poveste despre Abel Rosnovski i Henry Osborne. De ce nu ne-ai spus toate acestea pn acum? a fost prima reacie a lui Tony Simmons. Tony, cnd eram la Kane i Cabot m-am ocupat de sute de societi de genul grupului Richmond i pe atunci n-aveam cum s tiu c el vorbea serios n privina rzbunrii. M-am convins, n cele din urm, de obsesia lui cnd Rosnovski a cumprat zece procente din aciunile Interstate Airways. S-ar putea ca tu s tragi concluzii puin exagerate, a spus Ted Leach. Sunt ns sigur c n-ar fi nelept s informm i restul consiliului de administraie! Ultimul lucru de care avem nevoie la cteva zile de la lansarea unei noi societi este s strnim noi nine panic. Ai dreptate, a spus Tony Simmons. De ce nu te ntlneti cu acest tip Rosnovski i s vezi ce dorete? Cred c este exact ceea ce ateapt din partea mea s fac, a rspuns William. Aceasta ar constitui pentru el o dovad cert c banca este contient de asediul la care este supus. Nu crezi c atitudinea lui s-ar schimba dac i-ai spune cte eforturi ai depus spre a convinge banca s susin Grupul Richmond, dar consiliul de administraie nici nu a vrut s aud i... N-am motive s cred c el nu tie deja, a spus William. Pare a fi la curent cu absolut totul. Ei bine, ce consideri c ar trebui s fac banca n privina lui Rosnovski? l-a ntrebat Ted Leach. Categoric, nu putem s-l oprim s cumpere din stocul nostru dac gsete pe cineva dornic s vnd. n cazul n care am iei pe pia i am cumpra din propriul nostru stoc, departe de a reui s-l oprim, dimpotriv, iam face jocul i i-am cdea n plas ridicnd valoarea aciunilor lui i punnd n pericol propria noastr poziie financiar. Cred c putei fi siguri c s-ar bucura s ne vad cum ne trec toate transpiraiile ca s ieim din ncurctur. Cazul nostru este exact ceea ce i-ar trebui lui Harry Truman i nimic nu i-ar ncnta mai mult acum pe democrai dect un scandal bancar nainte de
412

- JEFFREY ARCHER -

alegeri. mi dau seama c nu prea pot s fac mare lucru, a spus William, dar a trebuit s v aduc la cunotin ce este n stare Rosnovski s pun la cale dac i se ivete ocazia potrivit. Ar fi nc o explicaie, a spus Tony Simmons i anume c toat aceast poveste nu are nici un alt scop ascuns i c el, pur i simplu, i respect talentul tu de investitor. Cum poi s spui una ca asta, Tony, din moment ce tii c este implicat i tatl meu vitreg? Crezi c Rosnovski l folosete pe Henry Osborne ca s m ajute n cariera mea bancar? Este evident c tu nu-l cunoti pe Rosnovski la fel de bine ca mine. Eu l-am urmrit cum lucreaz de peste douzeci de ani. El nu este obinuit s piard; pur i simplu, arunc zarurile pn ce ctig. Dac fcea parte din familia mea, tot nu l-a fi cunoscut att de bine. El va... William, sper c nu te pate paranoia... Tony, mi zici s nu devin paranoic. Amintete-i de puterea ce o confer regulamentul de funcionare al bncii aceluia care posed opt procente din ntregul capital. Acel articol, iniial, eu l-am introdus ca s m apr spre a nu fi nlocuit. Omul deja are ase procente i acesta nu este singurul pericol ce ne pndete n viitor, ine cont c Rosnovski poate s ne ruineze peste noapte aciunile Interstate Airway, pur i simplu, ieind deodat cu tot stocul su pe pia. Dar din asta n-ar ctiga nimic, a spus Ted Leach. Ba dimpotriv, ar pierde o grmad de bani. Crede-m, tu nu nelegi cum lucreaz mintea lui Abel Rosnovski, a spus William. Are curajul unui leu i pierderile nu conteaz pentru el. mi dau seama cu fiecare zi ce trece c singurul lui interes este s-mi plteasc polia i astfel s fim chit. Da, bineneles, el ar pierde foarte muli bani dac merge la dumping cu acele aciuni, dar ntotdeauna are hotelurile ca s-l redreseze. Acum au ajuns la douzeci i unu i el, n mod cert, tie c dac stocul Interstate sucomb peste noapte, repercusiunile asupra noastr vor fi mari. Ca bancheri, credibilitatea noastr depinde de ncrederea foarte instabil a publicului, ncredere pe care Abel Rosnovski o poate spulbera cnd i cum i vine mai bine. Potolete-te, William, a spus Tony Simmons. nc nu s-a ajuns aici. Acum c tim ce intenii are Rosnovski putem s-i supraveghem ndeaproape toate micrile i s i le dejucm cnd
413

- CAIN I ABEL -

i cum este necesar. Primul lucru de care trebuie s ne asigurm este ca nimeni s nu mai vnd aciuni Lester nainte de a-i fi fcut ie oferta. Banca ntotdeauna te va sprijini n orice hotrri iei. Convingerea mea rmne, totui, c ar trebui s vorbeti personal cu Rosnovski i s te clarifici cu el. Procednd aa, cel puin vom ti ct de serios este n inteniile lui ca s ne pregtim pe msur. Aceasta este i prerea ta, Ted? l-a ntrebat William. Da. Sunt de acord cu Tony. Cred c ar trebui s iei direct legtura cu el. Nu poate fi dect spre binele bncii dac descoperi ct de inocente sau de nocive sunt, de fapt, inteniile lui. William a rmas tcut cteva clipe. Dac amndoi avei aceeai prere, voi ncerca, a spus el n cele din urm. Trebuie s v previn c nu sunt de acord cu voi, dar, dat fiind faptul c eu personal sunt mult prea implicat, este posibil s nu pot judeca lucrurile la rece. Dai-mi cteva zile ca s m gndesc n ce mod s-l abordez i am s v comunic rezultatul. Dup plecarea celor doi vicepreedini, William a rmas singur n birou gndindu-se la aciunea pe care promisese s-o ntreprind, fiind sigur c ansele de succes erau foarte mici dac era implicat i Henry Osborne. * * *

Patru zile mai trziu, William sttea singur n biroul su i a dat instruciuni precise s nu fie deranjat de absolut nimeni. tia c i Abel Rosnovski se afla n biroul lui din hotelul Baron din New York, pentru c i trimisese un om acolo n acea diminea, care avea ca unic sarcin s-l informeze cnd i fcea apariia Abel Rosnovski. Omul de paz i telefonase; Abel Rosnovski sosise la hotel la opt i jumtate i se dusese direct n biroul lui de la etajul patruzeci i doi de atunci nimeni nu-l mai vzuse. William a ridicat telefonul i i-a cerut centralistei s-i fac legtura cu hotelul Baron. New York Baron. Cu domnul Rosnovski, a spus William nervos. Centralista i-a fcut legtura cu o secretar. Cu domnul Rosnovski, v rog, a replicat el. De data aceasta vocea i era mai hotrt.
414

- JEFFREY ARCHER -

mi putei spune cine-l caut? a ntrebat secretara. M numesc William Kane. A urmat o tcere prelungit sau, pur i simplu, aa i s-a prut lui William. Nu sunt sigur dac este aici, domnule Kane. Am s verific. O nou tcere ce nu se mai sfrea. Domnul Kane? Domnul Rosnovski? Cu ce v pot fi de folos, domnule Kane? a ntrebat o voce calm, cu un uor accent strin. Dei William i pregtise frazele de deschidere cu mare grij, era contient c nelinitea rzbate din vorbele lui. Sunt puin ngrijorat de aciunile pe care le deinei la banca Lester, domnule Rosnovski, a spus el, precum i de poziia pe care v-o consolidai la una din societile reprezentate de noi. M-am gndit c poate a venit timpul s ne ntlnim i s discutm inteniile pe care le avei. De asemenea, ar mai fi o problem personal pe care a dori s v-o fac cunoscut. A urmat o nou tcere. Sau se ntrerupsese telefonul? Sub nici o form i niciodat nu va fi posibil o ntlnire cu dumneata, Kane. Deja cunosc destule despre dumneata ca s mai doresc s-i cred scuzele pentru ceea ce s-a ntmplat n trecut. Casc-i bine i tot timpul ochii i ai s vezi exact care-mi sunt inteniile, dar te pot asigura c difer mult de acelea pe care le vei gsi n Cartea Genezei, domnule Kane. ntr-o bun zi ai s vrei s-i dai drumul pe fereastr de la etajul al doisprezecelea de la unul din hotelurile mele, pentru c o s ai mari necazuri cu propriile aciuni ce le deii la banca Lester. Nu-mi mai trebuie dect dou procente ca s invoc articolul apte i noi amndoi tim ce nseamn asta, nu-i aa? Atunci poate ai s nelegi pe propria piele i pentru prima oar ce a simit Davis Leroy cnd luni de zile s-a ntrebat la ce ar sluji bncii tale viaa lui. Acum nai dect s stai i s atepi ani, ntrebndu-te ce voi face eu cu viaa dumitale, atunci cnd voi fi obinut cele opt procente. V neleg sentimentele, domnule Rosnovski, dar eu nc sunt convins c ar fi nelept s ne ntlnim i s lmurim lucrurile. Unul sau dou aspecte ale problemei sunt sigur c nu le cunoatei. Ca, de exemplu, cum l-ai escrocat pe Henry Osborne de
415

- CAIN I ABEL -

cinci sute de mii de dolari, domnule Kane? Pe moment William a rmas fr grai i era pe punctul de a exploda, dar din nou a izbutit s se stpneasc. Nu, domnule Rosnovski. Ceea ce vreau s discut cu dumneata nu are nimic de-a face cu domnul Osborne. Este o chestiune personal n care eti implicat numai dumneata. Totui, te asigur c nu l-am escrocat niciodat pe Henry Osborne, nici mcar de un cent. Versiunea lui Henry nu e asta. El zice c eti rspunztor de moartea mamei tale pentru c i-ai luat toate msurile ca s nu plteti o datorie de onoare ce o aveai fa de el. Dup felul cum lai tratat pe Davis Leroy, nu-mi este greu s cred c n-ar fi adevrat. Niciodat nu fusese nevoit William s se lupte cu atta ndrjire ca s se stpneasc i i-au trebuit cteva secunde ca s ncropeasc un rspuns. Pot s-i sugerez pentru a clarifica toat aceast nenelegere, odat i pentru totdeauna, s ne ntlnim pe un teren neutru, la alegerea dumitale, unde s nu ne poat recunoate nimeni? Nu exist dect un singur loc n care nimeni nu te-ar recunoate, domnule Kane. Care este acela? l-a ntrebat William. n ceruri, a spus Abel i a pus telefonul n furc. * * *

F-mi legtura imediat cu Henry Osborne, i-a spus el secretarei. A btut cu degetele darabana pe mas n cele aproape cincisprezece minute ct i-au trebuit secretarei s-l gseasc pe congresmanul Osborne care, aa cum s-a dovedit, i plimbase pe civa din alegtorii si prin cldirea senatului. Abel, tu eti? Da, Henry. M-am gndit c ai vrea s fii primul care afl c amicul Kane tie totul, aa c acum btlia se d la cmp deschis. Cum adic, tie totul? Crezi c a aflat c sunt i eu implicat? a ntrebat Henry nelinitit.
416

- JEFFREY ARCHER -

Cu siguran i, de asemenea, pare a fi la curent cu conturile secrete ale societii, cu aciunile pe care le dein la banca Lester i la Interstate Airways. Cum a putut ajunge pn la asemenea detalii? Numai tu i cu mine tim de contul special. i Curtis Fenton, a spus Abel ntrerupndu-l. Exact. Dar el niciodat nu l-ar informa pe Kane. El trebuie s-o fi fcut. Nu poate fi nimeni altcineva. Nu uita c atunci cnd am luat Grupul Richmond de la banca lui, Kane a tratat direct cu Curtis Fenton. Presupun c ei au meninut unele legturi n tot acest rstimp. Iisuse! Pari nspimntat, Henry. Dac William Kane tie totul, jocul devine complet altul. Te avertizez, Abel c el nu este obinuit s piard. Nici eu, i-a rspuns Abel. i nu mi-e team de William Kane, atta vreme ct toi aii sunt n mna mea. Ct deinem, cu ultimele achiziii, din stocul Kane? ase procente la banca Lester i zece procente la Interstate Airways. i mai trebuie doar dou procente la banca Lester ca s invoci articolul apte, iar Peter Parfitt nc mai clevetete mpotriva lui. Excelent, a spus Abel. Nu vd cum s-ar putea ca situaia s fie mai bun. Continu tratativele cu Parfitt i adu-i aminte c eu nu m grbesc atta vreme ct Kane nici mcar nu-l poate aborda. Pentru moment l vom lsa pe Kane s-i bat capul cu ce vom pune la cale. Tu nu faci nimic pn ce eu nu m ntorc din Europa. Dup conversaia mea telefonic din dimineaa asta cu domnul Kane, te pot asigura, folosind o expresie elegant, c-l treceau transpiraiile, dar am s-i spun un secret, Henry: pe mine nu m trec toate apele. N-are dect s fiarb n suc propriu pentru c eu n-am de gnd s fac nici o micare pn nu sunt pregtit i sigur de reuit. Bun, a spus Henry. Eu am s te in la curent dac aici apare ceva ce te-ar putea ngrijora. Trebuie s-i intre bine n cap, Henry, pentru noi nu exist nimic care s ne ngrijoreze. Pe amicul nostru, domnul Kane, i l-am prins de c...e i am de gnd s i le storc cu ncetineal. O s m bucur s te privesc, a spus Henry prnd fericit.
417

- CAIN I ABEL -

Uneori am impresia c tu l urti pe Kane mai mult dect mine. Henry a rs nervos. i doresc cltorie plcut n Europa. Abel a nchis telefonul i a rmas cu privirea pierdut n gol, reflectnd la urmtoarea micare, degetele nc btnd cu zgomot darabana pe mas. A intrat secretara. Caut-l pe domnul Curtis Fenton de la Continental Trust Bank, a spus el fr s-o priveasc. Degetele au continuat s bat nervos n mas. Privirea i-a rmas pierdut n gol. Cteva clipe mai trziu telefonul a sunat. Fenton? Bun dimineaa, domnule Rosnovski, ce mai facei? Vreau s-mi retrag toate conturile de la banca dumitale. N-a venit nici un rspuns de la cellalt capt al firului. M-ai auzit, Fenton? Da, a spus bancherul stupefiat. Pot s v ntreb de ce, domnule Rosnovski? Pentru c Iuda n-a fost niciodat apostolul meu favorit, Fenton, de-aia. i din acest moment nu mai faci parte din consiliul de administraie al Grupului Baron. n scurt vreme ai s primeti instruciuni n scris care s confirme aceast conversaie i cu specificrile de rigoare privind banca la care s-mi fie transferat contul. Dar nu neleg de ce, domnule Rosnovski. Ce am fcut...? Abel a nchis telefonul n momentul n care fiica lui intra n birou. Asta n-a sunat foarte plcut, tat. Nici n-am avut intenia s sune altfel, dar n-are nici o legtur cu tine, draga mea, a spus Abel, tonul schimbndu-i-se brusc. Ai reuit s-i cumperi toate hainele de care ai nevoie n Europa? Da, mulumesc, tat, dar nu sunt absolut sigur ce se poart la Londra i Paris. Nu pot dect s sper c am luat tot cemi trebuie. Nu vreau s par ridicol. Draga mea, ai s ari cum trebuie i ai s fii cea mai frumoas fat pe care au vzut-o englezii vreodat. Cu flerul tu i cu simul culorii pe care-l ai, ei i vor da seama c hainele tale nu sunt de duzin. Tinerii aceia europeni se vor ndrgosti pn peste cap de tine, dar eu m voi afla acolo ca s-i opresc. Acum hai s
418

- JEFFREY ARCHER -

mergem s mncm i s facem planurile pentru Londra. * * *

Dou sptmni mai trziu, dup ce Florentyna i petrecuse weekend-ul cu mama ei de care Abel niciodat nu ntreba cei doi au luat avionul din aeroportul Idlewild, din New York, cu destinaia Heathrow Londra. Zborul cu un Boeing 377 a durat aproape paisprezece ore i, dei au cltorit la cabine de lux, cnd au ajuns la Claridges n Brook Street, singurul lucru pe care amndoi doreau s-l fac a fost s doarm pe sturate. Abel cltorea n Europa pentru trei motive: primul s confirme contractele pentru noile hoteluri Baron n Londra, Paris i, eventual, Roma; al doilea s-i arate Florentynei Europa nainte ca ea s nceap studiul limbilor moderne la Radcliffe; al treilea i cel mai important pentru el s-i viziteze castelul din Polonia i s vad dac era vreo ans spre a dovedi c el este proprietarul. Londra a fost un succes pentru amndoi. Consilierii lui gsiser un teren lng Hyde Park Corner, iar el i-a instruit avocaii s treac la negocieri pentru cumprare i s obin aprobrile necesare pentru ca i capitala Angliei s se poat fli cu un Baron. Florentyna a gsit austeritatea Londrei postbelice deprimant, n comparaie cu exuberana propriei case, dar londonezii preau foarte puin speriai de oraul lor distrus de rzboi i nc mai credeau despre ei nii c tot mai reprezint o mare putere n lume. A fost invitat la prnzuri, la dineuri i baluri i s-a dovedit c tatl ei a avut dreptate n privina gustului ei n materie de mbrcminte, i a reaciei tinerilor europeni. Florentyna se ntorcea n fiecare sear cu ochii strlucindu-i de ncntare i cu poveti despre noile ei cuceriri pe care le uita pn n dimineaa urmtoare. Nu se putea hotr dac s se mrite cu un tnr care absolvise Eton-ul i fcea parte din regimentul de gard i care o saluta mereu, sau cu un membru al Camerei Lorzilor, care era n serviciul regelui. Ea nu prea era sigur ce nseamn s fii n serviciul regelui, dar el tia cu siguran cum s se poarte cu o doamn. La Paris au dus-o n acelai ritm trepidant, i, pentru c
419

- CAIN I ABEL -

amndoi vorbeau perfect franceza, au reuit s se neleag foarte bine cu parizienii, la fel cum se neleseser i cu englezii. De obicei, la sfritul celei de-a doua sptmni de concediu Abel se plictisea i ncepea s numere zilele rmase pn la ntoarcerea acas, la lucru. Dar cnd se afla n compania Florentynei asta nu se mai ntmpla. Dup ce se desprise de Zaphia, Florentyna devenise centrul existenei sale i unicul motenitor al unei averi considerabile. Cnd a sosit timpul s prseasc Parisul, nu le venea la nici unul din ei s plece, aa c au mai stat cteva zile sub pretextul c Abel nu terminase negocierile pentru cumprarea unui hotel faimos cndva, dar acum n declin, pe bulevardul Raspail. Nu i-a spus proprietarului, un anume domn Neuffe, care arta mai n ruin dect hotelul, c avea de gnd s-l demoleze i s construiasc un altul nou. Dup ce peste cteva zile domnul Neuffe a semnat actele, Abel a cerut s fie ras din temelie cldirea, iar el i Florentyna, nemaiavnd nici un pretext pentru a mai sta la Paris, au plecat spre Roma. Dup prietenia ce le-o artaser britanicii i dup veselia capitalei franceze, aspectul mohort i devastat al Oraului Etern le-a alungat buna dispoziie. n Londra ei se plimbaser mpreun prin superbele parcuri regale, admiraser cldirile istorice i Florentyna dansase pn la ore trzii din noapte. La Paris fuseser la oper, luaser prnzul pe malurile Senei, se plimbaser cu barca pe ru, pe lng Notre Dame, ca apoi s ia cina n Cartierul Latin. La Roma Abel n-a gsit dect o puternic instabilitate financiar i a hotrt s-i amne planurile de a construi un Baron n capitala italian. Florentyna a sesizat nerbdarea tatlui su de a-i revedea castelul din Polonia, aa c i-a sugerat s plece din Italia cu o zi mai devreme. Abel a descoperit c mainria birocratic pentru obinerea vizelor pentru o ar de dincolo de Cortina de Fier era mult mai complicat dect aceea pentru a cpta autorizaiile necesare spre a construi un nou hotel cu cinci sute de camere n Londra. O persoan mai puin insistent, probabil c ar fi renunat. Dup ce s-au vzut cu viza pe paapoarte, au nchiriat o main i au pornit spre Slonim. La grdinia polonez au trebuit s atepte ore n ir fiind ajutai doar de faptul c Abel vorbea fluent poloneza. Dac ar fi tiut grnicerii de ce poloneza lui era att de bun, fr nici o ndoial c ar fi adoptat cu totul alt atitudine privind acordarea permisiunii de
420

- JEFFREY ARCHER -

intrare. Abel a schimbat cinci sute de dolari n zloi cel puin asta prea s fac plcere polonezilor dup care i-au continuat drumul. Cu ct se apropiau mai mult de Slonim, cu att Florentyna i ddea seama ct de mult nseamn aceast cltorie pentru tatl ei. Tat, nu-mi amintesc ca tu s fi fost vreodat att de nerbdtor i emoionat ca acum. Aici sunt locurile unde m-am nscut, i-a explicat el. Dup atta vreme petrecut n America, unde lucrurile se schimb de la o zi la alta este aproape ireal s m ntorc aici i s constat c totul pare a fi rmas exact ca atunci cnd am plecat. Emoia punea tot mai mult stpnire pe el la gndul revederii plaiurilor natale, dar era ngrozit i furios de starea jalnic a satelor care cndva fuseser mici, curate i bine ngrijite. Dup patruzeci de ani i-a auzit vocea de copil ntrebndu-l pe baron dac btuse ceasul pentru popoarele subjugate ale Europei i dac va putea s joace i el un rol i lacrimile i-au umplut ochii la gndul ct de scurt fusese acel ceas i ce rol infim i revenise lui. Cnd au dat ultimul col, nainte de a intra pe moia baronului, i a zrit porile mari, de fier, ce duceau spre castel, Abel a rs cu voce tare copleit de emoie i a oprit brusc maina. Totul este exact cum mi amintesc. Nimic nu s-a schimbat. Hai mai nti s mergem i s vizitm ctunul unde am petrecut primii cinci ani din via nu cred s mai triasc cineva i apoi ne ducem la castel. Florentyna venea n urma tatlui su, care mergea cu pai siguri, de-a lungul unei poteci, prin pdurea de stejari i mesteceni acoperii cu muchi, care n-aveau s se schimbe nici ntr-o sut de ani. Dup vreo douzeci de minute, au ajuns ntr-un lumini i n faa lor a aprut coliba vntorului. Abel a rmas cu ochii pironii asupra ei. Uitase ct de mic era prima lui cas. Cum putuser oare nou oameni s triasc n ea? Acoperiul din trestie abia dac mai rmsese ceva din el, iar casa, cu geamurile sparte i pereii drpnai, prea a nu fi locuit. Grdina de legume, cndva foarte ngrijit, era acoperit de blrii. Fusese coliba prsit? Florentyna l-a prins pe tatl su de bra i l-a condus ncet spre ua din fa. Abel a rmas nemicat, aa c Florentyna a ciocnit uor. Au ateptat n tcere. Florentyna a but din nou, de data asta ceva mai tare i au auzit pe cineva micndu-se nuntru.
421

- CAIN I ABEL -

Gata, gata, s-a auzit o voce bombnind n polonez i cteva clipe mai trziu ua s-a deschis puin. O btrn slab, adus de spate i mbrcat complet n negru s-a iit prin crptur. uviele de pr i scpau de sub basma i ochii ei cenuii, goi i priveau pe vizitatori. Nu este cu putin! a spus ncet Abel n englez. Ce dorii? i-a ntrebat femeia suspicioas. Nu avea nici un dinte, iar nasul, gura i brbia formau un arc concav perfect. Abel i-a spus n polonez. Putem s intrm i s stm de vorb? Ea i-a plimbat privirea de la unul la cellalt cu team. Btrna Helena n-a fcut nimic ru, a scncit ea. tiu, a spus Abel blnd. i-am adus veti bune. Fr tragere de inim i-a lsat s intre n ncperea goal i rece, dar nu i-a invitat s ia loc. Camera nu se schimbase: dou scaune, o mas. i-a amintit c pn la plecarea la castel el nu tiuse ce este acela covor. Pe Florentyna a strbtut-o un fior. Nu pot s aprind focul, s-a tnguit btrna scurmnd cu un b n sob. Tciunii n-au vrut s se mai reaprind, a zis ea i a nceput s se caute prin buzunare fr a gsi nimic. mi trebuie hrtie, l-a privit pe Abel manifestnd un licr de interes pentru prima oar. Ai nite hrtie? Abel s-a uitat la ea fix. Nu-i mai aduci aminte de mine? a ntrebat-o el. Nu, nu te cunosc. M cunoti. Helena. Numele meu este... Wladek. l tii pe micuul meu Wladek? Eu sunt Wladek. O, nu, a spus ea trist, oarecum tranant. El a fost prea bun pentru mine, semnul lui Dumnezeu era pe trupul lui. Baronul l-a luat i l-a dus departe ca s fie nger, da, el l-a dus pe micuul mamii... Vocea i s-a frnt i a amuit. S-a aezat cu minile brzdate adunate n poal. M-am ntors, a spus Abel i mai insistent, dar btrna nu i-a mai dat nici o atenie, murmur ceva numai de ea tiut ca i cum ar fi fost singur n camer. Ei mi-au ucis brbatul, pe Jasio al meu i dragii mei copii au fost toi dui n lagr n afar de micua Sophia. Pe ea am
422

- JEFFREY ARCHER -

ascuns-o i ei au plecat. Vocea i era calm i resemnat. Ce s-a ntmplat cu mica Sophia? a ntrebat-o Abel. Ruii au luat-o n cellalt rzboi, a spus ea posomort. Pe Abel l-a trecut un fior. Btrna s-a smuls din amintiri. Ce doreti? De ce pui toate ntrebrile aste? Voiam s-o cunoti pe fiica mea, Florentyna. Demult am avut o fat pe care o chema Florentyna, dar acum nu mai sunt dect eu. Dar eu... a spus Abel ncepnd s-i descheie nasturii de la cma. Florentyna l-a oprit. tim, a spus ea i i-a zmbit btrnei. Cum putei voi s tii? Asta s-a ntmplat demult, cnd voi nu erai nscui. Ne-au spus cei din sat, a rspuns Florentyna. Avei nite hrtii cu voi? a ntrebat btrna. mi trebuie pentru foc. Abel s-a uitat la Florentyna neajutorat. Nu, a rspuns el. mi pare ru, dar nu avem la noi nici o bucat de hrtie. Ce dorii? a rspuns femeia, din nou ostil. Nimic, a spus Abel acum resemnat la gndul c ea nu-l va mai recunoate. Am vrut doar s-i spunem bun ziua. i-a scos portmoneul din care a luat toate bancnotele noi primite la grani i i le-a dat. Mulumesc, mulumesc, a spus ea lund banii cu lacrimi n ochi de bucurie. Abel s-a aplecat s-o srute pe mama lui vitreg, dar ea s-a ntors ntr-o parte. Florentyna l-a luat pe tatl ei de bra i l-a condus afar din colib, apoi au cobort pe poteca din pdure spre main. Btrna i-a privit pe fereastr pn a fost sigur c au disprut. Apoi a luat bancnotele noi, le-a cocoloit pe fiecare n parte fcnd cte un mic ghemotoc i le-a pus pe toate n sob. Sau aprins imediat. A mai pus vreascuri i lemne subiri peste zloii n flcri i s-a aezat anevoie lng foc, frecndu-i minile mulumit de cldura pe care n-o mai avusese de sptmni. Tot drumul napoi spre main Abel n-a scos nici o vorb pn au aprut la vedere iari porile de fier. ncercnd din
423

- CAIN I ABEL -

rsputeri s uite cele petrecute la colib i-a spus Florentynei: n curnd ai s vezi cel mai frumos castel din lume. Tat, trebuie s ncetezi s mai exagerezi. Din lume, a repetat Abel ncet. Florentyna a rs. Am s-i spun cum este n comparaie cu Versailles-ul. Au urcat n main i cnd au trecut dincolo de porile mari, de fier, Abel i-a adus aminte de camioanele n care plecase de aici. Au strbtut aleea lung cam de o mil, care ducea la castel. Amintirile au dat nval. Zile fericite ale copilriei alturi de baron i Leon, zile nefericite dup ce fusese luat de rui din castelul su, cnd nu mai credea c-l va mai revedea vreodat. Dar acum, el, Wladek Koskiewicz, se rentorcea, se rentorcea n triumf ca s-i cear ceea ce era al lui. Maina nainta pe drumul erpuit i cu gropi, amndoi erau tcui i n expectativ, iar dup ce au dat ultima cotitur le-a aprut n faa ochilor castelul. Abel a oprit brusc maina i a rmas cu privirile pironite asupra castelului su. Nici unul din ei n-a scos o vorb, pur i simplu, se uitau fr s le vin a crede la ruinele devastate de bombe, ele fiind tot ce mai rmsese din visul lui. Au cobort ncet din main. Nici unul n-a reuit s spun ceva. Florentyna l-a strns puternic de bra pe tatl ei cruia i iroiau lacrimile pe obraz. Un singur perete rmsese n picioare, parc spre a aminti de gloria de odinioar; restul nu era dect o grmad de moloz i piatr roie peste care se aternuse uitarea. Abel n-a putut s nu-i vorbeasc despre holurile uriae, despre buctrii i dormitoare. S-a ndreptat apoi spre cele trei mici ridicturi de pmnt, acum aproape teite i acoperite de iarb verde i deas, care erau mormintele baronului, al fiului su, Leon, al sorei lui mult iubite, Florentyna. S-a oprit la fiecare n parte i prin minte i-a trecut un gnd, c ei nc ar mai fi n via. A ngenunchiat la capul lor i scene cumplite din ultimele lor clipe de via i-au revenit vii n memorie. Fiica lui sttea lng el, cu mna cobort pe umrul lui, fr s spun nimic. A trecut ceva vreme pn ce Abel s-a ridicat i au plecat amndoi s cutreiere ruinele. Dale de piatr marcau locurile n care cndva fuseser camerele superbe, pline de veselie. Abel nc n-a scos nici o vorb. inndu-se de mn au ajuns la temni. Acolo Abel s-a aezat jos, pe lespezile din cmrua umed, lng fereastra cu gratii, sau
424

- JEFFREY ARCHER -

jumtate de gratii, ct mai rmseser. i-a rsucit brara pe mn iar i iar. Aici tatl tu a petrecut patru ani din via. Nu este cu putin, a spus Florentyna care nu se aezase jos. Acum este mai bine dect atunci, a spus Abel. Acum, cel puin, este aer proaspt, soare, psri i ai sentimentul de libertate. Atunci nu era nimic, dect ntuneric, moarte, duhoarea morii i cel mai bine din toate, sperana morii. Haide, tat, hai s plecm. Dac mai stm aici ai s te simi i mai ru. Florentyna l-a condus pe tatl su spre main i a ofat ncet de-a lungul aleii. Cnd au ieit pe porile de fier Abel nu i-a mai ntors capul spre ruinele castelului. napoi ctre Varovia el abia dac a scos o vorb, iar vivacitatea a prsit-o i pe Florentyna. Cnd tatl ei a spus: Acum nu mai este dect un singur lucru pe care trebuie s-l mplinesc, Florentyna s-a ntrebat ce anume ar putea fi, dar nu la presat s vorbeasc. Totui, ea a reuit s-l conving ca la ntoarcere s mai petreac un weekend n Londra, gndind c asta avea s-l mai nveseleasc pe tatl ei i poate chiar s-i estompeze imaginea mamei vitrege complet senil i a castelului su din Polonia ajuns o adevrat ruin. Ziua urmtoare au luat avionul spre Londra. Abel a fost bucuros s se ntoarc ntr-o ar de unde putea comunica uor cu America. Odat instalai la Claridges, Florentyna a plecat s se ntlneasc cu vechii prieteni i s-i fac alii noi. Abel i-a petrecut timpul citind toate ziarele care i-au czut n mn cu sperana c se va pune la curent cu tot ce s-a ntmplat n America de la plecarea lui. Nu-i plcea s aib sentimentul c s-au putut petrece evenimente ct el a fost plecat; asta nu fcea dect s-i aminteasc foarte clar c lumea mergea nainte i fr el. Un mic articol de pe pagina interioar din Times-ul de smbt i-a atras atenia. n perioada ct lipsise se mpliniser unele lucruri. Un Vickers Viscount de la Interstate Airways se prbuise imediat dup decolare pe aeroportul din Mexico City, n dimineaa anterioar. Echipajul i aptesprezece pasageri muriser. Autoritile mexicane se deplasaser rapid la aeroport spre a da vina pe serviciile necorespunztoare ale companiei Interstate. Abel a ridicat telefonul i i-a cerut centralistei o
425

- CAIN I ABEL -

convorbire peste Ocean. Smbt, Henry probabil c s-a ntors la Chicago, i-a zis Abel n gnd. I-a cutat n agend numrul de acas. Va fi de ateptat vreo treizeci de minute, i-a spus o voce precis, nu neatractiv. Mulumesc, a spus Abel i s-a lungit pe pat cu telefonul alturi, meditnd. Peste douzeci de minute telefonul a sunat din nou. Avei legtura, domnule, a spus aceeai voce precis. Abel, tu eti? De unde vorbeti? Bineneles c eu sunt, Henry. Din Londra. Ai terminat20? a ntrebat fata care a revenit pe fir. Nici n-am nceput, a spus Abel. Iertai-m, domnule. Am vrut s spun: vorbii cu America? O, da, bineneles. Mulumesc. Doamne, Henry, aici vorbesc o cu totul alt limb. Henry Osborne a rs. Acum ascult. Ai citit despre prbuirea lui Vickers Viscount de la Interstate Airways, pe aeroportul din Mexico City? Da, am citit, dar tu n-ai de ce s-i faci griji, i-a spus Henry. Avionul probabil c era asigurat, iar compania este complet acoperit, aa c n-au pierderi, aciunile n-au de ce s scad. Asigurarea este ultimul lucru care m intereseaz, a spus Abel. Aceasta ar putea fi ansa noastr cea mai bun pentru a descoperi ct l in baierele pe domnul Kane. Nu cred c neleg, Abel. Ce vrei s spui? Ascult-m cu atenie i-am s-i explic exact ce doresc s faci cnd se deschide Bursa, luni diminea. Mari voi fi napoi la New York ca s organizez eu nsumi crescendo din final. Henry Osborne a ascultat cu atenie instruciunile lui Abel Rosnovski. Douzeci de minute mai trziu, Abel a pus telefonul n furc. Convorbirea s-a terminat.

20 Are you throught? n engleza britanic nseamn vorbii, s-a fcut legtura telefonic?, iar n engleza american ai terminat? 426

- JEFFREY ARCHER -

30 William i-a dat seama c se putea atepta la mai multe necazuri din partea lui Abel Rosnovski n dimineaa n care Curtis Fenton l-a sunat spre a-l anuna c Baronul din Chicago i retrgea tot capitalul de la Continental Trust, iar Fenton nsui era acuzat de neloialitate i lips de etic profesional. Cnd v-am scris despre cumprarea de aciuni Lester de ctre domnul Rosnovski am crezut c fac un lucru corect, a spus bancherul nefericit, i m-am ales cu pierderea unuia din cei mai bogai clieni. Nu tiu ce va spune consiliul meu de administraie. William a formulat o scuz inadecvat i l-a linitit puin pe Fenton promindu-i c va vorbi cu superiorii lui. Totui pe el l obseda ntrebarea: care va fi urmtoarea micare a lui Abel Rosnovski? Aproximativ o lun mai trziu a aflat. n timp ce parcurgea corespondena de luni a bncii, l-a sunat agentul su de burs i i-a spus c cineva a scos pe pia aciuni Interstate Airways n valoare de un milion de dolari. William a trebuit s ia imediat decizia de a cumpra aciunile din fondul su personal i a emis pe loc un ordin de cumprare. Dup amiaza, la ora dou, alte aciuni n valoare de un milion au fost scoase pe pia. nainte ca William s le poat cumpra, preul a nceput s coboare. La ora trei, cnd s-a nchis Bursa din New York, preul aciunilor Interstate Airways sczuse cu o treime. Dimineaa urmtoare, la ora zece i zece, William a primit un telefon de la agentul su de burs care acum era agitat. Alte aciuni n valoare de un milion fuseser scoase pe pia la deschidere. Agentul de burs i-a spus c ultimul dumping a declanat o adevrat avalan: ordinele de vnzare pentru aciunile Interstate curgeau din toate prile i preul unei aciuni a ajuns la civa ceni. Cu numai douzeci i patru de ore mai nainte aciunile Interstate fuseser cotate la patru i jumtate. William i-a cerut lui Alfred Rodgers, secretarul societii, s convoace o adunare a consiliului de administraie lunea viitoare. Avea nevoie de timp s descopere cine provocase dumpingul. Miercuri a abandonat ideea de a cumpra el nsui toate aciunile

427

- CAIN I ABEL -

Interstate ce ieeau pe pia. La nchiderea bursei n acea zi S.E.C21.-ul a anunat c va face o anchet privind toate tranzaciile Interstate. William a tiut c acum consiliul de administraie al bncii Lester va trebui s decid dac vor sprijini compania aerian timp de trei sau ase luni ct va trebui comisiei s-i termine investigaiile sau i vor lua minile de pe ea i o vor lsa s dea faliment. Alternativele preau extrem de periculoase, att pentru buzunarul lui William, ct i pentru reputaia bncii. N-a fost nici o surpriz pentru William cnd a aflat n ziua urmtoare de la Thaddeus Cohen c societatea care produsese dumping-ul se numea Guaranty Investment Corporation i n spatele ei se afla Abel Rosnovski. Un purttor de cuvnt al acestei societi a dat o mic explicaie n pres asupra motivelor care-i determinaser s vnd: teama pentru viitorul companiei provocate de declaraia responsabil a guvernului mexican privind serviciile necorespunztoare ale companiei Interstate. Declaraie responsabil! a spus William scos din mini. Guvernul mexican n-a mai fcut o declaraie responsabil de cnd a afirmat c Speedy Gonzales va ctiga proba de o sut de metri la Jocurile Olimpice. Pe vineri, Agenia Federal de Aviaie i-a interzis companiei Interstate orice zbor pn la terminarea anchetei. William era convins c Interstate nu avea de ce s se team de o asemenea inspecie, dar decizia devenea un dezastru pentru rezervrile pe termen scurt. Nici o companie aviatic nu-i poate permite s in avioanele la sol; banii se fac dac avioanele sunt n aer. Spre a complica i mai mult lucrurile pentru William, au nceput i alte societi mari, reprezentate de banca Lester, s-i reconsidere angajamentele viitoare. Presa a fost foarte rapid n a scoate n eviden c Interstate era susinut de banca Lester. n mod surprinztor, vineri dup-amiaz, aciunile Interstate au nceput s urce din nou i nu i-a trebuit mult lui William s ghiceasc de ce, fapt ce i-a fost confirmat ulterior de Thaddeus Cohen: cumprtorul era Abel Rosnovski. El i vnduse aciunile Interstate cnd preul fusese maxim i acum i-a cltinat capul ntr-o admiraie pizma. Rosnovski i fcea o mic avere, n timp

21 Securities and Exchange Commission Comisia de control a Bursei. 428

- JEFFREY ARCHER -

ce-l distrugea pe William i ca reputaie, i n termeni financiari. William a socotit c Grupul Baron dei trebuie s fi riscat peste trei milioane dolari, probabil va sfri prin a ctiga un profit enorm. Pe deasupra, era evident c pe Rosnovski nu-l preocupa o pierdere temporar, care, n orice caz, o putea folosi pentru anularea unor taxe; singurul lui interes era distrugerea total a reputaiei bncii Lester. Cnd s-a ntrunit consiliul de administraie luni, William lea relatat toate cele petrecute ntre el i Rosnovski i i-a oferit demisia. N-a fost acceptat, nici nu s-a supus la vot, dar au fost murmure de nemulumire i William a tiut c, dac Rosnovski va ataca din nou, colegii lui s-ar putea s nu mai aib aceeai atitudine tolerant a doua oar. Consiliul a analizat n continuare dac s sprijine pe mai departe Compania Aviaiei Interstate. Tony Simmons i-a convins c ancheta Ageniei Federale de Investigaii se va termina n favoarea bncii i c Interstate i va recupera n timp banii. Dup adunare, Tony a trebuit s recunoasc n faa lui William c decizia lor putea s-l ajute pe Rosnovski n perspectiv, dar banca nu avea de ales dac dorea s-i apere reputaia. S-a dovedit a avea dreptate din ambele puncte de vedere. Cnd S.E.C. a publicat concluziile anchetei, a declarat despre banca Lester c este dincolo de orice repro, dar au fost unele cuvinte severe pentru Guaranty Investment Corporation. Cnd sau nceput tranzaciile pentru aciunile Interstate n dimineaa aceea, William a fost surprins s afle c din nou cursul cretea cu fermitate. Curnd s-a ajuns la cotarea iniial: patru i jumtate. Thaddeus Cohen l-a informat pe William c principalul cumprtor din nou era Abel Rosnovski. Asta-i exact ce-mi lipsea n momentul de fa, a spus William. Nu numai c se alege cu un profit uria din toat tranzacia, dar poate s repete schema ori de cte ori i cade bine. De fapt, asta este exact ce-i trebuie, i-a spus Thaddeus Cohen. Ce vrei s spui, Thaddeus? l-a ntrebat William. Nu te tiam a vorbi n cimilituri. Domnul Abel Rosnovski a fcut prima greeal n raionamentul su, pentru c a nclcat legea i acum este rndul tu s-l nfunzi. Probabil c el nici mcar nu-i d seama c a comis o ilegalitate, pentru c motivele lui sunt cu totul altele.
429

- CAIN I ABEL -

Despre ce vorbeti? a spus William. E foarte simplu, i-a rspuns Thaddeus Cohen. Din cauza obsesiilor tale legate de Rosnovski i ale lui n privina ta se pare c la amndoi v-a scpat ceea ce este foarte evident: dac vinzi aciuni cu singurul scop de a scdea cursul ca apoi s cumperi aceleai aciuni la cursul minim i n acest fel s obii un profit sigur, ncalci legea 10 b paragraful 5 al S.E.C.-ului i te faci vinovat de fraud. Sunt sigur c obinerea unui profit rapid na fost n inteniile iniiale ale domnului Rosnovski; de fapt, noi tim foarte bine c el pe tine a vrut s te nfunde. Dar cine o s-i dea crezare lui Rosnovski dac vine cu o explicaie ca aceasta, c a ieit cu attea aciuni pe pia pentru c n-a mai avut ncredere n viitorul companiei, de vreme ce tot el a rscumprat aceleai aciuni cnd preul a sczut la minimum? Rspunsul: nimeni i n mod cert nici cei de la S.E.C. Mine am s-i trimit un raport complet, William, n care i voi explica toate implicaiile legale. Mulumesc, a spus William bucuros din cale afar de veti. Raportul lui Cohen se afla pe biroul lui William la ora nou, a doua zi dimineaa i dup ce l-a citit cu mare atenie, a convocat din nou consiliul de conducere. Directorii au fost de acord cu aciunile pe care inteniona William s le ntreprind. Thaddeus Cohen l-a sftuit s fac o declaraie n pres, care s intre la tipar n seara aceea. n dimineaa urmtoare pe prima pagin din The Wall Street Journal se putea citi: Domnul William Kane, preedintele bncii Lester are motive s cread c ordinele de vnzare emise de Guaranty Investment Corporation, n mai 1952, pentru aciunile Interstate Airways, societate subvenionat de banca Lester, au avut drept unic scop obinerea ilegal de profit. S-a stabilit c Guaranty Investment Corporation a scos pe pia, la deschiderea bursei, luni, 12 mai 1952, aciuni Interstate n valoare de un milion dolari. ase ore mai trziu alte aciuni n valoare de un milion dolari au aprut pe pia. Urmtorul ordin de vnzare pentru cel de al treilea milion a fost dat de Guaranty Investment Corporation mari, 13 mai 1952, la deschiderea bursei. Aceasta a provocat o scdere a cursului pn la limita minim. Dup ce ancheta fcut de S.E.C. a dovedit c nici banca Lester, nici Interstate Airways nu pot fi suspectate de vreo ilegalitate, aciunile au reintrat pe pia la cot maxim. Guaranty Investment s-a
430

- JEFFREY ARCHER -

repezit s le cumpere la cel mai mic pre posibil, continund aceast operaie pn i-au recuperat toate aciunile n valoare de trei milioane de dolari pe care, iniial, ei le scoseser la vnzare. Preedintele i directorii de la banca Lester au trimis o copie dup toate documentele relevante departamentului de fraude din cadrul S.E.C.-ului cu rugmintea de a fi ntreprinse toate cercetrile de rigoare. Sub declaraie era reprodus n ntregime paragraful 5 din legea 10 b emis de S.E.C. i se meniona c acesta era exact genul de cazuri care intrau n atenia preedintelui Truman; dedesubt aprea o caricatur cu Harry S. Truman prinznd un businessman care se nfrupta hulpav din borcanul cu miere. William zmbea n timp ce citea articolul, fiind convins c aceasta era ultima oar cnd mai auzea de Abel Rosnovski. * * *

Abel Rosnovski s-a ncruntat i n-a scos o vorb ct Henry Osborne i-a citit articolul cu voce tare. i-a nlat apoi privirile i degetele i bteau darabana nervos pe mas. Bieii de la Washington, a spus Osborne, sunt hotri s mearg pn la capt cu cercetrile. Dar, Henry, tu tii foarte bine c eu n-am vndut aciunile Interstate ca s le scad cursul la burs, a spus Abel. Profitul pe care l-am obinut nu m intereseaz ctui de puin. tiu asta, a spus Henry, dar ncearc i convinge comitetul de finane din senat c Baronul din Chicago n-a urmrit nici un ctig financiar i c singurul lucru care l-a interesat a fost o poli personal ce o avea de pltit lui William Kane i au s te scoat n hohote de rs din tribunal sau din senat, ca s fiu mai exact. Afurisit treab, a spus Abel. Acum ce dracu' trebuie s fac? Ei bine, mai nti va trebui s te dai la fund pn se mai sting lucrurile. Roag-te lui Dumnezeu s izbucneasc un scandal mai mare care s-i abat atenia lui Truman, sau ca politicienii s se implice tot mai mult n alegeri i s nu mai aib timp s cear o anchet. Cu puin noroc, s-ar putea ca noua administraie s nmormnteze cazul. Indiferent ce faci Abel, nu mai cumpra nici o
431

- CAIN I ABEL -

aciune care are vreo legtur cu banca Lester pentru c altfel vei termina, n cel mai bun caz, prin a primi o foarte mare amend. Las-m pe mine s vd ce pot face cu democraii din Washington. Amintete-le celor din echipa Truman c la ultima lui campanie le-am donat cincizeci de mii de dolari i am de gnd s procedez la fel i pentru Adlai. Deja am i fcut-o a spus Henry. De fapt, te-a sftui s dai cincizeci de mii i republicanilor. Ei au s fac un munte dintr-un muuroi de crti, a spus Abel. Un muuroi de crti pe care Kane l va transforma ntr-un munte dac-i oferim ansa. Degetele lui Abel au continuat s bat darabana pe mas.

432

- JEFFREY ARCHER -

31
Urmtorul raport trimestrial al lui Thaddeus Cohen arta c Abel Rosnovski ncetase de a mai cumpra sau vinde aciuni ale bncii Lester. Prea a-i concentra energia n construirea de hoteluri n Europa. Cohen era de prere c Rosnovski se dduse la fund ateptnd ca S.E.C. s ia o hotrre n problema Interstate. Reprezentanii de la S.E.C. l-au vizitat pe William n repetate rnduri. El le vorbise cu o franchee total, dar ei nu-i dezvluiser niciodat n ce fel progresau cercetrile. n cele din urm, i-au terminat investigaiile i i-au mulumit lui William pentru cooperare. Dup acea n-a mai auzit nimic despre ei. Cum alegerile prezideniale se apropiau tot mai mult i Truman prea s-i concentreze eforturile pentru dizolvarea cartelului industrial Du Pont, William a nceput s se team c Abel Rosnovski scpase din undi. Era sigur c Henry Osborne trsese unele sfori n Congres. i-a amintit c, la un moment dat Cohen menionase c grupul Baron fcuse o donaie de cincizeci de mii de dolari pentru campania electoral a lui Harry Truman i a fost surprins s afle din ultimul raport al lui Cohen c Rosnovski repetase donaia pentru Adlai Stevenson, candidatul democrailor la preedinie, laolalt cu o alta, tot de cincizeci de mii, pentru campania lui Eisenhower. Din nou Cohen subliniase aceste informaii. William, care niciodat nu voise s sprijine pentru o funcie public pe cineva care nu era republican, dorea ca generalul Eisenhower, candidatul care ctigase primul tur de scrutin la convenia din Chicago, s-l nfrng pe Adlai Stevenson, dei era contient c o administraie republican era mai puin probabil c va presa pentru o anchet corect cum ar fi fcut-o democraii. Cnd generalul Dwight D. Eisenhower a fost ales al treizeci i patrulea preedinte al Statelor Unite ale Americii, n 4 noiembrie 1952, William a fost convins c Abel Rosnovski scpase de orice acuzare, aa c nu mai putea s spere dect c experiena trecut l convinsese ca pe viitor s lase n pace afacerile bncii Lester. Singur mic compensaie pe care a avut-o William din alegeri a fost c Henry Osborne i-a pierdut locul din Senat, care a fost ocupat de un candidat republican. Haina prezidenial a lui Eisenhower s-a dovedit a avea pulpane largi i rivalul lui Osborne
433

- CAIN I ABEL -

se agase de ele. Thaddeus Cohen era nclinat s cread c Henry Osborne nu mai exercita aceeai influen asupra lui Abel Rosnovski pe care o avusese n trecut. Zvonurile care circulau n Chicago erau c, de cnd divorase de soia lui bogat, Osborne datora sume mari de bani lui Rosnovski i c ncepuse s practice iari n stil mare jocurile de noroc. William era mai fericit i mai relaxat i atepta cu nerbdare s peasc n era prosper i pacifist pe care o promisese Eisenhower n discursul inaugural. Pe msur ce treceau primii ani ai noii administraii, William a nceput s nu mai dea atta atenie ameninrilor lui Rosnovski i s se gndeasc la ele ca la ceva aparinnd deja trecutului. L-a informat pe Thaddeus Cohen c era de prere c venise timpul s nu mai aud nimic despre Abel Rosnovski. Avocatul n-a fcut nici un comentariu, mai cu seam c nu i s-a cerut prerea. William i-a concentrat toate eforturile n consolidarea bncii Lester, i ca mrime, i ca reputaie, fiind din ce n ce mai mult contient c o fcea att pentru el ct i pentru fiul su. Civa din funcionarii de la banc deja ncepuser s-i spun btrnul cnd vorbeau despre el. Trebuia s vin i vremea asta, a spus Kate. Dar de ce nu s-a ntmplat la fel i cu tine? i-a rspuns William. Kate i-a ridicat privirile spre William i a zmbit. Acum i-am aflat secretul cum de-ai reuit s nchei attea afaceri cu oameni vanitoi. William a rs. i cu o femeie frumoas, a adugat el. nainte cu un an ca Richard s mplineasc douzeci i unu de ani, William i-a revizuit testamentul. I-a lsat lui Kate cinci milioane dolari i dou milioane pentru fete, iar restul averii i-a revenit lui Richard. De asemenea, a mai donat un milion de dolari universitii Harvard. Richard profitase din plin de cei patru ani la Harvard. La nceputul ultimului an, nu numai c spera la un Summa Cum Laude, dar i cnta la violoncel n orchestra universitii, iar n echipa de baseball el servea mingile, ceea ce pn chiar i William a fost nevoit s admire. Comentariul lui Kate a mbrcat forma unei ntrebri retorice. Ci studeni i petreceau dup-amiezile de
434

- JEFFREY ARCHER -

smbt jucnd baseball n echipa Harvard contra Yale i ci i petreceau serile de smbt cntnd la violoncel n sala de concert Lowell, n cuartetul de coarde al universitii? Ultimul an a trecut repede i cnd Richard a prsit Harvard-ul, narmat cu o diplom n matematici