Sunteți pe pagina 1din 368

2

Nora Roberts
Diamantele vin din cer

Pentru Ruth Ryan Langan

Come away! O, human child!


To the woods and waters wild,
With a fairy hand in hand,
For the worlds more full of weeping than
you can understend.
W.B. YEATS

Nora Roberts

DIAMANTELE VIN
DIN CER
Cartea I din trilogia GALLAGHERS OF ARDMORE

Traducere de
MIHNEA COLUMBEANU

Editura MIRON
Bucureti, 2001

copyright by Nora Roberts, Jewels of the sun


copyright 2001 by Editura MIRON
Toate drepturile rezervate Editurii Miron
Nici o parte a acestei cri nu poate fi reprodus sau transmis sub nici o form i prin nici
un fel de mijloc - electronic sau mecanic - inclusiv prin fotocopiere, nregistrare magnetic
sau prin alt sistem de stocare i redare a informaiei, fr permisiunea scris a Editorului.

Tehnoredactor: DOINA CLIN

ISBN 973-95063-9-5

Capitolul 1
Categoric i fr discuie, i pierduse minile.
Fiind psiholog, era i cazul s-o tie.
Se vedeau toate semnele, i ddeau trcoale, vibrnd, de luni de
zile. Iritarea, nervozitatea, tendina spre visare cu ochii deschii i
uitarea. i lipsea motivaia, energia, scopul.
Prinii ei comentaser n stilul lor blajin. Colegii ncepuser s-i
arunce priviri furie, cu mil discret sau dezgust nelinitit.
Ajunsese s-i deteste munca, s antipatizeze studenii, s le
gseasc zeci de cusururi prietenilor i rudelor, asociailor i
superiorilor.
n fiecare diminea, sarcina simpl de a se da jos din pat ca s se
mbrace pentru cursurile de peste zi dobndise proporiile
escaladrii unui munte.
Mai ru, ale unui munte care n-o interesa nici ct s-l vad de la
distan, necum s se i care pe el.
Apoi, mai era i comportamentul repezit, impulsiv. A, da, asta era
pictura care umplea paharul.
Jude Frances Murray cea stabil ct ncape, una dintre cele mai
solide ramuri din arborele genealogic al familiei Murray din
Chicago, fiica devotat i chibzuit a doctorilor Linda i John K.
Murray, i dduse demisia.
Nu ceruse voie de la universitate, nu solicitase un concediu, ci
plecase, n plin semestru.
De ce? Nu avea nici cea mai vag idee.
8

Fusese un oc la fel de mare pentru ea, ca i pentru decan, pentru


colegi, pentru prinii ei.
Oare la fel ar fi reacionat i n urm cu doi ani, cnd i se
destrmase csnicia? n nici un caz.
i-ar fi vzut pur i simplu de ale ei - cursurile, studiile, ntlnirile
- fr nici o problem, chiar n timp ce se perinda pe la avocai i
completa ngrijit hrtiile care simbolizau sfritul unei viei n doi.
Nu c ar fi fost o alturare prea fericit, nici cine tie ce hruial
pentru avocai ca s-i pun capt legal. O csnicie care durase opt
luni fr ceva nu genera prea multe complicaii. Nici pasiune.
Pasiunea, probabil c asta i lipsea. De-ar fi avut un dram, mcar,
n suflet, William n-ar fi prsit apartamentul pentru o alt femeie
nc aproape nainte ca florile din buchetul nupial s se fi ofilit.
Dar nu avea nici un rost s se amrasc dup atta timp. Era ceea
ce era. Sau, mai bine-zis, fusese ceea ce era. Numai Dumnezeu o fi
tiut ce era acum.
Poate c i asta conta. Ajunsese pe o margine, privise n jos spre
marea ntins i neagr a monotoniei, a plictiselii, a neschimbrii
care era Jude Murray. Rotise din brae, se retrsese de pe margine i o luase la fug urlnd.
Un lucru att de nefiresc pentru ea.
Simplul gnd i provoca asemenea palpitaii, nct se ntreba dac
nu cumva o ptea un infarct, ca s le pun capac la toate.
PROFESOAR AMERICAN DE COLEGIU GSIT MOART
NTR-UN VOLVO NCHIRIAT
Ciudat anun funerar ar mai fi fost i sta. Poate ar fi aprut n
Irish Times, pe care i plcea att de mult bunicii ei s-l citeasc.
Prinii ei ar fi fost ocai, desigur. Era un stil de a muri att de
public, indiscret, necuviincios. Complet nepotrivit.
9

Evident, li s-ar fi frnt inimile, dar n primul rnd ar fi fost


nedumerii. Ce Dumnezeu i venise fetei leia, s se duc n Irlanda
cnd avea o carier prosper i un condomeniu fermector pe malul
lacului?
Ar fi dat vina pe influena bunicii.
i, desigur, ar fi avut dreptate, cum avuseser nc din momentul
cnd fusese conceput, printr-o mperechere de foarte bun gust, la
un an precis dup ce se cstoriser.
Dei nu-i fcea plcere s-i imagineze, Jude era sigur c prinii
ei fceau ntotdeauna amor foarte precis i cu bun-gust. Cam ca
baletele tradiionale i coregrafiate impecabil care le plceau att de
mult.
i-acum, ce-o apucase, s stea ntr-un Volvo nchiriat, cu tmpitul
la de volan pe tmpita de parte cealalt a mainii, gndindu-se
cum fceau sex prinii ei?
Nu putu dect s-i apese ochii cu degetele pn cnd imaginea
se terse.
Exact aa peti cnd te-apuc nebunia.
Trase adnc aer n piept, o dat i nc o dat. Oxigen pentru
limpezirea i calmarea creierului. Dup cum se prea, avea n fa
dou ci.
Putea s-i scoat balizele din main, s intre n aeroportul din
Dublin, s-i napoieze cheile agentului de nchirieri cu prul rou ca
morcovul i zmbetul lat de-o mil i s-i ia un bilet napoi spre
cas.
Evident, nu mai avea slujb, dar putea tri foarte comod cteva
luni din portofoliul de aciuni, sru mna mult.
Nu mai avea nici condomeniu, ntruct l nchiriase acelui cuplu
simpatic pentru ase luni, dar dac se ntorcea totui, putea locui la
bunica o vreme.
Iar bunica ar fi privit-o cu ochii ei frumoi, albatri splcii, plini
10

de dezamgire. Jude, draga mea, mereu te opreti la un pas de dorina


inimii. De ce nu poi face niciodat i acel ultim pas?
Nu tiu. Nu tiu.
Nefericit, Jude i acoperi faa cu minile, ncepnd s se legene.
Tu ai fost cu ideea s vin aici, nu eu. Ce-am s fac la Faerie Hill
Cottage, ase luni de-acum ncolo? Nici mcar nu tiu s conduc
maina asta nenorocit.
Mai avea puin pn s-o bueasc un plns n hohote. l simea
arzndu-i gtul, rsunndu-i n urechi, nainte ca prima lacrim s
cad, i ls capul s cad pe spate, cu ochii strns nchii,
blestemndu-se.
Crizele de plns, accesele de nervi, sarcasmele i toate celelalte
violene de comportament nu erau dect diverse feluri de a se da n
spectacol.
Fusese educat s neleag, s recunoasc acest lucru. i n-avea
s i se lase prad.
nainte, spre faza urmtoare, Jude, idioat nenorocit. Vorbeti
singur, plngi n Volvo-uri, eti prea nehotrt, prea paralizat ca
s suceti cheia n contact i s te tot duci.
i mai trase o dat respiraia, i-i ndrept umerii.
A doua variant, murmur ea. Du la bun sfrit ce ai nceput.
ntoarse cheia i, cu o mic rugciune de a nu ucide sau schilodi
pe cineva - inclusiv pe ea nsi - scoase maina din parcare.
Cnta, mai mult pentru sine, ca s nu zbiere de fiecare dat cnd
ajungea la cte unul dintre cercurile de pe osea pe care irlandezi le
numeau veseli sensuri giratorii.
I se scurtcircuita creierul, uita care era stnga i care dreapta, i
imagina cum intra cu Volvo-ul n cte un grup de trectori
nevinovai, aa c fredona toate melodiile care-i treceau prin mintea
ngrozit.
11

Pe drumul spre sud, de la Dublin n Comitatul Waterford, ncepu


s urle melodii din filme, s rag cntece de pahar irlandeze i, cnd
scp ca prin urechile acului la ieirea din oraul Carlow, chiri
corul din Brown Sugar destul de tare ca s-l fac pe Mick Jagger s se
strmbe.
Dup asta, se mai calm ct de ct. Poate c zeii cltorilor
fuseser destul de ocai de zgomot ca s fac un pas napoi i s nui mai tot mping n cale alte maini.
Poate datorit influenei omniprezentelor troie ale Fecioarei
Maria care populau marginea drumului.
n orice caz, ofatul deveni mai lin, Jude ncepnd aproape s se
simt bine.
Valuri-valuri de coline verzi scnteia n lumina soarelui,
strlucitoare ca partea interioar a unor scoici, ntinzndu-se ct
vedeai cu ochii spre umbra munilor ndeprtai.
Conturul lor masiv se profila pe un cer aternut cu nori fumurii i
o lumin perlat ce-i avea locul mai degrab n tablouri dect n
realitate.
Nite picturi, i spuse Jude, n timp ce gndurile i hoinreau n
voie, zugrvite att de minunat, nct, dac le priveai destul de mult
timp, simeai c alunecai n ele, contopindu-te cu culorile, formele i
scena pe care cte un maestru o crease din strlucirea propriul su
geniu.
Asta vedea, cnd ndrznea s-i ia ochii de la drum. Strlucire i
o frumusee teribile, orbitoare, care i sfia inima n acelai timp n
care i-o i alina.
Verzi, imposibil de verzi, cmpiile erau ntrerupte de garduri
ubrede sau de iruri de copaci pipernicii. Vaci ptate i oi loase
pteau alene, iar siluete mrunte le strbteau cu tractoarele.
Ici i colo, erau presrate cu case albe i crem, unde rufele flfiau
pe srme i florile puneau pete de culoare discordante n grdini.
12

Apoi, ca prin miracol, apreau zidurile vechi ale unei abaii


ruinate, nlndu-se mndr i spart pe fundalul orbitor al
cmpiei i al cerului, ca i cum ar fi ateptat s-i vin din nou
vremea.
Ce-ai simi, se ntreb Jude, dac ai traversa cmpia i ai urca
pe treptele netede i alunecoase rmase n picioare printre pietrele
acelea drmate? Ai simi - ai putea s simi - secolele de picioare
care au clcat pe aceleai trepte?
Ai putea, aa cum susinea bunica ei, s auzi - numai de-ai
asculta - muzica i vocile, zarva btliilor, plnsetele femeilor,
rsetele copiilor de mult mori i uitai?
Nu credea n asemenea lucruri, desigur. Dar, n lumina aceea, n
aurul acela, preau aproape posibile.
De la grandoarea ruinelor la farmecul simplitii, pmntul se
ntindea darnic. Acoperiuri de fn, cruci de piatr, castele, apoi sate
cu ulie nguste i pancarte scrise n limba gaelic.
La un moment dat vzu un btrn plimbndu-i cinele pe
marginea drumului, unde iarba cretea nalt i un mic indicator
avertiza asupra cderilor de pietre.
Omul i cinele purtau plrioare maro, pe care Jude le gsi
absolut fermectoare. Mult timp pstr imaginea n minte,
invidiindu-i pentru libertatea i simplitatea vieii lor.
Se plimbau n fiecare zi, probabil, fie ploaie, fie soare, apoi
mergeau acas s-i bea ceaiul ntr-o csu frumoas, cu acoperi
de fn i grdin ngrijit. Cinele avea un cote al lui, dar de cele
mai multe ori sttea ncovrigat la picioarele stpnului su, lng
foc.
i ea ar fi vrut s se plimbe pe cmpiile acelea cu un cine
credincios. Doar s umble i nimic altceva, pn i venea s se aeze.
Apoi, s stea aezat pn-i venea s se ridice din nou. Ideea o
fascin. S fac numai ce voia, cnd voia, n felul ei i n ritmul ei
13

propriu.
i era att de strin, acea libertate simpl, cotidian. Marea ei
team era aceea de a o gsi n sfrit, de a-i atinge cu vrfurile
degetelor marginea argintat, pentru ca apoi s-o piard.
n timp ce drumul erpuia ca o panglic n lungul coastelor din
Waterford, Jude zrea crmpeie din mare, ca o mtase albastr la
orizont, cenuie i verde turbulent cnd se revrsa peste curba
nisipoas, larg, a cte unei plaje.
Tensiunea din umeri ncepea s i se risipeasc. Minile i se
relaxar puin pe volan.
Aceea era Irlanda despre care i vorbise bunica ei, culoarea,
dramatismul i pacea ei, i, bnuia Jude, motivul pentru care venise
n sfrit s vad unde-i fuseser nfipte rdcinile, nainte de a i le
fi smuls pentru a le rsdi dincolo de Atlantic. Acum se bucura c
nu-i pierduse curajul la poart, fugind napoi la Chicago.
Reuise sau nu reuise s parcurg cea mai mare parte din
drumul lung de trei ore i jumtate, fr nici o problem?
Nu punea la socoteal mica zpceal de la giratoriul din
Waterford City, cruia i dduse ocol de trei ori, pentru ca n cele din
urm s fie ct pe ce s se ciocneasc de un autocar plin cu turiti la
fel de speriai.
n fond, toat lumea scpase nevtmat.
Iar acum, aproape ajunsese. I-o confirmau indicatoarele satului
Ardmore. tia, dup harta pe care i-o desenase cu grij bunica ei, c
Ardmore era satul cel mai apropiat de cas. Acolo avea s se duc
dup provizii i alte cumprturi.
Evident, bunica ei i dduse i o impresionant list de nume,
oameni pe care ar fi trebuit s-i caute, rude ndeprtate crora s li
se prezinte. Acest lucru putea s mai atepte.
Imagineaz-i, i spunea, s nu trebuiasc s vorbeti cu
nimeni, zile-n ir! Nici s i se pun ntrebri, pretinzndu-i-se s
14

cunoti toate rspunsurile. i nici s conversezi nimicuri la


ceremoniile facultii. Nici un program obligatoriu de respectat.
Dup un moment de plcere vecin cu extazul, inima i tresri, n
panic. Ce Dumnezeu avea s fac, timp de ase luni?
Nu era nevoie s stea ase luni ncheiate, i reaminti Jude, n timp
ce trupul i se ncorda din nou. Nici o lege nu i-o dicta. N-avea s-o
aresteze nimeni la vam, dac se ntorcea dup ase sptmni. Sau
ase zile. Sau, la o adic, ase ore.
i, ca psiholog, ar fi trebuit s tie c problema cea mai mare era
aceea de a se strdui s se ridice la nlimea ateptrilor. Inclusiv
ale ei proprii.
Dei accept faptul c se descurca mult mai bine n teorie dect n
practic, avea s schimbe acest lucru chiar acum, pentru tot timpul
ct urma s stea n Irlanda.
Din nou calm, deschise radioul.
Torentul de cuvinte n gaelic iroind din difuzor o fcu s cate
ochii, apsnd pe butoane pentru a gsi un post n englez i cotind
spre Ardmore, nu pe drumul care urca Tower Hill, spre casa ei.
Imediat ce-i observ greeala, norii de pe cer se sparser, ca i
cum o mn gigantic le-ar fi mplntat un cuit drept n burt.
Ploaia ncepu s ropoteasc pe capota mainii, revrsndu-se
peste parbriz, n timp ce Jude ncerca s gseasc butonul care
aciona tergtoarele.
Trase pe margine i atept pn cnd tergtoarele de parbriz
ncepur s se balanseze vesel prin ploaie.
Satul sttea pe nodul sudic al comitatului, srutnd Marea Celtic
i Golful Ardmore. Auzea freamtul valurilor pe mal, n timp ce
furtuna fcea prpd n jurul ei, puternic i ptima.
Vntul zglia ferestrele, uiernd amenintor prin fisurile pe
unde reuea s se strecoare.
i imaginase cum s-ar fi plimbat agale, familiarizndu-se treptat
15

cu satul, cu casele frumoase, crciumile pline de fum i clieni, plaja


despre care i vorbise bunica ei, falezele dramatice i cmpiile verzi.
Dar aceea fusese o dup-amiaz fermectoare, nsorit, cu steni
plimbndu-i bebeluii roii n obraji cu crucioarele i brbai cu
ochi alunecoi ridicndu-i plriile n faa ei.
Nu-i imaginase o furtun de primvar brusc i violent,
aducnd cu sine rafale de vnt i strzi pustii. Poate c nici nu mai
locuiete nimeni aci, i spuse. Poate era un soi de Brigadoon i
nimerise n el accidental, ntr-un secol greit.
O alt problem, i zise Jude, era propria sa imaginaie, pe care
trebuia s i-o nfrneze cu o regularitate dezgusttoare.
Sigur c acolo locuiau oameni, numai c aveau atta minte nct
s stea naibii la adpost de ploaie. Casele erau frumoase, aliniate ca
nite cucoane cu flori la picioare. Flori, observ ea, care tocmai
ncasau o mam de btaie.
Nu avea nici un motiv de a nu atepta acea frumoas dupamiaz nsorit ca s se ntoarc n sat. Acum era obosit, o cam
durea capul i nu voia dect s intre ntr-un interior cald i plcut.
Porni de la bordur, ncet, prin ploaie, mpietrit la gndul c
avea s treac iari o intersecie.
Nu-i ddu seama c ofa pe contrasens dect cnd scp ca prin
urechile acului de o coliziune frontal. Sau, mai bine zis, cnd
maina care venea o evit n ultima clip, ipnd din claxon.
Dar gsi bifurcaia, ceea ce-i reaminti c i-ar fi fost imposibil s no observe, dat fiind lancea de piatr a marelui turn rotund de pe
culmea colinei.
Se nla prin ploaie, strjuind catedrala veche i fr acoperi
Saint Declan i toate mormintele marcate cu pietre aplecate i
nclinate care-ncotro.
Un moment, i se pru c vedea un om, mbrcat n ceva argintiu,
cu luciu mat i ud, sub ploaie.
16

i, ncordndu-i vederea, aproape c iei de pe aa-zisul drum.


De data asta, nervii n-o mai fcur s cnte. Inima i bubuia prea
tare pentru a-i permite aa ceva.
Minile-i tremurau, n timp ce nainta ncet, ncercnd s vad
unde era omul, ce fcea. Dar nu vzu dect marele turn, ruinele i
mormintele.
Evident, acolo nu fusese nimeni, i spuse ea. Nimeni n-ar fi stat
n mijlocul unui cimitir, n plin furtun. Ochii i obosiser i-i jucau
farse.
Nu avea nevoie dect s ajung ntr-un loc cald i uscat, unde si trag respiraia.
Cnd drumul, ngustndu-se mereu, deveni doar o crare
noroioas mrginit de ambele pri cu garduri vii, nalte ct un stat
de om, Jude socoti c se rtcise de-a binelea.
Maina se hurduc i srea peste hrtoape, n timp ce ea se
chinuia s gseasc un loc unde s poat ntoarce i porni napoi.
n sat exista adpost i, cu siguran, cuiva avea s i se fac mil
de o biat americanc fr minte care nu era n stare s gseasc
drumul.
Vzu un mic zid de piatr acoperit cu un fel de rugi spinoi, care
n oricare alt situaie ar fi artat pitoresc, apoi vzu un drumeag
desfundat ce reiei a fi ideea de alee a cuiva, ns trecuse de el cnd
i ddu seama ce era i se temu s ncerce o napoiere n mararier
prin noroi.
Drumul urca, iar fgaele deveneau aproape anuri. Cu nervii
ntini la limit i dinii clnnindu-i sonor, Jude manevr peste un
nou hop, dup care se gndi serios s se opreasc pe loc, ateptnd
s vin cineva i s-o tracteze tocmai pn la Dublin.
Cnd vzu nc o sprtur n gardul viu, gemu de uurare. Coti,
lsnd amintire un strat de vopsea, apoi i rezem fruntea de volan.
Se rtcise, era obosit, i flmnda i o tia un pipi cu disperare.
17

Acum trebuia s coboare din main, n ploaia torenial, i s bat


la ua unui strin. Dac i se spunea c pn la cas mai erau doar
trei minute, tot ar fi trebuit s cereasc permisiunea de a se repezi
pn la toalet.
M rog, irlandezii erau renumii pentru ospitalitatea lor, aa c se
ndoia c ar fi fost refuzat, ca s se uureze n tufe. Totui, nu voia
s apar cu ochii hituii nnebunit.
nclin oglinda retrovizoare i vzu c ochii ei, ndeobte de un
verde calm i linitit, erau ntr-adevr cam dezndjduii.
Umezeala i ncreise prul, aa c prea s aib pe cap un tufi
zburlit, n culoarea scoarei de copac. Pielea-i era palid ca moartea,
combinnd efectele nelinitii i ale oboselii, i nu mai avea energie ca
s-i scoat trusa de farduri pentru a ncerca o oarecare retuare.
ncerc s afieze un zmbet prietenos, care s-i conving
gropiele s apar n obraji. Gura-i era puin cam prea lat, i spuse,
la fel cum i ochii se holbaser o idee cam prea mult, iar tentativa se
sold mai mult cu o grimas dect cu un surs.
Dar de mai mult nu era n stare.
i nh poeta i deschise portiera mainii, gata s nfrunte
ploaia.
n acel moment, zri o micare ntr-o fereastr de la etaj. Doar o
perdea, atrgndu-i privirea n sus Femeia din fereastr era
mbrcat n alb i avea un pr blond, blond aproape alb, care i se
revrsa n valuri bogate peste umeri i sni.
Prin pnzele cenuii ale ploii, ochii li se ntlnir un moment, nu
mai mult de-o clip, iar Jude avu impresia unei mari frumusei i a
unei enorme tristei.
Apoi femeia dispru, rmnnd numai ploaia.
Jude se nfior. Aversa vntoas o ptrundea pn n mduva
oaselor, aa c i sacrific demnitatea lund-o la fug spre portia
alb care ddea ntr-o curticic nveselit cu ruri de flori ce curgeau
18

prin ambele laturi ale unei alei nguste, de pietri alb.


Nu exista verand, numai un prag, dar etajul casei ieea n afar
deasupra lui, oferindu-i mult doritul acopermnt. Ridic un inel de
alam n form de nod celtic i btu cu el n ua de lemn negeluit
care prea groas ca o crmid i avea o arcad fermectoare.
n timp ce drdia, ncercnd s nu se gndeasc la vezic, scrut
atta ct putea din adpostul ei.
Prea o cas de ppui. n ntregime alb, cu un bru verde ca
pdurea i ferestrele cu multe ochiuri, mrginite de obloane ce
preau s mbine plcutul cu utilul. Acoperiul, din paie, era un
adevrat miracol. Un semnal de vnt format din trei coloane de
clopote cnta melodios.
Btu din nou, mai tare de astdat. La naiba, tiu c eti n cas
- i, lsnd deoparte orice bune maniere, iei n ploaie pentru a
ncerca s priveasc prin fereastra de lng u.
Imediat, sri napoi, vinovat, la auzul unui claxon prietenos.
O camionet roie i cam ruginit, al crei motor torcea ca un
motan mulumit, opri n spatele mainii ei. Jude i ddu la o parte
din fa prul ud, pregtindu-se s se explice, cnd oferul sri
afar.
La nceput, l lu drept un brbat scund i zvelt, cu cizme
zgriate, pline de noroi, geac murdar i pantaloni de lucru roi,
dar faa care-i zmbi de sub apca maronie era vizibil feminin.
i aproape superb.
Avea ochii verzi ca dealurile ude din jurul lor, i pielea
luminoas. Jude vzu uviele de pr rocat rostogolindu-se de sub
apc, n timp ce femeia se apropia grbit, reuind s se mite
graios n pofida cizmelor greoaie.
Deci, dumneavoastr suntei domnioara Murray. Ai ales
perfect momentul, nu-i aa?
Serios?
19

Pi, ai am cam ntrziat, de vreme ce nepotul doamnei Duffy,


Tommy, iari i-a aruncat jumate din cuburi n veceu i-a tras apa
dup ele. A ieit o mizerie nfiortoare.
Hmmm, fu singurul rspuns la care se putu gndi Jude, n
timp ce se ntreba de ce sttea de vorb cu o strin, n ploaie,
despre toalete nfundate.
N-ai gsit cheia?
Cheia?
De la ua din fa. M rog, eu o am pe a mea, aa c v deschid
s scpai din udtura asta.
Prea o idee minunat.
Mulumesc... ncepu Jude, n timp ce o urm napoi spre u.
Dar dumneavoastr cine suntei?
O, scuzai-m. Eu sunt Brenna OToole, i ntinse tnra o
mn, scuturndu-i-o energic pe a lui Jude. V-a spus bunica
dumneavoastr, nu-i aa, c v atept cu casa pregtit?
Buni... cu casa? se nghesui Jude sub copertin. Casa mea?
Asta-i casa mea?
Da, ea e, dac suntei Jude Murray din Chicago, zmbi cu
buntate Brenna, dei i arcuise sprnceana stng. Trebuie c
suntei destul de obosit, pun prinsoare, dup cltorie.
ntr-adevr, i frec Jude faa cu minile, n timp ce Brenna
descuia ua. i eu care credeam c m pierdusem.
Se pare c v-ai regsit totui. Ceade mile failte, adug ea,
fcnd un pas napoi, pentru ca Jude s poat intra prima.
De-o mie de ori bun-venit, traduse ea n gnd. Mcar atta gaelic
tia. i, cnd intr la cldur, avu ntr-adevr senzaia de o mie.
Antreul, doar cu puin mai spaios dect treapta de afar, era
flancat ntr-o parte de o scar cu treptele lustruite de timp i pai.
O arcad, n dreapta, ddea n micul living room, frumos ca un
tablou, cu pereii de culoarea biscuiilor proaspt copi, brul auriu
20

ca mierea i perdelele de dantel nglbenite cald de vremuri, astfel


nct tot ce se afla n camer prea scldat de razele soarelui.
Mobila era roas i decolorat, dar vesel, cu pernele sale moi, n
dungi albe i albastre. Mesele erau pline de comori - bibelouri din
cristal, figurine ncrustate, sticlue miniaturale.
Peste podelele late erau rspndite covoare multicolore, iar
emineul de piatr era pregtit deja, cu buci de turb, dup cte i
se prea lui Jude.
Mirosea a pmnt i a nc ceva, cu un vag iz floral.
Fermectoare, nu-i aa, i mpinse iari Jude prul din fa,
nvrtindu-se n loc. Ca o cas de jucrie.
Btrnei Maude i plceau lucruoarele drgue.
Ceva din tonul lui Brenna o fcu pe Jude s se opreasc din
piruet, pentru a-i privi faa.
mi pare ru, n-am cunoscut-o. Ai inut mult la ea.
Sigur, toat lumea o iubea pe btrna Maude. Era o mare
doamn. S-ar bucura c eti aici, s ai grij de cas. Nu i-ar plcea s
stea goal i pustie. Deci, s-i art locurile? Ca s te orientezi.
i-a fi recunosctoare, dar mai nti am urgent nevoie la
baie.
Brenna rse scurt.
Lung e drumul de la Dublin. Lng buctrie e o cmru de
toalet. Tata i cu mine am transformat-o dintr-o debara, acum trei
ani. Drept ntr-acolo e.
Jude nu mai pierdu vremea cu explorrile. Cmru era
cuvntul ideal pentru jumtatea de baie. Dac ndoia braele i le
ridica, s-ar fi lovit cu coatele de perei.
Dar acetia erau zugrvii ntr-un plcut roz-pal, porelanul alb
lucea de curenie i pe bar erau atrnate n ordine prosoape
brodate.
O privire n oglinda oval de deasupra lavaboului i confirm c,
21

ntr-adevr, arta att de ru pe ct se temea.


i cu toate c avea o statur i o constituie medie, pe lng
Brenna cea subire ca o zn, ea prea o ditamai amazoana.
Nemulumit de comparaia care-i trecuse prin minte, i sufl de
pe frunte bretonul ncreit i iei din nou.
A, eu le-am i adus pe astea.
Eficienta Brenna i descrcase deja bagajele i le crase n antreu.
Cred c, dup atta drum, cazi de pe picioare. i duc lucrurile
sus. Cred c vei vrea s stai n camera btrnei Maude, e foarte
plcut, apoi punem ibricul pe foc ca s bei un ceai, i-i fac focul. E
o umezeal ngrozitoare afar.
n timp ce vorbea, urc scara cu cele dou enorme valize ale lui
Jude, ca i cum ar fi fost goale. Dorindu-i s fi petrecut mai mult
timp n sala de gimnastic, Jude o urm cu geanta, laptop-ul i cu
printerul portabil.
Brenna i art dou dormitoare - avusese dreptate, cel al btrnei
Maude, cu vederea sa spre grdina din fa, era mai plcut.
Dar Jude nu-i putu forma dect o impresie ceoas, cci arunc o
singur privire spre pat i decalajul orar i czu pe umeri ca o povar
de plumb.
Nu ascultase dect parial vocea vesel i melodioas care-i
explica despre aternuturi, nclzire, capriciile micului emineu din
dormitor, n timp ce Brenna aprindea turb.
O urmri ca i cum ar fi umblat prin ap, pn la parter, s pun
ceaiul pe aragaz i s-i arate cum funciona buctria.
Auzi ceva n legtur cu cmara proaspt aprovizionat i
recomandarea de a-i face cumprturile de la Duffys, din sat, cnd
avea nevoie de provizii.
Mai erau i altele - stive de turb lng ua din spate, aa cum
prefera s foloseasc btrna Maude, dar i lemne, n caz c ea nsi
le prefera pe acestea, cum fusese cuplat din nou telefonul i cum s
22

aprind focul n cuptorul din buctrie.


Ei, ia aici, c adormi pe picioare, i puse cu compasiune Brenna
n mini o can albastr cu perei groi. Ia-l sus cu dumneata i
ntinde-te. Eu i aprind focul aici, jos.
Iart-m. Nu prea pot s m concentrez.
Vei putea mai bine, dup ce tragi un pui de somn. Numrul
meu e aici, lng telefon, dac ai nevoie de ceva. Familia mea st
doar la un kilometru de-aici, mama, tata i patru surori, aa c dac
ai nevoie de ceva, nu trebuie dect s suni sau s treci pe la ai lui
OToole.
Da, am s... patru surori!
Brenna rse din nou, n timp ce o conducea pe hol.
Pi, tata tot spera s aib un biat, da aa a ieit. E nconjurat
de femei, pn i ceaua... Hai, sus cu matale.
i mulumesc att de mult. Zu, de obicei nu sunt aa de...
vag.
M rog, nu n fiecare zi zbori peste ocean, nu? Mai vrei ceva,
nainte s plec?
Nu, a...
Se rezem de balustrad, clipind din ochi.
Of, am uitat. Era o femeie n cas. Unde s-a dus?
O femeie, zici? Unde?
La fereastr.
Jude se cltin, ct pe ce s verse ceaiul, apoi scutur din cap s
i-l limpezeasc.
Cnd am ajuns aici, n fereastra de la etaj era o femeie, se uita
afar.
Ei, nu mai spune?
Da. O femeie blond, tnr, foarte frumoas.
A, aia trebuie s fie Lady Gwen.
Brenna se ntoarse, intr n living i aprinse grmada de turb.
23

Nu i se arat oricui.
Unde-a plecat?
A, e tot aici, cred.
ncredinat c turba luase foc, Brenna se ridic, scuturndu-i
genunchii pantalonilor.
De trei sute de ani e aici, mai mult, sau mai puin. E fantoma
dumitale, domnioar Murray.
Ce zici c e?!?
Fantoma matale. Da nu-i face griji cu ea. N-o s-i fac nici un
ru. A avut o poveste trist, pentru alt dat, cnd nu vei fi aa de
obosit.
i era greu s se concentreze. Creierul voia s i se nchid, trupul
s-i ias din funciune, dar i se prea foarte necesar s lmureasc
acest punct.
Vrei s spui, casa e bntuit?
Sigur c e bntuit. Bunica dumitale nu i-a spus?
Nu cred c a pomenit de asta. Deci, crezi n stafii.
Brenna nl din nou sprncenele:
Pi, ai vzut-o sau n-ai vzut-o? Poftim, confirm ea, cnd
Jude nu fcu altceva dect s se ncrunte. Trage un pui de somn i,
dac mai trziu te scoli, vino pn la Gallagher's Pub i-am s-i fac
cinste cu prima halb.
Prea buimac pentru a se mai putea concentra, Jude se rezum s
clatine din cap:
Nu beau bere.
Ei, haide, mai mare ruinea! exclam Brenna, pe ct de ocat,
pe att de sincer. M rog, atunci, bun ziua i doresc, domnioar
Murray.
Jude, murmur ea, neputnd dect s-o priveasc lung.
Jude, atuncea.
Brenna i mai arunc un zmbet orbitor i iei pe u, n ploaie.
24

Bntuit, i spuse Jude, n timp ce pornea n sus pe scar, cu


capul nvrtindu-i-se alene la cteva degete nlime deasupra
umerilor.
Fantezii irlandeze prosteti. Dumnezeu i era martor c bunica ei
n-o mai slbea cu povetile, dar numai att erau i nimic mai mult:
poveti.
Dar vzuse pe cineva... nu?
Nu - ploaia, perdelele, umbrele... Puse jos ceaiul pe care nc nu-l
gustase i reui s-i scoat pantofii. Nu existau nici un fel de
fantome. Nu exista dect o cas frumoas, pe o colin mic i
fermectoare. i ploaia.
Czu pe pat cu faa n jos, se gndi s trag ptura peste ea i
adormi nainte de a mai face o micare.
Iar cnd vis, vis o btlie purtat pe o colin nverzit, cu
soarele scnteind n spade ca nestematele, cu zne dansnd n
pdurea unde lumina lunii zcea pe frunze asemenea unor lacrimi,
i cu o mare albastr care lovea ca o inim btnd malul ce o atepta.
i, pe tot parcursul visurilor, singurul lucru constant era sunetul
sczut al unui plnset de femeie.

25

Capitolul 2
Cnd Jude se trezi, era complet ntuneric, iar din micul foc de
turb nu mai rmseser dect nite luminie rubinii.
Le privi lung, cu ochii crpii de somn i inima zbtndu-i-se n
gt ca un cerb nnebunit, cci le confundase cu nite ochi care o
priveau.
Apoi, memoria ei reveni brusc, iar minile i se limpezir. Era n
Irlanda, n casa unde locuise bunica ei n copilrie. i nghea de frig.
Se ridic n capul oaselor, frecndu-i braele nfrigurate, apoi
bjbi dup lampa de pe noptier. Arunc o privire la ceas, clipi din
ochi i se strmb.
Era aproape miezul nopii. Puiul de somn pentru refacere durase
aproape dousprezece ore.
i, descoperi, nu-i era numai frig. Mai murea i de foame.
Un moment, se ntreb ce putea face cu focul. ntruct prea
aproape stins, iar ea nu avea habar cum s-l aprind din nou, l ls
n pace i cobor la buctrie s caute ceva de mncare.
Casa trosnea i gemea n jur - sunete familiare, i spuse ea, dei o
fceau s tresar, privind mereu peste umr. Nu la asta se gndea,
chiar i avnd n vedere fantoma despre care i vorbise Brenna.
Pur i simplu nu era prea obinuit cu sunetele casnice. Podelele
condomeniului ei nu scriau, iar singura lumin roie din timpul
nopii era a lmpii de control de la sistemul ei de alarm. Dar avea
s se obinuiasc i cu aceste noi mprejurimi.
Brenna se inuse de cuvnt.
26

Buctria era bine aprovizionat cu mncare, n frigiderul ca


pentru ppui i cmara mic, ngust. I-o fi fost ei frig, dar n-avea
s moar de foame.
n primul moment, se gndi s deschid o cutie de sup i s-o
nclzeasc rapid n cuptorul cu microunde. ntorcndu-se n loc, cu
cutia n mn, fcu o descoperire ocant.
Nici urm de cuptor cu microunde.
Ei, i spuse Jude, asta e o problem. Nu avea ce face dect so ia bbete, cu cratia i aragazul, i imediat se izbi de a doua
dilem, cnd i ddu seama c nu exista nici un deschiztor de
conserve automat.
Btrna Maude nu trise numai ntr-o alt ar, conchise Jude, n
timp ce scotocea prin sertare, ci i ntr-un alt veac.
Reui s foloseasc deschiztorul manual pe care l gsise i turn
supa ntr-o crati, pe plit. Dup ce alese un mr din fructiera de pe
mas, se duse la ua din spate i o deschise, pentru a vedea o cea
nvolburat, fin ca mtasea i umed ca ploaia.
Nu vedea nimic altceva dect nsui aerul, cu straturile sale
cenuii pale plutind n noapte.
Nu se distingea nici o form, nici o lumin, numai fuioarele i
formele pe care-i plcea ceii s le plmdeasc din sine nsi.
Drdind, fcu un pas afar i fu nvluit ntr-o clip.
Sentimentul de singurtate fu imediat i complet, mai profund
dect tiuse vreodat. Dar nu era nspimnttor, nici trist, i ddu
ea seama, cnd ntinse un bra, pentru a vedea ceaa nghiindu-i
mna pn la ncheietur. Era ciudat de eliberator.
Nu cunotea pe nimeni. Nimeni n-o cunotea. Nu se atepta nimic
de la ea, dect ceea ce-i cerea ea nsi. Pentru noaptea aceea, o
noapte minunat, era absolut singur.
Auzea un soi de pulsaie n noapte, o btaie joas, ropotitoare.
Marea s fi fost? Sau numai respiraia ceii? Chiar cnd ncepea s
27

rd de sine nsi, auzi un alt sunet, sczut i vesel, ca o melodie


cristalin.
Fluiere i clopote, flaute i uierturi?
Vrjit, aproape c prsi pragul uii din spate, gata-gata s
urmeze magia sunetului n cea, ca o vistoare umblnd n somn.
Clopotele de vnt, i ddu ea seama, cu nc un mic hohot de rs,
de-acum cam nervos. Nu erau dect clopotele de vnt, asemenea
drglailor clopoei din faa casei.
i probabil c nc mai era pe jumtate adormit, din moment ce
se gndise s ias din cas n pas de dans la miezul nopii, rtcind
prin cea pentru a urma sunetul muzicii.
i impuse s revin nuntru, nchiznd ua. Imediat, auzi
fitul supei care ddea n clocot.
La naiba!
Se repezi la aragaz i stinse focul.
Ce-o fi cu mine? Pn i o putoaic de doipe ani ar putea
nclzi o tmpit de cutie de sup, pentru numele lui Dumnezeu!
terse supa vrsat, frigndu-i dou degete, apoi mnc stnd n
picioare, pe cnd i inea singur predici.
Sosise timpul s nu mai momondeasc aiurea, s-i bage minilen cap. Era o persoan responsabil, o femeie de ndejde, nu una care
s stea visnd n cea la miezul nopii.
Lua supa cu lingura, mncnd cu gesturi mecanice, ca o datorie
fa de organism, fr nimic din plcerile naive pe care le ngduia o
gustare la miezul nopii.
Era vremea s priveasc n fa motivul pentru care venise n
Irlanda. S nu-i mai tot nchipuie c era doar o vacan prelungit,
n timpul creia s-i exploreze rdcinile i s lucreze la hrtii care
ar fi cimentat latura publicistic a carierei sale universitare nu
tocmai impresionante.
Venise fiindc-i fusese o fric de moarte c se afla n pragul unei
28

prbuiri de un soi sau altul. Stresul devenise nsoitorul ei constant,


invitnd-o vesel s savureze cte o migren sau s flirteze cu
ulcerele.
Ajunsese pe punctul de a nu mai putea privi n fa rutina zilnic
a meseriei, pe punctul de a-i neglija studenii, familia... i pe sine
nsi.
Mai ru, pe punctul unde ajungea s-i antipatizeze deschis
studenii i familia. i pe sine nsi.
Indiferent de cauze - i nc nu era tocmai pregtit s exploreze
aceast zon - singura soluie fusese o schimbare radical.
O perioad de odihn. Prbuirea nu era o rezolvare. Iar
prbuirea n public ar fi fost inacceptabil.
N-avea de gnd s se umileasc, nici pe sine nsi, nici pe familia
ei, care nu fcuse nimic ca s merite asta. Aa c fugise - ca o la,
poate, dar ntr-un chip ciudat acesta fusese singurul pas logic la care
s se fi putut gndi.
Cnd btrna Maude rposase graios, la venerabila vrsta de o
sut unu ani, i se deschisese o u.
Fusese inspirat s intre pe acea u. Fusese un gest responsabil.
Avea nevoie de timp, timp de singurtate, de linite i de reevaluare.
i exact asta avea s fac.
Inteniona s lucreze. n veci nu i-ar fi putut justifica deplasarea
i timpul, dac nu avea vreun plan. Inteniona s experimenteze cu
un articol n care s se combine genealogia i profesiunea.
Cel puin, studiul documentar al legendelor i miturilor locale,
precum i analiza psihologic a sensurilor i obiectivelor acestora,
aveau s-i in mintea n priz, lsndu-i mai puin timp pentru
melancolie.
Petrecuse mult prea mult timp rumegndu-i amarul. O trstur
irlandez, susinea mama ei, gnd care o fcu pe Jude s ofteze.
Irlandezii erau nite mari melancolici, aa c dac simea nevoia s29

i fac din cnd n cnd cheful, alesese cel mai potrivit loc din lume
pentru aa ceva.
Simindu-se mai bine, Jude se ntoarse s pun farfuria goal n
spltorul de vase i descoperi c nu exista nici spltor de vase.
Chicoti n tot timpul drumului pn n dormitor.
i despachet lucrurile, punndu-le meticulos pe toate n
minunatul dulap scriitor i fermectorul scrin cu sertare
nepenite. i rndui articolele de toalet, admirnd spltorul antic,
i se desft cu un du prelungit, stnd n cada cu gheare la picioare,
a crei perdea de plastic subire zornia n jur pe inelele ei de alam
brunat.
Lu pe ea o pijama de flanel i un halat, nainte ca dinii s-i
nceap s clnneasc, apoi se apuc s aprind crmizile de
turb. Surprins de propriu-i succes, pierdu douzeci de minute
aezat pe podea, cu braele n jurul genunchilor, zmbind n vpaia
frumoas i imaginndu-i c era o soie de fermier mulumit carei atepta brbatul s se ntoarc de la cmp.
Cnd se trezi din visul cu ochii deschii, ncepu s exploreze al
doilea dormitor, analizndu-i posibilitile de eventual birou.
Era o camer mic, avnd ferestre nguste ndreptate spre faad
i latura casei. Dup o scurt deliberare, Jude hotr s se instaleze
cu faa spre sud, ca s poat vedea coroanele copacilor i
clopotniele bisericilor din sat, precum i plaja lat care ducea spre
mare.
Cel puin, presupunea c aceea avea s fie privelitea, dup ce se
lumina de ziu i se risipea ceaa.
Urmtoarea problem era aceea a locului unde s se instaleze, din
moment ce n camer nu exista nici un birou.
Petrecu ora urmtoare cutnd o mas potrivit, dup care o cr
la etaj pe cea din living, pentru a o pune exact n dreptul ferestrei,
30

nainte de a-i aduce echipamentele.


i trecu prin minte c ar fi putut scrie pe masa din buctrie,
lng focul mic i plcut, n cntecul clopotelor de vnt. Dar o
asemenea formul prea prea improvizat. Gsi adaptorul potrivit
pentru priz, i but computerul i deschise fiierul n care
inteniona s-i scrie jurnalul zilnic al vieii ei n Irlanda.
3 aprilie, Faerie Hill Cottage, Irlanda
Am supravieuit cltoriei.
Se opri un moment, rznd uor. Parc ar fi supravieuit unui
rzboi. Se pregti s tearg propoziia, pentru a ncepe din nou.
Apoi, se opri. Nu, jurnalul i era destinat numai ei i avea s scrie tot
ce-i trecea prin minte, aa cum i venea.
Drumul de la Dublin a fost lung i mai greu dect mi imaginasem. M
ntreb ct timp mi va lua ca s m obinuiesc cu ofatul pe stnga. M
ndoiesc c voi reui vreodat. Totui, peisajul a fost minunat. Nici una
dintre fotografiile pe care le-am vzut nu reprezint nici pe departe
privelitile irlandeze. S spui c sunt verzi, nu e de ajuns. Nici verdebogat nu se potrivete. Cred c tot ce pot spune e c strlucesc.
Satele par fermectoare i att de incredibil de curate, nct mi imaginez
armate de elfi furindu-se n fiecare noapte s frece trotuarele i s dea
lustru caselor.
Am vzut puin din satul Ardmore, dar cnd am sosit eu turna cu
gleata i eram prea obosit ca s-mi formez alte impresii reale dect
obinuita curenie i farmecul unei plaje largi.
Am gsit casa din pur ntmplate. Bunica ar zice c a fost mna
soartei, desigur, dar de fapt n-a fost dect un noroc chior. E att de
frumoas, cum st pe deluorul ei, cu florile inundnd totul pn la ua
din fa. Sper s le pot ngriji cum se cuvine. Poate c n sat au o librrie
31

unde s pot gsi cri despre grdinrit. n orice caz, acum e clar c
prosper, n pofida umezelii reci din aer.
Am vzut o femeie - mi s-a prut c vd o femeie - la fereastra
dormitorului, privindu-m. A fost un moment ciudat. Am avut impresia
c ochii ni s-au ntlnit efectiv, c un moment ne-am susinut privirile. Era
frumoas, palid, blond i cu o expresie tragic. Desigur, n-a fost dect o
umbr, o iluzie optic, fiindc aici nu mai e nimeni.
Brenna OToole, o femeie extrem de eficient din sat, a aprut imediat
dup mine i a rezolvat problemele ntr-un mod vioi i prietenos - i pentru
care i sunt foarte recunosctoare. E superb - m ntreb dac toi cei deaici or fi la fel de superbi - i are acel comportament aspru, brbtesc, pe
care unele femei l pot adopta att de perfect, rmnnd totui absolut
feminine.
Cred c m gsete o proast nepriceput, dar m-a tratat cu delicatee.
A vorbit ceva despre o bntuire a casei, ceea ce cred c se spune despre
toate casele din ar. Dar, ntruct m-am hotrt s explorez posibilitile
de a scrie un articol pe tema legendelor irlandeze, s-ar putea s cercetez
bazele afirmaiei ei.
Evident, organismul i ceasul meu interior sunt rsturnate pe dos. Am
dormit aproape toat ziua i am luat o mas la miezul nopii.
Afar este noapte i cea. Ceaa e luminoas i oarecum ptrunztoare.
M simt comod trupete i linitit sufletete.
Totul va fi bine.
Se rezem de sptar, cu un oftat prelung. Da, i repet ea n
minte, avea s fie totul n regul.
La ora trei dimineaa, atunci cnd adesea spiritele se agit, Jude
se ghemui nfrigurat n pat sub o plapum groas, cu un ceainic
plin pe noptier i o carte n mini. Focul ardea molcom n cmin,
iar prin dreptul ferestrelor plutea ceaa. Se ntreba dac fusese
32

vreodat n viaa ei mai fericit.


i adormi cu lampa aprins i ochelarii de citit czui pe vrful
nasului.
La lumina zilei, dup ce vntul risipise ceaa i ploaia, lumea ei
arta cu totul altfel. Lucea o lumin blnd, scldnd cmpiile ntrun verde de o frumusee dureroas. Auzea psrile, ceea ce-i aminti
c trebuia s scoat cartea pe care i-o cumprase, despre
identificarea speciilor.
Totui, pe moment era att de plcut doar s stea i s asculte
trilurile lichide. Nu prea s conteze ce pasre cnta, atta timp ct
nu tcea.
I se prea aproape un sacrilegiu s calce n picioare iarba deas,
cu fire elastice, dar era un pcat cruia Jude nu-i putea rezista.
Pe colina de lng sat, vzu ruinele mree ale fostei catedrale
nchinate Sfntului Declan i grandiosului turn circular care o
domina. Se gndi un moment la silueta pe care i se pruse c-o
vzuse n curte, sub ploaie. i se nfior.
Ce prostie. Era un loc ca oricare altul, la urma urmei. Un loc
istoric interesant. tia de la bunica ei i din ghid despre inscripiile
n alfabetul ogam dinuntru i despre arcadele romaneti. Avea s
intre i s le vad cu ochii ei.
Iar spre rsrit, dac n-o nela memoria, dincolo de hotelul de pe
falez, se afl vechea Fntn a Sfntului Declan, cu cele trei cruci de
piatr ale ei i jilul de piatr.
n curnd avea s viziteze ruinele i fntna, urcnd pe crarea de
pe falez i, poate, ocolind promontoriul. Ghidul o asigurase c o
ateptau priveliti mirifice.
Azi ns i dorea lucruri mai simple, mai linitite.
Apele golfului scnteiau albastre, n tonuri tot mai nchise spre
larg. Plaja lat i ntins era pustie.
33

n alt diminea, i spuse ea, avea s mearg cu maina pn n


sat numai pentru a se plimba singur pe plaj.
Ziua de azi era destinat hoinrelilor peste cmpii, aa cum i
imaginase, departe de sat, cu ochii spre muni. Uitase c nu dorea
dect s studieze florile i s se orienteze cu privire la zona din jurul
casei, nainte de a se ocupa de treburile practice.
Trebuia s-i instaleze o muf telefonic n dormitorul al doilea,
ca s poat intra pe Internet pentru cercetri.
i s telefoneze la Chicago, pentru a-i anuna familia c ajunsese
cu bine. i, desigur, s se duc n sat pentru a afla unde-i putea face
cumprturile i operaiunile bancare.
Dar afar era att de frumos, cu atmosfera blnd ca o srutare i
briza att de rcoroas, nct s-i alunge din minte ultimele urme ale
oboselii de pe drum, nct continu s mearg i s admire peisajele,
pn cnd pantofii i se udar n iarba mbibat de ploaie.
Ca i cum ar fi alunecat ntr-un tablou, i spuse ea din nou, un
tablou animat cu freamt de frunze, glasuri de psri i miros de
plante umede, n cretere.
Cnd vzu o alt cas, avu aproape un oc. Era cuibrit pe
marginea drumului, dup nite garduri vii i o faad cam ubred,
cu laturile i calcanul prnd s fi fost piese diferite, trntite
mpreun la ntmplare. i, cumva, se potriveau.
Era o combinaie fermectoare de piatr i lemn, cornie i
streini cu un belug de flori n fa i n spate.
Dincolo de grdinile din dos se afla un hambar - pe care bunica ei
l-ar fi numit ur - printr-a crui u se vedeau ngrmdite unelte i
scule.
Pe alee vzu o main vopsit n gri i prnd s fi ieit de pe linia
de montaj cu ani de zile nainte de naterea lui Jude.
Un cine mare galben dormea la soare n curtea lateral - sau, cel
puin, prea s doarm.
34

Zcea pe spate, cu labele n aer, ca i cum l-ar fi clcat o main.


Casa familiei OToole? se ntreb Jude, dup care bnuiala i se
confirm, cnd pe ua din spate iei o femeie cu un co de rufe.
Avea un pr rou strlucitor i silueta robust, lat n olduri, pe
care Jude i-o imagina la o femeie ce nscuse cinci copii.
Cinele, dovedind c era viu, se rsuci pe o parte dnd din coad,
n timp ce femeia mergea spre srma de rufe.
Lui Jude i trecu prin minte c niciodat nu mai vzuse pe cineva
ntinznd rufe la uscat. Era o munc pe care, n centrul oraului
Chicago, nici chiar cele mai harnice gospodine n-o mai fceau.
Prea un proces care nu necesit gndire, fiind, aadar, extrem de
calmant. Femeia scoase nite crlige dintr-un buzunar al orului, le
apuc n gur i se aplec s scoat din co o fa de pern. O
scutur brusc, apoi o prinse pe srm.
La fel proced cu urmtoarea ruf, prinznd-o cu al doilea
cletior.
Fascinant!
Continu tot aa, fr nici o grab vizibil, n timp ce cinele
galben i inea companie, golind coul n timp ce rufele agate se
umflau i flfiau umed n briz.
nc o parte din tablou, conchise Jude. Avea s intituleze acel
fragment Gospodin de la ar.
Cnd coul fu gol, femeia se ntoarse spre srma alturat i
ncepu s desprind rufele agate dinainte, care se uscaser deja,
mpturindu-le pe rnd, pn cnd coul se umplu din nou.
i-l propti pe old i reveni n cas, cu cinele zburdnd pe
urmele ei.
Ce mod minunat de a-i petrece dimineaa, reflect Jude.
Iar seara, cnd toi se ntorceau acas, urma s-i ntmpine un
miros mbietor din buctrie. Vreun soi de fiertur, i imagina Jude,
sau o friptur cu cartofi, rumenit n suc propriu. Toat familia se
35

aeza la masa plin cu farfurii i castroane desperecheate


fermector, vorbind despre cele de peste zi, rznd i strecurndu-i
resturi cinelui, care cerea sub mas.
Probabil c familiile mari erau foarte mngietoare.
Desigur, nici cu cele mici nu era nimic n neregul, adug ea,
simindu-se imediat vinovat. Faptul de a fi singur la prini avea
avantajele lui. Se bucurase de toat atenia prinilor ei.
Poate chiar prea mult atenie, i murmur o voce mic la ureche.
Cu gndul la acea voce mult prea grosolan (i-o alung din
minte), se ntoarse s porneasc napoi spre cas, pentru a-i ocupa
timpul cu ceva mai practic.
ntruct se simea ca o ingrat, telefon acas. Cu diferena de fus
orar, i prinse prinii chiar nainte de a pleca la serviciu i-i
nbui vinovia sporovind vesel, spunndu-le c era odihnit, se
simea bine i atepta cu nerbdare noile experiene.
tia prea bine c amndoi i considerau impulsiva plecare n
Irlanda un fel de experiment, o brusc abatere cu patruzeci i cinci
de grade de la calea pe care i-o urmase mulumit atta vreme.
Nu avea nimic mpotriv, ceea ce o uura. Erau doar nedumerii.
Nu aveam cum s le dea explicai, nici lor i nici ei nsi.
Cu familia n minte, mai ddu un telefon. Bunicii Murray nu era
nevoie s-i explice nimic. Pur i simplu tia. Cu inima mai uoar,
Jude i povesti bunicii sale toate detaliile cltoriei, impresiile, ct de
mult i plcea casa, n timp ce i fierbea un ceai i-i fcea un
sandvi.
Tocmai am fcut o plimbare, continu ea, cu receptorul prins
ntre ureche i umr, n timp ce punea gustarea pe mas. Am vzut
ruinele i turnul, de departe. Am s le vizitez alt dat.
E un loc minunat, rspunse bunica Acolo se simt multe.
M rog, m intereseaz foarte mult s vd ncrustaiile i
arcadele, dar azi n-am vrut s m ndeprtez att de mult. Am vzut
36

casa vecinilor. Familia O'Toole, probabil.


A, Michael OToole, mi-l amintesc de pe vremea cnd era un
bieandru - avea un zmbet ager i obiceiul de a te tapa de ceai i
prjituri. S-a nsurat cu fata aia drgu a lui Logan, Mollie, i au
fcut cinci fete, cea pe care ai cunoscut-o, Brenna, e cea mai mare.
Cum o mai duce, drgua de Mollie?
Pi, nu i-am vizita. Era ocupat cu rufele.
Vei descoperi c nimeni nu este prea ocupat c s-i gseasc
un moment liber, Jude Frances. Data viitoare cnd mai treci, intr
totui s-o salui pe Mollie OToole.
Aa am s fac. A, i, Buni? zmbi ea amuzat, sorbind din ceai.
Nu mi-ai spus c e o cas bntuit.
Ba cum s nu-i spun, fato. N-ai ascultat benzile, n-ai citit
scrisorile i celelalte pe care i le-am dat?
Nu, nu nc.
i-i spui c iari o apuc pe Buni, cu nchipuirile ei. Tu doar
uit-te prin lucrurile pe care i le-am dat s le iei cu tine. E scris
acolo i povestea cu Lady Gwen i iubitul ei din neamul znelor.
Un iubit din neamul znelor?
Aa se spune. Casa e construit pe o colin a znelor, cu pluta,
sau palatul, dedesubt, iar ea nc i mai ateapt, suferind pentru c
a renunat la fericire pentru raiune, iar raiunea i-a pierdut-o din
mndrie.
Ce trist, murmur Jude.
Ei, este, ntr-adevr. Totui, e un loc minunat, pe colin, ca s te
cobori n tine nsi dup pofta inimii. Coboar-te i tu ntr-a ta, ct
te afli acolo.
n clipa asta, nu caut dect puin linite.
Ia ct de mult pofteti, se gsete destul. Dar nu sta prea
mult cu minile-n sn, uitndu-te la restul lumii. Viaa e mult mai
scurt dect crezi.
37

De ce nu vii i tu, Buni, s stai aici cu mine?


A, am s m ntorc, dar acum e vremea ta. Fii atent la ea. Eti
o fat bun, Jude, dar nu e nevoie s fii bun tot timpul.
Mereu mi-o spui. Poate gsesc vreun haiduc irlandez chipe infiripm o poveste de-amor necugetat.
Nu i-ar strica deloc. S pui flori pe mormntul verioarei
Maude din partea mea, bine, iubito? i s-i spui c am s trec s-o
mai vd, cnd oi putea.
Aa voi face. Te iubesc, Buni.
Jude nu tia cnd trecuse timpul. Voise s fac ceva productiv,
chiar intenionase s ias s se joace cu florile, cteva minute. S
culeag doar o mn, ca s le pun n sticl albastr cu gt lung pe
care o gsise n living.
Evident, culesese prea mult i acum avea nevoie de alt sticl. n
cas nu prea s se gseasc nici o vaz propriu-zis. i-apoi fusese
att de nostim s stea aezat pe prag, aranjndu-le i dorindu-i s
le fi cunoscut denumirile, nct petrecuse acolo aproape toat dupamiaza.
Fcuse o greeal, ducnd n birou sticla verde, mic i
pntecoas, ca s-o pun pe masa cu computerul. Dar nu
intenionase dect s se ntind pentru cteva minute. Dormise dou
ore n cap, pe patul mic din cabinet, trezindu-se buimac i
dezndjduit.
i pierduse simul disciplinei. Se lenevise. De peste treizeci de
ore, nu fcuse dect s doarm i s piard vremea.
i iari i era foame. n ritmul sta, conchise ea n timp ce
scotocea prin buctrie dup o gustare rapid, ntr-o sptmn
urma s fie gras, greoaie i prostit la cap.
Avea s ias, s fac un drum pn n sat. S gseasc o librrie,
banca, pota. Urma s afle unde era cimitirul, ca s viziteze
38

mormntul btrnei Maude, pentru bunica ei.


Asta ar fi trebuit s fac de diminea. Dar, aa, scpa de-o grij,
iar a doua zi putea parcurge hrtiile i benzile pe care i le dduse
bunica ei.
Mai nti se schimb, alegnd o pereche de pantaloni marinreti
strmi, o bluz pe gt i un blazer care o fceau s se simt mult
mai vioaie i mai profesionist dect puloverul gros i blugii pe
care-i purtase toat ziua.
i atac prul, atac fiind singurul termen pe care l putea folosi
ca s descrie aciunile necesare pentru a-l mblnzi, sub forma unei
cozi mpletite groase, cnd el nu voia dect s se ncreeasc i s se
zbrleasc n toate prile n acelai timp.
Cu machiajul, fu mai prudent. Niciodat nu fusese prea
ndemnatic, dar rezultatele preau suficiente pentru o vizit
oarecare n sat.
O privire n oglind o ntiina c nu arta nici ca o moart de-o
zi, nici ca o matracuc - dou riscuri foarte probabile, n ceea ce-o
privea.
Trgnd adnc aer n piept, porni s ncerce nc o partid cu
maina nchiriat i drumurile irlandeze.
Tocmai se aezase la volan, ntinznd mna spre contact, cnd i
ddu seama c uitase cheile.
Ginkgo, murmur ea, ieind din nou. Ai s-ncepi s vorbeti
despre copacii ginkgo.
Dup o cutare frustrat, gsi cheile pe masa din buctrie. De
ast dat, i aminti i s aprind o lumin, ntruct putea s se
ntunece nainte de ntoarcerea ei, i s ncuie ua din fa. Cum nui amintea dac pe cea din spate o ncuiase, se blestem n gnd i
ocoli casa s se ocupe i de ea.
Soarele asfinea la vest i, printre razele lui, cdea o burni fin,
cnd n sfrit bg maina n mararier i iei ncet cu spatele din
39

curte.
Drumul era mai scurt dect i amintea i mult mai pitoresc, fr
ploaia care s bombardeze parbrizul. n gardurile vii mboboceau
cercelui slbatici, ca nite picturi sngerii.
Rugii spinoi aveau floricele albe, despre care urma s afle c erau
porumbari i frezii, nglbenite de primvar.
Dup o cotitur, vzu pereii drmai ai catedralei pe colin i
lancea turnului dominnd satul.
Pe-acolo nu umbla nimeni.
De opt sute de ani se aflau n acel loc. Fie i numai atta era o
minune n sine. Prin rzboaie, molime i foamete, prin snge,
moarte i renatere, puterea dinuia. De a adora i a apra.
Se ntreb dac nu cumva bunica ei avea dreptate - i, dac da, ceo fi simit stnd n umbra lor, pe pmntul care susinuse greutatea
celor cucernici i a celor profani.
Ce gnd ciudat, i spuse ea, alungndu-i-l, n timp ce intra n
satul care, timp de ase luni, avea s fie al ei.

40

Capitolul 3
n Gallaghers Pub, lumina era sczut, iar focul, nsufleit. Aa le
plcea clienilor, n serile umede de la nceputul primverii.
Gallagher's i servea i-i bucura clienii de peste o sut cincizeci de
ani, n acelai loc, oferind bere la butoi bun, un pahar rezonabil de
whisky nebotezat i un loc comod pentru savurat halba sau paharul.
Sigur, cnd Shamus Gallagher i deschisese localul public n
Anul Domnului Nostru 1842, mpreun cu buna sa soie, Meg,
alturi, poate c whisky-ul fusese mai ieftin.
Dar omul trebuie s-i ctige pinea, orict de ospitalier ar fi.
Aa c whisky-ul se scumpise mai mult dect fusese odinioar, dar
se servea cu aceeai plcere de a fi savurat.
Cnd deschisese crciuma, Shamus i pusese n ea toate
economiile de-o via i toate speranele nevestei. Trecuser mai
mult prin vremuri grele dect uoare i, odat, un vnt de furtun
venit de pe mare smulsese acoperiul i-l luase cu el pn la
Dungarvan.
Sau, cel puin, aa le plcea unora s spun, cnd degustau mai
mult dect un pahar, dou, de whisky irlandez.
Totui, crciuma dinuise, cu rdcinile nfipte n nisipul i stnca
din Ardmore, iar primul fiu al lui Shamus luase locul tatlui su,
dup vechea tejghea din lemn de nuc, urmat de fiul lui, i aa mai
departe.
Generaii ntregi de Gallagheri serviser generaii ntregi de
clieni i prosperaser destul de bine pentru a mri crciuma, astfel
41

nct acum puteau veni mai muli, n serile umede, dup o zi de


munc grea, s bea o halb, dou.
Pe lng mncare se servea i butur, ca s mbie i trupul, nu
numai sufletul. Iar n cele mai multe seri cnta i muzica, s bucure
inima.
Ardmore era un sat de pescari, aa c depindea de roadele mrii
i tria odat cu toanele acesteia. Fiind pitoresc i putndu-se luda
cu cteva plaje frumoase, depindea i de turiti. i tria odat cu
toanele lor.
Gallaghers era unul dintre principalele sale puncte de atracie. n
vremurile bune i n cele rele, cnd petii veneau din belug, sau
cnd furtunile fceau golful s fiarb astfel nct nimeni nu
ndrznea s se aventureze n larg cu plasele, uile crciumii erau
deschise.
Fumul i aburii de whisky, aroma fierturilor i sudoarea
oamenilor se impregnaser adnc n lemnria sa neagr, astfel nct
mirosea tot timpul a via. Banchetele i scaunele aveau tapierie
roie, btut n nituri de alam nnegrit.
Plafoanele erau deschise, lsnd s se vad grinzile podului, i
multe erau serile de smbta cnd muzica rsuna att de tare, nct
fcea grinzile s se zguduie. Podelele erau zgriate de cizme, rcite
de picioarele scaunelor i arse de cte o scnteie sau scrum de igar
aprins. Dar localul era curat i, de patru ori pe an, era lefuit i
lustruit ca un salon.
Barul nsui fcea mndria localului, cu tejgheaua sa din lemn de
nuc nchis la culoare, fcut de btrnul Shamus nsui dintr-un
copac despre care oamenii spuneau c fusese lovit de trsnet n
Noaptea de Snziene. Astfel, purta n sine un strop de vraj, iar cei
care se aezau acolo o simeau cel mai bine.
n spatele barului, pe peretele lung, cu oglind, se nirau sticle
pentru plcerea ochiului. Toate erau curate i lucitoare ca nite
42

monede nou-noue. Neamul Gallagher inea o crcium plin de


via, dar i ordonat. Petele erau terse pe loc, nu se zrea nici un
fir de praf i niciodat nu se servea de but n pahare murdare.
Pentru foc se ardea turb, fiindc le plcea turitilor, iar acetia
tiau s deosebeasc un local numai pentru localnici de unul pentru
toi. Vara i la nceputul toamnei veneau stoluri-stoluri, ca s se
lfiasc pe plaj, n vreme ce iarna i la nceputul primverii erau
mai puini. Dar veneau totui i majoritatea treceau i pe la
Gallagher's ca s rad un phrel, s asculte un cntecel sau s guste
una dintre plcintele cu carne i condimente ale crciumii.
Clienii regulai intrau adesea dup masa de sear, att pentru
conversaii i brfe, ct i ca s bea o halb de Guinness. Unii luau i
cina, dar de obicei cu ocazii deosebite, venind cu toat familia. Dar
mai venea i cte un brbat singur, stul de propriile lui talente
culinare, ori dornic s flirteze cu Darcy Gallagher, care de obicei nu
se codea s-i fac pe plac.
Putea lucra la bar, la mese i la buctrie.
ns buctria i plcea cel mai puin, aa c o lsa n seama
fratelui ei, Shawn, ori de cte ori gsea o scuz.
Cei care cunoteau localul Gallagher's tiau c Aidan, fratele cel
mare, era eful, acum cnd prinii lor preau hotri s rmn n
Boston.
Majoritatea erau de acord c prea s se fi linitit dup dorul lui
de duc din trecut, iar acum gospodrea crciuma familiei ntr-un
mod cu care s-ar fi mndrit pn i Shamus.
Din partea lui, Aidan se mulumea cu locul unde era i cu ceea ce
fcea. n timpul hoinrelilor lui, nvase multe despre via i
despre sine nsui.
Se spunea c motenise mncrimea de tlpi din ramura
Fitzgerald a familiei, cum i se ntmplase i mamei sale care, nainte
de mriti, cutreierase destul lumea, pltindu-i taxele cu vocea ei.
43

Cnd abia mplinise optsprezece ani, i luase rucsacul la spinare


i pornise prin ar, trecnd apoi n Anglia, Frana, Italia i chiar i
Spania.
Petrecuse un an n America, fascinat de munii i cmpiile din
Vest, asudnd n canicula Sudului i nghend o iarn n Nord.
Aidan i ai si aveau talente muzicale la fel de mari ca ale mamei
lor, aa c i ctigase pinea cntnd sau servind la baruri, dup
cum se nimerea cu fiecare ocazie. Cnd vzuse tot ce jinduia s
vad, se ntorsese acas, om umblat prin lume la douzeci i cinci de
ani. n ultimii ase ani, inuse crciuma, locuind n odile de
deasupra.
Dar atepta. Nu tia ce anume, ci numai c atepta.
Chiar i acum, n timp ce umplea o halb cu Guinness, turn un
pahar de Harp i asculta cu o ureche conversaia pentru cazul c ar
fi fost obligat s comenteze, n sinea lui sttea pasiv, atent, rbdtor.
Cei ce-l priveau destul de ndeaproape, i puteau observa acea
pnd n ochi, n ochii si albatri ca lumina fulgerului sub
sprncenele la fel de nchise la culoare ca lemnul barului de mare
pre unde lucra.
Avea chipul cu osatur aspr al celilor, plin de o frumusee
slbatic aprut din contopirea genelor fine ale prinilor lui, nas
lung i drept, gur cu buze pline i neruinat de senzuale, o brbie
dur, gata s primeasc orici pumni, cu o mic brazd n mijloc.
Era cldit ca un btu - lat n umeri, lung n brae i ngust n
olduri. i, ntr-adevr, i petrecuse o bun parte din tineree
nfigndu-i pumnii n mutre sau ncasndu-i el nsui. Att pentru
distracie, ct i, cum nu-i era ruine s recunoasc, din pricina
temperamentului.
Se mndrea cu faptul c, spre deosebire de fratele su, Shawn, nu
se alesese niciodat cu nasul rupt n lupt.
Cnd Jude intr, o observ imediat - mai nti ca jupn crciumar,
44

apoi ca brbat. Arta att de ngrijit, cu jacheta elegant i prul


legat la spate, att de pierdut, scrutnd salonul cu ochii ei mari, ca
o cprioar cutndu-i crarea prin pdure.
Drgla fiin, i spuse el, ca majoritatea brbailor cnd vd o
fa i o siluet atrgtoare. i, fiind unul care vzuse multe n
cariera lui, i observ i nervozitatea care o intuise chiar lng u,
parc gata s se ntoarc i s-o ia la fug din clip-clip.
nfiarea ei, felul de a se purta, i captar pe dat interesul, iar o
vibraie joas i plcut ncepu s-i nclzeasc sngele.
Jude i ndrept umerii, cu o micare deliberat, care l amuz, i
veni spre bar.
Bun seara dumneavoastr, o salut Aidan, n timp ce
mpingea crpa pe tejghea, tergnd stropiturile de butur. Care s
v fie plcerea?
Jude deschise gura s vorbeasc, intenionnd s cear politicoas
un pahar de vin alb. n clipa urmtoare, Aidan zmbi, arcuindu-i
ncet, alene, buzele, cu un surs care i strni o palpitaie
inexplicabil n mruntaie, prefcndu-i mintea ntr-un bzit haotic
de parazii.
Da, i spuse ea, ca prin cea, acolo toi erau superbi.
Aidan nu prea deosebit de grbit s-i aud rspunsul,
rezemndu-se doar de bar, comod, apropiindu-i de ea chipul acela
cu adevrat minunat, cobornd capul i sprnceana n acelai timp.
Vaszic, te-ai pierdut, iubito?
Jude avu impresia c se topea, fcndu-se fleac pe jos ntr-o
bltoac de hormoni i poft lichefiat. Ridicolul total al imaginii o
fcu s-i revin brusc n fire.
Nu, nu m-am pierdut. A putea primi un pahar de vin alb?
Chardonnay, dac avei.
Cu asta, te-a putea servi.
Dar, pe moment, nu fcu nici o micare.
45

Deci, eti yankee. Oi fi tnra verioar american a btrnei


Maude, care-a venit s stea o vreme n casa ei?
Da, sunt Jude, Jude Murray.
Instinctiv, i ntinse mna, iar un zmbet prudent i fcu gropiele
s apar fugar n obraji.
Aidan avusese ntotdeauna o mare slbiciune pentru gropie, pe
o fa frumoas.
li lu mna, dar nu i-o scutur.
O inu doar, continund s-o priveasc pn cnd - Jude era gata
s jure c o simise - oasele ncepur s i se nfierbnte.
Bun venit la Ardmore, domnioar Murray, i la Gallagher's. Eu
Sunt Aidan, iar sta e localul meu. Tim, ofer-i domnioarei scaunul
tu. Unde i-s bunele maniere?
A, nu, nu tre...
Dar Tim, un om mthlos cu o claie de pr avnd culoarea i
textura lnii de oel, cobor de pe taburet.
M scuzai.
i mut privirea, dinspre meciul transmis la televizorul din
captul barului, pentru a-i face cu ochiul, scurt i cuceritor.
Doar dac nu preferi o mas, adug Aidan, n timp ce Jude
rmnea n picioare, cam descumpnit.
Nu, nu, e foarte bine aa. Mulumesc.
Se slt pe taburet, ncercnd s nu se ncordeze c devenea
centrul ateniei. Asta o deranja cel mai mult la coal, toate acele
chipuri ntoarse spre ea, ateptndu-se s fie inteligent i profund.
n sfrit, Aidan i eliber mna, tocmai cnd Jude credea c avea
s i se dizolve ntr-a lui, i lu halba de sub robinet, pentru a o
mpinge ntre dou mini nerbdtoare.
i cum gseti Irlanda? o ntreb, n timp ce se ntorcea s ia o
sticl de vin de pe raftul din faa oglinzii.
Minunat!
46

Ei, nimeni de-aici n-o s te contrazic.


i turn vin, privind mai mult spre ea dect spre pahar.
i bunica dumitale ce face?
A...
Jude era uimit c-i umpluse perfect paharul, fr a-i arunca nici
o privire, pentru ca apoi s i-l pun n fa.
Face foarte bine. O cunoti?
Da, cum s nu. Mama mea era o Fitzgerald, verioar cu
bunica ta - de gradul trei sau patru, cred. Deci, asta nseamn c i
noi suntem veri.
Btu cu un deget n pahar:
Slainte, verioar Jude.
A, bine... mulumesc.
Jude ridic paharul, tocmai cnd din spate ncepeau nite strigte.
Vocea unei femei, limpede ca dangtul clopotelor de la biseric,
acuza pe cineva c era un capsoman nenorocit i mpiedicat, cu tot
atia creieri ct o ridiche.
I se rspunse, pe un ton iritat, c ar fi preferat s fie o ridiche
nenorocit, dect tmpit ca pmntul n care cretea.
Nimeni nu pru deosebit de ocat de rcnetele i njurturile care
urmar, i nici de bubuitura neateptat care o fcu pe Jude s
tresar, vrsndu-i civa stropi de vin pe dosul minii.
tia-s ali doi veri de-ai ti, i explic Aidan, n timp ce-i lu
din nou mna, pentru a o terge cu micri precise. Sora mea, Darcy,
i fratele meu, Shawn.
Aha. i, n-ar trebui s mearg cineva s vad ce s-a ntmplat?
Ce s-a ntmplat? Unde?
Jude fcu ochii mari, n timp ce vocile din spate se nteeau.
Ai vrut s-mi dai cu platou-n cap, vipero, i-i jur c...
Ameninarea se sfri cu o obscenitate, cnd ceva se izbi de
perete. Peste cteva secunde, pe ua din spatele barului iei o
47

femeie, roie la fa i satisfcut, ducnd o tav cu mncare n


mini.
L-ai pus la podea, Darcy? vru s tie cineva.
Nu, s-a ferit, arunc ea din cap, nfoindu-i prul negru ca
pana corbului.
Temperamentul i venea bine. Ochii albatri i scprau, iar gura
generoas i se bosumflase. Ducea tava cu oldul scos obraznic n
afar, spre o familie de cinci membri ngrmdii la o mas scund.
Iar cnd servi, aplecndu-se s aud ce-i murmura femeia de la
mas, i arunc pe spate capul, rznd.
i rsul i sttea la fel de bine ca temperamentul, remarc Jude.
Am s-i rein preul platoului din salariu, o inform Aidan,
cnd reveni agale spre bar.
Cu att mai bine. Merit fiecare bnu, pcat c nu l-am
nimerit. Alde Clooney mai vor dou Cola, o bere de ghimbir i dou
Harp - o halb i-un pahar.
Aidan ncepu s le pregteasc.
Darcy, ea e Jude Murray din America, a venit s stea n casa
btrnei Maude.
ncntat de cunotin.
Un viu interes nlocui imediat temperamentul n ochii lui Darcy.
Forma bosumflat a buzelor fcu loc unui zmbet rapid i orbitor.
Te-ai instalat bine?
Da, mulumesc.
De la Chicago eti, aa-i? i place aici?
E un sat frumos.
i plin cu magazine elegante, restaurante i alte alea. Cu ce te
ocupi la Chicago, din ce trieti?
Preda psihologia.
Predam, se corect Jude n sinea ei, ns i-ar fi fost prea greu s
explice, mai ales din moment ce atenia tuturor se ndreptase iari
48

spre ea.
Ei, nu zu? Ei, da pic de minune, lucir cu umor i o und de
maliiozitate frumoii ochi ai lui Darcy. Poate-l caui i pe frate-meu
Shawn la cap, cnd ai timp. Are ceva aiurea pe-acolo, de la natere.
Lu tava cu buturi pe care Aidan o mpinsese spre ea, apoi i
zmbi:
i s tii c-au fost dou platouri. Am ratat de ambele di, da a
doua oar am fost ct pe ce s-l ard peste ureche.
i porni cu pas sltat s serveasc buturile i s mai ia comenzi
de la mese.
Aidan schimb cteva pahare pe lire, mai puse nc dou sub
robinete ca s se umple ncet, apoi nl o sprncean spre Jude:
Vinul nu e pe gustul tu?
Poftim? cobor ea privirea, i observ c abia sorbise. Nu, e
foarte bun.
Bu, din politee, apoi zmbi, astfel nct gropiele i se trezir din
nou la via.
Delicios, de fapt. Eram distrat.
N-ai de ce s-i faci griji pentru Darcy i Shawn. Shawn e iute
de picior, ntr-adevr, dar i sora noastr are un bra, glon. Dac
voia s-l loveasc, ar fi reuit.
Jude scoase un sunet ambiguu, n timp ce cineva din col ncepea
s cnte o melodie la o concertin.
Am i eu nite veri la Chicago, spuse Tim, care rmsese n
spatele ei, ateptndu-i cu rbdare a doua halb. Dempsey i
cheam, Mary i Jack. Nu cumva i cunoti?
Nu, mi pare ru, se rsuci Jude pe scaun, ridicnd faa spre el.
Chicago-i un ora mare. Vru-meu Jack i cu mine am copilrit
mpreun, iar el s-a dus n America s lucreze cu unchi-su dup
mam, ntr-o fabric de ambalat carne. De trei ani e-acolo i se
plnge cumplit de vnturi i ierni, da nici gnd s vin-napoi acas.
49

Lu halba de la Aidan, mulumind, i mpinse pe tejghea cteva


monede.
Aidan, i tu ai fost la Chicago, nu?
n trecere, mai mult. Lacul arat nemaipomenit i parc-ar fi
marea. Iar vntul care sufl dinspre el te taie ca un cuit, pn-n
mduva oaselor. Dar poi mnca acolo nite fripturi, dac nu m
neal memoria, de-i vine s plngi de recunotin c Dumnezeu
a creat vaca.
Vorbea lucrnd, n timp ce completa alt comand pentru tava
surorii sale, ls robinetele s curg i destup o sticl de bere
american pentru un biat care prea s fie nc la vrsta unul shake
de lapte.
Muzica se nveseli ntr-un ritm mai vioi. Cnd Darcy ridic din
nou tava de pe bar, cnta ntr-un stil care-o fcu pe Jude s se uite la
ea cu admiraie i invidie.
Nu numai din cauza vocii, dei era destul de surprinztoare, cu
limpezimea ei de argint. Ci fa de dezinvoltura care-i permitea s
cnte n public.
Era o melodie despre moartea unei fete btrne rmas
nemritat, iar Jude, dup privirile brbailor din salon, de la micul
Clooney, care avea vreo zece ani, pn la un btrn scheletic din
captul opus al barului, conchise c Darcy Gallagher nu putea s
aib nici n ruptul capului o asemenea soart.
Alii i se alturar ntr-un cor, iar robinetele ncepur s curg
mai repede.
Prima melodie se continu cu o a doua, aproape fr s-i
schimbe ritmul. Aidan prelu versurile, cntnd despre trdarea
femeii cu banderola de catifea neagr, att de lin nct Jude nu putu
dect s se holbeze la el. Avea un glas la fel de bogat ca al surorii lui
i de o frumusee tot att de nepstoare.
n timp ce cnta, umplu o halb cu bere, apoi i fcu cu ochiul, n
50

timp ce o mpingea pe bar. Jude simi c se nroea la fa - copleit


de ruine c o surprinsese privindu-l lung dar spera ca lumina s fi
fost destul de slab ca s-i ascund roeaa.
Jude i lu paharul, spernd s arate firesc, ca i cum ar fi stat
adesea prin baruri unde izbucneau cntece de jur mprejurul ei, iar
brbai ce artau ca nite opere de art i fceau cu ochiul.
i descoperi c paharul era plin. l privi ncruntat, convins c
buse mcar jumtate din vin.
Dar, cum Aidan se afla la jumtatea barului, i nu voia s-l
ntrerup nici din lucru, nici din cntat, ridic din umeri i savur
vinul din paharul plin.
Ua buctriei se deschise din nou. Jude fu recunosctoare c
nimeni nu era atent la ea, cci nu se ndoia c-i sriser ochii din
cap. Omul care apru arta ca i cum ar fi ieit dintr-un platou de
filmare - vreun film despre strvechii cavaleri celi, care salvau
regate i domnie.
Avea o constituie deirat i slab, la care mergeau bine jeanii
uzai i puloverul nchis la culoare. Prul i era negru ca noaptea i
se ondula peste gulerul puloverului.
Ochii, de un albastru vistor ca un lac, scnteiau de umor. Avea
gura ca a lui Aidan, senzual i puternic, iar nasu-i era doar atta
de coroiat ct s-l scuteasc de povara perfeciunii.
Jude i observ ciupitura urechii drepte i presupuse c era
Shawn Gallagher, i c nu se ferise destul de repede.
Shawn strbtu cu micri graioase salonul, pentru a servi
mncarea pe care o aducea pe tav. Apoi, cu o micare fulgertoare
care o fcu pe Jude s-i in respiraia, pregtindu-se pentru o
lupt, i nh sora, o smuci cu faa spre el i ncepu s-o nvrteasc
ntr-un dans complicat.
Oare ce fel de oameni se puteau njura la un moment dat, iar
peste cteva minute dansau mpreun n crcium, rznd? Clienii
51

fluierau i aplaudau. Picioarele tropiau. Dansul se rotea destul de


aproape de Jude pentru a o face s simt curentul strnit de trupuri.
Apoi, cnd se opri, Darcy i Shawn se mbriar afectuos,
zmbindu-i ca doi ntngi.
Dup ce-i srut sora drept pe gur, Shawn i ntoarse capul,
pentru a o studia pe Jude cu cea mai prietenoas expresie:
Ei, i cine s fie asta, aprut din noapte la Gallagher's?
E Jude Murray, verioara btrnei Maude, i rspunse Darcy. El
e fratele meu, Shawn, cel care are mare nevoie de ajutorul tu
profesional.
A, mi-a zis Brenna c te-a ntlnit, cnd ai ajuns. Jude F.
Murray, din Chicago.
De la ce vine F? vru s tie Aidan.
Jude ntoarse capul s-l priveasc, i constat c i se cam nvrtea.
De la Frances.
A vzut-o pe Lady Gwen, anun Shawn i, nainte ca Jude s
se fi ntors la loc, n crcium se ls linitea.
Ei, nu?
Aidan i terse minile cu crpa, o puse deoparte i se rezem de
bar.
Ca s vezi.
Urm o scurt pauz, ncrcat de ateptare. Bjbind, Jude
ncerc s-o umple cu ceva.
Nu, mi s-a prut doar... Ploua.
i lu paharul, bu cu sete i se rug ca muzica s nceap din
nou.
i Aidan a vzut-o pe Lady Gwen, umblnd pe falez.
Jude l privi pe Shawn, apoi din nou pe Aidan.
Ai vzut o fantom, pronun ea cu grij.
Plnge, n timp ce merge i ateapt. Iar sunetul i njunghie
inima, de-i sngereaz dinuntru n afar.
52

O parte din ea nu voia dect s se lase purtat de melodia


glasului lui, ns clipi i cltin din cap.
Dar de fapt nu crezi n stafii.
Aidan i nl din nou sprnceana.
i de ce n-a crede?
Fiindc... nu exist?
Rznd, cu un sunet bogat, curgtor, Aidan i lmuri misterul
paharului care nu se golea niciodat, umplndu-l din nou.
Tare-a vrea s te mai aud spunnd asta dup ce-ai locuit aici o
lun. Bunica ta nu i-a spus povestea lui Lady Gwen i a lui Carrick
cel din neamul znelor?
Nu. Sau, de fapt, am mai multe casete pe care le-a nregistrat
pentru mine, plus scrisori i articole de ziar n care e vorba de
legende i mituri. M gndesc, ... s scriu un material pe tema
folclorului irlandez, ca s-l nscriu n psihologia culturii.
Auzi acolo, nu se osteni Aidan s-i ascund amuzamentul,
dei vzu c se adumbrea la fa; dup prerea lui, buzele i se
mbufnau n cel mai drgla mod din cte vzuse. Ai venit n cel
mai potrivit loc ca s culegi materiale pentru un proiect att de
interesant.
Ar trebui s-i povesteti despre Lady Gwen, interveni Darcy. i
alte poveti, Aidan. Tu le spui cel mai bine.
Atunci am s i le spun alt dat. Dac te intereseaz, Jude
Frances.
Era nedumerit i, i ddu ea seama cam abtut, destul de
afumat. Adunndu-i demnitatea att ct putea, ddu din cap:
Sigur c da. A dori s includ culoare i povestiri locale n
cercetrile mele. Voi stabili cu plcere nite ntlniri - cnd i-e mai
comod.
Zmbetul lui se ivi din nou, ncet, firesc. Zdrobitor!
Mda, m rog, pe-aici nu suntem aa de formaliti. Trec eu ntr53

o zi pe la tine i, dac nu eti ocupat, am s-i spun cteva din


povetile pe care le tiu.
n regul. i mulumesc.
Deschise poeta, dnd s scoat portofelul, dar Aidan i acoperi
mna cu a lui.
Nu e nevoie s plteti. A fcut casa cinste, n semn de bunvenit.
Foarte frumos din partea ta.
Ar fi dorit tare mult s tie mcar aproximativ ct bun-venit i
turnase n snge.
S mai treci, o invit el, cnd se ridic n picioare.
Neaprat. Noapte bun.
Privi n jur, prndu-i-se politicos s-i salute pe toi, apoi reveni
cu ochii spre Aidan.
i mulumesc.
Noapte bun i ie, Jude Frances.
Aidan o petrecu cu privirea, lund absent un pahar, cnd i se
ceru nc o bere. Drgla, i spuse el din nou. i destul de
ncorsetat, pentru a-l face pe un brbat s se ntrebe de ce ar fi avut
nevoie ca s-o destind.
Probabil i-ar fi plcut s afle. n fond, avea timp destul.
Trebuie c-i bogat, coment Darcy, cu un uor oftat.
Aidan se ntoarse spre ea:
De ce spui asta?
Se vede dup haine, toate sunt simple i perfecte. Cerceii ia
mici de la urechile ei, cerculeele alea, erau din aur curat, iar dac
pantofii nu erau italieneti, jur c m mrit c-un mgar.
Aidan nu-i observase nici cerceii, nici pantofii, numai nfiarea
de ansamblu, acea feminitate discret i ngrijit.
i, brbat fiind, i imaginase cum i-ar fi desprins panglica din
jurul prului, eliberndu-i-l.
54

Dar sora lui sttea bosumflat, aa c se ntoarse i-i ddu un


bobrnac n nas.
O fi bogat, draga mea Darcy, dar e singur i timid, cum tu
nu eti niciodat. Cu toi banii ei, n-o s-i cumpere un prieten.
Darcy i mpinse prul napoi peste umr.
Am s trec eu pe la ea, n vizit.
Ce inim bun ai.
Zmbind, i lu tava.
Cnd a plecat, te uitai la poponeul ei.
Aidan zmbi i el:
Am ochi buni.
Dup ce ultimul client porni spre cas, iar paharele fur splate,
podelele terse i uile ncuiate, Aidan descoperi c era prea agitat
ca s adoarm, s citeasc o carte sau s savureze un pahar de
whisky lng foc.
Nu-l deranja acea ultim or din zi petrecut de unul singur n
camerele lui de deasupra crciumii. Adeseori era nepreuit. Dar la
fel de nepreuite i erau i lungile plimbri pe care obinuia s le
fac n nopile cnd cerul era spuzit cu stele, iar luna plutea alb pe
deasupra apelor.
n noaptea aceea, merse pe falez, cci ntr-acolo l purta gndul.
Spusele fratelui su erau destul de adevrate. Aidan o vzuse pe
Lady Gwen, nu o dat, stnd deasupra mrii, cu prul pal fluturat
de vnt n spatele ei precum coama unui cal slbatic i mantia
nvolburat, la fel de alb ca luna de pe cer.
Prima dat, n copilrie, l cuprinsese o spaim surescitat. l
micase peste msur plnsul ei de jale i disperarea de pe fa.
Nu scosese o vorb, dar l privise, l vzuse. Pe asta putea s-o jure
pe tot attea Biblii cte-i ncpeau stivuite sub mn.
Ast-noapte nu cuta duhuri, nu umbla dup amintirea spiritual
55

a unei femei care pierduse ceea ce-i era mai scump pe lume nainte
de a o fi recunoscut.
Nu dorea dect s fac o plimbare n aerul rcoros al nopii, ntr-o
ar unde se ntorsese fiindc nicieri altundeva nu se simise mai ca
acas.
Cnd urc pe crarea pe care o cunotea la fel de bine ca drumul
din pat pn la baie, nu simi dect noaptea, aerul i marea.
Jos, valurile i purtau nesfritul rzboi cu stncile. Lumina
semilunii se revrsa ntr-o linie delicat peste apele negre care
niciodat nu se liniteau pe deplin. Aici, Aidan putea s respire i s
reflecteze ndelung, cum rareori avea timp cnd i fcea treburile
zilnice.
Crciuma era pentru el prezentul. i, cu toate c niciodat nu se
ateptase s-i suporte ntreaga povar, i se potrivea pe umeri destul
de bine.
Hotrrea prinilor lui de a rmne la Boston definitiv, nu doar
atta ct s-l ajute pe unchiul lui s-i deschid restaurantul i s
rzbeasc n primele ase luni de activitate, nu-l surprinsese prea
mult. Tatl lui dusese amarnic dorul fratelui su, iar mama fusese
oricnd dispus s se mute ntr-un loc nou.
Aveau s se ntoarc, nu pentru mult timp, poate, atta ct s-i
revad prietenii, s-i mbrieze nepoii. Dar Gallaghers Pub
trecuse iari din minile tatlui ntr-ale fiului.
ntruct era motenirea lui, avea de gnd s-i fac cinste.
Darcy n-avea s serveasc la mese i s fac sandviuri toat
viaa. Accept i asta. i economisea banii cum i pune deoparte
veveria alunele. Cnd aduna destui ca s fie mulumit, avea s
plece.
Shawn era destul de ncntat, pe moment, s in buctria, s-i
viseze visele i s le aud pe toate femeile din sat oftnd dup el.
ntr-o bun zi, avea s nimereasc peste visul potrivit i femeia
56

potrivit - ceea ce era cu att mai bine. Dac Aidan avea de gnd ca
Gallaghers s mearg nainte - i asta voia - trebuia s-i gseasc o
femeie i s se apuce de procrearea unui fiu sau a unei fiice, la o
adic, ntruct nu era att de tradiionalist nct s nu lase
motenirea unei fete.
Dar pentru asta, slav Domnului, era timp.
n fond, avea doar treizeci i unu de ani i nu inteniona s se
nsoare numai din sim de rspundere. Trebuia s existe iubire,
pasiune i comuniune sufleteasc, nainte de a se depune
jurmintele.
Unul din lucrurile pe care le nvase n cltoriile lui era cu ce
anume putea un om s se mulumeasc i cu ce nu putea. Puteai s
te mulumeti cu un pat de scnduri, dac aveai de ales ntre el i
podea, i s fii recunosctor. Dar nu te puteai mulumi cu o femeie
care te plictisea sau nu-i aa sngele n vene, orict de frumoas ar
fi fost la fa.
n timp ce se gndea la asta, se ntoarse i privi peste ntinderea
cmpiei, spre mic ridictur unde sttea csua alb sub cerul
nstelat. Pe co se nla un fuior de fum alb, iar la o singur
fereastr ardea lumina.
Jude Frances Murray, i spuse i constat c n minte i aprea
faa ei. Ce faci tu n csua ta de pe dealul znelor? Citeti o carte
bun, poate, una plin de importan i mesaje profunde.
Sau i faci de cap cu o poveste plin de haz i nebunii, cnd nu e
pe-aproape nimeni s te vad? Imaginea te ngrijoreaz, medit el.
Atta lucru nelesese, din ora pe care o petrecuse Jude pe un
taburet la barul lui. Ce-or fi zicnd oamenii? Ce vd, cnd se uit la
tine?
i, n timp ce se gndea la aceste lucruri, Jude asimila tot ceea ce
putea s vad sau s aud n jur. Aidan se ndoia c o tia, dar i-o
citise n ochi.
57

Se gndi s-i sacrifice puin timp pentru a afla ce prere avea


despre ea, ce vedea la ea i ct din toate acestea era real.
i aprinsese deja sngele, cu ochii aceia mari de zei a mrii i
prul legat sever. i plcea vocea ei, acea precizie ce prea att de
contrar sfielii, ntr-un mod care l intriga.
Oare ce-ar fi fcut drglaa Jude, dac pornea ntr-acolo i-i
btea la u? N-avea nici un rost s-o sperie, numai fiindc era
nelinitit i ceva nedefinit l atrgea spre ea.
Atunci, somn uor, murmur, vrndu-i minile n buzunare,
pe cnd vntul uiera n jurul lui. Va sosi o noapte cnd n-am s mai
pornesc la plimbare pe falez, ci spre ua ta. Iar atunci, vom vedea
ce se ntmpla.
O umbr trecu prin dreptul ferestrei, iar perdeaua se ddu la o
parte.
i apru, aproape ca i cum l-ar fi auzit. Era prea departe ca s se
disting mai mult dect o siluet conturat pe fundalul luminos.
Aidan i spuse c la fel putea s-l vad i ea, ca pe o umbr la
marginea falezei.
Apoi perdeaua czu la loc i, peste cteva momente, lumina se
stinse.

58

Capitolul 4
Seriozitatea, i spunea Jude, ncepea cu responsabilitatea.
i amndou i avea rdcinile n disciplin. Cu aceast scurt
predic n minte, se trezi din somn a doua zi diminea, i pregti
un mic dejun simplu i urc n birou cu ceainicul, pentru a se apuca
de lucru.
N-avea s ias la o plimbare pe dealuri, dei era o zi absolut
superb.
N-avea s hoinreasc vistoare printre flori, orict de frumoase
se vedeau de la fereastr. i, cu siguran, n-avea s se duc n sat, ca
s piard o or, dou, pe plaj, orict de mult o ispitea gndul.
Dei muli considerau c ideea ei de a explora legendele irlandeze
transmise din generaie n generaie era cel mult un capriciu, cu
siguran c ar fi dat rezultate viabile, dac o aborda corect i cu
mintea limpede. Arta povestirii orale, la fel ca aceea a cuvntului
scris, era la urma urmei una dintre pietrele de temelie ale culturii.
Nu se putea ndura s recunoasc faptul c dorina ei cea mai
ascuns i cea mai secret era aceea de a scrie. De a scrie povestiri,
cri, de a deschide pur i simplu acea camer ncuiat cu grij din
inima ei, pentru a lsa cuvintele i imaginile s se reverse afar.
Ori de cte ori ncuietoarea clnnea, i reamintea c era o
ambiie nepractic, romantic, ba chiar prosteasc.
Era mult mai firesc ca oamenii normali, cu talente mediocre, s se
mulumeasc doar cu raiunea.
Cercetarea, detalierea, analiza, erau activiti raionale, pentru
59

care se instruise anume.


Lucruri care se ateptau din partea ei, i spuse, cu o und de
nemulumire. Materia pe care i-o alesese era suficient de rebel.
Prin urmare, avea s exploreze motivaiile psihologice pentru
formarea i perpetuarea din generaie n generaie a miturilor
specifice rii strmoilor ei.
Irlanda era nesat de asemenea mituri.
Duhuri i banshee, pooka i zne. Ce minune bogat i plin de
imaginaie era mintea celtic!
Spuneau c locuina ei se afla pe un deal al znelor, unul dintre
locurile vrjite care ascundeau pluta lucitoare de dedesubt.
Dac n-o nela memoria, legenda spunea c un muritor putea fi
ademenit, sau chiar rpit, n lumea znelor de sub colin, pentru a fi
inut acolo o sut de ani.
Nu era fascinant? n pragul secolului douzeci, nite oameni
obinuii, aparent raionali, chiar puteau face asemenea afirmaii,
fr s clipeasc.
Aceasta, conchise ea, era fora mitului asupra intelectului i
asupra psihicului. i era o for destul de mare, destul de puternic,
pentru ca un scurt rstimp, noaptea, singur fiind, aproape aproape - s-o fi crezut.
Cntecul clopotelor de vnt i uieratul vntului sporiser efectul.
Melodiile cntate de aer erau hrzite s strneasc visele. Apoi,
silueta aceea stnd pe falez. Umbra unui brbat profilndu-se pe
cer i mare i atrsese privirea ntr-acolo, fcndu-i inima s bubuie
n piept.
Putea s fi fost un om care-i atepta iubita, sau care o plngea.
Un prin din neamul znelor, esndu-i vraja peste mare. Foarte
romantic, dup prerea ei, i foarte impresionant.
i, desigur - evident - oricine fusese, oricine se plimba pe faleza
btut de vnt dup miezul nopii, era un nebun. Dar la asta nu se
60

gndise pn diminea, cci efectul imaginii o fcuse s ofteze i s


se nfioare toat noaptea.
ns nebunia, n lipsa unui cuvnt mai potrivit, fcea parte din
farmecul oamenilor i al povetilor lor. Aa c urma s-o foloseasc.
S-o exploreze. S se cufunde n ea. Activat, reveni la computer,
lsnd n pace pentru moment scrisorile i casetele, i ncepu s
scrie.
Se spune c aceast cas st pe o colin a znelor, una dintre
nenumratele ridicturi de pmnt din Irlanda, sub care locuiesc znele, n
palatele i castelele lor. Se spune c dac te apropii de un deal al znelor,
poi auzi melodiile cntate n marea sal a castelului, sub iarba de un verde
intens. Iar dac te urci pe un deal, i asumi riscul de a fi rpit chiar de
zne, pentru a fi silit s le ndeplineti poruncile.
Se opri, zmbind. Desigur, era un nceput mult prea liric i, m
rog, mult prea irlandez, pentru un articol academic serios. n primul
an de facultate, referatele ei fuseser depunctate regulat tocmai
pentru asemenea defecte.
ndruga verzi i uscate, nu urmrea subiectul, neglija s-i
respecte propria structur.
tiind ct de importante erau notele pentru prinii ei, nvase
s-i stpneasc aceste digresiuni colorate.
Dar acum nu scria pentru not, nu fcea dect s schieze o
ciorn. Avea s-o perie mai trziu. Pentru moment, hotr s-i
consemneze gndurile i s pun bazele analizei.
tia destule, din povetile bunicii sale, pentru a schia un contur
sumar al celor mai comune personaje mitologice. Ei i revenea
sarcina de a gsi povetile i structura potrivite pentru fiecare
personaj de legend, explicndu-i apoi locul n psihologia oamenilor
care i dduser natere.
61

Lucr toat dimineaa la definiiile de baz, adugnd adesea cte


un subtext care asocia personajul cu omologul su din alte culturi.
Concentrat asupra muncii, aproape c nu auzi ciocnitul la ua
din fa - i, cnd l contientiz, clipi din ochi, smulgndu-se dintr-o
explicaie despre Pisogue, neleapta irlandez prezent n
majoritatea satelor din vechime.
Agndu-i ochelarii de gulerul puloverului, cobor grbit la
parter. Cnd deschise ua, Brenna OToole se ntorcea deja spre
camionet.
mi pare ru c te deranjez, ncepu Brenna.
Nu m deranjezi deloc.
Cum putea o femeie cu cizme de lucru nnoroiate s-o intimideze?
se ntreb Jude.
Eram n camera mic de sus. M bucur c ai venit. Prima dat,
nu i-am mulumit cum se cuvine.
A, nici o problem. Dormeai pe picioare.
Brenna se ndeprt de poart, pornind din nou spre prag.
Deci, te-ai instalat? Ai tot ce-i trebuie?
Da, mulumesc.
Jude observ c apca decolorat pe care Brenna i-o ndesa peste
pr avea o mic insign cu aripi nfipt deasupra cozorocului.
Alte zne, i spuse Jude, gsind fascinant faptul c o femeie att
de eficient putea purta o zn ca talisman.
N-ai vrea s intri, s bei un ceai?
Mi-ar face mare plcere, mulumesc, dar am de lucru.
Totui, Brenna mai zbovi pe crarea grdiniei.
N-am vrut dect s vd dac te descurci, sau dac ai nevoie de
ceva. Trec pe drumul sta, ncoace i-ncolo, de vreo dou ori pe zi.
Nu-mi vine nimic n minte. Sau, de fapt, m ntreb dac mi-ai
putea spune cu cine s vorbesc ca s-mi fac o legtur telefonic n
al doilea dormitor. l folosesc ca birou i am nevoie de priz pentru
62

modem.
Modem, zici? De la computer? se luminar de interes ochii
Brennei. Sora mea, Mary Kate, are un computer i nva
programarea la coal. Ai zice c-a descoperit leacul contra prostiei
cu drcia aia. Pe mine nici nu m las s m-apropii.
Te intereseaz computerele?
mi place s descopr cum funcioneaz lucrurile, iar ei i-e
fric s nu i-l demontez - normal c-aa a face, altfel de unde s tiu
cum merge, la urma urmei? Are i modem, i le trimite mesaje unor
veri de-ai notri din New York i unor prieteni din Galway. Mare
minunie.
Nici nu m mir. i tindem s-l lum ca pe o certitudine, pn
ne pomenim c nu-l mai putem folosi.
Am s transmit dorina ta cui trebuie, continu Brenna. Te
conecteaz ei, mai devreme sau mai trziu.
Apoi, zmbi din nou.
Mai devreme sau mai trziu, vorba vine, nu cred c-o s dureze
mai mult de-o sptmn. Dac totui ntrzie, am s meteresc eu
ceva care s mearg.
Minunat. i mulumesc. Ieri am mers n sat, dar pn am ajuns
eu, magazinele se nchiseser. Speram s gsesc o librrie, ca s-mi
cumpr nite cri de grdinrit.
Cri de grdinrit, i uguie Brenna buzele. Ca s vezi, i
spuse ea, are nevoie s citeasc cum se sdete. Pi, nu tiu undeai putea gsi aa ceva n Ardmore, dar ai anse sigure s gseti ce-i
trebuie n Dungarvan sau n Waterford City. Totui, dac vrei s afli
cte ceva despre florile de-aici, nu trebuie dect s-o ntrebi pe maicmea. E o grdinreasa grozav.
La auzul unei maini, Brenna privi peste umr:
Uite c vin doamna Duffy i Betsy Clooney, s-i ureze bun
venit. Merg s-mi scot camionul n strad, ca s poat intra. Doamna
63

Duffy precis a adus prjituri. I s-a dus vestea.


Le fcu vesel cu mna celor dou femei din main.
Dac ai nevoie de ceva, d i tu un strigt n josul pantei.
Bine, am s...
O, Doamne! spuse Jude n sinea ei, nu m lsa singur cu nite
strine. Dar Brenna srea deja n cabina camionetei.
Demar cu o vitez pe care Jude o gsi necugetat i de-a dreptul
lipsit de consideraie la adresa deschizturii nguste din gardul viu
i a posibilitii, orict de reduse, a altor maini, apoi opri bar n
bar cu maina cealalt, pentru a conversa un moment cu noile
vizitatoare. Jude rmase frngndu-i n sinea ei minile, n timp ce
camioneta se ndeprta hurducndu-se pe drum, iar autoturismul
intra n curte.
Bun ziua dumitale, domnioar Murray!
Femeia de la volan avea ochii strlucitori ca ai unei prigorii i un
pr aten deschis, mblnzit cu fora, l purta ntr-o caschet de bucle
ondulate, sub un strat brutal de gel. Lucea la soare ca erlacul.
Sri din main, cu snii plini i oldurile ltree proptite pe
picioarele scurte, cu labe mici.
Jude i aplic un zmbet pe fa i porni spre poarta grdinii cu
pai grei, ca o deinut condus printre celulele condamnailor la
moarte.
n timp ce-i scormonea creierul n cutarea unui salut potrivit,
femeia deschise portiera din spate a mainii, turuind spre Jude i
spre a doua femeie, care cobora i ea - i, dup cte se prea, spre
ntreaga lume.
Eu sunt Kathy Duffy, din sat, iar ea e Betsy Clooney, nepoata
mea de sor. Patty Mary, sora mea, lucreaz azi la alimentar, altfel
ar fi venit i ea s te salute. Da eu i-am zis lui Betsy azi diminea,
ce-ar fi s-o roage pe vecina ei s vad de copil, n timp ce ia doi mai
mari sunt la coal, i noi s urcm pn la Faerie Hill Cottage ca s64

i dm bun ziua verioarei din America a btrnei Maude.


Pe toate acestea prea s le fi spus mai degrab cu impresionantul
ei posterior, actualmente acoperit cu grdina ochioas de maci roii
care-i umpleau rochia, ntorcndu-se spre Jude n timp ce se
nghesuia n main. Imediat, se eliber napoi, cam roie la fa,
cu un platou de prjituri acoperit n mini i un zmbet radios pe
buze.
Semeni puintel cu bunica matale, continu Kathy, dup cum
mi-o amintesc de cnd eram mic. Sper c-o duce bine.
Da, foarte bine, mulumesc. , ce drgu c ai venit.
Le deschise poarta.
Poftii, v rog.
Sper c i-am lsat destul timp ca s te instalezi.
Betsy ocoli maina, iar Jude o recunoscu imediat din seara
trecut, la crcium. O vzuse cu toat familia, la una dintre mesele
scunde. Cumva, chiar i aceast asociere vag o ajuta.
I-am spus mtuii Kathy c te-am vzut la crciuma asear, la
Gallaghers, i ne-am gndit c poate eti gata s-i urm bun-venit.
Erai cu familia. Ai nite copii foarte bine crescui.
Ei, las, i ddu Betsy peste cap ochii de un verde sticlos
limpede. Nu-i nevoie s-i schimb prerea aa de repede. Deci,
dumneata nu ai copii?
Nu, nu sunt cstorit. V fac un ceai, dac vrei, ncepu Jude,
n timp ce intrau pe u.
Ar fi minunat.
Kathy porni pe hol, simindu-se ca la ea acas.
i vom face o vizit plcut la buctrie.
Spre surprinderea lui Jude, aa fcur. Petrecu o or agreabil cu
cele dou femei care se comportau att de cordial i rdeau unadou.
Nu-i fu greu s constate ce gai plin de opinie era Kathy Duffy,
65

dar spunea totul cu mult haz.


nainte ca ora s se fi ncheiat, capul lui Jude se nvrtea de nume
i rude ale locuitorilor din Ardmore, glcevi i familii, nuni i
priveghiuri.
Dac exista vreun lucru pe care Katherine Anne Duffy nu-l tia
despre un suflet de om ce trise n regiune n ultimul secol, nsemna
c acela nu merita s fie pomenit.
Mare, tare mare pcat c nu ai cunoscut-o pe btrna Maude,
coment Kathy. C minunat femeie a mai fost.
Bunica mea inea foarte mult la ea.
Erau mai mult ca dou surori, dect ca dou verioare, n
ciuda diferenei de vrst, ddu din cap Kathy. Bunica ta a locuit aici
ca fat, dup ce i-a pierdut prinii. Mama mea a fost prieten cu
amndou, i i-au dus dorul, ea i Maude, bunicii tale, cnd s-a
mritat i a plecat n America.
Iar Maude a rmas aici, privi Jude n jurul ei. Singur.
Aa i-a fost scris. Avusese un drgu i plnuiau s se cunune.
Aa? i ce s-a ntmplat?
Se numea John Magee. Mama mea zice c era un biat chipe
i iubea marea. A plecat soldat n timpul Marelui Rzboi i i-a dat
viaa pe cmpurile de lupt din Frana.
E foarte trist, interveni Betsy, dar i romantic. Maude n-a mai
iubit nici un alt brbat i vorbea adesea de el, cnd veneam n vizit,
dei murise de trei sferturi de secol.
Pentru unele, oft Kathy, nu exist dect unul. nainte, nici un
altul nu apare, i nici dup. Dar btrna Maude a trit aici fericit,
cu amintirile i florile ei. Da, a iubit tare mult florile.
E o cas linititoare, rspunse Jude, i imediat se simi prost.
Dar Kathy Duffy nu fcu dect s zmbeasc, dnd iari din cap.
Este, ntr-adevr. Iar aceia dintre noi care au cunoscut-o se
bucur c acum locuiete aici cineva din neamul ei. E bine s umbli
66

prin sat, s faci cunotin cu oamenii i s te familiarizezi cu unele


rubedenii.
Rubedenii?
Eti rud cu familia Fitzgerald, din care se gsesc puzderie, n
Old Parish i prin jur. Prietena mea, Deidre, care acum este la
Boston, a fost o Fitzgerald nainte s se mrite cu Patrick Gallagher.
La ei ai fost asear.
A, da.
n mintea lui Jude apru imediat chipul lui Aidan. Zmbetul lent,
ochii albatri rebeli.
Suntem un fel de veri.
Pare-mi-se c bunica ta era var primar cu str-mtua lui
Deidre, Sarah. Sau, poate, strbunica ei o fi fost, i-atunci erau
verioare de-al doilea. M rog, nu prea conteaz. Ei, da biatul cel
mare - Kathy se ntrerupse doar atta ct s mute dintr-o prjitur pusesei i tu ochii pe el, odat, nu, Betsy?
M-oi fi uitat eu la el, o dat sau de dou ori, cnd eram o
fetican de aipe ani, se nveselir ochii lui Betsy, deasupra cetii.
i s-o fi uitat i el la mine. Pe urm, s-a dus n hoinrelile lui, iar eu lam gsit pe Tom al meu. Cnd Aidan Gallagher s-a ntors... m rog,
poate s-i mai fi aruncat i-atunci cte-o privire, dar numai cu
admiraie pentru opera Creatorului.
Mare nebun mai era, ca bieandru, i dup cum arat, pare s
mai poat fi, oft Kathy. ntotdeauna am avut o slbiciune pentru
inima nebunatic la brbai. i, tu n-ai nici un drgu n State, Jude?
Nu.
Un moment, se gndi la William.
l considerase vreodat pe soul ei drgu?
Nimeni deosebit.
Dac nu-s deosebii, atunci ce rost ar avea?
Nici un rost, i zise Jude mai trziu, dup ce i conduse
67

musafirele la u.
Nu putea susine c fusese marea ei dragoste, cum fusese John
Magee pentru Maude. Nu fuseser cu nimic deosebii unul pentru
cellalt, ea i William.
Ar fi trebuit s fie. i, un timp, el fusese focarul vieii ei. l iubise,
sau crezuse c l iubea.
La dracu, voise s-l iubeasc i i dduse tot ce avusese mai bun.
Dar nu fusese ndeajuns de bun. Ceea ce o copleea.
tia ct de uor, ct de necugetat, William nclcase jurmintele
nc proaspete i o eliminase din viaa lui.
Dar recunotea c nici ea n-ar fi suferit dup el aptezeci de ani,
dac murea n condiii tragice sau eroice. Adevrul era c, dac
William ar fi murit n cine tie ce accident nfiortor, Jude ar fi
devenit, n locul soiei prsite, vduva vesel.
i ct de groaznic era s-i dea seama c ar fi preferat aceast
variant.
Ce-o durea mai tare? se ntreba ea acum. Pierderea lui William,
sau pierderea propriei sale mndrii? Indiferent care era adevrul, navea s permit ca aa ceva s se mai repete. N-avea s mai cad n
capcan - a cstoriei, apoi a despririi, numai fiindc aa i se cerea.
De ast dat, urma s se concentreze asupra ei nsi, s fie
stpn pe viaa ei.
Nu avea nimic mpotriva cstoriei, medit ea, n timp ce mai
zbovea pe-afar.
Prinii ei aveau o csnicie solid, i erau devotai. Poate c
mariajul lor nu arta att de dinamic i pasional cum i-l imaginau
alii pe al lor propriu, dar relaia dintre ei era mrturia vie a unei
uniuni strnse.
S-ar fi prefcut i ea c avea o relaie asemntoare cu William, o
csnicie calm i demn, dar n-o nimerise. i numai din vina ei.
Nu avea nimic deosebit. i era destul de ruine s recunoasc
68

faptul c nu devenise dect un obicei, o parte din viaa de rutin a


lui William.
ntlnire cu William la cin, miercuri seara la apte, ntr-unul
dintre cele trei restaurante favorite.
Smbta, ntlnire pentru a merge la teatru sau la cinema, urmat
de un supeu trziu, urmat de o mperechere cu bun-sim. Dac
ambele pri cdeau de acord, prelungirea serii cu opt ore de somn
sntos, urmate de o gustare i o discuie despre ziarul de duminic.
Acesta fusese sistemul n care i fcuser curte, iar mariajul l
preluase de la sine.
i fusese att de simplu, realmente, s stopeze complet sistemul.
Dar, Doamne, Doamne, ct i-ar fi dorit s fie ea aceea care-i
punea capt. S fi avut atta curaj i fler. O aventur torid, ntr-un
motel ieftin. O slujb de noapte ca stripteus. O escapad cu o gac
de motocicliti.
Cnd ncerc s-i imagineze cum ar fi artat n haine de piele,
srind clare pe o motociclet, n spatele unui malac tatuat pe nume
Zero, izbucni n rs.
Ei, da tiu c-i un tablou frumos pentru un brbat ntr-o dupamiaz de aprilie.
n sprtura gardului viu apruse Aidan, stnd relaxat, cu minile
n buzunare i zmbetul pe buze.
O femeie rznd, cu flori la picioare. Unii ar crede c, fiind aici
unde ne aflm, au dat peste o zn ieit s nfloreasc bobocii prin
descntece.
n timp ce vorbea, porni agale spre porti, unde se opri. Iar Jude
fu sigur c n viaa ei nu vzuse o imagine mai romantic dect
aceea a lui Aidan Gallagher, cu prul su des i bogat fluturnd n
vnt i ochii de un albastru limpede, slbatic, stnd n poart, pe
fundalul falezelor din deprtare.
Dar tu nu eti o zn, nu-i aa, Jude Frances?
69

Nu, evident c nu.


Pe negndite, ridic o mn, pentru a se asigura c prul i sttea
n ordine.
Tocmai am, , le-am primit n vizit pe Kathy Duffy i Betsy
Clooney.
M-am ntlnit cu ele pe drum, venind ncoace. Mi-au spus c
ai petrecut o or plcut, cu ceai i prjituri.
Ai venit pe jos? Din sat?
Nu e o distan prea mare, dac-i plac plimbrile, iar mie mi
plac.
Iari arta o idee cam descumpnit, medit Aidan. Ca i cum nar fi fost prea sigur cum s reacioneze n faa lui.
M rog, probabil c aa erau chit. Dar dorea s-o fac s surd,
s-i vad buzele arcuindu-se ncet i sfios i gropiele trezindu-se la
via.
M invii n grdin, sau ai prefera s-mi continui plimbarea?
Nu, scuz-m.
Jude se grbi spre poart i ntinse mna spre zvor n acelai
timp cu el. Mna lui se strnse peste a ei, cald i ferm, i traser
mpreun zvorul.
La ce te gndeai, de te apucase rsul?
Pi...
ntruct nc o mai inea de mn, se pomeni retrgndu-se din
faa lui.
O prostie, atta tot. Doamna Duffy a lsat nite prjituri, i mai
e ceai.
Aidan nu-i amintea s mai fi vzut o femeie att de speriat doar
fiindc sttea de vorb cu el. ns n-ar fi putut spune c reacia ei era
complet neplcut. Cu titlu de ncercare, i reinu mna ntr-a lui,
continundu-i drumul nainte, n timp ce ea ddea ndrt.
i cred c pentru moment i-ai fcut plinul din amndou.
70

Adevrul e c am nevoie de aer din cnd n cnd, aa c pornesc n


hoinrelile lui Aidan, cum le spune lumea. Dac nu te grbeti s
intri napoi n cas, am putea sta o vreme pe prag.
Mna lui liber se ntinse nainte, depunndu-i-se pe old, pentru
a-i opri retragerea.
Vezi s nu calci florile n picioare, murmur. Ar fi pcat s le
striveti.
A...
Prudent, se feri ntr-o parte.
Sunt cam stngace.
N-a zice. Puin nervoas, atta tot.
n pofida plcerii ciudate de a o vedea fstcit, simea nevoia s-i
calmeze nervozitatea, ajutnd-o s se destind.
Cu degetele ncovoiate peste ale ei, se ntoarse, rsucind-o n loc
cu o graie att de fluid nct Jude nu apuc dect s clipeasc din
ochi, nainte de a se pomeni cu faa n direcia opus.
M ntrebam, continu el, n timp ce o conducea spre prag,
dac te-ar interesa s auzi povetile pe care le tiu. Pentru articolul
tu.
Da, foarte mult, rsufl uurat Jude, aezndu-se pe treapt.
L-am nceput azi diminea - articolul - ncercnd s-i simt starea, s
formulez o schi, structura de baz.
i cuprinse genunchii cu braele, strngndu-i-le apoi, cnd
ridic ochii i l vzu privind-o.
Ce este?
Aidan arcui o sprncean.
Nimic. Te ascult. mi place s te ascult. Ai o voce foarte precis
i american.
Aha...
i drese glasul, din nou cu privirea drept nainte, ca i cum ar fi
trebuit s supravegheze atent florile ca s nu fug.
71

Unde rmsesem... a, la structura articolului. Diversele zone pe


care vreau s le abordez. Elementele fantastice, desigur, dar i
aspectele sociale, culturale i sexuale ale miturilor tradiionale.
ntrebuinarea lor n tradiie i romantism ca divertisment, ca
parabole, ca avertismente.
Avertismente?
Da, mame care le vorbesc copiilor despre znele mlatinilor ca
s nu umble prin zonele periculoase, sau povetile nrudite despre
duhuri rele i altele asemenea, pentru a-i influena s fie cumini.
Exist la fel de multe - de fapt, chiar mai multe - legende groteti,
dect benigne.
Tu pe care le preferi?
Pi... czu ea un moment pe gnduri. Pe amndou, cred,
depinde de stare.
i ai multe?
Multe ce?
Stri. Da, cred c ai. Ai nite ochi nzuroi.
Poftim, i spuse el, iar am fcut-o s se uite la mine.
n pntecul lui Jude ncepuser din nou acei fiori prelungi, fluizi,
aa c i mut iari privirea. Repede.
Nu, de fapt, nu sunt prea nzuroas. Sau, oricum, hmmm. Se
vorbete despre sugari rpii din leagn i nlocuii cu spiridui,
despre copii nfulecai de cpcuni. n ultimul secol, am transformat
o mulime de pasaje i finaluri ale basmelor, ca s triasc fericii
pn la adnci btrnei, cnd n realitate formele lor anterioare
conineau snge, moarte i devorri. Din punct de vedere psihologic,
toate acestea oglindesc schimbrile din cultura noastr i ceea ce vor
prinii s aud i s cread copiii lor.
i tu ce crezi?
C o poveste rmne poveste, dar dac se termin cu bine,
risc mai puin s le dea copiilor comaruri.
72

Iar mama ta i-a spus poveti despre copii substituii cu


spiridui?
Nu.
Ideea o fcea s rd.
Bunica mea ns da. ntr-un mod foarte distractiv. Cred c i tu
povesteti la fel de distractiv.
Am s-i povestesc una chiar acum, dac ai chef s vii pe jos cu
mine pn n sat.
Pe jos? cltin din cap Jude. Sunt cteva mile.
Nu mai mult de dou.
Dintr-o dat, Aidan dorea nespus s se plimbe mpreun cu ea.
Vei digera prjiturile doamnei Duffy, dup care am s-i
servesc un supeu. Ast sear avem n menu o tocni ceretoreasc
bun, care cade foarte bine la stomac. Pe urm, voi avea grij s
mergi cu o main pn acas.
Jude i abtu privirea spre el, apoi i-o mut din nou. Totul prea
de o spontaneitate minunat, s se ridice i s porneasc, fr nici
un plan, fr nici o structur. Ceea ce, desigur, era tocmai motivul
pentru care nu se putea.
M-ar tenta, dar zu c ar trebui s mai lucrez puin.
Atunci, vino mine, o lu Aidan iari de mn, ridicnd-o n
picioare, pe cnd se scul i el. Smbt seara, la Gallaghers avem
muzic.
i asear ai avut muzic.
Mai mult. i puin mai... structurat, cum cred c ai spune tu.
Nite instrumentiti din Waterford City, genul tradiional. O s-i
plac i nu poi scrie despre legendele Irlandei, nu-i aa, fr s-i
cunoti i muzica. Aa c, vino la crciuma mine sear, iar
duminic am s vin eu la tine.
Vii tu la mine?
Aidan zmbi din nou, ncet, deliberat, ncnttor.
73

Ca s-i spun o poveste, pentru articol. Duminic dup-amiaz


i convine?
A, da, ar fi minunat. Perfect.
Atunci, ziua bun i doresc, Jude Frances.
i porni agale spre poart, dar dup civa pai se ntoarse. Ochii
lui, albatri, inteni, i susinur privirea:
S vii smbt. mi place s m uit la tine.
Jude nu-i clinti nici un muchi, nici cnd Aidan se ntoarse s
deschid poarta, nici cnd iei i porni spre drum. i nici mcar
dup ce ajunse dincolo de gardul viu i dispru.
S se uite la ea? Ce voia s spun cu asta? Ce anume?
S fi fost un soi de flirt oarecare? Ochii lui nu pruser deloc
nepstori, i spuse ea, n timp ce ncepea s se plimbe ncoace incolo pe crarea ngust. Desigur, cum putea ti, de fapt, cnd l
vzuse abia pentru a doua oar?
Probabil c asta era. Doar un flirt indiferent, reflex, din partea
unui brbat obinuit s flirteze cu femeile. Mai mult, dac inea
seama de toat situaia, era o remarc prietenoas.
Mi-ar plcea s te vd la crciuma smbta, s vii neaprat,
murmur ea. Asta a fost tot. i, fir-ar a dracului s fie de treab, de
ce-o fi trebuind s despic eu mereu firul de pr n patru?
Nemulumit de sine nsi, porni spre cas, nchiznd ua n
urma ei. Orice femeie cu minte ar fi zmbit la auzul acelor vorbe, ar
fi flirtat i ea puin
Era o reacie inofensiv, condiionat chiar. Doar dac nu era o
constipat nevrotic.
Adic, Jude F. Murray, exact ceea ce eti tu. O ncuiat
nevricoas. Pur i simplu n-ai fost n stare s-i deschizi gura aia
idioat i s zici ceva n genul Voi vedea ce pot face. i mie mi
place s m uit la tine. A, nu, tu n-ai fcut dect s stai nfipt-n loc
de parc i-ar fi tras un glon ntre ochi.
74

Jude se opri, ridicnd ambele mini, cu ochii nchii. Acum nu


mai vorbea, doar, de una singur. i fcea reprouri, ca i cum ar fi
fost scindat n dou.
Trgnd adnc aer n piept, i impuse s se calmeze i hotr c
nu i-ar fi stricat nc una din prjiturelele cu glazur, ca s-i alunge
tensiunea.
Intr n buctrie, fr s ia n seam mica voce nepat din cap
care-i spunea c i compensa starea cu gratificri orale.
Mda, ei i?
Cnd un tip superb pe care abia l cunotea i fcea hormonii s
erup, avea naibii tot dreptul s se consoleze cu nite dulciuri.
nh o prjitur cu glazur roz, apoi se rsuci n loc, la auzul
bufniturii puternice n ua din spate.
Cnd vzu chipul pros cu coli lungi, scoase un zbieret, iar
prjitura sri n sus, se lovi de tava i ateriz la picioarele ei, cu un
plescit - i cu glazur n jos.
Momentul de zbor al prjiturii i fu suficient pentru a-i da seama
c la u nu era un monstru, ci un cine.
Isuse! Isuse Christoase, ce-i cu ara asta? Din dou-n dou
minute, apare cte cineva la u.
i mpinse degetele prin pr, rvindu-i buclele, dup care ea i
cinele se privir prin geam.
Avea ochi mari cprui, iar Jude conchise c artau mai mult
curioi dect agresivi.
I se vedeau dinii, ntr-adevr, dar limba i se blbnea, aa c ce
soluie i mai rmnea?
Labele enorme mnjiser deja geamul cu noroi, dar cnd scoase
un scheunat prietenos, Jude se nduio.
n timp ce mergea spre u, cinele dispru. l vzu ns cnd o
deschise, aezat politicos pe treapta din spate, dnd din coad, cu
privirea spre ea.
75

Eti ceaua familiei OToole, nu-i aa?


Ceaua pru s ia aceste cuvinte drept o invitaie i se mbulzi pe
u, pentru a da trcoale buctriei, umplnd duumeaua cu noroi.
Apoi, i fcu lui Jude favoarea de a terge prjitura czut, nainte
de a merge lng cuptor, unde se aez din nou.
Azi n-am avut chef s fac focul aici.
Jude se apropie, ntinznd mna, ca s vad ce fcea ceaua.
Cnd aceasta i-o mirosi politicoas, apoi o mpinse cu botul
pentru a i-o pune pe cap, Jude rse.
Suntem noi deteapt, aa-i?
ndatoritoare, o scrpin ntre urechi. Nu avusese niciodat cine,
dei mama ei avea dou pisici siameze nervoase, rsfate de parc
ar fi fost de vi regal.
Bnuia c btrna Maude fusese vizitat regulat de cea, care se
ncovriga lng focul din buctrie, inndu-i de urt btrnei din
cnd n cnd.
Oare cinii sufereau cnd le murea un prieten? se ntreb ea, apoi
i aminti c nc nu-i ndeplinise promisiunea de a duce flori la
mormntul lui Maude.
Seara trecut, se interesase n sat unde era. Maude fusese
ngropat n estul satului, deasupra mrii, dincolo de crarea care
trecea pe lng hotel, spre ruinele, oratoriul i fntna Sfntului
Declan.
Un drum lung i pitoresc, reflect ea.
Prad unui impuls, lu florile din sticla de pe bufet, apoi nclin
capul spre cea:
Vii cu mine s-i facem o vizit btrnei Maude?
Ceaua scoase nc un scheunat, se ridic n picioare i, n timp
ce ieeau mpreun pe u, Jude se ntreb cine pe cine conducea.
Domnea o stare foarte rural i rustic.
76

n timp ce mergea peste coline, nsoit de ceaua galben, cu


florile pentru mormntul unei rude btrne, Jude i imagin totul
ca fcnd parte din rutina ei sptmnal.
ranca irlandez cu dulul credincios, aducndu-i omagiile
unei verioare ndeprtate.
i-ar fi fcut din asta un obicei - m rog, dac ar fi avut cine, i ar
fi locuit definitiv aici.
O calma, s se plimbe la aer curat, prin briz, privind ceaua
care alerga s adulmece Dumnezeu tie ce, observnd toate acele
semne splendide ale primverii n tufiurile nflorite, zborurile
repezi i trilurile psrilor.
Marea mugea.
Falezele meditau. n timp ce se apropia de oratoriul cu
frontispiciu abrupt, soarele iei dintre nori, scldnd n lumin iarba
i pietrele.
Cele trei cruci de piatr i aruncau umbrele pe pmnt,
nlndu-se deasupra fntnii cu ap sfinit.
Acolo se splaser pelerinii, i aminti ea din ghid. i oare ct de
muli, se ntreb Jude, vrsaser ntr-ascuns puin ap pe pmnt,
pentru zei, clcndu-i cuvntul?
De ce s rite? i spuse, dnd din cap. i ea ar fi fcut la fel.
Era un loc linitit. i nduiotor, prnd s neleag viaa i
moartea, i ceea ce fcea legtura ntre ele.
Aerul prea mai cald, aproape ca vara, n ciuda vntului, cu
miresmele florilor risipite prin iarb i depuse pe morminte
devenind dintr-o dat mai intense. Auzea zumzet de albine i
cntece de psri, cu sunete limpezi, melodioase i bogate.
Iarba era nalt i verde, crescnd n neornduial pe pmntul
denivelat. O mn de pietricele aspre nsemna cte un vechi
mormnt.
i, printre ele, numai unul era nou. Btrna Maude dorise s fie
77

ngropat aici, aproape singur, pe o colin ce domina satul rnduit


n ordine ca o tabl de joc, ntinderea albastr a mrii i unduirile
verzi ce se nirau spre muni. Pe o poli de piatr dintre ruine era
vrt un vas prelung de plastic, cu flori roii. Vederea acestora i
mic lui Jude inima.
Oamenii uitau att de des, i spuse ea. Aici ns nu.
Aici, oameni ineau minte i onorau memoria cu flori pentru
mori.
Maude Alice Fitzgerald, scria pe piatra simpl. Sub nume
fuseser gravate cuvintele Femeie neleapt, iar dedesubt, datele
vieii ei att de lungi.
Era un epitaf ciudat, reflect Jude, n timp ce ngenunchea lng
panta blnd.
Pe mormnt se aflau deja flori, un bucheel de violete timpurii
care tocmai ncepeau s pleasc. Jude i depuse buchetul alturi,
apoi se rezem pe clcie.
Eu sunt Jude, ncepu ea, nepoata verioarei tale, Agnes. Cea
din America. Locuiesc n casa ta, pentru un timp. E foarte frumoas.
mi pare ru c nu te-am cunoscut, dar bunica obinuia s-mi
vorbeasc despre vremurile pe care le-ai petrecut mpreun. Ct de
mult te-ai bucurat pentru ea, cnd s-a mritat i a plecat n America.
Tu ns ai rmas aici, acas.
A fost o femeie cumsecade.
Cu inima srindu-i n gt, Jude ridic brusc capul, pentru a privi
ntr-o pereche de ochi albatri adnci. Era un chip frumos, tnr i
senin.
Purta lung prul negru, aproape pn la umeri.
Colurile gurii i se arcuiau prietenos, n timp ce se apropia,
pentru a se opri n faa lui Jude, de cealalt parte a mormntului.
Nu te-am auzit. Nu tiam c eti aici.
n locurile sfinte se umbl fr zgomot. N-am vrut s te sperii.
78

Nu m-ai speriat.
Doar puin, aa, de moarte.
M-ai surprins doar.
i mpinse la o parte prul despletit de vnt, care-i flutura n
jurul feei.
Ai cunoscut-o pe Maude?
Sigur c am cunoscut-o pe btrna Maude, o femeie foarte
cumsecade, cum spuneam, care a avut o via plin i generoas.
Bine faci c-i aduci flori, cci tare i mai plceau.
Sunt ale ei, culese din grdin.
Foarte bine, se li zmbetul brbatului. Asta le face s fie i
mai potrivite.
i puse mna pe capul celei, care sttea linitit lng el. Jude i
vzu lucind pe deget un inel, cu o piatr albastru-nchis care
scnteia ntr-o montur masiv de argint.
Ai ateptat mult ca s te ntorci la origini.
l privi ncruntat, mijind ochii n soare, care acum prea mai
strlucitor, destul de puternic pentru a-i tulbura vederea.
A, te referi la venirea mea n Irlanda. Da, cred c aa e.
Este un loc unde poi s-i priveti inima i s vezi ce conteaz
cel mai mult.
Ochii lui luaser culoarea cobaltului. Erau ptrunztori, hipnotici.
Iar apoi, s alegi, continu. S alegi bine, Jude Frances, cci nu
numai tu vei fi atins.
Mirosurile florilor, ale ierbii i pmntului i se nvolburau n
minte, crendu-i o stare euforic. Soarele o orbea, aruncndu-i
razele fierbini care ardeau i i mpienjeneau ochii. Vntul se ntei,
cu o izbucnire brusc de energie.
Ar fi fost gata s jure c auzea cntec de fluiere, note plutind pe
aripile acelui vnt iute.
Nu tiu ce vrei s spui.
79

Ameit, ridic o min la cap, nchiznd ochii.


Vei nelege.
Te-am vzut, n ploaie.
Era att de buimcit.
Pe colina cu turnul rotund.
ntr-adevr. Te ateptam cu toii.
M ateptai? Cine...?
Vntul se potoli la fel de repede pe ct se nteise, iar muzica se
stinse. Jude scutur din cap, ca s i-l limpezeasc.
Iart-m. Ce spuneai?
Dar, cnd deschise din nou ochii, era singur, doar cu morii cei
linitii i ceaua mare i galben.

80

Capitolul 5
Aidan nu avea obiecii fa de hroage. Le ura de moarte.
Dar, de trei ori pe sptmn, fie ploaie fie soare, petrecea o or
sau mai mult la biroul su din camera de la etaj, canonindu-se cu
comenzi i acte de regie, state de plat i profituri.
Existena profiturilor i prilejuia o uurare constant. Niciodat
nu se preocupase prea mult de bani, nainte ca firma Gallaghers s
treac n minile lui.
i se ntreba adesea dac nu cumva i din acest motiv l
mpinseser prinii si ncoace. n timpul cltoriilor, trind pe
apucate, o dusese de minune. Nu economisise un ban i nici nu
simise nevoia.
Responsabilitatea nu fusese tocmai numele lui al doilea.
La urma urmei, avusese o copilrie destul de comod i, desigur,
i fcuse partea de munc, pn n adolescen. tersul tejghelei,
servitul halbelor i cntatul se aflau departe de nevoia de a stabili
cte butoaie de bere s comande, ce procentaj din stricciuni - mii de
mulumiri, surioar Darcy - putea suporta firma, jongleriile cu
cifrele din registre i calculele fiscale.
l durea capul de fiecare dat iar statul n cas cu registrele
contabile nu-i plcea mai mult dect o extracie dentar, dar nva.
i, n timp ce nva, i ddea seama c, tocmai din cauza asta,
crciuma nsemna i mai mult pentru el. Da, i spunea Aidan,
prinii erau nite fiine detepte. i-i cunoteau fiul.
Vorbea ceasuri ntregi la telefon cu angrositii, ncercnd s le
81

smulg cele mai avantajoase preuri. Asta nu-l deranja prea mult,
ntruct semna puin cu comerul de cai. i descoperise c avea
talent.
i plcea c muzicanii din Dublin, din Waterford City, ba chiar i
din orae ndeprtate ca Galway i Clare, nu erau doar dispui, ci
chiar ncntai s in cte un concert la Gallagher's.
Se mndrea cu faptul c, n cei patru ani de cnd era crciumar,
ajutase s se cizeleze reputaia crciumii ca local unde se cnt
muzic bun.
i atepta sezonul estival, cnd turitii ddeau nval, ca s le
ofere tot ce era mai bun.
Dar toate astea nu fceau adunrile i scderile cu nimic mai
puin chinuitoare.
Se gndea s-i cumpere un computer, dar cu o drcovenie din
aia trebuia s nvee s umble. Recunotea fr ruine c numai
gndul i lua piuitul de spaim. Cnd i mprti lui Darcy ideea de
a nva ea, eventual, ce i cum, sora sa rsese de el pn i se udaser
frumoii obraji de lacrimi.
tia c degeaba l-ar fi ntrebat pe Shawn, care nu s-ar fi gndit s
schimbe un bec nici dac se ardea n timp ce el citea.
Nu avea de gnd s angajeze pe cineva de afar, dup ce
Gallaghers sttuse pe propriile picioare de cnd i deschisese
porile. Deci, nu-i mai rmnea dect fie s continue truda cu
creionul i socotitoarea, fie s-i adune curajul de a face fa
tehnologiei.
i imagina c Jude se pricepea la computere. Nu l-ar fi deranjat
s nvee de la ea cteva lucruri. Ba chiar, i-ar fi fcut plcere, fr
ndoial. i spuse el cu un zmbet lene, s-i achite favoarea ntr-un
cu totul alt domeniu.
Dorea s-o simt sub mini. Se ntrebase deja ce-ar fi gsit ca gust
i textur n gura aceea a ei, larg i fermectoare. Trecuse ceva timp
82

de cnd nici o femeie nu-i mai nfierbntase sngele i-i plcea


starea de anticipare, de incertitudine.
l ducea cu gndul la o iepoar tnr, nc nu prea sigur pe
picioare. Una care se sfia la apropierea brbatului, chiar dac
ndjduia s primeasc o mngiere blnd. Era o combinaie
atrgtoare, ntre acea manier excitant, mintea istea i vocea
cultivat.
Spera s vin n seara aceea, aa cum o invitase.
Spera s poarte unul dintre costumele ei elegante, cu prul legat
la spate, pentru ca el s-i poat imagina plcerea de a i-l ciufuli.
Dac Jude ar fi avut idee ncotro se ndreptau gndurile lui
Aidan, n veci nu i-ar fi gsit curajul de a iei din cas. Chiar i fr
complicaiile de prisos, se gndise i se rzgndise de o jumtate de
duzin de ori.
Ar fi fost nepoliticos s nu se duc, dup ce fusese invitat.
Ar fi dat impresia c se atepta s-i acorde timp i atenie. Ar fi
fost doar un mod plcut i amical de a petrece o sear.
Nu era genul de femeie care s-i petreac serile n baruri.
Propriile ei oscilaii o iritau att de mult, nct se hotr s se duc,
din principiu, pentru o or.
Lu pe ea o jachet cu pantaloni, gri ca piatra, nveselind culoarea
cu o vest n dungi bordo subiri. n fond, era smbt sear, i
spuse ea i adug o pereche de cercei de argint care zngneau
voios.
Avea s fie muzic, i aminti, n timp ce cocheta cu ideea de a-i
face de cap de-a binelea, adugnd i o pereche de brri subiri de
argint, s-i zornie pe bra.
Jude avea o legtur amoroas secret i pasional cu bijuteriile.
n timp ce-i punea brrile pe ncheietura minii, se gndi la
inelul de pe degetul omului din cimitir.
83

Acea scnteiere de safir n montura de argint cu incrustaii


adnci, att de nefireasc n peisajul linitit de la ar.
Fusese aa de ciudat, i spuse ea acum, venind i plecnd att de
silenios nct aproape i se prea c-l visase. Dar i amintea foarte
clar faa i glasul, la fel de clar ca acea brusc rafal de parfum,
vrtejul rapid al vntului i valul de ameeal.
Un simplu oc zaharos, conchise ea. Toate prjiturile pe care le
mncase ai bruscaser organismul, apoi efectul le trecuse,
provocndu-i un moment de ameeal.
Alung gndul, aplecndu-se spre oglind ca s se asigure c nui ntinsese prea mult rimelul. Probabil c avea s-l revad seara la
crcium sau poate data viitoare cnd urma s-i mai duc flori lui
Maude.
Cu brrile clnnind vesel i sporindu-i ncrederea n sine,
porni n jos pe scar. De ast dat, i aminti de chei nainte de a fi
ajuns la main, ceea ce i se pru un progres promitor.
La fel cum gsea un semn bun i n faptul c palmele nu-i
transpirau pe volan, n timp ce conducea prin ntuneric.
Mulumit de sine nsi, prevznd o sear linitit i plcut,
parc lng bordur, la mic distan de Gallaghers. Netezindu-i
prul din mers, se ndrept spre u, trase aer n piept i o deschise.
i fu ct pe ce s cad pe spate, izbit de valul sonor.
Fluiere, viori, voci, apoi vuietul enorm al mulimii, cntnd n cor
Whisky in the Jar. Ritmul era att de rapid, att de nepstor, nct
toate se amestecau ntr-un iure sonor care o nh, o trase nuntru
i o nconjur.
Nu mai era crciuma ntunecoas i tcut unde intrase prima
oar. Aceasta era plin de oameni, nghesuii la mesele joase,
ngrmdii la bar, forfotind cu pahare pline i goale.
Muzicanii - cum era posibil ca numai trei oameni s fac atta
zgomot? - stteau mbulzii n separeul din fa, ocupnd tot spaiul,
84

mbrcai n haine i cizme muncitoreti i cntnd ca nite ngeri ai


demonilor. Toat sala mirosea a fum, a drojdie i a spun de
smbt sear.
Un moment, se ntreb dac nu cumva greise localul, dar o zri
pe Darcy, cu norul ei glorios de pr brunet legat la spate cu o
panglic roie obraznic. Ducea o tav ncrcat cu pahare i sticle
goale i scrumiere dnd pe dinafar, n timp de flirta dibaci cu un
tnr la fel de rou n obraji ca panglica ei, de jen i ncntare, i cu
ochii plini de admiraie dezndjduit.
Observnd-o pe Jude, Darcy i fcu cu ochiul, apoi i aplic
tnrului amorezat o plmu pe obraz i-i croi mai departe drum
prin mulime.
E plin aici, ast sear. Aidan mi-a spus c vii i c s fiu atent
cnd apari.
Aha... frumos din partea lui, i dintr-a ta. Nu m ateptam la...
att de mult.
Instrumentitii au muli admiratori pe-aici i atrag lumea.
Sunt minunai.
Cnt bine, ntr-adevr.
Pe Darcy o interesau mai mult cerceii lui Jude, ntrebndu-se de
unde i cumprase i la ce pre.
Hai, ine-te dup mine i-ai s-ajungi la bar nevtmat.
i porni, ocolind i ferindu-se, ciocnindu-se i schimbnd cte un
comentariu sau hohot de rs cu unii sau alii crora li se adres pe
nume. Se ndrept spre captul opus al barului, unde se strecur cu
tava printre mai muli clieni, pn la ghieul pentru comenzi.
Bun seara, domnule Riley, l salut Darcy pe btrnul de pe
ultimul taburet.
Bun seara i ie, tnr Darcy, rspunse omul cu un glas
uscat, zmbindu-i cu ochii si ce preau pe jumtate orbi, n timp
ce-i sorbea berea Guinness neagr, groas. Dac m iei de brbat,
85

scumpo, am s te fac regin.


Atunci, ne cununm smbta viitoare, cci merit s fiu regin,
l srut drgla Darcy pe obrazul pergamentos. Will Riley, ofer-i
yankeei aici de fa locul dumitale, lng tata mare.
Cu plcere, sri btrnul de pe taburet, zmbindu-i radios lui
Jude. Va s zic, eti yankee. Stai jos aci, lng tata mare, i-o s te
cinstim cu-o halb.
Domnioara prefer vin.
Aidan apru lng ei, cu paharul deja n mn, oferindu-i-l.
ntr-adevr. Mulumesc.
Ei, atunci trece-l n contul lui Will Riley, Aidan, i vom bea
pentru toi verii notri de peste grl.
Aa voi face, Will.
Privind-o pe Jude cu zmbetul su lene, o ntreb:
Stai o vreme, da?
i se duse s-i vad de treburi.
Jude sttu o vreme. Pentru c aa i dicta politeea, nchin n
cinstea unor persoane de care nu auzise n viaa ei. Pentru c nu-i
cerea un mare efort, convers cu cei doi Riley despre rudele lor din
State i vizitele fcute acolo, dei tia c avea s-i dezamgeasc pe
amndoi, recunoscnd c nu fusese niciodat n Wyoming i nu
vzuse nici un cowboy adevrat.
Asculta muzica, fiindc era minunat. Melodii att familiare ct i
ciudate, att nsufleitoare ct i sfietoare, pluteau prin i peste
mulime. Jude ncepea s fredoneze, cnd recunotea cte un cntec,
i zmbea cnd btrnul domn Riley ciripea cuvintele cu glasul lui
subire.
Mi se nmuiase inima dup var-ta Maude, i spuse domnul
Roley. Dar ea nu-i era juruit dect lui Johnny Magee, odihneasc-se
n pace.
Oft adnc i n acelai fel sorbi i din Guinness.
86

i-ntr-o zi, cnd iari m-am dus la ua ei cu plria-n mn,


mi-a spus c-aveam s m-nsor cu-o ftuc blond i cu ochi cenuii,
pn s nu se-ncheie anul.
Tcu, zmbind n sinea lui, ca i cum ar fi privit undeva
nluntru. Jude se aplec s-l aud mai bine, pe sub tunetul muzicii.
i n-a trecut o lun, i-am cunoscut-o pe Lizzie a mea, cu prul
ei blond i ochii cenuii. Ne-am cstorit n iunie i am trit
mpreun aproape cincizeci de ani, pn a rposat.
Ce frumos.
Maude tia multe, o privi el, cu ochii si splcii. Cei Buni i
uoteau adesea la ureche.
Serios? ntreb Jude, amuzat.
Ae dar, i tu fiind snge din sngele ei, s-ar putea s vie s-i
uoteasc i ie. Ai grij s-asculi.
Aa voi face.
Un timp, bur mpreun, amical, ascultnd muzic. Apoi ochii
lui Jude se umplur de lacrimi, cnd Darcy cuprinse cu un bra
umerii osoi ai btrnului i i altur frumoasa voce glasului su,
ntr-un cntec despre dragostea nesfrit i pierderea ei.
Cnd o vzu pe Brenna turnnd whisky i deschiznd robinetele
de la bar, Jude zmbi. Ca prin minune, apca lipsea, iar claia de
bucle roii i se revrsa n voie.
Nu tiam c lucrezi aici.
A, doar din cnd n cnd, dac-i nevoie. Ce-i place s bei,
Jude?
Pi, sta-i Chardonnay, dar zu, n-ar trebui s mai...
Dar Brenna se i ntorsese cu spatele i, pn s se dezmeticeasc,
femeia se rsuci la loc, umplndu-i din nou paharul.
Sfritul de sptmn poate fi agitat, la Gallagher's, continu
ea. i dau o mn de ajutor i-n sezonul de var. n seara asta e o
muzic frumoas, nu?
87

E minunat.
i dumneata cum o mai duci, scumpe domnule Riley?
O duc bine, drgla Brenna OToole. i cnd mi vei fi
mireas, ca s nu m mai doar inima?
n vesela lun a lui Florar.
Cu o micare uns, Brenna i nlocui halba goal cu una plin.
Ai grij la golanul sta, Jude, c imediat ncepe s se joace cu
inima ta.
Ocup-te tu de captul cellalt, vrei, Brenna? apru Aidan n
spatele ei, trgnd-o de prul rocat. Prefer s lucrez aici, ca s pot
flirta cu Jude.
A, uite c i-a venit nc un golan. E plin localul de ei.
Drgla mai e, interveni domnul Riley, iar Aidan i fcu lui
Jude cu ochiul.
Care dintre ele, domnule Riley?
Toate, rse ca un nechezat domnul Riley, btnd n bar cu
palma lui slab. Mai mult ca sigur, niciodat n-am vzut o fa de
femeie care s nu fie destul de drgu pentru o ciupeal. Yankeica
aci de fa are ochi de vrjitoare. Fii atent pe unde calci, Aidan
biete, c de nu, o s te lege cu farmece.
Poate m-a i legat deja.
Aidan strnse paharele, le puse n chiuvet de sub bar i aez
altele sub robinete.
Ai ieit din cas la miezul nopii Jude Frances, s culegi
floarea-lunii optindu-mi numele?
Poate, i auzi ea propria voce rspunznd, dac a ti care e
floarea-lunii.
Aceste cuvinte l fcur pe domnul Riley s rd att de tare,
nct Jude se temu s nu cad de pe scaun. Aidan se mulumi s
zmbeasc, servi halbele i lu banii. Apoi se aplec spre ea, vznd
cum ochii i se dilatau i buzele i se despreau tremurnd surprinse.
88

Am s-i art floarea-lunii, data viitoare cnd te mai vizitez.


Hmm... Bine.
Atta n materie de replic prompt, conchise ea, lund nc o
nghiitur de vin.
I se urc la cap - fie vinul, fie intimitatea privirii pe care i-o adres
Aidan. Jude hotr c trebuia s fie mai prudent i respectuoas cu
amndoi. De ast dat, cnd Aidan ridic sticla, cltin din cap,
acoperind paharul cu mna.
Nu, mulumesc. Nu mai vreau dect puin ap.
Preferi carbogazoas?
Carbogazoas? A, da, mi-ar plcea.
I-o aduse ntr-un pahar scurt, fr cuburi de ghea. Jude sorbi,
privindu-l cum punea nc dou pahare sub robinete i ncepea
metodicul proces de a le umple cu Guinness fr a forma guler.
Dureaz ngrozitor de mult, coment ea, mai mult pentru sine,
dar Aidan i arunc o privire, continund s manevreze robinetele
cu o mn.
Doar atta ct trebuie ca s ias bine. ntr-o zi, cnd vei avea
chef, am s-i umplu un pahar i-ai s vezi ce pierzi, bnd din
chestia aia franuzeasc.
Darcy reveni la bar i puse tava deasupra.
O halb jumate, Smithwick, o halb de Guinness i dou
pahare de Jamesons. Iar cnd ai terminat aici, Aidan, vezi c Jack
Brennan a ajuns la limit.
Am eu grij. Ct timp mai ai, Jude Frances?
Ct timp?
ncet s-i mai priveasc minile - att de iui i abile - i se uit la
ceas.
Doamne, e trecut de unsprezece. N-aveam idee.
Ora ei se prelungise aproape ct trei.
Trebuie s plec.
89

Aidan ddu din cap, absent, mult mai nepstor dect sperase ea,
i aduse cele cerute de sora lui, n timp ce Jude i cuta banii ca s
achite consumaia.
Pltete nepotu meu, i puse domnul Riley pe umr o mn
firav. E un biat de treab. Bag banii la loc, drguo.
Mulumesc, i ntinse ea mna i imediat se simi fermecat,
cnd btrnul o ridic la buze. Mi-a fcut plcere s v cunosc.
Cobor de pe taburet, zmbindu-i tnrului Riley.
Pe amndoi.
Fr Darcy care s-i elibereze calea, drumul pn la u fi puin
mai problematic dect cel spre bar.
Cnd ajunse, avea faa nroit de cldura trupurilor, iar sngele i
dansa pe melodia aprig a viorii.
O considera una cele mai distractive seri din viaa ei.
Apoi iei, n aerul rcoros al nopii. i l vzu pe Aidan tocmai
cnd se ferea, sub lovitura violent a unui bra gros ct un trunchi
de copac.
Haide, Jack, spuse el pe un ton rezonabil, n timp ce uriaul cu
pr rou ca flacra i strngea din nou pumnii ca dou unci. Doar
tii c nu vrei s dai n mine.
Ba dau! D-ast dat am s-i sparg nasu-la bgre, pe toi
sfinii, Aidan Gallagher. Cine te crezi, s-mi spui c nu pot s beau
un pahar de futu-i msa-n crm-asta futut cnd mi fute mie
mintea?
Eti suprat ru, Jack, i trebuie s te duci acas i s te culci,
ca s-i treac.
Ia s vedem cum i trece ie asta.
Atac i, n timp ce Aidan se pregtea s se rsuceasc, evitnd
nvala ca a unui taur, Jude scoase un scurt ipt de spaim.
Fu suficient pentru a-i distrage lui Aidan atenia ct s primeasc
n plin pumnul lui Jack.
90

Ei, fii-ar!
Aidan i mic falca, rsuflnd scurt, n timp ce ineria atacului l
fcea pe Jack s cad greoi pe burt.
Eti bine?
ngrozit, Jude se apropie, ocolind trupul prvlit, mare cam ct
un transoceanic naufragiat.
i curge snge din gur. Te doare? E ngrozitor.
n timp ce se blbia astfel, cuta prin poet un erveel.
Aidan era destul de enervat ca s-i spun c sngera att din vina
iptului ei, ct i dintr-a pumnului lui Jack. Dar Jude arta att de
disperat i drgla, i deja i tampona cu erveelul buza spart.
ncepu s zmbeasc, ceea ce-l duru de dou ori mai ru.
Of, ce brut! Trebuie s chemm poliia.
Pentru ce?
Ca s-l aresteze. Te-a atacat.
ocat sincer, Aidan o privi cu gura cscat:
i de ce-a pune eu s-l aresteze pe unul din cei mai vechi
prieteni ai mei, numai fiindc mi-a spart buza?
Prieten?
Sigur. i neac i el n whisky amarul inimii, ceea ce-i o
prostie, dar destul de fireasc. Fata pe care credea c-o iubea l-a lsat
pentr-un dublinez, miercuri sunt dou sptmni, aa c de cteva
zile i bea durerea i pe urm face trboi. Nu-i nimic serios.
Te-a lovit n fa.
Poate c, dac vorbea rar i clar, avea s se fac neleas.
A spus c voia s-i sparg nasul.
Numai fiindc a mai ncercat s mi-l sparg, i tot degeaba.
Diminea, o s-i par ru, aproape la fel de ru ca pentru durerea
de cap care n-o s-l mai lase n pace.
Apoi zmbi din nou, dar mai prudent.
Te-ai temut pentru mine, iubito?
91

Se pare c n-am avut motive, replic ea nepat, fcnd


ghemotoc erveelul ptat de snge. De vreme ce-i place s te bai n
strad cu prietenii.
A fost o vreme cnd mi plcea s m bat n strad cu strinii
dar acum, la maturitate, prefer prietenii.
ntinse mna, aa cum dorise, ca s se joace cu capetele uvielor
de pr pe care i-l legase la spate.
i-i mulumesc pentru grija pe care mi-o ari.
Fcu un pas nainte. Ea fcu un pas napoi.
Aidan oft.
ntr-o zi, nu vei mai avea atta loc s te retragi. i nici eu nu-l
voi avea pe bietul Jack, beat mort, s m ocup de el.
Filosofic, se aplec i, spre uimirea lui Jude, l lu pe uriaul
ameit n brae i, agil, i-l arunc peste umr.
Tu eti, Aidan, sau cine?
Da, Jack.
i-am rupt nasu?
Nu, da mi-ai dat sngele la o buz.
Bafta pulii lu Gallagher.
Vezi c-i o domnioar de fa, cap-ptrat.
Ah! Scuzai.
Suntei ridicoli amndoi, conchise Jude i se ntoarse s
porneasc spre main.
Jude, draga mea? zmbi Aidan i imediat scoase un uierat,
cnd buza i se crp din nou. Ne vedem mine, la unu jumate, s
zicem.
Chicoti, cnd ea i vzu de drum, bocnind vioi cu tocurile, dup
care se ntoarse s-i arunce o privire fulminant, n timp ce intra n
main.
S-a dus? vru Jack s tie.
Se duce. Da nu prea departe, murmur Aidan, n timp ce Jude
92

demara maiestuos n lungul strzii. Nu, nu, n-o s ajung prea


departe.
Brbaii erau nite maimuoi. Evident. Jude cltin din cap,
btnd dezaprobator cu degetul n volan, n timp ce mergea spre
cas.
ncierrile ntre beivi pe strad nu erau cel mai amuzant mod
de a-i petrece timpul liber i oricine credea aa ceva avea mare
nevoie de ngrijiri medicale.
Doamne, o fcuse s se simt ca o idioat. Sttea acolo hlizinduse la ea, n timp ce ea i tergea gura de snge, turuind aiureli.
Un zmbet indulgent, i spunea ea acum, din partea masculului
mare i puternic, la adresa muierii fraiere i prpstioase.
Mai ru, fusese ntr-adevr fraier i prpstioas. Cnd Aidan il aruncase pe gigantul acela peste umr ca i cum ar fi fost un sac
plin cu fulgi, stomacul ei fcuse o tumb.
Dac nu se ncorda n clipa aia, plecnd, ar fi scos un scncet de
admiraie.
nfiortor. i fusese oare ct de ct jenat c primise un pumn n
mutr chiar n faa ei? Nici pomeneal. Roise cumva, cnd i-l
prezentase pe dobitocul beat de la picioarele lui ca fiind un prieten
vechi i apropiat? Nici asta.
Cel mai probabil, chiar acum revenise la bar, distrndu-i clienii
cu povestea, fcndu-i s rd de iptul ei alarmat i tremurul
minilor.
Nenorocitul.
i trase nasul o dat i se simi mai bine.'
Cnd intr pe alee, era ncredinat c avusese un comportament
scrupulos de demn i rezonabil. Aidan Gallagher fusese
prostnacul.
Floarea-lunii, auzi acolo. Trnti portiera mainii destul de tare
93

pentru ca ecoul s rsune n toat valea.


Dup ce mai pufni o dat i-i netezi prul, porni spre poart,
dar, cnd privirea i fu atras n sus, o vzu pe femeia din fereastr.
O, Doamne!
Sngele i fugi din cap. l simi cum se scurgea pictur cu
pictur. Razele lunii scnteiau uor pe pletele pale, pe obrajii palizi,
n ochii verzi adnci.
Zmbea, cu un surs frumos i sfietor, care-i prindea lui Jude
sufletul n mreje, aproape smulgndu-i-l din piept.
Adunndu-i curajul, deschise poarta i o lu la fug spre u.
Cnd trase de ea, i ddu seama c uitase s-o ncuie. Cineva se
strecurase nuntru n lipsa ei. Atta tot. Cu genunchii tremurndui, se repezi n sus pe scar.
Dormitorul era gol, la fel ca toate celelalte camere, dup cum
vzu strbtnd grbit casa. Nu mai rmsese dect parfumul slab
al femeii.
Nelinitit, ncuie uile. i, cnd reveni n dormitor, ncuie i ua
acestuia, pe dinuntru.
Dup ce se dezbrc i se vr n pat, ls lumina aprins. Trecu
mult pn s adoarm. i vis nestemate care neau din soare i se
rostogoleau pe cer, pentru a fi prinse ntr-un sac de argint de un om
care clrea pe un cal naripat, alb ca zpada.
Coborr n goan din cer, peste munii i cmpiile, rurile i
lacurile, mlatinile i blile care formau Irlanda.
Peste meterezele castelelor i acoperiurile umile de fn ale
caselor, cu aripile albe ale carului uiernd n vnt.
Se oprir fulgertor, lovind pmntul cu copitele n faa casei de
pe deal, cu pereii ei albi, obloanele verzi i florile revrsndu-se pe
u.
Femeia iei n calea lui, cu prul de un auriu aproape alb n jurul
umerilor i ochii verzi ca iarba cmpiilor. Iar brbatul, cu prul la fel
94

de negru pe ct era al ei de deschis, purtnd un inel de argint cu o


piatr nu mai puin strlucitoare dect ochii lui, sri de pe cal.
Veni spre ea i-i deert la picioare torentul de nestemate.
Diamantele scnteiau n iarb.
Acestea sunt dragostea mea ptima pentru tine, i spuse. Iale, i pe ele, i pe mine, cci i druiesc tot ce sunt i mai mult dect
att.
Patima nu e de-ajuns, i nici diamantele tale.
Vocea ei era calm, stpnit, iar minile i stteau mpreunate pe
mijloc.
Sunt fgduit altuia.
i voi da totul. i dau venicia. Vino cu mine, Gwen, i-o sut
de viei am s-i druiesc.
Nu voi mai multe viei, nu voi nici giuvaeruri.
Pe obraz i se prelinse o lacrim, strlucitoare ca diamantele din
iarb.
Nu-mi pot prsi cminul. Nici lumea mea n-am s-o schimb
pe-a ta. Nici pentru toate diamantele i vieile pe care mi le
druieti.
Fr o vorb, brbatul i ntoarse spatele i nclec pe cal.
n timp ce se nlau la cer, femeia intr n cas, lsnd diamantele
n iarb ca i cum n-ar fi fost dect nite biete flori.
i astfel, se prefcur n flori i acoperir pmntul cu mireasm,
umil i ginga.

95

Capitolul 6
Jude se trezi n ropotul slab i monoton al ploii, cu amintirea vag
a visurilor plin de culori i micare. Se simea tentat s se
cuibreasc sub ptur i s adoarm la loc, pentru a regsi acele
visuri. Dar aa ceva i se prea un rsf nepotrivit.
Ar fi fost mult mai productiv s-i stabileasc i s respecte o
rutin. O diminea ploioas de duminic putea fi petrecut cu
muncile gospodreti eseniale. La urma urmei, aici n Ardmore nu
aveau un serviciu de curenie, ca la Chicago.
La un nivel secret, abia atepta s tearg praful i s mture,
micile munci prin care, ntr-un fel, i nsuea casa.
Probabil nu era prea raional din partea ei, dar i fcea o real
plcere s caute printre materialele de curenie, alegndu-i crpe
i perii.
Petrecu plcut o parte din diminea, tergnd i aranjnd
bibelourile pe care btrna Maude le rspndise prin toat casa.
Zne pictate frumos, vrjitori elegani, buci de cristal enigmatice,
i aveau slaul pe toate mesele i rafturile.
Majoritatea crilor tindeau spre istoria i folclorul irlandez, dar
existau ndesate printre ele i unele romane de buzunar, bine
ferfeniite.
Btrnei Maude i plceau povestirile romantice, descoperi Jude,
gsind ideea fermectoare.
n loc de aspirator, gsi o mtur mecanic veche i ncepu s-o
mping peste covoare i podele, fredonnd n acelai timp cu
96

scriitul roilor ei.


Curi buctria, simind o surprinztoare satisfacie cnd vzu
cromurile i porelanurile lucind.
Cu ncrederea crescndu-i din mers, se duse cu crpa de ters n
birou. Curnd avea s ajung la cutiile din mica debara, i fgdui
ea.
Poate chiar n aceeai sear. i urma s-i trimit bunicii sale tot
ceea ce prea s aib o valoare material sau sentimental suficient
pentru a merita s fie pstrat.
Scoase aternutul patului din dormitor, strngndu-l la un loc cu
restul rufelor. I se prea destul de jenant c nu mai splase niciodat
n viaa ei. Dar, cu siguran, nu putea fi o ndeletnicire prea
complicat ca s-o nvee.
i trecu prin minte c ar fi trebuit s nceap cu splatul, nainte
de mturat, dar data viitoare avea s-i aminteasc.
n cmrua de lng buctrie, gsi coul, pe care i ddu seama
c ar fi trebuit s-l duc de la nceput sus, i puse rufele n el.
Mai descoperi i c nu exista usctor. Dac nu se nela, asta
nsemna c trebuia s ntind rufele pe srm.
i, cu toate c i plcuse s-o priveasc pe Mollie OToole fcnd
acest lucru, s-l fac ea nsi ar fi fost puin mai problematic.
Nu-i rmnea dect s nvee. i avea s nvee, se asigur Jude.
Apoi, dregndu-i glasul, ncepu s priveasc lung maina de splat.
Nu prea nou, avea suprafaa alb spuzit cu pete de rugin.
Comenzile erau simple. Turnai ap cald sau rece - probabil c, dac
voiai s speli bine, trebuia s pui fierbinte i ct mai mult.
Citi instruciunile de pe cutia cu detergent i le aplic meticulos.
Sunetul apei curgnd n cuv o fcu s zmbeasc satisfcut.
Pentru a srbtori, puse ibricul cu ap de ceai pe foc i se desft
cu o mn de fursecuri din cutia de tabl.
n cas era ordine. n casa ei era ordine, se corect ea. Toate erau
97

la locurile lor, splatul rufelor mergea bine, aa c... Nu mai avea


nici o scuz ca s nu se gndeasc la ceea ce vzuse n noaptea
trecut.
Femeia din fereastr. Lady Gwen.
Fantoma ei.
Acum nu mai avea nici un mod rezonabil de a nega c vzuse
apariia de dou ori. Fusese mult prea limpede. Att de limpede
nct tia c ar fi putut, chiar i cu ndemnarea ei rudimentar, s
deseneze faa pe care o vzuse la fereastr.
Stafii. Nu fusese nvat s cread n ele, dei o parte din ea
ndrgise ntotdeauna fantezia povetilor bunicii sale.
Dar, dac nu cumva devenise dintr-o dat predispus la
halucinaii, vzuse o stafie de dou ori.
Era posibil s fi trecut de limita cderii psihice care o ngrijorase
att de mult la plecarea din Chicago?
Acum ns nu se mai simea att de instabil.
Nu mai avusese migrene sau greuri la stomac, nici nu mai
simise apsarea nbuitoare a depresiei.
Nimic din toate astea, de cnd pise pentru prima oar pragul
de la Faerie Hill Cottage.
Se simea... bine, conchise ea, dup o scurt analiz n minte.
Vioaie, calm, sntoas. Fericit chiar.
Prin urmare, fie vzuse o fantom i deci existau asemenea
lucruri, ceea ce nsemna s-i reajusteze concepiile ntr-o msur
apreciabil...
Fie fcuse ntr-adevr criza, iar rezultatul acesteia era starea de
mulumire.
Muc ngndurat din nc un fursec i hotr c putea s se
mpace cu oricare dintre cele dou situaii.
La auzul btii n u, i scutur repede firimiturile de pe
pulover i se uit la ceas. Nu avea idee cnd trecuse dimineaa i-i
98

scosese intenionat din minte vizita promis de Aidan.


Se prea c sosise. Perfect. Aveau s lucreze n buctrie, decise
ea, nfigndu-i agrafele la loc n pr, n timp ce pornea prin antreu
spre u.
n pofida reaciei biochimice iniiale la adresa lui, i purta un
interes strict profesional. Un om care se btea cu beivii pe strad i
flirta att de scandalos cu femeile pe care abia le cunotea n-o
atrgea n nici un fel.
Era o femeie civilizat, care credea n folosirea raiunii, a
diplomaiei i a compromisului pentru a rezolva disputele. Nu
putea dect s-i fie mil de cineva care prefer s fac uz de for i
pumni.
Chiar dac avea un chip frumos i muchi care trepidau efectiv
cnd i punea la contribuie.
Era mult prea raional ca s se lase orbit de farmecul fizic.
Avea s-i nregistreze povetile, s-i mulumeasc pentru
cooperare. i nimic mai mult.
Apoi, deschise ua i l vzu stnd n ploaie, cu prul lucind de
umezeal i un zmbet cald ca vara i tot att de lene. i se simi la
fel de raional ca un celu.
Bun ziua i doresc, Jude.
Bun...
Era o dovad a efectului lui asupra ei, faptul c avu nevoie de
zece secunde ncheiate pentru a-l observa, mcar, pe omul enorm de
lng el, care strngea nite flori n mna lui uria.
Arta jalnic, cu ploaia iroindu-i de pe cozorocul epcii ude
leoarc, faa lat palid ca luna i umerii de camionagiu pleotii.
Nu fcu dect s ofteze, cnd Aidan i nfipse un cot n coaste.
, bun ziua dumitale, domnioar Murray. Eu sunt Jack
Brennan. Aidan aci de fa mi-a spus c m-am purtat urt asear, n
prezena matale. mi pare ru pentru asta i ndjduiesc s-i cer
99

iertare.
mpinse florile spre ea, cu o expresie vrednic de mil n ochii
injectai.
Busem nielu cam mult, continu el. Da asta nu-i o scuz ca
s vorbesc porcos n faa unei domnioare, dei nu tiam c erai
acolo, nu? adug, cu ochii alunecndu-i spre Aidan i buzele
strnse rebel.
ntr-adevr, rspunse Jude cu voce sever, dei florile ude erau
att de jalnice nct i nmuiau inima. Erai prea ocupat s ncerci si loveti prietenul.
A, da, sigur, Aidan e prea iute pentru mine ca s-i nimeresc
una cnd sunt sub influen, ca s zic aa.
Buzele i se arcuir un moment, ntr-un surs surprinztor de
suav, dup care i ls iari n piept capul uria.
Dar, n ciuda mprejurrilor care erau, n-am nici o scuz ca s
m port aa n faa unei domnioare. Aa c, mi cer iertare i sper s
nu ai o prere prea proast despre mine.
Hai, gata, i ddu Aidan o palm inimoas pe spate. Bravo,
Jack. Domnioara Murray e prea bun la inim ca s-i mai poarte
pic dup o scuz aa de frumoas.
O privi din nou, ca i cum ar fi fcut haz amndoi de o mic
glum.
Nu-i aa, Jude Frances?
De fapt, aa era, dar o irita c o ghicise att de bine. Fr s-l ia n
seam, se uit la Jack.
Nu am o prere proast despre dumneata, domnule Brennan.
E foarte frumos din partea dumitale c mi-ai adus flori. Nu vrei s
pofteti la un ceai?
Jack se lumin la fa:
Eti foarte amabil. Nu mi-ar displcea...
Ai treburi, Jack.
100

Sprncenele lui Jack se mbinar.


Ba n-am. Nu cine tie ce.
Ba ie dar. i asta, i ailalt, la maina mea i du-te. ii mine ce
i-am spus, c domnioara Murray i cu mine avem de lucru.
Bine, atunci, bombni Jack. Da nu vd cu ce-ar strica o cecu
afurisit de ceai. Bun ziua, domnioar Murray.
i, cu umerii adui i apca iroindu-i de ap, porni greoi spre
main..
Puteai s-l lai s intre, coment ea.
Nici pe mine nu pari prea grbit s m pofteti, replic
Aidan, nclinndu-i capul, pentru a-i studia faa. Poate c, la urma
urmei, tot mi pori pic.
Nu mi-ai adus flori.
Totui, fcu un pas napoi, pentru a-l lsa s intre.
Voi avea grij s nu mai uit, data viitoare. Vd c ai fcut curat.
Casa miroase a ulei de lmie - un parfum plcut, casnic. Dac-mi
aduci o crp, terg petele astea ude pe care le las peste tot.
M ocup eu de ele. Trebuie s m duc sus i s-mi iau
reportofonul, i altele. Vom lucra n buctrie. Poi s-o iei nainte.
n regul.
Mna lui i-o cuprinse pe a ei, fcnd-o s se ncrunte. Apoi, i
scoase florile dintre degete.
Pe astea i le pun n ceva, ca s nu mai arate aa de amrte.
Mulumesc.
Tonul nepat i politicos era singurul mijloc de aprare pe care-l
putea gsi n faa brbatului nalt de un metru optzeci, ud i
fermector, din antreul ei.
Vin ntr-un minut.
Nu ntrzie dect puin, dar cnd intr n buctrie, Aidan pusese
deja florile ntr-o sticl de-a lui Maude i pregtea ceaiul.
i-am aprins focul n cmin, ca s alunge frigul, i convine?
101

Sigur c da.
i ncerca s nu se supere c Aidan termina fiecare treab ntr-un
timp de trei ori mai scurt dect ea.
Ia loc. Torn eu ceaiul.
Las-l, trebuie s se mai aeze.
tiam, mormi Jude, n timp ce deschidea un dulap, s scoat
cetile i farfurioarele. i n America bem ceai.
Se ntoarse, puse cetile pe mas, apoi uier:
Nu te mai holba la mine.
Scuz-m, dar ari foarte drgu cnd eti fstcit i cu prul
despletit.
Cu ochii scprtori de revolt, Jude i mpinse agrafele la loc,
destul de violent ca s i le nfig n cap.
Poate nu m-am exprimat eu destul de clar. E o ntlnire
intelectual.
Intelectual...
Aidan avu inspiraia de a-i stpni zmbetul, rmnnd serios.
Sigur, e minunat s ne intereseze minile celorlali. Ai un
intelect puternic, cred. Dac-i spun c eti drgu, nu schimb cu
nimic asta, nu-i aa?
Nu sunt drgu i nici n-am nevoie s-o aud. Aa c, am putea
s ncepem?
Aidan se aez n acelai timp cu ea, apoi nclin din nou capul:
Chiar o crezi, aa-i? Ei, asta-i interesant, la nivel intelectual.
Nu ne aflm aici ca s discutm despre mine. Aveam impresia
c ai un anumit talent de povestitor i eti familiarizat cu unele
dintre miturile i legendele specifice zonei.
tiu cteva poveti.
Cnd vocea lui Jude devenea att de sever, i venea s-o ling,
ncepnd de oriunde. Aa c se rezem de sptar. Dac un
intelectual i dorea, Aidan presupunea c puteau ncepe cu asta...
102

pentru a evolua apoi treptat.


Pe unele s-ar putea s le tii deja, ntr-o form sau alta. Istoria
oral a unui loc se poate modifica ici i colo, de la un povestitor la
altul, dar esenialul rmne acelai. Povestea e spus ntr-un fel de
indigenii americani, n alt fel de stenii din Romnia i ntr-un alt fel
de localnicii din Irlanda. Dar o strbat aceleai idei principale.
Vznd-o c rmsese ncruntat, i turn singur ceaiul.
Aici i avem pe Santa Claus, pe Mo Crciun i pe Kris Kringle,
unul poate veni pe horn, altul umple pantofii cu dulciuri, dar toate
legendele i au baza n acelai loc. i din cauza asta, n repetate
rnduri i n repetate ri, intelectul trage concluzia c mitul conine
un smbure de adevr.
Crezi n Santa Claus.
Cred n magie, iar partea ei cea mai bun i cea mai adevrat
se afl n inim. Eti aici de cteva zile, Jude Frances. N-ai simit nici
o und de magie?
Atmosfera, ncepu ea, punnd reportofonul n funciune.
Atmosfera din ara asta, desigur, favorizeaz formarea i
perpetuarea miturilor, de la pgnism, cu micile sale altare i
sacrificiile aduse zeilor, folclorul celtic, cu avertismentele i
recompensele sale, adugarea culturii aduse de invaziile vikinge i
normande i aa mai departe.
Ba locul e cauza, o contrazise Aidan. Nu oamenii care au
ncercat s-l cucereasc. E vorba de ar, de colinele i stncile ei. De
aerul ei. i de sngele care s-a infiltrat prin toate, n luptele de a le
pstra. Irlandezii i-au asimilat pe vikingi, pe normanzi i pe ceilali,
nu invers.
n glasul lui se simea o mndrie pe care o nelegea i o respecta.
Rmne faptul c toi aceti oameni au venit pe insula asta, c
s-au mperecheat cu femeile de-aici, c i-au transmis smna i au
adus cu ei superstiii i credine. Irlanda le-a absorbit i pe ele.
103

Ce-a fost mai nti povestea sau povestitorul? Deci, i asta face
parte din studiul tu?
Era ager la minte, i spuse Jude. Avea o minte ascuit i o limb
istea.
Nu poi studia una, fr s-o studiezi i pe cealalt.
Bine, am s-i spun o poveste pe care o tiu de la bunicul meu,
care o tia de la tatl lui, i tot aa, la nesfrit din cte se tie, cci
neamul Gallagher a trit pe coast i prin colinele astea de mai mult
timp de cnd se ine minte.
Povestea s-a transmis pe linie patern? l ntrerupse Jude i
iari l vzu nlndu-i sprnceana. Foarte adesea, mamele
transmit povetile din generaie n generaie.
E destul de adevrat, dar barzii i harpitii din Irlanda erau
prin tradiie brbai i se spune c unul a fost un Gallagher care a
venit aici cntndu-i povetile pentru bani i bere, unele lucruri
dintre cele pe care i le voi spune le-a vzut cu ochii lui, pe altele le-a
auzit de pe buzele lui Carrick, prinul znelor, dup care a spus el
nsui povestea, tuturor celor pe care-i interesa s-l asculte.
Se opri, observnd interesul amuzat din ochii lui Jude. Apoi,
ncepu.
A fost odat o fecioar numit Gwen. Era de neam umil, dar cu
o inim i un fel de a fi de mare doamn. Avea prul blan ca
lumina soarelui iarna i ochii verzi ca muchiul din pdure.
Frumuseea ei era vestit n toat ara i, cu toate c se purta cu
mndrie, cci avea un trup subire i plcut la vedere, nu avea
fumuri i, de vreme ce binecuvntata ei mam murise dndu-i
natere, inea gospodria pentru btrnul ei tat. Fcea tot ce i se
cerea i se atepta de la ea i niciodat n-a auzit-o cineva crtind.
Totui, era vzut, cnd i cnd, plimbndu-se pe falez seara i
privind peste mare, ca i cum ar fi tnjit s-i creasc aripi i s-i ia
zborul.
104

n timp ce vorbea, prin ploaie ncepu s scnteieze o raz tcut


de lumin a soarelui, intrnd pe fereastr, pentru a se depune n
linite pe masa dintre ei
Nu pot ti ce se petrecea n inima ei, continu Aidan. Poate c
nici chiar ea nsi n-o tia. Dar gospodrea casa, i ngrijea tatl i
se plimba singur pe falez. ntr-o zi, cnd ducea flori la mormntul
mamei sale, cci aceasta era ngropat lng fntna Sfntului
Declan, s-a ntlnit cu un om - cum credea ea, c era om. Era nalt i
drept n spate, cu plete negre ce-i ajungeau pn pe umeri i ochii la
fel de albatri ca florile de clopoei pe care le ducea ea n brae. A
chemat-o pe nume, iar glasul lui i sun n cap ca o muzic i-i fcea
inima s danseze. i, ntr-o strfulgerare iute ca lovitura de trsnet,
s-au ndrgostit, lng mormntul scumpei sale mame, n boarea
care adia prin iarba nalt ca nite oapte ale znelor.
Dragoste la prima vedere, coment Jude. E un procedeu folosit
adesea n fabule.
Nu crezi c dou inimi pot s se recunoasc?
Ciudat i poetic mod de a se exprima, i spuse ea, bucuroas c
nregistrase ntrebarea pe band.
Cred n atracia la prima vedere. Pentru dragoste, e nevoie de
mai mult.
i s-a smuls din suflet aproape tot spiritul irlandez, observ el,
cltinnd din cap.
Nu att de mult nct s nu pot admira romantismul unei
poveti reuite, i zmbi Jude, cu o prere de gropie n obraji. i mai
departe ce s-a ntmplat?
Ei bine, orict s-au recunoscut inimile, nu era att de simplu ca
pentru o fecioar i un flcu care se prind de mn i-i unesc
vieile, cci el era Carrick, prinul znelor care locuia n palatul de
argint de sub colina pe care era cldit casa ei. Fata se temea de
farmece i se ndoia att de inima lui, ct i de a ei. i, cu ct i
105

jinduia mai mult inima, cu att se ndoia mai tare, cci fusese
nvat s se fereasc de zne i de plutele unde se adunau.
Glasul lui, nlndu-se i cobornd ca muzica n ritmul
cuvintelor, o mbia s-i rezeme coatele pe mas, cu brbia sprijinit
n pumni.
Chiar i aa, ntr-o noapte, cnd era lun plin, Carrick a
ademenit-o pe Gwen afar din cas, pe marele lui cal naripat, s
zboare mpreun peste pmnt i mare i s-i arate minunile pe care
i le-ar fi druit dac se lega de el cu jurmnt. Inima lui era a ei i tot
ce avea, ei urma s-i dea.
i s-a ntmplat ca tatl ei, care nu dormea din pricina durerilor
de oase, s-o vad pe tnra sa Gwen luat n cer pe calul alb
naripat, cu prinul znelor clare n spatele ei. Speriat i fr s
neleag, nu s-a gndit dect s-o scape de vraja creia era sigur c-i
czuse prad. Aa c i-a interzis s mai aib de-a face cu Carrick i,
ca s-i asigure ocrotirea, a logodit-o cu un tnr de treab care-i
ctiga traiul pe ap.
Iar Lady Gwen, o fecioar care mult i respecta tatl, i-a nbuit
contiincioas glasul inimii, a contenit cu plimbrile i s-a pregtit s
se mrite aa cum i fusese sorocit.
Mica raz de soare care dansa pe mas ntre ei dispru, buctria
cufundndu-se ntr-un ntuneric risipit doar de plpirile focului.
Aidan rmsese cu ochii aintii spre Jude, fascinat de ceea ce vedea
n privirea ei. Vise, tristee i dorine.
Cnd a auzit, Carrick i-a dat fru liber mniei i a trimis
fulgere, trsnete i vnturi s biciuiasc dealurile pn jos, la mare.
Iar stenii, ranii i pescarii tremurau, dar Lady Gwen sttea
cuminte n cas i-i vedea de cusutul ei.
Ar fi putut s-o rpeasc pe plut, l ntrerupse Jude, i s-o in
la el o sut de ani.
A, deci tii cte ceva din cum se face, se nclzir aprobatori
106

ochii aceia albatri. E destul de adevrat, ar fi putut s-o fure, dar din
mndrie dorea s vin la el de bun voie. n acest sens, nobilii nu
sunt foarte diferii de oamenii de rnd.
i nclin capul, studiindu-i faa.
Tu ai prefera s fi rpit i dus, fr a avea de ales, fr
romantism, fr s-i fac nimeni curte?
De vreme ce, n cazul meu, nu cred c va veni unul dintre Cei
Buni ca s-mi fac ori una, ori alta, nu e nevoie s m decid. A dori
s tiu ce-a fcut Carrick.
Bine, atunci am s-i spun. n zori, Carrick a nclecat pe calul
su cu aripi i a zburat spre soare. A adunat de-acolo foc, din foc a
fcut diamante orbitoare i le-a pus ntr-un sac argintiu. i i-a adus
lui Lady Gwen acas aceste giuvaeruri nvpiate i vrjite. Cnd ea
i-a ieit n cale, i le-a vrsat la picioare i i-a spus: i-am adus
nestemate din soare. Iat pasiunea mea pentru tine. Ia-le, i pe mine,
cci i voi drui tot ce am i chiar mai mult dect att. Ea ns a
refuzat, spunndu-i c-i era fgduit altuia. Aa c s-au desprit,
ea oprit de simul datoriei, el de mndrie, lsnd nestematele
printre flori.
Aa c s-au transformat i ele n flori.
Cnd Jude se nfior, Aidan o lu de mn.
Deci, totui i-e frig?
Nu, zmbi ea forat, eliberndu-i mna i lund ceaiul, pentru
a sorbi ncet ca s-i mping nodul din gt.
Cunotea povestea. Parc ar fi vzut-o cu ochii ei, calul magnific,
femeia fermectoare, brbatul care nu era om i vpaia arztoare a
diamantelor pe pmnt.
O vzuse cu ochii ei - n vis.
Nu, n-am nimic. Cred c bunica mea mi-a spus o variant.
nc nu s-a terminat.
Aa? sorbi ea din nou, fcnd un efort s se relaxeze. i ce s-a
107

mai ntmplat?
n ziua cununiei ei cu pescarul, btrnul a murit. Parc s-ar fi
inut de via, cu toate chinurile ei, pn s-a asigurat c Gwen era
aprat i ngrijit. Aa c soul ei s-a mutat n cas i, n fiecare zi
nainte de rsritul soarelui, pleca s-i arunce plasele. i au nceput
s triasc n linite i mulumire.
Cnd se opri, Jude l privi nedumerit:
Dar nu poate fi numai att.
Aidan zmbi, gustnd din ceai. Ca orice bun povestitor, tia cum
s schimbe ritmul pentru a-i pstra interesul treaz.
Am spus eu c e numai att? Nu, ntr-adevr, mai urmeaz.
Cci, vezi tu, Carrick nu putea s-o uite. O avea n inima lui. n timp
ce Gwen i tria viaa aa cum se cuvenea din partea ei, Carrick i
pierdea bucuria n muzic i veselie. ntr-o noapte, prad disperrii,
a nclecat din nou pe cal i a zburat spre lun, adunndu-i lumina,
din care a fcut perle n sacul lui de argint. Din nou s-a dus la ea i,
cu toate c Gwen i purta n pntece primul prunc, s-a strecurat din
patul soului ei ca s-l ntlneasc.
Acestea sunt lacrimile lunii, i-a spus Carrick. Ele sunt dorul
meu de tine. Ia-le, i pe mine, cci i voi da tot ce am i mai mult
dect att. Din nou, dei pe obraji i curgeau propriile ei lacrimi,
Gwen l-a refuzat. Cci i aparinea altuia, i purta copilul n trup i
nu voia s-i calce jurmntul. Din nou s-au desprit, datorie i
mndrie, iar perlele care au rmas pe pmnt s-au transformat n
florile lunii.
Aa c anii au trecut, cu Carrick jelind i Lady Gwen fcnd ceea
ce atepta lumea de la ea. i-a nscut copiii i s-a bucurat de ei. i-a
ngrijit florile i i-a adus aminte de dragoste. Cci dei soul ei era
un om bun, niciodat nu-i atinsese inima pn-n cele mai adnci
cotloane ale sale. i a mbtrnit, cu faa i trupul zbrcindu-i-se, pe
cnd inima i rmnea tnr[ i plin de dorinele pline de jind ale
108

unei fecioare.
E foarte trist.
Este, ntr-adevr, dar nc nu s-a terminat. De vreme ce pentru
zne timpul nu e acelai ca pentru muritori, ntr-o zi Carrick s-a
urcat pe calul lui naripat i a zburat deasupra mrii, de unde s-a
cufundat n adncul ei, s-i gseasc inima. Acolo, pulsaia acesteia
s-a scurs n sacul lui de argint i s-a preschimbat n safire. Pe acestea
le-a dus la Lady Gwen, ai crei copii aveau de-acum i ei copii, al
crei pr albise i ochii i se nceoaser. Dar prinul znelor n-o
vedea dect pe fecioara pe care o iubea i la care rvnea. La
picioarele ei, a deertat safirele.
Acestea sunt inima mrii. Sunt neschimbarea mea. Ia-le, i pe
mine, cci i voi da tot ce am, i mai mult dect att.
i de ast dat, cu nelepciunea vrstei, Lady Gwen a neles ce
fcuse, refuznd dragostea pentru datorie. Nencrezndu-se nici
mcar o dat n inima ei. i ce fcuse el, cci i oferise giuvaeruri,
dar nu-i dduse singurul lucru care ar fi putut-o face s se abat
spre dnsul.
Fr s-i dea seama, Aidan strnse mna lui Jude ntre degetele
lui, peste mas. n timp ce minile li se nlnuiau, mica raz de
soare reveni jucu.
Iar ea avea nevoie de vorbe drgstoase - nu de patim, nu de
dor, nici mcar de neschimbare. Dar acum era btrn i cocrjat, i
tia, cum prinul znelor nu putea, el nefiind muritor, c era prea
trziu. A plns cu lacrimile amare ale unei femei btrne i i-a spus
c viaa ei era pe sfrite. i i-a mai spus c dac i-ar fi adus nu
nestemate, ci dragoste, dac i-ar fi vorbit de dragoste, nu de pasiune,
dor i neschimbare, inima ei ar fi putut nvinge simul datoriei.
Fusese prea mndru, i-a spus, iar ea prea oarb, ca s-i vad
dorina inimii.
Cuvintele ei l-au nfuriat, cci el i adusese dragoste, iar i iar, n
109

singurul fel pe care l cunotea. i de ast dat, nainte de a pleca din


faa ei, a legat o vraj. I-a sortit s rtceasc i s atepte, la fel cum
fcuse el, an dup an, singur i nsingurat, pn cnd adevratele
inimi se ntlneau, iar ea primea darurile pe care i le oferise el. De
trei ori trebuia s se ntlneasc, de trei ori s primeasc, nainte ca
farmecul s se desfac.
A srit pe cal i a zburat n noapte, iar nestematele de la
picioarele ei iari au devenit flori. Lady Gwen a murit chiar n
noaptea aceea i, pe mormntul ei, florile au rsrit anotimp de
anotimp, pe cnd sufletul lui Lady Gwen, cu frumuseea ei de
tnr fecioar, ateapt i plnge dup dragostea pierdut.
Jude simea c i ei i venea s plng, cuprins de o stranie
nelinite.
De ce n-a luat-o cu el atunci, de ce nu i-a spus c nu conta?
Nu aa s-a ntmplat. i n-ai spune, Jude Frances, c morala e
s ai ncredere n inima ta i niciodat s nu ntorci spatele
dragostei?
Jude se reculese i, dndu-i seama c fusese prea captivat de
poveste, chiar n timp ce mna i sttea captiv ntr-a lui, se retrase.
S-ar putea ca respectarea datoriei s-i druiasc o via lung
i mulumit, chiar dac este lipsit de strlucire. Nestematele, orict
de impresionante, nu erau soluia. Carrick ar fi trebuit s le
priveasc din nou, ca s le vad transformate n flori - florile pe care
le-a pstrat ea.
Cum spuneam, ai o minte ager. Da, Lady Gwen a pstrat
florile, atinse Aidan cu un deget petalele de la gura sticlei. Era o
femeie simpl, cu obiceiuri simple. Dar povestea are i un rost mult
mai adnc.
i care s fie acela?
Dragostea.
Deasupra bobocilor, ochii lui i ntlnir pe ai ei.
110

Dragostea, indiferent de timp, indiferent de obstacole,


dinuiete. Acum ei nu mai ateapt dect ca vraja s-i mplineasc
sorocul, dup care ea i se va altura n palatul lui de argint, sub
colina znelor.
Jude i reaminti c trebuia s se smulg din atmosfera povetii,
revenind la raiune. La analiz.
Legendele au adesea o mulime de anexe. Misiuni, sarcini,
condiii. Chiar i n folclor, ctigurile rareori se primesc pe degeaba.
Simbolistica acestei poveti este tradiional. Fecioara fr mam
care i ngrijete tatl mbtrnit, tnrul prin pe un cal alb.
Folosirea elementelor: soarele, luna, marea. Despre omul cu care s-a
mritat se spune foarte puin, el fiind doar un pretext care s-i in
pe cei doi ndrgostii desprii.
n timp ce lua grbit notie, ridic privirea i l vzu pe Aidan
privind-o ngndurat.
Ce este?
M atrage modul cum tot oscilezi nainte i-napoi.
Nu neleg ce vrei s spui.
Cnd i povestesc, eti relaxat i cu ochii vistori, iar acum
uit-te la tine, ce dreapt i sever stai, numai spirit practic, aeznd
n micile tale compartimente fragmentele povetii care te-a fermecat.
Tocmai despre asta e vorba. i nu aveam ochii vistori.
Pe-asta eu o tiu mai bine, nu-i aa, de vreme ce te priveam.
Glasul i se nclzi din nou, inundnd-o toat.
Ai ochi de zei a mrii, Jude Frances. Mari i de un verde
ceos. I-am vzut n minte chiar i cnd tu nu erai prin preajm. Ce
zici de asta?
Zic c ai o limb viclean.
Se ridic, neavnd habar ce voia s fac.
n lips de altceva, duse ceainicul napoi pe aragaz.
Motiv pentru care spui povetile ntr-un mod deosebit de
111

interesant. A dori s mai ascult i altele, s le coordoneze cu cele pe


care le tiu de la bunica mea i din alte surse.
Se rsuci n loc i tresri, cnd observ c Aidan venise chiar n
spatele ei.
Ce faci?
Pe moment, nimic.
Aha, te-am ncolit, aa-i? adug el n gnd, dar continu cu
nepsare:
mi face destul plcere s-i spun poveti
Cu o micare lin, i rezem minile pe marginea aragazului, deo parte i de alta a ei.
i dac te tenteaz, poi veni la mine-n crcium ntr-o sear
linitit, ca s-i gseti i pe alii care vor face acelai lucru.
Da...
Panica i se zbtea n stomac, cu aripi de liliac.
E o idee bun. Ar trebui s...
Te-ai simit bine asear? i-a plcut muzica?
Mmmmm.
Mirosea a ploaie i a brbat. Jude nu tia ce s mai fac, unde si in minile.
Da. Muzica a fost excelent.
Spui asta fiindc nu tii melodiile?
Ajunsese aproape, foarte aproape, i putea distinge un inel
subire chihlimbariu ntre negrul mtsos al pupilelor ei i verdele
ceos al iriilor.
A, pe unele le tiu. Mai vrei ceai?
Nu m-ar deranja. Atunci, de ce n-ai cntat?
S cnt?
Gtul i era uscat ca nisipul, un deert plin numai de nervi.
Am stat cu ochii pe tine, aproape tot timpul. N-ai cntat
niciodat, nici corurile, nici versurile.
112

Da, m rog... N-am cntat.


Zu c trebuia s se mite de-acolo. i lua tot aerul.
Nu cnt, dect cnd sunt nervoas.
Deci, e adevrat?
Privindu-i faa, se apropie i mai mult, potrivindu-i uimitor de
bine trupul peste a ei.
Acum tia ce putea face cu minile. Se ridicar repede, proptindui-se pe piept.
Ce faci?
Mi-am pus n minte s te aud cntnd, aa c te enervez.
Jude izbuti un rs blbit, dar cnd ncerc s-i schimbe poziia,
nu reui dect s se ndese i mai strns n el.
Aidan...
Doar puin nervoas, murmur el i se aplec, s-i mute
uurel brbia. Tremuri.
nc o muctur, slab i atoare.
Stai cuminte, vreau s te ntrt, nu s te sperii de moarte.
Le fcea pe amndou. Inima i se zbtea n piept, i bubuia n
urechi. n timp ce el i croia ncet drum de-a lungul maxilarului,
minile ei rmaser prinse pe zidul solid al pieptului. i se simea
miraculos de slab i feminin.
Aidan, eti... Asta-i... Nu cred c...
Deci, e bine, am avut o idee bun. Hai s nu gndim nici unul
dintre noi, un minut.
i prinse ntre dini buza de jos - partea ei minunat de crnoas i
ginga. Jude gemu, ncet; ochii i se nceoar, ntunecai. O suli
de poft pur i necugetat l strpunse drept pn-n pntec.
Isuse, c dulce mai eti.
Mna lui se ridic de pe aragaz, urmrindu-i cu degetele
clavicula. n timp ce o inea n locul unde o dorea, i cotropi gura.
Gustnd, apoi savurnd, apoi desftndu-se cu aroma ei.
113

Chiar n timp ce Jude luneca spre abandon, Aidan i folosi dinii,


fcnd-o s-i piard rsuflarea. i intr mai adnc dect
intenionase.
i totui, Jude tremura, aducndu-l n starea unui vulcan pregtit
s erup, a unei furtuni gata s izbucneasc. Minile lui rmseser
imobilizate pe spatele ei, dar i apuc ntre degete cmaa, strns. l
auzi murmurnd ceva, o oapt pe sub zidul de sunet provocat de
vuietul propriului ei snge. Gura lui, att de fierbinte, att de
iscusit, trupul, att de tare i de puternic. i minile, uoare ca
dou aripi de fluture pe faa ei.
Nu putea face nimic, dect s druiasc i s tot druiasc, n
vreme ce o parte ocant i necunoscut din ea nsi o ndemna s
i primeasc. Iar cnd Aidan se retrase, avu impresia c lumea ei se
apleca i o rsturna afar. Rmase cu minile pe faa ei, ateptndu-i
ochii s se limpezeasc, s se deschid. Nu dorise dect s guste, s
savureze momentul. S vad. Dar, cumva, ajunsese dincolo de
intenii, undeva la limita controlului.
M lai s te am?
Ochii ei erau imeni, sticloi de nedumerire i plcere. i aproape
c-l ngenunchear. Senzaia nu-i prea plcea.
Ce s... fac?
Vino sus i culc-te cu mine.
ocul se produse cu o fraciune de secund nainte ca Jude s
clatine din cap, simplu:
Nu pot. Nu. E ceva total iresponsabil.
Ai n America pe cineva cu jurmnt?
Cu jurmnt?...
De ce nu voia creierul s-i funcioneze?
A. Nu, nu sunt n relaii cu nimeni.
Licrul scurt din ochii lui Aidan o fcu s se aplece mult pe spate.
Dar asta nu nseamn c-am s... Nu m culc cu brbaii pe care
114

abia i cunosc.
n momentul sta, simt c ne cunoatem destul de bie.
E doar o reacie fizic.
Al dracului de-adevrat.
i o srut din nou, apsat i fierbinte
Nu pot s respir.
i eu am o mic problem cu asta.
Contravenea tuturor instinctelor lui fireti, dar totui se retrase:
Ei bine, ce ne facem, Jude Frances? Analizm situaia la nivel
intelectual?
Poate c glasul lui mai pstra muzicalitatea irlandez, dar putea
totui s biciuiasc.
Pentru c lui Jude i veni s se strmbe, i ndrept umerii.
N-am s m scuz pentru c n-am srit cu tine drept n pat. i
dac prefer s funcionez la nivel intelectual, asta-i treaba mea.
Aidan nchise gura nainte de a-i scpa un mrit, apoi i
nfund minile n buzunare, ncepnd s se plimbe prin mica
ncpere.
ntotdeauna trebuie s fii rezonabil?
Da.
Se opri, privind-o cu ochii ngustai, dup care, spre totala ei
nedumerire, i arunc pe spate capul, izbucnind n rs.
Fir-ar s fie, Jude, dac ai striga sau ai azvrli cu ceva, am pune
de-o ncierare de toate frumuseea, pe care am termina-o lundune la trnt pe podeaua buctriei. i, din partea mea, m-a simi deo mie de ori mai satisfcut.
Jude i ngdui s respire ncet.
Nu strig, nu arunc cu lucruri i nu m iau la trnt.
O privi arcuind o sprncean:
Niciodat?
Niciodat.
115

De ast dat, zmbetul lui fu iute, ca un fulger de haz provocator.


Pun prinsoare c pot schimba asta.
Fcu un pas spre ea, cltinnd din cap cnd Jude se retrase. i
prinse ntre degete o uvi de pr i trase de ea.
Primeti pariul?
Nu, ncerc ea un zmbet ezitant. Nici pariuri nu pun.
Umbli de colo-colo cu un nume ca Murray, i vrei s te cred c
nu pariezi. Eti o dizgraie pentru neamul tu.
Sunt o mrturie a educaiei mele.
Eu pun banii ntotdeauna pe neamuri.
Se cltin napoi pe clcie, privind-o lung.
Ei, ar fi timpul s-o iau napoi. O plimbare prin ploaie mi va
limpezi mintea.
Jude se mai calm, n timp ce Aidan i lua haina din cuier.
Nu te-ai suprat?
S m supr, de ce? o izbi fichiuitor privirea lui, strlucitoare
i intens. Ai dreptul s spui nu, aa-i?
Da, desigur, i drese ea glasul. Da, dar cred c un numr de
brbai s-ar fi suprat totui.
Deci, eu nu sunt un numr de brbai, aa-i? i, pe lng asta,
sunt hotrt s te am i te voi avea. Nu e musai s fie azi.
i mai arunc un zmbet, cnd Jude rmase cu gura cscat, apoi
porni spre u.
Gndete-te la asta, i la mine, Jude Frances, pn pun mna
pe tine din nou.
Cnd ua se nchise n urma lui, Jude rmase neclintit.
i dei nc se gndea la toate rspunsurile caustice, umilitoare,
pline de spirit, pe care ar fi trebuit s i le dea, se gndea mult mai
mult la ceea ce simise n braele lui.

116

Capitolul 7
Compilez poveti, scrise Jude n jurnal, i gsesc proiectul i mai
interesant dect m ateptasem. Benzile pe care mi le-a trimis bunica mea o
aduc i pe ea aici. n timp ce le ascult, am aproape impresia c ar sta n faa
mea. Sau, ceea ce e oarecum i mai plcut, c a fi din nou copil, iar ea ar
veni s-mi spun o poveste la culcare.
n prefaa legendei lui Lady Gwen, declar c povestea asta nu mi-a
spus-o niciodat. Probabil se neal, ntruct unele poriuni din ea mi
erau familiare cnd mi-a relatat-o Aidan. n mod logic, am visat-o fiindc
aveam n subcontient amintirea povetii, iar prezena mea n cas a
activat-o.
Jude se opri din scris, btnd cu degetele n mas. Da, desigur,
asta era. Se simea mai bine acum, cnd o scrisese. Era exact
exerciiul pe care l ddea ntotdeauna studenilor ei din anul nti.
S-i scrie gndurile despre o anumit problem sau dilem, n
stil colocvial, fr nici o inhibiie. Apoi s se aeze, s le citeasc i s
exploreze rspunsurile pe care le gseau.
Atunci, de ce nu consemnase ntlnirea cu Aidan n jurnal? Nu
scrisese nimic despre modul cum o nghesuise ntre aragaz i trupul
lui, cum gustase din ea ca dintr-o delicates. Nici un cuvnt despre
ceea ce simise sau gndise.
O, Doamne. Simpla amintire a momentului i ddea palpitaii la
inim.
Fcea parte din experiena ei, la urma urmei, iar jurnalul era
117

destinat s includ experienele, gndurile i sentimentele despre


acestea.
Nu voia s-i cunoasc gndurile i sentimentele, i reaminti ea.
De fiecare dat cnd ncerca s se gndeasc la ele ntr-un mod
rezonabil, acele sentimente o luau n stpnirea lor, fcndu-i
minile terci.
i-n plus, nici nu sunt relevante, adug ea, cu voce tare.
Pufni zgomotos, i rul umerii i reveni cu degetele pe taste.
A fost interesant de remarcat c versiunea bunicii mele despre legenda
lui Lady Gwen era aproape aceeai cu a lui Aidan. Expunerea fiecruia a
fost definit de povestitor, dar personajele, detaliile i tonul povestirii erau
paralele.
Este un caz clar de tradiie oral abil i ndelung exersat, care indic o
populaie care respect ndeajuns arta pentru a o menine ct mai pur
posibil. De asemenea, mi indic mie, din punct de vedere psihologic, cum
devine o povestire legend, iar legenda ajunge s fie acceptat ca adevr.
Mintea aude, iar i iar, aceeai poveste, cu acelai ritm i acelai ton, i
ncepe s-o accepte ca pe o realitate.
i visez.
Jude se opri din nou, privind spre display. Nu voise s scrie
aceste ultime cuvinte. Gndul i se strecurase n minte, ieind prin
degete.
Dar era adevrat, nu? Acum i visa aproape n fiecare noapte prinul pe calul alb naripat, care semna remarcabil de mult cu
brbatul pe care-l ntlnise lng mormntul lui Maude. Femeia cu
ochi gravi, a crei fa era o reflectare a celei pe care i se prea c-o
vzuse - pe care o vzuse, se corect Jude - n fereastra casei.
Desigur, le cunotea pe aceste fee din subcontient. Era absolut
firesc. Se spunea c evenimentele din poveste se ntmplaser n
118

jurul casei unde locuia ea, deci era normal ca germenii s fi fost
sdii i s nfloreasc n visuri.
Nici un motiv de surprindere sau ngrijorare.
Totui, conchise c nu avea stare pentru consemnri n jurnal sau
exerciii, aa c nchise computerul. De duminic ncoace, rmsese
pe lng cas - ca s lucreze, se ncredin ea. Nu ca s evite pe
cineva. i, dei munca o satisfcea, o alimenta ntr-un fel, era timpul
s mai i ias.
Putea merge la Waterford, dup cumprturi i crile acelea de
grdinrit. Putea s exploreze mai mult regiunea, nu doar s umble
printre colinele i cmpiile din apropierea casei. Desigur, cu ct
circula mai mult cu maina, cu att avea s se familiarizeze mai mult
cu ofatul n Irlanda.
Solitudinea, i aminti ea, era linititoare. Dar putea fi i
nbuitoare.
i te putea face s uii. Nu fusese nevoit s consulte calendarul
chiar n acea diminea, ca s se asigure dac era miercuri sau joi?
Afar, i spuse, n timp ce-i cuta poeta i cheile. S exploreze, s
trguiasc, s caute oameni.
S fac fotografii, mai adug, ndesndu-i aparatul n geant,
pentru a i le trimite bunicii sale, odat cu urmtoarea scrisoare
acas.
Poate avea s ntrzie la o cin plcut n ora.
Dar, n clipa cnd iei, i ddu seama c aici dorea s ntrzie, n
grdina frumoas cu vedere spre cmpiile verzi, munii umbroi i
falezele slbatice.
Ce ru era dac mai petrecea doar o jumtate de or plivind
buruienile, nainte de plecare? Bine, nu era mbrcat pentru
grdin - ei i? tia sau nu tia cum s-i spele singur rufele?
Cu excepia puloverului care intrase la ap, ajungnd ca pentru
ppui, micul experiment i reuise de minune.
119

Bine, nu tia s deosebeasc o buruian de o margaret. Trebuia


s nvee, nu? Doar n-avea s smulg o plant care arta frumos.
Aerul era att de blnd, lumina att de fermectoare, norii att de
albi i pufoi.
Cnd ceaua galben apru s-i zburde la poart, se ddu
btut. Doar o jumtate de or, i fgdui, n timp ce se ducea s-i
deschid.
O delect cu mngieri i scrpinri, pn cnd ceaua aproape
se dizolv la picioarele ei, ntr-o balt de rsf.
Caesar i Cleo nu m las niciodat s-i mngi, murmur ea,
cu gndul la pisicile nzuroase ale mamei sale. Sunt prea demni.
Apoi rse, cnd ceaua se tolni pe spate, cu burta n sus.
Tu n-ai pic de demnitate. Asta-mi place la tine.
Reinu s includ pe lista de cumprturi mncare pentru cini,
cnd pe drum apru hurducndu-se camioneta Brennei, pentru a
coti pe aleea ei.
Deci, ai fcut cunotin cu Betty.
Aa o cheam?
Jude sper c zmbetul s nu-i fie la fel de prostesc pe ct i-l
simea pe fa, n timp ce ceaua i frec nasul n palma ei.
E foarte prietenoas.
A, are o mare slbiciune pentru doamne, n special.
mpreunndu-i antebraele pe fereastra deschis a mainii,
Brenna se rezem cu brbia peste ele. Nu nelegea de ce Jude prea
ruinat c fusese surprins mngind un cine.
Deci, i plac cinii, aa-i?
Se pare c da.
Dac ncepe s abuzeze de bunvoina ta, d-o afar pe poart
i-o s vin singur acas. Betty a noastr simte cnd omul e slab i
nu se codete s profite.
E o prieten minunat. Dar cred c mama ta i simte lipsa.
120

Are altele pe cap, n clipa asta, dect prezena lui Betty. Iar i s-a
stricat frigiderul. M duc s i-l repar. Sptmna asta nu te-am vzut
la crcium.
Aa. Nu, am lucrat. N-am ieit deloc din cas.
Dar azi te pregteai s pleci, art ea cu capul spre poeta lui
Jude.
mi ziceam s m duc pn la Waterford, s caut crile alea de
grdinrit.
A, da nu-i nevoie s faci atta drum, dect dac ii cu tot
dinadinsul. Vino la noi i discut cu maic-mea, pn meteresc eu
la frigider. O s-i fac plcere i, aa, n-o s m bat la cap cu
ntrebri.
Nu se ateapt la vizite. N-a vrea s...
Ua e deschis ntotdeauna.
Femeia asta era interesant, i zise Brenna. i abia dac spunea
mai mult dect un ir de cuvinte o dat - i pe alea, numai dac i le
smulgeai cu cletele. Dac putea cineva s-o descoas, dup prerea
Brennei, aceea era Mollie OToole.
Haide, hopa sus, adug ea, dup care fluier ceaua.
Betty ltr o dat, vesel, apoi alerg spre main i sri pe
bancheta din spate.
Jude cut o scuz politicoas, dar nu-i veneau n minte dect
refuzuri cusute cu a alb. Zmbind fr chef, trase zvorul porii i
ocoli camioneta spre locul din stnga.
Eti sigur c nu deranjez?
Nici un pic, i zmbi Brenna mulumit, ateptnd-o s se urce,
dup care iei n mararier de pe alee.
Doamne!
Ce-i?
Brenna frn brusc, silind-o pe Jude s se rezeme cu palmele de
bord. Nu avusese timp s-i ncheie centura de siguran.
121

Nu... ...
Trgndu-i rsuflarea, Jude se ncinse repede cu centura.
Nu te gndeti c ar putea veni o main?
Brenna rse, cu hohote chicotitoare, apoi o btu prietenete pe
umr:
Pi n-a venit nici una, nu-i aa? Nu-i face griji, cu mine n-ai s
peti nimic. Ce pantofi frumoi ai, adug ea, dei nu-i gsea nici
pe departe la fel de comozi ca o pereche de cizme solide. Darcy a
pus pariu c-s fcui n Italia. Aa e?
...
ncruntndu-se vag, Jude i privi pantofii negri, cu tocuri plate.
De fapt, da.
Are ochi pentru mod, Darcy a noastr. i place s rsfoiasc
revistele i alte alea. Le visa, nc de pe vremea cnd eram putoaice.
E foarte frumoas.
Ba bine c nu. n familia Gallagher sunt numai oameni chipei
i de soi.
Ciudat, c nite oameni att de atrgtori nu au relaii intime
cu nimeni. Mai ales.
Chiar n timp ce o spunea, ct putea de indiferent, i repro
faptul c se amestec.
Pe Darcy n-o intereseaz bieii din partea locului, niciodat nau interesat-o. Mai mult dect pentru cte un flirt, vreau s zic. Iar
Aidan...
Art cu capul peste umr.
De cnd s-a ntors, parc s-a nsurat cu crciuma. Altfel, omul
e foarte discret. Ct despre Shawn...
Fruntea i se adumbri, mohort, n timp ce nscria maina pe
aleea casei sale.
El nu vede pdurea din cauza copacilor, dac vrei s tii
prerea mea.
122

Ceaua sri din camionet i o lu la fug spre spatele casei.


n timp ce cobora i ea, Brenna se nsenin la fa.
Dac vrei s faci cumprturi n Waterford City, sau n Dublin,
vorbete cu Darcy. Nimic nu-i place mai mult dect s hoinreasc
prin magazine, s probeze haine i pantofi i s se joace cu fardurile
i pudra. Dar dac ncepe s-i fumege soba, sau s-i plou prin
tavan...
i fcu cu ochiul:
Cheam-m pe mine.
n faa uii creteau laolalt nenumrate flori, ntr-o aglomerare
de culori i forme, crndu-se nclcite pe o bolt i revrsndu-se
vesel din ghivece simple de ceramic roie.
Preau s creasc n voie, dar intrarea n cas inspira o ordine
aproape pedant. Pragul era att de curat, nct putea fi folosit ca
mas de operaie. Jude se strmb involuntar, cnd Brenna,
nepstoare, ls pe el urme de noroi.
Mama! rsun vocea ei, n holul frumos decorat, spre scara
dispus oblic, n timp ce o pisic cenuie i gras aprea pe-o u, ca
s i se gudure la picioare. Am adus musafiri.
Casa avea un miros feminin, fu prima impresie a lui Jude. Nu
numai a flori, sau a lac, ci aroma subtil a feminitii - parfum, ruj,
ampon - acea mireasm dulceag pe care o rspndesc adesea n
jur fetele i femeile tinere.
O inea minte din colegiu i se ntreb dac oare din aceast
pricin simi un nod n stomac. Fusese att de stngace i deplasat,
printre toate acele tinere ncreztoare i nepstoare.
Mary Brenna OToole, cnd m-o lsa auzul, am s te-anun, iatunci n-ai dect s strigi la mine ct pofteti.
Mollie intr n hol, scondu-i orul scurt roz. Era o femeie
ndesat, nu mai nalt dect fiica ei, dar cu siguran mai lat. Avea
prul doar o idee mai puin strlucitor dect al Brennei, ns mult
123

mai ngrijit. Pe faa ei rotund i drgu se vedea un zmbet


binevoitor, iar n ochii verzi prietenoi se citea ospitalitatea nc
dinainte de a ntinde mna.
Deci, ai adus-o pe domnioara Murray s m cunoasc. Semeni
cu bunica mata, draga de ea. ncntat de cunotin.
V mulumesc.
Mna care o strnse pe a lui Jude era puternic i nsprit dup
o via ntreag de gospodrie.
Sper c nu v-am prins ntr-un moment nepotrivit.
Deloc. Dac nu-i una, atunci sigur e alta, la noi n casa OToole.
Poftete i ia loc n salon, da? Eu m duc s fac un ceai.
Nu vreau s v deranjai.
Nici un deranj, o strnse ncurajator Mollie de umr, cum ar fi
fcut cu oricare dintre fetele ei, dac se simeau nelalocul lor. Ai smi ii companie ct timp o sta ftuca asta la buctrie, bocnind i
suduind. Brenna, i-o spun i ie, la fel cum am s-i spun i lui taictu, cnd am s pun mna pe el. E timpul ca frigiderul la s fie scos
afar din casa mea i adus altul n locul lui.
Pot s-l repar.
Aa spunei amndoi, ncontinuu, cltin ea din cap, n timp
ce-o conducea pe Jude n salonul din fa, cu fotoliile sale i florile
proaspt culese. Asta mi-i crucea, domnioar Murray, s-am parte-n
familie numai de oameni cu mini ndemnatice, c aa n veci nu se
mai arunc nimic. Tot mereu, pot s-l repar, sau las-c-mi
trebuie. Instaleaz-o comod pe domnioara Murray, Brenna, pn
vd eu de ceai. Pe urm, poi s te-apuci de treab.
Bine, dar pot s-l repar, mormi Brenna, cnd mama ei iei. i
dac nu pot, tot e bun pentru piese, nu?
Ce piese?
Brenna ntoarse capul, zmbindu-i:
A, una, alta, ailalt. i zi aa, am auzit c Jack Brennan a venit
124

s-i prezinte scuzele cu un pumn de panselue, duminica trecut.


ntr-adevr, se aez Jude pe scaun, privind cu oarecare invidie
ct de comod se tolnea Brenna pe al ei. Era foarte dulce i ncurcat.
Aidan nu trebuia s-l sileasc.
Era un mod de a-i plti buza umflat, se rsuci Brenna pe
scaun, ncrucindu-i picioarele la glezne. Cum o fi reuit? Rareori
se ntmpl ca un pumn ngreunat de whisky s-l ating pe Aidan
Gallagher.
Din vina mea, cred. Am strigat...
Ai urlat, se corect Jude n sinea ei, dezgustat. Probabil i-am
distras atenia i imediat s-a pomenit c-un pumn n fa i gura plin
de snge. n viaa mea n-am mai vzut aa ceva.
Ei, nu zu?
Fascinat, Brenna i uguie buzele. Chiar i crescnd ntr-o cas
plin de femei, tot mai asistase la cte un schimb de pumni. Adesea,
chiar ai ei nsi.
n Chicago nu se caftete nimeni, cnd i cnd?
Termenul o fcu pe Jude s zmbeasc, cu gndul, cine tie de ce,
la baseball.
n cartierul meu, nu, murmur ea. Aidan se bate des cu
clienii?
Nu, deloc, dei a avut i el parte de ncierri destule, la
vremea lui. n ultima vreme, dac vreunul ntrece msura i-i vin
dracii, Aidan l ia cu biniorul. Oricum, cei mai muli nici nu vor s-l
pocneasc. Ai lui Gallagher sunt renumii pentru toanele lor proaste
i iueala la mnie.
Spre deosebire de ai lui O'Toole, replic sec Mollie, n timp ce
intr cu ceaiul pe tav. Care-s veseli ca soarele, zi i noapte.
sta-i adevrul, sri Brenna n picioare, trntind un srut
zgomotos pe obrazul mamei sale. Merg s vd ce-i cu frigiderul,
mama, i-am s i-l fac ca nou.
125

N-a mai mers ca nou de cnd s-a nscut Alice Mae, care vara
asta face cinpe ani. Hai, du-te pn nu se-acrete laptele.
Dup ce Brenna iei, Mollie continu:
Fat bun, Brenna noastr. Toate fetele mele sunt aa. Iei i
civa biscuii la ceai, domnioar Murray? Ieri i-am copt.
Mulumesc. i, v rog, numii-m Jude.
Bine, i-atunci poi i tu s-mi zici Mollie. E plcut s avem din
nou o vecin la Faerie Hill Cottage. Tare s-ar mai bucura btrna
Maude c ai venit i nu st casa pustie. Nu nu, tu nu capei nimic,
grsane! i se adres Mollie motanului, care srise pe braul
fotoliului. l mpinse jos, dar nu nainte de a-l scrpina ntre urechi.
Avei o cas minunat. mi place s m uit la ea cnd m
plimb.
E un talme-balme, dar ne convine.
Mollie turn ceaiul n cetile bune de porelan, zmbind n timp
ce punea ceainicul la loc.
Mick al meu venea mereu cu idei s mai adugm o camer
ici, alta colo, iar cnd Brenna a crescut destul de mare ca s dea cu
ciocanul, s-au nhitat amndoi contra mea i-au nceput s fac peaici tot ce-i tia capul.
Cu att de muli copii, avei nevoie de spaiu, coment Jude,
lund ceaiul i dou fursecuri aurii cu zahr. Brenna mi-a spus c ai
cinci fete.
Cinci, care uneori par douzeci, cnd se vntur toate prin jur.
Brenna e cea mai mare i slbiciunea lui taic-su. Maureen se
mrit la toamn i ne scoate din mini pe toi cu ciorovielile cu
omul ei, iar Patty tocmai s-a logodit cu Kevin Riley i nu m
ndoiesc c-o s ne fac aceleai mizerii ca Maureen, nu peste mult.
Pe urm, Mary Kate e la universitate la Dublin, unde studiaz, ce s
vezi, tocmai computerele. i micua Alice Mae, mezina, i petrece
tot timpul cu animalele i-ncearc s-mi aduc n cas toate psrile
126

cu cte-o arip rupt din Comitatul Waterford.


Tcu un moment.
i cnd nu le am aici, la ordine, mi-e un dor cumplit de ele.
Cum nu m ndoiesc c-i e i mamei tale de tine, acum c-ai plecat
aa de departe de cas.
Jude scoase un sunet echivoc.
Era sigur c mama ei se gndea la ea, dar s-i fie efectiv dor?
Nu-i putea nchipui, cnd tia ce program avea.
A zice...
Jude se ntrerupse, holbnd ochii, cnd din spatele casei rsun
un ir de njurturi cumplite.
Lua-te-ar dracu s te ia de javr-mpuit! Ia vezi, c m bate
gndu s te-azvrl cu mna mea de pe falez, namil bun de nimic
ce eti!
Brenna l-a motenit pe taic-su i n alte privine, continu
Mollie, umplnd cu o graie ceaca de ceai, n timp ce ocrile i
ameninrile erau punctate de bubuituri i trosnete. E o fat bun,
deteapt, dar cam iute la mnie. Aa, i mi-a zis c te intereseaz
florile.
Da...
Jude i drese vocea, n timp ce njurturile continuau.
Adic, nu m prea pricep la grdinrit, dar vreau s ngrijesc
florile din curtea casei. Aveam de gnd s cumpr nite cri.
Bravo, foarte bine. Din cri poi nva multe, dei Brenna ar
prefera s stea legat cu faa-n jos pe-un muuroi de furnici, dect s
citeasc despre cum merg unele i altele. Prefer s le fac ndri cu
minile ei. Totui, i eu sunt destul de ndemnatic n grdin.
Poate ai vrea s faci o plimbare cu mine, s vezi ce-am fcut. Pe
urm, poi s-mi spui ce ai nevoie s tii.
Jude i puse ceaca pe mas.
Mi-ar face mare plcere.
127

Perfect. S-o lsm pe Brenna n pace, ca s zguduie casa n voie


fr grija c-o s ni se drme n cap.
Se ridic, ezitnd.
A putea s-i vd i eu minile?
Minile mele?
Nedumerit, Jude le ntinse, pentru a-i fi apucate ferm.
Seamn cu minile btrnei Maude. Desigur, ale ei erau
btrne i butucnoase de artrit, dar le avea nguste i fine, i cred
c n tineree degetele-i erau la fel de lungi i drepte ca ale tale. Ai s
faci treab bun, Jude.
i mai inu un moment minile, privind-o n ochi.
Ai mini bune pentru grdinrit.
i eu vreau s reuesc, rspunse Jude, spre propria ei
surprindere.
Ochii lui Mollie devenir mai calzi.
Atunci, vei reui.
Urmtoarea or fu o plcere pur. Sfiala i reinerea i se risipir,
n timp ce Jude cdea sub vraja florilor i a rbdrii nnscute a lui
Mollie.
Frunzele acelea ca penele erau de nemior, despre care Mollie
spunea c nflorea n culori artoase i blnde, iar fermectoarele
trompete bicolore erau cldrue.
Prin jur, dansau n voie flori cu nume ciudate i atrgtoare, ca
inior, garoafe, tremurtoare i melis de grdin.
tia c avea s uite numele, sau s le ncurce, dar era o minune s
i se arate care nfloreau primvara i care vara.
Care erau rezistente, i care plpnde. Care atrgeau albinele i
fluturii. Nu se simea prost punnd ntrebri despre lucruri care nu
se ndoia c erau copilresc de elementare.
Mollie zmbea sau ddea doar din cap i i explica:
Cu btrna Maude fceam fel de fel de schimburi, bulbi,
128

rsaduri sau semine. Aa c i tu le ai acas pe cele mai multe deaici. Ei i plceau florile romantice, iar mie, cele vesele. Aa c
amndou am ajuns s avem i de unele, i de altele. ntr-o zi, am s
trec pe la tine, dac nu te superi, s arunc o privire ca s vd dac e
nevoie s mai faci cte ceva n plus.
i-a fi foarte recunosctoare, mai ales cnd tiu ce ocupat
eti.
Eti o fat bun, Jude, i-mi place s-mi petrec timpul cu tine,
din cnd n cnd, n grdin. i eti destul de lustruit. Nu m-ar
deranja deloc s se prind i de Brenna mea puintel. Are o inim
ct casa i o minte istea, dar e cam necioplit.
Privirea lui Mollie trecu peste umrul lui Jude, dup care oft.
Vorbeti de lup... Ai omort n sfrit fiara, vaszic, Mary
Brenna?
Am avut o adevrat lupt, o btlie cu sudoare i lacrimi, dar
am nvins, rspunse Brenna, aprnd de dup cas. Avea obrazul
mnjit de unsoare i o crust de snge uscat pe nodurile degetelor
de la mna stng. i dau drumul acum, mama.
Ce naiba, fato, tii doar c vreau unul nou.
A, dar stuia i-au mai rmas ani de zile de trit. Am promis s
trec pe la Betsy Clooney ca s-i repar ferestrele. Vii cu mine, Jude,
sau vrei s mai stai un timp?
Ar trebui s m ntorc. M-am simit foarte bine, Mollie. i
mulumesc.
Poi s mai vii ori de cte ori i se face urt.
Voi veni. A, mi-am lsat poeta n cas. Dau o fug s-o iau,
dac n-ai nimic mpotriv.
Du-te.
Mollie atept pn cnd ua se nchise.
I-e sete, murmur ea.
Sete de ce, mama?
129

De fcut. De dres. Dar se teme s nu bea prea repede. E mai


nelept s le iei pe toate cu nghiituri mici, dar din cnd n cnd...
Din ce zice Darcy, se pare c Aidan a luat-o la ochi.
A, chiar aa? nl Mollie din sprncene spre fiica ei, amuzat.
Asta ar fi o duc iute i delicioas, nu?
Darcy mi-a spus c l-a spionat odat cnd i fcea curte fetei lui
Duffy, i cnd a terminat cu srutrile, feticana se cltina pe
picioare ca beat.
Nu se cade ca Darcy s-i pndeasc fraii, replic Mollie
nepat, dup care o privi din nou pe Brenna. Care fat a lui Duffy?
Las, c-mi spui mai trziu, se grbi ea s adauge, cnd Jude iei din
cas.
Deci, i-a plcut vizita, ncepu Brenna, dup ce se aezar n
camionet.
Mama ta e minunat.
Impulsiv, Jude se ntoarse s-i fac un semn cu mna, n timp ce
Brenna demara cu viteza i entuziasmul ei dintotdeauna.
N-am s in minte nici jumtate din tot ce mi-a spus despre
grdinrit, dar e un nceput bun.
i va plcea s stea cu tine de vorb. Patty are mn bun cu
florile, dar n ultima vreme umbl cu capul n nori dup Kevin Riley
i i petrece mai tot timpul oftnd, cu ochii-n bagdadie.
E foarte mndr de tine i de surorile tale.
Face parte din meseria de mam.
Da, dar nu are ntotdeauna efect bun. Tu probabil te-ai
obinuit, aa c nu mai prea observi, ns e un spectacol minunat.
Tu, fiind ceea ce eti, reflect Brenna, dai mai mult atenie
lucrurilor stora. Ai nvat-o, sau o ai n tine?
i una i alta, cred - la fel cum am observat ct de mndr era
c ai reuit s repari frigiderul, orict zicea ea c sperase s nu poi.
130

Brenna o privi n ochi, rznd:


De data asta, am fost ct pe ce s nu mai reuesc, lua-l-ar
dracu de rabl mofturoas. Dar problema e c tatl meu a ncheiat
un trg pentru unul nou nou, i zu c-i de toat frumuseea. ns
nu putem semna actele, ca s ni-l trimit, nc o sptmn, dou.
Aa c, dac vrem s nu pierdem plcerea surprizei, nenorocitul
sta trebuie s mai reziste puin.
Ce frumos.
Lui Jude i plcea enorm ideea. ncerc s-i imagineze reacia
mamei sale, dac tatl ei i-ar fi fcut o surpriz cu un frigider nou.
Nedumerire, i imagin ea, i nu puin indignare. Chicoti,
amuzat de idee.
Dac eu i-a face cadou mamei mele un aparat mare de uz
casnic, ar crede c mi-am pierdut minile.
Dar, din cte-mi amintesc, mama ta are o meserie.
Are, ntr-adevr, i este foarte priceput. Dar i mama ta e o
profesionist. Mam de profesie.
Brenna clipi din ochi, dup care acetia i se luminar de plcere
amuzat.
A, tare-o s-i mai plac asta. Neaprat am s-o pstrez pentru
data viitoare cnd va fi gata s-mi trag un ut n fund pentru cine
tie ce. E, da ia uite cine se plimb pe drum, chipe ca doi draci i la
fel de periculos.
Chiar n timp ce delicioasa relaxare a lui Jude se comprima ntrun bulgre de tensiune cleioas, Brenna frn n dreptul aleii
nguste din faa casei, aplecndu-se afar s-i strige lui Aidan:
Ce faci, haimana?
Gata, s-a terminat, i fcu el cu ochiul, lundu-i mna ntins
pe fereastr pentru a-i examina degetele julite. Acum ce-ai mai pit?
M-a mucat javra aia turbat de frigider.
Aidan istui din limb, ridicnd julitura la buze. Privirea ns i se
131

abtu spre Jude.


i ncotro se ndreapt cele dou frumoase domnioare?
Tocmai o aduceam pe Jude napoi dup o vizit la maic-mea,
i m duc la Betsy Clooney s-i bat cu ciocanul n ferestre.
Dac tu sau tatl tu avei timp mine, aragazul de la crcium
iari face nazuri, iar pe Shawn l-au apucat toi dracii.
O s-i aruncm o privire, unul din noi.
Mulumesc. Atunci, i iau eu n primire pasagera.
S ai grij de ea, mai spuse Brenna, n timp ce Aidan ocolea
maina. mi place tare mult.
i mie, rspunse el, deschiznd ua, dup care ntinse o mn.
Dar o cam enervez. Nu-i aa, Jude Frances?
n nici un caz.
ncepu s coboare, i imediat se alese praful de toat elegana
degajat pe care o sperase, cnd fu smucit napoi de centura de
siguran; uitase s i-o descheie. nainte de a apuca s-i duc
minile la cataram, Aidan o desprinse el nsui, apoi o apuc
simplu de talie i o cobor pe sus.
ntruct acest gest i nnod limba, nu reui s-i mai mulumeasc
nc o dat Brennei, nainte ca tnra, fcndu-i zmbitoare cu
mna, s lanseze maina n lungul drumului.
Ca un demon conduce, fata asta.
Cltinnd din cap, Aidan i ddu drumul lui Jude, numai pentru
a o apuca de mini.
N-ai mai trecut pe la crcium toat sptmna.
Am fost ocupat.
Acum nu mai eti att de ocupat.
Ba da, de fapt ar trebui s...
...S m invii n cas i s-mi faci un sandvi.
Cnd o vzu privindu-l cu gura cscat, izbucni n rs.
Sau, n lips, s vii cu mine la o plimbare. E o zi minunat
132

pentru plimbri. N-am s te srut dect dac vrei, n caz c asta te


ngrijoreaz.
Nu sunt ngrijorat.
Atunci e bine, i cobor capul i ajunsese la un centimetru de
a-i satisface plcerea, cnd Jude ddu napoi, mpiedicat.
Nu asta am vrut s spun.
M temeam..
ns se retrase i el.
Atunci, doar o plimbare. Ai fost la Tower Hill s vezi
catedrala?
Nu, nu nc.
Cum, tocmai tu, cu mintea ta curioas? Bine, o vom lua ntracolo i-am s-i spun o poveste pentru articolul tu.
N-am reportofonul la mine.
ncet, i ridic una dintre minile pe care nc i le mai inea ntrale lui i-i atinse cu buzele nodurile degetelor.
Atunci, voi alege o poveste simpl, ca s-o ii minte uor.

133

Capitolul 8
Avusese dreptate. Era o zi ideal pentru plimbri. Atmosfera
strlucea ca o perl luminat pe dinuntru, cu o und de umezeal.
Aidan putea s vad, peste colinele i cmpiile care se unduiau
spre muni, o perdea argintie subire care nsemna, cu siguran,
ploaie.
Razele soarelui iroiau valuri-valuri, ca un aur lichid prin argint
topit. Era genul acela de zi care cerea curcubeie.
Briza abia adia prin vzduh, fcnd s fluture frunzele ce-i
nchideau nuanele verzi spre nceputul verii, nconjurnd-o cu
mireasma de verdea.
Aidan o inea de mn destins, cu un familiarism nepstor care
o fcea s se simt bine.
Relaxat, la largul ei - pur i simplu bine. De pe buzele lui se
rostogoleau cuvinte, fermecnd-o.
Odat, se spune, a fost o tnr fecioar. Frumoas ca un vis
era la fa, cu pielea alb i limpede ca laptele, prul negru ca
miezul de noapte i ochii albatri ca un lac. Dar mai fermectoare
dect frumuseea i era purtarea, cci bun la suflet mai era. i chiar
mai minunat dect purtarea era frumuseea vocii ei. Cnd cnta,
psrile se opreau s-o asculte i ngerii zmbeau.
n timp ce urcau colina, marea ncepu s cnte, ca un fundal al
povetii - sau, cel puin, aa se prea.
Multe erau dimineile cnd cntecul ei plutea peste coline, iar
veselia lui se lua la ntrecere cu soarele, continu Aidan, trgnd-o
134

dup el pe crare.
n timp ce mergeau, briza se ntei, zbenguindu-se voioas peste
mare i stnci.
Iar viersul i ncntarea sa au strnit pizma unei vrjitoare.
ntotdeauna intervine acel neprevzut, coment Jude, fcndul s chicoteasc.
Sigur, i cu ct e mai neprevzut, cu att povestea e mai
interesant. Ei, i aceast vrjitoare era neagr la inim i-i folosea
n scopuri rele puterile. Acrea laptele dimineaa i fcea plasele
pescarilor s ias din ap goale. Dei i putea folosi meteugul
pentru a-i nfrumusea faa spurcat, cnd deschidea gura s cnte,
pn i orcielile broatelor erau mai melodioase. O ura pe fat
pentru harul ei muzical, aa c a vrjit-o, lundu-i graiul.
Dar exista un leac - ceva n legtur cu un prin chipe?
A, erau leacuri, pentru c rul trebuie s se nfrunte
ntotdeauna cu binele.
Jude zmbi, fiind convins i ea de acelai lucru. n pofida
oricrei logici, credea n fericirea pn la adnci btrnei.
Iar aceste lucruri preau mai mult dect plauzibile aici, n aceast
lume cu faleze i iarb verde, cu marea i traulerele roii de pescuit
plutind peste valurile ei albastre, cu mini ferme strngndu-i-le pe
ale ei.
Fata a fost osndit la tcere, nemaiputnd s-i mprteasc
fericirea din inim prin cntec, pe care vrjitoarea l-a nchis ntr-o
caset de argint, ncuiat cu o cheie de argint. i, n caset, vocea
fetei cnta plngnd.
De ce sunt povetile irlandeze ntotdeauna att de triste?
Aa sunt? ntreb el, prnd sincer surprins. Asta nu e att
trist ct... emoionant. De obicei, poezia nu rsare din fericire, nu-i
aa, ci din tristei.
Cred c ai dreptate, i aranj ea absent prul rvit de vnt.
135

i mai departe ce s-a ntmplat?


Ei, am s-i spun. Timp de cinci ani, fata s-a plimbat pe aceste
dealuri i cmpii, i pe falezele pe unde ne plimbm noi acum.
Asculta cntecele psrilor, muzica vntului prin iarb, btile de
tob ale mrii. i le aduna pe toate acestea n ea, n timp ce
vrjitoarea tinuia bucuria, pasiunea i puritatea din vocea fetei n
caseta de argint, ca s nu le poat asculta dect ea.
Cnd ajunser pe culmea colinei, la umbra vechii catedrale, cu
lancea groas a turnului rotund, Aidan se ntoarse spre Jude,
nlturndu-i cu degetele prul din jurul feei.
Ce s-a ntmplat n continuare? o ntreb el.
Poftim?
Spune-mi ce s-a ntmplat mai departe.
Dar e povestea ta.
Aidan se aplec spre floricelele albe care se chinuiau s creasc
prin crpturile pietrelor rsturnate. Culese una i i-o potrivi n pr.
Spune-mi, Jude Frances, ce-ai vrea s se ntmple n
continuare?
Jude ncepu s-i ridice mna spre floare, dar Aidan i-o prinse,
nlnd o sprncean.
Dup ce sttu un moment pe gnduri, ridic din umeri.
Pi, ntr-o zi, peste coline a aprut clare un tnr chipe. Calul
lui mare i alb era obosit, iar armura, tocit i ndoit. Se rtcise,
rnit n lupt, departe de cas.
l i vedea, dac nchidea ochii. Pdurea i umbrele, rzboinicul
rnit, chinuit de dorul de cas.
n timp ce mergea prin pdure, ceurile se nvolburau, aa c
nu auzea dect respiraia trudit a calului i btile inimii. i cu
fiecare btaie numrat, tia c se apropia tot mai mult de cea din
urm.
i atunci a vzut-o, venind spre el prin cea, ca o femeie
136

mergnd printr-un ru de argint. Fiind rnit i frnt de oboseal,


fata i-a oblojit rnile n tcere, ngrijindu-l cnd avea fierbineli.
Dei nu-l putea mngia cu vorba, blndeea ei era de ajuns. Aa
c s-au ndrgostit fr cuvinte, iar ei aproape c-i plesnea inima de
nevoia de a-i spune, de a-i declara prin cntec fericirea i credina.
i, fr ovire, fr preri de ru, a primit s-l nsoeasc pn la el
acas, departe, lsndu-i n urm pe ai ei, familia, prietenii i acea
parte din ea nsi nchis ntr-o caset de argint.
ntruct putea s vad i s simt totul, chiar n timp ce vorbea,
Jude cltin din cap, mergnd printre pietrele de mormnt nclinate,
pentru a se rezema cu spatele de turnul rotund.
Jos se ntindea golful, de un albastru spectaculos, cu brcile roii
sltnd pe valuri, dar pe ea o captiva povestea.
Ce urmeaz mai departe? ntreb ea.
A nclecat pe cal lng el, continu Aidan, prelund firul
povetii ca i cum nu l-ar fi scpat nici un moment. Aducnd cu sine
numai credina i iubirea, i fr a-i cere n schimb nimic altceva
dect acelai lucru din partea lui. i, n acel moment, caseta de
argint, nc inut n minile lacome ale vrjitoarei, s-a deschis.
Vocea prins n ea i-a luat zborul, ca un torent de aur care a trecut
peste dealuri, pn n inima fetei. n timp ce clrea cu omul ei,
vocea, mai frumoas ca oricnd, a nceput s cnte. Iar psrile s-au
oprit s asculte i ngerii au zmbit din nou.
Jude oft.
Da, a fost perfect.
Ai talent la povestit.
Cuvintele lui o fcur s se nfioare, fermecat, dup care o
cuprinse din nou sfiala.
Nu, nu prea. Mi-a fost uor fiindc ncepusei tu.
Tu ai completat mijlocul, i ntr-un mod fermector, care m
face s cred c, la urma urmei, nu i-a pierit de tot spiritul irlandez.
137

Uite, acum, murmur el, ncntat. Ai ochii veseli i o floare n pr.


Las-m s te srut, vrei, Jude Frances?
Jude se mic fulgertor.
Uneori, i spuse ea, prudena trebuia s acioneze, rapid.
Ferindu-se pe sub braul lui, l ocoli grbit.
M faci s uit de ce am venit pn aici. Am citit despre
turnurile rotunde, dar n-am vzut ns niciodat unul de aproape.
Rbdare, Gallagher, i spuse el, agndu-i degetele mari de
buzunare.
ntotdeauna era cte cineva care ncerca s cotropeasc i s
cucereasc nestemata irlandez. Dar suntem tot aici, nu-i aa?
Da, suntei aici, se ntoarse ncet Jude n cerc, contemplnd
colina, faleza i marea. E un loc minunat. D o senzaie de vechime.
Se opri, cltinnd din cap.
Sun ridicol.
Deloc. I se simte ntr-adevr vrsta - i sfinenia. Dac asculi
cu atenie, poi auzi pietrele cntnd imnuri de lupt i glorie.
Nu cred c am ureche pentru pietrele cnttoare.
Porni agale, ocolind lespezile funerare cu ncrustaii, mormintele
pline de flori, peste pmntul denivelat.
Bunica mea mi-a spus c obinuia s vin aici i s se aeze.
Sunt sigur c ea le auzea.
De ce n-a venit i ea cu tine?
Eu a fi vrut s vin.
i mpinse prul pe spate, ntorcndu-se cu faa spre el.
Se potrivea n acel decor, i spuse ea, n mijlocul vechimii i al
sfineniei, printre cntece de lupt i glorie.
Oare locul ei unde era?
Intr n vechea ruin, unde cerul se nla deasupra n chip de
acoperi.
Cred c m nva o lecie - cum s fiu Jude, n ase luni sau
138

mai puin.
i nvei?
Poate.
Urmri cu degetele inscripiile n ogam i un moment, o clip
doar, simi nite furnicturi calde.
Cum vrea Jude s fie?
Asta-i o ntrebare prea general, cu prea multe rspunsuri
simple, ca: fericit, sntoas, mplinit.
Nu eti fericit?
Fericit...
Degetele i jucar din nou peste pietre, apoi se desprinser.
N-am fost fericit ca profesoar, cel puin n ultima vreme. Naveam talent. E descurajant s nu ai talent pentru meseria pe care iai ales-o n via.
Viaa ta e departe de a se fi ncheiat, aa c ai timp destul ca s
alegi din nou. i pun prinsoare c erai o profesoar mai bun dect
i convine ie s crezi.
Jude ridic privirea spre el, apoi porni iar din loc.
De ce crezi asta?
Fiindc, n timpul pe care l-am petrecut cu tine, te-am ascultat
i am nvat multe.
De ce-i petreci timpul cu mine, Aidan?
Fiindc te plac.
Jude cltin iari din cap.
Nu m cunoti. Dac nici eu nsmi n-am reuit s m
descifrez, cum m-ai putea cunoate tu?
mi place ceea ce vd.
Deci, e o atracie fizic.
Sprnceana lui tresri din nou.
i te deranjeaz cu ceva?
Dac vrei s tii, da.
139

ns reui s se ntoarc spre el:


Dei, ncerc s rezolv problema.
Ei bine, sper s-o rezolvi repede, fiindc mi doresc plcerea de
a te avea.
Respiraia ei se opri n piept, trebuind apoi s expire ncet i
calculat.
Nu prea tiu ce s rspund la asta. n viaa mea n-am mai
purtat o asemenea conversaie cu un brbat, deci e clar c nu tiu ce
s spun, dect ceva ce-ar suna ngrozitor de prostesc.
Aidan se ncrunt, fcnd un pas spre ea.
De ce-ar suna prostete, dac e ceea ce gndeti?
Fiindc am obiceiul s spun prostii, cnd sunt nervoas.
i nfipse tulpina florii mai adnc n pr, pe cnd vntul ncerca so smulg.
Credeam c, atunci cnd eti nervoas, cni.
Eh, sau una, sau alta, mormi ea, retrgndu-se pentru a se
menine la o distan pe care o socotea sigur.
i acum eti nervoas?
Da! Dumnezeule!
tiind c era gata s se blbie, ridic minile s-l opreasc.
Stai pe loc. Niciodat nu mi s-a mai ntmplat asta. Atracie
fulgertoare. Am spus c cred n ea i cred ntr-adevr, dar n-am mai
simit-o niciodat. Trebuie s m gndesc pe ndelete.
De ce?
Ar fi fost att de simplu s ntind minile i s-o apuce de
ncheieturi, apoi s-o trag spre el.
De ce nu acionezi, cnd tii c ar fi plcut? i bate inima.
Degetele lui mari i mngiar pulsul.
mi place s i-o simt cum tresare aa, s-i vd ochii devenind
tulburi i ntunecai. Ce-ar fi s m srui tu de data asta, i s
vedem ce se ntmpl?
140

Nu sunt la fel de priceput ca tine.


La asta, Aidan rse.
Isuse, femeie, mare figur mai eti. Las-m pe mine s
hotrsc dac eti priceput sau nu. Hai i srut-m, Jude. Ce-o s
se ntmple pe urm, de tine depinde.
Ar fi dorit-o. Voia s-i simt din nou gura cu a ei, s-i savureze
forma, textura i aroma. Numai c, n acel moment, buzele lui erau
arcuite, iar n ochi i se zrea un licr amuzat. Amuzament, i spuse
ea. De ce n-ar fi putut s fie doar o distracie?
Cu ncheieturile minilor cuprinse nc uor ntre degetele lui,
Jude se aplec spre Aidan.
Iar el o privea. Se nl pe vrfuri, fr ca ochii lui s se
desprind dintr-ai ei. nclinndu-i foarte puin capul, se ntinse s-i
ating buzele cu ele ei.
Hai nc-odat, ce zici?
Aa c o fcu nc o dat, captivat de ochii lui rmai deschii,
ndemnndu-i i pe ai ei s stea la fel. De ast dat, zbovi mai mult,
micndu-i gura la stnga, apoi la dreapta. Fascinant! Cu titlu
experimental, i frec uor cu dinii buza de jos i-i auzi propriul
sunet sczut de plcere, ca de la mare distan.
Ochii lui erau att de albatri, la fel de vii ca apa care se ntindea
pn la orizont. I se prea c lumea ei dobndea numai acea culoare
miraculoas.
Inima ncepu s-i bat cu putere i vederea s i se
mpienjeneasc, la fel ca atunci cnd vizitase prima dat
mormntul lui Maude.
i rosti numele, cu un oftat, apoi i arunc braele mprejurul lui.
ocul l zgudui din cretet pn-n tlpi, valul de dogoare
neateptat, brusca izbucnire de energie care ni din ea,
ncolcindu-l strns ca o frnghie.
Minile i se repezir n sus, peste oldurile ei, peste spate, pn n
141

pr, apucnd-o strns. Srutul se preschimb dintr-o mngiere


sfioas ntr-un rzboi feroce al limbilor i dinilor i buzelor, n care
un trup se opintea n cellalt trup i pulsul bubuia contopit cu al
doilea puls.
n acea cascad cald de senzaii, Jude se pierdu cu totul. Sau,
poate o gsi pe acea Jude care fusese captiv n interiorul ei - ca o
voce nchis ntr-o caset de argint.
Mai trziu, avea s jure c auzise pietrele cntnd.
i ngrop faa n adncitura gtului lui, absorbindu-i aroma ca
pe o butur.
M iei prea repede...
Chiar n timp ce rostea aceste cuvinte, i nlnui braele
mprejurul lui.
Nu mai pot respira. Nu pot gndi. Nu pot s cred ce se
ntmpla n trupul meu.
Aidan rse slab, frecndu-i nasul n prul ei.
Dac se compar cu ceea ce se-ntmpl n mine, riscm s
explodm din clip-n clip. Iubito, am putea ajunge acas n cteva
minute, i te-a vr n pat ct ai clipi din ochi. i dau cuvntul meu
c amndoi ne vom simi mult mai bine.
Sunt sigur c ai dreptate, dar eu nu...
Nu te poi repezi chiar aa, altfel n-ai mai fi Jude.
Dei l costa, o ndeprt de el, ca s-i studieze faa. Mai mult
dect drgu, i spuse el acum, dar i puternic. Oare de ce nu tia
ct de drgu i puternic era? Din acest motiv, era nevoie de mai
mult timp i mai mult grij.
i, cum spuneam, Jude mi place. Ai nevoie s i se fac puin
curte.
Jude nu putu spune dac era uluit, amuzat sau jignit.
n nici un caz.
Ba fii sigur c da. Vrei flori i cuvinte, srutri furate i
142

plimbri pe vreme frumoas. Jude Frances dorete romantism, iar


eu sunt cel care i-l va drui. Ei, ia te uit la faa asta...
O apuc de brbie, ca un adult pe un copil nzuros, iar Jude
conchise c jignirea nvinsese.
Uite c te-ai bosumflat.
Nu m-am bosumflat deloc.
i-ar fi eliberat faa, dar Aidan ntri strnsoarea, apoi se aplec i
o srut apsat pe gur.
Eu sunt cel care se uit la tine, iubito, i dac asta nu-i o
bosumflare de toat frumuseea, s-mi zici mie scoian. i nchipui
c-mi rd de tine, dar nu-i adevrat - sau, nu prea mult, oricum. Ce
nu-i n regul cu romantismul? i mie mi-ar plcea puin.
Glasul i deveni cald i bogat, ca whisky-ul lng foc.
Ai s te uii la mine lung, surzndu-mi cald, din cealalt parte
a camerei, i-ai s m atingi n treact cu mna pe bra? Un srut
fierbinte, disperat, n penumbr? O mngiere n tain?
i plimb el vrfurile degetele peste relieful snului ei, aproape
oprindu-i inima n loc.
N-am venit aici s caut romantism.
Oare? Cu toate miturile, legendele i povetile ei?
l caui sau nu l-ai gsit.
n acest sens, hotrrea lui era luat.
i cnd fac dragoste cu tine, pentru prima oar, va merge
prelung, ncet i ginga. i dau cuvntul meu. Vino napoi cu mine,
nainte ca felul n care m priveti s m fac s-mi calc cuvntul
imediat ce mi l-am dat.
Nu vrei dect s ai tu iniiativa. S fii stpn pe situaie.
Aidan i lu din nou mna, n cel mai prietenos i enervant mod.
Cred c m-am obinuit s fiu aa. Dar dac vrei s conduci tu
jocul i s m seduci, iubit Jude, i promit c voi fi slab i docil.
Jude rse, blestemndu-se n sinea ei, pn reui s se
143

stpneasc n sfrit.
Sunt sigur c amndoi avem de lucru.
Dar vei veni s m vezi, continu Aidan, n timp ce-i reluau
drumul. Vei sta jos s bei un pahar de vin n crciuma mea, pentru
ca eu s m pot uita la tine i s sufr.
Doamne, irlandez mai eti, opti ea.
Pn-n mduva oaselor.
i ridic mna, mucnd-o uor de nodul degetului.
i Jude, a propos, ai un talent al naibii la srutat.
Hm, fu cel mai sigur rspuns care-i trecu prin minte.
Dar se duse la crcium, sttu pe scaun i ascult povetile. n
urmtoarele cteva zile, pe cnd primvara se fcea stpn pe
Ardmore, Jude putu fi gsit adesea la crcium, cte o or, dou,
sear sau dup amiaza. Asculta, nregistra pe band, lua notie.
i, pe msur ce se ducea vestea, veneau i alii care aveau poveti
de spus, sau ca s le asculte. Umplea casete ntregi i teancuri de
pagini, iar acas le transcria contiincioas pe computer i le analiza,
sorbind din ceaca de ceai care devenea un obicei.
Dac, uneori, se visa pe sine nsi n poveti romantice i magice,
i se prea un lucru destul de inofensiv. Ba chiar util, dac fora puin
nota. La urma urmei, putea nelege sensurile i motivaiile mult mai
bine dac povetile i aciunea acestora deveneau mai personale.
Nu se putea spune c avea s-i piard timpul scriindu-le efectiv
aa. ntr-un articol academic nu era loc pentru fantezii i cochetrii.
Nu fcea dect s exploreze pn gsea esena tezei, dup care
avea s aranjeze limbajul i s elimine digresiunile.
Ce naiba ai de gnd s faci, Jude? se ntreb ea, la un moment
dat. Ce crezi c-ai s faci cu articolul sta, chiar dac-l lefuieti, l
perfecionezi i-l bai cu ciocanul pn ajunge sec ca deertul?
Vei ncerca s-l publici n cine tie ce revist de specialitate pe
144

care nimeni n-o citete din plcere? Ai s te foloseti de el pentru a


ncerca s porneti ntr-un turneu de conferine?
A, ideea c s-ar fi ntmplat aa ceva, orict de vag era
posibilitatea, i ddea senzaia c o trup ntreag de cercetai i
legau noduri n stomac.
O clip, aproape c-i ngrop faa n mini, lsndu-se prad
disperrii. Nimic n-avea s ias din articolul la, din acel proiect.
Dac-i nchipuia altceva, se amgea singur. Nimeni n-avea s
discute, la vreo reuniune a corpului didactic, despre descoperirile i
punctele de interes din articolul lui Jude F. Murray. Mai ru, nici
chiar ea n-ar fi vrut s fac cineva asta.
Nu era dect un soi de terapie, o cale de a se retrage din pragul
unei crize pe care nu putea nici mcar s-o identifice.
La ce-i folosiser toi acei ani de studii i munc, dac nu putea
nici mcar s gseasc termenii potrivii pentru propriile ei crize?
Lips a respectului de sine nsui, orgoliu rnit, nencredere n
propria ei feminitate, nemulumire profesional.
Dar ce se ascundea sub toate astea? Cu adevrat dedesubtul lor.
O identitate tulbure? Poat c fcea i asta parte din rspuns. Se
pierduse pe sine nsi undeva pe parcurs, pn cnd ceea ce-i mai
rmsese, ce putuse s recunoasc, devenise att de palid i
neatrgtor nct dduse bir cu fugiii.
ncotro?
ncoace, i spuse i fu nu puin surprins s-i dea seama c
degetele i alergau pe keyboard, iar gndurile ce-i goneau prin minte
apreau scrise pe display.
Am fugit ncoace, iar aici m simt oarecum mai real, cu siguran mai
la largul meu dect n casa pe care am cumprat-o mpreun cu William,
sau n condomeniul unde m-am mutat dup ce el s-a sturat de mine.
Desigur, mult mai la largul meu dect n clas.
145

O, Doamne, o, Doamne, nu puteam suferi clasa aia. De ce n-am putut


niciodat s-o recunosc, s-o spun cu voce tare? Nu vreau s fac asta, nu
vreau s fiu asta. Vreau altceva. Aproape orice altceva ar merge.
Cum am devenit att de la - mai ru, att de jalnic de plictisitoare?
De ce, chiar i acum, cnd nu exist nimeni care s rspund n afara mea
nsmi, m ndoiesc de acest proiect, cnd mi place aa de mult? Cnd mi
aduce atta satisfacie. Nu pot, mcar pentru bucica asta de timp, s m
complac n ceva care nu are nici un el sau scop solid, garantat practic?
Dac este o terapie, e vremea s-o las s-i fac efectul. Nu stric cu
nimic. Ba chiar, cred - sper - c-mi folosete la ceva. M simt atras de
scris. E un termen straniu, dar se potrivete. Scrisul m atrage, misterul
lui, modul cum se potrivesc cuvintele pe pagin pentru a forma o imagine,
o idee sau doar o simpl sonoritate.
E fascinant s-mi vd propriile cuvinte scrise. Lectura lor mi provoac
o ngmfare delicioas, tiind c sunt ale mele. O parte din asta m sperie,
fiindc e att de incredibil de emoionant. Pentru c m-am ascuns de att
de multe din viaa mea, le-am ntors spatele, am fugit de tot ce m
nspimnta. Chiar i cnd erau lucruri interesante.
Vreau s simt din nou c sunt substanial. Jinduiesc dup ncrederea
n mine nsmi. i, pe sub toate astea, gsesc o plcere profund i aproape
nbuit pentru fantastic. Cum au ajuns s fie nbuit aproape complet,
i de cine, nu are nici o importan - acum, cnd descopr c a mai rmas o
scnteie, nuntrul meu. O scnteie suficient ca s pot scrie, cel puin n
secret, c vreau s cred n legende, n mituri, n zne i duhuri. Ce e ru n
asta? Nu m poate vtma cu nimic.
Nu, i spuse Jude, rezemndu-se iari de sptar, cu minile pe
genunchi. Sigur c nu-mi poate face nici un ru. E ceva inofensiv i
m pune pe gnduri. E mult vreme de cnd nu mi-am mai permis
s gndesc cu adevrat.
Oftnd prelung, nchise ochii, fr s simt altceva dect savoarea
146

uurrii.
M bucur att de mult c am venit aici, spuse ea cu voce tare.
Se ridic s priveasc pe fereastr, satisfcut c i folosise scrisul
pentru a lupta contra disperrii care o amenina. Zilele ei aici,
nopile, calmau o furtun amenintoare dinluntrul su. Acele mici
momente de bucurie erau nepreuite.
Se ntoarse dinspre fereastr, dorind s ias la aer, n spaiu liber.
Acolo, avea s mediteze la cellalt aspect al noii sale viei.
Aidan Gallagher, i spuse. Fermector, cam exotic i cu un interes
inexplicabil fa de prozaica i raionala Jude F. Murray. i s mai
vorbeti despre lucruri fantastice.
Poate c timpul petrecut cu Aidan nu era chiar att de linititor,
recunoscu ea, dei era destul de atent s aranjeze lucrurile n aa fel
nct s nu fie niciodat singuri.
Totui, lipsa discreiei nu-l mpiedica s flirteze, s se complac n
acele priviri lungi despre care vorbise, sau n zmbetele tainice,
atingerea lene a unei mini pe braul ei, prin prul ei, pe obraz.
i ce era ru n asta? se ntreb Jude, n timp ce ducea un buchet
de flori proaspt culese peste colin, spre mormntul lui Maude.
Orice femeie avea dreptul s flirteze puin. Poate c, spre deosebire
de bobocii din mna ei, ea nflorea mai ncet, dar mai bine mai
trziu dect niciodat.
Tare mai dorea s-i desfac petalele. Ideea era la fel de
fascinant, de nspimnttoare i de emoionant ca scrisul.
Nu era minunat s descopere c i plcuse s se flirteze cu ea, s fie
considerat frumoas i dezirabil? Pentru numele lui Dumnezeu,
dac rmnea n Irlanda ase luni ncheiate, avea s mplineasc
treizeci de ani nainte de a revedea oraul Chicago, aa c era
momentul s se simt i ea frumoas, nu?
Propriul su so nu flirtase niciodat cu ea. i, dac n-o nela
147

memoria, cel mai mare compliment cu privire la nfiarea ei pe


care i-l fcuse vreodat fusese acela de a-i spune c arta destul de
drgu.
Nici o femeie nu vrea s i se spun c arat drgu, mormi
Jude, n timp ce se aeza lng mormntul lui Maude. Vrea s i se
spun c e frumoas, sexy. C arat neruinat de ispititoare. Nu
conteaz dac nu-i adevrat.
Oft i depuse florile pe piatra de cpti.
Fiindc, pentru moment, cnd cuvintele sunt rostite i auzite, e
purul adevr.
Atunci fie-mi ngduit s spun c eti frumoas ca florile pe
care le aduci n aceast minunat zi, Jude Frances.
Ridic repede privirea, pentru a vedea ochii albatri i ndrznei
ai omului pe care-l mai ntlnise o dat n acelai loc. Ochi pe care,
i spuse ea stnjenit, i vedea att de des n visuri.
Te miti fr zgomot.
E un loc potrivit pentru pasul uor.
Brbatul se ls pe vine n iarba moale, desprit de Jude de
florile colorate care mpodobeau mormntul lui Maude.
Apa vechii fntni murmura ca un cntec pgn.
i cum o duci n Faerie Hill Cottage?
Foarte bine. Ai rude aici?
Ochii lui strlucitori se tulburar, n timp ce cutreierau pietrele
funerare i iarba nalt.
i am pe cei de care-mi amintesc, i care-i amintesc de mine.
Am iubit cndva o fecioar i i-a fi druit tot ce aveam. Dar am
uitat s-i ofer inima mea, n primul i-n ultimul rnd. Am uitat s-i
rostesc cuvintele.
Cnd ridic privirea, avea o expresie mai mult ntrebtoare dect
ncreztoare.
Cuvintele sunt foarte importante pentru o femeie, nu-i aa?
148

Cuvintele sunt foarte importante pentru toat lumea. Cnd nu


sunt rostite, rmn goluri.
Goluri adnci i negre, i spuse Jude, n care se coceau ndoieli i
eecuri. Cuvintele nerostite erau la fel de dureroase ca nite palme
n obraz.
A, dar dac brbatul cu care ai fost mritat i le-ar fi spus,
acum nu te-ai mai fi aflat aici, nu-i aa?
Cnd l privi clipind din ochi ocat, necunoscutul nu fcu dect
s rd afectat.
N-ar fi crezut n ele, deci n-ar fi fost dect nite minciuni
comode. tii deja c nu el a fost cel hrzit ie.
Un mic fior de team i strbtu ira spinrii. Nu, nu de team, i
ddu ea seama, cu rsuflarea tiat. Un fior pur i simplu.
De unde tii despre William?
tiu i eu de una, de alta, zmbi el din nou, dezinvolt. M
ntreb de ce iei asupra ta vina unui lucru pe care nu tu l-ai fcut.
Dar, la o adic, pentru mine femeile au fost dintotdeauna un mister
fermector.
Probabil c bunica ei i povestise lui Maude, iar Maude acestui
om, dei nu-i convenea c viaa ei personal, cu toate prile sale
penibile, fusese comentat de nite strini la o ceac de ceai.
Nu-mi pot da seama cu ce te privete csnicia mea i eecul ei.
Dac rceala din vocea ei l atinse, gestul nepstor cu care ridic
din umeri nu trd acest lucru.
M rog, dintotdeauna am fost cam egoist i, n marele
ansamblu al lucrurilor, ceea ce ai fcut i faci poate avea legtur cu
ceea ce-mi doresc eu cel mai mult. Dar mi prezint scuzele, dac
cumva te-am ofensat. Cum spuneam, femeile sunt o enigm pentru
mine.
Cred c nu are nici o importan.
Are, atta vreme ct o lai. M ntreb dac ai vrea s-mi
149

rspunzi la o ntrebare.
Depinde de ntrebare.
Mie mi se pare simpl dar, din nou, vreau s tiu cum vede o
femeie lucrurile. Ai vrea s-mi spui, Jude, dac ai avea o mn de
giuvaeruri ca acestea...
i rsuci mna elegant n cuul creia scnteia orbitor o
grmjoar de diamante i safire, printre care se zrea luciul lptos
al perlelor.
Dumnezeule, cum ai...
Le-ai primi aa cum i le ofer omul care tie c i-a cucerit
inima, sau ai prefera s auzi cuvintele?
Buimcit, nl capul.
Vpaia scprtoare i tulbura vederea, dar i distinse expresia
ntunecat, aprig de intens, cu care o studia. Spuse primul lucru
care-i veni n minte, pentru c prea singurul posibil:
Care sunt cuvintele?
Iar necunoscutul oft, prelung i adnc, cu umerii si mndri
prbuindu-se, n timp ce ochii i se mblnzeau, ntristai.
Vaszic, e adevrat, conteaz att de mult. Iar astea...
i desfcu degetele, lsnd focul, sclipirea, aura pietrelor s se
cearn printre ele, pentru a se risipi pe mormnt.
Nu sunt dect deertciune.
Jude privi, cu rsuflarea sacadat i capul nvrtindu-i-se, cum
nestematele se topeau n mici bltoace colorate, din care rsreau
flori proaspete i simple.
Visez, spuse ea ncet, ameit. Am adormit.
Eti treaz, dac i-o ngdui.
Acum necunoscutul vorbea tios, cu o nerbdare nervoas.
Mai privete i dincolo de lungul nasului, mcar o dat,
femeie, i ascult. Magia exist. Dar puterea ei e o nimica toat pe
lng dragoste. E o lecie aspr pe care am nvat-o, i mult timp
150

mi-a luat ca s-o nv. Nu f aceeai greeal. Acum nu mai e n joc


numai inima ta.
Se ridic n picioare, pe cnd Jude sttea ncremenit. Piatra
inelului de pe degetul lui arunca scntei i se prea c pielea i
devenea luminoas.
Finn m-a salvat, trebuie s m bizui pe un muritor pentru a
ncepe totul, i pe deasupra, o yankee. Magia exist, repet el. Aa
c, uit-te la ea i f-i fa.
i mai arunc o ultim privire, plin de iritare mocnit, ridic
ambele mini spre cer ntr-un gest cuprinztor i dramatic i se
mistui n vzduh.
Visez, i zise nuc Jude, n timp ce se ridica n picioare,
mpleticindu-se.
Am halucinaii. Am stat prea mult timp s ascult poveti cu
zne, prea mult timp am stat singur n cas, revzndu-le.
i spusese c erau inofensive, dar se vedea clar c o mpinseser
peste o anumit limit.
Cobor privirea spre mormnt, pe care strluceau culorile florilor
proaspt rsrite.
Cnd o strfulgerare i atrase atenia, se aplec, ntinse cu grij
mna printre frumoasele petale i culese un diamant mare ct o
moned de douzeci i cinci de ceni.
E adevrat, i spuse, chinuindu-se s respire regulat. l vedea,
i simea forma i dogoarea rece dinuntru.
Sau era nebun, sau tocmai purtase a doua convorbire cu Carrick,
prinul znelor.
nfiorndu-se, i frec faa cu mna cealalt. O.K., oricum tot
nebun era.
Atunci, de ce se simea att de-al dracului de bine?
Porni ncet, pipind cu degetul nestemata nepreuit ca un copil
151

cu o pietricic drgu. Trebuia s scrie totul, hotr ea. Atent,


concis. Cum anume artase, ce spusese, tot ce se ntmplase.
Iar dup aceea, avea s-ncerce s plaseze ntmplarea ntr-o
oarecare perspectiv. Era o femeie cu studii. Fr-ndoial, avea s
gseasc o explicaie raional.
Cnd cobor panta spre cas, vzu pe alee mica main albastr,
din care tocmai cobora Darcy Gallagher.
Darcy purta blugi i un pulover rou viu. Prul i se revrsa pe
spate ca o mtase neagr. Jude oft de invidie, n timp ce vra
prudent diamantul n buzunarul pantalonilor marinreti.
S arate i ea o dat - mcar o dat - att de superb i
nepstoare, att de plin de ncredere n sine nsi. Atinse absent
nestemata cu degetul i-i spuse c ar fi meritat preul unui diamant.
Darcy o zri i puse o mna streain la ochi, n timp ce cu
cealalt i fcea semne.
Iat-te. Ai fost la o plimbare? E o zi excelent, chiar dac
pentru disear se-anun ploaie.
Am vizitat-o pe Maude.
i am vorbit cu un prin al znelor care, nainte de a disprea ca
i cum n-ar fi fost, mi-a lsat un diamant cu care probabil a putea
s cumpr o rioar din Lumea a Treia. Cu un zmbet moleit,
Jude se hotr ca aceast informaie s-o pstreze pentru ea.
Tocmai am avut un meci cu Shawn i-am luat-o cu maina la
drum ca s m rcoresc.
Darcy trecu cu privirea peste pantofii lui Jude, fr un interes
prea vizibil, spera ea, ncercnd s aprecieze ct de mult i s-ar fi
potrivit numrul.
Dup prerea ei, Jude avea un gust fabulos n materie de pantofi.
Pari cam palid, observ ea, cnd Jude se apropie. Te simi
bine?
Da, n-am nimic.
152

Cam jenat, i trase uviele de pr. Vntul i le smulsese din


panglic. Aa, arta nengrijit, nu ciufulit fermector, ca Darcy.
Ce-ar fi intrm n cas, la un ceai?
A, mi-ar face plcere, dar trebuie s m duc napoi. Cred c
Aidan m njur deja.
Apoi zmbi, cu un surs de un farmec orbitor.
Poate c, dac vrei s vii cu mine pentru scurt timp, o s-i
distragi atenia i va uita s m jupoaie c-am plecat.
Pi, eu...
Nu, i spuse, nu credea c i-ar fi putut face fa lui Aidan
Gallagher, cnd deja i se nvrtea capul.
Trebuie neaprat s lucrez. Am de revzut nite nsemnri.
Darcy i uguie buzele.
Chiar i place, nu? S lucrezi.
Da.
Surpriz, surpriz!
mi place foarte mult munca pe care o fac.
Dac era dup mine, gseam toate scuzele posibile ca s nu
muncesc.
Privirea strlucitoare a lui Darcy trecu peste cas, grdin, panta
prelung a colinei.
i a muri de singurtate, s stau aici de una singur.
A, nu, e minunat. Linitea, privelitile... Totul.
Darcy ridic din umeri, cu un gest scurt de nemulumire.
Dar tu ai Chicago-ul, unde s te ntorci.
Zmbetul lui Jude pli.
ntr-adevr. M pot ntoarce la Chicago.
Am s-l vd i eu, ntr-o bun zi, se rezem Darcy de main.
Toate oraele mari din America. i de peste tot. i cnd am s-o fac,
voi cltori cu clasa nti, s nu ncap nici o ndoial.
Apoi izbucni n rs, cltinnd din cap:
153

Dar, deocamdat, mai bine s m ntorc pn nu-mi nscocete


Aidan cine tie ce alt pedeaps hidoas.
Sper s mai treci, cnd ai mai mult timp.
Darcy i arunc din nou acea privire orbitoare, n timp ce se urca
n main.
Disear am liber, slav Domnului. Voi veni cu Brenna mai
trziu, i-o s vedem n ce belea reuim s te bgm. mi dai
impresia c nu i-ar strica vreo cteva probleme.
Jude deschise gura, neavnd habar cum s rspund, dar fu
scutit de acest efort cnd Darcy ambal motorul i se repezi pe
drum, conducnd la fel de nepstoare ca Brenna.

154

Capitolul 9
Sunt trei fecioare, scrise Jude, n timp ce ronia dintr-un biscuit, i
fiecare reprezint o faet aparte a opiniilor tradiionale despre feminitate.
n unele poveti, dou sunt rele i una bun, ca n mitul
Cenuresei.
n altele sunt trei surori de snge sau prietene bune, srace,
orfane sau care-i ngrijesc un printe bolnav.
Unele variante au unul sau mai multe personaje feminine, deintoare
de puteri mistice. n aproape toate, fecioarele sunt indescriptibil de
frumoase. Virtutea, exprimat prin virginitate, e de o importan vital,
indicnd c inocena sexualitii fizice este un ingredient esenial pentru
constituirea unei legende.
Inocena, o misiune, srcia financiar, frumuseea fizic. Aceste
elemente se repet ntr-un numr de poveti care se perpetu i, de-a
lungul generaiilor, au devenit legende. Interveniile bune sau rele, ale
fpturilor de pe lumea cealalt - ca s spunem aa - reprezint un alt
element comun. Muritorul sau muritorii din poveste au de nvat o lecie
moral sau de primit o rsplat pentru comportamentul lor altruist.
Aproape la fel de des, simpla frumusee i inocena sunt recompensate i
ele.
Jude se rezem de sptar, nchiznd ochii. Aici o nimerise, nu?
ntruct ea nu era nici frumoas, nici inocent, i nu avea nici o
putere sau dibcie deosebit, nu prea s aib ansa de a fi absorbit
155

ntr-un basm cu final fericit.


Nu c ar fi vrut s fie.
Simpla idee de a ajunge fa n fa cu locuitorii unei coline a
znelor sau ai unui castel din cer, ori cu o vrjitoare, rea sau nu, i
tulbura minile.
I le tulbura ndeajuns, recunoscu ea, pentru a-i nchipui c
nestematele se transformau n flori.
Prudent, vr mna n buzunar i scoase piatra strlucitoare s-o
mai examineze nc o dat.
Doar sticl, se ncredin ea, faetat frumos, desigur, scnteind ca
razele soarelui.
Dar tot sticl era.
Una ar fi fost s accepte c locuia n aceeai cas cu o fantom
btrn de trei sute de ani. Acesta fusese un salt suficient de mare al
imaginaiei.
Dar putea considera c acest fenomen aparte fusese studiat i
documentat.
Parapsihologia nu era acceptat la nivel universal, ns unii
savani de mare reputaie i cu o inteligen respectabil credeau n
formele de energie pe care laicii le numeau stafii.
Prin urmare, putea accepta aa ceva. Putea explica raional ceea
ce vzuse cu propriii ei ochi.
Dar elfi, zne i... ce-or mai fi fost. Nu. A spune c doreai s crezi
i a declara c ntr-adevr credeai erau dou lucruri complet diferite.
Acela era momentul cnd indulgena nceta s mai fie inofensiv,
devenind psihoz.
Nu existau nici un fel de prini chipei ai znelor hoinrind pe
coline, vizitnd cimitirele ca s poarte discuii filosofice i
suprndu-se apoi pe oamenii care treceau ntmpltor pe acolo.
Iar aceste zne inexistente nu aruncau n stnga i-n dreapta cu
pietre preioase pentru femei americane necunoscute.
156

ntruct logica nu prea s se aplice situaiei, trebuia s


presupun c imaginaia ei, care crease ntotdeauna probleme, acum
scpase de sub control.
Nu trebuia dect s-o readuc pe linie i s-i vad de lucru. Era
foarte posibil s fi trecut printr-un soi de episod anormal.
O stare de irealitate n timpul creia nglobase diverse elemente
din cercetrile ei. Faptul c se simea aproape ridicol de sntoas,
nu se nscria n ecuaie.
Era posibil s-o fi ajuns din urm stresul din ultimii civa ani i,
cu toate c fizic se simea sntoas, mintea ei putea avea de suferit.
Trebuia s consulte un neurolog bun i s-i fac un examen
complet pentru a elimina ipoteza unei probleme fizice.
i s viziteze un bijutier competent, pentru a-i expertiza
diamantul... sticla, se corect ea.
Prima idee o speria, iar a dou o deprima, aa c, sfidnd orice
logic, amna ambele soluii.
Doar pentru cteva zile, i fgdui ea. Avea s procedeze
responsabil, dar nu nc.
Nu voia dect s lucreze, s se dedice cu tot sufletul articolelor.
i avea s reziste imboldului de a merge la crcium, pentru a
petrecere seara prefcndu-se c nu se uita la Aidan Gallagher.
Urma s stea acas, cu hrtiile i nsemnrile ei, apoi s mearg la
Dublin peste cteva zile, pentru a cuta bijutierul i medicul.
Avea s cumpere cri, diverse alte lucruri, s admire peisajele.
O sear de munc sntoas. Dup aceea, urma s-i acorde
cteva zile pentru a colinda mprejurimile i oraele, satele i
colinele.
Avea s se distaneze n mod firesc de povetile pe care le culegea
i le studia, ceea ce urma s-o ajute la stabilirea propriei sale
perspective nainte de a pleca la Dublin.
Cnd auzi btaia n u, degetele i se mpiedicar pe tastele
157

computerului. i i sri inima n piept. Aidan, fu primul ei gnd,


acest lucru n sine fiind de ajuns ca s-o irite.
Sigur c nu putea fi Aidan, i spuse, chiar n timp ce se repezea
la oglind s-i verifice prul. Trecuse de ora opt, iar el era ocupat la
crcium.
Totui, cnd cobor grbit s rspund, inima i btea cam
repede. Deschise ua i abia apuc s clipeasc o dat din ochi.
Am adus de mncare, anun Brenna, intrnd cu o saco
maro proptit pe old. Biscuii, cartofi pai i ciocolat.
i, mai ales, vin! ciocni cu zgomot Darcy cele trei sticle, n timp
ce nchidea nepstoare cu piciorul ua n urma ei.
A. Pi...
Jude n-o luase pe Darcy n serios, nu se putuse gndi la vreun
motiv pentru care ea sau Brenna ar fi vrut s vin.
Dar cele dou tinere se ndreptau deja spre buctrie, ntr-un
iure de micare i sporovial.
Aidan a ncercat s m rein la munc ast sear, ca s
recuperez absena de azi. L-am bgat undeva, declar vesel Darcy,
n timp ce punea vinul pe bufet. M-ar fi legat cu lanuri de robinete,
dac nu eram iute de picior. Avem nevoie de un tirbuon.
E unul n...
L-am gsit, o ntrerupse Brenna, cu un zmbet scurt spre Jude,
n timp ce-l scotea din sertar. S fi vzut ce urt s-a uitat la noi Aidan
cnd am plecat din crcium. De ce n-o poi aduce s bei aici. Tot
timpul bombne i mormie.
Pe urm, continu Darcy, scond paharele, n timp ce Brenna
destupa vinul, vede c iau trei sticle. i-ncepe s ne bat la cap c,
vezi dumneata, Jude Frances nu ine la butur i s nu care cumva
s i se fac ru. De parc ai fi cine tie ce celandru i s nu-i dm
prea multe resturi de la mas. Mari ntri mai sunt brbaii.
Ei, sta-i un lucru excelent pentru care s nchinm primul
158

toast.
Cu un gest nflorit, Brenna umplu cele trei pahare.
Pentru creierii ct nuca ai masculului speciei, declar ea,
punndu-i lui Jude un pahar n mn i ridicndu-l pe al ei.
Binecuvntai fie cu toii, adug Darcy i bu; apoi ochii i
scprar strlucitori spre Jude, care nu fcea dect s le priveasc
lung. Bea, iubito, c pe urm ne aezm i-ncepem s discutm
prile bune i rele din vieile noastre sexuale, ca s ne cunoatem
mai bine.
Jude lu o nghiitur prelung, apoi sufl zgomotos.
Nu prea am cu ce s contribui la un subiect ca sta.
Darcy rse, cu un sunet gutural, amuzat.
Ei, da Aidan i-a pus n cap s schimbe situaia, nu?
Jude deschise gura, apoi o nchise la loc, hotrnd c la urma
urmei cel mai bine era s tac i s bea.
N-o mai tachina, Darcy.
Brenna rupse punga cu cartofi prjii i se avnt n ea, apoi i
fcu cu ochiul:
Mai nti o-mbtm, i pe urm scoatem totul de la ea.
i dup ce se-mbat, am s-o conving s m lase s-i probez
toate hainele.
Vorbeau att de repede, nct Jude abia le putea urmri.
Hainele mele?
Ai o garderob minunat, se trnti Darcy ntr-un scaun. Nu
suntem prea diferite ca msuri i coloraie, aa c m gndesc c
unele dintre ele s-ar putea s-mi vin destul de bine. Ct pori la
pantofi?
La pantofi? i privi Jude prostete nclrile.

, vreo apte jumate, medie.


Astea-s msurile americane, stai s calculez...
159

Darcy ridic din umeri i sorbi o nghiitur.


M rog, e pe-aproape, ia scoate-i-i s vd cum mi vin.
S-mi scot pantofii?
Pantofii, Jude, licrir ochii lui Darcy, n timp ce se descla i
ea. nc dou pahare, i ncercm pantalonii.
F bine i n-o refuza, o sftui Brenna, cu gura plin de cartofi
prjii. E o diavoli cu hainele, Darcy a noastr, i-o s te bat la cap
pn mori, dac nu accepi.
Simindu-se la fel de ncurcat ca dup-amiaz, la mormntul lui
Maude, Jude se aez i-i scoase pantofii.
Ooo! mngie Darcy pielea fin, ca o mam dezmierdnd
obrazul unui copil. Parc-ar fi unt, nu?
Ridic privirea, cu o plcere feminin pur ntiprit pe fa.
Ce-o s ne mai distrm!
Deci, i-a intrat n cap c, dac primisem s m invite la cin de
dou ori i-l lsasem s-mi bage limba-n gur, chestie nici pe
departe att de excitant pe ct o credea el, a fi fost ncntat s m
despoi n pielea goal i s-l las s sar pe mine. Sexul e un mod
plcut de a-i petrece timpul, continu Darcy, n timp ce-i lingea
ciocolata de pe degete, dar jumtate din timp sau chiar mai mult,
merit mai degrab s-i lcuieti unghiile i s te uii la televizor.
Poate din cauza brbailor pe care-i lai s se in dup tine,
gesticul Brenna cu paharul. Sunt aa de orbii, nct ajung s
bjbie. Tu, fata mea, ai nevoie de un brbat cinic, egocentric i
vanitos pn-n mduva oaselor, la fel ca tine.
Jude se nec, scuipnd vinul, convins c insulta avea s
provoace o ceart, dar Darcy nu fcu dect s zmbeasc viclean:
i cnd l gsesc, cu condiia s fie bogat ca Midas, am s mi-l
nfor uite-aici, pe degetul mic, ridic ea mna. i-am s-i permit s
m trateze ca pe o regin.
160

Brenna pufni, lund nc un pumn de cartofi prjii.


Da, iar n clipa cnd o s-o fac, te va plictisi de moarte.
Pervers mai e Darcy a noastr, i spuse ea lui Jude. Vezi, tocmai deasta o iubim. Pe cnd eu, sunt genul de femeie simpl i direct.
Caut un brbat care s m priveasc drept n ochi i s vad cine i
ce sunt...
Bu, cu un rs afectat.
i pe urm, s cad n genunchi i s-mi promit totul.
N-au s te vad niciodat aa cum eti.
ocat, Jude privi n jur s vad cine vorbise, apoi i ddu seama
c ea era aceea.
Nu? ntreb Brenna, nlnd din sprncene, n timp ce i
umplea iari paharul.
Nu vd dect o reflectare a propriei lor percepii. Trf sau
nger, mam sau copil. n funcie de viziunea lor, se simt ndemnai
s apere, s cucereasc sau s exploateze. Sau, s te trateze ca pe un
obiect, murmur ea n continuare. Folosit i aruncat cu nepsare.
i mai zici de mine c-s cinic, replic Darcy, cu un zmbet
afectat spre Brenna. Deci, i tu ai fost aruncat la gunoi, Jude?
Jude simea o vibraie plcut n snge, iar capul i se nvrtea
delicios. Latura ei logic susinea c vinul era cauza.
Dar inima, sufletul plin de dorin, tia c i se datora companiei.
Erau ntre fete. Niciodat n viaa ei nu-i fcuse de cap o sear cu
fetele.
Lu un cartof prjit, l examin, muc din el i oft.
n iunie se mplinesc trei ani de cnd m-am mritat.
Te-ai mritat? se aplecar spre ea Brenna i Darcy.
i peste apte luni, a venit acas i mi-a spus calm c-i prea
foarte ru, dar se ndrgostise de alta. Considera c era mai bine
pentru toat lumea dac pleca n aceeai sear, i imediat am depus
actele de divor.
161

Auzi ce mitocan!
Plin de o mare compasiune, Brenna turn vin pentru toat
lumea.
Canalia!
Nu tocmai. A procedat cinstit.
M fut n ea de cinste. Sper c l-ai jupuit de i-au mers fulgii,
scnteiar cu rutate ochii lui Darcy. Abia ase luni i ceva de
csnicie, i s se ndrgosteasc de alta? Abia dac a ateptat s se
schimbe aternutul patului nupial. i tu ce-ai fcut?
Ce s fac? se ncrunt Jude. A doua zi, am bgat actele.
i i-ai luat tot ce avea.
Nu, vai de mine, o privi ea cu gura cscat, sincer ocat de
idee. Fiecare a luat doar ceea ce-i aparinea. A fost foarte civilizat.
ntruct Darcy prea s fi amuit de uimire, Brenna prelu tafeta.
Dac vrei chiar s tii, divorurile civilizate sunt cauza tuturor
csniciilor destrmate. Eu, una, prefer un scandal monstru, cu
urlete, pumni i farfurii sparte. Dac am iubit un brbat att de mult
nct s jur c m unesc cu el pe via, l-a face s plteasc scump,
cu snge i carne, dac m arunc la gunoi.
Nu l-am iubit.
n clipa cnd rosti aceste cuvinte, Jude rmase cu gura cscat.
Vreau s zic... nu tiu dac l-am iubit. Doamne, e ngrozitor,
sun oribil! Abia acum mi-am dat seama. Habar n-am dac l-am
iubit pe William sau nu.
M rog, eu continui s zic c a fost un nesimit i trebuia s-i
dai un ut n cur i s-l arunci la cini, c l-ai iubit, c nu l-ai iubit.
Darcy alese o prjituric de cas de-a lui Mollie OToole i muc
din ea cu poft.
i dau cuvntul meu - de fapt, jur acum i aici - c indiferent
cu ce brbat voi fi, i indiferent cnd, eu am s hotrsc cnd
terminm. Iar dac ncearc s fug nainte de-a fi eu gata, va plti
162

cte zile o avea.


Brbaii nu prsesc femeile ca tine, interveni Jude. Tu eti
genul de femeie pentru care le prsesc pe cele ca mine...
i trase respiraia.
N-am vrut s... eu voiam doar...
Nu-i face griji. Cred c ai vrut s-mi faci un compliment.
i, mai mult ncntat dect ofensat, Darcy o btu pe bra.
i m mai gndesc c, dac ai limba att de slobod, nseamn
c ai but destul vin ca s m lai s m joc cu hainele tale. Hai s
mergem cu toate astea sus.
Jude nu tia ce s rspund. Poate pentru c niciodat nu avusese
surori care s-i dea iama prin dulapuri.
Nici una dintre prietenele sale nu manifestase vreun interes mai
deosebit pentru garderoba ei, cu excepia obinuitelor comentarii
fa de cte o jachet sau fust nou.
Niciodat nu se considerase o mare cunosctoare ntr-ale modei
i tindea spre liniile clasice i materialele de calitate.
Dar, dup sunetele nfundate care se auzeau din dulapul unde i
ngropase Darcy capul, garderoba lui Jude cptase lustrul comorii
lui Aladin.
O, ia te uit ce mai pulover! E de camir! smulse Darcy
articolul verde vntoresc cu col-roul, frecndu-i-l cu voluptate de
obraz.
ine bine de cald, ncepu Jude, dup care rmase cu gura
cscat, cnd Darcy se dezbrc de bluz.
Mai bine f-te comod, i recomand Brenna, ntinzndu-se pe
pat, cu picioarele ncruciate la glezne i paharul de vin n mn. O
s dureze ceva timp.
Fin ca un popone de bebelu, gnguri Darcy, poznd n faa
oglinzii. Senzaional, dar culoarea e cam nchis pentru mine. Mai
degrab ie i-ar veni, Brenna.
163

Vesel, i-l scoase i l arunc pe pat.


Arunc-i o privire.
Absent, Brenna pipi cu degetul mneca puloverului.
E plcut la atingere.
Aezndu-se pe pat, Jude o privi pe Darcy cum proba o bluz de
mtase crem.
, mai am i altele, dincolo.
Capul lui Darcy sri n sus ca al unui lup adulmecnd oile.
Mai ai?
Da, , haine subiri i vreo dou inute de cocktail pe care mi
le-am adus n caz c...
Vin imediat.
Hai c-ai brodit-o bine! decret pe un ton tragic Brenna, n timp
ce Darcy o zbughea din camer. Acum n veci nu mai scapi de ea.
Punndu-i vinul deoparte, se descheie la cma. Cnd din
camera vecin se auzi un chiit ncntat, Brenna i ddu ochii peste
cap i lu pe ea puloverul.
Vai, dar e delicios, se ridic ea s se vad n oglind, surprins
de moliciunea lnii fine pe piele. Dup cum mi st, art aproape ca
i cum a avea i eu ioare.
Ai o siluet superb!
Dei nu fusese niciodat acuzat de vanitate, Brenna se nvrti n
faa oglinzii.
Totui, ar fi frumos s am sni. Cred c sor-mea Maureen i-a
luat i pe-ai mei. Era dreptul meu s am, fiind cea mai mare.
Ai nevoie de un sutien ca lumea, declar Darcy, n timp ce
revenea mbrcat cu o rochie neagr de cocteil, cu un maldr de
haine n brae. Ca s foloseti ce i-a dat Dumnezeu, nu s le lai s
se flecie. Jude, rochia asta e splendid, dar zu c trebuie s-i mai
tai un deget, dou, de la poale.
Eu sunt mai nalt ca tine.
164

Nu cu mult. Ia, punei-o i s-aruncm o privire.


Pi, eu...
ns Darcy o scotea deja. Avnd n fa o femeie n chiloi i
sutien, cu o rochi neagr n mini, Jude fu nevoit s-o ia.
nghii n sec, nainte de a-i alunga pudoarea, pentru a ncepe s
se dezbrace.
tiam eu c ai picioare frumoase, ddu din cap cu admiraie
Darcy. De ce i le-oi fi ascunznd sub o rochie ca asta? Mai are
nevoie s-o scurteze cu nc un deget cel puin, nu crezi, Brenna?
nc pe jumtate goal, Darcy ngenunche i ndoi tivul, studiind
rezultatul cu buzele strnse.
Un deget jumate, i-ai s-o pori cu pantofii ia negri, cu toc cui
i deschii la vrf. Ai s fii mortal.
Ddu din cap, apoi se ridic s probeze o pereche de pantaloni
gri, ca nite burlane.
Ia pune rochia acolo, i-i scurtez eu tivul.
Nu, zu aa, nu trebuie...
Ca plat, continu Darcy, cu o lucire trengreasc n ochi,
pentru c m lai s-i iau cu mprumut hainele.
Darcy e ndemnatic la cusut, o asigur Brenna. Nu-i face
griji.
Molipsit i ea de spiritul petrecerii, gsi un blazer gri nchis i l
lu peste pulover.
ncearc i vesta asta, ca s arate mai vesel, i propuse Jude,
scond la iveal o vest cu ptrele mici, verzi i bordo.
Ai ochi buni, zmbi aprobator Darcy, strngnd-o cu un bra.
i-acum, Brenna, mai adaug o chestie ct mai scurt n chip de
fust, i-au s cad-n limb brbaii dup tine.
Nu vreau s cad-n limb. Pe urm, nu mai tiu cum s scap
de ei.
Cnd au czut destui, calci peste trupurile lor i mergi mai
165

departe.
Darcy gsi un taior albastru ca ardezia i trase fusta pe ea.
Ai de gnd s-i dai un brnci lui Aidan, nu, Jude?
Un brnci?
i fusta asta trebuie s fie ridicat aici. Un brnci, relu ea. nc
nu te-ai culcat cu el, aa-i?
Pi...
Fcu un pas napoi, pentru a-i lua din nou paharul cu vin.
Nu, n-am fcut-o.
Nici nu credeam.
Darcy fcu o piruet, pentru a se uita cum i cdea jacheta la
spate.
M ateptam s-i luceasc mai tare ochii, dac ai fi avut o
tvleal cu el.
Experimentnd, i ridic prul, ntorcndu-se ncoace i-ncolo, i
imaginndu-i cum ar fi fost s ia cu mprumut micii cercei de argint
pe care-i vzuse la urechile lui Jude.
Ai s te culci cu el, nu?
Darcy, nesimito, o faci s se simt prost.
Dar de ce?
Darcy i ls prul s cad, ncercnd s aleag dintre dou
perechi de pantofi de culoarea osului.
Toate trei suntem femei i nici una nu mai este virgin. Nu-i
nimic n neregul cu sexul, nu-i aa, Jude?
Nu roi, i impuse Jude. N-ai s roeti.
Nu, evident c nu.
Iar Aidan cred c are un talent nemaipomenit, rse Darcy, n
timp ce Jude mai lu o gur de vin. Deci, cnd vei face treaba aia cu
el, Brenna i cu mine i-am fi recunosctoare s ne povesteti unele
detalii, de vreme ce, pe moment, nici una nu avem vreun brbat cu
care s ne tvlim.
166

Nimic nu e mai plcut ca discuiile despre sex, dect sexul


propriu-zis, coment Brenna, n timp ce zrea n ifonier o bluz cu
dungi. Dintre noi trei, tu ai cele mai mari anse, n viitorul
previzibil. E, n aproape un an, nu m-am apropiat mai mult dect la
nivelul unui pumn dat lui Jack Brennan, pentru c a-ncercat s m
pipie n noaptea de Anul Nou - i nici acum nu-s sigur c de fapt
nu ntindea doar mna dup o halb, cum zice el.
Scondu-i cmaa, se aez i mai turn vin.
Eu, una, tiu cnd un brbat m dorete pe mine, sau o bere,
i nclin Darcy capul n faa oglinzii.
Arta destul de elegant, i zise ea. Ca o doamn pe care o
ateapt fel de fel de locuri i fapte minunate.
La ce pori costumul sta, Jude?
Pi, la ntlniri profesionale, conferine, prnzuri de afaceri...
Prnzuri, oft Darcy, nvrtindu-se ncet n loc. n cine tie ce
restaurante sau sli de bal, unde servesc osptari cu sacouri albe.
i cel mai greos pui-surpriz de sptmna asta, rspunse
Jude, zmbind. Plus cel mai plicticos vorbitor pe care l-a putut gsi
comitetul.
Fiindc te-ai obinuit tu cu ele.
M-am obinuit att de mult, nct a fi fericit s tiu c nu va
mai trebui s particip la nici unul. Am fost o universitar jalnic.
Nu mai spune?
Brenna i umplu din nou paharul, nainte de a-i lua napoi
propriul ei pulover.
Groaznic. Nu puteam suferi planificarea cursurilor, faptul c
trebuia s tiu toate rspunsurile i s notez lucrrile scrise. i, peste
toate astea, politica i protocolul.
Atunci, de ce ai fcut-o?
Distras, Jude ntoarse capul spre ea.
Darcy era att de ncreztoare, se simea att de bine cu sine
167

nsi, chiar n timp ce sttea avnd pe ea un sutien de bumbac i


fusta altei femei.
Cum putea fi o persoan att de sigur cine i ce era, nu putea ti.
Pur i simplu nu putea.
O ateptau alii din partea mea, rspunse ea, ntr-un trziu.
i faci ntotdeauna ceea ce ateapt alii de la tine?
Jude expir prelung, lundu-i paharul cu vin.
M tem c da.
I-auzi.
Cuprins de afeciune, Darcy i lu faa n mini i o srut.
Las c-o dregem noi.
Cnd fu golit i a doua sticl de vin, dormitorul era un dezastru.
Brenna avusese inspiraia s aprind focul, pornind apoi s caute
brnz i biscuii.
Sttea aezat pe jos, cam dezamgit c pantofii lui Jude erau
prea mari pentru ea.
Nu c ar fi avut unde s-i poarte, dar erau teribil de elegani.
Jude zcea tolnit pe pat, cu brbia rezemat n pumni, privindo pe Darcy cum proba la nesfrit diverse combinaii de haine.
Expresia neghioab de pe propria ei fa o fcea s se ntrebe
dac era ameit, sau beat de-a binelea.
Din cnd n cnd, sughia ncet.
Prima dat, povestea Darcy, a fost cu Declan OMalley, i am
jurat s ne iubim o venicie. Aveam aipe ani i abia bjbiam. Am
fcut-o pe-o ptur, pe plaj, ntr-o noapte cnd am ters-o amndoi
de-acas. i d-mi voie s-i spun, nu e nimic romantic n a te
rostogoli pe nisip, chiar i cnd ai aipe ani i eti btut n cap ca o
ridiche.
Cred c e dulce, spuse vistoare Jude, imaginndu-i lumina
lunii, fonetul valurilor i dou trupuri tinere strlucind n vpaia
168

dragostei i a descoperirii. Ce s-a ntmplat cu Declan OMalley?


Pi, venicia noastr a durat cam trei luni, dup care ne-am
vzut de altele. Acum doi ani, a bgat-o pe Jenny Duffy n belea, aa
c s-au cstorit i-au mai fcut o fat, pe lng prima. i par destul
de fericii.
Mi-ar plcea s am copii, se rsuci Jude s-i caute vinul;
ncepuse s aib gust de ambrozie. Cnd am discutat problema,
William i cu mine...
Ai discutat-o, va s zic? o ntrerupse Brenna i, n calitatea ei
de paharnic, i turn lui Jude nc o porie.
A, da, ntr-un mod foarte logic, practic i civilizat. William era
ntotdeauna foarte civilizat.
Cred c lu William sta i trebuia un ut n cur.
Brenna i napoie paharul, ferindu-se, pentru a nu fi stropit pe
pr de vinul care sri prin aer, cnd Jude izbucni n rs.
Studenii lui l-au poreclit Acritura Powers. Aa-l cheam,
William Powers. Sigur c eu, fiind o intelectual modern, mi-am
pstrat numele de familie, aa c n-am avut attea complicaii la
divor. Oricum... ce spuneam?
Ct de civilizat e Acritura Powers.
A, da. William a hotrt s ateptm ntre cinci i apte ani.
Dup care, dac circumstanele erau acceptabile, urma s discutm
din nou dac s avem un copil sau nu. Dac ne hotrm s-l facem,
aveam s ne interesm i s alegem cea mai potrivit cre,
instituiile precolare, iar dup ce aflm sexul copilului, am fi stabilit
un plan de nvmnt pe care s-l urmeze pn la colegiu.
Colegiu? se ntoarse Darcy spre ea. nainte de naterea
copilului?
William era foarte nainte-gnditor.
Pentru un om care gndete cu fundul.
Nu cred c era att de ru pe ct l fac eu s par, se ncrunt
169

Jude, privind n paharul cu vin. Probabil. E mult mai fericit cu


Allyson.
Spre propria-i stupoare, ochii i se umplur de lacrimi.
Cu mine, pur i simplu n-a fost fericit n csnicie.
Canalia.
Biruit de compasiune, Darcy abandon dulapul i se aez pe
pat, pentru a o cuprinde pe Jude cu un bra pe dup umeri.
Nu te-a meritat.
Nici un minut, lsai-l naibii, fu Brenna de acord, btnd-o pe
Jude pe genunchi. Fir-ar al dracu de nenorocit constipat i
fustangiu. Tu faci ct o sut de Allysoane.
E blond, preciz Jude, trgndu-i nasul. i are nite picioare
care-i pornesc din gt.
Vopsit, fac pariu, nu se ls Darcy. i tu ai picioare minunate.
Superbe. Nu-mi mai pot lua ochii de la ele.
Serios? se terse Jude cu o mn la nas.
Sunt fabuloase, i mngie Brenna pulpa, ncurajator. Cred cn fiecare sear la culcare plnge c te-a pierdut.
Of, la naiba! explod Jude. Era un plicticos mpuit. N-are
dect s i-o in pe Allyson.
Probabil nici nu mai poate scpa de ea, coment Darcy, fcndo s pufneasc n rs.
nfine, eu cu siguran n-aud niciodat ngerii cntnd. M
simt excelent, i frec ea faa cu minile, tergndu-se de lacrimi. n
viaa mea n-am mai avut nite prietene care s vin la mine, s sembete i s-mi arunce hainele prin toat casa.
Poi conta pe noi, i strnse Darcy mna, cu putere.
La un moment dat, n timpul celei de-a treia sticle de vin, Jude le
povesti ce vzuse - ce i se pruse c vzuse - n cimitirul vechi.
Se transmite prin snge, ddu din cap Darcy, nelepete.
170

Btrna Maude avea clarviziune, i vorbea adesea cu Cei Buni.


Hai, las-m.
La comentariul lui Jude, Darcy nu fcu dect s-i nale elegant o
sprncean.
Auzi cum vorbete femeia care tocmai a descris dou ntlniri
cu un prin al znelor.
N-am spus nici un moment asta. Am spus c l-am ntlnit de
dou ori pe omul sta ciudat. Sau, aa am crezut. M tem c am o
tumor pe creier.
Simpla idee o fcu pe Brenna s se strmbe.
Prostii. Eti sntoas tun.
Dac nu e asta, dac nu exist nici o cauz fizic, atunci
nseamn c sunt pur i simplu nebun. Nu uitai, sunt psiholoag,
le aminti ea. M rog, am fost, mediocr, dar totui am destul
experien ca s recunosc simptomele unei disfuncii mintale
serioase.
i de ce, m rog? ntreb Brenna. Din cte-mi dau eu seama,
eti cea mai logic dintre femei. Mama mea consider c din cauza
asta, i dintr-a manierelor tale de doamn, o s ai o influen bun
asupra mea.
i ddu un pumn uor, vesel, n umr.
i-n ciuda faptului c oricum mi placi.
Chiar m placi, aa e?
Sigur c da, i Darcy la fel, i nu numai pentru hainele tale
elegante.
Normal c n-o plac pe Jude a noastr pentru hainele ei,
confirm Darcy, pe un ton indignat. O plac i pentru farafastcurile
ei.
i cu asta, se prpdi de rs.
Glumesc. Sigur c ne placi, Jude. Eti o companie nostim i,
de cele mai multe ori, e o ciudenie delicioas s te ascultm.
171

Ce frumos, se umplur din nou ochii lui Jude de lacrimi. E att


de plcut s ai prietene, mai ales cnd sau mori de cancer la creier,
sau bai cmpii ca un nebun de legat.
Nici una, nici alta. L-ai vzut pe Carrick din neamul znelor,
declar Brenna. Hoinrind pe coline, deasupra plutei, pn i se va
altura Lady Gwen.
Chiar crezi asta?
Acum, i se prea posibil, ntr-un mod cum nu se putuse - cum nu
permisese ea - cu doar cteva ore n urm.
Crezi n fortree ale znelor, stafii i vrji care dureaz secole?
N-o spui doar ca s m faci s m simt mai bine?
n nici un caz.
nfurat n halatul gros al lui Jude, Brenna se arunc asupra
resturilor de ciocolat.
Cred n multe, pn la proba contrar. Din cte tiu eu, nimeni
nu a dovedit vreodat cu certitudine c sub dealurile de pe-aici nu
exist fortree ale znelor, iar oamenii spun mai des c sunt dect
c nu sunt.
Da! o btu Jude pe umr, cu entuziasm, dei era cam turtit de
vin. Exact asta voiam i eu s spun. Legendele se perpetueaz i,
adesea, repetarea le face s dobndeasc aparena adevrului.
Personajul istoric Arthur devine legendarul Arthur, prin adaosul
spadelor magice i al lui Merlin. Vlad epe devine vampir.
Doftoroaiele, btrnele nelepte ale satelor, devin vrjitoare - i aa
mai departe. Tendina omeneasc de a dezvolta, de a extrapola, de a
garnisi cu fantezie pentru a face povetile s fie mai distractive le
transform n legende pe care apoi anumite grupuri le adopt n
culturile lor ca pe nite fapte.
Ascult-o, numai. Nu-i aa c le zice de toat frumuseea?
ncntat c avea pe ea unul dintre puloverele de camir, Darcy
i uguie buzele, gnditoare.
172

i sunt sigur, Jude drag, c n ceea ce ai spus exist i vreun


lucru profund i miraculos, chiar i pentru cineva care se pretinde a
fi un psiholog mediocru. Dar mie pe moment mi se par simple
gogoi. L-ai vzut sau nu l-ai vzut pe Carrick al znelor, chiar azi?
Am vzut pe cineva. Nu s-a prezentat.
i acest cineva a disprut ca prin farmec, n faa ochilor ti?
Jude se ncrunt:
Mie mi s-a prut c da, dar...
Nu, niciun dar, numai faptele. Aa se procedeaz, nu, logic
vorbind? Dac a vorbit cu tine, nseamn c vrea ceva de la tine, de
vreme ce n-am auzit s fi vorbit cu nimeni altcineva n afar de
btrna Maude, de cnd m tiu eu. Tu ce zici, Brenna?
Nu, nici eu n-am auzit. i-a fost fric de el, Jude?
Nu, evident c nu.
Atunci e bine. Cred c ai fi tiut, dac voia s-i fac vreun ru.
Probabil se simte singur i o dorete lng el pe aleasa inimii lui.
Trei sute de ani, coment ea, cu dor. E o mngiere, s tii c
dragostea poate dura atta.
Ct de romantic eti, Brenna, spuse Darcy cscnd i
ghemuindu-se ntr-un fotoliu. Dragostea dureaz atta timp ct
exist dorul. Pune-i pe amndoi s triasc mpreun, i-n ase luni
au s se mrie i mute ca doi cini turbai.
N-ai gsit tu niciodat un brbat destul de curajos ca s-i
cucereasc inima.
Darcy ridic din umeri, cuibrindu-se i mai bine.
i nici n-am de gnd s-i dau vreunuia ansa. Dac-i ii la
distan, rmi stpn pe situaie. Las-i s devin stpni pe tine,
i s-a zis!
Cred c mi-ar plcea s fiu ndrgostit...
Lui Jude i se nchideau ochii.
Chiar dac doare. Cnd eti ndrgostit, nu te poi simi
173

banal, nu?
Nu, dar cu siguran poi s te simi prost, mormi Brenna.
Jude rse ncet, n timp ce adormea.

174

Capitolul 10
Cnd Jude se trezi, n capul ei dansau un step vioi nite dansatori
mici, nclai cu galeni butucnoi. Putea numra btile, fiecare
tropit mrunt n tmple. Era mai mult ciudat dect neplcut, iar
pleoapele i tresrir spasmodic, cnd deschise cu pruden ochii.
Lumina o fcu s-i nchid la loc, cu un uierat printre dini, apoi
i ntredeschise din nou, mai prudent.
Peste tot zceau haine. La nceput, crezu c avusese loc cine tie
ce furtun violent, un soi de tornad ca-n Vrjitorul din Oz, care i
nvrtise lucrurile, aruncndu-le care-ncotro prin camer.
Aa s-ar fi explicat i de ce zcea de-a curmeziul patului, pe
jumtate goal, cu faa n jos.
Cnd auzi o foial nceat sub pat, i se opri respiraia,
accelerndu-i-se apoi imediat.
i imagin c erau roztoare, n cel mai bun caz; n cel mai ru,
nu se ndoia c era una dintre acele mici ppui maniace care se
nsufleesc i vin cu cuite i alte alea s taie minile i picioarele
oamenilor, dac acetia sunt neateni s i le lase atrnnd peste
marginea patului.
nc din copilrie avusese comaruri cu acele ppui hidoase i
niciodat nu-i lsa vreun membru s depeasc marginile patului.
Pentru orice eventualitate.
Indiferent ce se afla acolo, era singur i trebuia s se apere. Din
fericire, pe pern zcea ntmpltor un escarpin albastru-nchis.
Fr a se gndi cum ajunsese acolo, Jude apuc pantoful ca pe o
175

arm i se ncord.
Cu dinii ncletai, se tr spre marginea patului i privi n jos,
pregtit pentru orice.
Brenna zcea pe covor, nfurat ca o mumie n halatul gros al
lui Jude, cu capul rezemat pe un morman de pulovere i o sticl
goal de vin la picioare.
Jude se holb la ea, nchise strns ochii, apoi i deschise iari, s
mai vad o dat.
Dovezile erau n faa ei. Irefutabile. Sticle de vin, pahare, farfurii
goale, haine mprtiate.
N-o invadaser roztoarele, nici ppuile diabolice. Gzduise o
beie.
Hohotul i se ridic n gt i fu nevoit s-i ngroape repede faa
n aternutul rvit, de team s n-o trezeasc pe Brenna, dup care
ar fi trebuit s-i explice de ce sttea aplecat peste marginea patului,
rznd ca o smintit.
Ct de ocai ar fi fost, prietenii, asociaii i rudele ei, dac vedeau
cum arta casa n dimineaa de dup dezm!
inndu-se de burta care o durea, se rsuci cu faa n sus, privind
bucuroas tavanul.
Viaa ei de distracii din Chicago constase ntotdeauna n dineuri
sau ntruniri planificate cu cea mai scrupuloas grij, cu muzic de
fundal aleas la fel de atent ca soiurile de vin potrivite.
i dac cineva bea un phrel n plus, problema se rezolva
ntotdeauna discret. Gazda nu sucomba niciodat pe pat, vai de
mine, ci i conducea cu graie oaspeii la u i apoi fcea ordine, cu
mult sim de rspundere.
n viaa ei nu i se ntmplase s se ghemuiasc un musafir pe jos
i niciodat nu se trezise a doua zi dimineaa chinuit de
mahmureal.
i plcea.
176

i plcea att de mult, nct dorea s scrie imediat n jurnal despre


cele ntmplate. Se ddu jos din pat, strmbndu-se, apoi zmbind,
cnd simi cum i bubuia capul. Prima mahmureal din viaa ei! O
minune!
Iei tiptil, fascinat la gndul de a consemna totul n jurnal.
Apoi urma s fac un du i s fiarb cafeaua. Plus un mic dejun
copios pentru musafire.
Musafirele, i aminti ea dintr-o dat. Unde Dumnezeu era
Darcy?
Jude primi rspunsul n clipa cnd intr n micul cabinet. Movila
de sub ptura ptuului nu putea fi dect Darcy, ceea ce nsemna c
notaiile din jurnal trebuiau s mai atepte.
Oricum, i spuse Jude, amuzat i ncntat c noile sale prietene
se simeau c la ele acas. n ciuda durerii de cap, intr la du
aproape dansnd.
Fusese cea mai frumoas noapte din viaa ei.
Nu-i psa ct de jalnic suna aceast declaraie, i spuse ea, n
timp ce-i vra capul sub stropii de ap fierbinte.
Fusese minunat - conversaiile, rsetele, toate aiurelile.
Acele dou femei att de interesante veniser la ea, se simiser
bine, o fcuser s participe la prietenia dintre ele.
O prietenie. Nimic mai simplu. i nu avea nici o legtur cu
coala unde nvase, cu meseria din care tria, cu oraul copilriei.
Nu contase dect cine era ea, ce avea de spus, ce gndea i simea.
i, lucru deloc neglijabil, garderoba ei, adug Jude, cu un
chicotit. Dar mbrcmintea nu era dect o reflectare a personalitii,
nu? Cel puin, reflectau modul cum se vedea ea pe sine nsi. i de
ce n-ar fi fost mgulit c o femeie frumoas c Darcy Gallagher i
admira hainele?
Continund s zmbeasc, iei s se tearg, apoi lu dou
aspirine din dulpiorul cu medicamente.
177

Se nfur cu prosopul, gndindu-se c putea gsi ceva de luat


pe ea doar cutnd pe podeaua dormitorului, dup care, cu prul ca
o claie de bucle ude, iei n hol.
Primul ipt ar fi putut s sparg geamurile - cu siguran, i arse
beregata i-i strni un junghi prin capul maltratat. Al doilea sun
mai mult ca un chiit, cnd i strnse prosopul la piept, privindu-l
pe Aidan.
Iart-m c te-am speriat, iubito, dar am ciocnit - i n fa, i
n spate - nainte de a intra.
Eram... eram sub du...
Vd i eu.
i ce mai ncntare a ochiului, i zise Aidan, toat umed i
nroit, cu prul czndu-i peste umeri ca nite frnghii ude.
Castaniul su nchis, lucios, contrasta cu pielea alb, i trandafirie.
i fu necesar un mare efort de voin ca s nu se apropie, pentru a
o muca de unde se nimerea.
Nu... nu poi s intri aa, hodoronc-tronc.
M rog, ua din spate era descuiat, cum se obinuiete pe-aici.
Zmbea n continuare, privind-o drept n ochi. Dei era tentant mai mult dect tentant - s-i lase privirea s coboare.
i am vzut camionul Brennei parcat pe strad, aa c mi-am
spus c ea i Darcy sunt nc aici. Mai sunt, aa-i?
Da, dar...
Trebuie s-o iau pe Darcy. Azi e n schimbul de la amiaz i are
obiceiul s uite chestiile astea.
Nu ne-am mbrcat.
Asta se vede cu ochiul liber, iubito, dei am ncercat s nu
comentez. ns dac tot ai adus vorba, a vrea s spun c-n
dimineaa asta ari fermector. Proaspt ca un trandafir i...
Mai fcu un pas, adulmecnd-o.
...de dou ori mai parfumat.
178

Cum s doarm omul, cu atta trncneal n jur?


Jude tresri, cnd vocea Brennei erupse din dormitor.
Srut-o odat, Aidan, pentru numele nduratului Dumnezeu,
i nu mai dai din gur!
Pi, eu tocmai m pregteam...
Nu!
iptul fu att de prostesc, nct Jude i dori imediat s o nghit
pmntul de vie. Nu avu alt singura soluie dect s se repead n
dormitor, pentru a nha un pulover. nainte de a fi apucat s-i
croiasc drum prin maldrele de haine pn la o pereche de
pantaloni, Aidan intrase n urma ei.
Maic Precist, ce ritualuri femeieti secrete pot avea efecte ca
astea?
Isuse, Aidan, mai tac-i clana, bine? mi cade capu de pe
umeri.
Aidan se ls pe vine, lng ghemul de pr rocovan.
tii bine c vinul i d dureri de cap, ftuco, dac nu te opreti
la timp.
Bere n-am avut, mormi Brenna.
Ce s-i faci? Noroc c am adus Leacul Gallagher.
Chiar l-ai adus? se rsuci ea, cu faa palid i ochii crpii spre
el, agndu-i-se de mn. Cu-adevrat? Dumnezeu s te in,
Aidan. Omul sta-i un sfnt, Jude. Un sfnt, ascult-m pe mine. Ar
trebui s-i nale un monument n piaa central din Ardmore.
Cnd te pui pe picioare, trte-te pn la buctrie. Am adus
un borcan, pentru orice eventualitate, continu Aidan, srutnd-o
uurel pe frunte. i, sor-mea unde-i?
n cabinetul meu - cellalt dormitor, i rspunse Jude, cu o
demnitate calm, dup cum spera, strngndu-i hainele la piept.
Pe-acolo sunt multe obiecte care se sparg?
Poftim?
179

Aidan i ndrept umerii.


Nu da atenie la urlete i bubuituri. M voi strdui s reduc la
minimum avariile.
Ce-a vrut s spun? uier Jude spre Brenna, n momentul
cnd Aidan iei, chiar n timp ce se repezea s-i trag pe ea
pantalonii.
Aaa, csc Brenna de-i trosnir flcile. Doar c Darcy nu e prea
vesel dimineaa cnd se scoal.
La primul zbieret, Brenna se apuc de tmple, gemnd. ocat,
Darcy i trase puloverul peste cap i o lu la goan n direcia
njurturilor i a bufniturilor.
Ia labele de pe mine, maimuoi mpuit, c-i dau un ut n cur
de zbori de-aici pn-la dracu-n praznic!
Tu ai s primeti un ut n cur, dac nu te miti din patul la, la
munc, fato.
Dac vorbele i tonul veninos cu care erau rostite o ocaser, asta
fu nimic pe lng impactul vizual. Jude nvli n camer tocmai la
timp pentru a-l vedea pe Aidan, cu chipul crunt i hotrt, trnd-o
jos din pat pe Darcy, care avea pe ea doar sutienul i chiloii.
Ce faci, brut! nceteaz imediat!
ndemnat s-i apere noua prieten, Jude se npusti nainte.
Ordinul i micarea reuir s-i distrag lui Aidan atenia exact
atta timp pentru c Darcy s strng pumnul, dezvelindu-i dinii,
i s-i trnteasc o direct scurt drept ntre picioare.
Jude nu fu sigur c sunetul scos de el era uman. Oscilnd ntre
un nou oc i un val de amuzament feminin pur, de care nu era
deloc mndr, l vzu pe Aidan cznd n genunchi, n timp ce
Darcy se prvlea asupra lui ca o lupoaic.
Au! Isuse! Ce mama dracu!
Fcea ce putea ca s se apere, n timp ce sora lui l buea, l
smucea i-l muca exact aa cum o nvase el. nc gfind dup
180

prima lovitur, reui n sfrit s-o imobilizeze.


Azi-mine, Darcy Alice Mary Gallagher, am s uit c eti
femeie i-i crpesc una!
N-ai dect, mlai mare ce eti, i repezi ea brbia nainte,
suflndu-i prul din ochi. Hai, crpete-m acum!
Cred c mi-a rupe mna n mutra ta. Orict o fi de drgla,
se ntinde peste-o east de piatr.
n clipa urmtoare, i zmbeau, iar Aidan i freca faa cu mna
pe ct de exasperat, pe-atta de afectuos. Jude continu s se
holbeze la ei, n timp ce se ridicau n picioare.
Ia repede nite haine pe tine, neruinato, i treci la munc.
Darcy i mpinse prul rvit, fr s par deloc deranjat de
recenta ncierare.
Jude, mi mprumui i mie puloverul de camir albastru?
, da, sigur.
Vai, ce dulce eti, trecu ea pe-alturi n pas de dans, dndu-i o
puptur pe obraz. Nici o grij, strng la loc ct pot, nainte de-a
pleca.
Ei, las, nu trebuie. Merg s fac cafeaua.
Ar fi excelent. Sau chiar un ceai, dac ai pe-aici.
Cafea? ntreb Aidan, dup ce Darcy iei ano din camer.
Cred c-mi datorezi i mie cel puin o ceac.
i datorez?
Aidan se apropie de ea.
Ea dou oar cnd mi distragi atenia n timpul unei bti,
fcndu-m s primesc o lovitur de care altfel m-a fi ferit. A, i
poi tu mult i bine s te muti de obraz c s-i ascunzi zmbetul, c
i se vede destul de limpede n ochi.
Sunt sigur c te neli, i mut Jude intenionat privirea. Dar
cafeaua tot o fac.
i cum te mai simi cu capul n dimineaa asta? o ntreb el, n
181

timp ce o urm pe scar.


Perfect.
Aidan arcui o sprncean.
Nici un efect neplcut din cauza excesului de struguri tescuii?
Poate o mic durere de cap.
Era prea mndr c s se arate jenat.
Am luat nite aspirine.
Am ceva mai bun pentru tine.
i frec nepstor ceafa cu o mn, atingnd ca prin miracol
tocmai locul care-i trezea cheful de a toarce, apoi se ndrept spre
bufet, cnd intrar n buctrie. Borcanul pe care-l lu era plin cu un
lichid rou-nchis, periculos la nfiare.
Leacul lui Gallagher. Te drege ct ai clipi.
Arat oribil.
Nu-i tocmai ru la gust, una peste alta, dei unii zic c ar mai fi
de lucru, rspunse el, lund un pahar din dulap. Cnd un om i
ctig existena servind de but, onoarea l oblig s aib i leacul
pentru a doua zi diminea.
Nu-i dect o uoar durere de cap, repet ea, studiind cu
ndoial paharul pe care i-l umplea Aidan.
Atunci, bea doar puin, pn-i fac eu ceva de mncare.
mi faci tu?
Un pic din-asta, un strop din-aia i-un pui de somn.
mpinse paharul spre ea. Jude era puin cam palid la fa i avea
cearcne sub ochi. i venea s-o rsfee pn se refcea.
Cnd ai s te trezeti, vei fi uitat c asear ai pus de-o orgie
hedonist.
N-a fost orgie. N-am avut nici un brbat.
Aidan zmbi scurt, strlucitor.
Atunci, data viitoare invit-m i pe mine. Ia poftim, soarbe un
pic i pune de cafea, i de nite ceai. De restul m ocup eu.
182

Prea o legtur plcut cu seara care trecuse, ca dimineaa s-i


pregteasc un brbat micul dejun, n buctria ei. Era nc un lucru
care nu i se mai ntmplase niciodat.
Uluitor ct de repede i de complet putea s se schimbe o via.
Sorbi cu grij, pentru a gsi butura mai suportabil dect se
ateptase. Dup ce bu i restul, puse ibricul pe foc.
Jude, n-ai crnai. i nici unc.
Starea de oc calm din glasul lui o amuz.
Nu, nu prea mnnc aa ceva.
Nu le mnnci? Atunci, cum faci micul dejun?
Pentru c acum ocul nu mai era la fel de calm, nu se putu abine
s-i flfie genele spre el. Ca s vezi, flirt nainte de micul dejun.
De obicei, punnd o felie de pine integral n prjitor i
apsnd pe buton.
O singur felie de pine prjit?
i o jumtate de grapefruit sau o ceac de suc din fructe
proaspete - ce am la ndemn. Dar mrturisesc c, din cnd n
cnd, mi fac de cap i mnnc un covrig ntreg, cu brnz-crem
degresat.
i asta numete o persoan raional mic dejun?
Da, unul foarte sntos.
Yankeii, cltin Aidan din cap, scond oule. De ce-oi fi
creznd voi c-o s trii venic, i de ce-oi fi dorind-o, tare-a mai
vrea s tiu, cnd v refuzai attea dintre plcerile elementare ale
vieii?
Cumva, reuesc s triesc de pe o zi pe alta fr a ngurgita
carne de porc plin de grsime.
Suntem cam irascibil dimineaa, aa-i? Ei bine, n-ai mai fi,
dac ai mnca un mic dejun cum se cade. Dar vom face pentru tine
ce putem.
Jude se rsuci, gata s mrie la el, ns Aidan, cu mna n care
183

nu inea oule, o apuc de ceaf i o trase spre el, dup care i muc
uurel buza de jos. nainte ca Jude s-i fi revenit, continu scurta
muctur cu un srut prelung i tandru, care-i supse ultimele
gnduri ce-i mai rmseser n minte.
Trebuie musai s facei treaba asta nainte de micul dejun? se
plnse Brenna.
Da, i trecu Aidan minunata mn n josul spinrii lui Jude,
dup care o ridic din nou. i pe urm, dac e dup mine.
N-ajungea c ai dat buzna, tropind i sculnd pe toat lumea
din somn.
ncruntat, cu acelai halat n care se mbrcase de cu sear,
Brenna se ndrept direct spre borcan i turn puin leac al lui
Gallagher ntr-un pahar.
l ddu de duc, apoi se uit la Aidan cu ochii ngustai.
Faci odat micul dejun, sau nu?
Acu-acu. Pari cam... burzuluit n dimineaa asta, Mary
Brenna. Vrei i tu un srut?
Brenna pufni, apoi i surse:
Nu m-ar deranja.
Aidan i fcu planul, punnd oule deoparte pentru a o ridica de
sub coate. Cnd Brenna chiui, i trnti un srut rsuntor pe buze.
Poftim, i i-au nflorit din nou i bujorii n obraji.
tia, dup efectul leacului Gallagher, replic ea, fcndu-l s
rd.
Urmrim s bucurm lumea. Sor-mea mai e pe picioare?
E la du, i nc te mai njur. Cum te-a njura i eu, dac n-ai
fi att de darnic cu srutrile.
Dac Dumnezeu nu voia ca buzele femeii s fie srutate, nu lear fi fcut att de accesibile. Ai cartofi n cmar, Jude?
Cred c... da.
Darnic cu srutrile? Se distrase copios urmrind jocul amical i
184

afectuos, dar acum ncepea s se ntrebe ce nsemna drnicia cu


srutrile, n timp ce Aidan cura nite cartofi i-i punea ntr-o
tigaie la prjit.
nsemna oare c nha cu ambele mini toate femeile care-i
ieeau n cale? Cu siguran, nu-i lipsea farmecul necesar.
Nici talentul.
i nici nfiarea.
Ce importan avea? ntre ei nu era ceea ce s-ar fi putut numi o
relaie.
Nu-i dorea o relaie. Nu cu adevrat.
Nu voia dect s tie dac fcea parte dintr-o serie interminabil,
sau dac - prin cine tie ce minune - era ntr-un fel mai deosebit.
Mcar o dat s fie mai deosebit pentru cineva.
Pe ce meleaguri te poart visele? o ntreb Aidan.
Jude tresri, revenind la realitate, i-i impuse s nu roeasc.
Nicieri.
i fcu de lucru cu cafeaua, ncercnd s nu se simt ciudat cnd
Brenna scotoci prin dulapuri dup farfurii i tacmuri.
Niciodat nu i se mai ntmplase ca nite oameni s se simt att
de firesc n casa ei. Spre propria sa surprindere, i ddu seama c i
plcea.
i ddea senzaia c fcea parte dintr-o prietenie curat i simpl.
Nu conta c Brenna era destul de eficient ca s intimideze i un
robot perfect programat. Nu conta c Darcy era att de frumoas
nct toate femeile pleau pe lng ea.
Nu conta nici mcar dac Aidan sruta cte o sut de femei
nainte de micul dejun, n fiecare zi a sptmnii.
Cumva, n doar cteva sptmni, deveniser prietenii ei. i nu
preau s atepte de la ea s fie nimic altceva dect ceea ce era.
Un miracol mic, dar nepreuit.
De ce nu simt miros de unc prjit? ntreb Darcy, intrnd.
185

Jude n-are, rspunse Aidan.


n timp ce Darcy i turna cafea, Jude zmbi:
Am s cumpr. Pentru data viitoare.
Sentimentul o urmri toat ziua, cu cldura i bucuria sa calm.
La micul dejun, fcuse planuri de a merge cu Darcy la Dublin
pentru a face cumprturi, i de a lua cina duminic sear la familia
OToole, i mai program o edin de spus poveti cu Aidan.
Nu i se ceru s vin la crcium n seara aceea. Era de la sine
neles c venea. Cu att mai bine.
Cnd faci parte din ceva, nu ai nevoie de invitaie special.
n buctrie mirosea a cartofi prjii i a cafea. Clopotele de vnt
cntau n briz. Cnd se ridic s-i mai pun cafea, o zri pe
Brenna afar, alergnd nebunete dup un iepure care fugea peste
frumoasa pajitea plin cu flori.
Jude i imprim totul n minte, fgduindu-i s reia momentul
cnd avea s se simt singur sau deprimat.
Mai trziu, cnd rmase singur i se aez la computer, i se pru
c toat acea cldur i energie rmseser n cas. Aa c scrise n
jurnal:
E ciudat c nu mi-am dat seama niciodat c doream att de mult asta.
Un cmin. Un loc unde oamenii care-mi plac i care m plac s vin cnd
vor. S se simt firesc i comod. Poate c, de fapt, nu singurtatea o
cutam, cnd mi-am luat zborul att de grbit spre Irlanda. Ci ceea ce am
gsi n aceste ultime cteva ore. Prietenie, distracie, aiureli i, ei bine, da romantism.
Cred c nu mi-am dat seama, fiindc niciodat nu mi-am permis s le
doresc cu adevrat. Iar acum, chiar i fr a le fi cerut, le am.
E i sta un soi de magie, nu? ntru totul la fel ca aceea a znelor,
vrjilor i cailor naripai. Aici sunt acceptat nu pentru ceea ce fac, nici
186

pentru locul de unde vin sau coala n care am nvat. Sunt acceptat
pentru cea care sunt. Pentru cea care, mai important, m las n sfrit s
devin.
Cnd voi lua cina la familia OToole, n-am s fiu timid i n-o s m
simt stnjenit. M voi distra. Cnd merg cu Darcy la cumprturi, sunt
hotrt s-mi cumpr ceva extravagant i de nici un folos. Fiindc va fi
amuzant.
Iar data viitoare cnd Aidan va intra pe poarta grdinii mele, s-ar putea
s-l las s-mi devin amant. Fiindc l doresc. Fiindc m face s m simt
cumva cum niciodat nu m-am mai simit. Total i scandalos de feminin.
i fiindc, ce mama dracu, o s fie distractiv.
Dnd din cap satisfcut, schimb fiierele i ncepu s-i revad
unele lucrri. Privind monitorul, parcurgnd nsemnrile scrise, se
ls absorbit n rutin cercetrii i a analizei. Era adncit n
studiul unei poveti despre copilul substituit al unui arenda, cnd
sun telefonul.
Cu mintea preocupat de dilema arendaului, ridic receptorul.
Da? Alo?
Jude, sper c nu de deranjez din lucru.
Clipi din ochi spre display, n timp ce i ndrepta atenia asupra
vocii mamei sale.
Nu, nu fceam nimic important. Bun, mam. Ce faci?
Foarte bine.
Vocea Lindei Murray era cultivat i lin, o idee cam rece.
Tatl tu i cu mine vom profita de sfritul semestrului.
Mergem pentru cteva zile la New York, ca s vizitm o expoziie
din Whitney i s vedem o pies de teatru.
Ce frumos, zmbi Jude, gndindu-se ct de bine se simeau
prinii ei unul n compania celuilalt; o comunicare spiritual
perfect. O s v plac.
187

Foarte mult. Eti binevenit s ne nsoeti, dac vrei, i dac


te-ai sturat de viaa la ar.
O comuniune sufleteasc perfect, i spuse din nou Jude. Iar ea
nu putuse niciodat s se nscrie n acea unitate fermectoare.
i mulumesc pentru invitaie, dar m simt bine aici. mi place
foarte mult.
Serios? ntreb mama ei, pe un ton uor surprins. ntotdeauna
te-ai luat dup bunic-ta - care, a propos i trimite salutri.
Transmite-i-le i pe ale mele.
Nu gseti casa o idee cam prea rustic?
Jude se gndi la prima ei reacie - nu tu cuptor cu microunde, nu
tu deschiztor de conserve electric - i zmbi n sinea sa.
Am toate cele necesare. n faa ferestrelor cresc flori. i ncep s
recunosc unele dintre psri.
Foarte frumos. Pari ntr-adevr odihnit. Sper c plnuieti s
stai ctva timp i n Dublin, dac tot eti acolo. Am auzit c au nite
galerii superbe. i, desigur, va trebui s vizitezi Trinity College.
De fapt, m duc pentru o zi la Dublin, sptmna viitoare.
Perfect. Perfect. O mic recreere la ar prinde foarte bine, dar
nu-i lsa mintea s stagneze.
Jude deschise gura, apoi o nchise din nou i inspir adnc.
Dac tot ai adus vorba, chiar acum lucram la articol. Aici e o
surs nesecat de materiale. i nv grdinritul.
Serios? E un hobby minunat. Pari fericit, Jude. M bucur
foarte mult s aud. E mult de cnd n-ai mai fost fericit.
Jude nchise ochii, n timp ce simea nemulumirea incipient
risipindu-se.
tiu, ai fost ngrijorai pentru mine i-mi pare ru. Sunt ntradevr fericit. Cred c nu aveam nevoie dect s plec pentru un
timp.
Recunosc c i tatl tu i eu am fost ngrijorai. Preai att de
188

agitat i nesatisfcut.
Cred c aa eram.
Divorul te-a costat scump. neleg asta, cred, mai bine dect
bnuieti. A fost att de neateptat i de definitiv, i ne-a luat pe toi
prin surprindere.
i pe mine m-a luat prin surprindere, cu siguran, replic sec
Jude. i nu era cazul. Nu s-ar fi ntmplat aa ceva, dac eram mai
atent.
Poate, consimi Linda, iar acceptarea ei nepstoare o fcu pe
Jude s se strmbe. Dar asta nu schimb faptul c William nu era
omul care am crezut noi c era. i sta e unul dintre motivele pentru
care i-am telefonat, Jude. Am considerat c ar fi mai bine s-o afli de
la mine, nu din zvonuri sau din vreo scrisoare de la alt cunotin.
Ce este? simi Jude un junghi n stomac. E vorba de William?
S-a mbolnvit?
Nu, dimpotriv. Pare s prospere.
nverunarea neateptat i nedisimulat din vocea mamei sale o
surprinse pe Jude.
M rog, foarte bine.
Ai o fire mai ierttoare dect a mea, se rsti Linda. Eu a fi
preferat s contracteze vreo boal rar, care s-l lase infirm, sau
mcar s cheleasc i s i se formeze ticuri nervoase ale feei!
Uluit att de violena necaracteristic a mamei ei, ct i de
sentimentele acesteia, Jude izbucni n rs.
Nemaipomenit! Ah! mi place la nebunie! Dar nu tiam c
simi aa ceva fa de el.
Tatl tu i cu mine ne-am strduit s meninem o aparen
politicoas. Nu se putea s te simi comod, fa de prietenii i
cunotinele comune. i-ai pstrat demnitatea. Am fost mndri de
tine.
Demnitate, medit Jude. Da, ntotdeauna se mndriser cu
189

demnitatea ei.
i-atunci, cum i putuse dezamgi aa, fcndu-i de cap ca
asear?
V mulumesc.
Cred c ai dovedit o putere enorm, prin felul cum ai rmas cu
capul sus. i nu pot dect s-mi imaginez ct de mult te-a costat s-o
faci. Cred c era necesar s-i prseti postul de la universitate i s
pleci aa. Ca s te refaci.
Nu credeam c m-ai neles.
Sigur c te-am neles, Jude. Individul te-a fcut s suferi.
Nimic mai simplu, i ddu seama Jude, simind c o usturau
ochii. De ce nu avusese ncredere c familia ei i sttea alturi?
Am crezut c m acuzai.
De ce Dumnezeu s te acuzm pe tine? Cinstit, tatl tu chiar la ameninat pe William cu btaia. Se ntmpl att de rar ca sngele
irlandez s ias la suprafa i au fost necesare mari eforturi pentru
a-l calma la loc.
Jude ncerc s i-l imagineze pe tatl ei, att de demn, lundu-l
la pumni pe i mai demnul William. Dar aa ceva i depea puterea
imaginaiei.
Nici nu pot s-i spun ce bine-mi face s aud asta.
Nu i-am spus niciodat, pentru c preai hotrt s pstrezi
o atmosfer civilizat. i sper s nu te superi, dar mai e un lucru, pe
care nu vreau s-l afli din alte surse.
Lui Jude i se form din nou un ghem n stomac.
Ce s-a mai ntmplat?
William i noua lui soie profit i ei de sfritul semestrului.
Se duc pentru dou sptmni n Indiile de Vest. Nici mai mult, nici
mai puin. William le spune vesel tuturor celor care-l ascult c vor
s aib vacana asta exotic, nainte de a trebui s se liniteasc.
Jude, ateapt un copil, pentru luna octombrie.
190

Bulgrele din stomac czu, prbuindu-i-se drept pn-n tlpi.


neleg.
i se poart ca un ntru. Efectiv, i-a fcut o copie dup
ecografie i le-o arat tuturor, ca pe-o fotografie de familie. I-a
cumprat un inel cu smarald ct toate zilele, ca s srbtoreasc
evenimentul. Se comport de parc nevast-sa ar fi prima femeie din
lume care a conceput un copil.
Sunt sigur c nu e dect fericit.
M bucur c supori att de uor vestea. Eu, una, turbez de
furie. Avem mai muli prieteni comuni i aceast, cum s zic,
satisfacie a lui e foarte penibil n societate. Ar fi fost normal s dea
dovad de mai mult tact.
Linda tcu, vizibil pentru a-i calma nervii. Cnd vorbi din nou,
era mai linitit.
N-a meritat nicio clip din viaa ta, Jude. mi pare ru c nu
mi-am dat seama de asta nainte s te fi mritat cu el.
i mie, murmur Jude. Te rog, nu-i mai face griji, mam. A
trecut. Regret doar c e jenant pentru voi.
A, m descurc. Cum spuneam, n-am vrut s auzi de la
altcineva. Acum mi dau seama c nu aveam de ce s m ngrijorez
c te-ai fi necjit sau tulburat din nou. Cinstit, nu eram sigur c
trecusei cu totul peste ocul despririi. Sunt uurat c eti att de
raional. Ca ntotdeauna.
Da, Jude cea raional, coment ea, dei simea un nod
fierbinte n gt. Categoric. De fapt, ai grij s-i transmii urrile mele
de bine, cu proxima ocazie cnd l vezi.
Aa voi face. M bucur foarte mult c eti fericit, Jude. Te vom
cuta, tatl tu sau eu, cnd ne ntoarcem de la New York.
Bine. Distracie plcut. Srut-l pe tat din partea mea.
Neaprat.
Cnd nchise, Jude se simea paralizat. mpietrit. Pielea i era
191

rece ca gheaa, sngele i se oprise n vene.


Toat cldura i plcerea, delectarea simpl care o stpnise de
diminea ncoace, fuseser nlocuite de dezndejde.
William pleca ntr-o insul fermectoare din Indiile de Vest, cu
frumoasa lui soie. S fac baie n apele albastre scnteietoare, s se
plimbe pe plaja alb ca zahrul, sub lun plin, inndu-se de mn
i cu ochii vistori.
William, mbtat de perspectiva paternitii, ludndu-se cu
sarcina frumoasei Allyson, devornd mpreun cu ea cri despre
creterea copiilor, nirnd liste de nume.
Rsfnd-o pe viitoarea mam cu inele, flori i leneviri
duminicale n pat, cu cornuri i sucuri de portocale proaspt stoarse.
Putea vizualiza totul perfect - un blestem al imaginaiei ei att de
antrenate.
William cel la patru ace, dezmierdndu-i cu satisfacie
fermectoarea Madon, n timp ce zceau tolnii pe plaj.
William cel de obicei att de rezervat, vorbindu-le unor oameni
complet necunoscui despre apropiatul eveniment fericit.
William cel notoriu de frugal, achitnd preul unui inel cu
smarald. Ct toate zilele.
Canalia.
Creionul pe care-l inea n mini se rupse n dou, i arunc
ambele buci n perete. Abia cnd sri de pe scaun, rsturnndu-l
cu un trosnet zgomotos, i ddu seama c nu dezndejde simea, ci
furie. O furie arztoare.
Respira cu gfieli i-i inea pumnii ncletai.
Nu avea ce s loveasc, pe cine s snopeasc n btaie. Mnia care
cretea n ea era att de neagr, att de feroce, nct se uit n jur,
cutnd nnebunit o cale de descrcare pn nu-i ncepea pieptul
s-i explodeze.
Trebuia s ias, s se mite, s respire, nainte ca fora turbrii s
192

se reverse ntr-un urlet care ar fi spart toate ferestrele casei.


Se rsuci orbete spre u, cobor scara i iei.
O lu la fug peste coline pn i se tie respiraia, pn cnd
ncepur s-o njunghie coastele i s-i tremure picioarele.
Se porni o ploaie uoar, cu soare, fcnd aerul s scnteieze i
nrournd iarba. Vntul sufla cu putere, rsunnd ca un plnset de
femeie.
i pe dedesubt se auzea, ca o oapt, muzic de fluiere.
Ajuns pe crarea spre Ardmore, Jude i continu drumul, la
pas.

193

Capitolul 11
Seara ploioas fcuse ca oamenii din crcium s stea adunai pe
scaune, mai mult visnd dect vorbind. Tnrul Connor Dempsey
cnta melodii nostalgice la flanet, n timp ce tatl lui sorbea din
Smithwicks i discuta despre situaia mondial cu bunul su
prieten Jack Brennan.
ntruct inima lui Jack era n curs de vindecare, acesta era la fel
de atent la conversaie, ca i la bere.
Din spatele barului, Aidan l supraveghea totui. Jack i Connor
Dempsey senior se contraziceau adesea n legtur cu starea lumii i
uneori aveau nevoie s-i puncteze argumentele cu pumnii.
Aidan le nelegea destul de bine aceast necesitate, dar nu avea
chef de dezbateri furtunoase n localul su.
Din cnd n cnd, urmrea evoluia partidei de fotbal transmise la
televizor. Echipa din Clare o conducea pe cea din Mayo, iar Aidan o
ncuraja n sinea lui, ntruct pariase o mic sum pe rezultatul
meciului.
Prevedea o sear linitit i se ntreba dac ar fi putut s-o cheme
pe Brenna n locul lui. l mboldea nevoia de a afla dac Jude voia s
mai ia o mas mpreun. ntr-un restaurant, de ast dat, cu flori i
lumnri pe mas i vin bun, galben-pai la culoare, n pahare
elegante.
Cu aa ceva era mai obinuit, bnuia el, dect cu jumrile de ou
i cartofii prjii n propria ei buctrie.
O fi fost ea timid i drgla, dar era o femeie sofisticat.
194

Crescut la ora, n casele avute. Brbaii cu care era obinuit o


duceau la teatru i la restaurante pretenioase.
Purtau cravate i costume bine croite, i discutau cu ptrundere
despre literatur i cinema.
M rog, nici el nu erau tocmai nenvat, nu? Citea cri i-i
plceau filmele. Cltorise mai mult dect majoritatea celorlali i
vzuse cu ochii lui destule mari opere de art plastic i
arhitectural. i putea face fa n conversaie oricrui fante din
Chicago.
Cnd i ddu seama c se ncruntase, cltin din cap. Ce-l
apucase, pentru numele lui Dumnezeu, s se lanseze ntr-o
competiie cu cine tie ce brbat imaginar?
Era de rsul lumii, cum nu se putea gndi la trei idei succesiv fr
ca una dintre acestea s fie legat de Jude Murray.
Probabil frustrarea sexual era cauza, conchise el. Demult timp
nu-i mai plimbase minile peste un trup de femeie. Ori de cte ori
i imagina c o fcea, trupul nchipuit sub minile lui era al lui
Jude. i, graie celor ntmplate n acea diminea, acum avea o
imagine mult mai clar a componentelor acelui trup.
Toat acea piele fin i alb, care tindea att de uor s se
nroeasc trandafiriu. Picioarele lungi, suple, i mica aluni sexy
de lng snul stng.
Avea nite umeri att de frumoi, umeri care preau s strige
dup buze brbteti.
Felul ei de a se intimida, topindu-se apoi sub atingerea lui. Era de
mirare c fcuse o fixaie? Orice brbat ar fi trebuit s fie mort de
zece ani ca s nu reacioneze.
O parte din el - una de care nu era prea mndru - i dorea s-o fi
putut atrage n pat, cu oele cu momele, i s rezolve totul. Plcere,
uurare i eliberare pentru amndoi. O alt parte recunotea, cu o
und de stnjeneal, c era la fel de fascinat de mintea i
195

comportamentul ei ca i de ambalajul n care erau mpachetate.


Linitit i timid, ordonat i politicoas. l fcea s-i vin s
tearg tot acel lustru, pn cnd descoperea tot ce se ascundea
dedesubt.
Ua se deschise.
Aidan arunc o privire nepstoare, apoi se mai uit o dat, cu
ochii holbai, aproape ntr-o stare de oc.
Intrase Jude. Nu, mai bine zis, dduse buzna. Era ud pn la
piele, cu prul n neornduial, atrnnd n jurul umerilor. Avea
ochii ntunecoi i, cu toate c Aidan i spuse c era doar o iluzie
cauzat de lumin, preau amenintori. Fu gata s jure c aruncau
scntei, n timp ce Jude venea spre bar.
A vrea s beau ceva.
Eti ud leoarc.
Plou, i am umblat prin ploaie.
Vorbea sacadat, cu o iritare subtil. i mpinse napoi prul
ngreunat de ap. Undeva, pe drum, i pierduse banderola.
De obicei, sta-i rezultatul. Pot s beau i eu ceva, sau nu?
Sigur, am vinul care-i place. Ce-ar fi s te aezi acolo, lng
foc, ca s te mai nclzeti. i-i aduc un prosop ca s te tergi pe cap.
N-am nevoie de foc. Nici de prosop n-am nevoie. Vreau un
whisky.
O rostise ca pe o provocare i-i trnti pumnul strns pe bar.
Aici.
Ochii ei continuau s-l poarte cu gndul la o zei a mrii, dar
acum era o zei rzbuntoare. Ddu ncet din cap.
Cum preferi.
Lu un pahar scurt i turn n el dou degete de Jamesons. Jude
l nh i l ddu peste cap ca i cum ar fi fost ap. Focul izbucnit
pe neateptate n mijlocul pieptului i fcu respiraia s explodeze.
Ochii i se umplur de lacrimi, dar rmaser aprini.
196

Aidan avu nelepciunea de a nu afia nici o expresie.


Eti binevenit s urci n camerele mele de sus, dac vrei s iei
cu mprumut o cma uscat.
Nici o problem.
Jude avea senzaia c-i turnase cineva ace pe gt, dar acum n
burt i ardea mocnit un focuor destul de plcut. Puse paharul la
loc pe bar, artnd spre el cu capul.
nc unul.
Experiena l fcu pe Aidan s se rezeme de bar, nepstor. Unii
erau n stare s goleasc o sticl ntreag i n-aveau nici pe dracu. Pe
alii, i scoteai pe u n ghionturi, dup ce trgeau prea multe
pahare. i mai erau i unii care aveau mai mult nevoie s-i deerte
necazurile dect avea nevoie crciumarul s toarne whisky.
tia cu care caz avea de-a face acum. Pe lng asta, dac un pahar
de vin i jumtate o cherchelea, dou porii de whisky aveau s-o
doboare sub mas.
De ce nu-mi spui ce s-a ntmplat, iubito?
N-am spus c s-a ntmplat ceva. Am spus c mai vreau un
whisky.
M rog, de la mine nu-l primeti. Dar am s-i fac un ceai i i
ofer un scaun lng foc.
Jude trase aer n piept, apoi l expir, ridicnd din umeri:
Bine, d-l ncolo de whisky.
Bravo, fetio, o btu el pe pumnul nc strns. Acum, du-te i
stai jos, iar eu am s-i aduc ceaiul. Pe urm, poi s-mi spui ce-ai
pit.
N-am nevoie s stau jos, i arunc ea prul ud din fa, apoi se
aplec peste bar, la fel ca el. Vino mai aproape, i ordon.
Cnd Aidan se conform, ajungnd cu faa la doar civa
centimetri de a ei, Jude l apuc de cma. Vorbi desluit, concis,
dar avu totui atta minte s nu ridice glasul:
197

Mai vrei s faci sex cu mine?


M scuzi?
Ai auzit ce-am spus.
ns repetarea frazei i prilejuia un fior sumbru.
Mai vrei s facem sex sau nu?
Dei nervii i zorniau prin tot corpul, Aidan se erect pe loc. i
era peste puteri s-i controleze reaciile.
n clipa asta?
Nu-i convine? Trebuie s fie toate planificate, configurate i
legate naibii cu funduli?
De ast dat, uitase s vorbeasc ncet i cteva capete se
ntoarser spre ei, micnd din sprncene. Aidan i depuse o mn
peste cea cu care continua s-l strng de cma, btnd-o uurel.
Hai cu mine-n spate, n cuib, Jude.
n ce?
n spate, hai.
O btu iari peste mn, apoi i desprinse degetele. Art spre o
u din captul barului.
Shawn, vino-aici i stai un moment la bar, vrei?
Ridic tblia din capt, pentru ca Jude s poat trece, apoi o
mpinse pe u.
Cuibul era o camer mic, fr ferestre, mobilat cu dou
scaune care fuseser ale bunicii lui i o mas fcut de tatl su,
exact att de ubred ct s aib farmec. Mai exista o veche lamp cu
glob de sticl, pe care Aidan o aprinse, i o caraf cu whisky, pe care
n-o lu n seam.
ncperea era destinat discuiilor particulare i afacerilor private.
Aidan nu se putea gndi la nimic mai privat dect s discute cu
femeia visurilor lui, despre ntrebarea ei dac voia sau nu s aib
relaii intime.
Ce-ar fi s...
198

stm jos, ar fi vrut el s continue, dar amui, cu gura devorat


de a ei. Jude l rezemase cu spatele de u, ncletndu-i minile n
prul lui, cu buzele ncletate fierbini, flmnde de ale lui.
Aidan reui s scoat un geamt sugrumat, apoi se pierdu n
plcerea de a fi atacat de o femeie ud i hotrt. Sttea lipit de el.
Isuse, contopit cu el, arznd ca un cuptor. Se ntreba cum de nu i se
topeau hainele.
Inima ei btea nebunete - sau, poate, era a lui. Simea btile
frenetice, nervoase, bubuind spasmodic ntre ei. Jude mirosea a
ploaie i avea gust de whisky, i o dorea cu o fervoare vecin cu
boala. Se tra prin el, l zgria cu ghearele, i se rostogolea prin cap, i
ardea n gt.
Ca prin cea, auzi glasul fratelui su, rsul cuiva drept rspuns,
melodia vag cntat de un biat. i i aminti, parial, de ce se aflau
acolo. Cine erau.
Jude. Stai.
Sngele i vjia prin cap, n timp ce ncerca s-o mping napoi.
Nu e locul potrivit.
De ce?
Era disperat. Avea nevoie de ceva. De el. De orice.
M doreti. i eu te doresc.
Destul pentru ca Aidan s-i imagineze uor cum ar fi fcut
schimb de roluri i ar fi nclecat-o pe loc, ca un armsar montnd o
iap n clduri. Cu foc n snge i fr pic de suflet.
nceteaz un moment. S ne tragem respiraia.
i trecu o mn prin pr, o mn care nu era nici pe departe
sigur.
Spune-mi ce s-a ntmplat.
Nu s-a ntmplat nimic...
Vocea i se frnse, dnd-o de gol.
De ce trebuie s se fi ntmplat ceva? F doar dragoste cu mine
199

i atta.
Cu mini tremurtoare, ncepu s-i bjbie la nasturii cmii.
Atinge-m, doar.
Acum, Aidan invers ntr-adevr poziiile, rezemnd-o de u i
apucndu-i faa n mini, ferm, pentru a i-o ridica. Indiferent ce-i
spunea trupul, inima i mintea ddeau ordine diferite. Iar el era un
om care prefera s-i asculte inima.
Poate am s te-ating, dar nu voi ajunge niciodat la tine dac
nu-mi spui ce te tulbur.
Nu m tulbur nimic, uier Jude.
Apoi, izbucni n plns.
Ei, haide, iubito.
Era mai puin ngrijortor s consoleze o femeie, dect s-i reziste.
Cu blndee, o cuprinse n brae, rezemndu-i capul la pieptul lui.
Cine te-a necjit, a ghra?
Nimic. O prostie, iart-m.
Ba este ceva, i nu-i deloc o prostie. Spune-mi de ce eti trist,
mavourneen.
Cu respiraia ntretiat, frnt de dezndejde, i ndes faa n
umrul lui. Era tare ca stnca, dulce ca o pern.
Soul meu i soia lui se duc n Indiile de Vest i vor avea un
copil.
Ce?
Cuvntul ni ca un glon, n timp ce Aidan o mpingea brutal
napoi.
Ai un so?
Am avut, i trase ea nasul, dorindu-i s-i sprijine din nou
capul pe umrul lui. Nu m-a mai vrut.
Aidan inspir de dou ori prelung, dar capul continua s i se
nvrteasc, de parc ar fi nghiit o sticl de Jamesons. Sau ar fi
primit-o n frunte.
200

Ai fost cstorit?
Tehnic vorbind, rspunse Jude, cu un gest de lehamite. Ai o
batist?
Zguduit, Aidan vr mna n buzunar i i-o ntinse.
Cred c vom ncepe cu nceputul, cumva, dar i aduc nite
haine uscate i un ceai fierbinte, pn nu rceti.
Nu, mi-e bine. Ar trebui s...
Taci odat. Mergem sus.
Sunt ntr-un hal fr de hal.
i sufl nasul, cu furie.
Nu vreau s m vad oamenii.
Aici nu e nimeni care s nu fi vrsat ceva lacrimi la viaa lui,
iar unii, chiar n crciuma asta. Vom trece prin buctrie i urcm la
mine.
nainte de a mai apuca s se opun, Aidan o lu de bra i o trase
spre u.
Apoi, chiar n timp ce o izbea primul val de jen, continu s-o
trag mai departe, n buctrie, unde Darcy ridic privirea,
surprins.
Ei, Jude, ce-ai pit? ncepu ea, apoi nchise gura, cnd Aidan
cltin din cap tcut, conducnd-o pe Jude spre o scar strmt.
n captul scrii, deschise o u i intr n livingul su mic i
aglomerat.
Dormitorul e acolo, ia ce-i vine mai bine, iar eu pun de ceai.
Jude ncepu s-i mulumeasc, s se scuze, orice, dar el ieea deja
pe o u joas. n urma lui rmsese o tensiune suficient pentru a-i
cobor i mai mult moralul.
Intr n dormitor.
Spre deosebire de living, aici domnea o ordine desvrit, iar
mobilierul era sumar. Jude i dori s fi avut timpul i dreptul de a
scormoni puin. Dar se duse grbit spre dulap, acordndu-i timp
201

doar ca s priveasc patul de o singur persoan, cu cuvertur


bleumarin, un scrin nalt ce prea vechi i tocit plcut la balamale,
covorul decolorat de pe podelele nnegrite de vreme.
Gsi o cma, la fel de cenuie ca starea ei de spirit. n timp ce se
schimba, studie pereii. Aici se lsa Aidan n voia laturii sale
romantice, i spuse ea. Peste tot se vedeau afie i fotografii din
locuri ndeprtate.
Scene de strad din Paris i Londra, din New York i Florena,
mri furtunoase i insule luxuriante. Muni nali, vi linitite,
deerturi misterioase. i, desigur, falezele aspre i colinele blnde
din ara lui. Fotografiile erau prinse una lng alta, ca un tapet
fabulos i excentric.
Prin cte dintre acele locuri cltorise? se ntreb ea. Le vizitase
pe toate, sau pe unele nc nu le vzuse?
Oft din rrunchi, fr a-i psa c era un sunet ncrcat de autocompasiune, i reveni n living, cu puloverul ud n mn.
Aidan se plimba ncoace i-ncolo, iar la vederea ei se opri.
Cmaa lui era prea mare, i prea scund, nefericit i nici pe
departe gata s se confrunte cu emoiile ce se zbuciumau prin
sufletul lui. Aa c nu spuse nimic, nu nc, lundu-i doar puloverul
i ducndu-l n baie, pentru a-l ntinde pe bara duului, la uscat.
Stai jos, Jude.
Ai tot dreptul s fii suprat pe mine, c am venit n halul sta
i m-am purtat cum m-am purtat. Nici nu tiu cum s ncep s...
A prefera s taci un minut, o ntrerupse el rstit, spunndu-i,
cnd i vzu tresrirea, c nu era fcut din piatr.
Apoi, intr n buctrie s se ocupe de ceai.
Fusese cstorit, la altceva nu se putea gndi. Era un detaliu
deloc neglijabil, pe care Jude uitase s-l menioneze.
Crezuse c avea foarte puin experien n materie de brbai i
cnd colo ea fusese mritat, divorase i se vedea clar c mai ofta
202

dup afurisitul la.


Ofta dup un fante din Chicago care nu era destul de cinstit ca si in jurmintele, iar n tot acest timp Aidan Gallagher oftase la
rndul lui dup ea.
Dac nici asta nu era de-ajuns ca s-l pun pe jratic, atunci de ce
altceva mai era nevoie?
Turn ceaiul, negru i tare, adugnd n propria sa ceac o doz
zdravn de whisky.
Cnd se ntoarse, Jude sttea n picioare, cu degetele nlnuite
laolalt. Prul umed i se crliona teribil, iar ochii-i erau plini de
lacrimi.
Cobor s le prezint scuze clienilor ti.
De ce?
C am fcut o scen.
Aidan puse cetile pe mas, studiind-o ncruntat, att cu
nedumerire, ct i cu iritare.
i ce-mi pas mie? Cnd trece o sptmn fr s avem o
scen la Gallaghers, ne ntrebm ce s-o fi ntmplat. Ai de gnd s
stai naibii odat jos i s nu te mai uii la mine de parc m-a pregti
s te bat cu cureaua?
Se aez i el, dup ea, apoi i lu ceaiul. Jude sorbi, i fripse
limba i se grbi s pun ceaca la loc.
De ce nu mi-ai spus c ai fost mritat?
Nu m-am gndit.
Nu te-ai gndit? trnti el ceaca pe mas, cu un clnnit. A
nsemnat att de puin pentru tine?
A nsemnat enorm pentru mine, replic ea, cu o demnitate
calm care l fcu s-i ngusteze ochii. Pentru omul cu care am fost
cstorit, a nsemnat incomparabil mai puin. ncerc s m mpac
cu gndul sta.
Cnd Aidan nu rspunse nimic, Jude i lu din nou ceaiul, ca s
203

aib ceva de fcut cu minile.


Ne cunoteam de civa ani. E profesor la universitatea unde
am predat i eu. La prima vedere, aveam foarte multe n comun.
Prinii mei l plceau foarte mult. M-a cerut n cstorie. Am
acceptat.
l iubeai?
Da, aa am crezut, ceea ce nseamn acelai lucru.
Nu, i spuse Aidan, nu nsemna deloc acelai lucru. Dar trecu
peste asta.
i ce s-a ntmplat?
Plnuiserm... El, mai bine-zis, plnuise totul. Lui William i
place s fac planuri meticuloase, analiznd detaliile, posibilele
probleme i soluiile lor. Ne-am cumprat o cas, fiind mai
convenabil ca s primim musafiri, iar el avnd ambiii profesionale.
Am avut o nunt mic, foarte exclusivist i demn, la care au
participat numai oamenii potrivii - referindu-m la furnizori,
florari, fotografi i invitai.
Inspir adnc i, ntruct avea limba deja oprit, mai lu o
nghiitur de ceai.
Peste apte luni, a venit la mine i mi-a spus c era
nesatisfcut. Chiar cuvntul sta l-a folosit: Jude, sunt nesatisfcut
de csnicia noastr. i cred c eu am spus: Aha, mi pare ru.
nchise ochii, lsnd umilina s i se coboare n stomac odat cu
whisky-ul.
i asta m rcie, s tiu c prima mea reacie a fost s-mi
prezint scuzele. Le-a acceptat elegant, ca i cum s-ar fi ateptat. Ba
nu, se corect ea, privindu-l din nou pe Aidan. Fiindc se atepta.
Suferina emana dinspre ea valuri-valuri.
Ar trebui s-i dai seama, din asta, c te scuzi prea mult.
Poate. n orice caz, mi-a explicat c, ntruct m respecta i
voia s fie absolut cinstit, considera c trebuia s-mi spun c se
204

ndrgostise de alt femeie.


Una mai tnr, i spuse Jude. i mai drgu, mai istea.
Nu voia s-o implice ntr-o aventur adulterin sordid, aa c
mi-a cerut s introduc imediat aciunea de divor. Aveam s vindem
casa i s mprim totul egal-egal. ntruct el fusese cu iniiativa,
era dispus s m lase s aleg bunurile materiale pe care mi le
doream.
Aidan continua s-o priveasc. Era linitit din nou, cu ochii calmi
i minile nemicate.
Prea stpnit, dup prerea lui. O prefera atunci cnd era
ptima i real.
i ce-ai fcut?
Nimic. N-am fcut nimic. I-am acordat divorul, s-a recstorit
i ne-am vzut fiecare de viaa lui.
Dar te rnise.
William ar numi asta o consecin colateral nefericit, dar
necesar a situaiei.
Atunci William sta e un bou.
Jude zmbi vag:
Poate. Dar ceea ce-a fcut are mai mult sens dect s te
chinuieti cu o csnicie care te face nefericit.
i tu fusesei nefericit?
Nu, dar cred c nici fericit cu adevrat n-am fost.
Acum o durea capul i era obosit. i dorea s se fi putut face
ghem i s doarm.
Nu cred c m caracterizeaz emoiile foarte intense.
i el era sectuit. Avea n fa aceeai femeie care i se aruncase n
brae cu patim, apoi plnsese amarnic, n urm cu doar cteva
momente.
Nu, eti linitea ntruchipat, nu-i aa, Jude?
Da, opti ea. Jude cea raional.
205

i dac eti aa, azi ce te-a activat?


O prostie.
De ce s fi fost prostie, dac a nsemnat ceva pentru tine?
Fiindc nu trebuia. N-ar fi trebuit s nsemne nimic.
Ridic din nou capul, cu o micare smucit, iar licrirea care i se
ivi n ochi nu-i displcea deloc lui Aidan.
Am divorat, nu? Suntem divorai de doi ani. De ce s-mi pese
c se duce n Indiile de Vest?
i-atunci, de ce i pas?
Fiindc voiam s m duc acolo! explod ea. Doream s ne
facem luna de miere ntr-un loc strin, exotic i minunat.
Cumprasem brouri. Paris, Florena, Rimini. Fel de fel de locuri. n
oricare dintre ele am fi putut s mergem i a fi fost fascinat. Dar el
nu era n stare dect s vorbeasc despre... despre...
i nvrti mna prin aer, negsindu-i cteva momente cuvintele.
Despre dificultile de limb, ocurile culturale, diverii
germeni - pentru numele lui Dumnezeu!
nfuriat din nou, sri de pe scaun:
Aa c ne-am dus la Washington i am petrecut ore ntregi zile, secole - vizitnd Institutul Smithsonian i ascultnd conferine.
Aidan fusese ocat nc dinainte, dar asta le punea capac la toate.
V-ai dus la conferine n luna de miere?
Comuniune cultural, se rsti ea. Aa-i zicea el.
i arunc minile n sus, ncepnd s se plimbe prin camer.
Majoritatea cuplurilor ateapt delicii imposibile pentru luna
de miere, dup prerea lui William.
i nu e firesc? murmur Aidan.
Tocmai! se rsuci ea, cu faa roie de furie ndreptit. E mai
bine ca minile s se ntlneasc pe un teren comun? Mai bine s
mergem ntr-un decor uor de recunoscut? La dracu cu toate astea!
Ar fi trebuit s facem amor ca nebunii, pe o plaj tropical.
206

O parte din Aidan se bucura enorm c nu se ntmplase asta.


Am impresia c e mai bine c-ai scpat de el, iubito.
Nu asta conteaz.
i venea s-i smulg prul din cap, era ct pe ce s-o fac. Se
trezise irlandeza din Jude, clocotind, fierbnd ntr-un mod cu care
bunica ei precis s-ar fi mndrit nespus.
Conteaz c m-a prsit, iar plecarea lui m-a distrus. Poate nu
n inim, dar n mndrie i orgoliu, i care e diferena? Toate fac
parte din mine.
Nu e nici o diferen, rspunse ncet Aidan. Ai dreptate. Nici o
diferen.
Faptul c era de acord, fr o secund de ezitare, nu fcea dect
s-i alimenteze i mai mult revolta.
Iar acum, nenorocitul se duce acolo unde am vrut eu s
mergem. i fac un copil, i e entuziasmat. Cnd eu vorbeam despre
copii, aducea vorba de carierele i stilurile noastre de via, despre
ratele demografice, despre costurile studiilor, pentru Dumnezeu! i
a fcut o diagram.
O ce?
O diagram. O mpuit de diagram generat pe computer,
proiectnd situaia noastr financiar i de sntate, starea carierei i
administrarea timpului pe o perioad de cinci pn la apte ani.
Dup asta, mi-a spus c, dac ne atingeam scopurile, puteam s ne
gndim - s ne gndim doar - la conceperea unui singur copil. Dar
n urmtorii apte ani, el trebuia s se concentreze asupra carierei, a
avansrilor planificate i ale idiotului de portofoliu.
Furia ei prea o fiin vie, sfiindu-i feroce pieptul cu ghearele.
El a hotrt cnd i dac s facem copii. El a hotrt ca, ntr-o
asemenea eventualitate, s nu facem dect unul singur. Dac ar fi
fost n stare, ar fi hotrt pn i sexul copilului. Eu mi doream o
familie, iar el mi ddea proiecte i planuri rsuflate.
207

Respiraia i se ntretie, iar ochii i se umplur din nou de lacrimi.


Dar, cnd Aidan se ridic s vin spre ea, Jude scutur din cap cu
trie:
Am crezut c nu-i dorea copii i voiaje n strintate. Mi-am
zis: bine, le tie pe-ale lui, oricum e un om att de practic, frugal i
ambiios. Dar nu era aa. Nu era deloc asta. N-a vrut s mearg n
Indiile de Vest cu mine. Cu mine n-a vrut s-i ntemeieze o familie.
Ce nu-i convenea la mine?
N-avea ce s nu-i convin la tine. Absolut nimic.
Ba avea! strig Jude, cu vocea frngndu-i-se, n timp ce scotea
batista. Dac n-ar fi avut, n veci nu l-a fi lsat s scape aa uor.
Sunt nesrat. S-a plictisit de mine aproape imediat dup cstorie.
Toi se plictisesc de mine. Studenii mei, colegii. Propriii mei prini
s-au plictisit de mine.
Vorbeti prostii, se apropie n sfrit Aidan de ea, apucnd-o
de brae ca s-o zglie uor. Nu ai nimic plicticos.
nc nu m cunoti destul de bine. Sunt plicticoas, nici vorb.
i trase nasul, apoi ddu din cap, accentundu-i cuvintele.
Niciodat nu fac nimic interesant, nu spun niciodat nimic
inteligent. Totul, la mine, e mediocru. Pn i eu m plictisesc de
mine nsmi.
Cine i-a bgat n cap ideile astea?
i venea s-o mai zglie odat, dar arta prea jalnic.
Nu i-a trecut nici un moment prin minte c William la i
diagramele lui nenorocite, i toate nu-tiu-ce-urile alea culturale era
cel plicticos? Dac studenii nu erau entuziasmai, nseamn c nu
pedagogia e ocupaia destinat ie?
Jude ridic din umeri:
Eu sunt factorul comun.
Ia spune-mi, Jude Frances, cine a venit n Irlanda de una
singur, ca s triasc ntr-un loc unde n-a mai fost niciodat, cu
208

oameni pe care nu i-a cunoscut n viaa ei i ca s fac o munc pe


care niciodat n-a mai fcut-o?
Asta-i altceva.
De ce?
Fiindc nu fac dect s fug.
i trezea att iritarea, ct i compasiunea.
Plicticoas nu eti, dar cpoas, da. Pn i unui catr i-ai
putea da lecii. De ce nu-i n regul c-ai fugit, dac nu-i convenea
unde erai? Nu reiese c ai fugit spre altceva? Spre ceva care i se
potrivete?
Nu tiu.
i era prea obosit i chinuit ca s se mai gndeasc.
i eu am tras nite alergturi la viaa mea. Dincotrova i
ncotrova. Pn la urm, am nimeri acolo unde mi-era locul.
Se aplec s-i depun un srut pe frunte.
i la fel se va ntmpla i cu tine.
Apoi o ndeprt puin, tergndu-i cu degetul mare o lacrim de
pe obraz.
i-acum, stai jos, pn merg eu s rezolv cteva chestii n
crcium. Pe urm, te conduc acas.
Nu, nu-i nevoie. Pot merge singur.
N-ai s mergi pe jos prin ntuneric i prin ploaia asta, mai ales
cnd eti abtut. Stai jos i bea-i ceaiul. N-am s stau mult.
i iei fr a-i da timp s se mai opun, dup care se opri cteva
momente pe scar, ca s-i pun gndurile n ordine.
ncerca s nu fie suprat pe ea c nu-i spusese despre cstorie.
Aidan era un om care lua n serios angajamentele de acest gen,
datorit educaiei religioase i a propriilor sale sensibiliti. Csnicia
nu era o nimica toat n care s intri i s iei cum pofteti, ci o
instituie care cimenta personalitatea.
A lui Jude se destrmase, dei nu din vina ei, i ar fi trebuit s-i
209

spun. Din principiu.


Nu-i mai rmnea dect s treac peste asta, se preveni el. De
asemenea, trebuia s peasc foarte atent printre zonele sensibile
ale sufletului ei, pe care mprejurrile le brutalizaser att de crud.
Nu voia s fie responsabil de agresarea unor locuri, deja dureroase.
Isuse, i zise Aidan, masndu-i ceafa, n timp ce cobora spre
crcium. Femeia asta era un sac de belele.
Ce-i cu Jude? ntreb Darcy, n clipa cnd Aidan intr n
buctrie.
Nimic. A primit de-acas o veste care a necjit-o, atta tot.
Ridic receptorul telefonului de pe perete, ca s-o sune pe Brenna.
O, nu cumva bunica ei... puse Darcy jos tava cu comanda,
privindu-l ngrijorat.
Nu, nimic de soiul sta. O chem pe Brenna, s vd dac poate
s-mi in locul vreo dou ore. Vreau s-o duc pe Jude cu maina
acas.
Bine, i dac nu poate, ne descurcm Shawn i cu mine.
Aidan se opri, cu receptorul n mn, zmbind.
Eti o dulcea, cnd vrei, Darcy.
O plac i cred c are nevoie de puin distracie n viaa ei. Se
pare c, pe moment, nu mai prea are parte de-aa ceva. Iar faptul c
soul ei a prsit-o pentru alta nainte s i se fi uscat florile din
buchetul de mireas e firesc s...
Ia stai...! Stai o clip! tiai c a fost mritat?
Darcy nl o sprncean:
Sigur c tiam.
Apoi ridic tava, pornind cu ea spre u.
Nu e nici un secret.
Nu e nici un secret, mormi Aidan, scrnind din dini, n timp
ce forma numrul Brennei. tia tot satul, numai eu nu.
210

Capitolul 12
Pn cnd Aidan reveni n camer i ieir la main, Jude
avusese timp s se calmeze i s revad situaia.
Cuvntul mortificare n-o putea descrie nici pe departe. Dduse
buzna n crcium, apoi l agresase sexual pe un brbat, la locul de
munc.
Poate c, cu timpul - n douzeci, treizeci de ani, dup estimaiile
ei - aceast amintire avea s devin fascinant, amuzant chiar.
Deocamdat, ns, nu era dect umilitoare.
Iar apoi, o fcuse i mai lat, strignd, plngnd, bolborosind i
njurnd. Una peste alta, nu-i trecea prin minte nici un lucru care ar
fi putut s-i ocheze pe amndoi i mai mult - poate doar dac se
dezbrca i ncepea s danseze goal tontoroiul pe bar.
Mama ei o felicitase pentru felul cum i pstra demnitatea n cele
mai ngrozitoare condiii de stres. Ei bine, mam, spuse ea n gnd,
nu te uita acum.
i dup toate astea, Aidan o aducea cu maina acas fiindc era
noapte, ploua, i avea un suflet bun.
Probabil abia atepta s scape de ea.
n timp ce se hurducau pe drumeag, ncerc ntr-o duzin de
moduri diferite s treac peste penibilul situaiei, i fiecare dintre ele
prea sau ridicol, sau de-a dreptul prostesc. Totui, trebuia s spun
ceva. Ar fi fost o laitate i o grosolnie s n-o fac.
Aa c trase adnc aer n piept, dup care spuse totul dintr-o
suflare:
211

O vezi i tu?
Pe cine?
La fereastr.
l apuc strns de bra, privind lung spre apariia din fereastra
casei.
Aidan ridic privirea, cu un uor zmbet:
Foarte bine. Ateapt. M ntreb dac nu cumva pentru ea
timpul se dilat, sau dac un an e doar ct o zi.
Opri motorul, rmnnd doar cu ropotul ploii, pn cnd silueta
se terse.
Ai vzut-o. N-o spui doar aa.
Sigur c am vzut-o, cum mi s-a mai ntmplat i alt dat i-o
s mi se mai ntmple.
ntoarse capul, studiind profilul lui Jude:
Nu te simi incomod, aa-i, locuind aici cu ea?
Nu.
ntruct rspunsul i venise att de uor, rse:
Deloc. Ar trebui, cred, dar nu sunt deloc stnjenit aici, nici cu
ea. Uneori...
Uneori ce?
Jude ezit din nou, spunndu-i c n-ar fi trebuit s-l rein. Dar
se simea att de bine, n cldura mainii, cu ropotul ploii i vltucii
de cea.
Ei bine, uneori o simt. i simt prezena n aer. Un fel de - nu
tiu cum s explic - un fel de unduire. i m ntristeaz, fiindc i ea
e trist. i pe el l-am vzut.
Pe el.
Prinul znelor. L-am ntlnit de dou ori, cnd m-am dus s
pun flori pe mormntul lui Maude. tiu c pare o nebunie - probabil
ar trebui s consult un medic, s-mi fac nite analize, dar...
Am spus eu c pare o nebunie?
212

Nu...
Jude ls din nou s se reverse aerul pe care-l inuse n piept.
Cred c de-asta i-am povestit totul, fiindc tiam c n-aveai s-o
spui. Nici nu te-ai fi gndit.
i nici ea - nu mai gndea aa.
L-am ntlnit, Aidan.
Se ntoarse n scaun, spre el, cu ochii strlucitori de emoie.
Am vorbit cu el. Prima dat, am crezut c era doar un om care
locuia pe-acolo. A doua oar, ns, a fost aproape ca un vis, sau o
trans, sau... am ceva, continu ea, n urma unui impuls. Ceva ce-a
vrea s-i art. tiu c probabil vrei s te ntorci, dar dac ai doar un
minut...
M invii n cas?
Da, a...
Atunci, am tot timpul.
Coborr din main i pornir prin ploaie. Puin cam nervoas,
Jude se trase de prul umed cnd intrar n antreu.
E sus. l aduc acum. Vrei un ceai?
Nu, e-n ordine.
Atunci, doar... ateapt, mai spuse ea i urc grbit spre
dormitor, unde ngropase piatra ntre ciorapi.
Cnd reveni, innd-o la spate, Aidan aprindea deja focul.
Lumina acestuia l sclda plpitoare, n timp ce sttea pe vine lng
cmin, iar inima lui Jude fcu un mic salt, dureros de plcut.
Era la fel de chipe ca prinul znelor. i plcea felul cum focul i
scotea n eviden nuanele roiatice nchise ale prului, cum juca
peste unghiurile feei, cum i aurea minunaii ochi albatri.
Era de mirare c se ndrgostise de el?
O, Doamne, ct era de ndrgostit! Fora impactului o izbi ca o
lovitur n burt, aproape fcnd-o s geam. Cte greeli idioate
mai era n stare s fac ntr-o singur zi?
213

Nu-i putea permite s se ndrgosteasc de un irlandez superb,


s-i lase inima s se frng pentru el, s se fac de rs. Aidan cuta
cu totul altceva i nu se prefcuse nici un moment.
Dorea sex i distracie, plcere i amuzament. i companie,
bnuia Jude. Dar n-avea nevoie de femei cu ochii vistori
ndrgostite de el, i cu att mai puin de una care deja dduse gre
n singura relaie serioas pe care i-o ngduise.
Dorea o aventur amoroas, de unde mai era cale lung pn la
iubire. i dac voia s reueasc, s aib parte de plcerea unei
relaii intime cu el, trebuia s-nvee s le separe ntre ele.
N-avea de gnd s complice situaia. N-avea s despice firul n
patru. S distrug totul.
Aa c, n momentul cnd Aidan se ridic i se ntoarse, i zmbi:
E minunat, un foc aprins ntr-o noapte ploioas, i mulumesc.
Atunci, vino mai aproape, i ntinse el mna.
Intra n foc, ba bine c nu. i puin i psa dac se ardea. Veni spre
el, cu ochii ntr-ai lui. ncet, scoase mna de la spate i desfcu
degetele.
Diamantul sttea cuibrit n centrul palmei, rspndind lumin i
splendoare.
Sfnta inim a lui Iisus, l privi lung Aidan, clipind din ochi. E
ceea ce cred eu c este?
Le-a turnat din pung ca pe nite bomboane. Nestemate att
de strlucitoare, nct m dureau ochii. i le-am vzut
transformndu-se n flori, pe mormntul lui Maude. Cu excepia
diamantului stuia, care a rmas aa cum era. N-ar trebui s cred,
murmur ea, gndindu-se att la dragoste, ct i la piatra din mna
ei. Dar, iat-l.
Aidan i-l lu din mn, pentru a-l ine n lumina focului. Pru s
pulseze o clip, apoi se liniti.
Are n el toate culorile curcubeului. Aici exist magie, Jude
214

Frances.
Ridic privirea spre a ei.
Ce-ai de gnd s faci cu el?
Nu tiu. Voiam s-l duc la un bijutier, s-i fac expertiz, la fel
cum i mie voiam s-mi fac analizele. Dar m-am rzgndit. Nu
vreau s fie testat i studiat, analizat i evaluat. E de ajuns c-l am,
nu crezi? Doar s tiu c exist. Viaa mea n-a fost destul de bogat
n materie de credin. Vreau s schimb situaia asta.
Foarte nelept din partea ta. i curajos. Poate c tocmai din
motivul sta i-a fost lsat n pstrare.
i lu mna, ntorcnd-o cu palma n sus. Dup ce-i depuse piatra
n cuul palmei, i nchise degetele deasupra ei.
E pentru tine, cu toate vrjile pe care le ascunde. M bucur c
mi l-ai artat.
Trebuia s-l art cuiva.
inea strns piatra i, cu toate c tia ce naivitate era, i se pru c
aceasta i ddea curaj.
Ai fost att de nelegtor i rbdtor cu mine. Cu
comportamentul meu scandalos, cu felul cum i-am aruncat n brae
toate nevrozele mele. Nici nu tiu cum s te rspltesc.
Nu in un registru de datorii.
tiu. Nici n-ai face-o vreodat. Eti cel mai generos om din ci
cunosc.
Aidan reui s nu se strmbe.
Generos, zici?
Da, foarte.
i nelegtor, i rbdtor.
Buzele ei se arcuir.
Da.
i-a putea fi un frate.
Jude i pstr zmbetul neschimbat.
215

M rog, a zice... hmmm.


i ai tu aa un obicei s te arunci n braele brbailor pe care-i
consideri ca pe nite frai?
Trebuie s-mi prezint scuzele pentru asta, te-am pus ntr-o
situaie jenant.
Nu i-am spus c te scuzi prea des? Rspunde la ntrebare i
att.
Pi, tii... De fapt, nu m-am aruncat niciodat n braele
nimnui, numai ntr-ale tale.
Deci, sta-i adevrul? Ei bine, sunt flatat, dei atunci erai
destul de rvit.
Da, ntr-adevr, aa eram.
Acum, diamantul devenise greu precum plumbul n mna ei. Se
ntoarse, recunosctoare c un moment sttea cu spatele spre el, i l
puse pe consol.
i acum eti rvit?
Nu. Mulumesc, acum m simt bine.
Atunci, hai s mai ncercm o dat.
O rsuci n loc i, cnd buzele i se desprir de surprindere, i le
captur.
Trupul lui Jude tresri spasmodic, prad acelui oc de o clip pe
care ntotdeauna l gsea att de excitant.
i acum te mai gndeti c sunt generos i rbdtor? murmur
el, mucnd-o uurel de adncitura gtului.
Nu mai pot gndi deloc.
Bine.
Dac exista ceva mai mbttor dect o femeie care se mpiedica
n propria ei pasiune, el nc nu descoperise.
Te prefer aa.
M gndeam c te-ai suprat, sau...
Iari gndeti, i continu el drumul, cu mucturi mrunte,
216

spre tmpl. Trebuie s-i cer s ncetezi.


Bine. n regul.
Acceptarea ei abia suflat i strni o jinduire cumplit.
Mavourneen dheelish. Fii a mea n noaptea asta.
Gura i reveni peste a ei, fcndu-i gndurile deja risipite s se
mprtie care-ncotro.
S fie n noaptea asta. Nu mai pot continua doar s visez la
tine.
nc m mai doreti?
Plcerea uluit din vocea ei aproape c-l dobor n genunchi. l
umilea, o att de total lips de vanitate.
Doresc tot ceea ce eti. Nu-mi cere ca n noaptea asta s plec.
Jude i urmase glasul inimii pn n acel loc, i l gsise pe el.
Acum, avea s-i asculte din nou inima.
Nu, spuse ea, n timp ce-i nfigea degetele n prul lui,
ntlnindu-i gura cu toat dragostea i pasiunea recent descoperite
n ea. Nu, nu pleca.
Ar fi putut s-o culce pe podea, s-o cucereasc pe loc i s se
delecteze amndoi n faa focului. Nici unul dintre ei nu mai era
copil i amndoi ardeau de nerbdare. Dar i aminti ce-i promisese
i o ridic n brae. Cnd i vzu surprinderea de pe fa, tiu c nu
greea.
i-am spus c prima dat va fi ncet i dulce. Sunt un om de
cuvnt.
Nimeni n-o mai dusese n brae. Romantismul situaiei era
nucitor, o fantezie erotic aurit pe margini. Inima i bubuia n
urechi ca tunetul, n timp ce Aidan o ducea pe scar i prin holior,
pn n dormitor.
Fu recunosctoare pentru ntunericul de-acolo. n bezn, i era
mai uor s nu se sfiasc. Cnd o aez pe marginea patului, Jude
nchise ochii. Apoi, acetia se deschiser din nou, cnd Aidan
217

aprinse lampa de pe noptier.


Frumoas Jude, murmur el, zmbindu-i. O clip stai, s
aprind focul.
Focul, i spuse ea.
Desigur, un foc avea s fie minunat. i nlnui minile laolalt,
ncercnd s-i calmeze nervii, s-i potoleasc nevoile. Avea s
aduc nu numai cldur, ci i atmosfer. Aidan dorea atmosfer. O,
Doamne, de ce nu gsea nimic de spus? De ce nu avea o lenjerie
minunat, pe care s-o ia pe ea, ca s-l orbeasc?
Amuit, l privi cum se ridica de lng foc dup ce flcrile se
nvpiar, ncepnd apoi s aprind lumnrile rspndite prin
camer.
Voiam s te invit n seara asta la cin.
Ideea era att de surprinztoare, o intriga att de mult, nct l
privi cu ochi mari:
Serios?
Acum, asta va trebui s mai atepte.
Sttea cu ochii aintii asupra ei, observndu-i nervozitatea,
savurnd-o puin, n timp ce stingea din nou lampa. Iar camera
rmase scldat n lumini i umbre schimbtoare.
Nu mi-e foarte foame.
Aidan rse.
Pe-asta am de gnd s-o schimb, i ct mai repede.
Spre deplina ei uimire, se aplec i ncepu s-i dezlege ireturile.
Mie mi-e poft de tine de cnd ai intrat prima oar n crciuma
mea.
Jude simi un nod. Dureros. Era tot ce putea face. Apoi, Aidan i
trecu uor un deget peste adncitura piciorului ei gol, iar respiraia i
se opri n gt, sugrumat.
Ai picioare frumoase.
O spusese pe un ton firesc, cu hazul n ochi, pe cnd i ridica
218

piciorul s-i mute uurel degetele. Rsuflarea blocat i explod din


nou, iar degetele i se nfipser n saltea, ca nite epi.
Dar trebuie s recunosc c, dup ce i-am vzut azi-diminea
umezi i nroii, i prefer umerii.
Umerii... Oh...
Aidan trecuse la cellalt picior, tergndu-i repede din minte
orice gnduri.
Ce?...
Umerii ti. mi plac.
Fiindc era destul de adevrat, se ridic, sltnd-o i pe Jude pe
picioarele care acum o furnicau.
Sunt graioi, dar i puternici.
n timp ce vorbea, i descheie cmaa pe care ea o luase cu
mprumut. Ca s se mai chinuiasc amndoi puin, nu i-o scoase, ci
o trase doar n josul umerilor, pentru a-i urmri cu limba curbura
acestora.
O, Doamne!
Senzaia i se propag prin organism ca o pulbere de aur, fcnd-o
s scnteieze peste tot pe dinuntru. Cnd se ag de oldurile lui
ca s-i in echilibrul, Aidan porni n sus pe-o parte a gtului spre
maxilar, ca un om care nainteaz ncet printr-un bogat sortiment de
bunti, gustndu-le pe rnd, la un osp.
Trecu cu gura peste a ei, gustnd-o scitor, ntr-un mod care i
atta sucurile poftei. Auzi acest lucru n geamtul ei sczut i reveni
s-o mai guste odat, mai ndelung.
Minile ei i lunecau n sus pe spate, i-i mica trupul lipit de al
lui ntr-un ritm vistor, cu capul czut pe spate, n abandon.
ncet, spusese el, ncet i dulce. Exact aa era. n plpirea
lumnrilor, ropotul slab al ploii i propriile ei oftaturi, srutrile
blnde deveneau tot mai prelungi, mai adnci. I se prea c tot
trupul i se nsufleise de gustul lui, savuros, masculin, desvrit.
219

Cnd Aidan i scoase cmaa, Jude slobozi un sunet slab de


plcere i-i ls minile s-i cutreiere spatele, frmntndu-i
muchii.
Inima lui tresri lng a ei. Acele mngieri ncete, ezitante, erau
nnebunitoare. Minunate. Gura ei era att de ginga, druia aa de
mult. i felul cum se nfiora - de nervozitate i nerbdare - cnd el i
descheie pantalonii i-i ls s alunece pe jos, i lans prin snge un
nou fulger de dogoare. Prin mintea lui Aidan ardeau dezmierdri
gaelice, i se rostogoleau de pe limb, n timp ce-i strbtea cu gura
faa, gtul, din nou umerii aceia superbi, pn cnd fiorii se
contopir ntr-un tremur puternic, iar oftaturile-i devenir gfieli.
Mai ncet, mai ncet, i impuse Aidan. Dar cum ar fi putut s tie
c nevoia de ea avea s se repead i s-i mute sufletul cu dini
coluroi? Temndu-se s n-o sperie, i aps buzele n curba
gtului ei i o inu nemicat n brae pn cnd valul trecu.
Jude plutea, prea cuprins de senzaii ca s mai observe
schimbarea de ritm. Ca prin vis, ntoarse capul, i gsi gura cu a ei i
lunec ntr-un srut. I se prea c i se dizolvau oasele, iar n pntec
simea o apsare delicioas. Oriunde o atingea, o parte din ea se
lumina.
Asta nseamn s faci dragoste - numai atta putea gndi. n
sfrit, asta. Cum putuse s confunde altceva cu acest lucru?
Aidan nu se putea mulumi doar cu att. i nltur cmaa i se
pomeni fermecat de sutienul alb, simplu. Ca s-i fac o plcere,
urmri cu un deget marginea de sus, ncercuind alunia.
Genunchii ei se nmuiar.
Aidan...
Azi-diminea, murmur el, privindu-i faa, cnd am vzut
punctiorul sta, mi-a venit s te muc.
Cnd Jude nu fcu dect s clipeasc din ochi, zmbi i-i descheie
sutienul.
220

M-a fcut s m ntreb ce alte secrete sexy mai ascunzi sub


hainele astea ngrijite ale tale.
N-am nici un fel de secrete sexy.
Sutienul czu pe podea. Aidan i cobor privirea, vznd cum i
trecea peste piele o und de roea pctos de erotic.
Aici te neli, spuse el ncet, i-i cuprinse snii n palme.
Un oc scurt, apoi o licrire de surpriz n ochii ei. Experimental,
i frec sfrcurile cu degetele mari, privind cum acei ochi verzi ca
marea se nceoau.
Nu, nu-i nchide, spuse, cobornd-o pe pat. Nu nc. Vreau s
vd ce efect au atingerile mele.
Aa c i privi faa n timp ce o desfta, n timp ce-i descoperea
secretele pe care ea i le negase.
Piele mtsoas i pr buclat, toate mirosind a ploaie. Curbe
delicate, adncituri subtile. Cnd minile lui de muncitor treceau
peste ea, se cutremura. i fiecare secret pe care-l descoperea era o
plcere pentru amndoi.
Cnd i simi gustul, lumea se ndeprt pn cnd nu mai
rmase dect ritmul propriului ei puls i fierbineala glorioas a
gurii lui pe pielea ei.
Gata pentru eliberare, Jude se arcui n mna lui. ncepu s se
mite astfel, n timp ce durerea devenea dulce, iar dulceaa
insuportabil. Gura lui se pogor peste a ei, capturndu-i strigtul de
plcere. Continu s-o satisfac, tot mai mult i mai mult, pn cnd
respiraia i se ntretie n suspine i tot trupul i se topi ca aurul.
Ochii care l fascinaser att de tare erau acum orbi, iar pielea,
umed i arztoare. Nu numai lumea ei i prsise, ci i a lui. Numai
ea i mai rmsese.
i rosti numele, o dat, apoi lunec ntr-nsa. Cldur n cldur,
dorin n dorin, puternic i adnc, rmnnd astfel pn cnd
Jude se nfur toat mprejurul lui.
221

Unii, ncepur s se mite mpreun, n spasme prelungi i


ncete, ce hrneau sufletul. Ameit, Jude zmbi. Lumina scnteia
irizat, ca strlucirea diamantului, n timp ce buzele lui se arcuiau n
semn de rspuns, ntmpinndu-le pe ale ei.
Aceasta, i spuse ea, era adevrata magie. Cea mai puternic. i,
agndu-se de ea, sri de pe marginea lumii mpreun cu Aidan.
Flcrile lumnrilor plpiau.
Focul trosnea, iar ploaia lovea ferestrele. n patul ei era un brbat
splendid, excitant, fascinant i minunat de gol.
Jude se simea ca o pisic dup ce a primit cheile lptriei.
M bucur att de mult c William va avea un copil.
Aidan ntoarse capul, pentru a se pomeni cu faa ngropat n
prul ei, apoi i-l rsuci la loc.
Ce naiba are de-a face aici William?
A. Nu mi-am dat seama c-am spus-o cu voce tare.
E totuna cu a te gndi la alt brbat, cnd eu sunt gata s-mi
dau sufletul dup ce-am fcut dragoste cu tine.
Nu aa m gndeam la el.
Copleit, Jude se ridic n capul oaselor, uitnd c era goal.
M gndeam doar c, dac n-ar fi urmat s aib un copil,
mama mea nu mi-ar fi spus-o, eu nu m-a mai fi suprat, nu veneam
la crcium i... toate au dus aici, la momentul sta, ncheie ea, cu
voce slab.
Aidan mai avea atta energie ct s fie arogant. nlnd o
sprncean, spuse:
Tot aici ai fi ajuns, n cele din urm.
M bucur c s-a ntmplat n seara asta. Acum. Fiindc a fost
att de perfect. Iart-m. Am spus o prostie.
Nu mai tot susine c fiecare gnd rtcit care-i iese pe gur e
prostesc. i dac exist o logic n succesiunea de care ai amintit, a
spune c e cazul s nchinm un toast pentru oportunitatea virilitii
222

lui William.
Uurat, Jude i zmbi.
Cred c am putea, dei nu e nici pe jumtate la fel de bun la
pat ca tine.
ntr-o clip, sursul vesel i deveni o grimas ngrozit.
Aoleo, ce-am spus!
Dac-i nchipui c m-ai jignit cu asta, te neli.
Chicotind, Aidan se ridic i el, srutnd-o apsat.
A zice c merit nc un toast. Pentru prostia lui William de a
nu fi recunoscut nestemata pe care-o avea, ca s-mi cad mie n
mini.
Jude i arunc minile mprejurul lui, strngndu-l cu putere.
Nimeni nu m-a mai atins vreodat la fel ca tine. Nu credeam
c ar dori-o cineva.
Eu deja te doresc din nou, i frec el nasul n curba gtului ei.
Ce-ar fi s mergem jos, s bem vinul la i s mbucm ceva. Pe
urm, urcm napoi i-o lum de la nceput.
Cred c e o idee minunat.
i impuse s nu se simt ruinat, cnd cobor din pat s se
mbrace. Aidan vzuse deja tot ce era de vzut, aa c ar fi fost o
prostie ca tocmai acum s se sfiasc.
Totui, fu uurat dup ce lu pe ea cmaa de mprumut i
pantalonii. Dar, cnd ntinse mna dup o panglic pentru pr,
Aidan o apuc de umr, fcnd-o s tresar.
De ce i-l legi?
Fiindc mi st groaznic.
Mie aa mi place, groaznic, i rsfir el prul cu degetele. Ca
un iure rebel, n culoarea asta fermectoare.
E castaniu.
i ntotdeauna l considerase la fel de original ca scoara de
copacilor.
223

i zibelina are blana de aceeai culoare, iubito, o srut el pe


vrful nasului. Ce ne facem noi cu tine, Jude Frances, ca s-i scoi
odat ochelarii de cal i s te priveti cu adevrat? Cred c-ai s m
terorizezi tot timpul. Haide, las-l n pace, mai adug, ncepnd s-o
trag spre u. n fond, eu sunt cel care i-l vede, nu altcineva.
Era prea ncntat c s-l contrazic, dar cnd ajunser n
buctrie, se ncpn din nou.
Tu ai pregtit micul dejun, aa c eu am s fac cina, zise ea,
scond vinul. Nu-s o buctreas prea grozav, aa c va trebui s
te mulumeti cu proviziile mele de rezerv.
i n ce-or fi constnd alea?
Sup la cutie i sandviuri cu brnz gratinat.
Pare formula ideal pentru o noapte ploioas.
Aidan lu vinul i se aez pe un scaun.
n plus, voi avea plcerea de a te privi cnd le pregteti.
Prima oar cnd am vzut buctria asta, mi s-a prut
fermectoare, coment ea, mergnd spre aragaz, unde aprinse focul
cu o uurin care-l cam surprinse pe Aidan. Pe urm, mi-am dat
seama c nu are spltor de vase, cuptor cu microunde, nici mcar
un deschiztor electric de conserve sau un filtru pentru cafea.
Rznd, scoase din cmar o cutie de sup i ncepu s-o deschid
cu micul desfctor manual.
Am fost cam abtut, d-mi voie s-i spun. Iar n buctria
asta am fcut mai multe i mi-am savurat mncrurile mai bine
dect oricnd n condomeniul meu. Unde am o buctrie, ultimul
strigt. Instalaie Jenn-Air, frigider sub zero grade.
n timp ce vorbea, puse supa la nclzit i deschise frigiderul s
scoat brnza i untul.
Desigur, n-am abordat nici o reet complicat, mi adun
curajul ca s ncerc s coc pine de cas. Mi se pare destul de simplu
i, dac n-o stric prea ru, poate voi ajunse s fac chiar i prjituri.
224

Deci, te tenteaz specialitile de brutrie?


Cred c da, i zmbi ea peste umr, n timp ce ungea untul pe
pine. Dar sunt destul de dificile, cnd nu le-ai mai fcut niciodat.
Nu poi ti, dac nu ncerci.
Aa e. i nu suport eecurile, cltin ea din cap, n timp ce
nclzea tigaia. tiu c asta-i o problem. Din acelai motiv n-am
ncercat multe lucruri pe care m tot gndesc s le ncerc.
ntotdeauna m conving singur c oricum am s le ncurc, aa c
nici mcar nu mai ncerc. i totul, din cauz c am fost copilul
stngaci al unor prini elegani.
Puse sandviurile n tigaie, mulumit cnd acestea ncepur s
sfrie vesel.
Dar m pricep s fac nite sandviuri cu brnz destul de
bune, aa c nu vei muri de foame.
i, ntorcndu-se, nimeri drept n pieptul lui.
Gurile li se contopir din nou. Fierbinte, puin cam dur i ct se
poate de excitant. Cnd o ls s respire din nou, Aidan ddu din
cap:
Nu eti stngace nici n asta, nici n altceva din ceea ce faci,
dup cte am vzut.
Mulumit, se ntoarse la vinul de pe mas.
Jude i reveni la timp pentru a mpiedica supa s dea n foc.
Aidan rmase la ea toat noaptea, astfel nct Jude putu adormi
ghemuit la pieptul lui. Cnd primele raze ale soarelui se strecurar
pe fereastr pentru a iriza aerul, ntinse din nou braele spre ea,
fcnd dragoste alene, astfel nct s n-o smulg din visuri.
Data urmtoare cnd se trezi, Aidan sttea aezat pe marginea
patului, lng ea, cu o ceac de cafea ntr-o mn i mngindu-i
prul cu cealalt.
Ce or e?
Zece i ceva, i praf i-am fcut reputaia.
225

Zece? se ridic Jude imediat, surprins i recunosctoare cnd


Aidan i oferi cafeaua. Ce-i cu reputaia mea?
E irecuperabil, am vrut s plec n zori, ca s nu-mi vad
nimeni maina pe strada ta. Dar am fost... reinut.
Jude oft adnc.
mi amintesc.
Acum au s ias vorbe, cum c junele Gallagher i face de cap
cu ftuca yankee.
Ochii lui Jude sclipir:
Chiar aa? Ce minunat.
Rznd, Aidan o trase de pr:
M ateptam eu s-i plac, ntr-un fel.
Mi-ar plcea i mai mult dac-i distrugeam i eu reputaia.
Pn acum, n-am mai distrus reputaia nimnui.
i atinse chipul, ncntat c o putea face, coborndu-i degetul
pn la brazda ngust din brbie.
A putea fi acea americanca de moravuri uoare care l-a suflat
pe patronul localului Gallagher's de sub nasul tuturor domnioarelor
locale.
E, dac te-ai hotrt s fii o femeie uuratic, m ntorc disear
dup ora nchiderii i poi profita de mine n cel mai necinstit mod.
Cu cea mai mare plcere.
S m atepi cu lumina aprins, iubito, da? se aplec el s-o
srute, dar zbovind destul pentru a ncepe s aib iari probleme.
Hroage afurisite, bombni. Trebuie s le rezolv. S-i fie dor de
mine, Jude, ne-am neles?
n regul.
Dup plecarea sa, Jude se rezem de perne, ascultnd ua nchis
n urma lui i motorul mainii pornind.
O or ncheiat, nu fcu altceva dect s stea n pat, fredonnd.
226

Capitolul 13
Am o relaie amoroas.
Jude Frances Murray are o aventur pasional cu un irlandez trsnet,
fermector i sexy.
Mor de plcere cnd scriu asta.
Abia rezist s nu m port ca o elev, scriindu-i numele la nesfrit n
caiete.
Aidan Gallagher. Ce nume minunat!
E att de frumos. tiu c e absolut superficial s strui asupra nfirii
fizice a cuiva, dar... n fine, dac nu pot fi superficial nici mcar n
paginile propriului meu jurnal intim, atunci unde a mai putea fi?
Prul lui are o culoare castanie-nchis i bogat, iar soarele i scoate n
eviden nuanele acestea rocate. Ochii-i sunt minunai, de un albastru
nchis i strlucitor, iar cnd i-i ndreapt spre mine, doar privindu-m,
aa cum face de attea ori, m topesc toat pe dinuntru. Are un chip
puternic. Oase zdravene, cum ar spune bunica. Zmbete uor i ncet, iar
n brbie are o brazd abia vizibil.
Trupul... Nici nu-mi vine s cred c l-am avut peste mine, sub mine. E
att de tare i pietros, cu muchi ca fierul. Puternic, cred c sta e
cuvntul.
Iubitul meu are o constituie foarte puternic.
i cred c, pn aici, m-am blcit destul n superficialiti.
n regul... am terminat.
Celelalte caliti ale lui sunt la fel de impresionante. E foarte generos i
are un sim viu al umorului. tie s asculte. sta-i un talent pe cale de
227

dispariie, iar al lui Aidan e foarte cizelat.


Legturile lui familiale sunt profunde i puternice, iar etica
profesional, admirabil. i gsesc mintea fascinant, iar talentul de
povestitor foarte atrgtor. Adevrul e c l-a putea asculta ore-n ir.
A cltorit mult, a vzut locuri pe care eu doar am visat s le vd.
Acum, cnd prinii lui s-au stabilit la Boston, a preluat firma i rolul de
cap al familiei cu o autoritate calm i absolut fireasc.
tiu c n-ar fi trebuit s m ndrgostesc. Ceea ce se ntmpl ntre
Aidan i mine e o relaie fizic satisfctoare i o prietenie fermectoare i
afectuoas. Ambele sunt nepreuite i ar trebui s fie mai mult dect
suficiente pentru oricine.
Dar nu pot s nu fiu ndrgostit de el.
Ar fi ajuns s-mi dau seama c tot ceea ce s-a scris vreodat pe tema
dragostei e absolut adevrat. Aerul e mai parfumat, soarele mai strlucitor.
Am impresia c n-am mai atins pmntul cu picioarele de nu tiu cte zile.
E nfricotor. i minunat.
Nimic din tot ceea ce am trit vreodat nu se compar cu asta. Nici prin
minte nu mi-a trecut c aveam n mine asemenea sentimente. Pasionale,
euforice i absolut neghioabe.
tiu c sunt aceeai persoan. Pot s m uit n oglind i s m vd
acolo tot pe mine. i totui, cumva, pare s fie mai mult dect att. Ca i
cum nite buci ascunse sau nerecunoscute ar fi czut dintr-o dat la
locurile lor.
mi dau seama de stimulii fizici i emoionali, ncrctura endorfinelor
i... Of, mai duc-se la dracu toate. N-au nevoie s fie analizate i
categorisite. Nu trebuie dect s existe i att.
E aa de scandalos de romantic, felul cum vine spre casa mea, seara.
Cum se apropie, prin ntuneric sau la lumina lunii, ca s-mi bat n u.
mi aduce flori de cmp, scoici de pe plaj sau pietricele frumoase.
Face cu trupul meu nite lucruri pe care n mod sigur nu le tiam dect
din lecturi. O, Doamne, e clar c lectura a trecut pe locul doi.
228

M simt ca o desfrnat. mi vine s rd de mine nsmi. Jude Frances


Murray a intrat n clduri. Care nu dau nici un semn c s-ar potoli.
n viaa mea nu m-am mai distrat att de bine.
Habar n-am avut c romantismul poate fi distractiv. De ce nu mi-o fi
spus nimeni?
Cnd m uit n oglind, m simt frumoas. Ca s vezi. M simt
frumoas.
Azi o iau pe Darcy cu maina i mergem la Dublin, s facem
cumprturi. Am s-mi iau o mulime de lucruri extravagante, de care nam nici cea mai mic nevoie.
Casa Gallagher era veche i frumoas, aflat la marginea satului,
pe o colin mic i abrupt, cu faada spre mare.
Dac Jude ar fi ntrebat, i s-ar fi spus c fiul lui Shamus, un alt
Aidan, construise casa n anul n care se cstorise.
Cei din neamul Gallagher nu-i ctigau existena pe mare, dar le
plcea s-o priveasc.
Alte generaii adugaser de-a lungul anilor noi anexe casei,
dup cum le permiseser banii i timpul. Iar acum, dintre
numeroasele camere, cele mai multe aveau vedere spre mare. Casa
propriu-zis era construit din lemne de esen nchis i piatr n
culoarea nisipului, ce preau s se combine fr nici un stil anume.
Jude o gsea incitant i unic. Avea dou niveluri, cu o verand
lat n fa, care ar fi trebuit s fie revopsit, i o alee strmt din
dale de piatr tocite de pai. Ferestrele erau formate din ochiuri
romboidale a cror splare, probabil, necesita eforturi infernale.
O considera situat undeva ntre grandoare i preiozitate, avnd
suficient din amndou. i, cu ceaa subire a dimineii care tocmai
se risipea n jurul ei, ascundea i o und de mister.
Jude se ntreb cum fusese copilria lui Aidan n acea cas mare
i labirintic, la o arunctur de b de plaj i destul de aproape de
229

sat pentru a fi vizitat de roiuri de prieteni.


Grdinile necesitau mai multe ngrijiri, dup cum o ntiina
ochiul ei recent format, dar aveau o atmosfer slbatic plcut.
O pisic neagr i slab, tolnit pe alee, i arunc o privire de
oel din ochii ei galbeni, n timp ce se apropia. Spernd s n-o
supere, Jude se ghemui s-o scarpine ntre urechi.
Fu rspltit cu o ngustare a ochilor i un tors care durui ca un
tren de marf.
sta-i Bub, spuse Shawn din u, cu un zmbet. Prescurtare de
la Beelzebub, fiind un drac de motan, din fire. Vino s bei un ceai,
Jude. Dac te-atepi ca Darcy s fie gata la timp, nseamn c n-o
cunoti.
Nu-i nici o grab.
Cu att mai bine, de vreme ce se dichisete cte o or numai ca
s dea fuga dup o litr de lapte. Dumnezeu tie ct se mai admir
n oglind pentru un drum la Dublin.
Se retrase, fcndu-i loc s intre, apoi arunc un strigt peste
umr, spre scar:
A venit Jude, Darcy, i zice s-i miti mai repede fundul la
fudul, dac vrei s te duc la Dublin City cu maina.
Ba n-am zis aa ceva, izbucni Jude, fstcit, fcndu-l pe
Shawn s rd, n timp ce o trgea ferm n cas.
Oricum o doare-n cot. Atunci, s te servesc cu un ceai?
Nu e nevoie, zu.
Privi n jur, observnd c livingul care se prelungea din micul
antreu era aglomerat i comod.
Un cmin, i spuse ea din nou. Inspira o stare de cmin i de
familie. i de bun-venit.
Aidan e la crcium, recepioneaz marfa.
Shawn o lu prietenos de mn i o conduse n living. De mult
dorea s petreac un rstimp cu ea, ca s-o studieze pe femeia care-i
230

vrjise ntr-un asemenea hal fratele.


Deci, va trebui s te mulumeti cu mine.
Aha. M rog, nu mi se pare prea greu.
Cnd Shawn rse din nou, Jude i ddu seama c, n urm cu
cteva luni, i-ar fi fost imposibil s flirteze att de uor i inofensiv
cu un brbat. i n nici un caz cu unul care avea un chip de nger
trengar.
Pn acum, fratele meu nu mi-a dat ocazia s schimb mai mult
dect o vorb, dou, cu tine, spuse el, cu ochii licrindu-i. Te ine
numai pentru el.
Cnd vin la crcium, tu eti mereu la buctrie.
Unde m in n lanuri. Dar ne putem scoate prleala acum.
i el flirta, i ddu Jude seama, la fel de nevinovat. N-o nelinitea
deloc. Nu-i provoca acele junghiuri ciudate i delicioase pe care i le
strneau flirturile cu Aidan. O fcea doar s se simt relaxat.
Atunci, voi ncepe prin a-i spune c avei o cas fermectoare.
Suntem fericii n ea.
O conduse la un fotoliu i, cnd Jude se aez, se instal i el pe
braul acestuia.
Darcy i cu mine o ngrijim onorabil.
Este fcut pentru mai muli oameni. O familie mare, cu o
droaie de copii.
A fost de mai multe ori plin dect goal. Tatl nostru mai
avea nou frai.
Nou? Doamne Dumnezeule!
Avem unchi i mtui mprtiai peste tot - Gallagheri i
Fitzgeralzi. Una din ele fiind i tu, adug el, cu un zmbet. in
minte, cnd eram mic, uneori veneau i plecau de la noi crduricrduri, aa c mereu dormeam n acelai pat cu cte-un puti caremi era vr, din Wicklow, Boston sau Devonshire.
i mai vin i-acum?
231

Din cnd n cnd. Ai venit tu, verioar Jude.


i plcu zmbetul ei la auzul acestor cuvinte, dulce i cam timid.
Dar, de cele mai multe ori, nu mai suntem n cas dect Darcy
i cu mine. i-aa vom continua pn se hotrte primul din noi trei
s se cstoreasc i s-i ntemeieze o familie. Aceluia i va reveni
casa.
Ceilali doi n-au s se supere?
Nu. Aa e obiceiul n familia Gallagher.
i vei ti c ntotdeauna o s fii binevenii aici, c tot casa
voastr va fi.
Exact.
O spusese ncet, cci tia s descifreze intonaiile i nuanele i
observa clar c Jude tnjea dup o cas a ei.
Ai i tu o cas la Chicago?
Nu. Stau ntr-un condomeniu ca un apartament glorificat,
adug ea, dup care se ridic, dintr-o dat nelinitit; ntr-adevr,
era un apartament i nimic mai mult - nu un cmin. Locul sta deaici e minunat. Poi privi marea.
Porni spre fereastr, apoi se opri lng un pian vechi.
Clapele erau nglbenite i cteva dintre ele se ciobiser, iar peste
lemnul zgriat erau mprtiate partituri.
Cine cnt?
Toi, veni Shawn lng ea, depunndu-i degetele lungi pe
clape, pentru a solfegia o serie rapid de acorduri; o fi fost zgriat
instrumentul, dar corzile sale sunau dulce i fidel. Cni i tu?
Puin. Nu prea bine.
Jude rsufl scurt, amintindu-i s nu se poarte ca o cretin.
Da.
Ce da?
Da, cnt.
Bine, atunci, s-auzim.
232

i ddu un ghiont, cu oldul n old, surpriza silind-o s se aeze


pe banchet.
N-am mai cntat de luni de zile, ncepu ea, dei rsfoia deja
partiturile, pentru a pune o bucat n faa ei, nainte ca Shawn s se
aeze alturi.
ncearc-o pe asta.
ntruct inteniona s cnte doar cteva acorduri, Jude nu se
deranj s-i scoat ochelarii de citit din poet. Fr ei, trebuia s se
aplece, cu ochii mijii.
Simi o uoar nervozitate, i terse de coapse palmele umezite
i-i spuse c nu era unul din acele recitaluri din copilrie care o
speriau pn-i veneau greurile.
Totui, fu nevoit s inspire adnc de dou ori, fcnd colurile
gurii lui Shawn s tresar, nainte de a ncepe s cnte.
O...!
Trecu imediat de la primul portativ la al doilea.
O, ce frumos sun!
i uit complet nervozitatea, captivat de plcere, n timp ce
notele pluteau vistoare, iar gtul ncepea s-o doar de emoie.
mi sfie inima.
Aa i trebuie.
Shawn nclin capul, ascultnd muzica n timp ce o studia pe
Jude. i ddea seama uor de ce atrsese atenia fratelui su. Faa
frumoas, purtarea linitit i ochii aceia surprinztor de expresivi
i ceoi.
Da, medit el, o asemenea combinaie i-ar fi trezit lui Aidan
interesul, pentru ca apoi s-i mbrobodeasc inima. Ct despre
inima ei, era plin de dor. Se vedea limpede.
Cni ntr-adevr foarte bine, Jude Frances. De ce-ai spus c nu
prea tii?
Sunt obinuit s spun c nu m prea pricep la nimic, fiindc
233

de obicei aa e, rspunse ea absent, absorbit de muzic. Oricine ar


putea s cnte bine piesa asta. E minunat. Cum se intituleaz?
nc nu i-am gsit nici un titlu.
Tu ai compus-o? se ntrerupse ea din cntat, pentru a-l privi cu
ochi mari; artitii de tot felul i de orice gen o uluiau. Serios? Shawn,
e superb.
A, nu-l lua cu complimente, i-aa e destul de enervant,
interveni Brenna, intrnd n camer, cu minile nfundate n
buzunarele jeanilor ei lbrai.
Domnioara OToole aici de fa nu admir muzica dect dac
e o melodie rebel, iar ea a tras o halb la bord.
Cnd vei compune una, am s nchin i pentru tine un pahar.
Se strmbar amical unul la altul.
Ce-i cu tine aici? Nu tiu s se fi stricat nimic?
M vezi cumva cu trusa de scule n mn?
Oare n-avea de gnd s se uite vreodat i la ea? se ntreb
Brenna. Dobitoc cu vedere de liliac.
Merg la Dublin, cu Jude i Darcy, ridic ea din umeri. M-am
sturat de pislogelile lui Darcy, aa c am capitulat.
Apoi se ntoarse, strignd n susul scrii:
Darcy, pentru numele nduratului Dumnezeu, ce mama
dracului dureaz atta? De-o or te-atept.
Minciuna asta va trebui s i-o mrturiseti Printelui Clooney,
spuse Shawn, de vreme ce abia ai intrat n cas.
E o minciun nevinovat i are anse s-o aduc jos pn nuncepe sptmna viitoare, se trnti Brenna ntr-un fotoliu. Tu de ce
nu eti la crcium, s-l ajui pe Aidan? Azi e zi de livrare.
Fiindc el mi-a cerut s stau aici i s-i in de urt lui Jude
pn-i face Darcy intrarea, mmic drag. Dar dac tot ai venit, eu
o terg. S mai treci pe la noi, ca s cni, Jude Frances, i zmbi el,
ridicndu-se. E o plcere s-mi aud melodiile interpretate de cineva
234

care tie s aprecieze muzica.


i porni, oprindu-se lng Brenna doar atta ct s-i trag pe ochi
cozorocul epcii. Brenna i-o smuci la loc imediat ce ua din fa se
trnti n urma lui.
Se poart de parc-a avea zece ani i i-a trage uturi n fund la
fotbal.
Apoi, zmbi trengrete.
i are un fund drgu, nu?
Jude rse, ridicndu-se s ndrepte partiturile.
Nici n rest nu arat ru. i compune nite melodii minunate.
Mhm, are un talent deosebit.
ntorcndu-se spre ea, Jude ridic din sprncene:
Adineaori nu preai s gndeti la fel.
Pi, dac-i spuneam, ncepea s se umfle n pene, devenind i
mai nesuferit ca de obicei.
Cred c-l cunoti de-o via.
De-o via i-o zi, pare-se, confirm Brenna. ntre noi sunt
patru ani diferen, n favoarea lui.
Iar tu ai fost n casa asta de prea multe ori ca s le mai tii
numrul. Poi s intri ca la tine acas, dup cum e obiceiul pe-aici.
ncepu s se plimbe prin camer, privind fotografiile de familie
risipite ici i colo n rame desperecheate, o caraf veche cu buza
ciobit, coninnd un amestec multicolor de flori primvratice.
Tapetul era tocit, iar covorul ros.
Cred c m-am zbenguit pe-aici la fel ca Darcy i fraii ei la noi
n cas, i spuse Brenna. Sigur, doamna Gallagher mi lua i mie
fundul la trozneal cu tot atta entuziasm ca i propriilor ei copii.
Aceste cuvinte o cam surprinser pe Jude. Ei nu-i luase nimeni
fundul la trozneal, niciodat. n disciplin se folosea ntotdeauna
raiunea i starea de vinovie pasiv-agresiv.
Cred c a fost o copilrie minunat, aici, nconjurat de
235

muzic.
Ddu ocol camerei, observnd pernele comode i decolorate,
lemnria veche, aglomeraia de obiecte i formele pe care le arunca
lumina intrat prin ferestre.
Fr ndoial, puin mprosptare n-ar fi stricat, reflect ea. Dar
nu lipsea nimic. Cminul, familia, continuitatea. Da, era o cas
ideal pentru o familie, pentru copii, la fel cum a ei era cea mai
potrivit pentru singurtate i contemplaie.
i imagina c pereii acestei case pstraser ecourile prea multor
voci ridicate cu furie sau cu bucurie, pentru a fi vreodat cu
adevrat tcui.
Tropitul de pe scar o fcu s se ntoarc, pentru a o vedea pe
Darcy cobornd n fug, cu prul nfoiat n jurul capului.
Avei de gnd s lenevii pe-aici toat ziua? le ntreb ea. Sau
plecm odat la Dublin?
Drumul spre Dublin fu cu totul diferit de cel de la sosire. Maina
era plin de sporovial, abia lsndu-i lui Jude loc pentru nervi.
Darcy nu mai contenea cu brfele din sat. Se prea c tnrul
Douglas OBrian o bgase pe Maggie Brennan n belea i nunta
btea la u.
James Brennan fusese att de indignat de ideea c fiica lui o
tersese din cas pentru a se tvli cu Douglas, nct se mbtase ct
trei porci la un loc i petrecuse noaptea dormind n curte, ntruct
nevast-sa l ncuiase afar.
Am auzit c domnul Brennan a pornit s-l caute pe tnrul
Douglas, iar biatul s-a ascuns n fnarul lui taic-su - unde pun
prinsoare isteii c s-a comis fapta - pn a trecut criza, spuse
Brenna, ntinzndu-se ca o m lene pe bancheta din spate, cu
apca tras pe ochi. Lui Maggie va avea de ce s-i par ru, cnd s-o
trezi cu burta la gur i cu neisprvitul la de Douglas la u.
236

i n-au nici douzeci de ani, adug Darcy, cltinnd din cap.


Jalnic mod de a-i ncepe viaa.
De ce trebuie neaprat s se cstoreasc? vru s tie Jude.
Sunt prea tineri.
Pi, o s li se nasc un copil, ce altceva vrei s fac?
Jude deschise gura, apoi o nchise la loc, nainte de a apuca s
nire toat gama de soluii logice. i aminti c se aflau n Irlanda.
Aa c ncerc s-o ia pe alt cale.
Tu aa ai face? o ntreb ea pe Darcy. Dac ai constata c ai
rmas gravid?
Mai nti, a avea grij s nu am relaii sexuale cu un om cu
care n-a fi pregtit s-mi mpart viaa, n caz c se ivete nevoia. i
pe urm, adug ea dup un moment de gndire, am douzeci i
patru de ani, o slujb, i nu m tem de brfele satului att de tare
nct s nu cresc singur un copil, dac a face-o fiart.
Apoi i ntoarse capul, ridicnd dintr-o sprncean spre Jude.
Nu cumva eti nsrcinat?
Nu!
Jude fu ct pe ce s ias cu maina de pe drum, nainte de a-i
reveni.
Nu, n nici un caz.
De ce n nici un caz, cnd de-o sptmn-ncoace te culci cu
Aidan noapte de noapte? Toate bune i frumoase cu protecia, dar
nu e nici aia infailibil, nu?
Nu, dar...
Of, Darcy, n-o mai speria. tii doar c eti invidioas pentru c
ea are contacte sexuale regulate, iar tu nu ai.
Darcy arunc o privire sarcastic spre bancheta din spate.
Cum nici tu n-ai, fata mea.
Cu att mai ru, se ridic Brenna, rezemndu-i braele de
sptarul fotoliilor din fa. Aa c ia povestete-ne, frustratelor de
237

noi, cum e sexul cu Aidan. Hai, Jude, nu te oftica.


Nu! rse ea.
Ia nu mai face pe mironosia, o mpunse Brenna n umr. Zi-mi
i mie, te ia cu biniorul, sau e membru n Clubul Preludiului
Irlandez?
Clubul Preludiului Irlandez?
A, n-ai auzit de ei, continu serioas Brenna, n timp ce Darcy
rdea pe nfundate. Strigtul lor de lupt e: Bridget, pzea c vin!
Cum au intrat, au i ieit, de nici n-a apucat s li se-nclzeasc berea.
Spre propria ei surprindere, Jude aproape c hohoti de rs.
Nu-mi zice Bridget dect dac i eu i zic Shamus.
A fcut un banc, i terse Darcy o lacrim imaginar de la
ochi. Jude a noastr. E un moment solemn.
i cu haz, pe deasupra, fu Brenna de acord. Da' ia zi-ne, Jude, o
ia pe ndelete, cu mngieri i mucturi peste tot, sau se-aprinde i
termin ct ai bate din palme, de nici n-apuci s strigi c l-ai vzut
pe Dumnezeu?
Nu pot discuta despre sexul cu Aidan, cnd e i sora lui n
main.
Bine, atunci hai s-o aruncm jos, ca s-mi spui mie.
i de ce nu poi, m rog? ntreb Darcy, oprindu-se doar o
clip ca s se uite la ea ncruntat. Doar tiu c are sex. Afurisitul.
Dar dac-i vine greu, nu te mai gndi la mine ca la sor-sa, ci doar
ca la prietena ta.
Bine, v spun doar att: e cel mai minunat lucru care mi s-a
ntmplat vreodat. Cu William, era ca un... ca un mar militar n
caden, declar ea, din nou spre propria ei surpriz ocat. Iar
naintea lui n-a fost dect Charles.
Auzi acolo, Charles?! Brenna, Jude a noastr are un trecut.
i cine-a fost Charles sta? o descusu Brenna.
Un finanist.
238

Deci, bogat, se ag imediat Darcy de cuvntul magic.


Familia lui era bogat. Ne-am cunoscut n timpul ultimului
meu an de facultate. Cred c relaia cu el a fost... n fine, s zicem c
pn la urm nimeni n-a rmas dator cu nimic, dar a fost un proces
destul de greoi. Aidan e un romantic.
Prietenele sale scoaser un ir de oooh-uri care o fcur s
chicoteasc neputincioas.
Of, ncetai! O vorb nu mai scot.
Ce nesimit... s ne hruiasc aa! o trase Brenna de pr. Cu
siguran, ne poi da mcar un mic exemplu despre latura lui
romantic, n relaie cu sexul reuit.
Unul?
Numai unul i ne declarm mulumite, nu-i aa, Darcy?
A, sigur c da. Doar n-o s ne bgm nasul n viaa ei
personal, nu?
Bine. Prima dat, m-a luat n brae la parterul casei i m-a
purtat aa pn sus. Tot drumul pn-n dormitor.
Cum a dus-o Rhett pe Scarlett? ntreb Darcy. Sau pe umr, ca
pe un sac de cartofi?
Ca Rhett i Scarlett.
Mito poanta! i rezem Brenna obrazul pe brae. Are o bil
alb de la mine.
M trateaz ca pe o fiin deosebit.
i de ce n-ar face-o? ntreb Darcy.
Nimeni n-a mai fcut-o pn acum. i, m rog, dac tot
suntem la subiectul sta, i nu e tocmai un secret ce se ntmpl, eu
n-am nimic... cum s spun, nimic drgu, sexy. Lenjerie, chestii deastea. M-am gndit c poate m ajutai voi s-mi aleg cte ceva.
tiu exact locul potrivit, declar Darcy, aproape frecndu-i
palmele.
239

Am cheltuit dou mii de lire sterline pe lenjerie intim.


Ameit, Jude mergea prin aglomeraia de pe Grafton Street.
Pretutindeni forfoteau oameni. Cumprtori, turiti, gti de
adolesceni i, la fiecare civa pai, se prea, muzicani cntnd
pentru un pumn de monede.
Atmosfera era mbttoare, toat zarva, culorile i formele. Dar
nimic nu o buimcea mai tare dect ceea ce fcuse.
Dou mii. Pe lenjerie.
i a meritat pn la ultimul sfan, complet vioaie Darcy. O si fie ca un sclav.
Erau ncrcate cu sacoe pline i, dei Jude se avntase hotrt s
cumpere cu nepsare, concepia ei n acest sens echivala cu noiunea
de conservatorism a lui Darcy.
Cum, necum, n dou ore acumulase o garderob ntreag, cu tot
cu accesorii, la instigrile nemiloase ale lui Darcy.
Altceva nu mai pot s car.
D-ncoace, i nh Darcy cteva pungi, ndesndu-le n
braele Brennei.
Eu n-am cumprat nimic.
Deci ai minile libere, nu? Oooh! Ia uitai-v ce mai pantofi!
i Darcy se npusti prin mulimea adunat n jurul unui trio de
scripcari, drept spre int.
Sunt delicioi!
Eu vreau ceaiul meu, mormi Brenna, apoi se ncrunt spre
pantofii negri cu barete i tocuri de patru degete dup care i lsa lui
Darcy gura ap. Dac mergi cu parascoveniile astea n picioare,
dup nici un kilometru te umpli de bici i crcei.
tia nu-s pentru mers, vaco. Eu mi-i iau! dispru Darcy pe
ua magazinului.
S-a zis cu ceaiul meu, se plnse Brenna. Am s mor de inaniie
i deshidratare, i voi dou nici n-o s observai, de vreme ce voi fi
240

ngropat sub un munte de sacoe, n care, pot s adaug, nu e nici


un lucru de-al meu.
Mergem la ceai imediat ce probez pantofii. Uite, Jude, tia-s
pentru tine.
Nu mai am nevoie i de ali pantofi.
Dar o prsiser totui puterile i se prbui pe un scaun, unde se
pomeni studiind drglaii escarpini de culoarea bronzului.
Sunt foarte frumoi, dar atunci voi avea nevoie i de o poet
care s se asorteze cu ei.
O poet, Isuse, i ddu Brenna ochii peste cap i czu de pe
scaun, grmad.
Cumpr pantofii i o poet, apoi o jachet senzaional, dintrun magazin de pe aceeai strad.
Urm o plrie de paie aiurit, pe care o alese numai pentru
grdinrit.
Pentru c erau att de ncrcate, supuser la vot i, cu un rezultat
de doi la unu n defavoarea Brennei, duser cumprturile la
main, ca s le ncuie n portbagaj, nainte de a cuta un local unde
s mnnce.
Mulumescu-i ie Sfnt Fecioar i tuturor sfinilor...
Brenna se tolni ntr-un separeu dintr-un mic restaurant italian
care trsnea a usturoi.
Sunt leinat de foame. Ia o halb de Harp, comand ea, n
clipa cnd apru un chelner, i o pizza cu de toate pe ea, numai
chiuveta de la buctrie nu.
Ba s-o crezi tu!
Darcy i desfcu ervetul i-i adres osptarului un zmbet care-l
fcu s se amorezeze pe loc.
Lum pizza, cu cte dou garnituri pentru fiecare. i vreau i
eu o Harp, dar numai un pahar.
241

Bine, atunci eu vreau cu ciuperci i crnai.


Perfect. Iar eu, cu msline negre i ardei. Tu, Jude?
, ap mineral i...
Observ privirea Brennei i rmase serioas, n timp ce prietena
ei articula mutete, cu disperare, pepperoni i capere.
...Pepperoni i capere, complet ea, docil.
Oft, se rezem de sptar i ncepu inventarul.
Picioarele o dureau ngrozitor, nu-i mai amintea nici jumtate
din tot ce cumprase, o durea capul de nemncare i din cauza
conversaiei nentrerupte i toate astea o fceau s nu-i mai ncap
n piele de fericire.
Este prima zi pe care am petrecut-o n Dublin, ncepu ea. N-am
fost la nici un muzeu sau galerie, n-am fcut nici mcar o poz. Nu
m-am dus pe St. Stephens Green, nici la Trinity College, ca s vd
biblioteca sau Book of Kells. Mai mare ruinea.
De ce? Dublinul nu pleac nicieri, i ntrerupse Darcy flirtul
cu osptarul. Poi s mai vii i s faci toate astea oricnd vrei.
Se pare c da. Atta doar c, n mod normal, le-a fi fcut
acum. i a fi plnuit totul, studiam ghidurile i stabileam un
itinerariu i un program, i chiar dac mi rezervam i o or de
cumprat suveniruri, asta ar fi fost la coada listei.
Deci, ai ntors lista pe dos, nu? coment Darcy, gratificndu-l
pe chelner cu nc un zmbet radios, n timp ce le servea buturile.
Toate s-au ntors pe dos. Stai, o apuc ea pe Brenna de
ncheietur, nainte de a apuca s ridice halba.
Jude, mi s-a uscat gtul ca o fat mare de optzeci de ani. Fie-i
mil.
Nu vreau dect s spun c niciodat n-am mai avut nite
prietene ca voi.
Sigur c da, i nici nu exist altele ca noi, i fcu Brenna cu
ochiul, apoi i ddu ochii peste cap, cnd Jude continu s-o in de
242

mn.
Nu, voiam s zic... Niciodat n-am avut nite prietene att de
apropiate, nct s pot face haz cu ele pe seama discuiilor despre...
sex sau s mprim pizza, sau s m-ajute s-mi aleg lenjerie intim
de dantel neagr.
O, Doamne, fii bun i nu-mi deveni lacrimogen, Jude!
Cam disperat, Brenna i ntoarse mna s-o bat pe Jude pe
dosul palmei.
i eu am glande lacrimale simpatizante i nu mi le pot
controla.
Iart-m...
Dar era prea trziu. Ochii i luceau deja, umezi.
Doar c sunt aa de fericit...!
Hai, gata.
Trgndu-i i ea nasul, Darcy le mpri erveele de hrtie.
i noi suntem fericite. Atunci, pentru prietenie.
Da, pentru prietenie, scoase Jude un oftat nesigur, n timp ce
ciocneau paharele. Slainte.
Pn la urm, tot vzu cte ceva din Dublin, n timp ce se
plimbau s-i fac digestia. n sfrit, i scoase aparatul de
fotografiat i se delect cu imagini ale graiosului pod cu arcade de
peste rul Liffey, ale fermectoarelor grdini umbroase i ale
courilor pline de flori ce mpodobeau terasele restaurantelor.
Vzu un pictor de strad care picta un rsrit de soare pe mare i,
prad unui impuls, l cumpr pentru Aidan.
Le puse pe Brenna i Darcy s-i pozeze de-o duzin de ori i le
mitui cu ecleruri de la o cofetrie, ca s mai exploreze doar puin
oraul.
Chiar i atunci cnd i trr picioarele napoi spre parching,
nivelul de energie i rmsese ridicat. i spunea c ar fi putut s
243

continue aa la nesfrit.
Cnd plecar din Dublin, cerul de la apus era mprocat cu
culorile asfinitului, prnd s dureze o venicie n lunga nserare de
primvar.
i, n timp ce se apropiau de Ardmore, rsri luna, pentru a
sclda cmpiile n lumina ei argintie i a mprtia spade albe peste
mare.
Nu se simi obosit nici chiar dup ce-i ls prietenele la casele
lor i o ajut pe Darcy s-i duc nuntru pachetele. Intr n cas
aproape dansnd i, n timp ce-i cra propriile pungi la etaj, strig
vesel:
M-am ntors, i m-am distrat de minune!
Nici nu plnuia s se opreasc. Cea mai grea decizie era ce
anume s aleag ca s poarte pe sub noua bluz de mtase.
Urma s prelungeasc seara cu o vizit la Gallagher, nainte de
ora nchiderii. Ca s flirteze deschis i neruinat cu Aidan.

244

Capitolul 14
Nu-i mai vedea capul de treburi. n seara aceea, avusese loc o
prezentare de step la coal, i se prea c jumtate din sat hotrse
s treac pe la Gallaghers dup aceea ca s trag o halb.
Cteva dintre fete se nclaser din nou cu pantofii de dans, ca
s-i reia numerele pentru clieni. Domnea o atmosfer festiv, iar
crciuma era plin.
Aidan umplea halbe cu ambele mini, purtnd trei conversaii
simultan i manevrnd casa de marcat.
i venea s se mpute pentru c-i dduse liber lui Darcy.
Shawn mai ieea din cnd n cnd de la buctrie, dup cum i
permitea timpul, i-i mai ddea cte o mn de ajutor la bar i la
servit. Dar era captivat de dans i, de cele mai multe ori, uita s se
mai ntoarc.
Nu suntem la o-mpuit de petrecere, i aminti nc o dat
Aidan, cnd Shawn reveni agale dup tejghea.
Ba mie fii sigur c aa mi se pare. Toat lumea se distreaz,
art Shawn cu capul spre mulimea care nconjura pe cele trei
dansatoare. Fata lui Duffy e cea mai bun din toate, dup prerea
mea. Are un stil al ei aparte.
Auzi, ia mai las-le-n pace i treci n cellalt capt al barului.
Tonul su repezit l fcu pe Shawn s zmbeasc.
i-e dor de cucoana ta, aa-i? Nu te pot condamna. E o
scumpete.
Aidan oft, ntinznd paharele pline n minile care le ateptau
245

cu nerbdare.
N-am timp s-mi fie dor de nimeni i nimic, cnd sunt
scufundat pn-la cur n bere.
Ei, atunci e mare pcat, de vreme ce tocmai a intrat i arat
proaspt i drgla ca o pictur de rou, n ciuda orei naintate,
adug Shawn, cnd capul lui Aidan se rsuci brusc.
ncercase s nu se gndeasc la ea. Ba chiar, fcuse un efort
contient n acest sens, mai mult ca s vad dac era n stare. i
reuise onorabil, pomenindu-se furat de gnduri numai de vreo
dou duzini de ori pe ziua n curs.
Iar acum, iat-o, cu prul legat la spate i zmbetul numai pentru
el. Pn se strecur spre bar, zmbetul i devenise rs, iar Aidan
uitase de berea Guinness pe care o potrivea n halb.
Ce se ntmpl aici?
Fu nevoit s ridice vocea pn aproape ce strig, aplecndu-se
spre el, att de aproape nct Aidan i simi parfumul, al crui mister
i dinuia pe piele.
Un mic bairam, se pare. i aduc un pahar de vin, cnd mi s-o
elibera o mn.
Ar fi preferat s-i foloseasc acea mn, ba chiar i pe cealalt, ca
s-o nface, s-o salte peste bar i s-o strng la piept.
Te-ai prins n la de-a binelea, Gallagher, i zise el, trgnd
concluzia c era o senzaie destul de plcut.
i, te-ai distrat bine la Dublin?
Da, minunat. Am cumprat tot ce nu era btut n cuie. i dac
ncercam s m abin, Darcy m convingea imediat.
Asta se pricepe la tocat banii... ncepu Aidan, apoi se reculese.
Darcy? Deci, s-a ntors. O, slav Domnului. Cu nc o pereche de
mini, avem anse s-o scoatem la cap fr o rzmeri.
Le poi folosi pe ale mele.
Hmm?
246

Pot s iau i eu comenzile.


Ideea i prinse rdcini n cap i nflori.
i s servesc.
Iubito, nu-i pot cere s faci asta.
Aidan se ntoarse spre alt client, care se nghesuise la bar s
comande halbe, pahare i ap carbogazoas.
Nici nu mi-o ceri. Dar mi-ar face plcere. Dac ncurc
borcanele, toi i vor zice c yankeea e cam mpiedicat, i-atunci ai
s-o poi chema pe Darcy.
Ai mai servit vreodat la mese? i zmbi el indulgent, fcnd-o
imediat s se ambiioneze.
Ct de greu poate fi? l repezi Jude i, pentru a-i dovedi
spusele, se rsuci i porni cu fora spre una dintre msue, ca s
nceap.
Nu i-a luat carneel, nici tav, i spuse Aidan clientului,
ateptndu-i simpatia, n timp ce-i ddea comanda. i dac a
chema-o acum pe Darcy, mi-ar mnca mine diminea capul la
micul dejun.
Femeile, i se rspunse, sunt n cel mai bun caz nite fiine
periculoase.
Destul de adevrat, destul de adevrat, dar asta e i normal,
calm din fire. Face cinci lire optzeci. i, continu el, n timp ce lua
banii i ddea restul, cele calme din fire i pot tia beregata cel mai
repede, cnd le-apuc dracii.
nelept om eti, Aidan.
Da.
Profitnd de un moment mai linitit, Aidan i trase respiraia.
Destul de nelept s n-o chem pe Darcy, ca s n-am dou
femei care s m ia la trei-pzete.
Totui, i spunea c Jude n-avea nevoie de mai mult de-un sfert
de or pentru a-i da seama n ce se bgase. La urma urmei, era o
247

femeie practic. i, mai trziu, o putea mpca spunndu-i c n


orice caz era o sear rar pentru crcium i ce frumos fusese din
partea ei s-i ofere ajutorul, i aa mai departe, pn o dezbrca i-o
bga n pat.
ncntat de imagine, Aidan servi vesel urmtorul rnd. i, cnd
Jude reveni spre bar, o atept cu zmbetul pe buze.
i aduc acum vinul la... ncepu el.
Nu beau niciodat n timpul programului, replic scurt Jude.
D-mi dou halbe de Harp i-un pahar de Sithwicks, dou whiskyuri, , Paddys, dou Cola i un Baileys.
Apoi, i adres un surs fudul.
i nu mi-ar strica un orule din-alea, dac mai ai la
ndemn.
Aidan ncepu s aduc buturile comandate, dregndu-i glasul:
, nu tii preurile.
Ai o list, nu? Bag-o-n buzunarul orului. tiu s adun i nc
destul de bine. Dac ai o tav, pn pregteti tu comanda asta pot
strnge de pe unele mese pn nu se sparg toate.
Un sfert de or, i spuse el i scoase un menu i un or,
ntinzndu-i-le pe amndou pe o tav.
Eti foarte amabil c m ajui, Jude Frances.
Jude nl din sprncene:
Nu m crezi n stare.
i, cu aceste cuvinte, se ndeprt.
Doare? ntreb Shawn, din spatele lui.
Ce?
S-i bage-aa pumnu-n gur. Pariez c i-a trosnit flcile, ceva
de speriat.
Cnd Aidan i arse un cot n coaste, nu fcu dect s rd afectat.
i ea are un stil propriu, adug, privind-o pe Jude cum
strngea de pe o mas, conversnd cu familia aezat acolo. i-a
248

lua-o bucuros de pe cap, dac...


Ls fraza n aer, cam descurajat de privirea veninoas pe care i-o
arunc Aidan.
Glumeam doar, murmur el, strecurndu-se spre cellalt capt
al barului.
Jude se ntoarse i ncepu s descarce de pe tav paharele i
halbele goale, nlocuindu-le cu nou comand.
O halb i un pahar de Guinness, dou orangeens i o ceac
de ceai cu whisky.
nainte ca Aidan s rspund, slt tava doar att de nesigur, ct
s-l fac s-i in respiraia, i porni s serveasc.
Se simea mai bine ca oricnd n viaa ei. Era n toiul agitaiei,
participa din plin. Muzic, micare, strigte i rsete. Oamenii i se
adresau pe nume i o ntrebau ce mai fcea. Nimeni nu prea deloc
surprins c aducea comenzile i golea scrumierele.
tia c nu avea eficiena i stilul graios ale lui Darcy, dar se
descurca. Iar dac fu ct pe ce s verse o halb de bere peste domnul
Duffy, ideea principal rmase ct pe ce. Domnul Duffy prinse
halba la timp, fcndu-i cu ochiul i spunnd zmbitor c prefera
berea n el, nu pe el.
i cu banii se descurc, i nu credea c fcuse vreo greeal grav
de calcul. De fapt, unul dintre buzunarele orului i era umflat de
baciuri, fcnd-o s radieze de mndrie.
Cnd Shawn trecu vesel pe-alturi i o captur ntr-un dans rapid,
fu prea surprins c s se mai simt i jenat.
Nu m pricep.
Ba te pricepi. Cnd mai vii s-mi cni compoziiile, Jude?
Oricnd, cu toat plcerea. Dar acum trebuie s-mi dai
drumul. Nu mai am suflu i te calc pe picioare.
Dac ar fi s-mi druieti un srut, l-am face pe Aidan s fiarb
de gelozie.
249

Mai bine nu. Serios?


Zmbetul lui era irezistibil.
Te srut numai fiindc eti aa de drgu.
Cnd Shawn rmase cu gura cscat, l srut pe obraz.
i-acum, las-m c am treab. Dac mai dansez cu tine, eful
o s-mi taie din salariu.
Bieii tia ai lui Gallagher n-au pic de ruine, o ntiin
Kathy Duffy, n timp ce strngea alte pahare. Domnul s-i
binecuvnteze pentru asta. Dou femei de isprav i-ar pune la
punct, da nu att de mult nct s nu mai fie interesani.
Aidan este nsurat cu crciuma, coment Kevin Duffy, n timp
ce-i aprindea o igar. Iar Shawn, cu muzica lui. Au s treac ani de
zile pn s-i ia vreunul din ei o nevast.
Nimic nu poate opri o fat deteapt s-ncerce, nu-i aa?
i Kathy i fcu lui Jude cu ochiul.
Jude reui s zmbeasc, n timp ce trecea la alt mas. Reui s-i
pstreze zmbetul pe buze, n timp ce lua comenzile. Dar i se
nvrteau minile.
Asta credeau oamenii? se ntreba. C ncerca s-l ademeneasc pe
Aidan spre a se cstori cu ea? Dar nici nu-i trecuse prin minte. Nu
serios. Aproape deloc.
Oare i el credea c asta urmrea?
i arunc pe furi o privire, observndu-l cum umplea abil
halbele, n timp ce conversa cu dou dintre surorile Riley. Nu,
evident c nu. Nu fceau dect s se distreze, amndoi. Se distrau
mpreun. Dac ei i trecuse prin cap ideea cstoriei, era destul de
firesc. Dar nu struise asupra ei.
Adevrul era c nici nu voia. Mai btuse acel drum i fusese
clcat n picioare.
Mai bun era distracia. Lipsa obligaiilor i a preteniilor era
eliberatoare. i nutreau afeciune i respect reciproc, iar dac ea se
250

ndrgostise de el, ei bine... asta nu fcea dect ca totul s devin i


mai romantic.
N-avea de gnd s fac nimic care ar fi stricat totul. Ba chiar,
urma s fac tot ce putea pentru a ajuta, a stoarce de plcere pn la
ultimul strop ceea ce se ntmpla.
Cnd mai treci pe-aici, Jude, iau nc o halb, nainte de
nchidere.
Hmmm?
Distrat, privi spre chipul ltre i rbdtor al lui Jack Brennan.
A, scuz-m...
i lu halba goal, apoi se ncrunt.
Nu-s suprat, o ncredin el. Mi s-a dres de tot inima.
Adevrul e c nici nu tiu de ce-am ajuns n starea aia pentru o
femeie. Da dac-i faci griji, poi s-l ntrebi pe Aidan dac pot s
mai primesc o halb.
Era aa de dulce, i spuse ea, stpnindu-i pornirea de a-l
mngia pe cap, ca pe un cine mare i los.
Nu-i vine s-i rupi nasul?
Ei, acuma, recunosc c-ntotdeauna am vrut-o, numai fiindc nam reuit niciodat. i mi l-a rupt i el mie, acu ctva vreme.
Aidan i-a rupt nasul?
Era ngrozitor. i fascinant.
Nu intenionat, preciz Jack. Aveam cinpe ani, jucam fotbal i
una a dus la alta. Aidan n-a prea fost niciodat omu care s-i
umple de snge prietenii, dect dac...
Dac una duce la alta?
Ie dar, i zmbi Jack. i cred c n-a mai ncasat o snopeal
zdravn de luni de zile. Ar cam fi timpul, se pare, c-i prea ocupat
s-i fac ie curte ca s-i mai gseasc timp pentr-un caft.
Nu-mi face curte.
Jack i boi buzele, cu o expresie aflat ntre nedumerire i
251

ngrijorare.
Atuncea, nu eti drgu cu el?
tii, eu...
Cum s rspund la asta?
mi place foarte mult. Merg s-i aduc halba aia. E aproape ora
nchiderii.
Ai alergat de-i sfriau clciele, spuse Aidan, dup ce nchise
ua n urma ultimului client. Stai jos, Jude, s-i aduc un pahar cu
vin.
Nu m-ar deranja.
Muncise pe brnci, trebuia s recunoasc. Plcut, dar epuizant. O
dureau braele, de la attea tvi grele. Nici nu era de mirare c
braele lui Darcy erau att de tonifiate.
i nici nu suport s se gndeasc la picioare, cum o njunghiau
muchii.
Se ls pe un taburet, rulndu-i umerii.
n buctrie, Shawn spla vasele i cnta ceva despre un biat
nebunatic din colonii. Aerul era albastru de fum i trsnea a bere i
whisky.
Se simea ca acas.
Dac te hotrti s renuni la psihologie, spuse Aidan, n timp
ce-i punea un pahar n fa, te angajez.
Nimic n-ar fi putut-o bucura mai mult.
M-am descurcat bine, aa-i?
Strlucit, i lu el mna, srutndu-i-o. i mulumesc.
Mi-a plcut. N-am dat prea multe petreceri. M nelinitesc
prea tare. Planificarea m ine ntr-o stare continu de nelinite. i
pe urm, s fiu gazd, s m asigur c totul merge perfect... Asta a
fost ca o petrecere, fr nervi. i...
i zorni baciurile din buzunarul orului.
252

Am fost pltit.
Acum poi s stai locului i s-mi povesteti cum a fost la
Dublin, n timp ce fac eu curat pe-aici.
Am s-i povestesc n timp ce te-ajut i eu la curenie.
Aidan prefer s nu rite s-i strice bun dispoziie contrazicndo din nou, dar se hotr s nu-i dea nimic mai greu de fcut dect s
strng paharele goale i s le pun pe bar. Jude ns era mai rapid
dect crezuse i i suflec mnecile n timp ce el nc se mai ocupa
de eliberarea tejghelei i casieriei.
Cu o gleat i o crp pe care le luase de la Shawn, ncepu s
tearg mesele.
Aidan o asculta, savurnd modul cum i curgea vocea cu suiuri
i coboruri, n timp ce descria tot ceea ce vzuse i fcuse n acea
zi. Cuvintele nu erau prea importante, dar l calma s-o asculte.
Prea s aduc o linite att de binecuvntat cu ea, oriunde
mergea.
Aidan ncepu s spele podelele, lucrnd pe lng Jude i
mpreun cu ea. Era uluitor, medit el, ct de lin prelua ritmul. Sau
poate el l prelua pe al ei? Nu putea spune. ns prea att de
natural, felul cum i gsise un loc n localul lui, n lumea lui. n
viaa lui, la o adic.
Nu i-o imaginase niciodat ducnd tvi sau ncasnd bani.
Desigur, nu asta era menirea ei, dar reuise de minune. Fiindc era
ceva inedit, desigur. Cu siguran, nu era croit s tearg n fiecare
sear bere vrsat. Dar o fcea cu o uurin att de exersat, nct i
venea s-o strng n brae.
Cnd i puse intenia n aplicare, cuprinznd-o de talie i
trgnd-o spre el, Jude se relax pe loc.
Ce plcut e, murmur ea.
Este, ntr-adevr. Dei te rein peste program, la munca de jos.
mi place. Acum, cnd s-a lsat linitea i toi s-au dus la
253

culcare, m pot gndi la ceea ce mi-a spus Kathy Duffy, sau la gluma
lui Douglas OBrian, i pot s-l ascult pe Shawn cntnd n
buctrie. La Chicago, acum a fi dormit, dup ce terminam lucrul
cu hrtiile i citeam un capitol dintr-o carte bun, cu cronici
excelente n pres.
i depuse minile peste ale lui, destins.
Aa-mi place mult mai mult.
i cnd te vei ntoarce... i rezem el obrazul de cretetul
capului ei, ai s gseti n cartier o crcium i vei petrece acolo o
sear, dou, pe sptmn?
Acest gnd i ddu impresia c peste viitorul ei se nchidea un zid
gros i ntunecat.
Mai e mult pn s se pun problema asta. mi place s-nv
cum s triesc de pe-o zi pe alta.
i... de pe-o noapte pe alta, o rsuci el n loc, pornind cu ea
ntr-un vals lin pe melodia cntat de Shawn.
De pe-o noapte pe alta. Dansez ngrozitor.
Nu-i adevrat.
Era nc att de ezitant i de nesigur pe sine nsi.
Te-am urmrit dansnd cu Shawn i srutndu-l, n vzul
lumii i-al lui Dumnezeu.
A spus c-ai s fierbi de gelozie.
S-ar fi putut i asta, dac nu tiam c pot s-l las lat n btaie, la
nevoie.
Jude rse, ncntat de felul cum se rotea camera n jurul ei.
L-am srutat fiindc m-a rugat el, i e drgu. i tu eti drgu.
S-ar putea s te srut i pe tine, dac m rogi.
De vreme ce eti att de darnic la srutri, d-mi i mie una.
Ca s-l tachineze - i nu era minunat s descopere c putea
tachina un brbat? - i depuse un srut cast pe obraz. Apoi i mai
drui unul, la fel de uor, pe cellalt obraz.
254

Cnd Aidan zmbi, ncercuind-o cu braele, Jude i ridic mna


de pe umrul lui n pr i, continund s-l priveasc n ochi, se
nl pe vrfuri pentru a-i apsa fierbinte buzele cu ale ei.
De ast dat, cel ce reacion fu trupul lui. Jude conducea srutul,
lundu-l pe nepregtite, de la cldur la dogoare, de la gingie la
brutalitate, astfel nct i umplea gura, sngele, creierul, cu gustul ei.
Ameit, Aidan strnse pumnul pe spatele bluzei ei, lsndu-i
mintea s se goleasc de orice gnduri.
Se pare c a trecut ora cnd trebuia s plec.
Aidan nl capul.
ncuie cnd iei, Shawn, rspunse el, fr a-i lua ochii de la
faa lui Jude.
Am s-ncui. Noapte bun i urez, Jude.
Noapte bun, Shawn.
Fluiernd, Shawn rsuci ncuietorile i nchise discret ua n urma
lui, pe cnd Aidan i Jude stteau n mijlocul podelei proaspt
splate.
Simt o nevoie ngrozitoare de tine, i trase el la gur mna,
srutnd-o.
M bucur aa de mult.
Uneori, mi-e cam greu s fiu blnd.
Atunci, nu fi.
Emoia o strbtu ca un val fierbinte. Fascinat de propria ei
ndrzneal, fcu un pas napoi i ncepu s-i descheie bluza.
Poi fi oricum vrei. Poi lua tot ce vrei.
Niciodat nu se mai dezbrcase n faa unui brbat, sau cel puin,
nu ntr-un mod destinat s excite. Dar nervii care-i palpitau n
abdomen vibrau de emoie, fiind apoi nghiii de o plcere feminin
pur, n timp ce-i vedea ochii ntunecndu-se.
Sutienul de dantel neagr avea croiala decoltat, contrastnd
erotic cu pielea alb ca laptele pe care o cuprindea.
255

Isuse, sufl el nesigur. ncerci s m omori.


Doar s te seduc, i arunc Jude pantofii din picioare. E o
premier pentru mine.
i descheie pantalonii, ncet, mai mult din lips de experien
dect intenionat.
Aa c... sper c-mi vei scuza orice pas greit.
Gura lui Aidan se usc, anticipnd ceea ce urma.
Nu observ nici un cusur. Mi se pare c totul i-e ca nnscut.
Degetele ei erau cam epene, dar i le desprinse, lsnd pantalonii
s cad. Din nou dantel neagr, un triunghi minuscul care se
ngusta n josul pntecului, nlndu-se foarte sus pe olduri.
Nu avusese curaj s ncerce portjartierul din aceeai garnitur i
dressul negru subire pe care Darcy o convinsese s-l cumpere, dar
la vederea expresiei de pe chipul lui Aidan, i spuse c data viitoare
avea s-o fac.
Azi am fcut o mulime de cumprturi.
Aidan nu era sigur c mai putea vorbi. Jude sttea n lumina
lmpilor din crcium, cu prul legat la spate i ochii ei de zei a
mrii vistori, avnd pe ea doar puin dantel neagr care urla a
sex.
Ce parte din ea ar fi trebuit s-o asculte un brbat?
Mi-e fric s te ating.
Jude se ncord, apoi fcu un pas spre el, lsnd pantalonii pe jos.
Atunci, am s te ating eu.
Cu inima bubuindu-i n piept, i petrecu braele pe dup gtul
lui i-i ridic gura spre a sa.
Era att de excitant, s se lipeasc de Aidan cnd ea era aproape
goal, iar el nc mbrcat complet. Era o senzaie att de puternic,
s-i simt trupul trepidnd lng al ei ca i cum i-ar fi nfrnat un
imbold violent i feroce.
Era att de eliberator s-i dea seama c ea nsi voia ca acea
256

violen i ferocitate s se desctueze.


Ia-m, Aidan, i muc ea uor buza de jos, aproape
prelingndu-se peste pieptul lui. Ia tot ce vrei de la mine.
Aidan i auzi propriul autocontrol sfrmndu-se cu o bubuitur
ca de tun n cap. tia c era brutal i nu putea face nimic, n timp ce
minile lui o agresau i gura se ospta.
Exclamaia ocat a lui Jude nu fcu dect s-l ntrte i mai tare,
cnd o trnti pe podea.
Se rostogoli mpreun cu ea, ncercnd nnebunit s-o ating cu
minile peste tot n acelai timp. Dorind nebunete mai mult, i
apuc ntre buze i dini dantela de peste sn.
Jude se arcui n sus, ncordat de plcere, strbtut de
furnicturi. Prin ea se scurgea putere, efectul revelaiei c l
mpinsese dincolo de orice limite civilizate.
Doar oferind. Doar existnd.
La fel de nnebunit ca el s ating, i nh cmaa i trase de ea
pn ajunse cu minile pe piele.
Apoi cu buzele i cu dinii.
nfierbntai i frenetic, se cutreierau cu mini lacome, desftai i
desftnd.
Nu mai erau brbatul rbdtor i femeia timid, ci dou fiine
dezgolite pn la cel mai primitiv nivel. Jude savura starea,
absorbind fiecare senzaie acut i luptndu-se s-o napoieze.
Primul orgasm explod n ea ca un soare.
Mai vreau, fu singurul ei gnd. Vreau mai mult, i mai mult.
Aidan ar fi vrut s-o mnnce de vie, s-o devoreze, astfel nct gustul
ei slbticit dintr-o dat s rmn ntr-nsul dea pururi. De fiecare
dat cnd trupul i se cutremura, de fiecare dat cnd striga, el i
spunea acelai lucru iar. i iar, i iar.
Nevoia de mperechere i agita sngele ca o febr. Se afund n ea,
cu o vitez i mai dezlnuit cnd Jude juis, strigndu-i numele.
257

Apoi, ncepu s se nale i s coboare odat cu el, conducnd


ritmul n timp ce era i ea condus. Vederea lui se mpienjenise,
astfel c faa ei - ochii, prul rvit - toate se pierdeau ntr-o cea
mtsoas.
Dup care dispru i aceea, cnd animalul dinluntrul lui sri
afar i-i nghii pe amndoi.
Zcea rstignit peste el, epuizat, ndurerat, zmbitoare.
Dedesubt, Aidan rmsese buimac i mut.
Reaciile lor contrare aveau aceeai origine.
O posedase pe podeaua crciumii. Nu se putuse stpni; nu mai
avea nici o putere de a se controla. Nici o finee, nici urm de
rbdare.
Nu fcuser dragoste, ci se mpreunaser, n cel mai primitiv
mod.
Propriul lui comportament l oca.
Gndurile lui Jude urmau aceeai direcie. Pe ea, ns,
comportarea lui Aidan i a ei proprie o fascina.
Cnd i auzi oftatul prelung, uiertor, Aidan tresri i hotr s
fac tot ce putea pentru a o ajuta s se simt mai bine.
Te duc sus.
Mmmm.
Ndjduia, cu siguran, s-o poat lua de la nceput.
Poate vrei s faci o baie fierbinte i s bei un ceai, nainte de a
te conduce acas.
Hmmm, oft ea din nou, apoi i strnse buzele. Vrei s fac o
baie?
Ideea o intriga.
M gndeam c poate te va face s te simi mai bine.
Nu cred c e posibil s m simt mai bine - nu pe planul sta al
existenei.
258

Aidan i schimb poziia i, ntruct Jude era moleit ca pastele


finoase, i fu uor s-o ntoarc n loc, cuibrind-o n braele lui.
Cnd ea nu fcu dect s zmbeasc i s-i lase capul pe umrul
su, Aidan cltin din cap.
Ce te-a apucat, Jude Frances Murray? Pori lenjerie elegant ca
s m scoi din mini i pe urm m lai s-mi fac mendrele cu tine
pe podea?
Mai am.
Ce mai ai?
i alt lenjerie. Mi-am cumprat sacoe ntregi.
Fu rndul lui s-i lase capul pe umrul ei, vlguit.
Sfinte Isuse! Pn ntr-o sptmn, s-a zis cu mine.
Am nceput cu lenjeria cea neagr, fiindc Darcy zicea c are
efect garantat.
La asta, Aidan nu mai putu dect s se nece.
Mulumit de reacia lui, Jude se strnse i mai aproape.
Erai ca o plastilin n minile mele. Mi-a plcut.
Te-ai dat la mine cu neruinare.
ntr-adevr, aa c-i spun acum c vreau s m duci sus. mi
place cnd m pori n brae, fiindc m face s m simt ca o femeie
neajutorat. Pe urm, du-m n patul tu.
Dac trebuie, trebuie.
Privi n jur, observnd hainele risipite. Avea s se ntoarc dup
ele, i spuse el. Mai trziu.
i cnd reveni, mult mai trziu, pipi ntre degete fiile de
dantel n timp ce le ducea napoi la etaj. Era un izvor nesecat de
surprize, Jude Frances. Surprize i pentru ea nsi, dup prerea
lui.
Trandafirul cel sfios nflorea.
Acum dormea, ct se poate de comod, n patul lui. Arta att de
259

firesc acolo, conchise Aidan, n timp ce se aeza pe margine s-o


priveasc. La fel de firesc cum artase servind de but n crciuma
lui, sau lucrnd n grdina ei de-acas, sau plimbndu-se pe coline
cu ceaua familiei OToole dup ea.
ntr-adevr, se potrivea perfect n viaa lui. i de ce n-ar fi rmas
acolo? De ce s se ntoarc la Chicago, cnd aici era att de fericit,
i era fericit i el cu ea? - Era timpul s-i ia o soie, nu? i s-i
ntemeieze o familie. Nu gsise pe nimeni cu care aceast
perspectiv s fie nsorit, pn la Jude.
Ateptase ceva anume, nu? i, ntr-o sear ploioas, n crciuma
lui intrase Jude. Destinul nu avea nevoie de mai mult dect att.
O fi fost ea de alt prere, dar avea s-o conving.
Nu nsemna c trebuia s renune la profesiunea ei, dei Aidan
trebuia s gseasc o soluie pentru a putea face n continuare ceea
ce o mulumea cel mai mult. Era o femeie practic, n fond, i dorea
ca posibilitile s fie expuse clar.
i purta sentimente intense, i spuse, jucndu-se cu prul ei. Cum
avea i el pentru ea. Rdcinile ei erau aici, la fel ca ale lui.
i oricine avea ochi s vad i putea da seama c acum, cnd i
gsise aceste rdcini, i desfcea petalele ca o floare.
Toate aveau o logic despre care era sigur c urma s-o satisfac.
Poate c-l cam ncerca o uoar nervozitate, dar acest lucru era
destul de firesc, pentru un om ce reflecta la o schimbare att de
important n viaa lui, nsoit de toate responsabilitile, de
permanena unei soii i a copiilor.
Aa c, dac i cam asudau palmele, nu era nici un motiv de
ngrijorare. Avea s gseasc toate soluiile i, pornind de acolo, s
mearg nainte.
Mulumit, se strecur n pat lng ea, o strnse la piept, unde ei i
plcea cel mai mult, i se ls n voia somnului.
n timp ce Aidan dormea, Jude l vis pe Carrick, clare pe un cal
260

alb naripat, galopnd pe cer, peste pmnt i ape.


i, n timp ce zbura, aduna nestematele soarelui, lacrimile lunii i
inima mrii.

261

Capitolul 15
Era un pas ndrzne, dar n ultima vreme fcuse muli asemenea
pai. Nu era nimic n neregul cu asta. O fi fost prostesc i nepractic,
dar nu era ilegal.
Totui, Jude privi n jur vinovat, n timp ce cra o mas spre
grdina din fa.
Alesese deja locul, la cotitura crrii, unde verbina i ciocul-berzei
se nghesuiau printre pietre. Masa se cltin puin pe pmntul
denivelat, dar i putea propti picioarele.
Puin cltintur era o nimica toat, pe lng privelite, aer i
miresme. Reveni dup scaunul pe care i-l alesese i l aranj cu
precizie n spatele mesei. Vznd c nu venea nimeni s-o ntrebe ce
naiba o apucase, se repezi n cas dup laptop.
Avea s lucreze afar, iar ideea i producea o bucurie ameitoare.
i aranjase locul de munc astfel nct s vad colinele, ca i
gardurile vii, cu belugul lor de cercelui nflorii. Soarele strlucea
blnd prin straturile de nori, astfel nct lumina forma un pienjeni
delicat de aur i argint. O briz firav agita florile i i aducea
parfumurile lor.
i pregti un mic ceainic, folosind unul dintre cele mai frumoase
vase ale lui Maude. Desfru curat, alturi de micii biscuii cu
ciocolat pe care i-i aranjase pe o tav. Era att de perfect, nct
avea aproape senzaia c tria.
Jude jur s lucreze de dou ori mai ndrjit.
Dar se aez doar pentru o clip, sorbindu-i ceaiul, cu privirea
262

vistoare peste coline. Micul ei col de rai, i spuse. Psrile cntau


i zri strfulgerarea de culoare a unui duet de gaie - sau, cel puin,
credea c erau gaie.
Una pentru tristee, medit ea, a doua pentru bucurie. Iar dac
vedea i o a treia, nsemna... Nu mai inea minte, aa c nu-i
rmnea dect s se resemneze cu bucuria.
Rse de ea nsi. Da, avea s se resemneze cu bucuria. I-ar fi fost
greu s fie mai fericit dect n acel moment. i ce putea prelungi
fericirea mai uor dect un basm?
Inspirat, se apuc de lucru.
Muzica psrilor triluia n jur. Fluturii i flfiau aripile de zne
peste flori. Albinele zumziau somnoros, pe cnd ea lunec ntr-o
lume cu vrjitoare i rzboinici, cu elfi i zne.
Era surprinztor s-i dea seama ct de multe acumulase deja.
Peste dou duzini de poveti, povestiri i fabule. Se adunaser att
de treptat, aproape fr a prea o munc.
Analiza fiecreia era departe de a se fi ncheiat i trebuia s le
finalizeze.
Problema era c vorbele ei preau att de seci i banale, pe lng
muzicalitatea i magia basmelor.
Poate ar fi trebuit s ncerce s ncorporeze n textele ei i cte
ceva din acea... melodicitate, presupunea. De ce trebuia ca analizele
s fie att de aride, de tiinifice?
Nu fcea nici un ru dac le nveselea puin, dac le mbogea cu
propriile ei gnduri i sentimente, ba chiar i din experienele i
impresiile recente, descrieri ale oamenilor care-i spuseser povetile,
ale modului i locului unde le povestiser.
Crciuma slab luminat, unde cnta muzica, buctria
aglomerat a familiei OToole, colinele pe unde se plimbase cu
Aidan. Aa, totul avea s arate mai personal, mai real.
Avea s arate a literatur.
263

i nclet minile, cu palmele apsate puternic una de alta. i


putea permite s scrie aa cum dorise dintotdeauna. La acest gnd,
ngduindu-i s ating ispititoarea idee, aproape c simea acea
ncuietoare dinluntrul ei ncepnd s se deschid.
i dac nu reuea, avea vreo importan? Fusese, n cel mai bun
caz, o profesoar mediocr. Dac reieea c era i o scriitoare la fel
de mediocr, cel puin avea s fie nivelul mediu al unei ocupaii pe
care i-o dorea cu disperare.
Biciuit de emoii, i depuse minile pe keyboard, apoi i le
smuci napoi. ndoiala de sine, vechea ei tovar, i trase un scaun
alturi.
Haide, Jude, doar n-ai nici urm de talent pentru auto-exprimare,
i spuse ea. ine-te de ceea ce tii. Oricum n-o s-i publice nimeni
articolul. Deja i fcui de cap ntr-un stil scandalos. Mcar respect
planul iniial i du-l pn la capt.
Sigur c nimeni n-avea s-l publice, recunoscu ea, cu un oftat
prelung.
Era deja prea ncrcat pentru un articol de ziar sau revist. Dou
duzini de poveti erau mult prea multe. Cel mai logic era s le
aleag pe cele mai bune ase, s le analizeze conform planului i s
spere c avea s trezeasc interesul vreunei publicaii de la periferia
universitar.
Aa era raional.
Pe colul mesei poposi un fluture, desfcndu-i aripile albastre
ca de cobalt. Un moment, pru s-o studieze la fel de curios pe ct l
privea i ea.
i auzi acordurile muzicale, fluiere, flaute i vibraia lcrimnd a
corzilor de harp. Preau s pluteasc n josul colinelor spre ea,
fcnd-o s-i ridice privirea spre toat acea verdea scnteietoare.
De ce mai trebuia, ntr-un asemenea loc, s fie Jude cea raional?
Magia o atinsese deja. Nu mai trebuia dect s se deschid i mai
264

mult n faa ei.


Nu voia s scrie un afurisit de articol.
Voia, o, Doamne, voia s scrie o carte. Nu voia s se in de ceea
ce tia, sau ce atepta toat lumea de la ea. Voia, n sfrit, s se
ndrepte spre ceea ce dorea s tie, ceea ce niciodat nu ndrznise
s atepte de la sine nsi. Indiferent dac reuea sau eua, i dorea
libertatea experienei.
Cnd ndoiala de sine bombni alturi, i ddu un cot brutal,
nlturnd-o.
Ploua, iar dincolo de ferestre se nvolbura ceaa. n mica vatr din
buctria casei mele ardea focul. Pe bufet erau flori udate de ploaie. Cetile
de ceai abureau pe mas, ntre noi, n timp ce Aidan mi spunea aceast
poveste.
Are o voce la fel ca ara lui, plin de muzic i poezie. ine crciuma din
satul Ardmore, care a aparinut de generaii familiei lui, i o conduce att
de bine nct e cel mai cald i prietenos local. L-am vzut adesea dup
tejghea, ascultnd poveti sau spunndu-le, n timp ce cnta muzica, iar
clienii i beau halbele.
E plin de farmec i cu un chip care atrage ochii femeilor i ncrederea
brbailor. Zmbete iute, se enerveaz greu, dar cu la fel de mult putere.
n dup amiaza aceea ploioas, cnd sttea n linitea din buctria mea,
iat ce mi-a spus.
Jude ridic minile, apsndu-i-le pe buze. Deasupra, ochii-i
erau strlucitori, emannd lumina revelaiei. Iat, i spuse ea.
ncepuse. ncepuse i era nviortor. i aparinea. Dumnezeule, se
simea aproape euforizat.
Trgnd nc o dat aer n piept, ca s se calmeze, tast pe
keyboard pn cnd mut povestea lui Aidan despre Lady Gwen i
Prinul Carrick n introducere.
265

O reciti, insernd de ast dat comentarii despre modul cum


vorbise el, gndurile ei ascultnd-o, cldura focului din buctrie i
raza de soare piezi care apruse i dispruse de pe mas.
Cnd termin, reveni la nceput i adug unele cuvinte, mai
schimb pe ici pe colo frazarea. nsufleit, deschise un nou
document. Avea nevoie de un prolog, nu? Deja i alerga prin minte.
Fr a sta pe gnduri, scrise ceea ce-i mpingea creierul n degete.
n capul ei rsuna un fel de muzic. Iar refrenul era simplu i
miraculos: Scriu o carte.
Aidan se opri la poarta grdinii, s-o priveasc. Ce mai tablou,
cum sttea aezat ntre flori, btnd pe tastele acelui aparat mic i
meteugit, ca i cum de asta ar fi depins toat viaa ei.
i cocoase pe cap o plrie de paie aiurit, ca s-i in umbr. Pe
nas i stteau ochelarii cu rame negre metalice. Un fluture albastruviu dansa deasupra umrului ei stng, ca i cum ar fi citit cuvintele
care apreau pe display.
Jude btea din picior, fcndu-l s-i spun c n capul ei rsuna o
melodie. Se ntreb dac era contient de asta, sau dac muzica era
doar un fundal sonor al gndurilor.
Avea buzele arcuite, ceea ce nsemna c gndurile i plceau.
Aidan spera s-l lase i pe el s le citeasc. Oare asta era influena
dragostei, se ntreb, sau chiar arta uluitor de frumoas, parc
radiind de lumin?
Nu avea intenia s-o deranjeze nainte de a termina, aa c nu fcu
dect s se rezeme de poart, innd sub bra ceea ce-i adusese.
Dar Jude se opri brusc, smulgndu-i minile de pe taste i
apsndu-i-o pe una peste inim, n timp ce ntorcea scurt capul.
Ochii li se ntlnir i, cu toat distana, Aidan i putu distinge toat
gama de emoii. Surpriza de a-l vedea, i plcerea. Apoi, uoara jen
care prea s-i nnoureze ochii att de des.
266

Bun ziua ie, Jude Frances. mi pare su c te ntrerup din


lucru.
Ei, m rog...
i simise prezena, simise ceva, i spuse Jude, orict de ridicol
prea. O schimbare n atmosfer. Iar acum, era prins.
Nu face nimic.
Cut tastele de salvare i nchidere a documentului, apoi i
scoase ochelarii i i puse pe mas.
Nu era ceva important.
E totul! i venea s strige. E o lume ntreag. Lumea mea.
tiu c i se pare ciudat s m gseti aici... ncepu ea,
ridicndu-se.
De ce? E o zi excelent ca s lucrezi afar.
Da... da, aa este, nchise ea computerul, ca s economiseasc
bateria. Pierdusem noiunea timpului.
ntruct o spusese ca i cum s-ar fi spovedit unui preot, Aidan
rse, n timp ce trgea zvoraul porii cu mna liber.
Preai s te distrezi i s lucrezi cu spor. De ce-i mai faci griji
cu timpul?
Atunci voi spune doar c e momentul ideal pentru o pauz.
Cred c ceaiul s-a rcit, dar...
Ls fraza n aer, observnd ce inea Aidan n mn. Ochii i se
luminar de plcere i porni grbit spre el.
O, ai adus un celu! Vai ce dulce e!
Celul adormise, n timpul drumului din sat, dar acum se foi,
trezit de glasuri. Mai nti csc stranic, apoi ochiorii cprui i se
deschiser. Prea un ghem de blan alb cu negru, numai urechi
pleotite i labe mari, cu un firior de coad ncrligat ntre
picioare.
Scoase un schellit emoionat i ncepu imediat s se zbat.
Vai, ce adorabil i drgla suntem noi, aa-i? i ce blni
267

moale avem, murmur, cnd Aidan i puse celul n mini.


Imediat ce-i ngrop nasul n blana lui, animalul ncepu s-i
ling adorator faa.
Ei, vd c nu e nevoie s ntreb dac v simpatizai. E dragoste
la prima vedere, aia n care Jude a noastr susine c nu crede.
Cine ar putea s-i reziste? ridic ea celul n aer, unde acesta
ncepu s dea din labe, n extaz.
Ceaua familiei Clooney a ftat acum cteva sptmni, iar
sta mi s-a prut c are cel mai mult caracter. Tocmai a fost nrcat
i e gata s se mute n cas nou.
Jude se ls pe vine, punnd celul jos, pentru a se putea cra
peste picioarele ei, de unde se rostogoli pe spate ca s fie scrpinat
pe burt.
Pare gata de orice. Cum l cheam?
Asta tu hotrti.
Eu? i ridic ea privirea, apoi rse, cnd celuul o muc de
degete ca s-i atrag atenia. Suntem lacom, da? Vrei s i-l botez eu?
ie s i-l botezi. i l-am adus cadou, dac-l vrei. M-am gndit
c-i poate ine de urt, aici, pe colina znelor.
Minile ei rmaser nemicate.
Mi l-ai adus mie?
Ai ndrgit-o pe ceaua aceea galben a familiei OToole, aa
c m-am gndit c poate i-ar plcea s ai un cine al tu, pornind
de la zero, ca s zic aa.
ntruct Jude l privea cu ochi mari, tcut, Aidan btu n
retragere:
Dac nu eti pregtit s te ocupi de el, l iau eu.
Mi-ai adus un cel?
Aidan i foi picioarele n loc.
Cred c mai nti ar fi trebuit s te-ntreb dac-l voiai. Am vrut
s-i fac o surpriz, dar...
268

Se ntrerupse, cnd Jude se aez brusc pe pmnt, lu celul n


brae i izbucni n plns.
De regul, lacrimile nu-l deranjau, dar acestea ncepuser pe
neateptate i habar n-avea ce nsemnau. Cu ct se agita mai mult
celul n braele ei i i lingea mai nverunat faa, cu att l inea
mai strns i plngea mai tare.
Of, haide, iubito, nu te ambala aa. Gata, a ghra, nu e nevoie de
scena asta, se ls el pe vine, scondu-i batista, n timp ce o btea
uurel pe umr. Gata, taci, e numai vina mea.
Mi-ai adus un celu! aproape se tngui ea, fcnd celul s
izbucneasc n urlete de simpatie.
tiu, tiu. Iart-m. Trebuia s m gndesc dinainte. Va fi fericit
la crcium. Nu-i nici o problem.
E al meu! cuprinse ea celul, ocrotitor, cnd Aidan ntinse
minile s-l ia. Mie mi l-ai dat, acum e al meu!
Da... murmur Aidan, prudent. Dumnezeule din ceruri,
femeile erau cele mai mari enigme. Deci, l vrei?
Toat viaa mi-am dorit un cel, suspin Jude, legnndu-se
nainte i-napoi.
Aidan i trecu o mn prin pr, dndu-se btut. Se aez lng
ea.
Chiar aa? i atunci de ce nu ai nici unul?
n sfrit, Jude i ridic faa ud de lacrimi. Ochii continuau s i
se umple i s dea pe dinafar.
Mama mea are pisici, ngim ea, cu un sughi.
neleg.
Cel puin, n msura n care putea s neleag o cea deas.
M rog, pisicile sunt drgue. i noi avem una.
Nu, nu, nu. Astea parc-ar fi de vi regal. Sunt fermectoare i
trufae, nepate i sclifosite. Sunt siameze pursnge, foarte
frumoase, dar nu m-au plcut niciodat. Eu nu-mi doream dect un
269

prostnac de cine, care s zgrie mobila, s-mi road pantofii i... s


m plac.
Cred c pe sta te poi baza, din toate punctele de vedere.
Uurat, Aidan i mngie obrazul, ud de lacrimi i de pupturi
cineti.
Deci, n-ai s m njuri cnd i-o lsa bltoace pe podele sau o
s-i road cei mai buni pantofi italieneti pe care-i admir mereu
Darcy?
Nu. E cel mai minunat cadou pe care l-am primit n viaa mea.
ntinse braele spre Aidan, prinznd ntre trupurile lor celul
ncntat.
Iar tu, eti cel mai minunat om din lume
i, cam la fel cum i fcuse ei celul, acoperi chipul lui Aidan cu
srutri de adoraie.
Poate c-i adusese celuul ca s-o farmece, dar ce rost avea s se
simt vinovat c reuise, nu?
Cum ar fi putut ti c i satisfcea o profund jinduire din
copilrie, cu un cel corcit i cu urechi clpuge?
i nltur senzaia neplcut, reuind s-i acopere gura
entuziast cu a lui.
Voia s-o tie fericit, i reaminti el. sta era lucrul cel mai
important.
Am nevoie de o carte, murmur Jude.
O carte?
Nu tiu cum se dreseaz cinii. Am nevoie de o carte.
ntruct era o reacie att de tipic, Aidan zmbi i se retrase.
Mai nti, i-a recomanda ct mai multe ziare, ca s reduci
bltoacele, i o frnghie solid, s-i salvezi pantofii.
Frnghie?
Ca s-o road pe aia n schimb.
Detept gndit, zmbi Jude. A, i va mai avea nevoie de
270

mncare, de-o zgard, de jucrii i de vaccinuri. i...


Ridic din nou celul n aer.
De mine. Va avea nevoie de mine. Nimeni n-a mai avut nevoie
vreodat de mine.
Am eu. Cuvintele i rsunau n minte, chinuindu-se s ias, dar
Jude sri n sus, nvrtindu-se n cerc cu cel cu tot.
Trebuie s-mi duc lucrurile n cas i s alerg n sat, ca s-i
cumpr toate cele necesare. Poi s m atepi i s vii cu mine?
Da, pot. Duc eu lucrurile. Tu stai afar i familiarizeaz-te cu
noul tu prieten aci de fa.
n timp ce mergea spre mas, Aidan expir nesigur. Era mai bine
c nu i-o spusese. Ar fi fost prea devreme pentru amndoi, s
schimbe nivelul relaiei.
Aveau timp destul ca s aduc vorba despre cstorie.
Timp destul ca s gseasc formula cea mai potrivit.
Jude i cumpr o zgard roie i o les, i strchini de culoare
albastr-vie. Aidan i gsi o bucat de frnghie, legnd-o ntr-un nod
solid. Totui, Jude umplu un sac ntreg cu alte lucruri pe care le
considera eseniale pentru fericirea i bunstarea celuului.
l duse la plimbare prin sat - sau, ncerc s-l plimbe. Celul i
petrecu aproape tot timpul ncercnd s scape din les, ncurcnduse n ea sau roznd-o.
Jude se hotr s pun mna pe un manual de dresaj, ct de
curnd posibil.
O ntlni pe Brenna, n timp ce prietena ei ncrca o lad de scule
n bena camionetei, lng pensiunea satului.
Bun ziua, Jude, unde-ai fost? sta nu-i unul din celandrii
familiei Clooney?
Ba da, nu-i aa c-i minunat? Am s-l numesc Finn, dup
marele rzboinic.
271

Mare rzboinic, zici? se ls Brenna pe vine, s-l scarpine


amical pe Finn. Ie dar, fac rmag c eti fioros, viteazule Finn,
rse ea, cnd celul sri s-o ling pe fa. E plin de via, nu? Ai
fcut o alegere inspirat. A zice c vei avea o companie foarte
plcut, Jude.
Aa credea i Aidan. El mi l-a dat.
Cu buzele uguiate, Brenna i arunc o privire:
I-auzi?!
Da, mi l-a adus acas azi dup-amiaza. A fost aa de drgu
din partea lui, s se gndeasc la mine. Crezi c lui Betty o s-i
plac?
Sigur, i-i place i ei compania.
Dup ce-l mai mngie o dat pe Finn, Brenna se ridic.
Se va bucura s se joace cu celul. Tocmai voiam s trec pe la
crcium, s beau o halb. Vii i tu? Hai, c fac cinste.
Mulumesc, dar... Nu, trebuie s-l duc pe Finn acas. Cred c i
s-a fcut foame.
n clipa cnd se desprir, Brenna porni a spre crcium. Cnd
o vzu pe Darcy, smuci scurt din cap i alese o mas dintr-un col,
unde aveau mai mult linite.
Darcy aduse cu ea i un pahar de Harp.
Ce te arde?
Stai jos un minut, spuse ncet Brenna, urmrindu-l pe Aidan
peste umrul lui Darcy. Tocmai am vzut-o pe Jude, plimbndu-i
pe strad noul cel.
A primit un cel, zici?
. Vorbete mai ncet, s n-aud c discutm despre asta.
Cine s n-aud c discutm, i despre ce? ntreb Darcy, ntr-o
oapt uiertoare.
Aidan va auzi c vorbim despre cum a ales un pui de-al celei
lui Clooney - i-nc unul foarte frumos - i i l-a dus lui Jude cadou,
272

acas.
I la...
Darcy se opri, cnd Brenna i fcu din nou semn s vorbeasc mai
ncet, apoi se aplec nainte, conspirativ.
Aidan i-a druit un cel? Nu mi-a suflat o vorb, nici altcuiva,
din cte tiu.
ntruct vestea era pe ct de recent, pe att de surprinztoare,
Darcy czu pe gnduri.
A mai fost vzut dndu-le cte-un flecute fetelor, din cnd n
cnd, dar aa ceva e cu totul neobinuit.
La fel mi ziceam i eu.
i flori, continu Darcy. ntotdeauna le ofer flori femeilor
care-i plac, dar acum e altceva.
Cu totul altceva, btu uurel Brenna cu palma n mas,
subliniindu-i cuvintele. sta-i un cadou viu, permanent. Ca ntre
iubii, nu doar cu sensul de vai-ce-bine-m-simt-la-tine-n-pat.
i, ca s-i puncteze opinia, ridic paharul i bu.
M rog, i ea i-a druit tabloul la pe care l-a cumprat de la
Dublin, iar el e entuziasmat peste msur, dac vrei s tii prerea
mea. Poate se gndea s-i dea ceva n schimb i, ntmpltor, s-a
nimerit s fie celul.
Dac eu era s-i dau ceva n schimbul tabloului - i gsesc c e
un tablou fermector - i-a fi luat un bibelou, o bijuterie ieftin, sau
aa ceva. Un simbol pentru alt simbol, ntri Brenna. Dar un cel e
cu cteva trepte mai sus dect un cadou simbolic.
Aici ai dreptate, btu Darcy cu degetele n mas, ngustndu-i
ochii spre fratele ei, care lucra la bar. Crezi c e ndrgostit de ea?
A risca s pariez c ntr-acolo se-ndreapt, se foi Brenna pe
scaun. Ar trebui s putem afla, iar dac noi nu, Shawn n orice caz.
Iar de la el vom putea scoate totul destul de uor, c oricum nu se
gndete niciodat ce d pe gur.
273

Nu, dar i e de-o loialitate feroce lui Aidan. Mi-ar plcea s-o am
de sor, medit Darcy. i mi se pare c se potrivete de minune cu
Aidan. Niciodat nu l-am mai vzut uitndu-se la o femeie ca la
Jude a noastr. Totui, brbaii din neamul Gallagher sunt de-o
ncetineal notorie ca s porneasc spre nsurtoare, dup ce le-a
fost cucerit inima. Mama mea spunea c aproape a trebuit s-i dea
tatei n cap cu flori de portocal, pn-a venit s-i cear mna.
Plnuiete s mai stea aici nc trei luni cel puin.
Va trebui s ne grbim. Amndoi au stof de cununie, aa c nar avea de ce s ne fie prea greu. Trebuie s ne gndim pe ndelete.
Aidan avea dreptate. Finn avea o companie minunat. Se plimba
pe dealuri cu Jude, distrndu-se cnd ea se oprea s admire florile
sau s culeag piciorul cocoului i ciuboica-cucului care nfloreau
la sfritul lui mai i nceputul lui iunie.
Vara sosea n Irlanda cu un fermector torent de cldur, iar
pentru Jude vzduhul era o adevrat poezie. Cnd vremea era
blnd, cu ploi ca mtasea, se plimba pe distane scurte, ca s se
poat retrage uor n cas.
Iar n zilele uscate, i fcea de cap cu acele plimbri matinale
lungi, n timpul crora Finn alerga nnebunit n cerc mprejurul
indulgentei Betty. Ori ce cte ori se plimba, fie ploaie fie soare, se
gndea la omul pe care-l vzuse la venirea dinspre Dublin,
plimbndu-i cinele. i i amintea cum visase s fac i ea acelai
lucru, oriunde i oricnd dorea.
La fel ca acel cine imaginar, Finn dormea lng vatr, n timp ce
Jude fcea prima ncercare cu pinea de cas. i scheun, cnd se
trezi singur, la ora trei dimineaa. Cnd ncepu s-i scurme la
rdcina florilor, fur nevoii s poarte o discuie serioas, dar reui
s reziste dou sptmni fr s-i road pantofii. Cu excepia unei
singure ocazii, pe care se neleser s-o uite.
274

l lsa s se plimbe i s alerge pn se ntorcea cu limba scoas,


iar cnd vremea le-o ngduia, i instala masa i lucra n curte,
dup-amiaza, n timp ce el dormea sub scaun. Cartea ei. Era un
secret att de bine pzit, i totui trebuia s recunoasc n sinea ei
ct de mult dorea s-o vnd, s-o vad cu o copert frumoas, cu
numele ei scris pe ea, n raftul unei librrii.
i inea ngropat aceast speran aproape dureroas i se
adncea n munca pe care descoperise c-o iubea. Ca s-o
mbogeasc i mai mult, adeseori i petrecea o or, dou, seara,
schind ilustraiile pentru poveti. Desenele ei erau n cel mai bun
caz naive, dup propria sa prere, i diletante, n cel mai ru.
Niciodat nu considerase deosebit de fructuoase leciile de art
plastic pe care prinii ei insistaser s le urmeze. Dar desenul o
destindea.
Avea grij s fie puse bine ori de cte ori venea cineva n vizit.
Din cnd n cnd, era nevoie s fac mari eforturi ca s le ascund.
Se afla n buctrie, revzndu-i ultima schi a casei, cea pe care o
considera cea mai bun dintr-o serie complet mediocr, cnd auzi
un ciocnit rapid n u, apoi zgomotul acesteia trntindu-se.
Sri n picioare, fcndu-l pe Finn s izbucneasc ntr-un ir de
ltrturi, i ndes repede schiele n mapa unde i le inea de obicei.
Abia apuc s-o nchid i s-o ascund ntr-un sertar, cnd n
buctrie intrar Darcy i Brenna.
Ia uite-l pe fiorosul dulu rzboinic, se trnti Brenna pe jos,
pentru a-i ncepe obinuitul meci de trnt cu Finn.
Ai ceva rece pentru o prieten obosit, Jude? se aez Darcy pe
un scaun, la mas.
Am pregtit nite sucuri.
Lucrai? o ntreb Darcy, n timp ce Jude deschidea frigiderul.
Nu, nu tocmai. Am terminat aproape tot ce planificasem s fac
n dimineaa asta.
275

Bine, pentru c Brenna i cu mine avem nite planuri pentru


tine.
Serios?
Jude puse buturile pe mas.
Nu se poate s v dorii nc o expediie la cumprturi, att
de curnd.
Eu sunt gata oricnd pentru o expediie la cumprturi, dar
nu, nu asta era. Te afli la noi de trei luni.
Mai mult sau mai puin, fu Jude de acord, ncercnd s nu se
gndeasc la faptul c trecuse jumtate din termen.
Iar Brenna i cu mine am hotrt c a sosit momentul pentru
un ceili.
Interesat, Jude se aez i ea. ntotdeauna i plcuse s-i asculte
bunica vorbind despre ceili-urile la care participase cnd era fat.
Mncare, muzic i dans prin toat casa. Oameni ngrmdii n
buctrie, revrsndu-se prin curte.
Vrei s dai un ceili?
Nu, zmbi Darcy. Tu l dai.
Eu?!?
Aproape cu groaz, Jude se holb la ele.
Nu pot. N-a ti cum.
Nu-i nici o scofal, o asigur Brenna. Btrna Maude ddea
cte unul n fiecare an, prin perioada asta, nainte de a-i fi slbit
sntatea. Ai lui Gallagher aduc muzica i se gsesc destui care vor
fi mai mult dect fericii s cnte. Mncare i butur aduce toat
lumea.
Iar tu nu trebuie dect s le deschizi ua i s te distrezi,
continu Darcy. Toi te vom ajuta s faci pregtirile i ne vom ngriji
ca s se duc vestea. Ne-am gndit s fie de smbt ntr-o
sptmn, la solstiiu. Noaptea de Snziene e excelent pentru un
ceili.
276

O sptmn? horci Jude. Da nu-i timp destul. Nu poate fi


destul.
E mai mult dect destul, i fcu Darcy cu ochiul. Te vom ajuta
cu toate, aa c nu-i face nici o grij. Crezi c pot s iau cu
mprumut rochia aia a ta albastr? Cea cu bretelue i jachet.
Da, desigur, dar zu c nu pot...
i-am spus s nu te agii, se aez i Brenna pe un scaun.
Mama mea e hotrt s-i dea i ea o mn de ajutor. Caut ct mai
multe diversiuni, ca s mai uite ct o nnebunete Maureen, cu
nunta ei. Sfatul meu ar fi s organizm muzica n salon, cea mai
mare parte din ea, oricum, iar butoaiele cu bere s stea afar, lng
ua din spate. Aa, lumea va circula comod dintr-un loc n altul.
Va trebui s mutm mobila, ca s facem loc pentru dans,
adug Darcy. i, dac e o noapte frumoas, putem pune nite
scaune i afar.
Va fi tocmai lun plin. Maic-mea s-a gndit s aprindem
lumnri afar, ca s fie o atmosfer srbtoreasc i s nu se
mpiedice oamenii.
Dar eu nu...
l poi convinge pe Shawn s fac nite colcannon, Darcy? o
ntrerupse Brenna, nainte de a-i duce protestul pn la capt.
Sigur, o s fac destul, iar crciuma va dona un butoi i cteva
sticle. Poate face i maic-ta cteva din plcintele ei cu carne. Nimeni
n-are o mn mai dibace ca ea.
Le va face cu toat plcerea.
Nu, serios...!
Jude avea senzaia c se scufund pentru a treia oar sub ap, iar
prietenele ei i zmbeau indulgente, dup ce i aruncaser o ancor
n locul colacului de salvare.
Nu i-a putea cere...
Aidan va nchide crciuma n noaptea aia, aa c va putea veni
277

mai devreme, ca s ajute cu tot ce e nevoie, ncheie Darcy, cu un


oftat de satisfacie. Poftim, suntem ca i gata.
Jude nu putu dect s-i rezeme capul pe mas.
Cred c a ieit bine, coment Darcy, n timp ce se urca
mpreun cu Brenna n camion.
Eu m simt puin cam vinovat, c am luat-o aa, n for.
Pentru binele ei o facem.
Am lsat-o palid i blbindu-se, dar a ieit binior.
Rznd, Brenna porni motorul.
M bucur c mi-am amintit cum i-a cerut tatl meu mamei
mna, la un ceili, chiar aici, n casa asta. E de bun augur.
Prietenii au grij de prieteni.
Unii ar fi putut-o declara superficial, dar nu exista o prieten
mai de ndejde dect Darcy Gallagher.
Este ndrgostit de el la nebunie i prea timid ca s-l
mping acolo unde-l vrea. Vom avea grij s aib la dispoziie
noaptea i muzica, iar eu voi veni destul de devreme ca s-o in
locului i s-o aranjez pn va arta att de drgu, nct lui Aidan
au s-i cad ochii-n cizme. Dac nici aa nu reuim, atunci nseamn
c nu mai e nici o speran.
Din cte mi-am dat eu seama, cu brbaii din neamul
Gallagher nu ai niciodat sperane.

278

Capitolul 16
i, ntreb Jude, cum s dau o petrecere cnd nu tiu cte
persoane vor veni? Cnd n-am menu, n-am nici un program clar?
Nici un plan?
ntruct Finn era singurul care o auzea i nu prea s aib nici un
rspuns pregtit, Jude se trnti ntr-un fotoliu din livingul ei
imaculat i nchise ochii. Fcea curenie de zile-ntregi.
Aidan rsese de ea, spunndu-i s nu se mai ambaleze aa.
Nimeni n-avea s se uite dup fire de praf prin coluri, ca pe urm so pedepseasc prin deportare.
Nu nelegea. La urma urmei, nu era dect un brbat.
Felul cum arta casa era singurul aspect al ntregii afaceri pe care
putea s-l controleze.
E casa mea, mormi ea. Iar casa unei femei o reflect pe acea
femeie. Nu m intereseaz n ce mileniu trim, asta e.
Mai primise musafiri i reuise s organizeze petreceri rezonabil
de satisfctoare. Dar fuseser plnuite cu sptmni ntregi n
prealabil, dac nu chiar cu luni de zile. Avusese liste, teme i
furnizori, muzic i aperitive alese cu mare grij.
i galoane ntregi de tablete antiacide.
Iar acum, i se pretindea s deschid pur i simplu uile, n calea
unor prieteni i strini deopotriv.
Cel puin o jumtate de duzin de oameni pe care nu-i mai
vzuse n viaa ei o opriser n sat, ca s vorbeasc despre ceili. Spera
c artase ncntat i rspunsese cum se cuvenea, dar nu simise
279

dect c i se rostogoleau ochii prin cap.


Era primul ceili din viaa ei. Prima petrecere adevrat pe care o
ddea n casa din Ardmore. Prima oar cnd primea musafiri, n
Irlanda. Se afla ntr-un alt continent, pentru numele lui Dumnezeu.
De unde putea ti ce se fcea i ce nu? Avea nevoie de-o aspirin
mare ct Golful Ardmore.
ncercnd din nou s se calmeze, s pun lucrurile n perspectiv,
i ls capul pe spate i nchise ochii. Ar fi trebuit s fie o petrecere
neformalist. Oameni aduceau glei, platouri i muni de mncare.
Ea nu rspundea dect de decor, iar casa era fermectoare.
i pe cine ncerca s pcleasc? Toat povestea se ndrepta direct
spre un dezastru. Casa era prea mic pentru o petrecere. Dac
ploua, nu se putea atepta ca oamenii s stea afar, sub umbrele, n
timp ce ea le ddea farfurii cu mncare pe fereastr. Pur i simplu
nu avea loc unde s-i nghesuie pe toi, nici dac veneau mcar
jumtate din toi oameni care vorbiser cu ea.
Nu era destul spaiu, nici n picioare, nici de stat jos. Nu era
destul aer n cas, ca s le ajung tuturor oxigenul, i cu siguran,
nu era nici destul Jude F. Murray, s circule ca gazd.
Mai ru, n ultimele cteva zile o absorbise de cteva ori scrisul la
carte i neglijase s respecte termenele pe care i le stabilise pe lista
de pregtiri.
Fusese hotrt, cu toat sinceritatea, s se opreasc din scris la
ora unu. Dup ce depise prima oar termenul, i pusese pn i
ceasul s sune. Iar cnd sunase, l nchisese, cu gndul de a termina
doar acel paragraf. Iar cnd se dezmeticise, era trecut de trei i nici
una dintre camerele de baie nu era lustruit, aa cum plnuise.
n pofida tuturor acestor lucruri, peste cteva oare, o mulime de
oameni necunoscui aveau s dea buzna n casa ei, ateptnd s fie
gzduii i hrnii.
Nu avea nici un motiv de ngrijorare. I se spusese asta de zeci i
280

zeci de ori. Dar cum s nu aib toate motivele de ngrijorare? Era datoria
ei. Trebuia s se gndeasc la mncare, nu? Era casa ei i, fir-ar s
fie, avea nervi, aa c ce-i puteau pretinde?
ncercase nite tarte, care ieiser tari ca piatra. Nici mcar Finn
nu se atinsese de ele. Al doilea efort dduse rezultate mai bune - cel
puin, cinele le ronise, nainte de a le scuipa. Dar era nevoit s
recunoasc un lucru: niciodat n-avea s primeasc o medalie
pentru talentele ei la coptul prjiturilor.
Reuise s ncropeasc dou ghivece simple, dup o reet din
cartea de bucate a btrnei Maude. Artau i miroseau destul de
bine. Acum, nu-i mai rmnea dect s spere c n-avea s intre
nimeni n spital, cu intoxicaie alimentar.
Avea o unc n cuptor. Deja i telefonase bunicii sale de trei ori,
ca s verifice i s re-verifice procesul de coacere. Era att de mare,
de unde putea ti cnd era gata? Probabil avea s ias crud n
mijloc i ars la suprafa, i tot la indigestie se ajungea.
Dar cel puin avea s serveasc ntr-o cas curat. Slav Domnului
c nu era nevoie de nici un talent ca s frece podelele sau s spele
geamurile. Alea, cel puin, tia c erau bine fcute.
n timpul nopii plouase, iar dinspre mare venise cea. Dar
diminea atmosfera se limpezise, cu un soare strlucitor i cald,
mbiind psrile i bobocii.
Nu mai putea dect s spere c vremea rmnea la fel de
frumoas.
Deschisese larg ferestrele acelea sclipind de curenie, ca s aib
casa aerisit i primitoare. Miresmele florilor btrnei Maude se
combinau i intrau prin plasele contra narilor. Aroma calma ct
de ct nervii ntini la limit ai lui Jude.
Flori! Sri de pe scaun ca din puc. Nu culesese nici o floare, ca
s le aranjeze n cas. Se repezi n buctrie dup foarfece, cu Finn
pe urmele ei. Celul alunec pe podelele proaspt ceruite, derap i
281

intr cu capul n ua dulapului.


Evident, dup aceea avu nevoie de mngieri i consolri.
Murmurndu-i vorbe de alint, Jude l duse n curte.
i-acum, nu ne-apucm s scormonim prin rondurile de flori,
da?
Finn i arunc o privire adoratoare, de parc n veci nu i-ar fi
trecut prin minte un asemenea gnd.
i nu fugrim fluturi prin albstrele, adug ea, punndu-l jos,
cu o plmu la fund.
Apoi lu un co i ncepu s aleag florile cele mai potrivite
pentru cules.
Era o activitate care o relaxa ntotdeauna. Formele, mirosurile,
culorile, gsirea celor mai potrivite combinaii.
Hoinrelile printre ronduri i pe crarea pietruit ngust, cu
colinele ntinzndu-se la nesfrit i linitea de la ar la fel de dulce
ca aerul.
Dac ar fi fost s se stabileasc acolo cu locuina, permanent,
urma s-i extind grdina i n spate. Avea s-i construiasc un
mic zid de piatr pe latura de est, acoperindu-l cu trandafiri
crtori, sau eventual s-i sdeasc un gard viu de levnic.
i, n faa acestuia, putea s planteze un ru ntreg de dalii. i
poate avea s instaleze o bolt pe latura de vest i s lase via de vie
cu miros delicat s se care peste ea pn o acoperea ca un tunel.
Urma s-i fac o crare, ca s se plimbe pe-acolo - cu mueel,
ment i cldrue risipite prin apropiere. Avea s-i croiasc drum
printre flori, pe sub ele, prin jurul lor, ori de cte ori pornea la
plimbare pe coline i cmpii.
Avea s instaleze o banc de piatr. i, seara, cnd termina
munca, urma s se relaxeze acolo, ascultnd doar lumea pe care i-o
furise.
Urma s fie scriitoarea american expatriat, locuind n csua de
282

pe dealul znelor, cu florile ei i cinele credincios. i cu iubitul ei.


Sigur, totul era o fantezie, i reaminti ea. Timpul trecuse deja pe
jumtate. n toamn, avea s se ntoarc la Chicago. Chiar dac avea
curaj s dea curs ideii de a preda efectiv cartea unui editor, trebuia
s-i gseasc o slujb. Nu prea putea tri la nesfrit numai din
economii. Era... anormal.
Nu? Trebuia s fie un post de profesoar, probabil. Ideea practicii
private era prea ndrznea, aa c pedagogia rmnea singura
ans. Dei simplul gnd fcea s-o cuprind deprimarea, i-o
alung.
Poate reuea s-i gseasc o catedr ntr-o mic coal
particular. Undeva unde s se simt mai apropiat de studeni.
Aa, ar fi avut timp s continue cu scrisul. Pur i simplu nu putea
renuna la el, acum, cnd l gsise.
Putea s se mute n suburbii, s-i cumpere o csu. Nimic nu o
obliga s rmn n condomeniul din Chicago. Acolo, i putea
amenaja un studio. Un mic spaiu numai pentru scris, i ar fi avut
curaj s-i ofere cartea.
N-avea s-i mai permit laiti n legtur cu un lucru att de
important. Niciodat.
i putea s se ntoarc n Irlanda. Pentru cte dou sptmni n
fiecare var. Putea s revin, s-i viziteze prietenii, s-i
rentinereasc spiritul.
S-l vad pe Aidan.
Nu, era mai bine s nu se gndeasc la asta, se preveni ea. S se
gndeasc la vara viitoare, i la cea urmtoare, i la Aidan. Aceast
perioad, aceast... fereastr pe care o deschisese era magic i
trebuie s fie preuit pentru ceea ce era. Cu att mai preioas, i
spuse ea, cu ct era temporar.
Aveau s mearg nainte amndoi. Fiindc era inevitabil.
Sau urma s mearg nainte el, iar ea, napoi. Dar avea plcerea
283

de a ti c niciodat n-avea s se mai napoieze la viaa dinainte. Nu


mai era aceeai persoan. Acum tia c-i putea cldi o via. Chiar
dac nu era viaa din fanteziile ei, putea fi satisfctoare i
productiv.
Putea s fie fericit. Putea fi mplinit. Ultimele trei luni i
demonstraser c avea potenialul necesar. Putea i avea s termine
ceea ce ncepuse.
Tocmai se felicita n sinea ei, cnd Finn ltr voios i se repezi
spre poarta grdinii, drept prin panselele ei.
Bun ziua ie, Jude, intr Mollie OToole, lsndu-l pe Finn s
ias ca s sar spre Betty; amndoi cinii o luar la fug fericii spre
coline. M-am gndit s trec pe-aici ca s vd dac te pot ajuta cu
ceva.
De vreme ce tot nu tiu ce fac, uit-te i singur.
Cobor privirea spre co i oft.
Deja am tiat prea multe flori.
Niciodat nu pot fi prea multe.
Mollie, i spuse Jude cu recunotin i admiraie, tia s dea
ntotdeauna rspunsul cel mai potrivit.
M bucur mult c ai venit.
Mollie respinse complimentul cu un gest, dei obrajii i se
nroiser de plcere.
Eti tu drgu, atta.
Nu, vorbesc serios. n preajma ta, m simt ntotdeauna mai
calm, ca i cum nu s-ar putea ntmpla nimic ru, cnd eti tu n
apropiere.
M rog, sunt mgulit. Te temi s nu fi ieit ceva prost?
Nu ceva, totul.
Dar o spusese zmbind.
Vrei s intri n cas pn le pun eu n ap? Apoi, mi vei putea
atrage atenia asupra celor ase duzini de lucruri pe care am uitat s
284

le fac.
Sunt sigur c n-ai uitat nimic, dar mi-ar plcea s vin i s teajut cu florile.
M gndeam s le rspndesc prin cas, n boluri i sticle
diferite. Maude n-avea nici o vaz propriu-zis.
i ei i plcea s fac la fel. S pun cteva peste tot. Semeni cu
ea mai mult dect i dai seama.
Serios?
Ciudat, ct de mult i plcea ideea de a semna cu o femeie pe
care n-o cunoscuse niciodat.
ntr-adevr. i rsfei florile, faci plimbri lungi, te cuibreti n
csua asta a ta i ii ua deschis pentru musafiri. Ai minile ei,
adug ea. Cum i-am mai spus, i ceva din inima ei.
A locuit singur, privi Jude n jur, prin csua ordonat. Toat
viaa.
Aa-i convenea ei. Dar, dei singur, nu era nsingurat. N-a
mai iubit nici un brbat dup Johnny al ei - sau, cum spunea Maude,
n-a mai existat nici un brbat pe care s-l iubeasc n viaa asta,
dup ce el n-a mai fost. Hmm, adulmec ea, n timp ce intrau. Ai o
unc n cuptor. Miroase delicios.
Chiar aa? mirosi i Jude, experimental, pornind spre
buctrie. Cred c da. Vrei s-i arunci o privire, Mollie? N-am mai
fcut niciodat aa ceva i sunt nelinitit.
Sigur, bag eu un ochi.
Deschise cuptorul i fcu inspecia, n timp ce Jude lsa coul jos
i atepta, rozndu-i buza.
E bine. i-i aproape gata, declar ea, dup ce verific scurt s
vad ct de uor se desprindea pielita. Dup cum miroase, n-o s-i
mai rmn nici o bucic pentru prnzul de mine. Muck al meu
moare dup unca la cuptor i, cel mai probabil, va fi mai porc dect
cel de la care-a venit asta.
285

Zu?
Cltinnd din cap, Mollie nchise cuptorul.
Jude, n viaa mea n-am cunoscut o femeie care s fie att de
surprins de fiecare dat cnd i se face un compliment.
Sunt nevrotic, spuse ea, cu un zmbet, mai mult dect ca pe o
scuz.
M rog, tu tii mai bine, cred. i casa asta, ai fcut-o s
strluceasc lun, nu-i aa? N-ai mai lsat nimic de fcut pentru o
vecin, dect s-i dea un sfat.
l primesc.
Cnd termini cu florile i-i scoi unca la rcit, pune-o destul
de sus, ca s nu se poat cra celul s-o guste. Am avut experiena
asta i nu-i deloc plcut.
C bine zici.
Dup aia, du-te sus i ngduie-i plcerea unei bi fierbini,
lungi. Pune i spumant n ap. Solstiiul este un moment minunat
pentru un ceili i chiar mai minunat pentru romantism.
Cu un gest matern, o mngie pe obraz:
Disear, pune-i o rochie frumoas i danseaz cu Aidan la
lumina lunii. Restul, i promit eu, se va rezolva de la sine.
Nici mcar nu tiu ci oameni vor veni.
Ce conteaz? Zece, o sut zece?
O sut zece? se nec Jude, plind.
Fiecare vine ca s se distreze, continu Mollie, scond o sticl.
i asta vor face. La urma urmei, un ceili nu nseamn dect
ospitalitate. Irlandezii tiu cum s-o druiasc i cum s-o primeasc.
Dac nu va ajunge mncarea?
Pe-asta las-o s fie ultima din grijile tale.
Dac...
Dac sare o broasc peste lun i-i cade pe umr? ridic
Mollie minile, cu exasperare amuzat. i-ai aranjat casa s arate
286

frumos i primitor. F i tu la fel, iar restul, cum i-am spus, o s se


rezolve de la sine.
Era un sfat bun, conchise Jude. Chiar dac nu credea nici o iot
din el. ntruct baia cu spum era o metod sigur de relaxare, i-o
pregti n iubita ei cad cu gheare, stnd cufundat pn i se nroi
toat pielea, pleoapele ncepur s i se ngreuneze, iar apa se rci.
Apoi, desfcu crema pe care i-o cumprase la Dublin i se unse
cu ea. ntotdeauna reuea s-i dea o senzaie de feminitate.
Complet relaxat, ncepu s cocheteze cu ideea unui pui de somn
nainte de petrecere. Intr n dormitor i scoase un ipt:
Finn! O, Doamne!
Celul era n mijlocul patului, unde purta un rzboi feroce i
violent cu pernele. Peste tot zburau fulgi. Se ntoarse spre ea, dnd
triumftor din coad, n timp ce inea cu dinii perna nvins.
Eti un ru! Rule!
nlturnd fulgii din faa ei cu minile, se repezi spre pat. Simind
c era rost de distracie, Finn sri jos, tulind-o cu tot cu pern. n
urma lui rmase o dr de fulgi.
Nu, nu, nu! Stai! Finn, vino imediat aici!
O lu la fug dup el, cu halatul flfind, n timp ce ncerca s
culeag penele. l ajunse abia jos, unde fcu greeala de a apuca
perna n locul cluului.
Ideea unui joc de-a care pe care i lumin ochii. Mrind jucu,
cu dinii nfipi, ncepu s scuture din cap, mprtiind n jur ali
fulgi.
D-i drumul! La dracu uite ce-mi faci aici!
Ddu s-l apuce i, clcnd pe fulgii czui pe podelele cernite,
alunec. Cu un ipt scurt, patin pe burt prin living.
Auzi ua deschizndu-se n spatele ei i, uitndu-se peste umr,
i spuse: Perfect. Absolut perfect.
287

Ce faci aici, Jude Frances? se rezem Aidan de tocul uii, n


timp ce Shawn se uita peste umrul lui.
A, nimic, i sufl ea din ochi prul i fulgii. Absolut nimic.
i eu, care credeam c roboteti la lustruitul lustrului i
frecatul frecuului, cum faci n fiecare zi de-o sptmn-ncoace, i
cnd colo leneveti jucndu-te cu cinele.
Ha ha.
Jude se ridic n ezut, frecndu-i cotul cu care se lovise de
podea.
Finn sri peste ea i, generos, scuip perna la picioarele lui Aidan.
Aa, bravo. D-i-o lui.
Deci, ai omort-o, aa-i, biete? E mai moart dect Moise.
Dup ce-l mngie n semn de felicitare, Aidan travers camera,
s-i ntind lui Jude o mn:
Te-ai lovit, iubito?
Nu, i arunc ea o privire posomort. i nu-i nimic de rs.
i ddu mna la o parte, ncruntndu-se i spre Shawn, care
ncepuse s chicoteasc.
Peste tot sunt pene. Am nevoie de cteva zile ca s le gsesc pe
toate.
Ai putea ncepe cu prul, se aplec Aidan, apucnd-o de talie,
ca s-o ridice. E plin de fulgi.
Excelent. Mulumesc pentru ajutor. Acum, am treab.
Am adus nite butoiae de la crcium. i le punem n spate.
i sufl un fulg de pe obraz, apoi se aplec s-i miroas gtul.
Miroi perfect, murmur el, cnd Jude l mpinse. Ia iei tu
puin afar, Shawn.
Nu, nici s nu-ndrzneti. N-am timp pentru aa ceva.
i nchide ua dup tine, ncheie Aidan, trgnd-o pe Jude mai
aproape.
Iau i cinele, c tot a terminat aici. Haide, fiar feroce, l
288

chem Shawn pe Finn i nchise ua dup el.


Trebuie s fac curat... ncepu Jude.
E timp destul pentru asta.
ncet, Aidan ncepu s-o mping de-a-ndratelea.
Nu sunt mbrcat.
Am observat.
Cnd Jude ajunse cu spatele la perete, Aidan i trecu minile n
josul trupului ei, apoi din nou n sus.
Ia d-ne un pupic, Jude Frances. Unul care s m in ct
dureaz ziua cea mai lung.
Prea o cerere absolut rezonabil, cel puin cnd ochii lui o
priveau att de intim, iar trupul i era att de cald, de dur i de
aproape. Ca s-i rspund, Jude ridic braele, pentru a-l cuprinde
pe dup gt. Apoi, animat de un impuls, l rsuci n jur cu o
micare rapid, pn ajunse el cu spatele la perete iar ea rezemat
apsat n fa, cu gura lipit fierbinte peste a lui.
Sunetul scos de Aidan pru al unui om care se neca - de
bunvoie. O apuc de olduri, nfigndu-i degetele n carne, pentru
a-i aminti de noaptea cnd i pierduse complet rbdarea i
controlul.
Fiorul senzaiei o biciui prin toat fptura, puternic i intens, cu
un spasm posesiv.
Era al ei, att ct avea s dureze. S-l ating, s-l guste, s-l
posede. Pe ea o dorea. Spre ea gravita. Ea era cea care-i fcea inima
s bat.
Ceea ce, i ddu seama Jude, era cea mai adevrat putere din
lume.
Ua se deschise, apoi se trnti. Jude rmase cu gura sudat de a
lui. Nu-i psa nici dac ar fi intrat n camer toi brbaii, femeile i
copiii din sat.
Isuse, Marie i Sfinte Iosife! se plnse Brenna. Voi nu suntei n
289

stare s v gsii i altceva de fcut? Cum ntoarce omul capul n alt


parte, gata, v-ai i agat de buze.
E doar geloas, coment Jude, frecndu-i nasul de gtul lui
Aidan.
Am treburi mai importante dect s fiu geloas pe-o ameit
de muiere care srut un Gallagher.
Probabil iar s-a nfuriat pe Shawn.
Aidan i ngrop faa n prul lui Jude. Nu era sigur c mai
respira. tia c n-ar fi vrut s se mite de-acolo nc vreo zece ani.
Toi brbaii sunt czui n cap, iar hahalera de frate-tu a czut
mai ru ca oricare.
Auzi, ia nu te mai tot plnge de Shawn, i ordon Darcy,
intrnd grbit. Ce s-a ntmplat aici? Sunt fulgi peste tot. Jude, las
omu-n pace, doar trebuie s te mbraci, nu? i eu la fel. Aidan, iei
afar i ajut-l pe Shawn cu butoaiele. Nu-i poi pretinde s le fac
numai el pe toate.
Aidan se rezum s ntoarc puin capul, atta ct s se rezeme
cu obrazul pe prul lui Jude.
Expresia de pe chipul lui o oc att de tare pe sora sa, nct se
holb la el zece secunde ncheiate, dup care ncepu s-o mping pe
Brenna spre buctrie.
Noi punem vasele n buctrie i facem rost de-o mtur.
Nu m mai mpinge. Fir-a a naibii, mi-e pn-aici de
Gallagheri, pe ziua de azi.
Taci, taci. Trebuie s gndesc.
ncurcat, Darcy puse pe bufet vasele pe care le adusese i ncepu
s se plimbe ncoace i-ncolo.
E ndrgostit de ea.
Cine?
Aidan, de Jude.
Pi, pentru numele lui Dumnezeu, Darcy, o credeai nc
290

dinainte. Nu de-asta ne agitm pe-aici, pentru un ceili?


Dar o iubete cu adevrat. Nu i-ai vzut mutra? Cred c
trebuie s stau jos.
Se aez brusc, apoi sufl zgomotos.
Nu mi-am dat seama, nu cu adevrat. Era mai mult un fel de...
joc. Dar adineaori, cnd o inea n brae... N-am crezut s-l vd
vreodat artnd aa, Brenna. Un om care se uit aa la o femeie,
poate fi rnit, l poate lovi drept n inim.
Jude n-ar lovi nici o musc.
Fr voie.
Darcy avea palpitaii de ngrijorare.
Aidan era stnca ei i niciodat nu se ateptase s-l vad lipsit de
aprare.
Sunt sigur c i ea ine la el, i e absorbit de tot romantismul
situaiei.
Atunci, care s fie problema? E exact aa cum am spus.
Ba nu e deloc cum am spus.
Nu evitase ea disperarea dragostei timp suficient ca s-o
recunoasc n momentul cnd l plea pe frate-su n cap?
Brenna, a primit toat educaia aia fandosit, cu iniiale dup
numele mic, i a trit toat viaa la Chicago. Acolo e familia ei, i
munca ei, i casa ei cea elegant. Viaa lui Aidan e aici.
n ochi i se vedea o dezndejde sincer, pornit din adncul
inimii.
Nu-i dai seama? Cum ar putea s plece, iar ea, de ce ar
rmne aici? Ce-oi fi avut n cap, s-i combin aa?
Nu tu i-ai combinat. Erau combinai dinainte.
Pentru c spusele lui Darcy ncepeau s-o tulbure i pe ea, Brenna
lu mtura. Gndea mai bine cnd avea minile ocupate.
Ce-o fi, o fi. Noi n-am fcut nimic mai mult dect s-o
convingem s dea o petrecere.
291

n noaptea solstiiului, i aminti Darcy. Noaptea de Snziene.


Ispitim soarta, i dac iese prost, noi vom fi de vin.
Dac am ispitit soarta, atunci ea hotrte. Altceva, nu mai e
nimic de fcut, declar Brenna i ncepu s mture.
Jude alese rochia albastr, o alt achiziie din Dublin pe care n-ar
fi cumprat-o n vecii vecilor dac n-o pisa Darcy. n clipa cnd o lu
pe ea, o binecuvnt i pe Darcy, i propria ei lips de voin.
Era lung i dreapt, foarte simpl, fr nici un volan sau pens,
cobornd vertical de sub corsajul cu bretele nguste, pentru a se
evaza abia perceptibil la glezne. Culoarea, un albastru argintiu,
reflecta nuana luminii lunare n miezul verii. n urechi i puse
perle mici n form de lacrimi. Alte simboluri ale lunii, medit ea.
Dorea din toat inima s urmeze pn la capt sfatul lui Mollie,
dansnd cu Aidan la lumina lunii pline.
Dar n acea zi, cea mai lung a anului, pe cnd afar se lsa seara,
cerul rmnea senin i fermector. Dincolo de fereastr pluteau
culori irizate, tonuri de albastru i verde dureros de vii. Aerul prea
pictat cu miresme.
Natura hotrse ca Noaptea de Snziene s fie una dintre
victoriile ei.
n timp ce privea, asculta i asimila totul, Jude nu se putea gndi
dect c n casa ei rsuna muzic, nlndu-se din living.
Se adunaser oameni, care dansau i rdeau. Triumful naturii era
nimic pe lng al ei. unca fusese deja devorat mai mult de
jumtate.
Nimeni nu prea s se simt ru din cauza ei. Reuise i ea s ia
vreo dou mbucturi, dar n cea mai mare parte a timpului era prea
emoionat pentru a face mai mult dect s ciuguleasc sau s
soarb cnd i cnd din paharul cu vin.
Mai multe perechi dansau n hol, n buctrie i n curte. Alii se
292

jucau cu copiii sau stteau comod la brf. n prima or, ncerc s-o
fac pe gazda, circulnd de la un grup la altul pentru a se asigura c
toi aveau pahare sau farfurii. Dar nimeni nu prea s aib nevoie de
nimic n mod special. Toi se serveau din banchetul de vase
ngrmdite n buctrie sau nirate pe scndurile puse peste capre,
pe care o minte istea le instalase n curte, lng cas.
Copiii se zbenguiau peste tot sau stteau pe genunchii prinilor.
Cte un bebelu se agita, dornic de lapte sau atenie, i i se ddea cu
voie bun i una, i alta. Peste jumtate din fee i erau necunoscute.
n sfrit, fcu lucrul pe care i ddu seama c niciodat nu-l
ncercase la vreuna din propriile ei petreceri. Se aez, lsndu-se n
voia bunei dispoziii.
Sttea nghesuit ntre Mollie i Kathy Duffy, ascultnd pe
jumtate conversaia i uitnd cu totul felia de tort de pe farfuria pe
care o inea pe genunchi.
Shawn cnta la vioar, acorduri repezi i vesele, care o fceau si doreasc nnebunit s fi tiut s danseze. Darcy, radioas n
rochia roie de mprumut, smulgea note muzicale din flaut, n timp
ce Aidan pompa muzic dintr-un mic acordeon.
Din cnd n cnd, schimbau ntre ei instrumentele, sau aduceau
cte unul nou. Fluierae, o tobi, o lir, toate trecnd din mn n
mn fr nici o ntrerupere a ritmului.
Cel mai mult i plcea cnd i adugau i vocile, producnd
armonii att de complexe i intime nct o durea inima.
Cnd Aidan cnta despre tnrul Willie MacBride, care avea pe
vecie nousprezece ani, Jude se gndi la Johnnie cel pierdut de
Maude i nu-i mai ps c vrsa lacrimi n public.
De la melodiile sfietoare, trecur la cele tropitoare, fr o
secund de rgaz. De fiecare dat cnd Aidan i ntlnea privirea,
sau i adresa acel surs lene, se simea la fel de ameit ca o
adolescent.
293

Cnd Brenna se aez la picioarele ei, cu capul rezemat de


genunchiul mamei sale, Jude i ddu ei farfuria cu tort.
Are un stil, cnd este cu muzica lui... murmur Brenna. Te face
s uii - aproape - ce czut n cap e.
Sunt minunai. Ar trebui s nregistreze melodiile. S cnte peo estrad, nu ntr-un living room.
Shawn cnt de plcere. Dac-ar veni ambiia i i-ar da cu
ciocanu-n cap, n-ar lsa nici o urm.
Nu oricine vrea s le fac pe toate n acelai timp, spuse blajin
Mollie, mngind ns prul Brennei. Ca tine i tatl tu.
Cu ct ncerci, cu att faci mai multe.
A, eti bucic rupt Mick. De ce nu dansezi, la fel ca surorile
tale, n loc s-i rumegi melancolia? Doamne Dumnezeule, fato, eti
o OToole pn-n mduva oaselor.
A, am i un strop de Logan n vene, sri Brenna n picioare,
nveselit, lundu-i mama de mn. Pi atunci, haide, mama, dac
nu cumva te simi prea btrn i slbit.
Pot dansa de s te las fr suflare.
Se nl un val de ovaii, cnd Mollie ncepu o serie complicat
de pai repezi. Ceilali dansatori i fcur loc, cu aplauze i
fluierturi.
Mollie a fost campioan de step, la vremea ei, i spuse Kathy
lui Jude. i l-a transmis motenire i fiicelor ei. Sunt o familie
drgu, nu-i aa?
Sigur c da! Uit-te la ele, numai!
Una cte una, surorile OToole li se alturar, pn ajunser trei
cte trei fa n fa. Erau ase femei scunde, un amestec de plete
blonde i rocate, cu minile proptite obraznic n olduri i
picioarele zburnd. Cu ct curgea muzica mai repede, cu att li se
micau mai rapid i picioarele, pn cnd lui Jude i se tie respiraia
doar privindu-le.
294

Nu numai talentul i agilitatea lor i fceau gtlejul s se contracte


de invidie i admiraie, ci i comunicarea. Femeie cu femeie, sor cu
sor, mam i fiic. Muzica nu era dect o verig de legtur n plus.
Nu numai legendele i miturile formau tradiiile unei culturi.
Aidan avusese dreptate. Cnd scria despre Irlanda, nu putea uita
muzica.
Tobe de rzboi i cntece de pahar, balade i hore mari, rotitoare.
Trebuia s le cerceteze i pe acestea, cu sursele lor, ironia, umorul i
disperarea lor.
Strnse la piept noua inspiraie i se ls purtat de acordurile
muzicii.
Cnd terminar, camera era plin cu cei care veniser din alte
zone ale casei i de afar. Iar ultima not, ultimul tropit apsat al
picioarelor, fur salutate cu aplauze furtunoase.
Brenna se apropie, mpleticit, pentru a cdea din nou la
picioarele lui Jude.
Mama are dreptate, nu-i fac fa. Femeia asta e o minune.
Oft, tergndu-i fruntea cu un bra.
Fie-v mil i dai-mi careva o bere.
i-o aduc eu. O merii.
Jude se ridic n picioare, ncercnd s se strecoare spre buctrie.
Primi mai multe invitaii la dans, pe care le refuz rznd, felicitri
pentru unc, fcnd-o s ameeasc de plcere, i pentru felul cum
arta, ducnd-o cu gndul la faptul c mai muli oaspei cam
ntrecuser msura cu savuratul butoiaelor.
Cnd n sfrit ajunse la buctrie, fu surprins s vad c Aidan,
aflat n spatele ei, i prinsese deja mna ntr-a lui.
Vino afar s iei puin aer.
Bine, dar i-am promis Brennei c-i aduc o bere.
Jake, du-i tu Brennei o halb, vrei? strig Aidan, n timp ce o
scotea pe Jude pe ua din spate.
295

mi place s te ascult cum cni, dar cred c pn acum te-ai


sturat.
Niciodat nu m deranjeaz cteva ore de muzic. E stilul
familiei Gallagher.
Continu s-o trag dup el, pe lng grupul de brbai strni
lng u, spre irul arcuit al lumnrilor aprinse n iarba din
grdin.
Dar nu mi-a lsat timp s stau cu tine, nici s-i spun ct de
fermectoare ari n seara asta. i-ai lsat prul despletit, remarc
el, ncurcndu-i degetele n vrfurile uvielor.
Pare s mearg mai bine cu rochia.
Jude i scutur prul pe spate i ridic faa spre cer. Devenise de
un albastru intens, foarte nchis, culoarea unei nopi care nu avea s
devin niciodat noapte deplin, datorit globului alb al lunii.
O noapte magic, a umbrelor i a luminii, cnd znele ieeau s
danseze.
Nu pot crede n ce stare am ajuns. Toi au avut dreptate. Au
spus c avea s se ntmple de la sine, i aa a fost. Cred c aa se
ntmpl cu cele mai fericite lucruri.
Se ntoarse, cnd ajunser n locul unde i imaginase c avea s
instaleze o bolt. n spatele lor, casa - casa ei, i spuse Jude, nclzit
de mndrie - era luminat ca un pom de Crciun. Muzica iroia n
continuare pe ui i ferestre, amestecat cu voci i rsete.
Aa e firesc s fie, murmur ea. n orice cas trebuie s existe
muzic.
i voi drui muzic ori de cte ori doreti.
Cnd Jude zmbi i se strecur n braele lui, ncepu s danseze
cu ea, ntocmai aa cum visase c avea s fac.
Era perfect, i spuse ea.
Vraj, muzic i raze de lun. O noapte lung cnd ntunericul era
doar o scurt strfulgerare.
296

Dac ai veni n America i ai cnta un singur cntec, i s-ar


ncheia contractul de nregistrare nc nainte s-l termini.
Nu-i de mine aa ceva. Viaa mea e aici.
ntr-adevr, se ls ea pe spate, surzndu-i; nu i l-ar fi putut
imagina n alt parte. Aici e viaa ta.
Iar magia, muzica i lumina lunii l mpinser s vorbeasc
nainte de a avea cuvintele pregtite.
i viaa ta. Nu ai nici un motiv s pleci napoi. Eti fericit aici.
Sunt, ntr-adevr. Dar...
Exist destule lucruri care s te rein. De ce nu-i ajunge s fii
doar fericit i att?
Tonul lui repezit i fcu zmbetul s devin ntrebtor.
Nimic, desigur, dar trebuie s lucrez. S-mi ctig existena.
Poi gsi i aici de lucru, ct doreti.
Gsise, i spuse ea. i gsise munc de-o via, n scris. Dar
vechile obiceiuri dispar greu.
Pe moment, n Ardmore nu prea pare s fie mare cerere de
profesori de psihologie.
Nu i-a plcut s faci meseria asta.
ncepea s-o neliniteasc. Un fior i strbtu braele, fcnd-o s-i
doreasc o hain.
E meseria mea. Cea pe care o cunosc.
Deci, vei nva s faci alta. Vreau s rmi aici cu mine, Jude.
Chiar n momentul cnd inima ei fcea un salt nebunesc la auzul
acelor cuvinte, Aidan continu:
Am nevoie de o soie.
Nu era sigur dac era zgomotul inimii ei cznd din piept, sau
doar efectul ocului.
Poftim?
Am nevoie de o soie, repet el. Cred c ar trebui s ne
cstorim, iar restul problemelor le rezolvm mai trziu.
297

Capitolul 17
Ai nevoie de o soie, repet ea, pstrndu-i vocea calm, cu
cuvintele ritmate regulat.
Am, da.
Nu chiar aa voise s i-o spun, dar acum era prea trziu.
Avem nevoie unul de altul. Ne potrivim, Jude. N-are nici un
rost s te ntorci la o via care nu te satisface, cnd poi avea aici
una cu toate satisfaciile.
neleg.
Ba nu nelegea deloc, i spuse ea. Parc ar fi ncercat s priveasc
prin ap tulbure. Dar ncerca s vad.
Deci, consideri c ar trebui s rmn aici i s m mrit cu tine,
fiindc tu ai nevoie de o soie iar eu am nevoie de o... via?
Da. i nu.
Formulase fraza ntr-un mod nefericit. Ceva nu era n regul, la
tonul pe care vorbise. Dar Aidan era prea fstcit ca s neleag ce
anume.
Vreau s spun c te-a putea ntreine destul de bine, pn i-ai
gsi genul de ocupaie care-i place, sau dac preferi ca n schimb s
lucrezi la ntemeierea unei familii, mi convine i asta. Crciuma
merge binior. Nu sunt un srntoc i, dei s-ar putea s nu fie stilul
de via cu care te-ai obinuit, ne-am descurca uor.
Ne-am descurca. n timp ce tu... m-ai ntreine n stilul de via
cu care nu sunt prea obinuit. M-ai ntreine, pn a descoperi, pe
bjbite, la ce anume m pricep?
298

Ascult...
De ce nu putea s nire cuvintele aa cum trebuia?
Ai aici o via, asta vreau s spun. O via alturi de mine.
Oare?
ntoarse capul, n timp ce se chinuia s rein ceva negru i
clocotitor care ncerca s se reverse din ea. Nu tia ce era, nici mcar
nu era sigur c o dorea, dar simea c era ceva periculos. Irlandezii,
medit ea, ar fi trebuit s fie poei, s le curg de pe limb cele mai
fermectoare cuvinte.
i iat c, pentru a doua oar n viaa ei, i se spunea c trebuia s
se mrite cu un brbat fiindc avea s-i prind bine.
i William avusese nevoie de o nevast, i aminti ea. Ca s-l ajute
s-i cimenteze poziia, s primeasc musafiri, s arate prezentabil.
i, desigur, ea avea nevoie de un brbat care s-i spun ce, cum i
cnd s fac. O soie pentru el, o via pentru ea. Ce putea fi mai
logic?
Prima dat cnd i se spusese asta, se conformase.
Docil, aproape umil. Amintirea o nfuria i o ruina. O nfuria
i o ruina s-i dea seama ct de mult dorea o parte din ea s fac
acelai lucru cu Aidan.
Dar acum era mai mult dect att. Mai mult dect i ddea
seama. i gsea un nou rost n via i, pe toi sfinii, era hotrt s
mearg pn la capt. Fr a fi cluzit cu blndee, pentru c era
prea nepriceput ca s-i gseasc singur drumul.
Am stat aici un timp, Aidan.
Cu faa calm, cu vocea stpnit, se ntoarse s-i studieze chipul
n lumina argintie a lunii.
Am stat un timp cu tine. Lunile astea nu nseamn o via, iar
cea pe care ncerc s-o neleg e viaa mea, ca s pot cldi ceva pe
temelia ei, s-i fac un rost. Vieii mele, i mie.
F-i-l mpreun cu mine.
299

ocul scurt de disperare l nuci, fcndu-l s se blbie.


ii la mine, Jude.
Sigur c da.
Cumva, reuise s-i pstreze vocea plcut, dei acel clocot
neguros continua s fiarb n ea.
Cstoria e treab serioas, Aidan. Eu am trecut prin ea, pe
cnd tu, nu. Nu e un angajament pe care s am de gnd s mi-l
asum din nou.
Dar e ridicol.
N-am terminat.
Vocea i devenise rece, oel acoperit cu ghea.
Nu e un angajament pe care s am de gnd s mi-l asum din
nou, repet ea, nainte de a avea suficient ncredere n mine nsmi,
n brbatul respectiv i n situaie, ca s pot crede c e pentru toat
viaa. N-am s m mai las nlturat.
Crezi c i-a face una ca asta?
nfuriat, o apuc de brae, strns.
Poi s m compari cu ticlosul care i-a clcat jurmintele fa
de tine?
Nu am cu cine sau cu ce s te compar. mi pare ru dac te
supr. Dar adevrul e c, n perioada asta, csnicia nu intr n
planurile mele. i mulumesc pentru intenie. Acum, zu c trebuie
s m ntorc n cas. mi neglijez musafirii.
S-i ia dracu de musafiri! Trebuie s lmurim problema asta.
Am lmurit-o.
Cu acelai zmbet rigid pe buze, i ddu minile la o parte.
Dac n-am vorbit destul de clar, mai ncerc o dat. Nu, n-am s
m mrit cu tine, Aidan, dar i mulumesc c mi-ai cerut-o.
n timp ce o spunea, peste coline bubui un tunet i explod o
lance de lumin, mprtiind un pienjeni de crpturi albe i
subiri peste toat bolta cereasc. Jude se ntoarse s porneasc spre
300

cas, n timp ce vntul se nteea, plesnind aerul i fcnd clopotele


s izbucneasc ntr-un cntec nebunesc, nverunat.
Ciudat, i spuse ea, c i n inim simea acelai lucru. Nebunie i
nverunare.
Aidan nu fcu dect s priveasc dup ea. l refuzase. Pur i
simplu nu fusese pregtit pentru posibilitatea unui refuz. i pusese
n minte c aveau s se cstoreasc. Ea era aleasa. Pentru el, nu mai
putea exista dect una singur.
Furia neateptat a vntului i rvea prul, iar aerul trosnea a
ozon, de la urmtorul fulger. Sttea n mijlocul furtunii ce ncepea,
chinuindu-se s-i limpezeasc gndurile.
Nu avea nevoie dect de nc puin timp i munc de lmurire.
Asta era. Asta trebuia s fie, i spuse el, n timp ce-i freca inima cu
podul palmei. Senzaia pe care o avea acolo era o durere nou i
panicat, care nu-i plcea deloc. Avea s se rzgndeasc, sigur c
da. Pn i orbii vedeau c erau hrzii s fie mpreun.
Tocmai o fcuse s neleag c acolo avea s fie fericit, c el
urma s aib mare grij de ea. C nu avea s-o lase de izbelite, aa
cum i se mai ntmplase. Era prudent, atta tot. O luase prin
surprindere, dar acum, cnd i cunotea inteniile, urma s se
deprind cu ele. Avea s se ngrijeasc el de asta.
Un Gallagher nu btea n retragere de la prima rafal. Rezist pe
poziie. Iar Jude Frances Murray era pe cale s afle ct de mult i de
ndrjit putea rezista pe poziie un Gallagher.
Cu chipul hotrt, porni napoi spre cas. Dac ar fi ridicat
privirea, ar fi vzut silueta din fereastra de la etaj. Femeia sttea n
picioare, cu prul pal n jurul umerilor, iar pe obraz i se prelingea o
singur lacrim, strlucitoare ca un diamant.
Jude reui s rzbeasc pn la sfritul petrecerii. Rdea, dansa
i conversa. Nu avea nevoie de nici un efort pentru a fi ncontinuu
301

nconjurat de oameni i a evita o alt confruntare cu Aidan. Dar


nu-i fu la fel de uor s-l mping spre u cnd oamenii ncepur s
plece, s i se scuze, zmbitoare, c era frnt de oboseal. Trebuia s
doarm, i explic ea.
Bineneles c numai de somn nu putea fi vorba. n clipa cnd
casa se goli, i suflec mnecile. Nu voia s gndeasc, nu nc, i
cea mai bun cale de a evita asta era munca sntoas, pe brnci.
Adun farfuriile i paharele din toat casa, splndu-le,
tergndu-le i punndu-le la loc pn la ultima. Dur ore ntregi,
iar trupul i era att de extenuat pe ct afirmase. Dar mintea refuza
s i se odihneasc, aa c se for n continuare, tergnd, frecnd,
fcnd ordine.
La un moment dat, i se pru c auzea de pe scar un plnset de
femeie, dar nu-i ddu atenie. Disperarea tnguirilor i umplea i ei
ochii de lacrimi, i nu se cdea. Propriile ei lacrimi n-aveau s-o ajute
cu nimic pe Lady Gwen. Nu puteau ajuta pe nimeni.
Tr mobilele la locurile lor, apoi scoase mtura mecanic i curi
podelele i covoarele. Era palid la fa de oboseal, cu ochii
ncercnai, cnd n sfrit urca scara spre dormitor.
Dar nu plnsese, iar munca manual brut i arsese toate
emoiile, cu excepia unei epuizri fizice totale. Complet mbrcat,
se ntinse pe pat, cu faa n pern, i-i impuse s adoarm.
i vis c dnsa cu Aidan, sub lumina argintie a unei luni magice,
din care curgeau flori, colorate i vesele ca znele, fermecnd aerul
cu miresmele lor.
Clrea mpreun cu el, pe spinarea lat a unui cal alb naripat,
peste cmpii verzi sclipitoare, mri furtunoase i lacuri calme, de un
albastru imposibil.
Asta-i oferea. l auzise spunndu-i. Asta, o ar care fascineaz i
calmeaz. Un cmin care ateapt s fie cldit. O familie care i
ateapt ntemeierea.
302

Ia-le, i pe mine.
Dar rspunsul era nu, trebuia s fie nu. Nu era ara ei. Nu era
cminul ei. Nici familia ei. Nu puteau fi, pn cnd nu avea for n
ea nsi, ncredere n ele, iubire din partea lui.
Apoi, rmase singur, stnd la fereastr, n timp ce ploaia spla
geamul, pentru c n toate fgduielile fcute de el nu existase nici
mcar un singur cuvnt de dragoste.
Cnd se trezi, soarele strlucea orbitor, iar sunetul plnsului de
femeie era al ei propriu.
Mintea i era tulbure de nesomn i-i simea trupul firav, ca i
cum s-ar fi deteptat btrn i bolnav. Mil de sine nsi, i spuse
Jude, recunoscnd prea bine simptomele. Depresie incipient. Dup
ce csnicia i fusese smuls de sub picioare, sptmni de zile se
aflase n starea asta.
Nopi nedormite, zile nefericite care nu se mai terminau, nori de
amrciune i ruine.
Nu i de data asta, i fgdui ea. Acum era stpn pe situaie, i
lua singur hotrrile. i prima era aceea de a nu se blci n
propria-i compasiune, nici mcar o or.
Culese flori, le leg cozile cu o panglic frumoas i, nsoit de
Finn i Betty, porni spre mormntul lui Maude.
Furtuna care ameninase n noaptea trecut nu ncepuse. Dei se
mai vedeau civa nori mohori la sud-vest, vzduhul era minunat
de cald.
Marea i cnta cntecul, iar pe coline florile de piciorul-cocoului
i soreau feele. Zri un iepure cu coad alb, nainte cu cteva
secunde de a-l mirosi ceaua galben. Betty o tuli din loc, ca un
glon lucios, dup pata alb sltrea, numai pentru a se ntoarce
peste cteva momente. Limba i atrna din bot, ntr-o expresie
spit, ca i cum i-ar fi fost ruine c revenea din nou cu coada ntre
303

picioare.
Cinci minute n care l privise pe cel zburdnd n jurul lui Betty,
fcnd tumbe i ltrnd ascuit fuseser de ajuns ca s-o mai
nveseleasc.
La vremea cnd ajunse lng mormnt, era calm i se aez,
conform obiceiului ei, pentru a-i spune lui Maude ultimele tiri.
Azi-noapte, am avut un ceili minunat. Toat lumea a spus ce
bine era c aveam din nou muzic n cas, i oameni. Dou dintre
surorile Brennei OToole au venit cu tinerii lor brbai. Preau att
de fericii, toi patru, iar Mollie se lumineaz toat la fa numai
privindu-i. A, i am dansat cu domnul Riley. Pare att de btrn i
firav, nct mi-era fric s nu-l sparg, dar abia am putut ine pasul cu
el.
Rznd, i scutur prul pe spate, apoi se aez pe clcie.
Pe urm, m-a cerut n cstorie, aa c tiu c sunt acceptat
aici. Am copt o unc. Era prima oar cnd fceam aa ceva, i mi-a
reuit. Nici mcar frmie pentru cini nu mi-au mai rmas din ea.
Mai trziu, Shawn Gallagher a cntat Four Green Fields. Un ochi
uscat nu mai rmsese. n viaa mea n-am mai dat o petrecere unde
oamenii s rd i s plng, s cnte i s danseze. i-acum, nu
neleg de ce unii oameni dau petreceri de alt fel.
De ce nu-i spui nimic despre Aidan?
Jude ridic ncet privirea.
Nu se mir s-l vad pe Carrick stnd n cealalt parte a
mormntului lui Maude.
Alt miracol, presupuse ea, c acum aa ceva nu i se mai prea
deloc ciudat. Dar nl din sprncene, pentru c ochii lui scprau
de enervare, i-i dezvelise dinii.
A fost i Aidan, spuse ea, calm. A cntat superb i a adus de
la crcium destul bere ca s poat pluti pe ea un crucitor.
i te-a luat la plimbare sub lumina lunii, unde te-a cerut de
304

nevast.
M rog, mai mult sau mai puin. M-a plimbat la lumina lunii i
a spus c are nevoie de o soie, iar eu corespund cerinelor.
Cobor privirea spre Finn, care amuina cizmele de piele cafenie
moale ale lui Carrick.
i care a fost rspunsul tu?
Jude i mpreun minile pe genunchi.
Dac tii attea lucruri, nseamn c tii i restul.
Nu!
Cuvntul i explod din piept, culcnd iarba la pmnt.
I-ai spus nu, fiindc n-ai minte nici ct un morcov!
mpinse aerul cu un deget, spre ea, i cu toate c se aflau la civa
pai distan, Jude i simi vrful apsnd-o pe umr.
Te-am crezut o femeie deteapt, cu minte ascuit i maniere
elegante, cu inim tare i bun. Acum, vd c eti neghioab, slab
de nger i ncpnat.
Dac ai o prere att de proaste despre mine, nu te voi mai
obliga s-mi supori compania.
Se ridic n picioare, cu brbia repezit nainte, i n clipa
urmtoare rmase cu gura cscat cnd, rsucindu-se n loc, se
pomeni iari fa n fa cu el.
Ba ai s stai pe loc, madam, pn i se d voie s pleci.
Pentru prima oar, auzi n glasul lui tonul regal, ameninarea i
puterea. ntruct i venea s tremure, se inu bine pe picioare.
Voie? Sunt liber s vin i s plec cum poftesc. Asta e lumea
mea.
n momentul cnd ochii lui scprar de furie, cerurile se
cutremurar, ntunecndu-se cu nori de furtun.
Ba este a mea, de pe vremea cnd spia ta nc mai orbecia
prin peteri. i va rmne a mea mult vreme dup ce voi vei fi oale
i ulcele. Ia seama i ine minte asta.
305

De ce m-oi fi certnd cu tine? Nu eti dect o iluzie. Un mit.


Un mit la fel de real ca tine, o apuc el de mn; avea carnea
tare i cald. Te-am ateptat, de trei ori ct o sut de ani. Dac am
greit, i trebuie s mai atept nc o dat pe-atta, voi ti de ce.
Acum s-mi spui de ce i-ai rspuns nu brbatului care te-a cerut de
nevast.
Fiindc aa am hotrt.
Ai hotrt, rse el sarcastic, ntorcnd capul n alt parte. Of,
voi, muritorii i binecuvntatele voastre hotrri. ntotdeauna
conteaz att de mult pentru voi. Pn la urm, oricum se
mplinete voia soartei.
Poate, dar pn atunci ne alegem singuri drumul.
Chiar i dac e un drum greit.
Cnd Carrick se rsuci din nou spre ea, Jude zmbi uor. Chipul
lui era un adevrat studiu al nedumeririi sincere.
Da, chiar i dac e greit. Asta-i firea noastr, Carrick. Nu ne-o
putem schimba.
l iubeti?
Cnd Jude ezit, fu rndul lui s zmbeasc.
Te-ar deranja s mini, colleen, o iluzie i un mit?
Nu, n-am s te mint. l iubesc.
Carrick i arunc minile n sus, gemnd:
Dar nu vrei s fii a lui?
Nu voi mai fi niciodat proprietatea cuiva, ridic ea vocea,
nsufleit de o putere de alt soi. Apartenena, dac se va mai
ntmpl vreodat, va fi reciproc i total. M-am druit o dat unui
om care nu m iubea, fiindc aa prea rezonabil i fiindc...
nchise un moment ochii, dndu-i seama c niciodat n-o
recunoscuse, nici mcar fa de ea nsi.
Fiindc m temeam c nimeni n-avea s-o mai fac vreodat.
M temeam s nu rmn singur pentru toat viaa. Nimic nu mi se
306

prea mai nspimnttor dect singurtatea. Iar acest lucru pur i


simplu nu mai e adevrat. nv cum s fiu singur i cum s-mi
plac s stau cu mine nsmi, s-o respect pe cea care sunt.
Deci, faptul c poi fi singur nseamn c aa trebuie s fii?
Nu!...
De ast dat, ea i arunc minile n sus, rsucindu-se pentru a
se plimba prin jur.
Brbaii! bombni. De ce trebuie s li se explice totul cuvnt cu
cuvnt? Nu trebuie s m mrit ca s fiu fericit. i, cu siguran, numi voi schimba viaa pe care tocmai am nceput-o, riscnd din nou o
csnicie i aruncndu-m n viziunea altcuiva fr s fiu sigur c eu
nsmi o doresc. Fr s tiu c, mcar o dat, eu sunt pe primul
plan. Eu, Jude Frances Murray.
Ridicnd vocea, i lovi inima cu o mn. Iar ochii lui Carrick se
ngustar, gnditori.
Nu accept nici o iot mai puin de-att. Numai fiindc l iubesc
pe Aidan, numai fiindc suntem amani, nu nseamn c voi leina
nfiorat cnd mi se spune c a decis c-are nevoie de-o afurisit de
nevast i m-a ales tocmai pe mine. De data asta, eu voi face
alegerea, mulumesc foarte mult.
Roie n obraji i cu rsuflarea tiat, l privi ncruntat pe
Carrick. i i ddu seama c-i spusese tot ceea ce nainte nu mai
exprimase prin vorbe.
Nu nelesese ceea ce avea nuntrul ei, ca s se exprime n
cuvinte. Nicicnd n viaa ei, n-avea s se mai mulumeasc
vreodat cu mai puin dect totul.
Credeam c nu-i neleg pe muritori, spuse Carrick, dup un
moment. Dar acum cred c numai pe femeile muritoare nu le
neleg. Aa c, explic-mi un lucru, Jude Frances, vrei? De ce nu e
de ajuns dragostea?
Jude oft ncet.
307

Este, atunci cnd exist.


De ce vorbeti n arade?
Fiindc, pn nu rezolvi singur arada, n-are nici un rost s i
se spun rspunsul. i cnd o rezolvi, nu mai ai nevoie s i se
spun.
Carrick murmur ceva n gaelic, apoi cltin din cap:
Ascult-mi sfatul - o singur hotrre poate cldi destine, sau
le poate distruge. Hotrte bine.
i, dintr-o micare a ncheieturilor de la mini, dispru ntr-o
unduire de aer.
n acel moment, Aidan era la fel de frustrat din pricina femeilor
ca i Carrick. Dac i-ar fi spus cineva c orgoliul su fusese crunt
lovit, l-ar fi luat n rs. Dac cineva i-ar fi spus c panica se tot furia
n sus ca s-l gdile n gtlej, l-ar fi blestemat ca pe un mincinos
ntng. Dac i-ar fi pomenit c junghiurile din jurul inimii erau de
durere, l-ar fi dat afar din crcium.
Dar simea toate acestea lucruri nsoite de o mare nedumerire.
Fusese att de sigur c o nelegea pe Jude. Mintea, inima i trupul.
Era umilitor s-i dea seama c, la un moment dat, clcase greit.
Era destul de adevrat c o luase pe scurtturi, ca s zic aa. Dar
nu se ateptase s fie att de rece i nepstoare cu rspunsul la
cererea lui n cstorie.
Pentru numele lui Dumnezeu, ceruse n cstorie o femeie, acea
femeie, iar ea zmbise, rspunzndu-i nu, mulumesc ct se putea
de drgu, dup care se napoiase la ceili.
Dulcea i sfioas lui Jude Frances nu se blbise, nu roise, ci l
privise cu o rceal analitic i l refuzase scurt. N-avea nici un sens,
cnd era la mintea cocoului c-i aparineau unul altuia.
Ca dou verigi dintr-un lan lung i complicat. Era un lan pe care
i-l putea imagina perfect, un lan al continuitii i tradiiei solide.
308

ntre brbat i femeie, ntre o generaie i alta. Ea era femeia sortit


lui, pentru ca mpreun s poat furi urmtoarele verigi din acel
lan fr nceput i sfrit.
Era necesar s-o abordeze ntr-un cu totul alt mod, i spuse el, n
timp ce se plimba prin camere, n loc s termine munca la acte. tia
cum s curteze i s cucereasc o femeie, nu?
Mai curtase i cucerise destule. Desigur, atunci o fcuse n scopuri
absolut diferite, i spuse Aidan, ncepnd din nou s se ngrijoreze.
Dar nu att de mult - nc - nct s recunoasc fa de sine nsui c
era un ageamiu n materie de a convinge o femeie s-i devin soie.
Auzi pai pe scar, cu cteva momente nainte ca Darcy, conform
obiceiului ei, s intre fr a ciocni la u.
Shawn e la buctrie i, crezndu-m curiera lui, m-a trimis s
vd dac ai comandat cartofi i morcovi, i dac la sfritul
sptmnii ne mai vine pete de la Patty Ryan, ntruct i-a fcut
nite planuri.
Patty mi-a promis pete proaspt pentru mine, iar restul va
veni pe la jumtatea sptmnii. Doar n-a nceput s gteasc
mncrurile pentru azi, nu? Este abia unu jumate.
Nu, dar se fie de colo-colo, studiind nu tiu ce reet pe care
i-a dat-o o cucoan asear la ceili i lsnd greul servitului n seama
mea. Vii jos s te ocupi de bar, sau ai de gnd s stai mai departe
aici, cu ochii la perei?
Lucram, spuse el, destul de descumpnit, pentru c petrecuse
un timp considerabil privind pereii. Oricnd vrei s preiei tu
hroagele astea, scumpo, nu trebuie dect s spui.
Tonul lui o puse pe gnduri. tiind c-i lsa pe Shawn i pe
ajutorul de dup-amiaz ncurcai, se trnti ntr-un fotoliu, cu
picioarele aruncate peste braul acestuia.
Las socotelile n seama ta, de vreme ce eti aa de detept i
nelept.
309

Atunci, las-le n seama mea i du-te jos s-i faci treaba.


Mi se apropia o pauz de zece minute i, dac tot sunt aici, mio iau acum, i zmbi ea, mult prea suav ca s fie demn de
ncredere. Ia zi, ce te frmnt?
Nu m frmnt nimic.
Darcy se mulumi s-i ridic o mn, examinndu-i ntr-o doar
unghiile. Aidan merse la fereastr, apoi reveni la birou, i din nou la
fereastr, pn cnd tcerea i fcu efectul.
n ultimele cteva luni, te-ai apropiat de Jude.
ntr-adevr, deveni zmbetul ei mai tios. Nu la fel de mult ca
tine, dintr-un anumit punct de vedere. V-ai certat? De-asta te-nvri
pe-aici cu mutra asta acr?
Nu, nu ne-am certat. Nu tocmai.
i nfund minile n buzunare. Of, umilitor mai era, dar avea
ncotro?
Ce zice despre mine?
Darcy nu rse sonor, dar capul i se umplu de hohote, n timp ce
ddea din gene spre fratele ei.
Asta ar nsemna s-o torn. Nu-s o palavragioaic.
O or liber n plus, smbta viitoare.
ntr-o clip, Darcy se ridic n fotoliu, cu ochii vicleni.
Pi de ce nu zici aa? Ce vrei s tii?
Ce prere are despre mine?
A, te consider chipe i fermector, i orice-a spune, nu-i pot
schimba gndul. Ai luat-o de pe picioare, cu tot romantismul tu.
Urcarea aia a scrilor cu ea n brae a fost o micare inspirat.
Cnd i vzu expresia chinuit, izbucni n rs.
Dac nu vrei s tii ce discut femeile ntre ele, nu ntreba.
Aidan reui s respire, cu mare grij.
N-a vorbit despre... urmri?
A, fiecare oapt i murmur.
310

Neputndu-se opri, Darcy sri n picioare, l apuc de obraji i-l


srut.
Normal c nu, tolomacule. Este prea discret pentru aa ceva,
dei Brenna i cu mine am iscodit-o ct am putut noi. Ce te
ngrijoreaz? Din cte-mi dau seama, Jude te consider c eti cel
mai nemaipomenit amant, de cnd a cucerit-o Solomon pe Regina
din Saaba.
Deci, asta-i tot? Sex, romantism i cteva luni de vraj?
Altceva, nimic?
Amuzamentul se terse din ochii lui Darcy, cnd privi ntr-ai lui.
Regret, scumpule. Eti cu-adevrat necjit. Ce s-a ntmplat?
Azi-noapte, am cerut-o n cstorie.
Pe bune?
Se repezi la el ct ai clipi, cuprinzndu-l cu braele pe dup gt i
cu picioarele peste talie, ncolcit ca un boa constrictor.
Dar e minunat! Nici n-a putea fi mai fericit pentru voi!
Rznd, l srut zgomotos pe amndoi obrajii.
Hai jos la buctrie, s-i spunem lui Shawn, i pe urm le
telefonm i mamei i lui tata.
A refuzat.
Vor dori s vin aici i s-o cunoasc nainte de nunt. i pe
urm vom... Ce?
n timp ce Darcy l privea cu gura cscat, inima i se prbui i
mai jos n piept.
A zis nu.
Darcy fu complet nghiit de vinovie.
Nu se poate. N-a vorbit serios.
A vorbit foarte clar, foarte politicoas, i a adugat un cuvnt
de mulumire.
Of, amar pilul mai fusese i acea mulumire.
Bine, da ce dracu a apucat-o? se nfurie brusc Darcy, srind
311

nervoas, cu pumnii proptii n olduri; furia, cum tia prea bine, era
ntotdeauna mai comod dect vinovia. Normal c vrea s se
mrite cu tine.
Ea a spus c nu. A spus c nu vrea s se mrite cu nimeni. Din
vina nenorocitului luia mpuit care a prsit-o. M-a comparat cu
el, i cnd i-am atras atenia, a zis c n-are cu cine s m compare.
Bine, atunci s nu m compare cu nimeni, pe toi sfinii. Sunt cel
care sunt.
Sigur c eti, i eti de zece ori mai brbat dect William.
Din vina ei, i spuse ea iari. ntrezrise distracia, dar nu
prevzuse durerea.
Deci, nu e... nu e doar din cauz c nu vrea s-i prseasc
viaa din America?
Nici n-am ajuns pn la asta. i de ce n-ar vrea, cnd aici e mai
fericit dect a fost vreodat acolo?
Pi...
Darcy pufni sonor, ncercnd s se gndeasc pe ndelete.
Nici o clip nu m-am gndit c nu vrea s se cstoreasc.
Pur i simplu nu gndete dincolo de cele ntmplate n trecut.
tiu c a suferit, i mi vine s-i sucesc gtul luia.
Ochii i se tulburar de emoie.
Dar ei nu i-a face nici un ru.
ntr-adevr, ar fi preuit-o i ngrijit-o, aa cum fcea cu tot ceea
ce-i era drag, i spuse Darcy, cu inima frnt de regret pentru el.
Poate c e, n parte, o ran care nc nu s-a vindecat complet.
Dar adevrul e c nu toate femeile vor verighet-n deget i-un plod
sub or.
i venea s se ridice, s-l mbrieze i s-l consoleze cum putea,
dar i ddea seama c n ochii lui era prea mult furie c s accepte
mngierile.
i neleg foarte bine sentimentele, Aidan, n legtur cu asta.
312

Cu toate limitele, cu finalitatea csniciei.


Nu e un final, ci un nceput.
O fi pentru tine, dar nu i pentru toat lumea, se rezem Darcy
de sptar, btnd din degete. Ei, eu m pricep la oameni, i spun c
Jude a noastr este genul de mritat, indiferent dac pe moment o
crede sau nu. Este o femeie de cuib, care pn acum n-a avut ansa
s cldeasc acel cuib, dac vrei s tii prerea mea, nainte de a veni
aici de una singur. Poate c ne-am cam pripit.
Noi?
Nu, vreau s zic, se corect Darcy, gndindu-se la planurile pe
care le ticluise mpreun cu Brenna; nu era nevoie s le menioneze,
din moment ce se prea c nu se ncurcaser din vina ei - numai.
Dar e prea trziu ca s mai schimbm asta, aa c nu-i rmne dect
s mergi nainte. S-o convingi.
Zmbi din nou:
Ateapt ctva timp, dar f-o s neleag la ce renun dac nu
primete ce-i oferi tu. Eti un Gallagher, Aidan. Gallagherii obin
ceea ce vor, mai devreme sau mai trziu.
Ai dreptate.
Unele frnturi din orgoliul lui sfrmat ncepeau s se aeze la
loc.
Nu mai e cale de ntoarcere. Trebuie doar s-o ajut s se mpace
cu ideea.
Uurat s-i vad brusc licrirea din ochi revenind, Darcy l btu
uurel pe obraz:
Eu pun banii pe tine.

313

Capitolul 18
N-avea s-l atepte - nu att de curnd, n orice caz. Dar, din
moment ce Darcy era att de cooperant, Aidan plecase cu dou ore
naintea nchiderii, pentru a se plimba pe drumul spre casa lui Jude.
Seara era mblsmat de briza mrii. Norii pluteau vioi peste cer,
astfel nct stelele apreau pe alocuri, licreau i dispreau. Luna era
rotund i gras, cu o lumin blnd.
O noapte minunat, i spuse Aidan, pentru a-i face curte femeii
alese s-i fie soie.
i adusese un buchet de trandafiri de un roz delicat, pe care-i
terpelise din grdina lui Kathy Duffy. Nu credea c avea s se
supere, cnd erau destinai unei cauze att de nobile.
La ferestrele lui Jude ardeau luminile, formnd un tablou cald i
binevenit.
i imagina c, n anii viitori, cnd erau cstorii i aezai la casa
lor, la fel avea s arate. El urma s vin acas dup munc, iar ea s-l
atepte cu luminile aprinse, ca s-i cluzeasc paii.
Nu-l mai surprindea ct de mult i dorea acest lucru, nici ct de
limpede putea s vad totul. Sear de sear, an dup an, o via de
om.
Nu ciocni. ntre ei, formalismele de acest gen dispruser de
mult.
Observ c deja fcuse ordine dup petrecere. Era un lucru att
de tipic pentru ea, i spuse el, cu afeciune. Totul era curat i aranjat,
ntocmai aa cum se cdea s fie.
314

Auzi muzic de la etaj i porni pe scar ntr-acolo.


Jude era n micul cabinet, cu radioul pus ncet i celul sforind
la picioarele ei, sub mas. Avea prul legat la spate, iar degetele i
alergau cu repeziciune pe claviatura computerului.
i venea s-o ia n brae i s-o nfulece toat. Dar nu credea c ar fi
fost cea mai neleapt atitudine, n situaia existent.
Convingerea, i reaminti el, nu se realiza cu grab i fierbineal,
ci ncet i cu cldur.
Merse spre ea, fr zgomot, apoi se aplec s-i depun un srut
pe ceaf.
Jude tresri, dar Aidan se ateptase i, chicotind, o cuprinse cu
braele, astfel nct florile ajunser sub brbia ei, iar gura lui, la
ureche.
Eti aa de drgu cum stai aici, a ghra, lucrnd pn noaptea
trziu. Ce poveste depeni?
Pi, eu...
Inima i srise n gt. ntr-adevr, nu-l ateptase. Nu doar att de
devreme, ci deloc. tia c fusese repezit i grosolan, rece chiar, i
se convinsese c tot ceea ce existase ntre ei luase sfrit. ncepuse
chiar s in i doliu.
i totui, Aidan era acolo, aducndu-i flori i vorbindu-i ncet la
ureche.
Este, , povestea cu pooka i Paddy McNee, pe care mi-a
spus-o domnul Riley. Sunt foarte frumoase, Aidan.
ntruct era departe de a fi gata s-i lase lucrrile vzuse de
cineva, nchise capacul laptopului, apoi mirosi trandafirii.
M bucur c-i plac, din moment ce sunt de furat i s-ar putea
s vin n orice moment garda ca s m aresteze.
i pltesc eu cauiunea.
Se rsuci n scaun, s-l priveasc. Nu era suprat, observ ea, cu o
uurare nedumerit. Nici un om n-ar fi putut zmbi aa, dac era
315

furios.
Merg s le pun n ap i s-i fac un ceai.
Cnd se ridic, Finn se ntoarse pe partea cealalt, cu un mrit, i
se ncovrig la loc.
Ca dulu de paz, e un eec total, coment Aidan.
E doar un pui, lu ea florile, n timp ce coborau. i oricum, nam nimic de pzit.
Era att de plcut, s revin la vechea rutin, la prietenie i flirt. O
parte din ea ar fi vrut s aduc vorba despre cele ntmplate n
noaptea trecut, dar izgoni gndul. De ce s menioneze un lucru
care-i punea n conflict?
Probabil regreta c o ceruse de soie i era uurat c-l refuzase.
Din cine tie ce motiv, acest raionament fcea s fiarb iar n ea acea
stare pctoas i neagr. i impuse s se calmeze i potrivi
trandafirii ntr-o sticl albastr.
n acel moment, observ ceasul i se ncrunt.
E abia zece. Ai nchis crciuma?
Nu, mi-am luat dou ore libere. Mai am i eu dreptul, din cnd
n cnd. i mi-era dor de tine, adug el, depunndu-i minile pe
talia ei. Pentru c n-ai venit s m vezi.
Lucram.
N-am crezut c vrei tu s m vezi. Nu ne supraserm? se ntreb
Jude, chiar n timp ce Aidan se aplec s-i mngie buzele cu ale lui.
i te-am deranjat. Dar, dac faptul tot e consumat...
Se retrase.
Vii cu mine la o plimbare, Jude Frances?
La o plimbare? Acum?
Ie dar.
O ocolea deja, spre ua din spate.
Serile frumoase sunt fcute pentru plimbri.
S-a ntunecat deja, rspunse ea, dar Aidan ieise deja pe u.
316

Avem lumin. Luna i stelele. Cea mai potrivit lumin. Am


s-i spun o poveste despre regina zna care nu ieea din palat dect
noaptea, cnd era lun ca s-i ndrume paii. Cci pn i znele pot
fi legate cu descntece, iar al ei o blestema ca n timpul zilei s ia
nfiarea unei psri albe.
n timp ce se plimbau, cu mna ei nlnuit ntr-a lui, Aidan
ncepu povestea, zugrvindu-i tabloul cu singuratica regin care
rtcea noaptea i lupul negru pe care-l gsise rnit la poala falezei.
Avea nite ochi verzi ca smaraldul, care o priveau prudeni,
dar inima ei n-a putut rezista i a nvins orice fric. L-a ngrijit,
folosindu-i puterile i dibcia ca s-i lecuiasc rnile. Din noaptea
aceea, lupul a devenit nsoitorul ei, mergnd cu ea peste dealuri i
stnci n fiecare noapte, pn cnd zorii luminau marea, iar ea pleca
ntr-un flfit de aripi albe, cu un ipt de jale ce izbucnea din inima
ei frnt.
Nu exista nici o cale de a desface vraja?
A, ntotdeauna este o cale, nu-i aa?
Ridic minile mpreunate la buze, i srut degetele, apoi o trase
pe poteca falezei, spre locul unde marea ncepea s mugeasc, iar
vntul s sufle cu putere.
Lumina lunii spuzea iarba nalt i slbatic, i crarea care o
strbtea prin mijloc, transformnd pietricelele n monede de argint
i pietrele cizelate de intemperii n elfi cocoai. Jude l lsa pe Aidan
s-o conduc, n timp ce atepta continuarea povetii.
ntr-o diminea, pe cmp vna un tnr, cci i era foame i nu
avea dect arcul i chivra cu sgei ca s-i rostuiasc de mncare.
Vnatul fusese srac zile de-a rndul, iar n ziua aceea, ca i n altele,
iepurii i cerbii l ocoliser, pn se fcuse de dup-amiaz, iar
foamea-l chinuia cumplit. O vzu pe pasrea cea alb nlndu-se
i, cu gndul numai la burdihan, potrivi sgeata n arc, o slobozi i
dobor zburtoarea. Fii atent pe unde calci, iubito. Pe-aici e drumul.
317

Dar nu se poate s-o fi omort.


nc n-am terminat, nu-i aa?
Se ntoarse s-o trag n sus. Apoi o inu un moment pe loc,
nemicat, de vreme ce se potrivea att de firesc la pieptul lui.
Pasrea a scos un ipt plin de durere i dezndejde, care i-a
sfiat vntorului inima, dei i se nvrtea capul de nemncare. A
alergat spre ea i a gsit-o privindu-l cu ochii ei albatri ca un lac.
Minile i tremurau, cci cunotea acei ochi i ncepea s neleag.
ntorcnd-o pe Jude, cuibrit sub braul lui, porni din nou, sub
lumina lunii i a stelelor.
Dei era pe jumtate mort de foame, a fcut tot ce putea ca s
tmduiasc rana i a dus pasrea la adpostul acestor faleze. i,
aprinznd un foc ca s-i ie de cald, a rmas veghind-o, n ateptarea
asfinitului.
Cnd ajunser pe culmea falezei, Aidan o cuprinse cu un bra, ca
s priveasc marea mpreun. Valurile se rostogoleau, se retrgeau,
iari se apropiau, ntr-un ritm constant, primitiv, sexual.
i, nelegnd c i povetile lui Aidan aveau ritmul lor, Jude
ridic o mn peste a lui.
i ce s-a ntmplat mai departe?
S-a ntmplat aa. Cnd soarele a apus, i noaptea a luat locul
zilei, ea a nceput s se preschimbe, i el de asemenea. Aa c
pasrea a devenit femeie, iar brbatul lup, i pre de-o clip au vrut
s se mbrieze. Dar mna a trecut prin mn, i prefacerea s-a
desvrit. i aa a trecut noaptea, ea fiind prea slbit i chinuit de
febr ca s se vindece. Iar lupul n-a plecat o clip de lng dnsa, ci
a stat s-i in de cald cu trupul lui i s-o vegheze cu preul vieii, la
nevoie. i-e frig? o ntreb, simind-o c se cutremura.
Nu, opti Jude. Sunt emoionat.
Mai urmeaz. Noaptea a trecut i s-a fcut din nou ziu, iar
zilei i-a urmat o nou noapte, i de fiecare dat nu aveau dect avea
318

clip ca s se apropie unul de altul i s fie oprii. El nu pleca


niciodat de lng ea ca s mnnce, nici ca om i nici ca lup, aa c
ajunsese el nsui n pragul morii. Simind, ea a folosit ultimele
puteri care-i mai rmseser ca s-l ntremeze, s-l scape mai
degrab pe el dect pe ea nsi. Cci dragostea pe care i-o purta
nsemna mai mult dect viaa ei. Din nou s-au ivit pe cer zorii, i
preschimbarea a nceput. Din nou s-au ndreptat unul spre altul,
tiind c nu aveau nici o ndejde, iar ea tiind c n-avea s mai vad
alt rsrit de soare. Dar, de ast dat, jertfa pe care o svriser
amndoi a fost rspltit. Minile s-au ntlnit, degetele s-au
ncletat i s-au uitat unul la altul, n sfrit, brbatul la femeie,
femeia la brbat. i primele cuvinte pe care i le-au rostit au fost
vorbe de dragoste.
i au trit fericii pn la adnci btrnei?
Mai mult dect att. El, care fusese la rndul su rege, ntr-o
ar ndeprtat, i-a luat regina zn cu el, s-i fie soie. i niciodat
n-au mai petrecut un singur apus sau rsrit de soare desprii,
pn la sfritul zilelor lor.
A fost minunat, i depuse Jude capul pe umrul lui. Cum e i
locul sta.
E locul meu. Sau, aa mi spuneam cnd eram mic i m
cram pn aici s privesc lumea i s visez la locurile din ea unde
aveam s m duc.
i unde voiai s ajungi?
Peste tot.
Se ntoarse cu faa n prul ei, spunndu-i c, acum, acel loc era
totul pentru el. Pentru ea ns era altceva.
Tu unde vrei s ajungi, Jude?
Nu tiu. Niciodat nu m-am gndit cu adevrat.
Atunci, gndete-te acum.
i schimb poziia i se aez mpreun cu ea pe o piatr.
319

Dintre toate locurile care exist n lume, pe care ai dori s-l


vezi?
Veneia.
Nu tia de unde-i venise acest rspuns i rse de ea nsi, cnd i
ddu seama c-l avusese n minte, gata s ias la iveal.
Cred c mi-ar plcea s vd Veneia, cu cldirile ei minunate,
marile catedrale i canalele misterioase. i regiunea vinurilor din
Frana, toate acele pogoane de vii cu struguri prguii, vechile ferme
i grdini. i Anglia. Londra, desigur, pentru muzee, pentru istorie,
dar mai mult partea de la ar. Cornwall-ul, cu colinele i falezele, ca
s respir aerul unde s-a nscut Arthur.
Nici o insul tropical, plaj fierbinte sau poduri exotice n-o mai
chemau acum pe Jude Frances a lui, observ Aidan. Din nou i
dorea romantismul i tradiia cu iz de legend.
Nici unul dintre aceste locuri nu e foarte departe de cel unde
stm acum. De ce nu vrei s vii cu mine, Jude, ca s le vedem pe
toate?
A, sigur, disear zburm pn la Veneia, iar la ntoarcere
trecem prin Frana i Anglia.
M rog, disear ar fi cam greu, dar restul e la fel cum m
gndeam i eu. Te-ar deranja s ateptm pn n septembrie?
Despre ce vorbeti?
Despre o lun de miere, fu el ct pe ce s rspund, dar gsi de
cuviin s fie mai prudent, deocamdat.
Despre o cltorie n doi.
O luase din nou de mn, ronindu-i uurel degetele, n timp cei zmbea pe deasupra lor.
Despre noi doi zburnd n locuri pline de romantism, mister i
legend. Te voi duce n Tintagal, unde a fost conceput Arthur n
noaptea cnd Merlin l-a vrjit pe Uther, astfel nct Ygraine a crezut
c-i primea propriul so. i vom sta ntr-una dintre acele ferme din
320

Frana, unde le vom bea vinul i vom face dragoste ntr-un pat mare,
cu saltea de puf. Apoi ne vom plimba pe canalele din Veneia i ne
vom minuna de marile catedrale. Nu i-ar plcea, iubito?
Ba da, desigur.
Suna miraculos, magic. Ca o alta dintre povetile lui.
Numai c e imposibil.
i de ce s fie aa?
Fiindc... am de lucru, i tu la fel.
Aidan chicoti, apoi i mut atenia de la degetele ei ctre maxilar.
i crezi c o s mi se drme crciuma, sau c lucrrile tale vor
disprea? Ce nseamn dou sptmni, n marele ansamblu al
lucrurilor, la urma urmei?
Da, aa este, dar...
Eu am vzut acele locuri despre care vorbeti, trecu Aidan la
gura ei pentru a i-o seduce ncetior. Acum, vreau s le vd cu tine.
Minile lui i treceau peste fa abia atingnd-o, i ncepea s se
piard n ea, n gusturile i texturile ei.
Vino cu mine, a ghra, murmur, trgnd-o mai aproape cnd
Jude se nfior.
Trebuie... trebuie s m ntorc la Chicago.
Nu te ntoarce.
Gura i deveni mai fierbinte, mai posesiv.
Rmi cu mine.
Pi...
Gndurile refuzau s i se mai nire. De fiecare dat cnd ncerca
s pun unul n rnd, acesta se rsturna, mprtiindu-le i pe
celelalte.
Da, cred...
Ce erau dou sptmni, n fond?
n septembrie Dac eti sigur...
Sunt sigur.
321

Aidan se ridic n picioare, apoi o culese de pe stnc, zmbind


cnd Jude scoase un mic ipt, agndu-se cu braele de gtul lui.
Te temi s nu te scap, acum cnd te-am prins? tiu s am mai
mult grij de ceea ce-mi aparine.
De ceea ce-i aparinea? Aceast expresie o cam ngrijora, dar,
nainte de a apuca s se gndeasc la un rspuns, vzu silueta din
spatele lor.
Aidan, abia reui ea s opteasc.
Aidan se ncord, o potrivi sub bra, ocrotitor, i se ntoarse,
pentru a se relaxa imediat la loc.
Femeia unduia uurel aerul, n mers. Dar prul palid i lucea n
lumina lunii, la fel ca lacrimile.
Lady Gwen, n cutarea iubirii pierdute.
Inima i se frnse de mil, cnd i vzu lacrimile sclipind pe obraji.
Asemenea lui. L-am vzut din nou, azi. Am vorbit cu el.
Vd c te-ai mprietenit la cataram cu znele, Jude Frances.
Jude simea boarea de vnt pe fa, mirosul mrii. Braul lui
Aidan era puternic i cald, n jurul ei. i totui, prea o iluzie gata s
dispar n momentul cnd clipea din ochi.
mi tot spun c m voi trezi n patul meu de la Chicago, i c
astea, toate astea, n-au fost dect un vis lung i complex. Cred c mi
s-ar frnge inima.
Atunci, inima ta e n siguran, se aplec el s-o srute. Nu e
nici un vis, ai cuvntul meu.
Pesemne o doare s vad aici ndrgostii.
Privi napoi, prul aurit al femeii flutur, iar obrajii i erau umezi.
Ei nu au nici mcar acel moment din zori sau din asfinit, ca s
se apropie.
O singur hotrre poate s cldeasc destine, sau s le
distrug.
Cnd ridic privirea spre el, uimit s-l aud repetndu-i
322

cuvintele lui Carrick, Aidan i mngie prul:


Haide, s mergem napoi. Te ntristeaz.
ntr-adevr.
Jude se ag de mna lui, cci coborrea era mai periculoas
dect urcuul.
A vrea s pot vorbi cu ea i nu-mi vine s cred pe ce ton firesc
spun c a dori s stau de vorb cu o stafie. Dar sta-i adevrul. A
dori s-o ntreb ce simte, ce crede i ce dorete, i ce ar vrea s
schimbe.
Lacrimile ei mi spun c ar vrea s schimbe totul.
Ba nu, femeile plng din tot felul de motive. Ca s schimbe
totul, ar trebui s renune la copiii pe care i-a purtat n pntec, i-a
crescut i i-a iubit. Nu cred c ar putea face asta. C ar vrea s-o fac.
Nu, Carrick i-a cerut prea mult, iar el nu nelege. Poate c, ntr-o zi,
va nelege, i atunci se vor regsi.
Nu i-a cerut dect ceea ce dorea el i i-a oferit tot ce avea.
Gndeti ca un brbat.
Pi, sunt brbat, cum altfel ai vrea s gndesc?
O fcu s rd, acea und de mndrie iritat din glasul lui.
Exact aa cum gndeti. i fiindc o femeie gndete ca o
femeie, aa se explic de ce cele dou sexe sunt la fel de des n
contratimp, ca i n sincronizare.
Nu m deranjeaz s fiu uneori n contratimp, ntruct aa
viaa e mai interesant. i, de vreme ce n momentul sta gndesc ca
un brbat...
O ridic n brae, nbuindu-i cu gura exclamaia surprins.
Cum putea un srut s fie blnd i prjolitor n acelai timp? se
ntreb ea. Att de blnd, nct i umplea ochii de lacrimi, att de
arztor nct i lichefia oasele. Se ls s lunece n voia lui, ntr-un lac
cald cu marginile linse de flcri.
M doreti, Jude? Spune-mi c m doreti.
323

Da, te doresc. ntotdeauna te-am dorit.


Se scufundase deja pn la gt n lacul acela i disprea dedesubt.
F dragoste cu mine aici, i muc el nervos buza de jos. Aici,
la lumina lunii.
Mmmm... ncepu Jude s consimt, apoi iei la suprafa
fulgertor, ca un scufundtor imprudent care i agit braele prin
aer. Aici? Afar?
Reacia ei l-ar fi amuzat, dar seducia pe care o ncepuse se
ntorsese i asupra lui.
Aici, pe iarb, cu noaptea respirnd n jur.
Continund s-o in n brae, ngenunche. i, cutreierndu-i faa
cu gura, i murmur:
Druiete-mi-te.
Dar dac trece cineva?
Nu existm dect noi, n lumea ntreag, nimeni altcineva.
Minile i se plimbau peste ea, i gura; cnd Jude vru s
protesteze, continu:
Am atta nevoie de tine. Las-m s-i art. Las-m s te am.
Iarba era aa de moale, iar el, att de cald. Era un asemenea
miracol s fie nevoie de ea, mult mai important dect raiunea i
pudoarea. n minile lui care o mngiau, ncet, ncet, se simea o
tandree nespus, nfierbntndu-i sngele. Gura i trecea peste a ei,
atingnd-o cu fgduieli optite.
i deodat, nu mai exist nimeni altcineva pe lume i nici nu mai
fu nevoie s existe.
Alene, Jude ridic braele, n timp ce Aidan i scotea puloverul.
Cnd i plimb vrfurile degetelor peste trupul su, ochii ei se
ngreunar, trupul i deveni mai amorit. O descl de pantofi, i
scoase pantalonii, dezbrcnd-o fr grab, lsndu-i minile s
ating i s insiste unde pofteau, pn cnd Jude avu senzaia c
toat pielea i vibra.
324

Rmase goal n iarb, scldat n lumina lunii. Cnd ntinse


braele spre el, Aidan o ridic.
Vreau s-i desfac prul, s-l vd cum se revars.
n timp ce i-l elibera, rmase cu ochii aintii ntr-ai ei.
i mai aminteti cum a fost prima oar?
Da, mi amintesc.
Acum tiu ce-i face plcere.
i aps buzele pe umrul ei, dup care i ls prul s cad ca o
perdea peste chipul lui, sufocndu-l cu mtase i parfum.
Culc-te pe iarb i las-m s-i druiesc plcerea.
Dinii lui i zgriar uurel latura gtului, n timp ce o culc la loc.
i voi drui tot ce am.
S-ar fi putut ospta, dar n schimb sorbea numai. Srutri
prelungi, desfttoare, care cutremurau sufletul i smulgeau din el
gemete ncete. i, la fiecare geamt, Aidan se afunda tot mai adnc.
Ar fi putut s-o prade, dar prefera s-o seduc. ncet, cu mngieri
tandre, care lunecau peste piele, fcnd-o s tremure. i la fiecare
tremur, struia.
Se pierdea toat ntr-nsul, n amestecul delicios de ameitor al
simurilor i senzaiilor. Iarb rcoroas i carne cald, adieri
nmiresmate i oapte senzuale, mini puternice i buze rbdtoare.
Privi luna cum se nla deasupra, de un alb lucitor pe albastrul
diafan al cerului, fugrit de zdrenele scmoate ale norilor. Auzi
strigtul unei bufnie, un ipt profund, poruncitor, i simi ecoul
acestuia ricondu-i n snge cnd Aidan o zorea tot mai sus i mai
sus, spre acea prim creast unduitoare.
i inton numele, plutind pe culmea valului nalt ce se rostogolea
printr-nsa ca o cascad.
Mai sus.
Dorea cu disperare s-o vad zburnd, s tie c o putea trimite
att de sus, nct ochii-i deveneau slbatici i orbi i tremura din tot
325

trupul.
i mai sus, i ceru el iar i o mpinse ntr-acolo mai nemilos
dect intenionase.
Dogoarea se nvpie nluntrul ei ca explozia unei stele. ocul
voluptii fu att de intens, att de neateptat dup gingia
dinainte, nct trupul i se cabr, parte n proteste, parte cu delectare.
De ast dat, nu-i mai scp un geamt, ci un rcnet.
Aidan.
Se ag de el s-i in echilibrul, n timp ce lumea i ieea din
mini i se rostogoleau amndoi.
Nu pot.
nc o dat.
i trase capul napoi de pr, rvindu-i gura.
Hai nc o dat, pn ne golim amndoi.
Minile care fuseser att de blnde i se nfipser n olduri,
ridicnd-o.
Spune-mi c m vrei n tine. Pe mine i nu pe altul.
Da.
Era nnebunit, aproape c plngea, n timp ce trupul i se arcuia
napoi.
Pe tine, nu pe altul.
Atunci, ia-m.
O trase n jos pn se umplu toat cu el, pn cnd vlvtaia
senzaiei i izbucni prin ntreaga fiin. Respiraia i se smulse din
gtlej cnd se ncord pe spate, cu trupul argintat de lumina lunii.
Prul i se revrsa napoi ca o ploaie ntunecat.
nl braele, ntr-un gest de abandon, ncurcndu-i propriile
degete n cascada de bucle.
Apoi, trupul ncepu s i se legene, s se mite, s caute.
Acum, puterea era a ei, stpnirea asupra fiecrei fichiuiri de
voluptate. n timp ce trupul lui se ridica i cobora n ritmul dorit de
326

ea, se ls s primeasc. Muchii lui Aidan tremurau, sub


mngierile minilor ei. Geamtul gros pe care i-l smulse o fcu s
rd triumfal.
Mai sus, se ncord Jude deasupra lui. De data asta, eu te duc
mai sus.
Cu ndrzneal, i lu minile, acoperindu-i cu ele snii.
Atinge-m. Atinge-m peste tot, n timp ce te primesc n mine.
i conducea minile oriunde le voia, desftndu-se cu senzaia lor
pe pielea umezit, n timp ce-l mna tot mai aproape i mai aproape
de margine.
Simi cum trupul lui se prvlea neputincios dedesubtu-i, i auzi
respiraia sugrumat ntr-un gfit i, nfiorat la gndul puterii pe
care o avea asupr-i, se ls s sar n urma lui.
El fu acela care se cutremur, ale lui mini lunecar moleite n
lturi, cnd Jude se aplec s-i mngie gura cu a ei. Cnd i aps
gtul cu buzele, simi btile nebuneti ale pulsului.
Apoi, cu un sunet de victorie, se retrase i-i arunc braele n sus.
O, Doamne, ce minunat m simt! Oamenii ar trebui s fac
ntotdeauna dragoste n aer liber. E att de... eliberator.
Tu nsi ari ca o regin a znelor.
Aa m i simt.
i scutur prul napoi, apoi l privi, cu un zmbet.
Plin de vraj i secrete miraculoase. M bucur att de mult c
nu eti suprat pe mine. Eram sigur c te suprasem.
Suprat? Cum a putea fi?
i adunase destul energie ca s se ridice n capul oaselor,
innd-o n brae, piept peste piept.
Totul, la tine, m ncnt.
Jude se cuibri mai aproape, nc plutind pe valurile de plcere
ale momentului.
Azi-noapte, n-ai fost deloc ncntat de mine.
327

Nu, nu pot spune c am fost, dar de vreme ce am ndreptat


totul, nu mai avem nici un motiv de ngrijorare.
Am ndreptat totul?
Foarte bine. Stai, las-m s-i pun puloverul la loc, pn nu
rceti.
Cum adic...
Se ntrerupse, cnd Aidan i trase puloverul peste cap.
Gata, de altceva n-ai nevoie, c oricum am s i-l scot din nou
imediat ce ajungem n cas.
ncepu s strng repede hainele, ngrmdindu-i-le n brae.
Aidan, ce vrei s spui, c am ndreptat totul?
Doar c am rezolvat.
Zmbind nepstor, o lu n brae, pornind cu ea spre cas.
n septembrie, vom fi cstorii.
Ce? Ateapt...
Atept, pn n septembrie, deschise el cu genunchiul poarta
grdinii.
Nu ne cstorim n septembrie.
A, ba da, ne cstorim. Pe urm, vom merge n locurile pe care
vrei s le vezi.
Aidan, nu asta am vrut s spun.
Asta am vrut eu s spun.
i zmbi din nou, mulumit c gsise modul cel mai potrivit ca s
rezolve situaia.
Nu m supr dac simi nevoia s zburzi puin, iubito. Mai
ales cnd tim amndoi ce nseamn.
Las-m jos.
Nu, nc nu.
O duse n cas i porni cu ea pe scar.
Nu m mrit cu tine n septembrie.
M rog, mai sunt doar cteva luni, aa c nu vom avea mult de
328

ateptat ca s vedem cine are dreptate.


E jignitor i revolttor s presupui c-am s m supun
planurilor tale. i c a fi prea proast ca s tiu ce-mi doresc pentru
mine nsmi.
Nu cred c eti proast deloc, replic el, mergnd spre baie.
Adevrul e, iubito, c te consider una din cele mai inteligente
persoane pe care le cunosc. Puin cam ncpnat, atta tot, dar nu
m deranjeaz.
O slt puin, ca s poat ntinde mna spre robinetul duului.
Nu te deranjeaz, repet Jude.
Deloc. La fel cum nu m deranjeaz nici cnd arunci sgei din
ochi spre mine, ca n clipa asta. Gsesc c e... stimulativ.
Las-m jos, Aidan.
Bine.
O aez n cad, drept sub torentul de ap al duului.
Ce naiba!
Nu-i face griji pentru pulover, m ocup eu de el.
i, rznd n timp ce Jude se zbtea i se smucea, i-l scoase i-l
arunc pe duumea, unde czu cu un plesnet ud.
Ia minile de pe mine! Vreau s ne lmurim.
Eti gata lmurit, aa cum sunt i eu. i a zice c eu vreau s
ias pe placul meu mai mult dect vrei tu, cum crezi c ar fi pe
placul tu. Dar...
i ddu la o parte de pe fa prul ud.
Dac eti att de sigur pe tine, n-ai nici un motiv de
ngrijorare i ne putem bucura de timpul pe care-l petrecem
mpreun.
Nu asta-i problema...
Vrei s spui c nu-i place cu mine?
Ba da, sigur c-mi place, dar...
Sau c nu tii ce vrei?
329

tiu cu siguran ce vreau.


i aps buzele nc arcuite pe fruntea ei.
Ei bine, atunci de ce nu-i convine s-mi acorzi mcar o ans
de a-i schimba inteniile?
Nu tiu.
Dar trebuia s fie ceva n neregul. Nu? Raioneaz, i impuse
ea. Judec la rece. Chiar dac sttea goal sub du.
Aici nu e vorba de un capriciu, Aidan. Iau foarte n serios toat
situaia asta i nu intenionez s m rzgndesc.
Bine, atunci, n bun tradiie irlandez, vom pune o prinsoare.
Pe-o sut de lire sterline c te vei rzgndi.
Nu pariez pe aa ceva.
Aidan ridic din umeri, cu nepsare, apoi lu spunul.
Dac i-e fric s nu-i pierzi banii...
Nu mi-e fric deloc! uier Jude, ncercnd s-i dea seama
unde rsturnase Aidan lucrurile, prinznd-o n curs. Pune dou
sute de lire.
S-a fcut.
i o srut pe vrful nasului, ca s pecetluiasc rmagul.

330

Capitolul 19
Era ridicol.
Pariase efectiv pe alternativa dac avea sau nu s se mrite cu
Aidan. De rsul lumii. i enervant. i nu puin jenant.
O fcuse ntr-un moment de iritare, lucru care n sine era ciudat.
De obicei, avea un temperament att de ponderat i uor controlabil.
Avea s uite complet de pariu, desigur, cnd sosea momentul.
Ce rost ar fi avut s se fac de rs, sau pe Aidan, amintind despre
el?
Deocamdat, avea alte treburi i eforturi asupra crora s se
concentreze.
Trebuia s-l scoat pe Finn la plimbare i s-i duc napoi lui
Mollie OToole vasele pe care i le adusese la petrecere.
Era vremea s sune acas, pentru a vedea ce-i mai fcea familia.
Dup care, dac vremea rmnea frumoas, urma s-i instaleze
locul de munc n curte.
Voia s scrie povestea pe care i-o spusese Aidan n seara trecut.
Avea deja n cap ritmul, precum i imaginile cu pasrea alb i lupul
negru.
Se ndoia c avea s le reprezinte cum li se cuvenea, dar trebuia s
ncerce.
Strnse vasele, mpreun cu o cutie de fursecuri cu zahr pe care
le copsese personal.
Gata s porneasc, privi n jur dup cine, tocmai la timp pentru
a-l vedea chircindu-se sub mas din buctrie, ca s fac pipi 331

evident, la vreo jumtate de metru distan de ziar.


Nu puteai s mai atepi un minut, aa-i?
Cnd celul ddu vesel din coad, chicoti, apoi puse din nou
vasele la loc, ca s tearg pe jos.
n timp ce tergea, Finn ncepu s se zbenguie lingnd-o pe fa,
aa c uit s-l mai certe.
ntruct i plcea la fel de mult ca i lui s-l dezmierde, petrecu
zece minute mngindu-l, zdrndu-l i scrpinndu-l pe burt.
Avea s-l rsfee, bineneles. Dar cine putea ti c avea n sufletul
ei atta iubire care se cerea druit?
Am aproape treizeci de ani, murmur ea, mngind urechile
lungi i mtsoase ale lui Finn. mi doresc un cmin. mi doresc o
familie. Doresc s le am mpreun cu un brbat care s m iubeasc
pn la neruinare.
Se ghemui, n timp ce Finn se rsucea n loc ca s-i ling mna.
Nu m pot aeza din nou la casa mea. Nu-mi pot construi o
via din buci, numai fiindc de altceva nu par s fiu n stare. Aa
c...
l lu pe Finn n brae, frecndu-i nasul de al lui.
Pentru moment, suntem numai noi doi, amice.
n clipa cnd deschise ua, Finn o tuli ca sgeata. Se bucur s-l
vad alergnd, chiar dac goana lui se ndrepta direct spre flori.
Se opri, derapnd i fcnd o tumb, cnd l strig sever pe nume.
Jude consider un progres faptul c nu turti dect un singur rnd
de ageratum.
Finn o zbughi naintea ei, se repezi napoi, i ocoli picioarele n
fug, apoi alerg n zigzag s adulmece tot ce prezenta interes.
i imagina cum avea s arate cnd cretea, un cine mare i
frumos, cu coada ca un bici cu fichi n vrf, cruia i plcea s
goneasc pe dealuri.
Ce Dumnezeu putea face cu el la Chicago?
332

Cltinnd din cap, nltur aceast grij. N-avea nici un rost s se


gndeasc la lucruri care-i stricau plcerea plimbrii.
Aerul era limpede ca de cristal, cu soarele lunecnd strlucitor
printre norii ce pluteau spre Anglia.
ntrezrea crmpeie din Golful Ardmore, cu valurile verzi nchise
rostogolindu-se spre mal. Dac se oprea i se concentra, aproape c
le putea auzi muzica, n tcerea irizat.
n ziua aceea, plajele erau invadate de turiti, i de unii localnici,
dac aveau o or-dou libere.
Tinere mame, i spuse ea, lsndu-i ncii s-i afunde degetele
de la picioare n apa mic, sau s-i umple cu nisip gleicile de
plastic rou. Aveau s fie construite castele, splate mai apoi de
valurile mrii.
Gardurile vii de pe marginea drumului erau pline de boboci
vratici, iar iarba de sub picioarele ei avea firele elastice, scnteind
de roua dimineii.
Spre nord, munii se nlau sub norii ce le nvluiau piscurile. Iar
ntre ei i Jude, colinele verzi preau s se unduiasc la nesfrit.
i plcea imaginea lor, frumuseea simpl i curat a inutului,
ruinele vechilor castele care fuseser cotropite nu de mare, ci de
dumani i de timp.
O duceau cu gndul la cavaleri i domnie, la regi mari i mici, la
servitori veseli i spioni istei.
i, desigur, la magie, vrjitorie i cntece ale znelor. Alte poveti
de spus, reflect ea, despre sacrificii pentru dragoste i flori, despre
triumful inimii i al onoarei, despre descntece legate i dezlegate.
ntr-un asemenea loc, povestitorul putea petrece ani de zile
culegnd basme, nscocindu-le i transmindu-le mai departe.
Putea petrece multe diminei argintii ca aceasta cutreiernd
locurile i imaginndu-i, i tot attea dup amiezi ploioase scriind
i compilnd.
333

Serile erau destinate ghemuirii pe canapea, dup o zi de munc


mulumitoare, pentru a descoperi imagini n focul de turb, sau
vizitelor la crcium, spre a se delecta cu glgia, compania i
muzica.
Ar fi fost o via att de minunat, plin de lucruri interesante,
frumusee i vise.
Se opri brusc, surprins de acest gnd i chiar mai mirat c i
trecuse prin minte. Putea rmne, nu doar pentru nc trei luni, ci
pentru totdeauna.
Putea s scrie poveti. Pe cele care-i erau spuse i pe cele ce
preau s se formeze mereu n mintea ei.
Nu, evident c nu putea. Ce-i venise? Scoase un hohot de rs, dar
era nervos i lipsit de convingere. Trebuia s se ntoarc la Chicago,
conform planului, s-i gseasc de lucru n domeniul pe care-l
cunotea, ca s-i ctige existena n timp ce ddea curs visului.
Orice alt ipotez era complet iresponsabil.
De ce?
Nu fcuse dect doi pai, cnd ntrebarea i se repet n minte.
De ce? rosti ea cu voce tare, ncurcat. Sigur c exist un motiv.
O duzin de motive. Locuiesc la Chicago. Toat viaa am locuit la
Chicago.
Nici o lege nu spunea c trebuia s locuiasc la Chicago. N-avea s
se pomeneasc ntemniat pentru c se mut cu domiciliul.
Bineneles c nu, dar... am de lucru.
i-n ultimele trei luni ce-ai fcut?
Asta nu e munc, nu cu adevrat.
Stomacul ncepea s i se agite convulsiv, inima i palpita spre gt.
E mai mult o distracie.
De ce?
nchise ochi.
Fiindc mi place. mi place totul la ea, deci nu poate fi dect o
334

distracie. Ceea ce e o prostie incredibil.


Poate c era un loc ciudat pentru o epifanie, panta unei coline
nverzite, n toiul dimineii. Dar prea locul ideal pentru epifania ei.
De ce nu pot face ceva ce-mi place fr a-mi impune restricii?
De ce nu pot locui ntr-un loc unde s simt mai acas ca n oricare
altul? Cine e stpn pe viaa mea, rse ea cu nedumerire, dac nu
eu?
Cu genunchii cam tremurtori, porni din nou. Putea s-o fac.
Dac reuea s sape, pentru a-i gsi curajul. i putea vinde
condomeniul.
Putea face ceea ce evitase, de teama unui eec, trimind o mostr
din lucrrile ei unui agent literar.
Putea n sfrit s se opreasc la un lucru pe care i-l dorea,
asumndu-i ansele de a ctiga sau a pierde.
Avea s chibzuiasc, serios, cu bgare de seam. Grbi pasul, fr
s dea atenie vocii din capul ei care o ndemna s acioneze acum,
nainte de a mai gsi alte scuze. Ar fi fost o micase nsemnat, un
pas enorm.
Orice persoan raional i gndea pe ndelete micrile
importante i paii enormi. Jude fu recunosctoare cnd vzu casa
familiei OToole, dincolo de colin. Avea nevoie de o diversiune, de
ceva care s-i mute gndul un timp de la ea nsi.
Pe srm se uscau deja haine, fcnd-o s se ntrebe dac nu
cumva Mollie spla douzeci i patru de ore din douzeci i patru.
Grdinile nfloriser glorios, iar micul hambar era la fel de plin i
nvlmit ca ntotdeauna. Betty se ridic de la siesta de diminea,
scond un ltrat de bun-venit care-l fcu pe Finn s izbucneasc n
schellieli devotate, n timp ce cobora ca vntul panta, spre ea.
Jude l urm i tocmai ajunsese la marginea curii, cnd ua
buctriei se deschise.
Ei, bun dimineaa ie, Jude, i fcu Mollie cu mna. Azi eti
335

foarte matinal.
Nu la fel ca tine, dup cum se vede.
Cnd ai o cas plin de fete guralive i un brbat care vrea si bea ceaiul nainte de a deschide ochii, nu prea ai anse s ntrzii
n pat. Intr, ia un ceai i ine-mi de urt pn frmnt pinea.
i-am adus vasele, i nite fursecuri cu zahr pe care le-am
fcut ieri. Cred c au ieit mai bune dect seria dinainte.
Le vom gusta la ceai i vedem noi.
i inea ua deschis larg, iar Jude intr n buctria plin de
cldur, mirosuri i zdrngneli ale sculelor Brennei, sub chiuvet.
Sunt aproape gata, mama.
Ar fi i cazul.
Mollie se apropie de aragaz.
i spun eu, Jude, n casa asta, eu sunt nevasta pantofarului. El
o-ntinde, cum face i fata asta aici de fa, momondind i dregnd
treburile altora, n timp ce eu rmn cu rufele i mncarea zi i
noapte.
Pi, tu nu-i plteti nimnui leaf, aa-i? replic Brenna, pentru
a se alege cu un mic ut din partea maic-sii.
Leaf, hai? i cine-a mncat un munte de ou i-un turn de
pine prjit cu gem, nu mai departe de azi diminea?
Am fcut-o numai ca s am gura plin i s nu-i spun lui
Maureen s nu ne mai bat la cap cu toate planurile ei de nunt.
Fata asta ne scoate din mini, Jude, mereu se agit, se smiorcie i o
buete plnsul fr nici un motiv.
Mritiul e destul motiv pentru tot ce-ai zis.
Mollie puse pe mas ceaiul i fursecurile, i fcu semn lui Jude s
se aeze i-i nfund minile la loc n bulgrele de aluat pe care l
frmnta.
Iar tu, cnd i-o veni vremea, ai s faci i mai urt.
Ha! Dac mi-ar sta mie mintea la mriti, a tr brbatul n
336

faa popii, a turui vorbele i-a termina ct ai bate din palme,


declar Brenna. Toate fandoselile astea - rochii i flori i care cntec
trebuie s fie cntat cnd. Luni de zile ca s pregteti o singur zi i
o rochie pe care n-ai s-o mai pori niciodat, flori care se ofilesc i se
usuc i cntece pe care le poi cnta cnd ai naibii chef.
Iei de sub chiuvet, gesticulnd cu cheia francez:
i totul, la nite preuri de-a dreptul neruinate.
Of, Brenna, neghioab romantic ce eti, coment Mollie,
presrnd fin peste coc, nainte de a o ntoarce. Acea singur zi e
nceputul unei viei i merit fiecare minut i bnu cheltuit cu
pregtirea ei.
Dar oft i ea puin.
Totui, devine obositoare, cu nervii ei.
Exact, zise i puse cheia n cutia de scule, apoi ridicndu-se s
nhae un fursec. Uite-o pe Jude a noastr, aici de fa. Calm ct
pofteti. N-o auzi plvrgind dac s-i pun n buchet trandafiri
albi sau roz.
Muc din fursec i se trnti pe un scaun.
Tu eti o femeie cu minte.
Mulumesc. ncerc. Dar despre ce vorbeti?
Despre acele diferene dintre tine i nzuroasa de sor-mea.
Amndurora vi se apropie nunile, dar ce, umbli tu prin camer
frngndu-i minile i rzgndindu-te din dou-n dou minute ce
arom s aib tortul? Normal c nu.
ntr-adevr, rspunse Jude ncet, fiindc mie nu mi se apropie
nici o nunt.
Chiar dac tu i Aidan o s avei o ceremonie mic - dei, cum
vei reui figura asta, cnd el cunoate fiecare suflet de om pe-o sut
de kilometri de-aici n jur - tot nunt se cheam c e.
Jude fu nevoit s respire adnc, o dat i nc o dat.
De unde i-a venit ideea c m-a mrita cu Aidan?
337

De la Darcy, se aplec Brenna nainte, s mai ia un fursec. Iar


ea o tie direct din gura sursei.
Din curu sursei, mai bine zis.
La auzul tonului ei rstit, Brenna clipi din ochi, iar Mollie se opri
din frmntat.
nainte ca Brenna s spun ceva, Mollie i arunc o privire
prevenitoare.
Ia umple-i gura cu biscuitele la, fato, pn nu-i mai ies din
ea i alte aiureli.
Da Darcy a spus...
Darcy o fi neles greit.
Nu, nu, n-a crede.
Jude simi c i se ridica enervarea n gt. Neputndu-i-o nghii
la loc, se ridic de la mas.
De unde poate un om s aib un asemenea tupeu, s fie att de
arogant?
Cei mai muli l au din natere, replic Brenna, dup care i
feri capul, strmbndu-se, la auzul uieratului mamei sale.
Trebuie s-i spun, Jude, c i eu am crezut c ntr-acolo v
ndrepti, vznd cum v purtai unul cu altul, spuse Mollie pe un
ton linititor, studiind atent faa lui Jude. Asear, la cin, cnd
Brenna ne-a spus, nimeni dintre noi nu s-a mirat, ci ne-am bucurat
foarte mult.
V-a spus... la cin...
Jude se rezem cu palmele de mas, aplecndu-se spre Brenna:
Ai spus la toat familia?
Pi, n-am vzut cum s...
i mai cui? Ctor oameni le-ai mai spus povestea asta ridicol?
Am...
Brenna i drese vocea.
Ea nsi avnd un temperament legendar, recunotea semnele de
338

pericol cnd i se agitau n fa.


Nu mai in minte precis. Nu multora. Doar ctorva. Aproape
nimnui. nelegi, eram att de ncntate, Darcy i cu mine. i inem
aa de mult la tine i Aidan, i tiind ct poate el s bjbie pn
ajunge la subiect, am sperat c un ceili i-ar fi putut da un mic brnci.
Un Carrick?
Noaptea de Snziene, luna i celelalte. Mai ii minte, mama? se
ntoarse ea spre Mollie, cu o expresie disperat. Mai tii de cte ori
ne-ai spus cum te-a cerut tata de soie cnd dansai n lumina lunii,
la un ceili? i tot acas la btrna Maude.
in minte, da.
i ncepea s neleag.
Cu un zmbet calm, i btu fiica pe umr:
Ai avut intenii bune, nu-i aa?
Da, am... Au!
Strmbndu-se, Brenna se apuc de nasul pe care maic-sa
tocmai i-l rsucise ca pe un tirbuon.
Asta-i ca s ii minte s nu-i mai bagi nasul unde nu-i fierbe
oala, oricte intenii bune ai avea!
Nu e vina ei, i ridic Jude minile n pr, abia rezistnd s nu
i-l smulg din cap. Numai Aidan e de vin. Ce-o fi avnd n cap, si spun sor-sii c ne cstorim. Doar l-am refuzat clar, nu? i clar, i
de mai multe ori.
L-ai refuzat, repetar Brenna i Mollie ntr-un glas, cu expresii
ocate identice.
mi dau seama ce face. neleg ce urmrete.
Se rsuci n loc, pornind iari prin buctrie.
Are nevoie de o soie, eu sunt disponibil, aa c asta e.
Trebuie s m supun fiindc, la urma urmei, e clar c n-am coloan
vertebral. Ei bine, n privina asta se neal. Am. Nu mi-oi fi
folosit-o eu prea mult, dar o am. Nu m mrit nici cu el, nici cu
339

nimeni. Niciodat nu voi mai permite s mi se spun ce s fac, sau


unde s triesc, cum s triesc ori cu cine. Niciodat n viaa mea.
Mollie i studie faa nroit i pumnii strni, apoi ddu ncet din
cap:
Ei, bravo ie. Ce-ar fi acum s respiri puin, iubito, s stai jos
aici, s-i bei ceaiul i s ne spui, ca ntre prietene, ce anume s-a
ntmplat.
Am s v spun ce s-a-ntmplat. i pe urm tu, adug ea,
artnd-o pe Brenna cu degetul, poi s te duci n sat i s le spui ce
prostnac fr minte e Aidan Gallagher, i c Jude Murray n-o s-l
primeasc nici dac i-l aduce cineva pe tav.
Asta se poate face, fu Brenna de acord, cu un zmbet precaut.
Perfect.
Jude trase aer n piept i se aez s le povesteasc.
Uurarea n faa prietenelor o ajut enorm. i calm nervii
aproape complet, i ntri hotrrea i-i ddu satisfacia de a vedea
nc dou femei indignate de comportamentul lui Aidan.
Cnd plec, primise bti pe umr, mbriri i felicitri pentru
ct de vitejete i inuse piept nesimitului. Desigur, nu avea de unde
ti c, n clipa cnd iei, mama i fiica scoaser fiecare cte douzeci
de lire, ca s parieze pe Aidan.
Nu c n-ar fi simpatizat cu Jude, sau ar fi crezut c n-avea destul
minte ca s tie ce voia.
Dar pur i simplu credeau n destin - i n rmagurile
sntoase. Cu miza n buzunar, Brenna plec n sat s-i spun lui
Darcy ce ntru era fratele ei - i s deschid casa de pariuri.
Din fericire fr a avea habar de toate astea, Jude se ntoarse
acas, simindu-i inima mai uurat i coloana vertebral mai
ntrit.
N-avea de gnd s se deranjeze cu o confruntare. Nu merita nici
340

timpul, nici efortul. Avea s fie calm, s rmn ferm i, de ast


dat, Aidan urma s fie cel umilit.
Mulumit de sine nsi, se duse direct la telefonul din buctrie
i fcu pasul urmtor, fr un moment de ezitare.
Peste treizeci de minute, se aez la mas, cu capul rezemat pe
brae.
O fcuse. Chiar o fcuse.
Condomeniul ei era scos la vnzare. ntruct cuplul cruia i-l
nchiriase se interesase deja de posibilitile de cumprare, agentul
era optimist cu privire la o tranzacie rapid i fr complicaii.
Jude i rezervase un bilet pentru sfritul lunii, ca s-i adune
lucrurile, s le expedieze sau s le depoziteze pe cele de care nu voia
s se despart, iar pe celelalte s le vnd sau s le druiasc.
Atta despre o via pe care i-o cldise bazat pe ateptrile
altora. Rmnea aa cum era, inndu-i respiraia s vad cu ce
stare avea s reacioneze.
Panic? Regret? Deprimare?
Dar nu era nimic din toate astea. O fcuse, i nc att de uor, i i
se luase o mare piatr de pe inim. Nu simea dect uurare.
Uurare, nerbdare i un mic fior rutcios de mplinire.
Nu mai locuia la Chicago. Locuia n Faerie Hill Cottage,
Comitatul Waterford, Irlanda.
Prinii ei aveau s leine. La acest gnd, se ndrept de spate, cu
ambele mini peste gur, pentru a-i stpni rsul nvalnic. Aveau
s cread c-i pierduse minile.
i niciodat, niciodat n-aveau s afle c, tocmai dimpotriv, i le
gsise. i gsise i minile, i inima, i cminul.
i, i mai spuse ea, cam ameit, scopul n via.
Bunico, m-am gsit pe mine.
Am gsit-o pe Jude F. Murray, n ase luni sau chiar mai puin. Ce
zici ce asta?
341

Telefonul la New York era mai greu de dat. Fiindc era mai
important. Se situa dincolo de simbolul vnzrii condomeniului.
Acolo nu fusese vorba dect de bani. Convorbirea cu New York-ul
echivala cu viitorul ei, viitorul pe care i-l furea.
Nu era sigur dac persoana pe care o cunotea din colegiu i
amintise de ea, sau doar se prefcuse, din politee.
n orice caz, i primise apelul i o ascultase.
Jude nu-i amintea prea bine ce spusese, nici cum i rspunsese
Holly. Atta numai c Holly Carter Fry, agent literar, i spusese lui
Jude F. Murray c o interesa foarte mult subiectul crii i o instruise
s-i trimit un eantion de lucru.
ntruct gndul de a face asta i provoca un gol n stomac, Jude i
impuse s se ridice i s urce scara. Poate c degetele i tremurau
puin, cnd se aez s scrie scrisoarea de intenie.
Dar i cupl mintea pe modul logic i compuse un mesaj pe carel considera att politicos, ct i profesional.
Nu trebui s se ntrerup, pentru a-i lsa capul ntre genunchi,
dect o singur dat.
Adun la un loc primele trei poveti, prologul, cuvintele la care
muncise, n care pusese atta suflet. Simea c-i venea s plng,
cnd introduse desenele ntr-o map i mpachet totul ntr-un plic
cptuit.
i trimitea inima peste ocean, riscnd s-i fie spulberat. I-ar fi
fost mai uor s n-o fac, i spuse, n timp ce mergea spre fereastr
s priveasc afar, frecndu-i braele nfrigurate.
i era mai uor doar s-i nchipuie c avea s-o fac, ntr-o bun zi.
i chiar mai uor s se conving din nou c nu era dect o distracie,
un experiment fr nici o miz serioas.
Pentru c, dup ce punea plicul la pot, nu-i mai rmnea cale
de ntoarcere, nici prefctorie, nici o plas de siguran.
Despre asta era vorba, tot timpul fusese, i ddu ea seama. i era
342

mai uor s-i spun c nu se pricepea.


Era mai sigur s cread c nu era abil sau rapid. Pentru c, dac
avea destul ncredere n sine nsi c s ncerce ceva, trebuia s
aib i curajul de a nfrunta un eec.
Euase n csnicie i, n ultim instan, n pedagogie - dou
lucruri pentru care era convins c avea stof.
Dar mai existau attea altele pe care i le dorise, le visase i
singur i le refuzase. Mereu i spunea c fie raional, fiindc asta
ateptau oamenii din partea ei.
Dar mai adnc, mult mai n adncul ei, tia c dac ddea gre,
trebuia s accepte situaia. i nu avusese curaj pentru aa ceva.
Privi din nou plicul i-i ndrept umerii. Acum l avea. De ast
dat, cu acest vis, dac nu ncerca, nu mai putea s accepte situaia.
Ureaz-mi succes, murmur ea spre cine i-o fi plutit prin cas,
i lu plicul.
n drum spre ora, nu-i permise s gndeasc. Urma s-l pun la
pot i s-l uite.
N-avea s-i petreac fiecare zi chinuindu-se, frmntndu-se,
speculnd. Urma s afle adevrul atunci cnd i era dat s-l afle, i
dac nu era cel dorit... cumva, avea s ndrepte ea lucrurile.
i, n timp ce atepta, urma s termine cartea. S-o lefuiasc pn
strlucea ca un diamant. Iar atunci, avea s nceap alta.
Cu poveti inventate de ea, de ast dat. Cu sirene, sticle magice
i fpturi care-i schimb forma. Presimea c acum, cnd i scosese
dopul imaginaiei, ideile aveau s se reverse att de repede nct nu
mai putea ine pasul cu ele.
Cnd opri maina n faa potei, urechile i vjiau. Inima i btea
att de repede i de puternic, nct o durea pieptul.
Genunchii-i erau moi, dar fcu un efort s traverseze trotuarul i
s deschid ua.
Diriginta potei avea prul alb ca zpada i o piele proaspt ca a
343

unei feticane. O ntmpin pe Jude cu un zmbet vesel.


Bun ziua, domnioar Murray. Cum mai merge treaba?
Foarte bine, mulumesc.
Mincinoaso, mincinoaso, mincinoaso, cnta o voce n capul ei. Din
clip-n clip, avea s piard lupta cu greaa, fcndu-se de rs.
Cu siguran, este o zi minunat. Cea mai frumoas var cum
de muli ani n-am avut. Poate c dumneavoastr ne-ai adus noroc.
Mi-ar plcea s-o cred.
Cu un zmbet pe care i-l simea ca pe o grimas cadaveric, Jude
puse plicul pe comptoar.
Deci, i trimitei ceva unui prieten din America?
Da.
Rmase cu zmbetul pe buze, n timp ce femeia citea adresa.
O fost prieten din colegiu. Acum locuiete la New York.
Tot n New York City locuiete i nepotul meu, Dennis, cu soia
i familia. Dennis lucreaz ntr-un hotel elegant i ctig bine,
ducnd bagajele clienilor cu liftul. Spune c unele camere parc-ar fi
nite palate.
Jude se temea s nu i se crape faa, dar continua s zmbeasc. n
trei luni de zile, nvase destule pentru a ti c nu se cdea s intre
i s ias din oficiul potal, sau din oricare alt loc din Ardmore, fr
a face puin conversaie.
i place serviciul?
Asta da, ba bine c nu, iar drglaa lui soie a lucrat i ea tot
acolo, n salonul de coafur, pn li s-a nscut al doilea copila.
Ce frumos. A dori ca plicul sta s ajung la New York ct se
poate de repede.
Dac vrei s-l expediai aa, special, va fi puin mai scump.
E-n regul.
Avea senzaia c se mica prin sirop, n timp ce scoase portofelul
din poet. Ca prin cea, urmri procesul de cntrire i calculare a
344

costului, ddu banii i lu restul.


V mulumesc.
Cu plcere. Cu cea mai mare plcere. Vine i prietena
dumneavoastr din New York la nunt?
Poftim?
Familia va veni, fr ndoial, dar e plcut s invitai i vechi
prieteni, nu-i aa?
Vuietul din cap se transform ntr-un zbrnit strident.
Enervarea i fu att de rapid nbuit de o furie oarb, nct nu
putu dect s priveasc fix.
John al meu i cu mine suntem cstorii de... aproape
cincizeci de ani, i mai in minte i-acum, aa de limpede, ziua
nunii. Ploua cu gleata, dar mie nu-mi psa ctui de puin. Era
acolo toat familia mea, i a lui John, nghesuii n bisericu, aa c
mirosul de ln ud se lua la ntrecere cu cel al florilor. i tat-meu,
Dumnezeu s-l odihneasc, a plns ca un copil cnd m-a condus
prin naos, cci eram singura lui fiic.
Minunat, ngim Jude, cnd i regsi respiraia. Dar nu m
mrit.
Ei nu, ai i avut o ceart ntre ndrgostii? istui din limb
diriginta, cu nelegere. Nu pune la suflet, draga mea, e la fel de
natural ca ploaia.
N-am avut nici o ceart.
Dar presimea c nici mult nu mai era, pn ncepea campionatul
mondial.
Pur i simplu nu m mrit.
S-l obligi s plteasc, i fcu cu ochiul diriginta. Nu le face
nici un ru i pn la urm iese un so mai bun. A, s vorbeti cu
Kathy Duffy despre tort. Face nite torturi delicioase i frumoase ca
nite tablouri.
N-am nevoie de nici un tort, mri Jude, printre dini..
345

Ei nu, dac-i a doua matale nunt nu nseamn c nu merii un


tort. Orice mireas merit. i pentru rochie trebuie s vorbeti cu
Mollie OToole, a gsit n Waterford City un magazin minunat,
pentru a fiic-sii.
N-am nevoie nici de tort, nici de rochie, insist Jude, fcnd
eforturi eroice s nu-i piard rbdarea, fiindc nu m mrit. V
mulumesc.
Se rsuci pe clcie i porni spre u.
Cnd iei pe trotuar, trase aer n piept i se uit ncruntat spre
firma crciumii Gallaghers.
Nu putea s intre acolo, nici pomeneal. Dac o fcea, l-ar fi
omort pe loc.
i de ce naiba s n-o fac? O merita. Cu pai lungi i hotri,
mnc pmntul pn ajunse la crcium. i ddu ua de perete.
Aidan Gallagher!
Salonul era plin pn la refuz cu localnici i turiti care
poposiser la o gustare sau un phrel. Izbucnirea ei fcu s se lase
o linite mormntal.
La bar, Aidan se opri din trasul berii de la butoi. Cnd Jude se
apropie, aruncnd din ochi scntei ca nie raze laser, puse halba
deoparte. Nu mai avea nimic din femeia ginga i somnoroas de
care se desprise la scurt timp dup crpatul zorilor. Femeia aceea
artase mtsoas i satisfcut.
Iar asta prea gata s ucid.
Am o vorb cu tine, spuse ea.
Presimea c n-avea s fie deloc o vorb bun.
Bine, atunci ateapt un minut i mergem sus, unde e mai
discret.
I-auzi, acum mai vrea i discreie. Bine, las-o balt.
Se ntoarse spre ceilali. De ast dat, privirile i expresiile lor
pline de interes n-o mai intimidar, nu-i mai provocar acea senzaie
346

de gol n stomac.
De ast dat, alimentau o furie deja turbat.
Suntei binevenii cu toii s ascultai ceea ce am de spus,
ntruct toat lumea care locuiete n satul sta discut de-acum
problemele mele. S fie foarte clar. Nu m mrit cu maimuoiul sta
deghizat n brbat.
Se auzir cteva pufnete, iar cnd vzu ua de la buctrie
ntredeschizndu-se, se rsuci ntr-acolo:
Degeaba asculi la u, Shawn, poi s iei. Nu cu tine am ce
am.
Slav Domnului, murmur Shawn, dei, fiind un frate loial,
veni s stea lng Aidan.
Frumoi ca un tablou, amndoi. i tu, continu ea, artnd-o
cu degetul pe Darcy. Sper c amndoi avei mai mult minte dect
fratele vostru, care pare s cread c dac are o mutr frumuic, i
lein orice femeie la picioare cnd i d primul semn de atenie.
Ei, Jude iubito...
Nu m lua cu iubito! se ntinse ea peste bar, pentru a-i da un
pumn n piept. i nu m numi Jude pe tonul sta rbdtor i
mpciuitor, bi... cretin nenorocit!
n ochii lui se zri o scprare, ameninnd cu furia, i fcu semn
cu degetul mare lui Shawn s treac la robinete i ddu din cap spre
Jude:
Mergem sus s-o rezolvm.
Nu merg cu tine nicieri, i ddu ea nc un pumn n piept,
savurndu-i violena. Nu m las brutalizat.
Brutalizat? i cine te brutalizeaz, m rog, cnd tu eti cea
care d cu pumnii-n mine?
Pot i mai mult de-att.
Dintr-o dat, era fascinant de sigur.
Dac-i nchipui c spunndu-le tuturor celor care au urechi s
347

asculte c m mrit cu tine ai s m forezi s-o fac, te ateapt o mare


surpriz. Nu am intenia s las s mi se spun ce s fac cu viaa mea
- nici din partea ta, nici dintr-a nimnui.
Se rsuci iari pe clcie.
i ar fi bine s-o neleag toat lumea. Simplul fapt c m culc
cu el nu nseamn c-am s alerg s cumpr torturi i rochii de nunt
numai cnd pocnete din degete. M culc cu cine am eu chef!
M ofer! strig cineva, provocnd hohote de rs.
Destul, trnti Aidan o palm n bar, de srir toate paharele.
Asta-i o problem privat.
Se nghesui pe lng Shawn, ieind de dup bar.
Sus, Jude Frances.
Nu, rmase ea cu brbia ridicat. i din moment ce pari s ai
probleme cu cuvntul nu, te ntreb ce parte din el nu nelegi.
Sus, repet el, apucnd-o strns de bra. Nu e locul potrivit.
E localul tu, i aminti ea. i fapta e tot a ta. Ia mna de pe
mine.
Discutm ntre patru ochi.
Am terminat cu discuiile.
Cnd ncerc s-i smulg braul, Aidan ncepu pur i simplu s-o
trasc spre u. Faptul c putea, c oamenii se ddeau la o parte
din calea lor, c era destul de puternic ca s-o trag oriunde avea el
chef, fcu s cedeze ceva n interiorul ei. i ultimul zvor al acelei
fierturi negre care clocotea se desprinse.
Am spus s iei mna de pe mine, canalie!
Nu-i mai amintea ce fcuse, cu ceaa roie care-i acoperea
vederea, dar simi impactul propagndu-i-se prin bra, cnd pumnul
ei intr n coliziune cu faa lui.
Sfinte Christoase!
n capul lui Aidan explodar stele luminoase, att de durerea
sfietoare, ct i n urma ocului. i duse instinctiv o mn sub
348

nasul care ncepea s-i sngereze.


i ine-i-le acolo, continu ea, cu mult demnitate, n timp ce
n crcium se lsa din nou tcerea.
Se ntoarse i iei, cu cteva secunde nainte de a izbucni
aplauzele.
Ia, ncearc-o pe-asta, i ddu Shawn o crp. Jude a noastr are
o direct de dreapta, de te face praf.
Foarte bine.
Aidan fu nevoit s se aeze, n timp ce Darcy l mpingea spre un
taburet liber.
Ce naiba a apucat-o?
Nu lu n seam noile pariuri aruncate n cas, lund
recunosctor gheaa adus de Shawn.
Privi crpa plin de snge, cu uimire i dezgust.
Femeia asta a reuit ceea ce nu s-a mai fcut de treizeci i unu
de ani. Mi-a rupt naibii nasu!

349

Capitolul 20
Nu m duc dup ea, s-o fugresc ca un cel.
Shawn continua s prjeasc petele i cartofii, n timp ce Aidan
i inea ghea pe nasul maltratat, n buctrie.
Ai mai spus-o, de zece sau doupe ori, n ultimele douzeci
de minute.
Ei bine, nu m duc.
Bine. N-ai dect s fii un idiot nenorocit, cu cap ptrat.
Nu-ncepe i tu, cobor Aidan punga cu ghea. Acuma-i dau
una.
Te poftesc, cum ai fcut-o de-attea ori c nu le mai tiu
numrul. Dar tot idiot rmi.
i de ce sunt idiot? Ea a dat buzna aici, la o or de vrf, s
caute scandalul cu lumnarea, s m provoace, s m mpung i smi rup mpuitu de nas.
Asta te doare, nu?
Shawn mut feliile aurii de pete i poriile de cartofi prjii pe
farfurii, adug cte o lingur de salat de varz i le garnisi cu
puin ptrunjel.
C dup atia ani i attea lupte, pn la urm a reuit-o o
femeie pe jumate ct tine.
A avut noroc, mormi Aidan, n timp ce mndria i pulsa n
acelai ritm cu nasul.
Norocul fraierului mai degrab, l corect Shawn. Iar fraierul
tu eti, adug el, n timp ce ieea pe u cu comenzile.
350

Halal loialitate familial.


Dezgustat, Aidan se ridic s caute nite aspirin prin dulapuri. l
durea faa ca o cea n clduri. n alte mprejurri, probabil ar fi
admirat-o pe Jude pentru frumoasa ei demonstraie de temperament
i precizia loviturii. Dar pe moment nu gsea resurse pentru aa
ceva.
l lovise - n fa, n inim, n amorul propriu. Niciodat nu i se
mai ntmplase ca o femeie s-i frng inima, i nu tia ce naiba s
fac. nelesese, cel puin parial, c ncurcase lucrurile n noaptea
ceili-ului. Dar fusese att de sigur, de convins c dresese totul n
noaptea urmtoare.
Romantism i scieli, perseveren i persuasiune. Ce naiba voia
mai mult de att femeia asta, lua-o-ar dracu cu mama ei cu tot? Se
potriveau unul cu altul, toat lumea vzuse. Toat lumea, dup cte
se prea, cu excepia lui Jude Frances Murray.
Cum putea s nu-l vrea, cnd el o dorea att de tare nct abia
mai putea s respire? Cum putea s nu vad ce via i-ar fi furit
mpreun, cnd el o vedea limpede ca prin sticl?
Totul era din cauza primei sale csnicii, i spuse Aidan, neguros.
Bine, el trecuse peste asta, atunci ea de ce nu putea?
E doar ncpnat, i spuse el lui Shawn, cnd fratele su
reveni.
Deci, e perechea ideal pentru tine.
Dac alergi dup ceea ce i se potrivete, nu nseamn c eti
ncpnat.
Shawn cltin din cap, ncepnd s pregteasc sandviurile
comandate. Localul era o cas de nebuni, i spuse el, oamenii
rmneau mai mult ca de obicei i intrau mereu alii, prinznd de
veste despre cele ntmplate.
i chemaser pe Michael OToole i Kathy Duffy s le dea o mn
de ajutor la bar, iar Brenna era i ea pe drum.
351

Nu credea c Aidan mai avea chef s umple halbe i s


converseze, nc o bun bucat de vreme.
Nu, nici eu nu cred, spuse el, dup cteva momente. Dar cu
femeile te poi descurca n feluri i feluri.
C multe mai tii tu despre femei.
Mai multe dect tine, fac pariu, de vreme ce pn acum nici
una nu mi-a trntit un pumn n mutr.
Nici mie, pn azi.
Chiar i pe jumtate degerat de la ghea, nasul i bubuia ca o
tob.
Nu e reacia la care s te atepi cnd ceri o femeie de nevast.
Cred c nu cererea a contat, ci modul n care i-ai cerut-o.
n cte moduri se poate cere? ntreb Aidan. i cu ce sunt eu
de vin, poi s-mi spui?
Cu aia, c e jalnic de vizibil c te iubete, i are nevoie tot de
iubire n schimb. Aa c, dac tu nu ncurcai totul, e clar c nici ea nar fi spus nu i nu-i rupea nasul.
n timp ce Aidan se holba la el, Shawn iei s duc urmtoarea
comand.
Ddu s se ridice i s-l urmeze, apoi socoti c rspndise n
crcium i sat destule tiri despre problemele lui personale pentru
o singur zi.
Aa c l atept pe Shawn s se ntoarc, plimbndu-se
nerbdtor.
Shawn aduse nite farfurii goale i le puse n chiuvet.
F-te i tu util cu ceva i spal-le, bine? Mie mi s-au mai cerut
peti cu cartofi prjii.
S-ar putea ca prima dat s-o fi ncurcat, ncepu Aidan.
Recunosc. Pn i cu Darcy am vorbit despre asta.
Cu Darcy?
Shawn nu putu dect s-i dea ochii peste cap.
352

Acum pot s spun, fr umbr de ndoial, c eti un idiot.


E prietena lui Jude, i mai e i femeie.
i n-are nici un os romantic n tot trupul. Las-le ncolo de
vase, le spl eu mai trziu continu el, n timp ce tvlea petele prin
fin. Stai jos i spune-mi cum ai fcut.
Aidan nu era obinuit ca fratele lui mai mic s-i dea dispoziii i
nu era nici sigur dac-i convenea.
Dar ajunsese la disperare i era gata s ia msuri disperate.
Cnd?
De cte ori or fi fost, ncepnd cu prima.
Shawn puse petele i cartofii n ulei i ncepu s toace o nou
porie de varz.
Ascult fr o vorb, n timp ce lucra.
Cnd comanda fu gata, nainte ca fratele lui s fi terminat, ridic
un deget, fcndu-l pe Aidan s tac, i se duse s-o serveasc.
Aa deci, se aez el, revenind, cu braele ncruciate pe mas,
privindu-l pe Aidan drept n ochi. mi iau zece minute pauz ca s-i
spun care e prerea mea. Dar, mai nti, am o ntrebare. n toat
vorbria asta, cum c-o vrei i cum ar fi i ce-ar fi de fcut, i-ai
menionat mcar o singur dat c o iubeti?
Sigur c da.
Nu? Aidan se foi n scaun, ridicnd din umeri.
Doar tie c o iubesc. Nici un brbat nu cere o femeie n
cstorie, dac n-o iubete.
n primul rnd, Aidan, nici n-ai cerut-o, ci doar i-ai spus, ceea
ce e cu totul altceva. n plus, pare-mi-se c la care a cerut-o prima
oar n-o iubea, altfel nu i-ar fi clcat jurmintele nainte de a fi
trecut un an. Cu siguran, nici ea nu avusese motive s cread c o
iubea, nu?
Da, dar...
I-ai spus sau nu?
353

Poate nu i-oi fi spus. Nu-i aa de uor s dai pe gur una ca


asta.
De ce?
De-aia, c nu e! bombni Aidan. i eu nu-s un nenorocit de
yankeu care s-o prseasc n felul la. Sunt un irlandez care se ine
de cuvnt, un catolic pentru care cununia e o sfnt tain.
A, atunci e perfect, cu asta ai convins-o. Dac se mrit cu tine,
numai onoarea i religia te vor ine lng ea.
Nu asta am vrut s spun.
ncepea s i se nvrt capul.
Spun doar c trebuie s aib ncredere n mine c n-o voi face
s sufere aa cum i s-a mai ntmplat.
i mai bine ar fi s aib ncredere c o vei iubi aa cum
niciodat nu i s-a mai ntmplat.
Aidan deschise gura, apoi se rzgndi i schimb replica:
Da tu cnd naiba te-ai fcut aa de detept?
n aproape treizeci de ai de cnd vd oameni i evit situaiile
ca asta n care te-ai bgat tu. Nu cred c e o femeie creia s i se fi
artat iubire i respect n egal msur. i are nevoie de ele.
Le am pe amndou.
tiu c le ai.
Cuprins de compasiune, Shawn i strnse fratele de bra.
Numai c ea nu tie. A sosit timpul s te umileti. sta-i cel
mai greu lucru pentru tine, tiu. i-l va ti i ea.
Vrei s spui c trebuie s m trsc.
Nu vor avea de suferit dect genunchii ti.
Aa se pare. Nu poate fi mai dureros dect un nas rupt.
O doreti?
Mai mult dect orice pe lume.
Dac nu-i spui exact asta, dac nu-i dai inima ta, Aidan, dac
n-o dezveleti n faa ei i nu-i lai timp s aib ncredere n ceea ce
354

vede acolo, atunci n-o vei avea niciodat.


S-ar putea s m refuze din nou.
S-ar putea.
Shawn se ridic, punndu-i o mn pe umr.
Exist i riscul sta. Nu in minte s te fi temut vreodat de
asumarea unui risc.
Atunci, asta-i nc o premier pentru tine, puse i Aidan o
mn pe umrul fratelui su. Sunt ngrozit.
Se ridic, simind un mic gol n stomac.
Merg s fac o plimbare, dac te descurci fr mine aici. Ca smi limpezesc minile, nainte de a m duce la ea.
Ct de grav e?
A, rspunse Shawn vesel, este grav. i o s se fac i mai grav.
O durea mna ca ase draci la un loc. Dac n-ar fi fost att de
ocupat cu blestemele, i-ar fi fcut griji c-i fracturase ceva. Dar, de
vreme ce nc mai putea s strng pumnul, presupunea c i se
zguduise deja la contactul cu blocul de beton care-i inea loc de cap
lui Aidan Gallagher.
Primul lucru pe care-l fcu fu s se repead le telefon i s-i
schimbe rezervarea biletului de avion. Urma s plece chiar a doua
zi.
Nu c ar fi fugit de Aidan - vai de mine i de mine. Nu voia dect
s ajung la Chicago, ca s rezolve ce era de rezolvat ct mai repede,
eficient i personal, nainte de a se ntoarce.
Dup care, urma s se nfig n Faerie Hill Cottage i s triasc
fericit aa cum voia, cnd voia i cu cine voia. i singura persoan
absent de pe lista preferinelor era Aidan Gallagher.
i telefon lui Mollie i aranj s aib ea grij de Finn n lipsa ei.
Deja ducndu-i dorul i chinuit de remucri c l lsa pe loc, l
lu n brae.
355

Ai s-o duci de minune la familia OToole, ai s vezi tu. Iar eu


m voi ntoarce nainte s observi c am plecat. i-am s-i aduc un
cadou.
l srut pe nas.
ntruct nu mai avea stare s lucreze, urc la etaj s-i fac
bagajul.
Nu avea nevoie de prea multe lucruri. Chiar dac formalitile
durau o sptmn, dou, avea destule haine la Chicago.
i ajungea doar geanta de voiaj i laptopul, cu care urma s se
simt foarte cosmopolitan.
Odat ce ajungea n avion, urma s savureze un pahar srbtoresc
de ampanie i s scrie o list cu tot ce avea de fcut.
Avea s-o conving i pe bunica ei s se ntoarc mpreun cu ea,
s petreac n Ardmore restul verii. Chiar i pe prinii ei voia sncerce s-i conving c se cuvenea s vin n vizit, ca s vad c se
instalase bine i era fericit. Toate celelalte nu erau dect chestiuni
practice.
Vnzarea mainii, expedierea celor cteva lucruri la care inea.
Era surprinztor, ct de puine din toate cele agonisite n ultimii
civa ani i erau dragi.
nchiderea conturilor bancare, medit ea, n timp ce-i punea
geanta lng ua dulapului.
Finalizarea actelor. Aranjarea unei schimbri permanente de
adres. O sptmn, calcul. Cel mult zece zile, i totul rmnea n
urm. Vnzarea condomeniului se putea ncheia prin pot i prin
telefon.
Totul era stabilit.
Diminea urma s-l duc pe Finn i cheile casei la Mollie, apoi s
plece la Dublin.
Privi n jur, ntrebndu-se ce mai putea s fac pn diminea.
Deocamdat, avea s lucreze n grdin, ca s-o poat lsa n
356

perfect ordine, fr nici o buruian sau usctur.


Pe urm, i mai fcea o ultim vizit lui Maude, ca s-o anune c
pleca doar pentru cteva zile.
Mulumit de idee, Jude i adun uneltele de grdin i
mnuile, i trnti plria pe cap i iei s se apuce de treab.
Aidan nu intenionase s se plimbe pe lng mormntul lui
Maude - dar, de obicei, i ascult impulsurile. Cnd picioarele l
purtar ntr-acolo, le urm, probabil spernd s-i gseasc
inspiraia - sau, mcar, un strop de compasiune.
Se ls pe vine, pentru a-i plimba degetele peste florile pe care le
lsase acolo Jude.
Vine adesea s te viziteze. Are o inim bun i generoas.
Trebuie s sper c e destul de bun, destul de generoas, ca s
rmn i pentru mine puin. E snge din sngele tu, adug el. i
dei nu te-am cunoscut n tineree, am auzit poveti din care tiu c
erai iute la mnie i ncpnat - iertat s fiu. Am ajuns s neleg
c te motenete i sunt nevoit s-o admir pentru asta. Acum, am s-o
vd din nou i am s-o mai cer odat.
Atunci, nu face aceleai greeli ca mine.
Aidan ridic privirea, pentru a vedea o pereche de ochi verzi i
ptrunztori. Se ndrept ncet.
Deci, i tu eti real.
La fel de real ca ziua, l asigur Carrick. De dou ori a spus nu.
Dac o va spune i-a treia oar, nu-mi mai eti de nici un folos i miam pierdut vremea.
N-o cer de nevast ca s-i fiu ie de folos.
i totui, nu mi-a mai rmas dect o singur ans. Aa c, ia
seama, Gallagher. Aici nu pot urzi farmece. E interzis, chiar i
pentru mine. Dar am un sfat s-i dau.
Am primit destule sfaturi pe ziua de azi, mulumesc.
357

Primete-l i pe sta. Iubirea, chiar i cnd este juruit, nu e de


ajuns.
Nemulumit, Aidan i mpinse o mn prin pr.
Atunci, ce dracu e de-ajuns?
Carrick zmbi:
Un cuvnt care nc mi se cam oprete n gt. Se cheam
compromis. i du-te chiar acum, ct mai este fermecat de florile ei.
S-ar putea s fii n avantaj.
Zmbetul deveni i mai larg.
Dup cum ari n clipa asta, ai nevoie de tot ajutorul care se
poate gsi.
Mii de mulumiri, mormi Aidan, n timp ce apariia se
mistuia ntr-o unduire argintie a aerului.
Cu umerii adui, porni spre casa de pe colin.
Propriul meu frate m face cap-ptrat. Znele m insult
rnjind. Femeile mi car la pumni n mutr. Cte mai am de
nghiit, n ziua asta nenorocir?
n timp ce vorbea, cerul se ntunec i un tunet bubui
amenintor.
Aa, sigur, d-i btaie, ridic Aidan privirea, ncruntat. Agit-i
pumnul. De viaa mea e vorba aicea.
i ndes minile n buzunare, ncercnd s uite c toat faa l
durea ca un dinte uria, stricat.
Intr prin spate, aproape ciocnindu-se de ua buctriei, cnd i
aminti ce-i spusese Carrick, c lucra cu florile. Nefiind aici, nsemna
c era la cele din fa.
Respirnd ncet, ca s-i calmeze nervii, ddu ocol casei.
Jude cnta. n tot timpul de cnd o cunotea, nici mcar o dat nu
o auzise cntnd.
i dei susinea c o fcea numai cnd era nervoas, nu credea c
asta i scosese acum vocea la iveal.
358

Le cnta florilor ei, i-l nduioa pn-n adncul inimii.


Avea o voce dulce i nesigur, care-i spunea c nu avea ncredere
n ea, nici mcar cnd credea c n-o auzea nimeni. Era un tablou
fermector, Jude ngenuncheat lng boboci, cntnd ncet despre o
sal de bal n care era singur, cu plria de paie tras peste ochi i
celul dormind ncovrigat pe crare, n spatele ei.
Nu prea s observe norii negri care se adunau deasupra,
ameninnd cu furtuna. Forma o pat de culoare stabil ntr-o mic
lume magic i, dac n-ar fi iubit-o deja, s-ar fi ndrgostit chiar n
acel moment. Dar nu tia cum s explice motivul.
Pur i simplu, inima lui era a ei. tia, cnd pi nainte fr nici o
gard, c era cel mai mare risc pe care i-l putea asuma un om.
Fcu un pas i-i rosti numele.
Capul ei se ridic scurt i ochii li se ntlnir. i pru ru s vad
acea expresie calm i mulumit disprndu-i de pe fa, pentru a
lsa locul unei furii reci, de oel. Dar nu era complet neateptat.
Nu mai am ce discuta cu tine.
tiu.
Finn se trezi din somn i, cu un ltrat vesel, i alerg n
ntmpinare.
Asta ateptase de la ea, i ddu seama Aidan. S fie ntotdeauna
fericit cnd l vedea, s se repead n calea lui, dornic s-i dea
atenie.
Nici nu era de mirare, i spuse, c-i dduse papucii, cnd o
tratase cam ca pe un celu.
Am s-i spun cteva lucruri. Primul fiind c mi pare ru.
Aceste cuvinte o descumpnir, dar nu destul ca s-o
mblnzeasc. Puteau fi necesari ani de zile pentru a se obinui s-i
foloseasc ira spinrii, dar tia cum.
Perfect. Atunci, mi prezint i eu scuzele pentru c te-am lovit.
Nasul i se umflase, iar vntaia de ntindea deja pe sub ochi.
359

Chiar i fcuse una ca asta? Jude gsea faptul nfricotor i ruinos


de ncnttor.
Mi-ai rupt nasul.
Serios?
ocul o izbi mai nti, i fcu un pas spre el, nainte de a se opri
brusc.
Ei bine, ai meritat.
Da, aa e, ncerc el s zmbeasc. Ani de zile, va vorbi despre
tine tot satul.
ntruct descoperise nluntrul ei o zon ntunecat care se
desfta cu aceste lucruri, rspunse nepat:
Sunt sigur c, n curnd, vor gsi ceva mai interesant de
comentat. Acum, dac asta e tot, va trebui s m scuzi. Vreau s
termin aici i s mai rezolv alte cteva lucruri, pn mine, cnd
plec.
Pleci?
Acum, cnd panica l apuc de gt, o recunotea.
Unde te duci?
Merg napoi la Chicago, diminea.
Jude...
Porni, se opri dup un pas, avertizat de un fulger din ochii ei. i
venea s ngenuncheze, s-o roage, s-o implore.
Eti hotrt?
Da, sunt. Am fcut toate aranjamentele.
Aidan se ntoarse cu spatele, ca s se reculeag. Privi spre coline,
peste sat, ctre mare.
Vrei s-mi spui dac pleci din cauza mea, sau pentru c aa
vrei?
Pentru c aa vreau. Plec doar...
n regul, atunci.
Shawn i spusese c avea s se simt umilit, i avusese dreptate.
360

Se ntoarse, pornind ncet spre ea.


Am mai multe lucruri de spus, ie am s i le spun. Nu-i cer
dect s asculi.
Ascult.
ncep s neleg, murmur el. Poi pune omul n situaia de a-i
schimba viaa chiar sub ochii ti. i cer nc o ans, chiar dac n-o
merit. i cer s uii cum am procedat de dou ori nainte i s asculi
cum procedez acum. Eti o femeie puternic. sta-i un lucru pe care
tocmai l descoperi, dar ncpnat nu eti. Aa c i cer s lai la
o parte furia doar o clip, ca s-i poi da seama...
Cnd ls fraza n aer, cu o expresie perplex i ncurcat, Jude
cltin din cap.
Nu tiu despre ce vorbeti. i-am acceptat scuzele, tu le-ai
acceptat pe ale mele.
Jude.
O apuc de mn, strngnd-o destul de tare pentru a o face s-i
dilate ochii, surprins.
Nu tiu cum s ncep. Mi se face stomacul noduri-noduri.
nainte, n-a contat niciodat, nu nelegi? Am cuvinte. Am butoaie
ntregi de cuvinte, dar nu le tiu pe cele pe care s le folosesc cu tine,
fiindc de asta atrn viaa mea.
l fcuse s sufere, nelese Jude. Nu doar fizic. i lovise orgoliul, l
umilise n faa prietenilor i a familiei. i totui, lui i prea ru. O
parte din ea ncepu n sfrit s se mbuneze.
Ai mai spus-o odat, Aidan. O lsm la o parte, cum spuneai,
i vom uita c s-a ntmplat.
N-am spus-o niciodat, tocmai asta e problema.
n ochi i se trezise din nou temperamentul, fcndu-i glasul mai
tios. Deasupra tunetele bubuiau ca nite globuri de plumb.
Cuvintele conin magie. Vrji i blesteme. Unele dintre ele, cele
mai bune, odat rostite, schimb totul. Aa c nu le-am spus,
361

spernd, ca un la, c tu aveai s te schimbi prima, iar pe urm eu


urma doar s am grij de tine. i pentru asta mi cer iertare. Vreau,
ntr-adevr, s am grij de tine.
Ridic o mn spre obrazul ei.
N-am ce face. Vreau s-i druiesc o mulime de lucruri, s-i
art attea locuri i s te vd fericit.
Eti un om bun, Aidan... ncepu ea.
Asta n-are nici o legtur cu buntatea. Te iubesc, Jude.
i vzu ochii schimbndu-se, iar faptul c n ei se citea oc i
team nu fcu dect s-i demonstreze ct de amarnic greise. Nu-i
mai rmsese nimic altceva de fcut dect s-i dezgoleasc inima.
Sunt pierdut n iubirea pentru tine. Cred c aa am fost din
clipa cnd te-am vzut, poate cumva chiar dinainte. Tu eti totul
pentru mine. nainte, n-a fost nimic, iar dup tine, nimic nu va mai
rmne.
Jude simea o nevoie disperat s se aeze, dar nu avea la
dispoziie dect solul, iar acela prea mult prea departe.
Nu-s sigur... nu tiu... O, Doamne.
N-am s te grbesc, ca data trecut. i las tot timpul de care ai
nevoie. Nu-i cer dect s-mi mai dai o ans. mi rezolv problemele
aici i pe urm vin i eu la Chicago. Pot deschide un bar acolo.
Fu nevoit s-i apese o mn pe cap, ca s fie sigur c-i rmnea
pe umeri.
Ce?
Dac acolo trebuie s stai, n-am nimic mpotriv.
La Chicago?
Capul nu mai avea nici o importan. Nimic nu mai conta, numai
omul care o inea de mn i o privea n ochi ca i cum tot ce-i
dorea n lume ar fi fost adunat acolo.
Ai pleca din Ardmore, ca s vii la Chicago?
A pleca oriunde, numai s fiu cu tine.
362

Las-m un minut, i smulse ea mna, pentru a porni spre


poarta grdinii, de care se rezem n timp ce-i trgea respiraia.
O iubea. i, datorit acestei iubiri, era gata s renune la casa lui,
la motenire, la ara lui, ca s-o urmeze. Nu-i cerea s fie ceea ce voia
el, ce atepta de la ea. Fiindc i era de ajuns aa cum era.
i, mai mult, i oferea s devin el ceea ce dorea ea. Ce atepta.
Un miracol.
Nu, nu, n-avea s se gndeasc la a iubi i a fi iubit n schimb la
fel de tare, la fel de profund, la fel de disperat ca n miracole. Se
meritau unul pe altul, i viaa pe care aveau s-o fureasc.
Deci, putea s considere c totul era firesc.
O gsise pe Jude Murray, ntr-adevr. i mult mai mult dect att.
Cnd se ntoarse spre el, inima i era din nou sigur.
Sigur, linitit i calm.
Aidan nu prea tia ce s neleag din micul surs de pe buzele ei.
Ai spus c ai nevoie de o soie.
Da, i am, atta vreme ct vei fi tu. Voi atepta orict de mult
timp ai nevoie s atept.
Un an? nl ea sprncenele. Cinci ani, zece?
Nodurile din stomacul lui se rsuceau ca nite erpi.
M rog, spre s te pot convinge mai curnd.
Visele presupuneau riscuri, reflect Jude. i curaj.
Cel mai adnc vis al ei i sttea n fa, ateptndu-i rspunsul.
Mai spune-mi odat c m iubeti.
Din toat inima, cu tot ce sunt sau voi fi vreodat, te iubesc,
Jude Frances.
Eti foarte convingtor.
Cu ochii aintii ntr-ai lui, porni napoi pe crarea din grdin.
Cnd mi-am dat seama c erai atras de mine, am crezut c
urma s am o aventur, o relaie torid, nepstoare i ndrznea.
N-am mai avut niciodat aa ceva, iar acum apruse un ditamai
363

irlandezul fermector i mai mult dect dispus s coopereze. Nu


asta voiai i tu?
Ba da... aa am crezut.
Panica l cuprinse din nou.
La naiba, nu e de-ajuns.
Cu att mai bine, fiindc problema era... este, se corect ea, c
pur i simplu nu sunt croit pentru aventuri nepstoare, cel puin
pe termen lung. Aa c, nc dinaintea acelei prime nopi, cnd m-ai
dus sus, am fost ndrgostit de tine.
A ghra...
Dar, cnd ntinse minile spre ea, Jude cltin din cap,
retrgndu-se.
Nu, nu e numai att. M ntorc la Chicago, nu ca s rmn
acolo, ci pentru a-mi vinde condomeniul i a-mi rezolva problemele,
ca s m pot muta aici definitiv. Nu pentru tine am hotrt s fac
asta, ci pentru mine. Vreau s scriu. Am nceput s scriu, preciz ea.
O carte.
O carte?
Chipul lui se lumin complet, cu o mndrie, i ddu ea seama,
care o uimea. i care pecetluia totul.
Dar e minunat. , e ceea ce i-este destinat s faci.
De unde tii?
Fiindc simplul fapt c o spui te face fericit. Se vede. i ai un
stil fermector de a povesti. i-am mai spus-o i nainte.
Da, rspunse ea, ncet. ntr-adevr, mi-ai spus-o. Ai spus-o
nainte ca eu s-o fi putut spune.
M bucur att de mult pentru tine.
Dintotdeauna am dorit-o, dar n-am avut curaj s-o fac, nici
mcar s m gndesc. Acum, l am.
Acum avea curaj pentru orice. Pentru toate.
Vreau s scriu, i o voi face cu talent. Vreau s scriu aici. Acum,
364

sta e locul meu. Asta-i casa mea.


Nu plecai?
Nu pentru mult vreme, dar eram hotrt s nu m mai
ntorc la tine. Mi-am gsit aici locul. Locul meu, Aidan. Trebuia s fie
mai nti al meu. i mi-am gsit un scop. i acela trebuia s fie al
meu.
Te neleg, ntinse el minile, abia atingndu-i vrfurile
uvielor de pr. neleg, pentru c i eu am fost la fel. Poi accepta
ideea c tiu asta i c te doresc, i nc mai doresc i tot restul?
Pot accepta ideea c mi-am gsit locul, scopul, iar acum te-am
gsit i pe tine. Aa c, la tine am s m ntorc. i voi fi priceput,
foarte priceput, la toate.
De ast dat, ntinse mna i i-o apuc pe-a lui.
Mi-ai rostit cuvintele, Aidan, cu vraja lor. i le voi rosti i eu.
Pentru c ceea ce ncepem acum, aici, ncepem pornind de pe poziii
egale.
Se opri, ateptnd toate temerile i ndoielile, dar nu simi dect
bucurie.
Niciodat n-a mai existat nici unul, spuse ea, ncet. Dei a fi
vrut, am ncercat s m transform n altcineva, pentru mi-era fric
de singurtate. Acum, am nvat cum s fiu singur, s am
ncredere n mine nsmi i s m plac pe mine nsmi. N-am s m
ntorc la tine slab i maleabil, dornic s fac ntotdeauna ceea ce
mi se spune, ca s nu creez dificulti.
Cu inima trepidndu-i, Aidan i atinse uurel cu un deget nasul
lovit.
Cred c partea asta am neles-o, iubito.
Jude rse, fr nici cea mai mic urm de regret.
i dup ce te voi lua pe tine, nimeni altul nu va mai fi.
i ntinse i cealalt mn:
Pentru totdeauna, Aidan, sau niciodat.
365

Pentru totdeauna.
Aidan i lu minile, ridicnd-o mai nti pe una la buze, apoi i
pe cealalt, dup care, respirnd adnc, ngenunche la picioarele ei.
Ce faci?
Fac ceea ce se cuvine, n sfrit. Aici nu mai ncape mndrie, i
spuse el, iar n ochi i se vedea inima pe care i-o druia. Nu am un
sac de nestemate luate din soare ca s le vrs la picioarele tale. Nu
am dect asta.
i scoase din buzunar un inel. Banda de aur era ngust i veche.
Micul diamant din centru prinse o raz rzlea de lumin i
scnteie ntre ei, ca o fgduial odat inut, ateptnd s fie din
nou fcut i din nou respectat.
A fost al mamei mamei mele, iar piatra e mic, ntr-o montur
simpl. Dar a dinuit. i cer s-l primeti, i pe mine, cci iubirea
mea pentru tine e nemsurat. S fii a mea, Jude, aa cum i eu sunt
al tu. S-i construieti o via cu mine, pornind de la zero. Oricare
ar fi viaa aceea, oriunde ar fi, este a noastr.
Jude i promise c n-avea s plng. n asemenea momente, voia
s aib ochii limpezi. Omul pe care-l iubea ngenunchea la picioarele
ei i-i oferea... totul.
ngenunche i ea n faa lui:
l primesc, i pe tine, i v preuiesc pe amndoi. i aparin,
Aidan, aa cum i tu mi aparii mie.
Ridic mna, pentru ca Aidan s-i pun inelul n deget, ca o
fgduial n cerc pentru inim.
Iar viaa pe care o cldim ncepe din clipa asta.
n timp ce Aidan i potrivea inelul pe deget, norii se risipir iar
soarele ncepu s-i reverse lumina strlucitoare ca giuvaerurile.
i, cum stteau ngenuncheai ntre flori, nu observar silueta
care-i privea de la fereastr, nici expresia de nostalgie cu care se uita
la ei.
366

Se ntinser unul spre altul. Buzele li se ntlnir. i, cnd un nou


val de durere explod, Aidan i trase respiraia.
Au! Doare.
Jude se retrase, strduindu-se s nu rd, n timp ce el i
mngia obrazul.
Hai n cas, s-i pun puin ghea.
Am eu un leac mai bun.
Se ridic i o culese n brae.
Doar puin ngrijire, i ne vom simi minunat.
Eti sigur c i s-a rupt?
Aidan i arunc o privire piezi:
Ie dar, din moment ce, ntmpltor, e prins pe faa mea. i nu
e nevoie s faci mutra asta ncntat.
i depuse un srut pe frunte, cnd se opri la ua din fa.
i m gndesc, din moment ce o faci, c ar putea fi vremea de
a-i aminti, Jude Frances, c-mi datorezi dou sute de lire sterline.
i eu m gndesc c ai fcut s merite toate eforturile.
Ridic mna, privind cum scnteia n soare micul diamant.
Apoi, ntinznd o mn, deschise ea nsi ua.

367

CUPRINS
Capitolul 1............................................................................................................7
Capitolul 2..........................................................................................................25
Capitolul 3..........................................................................................................40
Capitolul 4..........................................................................................................58
Capitolul 5..........................................................................................................80
Capitolul 6..........................................................................................................95
Capitolul 7........................................................................................................116
Capitolul 8........................................................................................................133
Capitolul 9........................................................................................................154
Capitolul 10......................................................................................................174
Capitolul 11......................................................................................................193
Capitolul 12......................................................................................................211
Capitolul 13......................................................................................................227
Capitolul 14......................................................................................................245
Capitolul 15......................................................................................................262
Capitolul 16......................................................................................................279
Capitolul 17......................................................................................................298
Capitolul 18......................................................................................................314
Capitolul 19......................................................................................................331
Capitolul 20......................................................................................................350

368