Sunteți pe pagina 1din 433

1

WALTER SCOTT

Talismanul
Ilustratii de: MM. A. de Richemont, A. de Parys i alii Coperta fa: Simon Harmon Vedder - A saracen approaches a crusader knight Coperta spate: Simon Harmon Vedder- Richard the Lionheart on horseback and his nubian slave

CAPITOLUL I
Spre deertul slbatic,ei s-au retras, dar cu arme. Paradisul regsit

Soarele arztor al Siriei nu atinsese nc zenitul; un cavaler din ordinul Crucii Roii, care i prsise ndeprtata ar de la miaznoapte ca s intre n otile cruciailor rtcitori din Palestina, strbtea agale pustiul nisipos ce se ntindea n preajma Mrii Moarte, numit n acelai timp i lacul Asfaltit, mare nchis, n care se vars apele Iordanului, dar ea nsi neavnd nici o scurgere. Rzboinicul pelerin strbtuse anevoie, n cele dinti ceasuri ale zilei, crrile rpoase care 3

erpuiau printre stnci; ieind n cele din urm din ngustimile primejdioase, ajunse n largul cmpiei, unde cetile blestemate chemaser asupr-le cndva crunta rzbunare a Celui Atotputernic. Oboseala, setea, primejdia care pndea la fiece pas, toate fur uitate n clipa cnd cltorul i aminti de cumplita ntmplare care prefcuse ntr-un jalnic pustiu mnoasa vale a Sodomei, odinioar udat de ape zburdalnice, ca i grdina Domnului acum un deert uscat i prjolit, sortit s rmn sterp pe vecie. Vznd mohorta ntindere de ap, att de deosebit n privina limpezimii i a nestatorniciei, de toate celelalte, cltorul se cutremur i se nchin cretinete; i aminti c sub undele domoale zceau leurile i ruinele mreelor ceti de odinioar, care stpniser largul cmpiilor; trsnetele cerului sau neastmprul mruntaielor pmntului le spaser mormntul, i drmturile lor se scufundaser n adncul acestei mri care nu rbda la snu-i nici o vieuitoare, nu ngduia ca vreo luntre s-i tulbure suprafaa, i, ca i cum propriile-i strfunduri ar fi nsemnat cel mai nimerit lca pentru apele-i posomorte, nu-i trimitea, ca oricare alt mare, tributul n nemrginirea oceanului. ntreg inutul nconjurtor, ca i pe vremea lui Moise, era numai pucioas i sare; ierburile n-aveau cum s rsar i floarea nu lega rod; nici urm de lstar nicieri. Pmntul, ca i apele lacului, avea de ce s se numeasc Trmul Morii, deoarece nu se nvemnta n verdea ca oricare alt cmpie; pn i vzduhul era vduvit de locuitorii lui naripai; acetia o luau razna, pesemne ca s scape de duhoarea catranului i a pucioasei, pe care vpaia soarelui o mprtia de pe suprafaa apei, nvolburarea de aburi preschimbndu-se uneori n vrtejuri pustiitoare. Lespezi de spum vscoas, care se cheam naft, pluteau deasupra apelor domoale i ntunecate, sporind volburile de aburi, ca i cum ar fi vrut s adevereasc pe deplin nfricotoarea poveste a lui Moise. Soarele strlucea falnic, aproape de nenchipuit n cuprinsul acestei priveliti a dezndejdii, i ntreaga fire 4

nsufleit parc se ferea de nverunarea razelor sale, n afar de pelerinul singuratic care rscolea anevoie nisipul mictor al deertului, prnd singura fptur vie pe tot ntinsul cmpiei. mbrcmintea clreului i echipamentul calului erau ciudat de nepotrivite pentru inutul pe care l strbteau. n afar de zalele cu mneci lungi, n afar de mnuile btute n plcue de oel i de platoa din acelai metal, mai avea un scut n trei coluri atrnat de grumaz, un coif de oel cu vizier i un fel de glug mpletit din srm, ce umplea golul dintre pieptar i marginile coifului. Picioarele i erau aprate de armuri mldii, ce-i acopereau coapsele i genunchii, n timp ce tlpile i erau vrte n nclri acoperite cu plci de oel, ca i aprtoarele braelor. O spad lung i lat, cu prsele zdravene, lucrate n chip de cruce, pe care o purta pe un old, prea pereche cu un pumnal mare, atrnat pe cellalt old. Clreul strngea la oblncul eii, cu captul rezemat n scar, lancea lung cu vrful oelit, arma lui de cpetenie care, la fiece micare a calului, se lsa ctre spate, n timp ce flamura flutura n adierea domoal, rsucindu-se n vrfuri. La toat aceast mbrcminte greoaie se cade s adugm un fel de pelerin de postav brodat, ieit de soare i de ntrebuinare, vemnt ce prea foarte folositor, deoarece mpiedica razele de foc ale soarelui s cad de-a dreptul peste armur, care altfel ar fi devenit cu desvrire nesuferit clreului. Armele nobilului cruciat nchipuiau n felurite locuri, cusut pe stof, dar ieit de soare i de vechime, un leopard culcat, cu nsemnarea: Dorm, nu m trezii!" Se mai puteau deslui pe scut armele aceluiai blazon, aproape ters de numeroase lovituri. Coiful uria, rotund, n-avea nici un fel de podoab. Pstrnd aceeai greoaie mbrcminte de oel, cu care se puteau apra la nevoie, cruciaii din miaznoapte preau c nfrunt cu tot dinadinsul clima i inutul n care veneau s se rzboiasc. mbrcmintea calului nu era mai puin greoaie i mai puin nesuferit dect aceea a clreului. Dobitocul purta o a groas, btut cu plci de oel, iar n dreptul grumazului, sub coam, un fel de plato; alt 5

mbrcminte, esut din fire de oel, i apra crupa i coapsele. Clreul purta de asemenea, la oblncul eii, un baltag ca un ciocan de oel, i acesta o arm de cpetenie. Frul i hamurile erau mpletite cu lanuri, iar capul dobitocului era aprat de o glug de zale, care avea deschizturi n dreptul ochilor i al nrilor, iar n mijlocul frunii purta un corn, care, ivit parc din easta calului, i da ntructva nfiarea inorogului din poveste. O ndelungat folosin i obinuise ns, att pe clre ct i pe neobositul lui fugar, cu toat aceast panoplie de arme. ntr-adevr, muli rzboinici, rtcind din apus spre meleagurile Palestinei, piereau mai nainte de a se fi obinuit cu asprimea climei arztoare; pentru muli ns, acea cldur nu era prea greu de ndurat, obinuindu-se ntr-o oarecare msur cu ea, printre acetia aflndu-se i clreul singuratic care strbtea n clipa aceea rmurile pustii ale Mrii Moarte. Firea l nzestrase desigur cu o putere puin obinuit, dac purta cmaa de zale cu uurina cu care ar fi purtat o mbrcminte esut din fire de pianjen. n afar de aceasta, era un om ndelung rbdtor; sntatea lui putea s nfrunte orice fel de climat, ca i oboseala i lipsurile, orict ar fi fost de nemiloase. Pornirile lui erau n strns legtur cu vnjoia trupeasc; se simea pururi cuprins de neastmpr, n cele mai vitrege mprejurri i, sub nfiarea sa linitit i rece, se frmnta o nepotolit sete de avnt i de faim, nnscut n firea vestitelor vlstare ale seminiei normande, ceea ce le fcea s cucereasc lauri n toate ungherele Europei. Totui, nu oricui i era dat s primeasc din partea norocului o rsplat strlucit, i aceea pe care o dobndise singuraticul nostru cltor timp de doi ani ct cutreierase ca un rzboire aprig Palestina, se putea socoti o faim trectoare i, pe deasupra, cteva indulgene papale. n acest timp, puinii bani pe care i avusese n pung se topiser cu att mai grabnic cu ct nu se folosise de nici unul din mijloacele prin care cruciaii binevoiau s-i rentregeasc veniturile tirbite, pe spinarea 6

localnicilor palestinieni. Nu cuta s stoarc nici un fel de dar din partea nefericiilor locuitori ai inutului, n schimbul fgduielii c nu se va atinge de avutul lor n timpul rzboaielor cu sarazinii, i nici nu avusese prilejul s se mbogeasc prin vreo rscumprare a cine tie crui prins mai de vaz. Mica suit, ce-l nsoise dincolo de hotarul rii n care se nscuse, se rzleise, pe msur ce i se micorau i mijloacele de ntreinere, i singurul scutier ce-i mai rmsese era bolnav la pat, i deci n neputin de a-i urma stpnul. Aadar, cltorea singur, fr tovari, dup cum am artat mai sus. Aceasta nu-l supra ns ctui de puin pe cruciatul nostru, obinuit s-i priveasc spada drept cel mai credincios tovar i gndurile cucernice drept cei mai buni nsoitori. Omul, ns, nu se poate lipsi ndelung vreme de hran i de odihn, chiar cnd are o fptur de fier i o fire rbdtoare ca cea a cavalerului cu blazonul leopardului adormit. Pentru aceasta, dup ce ls Marea Moart la oarecare deprtare n urm-i, spre dreapta, salut cu bucurie plcul de doi sau trei palmieri ce se zreau n deprtri, dovad c n apropierea lor se afla izvorul n preajma cruia avea s-i fac popasul de amiaz. De asemenea, calul, care ndura ndeajuns goana, lund pild rbdarea i resemnarea stpnului ncepu s-i nale capul, fremtnd din nri i iuind pasul, ca cum ar fi simit de departe mirosul i rcoarea apei lng care avea s se odihneasc i s se adape. Dar, mai nainte de a fi ajuns la locul dorit, cal i clre erau sortii altor osteneli i altor primejdii. n timp ce cavalerul Leopardului i aintea privirea asupra mnunchiului de palmieri aflat nc ndeajuns de departe, i se pru c, ntre trunchiurile lor nlnuite, se mic ceva. Curnd, aceast ndeprtat nlucire se desprinse dintre copacii care i ascunseser ntructva micrile, i porni n goan spre clre; abia atunci putu acesta s-i dea seama c spre el venea un rzboinic clare; n cele din urm, dup turban, sulia lung i burnusul verde, recunoscu numaidect 7

n el un clre sarazin. n pustiu, nimeni nu ntlnete un prieten, zice un proverb oriental. Totui, cruciatului i psaprea puin c pgnul, care nainta ntru ntmpinarea lui, pe agerul fugar din Barbaria, ca i cum ar fi fost purtat pe aripi de oim, venea ca prieten sau ca vrjma; poate c, aprtor drz al crucii, l-ar fi vrut mai degrab duman. Pentru orice mprejurare, i desprinse lancea din scar, o apuc cu mna dreapt, aeznd-o pe spinarea calului, cu vrful nainte, nfur drlogii pe braul stng, i nviornd cu pintenii agerimea fugarului, se pregti s nfrunte pe strin cu linitea i ncrederea n sine a rzboinicului obinuit s nving.

La rndu-i, sarazinul porni n goana calului, aa cum fac de obicei clreii arabi; i strunea fugarul mai degrab cu 8

ajutorul picioarelor i cu micrile trupului, dect cu ajutorul frului, pe care l inea fr ntrebuinare n mna stng; astfel c nimic nu-l mpiedica s se slujeasc de pavza rotund, mbrcat n piele de rinocer i btut n cuie de argint, pe care o purta pe bra, jucnd-o ncoace i ncolo, ca i cum ar fi avut de gnd s nfrunte cu talgerul acela ubred nprasnicele lovituri ale unei lnci apusene. Nu-i pregtea sulia, aa cum fcuse vrjmaul; o apuc totui cu mna dreapt de mijlocul lemnului i n cele din urm ncepu s-o nvrteasc pe deasupra capului. naintnd drept spre duman, cu toat iueala, atepta parc s-l vad pe acesta fcnd acelai lucru, pornind n goan n ntmpinarea lui; dar cavalerul cretin, obinuit cu felul de a lupta al rzboinicilor din Orient, nu nelegea s-i oboseasc fugarul ntr-o goan zadarnic. Dimpotriv, se opri, dndu-i seama c, dac ar fi trebuit s primeasc lovitura dumanului, greutatea armelor i cea a calului i ddeau putina de a lovi el nsui fulgertor. Prevztor i temndu-se poate de aceleai urmri, clreul sarazin, cnd ajunse la dou aruncturi de suli, de cretin, i struni calul spre stnga, c-o dibcie de neasemuit i fcu de dou ori nconjurul cavalerului; acesta ns, nvrtindu-se pe loc, astfel nct s-i nfrunte mereu potrivnicul din fa, zdrnicea oarecum gndul acestuia de a-l lovi pe neateptate, astfel c sarazinul se vzu silit s dea pinteni calului i s se trag napoi c-o sut de pai. A doua oar, asemenea hultanului ce se npustete asupra oimului, maurul porni n goan i din nou se vzu silit s fug napoi, fr s fi putut da o singur lovitur. n cele din urm, pentru a treia oar, se npusti n acelai chip; dar cavalerul cretin, dornic s sfreasc aceast lupt ciudat, n care neastmprul obositor al vrjmaului ar fi putut s-i istoveasc i lui puterile, apuc dintr-o dat baltagul greu pe care-l purta atrnat la oblnc i, cu braul su sigur, cluzit de o privire ager, l arunc drept n capul emirului cci vrjmaul nu prea s fie din neam de rnd. Sarazinul zri la timp uriaa arm ce venea n zbor i ridic uoara-i pavz 9

ntre cap i baltag; puterea cu care fusese zvrlit baltagul, mpinse ns pavza pn n dreptul turbanului i, cu toate c lovitura nu-i nimerise inta de-a dreptul, fu de ajuns ca s-l azvrle jos din a. Mai nainte ca cretinul s fi avut vremea s se foloseasc de cderea lui, vrjmaul se ridic sprinten n picioare i, chemndu-i calul, care se apropie ndat, sri n a fr s fi atins scrile, i dobndi iar poziia prielnic din care voise s-l doboare cavalerul Leopardului. Dar cruciatul i ridicase i el baltagul de pe pmnt i rzboinicul rsritean, care nu uita cu ct putere i ndemnare se folosise de el, prea c se ferete acum cu luare aminte de atingerea nprasnicei arme a crei trie o simise puin mai nainte, pregtindu-se n acelai timp s urmeze lupta, cu alte arme, ce puteau fi aruncate de departe. ntr-adevr, i mplnt sulia n nisip, la oarecare deprtare de vrjma, i desprinse din curele arcul scurt, pe care l purta n spate; apoi, dnd pinteni calului, mai fcu de dou sau de trei ori nconjurul cruciatului, de ast dat ceva mai departe; ct dinui goana aceasta, zvrli ase sgei asupra cretinului, cu o mn att de sigur, nct numai trainicele zale ale acestuia fur n stare s-l apere, ca s nu fie rnit n ase locuri. A aptea sgeat pru ns c-a nimerit ntr-un loc mai puin ferit, deoarece cretinul se rostogoli numaidect de pe cal. Dar, care nu fu uimirea sarazinului cnd, desclecnd din goan ca s vad n ce stare se gsea vrjmaul pe care l socotea nvins, se simi deodat nfcat de grumaz; cavalerul se prefcuse nadins c e rnit, ca s-i ademeneasc potrivnicul; totui, i n aceast lupt, iscusina i vitejia rzboinicului din Orient l scpar din mna dumanului. Scoase de pe umr cureaua de care se ncletase cu strnicie cavalerul Leopardului i, desprinzndu-se astfel din strnsoare, sri numaidect n a, pe spatele calului care, urmrindu-i parc toate micrile cu o nelepciune ntr-adevr omeneasc, o lu la goan n aceeai clip. Dar sarazinul i pierduse sabia i tolba, legat de cureaua pe care 10

fusese silit s-o lepede; de asemenea, i pierduse i turbanul n lupt. Aceast ntmplare l hotr parc s caute o mpcare... Se apropie de cretin, cu mna dreapt ntins, dar fr ameninare. Pogoare pacea ntre neamurile noastre rosti el n limba francez, ce slujea de obicei ca mijloc de nelegere ntre cruciai i vrjmaii lor... Pentru ce ne-am rzboi? Hai s facem pace. Nu m mpotrivesc rspunse cavalerul Leopardului dar ce m poate ncredina c n-ai s-i schimbi hotrrea? Cuvntul unui propovduitor al nelepciunii Profetului n-a fost clcat nicicnd, i numai ie, vrednice nazarinean, s-ar cuveni s-i cer un cuvnt de ntrire a celor hotrte, dac n-a ti c mielia se leag rareori de vitejie. n faa nobilei ncrederi a mahomedanului, cruciatul se simi ruinat de ndoielile ce-l ncercaser. Pe crucea spadei mele zise el, cu mna ncletat pe prsele voi fi pentru tine un tovar credincios, viteaz sarazin, atta vreme ct soarta va hotr s fim mpreun! Pe Mahomed, profet al lui Dumnezeu, i pe Allah, Dumnezeul profetului! rspunse fostul potrivnic fa de tine n-a rmas nici urm de vrjmie n inima mea. i-acum, s ne apropiem de unda izvorului, cci acesta-i ceasul odihnei i buzele mele de-abia atinseser ipotul nviortor n clipa cnd apropierea ta mi-a adus aminte de lupt. Cavalerul Leopardului se grbi s primeasc cu toat bunvoina aceast propunere, i cei doi rzboinici, dumani cu cteva clipe mai nainte, clrind n pace alturi, se ndreptar spre mnunchiul de palmieri, fr ca n privirea lor s fi rmas vreo urm de vrjmie, fr ca prin vreo micare, s dea dovad de nencredere.

11

12

CAPITOLUL II
n vreme de rzboi i de primejdie, au fost ntotdeauna i zile panice, linitite; i aceasta cu att mai mult n timpurile feudale, n care meteugul rzboiului era principala ndeletnicire a omenirii, ceea ce fcea ca rstimpurile de pace, sau mai curnd dencetare a focului, s fie mult preuite de rzboinicii care le gustau att de rar i care le iubeau cu att mai mult cu ct erau mai trectoare. Nu e nevoie s nutreti mereu o vrjmie fa de un duman cu care te-ai rzboit azi i cu care poate ai s te mai nfruni mine. mprejurrile i strile de lucruri erau att de prielnice dezlnuirilor de patimi nverunate, nct potrivnicii, att timp ct nu pndeau fa-n fa n lupt, sau nu erau aai de gndul un rfuieli nemplinite, n scurtele rstimpuri de pace se bucurau unii de tovria celorlali. Deosebirile de credin i zelul fanatic care-i nsufleea att pe aprtorii crucii ct i pe cei ai semilunei, erau mblnzite un simmnt firesc unor nobili rzboinici, cultivat 13

de spiritul, mentalitatea cavalerilor. Acest impuls a fost transmis n ntregime din lagrul cretin spre cel al vrjmailor de moarte, sarazinii, att cei din Spania, ct i cei din Palestina. Acetia din urm nu mai semnau cu barbarii fanatici, care nvliser din pustiurile Arabiei centrale, cu sabia ntr-o mn i cu Coranul n cealalt, gata impun moartea sau credina n Mahomed, ori, n cel mai bun caz, robia i jugul, tuturor celor care ndrzneau s se mpotriveasc nvturii profetului din Mecca. ntr-adevr, aceste alternative fuseser impuse panicelor popoare ale Greciei i Siriei. Venind ns n contact cu popoarele cretine din Apus, nsufleite de un elan tot att de puternic, de un curaj de nenvins, de dibcie i izbnzi pe cmpul de lupt, sarazinii se lsar ncetul cu ncetul nrurii de obiceiurile acestora i mai ales de regulile cavalereti menite s fureasc un popor de oameni mndri i viteji. ncepur s cultive turnirele i ntrecerile cavalereti; i nvestir chiar cavalerii lor, sau cel puin alctuir ranguri asemntoare; dar mai cu seam, observau legile onoarei cu o grij care putea s ruineze de multe ori pe cei ce se socoteau adepii unei religii superioare, ntreruperea luptei, fie c se petrecea ntre popoare sau indivizi, era respectat cu sfinenie. Sub nrurirea unor atari simminte panice, cruciatul i sarazinul nostru, care cu cteva clipe mai nainte se strduiser din rsputeri s se rpun unul pe altul, naintau acum, n pasul domol al cailor, ctre izvorul dintre palmieri, spre care se ndrepta cavalierul Leopardului n clipa n care fusese oprit de sprintenul i primejdiosul su potrivnic. n scurtul rstimp al drumului lor pn la oaz, amndoi preau adncii n lumea lor de gnduri, cutnd s-i potoleasc btile inimii dup o lupt care fusese ct pe ce s aduc pieirea unuia sau a altuia, dac nu chiar a amndurora. Caii lor vnjoi nu preau s se bucure mai puin dect stpnii de acel rgaz. Al sarazinului totui, dei fusese silit s alerge cu nverunare, nu prea att de obosit ca fugarul cavalerului european. Picioarele i coapsele acestuia 14

din urm erau nc ude de ndueal, pe ct vreme trupul nobilului armsar arab se usc pe de-a-ntregul dup ce merse linitit un timp, i numai civa stropi de spum se mai zreau pe zbale i pe colul nframei ce-i acoperea frul. Nisipul mictor n care se afunda piciorul calului rzboinicului cretin, din pricina poverii armelor, n afar c-l purta n spate i pe clre, i sporea ntr-att oboseala, nct cavalerul Leopardului, care bg de seam acest lucru, sri numaidect din a, hotrnd s-i duc dobitocul de huri. i uura astfel credinciosul tovar lund asupr-i o parte din oboseal; cci mbrcat cum era numai n plci de oel, se afunda la fiecare pas n nisip, iar nclrile de fier aproape c nici nu i se mai vedeau. Bine ai fcut zise sarazinul, i acesta era cel dinti cuvnt pe care l rostea din clipa cnd fusese ncheiat pacea fugarul tu e vrednic de-o ngrijire mai struitoare; dar ce-ai s faci, n pustiu, cu un dobitoc care se afund pn la genunchi n nisip, la fiece pas, ca i cum ar prinde rdcini mai puternice dect ale palmierului n brazda nelenit? Adevrat grieti, sarazinule rspunse europeanul, prea puin mgulit de chipul cumnecredinciosul i ponegrea calul, la care inea nespus de mult ...grieti precum ai vzut i precum ai apucat; dar calul acesta m-a purtat adeseori prin ara mea, de la un capt la cellalt al unui lac tot att de ntins ct e acel ce se zrete n urma noastr, fr ca un singur fir de pr din coam s-i fi rmas ud dup o astfel de isprav. Sarazinul i privi tovarul cu o mirare pe care ncerca, din cuviin, s i-o ascund, n vreme ce o umbr de zmbet dispreuitor i ridic pe nesimite mustaa groas ce-i acoperea buza de sus. Mare dreptate a avut cine-a spus adug el, dobndindu-i iar senintatea obinuit: dac vrei s asculi poveti, pleac-i urechea la vorba unui franc!" Nu-mi pari ctui de puin ndatoritor, necredinciosule rspunse cruciatul atunci cnd spui unui cavaler c te ndoi de cuvntul lui, i dac n-a ti c vorbeti mai mult din 15

necunotin dect din rutate, pacea dintre noi ar fi luat sfrit chiar n clipa aceasta. Crezi oare c-i spun o poveste atunci cnd mrturisesc c eu, mpreun cu cinci sute de clrei narmai pn n dini, am strbtut clare, mile ntregi, ape mai nchegate dectcletarul si de zece ori mai vrtoase dect acesta? Ce-ai dori s m faci s cred? Marea pe care o avem naintea noastr, are o singur ciudenie, aceea c din pricina blestemelor struitoare ale dumnezeirii, nimic nu poate cdea n apele ei fr s fie ridicat din nou deasupra i azvrlit la mal. Dar nici Marea Moart, nici vreunul dintre cele apte oceane ce nconjur pmntul, nu va ngdui greutatea unui picior omenesc deasupra valurilor, dup cum nici Marea Roie n-a ngduit trecerea lui Faraon i a otirilor sale. Grieti adevrul dup cele ce tii, sarazinule, i, cu toate acestea, crede-m c eu nu spun neadevruri. Cldura ncinge pmntul din aceste locuri, fcndu-l mai nestatornic dect apa; pe ct vreme n ara mea, frigul schimb adeseori pn i apa, ntruct amintirea attor priveliti pe care le aduce naintea ochilor o iarn geroas, fcnd din ntinderea lacului albastru cea mai limpede oglind, n care se rsfrnge lumina lunii i pulberea scnteietoare a stelelor, mi sporete parc i mai mult teama de acest deert nflcrat, n care chiar i aerul pe care l sorbim n piept e asemenea vpilor ce nesc pe gura unui cuptor de apte ori ncins. Sarazinul l cercet din nou cu luare aminte, ca i cum ar vrut s ptrund nelesul cuvintelor sale, n care rmnea cu ncredinarea c se ascunde cine tie ce tain sau cine tie ce 16

hulire... n cele din urm, pru c-ar fi luat o hotrre asupra chipului cum trebuiau primite cuvintele noului su tovar. Te tragi dintr-un neam cruia i place s glumeasc i nu te dai n lturi s rzi de alii povestindu-le lucruri de necrezut fapte ce nu se pot ntmpla aievea nicicnd. Pari s fii unul dintre cavalerii gasconi, care se veselesc sau i pierd vremea rznd unii de alii, aa cum spun chiar ei, ludndu-se cu isprvi ce sunt mai presus de nchipuirea omeneasc. Cu toate acestea, nu m socotesc prin nimic ndreptit s m mpotrivesc spuselor tale, de vreme ce i se pare firesc s te lauzi mai degrab dect s mrturiseti adevrul. Eu nu sunt din ara lor i nu le-am mprumutat obiceiurile rspunse cavalerul care nu sunt altele, dup cum ai spus foarte bine, dect s rd unii de alii, mpunndu-se cu ceea ce nu vor putea nicicnd svri sau, chiar dac-au fcut-o, n-au fost n stare s duc lucrurile la bun sfrit. Dar ntr-o oarecare msur, am luat ca pild nebunia lor, viteazule sarazin; cci, vorbindu-i de lucruri pe care nu le poi nelege, m-am artat n ochii ti drept un flecar. De aceea, rogu-te, nu pune pre pe cuvintele mele! n clipa aceea ajunser n preajma mnunchiului de palmieri la umbra crora susura un izvor cu ap mult i limpede. Privelitea acestui loc necat de verdea, n mijlocul pustiului sterp, nu era mai puin mbietoare pentru cltori dect fusese pacea pentru rzboinici. Era un col al firii, care n orice parte a lumii ar fi rmas prea puin bgat n seam; ca un ochi rzle, pierdut n inima unei ntinderi nemrginite, scldat n umbr i rcoare, cu unda apei sprintene ilimpezi (comori trecute cu vederea acolo unde se gsesc din belug), izvorul i ntreaga lui vecintate preau un mic rai. Cine tie ce mn milostiv, nu mult nainte de nruirea Palestinei, l nconjurase cu un zid i ridicase deasupr-i o bolt ca s-l mpiedice de-a se scurge n nisip ori de-a fi astupat de norii plutitori de praf pe care cea mai mic adiere i nvolbura deasupra pustiului. Bolta se nruise, se surpase n parte; 17

totui, se arcuise nc att ct s fereasc apele de vpaia soarelui, n clipa cnd totul n jurul lor prea o mare de flcri, dndu-i astfel cltorului putina de a se odihni la umbr, n cea mai desvrit linite, odihnind n acelai timp ochiul i mintea. Scpate din stvilare, apele cdeau la nceput ntr-un havuz de marmur, e drept, nruit aproape cu desvrire, dar care nc mai putea s bucure privirea la gndul c mna omului trecuse pe-acolo, c el se ngri-jise de nevoile aproapelui su. Cltorul, nsetat i istovit de drum, i amintea, n faa acestor semne, c i alii poposiser n acelai loc, i, fr ndoial, c ajunseser mai apoi n inuturi mult mai mbelugate. Firul de ap abia zrit, care se scurgea din havuzulde marmur, adpa mnunchiul de copaci din preajma izvorului i-acolo unde intra n pmnt, ca s piar cu totul, i fcea simit fiina printr-un covor catifelat de verdea. n acest loc plin de tain fcur popas cei doi cltori; i unul i altul se ngrijir s zvrle poverile grele din spatele cailor, s le scoat zbalele din gur, lsndu-i s se adape din havuz, mai nainte ca vreunul din ei s se fi gndit s-i rcoreasc buzele i unda izvorului. Dup aceea i lsar caii n voia lor, ncredinai c att nevoile, ct i tovria strns dintre oameni i dobitoace aveau s le opreasc pe cele din urm s se ndeprteze de apa cristalin i de iarba fraged. Cretinul i sarazinul se ntinser n cele din urm pe iarb i fiecare i scoase din desag puinele merinde pe care le luase la drum. Dar mai nainte de-a ncepe s se ospteze, se cercetar n linite, cu luare aminte i cu un fel de curiozitate. Fiecare dorea s-i fac o anumit prere despre firea i obiceiurile unui potrivnic att de temut, i fiecare trebui s-i mrturiseasc, fr nconjur, c dac-ar fi czut n lupt, loviturile ar fi fost date de o mn nobil. Cei doi rzboinici erau cu totul deosebii la chip i nfiri i fiecare prea ntruchiparea desvrit a seminiei din care i trgea obria. Francul era voinic, avnd trsturile drze ale vechilor chipuri gotice. Scondu-i 18

coiful, i descoperi bogia prului castaniu-deschis, des i inelat. Aria de pe acele meleagul dduse obrazului su o culoare mai nchis dect aceea a gtului, care prea mai potrivit cu adncul ochilor mari, albatri i cu culoarea prului. O musta groas i umbrea buza de sus, n timp ce brbia era ras de curnd, dup obiceiul de la miaznoapte. Nasul avea atrgtoarea croial greac; gura, poate cam mare, ascundea dou iruri de dini puternici i regulai, de o albea scnteietoare. Capul mic, rotund, se odihnea pe grumaz cu mult farmec. Nu prea s aib mai mult de treizeci de ani; i, innd seama de oboseala pricinuit de clim, s-ar fi putut s aib cu trei sau patru ani mai puin. Era nalt i vnjos... Avea nfiarea unui om care, ngrndu-se o dat cu vrsta, putea s se ofileasc, dei n clipele acelea prea ndeajuns de sprinten i de neobosit. i scoase mnuile, dezgolindu-i minile albe, cu degete lungi i subiri. Oasele de la

ncheietura minilor erau ciudat de mari i de puternice, braele zdravene i bine fcute. Un aer drz, deschis, 19

nestnjenit, i nsoea micrile i vorba. Glasul lui era al unui brbat deprins mai mult s porunceasc dect s se supun, obinuit s-i spun prerea cu ndrzneal, fr ovire. n aceast privin, emirul sarazin se deosebea cu totul de cruciatul apusean. Dei ntrecea nlimea mijlocie, acesta era cu trei palme mai scund dect europeanul, a crui statur prea aproape a unui uria. Picioarele subiri, braele i minile lungi i slabe, dei n armonie cu toat alctuirea lui trupeasc, la ntia arunctur de ochi nu preau ctui de puin s-i dezvluie tria i vioiciunea de care dduse dovad cu cteva clipe mai nainte. Dar, cercetndu-i nfiarea cu mai mult luare aminte, toate prile trupului care puteau fi lesne vzute, preau cu desvrire lipsite de orice adaos de grsime i tocmai din aceast pricin sprintene; trupul lui, alctuit numai din oase, muchi i nervi, prea croit pentru trud i strdanii, mai curnd dect acela al unui lupttor trupe, a crui putere i vnjoie sunt ngreunate de sforrile micrilor, care l istovesc. Chipul sarazinului pstra trsturile seminiei al crei fiu era, dar se deosebea ntr-o msur oarecare de icoanele neadevrate sub care cntreii timpului aveau obiceiul s-i nfieze pe rzboinicii necredincioi. Avea obrazul mic i ginga, dar nnegrit peste msur de vpaia soarelui din Orient; ovalul figurii se pierdea sub barba lung, fluturtoare, adus n fa, ce prea ngrijit cu luare aminte. Nasul i era drept i regulat; ochii adncii n orbite, negri, ptrunztori, i plini de foc, iar dinii, asemenea unui irag de filde. ntr-un cuvnt, ntreaga nfiare a sarazinului, care n clipa aceea sttea ntins pe iarb alturi de puternicul lui potrivnic, se deosebea ntr-att de cellalt, pe ct se deosebea scnteietorul lui iatagan, n chip de semilun, cu o minunat pal de Damasc, ngust i uoar, dar neted i tioas, de spada lung i grea, lucrat n stil gotic, zvrlit n iarb, alturi de a sa. 20

Emirul era un brbat n floarea vrstei i putea fi socotit de o frumusee impuntoare, dac n-ar fi avut fruntea prea strmt i obrazul cam prea ngust i ascuit, cel puin pentru gustul european n ceea ce privete frumuseea. Manierele rzboinicului rsritean erau grave, curtenitoare i cumpnite, vdind uneori stpnirea pe care un om cu fire iute, aprins, i-o impune ca s-i struneasc pornirile, i totodat artasimmntul propriei demniti ce-i poruncea s se comporte ntr-un anumit fel. Tovarul su din Europa nu era poate nici el lipsit de aceast ncredere n sine, care dezvluie n manierele cuiva o mndrie intim; efectul era ns cu totul deosebit; acelai simmnt care ddea micrilor cavalerului cretin o nfiare ndrznea, semea, nepstoare, ca i cum ar fi fost prea mult ptruns de nsemntatea persoanei sale, ca s se mai sinchiseasc de preuirea celorlali, prea s se traduc n firea sarazinului printr-un fel de purtare curtenitoare, rece, ceremonioas. Amndoi erau prevenitori, dar n timp ce curtoazia cretinului prea s porneasc din condescenden, cea a musulmanului era izvort dintr-o nalt contiin a ndatoririlor sale. Merindele pe care le luaser la drum erau puine. Sarazinul se ospta cu mult cumptare. Un pumn de curmale, o bucat de pine de orz, aproape necoapt, i fur de ajuns ca s-i potoleasc foamea. Se obinuise din copilrie cu lipsurile deertului, cu toate c, de la cucerirea Siriei de ctre musulmani, simplitatea vieii arabe era deseori nlocuit n multe inuturi cu huzurul i risipa cea mai nesbuit. Dup ce se ospt, sorbi de cteva ori din unda proaspt a izvorului alturi de care se odihneau. Ospul cretinului, dei destul de simplu, era mai atrgtor. O bucat de slnin de porc, srat, lucru nesuferit n ochii musulmanilor, alctuia temeiul gustrii, iar setea i-o potoli sorbind de cteva o din burduful aninat la old, n care se afla pesemne o butur mai plcut dect unda limpede a izvorului. Mnc cu o poft i bu cu o sete, pe care sarazinul nu le socoti potrivite cu potolirea un nevoi pur trupeti, i de bun seam, dispreul tinuit pe care 21

l simeau unul pentru altul, fiecare socotindu-l pe cellalt adeptul unei religii neadevrate, spori i mai mult prin contrastul vdit dintre felul de via i apucturile fiecruia, dei i unul i cellalt simiser puterea braului potrivnic, i respectul reciproc pe care l strnise acea lupt vitejeasc, i fcea s nu mai in seam i alte porniri. Oricum, sarazinul nu-i putu ascunde sila pe care i-o pricinuiser purtarea i gesturile cretinului; i, dup ce se uit linitit la cavalerul care se ospta mereu cu nespus poft, i vorbi astfel: Vajnic nazarinean, se cade oare ca acela ce lupt ca un om s se ndoape ca un cine sau ca un lup? Jidovul pgn, el nsui ar simi scrb vznd ce buci sfii n dini ca i cum ar fi roada paradisului. Viteaz sarazin rspunse cretinul, privindu-l, n urma unei att de neateptate mustrri, cu oarecare uimire afl c religia mea mi ngduie s mnnc bucatele oprite jidovilor care se cred i astzi cluzii de vechile legi ale lui Moise... n ce ne privete, nu te ndoi, nobile sarazin, c tim cum trebuie s ne purtm n toate faptele noastre. Ave Maria! Slav cerului! i, ca i cum ar fi vrut s arate c nu e de aceeai prere cu tovarul su, i ncheie scurta rug latin trgnd cu sete o duc zdravn din burduf. i asta spui c i-o ngduie credina cretin? ntreb sarazinul; ai mncat cu pofta unei vieuitoare necuvnttoare i te-ai cobort mult mai prejos de ea, bnd o licoare otrvit pe care nici ele n-ar bea-o. Afl iari, netiutorule sarazin strui cretinul fr ovire c blestemi darurile lui Dumnezeu prin cuvintele rostite cndva de nsui strbunul tu. Sucul ciorchinilor a fost druit aceluia care l folosete cu cumptare, ca s-i veseleasc inima dup oboseal, s se ntreasc atunci cnd e bolnav i s se mngie n tristee. Omul care tie s se bucure n acest chip, trebuie s-i mulumeasc lui Dumnezeu pentru butur, ca pentru pinea cea de toate zilele, iar cel ce se nfrupt mai mult dect se cuvine din darurile cerului, nu 22

poate fi mai necugetat n beia lui dect eti tu n trudnica i neneleasa-i cumptare. Ochiul mare al sarazinului se aprinse de mnie la auzul acestei jigniri, i mna lui cut prselele hangerului, dar totul nu fu dect o pornire trectoare, care se risipi la amintirea puterii potrivnicului i a luptei ce-l istovise cu desvrire. i el se mulumi s vorbeasc mai departe, socotind acest lucru mai nelept: Spusele tale, nazarineanule, ar putea dezlnui mnia, dac netiina ta n-ar strni ngduina. Muritor mai orb dect toi cei ce ceresc poman la uile moscheilor, nu vezi c ngduina cu care te lauzi e strin de tot ce poate fi mai de pre n fericirea omului, n viaa lui de fiece zi? ntr-adevr, legea ta te leag prin cstorie de o singur tovar, fie c e teafr sau ubred, stearp sau nsctoare de prunci, fie c-i aduce mngiere i bucurie sau amrciune i dezndejde la mas i n pat. Iat, nazarineanule, ce numesc eu robie. Pe ct vreme, profetul ngduie credincioilor si mngierea patriarhal a lui Abraham i a lui Solomon, cel mai nelept dintre oameni: aici, pe pmnt, alegerea oricrei frumusei dup ndemnul dorinelor noastre, iar dincolo de mormnt raiul plin de hurii cu ochii ageri. n numele aceluia pe care-l preamresc mai mult n ceruri! n numele celui care rmne inta credinelor mele pe pmnt! nu eti altceva dect un necredincios czut prad rtcirilor. Inelul ncheiat ntr-un singur adamant pe care l pori n deget, l socoteti de bun seam podoaba cea mai de pre, nu? Bassra i Bagdadul n-ar putea drui un altul mai de pre. Dar ce legtur e ntre una i alta? Una dintre cele mai vrednice de inut n seam, dup cum vei vedea: ia baltagul meu i sfarm piatra n douzeci de buci. Va mai avea fiecare din aceste frme acelai pre ca piatra din care au fost desprinse, sau adunate toate la un loc vor face doar a zecea parte din preul de la nceput? 23

ntrebare copilreasc! Frmele unei astfel de pietre, alctuite din nou, nu vor mai avea nici a suta parte din preul nestematei ntregi. Sarazinule, dragostea pe care o druiete un cavaler unei singure frumoase, gingae i credincioase, e adamantul ntreg. Dragostea pe care o mpari ntre soiile tale roabe, sau ntre roabele din care ai fcut soii, e lipsit de pre, ca i scnteietoarele frme ale adamantului spart. Pe sfnta Kaaba! strig emirul eti un nebun care ine lanul lui de fier, ca i cum ar fi de aur. Privete mai de aproape inelul: acesta i-ar pierde jumtate din frumusee, dac piatra din mijloc, care face legtura, n-ar fi nconjurat de celelalte pietre preioase, mai mici, care i sporesc strlucirea. Adamantul din loc se poate asemui cu omul tare i hotrt, care i mprtie strlucirea mprejur, iar celelalte pietricele sunt cadnele asupra crora se rsfrnge o parte din aceast strlucire, oricnd i oricum i plac. Dac smulgi din inel diamantul din mijloc, el i va pstra ntreaga frumusee, pe ct vreme celelalte pietre mai mici i-o vor pierde nenchipuit pe a lor. Aceasta e adevrata fa a lucrurilor; cci dup cum spune poetul: Numai mngierea brbatului d femeii frumusee i farmec, dup cum undele rului nceteaz de a mai avea strlucire atunci cnd apune soarele! Vrednic sarazin, vorbeti ca i cum n-ai fi ntlnit niciodato femeie vrednic de dragostea unui rzboinic. Crede-m, dac-ai putea cunoate femeile din Europa, crora, noi, cavalerii, dup Dumnezeu, le aducem nchinciunea noastr, cinstindu-le prin credin, n-ai mai simi dect dispre i nemulumire fa de toate roabele din haremul tu, care nu-i pot drui dect mngieri trupeti. Vraja frumuseilor noastre ne ascute vrful sulielor i tiul sbiilor; cuvntul lor e legea noastr, i un cavaler care nu are o doamn a gndurilor sale, nu strlucete n mnuirea armelor mai mult ca opaiul pe care n zadar l-ai aprins dac nu e n stare s mprtie lumina. 24

Am auzit vorbindu-se de aceast patim rspndit printre rzboinicii apuseni, i-am privit-o totdeauna ca pe una dintre pornirile nebuniei care v aduce aici ca s punei stpnire pe un mormnt gol. Totui, francii ntlnii de mine mi-au ludat ntr-att frumuseea femeilor lor, nct mi-ar face plcere, cred, s vd cu ochii mei aceste fiine fermectoare care au puterea s schimbe ati viteji rzboinici ntr-un fel de unelte ale voinei lor. Vrednice sarazin rspunse cavalerul dac n-a face un sfnt pelerinaj, a fi mndru s te cluzesc, punndu-m cheza pentru tine ca s nu i se ntmple vreun ru n tabra lui Richardal Angliei, care tie ca nimeni altul s cinsteasc pe un nobil vrjma; i, cu toate c sunt srac i lipsit de tovari, m bucur ndeajuns de cinste, ca s te ncredinez nu numai c nu i se va ntmpla nimic, dar c vei fi primit cu cinste. Acolo ar fi cu putin s vezi cteva dintre cele mai ispititoare frumusei ale Franei i Angliei, a cror strlucire o ntrece de zece mii de ori pe aceea a adamantelor. Pe piatra Kaaba! i-a primi poftirea din inim, precummi-ai fcut-o, dac ai hotr s nu-i mai duci la capt hagialcul. i, crede-m, viteaz nazarinean, ar fi mult mai nelept s ndrepi fruntea calului spre tabra frailor ti, cci i-ai pune viaa n primejdie mergnd la Ierusalim fr ngduina cuvenit. Am o hrtie de trecere rspunse cavalerul, artnd un pergament, isclit de mna lui Saladdin i pecetluit cu armele sale. Sarazinul i plec fruntea pn la pmnt, cunoscnd pecetea i isclitura vestitului sultan al Eghipetului i al Siriei, i srutnd pergamentul cu nemrginit cinstire, l duse la frunte i-l ntinsecretinului, zicnd: Cuteztor cretin, ai pctuit mpotriva sngelui tu ori mpotriva sngelui meu, neartndu-mi pergamentul din cea dinti clip a ntlnirii noastre. Te-ai repezit cu sulia asupr-mi rspunse cavalerul; dac-ar fi dat nval n acelai chip o armie de sarazini, cinstea 25

m-ar fi ndemnat s le art hrtia de trecere, dar aceasta n-a fi fcut-o n faa unui singur om. i totui, un singur om a fost n stare s-i ntrerup cltoria spuse sarazinul cu trufie. Adevrat, viteaz musulman, dar ca tine nu mai sunt muli. oimii nu zboar n stoluri, sau cnd o fac, nu tabr cu toii asupra unuia singur. N-ai grit dect adevrul rspunse sarazinul, mgulit acum de prietenie, pe ct fusese mai nainte jignit de dispreul ce se strvedea n cuvintele ludroase ale europeanului. Din partea noastr nimeni n-o s-i fac vreun ru. M bucur c n-am putut s te ucid de vreme ce purtai la sn porunca de trecere a regelui regilor. De bun seam, treangul ori sabia i-ar fi rzbunat moartea. mi pare bine s aflu c cuvntul lui e att de puternic, ntruct am auzit spunndu-se c n drum se ain triburi pornite pe jaf, pe care nimic nu le oprete cnd se ivete prilejul s-i despoaie aproapele. i s-a spus numai adevrul, vrednic cretin, dar i jur pe turbanul Profetului, c dac s-ar ntmpla s cazi pe mna acestor jefuitori i s te pasc vreo nenorocire, eu nsumi a porni, s te rzbun n fruntea unei otiri de cinci mii de clrei, i-a ucide pe toi, pn la cel din urm, i le-a trimite cadnele n robie, n inuturile cele mai ndeprtate, astfel nct nimeni n-ar mai auzi de numele lor la cinci sute de mile deprtare de Damasc. A mprtia sare pe drmturile satelor lor i nici o fptur omeneasc n-ar mai rmne n via acolo. A dori ca osteneala pe care vrei s-o iei asupr-i, s fievrednic de un rzboinic mai de seam dect mine, nobile emir dar cartea vieii mele e scris n cer, i pentru bine, i pentru ru. i-a rmne ndatorat dac mi-ai arta calea spre locul unde trebui s-mi petrec noaptea. Aceasta trebuie s se ntmple la umbra cortului printelui meu. 26

Noaptea aceasta mi-o voi petrece, din porunca ursitei, n rugciuni i pocin, alturi de un om cucernic, Teodoric din Engaddi, care slluiete n mijlocul acestor pustiuri i care i-a nchinat viaa Domnului. Ca s nu i se ntmple vreun ru, te voi cluzi pn acolo. Ar fi o tovrie plcut pentru mine, dar s-ar putea ntmpla s tulbure linitea bunului printe, cci mna crud a seminiei tale s-a nroit n sngele slujitorilor lui Dumnezeu, i pentru aceasta venim aici, narmai pn-n dini, cu scuturi i sbii, ca s deschidem calea spre Sfntul Mormnt i s-i ocrotim pe binecredincioii anahorei i pe sfinii alei care slluiesc n acest inut al fgduinei i al minunilor. n aceast privin, nazarinene, grecii i sirienii ne-au ponegrit peste msur, ntruct ne-am mulumit s urmm cuvntul lui Abulekr-al-Vakil, urmaul Profetului, i dup el ntiul cluzitor al adevrailor credincioi. Du-te i-a spus el lui Yezed ben Safian, n clipa cnd l-a trimis pe marele crmuitor de oti la lupt ca s cucereasc Siria de la ghiauri f-i datoria pe deplin n lupt, dar cru btrnii, nevolnicii, femeile i copiii. Nu rscoli pmntul, nu cuta s culci la pmnt holdele mbelugate, nici s culegi roadele; acestea sunt darurile lui Allah. Dac-ai fcut vreun legmnt, pstreaz-i credina, chiar atunci cnd ar fi spre paguba ta. Dac vei ntlni oameni cucernici trudind cu minile lor i slujindu-l pe Dumnezeu n pustiu, nu le face nici un ru i nu le surpa slaele. Dar dac vei ntlni alii, rai n cretet, s tii c fac parte din biserica lui Satan: lovete-i cu sabia, cspete-i, chinuiete-i pn cnd vor mbria credina sau i vor plti dajdia. Aa precum ne-a nvat califul, nsoitorul Profetului, aa am i fcut, i-acei care au fost lovii de dreptatea noastr, nu sunt dect preoi ai lui Satan; dar n ceea ce-i privete pe oamenii de bine, care fr s nvrjbeasc neamurile ntre ele, slujesc din inimnvturile lui Issa ben

27

Miriam1, noi le suntem pururi umbr i scut; i-acel pe care l caui, dac face parte dintre acetia, dei nu nelege s fie cluzit de lumina Profetului, nu va ntmpina din parte-mi dect bunvoin, laud i cinstire. Sihastrul pe care l caut nu e preot, dup cum am auzit dar dac ar face parte din rndurile sfinilor, vrednici de cinstire a fi gata s ridic sulia mpotriva oricrui necredincios. S nu ne nfruntm unul pe cellalt, frate; i unul i altul vom ntlni destui vrjmai mpotriva crora va trebui s ridicm sulia sau sabia. Acest Teodoric e aprat i de turci, i de arabi; i, cu toate c se poart uneori ntr-un chip ciudat, viaa pe care o triete e att de pilduitoare dup nvturile profetului su, nct e vrednic de ocrotirea celui ce a fost trimis... Pe sfnta Fecioar! Sarazinule, dac mai cutezi s pui numele cluzitorului de cmile din Mecca, alturi de... Nobilul sarazin tresri, aprins deodat de mnie, dar aceast tulburare nu fu dect trectoare, i rspunsul lui sun n linite plin de judecat i vrednicie: Nu-l necinsti zise el pe cel pe care nu-l cunoti! Noi ne nchinm ziditorului credinei tale, osndind numai nvtura pe care preoii votri i-au aruncat-o n seam. Te voi cluzi 1a petera sihastrului pe care, fr ajutorul meu, cu mare greuti l-ai putea gsi; pe drum, s lsm credinele noastre n seama monahilor, a clugrilor i s ne ngrijim de ceea ce se cuvine s-i atrag pe nite tineri rzboinici. S vorbim despre fapte de arme, despre frumoase pline de farmec, despre sbii oelite i armuri scnteietoare.

Iisus, fiul Mariei, n limba arab. (n. t.)

28

CAPITOLUL III
Cei doi rzboinici se pregteau s prseasc locul n care se osptaser la repezeal i se odihniser alturi cteva clipe. Se ajutar unul pe altul, cu toat bunvoina, ca s prind cataramele pe care le slbiser vremelnic de la chingile credincioilor i sprintenilor fugari. Amndoi preau s fie obinuii cu o atare ndeletnicire, care, pe vremea aceea, era uneori de cel mai mare folos. De asemenea, amndoi, att ct putea s ngduie deosebirea dintre dobitoc i o fptur cu judecat, preau s iubeasc i s aib ncredere n credincioii lor tovari de cltorii i lupte. n ceea ce l privea pe sarazin, aceast mare apropiere fcea parte dintre cele dinti deprinderi ale lui; cci n corturile triburilor de rzboinici din Orient, calul venea la rnd, n dragostea stpnului, ndat dup nevast i copil, crora nicicnd nu putea s le stea mai prejos ca nsemntate; n ceea ce-l privea pe european, mprejurrile i nevoia fceau din calul su de lupt aproape un frate de arme. Vajnicii fugari se lipsir prin urmare de verdea i libertate, i ncepur s necheze, dovedindu-i astfel dragostea fa de stpnii care le strngeau chingile ca 29

s-i duc spre noi oboseli. Ajutndu-se, cei doi rzboinici i priveau cu luare aminte echipamentul, observnd ceea ce prea neobinuit n felul n care fiecare se pregtea de drum. Mai nainte de a sri n a, cavalerul cretin sorbi din unda izvorului, vrndu-i amndou minile n apa rcoritoare; apoi spuse tovarului su: A vrea s cunosc numele acestui izvor, ca s-i pot pstra o amintire plin de recunotin, fiindc nici o alt ap nu mi-a potolit setea vreodat cu mai mult drnicie. Numele lui n limba arab rspunse sarazinul nseamn Adamantul pustiului". E vrednic de acest nume. Vile din ara mea sunt strbtute de mii de izvoare, dar de nici unul nu-mi voi aminti cndva cu mai mult plcere, ca de izvorul acesta singuratic, care i mprtie comorile de ap acolo unde sunt nu numai mbietoare, dar de nenlocuit. Adevr grieti rspunse sarazinul pentru c dinuie nc blestemul asupra mrii celei moarte i nici o vietate, fie om sau dobitoc, nu-i poate potoli setea n valurile ei sau n undele rului care o hrnete venind de la captul acestui pustiu vrjma. nclecar i pornir la drum printre valurile de nisip. Cldura soarelui de amiaz trecuse i acum adia o suflare uoar de vnt, care mai domolea vpaia nflcrat, dei ridica pretutindeni nori de praf i valuri de dogoare. Sarazinul prea c nici nu ia n seam toate acestea; dar tovarul su, mpovrat de armele grele, se simea att de stnjenit, nct se vzu silit s-i atrne coiful la oblncul eii, aezndu-i pe cretetul capului o tichie uoar de drum, numit n limba vremii mortier. i urmar calea ctva vreme n linite. Sarazinul ndeplinea, cu cea mai mare agerime, sarcina de cluz i de cerceta, fr a pierde din ochi nfiarea steiurilorndeprtate de irul crora se apropiau tot mai mult. n scurt vreme pru att de adncit n aceast ndeletnicire, nct arta ca un pilot ce crmuiete un vas printre dou iruri de stnci; dar nu fcuser nici o jumtate deleghe, cnd se 30

dovedi pe deplin sigur de drumul strbtut i pru hotrt s nfiripe o nou convorbire mult mai deschis dect o fac n astfel de mprejurri oamenii din seminia lui. M-ai ntrebat spuse el care e numele unui izvor ce ar avea ntructva nfiarea, dar nu e ntr-adevr o fiin vie. Iart-m dac te ntreb, la rndu-mi, cum se numete rzboinicul cu care mi-am msurat puterile i alturi de care m-am odihnit; e un nume pe care nu-l pot crede necunoscut, fie chiar i n pustiurile Palestinei. Nu e vrednic nc s fie cunoscut rspunse cretinul. Afl totui c, printre cavalerii crucii, m numesc Kenneth, cavalerul Leopardului. n ara mea, m bucur de mai multe numiri care sunt greoaie pentru urechea unui rsritean. ngduie-mi s te ntreb acum, nobile sarazin, din ce neam arab te tragi i care e numele tu. Sir Kenneth, m bucur c ai un nume pe care l pot rosti cu uurin. n ceea ce m privete, nu sunt arab, dei mi trag obria dintr-o seminie nu mai puin aprig i nici mai puin rzboinic. Afl, vrednic cavaler al Leopardului, c eu sunt Sheerkohf, Leul Munilor, i c n ntregul Kurdistan, de unde am pornit, nu-i neam mai de frunte dect acela al lui Seljook. Am auzit vorbindu-se c mritul vostru sultan i-a nnobilat sngele din acelai izvor. Slvit fie Profetul care a vrut s ne cinsteasc munii fcndu-l s rsar din snul lor pe acela al crui cuvnt e o izbnd. Eu nu sunt dect un vierme n faa regelui Eghipetului i al Siriei i totui, n ara mea, numele mi se bucur de cea mai cald primire. Strinule, ci oameni ai luat cu tine n aceast cltorie rzboinic? Pe legea mea, cu sprijinul prietenilor i al rudelor mele n-am putut strnge laolalt dect zece sulii ndrznee, i cincizeci i ceva de oameni, printre care se numr arcaii i slugile. Muli dintre ei au prsit flamura mea nenorocoas, alii czut pe cmpul de lupt, alii, iari, s-au stins din pricina rnilor, iar un credincios scutier, pentru nsntoirea 31

cruia am ntreprins acest pelerinaj, zace acum pe patul de suferin. Cretine, am cinci sgei n tolb, fiecare nsemnat c-o pan din aripa unui vultur. Dac a trimite acum, n zbor, una din aceste sgei spre cortul meu, o mie de rzboinici ar ncleca ntr-o clipit. Dac-a trimite-o pe cea de-a doua, tot pe-atia ar porni numaidect la drum. Dac-ar vedea cele cinci sgei, cinci mii de oameni s-ar grbi s-mi asculte poruncile; i dac, n sfrit, mi-a trimite arcul, zece mii de clrei s-ar mprtia prin tot pustiul. i tu numai cu cincizeci de clrei ai venit s cucereti o ar asupra creia sunt unul dintre cei mai vajnici stpnitori? Pe sfnta cruce! sarazinule, ar trebui s tii, mai nainte de a te fli astfel, c o mnu de fier poate s zdrobeasc un ntreg roi de bondari. Da, dar mai nti trebuie s-i prinzi n palm rspunse sarazinul, cu un zmbet care arta c e gata s strice pacea dintre ei, dac n-ar fi schimbat numaidect vorba, adugnd: vitejia, prin urmare, e att de preuit printre beii cretini, nct tu, lipsit cum eti de oameni i mijloace, poi s-mi slujeti de ocrotitor i cluz n tabra frailor ti? De vreme ce vorbeti astfel, afl sarazinule, c rangul de cavaler i un snge nobil dau celui care le are, dreptul de a fi deopotriv cu cei mai vestii dintre monarhi, n afar de ceea ce e strns legat de autoritatea i puterea regeasc. Dac nsui Richard al Angliei ar nesocoti cinstea unui nobil, chiar aa srac cum sunt eu, dup legile cavalerismului, el nu va putea s se mpotriveasc n clipa cnd i s-ar cere s lupte... Mult mi-ar plcea s vd un lucru att de ciudat, s privesc cum pintenii i sabia pot s-l aeze pe srman alturi de puternic! La aceasta trebuie s adaugi un snge nobil i o inim viteaz. Numai atunci vei spune adevrul despre demnitatea cavalerilor. i v este ngduit s v apropiai de femeile din neamul principilor i al cpeteniilor voastre? 32

S fereasc Dumnezeu ca cel mai srac cavaler al cretintii s nu fie liber ca oricnd i cu cea mai mare cinste, s-i pun braul i spada, faima faptelor lui i credina n slujba celei mai nobile prinese, a crei frunte a fost totdeauna mpodobit de o coroan. Mai adineauri zugrveai dragostea ca pe-o comoar depre, cea mai nobil pe care-o poate tinui inima. De bun seam pe-a ta i-ai druit-o unei nalte i nobile femei? Strine rspunse cretinul, nvpindu-se la obraz noi nu suntem att de grbii s mrturisim unde ne-am tinuit comorile cele mai de pre; i va fi de ajuns dac vei afla c dragostea mea, dup cum spuneai adineauri, a fost druit unei nobile i ilustre odrasle, dac nu cea mai nobil i cea mai ilustr. Dar, dac-i place s-auzi povestindu-se ntmplri de dragoste i isprvi rzboinice, du-te n tabra cretinilor; acolo vor avea ce s-i aud urechile i i vei simi braul ncordndu-se. Aii strig rzboinicul din Orient, ridicndu-se n scri nvrtind sulia pe deasupra capului socot c anevoie a putea gsi, printre cei ce poart crucea pe umr, un rzboinic care s se poat lua la ntrecere cu mine cnd e vorba de a lovi la int. La asta n-a putea s-i rspund, cu toate c se gsesc tabr civa spanioli crora nu le lipsete ndemnarea de a arunca sulia c-o dibcie ntr-adevr rsritean. Cini i urmai de cini! Ce vrjmie i ndeamn pe aceti spanioli s-ajung pn-aici i s lupte cu adevraii credincioi care n ara lor le sunt stpni i cpetenii? N-a vrea s m amestec cu ei n nici un joc rzboinic. Ia seama s nu te-aud vorbind astfel cavalerii din Leon i din Asturia! rosti cavalerul Leopardului. Dar adug el cu zmbet, ntruct amintirea luptei din ziua aceea i struia nc minte dac n locul unei sgei eti hotrt s nfruni lovitura unei sulii, vei gsi rzboinici europeni care s-i mplineasc dorina. 33

Pe barba printelui meu, vrednice cavaler rosti sarazinul silindu-se s zmbeasc nu totdeauna gseti vreme de pierdut. Eu nu m feresc nicicnd de lupt; dar capul meu adug trecndu-i mna pe frunte nu nelege s nfrunte primejdia numai din plcere. O, de-ai cunoate baltagul regelui Richard! Acela care atrn la oblncul eii mele nu-i dect un fulg pe lng al su. Se vorbete mult despre acest stpnitor insular; eti cumva unul dintre supuii lui? Slujesc sub flamura lui n rzboiul acesta, ceea ce-mi face cinste; dar nu i sunt supus, dei m-am nscut n insula peste care domnete. Ce vrei s spui? n acea biat insul sunt doi stpnitori? Aa e, precum spui rspunse scoianul (cci patria lui Kenneth era Scoia) chiar aa e, i cu toate c locuitorii celor dou rmuri ale acestei insule se rzboiesc necontenit, asta nu-i mpiedic s strng la nevoie, dup cum prea bine vezi, o armat de rzboinici, destul de numeroas ca s clatine puterea cu care stpnul tu domnete peste cetile cucerite ale Sionului. Pe barba lui Saladdin, nazarinene, dac aceasta nu-i o fapt copilreasc i vrednic de un copil! S rd ar trebui de un gnd att de copilresc al marelui vostru sultan care vine pe meleagurile acestea s cucereasc pustiuri i stnci, nfruntnd stpnitori care au otiri de douzeci de ori mai mari, n vreme ce-i las sub alt sceptru o parte din nencptoarea insul n care s-a nscut cu drepturi de stpn. ntr-adevr, sir Kenneth, tu i ali rzboinici din ara ta, ar fi trebuit s v socotii slujitorii acestui rege Richard mai nainte de-a fi prsit ara n care v-ai nscut,mprit aa cum e ntre hotarele ei, ca s v rzboii att de departe. Nu rspunse cu mndrie cavalerul; nu, pe scnteietoarea lumin a cerului! Dac regele Angliei n-ar fi pornit n cruciad pe temeiul c nu e suveran al Scoiei, ar fi nsemnat c eu i oricare alt credincios scoian ngduiam 34

semilunei s strluceasc pentru totdeauna deasupra zidurilor Sionului. Dar numaidect, venindu-i parc n fire, ngn: Mea culpa! Mea culpa! Ce am eu, soldat al crucii, cu luptele dintre neamurile cretine? Acest val de simminte strunite de glasul ndatoririlor nu putea s-i scape musulmanului care, fr s-i fi neles pe deplin tovarul de drum, i ghicea ndeajuns gndurile ca s rmn ncredinat c toi cretinii, ca i urmaii Profetului, erau stpnii de porniri i vrjmii care nu se puteau lesne mpca, att unii fa de alii, ct i neamurile lor ntre ele. Dar sarazinii erau o seminie de oameni att de cuviincioi, pe ct le ngduia credina lor, fiind n stare s nutreasc cele mai nalte concepii de curtoazie i politee; i astfel de concepii l mpiedicar s se mire de contradicia dintre simmintele lui sir Kenneth, ca scoian i cruciat. ntr-un trziu, pe msur ce naintau, locurile i schimbaraproape cu totul nfiarea. Mergnd spre rsrit, atinseser poalele unui ir de muni golai i prpstioi, care, mrginind n aceast parte cmpia stearp i dnd alt nfiare privelitilor, nu preau cu toate acestea s schimbe nimic din pustietatea nconjurtoare. Creste de steiuri ascuite ncepur s se nale n jurul lor, i dup o vreme, povrniuri repezi, mrginite de prpstii nfiortor de adnci, anevoie de urcat din pricina drumurilor abrupte, puser stavile noi n calea cltorilor. Peteri ntunecau vguni i pripoare, pomenite att de adesea n Biblie, nfiau naintea ochilor, de amndou prile, guri negre, cscate n adncuri. Emirul spuse cavalerului scoian c n cele mai multe peteri i gsiser adpost fiare care ieeau dup prad, sau oameni i mai cruzi dect ele, care, ajuni la dezndejde din pricina rzboiului i mpilrii, att din partea ostailor crucii, ct i a celor aisemilunei, se apucau de tlhrii i nu mai cruau nici rang, nici religie, nici sex, nici vrst. Cavalerul scoian asculta nepstor povestirile despre prdciunile fptuite de acei oameni ticloii, att de ncreztor era n voinicia i 35

puterile lui. Se simi totui ntructva nfricoat atunci cnd i aminti c se afla n pustietatea nemrginit a celor patruzeci de zile de post, i chiar n locurile care fuseser martore ale ispitelor prin care demonului rului i fusese ngduit s-l nfrunte pe Fiul Omului. ncetul cu ncetul nu mai ascult cuvintele lumeti ale rzboinicului pgn, i orictde plcut ar fi fost acesta n alte mprejurri, ca tovar de drum, prin vitejia, cavalerismul i voioia lui, sir Kenneth simi c pe trmul acela slbatic prin care rtceau duhuri necurate, izgonite din trupurile morilor, un clugr descul i-ar fi fost tovar mai de pre dect veselul dar pgnul sarazin. Aceste gnduri l nelinitiser oarecum, cu att mai mult cu ct voioia musulmanului prea s sporeasc pe msur ce se apropiau de inta cltoriei. ntr-adevr, cu ct se pierdeau n adncimile ntunecate ale vgunilor, cu att mai vioaie era vorba acestuia i pn la urm, bgnd de seam c tovarul su nu-i rspunde nimic, ncepu s cnte n gura mare. Sir Kenneth cunotea ndeajuns limbile rsritene; ca s priceap c tovarul su cnta stihuri de dragoste, pline de preamrirea nflcrat a frumuseii, aa cum obinuiau s fac mai toi poeii orientali, neavnd ca atare nici o legtur cu cucernicia ce se cuvenea s domneasc n pustiul ispitelor. Sarazinul trecu apoi cu mult uurin la stihuri care proslveau vinul, licoarea rubinie a poeilor persani, i voioia lui sfri prin a fi att de deosebit de starea de spirit mohort i ngndurat a cavalerului, nct, dac nu i-ar fi jurat prietenie cu cteva clipe mai nainte, sir Kenneth ar fi ncercat poate s-i alunge aceast voioie. I se prea c l nsoete un duh ru i ispititor, care se strduia s-i piard sufletul i s-i pun n primejdie mntuirea, insuflndu-i dorina deart de plceri pmnteti i tulburndu-i cugetul, tocmai n asemenea clipe, cnd credina lui cretineasc i legmntul de pelerin i cereau o stare sufleteasc plin de gravitate i cin. Se simea, deci, foarte nehotrt n privina celor ce avea de fcut, i, n cele din urm vorbi scurt i plin de 36

ciud, ntrerupnd melopeea vestitului Rudpiki, prin care poetul cnt alunia de pe snul iubitei lui, mrturisind c-o preuiete mai mult dect toate bogiile din Buhara i Samarkand. Sarazinule rosti el cu asprime orbit cum eti i adncit n rtcirea unor legi nenelese, ar trebui s pricepi totui, c unele meleaguri sunt mai sfinte dect altele, dup cum iari, sunt unele n mijlocul crora duhul rului are o putere covritoare asupra pctoilor. Nu poi ti prin ce tain nfiortoare, aceste stnci, aceste peteri cu boli ntunecate, ce s-ar prea c duc spre genunile gheenei, se spune c ar fi strbtute mai mult de Satan i de ngerii ntunericului. Afl ns c nelepii i sfinii, crora nfiarea acestui trm primejdios le este ndeajuns de cunoscut, m-au vestit de mult s m pzesc de asemenea locuri. Aadar, sfrete cu aceast voioie nesbuit i fr rost, i ndreapt-i gndurile spre lucruri mai potrivite cu pmntul pe care-l strbatem, c, vai ie, rugciunile tale cele mai cucernice nu sunt dect pcat i blestem. Sarazinul l ascult cu oarecare nedumerire i-i rspunse cu atta voioie ct i ngduia firea sa ndatoritoare: Bunule sir Kenneth, mi se pare c-i judeci cu prea mult asprime tovarul de cltorie, sau poate c la voi, la neamurile apusene, nu se nva buna-cuviin. Eu nu m-am suprat atunci cnd te nfruptai cu slnin de porc i cu vin, i te-am lsat n pace s te bucuri de ceea ce mi-ai spus c este un dar ngduit cretinului, mulumindu-m n adncul sufletului s deplng aceste plceri grosolane. Pentru ce dar te-ai supra atunci cnd ncerc s nveselesc tristeea drumului prin cteva cntece voioase? Poetul a zis: Cntecul e ca roua cerului, czut pe snul pustiului; ea rcorete crarea drumeului. Prietene sarazin, eu nu osndesc dragostea de cntec i nelepciunea voioiei, cu toate c le facem un loc prea de cinste n gndurile noastre, pe care le-am putea cluzi spre alt int mai vrednic de luare-aminte. Dar, rugciunile i 37

sfinii din psalmi sunt mai de pre dect aceste stihuri de dragoste i cntecele bahice pentru cei care strbat aceast Vale a Umbrelor i a Morii, plin de duhuri rele i de demoni pe care rugciunile credincioilor i-au alungat dintre oameni, silindu-i s rtceasc n mijlocul unei firi blestemate ca i ei. Nu vorbi astfel despre duhuri, cretinule; afl c te ascult un om a crui obrie se trage din seminia nemuritoare de care neamul vostru se teme, blestemnd-o. M-am gndit i eu rspunse cruciatul c neamul tu trage din duhul rului, fr ajutorul cruia n-ai fi ajuns niciodat s stpnii acest pmnt binecuvntat al Palestinei, mpotriva attor vajnici ostai i slujitori ai lui Crist. Nu vreau s vorbesc acum numai despre tine, sarazinule, ci despre neamul i credina ta. Mi se pare ciudat ns, nu c-ai pogort din duhul rului, ci c te mndreti c-o astfel de obrie. Cu ce fel de obrie s-ar putea mndri vitejii, dac nu aceea de a fi cobortori ai cpeteniei vitejilor? De cine s-ar putea lega mai cu temei obria unei seminii temute, dac nu de duhul ntunecimilor, care s-a lsat azvrlit din cer, dar nu i-a plecat capul de bunvoie? N-ai dect s-l urti pe Eblis, strinule, dar se cuvine s te temi de el; cobortorii din Eblis, care locuiesc Kurdistanul, sunt asemenea strbunului lor. Toate nvturile vremii se mrgineau, pe atunci, la vrji i la duhuri, iar sir Kenneth asculta aceast mrturisire fr s se mire i, dndu-i crezare, dei se nfricoa n sine vzndu-se rtcit prin acele coclauri pustii, i mai cu seam alturi de un tovar care-i mrturisea singur obria drceasc. Totui, ca s-i alunge teama se nchin i-i ceru cu semeie sarazinului s-l deslueasc cum era cu obria cu care se mndrea. Acesta ncuviin bucuros. Vrednic strin zise el iat care este povestea vieii mele. n vreme ce crudul Zohauk, unul dintre urmaii lui Djemid, stpnea tronul Persiei, el fcu legmnt cu puternicii ntunecimilor, n peterile tainice ale lui Istakar, peteri pe care mna duhurilor firii le spase ntr-o stnc nc neatins, mai nainte de a fi fost zidit Adam. Aici hrnea 38

zilnic, cu snge omenesc, doi erpi mari, care ajunseser, dup spusele poeilor, o parte din el nsui, i pentru hrana crora cerea n fiecare zi, drept dajdie, o nou jertf. n cele din urm ns, rbdarea supuilor si ajungnd la margini, civa traser sbiile din teac. Printre acetia se afla i vajnicul Furar, alturi de nentrecutul Fardiun, mulumit crora asupritorul fu, n cele din urm, rsturnat de pe tron i ntemniat pentru totdeauna, sub bolile peterilor ntunecoase din muntele Damavend. Dar, mai nainte de a fi putut desvri mntuirea Persiei i n vreme ce puterea acestui cpcun sngeros era n culmea ei, un plc de robi jefuitori, pe care i trimisese s adune jertfe pentru ziua aceea, adusese, sub bolile palatului din Istakar, apte surori, toate att de frumoase nct preau apte hurii. Printele acestor fete era un mare nelept care n-avea ns alt comoar dect fetele i nelepciunea care i fusese hrzit. Aceasta din urm n-a fost n stare s prevad marea nenorocire, iar cele dinti nu putuser s-o mpiedice. Cea mai mare dintre surori nu trecuse nc de vrsta de douzeci de ani, iar cea mai mic de-abia mplinise treisprezece, dar semnau att de mult una cu alta, nct cu greu le-ai fi putu deosebi, dac n-ar fi fost deosebite ca nlime, fiecare fiind mai nalt cu cteva degete dect cea mai tnr, ca treptele care duc spre porile raiului. Att de frumoase erau aceste apte fete, aa cum stteau sub bolile mohorte, despuiate cu de-svrire de mbrcminte i avnd numai cte un petic de mtase nfurat n jurul coapselor, nct farmecele lor nduioar inimile nemuritorilor. Tunelul ncepu s bubuie n adncuri, pmntul se cutremur, stncile bolilor se crpar i lsar loc de trecere unui vntor, cu arcul i sgeile pe umr, urmat de ali ase frai ai si. Erau toi nali i cu toate c chipurile le erau posomorte, aveau o nfiare plcut; n privirile lor ns, era mai degrab nfiortoarea neclintire a morilor, deoarece sub pleoapele fiecruia nu prea s scnteieze lumina ochilor unei vieti. Zeineb zise cpetenia lor (i rostind aceste cuvinte cu glas blnd, adnc i trist, o apuc de mn pe cea mai mare 39

dintre surori, creia i vorbea) eu sunt Cothrob, regele lumii subpmntene i marele crmuitor al Ginistanului. Eu i fraii mei suntem din numrul acelora care, zmislii din focul stihiilor, n-au vrut, cu toat porunca Atotputernicului, s se plece n faa unui pumn de lut, fiindc purta numele de om. Poate c-ai auzit spunndu-se despre noi c suntem cruzi, rzbuntori i nenduplecai. Nu-i adevrat. Firea noastr e bun i ngduitoare, i nu ne lsm mpini spre rzbunare dect atunci cnd suntem umilii, iar cruzi devenim numai atunci cnd suntem ntrtai. Suntem credincioi celor ce se ncred n noi am auzit rugciunile neleptului Mitrasp, printele tu, care n nelepciunea lui nu-i ndreapt ruga numai spre Obria binelui, dar i spre ceea ce se numete Pricina rului. Vor s v dea pieirii, pe tine i pe surorile tale. Dac ns fiecare dintre voi vrea s ne druiasc un singur fir de pr din frumoasele lor cosie, n semn de supunere, v vom duce departe de aici, ntr-un adpost tainic, de unde l vei putea nfrunta pe Zohauk i pe sfetnicii lui. Teama de moarte, zice poetul, e ca varga prorocului Aaron schimbat n faa lui Faraon ntr-un arpe care i-a nghiit pe toi cei din juru-i. Fiicele neleptului persan erau mai puin nclinate dect altele s se team de duhuri. i ddur tributul cerut de Cothrob, i n aceeai clip se pomenir purtate pe sus spre cel mai vrjit dintre palate, pe culmea munilor Tugrut, n Kurdistan. De atunci, nici o privire de muritor nu le-a mai zrit. Dar, dup o oarecare cernere a vremii, apte flci, iscusii n lupte i la vntoare, se ivir n preajma palatului Duhurilor. Erau mai ntunecai la chip, mai nali la trup, mai semei i mai drji dect toi ceilali locuitori mprtiai prin vile Kurdistanului. i luar fiecare cte o nevast i ei fur prinii celor apte triburi de kurdomani, a cror vrednicie e cunoscut n lumea ntreag. Cavalerul cretin ascult cu o oarecare uimire aceast ciudat legend (ale crei urme se mai pot ntlni i astzi n datinile kurzilor) i, dup ce tcu o vreme, ngndurat, rspunse: 40

Pe cinstea mea, vrednic sarazin, ai spus adevrul; oricine poate ur i se poate teme de obria voastr, dar nu poate s-o dispreuiasc. Nu m mai mir c te ncpnezi ntr-o credin neadevrat, ntruct e o parte din firea strmoilor votri, vntori ai iadului, care iubeau neadevrul mai mult dect adevrul. Nu m mai mir voioia i nflcrarea pe care o puin stihuri i cntece n clipa cnd v apropiai de locurile strbtute de duhuri rele; ele a n voi duioia, pe care i noi o simim cnd ne apropiem de locurile unde odihnesc moatele prinilor notri. Pe barba tatlui meu, cred c ai dreptate rosti sarazinul mai mult nveselit dect suprat de neprefctoria cu care cretinul i dezvluise gndurile. Cu toate c Profetul, binecuvntat s-i fie numele, a semnat printre noi smna unei credine mai bun dect aceea care i-a cluzit pe strmoii notri sub bolile fermecate ale castelului din Tugrut, noi nu ne grbim, ca toi ceilali musulmani, s lovim cu blestemul venic duhurile stihiilor, temute i puternice, din care spuneam c ne tragem obria. Aceste duhuri, urmnd credina i ndejdile noastre, nu sunt osndite pe vecie, ci se afl nc pe calea ncercrilor, avnd putina s se rscumpere sau s rmn pedepsite n venicie. Dar s lsm toate astea pe seama imamilor i a molahilor; i va fi de ajuns s tii c deplina cunoatere a Coranului n-a risipit cu desvrire din cugetul nostru cinstirea pe care o pstrm acestor duhuri, i c se mai cnt nc printre noi, spre lauda vechii credine a prinilor notri, stihuri ca acestea. Vorbind astfel, ncepu s cnte nite stihuri nespus de vechi ca limb i alctuire, furite, zice-se, de nite nchintori ai lui Ahriman, obria rului: O, Ahrimane, spirit ru, Doar suferina-i harul tu! Rspunde, s-ar putea Sub bolta cerului s fie Cumva o alt-mprie Aidoma cu a ta? 41

Pronia binefctoare Desferec-n pustiu izvoare i ploaie d din cer; Dar tu? n furia ta nebun, Cnd pe ocean strneti furtun, tii cte nave pier? C-n ierburi tmduitoare Gseau cei lncezi alinare Nu i era pe plac i-atunci, pe oameni spre-a rpune, Tu ciuma ai trimis-o-n lume, Molim fr leac! Srmanei fiine omeneti Tu viaa i-o cluzeti Din leagn la mormnt; Dar cine oare ar putea S tie care-i vrerea ta, O, duh posomort! i-e omul prea supus slug i-ades chiar cnd nal rug Spre alt tron pmntean, Al rugii miez, gnd nerostit, El nchina-l-va negreit Tot ie, Ahriman. De ce atunci, neagr fptur, Ai mprocat cu-atta ur Tot neamul omenesc? Griete, ai simire oare, Ai cuget, trup, aripi i gheare Cum magii povestesc. Ori, nedesprins din snul firii, Eti nsui geniul pustiirii i-al morii vestitor? Cel care-n ncletare crunt De veacuri binele nfrunt i iese-nvingtor? 42

A oamenilor simminte Le tii, c-n inimi i n minte De mult te-ai aciuat i toate ur sau mndrie, Iubire, team, bucurie Le tri n pcat. Cnd vezi o raz de lumin n valea cea de lacrimi plin Vii repede-ntre noi i-n rarele plceri a vieii Prefaci cuitul de ospee n arm de rzboi! Btrnul i nvatul preot care a tlmcit acest soi de imn ine s-i cerem cititorului s-i aduc aminte c poezia este furit de un pgn cruia i sunt necunoscute adevratele obrii ale rului fizic sau moral, i care vede predominarea acestuia n lume, aa cum o vd toi aceia care n-au avut revelaia cretinismului. Din partea noastr, inem s adugm c dup ct nelegem, tlmcitorul a redat cntecul mai parafrazat fa de originalul care e foarte bizar. Se pare c tlmcitorul i-a pierdut sperana de a putea reda n versuri englezeti avntul poeziei orientale, i e cu putin ca aa cum fac muli nvai plini de imaginaie neizbutind s prind nelesul originalului, s-l fi nlocuit pe alocuri cu propriile lui gnduri. S-ar putea ca o astfel de od s se datoreze inspiraiei poetice a cine tie crui filozof pe jumtate instruit, care nu vedea n zeitatea legendar, botezat cu numele de Ahriman, dect covritoarea trie a rului trupesc i sufletesc. Dar n cazul lui sir Kenneth, ea avu cu totul alt neles, cntat de un om care se ludase c se trage din demoni, i-i prea un cntec de slav ndreptat spre duhul ru nsui. n timp ce blestemele se mprtiau n largul aceluiai pustiu, n care Satan fusese alungat de Dumnezeu, pentru c ncercase s-l ispiteasc, cavalerul Leopardului se ntreb dac, lundu-i pe loc rmas bun de la sarazin, ar fi fost de ajuns ca s dovedeasc sila ce-l 43

stpnea, sau dac, mai degrab, jurmntul lui de cruciat nu-l ndatora s-l nfrunte pe necredincios n lupt, chiar i n locul acela, ca s-i lase hoitul prad fiarelor pustiului. Dar, pe neateptate, luarea aminte i fu atras de o vedenie ciudat. Lumina zilei ncepuse s scad, totui ea ngdui cavalerului s bage de seam c nici el, nici tovarul su nu erau singuri n aceste pustieti, ci c erau urmrii de aproape de o artare foarte nalt i nespus de subire, ce srea din stnc n stnc i din desi n desi, c-o sprinteneal care, adugat la nfiarea proas apersonajului, i amintea lui sir Kenneth de faunii i silvanii ale cror chipuri le vzuse printre ruinele vechilortemple ale Romei, ntruct cinstitul scoian nu se ndoise o singur clip c zeii btrnelor balade puteau fi altceva dect demoni, nu ovi s cread c imnul plin de blesteme al sarazinului invocase un duh al rului. Ce-mi pas? i zise n sine viteazul sir Kenneth; jos cu demonul i nchintorii lui!" Totui, nu socoti nelept s ae doi vrjmai n acelai timp, printr-o sfidare pe care ar fi fost gata s-o dovedeasc fa de unul singur. Pusese chiar mna pe baltag i nesocotitul sarazin ar fi putut plti cu capul stihurile lui persane, chiar n locul acela, fr s i se fi dat vreo desluire, cnd alte ntmplri spulberar de ndat gndurile rzbuntoare din mintea cavalerului scoian, gnduri ce l-ar fi fcut s-i necinsteasc armele. Vedenia, pe care n-o pierduse din ochi timp de cteva clipe, pruse la nceput c se ine dup ei, ascunzndu-se dup stnci i tufiuri, folosind cu mult ndemnare ridicturile ntlnite n cale i srind din stei n stei, c-o uurin de nenchipuit. n clipa cnd sarazinul tocmai sfrise cntecul, artarea care era un om nalt, acoperit c-o piele de capr, se repezi n mijlocul drumului, nfcnd cu amndou minile drlogii din mna musulmanului, i-l nfrunt astfel drept n fa, fcnd ca fugarul acestuia s dea un pas napoi; neputnd s ndure durerea pricinuit de necunoscutul ce-l trgea de fru care, dup obiceiul din Orient, nu era altceva dect o verig tare de fier, dobitocul se ridic n dou picioare i czu pe spate, 44

rsturnndu-i stpnul; acesta se feri totui de primejdie, srind ntr-o parte. Artarea ls numaidect frul calului, i se npusti n grumazul clreului. Cuprinzndu-l n brae pe sarazin, n ciuda tinereii i vnjoeniei acestuia, l rsturn sub el, ncletndu-i amndou minile n pumn. Musulmanul ncepu s strige mnios, dar i cu oarecare haz: Hamako... smintitule... d-mi drumul... asta ntrece drepturile tale... las-m, i spun, ori dac nu, i mplnt hangerul n piept! Hangerul, cine pgn, strig artarea. mplnt-l dac poi. i vorbind astfel, smulse arma din mna sarazinului i ncepu s-o nvrteasc pe deasupra capului. Ajutor, nazarinene! strig sarazinul, care ncepuse s se team de primejdie. Ajutor, altfel m ucide Hamako! S te ucid? relu pustnicul. ntr-adevr, ar trebui s te ucid din pricina cntecelor tale pline de blestem, nchinate nu numai nevrednicului tu Profet, care e un fel de cluzitor al duhului necurat, dar i aceluia care e rul nsui. Cavalerul strin rmsese mpietrit, ntr-att i rsturnase urmrile acestei ntlniri toate presupunerile pe care i le fcuse cu cteva clipe mai nainte. n cele din

45

urm i ddu seama c cinstea l silea s sar n ajutorul tovarului su i, prin urmare, rosti aceste cuvinte ctre slbaticul nvingtor: Oricine ai fi, duh bun sau duh ru, afl c-am jurat s fiu de-aici nainte tovarul credincios al sarazinului pe care l ii la pmnt, sub tria braului tu; i poruncesc s-i dai drumul din strnsoare, altfel vei avea de-a face cu mine. Asta da ar fi o lupt vrednic de un cruciat! ntru aprarea unui cine pgn, ridici arma asupra unui frate de aceeai credin! Aadar, te-ai rtcit n pustiu ca s aperi semiluna mpotriva crucii? Iat un vrednic osta al lui Dumnezeu, care ascult osanale nlate lui Satana! Vorbind astfel, se ridic i, ngduind sarazinului s se scoale la rndu-i, i ntinse hangerul. Iat n ce primejdie necrutoare te-arunci de bun voie urm omul n piele de capr, vorbind de ast dat musulmanului i prin ce slabe mijloace pot fi ngenuncheate, fr zbav, ndemnarea ta cunoscut i dibcia cu care te mndreti, atunci cnd aceasta e vrerea cerului. Ia seama deci, o, Ilderim, i afl c dac n steaua naterii tale n-ar scnteia un smbure de lumin care-i fgduiete pururi o frm de ndurare i de milostivire din partea dumnezeirii pn n ziua cnd i va suna ceasul, afl c nu ne-am mai fi descletat pn nu i-a fi sfiat grumazul din care ieeau adineauri cuvintele acelea blestemate. Hamako rosti sarazinul, fr s arate cea mai slab mnie la auzul acestui potop de cuvinte grele i parc fr a-i mai aminti c se npustise asupra lui te rog, bunule Hamako, ine seama ca alt dat s nu mai duci att de departe rvna credinei tale; cci, dei ca bun musulman i cinstesc pe toi acei pe care cerul i-a lipsit de judecata obinuit, pentru a-i nzestra cu harul prorocirii, nu-mi place s mi se pun mna pe frul calului, sau pe mine. Spune tot ce vrei, cu ncredinarea c nu te voi ur; dar cat de te narmeaz cu mai mult bun-cuviin, ca s nelegi c dac vei mai cuteza alt dat 46

s m nfruni cu atta nverunare, voiface s-i cad capul pros de pe umerii ubrezi. Iar n ceea ce te privete, prietene Kenneth adug el, aruncndu-se n a m vd silit s-i mrturisesc c n mijlocul pustiului preuiesc mai mult faptele dect frumoasele cuvinte ale unui tovar. Nu le-ai precupeit pe cele din urm, dar ai fi fcut mult mai bine s te grbeti s-mi vii n ajutor atunci cnd m luptam cu acest Hamako, care n nebunia lui putea s m ucid. Pe cinstea mea, mrturisesc c-am greit i c-am ntrziat cu ajutorul de care aveai nevoie; dar ciudenia nfirii acestui om i repeziciunea ncierrii... Ai fi zis c imprecaia ta spurcat invocase un demon; m-am zpcit ntr-att, nct a trecut o vreme pn n clipa cnd am putut pune mna pe arme. Eti un prieten rece i cumpnit, i dac Hamako ar fi avut un smbure de nebunie mai mult, tovarul tu de drum ar fi fost ucis sub ochii ti, spre venica ta necinste, fr s fi ridicat un singur deget ca s-i vii n ajutor, dei erai liber n micri i aveai arme la ndemn. Pe cuvntul meu, sarazinule, dac vrei s-i vorbesc deschis, am crezut c aceast fptur ciudat e diavolul nsui; i, ntruct facei parte din acelai neam, n-am tiut dac nu cumva aveai de mprtit vreo tain, n timp ce v rostogoleai prin nisip, mbriai cu atta dragoste. Gluma ta nu e un rspuns, frate Kenneth. Chiar dac vrjmaul meu ar fi fost mpratul ntunericului, tu nu erai mai puin dator s-l nfruni ca s-i aperi tovarul. De altfel, tot ce poate fi necurat i drcesc n fptura acestui Hamako face parte mai mult din neamul tu dect al meu; e nsui pustnicul pe care doreai s-l vezi. El! strig sir Kenneth, privind cu luare aminte chipul uria i descrnat pe care-l avea naintea ochilor. El! Vrei s glumeti, sarazinule. Acesta nu poate fi cucernicul Teodoric. N-are dect s i-o spun el nsui, dac vrei s m crezi rspunse musulmanul. 47

Abia sfrise de rostit aceste cuvinte, c pustnicul ncepu s vorbeasc, fcnd aceeai mrturisire. Sunt Teodoric din Engaddi zise el; sunt pzitorul pustiei, prietenul crucii, biciul pgnilor, rtciilor i celor ce se nchin necuratului ptiu, ucig-l crucea! Piar Mahomed, Termagnat itoat stirpea lor! (Vorbind astfel, scoase de sub vemntul de piele un fel de bici, sau mai degrab o varg, mpletit din srm, pe care ncepu s-o nvrteasc pe deasupra capului, c-o ndemnare nemaipomenit.) Iat-i sfntul zise sarazinul, rznd de uimirea cu care sir Kenneth privea micrile slbatice i asculta murmurul ciudat al cuvintelor lui Teodoric. (Acesta, dup ce nvrti varga n toate chipurile, fr a se ngriji ctui de puin dac printr-o astfel de micare primejduia sau nu capetele tovarilor din preajm-i, sfri prin a da o lovitur dintre cele mai nprasnice, sfrmnd n buci un pietroi de lng el.) E nebun, rosti sir Kenneth. Asta nu-l mpiedic s fie un adevrat sfnt rspunse musulmanul care credea, ca ntreg Orientul, c nebunii se afl sub nrurirea unei inspiraii. Afl, cretine, c atunci cnd un ochi e stins, cellalt devine mult mai strlucitor; atunci cnd i lipsete o mn, aceea care i-a rmas e mult mai vnjoas i mai sigur; de asemenea, atunci cnd judecata se tulbur i nu-i mai d seama ce se ntmplntre oameni, cercetarea cerului e mult mai adnc i mai apropiat de dumnezeire. Aci, glasul sarazinului fu copleit de cel al pustnicului, care ncepu s se tnguie slbatic: Sunt Teodoric din Engaddi, sunt lumina pustiului i biciul pgnilor. Leul i leopardul au s fie tovarii mei i-au s vin s se adposteasc n culcuul meu, iar cprioarelor nu le va mai fi fric de ghearele lor. Sunt flacr i lumin. Kyrie eleison! i numaidect ncepu s alerge, sfrindu-i goana prin dou sau trei salturi, care i-ar fi fcut cinste ntr-un institut de gimnastic, dar erau att de puin potrivite cu firea unui pustnic, nct cavalerul scoian rmase ncremenit. Sarazinul pru c-i nelege nedumerirea. 48

l auzi? zise el. Se ateapt s-l urmm n peter i ntr-adevr, acolo e singurul loc unde ne vom putea adposti peste noapte. Tu eti leopardul, ntruct l ai zugrvit pe scut; iar eu sunt leul, fiindc numele acestei fiare se apropie de al meu; pomeninddespre cprioare, vorbete despre sine, deoarece cu pielea acelui dobitoc i acoper trupul. Totui, n-ar trebui s-l pierdem din vedere, ntruct e mai iute ca un dromader. Nu era ns att de uor s porneasc la un astfel de drum, cu toate c neobosita lor cluz se oprea din cnd n cnd, fcndu-le semn cu mna, ca i cum i-ar fi ndemnat s nainteze; dar, cunoscnd toate potecile i nzestrat cu o putere neasemuit, pe care rtcirea minii n-o lsa s slbeasc n nici o mprejurare, i cluzea pe cei doi clrei numai pe marginile prpstiilor i pe crri nguste, pe unde chiar sarazinul, narmat foarte uor i clare pe un cal sprinten i bine strunit, abia ndrznea s peasc de teama primejdiei; de aceea e de la sine neles c europeanul, mpovrat sub armura de fier, clare pe un cal istovit sub aceeai greutate, se gsea ntr-un impas ndeajuns de primejdios, care l fcea s prefere de-o sut de ori un cmp de lupt. Astfel c, nu fr o deplin mulumire, bg de seam n cele din urm c drumul anevoios se sfrise: sfntul ce le slujea de cluz se oprise n faa unei peteri, innd n mn o fclie mare, fcut dintr-un capt de lemn muiat n pcur, care rspndea o lumin vie i puternic, mprtiind n acelai timp i un miros greu de pucioas. Fr s fie stnjenit de duhoarea neccioas, cavalerul sri din a i intr n peter, care nu prea fgduia un adpost mulumitor. Partea dinuntru era mprit n dou: n prima ncpere se afla un altar de piatr i un crucifix de trestie; aceast ncpere slujea anahoretului drept capel. Cu oarecare sfial, din pricina sfineniei pe care o simea plutind n juru-i, cavalerul cretin se hotr n cele din urm s deshame calul, departe de intrarea peterii, s-l lege de-un stlp i s-i pregteasc culcuul pentru noapte, aa cum de 49

altfel fcuse i sarazinul, care l ls s neleag c aa i obinuia prin prile acelea. n vremea aceasta, sihastrul se strduia s-i pun n rnduial chilia, n care avea s-i primeasc oaspeii care nu ntrziar. n fundul peterii, o mic deschiztur astupat de o poart fcut dintr-o scndur groas, ducea la odaia de culcare a sihastrului, ncpere ce prea mult mai plcut. Pmntul de pe jos fusese netezit prin truda schimnicului, care presrase pe deasupra nisip alb, stropindu-l n fiecare zi cu ap de la izvorul ce curgea din stnc, ntr-un ungher al peterii. n acea taini nbuitoare, murmurul undei prea odihnitor pentru auz, mbiind la but. ntr-un ungher al chiliei se afla un culcu din fire de rogoz mpletite, deasupra cruia se zreau, drept podoab, cteva mnunchiuri de plante i flori. Dou lumnri de cear, aprinse de sihastru, ddur un aer de voioie acestui lca, pe care-l fceau plcut mireasma proaspt i rcoarea. ntr-unul din unghere se aflau unelte de munc, n altul era un fel de firid, n care strjuia o statuie cioplit fr meteug, a Sfintei Fecioare. Erau de asemenea acolo o mas i dou scaune, ce preau s fi fost lucrate de anahoret, deosebindu-se n totul prin forma lor, de cele din Orient. Masa era plin nu numai de rdcini i legume,dar i cu buci de carne uscat, aezate n aa fel nct aau pofta de mncare a oaspeilor. Aceast dovad de bunvoin, dei mut i dezvluit numai prin gesturi, se mpca greu n mintea lui sir Kenneth cu pornirile slbatice i nestpnite pe care le artase sfntul, puin mai nainte. Acum, micrile sihastrului erau potolite, cu judecat: numai o expresie de umilin cucernic mpiedica faa lui subiat de asprimea unei viei grele, de pocin, s par nobil, maiestuoas. Umbla prin chilie ca un om fcut s conduc, dar care a abdicat de bun voie de la putere, ca s poat deveni slujitorul lui Dumnezeu. Totui, fptura lui uria, prul i barba netunse, ochii plini de nsufleire, adncii n fundul capului, artau mai degrab n el pe soldat 50

dect pustnicul. n timp ce el se dovedea prin fapte o adevrat gazd, sarazinul nsui, prnd c-l privete pe sihastru cu oarecare veneraie, i spuse n oapt lui sir Kenneth: Hamako se afl ntr-una din pornirile lui bune: nu va rosti ns un singur cuvnt nainte de-a ne fi aezat la mas. Aa i e obiceiul. ntr-adevr, printr-un gest tcut, Teodoric l ndemn pe scoian s stea pe unul din scaune, n timp ce musulmanul, dup obiceiul celor de-un neam cu el, se aez pe jos, pe o rogojin. Atunci sihastrul ridic braele, ca i cum ar fi vrut s binecuvnteze bucatele pe care le pusese naintea oaspeilor, apoi ncepur s mnnce, pstrnd o linite cucernic. Aceast muenie i era fireasc sarazinului; cretinul tcea i el, cumpnind n sine ciudenia mprejurrii n care se afla. Ct deosebire, ntr-adevr, ntre micrile slbatice i furioase, strigtele i tnguirile ascuite ale lui Teodoric, n clipa cnd se ntlniser i purtarea linitit, neleapt i aproape plin de mreie cu care i ndeplinea ndatoririle de gazd! Dup ce se osptar, sihastrul, care nu mncase nimic, adun rmiele, apoi aez un vas cu erbet n faa musulmanului i ntinse o caraf cu vin scoianului. Poftii, fiii mei! i mbie el. Acestea erau cele dinti cuvinte pe care le rostea. 51

Luai; darurile lui Dumnezeu sunt fcute ca s te bucuri de ele, fr s-i uii ns drnicia. Dup ce rosti aceste cuvinte, trecu n cea dinti ncpere, poate pentru a se ruga ca de obicei, i-i ls oaspeii mpreun, n ncperea din mijloc. Kenneth puse la repezeal cteva ntrebri i afl tot ce tia sarazinul despre gazd. l ndemna la aceasta un simmnt mai puternic dect simpla curiozitate. Dac mpca cu greu nbdioasa pornire de la nceput a pustnicului, cu linitea i buna-cuviin de acum, cu att mai greu putea s fac legtura ntre purtrile lui i faima pe care i-o cucerise printre cei mai strlucii teologi ai lumii cretine. Teodoric, sihastrul din Engaddi, avusese legturi strnse cu papa i cu sfetnicii lui, i n scrisorile sale pline de nelepciune zugrvise zguduitor suferinele cretinilor latini, ndurate din partea necredincioilor din ara Sfnt, n culori aproape tot att de vii ca Petru-Sihastrul, atunci cnd acesta propovduise ntia cruciad n faa adunrii din Clermont. Nedumerit de faptul c ntlnise n fptura unui om att de cucernic i att de binevoitor pornirile nebuneti ale unui fachir, cavalerul cretin nu mai tia ce s cread i rmase pe gnduri, nehotrndu-se s-i mprteasc anumite taine de seam, care i fuseser ncredinate de ctre unii din conductorii cruciadei. mprtirea acestor taine era unul din scopurile de cpetenie ale pelerinajului lui sir Kenneth, ntreprins pe o cale att de neobinuit; dar ntmplrile la care fusese martor n acea sear l fceau s stea pe gnduri nainte de a-i aduce la ndeplinire nsrcinarea. Emirul nu putu s-i dea prea multe lmuriri. Iat n cteva cuvinte ce-i spuse: dup cte auzise, Teodoric fusese cndva un, vajnic i viteaz rzboinic, plin de nelepciune la sfaturi i temut n lupte, ceea ce nu prea de necrezut, innd seama de puterea lui uria i de uimitoarea iueal n micri de care dduse dovad. Venise la Ierusalim, nu ca pelerin, ci ca un om care vrea s-i nchine viaa cucerniciei n ara Sfnt. Peste ctva vreme, hotrs-i aleag lca de 52

nchinciune n pustietatea unde locuia i acum, fiind cinstit de latini pentru cucernicia sa aspr i de turci i de arabi, din pricina semnelor lui de nebunie, pe care le socoteau un fel de har al dumnezeirii. Sarazinii l porecliser Hamako, ceea ce n limba lor nsemneaz tocmai acest lucru. Sarazinul nsui prea s nu tie prea bine ce desluiri s dea cu privire la purtrile lui ciudate. Se putea lesne vedea, spuse el, c pustnicul fusese cndva un mare nelept, i de multe ori era nc n stare s dezvluie, timp de cteva ceasuri, fr s-i fi pierdut ctui de puin judecata, nvturile nelepciunii i ale virtuii. n alte mprejurri, cdea prad mniei, mintea rtcindu-i-se cu desvrire; cu toate astea, nicicnd nu-l vzuse mai primejdios ca-n ziua aceea. Cea mai mic ponegrire adus credinei lui i aa mnia; se povestea c ntr-o zi, civa beduini i necinstiser credina, stricndu-i altarul; el se npustise asupra lor cu ndrjire i-i stlcise cu varga mpletit din srm, care era singura lui arm. Aceast ntmplare strnise mult vlv i de teama acelei arme, pe care sihastrul o mnuia cu dibcie, ct i din smerenie fa de nsuirile lui de Hamako, triburile nomade treceau cu sfial pe lng adpostul i altarul su. Faima lui ajunsese att de departe, nct Saladdin dduse porunc stranic s fie cruat i ocrotit. Sultanul nsui, nsoit de cei mai de vaz dintre musulmani, i cercetase n mai multe rnduri chilia, atras de dorina de a-l vedea pe cretinul Hamako, dar i cu ndejdea s poat asculta din gura acestui om, cluzit de duhul sfnt, oarecare desluiri n legtur cu viitorul. Are adug sarazinul un fel de ochean de-o neasemuit limpezime, cu ajutorul cruia cerceteaz corpurile cereti i mai cu seam mersul prin vzduh al stelelor. Att musulmanii ct i cretinii credeau deopotriv c rosturile vieii omeneti erau rnduite i puteau fi tlmcite dup mersul i nrurirea planetelor. Acestea fur pe scurt desluirile emirului. Dup ce l ascult cu luare aminte, Kenneth se ntreb din nou dac apucturile furioase ale sihastrului porneau din exaltarea 53

credinei, sau dac nu cumva se prefcea nadins c e nebun, pentru sigurana pe care i-o ddea aceast stare. I se pru totui c musulmanii fceau, n ciuda fanatismului lor religios, prea mult risip de bunvoin, fa de metehnele sihastrului. De asemenea, i se prea c el i sarazinul se cunoteau foarte bine, lucru pe care cel din urm nu-l lmurise pe deplin. n sfrit, nu-i scpase c pustnicul dduse emirului alt nume dect cel obinuit. Toate acestea erau n msur s-i trezeasc bnuielile i s-l fac prevztor. Hotr deci s fie cu mai mult bgare de seam i s nu se grbeasc a dezvlui pe deplin nsrcinarea cu care venise. Mi se pare, sarazinule zise el c mintea gazdei noastre se tulbur i-atunci cnd trebuie s rosteasc numele adevrat al cuiva. Am bgat de seam c te-a numit adineauri cu totul altfel dect Sheerkohf. Numele care mi se d, atunci cnd locuiesc n cortul printelui meu, e Ilderim, i sub acest nume m cunosc muli oameni... La lupt, printre rzboinici, mi se spune Leul Munilor, nume pe care l-am cucerit prin sabie... S tcem ns: iat c se ntoarce Hamako. Pesemne vrea s ne spun c-ar trebui s mergem la odihn. i cunosc obiceiul... Nimeni nu se cuvine s fie de fa atunci cnd se roag. ntr-adevr, anahoretul se ivi n prag, cu braele ncruciate pe piept, i rmase n picioare n faa oaspeilor, rostind solemn: Binecuvntat fie numele acelui care a vrut ca o zi de trud s fie urmat de o noapte de odihn, iar somnul linitit s ntreasc trupul i s limpezeasc zbuciumul gndurilor. Ridicndu-se de la mas, cei doi rzboinici rspunser printr-un Amin, i sepregtir s se ndrepte spre culcuurile lor, n ungherele pe care gazda le art printr-un semn. n cele din urm, btrnul plec. Cavalerul Leopardului, ajutat cu luare aminte de camaradul su s-i desfac curelele, lepd armura grea i rmase numai n 54

surtucul din pr de cmil, pe care mnuitorii armelor obinuiau pe vremea aceea s-l poarte sub armur. Sarazinul, care admirase puterea potrivnicului su ct acesta fusese mbrcat n zale, privi cu uimire liniile desvrite ale trupului zvelt, i vnjos totodat, al acestuia. Dup aceea, n semn de curtenie, cavalerul i ajut i el tovarul s-i dezbrace vemintele, ca s se poat odihni mai bine, i rmase la rndul su uluit de faptul c un trup att de zvelt i de subire putea ascunde vigoarea de care sarazinul dduse dovad. nainte de a se culca, cei doi rzboinici i fcur rugciunea: musulmanul se ntoarse cu faa spre Kaaba, punct spre care se ndrepta n atari clipe orice slujitor al Profetului, rostindu-i n oapt rugile-i pgne. Cretinul ns, ndeprtndu-se din preajma tovarului su, ca i cum s-ar fi temut s nu fie pngrit de vecintatea necredinciosului, i nl n fa sabia cu mnerul n chip de cruce i cznd n genunchi, ca n faa simbolului mntuirii, i rosti rugciunea cu o cucernicie sporit de amintirea primejdiilor prin care trecuse i din care scpase ca prin minune n ziua aceea... Apoi, amndoi, obosii de atta cale prin vpaia pustiului, se culcar adormind curnd, fiecare n culcuul su.

55

56

CAPITOLUL IV
Dup cine tie cte ceasuri de somn, ntruct nu putea s-i dea seama de cernerea clipelor, sir Kenneth fu deteptat de simmntul c-l apas ceva pe piept, simmnt care-i pricinuise o fluturare de vis n care se fcea c se lupt cu un vrjma puternic, ceea ce l fcu s se trezeasc pe deplin. Deschiznd ochii, zri lng el fptura ciudat i slbatic a sihastrului: sttea n picioare n preajma culcuului su, apsndu-i cu mna dreapt pieptul, iar n cealalt innd un opai. Tcere! opti anahoretul cavalerului, care l privea cu nedumerire. Am s-i dezvlui anumite lucruri pe care necredinciosul nu trebuie s le-aud. Rosti aceste cuvinte n limba francez, iar nicidecum n acea franc, ntocmit din graiuri europene i orientale, de care cei trei vorbitori se slujiser pn-atunci. Scoal-te urm el pune-i mantia pe umeri, nu rosti nici o vorb i vino dup mine n linite. Sir Kenneth se ridic i-i lu spada. Arma e de prisos relu n oapt anahoretul. Mergem ntr-un loc unde numai armele duhului sunt de trebuin i unde cele lumeti nu sunt altceva dect fire de trestie. Cavalerul i ls spada pe marginea culcuului i narmat numai cu pumnalul de care nu se desprea nicicnd n acele inuturi primejdioase, se supuse ntru totul misterioasei cluze. Anahoretul porni nainte, pind cu bgare de seam, urmat de cavalerulce privea, nc nedumerit, 57

dac mohortul chip ce se furia prin ntuneric naintea lui nu era cumva plsmuirea unui vis tulbure. Trecur ca nite vedenii n chilia din fund, fr s-l trezeasc pe emirul care dormea adnc. n faa crucii i a altarului ardea un alt opai, o carte de rugciuni era deschis pe mas, iar pe lespezi se zrea un maldr de funii i de lanuri stropite cu snge proaspt, nendoielnic, un semn al penitenei sihastrului. Aici, Teodoric czu n genunchi i-i fcu semn cavalerului s se lase alturi de el pe pietrele coluroase ce preau puse nadins naintea locului de rugciune ca s fac ct mai dureroas clipa cucerniciei nchinciunii. Citi cteva rugciuni catolice i cnt cu glas nbuit, dar plin de cldur, trei dintre psalmii pocinei, printre lacrimi i suspine, printre hohote de plns, dovedind prin aceasta ce ptruns era de adncimea dumnezeietilor stihuri, pe care le ngna. Cavalerul scoian lu parte, cu nefarnic cucernicie, la ruga sihastrului i prerea pe care i-o fcuse despregazd se schimb att de mult, nct simi pornirea s-l priveasc cu smerenie, ca pe un sfnt adevrat. n clipa cnd se ridicar, rmase plecat n faa lui ca un ucenic naintea nvtorului su. Vreme de cteva clipe, sihastrul, la rndu-i, sttu tcut, ngndurat. Deschide ua aceea, fiule rosti el, artndu-i un ungher ndeprtat al chiliei ai s gseti acolo un vl, adu-l ncoace. Cavalerul se supuse; ntr-un fel de scobitur fcut n perete, acoperit c-o u de trestie mpletit, gsi vlul cerut; aducndu-l aproape de lumin, bg de seam c era sfiat i avea n mai multe locuri pete negre. Anahoretul l privi cu o adnc tulburare, pe care cut s i-o stpneasc, i mai nainte de-a fi fost n stare s rosteasc un cuvnt, i uura inima ndurerat printr-un suspin adnc. Vei vedea acum comoara cea mai de pre pe care o stpnete pmntul zise el n cele din urm. Vai, nevrednicii mei ochi nu se pot ridica pn la dnsa!... Cci eu nu sunt altceva dect o biat sgeat care arat drumeului istovit locul unde s poat gsi adpost i odihn, n timp ce ea 58

e silit s rmn pururi afar. n zadar m-am ascuns n adncul pustiului, n mijlocul stncilor prpstioase. Vrjmaul mi-a dat de urm; acel de care m-am lepdat, m-a gsit pn i aici. Se opri un rstimp i apoi, ntorcndu-se cu faa spre cavalerul scoian, urm cu un glas mai hotrt: Mi-ai adus cuvntul de bine al lui Richard al Angliei? Vin din partea principilor cretini rspunse cavalerul dar regele Angliei, simindu-se ru, nu m-a cinstit cu nici un fel de porunc. Dovada? Sir Kenneth ovi. ntile bnuieli i semnele de tulburare a minii pe care sihastrul nu fusese n stare s le ascund, i se trezir din nou n gnd. Dar cum s se ndoiasc de cucernicia unui astfel de om? Cuvntul meu de trecere zise el e acesta: Regii au cerut de poman unui ceretor". Foarte bine rosti sihastrul, dup o vreme acum te cunosc; dar strjerul, n locul su de paz i locul meu e de mare nsemntate are obiceiul s strige: Cine-i?" fie c-ar fi vorba de un prieten sau de un vrjma. Lu apoi opaiul i trecu n ncperea pe care de-abia o prsiser. Sarazinul se odihnea ca i mai nainte, cufundat ntr-un somn greu. Doarme adnc zise el nu se cade s-l trezim, ntr-adevr, emirul prea cufundat ntr-un somn de plumb. Se ntorsese pe-o parte, cu faa la perete; un bra ntins i ascundea cu mneca o parte din chip, dar fruntea i rmsese descoperit. Att de vioi cnd era treaz, prea acum ncremenit cu desvrire; obrazul lui parc era dltuit n marmur neagr, i genele lungi, mtsoase, rmneau coborte peste privirile-i de oim. Mna desfcut, rsuflarea regulat i linitit, totul dovedea c somnul l cuprinsese puternic n brae. Cel adormit, fptura nalt a sihastrului, n vemntul lui din piele de capr, cu felinarul n mn, i silueta cavalerului, toi mpreun alctuiau un tablou ciudat; 59

btrnul l privea pe sarazin cu o expresie auster, de tristee ascetic, iar cavalerul cu o curiozitate adnc ntiprit pe trsturile-i viguroase. Doarme adnc continu sihastrul pe acelai ton i cu aceleai cuvinte, dei acum ele preau s aib cu totul alt neles. Doarme n ntuneric; dar pentru el va rsri aurora... O, Ilderim, gndurile tale n ceasuri de veghe sunt tot att de dearte i deslbatice ca i vrtejul nebunesc ce-i tulbur acum cugetul adormit; dar trmbia va suna i visul tu se va spulbera. Vorbind astfel i fcndu-i semn cavalerului s-l urmeze se ndrept spre altar i, trecnd prin spatele lui, aps pe un fel de arc care, ntinzndu-se dintr-o dat fr zgomot, descoperi o u fcut n zidul peterii i ascuns de o sprtur de stnc, n aa fel nct nu putea fi nicicnd bgat de seam. Mai nainte de a se fi hotrt s deschid aceast u, sihastrul unsese nile cu ulei picurat dinopai; iar atunci cnd o trase ctre el, se zri o scar spat n stnc. Ia acest vl zise sihastrul cu glasul trist i acoper-mi ochii, deoarece nu-mi e ngduit s privesc comoara pe care i va sta n putin s-o vezi peste cteva clipe, dect fcndu-m vinovat de pcat i de lepdare de sine. Fr s rspund, cavalerul acoperi capul pustnicului cu vlul pe care acesta i-l ntinsese, i Teodoric ncepu s urce scara ca i cum ar fi cunoscut-o foarte bine, fr a mai avea nevoie de lumin, n acelai timp inea opaiul n mn, ca s-l cluzeasc pe scoian, care urca n urma lui o mulime de trepte printr-o hrub ngust. n cele din urm ajunser ntr-un fel de cript, de o form neregulat, ntr-unui din ungherele cruia se zrea cea din urm treapt a scrii, n timp ce n cellalt col se deschidea o alt scar, ce ducea mai sus. n al treilea ungher se afla o poart gotic, mpodobit nemeteugit cu obinuitele coloane ngrmdite i cu alte cioplituri lucrate nendemnatic, strjuit de o fereastr ntrit zdravn cu drugi de fier btui n cuie uriae. Ctre 60

acest punct i ndrept paii sihastrul, mpleticindu-se parc n clipa cnd se, apropie de int. Scoate-i nclrile i spuse el cavalerului, care l urma pmntul pe care calci e sfinit... Deart-i sufletul pn n strfunduri de toate gndurile lumeti i profane, ntruct pstrnd unul singur n acest lca sacru, ar nsemna s fptuieti o nelegiuire. Cavalerul i lepd nclmintea, dup cum i se poruncise, n timp ce sihastrul prea c se adncise n sine i se ruga cu adnc evlavie. Cnd n sfrit se mic iari, i spuse cavalerului s bat de trei ori n fereastr. Acesta se supuse... Poarta se deschise de la sine, cel puin sir Kenneth nu zri pe nimeni, dar vederile lui fur izbite deodat de un val de lumin orbitoare i de o mireasmmbttoare, i totodat grea, amintind de cele mai scumpe balsamuri. Fcu doi sau trei pai napoi, i-i trebui o vreme ca s se smulg din uimirea i buimceala pe care i le pricinuise trecerea pripit de la ntuneric la lumin. n clipa cnd ptrunse n ncperea din care se revrsa atta belug de lumin, bg de seam c razele erau mprtiate de nite candele mari de argint, n care fusese turnat uleiul cel mai de pre, rspndind n acelai timp cea mai plcut mireasm; candelele erau atrnate de lnuguri din acelai metal, sub bolile unei mici capele gotice care, ca i celelalte ncperi ale ciudatului lca al sihastrului, fusese spat n stnc tare, ca cremenea. Dar n timp ce n toate celelalte intrnduri ale peterii pe care le zrise sir Kenneth, lucrul fusese fcut nendemnatic i grosolan, aceast capel, dimpotriv, prea c pusese la ncercare dibcia i imaginaia celor mai iscusii dintre artiti. Bolile n arcade erau susinute de fiecare parte de cte ase pilatri, mpodobii cu cele mai gingae sculpturi; i chipul n care se fcuse legtura dintre ele, printr-o dantel de ornamente, risipit cu drnicie, prea s nfieze o lucrare de mare miestrie arhitectonic a vremii. Printre pilatri se zreau pe ambele pri cte ase firide lucrate cu toat bogia, fiecare ascunznd icoana unuia dintre cei doisprezece apostoli. La 61

captul capelei, ce prea ndreptat spre rsrit, se ridica altarul; n spatele lui o draperie minunat lucrat numai n broderii de fir ascundea o alt firid; n ea se afla pesemne vreo icoan sau moatele vreunui sfnt, vestit prin faptele lui, pentru care fusese fcut nadins acea bizar capel. Cu ncredinarea c astfel trebuie s fi fost, cavalerul se ndrept spre altar i, cznd n genunchi pe trepte, ncepu s se roage din adncul sufletului... Dar, foarte curnd, luarea aminte i fu trezit de o nou surpriz. Draperia se ridic deodat, sau mai degrab fu tras ntr-o parte de-o mn pe care nu avu cum s-o vad; i n firida pe neateptate descoperit, zri un chivot lucrat n abanos i n argint, cu ui duble, nchipuind, prin ntocmirea lui, o biseric gotic n miniatur. n timp ce-l privea cu cea mai nestpnit curiozitate, cele dou ui ale chivotului se deschiser dintr-o dat, descoperind o bucat mare de lemn, n care fuseser spate cuvintele: Vera crux2. n acelai timp, o mpletire de glasuri de femei ncepu s cnte Gloria Patri 3 .Cntecul se stinse, chivotul se nchise, de ndat ce draperia l ascunse din nou, i cavalerul, ngenuncheat n faa altarului, avu rgazul s-i rosteasc rugciunea mai departe, spre slava sfintei relicve care i se nfiase vzului. Fcu acest lucru stpnit de emoia celui ce a vzut cu ochii c religia lui este cea adevrat i trecu ctva vreme pn s se smulg din rugi i s-i nale privirile. Atunci, ridicndu-se, l cut n preajm-i pe sihastrul care l cluzise n acest lca plin de tain. l zri, cu capul acoperit de acelai vl i culcat, ca un cine gonit de stpn, n pragul capelei, pe care nu ndrznea s-l treac; nfiarea lui dezvluia toat umilina cucerniciei, remucrile cele mai necrutoare, prnd dobort de greutatea zbuciumului luntric. Sir Kenneth se apropie de el,

2 3

Adevrata cruce - n limba latin, (n. t.) Spre slava Tatlui - n limba latin, (n. t.)

62

ca i cum ar fi vrut s-i vorbeasc, dar pustnicul i fcu semn s tac, ngnnd cu glas surd, sub vlul ce-i acoperea faa, n timp ce cuvintele preau c ies dintr-un mormnt: Rmi... rmi... acolo... fericit muritor... de vreme ce aceasta i-a fost ngduit... viziunea n-a ajuns nc la capt... Vorbind astfel, prsi pragul pe care fusese culcat i nchise ua capelei care, sprijinit nuntru de un arc, a crui destindere strni ecouri sub boli, se fcu una cu stnca n snul creia fusese spat firida, astfel c sir Kenneth nu mai tia n care loc se deschisese cu cteva clipe mai nainte. Aadar rmase singur n capela viu luminat, fr alt arm dect pumnalul, fr alt tovar dect roiul gndurilor cucernice i hotrta-i ndrzneal. Netiind ce avea s se ntmple cu el, dar hotrt s se lase n voia ntmplrilor, sir Kenneth se plimb, cu pasul msurat, prin capela singuratic, pn aproape de primul cntat al cocoului. ntr-o astfel de clip tcut, n care ziua se ngna cu noaptea, i se pru c-aude, fr s-i fi dat seama din care parte, clinchetul unui clopoel de argint din aceia care vestesc ridicarea agneului n timp ce se slujete liturghia. Clipa i locul ddeau sunetelor nbuite un fel de tremur solemn i cutremurtor; i, orict de curajos ar fi fost, cavalerul se retrase n ungherul cel mai ndeprtat al capelei, chiar n faa altarului, ca s urmreasc din ochi, fr s fie stnjenit, ce va urma dup acele sunete neateptate. Curnd, draperia se ridic din nou, i chivotul i se art iari naintea ochilor. Cznd cu evlavie n genunchi, auzi psalmii utreniei, slujb obinuit n bisericile catolice, cntai de un cor de femei ca i mainainte. Cavalerul i ddu seama c vocile se apropiau de capel, ntruct glasurile lor erau tot mai desluite. Peste cteva clipe, o alt u, nezrit ca i cea dinti, atunci cnd fusese nchis, se deschise de cealalt parte a capelei, i psalmii corului umplur acum cu i mai mult trie bolile micului templu. Cavalerul, aintind ochii asupra uii, inndu-i rsuflarea, atepta cu aceeai cucernicie pe care o impuneau i locul, i clipa. 63

n cadrul uii se ivi o procesiune. nti nite biei de-o neasemuit frumusee, ale cror brae, grumazuri i picioare goale dezvluiau trupurile bronzate, ca n Orient, contrastnd cu albeaa vemintelor aruncate peste umeri, pir n sal, doi cte doi. ntia pereche ducea dou cdelnie, pe care le cltinau cu ndemnare, risipind n trecerea lor o nou und de mireasm, care se aduga celor care struiau n capel. A doua pereche risipea pe lespezi mnunchiuri de flori, n urma lor veneau, ntr-un singur-irag plin de mreie, femeile care alctuiau corul. Dup vlurile negre i nframele ce cdeau peste cutele vemintelor albe, ase dintre ele preau s fie clugrie din ordinul Muntelui Crmei, iar alte ase purtau vlul alb al novicelor. Pe braele celor dinti erau aninate iraguri lungi de mtnii, n timp ce fecioarele nevrstnice purtau fiecare pe bra cte un coule cu trandafiri albi i roii. Procesiunea fcu nconjurul capelei, fr s fi prut c-ar lua n seam, mcar n treact, prezena lui sir Kenneth, dei treceau foarte aproape de el atingndu-l cu vemntul. n timp ce cntau cu o pioas nsufleire, cavalerul i dduseama c se afla ntr-una din acele mnstiri n care fete cretine, de neam ales, i nchinau viaa ntru slujirea dumnezeirii. Cele mai multe mnstiri fuseser desfiinate n clipa cnd mahomedanii cuceriser din nou Palestina; ns prin daruri fcute nvingtorilor, sau prin nepsarea ori ndurarea acestora, multe dintre clugrie dobndiser ngduina de a rmne uitate n inima pustiului, i ndeplineau mai departe ndatoririle crora i nchinaser restul zilelor. Dei sir Kenneth nu se ndoia ctui de puin de acest lucru, solemnitatea clipei i a locului, uimirea pe care i-o pricinuise ivirea neateptat a clugrielor i mersul lor fantomatic pe lng el, avur atta nrurire asupra nchipuirii lui, nct cu greu se putea hotr s vad n acea uluitoare mperechere de nluci nite fpturi din lumea aceasta; i se prea mai degrab un cor desprins din cetele ngereti, care-l slvea pe Celadorat de lumea ntreag. Toate acestea treceau prin mintea cavalerului din clipa cnd procesiunea ncepu s lunece pe 64

dinaintea ochilor si, cu un pas att de ncet, nct abia prea c se mic; astfel c, zrit n lumina tainic i ovielnic a fcliilor, printre norii de tmie ce se nlau spre boli, prea mai degrab c plutete dect c umbl. Fcnd a doua oar nconjurul capelei, clugriele ajunser din nou aproape de locul unde ngenunchease cavalerul; atunci, una dintre fecioarele care purtau vluri albe, desprinse din ghirlanda de trandafiri un boboc pe care l scp, poate din ntmplare, lng genunchiul lui sir Kenneth.

65

Cavalerul tresri, ca strpuns de o sgeat, cci atunci cnd mintea, ncordat de ateptare, pare c se nfrete cu cerul, cea mai nensemnat ntmplare neprevzut face nchipuirea s treac peste margini.Totui cut s-i stpneasc tulburarea, gndindu-se c aceast greeal nensemnat se putea ntmpla oricui i-i zise c numai monotonia micrilor corului fcuse ca ntmplarea s par neobinuit. Totui, atunci cnd procesiunea trecu pentru a treia oar pe lng el, gndul i ochii lui sir Kenneth o urmreau numai pe clugria care scpase bobocul de trandafir. Semna att de mult cu toate celelalte la mers, la nfiare ct i la micri, nct nu era cu putin s-o deosebeti prin ceva, i totui, inima lui sir Kenneth btea nvalnic, de parc ar fi vrut s-i sparg coul pieptului; tulburarea aceasta i art c fecioara care pea dreapt, n rndul al doilea, i era mai drag, nu numai dect toate celelalte care i treceau pe dinaintea ochilor, dar i dect toate femeile din lumea ntreag. Pasiunea romantic a dragostei, aa cum e simit i chiar impus de legile cavalerismului, se mbin de minune cu nu mai puin romantica evlavie; aceste dou simminte aveau darul mai mult s se ntreasc unul pe altul dect s se nfrunte. Prin urmare, cu o nflcrare care tinuia o urm de cucernicie, sir Kenneth, prad unor simiri care l fceau s tresar din adncul inimii, atepta al doilea semn din partea aceleia care i-l fcuse pe cel dinti. Orict de scurt ar fi fost timpul n care dduse ocol capelei, lui sir Kenneth i se pruse o venicie. n cele din urm, aceea pe care o urmrise din ochi cu o deosebit luare aminte, se apropie. Nu era nici o deosebire ntre fptura ascuns sub vl i toate celelalte, ale cror micri se mbinau ntr-o desvrit armonie; ajungnd ns pentru a treia oar n faa cavalerului ngenuncheat, o mic mn, ale crei trsturi delicate erau n msur s dea o idee n privina desvririi formelor trupeti 66

ale fecioarei, iei dintre cutele vemntului, ca o raz de lun dintre norii pufoi ai unei nopi de var, i un nou boboc de trandafir czu la picioarele cavalerului Leopardului. De ast dat nu mai putea fi vorba de o ntmplare... De asemenea, nu prea ntmpltoare nici asemnarea mnuei, pe care o ntrezrise, cu alta pe care buzele lui o atinseser o singur dat, n timp ce inima lui fcea n tain mrturisirea unei eterne credine fa de aceea care i-o lsase ntr-a lui. Dac-ar fi avut nevoie de o alt dovad, ar fi gsit-o n sclipirea preiosului rubin care ncercuia degetul alb ca zpada, dar pe care sir Kenneth l socotea mult mai puin preios dect cel mai mic semn al degetului drag; i, orict de ascuns printre cutele vlului ar fi fost fecioara, ntmplarea, sau mai degrab steaua lui cea bun,i ngdui s ntrezreasc o uvi de pr desprins din cosia neagr ca abanosul, din care un singur fir de pr i era de-o sut de ori mai scump dect cel mai scump colan de aur. Era stpna gndurilor lui! Dar cum de se gsea aici, n acest loc ndeprtat i slbatic, printre fecioarele ce se ascundeau prin peteri slbatice, spre a putea ndeplini ritualurile pe care nu ndrzneau s le oficieze fi?... Prea s fie un vis, o tresrire amgitoare a nchipuirii lui. n timp ce astfel de gnduri frmntau mintea lui sir Kenneth, procesiunea se strecur pe sub bolile prin care intrase. Cei patru copii i fecioarele acoperite cu vluri negre pieriser pe rnd din ochii lui. n cele din urm, aceea din partea creia cavalerul primise nepreuitul semn al amintirii, trebuia la rndu-i s se fac nevzut; dar, ieind, ntoarse abia zrit capul spre locul unde sir Kenneth rmsese ncremenit ca o stan de piatr. Urmri cu privirea cele din urm fluturri ale vlului, apoi cutele pierir i ele, iar sufletul cavalerului se cufund ntr-o bezn adnc, dar mai puin material dect aceea ce-i nvlui pe neateptate simurile, cci de ndat ce ultima fecioar din cor trecu dincolo de prag, porile se nchiser cu zgomot, glasurile se pierdur i luminile 67

capelei se stinser pe neateptate, iar sir Kenneth rmase n ntuneric. Dar ce nsemnau pentru sir Kenneth singurtatea, ntunericul i necunoscutul n care se gsea? Nu nsemnau nimic, i nici nu se gndea la ele. Se gndea numai la fugara nlucire ce-i trecusepe dinaintea ochilor, i la semnul tainic ce-i fusese druit. Faptul c se trnti la pmnt, ncepnd s caute pe bjbite bobocii de trandafir czui din mna ei, i-i duse la buze, cnd pe amndoi deodat, cnd unul cte unul, 68

faptul c-i lipi buzele de lespezile reci de piatr pe care pise ea, faptul c se lsa n voia tuturor nebuniilor pe care le inspir o pasiune mistuitoare, toate acestea pot fi socotite dovezi ale unei iubiri fierbini, obinuit cu orice vremuri, ns caracteristic vremurilor cavalerismului era faptul c n prada celor mai nestpnite porniri, cavalerul nu se gndea ctui de puin s fac cea mai mic sforare pentru a urmri inta nepreuitului su vis; c o socotea o apariie divin, care ivindu-se pentru o clip n ochii nflcratului adorator, dispare din nou n adncul plin de tain al sanctuarului ei, sau ca pe o stea care, ntr-o clip prielnic, a lsat s cad asupr-i o raz blnd, nvluindu-se apoi din nou n trmbele norilor. Micrile aceleia care i stpnea gndurile, erau ale unei fpturi de pe alt trm, i deci nu puteau fi urmrite, nici constrnse; ea putea s-l bucure numai printr-o apariie fugar, sau s-l dezndjduiasc prin lips, bucurndu-l prin blndeea ei sau ntristndu-l prin asprime, urmrindu-i n totul nestvilita vrere, fr s-i fie team c va ntmpina vreo neplcere sau vreo mustrare din partea credinciosului cavaler. El nu avea dreptul s-i aminteasc de rostul vieii lui dect prin neastmprul inimii i credina sabiei, iar singura lui int n via nu putea fi alta dect s mplineasc poruncile femeii iubite, sporind faima frumuseii ei prin strlucirea faptelor lui. Aa impuneau legile cavalerismului i ale iubirii, acesta era principiul su de existen, dar pasiunea lui sir Kenneth era romantic datorit i altor mprejurri, cu totul neobinuite. El nu cunoscuse nicicnd tremurul glasului alesei inimii lui, cu toate c adeseori i contemplase n extaz frumuseea. Ea aparinea unei lumi de care rangul su de cavaler i ngduia s se apropie, dar n care i era oprit s intre i orict de preuit ar fi fost el pentru vitejia i iscusina-i rzboinic, totui srmanul soldat scoian era silit s-i divinizeze ngerul de la o distan nu mai mic dect aceea ce-l desparte pe un persan de soarele adorat. Dar care femeie a ignorat vreodat devotamentul plin de pasiune al unui ndrgostit, chiar de obrie cu mult mai prejos dect a ei? 69

Privirea ei se oprise asupra lui la turnire, urechea ei ascultase laudele aduse viteazului, cnd venea vorba de isprvile lui, a cror faim se rspndea zilnic din gur n gur; i, n timp ce coni, duci i baroni i cereau o singur privire, ea i-o lsa s cad asupra bietului cavaler al Leopardului, care, ca s poat s-i susin rangul, n-avea altceva n afar de spad. n clipa cnd l privea sau asculta povestirile faptelor lui, nobila doamn gseapricini care o atrgeau tot mai mult spre el, nvluind-o, fr voia ei. Dac cineva luda frumuseea cine tie crui cavaler, doamnele de la curtea rzboinic a Angliei, grijulii, nu uitau s pomeneasc numele tnrului scoian, socotindu-l cel mai vrednic de luare aminte; se ntmpla adeseori chiar ca, n pofida mrinimiei artate n mod obinuit de principi i seniori fa de trubaduri, un nobil avnt de independen i neprtinire s se desprind de pe strunele poetului i lira lui s cinsteasc vitejia srmanului rzboinic, fr cai de parad, nici veminte bogate, pe care s le druiasc pentru cuvintele lor att de mgulitoare. Clipele n care asculta laudele aduse iubitului ei, devenir din ce n ce mai dragi nobilei Edith. Era o pricin de ncntare aceast mgulire ce-i struia n ureche, dar i un subiect de tainice cugetri, mai de pre dect cel oferit de cavalerii care-l ntreceau n rang i avere. Pe msur ce-i aintea i mai mult privirile asupra lui sir Kenneth, rmnea tot mai deplin ncredinat c el i era cu desvrire credincios; se obinuise s vad n sir Kenneth din Scoia cavalerul hrzit s mpart cu ea binele i rul i viitorul i se arta sumbru i primejdios; simea n ea acea pornire pasionat, acel extaz, pe care societatea nsi, cu moravurile i morala ei, l confunda aproape cu pietatea religioas. n clipa cnd Edith i ddea seama de starea ei sufleteasc, orict de nobile n toate privinele ar fi fost simmintele unei fecioare apropiat prin natere de tronul Angliei, mndria ei era rnit de acea curat dar mut pornire a cavalerului preferat. Erau clipe cnd inima ei de femeie, iubitoare i iubit, se revolta mpotriva tiraniei unor moravuri 70

nenduplecate, nvinuindu-i ntructva iubitul pentru prea marea lui sfial, pe care nu se hotra n nici un chip s i-o nfrng. Eticheta rangului i a naterii o nchiseser ntr-un cerc magic n afara lui i era ngduit lui sir Kenneth s-o salute i s-o admire, dar peste el nu putea pi, dupcum un spirit nu e n stare s treac peste linia hotrt de bagheta unui vrjitor puternic. Fr s vrea, era urmrit de gndul c ea nsi trebuia s ncerce ceva, trecndu-i cel puin vrful piciorului ei de zn dincolo de hotarul ngduit, dac inea s-i dea ndrgostitului sfios i nehotrt prilejul de a-i sruta mcar nururile condurilor. Avea o pild vrednic de luat n seam, n fapta fiicei regelui Ungariei, care insuflase ndejdi unui scutier din lumea de jos, i Edith, dei de obrie regeasc, nu era fiic de rege, dup cum nici iubitul ei nu se trgea dintr-un neam de rnd. Soarta nu fusese att de vitreg nct s-i despart pn ntr-att. Nobila fecioar lsase s-i scapecteva semne prin care ddea adoratorului ei s neleag c l preuia mai mult dect i-ar fi putut nchipui; altfel, n ce chip ar fi putut cavalerul nostru s recunoasc att de grabnic i neovielnic frumoasa mn din care nu zrise dect dou degete printre cutele vlului i cum ar fi putut s ajung la ncredinarea c cele dou flori, lsate s cad pe rnd n preajm-i, erau un semn, a amintire, din partea aceleia care-i stpnea gndurile? Nu vom ncerca s desluim lucrurile, artnd prin ce tainice nelegeri, prin ce semne, priviri sau gesturi furiate, prin ce instincte misterioase ale dragostei, se mpletise o att de strns legtur sufleteascntre Edith i adoratorul ei, pentru c suntem btrni i astfel de semne tainice, care nu scap unui ochi tnr, ntrec puterile noastre. E de ajuns s spunem c ntre aceste dou fpturi, care nu-i vorbiser niciodat, se statornicise cea mai sincer afeciune. Totui, un anumit simmnt i anume acea mndrie care nctueaz pn i iubirea o oprea pe fat s fac micile avansuri la care femeia se pricepe att de bine. Pe de 71

alt parte, sir Kenneth era un cavaler att de curtenitor, att de vrednic de stim, att de desvrit cel puin n nchipuirea ei nct atitudinea sa n timp ce-i primea dovezile de adoraie era foarte sobr, amintind de chipul unei zeiti care nu simte i nu rspunde la omagiile credincioilor, cci idolul se temea c dac ar fi fcut un pas prematur cobornd de pe piedestal, ar fi sczut n ochii devotatului adorator. Cu toate acestea, un devotat adorator al unui idol poate descoperi semne ncurajatoare chiar n trsturile neclintite ale unu chip de marmur. Aa nct, nu-i de mirare c o licrire care putea fi interpretat ca un semn favorabil, strlucea n ochii drglaei Edith a crei frumusee consta mai mult n expresivitate dect n trsturi regulate sau n puritatea tenului. Simmintele fecioarei erau ntunecate de presimirea greutilor pe care le-ar fi ridicat legtura lor, iar cele ale cavalerului erau tulburate de o mie de ndoieli i temeri, ntrebndu-se dac nu cumva se nelase asupra gingaelor semne ale iubirii lui. Purtarea cald a fetei alterna cu rstimpuri de rceal aparent, determinate fie de teama de a nu atrage atenia celorlali, aducnd prin aceasta primejdia asupra iubitului ei, fie din teama de a nu scdea n ochii lui, prndu-i o cucerire prea uoar. Toate acestea o fceau s par nepstoare, ca i cnd nici nu i-ar fi observat prezena. Cele mai de sus vor fi prnd poate plictisitoare, dar sunt necesare n desfurarea povestirii noastre, pentru a arta gradul de nelegere dac se poate numi astfel la care ajunseser cei doi ndrgostii, cnd apariia neateptat a fecioarei n capel produsese un efect att de puternic asupra simmintelor cavalerului ei.

72

CAPITOLULV
Chiar i n corturi, peste tot, Cu vraja lor neajunge; i-l implorm pe Astharoth Nlucile s-alunge. Warton

Tcerea cea mai adnc, ntunericul cel mai neptruns domnir mai mult de un ceas n capela n care cavalerul Leopardului rmsese n genunchi, mulumind pe rnd lui Dumnezeu i iubitei lui pentru fericirea ce-i fusese hrzit cu cteva clipe mai nainte. Sigurana persoanei sale, soarta lui, de care nicicnd n-avea obiceiul s in seama, nu gseau nici cel mai mic loc n gndurile lui. Se afla aproape de Edith, primise un semn de bunvoin din parte-i, se gsea ntr-un lca sfinit de cele mai sacre dintre rmiele pmnteti. n astfel de mprejurri, un osta cretin, un ndrgostit credincios, nu se putea gndi dect la ndatoririle lui fa de cer i fa de iubit. Dup vreun ceas, sub bolile capelei se auzi un uier ascuit, ca acela al unui oimar care i cheam 73

oimul. Un astfel de zgomot nu se potrivea ctui de puin cu sfinenia lcaului: asta i aminti lui sir Kenneth c trebuia s fie cu bgare de seam. Se ridic numaidect i-i duse mna la pumnal; un fel de scrit, asemenea aceluia pe care l fac funiile ncolcite n jurul catargelor i o raz de lumin care rsri de jos, artau c se deschisese o trap. Dup un timp, un bra descrnat, n parte gol, iar mai sus acoperit cu o mnec de mtase roie, iei prin deschiztur, innd un opai ridicat ct mai sus cu putin, i fptura creia i aparinea braul se ivi ncetul cu ncetul, pn la pragul lespezii. nfiarea i chipul fpturii care apruse erau ale unui pitic hidos, cu un cap uria, acoperit c-o tichie bizar mpodobit cu trei pene de pun; surtucul rou, a crui bogie i scotea i mai mult la iveal urenia, era prins strns ntr-un bru de mtase alb, de sub care se zrea un jungher cu teac de aur. Sus, pe brae i la ncheietura minilor, purta brri din acelai metal. Ciudata fptur avea n mn un fel de mtur. De ndat ce iei din deschiztur, rmase n picioare pe loc i, parc vrnd s fie i mai bine vzut, ncepu s plimbe pe dinainte-i opaiul pe care l inea n mn, luminnd pe rnd trsturile-i slbatice, nspimnttoare i mdularele slute, scuturate de neastmpr. Dei cu totul diform, piticul nu era att de schilod nct s-l poi socoti cu desvrire lipsit de putere i de ndrzneal. n timp ce sir Kenneth privea uimit respingtoarea artare, i aminti de credina poporului n legtur cu duhurile i cu spiriduii care slluiesc n adncul pmntului; att de mult se asemuia aceast plsmuire cu nchipuirea pe care i-o fcuse vreodat asupr-i, nct o privi cu o scrb n care seamesteca, dac nu o frm de team, cel puin nedumerirea pe care o fiin nepmntean o strnete pn i celor mai neovielnice dintre inimi. Piticul uier din nou i atunci, de sub pmnt se ivi o alt fptur. Aceast a doua artare se strecur n acelai chip prin deschiztur; de ast dat ns era un bra de femeie acela care inea opaiul la nlimea pragului. Un chip femeiesc, asemuitor ntru totul cu cel dinti prin trsturi i 74

proporii, rsri ncet de sub pmnt. mbrcmintea ei, tot de mtase roie, avea o croial bizar i era foarte larg: prea mai degrab un vemnt de paia. Cu aceeai grij ca i cel dinaintea ei i apropie ct mai mult opaiul de obraz, plimbndu-i apoi lumina peste ntreaga-i fptur, care se ntrecea n urenie cu cea a brbatului. Dar, cu toat nfiarea hd, cele dou vedenii aveau totui ceva pe chip, care lsa s se ntrevad vioiciune i nelepciune; neobinuii, ochii amndurora, adncii sub sprncenele negre i stufoase, scnteiau ca flcrile ce se ntlnesc de obicei n ochii reptilelor, i aceast scnteiere rscumpra ntr-o oarecare msur neasemuita urenie a nfirii i a ntregii lor fpturi. Sir Kenneth rmsese intuit locului, ca sub puterea unei vrji, n timp ce cele dou pocitanii, strbtnd capela umr lng umr, se grbeau s-o mture ca nite adevrate slugi; dar, ntruct nu se slujeau dect de-o mn, lespezile nu ctigau prea mult n curenie, n ciuda strdaniilor nfiate mai mult ntr-o risip de micri, de gesturi, pe ct de respingtoare, pe att de ciudate, agitate, bizare. n rstimpul acestor ndeletniciri, apropiindu-se de cavaler, se oprir din mturat drept n faa lui, i ridicar din nou opaiele, astfel nct s-i ngduie s le poat deslui mai bine trsturile care, cercetate de aproape, nu preau deloc mai atrgtoare, dezvluind doar neobinuita vioiciune care licrea n ochii negri, ptrunztori. Dup aceea, ndreptar luminile celor dou opaie asupra cavalerului; i, cercetndu-l cu toat luarea aminte, ntoarser capetele unul ctre altul, se privir n ochi i izbucnir ntr-un hohot de rs surd. Rsul lor pru att de nspimnttor, nct sir 75

Kenneth tresri la auzul lui i se grbi s-i ntrebe, n numele Domnului, cine erau i pentru ce pngreau sfntul lca prin purtrile lor nstrunice i zgomotele lor drceti. Eu sunt piticul Nectabanus rosti strpitura ce prea s fie brbatul: glasul lui se asemuia cu croncnitul nocturn al unui corb. Iar eu sunt Guenevra, doamna gndurilor lui adug pocitania cealalt, cu un glas care, fiind mai piigiat, prea i mai slbatic. Ce cutai aici? i ntreb cavalerul, cruia nu-i venea s cread c-ar avea naintea ochilor fpturi omeneti. Eu sunt rspunse piticul cu o gravitate i o demnitate studiat al doisprezecelea imam: sunt Mahomed Mohadi, cluza i ndrumtorul credincioilor. O sut de cai sunt gata de drum pentru mine i nsoitorii mei, n cetatea sfnt, i un numr tot att de mare ateapt n Cetatea refugiului; eu sunt acel care va aduce mrturie, iar ea este una din huriile mele. Mini se amestec femeia, ntrerupndu-i tovarul cu un glas i mai strident eu nu sunt hurie, i nici tu nu eti un pgn ca Mohamed despre care vorbeti; blestemul meu s-i fie greu ca o piatr pe mormnt. Am mai spus, mgar de Isachar, tu eti regele Arthur al Britaniei, pe care l-au rpit znele, de pe cmpul de btaie de la Avalon; iar eu sunt frumoasa Guenevra, vestit prin farmecele ei. ntr-adevr, nobile sir rencepu piticul suntem nite prini nenorocii, care ne-am adpostit sub aripa ocrotitoare a lui Guy de Lusignan, rege al Ierusalimului, n clipa cnd a fost alungat din lcaul lui de tlharii necredincioi, trsni-i-ar cerul! Tcere! rosti un glas pornit dinspre ungherul pe unde intrase cavalerul. Tcere, nebunilor! Plecai! Sarcina voastr a luat sfrit. Piticii nu mai ateptar s-asculte sfritul acestei porunci i bolborosind nite oapte de neneles, i stinser opaiele i l lsar pe cavaler n bezn; ncele din urm, cnd tropotul pailor amui cu desvrire, o tcere adnc se lu de bra cu 76

ntunericul. Cavalerul simi o uurare la dispariia nefericitelor creaturi. Dup grai, mbrcminte i gesturi, cavalerul nu se putea ndoi c fceau parte din tagma deczut a acelor fiine care, din pricina slbiciunii minii i a slueniei trupului, erau nevoite s se degradeze fcnd pe mscricii printre ceilali slujitori ai marilor familii; pentru acestea, nfiarea lor caraghioas i imbecilitatea nnscut slujeau ca mijloc de petrecere. Cavalerul scoian, care nu era mai presus de concepiile i moravurile timpului su, ar fi putut, n orice alt mprejurare, s se amuze ndeajuns pe seama bufoneriilor acestor srmane exemplare ale rasei umane; dar de ast dat nfiarea, gesturile i graiul lor rupseser irul unor simminte adnci i solemne n care fusese cufundat. Dup plecarea celor doi nenorocii, sir Kenneth se simi uurat. Deodat, ua prin care intrase se deschise pe nesimite i rmase ntredeschis, lsnd s se furieze nuntru o lumin mprtiat de un opai aezat pe prag. Licrirea ovielnic i plpitoare a opaiului ngdui s si zreasc o umbr uria culcat la intrare, dincolo de prag. Apropiindu-se, sir Kenneth recunoscu pe sihastrul ntins n umilita neclintire pe care o pstrase pesemne tot timpul ct oaspetele su rmsese n capel. Totul s-a sfrit zise sihastrul cel mai nevrednic dintre pctoii pmntului, i acela dintre care toi muritorii ar avea dreptul s se socoteasc cel mai iubit de soart, cel mai fericit, au datoria deopotriv sa se retrag; ia acest opai i cluzete-m pn jos, ntruct nu-mi e ngduit s-mi dezvelesc ochii dect dup ce-am prsit acest sfnt lca. Cavalerul scoian se supuse n linite, deoarece nrurirea extatic i solemn a celor vzute fcuse s tac n el glasul nelinitit al curiozitii. Pind nainte, strbtu, cu mult grij i luare aminte, feluritele coridoare tainice i scri ntortocheate pe care urcaser, pn cnd, n cele din urm, se regsir n cea dinti ncpere din petera sihastrului. Osnditul a fost adus iar n temni, s-i urasc viaa de pe o zi pe alta, pn n clipa cnd judecata cea 77

ngrozitoare va hotr ca dreapta pedeaps s fie numaidect adus la ndeplinire rosti sihastrul, lepdnd vlul ce-i acoperea ochii i privindu-l cu un suspin adnc i nbuit.

78

ndat ce-l aez n lada de unde l scosese scoianul, rosti din nou, cu glas aspru i stpnit, ctre tovarul su: Pleac, pleac!... Du-te i te odihnete. ie i-e ngduit a dormi, poi s dormi. Eu nu pot i nici nu m nvrednicesc deaceast ngduin. Respectnd adnca tulburare cu care fuseser rostite aceste cuvinte, cavalerul se retrase n chilia din fund; aruncnd ns o privire n urm-i, l zri pe anahoret cum, cu cea mai neobinuit grab, zvrlea de pe el vemntul de piele ce-i acoperea umerii; i mai nainte de-a fi nchis ua ubred ce fcea legtura ntre cele dou ncperi spate n stnc, auzi uierturile biciului i gemetele pctosului care se pedepsea cu mna lui, pentru mulimea pcatelor sale. Un fior de ghea strbtu inima cavalerului cnd se gndi la ntinderea pcatului i la adncimea remucrilor pe care o astfel e pocin nu izbutea s-l purifice sau s-l uureze. i rosti pios rugciunea i se trnti pe culcuul tare, dup ce arunc o privire spre musulmanul care era cufundat nc n somnul lui adnc, i obosit el nsui n urma celor ntmplate peste zi i n putereanopii, adormi numaidect, ca un prunc n leagn. Cnd se trezi sttu ndelung de vorb cu pustnicul despre o seam de lucruri importante; rezultatul acestei convorbiri l sili s-i prelungeasc cu dou zile ederea n peter. n acest timp i fcu datoria depelerin cu opunctualitate ntr-adevr cretineasc; dar nu mai avu putina s ptrund n capela unde i se dezvluiser naintea ochilor minuni att de tulburtoare.

79

Merry-Joseph Blondel - Richard the LionHeart

80

CAPITOLUL VI
Schimbai decorul iar trmbia s sune, Cci vrem s scoatem leul din vizuina lui. Joc vechi

Scena se schimb de ast dat, mutndu-se din pustiul stncos al Iordanului, n lagrul lui Richard al Angliei, statornicit ntre Saint-Jean-d'Acre i Ascalon. Acest lagr fusese ntocmit de otirea n fruntea creia Inim-de-Leu i fgduise s porneasc n triumf asupra Ierusalimului, fapt n care ar fi izbutit poate, dac n-ar fi fost mpiedicat de gelozia principilor cretini, pornii i aceeai expediie, de vrjmia lor strnit de trufia monarhului englez, i de dispreul fi al lui Richard fa de ceilali suveran care, dei egali n rang, i erau n schimb mult inferiori n curaj drzenie i iscusin osteasc. Datorit acestor nenelegeri, dar mai cu seam din pricina aceleia ce domnea ntre Richard i Filip al Franei, se iscaser certuri i se ridicau piedici care puneau stavil oricrei aciuni la care ncerca s porneasc viteazul, dar i nvalnicul Richard. Pe de alt parte, armata cruciailor se micora cu fiece zi, nu numai n urma fugii ostailor, dar i din pricin c se retrgeau spre largul mrii corpuri ntregi de ostai, comandate de suzeranii lor, ncercnd s scape dintr-un rzboi din care nu mai credeau c se vor ntoarce 81

victorioi. n acelai timp, urmrile climei deveniser fatale pentru soldaii din miaznoapte, cu att mai mult cu ct descompunerea moral i desfrul ce puseser stpnire pe oastea cruciailor, n contrast izbitor cu principiile n numele crora luaser arma n mn, i fceau s cad mai lesne victime ale influenei nesntoase a cldurilor arztoare i a frigurilor necrutoare. La pricinile acestei prbuiri se adugau i sgeile vrjmaului Saladdin, unul dintre cei mai mari oameni din istoria musulman, care nvase, n urma unor triste experiene, c ostaii lui slab narmai nu puteau s lupte corp la corp cu francii nvemntai n armuri de fier. De asemenea, se obinuise s priveasc cu o oarecare team ndrzneala nesocotit a vrjmaului su Richard. Dar, dac otirile sale fuseser puse adeseori pe goan i mcelrite fr cruare, aveau n schimb avantajul numeric n acele ciocniri mai mici, care se dovediser inevitabile. Pe msur ce rndurile cruciailor se rreau, loviturile sultanului se nteir i devenir tot mai curajose. Lagrul europenilor se pomeni adeseori mpresurat, ba chiar asaltat de norii clrimii uoare, asemntori unor roiuri de viespi, uor de strivit de ndat ce puteau fi ajunse din urm, dar narmate totui cu aripi menite s-iscape de urgie i cu paloe care rneau i fceau mult ru. Se strneau necontenite ncierri n liniile naintate i lupte ntre clrei, n care muli rzboinici de seam i gsiser moartea, fr nici un rezultat mbucurtor. Caravanele erau adeseori atacate i legtura dintre trupe ntrerupt. Cruciaii se vedeau silii s plteasc cu viaa mijloacele de ntreinere ale acestei viei; iar apa, asemenea aceleia din puurile Bethleemului, dup care jinduia regele David, nu putea fi adus dect prin vrsare de snge. Aceste neajunsuri erau ntructva rscumprate prin drzenia i neobosita vrednicie a regelui Richard, care, alturi de cei mai buni dintre cavaleri, nu-i mai desprindea piciorul din scri, gata s alerge oriunde era primejdia mai mare, mbrbtndu-i pe cretini i fcndu-i pe pgni s ovie chiar atunci cnd preau mai siguri de victorie. Dar chiar 82

voinicia lui Inim-de-Leu nu putea s reziste la nesfrit schimbrilor unei clime nesntoase, la care se adugau i sforrile necontenite ale trupului i ale spiritului. Regele czu prad acelor friguri cumplite, caracteristice climei din Asia; curnd, n ciuda triei i a ndrznelii fr seamn, nu mai putu s se urce n a, ori s ia parte la sfaturile rzboinicilor. E greu de spus dac aceast stare de inactivitate silit devenise pentru el mai nesuferit sau mai lesne de ndurat n urma hotrrii pe care o luase sfatul cruciailor, de a se nelege cu Saladdin asupra unei ntreruperi a luptelor pe timp de treizeci de zile; cci, dac ntr-o privin se simea amrt din pricina ntrzierii marilor aciuni ntreprinse de el, pe care o aducea aceast nelegere, pe de alt parte se socotea mngiat la gndul c ceilali rzboinici cretini n-aveau s cucereasc cununi de lauri ct timp boala l inea nlnuit n aternut. Oricum, ceea ce-l nemulumea mai adnc pe Richard era nepsarea, care ncepuse s domneasc n lagrul cruciailor atunci cnd aflaser c boala lui avea s dinuiasc, s se nruteasc. Ceea ce afla din gura celor ce se aflau n preajm-i, cu toat ndrtnicia lor de a-l deslui n aceast privin, l fcea s neleag c ndejdile otirii slbeau cu fiece zi mai mult, pe msur ce boala l intuia tot mai necrutoare la pat. n sfrit bgase de seam c rstimpul n care contenise hruiala nu fusese folosit la ntrirea trupelor, la rensufleirea curajului, la ridicarea moralului lor i la pregtirea unei naintri repezi i decisive asupra Sfintei Ceti, int a expediiei ci, c, dimpotriv, oamenii lui nu fceau altceva dect s fortifice lagrul, mprejmuindu-l cu anuri, cu ntrituri i cu alte mijloace de aprare, ca i cum cruciaii s-ar fi pregtit mai degrab s nfrunte nvala unui duman puternic dect s porneasc la un atac zdrobitor. La auzul tuturor acestora, regele englez se mnia ca un leu nchis n cuc, care i privete prada printre zbrelele de fier. Neastmprat i iute din fire, se nelinitea peste msur. Era spaima celor din jurul lui, i nici chiar medicii nu ndrzneau 83

s se poarte cu el aa cum ar fi cerut autoritatea meteugului lor. Numai un baron credincios care, poate dintr-o bunvoin nnscut se devotase cu desvrire persoanei regelui, se simea n stare s nfrunte mnia leului; pe tcute, dar cu mult hotrre, reuea s pstreze asupra primejdiosului bolnav o nrurire pe care nimeni altul n-ar fi putu s-o aib. Dac Thomas de Multon izbutise s ajung la o att de stranic stpnire asupr-i, aceasta se datora faptului c inea mai mult la viaa i la onoarea suveranului su, dect la favoarea pe care risca s-o piard n fiece clip; i iari, tia s dispreuiasc primejdiile care-l pndeau n ngrijirea unui bolnav att de dificil i a crui dizgraie putea s-i fie fatal. Sir Thomas era lord de Gilsland, n Cumberland. ntr-un veac cnd poreclele i titlurile nu erau ataate pentru totdeauna persoanei care le purta, ca n zilele noastre, era numit de ctre normanzi lord de Vaux; saxonii ns, ndrgostii de limba lor i mndri de sngele neamului lor ce curgea n vinele acestui vestit rz-boinic, l numeau Tom de Gils sau de Gilsland, artnd prin aceasta ngustele vi de la care i luaser numele ntinsele lui domenii. Viteazul baron luptase aproape n toate rzboaiele dintre Anglia i Scoia, i n feluritele dispute luntrice care sfiau pe atunci ntiul dintre cele dou state; pretutindeni dobndise faim prin iscusina lui osteasc, precum i prin vitejie personal. Era, de altfel, un rzboinic aspru, pripit n felul lui de a se purta, nengrijit la nfiare, tcut, ba chiar posac n lume, prnd s dispreuiasc toate legile politeii i curtoaziei. Se gseau totui oameni care s spun c, cu toat asprimea firii i nfiarea lui posomort, lord de Vaux era un iret i un ambiios; apropiindu-se de firea ndrznea i de felul de a fi deschis, neprefcut, al regelui, el intea, socoteau ei, s dobndeasc ncrederea acestuia, satisfcndu-i ambiiile tinuite. Totui, nimeni nu se gndise s-i zdrniceasc inteniile dac acestea existau cu adevrat concurndu-l n primejdioasa ngrijire a bolnavului, a crui boal era socotit 84

molipsitoare, i mai ales, innd seama c bolnavul era Richard Inim-de-Leu care, pe lng toate celelalte, se frmnta de furie, ca osta, fiindc nu poate s lupte, i ca rege, fiindc nu-i putea exercita autoritatea. Ostaii simpli gndeau c de Vaux l ngrijea pe rege aa cum ar fi ngrijit pe oricare alt camarad, cu dezinteres i sincer bunvoin, ca un adevrat frate de arme. Ctre sfritul unei zile clduroase, Richard sttea ntins pe patul de suferin, pe care gndul lui nu-l mai putea suporta, dup cum trupul lui nu mai ndura boala. Ochii lui albatri, care strluceau ntotdeauna cu o vioiciune, cu o agerime neobinuit, preau acum i mai sclipitori din pricina fierbinelii i a neastmprului, scnteind printre uviele lungi ale prului blai, czut n neornduial, i aruncnd fulgere repezi, aprinse ca razele soarelui printre noriiprevestitori de furtun. Trsturile lui brbteti, adnc nsprite, scoteau la iveal nrutirea bolii, barba nengrijit i npdise brbia i buzele. Rsucindu-se cnd pe o parte cnd pe alta, ba nvelindu-se, ba zvrlind aternutul, vdea o energie i o fireplin de neastmpr care se cerea cheltuit n aciuni tumultuoase. Alturi de patul regelui veghea sir Thomas de Vaux, ale crui nfiare, gesturi i fapte contrastau viu cu nerbdarea i agitaia bolnavului. Sir Thomas avea o statur aproape uria, iar prul lui des ar fi putut s aminteasc mai degrab coama lui Samson, bineneles dup ce voinicul israelit trecuse pe sub foarfec filisteanului; cci de Vaux purta prul foarte scurt, ca s i-l poat ascunde sub coif. Strlucirea ochilor lui mari, de culoarea castanelor, o amintea pe cea a unei diminei de toamn i nu se tulbura dect o clip, cnd, din cnd n cnd, se ngrijea de agitaia i frmntarea regelui Richard. Trsturile, greoaie ca nsi fptura lui, or fi fost poate regulate mai nainte de a le schimonosi o cicatrice. Buza de sus, dup obiceiul normanzilor, era acoperit de o musta groas, care crescuse att de lung i de stufoas, c se 85

mpreuna cu barba; mustaa i prul erau de un castaniu nchis i ncepuser s ncruneasc.

86

ntocmirea lui trupeasc era dintre cele n stare s nfrunte oboseala i schimbrile de clim; avea coapse nguste, pieptul lat, brae, lungi i picioare vnjoase. De trei nopi nu-i mai dezbrcase surtucul din piele de bivol i nu apucase s se odihneasc dect n fug, cteva clipe, att ct i poate ngdui cel care vegheaz la cptiul unui rege bolnav. Rareori se mica din loc, n afar de clipele cnd trebuia s-i dea lui Richard doctoriile sau buturile pe care bnuitorul monarh nu le-ar fi primit din mna altcuiva; era ceva nduiotor n gesturile sale stngace, dar pline de dragoste, care contrastau ciudat cu apucturile lui soldeti i cu firea lui morocnoas. Cortul n care se aflau aceste personaje oferea, aa cum era de ateptat pe vremea aceea, innd seam i de ciudenia pornirilor lui Richard, un aspect mai mult rzboinic dect somptuos i regesc. Arme de lovire i de aprare, unele din ele ciudate ca form i de curnd nscocite, se vedeau mprtiate pe jos sau atrnate de stlpii ce susineau cortul. Piei de fiare ucise la vntoare erau ntinse pe pmnt; pe un maldr alctuit din asemenea trofee i przi cinegetice, se odihneau trei copoi, tustrei foarte mari i albi ca zpada. Boturile lor, purtnd urme de gheare i de mpunsturi, dovedeau c luaser parte adeseori la cucerirea trofeelor pe care se odihneau, iar ochii, care din cnd n cnd li se deschideau ca sse ainteasc n chip ciudat asupra culcuului n care se zvrcolea Richard, dovedeau ct de mult se mirau i se ntristau de inactivitatea att de puin obinuit, pe care erau silii s-o mprteasc. Toate acestea dovedeau ndeletnicirile de vntor i de rzboinic ale regelui. Pe o msu, lng pat, se afla un scut de oel lucios, triunghiular, pe care erau spai trei lei, emblem pe care i-o nsuise cavalerul monarh; n faa lui se gsea o cunun de aur, asemntoare unei coroane ducale, numai c 87

era mai nalt n fa dect n spate; aceast cunun, cu tiara i catifeaua purpurie brodat, semnifica pe atunci emblema suveranitii Angliei. Alturi, parc gata pentru a apra simbolul regalitii, se afla o secure zdravn, al crei mner ar fi obosit oricare alt bra n afar de al lui Inim-de-Leu. ntr-un ungher al cortului se aflau doi sau trei ofieri din suita regelui, abtui din pricina bolii stpnului lor i nu mai puin nelinitii de viitor, dac s-ar fi ntmplat ca regele s moar. ntunecatele lor temeri i molipsiser i pe otenii de paz la intrare, care se plimbau de colo-colo cu pai mari, amri i ngndurai, sau se sprijineau n halebarde, stnd ncremenii, mai curnd ca nite armuri-trofee dect ca nite rzboinici vii. Aadar nu-mi poi aduce nici o veste bun din afar, sir Thomas spuse regele, dup o lung tcere ncordat, plin de zbucium. Cum, toi cavalerii notri au ajuns nite muieri, toate muierile noastre au ajuns nite bigote, i nu mai exist nici o scnteie de curaj i de vitejie care s nsufleeasc lagrul n care se afl floarea cavalerismului european? Hm! ntreruperea luptelor, milord rspunse de Vaux cu aceeai rbdare cu care lmurise acelai lucru de douzeci de ori ntreruperea luptelor ne mpiedic s dm dovad c suntem oameni de aciune. Ct despre doamne, majestatea voastr tie foarte bine c eu m amestec prea puin n petrecerile lor i c rareori schimb pielea de bivol i platoa de oel cu haina de purpur mpodobit cu aur; am auzit ns spunndu-se c cele mai vestite dintre frumuseile lagrului o nsoesc pe graioasa noastr regin i pe principes ntr-un pelerinaj la mnstirea din Engaddi, ca s nale rugi pentru grabnica nsntoire a majestii voastre. E nelept strig Richard, nervos din pricina bolii e oare nelept ca doamnele i fiicele regeti s-i primejduiasc viaa ntr-un inut spurcat de cinii pgni, care au tot att de puin preuire fa de om ct credin au fa de Dumnezeu? 88

Dar, sire, ele au primit cuvntul de cinste din partea lui Saladdin c nu vor avea de ntmpinat nici un fel de neajuns. Ai dreptate, ai dreptate. Am fost nedrept cu sultanul pgn; i datorez o satisfacie. Fac Domnul s i-o pot da ntr-o zi n lupt corp la corp, ntre cele dou armate, de fa cu toi cretinii i toi musulmanii. Vorbind astfel, Richard scoase de sub aternut braul drept, gol pn la umr i, ridicndu-se anevoie din culcu, amenin cu pumnul, ca i cum ar fi ameninat cu un palo sau cu un baltag turbanul emirului. De Vaux, cu o severitate afectuoas, pe care regele n-ar fi ndurat-o de la altcineva, l sili s se liniteasc; i vr braul gol sub aternut i l acoperi pn mai sus de umeri, cu grija unei mame care vegheaz asupra unui copil neastmprat. De Vaux, eti o sor de caritate cam aspr, dei binevoitoare, zise regele, zmbind amar i supunndu-se constrngerii n faa creia nu putea s se mpotriveasc. Nu mai lipsete dect boneta deasupra mutrei tale urcioase i mie o scufi de copil. Am fi amndoi o ddac i-un prunc buni de speriat fetele. I-am speriat ndeajuns pe brbai, sire; sunt ncredinat c o s mai speriem i pe alii de-aici nainte. Ce nsemneaz, la urma urmei, un acces de friguri? Trebuie s-l nduri cu rbdare, tocmai ca s poi scpa de el mai degrab? Friguri? strig Richard. Crezi c am friguri? Dar ce se ntmpl cu ceilali principi cretini? Ce-i cu Filip al Franei, cu greoiul austriac cu Montserrat cu marele magistru al Ospitalierilor i cu acel al Templierilor? De ce boal sufer? Ei bine, am s-i spun eu. O paralizie, o letargie de moarte care i lipsete de grai i de micare; un vierme care a ros pn n inim tot ce-a fost nobil, cavaleresc i plin de virtute n ei, care i-a fcut s-i calce jurmntul cel mai sfnt din cte a putut s rosteasc vreodat un cavaler; care i ndeamn s-i nesocoteasc faima, uitnd de Dumnezeu. 89

Pentru numele cerului, sire, privii lucrurile cu mai puin aprindere; se poate ntmpla s v aud cineva de afar, i Dumnezeu tie dac astfel de vorbe nu se rostesc cu i mai mult amrciune printre ostai, strnind certuri i nenelegeri n lagrul cretin. Gndii-v c boala majestii voastre a sczut nsufleirea sfintei expediii. i mai curnd s-ar putea mica o macara fr urub i fr scripete, dect oastea cretin fr regele Richard. Caui s m mguleti, de Vaux zise Richard, care, simitor totui la laud, i ls capul pe pern cu mai mult linite ca nainte. Dar Thomas de Vaux nu era un curtenitor. Cuvintele rostite i niser de pe buze, i el nu tia ce s mai spun, ca s nu slbeasc mulumirea pe care o pricinuise. De aceea tcu i-l ls pe rege s cad din nou n mohorta lui ngndurare, din care nu se smulse dect ca s strige: Pe legea mea! Iat ce trebuie s spui ca s poi liniti un bolnav! Dar o coaliie a monarhilor, o lig a seniorilor, o adunare a cavalerilor Europei se cuvines lncezeasc din pricina bolii unuia singur, chiar dac acesta e regele Angliei? Pentru ce oare, boala lui Richard sau moartea lui Richard ar opri n loc treizeci de mii de lupttori, tot att de viteji ca i el? n clipa cnd cerbul din fruntea cirezii e nfrnt, ceilali se mprtie n neornduial? n clipa cnd oimul lovete cu ciocul cretetul cocorului cluzitor, altul i ia locul n fruntea zburtoarelor. Pentru ce principii nu se strng laolalt ca s-i aleag un crmuitor pe care s-l aeze n fruntea otilor? Pe toi sfinii, cu voia majestii voastre, am auzit c s-au fcut cteva adunri n aceast privin, ntre suveranii cei mari. Ah! Ah! strig Richard, a crui pizm, trezit pe neateptate, l scoase i mai mult din srite. Oare ntr-att am fost uitat de aliaii mei, nainte chiar de-a fi primit sfnta mprtanie? Oare ei cred c-am i murit?... Dar, nu, nu, au toat dreptatea. i pe cine vor s aleag mai mare peste otile cretine? 90

Dup rang i demnitate, ar urma s fie ales regele Franei. Oh! Vai! Filip al Franei i Navarei Dennis majestatea sa cretin Montjoie! Cuvinte mari care i astup gura. Nu exist dect o singur primejdie ar putea s confunde cuvintele: En arriere" cu En avant" i s ne duc la Paris n loc de a ne cluzi spre Ierusalim. Mintea lui politic crede c e mai de folos s-i asupreasc supuii i s-i jefuiasc aliaii, dect s lupte cu sarazinii pentru Sfntul Mormnt. Ar putea fi ales ducele Austriei. Cum! Fiindc e gras i voinic ca tine, Thomas, i poart pe cap o claie de pr tot att de des, fr a da ns dovad de nepsarea ta n faa primejdiei i a jignirilor? Trebuie s tii c n tot acest maldr de carne austriac, nu e mai mult ndrzneal, curaj dect mnie n trupul unui bondar sau al unei viespi. Uit-te la el! El s cluzeasc otile cavalereti spre att de nobile fapte' D-i mai degrab un burduf cu vin de Rin, ca s-l bea n tovria burtoilor lui baroni germani. Ar mai putea fi numit i marele magistru al Templierilor continu baronul, fr a se mhni ctui de puin c inea ncordat luarea aminte a stpnului su, care mai uita astfel de boal; da continu el ar mai putea fi numit marele magistru al Templierilor, om dibaci, nenfricat n lupt, nelept la sfat, care nu are un regat al lui, ca s-i abat gndul de la hotrrea cuceririi Sfntului Mormnt. Ce zice majestatea voastr? Ah, Beau-Seant! rspunse regele. De bun seam, n-a avea nimic de spus mpotriva fratelui Giles Amaury. El nelege, rosturile unei btlii i tie ce s fac n clipa cnd s-a dat semnalul de lupt. Dar, sir Thomas, ar fi drept s lum Sfntul Mormnt din minile pgnului Saladdin, att de plin de virtui, ca s-l dm pe mna lui Giles Amaury, de-o sut de ori mai pgn dect el? Unui idolatru, unui nchintor al diavolului, unui vrjitor care, prin cripte i alte locuri tainice, 91

pline de ntuneric i de groaz, svrete n fiecare zi cele mai negre nelegiuiri, n stare s revolte firea nsi? Marele magistru al Ospitalierilor Sfntului Ioan din Ierusalim nu are faim nici de eretic, nici de vrjitor continu Thomas de Vaux. Dar nu-i el cel mai zgrcit dintre oameni? N-a fost oare bnuit i chiar mai mult dect bnuit, c-a vndut necredincioilor izbnzi pe care nu le-ar fi cucerit nicicnd prin for? La dracu'! Interesele otirii ar trebui mai degrab puse la mezat n faa corbierilor veneieni sau a samsarilor lombarzi, dect lsate n grija marelui magistru al Sfntului Ioan. Ei bine, atunci nu-l voi mai numi dect pe unul singur: ce zice majestatea voastr de viteazul marchiz de Montserrat, att de nelept, de elegant, de strlucit soldat? nelept, adic iret; elegant, poate n alcovul unei femei... Oh, oh, cine nu-l cunoate pe flecarul Konrad de Montserrat? Iste i nestatornic, i schimb planurile mai des dect i-ar schimba podoabele hainei; i niciodat nfiarea vemntului n-o s te lase s bnuieti cam ce pre are cptueala. Soldat strlucit, zici tu? Da, ntr-adevr, tie s stea cu mult mndrie n a, strlucind n manejul ngrdit, atunci cnd sbiile n-au ascui, iar suliele nu amenin. N-ai fost lng mine cnd i-am spus odat acestui vesel marchiz: Suntem trei buni cretini. Vd n largul cmpiei vreo aizeci de sarazini; dac ne-am npusti asupra lor pe neateptate? Ar fi numai douzeci de pgni mpotriva unui singur viteaz cavaler! Mi-aduc aminte; marchizul a rspuns c braele lui sunt de carne i nu bronz, c mai bine poart n piept o inim omeneasc dect o inim de fiar, fie ea chiar a unui leu. Dar iat c n-am ajuns la nimic. Vom sfri aa cum am nceput, fr ndejdea de-a ne ruga la Sfntul Mormnt, pn cnd bunul Dumnezeu nu-i va reda sntatea regelui Richard. Auzind aceste cuvinte, Richard izbucni ntr-un hohot de rs din toat inima, aa cum nu mai fcuse de mult. 92

Uite ce nsemneaz contiina rosti el. Pn i un baron din miaznoapte, cu cap greoi ca al tu, a reuit s-i aduc suveranul pn acolo nct s-i mrturiseasc de bunvoie slbiciunile. E adevrat c dac n-ar fi fost vorba s le druiesc buzduganul meu de comand, a fi smuls bucuros mtile acestor fantome pe care mi le treci prin faa ochilor... Ce-mi pas dac se mpopooneaz cu mantii strlucitoare, atta timp ct nu-mi disput glorioasa nfptuire pe care vreau s-o duc la bun sfrit?... Da, de Vaux, mi mrturisesc slbiciunea i ambiiile nestrmutate... n lagrul cretin se afl, fr ndoial, cavaleri mult mai vrednici dect Richard al Angliei, i-ar fi drept i nelept ca unul dintre acetia s ia comanda otilor. Dar urm rzboinicul monarh zvrcolindu-se n aternut i dezvelindu-se, n timp ce ochii i fulgerau, ca naintea unei lupte dac un astfel de cavaler ar mplnta flamura crucii pe creasta templului din Ierusalim, n timp ce eu nu sunt nc n stare s particip la aceast nobil lupt, de ndat ce m voi simi n putere s iau o suli n mn, va primi lovitura de moarte din parte-mi, pentru c mi-a rpit gloria, pornind fr mine spre inta vieii mele. Dar, ascult, ce trmbie se aud n deprtare? Sunt ale otilor lui Filip, pare-mi-se, sire. Nu te mai ajut auzul, Thomas strig regele, ncercnd s se ridice; nu cunoti aceste chiote ascuite i ptrunztoare? Pe Dumnezeu! Turcii nainteaz la lupt. Se aud strigte de rzboi. ncerc din nou s se dea jos din pat, i de Vaux se vzu silit s foloseasc toat tria braelor sale, chemndu-i i pe ambelanii aflai n ncperea din afar a cortului, ca s ncerce s-l liniteasc. Eti un perfid... un trdtor... Thomas de Vaux! strig monarhul n prada mniei, atunci cnd dobort, sleit de puteri, trebui s se lase nfrnt de nenduplecarea celor din jur i s se culce din nou. A vrea s am atta putere ca s-i zbor creierii sub tiul securii. 93

i eu a fi bucuros ca majestatea voastr s aib aceast putere, o, regele meu rspunse de Vaux chiar dac ar fi s-o foloseasc ntr-o astfel de isprav. Mari ar fi foloasele pentru cretintate, dac prin uciderea lui Thomas Multon, Richard ar ajunge iar el nsui. Vrednic i credincios slujitor zise Richard, ntinznd mna baronului, care-o srut cu supunere iart-mi aceast pornire nesocotit; poart vrjmie, dac vrei, bolii care m doboar, iar nu suzeranului tu, Richard al Angliei. Du-te, rogu-te, i ntoarce-te repede s-mi spui cine sunt strinii sosii n lagr, cci trmbiele acelea nu seamn cu ale cretinilor. De Vaux iei din cort ca s duc la ndeplinire porunca, i spuse pajilor i slugilor c n lipsa lui, pe care era hotrt s n-o prelungeasc nicidecum, s fie cu cea mai mare bgare de seam, ameninndu-i c vor rspunde pentru orice ar putea s se ntmple; aceast ameninare spori ns, n loc s alunge, sfiala cu care i fceau datoria; cci, dup mnia monarhului, de care se temeau nespus, omul care le pricinuia cea mai necrutoare spaim era aprigul lord Gilsland.

94

CAPITOLUL VII
E minune-adevrat, socotesc, Cnd scoienii cu englezii se-ntlnesc Snge rou valuri-valuri s nu curg Ca puhoaiele de ploaie-n drum. Btlia de la Otterbown

Muli rzboinici scoieni se aflau printre cruciai i luptau firete sub ordinele monarhului englez, acetia fiind, ca i ostaii lui, de obrie normand i saxon, vorbind aceeai limb, iar civa dintre ei stpnind domenii n Anglia ca i n Scoia, prin rudenii i cstorii. De-abia n veacul urmtor, ambiia nesbuit a lui Edward I strni o vrjmie fr seamn ntre cele dou neamuri. Sub Edward, englezii au luptat pe via i pe moarte ca s subjuge Scoia, iar scoienii, cu ndrtnicia i hotrrea ce a caracterizat ntotdeauna aceast naiune, i-au aprat neatrnarea din rsputeri, n mprejurrile cele mai neprielnice i cu cele mai slabe ndejdi de a iei biruitori. Dar, pe vremurile de care vorbim, rzboaiele ntre cele dou popoare, dei crunte i foarte dese, se duceau dup principiile unei nfruntri onorabile i ddeau adeseori pilda unor simminte de curtoazie i de respect fa de un inamic loial i generos, n stare s mblnzeasc ntr-o 95

oarecare msur grozviile acestor dispute sngeroase. Aa nct, n perioadele de pace, sau mai ales cnd ambele naiuni, ca de ast dat, se gseau angajate ntr-un rzboi pentru o cauz comun, drag inimilor lor cucernice, ostilitatea dintre naiunile lor i ndemna i pe scoieni, i pe englezi, s se ntreac fr gnduri ascunse, n lupta pornit mpotriva dumanului comun. Firea deschis i impuntoare a lui Richard, care nu fcea nici o deosebire ntre supuii si i acei ai lui William al Scoiei, innd seama totdeauna numai de felul n care se purta fiecare pe cmpul de btaie, ajut mult la apropierea lupttorilor celor dou naiuni. Dar n timpul bolii lui i a mprejurrilor neprielnice n care se gseau cruciaii, ncepur s se strneasc din nou nenelegeri ntre feluritele oti care porniser n cruciad, aa cum se deschid rnile vechi ntr-un organism ubrezit de boal. Scoienii i englezii, i unii i alii ndrtnici, pizmai i aprini cei dinti mai cu seam, ca neam mai srac i mai slab ncepur s se nfrunte, tulburnd linitea n care ncetarea focului i mpiedica s-i verse pe sarazini setea lor de rzbunare. Se nvinoveau, se defimau i att ostaii de rnd, ct i mai toi comandanii lor, care se dovediser buni camarazi n ceasurile de izbnd, dezvluiau acum cea mai aprig vrjmie, ca i cum nfrirea lor n-ar fi fost acum mai nsemnat ca oricnd, nu numai pentru succesul cauzei comune, dar i pentru propria lor siguran. Aceleai nenelegeri ncepuser s se dezlnuie ntre francezi i englezi, ntre italieni i germani, i chiar ntre danezi i suedezi. Dintre toi seniorii englezi care i urmaser regele n Palestina, de Vaux era cel mai pornit mpotriva scoienilor. Acetia erau vecinii lui apropiai; toat viaa se ciocnise cu ei n rzboaie sau n ncierri personale. Le fcuse snge ru tot timpul i n aceeai msur avusese de ndurat neajunsuri din partea lor. Devotamentul i dragostea lui fa de rege era aidoma credinei pe care-o pstreaz un dulu btrn stpnului, fiind n acelai timp ru i dumnos cu toi, chiar 96

i cu aceia crora nu le psa de dnsul, i de-o asprime primejdioas fa de toi aceia mpotriva crora nutrea gnduri vrjmae. De Vaux nu putuse nicicnd s priveasc fr ciud i fr pizm, bunvoina curtenitoare a regelui fa de neamul blestemat, perfid i crud, nscut de cealalt parte a fluviului, i de care l desprea o linie nchipuit, ce erpuia printre inuturi sterpe; se ndoia de asemenea de izbnda unei cruciade n care acestora le era ngduit s poarte arme, privindu-i n strfundul sufletului ca pe-o gloat nu cu mult mai bun dect cea a sarazinilor mpotriva crora se ridicaser la lupt. La aceasta se putea aduga faptul c el nsui fiind un englez simplu i neprefcut, puin obinuit s-i ascund cele mai nensemnate porniri de prietenie sau de ur, socotea curtoazia lefuit pe care o deprinseser scoienii, fie pentru c voiau s-i imite pe francezi, aliaii lor dintotdeauna, fie pentru c aa le dicta firea lor mndr irezervat, drept un fel de dovad a perversitii lor fireti; acea bunvoin aparent ascundea, dup prerea lui, cele mai primejdioase intenii mpotriva vecinilor, asupra crora credea dnsul cu o naiv morg pur englezeasc n-ar fi fost nicicnd n stare s cucereasc o izbnd prin lupt dreapt. Cu toate c de Vaux era chinuit de astfel de porniri mpotriva vecinilor si din miaznoapte, porniri pe care nu le uita nici atunci cnd era vorba de scoienii care se nrolaser n cruciad, respectul fa de rege i contiina ndatoririlor lui de cruciat l mpiedicau s-i dezvluie ura altfel dect prin grija de a evita pe ct posibil orice apropiere de cruciaii scoieni, prin morocnoasa muenie pe care o pstra ori de cte ori avea prilejul s-i ntlneasc i prin dispreul cu care-i privea atunci cnd se gsea alturi de ei, pe drum sau n tabr. Baronii i cavalerii scoieni nu erau oameni care s nu observe o astfel de ocar, fr s ia msurile necesare; lucrurile ajunseser pn acolo nct ncepu s fie privit ca vrjma hotrt, de moarte, al unui neam pe care, de fapt, nu fcea dect s-l dispreuiasc. Ba chiar, cei care-l cunoteau ndeaproape puteau observa c dac nu avea fa de dnii buntatea biblic prin care 97

rspunzi la ru cu bine, totui nu era lipsit de anumite virtui, care-l ndemnau s caute alinarea i uurarea suferinelor altora; ntr-adevr, aurul lui Thomas Gilsland era cheltuit pe provizii i medicamente i unele dintre acestea nimereau uneori pe ascuns i n lagrul scoienilor. Bunvoina lui ferm pornea din ncredinarea c ndat dup prieten, vrjmaul era omul care avea cea mai mare nsemntate, trecnd peste toate celelalte lucruri ca peste ceva cu totul lipsit de importan. Explicaia aceasta este necesar pentru ca cititorul s neleag mai bine cele ce urmeaz. Thomas de Vaux fcuse abia civa pai dincolo de pragul cortului regesc, cnd i ddu seama de ndat c regele Angliei auzise bine cu urechea lui ager format de arta cntreilor; sunetele pe care le ascultase erau ntr-adevr vuiete de trmbi i de cimpoaie i zumzet de chimvale sarazine. La captul largului drum strjuit de corturi, care ducea la acela al lui Richard, baronul englez zri o mulime de soldai care trndveau, adunai pe pajite, unde se auzea muzica, aproape de mijlocul taberei; cu mare uimire, vzu c printre feluritele coifuri purtate de cruciaii attor neamuri se amestecau turbanele albe i burnusurile de pnz ale sarazinilor; zri de asemenea capetele hde ale cmilelor i dromaderelor, care i nlau gturile lungi deasupra mulimii. Mirat i nemulumit de aceast ciudat privelite, ntruct se obinuia ca solii i ali trimii ai vrjmaului s nu fie lsai peste hotarul despritor dintre tabr i cmpul dinafar, baronul cut repede din ochi pe cineva, pe care s-l ntrebe ce se petrecea. Dup mersul drz, seme al unui cruciat care nainta spre el, ajunse la ncredinarea c trebuia s fie scoian sau spaniol, i ngn de ndat n sine: E ntr-adevr un scoian, cavalerul Leopardului... L-am vzut luptnd cu mult drzenie, pentru un om din ara lui. Nevrnd s-l ntrebe nici cel mai mic lucru, avea de gnd s treac pe lng sir Kenneth ncruntat i dispreuitor, avnd aerul c-i spune: Te cunosc, dar nu vreau s am de-a face cu 98

tine! cnd aceast intenie fu spulberat de scoian, care veni de-a dreptul la el i, ntmpinndu-l curtenitor, i spuse: Milord de Vaux de Gilsland, a vrea s v vorbesc. Despre ce anume? ntreb mirat baronul englez. F-o n cuvinte ct mai puine, ntruct am de adus la ndeplinire o porunc a regelui. Regele Richard e interesat ndeaproape. Ndjduiesc c i-am adus sntatea.

Domnia-ta nu eti medic, domnule cavaler scoian, rspunse lordul, privindu-l cu ndoial. A fi crezut mai degrab c eti n stare s-i aduci regelui Richard o comoar. Dei indispus de acest rspuns al baronului, sir Kenneth continu n linite: Sntatea lui Richard preuiete ct gloria i comoara ntregii cretinti. Dar vremea trece... Spune-mi, rogu-te, dac pot sta de vorb cu regele. 99

Se nelege c nu, sir, afar numai dac nu vei arta i chip mai desluit scopul n care vrei s-l vezi. Nu oricine poate intra n cortul unui principe bolnav ca n orice han din miaznoapte. Milord, crucea pe care o purtm amndoi i nsemntatea vetilor pe care le aduc, m fac s trec deocamdat peste o anumit purtare de care a ine seam n orice alte mprejurri. Prin urmare, ca s vorbesc deschis, afl ca am adus cu mine un vraci maur, care i ia sarcina s-l tmduiasc pe regele Richard. Un vraci maur? Dar cu ce oare ne chezuiete c nu aduce cine tie ce otrvuri n loc de leacuri? Cu viaa sa, milord, cu capul lui, pe care i-l pune zlog. Am cunoscut muli ticloi care puneau pe viaa lor prea puin pre, adic atta ct fcea, cnd era vorba s sape groapa altuia, i care i-au pus capul sub treang, ca i cum s-ar fi jucat de-a spnzurtoarea cu clul. Iat cum stau lucrurile, milord: Saladdin, despre care nu se poate tgdui c e un inamic viteaz i generos, l-a trimis aici pe medicul su, El Hakim, nsoit de o gard i-o suit mrea, precum se cuvine rangului de care se bucur; el vine, aducnd regelui n dar fructe i rcoritoare precum i cuvntul su de pace, vrednic de doi vrjmai onorabili, prin care i ureaz s se tmduiasc ct mai repede, spre a putea s primeasc vizita sultanului, care va veni, cu iataganul sus, n fruntea celor o sut de mii de clrei ai si. Avea-vei oare bunvoina, domnia ta, care faci parte dintre sfetnicii regelui, s pui s se descarce poverile din spinarea acestor cmile, dnd n acelai timp porunci ca nvatul medic s fie primit precum se cuvine? ntr-adevr, mare minune! rosti de Vaux, ca i cum i-ar fi vorbit siei. Dar cine pune chezie pentru cinstea lui Saladdin, cnd ntinderea unei curse l-ar putea scpa dintr-o dat de cel mai temut vrjma? 100

Chezuiesc eu nsumi pentru el; mi pun n joc cinstea, averea i viaa. i mai ciudat! Miaznoapte rspunde pentru miazzi, scoianul chezuiete pentru un turc... N-a putea s te ntreb, domnule cavaler, prin ce ntmplare te gseti amestecat n aceast afacere? Am lipsit din lagr, fiind plecat ntr-un pelerinaj, cu prilejul cruia trebuia s mplinesc o anumit nsrcinare pe lng sfntul sihastru din Engaddi. Nu s-ar putea s cunosc i eu nsrcinarea, sir Kenneth, aflnd n acelai timp i rspunsul sihastrului? Asta nu e cu putin, milord. Fac parte din consiliul secret al regelui Angliei rosti lordul englez, cu trufie. Eu nu sunt ctui de puin supus legilor Angliei, cu toate, c de bunvoie mi-am legat soarta de viaa suveranului ei; am primit aceast nsrcinare din partea sfatului general al regilor, principilor i comandanilor supremi ai oastei care s-a ridicat ntru aprarea sfintei cruci, i numai acestora le pot da seam de faptele mele. Ah! Ah! Astfel mi rspunzi? Ei bine, te vestesc, trimis al regilor i al principilor, c nici un medic nu se va apropia de patul regelui Angliei fr ncuviinarea lordului de Gilsland; iar acei care vor voi s-i croiasc drum cu sila, i vor pune de bunvoie capul n primejdie. i lordul tocmai voia s se ndeprteze mnios, cnd scoianul, apropiindu-se de el i privindu-l drept n ochi, l ntreb cu un aer linitit, care totui nu era lipsit de mndrie, dac vedea n el, n Kenneth, un gentlemen i un adevrat cavaler. Toi scoienii sunt gentlemeni prin nscare rspunse de Vaux, oarecum n btaie de joc; dndu-i ns seama c mersese prea departe, i vznd n acelai timp c fruntea lui sir Kenneth se mpurpurase, adug: a face un pcat dac m-a ndoi c eti un adevrat cavaler, mai cu seam c te-am vzut fcndu-i datoria din plin i oricnd. 101

Ei bine, atunci ascult, sir Thomas de Gilsland rosti cavalerul scoian, satisfcut de sinceritatea acestei mrturisiri. Pe cinstea unui adevrat scoian, nume pe care l socotesc tot att de onorabil ca i acela al vrednicilor mei naintai, pe credina unui cavaler venit aici s cucereasc faima n trudnica via muritoare, i iertarea pcatelor n cea viitoare, pe crucea pe care-o port, jur pe ce am mai sfnt c aducnd acest medic musulman, n-am alt gnd dect nsntoirea regelui Richard Inim-de-Leu. Impresionat de solemnitatea jurmntului, englezul rspunse cu mai mult bunvoin dect fusese n stare s arate pn atunci: Spune-mi, domnule cavaler al Leopardului, presupunnd lucru de care nu m ndoiesc c dumneata eti de bun-credin, a face eu bine oare ca ntr-o ar n care meteugul otrvurilor este tot att de rspndit ca i acela al pregtirii bucatelor, a facebine, zic, dac l-a duce la Richard pe acest vraci necunoscut, ngduindu-i s ngrijeasc o sntate att de preioas ntregii cretinti? Milord rspunse scoianul la aceasta pot rspunde: scutierul meu, singurul om din suita mea pe care mi l-au cruat rzboiul i molima, a zcut ndelung de aceleai friguri care au izbutit s-l scoat din lupt pe regele Richard, cel mai vrednic osta al sfintei noastre lupte. Vraciul acesta, El Hakim, precum i se zice, i-a dat leacuri nu mai departe dect acum dou ceasuri, i scutierul meu a czut numaidect ntr-un somn adnc i odihnitor. C e n stare s vindece o astfel de boal, nu m ndoiesc; c are de gnd s-o fac, acest lucru este chezuit de porunca pe care a primit-o de la Saladdin, stpnitor mrinimos i cinstit, att ct se poate spune despre un orb necredincios... n ce privete izbnda acestei ncercri, sigurana unei strlucite rspltiri dac izbutete, i a unei pedepse cumplite dac va da gre, rmne pentru noi cea mai ndestultoare chezie.

102

Englezul l ascult, cu ochii n pmnt, ca un om care se ndoiete, dar care ar dori s se lase ncredinat; n cele din urm ridic fruntea i gri: A putea s-l vd pe scutierul acela bolnav, sir? Cavalerul scoian ovi, roi, i n cele din urm rspunse: Bucuros, milord Gilsland, dar cnd mi vei vedea adpostul srac i nencptor, te rog s ii seam de un lucru: cavalerii i nobilii din Scoia nu se hrnesc att de bine, nu dorm att de comod i nu se ngrijesc atta de strlucirea locuinei lor, pe ct o fac vecinii lor de la miazzi. Locuiesc n srcie, milord Gilsland adug el, apsnd cu tot dinadinsul asupra acestor cuvinte, n timp ce l cluzea spre vremelnicul su adpost, fr nici un fel de tragere de inim. Oricare ar fi fost prejudecile lordului de Vaux mpotriva naiunii din partea de miaznoapte a Marii Britanii, i cu toate c nu putem tgdui c parte dintre acestea erau strnite tocmai de proverbiala lor srcie, era din fire prea mrinimos ca s se bucure de stinghereala unui viteaz ce se vedea silit s-i arate lipsurile pe care mndria ar fi vrut s le ascund. Ruine zise el pentru ostaul crucii care se lfie nstrlucire, n lux i trndvie, n timp ce alii se ndreapt cu trud spre Cetatea Sfnt! Orict de aspr ne-ar fi fost viaa, noi nu vom suferi nicicnd att ct a suferit otirea de martiri i de sfini, care a clcat pe acest pmnt naintea noastr, i care acum poart pe frunte cununi de aur i frunze de palmier pururi verzi. Acestea au fost cuvintele cele mai metaforice pe care le-a rostit vreodat sir Thomas de Gilsland i asta se datora fr ndoial aa cum se ntmpl deseori faptului c nu-i exprima adevratele simminte, ntruct baronul era mare iubitor de zaiafeturi i de trai mai bun. Curnd ajunser n tabra unde cavalerul Leopardului i avea adpostul. ntr-adevr, nfiarea locului dezvlui ndeajuns srcia i umilina la care, dup prerea baronului Gilsland, erau siliis se supun cruciaii. Un petic de pmnt, mare ct s cuprind pe el treizeci de corturi, dup felul n 103

care se alctuiau lagrele cruciailor, era n cea mai mare parte pustiu (scoianul ceruse dinadins o poriune de teren de care socotea c ar fi avut nevoie suita lui) i prea puin din el era ocupat cu cteva colibe srccioase, njghebate n prip din crengi de copaci i acoperite cu frunze de palmier. Aceste slauri preau cu totul prsite; cele mai multe se nruiau; acela din mijloc, al cpeteniei, se deosebea printr-o flamur ce sfrea cu o coad de lstun, atrnat n captul unei sulii, ale crei cute cdeau spre pmnt, ncremenite parc sub razele arztoare ale soarelui asiatic. Dar nici un paj, nici un scutier, nici chiar vreo santinel singuratic nu se zrea n preajma acestei embleme a puterii feudale i a rangului cavaleresc. mpotriva oricrei nclcri, n-avea alt mijloc de aprare dect faima sa fr pat. Sir Kenneth arunc o privire jalnic n juru-i i, cutnd s-i alunge stnjeneala, ptrunse n colib i-i fcu semn baronului s-l urmeze. Acesta cercet locul cu o deosebit luare aminte, de care, zice-se, mila e tot att de apropiat ca i de dragoste. i ls n jos capul seme, ca s poat ptrunde n srccioasa colib, pe care uriaa i bine hrnita lui fptur o umplu. Interiorul acestei colibe era ocupat n cea mai mare parte de dou paturi. Unul, ntocmit din frunze uscate i acoperit c-o piele de antilop, era gol; dup armele ngrmdite pe el i dup crucea de argint aezat la cpti, fr ndoial c acesta era patul cavalerului. n cellalt zcea bolnavul despre care pomenise sir Kenneth, un om voinic, cu trsturi aspre, prnd trecut de jumtatea vieii. Patul lui arta mult mai ngrijit dect al stpnului. mbrcmintea de curte a acestuia din urm, pelerina lung i flfitoare cu care se nvemntau cavalerii atunci cnd nu purtau arme, i alte lucruri de mbrcat i de mpodobit fuseser toate ntinse de sir Kenneth pe patul scutierului bolnav, ca s-i fie culcuul mai moale. Afar, ceva mai departe, un biat, nclat cu botfori lungi din piele de cprioar, pe cap cu o tichie albastr, iar pe trup cu un surtuc splcit din pricina vechimii, sttea n genunchi lng un foc 104

de vreascuri i cocea pe o tav de tinichea nite pinioare de orz, care pe vremea aceea, ca i astzi de altfel, erau hrana de cpetenie a scoienilor. O halc de antilop era atrnat de un cui btut ntr-un perete al colibei. Se putea bnui c un astfel de vnat fusese prins cu uurin, dup cinele voinic, cu mult mai sprinten i mai frumos

dect cei ce se odihneau lng patul lui Richard, pe care baronul l zri aproape de colib, privind cum se cocea pinea. Cnd cavalerii intrar n colib, isteul dobitoc scp un ltrat nbuit, care-i sun n coul pieptului ca un tunet ndeprtat; dar, zrindu-i stpnul, ncepu s dea din coad i ls capul n jos, ca i 105

cum s-ar fi ferit s-i arate bucuria ntr-un chip mai zgomotos, lsnd prin aceasta s se neleag c instinctul lui nobil i spune c nu trebuie s fac glgie n preajma unui bolnav. Lng pat, pe-o pern din piele, edea, cu picioarele ncruciate turcete, medicul maur despre care vorbise sir Kenneth; lumina nendestultoare din colib nu ngduia s i se vad trsturile desluit. Nu se putea zri bine dect partea de jos a feei, acoperit de-o barb neagr, ce-i cdea pn aproape de bru; purta o cciul ttrasc, din blan de Astrahan, nchis la culoare, ca i caftanul lui larg; din ntreaga sa fptur se puteau zri desluit n ntuneric numai cei doi ochi ptrunztori, care aveau o strlucire ciudat. Lordul englez l privi tcut, ptruns de un fel de respect, cci, cu toat asprimea obinuit a apucturilor lui, vederea unui om care ndur cu hotrre, ndur fr murmur sau tnguieli, amrciunea ori nenorocirea, se bucurase totdeauna de mai mult preuire din partea lui sir Thomas de Vaux dect fastul iptor dintr-o ncpere regeasc, n afar, bineneles, de aceea a lui Richard. Timp de cteva clipe nu se auzi altceva dect rsuflarea regulat a bolnavului, ce prea c doarme adnc. N-a dormit ase nopi n ir, dup cum m ncredineaz tnrul care l ngrijete zise sir Kenneth. Nobil scoian rosti sir Thomas de Vaux, apucnd mna cavalerului Leopardului i strngnd-o cu mai mult prietenie dect putuse dovedi n cuvinte aceast stare de lucruri nu mai poate dinui... Trebuie luate msuri... Scutierul dumitale nu e nici bine hrnit, nici ngrijit cum se cuvine... Rostise aceste ultime cuvinte cu glas ridicat i cu tonul scurt i hotrt care i era obinuit; somnul bolnavului fu numaidect tulburat. Stpne ngn el ca prin vis nobile sir Kenneth, apele din Clyda nu i se par, ca i mie, proaspete i tmduitoare, nu ca izvoarele slcii ale Palestinei? 106

i viseaz ara i visul l face fericit rosti n oapt sir Kenneth ctre lordul de Vaux. Dar abia rostise aceste cuvinte, cnd medicul, ridicndu-se din locul n care sttuse chircit lng patul scutierului i aeznd cu mult bgare de seam pe pat braul bolnavului cruia i pipise pulsul, se apropie de cei doi cavaleri i lundu-i de mn, le fcu semn s nu rosteasc nici o vorb i ieir mpreun n faa colibei. n numele lui Issa ben Miriam zise el pe care l cinstim ca i voi, dei nu att de orbete, nu tulburai urmrile leacului binecuvntat, att de prielnic bolnavului: trezindu-ln clipa aceasta, ar nsemna s-l ucidem, ori s-l facem s-i piard judecata; v rog s v ntoarcei n clipa cnd muezinul va chema credincioii din vrful minaretului la ruga de sear, cci, dac va rmne linitit pn-atunci, v fgduiesc c rzboinicul franc va fi n stare, fr s-i primejduim sntatea, s stea de vorb timp de cteva clipe asupra oricrui lucru va avea plcerea stpnul su s-l ntrebe. Cavalerii se ndeprtar, ascultnd de hotrtoarea porunc a medicului, care prea c nelege pe deplin tria zictoarei orientale: odaia bolnavului e regatul medicului. Se oprir amndoi aproape de colib: sir Kenneth, cu aerul unui om care ateapt ca musafirul s-i ia ziua bun, iar de Vaux, ca i cum ar mai fi vrut s spun ceva, i din pricina aceasta nu pleca. Grbindu-se s le in tovrie, cinele i ls botul lung n mna stpnului, parc i-ar fi cerut un semn de prietenie. De ndat ce primi ceea ce ateptase, adic un cuvnt prietenos i o mngiere, ca s-i araterecunotina i bucuria, o lu la fug cu coada brzoi, zbenguindu-se ncolo i ncoace i fcnd ocoluri dese printre corturi, n jos i n sus, n lung i n lat, printre colibele prsite, dar fr s fi trecut dincolo de hotarul mprejmuitor i fr s se fi atins de pragul colibei strjuite de flamura cu coad de lstun, n care nelepciunea l ndemna s recunoasc adpostul stpnului. Dup ce se rostogoli de cteva ori prin praf, se ntoarse lng stpn i, potolindu-se dintr-o dat, i relu cuminenia i 107

chibzuina obinuit, prnd aproape ruinat c i pierduse sobrietatea i controlul de sine. Cei doi cavaleri l privir zmbitori, cci sir Kenneth era peste msur de mndru de cinele su, iar un baron din partea de miaznoapte a Angliei nu putea s nu iubeasc vntoarea, deci i cinii, judecnd ca atare n cunotin de cauz deteptciunea animalului. Iste cine! zise el. Sunt pe deplin ncredinat, sir, c zvozii regelui Richard nu se pot msura cu acesta, att ca iueal ct i ca putere. Dar, te rog, i asta o spun spre binele dumitale, spune-mi, cunoti porunca prin care se prevede c nimeni nu poate ine cini de vntoare n cuprinsul taberei regelui Richard, dac n-are titlul de conte sau ncuviinarea regeasc? i o astfel de ncuviinare, cred c dumitale nu i s-a dat. O spun asta, n calitatea mea de mare scutier. Iar eu voi rspunde ca un scoian liber rosti cu seriozitate sir Kenneth. Slujesc, n prezent, sub flamura Angliei, dar nu-mi amintesc s m fi supus cndva legilor ei de vntoare, i nu le respect ndeajuns pentru a m supune lor. n clipa cnd trmbia cheam la arme, piciorul meu e n scar i m-avnt fr a ovi, n fruntea tuturor, iar atunci cnd sun naintarea, nu rmn nicicnd cel din urm n mnuirea lncii. Nu vd ns cu ce drept m-ar sili regele Richard s-mi petrec clipele de rgaz n alt chip dect mi e vrerea. Totui relu de Vaux socotesc c-ar fi o nesbuin s nfruni porunca regelui... Aadar, cu ngduina domniei tale, eu, care m bucur de mare trecere n aceast privin, i voi trimite din parte-i ncuviinarea pentru acest prieten. Mulumesc rosti cu rceal scoianul; cinele nu trece ns dincolo de hotarele taberei mele, i aici l pot apra i eu. Totui adug el, schimbnd dintr-o dat tonul cred c nu rspundbunvoinei domniei-tale aa cum s-ar cuveni. De aceea, i mulumesc, milord, cu toat recunotina; scutierii i suliarii l-ar putea ntlni pe Roswall, i dac i-ar face vreun ru m-a grbi s-l rzbun, astfel c s-ar isca mari neplceri. Domnia-ta ai vzut ndeajuns gospodria mea, milord adug el, cu un zmbet ca s nu roesc 108

mrturisindu-i c Roswall e cel dinti strjer al ei, i cutez a ndjdui c leul nostru, Richard, nu-i ca leul din fabul, care mergea la vntoare cu tovari, dar pstra tot vnatul numai pentru el. Nu cred c-ar fi n stare s-l lipseasc pe un gentilom srac, care l slujete cu credin, de cteva clipe de plcere i de-o bucat de vnat, mai cu seam c hrana se gsete att de greu. Pe cinstea mea, domnia-ta nu faci altceva dect s spui adevrul despre rege; i totui, n vorbele acestea se ascunde ceva care ar suci chiar i minile prinilor notri normanzi.. Am aflat de curnd, din gura cntreilor i a pelerinilor, c ranii dumneavoastr din comitatul York idin Nottingham s-au rsculat i s-au strns n plcuri numeroase, cluzite de un stranic arca, numit Robin Hood, nsoit de un ajutor al su, Micul John. Mi se pare c-ar fi fost mult mai bine ca regele Richard s mblnzeasc legile din Anglia, dect s ncerce s le ntreasc aici, n ara Sfnt. Urte lucruri, sir Kenneth rspunse de Vaux, ridicnd din umeri ca un om care vrea s ocoleasc o convorbire neplcut... Trim ntr-o lume de smintii, dragul meu domn. Dar trebuie s ne desprim, deoarece sunt ateptat n cortul regelui. Dup vecernie, cu ngduina domniei-tale, voi cuta s te vd din nou ca s stau de vorb cu medicul maur... Totodat, dac mi ngdui, mi-ar face plcere s-i trimit cteva fleacuri, care socotesc c i-ar fi de oarecare folos. Foarte mulumesc, milord, dar nu e nevoie... Roswall are de-ale mncrii pentru nc cincisprezece zile, cci soarele Palestinei, dac ntr-adevr aduce boli, n schimb usuc vnatul. Cei doi cruciai se desprir mai buni prieteni dect se ntlniser; dar, mai nainte de a-i prsi noua cunotin, Thomas de Vaux cut s se lmureasc ct mai bine n privina medicului oriental, iar cavalerul scoian i ddu scrisorile de ncredere pe care le adusese regelui Richard din partea lui Saladdin. 109

CAPITOLUL VIII
Un medic priceput ce tie durerea s aline E mai de pre ca o armat spre-al omenirii bine. Iliada lui Pope

Ciudat poveste, sir Thomas rosti monarhul bolnav, dup ce ascultase nsemnatele veti ale credinciosului baron de Gilsland. Eti pe deplin ncredinat c acest scoian e un om cinstit i sincer? Asta n-a putea s-o spun, sire rspunse pizmaul englez... Am trit prea mult n vecintatea scoienilor ca s pot crede n cuvntul lor. I-am gsit ntotdeauna farnici. Dar purtrile acestui om nu par s dea ctui de puin de bnuit i, dac-ar fi drac n loc de scoian, tot a pune mna n foc pentru el. i cum i se pare c-i face datoria acesta cavaler, de Vaux? 110

Majestatea voastr suntei mai ndreptit dect mine s observai purtrile cavalerilor, i nu m ndoiesc c ai bgat de seam faptele acestui cavaler al Leopardului... Se bucur de-o faim nentinat. E adevrat, sir Thomas. Am fost martori ai isprvilor i ai felului su de a se purta. Singurul nostru gnd, ori de cte ori ne aezm n fruntea otilor, e acela de a vedea cum i fac datoria supuii i aliaii notri, iar nu ca s cutm deertciunea faimei, aa cum cred unii. Cunoatem ndeajuns zdrnicia laudei semenilor notri, care-i ca un fum, i nu de dragul ei, ci pentru alte eluri ne narmm pn-n dini. De Vaux se sperie auzindu-l pe rege fcnd o mrturisire cu totul potrivnic firii lui, i n prima clip crezu c numai apropierea morii l fcea s rosteasc astfel de cuvinte despre faima osteasc, care era nsui scopul vieii lui. Dar amintindu-i c-l ntlnise pe duhovnicul regelui n ncperea de afar a cortului, fu destul de ager ca s-i dea seama c acea trectoare umilin se datora ndemnurilor cucernicului propovduitor; de aceea l ls pe rege s vorbeasc mai departe, fr s-l ntrerup. Da urm Richard am vzut, ntr-adevr, cum i face datoria acest cavaler; buzduganul meu de comandant n-ar fi dect marota unui bufon, dac mi-ar fi scpat din vedere acest lucru... i poate c l-a fi rspltit cu bunvoina mea, dac n-a fi bgat de seam, totodat, ngmfarea, trufia cutezanei lui. Sire spuse baronul Gilsland, bgnd de seam c regele se schimbase la fa cnd rostise aceste cuvinte. M tem s nu v fi mhnit aducnd vorba, fr s vreau, despre toate acestea, mai cu seam c eu l-am sprijinit. Cum, Multon! Tu! Tu! strig regele mnios i uimit, tu ai cutat s-i ai cutezana? Asta nu-i cu putin! Majestatea voastr mi va ngdui s amintesc c printre nsrcinrile ce mi s-au dat, sunt ndreptit s acord oamenilor de snge nobil ncuviinarea de a ine un cine sau 111

doi n adpostul din tabr, fie numai i pentru faptul de a nu precupei bunvoina... i-apoi, ar fi fost o nelegiuire s facem cel mai mic ru unui cine att de nobil ca al acestui gentilom. Aadar, are un cine att de frumos? ntreb regele. E cinele cel mai desvrit pe care l-am vzut vreodat rspunse baronul, care se nflcra ori de cte ori venea vorba despre ceva n legtur cu vntoarea. E dintr-o ras pur de miaznoapte. Are pieptul lat, crupa vnjoas i e negru fr pete albe, avnd doar ntre labele dinainte i pe cele dinapoi cteva pete fumurii. E ndeajuns de voinic ca s doboare un taur i destul de iute ca s urmreasc din fug o antilop. Ei bine strig regele, rznd de nflcrarea baronului i-ai dat ncuviinarea s-i pstreze cinele i cu asta basta. Totui nu cuta s fii att de ngduitor cu aceti vntur-lume, ai cror prini sau cpetenii nu sunt aici ca s-i in n fru. Sunt greu de strunit. Caut numai plceri n Palestina... Dar, s lsm asta... Cum rmne cu medicul arab?... Ziceai c scoianul l-a ntlnit n deert? Nu, sire... Iat ce mi-a povestit sir Kenneth... Fusese trimis la btrnul sihastru din Engaddi, despre care se povestesc attea... Mii de draci! strig Richard ridicndu-se. Trimis de cine... i cu ce scop? Cine-a ndrznit s trimit un om la petera din Engaddi, n timp ce regina se afla acolo, n pelerinaj, rugndu-se pentru nsntoirea noastr? Sfatul cruciailor i-a ncredinat aceast misiune, milord rspunse baronul. n ce scop? Asta n-a vrut s-mi destinuiasc.Cred c n tabr nu se tie c regina a ntreprins acest pelerinaj... poate c nici chiar prinii n-au fost ncunotinai despre aceasta, de vreme ce regina n-a stat cu nimeni de vorb de cnd majestatea voastr nu i-a mai ngduit s intre aici, de team s nu se molipseasc. Ei bine, vom cuta s ptrundem n adncul lucrurilor... Aadar, scoianul l-a ntlnit pe medicul acesta rtcitor n petera din Engaddi. Nu-i aa? 112

Nu, milord, mi se pare ns c s-a ntlnit cu un emir sarazin n apropierea acelui sfnt lca; dup obiceiul cavalerilor, la nceput, cei doi rzboinici i-au ncercat puterile; gsindu-se vrednici de a-i ine tovrie, au mers apoi mpreun pn la petera din Engaddi. Aici, de Vaux se opri, ntruct nu prea mai tia cum s continue. Acolo l-au gsit pe medic? ntreb regele cu nerbdare. Nu, sire; aflnd c majestatea voastr suntei greu bolnav, sarazinul a fgduit c va dobndi ncuviinarea lui Saladdin pentru a vi-l trimite chiar pe medicul lui, a crui pricepere a ludat-o nespus. Acesta a venit ntr-adevr la peter, dup o zi sau dou. E nsoit de suit, ca un adevrat prin, cu trmbie i chimvale, nconjurat de slugi clri i pe jos, i aduce scrisori de credin din partea lui Saladdin. Au fost cercetate de Giacomo Loredani? Venind ncoace, le-am artat tlmaciului i iat cuprinsul lor n englezete. Richard lu un petic de hrtie pe care erau scrise urmtoarele cuvinte: n numele lui Allah i al lui Mahomed, Profetul su (Ptiu! Cinele! strig Richard, scuipnd cu dispre), Saladdin, rege al regilor, sultan al Eghipetului i al Siriei, lumina i ocrotirea pmntului, dorete marelui Melec-Ric4 Richard al Angliei voie bun! Aflnd c mna bolii s-a oprit asupr-i, fratele nostru de snge regesc, i c n-ai n preajm-i dect medici nazarineni i jidovi, care se strduiesc fr binecuvntarea lui Allah i a sfntului Profet (duc-se pe pustii profetul lui! ngn din nou monarhul Angliei)... trimitem ca s te ajute i s te ngrijeasc chiar pe medicul care ne ngrijete pe noi, Adonebec el Hakim, n faa chipuluicruia ngerul Azrael 5 i desfoar aripile i

4 5

Astfel era numit Richard de ctre popoarele orientale, (n. t.) ngerul morii

113

prsete odaia bolnavului... Cunoate nsuirile tmduitoare ale pietrelor i buruienilor, mersul soarelui, al lumii i al stelelor, i poate s scape un om de toate ameninrile ce nu-i stau scrise n frunte. Te rugm struitor s-i cinsteti meteugul i s te foloseti de el; cci am dori nu numai s aducem slav vredniciei i darurilor tale ce strlucesc ntre toate neamurile Francistanului, dar s i ducem la capt lupta dezlnuit astzi ntre noi, fie printr-o pace vrednic de cinste, fie artnd n vzul tuturor, pe cmpul de btaie, dovada triei rzboinice a fiecruia. Suntem de prere c nu se cuvine, nici fa de rangul, nici fa de vitejia ta, s mori de moartea unui rob, i nici slava noastr nu poate s ndure ca un att de vrednic potrivnic s fie smuls de sub tiul hangerelor noastre de o boal att de nensemnat... Fac sfntul... Destul, destul! strig Richard, nu vreau s mai tiu nimic de blestematul su profet! Mi se face grea la gndul c vajnicul i inimosul Saladdin poate s cread n cinele acela mort. Da, am s-l vd pe medic. M dau de bun voie pe minile acestui Hakim... Am s-i rspltesc sultanului mrinimia, am s-l nfrunt pe cmpul de btaie, aa cum mi propune cu atta demnitate, i nu va avea prilejul s vad n Richard un om de nimic... Sub greutatea armelor mele, l voi pleca cu fruntea n rn... Lovindu-l, cum n-a mai fost lovit nicicnd, l voi aduce n snul sfintei noastre biserici; i va mrturisi rtcirile naintea crucii spat n mnerul sbiei mele, i-l voi boteza pe cmpul de lupt cu ap din coiful meu, dei apa sfinit va fi amestecat cu sngele amndurora... Grbete-te, de Vaux; pentru ce s amnm un deznodmnt att de mult dorit? Du-te i adu-l pe Hakim. Milord gri baronul, care n aceast risip de nsufleire vedea poate un acces de febr... Luai seama... sultanul e un pgn... i majestatea voastr e cel mai de temut vrjma al lui. Tocmai pentru aceasta e dator s m ajute la nevoie, ntruct ar fi o btaie de joc ca nite friguri nenorocite s zdrniceasc lupta dintre doi suverani ca noi. i spun c-i 114

sunt drag, aa cum mi e i el mie, aa cum se cuvine s-i fie dragi doi vrednici potrivnici. Pe legea mea, a svri o nelegiuire dac m-a ndoi de cinstea lui. Totui, milord, cred c-ar fi mult mai bine s vedem urmrile leacurilor lui Hakim asupra scutierului scoian; viaa mea nsi atrn de acest lucru; fiindc m-a nvrednici de moartea josnic a unui cine dac m-a purta ca un nesocotit, lipsind ntreaga cretintate de scutul, de singura sa ndejde. Nu te-am vzut nicicnd ovind n faa morii zise Richard, dojenitor. i suveranul meu nu m-ar vedea ovind nici de ast dat rspunse nenfricatul baron, dac n-ar fi vorba de viaa majestii voastre, care preuiete mai mult dect a mea. Ei bine, bnuitorule, du-te i vezi dac acel om merge spre bine. Fie ca leacurile pgnului ori s m ucid, ori s m nzdrveneasc, cci nu mai pot s zac aa ca un bou rpus de cium, cnd tobele bat, trmbiele sun i caii tropotesc cu neastmpr. Baronul se grbi s plece. n sinea lui hotrse s se spovedeasc unui duhovnic curat la suflet, ntruct i simea cugetul ncrcat la gndul c stpnul lui va fi ngrijit de un pgn. Se duse la arhiepiscopul de Tyre, tiind ct de mult l iubea i l preuia regele Richard pe acest nelept prelat. Episcopul ascult spovedania baronului cu acea putere de ptrundere care i caracterizeaz pe clericii romano-catolici. Temerilor religioase ale baronului le ddu atta nsemntate ct i putea ngdui fa de un laic. Doctorii zise el ca i doctoriile sunt de mare folos, dei cei dinti sunt uneori prin natere sau prin nravurile lor, fpturile cele mai josnice din lume, dup cum doctoriile de care se folosesc sunt extrase din cele mai primejdioase otrvuri. Cretinii se pot sluji la nevoie de pgni, de necredincioi i adeseori i vine a crede c una dintre pricinile pentru care au mai rmas pe pmnt e tocmai fiindc au tiut s se fac folositori adevrailor slujitori ai lui Dumnezeu; de aceea, pe bun dreptate, facem robi din prinii notri de 115

rzboi. Nu mai ncape ndoial c cei dinti cretini s-au folosit de slujbele pgnilor. Astfel, pe corabia Alexandria, pe puntea creia sfntul apostol Pavel a trecut n Italia, marinarii de bun seam c erau pgni. Ce-a zis ns preafericitul atunci cnd a fost nevoie de sprijinul lor: Nisi hi in navi manserint, vos salvi fieri non potestis dac oamenii acetia nu vor rmne pe puntea vasului, nu vei putea s scpai. n sfrit, jidovii sunt potrivnici cretinismului ca i mahomedanii, i cu toate c cei mai muli medici din lagrul nostru i trag obria din neamul lor, sunt folosii fr remucri i fr glgie. Deci, i mahomedaniipot fi folosii n acest scop. Quod erat demonstrandum6. O astfel de judecat era sortit s mprtie pe de-a-ntregul temerile lui Thomas de Vaux. Mai cu seam ns dictonul latinesc avu asupr-i o mare nrurire, tocmai din pricin c nu pricepuse un singur cuvnt. Prelatul se dovedi mai puin vorbre atunci
6

Ceea ce era de demonstrat, n limba latin (n. t.)

116

cnd se puse ntrebarea dac sarazinul ar fi putut fi ruvoitor; de ast dat nu se grbi s-ajung la o hotrre pripit. Lund din mna baronului scrisorile de credin, le citi i le reciti, comparnd originalul cu tlmcirea. E ceva care pare nadins ticluit ca s mguleasc pe regele Richard, i nu m pot mpiedica s nu-l bnuiesc pe vicleanul sarazin. Sunt oameni iscusii n meteugul otrvurilor, tiind s le alctuiasc n aa chip nct de-abia peste cteva sptmni l doboar pe cel care le-a nghiit fr s tie, i n acest timp ucigaul are vreme s fug. Se pricep de asemenea s mbibe pnza i pielea cu cel mai primejdios venin. i... Maica Domnului s m ierte, de vreme ce le tiam toate astea, cum de-am avut nesocotina s-apropii aceste scrisori de obrazul meu? Ia-le napoi, sir Thomas; grbete-te i du-le unde trebuie. (i i le ntinse grabnic baronului inndu-le ct mai departe.) Deocamdat, iat ce avem de fcut, milord de Vaux. S mergem spre coliba scutierului bolnav i s aflm dac acest Hakim stpnete ntr-adevr arta despre care mi-ai vorbit; apoi s hotrm dac l lsm sau nu s-i arate priceperea pentru nsntoirea lui Richard. Dar ateapt puin. S iau cu mine afumtoarea, ntruct frigurile acestea sunt molipsitoare. Te sftuiesc s iei rosmarin uscat, plmdit n oet, milord; ntructva m pricep i eu n arta tmduirii. Mulumesc cucerniciei voastre rspunse Thomas de Gilsland. Dac frigurile s-ar fi atins de mine, de mult ar fi trebuit s le iau de la bunul meu stpn. Episcopul de Tyre se nroi la gndul c el se ferise cu team de monarhul bolnav; n sfrit, l rug pe baron s-i arate drumul, n clipa cnd ajunser n dreptul srccioasei colibe n care locuiau cavalerul Leopardului i scutierul su, episcopul gri ctre de Vaux: ntr-adevr, milord, scoienii se ngrijesc mai puin de suita lor dect ne ngrijim noi de cini. Iat un cavaler zice-se, viteaz n rzboi i n stare s svreasc fapte de seam n timp de pace al crui scutier, totui, triete ntr-o 117

mizerie n care nu cred c triesc nici cinii n Anglia. Ce spui despre vecinii dumitale de miaznoapte? Stpnul face tot ce-i st n putin pentru scutierul lui cci locuiesc mpreun, n acelai adpost zise baronul. i intr n colib. Episcopul l urm, n sil. Cci, dei nu se putea spune c-ar fi fost lipsit de curaj, acest curaj era dominat totui de-o mare grij fa de fptura lui. i amintise c avea ndatorirea s cerceteze ndeaproape priceperea medicului arab, i de aceea trecu pragul colibei cu un aer mndru, studiat dinainte, nadins ca s impun respect strinului. Prelatul avea, ntr-adevr, o nfiare impuntoare i vrednic de luare aminte. n tineree fusese deosebit de chipe i la vrsta lui naintat n-ar fi vrut pentru nimic n lume s par altfel. Purta falnicele veminte episcopale, bogate, mpodobite cu blnuri scumpe, peste care aruncase o pelerin cu fel i chip de broderii. Inelele pe care le purta n degete preuiau ct o ntreag baronie, iar gluga, lsat pe spate din pricina cldurii, era prins cu copci de aur curat n jurul grumazului i sub brbie. Unul dintre cei doi nsoitori ai si l aprau de soare, dup obiceiul asiaticilor, innd deasupra capului su un fel de umbrel din frunze de palmier, n timp ce al doilea se strduia s-l rcoreasc, fluturnd n jurul lui un evantai din pene de pun. n clipa cnd episcopul de Tyre intr n coliba cavalerului scoian, acesta lipsea de-acolo, iar medicul maur, pe care venise s-l vad, era aezat turcete, pe o saltea mpletit din frunze, aa cum l lsase de Vaux cu cteva ceasuri mai nainte, alturi de bolnavul care prea c doarme adnc i cruia i pipia pulsul din cnd n cnd. Episcopul rmase n picioare timp de cteva clipe, ca i cum s-ar fi ateptat s fie ntmpinat cu smerenie sau ca sarazinul s rmn uimit de nfiarea lui mndr i impuntoare. Dar Adonbec nu-l privi dect n treact i, atunci cnd n sfrit prelatul i ddu bun ziua n limba francez, el i rspunse prin obinuitul salut oriental: Salam aleicum! Pacea s fie cu tine! 118

Eti medic, necredinciosule? ntreb episcopul vdit nciudat de-o astfel de primire. A vrea s stau cu tine de vorb n privina meteugului tu. Dac te-ai pricepe ct de puin n arta medicinei rspunse El Hakim ar trebui s tii c medicii nu vorbesc i nu se sftuiesc n odaia unui bolnav. Ascult adug el, n timp ce afar se auzea ltratul surd al unui cine nsui dobitocul acela i d o pild, Ulemat. Simirile lui l ndeamn s-i nbue ltrturile, fiindc se afl n preajma unui bolnav. Vino afar, dac vrei s-mi spui ceva adug el, ridicndu-se i artndu-i calea. Dei mbrcmintea sarazinului era ct se poate de srccioas, i nfiarea lui pirpirie contrasta cu aceea falnic a prelatului i a uriaului baron, n felul de a se purta al acestuia era ceva impuntor, care nu ngduia episcopului de Tyre s-i dezvluie nemulumirea pentru lecia primit. Ieind din colib, l privi pe Adonbec n linite cteva clipe, gndindu-se ce ton s foloseasc mai departe n convorbire. Nici un fir de pr nu se zrea de sub gluga ridicat pe care-o purta arabul, i care i ascundea jumtate din fruntea nalt, neted i lipsit de cute, aa cum i erau i obrajii, n msura n care nu-i adumbrea barba lung, deasupra creia priveau ptrunztor, dup cum am mai spus, ochii lui negri. Uimit de nfiarea lui tinereasc, prelatul se hotr n celedin urm s rup firul tcerii pe care arabul prea hotrt s-l prelungeasc, i-l ntreb ce vrst avea. Anii oamenilor de rnd rspunse sarazinul se numr dup zbrcituri; ai nelepilor, dup tiina lor. Eu nu cutez s m socotesc mai btrn dect o sut de ntoarceri ale Hegirei7.

Hegira - era mahomedanilor, datnd de la fuga lui Mahomed de la Mecca la Medina (anul 622 e. n.). Prin aceasta, sarazinul ddea a nelege c studiile lui ar fi trebuit s fie nsuite de un altul ntr-o sut de ani. (n. t.)

119

Lund acest rspuns n nelesul lui obinuit, socotindu-l adic pe strin n vrst de o sut de ani, baronul de Gilsland privi spre prelat cu un aer nencreztor; acesta, cu toate c nelesese n alt chip rspunsul lui El Hakim, se grbi s rspund privirii printr-o tainic cltinare a capului. i vorbi cu ngmfare, ntrebnd aspru prin ce i putea dovedi arabul priceperea n tiina medical. Drept chezie ai cuvntul puternicului Saladdin rspunse neleptul, atingndu-i fruntea n semn de adnc cinstire; cuvntul pe care nu i l-a clcat niciodat, fie c-a fost vorba de un prieten sau de-un vrjma. Ce vrei mai mult, nazarinene? A vrea s vd cu ochii pn unde merge puterea ta rspunse baronul fiindc, dac nu vei face acest lucru, n-ai s te poi apropia de patul regelui Richard. Puterea medicului st n tmduirea bolnavului. Iat-l pe acest scutier: sngele lui era secat de frigurile care au nlbit cu schelete tabra voastr i mpotriva crora toat dibcia medicilor nazarineni a fost ca un vemnt de mtase pe care l-ar mbrca un rzboinic ca s se apere de mpunsturile sulielor. Privii-i degetele i braele slbite, asemenea labelor i ghearelor cocorului. Azi-diminea, moartea i ntinsese coasa asupr-i; dar n clipa cnd ngerul Azrael sosise la cptiul su, eu am poposit la picioarele lui, i sufletul nu i-a zburat din trup. Aadar, nu m tulburai cu ntrebri de prisos; ateptai mai bine clipa hotrtoare i privii n linite minunea ce se va mplini. Medicul se folosi atunci de astrolab, unealta pe care-o ntrebuina la msurtoarea stelelor, un fel de oracol n tiina oriental i cercetnd cu adnc luare aminte dac s-a mplinit ceasul hotrt pentru rugciune, czu n genunchi, cu faa ntoars ctre Mecca i ncepu s ngne ruga prin care orice musulman i ncheie truda de peste zi. Episcopul i baronul i aruncau unul altuia priviri n care se putea citi dispre i indignare; nici unul dintre ei ns nu ndrzni s tulbure rugciunea lui El Hakim, orict de pgn li s-ar fi 120

prut. Arabul se ridic apoi de la pmnt i intr n coliba n care se afla bolnavul. Aici scoase dintr-o cutiu de argint un burete mbibat cu cine tie ce ap mirositoare, cci, n clipa cnd l puse sub nasul bolnavului, acesta strnut, se trezi i privi rtcit mprejur. n clipa cnd se ridic n capul oaselor, gol pn-n bru, numai pielea i oasele, de parc atunci ar fi fost scos din groap, avea o nfiare groaznic. Chipul i era prelung, uscat i acoperit de ncreituri, dar privirea, rtcit la nceput, deveni din ce n ce mai linitit; pru a bga de seam c n preajm-i se gseau oaspei de vaz, deoarece, cu minile slbite ncerc s-i descopere capul n semn de respect. Peste cteva clipe i chem stpnul cu umilin i supunere: Ne cunoti oare, vasalule? ntreb lordul Gilsland. Nu prea, milord rspunse scutierul cu glas stins. Am avut un somn lung i plin de visuri. Totui, mi dau seama c suntei un mare comandant englez, dup crucea roie pe care-o purtai cusut pe vemnt, iar acest senior e un sfnt prelat a crui binecuvntare l rog s mi-o dea ntru iertarea pcatelor. i-o dau Benedictio Domini sit vobiscum! 8rosti prelatul fcnd semnul crucii, dar fr s se apropie de patul bolnavului. Vedei cu ochii zise arabul c-a scpat de friguri. Bolnavul vorbete linitit, pstrndu-i ntreaga inere de minte; de asemenea, pulsul i bate domol, ca i al vostru. Venii i v ncredinai. Prelatul nu se ncumet s fac o astfel de ncercare; dar Thomas de Gilsland, mai hotrt, pipi cu mna lui i i ddu seama c ntr-adevr bolnavul scpase de friguri. Asta e o adevrat minune zise lordul, privindu-l ndelung pe episcop; omul acesta e pe deplin vindecat. l voi

Binecuvntarea Domnului s fie cu tine! n limba latin, (n. t.)

121

duce numaidect pe medic n cortul regelui Richard; care e prerea sfiniei voastre? Ateapt, las-m s sfresc cu un bolnav mai nainte de-a ncepe cu altul zise arabul. Te voi nsoi numai dup ce-am s-i dau bolnavului acestuia i cea de-a doua cup din elixirul binefctor. Vorbind astfel, lu o mic cup de argint i-o umplu cu ap dintr-un burduf ce se afla la capul patului; scoase apoi de la bru o pungu mpletit din fir de argint, n care se afla leacul, i vrnd-o n cup, o ls acolo un timp. Privitorii bgar de seam, c apa din cup ncepu s fac bici, dar se potoli repede. Bea zise medicul ctre bolnav; dormi apoi i te trezete pe deplin sntos. i numai cu un astfel de leac poi s tmduieti un monarh? ntreb episcopul de Tyre. Am tmduit o biat slug, dup cum vezi bine rspunse neleptul; regii Francistanului sunt oare alctuii din alt plmad dect cei din urm dintre slujitorii lor? S vin numaidect la rege strig baronul de Gilsland. Ne-a dovedit ndeajuns c se pricepe s lecuiasc. Dac lucrurile nu vor iei aa cum dorim, iau totul asupr-mi. n clipa cnd tocmai voiau s ias din colib, bolnavul, ridicnd glasul att ct i ngduiau puterile, strig: Cucernice printe, nobil cavaler, i dumneata binefctorule, dac vrei s dorm i s m nzdrvenesc, spunei-mi, rogu-v, unde se afl bunul meu stpn?

122

A plecat ntr-o expediie pe meleaguri ndeprtate, cu sarcini de seam care l vor face s zboveasc mai multe zile, prietene rspunse prelatul. Ei! strig baronul de Gilsland de ce s-l amgim pe bietul biat?... Stpnul tu s-a ntors de curnd, prietene, i-l vei vedea numaidect. Bolnavul ridic spre cer braele slbite, n semn de mulumire ctre Dumnezeu, apoi, nemaiputnd ine ochii deschii din pricina leacului adormitor, czu ntr-un somn adnc. Eti un tmduitor mai bun dect mine, sir Thomas zise prelatul; n odaia unui bolnav, mai mult preuiete o minciun mbucurtoare, dect un adevr n stare s mhneasc. Ce vrei s spui, cucernice printe? ntreb repede de Vaux. Crezi c-a rosti o minciun chiar cu preul unei duzini de viei? Ai spus rspunse prelatul, oarecum ngrijorat ai spus c stpnul acestui scutier s-a ntors. Vorbesc de cavalerul Leopardului. Dar s-a ntors, ntr-adevr. Am stat de vorb cu el acum cteva ceasuri. El ni l-a adus pe medicul acesta nvat. Prea Sfnt Fecioar! Pentru ce nu mi-ai spus pn acum c s-a ntors? strig prelatul i mai tulburat. N-am spus c s-a ntors n tovria vraciului? Credeam c-am fcut acest lucru rspunse de Vaux, nepstor. Dar ce nsemntate mai are ntoarcerea lui, atunci cnd e vorba de priceperea vraciului i de nsntoirea regelui? Are foarte mare nsemntate rspunse episcopul, ncletnd pumnii, btnd din picior i lsnd s-i scape, fr voie, i alte semne de nerbdare. Unde-ar putea s fie n clipa aceasta cavalerul? Domnul cu noi! S-ar putea ntmpla unele greeli fatale.

123

Omul de paz, care se afl naintea colibei rspunse baronul, mirat oarecum de nelinitea prelatului ar putea, cred, s ne dea de veste unde i-a plecat stpnul. Tnrul fu chemat numaidect i, ntr-un grai greu de priceput pentru cei doi cruciai, izbuti n cele din urm s-i fac s neleag c cu cteva clipe mai nainte stpnul lui fusese cutat de un ofier i plecaser mpreun spre cortul regelui. Nelinitea episcopului pru c ajunsese la culme, i, ntr-o oarecare msur, se tulbur i baronul, dei nu era un om ptrunztor i nici prea bnuitor. Pe msur ns ce ngrijorarea prelatului se nteea, dorina lui de a-i ascunde sau de a-i stpni tulburarea, sporea i ea. Episcopul i lu repede rmas bun de la baron, care l urmri nedumerit cu privirile i, ridicnd din umeri, porni, nsoii de medicul arab, spre cortul regelui Richard.

124

CAPITOLUL IX
Acesta e regele vracilor, fierbineala l ciuma, Rceala sau arztoarea podagr, numai ct l zresc i slbesc din ncletare mdularele chinuite. Anonim

Baronul de Gilsland se ndrepta domol, cu chipul ngrijorat, spre cortul regelui. Era mai ncreztor n destoinicia braului su n lupt dect n aceea a minii lui. Dndu-i seama c nu prea avea nsuirea de a ptrunde n taina lucrurilor, se mulumea de obicei s se mire de ntmplri pe care un om cu o minte mai vioaie s-ar fi strduit s le cerceteze i s le neleag sau cel puin s cugete asupra lor. Totui de ast dat gsea i el c ntr-adevr era ceva ciudat n purtarea prelatului, care la auzul unei veti att de nensemnate, cum era aceea a ntoarcerii unui biet cavaler scoian, se tulburase deodat, uitnd cu totul de miraculoasa vindecare la care fusese martor. n ochii lui sir Thomas Gilsland, un asemenea cavaler era pe de-a-ntregul lipsit de interes, mai cu seam n cercul nobililor; i, n ciuda obiceiul su de a privi lucrurile cu 125

nepsare, de data asta baronul i storcea mintea cumplit, strduindu-se s descopere pricina tulburrii prelatului. n cele din urm i zise c la mijloc trebuia s fie vorba de vreo uneltire mpotriva regelui Richard, urzit de aliaii lui, i n care se putea ntmpla ca nsui prelatul s fie amestecat, ntruct trecea drept un om cam lipsit de scrupule i nu prea statornic n preri. Baronul era ncredinat c nu exista pe lume om mai desvrit dect stpnul su, deoarece Richard, ntruchiparea cavalerismului, era cel dinti dintre principii cretini i se supunea din toate punctele de vedere canoanelor sfintei biserici catolice. Aici se opreau gndurile lui de Vaux, n privina desvririi unui om. tia ns c strlucitele nsuiri de care stpnul su dduse dovad, atrseser asupr-i necontenit, destul ur i defimare, odat cu preuirea i dragostea, i c n lagr, chiar i printre principii cruciai, se gseau muli care ar fi fost gata s jertfeasc ndejdea izbnzii asupra sarazinilor, plcerii de a-l surpa, sau cel puin de a-l umili pe Richard al Angliei. innd seama de toate acestea i zise n sine baronul n-ar fi cu neputin ca medicul arab s se slujeasc de priceperea lui, sau poate chiar de nchipuita lui pricepere, ca de un vicleug la care cavalerul Leopardului ar fi prta, iar episcopul de Tyre, orict ar fi el de fa bisericeasc, s nu fie amestecat ctui de puin. Aceast presupunere, ns, nu se prea mpca cu nelinitea pe care o vdise prelatul n clipa cnd aflase de neateptata ntoarcere a cavalerului scoian n tabra cruciailor. De Vaux se afla ns sub nrurirea prejudecilor lui obinuite, care l fceau s cread c un iret preot italian, un scoian cu inim nestatornic i un medic pgn alctuiau o tagm de la care nu se putea atepta nimic bun. Tocmai de aceea se hotr s dea totul pe fa regelui, a crui judecat o preuia la nlimea vitejiei care l fcuse att de temut. n acest timp ns, lucrurile se petrecuser cu totul mpotriva bnuielilor lui sir Thomas de Vaux. De ndat ce acesta prsise cortul regesc, Richard, mpins de nerbdarea 126

pricinuit de febr i de cea obinuit firii sale, ncepu s murmure, vznd c nu se ntoarce mai degrab. Monarhul avea ns destul stpnire de sine ca s judece i s-i domoleasc mnia pe care i-o sporea i mai mult boala. Cei din jur se istovir n sforri cutnd s-i abat gndurile; n zadar ns i citi preotul din cartea de rugciuni, n zadar i spuse slujitorul o poveste i-i cnt aedul favorit din strunele harpei. n cele din urm, cu dou ceasuri nainte de apusul soarelui, prin urmare cu mult nainte de-a fi putut s afle vreo tire n legtur cu priceperea medicului arab, trimise un om la cavalerul Leopardului, cu porunc s vin numaidect, hotrt s-i potoleasc nerbdarea prin desluirile pe care i le va da sir Kenneth n ceea ce privea pricinile lipsei lui din tabr i a mpre-jurrilor n care-l ntlnise pe vestitul medic. Cavalerul scoian se supuse acestei porunci i se nfi naintea regelui ca un om obinuit cu astfel de ntrevederi. Regele Angliei l cunotea foarte puin, din vedere; mndru de rangul su i credincios n adncul inimii femeii ce-i stpnea gndurile, sir Kenneth nu lsa niciodat s-i scape prilejul de a lua parte la vreuna din adunrile la care suveranul, prietenos i binevoitor, deschidea porile tuturor celor care deineau un oarecare rang n rndurile cavalerilor. Regele l privi cu mult luare aminte, n timp ce el se apropie de patul regesc, ndoindu-i o clip genunchiul, apoi se ridic i rmase n picioare, ntr-o atitudine respectuoas, dar lipsit de slugrnicie i de umilin, aa cum se cuvenea unui ofier n prezena suveranului su. Numele domniei-tale zise regele e Kenneth, cavaler al Leopardului. Cine i-a acordat ordinul de cavaler? M-a nvestit, atingndu-m cu spada, William-Leul, regele Scoiei. Spada lui era vrednic s druiasc o astfel de cinste, i nici nu s-a pogort pe un umr nevrednic... Te-am vzut fcndu-i datoria, ca un bun i vajnic cavaler, n iureul luptei; nu te ndoieti, cred, c meritele domniei-tale n-au fost cunoscute. Dar nfumurarea pe care ai dovedit-o n alte 127

mprejurri a ajuns pn acolo nct cea mai mare rsplat ce i s-ar cuveni pentru isprvile domniei-tale, nu poate fi alta dect iertarea pentru ce ai greit. Ce ai de spus? Kenneth ncerc s vorbeasc, dar nu gsi cuvntul de care ai fi avut nevoie. Contiina tainic a iubirii lui nengduite i privirea de oim cu care Inim-de-Leu cuta s-i ptrund n adncul sufletului l tulburau una mai mult ca cealalt. i totui continu regele cu toate c soldaii i vasali sunt datori s se supun cu respect ordinelor celor mai mari, am putea s-i iertm unui viteaz cavaler o i mai mare vin dect aceea de-a avea un cine de vntoare, cu toate c noi am dat porunci aspre n aceast privin. Vorbind astfel, Richard inea ochii aintii asupra scoianului i nu se putu stpni s nu zmbeasc n sine vznd c fizionomia cavalerului se schimbase dintr-o dat, simindu-se uurat n clipi cnd regele i artase pe fa nvinuirea. S nu v fie cu suprare, sire rosti scoianul dar cred c s-ar cuveni ca majestatea voastr s ne ngduie anumite slbiciuni, nou, bieilor gentilomi din Scoia. Suntem departe de ar, veniturile noastre nu sunt ndestultoare i nu ne pot susine ca pe ndestulaii votri seniori care se bucur de drnicia lombarzilor. Sarazinii ne-ar simi i mai stranic loviturile dac am putea aduga din cnd n cnd la rdcinile i la pinioarele noastre de orz o bucat de vnat uscat. Nu e nevoie s mi se cear mie o astfel de ngduin, de vreme ce sir Thomas de Vaux, care ca toi ceilali ce-mi stau n preajm face tot ce gsete c e bine i nimerit s fac, i-a dat ncuviinarea s vnezi cu cinii sau cu oimii. Cu oimii, nu. Dar, dac majestatea voastr mi-ar lsa libertatea deplin n aceast privin, druindu-mi n acelai timp i un oim, a fi bucuros ca ntr-o bun zi s cinstesc masa regeasc cu vnat proaspt de ap. 128

Mi-e team ns c dac-ai avea oimul, nu ai mai atepta ngduina. Se spune c pe noi, cobortorii din casa de Anjou, ne supr tot att de mult clcarea legilor vntoreti ct i trdarea coroanei. Totui, oamenilor vrednici i cinstii li se pot ierta unele... Dar s lsm asta. A vrea s tiu, cavalere, cu ce scop i din a cui porunc ai fcut o cltorie prin inuturile Mrii Moarte, n apropiere de Engaddi? Din porunca sfatului mai-marilor Sfintei Cruciade. i cine-a cutezat s dea o astfel de porunc, atunci cnd eu, care, nendoielnic, nu sunt cel din urm n aceast lig, n-am fost ncunotiinat? S nu v fie cu suprare, sire, dar nu eu eram cel ndreptit s cer desluiri n aceast privin. Nu sunt dect un osta al crucii, slujind, de bun seam, n clipa de fa, sub flamura majestii voastre, mndru c o astfel de cinste mi-a fost ngduit. Totui, cel ce poart pe pieptul su acest simbol sfnt al drepturilor cretintii i al cuceririi Sfntului Mormnt, a fcut totodat legmntul de a se supune fr ovire poruncilor principilor i cluzitorilor Sfintei Cruciade. Se cuvine s deplng, odat cu toat cretintatea, c o boal care, ndjduiesc, nu va mai dinui mult vreme, a lipsit pe majestatea voastr de putina de a lua parte la sfatul n care glasul i era att de puternic; dar, ca osta, a trebuit s m supun celor crora le aparine dreptul de a comanda. Cea mai mic ovire ar fi o pild rea n tabra cretin. Ai toat dreptatea, i vina nu se cuvine s cad asupr-i ci asupra celor cu care, atunci cnd bunul Dumnezeu se va milostivi s m ridice din acest aternut blestemat al durerilor i zcerii, ndjduiesc s m rfuiesc precum se cuvine. Dar ce mesaj ai dus? Socotesc, cu voia majestii voastre, c o astfel de ntrebare ar trebui pus acelora ce mi-au ncredinat sarcina, i care ar putea s deslueasc rostul misiunii mele. Numai atunci a putea destinui mesajul meu. Fr taine cu mine, domnule scoian, dac ii la linitea dumitale spuse, nervos, monarhul. 129

Linitea mea, sire? Pe aceasta am zvrlit-o ca pe ceva de prisos din clipa cnd m-am legat de aceast sfnt expediie, ntruct m gndesc mai mult la fericirea venic dect la bietele mele mulumiri pmnteti. Pe sfnta liturghie, eti un viteaz! Ascult, cavalere, mi sunt dragi scoienii: sunt viteji, dei rmn ncpnai i nesupui, i-i cred de asemenea cinstii la suflet, dei mprejurrile politice i-au silit de multe ori s se prefac. Ar trebui s m bucur de oarecare recunotin din partea lor, ntruct am fcut de bunvoie ceea ce nu se putea smulge pe calea armelor, nici mie, nici naintailor mei. Am cldit din nou cetile din Roxbourg i Berwick, care fuseser date Angliei ca zlog. I-am dat napoi Scoiei toate inuturile cuprinse ntre vechile ei hotare i, n sfrit, am renunat la dreptul de omagiu ce se cuvenea coroanei Angliei, socotind c v-a fost impus pe nedrept. Am vrut s-mi fac prieteni liberi i neatrnai, ntr-o ar n care vechii regi ai Angliei nu cutaser dect s-i supun vasali rzvrtii i pururi nemulumii. Ai fcut toate astea, milord rosti sir Kenneth nclinndu-se n urma unei cinstite nelegeri cu suveranul nostru la Canterbury. Pentru aceasta, eu i ali scoieni care preuiesc mai mult dect mine, am venit s luptm sub flamura majestii voastre, n loc s pustiim hotarele Angliei. Dac numrul lor nu-i att de mare, nsemneaz c muli au pierit. Deplin adevr e n cele rostite; i, innd seam c-am fcut mult bine rii domniei-tale, i cer, cavalere, s-i aminteti c eu, ca mai-mare al ligii cretine, am dreptul s tiu cele ce se ntmpl ntre aliaii mei. Aadar, d-mi ceea ce mi se cuvine, mrturisindu-mi ceea ce trebuie s tiu, i sunt sigur c voi putea fi lmurit de domnia-ta mai bine dect de oricare altul. Sire, pentru c mi-o cerei n felul acesta, v voi mrturisi adevrul, ntruct sunt ncredinat c gndurile voastre de-a ajunge la inta sfintei noastre strduine sunt 130

cinstite i pornesc din adncul inimii, lucru pentru care nu m-a pune cheza n ceea ce-i privete pe ceilali conductori ai sfintei ligi. Aflai, prin urmare, c am avut sarcina s propun, prin mijlocirea sihastrului din Engaddi, un om de o sfinenie desvrit, cinstit i preuit de Saladdin nsui... O prelungire a ncetrii focului, de bun seam? strig Richard, ntrerupndu-l aprins. Nu, pe sfntul Andrew, sire, ci statornicirea unei pci temeinice i retragerea otirilor noastre din Palestina. Pe sfntul George! Chiar dac nu i-am privit niciodat cu bunvoin, nu i-a fi crezut n stare s se njoseasc pn-ntr-att. Spune-mi, sir Kenneth, cu ce fel de gnduri ai luat asupr-i o astfel de sarcin? Am primit din toat inima s-o aduc la ndeplinire, sire, fiindc, lipsii fiind de nobilul nostru comandant, sub a crui singur ndrumare am fi putut ndjdui c vom nvinge i cum nu vedeam pe nimeni care i-ar fi putut lua locul, am socotit c cel mai bun lucru ntr-o astfel de mprejurare, n-ar putea fi altul dect nlturarea, pe orice cale, a unei nfrngeri. i n ce condiii s-ar fi putut ncheia o pace att de glorioas? ntreab Richard, stpnindu-i cu greu furia ce-i clocotea n piept. Condiiile nu mi-au fost dezvluite mie, sire; pergamentul pe care l-am lsat n minile sihastrului era pecetluit. i cum i s-a prut acest sihastru? E un om tmp, un smintit, un miel sau un sfnt? n privina smintelii lui, sire, socotesc c se preface, voind printr-un astfel de mijloc s-i atrag cinstirea pgnilor, ntruct acetia i cred pe nebuni fiine nzestrate cu harul dumnezeiesc; cel puin, aceast nebunie pare s-l stpneasc numai n anumite prilejuri, fr s-i tulbure mintea n orice mprejurare, aa cum se ntmpl cu cei czui prad unei nebunii obinuite.

131

E mult iscusin n acest rspuns rosti monarhul, lsndu-se s cad n aternutul din care se ridicase un rstimp n capul oaselor. i ce crezi de pocina lui? Pocina mi s-a prut pornit din inim; se chinuiete, pesemne, din pricina remucrilor, pentru cine tie ce cumplit nelegiuire svrit. Dar prerile lui n legtur cu mprejurrile politice? Cred, sire, c nu mai ndjduiete n mntuirea Palestinei, dup cum nu mai trage ndejde nici s se mntuiasc pe sine, afar numai dac nu se va ntmpla vreo minune, mai cu seam de cnd braul lui Richard al Angliei a ncetat s mai lupte pentru dezrobirea ei. Prin urmare, vederile acestui sihastru sunt tot att de josnice ca i ale principilor nemernici care, uitnd de ndatoririle cavalereti i de credina cretin, nu se arat hotri dect atunci cnd e vorba s bat n retragere. Dect s porneasc mpotriva unei hoarde de sarazini, neleg mai bine s calce n picioare trupul unui aliat care e pe moarte. Iertai-m sire, dac-mi iau ngduina s v mrturisesc c o astfel de convorbire v nrutete i mai mult boala, duman mult mai primejdios pentru cretintate dect toate ostile necredincioilor. ntr-adevr, obrazul lui Richard se nvpiase i micrile i erau din ce n ce mai mnioase: cu pumnul strns, cu braul ridicat i cu ochii scnteietori, prea c sufer att trupete ct i sufletete, dei susinut de curaj, continua s vorbeasc, dispreuind parc ambele suferine. Orict ai cuta s m mguleti, cavalere relu el tot n-ai s-mi scapi. Se cuvine s-mi spui mai multe dect mi-ai spus pn acum... Ai zrit-o pe soia mea, regina, la Engaddi? Nu, dup ct mi-aduc aminte, sire rspunse sir Kenneth, tulburat peste msur, deoarece i amintea de procesiunea care avusese loc la miezul nopii n capela din peter. 132

Te ntreb strui cu i mai mult asprime regele dac n-ai intrat n capela clugrielor carmelite din Engaddi, i dac n-ai zrit-o cumva pe Berengaria, regina Angliei, nsoit de doamnele de la curte care au ntovrit-o n acest pelerinaj? Sire, voi spune adevrul ca n faa altarului. ntr-o capel subteran, n care am fost cluzit de sihastru, am ntlnit un cor de femei care venise s se nchine n faa unor moate de o neasemuit sfinenie. Nu le-am zrit ns feele i nu le-am auzit murmurul glasurilor dect n imnurile pe care le cntau. N-a putea s tiu dac regina Angliei se afla printre ele. i pe nici una dintre doamne n-ai recunoscut-o? (Sir Kenneth tcu). Te ntreb repet Richard ridicndu-se ntr-un cot ca pe un gentilom i un cavaler i voi vedea n ce msur eti vrednic de aceste dou ranguri; te ntreb, zic, dac n-ai recunoscut pe vreuna dintre doamnele care alctuiau aceast procesiune cu-cernic? Sire rspunse Kenneth, ovind, cuprins de sfial -...am putut bnui... i eu de asemenea bnuiesc adug regele, ncruntndu-i sprinceana cu asprime. Dar, destul; orict ai fi de leopard, cavalere, teme-te s nu cazi n gheara leului... Ascult... Ca s te ndrgosteti de lun, nsemneaz c i s-a rtcit mintea; dar ca s te cari pe un turn nalt, cu ndejdea c vei ajunge la ea, e o nesocotin care te mpinge la nimicire. n clipa aceea se auzi un zgomot n ncperea alturat i regele, relundu-i numaidect aerul obinuit, adug: De ajuns, cavalere. Pleac. Du-te i-l caut pe de Vaux i grbete s mi-l trimii, nsoit de medicul arab. Voi pune la ncercare, cu viaa mea, cinstea sultanului. Dac ar vrea s se lepede de credina lui neadevrat, l-a ajuta cu spada mea s-i alunge de pe pmnturile sale pe francezi i pe austriaci, i a socoti c Palestina e mai bine crmuit de dnsul dect de nite regi, chiar pogori de-a dreptul din cer. 133

Cavalerul Leopardului se retrase i peste ctva vreme, ambelanul vesti c o delegaie a sfatului a sosit s vegheze asupra majestii sale regele Angliei. Frumos din parte-le dac-i mai aduc aminte c triesc nc rspunse el... i cine sunt aceti vrednici oaspei? Marele magistru al Templierilor i marchizul de Montserrat. Fratelui nostru, regelui Franei, nu-i place s calce n odaia unui bolnav, mi se pare. Totui, dac Filip ar fi fost bolnav, de mult m-ar fi zrit la cptiul patului su de suferin. Jocelyn, pune aternutul n rnduial; e nvlmit ca o mare nvolburat: d-mi i oglinda aceea de oel... Trece-mi peria prin pr i prin barb... Parc a avea mai curnd coama unui leu dect prul unui cretin... Adu i ap. Milord rosti ambelanul tremurnd medicii spun c apa rece poate s fie primejdioas. S-i ia dracu' pe medici rspunse monarhul. De vreme ce nu pot s m pun pe picioare, crezi oare c-o s le 134

ngdui sm chinuiasc?... i-acum, s pofteasc nobilii oaspei; n-au s zic, ndjduiesc, c boala l intuiete n aa hal la pat pe bietul Richard, nct s nu se mai ngrijeasc de curenie. Vestitul mare-magistru al Templierilor era un om subire i deirat, mbtrnit parc din pricina rzboaielor. Avea o privire domoal, dar ptrunztoare, i-o frunte, n ncreiturile creia mii de intrigi ntunecate i lsaser urmele. Era cpetenia acelor ciudai frai Templieri, pentru care ordinul lor monahal nsemna totul, iar insul nimic, urmrind creterea puterii ordinului chiar n paguba religiei pentru a crei aprare se statornicise la nceput fria. Cavalerii Templieri erau nvinuii de erezie i de practicarea vrjilor, dei erau monahi cretini i se bnuia c-ar fi ncheiat o nelegere tainic cu sultanul, cu toate c fcuser legmnt s ocroteasc Sfntul Mormnt i s lupte pentru eliberarea lui. Rostul ordinului n sine, ca i al cpeteniei sale, marele magistru, erau taine, pe care oricine se cutremura la gndul c-ar putea s le afle. Omul nvestit cu o funcie att de nalt venise nvemntat n sutana lung, alb, pe care-o purta n mprejurrile cele mai solemne, i inea n mn un abacus, bagheta mistic, emblema demnitii sale, a crei form bizar a dat loc la fel i fel de presupuneri i la cele mai ciudate interpretri, strnind bnuiala c aceti cavaleri cretini se asociaser sub simbolurile cele mai spurcate ale pgnismului. Konrad de Montserrat avea o nfiare mult mai plcut dect aceea a ntunecatului i enigmaticului monah-soldat care l nsoea. Era un brbat chipe, de vrst mijlocie sau poate ceva mai trecut, cuteztor n lupt, nelept la sfat, sclipitor i galant n lume; pe de alt parte, era ns nvinovit de o mare nestatornicie, de-o ambiie ngust i egoist, care l mpingea s caute mrirea principatului crmuit de el fr s-i pese de restabilirea regatului latin al Palestinei. Era bnuit de asemenea c urmrea satisfacerea intereselor proprii prin nelegeri tainice cu Saladdin, n dauna Ligii Cretine. 135

Oaspeii l salutar pe rege, precum se cdea i primir rspunsul cuvenit. Marchizul de Montserrat ncepu s arate pricina pentru care veniser. Am fost trimii spuse el de ctre regii i principii care alctuiesc sfatul cruciailor, ca s ne interesm starea sntii nobilului lor aliat, regele Richard al Angliei." tim cu ce ochi buni privesc principii nsntoirea noastr rspunse regele englez i nu ne ndoim c-au suferit ndeajuns timp de paisprezece zile ct au trebuit s-i nfrneze curiozitatea nemaiinteresndu-se de starea noastr, de team, bineneles, ca nu cumva s ni se nruteasc boala vznd cu ct grij suntem nconjurai de ei. Elogiul marchizului fiind stvilit de acest rspuns, ceea ce-l fcu s se simt cam ncurcat, nsoitorul su, mult mai sobru, cut s continue el vorba. Cu un fel de gravitate tioas i seac, att ct i putea fi ngduit n faa unui astfel de om, spuse regelui c veneau din partea sfatului s-l roage, n numele cretintii, s nu lase ngrijirea sntii sale pe mna unui pgn aa-zis trimis de sultan, pn n clipa cnd sfatul nu va fi luat msuri ca s se spulbere ori s se ntreasc bnuielile strns legate n clipa aceea de rosturile acelui om. Mare-magistru al sfntului i vajnicului ordin al Templului, i domnia-ta, ilustre marchiz de Montserrat rspunse Richard dac vei avea bunvoin s v retragei n ncperea de alturi, vei vedea numaidect n ce chip privim aceast puin obinuit bunvoin venit din partea regetilor i augutilor notri frai. Marchizul i marele-magistru se retraser ndat, i nu trecur dect cteva minute de cnd se aflau n ncperea din faa cortului i vraciul arab seivi, nsoit de baronul de Gilsland i de sir Kenneth. Baronul rmase n urm, poate ca s dea anumite porunci oamenilor de paz. Intrnd n cort, vraciul arab fcu o plecciune, dup obiceiul oriental, n faa marchizului i a marelui-magistru, al cror rang se putea cunoate dup mbrcminte i inut. Marele-magistru i 136

rspunse cu cel mai rece dispre: marchizul, cu acea curtoazie binecunoscut pe care o arta totdeauna fa de oamenii de orice stare i din orice neam. Urmar cteva clipe de ateptare, ntruct cavalerul scoian nu cuteza s intre n certul regelui Richard nainte de sosirea lui de Vaux; n timpul acesta, marele-magistru l ntreb cu asprime pe musulman: Necredinciosule, ai ndrzni s-i practici meteugul asupra persoanei sacre a unui suveran din lagrul cretin? Soarele lui Allah rspunse neleptul strlucete deasupra nazarineanului ca i deasupra drept-credinciosului, i slujitorul su nu se cade s fac deosebire ntre ei atunci cnd e chemat s aline suferina. Pgnule Hakim sau oricum s-ar numi un astfel de rob al ntunecimilor urm marele-magistru tii tu oare c-ai s fii sfiat de patru cai nrvai dac regele Richard moare sub ngrijirea ta? Ar fi o aspr pedeaps, pentru c eu nu m slujesc dect de mijloace omeneti i sfritul st scris n cartea vieii. ine seam, rogu-te, vrednic i cucernic mare-magistru interveni marchizul de Montserrat ine seam c nvatul acesta nu cunoate legea noastr cretin ntrit de teama lui Dumnezeu. Afl, deci, iscusite vraci, a crui destoinicie n-o punem la ndoial, c cel mai bun lucru pe care l-ai avea de fcut ar fi s te nfiezi naintea naltului sfat al sfintei noastre cruciade, pentru ca nelepii i pricepuii notri medici s-i pun ntrebri n legtur cu mijloacele i leacurile de care vrei s te foloseti pentru vindecarea augustului bolnav; n acest chip vei scpa de toate primejdiile ce te-ar putea amenina dac vei avea ndrzneala s iei asupr-i rspunderea unei fapte att de grave. Luminai seniori rspunse El Hakim cred c v-am neles ndeajuns de bine. tiina i are ns jertfele ei, dup cum meteugul vostru ostesc i credina i au de multe ori mucenicii lor. Am primit porunc de la stpnitorul meu Saladdin-sultan, s-l tmduiesc pe acest rege nazarinean; i cu binecuvntarea Profetului, am s m supun acestei 137

porunci. Dac am s dau gre, voi purtai sbii nroite n sngele credincioilor i eu mi druiesc trupul sbiilor voastre. N-am s stau de vorb ns cu cei netiai mprejur asupra nvturilor prin care mi-am dobndit cunotinele, mulumit Profetului, i v rog s nu-mi pricinuii nici un fel de ntrziere. Cine vorbete de ntrziere? rosti baronul de Vaux. Am ntrziat i aa prea mult... nchinciuni, marchize de Montserrat i domniei-tale de asemenea, vajnic mare-magistru. S am iertare, trebuie s intru numaidect cu acest nvat vraci la cptiul stpnului meu. Seniore de Gilsland rosti marchizul n normanda francez sau graiul gtei, cum i se zicea pe vremea aceea afl c am venit aici din partea sfatului monarhilor i prinilor cruciadei, pentru a nu lsa pe un vraci oriental, pgn, s se joace cu o sntate att de preioas ca aceea a regelui Richard. Nobile marchiz i-o retez englezul eu nu m pricep s lungesc vorba i nu-mi face plcere s-i ascult pe alii plvrgind. De multe ori mi cred mai mult ochilor dect urechilor. Sunt pe deplin ncredinat c pgnul acesta e n stare s lecuiasc boala regelui Richard i nu m ndoiesc c nu va crua nimic pentru asta. N-avem timp de pierdut; dac Mahomed blestemul lui Dumnezeu s cad asupr-i! s-ar afla n pragul cortului cu aceleai gnduri bune ca i acest Adonbec El Hakim, a socoti o nelegiuire dac l-a face s atepte o singur clip... Aa stnd lucrurile, v doresc noapte bun, domnii mei. Dar zise Konrad de Montserrat regele nsui a spus c vom lua i noi parte la ncercrile acestui vraci. Baronul vorbi ceva n oapt cu ambelanul, poate ca s se ncredineze dac marchizul spunea adevrul, apoi rspunse: Seniori, dac putei rspunde de rbdarea domniilor voastre, v e ngduit s intrai odat cu noi; dar dac l vei ntrerupe din ndatoririle lui pe acest vraci nvat prin vreo 138

vorb sau ameninare, aflai c, fr nici o consideraie fa de rangul domniilor voastre, voi porunci s fii alungai din cortul regelui Richard; cci, o spun nc o dat, sunt att de ncredinat de iscusina acestui om nct, dac nsui regele Richard n-ar binevoi s-l primeasc, pe Sfnta Fecioar din Lanercost, socotesc c tot a gsi o cale ca s-l nduplec s-i ia leacurile. Treci nainte, El Hakim. Aceste din urm cuvinte fur rostite n limba franc i vraciul se supuse numaidect. Marele-magistru privi ncruntat pe btrnul rzboinic, att de puin ceremonios; dar, schimbnd o privire cu marchizul, i descrei fruntea i-i lu o nfiare senin; amndoi l urmar pe de Vaux i pe arab n ncperea unde Richard l atepta, cu nerbdarea cu care bolnavul pndete totdeauna sosirea medicului. Sir Kenneth, care nu fusese poftit nici s intre, nici s atepte pe loc, se simi dator, n mprejurrile artate, s-i urmeze pe nalii oaspei, dar, dndu-i seama c nu era deopotriv cu ei n puterei rang, rmase deoparte n timpul scenei care urmeaz. n clipa cnd intrar, Richard strig: Oh, oh! iat o frumoas tovrie. Ai venit s-l vedei pe Richard cum face o sritur n adncul ntunecimilor?... Nobili aliai, v salut ca pe trimiii otilor noastre cretine! Richard va fi iari printre voi sub nfiarea lui de totdeauna, sau vei duce n mormnt ceea ce va mai rmne din el... De Vaux, fie c stpnul tu va tri sau va muri, ctre tine se ndreapt recunotina lui...Dar mai e cineva aici... Frigurile au nceput s-mi slbeasc vederea... Ei cum, s fie vrednicul nostru scoian, care vrea s urce la ceruri fr scar?... S fie de asemenea binevenit... Haide, sir Hakim, la lucru, la lucru! Vraciul, care ceruse desluiri n legtur cu feluritele semne ale bolii regelui, i pipi pulsul ndelung, cu mult luare aminte, n timp ce toi ateptau tcui, cu cea mai chinuitoare nerbdare, neleptul umplu apoi o cup cu ap cldicic, n care vr aceeai pungu de mtase pe care o scoase, ca i 139

ntia oar, din bru. n clipa cnd i se pru c apa e ndeajuns de mbibat cu leacuri, ntinse regelui cupa, care l opri, zicnd: Ateapt... mi-ai pipit pulsul... las-m s-mi apropii i eu degetul de-al tu... deoarece i eu, precum se cuvine, ca un bun cavaler, m pricep ntructva la meteugul tu. Arabul i ls mna fr ovire ntr-aceea a regelui, i degetele lui lungi i subiri fur o clip cuprinse, sau aproape ngropate n palma mare a lui Richard.

Pulsul i e linitit ca al unui copil zise Richard; altfel clocotete sngele cuiva care a luat hotrrea s otrveasc un rege. De Vaux, fie c voi muri sau m voi vindeca, vreau ca lui Hakim s nu i se ntmple nici un ru i s vegheai asupr-i cu deosebit luare aminte... Prietene, cat s-i reaminteti 140

prietenului Saladdin de mine: dac mor, nu nseamn c-i va fi pus la ndoial cinstea. Dac triesc, voi ti s-l rspltesc aa cum se cuvine ntre rzboinici. Apoi, ridicndu-se n capul oaselor i lund cupa n mn, rosti ctre marchiz i ctre marele-magistru: inei seama de cuvintele mele, iar suveranii, fraii mei, s-mi cinsteasc amintirea golind o cup de vin de Cipru... Pentru gloria nepieritoare a primului cruciat care va izbi cu sulia sau cu spada n porile Ierusalimului! Pentru ruinea i venica ocar a aceluia care va prsi plugul pe coarnele cruia a pus mna! nchinnd astfel, goli cupa pn-n fund, apoi i-o ntinse arabului i czu istovit napoi, pe pernele pregtite nadins ca s-l primeasc. Atunci, vraciul, prin semne mute i pline de neles, porunci ca toat lumea s prseasc cortul, n afar de baronul de Vaux, pe care nimic nu-l putea face s se retrag; i cortul se goli.

141

CAPITOLUL X
Am s deschid acum ceaslovultainic i spre a voastr tiu nemulumire Citi-voi despre o chestiune grav i chiar primejdioas. Henric IV, partea I

Marchizul de Montserrat i marele-magistru al Ordinului Templierilor se oprir n faa cortului n care avusese loc aceast scen i ddur cu ochii de o foarte puternic gard de arcai nirat n cerc n juru-le, ca s-i ndeprteze pe cei ce-ar fi venit s tulbure somnul regelui. Ostaii aveau nfiarea tcut i posomort cu care i purtau de obicei armele la nmormntri; mergeau cu atta bgare de seam, nct nu se auzea nici mcar ciocnirea unei sbii de scut, dei muli dintre cei ce nconjurau cortul erau mbrcai n armuri. Atunci cnd nalii oaspei trecur printre rnduri, i plecar armele cu respect n faa lor, pstrnd ns aceeai muenie. S-au schimbat la fa cinii acetia de insulari rosti marele-magistru ctre Konrad, dup ce se ndeprtar de grzi. Ce larm, ce jocuri zgomotoase erau pn acum n faa 142

acestui cort. Toat gloata asta de ghiftuii n-avea alt treab dect s se ntreac n aruncatul lncii, n jocuri cu mingea, s se ia la trnt, s cnte n gura mare, s dea pe gt clondirele, ca i cum ar fi opit la cine tie ce petrecere cmpeneasc, n jurul unui arminden i nicidecum n jurul unei flamuri regeti. Cinii sunt dobitoace credincioase zise Konrad i regele, stpnul lor, le-a cucerit inimile pentru c atunci cnd era n toane bune, nu ovia s se ia cu ei la trnt, s rcneasc i s se desfete la petreceri. Face pe grozavul. N-ai vzut cum a cutat s ne nfrunte, n loc s se roage n clipa cnd a golit cupa fatal? Cupa aceasta ar putea s fie cea din urm zise marchizul Dac Saladdin e un turc ca toi turcii care au purtat vreodat turban i i-au ntors faa spre Mecca la chemrile muezinului. Dar el se flete cu buna-credin, cu cinstea i mrinimia lui, ca i cum un cine ca dnsul ar putea s aib virtuile unui cavaler cretin. Se zice c i-a cerut lui Richard s-l primeasc n rndul cavalerilor. Pe sfntul Bernard, sir Konard, dac cea mai mare onoare a cretintii ar fi druit unui cine de turc care nu preuiete nici dou parale, noi n-am mai avea altceva de fcut dect s ne zvrlim sbiile i pintenii, rupndu-ne hainele de pe noi i frngndu-ne lncile n dou. l preuieti prea ieftin pe sultan rspunse marchizul; mrturisesc totui c, cu toat nfiarea lui chipe, unul care-i seamn a fost vndut n bazar pe patruzeci de pence. Cei doi cruciai ajunser aproape de locul n care-i lsaser caii, nu departe de cortul regesc. Acetia nechezau i bteau din picior n mijlocul unui plc strlucitor de scutieri i de paji, nsrcinai s le poarte de grij. Dup un rstimp de tcere, Konrad i ddu cu prerea c oamenii i caii s fie trimii nainte, iar ei s se bucure de rcoarea nserrii fcnd drumul pe jos spre cartierul lor, prin liniile lagrului cretinilor. Marele-magistru ncuviin; pornir nainte, ocolind pe ct se putea, ca i cum ar fi nelei, locurile n care 143

se ngrmdeau corturile i mergnd pe larga pajite ce se ntindea ntre corturi i ntriturile dinafar, ca s poat sta de vorb nestnjenii i s nu fie vzui dect de strjile pe lng care treceau. Vorbir la nceput despre anumite msuri de aprare i despre mijloacele pe care le aveau la ndemn; dar aceast 144

convorbire, ce prea s nu fie pe placul nici unuia dintre ei, n cele din urm ncet de la sine i tcur, pn cnd marchizul de Montserrat se opri deodat pe loc, ca un om care ar fi luat o hotrre brusc. Aintindu-i timp de cteva clipe privirea asupra chipului posomort, neclintit, al marelui-magistru, spuse ntr-un trziu aceste cuvinte: Dac senioria i sanctitatea ta, reverende sir Giles Amaury, va binevoi, te-a ruga, o dat cel puin, s-arunci mohorta masc pe care-o pori i s stai de vorb deschis cu un prieten adevrat. Sunt rspunse templierul zmbind n doi peri mti cu nfiare plin de voioie, dup cum sunt altele mohorte, dar cele dinti nu ascund trsturile obrazului mai puin dect cele din urm. Fie i aa rosti marchizul ducndu-i mna la brbie i fcnd gestul celui ce-i scoate masca; iat-m astfel cum sunt. i-acum, ce crezi, din punctul de vedere al ordinului domniei-tale, de perspectivele acestei cruciade? Vrei mai degrab s sfii vlul ce ascunde gndurile mele, n loc s mi le dezvlui pe-ale domniei-tale; totui, i voi rspunde printr-o parabol pe care-am auzit-o din gura unui pustnic musulman n mijlocul deertului... Un plugar se ruga cerului pentru ploaie. Cnd n sfrit a plouat, a nceput s crteasc zicnd c e prea puin. Ca s-l pedepseasc pentru nerbdarea lui, Allah i mplini dorina, fcnd s se reverse Eufratul peste peticul lui de pmnt. mpreun cu toate avuiile plugarului, pieri i el odat cu mplinirea dorinei sale. Iat o parabol cu tlc... De-ar fi vrut cerul ca oceanul s nghit trei sferturi din otile acestor principi! Ce-ar fi rmas, ar fi slujit mai bine interesele seniorilor cretini din Palestina, biete rmie ale regatului latin. Lsai astfel n voia soartei, ne-am fi ncovoiat n faa furtunii, sau, mai degrab, cu oarecare ajutor n oti i bani, ar fi fost cu putin s-l silim pe Saladdin s ne recunoasc puterea i-am fi ncheiat cu uurin pacea fgduindu-i protecia noastr. 145

Dar, dup marea primejdie care l-a ameninat pe sultan prin aceast cruciad, nu mai puteam presupune c sarazinul, odat scpat de ea, va mai ngdui vreunuia dintre noi s-i menin posesiunile sau principatele n Siria, sau c va mai tolera existena ordinelor rzboinice cretine care i-au fcut atta snge ru n vremea din urm. Da, dar s-ar putea ntmpla ca aceti cruciai nenduplecai s nfig din nou crucea pe zidurile Sionului. i ce folos ar avea din asta ordinul Templierilor, sau Konrad de Montserrat? Ar trage foloase poate numai cel din urm... Konrad de Montserrat ar putea ajunge Konrad, rege al Ierusalimului. Ar suna frumos, dar gol... Godefroy de Bouillon n-a fcut dect s-i aleag drept emblem o coroan de spini... Onorate mare-magistru, trebuie s-i mrturisesc c-am prins gust pentru stpnirile astea orientale: ntr-o monarhie nu trebuie s fie dect un rege i supui. Asta a fost alctuirea elementar, primitiv: o turm i-un pstor. Toat acea nlnuire ierarhic feudal e artificial, complicat, i prefer s pstrez cu mn de fier buzduganul marchizatului meu, cu care s fac ce vreau, dect s dobndesc sceptrul de monarh, ca s fiu silit a-l nchina n faa oricrui baron feudal, stpnitor de pmnturi sub egida Curii cu juri a Ierusalimului9. Un rege se cuvine s peasc nestingherit, mare-magistre, i nu s se mpiedice ici de-o groap, colo de-o ntritur ici de un privilegiu feudal, colo de un baron nvemntat n zale i cu spada n mn, gata s-i apere ceea
9

Curtea cu juri a Ierusalimului era corpusul de legislaie feudal, instituit de Godefroy de Bouillon pentru guvernarea imperiului latin din Palestina, odat cu recucerirea lui de la sarazini. Era ntreinut cu ajutorul patriarhului i al baronilor, al clerului i al laicilor, i servea - dup spusele istoricului Gibbon - ca instrument de jurispruden feudal, fondat pe principiile de libertate socotite eseniale pentru meninerea sistemului, (n. t.)

146

ce socotete c e dreptul lui. ntr-un cuvnt, afl c dac Richard se nsntoete i dac va avea un cuvnt de spus, drepturile lui Lusignan la tron vor fi preferate preteniilor mele. De ajuns; m-ai convins ntr-adevr de sinceritatea domniei-tale; desigur c muli gndesc la fel, dar puini sunt acei care s poat mrturisi deschis ca un Konrad de Montserrat, c nu doresc restaurarea regatului Ierusalimului i c ar prefera s se vad stpni pe o parte din ruinele lui, asemenea slbaticilor de pe rmurile oceanului care, vznd o corabie n primejdie de a se scufunda, nu ncearc nimic pentru salvarea ei, ateptnd mai degrab ca naufragiul s le arunce prada la mal. Nu-mi vei da oare n vileag spovedania? ntreb Konrad, privindu-l sfredelitor, cu nencredere. Fii sigur c limba mea nu-mi va primejdui capul nicicnd i c braul meu va fi gata s-l apere i pe unul i pe cellalt: nvinuiete-m, dac vrei sunt gata s-l nfrunt pe cel mai bun templier care a mnuit vreodat o lance. Nu te pripi; orice s-ar ntmpla, pe sfntul templu pe care ordinul meu a jurat s-l apere, i voi pstra taina ca un bun camarad. Care templu? ntreb marchizul, a crui pornire spre sarcasm l fcea deseori s treac peste buna-cuviin i discreie; ai jurat oare pe acela de pe muntele Sionului, ridicat de regele Solomon, sau pe templul simbolic i ocult despre care se vorbete n adunrile din catacombele noastre, ca de un element menit ssporeasc prestigiul nenfricatului i venerabilului ordin al domniei-tale? Templierul i arunc o privire ucigtoare, dar i rspunse stpnit: Pe orice templu a jura, fii ncredinat, seniore marchiz, c-mi voi ine cu sfinenie jurmntul. A vrea s tiu pe ce ar trebui s juri domnia-ta ca s-i ii jurmntul? Eu voi jura rspunse Konrad rznd pe coroana mea de marchiz, pe care ndjduiesc s-o schimb cu altceva 147

mai bun, nainte de a se sfri rzboiul. Nu prea m nclzete aceast coroan subiric; o coroan de duce ar fi un mijloc mai bun de aprare mpotriva intemperiilor, iar o coroan de rege mi s-ar prea i mai de dorit, fiindc e cptuit cu hermin i cu catifea... Pe scurt, noi amndoi avem interese comune; cci s nu crezi, mare-magistre, c dac aceti principi coalizai ar cuceri Ierusalimul i l-ar ntrona ca rege pe unul dintr-ai lor, i-ar lsa ordinul n pace, sau c nu s-ar atinge de marchizatul meu. Nu, pe Sfnta Fecioar, ntr-o astfel de eventualitate, falnicii cavaleri ai Sfntului Ioan i-ar relua ndeletnicirile iniiale, ngrijind de rnii prin spitale, iar domniile-voastre, prea puternici i venerai cavaleri ai Templului, v-ai apuca din nou de meteugul armelor, ai dormi cte trei pe-o rogojin i-ai clri cte doi pe un cal, obicei ruinos din alte vremuri, pe care-l evoc i azi pecetiile domniilor-voastre. Poziia, privilegiile i avuiile ordinului nostru vor mpiedica aceast njosire cu care ne ameninai rspunse seme cavalerul. Tocmai acestea sunt slbiciunile domniilor-voastre strui Konrad; o tii ca i mine, reverende mare-magistru, c dac liga prinilor ar nvinge n Palestina, cea dinti aciune politic a ei ar fi ngenuncherea ordinului domniilor-voastre, ceea ce s-ar fi ntmplat de mult dac n-ai fi fost sprijinii de sanctitatea sa papa i dac n-ar fi fost nevoie de vitejia domniilor-voastre pentru cucerirea rii Sfinte. ndat ce ar dobndi o izbnd deplin, ai fi dai la o parte ca o lance sfrmat care e aruncat ct colo. Poate s fie adevrat ceea ce spui rspunse templierul cu un zmbet mohort; dar oare ce perspective am avea dac liga i-ar retrage otile i ar lsa Palestina n puterea lui Saladdin? Cele mai frumoase, cele mai sigure; fr ndoial c sultanular fi gata s druiasc inuturi ntinse numai ca s poat pstra sub ordinul lui o oaste franc att de bine disciplinat. n Egipt i n Persia, o ntrire de acest fel, 148

adugat la clrimea lui uoar, ar hotr soarta luptelor n favoarea lui, chiar dac norocul i-ar sta mpotriv. Aceast stare de lucruri n-ar dinui dect un timp anumit, poate att ct ar tri acest vrednic sultan... Dar n Orient, imperiile rsar ca ciupercile... Gndete-te, dac ar muri, ce ne-am face noi, cei venii din Europa, cu spiritul nostru ndrzne, aventuros, nestnjenii de aceti monarhi a cror mreie ne ine astzi n umbr, i care, dac-ar mai rmne aici i ar izbndi n aceast expediie, ne-ar arunca bucuroi n njosire i umilin? Ai toat dreptatea, seniore marchiz, i cuvintele domniei-tale gsesc ecou n sufletul meu. Totui, se cuvine s fim prevztori. Filip al Franei e, pe ct de iste, pe att de viteaz. Aa e; dar, tocmai din aceast pricin va renuna lesne la expediia asta n care s-a avntat ntr-o clip de entuziasm sau, poate, mpins de nobilii lui, fr a se gndi prea bine. Pizmuindu-l pe regele Richard, dumanul lui firesc, visul su e s se ntoarc n Frana pentru a-i aduce la ndeplinire planurile ambiioase al cror teatru de operaiuni e mai apropiat de Paris dect de Ierusalim. Va invoca cel dinti pretext plauzibil pentru a pleca, dndu-i seama c-i irosete aici forele regatului. Dar ducele Austriei? Oh, ct despre duce, nfumurarea i prostia lui l vor cluzi tot acolo unde va ajunge Filip prin dibcie i nelepciune. Se socotete, Domnul cu el, nedreptit, fiindc toate gurile, pn i cele ale trubadurilor lui, ridic osanalele regelui Richard; fiindc se teme de el i l urte, abia ateapt s i se ntmple ceva, ntocmai ca dulii care, atunci cnd cpetenia haitei cade sub gheara lupului, sunt gata mai degrab s-l sfie pe la spate dect s-i sar ntr-ajutor. i-am spus toate acestea numai pentru a-i arta ct de mult doresc ca aceast lig s fie destrmat i ara scpat de toi monarhii i de toate otile lor! De altfel, tii foarte bine, ai vzut cu ochii domniei-tale ce nerbdtori sunt toi aceti principi influeni i puternici s nceap tratative cu sultanul. 149

E adevrat, ar trebui s fii orb ca s nu bagi de seam acest lucru, mai cu osebire n urma celor discutate la ultimele lor ntlniri. Dar mai ridic-i nc puin masca i spune-mi ce te-a fcut s-l propui n adunare pe acel englez din miaznoapte, pe acel scoian, pe acel cavaler al Leopardului, ca emisar al condiiunilor tratatului? Am fcut acest lucru din motive politice rspunse italianul; calitatea lui de cetean al Marii Britanii era ndestultoare ca s rspund cerinelor lui Saladdin, care voia s-i fie trimis un rzboinic din otile regelui Richard. Pe de alt parte, fiind scoian i avnd anumite nemulumiri personale pe care le bnuiesc, am socotit c atunci cnd se va ntoarce, n-ar putea s se apropie de patul de suferin al lui Richard, n preajma cruia de altfel nu avea acces. Oh, ce iscusit vicleug politic! Crede-m, mrejele acestea italiene n-au s-l nvluie niciodat pe Samsonul nostru insular. Pentru asta ar fi nevoie de mreje mult mai stranice. Emisarul pe care l-ai ales cu atta grij ne-a adus un vraci care l va vindeca pe englezul acesta cu inim de leu i cu grumaz de taur, dndu-i astfel putina de a continua lupta i, de ndat ce va fi n stare s sar din nou n a, care dintre principi va mai ndrzni s dea napoi? l vor urma, cel puin de ruine, cu toate c ar dori mai bine s porneasc la lupt sub flamura lui Satan. Fii linitit! Mai nainte ca acest vraci, dac o fi cumva ajutat n meteugul lui de vreun dar miraculos, s-l tmduiasc pe Richard, s-ar putea s strnim o ruptur ntre regele Franei, sau mcar al Austriei i aliaii englezi; o astfel de discordie ar fi ireparabil. Prin urmare, Richard, odat nsntoit, va lua comanda doar a englezilor, dar nu-i va mai fi cu putin s porneasc n fruntea ntregii cruciade. Eti un arca ndemnatic, Konrad; dar arcul tu nu-i att de bine ntins nct sgeata s-i poat atinge inta... Se opri scurt, i roti privirea bnuitoare n juru-i, ca s se ncredineze c nu-l aude nimeni, apoi lund mna 150

marchizului, i-o strnse cu putere, l privi int n ochi i-i spuse n oapt: Cnd Richard se va nsntoi, zici? Konrad, dar nu trebuie s se mai nsntoeasc niciodat! Cum! strig marchizul tresrind vorbeti despre Richard al Angliei, despre Inim-de-Leu, stlpul cretintii? Obrajii i plir i genunchii ncepur s-i tremure. Templierul l privi cu chipul lui aspru, rnjind dispreuitor. tii cu cine semeni n clipa aceasta, Konrad? Nu cu ndrzneul i neleptul om politic, marchizul de Montserrat, acel care ar vrea s conduc liga principilor i s hotrasc soarta imperiilor, ci cu un ucenic n ale vrjitoriei, care, dnd peste cartea de vrji a stpnului su, a invocat diavolul fr voie i a ncremenit cnd acesta i-a fcut apariia. Recunosc rspunse Konrad, cutnd s-i stpneasc nelinitea c, n lipsa unui mijloc mai sigur, acela de care vorbeti te poate duce de-a dreptul la int; dar, Sfnt Fecioar! ne va ur ntreaga Europ. Toi ne vor blestema, de la pap i pn la cel din urm dintre ceretorii culcai la ua bisericii, care, plin de lepr i n zdrene, ajuns pe cea din urm treapt a mizeriei omeneti, va binecuvnta cerul c nu e nici Giles Amaury, nici Konrad de Montserrat. 151

Dac iei lucrurile astfel rosti marele-magistru cu aceeai linite pe care o pstrase de-a lungul ntregii discuii s presupunem c nu s-a ntmplat nimic, c n-am stat de vorb dect n vis, c ne-am trezit i c nlucirea a pierit. N-o s poat pieri niciodat. Nlucirile despre cununi ducale i coroane regeti, ntr-adevr c nu se terg uor din minte. Ei bine, s vedem dac voi putea s nvrjbesc Anglia cu Austria. Se desprir. Konrad rmase nemicat pe locul unde-i luaser bun rmas, cu ochii aintii asupra mantiei albe, flfitoare, a templierului care se pierdea ncetul cu ncetul n ntunericul din ce n ce mai negru al nopii rsritene. Mndru i ambiios, fcndu-i prea puine scrupule cnd era vorba de elurile lui politice, marchizul de Montserrat nu era totui un om crud din fire. Era mai degrab un epicurian, un om dornic de plceri, i ca toi cei cu acest temperament, era potrivnic poate din motive egoiste provocrii oricror suferine, svririi oricror cruzimi. De asemenea avea un fel de respect fa de reputaia sa, care inea loc n spiritul lui celor mai alese principii. Aa cum sttea cu ochii aintii spre locul n care pierise ultima flfire alb a mantiei templierului, Konrad i spuse: Da, ntr-adevr am invocat diavolul. Cine ar fi crezut c acest mare-magistru, att de sobru i ascetic, a crui ntreag fericire i nefericire prea una cu aceea a ordinul su, ar fi gata s fac mai mult pentru propria lui propire chiar dect mine, care nu lucrez dect pentru interesele mele personale. Scopul meu era ntr-adevr s pun capt acestei expediii nesbuite, dar n-a fi cutezat niciodat s m gndesc la mijlocul pe care l-a sugerat acest monah totui mijlocul cel mai sigur poate chiar cel mai sntos. Cam acestea erau gndurile marchizului... cnd deodat fu smuls din monologul su luntric de un glas care strig, la oarecare deprtare, cu tonul solemn al unui herald: Amintete-i de Sfntul Mormnt! Aceste cuvinte fur repetate din post n post, ntruct santinelele erau obligate s le rosteasc din 152

vreme n vreme, pentru ca oastea cruciailor s aib mereu vie n minte elul care i ndemnase s pun mna pe arme. Dar dei Konrad era obinuit cu aceast parol, pe care n orice alt mprejurare n-ar fi luat-o n seam, cuvintele ei se potriveau att de bine cu irul gndurilor lui, nct n clipa aceea i se pru c glasul pogorse din cer i l ndemna s vegheze mpotriva nelegiuirii care-i mocnea n adncul inimii. i roti privirea mprejur cu nelinite, ca i patriarhul din parabol dei n mprejurri cu totul deosebite ateptnd parc ivirea unui cerb dintr-un tufi, sau oricare alt vietate care ar fi putut fi jertfit n locul aceluia druit de templier, nu dumnezeirii, ci Moloch-ului zmislit de ambiiile lor. Deodat zri flamura Angliei fluturnd uor n vntul nserrii. Strjuia pe un dmb aflat n mijlocul lagrului, care fusese ridicat cndva drept loc de odihn venic pentru vreo cpetenie iudaic. Numele dmbului fusese dat uitrii i cruciaii l botezaser: dmbul Sfntului George, pentru c pe el flutura stindardul Angliei, ca un simbol al supremaiei, al dominaiei acesteia, asupra celorlalte steaguri ale seniorilor sau chiar ale altor regi, care fluturau jos pe pajite. O singur privire poate s strneasc felurite gnduri n frmntarea unei mini agere cum era aceea a lui Konrad. O singur privire ndreptat spre stindard pru s mprtie nehotrrea n care l adncise ngndurarea. Se ndrept spre cortul su, cu pasul apsat al omului care a statornicit un plan pe care este hotrt s-l aduc la ndeplinire. Aici concedie suita aproape regeasc ce-l nconjura i, lungindu-se pe pat, i zise c nainte de a se vdi necesitatea msurilor extreme, trebuiau ncercate neaprat mijloace mai blnde. Mine i spuse el la ospul arhiducelui de Austria, vom vedea ce e de fcut, mai nainte de-a urma sinistrele sfaturi ale templierului.

153

Louis Flix Amiel - Philippe II dit Philippe-Auguste

154

CAPITOLUL XI
Un lucru sigur e n ara noastr: Dac originea, averea, vitejia, ntietate dau celui ce le posed, Invidia ce urmrete toate-acestea Ca un dulu adulmecnd pe urme, Le va ajunge una cte una i le va dobor. Sir David Lindsay

Datorit legturilor de rudenie cu mpratul Henric-cel-Crud, Leopold de Austria era cel dinti stpnitor al frumoasei provincii care i adusese titlul de arhiduce al imperiului germanic, drmuind astfel pitoretile inuturi strbtute de cursul Dunrii. Renumele su a rmas ptat n istorie din pricina unui singur act violent i perfid, urmare tocmai a acestor negocieri din ara Sfnt. Totui, actul ruinos de a-l fi oprit pe Richard din drum, reinndu-l ca ostatic atunci cnd acesta se ntorcea prin inutul lui, deghizat i fr suit, nu era caracteristic pentru firea obinuit a acestui prin; Leopold a fost mai curnd un om slab i vanitos dect ambiios i tiran. nfiarea lui exprima posibilitile sale spirituale. Era nalt, vnjos, bine fcut, cu un obraz n care albul i roul contrastau puternic, i avea prul lung, 155

blai, fluturnd n plete, n micrile lui era ns o anumit stngcie care prea s arate c trupul acela voinic nu era nsufleit de o energie ndestultoare pentru atta mas de carne; de asemenea, bogata mbrcminte pe care o purta, nu prea s fi fost fcut pe msura lui. Ca prin, prea prea puin obinuit cu propriul lui rang i, netiind n ce chip s se fac respectat atunci cnd mprejurrile o cereau, socotea c trebuie s uzeze de expresii sau chiar de acte de o violen nestpnit, ca s obin ctig de cauz ntr-o controvers pe care ar fi putut-o dezlega foarte lesne dintru nceput prin puin prezen de spirit. Aceste lipsuri sreau n ochi nu numai strinilor, dar nsui arhiducele i ddea seama uneori cu strngere de inim,c nu prea era el persoana potrivit s dein naltul rang care i se conferise; la aceasta se aduga bnuiala puternic i adesea ndeptit, c i ceilali l preuiau la adevrata lui valoare. n clipa cnd se hotrse s ia parte la cruciad, urmat de o suit princiar, Leopold rvnea prietenia regelui Richard; i ca s i-o apropie, fcuse asemenea servicii pe care regele Angliei, din politee, nu s-ar fi putut s nu le primeasc i s nu le rspund. Dar, cu toate c arhiducele nu era lipsit de brbie, prea att de departe de nsufleirea cu care Inim-de-Leu se zvrlea ntodeauna n braele primejdiei, ca un ndrgostit n mbriarea iubitei, nct regele l privi curnd cu o oarecare rezerv. De altfel, Richard, cobortor din rasa normand pentru care cumptarea era n mare cinste, simea o repulsie fa de nclinarea germanului pentru plcerile mesei, i mai cu seam fa de nenfrnarea acestuia la butur. Toate acestea, i alte pricini personale, l fcur pe regele Angliei s simt n scurt vreme pentru prinul german un dispre pe care nu-i mai ddu osteneala s-l ascund; aceast pornire nu-i scp bnuitorului Leopold, care la rndu-i l rsplti c-o ur de moarte. Vrajba dintre ei era ntreinut de uneltirile ascunse ale lui Filip al Franei, unul dintre cei mai abili monarhi ai vremii aceleia, care, temndu-se de firea mndr i autoritar a lui Richard, socotit de el rivalul su firesc, i, mai ales, 156

simindu-se ofensat de aerul dominator pe care acesta, dei vasal Franei, datorit domeniilor sale de pe continent, i-l lua fa de seniorul su, fcea tot ce-i sttea n putins-i ntreasc tabra sa i s-o slbeasc pe aceea a lui Richard. n acest scop cuta s-i uneasc pe principii cruciai de rang inferior, spre a se mpotrivi la ceea ce numea el... autoritatea uzurpatoare a regelui Angliei. Aceasta era starea de spirit a arhiducelui de Austria atunci cnd Konrad de Montserrat lu hotrrea de a trage foloase din ura acestuia fa de. Richard, ndjduind s destrame sau cel puin s clatine liga cruciailor. Alese clipa ntrevederii n preajma amiezii, pretextnd c vrea s-l trateze pe arhiduce cu cteva varieti din vestitul vin de Cipru pe care l primise de curnd, voind la rndu-i s-l compare cu vinurile ungureti sau cu cele de Rin. n schimbul acestei curtenitoare atenii, fu invitat firete la ospul arhiducelui, i acesta nu cru nimic pentru ca ospul s par vrednic de un monarh. Totui, gusturile delicate ale italianului socotir mai degrab o risip grosolan dect elegan sau strlucire mulimeabucatelor ngrmdite pe mas. Germanii posedau nc pornirile rzboinice ale strmoilor lor care nvinseser imperiul roman i pstraser nc o mare parte din asprimea moravurilor barbare. Practicile i principiile cavalerismului nu ajunseser la aceeai treapt de rafinament ca la francezi i englezi i nici prescripiile i regulile societii nu erau respectate n msura care exprimau n Anglia i n Frana culmea civilizaiei. Lund loc la masa ducelui Austriei, Konrad fu n acelai timp uimit i amuzat de strigtele teutone ce-l asurzeau, i care nu cadrau cu ceremonialul unui osp regesc. mbrcmintea seniorilor austrieci nu i se pru mai puin bizar. Muli dintre ei purtau nc brbi lungi i aproape toi erau mbrcai cu dolmane scurte n felurite culori, strnse pe trup, ncrcate de custuri i de brandenburguri, ntr-un chip neobinuit n Europa apusean. n cuprinsul cortului servea un mare numr de slujitori tineri i btrni. Acetia se amestecau din cnd n cnd n conversaie i 157

primeau din partea stpnilor resturi de mncare, pe care le nghieau cu lcomie n spatele oaspeilor. Se afla de asemenea un numr neobinuit de bufoni, de pitici i de cntrei, toi zgomotoi i lipsii de bun-sim. Cum puteau s bea n voie din vinul care curgea n valuri, zvpierea lor neobrzat atinsese culmea. Totui, n larma necurmat care s-ar fi potrivit mai bine unei locande germane dintr-o zi de trg, dect n cortul unui principe suveran, arhiducele era servit cu o riguroas etichet, care dovedea ct era de grijuliu s-i fac respectate apanajele pe care i le conferea rangul su. Nu era servit dect n genunchi i de ctre paj de snge nobil. Mnca dintr-un talger de argint i bea Tokai sau vinuri de Rin dintr-o cup de aur. Mantia sa ducal era bogat mpodobit cu hermin; cununa preuia ct o coroan regeasc iar picioarele, n pantofi de catifea, a cror lungime, cu vrfuri cu tot, putea s fie de vreo dou chioape, se odihneau pe un taburet de argint masiv. Dar, un lucru care-i oglindea i mai bine caracterul era faptul c dei inea s se arate politicos fa de marchizul de Montserrat pe care din curtoazie l aezase la dreapta sa, atenia lui era ndreptat mai mult spre spruch-sprecher, aa-numitul tlcuitor, care sttea neclintit lng umrul drept al ducelui. Acesi personaj era nvemntat ntr-o mantie bogat pus deasupra unu surtuc de catifea; pe surtuc erau cusui felurii bani de aur i de argint, n amintirea mrinimoilor principi care i-i druiser. inea n mini un mic toiag, pe al crui capt erau, de asemenea, btute tot felul de monede, i ori de cte ori era pe cale s rostesc un lucru pe care-l socotea vrednic s fie auzit, rotea toiagul spre a atrage atenia asupra sa. Ipochimenul acesta ndeplinea n casa ducelui de Austria o slujb care reprezenta ceva ntre sfetnic i rapsod; era, pe rnd, bard, poet i orator, i toi acei care voiau s intre pe sub pielea ducelui, trebuiau s se pun bine mai nti cu acest spruch-sprecher. De team ca nelepciunea acestui slujitor s nu ajung obositoare pn la urm, lng umrul stng al ducelui sttea un hoff-narr, un bufon de curte, 158

numit Ionas Schwanker, care fcea aproape tot atta zarvcu zurglii din scufa sa de mscrici i cu marota pe care-o inea n mn, ct i oratorul su tlcuitorul, care i tot nvrtea toiagul ncrcat cu inele i cu bani de argint. Cele dou fpturi se ntreceau care mai de care n nelepciuni i n giumbulucuri, n timp ce stpnul lor, rznd sau aplaudnd, iscodea cu grij fizionomia nobilului oaspe, ca s vad ce impresie fcea asupra unui cavaler att de desvrit desfurarea elocinei i a glumelor austriece. Ar fi fost greu s se spun care din doi neleptul sau nebunul avea mai mult trecere pe lng meseni, sau care era mai mult pe placul stpnului; strduinele amndurora erau ns foarte mult gustate. Uneori se luau la ntrecere n elocin, i atunci i vnturau zurglii cu o furie alarmant; ndeobte ns, preau c se neleg att de bine i c sunt att de mult obinuii s-i susin reciproc rangul, nct posomortul spruch-sprecher binevoia de multe ori s nsoeasc glumele bufonului de o explicaie, pentru a le face pe nelesul auditoriului, astfel c nelepciunile lui deveneau un soi de comentar al nebuniilor bufonului. Alteori, iari, drept mulumire, ugubul hoff-narr ncheia printr-o lmurire hazlie cuvntarea plictisitoare a gravului orator. Oricare ar fi fost prerea lui, Konrad se strduia ca fizionomia sa s nu dezvluie dect cea mai deplin mulumire, rznd i aplaudnd tot att de nsufleit ca i arhiducele prostiile ncrezute ale spruch-sprecher-ului i spiritele stupide ale bufonului. De fapt ns, pndea cu luare aminte, spernd ca unul sau cellalt s fac vreo aluzie favorabil planurilor care-l preocupau. Nu atept mult, cci numele regelui Angliei fu pus pe tapet de bufon, care se obinuise s vad n porecla Dick-Mtur, dat lui Richard Plantagenetul, un inepuizabil subiect de glume, totdeauna primite cu hohote de rs. n timpul acesta, neleptul se socoti dator s tac; dar, la o ntrebare a lui Konrad, adug c genista sau planta din care se fac mturi simboliza umilina i n-ar fi fost ru dac acei ce purtau aceast porecl i-ar fi 159

amintit asemenea lucru. Aluzia la ilustrul blazon al casei Plantagenet era tlmcit astfel ndeajuns de limpede i Ionas Schwanker observ c acei care se umiliser de-a lungul veacurilor i luau acum revana. Cinste celui cruia i se cuvine cinste! rspunse marchizul de Montserrat. Toi am strbtut lunga cale pn aici, am luptat cred deci c i ali principi ar fi n drept s se bucure de faima pe care i-a nsuit-o Richard al Angliei i pe care i-o ridic n slvi trubadurii i minnesengerii care preamresc cu nelepciune faptele oamenilor. Aici nu se gsete oare nimeni care s nale un cntec de laud n cinstea arhiducelui Austriei, nobila gazd? Trei cntarei se apropiar repede, cu harpele n mn, gata s-i nceap cntrile. Spruch-sprecher-ul, care era un fel de maestru de ceremonii, porunci ns s cnte numai unul dintre ei, rapsodul preferat, care ncepu n limba german urmtoarele strofe ce ar putea fi tlmcite astfel: Cnd legiunile crucii roii se-adun, Cine-i clreul care st n frunte? Cel mai luminat cap, cel mai generos suflet, Cavaler naripat, falnic ca un munte. Aici spruch-sprecher-ul i vntur toiagul i ntrerupndu-l pe bard, lmuri pe asculttori asupra celor ce nu neleseser din descrierea fcut, anume c regeasca lor gazd era clreul pe care-l proslvea cntecul. Cnd izbucni aclamaia: Hoch lebe der Herzog Leopold!10un pocal plin fcu nconjurul mesei. Nu-ntrebai pe austrieci de ce flamura lor Se-nal mai sus dect toate, i nici pe vultur de ce n al lui zbor Pn la cer s-ajung poate.

10

Triasc ducele Leopold, - n limba german, (n. t.)

160

Vulturul rosti posomortul tlmaci al gndurilor e semnul nobilului nostru arhiduce... i vulturul e vietatea care se apropie mai mult ca oricare alta de soare. i totui, leul a cutat s-l ntreac pe vultur rosti nepstor Konrad.

161

Arhiducele se nroi i i ainti privirea asupra oaspetelui; dup un rstimp de ngndurare, spruch-sprecher-ul rspunse: Seniorul marchiz e rugat s m ierte; un leu nu poate s-l ntreac pe vultur, ntruct e tiut c leul n-are aripi. n afar de leul din San-Marc adug bufonul. Acela e pe stema veneian zise ducele; dar nu ncape ndoial c lighioana aceea, jumtate nobil, jumtate negustoreasc, nu poate s se asemuie cu vulturul nostru. Eu n-am vorbit despre leul veneian preciz marchizul de Montserrat ci despre cei trei lei de pe stema Angliei... Se zice c pe vremuri au fost leoparzi, dar acum sunt lei sadea i vor s aib ntietate asupra tuturor celorlalte dobitoace, psri i peti. Vai de acela care ar ndrzni s se mpotriveasc. Vorbeti serios, seniore? ntreb austriacul pe care ncepuse s-l nfierbnte vinul. Crezi c Richard al Angliei nutrete gndul s-i impun ntietatea asupra principilor suverani, care de bunvoie au plecat cu el n aceast cruciad? Eu nu vorbesc dect despre ceea ce vd i alii. Flamura lui flutur singur n mijlocul lagrului, ca i cum ar fi rege i generalisim al tuturor otilor cretine. Poi ndura ocara asta cu atta nepsare nct s vorbeti despre ea aa de linitit? Vai, seniore, poate oare srmanul marchiz de Montserrat s se mpotriveasc umilinei creia i se supun prini puternici ca Filip al Franei i Leopold al Austriei? Pentru mine nu-i o ruine s ndur ocara pe care monarhi att de puternici o ndur fr s crcneasc. Leopold nclet pumnul i izbi nprasnic n mas. Am vorbit cu Filip strig Leopold i-am spus de mai multe ori c e de datoria noastr s-i ocrotim pe prinii mai mici mpotriva tiraniei acestui insular. Mi-a rspuns ns totdeauna invocnd legturile de la suzeran la vasal dintre ei 162

i spunnd c n-ar fi diplomatic din partea lui s provoace o ruptur n astfel de clipe. Toat lumea tie c Filip e un om nelept rspunse Konrad i supunerea lui va fi socotit de toi drept diplomaie... nce te privete, seniore, i poi da seama i singur ce ai de fcut; nu m ndoiesc ns c senioria-ta ai pricini ndeajuns de puternice care te silesc s te supui stpnirii engleze... Eu, s m supun! rspunse mnios Leopold. Eu, arhiducele Austriei, unul dintre cei mai de seam stlpi ai Sfntului Imperiu Roman? Eu, s m supun regelui unei jumti de insul nepotului unui biet bastard normand? Nu, pe lumina cerului! Lagrul nostru i toat cretintatea vor vedea c sunt n stare s-mi fac dreptate, c nu neleg s dau o palm de pmnt acestui cine blestemat! Drepi, vasali i supui! Drepi! Dup mine! Vom merge, fr a pierde o singur clip, s mplntm vulturul austriac undeva mult mai sus dect s-a nlat vreodat stindardul unui rege sau al unui cezar. Rostind aceste cuvinte se ridic vijelios i, urmat de uralele zgomotoase ale oaspeilor, iei din cort i smulse flamura ce flutura n dreptul intrrii. O clip, seniore l opri Konrad, prefcndu-se c-ar vrea s liniteasc lucururile s-ar putea ntmpla s fii nvinuit c-ai rzvrtit lagrul n astfel de clipe, i-apoi, socotesc c-ar fi mult mai bine s te supui nc o vreme dominaiei englezului dect s... Pentru nimic n lume! Nici o clip! strig ducele. i, cu flamura n mn, urmat de vasali i de slugi, porni n grab spre dmbul pe care flutura stindardul Angliei. Ajuns acolo, puse mna pe stlpul n vrful cruia se afla stindardul, ca i cum ar fi vrut s-l smulg din pmnt. Stpne, scumpul meu stpn strig Ionas Schwanker, ncolcindu-l cu braele... Ia seama, leii mai au dini... 163

Dar i vulturii au gheare rspunse ducele, fr s lase din mn stlpul cu flamura regeasc, dei nu ndrznea s-l smulg din pmnt. n ciuda ndeletnicirii lui, tlcuitorul mai era uneori i nelept. Scutur violent toiagul cu clopoei, i Leopold, dup obicei, ntoarse capul, ateptndu-i povaa. Vulturul e suveranul zburtoarelor din vzduhuri rosti hotrt spruch-sprecher-ul dup cum leul e regele fiarelor pdurii... Fiecare i stpnete trmul tot att de ndeprtat unul de cellalt, precum e Anglia fa de Germania... Aadar, falnice vultur, nu batjocori flamura leului regesc, las-o s fluture n pace alturi de aceea a rii senioriei tale. Leopold lu mna de pe stlpul cu flamura Angliei i se ntoarse cutndu-l cu ochii pe Konrad, dar nu-l mai zri; ndat ce se strnise zarva, marchizul se fcuse nevzut, avnd grij s spun reprobativ, fa de civa martori neutri, c pe arhiduce l apucaser nbdile se ridicase de la mas zicnd c vrea s rzbune o nedreptate oarecare de care se plnsese. Nevzndu-i oaspetele, cruia ar fi dorit anume s i se adreseze, arhiducele strig c, ntruct nu vrea s strneasc certuri n lagrul cruciailor, nu inea dect s-i impun dreptul su de a fi pe picior de egalitate cu regele Angliei, fr a strui, precum ar fi putut s-o fac, s aeze flamura strmoilor si, care au fost mprai, deasupra aceleia a unui simplu cobortor din casa conilor de Anjou. Vorbind astfel, i aez flamura la nlimea celeilalte, dup care porunci s se aduc un butoi de vin, i toi cei de fa, n btaia tobelor i n cntrile muzicii, ncepur s bea n jurul stindardului austriac. Libaiunile fur, bineneles, nsoite de o hrmlaie cumplit, care trezi tot lagrul. Sosise ceasul n care vraciul prezisese, dup canoanele meteugului su, c regele bolnav putea fi trezit fr nici o primejdie, n scopul acesta nvatul arab folosi buretele mbibat n balsamuri i nu trebui s cerceteze prea mult ca s-l ncredineze pe baronul de Gilsland c monarhul fusese 164

pe deplin tmduit de friguri i c, mulumit vnjoeniei fireti a acestuia, nu mai era nevoie s i se dea, aa cum se fcea de obicei, nc o cup din leacul izbvitor. Richard nsui pru s fie de aceeai prere; ridicndu-se n capul oaselor i frecndu-se la ochi, l ntreb numaidect pe de Vaux ci bani mai aveau n lzi. Baronul nu putu s rspund precis la ntrebare. Nu-i nimic zise regele muli-puini, d-i pe toi acestui vraci nvat care ndjduiesc c m-a druit pe deplin cruciadei... Dac sunt mai puin de o mie de bizantini, adaug-le cteva giuvaere ca s fie totul pltit. Eu nu vnd tiina cu care m-a druit Allah rspunse vraciul arab; de altminteri, prea nlate stpn, leacul dumnezeiesc pe care i l-am dat, i-ar pierde din trie n nevrednicele mele mini dac l-a drui pentru aur sau adamante. Nu vrea s primeasc o rsplat?! se mir Thomas de Vaux. Iat ceea ce mi se pare i mai ciudat dect nsi vrsta lui de o sut de ani. Thomas de Vaux l lmuri Richard tu nu cunoti alt curaj dect cel legat de spad, alt virtute dect cea cavalereasc. Ei bine, afl c acest maur, prin dispreul lui de avuii, ar putea s slujeasc drept pild multor oameni socotii floarea cavalerismului. E o rsplat mare pentru mine rosti maurul, ncrucindu-i braele pe piept i pstrnd o nfiare demn i respectuoas n acelai timp gndul c un rege att de mare ca Melech Ric binevoiete s vorbeasc astfel despre slujitorul su. ngduie ns, rogu-te, s te odihneti din nou, cci, dei socotesc c-ar fi n zadar s-i dau nc o dat leacul dumnezeiesc, s-ar putea ntmpla s i se ntoarc boala dac-i oboseti prea de timpuriu puterile slbite. Va trebui s m supun, Hakim; crede-m, m simt att de desctuat de focul mistuitor care mi-a chinuit trupul atta vreme, nct nu mi-ar fi team s nfrunt cu brbie lancea 165

unui viteaz... Dar, ascultai! Ce-s strigtele i cntecele acelea? Du-te i vezi, Thomas! E arhiducele Leopold le ddu lmurire de Vaux, cnd se ntoarse peste cteva clipe umbl cu alai prin lagr, n tovria celorlali butori. Beiv tmpit! strig regele Richard. Nu-i poate ascunde meteahna grosolan n cortul su, fr a se face de ocar sub privirile ntregii cretinti? Ce zici, seniore marchiz? adug el, adresndu-se de ast dat lui Konrad de Montserrat, care tocmai sosise. Prea onorat prin, m bucur cnd vd c majestatea voastr s-a nsntoit pe deplin. i socotesc c-am vorbit prea mult, innd seama c de-abia m-am ntors de la ospul ducelui de Austria. Cum, ai stat la mas cu burduful acela german? i de ce face atta trboi? ntr-adevr, senior Konrad, te-am privit totdeauna ca pe un oaspete vrednic, nct m mir cum de-ai stat la masa aceea. De Vaux, care se dusese n spatele regelui, se silea s-l fac pe marchiz s neleag, prin gesturi i priviri, c nu trebuia s-i spun lui Richard ce se petrecea n lagr; dar Konrad nu-l pricepu, ori se fcu c nu-l pricepe. Nimeni nu trebuie s ia n seam faptele ducelui, cu att mai mult cu ct nici el n-a fost n stare s rspund de ele fiindc, de cele mai multe ori, nu tie ce face. Totui, asta e o glum n care n-a fi vrut s m amestec, pentru c n clipa de fa s-a apucat s smulg flamura Angliei de pe dmbul Sfntul George, ca s-o aeze n locu-i pe a sa. CE SPUI? rcni regele cu un glas care ar fi fost n stare s trezeasc i morii... Iertare rspunse marchizul majestatea voastr nu trebuie s se mnie atunci cnd e vorba de faptele unui nebun. Nu m opri! se rsti Richard, srind jos din pat i mbrcndu-se cu o iueal de necrezut nu m opri, seniore marchiz... De Multon, nu-i e ngduit s rosteti un singur cuvnt; acela care va spune ceva n aceast privin, nu mai e 166

prietenul lui Richard Plantagenet... Tcere, Hakim! Ii poruncesc! Regele se mbrc ntr-o clipit i, dup ce rosti aceste din urm cuvinte, i smulse spada atrnat de un stlp al cortului; fr alt arm, fr s cheme pe nimeni n ajutor, se npusti pe ua cortului. Konrad ridic braele n semn de uimire i pru c vrea s spun ceva lordului de Vaux; dar sir Thomas l mpinse la o parte din fug i, strigndu-l pe unul din scutierii regelui, i porunci grabnic: Zboar pn n tabra lordului Salisbury; s-i strng oamenii i s vin dup mine numaidect la dmbul Sfntul George; spune-i c frigurile regelui i s-au urcat din snge la cap. Neauzind dect pe jumtate i nelegnd i mai puin cuvintele lordului Gilsland rostite repede, cu nfrigurare, scutierul i celelalte slugi din cortul regesc se npustir spre corturile cele mai apropiate; n tabra englez se strni ndat o nvlmeal cumplit, a crei pricin adevrat nu se tia. Trezii n alarm din somnul de dup mas, pe care cldurile nbuitoare i fcuser s-l preuiasc nespus, soldaii se ntrebau cu aprindere care putea s fie pricina acelei forfote i, fr s mai atepte rspuns, din lips de desluire, fceau fel de fel de presupuneri. Unii spuneau c sarazinii ptrunseser n tabr; alii, c se ncercase asasinarea regelui; cei mai muli, c murise din pricina frigurilor c-o noapte mai nainte, iar cei din urm c fusese rpus de spada ducelui de Austria. Seniorii i ofierii, de asemenea, nu tiau mai mult dect soldaii n legtur cu pricina acestei zpceli. Se grbeau ns s-i adune i s-i rnduiasc oamenii, de team ca nvlmeala s nu pricinuiasc cine tie ce mare neajuns n lagrul cruciailor. Trmbiele englezilor vuiau mereu prelung i ptrunztor. Strigtul de alarm: Bows and bills! Bows and bills! (Arcuri i mciuci) rsuna din companie n companie, repetat de rzboinicii gata de lupt care i strigau prin hrmlaie deviza naional. Sfntul George pentru scumpa 167

Anglie! Alarma se rspndi n tot lagrul, alctuit din trimiii tuturor popoarelor cretintii; oameni din toate neamurile ddur fug la arme i se amestecar n vlmagul ale crui pricini nu puteau s i le deslueasc. Din fericire, n zarva aceea nemaipomenit, contele de Salisbury, alergnd la chemarea lui Gilsland, urmat de civa oameni sprinteni, porunci ca toate otile englezeti s fie aezate n linie de btaie i s stea sub arme ca s poat nainta n ajutorul lui Richard, dac-ar fi fost nevoie, dar n bun rnduial i n linite, nu n mbulzeala pricinuit de alarm i de rvna de a-l ajuta pe rege. n vremea asta, fr s ia n seam strigtele i larma ce se nteeau n juru-i, Richard, cu mbrcmintea n neornduial i cu spada sub bra, urmat de lordul de Vaux i dou sau trei slugi, alerga spre poalele dmbului Sfntul George. Trecu prin faa vitezelor oti din Normandia, Poitou, Gasconia i Anjou, mai nainte ca tulburarea strnit de agitaia lui s fi ajuns pn la ele, cu toate c larma zaiafetului germanilor i trezise pe cei mai muli dintre ostai. Puinii scoieni din lagrul cruciailor care i aveau de asemenea adposturi pe aproape, n-auziser nc glgia. Dar cavalerul Leopardului l vzuse pe rege alergnd: ncredinat c n aer plutea primejdia i dornic s-i ie piept, i lu sabia i scutul i pi alturi de Gilsland, care abia putea s-i urmeze stpnul ndrjit, scos din mini. De Vaux rspunse la privirea ntrebtoare a cavalerului scoian, ridicnd din umerii vnjoi, i se grbir i unul i altul s calce n pasul lui Richard. Regele ajunse curnd la poalele dmbului Sfntul George, pe al crui povrni, ca i pe creast, dealtminteri, se cocoase cea mai mare parte din suita ducelui Austriei, srbtorind prin strigte de bucurie isprava socotit ca un omagiu adus neamului german. Se zreau acolo privitori din mai toate neamurile, care, din ur fa de englezi sau din simpl curiozitate, se adunaser ca s vad n ce chip va sfri acea ciudat ntmplare. Richard i croi drum prin mulimea zgomotoas, asemenea unui vas mre, care, cu pnzele 168

ntinse, i taie cale printre valurile nspumate, fr a se temec se ngrmdesc, mugind, n urm-i. Flamurile rivale nconjurate de prietenii i de partizanii arhiducelui se nlau pe vrful neted al dmbului. Leopold nsui edea n mijlocul cercului, gndindu-se c-o ascuns mulumire la isprava lui i ascultnd aplauzele deloc precupeite. Richard ptrunse vijelios n gloat, urmat numai de cei doi nsoitori, dar cu o nverunare i o ndrzneal care l fceau mai de temut dect o ntreag otire. Punnd mna pe flamura austriac, strig cu glas tuntor, care amintea bubuitul ce precede cutremurele de pmnt: Cine a avut neobrzarea s nale aceast mizerabil zdrean, alturi de flamura Angliei? Arhiducele nu era un om lipsit de curaj i, de altfel, i-ar fi fost cu neputin s nu rspund la asemenea cuvinte. Totui, ntr-att l tulbur i-l ului ivirea neateptat a lui Richard, i mai cu seam ntr-att l cuprinse teama pe care o insufla tuturor i totdeauna firea aprins i ndrjit a acestuia, nct trebui ca ntrebarea s tune nc o dat, cu un glas n stare s fac a se cutremura i cerul i pmntul, mai nainte ca arhiducele s fi putut rspunde cu toat hotrrea pe care i-o putu impune la repezeal: Eu, Leopold al Austriei. Ei bine, Leopold al Austriei rspunse Richard vei vedea numaidect ct pre pun eu, Richard al Angliei, pe flamura asta i pe trufia ta. Vorbind astfel, smulse lancea flamurii din pmnt, o rupse n buci,arunc flamura n rn i puse piciorul pe ea. Aa tiu eu s calc n picioare flamura Austriei! ndrznete s m nfrunte vreunul dintre cavalerii ordinului vostru teuton? Urm o clip de tcere. Germanii sunt ns brbai viteji.

169

Eu! Eu! Eu! strigar n acelai timp mai muli cavaleri din suita ducelui, el nsui amestecndu-i glasul cu strigtele celor ce erau gata s-l nfrunte pe regele Angliei. Ce s-o mai lungim? rosti contele Wallenrode, rzboinic

170

vestit de la hotarele Ungariei; frai i nobili gentilomi, omul acesta a clcat n picioare cinstea rii noastre. S rzbunm aceast ocar i piar mndria Angliei! Vorbind astfel, trase spada i-i ddu regelui o lovitur care ar fi putut s-l ucid, dac n aceeai clip, cavalerul Leopardului n-ar fi srit fulgertor, abtnd-o cu marginea scutului. Am jurat strig atunci Richard, i glasul lui coplei vuietul ce se nteea tot mai mult, tot mai nfiortor am jurat s nu lovesc nicicnd un om care poart crucea pe umr. Aadar, i druiesc viaa, Wallenrode, dar vei tri amintindu-i mereu de Richard al Angliei. Rostind aceste cuvinte, nfac mijlocul uriaului ungur i, neasemuit n lupta corp la corp, ca i n meteugul rzboinic, i fcu vnt att de nprasnic, nct grmada de carne, prnd c fusese zvrlit dintr-o pratie grozav, zbur peste capetele privitorilor, dincolo de creasta dmbului; Wallenrode se rostogoli cu capul n jos de-a lungul povrniului, se izbi ntr-un umr, care i se despic, i rmase pe loc, mai mult mort dect viu. Aceast dovad de putere, aproape nefireasc, nu-l ndemn nici pe duce, nici pe vreunul dintre vasali s rennoiasc o lupt nceput sub att de vitrege prevestiri. Cei ce se aflau mai departe, nvrteau sbiile pe deasupra capetelor, strignd: Facei-l buci pe cinele de insular! Dar cei mai apropiai, ascunzndu-i poate teama sub pretext c apr linitea, ncepur s strige: Pace! Pace! Pacea sfintei cruci! Pacea sfintei biserici i a sfntului nostru printe, papa! Strigtele att de deosebite ale celor de fa, nfruntndu-se unele pe altele, dezvluiau nehotrrea, n timp ce Richard, cu piciorul pe flamura austriac, rotea n juru-i privirea scnteietoare, prnd c-ar cuta un vrma; n faa lui, nobilii mnioi se ndeprtau cutremurndu-se, ca n faa ghearei leului. De Vaux i cavalerul Leopardului i rmseser n preajm, i cu toate c nici unul nu trsese 171

spada din teac, se vedea c erau gata s-l apere pe Richard pn la ultima pictur de snge, i att voinicia trupeasc ct i nfiarea lor drz artau c lupta ar fi fost pe via i pe moarte. Salisbury, la rndu-i, se apropiase i el n fruntea ostailor, naintnd printre lnci i sbii, n timp ce arcaii i ntindeau arcurile. n clipa aceea, regele Filip al Franei, urmat de doi sau trei dintre cavalerii si, urc pe dmb i ntreb care era pricina acelei larme. Deodat ddu cu ochii de regele Angliei i tresri. Richard, pe care l credea n pat, nfrunta, teafr i ndrjit, ntr-o atitudine amenintoare, ofensatoare, pe ducele Austriei, aliatul amndurora. Richard nsui se nroi, ruinat c fusese vzut de Filip a crui nelepciune o preuia, dei nu-l putea suferi ntr-o stare care nu se potrivea nici cu demnitatea lui de monarh, nici cu aceea a unui cruciat; cei din jur observar c i trase piciorul napoi, ca din ntmplare, de pe flamura batjocorit, prefcndu-se linitit i cu totul nepstor, cutnd s-i nbue mnia ce-l stpnise cu cteva clipe mai nainte. Leopold, nciudat c fusese surprins ntr-o clip de umilin, n care nchisese ochii la ocara necrutorului Richard, ncerc la rndu-i s-i recapete sngele rece i stpnirea de sine. Numeroasele nsuiri care i aduseser lui Filip supranumele de Augustul, fceau din el un fel de Ulise al cruciadei, n timp ce, firete, Richard rmnea Ahile. Regele Franei era un om prevztor i cu judecat, nelept la sfat, cumpnit i hotrt la treab. Vedea limpede i urmrea fr ovire msurile ce trebuiau luate pentru binele regatului su. Mre i impuntor n purtri, nenfricat, era totui mai mult om politic dect rzboinic; nu plecase cu tragere de inim n cruciad, dar spiritul vremii era molipsitor i acea expediie i fusese poruncit de biseric i de cerina unanim a seniorilor si. n oricare alt mprejurare sau n vremuri mai linitite, caracterul lui ar fi fost mai preuit dect acela al aventurosului Richard. Dar n timpul cruciadei, expediie iraional prin ea nsi, raiunea sntoas era, dintre toate nsuirile, aceea care preuia mai puin, pe cnd 172

vitejia cavalereasc, pe care o cereau att vremurile ct i acea nfptuire, se socotea njosit dac era amestecat cu cea mai uoar umbr de prevedere. Astfel, valoarea lui Filip, fa de aceea a orgoliosului su rival, licrea ca lumina limpede dar slab a unei lmpi, n comparaie cu strlucirea unei tore uriae care, nefiind de folos nici pe jumtate ct cealalt, face de zece ori mai mult impresie asupra ochiului. Filip i ddea seama de postura sa inferioar n ochii opiniei publice, cu mhnirea pe care bineneles trebuia s-o simt un spirit superior, i nu e de mirare dac specula mprejurrile n care contrastul dintre caracterul lui i cel al rivalului su i era favorabil, mprejurarea artat mai sus i se pru una dintre cele n care nelepciunea i calmul trebuiau s izbndeasc asupra neastmprului, violenei i ncpnrii. Ce nsemneaz aceast primejdioas ceart ntre doi camarazi, legai prin jurmnt pe sfnta cruce? Majestatea sa regele Angliei i senioria-sa arhiducele Leopold! Cum! Cluzitorii i stlpii sfintei cruciade... Mai domol cu mustrrile, Filip strig Richard, mniat n adncul sufletului pentru c fusese pus pe aceeai treapt cu Leopold, i netiind n ce chip s-i dezvluie ciuda. Acest duce, acest comandant, acest stlp ai cruciadei noastre a fost obraznic i l-am pus la locul lui, iat totul... Dar, pe cinstea mea, prea mult larm pentru cteva lovituri de picior date unui cine... Rege al Franei zise ducele aduc la cunotina majestii tale i tuturor celorlali principi suverani, cumplita ocar pe care am ndurat-o: regele Angliei mi-a dobort flamura, a rupt-o i-a clcat-o n picioare. Asta fiindc a avut ndrzneala s-o aeze alturi de a mea rspunse Richard. Rangul mi d un drept egal cu al tu ripost ducele, ncurajat de prezena lui Filip. ncearc s pretinzi prin tine nsui aceast egalitate i pe Sfntul George, voi face din tine ceea ce am fcut din pnza 173

aceasta nzorzonat, care nu poate sluji dect pentru cea mai josnic ntrebuinare. Rogu-te, puin rbdare, fratele nostru englez vorbi Filip. i voi dovedi ducelui de Austria c n mprejurarea de fa se neal. Nu crede, nobile duce, c lsnd flamura Angliei s fluture deasupra lagrului, mai sus dect toate celelalte, noi, monarhii suverani ai cruciadei, ne-am socoti inferiori lui Richard. Ar fi necugetat s se gndeasc acest lucru, ntructnsui stindardul nostru, marea oriflam a Franei, n faa creia regele Richard se nchin, ca vasal, pentru feudele sale de pe continent, flutur mai jos dect leii Angliei. Camarazi care am jurat pe cruce, pelerini rzboinici, care ne-am lsat deoparte orgoliul, vanitatea, deschizndu-ne cu spada drum spre Sfntul Mormnt, eu nsumi i ceilali principi, onornd faima regelui Richard i marile sale fapte de arme, i-am cedat aceast ntietate, ceea ce n-am fi fcut n nici o alt parte i pentru nici o alt pricin. Sunt pe deplin ncredinat c atunci cnd altea sa ducele Austriei va fi cumpnit asupra celor auzite, i va mrturisi regretul c i-a aezat flamura n acest loc, iar majestatea sa regele Angliei i va da ducelui deplin satisfacie pentru ofensa pe care i-a adus-o. n clipa n care se prea c se ajunsese la lovituri, spruch-sprecher-ul i bufonul se retrseser amndoi la o respectuoas distan, dar cutar s se apropie din nou ndat ce bgar de seam c vorbele, din care ei nii i fcuser un meteug, preau s fie mai tari dect ascuiul sbiilor. Cel dinti fu att de ncntat de cuvntarea diplomatic a lui Filip, nct cnd acesta termin, scutur toiagul cu emfaz i, uitnd n faa cui se afla, ncepu s strige c toat viaa lui nu rostise ceva att de nelept. Se poate conced Ionas Schwanker dar o s fim btui cu biciul dac mai vorbeti aa tare. Ducele rspunse cu un aer ntunecat c va supune diferendul sfatului general al cruciadei, msur pe care Filip o ncuviin cu totul, socotind c numai astfel se putea pune 174

capt unei glcevi care amenina s zdrniceasc toate strdaniile cretinilor. Pstrndu-i acelai aer nepstor, Richard l ascult pe Filip pn n clipa cnd i ddu seama c i-a secat nsufleirea oratoric, dup care rosti cu glas tare: M simt istovit... Blestematele de friguri nu m-au lsat nc... Frate al Franei, m cunoti ca pe un om cruia nu-i plac vorbele de prisos... Afl deci c, atunci cnd e atins onoarea Angliei, nu cer povaa nici unui principe, nici unui pap, nici unui sfat. Iat flamura rii mele. Oricare ar fi steagul care s-ar apropia mai mult de trei stnjeni de stlpul ei, fie chiar i acela despre care vorbeai mai adineauri, va avea aceeai soart ca aceast zdrean, iar alt satisfacie nu pot oferi dect aceea pe care braele mele slbite vor reui s-o dea celui care va ndrzni s m nfrunte, i nu numai unuia, ci chiar la cinci deodat, dac poftesc. Ai auzit opti bufonul ctre tovarul su asta a fost o vorb att de grozav, de parc a fi rostit-o eu... Totui, cine s-o amesteca n asemenea daraver, e mai nebun dect Richard. i cine crezi oare c-ar face-o? ntreb tlcuitorul. Ori Filip, ori nsui arhiducele nostru, dac are curaj vreunul s primeasc provocarea rspunse bufonul. Hm, ia gndete-te, prea neleptule spruch-sprecher, ce regi minunai am fi noi amndoi, de vreme ce ncoronaii acetia pot face att de bine pe nelepii i pe nebunii. n timp ce aceste dou importante personaje se luau la ntrecere n nelepciune, Filip rspundea n linite la sfidarea umilitoare a lui Richard... Eu n-am venit aici ca s strnesc noi nenelegeri potrivnice jurmntului pe care l-am fcut sfintei cauze pentru care luptm. M despart de fratele meu, regele Angliei, aa cum se cuvine s se despart fraii; i singura rivalitate dintre leul Angliei i crinul Fraei ar fi numai aceasta: cine va izbuti s ptrund mai adnc n rndurile necredincioilor. Primesc provocarea, regescul meu frate ncuviin Richard, ntinzndu-i mna cu toat sinceritatea 175

caracteristic firii lui aprinse, dar generoase. Fie ca n curnd s avem prilejul de a aduce la ndeplinire aceast ntrecere cavalereasc i freasc. Nobilul duce s ia i el parte la legmntul care se statornicete n aceast clip fericit adug Filip. N-am nevoie nici de proti, nici de prostiile lor rspunse Richard, cu aceeai nepsare. Auzind aceste cuvinte, ducele Austriei ntoarse spatele i se ndeprt numaidect. Exist un soi de curaj rosti Richard privind spre germanul care se ndeprta un soi de curaj care, asemenea licuriciului, nu strlucete dect noaptea. Eu nu voi lsa flamura rii mele s fie lipsit de aprare n bezn. Ziua, privirea leului va fi de ajuns ca s-o ocroteasc. Vino, Thomas de Gilsland; i ncredinez acest stindard... Vegheaz asupra onoarei Angliei. Sigurana Angliei mi e i mai scump rspunse de Vaux, i-aceast siguran e strns legat de viaa lui Richard... Aa c voi nsoi pe majestatea voastr la cort, fr s mai pierdem o singur clip... Eti o sor de caritate aspr i nenduplecat spuse regele cu un zmbet; apoi, ntorcndu-se spre sir Kenneth, adug: Viteaz scoian, i datorez o rsplat, i vreau s te rspltesc regete... Iat flamura Angliei. Vegheaz asupra ei, precum i vegheaz armura un novice, n ajunul ridicrii la rangul de cavaler... Nu te ndeprta de ea mai mult de trei stnjeni i cat s-o aperi cu trupul tu mpotriva ocrii i umilinelor. Dac vei fi atacat de mai mult de trei oameni dintr-o dat, sun din corn... i iei aceast rspundere? Bucuros, sire rspunse Kenneth i voi rspunde cu capul meu... M duc numai s-mi iau celelalte arme i m ntorc numaidect. Regii Franei i Angliei i luar rmas bun cu un aer oficial, ascunznd sub o aparent curtoazie mnia pe care o simeau unul mpotriva celuilalt: Richard, pentru c Filip se amestecase ntre el i austriac, iar Filip, din pricina nepsrii 176

cu care Richard i ntmpinase strduinele de mpciuire. Cei ce fuseser atrai de larm se retraser n linite, lsnd dmbul bucluca n aceeai singurtate n care fusese nvluit pn la bravada austriacului. Fiecare judeca cele ntmplate, potrivit cu simpatiile pe care le nutrea: n timp ce englezii i nvinoveau pe austrieci c strniser vrajba, ceilali se luau la ntrecere n a arunca toat vina asupra mndriei i nfumurrii insularului. Vezi spunea marchizul de Montserrat marelui-magistru al ordinului Templierilor c aceste vicleuguri ajung mai curnd la int dect violena? Am rupt legtura care unea ntr-un singur mnunchi lncile i sceptrele. Vei vedea curnd cum cad i se despart. Planul tu mi s-ar fi prut foarte bun rspunse templierul dac printre austriecii aceia nepstori s-ar fi gsit un singur om de curaj, n stare s reteze cu o lovitur de sabie legtura de care vorbeti. Un nod dezlegat poate fi legat cu uurin la loc, dar cu o funie tiat nu e acelai lucru.

177

CAPITOLUL XII
Femeia asta duce n ispit ntreaga omenire. Gay

Pe vremurile cavalerismului, ncredinarea unei misiuni periculoase sau trimiterea ntr-o aventur plin de primejdii era adesea un mijloc de rsplat pentru faptele de vitejie svrite, socotindu-se acest lucru drept o laud pentru isprvile precedente dup cum ntr-un urcu anevoios pe munte, crarea pe o stnc mai nalt duce spre locuri i mai periculoase. Era miezul nopii. Luna presra n vzduh o strlucire vie, limpede. Cavalerul Leopardului veghea cu grij la postul su. Strjuia pe dmbul Sfntului George, lng flamura Angliei, mpotriva ofenselor pe care i le-ar fi putut aduce numeroii cruciai umilii de mndria lui Richard. Gnduri mbucurtoare se perindau unul dup altul prin mintea rzboinicului. I se prea c dobndise puinpreuire n ochii monarhului cavaler, care, pn-atunci, aproape c nici nu-l observase n rndurile vitejilor pe care faima sa i adunase sub 178

flamura Angliei; i sir Kenneth nu era suprat c preuirea regeasc i ncredinase o misiune att de primejdioas. Devotamentul pentru sus-pusa i orgolioasa lui iubire exaltase i mai mult acest entuziasm rzboinic. Orict de lipsit de sperane pruse dragostea lui n mprejurri obinuite, ceea ce se ntmplase n ultimul timp prea s fi micorat distana ce-l desprea de frumoasa Edith. Acela cruia Richard i acordase favoarea de a veghea asupra flamurii sale, nu mai era un obscur aventurier, ci se putea socoti n raza vizual a unei prinese, chiar dac rmnea tot att de aproape de rangul ei. Acum soarta lui nu mai putea rmne anonim, necunoscut. Dac-ar fi fost lovit pe neateptate i ucis la postul ce-i fusese ncredinat, moartea lui, i nu se ndoia c-ar fi fost o moarte glorioas, ar fi atras elogiile lui Richard Inim-de-Leu, fcnd s ncoleasc rzbunarea n sufletul lui i strnind n acelai timp regretele, dac nu chiar lacrimile celor mai nobile frumusei de la curtea Angliei. Acum nu mai avea de ce s se team c ar putea muri prostete. Sir Kenneth avea destul rgaz pentru a se desfta cu astfel de gnduri nalte sau cu altele de soiul acesta, hrnite de spiritul acela entuziast, specific cavalerilor, care, avntndu-se pe culmile cele mai fantastice i extravagante, rmnea nealterat de egoism, generos, plin de abnegaie, nzuind spre eluri i aciuni, care din pcate se izbeau pn la urm de slbiciunile i imperfeciunile omului. n jurul cavalerului, toat firea dormea scldat n pulberea de lumin a lunii, sau cufundat n deprtrile necate n bezn. irurile lungi de corturi i de colibe, scnteietoare sau negre, dup cum se gseau n lumina lunii sau n ntuneric, erau tcute, linitite, ca uliele unui ora prsit. La piciorul stlpului se odihnea copoiul, singurul tovar de paz al lui Kenneth, pe nelepciunea cruia se bizuia, dac s-ar fi simit prin apropiere vreo micare vrjma. Nobilul animal prea c nelege rostul acestei strdanii, deoarece privea din vreme n vreme spre largile falduri ale strlucitei flamuri i, atunci cnd se auzea strigtul prelung al strjilor, el rspundea printr-un 179

ltrat puternic i repetat, ca i cum ar fi vrut s dea de veste c i el era la datorie. Din cnd n cnd i apleca botul i da din coad, n clipa cnd stpnul i trecea pe dinainte, pind de colo colo n post; alteori, vzndu-l c se oprete i rmne pe gnduri, rezemat n lance, cu ochii aintii spre stele, credinciosul ajutor ndrznea s-i tulbure gndurile i s-l smulg din visare, apropiindu-i botul de mna nzuat a cavalerului, cerndu-i parc o fugar mngiere. Dou ceasuri de veghe trecur astfel, fr s se ntmple nimic deosebit. Deodat ns, cinele ncepu s latre cu furie i pru gata s se npusteasc spre un loc unde era ntunecimea mai deas. Nu se repezi ns; sta la pnd de parc-ar fi ateptat s vad ce gnduri avea stpnul lui. Cine-i acolo? strig Kenneth, ncredinat c cineva se cra pe partea ntunecat a dmbului. n numele lui Merlin i al lui Laugis! rspunse un glas rguit, respingtor; leag-i demonul sta n patru labe, sau nu m apropii. i cine eti tu, care vrei s te apropii de postul meu? ntreb iari sir Kenneth, pironindu-i privirea spre mogldeaa pe care o vedea micnd la poalele urcuului, fr ca totui s poat deslui cine este. Ia seama, te afli n primejdie de moarte. Leag-l pe acest Satan cu gheare lungi strig iar glasul ori l iau la ochi cu archebuza! (Se auzi cnitul armei.) Las jos archebuza i arat-te la lumina lunii strig scoianul sau, pe sfntul Andrew, te intuiesc la pmnt, oricine-ai fi! Acestea zicnd, apuc lancea de mijloc, i cu privirea aintit asupra mogldeei ce prea c mic, o roti ca i cum ar fi avut de gnd s-o arunce, acea arm fiind folosit uneori n felul acesta, atunci cnd inta trebuia lovit de departe. Se ruina totui de hotrrea lui pripit i ls n jos vrful lncii cnd zri ieind n lumina lunii, ca un comediant care ar fi intrat n scen, o fptur pirpirie i slut, n care, dup 180

mbrcmintea bizar, recunoscu pe piticul din capela de la Engaddi. Amintindu-i numaidect toate celelalte viziuni din noaptea aceea att de ciudat, fcu un semn cinelui, care, nelegndu-l, se ntoarse sub flamur i se culc la piciorul stlpului, mrind surd. Odat ncredinat c nu mai avea pricini de temeri

din partea unui duman att de fioros, pocitania cu nfiare omeneasc ncepu s urce povrniul anevoie, ntruct piciorele-i prea scurte n-o ajutau 181

s-o fac mai repede. n cele din urm, ajungnd pe creasta dmbului, lu n mna stng pucociul o jucrie de care se slujesc copiii cnd vor s trag n psri i, dndu-i aere pline de mreie, ntinse ceremonios mna dreapt cavalerului, ca i cum ar fi vrut ca acesta s i-o srute. Aceast dorin nefiindu-i ns mplinit, ntreb cu asprime: Oteanule, pentru ce nu-i dai lui Nectabanus cinstea ce i se cuvine? E cu putin s-l fi uitat att de repede? Slvite Nectabanus rspunse cavalerul, vrnd s-l mbuneze ar fi greu s te uite cineva dup ce te-a vzut o singurdat. Iart-m totui dac, fiind de paz i cu arma n mn, n-am putut, chiar vznd c e vorba de o fptur att de puternic, s-mi prsesc postul i lancea; fie-i de ajuns c-i respect demnitatea i c m nchin n faa ta cu toat umilina, aa cum trebuie s fac un strjer. De ajuns rspunse Nectabanus; trebuie s vii ns cu mine de ndat la aceea care m-a trimis s te caut aici. Mrite rege, nu-i pot da mulumire nici n aceast privin, ntruct am primit porunc s pzesc aceast flamur pn n revrsatul zorilor, aa nct te rog s m ieri i de ast dat. Rostind aceste cuvinte, ncepu iar s peasc de colo colo. Piticul nu-l ls ns cu una cu dou. Ascult zise el, propindu-se n faa lui sir Kenneth, ca i cum ar fi vrut s-i taie calea. Ascult, domnule cavaler, chemarea datoriei, cci i aduc porunca aceleia a crei frumusee poate scoate duhurile din tainiele lor i a crei mreie e vrednic s porunceasc chiar i nemuritorilor. Un gnd ameitor, de necrezut, ncolit n mintea cavalerului, dar el l izgoni numaidect. E cu neputin, i zise sir Kenneth, ca doamna gndurilor lui s-i fi trimis o solie printr-un astfel de mesager. Totui, glasul lui tremura cnd se strdui s rspund: Haide, Nectabanus, spune-mi repede, cinstit, dac acea sublim femeie despre care mi vorbeti nu e huria cu care te-am vzut mturnd lespezile capelei din Engaddi. 182

Cum, nesbuit cavaler strig piticul crezi oare c stpna inimii noastre regeti, fptura aidoma mie n frumesee i care mprtete mreia noastr, s-ar putea cobor pn la un vasal ca tine? Nu, orict cinstire i s-ar arta, nu poi fi vrednic nici mcar de o privire a reginei Guenevra, fermectoarea mireas a lui Arthur, care, din nlimile tronului su, i privete pn i pe prini ca pe nite pigmei. Dar privete semnul acesta dup cum l vei recunoate sau te vei lepda de el, supune-te sau nu poruncilor aceleia care a binevoit s i-l trimit. Astfel vorbind, piticul puse n palma cavalerului un minunat inel cu rubine; scoianul l recunoscu numaidect, chiar n ntuneric era inelul de pe degetul naltei doamne creia i se nchinase. Dac totui s-ar mai fi ndoit, putea s-l ncredineze i mai mult fundulia roie, fcut dintr-o panglic, de care era legat inelul. Rou era culoarea favorit a prinesei, i de mai multe ori, mpodobindu-i el nsui harnaamentul cu acesta culoare, o dusese la biruin fie n turnire, fie pe cmpul de btaie. Sir Kenneth privea mut de nedumerire inelul din palma sa. Pe tot ce e mai sfnt, din partea cui mi aduci acest semn? ntreb cavalerul. Cat, dac e cu putin, s pui pentru o clip rnduial n vlmagul minii tale, i s-mi spui cine e fiina care te trimite i care e adevratul rost al venirii tale aici; ia seama ns la cele ce spui, cci mie nu-mi arde de bufonerii. Cavaler bnuitor i necugetat rspunse piticul ce vrei s tii mai mult, dect c eti onorat cu poruncile unei prinese, trimise printr-un rege? Nu putem s-i spunem altceva dect c-i poruncim, n numele i prin puterea acestui inel, s ne urmezi n faa stpnei lui. Fiece clip de ntrziere e o nelegiuire mpotriva supunerii ce-i datorezi. Bunul meu Nectabanus, gndete-te rspunse cavalerul tie doamna mea unde m aflu i care sunt ndatoririle mele n noaptea aceasta?... tie ea oare c viaa mea... dar pentru ce-a mai vorbi de viaa mea? tie ea, zic, c 183

onoarea mea depinde de felul n care voi pzi aceast flamur pn n revrsatul zorilor poate ea oare dori s prsesc acest post, chiar pentru a-i aduce un omagiu?... Cu neputin... Prinesa vrea s-i bat joc de slujitorul ei trimindu-i o astfel de solie; i ceea ce m face s cred i mai mult acest lucru, e c te-a ales pe tine drept sol. Oh, pstreaz-i aceast prere rspunse Nectabanus, dnd s plece. Mie puin mi pas dac ai inima deschis sau eti prefcut fa de aceast doamn... Prin urmare, rmi cu bine! Stai! Stai! Mai ateapt o clip, te rog strig sir Kenneth. Rspunde-mi la o singur ntrebare... Doamna care te-a trimis se afl aproape? Ce-are a face? Se cuvine oare ca devotamentul s msoare milele i leghele, ca biata tafet pltit dup deprtarea pe care-ostrbate? Afl totui, suflet bnuitor, c frumoasa doamn, stpna acestui inel trimis unui att de nevrednic supus, fr credin i fr curaj, nu se afl mai departe de-o btaie de archebuz aici. Spune ntreb iari cavalerul, dup ce privi din nou inelul ca s se ncredineze c nu se nela spune, sunt chemat pentru mai mult timp? Timp? rspunse Nectabanus cu aceeai nepsare. Dar numeti timp? Eu nu-l vd, nu-l simt, e doar numele unei nluciri o niruire de rsuflri care noaptea se msoar printr-o btaie de clopot, iar ziua prin umbra ce cade pe un cadran solar. Nu tii oare c timpul unui adevrat cavaler se msoar dup chipul n care i slujete pe Dumnezeu sau pe aleasa inimii lui? Acestea sunt cuvinte pline de adevr, cu toate c ies din gura unui nebun. i doamna mea m cheam la o fapt pe care s-o aduc la ndeplinire n numele ei i din dragoste pentru ea? Nu s-ar putea s-o ndeplinesc peste cteva ore, n zori? Vrea s te vad numaidect, fr s pierzi vremea nici mcar ct ar trebui s se scurg zece fire de nisip! Ascult, cavaler bnuitor i rece, iat nsei cuvintele ei: Spune-i c 184

mna care a lsat s cad trandafiri, poate s druiasc i lauri. Aceast aluzie la ntlnirea din capela de la Engaddi fcu s se trezeasc o mulime de amintiri n sufletul lui sir Kenneth i l ncredina pe deplin c era numai adevr n spusele piticului. Bobocii de trandafiri, orict ar fi fost de ofilii, i purta sub plato, lipii de inima lui. Rmase pe gnduri neputndu-se hotr s piard un astfel de prilej, singurul poate ce i se oferea, de-a se face plcut n ochii aceleia care i stpnea ntreaga fiin, n acest timp, piticul i sporea nehotrrea, struind ori s-l urmeze, ori s-i dea napoi inelul. Stai! Stai, rogu-te! Mai ateapt o clip strig cavalerul. i i zicea n sine: Sunt oare supus sau sclav al regelui Richard? Nu sunt un cavaler liber care a jurat credin cruciadei? i ce slujesc eu aici cu lancea i cu spada? Sfnta noastr cauz i pe aleasa gndurilor mele!... Inelul! Inelul! ovielnic cavaler, d-mi napoi inelul, pe care nu merii s-l atingi i s-i priveti! O clip, o clip, bunule Nectabanus; nu-mi tulbura irul gndurilor... Ei! dac sarazinii ne-ar ataca liniile n clipa aceasta, s-ar cuveni s rmn ncremenit aici ca un vasal al Angliei, pzind ca flamura ei s nu fie atins de ocar, sau m-a repezi la lupt. Desigur, dup poruncile lui Dumnezeu vin acelea ale doamnei mele... i totui, am primit o misiune din partea lui Inim-de-Leu, i-am jurat s nu-mi calc cuvntul... Nectabanus, te conjur s-mi spui dac m duci departe de-aici. De vrei s tii neaprat, iat, pn la cortul acela care se zrete n deprtare; luna scnteiaz n globul de aur din vrful lui, care preuiete ct rscumprarea unui rege. M-a putea ntoarce peste cteva clipe rosti cavalerul, nchiznd ochii cu dezndejde la gndul urmrilor. Dac cineva s-ar apropia de flamur, a auzi de acolo ltratul cinelui. M voi arunca la picioarele doamnei mele i-i voi cere ngduina de-a m ntoarce s-mi nchei sorocul de paz. Aici, 185

Roswall! strig el, chemndu-i cinele i zvrlindu-i mantia la piciorul stlpului. Vegheaz aici i nu lsa pe nimeni s s-apropie. Falnicul animal i privi drept n ochi stpnul, parc vrnd s-l ncredineze c-l nelegea foarte bine, apoi se aez alturi de mantie, cu urechile ciulite i cu capul ridicat, ca un strjer care-i d seama ce rost are acolo. i-acum, bunule Nectabanus urm cavalerul s ne grbim; m supun poruncilor pe care ca le-ai adus. Grbeasc-se cine vrea rosti argos piticul; tu nu te-ai grbit cnd a fost vorba s te supui poruncilor mele i eu nu am picioare att de lungi nct s m pot ine dup tine. Tu nu mergi ca un om, ci sari ca struul n pustiu. Nu existau dect dou mijloace pentru a nfrnge ndrtnicia lui Nectabanus care, n timp ce vorbea, ncetinise pasul, lund drept pild graba melcului. Daruri, ns, sir Kenneth n-avea de unde s-i dea, iar de mguliri, n-avea vreme. Aa c n nerbdarea lui, nfac piticul, l ridic n sus i, ducndu-l n brae, cu toate ameninrile i blestemele lui, ajunse n apropierea cortului artat. Apropiindu-se, bg de seam c acesta era pzit de un plc de ostai, trntii pe jos, pe care nu-i putuse deslui din cauza celorlalte corturi ce se aflau ntre el i dmbul Sfntului George. Mirndu-se c zgomotul armurii lui nu le trezise nc luarea aminte i hotrnd s fie mult mai prevztor n micri, ls jos cluzaobosit ca s-i trag rsuflarea i s-i arate ce-avea de fcut. Nectabanus era speriat i furios; dar, simindu-se cu totul n puterea vnjosului cavaler, ca o biat zburtoare n ghearele unui oim, nu cut s-i mai ae mnia. De aceea nu se plnse de cele ce avusese de ndurat. Strbtnd labirintul de corturi, l cluzi n linite pe cavaler spre un loc ascuns, n spatele celui cu pricina. Amndoi erau astfel la adpost de privirile oamenilor de paz, care preau prea nepstori sau mai degrab prea obosii, ca s-i mai fac datoria cum trebuia. Ajuni lng cort, piticul ridic partea de jos a pnzei, fcndu-i semn lui sir Kenneth s se strecoare 186

nuntru pe brnci. Cavalerul ovi o clip. I se prea nevrednic de el s ptrund pe furi ntr-un cort ce slujea de adpost augustelor prinese; se gndi ns la ncredinarea deplin, la chezia adus de pitic i-ajunse la ncheierea c nu se cuvenea s-o mhneasc printr-o mpotrivire pe doamna gndurilor lui. Se plec deci, strecurndu-se pe sub pnz; apoi l auzi pe pitic optindu-i la ureche: Rmi aici, pn te voi chema.

187

CAPITOLUL XIII

De veselie mi vorbeti, i nevinovie?! Aceste dou nsuiri s-au desprit pe veci De cnd n rai Adam mucat-a mrul; i de-atuncea Doar rutatea e tovar bun al veseliei Din clipa cnd, surztor, copilul rupefloarea Ori cnd ucide fluturul cu care s-a jucat i pn-n ceasul de apoi al ceretorului Care pe patul morii, chicotind cu ultima suflare, Se bucur c-a srcit vecinul lui bogat. Cntec vechi

Sir Kenneth fu lsat cteva clipe singur, n ntuneric. Era o nou ntrziere, care-i prelungea lipsa din post i ncepuse s se ciasc aproape de uurina lui. Dar s se ntoarc acum, fr s-o fi vzut pe Edith, nu mai putea fi vorba. Dup 188

ce se hotrse scalce legile ascultrii osteti, era hotrtcel puin s vad dac fgduiala minunat care-l ispitise s svreasc o asemenea fapt era adevrat. Deocamdat ns, situaia lui era ct se poate de ngrijortoare. Nu era nici o lumin n preajm care s-i arate unde se afla. Lady Edith nu prsea nicicnd persoana reginei, i dac ar fi fost descoperit c intrase pe furi n cortul regesc, s-ar fi dat loc la primejdioase bnuieli. n timp ce-l frmntau astfel de gnduri, i ar fi vrut s se furieze afar, auzi glasuri femeieti vorbind n oapt i rznd ntr-o ncpere alturat, de care, socotind dup felul cum se auzeau glasurile, nu prea s-l despart dect o pnz de cort. ncperea alturat era luminat de opaie, dup cum putea s bage de seam prin strvezimea pnzei ce desprea cortul n dou i pe care se zugrvea umbra mai multor persoane ce se aflau nuntru. Sir Kenneth nu poate fi nvinovit de lips de bun-cuviin, pentru c fr voia lui ascult o convorbire ce prea s-l intereseze peste msur. Cheam-o! Cheam-o! n numele Sfintei Fecioare! se auzi unul din glasurile cuprinse de voioie. Nectabanus, merii s fii numit ambasador la curtea preotului Ioan, ca s ari cu ct ndemnare tii s aduci la ndeplinire o misiune. Rspunse glasul nbuit al piticului; el vorbea ns att de ncet, nct cavalerul nu izbuti s deslueasc din cele ce spunea dect ceva despre lipsa de atenie a grzilor. Dar n ce chip vom scpa de duhul pe care l-a chemat Nectabanus, doamnele mele? se auzi alt glas. Ascultai-m, suveran prines rspunse o nou voce dac neleptul i cinstitul Nectabanus nu e prea gelos de neasemuita lui soie i mprteas, s-o trimitem pe ea ca s ne scape de acest insolent cavaler rtcitor, care poate crede att de uor c doamnele din nalta societate au nevoie de nfumuratele i presupusele lui nsuiri. Dup prerea mea, e foarte bine interveni un alt glas ca prinesa Guenevra s fie aceea care s-l expedieze, cu 189

amabilitatea ei cunoscut, pe acela pe care nelepciunea soului su l-a putut aduce pn aici. Cu inima zvcnind de ruine i de indignare la auzul acestor cuvinte, sir Kenneth era ct pe ce s ias din cort cu orice risc, cnd urmtoarele cuvinte l fcur s se rzgndeasc. Nu, la drept vorbind rencepu glasul de la nceput ar trebui ca verioara noastr Edith s afle ea nsi n ce chip s-a purtat cavalerul acesta att de mult ludat, iar noi am fi mulumite de a-i fi oferit dovada vie c a dezertat de la datorie. E o lecie care-i poate fi de folos; cci, te rog s m crezi, Calista, am bgat de seam adeseori c acest aventurier de la miaznoapte era mai aproape de inima ei dect ar fi ngduit judecata i nelepciunea. Alt glas ngn ceva n oapt, n legtur cu nelepciunea i cuminenia lady-ei Edith. nelepciune, domnioar? Aici nu poate fi vorba dect de orgoliul i de dorina de-a trece drept cea mai serioas dintre noi toate. Nu, eu nu vreau s m lipsesc de aceast nensemnat mulumire; tii foarte bine c atunci cnd i se pare c-am greit cu ceva, nimeni nu se pricepe ca Edith s ne fac s ne dm seama de asta. Dar iat-o c vine. Persoana care intr n clipa aceea, proiect pe pnza despritoare o umbr care lunec ncet pn ajunse n dreptul celorlalte femei. n ciuda cruntei dezamgiri pe care-o ndurase i-a cuvintelor ofensatoare rostite n privina lui cu atta rutate sau cu atta uurin de ctre regina Berengaria (ntruct pn la urm i ddu seama c aceea care vorbea cu glas tare, poruncitor, era soia lui Richard), cavalerul simi o adevrat alinare aflnd c Edith nu luase parte la urzeala aceea mpotriva sa. De altfel, era att de curios s afle ce avea s urmeze nct, n loc s-i aduc la ndeplinire gndul nelept de a se ndrepta numaidect, ncepu s caute o crptur sau o gaur n pnz, prin care s poat privi i auzi cele ce aveau s se ntmple. Fr ndoial i zise el c regina, creia i face plcere, pentru a-i satisface un capriciu, 190

s-mi pun cinstea, ba poate i viaa n primejdie, n-are dreptul s plng dac, la rndu-mi, caut s folosesc acest prilej pentru a-i cunoate inteniile pn la capt. n timpul acesta, se prea c Edith ateapt poruncile reginei i aceasta din urm nu se hotrete nc s nceap a vorbi, temndu-se c n-o s-i poat stpni rsul, sau pe acel al nsoitoarelor sale, deoarece sir Kenneth nu putea deslui dect un murmur surd, vesel i rsete nbuite. Majestatea voastr rosti n cele din urm Edith e foarte bine dispus, dei ora naintat ar trebui s ne trimit la culcare; eram gata s m urc n pat n clipa n care am fost chemat de majestatea voastr. Nu te voi reine mult, verioar rspunse regina; m tem ns c-i va fugi somnul atunci cnd vei afla c-ai pierdut rmagul. Iertai-m, nobil doamn, dar asta nsemneaz c nu mai are nici un rost. Eu n-am pus nici un fel de rmag, cu toate c majestatea voastr a avut dorina s-l fac. Hotrt lucru, cu tot pelerinajul nostru, Satan a pus stpnire asupr-i, frumoasa mea verioar. Poi oare tgdui c-ai pus zlog inelul de rubine, iar eu brara de aur, fcnd prinsoare c acest aa-numit cavaler al Leopardului nu-i va prsi postul pentru nimic n lume? Nu-mi poate fi ngduit s m mpotrivesc dorinelor majestii voastre; dar doamnele ce sunt de fa pot s aduc mrturie c mi-ai propus acest mre rmag i mi-ai smuls inelul din deget chiar n clipa n care mrturiseam c nu mi se pare nelept ca o fat s pun rmaguri n legtur cu astfel de lucruri. Da, dar s nu-i fie cu suprare, lady Edith se amestec una din doamnele de onoare trebuie s mrturiseti c-ai artat mult ncredere n zelul acestui cavaler al Leopardului. Chiar dac-ar fi astfel, drguo rosti Edith suprat nimic nu te ndreptete s spui aa ceva numai ca s fii pe placul majestii sale... Am vorbit despre acest cavaler aa 191

cum vorbesc toi aceia care l-au vzut pe cmpul de lupt, i n-am mai mult interes s-l apr dect ai tu s-l brfeti. Despre ce altceva pot vorbi femeile pe un cmp de lupt dect despre ostai i despre faptele lor de vitejie? Nobila lady Edith adug o a treia nu i-a iertat nici pn azi Calistei i mie de a fi spus majestii voastre c a lsat s cad bobocii de trandafiri pe lespezile capelei. Dac majestatea voastr vorbi din nou Edith cu o respectuoas mustrare nu ateapt altceva din parte-mi dect s ndur ironiile acestor doamne, i cer ngduina de a m retrage. Tcere, Floria rosti regina. ngduina noastr s nu te fac a uita distana dintre dumneata i ruda apropiat a regelui Angliei. Iar dumneata, scump verioar, care eti att de drgu urma ea cu acelai ton voios cum poi oare s ne lipseti pe noi, srmanele, de cteva clipe de bucurie, dup attea zile petrecute n lacrimi i neasemuite amrciuni? Bucurai-v de aceste clipe, nobil doamn! rspunse Edith; n ce m privete, a vrea s nu mai zmbesc niciodat n viaa mea dect s... Aici se opri, de bun seam din respect; dar sir Kenneth putu s-i dea seama c era nespus de tulburat. Iart-m, verioar rosti Berengaria, zburdalnica i voioasa prines din casa de Navara iart-m, dar, la urma urmei, ce mare nelegiuire am svrit? Un tnr cavaler i-a prsit postul de dragul unei tinere fete; n lipsa lui nu se va ntmpla nimic; i-apoi, drguo, la drept vorbind, se pare c, cu toat nelepciunea lui, Nectabanus n-a putut s-l nduplece dect n numele tu. Doamne al ndurrilor, oare am neles bine cuvintele majestii voastre? strig Edith cu un glas n care se bnuia o nelinite cu totul deosebit de tulburarea de care dduse dovad pn atunci. Nu pot crede c vorbii serios... Asta nu se cuvine s-o facem, cnd e vorba de onoarea numelui meu i al majestii voastre, tiut fiind c sunt ruda soului vostru... Spunei-mi c n-a fost dect o glum, regeasca mea stpn, 192

i iertai-m dac, n rtcirea unei clipe, am luat totul n serios. Lady Edith rosti regina, cu oarecare ciud regret inelul pe care i l-am ctigat. i-l dm napoi, frumoas verioar; totui, nu se cade s ne pizmuieti aceast mic biruin asupra unei nelepciuni care ne-a fost ludat att de adesea. O biruin? strig Edith cu aprindere. O biruin? Biruina va fi de partea vrjmailor, atunci cnd vor afla c regina Angliei a fost n stare, ntr-o clip de copilreasc voioie, s pun n primejdie onoarea unei rude a soului ei. Eti mhnit, frumoas verioar, din pricin c-ai pierdut inelul cel mai drag! strui regina. Haide, ntruct i pare ru s plteti rmagul, renunm la dreptul nostru. Numele dumitale i acest giuvaer l-au adus aici pe nobilul cavaler i puin ne mai pas de undi, odat ce petele a fost prins. Doamn se mpotrivi cu nerbdare Edith majestatea voastr tie foarte bine c toate lucrurile mele, care ar fi pe placul vostru, v-ar aparine pe dat. A fi ns n stare s druiesc o poal de rubine, numai ca inelul i numele meu s nu fi fost folosite pentru a atrage un cavaler ntr-o curs, nvrednicindu-se prin aceasta de ocar, i pedeaps. Oh, ne temem deci numai pentru soarta fidelului cavaler rosti regina. Ai o prere prea slab despre puterea noastr, frumoas verioar, cnd vorbeti despre primejduirea unei viei din pricina unei glume a noastre. O, lady Edith, fii sigur c i alte persoane pot avea tot atta nrurire ct i dumneata asupra inimilor de aram ale rzboinicilor... Pn i inima unui leu e de carne i nu de piatr; i, crede-m, am destul nrurire asupra lui Richard, pentru ca acest cavaler, fa de care lady Edith se arat att de binevoitoare, s scape oricnd de pedeapsa pricinuit de nesupunerea lui. Pe dragostea preafericitei cruci, doamn i regin ngn Edith (cu greu am putea zugrvi simmintele pe care 193

le ncerc sir Kenneth cnd o auzi cznd n ghenunchi la picioarele reginei) pe dragostea Sfintei Fecioare i a tuturor sfinilor din paradis, luai seama la ceea ce facei! Nu-l cunoatei pe regele Richard... E de puin vreme soul vostru... Mai curnd poate s lupte rsuflarea voastr mpotriva furiei vnturilor dinspre apus, dect ar putea cuvintele voastre s-l nduplece pe regescul meu vr s ierte o greeal mpotriva disciplinei... Oh, pe dragostea cerului, ndeprtai-l pe acest gentilom dac l-ai atras n curs... A fi mulumit s rmn cu ruinea de a-l fi chemat eu, dac-a ti c s-a ntors acolo unde l cheam datoria. Ridic-te, verioar zise regina Berengaria i fii ncredinat c lucrurile se vor petrece altfel de cum crezi. Rogu-te, ridic-te, scump Edith... sunt mhnit c am luat o astfel de hotrre n dauna unui cavaler pe care l priveti cu atta bunvoin. Haide, nu-i mai frnge astfel minile... Voi crede, dac vrei, c i-e indiferent. Voi crede orice pentru c nu pot ndura s te vd ntr-o astfel de stare... i repet c voi lua totul asupr-mi n faa regelui Richard, vorbindu-l numai de bine pe blaiul dumitale prieten din miaznoapte... nu prieten, dac nu vrei, ci o simpl cunotin... Haide, nu mai lua acest aer dojenitor... l vom nsrcina pe Nectabanus s-l duc napoi la postul lui, pe cavalerul stindardului... i cu un alt prilej i vom cere scuze. Trebuie s fie ascuns, cred, prin vreun cort prin apropiere... Pe coroana mea de crini i pe sceptrul meu de neprihnii nenufri zise Nectabanus majestatea voastr se neal... Se afl mult mai aproape dect credei... n dosul acestei pnze subiri... Deci a putut s-aud tot ce-am vorbit! strig regina surprins i nemulumit n acelai timp... Iei afar, monstru al nebuniei i al rutilor! n timp ce rostea aceste cuvinte, Nectabanus iei din cort rcnind ca din gur de arpe, astfel c nu se tie dac Berengaria se mulumise numai s-l dojeneasc, sau dac nu 194

cumva i artase nemulumirea ntr-un chip mult mai concret. Acum, ce facem? o ntreb regina pe Edith n oapt, dar i cu adnc tulburare. N-avem dect un singur mijloc rspunse Edith, cu hotrre; se cuvine s stm de vorb cu acest gentilom i s ne bizuim pe mrinimia lui. Acestea zicnd, trase numaidect foaia de cort care desprea cele dou ncperi. n numele cerului, oprete-te!... strig regina. n ncperea mea... astfel mbrcate... i la o asemenea or!... Onoarea mea,.. Dar, mai nainte de-a fi continuat mpotrivirile, perdeaua fusese dat ntr-o parte i nimic nu-l mai desprea pe cavalerul narmat de grupul femeilor. Cldura nopii orientale fcuse ca doamnele s poarte o mbrcminte simpl i prea puin chibzuit, care nu se potrivea cu rangul lor, mai cu seam n prezena unui brbat. Amintindu-i de acest amnunt, regina scp un ipt i se grbi s ias prin alt deschiztur a cortului. Suprarea i nelinitea lady-ei Edith, ca i arztoarea ei dorin de a lmuri lucrurile ct mai grabnic cu cavalerul scoian, o fcur poate s uite c prul i era despletit i c mbrcmintea ei era cam sumar fa de convenienele pe care trebuiau s le respecte fecioarele de neam ales ntr-un veac care, la drept vorbind, n-a fost cel mai cast dintre toate. Era mbrcat cu o rochie uoar, fluturtoare, de mtase trandafirie; i vrse picioarele goale n nite papuci orientali i i aruncase n grab pe umeri un al... Capul nu-i era acoperit dect de bogatul ei pr ce-i cdea n inele, revrsat din toate prile, umbrindu-i n mare parte chipul pe care o mbinare de sfial i de suprare, n afar de alte simminte mai adnci i mai tulburtoare, i-l mbujorase viu. Dar, dei Edith simea gravitatea situaiei cu acea gingie care este farmecul cel mai de pre al femeii, pru c nu ovie o clip ntre sfial i datoria pe care socotea c-o are fa de cel ce fusese trt n greeal i primejdie din dragoste pentru ea. 195

i strnse cu mai mult luare aminte alul pe umeri i pe piept, puse jos opaiul care mprtia o lumin prea puternic asupra chipului ei i n timp ce sir Kenneth rmase nemicat n locul n care fusese descoperit, ea fcu civa pai apropiindu-se de el, nu ndeprtndu-se, i exclam: ntoarce-te numaidect la postul domniei-tale, viteaz cavaler... Ai fost amgit cnd te-au chemat aici... Nu pune nici o ntrebare...

196

N-am nevoie s pun nici o ntrebare rspunse cavalerul, plecndu-i un genunchi la pmnt, cu evlavia credinciosului care ngenunche n faa altarului i aintindu-i privirea n jos, de team s nu sporeasc stnjenirea copilei. Ai auzit totul? ntreb Edith nerbdtoare. O, cerule, atunci pentru ce mai ntrzii, cnd fiece clip pierdut poate s-i aduc dezonoarea? Am auzit ceea ce trebuia s m ruineze i am auzit-o din gura voastr, nobil doamn. Aa nct, ce mi-ar psa de pedeaps? N-am s v fac dect o singur rugminte i dup aceea voi ncerca s aflu printre sbiile necredincioilor dac sngele spal ocara... S nu faci aceasta... Fii nelept... nu mai ntrzia aici... Totul nc nu e pierdut, dac te grbeti. Nu atept altceva dect iertarea voastr rosti cavalerul fr s se ridice iertarea pentru nfumurarea de care am dat dovad creznd c srmanele mele servicii pot fi cerute sau preuite de voi. Te iert... oh, dar n-am s-i iert nimic... Eu sunt adevrata pricin a ofensei ce i s-a adus... Te rog, pleac... te voi ierta... Te voi preui... adic aa cum preuiesc pe orice viteaz cruciat, dar pleac, fr s mai pierzi o singur clip. Mai nti, luai napoi acest scump i fatal giuvaier zise cavalerul, ntinzndu-i inelul, n timp ce Edith nu-i mai putea stpni nerbdarea. Oh, nu spuse ea, nevoind s-l primeasc... pstreaz-l ca semn al simmintelor mele... al regretului meu, vreau s spun... Oh, pleac, pleac! Dac n-o faci pentru domnia-ta, f-o cel puin pentru mine! Simindu-i pierderea onoarei rscumprat prin interesul pe care fata l artase cu privire la persoana lui, sir Kenneth se ridic i, nvluind-o ntr-o privire fugar, se plec adnc naintea ei i ddu s se retrag. n clipa aceea, sfiala fecioarei pe care hotrrea simmintelor o inuse n fru, birui la rndu-i. Edith prsi numaidect ncperea, stingnd opaiul, i sir Kenneth se pomeni adncit, att cu trupul ct i 197

cu sufletul, n cea mai neagr bezn. Trebuia s se supun poruncilor ei acesta fu primul gnd care l smulse ndat din visare i el se ndrept spre locul pe unde intrase n cort. Ca s se strecoare pe sub pnz, aa cum fcuse cnd sosise, ar fi cerut timp i mult bgare de seam; de aceea sfie pnza cu pumnalul, fcnd o deschiztur care i ngdui s ias mult mai repede. Ajungnd n aer liber, se simi att de buimac, prad gndurilor potrivnice, nct nici nu mai tia ce se ntmpl cu el; i ddea seama c trebuie s se ndeprteze repede, amintindu-i c lady Edith i poruncise s se grbeasc. Aa cum pea acum ns, printre funii i corturi, cutnd poteca pe care-l cluzise piticul ca s nu fie zrit de oamenii de paz ai reginei, trebuia s se furieze i cu bgare de seam, ca s nu alarmeze grzile, fie cznd, fie fcnd vreun zgomot prin ciocnirea armurii. Un nor pufos acoperise lumina lunii chiar n clipa n care ieise din cort, ceea ce era pentru el un i mai mare neajuns, cci buimceala minii i plintatea inimii de-abia i ddeau rgaz s-i cluzeasc paii. Dar auzul lui fu izbit deodat de un zgomot care l fcu s se trezeasc brusc din visare. Zgomotul venea dinspre dmbul Sfntului George. Cinele latr scurt, furios, i apoi urm un chellit de moarte... Nicicnd nu pusese pe goan glasul lui Roswall o cprioar aa cum l fcu pe sir Kenneth s se repead spre dmb, n clipa cnd auzi ceea ce-i prea c e strigtul de agonie al nobilului su dobitoc, cci nici o durere obinuit nu-i putea smulge un urlet att de dezndjduit. Cavalerul strbtu n goan locul ce-l desprea nc de potec i, ajungnd n cele din urm la drumul mare, o lu la fug spre dmb att de vijelios, dei era mpovrat de armur, nct nici un om chiar fr acea povar pe el, n-ar fi putut s-l ajung din urm. Urc, fr s-i ncetineasc pasul, povrniul repede al dmbului i n cteva clipe ajunse n vrf. n clipa aceea, luna destram norul ce o nvluia i n luminr ej, cavalerul nu mai zri flamura Angliei la locul ei; stlpul era trntit la pmnt, iar alturi zcea, rnit de moarte, credinciosul lui cine. 198

CAPITOLUL XIV
Orice urm de onoare e pierdut, Tinerii nu-i mai respect pe btrni... Oare rul cinstei i-al onoarei a secat? A secat, i-n albia lui de mult uscat Trec biei desculi i huiduind cu pietre-arunc? Don Sebastian

Dup cteva clipe de uluire i de buimceal, cel dinti gnd al lui sir Kenneth fu s caute n juru-i pe cel ce pngrise flamura Angliei; nu putu descoperi ns nici o urm. A doua micare, care nu-i va mira dect pe cei care n-au avut niciodat prieteni printre cini, fu s cerceteze cu luare aminte starea credinciosului su Roswall, rnit de moarte, dup ct se prea, n ndeplinirea datoriei pe care stpnul su o prsise. Mngie dobitocul istovit de chinurile morii, care, credincios pn n ultima clip, prea c-i uit durerile bucurndu-se de ivirea stpnului, dnd mereu din coad i lingndu-i minile. Din cnd n cnd, totui, gemea nbuit, cutnd parc s arate astfel c-l doare i mai mult din pricin c sir Kenneth se cznea s-i smulg din ran vrful de suli 199

ce-i rmsese nfipt n trup; apoi nefericitul dobitoc se gudur iar, ceva mai vioi, de team s nu-i fi mhnit stpnul prin dezvluirea suferinelor sale. n aceste ultime dovezi de credin ale cinelui rpus de moarte era ceva care se mbina cu dezndejdea i ruinea lui sir Kenneth. Singurul lui prieten i era rnit de moarte, n clipa cnd pe el urma s-l copleeasc dispreul i mnia tuturor... La gndul acesta, tria sufleteasc a cavalerului se frnse; nu-i mai putu stpni durerea i izbucni n gemete i n hohot de plns. n timp ce czuse astfel prad dezndejdii, alturi de el rsun un glas limpede i grav; glasul sonor ca al muezinilor rosti, n cea mai curat limb francez, priceput i de cretini i de sarazini, urmtoarele cuvinte: Vrjmia e ntocmai ca cele dinti i cele din urm ploi, reci i pgubitoare pentru oameni i dobitoace; i totui, ele fac s se nfiripe floarea i rodul curmalului, trandafirului i rodiei. Sir Kenneth se ntoarse spre cel ce vorbea, i l recunoscu pe vraciul arab, care, apropiindu-se pe nesimite, se aezase la civa pai mai departe, cu picioarele ncruciate sub el, i rostea grav, dar i cu oarecare mil, mngietoarele cuvinte luate din Coran i din poveele nelepilor; cci, pe vremea aceea, n Orient, ca s fii socotit un nelept, nu era nevoie s dezvlui cine tie ce puteri uimitoare de nscocire, ci mai degrab s ai o inere de minte bun i s rosteti, n clipa potrivit, cuvntul scris. Ruinat c fusese vzut lsndu-se prad durerii i tnguindu-se ca o femeie, sir Kenneth i terse lacrimile mnios i ngriji mai departe de cinele lui drag. Poetul a zis urm arabul, fr s ia n seam stinghereala i ciuda cavalerului: Boul e fcut pentru cmp i cmila pentru pustiu. Mna vraciului, mai puin destoinic s rneasc dect aceea a ostaului, nu poate fi totui mai de folos atunci cnd poate s lecuiasc? Ajutorul meteugului tu, Hakim, nu-i mai poate fi de nici un ajutor acestui rnit rspunse sir Kenneth; i apoi, dup legea ta, e un dobitoc spurcat. 200

neleptul cruia Allah i-a luminat mintea s-ar face vinovat dac n-ar voi s prelungeasc viaa unei fpturi necuvnttoare, ori s-o scape de chinuri, cci tot Allah i-a druit aceast via i putina de a cunoate durerea i bucuria. neleptul face prea puin deosebire ntre lecuirea unei biete slugi, a unui cine sau a unui stpnitor rzboinic. S vedem rnitul.

Sir Kenneth ncuviin n tcere, iar vraciul cercet rana cinelui cu luare aminte, ca i cum ar fi avut de-a face cu o 201

fptur omeneasc. n cele din urm se sluji de sculele pe care le lu dintr-o cutie i, mnuind un cletior, izbuti s smulg din coapsa lui Roswall vrful suliei; dup aceea opri nvala sngelui, turnnd leacuri peste ran i legnd-o cu fee. Bietul dobitoc ndura ngrijirile cu rbdare, ca i cum ar fi priceput gndurile bune ale binefctorului necunoscut. Cinele poate s se tmduiasc spuse El Hakim dac ngdui s fie dus n cortul meu, unde l voi ngrijii cu deosebit luare aminte, aa cum e vrednic neamul lui ales; fiindc trebuie s tii c sluga ta Adonbec nu e mai puin priceput n cunoatereafeluritelor soiuri i neamuri de cini i cai, dect ar fi n meteugul tmduirii bolilor care secer vieile omeneti. Ia-l cu tine rspunse cavalerul; dac se vindec, i-l druiesc cu cea mai mare bucurie. i datorez o rsplat, fiindc mi-ai ngrijit scutierul, i n-am alte mijloace prin care mi-a putea plti datoria. n ce m privete, s-a sfrit, n-am s mai sun niciodat din corn, n-am s-mi mai chem cinele. Arabul nu rspunse; btu din palme i ndat se ivir n preajm-i doi robi negri. Le porunci ceva n graiul arab i primi rspunsul obinuit: A auzi nseamn a te supune. Lund apoi cinele n brae se ndeprtar, fr vreo mpotrivire din partea acestuia; dei nu-i mai lua ochii de la stpnul su, era prea slab ca s mai poat face vreo micare. Adio, scumpul meu Roswall! strig sir Kenneth. Adio, adio, singurul i ultimul meu prieten! Eti prea nobil ca s rmi i mai departe n stpnirea unui om aa cum voi fi eu de aici nainte. Dei e pe moarte urm el a fi bucuros s-mi schimb soarta cu aceea a nobilului dobitoc. A fost scris rspunse arabul ca toate dobitoacele s-l slujeasc pe om; prin urmare, cel ce stpnete pmntul, rostete un cuvnt nesocotit atunci cnd, n amrciunea i dezndejdea lui, dorete s-i schimbe ndejdile de astzi i mine cu viaa unei fpturi mai prejos dect el. Un cine care moare fcndu-i datoria rspunse cavalerul cu jale preuiete mai mult dect un om care i-a 202

clcat-o pe a sa; las-m, Hakim; tu stpneti pe acest pmnt tiina cea mai minunat din cte-a cunoscut vreodat omul, dar rnile sufletului sunt mai presus de puterea meteugului tu. Nu; dac bolnavul i mrturisete boala de care sufer i se las cluzit de tmduitorul su, nu-i aa cum spui. Atunci, fiindc m sileti s fac aceast spovedanie, afl c asear, flamura Angliei flutura pe dmbul acesta... Mi s-a ncredinat sarcina s-o pzesc... Zorile ncep s se iveasc... din ce a fost n-a mai rmas dect acest lemn sfrmat... Flamura nu mai e, i n faa ta se afl un om viu. Cum asta rosti El Hakim, cercetndu-l cu privirea bag de seam c armura i-e neatins... Nu vd snge pe armele tale i despre tine s-a dus vestea ca de un om puin obinuit s sentoarc astfel dintr-o lupt. Ai fost ademenit cine tie unde, de ochii negri i obrajii trandafirii ai vreuneia dintre hurii, crora voi, nazarinenii, v nchinai precum se cade numai dinaintea lui Allah, n loc s le druii numai dragostea care se cuvine unui trup de lut asemenea cu al nostru. Nu poate fi altfel, cci aa a czut mereu omul de la Adam-sultan ncoace. i dac ceea ce spui tu ar fi adevrat, cu ce fel de leacuri m-ai putea vindeca? ntreb sir Kenneth posomort. Cunoaterea e mama triei, dup cum brbia d natere puterii... Ascult-m, omul nu e ca un copac, legat pentru totdeauna prin rdcini de o mn de pmnt... lui nu-i e dat s se lipeasc de stnc asemenea scoicii nchis n nveli. Legea ta cretin, ea nsi i poruncete, atunci cnd eti asuprit ntr-o cetate, s te adposteti n alta; iar noi musulmanii, tim c Mahomed, Profetul lui Allah, alungat din sfnta cetate Mecca, i-a gsit adpost printre credincioii din Medina. Ce legtur au toate astea cu mine? Iat legtura: neleptul fuge dinaintea furtunii, creia nu poate s-i porunceasc. Aadar, cnd tii bine c te 203

ateapt rzbunarea lui Richard, nu-i pierde vremea, pune-te la adpost n umbra flamurii biruitoare a lui Saladdin. ntr-adevr rspunse cavalerul, batjocoritor mi-ar fi lesne s-mi ascund necinstea n tabra pgnilor crora cinstea nu le este cunoscut; n-ar fi oare mai bine s-mi pun pe cap i un turban? Asta-mi mai lipsete s-mi lepd credina, pentru ca infamia mea s fie deplin. Nu huli, nazarinene rosti vraciul cu asprime. Saladdin nu primete pe cei ce vor s se dea n legea Profetului, dect dac i-au neles pe deplin nvturile. Deschide-i ochii spre lumin, i marele sultan, a crui mrinimie e nemrginit ca nsi puterea lui, i poate drui un regat... Rmi, dac vrei, n orbirea ta; dei ai fi osndit la cazne n cealalt via, Saladdin nu te-ar face mai puin bogat i fericit n cea de azi. Nu crede ns c o frunte poate fi ncins de turban, atunci cnd omul n-o face din dorina lui.

Eu n-am alt dorin strig cavalerul dect s ndur caznele care m ateapt astzi la apusul soarelui. Totui, nu eti nelept, nazarinene, dac nu vrei s iei o astfel de hotrre; Saladdin ascult cuvntul meu i a putea s te nal ct mai sus n ochii lui. Ascult-m, fiule: cruciada asta, aacum i spunei 204

voi nesocotitului vostru rzboi, e ca o corabie mare, ale crei brne se desprind una de alta i cad n valuri; tu nsui ai adus puternicului sultan cererea de pace a regilor i prinilor, ale cror armii sunt adunate aici, i poate c n-ai cunoscut pe de-a-ntregul rostul nsrcinrii tale. Nu l-am cunoscut i nici nu vreau s-l cunosc; ce folos c-am fost de curnd trimisul regilor, cnd ast-sear nu voi fi altceva dect un hoit necinstit? Tocmai ca s te scap de-o astfel de nenorocire i-am spus ceea ce ai auzit. Toi caut prietenia lui Saladdin; feluritele cpetenii ale acestei ligi njghebate mpotriv-i s-au adunat ca s-i fac astfel de propuneri de pace, nct n alt mprejurare, cinstea lui nu i-ar fi ngduit s nu le primeasc. Alii i-au fcut propunerile lor deosebite. Acetia vor s-i despart otile de acelea ale regilor Francistanului, ba chiar fgduiesc c-au s apere steagul Profetului. Dar Saladdin nu vrea s se foloseasc de un mijloc att de josnic i de robit uneltirilor; regele regilor nu vrea s ncheie pacea dect cu regele Leu, Saladdin nu vrea s stea de vorb dect cu Melech-Ric; pe acesta l va cinsti ca pe un stpnitor, fie la masa tratativelor, fie pe cmpul de lupt. Pentru Richard poate ncuviina, ca dovad a mrinimiei, asemenea temeiuri de pace, pe care toate sbiile Europei nu i le-ar putea smulge prin for sau prin ameninri; are s ngduie hagialcul nestnjenit al nazarinenilor la Ierusalim i n toate locurile pe care acetia le socotesc vrednice de cinstire; mai mult chiar, nelege s-i mpart mpria cu fratele su Richard, ngduind cretinilor s-i lase oti n ase orae mai mari ale Palestinei, printre care i la Ierusalim, n frunte cu cpeteniile lui Richard, cruia ncuviineaz s i se dea numele de rege, aprtor al Ierusalimului. i mai departe, orict i s-ar prea de uimitor, afl, viteazule ntruct cinstei tale pot s-i dezvlui aceast tain afl c Saladdin va pecetlui cu toat sfinenia o astfel de legtur ntre ceea ce Francistanul i Asia au mai nobil, ridicnd n cinstea de soie a sa pe una dintre 205

fecioarele cretine, legat prin snge de regele Richard, i cunoscut sub numele de Edith Plantagenet11. Ce spui? strig sir Kenneth, care, dup ce ascult cu nepsare, ntr-o stare de toropeal, prima parte a vorbelor lui Hakim, fu dintr-o dat izbit de aceast ultim veste, aa cum tresrirea unui nerv atins pe neateptate trezete senzaii i ntr-un corp paralizat. Izbutind ns, cu mare greutate, s-i stpneasc uimirea i ascunzndu-i indignarea sub un aer de ndoial i dispre, cavalerul cut s continue convorbirea dorind s afle ct mai multe amnunte n privina a ceea ce socotea o uneltire mpotriva onoarei i fericirii aceleia care i era foarte drag, dei dragostea pentru ea i nimicise deodat fericirea i cinstea. i care e cretinul rosti el cu prefcut nepsare care-ar primi s sfineasc unirea nelegiuit dintre o fat cretin i un pgn sarazin? Nu eti altceva dect un nazarinean netiutor i orb! i vezi n fiecare zi pe principii mahomedani din Spania legnd viaa de nobile nazarinene, fr ca ntre mauri i cretini s se strneasc glceav? ncreztor pe deplin n cuvntul lui Rich nobilul sultan o va lsa pe tnra englez s se bucure de toat libertatea pe care moravurile france o ngduie femeilor. Va ncuviina ca ea s nu-i lepede credina, socotind c, la urma urmei e acelai lucru dac o femeie se nchin ntr-un chip sau altul, i va statornici un rang att de neasemuit fa de al celorlalte odalisce din haremul lui, nct ea va fi, n toate privinele, singura nevast i stpna lor desvrit.

11

Aceast propunere poate s par ntr-adevr att de extraordinar i de neverosimil, nct e necesar s artm c ea a fost fcut n realitate. Oricum, istoricii pretind c mireasa ar fi trebuit s fie regina Neapolului, sora vduv a lui Richard, iar mirele, fratele lui Saladdin. Se pare c ei ignor existena prinesei Edith de Plantagenet. Vezi istoria cruciadelor de Mill, voi. II, pag. 61. (n. a.)

206

Cum oare ndrzneti s crezi, pgnule, c Richard ar putea s-i vad ruda, o nobil i virtuoas prines, devenind cadna favorit din haremul unui necredincios? Afl, Hakim, c cel urm dintre cavalerii cretini ar dispreui pentru copila sa o astfel de mrea i nelegiuit nsoire. Te neli. Filip al Franei i Henri de Champagne, ca i cea mai mare parte dintre aliaii lui Richard, cunosc aceast propunere i nu s-au mirat ctui de puin de ea, ba chiar au s fac tot ce le st n putin pentru nfptuirea ei, punnd capt ngrozitorului rzboi. neleptul arhiepiscop de Tyre i-a luat sarcina s-l ntiineze pe Richard, nendoindu-se c propunerea va fi primit. nelepciunea sultanului a pstrat ns rezerve n privina acestei propuneri i a unor cpetenii, cum ar fi de pild marchizul de Montserrat i marele-magistru al Templierilor, ntruct tie c ei caut s se ridice prin nfrngerea sau moartea lui Richard, i nu-i doresc deci viaa i onoarea. Aadar n picioare, cavalere, i pe cal. i voi da cteva rnduri ctre sultan, care-i vor deschide uile la el. Repede. Nu nseamn c-i prseti ara, elul sau credina, odat ce interesele celor doi stpnitori vor fi n curnd unul i acelai. Sfaturile tale i vor fi plcute lui Saladdin fiindc i-ai putea da multe desluiri n legtur mritiul cretinelor, cu felul n care se cuvine s se poarte brbatul cu nevasta lui i alte amnunte din legea i obiceiurile pe care ar dori foarte mult s le cunoasc. Mna dreapt a sultanului stpnete toate comorile Asiei; i el e un izvor nesecat de buntate. Sau mai degrab, dac vrei, Saladdin, odat aliat cu Anglia, va dobndi cu uurin din partea lui Richard nu numai iertarea i tergerea petei tale, dar i comanda de onoare a otilor pe care regele Angliei le poate lsa n Palestina pentru pstrarea rnduielii statornicite de cei doi principi... Aadar, grbete i ncalec. O cale uoar i dreapt i st deschis nainte. Hakim, tu eti un om al pcii; mai mult, l-ai scpat de friguri pe Richard al Angliei, dup ce mai nti l-ai tmduit pe bietul meu scutier; pentru asta am ascultat pn la capt o propunere pe care a fi ntrerupt-o c-o lovitur de pumnal, 207

dac mi-ar fi fost fcut de oricare alt musulman. Ca rsplat pentru ale tale gnduri, te povuiesc, Hakim, s bagi de seam ca acel care va fi trimis s-i fac lui Richard propunerea n legtur cu unirea dintre sngele Plantageneilor i acela al unui neam de necredincioi s poarte un coif n stare s reziste loviturilor de suli ale celui care a izbutit s drme poarta de Saint-Jean-d'Acre: altfel, toat puterea meteugului tu nu-i va fi de nici un folos. Aadar, te ndrtniceti s nu-i caui adpost n mijlocul otirii sarazine? Gndete-te bine: dac rmi aici, nseamn s-i faci seama cu mna ta, i nvtura legii tale, ca i a noastr, l opresc pe un om s-i nimiceasc el nsui viaa. Doamne ferete! rspunse scoianul nchinndu-se dar nu ne este ngduit nici s fugim de pedeapsa pe care am meritat-o, ntruct ai o att de slab idee despre ndatoririle de credin, aproape mi pare ru, Hakim, c i-am druit cinele, fiindc dac se va nsntoi, o s aib un stpn care nu tie s-l preuiasc. Un dar fcut cu prere de ru nu mai e dar; totui, noi vracii nu suntem obinuii s prsim bolnavul mai nainte de a-l fi lecuit. Dac dobitocul triete, va fi din nou al tu. Pleac, Hakim, oamenii nu vorbesc de cini i de oimi cnd le-a mai rmas doar un singur ceas care le desparte viaa de moarte. Las-m s-mi aduc aminte de pcatele mele i s m mpac cu cerul. Te las prad ncpnrii tale... Ceaa ascunde totdeauna prpastia de ochii celor ce vor cdea ntr-nsa. Se ndeprt ncet, ntorcnd capul din vreme n vreme, ca s vad dac nu cumva cavalerul l cheam napoi printr-un cuvnt sau printr-un semn. n cele din urm, turbanul lui pieri printre corturile ce se ntindeau albe, pn departe, n lumina tulbure a zorilor, n faa crora se stingeau cele din urm raze ale lunii. Dar, cu toate c vorbele neleptului nu avuseser asupra lui sir Kenneth nrurirea dorit de acesta, ele dduser totui scoianului o pricin 208

pentru care acum dorea s triasc, pe ct vreme, dezonorat, aa cum credea c e, rvnise la nceput s se scuture de via ca de o hain nvechit... O seam de lucruri care se petrecuser la sihastrul din Engaddi, o oarecare nelegere ce i se prea c-ar fi existnd ntre anahoret i Sheerkof sau Ilderim, toate acestea i se trezir deodat n minte i-l fcur s se ncredineze c era mult adevr n spusele lui Hakim, despre acea prevedere tainic din tratat. Nemernicul! strig n sine; farnicul cu pr alb! Vorbea de un brbat necredincios convertit de o soie cretin... Cine tie dac ticlosul n-a nfiat n ochii sarazinului blestemat de Dumnezeu frumuseea prinesei Edith Plantagenet, pentru ca necredinciosul cine s vad dac e vrednic s fie ngduit n haremul unui pgn! Dac l-a mai prinde o dat pe nemernicul de Ilderim, nicicnd n-ar mai avea prilejul s aduc un rspuns att de njositor pentru cinstea unui rege cretin i pentru aceea a unei nobile i neprihnite fecioare. Vai, nu mai am ns de trit poate dect cteva clipe... Dar n-are a face!... Atta ct mai e nc n mine via i suflare, trebuie fcut ceva, i n mare grab. Se opri o clip, arunc ct colo coiful, cobor cu pai mari povrniul i porni n grab spre cortul regelui Richard. 209

CAPITOLUL XV
Pornind cocoii s se cheme, n zori din trmbii au sunat, Vestind stenii c e vreme S ias-n cmp, la semnat Regele Eduard de departe Cocoul nu 1-a auzit La geamul lui, cobind a moarte, Un corb btrn a croncnit - n semnul sta-i vd puterea, O, doamne regele gri i dac asta-i este vrerea, Chiar azi Charles Baudwin va muri. Chatterton

n aceeai sear, dup ce-l pusese de paz pe sir Kenneth, Richard se ntorsese n cortul lui cu gnd s se odihneasc dup seara furtunoas care-i tulburase linitea. Sufletul i era plin de ncrederea pe care i-o insufla cutezana lui fr margini i faptul c izbutise s pun la locul lui pe ducele Austriei, chiar n faa otilor cretine. ntruct tia foarte bine c multe dintre cpeteniile cruciailor vedeau n aceasta o izbnd i asupra lor, mndria i era pe deplin satisfcut la gndul c, 210

ngenunchind un vrjma, umilea o sut. ntr-o astfel de mprejurare, un alt monarh ar fi ordonat s se ndoiasc numrul grzilor i o parte din oti s fie gata de lupt. Dar Inim-de-Leu i trimise la odihn pn i garda obinuit, punnd s se mpart vin ostailor, ca s-i srbtoreasc nsntoirea i s bea ntru slava flamurii Sfntului George. n partea aceea a lagrului ar fi lipsit cu desvrire paza i grija osteasc, dac baronul de Vaux, contele de Salisbury i ali seniori nu s-ar fi ngrijit s pstreze rnduiala i ascultarea printre cheflii. Vraciul nu se mic de la cptiul regelui din clipa n care acesta se urc n pat, pn dup miezul nopii; n acest rstimp i ddu n dou rnduri s ia leacuri, dup ce mai nti cercetase cu luare aminte unde se afla luna plin, a crei nrurire, spunea el, putea s fie sau prielnic sau rufctoare ntrebuinrii acestor leacuri. Era trecut de trei ceasuri spre ziu, cnd El Hakim iei din cortul regesc ca s se ndrepte spre cel ce fusese statornicit pentru el i nsoitorii si. Pe drum intr n coliba cavalerului Leopardului, ca s vad n ce stare se gsea cel dinti bolnav pe care l ngrijise n lagrul cretin, adic btrnul Stranchau, scutierul lui sir Kenneth. ntrebnd de cavaler, El Hakim afl ce nsrcinare primise i n urma acestor desluiri se ndreptase spre dmbul Sfntului George, unde-l gsise n mprejurrile dureroase pe care le-am artat. Se luminase bine de ziu. Deodat, n preajma cortului regesc se auzir pai de om narmat i de Vaux, care aipise alturi de patul stpnului, tresrind din vreme n vreme ca un cine de paz, de-abia apuc s se ridice i s strige: Cine-i acolo? cnd cavalerul Leopardului intr n cort, cu o hotrre ntunecat pe chipul su brbtesc. Ce nsemneaz aceast ndrzneal, cavalere? ntreb de Vaux cu asprime, dar nbuindu-i glasul din cuviin pentru somnul regelui. Oprete-te, de Vaux! zise regele, care se i trezise. Sir Kenneth vine ca un osta vrednic s dea seam de chipul n 211

care i-a fcut datoria de strjer peste noapte... Pentru astfel de lucruri, cortul unui general e deschis oricnd. Ridicndu-se pe pat i rezemndu-se n cot, i ainti privirea scnteietoare asupra rzboinicului: Vorbete, viteazul meu scoian. Vii, fr ndoial, s m vesteti c-a fost o noapte de veghe ncordat, linitit i plin de cinste! Flfitul neovielnic al stindardului Angliei a fost de ajuns ca s-l

pstreze neatins, mai cu seam atunci cnd avea n prejm-i un cavaler pe care toi l preuiesc att! Pe care nimeni nu-l va mai preui de-aici-nainte rspunse cavalerul Leopardului... Veghea mea n-a fost nici ncordat, nici linitit, nici plin de cinste... Flamura Angliei a fost furat. i mai eti nc viu ca s-mi poi spune asta? strig Richard, cu un ton de nencredere hazlie... Haide, asta nu s-a 212

putut ntmpla... Bag de seam c n-ai nici o zgrietur. De ce taci?... Spune-mi adevrul... Cu un rege nu se glumete... Totui, te voi ierta dac-ai minit. S mint, sire? repet nefericitul cavaler c-o expresie de mndrie nfrnt; i din ochii lui ni un fulger att de strlucitor, asemenea scnteii ce se smulge din cremenea lovit. Dar i asta trebuie s-o ndur... Am spus ns numai adevrul. Pe Dumnezeu i pe Sfntul George! strig regele, dezlnuindu-i mnia pe care totui cut numaidect s i-o stpneasc... De Vaux, du-te degrab i vezi... Pesemne c frigurile i-au rtcit mintea... Asta nu se poate... Omul acesta a dat totdeauna dovad de brbie... Nu e cu putin. Grbete-te, alearg sau trimite pe cineva. Deodat, regele fu ntrerupt de sir Henry Neville, care intr pe ua cortului cu rsuflarea tiat, vestind c flamura nu mai era la locul ei i c omul care o pzise, de bun seam, fusese ucis, fiindc pe locul unde stlpul zcea rupt n buci, se zrea o balt de snge. Dar ce vd? strig sir Neville, a crui privire se opri pe neateptate asupra cavalerului Leopardului. Un miel! strig regele, srind n picioare i apucnd baltagul atrnat la cptiul patului. Un miel, pe care l vei vedea murind aa cum se cuvine s moar mieii. Vorbind astfel, Richard cumpni baltagul pe spate, parc gata s loveasc. Palid, dar nemicat ca o statuie de marmur, scoianul sttea neclintit, cu capul gol, lipsit de aprare, cu privirile n pmnt; buzele-i opteau ceva ca i cum ar fi ngnat o rugciune, n faa lui, la deprtarea trebuitoare, Richard se ainea, gata s loveasc. Fptura lui vnjoas era nvelit n faldurile unui vemnt de in, care, dndu-se ntr-o parte n jocul micrilor, i lsa descoperit braul drept, umrul i-o parte din piept, dezvelind un trup vrednic de porecla Coast-de-fier, pe care o purtase unul dintre naintaii saxoni. Deodat ns, aplecnd baltagul spre pmnt, strig: 213

Ai vzut snge, spui tu, Neville, ai vzut snge n locul acela... Ascult, scoiene... Ai fost un viteaz cndva; te-am vzut luptnd... Spune c-ai ucis doi miei aprnd flamura... spune c-ai ucis mcar unul... spune c-ai lovit crncen, luptnd pentru noi, i pleac din tabr pstrndu-i viaa i infamia. M-ai nvinovit de minciun, sire rspunse Kenneth cu hotrire i prin asta, cel puin, m-ai nedreptit. Aflai ns c ntru aprarea stindardului nu s-a risipit alt snge n afar de-al unui biet cine de vntoare care, mai credincios dect stpnul su, a stat de veghe la postul pe care cellalt l-a prsit. Pe Sfntul George strig Richard, ridicnd din nou baltagul... De Vaux se arunc ns ntre rege i inta rzbunrii lui, i rosti cu asprime, aa cum i era obiceiul: Sire, nu ntr-un astfel de loc, i nu de mna voastr... A fost destul nesocotin c s-a ncredinat flamura o zi i o noapte unui scoian... Nu v-am spus eu c sub nfiri impuntoare se ascund inimi de miei?12 E foarte adevrat, de Vaux, aveai dreptate, trebuie s mrturisesc... Se cuvenea s-mi amintesc n ce chip m-a amgit William, vulpea ireat, n legtur cu aceast cruciad. Sire rspunse Kenneth William al Scoiei n-a amgit pe nimeni, niciodat, dar mprejurrile l-au mpiedicat s-i trimit otile.

12

Acetia erau termenii n care obinuiau s vorbeasc englezii despre srmanii lor vecini de la miaznoapte, uitnd c propiile lor asalturi asupra independenei Scoiei au obligat aceast naiune mai puin puternic s se apere prin stratageme diplomatice i prin for. Aceste fapte trebuie mprite ntre Edward I i Edward al III-lea, care i-au impus stpnirea asupra unei ri libere, n timp ce scoienii au fost silii s fac legminte pe care nu aveau nici o clip interiia s le respecte. (n. a.)

214

Tcere, nemernicule! strig regele... pngreti numele unui prin numai rostindu-l... i totui, de Vaux, mi se pare ciudat purtarea acestui om. O fi miel sau vnztor, totui a ateptat neclintit lovitura lui Richard Plantagenet, ca i cum mna noastr s-ar fi ridicat spre a-l nvesti cavaler. Dac a fi citit pe faa lui cel mai mic semn de team, dac un singur nerv i-ar fi zvcnit, dac-ar fi tresrit mcar, i-a fi zdrobit capul precum zdrobeti un vas de cletar. Dar nu pot s dau lovitura acolo unde nu ntmpin nici temere, nici mpotrivire. Urm un rstimp de tcere. Sire relu cavalerul scoian... Ah strig Richard, ntrerupndu-l i-ai recptat glasul? Cere mil cerului, i nu mie, ntruct Anglia e necinstit din pricina ta; dac-ai fi fost fratele meu, singurul meu frate, i nu i-a fi iertat o astfel de nelegiuire. Cuvintele pe care vreau s le spun, nu au rostul de a cere iertare de la muritori. Atrn de bunul plac al majestii voastre s-mi ngduie ori nu timpul de trebuin ca s-mi aduc la ndeplinire cele din urm ndatoriri de bun cretin. Dac o astfel de graie nu-mi e ngduit, Dumnezeu mi va drui poate mntuirea pe care a fi vrut s-o cer bisericii lui... Dar, fie c voi muri numaidect, fie c-mi mai rmne o jumtate de ceas de trit, rog pe majestatea voastr s-mi ncuviineze a-i face cunoscute anumite lucruri de cea mai mare nsemntate pentru faima sa i pentru cauza cretin. Vorbete zise regele, cu ncredinarea c avea s asculte o mrturisire n legtur cu flamura disprut. Ceea ce vreau s v fac cunoscut strui cu ndrtnicie sir Kenneth privete regescul tron al Angliei i nu poate fi auzit de alte urechi. Retrgei-v, mesiri porunci regele lui Neville i lordului de Vaux. Cel dinti se supuse, dar al doilea nu vru s se clinteasc de lng rege.

215

De vreme ce mi-ai spus c am dreptate rosti baronul de Gilsland, vreau s fiu privit ca atare. Prin urmare, trebuie s m ascultai. Nu v pot lsa singur cu acest scoian miel. Cum, Thomas strig Richard mnios, btnd din picior... Cutezi s te ndoieti c a putea ine piept unui singur netrebnic?! n zadar ncruntai sprnceana i batei din picior, sire. Nu voi prsi un om nc bolnav i pe jumtate gol, n faa unui rzboinic sntos i care poart o astfel de armur. Ei bine zise cavalerul scoian eu nu umblu cu vicleuguri ca s ctig vreme. De aceea voi vorbi i fa de baronul de Gilsland: e un vajnic i credincios cavaler. Nu mai departe dect acum o jumtate de ceas rspunse de Vaux cu un oftat n care se amesteca i un grunte de mustrare i de prere de ru puteam s spun i eu acelai lucru despre domnia ta. Rege al Angliei vorbi din nou Kenneth vnzarea v nconjoar de pretutindeni. Asta se poate l ntrerupse Richard; mi s-a dat o pild vie n aceast privin. O vnzare care v va pricinui mai mult ru dect pierderea a o sut de stindarde... Lady... lady... Sir Kenneth ovi i rosti n cele din urm, mai mult n oapt: Lady Edith... Cum? strig regele ncruntndu-se deodat i strpungndu-l cu o privire slbatic. Ce? Ce? Ce amestec are ea n toate acestea? Sire, s-a pus la cale o uneltire pentru necinstea casei voastre regeti, fgduindu-se mna lady-ei Edith sultanului sarazin i urmrindu-se astfel ncheierea unei pci ruinoase pentru cretintate, pe calea unei cstorii ruinoase pentru Anglia. O astfel de veste avu o urmare cu totul deosebit de aceea la care se ateptase sir Kenneth. Richard Plantagenet era unul dintre oamenii care, dup expresia lui Iago, nu vor s-l 216

slujeasc pe Dumnezeu atunci cnd le poruncete diavolul. Vetile, tirile pe care le asculta, nu le privea adesea n adevrata lor nsemntate, ci n nelesul pe care l cptau n funcie de firea i atitudinea celui care i le dezvluia. Din nefericire, numele rudei sale aminti monarhului englez ceea ce socotise ca o neasemuit obrznicie din partea cavalerului Leopardului, chiar atunci cnd acesta fusese nespus de preuit printre ceilali cavaleri. Acum ns, innd seama de ceea ce se ntmplase, acest lucru aprea ca o ofens sortit s-l arunce pe monarh n prada unei i mai puternice mnii Tcere! strig el, tcere! Om fr ruine! Trdtor infam! Pe ceruri, voi face s i se smulg limba cu cletele nroit, fiindc ai avut ndrzneala s rosteti numele acelei nobile fecioare... S nu crezi, mielule, c nu tiam pn unde ai cutezat s-i nali privirea; am tcut, dei am socotit asta o neobrzare chiar atunci cnd ne amgeai, fcndu-ne s credem c eti vrednic de cinste i nu erai dect minciun... Dar acum, cnd buzele tale au fost pngrite de mrturisirea propriei tale infamii, cutezi s rosteti numele nobilei noastre rude, mrturisind grija pe care o pori persoanei sale? Ce te privete pe tine dac se va mrita cu un sarazin sau cu un cretin? Ce-i pas, dac ntr-o tabr n care principii se dovedesc ziua miei i noaptea tlhari, n care cavalerii vrednici devin nite nemernici dezertori i trdtori, ce-i pas, zic, dac mi-ar face plcere s m nrudesc cu loialitatea i vitejia, ntruchipate n persoana lui Saladdin? ntr-adevr, asta n-ar trebui s m priveasc pe mine... pentru care lumea, peste puin, nu va mai nsemna nimic rspunse cavalerul cu mndrie dar chiar dac a fi tras pe roat n clipa aceasta, n-a nceta s spun c o astfel de hotrre privete de-a dreptul cugetul majestii voastre i faima numelui vostru. Repet, deci, Richard al Angliei, c dac vreodat ai hotrt, n gnd cel puin, s-o dai de soie pe ruda voastr, lady Edith... Nu-i rosti numele, nu te gndi la ea o singur clip rcni regele, apucnd din nou baltagul cu atta nverunare, 217

nct muchii braelor sale nervoase se ncordar ca nite curpeni de ieder ncolcii pe dup trunchiul stejarului. S nu-i rostesc numele! S nu m gndesc la ea! rspunse sir Kenneth, pe care nfruntarea ncepuse s-l smulg din toropeal, fcndu-l s-i redobndeasc agerimea de gndire. Pe crucea n care mi pun toat ndejdea, numele ei va fi ultimul cuvnt pe care l va rosti gura mea; icoana ei, cel din urm gnd ce-mi va trece prin minte. ncercai-v vestitele puteri pe capul meu lipsit de aprare i vedei dac m putei mpiedica s fac acest lucru! Are s m nnebuneasc strig Richard, care, fr s vrea, simi c hotrrea i ovie n faa cutezanei vinovatului. n clipa aceea, afar se auzi micare i, de dincolo de perdele, se vesti apropierea reginei. N-o lsa s intre, n-o lsa s intre, Neville! strig regele; o femeie nu se cuvine s asculte astfel de lucruri... Ruine mie c m las n aa hal trt de mnie pentru un trdtor nemernic! Du-l de-aici, de Vaux, adug el n oapt; du-l prin ieirea din dos a cortului nostru; s fie pzit cu strnicie. Vei rspunde de capul lui cu viaa... Nu mai are de trit dect puine clipe; s i se dea un duhovnic... Nu vrem s-i osndim sufletul ca i trupul la o moarte venic... Stai... nc un cuvnt... nc un cuvnt... Nu vrem s fie lipsit de rang; va muri ca un adevrat cavaler, ncins i cu pinteni, pentru c mielia lui e neagr ca iadul, dar ndrzneala i seamn cu a diavolului. Mulumit, precum e lesne de neles, c scena luase sfrit, fr ca Richard s-i fi ptat minile printr-o hotrre prea puin regeasc de a fi lovit un prins lipsit de aprare, de Vaux se grbi s-l cluzeasc pe sir Kenneth printr-o ieire tainic, spre cortul cel mai apropiat, unde avea s fie dezarmat i pus n fiare. Baronul privi ndurerat oarecum, spre ofierii prevotului, pe mna crora sir Kenneth fusese dat, i care 218

219

aduceau la ndeplinire cu strnicie asprele porunci. Dup ce sfrir, lordul de Vaux spuse grav nefericitului sir Kenneth: Regele Richard a hotrt s mori fr s i se ridice rangul, fr s nduri vreo njosire... iar capul s-i fie desprit de trup prin sabia clului. E mrinimos! rosti cavalerul n oapt i aproape cu supunere, ca un om care ar fi primit cine tie ce nalt favoare. Aadar, familia mea nu va afla n ntregime ocara ce m-a dus la moarte... Ah, tat! tat! Aceste cuvinte, pe care buzele lui le rostir aproape fr s vrea, nu-i scpar englezului, a crui asprime ascundea o inim duioas... De aceea, mai nainte de a putea s urmeze, i trecu mna zdravn peste faa mohort cu oarecare ngndurare. De asemenea, Richard al Angliei adug el n cele din urm a hotrt s i se aduc un duhovnic. Venind ncoace am ntlnit un clugr carmelit, care te poate pregti pentru trista cltorie. Ateapt afar pn cnd vei fi gata s-l poi primi. S nu mai ntrzie rspunse cavalerul. i-n privina aceasta, Richard s-a dovedit mrinimos... sunt gata mai mult ca oricnd s-l primesc pe bunul printe, cci eu i viaa mea ne-am luat rmas bun, precum fac doi cltori ajuni la o rspntie unde drumurile lor se despart. Cu att mai bine rspunse de Vaux, cu glas domol, grav fiindc cu durere te vestesc c voina regelui Richard e s te pregteti n cea mai mare grab pentru ceasul osndei. Fac-se voia lui Dumnezeu i aceea a regelui! rspunse cavalerul cu resemnare... Nu m mpotrivesc ctui de puin acestei hotrri i doresc ca ea s se mplineasc ct mai repede. De Vaux pi ncet spre ieirea cortului. Ajuns lng u, se opri i ntoarse capul privindu-l pe scoian. Acesta prea c se roag n adncul sufletului, ndeprtat deodat cu desvrire de tot ce era pe lume. Firea vajnicului baron englez 220

nu prea de obicei nclinat spre mil, totui, n aceast mprejurare, se simea copleit. Se apropie repede de maldrul de trestie pe care se trntise osnditul, i apuc una din minile legate n lanuri i-i spuse cu toat blndeea pe care putea s-o dea la iveal glasul lui aspru i posac: Sir Kenneth, eti nc tnr... ai un tat... Ralph al

meu, pe care l-am lsat plimbndu-se cu cluul lui pe malul rului Irthing, va fi ntr-o bun zi de vrsta ta; i dac n-ar fi fost ntmplarea din noaptea asta, m-a fi rugat cerului ca tinereea lui s fac a nmuguri ndejdile pe care tu ne lsai putina s le ntrevedem... Nu s-ar mai putea spune sau face ceva pentru tine? 221

Nimic rspunse cu tristee cavalerul... Mi-am prsit postul... Flamura ce mi-a fost ncredinat a fost furat... n clipa cnd butucul i clul vor fi gata, capul i trupul meu vor fi pregtite s se despart. Dac-i aa, cerul s se milostiveasc de tine! i totui, afi n stare s-mi dau cel mai frumos cal numai s fi luat eu n primire postul tu... E o tain la mijloc, tinere; oricine poate s bage de seam, dei nimeni n-ar putea spune ce a fost... Mielie? Cu neputin! Nicicnd nu s-ar bate un miel aa cum te-ai btut tu totdeauna... Vnzare? N-a crede ca un vnztor s se pregteasc de moarte cu linitea cu care te pregteti tu... Ai fost ndeprtat de la datorie prin cine tie ce uneltire viclean... i-a izbit poate auzul strigtul de dezndejde al unei fete sau i-a vrjit ochii zmbetul cine tie crei frumusei? Nu te nroi! Care din noi n-a czut prad ispitelor! Haide, rogu-te, descarc-i cugetul fa de mine, n loc s-o faci naintea preotului. O dat ce-i trece mnia, Richard e un om ndurtor... N-ai s-mi mrturiseti nimic? Nefericitul cavaler i ntoarse faa i rspunse: Nimic! Atunci, lordul de Vaux, care nu mai vedea nici o cale spre a-l ndupleca s se spovedeasc, se ridic i iei din cort, cu braele ncruciate i mult mai posomort, precum gndea el, dect ar fi fost firesc n atari mprejurri; se simea chiar pornit mpotriva lui nsui pentru faptul c o ntmplare att de nensemnat, ca moartea unui scoian, era n stare s-l tulbure pn ntr-att. i totui i zicea el dei mieii acetia sunt vrjmaii notri n Cumberland, n Palestina ne socotim aproape frai.

222

CAPITOLUL XVI
Minte-n capul ei s fie? N-a prea crede. Ce idee! La ea totu-i limbuie Ca la oriice femeie. Song

Nobila Berengaria, fiica lui Sanchez, regele Navarei, i soie a viteazului Richard, era privit ca una dintre cele mai frumoase femei ale vremii. Trupul ei era zvelt i formele de-o atrgtoaredesvrire. Pielea feei sale avea o nuan puin obinuit n ara ei, prul, blai, i se revrsa mbelugat, iar trsturile i erau att de gingae i de tinereti nct nu i s-ar fi dat nici vrsta de douzeci i unu de ani pe care-o avea. Poate se rsfa att de mult tocmai din pricin c era aa de tnr; i zicea, de bun seam, c o astfel de purtare nu-i sttea ru unei fete tinere, creia rangul i vrsta i ddeau dreptul de a avea toane. Era o fire vesel, vioaie i atunci cnd i se plteau admiraia i mgulirea cuvenit (i ea nu se mulumea cu puine omagii), nimeni n-avea o inim mai bun i nu fcea o mai mare risip de bunvoin ca ea. n atari mprejurri ns, ca toi tiranii, cu ct i se fcea pe plac, cu att cuta s-i ntind stpnirea. Uneori chiar cnd toate dorinele i erau mplinite, i se nzrea c e bolnav, c e 223

nervoas, i medicii trebuiau s-i bat capul ca s nscoceasc nume de boli nchipuite, n timp ce doamnele de onoare se strduiau n fel i chip s scorneasc jocuri, gteli, intrigi de curte, spre a face s treac mai repede ceasurile neplcute n care traiul lor nu era de pizmuit. Mijlocul cel mai uor, prin care puteau s-o nveseleasc pe frumoasa bolnav, era s glumeasc una pe seama celeilate, i buna regin, recptndu-i voioia i linitea sufleteasc, nu se sinchisea pentru nimic n lume (trebuie s-o mrturisim) dac astfel de glume erau potrivite cu demnitatea ei i dac mhnirea acelora pe socoteala crora se glumea nu era un sacrificiu prea mare pentru nveselirea ei. ncredinat de dragostea soului su i de puterea ei, pe care-o socotea n stare s ndrepte neplcerile pricinuite de clevetiri, zburda ca o tnr leoaic zglobie, fr s-i dea seama de rul pe care l puteau pricinui ghearele ei. Regina Berengaria i iubea cu patim brbatul, dar se temea de asprimea i de nenduplecarea firii lui, i ntruct se simea mult mai prejos de el n ce privete nsuirile minii, era nciudat de faptul c adeseori acesta prefera s stea de vorb cu Edith Plantagenet, a crei conversaie l ncnta, gsind la ea un spirit mai cuprinztor, gnduri i simminte mai nalte dect la frumoasa regin. Berengaria n-o ura din aceast pricin i nici nu i-ar fi trecut prin gnd s-i fac vreun ru, pentru c, n ciuda unei doze mari de egoism, era de fapt copilroas, mrinimoas. Dar doamnele din suit, care aveau o intuiie ptrunztoare n astfel de lucruri, i dduser seama de ctva vreme c o glum veninoas pe seama lady-ei Edith era un mijloc grozav prin care se putea mprtia plictisul reginei Angliei i aceast descoperire le scutea imaginaia de multe eforturi. O astfel de purtare nu dovedea mult generozitate; cci lady Edith era socotit orfan. i cu toate c purta numele de Plantagenet, i se spunea frumoasa din Anjou. Richard i acordase privilegii care se cuveneau numai prinilor de snge regal, ea ocupnd unul dintre primele locuri la curte. Totui, prea puine persoane tiau, i nimeni n-ar fi cutezat s ntrebe n ce chip se nrudea cu 224

Inim-de-Leu. Venise n Anglia mpreun cu regina-mam Eleonora i-l ntlnise pe Richard la Messina, fiind una dintre doamnele menite s alctuiasc curtea Berengariei, a crei cununie urma s se celebreze n curnd. Richard i trata ruda cu o deosebit curtoazie, iar regina care-o numise prima ei doamn de onoare, cu toate c-o pizmuia ntructva, i acorda ndeobte consideraia cuvenit. Doamnele din suita reginei n-au putut avea mult timp alt ascendent asupra prinesei Edith, dect acela de a-i critica o pieptntur mai puin artistic sau o rochie croit fr gust, fiindc prinesa era socotit ca nepriceput n aceste taine. Mai trziu ns, devotamentul mut al cavalerului scoian nu putu s scape veghei lor. Culorile, blazonul, deviza i faptele lui devenir subiectul unor struitoare clevetiri, dnd prilej pentru fel i fel de glume. Veni apoi pelerinajul reginei i al doamnelor de onoare la Engaddi, pus la cale de regin spre a se ruga pentru nsntoirea soului ei, n urma sfatului arhiepiscopului de Tyre, care recomandase acea cltorie ntr-un scop diplomatic. Atunci, n capela sfntului lca, care comunica pe deasupra cu o mnstire de carmelite, iar pe sub pmnt cu chilia sihastrului, una dintre doamnele din suita reginei observase semnele tainice de nelegere dintre Edith i iubitul ei. Acesta doamn se grbise s-i mprteasc reginei ntemeiatele ei bnuieli. Regina se ntoarse din cltorie cu acest minunat leac mpotriva plictiselii i urtului, iar suita sa sporise n acelai timp cu doi pitici care aparinuser detronatei regine a Ierusalimului, care erau att de slui i de znatici (cea mai de seam nsuire a acestei nefericite spee), cum nu-i putea dori mai mult o regin. ntre altele, Berengaria ncercase s se nveseleasc i pe socoteala cavalerului, care rmsese singur n capel, vrnd s vad ce are s fac acolo la ivirea celor dou artri; sngele rece al scoianuluii intervenia sihastrului i zdrnicise ns gluma. De data aceasta ncercase altceva, i urmrile aveau s fie mult mai grave. 225

Dup ce sir Kenneth prsise cortul, doamnele se adunaser din nou, i regina, prea puin nduioat n prima clip de mhnirea prinesei Edith, nu fcu dect s-o dojeneasc, s-o nvinuiasc de prefectorie i s rd, fcnd spirite pe seama cavalerului scoian. Fcu mult haz de

226

mbrcmintea, ara, i mai cu seam de srcia lui. n cele din urm, Edith se vzu silit s se duc s-i ascund amrciunea n ncperea ei separat. Dar cnd, a doua zi de diminea, o femeie pe care Edith o trimisese s vad ce s-a ntmplat, se ntoarse cu vestea c flamura fusese furat i c cel care o pzea dispruse, Edith se repezi n ncperea reginei i o rug s se scoale numaidect i s se duc nentrziat n cortul regelui, uznd de nrurirea ei pentru a prentmpina groaznicele urmri ale unei glume nesocotite. Speriat la rndu-i, regina, ca de obicei, arunc propria-i vin asupra celor din jur, i cut s potoleasc amrciunea i ngrijorarea prinesei Edith prin mii de presupuneri copilroase... Era pe deplin ncredinat c n-avea s se ntmple nimic... Cavalerul se dusese pesemne s se culce, dup ce noaptea fcuse de paz... Sau poate c teama de mnia regelui l fcuse s-i piard capul i s fug cu flamura... la urma urmei nu era vorba dect de un petic de mtase, iar el un biet aventurier fr cpti; n sfrit, dac fusese pus sub paz pentru ctva vreme, ea avea s-i capete foarte curnd iertarea... Trebuia numai s lase s se domoleasc mnia lui Richard. Sporovia astfel fr oprire, nirnd mulime de argumente prosteti, n ndejdea zadarnic de a o face pe Edith s cread, sau s se conving pe sine nsi, c n-avea s se ntmple nici o nenorocire din pricina unei glume pentru care, n adncul sufletului, se mustra amarnic... n timp ce Edith se strduia n zadar s ntrerup acest potop de cuvinte lipsite de judecat, privirea ei o ntlni deodat pe aceea a uneia dintre doamne, care tocmai intrase n ncperea reginei. n ochii nspimntai ai acestei femei se citea nenorocirea i privirea ei ar fi putut s-o fac pe Edith s leine, dac o trie neasemuit i nlimea ei de cuget n-ar fi ajutat-o s-i pstreze n aparen stpnirea de sine.

227

Doamn strig numaidect lady Edith, adresndu-se reginei nu mai rostii nici un cuvnt... ci salvai viaa unui om... dac adug ea cu glas stins dac nu e prea trziu. Nu e... nu e prea trziu zise lady Calista, care tocmai intrase n cort... Am aflat c-a fost adus naintea regelui. Nu s-a sfrit nc totul... Dar adug ea fr s-i poat stpni hohotele pe plns, care se datorau ntructva i rspunderii personale pe care o avea... dar, peste cteva clipe nu va mai fi nimic cu putin, afar numai dac nu se iau msuri grabnice... Voi drui un candelabru de aur la Sfntul Mormnt... o racl de argint Sfintei Fecioare din Engaddi, o mantie de-o sut de bizantini Sfntului Torna din Orthez... strig regina dezndjduit. Sus, sus, doamn strig Edith; nchinai-v tuturor sfinilor, dac voii, dar mai bine strduii-v s fii o sfnt pentru voi niv... ntr-adevr, majestate rosti doamna din suit lady Edith are dreptate. Sculai-v, doamn, s mergem la regele Richard, cruia s-i cerem ndurare pentru acest biet gentilom... Merg, merg... mergem imediat ncuviin regina i se ridic tremurnd, n timp ce doamnele de onoare, buimcite ca i ea, nu mai erau n stare s-o ajute s-i fac toaleta... n aparen linitit i stpn pe sine, dar palid ca moartea, Edith o mbrc pe regin cu minile ei i mplini singur ndatoririle celorlalte. Cum, doamnele mele? zise regina, care nici n asemenea clipe nu uita frivolitile etichetei... putei ngdui s v nlocuiasc lady Edith?... Vezi, Edith, nu sunt bune de nimic... Niciodat nu pot s fiu gata la timp... Am face mai bine dac-am trimite s-l caute pe arhiepiscopul de Tyre pe care s-l folosim ca mijlocitor. Oh, nu, nu strig Edith. V rog s v ducei personal, doamn. Majestatea voastr ai strnit nenorocirea... trebuie s gsii dezlegarea... 228

M duc, trebuie s m duc; dar dac Richard nu e n toane bune, nu ndrznesc s-i vorbesc; ar fi n stare s m ucid. Ducei-v, nobil suveran zise lady Calista, care cunotea mai bine firea reginei... Nu exist leu mnios care privind attafrumusee i farmec, s nu fie n stare s-i nbue mnia... cu att mai mult o va face un cavaler loial i credincios ca regele Richard, pentru care dorinele voastre cele mai mici sunt totdeauna porunci. Crezi asta, Calista? Ah, tu nu tii nimic... Totui, am s m duc. Dar ce-i asta?... Mi-ai pus rochia verde i el nu poate suferi verdele. Detepte mai suntei! Haide, repede, s mi se aduc o rochie albastr i s mi se caute colanul de rubine pe care mi l-a dat drept rscumprare regele Ciprului... Trebuie s fie, cred, n sipetul de fier, sau n alt parte.

229

Cum mai pierdei vremea cu astfel de lucruri ntr-o clip n care e vorba de viaa unui om?! strig Edith cu aprindere... Rmnei, doamn, m duc eu nsmi s stau de vorb cu regele Richard... Am o mare parte de rspundere n aceast mprejurare... l voi ntreba dac i poate fi ngduit cuiva s se joace cu cinstea unei biete fete din casa lui, folosindu-se de numele acestei nefericite ca s-l ndeprteze pe un vrednic gentilom de la datorie, aruncndu-l n braele morii, ale infamiei, njosind prestigiul Angliei i expunnd-o dispreului otilor cretine. Berengaria asculta aceast dezlnuire, mut de nedumerire i de spaim. Dar vznd c Edith se ndreapt spre ieirea cortului, strig cu glas nbuit: Oprii-o... oprii-o... ntr-adevr, trebuie s v oprii, nobil lady Edith zise Calista, apucnd-o binior de bra... Iar majestatea voastr, nu m ndoiesc c vei pleca fr s mai pierdei o singur clip... Dac lady Edith s-ar duce singur la rege, mnia monarhului nostru n-ar mai cunoate margini i-o singur via n-ar fi de ajuns ca s-o potoleasc. M duc, m duc ngn regina, vznd c nu putea s se mai mpotriveasc. i Edith, care abia i mai stpnea nerbdarea, se opri n loc, ateptnd-o. Acum totul se petrecu repede, dup voia ei. Regina i arunc pe umeri o mantie larg, ca s-i ascund rochia pe care o socotea lipsit de gust; apoi, nsoit de Edith i de celelalte doamne de onoare, i urmat numai de civa ofieri i soldai, se ndrept iute spre cortul temutului ei so.

230

CAPITOLUL XVII

De ar avea viei nu una ci o mie i nla-se-vor spre Domnul mii de rugi Vieile tot i s-ar stinge pn' la una Aa cum stelele plesc n zori de zi, Cum luminrile de srbtoare Ce-au luminat pn trziu n noapte, Sunt n tcere stinse una cte una Cnd oaspeii au plecat. Vechi cntec

n clipa cnd regina Berengaria ajunse naintea cortului soului ei, ambelanii care erau de serviciu afar i spuser, cu tot respectul cuvenit, c nu putea s intre n cort. Se auzi glasul mnios al regelui, care porunci s nu intre nimeni. Vezi? rosti atunci regina, ntorcndu-se spre Edith, ca i cum ar fi vrut s-i arate c orice struin era de prisos. M ateptam la asta; regele nu vrea s ne primeasc. n clipa aceea l auzir pe Richard vorbind nuntru cu cineva: 231

Pleac i cat s-i ndeplineti datoria ct mai repede, mielule, pentru c astfel i poi dovedi i tu mila. Ai zece bizantini dac termini dintr-o singur lovitur. Ascult, nemernicule: s vezi dac se nglbenete la fa. S te ntorci s-mi povesteti cea mai mic zvrcolire, cea mai uoar btaie de ploape; vreau s tiu n ce chip mor vitejii. Dac nu tresare n clipa cnd va vedea securea ridicat, nsemneaz c e cel dinti care nu se teme de moarte rspunse un glas nbuit, surd, cruia un ton respectuos, puin obinuit, prea s-i fi muiat asprimea de totdeauna. Edith nu se mai putu stpni: Dac majestatea voastr i spuse ea reginei nu se hotrete s intre, voi face eu acest lucru, dac nu pentru majestatea voastr, cel puin pentru mine... ambelani, regina vrea s vorbeasc cu regele Richard; soia vrea s-i vorbeasc soului ei. Nobil doamn rspunse unul dintre ofieri cobornd bastonul de ceremonii mi pare ru c sunt silit s m mpotrivesc. Majestatea sa se ndeletnicete cu anumite lucruri n care e vorba de via i de moarte. Tocmai n legtur cu acesta chestiune, n care e vorba de via i de moarte, vrem s-i spunem ceva strui Edith. Voi deschide eu drum majestii voastre. Vorbind astfel, c-o mn l ddu la o parte pe ambelan iar cu cealalt ridic perdeaua cortului. 232

Ce pot face mpotriva alteei voastre, zise ambelanul, lsnd-o pe frumoasa ncpnat s-i treac pe dinainte. Vznd c poate intra, regina nu mai avu ce face i trecu pragul ncperii. Monarhul era ntins pe pat, iar la o oarecare deprtare se zrea un om ce prea c-i ateapt poruncile i a crui ndeletnicire nu era greu de ghicit. Omul era mbrcat ntr-un surtuc rou, care i acoperea umerii i-i lsa braele goale pn mai sus de coate. Pe dedesubt purta, ca totdeauna cnd avea de ndeplinit groaznica-i slujb, un pieptar asemntor aceluia al lupttorilor, fcut din piele de bou tbcit i avnd n fa mai multe pete de un rou negricios. Surtucul i pieptarul i ajungeau pn la genunchi, iar picioarele i erau nvelite n jambiere tot de piele. O tichie grosolan mpletit din pr rsucit i ascundea partea de sus a feei, pe care parc voia s-o fereasc de lumin asemenea unei bufnie. Partea de jos era acoperit de o barb lung i deas, rocat, ce se prelungea n sus cu prul de aceeai culoare. Trsturile lui, att ct se puteau zri, erau mohorte, crunte. Era scund, ndesat i voinic; avea grumazul vnjos i scurt ca al unui taur, umerii foarte largi, braele de o lungime disproporionat, picioarele scurte i crcnate. Groaznica artare se rezema ntr-un palo, lung de patru picioare i jumtate; mnerul tot att de lung, era turnat din plumb ca s cumpneasc greutatea tiului. Paloul ntrecea cu mult nlimea omului care, rezemat de minerul lui, atepta supus poruncile regelui. La ivirea neateptat a doamnelor, Richard, care era lungit n pat, cu faa spre u i cu capul rezemat n cot, stnd de vorb cu hdul lui interlocutor, se rsuci brusc n aternut, parc surprins i nciudat, ntorcnd spatele reginei i nsoitoarelor ei i trgnd peste el nvelitoarea fcut din dou mari piei de leu, lucrate la Veneia cu un meteug att de ales, nct la pipit prea mai fin dect o piele de cprioar. Dup cum am descris-o, Berengaria tia foarte bine 233

(care femeie nu cunoate aceast art?) ce mijloace trebuia s ntrebuineze pentru a putea nvinge. Aruncnd fr prefctorie o privire ngrozit spre sinistrul tovar de discuie al soului ei, se apropie de patul lui Richard, se ls n genunchi, ddu ntr-o parte mantia ce-o acoperea i minunatele ei plete aurii se revrsar cu o neasemuit bogie pe frumoii si umeri. n clipa aceea, chipul reginei putea fi asemuit cu soarele acoperit de un nor, prin care se zresc nc licriri din minunata-i frumusee; ea apuc mna cu care regele, n clipa cnd ntorsese spatele, trsese asupr-i nvelitoarea i, apropiind-o de sine, cu toat slaba lui mpotrivire, puse stpnire pe braul lui, reazimul cretintii i spaima paginilor, i strigndu-l n minile ei mici, i aplec fruntea i-i lipi buzele de el. Ce nsemneaz asta, Berengaria? ntreb Richard, tot ntors, dar fr s-i trag mna.

Alung-l pe omul acesta ngn regina; nfiarea lui m ucide.

234

Iei afar, ticlosule! strig Richard, fr s ntoarc faa. Ce mai atepi? Cum ndrzneti s te uii la aceste doamne? Care e dorina majestii voastre n ce privete capul? ntreb omul. Iei afar, cine! strig din nou Richard. nmormntare cretineasc, se nelege. Omul iei, dup ce privi ndelung spre fermectoarea regin care, cu mbrcmintea nvlmit, strlucea n toat frumuseea ei fireasc, n timp ce obrazul lui, ncreit de un zmbet admirativ, prea mai hidos dect atunci cnd rnjea ca de obicei, plin de ur mpotriva oamenilor. i-acum, nesbuit mic, ce vrei de la noi? ntreb Richard ntorcndu-i faa, parc fr voia lui, spre regina care l privea cu ochi rugtori. Dar nu era n firea unui att de ndrtnic admirator al frumuseii (care pentru Richard venea n locul al doilea, ndat dup glorie) s priveasc fr tulburare chipul ngrijorat al unei fpturi att de gingae, i s nu simt, fr s fie strbtut de un nestpnit fior, cldura buzelor ce-i srutau mna i picurii fiebiniai lacrimilor. Treptat i ntoarse faa aspr ctre ea, i ochii lui mari, albatri, care uneori scprau nspiminttor, fur nsufleii de expresia cea mai blnd cu putin. Mngindu-i cretetul capului i trecndu-i degetele mari prin bogia prului czut n neornduial, ridic i srut cu dragoste chipul de heruvim ce prea c-ar vrea s i se ascund n palm. Voinicia lui trupeasc, fruntea larg i nobil, nfiarea plin de mreie, braul i umrul gol, pieile de leu n mijlocul crora era culcat, i aceast femeie de-o frumusee att de suav, de ginga, ngenuncheat lng el, ar fi putut sluji de model n zugrvirea lui Hercule mpcndu-se dup o ceart cu soia lui, Dejanira. nc o dat, ce caut doamna sufletului meu n cortul cavalerului ei, la un ceas al dimineii, att de neprielnic? Iertare, bunul meu stpn rosti regina, pe care teama o fcea iari neputincioas s-i mrturiseasc gndurile. 235

Iertare? Pentru ce? Mai nti fiindc am ptruns n cortul regesc cu prea mare ndrzneal i prea n grab... Aici se opri. Tu s ptrunzi aici cu prea mare ndrzneal? Atunci i soarele care ptrunde cu razele lui n temnia unui rob nefericit ar trebui s-i cear iertare! Eram ocupat ns cu lucruri la care n-a fi vrut s iei parte, scumpa mea prieten; i-apoi m tem s nu-i primejduieti preioasa sntate ntr-un loc pe care boala l-a prsit att de curnd. Dar acum i-e mult mai bine zise regina, cutnd s ntrzie mrturisirea de care se temea. Destul de bine ca s pot sfrma cu o lance capul aceluia care n-ar cunote n tine pe cea mai frumoas femeie a cretintii. Atunci, n-ai s te mpotriveti dac-i voi face o rugminte: s crui un singur cap, unul singur, o singur via. Ce via? ntreb regele, ncruntndu-se. Este vorba de nefericitul acela de cavaler scoian rosti i mai ncet regina. S nu mai vorbim despre asta, doamn strig cu asprime Richard. Osnda lui a fost rostit. ndurare, scumpul meu rege. Nu e vorba dect de o bucatde mtase pierdut. Berengaria i va drui alta brodat chiar de mna ei, i mult mai bogat dect toate celelalte care au fluturat pn astzi n vnt. O voi mpodobi cu toate perlele pe care le am i la fiecare perl voi aduga o lacrim de recunotin, gndindu-m la mrinimia nobilului meu cavaler. Dar tu nu tii ce spui rspunse regele, ntrerupnd-o cu mnie. Perle? Toate perlele Orientului ar putea oare s repare ocara pe care a ndurat-o cinstea Angliei? Lacrimi? Dar toate lacrimile unei femei ar fi n stare s spele pata fcut pe blazonul lui Richard? Haide, doamn, cat de-i cunote locul 236

i timpul i rostul. Avem de ndeplinit acum ndatoriri n care nu se cuvine s te amesteci. Auzi, Edith? rosti n oapt regina. N-am fcut altceva dect s-i nteim mnia. i totui, vom strui! strig Edith fcnd un pas nainte. Milord, eu, srmana voastr rud, am venit s v cer dreptate, iar nu ndurare, i auzul unui rege se cuvine s fie treaz totdeauna, n orice loc i mprejurare, atunci cnd cineva strig dup dreptate. Ah, ah, verioara noastr Edith zise Richard, ridicndu-se din aternut i cutnd s se acopere; ea vorbete pururi c-o mndrie regeasc i tot regete i voi rspunde, s nu-mi prezinte cereri nevrednice de ea sau de mine. Frumuseea prinesei Edith avea ceva mai spiritual i vorbea mai puin simurilor dect aceea a reginei; dar nfrigurarea i nelinitea dduser nfirii ei strlucirea de care era lipsit uneori, iar pornirilor sale o mreie covritoare, care impuse tcere, pentru o clip, pn i mniei lui Richard, dei se vedea destul de bine c-ar fi vrut s-o ntrerup. Milord ncepu ea din nou vrednicul cavaler al crui snge vrei s-l vrsai, a adus multe foloase cretintii. i-a clcat datoria cznd ntr-o curs care i-a fost ntins dintr-o glum, dintr-o uuratic nesocotin. I-a fost trimis un mesaj n numele aceleia... pentru ce i-a mai ascunde numele?... n numele meu. i acest mesaj l-a fcut s-i prseasc postul pentru cteva clipe. i totui, ce cavaler cretin nu s-ar fi supus chemrii unei fiine care, neavnd alt nsuire, poart n vinele ei sngele neamului Plantagenet? Aadar l-ai vzut, verioar? ntreb regele mucndu-i buzele i cutnd s-i nfrng mnia. L-am vzut, sire. E de prisos s mai spun pentru ce; n-am venit aici ca s m dezvinovesc i nici s-i nvinovesc pe alii. i n ce loc i-ai artat aceast bunvoin? 237

n cortul majestii sale, regina. n cortul regetii noastre soii? strig Richard. Pe cer, pe Sfntul George al Angliei i pe toi ceilali sfini ce pesc pe

lespezi de cristal, asta e o ndrzneal prea mare! Am bgat de seam i am dispreuit necuviincioasa privire nlat de acest rzboinic spre o femeie mult mai presus de locul lui. i nu 238

puteam crede c o femeie din sngele meu, de la nlimea n care a aezat-o naterea, s-i pogoare privirea asupra unui osta necunoscut, de-ct aa cum i pogoar soarele lumina peste toate fpturile omeneti. Dar, ceruri i pmnt! S-l chemi, s stai de vorb cu el, noaptea, chiar n cortul scumpei noastre regine i s cutezi a veni s-mi impui iertarea lui, pentru nesupunere i prsire de post, asta mi se pare pfea mult! Pe sufletul tatlui meu, Edith, te vei ci toat viaa ntr-o mnstire pentru ceea ce ai fcut! Sire rspunse Edith mreia voastr a devenit tiranie. Cinstea mea e tot att de neprihnit ca i a voastr, i regina care se afl aici de fa poate s ntreasc adevrul spuselor mele. Am mrturisit ns c n-am venit s m dezvinovesc i nici s arunc vina pe seama altora. V cer numai s plecai ndurarea asupra aceluia care nu poart alt vin dect c s-a lsat ademenit ntr-o curs. Poate c ntr-o zi vei fi silit s cerei aceeai ndurare n faa unor i mai stranici mpritori ai dreptii, pentru vini i mai mari. S fie aceasta oare Edith Plantagenet strig Richard cu amrciune, Edith Plantagenet, neleapt i nobila Edith... i nu o femeie oarecare, pe care dragostea o rtcete i n ochii creia cinstea nu preuiete nimic atunci cnd e vorba de viaa iubitului ei?... Pe sufletul regelui Henric, nu tiu ce m oprete s trimit s se aduc de pe butuc capul iubitului tu, ca s-l aezi sub crucea chiliei n care i vei petrece zilele. Chiar atunci strig Edith n-a strui cu mai puin ndrjire asupra nevinoviei vrednicului cavaler, pe nedrept i cutoat cruzimea trimis la moarte de ctre... (aici cut s nu rosteasc un cuvnt prea aspru) de ctre acela care ar fi trebuit s rsplteasc n alt chip o pornire cavalereasc... L-ai numit iubitul meu urm ea cu un glas i mai nverunat. M iubea, ntr-adevr, cu simmintele cele mai credincioase i mai nobile. Mulumit ns cu cucernica umilin pe care muritorii o arat sfinilor, n-a cutat nicicnd s-mi cucereasc bunvoina printr-un cuvnt, printr-o 239

privire... i pentru asta va trebui s moar vrednicul, viteazul i credinciosul cavaler. Taci! taci, pentru dragostea ce-i port ngn n oapt regina; nu faci altceva dect s-i sporeti mnia. Nu-mi pas rspunse Edith; fecioara neprihnit nu se teme de ghearele leului. S-i mplineasc dorina rpind viaa nobilului cavaler... Acea Edith, pentru care va muri dnsul, va ti s-i plng moartea. Nimeni nu va mai veni s-mi vorbeasc de pricinile politice care impun osnda acestei mini nefericite... Trind, n-a fi putut, n-a fi vrut s fiu soia lui; erau attea care ne despreau. Dar moartea i face pe oameni deopotriv... De-aici nainte sunt logodnica morii. Regele vru s rspund dezlnuindu-i mnia, cnd deodat n cort intr un clugr carmelit mbrcat n rasa lung, cu glug aspr, care arta ordinul din care fcea parte. Monahul se arunc la picioarele regelui i-l rug, pe tot ce-avea mai sfnt i mai de pre, s opreasc osnda. Pe sceptrul i pe spada mea strig Richard toat lumea s-a neles s m scoat din rbdri. Sunt nconjurat la fiece pas de nebuni, de femei i de clugri. Cum se face c mai triete nc? Nobilul meu suveran rosti clugrul l-am rugat pe lordul Gilsland s nu-l dea morii pn ce nu m voi fi aruncat n genunchi la picioarele voastre. i-a fost att de slab nct s-i asculte rugmintea? Dar asta e ncpnarea lui de totdeauna. i-ce vrei s-mi spui? Vorbete, n numele diavolului! Sire, sunt stpn pe-o mare tain, pe care am primit-o sub pecetluirea spovedaniei, i n-am dreptul s-o dezvlui. V jur pe sfntul meu ordin, pe vemntul pe care l port i pe preafericitul Hie, naintaul i ndrumtorul nostru, care a fost rpit la cer frs fi ndurat chinurile obinuite ale morii, c tnrul acesta mi-a destinuit lucruri pe care, dac mi-ar fi cu putin s le dezvlui, le-ai socoti cea mai sfnt pricin pentru a nltura fr preget osnda. 240

Bunul meu printe, semnul pe care-l port mrturisete ndeajuns dac cinstesc sau nu biserica. F-m s cunosc taina i vom vedea ce hotrre se cade s urmm. Nu pot s dau orbete o porunc pentru c aa m ndeamn un slujitor al bisericii. Lsndu-i gluga pe spate i dndu-i n lturi rasa, duhovnicul i dezvlui vemntul din piele de ap pe care l purta pe dedesubt i sub el trupul att de vlguit din pricina cldurilor necrutoare, a postului i a pocinei, nct semna mai curnd cu un schelet nsufleit dect c-o fptur vie. Sire zise el de douzeci de ani mi chinuiesc acest nemernic trup, pocindu-m n petera de la Engaddi. Credei oare c eu, care sunt mort pentru lume, a mai fi n stare s nscocesc un vicleug ca s-mi pun sufletul n primejdie? Sau mai degrab c acela care a fcut cel mai sfnt jurmnt, i care nu mai are dect o singur dorin pe lumea aceasta, aceea a nlrii din nou a Sionului cretin, ar fi n stare s dea pe fa tainele spovedaniei? i una i alta mi-ar rzvrti sufletul. Aadar, tu eti sihastrul despre care se vorbete atta? Ari ntr-adevr ca un strigoi care bntuie pustiul, dar Richard nu se teme de strigoi. La tine, dac nu m nel, l-au trimis principii cretini pe acelai nelegiuit ca s intre n legturi de mpciuire cu sultanul, pe cnd eu, care trebuia s fiu ntrebat cel dinti, zceam pe patul suferinei. Tu i dnii n-avei dect s rnduii lucrurile aa cum credei de cuviin. Nu-mi vr capul n laul pe care mi-l ntinde un clugr carmelit; iar n ce-l privete pe omul acela, el va muri ct mai curnd, tocmai fiindc vii s-mi ceri iertarea lui. Domnul s se milostiveasc de majestatea voastr! rspunse clugrul i mai tulburat de ast dat. Vei svri o greeal ale crei urmri te vor sili ntr-o zi s te cieti c n-ai stat n cumpn, chiar dac-ar fi trebuit pentru asta s pierzi o mn. Las-te prad oarbei mnii, orbule, dar teme-te! 241

Afar, afar! strig regele btnd din picior. Dar cum, soarele a rsrit peste ocara Angliei, i ea nu a fost nc rzbunat? Femei, i tu, monahule, ieii, dac nu vrei s

242

auzii porunci carenu v-ar fi pe plac, cci, pe Sfntul George, jur c... Nu jura! rsun un nou glas n pragul cortului. Ah, iat-l pe neleptul nostru Hakim care, nu m ndoiesc, vine s-i primeasc plata de la mrinimia noastr! Am venit s-i vorbesc de ndat, mrite rege, de ndat, i s-i dezvlui lucruri de cea mai mare nsemntate. Mai nti privete-o pe soia mea, Hakim, pentru ca ea s vad n tine pe cel ce i-a scpat soul de la moarte. Nu-mi e ngduit rosti vraciul, ncrucindu-i braele pe piept cu o cuviin i o dovada de cinstire ntr-adevr rsritean nu-mi e ngduit s privesc frumuseea fr vl n toat strlucirea ei. Atunci, retrage-te, Berengaria rosti monarhul; i tu, Edith, retrage-te de asemenea. i numai strui. Tot ce v pot fgdui este c voi amna ndeplinirea osndei pn la amiaz. Pleac i te linitete, scump Berengaria. Edith adug el cu o privire care fcu s-i nghee inima de spaim verioarei regelui pleac, dac mai ai o urm de nelepciune. Femeile se retraser sau mai degrab ieir n prip din cort, uitnd de rang i de etichet, ca un stol de psri slbatice, care se adun de ndat ce nu le mai urmrete oimul. Se ndreptar spre cortul reginei ca s-i mrturiseasc prerile de ru i s se nvinoveasc zadarnic. Edith ns, dispreuia aceste ci de manifestare a mhnirii. Fr s scoat un suspin, fr o lacrim, fr s rosteasc un cuvnt de dojana, rmase n preajma reginei, a crei fire slab se dezlnuia n accese de isterie i crize ipohondrice, ca s-o ngrijeasc, nu numai cu supunere, dar i cu iubire. Nu-i cu putin s-l fi iubit pe acest cavaler spuse Florise Calistei. Ne-am nelat. E ndurerat din pricina lui, ca pentru un strin care ar putea s moar din pricina ei. Taci! Taci! rspunse tovara sa, mai cunosctoare, mai ptrunztoare a vieii. Se trage din orgoliosul neam al Plantageneilor, care nu-i mrturisesc nicicnd suferinele. Au fost vzui adeseori strduindu-se s lege rnile tovarilor 243

de arme, n timp ce ei sngerau de moarte. Florise, am svrit o fapt ngrozitoare. n ceea ce m privete, a fi n stare s-mi dau toate giuvaerurile numai ca aceast glum nenorocit s nu fi avut loc.

244

CAPITOLUL XVIII
Pentru aceasta e nevoie de o inteligen Ca a lui Jupiter ori Saturn, i-aceste mari spirite sunt mndre ifantastice. Trebuiesc multe strdanii Din sfera lor spre a le desprinde ipentru a le face Privirile spre muritori s-ntoarc. Albumazar

Sihastrul iei din cort dup doamne, aa cum umbra urmeaz luminii cnd soarele se ascunde n nori. Ajungnd ns n prag, se ntoarse i ntinse minile spre rege, cu ndrzneal, aproape amenintor: Vai de acela zise el care nu ascult de povaa bisericii i se d pe mna necredincioilor!... Rege Richard, trecnd pragul cortului tu, nu-mi scutur nc picioarele de rn... Sabia nu se pleac nc asupr-i, dar rmne atrnat de-un singur fir de pr. Trufa monarh, ne vom mai ntlni noi!

245

Amin, trufa monah rspunse Richard... mai trufa sub pielea ta de ap dect principii sub vemnt de mtase i purpur. Schivnicul plec, iar regele urm, de ast dat ctre arab: neleptule Hakim, derviii din Orient i ngduie o astfel de obrznicie fa de principii lor? Un dervi rspunse vraciul trebuie s fie sau un nelept, sau un nebun. Nu e cale de mijloc pentru cel ce poart khrkhah 13 , pentru cel ce st de veghe noaptea i postete ziua; din dou una: ori e ndeajuns de nelept ca s tie s se poarte cuviincios fa de principi, or, fiind cu totul lipsit de judecat, nsemneaz c nu mai rspunde de faptele lui. Mi se pare c toi monahii notri sunt ca aceia din urm... Dar, s ne ntoarcem la treburile noastre... Cu ce i-a putea fi de folos, Hakim, nvatul meu tmduitor? Mrite rege rosti El Hakim, fcnd o temenea adnc, dup obiceiul oriental ngduie slujitorului tu s spun un cuvnt fr s-i aprind mnia. Vreau s-i amintesc c datorezi, nufa de mine, care nu sunt dect o biat unealt, ci fa de nelepciunea cea mai nalt, o via... Pun rmag c vrei s-mi ceri n schimb viaa cuiva l ntrerupse regele Asta e rugmintea pe care am venit s-o ndrept ctre marele Melech-Ric rspunse El Hakim... i cer ntr-adevr ndurare pentru acest osndit la moarte, datorit unei greeli care a fost svrit pn i de Adam-sultan, numit Aboulbeschar, printele tuturor oamenilor. Dar nelepciunea ar fi trebuit s-i aminteasc, Hakim rosti regele cu oarecare asprime c Adam a ispit o astfel de vin prin moarte. Astfel vorbind, Richard, prad tulburrii, ncepu s strbat cu pai mari locul ngust dintre pnzele

13

Khrkhah vemntul derviilor. Traducere literar: hain zdrenuit, (n. a.)

246

cortului, vorbind parc mai mult cu sine. Iat murmur el am ghicit ce dorete de ndat ce l-am vzut intrnd n cort... Hm, pe de o parte am osndit la moarte un om, i de cealalt parte, eu, rege i osta, eu, care am vzut mii de oameni pierind n urma poruncilor mele i zeci de oameni ucii de mna mea, nu mai am putina s-l trimit la moarte pe acesta din urm, cu toate c cinstea armelor mele, a casei mele, a soiei mele chiar, a fost pngrit din vina lui... Dar, pe Sfntul George, nu-mi mai pot stpni hohotele de rs... Pe Sfntul Ludovic, asta mi amintete povestea n care Blondel zugrvete un castel fermecat, al crui stpn, vrnd s-i treac pragul, e mpiedicat s intre de nite vedenii i nluciri, cu totul ciudate, dar toate pornite s-l chinuiasc n acelai chip... De ndat ce una pierea, se ivea alta... nevast... verioar... sihastru... vraci, una se npustete pe u de ndat ce alta a fost nvins... ntr-adevr, cavalerul lupta singur mpotriva nvlmelii dintr-un ntreg turnir. i Richard ncepu s rd cu hohote: Ha! Ha! Ha! La drept vorbind, ncepuse s-i treac suprarea, mnia fiindu-i de obicei prea nprasnic pentru a putea dinui. n acest timp, vraciul l privea cu oarecare uimire, n care se amesteca i o urm de dispre, fiindc rsritenii nu neleg aceast brusc schimbare a dispoziiei i privesc totdeauna hohotele de rs ca nevrednice de nsuirile unui brbat, astfel de ieiri neputnd avea dect femeile i copiii. n cele din urm, vznd c regele se linitise, neleptul vorbi iar: De pe buze care rd, nu iese o osnd de moarte... ngduie slujitorului tu s trag ndejdea c l-ai iertat pe omul acela. Cere-mi s dau mii de robi, trimite un numr ntreit dintre cei de un neam cu tine n tabr la ai lor pentru asta nu stau n cumpn s dau o grabnic porunc; dar viaa acestui om nu-i poate sluji la nimic, i asupra ei apas osnda. Toi suntem osndii rspunse Hakim, ducndu-i mna la turban dar acel care e stpn pe zilele noastre se 247

milostivete de noi i nu cere tributul cu atta asprime i cu atta nenduplecare. Nu neleg ce folos ai de te amesteci ntre mine i nfptuirea dreptii, pe care, ca rege, am jurat s n-o batjocoresc nicicnd. Ai jurat s fii i ngduitor pe ct eti de drept; n clipa aceasta ns, mrite rege, tu nu doreti altceva dect s nfptuieti bunul tu plac. n ce privete folosul pe care a putea s-l am din acest lucru, afl c viaa mai multor oameni atrn de iertarea i de milostivirea ta. Lmurete-mi cuvintele tale, dar nu cuta s m nrureti prin neadvruri. Slujitorul tu nu va face acest lucru; afl deci c leacul datorit cruia tu, puternice rege, ca muli alii, te-ai putut tmdui, e un talisman care a dobndit putere prin ntlnirea mai multor stele, n clipa cnd nelepciunile dumnezeieti ne sunt prielnice. Eu nu sunt dect un biet muritor ursit s-l folosesc; l vr n ap, atept clipa potrivit s-ldau bolnavului i tria acestui leac l nzdrvenete. Iat un mijloc de vindecare rar i lesnicios! i ntruct vraciul l duce n punga sa, nu vd de ce-i nevoie s care leacurile o ntreag caravan de cmile... M mir c v mai slujii i de altceva. E scris rspunse Hakim, cu netulburat linite: Nu obosi prea mult calul de care te-ai folosit n lupt! Afl c, dac se poate nfptui un astfel de talisman, sunt prea puini acei care au cutezat s-l ntrebuineze. Cele mai aspre opreliti, postul i pocina, sunt de mare trebuin din partea neleptului care folosete un astfel de leac; i dac din nebgare de seam, din trndvie, sau din pricin c se las prad poftelor trupeti nu e n stare s lecuiasc cel puin doisprezece bolnavi ntr-o lun, harul dumnezeiesc iese din acest talisman, n timp ce vraciul i cel din urm bolnav tmduit sunt ameninai de cele mai groaznice primejdii i nu ajung s triasc mai mult de un an. Mai am nevoie de o singur via ca s-mi ntregesc numrul hrzit. 248

Du-te n tabr, bunul meu Hakim, unde vei gsi destule viei i nu-l lipsi pe clul meu de cei menii lui. Nu se cuvine ca un nelept ca tine s mpiedice treaba altuia. De altfel, nu vd cum, scpndu-l pe un uciga de la o moarte binemeritat, i-ai ntregi numrul de care ai nevoie. n clipa cnd ai s-mi poi arta cum de te-a vindecat un pahar cu ap, cnd e tiut c cele mai scumpe leacuri au fost ntrebuinate n zadar ai s poi judeca i asupra celorlalte taine legate de acelai lucru. n ce m privete, nu m simt n stare acum s m folosesc de meteugul meu, ntruct azi-diminea m-am atins de un dobitoc spurcat. Aadar nu-mi pune nici un fel de ntrebare; i va fi de ajuns s tii c, crund viaa acestui om n urma struinelor mele, vei fi ferit, mrite rege, tu i slujitorul tu, de o mare primejdie. Ascult, Adonbec, nu m mpotrivesc ca vracii s-i nvluie vorbele n taine, spunnd c i-ar lua cunotinele din mersul stelelor. Cnd tu i spui ns lui Richard Plantagenet c-l amenin o mare primejdie din pricina unor preziceri nstrunice, sau mai tiu eu din care ritual nendeplinit, afl c nu stai de vorb cu un saxon bigot, nici cu vreo btrn czut n mintea copiilor, care se rzgndete fiindc i-a trecut un iepure pe dinainte, a auzit un corb croncnind sau un motan strnutnd. Nu te pot mpiedica s te ndoieti de cuvintele mele, dar dac stpnul meu ar vrea s cread c slujitorul lui n-a spus dect adevrul, va gsi el oare c e mai drept s-i lipseasc pe atia nefericii, ce pot fi atini de boala care l-a fcut s zac pn acum, de darurile acestui nepreuit talisman, dect s-i dovedeasc milostivirea fa de un nelegiuit? Gndete-te, rege, c dei ai puterea s ucizi mii de oameni, n-ai izbuti s vindeci nici mcar unul. Regii au, ca satan, puterea de a chinui nelepii, dar nu stpnesc ca Allah darul tmduirii. De aceea, ferete-te s lipseti omenirea de un bine pe care nu-l poi drui; tu poi face s cad un cap, dar nu eti n stare s vindeci o durere de msele. 249

Iat, ntr-adevr, o sfruntat neobrzare! strig regele, care se nsprea pe msur ce glasul lui El Hakim era mai poruncitor i mai plin de mndrie. Te-am chemat aici ca lecuitor, iar nu ca sfetnic i ndrumtor al cugetului meu. Aa tie oare s rsplteasc cel mai vestit rege din Francistan binele care i-a fost fcut? strui El Hakim, care i prsideodat nfiarea supus i rugtoare sub care se artase pn atunci n ochii regelui, vdindu-se deodat seme i poruncitor. Afl atunci urm el c n toate ungherele Asiei i Europei, printre musulmani i nazarineni, printre cavaleri i doamne, oriunde rsun cntecul unui rapsod ori sabia rzboinicului e cinstit precum se cuvine, voi mrturisi, Melech-Ric, c tu eti prinul cel mai lipsit de suflet i de recunotin, i dac mai sunt neamuri la care vestea numelui tu n-a ajuns nc, pn i ele vor auzi cuvntul de ocar ndreptat asupr-i. Cutezi s vorbeti astfel n faa mea, pgn mrav? strig Richardmnios. i s-a urt poate cu viaa? Lovete! rspunse El Hakim. O astfel de isprav te va zugrvi mult mai bine dect toate vorbele mele, chiar dac fiecare dintre ele ar fi ascuit ca tiul unei securi. Richard se ntoarse vijelios, i ncrucia braele pe piept i ncepu s peasc aprins de colo-colo, ca i mai nainte. n cele din urm strig: Lipsit de suflet i de recunotin! De aa ceva ar putea fi nvinovit un miel sau un pgn! Hakim, tu i-ai ales singur rsplata. A fi vrut s ceri perlele coroanei; totui, ca rege nu m pot mpotrivi; ia-l deci pe acest scoian sub paza ta. Prevotul i-l va ncredina pe temeiul acestei porunci adug el, scriind repede dou-trei rnduri i ntinznd hrtia arabului. Slujete-te de el ca de un rob, f ce-i place cu el, dar s bage de seam, s nu mai dea ochii a doua oar cu Richard. Ascult, eti un om nelept... Rzboinicul acesta a fost peste msur de cuteztor fa de anumite fiine n ai cror ochi frumoi i judecat slab ne punem ncrederea noastr, dup cum voi, orientalii, v pstrai comorile cele mai de pre n 250

cutioare lucrate n filigran de argint, mai gingae i mai subiri ca firul viermelui de mtase. Slujitorul l nelege pe rege rspunse neleptul relundu-i nfiarea umil i cuviincioas de mai nainte. Atunci cnd un covor de pre e ptat, nebunul arat pata cu degetul, iar neleptul o acoper cu vemntul lui. Am auzit porunca stpnului meu; a auzi, nseamn a te supune. Foarte bine! Cavalerul s se team, s nu se mai iveasc nicicnd n ochii mei. n ce alt chip te-a mai putea rsplti? ndurarea regeasc a umplut cupa pn peste margini; da, a fost darnic ntocmai ca izvorul care a nit dinaintea urmailor lui Israel, atunci cnd stnca a fost lovit de toiagul lui Mussa ben Amran14. Da rspunse Richard cu un zmbet dar a fost nevoie ca i n pustie s se dea o crunt lovitur n stnc pentru ca izvorul s neasc. Nu tiu ce lucru i-ar face plcere pentru a i-l drui n voie, aa cum i rostogolete apele peste prundi izvorul firesc. ngduie lui Adonbec El Hakim s-i ating mna biruitoare, pentru ca, dac vreodat va mai avea de gnd s cear o rsplat lui Richard al Angliei, s-i poat aminti de aceast fgduial. Ai chezie mna i mnua mea, prietene. Cat numai s-i ntregeti numrul acelora pe care i-ai lecuit fr s-mi mai ceri un uciga supus judecii mele, fiindc a vrea s m pltesc de o datorie n oricare alt chip afar de acesta. Fie ca zilele tale s se nmuleasc! rosti El Hakim i iei din ncpere, plecndu-se adnc, dup obicei. Richard l urmri cu privirea omului mulumit numai pe jumtate. Ciudat ndrtnicie la acest El Hakim i zise el. Ciudat noroc ivit pe neateptate pentru cuteztorul scoian ce i-a meritat osnda pe deplin! N-are dect s triasc! Un
14

Moise. (n. a.)

251

viteaz mai mult pe faa pmntului! Acum s ne ntoarcem la austriac. Hei, baronul de Gilsland e-aici? Auzindu-se strigat, sir Thomas de Vaux i art numaidect n prag fptura vnjoas, n timp ce pe la spatele lui se strecur ca o nlucire, fr s fi fost chemat i fr s fi avut de ntmpinat vreo piedic, chipul slbatic al sihastrului din Engaddi, nvluit n aceeai piele de ap. Fr s-l zreasc, Richard rosti cu glas tare ctre baron: Sir Thomas de Vaux, baron de Lanercost i de Gilsland, ia-i un trmbia i un crainic i du-te n cea mai mare grab la cortul aceluia ce se numete arhiducele Austriei. Apropie-te numai n clipa cnd va fi nconjurat de cavalerii i de vasalii si, aa cum trebuie s fie de altfel n clipa de fa, ntruct mistreulgerman se aez la osp mai nainte de-a fi ascultat liturghia. nfieaz-te dinainte-i cu ct mai puin cinstire cu putin, i arunc-i vina, n numele lui Richard al Angliei, c noaptea trecut,cu nsi mna lui sau cu sprijinul altora, a furat flamura Angliei. Pentru aceasta i vei spune c porunca noastr e ca, pn ntr-un ceas, ncepnd din clipa n care vorbesc, s aeze la loc flamura Angliei, cu toat cinstea cuvenit, el i toi baronii lui stnd la aceast ceremonie n picioare, cu capetele descoperite i n veminte de srbtoare. n acelai timp, flamura Austriei va fi aruncat n rn alturi, ca fiind trntit jos n chip mrav, mielete, iar n partea cealalt, nfipt ntr-o suli, va sta capul nsngerat al aceluia care i-a dat cel dinti povaa s aduc la ndeplinire o att de josnic ocar. i mai spune-i c dac porunca noastr va fi mplinit ntocmai, vom ncuviina, innd seama de legmntul nostru i pentru binele rii Sfinte, s i se ierte toate celelalte fapte necugetate. i ce voi face dac ducele Austriei tgduiete c-ar fi luat parte la aceast ocar? ntreb Thomas de Vaux. i vei spune rspunse regele c-o vom dovedi pe trupul su... da, chiar dac l-ar apra cei mai vrednici dintre slujitorii lui. O vom dovedi aceasta cavalerete, pe jos sau 252

clare, n largul cmpului sau n loc nchis, lsndu-i rgazul s-i aleag timpul, locul i armele. Gndii-v, augustul meu stpn se mpotrivi baronul de Gilsland c principii nsoii n aceast cruciad au datoria s pstreze pacea lui Dumnezeu i a Sfintei Biserici. Iar tu gndete-te s-mi aduci poruncile la ndeplinire, credinciosul meu vasal, rspunse Richard iritat. S-ar zice c toat lumea vrea s m fac s-mi schimb hotrrile ct ai clipi, aa cum rsuflarea unui copil e n stare s fac s zboare un fulg. Pacea Sfintei Biserici printre cruciai presupune rzboiul cu sarazinii, cu care ns principii au ajuns la o mpcare, astfel c pacea dinti sfrsete acolo unde ncepe a doua. De altminteri, n-ai bgat de seam c toi aceti principi i urmresc foloasele lor aa cum le nelege fiecare? Am s-mi urmresc i eu folosul meu i acesta e onoarea. Pentru onoare am venit aici i dac n-am s-o dobndesc n lupt cu sarazinii, cel puin n-am s pierd o frm din ea n faa acestui duce nepricopsit, dei i in hangul toi principii din cruciad. De Vaux se pregti s aduc la ndeplinire porunca regelui, dei sufletul lui deschis nu-i ngduise s-i ascund prerea care era cu totul potrivnic acestei hotrri pripite. Dar pustnicul din Engaddi pi deodat nainte, cu nfiarea unui om care are de ndeplinit o menire mai nalt dect aceea a unui rege pmntesc. i ntr-adevr, straiul lui din piele netbcit, prul i barba n neornduial, obrazul scoflcit, trsturile slbatice, ochii ce scnteiau sub sprncenele stufoase cu o strlucire ce se apropia parc de nebunie, i aminteau de chipurile prorocilor biblici, care, avnd o nalt menire pe lng pctoii regi ai Israelului, prseau stncile i peterile n care se sihstriser, ca s-i ncovoaie pe asupritorii pmnteti sub nenduplecarea lor, descrcnd asupr-le mnia dumnezeiasc, aa precum norul i descarc fulgerele pe acoperiurile i turnurile castelelor i palatelor. Orict ar fi fost de ndrtnic, Richard ddea cinstire bisericii i tuturor slujitorilor ei; i cu toate c l irita cutezana sihastrului, care ptrunsese n 253

cort fr s fi fost chemat, l ntmpin cu cuviin, fcndu-i semn lui sir Thomas de Vaux s se grbeasc. Cu mna, cu privirea i cu graiul, sihastrul opri ns pe baron s plece spre a duce la ndeplinire porunca regeasc. ntinznd braul gol, de pe care lunecase vemntul din piele de ap, l ridic n sus, subiat de postire i plin de rnile pe care i le fcuse singur, canonindu-se.

254

n numele lui Dumnezeu i al preasfntului pap, vicarul lui Christos pe pmnt, m mpotrivesc acestei porniri pgne, crude i sngeroase, dintre doi principi cretini, care poart fericitul semn prin care i-au jurat sprijin i frie. Vai de cel ce va nesocoti o astfel de nsoire! Richard al Angliei, nltur porunca nevrednicpe care i-ai dat-o acestui baron... Te nconjoar primejdia i moartea... tiul jungherului i amenin grumazul... Primejdia i moartea sunt tovarii lui Richard rspunse monarhul cu mndrie i el a tiut s nfrunte prea multe sbii ca s-i fie team de un pumnal. Primejdia i moartea sunt aproape strui sihastrul; i pogornd glasul, care sun deodat surd, ca dintr-un mormnt, adug: iar dup moarte, judecata! Bunule i sfinite printe, eu i cinstesc fiina i sfinenia. Nu m cinsti pe mine. Cinstete mai curnd viermii ce se trsc pe rmurile Mrii Moarte i se hrnesc din necurenii. Cinstete pe acela ale crui porunci i le fac cunoscute, nchin-te aceluia cruia i-ai jurat s-i dezrobeti mormntul din minile necredincioilor; cinstete jurmntul de frie pe care l-ai fcut i nu rupe legturile de prietenie i de credin ce te-au alturat principilor, soii ti de lupt! Bunule printe, voi, slujitorii bisericii, mi se pare c vi folosii prea mult de drepturile pe care vi le d sfinenia voastr, dac pot vorbi astfel ca laic. Fr s m mpotrivesc ns drepturilor pe care le ai de-a te ngriji de cugetul nostru, socotesc c n-ar fi ru dac ne-ai lsa s ne ngrijim singuri de cinstea numelui nostru. Eu s m folosesc de drepturi? Eu s fiu nvinovit de-o astfel de slbiciune, rege Richard, cnd nu sunt altceva dect clopotul supus minii care l trage, sau trmbia nevrednic ce vestete porunca aceluia care o face s sune?... Iat, cad n genunchi la picioarele tale, s te rog s ai mil de cretintate, de Anglia i de tine nsui. 255

Ridic-te, ridic-te zise regele, ndemnndu-l s nu se mai umileasc. Nu se cuvine ca genunchii care se pleac de attea ori n cinstea dumnezeirii, s frmnte rna n faa unui om... Ce fel de primejdii ne amenin, cucernice printe, i de cnd puterea Angliei e att de slab, nct ea sau monarhul ei s se nspimnte n faa acestei dearte i zgomotoase mnii a unui arhiduce nou-nou? Din turnul aflat pe creasta muntelui am urmrit mersul stelelor pe bolta cerului, n puterea nopii, le-am privit cum i mprumutau lumina una alteia, i toate mprtiau izvorul tiinei pentru puinele fpturi care le pricep rostul micrii... Un mare vrjma i amenin viaa, rege, o primejdie i amenin faima i propirea... nrurirea lui Saturn te amenin c-o primejdie apropiat i crunt, care te va nimici n culmea mndriei i a puterii tale, dac nu vei lsa mndria s se plece n faa ndatoririlor. Destul! Destul! Asta e o tiin pgn l ntrerupse regele. Cretinii se feresc de ea, iar nelepii nu vor s cread n astfel de lucruri... Ai nceput s-i pierzi minile, btrne. Ctui de puin, Richard... nu sunt nc pn-ntr-att de fericit, mi cunosc starea i mi dau seama c tot mi-a mai rmas o urm de judecat, nu ca s m folosesc eu de dnsa, ci ca s-o pun n slujba bisericii i a propovduirii sfintei cruci. Sunt orbul care poart fclia pentru alii, cu toate c lui nu-i e dat s-i vad lumina. Vorbete-mi numai dspre ceea ce se leag de cretintate i de rosturile acestei cruciade, i i voi rspunde ca cel mai nelept dintre sfetnici, cruia cerul i-a ngduit puterea de a-i feri pe ceilali din calea rului. Vorbete-mi despre fptura mea nevrednic i cuvintele mele vor fi ale nefericitului osndit, cu mintea pierdut, prad dezndejdii. Eu n-a vrea s rup legturile de prietenie statornicite ntre principii cruciai rosti Richard cu glas mai blnd dar n ce chip vor ispi nedreptatea i ocara cu care au lovit pe nedrept? 256

Tocmai pentru asta am venit s-i vorbesc din partea sfatului care, adunat n grab la cererea lui Filip al Franei, a luat msurile de trebuin. Ciudat c alii se ngrijesc de ocara adus regelui Angliei! S-au grbit s ia aceste msuri mai nainte ca regele Angliei s fi luat o hotrre pripit. Cpeteniile adunate au hotrt ca flamura Angliei s fie aezatla loc pe dmbul Sfntului George, cu toat cinstea cuvenit. Blestemul i osnda vor cdea asupra nelegiuitului sau mieilor care au fptuit frdelegea i s-a fgduit o rsplat regeasc aceluia care l va da n vileag pe vinovat, trupul lui urmnd s fie zvrlit prad lupilor i corbilor. i ce spune ducele Austriei, omul asupra cruia cad toate bnuielile n legtur cu aceast ocar? Ca s nu se dea natere la vrjmii n snul otirii, ducele Austriei va dovedi c-i nevinovat, supunnd-se oricrui canon dat de patriarh. Va primi s-i dovedeasc nevinovia prin lupt? Jurmntul l mpiedic s-o fac, iar sfatul principilor, pe de alt parte... Nu primete lupta nici cnd e vorba de sarazini i nici de ceilali l ntrerupse Richard... Destul, printe, mi-ai dat putina s vd nebunia pe care a fi svrit-o dac a fi urmat hotrrile mele de la nceput... E mai uor s faci s ard fclia n ploaie dect s-aprinzi o scnteie de brbie n sufletul mielului, al crui snge i-a ngheat de mult n vine... Nu e nici o cinste pentru oricine l-ar nfrnge pe austriac; de aceea, s-l lsm n plata Domnului... Totui, voi avea bucuria s-l vd batjocorindu-se singur; voi strui s-i primeasc pedeapsa... Cum voi mai rde vzndu-i degetele ncletate pe globul de fier nroit, iar gura lui mare, schimonosindu-se, cnd va fi silit s nghit jertfa mntuitoare! Pace, Richard! rosti sihastrul. Pace, din cuviin fa de tine nsui, dac nu din milostivire! n ce chip ar mai putea fi cinstiii slvii principii care se njosesc i se defaim ntre 257

ei? Vai, de ce a fost sortit ca tu, att de mrinimos i att de mre prin gndurile i neasemuita ta ndrzneal, vrednic s nali faima cretintii prin fapte de arme i s crmuieti cu nelepciune i linite, atunci cnd i nbui patimile, de ce a fost sortit s adaugi mnia slbatic a leului la mrinimia i nenfricarea acestui rege al pdurilor? Rmase o vreme pe gnduri, cu privirea aintit n pmnt, apoi urm: Cerul ns, care ne cunoate firea nedesvrit, primete plecata noastr rug, fcnd s zboveasc, fr ca totui s fie nlturat, sngeroasa osnd a vieii tale. Arhanghelul rzbunrii a poposit n pragul casei tale, purtnd n mn paloul cu care nu peste mult timp l va prvli pe Richard Inim-de-Leu tot att de jos ca pe cel din urm ran. Se va ntmpla aceasta att de curnd? zise Richard... Dar n-are a face! mplineasc-se vrerile sorii... A dori ns ca viaa mea, pe ct va fi de scurt, pe att s fie de plin de faim. Vai, nobil rege rspunse schivnicul, prnd c o lacrim i scnteiaz n ochii pustii, mori scurt, ndurerat, supus robiei i urgiilor fi-va calea ce te mai desparte de mormntul deschis de pe-acum nainte-i. Pogor-vei n el fr s lai urmai, fr s trezeti vreo prere de ru n inima poporului istovit de luptele fr sfrit de sub domnia ta, fr s te plng nimeni, fr s fi luminat crrile supuilor ti, fr s fi fcut nimic pentru fericirea lor. Dar nu fr de glorie, btrne clugr; i nu fr lacrimile durerii din partea doamnei gndurilor mele... Asemenea mngieri, pe care tu nu le poi cunoate i nici preui, l ateapt pe Richard n pragul mormntului. Eu s nu cunosc, eu s nu tiu ct face gloria nflorit din struna trubadurului sau dragostea unei femei? rspunse sihastrul cu un glas a crui nsufleire pru la un moment dat asemenea aceleia a lui Richard. Rege al Angliei adug el, ntinznd braul veted... Sngele ce clocotete n vinele tale albastre nu e mai nobil dect acela care a ngheat n vinele 258

mele; i, cu toate c n-au mai rmas dect puine picturi, rare i reci, ele sunt nc din regescul snge al lui Lusignan... al viteazului i fericitului Godefroy... Sunt... sau mai degrab am fost n lume, Alberic de Mortemar... Ale crui isprvi s-au bucurat adesea de cea mai mare faim? E adevrat, poate fi adevrat? E cu putin ca o asemenea stea s se fi prbuit depe bolta cavalerismului i lumea s nu mai tie n ce loc i s-au stins cele din urm plpiri luminoase? Caut steaua czut, i nu vei mai gsi n locu-i dect o biat cenu care, strbtnd cerul, a lsat n treact o uria dr de lumin. Richard, dac a avea credina c smulgnd vlul nsngerat ce-mi acoper soarta blestemat, i-a putea cluzi sufletul mndru pe treptele sfintei noastre biserici, a mai gsi n mine destul hotrre ca s-i dezvlui o tain pe care am inut-o ascuns pn azi n sufletul meu i care mi-a sfiat pieptul ca puiul de vulpe pe care l-a inut la piept tnrul spartan,.. Acult-m, Richard, i fie ca durerea i dezndejdea care nu poate fi de nici un folos acestei ticloase rmie a ceea ce a fost odat un om, s rmn o pild pentru firea ta att de mrinimoas, i totui ndrtnic n pornirile ei... Da, o voi face, vreau s fac s sngereze din nou aceste rni de mult nchise, chiar dac sngerarea m-ar zvrli n moarte. Regele Richard, pe care povestea lui Alberic de Mortemar l zguduise adnc n anii fragezi ai tinereii sale, pe vremea cnd trubadurii care umpleau slile printelui su cntau n faa nobililor legendele despre ara Sfnt, urmri cu luare aminte i cuviin vorbele mohorte, depnate anevoie, care dezvluiau cu prisosin pricina de cpetenie a rtcirii gndurilor n care cdea din vreme n vreme ciudatul i nefericitul sihastru. Nu mai e nevoie s-i amintesc ncepu btrnul c eram de neam nobil, c stpneam avuii i m bucuram de faima unui viteaz i a unui nelept la sfaturi. ntr-adevr, eram stpn pe toate acestea. Pe cnd ns cele mai nobile 259

doamne din Palestina i disputau cinstea de a-mi mpodobi coiful cu culorile lor, eu m ndrgostisem cu tot sufletul de o fat de obrie umil. Tatl ei, un btrn osta n slujba crucii, a aflat de dragostea noastr i, gndindu-se c rangul meu nu-mi ngduia s cobor pn la ea, n-a vzut alt cale pentru a ocroti cinstea fiicei dect s-o nchid n umbra mnstirii. M ntorsesem dintr-o expediie ndeprtat, ncrcat de faim i de przi i atunci am aflat c fericirea mea fusese nimicit pentru totdeauna. Mi-am cutat i eu alinarea ntr-o mnstire, dar Satan, care hotrse pesemne s m ispiteasc, mi-a sdit n suflet duhul mndriei dearte, care nu-i poate avea izvorul dect n genunile gheenei. M-am ridicat tot att de sus n cinul eclesiastic, precum fusesem pe vremuri n rangurile mirene. Eram socotit ndeajuns de nelept, pentru ca pcatul s nu se mai poat atinge de mine... Eram sfetnic n concilii i ndrumtor al prelailor... Cum a mai fi putut s cad n ispit? i pentru ce m-a fi temut de ea?... Dar, vai! Am ajuns duhovnicul unui ordin de clugrie, i printre ele am regsit-o pe aceea pe care o iubisem i pe care o pierdusem de atta amar de vreme... Nu-mi cere s-mi urmez spovedania... O clugri dus n ispit, pe care ruinea a mpins-o s-i curme singur zilele, doarme astzi sub lespezile mnstirii de la Engaddi, iar deasupra mormntului ei geme, se tnguie i rostete vorbe fr ir o fiin creia nu i-a mai rmas dect judecata care s-l ajute s-i dea seama ct de vitreg i-a fost ursita! Nefericitule! strig Richard. Nu m mai mir dezndejdea ta! i cum ai scpat de osnda pe care canoanele bisericii o rostesc mpotriva pcatelor tale? ntreab-i pe cei ce se gsesc nc n valea plngerii omeneti i-i vor spune c mi-au cruat viaa numai din cinstire, din preuire fa de obria, de rangul meu... Eu ns, Richard, i spun c pronia cereasc m-a cruat ca s fac din mine o fclie a crei cenu, dup ce focul pmntesc se va fi stins, va fi aruncat n neant... Orict de veted i de ofilit ar fi nevrednicul meu trup, e nc nsufleit de dou duhuri: unul 260

neodihnit, ptrunztor i nelept, menit luptei pentru biserica din Ierusalim; altul, josnic, nevrednic i dezndjduit, zbtndu-se ntre durere i nebunie, care nu e n stare dect s-i plng nenorocirea i s privegheze asupra sfintelor moate spre care n-ar mai putea, dect pngrindu-le, s-i arunce privirea. Nu m plnge... Ar fi pcat s mai fie plns o fptur ca mine... Nu m plnge, ci folosete-te mai degrab de pilda ptimirilor mele... Te gsetipe treapta cea mai primejduit, acolo unde nu se gsete nici unul dintre principii cretini; inima ta e plin de mndrie, nu-i pas de via, mna ta e gata s verse snge. Alung patimile pe care le iubeti ca pe nite odrasle i care au fost dragi pctosului Adam; gonete de la snul tu viperele pe care le hrneti... trufia i desfrnarea, cruzimea... Aiureaz murmur Richard, ntorcndu-se spre de Vaux, cu tonul unui om ce se simte atins, dar nu poate totui s se supere. Apoi, privindu-l linitit dar ncruntat pe clugr, urm: Ar nsemna s am prea multe odrasle pentru un om care nu e nsurat dect de cteva luni, cucernice printe; ntruct ns e nevoie s le alung de la snul meu, se cuvine s-o fac ca un printe care-i cstorete fiicele. Aadar, m voi despuia de trufie n favoarea prinilor bisericii; desfrnarea mea, cum o numeti tu, o voi drui monahilor, iar cruzimea cavalerilor Templului. O, inim de oel i brae de fier, pentru care orice fel de pild i orice fel de pova sunt zadarnice! i totui, ai mai putea fi nc cruat dac n-ai face dect ceea ce-i poruncete cerul. n ce m privete, trebuie s m ntorc acolo de unde am plecat. Kyrie Eleison! Eu sunt acel prin care razele ndurrii dumnezeieti ptrund, ntocmai ca razele soarelui printr-o sticl, nmnunchindu-se i sgetnd alte lucruri pe care le ncing i le fac s scnteieze, n timp ce sticla n sine rmne rece i nenrurit. Cel srac va trebui s fie poftit la osp, de vreme ce bogatul se mpotrivete... Kyrie Eleison! Iei din cort, strignd din rsputeri aceste cuvinte. 261

E nebun zise Richard, pe care rcnetele nverunate ale clugrului l fcuser s nu mai simt amrciunea lsat de povestea nenorocirilor acestuia. Urmrete-l, de Vaux, i vegheaz s nu i se ntmple vreun ru, fiindc orict am fi de cruciai, un mscrici e mai curnd respectat de ai notri dect un clugr sau un sfnt. Baronul se duse s ndeplineasc porunca, iar Richard, de ndat ce rmase singur, czu prad gndurilor n legtur cu profeiile amenintoare ale clugrului. O moarte timpurie, fr urmai, fr preri de ru... Groaznic osnd! Bine c n-a fost rostit de un judector cu mintea ntreag! i totui, sarazinii, cunosctori ai nvturilor tainice, spun c Acela n ochii cruia agerimea neleptului nu-i dect nebunie, insufl nebunilor nelepciune i darul prorocirii. Se zice c sihastrul se pricepe s citeasc n stele, meteug ndeajuns de rspndit prin rile orientale, unde oamenii s-au nchinat cndva corpurilor cereti... mi pare ru c nu l-am ntrebat cine mi-a furat flamura, cci nici sfntul Tisbit, ntemeietorul ordinului su, n-ar fi putut s par mai dezlipit de cele pmnteti, sau s vorbeasc ntr-o limb mai asemntoare cu a unui proroc. Ei bine, de Vaux, te-ai i ntors? Ce veti mi-aduci despre clugrul rtcit? Ce face? Clugr rtcit, ai spus, sire? Seamn mai curnd cu preafericitul Ion Boteztorul cnd a ieit din pustie. S-a urcat pe unul din turnurile noastre i de aici propvduiete n faa ostailor cum n-a mai fost nimeni n stare s propovduiasc de pe vremea sfntului Petru. Oamenii, nelinitii de rcnetele lui, s-au strns roat n juru-i; iar clugrul, ntrerupndu-i din vreme n vreme firul vorbirii, propovduiete feluritelor neamuri, fiecruia pe limba lui, ndemnnd, prin cuvintele cele mai potrivite, s lupte mai departe pentru izbvirea Palestinei. Pe lumina cerului! Nobil om! strig Richard. Dar cum ar putea fi altfel cnd e din stirpea lui Godefroy? Nu mai ndjduiete s-i mntuiasc sufletul pentru c odinioar 262

s-a lsat trt de patima dragostei. M voi strdui s capt de la pap iertarea pcatelor sale, chiar dac frumoasa lui prieten ar fi fost stare. Tocmai cnd sfri aceste cuvinte, arhiepiscopul de Tyre ceru s-l vad pe Richard, spre a-l pofti, dac-i ngduia sntatea, la conclavul tainic al cpeteniilor cruciadei, unde avea s i se aduc la cunotiin ntmplrile militare i politice care avuseser loc n timpul ct fusese bolnav.

263

Philip James Loutherbourg - Richard The Lionheart in Palestine

264

CAPITOLUL XIX
Va trebui deci s vrm n teac sabia i de pe drumul glorios s ne ntoarcem Lsnd nepedepsit dumanul? Va trebui s scoatem de pe noi armura i s rostim un jurmnt ce va rmne Nemplinit, ntocmai ca fgduiala Pe care-o faci unui copil s stea cuminte i nici prin gnd nu-i trece s-o respeci? Cruciada-tragedie

Arhiepiscopul fusese bine ales ca s-i duc lui Richard tirile pe care aprigul rege n-ar fi putut s le aud din gura altcuiva, fr s-i dezlnuie mnia cumplit. Chiar acel rbdtor i pios prelat l putu face cu mare greutate s asculte cuvintele care i nruiau toate ndejdile de recucerire, prin puterea armelor, a Sfntului Mormnt i de dobndire a faimei de paladin al crucii, pe care ntreaga cretintate era gata s i-l dea. Din cte spunea arhiepiscopul, se prea ns c Saladdin 265

i aduna puterile celor o sut de triburi ale lui, iar monarhii din Europa, dezgustai n cele din urm de feluritele pricini care fceau cruciada din zi n zi tot mai primejdioas, luaser hotrrea s nceteze lupta. Erau susinui n aceast hotrre de pilda regelui Franei, care, dnd asigurri c va atepta mai nti s-l vad pe fratele su, regele Angliei, n deplin sntate, spusese c dup aceea are de gnd s se ntoarc n Europa. Marele lui vasal, contele de Champagne, luase aceeai hotrre; i nu era de mirare, dac Leopold al Austriei, n urma umilirii pe care-o ntmpinase din partea lui Richard, prea s fie i mai grbit a prsi o cauz a crei cpetenie era mndrul su potrivnic. Alii preau s fi luat aceeai hotrre; astfel nct, dac regele Angliei ar fi struit s lupte mai departe, n-avea s fie sprijinit dect de rzboinicii care, n mprejurri att de neprielnice, ar mai fi cerut, de bunvoie, s fie nrolai n otile englezeti; n afar de asta nu se putea bucura dect de sprijinul ndoielnic al lui Konrad de Montserrat i de acel al ordinului Templului i al Sf. Ioan. Acetia, dei fcuser legmnt s lupte mpotriva sarazinilor, l-ar fi pizmuit pe oricare dintre monarhii europeni care ar fi adus la ndeplinire cucerirea Palestinei, unde rvneau, ducnd fiecare politica lui nedreapt, s-i statorniceasc principate proprii, neatrnate. Richard n-avea nevoie de prea mult vorb ca s-i dea seama de adevrata stare a lucrurilor i, dup cea dinti izbucnire de mnie, se aez la loc, linitit i cu capul plecat, cu privirea posomort, cu braele ncruciate pe piept, ascultnd ceea ce-i spunea arhiepiscopul despre neputina continurii cruciadei, odat ce tovarii de lupt l prseau. Se feri s-l ntrerup pe prelat, chiar i atunci cnd acesta ndrzni, n cuvinte cumpnite de altfel, s dea de neles c purtarea aprins a lui Richard fusese una dintre marile pricini care dusese la dezgustul principilor fa de cruciad. Confiteor! rspunse regele, cu un zmbet mohort. ntr-o oarecare msur, fac mea culpa, cucernice printe. N-ar fi ns prea aspru ca pentru aceste scderi ale firii mele s 266

primesc o astfel de pedeaps pentru pornirile mele mnioase, s vd cum se destram atta prinos de slav i de onoare a cavalerismului aduse Domnului? i totui, nu se va destrma. Pe sufletul cuceritorului, voi mplnta crucea pe turnurile Ierusalimului, sau dac nu, aceeai cruce va fi aezat pe mormntul lui Richard! Cum vei voi zise prelatul dar nici o pictur de snge cretin nu va mai curge n acest rzboi. Ah, vrei s spui c se va ncheia un tratat, cucernice arhiepiscop? Dar atunci, nu va mai curge nici sngele cinilor de necredincioi. Am cucerit destul glorie prin faptul c am izbutit s smulgem de la Saladdin, prin puterea armelor i prin teama pe care o insufl numele majestiivoastre, condiii care ne dau putina s lum n stpnire Sfntul Mormnt, deschiznd calea pelerinilor spre ara Sfint i asigurnd pacea n Sfnta Cetate, prin conferirea titlului de rege-strjer al Ierusalimului majestii voastre. Cum zise Richard, a crui privire se aprinse dintr-o dat eu eu eu rege-strjer al Sfintei Ceti? Nici biruina, adevrata biruin n-ar fi putut dobndi mai mult dect s-a dobndit astfel, prin rea-voin i dezbinare! Saladdin nu s-a hotrt totui s se lipseasc de foloasele pe care le are n ara Sfnt, nu? Da, dar ca suveran vasal i aliat credincios al marelui Richard, ca un fel de rud a sa, dac-i va fi ngduit acest lucru, printr-o cstorie. Printr-o cstorie? strig Richard mirat, dar nu att de mirat totui pe ct s-ar fi ateptat prelatul. Ah, ah! Edith Plantagenet, aadar... Am visat sau mi-a spus-o careva? mi simt nc mintea slbit de boal...S fi fost scoianul, sau El Hakim, sau sfntul sihastru, cel care mi-a pomenit despre acest trg barbar? Sihastrul din Engaddi? Se prea poate, ntruct i-a dat mare osteneal n aceast treab i din clipa n care s-a dezvluit nemulumirea principilor, iar desprirea dintre 267

forele lor s-a artat a fi de nenlturat, el s-a sftuit de mai multe ori, att cu cretinii ct i cu necredincioii, cu gnd s se statorniceasc pacea spre a duce cretintatea, mcar n parte, la putina de a-i ajunge scopul pentru care s-a pus la cale sfnta cruciad. O fecioar din neamul meu s se mrite cu un pgn? Hm! exclam Richard. i privirea lui ncepu s scapere din nou. Prelatul se grbi s-i potoleasc mnia: Mai nti, va trebui de bun seam s dobndim dezlegarea papei i Sfntul sihastru, care e bine cunoscut la Roma, va supune propunerea Sfntului printe. Cum, fr s se atepte mai nti ncuviinarea noastr? Ei, se nelege c da se grbi s rspund prelatul mpciuitor i misterios numai dup ncuviinarea majestii voastre, care, firete, e lucrul de cpetenie. S-mi dau ncuviinarea pentru cstoria verioarei mele cu un pgn! zise iar Richard. i rosti aceste cuvinte mai mult cu ndoial dect cu hotrt mpotrivire. N-a fi visat c mi s-ar putea face ntr-o zi o att de ciudat propunere, n clipa n care am debarcat pe rmul Siriei i am simit n mine nflcrarea leului care se npustete asupra przii! i-acum... Dar, mai departe! Ascult cu cea mai mare rbdare. Pe ct de uimit, pe att de ncntat c-i putea duce sarcina la ndeplinire cu atta uurin, arhiepiscopul se grbi s-i arate lui Richard mai multe pilde de nrudiri de acest fel, care se svriser n Spania, cu ngduina Sfntului Scaun, artnd n acelai timp i foloasele pe care putea s le trag ntreaga cretintate de pe urma unei legturi de rudenie dintre Richard i Saladdin; vorbi ndeosebi cu foarte mult cldur despre putina trecerii lui Saladdin de la religia lui mincinoas la credina adevrat, dac, bineneles, s-ar fi ajuns la acea nrudire. 268

Dar sultanul i-a artat ntructva dorina sa s treac la cretinism? ntreb Richard. Dac ar fi aa, nu cred s fie pe faa pmntului alt cavaler cruia s-i ncredinez cu mai mult bucurie mna unei rude, a unei surori chiar, dect nobilul Saladdin. Da, chiar dac i s-ar aterne la picioare un sceptru i o coroan, dei el nu i-ar putea drui dect o sabie de viteaz i-o inim nelegtoare. Saladdin a primit pe propvduitorii notri cretini rspunse arhiepiscopul n doi peri pe nevrednicul de mine i pe alii i, ntruct ascult cu rbdare i rspunde n linite, ndjduim c-l vom smulge curnd din focul gheenei. Magna est veritas et prae-valabit15 .De altfel, sihastrul din Engaddi, ale crui cuvinte cad arareori pe pmnt fr s dea roade, crede pe deplin n sinea lui c-ar fi cu putin trecerea la cretinism a sarazinilor i a celorlali pgni i c aceast cstorie ar nsemna nceputul. Richard l asculta pe arhiepiscop cu fruntea nnegurat i cu privirea aprins de neliniti. Nu pot spune ce se petrece cu mine, dar mi se pare c socotelile astea ale principilor cretini m-au molipsit, amorindu-mi mintea. Dac un laic ar fi ndrznit s-mi vorbeasc acum ctva timp despre o astfel de cstorie, l-a fi dobort la pmnt i dac ar fi fcut-o un om al bisericii, l-a fi scuipat ca pe un apostat i un slujitor al diavolului i acum iat c totui asemenea planuri nu m mai nspimnt. La urma urmei, de ce nu m-a nrudi, de ce nu m-a nsoi cu un sarazin viteaz, drept i mrinimos, care ndrgete i d cinstirea cuvenit unui duman de vaz de parc i-ar fi prieten, n timp ce principii cretini i prsesc aliaii i trdeaz cauza cerului i a cavalerismului? Dar nu vreaus-mi dau fru liber mniei, nu vreau s mai m gndesc la ei. Voi mai face o singur ncercare pentru a strnge din nou rndurile acestei frii de arme, dac mai este cu putin; i
15

Adevrul e mare i va nvinge, n limba latin, (n. t.)

269

dac nu izbutesc, monseniore arhiepiscop, vom sta de vorb asupra celor propuse de sanctitatea voastr, pe care n clipa de fa nici nu le primesc, nici nu le resping. S mergem dar la sfat, reverende pater, strig el. La ce am mai ntrzia? Richard Plantagenet trece drept o fire mndr i ndrtnic, dar s-lvezi cum tie s se plece, ntocmai ca buruiana de la care i se trage numele. Regele se grbi s se mbrace cu sprijinul slujitorilor. i puse o hain, o mantie neartoas, de culoare nchis, i, fr alt semn al demnitii dect un singur inel de aur pe frunte, porni n cea mai mare grab spre adunarea care nu-l atepta dect pe el ca s nceap sfatul. Adunarea se inea ntr-un cort ncptor, n faa cruia flutura marea flamur a Crucii, alturi de o alta, care nfia o femeie ngenuncheat, cu prul despletit i cu vemintele n neornduial, simbol al bisericii oropsite i asuprite din Ierusalim. Pe flamur se afla aceast inscripie: Afflictae sponsae ne obliviscaris 16 . Grzile ndeprtau mulimea de soldai din apropierea cortului, pentru ca dezbaterile, uneori glgioase, furtunoase, s nu ajung la urechile celor de rnd. Principii cruciai se adunaser i ateptau sosirea lui Richard; vrjmaii tiuser s se foloseasc de acest rgaz, ca s-i arunce n seam fel i fel de nvinuiri. Se povesteau n oapt felurite pilde care dovedeau trufia i setea lui de putere, i chiar aceasta scurt ntrziere fu socotit o nou dovad de ncpnare. Se luau la ntrecere care mai de care ponegrindu-l i povestind, nveninai, jignirile pe care le nduraser din partea lui, nflorind i dnd mare nsemntate tuturor fleacurilor. Aadar, principiise neleser ntre ei s-i fac o primire ct mai rece, mrginindu-se la curtoazia impus de etichet. Cnd zrir ns fptura nobil a viteazului, cnd i privir nfiarea plin de mreie i chipul lui august, slbit
16

Nu uita soia obidit n limba latin, (n. t.)

270

ntructva de boal, cnd i vzur ochii, pe care rapsozii i numeau stelele luminoase ale biruinei, cnd i amintir de isprvile lui, care se nlau mai presus de firea i puterile omeneti, se ridicar n picioare toi, deodat; chiar i pizmaul rege al Franei, chiar i ducele Austriei, posomort i nc mnios, se ridicar n aceeai clip, i ntreaga adunare strig ntr-un glas: Triasc regele Richard al Angliei! Domnul s-i druiasc via lung vajnicului Inim-de-Leu! Cu fruntea deschis, senin, ca soarele de var n rsrit, regele Richard mulumi celor de fa, artndu-le c se simte fericit de a se gsi din nou n mijlocul principilor cruciai. A dori urm el s vorbeasc de ndat ntr-o anume privin, dei acum nu era vremea de aa ceva, dar o va face, chiar dac va ntrzia cu cteva clipe sfatul lor n legtur cu treburile cretintii i ale sfintei lor cruciade. Principii cruciai se aezar din nou n jilurile lor i se ls o linite adnc. Ziua aceasta ncepu regele Angliei poate fi socotit o adevrat srbtoare a bisericii i va fi spre binele cretintii dac fraii se vor mpca ntre ei, mrturisndu-i fiecare partea lui de vin. Nobili principi i prini ai sfinteicruciade... Richard e un soldat, braul i-a fost totdeauna mai iute dect limba i limba lui nu tie s foloseasc dect graiul aspru al cmpului de lupt... Dar, pentru cele cteva cuvinte sau porniri nesocotite ale lui Richard, nu prsii nobila lupt a mntuirii Ierusalimului, nu lepdai gloria pmnteasc i fericirea cereasc fiindc un soldat s-a purtat poate cu prea mult asprime n ochii senioriilor voastre, iar limba lui va fi avut poate ascuiul palei pe care a purtat-o la old nc din anii copilriei. Dac Richard a greit fa de careva dintre serenisimi, el nelege s-i ndrepte greeala prin cuvnt i fapt... Nobil frate i rege al Franei, avut-am oare nenorocul s te mhnesc cu ceva? Regele Franei n-are s-i aduc nici un fel de mustrare regelui Angliei rspunse Filip maiestuos, strngnd mna pe care Richard i-o ntindea. i, oricare ar fi prerea mea despre 271

ducerea mai departe a luptei noastre, trebuie s se tie c nu in seama dect de interesele regatului meu i nicidecum de vreo pizm saude vreo urm de vrjmie mpotriva viteazului rege al Angliei, fratele nostru.

Ducele Austriei urm Richard, naintnd spre Leopold, cu o nfiare sincer i totodat demn, n timp ce arhiducele se ridicase din jil aproape fr voie, ca mpins de un resort ducele Austriei crede c are pricini de vrjmie mpotriva regelui Angliei, iar regele Angliei se socotete ndreptit s se plng de ducele Austriei. S schimbe ntre ei un cuvnt de iertare, i atunci pacea Europei, precum i 272

strngerea legturilor rzboinice vor putea fi nc meninute. Deasupra capetelor noastre flutur acum flamura mai glorioas dect oricare alta a vreunui principe pmntesc: nsi flamura mntuirii. Aadar, s nu mai dinuiasc ntre noi glceava pentru simbolul demnitii pmnteti. Leopold s dea ns napoi stindardul Angliei, dac acesta se gsete n stpnirea lui, iar Richard i va mrturisi, i aceasta numai din dragoste pentru sfnta biseric cina c, ntr-o clip de mnie, a terfelit flamura Austriei. Arhiducele Austriei sttea nemicat, posomort i nciudat, cu ochii aintii n pmnt; pe chipul lui struiau urmele unei suprri nbuite, pe care un simmnt de sfial amestecat cu laitate l mpiedica s i-o mrturiseasc prin cuvinte. Patriarhul Ierusalimului se grbi s rup aceast apstoare tcere, punnd mrturie c ducele Austriei se dezvinovise printr-un jurmnt solemn c nu are nici o cunotin despre ocara adus stindardului Angliei. Atunci nsemneaz c l-am defimat n chip nedrept pe nobilul arhiduce urm Richard i cerndu-i iertare c l-am nvinovit de-o purtare att de josnic, i ntindem mna n semn de prietenie i de mpcare... Dar ce-i asta? Ducele Austriei nu ne primete mna, dup cum nu ne-a primit nici mnua duelului? Cum! Nu suntem vrednic s-i fim prieten n pace, i nici potrivnic n lupt? Ei bine, fac-i-se voia! Vom primi acest dispre ca o pedeaps pentru nedreptatea pe care i-am fcut-o ntr-o pornire de mnie i, prin urmare, nu-i mai datorm nici un fel de socoteal. Astfel vorbind, l prsi pe arhiduce cu un aer mai curnd demn dect dispreuitor i austriacul pru uurat c nu mai era silit s-i ndure asprimea privirii, asemenea colarului prins asupra vinei, care se simte fericit cnd dasclul i-a ntors privirea de la el. Nobil comite de Champagne... Ilustre marchiz de Montserrat... viteaz magistru al Templierilor urm iari Richard m gsesc aici asemenea pctosului n faa 273

duhovnicului... Are cineva s-mi aduc vreo nvinuire, mai am s cer iertare cuiva? Nu vd ntruct am putea ridica vreo alt dojan rspunse marchizul de Montserrat, cel cu limba veninoas n afar de aceea c regele Angliei cucerete pentru sine ntreaga faim a rzboiului, nemailsnd nici o frm pentru bieii lui tovari de arme. nvinuirea pe care o voi aduce, ntruct m vd silit s vorbesc rosti la rndu-i marele magistru al Templierilor e mult mai grav i mult mai vrednic de luare amintedect aceea a marchizului de Montserrat; se va gsi poate c nu e potrivit ca un monah rzboinic ca mine s ridice glasul atunci cnd atia serenisimi principi nu rostesc un singur cuvnt; dar este spre binele ntregii noastre otiri, i poate nu mai puin al ilustrului rege al Angliei, ca s i se spun n fa ceea ce s-a rostit n lipsa lui. Ludm i cinstim brbia i naltele fapte de arme ale regelui Angliei, dar ne supr faptul c, n toate mprejurrile, se strduiete s dobndeasc i s pstreze asupr-ne o supremaie la care nu se pot supune nite principi suverani. Putem s ne plecm de bunvoie n faa vitejiei sale, avntului, avuiilor i puterilor sale; dar acela care vrea s stpneasc totul, socotind aceasta ca un drept al su, i uitnd curtoazia i politeea, nu ne las nimic din ce ni se cuvine, ne coboar de la rangul de aliai la acela de vasali, njosind n ochii ostailor i ai supuilor strlucirea autoritii noastre pe care nu o mai putem exercita n mod independent, ntruct regele Richard a cerut s-i spunem adevrul, nu trebuie s se mire i nici s se supere atunci cnd l aude din gura unui om strin de gloria pmnteasc i pentru care puterea lumeasc nu nsemneaz nimic pe lng rvna de-a lupta pe toate cile, pentru propirea templului dumnezeiesc i pentru doborrea fiarei nesioase. Acest adevr, nu m ndoiesc, poate fi ntrit de inimile celor de fa, chiar dac cuviina le nbu glasurile. Auzind o asemenea nvinuire, adus n plin i fi la adresa purtrii lui, Richard se mbujor, iar murmurul de 274

ncuviinare care urm, i art desluit c aproape toi cei ce se aflau n preajm-i socoteau pe deplin ndreptite vorbele ce fuseser rostite. Furios i mhnit n acelai timp, se gndi c, lsndu-se prad mniei, ar fi nsemnat s fac pe plac vicleanului i nenduplecatului ponegritor, care tocmai asta atepta. Printr-o mare sforare izbuti s se stpneasc att ct i trebuia ca s rosteasc un pater noster,mijloc pe care duhovnicul l povuise s-l ntrebuineze ori de cte ori ar fi simit c-l cuprinde furia. Dup aceea cut s par ct mai linitit, dei n cuvintele lui, mai cu seam cnd ncepu, suna o urm de amrciune: Chiar aa stau lucrurile? Fraii notri au suferit chiar attea din cauza slbiciunilor firii noastre i pripelii zeloase care ne-a mpins poate uneori s poruncim atunci cnd nu era vremea s inem un sfat? N-a fi crezut c faptele ntmpltoare i necugetate dinainte sunt n stare s prind rdcini att de adnci n inimile aliailor notri ntru sfnta cauz; c din pricina mea vor gsi de cuviin s ia mna de pe coarnele plugului, atunci cnd brazda e aproape tras; din pricina mea s se abat de la drumul drept spre Ierusalim pe care i l-au croit cu sbiile. M amgeam uneori zicndu-mi c nensemnatele mele servicii ar putea s-mi rscumpere nesocotinele i ieirile; dac nu se uit c la atac am ncercat s fiu cel dinti, fr ndoial nu se poate uita nici c am fost totdeauna cel din urm i n ceasul retragerii; dac mi-am mplntat flamura pe cmpul de btaie cucerit, asta a fost, se tie, singurul folos pe care l-am urmrit n vreme ce alii se grbeau s-i mpart prada. Puteam s dau numele meu unei ceti cucerite; i-am lsat pe alii s-o fac... Dac m-am ncpnat n nfptuirea unor gnduri ndrznee, pare-mi-se c nu mi-am cruat sngele, nici pe-al meu, nici pe-acel al oamenilor mei, ca s le aduc la ndeplinire cu i mai mult ndrzneal... Sau dac, n avntul unei ncierri, n vlmagul unei lupte, am luat comanda unor oti care nu erau sub poruncile mele, m-am purtat totdeauna fa de acei soldai ca i cum ar fi fost ai mei; din avutul meu le-am 275

cumprat de-ale gurii i leacuri, pe care suveranii lor nu puteau s le gseasc. Dar m ruinez s amintesc attea lucruri pe care toat lumea, n afar de mine, s-ar prea c le-a uitat. Prin urmare, s ne gndim mai bine la ceea ce ne-a mai rmas de fcut i, v rog s m credei, frai i tovari de lupt urm el, n timp ce pe obraz i se citea o mare nsufleire c nici orgoliul, nici mnia, nici ambiia lui Richard nu vor pune vreodat piedici n calea pe care gloria i credina v cheam cu glas tot att de puternic ca trmbia judecii nsi. Ah, nu, nu, n-a putea supravieui gndului c scderile i slbiciunile meleau fost n stare s pricinuiasc destrmarea sfintei noastre aliane. Mi-a tia mna stng cu cea dreapt dac-a ti c prin aceast fapt ai fincredinai c v vorbesc din inim. A fi n stare s m lipsesc de toate drepturile de comand asupra otilor, chiar i asupra propriilor mei supui, care ar urma s fie cluzii de cel pe care l vei alege voi; i regele lor, gata oricnd s-i schimbe sceptrul cu lancea de lupttor, va sluji fr murmur sub orice flamur, printre templieri sau chiar sub flamura Austriei, dac arhiducele va numi un viteaz care s-i comande trupele. n sfrit, dac rzboiul acesta v-a obosit i dac povara armurii vi se pare prea grea, lsai-i cel puin lui Richard zece sau cincisprezece mii din soldaii votri, ca s duc mai departe la ndeplinire elul nostru; i n clipa cnd Sionul va fi recucerit strig el cu braele ridicate, ca i cum ar fi desfurat flamura crucii peste zidurile Ierusalimului n clipa cnd Sionul va fi recucerit, el va spa pe porile lui nu numele lui Richard Plantagenet, ci pe acel al mrinimoilor principi care i-au dat putina acestei cuceriri, Cuvntul brbtesc i nfiarea hotrt a rzboinicului monarh nsufleir pe dat din nou curajul cruciailor i credina lor, ndreptndu-le luarea aminte asupra celei mai de seam inte a cruciadei i i fcu s roeasc pe cei mai muli la gndul c se lsaser nrurii de lucruri att de nensemnate. Scnteierile din ochii lui nvpiar toate privirile, iar nflcrarea vorbelor fcu s 276

freamte toate glasurile. Principii cruciai strigar ntr-un glas chemarea rzboinic care suna ca un rspuns la propovduirile apostolului Petru: Vei merge n fruntea noastr viteazule Inim-de-Leu! Care altul ar fi n stare s cluzeasc nite lupttori nenfricai? Cluzete-ne! Spre Ierusalim! Spre Ierusalim! Domnul o poruncete! Domnul o vrea! Binecuvntat fie cel ce ridic braul ntru mplinirea vrerilor Domnului! Strigtele izbucnite ntr-un chip att de neateptat i de drz fur auzite de oamenii de paz ce se aflau n preajma cortului, i zvonul lor se rspndi numaidect n rndurile otirii care, inactiv i demoralizat din cauza bolilor i a cldurilor, ncepuse, ca i cpeteniile, s-i piard avntul. Ivirea lui Richard ns, ridicat de pe patul de suferin cu puteri noi, i strigtul binecunoscut, pornit din adunarea principilor, nviorar inimile i mii, zeci de mii de glasuri rspunser prin acelai strigt: Sion! Sion! Rzboi! Rzboi! La lupt! La lupt mpotriva necredincioilor! Asta e voina Domnului! E voina Domnului! Strigtele celor de-afar nflcrar la rndul lor hotrrea rzboinic a celor din cort. Cei care nu se lsaser molipsii de entuziasm, se temur, cel puin deocamdat, s par mai reci dect ceilali. Nu se mai vorbi de altceva dect de o mrea naintare asupra Ierusalimului, de renceperea luptelor; trebuiau luate grabnice msuri, pentru ca otile s aib merinde i mijloace de ntrire. Sfatul lu sfrit; toi preau nsufleii de aceeai hotrre, de aceeai tragere de inim. Dar aceast pornire se rci curnd n inimile multora, n timp ce ntr-ale altora nici mcar nu ncolise. Printre acetia din urm se aflau marchizul de Montserrat i marele-magistru al ordinului Templierilor, care plecar mpreun spre corturile lor, nedumerii i nciudai de cele ce se petrecuser n ziua aceea. i-am mai spus-o rosti marele-magistru, cu rceala i ironia obinuite, c Richard se va pricepe s destrame iele urzelii tale, cu uurina cu care sfie leul pnza de pianjen. 277

Ai vzut foarte bine c numai dac deschide gura i rsuflarea lui nvolbureaz turma asta de nemernici, aa cum mprtie vrtejul o cpi de paie, risipindu-le sau adunndu-le dup bunul su plac. Dar dup ce va trece vrtejul, paiele care au jucat cum le-a cntat el, vor rmne din nou neclintite la locul lor. i-apoi, d-i seama c chiar dac aceast nou hotrre rzboinic ar fi prsit i principii ar fi lsai n plata Domnului, dup nelegerea pus la cale, Richard tot ar ajunge rege al Ierusalimului, ncheind un tratat cu sultanul, care s cuprind asemenea temeiuri fr ndoial vrednice de el. Pe Mahon i pe Termagaunt, fiindc jurmintele cretine nu mai au nici o cutare, vrei s spui c trufaul rege al Angliei s-ar putea nrudi cu un sultan pgn? Eu am fost ncredinat ntotdeauna c l-ar nspimnta o astfel de legtur. Ar fi ns i mai primejdios dac-ar ajunge seniorul nostru, printr-un tratat i nu prin biruina armelor. Isteaa minte a domniei-tale n-a socotit bine cam ce-o s fac Richard. Eu i cunosc bine gndurile; arhiepiscopul mi-a optit o vorbuli la ureche. i-apoi, ai vzut doar c grozavul vicleug al domniei-tale n legtur cu flamura nu a avut mai mult nsemntate dect fceau cei doi coi de mtase brodat... Marchize de Montserrat, mintea a nceput s-i rugineasc. Nu mai am ncredere n diplomaia domniei-tale, ci o voi ncerca pe a mea. Cunoti localnicii pe care sarazinii i numesc caregii? De bun seam. Caregiii sunt nite fanatici nflcrai, carei nchin viaa propirii credinei lor, aa cum fac i templierii, numai c ei nu se abat cu o iot de la chemarea lor. Las gluma rspunse mohort monahul. Afl c unul dintre acetia a fcut un jurmnt sngeros s-l rpun pe insularul nostru rege, socotindu-l cel mai mare vrjma al credinei musulmane. Iat un pgn cu scaun la cap; drept rsplat merit ca Mahomed s-l trimit de-a dreptul n paradis. 278

A fost prins n tabr de un scutier de-al nostru i mi-a mrturisit ntre patru ochi c asta e hotrrea lui, aprig i nenduplecat. Atunci s-i ierte cerul pe acei care l-au mpiedicat pe neleptul caregit s-i duc la ndeplinire hotrrea rspunse Konrad. E prinsul meu adug templierul i-l pzesc n aa fel, cum i dai prea bine seama, nct s nu poat sta cu nimeni de vorb. Dar din temnie se mai poate fugi uneori... Da, dac-s ridicate zvoarele, cine-l poate mpiedica pe un ntemniat s fug? De aceea se i spune c cea mai sigur temni e mormntul. Odat ce l-am fcut scpat, omul i va ndeplini dorina; este n firea nsi a acestor copoi s nu mai piard urma przii n cutarea creia au pornit. Nu-mi spune mai mult; i neleg planul: e nfiortor, dar nenorocirea n-are cum s fie nlturat. i-am mrturisit totul numai ca s fii cu bgare de seam, fiindc se vor rspndi fel i fel de zvonuri i nu se tie mpotriva cui se va ntoarce mnia englezilor. Dar mai e o primejdie: pajul meu cunoate gndurile acestui caregit; ipochimenul e un capsoman drz i curajos. Tare a mai vrea s m descotorosesc de el. mi st mereu n cale vrea s vad totul cu ochii lui, i nu cu ai mei. Sfntul nostru ordin mi d dreptul s gsesc leacul pentru astfel de neajunsuri. Aha, stai puin... sarazinul ar putea s gseasc n chilia lui un pumnal bun. Te asigur c nu s-ar sfii s se slujeasc de el n clipa cnd pajul i-ar aduce de mncare. Asta ar pune toat daravera ntr-o anumit lumin ncuviin Konrad; totui... Dar i totui l ntrerupse templierul sunt vorbe pe care le spun numai nebunii. neleptul nu ovie i nu d napoi; el hotrte i face ceea ce a hotrt.

279

CAPITOLULXX
Cnd frumuseea-l farmec pe leu Nici coama nu-ndrznete s-iclinteasc Darmite ghearele s-arate fioros. La fel Alcide n fus mciuca lui A prefcut i-a nceput s toarc Fir lung pentru frumoasa Omfale. Anonim

Fr s bnuie ctui de puin uneltirea care fusese pus la cale mpotriv-i, izbutind, deocamdat cel puin, s nfptuiasc unirea principalilor cruciai n hotrrea de a duce lupta mai departe cu i mai mult drzenie, Richard socoti c nu stric s statorniceasc totodat pacea i ntre ai lui. Acum, putnd s judece lucrurile linitit, hotr s cerceteze n amnunt mprejurrile care duseser la dispariia flamurei, ca i natura legturii dintre verioara sa Edith i cavalerul scoian. n acest scop, regina i doamnele de onoare primir vizita neateptat a lui sir Thomas de Vaux, care veni s-i dea de veste lady-ei Calista de Montfaucon, prima doamn de onoare a Berengariei, c e chemat de ndat la rege. Ce voi spune, doamn? o ntreb ea, tremurnd, pe regin. Ne va ucide pe toate. 280

Nu v fie team, doamn o liniti baronul de Gilsland. Majestatea sa a binevoit s-l ierte pe cavalerul scoian, adevratul vinovat, druindu-l ca rob neleptului maur. Regele nu va fi mai aspru cu o femeie, chiar dac ar fi i ea vinovat. Ticluiete o poveste oarecare, doamna mea o ndemn regina; Richard n-are timp s cerceteze adevrul. Spune lucurile aidoma cum s-au petrecut se amestec Edith dac nu vrei s le spun eu n locul dumitale. Cer umil iertare majestii voastre adug lordul dac mi iau ngduina s spun c povaa lady-ei Edith e cea mai bun, cci dei regele Richard e gata s cread orice i-ai spune majestatea voastr, m ndoiesc c ar gsi aceeai crezare i lady Calista, mai cu seam n aceast poveste... Milord de Gilsland are dreptate l ntrerupse lady Calista, nespus de tulburat la gndul cercetrii care urma s aib loc. i-apoi, chiar dac a avea destul iscusin ca s ticluiesc o poveste vrednic de crezare, nu tiu dac a fi n stare s-o i spun. ntr-o astfel de stare nclinat spre sinceritate, lady Calista fu dus de baron n faa regelui, i, aa cum hotrse n sine, fcu cea mai amnunit mrturisire a iretlicului prin care nefericitul cavaler al Leopardului fusese ndemnat s-i prseasc postul. O dezvinovi n totul pe prinesa Edith, ntruct lady Calista i ddea seama c dac n-ar fi fcut acest lucru, ea s-ar fi dezvinovit singur, i arunc toat rspunderea asupra reginei, stpna ei, creia era lesne de ghicit c regele n-avea s-i aduc o prea mare vin din faptul c luase parte la o astfel de glum. ntr-adevr, Richard era nu numai so iubitor, dar i un rob al femeii. Acum, cnd cea dinti pornire de mnie i trecuse de mult, n-avea de gnd s fie prea aspru, mai ales c era vorba de un lucru care nu mai putea fi ndreptat. ireata lady Calista, obinuit nc din copilrie s priceap intrigile de curte i s ghiceasc dup cel mai mic semn dorina suveranului, zbur ca o turturic spre regin, ca s-i vesteasc apropiata vizit a soului ei. La 281

aceast veste, doamna de onoare adug ns o poveste ntreag nchipuit, prin care cuta s-o ncredineze pe regin c Richard avea de gnd s se poarte doar cu atta asprime ct trebuia ca s-o fac s se ciasc de gluma ei, i apoi avea s-i acorde ei i celorlalte doamne mpricinate ntreaga lui iertare. Va s zic aa stm, draga mea? rosti regina foarte uurat la auzul vetilor. Ei bine, crede-m c orict de vestit rzboinic ar fi Richard, nu va izbuti s ne biruie pe noi; i dup cum spun pstorii notri din Pirinei: Cnd cineva vine s caute ln, se ntoarce tuns. Aflnd de la Calista toate amnuntele de care avea nevoie, regina Berengaria mbrc rochia pe care o socotea cea mai atrgtoare i atept cu ncredere sosirea viteazului Richard. Acesta veni i se gsi n situaia unui principe care, ndreptndu-se spre un inut n care treburile nu merg bine, ptrunde n el cu ncredinarea c nu va avea dect s-i fac apariia i toi i se vor supune, dar se pomenete pe neateptate n faa unei rscoale generale. Berengaria cunotea foarte bine puterea farmecelor ei imsura n care o iubea Richard, fiind ncredinat c-i va putea impune voina, acum cnd mnia regelui trecuse fr s fi adus dup sine nimic suprtor. n loc s asculte mustrrile pe care soul ei ar fi vrut s i le fac i pe care le merita pentru fapta sa att de nechibzuit, ea ncepu s se dezvinoveasc, spunnd c fusese dojenit pentru o glum nevinovat. Tgdui n chipul cel mai drgla c i-ar fi dat porunc lui Nectabanus s-l duc pe cavaler mai departe de poalele dmbului pe care veghea. Acest lucru era adevrat n msura n care nu poruncise ca sir Kenneth s fie adus chiar n cortul ei. Apoi, dac regina se artase dibace n aprarea ei, se dovedi i mai dibace atunci cnd l nvinovi pe Richard de a fi fost aspru cu ea, refuzndu-i un dar att de nensemnat, ca viaa unui biet cavaler care, din pricina unei glume copilreti, clcase peste ndatoririle lui de osta. ncepu chiar s plng i s suspine tot nvinuindu-l c e ru, fiind ct pe ce s-i nvenineze toat viaa, dac s-ar fi socotit pricina, chiar 282

ndeprtat, a unei asemenea tragedii. Umbra celui mort ar fi urmrit-o i n vis; ba chiar, dup cte a auzit, ar fi venit s-o amenine la cptiul patului. La toate aceste nenorociri ar fi supus-o asprimea aceluia care, dei zice c e gata s-i dea viaa pentru o privire a ei, era n stare s renune la un act de rzbunare, care ar fi fcut-o nefericit. Acest potop de elocven feminin fu nsoit de lacrimi i de suspine, pe lng gesturile menite s dezvluie c nemulumirea reginei nu pornea nici din mndrie, nici din ciud, ci numai dintr-o simire rnit, vznd ct de puin nrurire avea asupra soului ei. Bunul rege Richard se pomeni ntr-o mare ncurctur. ncerc n zadar s se dezvinoveasc fa de o femeie prea geloas de iubirea lui ca s-i mai plece urechea la glasul nelepciunii; pe de alt parte, nu se mai putu hotr s se foloseasc de autoritatea lui legitim fa de o fptur att de fermectoare, zbucimat de nemulumiri copilreti. De aceea se vzu silit s bat n retragere, cutnd s-i risipeasc temerile i s-i aline mhnirea, amintindu-i c nu mai avea de ce s fie chinuit de remucri sau de neliniti superstiioase, ntruct sir Kenneth tria i, n sfrit, c l druise neleptului arab care, dintre toi oamenii, era, fr ndoial, cel mai destoinic s-l pstreze n deplin sntate. Asta ns nu fcu altceva dect s adnceasc i mai mult rana, i durerea reginei deveni i mai necrutoare la gndul c un sarazin, un vraci, se bucurase de o favoare pe care ea se strduise n zadar s-o dobndeasc din partea soului ei, czndu-i n genunchi la picioare, cu capul descoperit. La aceast din urm nvinuire, Richard ncepu s-i cam piard rbdarea i rspunse cu oarecare asprime: Berengaria, maurul acesta m-a sculat de pe patul morii; dac viaa mea mai are pre n ochii ti, n-ai de ce s-l pizmuieti pentru o astfel de rsplat, ntruct a fost singura pe care l-am nduplecat s-o primeasc. Regina i ddu seama c dusese prea departe cochetria ei i c ajunsese n pragul primejdiei. 283

Richard al meu zise ea pentru ce nu l-ai adus aici pe acest nelept, pentru ca i regina Angliei s-i mulumeasc aceluia care s-a priceput s pstreze vie fclia cavalerismului, gloria Albionului, lumina i viaa bietei Berengaria? ntr-un cuvnt, disputa conjugal se potoli; dar pentru ca dreptatea s porneasc totui o satisfacie, regele i regina czur la nvoial s arunce toat vina asupra lui Nectabanus, ale crui giumbulucuri ncepuser s-o cam plictiseasc pe regin i care, mpreun cu augusta lui soie Guenevra, urma s fie alungat de la curte. Nefericitul pitic nu ar fi scpat nici de un supliment de vergi, dac regina n-ar fi dat asigurri c-i primise poria. Totodat, ntruct urma s plece nentrziat spre Saladdin un sol care trebuia s duc vestea hotrrii luate de Sfat, de a ncepe iar luptele, de ndat ce va fi trecut timpul hrzit ncetrii focului, i ntruct Richard dorea s trimit un dar de pre sultanului, drept mulumire pentru slujba ndeplinit de El Hakim, czur la nvoial s-i druiasc,pe deasupra, i pe cele dou nefericite creaturi care, cu nfiarea lor nstrunic i cu mintea lor neroad, erau nite ciudenii care puteau face plcere unui monarh. Richard mai avu de nfruntat n aceeai zi nc o ntrevedere cu o femeie, dar la aceasta porni de la nceput cu oarecare nepsare; fiindc,dei Edith era de o frumusee aleas i regescul ei vr o preuia nespus, cu toate c, din pricina bnuielilor lui nedrepte, ea fusese ntr-adevr cea ofensat i nu prefcuta Berengaria, la urma urmei nu-i era nici soie, nici amant i, ca atare, se temea de mustrrile ei, dei acestea erau ntemeiate, mult mai puin dect s-ar fi temut de plngerile nedrepte i nchipuite ale reginei. Dorind s-i vorbeasc ntre patru ochi, intr n ncperea ocupat de ea, care se afla alturi de aceea a reginei; ct inu ntrevederea, dou roabe copte rmaser n genunchi, n ungherul celmai ndeprtat al ncperii. Un vl lung, negru, ascundea n faldurile-i largi fptura plin de graie a nobilei fecioare; nu purta nici un fel de podoab. Se ridic i, fcnd o reveren adnc n clipa cnd intr Richard, n urma 284

struinelor lui se aez din nou. Dup ce lu i el loc alturi de ea, fata atept, fr s spun o vorb, ca el s-i rosteasc voina. Richard, care obinuia s se poarte cu Edith aa cum cereau legturile lor de rudenie, simi acea primire rece i ncepu s vorbeasc cam ncurcat. Frumoasa noastr verioar ne poart pic, rosti el n cele din urm; trebuie s mrturisim c lucruri vrednice de luat n seam ne-au ndemnat fr pricin s-o bnuim de o purtare strin de tot ce cunoatem pn azi din ntreaga ei via. Dar n timpul slluirii lor n aceast nnegurat vale a vieii, oamenii iau adesea nlucirile drept lucruri aievea. Va binevoi frumoasa mea verioar s-l ierte pe aprinsul Richard? Cine s-ar putea mpotrivi, cine nu l-ar ierta pe Richard -rspunse Edith cnd Richard i poate lua iertarea ca rege? Haide, verioar, eti prea solemn... Pe Sfnta Fecioar! O nfiare att de trist, i vlul acesta cernit ar face pe cineva s cread c i-ai pierdut soul, sau cel puin logodnicul... Veselete-te! Ai aflat, cred, c nu sunt pricini de amrciune. Atunci pentru ce eti cernit? Pentru cinstea terfelit a neamului Plantagenet, pentru fala care a prsit casa prinilor mei. Cinstea terfelit! Fal care a prsit casa noastr! rosti Richard cu mnie, ncruntndu-i sprnceana. Dar frumoasa noastr Edith are dreptul la favoruri. Am osndit-o n prip i are dreptul s m judece cu asprime, dar s-mi fac cel puin cunoscut ntru ct am greit. Un Plantagenet trebuia sau s pedepseasc o vin, sau s ierte. Nu e vrednic din parte-i s dea pe mna necredincioilor un om liber, un cretin, un viteaz, un cavaler. Nu are dreptul sfac trg i tocmeal, s druiasc viaa n schimbul libertii. Dac l-ai fi ucis pe nefericit, ar fi fost poate o pedeaps aspr, dar legiuit; a-l osndi ns la surghiun i robie, asta nsemneaz adevrat tiranie. Vd, buna mea verioar, c eti una dintre femeile care socotesc c un iubit care se afl departe preuiete tot atta ct i unul mort. Linitete-te ns. Treizeci de cavaleri l 285

vor urmrii-l vor rpi, dac iubitul tu stpnete o tain care i poate face moartea mai de pre dect surghiunul. Fie-i iertate glumele grosolane, strig Edith, nvpindu-se. Gndete-te mai degrab c, pentru a-i potoli mnia, ai lipsit sfnta cruciad de un om foarte folositor, c ai ndeprtat de cruce pe un vajnic aprtor al ei i ai dat un slujitor al Dumnezeului adevrat pe mna pgnului. n sfrit, mini tot att de bnuitoare cum s-a artat a fi cea a majestii tale, ar putea s spun: Richard Inim-de-Leu i-a alungat din preajm pe cel mai vrednic osta, de team ca nu cumva faima acestuia s se ridice ntr-o zi la nlimea faimei sale. Eu! Eu! strig Richard, tulburat peste msur de acea dojan. Eu spizmuiesc faima cuiva? A vrea s-l am n fa spre a se hotr care dintre amndoi e mai tare. Mi-a lepda pentru o clip rangul i coroana i m-a lupta cu el n aren, de la egal la egal, ca s dovedesc dac Richard Plantaget a fost n stare s pizmuiasc ori s se team de faptele mree ale vreunui muritor! Haide, Edith, nu tii ce spui... Mnia sau durerea, din pricina ndeprtrii de iubitul tu, n-ar trebui s te fac nedreapt fa de vrul tu care, cu toat ncpnarea ta, tie s-i preuiasc prerea cum n-ar fi n stare s-o preuiasc pe a nimnui n lumea aceasta. ndeprtat de iubitul meu! repet Edith. Da, s-ar putea numi iubitul meu, ntruct a pltit scump aceast bnuial. Orict de sus a fi pentru un astfel de dar, eram pentru el o fclie, care l cluzea pe nobilul drum al cavalerismului... Dar chiar dac spune un rege acest lucru, nu-i adevrat c mi-am uitat rangul, sau c el ar fi cutezat s-l depeasc pe al lui. Frumoasa mea verioar, nu-mi pune n seam cuvinte pe care eu nu le-am rostit. N-am spus nicicnd c i-ai fi acordat acestui cavaler mai mult atenie dect aceea de care se poate bucura orice cavaler chiar din partea unei prinese, oricare ar fi obria lui. Dar, pe Sfnta Fecioar, tiu i eu cte ceva despre dragoste. La nceput e vorba de un 286

respect mut i de cea mai umil veneraie, apoi, cnd se ivete prilejul, apropierea sporete, i foarte curnd... Dar la ce bun s-i vorbesc astfel aceleia care se socotete mai neleapt dect toat lumea? Voi asculta cu toat plcerea poveele unei rude, atunci cnd nu vor mai ascunde nimic jignitor pentru rangul i caracterul meu. Regii, frumoas verioar, nu dau povee, ci poruncesc. Sultanii poruncesc, ntr-adevr, dar asta din pricin c supuii lor sunt robi. Haide, haide, ai putea s lai deoparte dispreul pe care l pori sultanilor, de vreme ce pui atta pre pe un scoian. l cred pe Saladdin mai credincios cuvntului dat dect ar fi, de pild, William al Scoiei, care i-a mai luat i porecla de Leu... Nu s-a inut de cuvnt fa de mine, deoarece nu mi-a trimis oamenii fgduii. Va veni vremea, Edith, n care vei prefera un turc cinstit unui scoian miel. Niciodat! Nici chiar dac Richard ar mbria necurata credin pentru doborrea creia a strbtut mrile spre Palestina. Vrei sa ai ultimul cuvint, i-l vei avea, verioar. Crede ns ce vrei despre mine, nobil Edith; eu nu voi uita niciodat c suntem rude i prieteni. ncheind astfel, se retrase foarte curtenitor, dar nemulumit de sfritul vizitei. Trecuser patru zile de la ndeprtarea lui sir Kenneth. n cortul su, regele Richard se desfta n adierea nserrii ce sufla dinspre apus, mai rcoroas ca de obicei, prnd c vine din ndeprtata Anglie ca s-l mngiie i s-l ntremeze pe rtcitorul monarh. Nu se afla nimeni n preajm-i. De Vaux fusese trimis la Ascalon ca s aduc ntriri i muniii de rzboi, iar cea mai mare parte dintre ofierii din suita regelui erau prini cu felurite treburi, fcnd pregtiri pentru renceperea luptelor i pentru trecerea n revist a oastei cruciailor, care urma s aib loc a doua zi. Regele se odihnea 287

ntr-un jil, ascultnd vuietul taberei cuprinse de neastmpr: ciocanele bteau pe nicovale potcoave pentru cai, armurierii dregeau armele. Forfotind ncolo i ncoace, soldaii i vorbeau tare, cu voioie. Glasul lor suna drz, plin de avnt i acesta prea un semn al apropiatei izbnzi. n timp ce auzul lui Richard era ncntat de aceste zgomote, trezindu-i n inim visuri de cucerire i de glorie, intr un scutier i-l vesti c sosise un sol al lui Saladdin, care cerea s-i vorbeasc. S intre numaidect, Jocelin, rspunse regele. S i se dea onorurilecuvenite. Un cavaler englez aduse n cort un brbat, care prea s fie pur i simplu un rob nubian, dar a crui nfiare era totui foarte atrgtoare. Avea o statur impuntoare i se deosebea prin frumuseea i nobleea trsturilor, care, dei pielea lui era neagr ca abanosul, nu amintea ntru nimic rasa neagr. Pesteprul negru, lucios, purta un turban alb ca zpada, iar pe umeri avea o mantie de aceeai culoare, deschis n fa i la mneci, sub care se zrea un vemnt din piele de leopard, care-i cobora pn aproape de genunchi. n afar de aceasta, n picioare avea sandale, iar pe braele vnjoase, neacoperite, un irag de nestemate i brri de argint. La bru i atrna un hanger cu mner de cimir, n teac din piele de arpe. n mna dreapt avea o suli scurt, cu vrful de oel, poleit pe-o lungime de o palm, iar n stnga inea un nur mpletit din fire de aur i mtase, de care era legat un cine mare, frumos. Nubianul se prostern smerit, atingnd pmntul cu fruntea, apoi se ridic ntr-un genunchi i rmase neclintit, ntinznd regelui un petic de mtase care acoperea un altul de postav, esut cu fir; nuntru se afla o epistol din partea lui Saladdin, scris n limba arab, dar i cu tlmcirea anglo-normand, cuprinznd urmtoarele rnduri: Saladdin, regele regilor, ctre Melech-Ric, leul Angliei.

288

Aflnd din ultima ta scrisoare c doreti rzboiul n locul pcii i vrjmia n locul prieteniei noastre, te socotim orbit n aceast hotrre i ndjduim s-i artm curnd rtcirea ta, cu ajutorul puterilor de nenvins ale celor o 289

mie de triburi ce le avem sub porunc. Atunci Mahomed, Profetul lui Allah, i Allah, Dumnezeul Profetului, vor hotr sfritul certei dintre noi. Ct despre celelalte, ne bizuim mult pe tine i i mulumim pentru darurile trimise i pentru cei doi pitici, ciudai ca nsui Ysop 17, prin sluenia lor, i veseli ca harpa lui Isaac. n schimbul acestei mrturii din comoara mrinimiei tale, i trimitem un rob nubian, numit Zohan, rugndu-te s nu-l judeci dup culoarea feei, cum fac nesocotiii de pe acest pmnt; cci rodul a crui scoar e prlit de soare, are gustul cel mai plcut. Afl c e mai iute ca fulgerul cnd e vorba s aduc la ndeplinire voina stpnului su. l vei gsi plin de nelepciune n poveele lui, atunci cnd vei nva cums te nelegi cu dnsul, pentru c zeul vorbirii a fost lovit de muenie ntre zidurile de filde ale palatului lui. l lsm n grija ta, ndjduind c nu e departe clipa n care i va putea fi de folos. i-acum i zicem bun rmas, cu ncrederea c Sfntul nostru Profet te va cluzi totui pe calea adevrului, iar dac nu, n-avem alt dorin dect s te vedem pe deplin sntos, pentru ca Allah s hotrasc ntre noi doi pe cmpul de btaie. Scrisoarea era nsoit de semntura i de pecetea lui Saladdin. Richard privi n tcere spre nubian care, aa cum sttea ngenuncheat n faa lui, cu privirea n pmnt i cu braele ncruciate pe piept, prea o statuie de marmur neagr, lucrat cu miestrie, gata s fie nsufleit de mna lui Prometeu. Regele Angliei, cruia, aa cum a spus unul din urmaii lui, Henric al VIH-lea, i plcea un brbat chipe, se uit ncntat la braele vnjoase, dar zvelte, la frumoasa fptur din faa lui; n cele din urm ntreb n limba francez: Eti pgn?

17

Ysop Esop (n. t.)

290

Robul cltin din cap i, ducnd degetele la frunte, i fcu semnul crucii, dup care i relu nfiarea de neclintit umilin. Cretin din Nubia de bun seam. Cinii necredincioi te-au despuiat de darul vorbirii? Mutul cltin iari din cap, n semn de mpotrivire, apoi art cerul cu degetul, pe care apoi i-l duse la buze. neleg, eti beteag din vrerea lui Dumnezeu, iar nu din rutatea oamenilor. tii s lustruieti o armur, un bru? tii s ncingi un cavaler atunci cnd e nevoie? Mutul ddu din cap a ncuviinare i, naintnd spre armura care mpreun cu scutul i coiful rzboinicului monarh erau atrnate de un stlp al cortului, le mnui cu o dibcie care arta c se pricepe foarte bine la o astfel de ndeletnicire. mi pari ndemnatic i nu m ndoiesc c-mi vei fi de folos, zise regele... Tevoi pstra pe lng mine, n cortul meu, i vei veghea asupra mea, ca s se vad ct de mult preuiesc regescul dar al sultanului... De vreme ce n-ai limb, nsemneaz c nu vei sta cu nimeni de vorb i n-ai s m superi cu rspunsuri nesocotite. Nubianul se prostern din nou atingnd pmntul cu fruntea, apoi se ridic i rmase drept n picioare, la civa pai, ateptnd parc poruncile marelui su stpn. Vreau s-i ncepi dendat ndeletnicirile, urm regele. Vd o pat de rugin pe scut. Doresc ca atunci cnd m voi nfia dinaintea ochilor lui Saladdin, s fie strlucitor i fr de pat, ca nsi cinstea sultanului i a mea. Afar se auzi sunnd un corn i, dup o vreme, sir Henry Neville intr cu un teanc de scrisori. Toate sunt din Anglia, milord, zise el, ntinznd pachetul lui Richard.

291

Din Anglia! Din Anglia noastr! repet Richard cu aprindere mbinat cu tristee... Vai, supuii notri nu-i dau seama ct de mhnit e regele lor... din pricina bolii i a suprrilor nconjurat de prieteni fr credin i de vrjmai vrednici!... Apoi, desfcnd scrisorile, adug cu nfrigurare: Ei, tirile acestea nu vin dintr-un regat linitit. i n Anglia se ceart... Neville, retrage-te; vreau s cercetez n linite scrisorile. Neville iei i Richard se adnci numaidect n ntristtoarele misive sosite din Anglia, care vesteau sfierea statului din pricina vrajbei iscate ntre fraii lui, John i Geoffroy, i a vrjmiei dintre amndoi i marele dregtor al dreptii Longchamp, episcop de Ely; i se mai ddea de tire apoi c ranii mpilai de seniori se rsculaser mpotriva stpnilor, rscoal care pricinuise de mai multe ori vrsri de snge. Pe lng zugrvirea acestei stri de lucruri, se nirau unele ntmplri care-i rneau mndria, cu privire la felurite nclcri ale autoritii sale, i la acestea se adugau sfaturile i rugminile pe care i le trimiteau cei mai nelepi i mai

292

credincioi dintre sfetnicii lui, care l ndemnau s se ntoarc degrab n Anglia, cci numai el ar mai fi fost n stare s scape regatul de un rzboi luntric, de care Frana i Scoia abia ateptau s se foloseasc. Cuprins de adnc nelinite, Richard citi i reciti scrisorile pline de cele mai negre prevestiri. Se gndea la ntmplrile artate n unele scrisori i-i amintea c aceleai ntmplri fuseser povestite deosebit n altele. n cele din urm nu mai lu aminte la nimic din ceea ce se petrecea mprejur, dei, ncntat de rcoarea nserrii, se aezase n pragul cortului, ale crui perdele fuseser ridicate n aa chip nct putea s vad i s fie vzut de oamenii din gard i de toi cei ce se aflau pe afar. n fundul ntunecat al cortului, ndeletnicindu-se cu meteugul pe care i-l ncredinase noul lui stpn, robul nubian sttea cu spatele ntors spre rege. Curase i lustruise zalele i brul, i-acum freca scutul, de-o mrime puin obinuit, btut cu plci de oel, de care Richard se slujea de obicei cnd pornea n cercetare, sau la asaltul locurilor ntrite, ntruct era mai trainic dect scutul ngust, triunghiular, pe care l ntrebuina numai clare. Aceast arm nu purta nici blazonul leului Angliei, nici alt semn care s atrag luarea aminte a vrjmaului. Singura grij a furarului fusese ca faa scutului s aib o strlucire de cletar, i n aceast privin izbutise de minune. Ceva mai departe de nubian, fr s poat fi zrit de afar, sttea cinele, fratele lui de robie, care, parc speriat din pricin c trecuse n stpnirea unui rege, privea neclintit, cu botul pe labe i cu coada ntre vine. n timp ce monarhul i noul lui slujitor i vedeau fiecare de treburi, un alt personaj se ivi n scen i se amestec printre soldaii englezi, dintre care cei mai muli, respectnd ngndurarea i preocuprile grave ale monarhului, fceau n faa cortului, mpotriva obiceiului, o paz tcut. Aceast tcere nu nsemna ns cgarda veghea mai cu mult luare aminte ca de obicei. Unii jucau n zaruri, alii vorbeau n 293

oapt despre ziua apropiat a luptei, iar mai muli se ntinseser pe jos i dormeau, nvelii n mantiile lor verzi. Printre grzile nepstoare se strecura fptura pipernicit a unui turc btrn, mbrcat srccios ca beduinii, unul dintre acei fanatici care ptrundeau uneori n tabra cruciailor, dei erau primii totdeauna cu dispre, ba chiar cu lovituri. Trebuie spus c luxul i risipa cpeteniilor cretine atrgeau aproape n fiecare cort tot felul de muzicani, de curteni, de negutori jidovi, de copi i de turci sau de fpturi din alte seminii rsritene; astfel nct caftanul i turbanul, mpotriva crora era ndreptat cruciada din ara Sfnt, nu nsemnau totui o apariie rar sau nelinititoare n tabra cruciailor. n clipa cnd btrnul pirpiriu ajunse totui att de aproape nct trezi oarecum nedumerirea oamenilor de paz, i smulse deodat turbanul verde de pe cap, vdind c barba i sprncenele i erau rase ca la mscricii de meserie, c obrazul lui ciudat, zbrcit, i ochii mici, negri, scnteietori, preau s aparin unui nebun. Joac, marabutule 18 ! strigar ostaii obinuii cu apucturile acestor nomazi; joac, sau te biciuim cu corzile arcurilor, pn ai s te nvrteti n loc cum nu s-a nvrit nc titirez n mna vreunui colar! Aa rcneau ostaii, mulumii c aveau pe cine s chinuiasc, asemenea copilului care prinde un fluture sau descoper un cuib de psri. Ca i cum n-ar fi ateptat altceva dect s le fac pe plac, marabutul sri n sus i ncepu s se nvrteasc att de repede, nct fptura lui pricjit, slab, cu obrazul ncreit, prea o frunz uscat nvrtejit de un uragan. O singur uvi de pr i slta pe capul chel i ras, ca i cum un duh nevzut l inea de ea; ntr-adevr, prea c rotirea aceasta vijelioas, ameitoare, n timpul creia piciorul juctorului mai c nici nu atingea pmntul, avea n ea ceva supranatural. Din vrtej, btrnul srea sprinten de colo-colo, apropiindu-se tot mai mult, pe nesimite, de cortul regelui,
18

Preot musulman, (n. t.)

294

astfel c, atunci cnd, dup dou sau trei salturi i mai ndemnatice, czu la pmnt istovit, se afla la o deprtare de cincisprezece pai de Richard. Dai-i ap, zise unul dintre ostai; totdeauna sunt nsetai dup jocul sta nebunesc. Ap ai zis, Long-Allen? rspunse un arca, privind cu dispre spre juctor. ie i-ar plcea s i se dea doar ap dup ce-ai fcut att pe morica? S-l ia dracu dac o s bea o pictur de ap, adug al treilea. O s-l nvm pe spiriduul pgn s fie bun cretin i s bea numai vin de Cipru. Da, da rosti al patrulea i dac o s se mpotriveasc, aduci cornul pentru caii bolnavi. Se alctui numaidect un cerc n jurul derviului istovit, czut la pmnt, i n timp ce un osta nalt i voinic l ridic, altul i ntinse o caraf mare cu vin. Neputnd s vorbeasc, btrnul cltin din cap i ndeprt cu mna butura nengduit de Profet. Cei dimprejur nu ngduir ns asemenea mpotrivire. Cornul! Cornul! strig unul dintre ei. Nu e mare deosebire ntre un turc i un cal de soi turcesc. O s i-l turnm la fel. Pe Sfntul George, o s-l nbuii, zise Long-Allen. i-apoi, ar fi pcat s risipim pentru un cine de pgn atta vin. Tu nu-i cunoti pe turci, pe pgnii tia, Long-Allen, rspunse Henry Woodstall. Carafa cu vin o s-i nvrteasc mintea n partea ailalt, nu ca n timpul jocului, i astfel o s-i vin n fire. S se nbue! N-o s se nbue mai mult dect s-a nbuit ceaua neagr a lui Ben, cu unt. i-apoi adug Tomalin Blackless de ce i-ar prea ru s-i dm acestui drac o nghiitur pe lumea asta, cnd tii bine c nici o pictur n-o s-i mai rcoreasc limba pe lumea ailalt? Ce osnd grea, i ddu cu prerea Long-Allen. i asta numai din pricinc e turc ca i taic-su. Dac-ar fi fost un 295

cretin care s-a turcit, ar fi fost cu totul altceva; atunci cel mai fierbinte col de pe cuptor ar fi fost castel de iarn pentru el. Taci, Long-Allen, l struni Henry Woodstall; afl c limba ta e tot att de lung ca i braele, i mo Francis o s-i trag un perdaf pentru treaba asta, aa cum s-a mai ntmplat cnd cu siriana aia drgu, cu ochi negri. Uite cornul! Ei, hai, biete, pune mna i descleteaz-i dinii cu pumnalul... Stai, stai! S-a cuminit! strig Tomalin. Uite, uite, face semn s i se dea carafa. Lsai-l n pace, biei! E om de neles. O op sey es, cum zice olandezul st blnd ca un mieluel. Ehei, ce-i i cu turcii tia ai ti e mult pn-i urneti, c-apoi dau carafa pe gt pn la fund. ntr-adevr, derviul buse dintr-o nghiitur, sau se prefcuse c bea tot vinul din carafa uria i, n clipa cnd o lu de la gur, deart, oft adnc i rostinumai att: Allah kerim19. n clipa aceea, privitorii neasemuitei isprvi izbucnir ntr-un hohot de rs att de tuntor, nct regele se trezi din ngndurare i, ntinznd braul spre soldai, strig mnios: Hei, nemernicilor, n-avei nici un respect, nici o urm de ruine? Amuir ntr-o clip, cunoscnd ndeajuns cu toii firea lui Richard, care adeseori ngduia toat libertatea oamenilor si, dar uneori i strunea stranic, dei aceast din urm pornire era foarte rar. Cutnd s se ndeprteze de rege, ncercar s-l trasc dup ei i pe marabut; acesta ns, prnd istovit de oboseal i ameit din pricina vinului but, ncepu s geam i s dea din mini, mpotrivindu-se s fie dus mai departe. Lsai-l aici, nebunilor, rosti n oapt Long-Allen ctre tovarii si. Pe Sfntul Cristof! O s-l mniai ntr-att pe Dikon al nostru, nct o s nceap s nvrteasc pumnalul. Lsai-l n pace, n mai puin de o clip o s adoarm butean.

19

Allah e ndurtor, n limba turc. (n. t.)

296

n clipa aceea, regele se uit din nou aprins spre plcul ostailor, i-atunci toi se grbir s se ndeprteze, lsndu-l la pmnt pe derviul care nu prea s mai fie n stare de vreo micare. O clip mai trziu, totul se cufund iari n tcere, ca mai nainte.

297

CAPITOLULXXI
Uciga nfierat, De urletele lupului condus, Cu pai furii, parc plutind nnoapte, Tarquinius ca un strigoi se-ndreapt Spre inta lui. Macbeth

Timp de un sfert de ceas, n faa cortului regesc, totul rmase cufundat ntr-o linite adnc. n prag, regele citea mai departe i cugeta, iar n fund, cu spatele ntors spre u, robul nubian lustruia de zor scutul uria. Afar, la o sut de pai, ostaii de paz stteau n picioare sau trntii pe iarb, jucnd ca i mai nainte, dar n linite de ast dat, n timp ce pe pajitea ce-i desprea de cort zcea ntins, ca un maldr de crpe, trupul nemicat al marabut-ului. Nubianul parc ar fi inut n mn un fel de oglind, cci scutul pe care l lustruise cu grij era aa de sclipitor, nct n el se rsfrngeau toate lucrurile din afar. Tot privind n oglinda lui, negrul l zri deodat, cu mare mirare, pe marabut ridicnd binior capul i privind n juru-i, cu o grij care nu prea s aib deloc de-a face cu beia. De 298

ndat ce se ncredin c nu-l vedea nimeni, i lsnumaidect capul n rn i, ncepnd s se trasc, aproape nezrit, ca i cum ar fi fcut-o fr voia lui, se apropie tot mai mult de cortul regelui, avnd grij s se opreasc din cnd n cnd i s rmn neclintit, ca pianjenul care naintnd spre prad, face pe mortul ori de cte ori simte c e observat. Toate acestea i ddur ceva de bnuit etiopianului. i ncord luarea aminte, pregtindu-se s sar n clipa n care ar fi fost nevoie. n acest timp, marabutul se apropia din ce n ce, ca un arpe, ca un melc. n cele din urm, ajungnd la zece pai de rege, sri drept n picioare i, repezindu-se ca un tigru, ajunse numaidect n spatele lui Richard, nvrtind un pumnal pe care l avusese ascuns n mnec vemntului. ntreaga otiren-ar fi fost n stare s-l scape pe viteazul monarh, dar nubianul i socotise tot att de bine micrile ca i fanaticul musulman, i nainte ca acesta s fi putut lovi, robul i apuc zdravn braul. Atunci, ntorcndu-i mnia slbatic asupra aceluia care-i punea n cale o piedic att de neateptat, caregitul, cci el era, ddu nubianului o lovitur de pumnal, care ns nu-i fcu acestuia dect o zgrietur la bra, n timp ce robul, mult mai puternic, izbuti s-l doboare la pmnt pe rufctor. n clipa ceea, Richard, dndu-i seama ce se petrecea n preajma lui, se ridic i, cu mai puin uimire, mnie sau chiar luare aminte dect dai dovad de obicei cnd alungi sau striveti o viespe, ridic jilul pe care ezuse i, strignd numai att: Ha, cine! sfrm easta nelegiuitului care ip de dou ori, ntia oar tare, a doua oar stins: Allah acbar20i-i ddu duhul la picioarele regelui. Stranici oameni de paz! zise regele ctre arcai, cu ton mustrtor i cu dispre, fiindc acetia, atrai de zgomotul celor ntmplate, se mbulzeau n faa cortului. Stranici oameni de paz m lsai s ndeplinesc cu minile mele
20

Dumnezeu e atotputernic! (n. a.)

299

treaba clului! Tcei, ncetai odat cu larma voastr nesocotit! N-ai mai vzut turc mort? Haide, aruncai-i hoitul pe cmp, desprii-i capul de trup i punei-l n vrful unei sulii, avnd grij s fie cu faa spre Mecca, pentru ca netrebnicul s poat da seama mai lesne celui ce l-a ndemnat s svreasc o astfel de isprav, n ce chip i-a fcut datoria. n ce te privete, negrul i tcutul meu prieten, adug el ntorcndu-se spre etiopian... Dar ce-i asta? Te-a rnit i nc cu o arm otrvit, nu mai ncape ndoial, fiindc cu un pumnal att de bicisnic, dobitocul acela n-ar fi izbutit nici mcar s-mi zgrie pielea de leu ce-mi acoper trupul. Unul dintre voi s-i sug otrava din ran: veninul n-are nici o putere asupra buzelor, e fatal numai cnd ptrunde n snge. Ostaii se privir ntre ei ncurcai i ovitori, teama de o astfel de primejdie fiind mai puternic dect cea de moarte, team pe care de altfel nu o cunoteau. Cum, ticloilor urm regele suntei prea gingai, ori frica de moarte v intuiete astfel? Nu teama de moarte, zise Long-Allen, pe care l privise mai cu struin regele; dar n-a prea vrea s mor ca un oarece otrvit, de dragul acestui dobitoc negru care se cumpr i se vinde la trg. Majestatea sa ne poruncete s sugem veninul dintr-o ran rosti un altul ca i cum ne-ar spune s nghiim o agri. ntr-adevr rspunse Richard n-am poruncit niciodat ceva, fr s fi fost gata eu nsumi s ndeplinesc acea porunc. i fr s mai stea pe gnduri, dei toi cei dimprejur ncercau s-l opreasc, iar nubianul se mpotrivea respectuos, regele Angliei i lipi buzele de rana robului negru, rznd de toate vorbele dojenitoare, nlturnd orice mpotrivire. ndat ce ridic buzele ca s-i trag suflarea, n urma ciudatei fapte, 300

nubianul se trase deoparte i, aruncnd pulpana vemntului peste ran, spuse, prin gesturi care artau o hotrre

nestrmutat, dar respectuoas, c nu mai voia ca monarhul s repete o fapt att de umilitoare. Long-Allen se amestec de 301

asemenea, spunnd c, pentru a-l mpiedica pe rege s continue, i inea la dispoziia negrului, cum lnumea el pe etiopian, buzele, limba i dinii i prea gata s-l nghit cu totul, dac Richard i-ar fi apropiat din nou buzele de ran. Intrnd mpreun cu civa ofieri, Neville i altur mpotrivirea la aceea a ostailor. Haide-haide strig regele nu mai facei atta larm acum, cnd primejdia a trecut; rana e un fleac, ntruct abia a dat sngele. O m furioas ar fi fcut o zgrietur mult mai adnc; n ce m privete, ca msur de prevedere, voi bea o anumit licoare, dei nu e nevoie. Aa vorbi monarhul, poate ruinat ntructva de mrinimoasa lui njosire, dei mrinimia lui izvorse din omenie i recunotin. Dar cnd Neville strui asupra primejdiei care l amenina, Richard l pofti s tac. Nici un cuvnt, rogu-te. S nu mai vorbim despre asta. N-am vrut dect s art acestor netrebnici, pe ct de netiutori, pe att de fricoi, n ce chip s-ar putea ajuta unul pe altul, atunci cnd ar fi lovii cu sulie i cuite otrvite; dar adug el du nubianul n cortul tu, Neville... Mi-am schimbat hotrrea n privina lui... S fie bine ngrijit... i bag bine n cap... nu cumva s fug; e mai preios dect pare... Poate s umble n voie, dar s nu prseasc tabra... Iar voi, buldogi englezi, ndopai cu vin i carne de vac, ntorcei-v la posturile voastre i avei grij s vegheai cu mai mult strnicie. S nu credei c v gsii n Anglia, unde se lupt onorabil, unde potrivinicul te vestete nainte de a-i da lovitura i i strnge mna nainte de a-i frnge grumazul. n ara noastr priveti primejdia n fa i sabia nu se ascunde cnd lovete. Aici ns, se ntrebuineaz mnua de mtase n locul celei de fier, i se taie gtul cu o pan de turturic, eti njunghiat cu acul unei agrafe de pre sau sugrumat cu iretul unei femei... Haide, deschidei ochii, nu cscai gura; bei mai puin i vegheai mai ageri, cci altfel v pun stomacurile la o ncercare care-o s-i nspimnte i pe scoieni. 302

Ostaii se ndeprtar ruinai i mohori spre posturile lor. Atunci Neville cut s-i arate monarhului primejdia iertrii att de grabnice a unei nclcri a datoriei i nevoia unei pilde ntr-o mprejurare att de grav, n care lsaser un ins att de ndoielnic s se apropie la civa pai de cortul

regelui... Dar Richard l ntrerupse: Nu-mi mai vorbi despre asta, Neville; vrei poate s m rzbun mai aspru pentru o primejdie uoar de care a fost ameninat 303

persoana mea, dect pentru pierderea flamurii Angliei? Stindardul nostru a fost furat, furat de un tlhar, sau de un miel, fr ca o singur pictur de snge s fi curs pentru asta... Prietenul meu negru adug Richard dup cum m vestete sultanul, tu te pricepi s dezlegi tainele; i voi drui aur ct greutatea ta, dac vei putea descoperi, prin orice mijloc, vrjmaul mai negru la suflet dect tine, care mi-a ptat astfel onoarea. Mutul parc-ar fi vrut s vorbeasc, dar nu putu dect s ngne nite sunete lipsite de neles; apoi i ncruci braele, i ainti privirea neleapt asupra regelui i, drept rspuns, ddu din cap, n semn de ncuviinare. Cum strig Richard, plin de bucurie i de nerbdare i iei sarcina s luminezi aceast tain? Robul fcu acelai semn de ncuviinare. Dar n ce chip ne vom putea nelege? tii s scrii, prietene? Din nou un semn de ncuviinare. Dai-i tot ce trebuie pentru scris; aa ceva se gsea mai lesne n cortul tatlui meu. Totui, trebuie s fie pe undeva cerneal i o pan, dac nu cumva cldurile astea blestemate au secat cerneala n climri... Pe cinstea mea, omul acesta e un adevrat giuvaer, un diamant negru, Neville. Dac mi poate fi ngduit rspunse Neville mi voi da umila mea prere n aceast privin; e primejdios s ai de-a face cu astfel de oameni; trebuie s fie un vrjitor, i vrjitorii au legturi cu vrjmaul cruia i place s semene neghina printre; spicele de gru, s arunce vrajba printre noi i s... Tcere, Neville; mai curnd i poi opri copoiul cnd a pornit pe urmelecprioarei, dect pe un Plantagenet care s-a hotrt s-i rzbune onoarea. Robul, care n vreme ce erau schimbate aceste cuvinte, scrisese ceva, dovedind c se pricepea ndeajuns n acest meteug, se ridic i, ducnd hrtia la frunte, se plec i o 304

ntinse regelui. Scrisese cteva rnduri n franuzete, dei pn atunci Richard i vorbise n limba turc. Lui Richard, nenvinsul i biruitorul rege al Angliei, din partea celui mai supus dintre robii si. Tainele sunt cutiile pecetluite ale cerului; dar nelepciunea poate gsi mijlocul de a deschide ncuietoarea. Rnduiete astfel ca robul tu s stea ntr-un loc de unde s-i poat vedea trecnd pe toi cei ce crmuiesc otirea, unul dup altul, i nu te ndoi c dac cel care a svrit fapta se afl printre ei, nelegiuirea va fi descoperit chiar de-ar fi ascuns-o sub apte vluri. Pe Sfntul George! strig regele iat cele mai nelepte cuvinte! Neville, tii foarte bine c mine se adun otile i c principii au luat hotrrea ca, pentru ispirea ocrii adus stindardului Angliei, cpeteniile otirilor s defileze prin faa noului nostru stindard, aezat pe dmbul Sfntul George, cruia i vor da onorurile cuvenite. Fii sigur c ticlosul nu va cuteza c lipseasc de la o asemenea solemnitate, de team ca lipsa lui s nu dea cumva de bnuit. Aeaz-l ntr-un loc bun pe sfetnicul nostru negru, i, dac iscusina lui va fi n stare s descopere mrvia, de celelalte m voi ngriji eu. Regele meu vorbi Neville cu sinceritatea unui baron englez luai seama la ceea ce facei. Abia am izbutit s nfptuim din nou armonia ntr-un chip cu totul neateptat n snul sfintei noastre ligi: nelegei oare ca, ntemeiat pe bnuiala unui rob negru, s sfiai rnile de-abia nchise? Sau vrei s folosii defilarea, menit s v rzbune onoarea i s statorniceasc din nou unitatea principilor dezbinai, ca un prilej pentru noi injurii i pentru aarea vechilor certuri? Cred c nu m exprim prea tare spunnd c aceasta ar nsemna s clcai singur jurmntul pe care majestatea voastr l-a fcut adunrii. Neville l ntrerupse regele cu asprime zeul tu te face bnuitor i necuviincios. Niciodat n-am fgduit c nu voi lua msurile de trebuin pentru descoperirea aceluia care a adus aceast ocar onoarei mele; dac a fi fgduit aa ceva, ar fi nsemnat s m lipsesc de regatul, de viaa mea. Tot 305

ceea ce am spus, a fost spus sub aceast rezerv: numai dac ducele Austriei ar fi mrturisit din capul locului, brbtete, c el a fost fptaul, din dragoste fa de cretintate, l-a fi iertat. Dar strui baronul ce v face s credei c robul acesta, acest trimis al lui Saladdin, nu v ntinde o capcan? Linite, Neville; te crezi prea nelept, i nu eti dect un cap fr minte. S nu uii ce i-am spus despre omul acesta. n el e mai mult deteptciune dect poate ncpea n mintea ta nordic. Iar tu, prietene mut, pregtete-te s-i ndeplineti fgduiala, i pe cuvntul meu de rege c i vei alege singur rsplata. Dar ia s vedem: mai scrie ceva! ntr-adevr, mutul mai scrise cteva rnduri pe care i le ntinse regelui cu aceeai ceremonie; pe hrtie se puteau citi urmtoarele: Porunca regelui e legea robului su i nu se cuvine ca robul s-i cear rsplata atunci cnd i face numai datoria... Rsplat! Datorie! rosti regele ntrerupndu-i citirea. Vorbindu-i lui Neville n englezete, apsa pe cuvinte cu neles. Rsritenii acetia adug el au ctigat mult prin legturile lor cu cruciaii... ncep s foloseasc limba cavalerismului... Ia te uit, Neville, ct pare de tulburat... Dac n-ar fi culoarea, ai zice c se mbujoreaz la fa... Nu mi s-ar prea ciudat, dac mi-ar nelege cuvintele. Cunosc foarte bine limbile strine. Bietul rob! Nu poate s ndure privirile majestii voastre, zise Neville. Nu e nimic altceva. Fie; dar iat urm regele, btnd cu degetul n peticul de hrtie i citindmai departe rndurile acestea ndrznee ne dau de veste c credinciosul nostru mut are din partea lui Saladdin o scrisoare ctre lady Edith Plantagenet i ne ntreab cum ar putea s i-o nmneze el nsui. Ce crezi despre aceast modest dorin, Neville? Nu tiu, sire, cum va privi majestatea voastr aceast neobrzare; sunt sigur ns c robul care ar duce sultanului o astfel de misiv din partea noastr ar avea zilele numrate. 306

Slav Domnului zise Richard nu m ispitete nici una din frumuseile lui prlite de soare; iar ca s-l pedepsesc pe omul acesta fiindc ndeplinete poruncile stpnului su, i asta chiar n ziua cnd m-a scpat de la moarte, mi se pare c-ar fi o nedreptate prea mare. i s-i dezvlui o tain, Neville; cci dei negrul e de fa, tii bine c n-ar putea s repete cuvintele, chiar dacar nelege ce vorbim... De cincisprezece zile m stpnete o vraj ciudat i nu tiu cum s scap de ea... Cum m slujete cu credin, parc nadins urmeaz dup aceea o grea ofens din partea lui; pe de alt parte, acel pe care ar trebui s-l osndesc la moarte pentru trdare sau ofens, nu e altul dect omul care mi-a fcut un bine ce cntrete mai greu dect vina lui i pentru care onoarea m oblig s-l rsplteasc. n acest chip, i dai seama c sunt lipsit de cea mai plcut parte a ndatoririlor mele regeti, ntruct nu pot nici s pedepsesc, nici s rspltesc. Pn n clipa n care nrurirea acestui astru neprielnic va trece, nu voi rosti un singur cuvnt n legtur cu cererea acestui negru, dect c este neobinuit de ndrznea i c cel mai bun mijloc de a gsi iertare n ochii mei ar fi descoperirea pe care mi-a fgduit-o... Pn atunci, Neville, nu-l scpa din vedere i s fie osptat precum se cuvine... Ascult-m adug el n oapt caut-l pe sihastrul din Engaddi i trimite-mi-l, fie el sfnt sau slbatic, nebun sau nelept; vreau s-i vorbesc n tain. Fcndu-i semn nubianului s-l urmeze, Neville se retrase, ieind din cortul regesc uimit de cele vzute i auzite, dar mai cu seam de purtarea ciudat a regelui. La drept vorbind, nimic nu era mai uor dect s urmreti firul gndurilor i simmintelor lui Richard, cu toate c de multe ori nu puteai ti ct timp aveau s dinuiasc, pentru c aripile morii nu sunt mai supuse vnturilor schimbtoare pe ct era regele fa de pornirile sale. Dar n acea mprejurare se strduia ntr-att s-i tinuiasc simmintele, nct nu se putea ghici cu uurin dac gndul lui cu privire la noua slug era stpnit de nemulumire sau de bunvoin i ce 307

neles ascundeau privirile pe care le ndrepta asupr-i din vreme n vreme. Binele pe care regele se grbise s i-l fac nubianului, ca s nlture primejdia ce s-ar fi putut ivi din pricina rnii, prea s trag cumpna nspre slujba pe care robul i-o fcuse regelui oprind braul ucigaului. S-ar fi zis c ntre ei trebuia lmurit o socoteal mai veche, i c monarhul, neputnd ti dinainte dac la rfuial, avea s piard ori s ctige, luase calea de mijloc, care nu-l ndatora la nimic, nici ntr-o mprejurare, nici n alta. Ct despre nubian, orice limbi europene ar fi tiut, regele rmnea cu ncredinarea c cel puin engleza i era cu desvrire necunoscut, deoarece, privindu-l cu luare aminte n timpul ultimei pri a convorbirii, i spuse c nu era cu putin ca un om care nelege o discuie n care e vorba despre el, s par att de nepstor.

308

CAPITOLUL XXII

Cine-i acolo? Vino mai aproape Dragul meu prieten fizician. Sir Eustache Grey

Dar s ne ntoarcem puin n urm, la clipa n care nefericitul cavaler al Leopardului fusese druit de regele Richard vraciului arab, aproape n robie i astfel, alungat din lagrul cruciailor n rndurile crora strlucise de attea ori. Uluit, cu simmntul aceluia care cznd din vrful muntelui ntr-o prpastie i scpnd totui cu viaa, abia mai poate s se trasc fr s-i dea seama ce se ntmpl cu el, i urm noul stpn, cci aa trebuia s-l numeasc de acum ncolo pe Hakim, pn la corturile maurilor, unde se aflau nsoitorii i lucrurile de trebuin ale neleptului. Ajuns la cort, se trnti, fr s rosteasc o vorb, n culcuul acoperit c-o piele de bivol, pe care i-l art cluza sa i, ascunzndu-i faa n mini, gemu amarnic, ca i cum inima ar fi fost gatas-i sar din piept. Vraciul, care poruncea 309

numeroaselor lui slugi s pregteasc totul pentru plecare, aceasta urmnd s se petreac a doua zi, n revrsatul zorilor, l auzi i, nduioat peste msur, i ntrerupse ndeletnicirile i se ls jos, lng nefericitul cavaler, ca s-l mngie, ncrucindu-i picioarele sub el, dup obiceiul orientalilor. Prietene zise el nu-i pierde cumptul, cci, aa cum spune poetul, e mai bine pentru cineva s fie sluga unui stpn cumsecade dect robul pornirilor lui nesocotite. Hai, ine-i firea, gndete-te c dac Isuf ben Iagub a fost vndut de fraii lui faraonului din Egipet, regele tu te-a druit cuiva care i va fi ca un frate. Sir Kenneth fcu o sforare ca s-i mulumeasc lui Hakim; dar inima prea i era grea i murmurul de neneles pe care se strduia s-l scoat drept mulumire, l fcu pe bunul vraci s se lipseasc de neputincioasele lui mngieri. De aceea, i ls robul, sau oaspetele, s-i descarce amrciunea n voie i, poruncind s se fac pregtiri pentru plecarea de a doua zi, se aez pe covorul din cort ca s ia o gustare. Dup ce se ndestul, aceleai merinde i fur druite i cavalerului scoian; dar, dei robii i fcur cunoscut c drumul de a doua zi avea s fie greu i c foarte trziu le sttea n putin s fac un popas pentru hran, sir Kenneth nu-i putu nfrnge dezgustul pentru orice fel de mncare i nu izbutir s-l nduplece s ia n gur altceva dect ap rece. Rmase treaz mult timp dup ce vraciul arab i fcuse rugciunea obinuit i se lsase furat de somn, i inea ochii nc deschii, la ceasul trziu din noapte, cnd slugile ncepur s se mite. Aceast micare, dei nu era nsoit de cuvinte sau de zgomote, l fcu s neleag c se ncrcau cmilele i se pregteau de plecare, n timpul acestor pregtiri, cel din urm care fu tulburat, n afar de vraci, fu cavalerul scoian, cruia abia pe la trei dimineaa, un fel de majordom sau de intendent veni s-i dea de veste c trebuia s se scoale. Se supuse fr o vorb i l urm n lumina lunii, spre locul unde erau adunate cmilele, dintre care cele mai multe erau ncrcate cu poveri; una singur ngenunchease i prea 310

c-i ateapt ncrctura. Ceva mai departe se zreau civa cai cu hurile i eile puse. Hakim nsui se ivi curnd i sri n a pe att de sprinten pe ct i ngduia gravitatea lui, apoi ddu porunc s i se aduc i lui Kenneth un cal pe care-l art el nsui. Un ofier englez avea nsrcinarea s-i cluzeasc prin mijlocul taberei cruciailor i s vegheze asupr-le. Totul fiind pregtit, cortul fu ridicat cu o grab uimitoare, iar pnzele i stlpii fur ncrcai pe cea din urm dintre cmile. Cnd vraciul rosti solemn versetul din Coran: Domnul s ne fie cluz, iar Mahomed ocrotitor n pustie ca-n brazda roditoare, ntreaga caravan se puse n micare. Strbtnd lagrul, oamenii de paz i recunoscur i-i lsar s treac netulburai; civa cruciai mai zeloi mormir totui felurite ocri la adresa Profetului. n cele din urm caravana se nirui pentru drum, lundu-i msuri de aprare. Doi sau trei clrei pornir nainte, ca avangard; ali doi rmaser n urm, la o btaie de archebuz, i n clipa cnd ntinderea cmpiei ngdui, ali civa se desprinser din rnduri ca s vegheze de o parte i de alta. naintau n bun rnduial, n timp ce sir Kenneth arunc o ultim privire asupra lagrului nvluit n razele lunii, din care se simea alungat, lipsit de onoare i de libertate, departe de flamurile strlucite sub care ndjduise s-i cucereasc faima, departe de corturile cavalerilor, departe de cretintate i... de Edith Plantagenet. Hakim, care mergea alturi de el, i spuse, cu glasul lui mngietor, grav, c nu era nelept s priveasc n urm atunci cnd drumul se deschidea nainte. n timp ce Adonbec vorbea, calul, sau mai bine zis iapa lui sir Kenneth, fcu o sritur att de primejdioas, de parc ar fi vrut s adeverasc povaa. Asta l sili pe scoian s fie cu mai mult bgare de seam, prnd c iapa ar vrea s scape din fru; totui, se cuminea lesne, ndat ce era strunit, i nainta ntr-un pas foarte vioi.

311

nsuirile acestui cal rosti neleptul Hakim sunt asemenea acelora ale soartei omeneti: atunci cnd pasul i e linitit i msurat, clreul trebuie s fie cu cea mai mare 312

bgare de seam ea s nu cad din a; tot astfel, atunci cnd suntem n culmea propirii, se cuvine s fim mai nelepi i mai ageri ca oricnd, pentru a prentmpina nenorocirea. Un stomac ndestulat nu vrea s mai primeasc nici o lingur de miere. Tocmai de aceea, cavalerul nostru, mpovrat de umilini i de suprri, simi c-i cuprins de nerbdare auzind c nenorocirea lui e folosit mereu ca prilej de parabole i zicale, orict ar fi fost ele de nelepte i de potrivite cu starea n care se afla. Mi se pare rosti el morocnos c nu e nevoie s mi se dea nc o pild despre nestatornicia soartei; i poate c i-a mulumi, neleptule Hakim, pentru alegerea calului, dac neastmpratul dobitoc m-ar trnti aa ca s-mi frng grumazul. Frate rspunse arabul vorbeti ca toi acei ce i-au pierdut judecata... Tu i spui n inima ta c neleptul ar fi trebuit s-i dea ie, ca unui oaspete, calul mai tnr i mai bun i s-l fi pstrat pentru dnsul pe cel mai btrn; afl ns c metehnele calului btrn pot fi strunite de drzenia clreului tnr, n timp ce nfocarea calului tnr cat s fie inut n fru de cumptul clreului mai btrn. Astfel gri neleptul, dar sir Kenneth nu-i rspunse nimic i vorbele n-aveau cum s se mai nfiripe. Obosit s tot dea povee i s mngie un om care nu voia s fie mngiat, vraciul fcu semn unuia dintre nsoitorii si, poruncindu-i s se apropie. Hasan zise el vrei s ne povesteti ceva ca s ne mai treac de urt pe drum? Hasan, de meteugul lui povestitor i stihuitor, vznd c era nevoie de el, cut s-i dovedeasc priceperea. Stpn al palatului vieii i rspunse el vraciului tu, n faa cruia ngerul Azrael i desface aripile i-i ia zborul; tu, mai nelept dect Soliman ben Daud 21 pe vemntul
21

Solomon, fiul lui David. (n. t.)

313

cruia era scris adevratul nume al aceluia care stpnete duhurile stihiilor, fereasc cerul ca n vreme ce urmezi calea binefacerii, purtnd leacul i ndejdea oriunde soseti, cltoria ta s fie atins de urt, din lips de cntec sau de poveste! Robul tu, atta vreme ct sta-va n preajm-i, fi-va gata oricnd s-i descarce comorile inerii de minte, precum i revars apele izvorul din adncuri ca s-l rcoreasc pe drume. Dup aceste vorbe, Hasan i ntri glasul i ncepu o poveste de dragoste i de vrji, amestecat cu isprvi rzboinice i mpodobit cu sclipitoare crmpeie din stihurile poeilor persani, pe care povestitorul prea s-i cunoasc bine. nsoitorii vraciului, n afar de cluzele cmilelor, se apropiar n mare numr de povestitor, mbulzindu-se pe ct putea s ngduie cinstirea pe care o ddeau stpnului, bucurndu-se de plcerea pe care ntotdeauna o simt rsritenii la auzul povetilor. n orice alt mprejurare, dei nu prea cunotea limba, sir Kenneth ar fi ascultat cu mai mult luare aminte o astfel de poveste, care, dei alctuit de o nchipuire mult mai nflcrat i tlcuit ntr-un grai mai nfloriti mai colorat, avea totui o mare asemuire cu multe din cntecele de vitejie cunoscute pe atunci n Europa. Dar n starea n care se gsea, de-abia dac i ddu seama c de mai bine de dou ceasuri, un om din mijlocul clreilor povestea i cnta, mldiindu-i glasul dup feluritele ntmplri din povestire i fcndu-i pe asculttori, cnd s murmure surd, bucuroi, cnd s rosteasc cuvinte de adevrat uimire, sau s ofteze i s lcrimeze; ba, adeseori chiar, lucru cu totul neobinuit la astfel de asculttori, zmbeau i rdeau. Orict de adncit ar fi fost n amrciunile lui, luarea aminte a surghiunitului fu izbit deodat de urletul stins al unui cine nchis ntr-o cuc de papur, legat pe spatele unei cmile, n care recunoscu, ca orice vntor ncercat, glasul credinciosului su copoi. Acel urlet jalnic arta c dobitocul simise c stpnul lui se afla pe aproape i-i cerea, n felul lui, ajutor ca s-i dobndeasc iar libertatea. 314

Vai, bietul meu Roswall i zise n sine cavalerul tu ceri ajutorul cuiva a crui robie e mult mai grea dect a ta... N-am s art c te-am auzit i n-am s-i ntorc semnele de iubire, ca s nu fac i mai amar desprirea noastr. Aa trecur acele ceasuri ale nopii i ale zorilor, ceoase, mohorte, care par, n inima Siriei, un fel de amurg al dimineii. Dar cnd cea dinti gean de lumin a soarelui se ivi n zare, cnd cea dinti raz sgeta scnteind n picturile de rou care nvemntau pustiul, glasul tuntor al lui El Hakim l stvili dintr-o dat pe acel al povestitorului, trimind peste nisipuri chemrile solemne pe care muezinii le strig n fiecare diminea din nlimea minaretelor: La rugciune! La rugciune! Allah il Allah! La rugciune! Mahomed e Profetul lui Dumnezeu! La rugciune! La rugciune! Vremea fuge i v scap! La rugciune! Ziua judecii se apropie! ntr-o clipit, toi musulmanii srir de pe cai i, ntorcndu-se cu faa spre Mecca, ndeplinir n nisip ritualul splrii, pe care n alte mprejurri, credincioii Profetului sunt datori s-l fac cu ap. Printr-o scurt dar cald rugciune, cerur cu toii ocrotirea lui Allah i a Profetului, precum i iertarea pcatelor. Sir Kenneth nsui, dei mintea i prejudecile lui se rzvrteau vzndu-i tovarii de drum cuprini de ceea ce pentru el nu era altceva dect un act de idolatrie, nu se putu mpiedica s nu respecte ruga cald, pornit din inim, a acestor oameni, i s nu fie ndemnat de nsufleirea lor s-i ridice glasul spre cer cu cea mai adnc smerenie, uimit de acele simminte noi, care l putuser face s nsoeasc n rugciune, dei cu alt soi de cuvinte, tocmai pe sarazini, a cror idolatrie o socotea o nelegiuire ce necinstea acea ar unde se svriser minuni att de dumnezeieti, i n care sunase ceasul mntuirii. Totui, pornirea lui cucernic, dei izvort dintr-o tovrie att de ciudat, nise din simmntul ndatoririlor lui religioase, avnd darul s-i nvioreze sufletul rvit de nenorocirile ce-l loviser. Apropierea cinstit, fr frnicie, a cretinului de dumnezeire i alin durerea; atunci de ce s-l plictisim pe 315

Dumnezeu cu rugmini, cnd l hulim crtind mpotriva poruncilor sale? Sau dup ce am tot dat zor n ruga noastr cu deertciunea i zdrnicia lucrurilor pmnteti prin asemuire cu venicia, ncercm s-l nelm pe Atottiutorul, ngduind patimilor omeneti s pun din nou stpnire pe sufletul nostru, ndat dup chemarea fierbinte a cerului! Dar sir Kenneth nu fcea parte dintre oamenii acetia. Se simea alinat, ntrit, gata s svreasc sau s ndure orice i-ar fi fost hrzit. n cele din urm, sarazinii se aruncar din nou n a i i urmar drumul. Povestitorul Hasan nnod iar firul povestirii; dar nu mai fu ascultat cu aceeai luare aminte. Un clre care se urcase pe un dmb din dreapta drumului caravanei, se ntoarse n goana goanelor la Hakim i-i vesti ceva; atunci pornir nainte ali patru sau cinci; plcul de nsoitori, alctuit din douzeci sau treizeci de oameni, i urmri cu privirea, ca i cum din micrile, din naintarea sau tragerea lor napoi, ar fi neles dac era cu putin scparea dintr-o primejdie a caravanei. Vznd c nu-l mai ascult nimeni i bgnd el nsui de seam nelinitea celor din juru-i, Hasan i ntrerupse povestirea i merser mai departe ntr-o linite care nu era tulburat dect de strigtul vreunui cluz al cmilelor, sau de cine tie ce nsoitor al lui Hakim, care vorbea n oapt, repede i ngrijorat, cu vecinul de drum. Nelinitea dinui pn n clipa cnd cotir pe dup o tlzuire de nisip, care ascundea privirilor ceea ce strnise ngrijorarea clreilor. Sir Kenneth putu atunci s vad, la o mil deprtare, o pat neagr ce se apropia repede, din inima pustiului, i ochiul lui ncercat i ddu seama numaidect c era un detaament de cavalerie n galop, mult mai mare dect ceata lor. Dup clipirile pe care le arunca, nu mai ncpea ndoial c erau europeni n armuri. Privirile ngrijorate pe care tovarii lui El Hakim le ndreptar atunci spre cpetenia lor, vdeau cele mai nelinititoare temeri. Acesta ns,cu aceeai gravitate senin cu care i chemase tovarii la rugciune, desprinse din rnd doi clrei dintre cei mai 316

sprinteni i le porunci s se apropie de cltorii din pustiu, att ct era nelept s le afle numrul, rostul i, dac era cu putin, chiar inta cltoriei. n toropeala lui sir Kenneth, apropierea primejdiei fu ca un ndemn care-l trezi, fcndu-l s se gndeasc la el i la starea n care se afla. Pentru ce v temei de aceti cavaleri cretini, cci aa par s fie? l ntreb el pe Hakim. Ne temem? rosti El Hakim cu dispre. neleptul nu se teme dect de cer... dar se ateapt din partea oamenilor fr credin la tot rul de care acetia sunt n stare. Sunt cretini i ne gsim n vremea ncetrii focului... Prin urmare, cum v putei nchipui c-ar nesocoti fgduielile fcute? Sunt preoi rzboinici ai Templului, care nu cunosc nici ncetarea focului, nici fgduiala cnd e vorba de nchintorii Islamului. Fie ca Profetul s le usuce rdcina, trunchiul i ramurile! Pacea lor nu e dect rzboi, cuvntul lor minciun. Ceilali vrjmai ai Palestinei mai au i clipe de bunvoin. Leul Richard i cru pe nvini... Vulturul Filip i strnge aripile dup ce i-a ncletat prada... Ursul austriac nsui adoarme cnd e stul; dar aceast hait de lupi, pururi flmnd, nu cunoate nici odihn, nici sa. Nu bagi de seam c-i desprind o ceat de clrei, care se ndreapt spre rsrit?... sunt pajii i scutierii pregtii ca i ndrumtorii lor n mravele taine ale acestora; au fost trimii nadins n cercetare, ca s ne taie calea spre izvorul la unda cruia putem s ne rcorim... Dar nu vor izbuti de ast dat; cunosc rzboiul n pustiu mai bine dect ei. opti cteva cuvinte celui dinti dintre nsoitori i ntreaga lui purtare i nfiare se schimb dintr-o dat, din linitea grav a neleptului rsritean, obinuit mai mult cu contemplaia dect cu aciunea, n expresia hotrt i falnic a unui osta viteaz, a crui hotrre e sporit de apropierea primejdiei pe care o prevede i o dispreuiete totodat. n ochii lui sir Kenneth, primejdia avea cu totul alt nfiare, i 317

n clipa cnd Adonbec i spuse: Vei rmne alturi de mine, el rspunse prin cea mai drz mpotrivire: Acolo sunt tovarii mei de arme... oameni alturi de car am jurat s lupt sau s mor... Pe flamura lor se zrete semnul mntuirii noastre... Eu nu pot s fug din calea crucii i s m nsoesc cu cei ce se nchin semilunei... Nesocotitule, cel dinti lucru ce-l vor face, va fi s te druiasc morii, cel puin ca s poat ascunde batjocorirea pcii. Mai nti se cade s nfrunt primejdia; nu m voi folosi ns de armele necredincioilor mai mult dect mi-ar trebui ca s-i resping dac m vor ataca. Atunci te voi sili s m urmezi. S m sileti? Dac n-ai fi binefctorul meu... sau mai curnd un om care a avut de gnd s-mi fie binefctor, i dac n-a datora mrinimiei tale faptul c pot mica n voie braele pe care mi le-ai fi putut pune n lanuri, i-a arta, chiar aa nenarmat cum sunt, c nu-i lucru uor s m sileti... Destul, destul!... Pierdem vremea care ncepe s aib pre. Astfel vorbind, ridic mna i scoase un strigt ascuit, un semnal pentru tovarii lui, care se mprtiar n largul cmpiei, n toate prile, ca nite boabe de mtnii al cror fir s-a rupt. Sir Kenneth nu mai avu timp s vad ce se ntmpl, cci El Hakim apuc iapa de huri i, dnd pinteni calului su, i fcu pe amndoi s porneasc fulgertor, ntr-o goan att de neobinuit, nct sir Kenneth nu mai putea nici s rsufle i nici s domoleasc fuga, chiar dac ar fi dorit s-o fac. Dei priceput la clrie, innd seama c fusese urcat n a din fraged vrst, calul cel mai iute pe care l nclecase vreodat fusese o adevrat crti pe lng acela al arabului. Nisipul zbura ca un vrtej sub picioarele lui fugea mncnd pmntul milele rmneau n urm odat cu minutele, i totui, puterea cailor nu prea s slbeasc i rsuflarea fiecruia rmnea aceeai ca n clipa cnd porniser n acea 318

goan nebun. Micrile lor, sprintene, repezi, semnau mai curnd cu zborul unor naripate ce spintec vzduhul, dect cu mersul pe pmnt, i nu erau neplcute, strnind numai o uoar ameeal i o greutate n rsuflare, fireti la o iueal att de mare. Trecuse mai bine de un ceas de cnd inea acea goan vijelioas i de cnd lsaser departe n urm orice urmritor. El Hakim domoli, n sfrit, goana cailor i, ncetinind mersul la un galop obinuit, ncepu s vorbeasc att de linitit i s laude nsuirile fugarilor lui, de parc pn atunci s-ar fi plimbat. Gfind, asurzit, orbit i cu desvrire buimac din pricina zborului nvolburat, scoianul de-abia nelegea cuvintele pe care tovarul lui le rostea att de limpede. Cei doi fugari spune neleptul sunt din soiul care se numete naripat, i pe care nu-l mai ntrece altul n iueal, afar de armsarul Profetului. Sunt hrnii cu orz auriu de Yemen, amestecat cu spice i cu puin carne uscat de berbec. Au fost regi care au vrut s druiasc inuturi numai ca s aib asemenea cai. La btrnee sunt tot att de iui ca i n tineree. Tu, nazarinene, eti cel dinti care, fr s te numeri printre adevraii credincioi, ai strns ntre coapse un fugar din acest soi ales, druit de Profet preafericitului Ali, ruda i lociitorul su, cunoscut i sub numele de Leul lui Dumnezeu. Mna vremii trece att de uor peste aceste fpturi, nct iapa n spatele creia te gseti acum a vzut trecnd de cinci ori cte cinci ani, fr s fi pierdut ceva din puterea i neastmprul cu care s-a nscut; totui, ajutorul unui h strunit de o mn mai dibace dect a ta, a fost de mare trebuin, ca s nu-i ia vnt atunci cnd nu trebuia. Binecuvntat fie Profetul care a druit adevrailor credincioi putina aceasta de a nainta sau de a da napoi, fcndu-i pe vrjmaii nvemntai n fier s cad istovii sub nsi greutatea lor! Ct trebuie s fi suflat i s se fi scufundat n nisip, pn mai sus de glezne, bieii cai ai cinilor de templieri, gonii numai a dousprezecea parte din deprtarea strbtut de sprintenii mei fugari, fr ca rsuflarea lor s se fi 319

ngreunat, fr ca o singur pictur de spum s le fi ptat coapsele catifelate. Cavalerul scoian care, n cele din urm, i recptase suflarea i-i venise n fire, nu se putu mpiedica s nu recunoasc n sine foloasele pe care le aveau rzboinicii rsriteni de pe urma unor astfel de cai, att de potrivii pentru naintare sau retragere i att de obinuii cu pustiurile ntinse i nisipoase ale Arabiei i ale Siriei. Nu vru s sporeasc ns mulumirea musulmanului recunoscndu-le nsuirile; aadar, cut s lase lucrurile balt i, privind n juru-i, bg de seam c inutul prin care nainta acum cu pas domol nu-i era ctui de puin necunoscut. rmul sterp al apelor stttoare din Marea Moart, irul munilor dinai i prpstioi ce se nlau spre stnga, plcul pipernicit de palmieri care alctuiau singura oaz de verdea n snul acelui pustiu nemrginit, toate cele ce nu puteau fi uitate odat ce fuseser vzute cndva, i ddeau de veste c se apropia de izvorul numit Adamantul pustiului, locul unde se cunoscuse cu emirul sarazin, cu Ilderim. Dup cteva clipe i strunir caii n preajma izvorului, i El Hakim l ndemn s descalece i s se odihneasc n acelloc, unde n-avea s-i mai amenine nici un fel de primejdie. Scoaser friele cailor i Adonbec spuse c trebuiau lsai n pace, ntruct cei mai buni dintre robii lui aveau s-i ajung curnd din urm, ngrijindu-se de hrana i de adpostirea lor. Acum zise el, ntinznd merindele pe iarb bea, mnnc i nfrnge-i dezndejdea. Soarta poate s-l nale ori s-l pogoare pe omul de nimic; neleptul i viteazul sunt datori s o biruie. Cavalerul scoian cut s-i dovedeasc recunotina, artndu-se asculttor, dar dei se silea s mnnce numai ca s-i fac maurului pe plac, nepotrivirea izbitoare dintre starea n care se afla acum i aceea de pe vremea cnd se odihnise altfel, n acelai loc, ca sol al principilor i nvingtor n lupt, i nceoau mintea, iar foamea, oboseala i jalea i surpau puterile trupeti. El Hakim i cercet cu luare aminte pulsul, 320

ochii nroii i umflai, minile fierbini i rsuflarea ngreunat. Duhul zise el se ntrete prin veghe; dar fratele lui, trupul, a crui alctuire e mai grosolan, are nevoie de odihn ca s se poat ine bine. Trebuie s dormi. Ia n ap cteva picturi din balsamul acesta. Scoase din sn o sticlu de cletar, mbrcat ntr-o estur de argint, i vrs ntr-o mic cup de aur cteva picturi dintr-o licoare nchis la culoare. Iat zise el unul din darurile pe care Allah le-a trimis pe pamnt pentru binele nostru, cu toate c slbiciunea i rutatea omului le-au preschimbat ntr-un blestem. Ca i vinul nazarinenilor, are nsuirea de a pogor vlul peste ochii obosii de nesomn i de a uura sufletul prea ncrcat; atunci ns cnd omul l folosete n stricciunile i desfrul lui, ncordeaz mintea, nruie puterile, slbete judecata i sap pe nesimite la temelia vieii. Nu-i fie team ns a-l folosi la nevoie, ntruct neleptul se nclzete la acelai crbune de care nebunul seslujete ca s dea foc cortului. Mi-a fost dat s vd prea de aproape urmrile priceperii tale, neleptule Hakim zise Kenneth ca s nu-i ascult povaa. Dup ce nghii balsamul 22 picurat n puin ap de izvor, scoianul se nveli cu burnusul pe care-l avea nfurat la oblnc i, urmnd povaa vraciului, se ntinse la umbr ateptnd n linite odihna. Somnul nu veni curnd s-i nchid pleoapele, dar un ir nentrerupt de simiri plcute i nedesluite l aduser uor ntr-o stare, n care fr a uita cine e i unde se afl, cavalerul prea c vede fr spaim i fr jale, ba chiar cu o linite desvrit, pe un altul n locul lui, de parc ar fi privit cum se desfoar povestea nenorocirilor lui pe scena unui teatru, sau mai degrab, ca i cum sufletul, dezlegat de trup, ar fi contemplat peripeiile prin care trecuse
22

E vorba probabil de un preparat pe baz de opium. (n. a.)

321

pn atunci. Din aceast stare de linite i de nepsare fa de trecut, gndurile lui fur purtate spre tainele viitorului, care n ciuda norilor ce-i nnegurau zarea, se ivi nvemntat ntr-un zaimf de culori,fgduind attea fericiri, precum nchipuirea lui nenctuat nu fusese n stare s plsmuiasc nici n cele mai avntate stri. Libertatea, gloria, dragostea aveau s ncununeze curnd destinul robului surghiunit, al cavalerului dezonorat, al ndrgostitului dezndjduit care-i alesese o int att de ndeprtat pentru speranele lui de fericire. ncet-ncet, aceste scnteietoare vedenii se ntunecar, ca ultima rsfrngere a amurgului, i se topir ntr-o desvrit uitare. Sir Kenneth rmase ntins la picioarele lui El Hakim i, dac nu i-ar fi fost auzit rsuflarea greoaie, oricine l-ar fi crezut adormit n braele morii.

322

CAPITOLULXXIII
n semn de vraj mna sus a ridicat i n pustiu deodat totul s-aschimbat; Iar toate ciudeniile din jurullor Par plsmuirea unui vischinuitor. Astolfo, Roman

Deteptndu-se, cavalerul Leopardului se pomeni n mprejurri att de deosebite de acelea n care se aflase atunci cnd simise c-l fur somnul, nct se ntreb dac nu cumva era nc prada unui vis, sau dac privelitea nu se schimbase prin cine tie ce vraj. n locul ierbei umede, era culcat pe un divan de o bogie cu adevrat oriental; o mn binefctoare l dezbrcase de pieptarul de pr de cmil pe care l purta pe sub armur, nlocuindu-l cu un vemnt de noapte din cea mai fin estur, peste care i pusese o mantie larg de mtase. Se culcase sub palmierii deertului i acum se trezise sub un strlucit baldachin de mtase, scnteind n cele mai aprinse culori ale custurilor chinezeti; divanul era ascuns de un vl strveziu, menit s-i apere somnul de gzele care nu-l slbiser o clip de cnd pusese piciorul n acele inuturi. 323

Privi n juru-i, ca s se ncredineze c nu visa: tot ce-i cdea sub priviri se potrivea de minune cu bogia divanului. O baie ce se mica dup dorin, fcut din lemn de cedru i cptuit cu argint, mprtia aburi mbibai cu cele mai mbttoare miresme. Pe o msu de abanos, aezat lng pat, se afla un vas de argint, plin cu erbet rece ca zpada i cu gustul cel mai ales; setea pricinuit de licoarea adormitoare pe care o buse fcu s i par i mai plcut. Ca s-i risipeasc cu desvrire greutatea pe care o simea n trup, cavalerul hotr s se mbieze numaidect i se simi foarte nviorat dup aceea. Se terse cu prosoape de India i se gndi s-i mbrace vemintele lui aspre de rzboinic, ca s vad dac lumea se schimbase tot att de mult afar ca i nuntru. i cut ns n zadar hainele; n locul lor gsi un vemnt sarazin, fcut dintr-o estur de pre, alturi de un iatagan i de un hanger, vrednice a fi purtate de cei mai alei dintre emiri. Nu putu s vad altceva n aceast drnicie dect c luaser pesemne hotrrea s-l fac a-i lepda credina, ntruct se tia c nalta preuire a sultanului fa de cunotinele i vitejia europenilor l ndemna totdeauna s-i ncarce de daruri pe cei ce, fiind prini n lupte, se lsau ispitii s pun pe cap turbanul. nchinndu-se cu toat smerenia, sir Kenneth hotr s nfrunte o astfel de capcan; i ca s-o poat face cu i mai mult strnicie, hotr s nu se foloseasc dect cu mare cumptare de bunvoina oamenilor i de lucrurile scumpe ce-l nconjurau. i simea capul nc greu i mintea amorit. Dndu-i seama c nu putea s treac pragul casei dezbrcat cum era, se trnti din nou pe divan i adormi dup cteva clipe. Deodat ns, auzi glasul lui Hakim care, din ua cortului, l ntreb cum st cu sntatea i dac se odihnise ndeajuns. Pot s intru n cortul tu? adug el. Perdeaua de la intrare am gsit-o dat ntr-o parte. Stpnul rspunse sir Kenneth, hotrt s dea dovad c nu-i uitase ctui de puin noua lui stare 324

stpnul n-are nevoie de ncuviinare ca s intre n cortul robului su. Dar dac nu vin ca stpn? ntreb El Hakim. Tmduitorul are voie oricnd s vin la patul bolnavului. n clipa aceasta nu vin nici ca tmduitor; de aceea am cerut ncuviinarea ca s intru sub acopermntul cortului tu. Oricine vine ca prieten, i pn-acum aa te-ai artat n ochii mei, gsete casa prietenului totdeauna deschis. Dar s zicem c nu vin nici ca prieten, spuse neleptul maur, vorbind n parabole ca toi cei de-un neam cu el. Vino cum i face plcere spuse cavalerul, scit de aceast vorbire ocolit; fii oricine doreti; tii foarte bine c nu st nici n puterea nici n dorina mea s te mpiedic de a intra. Atunci, afl c vin ca vechiul tu duman, dar ca un duman mrinimos i deschis la cuget. Astfel grind, trecu pragul i n clipa cnd s se apropie de patul surghiunitului, cu toate c glasul rmnea al lui Adonbec, vraciul arab, nfiarea, vemntul i trsturile lui erau ale lui Ilderim din Kurdistan, pe nume Sheerkohf. Privindu-l, sir Kenneth se atepta s-l vad pierind, ca o nlucire scornit de nchipuirea lui. E drept oare s rmi uimit vorbi Ilderim tu, un rzboinic ncercat, atunci cnd vezi c un osta se pricepe ntructva i la tmduirea bolilor?... tii, firete, nazarinene, c un clre dibaci se cuvine a fi destoinic s-i nhame calul, precum tie s-l i ncalece; s se priceap a-i cli iataganul, precum tie s-l i mnuiasc n lupte; s-i poat lustrui armele, precum tie s i poarte i, mai cu seam, s fie n stare a lecui rnile, precum tie s le i pricinuiasc. n timp ce sarazinul vorbea, cavalerul cretin nchise ochii de mai multe ori; ct i inea nchii, nfiarea lui El Hakim, cu beniul lui fluturtor i lung, de culoare nchis, cu cciula ttrasc tras pe ochi, cu micrile lui pline de nelepciune, i struia viu n minte; dar de ndat ce-i 325

deschidea, bogatul i falnicul turban scnteietor de nestemate, uoara cma de zale, btut n oel i n argint, care strlucea i sclipea la fiece micare a trupului, n sfrit, trsturile lipsite de recea lor asprime, un obraz mai puin ars de soare, chipul limpezit din stufria brbii negre (acum tiat frumos i pieptnat cu mult ngrijire), toate acestea i-l aminteau pe rzboinic, iar nicidecum pe nelept. Tot uimit eti? ntreb emirul. Ai strbtut lumea cu o minte att de puin nelegtoare ca s te miri c oamenii nu sunt ntotdeauna ceea ce par?... Oare tu nsui eti omul care pari a fi? Nu, pe sfntul Andrew strig cavalerul ntruct trec drept un miel n tabra cretinilor, iar eu am cugetul mpcat, tiind c sunt un om cinstit, cu toate c-am greit. Aa te-am judecat i eu, i ntruct am mncat sare mpreun, m-am socotit dator s te smulg ocrii i ghearelor morii. Dar pentru ce rmi culcat, cnd soarele s-a nlat de mult n slvi? Sau vemintele care au fost ncrcate pe cmile sunt nevrednice s-i acopere trupul? De bun seam c nu-s nevrednice, dar nu se potrivesc cu starea mea; d-mi straiul unui rob, nobile Ilderim, i-l voi mbrca bucuros, dar nu m pot mpca cu gndul s port vemntul unui rzboinic din Orient i turbanul musulmanului. Neamul tu, nazarinene, e att de bnuitor nct nu se poate s nu fie el nsui bnuit. Nu i-am spus oare c Saladdin nelege s-i primeasc n snul credinei musulmane numai pe cei ce se simt ei nii n stare s mbrieze legea Profetului? Silnicia i nelciunea sunt strine gndurilor sale pentru rspndirea adevratei credine. Cnd un orb vede din nou, printr-o minune, aceasta-i voia lui Dumnezeu crezi tu c s-ar pricepe s-i lumineze ochii vreun tmduitor de pe pmnt? Nu. Un astfel de tmduitor ar putea doar s-i chinuiasc bolnavul cu uneltele sale, sau s-i aline vremelnic suferina cu balsamurile i leacurile sale, lsndu-l ns prad ntunericului adnc. Tot 326

aa se petrece i cu orbirea minii. Dac printre franci sunt muli aceia care, numai de dragul avuiilor acestei lumi au primit turbanul Profetului i urmeaz legile lui Ismail,ocara s cad pe cugetul lor. Ei nii au cutat momeala, nu le-afost pus dinainte de sultan. Atunci, la judecata de apoi, cnd ivor primi osnda ca farnici, n strfundurile gheenei, mai prejos dect cretinii i jidovii, dect vrjitorii i nchintorii la chipuri cioplite, cnd vor fi osndii s mnnce roadele pomului tacun, cpnile diavolilor, vina va fi a lor i nu a sultanului, i ei o vor ispi. Aadar, poart fr nici o remucare i fr nici o bnuial vemntul ce i-a fost druit; cci dac ai s te duci n tabra lui Saladdin, mbrcmintea ta obinuit te-ar putea supune la celemai suprtoare iscodiri i chiar la ocri. Dac am s m duc n tabra lui Saladdin?... Vai, dar mai pot oare s fac ce vreau, nu sunt dator s te urmez pretutindeni? Voina ta nsi s-i cluzeasc paii, tot aa cum vntul spulber oriunde i place nisipul pustiei. Strlucitul vrjma cares-a luptat cu mine i era ct pe ce s-mi cucereasc iataganul, nu poate fi robul meu, asemenea celui ce se trte la picioarele mele. Dac bogia i puterea te-ar face s te apropii de noi, i le-a fgdui; dar cel ce n-a vrut s primeasc darurile sultanului, atunci cndsabia i atrna deasupra capului, nu le va primi, tiu prea bine, nici acum cnd e n voia lui s aleag. Dovedete-i nc o dat mrinimia n toat nlimea ei, nobile emir, ncetnd de a-mi fgdui o rsplat pe care cugetul meu n-o poate ngdui, rspunse sir Kenneth. Mai degrab, las-m s-i fac dovada recunotinei pe care o datorez bunvoinei tale cavalereti i mreiei tale sufleteti, de care nu sunt vrednic. Nu spune c eti nevrednic, l ntrerupse Ilderim, nu nelegi c n urma vorbelor pe care le-am schimbat i a povestirilor tale n legtur cu frumuseile de la curtea lui Melech-Ric, am cutezat s-mi iau alt nfiare i s ptrund 327

n tabra lui? Prin aceasta mi-ai dat prilejul unei ncntri cum n-am mai simit n viaa mea, i cum n-am s mai simt pn n clipa cnd slvile raiului se vor deschide dinaintea ochilor mei.

328

Nu te neleg, zise Kenneth, cnd mbujorndu-se la fa, cnd plind, deoarece i ddea seama c vorbele luau o ntorstur foarte ginga. Nu m nelegi! strig emirul; dac privelitea care m-a ncntat n cortul regelui Richard a scpat vederii tale, am s tesocotesc mai ntng ca un mscrici. E adevratc n clipa aceea te amenina osnda morii; eu, ns, chiar dac mi-ar fi fost retezat capul, cea din urm privire a ochilor mei nceoai de moarte s-ar fi ndreptat, ca ntr-un farmec, spre ncnttoarea fptur, i capul meu s-ar fi rostogolit la picioarele minunatei hurii, ca s ating cu buzele tremurtoare marginea vemntului ei... Aceast regin a Angliei, care prin frumuseea ei tulburtoare merit s fie regina ntregului pmnt... Ct duioie n ochii ei de peruzea!... Ct strlucire n cosiele ei de aur!... Pe mormntul Profetului, nu-mi vine s cred c huria care mi va ntinde cupa de adamant a nemuririi va fi vrednic de o mai nflcrat mngiere... Sarazinule rosti cu asprime sir Kenneth vorbeti de soia lui Richard al Angliei, despre care brbaii nu gndesc i nu vorbesc ca despre o femeie ce poate fi rvnit, ci ca despre o regin la care trebuie s te nchini. S am iertare rspunse maurul uitasem evlavia cu care privii voi partea femeiasc, pe care o socotii mai potrivit s fie privit cu ncntare i cu evlavie, dect dorit i stpnit. Dar ntruct ceri atta cinstire pentru fptura aceea att de ginga, n care totui fiece micare, pas, privire, arat o adevrat femeie, cred c nimic altceva dect o dragoste pmnteasc nu poate insufla cealalt fptur, cu cosie negre i cu privirea att de mrea. Mrturisesc c nfiarea ei aleas dezvluie totodat trie i nevinovie... i totui, te ncredinez c n anume mprejurri, i ea ar mulumi iubitului cuteztor care ar iubi-o ca pe o muritoare, iar nicidecum ca pe o zei. Cinstete pe ruda lui Inim-de-Leu rosti Kennteh n prada mniei pe care nu i-o mai putea stpni. 329

S-o cinstesc! rspunse emirul n zeflemea. Pe sfnta Kaaba, dac o voi cinsti, va fi numai ca logodnic a lui Saladdin. Sultanul pgn e nevrednic s srute urma picioarelor prinesei Edith Plantagenet, strig scoianul, srind jos de pe divan. Ah, ah, ce-a spus ghiaurul? rosti emirul ducndu-i mna la prselele hangerului, n timp ce fruntea lui se nroise ca arama, iar zvcnirile gurii i ale obrazului fceau s-i tremure fiece fir din barb, de parc fiecare dintre ele ar fi avut via. Cavalerul scoian, care inuse piept mniei de leu a lui Richard, nu se ls tulburat de furia de tigru a sarazinului. Ceea ce ai auzit rspunse el, ncrucindu-i braele pe piept cu nepsare. Dac-a avea minile dezlegate, a fi n stare s-ostrig sus i tare, luptnd mpotriva ntregii lumi, i n-a socoti isprava cea mai grozav din viaa mea, s nfrunt cu sabia treizeci de coase sau treizeci de ace ca acestea, adug el, artnd cu degetul iataganul i hangerul emirului. n timp ce sir Kenneth rostea aceste vorbe, sarazinul cut s se liniteasc, desprinzndu-i mna de pe arm, ca i cum ar fi fcut micarea fr voia lui; totui urm cu destul mnie: Pe iataganul Profetului zise el care e totodat cheia cerului i a iadului, nsemneaz c nu ii mult la via, frate, atunci cnd rosteti astfel de cuvinte! Crede-m, dac minile i-ar fi dezlegate, cum spui, un adevrat credincios le-ar da att de mult de lucru, nct te-ar cuprinde dorina s le tii mai bine ncletate n verigi de fier... Dar mi dau seama c minile i sunt legate n clipa aceasta adug sarazinul cu glas mai prietenos legate din pricina nsi a pornirilor tale, gingae i cavalereti, i n-am de gnd, cel puin deocamdat, s le dezleg. Ne-am pus la ncercare puterile i vitejia n alt mprejurare; poate c ne vom mai ntlni pe cmpul de btaie, i atunci ruine aceluia care va fugi cel dinti din faa vrjmaului!... Dar n clipa de fa suntem prieteni i m-atept 330

din parte-i la ajutor, iar nicidecum la nfruntri i vorbe de ocar. Suntem prieteni, ntri cavalerul. Urm un rstimp de tcere, n care nflcratul sarazin strbtu cortul de colo-colo, cu pai mari, ca leul care, zice-se, dup ce s-a aprins de mnie, face astfel ca s-i domoleasc clocotul sngelui, mai nainte de-a se trnti n culcu. Europeanul, mai rece, prea netulburat; dar, fr ndoial, cuta i el s-i potoleasc nverunarea care-i fusese att de neateptat trezit. S judecm lucrurile n linite, rosti n cele din urm sarazinul; tii c pot lecui suferinele i e scris c cel ce dorete s se tmduiasc nu trebuie s se fereasc de atingerea tmduitorului... Aadar, am s pun degetul pe ran... O iubeti pe aceast rud a lui Melech-Ric... Ridic vlul ce-i acoper gndurile, sau, dac vrei, nu-l ridica, dar afl c ochii mei ptrund prin el. Am iubit-o rspunse sir Kenneth dup un rstimp de ngndurare aa cum un om iubete numai darurile cerului; i i-am cutat privirea, aa cum pctosul caut iertarea cerului. i n-o mai iubeti? Vai, nu mai sunt vrednic de o asemenea iubire! Dar s nu mai vorbim despre asta, rogu-te; orice cuvnt al tu m doare ca mpunstura unui pumnal. D-mi voie s-i mai pun o singur ntrebare: atunci cnd tu, un rzboinic necunoscut i srac, i-ai nlat privirea att de cuteztor, aveai vreo ndejde de izbnd? Iubirea nu poate tri fr ndejde; iubirea mea ns era mai mult un fel de dezndejde; era ca gndul corbierului naufragiat, aflat n voia valurilor, care, notnd din talaz n talaz, zrete din cnd n cnd, n zare, lumina farului, i tiind c acolo e pmnt, i ndreapt necontenit privirea spre steaua mntuirii lui, dei sleirea puterilor l vestete c nu va ajunge nicicnd pn la ea. 331

i-acum, ndejdile i s-au necat i aceast stea a mntuirii s-a stins pentru totdeauna? Pentru totdeauna, adeveri ir Kenneth, sugrumat, ca i cum glasul lui ar fi ieit dintr-un mormnt nruit. Eu cred spuse sarazinul c dac ceea ce i lipsete ie este doar acea stea, acea licrire a fericirii pe care ai avut-o pn acum, lumina farului tu ar putea fi aprins din nou, ndejdea ta ar putea fi pescuit din valurile n care s-a scufundat, i tu nsui, bunule cavaler, ai putea s ncepi a-i urmri iar nlucirile unui vis de neatins, ca i lumina lunii; cci dac mine i-ai cuceri iar faima umbrit azi, aceea pe care o iubeti nu va fi mai puin odrasl regeasc i logodnica fgduit lui Saladdin. Ct a vrea s fie altfel, rspunse scoianul. i dac m-a... Se opri, ca un om care se sfiete s se laude ntr-o clip n care spusele lui nu pot fi puse la ncercare. Sarazinul zmbi sfrindu-i vorba: Ai vrea s-l nfruni pe sultan ntr-o lupt dreapt? Chiar dac s-ar ntmpla aceasta, Saladdin n-ar fi nici cel dinti, nici cel mai viteaz musulman dintre toi cei care au cunoscut ascuiul lncii mele. Se poate, dar mi se pare c sultanul ar socoti cu totul nepotrivit s-i primejduiasc n felul acesta norocul de a avea o logodnic de snge regesc i izbnda ntr-un mare rzboi. L-a putea ntlni pe cmpul de lupt, rosti cavalerul, a crui privire se aprinse de ndejde la un astfel de gnd... Acolo l vei ntlni totdeauna i nu e obinuit s dea pinteni calului atunci cnd vede c are n fa un viteaz... Dar n-aveam de gnd s vorbesc despre sultan. S ne ntoarcem la ceea ce voiam s-i spun. ntr-un cuvnt, dac-ar fi o mulumire pentru tine ca regele Richard s descopere, cu ajutorul tu, pe ticlosul care a furat flamura Angliei, eu te pot ajuta; firete, dac vrei s te lai ndrumat, cci Lacman a spus: Dac pruncul vrea s mearg, doica e datoare s-i cluzeasc pasul, iar dac netiutorul vrea s neleag, neleptul trebuie s-l nvee. 332

i tu eti un nelept, Ilderim, dei sarazin; i tu eti mrinimos, dei pgn; mi-am dat seama i de una i de alta. Aadar, cluzete-m n aceast fapt i, dac nu-mi vei cere nimic care s fie mpotriva cinstei i a credinei mele cretineti, te voi urma fr ovire. F ceea ce mi-ai spus i dup aceea ia-mi viaa! Ascult: cinele tu s-a nsntoit pe deplin, mulumit acelui leac dumnezeiesc care tmduiete oamenii i dobitoacele, nelepciunea acestui dobitoc i va da putina s-i descoperi pe cei care au vrut s-l rpun. Ah, acum neleg; cum de nu m-am gndit la asta? Dar spune, n-ai n tabr un slujitor sau un scutier care s cunoasc acest cine? n clipa n care m-ateptam s primesc moartea, am trimis n Scoia, cu scrisori, la cei dragi, pe credinciosul meu scutier, care i datoreaz viaa... Nimeni altul nu cunoate cinele... Eu ns sunt ndeajuns de cunoscut... A fi cunoscut i numai dup glas n tabr, unde n-am fost cel din urm, luni de-a rndul. V vei schimba nfiarea i tu, i cinele, n aa chip c nimeni n-o s v mai cunoasc... i spun c nici fratele tu de arme, nici fratele tu de snge nu te vor descoperi dac ai s te lai cluzit de sfaturile mele. M-ai vzut fcnd lucruri i mai grele... Acel ce poate s-i smulg pe cei ursii pieirii dintre umbrele ntunecate ale morii, poate s nceoeze privirile celor vii. Ascult-m ns: ntr-un singur chip te vei bucura de aceast bunvoin: s duci o scrisoare din partea lui Saladdin rudei lui Melech-Ric, al crui nume poate fi rostit tot att de greu de buzele noastre, ale rsritenilor, pe ct de ncnttoare e frumuseea ei pentru ochii notri. Sir Kenneth rmase pe gnduri mai nainte de-a rspunde, iar sarazinul, bgnd de seam c nu ovie, l ntreb dac nu i era team s aduc la ndeplinire o astfel de sarcin. Nu, chiar dac m-ar atepta moartea, rspunse sir Kenneth. M-am gndit ns dac cinstea mi ngduie s duc o 333

scrisoare din partea sultanului i dac se cuvine ca lady Edith s primeasc o asemenea scrisoare din partea unui prin pgn. Pe capul lui Mahomed i pe cinstea mea de rzboinic! strig emirul. Pe mormntul din Mecca i pe sufletul printelui meu, ijur c aceast scrisoare e alctuit cu cea mai nentinat cuviin. Mai degrab ar putea cntecul privighetoarei s ofileasc trandafirul pe care l-a ndrgit, dect ar mhni cuvintele lui Saladdin auzul frumoasei verioare a regelui Richard. Atunci rosti cavalerul voi duce scrisoarea sultanului cu toat credina, ca i cum a fi vasalul su; de bun seam c n afar de aceast sarcin, pe care o voi duce la ndeplinire, sunt dintre toi oamenii cel mai puin hotrt s-i slujeascde mijlocitor sau de sfetnic n ciudata lui poveste de dragoste. Saladdin e om de inim rspunse emirul i nu va da pinteni calului ca s fac o sritur pe care acesta n-o poate face... Vino n cortul meu adug el acolo ai s capei o nfiare prin care, ca i prin ntunericul nopii, nu va strbate nici un ochi. Atunci vei putea s mergi prin tabra nazarinenilor ferit de ochii muritorilor, ca i cum ai avea n bru un inel vrjit.

334

Newell Convers Wyeth - Richard The Lionheart 335

CAPITOLULXXIV
Un fir de praf pe cup Ne face s lsm deoparte cudispre Chiar butura dup carejinduim, Iar cuiul ruginit de-l pui lng busol Abate mult corabia din drumul ei. La fel i aste mici pricini desuprare Vor zdruncina prietenia dintre prini Ducnd de rp nobilul lor el. Cruciada-tragedie

Cititorul i poate da seama acum cine era de fapt robul etiopian i ce rost avea n tabra lui Richard. i iari, nelege pentru ce nubianul cutase s se ndeprteze de persoana monarhului n clipa cnd Inim-de-Leu, nconjurat de vajnicii si baroni din Anglia i Normandia, urcase pe creasta dmbului Sfntului George. Deasupra regelui flutura flamura Angliei, purtat de cel mai chipe rzboinic, William Spad-Lung, conte de Salisbury, fratele su natural, rod al iubirii dintre Henric al II-lea i vestita Rosamunda de Woodstock. Dup anumite cuvinte scpate din gura regelui, cu o zi n urm, n convorbirea pe care o avusese cu Neville, nubianul se temea ca 336

nu cumva acesta s-l fi ghicit cine e, mai cu seam c prea s-i dea seama n ce chip va fi folosit dibcia cinelui pentru descoperirea fptuitorului, dei nu se spusese dect n treact, fa de Richard, c ar fi fost rnit un cine n noaptea jafului. Totui, dat fiind c regele se purta cu el mai departe ca i cum n-ar fi bnuit nimic, nubianul nu putea s-i dea seama dac fusese sau nu recunoscut, i hotr s nu se dea n vileag de bunvoie. n acest timp, otile cruciailor, cluzite de regii i principii lor, se scurgeau n iruri lungi, mprejurul poalelor dmbului. n timp ce trecea otirea unei anumite ri, mai-marele ei urca un pas sau doi pe povrniul dmbului i ddea onorul lui Richard i stindardului Angliei n semn de cinstire i prietenie, iar nu de supunere i ngenunchere, aa cum avuseser grij s statorniceasc n protocolul ceremoniei. Prinii bisericii care, pe vremea aceea, nu se descopereau n faa unui muritor, ddeau lui Richard i stindardului su binecuvntarea lor n loc de onoruri. Otile trecur astfel unele dup altele i, orict ar fi fost de rrite rndurile lor din felurite pricini, ele alctuiau nc o armie destul de puternic, pentru care cucerirea Palestinei prea s fie o sarcin uoar. nsufleii de credina puterii pe care le-o ddea unitatea lor, ostaii se ineau drepi n a; trmbiele sunau pline de voioie, iar caii, odihnii i hrnii din belug, mestecau zbalele fcnd spume la gur i rscoleau pmntul cu neastmpr. Se scurgea fr ntrerupere, otire dup otire; flamurile, flfiau, lncile scnteiau, penele fluturau n vnt, totul alctuind o nesfrit i falnic privelite. O oaste compus din rzboinicii feluritelor naiuni, cu felurite chipuri, limbi, puteri i nfiri, dar nflcrai cu toii de aceeai nzuin sacr i romantic n acelai timp: mntuirea Sionului i eliberarea de sub jugul pgnilor a pmntului sfnt, pe care a pit cel fr de moarte. i trebuie s recunoatem c dac n alte mprejurri, omagiul adus regelui Angliei de atia rzboinici, care la drept vorbind nu-i datorau supunere, ar fi 337

putut s par umilitor, totui caracterul i scopul rzboiului se potriveau att de bine cu atitudinile cavalereti i cuvestitele fapte de vitejie ale lui Richard, nct orice pricini de nemulumire personal preau s fie uitate de ast dat. i vitejii aduceau de bunvoie omagiu celui mai viteaz dintre ei, ntr-o lupt n care, pentru a dobndi biruina, era nevoie de curaj, spirit ntreprinztor i energie. Viteazul Richard sttea clare pe un povrni al dmbului. Coiful su, mpodobit cu coroana regeasc, avea viziera ridicat, chipul lui brbtesc fiind descoperit. Cu ochiul linitit i rece, regele cerceta ptrunztor rndurile ce-i treceau pe dinainte, rspunznd la onorurile cpeteniilor. Haina lui de catifea albastr era mpodobit cu fireturi de argint, iar pantalonii, pn la genunchi de mtase crmizie, erau tivii cu fir de aur. Alturi de el se afla robul nubian, innd cinele de nur. Acest lucru nu atrgea luarea aminte a nimnui, pentru c muli dintre principii cruciai i luaser robi negri, imitnd fastul barbar al sarazinilor. Deasupra lui Richard flfiau faldurile stindardului, i ochii si, care l priveau din vreme n vreme, preau s arate c pentru el personal, acea ceremonie n-avea nici un fel de nsemntate, dar era hrzit s spele ocara adus Angliei. n spate, pe partea neted a dmbului, fusese ridicat, pentru acest prilej, o podin, pe care se aflau regina Berengaria i cele dinti dintre doamnele de onoare. Regele se uita cnd i cnd ntr-acolo, sau privea spre nubian i spre cine, ndeosebi atunci cnd se apropiau cpeteniile, care, dup vrjmia de care dduser vreodat dovad, puteau fi bnuite c au vreun amestec n legtur cu furtul flamurei sau pe care le socotea n stare de o astfel de frdelege. Tocmai de aceea nu privi spre partea aceea n clipa cnd nobilul Filip-August se ivi n fruntea strlucitei cavalerii franceze; dimpotriv, n clipa cnd regele Franei urc povrniul, cobor n ntmpinarea lui, astfel c se ntlnir la jumtatea drumului i schimbar saluturile cu atta graie, nct preau s se fi ntlnit doi frai. Vzndu-i pe cei mai mari principi ai 338

Europei, att ca rang ct i ca putere, artndu-i astfel public nelegerea, cruciaii izbucnir n tunete de urale care se revrsar pn departe, la cteva mile; aceast pricin fcu ca iscoadele din pustiu s duc vestea n tabra lui Saladdin, c ostile cretinilor porniser la drum. Dar regele regilor tia s citeasc n inimile celor doi monarhi. Sub aceast aparent armonie, Richard era nemulumit i bnuitor fa de Filip, iar Filip se gndea s se ntoarc n ar cu otile lui i s-l lase pe Richard s nving ori s dea gre n acea lupt, fr alt sprijin dect forele lui proprii. nfiarea lui Richard se schimb brusc n clipa cnd pe dinaintea lui trecur scutierii i cavalerii Templieri, n armuri ntunecate. Rzboinicii aceia, ale cror chipuri, arse de soarele Palestinei, erau armii, aproape ca ale asiaticilor, aveau cai i echipament care ntreceau cu mult pe acelea ale otilor de elit 339

din Frana i Anglia. Regele privi cu coada ochiului spre nubian, dar acesta nu se clinti din loc, iar credinciosul cine, aezat la picioarele lui, se uita cu un ochi nelept i linitit la rzboinicii care treceau prin faa lor. Privirea regelui se ndrept din nou spre irurile cavalerilor templieri, n timp ce marele-magistru, folosindu-se de ndoitul su rang, ddu lui Richard binecuvntarea ca monah, n loc s-l salute ca rzboinic. Ticlosul sta mpunat face pe clugrul cu mine, opti Richard contelui de Salisbury; dar s nu-l lum n seam, William... Cretintatea nu trebuie s piard aceste sbii clite n lupt, din pricina unui astfel de gunoi, chiar dac izbnzile lor i-au fcut s se nfumureze... Privete, iat-l i pe aprigul nostru duman, ducele Austriei... Uit-te la el cu luare aminte, Spad-Lung; iar tu, nubiene, ai grij ca dulul tu s-l priveasc drept n fa... Pe cer! i-a adus bufonii! ntr-adevr, fie din obicei, fie i asta era mai uor de crezut ca s-i arate dispreul fa de solemnitatea la care lua parte, Leopold era nsoit de spruch-sprecher i de hoff-narr. n clipa cnd se apropia de Richard, dei se strduia s fluiere ca s-i arate nepsarea, trsturile lui greoaie exprimau ncpnarea amestecat cu teama pe care o simte colarul vinovat atunci cnd se oprete n faa nvtorului. Dup ce mreul duce ddu salutul de cuviin cu un aer posomort i ncurcat, spruch-sprecher-ul i nvrti toiagul pe deasupra capului i strig sus i tare, ca un crainic, c ceea ce nelesese s fac arhiducele Austriei nu trebuia socotit ntru nimic ca tirbindu-i ntructva din rangul i apanajele lui de principe suveran. Bufonul ncheie printr-un amin rsuntor, care strni hohote de rs n rndurile celor de fa. Regele Richard privi n mai multe rnduri spre nubian i spre cine; cel dinti nu fcu ns nici o micare, iar cel din urm nici mcar nu cltin din cap; atunci Richard i spuse robului, aspru: Aceast ncercare, prietene negru, cu toate c te foloseti i de nelepciunea cinelui, nu-i va nlesni, 340

pare-mi-se, un locde frunte printre vrjitori, i nici nu vd s-i sporeasc meritele n faa noastr. Nubianul nu rspunse, ca de obicei, dect printr-o adnc plecciune. Se apropiau otile marchizului de Montserrat. Ca s-i arate mai pe larg forele, acest senior, puternic i prefcut, i mprise oastea n dou grupe. n fruntea celei dinti, alctuit din vasali i din oameni adunai din posesiunile siriene, se afla fratele su Euguerrand; Konrad nsui l urma n fruntea unei armii strlucitoare, de o mie dou sute de stradioi, un fel de cavalerie uoar recrutat de veneieni din posesiunele lor dalmatine, a crei comand i fusese ncredinat marchizului, ca aliat al republicii... Toi aceti mercenari erau mbrcai jumtate ca n Europa, jumtate ca n Orient. Purtau ilice i pe deasupra acestora nite dulame dintr-un postav bun, n mai multe culori, apoi alvari scuri, largi i cizme scunde. Pe cap aveau fesuri nalte i drepte, ca ale grecilor, i erau narmai cu mici scuturi rotunde, cu arcuri i cu sgei, cu sbii i cu pumnale. Clreau pe cai sprinteni, alei cu grij, bine ntreinui pe cheltuiala republicii veneiene; eile i harnaamentul se asemuiau cu ale turcilor i clreii edeau pe cai n acelai chip, ntr-un fel de scunae, de care atrnau scri foarte scurte. Aceti lupttori erau de mare folos n hruielile cu arabii, dar nu puteau s nfrunte o lupt corp la corp, ca rzboinicii din apus sau din Europa de miaznoapte. n fruntea acestei frumoase otiri mergea Konrad, ntr-un strai ca al stradioilor, mult mai scump, strlucind de aur i argint, iar pana alb, prins la fes c-o agraf de diamante, prea c atinge norii. Fugarul lui sprinten nu mai avea astmpr, btnd din picioare i rsucindu-se pe loc n aa chip, nct ar fi fost n stare s-l ameeasc pe oricare alt clre; dar marchizul, c-o neasemuit drzenie, cu o mn l strunea, iar cu cealalt i ridica buzduganul de comandant, artndu-i astfel drepturile sale depline asupra otilor care l urmau. Totui, puterea lui asupra stradioilor era mai mult nchipuit, pentru c alturi 341

de el se zrea pe un cal mult mai puin mpodobit un btrnel mbrcat pe de-a-ntregul n negru, fr barb, nici musta, cu o nfiare umil, lipsit de orice nsemntate prin asemuire cu fastul ce-l nconjura; acest btrn era ns unul dintre deputaii pe care guvernul veneian l trimisese n lagr ca s urmreasc purtarea comandanilor, continund astfel sistemul spionajului i supravegherii severe care, devreme ndelungat, era una din caracteristicile republicii. Strduindu-se s-i fac totdeauna pe voie lui Richard, Konrad ctigase n ochii acestuia o anumit trecere, astfel c ndat ce-l vzu n dreptul dmbului, regele Angliei cobor, cu un pas sau doi, n ntmpinarea lui, strignd: Ah, ah, seniore marchiz, iat-te aadar n fruntea sprintenilor dumitale stradioi, urmat, ca de obicei, fie c e soare sau nu, de ntunecata-i umbr! Zmbind, Konrad se pregtea s-i rspund, cnd Roswall, nobilul cine, ncepu s urle slbatic i fcu o sritur nainte. Nubianul ls zgarda din mn, i copoiul, npustindu-se cu turbare, sri drept pe calul lui Konrad i, apucndu-l pe marchiz de grumaz, l arunc jos din a. Fercheul cavaler se rostogoli n pulbere,iar calul nspimntat o lu la goan pe cmp. Copoiul tu a simit prada i sunt sigur c n-a greit, strig Richard ctre nubian. Dar, pe Sfntul George, grbete-te i-l prinde, cci altfel l sfie! Cu mare greutate l scp etiopianul pe Konrad din ghearele cinelui, pe care apoi l prinse de zgard, dei dobitocul se zbtea nebunete. n acest timp, mulimea ncepu s se apropie, mai cu seam vasalii lui Konrad i ofierii stradioi care vzndu-i mai-marele ntins la pmnt, cu ochii holbai spre cer, l ridicar repede, strignd ntr-un glas: S fie tiai n buci robul i cinele su! Dar glasul rsuntor, puternic, al lui Richard, tun, acoperind larma dezlnuit. Moarte celui ce se va atinge de cine! Vrednicul dobitoc nu i-a fcut dect datoria, urmndu-i pornirile cu care l-au 342

nzestrat Dumnezeu i firea... nainteaz, ticlosule! Konrad, marchiz de Montserrat, te nvinuiesc de mielie! Muli dintre capii cruciailor se apropiar repede, iar Konrad, n al crui glas i purtare luptau mnia, ruinea, umilina i tulburarea, strig: Ce nseamneaz asta? De ce sunt nvinuit? Ce rost are o batjocur att de ruinoas i cuvinte att de umilitoare? Aa nnoiete Anglia pactul de alian? Principii cruciai sunt socotii de regele Richard iepuri sau cprioare asupra crora s-i asmu cinii? se auzi glasul surd, ca din mormnt, al marelui-magistru al Templierilor. La mijloc trebuie s fie o ntmplare, o greeal nefericit, zise Filip al Franei care se apropiase i el tocmai n clipa aceea. Mai degrab o uneltire a vrjmaului adug arhiepiscopul de Tyre. O rzbunare a sarazinilor, strig Henri de Champagne. Ar fi bine ca robul s fie supus la tortur, iar cinele spnzurat. Nimeni s nu se ating de ei dac mai ine la via! strig Richard. Konrad, apropie-te i tgduiete vina pe care dobitocul acesta, cu instinctul lui nobil, o arunc asupr-i, pentru c ai vrut s-l omori, i-ai ofensat onoarea Angliei. Eu nu m-am atins nicicnd de flamur, se dezvinovi pripit Konrad. nsei cuvintele tale te dau de gol, Konrad! De unde tii c e vorba de flamur, de vreme ce cugetul tu e fr de prihan? Nu pentru asta ai strnit zarv n tabr? Cum ndrzneti s arunci n spatele unui prin i aliat o fapt care, la urma urmei, o fi fost svrit de cine tie ce ho de rnd, care a vrut s dobndeasc un galon de fir? Te socoteti 343

ndreptit s arunci vina asupra unui aliat, numai fiindc latr un cine? Tot lagrul fierbea i Filip al Franei socoti de datoria lui s intervin. Principi i seniori strig el vorbii n faa unor oameni care nu vor ntrzia s se njunghie ntre ei, de vreme ce-i vd cpeteniile puse pe har. n numele cerului, s ne ducem otile, fiecare spre cartierul su, i peste un ceas s ne strngem din nou la locul sfatului, ca s lum msurile cuvenite pentru rentronarea linitii. M nvoiesc rspunse regele Richard dei a fi vrut s-l cercetez pe acest miel acum, cnd vemntul su strlucitor e nc ptat de noroi. Dar voia regelui Franei va fi i a noastr. Cpeteniile se desprir, precum se propusese, i fiecare prin aezndu-se n fruntea otilor sale, cornurile i trmbiele ddur din toate prile semnalul pe plecare. Otile se puser n micare numaidect, fiecare urmndu-i calea sa n largul cmpiei, spre corturile risipite printre coline. Dar, cu toate c fusese astfel prentmpinat primejdia dezluirii unor tulburri, ntmplarea din ziua aceea struia nc n minile tuturor; strinii, care cu cteva clipe mai nainte dduser onoruri lui Richard ca singurului rzboinic n stare s comande otile, acum se gndeau cu ur la mndria i nenduplecarea lui, iar englezii socotind c onoarea rii lor era n joc, datorit acestei certe asupra creia umblau fel i felde vorbe, i ziceau c celelalte neamuri pizmuiau faima Angliei i a regelui ei, i voiau s-osape prin zzanii josnice. Dup ntmplarea aceea umblau fel i chip de zvonuri. ntre altele, se spunea c auzind larma, regina i doamnele se speriaser cumplit i c una dintre doamne leinase. Sfatul se strnse la ceasul hotrt. ntre timp, Konrad i dezbrcase vemntul ptat, i odat cu el scuturase ocara i ruinea mpotriva crora, cu tot obinuitul lui snge rece, nu se putuse apra ntr-o mprejurare att de ciudat i n faa unei nvinuiri att de neateptate. Se ivi n veminte de prin 344

suveran i intr n sala de sfat ntovrit de arhiducele Austriei, de marii-magitri ai ordinului Templierilor i ai ordinului Sfntului Ioan, precum i de alte cteva personaje care l

345

sprijineau fi, din motive politice sau din pricina urii pe care i-o purtau lui Richard. Aceast coalizare n jurul marchizului de Montserrat nu-l neliniti pe Richard. i lu locul n sfat cu aerul lui nepstor de totdeauna, mbrcat aa cum se aflase puin mai nainte clare. i roti privirea posomort i oarecum dispreuitoare asupra cpeteniilor care nadins se aezaser n preajma sa, ca i cum ar fi vrut s arate c sunt de partea lui i-l nvinuiesc fi pe Konrad de Montserrat c furase flamura Angliei i rnise cinele credincios care-o apra. Konrad se ridic cuteztor i spuse c n ciuda nvinuirii oamenilor i dobitoacelor, a regilor i cinilor, nu era ctui de puin vinovat de cele ce i se puneau n sarcin. Frate rege al Angliei zise atunci Filip, care i luase de la sine dreptul de mpciuitor e ntr-adevr o ciudat nvinuire. Nu te-am auzit mrturisind c-ai ti personal c lucrurile s-ar fi petrecut astfel, c i-ai bizui nvinuirile i pe altceva n afar de purtarea cinelui fa de marchizul de Montserrat. Cred ns c vorbele unui prin i cavaler ar trebui s trag mai greu n cumpn dect ltratul unui cine. Rege i frate rspunse Richard amintete-i c Atotputernicul, care ne-a dat cinele drept tovar ca s ne slujeasc n plcerile i trebuinele noastre, l-a nzestrat cu o fire simitoare, cu neputin de a fi nelat. El i cunoate att prietenul ct i vrjmaul i i amintete de orice binefacere sau ocar. Are ceva n firea lui din nelepciunea omului, dar e cu desvrire strin de frnicia acestuia. Un osta poate fi ispitit s-i mnjeasc sabia ntr-o nelegiuire, sau un martor s aduc moartea unui om printr-un jurmnt mincinos, dar niciodat n-ai s poi asmui un cine asupra binefctorului su. El este prietenul omului, atta vreme ct acesta nu-i face un ru pe nedrept. Dai-i acestui marchiz orice mbrcminte ai crede de cuviin; schimbai-i nfiarea i culoarea obrazului, prin pomezi i vopsele, ascundei-l n mijlocul a o sut de oameni; pun rmag pe sceptrul meu c dobitocul l va recunote i se va npusti asupr-i cu aceeai ndrjire. Aceast ntmplare, dei 346

ciudat, nu e totui nou. Ucigai i tlhari au fost prini i pedepsii cu aceleai mijloace, i oamenii au mrturisit c aici se vede mna lui Dumnezeu. n chiar regatul majestii tale, o, rege i fratele meu, o astfel de ntmplare a fost dezlegat printr-o lupt ntre cine i om, ca nvinuitor i nvinuit ntr-o pricin de omor. Cinele a fost nvingtor, omul i-a mrturisit fapta primindu-i pedeapsa. Crede-m, frate i rege al Franei, nelegiuiri tinuite au fost scoase la lumin chiar i prin mrturia lucrurilor nensufleite, fr s mai vorbim de dobitoace cu putere de ptrundere mult mai slab dect a cinelui, prietenul i tovarul nostru. Aceast lupt a avut loc, ntr-adevr, fratele meu rspunse Filip sub domnia unuia dintre naintaii notri, cruia Dumnezeu i-a druit ndurarea sa. Dar povestea e veche i n-ar trebui s ne mai slujeasc drept pild n zilele noastre. Jefuitorul n mprejurarea aceea a fost un simplu boierna, cruia nu i s-a dat alt arm dect o mciuc i alt aprare dect un vemnt de piele; noi ns nu-l putem njosi pe un prin, silindu-l s se slujeasc de arme att de grosolane i mpotriva unui astfel de vrjma. Eu n-am spus nicicnd s facei aceasta, zise iari Richard; am pctuipunnd n primejdie viaa acestui nobil cine, atunci cnd e vorba de un miel de teapa lui Konrad. Dar iat mnua noastr. l chemm la lupt, ca s putem susine noi nine mrturia pe care am ridicat-o mpotriv-i. Un marchiz se poate mndri atunci cnd are ca potrivnic un rege. Konrad nu se grbi s ridice mnua pe care Richard o aruncase n mijlocul adunrii, i regele Filip avu timp s rspund mai nainte ca marchizul s fi fcut micarea la care se atepta. Un rege zise monarhul francez e un potrivnic cu mult mai presus de un marchiz, dup cum un cine e, firete, cu mult mai prejos. Rege Richard, asta nu se poate ntmpla. Eti capul cruciadei, paloul i scutul cretintii. 347

M mpotrivesc la o astfel de lupt, adug trimisul veneian. Regele Angliei s-i plteasc mai nti cei cincizeci de mii de bizantini pe care i datoreaz republicii. Destul suntem ameninai s pierdem aceti bani dac datornicul nostru ar cdea n minile pgnilor nu mai e nevoie i de primejdia de a-i pierde viaa n certuri cu cretinii din pricina cinilor i a flamurilor. Iar eu strig William Spad-Lung, conte de Salisbury m ridic mpotriva oricrei hotrri care ar putea s pun n primejdie viaa regelui i a fratelui nostru, care e a poporului Angliei. Ia-i napoi mnua, nobilul meu frate, i spune c i-a scos-o vntul din mn. i va lua locul a mea. Un fiu de rege, dei pe armele lui poart semnul de bastard, e nc un potrivnic ndeajuns de nobil pentru un nemernic ca marchizul de Montserrat. Principi i seniori rspunse n cele din urm Konrad nu voi primi nicicnd provocarea regelui Richard. L-am ales cpetenie mpotriva sarazinilor; i dac cugetul lui i poate ngdui s cheme la lupt un aliat pentru o ceart att de nensemnat, al meu n nici un chip nu poate s-o ncuviineze. n ceea ce-l privete pe fratele su bastard, William de Woodstock sau pe oricine ar ridica o nedreapt nvinuire mpotriv-mi, mi voi apra cinstea fr nconjur i voi dovedi c oricine m nvinovete e un mincinos. Marchizul de Montserrat rosti arhiepiscopul de Tyre a vorbit ca un senior nelept i chibzuit, i mi se pare c aceast ceart ar putea s se termine fr ca vreuna dintre pri s fie dezonorat. Mi se pare i mie c i s-ar putea pune astfel capt adug regele Franei cu condiia ns ca regele Richard s revin n scris asupra nvinuirii sale lipsit de temeiuri puternice. Filip rspunse Inim-de-Leu cuvintele mele nu-mi vor dezmini gndul niciodat. L-am nvinovit pe acest Konrad c s-a furiat prin ntunericul nopii ca s fure i s necinsteasc simbolul demnitii Angliei. Struiesc n 348

nvinuirile mele; i atunci cnd se va hotr ziua luptei, ntruct Konrad nu vrea s se bat cu mine, nu v ndoii c voi gsi omul care s m nlocuiasc precum se cuvine; pentru c tu, William, n-ai ctui de puin dreptul s-i amesteci lunga spad n aceast ceart, fr ncuviinarea noastr. Deoarece rangul mi d dreptul s hotrsc n aceast nefericit pricin vorbi Filip sunt de prere ca judecata s aib loc prin lupt peste cinci zile, dup obiceiul statornicit ntre cavaleri. Richard, regele Angliei, va lua parte ca nvinuitor, prinlupttorul su, iar Konrad, marchiz de Montserrat, va veni n persoan ca aprtor. Nu tiu ns n ce loc ferit ar putea s se desfoare aceast lupt, ntruct nu se cuvine ca ea s aib loc n apropiere de tabr, unde ostaii ar putea s in partea unuia sau altuia. Am putea zise Richard s cerem sprijinul lui Saladdin cci, orict de pgn ar fi, n-am ntlnit cavaler mai nobil, nici bunvoin n care s ne putem mai lesne ncrede. Asta o spunpentru cei care s-ar putea teme de vreun neajuns. n ce m privete, cmpul de btaie e locul unde se afl vrjmaul. Aa s fie ncuviin Filip; i scriem lui Saladdin, dei nu s-ar cuveni ca dumanul s cunoasc nefericitele certuri care ar trebui s rmn tinuite ntrenoi. Pn atunci, am isprvit; v povuiesc, ca nobili i cavaleri cretini, s nu ngduii ca aceast nenorocit dezbinare s se ntind n tabr; ea trebuie socotit ca lsat n seama judecii dumnezeieti. Aadar, fiecare din senioriile voastre s roage pe Domnul s hotrasc izbnda dup adevr i dreptate: fac-se voia lui! Amin! Amin! rspunser cu toii, n timp ce templierul i spunea n oapt marchizului: Konrad, nu vrei s nali o rug ca s fii scpat din puterea cinelui, dup cum spune psalmistul?

349

Taci, taci! i rspunse marchizul; exist un demon iscoditor care ar putea s dezvluie, printre altele, i chipul n care nelegi domnia-ta deviza ordinului: Feriatur leo.23 Aadar, vei primi lupta? Fr ndoial. ntr-adevr, n-a fi fost bucuros s nfrunt braul de fier al lui Richard, i nu mi-e ruine s mrturisesc c-mi pare bine c am scpat de el. Dar dac e vorba de fratele su bastard, nu e altul n rndurile englezilor cu care s m tem mai puin ca m-a putea msura. mi pare bine c ai atta ncredere; atunci, ghearele acestui cine vor izbuti mult mai bine s destrame liga principilor, dect au fcut-o uneltirile tale sau pumnalul caregilului. Nu vezi c sub o frunte pe care se silete s i-o ntunece, Filip nu-i poate ascunde mulumirea c ar putea s scape de o alian care pentru el e o povar? L-ai vzut i pe Henri de Champagne, care zmbete i se uit cu ochi sclipitori ca butura spumoas din ara lui? Sau pe austriac, care nu-i mai ncape n piele de bucurie zicndu-i c ocara lui va fi rzbunat, fr s-l fi costat nici trud i nici primejdie? Tcere! Se apropie... Neplcut lucru, august principe al Austriei, toate aceste sprturi fcute n zidul Sionului nostru. Dac vorbeti de cruciad rspunse ducele bine-ar fi s se duc dracului, i fiecare s-i poat vedea de treburile lui acas! i-o spun din adncul inimii. E trist ns adug marchizul de Montserrat cnd te gndeti c toat aceast vrajb se datorete regelui Richard, pentru cheful cruia am ndurat attea i n faa cruia ne-am supus ca nite robi, n ndejdea c-i va dovedi puterea mpotriva dumanului, n loc s-o ntoarc mpotriva prietenilor. Eu nu vd c-ar fi mai viteaz dect alii, obiect arhiducele. Cred c dac marchizul l-ar fi ntlnit ntr-un loc
23

A se teme de leu, n limba latin, (n. t.)

350

nchis, Richard ar fi fost nfrnt; cci, dei insularii dau lovituri zdravene cu baltagul, nu sunt ctui de puin ndemnatici cnd e vorba de lance. Mie nu mi-ar fi fost team ctui de puin s m bat cu el, atunci cnd s-a strnit glceava, dac binele cretinismului ar fi ngduit unor principi s se msoare pe cmpul de lupt. Dac doreti ns, nobile marchiz, i voi sluji ca martor n lupt. i eu, adug marele-magistru. Venii s prnzii la mine, nobili seniori zise austriacul vom mai sta de vorb despre toate acestea, gustnd din adevratul vin de Hierenstein. Plecar mpreun, n deplin nelegere. Ce spunea ducele nostru la toi puternicii aceia? l ntreb Ionas Schwanker pe tovarul su, spruch-sprecher-ul, care-i luase ngduina s se apropie de stpnul su, ndat dup sfritul sfatului, n timp ce bufonul atepta departe, cu cuviin. Nu mai iscodi att, slujitor al nebuniei, nu se cuvine s-i mprtesc ie vorbele stpnului nostru. Greeti, slujitor al nelepciunii rspunse Ionas amndoi l nsoim tot timpul pe stpnul nostru i ambii trebuie s tim care din doi tu sau eu nelepciunea sau nebunia, are mai mult nrurire asupra lui. I-a spus marchizului i marelui-magistru c s-a sturat de rzboiul stai c ar fi bucuros s se vad acas, n siguran. Cu asta suntem deopotriv de tari i nu naintm deloc n joc spuse bufonul ntruct e foarte nelept c a gndit astfel dar e o nebunie c i-a dat gndul n vileag de fa cu ceilali. Zi mai departe. Hm! Dup aceea a spus c Richard nu e mai viteaz dect alii i c nu e prea dibaci n lupta cu lancea. Un punct pentru mine! strig Schwanker asta a fost nebunie curat. Mai departe! Nu mai tiu, am uitat ce-a mai spus, rspunse neleptul. A, da, i-a poftit la un pocal de Hierenstein. 351

CAPITOLULXXV
A nestatorniciei legi Spre alt dragoste te-adus, Dar trebuie s m-nelegi Onoarea-i mai presus... Montrose

n clipa cnd regele Richard intr n cort, porunci s fie chematnubianul. Acesta se nfi nainte-i cu obinuita supunere i, plecndu-i fruntea pn la pmnt, rmase n faa regelui, smerit, ca un rob care ateapt s i se porunceasc. Era poate o fericirepentru el faptul c voind s-i joace rolul mai departe, putea s-i in ochii aintii n pmnt, deoarece cu greu ar fi ndurat privirea strpungtoare cu care l intuia regele. Te pricepi la vntoare i spuse Richard dup un rstimp; ai strnit jivinele i le-ai pus pe goan. Dar nu e de ajuns atta; se cuvine s le aduci cu de-a sila n btaia suliei. i mie mi-ar fi plcut s-mi nfig epua n el, dar sunt anumite ndatoriri care m mpiedic s fac acest lucru. Te vei ntoarce 352

n tabra lui Saladdin, ducnd o scrisoare, care roag bunvoina lui s hotrasc o ntindere de pmnt, pentru o lupt cavalereasc; ntreab-l n acelai timp dac-i face plcere s fie martor, alturi de noi, atunci cnd se va da lupta. n legtur cu aceasta, cred c-i va fi cu putin s gseti acolo, n tabr, un cavaler care, pentru dragostea de adevr i sporirea faimei sale, ar dori s lupte cu trdtorul de Montserrat. Nubianul i nl privirea, aintind-o spre monarh cu o expresie arztoare, apoi i-o ndrept spre cer, plin de lumina unei mari recunotine, nct n adncul ochilor si se puteau zri lacrimi, n cele din urm i plec fruntea n chip de ncuviinare i i lu din nou nfiarea supus i smerit de mai nainte. Foarte bine, zise regele; bag de seam c-n aceast privin, dorina ta e s-mi fii de cel mai mare folos. i aici trebuie s mrturisesc c e minunat un slujitor ca tine care n-are grai ca s plvrgeasc sau s cear desluiri n privina celor hotrte de noi. Un slujitor englez, n locul tu, ar fi cerut sus i tare s-i ascult povaa i s ncredinez aceast lupt uneia dintre cele mai bune lnci alese dintre oamenii casei, care ncepnd cu fratele meu, ard toi de dorin s lupte pentru mine; un francez flecar s-ar fi cznit grozav s afle pentru ce mi-am ales omul din tabra necredincioilor; tu, ns, unealt mut, i ndeplineti datoria fr s-mi pui ntrebri i fr a simi nevoia s m nelegi; la tine, a auzi nsemneaz a te supune. O plecciune i o nou prosternare fur singurul rspuns al etiopianului. i-acum, s trecem la altceva, zise regele, rostind cuvintele n prip: ai vzut-o pe Edith Plantagenet? Mutul i ridic privirea, ca i cum ar fi fost gata s vorbeasc; buzele lui, chiar erau ct pe ce s ngne o tgad desluit, dar aceast silin se pierdu nmurmurul de neneles al muilor. 353

Minune! strig regele. Numai auzul numelui unei odrasle regeti de-o frumusee neasemuit, cum ar fi de pild drglaa noastr verioar, s-ar prea s aib darul a-l face i pe un mut s vorbeasc. Ce minuni ar putea svri atunci privirea ei! Am s te pun la ncercare! O vei vedea pe aceast aleas frumusee a curii noastre i dup aceea i vei ndeplini solia ctre sultan. Nubianul i nl din nou privirile strlucitoare de bucurie, i din nou fcu o plecciune, dar n clipa cnd se ridic, regele, aezndu-i greu mna pe umr, urm pe un ton grav i sever: Vreau s-i spun ns un singur lucru, negrul meu sol. Chiar dac vei simi c aceea pe care o vei vedea n curnd are darul s dezlege nodurile ce-i rein limba robit ntre zidurile de fildeale palatului ei, aa cum se exprim vrednicul sultan, ia seama, nu cumva s-i uii de muenie i s rosteti un singur cuvnt n faa ei; chiar dac ai simi c i s-a ntors ca prin farmec putina vorbirii, fii sigur c voi pune s i se smulg limba din rdcin, cu palatul ei de filde cu tot, ceea ce nseamn, cred, dinii ti, pe care voi ti s i-i scot unul dup altul; aadar, fii nelept i cat s rmi mut. De ndat ce regele i lu braul de fier de pe umrul lui, nubianul i plec fruntea i i duse mna la buze n semn de supunere. Dar Richard i puse din nou mna pe umr, cu mai mult blndee de ast dat, i adug: i dm porunca aceasta ca unui rob. Dac-ai fi cavaler i gentilom, i-am cere onoarea drept chezie a tcerii, care e condiia nestrmutat a ncrederii pe care i-o acordm. Etiopianul se ndrept de spate cu semeie, l privi pe rege drept n fa i i duse mna la inim. Richard i chem atunci ambelanul i-i spuse: Du-te, Neville, cu robul acesta n cortul regetii noastre soii, i spune-i majestiisale c voina noastr e ca el s aib o ntrevedere ntre patru ochi cu verioara noastr Edith. Are nsrcinarea s-i duc o scrisoare. i vei arta calea, dac va avea nevoie de sprijinul tu, cu toate c-ai bgat de seam, 354

cred, c se descurc foarte bine prin lagr. Iar tu, prietene etiopian, f repede ce trebuie s faci i ntoarce-te peste o jumtate de ceas aici. Sunt descoperit se gndi aa-zisul nubian, n timp ce cu braele ncruciate pe piept i cu privirile plecate l urma pe Neville, care l cluzea cu pai repezi spre cortul Berengariei. Nu mai ncape ndoial c regele Richard m-a recunoscut din capul locului; totui, nu pare c m-ar ur prea mult. Dac-am neles bine cuvintele lui, i e cu neputin a m fi nelat, Richard mi nlesnete putina glorioas de a-mi redobndi cinstea, plecnd fruntea semea a acestui marchiz farnic, n ochii cruia am citit vinovia n clipa cnd a fost nvinuit. Roswall, i-ai slujit cu credin stpnul i rul care i s-a fcut va fi rzbunat. Dar ce s gndesc despre faptul c mi s-a ngduit s-o privesc pe aceea pe care nu credeam s-o mai vd vreodat? i pentru ce, cum e cu putin ca mndrul rege Plantagenet s-mi dea voie s o vd pe dumnezeiasca lui verioar, fie ca sol al pgnului Saladdin, fie ca surghiunit, alungat de curnd din lagrmai ales innd seama c vina cea mare a acestuia era tocmai mrturisirea ndrznea a iubirii ce o simea pentru ea? S-i dea Richard nvoirea ca ea s primeasc o scrisoare de la un adorator pgn, i nc printr-un trimis att de nensemnat, asta nu e de crezut. Richard ns, atunci cnd nu e stpnit de mnie, e mrinimos, nsufleit de gnduri avntate, cu adevrat nobile, i aa este acum cnd am de-a face cu dnsul. i voi urma ntocmai poruncile, att pe cele spuse de-a dreptul ct i pe cele subnelese, i nu voi cuta s aflu mai mult dect mi se dezvluie. Datorez deplin supunere i ascultare aceluia care mi d un prilej att de nltor pentru a-mi spla onoarea ptat, i orict de dureros ar fi pentru mine, trebuie s fac aa cum mi-a cerut. Totui, Inim-de-Leu ar fi trebuit s judece simmintele altor inimi dup ale sale proprii. S dau o scrisoare verioarei lui! Eu, care nu i-am spus nici un cuvnt cnd am primit dinminile ei rsplata regeasc, atunci cnd nu eram socotit printre ultimii aprtori ai crucii, n ceea ce 355

privete faptele de vitejie. i s-i vorbesc acum, cnd m nfiez dinaintea ei sub nfiarea unui om de rnd, acum cnd sunt un rob, acum cnd scutul meu e ptat de dezonoare! Cum a putea s fac aceasta?! Ct de puin m cunoate! i totui i sunt recunosctor c-mi d prilejul s m cunoasc mai bine. n timp ce ajunse la aceast ncheiere, ofierul englez i aa-zisul rob ajunser n apropiere de cortul reginei. Grzile i ngduir s intre. Lsndu-l pe nubian ntr-o mic ncpere ce slujea de anticamer i pe care acesta i-o reaminti foarte bine, Neville intr n ncperea de primire a reginei, creia i vesti voina regescului su stpn, n oapt i cu glasul plin de umilin, cu totul deosebit de acela rstit al lui Thomas de Vaux, cci pentru acesta din urm, Richard era totul, i restul curii, n care se numra i Berengaria, nu nsemna nimic. Un hohot de rs ntmpin vestea adus. i cum arat robul nubian care vine ca trimis din partea sultanului? E negru, Neville, nu-i aa? rosti un glas de femeie, lesne de recunoscut ca fiind al Berengariei, E negru, nu-i aa, cu pielea neagr, cu prul inelat ca al unui berbec, cu nasul turtit i cu buzele groase? Am dreptate, vrednice sir Henri? Majestatea voastr adug un alt glas de femeie s nu uite picioarele ncovoiate ca un iatagan sarazin. Spune mai degrab ca arcul lui Cupidon, de vreme ce e vorba de solul unui ndrgostit, rspunse regina. Bunul meu Neville, totdeauna ai fost gata s ne faci o plcere nou, bietelor femei, care avem att de puine prilejuri de distracie n clipele de rgaz. Arat-mi-l pe acest sol al dragostei. Am vzut pn astzi, muli turci i mauri, dar nici un negru. Se cuvine s m supun poruncilor majestii voastre rspunse blajinul cavaler cu rugmintea de a-mi dobndi iertarea de la stpnul meu pentru o astfel de purtare. Totui, majestatea voastr s-mi ngduie a da de veste c va vedea cu totul altceva dect ceea ce crede. 356

Cu att mai bine! Cum? Mai urt chiar dect mi-l nchipui i totui solul unui vrednic sultan? Buna mea suveran zise lady Calista mi iau ngduina s v rog a binevoi s poruncii ca nobilul cavaler s-l duc pe trimis de-a dreptul naintea lady-ei Edith, fa de care are de ndeplinit o misiune. De-abia am scpat de urmrile unei distracii de acest soi. Am scpat? repet regina cu dispre. Dar se poate ca tu ai dreptate n nelepciunea ta, Calista. Nubianul acesta, aa cum l numete Neville, s-i ndeplineasc nti misiunea pe lng verioara noastr. De altfel e i mut, nu-i aa? Da, prea bun suveran, adeveri cavalerul. Ah, ce plcut i pot petrece vremea orientalele rosti Berengaria atunci cnd sunt slujite de oameni n faa crora pot spune orice, fr teama de-a fi date de gol, n timp ce la noi, o pasre care trece prin vzduh e n stare s repete orice cuvnt rostit! Asta zise Neville fiindc majestatea voastr uit uneori c vorbete ntre perei de pnz. Aceast observaie impuse tcere i dup cteva oapte, cavalerul englez se ntoarse lng etiopian, cruia i fcu semn s-l urmeze. Nubianul se supuse. Neville l duse la un cort ridicat la oarecare deprtare de acela al reginei, unde locuia lady Edith cu ntreaga ei suit. Una dintre roabele copte primi porunca regelui, adus de sir Henry Neville i, dup cteva clipe, nubianul fu condus naintea prinesei Edith; sir Neville rmase afar. La un semn al stpnei, roaba care i adusese se retrase numaidect i atunci, c-o adnc umilin, nu numai a nfirii, dar i a sufletului, nefericitul cavaler, deghizat n felul acela, ls genunchi n pmnt i rmase cu privirea plecat i cu braele ncruciate pe piept, ca un uciga care i ateapt osnda. Edith erambrcat n acelai fel ca i n ziua cnd l primise pe regele Richard; un vl lung, negru i strveziu, i flutura n jurul trupului, ca umbra unei nopi de var, aternut pe o minunat privelite, ntunecnd-o fr ca 357

totui s-i ascund frumuseea. inea n mn un opai de argint n care ardeau cu flacr vie nite balsamuri. n clipa cnd Edith se gsi la un pas de robul ncremenit n genunchi, ntoarse lumina spre obrazul lui, ca i cum ar fi vrut s-i cerceteze mai n amnunime trsturile, apoi se ndeprt i aez ogaiul n aa fel ca umbra robului s cad pe perdeaua de alturi. n cele din urm rosti cu glas linitit, dar adnc ndurerat: Domnia-ta eti? Eti chiar domnia-ta, vrednic cavaler al Leopardului? Vajnic sir Kenneth din Scoia, domnia-ta eti ntr-adevr sub aceast nfiare umilitoare, mpresurat de attea primejdii? Cnd auzi glasul alesei inimii lui punndu-i ntrebri ntr-un chip att de neateptat i cu o mil ce se apropia de mngiere, buzele cavalerului se deschiser ca s dea un rspuns fierbinte, dar amintindu-i poruncile date de Richard i fgduiala pe care o ceruse din parte-i regele, abia fu n stare s le opreasc de a rspunde c chipul pe care-l privea i cuvintele pe care le auzise erau de ajuns ca s rsplteasc o via de robie i toate primejdiile care ar fi pndit aceast via n fiece ceas. Cut totui s-i vie n fire i un suspin adnc, plin de patim, fu singurul lui rspuns la ntrebarea prinesei Edith. Vd i-mi dau seama c am ghicit, urm Edith. Te-am recunoscut din prima clip cnd te-ai ivit aproape de podin, pe care m aflam mpreun cu regina. i-am recunoscut de asemenea i nenfricatul copoi. Ar fi neloial i nevrednic de serviciile fcute de un cavaler ca dumneata, aceea care, oricum i-ar schimba acesta mbrcmintea sau culoarea feei, nu i-ar recunoate de ndat credinciosul slujitor. Aadar, vorbete fr team fa de Edith Plantagenet; ea va ti s-l mngie n suferina lui pe bunul cavaler care a slujit-o, a onorat-o i a svrit n numele ei cele mai frumoase fapte de arme, atunci cnd norocul i-a fost prielnic. De ce taci? Te stnjenete teama sau ruinea? Teama i-e strin; ct 358

despre ruine, ea nu cade dect asupra celor care te-au nedreptit. Silindu-se cu dezndejde s fac pe mutul cu o fiin att de mult dorit, cavalerul nu putu s-i dezvluie amrciunea dect suspinnd i ducndu-i degetul la buze. Edith l privea ntructva nciudat. Cum zise ea am naintea ochilor un asiatic mut att la vorb ct i la simire? La una ca asta nu m ateptam; poate c m dispreuieti, cavalere, fiindc-i mrturisesc deschis bucuria tinuit cu care i-am primit omagiile? Pentru asta n-ar trebui s-o judeci ru pe Edith; ea tie pn unde trebuie s mearg rezerva i sfiala odraslelor de snge regesc; ea tie cnd i pn la ce punct pot s dea dovad de recunotin astfel de fiine; ea n-are de ce roi mrturisindu-i dorina sincer, dar neputincioas, de-a te rsplti pentru seviciile tale i de-a ndrepta rul pe care i l-a pricinuit devotamentul fa de ea. Pentru ce i mpreuni minile i i le frngi cu atta ndurerare? S fie oare cu putin? adug ea, tresrind la un astfel de gnd s-ar putea oare ca ei s fi mers att de departe cu cruzimea nct s te fi lipsit de darul vorbirii? Dai din cap? Ei bine, fie vraj sau numai ndrtnicie din parte-i, eu nu-i voi mai pune alte ntrebri; la rndu-mi i eu pot fi mut. ndeplinete-i misiunea dup cum crezi de cuviin. Cavalerul fcu un gest, ca i cum ar fi protestat mpotriva soartei i a ciudei ei; n acelai timp i ntinse scrisoarea sultanului, nfurat ntr-o nvelitoare din mtase de pre, acoperit la rndu-i cu alt estur din fir de aur. Ea o lu i-o privi cu nepsare; apoi, aeznd-o alturi i aintindu-i din nou privirile asupra cavalerului, l ntreb n oapt: Nici un cuvnt n ndeplinirea mesajului tu? El i prinse fruntea cu amndou minile ca s-i mrturiseasc durerea pe care o simea c nu i se putea supune, dar ea i ntoarse spatele cu mnie. Pleac zise ea; am vorbit destul, prea multe poate, cuiva care nu binevoiete s-mi rspund un singur cuvnt. 359

Pleac, i crede-m c dac i-am fcut vreun ru, l-am ispit; cci dac am fost unealta nefericit care i-a pricinuit pierderea unui rang onorabil, prin aceast ntrevedere, n schimb, am uitat tot ce-mi datoram mie nsmi i m-am cobort n ochii ti i ai mei. i acoperi ochii cu minile i pru peste msur de mhnit. Sir Kenneth vru s se apropie, dar ea i fcu semn s plece. Du-te strui ea tu al crui suflet a devenit tot att de josnic ca i noua ta stare. Oricare altul, mai puin fricos, mai puin la ca un rob, ar fi rostit un cuvnt de recunotin, cel puin ca sm mpace cu propia mea umilire. Pentru ce ai mai rmne? Pleac! Nefericitul scoian privi fugar spre scrisoare, ca i cum ar fi vrut s arate de ce-i prelungete ederea. Edith o lu, rostind batjocoritoare, cu dispre: Ah, uitasem. Robul supus ateapt rspunsul la scrisoare. Cum asta de la sultan? Strbtu repede cuprinsul scrisorii alctuit n arab i n francez i, dup ce sfri, ncepu s rd cu amrciune i cu mnie. Iat ceea ce ntrece nchipuirea! strig ea. Nici un scamator n-ar fi fost n stare s ndeplineasc o schimbare mai ciudat. Indemnarea lui n-ar izbuti dect s schimbe echini n bani de aur. Dar iscusina lui n-ar putea niciodat s schimbe un cavaler cretin, onorat printre cei mai vrednici cruciai, ntr-un rob umil al unui sultan pgn, purttor al unor ofensatoare propuneri fa de-o fat cretin. Poate fi o fptur att de josnic nct s-i uite de legile onoarei i ale cavalerismului, ca i de acelea ale religiei? Dar la ce bun s vorbim n faa unui rob josnic, despre un mrav pgn? Spune-i stpnului tu, atunci cnd biciul lui va face s i se dezlege limba, ce anume m-ai vzut fcnd. Vorbind astfel, 360

arunc scrisoarea sultanului i-o calc n picioare. i adaug c Edith Plantagenet dispreuiete omagiile unui pgn. Dup ce rosti aceste cuvinte, vru s ias, dar cavalerul, n genunchi la picioarele ei, cuprins de cea mai adnc durere, ndrzni s-i ating vemntul, parc nevrnd ca ea s plece. N-ai auzit cuvintele mele, rob josnic? urm ea ntorcndu-se brusc i vorbindu-i cu trufie. Spune-i necredinciosului sultan, stpnul tu, c-i dispreuiesc i solul, aa cum dispreuiesc prosternarea unui apostat al cavalerismului i al religiei n faa lui Dumnezeu i a alesei inimii sale. Spunnd aceste cuvinte, se smulse din minile lui, lsndu-i un crmpei de vl ntre degete, i iei din cort. n acelai timp, glasul lui Neville se auzi strignd de afar. Istovit

361

i mpietrit de dezndejdea ncercat n timpul ntrevederii i din care nu s-ar fi putut smulge dect clcndu-i obligaia fa de regele Richard, nefericitul cavaler pi cltinndu-se dup baronul englez i ajunser curnd n faa cortului regesc, naintea cruia tocmai desclecase un plc de cavaleri. n cort era lumin i micare. n clipa cnd Neville intr urmat de nubian, regele, nconjurat de civa dintre baroni, tocmai i intmpina pe noii venii.

362

CAPITOLULXXVI
Nu plng durerea despririi! Al ateptrii trist irag Va duce iar la fericire. Nu plng nici moartea celui drag, Cci nu-i durere nici ruine Sub ale morii bolte reci, Iar cei ce se iubesc tiu bine C moartea-i va uni pe veci. Ce crud soart! Ce cumplit! Iubitul ei dezonorat! i n mndria ei rnit Ea plnge numele ptat. Balad

Glasul lui Richard, hotrt, drz, se ridic aprig, ntmpinndu-i cu voioie rzboinicii. Thomas de Vaux, vrednic Tom de Gilsland, pe capul regelui Henric, eti tot att de binevenit ca o caraf de vin pentru un stranic butor de pe vremuri. Nici n-a fi putut s m pregtesc de lupt dac n-a fi avut n faa ochilor fptura ta mthloas. Dac sfinii ne vin n ajutor, curnd pornim la 363

lupt. Thomas, dac plecam fr tine, m temeam c-am s aud c te-ai spnzurat de un copac. A fi ndurat aceast dezamgire cu mai mult rbdare cretineasc dect s-mi dau sufletul pe mna rilor... Dar mulumesc majestii voastre rspunse lordul pentru att de binevoitoarea primire, cu att mai mrinimoas cu ct e naintea ospului din ajunul luptei i majestatca voastr, s-mi fie iertat, tie s-i ia partea cea mai bun dintr-un astfel de osp; hei, dar am adus cu mine un tovar care va fi i mai binevenit acum. Cavalerul care nainta i-i ddu salutul lui Richard era un tnr subire, potrivit la stat. mbrcmintea, ca i purtarea lui erau modeste, dar la coif purta o podoab de aur n care era prins undiamant, a crui strlucire nu putea fi asemuit dect cu flacra ce-i scapr n ochi. Numai ochii erau ntr-adevr izbitori pe chipul lui; dar de ndat ce i vedeai era cu neputin s-i mai uii. n jurul grumazului avea nfurat o earf de mtase albastr, de care era atrnat o cheie de aur cu care i acorda harpa. Tnrul era gata s cad n genunchi la picioarele regelui Richard; dar monarhul l ridic n grab, l strnse cu dragoste la piept i l srut pe amndoi obrajii. Blondel de Nesle strig el bucuros bine ai venit din Cipru, tu, cel mai neasemuit menestrel din lume! Fii binevenit la regele Angliei, care nu se preuiete pe sine mai mult dect pe tine! Am fost bolnav, prietene, i, pe sufletul meu, socotesc c numai din pricina lipsei tale, cci dac m-a fi aflat la jumtatea drumului spre paradis, cred c numai cntecele tale ar mai fi avut darul s m pogoare pe pmnt. Ei bine, ce mai veti din patria lirei?... Ai nvat ceva nou de la truverii din Provence sau de la menestrelii din voioasa Normandie? i mai cu seam, n ce chip te-ai strduit n aceast privin? Dar ce s te mai ntreb... tiu c nu trndveti nici chiar atunci cnd vrei. Nobila ta fire e asemenea unei flcri ce se mistuie luntric i care simte nevoia s se mprtie nafar, n stihurile i cntrile tale. 364

Am nvat cte ceva i m-am strduit puin, nobile rege rspunse vestitul Blondel, cu adnc sfiiciune, pe care admiraia plin de nsufleire a lui Richard n-o putuse nfrnge n nici o privin. Te vom auzi, prietene, te vom auzi chiar acum, rspunse regele. Apoi, btndu-l prietenete pe umr, adug: Numai dac nu eti cumva obosit de drum, fiindc mi-a ucide mai curnd n goan cel mai bun cal, dect s stric o singur not din glasul tu. Glasul meu e, ca totdeauna, n slujba regelui i stpnului meu, rspunse Blondel. Dar majestatea voastr urm el, privind hrtiile mprtiate pe mas s-ar prea c are ndeletniciri foarte serioase, i-apoi e i trziu. Ctui de puin, ctui de puin, dragul meu Blondel. Nu fceam altceva dect s ntocmesc un plan de lupt mpotriva sarazinilor, i asta nu-mi cere dect osteneala unei clipe. Adic tot att ct s-i pun pe goan... Mi se pare totui interveni Thomas de Vaux c n-ar firu s se tie pe ce anume oti se poate bizui deocamdat majestatea voastr. n aceast privin, am adus tiri de la Ascalon. Eti ca un catr, Thomas rspunse regele un adevrat catr ncpnat... Haide, gentilomi, strngei-v roat n jurul lui. Dai-i un jil lui Blondel... Unde e purttorul harpei?... Sau stai... Dai-i harpa mea... Poale c a lui o fi suferit vreostricciune pe drum. A dori ca majestatea voastr s binevoiasc a-mi cerceta raportul, strui Thomas... Am fcut un drum lung i simt mai mult nevoie de odihn dect s-mi fie gdilate urechile. S-i fie gdilate urechile? repet regele. Pentru asta i-ar trebui o pan de sitar, nu o muzic ngereasc. Ia spune drept, Thomas, urechile tale tiu s deosebeasc cntul lui Blondel de rgetul unui mgar? 365

Ca s spun deschis, sire, nu prea tiu. Dar n afar de Blondel, care e nobil din nscare i fr ndoial plin de har, nu m-a uita niciodat la un trubadur, pe ct vreme un mgar mi-ar atrage privirile. Oare buna ta cuviin n-ar fi trebuit s m socoteasc deoparte i pe mine, care sunt tot nobil din nscare ca i Blondel, i fac parte i eu din fria joyeuse science? Majestatea voastr ar trebui s-i aminteasc c unui catr nu trebuie s i se cear bun-cuviin, rspunse de Vaux zmbind. Adevrat, i pe deasupra eti o vieuitoare urt. Ei bine, cumetre catr, apropie-te ca s-i lum povara din spinare, iar dup aceea s te poi duce la grajd fr s-i mai pierzi vremea ascultnd muzic. Pn atunci, tu, bunul meu frate Salisbury, nfieaz-te naintea reginei i spune-i c Blondel a sosit cu o ncrctur proaspt adus din ultima lui cltorie. Spune-i s vin i ea numiadect aici i nsoete-o; rnduiete iari, n aa chip, ca s vie odat cu dnsa i verioara noastr Edith Plantagenet. n clipa aceea, ochii lui se oprir asupra nubianului, cu acea privire plin de ndoial care se oglindea pe chipul su ori de cte ori l privea. Ah! Tcutul nostru rob s-a i ntors! Apropie-te, prietene, i rmi n spatele lordului Neville... Vei auzi cntri care te vor face s binecuvntezi cerul c te-a lovit cu muenie i nu cu surzenie. Astfel vorbind, se ntoarse spre lordul de Vaux i se adnci numiadect n cercetarea planurilor de rzboi pe care i le ntinse baronul. n clipa cnd lordul Gilsland se apropia de sfritul raportului, un crainic ddu de veste c regina i ntreaga ei suit se apropiau de cort. Aducei o caraf de vin strig regele din acel vin de Cipru pe care btrnul Isaac l-a pstrat ndelungat vreme i pe care am pus mna atunci cnd am cucerit Famagosta. Umplei pocalul lordului Gilsland, domnii mei... Nicicnd un principe n-a avut un slujitor mai hotrt i mai credincios. 366

M bucur zise Thomas de Vaux c-ai gsit n catr un slujitor de folos, dei glasul lui nu-i att de muzical ca firul din coada calului sau srma de alam. Cum, nc n-ai mistuit porecla de catr? Trage-i o duc, prietene, altfel i rmne n gt. Haide, aa e mai bine. i-acum i voi spune c eti un rzboinic ca i mine i c, prin urmare, se cuvine s ne iertm unul altuia, n timp de pace, mpunsturile, asemenea loviturilor pe care ni le dm n acelai chip la o ntrecere clare, iubindu-ne cu att mai mult cu ct loviturile sunt mai zdravene. Pe cinstea mea, dac la ultimul turnir nu m-ai fi lovit tot att de stranic pe ct te-am lovit eu, n-ai mai fi fost bun de nimic. Deosebirea ntre tine i Blondel e aceasta: tu nu eti dect tovarul meu de lupte, a putea c spun ucenicul meu n meteugul rzboiului, pe cnd Blondel e dasclul meu n arta cntului i a muzicii. ie i ngdui s-mi fii prieten pe cnd pe el l cinstesc, fiindc n arta lui e mai tare ca mine. Haide, prietene, nu mai fi ursuz... Rmi aici ca s-asculi cntrile. Pe cinstea mea, ca s v vd pe majestatea voastr atta de voios rspunse lordul Gilsland a fi n stare s-l ascult pe Blondel pn la sfritul cntrii regelui Arthur, care poate ine trei zile-n ir. Nu-i vom pune rbdarea la o att de grea ncercare. Dar iat, lumina fcliilor de afar ne vestete apropierea augustei noastre soii... Grbete s-i iei ntru ntmpinare, prietene, i cat s ctigi favoarea celor mai frumoi ochi aicretintii... Haide, nu-i mai potrivi mbrcmintea... Uite, l-ai lsat pe Neville s se strecoare ntre vnt i pnzele galerei tale. Pe cmpul de lupt el nu m-a ntrecut nicicnd, rosti de Vaux cam nciudat c ntreprinztorul ambelan i-o luase nainte. Nu, nici el nici oricare altul, bunul meu Tom de Gills rspunse regele afar numai de noi, i aceasta nu ntotdeauna. 367

Da, regele meu; dar s dm de asemenea dreptate i celor nefericii... Bietul cavaler al Leopardului mi-a luat-o i el nainte ntr-o vreme, fiindc, vedei, cntrete mai puin n a... Tcere! zise regele ntrerupndu-l poruncitor. Nici un cuvnt despre acest om. Vorbind astfel, se grbi s ias n ntmpinarea reginei. I-l nfi pe Blondel ca pe regele menestrelilor i ca pe un mare meter n arta voioiei. Berengaria, care tia foarte bine c dragostea regescului ei so pentru poezie i muzic era aproape asemenea nsufleirii iui pentru slava rzboinic i c Blondel era ndeosebi favoritul lui, cut s-l ntmpine cu toat bunvoina pe menestrelul ce se bucura de atta cinste din partea regelui. Totui era limpede c dei rspundea precum se cuvine la cuvintele mgulitoare ale frumoasei regine, risipite poate prea din belug de ast dat, se simea parc i mai bucuros, dac nu chiar recunosctor, fa de primirea simpl i graioas pe care i-o fcu Edith, al crei salut prea pe ct de scurt i de simplu, pe att de sincer. Regina i regescul ei so i ddur seama ndat de aceast deosebire. Vznd c regina privea cam cu ciud ntietatea dat verioarei sale, Richard rosti n aa fel, ca s poat fi auzit de amndou: Noi, menestrelii, Berengaria, dup cum poi vedea din nfiarea maestrului Blondel, ne apropiem mai mult de un judectoraspru, aa cum e ruda noastr, dect de o prieten ngduitoare ca tine, care e gata s asculte arta noastr pe ncredere. Sire rspunse fr a ovi Edith, rnit oarecum de sarcasmul regescului ei vr mustrarea de a fi un aspru judector nu mi se cuvine numai mie din ntregul neam Plantagenet.

368

Ar fi spus poate mai mult, avnd n firea ei ndeajuns din pornirile acelui neam 24 ,care, dei mprumutase numele i blazonul de la o plant umil a dat poate Angliei una din dinastiile cele mai orgolioase, dar ochiul ei, nsufleit de voiciunea rspunsului, l ntlni numaidect pe acel al nubianului, dei acesta cuta s se ascund n spatele celorlali seniori, i ea czu ntr-un jil, nglbenindu-se la fa. Regina Berengaria se crezu datoare s cear numaidect ap i sruri, socotind n acelai timp c se cuvenea s pun n practic tot ritualul de rigoare la leinul unei doamne. Richard, care preuia tria de cuget a prinesei Edith, l rug pe Blondel s-i ia harpa i s-i nceap cntrile, spunnd c muzica era cel mai bun din toate leacurile menite s-l nzdrveneasc pe un Plantagenet. Cnt-ne zise el povestea Nframei nsngerate, al crei cuprins mi l-ai povestit nainte de plecarea mea spre Cipru. Privirea nelinitit a menestrelului se opri asupra prinesei Edith i, abia dup ce vzu roeaa mpurpurndu-i din nou obrajii, se supuse ndemnurilor repetate ale regelui. Atunci, nsoindu-i glasul cu sunetele harpei, ca s dea i mai mult farmec cntului, fr s-l nbue, inton ntr-un fel de recitativ, una din vechile povestiri despre dragoste i cavalerism, sortit s subjuge luarea aminte a asculttorilor! De ndat ce-i lu avnt, fptura i nfiarea lui, prea puin vrednice de luat n seam, se schimbar dintr-o dat. Chipul i se nsenin, transfigurat de inspiraie i avnt... Glasul brbtesc, rsuntor i ginga, cluzit de simul artistic cel mai delicat, ptrundea pn n cele mai adnci cute ale inimii. Plin de voioie, ca ntr-o zi de izbnd, cu ndoita nsufleire a stpnului i anvcelului, Richard fcu semn s se strng cercul n juru-i, poruncind tcere tuturora. El nsui se aez,

24

Genet ginestr, drobi, floarea pustiului, (n. t.)

369

vdit ncntat, nu fr s amestece n aceast pornire o frm din gravitatea criticului de meserie. Curtenii i aintir privirile asupra regelui, ca s ghiceasc i s-i nsueasc emoiile ce s-ar fi oglindit pe chipul lui, n timp ce Thomas de Vaux csca ngrozitor, ca cineva care-i supus unei plictiseli obositoare. Blondel i povestea, firete, cntul n graiul normand. Urmtoarele stihuri dau o slab idee despre frumuseea acestuia:

370

NFRAMA NSNGERAT Cnd soarele-n apus s-a scufundat De ultimele raze luminat, Castelul Benevent s-a-nvemntat n strai de srbtoare-mpurpurat. Iar cavalerii-n valea taberii Prin corturi luminate de fclii, ncep de seara a se pregti Pentru turnirul de a doua zi. Un paj, el nsui nobil descendent, Trimis chiar de prinesa Benevent, Din cort n cort ntreab, privind n jur atent: Unde-i englezul cavaler Thomas de Kent?" Dar nimeni nu-l cunoate. n sfrit, Tot cutndu-l, pajul l-a gsit La margine, ntr-un umil poclit Un cort srman i nempodobit. n cort nenfricatul cavaler i pune singur zalele de fier Cci e srac i nu are scutier, n lupta-n care se va avnta, Pentru Christos, pentru iubita sa Aceste zale l vor apra i paii spre izbnd-i vor purta. O, tu, viteze cavaler de Kent (i zice pajul, tnr descendent Al unei vechi familii din Clevent) Prea nobila prines Benevent La tine m-a trimis spre a-i vesti C inima nu-i poate drui Dect acelui care-n btlii De glorie se va acoperi. i dac vrei s-ari c nu te temi de moarte, 371

De vrei s sri prpastia ce v desparte, Prinesa-i cere s lai zalele deoparte i-n locul lor viteazul cavaler s poarte Nframa asta (el n vnt o desfoar) Ce a purtat-o ast-noapte la snu-i de fecioar. Cu acest scut pe umeri avnt-te-n vltoar i-ntoarce-te cu gloria ori cel nvins s moar! Srut cavalerul estura alb, moale, i-ngenunchind griete: Du-i rspuns stpnei tale C pentru ea am strbtut atta cale i nu m dau napoi s lupt chiar fr zale. Dar teafr dintr-o astfel de ncierare De poi s scapi o biruin mi se pare, Ba chiar o biruin fr-asemnare; De-aceea sper c i rsplata-mi va fi mare. Aici, mesiri, sfrete parte nti a povestirii nframei nsngerate. Ai schimbat msura pe neateptate n ultimele strofe, Blondel! spuse regele. E adevrat, sire, am nvat versurile de la un harpist btrn pe care l-am ntlnit n Cipru i care cnta n italian, i cum n-am avut timp s le tlmcesc ca lumea i nici s le nv pe de rost, sunt nevoit s umplu unele goluri din muzic i din vers, cu ce-mi vine n minte la repezeal. Pe legea mea rspunse regele mi plac mai mult alexandrinii acetia pompoi i rsuntori. Par mai potrivii cu muzica dect stihurile scurte dinainte. Sunt ngduite i unele i celelalte, dup cum prea bine tie majestatea voastr. tiu, Blondel, dar pare-mi-se c scena care urmeaz i n care se va da pesemne o lupt, o s mearg mai bine n alexandrinii acetia tuntori, care amintesc ropotul clrimii; pe ct vreme msurile celelalte par trapul uor al cluului unei domnioare. Va fi dup voia majestii voastre, rspunse Blondel i ncepu s intoneze. 372

Stai. Mai nti mprospteaz-i fantezia cu o cup de vin de Chios. Ascult-m, a vrea s lai deoparte aceast nou nscocire a ta, de a sfri stihurile prin rime cumini, precum scrie la carte. Acestea sunt o stavil n calea valului fanteziei i te fac s semeni unui om care ar dnui n lanuri. Lanurile, cel puin, pot fi uor azvrlite, spuse Blondel trecndu-i degetele peste strune, ca unul care ar dori mai bine s cnte dect s asculte povee. Dar de ce s i le pui, omule? strui regele. De ce s-i nctuezi harul n verigi de fier? M ntreb cum ai izbutit sunt ncredinat c eu n-a fi fost n stare s alctuiesc stihuri att de mpiedicate. Blondel privi n jos spre strunele harpei, pentru a ascunde un zmbet care-i ncreise fr voie faa. Dar lui Richard nu-i scp: Tu rzi de mine, Blondel, pe legea mea! i asta o merit pe bun dreptate oricine se apuc s fac pe dasclul cnd la drept vorbind nu poate fi dect ucenic, dar noi, regii, cptm prostul obicei de a avea preri prea bune despre persoana noastr. Hai, deapn-i povestea, iubite Blondel, aa cum vrei tu, adic mai bine dect te-am putea noi sftui, dei se vede c nu ne putem pune straj gurii. Blondel i continu povestea; dar cum se pricepea bine s nfiripe stihurile ntr-o clip, izbuti s in seama de sfaturile regelui, i poate c-i fcu plcere s arate cu ct uurin poate plmdi ntr-alt chip un poem, chiar n timpul cntrii: NFRAMA NSNGERAT Partea a doua Se-adun cavalerii i lupta se ncinge Pe locul unde cel mai puternic va nvinge; i pierde unul calul, iar altul lancea-i frnge, Triumf-nvingtorii, nvinii-s lac de snge. Muli dovedesc n lupt bravur, brbie, 373

Dar ne-ntrecut e unul din toi n vitejie, Cel care-n loc de zale din fier ori de aram O estur poart pe umeri o nfram. Din pieptu-i curge snge ca izvorul curat, Lovesc cu sete unii, dar alii l-au cruat: E-un legmnt pesemne, zic cei ce-l ocolesc, i s-l silim s-l calce nu e cavaleresc! Iar prinul, admirndu-l, spre el priviri arunc i istovit vzndu-l, d grabnic porunc Turnirul s se-ncheie. Iar drept nvingtor Judeii l declar pe bravul lupttor. Apoi, cum se cuvine n zi de srbtoare, n slile castelului se-aterne mas mare. ntreaga nobilime e la osp poftit, Poftii sunt cavalerii cu toat-a lor suit. Dar iat c-n saloane, un scutier s-arat i-ntinde pricipesei nframa-nsngerat, De lance gurit, de spad sfiiat, De praf, noroi i spum mnjit i ptat. V-aduc (el ngenunche) prines Benevent, Cu-nchinciuni, din partea cavalerului de Kent, Nframa ce i-ai dat-o n lupt s o poarte. Cel ce-a srit prpastia pornete mai departe, Cel care-n pom se urc, din poame se nfrupt, Iar cel care ieit-a biruitor n lupt, Primejduindu-i viaa aa cum ai dorit ncreztor ateapt s fie rspltit; Ar vrea nframa asta ce l-a ferit de moarte Prinesa-i cu mndrie la inim s-o poarte. Roind adnc, prinesa la piept nframa strnge, Nframa nmuiat n cel mai nobil snge: Cuvine-se (ea spune) o, vrednic scutier, S-i dai chiar azi de veste bravului cavaler C-i preuiesc curajul, credina-i preuiesc, i pentru biruin voi ti s-l rspltesc. Cnd nobilii se-adun-n solemn procesiune, 374

n fruntea lor prinesa, pind, pe umeri pune Nframa-nsngerat, i-astfel mpodobit, Spre sala de ospee se-ndreapt linitit. Uimii sunt cavalerii i, cum mrturisesc, Pe-nvingtorul zilei mai mult l fericesc, Dar nobilele doamne ncep s uoteasc, S rd pe-nfundate i chiar s cleveteasc. Apoi, cnd prinul duce sosete n sfrit, Vzndu-i astfel fiica, rmne-nmrmurit. Cum! (strig cu mnie) Ai vrut ca toi s tie C mintea i-e cuprins de neagr nebunie?! Ei bine, pentru vin, i pentru-aa ruine, S pleci! De-acum-nainte nu vreau s tiu de tine. S prseti castelul acum! i tu, i el! Asemeni cutezan nu-ngdui la castel! Atuncea Thomas mndru, dar palid i slbit, L-a nfruntat pe duce i astfel i-a grit: Eu pentru fiica voastr s mor n-am pregetat, i dac ea, la rndu-i, n cumpn n-a stat S-nfrunte i pedeapsa i blamul pentru mine, Fii siguri c-am s-o apr de griji i de ruine; i dac nu mai este prinesa Benevent n schimb eu inima i drui, i-n Anglia comitatul Kent. Un murmur de ncntare se strni ntre cei de fa; fiecare cuta s ia pild de la regele Richard, care l coplei cu mguliri pe menestrelul su cel mai drag, druindu-i un inel de pre. Regina, la rndu-i, se grbi s-i ofere o frumoas brar i toi seniorii erau gata s urmeze pilda suveranilor. Verioara noastr Edith ntreb regele rmne oare nesimitoare la sunetele harpei pe care o iubea att odinioar? Ea i mulumete lui Blondel pentru cnt, rspunse fata; dar mulumete i vrului ei care a tiut s aleag tocmai un astfel de cnt. Eti tulburat, verioara rspunse regele fiindc ai ascultat povestea unei femei mai ncpnate dect tine: dar am eu grij: te voi nsoi o bucat de drum pn-n preajma 375

cortului reginei; trebuie s stm de vorb amndoi chiar ast-sear. Berengaria se ridic mpreun cu doamnele din suit i ceilali oaspei se retraser ndat din cortul regesc. nsoitorii reginei, cu fclii aprinse n mini, o ateptau afar i ea porni la drum spre cort, n fruntea unei escorte de arcai. Aa cum spusese, Richard merse mpreun cu verioara sa, silind-o s se reazime de braul su, ca s poat sta de vorb fr s fie auzii. Ce rspuns se cuvine s-i trimit vrednicului sultan? ntreb Richard. Regii i principii vor s se despart de mine, Edith; aceast nou ciocnire i-a ndeprtat i mai mult. A dori s fac ceva pentru Sfntul Mormnt, printr-un vicleug oarecare, dac nu prin izbnd, i singurul mijloc prin care a izbuti poate s fac ceva, atrn, vai, de voina unei femei... A prefera s lupt singur cu zece dintre cei mai viteji lncieri ai cretintii, dect s stau la tocmeal cu o fat ndrtnic i ursuz, care nu-i cunoate propriile interese. Prin urmare, ce rspuns i voi da, verioar, lui Saladdin? Se cuvine s lum o hotrre. Spuneai cndva rspunse Edith c fata cea mai srman din neamul Plantagenet ar trebui mai curnd s triasc n srcie dect s-i lege viaa de un necredincios. Nu mai degrab n robie, Edith? Mi se pare c acesta e gndul ce-i frmnt mintea. Bnuiala pe care vrei s-o arunci asupr-mi n-are nici untemei... Robia trupului nu poate s strneasc dect mil... Aceea a sufletului, trezete dispreul. Ruine ie, rege Richard al Angliei! Ai cobort n josnicie i umilin trupul i sufletul unui cavaler a crui faim era pe vremuri aproape deopotriv cu a ta! Nu trebuia s-o mpiedic pe ruda mea s bea otrav, mnjind vasul n care se afla, atunci cnd vedeam c nu e alt mijloc prin care s poi fi tirbit de acea ucigtoare butur? Acum tu nsui m sileti s beau otrava, pentru c e ntr-un vas de aur. 376

Edith... Nu pot s te silesc, dar ferete-te s nchizi poarta pe care cerul se milostivete s-o in nc deschis naintea noastr. Pustnicul din Engaddi, pe care papii i clugrii l-au privit ca pe un proroc, a citit n stele c mritiul tu va trebui s m mpace cu un vrjma puternic i c brbatul tu va fi cretin. Astfel, putem nc ndjdui c apropiata trecere la cretinism a sultanului i intrarea fiilor lui Ismail n snul bisericii vor fi roadele cstoriei tale cu Saladdin. Haide, mai bine s te jertfeti oarecum, dect s surpi ndejdi att de fericite. Un om poate jertfi capre i berbeci, dar nu cinstea i cugetul... Am auzit spunindu-se c prin necinstirea unei fecioare cretine au ptruns sarazinii n Spania. E nevoie oare ca ruinea altei cretine s-i alunge din Palestina?... Tu numeti o ruine faptul de-a ajunge mprteas? Socotesc ruine i necinste s batjocoreti un jurmnt cretinesc, mprtindu-l cu un necredincios pe care o astfel de tain n-are cum s-l lege; i m-a socoti czut n cea mai ruinoas josnicie dac eu, o prines cretin, a ajunge de bunvoie sultan ntr-un harem de cadne. Ei bine, verioar, nu vreau s m cert cu tine, dei starea ta de vasal ar fi trebuit s te ndemne la mai mult bunvoin fa de mine. Sire rspunse Edith majestatea voastr a motenit apanajele, rangul i domeniile casei Plantageneilor... De aceea nu trebuie s-o pizmuii pe ruda voastr dac a pstrat doar puin din mndria acestora. Pe cinstea mea, copil zise regele m-ai tulburat cu aceste cuvinte... S ne mbrim i s rmnem prieteni... Voi trimite un herald cu rspunsul tu la Saladdin. Dar nu socoteti c-ar fi mai bine ca rspunsul s-i fie trimis dup ce-l vei vedea? Am auzit c e de-o frumusee neasemuit. Nu cred cu putin s ne vedem vreodat, sire, Pe Sfntul George! E cu putin, cci Saladdin ne alege uni loc ferit pentru lupta menit a rzbuna furtul flamurii i va veni el nsui acolo ca martor... Berengaria e, de asemenea, 377

foarte dornic s ia parte la lupt i a putea s jur c nici o doamn de la curte nu e lipsit de-o astfel de dorin. i mai puin ca oricare, tu, frumoasa mea verioar... Dar iat-ne ajuni aproape de cort. Ne vom despri, fr urm de vrjmie, cred... S pecetluim mpcarea noastr, frumoas Edith, cu un srut i o strngere de mn... Ca suveran, am dreptul s-mi srut frumoasele vasale. ntr-adevr, se grbi s-o mbrieze cu preuire i cu dragoste i se ntoarse spre cortul su sub pulberea lunii, ngnnd n sine crmpeie din cntul lui Blondel, care-i struia n minte. De ndat ce intr n cort, pregti scrisorile pentru Saladdin i le nmn nubianului, poruncindu-i s porneasc la drum odat cu revrsatul zorilor.

378

James William Glass- Richard The Lionheart on his way to Jerusalem

379

CAPITOLUL XXVII
Am auzit iehirul aa numesc arabii Strigtul lor de lupt, cnd pe Allah implor S-ncline biruina-n partea lor. Asediul Damascului

A doua zi de diminea, Richard fu poftit de regele Filip al Franei la o ntrevedere; mgulindu-l n fel i chip i exprimndu-i mrturia celei mai alese preuiri, Filip vesti fratelui su englez, n termeni curtenitori, hotrrea sa nestrmutat de-a se ntoarce n Europa, ca s-i vad de regat. i spuse c nu mai avea nici o ndejde n ceea ce privea ncununarea cu izbnd a cruciadei, de vreme ce puterile lor sczuser i certurile luntrice preau s nu se mai sfreasc. Richard se strdui s-i schimbe hotrrea, dar totul fu zadarnic i, ntrevederea odat sfrit, nu fu mirat cnd i se aduse o misiv semnat de ducele Austriei i de mai muli ali principi, prin care-i vesteau toi cu drzenie, o hotrre asemntoare aceleia a lui Filip. Spuneau c prsirea sfintei lupte era pricinuit de mndria nemsurat i de asuprirea lui Richard al Angliei. Orice ndejde de a duce rzboiul mai 380

departe cu sori de izbnd ct de ct, prea de asemenea zadarnic. Richard vrs lacrimi amare vzndu-i ndejdile de glorie nruite, iar gndul c aceast nfrngere se datora i firii sale aprinse i pripite, nu-l mngia deloc. Pe tatl meu n-ar fi ndrznit s-l prseasc astfel i spuse el lui de Vaux cu ciud i amrciune; nici o ponegrire pe care ar fi putut s-o rspndeasc mpotriva unui rege att de nelept, n-ar fi fost ngduit n mijlocul cretintii; pe ct vreme eu, nesocotit ce sunt, nu numai c le-am dat un prilej ca s m prseasc, dar le-am i nlesnit putina ca s arunce asupra nenorocitelor mele cusururi ntreaga ruine a destrmrii cruciadei. Aceste gnduri sporeau n aa msur mhnirea regelui, nct de Vaux fu mulumit atunci cnd sosirea unui trimis al lui Saladdin l sili s dea alt ntorstur gndurilor lui. Acest nou trimis era un emir foarte mult preuit de sultan, numit Abdallah-El-Hagi; i trgea obria din spia Profetului i din neamul sau tribul lui Hashem; ca mrturie a acestei strlucite obrii, purta un turban verde, neasemuit de mare. Fcuse de trei ori drumul la Mecca, ceea ce i adusese numele de Hagi, sauPelerinul. Cu toate aceste dovezi de sfinenie, Abdallah, dei arab, era un foarte bun tovar de petrecere, ascultnd cu plcere o povestire hazlie, lsndu-i deoparte gravitatea, pn acolo nct nu ovia s se aeze chiar i la butur, dac se putea pzi de priviri iscoditoare i de clevetiri. Avea de asemenea nsuiri politice, pe care Saladdin cutase s le foloseasc n mai multe negocieri cu principii cretini, i mai ales cu Richard, cruia persoana lui El-Hagi nu numai c-i era cunoscut, dar chiar i foarte plcut. Mulumit de rspunsul grabnic prin care Saladdin fgduia s-i pun la dispoziie un loc bun pentru lupt, pe lng ngduina de-a lua parte oricine, chezuindu-i buna-credin chiar cu prezena sa, Richard uit numaidect mhnirea strnit de apropiata destrmare a ligii cretine i ncepu s pregteasc lupta. 381

n acest scop fu ales locul numit Adamantul pustiului, ca fiind aezat la aceeai deprtare de tabra cretinilor ca i de aceea a sultanului. Se nelese cu Konrad de Montserrat i cu martorii acestuia, arhiducele Austriei i marele-magistru al Templierilor, s vin, n ziua hotrt pentru lupt, cu o sut de rzboinici; Richard al Angliei i fratele su Salisbury, care susineau nvinuirea, aveau s ia parte n fruntea unui numr egal de rzboinici, ca s-i ocroteasc lupttorul, iar sultanul urma s soseasc n fruntea unei grzi de cinci sute de oameni alei, numrul acesta fiind socotit deopotriv cu al celor dou sute de rzboinici cretini. Ceilali invitai de vaz, care aveau s vin de o parte i de alta,trebuiau s aib numai sbii i s nu poarte armuri. Sultanul i lua sarcina de a pregti locul de lupt, odat cu rnduiala i rcoritoarele de trebuin pentru persoanele care aveau s ia parte la acea solemnitate. Scrisorile lui dezvluiau ntr-un chip foarte curtenitor bucuria pe care o atepta de la o ntrevedere panic cu Melech-Ric, i marea lui dorin de a-i face o primire ct mai plcut. Toate pregtirile fiind sfrite, iar ntiinrile fcute att celui provocat ct i martorilor si, Abdallah-El-Hagi fu primit ntr-o audien mai intim, la care avu prilejul s asculte cu ncntare armonioasele sunete ale harpei lui Blondel. Lsndu-i cu grij deoparte turbanul verde i punnd n locu-i un fes grecesc, arabul ngn la rndu-i un cntec de petrecere, tlmcit din persan, i ddu pe gt, fr s fie rugat, un stranic pocal cu vin de Cipru, ca s arate deplin mbinare ntre vorb i fapt. A doua zi, grav i cumptat ca cel ce buse numai ap, i pleca fruntea pn la pmnt naintea tronului lui Saladdin, dndu-i socoteal asupra ndeplinirii sarcinii. n ajunul zilei hotrte pentru lupt, Konrad i prietenii lui pornir n revrsatul zorilor s cerceteze locul artat, iar Richard prsi lagrul n aceeai clip i cu acelai scop, dar, aa cum fusese nelegerea, o lu pe alt drum, ca msur de prevedere, pentru a nu da loc la vreo ciocnire ntre nsoitorii lor narmai. n ceea ce-l privea pe bunul rege, el n-avea de 382

gnd s se certe cu nimeni n ziua aceea. Nimic n-ar fi putut s- i sporeasc plcerea pe care o fgduia participarea la o lupt corp la corp n cerc nchis, dect bucuria de a fi fost el nsui unul dintre lupttori; i aceasta l fcea s fie aproape mpcat cu toat lumea, chiar i cu Konrad de Montserrat. Uor narmat, n vemnt strlucit, vesel ca un mire n ajunul nunii, Richard clrea domol n preajma litierei reginei Berengaria, creia i ddea desluiri n privina locurilor strbtute, nveselind astfel, prin cntece i povestiri, drumul monoton, pustiu. Atunci cnd regina fcuse pelerinajul la Engaddi, o luase pe drumul ce cotea de dup irul de muni, astfel c privelitea pustiului era nou pentru ea i pentru doamnele din suit. Dei Berengaria cunotea foarte bine firea lui Richard, ca s nu in seam de ceea ce i plcea s spun ori s cnte, nu se putu mpiedica s nu cad prad unei oarecare temeri femeieti, vzndu-se n mijlocul pustiului nfiortor, cu o suit att de mic ce nu prea s fie altceva dect un punct mictor pe acea ntindere nemrginit; tia de asemenea c nu se aflau departe de tabra lui Saladdin i c puteau fi din clip n clip surprini i nimicii de vreun buluc alctuit din cei mai temui clrei ai si, dac pgnul ar fi fost aa denecinstit nct s se foloseasc de un prilej att de ademenitor. Dar atunci cnd i dezvlui temerile fa de Richard, acesta se grbi s le resping cu ciud i dispre: Ar fi mai mult dect nerecunotin zise el s te ndoieti de cinstea nobilului sultan... Totui, aceleai ndoieli i temeri ncoleau deseori, nu numai n mintea fricoas a reginei, dar i n sufletul, mult mai mndru i mai curajos, al prinesei Edith Plantagenet, care credea prea puin n cinstea musulmanului, pentru a se simi linitit cnd se afla n puterea acestuia. Uimirea ei, prin urmare, ar fi fost mai mic dect spaima dac-ar fi auzit n aceeai clip rsunnd n mijlocul pustiului stigtul Alla hu!" 383

n timp ce un buluc de clrei arabi s-ar fi npustit asupr-le ca vulturii pe prad... Temerile ei nu sczur cu nimic n clipa cnd, odat cu apropierea nserrii, zri un clre arab, chipe la nfiare, cu turban i cu o suli lung, zburnd pe creasta unei nlimi, asemenea unui oim rtcit n vzduhuri. De ndat ce arabul ddu cu ochii de alaiul regesc, se ndeprt n goan, cu iueala aceleiai zburtoare, cnd se pierde n adncul zrii. Ne apropiem pesemne de locul cu pricina zise regele Richard i clreul acela nu poate fi altcineva dect un trimis al lui Saladdin... Mi se pare chiar c aud vuiet de trmbii i chimvale maure... Aezai-v n bun rnduial, copii, i niruii-v n jurul doamnelor, ca nite adevrai oteni. Auzind aceste cuvinte, cavalerii, scutierii i arcaii se grbir s intre n rnduri. i urmar calea n rnduri, ceea ce fcea canumrul lor s par i mai mic. La drept vorbind, poate nu chiar frica, ci doar un soi de nelinite, mbinat cu oarecare curiozitate, prea c ascute i mai mult luarea aminte a escortei, care asculta izbucnirile slbatice ale muzicii maure ce rzbteau n rstimpuri cu putere dinspre locul unde se ivise o clip clreul arab. De Vaux opti la urechea regelui: Ar fi bine, sire, s trimitem un scutier n recunoate pe crestele dunelor, ori buna voastr plcere s ngduie ca eu nsumi s-o iau nainte! Dup vuietul ce se aude, s-ar prea c, dac nu sunt n adevr mai mult de cinci sute de oameni dincolo de creste, jumtate din suita sultanului trebuie s fie alctuit din trmbiai i chimvalieri. S m duc? Baronul i strunise calul i era ct pe-aici s-i dea pinteni, cnd regele strig: Nu, pentru nimic n lume! O astfel de prevedere ar nsemna nencredere i nu ne-ar sluji la mare lucru n caz de surpriz, lucru de care nu m tem. 384

Continuar s nainteze n bun rnduial, cu irurile din ce n ce mai strnse, pn cnd ajunser pe creasta dunelor de nisip, de unde se putea zri locul de lupt. Aici, o privelite minunat, dar surprinztoare, se nfia naintea ochilor. Adamantul pustiului, singuratica oaz ce nu se putea deslui ce obicei dect prin plcul de palmieri, devenise centrul unei tabere ale crei flamuri strlucitoare i podoabe aurite sclipeau n mii de culori sub bogia soarelui n asfinit. Pnzele din care erau fcute corturile ncptoare aveau cele mai vesele culori: stacojiu, galben-auriu, albastru-deschis i alte nuane strlucitoare. Stlpii nali din mijloc, care susineau pnzele, erau mpodobii cu grenade aurii i cu stegulee de mtase. Dar n afar de aceste corturi bttoare la ochi, se mai zrea un mare numr de corturi negre, aa cum sunt de obicei acelea ale arabilor, ceea ce i se pru uluitor lui Thomas de Vaux, socotind c-n acele corturi putea fi adpostit o otire de cinci mii de oameni. Un numr de arabi i de kurzi se grbeau s-i strng rndurile, lsndu-i caii s mearg-n voie, i aceast adunare era nsoit de vuietul asurzitor al almurilor rzboinice, ce au nsufleit n toate timpurile luptele arabilor. Se zrir curnd, ca un furnicar nelmurit, n faa taberei i,ca un uier ascuit ce rsun deasupra glasului trmbielor, clreii srir numaidect n a. Un nor de pulbere ce se ridic n clipa acestei micri, ascunse lui Richard i ntregii suite palmierii i creasta ndeprtat a munilor; nu se mai zreau nici chiar arabii, care strniser ntr-o clip o volbur de praf ce lua nfiarea fantastic a unor coloane rsucite, a unei ngrmdiri de drumuri i minarete. Alt uier ascuit se fcu auzit din snul vrtejului de pulbere: era semnalul de naintare. Clreii pornir n goan, naintnd n aa fel ca s mpresoare mica escort a lui Richard; i aceasta se pomeni curnd nconjurat din fa, din pri, din spate i aproape nbuit de praful ce se ridica pretutindeni. Prin perdeaua de praf se zreau din cnd n cnd fpturile slbatice ale sarazinilor, micndu-se i 385

nvrtindu-i suliele n toate prile, cu strigte i chiote nfricotoare; i mboldeau uneori caii repezindu-i pn la o suli de cretini, n timp ce toi cei din spate mprtiau nori dei de sgei. O sgeat se nfipse n litiera reginei, care ls s-i scape un ipt ascuit, n timp ce fruntea lui Richard se posomori n aceeai clip. Pe Sfntul George! strig el ar fi timpul s fie cuminit aceast turm de necredincioi. Dar Edith, a crei litier o urma pe cea a reginei, scoase capul afar i, innd n mn una din sgeile desprinse din roi, strig: Rege Richard, ia seama la ceea ce vrei s faci... Privete, sgeile n-au vrf! Nobil i neleapt copil rspunse Richard pe ceruri, tu ne ruinezi pe toi prin agerimea ochiului i a gndului. Nu v tulburai, vrednicii mei englezi strig el ctre rzboinici sgeile lor nu sunt ascuite, iar suliele lor de asemenea n-au vrf. Acesta nu e dect un obicei slbatic de-a ne ntmpina cu prietenie, dei, de bun seam, rd pe socoteala noastr vzndu-ne att de nfricoai... naintai ncet i n rnduial! Mica escort nainta astfel mai departe, mpresurat de arabii care scoteau strigtele cele mai ascuite i mai strpungtoare; arcaii cutau s-i arate ndemnarea, fcndu-i sgeile s uiere ct mai aproape cu putin de coifurile cretinilor, fr ca totui s le ating, n timp ce suliaii se luptau unii cu alii, dndu-i lovituri att de zdravene cu armele lor boante, nct muli se rostogolir jos din a, gata s-i piard viaa n toiul acelui joc primejdios. Toate aceste demonstraii, menite s exprime bun sosit, erau privite ns cam cu ndoial de europeni.

386

n timp ce regele Richard i suita lui ajunseser cam la jumtatea drumului, alctuind un smbure n jurul cruia

387

gloata de clrei urla, chiuia, se vnzolea, clrind n aa chip nct nu se mai puteau deslui din grmad nici oameni, nici cai, deodat rsun alt uier ascuit, i toi acei rzboinici care mpresurau n neornduial, din fa i din spate, pe europeni, se strnser n cea mai mare grab n rnduri dese, alctuind o coloan groas, fr sfrit, care porni domol i n destul rnduial, pe urmele escortei regelui Richard. Pulberea ncepea s se mprtie dinaintea cretinilor care alctuiau acum avangarda, cnd zrir apropiindu-se n ntmpinarea lor, prin norii de praf nc destul de dei, un buluc de clrei cu totul deosebit, n mai mult rnduial, narmat cu sulii de nval i de aprare, vrednic s slujeasc de straj celui mai strlucit stpnitor din Orient. Fiece cal din acel buluc, alctuit din aproape cinci sute de oameni, preuia ct viaa unui rzboinic. Clreii erau robi georgieni i circazieni n floarea vrstei. Coifurile i fesurile lor din zale de oel erau att de stranic lustruite nct luceau ca argintul; vemintele lor aveau culorile cele mai bttoare la ochi i unele erau esute din fir de aur i argint; briele erau mpletite din fire de aur i din mtase; deasupra turbanelor fluturau pene i scnteiau giuvaeruri, n timp ce mnerele i tecile iataganelor i hangerelor, din cel mai scump oel de Damasc, erau btute n aur i pietre scumpe. Aceast clrime strlucitoare nainta n sunetul fanfarelor i n clipa cnd ajunse n preajma cretinilor, se despic lund-o la dreapta i la stnga, fcndu-le loc. Atunci Richard trecu n fruntea trupei, dndu-i seama c Saladdin nsui se apropia. ntr-adevr, curnd, n mijlocul strjii, al cpeteniilor i arabilor fioroi la vedere, pzitori de haremuri, a cror sluenie prea i mai groaznic sub bogia vemintelor, se ivi sultanul, cu privirea i nfiarea aceluia pe fruntea cruia soarta a scris: Iat un rege! Cu capul acoperit de un turban alb ca zpada, cu alvari i feregea larg, tot att de alb, ncins peste mijloc cu un bru de mtase stacojie, fr alt podoab, Saladdin ar fi prut, la cea dinti arunctur de ochi, omul cel 388

mai simplu nvemntat dintre toi. Dar cercetndu-l cu mai mult luare aminte, puteai s-i dai seama, de la nestemata de pe turban, pe care cntreii au numit-o Marea de lumin, la diamantul din deget, pe care i era spat pecetea, c preuiau poate ct toate bogiile coroanei Angliei, iar safirul nfipt n mnerul hangerului nu-i sta mai prejos n valoare. Trebuie de asemenea adugat c pentru a se apra de praful care n vecintatea Mrii Moarte se aseamn cu cenua cea mai fin cernut, sau poate numai dintr-o pornire de trufie oriental, sultanul purta la turban un vl care i ascundea n parte nobilele trsturi. Clrea pe un armsar arab, alb ca zpada, ce prea contient i mndru de nobila sa povar. Nu mai era nevoie de prezentri. Cei doi viteji monarhi, cci astfel erau amndoi, srir aproape n aceeai clip din scri; otile se oprir i muzica ncet dintr-o dat; naintar n linite unul ctre altul, i, dup cteva saluturi curtenitoare, cei doi suverani se mbriar ca frai i egali n mreie. Fastul i bogia dezvluite de o parte i de alta nu mai atrgeau privirile: toi ochii erau aintii la Richard i la Saladdin, iar acetia, n cele din urm, nu se mai vzur dect pe ei. Totui, privirile pe care Richard le ndrepta spre Saladdin erau mai struitoare, mai iscoditoare dect acelea ale sultanului; cel dinti care ntrerupse tcerea, fu Saladdin. Melech-Ric e tot att de binevoit n preajma lui Saladdin ca apa n mijlocul pustiului. Ndjduiesc c numeroii mei nsoitori nu-i strnesc nencredere. n afar de robii narmai ai casei mele, acei ce-l mpresoar i-l ntmpin cu priviri uimite i pline de admiraie, sunt nobili privilegiai din cele o mie de triburi ale mele; fiindc cine e acela care, avnd dreptul a fi de fa, ar fi putut s rmn n tabr, atunci cnd avea prilejul s vad un principe ca Richard, al crui nume mprtie atta groaz, nct n nisipurile Yemenului doica se slujete de dnsul ca s fac pruncul s tac, iar beduinul ca s-i struneasc fugarul ndrtnic? i acetia toi sunt nobili din Arabia? ntreb Richard, privind de jur mprejur mulimea de clrei cu nfiare 389

slbatic, nvemntai n burnusuri. Pe chipurile lor nnegrite de razele soarelui, cu dini mai albi ca fildeul, ochii negri scnteiau fr astmpr, cu flacr vie, aproape neomeneasc, n umbra turbanelor; erau mbrcai mai toi ct se poate de simplu, s-ar fi zis chiar srccios. Au dreptul la aceast denumire, rspunse Saladdin; dar, deinumeroi, nu ntrec ctui de puin cele statornicite prin nelegere i nu au alte arme n afar de iatagane. Pn i suliele au fost lsate deoparte. M tem murmur de Vaux n englezete ca nu cumva s le fi lsat ntr-un loc de unde s le poat lua foarte repede. Iat, mrturisesc, o strlucit adunare de pairi cred c sala de la Westminster ar fi cam nencptoare pentru ei. Tcere, de Vaux! zise Richard. i poruncesc! Nobile Saladdin adug el n franc bnuiala nu-i are nici un rost atunci cnd e vorba de tine... Iat urm el artnd litierele i eu mi-am adus civa lupttori, aa c am clcat oarecum condiiunile nelegerii; ochii sclipitori i chipurile frumoase sunt arme pe care nu m puteam hotr s nu le iau cu mine. ndreptndu-i privirea spre litiere, sultanul fcu o temenea adnc, aa cum s-ar fi plecat naintea cetii Mecca, i srut rna n semn de cinstire. Apropie-te, frate l mbie Richard doamnele nu se tem s te vad mai de aproape. Nu vrei s te apropii? Perdelele litierelor se vor da numaidect n lturipentru tine. Allah s m fereasc! rspunse Saladdin. Nu cred s fie aici arab care s nu socoteasc drept o ruine din partea acestor frumusei de-a se lsa vzute cu obrazul descoperit. Le vei vedea atunci n particular, frate. La ce bun? rspunse Saladdin cu mhnire. Aa cum apa stinge focul, ultima ta scrisoare a stins ndejdile pe care ndrznisem s mi le furesc. Pentru ce a aprinde din nou o flacr ce m-ar mistui n zadar? Dar fratele meu nu vrea s intre n cortul pe care slujitorul su i l-a pregtit? Mai-marele robilor mei negri a primit porunci s le primeasc pe prinese 390

aa cum se cuvine. Mai-marii casei mele se vor ngriji de nsoitorii mriei tale, i eu nsumi i voi fi slujitor. l cluzi ntr-un cort minunat, unde se afla tot ce poate alctui fast regesc. De Vaux, care l urma pe Richard, i lu de umeri lunga mantie de clrie i regele Angliei se ivi dinaintea lui Saladdin ntr-un vemnt strmt, care scotea i mai bine la iveal fptura lui falnic i armonioas, n contrast izbitor cu mbrcmintea larg i fluturtoare care ascundea silueta subire a monarhului din Orient. Dar ceea ce atrase mai cu seam luarea aminte a sarazinului, fu paloul cu mner teit, a crui lam dreapt i lat, de-o lungime ce-l fcea cu neputin parc de mnuit, se ntindea de la umr pn aproape de clciele monarhului. Dac n-a fi vzut zise sultanul aceast arm scnteind n lupt, asemenea sbiei lui Azrael, mi-ar fi cu neputin s cred c braul unui om e n stare s-o mnuiasc. Pot s-l rog pe mritul Melech-Ric s dea cu ea o lovitur prieteneasc, ca s-i pun la ncercare puterea? Bucuros nobile Saladdin, rspunse regele, cutnd n preajm-i un lucru asupra cruia s-i ncerce puterea. Zrind n mna unuia dintre privitori un buzdugan de oel, a crui coad tot de metal, n-avea mai mult de un deget i jumtate n diametru, aez aceast arm pe un butean de lemn. Grija lui de Vaux n legtur cu cinstea stpnului su l ndemn s-i opteasc n englezete: Pe dragostea Preafericitei Fecioare, luai seama ce facei, sire. Puterile voastre nu sunt nc pe deplin refcute; nu-i dai prilej necredinciosului s se bucure. Tcere, nesbuitule! zise Richard rotind o privire mndr n juru-i... M crezi n stare s dau gre n faa lui? Regele ridic strlucitorul palo deasupra umrului su stng, l apuc cu amndou minile i, nvrtindu-l pe deasupra capului, l repezi n jos nprasnic: drugul de fier se rostogoli la pmnt, desprit n dou ca un copac tnr retezat de securea pdurarului. 391

Pe capul Profetului! Iat o lovitur minunat! strig sultanul, cercetnd cu deosebit luare aminte drugul de fier ce fusese retezat n dou, ca i lama al crei ti rmsese neatins n urma unei astfel de lovituri. Apuc atunci mna regelui i, cercetndu-i mrimea i muchii, zmbi, aeznd-o alturi de a sa, att de subire, att de mic i parc fr putere. Da, privete cu luare aminte, zise de Vaux n englezete; va mai trece mult vreme pn cnd degetele tale lungi de maimu vor putea s fac acelai lucru cu semiluna aurit pe care-o ai alturi! Tcere, de Vaux! zise regele. Pe Sfnta Fecioar! Saladdin nelege sau bnuiete ceea ce spui... Astmpr-te rogu-te! Sultanul rosti ntr-adevr n aceeai clip: A dori s ncerc i eu s art ceva; dar pentru ce i-ardovedi slbiciunea cel slab n ochii celui tare? Totui, fiecare ar i are ndemnrile ei, i n aceast privin nu m ndoiesc c voi avea cu ce s-l ncnt pe Melech-Ric(Zicnd aceasta, lu o pern de puf pe care i-o puse dinainte). Arma ta va putea s despice n dou aceast pern ? l ntreb el pe Richard. Nu, de bun seam, rspunse regele ; nici un palo de pe pmnt, chiar dac-ar fi Excaliburul regelui Arthur, nu poate s taie n dou ceea ce nu opune nici un fel de mpotrivire. Ei bine, privete, zise Saladin. i ridicndu-i mneca vemntului, dezvlui un bra lung i slab care, din pricina neobositelor ncercri, era numai piele i os, muchi i nervi. Scoase iataganul, a crui lam era ngust i curbat i care, departe de-a fi scnteietoare ca paloele Francilor, avea o strlucire posomort, albstruie, strbtut de linii lungi, ondulate, ce dovedeau strduina ndelungat a armurierului. Sultanul, ridicnd aceast arm, ce prea un fulg pe lng aceea a lui Richard, o propti n vrful piciorului stng, pe care abia l ridicase. Se legn un rstimp, 392

ca i cum ar fi pregtit lovitura, apoi, fcnd un pas nainte, despri n dou perna cu atta ndemnare i cu att de puin sforare, nct s-ar fi prut c jumtile se desprind de la sine, fr ajutorul tiului ager. Asta e lovitura boscarului, strig de Vaux, naintnd i ridicnd jumtate din pern, ca i cum ar fi vrut s se ncredineze de realitatea faptului. E ceva de neneles n toate astea. Sultanul pru c-l nelege, deoarece desprinse aa-numitul vl pe care l avea nfurat n jurul turbanului ; l ndoi i l aez pe lama iataganului ,apoi, ridicnd arma, despri vlul fluturnd n dou i-l ls s zboare spre nlimea cortului, ca s arate prin aceast isprav ct de ascuit era lama i ct de sprinten i era braul. Pe cinstea mea, frate, zise Richard, eti nentrecut n mnuirea iataganului, i-ar fi ntr-adevr o primejdie pentru cine s-ar lua la trnt cu tine. Totui, am mai mult ncredere ntr-o lovitur puternic cum e aceea pe care obinuim s-o dm noi Englezii; fiindc ceea ce nu putem face prin ndemnare suntem silii s facem prin for. ntr-adevr, eti tot att de dibaci n arta de a face rnile aa cum neleptul meu Hakim e n aceea de-a le tmdui. Ndjduiesc s-l pot vedea pe nvatul vraci... i sunt foarte ndatorat i i-am adus un mic dar... L-am ajutat ntr-o larg msur i... n timp ce rostea aceste cuvinte, Saladin i schimb turbanul cu o cum ttrasc. Vzndu-l, de Vaux rmase cu gura cscat i cu ochii mari, rotunzi, n timp ce Richard l contempla pe strin cu o nedumerire care sporea din ce n ce, cnd sultanul rosti aceste cuvinte, schimbndu-i tonul obinuit pe un ton grav i sentenios : Bolnavul, zice poetul, l cunoate pe medic dup mers; dar, de ndat ce se nzdrvenete, nu-i mai recunoate nici trsturile atunci cnd se gsete n preajm-i". 393

Minune! Minune! strig Richard.

O minune a lui Mahomet, de bun seam ! adug Thomas de Vaux. S fie cu putin s nu-l mai fi recunoscut pe nvatul meu Hakim, relu Richard, din pricin c i-a schimbat mbrcmintea, i s-l regsesc apoi sub nfiarea regalului meu frate Saladin? Astfel de lucruri se ntlnesc deseori prin lume! Vemntul sfiat nu-l face totdeauna pe dervi. i numai prin dibcia; ta a fost scpat de la moarte cavalerul Leopardului i tot prin uneltirile tale a ptruns n cortul meu sub alt nfiare? 394

Chiar aa. Eram un medic prea ndemnatic ca s nu-mi dau seama c, dac rana fcut cinstei lui nu se tmduia curnd, n-ar mai fi trit mult vreme. Schimbarea la nfiare a putut fi mai lesne descoperit dect mi-a fi nchipuit n urma schimbrii mele la fa. O ntmplare, rspunse Richard, care fr ndoial voia s vorbeasc de mprejurarea cnd i lipise gura de rana Nubianului, o ntmplare m-a fcut s-mi dau seama din capul locului c armiul ce-i acoperea obrajii nu era altceva dect o art i, odat aceast descoperire fcut, restul era uor de ghicit, ntruct talia i trsturile lui nu se pot uita att de uor. Nu m-ndoiesc c el va lua parte la lupta de mine. E plin de ndejde i i face toate pregtirile de trebuin. I-am pus la ndemn arme i uncal, avnd mare ncredere ntr-nsul, dup cele ce-am putut constata pn astzi sub diferitele mele nfiri. i tie el cui i datoreaz toate acestea? tie. Am fost silit s m dau pe fa, dezvluindu-iplanurile mele.Dar el n-a mrturisit nimic ? Nimic limpede; dar dup multe altele petrecute ntre noi, mi-am putut da seama c dragostea lui nzuiete prea sus ca s poat ajunge vreodat la izbnd. i tiai c insolenta i cuteztoarea lui iubire se ncrucia cu dorinele tale? Atta lucru am putut ghici; dar dragostea lui fiina cnd dorinele mele abia ncoliser, i trebuie s adaug c pesemne va supravieui dorinelor mele. Pentru refuzul primit, nu pot s m rzbun pe dnsul, care n-are nici o vin n aceasta. i-apoi, dac aceast nobil doamn l dorete n locu-mi pe cavalerul Leopardului, cine va ndrzni s spun c dnsa n-a fcut dreptate unui cavaler plin de noblee i de aceeai credin cu ea? Totui, e de vi prea nensemnat ca s-i amestece sngele cu acel al Plantageneilor, rosti cu trufie Richard. 395

Astea pot s fie prerile voastre n Francistan. Poeii notri din Rsrit spun c un viteaz cluzitor de cmile e vrednic s srute buzele unei frumoase sultane, pe ct vreme un bei miel nu e vrednic s i le apropie pe-ale sale nici mcar de vemntul srman al unei femei de rnd. Dar cu ngduina ta, mritul meu frate, mi voi lua rmas bun de la tine pentru o vreme, ca s-l pot primi pe ducele Austriei i pe cellalt cavaler nazarinean, amndoi mai puin vrednici de gzduirea noastr, dar care totui trebuie si fie primii cu cinste, nu pentru ei, ci pentru obrazul nostru. Cci neleptul Lacman a spus: Hrana cu care l-ai osptat pe strin nu e pierdut pentru tine, cci atunci cnd trupul lui a fost ntrit, cinstea i faima numelui tu au crescut deopotriv. Sultanul sarazin iei din cortul regelui Richard i, dup ce-i art, mai mult prin semne dect prin cuvinte, unde se afla cortul reginei i al doamnelor sale, se grbi s-l ntmpine pe marchizul de Montserrat care sosise mpreun cu ntreaga lui suit, pentru care nobilul sultan pusese s se pregteasc adpostul cu mai puin curtoazie, dar cu acelai fast. Suveranilor i principilor gzduii de Saladdin, li se aduseser rcoritoarele cele mai alese, obinuite n Orient i n Europa. Fiecare fu slujit deosebit, n cortul, su; sultanul inuse attde mult seama de obiceiurile i gusturile oaspeilor, nct adunase o mulime de robi greci ca s aduc pocalele de vin, butur oprit credincioilor lui Mahomed. Mai nainte ca Richard s se fi ridicat de la mas, btrnul Omrah, care adusese scrisoarea sultanului n tabra cretin, intr cu un plan al ceremonialului care avea s se desfoare a doua zi, ziua luptei. tiind gusturile vechiului su cunoscut, Richard l rug s cinsteasc cu el un pocal de vin de iraz; Abdallah i ddu s neleag ns, cu mult cuviin, c n clipele acelea trebuie s se stpneasc cu orice pre, deoarece Saladdin, dei ngduitor n multe alte privine, 396

ddea cinstire i fcea a se da cinstire, sub cea mai aspr pedeaps, legilor Profetului. Vai zise Richard dac sultanului nu-i place vinul acesta, dulce balsam al inimii omeneti, trecerea lui la cretinism nu ar fi cu putin i prezicerea clugrului nebun

din Engaddi se spulber ca un pumn de paie mprtiat de vnt. 397

Atunci, regele ncepu s cerceteze propunerile aduse, statornicind condiiile luptei, ceea ce lu foarte mult timp, trebuind ca asupra unor anumite puncte s se sftuiasc cu potrivnicii, precum i cu sultanul. Pn la urm czur la nelegere i ncheiar un nscris n limbile francez i arab, care fu isclit de Saladdin, ca jude al locului, i de ctre Richard i Leopold, drept chezai ai celor doi lupttori. n clipa cnd Omrah i lua rmas bun de la rege, intr de Vaux. Bunul cavaler zise el care urmeaz s lupte mine, dorete s tie dac iva fi ngduit ast-sear s-i prezinte omagiul regescului su martor. L-ai vzut, de Vaux? ntreb regele cu un zmbet. N-ai regsit cumva o veche cunotin? Pe Sfnta Fecioar din Lanercost! rspunse de Vaux, n ara asta ntlneti attea lucruri uimitoare i-attea schimbri, nct ncepe s se nvrteasc pmntul cu tine. De-abia l-a mai fi cunoscut pe sir Kenneth, scoianul, dac frumosul lui copoi, care-a fost ncredinat ctva timp ngrijirilor mele, n-ar fi venit s se gudure i s-mi ling minile; i nici chiar atunci n-am recunoscut cinele dect dup pieptul lui lat, dup rotunjimea labei i felul lui de a ltra; cci bietul dobitoc e vopsit ca o curtezan veneian. Te pricepi mai bine la dobitoace dect la oameni, de Vaux. Nu tgduiesc, i-am gsit deseori c dintre aceste dou soiuri de dobitoace, cele cu dini sunt mai cinstite. i-apoi, majestatea voastr obinuiete adeseori s-mi zic dobitoc, chiar i mie, cci, la urma urmei, l slujesc pe leu, cunoscut de toat lumea ca regele dobitoacelor. Pe cinstea mea, i-ai frnt adeseori lancea n cretetul capului meu. Am spus totdeauna c dai dovad de oarecare nelepciune, de Vaux, dei numai lovindu-te cu barosul poate s scoat cineva scntei din tine. Dar s ne vedem de treburi deocamdat: cavalerul nostru e bine echipat i bine narmat? Pe de-a-ntregul, sire, i cu mult mreie: am recunoscut armura pe care-o va purta: e aceea pe care dogele 398

Veneiei a oferit-o majestii voastre nainte de boal, pentru cinci sute de bizantini. Pun rmag c a vndut-o sultanului pgn, pentru civa ducai mai mult, bani suntori. Veneienii acetia ar vinde i Sfntul Mormnt, dac le-ar sta n putin. Armura aceea nu putea fi folosit pentru o cauz mai nobil. Mulumit nobleei sarazinului, iar nu avariiei veneianului. Fac cerul ca majestatea voastr s binevoiasc a rosti cuvintele cu mai mult grij. Iat-ne prsii de aliaii notri pentru jigniri aduse i unora i altora; nu ne mai rmne dect s ne lum la har cu republica mrilor ca s pierdem ndejdea de-a ne mai retrage fie chiar i pe ap. Voi fi mai prevztor, dar nceteaz cu mustrrile. Spune-mi mai degrab dac i s-a adus un duhovnic cavalerului. Are duhovnic. E acelai sihastru din Engaddi care-a stat lng dnsul i n clipa cnd se pregtea de moarte. Sihastrul a venit aici, atras pesemne de vestea luptei. Foarte bine! i-acum, n ceea ce privete cererea cavalerului, spune-i c Richard l va primi atunci cnd, n lupta de pe locul numit Adamantul pustiului, va ndrepta greeala svrit pe dmbul Sfntului George. Trecnd prin tabr, d-i de veste reginei c vreau s-o vizitez i spune-i lui Blondel s vin i el acolo. De Vaux plec i, dup aproape un ceas, Richard, nvluit n mantie i cu luta n mn, porni spre cortul reginei. Mai muli arabi trecur pe lng el, cu capetele plecate i cu privirea aintit n pmnt, dei bg de seam c de ndat ce se ndeprta cuciva pai de dnii, ntorceau toi capetele dup el. Aceasta i ddu a nelege c persoana lui era cunoscut, dar, fie c ascultau poruncile sultanului, fie din buncuviin oriental, se fereau a arta c-l cunosc pe un suveran care dorea s rmn necunoscut. n clipa cnd regele ajunse la cortul soiei sale, o gsi pzit de acei nefericii 399

eunuci, pe care gelozia orientalilor i aeaz totdeauna n jurul haremurilor lor. Blondel se plimba pe dinaintea uii, picnd din vreme-n vreme strunele harpei. Ascultndu-l, eunucii i sticleau dinii de filde, nsoind acordurile cntreului cu gesturi bizare i cu glasurile lor limpezi, aproape nefireti. Ce faci aici, n fruntea acestei turme de berbeci negri, Blondel ? ntreb regele. Pentru ce nu intri n cort? Pentru c n meteugul meu am nevoie i de cap i de degete, iar prea cinstiii negri m-au ameninat c m vor tia n bucele dac voi avea ndrzneala s intru. Ei bine, hai cu mine! Te iau sub paza mea. Negrii i plecar numaidect suliele i iataganele naintea regelui Richard, lsndu-i privirile-n pmnt, ca i cum s-ar fi socotit nevrednici s-l priveasc. nuntrul cortului, Richard i Blondel l gsir pe Thomas de Vaux n preajma reginei. n timp ce Berengaria l ntmpin pe Blondel, regele Richard sttu cteva clipe de vorb ntre patru ochi cu frumoasa lui verioar. n cele din urm i spuse n oapt: Mai suntem nc vrjmai, frumoas Edith? Nu, monseniore, rspunse Edith, cu glas sczut, ca s nu ntrerup muzica: nimeni nu-i poate pstra vrjmie regelui Richard atunci cind binevoiete s se arate aa cum este, adic pe att de mrinimos i de nobil, pe ct de viteaz i de cinstit. Rostind aceste cuvinte, i ntinse mna pe care regele o srut n semn de mpcare. tiu ce gndeti, drgu verioar: c mnia mea n aceast mprejurare a fost prefcut; te neli ns. Pedeapsa pe care i-am dat-o acestui cavaler a fost dreapt; pentru c el a trdat n-are a face n urma crei ispite misiunea pe care i-am ncredinat-o. Dar m bucur, poate tot att de mult ct i tine, c ziua de mine i va da un prilej s nving n lupt i s arunce asupra adevratului ho i trdtor pata care un timp a ntunecat onoarea lui. Nu tiu! Urmaii notri vor nvinui poate pe Richard pentru firealui aprins; dar nimeni nu va 400

putea spune c atunci cnd judeca, nu era drept cnd trebuia i milostiv cnd putea. Nu te luda singur, vere Richard. Poate c urmaii vor numi dreptatea ta cruzime i mila ta capriciu. i tu nc nu te mndri, ca i cnd viteazul tu cavaler, care nici nu i-a pus nc armura, i-ar fi i dezbrcat-o n triumf. Konrad de Montserrat este socotit drept un lncier de for. Ce se ntmpl dac scoianul pierde lupta? Cu neputin, se mpotrivi Edith cu hotrre. Ochii mei l-au vzul pe acel Konrad tremurnd i schimbndu-se la fa, ca un ho ordinar. Este vinovat i judecata prin lupt este un apel la dreptatea dumnezeiasc. Eu nsmi l-a nfrunta fr team ntr-o astfel de lupt. Sunt ncredinat c ai face-o, fetio, i c l-ai bate mr pentru c nicicnd n-a existat un Plantagenet mai adevrat dect tine. Se opri o clip i continu pe un ton foarte serios: Vezi s nu-i uii nici de-acum ncolo obria. Ce nsemneaz acest sfat dat cu atta gravitate la acest ceas? ntreb Edith. M crezi att de uuratic nct s-mi uit numele icondiia? Am s vorbesc deschis, Edith, ca unui prieten. Ce va nsemna acest cavaler pentru tine, dac iese nvingtor din lupt? Pentru mine? ntreb Edith, roind puternic de ruine i ciud. Ce-ar putea fi pentru mine mai mult dect un cavaler onorat, vrednic de tot atta favoare ct i-ar arta i regina Berengaria dac ar fi ales-o pe dnsa ca doamna inimii lui, n loc s m fi ales pe mine, care merit mult mai puin aceast graie. Cel din urm cavaler are dreptul s se devoteze unei mprtese, iar nobleea alegerii lui adug ea cu mndrie trebuie s-i fie rspltit. Totui, a fcut mult i a ptimit destul pentru tine spuse regele. I-am rspltit serviciile cu onoruri i laude, iar suferinele cu lacrimi. Dac ar fi nzuit la alt rsplat, ar fi 401

fost mai nelept s-i fi druit afeciunea unei femei de rangul su. Deci tu n-ai s pori nframa nsngerat de dragul lui? Nu, dup cum nu i-a fi cerut s-i primejduiasc viaa ntr-un chip care-mi pare mai curnd nebunesc dect onorabil. Fetele vorbesc ntotdeauna aa rspunse regele dar cnd cavalerul favorit devine mai struitor, atunci ofteaz i spun c steaua destinului a hotrt astfel. Majestatea voastr m-a ameninat acum pentru a doua oar cu nrurirea pe care ar putea-o avea aici horoscopul meu, rspunse Edith cu demnitate. Totui, sire, v rog s avei toat ncrederea c oricare ar fi nrurirea stelelor, ruda voastr nu se va cstori niciodat cu un pgn i nici cu un aventurier. ngduii-mi s ascult muzica lui Blondel, pentru c tonul augustelor voastre mustrri este puin plcut urechii. Acestea au fost ntmplrile cele mai vrednice de povestit din seara aceea.

402

Cristofano dell'Altissimo - Saladin

403

CAPITOLUL XXVIII
Se ciocnesc n btlie Lance-n lance, cal de cal! Gray

Rmsese hotrt ca din pricina prea marii clduri, lupta judecii, pricin a adunrii attor oameni de neamuri felurite lng Adamantul pustiului, s aib loc numaidect dup rsritul soarelui. Locul larg, rnduit sub ndrumarea cavalerului Leopardului, avea o sut douzeci de metri n lungime pe patruzeci lime, i fusese netezit bine cu nisip; se ntindea de la miaznoapte la miazzi, astfel nct nici unul din lupttori s nu aib n ochi soarele care rsrea. Tronul lui Saladdin fusese aezat pe latura de apus, chiar la mijloc, n dreptul punctului unde aveau s se ntlneasc lupttorii, la jumtatea drumului. n faa tronului fusese ridicat o galerie nchis, cldit n aa fel nct doamnele, care aveau s ia parte la privelite, s poat vedea lupta fr ca ele nsele s fie vzute de cineva. La ambele capete ale locului nchis, se afla cte o oprelite ce se ridica i se cobora. Fuseser aezate tronuri att pentru regele 404

Richard, ct ipentru ducele Austriei; acesta din urm, bgnd ns de seam c al su era mai scund dect al regelui Angliei, nu voi s stea n el. Inim-de-Leu, care ar fi ndurat orice n afar de ntrzierea pricinuit de cine tie ce alt ceremonie, primi ca martorii s stea pe cai tot timpul ct avea s in lupta. La un capt al locului se afla suita lui Richard, la cellalt capt, cei ce-l nsoiser pe Konrad. Lng tronul sultanului se afla niruit strlucita sa straj georgian, iar pe ntinderea rmas se mbulzeau privitorii cretini i mahomedani. Cu mult nainte de revrsatul zorilor, locul luptei fusese mpresurat de un mare numr de sarazini, mai mare chiar dect acela care l ntmpinase n ajun pe regele Richard. n clipa cnd cea dinti raz de soare lumin pustiul, strigtul rsuntor: La rugciune! La rugciune! fu rostit de nsui sultanul i trecut mai departe de toi acei crora credina i rangul le ddeau dreptul s ndeplineasc slujba de muezin. Era o privelite pitoreasc s-i vezi pe toi ntorcndu-se cu faa spre Mecca i cznd la pmnt ca s-i rosteasc rugciunea. n clipa cnd se ridicar, talgerul soarelui ce se mrea repede, se oglindi n miile de sulii, cu vrfurile de ast dat ascuite, prnd c astfel adeverete bnuiala pe care o rostise n ajun lordul Gilsland. De Vaux se grbi s aduc la cunotina stpnului su lucrul acesta, dar regele i rspunse nerbdtor c avea cea mai mare ncredere n cinstea sultanului, dar c dac lui de Vaux i era team, n-avea dect s plece. Curnd se auzir zuruind dairalele; la zgomotul acesta, toi clreii sarazini srir din scri i czur cu faa la pmnt, ca pentru a face o nou rugciune. Dar svreau acest lucru ca s-o lase pe regin, nsoit de lady Edith i de doamnele sale, s treac nestingherite din cort spre galeria ce le fusese pregtit. Cincizeci de eunuci dinseraiul lui Saladdin le nsoeau cu sbiile trase i-aveau porunc s taie n buci pe oricine, nobil sau om de rnd, ar fi cutezat s-i ridice ct de puin fruntea, mai nainte ca dairalele s fi tcut, dnd astfel de 405

veste c doamnele i luaser locurile n galerie, unde nu putea s ptrund privirea nimnui. Aceast strlucit dovad de cinstire superstiioas a sexului frumos, din partea orientalilor, strni o aspr critic a Berengariei mpotriva lui Saladdin i a rii lui. Dar cuca (aa numea galeriafrumoasa regin) era nchis cu grij i pzit cu luare aminte de straja neagr, astfel c trebui s se mulumeasc numai s vad, renunnd la marea plcere de a fi vzut. n acest timp, martorii ambilor lupttori se ncredinar, dup obicei, c lupttorii erau bine narmai i gata de lupt. Arhiducele Austriei nu grbi ctui de puin aducerea la ndeplinire a acestei pri din ceremonie, deoarece, n ajun, fcuse un chef stranic cu vin de iraz. Dar marele-magistru al ordinului Templierilor, dorind mai ndeaproape izbnda, veni foarte devreme n preajma cortului lui Konrad de Montserrat. Spre marea lui mirare, oamenii marchizului nu-l lsar s intre. Nu m cunoatei oare, ticloilor? ntreb marele-magistru mnios. S avem iertare, prea viteaz i prea cucernic mare-magistru rspunse scutierul lui Konrad dar nu putei intra n clipa asta. Marchizul vrea s se spovedeasc. S se spovedeasc? strig templierul cu o voce n care se amestecau nelinitea, uimirea i mnia. i cui, rogu-te? Stpnul mi-a poruncit s nu spun nimic n aceast privin, rspunse scutierul. Auzind acest rspuns, marele-magistru l mbrnci furios i intr n cort. Marchizul de Montserrat se afla la picioarele sihastrului din Engaddi i tocmai se pregtea s se spovedeasc. Ce nseamneaz asta, marchize? ntreb marele-magistru. Ridic-te! Nu i-e ruine? Sau dac simi nevoia s te spovedeti, nu sunt eu aici? naintea reverenei tale m-am spovedit prea adeseori, rspunse cu glas tremurtor Konrad, ai crui obraji erau 406

palizi. Pentru numele lui Dumnezeu, reverende mare-magistru, pleac i las-m s-mi descarc cugetul n faa acestui sfnt. Dar ntru ct e mai sfnt ca mine? Pustnic i proroc nebun, spune, dac ndrzneti, n ce m ntreci? Om cuteztor i ru rspunse sihastrul eu sunt o fereastr cu gratii prin care lumina totui trece ca s-i nvluie pe alii, dei pe mine, vai, nu m atinge. Tu eti ca un oblon de fier care nici nu primete lumina i nici n-o las s treac la alii. Nu mai trncni. Hai, prsete cortul! Marchizul nu se va spovedi n dimineaa aceasta dect naintea mea, fiindc n-am de gnd s-l las singur. Aceasta e voina senioriei tale? l ntreb sihastrul pe Konrad. S nu crezi c-am s m supun acestui ngmfat atta timp ct socoteti c nc mai ai nevoie de sprijinul meu. Vai ngn Konrad ovielnic ce-ai vrea s-i spun? Deocamdat, mergi cu bine. O s ne revedem mai trziu. Amnrile nsemneaz pierderea sufletului, strig pustnicul. Nefericit pctos! La revedere, dar nu pe curnd, ci acolo unde ne vom revedea cndva cu toii! Iar ct despre tine, cutremur-te! adug el, ntorcndu-se spre marele-magistru. Eu s m cutremur?! rspunse templierul cu dispre. N-a putea s-o fac nici chiar dac a vrea. Sihastrul nu-i auzi rspunsul, fiindc ieise din cort. Haide, s sfrim ct mai degrab cu tevatura asta zise marele-magistru dac ii cu tot dinadinsul la asemenea neghiobie. Ascult-m: cred c-i cunosc cele mai multe din pcate pe de rost, aa c-o s trecem peste unele amnuntecu, care ne-am pierdut vremea. O s ncepem prin iertarea lor. La ce bun s numrm petele de vreme ce o s ne splm pe mini? ntruct te cunoti pe tine nsui, huleti, socotind c poi dobndi iertarea pcatelor altora. Iat ceea ce n-are nici o legtur cu canoanele; seniore marchiz, domnia-ta eti mai curnd grijuliu dect dogmatic; 407

iertarea druit de un preot pctos are tot atta putere ct i aceea a unui sfnt; altfel, unde ar ajunge mulimea bieilor pctoi? Care rnit a ntrebat vreodat dac chirurgul are mini curate sau nu? Haide, s sfrim odat cu aceast glum. Nu. Mai bine s mor fr spovedanie dect s-mi bat joc de o tain sfnt. Hai, nobile marchiz, sus inima! Nu mai vorbi astfel; peste un ceas vei fi nvingtor pe cmpul de lupt i te vei spovedi cu coif i n armur, ca un cavaler viteaz. Vai, mare-magistru, totul prevestete prbuirea mea n aceast ncercare, pricinuit de instinctul unui cine; nvierea acestui cavaler scoian care se ivete pe cmpul de lupt ca un strigoi, mi prevestete de asemeni un sfrit nfiortor. Haide! Te-am vzut la turnire ndreptnd lancea mpotriva lui cu brbie i cu aceiai sori de izbnd. nchipuiete-i c nu e vorba de altceva dect de un turnir; cine tie s lupte mai bine ca tine n cmp nchis? Armurieri i scutieri, venii i v echipai stpnul. Cum e vremea afar? ntreb Konrad. Soarele e acoperit de un nor, rspunse un scutier. Vezi? zise Konrad. Nimic nu ne surde. Vei lupta pe rcoare, fiul meu; mulumete cerului c a umbrit pentru tine soarele fierbinte al Palestinei. Aa glumea marele-magistru, dar glumele lui i pierduser deplina nrurire asupra minii marchizului i, cu toate sforrile pe care le fcea el nsui ca s par plin de voioie, l stpnea totui o adnc ngrijorare. Gina asta plouat i zise el se va lsa nvins de slbiciunea i mielia pe care el o numete cuget; eu care nu sunt tulburat de nici o nlucire, de nici o presimire, eu care sunt neclintit ca o stnc n hotrrile mele, eu ar fi trebuit s lupt n locul lui. Fac cerul ca scoianul s-l ucid din capul locului; ar fi cel mai bun lucru dac nu poate dobndi izbnda. Orice s-ar ntmpla, ns, nu trebuie s aib alt duhovnic n 408

afar de mine. Pcatele lui sunt i ale mele i-ar fi n stare s mrturiseasc lucruri ce m-ar da n vileag.

Frmntat de asemenea gnduri, l ajut mai departe pe marchiz s-i mbrace armura, fr s mai scoat un cuvnt. Ceasul hotrt sosi; trmbiele sunar; cavalerii, narmai pn-n dini, pir pe cmpul de lupt. naintar cu vizierele ridicate i fcur de trei ori nconjurul locului, ca s fie vzui de toat lumea. Amndoi erau brbai chipei, cu trsturi nobile. Pe fruntea scoianului se putea citi o ncredere brbteasc, iar n ochi prea s-i strluceasc bucuria ndejdii. Chipul lui Konrad, ns, dei mndria i voina l fcuser s-i redobndeasc o bun parte din curaj, 409

era umbrit nc de nori posomori i de-o grea ngrijorare. Pn i calul su prea s peasc mai puin sprinten, mai puin vioi n sunetele trmbiei, dect fugarul arab clrit de sir Kenneth. Spruch-sprecher-ul cltin din cap i i ddu cu prerea c ntiul lupttor strbtea cmpul de lupt urmnd drumul soarelui, adic de la dreapta la stnga, iar potrivnicul lui fcea aceeai cale,dar napoi, adic de la stnga la dreapta, ceea ce n multe ri era privit ca semn ru. Un altar vremelnic fusese ridicat sub galeria ocupat de regin; alturi de el se zrea sihastrul purtnd sutana ordinului su, al Muntelui Carmel. n preajm-i se aflau ali clerici. Lupttorii, fiecare nsoit demartorul lui, fur adui pe rnd dinaintea acestui altar. Cobornd din scri, amndoi i mrturisir credina n legtur cu dreptatea cauzei sale, jurnd solemn pe sfnta Evanghelie, cernd cerului s izbndeasc ori s cad, dup cum mrturisise adevrul ori se lsase trt de minciun. Jurar de asemenea c aveau s lupte ca nite adevrai cavaleri, cu arme fireti, iar nu prin folosirea vrjilor i a vicleugurilor magice. Scoianul i rosti mrturisirea cu glas brbtesc, cu nfiarea hotrt, linitit. n clipa n care ceremonia lu sfrit, i nl privirea spre galerie i se nclin adnc, ca i cum ar fi adus omagii frumuseilor nevzute; cu toat greutatea armurii, sri apoi n a fr s se slujeasc de scri i se ndrept n cele din urm spre partea de rsrit a locului, ndemnndu-i calul n goan. Konrad se nfi de asemenea naintea altarului, ndeajuns de hotrt, dar atunci cnd rosti jurmntul, glasul lui sun nfundat, ca i cum ar fi fost nbuit de vizier; n clipa cnd rug cerul s-l ajute ntru dreptatea cauzei mrturisite, buzele i se nvineir i ncepur s-i tremure. Tocmai se pregtea s se urce n a, cnd marele-magistru se apropie de el i, prefcndu-se c vrea s-i potriveasc ncheieturile armurii, i opti la ureche:

410

Neghiob miel, vino-i n fire i lupt brbtete, sau, pe ceruri, dac vei scpa de vrjmaul tu de astzi, din mna mea n-ai s mai poi scpa! Glasul crunt cu care fur rostite aceste cuvinte, sfri prin a tulbura i mai mult cugetul marchizului, care se ndrept spre cal cltinndu-se. O clip mai trziu se avnt n a, sprinten ca totdeauna, dezvluind o ndemnare ndeajuns de preuit, i-i lu locul n faa supraveghetorului luptei. Totui, ntmplarea nu scp privitorilor care pndeau prevestirile i semnele rele, prezictoare ale sfritului zilei. Dup ce nlar spre Dumnezeu o rug fierbinte, cerndu-i s arate de partea cui e dreptatea, clericii ieir dincolo de opreliti. Trmbiele supraveghetorului sunar din nou i n partea de rsrit a cmpului de lupt, un crainic rosti urmtoarele cuvinte: Un cavaler loial, sir Kenneth Scoianul, slujitor al regelui Richard al Angliei, l nvinuiete pe Konrad, marchiz de Montserrat, de josnic i ruinoas mielie fa de numitul rege. n clipa cnd cuvintele Kenneth Scoianul vestir numele lupttorului care pn atunci nu fusese cunoscut de toat lumea, stigte de bucurie i urale asurzitoare izbucnir printre nsoitorii regelui Riehard i, cu toate poruncile mereu nnoite de a se statornici linitea, cu mare greutate se putu auzi rspunsul aprtorului. Acesta, firete, se grbi s-i apere nevinovia, declarndu-se gata a lupta pentru ea. Atunci, scutierii lupttorilor se apropiar, fiecare aducnd stpnului scutul i lancea i atrnndu-i-l pe cel dinti n jurul grumazului, pentru ca minile s-i rmn libere, una pentru a ine drlogii cealalt pentru a mpunge cu lancea. Scutul scoianului purta acelai blazon: Leopardul, la care ns fusese adugat o verig i unlan sfrmat, amintind de captivitatea lui. Oglindindu-i numele, pe scutul marchizului era zugrvit un munte prpstios, cu creasta dinat ca un ferstru. 411

Cei doi lupttori ridicar armele ucigtoare, ca i cum ar fi vrut s se ncredineze de greutatea i trinicia lor, apoi se aezar n linie de btaie. Martorii, crainicii i scutierii se ddur napoi, spre margini, n timp ce lupttorii rmaser fa-n 412

fa, cu armagata de lupt, cu viziera lsat, mbrcai n fier din cap pn n picioare; s-ar fi zis c sunt nite statui de font i nicidecum fpturi omeneti. Se aternu o tcere adnc. Inimile privitorilor ncepur s zvcneasc nvalnic, nsufleirea lor prnd c le scapr n priviri. Nu se auzea dect fornitul i tropotul cailor, care, dndu-i parc seama de ceea ce avea s se ntmple, erau nerbdtori s porneasc n goan. Ateptarea dinui cteva minute. Deodat, la un semn al sultanului, o sutde trmbie spintecar vzduhul; dnd pinteni cailor i slbind drlogii, lupttorii pornir n goan i se ntlnir drept n mijlocul cmpului, ciocnirea lor bubuind ca tunetul. Izbnda nu se ls ateptat. Konrad, ntr-adevr, se dovedi un rzboinic iscusit, i lovise potrivnicul ca un lupttor ncercat, drept n mijlocul scutului, mnuind lancea cu atta drzenie, nct aceasta se fcu ndri pn aproape de mner; calul lui sir Kenneth ddu cinci sau ase pai napoi, lsndu-se pe coapse, dar clreul l ridic numaidect de la pmnt, cu mna nfipt n drlogi. Konrad ns, nu mai putu s se ridice: lancea lui sir Kenneth, care i strpunsese scutul, platoa turnat din oel de Milano i cmaa de zale pe care o purta pe dedesupt, i spintecase pieptul adnc, l aruncase din scri i rmsese nfipt n ran. Martorii, heralzii i Saladdin nsui alergar spre rnit, n vreme ce sir Kenneth, care nu-i ddea seama c potrivnicul su fusese scos din lupt cu desvrire, trsese paloul i-i poruncea s-i mrturiseasc nelegiuirea. Se grbir s-i ridice viziera, i rnitul, nlndu-i spre cer privirile rtcite, rspunse: Ce vrei mai mult? Dumnezeu a hotrt cu dreptate; sunt vinovat; dar n tabr sunt miei mai ri dect mine; fie-v mil de sufletul meu, aducei-mi un duhovnic. Rostind aceste cuvinte, pru c-i redobndete puterile.

413

414

Talismanul, leacul tu suveran, augustul meu frate! i aminti Richard lui Saladdin. Mielul rspunse sultanul merit mai degrab s fie agat ntr-un treang dect s se bucure de darurile acelui leac dumnezeiesc. i chiar c o astfel de soart e scris n privirile lui adug el, uitndu-se cteva clipe n ochii rnitului fiindc dei rana s-ar putea vindeca, pecetea lui Azrael e spat adnc pe fruntea acestui ticlos. Totui zise Richard te rog s faci pentru el tot ce-i st n putin, ca s aib cel puin rgaz s se spovedeasc; s nu-i ucidem sufletul odat cu trupul. Pentru el, o jumtate de ceas poate s fie de zece mii de ori mai folositoare dect ntreaga via a celui mai btrn dintre patriarhi. Dorina regescului meu frate va fi ndeplinit. Robi, ducei rnitul n cortul nostru. S nu facei aa ceva, rosti templierul care pn atunci sttuse adncit ntr-o posomort muenie. Ducele Austriei i cu mine nu vom ngdui ca nefericitul principe cretin s fie lsat pe minile sarazinilor ca s-i ncerce vrjile asupr-i; noi i suntem martori i cerem s fie ncredinat ngrijirilor noastre. Cu alte cuvinte, nu dorii cu nici un pre tmduirea lui, zise Richard. Asta nu, rspunse marele-magistru, venindu-i n fire. Dac sultanul se slujete de leacuri ngduite, n-are dect s ngrijeasc bolnavul n cortul meu. Binevoiete i f acest lucru, bunul meu frate i spuse Richard lui Saladdin oricte jertfe ar cere din parte-i o astfel de bunvoin. Deocamdat s vedem ns de-o ndeletnicire mult mai vesel. Sunai, trmbiai! Viteji englezi, salutai prin aclamaiile voastre pe cel ce a nvins pentru onoarea Angliei! Tobe, trmbie i chimvale i nvlmir sunetele, iar uralele profunde i stpnite, care au rmas de veacuri n obinuina englezilor, se desprinser din urletele slbatice i ascuite ale arabilor, asemenea unor sunete de org din 415

uierul furtunii. n cele din urm, linitea se statornici iar, pe deplin. Vrednic cavaler al Leopardului rencepu Inim-de-Leu ai dat dovad c etiopianul poate s-i schimbe pielea, iar Leopardul s-i tearg petele, dei Sfnta Scriptur spune c asta e cu neputin. Totui, a mai avea nc ceva s-i spun n clipa cnd te voi nfia naintea doamnelor, cei mai buni judectori i cei mai vrednici rspltitori ai isprvilor cavalereti. Sir Kennteh se nclin n semn de ncuviinare. Iar tu, augustul meu frate Saladdin, nu vei merge oare s le dai salutul tu? Tencredinez c regina va privi aleasa ta primire ca nedeplin dac nu-i vei da prilejul de a mulumi regetii sale gazde. Saladdin se nclin cu graie, dar nu primi s se nfieze naintea doamnelor. Se cuvine s m duc s veghez rnitul, zise el; tmduitorul nu-i prsete bolnavul, dup cum lupttorul nu prsete cmpul de lupt, chiar dac ispita l-ar chema n grdini mai plcute dect acelea ale paradisului. i-apoi, rege Richard, afl c sngele nostru rsritean nu curge prea linitit atunci cnd avem de-a face cu frumuseea. Ce spune cartea nsi? Ochiul ei e ca ascuiul palei profetului: cine ar ndrzni s-l priveasc? Cine nu vrea s se ard, nu calc pe jeratic. Omul prevztor nu apropie nframa de flacr... Acela, spune neleptul, care a fost lipsit de o comoar, nu face bine dac i ntoarce capul dup ea... Richard, aa cum e lesne de nchipuit, ddu cinstea cuvenit unor atari vorbe nelepte care i trgeau obria din obiceiuri cu totul deosebite de ale sale i nu mai strui. La amiaz urm sultanul, pregtindu-se de plecare ndjduiesc c vei pofti cu toii la o gustare sub cortul din piei de cmile negre al uneia dintre cpeteniile Kurdistanului. Aceeai poftire o trimise tuturor cretinilor, al cror rang le ngduia s ia parte la o mas princiar. 416

Ascultai zise Richard tamburinele dau de veste c regina noastr i doamnele de onoare prsesc galeria; iat, turbanele se pleac la pmnt, ca secerate de paloul ngerului necrutor. Iat-i pe toi cu frunile plecate n rn, ca i cum privirea unui arab ar fi n stare s vetejeasc strlucirea obrajilor unei femei. Haide, s ne ndreptm spre cort, ducndu-l n triumf pe nvingtor... Ce mult l plng pe nobilul sultan care nu cunoate din iubire dect ceea ce aparine oricreia dintre firile de rnd! Blondel smulse din harp sunetele cele mai nltoare, srbtorind sosirea nvingtorului n cortul reginei Berengaria. Sir Kenneth intr, sprijinit de martorii si, Richard i William Spad-Lung, i i plec genunchii cu graie naintea reginei, dei mai mult de jumtate din acest omagiu i era adresat n tcere prinesei Edith, care se afla de-a dreapta Berengariei. Dezarmai-l, doamnele mele, zise regele, cruia i fcea mare plcere s ia parte la ndeplinirea acestor ceremonii cavalereti. Cavalerismul s fie cinstit de frumusee! Scoate-i pintenii, Berengaria; cu toate c eti regin, i datorezi cel mai mare semn de bunvoin ce-i st n putere. Scoate-i coiful, Edith, Vreau s faci asta cu propria ta mn, chiar dac te socoteti cea mai mndr dintre Plantagenei, chiar dac el ar fi cel mai umil cavaler din univers... Cele dou prinese se supuser regelui; Berengaria n cea mai mare grab, ca s fie pe placul soului ei, Edith, cnd mbujorndu-se, cnd nglbenindu-se, n timp ce cu ajutorul lui Spad-Lung desfcea cu grij curelele ce legau de grumaz partea de sus a coifului. i pe cine v ateptai s vedei sub nveliul acesta de oel? ntreb Richard, atunci cnd coiful, odat scos, ngdui s fie privite nobilele trsturi ale lui sir Kenneth, al crui obraz era nc nflcrat din pricina luptei i nu mai puin al tulburrii. Ce credei, fumoase doamne i vrednici cavaleri? Seamn el cu un rob etiopian, cu un vntur-ar oarecare? Nu, pe bunul meu palo! Aici sfresc toate schimbrile la fa: 417

nvingtorul meu i-a plecat genunchiul naintea voastr fr alt titlu dect vitejia lui, i se va ridica distins att prin natere ct i prin avere; cavalerul Kenneth e David, conte de Huntington, prin de coroan al Scoiei. Spusele-i fur ntmpinate de un strigt unanim de uimire i Edith ls s-i cad din mn coiful pe care de-abia l desprinsese. Da, seniori urm regele aa stau lucrurile. tii foarte bine c Scoia, dup ce ne-a fgduit c ni-l va trimite pe acest vajnic conte, c-o vrednic companie dintre cele mai nobile lnci, ca s ne ajute n cucerirea Palestinei, i-auitat legmntul. Acest nobil tnr, care trebuia s fie cpetenia cruciailor scoieni, a socotit o ruine s nu aduc braul su n sprijinul rzboiului sfnt; ne-a ajuns din urm n Sicilia, cu un mic numr de slujitori credincioi i devotai, care a sporit cu mai muli dintre compatrioii si, crora nu le era cunoscut rangul cpeteniei. Confidenii prinului regal, n afar de un btrn scutier, au pierit toi, i taina pstrat cu cea mai mare bgare de seam era gata s m mping la uciderea unui aa-zis aventurier scoian, care n realitate e una dintre cele mai strlucite ndejdi ale Europei. Pentru ce nu mi-ai dezvluit numele i rangul alteei tale, nobile Huntington, atunci cnd i-ai vzut zilele ameninate de o osnd pripit? l credeai oare pe Richard n stare s se foloseasc de norocul pe care i-l druia soarta avndu-l n mn pe motenitorul unui rege, dovedit n attea rnduri vrjmaul lui de moarte? Nu i-am adus aceast ocar, rege Richard, rspunse contele de Huntington; dar mndria mea nu putea s ngduie a-mi face cunoscut rangul de principe al Scoiei, pentru a salva o via pe care o defimasem prin prsirea datoriei. De altfel, jurasem s pstrez taina asupra naterii mele pn-n clipa cnd avea s se ncheie cruciada; i ntr-adevr, n-am dat la iveal adevrul dect n articulo mortis, sub pecetea spovedaniei, n faa cucernicului sihastru. Aadar cunoaterea acestei taine l-a ndemnat pe sfntul monah s struiasc pe lng mine cu atta 418

ndrtnicie; pe bun dreptate spunea c dac nobilul cavaler ar pieri din porunca mea, va veni o zi cnd voi dori s nu fi svrit aceast nelegiuire, chiar dac m-ar fi costat un bra. Cred c a fi dorit s n-o fi fcut chiar dac m costa i viaa, pentru c ntreaga lume ar fi spus c Richard a abuzat de ncrederea pe care motenitorul Scoiei a avut-o n generozitatea lui. Dar putem afla din gura majestii voastre ntreb regina Berengaria prin ce fericit i ciudat ntmplare a fost dezvluit pn la urm aceast tain? Am primit scrisori din Anglia rspunse regele prin care mi s-a dat de veste, ntre alte lucruri neplcute, c regele Scoiei a pus sub paz pe trei dintre baronii notri, n timp ce se aflau n pelerinaj la Saint-Ninian, pentru motivul c motenitorul su, care se credea la nceput c lupt n rndurile cavalerilor teutoni mpotriva pgnilor din Prusia, s-ar afla n tabra cruciailor, n puterea noastr; regele William spunea c-i reine pe acei baroni ca ostatici, pn la eliberarea fiului su. Aceast ntmplare a aruncat cea dinti raz de lumin asupra adevratului rang al cavalerului Leopardului i bnuielile mele au fost ntrite de lordul de Vaux, care, ntorcndu-se din Ascalon, mi-a adus pe singurul slujitor al contelui de Huntington, un rob brbos, care fcuse treizeci de mile ca s-i dezvluie lui de Vaux o tain pe care trebuia s mi-o spun mie. Se cuvine s-l iertai pe btrnul Strauchan, zise lordul de Gilsland; el tia din experien c am o inim mai duioas dect a unui Plantagenet. Tu, inim duioas! Tu, btrn drug de fier! Tu, stan de piatr din Cumberland! strig regele. Numai noi, Plantageneii, ne putem mndri cu duioia inimii i puterea noastr de simire. Edith adug el, adresndu-se de ast dat verioarei sale cu o privire care mbujora obrajii nobilei fecioare d-mi mna ta, frumoas verioar, iar tu, principe de Scoia, pe-a ta. 419

O clip, sire rosti Edith, strduindu-se, printr-o glum, s-i ascund tulburarea nu v mai amintii c mna mea era sortit s-l converteasc la cretinism pe sarazinul i arabul Saladdin, odat cu ntreaga lui otire de turbane? Da, dar vntul acestei profeii s-a schimbat i bate acum ctre alt int, rspunse Richard. Nu hulii, pentru ca nu cumva cerul s v fac s ispii, rosti sihastrul, apropiindu-se. Legiunile stelelor nu nscriu nimic neadevrat n strlucitele lor catastife. Dar ochii omului sunt prea slabi ca s citeasc slova. Atunci cnd Saladdin i Kenneth au poposit n petera mea, am citit n stele c n slaul meu se afl un principe, vrjma firesc al lui Richard, de care se va lega soarta prinesei EdithPlantagenet. Puteam s m ndoiesc oare c nu era vorba de sultan, al crui rang mi era ndeajuns de cunoscut, fiindc el venea adesea n chilia mea ca s stm de vorb n privina micrii corpurilor cereti? Planetele mi ddeau de veste c prinul acesta, logodnicul prinesei Edith Plantagenet, va fi un cretin; iar eu, tlmaci orb i nesocotit, am socotit ca va trece la cretinism nobilul Saladdin, ale crui frumoase nsuiri preau c duc uneori spre adevrata credin. Simmntul slbiciunii mele m-a umilit, ncovoindu-m pn la pmnt, cci numai n rn am gsit mngierea. N-am tiut s citesc soarta altora. Cine m poate ncredina c nu m-am nelat i asupra sorii mele? Dumnezeu nu vrea s ptrundem n tainele lui, nici s ne strduim a iscodi ceea ce ne e ascuns. Se cuvine s ne ateptm ceasul n privegheri i rugciuni, n temeri i ndejdi. Am venit aici ca un proroc nenduplecat i trufa; m socoteam n stare s-i nv pe principi, crezndu-m chiar nzestrat cu nsuiri mai presus de cele fireti, dei mi luasem o povar prea mare pentru umerii mei; dar iat c vlul mi-a czut de pe ochi, i-acum m ntorc umilit i ptruns de neputina mea, pocit, dar nu lipsit de ndejde. Vorbind astfel, prsi adunarea i cronicile ne ncredineaz c din clipa aceea, pornirile sale mnioase erau din ce n ce mai rare; c pocina lui deveni mult mai blnd i 420

se nsoi de mai mult ndejde pentru venicie. Att de mult nfumurare exist pn i n nebunie, nct ncredinarea c plsmuise i dezvluise cu atta trie o prezicere fr temei, pru s aib asupra lui aceeai nrurire pe care o are luarea de snge pentru un creier aprins. Nu e nevoie s mai urmrim n amnunt vorbele ce-au rsunat din cortul regesc, sau s cercetm dac David, prin de Huntington, era tot att de tcut n faa prinesei Edith Plantagenet, ca atunci cnd se vedea silit s poarte nfiarea unui aventurier oarecare, fr nume. Putem fi ncredinai c de ast dat a tiut s dea glas din inim acelei porniri pe care de attea ori nu putuse s-o tlmceasc n cuvinte. Se apropia amiaza. Saladdin i atepta pe principii cretintii ntr-un cort care, n afar de mrimea lui, se deosebea prea puin de cele ce slujeau de obicei ca adpost arabilor sau kurzilor.n cort fusese pregtit un osp mre, cu binecunoscutul belug oriental; pentru oaspei fuseser aduse covoare scumpe i perini de mtase. N-avem timp s descriem esturile din fir de aur i argint, minunatele custuri arabe, alurile de camir, vlurile de India ce se desfurau n toat bogia lor, i cu att mai puin bucatele,iahniile mpresurate de orez colorat n toate chipurile i tot ce putea s scoat la iveal buctria oriental. Miei ntregi fripi, vnat i psri rumenite, aezate pe tablale de aur, de argint i de porelan, se amestecau cu tipsii mari, pline cu erbeturi rcite n zpad i n ghea adus din peterile Libanului. Un ir de perini minunate fusese aezat ndins pentru rege i pentru seniorii care aveau s se aeze n locul de cinste. Sub tavanul cortului i ndeosebi deasupra locului de cinste, fluturau pene i flamuri, trofee cucerite n luptele date cu cine tie ce regate nimicite. Dar peste toate acestea se zrea o suli lung purtnd n vrf drept flamur a Morii, un giulgiu pe care se afla urmtoarea inscripie zguduitoare:Saladdin, regele regilor; Saladdin, nvingtorul nvingtorilor; Saladdin trebuie s moar. 421

n mijlocul acestor rnduri ale ospului, robii care pregtiser rcoritoarele stteau cu capetele plecate n pmnt i cu braele ncruciate, mui i mpietrii ca nite statui sau ca nite ppui nensufleite care ateptau atingerea faurului ca s le dea via. Ateptndu-i regetii oaspei, sultanul, stpnit de eresurile veacului su, cugeta asupra unui horoscop i a unei epistole trimis de sihastrul din Engaddi n clipa cnd prsise tabra. Ciudat i tainic tiin murmur el. Socotind c poate s dea la o parte vlul ce ascunde viitorul, mai mult i rtcete pe acei pecare s-ar prea c vrea s-i cluzeasc, mai mult ntunec locul pe care vrea s-l lumineze! Cine n-ar fi spus c eu eram primejdiosul potrivnic al lui Richard, a crui vrjmie trebuia s sfreasc printr-o cstorie cu una din rudele lui? i totui, s-ar prea acum c unirea vrednicului prin cu aceast nobil tnr va statornici prietenia ntre Richard i William al Scoiei, vrjma i mai de temut pentru regele Angliei dect i-am fost eu nsumi; cci o pisic slbatic nchis ntr-o ncpere cu un om e mai primejdioas pentru el dect un leu n nemrginirea pustiului. Dar artrile horoscopului dovedesc c brbatul va fi cretin. Cretin, iat ce-i da acestui fanatic nesbuit ndejdea c-a putea s m lepd de credina mea. Pe mine ns, credinciosul nchintor al Profetului, asta nu m-ar fi putut amgi. Rmi aici, tainic scriptur! Prorocirile tale sunt ciudate, rufctoare; fiindc chiar atunci cnd n ele nsele e adevrul, sunt schimbate n plsmuiri de cei ce ncearc s le tlmceasc. Dar ce e asta? Ce nsemneaz aceast ndrzneal? i vorbea piticului Nectabanus, care se furiase n cort ngrozit peste msur, spaima zugrvit pe chipul lui nstrunic, pocit, l fcea i mai hd; holba ochii, csca gura i ntindea spasmodic minile cu degete slute, rsucite. Ce este? ntreb din nou cu asprime sultanul. Accipe hoc! ngn piticul gemnd. Cum! Ce spui? ntreb iari Saladdin. 422

Accipe hoc! spuse din nou piticul ngrozit, poate fr s-i dea seama c repeta aceleai cuvinte. Iei de-aici. nebunule! Nu-mi arde acum de nzdrvniile tale! Nu sunt nebun dect att ct m slujesc de nebunie n sprijinul minii, ajutndu-m s-mi ctig pinea, srman nenorocit ce sunt! Ascult-m, temut sultan. Dac vrei s te plngi mpotriva vreunei ocri, nelept sau nebun, ai dreptul s fii ascultat de stpnul tu. Vino lng mine! Rostind aceste cuvinte, se duse cu piticul n cortul de alturi. Dar fur repede ntrerupi de vuietul trmbielor care vesteau apropierea principilor cretini, pe care Saladdin trebuia s-i primeasc n cortul lui cu curtoazia cuvenit rangului su i al lor. l salut ndeosebi pe contele de Huntington, i-l felicit, urndu-i fericire n legtur cu mplinirea dorinelor lui, care se ncruciaser i le ntunecaser pe acelea pe care le nutrise el nsui. S nu crezi, nobil tnr adug sultanul c prinul Scoiei este ntmpinat cu mai mult cinstire de Saladdin, dect a fost sir Kenneth de emirul Ilderim, ori robul etiopian de vraciul Adonbec! O asemenea fire nobil de viteaz e preuit prin sine nsi, fr legtur cu rangul i cu naterea; butura aceasta rece e tot att de plcut ntr-un vas de pmnt, ca i ntr-un pocal de aur. Contele de Huntington ddu un rspuns dup cuviin, prin care i arta recunotina fa de numeroasele, nsemnatele i feluritele ajutoare pe care le primise din partea mrinimosului sultan. Atingnd talgerul cu erbet pe care i-l ntinse curtenitor Saladdin, nu se putu mpiedica s nu adauge cu un zmbet: Vrednicul Ilderim nu tie cum nghea apa; vd ns c marele sultan rcete erbetul cu zpad. Vrei oare ca un arab sau un kurd s fie tot att de nelept ca un hakim? Acela care i ia o anumit nfiare, se cuvine s fac potrivirea ntre pornirile inimii, cunotinele 423

minii i vemntul pe care l poart. Doream s tiu n ce chip st de vorb un vrednic i cinstit cavaler din Francistan cu o cpetenie maur, aa cum pream s fiu eu, i-am pus la ndoial un fapt binecunoscut de mine, ca s-mi dau seama cum ai s m deslueti. n timp ce sultanul rostea aceste cuvinte, auzind c e vorba de erbet la ghea, arhiducele Austriei, care se afla ceva mai departe, se art foarte curios s tie cum era la gust i lu cu lcomie, oarecum nestpnit, cupa larg ce i sentinse, n clipa n care contele de Huntington o punea la loc pe a sa. E ntr-adevr minunat! strig el dup ce gust ndelung din erbetul pe care zpueala amiezii i fierbineala care rmne a doua zi dup un chef stranic l fcea parc i mai plcut. Scp un geamt de mulumire i ntinse cupa marelui-magistru al Templierilor. Saladdin fcu atunci un semn piticului, care nainta i ngn cu glas aspru: Accipe hoc! Templierul tresri, asemenea calului care simte-n goan leul ascuns n tufri; totui, cut numaidect s se stpneasc; i, ca s-i ascund tulburarea, duse cupa la gur; dar buzele lui n-aveau s-i mai ating marginea. Iataganul lui Saladdin ni ca fulgerul din teac; o clip mprtie un roi de sclipiri i capul marelui-magistru se rostogoli pn n marginea cortului; trupul rmase un timp n picioare, cu vasul ncletat n mini, apoi czu, i erbetul se amestec cu valul de snge scurs din vine. Trdare! strigar cu toii ntr-un glas, iar ducele Austriei, aflndu-se mai aproape de Saladdin, care nc inea n mn iataganul nsngerat, tresri, dnd un pas napoi, ca i cum i-ar fi fost team c e rndul lui. Richard i ceilali puser mna pe sbii. Nu-i fie team, nlate duce de Austria, vorbi Saladdin linitit, de parc nu s-ar fi ntmplat nimic; iar mria-ta, rege al Angliei, nfrneaz-i mnia. Nu pentru numeroasele lui mielii, nici fiindc a ncercat s ridice zilele regelui Richard, aa cum va mrturisi chiar scutierul su, nici 424

pentru c l-a urmrit pe prinul Scoiei i pe mine n pustiu, silindu-ne s ne gsim scparea n iueala cailor, nici pentru c i-a asmuit pe maronii asupra noastr, chiar cu acel prilej, ceea ce s-ar fi ntmplat dac n-a fi luat cu mine pe neateptate destui arabi n stare s nlture mravauneltire; nu, pentru nici una din toate acestea i nici pentru toate nelegiurile lui la un loc l vedei ntins la picioarele voastre, dei fiecare din ele ar fi fost vrednice de aceast pedeaps, ci pentru c, de-abia cu un ceas mai nainte de a fi venit ntre noi ca s ne njoseasc, l-a strpuns cu hangerul pe Konrad de Montserrat, fratele de arme i crdaul lui, de team c va da pe fa ticloasele uneltiri urzite de amndoi. Cum! strig Richard. Konrad ucis, i nc de marele-magistru, martorul i cel mai bun prieten al su? Nobil sultan, nu m ndoiesc ctui de puin de cuvintele tale. Totui, va trebui s ni se dea o dovad... altfel... Iat un martor, l ntrerupse Saladdin artnd spre piticul care nc tremura de spaim. Allah, care trimite licuriciul s lumineze n puterea nopii, poate s dea n vileag nelegiuirile cele mai tinuite cu ajutorul celor mai neajutorate mini. Sultanul povesti apoi tot ce-i dezvluise piticul. Dintr-o pornire iscoditoare, copilreasc, sau mai degrab, aa cum el nsui lsase a se nelege, ndjduind c va gsi ceva de terpelit, Nectabanus se furiase n cortul lui Konrad, prsit de slugile sale, care plecaser, unele ca s-i aduc la cunotin fratelui acestuia nfrngerea, iar altele ca s petreac. Rnitul dormea sub nrurirea minunatului talisman al lui Saladdin, astfel c piticul scotocise peste tot nestingherit; deodat auzi cu groaz c se apropie un pas greu; ascunzndu-se dup o perdea, putuse s vad toate micrile i s asculte cuvintele marelui-magistru care, dup ce intrase, nchisese cortul cu grij n urm-i. Rnitul se trezise din somn i pare-se c-i dduse numaidect seama de gndurile vechiului su prta fiindc, 425

cu glasul sugrumat de nelinite, l ntrebase pentru ce venise s-l tulbure. Vin s te spovedesc i s te iert, i rspunsese marele-magistru. nspimntat, piticul nu prea inea minte mare lucru din vorbele pe care le schimbaser dup acest rspuns; Konrad, spunea el, l rugase cu lacrimi n ochi pe marele-magistru s nu smulg din rdcin o trestie cu tulpina frnt, dar templierul l lovise drept n inim cu un hanger turcesc rostind: Accipe hoc, cuvintecare, mult timp dup aceea, au struit n mintea ngrozit a martorului nevzut. Am cutat s m ncredinez de adevr adug Saladdin cercetnd rnile celui ucis i punndu-l pe nefericitul martor trimis de Allah, s rosteasc n faa noastr cuvintele pe care le-a spus ucigaul; ai bgat toi de seam ce nrurire au avut asupra cugetului su. Sultanul se opri i regele Angliei rupse numaidecit tcerea: Dac acesta-i adevrul, i nu m ndoiesc, am fost martori, prin urmare, la o fapt dreapt, dei svrit altcum dect n chip obinuit. Dar pentru ce tocmai n aceast adunare, pentru ce cu mna ta? Chibzuisem altfel lucrurile, rspunse Saladdin; dar dac n-a fi grbit sfritul, ne-ar fi scpat din mn, fiindc, dup ce i-am ngduit s bea din cupa mea, aa cum avea de gnd s fac, nu mi-ar mai fi fost n putin s batjocoresc sfintele legi ale gzduirii, s-l pedepsesc precum merita. Chiar dac mi-ar fi ucis tatl, odat ce a gustat din bucatele mele i a but din cupa mea, n-a mai fi putut s m-ating de-un singur fir de pr din capul lui. Dar am vorbit destul despre omul acesta; att hoitul ct i amintirile lui s piar dintre noi! Trupul fu scos afar i urmele de snge splate repede, cu o dibcie i o ndemnare care dovedeau c slugile sultanului aduseser deseori la ndeplinire o astfel de sarcin. Dar cele petrecute tulburaser adine sufletele principilor cretini i cu toate c, poftii ndatoritor de Saladdin, i luar locurile la 426

osp, pstrau o tcere plin de ndoieli i de uimire. Richard tiu s se ridice deasupra oricrei bnuieli i nedumeriri. Totui i el prea czut pe gnduri, ca i cum ar fi avut de fcut o propunere pe care voia s-o nfieze n chipul cel mai plcut. n cele din urm, dup ce goli un pocal mare cu vin, l ntreb pe sultan dac era adevrat c-l onorase pe contele de Huntington c-o ntlnire de arme personal. Saladdin rspunse zmbind c-i pusese la ncercare armele i calul mpotriva lui sir Kenneth, aa cum fac cavalerii cnd se ntlnesc n pustiu, i adug cu modestie c, dei lupta nu fusese hotrtoare, el personal n-avea cu ce s se mndreasc. Scoianul, la rndu-i, spuse c nu el fusese mai tare, ci sultanul. Te-ai bucurat de mult cinste prin aceast ntlnire rspunse Richard i te pizmuiesc pentru asta mai mult dect pentru toate zmbetele prinesei Edith, cu toate c unul singur poate rsplti ndeajuns primejdiile unei zile de lupt. Dar senioriile voastre, ce credei, nobili principi? S fie oare cu putin ca o att de strlucit adunare s se despart mai nainte de-a fi fcut ceva de care viitorimea s pomeneasc cu evlavie? Ce nsemneaz nfrngerea i moartea unui miel, fa de faptul c aici e adunat un mnunchi de viteji care n-ar trebui s se despart mai nainte de a fi fcut ceva de neuitat? Ce-ai zice, Saladdin-sultan, dac noi amndoi, astzi, n faa mreei noastre adunri, am hotr asupra acestei pricini ndelung frmntate, asupra soartei nsei a Palestinei, i-am pune capt ntr-un fel oarecare istovitorului rzboi? Locul luptei ne ateapt! Islamul n-ar putea s aib nicicnd un mputernicit mai vajnic; n ce m privete, dei nu sunt cel mai vrednic, arunc totui mnua ca aprtor al cretintii pentru ca s luptm cu cinste i cu dragoste, pe via i pe moarte, pentru cucerirea Ierusalimului. Urmar clipe lungi de tcere n ateptarea rspunsului sultanului. Obrajii i fruntea acestuia se mpurpurar; prerea multora dintre oaspei a fost c-ar fi stat ndelung n 427

cumpn dac trebuia s primeasc o asemenea propunere. n cele din urm vorbi: Luptnd pentru Cetatea Sfnt mpotriva celor pe care noi i privim ca slujitori i nchintori ai idolilor i chipurilor cioplite, a putea ndjdui ca Allah s-mi ntreasc braul. Cznd sub paloul lui Melech-Ric, n-a putea s intru n rai printr-o moarte mai slvit. Allah a druit ns Ierusalimul adevrailor credincioi i-ar nsemna s nesocotesc vrerile Dumnezeului Profetului punnd n joc, prin ndemnarea i tria braului meu, o stpnire ce mi-a fost ncredinat prin puterea otilor mele. Ei bine, dac nu pentru Ierusalim rspunse Richard cu glasul cuiva care cere o favoare din partea unui bun prieten atunci s frngem un palo cu tiul ascuit de curnd, cel puin pentru dragostea de faim. Nu-mi poate fi ngduit nici acest lucru, rspunse Saladdin zmbind de nflcrarea rzboinic a regelui Richard; nu-mi e ctui de puin ngduit s primesc aa ceva; stpnul aeaz pstorul n fruntea oilor, nu de dragul pstorului ci de dragul turmei. Dac-a avea un fiu care s in sceptrul n urma mea, mi-ar fi ngduit, aa cum m-ndeamn dorina, s ncerc o astfel de ndrznea ntlnire; dar pn i scripturile voastre spun c atunci cnd a fost lovit pstorul, turma se-mprtie. Fericit ai fost exclam cu un suspin Richard, ntorcndu-se spre contele de Huntington; a fi dat cel mai frumos an din viaa mea pentru acea jumtate de ceas de lupt lng Adamantul pustiului. Avntul cavaleresc al lui Richard strni voioia adunrii i atunci cnd se ridicar ca s-i ia rmas bun, Saladdin pi nainte i-i lu mna lui Inim-de-Leu. Mrite rege al Angliei zise el acum ne desprim ca sa nu ne mai ntlnim nicicnd; tiu foarte bine c liga cruciailor a nceput s se destrame i c numai otile regatului mriei-tale nu-i vor ngdui s duci lupta mai departe. Nu-mi st n putin s-i druiesc acest Ierusalim pe 428

care l doreti att; pentru noi, e ca i pentru voi, un ora sfnt. Dar orice altceva i va cere Richard lui Saladdin, i va fi druit cu bucuria cu care acest izvor i druiete apele. Da, Saladdin se va grbi s-l slujeasc din inim, chiar dac acelai Richard ar fi singur n mijlocul pustiului, doar cu doiarcai dup sine. A doua zi, Richard se ntoarse n lagrul lui i, curnd dup aceea, tnrul prin de Huntington se cstori cu Edith Plantagenet. Sultanul le trimise n dar de nunt faimosul talisman. Dei n Europa au fost vindecate multe boli cu ajutorul acestui talisman, totui nimeni n-a putut s fac cu el minunile pe care le fcea sultanul. Talismanul exist nc, fiind lsat prin testament de prinul Huntington unui viteaz cavaler scoian, sir Simon de Lee, n familia cruia este pstrat i azi. Cu toate c farmacopeea modern nu mai pune pre pe pietrele magice, totui nsuirile talismanului sunt nc folosite pentru oprirea hemoragiilor i n cazurile de turbare a cinilor. Povestirea noastr se ncheie aici, ntruct oricine dorete s cunoasc mprejurrile n care Richard i-a prsit cuceririle, poate s le afle din orice istorie a acelor timpuri.

SfrSit

429

* 430

CUPRINS
CAPITOLUL I ....................................................................... 3 CAPITOLUL II .................................................................... 13 CAPITOLUL III ................................................................... 29 CAPITOLUL IV ................................................................... 57 CAPITOLULV ..................................................................... 73 CAPITOLUL VI ................................................................... 81 CAPITOLUL VII .................................................................. 95 CAPITOLUL VIII ................................................................110 CAPITOLUL IX ..................................................................125 CAPITOLUL X ...................................................................142 CAPITOLUL XI ..................................................................155 CAPITOLUL XII .................................................................178 CAPITOLUL XIII................................................................188 CAPITOLUL XIV................................................................199 CAPITOLUL XV.................................................................210 CAPITOLUL XVI................................................................223 CAPITOLUL XVII ..............................................................231 CAPITOLUL XVIII .............................................................245 431

CAPITOLUL XIX ...............................................................265 CAPITOLUL XX.................................................................280 CAPITOLUL XXI ...............................................................298 CAPITOLUL XXII ..............................................................309 CAPITOLUL XXIII .............................................................323 CAPITOLUL XXIV .............................................................336 CAPITOLUL XXV ..............................................................352 CAPITOLUL XXVI .............................................................363 CAPITOLUL XXVII ............................................................380 CAPITOLUL XXVIII ...........................................................404 CUPRINS ..........................................................................431

432

433