Sunteți pe pagina 1din 274

ARTHUR CONAN DOYLE

AVENTURILE LUI SHERLOCK


HOLMES
EDITURA PENTRU LITERATURA CLASIC I
CONTEMPORAN
2012

CUPRINS
I. Scandalul din Boemia
II. Liga celor cu prul rocat
III. Un caz de identitate
IV. Misterul din valea Boscombe
V. Cei cinci smburi de portocal
VI. Brbatul cu buza rsfrnt
VII. Aventura carbunculului albastru
VIII. Aventura bandei cu pete
IX. Aventura degetului mare al inginerului
X. Aventura celibatarului nobil
XI. Aventura diademei de beril
XII. Aventura fagilor armii

SCANDALUL DIN BOEMIA


I
n ochii lui Sherlock Holmes, ea va rmne pentru totdeauna femeia
cu majuscul. Rareori l-am auzit menionnd-o sub un alt nume. Pentru
el, ea pune n umbr i se ridic deasupra ntregului sex. Nu pentru c ar
fi simit vreun sentiment nrudit cu dragostea fa de Irene Adler. Toate
sentimentele, i mai ales acela, erau detestate de mintea sa rece, precis
i extrem de echilibrat. Cred c era cea mai aproape de perfeciune
main de raionat i observat care sa vzut vreodat, ns ca iubit s-ar fi
pus ntr-o poziie fals. Nu vorbea niciodat de pasiunile inimii altfel
dect n batjocur i cu dispre. Erau lucruri admirabile pentru un
observator excelente pentru a ridica vlul ce acoperea motivele i
aciunile oamenilor. ns pentru analistul versat, a admite asemenea
intruziuni n temperamentul su fin i bine pus la punct ar fi nsemnat s
introduc un factor perturbator, care ar fi putut compromite toate
rezultatele minii sale. Pentru o natur ca a lui, un Jir de nisip ntr-un
instrument de mare precizie sau o crptur pe lupa sa puternic n-ar fi
putut fi mai deranjante dect un sentiment puternic. i, totui, exista o
singur femeie n ochii lui, iar acea femeie era fosta Irene Adler, a crei
amintire este una ndoielnic i problematic.
Nu-l prea vzusem pe Holmes n ultima vreme. Cstoria mea ne-a
mpins departe unul de cellalt. Fericirea mea deplin i grijile
domestice ce-l asalteaz pe omul care este pentru prima dat stpnul
propriei case erau suficiente s-mi absoarb toat atenia, pe cnd
Holmes, care detesta din tot sufletul su de boem orice form de
socializare, rmsese n locuina noastr de pe strada Baker, ngropat n
crile sale vechi i trecnd, de la o sptmn la alta, de la cocain la
ambiie, de la somnolena provocat de drog la energia imens, proprie
naturii sale alerte. Era ns, ca ntotdeauna, extrem de atras de studiul
crimei i i folosea talentul enorm i extraordinara sa capacitate de
observaie pentru a urma indiciile descoperite i a elucida acele mistere
ce fuseser abandonate, ca fiind lipsite de speran, de ctre poliia
oficial. Din timp n timp, auzeam cte ceva despre aciunile sale:
3

chemarea la Odesa n cazul uciderii lui Trepoff elucidarea ciudatei


tragedii a frailor Atkinson din Trincomalee i n final, misiunea
ncredinat de familia domnitoare din Olanda, pe care a dus-o la capt
cu atta delicatee i succes. ns dincolo de aceste semne ale activitii
sale, pe care le aflasem laolalt cu toi cititorii ziarelor cotidiene, tiam
puine lucruri despre ce mai fcea fostul meu prieten i tovar.
N-a fost prea expansiv. De altfel, rareori era aa; ns era ncntat,
cred, s m vad. De abia scond un cuvnt, ns cu o privire
prietenoas, mi-a fcut semn spre un fotoliu, mi-a mpins tabachera i
mi-a artat o ldi cu buturi i sifon ntr-un col. Apoi s-a aezat n
faa focului, i a nceput s m examineze n maniera sa ciudat i
ptrunztoare.
ntr-o noapte n douzeci martie 1888 m ntorceam de la un
pacient (cci mi re luasem meseria de medic), iar drumul meu o lua
prin strada Baker. Pe cnd treceam pe lng ua att de familiar, care
va rmne pentru totdeauna asociat n mintea mea cu perioada curtrii
i cu incidentele ntunecate relatate n Studiu n rou intens, m-a cuprins
o dorin puternic s-l revd pe Holmes, i s aflu cum i mai folosea
extraordinarele-i talente. Camerele sale erau luminate puternic i,
imediat ce m-am uitat n sus, am vzut silueta lui nalt i usciv
trecnd de dou ori prin dreptul ferestrei, umbra lui ntunecat
distingndu-se prin jaluzele. Pea prin camer cu repeziciune, vioi,
avnd capul lsat n piept i minile la spate. Pentru mine, care-i tiam
toate strile i deprinderile, atitudinea i maniera lui mi dezvluiau n
ce situaie se afla. Lucra din nou. i revenise din visurile provocate de
drog i adulmeca o nou urm. Am tras de clopoel i am fost condus n
camera care fusese nainte i a mea.
Csnicia i priete, a remarcat el. Cred, Watson, c ai pus pe tine
mai mult de trei kilograme i jumtate de cnd nu te-am mai vzut.
Trei!, i-am rspuns.
Chiar aa. credeam c ceva mai mult. Nu mi-ai spus c
intenionai s munceti din nou.
Atunci, cum i-ai dat seama?
O vd, o deduc. Cum de tiu c te-ai udat foarte tare recent, i c
ai o servitoare foarte nendemnatic i neatent?
4

Dragul meu Holmes, i-am spus, asta-i prea de tot. Cu siguran ai


fi fost ars pe rug, dac ai fi trit cu cteva secole n urm. Este adevrat
c joi am fcut un drum la (ar i c m-am ntors acas ntr-un hal fr
de hal dar, ntruct mi-am schimbat hainele, nu-mi pot da seama cum ai
dedus-o. n ceea ce o privete pe Mary Jane, este incorigibil, iar soia
mea a rugat-o s plece, ns nici n acest caz nu neleg cum ai realizat
toate astea.
A chicotit ca pentru sine i i-a frecat minile lungi i nervoase.
Este simplitatea ntruchipat, a spus el: ochii m ntiineaz c
pe interiorul pantofului tu stng, exact unde cade lumina, pielea este
crestat de ase tieturi aproape paralele. n mod vdit, au fost
provocate de cineva care a rzuit foarte neatent marginile tlpii, pentru
a ndeprta noroiul ntrit de pe ea. De unde deducia mea c ai ieit pe
vreme rea i c ai o servitoare care este un fel de Jack Spintectorul al
cizmelor. n ceea ce privete revenirea la meseria ta, cnd un domn intr
n camera mea mirosind a iod i cu o urm de nitrat de argint pe degetul
arttor de la mna dreapt, plus o umfltur n dreapta jobenului, ce
indic locul unde i-a adpostit stetoscopul, ar trebui s fiu ntr-adevr
stupid s nu-mi dau seama c-i exercit profesia de medic.
Nu m-am putut abine s nu rd la uurina cu care a explicat
procesul prin care a dedus ce mi-a spus.
Cnd te aud motivndu-i afirmaiile, am remarcat eu, lucrurile
mi par ntotdeauna att de ridicol de simple nct simt c a fi putut s
le deduc cu uurin eu nsumi; ns fiecare verig n parte a
raionamentului tu m deconcerteaz pn n momentul n care mi
explici ntregul proces. i totui cred c ochii mei sunt la fel de buni ca
ai ti.
Chiar aa, mi-a rspuns aprinzndu-i o igar i lsndu-se s
cad pe un fotoliu. Tu vezi, ns nu observi. Distincia e clar. De
exemplu, ai vzut frecvent treptele care urc din hol n aceast camer.
Frecvent.
Ct de des?
Pi, de cteva sute de ori.
Atunci, cte sunt?
Cte? Nu tiu.
5

Vezi? Nu ai observat. i totui ai vzut. Exact ce i-am spus. Ei


bine, eu tiu c sunt aptesprezece trepte, pentru c am i vzut i am i
observat. Apropo, ntruct eti interesat de aceste mici probleme i
ntruct ai scris despre una sau dou din nensemnatele mele experiene,
asta te poate interesa. Mi-a pasat o foaie de hrtie groas, de nuan roz,
ce se afla ntins pe mas. Tocmai ce a sosit, mi-a spus el. Citete-o cu
voce tare.
Nu era datat i nici nu avea vreo semntur sau adres.
n seara asta, la opt fr un sfert, se spunea, v va vizita un domn
care dorete s v consulte privind o chestiune de cea mai mare
importan, linul din serviciile dumneavoastr recente pentru una din
casele regale ale Europei a artat c suntei o persoan creia i se pot
ncredina chestiuni de o asemenea importan, n deplin siguran. O
asemenea caracterizare a dumneavoastr din toate prile am primit. Fii
la domiciliu la ora respectiv i nu interpretai greit dac vizitatorul
dumneavoastr va purta masc.
Acesta-i realmente un mister, am remarcat eu. Ce crezi c
nseamn toate astea?
N-am nc nici o informaie. Este o greeal capital s
teoretizezi nainte de avea toate datele. Fr s-i dai seama, ncepi s
deformezi faptele ca s se potriveasc teoriilor tale, n ioc ca teoriile s
se potriveasc faptelor. ns, n privina scrisorii, ce deduci din ea?
Am examinat cu atenie scrisul i hrtia folosit.
Omul care a scris-o este probabil bogat, am remarcat, ncercnd
s imit felul de a proceda al prietenului meu. Nu poi cumpra o astfel
de hrtie cu mai puin de o jumtate de coroan pachetul. Este ciudat de
tare i eapn.
Ciudat exact acesta este cuvntul, a spus Holmes. Nu este
hrtie fcut n Anglia. Tine-o la lumin.
Am fcut asta, i am putut vedea un E mare cu un g mic, un P
i un G mari cu un t mic imprimate pe ea.
Ce crezi c nseamn asta?
Numele fabricantului, fr ndoial; ori, mai degrab,
monograma sa.
Deloc. G i t nseamn Gesellschaft, care este cuvntul
6

nemesc pentru companie. Este o prescurtare obinuit ca i Ca. al


nostru. P nseamn, desigur, Papier, adic hrtie. Acuma, n ce-l
privete pe Eg Hai s aruncm o privire n lexiconul geografic. A luat
un volum mare i cafeniu de pe raft. Eglow, Eglonitz i iat: Egria.
Este o ar de limb german, n Boemia, nu departe de Karlsbad.
Faimoas ca fiind locul unde a murit Wallenstein i pentru numeroasele
ei fabrici de sticl i mori de hrtie. Ha, ha, domnul meu, ce zici de
asta? Ochii au nceput s-i strluceasc, i a scos triumftor un mare nor
albastru din igara sa.
Hrtia a fost fcut n Boemia, am spus.
Exact. Iar brbatul care a scris asta este neam. Ai observat
construcia ciudat a propoziiei O asemenea caracterizare a
dumneavoastr din toate prile am primit. Un francez sau un rus n-ar
fi putut scrie aa ceva. Numai un neam poate fi att de neatent cu
verbele sale. Ne rmne numai s aflm ce vrea acest neam, care scrie
pe hrtie de Boemia i prefer s poarte o masc n loc de a-i arta faa.
i iat-l c vine, dac nu m nel, s ne risipeasc toate nedumeririle.
n timp ce vorbea, s-a auzit sunetul ascuit de copite de cai i
scrnetul roilor la contactul cu trotuarul, urmat de cel al clopoelului
de la intrare. Holmes a fluierat.
O pereche, dup zgomot, a spus el. Da, a continuat, uitndu-se pe
fereastr. O trsur mic i drgu cu o mndree de cai. O sut
cincizeci de guinee unul. Watson. cazul sta promite hani. dac nu
altceva.
Cred c ar fi mai bine s plec, Holmes.
Deloc, doctore. Rmi unde eti. Sunt pierdut fr Boswell-ul
meu. Iar aceasta promite s fie ceva interesant. Ar fi pcat s pierzi aa
ceva.
Dar clientul tu...
Nu-i bate capul cu el. Poate am nevoie de ajutorul tu, ca i el
dealtfel. Uite-l c vine. Aeaz-te n fotoliul la, doctore i acord-ne
ntreaga atenie.
Pasul ncet i apsat ce s-a auzit pe scri i n hol s-a oprit imediat n
faa uii. Apoi s-a auzit o btaie puternic, plin de autoritate.
Intr, a spus Holmes.
7

Cel care a intrat nu prea s aib sub doi metri i avea un piept i
brae de Hercule. mbrcmintea lui era bogat, dar de o bogie care n
Anglia ar fi fost considerat cam de prost gust. Fii groase de astrahan
mbrcau mnecile i partea din fa a hainei lui la dou rnduri, n timp
ce pelerina de un albastru nchis de pe umeri era cptuit cu mtase
roie i prins la gt cu o broa dintr-un singur berii rou ca focul.
Cizmele i urcau pn la jumtatea gambei i erau tivite sus cu o bogat
blan cafenie, desvrind astfel impresia de opulen barbar sugerat
de ntreaga-i nfiare. inea n mn o plrie cu boruri largi iar pe
partea superioar a feei purta o masc neagr cei cobora pn la
pomei, pe care, dup toate aparenele, i-o pusese chiar atunci, cci
mna i era nc ridicat n acea direcie cnd a intrat n camer. Dup
partea inferioar a feei prea a fi un om cu un caracter puternic, cci
avea buzele groase i rsfrnte, i o brbie puternic i dreapt, ce
sugera hotrre mpins pn la ncpnare.
Mi-ai primit biletul?, a ntrebat cu o voce adnc i aspr, cu
puternic accent nemesc. V-am spus c o s vin. S-a uitat de la unul la
altul, ca i cum ar fi fost nesigur cruia din noi s i se adreseze.
V rog luai loc, i-a spus Holmes. Acesta este prietenul i colegul
meu, doctorul Watson, care este din cnd n cnd att de amabil s m
ajute la cazurile mele. Cui am onoarea s m adresez?
Putei s mi v adresai ca fiind Contele Von Kramm, un nobil
din Boemia. neleg c acest domn, prietenul dumitale, este un om de
onoare i discret, cruia i se poate ncredina o chestiune de o
importan capital. Dac nu. a prefera s vorbesc numai cu
dumneavoastr.
M-am ridicat s plec, ns Holmes m-a prins de ncheietura minii,
i m-a mpins napoi pe scaun.
Suntem amndoi ori niciunul, a spus el. Putei spune de fa cu
acest domn orice mi putei spune mie.
Contele a dat din umerii lui lai.
Atunci trebuie s ncep, a spus el, prin a v cere s pstrai un
secret absolut timp de doi ani; la sfritul acelei perioade, chestiunea nu
va mai avea nici o importan. ns la momentul de fa, nu este
exagerat s afirm c are o asemenea importan nct poate influena
8

istoria Europei.
Promit, a spus Holmes.
i eu.
O s scuzai aceast masc, a continuat ciudatul nostru vizitator.
Persoana august n a crei slujb sunt dorete ca trimisul ei s v
rmn necunoscut i pot mrturisi din capul locului c numele pe care
l-am folosit adineauri nu-mi aparine.
Mi-am dat seama, i-a spus Holmes sec.
Circumstanele sunt extrem de delicate i trebuie luate toate
precauiile pentru a stinge ceea ce ar putea deveni un scandal imens i ar
putea compromite serios una din familiile domnitoare din Europa.
Pentru a fi precis, chestiunea se refer la marea Cas de Ormstein, regi
ereditari ai Boemiei.
Mi-am dat seama i de asta, a murmurat Holmes, lsndu-se n
fotoliu i nchizndu-i ochii.
Vizitatorul nostru a aruncat o privire aparent surprins spre silueta
tolnit i apatic din faa sa care i-a fost fr ndoial descris ca fiind
cel mai incisiv analist i cel mai energic agent din Europa. Holmes i-a
redeschis ncet ochii i s-a uitat nerbdtor la uriaul su client.
Dac maiestatea voastr ar binevoi s-i prezinte cazul, a
remarcat el. a fi mai capabil s v sftuiesc.
Brbatul a srit de pe scaun, pind ncolo i ncoace prin camer,
ntr-o agitaie de nestpnit. Apoi. cu un gest de disperare, i-a smuls
masca de pe fa i a aruncat-o pe jos.
Avei dreptate, a spus el; sunt regele. De ce ar trebui s-o ascund?
ntr-adevr, de ce?, a murmurat Holmes. nc nainte ca
maiestatea voastr s deschid gura, am tiut c m adresam lui
Wilhelm Gottsreich Sigismond von Ormstein, Mare Duce de CasselFelstein i rege ereditar al Boemiei.
ns putei nelege, a spus ciudatul nostru vizitator, aezndu-se
din nou i trecndu-i mna peste frunte a-i alb i nalt, putei nelege
c nu sunt obinuit s fac personal asemenea lucruri. ns problema este
att de delicat, c nu am putut-o ncredina unui agent, fr s ajung la
mna lui. Am venit incognito de la Praga cu scopul de a v consulta.
Atunci, v rog consultai-m, i-a spus Holmes, nchizndu-i din
9

nou ochii.
Faptele sunt pe scurt acestea: Cam acum cinci ani, n timpul unei
vizite de lung durat la Varovia, am fcut cunotin cu binecunoscuta
aventurier Irene Adler. Numele v este fr ndoial familiar.
Doctore, fii att de amabil s-l caui la indicele alfabetic, a
murmurat Holmes, fr s-i deschid ochii. Adoptase de muli ani un
sistem de notare pe fie a tuturor datelor referitoare la oameni i lucruri,
astfel nct era greu s numeti un subiect sau persoan despre care s
nu-i poat furniza prompt informaii. n cazul de fa, am gsit
biografia acesteia intercalat ntre aceea a unui rabin evreu i a unui
comandant de stat major, care scrisese o monografie despre petii de
ap adnc.
Hai s vedem!, a spus Holmes. Hm! Nscut n New Jersey n
1858. Contralt hm!
La Scala, hm! Primadon la Opera Imperial din Londra, nu mai
spune! Din cte neleg, maiestatea voastr s-a ndrgostit de aceast
tnr persoan, i-a scris nite scrisori compromitoare, iar acum
dorete s primeasc napoi acele scrisori.
Exact. ns cum...
V-ai cstorit n secret?
Nu.
Ceva hrtii sau certificate legale?
Nu.
Atunci nu pot s v neleg. Dac aceast persoan ar arta
anumite scrisori pentru a v antaja sau n alt scop. cum le poate dovedi
autenticitatea?
Scrisul n primul rnd.
Puah, puah! Contrafcut.
Hrtia mea personal.
Furat.
Sigiliul meu.
Imitat.
Fotografia mea.
Cumprat.
Dar suntem amndoi n fotografie.
10

O, Doamne! Asta chiar c-i ru! Maiestatea voastr a comis ntradevr o indiscreie.
Am fost nebun bolnav.
V-ai compromis serios.
Eram numai prin motenitor pe atunci. Eram tnr. Am numai
treizeci de ani.
Trebuie s-o recuperai.
Am ncercat i am euat.
Maiestatea voastr trebuie s plteasc. Trebuie s-o cumprai.
Nu vrea s-o vnd.
Atunci s-o furai.
Au fost fcute cinci ncercri n acest sens. Doi sprgtori pltii
de mine i-au scotocit casa. Odat i-am sustras bagajul cnd cltorea.
De dou ori a fost jefuit. Nu s-a obinut nici un rezultat.
Nici urm de fotografie?
Absolut nici una. Holmes a rs.
Este o mic problem ct se poate de incitant, a spus el.
Dar una foarte serioas pentru mine, i-a replicat regele cu repro.
ntr-adevr, foarte. i ce vrea s fac cu fotografia?
S m ruineze
Cum?
Urmeaz s m cstoresc.
Aa am auzit.
Cu Clotilde Lolhman von Saxe-Meningen, a doua fiic a regelui
Scandinavici. Poate c suntei familiar cu principiile stricte ale familiei
ei. Ea nsi este ntruchiparea delicateei. O umbr de ndoial privind
comportamentul meu ar pune capt cstoriei.
Iar Irene Adler?
M amenin c le va trimite fotografia. i o va face. Nu o
cunoatei, ns are o inim de piatr. Are faa celei mai frumoase femei,
ns mintea celui mai hotrt brbat. Ce ar putea face, dac m-a
cstori cu o alt femeie, nu cunoate limite.
Suntei sigur ca nu a trimis-o deja?
Sunt sigur.
i de ce?
11

Pentru c a spus c o va trimite n ziua n care cstoria mea va fi


anunat public. Aceasta se va ntmpla lunea viitoare.
O. asta nseamn c mai avem trei zile, a spus Holmes cscnd.
Asta-i foarte bine, avnd n vedere c mai am una sau dou chestiuni
importante de rezolvat la momentul de fa. Maiestatea voastr va locui
desigur n Londra n tot acest timp?
Firete. M putei gsi la hotelul Leingham, sub numele de
contele Von Kramm.
Atunci o s v trimit un rnd pentru a v ntiina cum
progresm.
V rog s facei asta. O s fiu foarte nerbdtor.
Iar n privina banilor?
Avei un cec n alb.
Chiar aa?
V spun c a da una din provinciile regatului meu s am
fotografia respectiv.
i n ceea ce privete cheltuielile curente? Regele a scos de sub
pelerina sa o geant
grea din piele de cprioar, i a pus-o pe mas.
Sunt trei sute de lire n aur i apte sute n bancnote, a spus el.
Holmes a scris o chitan pe o foaie din agenda sa, i i-a nmnato.
i adresa domnioarei?, a ntrebat el.
Briony Lodge. aleea Serpentine, St. John's Wood.
Holmes i-a notat-o.
nc o ntrebare, a spus el. Fotografia era de format mare?
Da.
Atunci, noapte bun, maiestate, i sper s avem n curnd veti
bune pentru dumneavoastr. i noapte bun, Watson. a adugat el, n
timp ce roile trsurii regale o luau n jos pe strad. Dac o s fii att de
bun s m vizitezi mine dup-amiaz la trei, a vrea s discut aceast
chestiune cu tine.
II
12

M-am prezentat pe strada Baker la trei fix, ns Holmes nu se


ntorsese. Proprietreasa m-a informat c plecase de acas puin dup
ora opt dimineaa. M-am aezat lng foc, totui, cu intenia de a-l
atepta, indiferent ct de mult putea s ntrzie. Eram deja extrem de
interesat de aceast investigaie, cci, chiar dac nu avea nici una din
trsturile ntunecate i bizare care caracterizaser cele dou crime
despre care scrisesem deja, totui natura cazului i poziia sus-pus a
acestui client i imprimau o not specific. ntr-adevr, dincolo de
natura investigaiei de care se ocupa prietenul meu, exista ceva n felul
su abil de a aborda situaia i n raionamentul su ager i incisiv ce
fcea ca studierea sistemului su de lucru i observarea metodelor
rapide i subtile prin care dezlega chiar i cele mai nclcite mistere smi fac o deosebit plcere. Eram att de obinuit cu succesul su
constant, nct nici mcar nu puteam concepe posibilitatea unui eec.
Era aproape patru cnd ua s-a deschis i un rnda care prea a fi
beat nengrijit, cu favorii, fala roie, i nite haine deloc respectabile
a intrat n camer. Obinuit cum eram cu talentul uimitor al
prietenului meu n a se folosi de deghizri, a trebuit s m uit de trei ori
la el nainte de a m asigura c era realmente ei. Cu un semn din cap, a
disprut n dormitor, de unde a aprut n cinci minute ntr-un costum de
tweed i decent ca de obicei. Bgndu-i minile n buzunare, i-a ntins
picioarele n faa jocului, rznd sntos timp de cteva minute.
Ei bine, nici chiar aa!, a strigat, iar apoi s-a necat i a nceput s
rd din nou, pn cnd a fost obligat s se lase pe spate pe scaun,
moale i neajutorat.
Ce este?
Este prea amuzant. Sunt sigur c n-ai putea ghici vreodat ce am
fcut n aceast diminea sau ce-am sfrit prin a face.
Nu-mi pot imagina. Presupun c ai pndit obiceiurile i poate
casa domnioarei Irene Adler.
Exact; ns urmarea a fost mai degrab neobinuit. O s i-o
povestesc totui. n aceast diminea, am plecat de acas puin dup
ora opt, artnd ca un rnda fr lucru. Exist o uimitoare simpatie i o
nelegere adnc ntre cei care ngrijesc caii. Fii unul dintre ei, i o s
afli tot ceea ce e de aflat. Am gsit n curnd Briony Lodge. Este o
13

bijuterie de vil cu dou etaje, cu o grdin n spate, dar ntinzndu-se


n fa pn la drum. Are o ncuietoare solid la u. Un salon spaios pe
dreapta, bine mobilat, cu ferestre mari pn aproape de podea i acele
nchiztori absurde, tipic englezeti, pe care le-ar putea deschide i un
copil. n spate n-am observat nimic deosebit, doar c se putea ajunge la
fereastra holului de pe acoperiul opronului pentru trsuri. M-am
nvrtit n jurul casei i am examinat-o cu atenie din toate prile. dar nam descoperit nimic altceva de interes.
Apoi am luat-o pe strad i am descoperit, aa cum bnuiam, c
exista un grajd pe o alee care o lua pe lng un zid al grdinii. Le-am
dat rndailor o mn de ajutor s-i esale caii. i am primit n schimb
dou pence, un pahar cu butur, dou degete de mahorc i toate
informaiile pe care le doream despre domnioara Adler, ca s nu mai
pomenesc de cele despre o jumtate de duzin de alte persoane din
mprejurimi, de care nu eram deloc interesat, ns ale cror biografii am
fost obligat s le ascult.
i ce ai aflat de Irene Adler?
O, c a sucit capetele tuturor brbailor din partea locului. Este
cea mai frumuic fust de pe planeta asta. Aa spun grjdarii din
Serpentine. Triete linitit, cnt la concerte, iese la cinci n fiecare zi,
i se ntoarce la apte fix la cin. Rareori iese la alte ore, n afara dailor
cnd cnt. Are un singur vizitator masculin, dar care vine foarte des.
Are pielea ntunecat, e chipe i elegant, nu vine niciodat mai rar de o
dat pe zi i adesea chiar de dou ori. Se numete Godfrey Norton i
locuiete n Inner Temple. Vezi avantajele de a avea un vizitiu drept
confident. L-au luat acas de multe ori de la grajdul din Serpentine, i
tiau totul despre el. Dup ce am ascultat tot ceea ce au avut de spus, am
nceput s m plimb nc o dat ncoace i ncolo pe lng Briony
Lodge, i s reflectez la planul meu de atac.
Acest Godfrey Norton juca evident un rol important n aceast
poveste. Era avocat. Asta nu prevestea nimic bun. Ce relaie exista ntre
ei i care era scopul repetatelor sale vizite? Era ea clienta, prietena sau
amanta lui? Dac era clienta lui, probabil i-a dat fotografia spre
pstrare. Dac era amanta lui, aceasta era mai puin probabil. De
rspunsul la aceast ntrebare depindea dac trebuia s-mi continui
14

munca la Briony Lodge, sau dac trebuia s-mi ndrept atenia spre
locuina din Temple a domnului respectiv. Era un aspect delicat, care
mrea raza cercetrilor mele. Mi-e team c te plictisesc cu aceste
detalii, ns trebuie s te fac s vezi micile dificulti pe care le
ntmpin, dac e s nelegi ntreaga situaie.
Te urmresc cu atenie, i-am rspuns.
nc mai reflectam la toate astea, cnd o birj a tras n faa lui
Briony Lodge, iar din ea a srit un domn. Era un brbat extrem de
chipe, cu pielea ntunecat, nasul acvilin i cu musta evident omul
despre care auzisem. Prea a fi foarte grbit, i-a strigat birjarului s
atepte, i a trecut repede pe lng servitoarea care deschisese ua, cu
aerul unui om care era ca i la el acas.
A rmas n cas cam o jumtate de or, i am putut s-l zresc din
cnd n cnd prin ferestrele salonului, pind ncoace i ncolo, vorbind
cu nflcrare i dnd din mini. Pe ea nu puteam s-o vd. Apoi a ieit,
artnd chiar i mai agitat dect nainte. Cnd se ndrepta spre birj, a
scos din buzunar un ceas de aur, la care s-a uitat intens.
Mn ca vntul, a strigat el, mai nti la Gross & Hankey n
strada Regent, iar apoi la biserica Sfnta Monica din Edgeware Road.
Ai o jumtate de guinee, dac ajungi n douzeci de minute!
S-au ndeprtat, i tocmai ce m ntrebam dac n-ar fi bine s-i
urmresc, cnd a aprut pe alee un mic landou cochet, al crui vizitiu
era ncheiat la hain doar pe jumtate, i avea cravata n dreptul urechii,
i ale crui hamuri ieeau toate din catarame. Nici n-a apucat s
opreasc nainte ca ea s neasc pe ua holului i s se urce n el. Am
avut timp s-i arunc numai o privire scurt, dar era o femeie
ncnttoare, cu o fa pentru care un brbat i-ar fi dat viaa.
Biserica Sfnta Monica, a strigat ea, i o jumtate de lir dac
ajungi acolo n douzeci de minute.
Aa ceva nu puteam rata, Watson. Tocmai ce m gndeam dac
trebuia s-o iau la fug ca s-o ajung, sau dac era mai bine s m coco n
spatele landoului ei, cnd a aprut pe strad o birj. Birjarul s-a uitat de
dou ori la un client att de ponosit ca i mine, ns am srit nuntru,
nainte s aib timp s obiecteze.
Biserica Sfnta Monica, am spus eu, i o jumtate de lir dac
15

ajungi acolo n douzeci de minute. Era dousprezece fr douzeci i


cinci i, firete, era destul de clar despre ce era vorba.
Birjarul meu a mnat repede. Nu cred s m fi dus vreodat
cineva mai repede, ns ceilali au ajuns acolo naintea noastr. Cnd am
sosit noi, birja i landoul avnd caii n spume se aflau deja n faa porii.
Am pltit vizitiul i m-am npustit n biseric. Nu se vedea nici un
suflet acolo, n afara celor doi pe care i-am urmrit i a unui preot
surprins, care prea a se certa ca ei. Formaser toi trei un grup n faa
altarului. Am luat-o pe lng stran, ca oricare alt om fr treab care ar
fi intrat ntr-o biseric. Brusc, spre surprinderea mea, cei trei din faa
altarului s-au ntors spre mine, iar Godfrey Norton a alergat spre mine
ct a putut de repede.
Mulumesc lui Dumnezeu, a strigat el. Eti tocmai ce ne trebuie.
Vino! Vino!
Ce dorii?, l-am ntrebat.
Vino, omule, vino, numai pentru trei minute, altminteri nu e
legal.
Am fost pe jumtate trt spre altar, i, nainte ca s-mi dau
seama, m-am trezit mormind rspunsurile care mi erau optite la
ureche, i punndu-m cheza pentru lucruri de care habar n-aveam,
contribuind pe ansamblu la cstoria sigur a Irenei Adler. necstorit,
cu Godfrey Norton, necstorit. Totul s-a fcut ntr-o clip, i iat-l pe
domn mulumindu-mi de o parte i pe doamn de cealalt, n timp ce
preotul mi zmbea din fa. A fost cea mai absurd situaie n care mam aflat vreodat, iar gndul la ea m-a fcut s izbucnesc n rs acum.
Se pare c a existat ceva n neregul cu permisul lor, aa nct preotul a
refuzat categoric s-i cunune fr un martor, iar apariia mea fericit l-a
scutit pe mire s-o porneasc pe strzi n cutarea unui cavaler de onoare.
Mireasa mi-a dat o lir, pe care intenionez s-o port prins de lanul
ceasului meu, n amintirea fericitei ocazii.
Aceasta chiar c este o ntorstur extrem de neateptat a
lucrurilor, am spus eu. i ce s-a ntmplat apoi?
Pi, planurile mele preau a fi serios ameninate. Arta ca i cum
perechea inteniona s plece imediat, ceea ce necesita, firete, msuri
foarte prompte i energice din partea mea ns sau desprit la poarta
16

bisericii, el mergnd napoi spre Temple, iar ea spre cas.


O s ies n parc la cinci, ca de obicei, i-a spus ea la plecare. N-am
auzit nimic altceva. Au plecat fiecare n direcii diferite, i m-am dus smi fac propriile-mi aranjamente.
Care sunt?
Nite carne de vit i un pahar cu bere, a rspuns, sunnd din
clopoel. Am fost prea ocupat s m gndesc la mncare, i probabil o
s fiu i mai ocupat n seara asta. Apropo, doctore, am nevoie de
ajutorul tu.
A fi ncntat.
Nu-i pas dac nclci legea?
Deloc.
Nici dac riti s fii arestat?
Nu pentru o cauz dreapt.
O, cauza este excelent!
Atunci surit omul tu.
Am fost sigur c m pot baza pe tine.
Dar ce vrei s fac?
Cnd doamna Turner va fi adus tava cu mncare, o s-i spun.
Acuma, a spus el, n timp ce s-a ntors nfometat spre bucatele simple pe
care i le oferise proprietreasa, trebuie s discut n timp ce mnnc, cci
nu am prea mult timp. Este aproape cinci. n dou ore trebuie s fim la
faa locului. Domnioara Irene sau doamna, mai degrab, se ntoarce de
la plimbare la apte. Trebuie s ajungem la Briony Lodge ca s-o
ntlnim.
Iar apoi?
Las asta pe mine. Am aranjat deja ce urmeaz s se ntmple.
Exist un singur aspect asupra cruia trebuie s insist. Nu trebuie s
intervii, indiferent ce se ntmpl, nelegi?
Trebuie s rmn neutru?
Nu trebuie s faci nimic. Va fi probabil ceva neplcut. Nu te
bga. Voi sfri prin a fi transportat n cas. Patru sau cinci minute mai
trziu fereastra de la salon va fi deschis. Trebuie s te afli n apropiere
de acea fereastr deschis.
Bine.
17

Trebuie s m urmreti, cci m vei putea vedea.


Bine.
Iar cnd mi ridic mna aa, vei arunca n camer ceea ce i dau
s arunci, i n acelai timp vei striga foc. M urmreti?
n ntregime.
Nu este cine tie ce, a spus, scond un trabuc din buzunar. Este
un fel de petard care scoale fum, pe care o folosesc de obicei
instalatorii, care are un fitil la fiecare capt, ce se aprinde de la sine.
Asta-i tot ce ai de fcut. Dup ce strigi foc, ali oameni vor continua
s strige. Poi apoi s te ndeprtezi spre captul strzii, i te voi ntlni
acolo n zece minute. Sper c am fost clar.
Trebuie s rmn neutru, s m apropii de fereastr, s te privesc,
iar, la semnalul tu, s arunc nuntru acest obiect, apoi s strig foc, i
s te atept la colul strzii.
Exact.
Atunci te poi baza n ntregime pe mine.
Excelent. Cred c este probabil vremea s m pregtesc pentru
noul rol pe care trebuie s-l interpretez.
A disprut n camera sa, de unde s-a ntors in cteva minute
mbrcat ca un preot sectant, blajin i candid. Plria sa neagr cu
boruri mari, pantalonii si largi, cravata alb, zmbetul plin de simpatie
i aspectul general de curiozitate iscoditoare i plin de bunvoin ar fi
putut fi egalate numai de domnul John Hore. Holmes nu-i schimba
numai costumaia. Expresia, maniera sa, nsui sufletul su preau s se
schimbe cu fiecare rol nou pe care l juca. Cnd acesta s-a hotrt s
devin specialist n crime, scena a pierdut un actor talentat, exact cum
tiina a pierdut un spirit ascuit.
Era ase i un sfert cnd am plecat de pe strada Baker, i am ajuns
pe Serpentine cu zece minute nainte de a se ntoarce doamna. Se fcuse
deja sear, i tocmai ce fuseser aprinse felinarele, iar noi peam
ncoace i ncolo prin fata lui Briony Lodge, ateptnd s apar cea care
o locuia. Casa arta ntocmai cum mi-o nchipuisem din descrierea
succint fcut de Sherlock Holmes, ns locul prea a fi mai puin
izolat dect m ateptasem. Din contr, pentru o strdu n nite
mprejurimi linitite era extrem de animat. Exista un grup de brbai n
18

haine ponosite fumnd i rznd ntr-un col, un tocilar cu roata sa, doi
soldai flirtnd cu o ddac i civa tineri bine mbrcai, care se
plimbau de colo colo, cu trabuce n gur.
Vezi, a remarcat Holmes, n timp ce ne nvrteam prin fala casei,
cstoria asta simplific mai degrab lucrurile. Fotografia devine acum
o arm cu dou tiuri. Dup toate probabilitile, ea s-ar opune tot att
de mult s fie vzut astfel de domnul Godfrey Norton ca i clientul
nostru de prinesa sa. Acuma ntrebarea este: unde putem gsi
fotografia?
ntr-adevr, unde?
Este foarte puin probabil s o poarte la ea. Este de format mare.
Este prea voluminoas ca s poat fi ascuns cu uurin n rochia unei
femei. tie c regele ar fi capabil s ordone s fie jefuit i verificat.
Au fost fcute deja dou ncercri n acest sens. Putem prin urmare
conclude c nu o poart la ea.
Unde o ine, atunci?
La bancherul sau avocatul ei. Exist aceste dou posibiliti. Dar
sunt nclinat a crede c nu e la nici unul dintre ei. Femeile sun! secrete
de la natur, i le place s-i ascund secretele de restul lumii. De ce s
o dea altcuiva? Poate avea ncredere n ea nsi, ns nu poate spune ce
influen indirect sau politic poate fi folosit asupra unui om de
afaceri. n plus, nu uita c s-a hotrt s-o foloseasc n cteva zile.
Trebuie s-o in undeva unde s-i fie la ndemn. Trebuie s se afle n
propria-i cas.
Dar s-au dat deja dou spargeri acolo.
Puah! N-au tiut unde s caute.
Dar tu unde o s caui?
N-o s caut.
Ce-o s faci atunci?
O s-o fac s-mi arate ea nsi unde este.
Dar va refuza.
Nu va putea s-o fac. Dar aud huruit de roi. Este trsura ei.
Acuma urmeaz-mi ordinele pn n cel mai mic amnunt.
n timp ce vorbea, lumina felinarelor laterale ale trsurii acesteia a
aprut dup curba aleii. Era un landou mic i elegant, ce a luat-o spre
19

ua lui Briony Lodge. n timp ce oprea, unul din brbaii care pierdeau
vremea n col s-a npustit nainte ca s deschid portiera, n sperana de
a ctiga un gologan, ns a fost mbrncit de un altul care a alergat ntracolo cu aceeai intenie. O ceart teribil a izbucnit ntre ei, care a luat
amploare cnd au intervenit cei doi soldai, care ineau partea unuia
dintre ei, i tocilarul, care inea la fel de nfierbntat cu cellalt. Se
loveau, i, ntr-o clip, doamna care se dduse jos din trsur s-a trezit
n mijlocul unui mic grup de brbai nroii, care se luptau, izbindu-se
cu putere cu pumnii i bastoanele. Holmes s-a npustit n mulime
pentru a o proteja; ns. chiar cnd a ajuns n dreptul ei, a scos un ipt
i a czut la pmnt, cu sngele curgndu-i puternic pe fal. La cderea
acestuia, soldaii au luat-o la fug ntr-o direcie, iar haimanalele n alta,
n timp ce civa oameni mai bine mbrcai, care au privit ncierarea
fr s participe, s-au mbulzit s ajute doamna i s-l ngrijeasc pe
omul rnit. Irene Adler. cum voi continua s o numesc, a luat-o repede
pe scri; ns a rmas n capul lor, cu silueta ei superb scoas n
eviden de luminile din hol, uitndu-se napoi n strad.
A fost rnit ru bietul domn?, a ntrebat
Este mort, au strigat cteva voci.
Nu. nu. este viul, a strigai o alta. Dar o s moar nainte de a
ajunge la spital.
Iat un om curajos, a spus o femeie. Dac n-ar fi fost el,
haimanalele ar fi luat punga i ceasul doamnei. Erau o band i nc una
teribil. Ah. respir acum.
Nu poate rmne in strad. Putem s-l lum nuntru, doamn?
Sigur. Aducei-l n salon. Este o sofa confortabil acolo. Pe aici,
v rog.
Holmes a fost luat ncet i solemn n Briony Lodge i pus n camera
principal. n timp ce eu observam ce se ntmpl de la postul meu de
lng fereastr. Lmpile au fost aprinse, ns jaluzelele nu au fost lsate,
aa nct puteam s-l vd pe Holmes cum sta ntins pe canapea. Nu tiu
dac avea re mu scri pentru rolul pe care-l juca, ns tiu c eu unul nu
m-am simit niciodat n viaa mea mai ruinat ca atunci cnd am vzut
frumoasa creatur mpotriva creia conspiram, sau grafia i buntatea
cu care se ocupa de cel rnit. i, totui, s renun acum la misiunea pe
20

care mi-o ncredinase ar fi fost cea mai teribil trdare. Mi-am ntrit
inima i am scos petarda fumigen de sub manta. La urma urmei, m-am
gndit, nu-i facem vreun ru. Doar o mpiedicm s fac ea nsi ru
altuia.
Holmes s-a ridicat pe canapea, i l-am vzut fcnd gesturile unuia
care avea nevoie de aer. O servitoare a fugit la fereastr i a deschis-o.
n acelai moment, l-am vzut ridicndu-i mna, i la acest semnal, am
aruncat obiectul n camer, strignd Foc!. De abia ce scosesem acest
cuvnt, c toat mulimea de spectatori, bine mbrcai sau nu
domni, rndai i servitoare s-au unit ntr-un strigt general de
Foc!. Nori grei de fum au umplut camera, ieind prin fereastra
deschis. Am putut vedea figuri care fugeau i, un moment mai trziu,
s-a auzit vocea lui Holmes dinuntru, asigurndu-i pe toi c a fost o
alarm fals. Strecurndu-m prin mulimea care ipa, am reuit s
ajung in colul strzii, iar n zece minute m-am bucurat s simt braul
prietenului meu ntr-al meu, i s ne ndeprtm de locul vacarmului.
Am mers repede i tcui cteva minute, pn cnd am intrat pe una din
strzile linitite ce duc spre Edgeware.
Te-ai descurcat de minune, doctore, a remarcat el. Nu se putea
mai bine. Totul este n regul.
Ai fotografia?
tiu unde este.
i cum i-ai dat seama?
Ea mi-a artat-o, exact aa cum i-am spus.
Nu neleg.
Nu vreau s par misterios, a spus el rznd. A fost totul ct se
poate de simplu. i-ai dat seama, firete, c toi cei de pe strad erau
complicii mei. I-am angajat pe toi pentru seara asta.
Asta am realizat.
Apoi, cnd a izbucnit cearta, aveam puin vopsea n palm. Mam npustit nainte i am czut, i m-am mnjit pe fa. devenind astfel
un spectacol demn de mil. Este un truc vechi.
Am realizat i asta.
Apoi, m-au luat nuntru. A trebuit s m primeasc. Ce altceva
putea s fac? Iar apoi n salonul ei, care era chiar camera unde
21

bnuiam c o ine. M mai gndeam i la dormitorul ei, i eram hotrt


s vd n care. M-au pus pe sofa, m-am fcut c n-am aer, au fost
obligai s deschid fereastra, i ai avut posibilitatea s-i faci treaba.
i cum te-a ajutat asta?
A avut o importan capital. Atunci cnd a femeie crede c
locuina sa ia foc, se npustete din instinct spre lucrul la care ine cel
mai mult. Este un impuls de nestpnit, i am profitat nu o dat de el
Mi-a fost de folos n cazul scandalului de substituie de la Darlington.
ca i n povestea de la castelul Arnsworth. O femeie cstorit i prinde
copilul; una necstorit se repede la cutia cu bijuterii. Acuma mi era
clar c doamna noastr n-avea n cas nimic mai preios dect ceea ce
cutam noi. Avea s se grbeasc s pun mna pe acel lucru. Alarma
privind focul a fost realizat admirabil. Fumul i ipetele erau suficiente
s zdruncine pn i nite nervi de oel. A reacionat excelent.
Fotografia se afl ntr-o ni n spatele unui panou glisant, chiar
deasupra nurului clopoelului din dreapta. S-a repezii ntr-acolo ntr-o
clip, i am putut s-i arunc o privire cnd a scos-o pe jumtate afar.
Cnd am strigat c a fost o alarm fals, a pus-o la loc, s-a uitat la
petard, a ieit repede din camer, i n-am mai vzut-o. M-am ridicat i,
cerndu-i scuze, am prsit casa. Am ezitat dac s nu ncerc s pun
mna pe fotografie pe loc; dar intrase vizitiul i, ntruct se uita cu
atenie la mine, mi s-a prut mai sigur s atept. Graba poate ruina totul.
Iar acum?, l-am ntrebat.
Cutrile noastre au luat practic sfrit. O s-o vizitez mine cu
regele i cu tine, dac doreti s ne nsoeti. O s fim introdui n salon
pentru a o atepta pe doamn; ns probabil atunci cnd va sosi, n-o s
ne gseasc nici pe noi, nici fotografia. Maiestatea sa ar putea simi o
satisfacie deosebit s-o recupereze cu propriile-i mini.
i cnd o s mergei?
La opt dimineaa. Nu se va fi trezit nc, astfel nct o s avem
cmp liber de aciune. n plus, trebuie s fim prompi, cci aceast
cstorie poate aduce o schimbare complet att a vieii, ct i a
deprinderilor ei. Trebuie s-i telegrafiez fr ntrziere regelui.
Ajunsesem n strada Baker, i ne-am oprit n faa uii. i cuta cheia
prin buzunare, cnd cineva care trecea a spus:
22

Bun seara, domnule Sherlock Holmes. Existau cteva persoane


pe trotuar la momentul respectiv. ns salutul prea s fi fost rostit de un
tnr slab n manta, care a trecut grbit pe lng noi.
Am auzit vocea asta nainte, a spus Holmes, uitndu-se cu atenie
pe strada prost luminat. Acuma m ntreb cine naiba a putut fi.
III
n noaptea respectiv am dormit pe strada Baker, iar dimineaa
tocmai ce serveam pinea prjit i cafeaua, cnd regele Boemiei s-a
npustit n camer.
Realmente ai pus mna pe ea!, a strigat el, prinzndu-l pe
Sherlock Holmes de umeri i privindu-l intens n ochi.
Nu nc.
Dar avei sperane.
Am sperane.
Atunci, haidei. Sunt plin de nerbdare s plecm.
Trebuie s chemm o birj.
Nu, trsura mea e afar.
Atunci asta simplific lucrurile.
Am cobort i am pornit spre Briony Lodge.
Irene Adler s-a cstorit, a remarcat Holmes.
Cstorii! Cnd?
Ieri.
Cu cine?
Cu un avocat englez numit Norton.
Dar nu-l poate iubi.
Sper c da.
i de ce sperai asta?
Pentru c v-ar scuti pe maiestatea voastr de a v mai teme de
neplceri viitoare. Dac doamna i iubete soul, nu v iubete pe
maiestatea voastr. Dac nu v iubete pe maiestatea voastr, nu exist
nici un motiv pentru care v-ar mpiedica planurile.
Este adevrat. i totui, ei bine! A fi vrut s fie de rangul meu!
Ce regin ar fi fost! A reczut ntr-o tcere trist, care n-a fost ntrerupt
23

pn ce nu am ajuns n aleea Serpentine.


Ua lui Briony Lodge era deschis, iar o femeie n vrst sttea pe
trepte. Cnd m-am dat jos din (rsur, ne-a privit batjocoritor.
Domnul Sherlock Holmes, cred?, a spus ea.
Sunt domnul Holmes. a rspuns tovarul meu, uitndu-se la ea
cu o privire ntrebtoare i mai degrab surprins.
Aa! Stpna mea mi-a spus c probabil vei veni. A plecat cu
soul ei spre continent dis-de-diminea, cu trenul de 5,15 de la Charing
Cross.
Ce! Sherlock Holmes s-a cltinat, nciudat i surprins. Vrei s
spui c a plecat din Anglia?
i n-o s se mat ntoarc niciodat.
i hrtiile?, a ntrebat regele cu o voce aspr, totul e pierdut.
O s vedem Holmes a trecut pe lng servitoare i s-a npustit n
salon, urmat de rege i de mine. Mobila era mprtiat peste tot, cu
rafturi demontate i sertare deschise, artnd ca i cum doamna
scotocise grbit prin ele, nainte de a fugi. Holmes s-a repezit la
clopoel, a smuls paravanul glisant, i bgndu-i mna nuntru, a scos
afar o fotografie i o scrisoare. Fotografici era a Irenei Ader ntr-o
rochie de sear, scrisoarea era adresat Domnului Sherlock. Holmes.
S fie pstrat pn cnd este cerut. Prietenul meu a deschis-o
precipitat i am citit-o toi trei mpreun. Fusese scris la miezul nopii
n noaptea dinainte, i suna precum urmeaz:
DRAGUL MEU DOMN SHERLOCK HOLMES, Te-ai descurcat,
realmente, de minune. M-ai dus de nas pe deplin. Pn dup alarma cu
focul, n-am avut nici o bnuial. ns atunci, cnd mi-am dat seama
cum m-am dat de gol, am nceput s gndesc. Am fost prevenit n
privina dumitale cu luni n urm. Mi s-a spus c, dac regele ar
angaja un agent, cu siguran v-ar alege pe dumneavoastr. i mi s-a
dat adresa dumitale. Cu toate acestea, ns, m-ai fcut s v dezvlui
ceea ce doreai s aflai. Chiar i dup ce am nceput s am bnuieli,
mi-a fost greu s cred ceva ru despre un btrn preot att de simpatic
i amabil. ns tii c m-am pregtit i eu ca actri. Costumaia
masculin mi este familiar. Profit adesea de libertatea pe care mi-o
confer. L-am trimis pe John. vizitiul, s v supravegheze, am fugit sus,
24

mi-am mbrcat hainele de plimbare, dup cum le numesc, i am


cobort exact cnd dumneavoastr plecai.
Ei bine, v-am urmrit pn la ua locuinei, i astfel m-am asigurat
c prezentam interes pentru renumitul domn Sherlock Holmes. Apoi,
mai degrab imprudent, v-am urat noapte bun, i am pornit spre
Temple s-mi ntlnesc soul Amndoi ne-am gndit c. odat ce eram
urmrii de un duman att de teribil, cea mai bun soluie era fuga;
prin urmare, cnd ne vei vizita mine, vei gsi cuibul gol. n ceea ce
privete fotografia, clientul dumitale se poate liniti. Iubesc i sunt
iubit de un brbat superior lui. Regele poate face ce dorete, fr nici
un impediment din partea uneia creia i-a fcut ru cu cruzime. O in
numai ca s m protejez i s pstrez o arm care m va asigura
mpotriva oricror msuri pe care le poate lua n viilor. Las o
fotografie pe care poate vrea s-o aib; i rmn, drag domnule
Sherlock Holmes,
A dumneavoastr, cu toat sinceritatea,
IRENE NORTON, nscut Adler.
Ce femeie, oh, ce femeie!, a strigat regele Boemiei, dup ce am
citit toi trei aceast scrisoare. Nu v-am spus ct de ager i hotrt
este? Nu-i aa c ar fi fost o regin admirabil? Nu e pcat c nu e de
acelai rang cu mine?
Din ce-am vzut pn acum, doamna pare ntr-adevr s fie de
un rang foarte diferit de al maiestii voastre, a spus Holmes cu rceal.
mi pare ru c nu am fost capabil s rezolv cu mai mult succes cazul
dumneavoastr.
Din contr, drag domnule, a exclamat regele, n-ai fi putut avea
mai mult succes. tiu c nu-i calc niciodat cuvntul. Fotografia este
acum la fel de n siguran ca i cum ar fi ars de-a bine/ea.
mi pare bine s v aud spunnd asta, maiestatea voastr.
V sunt imens de ndatorat. V rog s-mi spunei cum pot s m
revanez. Acest inel... A scos uor de pe deget un inel de smarald n
form de arpe, inndu-l n palm.
Maiestatea voastr dispune de ceva pe care l-a aprecia mult mai
mult. a spus Holmes.
Trebuie doar s-mi spunei ce anume.
25

Aceast fotografie!
Regele s-a holbat uimit la el.
Fotografia benei!, a exclamat el Cu siguran, dac asta dorii.
V mulumesc, maiestate. Atunci afacerea este ncheiat. Am
onoarea s v doresc o diminea foarte plcut. S-a nclinat, i,
ntorcndu-se fr s observe mna pe care i-o ntinsese regele, a pornit
cu mine spre locuina sa.
Asta este povestea despre cum un mare scandal a ameninat s
duneze regatului Boemiei i cum cele mai abile planuri ale domnului
Sherlock Holmes au fost dejucate de spiritul ascuit al unei femei.
Obinuia s fac haz de inteligena femeilor. ns. dup acest incident,
nu l-am mai auzit s fac asta. Iar cnd vorbete despre Irene Adler sau
cnd se refer la fotografia ei, o face []

26

LIGA CELOR CU PARUL ROCAT


L-am vizitat pe prietenul meu, domnul Sherlock Holmes, ntr-o zi
din toamna anului trecut, i l-am gsit n plin conversaie cu un domn
n vrst foarte solid, rumen la fa i cu un pr rou ca focul. Cerndumi scuze pentru ntrerupere, eram pe punctul de a m retrage, cnd
Holmes m-a tras prompt n camer, i a nchis ua n spatele meu.
N-ai fi putut s pici ntr-un moment mai potrivit, dragul meu
Watson, mi-a spus el cordial.
Mi-a fost team c eti ocupat.
Aa i sunt. Foarte ocupai.
Atunci pot atepta n camera de alturi.
Nu e cazul. Acest domn. domnule Wilson, a fost partenerul i
ajutorul meu n multe din cele mai de succes cazuri ale mele, i nu am
nici cea mai mic ndoial c mi va fi de cel mai mare folos i n cazul
dumitale.
Domnul cel corpolent s-a ridicat pe jumtate de pe scaunul su,
nclinnd din cap n semn de salut, cu o scurt privire ntrebtoare n
ochii si mici. afundai n grsime.
ncearc aceast canapea, a spus Holmes, lsndu-se din nou n
fotoliul su, i strngndu-i laolalt vrfurile degetelor, dup cum i era
obiceiul cnd reflecta. tiu, dragul meu Watson, c mprteti aceeai
pasiune ca i mine pentru tot ceea ce este bizar i diferit de conveniile
i rutina monoton a vieii cotidiene. Ti-ai demonstrat aceast nclinaie
prin entuziasmul care te-a mpins s descrii, i, m vei scuza dac adaug
asta, s nfrumuseezi ntructva att de multe din micile mele aventuri.
Cazurile tale m-au interesat ntr-adevr extrem de mult, am
remarcat.
ii minte c am observat ieri, puin nainte de a ne ocupa de
simplu! caz al domnioarei Mary Sutherland. c, n ceea ce privete
efectele ciudate i combinaiile extraordinare, trebuie s ne ntoarcem
spre viaa nsi, care este ntotdeauna mult mai ndrznea dect orice
efort al imaginaiei.
O propunere n privina creia mi-am permis s am ndoieli.
Aa este, doctore, ns. cu toate acestea, trebuie s te conving s
27

adopi viziunea mea, cci altminteri voi continua s te asaltez cu o


groaz de fapte n acest sens pn cnd raiunea ta se va prbui sub ele,
i va recunoate c am dreptate. Acuma, domnul Jabez Wilson aici de
fa a fost att de amabil s m viziteze n aceast diminea, i s
nceap o poveste ce promite a fi una dintre cele mai ciudate ascultate
de mine de ctva timp ncoace. M-ai auzit remarcnd c lucrurile cele
mai neobinuite i singulare apar foarte adesea nu n crimele mai
serioase ci n acelea mai mrunte, i, ocazional, chiar n cazurile n care
poi avea ndoieli dac a fost comis realmente o crim. Din ce am auzit
pn acum. mi este imposibil s spun dac n cazul de fa s-a comis
sau nu vreo crim, ns evenimentele sunt cu siguran printre cele mai
bizare pe care le-am auzit vreodat. Poate, domnule Wilson. vei fi att
de amabil s-i iei povestea de la nceput. i cer aceasta nu numai
pentru c prietenul meu. doctorul Watson, nu a auzit prima parte, ci i
pentru c natura ciudat a povetii m face doritor s aud din gura
dumitale toate detaliile posibile. De regul, dup ce mi fac o mic idee
referitoare la cursul evenimentelor, sunt capabil s m orientez printre
miile de cazuri similare care mi vin n memorie. n cazul de fa, sunt
obligat s recunosc c faptele sunt, dup ct cred, absolut unice.
Clientul cel gras i-a umflat pieptul, prnd a fi ntructva mndru
de asta, i a scos un ziar murdar i mototolit din buzunarul interior al
mantalei sale. n timp ce parcurgea rubrica anunurilor, innd capul
ntins nainte i ziarul pe genunchi, m-am uitat ndelung la el i am
ncercat, n maniera tovarului meu, s interpretez indicaiile oferite de
mbrcmintea sau nfiarea sa.
ns n-am ajuns la cine tie ce rezultat, n urma acestei examinri.
Dup toate aparenele, vizitatorul nostru era un negustor englez tipic,
obez, pompos i ncet. Purta nite pantaloni cadrilai gri cu negru, cam
largi, o redingot neagr nu prea curat, descheiat n fa, i o vest bej
cu un lan Albert masiv de alam, cu un ptrel de metal gurit,
atrnnd pe post de ornament. Un joben uzat i o manta cafenie
splcit, cu un guler mototolit de catifea, se aflau pe scaunul de lng
el. Orict m sforam, nu vedeam nimic remarcabil n privina lui, cu
excepia prului su rou intens i a expresiei de dezamgire i
nemulumire extrem de pe trsturile lui.
28

Cu ochiul lui ager, Sherlock Holmes a observat preocuparea mea, i,


remarcnd privirea mea ntrebtoare, a dat zmbind din cap.
n afara faptelor evidente c a prestat cndva o munc manual i
c prizeaz tutun, c este francmason i c a fost n China, i c a scris
foarte mult n ultima vreme, nu mai pot deduce nimic altceva.
Domnul Jabez Wilson s-a holbat din scaunul su, cu degetul arttor
pe ziar, ns cu ochii la tovarul meu.
Pentru Dumnezeu, domnule Holmes, cum de tii toate astea?, l-a
ntrebat. Cum v-ai dat seama, de exemplu, c am fcut munc fizic?
Este absolut adevrat, cci am nceput ca tmplar pe un vas
Dup minile dumneavoastr, domnule. Mna dreapt este mult
mai mare dect stnga. Ai lucrat cu ea, iar muchii sunt mai dezvoltai.
Ei bine. i tutunul i francmasoneria?
N-o s v pun ta ndoial inteligena, spunndu-v cum mi-am
dat seama de asta, mai cu seam ca, mai degrab mpotriva regulilor
stricte ale ordinului dumneavoastr, purtai o bro n form de arc i
busol.
A, firete, am uitat de asta. Dar scrisul?
Ce altceva pot indica cei doisprezece centimetri att de lucioi de
pe maneta dreapt, sau tocul uzat din apropierea cotului de pe mneca
stng, unde o sprijinii pe birou?
Ei bine, i China?
Petele pe care vi l-ai tatuat chiar deasupra ncheieturii minii
drepte a putut fi fcut numai n China. Am ntreprins un studiu asupra
tatuajelor i chiar am contribuit la literatura despre acest subiect.
Maniera aceea de a picta solzii petilor cu un roz delicat este specific
Chinei. Cnd, pe lng asta, vd o moned chinezeasc atrnnd de
lanul ceasului dumneavoastr, chestiunea se simplific i mai mult.
Domnul Jabez Wilson a rs zgomotos.
Da bine, nu mi-a fi putui imagina vreodat!, a spus el. La
nceput am crezut c remarcile astea au fost realmente detepte, ns
acuma vd c nu erau cine tie ce.
ncep s cred, Watson, mi-a spus Holmes, c am fcut o greeal
explicndu-i, Omne ignotum pro magnifico., ori altfel spus: Tot ceea
ce este netiut este considerai a fi magnific, tii, iar biata mea reputaie,
29

aa nensemnat cum este, va da faliment dac sunt att de sincer. Nu


putei gsi anunul cu pricina, domnule Wilson?
Ba da, l-am gsit acum, a rspuns el, cu degetul lui gros i rou la
jumtatea rubricii, iat-l. Cu asta a nceput totul. Citii-l dumneavoastr
niv, domnule.
I-am luat ziarul i am citit cele ce urmeaz. CTRE LIGA CELOR
CU PARUL ROCAT: Conform testamentului domnului Ezekiah
Hopkins din Lebanon, Pennsylvania, S.U.A., exist acum un alt post
liber pentru un membru al ligii, pentru nite servicii pur simbolice,
salariul fiind de patru lire pe sptmn. Toi brbaii cu prul rocat,
care sunt sntoi la trup i la minte i au peste douzeci i unu de ani.
sunt eligibili. Aplicai n persoan luni, la ora unsprezece, la Duncan
Ross, la biroul ligii din Pope's Court, strada Fleet, nr. 7.
Pentru Dumnezeu, ce poate nsemna asta?, am exclamat eu, dup
ce am parcurs de dou ori extraordinarul anun.
Holmes a chicotit. nvrtindu-se pe scaun, dup cum i era obiceiul
cnd era ntr-o dispoziie bun.
Este cam neobinuit, nu-i aa?, a spus el. i acum, domnule
Wilson, ncepe cu nceputul i spune-ne totul despre dumneata, casa
dumitale i efectul pe care acest anun l-a avut asupra destinului
dumitale. Doctore, mai nti, observ ziarul i data.
Este Morning Chronicle din 27 aprilie 1890. De acum dou luni.
Foarte bine. Ei, domnule Wilson?
Pi, exact aa cum ncepusem s v povestesc, domnule Sherlock
Holmes, a spus Jabez Wilson, tergndu-i fruntea; sunt cmtar, i am
un loc n Piaa Coburn, n apropiere de centru. Nu este o afacere cine
tie ct de mare, iar n anii din urm nu mi-a adus mai mult dect pinea
zilnic. Am fost capabil odat s angajez dou ajutoare, dar acum in
numai unul; i mi-ar fi greu s-l pltesc, dac nu ar accepta doar
jumtate de salariu, ca s nvee meseria.
Cum se numete acest tnr att de serviabil?, l-a ntrebat
Sherlock Holmes?
Numele su este Vincent Spaulding, i nu este aa de tnr. Este
greu s ghiceti ce vrst are. Nu-mi pot dori un ajutor mai inteligent,
domnule Holmes. i sunt contient c ar putea s se duc ntr-un loc
30

mai bun, unde s ctige dublu ct i dau eu. ns, la urma urmei, dac
el este mulumit, de ce s-i dau idei?
Chiar, de ce? Prei a fi foarte norocos s avei un angajat sub
preul pieei. Nu este ceva obinuit pentru angajaii din zilele noastre. Sar prea c ajutorul dumneavoastr este la fel de extraordinar ca i
anunul din ziar.
O. are i defecte, a spus domnul Wilson. N-am vzut niciodat pe
cineva att de obsedat de fotografii. Face cu aparatul fotografie dup
fotografie, n loc s-i mbogeasc mintea, iar apoi se afund n
pivni ca un iepure n vizuina sa, pentru a-i developa fotografiile.
Acesta este principalul lui defect, dar pe ansamblu este un muncitor
bun. Nu are nici un viciu.
Lucreaz nc la dumneata, presupun?
Da, domnule. El i o fata de paisprezece ani, care gtete puin i
face curenie astea sunt toate persoanele care locuiesc n cas, cci
sunt vduv i n-am avut niciodat copii. Trim foarte linitit, domnule,
noi trei; i avem un acoperi deasupra capului i ne pltim cheltuielile,
dac nu mai mult.
Primul lucru care ne-a tulburat linitea a fost acest anun.
Spaulding a venit la birou cu acest ziar n mn exact acum opt
sptmni i a spus:
Ce n-a da. domnule Wilson, s am prul rocat.
De ce?, l-am ntrebat.
De ce?, a spus el, exist iar un post liber n liga brbailor cu
prul rocat. Poate s-i aduc o mic avere celui care l obine, i neleg
c exist mai multe posturi dect brbai, aa nct membrii consiliului
de administraie sunt disperai ce s mai fac cu banii. Dac prul meu
i-ar schimba culoarea, ce post drgu a avea la ndemn.
Pi, despre ce este vorba?, l-am ntrebat. Vedei, domnule
Holmes, sunt un om de interior, i, ntruct oamenii vin ei la mine i nu
e nevoie s-i caut eu, deseori nu treceam pragul casei sptmni ntregi.
De aceea nu prea tiam ce se petrece afar, i eram ntotdeauna fericit s
aud ceva nouti.
N-ai auzit niciodat de Liga brbailor cu prul rocat?, m-a
ntrebat el. mirndu-se.
31

Niciodat.
Pi, m minunez de asta, cci suntei eligibil pentru unul din
posturi.
i care este salariul?
O, numai dou sute pe an, dar munca este uoar i nu prea
afecteaz celelalte ocupaii.
Ei bine, v putei da uor seama c asta m-a fcut s ciulesc
urechile, cci afacerea mea nu mergea prea bine de ceva ani, iar dou
sute n plus mi-ar fi picat foarte bine.
Spune-mi tot ce tii, i-am spus eu.
Pi, a spus el, artndu-mi anunul, putei vedea cu proprii ochi
c Liga are un post liber i exist adresa unde putei cere detalii. Din
cte neleg eu, Liga a fost fondat de un milionar american numit
Ezekiah Hopkins, care era cam ciudat. El nsui avea prul rocat i o
mare simpatie pentru toi brbaii cu prul rocat; prin urmare, cnd a
murit, s-a descoperit c i-a lsat imensa-i avere n minile consiliului
de administraie, punndu-le n vedere s ofere slujbe uoare brbailor
cu prul de acea culoare. Din ce aud, o asemenea slujb este foarte bine
pltit i nu presupune s faci prea multe.
Dar. am spus eu, exist milioane de brbai cu prul rocat care
ar aplica.
Nu att de muli pe ct credei, mi-a rspuns. Vedei, se limiteaz
la cei din Londra i la aduli. Acest american a nceput din Londra n
tinerele, i a dorit s fac un bine oraului. Apoi, am auzit c nu are nici
un rost s aplici dac prul tu este rocat deschis sau rocat nchis, sau
orice alt nuan dect un rocat realmente intens, strlucitor, ca focul.
Acuma, dac ai aplica, domnule Wilson, ai avea doar de mers pn
acolo; dar poate considerai c nu merit s v lsai ocupaia pentru
cteva sute de lire.
Acum. este un fapt, domnilor, cum putei constata
dumneavoastr niv, c prul meu are o nuan foarte intens i
bogat, astfel nct m-am gndit c, dac era s fie vreo competiie n
acest sens, aveam o ans la fel de mare ca oricine altcineva. Vincent
Spaulding prea a ti att de multe despre asta c m-am gndit c se
poate dovedi de folos, prin urmare i-am ordonat s trag obloanele
32

pentru ziua respectiv, i s m nsoeasc ntr-acolo. Era foarte dornic


s-i ia o mic vacan, deci am nchis locul i am pornit spre adresa
specificat n anun.
Nu cred c o s mai vd vreodat o astfel de privelite ca cea de
atunci, domnule Holmes. Din nord, sud, est i vest, orice brbat cu o
nuan rocat n pr sa npustit n centru, ca s rspund anunului.
Strada Fleet era ticsit de oameni cu prul rocat, iar Pope's Court arta
ca i taraba unui vnztor de portocale. N-a fi crezut c existau att de
muli n ntreaga ar ci adusese laolalt acel singur anun. Aveau
fiecare nuan posibil pai, lmi, portocaliu, crmiziu, de
prepelicar irlandez, ca ficatul, ca argila; dar, aa cum a spus Spaulding,
nu erau muli aceia care aveau nuana ntr-adevr intens ca focul. Cnd
am vzut ct de muli ateptau, a fi renunat disperat, ns Spaulding
nici n-a vrut s aud. Nu tiu cum a reuit, dar s-a mpins, a tras, i a dat
cu capul pn cnd mi-a fcut loc prin mulime i sus pe scrile ce
duceau la biroul respectiv. Erau dou rnduri pe scri, unii urcau plini
de speran, alii se ntorceau deprimai; ns am ptruns nuntru cum
am putut, i n curnd ne-am trezit n biroul cu pricina.
Experiena dumitale pare s fi fost foarte amuzant, a remarcat
Holmes, cnd clientul su a fcut o pauz, ajutndu-i memoria cu o
enorm priz de tabac. Te rog, continu-i extrem de interesanta
poveste.
n birou nu exista nimic altceva dect dou scaune de lemn i o
mas din scnduri, n spatele creia sttea un brbat scund, cu un pr
chiar mai rocat dect al meu. Spunea cteva cuvinte fiecrui candidat
care se prezenta n faa lui, i reuea s gseasc ntotdeauna vreun
defect care s-l descalifice. Obinerea unei slujbe nu prea a fi, la urma
urmei, ceva att de uor. Totui, cnd ne-a venit rndul, omuleul mi-a
fost mult mai favorabil dect oricruia din cei de dinainte, i a nchis
ua dup ce am intrat, astfel nct s ne vorbeasc ntre patru ochi.
Acesta este domnul Jabez Wilson, a spus ajutorul meu. i dorete
s ocupe o slujb n lig.
i este extrem de potrivit pentru aceasta, a rspuns cellalt.
ndeplinete toate condiiile. Nu-mi amintesc s fi vzut ceva att de
frumos pn acum. A fcut un pas napoi, inndu-i capul ntr-o parte i
33

holbndu-se la prul meu pn cnd m-am ruinat de-a binelea. Apoi a


naintat brusc, mi-a strns cu putere mna, i m-a felicitat clduros
pentru succesul meu.
Ar fi nedrept s ezit, mi-a spus. Cu toate acestea, sper c m vei
scuza c mi iau toate precauiile. Spunnd aceasta, a nceput s m
trag de pr cu ambele mini, i m-a smucit pn cnd am ipat de
durere. Avei lacrimi n ochi, mia spus, n timp ce mi ddea drumul.
Vd c totul este n regul. Dar trebuie s fim ateni, cci am fost
nelai de dou ori cu peruci i o dat cu vopsea. Pot s v spun nite
poveti despre ceara de cizmrie, care v-ar dezgusta de natura uman.
S-a dus la fereastr i a ipat prin ea ct l-au inut puterile c slujba
fusese ocupat.. Un geamt de dezamgire s-a auzit de dedesubt, iar
lumea a tropit care ncotro pn cnd nu s-a mai putut vedea nici un
om cu prul rocat, cu excepia mea i a lui.
Numele meu, a spus el, este Duncan
Ross, i sunt eu nsumi unul dintre beneficiarii fondului lsat de
nobilul nostru binefctor. Suntei cstorit, domnule Wilson? Avei
familie?
I-am rspuns c nu.
S-a schimbat imediat la fa.
O, drag!, a spus grav, asta este ceva realmente serios! Regret s
v aud spunnd asta. Fondul era, firete, pentru propagarea i
rspndirea celor cu prul rocat, precum i pentru ntreinerea lor. Este
extrem de ru c suntei celibatar.
Faa mea s-a lungit auzind aceasta, domnule Holmes, cci am
crezut c pn la urm n-o s obin slujba; ns, dup ce a reflectat
cteva minute, a spus c este n regul.
n cazul altcuiva, a spus el, o astfel de obiecie ar fi fost crucial,
dar trebuie s facem o excepie pentru o persoan cu un asemenea pr
ca al dumneavoastr. Cnd putei s v ncepei slujba?
Pi, e puin dificil, cci am deja o ocupaie, i-am spus.
O, nu v facei griji, domnule Wilson!, mia spus Vincent
Spaulding. Pot s am eu grij de restul
La ce ore trebuie s lucrez?
De la zece la dou.
34

Acuma, cmtria se face n cea mai mare parte seara, domnule


Holmes, mai ales joia i vinerea, care pic exact nainte de luarea
salariului; prin urmare, mi convenea de minune s ctig cte ceva
dimineile. n plus, tiam c ajutorul meu era un tip capabil, i c putea
s aib grij de orice s-ar fi ivit n lipsa mea.
mi convine foarte mult, am spus eu. Iar salariul?
Patru lire pe sptmn.
i munca?
Pur i simplu simbolic.
Ce nelegei prin aceasta?
Pi, trebuie s fii n birou, sau cel puin n cldire tot timpul
Dac plecai, v pierdei dreptul la o asemenea poziie odat pentru
totdeauna. Testamentul este foarte clar n aceast privin. Dac v
clintii din birou n timpul acelei perioade, nu v ndeplinii sarcina.
Sunt numai patru ore pe zi. i nici nu m gndesc s lipsesc, am
spus eu.
Nici o scuz nu va fi acceptat, a spus domnul Duncan Ross; nici
boala, nici afacerile, nici nimic altceva. Trebuie s stai acolo, ori
altminteri v pierdei postul.
i ce am de fcut?
S copiai din Enciclopedia Britanic. Avei acolo primul volum
din ea. Trebuie s v aducei propria cerneal, penie i sugativ, ns v
punem la dispoziie masa i scaunul. Vei fi gata s ncepei mine?
Firete, i-am rspuns.
Atunci, la revedere, domnule Jabez Wilson, i dafini i voie s v
felicit nc o dat pentru slujba important pe care ai avut norocul s-o
obinei. S-a nclinat pn am ieit din camer, iar eu m-am dus acas cu
ajutorul meu, netiind ce s spun sau s fac, ntr-atta eram de mulumit
de norocul avut.
Ei bine, am reflectat la toate acestea ntreaga zi, iar spre sear eram
iar deprimat; cci m convinsesem c toat afacerea trebuia s fie o
imens pcleal sau escrocherie, dei nu puteam s-mi dau seama cu
ce scop. Prea absolut incredibil ca cineva s fac un asemenea
testament sau s plteasc o astfel de sum pentru ceva att de simplu
35

ca i copierea din Enciclopedia britanic. Vincent Spaulding a fcut tot


ce i-a stat n puteri s m nveseleasc, dar pn cnd s-a fcut de mers
la culcare m hotrsem s renun. Totui, dimineaa m-am decis s
arunc o privire, deci mi-am cumprat o sticl de cerneal de un penny,
i cu o pan de gsc i apte foi de hrtie am pornit spre Pope's Court.
Ei bine, spre surprinderea i ncntarea mea, totul era ct se poate de
n regul. Masa fusese pregtit spun opinia mea despre acest subiect
ntr-o zi sau dou. Astzi este smbt, i sper ca pn luni s pot
ajunge la o concluzie.
Ei bine. Watson, mi-a spus Holmes dup ce vizitatorul nostru a
plecat, ce nelegi din toate astea?
Nu neleg nimic, i-am rspuns sincer. Este o afacere extrem de
misterioas.
De regul, a spus Holmes, cu ct un lucru este mai bizar cu att
se dovedete a fi mai puin misterios. Crimele banale, fr
particulariti, sunt realmente dificil de neles, exact cum o fa
obinuit este cel mai greu de identificat. Dar trebuie s fiu prompt n
privina acestui caz.
Ce ai de gnd s faci atunci?, l-am ntrebat.
S fumez, mi-a rspuns el. E o problem de trei lulele, i te rog
s nu-mi vorbeti timp de cincizeci de minute. S-a ghemuit pe scaun cu
genunchii trai spre nasul su acvilin, i a rmas aa cu ochii nchii i
pipa sa de lut neagr ieindu-i n afar ca ciocul unei psri stranii.
Ajunsesem la concluzia c adormise, i ntr-adevr aipisem eu nsumi,
cnd a srit brusc de pe scaun cu gestul unui om care s-a hotrt, i a
pus pipa jos, pe polia de deasupra cminului.
Sarasate cnt n sala de la Saint James n aceast dup-amiaz, a
remarcat. Ce crezi,
Watson? Pacienii ti se pot lipsi de tine cteva ore?
N-am nimic de fcut astzi. Consultaiile mele nu sunt foarte
incitante.
Atunci, pune-i plria i vino. M duc mai nti n ora, i putem
servi prnzul undeva pe drum. Observ c este mult muzic german n
program, care este mai pe gustul meu dect cea italieneasc sau
franuzeasc. Este introspectiv i vreau s introspectez. Haide!
36

Am luat metroul pn la Aldersgate; de acolo, am mers puin pe jos


pn la piaa Saxa-Coburg, scena povetii ciudate pe care o ascultasem
n acea diminea. Era un loc strmt, micu, de o elegan prfuit, n
care patru rnduri de case de crmid ntunecate, cu dou etaje, ddeau
nspre un loc ngrdit, cu gazon, plin de buruieni i cteva plcuri de
tufiuri uscate de laur. ce lupta din greu mpotriva acestei atmosfere
nepotrivite, pline de fum. Trei sfere aurite i un panou cafeniu pe care
scria cu litere albe JABEZ WILSON, atrnate pe o cas de pe col,
indicau locul n care clientul nostru cu prul rocat i avea afacerea.
Sherlock Holmes s-a oprit n faa casei, inndu-i capul ntr-o parte, i
a examinat-o cu atenie, cu ochii strlucind puternic sub pleoapele
strnse. Apoi a luat-o ncet pe strad, i mai trziu s-a ntors din nou pe
col, uitndu-se nc atent la case. n final, s-a ntors la casa cmtarului
i, dup ce a izbit puternic cu bastonul n trotuar de dou sau de trei ori,
a mers ta u, i a btut. A fost deschis imediat de un tnr vioi, spn,
care l-a rugat s intre.
Mulumesc, i-a spus Holmes, am vrut numai s v ntreb cum s
ajung pe trand.
A treia la dreapta, i a patra la stnga, i-a rspuns prompt
asistentul, nchiznd ua.
Un lip detept, sta, a observat Holmes cnd ne ndeprtam. Este,
dup mintea mea, al patrulea om ca inteligen din Londra, iar. ca
ndrzneal, nu sunt sigur c nu se poate pretinde al treilea. tiam cte
ceva despre el dinainte.
Evident, am spus eu, asistentul domnului Wilson joac un rol
important n acest mister al ligii celor cu prul rocat. Sunt sigur c i-ai
cerut instruciuni numai ca s poi s-l vezi.
Nu pe el.
Ce atunci?
Genunchii pantalonilor si.
i ce ai vzut?
Ceea ce m ateptam s vd
De ce ai izbit n trotuar?
Drag doctore, acesta este momentul pentru a observa, nu pentru
a vorbi. Suntem spioni pe teritoriul inamicului. tim cte ceva despre
37

piaa Saxa-Coburg. Hai s explorm acum prile din spatele ei.


Drumul pe care am intrat cnd am cotit-o dup col din retrasa pia
Saxa-Coburg contrasta cu aceasta la fel de puternic ca prim-planul unui
tablou cu fundalul su Era una din principalele artere prin care se fcea
traficul oraului spre nord i vest. oseaua era blocat de imensul flux
comercial ce curgea n dou sensuri, nuntru i n afar, n timp ce
trotuarele erau nnegrite de furnicarul grbit de pietoni. Ne venea greu
s credem, n timp ce ne uitam la irul de magazine frumoase i cldiri
impuntoare cu birouri, c realmente se nvecinau pe cealalt parte cu
piaa tears i linitit, pe care tocmai o prsisem.
Hai s vedem a spus Holmes, stnd pe col i uitndu-se la irul
de case, vreau s rein ordinea cldirilor de aici. Este una din pasiunile
mele s am o cunoatere exact a Londrei. Acolo este magazinul lui
Mortimer, tutungiul, apoi cel cu ziare, filiala Coburg a Bncii Centrale
i Suburbane, restaurantul vegetarian i depoul de trsuri. Ajungem
acum la cellalt bloc. i acum, doctore, ne-am fcut treaba, deci e
timpul s ne relaxm. Un sandvi i o ceac de cafea, iar apoi vom
ptrunde pe teritoriul muzicii. unde totul este ncntare, delicatee i
armonie, i nu exist clieni cu prul rocat, care s ne bat la cap cu
enigmele lor.
Prietenul meu era un muzician entuziast, fiind el nsui nu numai un
interpret extrem de capabil, ci i un compozitor destul de merituos.
Toat dup-amiaza a stat n loj. cuprins de o fericire deplin,
micndu-i uor degetele lungi i subiri n ritmul muzicii, n timp ce
faa sa zmbitoare i ochii si molatici i vistori erau att de diferii de
cei ai obinuitului Holmes copoiul, detectivul fr astmpr, cu
spiritul ascuit, gata s acioneze pe ct se putea omenete imagina.
Firea lui ciudat avea o natur dubl, care se impunea alternativ:
precizia lui extrem i deteptciunea reprezentau, cum m-am gndit
adesea, reacia mpotriva strii poetice i contemplative care era din
cnd n cnd predominant. Astfel, firea lui oscila ntre o moleeal
extrem i o energie devoratoare: i, dup cum bine tiam, nu era
niciodat mai de temut ca atunci cnd zile fr sfrit sttea tolnit n
fotoliul su, printre improvizaii i volumele sale vechi. Atunci pofta
vntorii punea stpnire pe el dintr-odat, iar capacitatea sa de a face
38

raionamente strlucite devenea pur i simplu o intuiie, iar cei care nu


erau obinuii cu metodele sale se uitau piezi la ei ca la un om a crui
cunoatere prea a fi diferit de cea a muritorilor de rnd. Cnd, n acea
dup-amiaz, l-am vzut att de nvluit de muzic n sala de la Saint
James am simit c i ajunsese ceasul ru pe aceia pe care se decisese
s-i vneze.
Firete, vrei s mergi acas, doctore, a remarcat el cnd am ieit.
Da, nu m-ar deranja.
i eu am de rezolvat ceva ce mi va lua cteva ore. Aceast
poveste din piaa Coburg este serioas.
De ce serioas?
Se pregtete un lucru grav. Am toate motivele s cred c o s
ajungem la timp s-l mpiedicm. Dar faptul c azi este smbt mai
degrab complic lucrurile. O s am nevoie de ajutorul tu n seara asta.
La ce or?
Zece va fi suficient.
O s fiu pe strada Baker la zece.
Foarte bine. i. doctore, s-ar putea s existe un mic pericol, prin
urmare fii att de drgu s-i iei revolverul cu tine. A dat din mn, s-a
ntors, i ntr-o clip a disprut n mulime.
Cred c nu sunt mai stupid dect ali oameni. ns, ntotdeauna cnd
am avut de-a face cu Sherlock Holmes, am avut simmntul puternic al
propriei stupiditi. n cazul de fa, am auzit tot ce a auzit i el, am
vzut ce-a vzut i el. i totui din cuvintele sale reieea clar c
nelegea exact nu numai ce se ntmplase, dar i ceea ce urma s se
ntmple. n timp ce pentru mine ntreaga poveste era nc ceva confuz
i grotesc. Pe drumul spre casa mea din Kensington am reflectat asupra
ei, de la relatarea extraordinar a copistului cu prul rocat al
enciclopediei pn la vizita din piaa Saxa-Coburg i cuvintele
prevestitoare de ru pe care le-a rostit Holmes cnd ne-am desprit. n
ce consta aceast expediie nocturn, i de ce trebuia s m narmez?
Unde mergeam i ce urma s facem? Holmes fcuse o aluzie c
asistentul cel cu faa neted al cmtarului era un om de temut un om
care putea juca tare. Am ncercat s-i dau de capt, ns am renunat
disperat, i nu m-am mai gndit la asta, ateptnd ca noaptea s-mi
39

aduc explicaia corect.


Am pornit de acas la nou i un sfert, am strbtut parcul, iar apoi,
lund-o prin strada Oxford, am ajuns pe strada Baker. n faa uii se
aflau dou birji, iar cnd am intrat n hol, am auzit sunetul unor voci
deasupra. Cnd am ptruns n camera sa, l-am gsit pe Holmes
conversnd cu nsufleire cu doi brbai, dintre care pe unul l-am
recunoscut ca fiind Peter Jones, agentul de poliie, n timp ce cellalt era
un brbat nalt, slab, cu o fa trist, purtnd o plrie foarte lucioas i
o redingot deprimant de respectabil.
Ha! Grupul nostru este complet, a spus Holmes, ncheindu-se la
haina de postav i lundu-i solida crava de vntoare din rastel.
Watson, cred c-l tii pe domnul Jones de la Scotland Yard? D-mi voie
s te prezint domnului Merryweather, care urmeaz a ne nsoi n
aventura din aceast noapte.
Iar vnm n cupluri, doctore, vezi, a spus Jones n stilul lui
pompos. Prietenul nostru aici de fa este un om minunat pentru a
ncepe o vntoare. Tot ceea ce-i lipsete este un cine btrn, care s-l
ajute la descoperirea przii.
Sper s nu ne trezim la sfritul vntorii doar cu o gsc
slbatic, a observat posac domnul Merryweather.
Putei avea o ncredere deplin n domnul Holmes, domnule, a
spus agentul de poliie plin de sine. Are propriile sale metode, care sunt.
dac nu se supr c spun asta. un pic prea teoretice i ciudate, dar are
stof de detectiv. Se poate afirma cu deplin siguran c o dat sau de
dou ori. ca de pild n cazul cu omorrea lui Sholto i comoara din
Agra, a fost mai corect dect poliia.
O, dac aa spunei dumneavoastr, domnule Jones, este totul n
regul, a spus necunoscutul cu respect. Totui, mrturisesc c simt lipsa
whist-ului. Este prima sear de smbt din ultimii douzeci i apte de
ani cnd nu joc cri.
Cred c vei descoperi, a spus Sherlock Holmes, c n seara asta
vei juca pe o miz mai mare dect ai fcut-o pn acum. i c jocul va
fi mai incitam. Pentru dumneavoastr, domnule Merryweather, miza va
fi de aproximativ 30.000 de lire; iar pentru tine, Jones, va fi omul pe
care vrei s pui mna.
40

John Clay, ucigaul, houl, sprgtorul i falsificatorul Este tnr,


domnule Merryweather, dar este un as n meseria sa, i a dori s-i pun
ctuele mai degrab dect oricrui alt criminal din Londra. Este un om
de temut, tnrul John Clay. Bunicul su a fost duce, i el nsui a fost
educat Ia Eton i Oxford. Creierul lui este la fel de dibace ca i degetele,
i dei am dat de urmele lui peste tot, nu tim niciodat unde s dm de
el nsui Face o spargere n Scoia ntr-o sptmn, iar apoi, n
sptmna urmtoare, strnge bani pentru a construi un orfelinat n
Cornwall Am fost pe urmele lui ani de zile i nc n-am dat ochii eu
el.
Sper s am plcerea s v fac cunotin cu el n aceast sear.
Am avut eu nsumi una sau dou rfuieli cu domnul John Clay, i sunt
de acord cu dumneavoastr c este un as n meseria sa. Este ns trecut
de zece, i e timpul s pornim.
Dac voi doi luai prima birj, Watson i cu mine v vom urma n a
doua.
Sherlock Holmes nu a fost prea comunicativ n timpul acestei lungi
cltorii, i s-a lsat pe spate n birj, fredonnd melodiile pe care le
auzise n acea dup-amiaz. Trsura a hurducit printr-un labirint fr
sfrit de strzi luminate cu gaz, pn cnd am ieit pe strada Farrington
Suntem aproape de locul cu pricina, a remarcat prietenul meu.
Acest individ Merryweather este director de banc i personal interesat
de ntreaga poveste. M-am gndit c e bine s-l avem i pe Jones cu noi.
Nu este un tip ru, dei este absolut imbecil n profesia sa. Are ns o
trstur pozitiv. Este la fel de curajos ca un bulldog i la fel de tenace
ca un rac, cnd prinde pe cineva n cleti. Am ajuns, i vd c ne
ateapt.
Ne gseam pe aceeai strad aglomerat pe care fusesem dimineaa.
Birjile au plecat i, sub ndrumarea domnului Merryweather, am trecut
printr-un hol ngust i o u lateral, pe care ne-a deschis-o. nuntru era
un mic coridor, care se termina cu o u de fier foarte solid. A deschiso i pe aceasta, i am luat-o n josul unor scri de piatr n spiral, care
se terminau n faa altei ui imense. Domnul Merryweather s-a oprit
pentru a aprinde o lamp, iar apoi ne-a condus printr-un hol ntunecos,
mirosind a pmnt, i, dup ce a deschis o a treia u, am ptruns ntr-o
41

galerie sau pivni imens n care erau ngrmdite peste tot couri i
cutii masive.
Nu suntei foarte vulnerabili de deasupra, a remarcat Holmes,
ridicnd lampa i uitndu-se n jurul lui.
Nici de dedesubt, a spus domnul Merryweather, izbind cu
bastonul dalele care acopereau pmntul. Ce-i asta, Doamne, sun a
gol!, a remarcat el, uitndu-se surprins la noi.
Trebuie realmente s v cer s fii un pic mai tcut!, a spus
Holmes cu severitate. Ai pus deja n pericol succesul expediiei noastre.
Pot s v cer s avei amabilitatea sa v aezai pe una din acele cutii i
s nu mai intervenii?
Solemnul domn Merryweather s-a urcat pe un co, cu o expresie
ofensat pe fa. n timp ce Holmes s-a lsat n genunchi pe podea, i a
nceput s examineze minuios crpturile dintre pietre cu lampa i lupa
sa. Cteva secunde i-au ajuns, cci a srit din nou n picioare i i-a pus
lupa napoi n buzunar.
Avem cel puin nc o or, a remarcat el, cci nu pot s-i
nceap lucrul pn cnd bunul cmtar nu se duce la culcare. Apoi nu
vor pierde un minut, cci cu ct i fac mai repede treaba, cu att vor
avea mai mult timp ca s fug. Suntem la momentul de fat, doctore,
cum fr ndoial ai ghicit, n pivnia filialei din ora a uneia din
principalele bnci din Londra. Domnul Merryweather este preedintele
consiliului de conducere i i va explica motivele pentru care cei mai
ndrznei criminali din Londra sunt extrem de interesai de aceast
pivni la momentul de fa.
Este vorba despre aurul nostru franuzesc, a optit directorul. Am
primit cteva avertismente c cineva ar putea ncerca s-l fure.
Aurul dumneavoastr franuzesc?
Da. Am avut acum cteva luni ocazia de a ne mri rezervele, i
am mprumutat n acest scop 30.000 de napoleoni de la Banca Franei.
S-a aflat c n-am avut pn acum ocazia s despachetm banii, care se
afl nc n pivnia noastr. Coul pe care stau conine 2.000 de
napoleoni mpachetai n foi de plumb. Rezerva noastr de lingouri de
aur este la ora de fa mult mai mare dect cea care se pstreaz de
obicei ntr-o singur filial, iar directorii i-au fcut griji din aceast
42

pricin.
Care erau de altfel bine ntemeiate, a observat Holmes. Iar acum
e momentul s ne punem la punct planul M atept ca ntr-o or
lucrurile s se sfreasc. Intre timp, domnule Merryweather, trebuie s
acoperim lampa.
i s rmnem pe ntuneric?
Mi-e team c da. Am adus un pachet de cri de joc n buzunar,
i m-am gndit c, dat fiind c suntem patru, am putea juca la urma
urmei. ns observ c pregtirile inamicului au mers att de departe c
nu putem risca s inem lumina aprins. i, n primul rnd, trebuie s ne
ocupm poziiile. Acetia sunt nite brbai ndrznei i, dei o s-i
lum pe nepus mas, ne pot rni dac nu suntem ateni. Eu o s stau n
spatele acestui co, iar voi ascundei-v n spatele celor de acolo. Apoi,
cnd ndrept lumina asupra lor, ncercuii-i repede. Dac trag, Watson,
nu avea nici o remucare s-i mputi.
Dup ce i-am tras cocoul, mi-am pus revolverul pe cutia de lemn n
spatele creia m ghemuisem. Holmes a astupat lumina lmpii sale,
lsndu-ne ntr-un ntuneric ca smoala un astfel de ntuneric deplin
cum n-am mai vzut vreodat. Mirosul de metal fierbinte a rmas s ne
asigure c lumina era nc aprins, gata s se iveasc la nevoie. Pentru
mine, ai crui nervi erau ncordai de ateptare, era ceva deprimant i
trist n ntunericul brusc i n aerul rece i umed din galerie.
Au doar o cale de retragere, a optit Holmes. Cea napoi prin
casa din piaa Saxa-Coburg. Sper c ai fcut ce i-am cerut, Jones?
Am pus un inspector i doi poliiti s-i atepte la ua din fa.
Atunci am astupai toate gurile. Iar acum trebuie s tcem i s
ateptm.
Ct de ncet prea s treac timpul! Comparndu-mi notiele de
dup aceea, se pare c a fost vorba de numai o or i un sfert, totui,
atunci mi s-a prut c noaptea aproape se terminase i c se iveau zorii.
Membrele mi erau obosite i nepenite, cci mi era team s-mi
schimb poziia; ns nervii mi erau ncordai la maximum, iar auzul mi
se ascuise att de mult c puteam auzi nu numai respiraia uoar a
tovarilor mei, dar puteam distinge inspiraia mai adnc i mai
greoaie a voluminosului Jones de aceea subire, ca un oftat, a
43

directorului bncii. Din poziia mea, puteam privi pe deasupra cutiei


podeaua. Brusc, privirea mi-a fost arestat de o raz de lumin.
La nceput a fost numai o lucire intens pe dalele de piatr. Apoi s-a
lungit pn cnd a devenit o linie galben, iar apoi, fr nici un
avertisment sau sunet, o crptur a prut a se deschide i a aprut o
mn; una alb. aproape feminin, care se vedea distinct n mijlocul
micii zone luminate. Pentru un minut sau mai multe, mna cu degetele-i
rsucindu-se a ptruns prin podea. Apoi a fost retras la fel de brusc
precum apruse, i totul a fost din nou cuprins de ntuneric, cu excepia
lucirii intense care indica o crptur ntre pietre.
Dispariia acesteia a fost doar momentan, ns. Cu un sunet ca de
rupere sau sfiere, una dintre pietrele late i albe s-a ridicat pe o parte,
lsnd cscat o gaur ptrat, prin care se revrsa lumina unei lmpi.
Pe marginea ci. s-a ivit o fa bieeasc, avnd trsturi bine definite,
care s-a uitat cu atenie n jur. iar apoi, cu cte o mn pe fiecare
margine a deschizturii, i-a ridicat oldurile i apoi mijlocul pn cnd
a reuit s-i sprijine un genunchi pe margine. ntr-o alt clip, sttea
deja pe marginea gurii, strignd dup tovarul su, sprinten i scund
ca i el, cu o fa palid i o chic de pr foarte rocat.
Totul este n ordine, a optit el. Ai dalta i genile? Doamne
Dumnezeule! Sari. Archie, sari i o s duc totul la bun sfrit!
Sherlock Holmes a nit afar, i l-a nfcat de guler pe intrus.
Cellalt s-a lsat n gaur, i am auzit zgomotul de haine rupte, cnd
Jones l-a prins de pulpane. Lumina a czut pe eava unui revolver, ns
cravaa de vntoare a lui Holmes a cobort pe ncheietura omului, iar
pistolul a czui cu un clinchet pe dalele de piatr.
N-are nici un rost, John Clay, i-a spus
Holmes cu blndee. Nu ai nici o ans.
Vd c aa stau lucrurile, a rspuns cellalt cu un calm extrem.
Cred c tovarul meu este n regul, dei vd c ai rmas cu pulpanele
hainei lui.
Trei oameni l ateapt la u, a spus Holmes.
O, chiar aa! Se pare c ai aranjat totul n cel mai mic detaliu.
Trebuie s v felicit.
i eu pe tine, i-a rspuns Holmes. Ideea ta cu liga celor cu prul
44

rocat a fost ceva extrem de nou i eficace.


O s-i ntlneti din nou tovarul imediat, i-a spus Jones. Este
mai rapid n a se lsa prin guri dect mine. Stai puin pn i fixez
ctuele.
V rog s nu m atingei cu minile dumneavoastr mizerabile., a
remarcat prizonierul nostru, n timp ce ctuele i zngneau pe
ncheieturi. Poate c nu tii c prin venele mele curge snge regal.
Avei de asemenea buntatea, cnd mi v adresai, s spunei
ntotdeauna domnule i v rog.
n regul, a spus Jones, holbndu-se i rznd pe sub musta. Ei
bine, domnule, v rog s binevoii s urcai scrile sus, unde putem
comanda o birj, care s v duc pe maiestatea voastr la secia de
poliie.
Aa-i mai bine, a spus John Clay senin. Ne-a fcut o plecciune
adnc la toi trei, i a ieit n tcere cu detectivul alturi.
Realmente, domnule Holmes, a spus domnul Merryweather, cnd
i urmam afar din pivni, nu tiu cum v poate mulumi sau rsplti
banca. Nu exist nici o ndoial c ai detectat i dejucat complet una
dintre cele mai decise ncercri de a jefui o banc de care am auzit
vreodat.
Am avut una sau dou rfuieli de pus la punct cu domnul John
Clay, i-a spus Holmes. A m fcut ceva cheltuieli cu povestea asta, pe
care m atept ca banca s mi le acopere, dar n afar de asta sunt
rspltit din plin de experiena unic pe care am avut-o i de povestea
extraordinar despre liga celor cu prul rocat.
Vezi, Watson, mi-a explicat el n primele ore ale dimineii. n
timp ce serveam un pahar de whisky cu sifon pe strada Baker, a fost pe
deplin clar de la nceput c singurul scop posibil al acestei poveti cam
ciudate cu anunul ligii i copierea enciclopediei putea fi numai s-l in
la distan cteva ore pe zi pe acest nu prea detept cmtar. A fost o
modalitate curioas de a ajunge la asta. dar realmente, ar fi dificil de
gsit una mai bun. Metoda i-a fost fr ndoial sugerat minii
ingenioase a lui Clay de culoarea prului complicelui su. Cele patru
lire pe sptmn erau o momeal care trebuia s-l atrag, i ce erau
astea pentru ei, care urmreau s aib cu miile? Au publicat anunul, un
45

escroc a nchiriat temporar biroul, iar cellalt I-a incitai pe om s aplice,


i mpreun au reuit s se asigure de absena lui de acas n fiecare
diminea din sptmn. Din momentul n care am auzit c asistentul a
acceptat jumtate din salariu, mi-a fost clar c avea un motiv puternic
pentru aa ceva.
Dar cum ai putut ghici motivul?
Dac ar fi existat femei n cas, a fi bnuit o intrig mai vulgar.
Aceasta era ns exclus. Afacerea omului era mic i nu exista nimic n
casa lui care s poat justifica nite pregtiri att de sofisticate i
asemenea cheltuieli. Trebuia, prin urmare, s fie vorba de ceva n afara
casei. Ce putea fi? M-am gndit la pasiunea asistentului pentru
fotografie, i trucul su de a disprea n pivni. Pivnia! Acolo se afla
rspunsul acestei poveti nclcite. Apoi am fcut cercetri n privina
acestui asistent misterios, i am descoperit c aveam de-a face cu unul
dintre cei mai calculai i ndrznei criminali din Londra. Fcea ceva n
pivni, ceva ce i-a luat multe ore pe zi timp de luni. Ce putea fi, nc o
dat? Nu m puteam gndi la nimic altceva dect c spa un tunel spre
o alt cldire.
Pn aici ajunsesem cnd am mers la faa locului. Te-am surprins
cnd am izbit cu bastonul n trotuar. Vroiam s m asigur dac pivnia
se ntindea n faa sau n spatele casei. Nu era n fa. Apoi am sunat i,
aa cum am sperat, mi-a rspuns asistentul. Am avut ceva conflicte
nainte, dar nu ne-am vzut niciodat. De abia de m-am uitat la faa lui.
Voiam s-i vd genunchii. Trebuie c ai remarcat i tu ct de uzai,
ifonai i ptai erau. Mrturiseau acele ore de spat. Singurul aspect
care mai mi rmnea de clarificat era de ce spau tunelul. Am fcut
colul, am vzut c banca suburban se nvecina cu locuina prietenului
nostru, i mi-am dat seama c rezolvasem problema. Cnd te-ai dus
acas dup concert, am fcut o vizit la Scoian Yard i la preedintele
consiliului de conducere al bncii cu rezultatul pe care l-ai vzut.
i cum ai putut prevedea c o s fac ncercarea n seara asta?, lam ntrebat.
Pi, cnd au nchis biroul ligii, am luat-o ca pe un semn c nu le
mai psa de prezena acas a domnului Jabez Wilson, cu alte cuvinte c
terminaser tunelul. ns era esenial s-l foloseasc curnd, cci
46

altminteri putea fi descoperit, sau lingourile de aur puteau fi mutate.


Smbt se potrivea mai bine cu planul lor dect orice alt zi, cci le
permitea s aib dou zile ca s fug. Din toate aceste motive, m-am
ateptat ca s vin n seara asta.
Raionamentul tu a fost frumos, am exclamat fr s-mi ascund
admiraia Este un lan att de lung i totui fiecare verig este corect.
M-a scpat de plictiseal, mi-a rspuns el, cscnd. Vai! Simt
deja cum pune stpnire pe mine. ntreaga mea via este un efort
continuu de a scpa de banalitile existenei. Aceste mici probleme m
ajut s fac asta.
i eti binefctorul rasei umane, am spus eu.
A ridicat din umeri. Pi, poate c la urma urmei, ceea ce fac eu
este de ceva folos, a remarcat el. L'homme est rien, l'oeuvre c'est tout,
sau altfel spus: Omul nu este nimic, opera este totul, dup cum i scria
Gust ave Flaubert lui George Sand.

47

UN CAZ DE IDENTITATE
Dragul meu, mi-a spus Sherlock Holmes n timp ce stteam
aezai n faa focului. n locuina lui de pe strada Baker, viaa este
infinit mai ciudat dect orice ar putea inventa mintea omeneasc. N-am
ndrzni s crem nite lucruri care sunt, n fapt. simple locuri comune
n existena real. Dac am putea zbura afar pe acea fereastr mn n
mn i plana deasupra acestui mare ora, iar apoi ridica uor
acoperiurile, uitndu-ne la lucrurile bizare care au loc acolo
coincidenele ciudate, planurile, confuziile, minunatele nlnuiri de
evenimente, generndu-se unul pe cellalt i conducnd la cele mai
stranii rezultate toate ficiunile pline de convenionalism i concluzii
dinainte tiute ar deveni ceva rsuflat i inutil.
i totui nu sunt convins de asta, i-am rspuns. Cazurile care sunt
prezentate n ziare sunt, de regul, destul de plate i vulgare. n
rapoartele poliiei noastre realismul a fost mpins pn la ultima limit,
i totui rezultatul nu este, trebuie s-o recunoatem, nici fascinant, i
nici artistic.
Pentru a produce un efect realist, trebuie fcut o anumit
selecie i folosit discernmntul, a remarcat Holmes. Asta lipsete din
rapoartele poliiei, n care accentul este pus. poate, mai degrab pe
platitudinile magistralului dect pe detalii, care constituie pentru un
observator esena vital a ntregii poveti. Fii sigur c nu exist nimic
att de nefiresc ca ceea ce este banal.
Am zmbit i am scuturat din cap.
Pot s neleg foarte bine de ce gndeti astfel, i-am spus. Firete,
n poziia ta de consultant privat, care-i ajut pe toi aceia care sunt
complet nedumerii de pe trei continente, intri n contact cu tot ceea ce
este ciudat i ocant. Dar aici..., am luat ziarul de diminea de pe jos,
hai s-l supunem unui test practic, lat primul titlu pe care mi-au czut
ochii: Cruzimea unui so fa de soia sa. Este o jumtate de coloan,
dar tiu fr s-o citesc c lotul mi este pe deplin familiar. Exist firete
cealalt femeie, butura, mpingerile, loviturile, vntile, sora sau
proprietreasa plin de compasiune. Cel mai lipsii de imaginaie dintre
scriitori n-ar fi putut inventa ceva mai simplu,
48

Ai ales realmente un exemplu nefericit pentru argumentul tu, a


spus Holmes, lund ziarul i uitndu-se peste el. Acesta este cazul de
divor al familiei Dunda, i, din ntmplare, m-am ocupat de clarificarea
unor mici aspecte referitoare la eh Soul era abstinent, nu exista nici o
alt femeie, iar comportamentul de care se plngea soia era c acesta
avea obiceiul s ncheie fiecare mas scondu-i proteza i aruncnd-o
n ea, ceea ce, trebuie s recunoti, nu este o aciune care s poat fi
imaginat de povestitorul mediu. Ia o priz de tabac, doctore, i
recunoate c am marcat n defavoarea ta, n exemplul pe care tu nsui
l-ai ales.
Mi-a ntins tabachera din aur, cu un ametist mare n mijlocul
capacului. Splendoarea acesteia contrasta att de mult cu stilul su
nepretenios i viaa lui simpl c nu m-am putut abine s nu remarc
asta.
A, a spus el, am uitat c nu ne-am vzut de cteva sptmni.
Este o mic amintire de la regele Boemiei, pentru ajutorul pe care i l-am
dat n cazul Irenei Adler.
Iar inelul?, l-am ntrebat, uitndu-m la un briliant de excepie ce
scnteia pe degetul lui.
E de la familia domnitoare din Olanda, dar problema la care i-am
ajutat a fost de o asemenea delicatee c nu i-o pot mrturisi nici mcar
ie, care ai fost att de amabil s povesteti unul sau dou din cazurile
mele.
i te ocupi de vreunul la momentul de fa?, l-am ntrebat cu
interes.
De vreo zece sau dousprezece, dar nici unul nu prezint interes.
Sunt importante, m nelegi, fr s fie interesante. ntr-adevr, am
descoperit c, de obicei, aspectele neimportante sunt acelea care
constituie un spaiu propice pentru observaie i pentru analiza ascuit
a cauzelor i efectelor, care face tot farmecul investigaiei. Crimele mai
serioase sunt de obicei mai simple, cci cu ct este mai mare crima cu
att este mai clar, de regul, motivul. n aceste cazuri, cu excepia unuia
mai degrab complicat din Marsilia, nu exist nimic care s prezinte
vreun interes. Este posibil, ns, s primesc ceva mai bun n cteva
minute, cci aceasta este una din clientele mele, dac nu m nel.
49

S-a ridicai de pe scaun i sttea ntre draperiile trase uitndu-se n


jos pe strada cenuie i searbd. Privind peste umrul su, am vzut c
pe trotuarul de vis-a-vis sttea o femeie nalt cu un lung boa de blan
n jurul gtului i o mare pan roie rsucit, nfipt ntr-o plrie cu
boruri largi, aezat cochet ntr-o parte, n maniera ducesei de
Devonshire. De sub aceast imens panoplie, se uita nervoas i
ovitoare n sus la ferestrele noastre, n timp ce corpul su se mica
nainte i napoi, iar degetele-i se jucau cu nasturii mnuii. Brusc, cu
un salt aidoma unui nottor care prsete rmul, s-a npustit peste
drum i am auzit sunetul ascuit al clopoelului.
Am vzut aceste simptoame nainte, mi-a spus Holmes,
aruncndu-i igara n foc. Ezitarea pe trotuar nseamn ntotdeauna o
poveste de dragoste. Ar dori sfaturi, dar nu este sigur dac subiectul nu
este prea delicat pentru a fi comunicat. i chiar i aici putem face o
deosebire. Atunci cnd o femeie a fost serios rnit de un brbat, nu mai
ovie, iar simptomul obinuit este c nurul clopoelului este rupt. n
cazul de fa, putem presupune c este vorba de dragoste, i c
domnioara nu este pe att de furioas pe ct este uimit sau ndurerat.
Dar iat-o n persoan, pentru a ne risipi ndoielile.
n timp ce vorbea, s-a auzit o btaie n u, i a intrat un servitor n
livrea, anunnd-o pe domnioara Mary Sutherland, rstimp n care s-a
ivit ea nsi n spatele micii lui persoane negre, ca un vas comercial cu
pnzele sus n spatele unei mici alupe de pilot. Sherlock Holmes a
ntmpinat-o cu degajata curtoazie n care era maestru, i, dup ce a
nchis ua i i-a artat un fotoliu, a examinat-o n maniera lui minuioas
i totui indiferent, care i era att de caracteristic.
Nu gsii, a spus el, c e cam dificil cu miopia dumneavoastr s
dactilografiai att de mult?
Aa am simit la nceput, i-a rspuns ea, dar acum tiu unde sunt
literele fr s m uit. Apoi realiznd brusc ntreaga semnificaie a
cuvintelor lui, a tresrit violent i s-a uitat n sus. cu team i uimire pe
faa ei mare i prietenoas. Ai auzit de mine, domnule Holmes, a strigat
ea, altminteri cum ai fi putut ti toate astea?
Nu conteaz, i-a spus Holmes, rznd; este meseria mea s tiu
nite lucruri. Poate m-am instruit astfel nct s vd ceea ce altora le
50

scap. Dac n-ar fi aa, de ce ai fi venit s m consultai?


Am venit la dumneavoastr, domnule, pentru c am auzit de
dumneavoastr de la doamna Etherege, pe al crei so l-ai descoperit cu
atta uurin, cnd poliia i toat lumea l-au crezut a fi mort. O,
domnule Holmes, a vrea s facei acelai lucru pentru mine. Nu sunt
bogat, dar am totui o sut de lire pe an doar ale mele, pe lng ce fac
cu maina de scris, i a da toi aceti bani s aflu ce s-a ntmplat cu
domnul Hosmer Angel.
De ce ai venit s m consultai ntr-o asemenea grab?, a
ntrebat-o Sherlock Holmes, cu vrfurile degetelor strnse laolalt i
ochii n tavan.
Din nou o privire uluit a aprut pe faa cumva lipsit de expresie a
domnioarei Mary Sutherland.
Aa este, m-am repezit afar din cas, a spus ea, cci m-am
nfuriai vznd ct de uor a luat lucrurile domnul Windihank, adic
tatl meu. Nu vroia s mearg la poliie i nici la dumneavoastr i, n
final, vznd c nu vroia s fac nimic i continua s spun c nimeni na suferit nimic, m-am enervat i m-am mbrcat, i am venit direct la
dumneavoastr.
Tatl dumneavoastr, a spus Holmes, tatl dumneavoastr vitreg,
cu siguran, ntruct are un nume diferit.
Da, tatl meu vitreg. l numesc tat, dei sun amuzant, cci este
numai cu cinci ani i dou luni mai n vrst dect mine.
Iar mama dumitale triete?
O, da. mama este bine sntoas. N-am fost prea ncntat,
domnule Holmes, cnd s-a cstorit din nou, att de curnd dup
moartea tatlui meu i cu un brbat care este cu aproape cincisprezece
ani mai tnr dect ea. Tata a fost instalator n Tottenham Court, i ne-a
lsat o afacere frumuic, de care mama a continuat s se ocupe cu
domnul Hardy, eful de echip; dar cnd a aprut domnul Windibank, a
fcut-o s vnd tot, cci era foarte ngmfat, fiind comis voiajor pentru
vinuri. Au obinut 4. 700 de lire din vnzarea firmei cu tot cu vad i
dobnd, ceea ce este mult mai puin dect ar fi obinut tata, dac ar fi
trit.
M-am ateptat ca Sherlock Holmes s-i piard rbdarea cu aceast
51

poveste dezlnat i ilogic, dar, din contr, a ascultat-o cu cea mai


mare atenie.
Micul dumneavoastr venit, a ntrebat, se trage din afacere?
O, nu, domnule. Este ceva separat, i mi-a fost lsat de unchiul
Ned din Auckland. Este n aciuni n Noua Zeeland, cu o dobnd de
4,5%. Suma a fost de dou mii cinci sute de lire, dar pot avea numai
dobnda.
M interesai extrem de mult, i-a spus Holmes. i ntruct putei
dispune de o sum att de mare ca o sut pe an. pe lng ceea ce
ctigai n plus, fr ndoial cltorii un pic i v facei toate
mofturile. Cred c o femeie necstorit se poate descurca foarte bine
cu un venit de aproximativ 60 de lire,
A putea s m descurc cu mult mai puin de att. domnule
Holmes, dar nelegei c, atta vreme ct locuiesc acas, nu vreau s le
fiu o povar, prin urmare ei sunt cei care folosesc banii pe perioada n
care stau la ei. Bineneles, acest aranjament este temporar. Domnul
Windibank mi scoate dobnda n fiecare trimestru i i-o d mamei
mele, i gsesc c m pot descurca destul de bine cu ceea ce ctig din
dactilografe. Iau dou pence pe foaie, i pot bate adesea ntre
cincisprezece i douzeci de foi pe zi.
Mi-ai explicat foarte clar situaia dumneavoastr, i-a spus
Holmes. Acesta este prietenul meu, doctorul Watson, fa de care putei
vorbi la fel de bine ca i fa de mine. Acuma, spunei-ne totul despre
legtura dumneavoastr cu domnul Hosmer Angel.
Un val de roea s-a strecurat pe faa domnioarei Sutherland. care
a nceput s-i prind nervos tivul hainei.
L-am ntlnit prima dat la balul instalatorilor, a spus ea.
Obinuiau s-i trimit tatlui meu invitaii cnd tria, iar apoi nu ne-au
uitat i le trimiteau mamei. Domnul Windibank nu dorea ca noi s
mergem. Niciodat nu vroia s mergem undeva. Se nfuria dac voiam
s m duc pn i la un picnic organizat de coala duminical. Dar de
data asta mi pusesem n cap s merg, i am mers; cci ce drept avea s
m mpiedice? A spus c persoanele de acolo nu erau potrivite pentru
noi, cnd toi prietenii tatlui meu urmau s fie acolo. i a spus c nu
aveam nimic potrivit de mbrcat, dei aveam rochia mea de plu
52

violet pe care nu o scosesem niciodat din dulap. n cele din urm,


cnd n-a mai avut ce s spun, a plecat n Frana cu treburile firmei, iar
eu cu mama i domnul Hardy, care fusese eful nostru de echip, am
mers la bal, iar acolo l-am ntlnit pe domnul Hosmer Angel
Presupun, a spus Holmes, c atunci cnd domnul Windibank s-a
ntors din Frana, a fost foarte suprat c v-ai dus la bal.
Ei bine, a fost foarte nelegtor. A rs, mi amintesc, i a dat din
umeri, zicnd c era inutil s-i refuzi ceva unei femei, cci oricum o va
face.
neleg. Deci la balul instalatorilor ai ntlnit, dup cte neleg,
un domn numit Hosmer Angel
Da, domnule. L-am ntlnit n acea noapte i ne-a vizitat n ziua
urmtoare pentru a ne ntreba dac am ajuns cu bine acas, iar dup
aceea noi l-am ntlnit, vreau s spun, domnule Holmes, c eu m-am
ntlnit cu el de dou ori i am ieit la plimbare, dar apoi tata s-a ntors,
iar domnul Hosmer Angel n-a mai putut s vin la noi.
Nu?
Pi. tii c tatlui meu nu-i plcea nimic de felul sta. Nu voia s
aib nici un vizitator dac se putea, i obinuia s spun c o femeie ar
trebui s fie fericit n cercul familiei. Dar apoi, dup cum obinuiam
s-i spun mamei, o femeie dorete n primul rnd s aib propriul ei
cerc, i eu nc nu l aveam pe al meu.
Dar ce s-a ntmplat cu domnul Hosmer Angel? N-a fcut nici o
ncercare s v vad?
Pi. tata urma s plece ntr-o sptmn din nou n Frana, iar
Hosmer mi-a scris, spunndu-mi c era mai sigur i mai bine s nu ne
vedem pn nu pleca. ntre timp putea s-mi scrie, i obinuia s-mi
scrie n fiecare zi. Luam scrisorile dimineaa, deci nu era nevoie ca tatl
meu s afle.
Erai logodii la vremea asta?
O, da, domnule Holmes. Ne-am logodit dup prima plimbare
mpreun. Hosmer, domnul Angel, era casier ntr-un birou de pe strada
Leadenhall i...
Ce birou?
Asta-i cel mai ru, domnule Holmes, c nu tiu.
53

Unde locuia, atunci?


Dormea acolo,
i nu-i tii adresa?
Nu, cu excepia faptului c era pe strada Leadenhall.
Unde i trimiteai atunci scrisorile?
La pota de pe strada Leadenhall, la post restant.
Spunea c dac i le-a fi trimis la birou, ar fi fost luat peste picior de
ceilali funcionari c primea scrisori de la o femeie, prin urmare m-am
oferit s le bat la main, cum fcea i el, dar n-a vrut nici asta, cci
spunea c, dac le scriam de mn. preau s vin de la mine, ns cnd
erau scrise la main simea ntotdeauna c maina intervenise ntre noi.
Asta v poate arta ct de mult inea la mine, domnule Holmes, i cum
se gndea ta cele mai mici lucruri.
Este foarte relevant, a spus Holmes. De mult vreme am aceast
axiom c lucrurile mici sunt de departe cele mai importante. Putei s
v amintii alte detalii referitoare la domnul Hosmer Angel?
Era un om foarte timid, domnule Holmes. Prefera s ne plimbm
seara mai degrab dect ziua, cci spunea c ura s ias prea mult n
evident. Era foarte retras i delicat. Chiar i vocea lui era blnd. A
avut amigdalit i i s-au umflat ganglionii cnd era copil, mi-a spus,
ceea ce l-a lsat cu un gtlej slbit i o voce ovitoare i optit. Se
mbrca ntotdeauna bine, foarte curat i simplu, ns avea vederea
slab, exact ca i a mea, i purta ochelari fumurii pentru a se feri de
lumina puternic.
i ce s-a ntmplat cnd domnul Windibank, tatl dumitale
vitreg, s-a ntors n Frana?
Domnul Hosmer Angel a venit din nou la noi i mi-a propus s
ne cstorim nainte de a se ntoarce tata. Era extrem de nfocat i m-a
fcut s-i jur cu mna pe Biblie c, indiferent ce s-ar fi putut ntmpla, o
s-i fiu ntotdeauna credincioas. Mama a spus c avea dreptate s m
fac s-i jur i c era un semn de pasiune. De la nceput, mama a fost
complet n favoarea lui. i era chiar mai ndrgostit de el dect eram
eu. Apoi, cnd au vorbit s ne cstorim n acea sptmn, am nceput
s-i ntreb ce-o s zic tata; dar ambii au spus s nu-mi pese de tata, ci
s-i spun doar dup aceea, iar mama a spus c O s vorbeasc ea cu el.
54

Nu mi-a plcut asta, domnule Holmes. Prea amuzant s trebuiasc s-i


cer permisiunea, ntruct era numai cu civa ani mai n vrst dect
mine; dar nu vroiam s fac nimic pe furi, prin urmare i-am scris la
Bordeaux unde compania lui are birouri, ns scrisoarea s-a ntors
napoi exact n dimineaa n care urma s m cstoresc. N-a primit-o
deci?
Nu, domnule; cci el pornise spre Anglia nainte ca scrisoarea s
ajung acolo.
Ha! Ce ghinion. Prin urmare cstoria dumitale trebuia s aib
loc vineri? La biseric?
Da, domnule, dar foarte linitit. Urma s fie oficiat la biserica
Saint Saviour, n apropiere de King's Cross, iar apoi trebuia s servim
masa la hotelul St. Pancras. Hosmer a venit dup noi ntro caret, dar,
ntruct eram dou, ne-a lsat pe noi n ea, i el a luat o trsur, care s-a
ntmplat s fie singura disponibil pe strad. Noi am ajuns primele la
biseric, i, cnd trsura a oprit, am ateptat ca el s se dea jos, dar nu
mai aprea, iar, cnd birjarul s-a dat jos de pe capr i s-a uitat nuntru,
nu era nimeni acolo! Birjarul a spus c nu-i putea imagina ce s-a
ntmplat cu el, cci l-a vzut cu proprii ochi cnd a intrat nuntru. Asta
s-a ntmplat vinerea trecut, domnule Holmes, i n-am vzut sau auzit
nimic de atunci ncoace care s arunce o lumin asupra ceea ce i s-a
ntmplat..
Mi se pare c ai fost tratat ruinos, a spus Holmes.
O, nu, domnule! Era prea bun i politicos s m prseasc
astfel. Pi, toat dimineaa mi-a spus c, indiferent ce s-ar fi putut
ntmpla, trebuia s-i rmn credincioas; i c, chiar dac se putea ivi
ceva neprevzut care s ne separe, trebuia s nu uit niciodat c m
angajasem fa de el, i c ar fi venit s-mi aminteasc asta mai
devreme sau mai trziu. Preau nite vorbe ciudate n dimineaa
dinaintea nunii, dar ceea ce s-a ntmplat dup aceea le d un sens.
Cu siguran aa este. Opinia dumneavoastr este, deci, c i s-a
ntmplat vreo catastrof neprevzut?
Da, domnule. Cred c a prevzut vreun pericol, ori altminteri nar fi vorbit astfel. Iar apoi cred c s-a ntmplat ceea ce prevzuse
Dar n-avei nici o idee ce ar fi putut fi?
55

Nu.
nc o ntrebare. Cum a reacionat mama dumneavoastr?
A fost furioas, i mi-a spus c nu mai trebuia s pomenesc
vreodat aceast poveste.
Iar tatl dumneavoastr? I-ai spus?
Da; i prea a gndi, ca i mine, c s-a ntmplat ceva, i c urma
s aud din nou de Hosmer. Dup cum a spus, ce interes putea avea
cineva s m duc la biseric i apoi s m prseasc? Acum, dac ar fi
mprumutat bani de la mine, ori dac s-ar fi cstorit cu mine i ar fi
obinut ca banii mei s treac pe numele lui, putea avea vreun motiv,
ns Hosmer era foarte independent n privina banilor, i nu s-a atins
vreodat de banii mei. i totui ce s-a putut ntmpla? i de ce nu scria?
O, nnebunesc cnd m gndesc la asta, i nu pot s nchid un ochi toat
noaptea. i-a scos din manon o mic batist, n care a nceput s plng
n hohote.
O s examinez acest caz, i-a spus Holmes, ridicndu-se, i n-am
nici o ndoial c vom ajunge la un rezultat clar. Lsai greutatea pe
umerii mei acum. i nu v mai gndii la asta. n primul rnd, ncercai
s vi-l scoatei din memorie pe domnul Hosmer Angel, exact cum el a
ieit din viaa dumneavoastr.
Atunci nu credei c o s-l vd din nou?
Mi-e team c nu.
Dar ce i s-a ntmplat?
Lsai asta n seama mea. A dori o descriere exact a lui i orice
scrisori pe care mi le putei pune la dispoziie.
Am pus un anun referitor la el n ziarul Chronicle din smbta
trecut, a spus ea. Uitai anunul i patru scrisori de la el.
Mulumesc. Iar adresa dumneavoastr este?
Lyon Place. nr. 13, n Camberwell.
Din cte am neles, n-ai avut niciodat adresa domnului Angel
Unde se afl biroul tatlui dumneavoastr?
Este comis voiajor la Westhouse & Marbank, marii importatori
de vin de Bordeaux, de pe strada Fenchurch.
Mulumesc, V-ai prezentat cazul foarte clar. O s lsai hrtiile
aici, i nu uitai sfatul pe care vi l-am dat. Considerai ntregul incident
56

ca un capitol ncheiat, i nu-l lsai s v influeneze viaa.


Suntei foarte amabil, domnule Holmes, dar nu pot face asta. i
voi rmne credincioas lui Hosmer. Cnd se va ntoarce, m va gsi
ateptndu-l n ciuda plriei ei absurde i a feei inexpresive, era ceva
nobil n credina simpl a vizitatoarei noastre, ceva ce ne provoca
respectul i-a lsat legtura cu hrtii pe mas i a ieit, promind s
vin din nou, oricnd era nevoie de ea.
Sherlock Holmes a rmas tcui cteva minute cu vrfurile degetelor
nc strnse laolalt, cu picioarele ntinse n faa lui i privirea n tavan.
Apoi a luat din suport vechea i unsuroasa pip de lut, care era ca un fel
de sftuitoare pentru el, i, dup ce a aprins-o, s-a lsat pe spate pe
scaun, scond rotocoale albastre i dense, cu o privire de nesfrit
moleeal pe fa.
Un studiu destul de interesant, aceast domnioar, a observat el.
Am gsit-o mai interesant dect mica ei problem, ce, apropo, este mai
degrab una banal. O s gseti cazuri similare, dac mi consuli
indicele alfabetic, la Andover n 1877 i ceva de acest fel la Haga anul
trecut. Dar orict de veche este ideea, au existat totui unul sau dou
detalii noi pentru mine. Iar domnioara nsi a fost foarte instructiv.
Se pare c ai citit destule pe nfiarea ei, semne ce mie mi-au
fost complet invizibile, am remarcat.
Nu invizibile, ci neobservate, Watson. N-ai tiut unde s te uii i
astfel ai ratat tot ceea ce era important. Nu reuesc niciodat s te fac s
realizezi importana mnecilor, ct de relevante sunt unghiile de la
degetele mari, sau aspectele importante ce pot decurge din ireturile
ghetelor. Acuma, ce ai observat referitor la nfiarea femeii? Descriemi-o.
Pi, purta o plrie de pai de culoarea ardeziei, cu boruri largi, cu
o pan de un rou crmiziu. Avea o hain neagr, cu mrgele negre
cusute pe ea i un tiv cu ornamente mici i negre din gagat. Rochia ei
era cafenie, ceva mai nchis totui, cu puin plu violet la gt i mneci.
Mnuile ei erau gri i cea de pe mna dreapt era uzat la degetul
arttor. Nu i-am observat ghetele. Avea cercei de aur mici i rotunzi, i
pe ansamblu emana un aer de prosperitate vulgar, confortabil i
degajat.
57

Sherlock Holmes a btut uor din palme i a chicotit.


Pe cuvntul meu, Watson, progresezi de minune. Te-ai descurcat
realmente foarte bine. Este adevrat c n-ai observat nimic din ceea ce
era important, dar ai deprins metoda i ai un ochi foarte bun pentru
culori. Nu avea ns niciodat ncredere n impresiile de ansamblu,
dragul meu, ci concentreaz-te asupra detaliilor, ntotdeauna m uit mai
nti la mneca femeii. n cazul unui brbat este poate mai bine s te uii
mai nti la genunchii pantalonilor. Aa cum ai observat, aceast femeie
avea plu la mneci, care este un material foarte folositor pentru
indicarea urmelor Dunga dubl puin deasupra ncheieturii indica locul
n care dactilografa apas masa i era bine conturat. Maina de cusut
manual las o urm similar, dar numai pe braul stng, i n dreptul
degetului mare, n loc de a se ntinde pe toat ncheietura, cum era asta.
M-am uitat apoi la faa ei i, observnd adnciturile lsate de ochelari
pe fiecare parte a nasului, am ndrznit s fac o remarc n legtur cu
miopia sa i dactilografierea, ce a prut s-o surprind.
M-a surprins i pe mine.
Dar, era ceva evident. Am fost apoi foarte surprins i interesat s
observ, uitndu-m n jos, c. dei ghetele pe care le purta nu erau de
mrimi diferite, fceau parte din perechi diferite; una avea un vrf puin
ornamentat, iar cealalt unul simplu. Una era ncheiat numai la ultimii
doi nasturi din cinci, iar cealalt la primul, al treilea i al cincilea.
Acuma, cnd vezi c o domnioar, altminteri mbrcat ngrijit, a venit
de acas cu ghete din perechi diferite, pe jumtate ncheiate, nu este
cine tie ce deducie s spui c a venit n grab.
i ce altceva?, l-am ntrebat, ca ntotdeauna extrem de interesat
de raionamentul su incisiv.
Am remarcat, n trecere, ca a scris un bilei nainte de a pleca din
cas, dar dup ce se mbrcase deja. Ai observat c mnua ei de pe
mna dreapt era rupt la degetul arttor, ns se pare c n-ai vzut c
att mnua ct i degetul erau ptate cu cerneal violet. A scris n
grab i i-a bgat penia prea adnc n cerneal. Trebuie s fi fost n
aceast diminea, sau, altminteri, urma n-ar fi rmas clar pe deget.
Toate astea sunt amuzante, dei mai degrab elementare, dar trebuie s
m ntorc la treab, Watson. Eti att de amabil s-mi citeti descrierea
58

domnului Hosmer Angel din anun?


Am ridicat la lumin fia de hrtie tiprit.
Disprut (spunea) n dimineaa zilei de paisprezece, un domn
numit Hosmer Angel Aproximativ 1,70 nlime; bine legat, pielea
glbuie, prul negru, puin chel n mijloc, favorii stufoi i musta
neagr; ochelari fumurii, uoar problem de vorbire. mbrcat ultima
oar cnd a fost vzut cu o redingot neagr cptuit cu mtase, o
vest neagr, un lan de aur Albert i pantaloni de tweed gri, cu
jambiere cafenii peste ghetele cu elastic. Se tie c a fost angajat la un
birou de pe strada Leadenhall. Oricine care ofer...
Este suficient, a spus Holmes. n ceea ce privete scrisorile, a
continuat el uitndu-se peste ele, sunt foarte banale. Nu exist absolut
nici un indiciu n ele n privina domnului Angel, n afar de faptul c l
citeaz o dat pe Balzac. Exist, totui, un aspect remarcabil care te va
izbi fr nici o ndoial.
Sunt dactilografiate, am remarcat.
Nu numai ele, dar i semntura. Uit-te la ngrijitul Hosmer
Angel de la sfrit. Exist data. vezi, dar nimic deasupra, n afar de
strada Leadenhall ceea ce este ceva vag mai degrab. Aceast chestiune
a semnturii este foarte relevant, de fapt o putem numi concludent.
n ce privin?
Dragul meu, este posibil s nu vezi ct de puternic influeneaz
cazul?
Nu vd altceva dect c, probabil, dorea s poat s-i nege
semntura n caz de nclcare a unei fgduieli matrimoniale.
Nu, nu despre asta e vorba. ns voi scrie dou scrisori care vor
rezolva lucrurile. Una unei firme din ora, iar cealalt tatlui vitreg al
domnioarei, domnul Windibank, n care o s-l invit aici la ora ase,
mine dup-amiaz. Este mai bine s facem afaceri cu rudele de sex
brbtesc. i acum, doctore, nu putem face nimic pn nu vin
rspunsurile la aceste scrisori, deci putem s lsm deoparte cazul ntre
timp.
Prietenul meu mi dduse pn atunci att de multe motive s cred
n subtila sa capacitate de raionat e i n extraordinara sa energie activ,
nct am simit c trebuia s aib o justificare puternic pentru
59

atitudinea sigur i relaxat cu care trata misterul curios care ni s-a


propus spre elucidare. L-am vzul eund numai o singur dat, i
anume n cazul fotografiei regelui din Boemia i a Irenei Adler; dar
dac m uitam n urm la bizara afacere a Semnului celor patru i la
circumstanele extraordinare legate de Un studiu n rou intens,
puteam s vd c ar fi fost ntr-adevr o nclceal bizar aceea creia el
s nu-i poat da de cap.
L-am lsat atunci, nc pufind din pipa neagr de lut. avnd
convingerea c, atunci cnd urma s revin n seara urmtoare, l voi gsi
dispunnd de toate indiciile care s duc la identificarea mirelui
disprut al domnioarei Mary Sufherland.
Un caz de-al meu extrem de grav mi-a captat atenia n acel
moment, i ntreaga zi urmtoare am fost ocupat la cptiul celui
suferind. De abia aproape de ase am fost liber i am putut s sar ntr-o
birj pentru a ajunge pe strada Baker, fiindu-mi team c voi ajunge,
prea trziu pentru a asista la deznodmntul micului mister. Cu toate
acestea, l-am gsit pe Sherlock Holmes singur, pe jumtate adormit, cu
trupul lui lung i slab ghemuit n fotoliu. O adevrat pleiad de sticle i
eprubete, cu un miros neptor i antiseptic de acid clorhidric, m-a
ntiinat c i-a petrecut ziua cu experimentele chimice care i erau att
de dragi.
Ei bine, l-ai rezolvat?, l-am ntrebai intrnd.
Da. Era monoxid de bariu.
Nu, nu, misterul!, am strigat.
O, asta! M-am gndit la sarea la care lucram N-a existat nici un
mister n povestea aceea, dei, aa cum am spus ieri, unele din detalii
sunt interesante. Singurul neajuns este c nu exist nici o lege, m tem,
care s-l pedepseasc pe nemernic.
Cine e el, atunci, i ce scop a avut ca s-o prseasc pe
domnioara Sutherland?
Tocmai ce pusesem aceast ntrebare, iar Holmes nu apucase s
deschid nc gura ca s-mi rspund, cnd am auzii un pas apsat n
hol i o btaie n u.
Acesta este tatl vitreg a! fetei, domnul James Windibank, mi-a
spus Holmes. Mi-a scris c vine la ase.
60

Intr!
Brbatul care a intrat era un tip voinic, de nlime mijlocie, cam de
treizeci de ani, spn i cu tenul msliniu, cu o atitudine blajin i
insinuant, i o pereche de ochi gri extrem de ascuii i ptrunztori.
Ne-a aruncat cte o privire ntrebtoare fiecruia, i-a pus jobenul lucios
pe bufet i, cu o plecciune uoar, s-a lsat nervos pe cel mai apropiat
scaun.
Bun seara, domnule James Windibank, i-a spus Holmes. Cred
c aceast scrisoare dactilografiat, n care ai fixat o ntlnire cu mine
pentru ora ase, este de la dumneavoastr?
Da. domnule, mi-e team c am ntrziat puin, dar, vedei, nu
sunt propriul meu stpn. mi pare ru c domnioara Sutherland v-a
deranjat cu aceast poveste, cci cred c este preferabil s nu ne splm
acest fel de rufe n public. A venit aici mpotriva voinei mele, cci este
foarte impresionabil i impulsiv, dup cum ai observat poate, i nu
poate fi controlat cu uurin, odat ce s-a hotrt s fac ceva. Firete,
n-am nimic mpotriva dumneavoastr, cci nu suntei n legtura cu
poliia, dar nu este plcut ca o nenorocire familial ca asta s fie
cunoscut i de alii. n plus, este o cheltuial inutil, cci cum ai putea
s-l gsii pe acest Hosmer Angel?
Din contr, i-a spus Holmes ncet; am toate motivele s cred c
voi reui s-l gsesc pe domnul Hosmer Angel.
Domnul Windibank a tresrit violent i i-a scpat mnuile.
Suni ncntat s aud asta, a spus el.
Este un lucru curios, a remarcat Holmes, c o main de scris are
realmente la fel de mult individualitate ca scrisul de mn. Dac nu
sunt absolut noi, nici mcar dou dintre ele nu vor scrie exact la fel.
Unele litere apar mai slab dect altele, iar unele sunt terse numai pe o
singur parte. Acuma, remarcai n acest bilet al dumneavoastr,
domnule Windibank, c fiecare e este puin estompat i fiecare r are
o uoar imperfeciune n codi. Exist paisprezece alte caracteristici,
ns acestea sunt cele mai evidente.
Ne scriem toat corespondenta de la serviciu cu aceast main,
prin urmare, firete c este puin uzat, a rspuns vizitatorul nostru,
uitndu-se ascuit la Holmes cu ochiorii lui strlucitori.
61

Iar acuma o s v art ceva ce constituie realmente un studiu


foarte interesant, domnule Windibank, a continuat Holmes. M gndesc
s scriu ntr-una din aceste zile o alt monografie despre maina de scris
i legtura ei cu crima. Este un subiect cruia i-am dedicat ceva atenie.
Am aici patru scrisori, care se pretind a fi fost scrise de brbatul
disprut. Toate sunt dactilografiate. n fiecare din ele, nu numai c eul este estompat i r-ul fr coad, dar vei observa, dac vrei s
folosii lupa mea, c celelalte paisprezece caracteristici pe care le-am
menionat se gsesc i ele acolo.
Domnul Windibank a srit de pe scaun i i-a luat plria.
Nu pot s-mi pierd timpul cu acest fel de discuii bizare,
domnule Holmes, a spus el. Dac putei prinde omul, prindei-l, i
anunai-m i pe mine.
Firete, a spus Holmes, pind spre u i ncuind-o cu cheia. V
anun atunci c l-am prins deja!
Ce! Unde?, a strigat domnul Windibank, fcndu-se alb ca varul
i uitndu-se n jur ca un obolan prins n curs.
O. nu are rost. realmente nu are rost, i-a spus Holmes afabil Nu
v putei nicicum sustrage, domnule Windibank. Totul este prea clar, i
a fost un compliment foarte prost plasat s spunei c mi este imposibil
s rezolv o chestiune att de simpl. Aa! Aezai-v, i hai s vorbim
despre asta.
Vizitatorul nostru a czut pe. un scaun, cu faa palida ca moartea.i
broboane de sudoare pe frunte.
Nu este ceva contrar legii, s-a blbit el.
Mi-e team c aa este. Dar ntre noi, Windibank, a fost unul
dintre cele mai crude, egoiste i lipsite de inim trucuri, bineneles la
scar redus, pe care le-am ntlnit vreodat. Acuma, dai-mi, v rog,
voie s recapitulez cursul evenimentelor, i m vei contrazice dac m
nel.
Brbatul sttea strns pe scaunul su, avnd capul lsat pe piept, ca
i cum ar fi fost complet zdrobit. Holmes i-a ridicat picioarele pe polia
de deasupra cminului i, lsndu-se pe spate cu minile n buzunare, a
nceput s vorbeasc, dup ct se prea, mai degrab cu sine nsui
dect cu noi
62

Brbatul s-a cstorit cu o femeie mult mai n vrst dect el


pentru banii acesteia, a spus el, i beneficia i de banii fiicei acesteia
atta vreme ct locuia cu ei. Era o sum considerabil pentru nite
oameni din clasa lor, iar pierderea acestora ar fi schimbat destul de mult
lucrurile. Merita s fac toate eforturile ca s-i pstreze. Fiica avea o
fire bun i prietenoas, i era afectuoas i cald, prin urmare era vdit
c, date fiind avantajele sale personale i micul ei venit, nu va rmne
pentru mult vreme nemritat. Acuma, firete, cstoria ei ar fi
nsemnat pierderea a o sut de lire pe an. prin urmare ce face tatl ei
vitreg pentru a mpiedica acest lucru?
Un lucru de ateptat: o ine acas i i interzice s caute compania
persoanelor de vrsta ei. ns a vzut n curnd c asta nu putea s in
pentru totdeauna. Aceasta devenise ndrtnic, insistnd asupra
drepturilor sale, i n final i-a anunat intenia hotrt de a se duce la
un anume bai Ce face inteligentul ei tat vitreg atunci? Inventeaz un
plan mai demn de laud n privina minii dect a inimii lui. Avnd
complicitatea i sprijinul soiei sale, s-a deghizat, i-a acoperit acei ochi
ptrunztori cu ochelari fumurii, i-a mascat faa cu o musta i o
pereche de favorii stufoi, i-a transformat vocea cea limpede ntr-una
optit i insinuant i. sigur de el i datorit miopiei fetei, se prezint
ca domnul Hosmer Angel i ine la distan ali poteniali iubii,
fcndu-i curte el nsui.
A fost numai o glum la nceput, a gemut vizitatorul nostru. Nu
ne-am gndit vreodat c o s-i piard capul ntr-atta.
Foarte probabil c da. Indiferent cum a fost ns, tnra
domnioar i-a pierdut categoric capul. i. creznd c tatl ei este n
Frana, n-a bnuit nici o clip mcar c putea fi vorba de o nelciune.
A fost flatat de ateniile domnului respectiv, iar efectul a fost i mai
mare datorit admiraiei exprimate cu voce tare a mamei sale. Apoi
domnul Angel a nceput s o viziteze, cci era vdit c lucrurile trebuiau
s fie mpinse pn unde se putea, dac erau s obin un rezultat
autentic Au existat ntlniri i o logodn, care urmau n final s-i asigure
c afeciunea fetei nu se va ndrepta ctre altcineva. Dar nelciunea nu
putea fi meninut la nesfrit. Aceste pretinse cltorii n Frana erau
prea incomode. Ce trebuia fcut era clar s se pun un capt povetii
63

ntr-o manier att de radical nct s lase o urm de neters n mintea


tinerei fete i s-o mpiedice pentru o vreme s acorde atenie oricrui alt
aspirant. De unde cererea acelor jurminte de fidelitate pe Biblie i de
asemenea aluziile la posibilitatea ca ceva s se ntmple chiar n
dimineaa cstoriei. James Windibank dorea ca domnioara Sutherland
s fie att de obligat de promisiunea ei fa de Hosmer Angel i att de
nesigur n privina sorii acestuia, nct n urmtorii zece ani, n orice
caz, s nu asculte nici un alt brbat. A adus-o pn n pragul bisericii, iar
apoi cum nu putea merge mai departe, a disprut convenabil folosinduse de vechiul truc de a intra pe o portier a trsurii i a iei pe cealalt.
Cred c asta a fost ordinea evenimentelor, domnule Windibank.
Vizitatorul nostru i regsise ceva din sigurana sa, n timp ce
Holmes vorbea, i s-a ridicat acum de pe scaun cu un surs rece i
batjocoritor pe faa sa palid.
Poate c lucrurile stau sau nu aa, domnule Holmes, a spus el,
dar, dac eti att de ager, cir trebui s realizezi c dumneata eti acela
care nclci legea acum, i nu eu. N-am fcut nimic ilegal, ns atta
vreme ct ii ua ncuiat, te expui unei acuzaii de atac fizic i reinere
cu fora.
Legea nu poate, dup cum spui, s te ating, i-a spus Holmes,
descuind i deschiznd larg ua, totui n-a existat pn acum un brbat
care s merite mai pe bun dreptate s fie pedepsit. Dac tnra ar avea
un frate sau un prieten, acesta ar trebui s-i trag un bici peste umeri.
Pe Joe!, a continuat el, ro induse de furie la vederea zmbetului
batjocoritor de pe faa omului, nu face parte din ndatoririle fa de
clienii mei, dar am la ndemn o cravaa de vntoare, i cred c o s-o
folosesc pentru... A fcut doi pai repezi s-o ia, dar, nainte de a putea
pune mna pe ea, s-a auzit o tropial frenetic pe scri, ua solid din
hol a fost trntit, iar de la fereastr l-am putut vedea pe domnul James
Windibank fugind pe strad ct l ineau picioarele.
Ticlos fr mil!, a spus Holmes, rznd, aruncndu-se din nou
pe scaun. Tipul sta va comite crim dup crim, pn cnd va face
ceva realmente grav, i va sfri spnzurat. Cazul n-a fost
completamente lipsit de interes din anumite puncte de vedere.
Nu pot s neleg nc pe deplin toi paii raionamentului tu, am
64

remarcat eu.
Pi, firete a fost clar de la nceput c acest domn Hosmer Angel
trebuia s fi avut un motiv serios pentru a se comporta att de ciudat, i
a fost tot att de clar c singurul om care realmente a profitat de
incident, atta ct se putea vedea, era tatl vitreg. Apoi faptul c cei doi
brbai nu erau niciodat mpreun, ci unul aprea ntotdeauna cnd
cellalt era plecat, a fost revelator. Tot aa ochelarii fumurii i vocea
curioas, ambele trimind la o deghizare, precum i favoriii stufoi.
Toate bnuielile mele au fost confirmate de faptul ciudat de a-i
dactilografa semntura, ceea ce, firete, sugera c scrisul su i era att
de familiar fetei, c ar fi recunoscut chiar i cel mai mic eantion din el.
Vezi toate aceste fapte izolate, mpreun cu multe altele mai puin
nsemnate duceau n aceeai direcie.
i cum ai verificat toate acestea?
Odat ce am identificat omul, a fost uor s obin confirmarea.
tiam firma unde lucra. Lund in considerare descrierea tiprit, am
eliminat din ea tot ce putea ine de deghizare favoriii, ochelarii,
vocea, i am trimis-o firmei, cerndu-le s m informeze dac
corespundea descrierii vreunuia din comiii lor voiajori. Observasem
deja particularitile mainii de scris, i i-am scris chiar omului la adresa
sa de la birou, ntrebndu-l dac putea s-mi fac o vizit. Dup cum mam ateptat, rspunsul lui a fost dactilografiat, i etala aceleai
nensemnate dar caracteristice defecte. Tot atunci am primit prin pota o
scrisoare de la Westhouse & Marbank de pe strada Fenchurch, prin care
eram informat c descrierea mea se potrivea perfect cu aceea a
angajatului lor James Windibank. Asta-i tot!
Iar domnioara Sutherland?
Nu m-ar crede, dac i-a spune. Poate i aminteti vechea
cugetare persan ce zice c: E periculos s iei puiul tigroaicei i tot
att de periculos s smulgi iluzia unei femei, Haftz are tot atta
dreptate ct Horaiu, i tot []

65

MISTERUL DIN VALEA BOSCOMBE


ntr-o diminea, soia mea i cu mine luam micul dejun, cnd
servitoarea a intrat cu o telegram. Era de la Sherlock Holmes i suna
astfel:
Ai cteva zile disponibile? Tocmai ce-am fost contactat din vestul
Angliei n legtur cu tragedia din valea Boscombe. A fi fericit s vii
cu mine. Peisajul i aerul sunt perfecte. Plecm din Paddington la
11,15.
Ce spui de asta, drag?, m-a ntrebat soia, uitndu-se la mine
peste mas. Mergi?
Realmente, nu tiu ce s spun. Am la momentul de fa o list
lung de consultaii.
O, Anstruther poate s se ocupe de asta n locul tu. Ari cam
palid n ultima vreme. Cred c o schimbare de aer i-ar putea face bine,
i ai fost ntotdeauna att de interesat de cazurile domnului Sherlock
Holmes.
A fi fost nerecunosctor s nu fiu, vznd ce am obinut datorit
unuia dintre ele, i-am rspuns. ns dac e s plec, trebuie s-mi fac
imediat bagajele, cci am la dispoziie numai o jumtate de or.
Experiena mea din campania din Afganistan a avut cel puin
rezultatul c a fcut din mine un cltor prompt i ntotdeauna pregtit.
Nevoile mele erau puine i simple, astfel nct n mai puin timp dect
cel acordat m aflam deja cu valiza mea ntr-o birj, hurducind spre
gara Paddington. Sherlock Holmes mergea ncoace i ncolo pe peron,
figura lui nalt i scoflcit artnd i mai mult aa datorit pelerinei
lui lungi i gri i cciulii strmte din fetru.
Este realmente foarte amabil c ai venit, Watson, mi-a spus el.
Este foarte important pentru mine s am pe cineva alturi, pe care s m
pot baza n ntregime. Ajutorul localnicilor este ntotdeauna fie lipsit de
valoare, fie prtinitor. ine rezervate cele dou locuri din col pn
cumpr biletele.
Aveam ntregul compartiment la dispoziia noastr, cu excepia unei
grmezi imense de hrtii pe care Holmes le adusese cu el. Pe acestea lea rscolit i le-a citit, fcnd tot soiul de notie i meditnd, pn cnd
66

am trecut de Reading Apoi a fcut din ele o minge imens pe care a


aruncat-o pe suportul de bagaje.
Ai auzit ceva de cazul sta?, m-a ntrebat.
Nici un cuvnt. N-am vzut un ziar de cteva zile.
Presa din Londra nu a oferit descrieri prea complete. Tocmai ce
m-am uitat pe ziarele recente pentru a afla toate detaliile. Din ce-am
citit, se pare c este unul din cazurile acelea simple care sunt extrem de
dificile.
Asta sun cam paradoxal.
Dar este profund adevrat. Ciudenia este aproape invariabil un
indiciu. Cu ct o crim este mai lipsit de trsturi i banal, cu att este
mai dificil s-o rezolvi. n acest caz, ns, se pare c exist nite acuzaii
foarte serioase mpotriva fiului celui ucis.
Este vorba de o crim atunci?
Ei bine, se presupune c este vorba de aa ceva. Nu iau nimic
drept sigur, pn nu am posibilitatea de a vedea personal despre ce este
vorba. O s-i explic n cteva cuvinte cum stau lucrurile, atta ct am
putut s le neleg.
Valea Boscombe este o regiune la ar nu foarte departe de Ross,
n Herefordshire. Cel mai mare proprietar de pmnt din partea locului
este domnul John Turner, care i-a fcut averea n Australia i s-a ntors
acum civa ani n ara sa de origine. Una din fermele pe care o are, cea
de la Hatherley, i-a fost dat domnului Charles McCarthy, care a fost i
el n Australia. Cei doi brbai s-au cunoscut n colonii, prin urmare nu
e nimic nefiresc c atunci cnd au venit s se aeze aici, au fcut-o ct
mai aproape unul de cellalt. Se pare c Turner era cel mai bogat, deci
McCarthy a devenit chiriaul lui. dar totui au rmas, dup toate
aparenele, pe picior de egalitate, cci erau frecvent mpreun.
McCarthy avea un singur fiu, un tnr de optsprezece ani, iar Turner
avea o singur fiic de aceeai vrst, i nici unuia din ei nu le triau
soiile. Se pare c evitau compania familiilor englezeti din vecintate i
duceau viei retrase, dei ambii McCarthy iubeau sportul i erau deseori
vzui la cursele din mprejurimi. McCarthy inea doi servitori un
brbat i o fat. Turner avea mai muli, cel puin ase. Asta a fost cam
ce-am putut s aflu despre cele dou familii. Acuma n ce privete
67

faptele.
Pe 3 iunie, adic lunea trecut, McCarthy a plecat din casa sa de
la Hatherley cam la trei dup-amiaza, lund-o nspre iazul din
Boscombe, care este un mic lac format de un pru care curge prin
valea Boscombe. Dimineaa fusese cu servitorul su la Ross, i i
spusese acestuia c trebuie s se grbeasc cci avea o ntlnire
important la ora trei. N-a mai venit viu de la acea ntlnire.
De la ferma Hatherley pn la iazul Boscombe sunt cam patru
sute de metri, i dou persoane l-au vzut trecnd. Una a fost o femeie
btrn, al crei nume nu este menionat, iar cellalt a fost William
Crowder, un paznic de vntoare angajat de domnul Turner, Ambii
martori afirm c domnul McCarthy mergea singur. Paznicul adaug c
la cteva minute dup ce l-a vzut trecnd, a aprut fiul acestuia,
domnul James McCarthy, mergnd n aceeai direcie cu o puc sub
bra. Dup cum crede el, tatl se vedea la o oarecare distan, iar fiul l
urma. Nu s-a mai gndit la asta pn seara, cnd a auzit de tragedia care
avusese loc.
Cei doi McCarthy au fost vzui i dup ce William Crowder,
paznicul, nu i-a mai putut vedea. Dincolo de iarba i trestiile de pe mal,
iazul Boscombe este nconjurat de pduri. O fat de paisprezece ani,
Patience Moran, fiica paznicului domeniului din valea Boscombe, se
afla n pdure strngnd flori. Afirm c, n timp ce era acolo, i-a vzut
la marginea pdurii i n apropierea lacului pe domnul McCarthy i pe
fiul acestuia, care preau s se certe teribil L-a auzit pe domnul
McCarthy btrnul folosind cuvinte foarte tari la adresa fiului su, i l-a
vzut pe acesta din urm ridicndu-i mna, ca i cum ar fi vrut s-l
loveasc. A fost att de nspimntat de violena lor, c a fugit acas i
i-a spus mamei sale c i-a lsat pe cei doi McCarthy certndu-ne n
apropiere de iazul Boscombe, i c i era team c aveau s se bat. De
abia ce rostise aceste cuvinte, c tnrul McCarthy a aprut alergnd
spre casa lor, zicnd c l-a gsit pe tatl su mort n pdure i cernd
ajutorul paznicului. Era foarte agitat, fr puc sau plrie, i avea
snge proaspt pe mna dreapt i mneca acesteia. Lundu-se dup el,
au gsit cadavrul ntins pe iarba de lng iaz. Capul i fusese izbit
repetat cu un obiect solid i neascuit. Rnile artau ca i cum ar fi putut
68

foarte bine proveni de la patul putii fiului su, care zcea pe iarb la
civa pai de cadavru. n aceste circumstane, tnrul a fost arestat
imediat, iar acuzaia de omor cu premeditare fiind pronunat la ancheta
de mari, a fost adus miercuri n faa magistrailor din Ross, care au
hotrt dezbaterea cazului in urmtoarea edin a tribunalului. Acestea
sunt principalele date ale cazului, aa cum au fost ele prezentate
judectorului i tribunalului.
mi pot cu greu imagina nite dovezi mai zdrobitoare mpotriva
tnrului, am remarcat. Dac au existat vreodat nite dovezi indirecte,
care s trimit clar la un criminal, asta se ntmpl cu siguran n cazul
de fa.
Dovezile indirecte sunt un lucru extrem de neltor, mi-a
rspuns Holmes, pe gnduri. Par a trimite foarte clar la un lucru, ns
dac i schimbi puin punctul de vedere, poi descoperi c trimit la fel
de ferm la ceva n ntregime diferit. Trebuie mrturisit, totui, c
lucrurile arat a fi serios mpotriva tnrului, i este foarte posibil ca
acesta s fie realmente vinovatul Exist ns cteva persoane n
vecintate, printre care domnioara Turner, fiica proprietarului, care
cred c este nevinovat i care l-au angajat pe Lestrade, pe care i-l
aminteti poate din Un studiu n rou intens, s rezolve cazul n
avantajul lui. Lestrade, fiind mai degrab ncurcat, mi-a prezentat cazul
mie, i astfel se face c doi domni de vrst mijlocie se deplaseaz spre
vest cu optzeci de kilometri pe or n loc s-i digere micul dejun acas
la ei.
Mi-e team, am spus eu, c faptele sunt att de evidente c vei
avea un merit limitat dac vei rezolva acest caz.
Nu exist nimic mai neltor dect un fapt evident, mi-a rspuns
el rznd. n plus, putem da din ntmplare peste alte fapte evidente,
care poate nu i-au aprut deloc astfel domnului Lestrade. M tii prea
bine ca s crezi c m laud atunci cnd afirm c fie i voi confirma, fie i
voi distruge teoria prin mijloace pe care el este incapabil s le
foloseasc sau s le neleag cel puin. S iau primul exemplu pe care l
am la ndemn: observ foarte clar c n dormitorul tu fereastra se afl
pe partea dreapt, i totui m ntreb dac domnul Lestrade ar fi putut
realiza pn i un lucru att de vdit ca acesta.
69

Cum Dumnezeu...
Dragul meu, te cunosc foarte bine. Cunosc curenia militar
care te caracterizeaz. Te brbiereti n fiecare diminea, iar n acest
anotimp o faci la lumina soarelui; dar, ntruct brbieritul tu pare din
ce n ce mai puin atent pe msur ce o ia n jos pe partea stng, pn
cnd devine hotrt neglijent cnd coboar sub falc, este cu siguran
foarte clar c acea parte este mai puin luminat dect cealalt. Nu-mi
pot imagina un om cu obiceiurile tale uitndu-se n oglind ntr-o
lumin la fel de puternic pe ambele pri i fiind satisfcut cu un
asemenea rezultat. i dau asta ca un exemplu minor de observaie i
inferen. n aceasta const meseria mea, i este foarte posibil s-mi fie
de folos n investigaia care ne ateapt. Exist unul sau dou puncte
minore care au aprut n timpul anchetei i care merit a fi luate in
considerare.
Care sunt acestea?
Se pare c arestarea lui nu a avut loc instantaneu, ci dup ce s-a
ntors la ferma Hatherley. Cnd inspectorul de poliie l-a informat c l
aresteaz, acesta a remarcai c nu era surprins s aud aa ceva i c
asta merita. Aceast observaie a avut efectul firesc de a risipi orice
bnuieli, care ar fi putut nc exista n minile jurailor.
Era o confesiune, am exclamat eu.
Nu, cci a fost urmat de susinerea faptului c era nevinovat.
Venind dup o astfel de serie de evenimente incriminatoare, a
fost cel puin o remarc care s dea multe de bnuit.
Din contr, a spus Holmes, este fisura cea mai luminoas pe care
o pot vedea pn n clipa de fa printre nori. Indiferent ct de nevinovat
poate fi, nu poate fi att de imbecil s nu-i dea seama c circumstanele
sunt toate mpotriva lui. Dac ar fi prut surprins cnd a fost arestat, ori
s-ar fi prefcut indignat de asta, mi-ar fi dat de bnuit, cci o astfel de
surprindere sau mnie n-ar fi fost fireti n mprejurrile date, i i-ar fi
putut prea cea mai bun strategie numai unuia prefcut. Acceptarea
sincer a situaiei l arat ca fiind fie nevinovat, sau altminteri un om
extrem de calculat i ferm. n ceea ce privete remarca sa c asta merita,
nici aceasta nu era nefireasc, dac iei n considerare faptul c se afla
lng cadavrul tatlui su, i c nu exist nici o ndoial c tocmai n
70

acea zi a uitat ntr-atta datoria sa de fiu nct s-a certat cu tatl su i


chiar, dup cum a afirmat fata a crei mrturie este att de important, a
ridicat mna ca s-l loveasc. Reprourile de sine i remucrile care
sunt dovedite de aceast remarc mi par a fi semnele unei mini
sntoase mai degrab dect a uneia vinovate.
Am scuturat din cap.
Muli oameni au fost spnzurai cu mult mai puine dovezi, am
remarcat.
Aa este. i muli oameni au fost spnzurai fr s fie vinovai.
Care este depoziia tnrului?
Mi-e team c nu este prea ncurajatoare pentru cei care-l susin,
dei exist unul sau dou puncte care sunt relevante. Uite-o aici, poi s-o
citeti tu nsui.
A extras din grmada sa ziarul local din Herefordshire, i,
deschizndu-l, mi-a indicat paragraful n care nefericitul tnr a
mrturisit ce s-a ntmplat. M-am aezat n colul compartimentului i lam citit cu mare atenie. Suna astfel:
A fost apoi chemat domnul James McCarthy, unicul fiu al
decedatului, care a fcut urmtoarea depoziie: Am lipsit de acas trei
zile, fiind plecat la Bristol, i tocmai ce m ntorsesem lunea trecut pe
3, dimineaa. Tatl meu nu se afla acas cnd am ajuns, i am fost
ntiinat de servitoare c se dusese la Ross cu John Cobb, rndaul. La
scurt timp dup ntoarcerea mea, am auzit roile cabrioletei lui n curte
i, uitndu-m pe fereastr, l-am vzut dndu-se jos i ieind rapid din
curte, dei nu am realizat n ce direcie se ndrepta. Miam luat apoi
puca i am luat-o spre iazul Boscombe, cu intenia de a merge la
cresctoria de iepuri de cas de pe partea cealalt. Pe drum, l-am
ntlnit pe William Crowder, paznicul de vntoare, aa cum a afirmat
n mrturia sa; dar s-a nelat creznd c l urmam pe tatl meu. Naveam nici cea mai mic idee c se afla n faa mea. Cnd am ajuns la
cam o sut de metri de iaz, am auzit strigtul Cooeel, care era
semnalul obinuit ntre tata i mine. M-am grbit nainte i l-am gsit
stnd pe marginea iazului. A prut a fi foarte surprins s m vad i ma ntrebat, cam rstit. ce fceam acolo. A urmat o conversaie ce a dus
la cuvinte tari i aproape la lovituri, cci tata era un om cu un
71

temperament foarte violent. Vznd c furia lui a devenit de nestpnit,


l-am lsat, i m-am ntors spre ferma Hatherley. N-am fcut mai mult
de 150 de metri, ns, cnd am auzit un ipt groaznic n urma mea,
care m-a fcut s alerg napoi. L-am gsit pe tata pe jos, pe moarte,
extrem de rnit la cap. Am lsat puca i l-am luat n brae, dar
aproape imediat a murit. Am ngenuncheat lng el cteva minute, iar
apoi am luat-o spre casa paznicului, domnul Turner, care se afla cel
mai aproape, pentru a cere ajutor. N-am vzut pe nimeni n apropierea
tatlui meu cnd m-am ntors, i n-am nici cea mai mic idee cum a
ajuns s fie lovit. Nu era o persoan prea popular, cci era cam rece
i neprietenos, dar nu avea dup cte tiu dumani propriu-zii. Asta-i
tot ce tiu.
Judectorul: Tatl tu i-a spus ceva nainte de a muri?
Acuzatul: A mormit cteva cuvinte, dar tot ce-am putut nelege a
fost menionarea unui obolan.
Judectorul: Ce-ai presupus c nseamn?
Acuzatul: Nimic. M-am gndit c delira.
Judectorul: Care a fost motivul pentru care te-ai certat cu tatl
tu?
Acuzatul: Prefer s nu rspund la aceast ntrebare.
Judectorul: Mi-e team c trebuie s insist.
Acuzatul: mi este realmente imposibil s v spun. Pot s v asigur
c nu are nimic de-a face cu trista tragedie ce a urmat.
Judectorul: Asta va decide tribunalul. Nu trebuie, cred, s-i atrag
atenia c refuzul tu de a rspunde i va aduce prejudicii serioase n
decizia ce va fi luat ulterior.
Acuzatul: Totui trebuie s refuz.
Judectorul: neleg c strigtul Cooee! era un semnal comun
ntre tine i tatl tu?
Acuzatul: Da.
Judectorul: Cum se face atunci c l-a scos nainte de a te vedea, i
chiar nainte de a ti c te ntorsese i de la Bristol?
Un membru al juriului: Nu ai vzut nimic ciudat cnd te-ai ntors la
auzirea iptului, i l-ai gsit pe tatl tu rnit de moarte?
Acuzatul: Nimic clar.
72

Judectorul: Ce vrei s spui?


Acuzatul: Eram att de tulburat i agitai cnd fugisem n lumini,
c nu m puteam gndi la nimic n afar de tata. Totui am impresia
vag c atunci cnd fugeam spre el se afla ceva pe jos, n stnga mea.
Mi-a prut a fi ceva gri, o hain sau o ptur poate. Cnd m-am ridicat
de lng tatl meu i m-am uitat n jur, dispruse.
Vrei s spui c a disprui nainte de a fugi dup ajutor?
Da.
Nu poi spune ce era?
Nu. am avut doar senzaia c se afla ceva acolo.
Ct de departe de cadavru?
La vreo doisprezece metri.
i ct de departe de liziera pdurii?
Cam la aceeai distan.
Atunci, dac cineva a ndeprtat acel obiect, asta s-a ntmplat
cnd te aflai la doisprezece metri de el?
Da, dar cu spatele ctre el.
Aa s-a sfrit audierea acuzatului.
Vd, am spus eu n timp ce m uitam peste ziar, c judectorul a
fost cam sever cu tnrul McCarthy n remarcile sale finale. Atrage
atenia, pe bun dreptate, asupra discrepanei dintre faptul c tatl su a
scos semnalul respectiv i faptul c nu tia c fiul lui se afla acolo, i
asupra refuzului su de a oferi detalii referitoare la conversaia avut cu
tatl su, precum i asupra ciudatei descrieri ale ultimelor cuvinte spuse
de acesta.
Holmes a rus uor pentru sine, i s-a ntins pe bancheta tapiat.
Att tu ct i judectorul facei mari eforturi s scoatei n
eviden cele mai puternice argumente n favoarea tnrului. Nu vezi c
alternativ i acordai credit ca avnd prea mult imaginaie i apoi prea
puin? Prea puin, dac n-a fost capabil s inventeze un motiv pentru
ceart care s-i atrag simpatia juriului; prea mult, dac a putut scoate
din sine ceva att de bizar ca nite ultime cuvinte referindu-se la un
obolan, i incidentul hainei care a disprut. Nu, domnule, voi aborda
acest caz ca i cum ceea ce spune tnrul este adevrat, i o s vedem
unde ne va conduce aceast ipotez. i acum iat-l pe Petrarca meu de
73

buzunar, i nu voi mai scoate nici un cuvnt referitor la acest caz pn


cnd nu ajungem la faa locului. Lum prnzul n Swindon, i vd c
vom fi acolo n douzeci de minute.
Se fcuse aproape patru cnd n cele din urm, dup ce am trecut
prin frumoasa vale Stroud i peste ntinsul i scnteietorul Severii, am
ajuns n drgua aezare rural Ross. Un brbat slab, asemntor unui
dihor, secret i iret, ne atepta pe peron. n ciuda mantalei de praf
cafenii deschis i a ghetelor de piele pe care le purta n semn de
deferent fa de rusticitatea locului, n-am ntmpinat nici o dificultate
n a-l recunoate pe Lestrade de la Scotland Yard. mpreun cu el ne-am
ndreptai spre Hereford Arms, unde ne rezervase o camer.
Am comandat o trsur, a spus Lestrade n timp ce serveam
ceaiul. i cunosc natura energic i tiam c n-o s fii fericit pn nu
vezi locul faptei.
A fost foarte drgu i flatant din partea ta, i-a rspuns Holmes.
Este n ntregime o chestiune de presiune barometric.
Lestrade l-a privit uluit.
Nu te pot urma, i-a spus.
Ce spune barometrul? Douzeci i nou, vd. Vnt deloc i nici
un nor pe cer. Am aici o cutie ntreag de igri care ateapt s fie
fumate, iar sofaua este clar superioar monstruozitii care mobileaz de
obicei hanurile de ar. Nu cred c este probabil s folosesc trsura n
seara asta.
Lestrade a rs indulgent.
Fr ndoial, ai ajuns deja la nite concluzii, din ziare, i-a spus.
Cazul este limpede ca lumina zilei i, cu ct l examinezi mai mult, cu
att devine mai clar. ns, firete, nu putem refuza o doamn, i nc una
att de hotrt. A auzit de tine i vrea s-i afle opinia, dei i-am spus n
mod repetat c nu exist nimic ce ai putea face pe care eu s nu-l fi
fcut deja. Pi, pe cinstea mea! Trsura ei este deja la poart.
De abia ce terminase de vorbit cnd s-a npustit n camer una
dintre cele mai ncnttoare tinere pe care le-am vzut n viaa mea.
Ochii ei violei strluceau, buzele i erau ntredeschise, obrajii roii, i
toat rezerva-i natural se topise n contact cu agitaia i grija care o
stpneau.
74

O, domnule Sherlock Holmes!, a strigat ea, uitndu-se de la unul


la altul i fixndu-l n final pe tovarul meu, cu intuiia rapid
caracteristic femeilor, sunt att de fericit c ai venit. Am venit s v
spun asta. tiu c James na fcut-o. O tiu, i vreau s v apucai de
investigaie tiind asta. Nu v lsai niciodat cuprins de ndoieli n
aceast privin. Ne cunoatem de cnd eram mici, i-i tiu defectele ca
nimeni altcineva; dar este prea bun la inim s fac ru pn i unei
mute. Pentru oricine l cunoate, o asemenea acuzaie este absurd.
Sper s-l disculpm, domnioar Turner, i-a spus Sherlock
Holmes. V putei baza c o s fac tot ce pot.
Dar ai citit probele. Ai ajuns la vreo concluzie? Nu vedei vreo
porti de scpare, vreo eroare? Dumneavoastr niv nu credei c este
nevinovat?
Cred c este foarte probabil.
Vedei!, a strigat ea, dndu-i capul pe spate i privindu-l sfidtor
pe Lestrade. Auzii! mi d sperane.
Lestrade a dat din umeri.
Mi-e team c tovarul meu i-a format concluziile cam prea
grbit, a spus el.
Dar are dreptate. O! tiu c are dreptate. James n-a fcut-o. Iar n
privina cenei lui cu tatl su, sunt sigur c motivul pentru care nu a
vrut s se destinuie judectorului a fost c avea legtur cu mine.
Cum anume?, a ntrebat-o Holmes.
Nu este momentul acum s ascund ceva. James i cu tatl su au
avut multe nenelegeri din pricina mea. Domnul McCarthy voia foarte
mult s ne vad cstorii. James i cu mine neam iubit dintotdeauna ca
un frate i o sor; dar firete este tnr i nu a trecut prin multe
experiene pn acum, i... i...ei bine, firete n-a vrut s fac nc aa
ceva De unde certurile, iar aceasta sunt sigur c a fost una dintre ele.
Dar tatl dumneavoastr?, a ntrebat-o Holmes. Era n favoarea
unei asemenea cstorii?
Nu, i el era mpotriv. Nimeni, cu excepia domnului McCarthy,
nu era n favoarea ei. O roea i-a trecut peste faa tnr i proaspt,
cnd Holmes i-a aruncat una din privirile sale agere i ntrebtoare.
Mulumesc pentru aceast informaie, a spus el. Pot s-l ntlnesc
75

pe tatl dumitale, dac vin mine n vizit?


Mi-e team c doctorul n-o s fie de acord.
Doctorul?
Da, n-ai auzit? Bietul tata n-a fost niciodat prea puternic n
ultimii ani, dar aceasta l-a terminat. A czut la pat, iar doctorul Willows
spune c este o epav i c sistemul su nervos este zdrobit. Domnul
McCarthy era singurul om n via care l-a cunoscut pe tata n vechile
vremuri petrecute n Victoria.
Ha! n Victoria! Aceasta este important.
Da, la mine.
Nu mai spune; la minele de aur, unde, din cte neleg, domnul
Turner i-a fcut averea.
Da, firete.
Mulumesc, domnioar Turner. Mi-ai fost de un ajutor crucial.
O s-mi spunei mine, dac avei ceva nou. Fr ndoial, vei
merge la nchisoare s-l vedei pe James. O, dac facei asta, domnule
Holmes, v rog s-i spunei c tiu c este nevinovat.
Aa voi face, domnioar Turner.
Trebuie s m duc acas acum. cci tata este foarte bolnav, i-mi
simte att de mult lipsa cnd nu sunt acolo. La revedere, i Dumnezeu
s v ajute n ce facei. S-a repezit afar din camer tot att de impulsiv
precum intrase, i am auzit roile trsurii ei huruind pe strad.
Mi-e ruine pentru tine, Holmes, i-a spus demn Lestrade dup
cteva minute de tcere. De ce trebuia s-i dai nite sperane pe care vei
fi obligat s le dezamgeti? Nu sunt foarte milos din fire, dar cred c
eti crud.
Cred c vd cum pot s-l disculp pe James McCarthy, a spus
Holmes. Ai o mputernicire s-l vizitezi n nchisoare?
Da, dar numai pentru tine i pentru mine.
Atunci, o s-mi reconsider hotrrea de a iei n seara asta. Avem
nc timp s lum un tren spre Hereford i s-l vizitm n seara asta?
Destul.
Atunci, hai s-o facem. Watson, mi-e team c o s i se par
foarte lung, dar o s lipsesc numai cteva ore.
Am mers cu ei pn la gar, iar apoi am hoinrit pe strzile micii
76

localiti, ntorcndu-m n cele din urm la han, unde m-am ntins pe


sofa. ncercnd s m las prins de un roman n nvelitoare galben.
Intriga anemic a povetii era ns att de transparent prin comparaie
cu misterul adnc prin care bjbiam, iar atenia mea vagabonda n
continuu de la aciunea acestuia la faptele reale, c l-am azvrlit n final
n cellalt col al camerei, i m-am cufundat n ntregime n examinarea
evenimentelor de peste zi. Presupunnd c povestea acestui tnr
nefericit era absolut adevrat, ce lucru diavolesc, ce calamitate absolut
neprevzut i ieit din comun s-a putut ntmpla ntre momentul n
care s-a desprit de tatl su i momentul cnd, atras napoi de ipetele
acestuia, s-a repezit spre lumini? A fost ceva ngrozitor i mortal Ce
putea fi? Nu era oare posibil ca natura rnilor s dezvluie ceva
instinctelor mele medicale? Am sunat din clopoel i am cerut ziarul
sptmnal al comitatului, care coninea descrierea anchetei cuvnt cu
cuvnt. n depoziia medicului, se spunea c o treime din partea
posterioar a osului parietal din stnga i jumtatea stng a osului
occipital au fost zdrobite de o lovitur puternic dat cu o arm
neascuit. Am marcat locul respectiv pe capul meu. n mod clar, o
astfel de lovitur a fost dat din spate. Aceasta era ntr-o oarecare
msur n favoarea acuzatului, cci. atunci cnd a fost vzut certndu-se
cu tatl su, era cu faa spre acesta. Totui, nu nsemna prea mult, cci
btrnul putea s-i fi ntors capul nainte de a primi lovitura. Totui,
merita s-i atrag lui Holmes atenia asupra acestui aspect. Apoi exista
ciudata referire la un obolan, fcut naintea morii. Ce putea nsemna?
Nu putea fi vorba de delir. Un om care moare din cauza unei lovituri
brute nu delireaz, de obicei. Nu, era mai probabil s fi fost o ncercare
de a explica ce s-a ntmplat. Dar ce putea indica aceasta? Mi-am
frmntat mintea s gsesc o posibil explicaie. Iar apoi incidentul cu
haina gri vzut de McCarthy. Dac era adevrat, criminalul trebuie si fi scpat o parte din haine, probabil mantaua, cnd a fugit, i trebuie
s fi avut ndrzneala s se ntoarc i s-o ia n clipa n care fiul
ngenunchea cu spatele ntors, la nu mai mult de doisprezece pai de el.
Ce estur de mistere i lucruri improbabile era toat povestea asta! Nu
m-am mai mirat de opinia lui Lestrade, ns aveam att de mult
ncredere n perspicacitatea lui Sherlock Holmes, c nu puteam s-mi
77

pierd sperana, atta vreme ct fiecare lucru nou prea s ntreasc


convingerea acestuia c tnrul
McCarthy era nevinovat.
Se fcuse trziu pn s-a ntors Sherlock Holmes. A venit singur,
cci Lestrade nchinase o camer n localitate.
Barometrul este nc foarte ridicat, a remarcat el, aezndu-se.
Este important s nu plou nainte de a ne duce la faa locului. Pe de
alt parte, un om trebuie s fie n cea mai bun stare i cu mintea
ascuit pentru o munc att de frumoas ca asta, i n-am vrut s-o fac
extenuat dup o lung cltorie. L-am ntlnit pe tnrul McCarthy.
i ce ai aflat de la el?
Nimic.
N-a putut s limpezeasc n vreun fel lucrurile?
Deloc. Am fost tentat la un moment dat s cred c tia cine o
fcuse i proteja acea persoan, ns acum sunt convins c este la fel de
nedumerit ca toi ceilali. Nu este un tnr cu un spirit foarte ascuit,
dei este chipe i cred c are o inim curat.
Nu pot s-i admir gusturile, am remarcat, dac este adevrat c sa opus cstoriei cu o tnr att de ncnttoare ca domnioara Turner.
Ah, aceast poveste este mai degrab una dureroas pentru el.
Acest individ este ndrgostit nebunete de ea, ns cam acum doi ani,
cnd era doar un bieandru i nainte de a o cunoate n fapt, cci ea a
petrecut ultimii cinci ani ntr-un pension, ce crezi c face idiotul, dac
nu cade n ghearele unei barmanie din Bristol i se cstorete cu ea la
starea civil? Nimeni nu tie nimic despre asta, dar ii poi imagina ct
de nnebunitor trebuie s fie pentru el s i se reproeze c nu face ceea
ce i-ar da viaa s fac, dar care tie c este absolut imposibil. Din
pricina acestei furii, i-a ridicat minile n aer atunci cnd tatl su l-a
scit n timpul ultimei lor discuii s-i cear mna domnioarei Turner.
Pe de alt parte, nu avea bani s se ntrein, iar tatl su, care era dup
ct se spune un om tare aspru, l-ar fi aruncat din cas definitiv, dac ar
fi aflat adevrul. Cu aceast nevast barmani a petrecut ultimele trei
zile n Bristol, iar tatl su n-a tiut unde era. ine minte acest aspect.
Este important. Tot rul a fost spre bine, totui, cci barmania, aflnd
din ziare c el este n mare belea i c va fi probabil spnzurat, l-a
78

prsit i i-a scris s-l ntiineze c are deja un so n antierul naval


Bermuda, i prin urmare nu sunt legai n nici un fel. Cred c aceast
veste l-a consolat pe tnrul McCarthy pentru tot ceea a suferit.
Dar dac el este nevinovat, atunci cine a fcut-o?
Ah! Cine? Vreau s-i atrag atenia n special asupra a dou
puncte. Unul este c cel ucis avea o ntlnire cu cineva lng iaz, i c
acea persoan nu putea fi fiul su, pentru c acesta era plecat i nu tia
cnd se va ntoarce. Al doilea este c cel ucis a fost auzit strignd
Cooee!, nainte de a ti c fiul su se ntorsese. Acestea sunt punctele
cruciale de care depinde ntregul caz. i acum hai s vorbim de George
Meredith, te rog, i s lsm toate chestiunile minore s atepte pn
mine.
Nu plouase deloc, dup cum bine prevzuse Holmes. iar dimineaa
era luminoas i fr nori. La nou, Lestrade a venit dup noi cu trsura,
i am pornit spre ferma Hatherley i iazul Boscombe.
Am auzit o veste grav n dimineaa asta, a remarcat Lestrade. Se
spune c domnul Turner este att de bolnav c nu mai are nici o
speran
Un om n vrst, presupun?, a spus Holmes.
Cam de aizeci de ani; ns constituia lui a fost zdruncinat de
viaa din strintate, iar sntatea a nceput s i se nruteasc de ceva
timp ncoace. Aceast poveste a avut un efect foarte ru asupra lui. Era
prieten vechi cu McCarthy. i pot aduga c i fusese un mare
binefctor, cci am aflat c i-a dat ferma Hatherley fr s-i cear nici
o chirie.
Chiar aa! Asta-i interesant, a spus Holmes.
Oh, da! i l-a ajutat n nenumrate alte feluri. Toi de pe aici
vorbesc de buntatea pe care i-a artat-o.
Realmente! Nu te ocheaz ca fiind un pic bizar ca acest
McCarthy, care pare s nu fi avut prea multe i care pare s fi avut
asemenea obligaii fa de Turner, a putut totui s se gndeasc la
cstoria fiului su cu fiica lui Turner. care este, probabil, motenitoarea
domeniului, i nc asta att de plin de sine ca i cnd ar fi fost vorba
doar s-o cear, tot restul venind de la sine? Este cu att mai ciudat cu
ct tim c Turner era ostil acestei idei. Fiica lui ne-a spus asta. Nu
79

deduci nimic din asta?


Am ajuns la deducii i inferene, a spus Lestrade. fcndu-mi cu
ochiul. Mi-e destul de dificil s fac fa faptelor, Holmes, darmite s
mai alerg dup teorii i fantezii.
Ai dreptate, i-a spus Holmes fcnd pe seriosul; chiar c-i este
dificil s te ocupi de fapte.
Oricum, am neles un fapt care ie i pare greu de neles, i-a
replicat Lestrade cu patim n glas.
Iar acela este...
C btrnul McCarthy a fost ucis de tnrul McCarthy, i c toate
teoriile opuse sunt pur i simplu absurditi.
Ei bine, absurditile sunt mai bune dect lucrurile neclare, a
spus Holmes, rznd. Dar nu cred c m nel, dac spun c aceasta pe
stnga este ferma Hatherley.
Da, chiar ea este.
Era o cldire ntins, confortabila, cu dou caturi i acoperi de
ardezie, i cu mari pete galbene de licheni pe zidurile gri. Obloanele
lsate i hornurile fr fum i ddeau ns o nfiare apstoare, ca i
cum greutatea acestei grozvii se lsa nc asupra ei. Am sunat la u,
iar servitoarea ne-a artat, la cererea lui Holmes, cizmele pe care le-a
purtat stpnul ei cnd a fost omort i ele asemenea o pereche de-a
fiului, dei nu perechea pe care o avusese n picioare atunci.
Examinndu-le pe acestea cu foarte mare atenie, din apte sau opt
unghiuri diferite,
Holmes a cerut s fie condus n curte, de unde am urmat cu toii
crarea ce erpuia spre iazul Bescombe.
Sherlock Holmes arta cu totul altul cnd adulmeca o urm.
Persoanele care l-au cunoscut numai ca gnditorul linitit i logicianul
de pe strada Baker nu l-ar fi putut recunoate acum. Faa i se nroise i
ntunecase. Sprncenele i deveniser dou linii negre i ncordate, n
timp ce ochii i strluceau de sub ele cu o lucire de oel Faa i era
aplecat nainte, umerii lsai, buzele strnse, iar venele i ieeau n
eviden ca nite corzi pe gtul su lung i puternic. Nrile preau s i
se dilate de pofta pur animal pentru vntoare, iar mintea i era att de
intens concentrat asupra elului su nct nu auzea nici o ntrebare sau
80

remarc ori. n cel mai bun caz, acestea i provocau un mrit rapid i
nerbdtor. Urma cu repeziciune i n tcere crarea ce traversa pajitile
i ducea prin pdure la iazul Bescombe. Era un teren umed. mltinos la
fel ca ntreaga regiune, i erau multe urme de pai, att pe crare ct i
pe iarba scurt de pe marginile ei. Uneori Holmes se grbea nainte,
alteori se oprea nemicat, tar o dat a fcut un mic ocol pe pajite.
Lestrade i cu mine mergeam n urma lui, detectivul indiferent i
dispreuitor. n timp ce eu mi priveam prietenul cu interesul ce izvora
din convingerea c fiecare din aciunile lui urmrea un scop precis.
Cazul Bescombe, o mic suprafa de ap nconjurat de trestii,
lung cam de cincizeci de metri, se afla la hotarul dintre ferma
Hatherley i parcul bogatului domn Turner. Deasupra pdurii care
mrginea locuina bogatului proprietar, am putut vedea turnuleele ei
roii i proeminente, care indicau locul unde se afla. Pe partea iazului
dinspre Hatherley pdurea era foarte deas, iar ntre liziera pdurii i
trestiile care mrgineau lacul exista o fie ngust de iarb umed, lat
cam de douzeci de pai. Lestrade ne-a artat locul exact unde fusese
gsit cadavrul, i ntr-adevr pmntul era att de umed nct am putut
vedea clar urmele lsate de omul lovit, n cdere. Dup cum am putut
observa de pe faa iui atent i din ochii lui ptrunztori, Holmes vedea
foarte multe alte lucruri pe iarba clcat n picioare. Alerga n jur ca un
cine care adulmec urma, iar apoi s-a ntors spre nsoitorul nostru.
De ce ai intrat n ap?, l-a ntrebat.
Am cutat cu o grebl. M-am gndit c pot gsi vreo arm sau alt
indiciu. Dar cum Dumnezeu...
Oh, mai taci! N-am timp de aa ceva! Acea talp stng a ta cu
scobitura ei cu tot apare pretutindeni. Pn i o crti ar putea-o urma,
iar aici dispare ntre trestii. Oh, ct de simplu ar fi fost totul, dac a fi
ajuns aici nainte s vin toi ca o turm de bizoni i s se tvleasc
peste tot. Aici este locul prin care a trecut grupul cu paznicul, i au
acoperit toate urmele din jurul cadavrului pe o distan de aproape doi
metri. Dar aici se afl trei urme separate ale aceluiai picior. A scos o
lup i s-a lsat pe pelerina sa de ploaie, pentru a le vedea mai bine,
vorbind n tot acest timp, mai degrab cu sine nsui dect cu noi.
Acestea aparin tnrului McCarthy. De dou ori a mers normal, iar o
81

dat a alergat repede, astfel nct tlpile s-au imprimat adnc, dar
clciele de abia de sunt vizibile. Aceasta confirm povestea sa. A
alergai cnd l-a vzut pe tatl su la pmnt. Apoi aici se afl urmele
tatlui su n timp ce se plimba ncoace i ncolo. Ce este asta, atunci?
Este urma captului putii, fcut cnd fiul se sprijinea pe ea
ascultndu-l pe tatl su. Iar acestea? Ha, ha! Ce avem aici? Urme de
vrfuri! Urme de vrfuri! Ptrate, de asemenea, cizme ct se poate de
neobinuite! Vin. pleac, vin din nou firete, asta a fost dup
pelerin. Acuma de unde au venit? A nceput s alerge n sus i n jos,
uneori pierznd, alteori regsind urma, pn cnd am ajuns n pdure, la
umbra unui fag nalt, cel mai mare copac din mprejurimi. Holmes s-a
dus pn de partea cealalt a acestuia i s-a lsat nc o dat pe burt, cu
un mic strigt de satisfacie. A rmas acolo un timp ndelungat,
ntorcnd frunzele i rmurelele uscate, strngnd ntr-un plic ceea ce
mie mi s-a prut a fi pmnt, i examinnd cu lupa nu numai solul ci
chiar i scoara copacului, pn unde putea ajunge. Pe muchi se afla o
piatr crestat, pe care a examinat-o cu atenie i a luat-o la el Apoi a
urmat o crare prin pdure pn cnd a ajuns n drum, unde urmele nu
se mai puteau distinge.
A fost un caz deosebit de interesant, a remarcat el, revenind la
modul lui obinuit de a fi. Bnuiesc c aceast cas gri de pe dreapta
este casa paznicului. Cred c o s intru s-i pun nite ntrebri lui
Moron i poate s scriu un bilet. Dup ce fac asta, putem merge s lum
prnzii. Voi v putei duce spre birj, cci o s vin i eu imediat.
Cam n zece minute eram din nou n trsur, napoi spre Ross, iar
Holmes avea nc la el piatra pe care o gsise n pdure.
Aceasta te poate interesa, Lestrade, a remarcat el scond-o. Este
arma crimei.
Nu vd nici un fel de urm pe ea.
Nici nu exist.
Atunci cum tii asta?
Iarba cretea sub ea. A stat acolo numai cteva zile. Nu exist
nici un loc de unde ar fi putut fi luat. St potrivete cu rnile. Nu exist
nici urm de alt arm.
Iar criminalul?
82

Este un brbat nalt, stngaci, chiopteaz cu piciorul drept,


poart cizme de vntoare cu talpa groas i o pelerin gri, fumeaz
trabuce indiene, folosete un portigaret cnd fumeaz, i poart n
buzunar un briceag bont Exist cteva alte indicaii, dar acestea pot fi
suficiente pentru a ne ajuta n investigaia noastr.
Lestrade a rs.
Mi-e team c sunt nc sceptic, a spus el. Teoriile sunt bune i
frumoase, dar avem de-a face cu un juriu englezesc extrem de practic.
O s vedem, i-a rspuns Holmes calm. Tu foloseti metoda ta. iar
eu pe-a mea. O s fiu ocupat n dup-amiaza asta, i m voi ntoarce
probabil la Londra cu trenul de sear.
i o s lai cazul nerezolvat?
Nu, rezolvat.
Dar misterul?
Este elucidat.
Cine a fost atunci criminalul?
Domnul pe care i l-am descris.
Dar cine este el?
Cu siguran, nu poate fi dificil de descoperit. Acest loc nu este
att de populat.
Lestrade a strns din umeri.
Sunt o persoan practic, a spus el, i realmente nu pot s-mi
permit s strbat inutul cutnd un domn stngaci, chiop de un picior.
A fi de rsul ntregului Scoian Yard.
Bine, i-a spus Holmes ncet. i-am dat o ans. Aici e locuina ta.
La revedere. O s-i trimit un rnd nainte de a pleca.
Dup ce l-am lsat pe Lestrade, am mers la hanul nostru, unde
prnzul ne atepta pe mas. Holmes era tcut i cufundat n gnduri, cu
o expresie de ncordare pe fa, ca unul care s-ar fi aflat ntr-o situaie
tulbure.
Fii atent, Watson, a spus cnd masa a fost strns, pur i simplu
stai pe acest scaun i las-m s-i in o mic prelegere. Nu prea tiu ce
s fac, iar sfatul tu mi-ar fi de folos. Aprinde-i uri trabuc i las-m si explic cum stau lucrurile.
Te rog s faci asta.
83

Ei bine, acuma, cnd ne gndim la acest caz, exist dou puncte


n povestea tnrului McCarthy care ne-au ocat instantaneu pe
amndoi, dei pe mine n favoarea lui, iar pe tine mpotriva lui Unul a
fost faptul c tatl su a strigat, potrivit mrturiei sale, Cooee!. nainte
de a-l vedea. Cellalt a fost ciudata sa referire nainte de a muri la un
obolan. A mormit cteva cuvinte, nelegi, dar asta a fost tot ceea ce a
neles fiul lui. Acuma cercetrile noastre trebuie s nceap de aici, i
vom porni prin a presupune c ceea ce spune biatul este absolut
adevrat.
i ce-i cu acest Cooee!, atunci?
Pi, evident, nu putea s fie destinat fiului su. Fiul su. dup
cte tia el, era n Bristol. Se afla n apropiere numai din ntmplare.
Acest strigt era destinat s atrag atenia persoanei pe care trebuia s-o
ntlneasc acolo. ns Cooee! este un strigt specific australian, i
unul care este folosit ntre australieni. Este, prin urmare, o presupunere
bine ntemeiat faptul c persoana pe care McCarthy trebuia s-o
ntlneasc la iazul Boscombe era cineva care fusese n Australia
Iar obolanul?
Sherlock Holmes a luat o hrtie mpturit din buzunar i a ntins-o
pe mas.
Aceasta este o hart a coloniei Victoria, a spus el. Am trimis o
telegram la Bristol seara trecut pentru a o cere. A acoperit cu mna o
parte a hrii. Ce vezi?
ARAT, am citit eu.
Iar acum? i-a ridicat mna. BALLARAT.
Exact. Acesta a fost cuvntul pe care l-a spus omul, i din care
fiul lui a neles numai ultimele dou silabe. A ncercat s-i spun
numele ucigaului su. Cutare i cutare din Ballarat.
Extraordinar!, am exclamat eu.
Este evident. Iar acum, vezi, am redus n mod semnificativ aria
cercetrilor. Faptul c acesta avea o hain gri este un al treilea punct,
care, dac presupunem c afirmaia fiului este corect, devine o
certitudine. Astfel, de unde nu tiam dect lucruri vagi, am ajuns acum
la ideea clar a unui australian din Ballarat cu o pelerin gri.
Cu siguran.
84

i unul care locuiete n regiune, cci la iaz se poate ajunge


numai de la ferm sau de la domeniu, pe unde necunoscuii n-ar putea
hoinri.
Exact.
Apoi vine expediia noastr de astzi. n urma examinrii locului,
am ajuns la detaliile minore, referitoare la personalitatea criminalului,
pe care i le-am dat imbecilului de Lestrade.
Dar cum ai ajuns la ele?
mi cunoti metoda. Se bazeaz pe observarea nimicurilor.
tiu c poi judeca nlimea cuiva dup lungimea pasului
acestuia. Cizmele pot fi identificate dup urmele lsate.
Da, erau cizme curioase
Dar c chiopta?
Urma tlpii drepte era ntotdeauna mai puin pronunat dect a
celei stngi. i lsa mai puin greutatea pe ea. De ce? Pentru c
chiopta era chiop de un picior.
Dar faptul c era stngaci?
Tu nsui ai fost ocat de natura rnii menionate de doctor n
timpul anchetei. Lovitura a fost dat de aproape, din spate, i totui era
pe partea stng. Acuma, cine ar fi aplicat-o astfel, dac nu un stngaci?
A stat n spatele acelui copac n timpul conversaiei dintre tat i fiu.
Chiar a fumat acolo. Am gsit scrumul unui trabuc, pe care, datorit
cunoaterii mele speciale n privina scrumurilor de tutun, am putut s-l!
identific ca trabuc indian. Precum tii, am dedicat ceva atenie acestui
aspect, i am scris o monografie despre scrumurile de 140 de varieti
diferite de tutun de pip. trabuc i igar. Dup ce am gsit scrumul, mam uitat n jur, i am descoperit mucul pe muchiul unde l aruncase,
lira un trabuc din tutun indian, produs n Rotterdam.
Iar portigaretul trabucului?
Am putut observa c nu l inuse direct n gur. Prin urmare, a
folosit un portigaret. Captul a fost tiat nu mucat, dar tietura nu
fusese bine fcut, de unde am dedus c folosise un briceag bont.
Holmes, am spus eu, ai esut o plas din care criminalul nu poate
scpa, i ai salvat viaa unui om nevinovat, ca i cum ai fi tiat frnghia
de care urma s fie spnzurat. Vd direcia n care duc toate acestea.
85

Vinovatul este...
Domnul John Turner. a strigat chelnerul hotelului, deschiznd
ua salonului i introducnd un vizitator.
Brbatul care a intrat era o apariie ciudat i impuntoare. Mersul
lui ncet i chioptat i umerii ncovoiai i ddeau o not de
decrepitudine, ns trsturile sale aspre, bine pronunate, cu riduri
adnci, i membrele sale imense artau c avea o putere fizic
neobinuit i o trie de caracter pe msur. Barba sa nclcit, pru-i
crunt i sprncenele proeminente i lsate confereau nfirii sale un
aer demn i puternic, ns faa sa era de o albea cadaveric, iar buzele
i colurile nrilor sale aveau o nuan albstruie. Mi-am dat seama
dintr-o privire c se afla n ghearele unei boli cronice i mortale.
V rog luai loc pe sofa, i-a spus Holmes cu blndee. Mi-ai
primit biletul?
Da, mi l-a adus paznicul. Aii spus c dorii s m vedei aici
pentru a evita un scandal.
M-am gndit c oamenii ar ncepe s vorbeasc, dac a fi venit
eu la dumneavoastr.
i de ce ai vrut s m vedei? Se uita la tovarul meu cu
disperare n ochii si obosii, ca i cum acesta i-ar fi rspuns deja.
Da, a spus Holmes, rspunzndu-i mai degrab privirii dect
cuvintelor. Aa este. tiu totul despre McCarthy.
Btrnul i-a ngropat faa n mini.
Doamne ajut-mi!, a strigat el. Dar n-a fi lsat s i se ntmple
vreun ru tnrului McCarthy. V dau cuvntul meu c a fi recunoscut
totul, dac a fi fost chemat la judecat.
M bucur s v aud spunnd aceasta, i-a spus Holmes cu
gravitate.
A fi vorbit i acum. dac n-ar fi fost draga mea fat. I-a fi
sfiat inima i voi sfia inima cnd va auzi c sunt arestat.
E posibil s nu se ajung la asta, i-a spus Holmes.
Cum?
Eu nu sunt detectiv oficial. neleg c fiica dumneavoastr a fost
cea care a cerut s vin aici, i acionez n interesul ei. Tnrul McCarthy
trebuie, firete, s fie eliberat.
86

Sunt pe moarte, a spus btrnul Turner. Am diabet de muli ani.


Doctorul meu spune c nu se tie dac mai triesc o lun. Totui a
prefera s mor mai degrab sub propriu-mi acoperi dect la nchisoare.
Holmes s-a ridicat i s-a aezat la mas cu penia n mn i un
teanc de foi n fa.
Pur i simplu, spunei-ne adevrul, i-a spus. O s notez faptele.
Vei semna, iar Watson aici de fa poate fi martor. Voi folosi
confesiunea dumitale numai ntr-un caz extrem, pentru a-l salva pe
tnrul McCarthy. V promit s n-o folosesc dect dac este absolut
necesar.
Este totuna, a spus btrnul; nu este sigur c o s triesc pn la
judecat, deci nu prea conteaz pentru mine, dar a vrea s-o scutesc pe
Alice de un asemenea oc. i acum o s v spun clar cum au stat
lucrurile; mi-a luat mult timp s-o fac. dar nu mi va lua mult timp s v
povestesc.
Nu l-ai cunoscut pe decedatul McCarthy. Era un diavol n carne
i oase. V pot spune asta. Dumnezeu s v fereasc de ghearele unui
asemenea om. M-a inut strns n aceti ultimi douzeci de ani i mi-a
distrus viaa. Mai nti, o s v spun cum am ajuns n puterea lui
Era la nceputul anilor 1860, la mine. Eram tnr atunci, aveam
sngele aprins i eram nechibzuit, gata s fac orice; m aflam ntr-o
tovrie foarte proast, am nceput s beau, n-am avut deloc noroc cu
lotul de pmnt ce-mi fusese dat n concesiune, am devenit vagabond i,
pe scurt, ajunsesem ceea ce ai numi aici ho de drumul mare. Eram ase
i duceam o via slbatic, liber, atacnd cte o gar din cnd n cnd,
sau oprind cruele pe drumul lor spre mine, mi luasem numele de Jack
cel Negru din Ballarat, iar grupul nostru mai este nc inut minte n
colonii ca banda din Ballarat.
ntr-o zi un convoi de crue cu aur se ndrepta din Ballarat spre
Melbourne, i l-am ateptat i atacat. Erau ase cavaleriti iar noi eram
tot ase, prin urmare aveam fore egale, dar am curat din a patru
dintre ei la prima rafal. Trei dintre bieii notri au fost ucii ns,
nainte de a pune mna pe prad. I-am pus pistolul la tmpl celui care
conducea crua, care era chiar acest om McCarthy. Ce n-a da s-l fi
mpucat atunci, dar l-am cruat, dei i-am vzut ochiorii ri fixai pe
87

faa mea, ca i cum ar fi vrut s-i aminteasc fiecare trstur a ei. Am


plecat cu aurul, am devenit bogai i ne-am aezat n Anglia, fr s fim
bnuii. Aici m-am desprit de vechii mei tovari, i m-am hotrt s
duc o via linitit i respectabil. Am cumprat acest domeniu, care sa ntmplat s fie de vnzare, i m-am decis s fac bine cu banii mei,
pentru a rscumpra felul n care i ctigase. M-am i cstorit, i, dei
soia mea a murit tnr, mi-a lsat-o pe draga de Alice. Chiar i cnd
era numai un copila, mnua ei firav prea s m ndrume pe calea cea
dreapt, cum nimic altceva nu reuise vreodat. Pe scurt, am nceput un
nou capitol, i fceam tot ce puteam s-mi rscumpr trecutul. Totul
mergea bine, cnd McCarthy a pus stpnire pe mine.
M-am dus n ora pentru o investiie i l-am ntlnit pe strada
Regent mai mult dezbrcat i descul.
Iat-ne Jack, spuse el, atingndu-mi braul; o s-i fim ca o
adevrat familie. Suntem doi. eu i cu fiul meu, i poi s ne ii. Dac
refuzi, asta-i o ar ce se supune legilor, i se gsete ntotdeauna un
poliist la ndemn.
Ei bine, au venit cu mine n vest, n-am putut nicicum s scap de ei,
i au trit pe cel mai bun pmnt al meu pe gratis. N-a existat odihn
pentru mine, linite sau uitare; indiferent unde m ntorceam, vedeam
aceast fa mecher, rnjindu-i n fa. Lucrurile s-au nrutit pe
msur ce Alice cretea, cci i-a dat seama n curnd c mi era mai
team ca ea s afle despre trecutul meu dect de poliie. Indiferent ce
voia, trebuia s aib, i i-am dat totul fr nici o discuie pmnt,
bani, case. pn cnd n final a cerut un lucru pe care nu puteam s i-l
dau. A cerut-o pe Alice.
Vedei, fiul su crescuse, i iot aa i fata mea, i, ntruct tia c am
o sntate ubred, i s-a prut o idee bun ca biatul su s pun mna
pe ntreaga proprietate. Dar n aceast privin, eram ferm. Nu voiam ca
progenitura lui blestemat s se amestece cu a mea; nu pentru c nu-mi
plcea biatul, dar avea acelai snge, i asta era de ajuns pentru mine.
Am rmas pe poziii. McCarthy m-a ameninat. L-am nfruntat s-mi
fac tot rul posibil. Urma s ne ntlnim la iaz, la jumtatea drumului
dintre casele noastre, pentru a discuta despre asta.
Cnd am mers acolo, l-am vzut vorbind cu fiul su. deci am fumat
88

un trabuc i am ateptat n spatele unui copac s rmn singur. Dar n


timp ce ascultam ce vorbea, tot ce era ntunecat i amar n mine a ieit
la suprafa. i ndemna fiul s se nsoare cu fiica mea cu tot atta lips
de consideraie privind sentimentele ei, ca i cum ar fi fost o prostituat
de pe strad. M-a nnebunit s m gndesc c eu i cea la care ineam
cel mai mult trebuia s fim n puterea unui astfel de om. Nu puteam
rupe legtura? Eram deja pe moarte i eram disperat.
Dei avnd mintea limpede i un corp puternic, tiam c soarta mi
era pecetluit. Dar memoria i fata mea! Ambele puteau fi salvate dac
puteam numai s reduc la tcere acea limb spurcat. Am fcut-o,
domnule Holmes. A face-o din nou. Aa adnc precum am pctuit, am
dus o via de martir pentru a plti ceea ce am fcut. Dar c fata mea
trebuia s fie prins n aceeai plas care m inea pe mine era mai mult
dect puteam ndura. L-am lovit neavnd mai multe remucri dect
dac a fi lovit un animal spurcat i veninos. iptul lui l-a adus napoi
pe fiul su; dar ajunsesem deja la adpostul copacilor, dei am fost
obligat s m ntorc pentru a-mi recupera mantaua pe care o scpasem
cnd fugisem, aceasta este, domnilor, povestea adevrat a tot ceea ce sa ntmplat.
Ei bine, nu este treaba mea s v judec, ia spus Holmes. cnd
btrnul semna mrturisirea care fusese ncurajat s-o fac. M rog s nu
fim vreodat expui unei astfel de tentaii.
M rog i eu, domnule. i ce intenionai s facei?
Dat fiind sntatea dumneavoastr, nimic. Suntei contient,
cred, c in curnd va trebui s rspundei pentru fapta dumneavoastr n
faa unui tribunal mai nalt dect cel de aici. O s pstrez confesiunea
dumneavoastr, iar dac McCarthy este condamnat, voi fi obligat s-o
folosesc. Dac nu. nu va fi vzut niciodat de ochii vreunui muritor, iar
secretul dumneavoastr, indiferent dac vei fi viu sau mort, va fi n
siguran n ceea ce ne privete.
Rmas bun. atunci, a spus btrnul solemn. Sper s v simii
mai bine n preajma morii, gndindu-v la linitea pe care mi-ai adus-o
n preajma alei mele. Cltinndu-se i tremurnd din tot corpul su
imens, a ieit poticnindu-se din camer.
Dumnezeu s ne ajute!, a spus Holmes dup o lung tcere. Oare
89

de ce le joac soarta astfel de feste bieilor i neajutorailor viermi? Naud vreodat de un astfel de caz fr s m gndesc la cuvintele lui
Baxter i s spun: Acolo, numai graie lui Dumnezeu, se afl Sherlock.
Holmes.
James McCarthy a fost achitat datorit unui numr de obiecii fcute
de Sherlock Holmes i supuse ateniei aprrii. Btrnul Turner a mai
trit apte luni dup conversaia noastr, dar acum e mort; i exist toate
ansele ca fiul lui McCarthy i fiica s ajung s triasc fericii
mpreun, netiind nimic de norul cel ntunecat care st deasupra
trecutului lor.

90

CEI CINCI SMBURI DE PORTOCAL


Cnd arunc o privire peste nsemnrile i prezentrile cazurilor lui
Sherlock Holmes dintre anii 1882 i 1890, dau de attea cu trsturi
ciudate i interesante c nu-mi este deloc uor s m decid pe care s le
aleg i la care s renun. Unele, totui, sunt deja cunoscute din ziare, iar
altele n-au oferit un teren propice pentru exersarea acelor aptitudini
uimitoare pe care prietenul meu le posed ntr-o asemenea msur, i pe
care urmresc s le ilustreze aceste lucrri. Iar unele i-au pus n
ncurctur talentul analitic, i ar fi, ca povestiri, nceputuri fr un
sfrit, n timp ce altele au fost elucidate doar parial, iar explicaiile lor
se bazeaz mai degrab pe presupuneri i ghicit dect pe demonstraia
aceea absolut logic care i era att de drag. Exist, totui un caz
printre acestea din urm care a fost att de impresionant prin detaliile
sale i att de ocant prin rezultatele sale, nct am ncercat s-l prezint,
n ciuda faptului c exist anumite aspecte referitoare la el care n-au
fost nc i probabil nu vor fi vreodat complet clarificate.
Anul 1887 ne-a adus o serie lung de cazuri de interes mai mare sau
mai mic, ale cror prezentri le pstrez. Printre titlurile mele din aceste
dousprezece luni se gsete o prezentare a aventurii Camerei Paradai, a
Societii de ceretori amatori care avea un club luxos n pivnia unui
depozit de mobil, a evenimentelor legate de dispariia corbiei
britanice Sophy Anderson, a aventurilor deosebite ale lui Orice
Patersons din insula Uffa, i n final a cazului de otrvire din
Camberwell. n cel din urm, dup cum poate se ine minte, Sherlock
Holmes a fost capabil, ntorcnd ceasul celui mort, s dovedeasc c
acesta fusese ntors cu dou ore n urm i c, prin urmare, decedatul a
mers la culcare n acea perioad de timp, o deducie care a fost de cea
mai mare importan n elucidarea cazului. Toate astea le pot dezvolta
cndva n viitor, dar nici unul dintre ele nu prezint trsturi att de
ciudate ca bizarul ir de circumstane pe care l voi descrie acum.
Era n ultimele zile ale lui septembrie, iar furtunile echinociale
ncepuser s se dezlnuie cu o violen teribil. Toat ziua mugise
vntul, i ploaia rpise pe ferestre, astfel nct chiar i aici, n inima
marii Londre, creaie a omului, eram acum obligai s renunm la a ne
91

gndi la rutina vieii i s recunoatem prezena acelor mari fore


elementare ce urlau la oameni printre barierele civilizaiei, ca nite
animale nemblnzite aflate ntr-o cuc. Cu ct se lsa seara, furtuna
cretea n intensitate i zgomot, iar vntul plngea i hohotea ca un copil
lsat afar. Sherlock Holmes edea prost dispus de o parte a cminului,
clasnd cu mare atenie fiele crimelor, n timp ce eu stteam de
cealalt, adncit ntr-una din frumoasele povestiri despre mare ah lui
Clark Russell, pn cnd mugetul furtunii de afar a prut a se amesteca
cu textul, iar zgomotul stropilor de ploaie a devenit plescitul puternic
al valurilor mrii. Soia mea se afla ntr-o vizit la mama ei, i pentru
cteva zile locuiam din nou n vechiul meu sla de pe strada Baker.
Ei, am spus eu, uitndu-m la tovarul meu, sta a fost cu
siguran sunetul clopoelului. Cine poate fi?
Vreun prieten de-al tu, poate?
Cu excepia ta, n-am nici unul, mi-a rspuns ei Nu ncurajez
vizitatorii.
Un client atunci?
Dac e vreunul, trebuie s fie un caz serios. Nimic altceva n-ar
putea face un om s ias pe o asemenea vreme i la o astfel de or. Dar
cred c e mai probabil s fie vreo prieten de-a proprietresei.
Sherlock Holmes s-a nelat ns n aceast presupunere, cci s-au
auzit pai pe ho! i o btaie n u i-a ntins lungu-i bra s ntoarc
lampa dinspre el spre scaunul gol unde urma s se aeze noul venit.
Intr!, a spus ei
Brbatul care a intrat era tnr, arta a fi de vreo douzeci i doi de
ani. era bine ngrijit i mbrcat curel cu o not de rafinament i
delicatee n inut. Umbrela iroind pe care o inea n mn i pelerina
lui lung de ploaie, strlucind toat erau mrturii ale vremii slbatice pe
care venise. S-a uitat n jur nelinitit n lumina lmpii, i am putut
observa c faa lui era palid, iar ochii grei, ca aceia ai unui om care
este copleit de o mare team.
V datorez nite scuze, a spus el, punndu-i ochelarii aurii la
ochi. Sper c nu v deranjez. Mi-e team c am adus cu mine urmele
furtunii i ploii n camera dumneavoastr att de confortabil.
Dai-mi pelerina i umbrela, i-a spus Holmes. Fot s stea aici n
92

cuier s se usuce. Venii din sud-vest, dup cte vd.


Da, din Horsham.
Amestecul la de hum i var pe care-l disting pe vrfurile
pantofilor dumneavoastr este ct se poate de specific acelor locuri.
Am venit s v cer sfatul.
Acesta este uor de obinut.
i ajutorul.
Acesta nu este ntotdeauna att de uor de dat.
Am auzit de dumneavoastr, domnule Sherlock Holmes. Am
auzit de la maiorul Prendergast cum l-ai scpat din scandalul de la
clubul Tankerville.
Ah, firete. A fost acuzat pe nedrept de a fi triat la cri.
A spus c putei rezolva orice.
Asta este o exagerare.
C nu suntei niciodat nvins.
Am fost nvins de patru ori de trei ori de brbai i o dat de o
femeie.
Dar ce nseamn astea dac le comparm cu numrul succeselor
dumneavoastr?
Este adevrat c n general am avut succes
Atunci putei avea i n cazul meu.
V rog s v aducei scaunul lng foc, i s-mi oferii nite
detalii privind cazul dumneavoastr.
Nu este unul obinuit.
Nici unul dintre acelea care ajung la mine nu sunt astfel. Sunt
ultima instan.
i totui m ntreb, domnule, dac n toat experiena avut ai
ascultat vreodat o niruire de evenimente mai misterioase i
inexplicabile dect acelea care s-au ntmplat familiei mele.
Mi-ai trezit interesul, i-a spus Holmes. V rog dai-ne faptele
eseniale de la nceput, ca s pol dup aceea s v pun ntrebri privind
detaliile care mi se par cele mai importante.
Tnrul i-a tras scaunul ctre foc i i-a mpins picioarele ude spre
flcri.
93

Numele meu este, a spus el, John Openshaw. dar treburile mele
personale au avut, din cte neleg, puine de-a face cu aceast poveste
ngrozitoare. Este o chestiune ereditar; prin urmare, pentru a v face o
idee privind faptele respective, trebuie s m ntorc n timp, la nceputul
ntregii poveti.
Trebuie s v spun c bunicul meu a avut doi fii unchiul meu
Elias i tatl meu Joseph. Tatl meu avea o mic fabric n Coventry, pe
care a extins-o atunci cnd s-a inventat bicicleta. Era posesorul unui
brevet pentru camera de biciclet care nu se sparge, iar afacerea lui a
cunoscut un asemenea succes c a putut s-o vnd i s se pensioneze
cu un venit frumuel
Unchiul meu Elias a emigrat n tineree n America, i a devenit
plantator n Florida, unde se spunea c s-a descurcat foarte bine. n
timpul rzboiului, a luptat n armata lui Jackson, iar apoi sub
conducerea lui Hood devenind colonel. Cnd Lee a pus jos armele,
unchiul meu s-a ntors la plantaia sa, unde a rmas timp de trei sau
patru ani. Prin 1869 sau 1870 s-a ntors n Europa, i i-a cumprat un
mic teren n Sussex, n apropiere de Horsham. n Statele Unite a fcut o
avere considerabil, iar motivul pentru care a plecat de acolo a fost
aversiunea lui fa de negri i politica republican care le-a dat drept de
vot. Era un om ciudat, violent i cu un temperament impulsiv, foarte ru
de gur cnd se nfuria, i avea o dispoziie foarte nesociabil. M
ndoiesc c a pus vreodat piciorul n ora n decursul mulilor ani n
care a locuit n Horsham. Avea o grdin i dou sau trei terenuri n
jurul casei, pe unde se plimba, dei deseori nu ieea din camer
sptmni ntregi. Bea mult brandy i fuma o groaz, dar nu ntlnea pe
nimeni i nu dorea s aib prieteni, nici mcar pe propriul su frate.
Pe mine ns nu m respingea; de fapt, chiar fcuse o pasiune
pentru mine, cci prima dat cnd m-a vzut eram un copil de vreo
doisprezece ani sau cam att. Asta era n anul 1878, cnd se afla deja de
opt sau nou ani n Anglia. L-a rugat pe tatl meu s m lase s locuiesc
cu el, i era foarte bun cu mine. n felul su. Cnd era treaz, obinuia si plac s joace table i dame cu mine, i m fcuse reprezentantul su
att n relaiile cu servitorii ct i cu negustorii, astfel nct, cnd am
ajuns s am aisprezece ani, eram de fapt stpnul casei.
94

ineam toate cheile i puteam s m duc unde voiam i s fac tot cemi plcea, cu condiia s nu-l deranjez n intimitatea sa. Cu o singur
excepie. ns, cci avea o camer, o debara pentru vechituri ntr-o
mansard, care era ncuiat tot timpul, i n care nu-i permitea nimnui
s intre. Avnd curiozitatea tipic copiilor, m-am uitat pe gaura cheii,
dar n-am putut niciodat vedea altceva dect o aduntur de cufere
vechi i grmezi de lucruri, cum era de ateptat ntr-o asemenea odaie.
ntr-o zi era n martie 1883 o scrisoare cu un timbru strin
se afla pe mas n faa farfuriei colonelului. Nu era un lucru obinuit s
primeasc scrisori, cci cheltuielile sate erau toate pltite cu bani
ghea, i nu avea nici un fel de prieteni. Din India! a spus el cnd a
ridicat-o, cu tampila potei din Pondicherry! Ce mai pocite fi i asta?
Deschiznd-o n grab, au srit din ea cinci smburi uscai de portocal,
ce au zornit pe farfurie. Am nceput s rd vznd asta, dar rsul mi-a
ngheat pe buze la vederea feei lui. Buzele i s-au lsat, ochii i-au ieit
din orbite, pielea i s-a fcut livid i s-a holbat la plicul pe care-l inea
nc n mna-i tremurnd. K.K.K!, a strigat ascuit, iar apoi O,
Dumnezeule, Dumnezeule, pcatele mele m-au ajuns i aici!
Ce este, unchiule?, am strigat eu.
Moartea, a spus el, i, ridicndu-se de la mas, s-a retras n
camera sa, lsndu-m tremurnd de groaz. Am luat plicul i am vzut
mzglit cu cerneal roie nuntru, chiar deasupra lipiciului, litera K
de trei ori. Nu exista nimic altceva, cu excepia celor cinci smburi
uscai. Care putea fi motivul fricii lui copleitoare? Am plecat de la
mas, i, cnd urcam scrile, l-am ntlnit venind jos cu o cheie veche i
ruginit, care trebuie s fi fost de la mansard, ntr-o mn, i o cutie
mic de alam, ca o caset pentru bani, n cealalt mn.
Pot s fac ce vor, dar nc pot s-i fac ah mat, a spus el
njurnd. Spune-i lui Mary c vreau azi un foc n camera mea, i trimite
pe cineva dup Fordham, avocatul din Horsham.
Am fcut aa cum mi-a cerut, iar cnd a sosit avocatul, am fost
chemat n camer. Focul ardea puternic, i pe grtar se afla o grmad
de cenu neagr i pufoas, ca de hrtie ars, iar cutia de alam sttea
deschis i goal alturi. Cnd m-am uitat la cutie, am observat cu o
tresrire c pe capac se afla litera K de tipar scris de trei ori, exact ca
95

pe plicul din acea diminea.


Vreau ca tu, John, a spus unchiul meu, s fii martor la
testamentul meu, mi las pmntul cu toate avantajele i dezavantajele
sale fratelui meu, tatl tu, care i-l va lsa fr ndoial ie. Dac nu
poi s te bucuri n linite de el, asta este! Dac vezi c nu poi,
urmeaz-mi sfatul, biete, i las-i-l celui mai ru duman al tu. Regret
s-i las un lucru cu dou tiuri, dar nu pot ti sigur ce ntorstur o s
ia lucrurile. Semneaz, te rog. hrtia unde i arat domnul Fordham.
Am semnat hrtia aa cum mi s-a cerut, iar avocatul a luat-o cu
el. Incidentul acela ciudat a fcut, aa cum v putei da seama, o
impresie din cele mai puternice asupra mea, i m-am gndit mult la asta,
ntorcnd-o pe toate feele, fr s fiu capabil s neleg ceva. Cu toate
acestea, nu puteam s scap de senzaia vag de team pe care mi-o
lsase, dei aceasta s-a atenuat pe msur ce sptmnile au trecut i nu
s-a ntmplat nimic care s deranjeze rutina obinuit a vieilor noastre.
Cu toate acestea, am putut observa c unchiul meu se schimbase. Bea
mai mult ca niciodat, i era i mai puin dispus s comunice cu cineva.
Majoritatea timpului i-o petrecea n odaia sa, cu ua ncuiat pe
dinuntru, dar uneori ieea ntr-un fel de furie de beivan i se npustea
afar din cas, repezindu-se prin grdin cu un revolver n mn, ipnd
ct putea c nu i era fric de nimeni i c nu putea fi nchis ca o oaie la
stn, fie de om sau diavol. Cnd aceste crize se terminau ns, se
npustea napoi n odaia sa i trgea zvorul n spatele lui, ca unul care
nu mai putea sfida cu neobrzare spaima de care era cuprins n
strfundul sufletului. n asemenea clipe, i-am vzut faa strlucind de
sudoare, chiar i cnd era rece afar, ca i cum tocmai ce i-ar fi splato.
Ei bine, ca s nchei ce am de spus, domnule Holmes, i s nu
profit de rbdarea dumneavoastr, a venit o noapte cnd a avut una
dintre acele ieiri de beiv i nu s-a mai ntors. Cnd ne-am dus s-l
cutm, l-am gsit cu faa n jos ntr-o mic balt cu mzg verde
deasupra, care se afla la captul grdinii. Nu se vedea nici o urm de
violen, iar apa nu avea mai mult de aizeci de centimetri, prin urmare
juriul, lund n considerare excentricitatea lui cunoscut, a dat verdictul
de sinucidere. Dar eu unul, care tiam cum se nfiora chiar i numai la
96

gndul mrfii, nu prea am putut s m conving c s-a comportat altfel


dect i era felul, cutnd-o el nsui. Povestea s-a ncheiat, ns, iar
tatl meu a intrat n posesia domeniului i a celor 14.000 de lire din
banc.
Un moment, l-a ntrerupt Holmes, cazul dumneavoastr este,
prevd, unul dintre cele mai remarcabile pe care le-am ascultat. Dai-mi,
v rog, data cnd unchiul dumneavoastr a primit scrisoarea i data
presupusei lui sinucideri.
Scrisoarea a sosit n 10 martie 1883. Moartea lui a avut loc apte
sptmni mai trziu, n noaptea de 2 mai.
Mulumesc. V rog s continuai.
Cnd tatl meu a intrat n posesia proprietii din Horsham, a
examinat, la cererea mea, mansarda care fusese totdeauna ncuiat. Am
gsit acolo cutia de alam, dei coninutul acesteia fusese distrus. Pe
interiorul capacului se afla o etichet de hrtie cu iniialele K.K.K., iar
dedesubt se meniona scrisori, notie, chitane i un registru. Acestea,
am bnuit noi, indicau natura hrtiilor care fuseser distruse de
colonelul Openshaw. n rest, nu exista nimic important n mansard. n
afar de multe hrtii mprtiate i caiete de nsemnri referitoare la
viaa unchiului meu n America. Unele dintre ele erau din timpul
rzboiului i artau c i-a ndeplinit bine sarcinile, i c avea reputaia
unui soldat curajos. Altele erau din perioada reconstruciei statelor
sudice i se refereau mai ales la politic, cci era evident c unchiul
meu se opusese cu trie politicienilor profitori care fuseser trimii
acolo din nord.
Ei bine, era nceputul lui 1884 cnd tatl meu a venit s locuiasc
la Horsham. i totul ne-a mers ct se poate de bine pn n ianuarie
1885. n a patra zi dup Anul Nou, l-am auzit pe tatl meu scond un
strigt ascuit de surpriz pe cnd edeam mpreun la micul dejun.
Sttea acolo cu un plic proaspt deschis ntr-o mn i cinci smburi
uscai de portocal n palma ntins a celeilalte mini. Totdeauna rsese
de ceea ce numea povestea mea incredibil despre colonel, dar arta
foarte speriat i confuz acuma c acelai lucru i se ntmplase i lui.
Ce naiba poate nsemna asta, John?, s-a blbit el.
Inima mi s-a fcut ca plumbul.
97

Este K.K. K., am spus eu. S-a uitat n plic.


Aa este. a strigat. Chiar astea sunt literele. Dar ce scrie deasupra
lor?
Pune hrtiile pe cadranul solar, am citit eu, privind peste
umrul su.
Ce hrtii? Ce cadran solar?, a ntrebat el.
Cadranul solar din grdin. Nu exist nici un altul, am spus eu;
ns hrtiile trebuie s fie acelea care au fost distruse.
Puah!, a spus el, strngndu-i tot curajul de care era capabil.
Suntem ntr-o ar civilizat aici, unde nu putem avea prostii de felul
sta. De unde vine scrisoarea?
Din Dundee, i-am rspuns, uitndu-m la tampila potei.
O fars absurd, a spus el. Ce am eu de-a face cu cadrane solare
i hrtii? Nu o s iau n seam asemenea prostii.
Ar trebui s te duci la poliie, i-am spus.
Ca s rd de mine. Nici nu m gndesc.
Atunci las-m pe mine s-o fac.
Nu, i interzic. Nu vreau zarv din pricina unei astfel de
absurditi.
Era inutil s ncerci s-l convingi, cci era un om foarte
ncpnat. Mi-am continuat viaa cu inima plin de presimiri funebre.
n a treia zi de la sosirea scrisorii, tata a plecat de acas s-i
viziteze un vechi prieten, maiorul Freehody. care comand unul din
forturile din Portsdown Hill. Am fost fericit c plecase, cci mi se prea
c era mai puin expus pericolului cnd era departe de cas. M-am
nelat ns n aceast privin. n a doua zi n care lipsea, am primit o
telegram de la maior, cerndu-mi s m duc imediat acolo. Tatl meu
czuse ntr-una din adncile cariere de var de care erau pline
mprejurimile, i zcea incontient, avnd capul zdrobit. M-am grbit
ntr-acolo, dar a murii fr s-i mai recapete cunotina. Dup ct se
prea, se ntorcea din Fareham n amurg i, cum locurile i erau
necunoscute iar cariera nu era ngrdit, juriul nu a ezitat s dea
verdictul de moarte accidental. Dei am examinat cu atenie fiecare
fapt referitor la moartea lui, n-am putut descoperi nimic care s fi putut
sugera ideea de crim. Nu existau nici un fel de semne de violen, nici
98

o urm de pai, nici un jaf, nici un strin nu fusese vzut pe drum. i


lotui nu cred c trebuie s v spun c mintea nu-mi era deloc linitit,
i c eram aproape sigur c vreo intrig murdar fusese esut n jurul
lui.
n acest fel sinistru, am devenit motenitor. O s m ntrebai de
ce nu m-am scpat de toate? V rspund: pentru c eram foarte convins
c necazurile noastre depindeau ntr-un anume fel de un incident din
viaa unchiului meu, i c pericolul ar fi fost la fel de iminent ntr-o cas
ca i ntr-alta.
Era ianuarie 1885 cnd tatl meu a murit, i se scurseser doi ani
i opt luni de atunci. n tot acest rstimp am trit fericit la Horsham i
ncepusem s spetea acest blestem dispruse de pe capul familiei
noastre, i c se sfrise pentru totdeauna; ieri diminea ns lovitura a
venit sub aceeai form ca n cazul tatlui meu.
Tnrul a scos din vest un plic mototolit, i, ntorcndu-l pe mas,
a scuturat din el cinci smburi uscai de portocal.
Acesta este plicul, a continuat el. tampila potei este din
Londra, partea de est. nuntru se afl chiar cuvintele care erau n
ultimul mesaj ctre tatl meu: K.K.K.; iar apoi Pune hrtiile pe
cadranul solar.
Ce ai fcut?, l-a ntrebat Holmes.
Nimic.
Nimic?
S v spun drept, a spus el, lsndu-i faa n minile-i subiri i
albe. m-am simit neajutorat. M-am simit ca unul din acei biei iepuri
cnd arpele se ndreapt spre ei. Par a fi n puterea unui ru cruia nu i
se poate rezista, de nenduplecat, i nici o prevedere sau precauie nu
m poate apra de el.
Vai! Vai!, a exclamat Sherlock Holmes. Trebuie s acionezi,
omule, sau altminteri eti pierdut. Numai energia te poate salva. N-ai
timp s disperi.
Am fost la poliie.
Ah!
Dar mi-au ascultat povestea cu un zmbet. Sunt convins c
inspectorul i-a format opinia c toate acele scrisori erau simple farse i
99

c morile rudelor mele erau simple accidente, aa cum afirmase juriul,


i nu trebuiau s fie puse n legtur cu avertismentele.
Holmes i-a scuturat pumnii n aer
Ce incredibil imbecilitate!, a strigat.
Totui au desemnat un poliist care s stea n cas cu mine.
A venit cu dumneavoastr n seara asta?
Nu. A primit ordin s stea n cas. Din nou Holmes a gesticulat
nervos
De ce ai venit la mine, a strigat el, i mai ales de ce nu ai venit
imediat?
N-am tiut de dumneavoastr. Numai astzi am vorbit cu maiorul
Prendergast despre necazurile melc, i m-a sftuit s vin la
dumneavoastr.
Ai primit scrisoarea de dou zile. Ar fi trebuit s acionm
nainte de azi. Nu dispunei, presupun, de alte probe dect de acelea pe
care ni le-ai artat nici un alt detaliu semnificativ care ne-ar putea
ajuta?
Exist ceva, a spus John Openshaw. A scotocit n buzunarul
hainei i, scond o bucat de hrtie decolorat, de nuan albstruie, a
pus-o pe mas. mi amintesc, a spus el, c n ziua in care unchiul meu a
ars hrtiile am observat c micile margini nearse care se aflau n cenu
aveau aceast culoare. Am gsit aceast unic foaie pe podeaua camerei
sale i nclin a crede c poate fi una din acele hrii, care probabil a
zburat dintre celelalte i a scpai n acest fel de distrugere. n afar de
menionarea smburilor, nu cred s ne ajute prea mult. Cred c este o
pagin dintr-un jurnal intim. Scrisul i aparine fr ndoial unchiului
meu.
Holmes a mutai lampa i ne-am aplecat amndoi asupra foii de
hrtie, a crei margine neregulat arta c fusese ntr-adevr rupt dintrun caiet. Era intitulat martie 1869, iar dedesubt se aflau urmtoarele
nsemnri enigmatice:
4 martie. A venit Hudson. Aceeai veche platform.
7 martie. Le-am trimis smburii lui McCauley, Paramore i John
Swain din St. Augustine.
9 martie. McCauley a ters-o.
100

10 martie. John Swain a ters-o.


12 martie. L-am vizitat pe Paramore. Totul a mers bine.
Mulumesc!, i-a spus Holmes, mpturind hrtia i dndu-i-o
napoi. Iar acum nu trebuie s mai pierdei nici o clip. Nu avem timp
nici mcar s discutm despre ce mi-ai spus. Trebuie s mergei
imediat acas i s acionai.
Ce trebuie s fac?
Un singur lucru. Trebuie fcut imediat. Trebuie s punei aceast
bucat de hrtie pe care ne-ai artat-o n cutia de alam pe care ne-ai
descris-o. Trebuie de asemenea s punei n ea un bilet n care s spunei
c toate celelalte hrtii au fost arse de ctre unchiul dumneavoastr, i
c aceasta este singura care a mai rmas. Trebuie s folosii nite
cuvinte care s fie convingtoare.
Dup ce ai fcut asta. trebuie s scoatei imediat cutia afar pe
cadranul solar, aa cum vi s-a cerut. Ai neles?
Pe deplin.
Nu v gndii la rzbunare sau la ceva de felul sta n momentul
de fa. Cred c putem obine asta prin intermediul legii; dar trebuie s
ne esem plasa, pe cnd a lor este deja esut. Primul lucru ce trebuie
Jacul este s ndeprtm pericolul iminent care v amenin. Al doilea
este s elucidm misterul, i s-i pedepsim pe cei vinovai.
V mulumesc, a spus tnrul, ridicndu-se i mbrcndu-i
pelerina, Mi-ai redat viaa i sperana. Voi aciona cu siguran aa cum
m-ai sftuit.
Nu pierdei nici o clip. i mai ales avei grij de dumneavoastr
ntre timp, cci nu cred s existe vreo ndoial c v amenin un pericol
real i iminent. Ce luai napoi?
Trenul din Waterloo.
Nu este nc nou. Strzile vor fi aglomerate, deci cred c vei fi
n siguran. i totui nu v putei pzi ndeajuns.
Sunt narmat.
Asta-i bine. Mine voi ncepe s lucrez la cazul dumneavoastr.
O s v vd n Horsham. atunci?
Nu. secretul dumneavoastr se afl n Londra Acolo o s-l caut.
Atunci o s v vizitez ntr-o zi sau dou cu veti privind cutia i
101

hrtiile. O s v urmez sfaturile n cel mai mic detaliu. A dat mna cu


noi i i-a luat rmas bun. Afar vntul nc urla, iar ploaia stropea i
btea n ferestre. Aceast poveste ciudat i teribil prea s fi fost
adus de nsei elementele dezlnuite asaltndu-ne ca un strat de
alge n furtun care fusese acum retras de ele din nou.
Sherlock Holmes a rmas un timp n tcere, cu capul aplecat nainte
i ochii privind lumina roie a focului. Apoi i-a aprins pipa i, lsnduse pe spate pe scaun privea cum rotocoalele albastre de fum se
urmreau unul pe cellalt spre tavan.
Cred, Watson, a remarcat n final, c printre toate cazurile
noastre n-am avut nici unul mai bizar dect acesta.
Probabil cu excepia Semnului celor patru.
Cam aa ceva. Poate n afar de acela. i totui acest John
Openshaw mi pare a se afla ntr-un pericol mai mare dect acela n care
au fost cei doi Sholto.
Dar i-ai format, l-am ntrebat, vreo idee clar care sunt aceste
pericole?
Nu poate exista nici o ndoiala n privina naturii lor. mi-a
rspuns el.
Atunci n ce constau ele? Cine este acest K.K.K.. i de ce
urmrete aceast nefericit familie?
Sherlock Holmes i-a nchis ochii i i-a pus coatele pe braele
scaunului, cu vrfurile degetelor strnse laolalt.
Gnditorul ideal, a remarcat el ar putea, cnd i se arat un singur
fapt sub toate aspectele sale, deduce din el nu numai ntregul lan de
evenimente ce au dus la el, dar i toate rezultatele care urmeaz din el
Dup cum Cuvier poate descrie corect un animal ntreg contemplnd un
singur os al acestuia, aa i observatorul care a neles pe deplin o verig
dintr-o serie de incidente ar trebui s fie capabil s le numeasc cu
precizie pe toate celelalte, att pe cele anterioare ct i pe cele
ulterioare. Noi n-am neles nc pe deplin rezultatele la care poate
ajunge singur raiunea. Cu ajutorul ei pot fi rezolvate problemele care
i-au pus n ncurctur pe toi aceia care au cutat o soluie cu ajutorul
simurilor. ns pentru a duce arta pe culmea cea mai nalt, este necesar
ca gnditorul s fie capabil s utilizeze toate faptele care i-au fost aduse
102

la cunotin; iar aceasta n sine presupune, cum vei vedea numaidect,


s dispui de ntreaga cunoatere, care, chiar i n aceste zile ale
nvmntului gratuit i ale enciclopediilor, este o realizare ntructva
rar. Nu este ns att de imposibil ca un om s posede toate
cunotinele folositoare muncii sale, iar aceasta este ceea ce am ncercat
s realizez n cazul meu. Dac mi amintesc bine, la nceputul prieteniei
noastre, mi-ai definit limitele ntr-o manier foarte precis.
Da, i-am rspuns rznd. Era un document curios. Filozofia,
astronomia i politica erau punctate cu zero.
mi amintesc. Botanica variabil, geologia
cunoscut n profunzime, cel puin n privina petelor de noroi
din orice zon aflat la optzeci de kilometri de ora, chimia
excentric, anatomia
nesistematic, literatura poliist i relatarea crimelor ieite
din comun, cntre la vioar, boxer, spadasin, avocat i sinuciga cu
tutun i cocain. Acestea, cred, erau principalele puncte ale analizei
mele,
Holmes a rnjit la ultima specificaie.
Pi, a spus el, o spun acum, aa cum am spus-o i atunci, c un
om trebuie s-i in mica sa mansard a creierului nzestrat cu mobila
de care poate avea nevoie, iar restul l poate pune deoparte n debaraua
cu vechituri a camerei sale de studiu, de unde poate s-l ia cnd vrea
Acuma, pentru un astfel de caz ca acela care ne-a fost prezentat astzi,
trebuie firete s adunm la un toc toate lucrurile de care dispunem. Te
rog d-mi volumul cu litera K al Enciclopediei Americane, care se afl
pe raftul de lng tine. Mulumesc. Acuma hai s examinm situaia, i
s vedem ce putem deduce din ea. n primul rnd, putem ncepe cu
presupunerea categoric, conform creia colonelul Openshaw a avut un
motiv foarte puternic s prseasc America Oamenii de vrsta lui nu i
modific toate obiceiurile i schimb de bun voie climatul ncnttor al
Floridei pentru viaa singuratic a unui orel englezesc de provincie.
Marea lui dragoste pentru singurtate n Anglia sugereaz ideea c i era
fric de cineva sau de ceva, deci putem s adoptm ca ipotez de lucru
c aceast team de cineva sau ceva a fost aceea care l-a fcut s plece
din America. n ceea ce privete lucrul de care i era fric, putem doar
103

s-l deducem, examinnd scrisorile ngrozitoare care au fost primite de


el i de succesorii si. Ai observat tampilele potei de pe acele scrisori?
Prima era din Pondicherry, a doua din Dundee, iar a treia din
Londra.
Din estul Londrei. Ce deduci din asta?
Toate aceste locuri sunt porturi. C cel care le-a scris se afla la
bordul unui vas.
Excelent. Avem deja un indiciu. Nu poate exista nici o ndoial
c probabilitatea marea probabilitate este ca cel care le-a scris s
se fi aflat la bordul unui vas. Iar acuma hai s examinm alt aspect. n
cazul lui Pondicherry, sau scurs apte sptmni ntre ameninare i
ndeplinirea ei, n Dundee a fost vorba doar de trei sau patru zile.
Ce i sugereaz asta?
O distan mai mare de cltorit.
Dar i scrisoarea a trebuit s soseasc de la o distan mai mare.
Atunci nu vd nici o explicaie.
Putem cel puin presupune c vasul n care se afl omul sau
oamenii este un vas cu pnze. Totul arat ca i cum acetia au trimis
ntotdeauna avertismentul sau simbolul lor ciudat naintea lor, atunci
cnd porneau s-i ndeplineasc misiunea. Vezi ct de repede a urmat
fapta semnul, atunci cnd a venit din Dundee. Dac ar fi venit din
Pondicherry ntr-un vas cu abur, ar fi ajuns aproape la fel de repede ca
scrisoarea lor. Dar, de fapt s-au scurs apte sptmni. Cred c acele
apte sptmni au reprezentat diferena dintre vasul potal care a adus
scrisoarea i vasul cu pnze care l-a adus pe cel care a scris-o.
Este posibil
Mai mult de att. Este probabil. Iar acum vezi extrema urgen a
acestui caz nou, i de ce l-am ndemnat pe tnrul Openshaw s fie
precaut. Lovitura a czut ntotdeauna la sfritul perioadei care ti era
necesar expeditorului s strbat distana respectiv, Dar aceasta vine
din Londra, i prin urmare nu ne putem baza pe nici o ntrziere.
Dumnezeule!, am exclamat. Ce poate nsemna o astfel de
persecuie neabtut?
Hrtiile pe care le avea Openshaw sunt evident de o importan
vital pentru persoana sau persoanele de pe vasul cu pnze. Cred c este
104

destul de clar c trebuie s fie mai mult dect una singur. Un om singur
n-ar fi putut s duc la ndeplinire dou crime ntr-un astfel de mod,
care s nele pn i juriul. Trebuie s fi fost implicate cteva persoane,
i trebuie s fi fost vorba de oameni ingenioi i hotri. Sunt decii s
pun mna pe hrtii, indiferent cine le posed. Vezi astfel c literele
K.K.K. nu sunt iniialele unui individ ci simbolul unei organizaii.
Dar ce organizaie?
N-ai auzit niciodat..., a spus Sherlock Holmes, aplecndu-se
nainte i coborndu-i vocea n-ai auzit niciodat de Ku Klux Klan?
Niciodat.
Holmes a rsfoit foile crii pe genunchi. Iat, a spus el imediat:
Ku Klux Klan. O denumire ce vine de ia asemnarea nchipuit
cu sunetul produs cnd se trage cocoul putii. Aceast teribil
organizaie secret a fost creat de nite soldai, foti confederai din
statele sudice, dup Rzboiul de Secesiune, i i-a dezvoltat rapid filiale
locale n diferite zone ale rii, mai ales n Tennessee, Louisiana, cele
dou Caroline, Georgia i Florida. Puterea acesteia a fost folosit n
scopuri politice, mai ales pentru a teroriza electoratul de culoare i
pentru a ucide i expulza din ar pe aceia care aveau preri opuse.
Nelegiuirile sale erau de obicei precedate de un avertisment trimis celui
osndit, sub o form bizar, dar n general cunoscut o crengu cu
frunze de stejar, n unele pri, semine de pepene sau smburi de
portocal, n altele. La primirea acestora, victima putea fie s se dezic
public de opiniile sale sau s prseasc ara. Dac sfida acest
avertisment, moartea se abtea sigur asupra ei, i de obicei sub o form
ciudat i neprevzut. Organizarea acestei asociaii era att de perfect,
iar metodele acesteia att de sistematice c de abia dac se tie de vreun
caz n care un om s fi reuit s o sfideze fr s fie pedepsit, sau n care
s fi fost descoperii fptuitorii uneia dintre aceste nelegiuiri. Timp de
civa ani organizaia a nflorit, n ciuda eforturilor guvernului Statelor
Unite i ale straturilor mai luminate ale comunitii din sud. n cele din
urm, n 1869, micarea a ncetat pe neateptate, dei de atunci ncoace
au mai existat rbufniri sporadice de acelai gen.
Vei observa, mi-a spus Holmes, lsnd jos volumul c ncheierea
brusc a actelor organizaiei a coincis cu dispariia lui Openshaw din
105

America cu documentele lor. Aceasta putea s fie la fel de bine cauza ca


i efectul Nu e de mirare c el i familia lui au unele dintre cele mai de
nenduplecat mini pe urmele lor. Poi nelege acum c acest registru i
jurnal pot implica unele dintre persoanele cele mai importante din sud,
i c e posibil s existe muli care nu vor dormi linitii pn cnd nu
sunt regsite.
Atunci pagina pe care am vzut-o...
Este dup cum e de ateptat. Suna, dac mi amintesc bine,
trimis smburii lui A, B i C adic trimis avertismentul
organizaiei acestor persoane. Apoi existau nsemnri succesive c A i
B au ters-o, sau au prsit ara, i in final c C a fost vizitat, m tem, cu
un rezultat sinistru pentru el. Pi, doctore, cred c putem arunca o
lumin n acest loc ntunecat i c singura ans pe care tnrul
Openshaw o are ntre timp este s fac ceea ce i-am spus. Nu mai avem
nimic de spus sau fcut in seara asta, prin urmare, dm vioara, i hai s
ncercm s uitm pentru o jumtate de or de vremea mizerabil i
chiar mai mizerabilele comportamente ale semenilor notri.
Dimineaa, cerul se nseninase, iar soarele strlucea molcom prin
vlul neclar ce atrna deasupra marelui ora. Sherlock Holmes i lua
micul dejun cnd am cobort.
Scuz-m c nu te-am ateptat, mi-a spus el; prevd c m
ateapt o zi foarte plin datorit acestui caz al tnrului Openshaw.
Ce ai de gnd s faci?, l-am ntrebat.
Asta depinde foarte mult de rezultatele primelor mele cercetri.
S-ar putea s trebuiasc s m duc ta Horsham, la urma urmei.
Nu mergi mai nti acolo?
Nu, o s ncep cu oraul. Sun, i servitoarea i va aduce
cafeaua.
n timp ce ateptam, am ridicat ziarul nedeschis de pe mas i am
aruncat o privire peste el. M-am oprit la un titlu care mi-a nfiorat
inima.
Holmes, am strigat, e prea trziu.
Ah!, a spus el, lsndu-i jos ceaca, m-am temut de asta. Cum sa ntmplat? Vorbea calm, dar puteam observa c era foarte tulburat.
Privirea mi-a fost arestat de numele Openshaw i titlul O
106

tragedie n apropierea podului Waterloo. Aici este redarea faptelor:


ntre nou i zece seara trecut, poliistul
Cook de la secia H, care se afla la datorie n apropiere de podul
Waterloo, a auzit un strigt de ajutor i un plescit n ap. Noaptea
ns era extrem de ntunecat i furtunoas, astfel nct, n ciuda
ajutorului dat de civa trectori, a fost imposibil ca persoana s fie
salvat. S-a dovedit a fi vorba de un tnr domn, al crui nume aa
cum apare pe un plic gsit n buzunar era John Openshaw. care locuia
n apropiere de Horsham. Se presupune c se grbea s prind ultimul
tren de la gara Waterloo i c, n graba sa i datorit ntunericului
adnc, a greit drumul i a pit peste marginea unuia din micile
debarcadere pentru vasele cu abur de pe fluviu Corpul nu arta nici o
urm de violen i nu poate exista nici o ndoial c decedatul a fost
victima unui accident nefericit, care ar trebui s atrag atenia
autoritilor asupra condiiei debarcaderelor de pe malurile fluviului.
Am rmas tcui cteva minute, Holmes fiind mai deprimat i
zdruncinat dect l-am vzut vreodat.
Asta mi-a rnit mndria, Watson, a spus el n final Este un
sentiment nensemnat, dar mndria mea se resimte. Acuma a devenit o
chestiune personal, i dac Domnul mi d sntate, o s pun mna pe
banda asta. S vin s-mi cear ajutorii! i s-l trimit la moarte! A srit
de pe scaun i a nceput s peasc prin camer ntr-o agitaie de
nestpnit, cu obrajii si galbeni nroii, i prinzndu-i i desfcndui minile lungi i subiri.
Trebuie s fie nite diavoli vicleni, a exclamat el n cele din
urm. Cum au putut s-l ademeneasc ntr-acolo? Cheiul nu se afl n
drum spre gar. Fr ndoial, chiar i ntr-o astfel de noapte, podul era
prea aglomerat pentru a-i atinge scopul Ei bine, Watson, o s vedem
cine va ctiga n cele din urm. Ies acum!
Mergi la poliie?
Nu; o s-mi fiu propria poliie. Odat ce mi-am esut pnza,
restul pot s vin s culeag mutele, dar nu nainte.
Toat ziua am dat consultaii, i numai seara trziu m-am ntors pe
strada Baker. Sherlock Holmes nu revenise nc. Era aproape zece cnd
a intrat, artnd palid i extenuat. S-a dus la bufet i rupnd o bucat de
107

pine a devorat-o vorace, lund o sorbitur lung de ap.


i-e foame, am remarcat.
Mor de foame. Pur i simplu am uitat s mnnc. N-am servit
nimic de la micul dejun ncoace.
Nimic?
Nici o mbuctur. N-am avut timp s m gndesc la asta.
i cum te-ai descurcat?
Bine.
Ai vreun indiciu?
i am pe toi n mn. Tnrul Openshaw nu va rmne mult
vreme nerzbunat. Pi, Watson, hai s ne folosim de propria lor pecete
blestemat. Este bine gndit!
Ce vrei s spui?
A luat o portocal din dulap i, rupnd-o n buci, a stors-o pn
cnd smburii au ieit pe mas. A luat cinci dintre ei i i-a aruncat ntrun plic. nuntrul lui a scris S.H. pentru J.O.. Apoi l-a lipit i i l-a
adresai Cpitanului James Calhoun, Vasul Lone Star, Savannah,
Georgia.
Asta l va atepta cnd intr n port, a spus el, chicotind. S-ar
putea s nu-l lase s doarm. l va considera un avertisment Ia fel de
clar a ceea ce-l ateapt cum Openshaw a fcut-o naintea lui.
i cine este acest cpitan Calhoun?
eful bandei. O s pun mna i pe ceilali, dar el este primul
Cum le-ai dat de urm, atunci?
A luat o foaie mare de hrtie din buzunar, acoperit n ntregime cu
date i nume.
Mi-am petrecut ntreaga zi, a spus el, cu registrele i dosarele cu
documente vechi de la Lloyd, urmnd traseul fiecrui vas care a ajuns la
Pondicherry n ianuarie i februarie 1883. Au existat treizeci i ase de
vase de tonaj mare, care au fost nregistrate acolo n timpul acelor luni.
Dintre acestea, unul, tone Star. mi-a atras imediat atenia, cci, dei se
spunea c plecase din Londra, numele este cel dat unuia din statele
Uniunii.
Texas, cred.
Nu tiam i nu tiu care: dar tiam c vasul trebuia s fie de
108

origine american.
i ce-i cu asta?
Am cutat prin registrele din Dundee i cnd am descoperit c
aceast corabie Lone Star a fost acolo n ianuarie 1885, bnuiala mea a
devenit certitudine. Am cercetat apoi care vase se aflau n momentul de
fa n portul Londrei.
i?
Lone Star a ajuns aici sptmna trecut. M-am dus pe cheiul
Albert i am aflai c a luat-o n jos pe fluviu, odat cu fluxul din aceast
diminea, ndreptndu-se spre cas, spre Savannah. Am telegrafiat la
Gravesend i am aflat c trecuse pe acolo cu ceva timp n urm i,
ntruct vntul sufla din est, nu m ndoiesc c a trecut deja de
Goodwins i se afl nu foarte departe de Insula Wight.
Ce vei face deci?
Oh, l am n mn. El i cu doi tovari sunt, dup cum am aflat,
singurii americani nativi de pe vas, Ceilali sunt finlandezi i nemi.
tiu, de asemenea, c toi trei au lipsit de pe vas seara trecut. Am aflato de la hamalul care le ncrca vasul. Cnd vasul lor ajunge la
Savannah, vasul potal va fi adus deja aceast scrisoare, iar telegraful va
fi informat poliia din Savannah c aceti trei domni sunt foarte cutai
aici, fiind nvinuii de crim.
Exist cu toate acestea un defect chiar i n cele mai bine puse la
punct planuri omeneti, i criminalii lui John Openshaw n-au mai primit
vreodat smburii de portocal care le-ar fi artat c un altul, la fel de
viclean i hotrt ca t ei, se afla pe urmele lor. Furtunile echinociale au
durat foarte mult i au fost foarte puternice n acel an. Am ateptat mult
ceva veti despre Lone Star din Savannah, dar n-am primit nici una. n
cele din urm, am auzit c undeva departe n Atlantic etamboul zdrobit
al vasului a fost vzut plutind la piciorul unui val, cu literele L.S.
scrijelite pe el. i asta-i tot ce vom ti vreodat de soarta lui Lone Star.

109

BRBATUL CU BUZA RSFRNT


Isa Whitney, fratele decedatului Elias Whitney, doctor n teologie,
decan al Colegiului Teologic St. George, era foarte dependent de opiu.
Obiceiul de a priza opiu i devenise un fel de a doua natur, dup cte
neleg, ncepnd cu o aventur prosteasc din timpul colegiului; cci
citind cartea lui Quincey care descrie visurile i senzaiile provocate de
acesta, i-a muiat tutunul n laudanum, n ncercarea de a provoca
aceleai efecte. A descoperit ns, cum au fcut-o muli alii, c obiceiul
este mai uor de deprins dect de abandonat, i timp de muli ani a
continuat s fie sclavul drogului, un subiect de dezgust amestecat cu
mil pentru prietenii i rudele sale. l pot vedea i acum. cu faa lui
glbejit i palid, cu pleoapele lsate i pupilele minuscule, ghemuit pe
un scaun, trist ruin a unui om nobil.
ntr-o noapte de iunie, n 1889, am auzit clopoelul sunnd cam la
ora la care omul ncepe s cate i se uit ct e ceasul M-am ridicat pe
scaun, iar soia mea i-a lsat ceea ce cosea n poal, arbornd o
expresie dezamgit.
Un pacient!, a spus ea. Va trebui s iei. Am gemut, cci tocmai
ce m ntorsesem dup o zi foarte obositoare.
Am auzit ua de la intrare deschizndu-se, cteva cuvinte grbite,
iar apoi pai repezi pe linoleum. Propria noastr u s-a deschis larg, i
a intrat n camer o doamn mbrcat n ceva de culoare nchis, cu un
voal negru.
M scuzai pentru o vizit att de trzie, a ncepui ea, dar apoi,
pierzndu-i brusc stpnirea de sine, s-a npustit nainte, aruncndu-i
braele n jurul gtului soiei mele i hohotind pe umrul ei. Oh, am aa
un necaz!, a strigat ea; am aa mare nevoie de puin ajutor.
Vai, a spus soia mea, ridicndu-i voalul, este Kate Whitney.
Cum m-ai mai speriat, Kate! N-am avut nici cea mai mic idee cine eti,
cnd ai intrat.
N-am tiut ce s fac, aa c am venit direct la tine.
Aa se ntmpla ntotdeauna. Cei aflai n suferin veneau ta soia
mea ca nite psri!a un far.
A fost foarte drgu din partea ta s vii. Acuma trebuie s serveti
110

nite vin cu ap i s te aezi acolo confortabil, i s ne spui totul despre


asta. Ori preferi s-l trimit pe John la culcare?
Oh, nu, nu! Am nevoie de sfatul, precum i de ajutorul
doctorului. Este vorba de Isa. N-a venit acas de dou zile. Sunt att de
nspimntat ce i s-o fi ntmplat!
Nu era prima dat cnd ne vorbea de necazul soului su, mie n
calitate de doctor i soiei mele ca unei vechi prietene i colege de
coal. Am calmat-o i reconfortat-o cum am putut mai bine. tia unde
era soul ei? Era posibil s-l aducem napoi?
Se pare c era. Dispunea de informaii precise c n ultima vreme,
cnd l apuca criza, se ducea la o spelunc unde se priza opiu, la cptui
estic al oraului. Pn acum orgiile sale se limitaser ntotdeauna la o
singur zi. iar seara se ntorcea, convulsionndu-se i drmat. Dar
acum era n mrejele drogului de patruzeci i opt de ore, i, fr ndoial,
zcea acolo printre drojdia de pe chei, inspirnd otrava sau dormind
pentru a-i reveni dup efectul ei. Era sigur c putea fi gsit acolo, la
Lingoul de Aur din aleea Upper Swandam. ns ce putea face ea? Cum
putea ea, o femeie tnr i timid s intre ntr-un asemenea loc, i s-l
scoat pe soul ei dintre ticloii de acolo?
Aa stteau lucrurile, i exista, firete, doar o singur cale de a le
rezolva. Nu puteam s-o acompaniez n acel loc? Iar apoi, dac ne
gndeam, de ce s mai vin i ea? Eram doctorul lui Isa Whitney i, ca
atare, aveam influen asupra lui. Puteam s m descurc mai bine dac
mergeam singur, l-am dat cuvntul meu c, dac se afla ntr-adevr la
adresa pe care mi-o dduse, o s-l trimit acas ntr-o birj n dou ore.
i astfel n zece minute, mi-am prsit fotoliul i salonul vesel, lund-o
cu mare repeziciune spre est ntr-o birj, ntr-o misiune ciudat, dup
cum mi s-a prut atunci, dei numai viitorul a putut arta ct de bizar
avea s devin.
n prima etap a aventurii mele, nu m-am confruntat ns cu cine
tie ce dificulti. Aleea Upper Swandam este una dezgusttoare,
ascuns n spatele unor debarcadere nalte ce mrginesc partea nordic a
fluviului, la est de Podul Londrei. ntre o prvlie cu haine vechi i una
de gin, ajungndu-se la ea pe nite scri abrupte ce o luau n jos spre o
gaur neagr ca gura unei peteri, am gsit spelunca pe care o cutam.
111

Cerndu-i birjarului s atepte, am strbtut scrile, care erau lsate la


mijloc din pricina pailor continui ai drogailor; i, la lumina lmpii
tremurtoare de deasupra uii, am descoperit i vr ui i am intrat ntr-o
camer lung i joas, n care fumul cafeniu, dens i greoi de opiu
plutea deasupra unor paturi de lemn, aranjate ca n teuga unui vas cu
emigrani.
Se puteau ntrezri n ntuneric nite trupuri zcnd n poziii ciudate
i incredibile, cu umerii aplecai, genunchii ndoii, capetele pe spate i
brbiile ridicate, iar ici i colo cte un ochi ntunecat i stins ntorcnduse spre noul venit. n umbra ntunecat licreau trei cercuri mici de
lumin, acuma strlucitoare, acuma stinse, dup cum otrava care ardea
se aduga sau se mpuina n pipele de metal. Majoritatea sttea tcui,
dar unii mormiau pentru sine, iar alii vorbeau unii cu alii cu o voce
ciudat, joas i monoton, conversaia lor naintnd n torente, iar apoi
sfrind pe neateptate n tcere, fiecare mormindu-i propriile-i
gnduri i acordnd puin atenie cuvintelor vecinului su. n fundul
odii se afla un mic vas n care ardeau crbuni, iar alturi, pe un taburet
de lemn cu trei picioare, edea un btrn nalt i subire, cu flcile n
pumni i coatele pe genunchi, uitndu-se la foc.
Cnd am intrat, un malaiezian palid s-a grbit cu o pip i nite drog
pentru mine, indicndu-mi un pat gol.
Mulumesc. N-am venit s stau. i-am spus eu. Un prieten de-al
meu. domnul Isa Whitney, se afl aici, i vreau s-i vorbesc.
S-a auzit o micare i o exclamaie n dreapta mea., i chinuindu-m
s vd n ntuneric, l-am observai pe Whitney, palid, obosit i nengrijit,
holbndu-se la mine.
Dumnezeule! E Watson, a spus el. Era n starea demn de mil
de dup consumarea drogului, tremurnd din fiecare nerv. Watson, ct e
ora?
Aproape unsprezece.
i ce zi?
Vineri, 19 iunie.
Pentru Dumnezeu! Am crezut c e miercuri. Trebuie s fie
miercuri. De ce vrei s m sperii? i-a ngropat faa n mini i a
izbucnit n hohote ascuite de plns.
112

i spun c este vineri, omule. Soia ta te ateapt de dou zile. Ar


trebui s-i fie ruine!
mi este. Dar te neli, Watson, cci m aflu aici numai de cteva
ore, ct am fumat trei sau patru pipe nu mai in minte cte. Dar o s
merg acas cu tine. Nu vreau s-o sperii pe Kate biata mea micu
Kate. D-mi mna! Ai o birj?
Da, m ateapt una.
Atunci merg cu tine. Dar trebuie c datorez ceva. Afl ct.
Watson. M simt teribil de ru. Nu pot s fac nimic de unul singur.
A m luat-o pe coridorul ngust dintre cele dou rnduri de paturi,
inndu-mi rsuflarea s nu inspir fumul dezgusttorului i amoritorului
drog, n cutarea proprietarului speluncii, Cnd treceam pe lng
brbatul nalt care edea lng vasul plin de crbuni, am simit cum
cineva m trage brusc de hain, iar o voce joas mi-a optit: Treci pe
lng mine. iar apoi ntoarce-te i uit-te la mine. Am auzit cuvintele
ct se poate de desluit. M-am uitat n jos. Puteau veni numai de la
btrnul de lng mine, i totui acesta edea la fel de absorbit ca
nainte, foarte slab, plin de riduri, ncovoiat de btrnele, cu o pip cu
opiu atrnndu-i ntre picioare ca i cum ar fi scpat-o din mn din
pricina slbiciunii. Am fcut doi pai nainte i m-am uitat napoi. Am
avut nevoie de toat stpnirea de sine de care dispuneam s nu
izbucnesc ntr-un strigt de uimire. i-a ntors spatele, astfel nct s nul poat vedea nimeni altcineva dect mine. nfiarea i s-a mplinit,
ridurile dispruser, ochii stini i regsiser strlucirea i acolo,
eznd lng foc i rnjind la surprinderea mea, nu se afla nimeni altul
dect Sherlock Holmes. A fcut o micare uoar ctre mine s m
apropii, i, cnd i-a ntors pe jumtate faa ctre ceilali din nou, s-a
lsat imediat cuprins de o senilitate tremurnd, cu buzele lsate.
Holmes!, am optit eu. ce naiba faci n aceast spelunc?
Vorbete ct mai ncet posibil, mi-a rspuns ei; am urechi foarte
bune. Dac ai avea amabilitatea s scapi de prietenul acela drogat al
dumitale, a fi extrem de fericit s am o discuie cu tine.
M ateapt o birj afar.
Atunci, te rog, trimite-l acas cu ea. Poi s-l lai singur n
deplin siguran, cci pare a fi prea slbit s fac vreo prostie. i-a
113

recomanda, de asemenea, s-i trimii soiei tale un bilet pe birjar, n care


s-i spui c ai plecat cu mine. Dac m atepi afar, vin i eu n cinci
minute.
Era greu s refuzi cererile lui Sherlock Holmes, dat fiind c erau
ntotdeauna att de clare, i exprimate cu un aer att de linitit i stpn
pe sine. Am simit, de altfel, c odat ce Whitney a fost pus n birj,
misiunea mea fusese practic ndeplinit; iar n ceea ce privete restul, nu
doream nimic mai mult dect s-l nsoesc pe prietenul meu ntr-una din
acele aventuri ciudate, care erau condiia fireasc a existenei sale. n
cteva minute mi-am scris biletul, am pltit nota de plat a lui Whitney,
l-am condus la birj i l-am vzut ndeprtndu-se n ntuneric, ntr-un
timp foarte scurt, o figur decrepit a aprut din spelunca
consumatorilor de opiu i am luat-o pe strad nsoit de Sherlock
Holmes. Pe parcursul a dou strzi, s-a trt cu spatele ncovoiat i
mersul nesigur. Apoi, aruncnd o privire rapid n jurul lui. i-a
ndreptat spatele i a izbucnit ntr-un hohot puternic de rs.
Presupun, Watson. mi-a spus el, c i imaginezi c acum fumez
i opiu pe lng injeciile de cocain i toate celelalte slbiciuni n
privina crora beneficiez de opiniile tale medicale.
Am fost cu siguran surprins s te gsesc acolo.
Dar nu mai surprins dect mine s te vd acolo.
Am venit n cutarea unui prieten.
i eu a unui duman.
Un duman?
Da, unul din dumanii mei naturali, ori poate ar trebui s spun
prada mea natural. Pe scurt, Watson, sunt n mijlocul unei investigaii
extrem de interesante, i am sperat s gsesc un indiciu n vorbirea
dezlnat a acestor drogai, aa cum am fcut-o nainte. Dac a fi fost
recunoscut n acea spelunc, viaa mea n-ar mai fi fcut un ban; cci am
folosit-o i nainte n scopuri personale, iar ticlosul acela de marinar
indian a jurat s se rzbune pe mine. Exist o trap la spatele cldirii, n
apropiere de colul debarcaderului lui Paul, care, dac ar putea vorbi, ar
mrturisi nite lucruri ciudate despre ceea ce a trecut prin ea n nopile
fr lun.
Ce! Nu vrei s spui cadavre?
114

Fie da, cadavre, Watson. Am fi devenit bogai dac am fi primit


cte 1.000 de lire pentru fiecare drac mpieliat care i-a gsit moartea n
acea spelunc. Este cea mai dezgusttoare curs criminal de pe ntregul
mal al fluviului, i mi-e team c Neville St. Clair a czut n ea pentru
totdeauna. Dar bric noastr trebuie s fie aici. i-a pus cele dou
degete arttoare ntre dini i a fluierat ascuit un semnal cruia i-a
rspuns o fluiertur similar din deprtare, urmat la scurt timp de
huruitul unor roi i de zgomotul copitelor cailor.
Acum. Watson, a spus Holmes, cnd un docar nalt s-a ivit
repezindu-se spre noi n ntuneric, i proiectnd dou turlele aurii de
lumin galben cu felinarele lui laterale. Vii cu mine, nu-i aa?
Dac pot fi de vreun folos.
Oh, un tovar de ncredere este ntotdeauna de folos; iar un
cronicar, chiar i mai mult. Camera mea de la The Cedars are dou
paturi.
The Cedars?
Da; adic locuina domnului St. Clair. Stau acolo n timpul
investigaiei.
Unde se afl asta?
n apropiere de Lee, n Kent. Ne ateapt o cltorie de peste
unsprezece kilometri.
Dar nu mai neleg nimic.
Firete c nu. O s afli imediat totul despre asia. Urc-te aici. n
regul, John; nu mai avem nevoie de tine. Poftim o jumtate de
coroan. Caut-m mine pe la unsprezece. Las-o pe mine. La revedere
atunci!
A tras un bici calului, i ne-am npustit prin succesiunea nesfrit
de strzi ntunecate i pustii, care s-au lit treptat pn cnd ne-am
trezit strbtnd cu repeziciune un pod lat cu balustrade, sub care
curgea lene fluviul murdar. Dincolo de el se ntindea o alt nclceal
monoton de crmizi i mortar, linitea fiind ntrerupt numai de paii
apsai i regulai ai poliistului sau de cntecele i strigtele vreunui
grup ntrziat de petrecrei. Un nor ntunecat aluneca ncet pe cer, iar o
stea sau dou luceau vag ici i colo, prin sprturile norilor. Holmes
mna n tcere, avnd capul czut pe piept i aerul unui om pierdut n
115

gnduri, n timp ce eu edeam alturi, curios s aflu n ce consta noua


lui investigaie, care prea s-i pun la ncercare puterile att de teribil,
i totui temtor s-i ntrerup irul gndurilor. Am strbtut civa
kilometri astfel, i tocmai ce ajunsesem la marginea irului de vile
suburbane, cnd s-a scuturat, a strns din umeri, i i-a aprins pipa cu
aerul unui om convins c face tot ce poate.
Ai marele dar de a tcea, Watson, mi-a spus el. Te face de
nepreuit ca nsoitor. Pe cuvntul meu, este un lucru extraordinar pentru
mine s am pe cineva cruia si vorbesc, cci propriile-mi gnduri nu
sunt prea plcute. M ntrebam ce s-i spun acestei femei n seara asta
cnd m va ntmpina n cadrul uii.
Ai uitat c nu tiu nimic despre asta.
Am exact timpul care-mi trebuie s-i prezint faptele acestui caz,
nainte de a ajunge la Lee. Pare absurd de simplu i totui cumva nu pot
obine nici un indiciu pe care s-l urmez. Exist o mulime de fire, fr
ndoial, dar nu pot s ajung la captul lor. Acuma, Watson, o s-i
prezint clar i concis cazul, i poate tu poi vedea o lumin unde pentru
mine totul este ntuneric.
F-o atunci.
Acum civa ani, pentru a fi mai precis, n mai 1884, a sosit n
Lee un domn, numit Neville St. Clair. care prea a avea o mulime de
bani. A cumprat o vil mare, a aranjai domeniul foarte frumos i, pe
ansamblu, tria elegant. Treptat, i-a fcui prieteni n mprejurimi, i n
1887 s-a cstorit cu fata unui fabricant de bere din partea locului, i au
acum doi copii. Nu avea o ocupaie, dar era interesat de cteva
companii, i de regul mergea dimineaa n ora, ntorcndu-se n
fiecare sear cu trenul de 5,14 din Cannon Domnul St. Clair are acum
treizeci i apte de ani, este un om cu obiceiuri potolite, un so bun, un
tat foarte afectuos i un om care este ndrgit de toi cei care-l cunosc.
Pot aduga c, atta ct am putut afla, ntreaga lui datorie la momentul
de fa se ridic la 88 de lire i 10 ilingi, n timp ce are 220 de lire n
cont la Banca Capitalei i Comitatelor, Nu exist prin urmare nici un
motiv s credem c nite necazuri bneti i stteau pe suflet.
Lunea trecut, domnul Nev iile St. Clair a plecat n ora ceva mai
devreme dect de obicei, remarcnd nainte de a pomi c avea dou
116

comisioane importante de fcut, i c i va aduce bieelului lui o cutie


cu blocuri de jucrie. Acuma, din pur ntmplare, soia lui a primit o
telegram n aceeai luni, la scurt timp dup ce plecase el, ce o ntiina
c un pachet de mare valoare pe care l atepta sosise la birourile
companiei de transport Aberdeen. Acuma dac eti familiar cu Londra,
tii c birourile companiei se afl pe strada Fresno, care se ntinde pn
n aleea Upper Swandam, unde m-ai gsit n aceast sear. Doamna St.
Clair a servit prnzul, a pornit spre centru, a fcut nite cumprturi, a
luat-o spre biroul companiei, i-a ridicat pachetul i la 4,35 exact
strbtea aleea Swandam pe drumul napoi spre gar. M-ai urmrit pn
acum?
Este foarte clar.
Dac i aminteti, luni a fost extrem de cald, iar doamna St.
Clair mergea ncet, uitndu-se n jur, n sperana de a vedea o birj.
ntruct nu-i plceau mprejurimile n care se afla.!n timp ce mergea
astfel de-a lungul aleii Swandam, a auzit dintr-odat o exclamaie sau
un strigt, i a ngheat s-i vad soul uitndu-se n jos la ea i, dup
cte i s-a prut, chemnd-o de la o fereastr de la etajul doi. Fereastra
era deschis i ea i-a vzut clar faa, pe care o descrie ca fiind teribil de
agitat. El a fluturat din mini nebunete spre ea, iar apoi a disprut att
de brusc de la fereastr c acesteia i s-a prut c a fost tras napoi de
vreo for irezistibila din spate. Un lucru ciudat care ia ocat privirea
ascuit de femeie, a fost c, dei purta haina nchis n care plecase de
diminea, nu avea nici guler nici legtura de gt.
Convins c ceva nu era n regul cu el, sa npustit pe trepte,
cci casa nu era alta dect spelunca n care m-ai gsit n seara asta, i,
fugind prin camera din fa, a ncercat s urce scrile ce duceau la etajul
nti. La piciorul scrilor, ns, s-a ntlnit cu jigodia de marinar indian
de care i-am vorbit, care a mpins-o napoi i, ajutat de un danez care
este ajutorul fui, au scos-o n strad. Plin de cele mai nnebunitoare
bnuieli i temeri, a fugit pe atee i printr-un noroc rar a ntlnit pe
strada Fresno civa poliiti i un inspector, care se duceau la schimb.
Inspectorul i doi oameni au nsoit-o napoi i, n ciuda mpotrivirii
continui a proprietarului, au ptruns n camera n care fusese vzut
domnul St. Clair. Nu exista nici urm de el acolo. De fapt, pe tot etajul
117

nu se gsea nimeni, cu excepia acelui nenorocit schilod cu nfiare


hidoas, care se pare, locuiete acolo. Att el ct i marinarul indian au
jurat cu putere c nimeni altcineva nu s-a aflat n camera din fa n
acea dup-amiaz. Negarea lor era att de hotrt c inspectorul a
nceput s ovie, i aproape c ajunsese s cread c doamna St. Clair a
avut o iluzie, cnd aceasta s-a repezit cu un ipt la o cutiu de carton
care se afla pe mas, smulgndu-i capacul. Din ea a czut o avalan de
blocuri de construit pentru copii. Erau jucriile pe care acesta promisese
s le aduc acas.
Aceast descoperire i tulburarea evident a schilodului l-au
fcut pe inspector s realizeze c problema era serioas. Camerele au
fost examinate cu mult atenie, iar rezultatele indicau toate o crim
oribil. Camera din fa era mobilat simplu ca un salon, i ducea ntrun mic dormitor, care ddea n spatele unuia din debarcadere. ntre
debarcader i fereastra dormitorului se afla o fie ngust de pmnt
care este uscat n timpul refluxului, dar este acoperit n timpul
fluxului cu aproape un metru i jumtate de ap. Fereastra dormitorului
era lat i se deschidea de. dedesubt. Cnd a fost examinat, s-a vzut
c pe pervaz se aflau urme de snge, iar civa picuri mprtiai erau
vizibili i pe podeaua de lemn a dormitorului. n spatele unei draperii
din camera din fa se aflau toate hainele domnului Neville St. Clair, cu
excepia hainei. Cizmele, ciorapii, plria i ceasul toate erau acolo.
Nu existau urme de violen pe aceste haine, i nu existau alte urme ale
domnului Neville St. Clair. Dup toate aparenele, trebuia s fi disprut
pe fereastr, cci n-a putui fi descoperit nici o alt ieire, iar petele de
snge ru prevestitoare de pe pervaz nu prea artau c acesta s-ar fi
putut salvat notnd, cci n momentul tragediei fluxul era la maximum.
Iar acum, n ceea ce-i privete pe rufctorii care. preau s fi
fost direct implicai n aceast poveste. Marinarul indian era cunoscut ca
un om cu cele mai rele antecedente, dar, cum potrivit doamnei St. Clair,
se afla la piciorul scrilor la cteva secunde de la apariia soului
acesteia la fereastr, nu putea fi mai mult dect complice la crim. S-a
aprat pretextnd o netiin deplin, i susinnd c nu avea habar ce
fcuse Hugh Boone. chiriaul su, i c nu putea s-i explice n nici un
fel prezena hainelor domnului disprui. Asta n ce-l privete pe
118

marinarul indian, proprietarul speluncii. Acuma n ce-l privete pe


schilodul sinistru care locuiete la etajul doi al speluncii, i care a fost
cu siguran ultima fiin care l-a vzut pe Neville St. Clair. Numele su
este Hugh Boone.
Iar faa lui hidoas este una familiar oricrui om care circul des n
ora. Este un ceretor profesionist, dei, pentru a evita problemele cu
poliia, pretinde c face un mic comer cu chibrituri de cear. La mic
distan n josul strzii Threadneedle, pe partea stng, exist, cum
poate ai observat, o adncitur n perete. n fiecare zi, aceast creatur
se aeaz n acest loc, cu picioarele ncruciate i stocul su minuscul de
chibrituri n poal, iar, dat fiind c este un spectacol demn de mil, o
ploaie de mruni coboar n apca de piele unsuroas pus pe trotuar
lng el. Am privit individul nu o dat, nainte chiar de a m gndi c o
s fac cunotin cu el, i am fost surprins de recolta pe care a strns-o
n scurt timp. nfiarea lui, vezi, este att de neobinuit c nimeni nu
poate trece pe lng el fr s-l observe. O chic de pr portocaliu, o
fa palid, desfigurat de o cicatrice oribil, care datorit contraciei, a
fcut s i se rsuceasc n sus buza superioar, o brbie de bulldog i o
pereche de ochi ntunecai i foarte ptrunztori, care contrasteaz
ciudat cu prul, toate l scot n eviden n mulimea obinuit de
ceretori, precum i spiritul su, cci are ntotdeauna pregtit o replic
pentru trectorii care arunc cu resturi n el Acesta este omul despre
care am aflat c este chiria n spelunca respectiv, i care a fost ultima
persoan care l-a vzut pe domnul pe care l cutm,
Dar e un schilod!, am spus eu. Ce ar fi putut face singur
mpotriva unui om n floarea vrstei?
Este schilod n sensul c chiopteaz; dar n alte privine pare a
fi puternic i bine-dezvoltat. Cu siguran, experiena ta medical te
poate informa, Watson, c slbiciunea unui membru este adesea
compensat de o for excepional a celorlalte.
Te rog continu-i povestea.
Doamna St. Clair a leinat la vederea sngelui de pe pervaz, i a
fost luat acas ntr-o birj, de poliie, ntruct prezena ei nu putea fi de
nici un folos investigaiei. Inspectorul Barton, care era nsrcinat cu
rezolvarea cazului, a fcut o examinare foarte atent a cldirii, dar fr
119

s gseasc nimic ce s arunce o lumin asupra cazului. A fcut o


greeal nearestndu-l imediat pe Boone, i lsndu-i astfel cteva
minute n care putea s fi comunicat cu prietenul su, marinarul indian,
dar aceast greeal a fost curnd ndreptat, i acesta a fost arestat i
percheziionat, fr s se gseasc asupra lui ceva ce ar fi putut s-l
incrimineze. Existau, e drept, nite pete de snge pe mneca dreapt a
cmii sale, dar le-a artat degetul inelar la care se tiase lng unghie,
i a explicat c sngele provenea de acolo, adugnd c fusese la
fereastr nu cu mult nainte, i c petele care au fost observate acolo
proveneau fr ndoial din aceeai surs. A negat energic c l-ar fi
vzut vreodat pe domnul Neville St. Clair, i a jurat c prezena
hainelor acestuia n camera sa era tot att de misterioas pentru el ca i
pentru poliie. n ceea ce privete afirmaia doamnei St. Clair c l
vzuse pe soul ei la fereastr, a declarat c trebuia s fie sau nebun sau
s fi visat. A fost luat, protestnd zgomotos, la secia de poliie, n timp
ce inspectorul a rmas la faa locului n sperana ca refluxul s ofere
vreun nou indiciu.
i a fcut-o, dei nu au gsit pe malul noroios ceea ce le era fric c
vor gsi. Doar haina lui Neville St. Clair. i nu persoana lui, a rmas
vizibil cnd mareea sa retras, i ce crezi c au gsit n buzunarele
acesteia?
Nu-mi pot imagina.
Nu, nu cred s poi ghici. Fiecare buzunar era burduit cu
pennies i jumti de pennies 421 de pennies i 270 de jumti de
pennies. Nu era de mirare c nu fusese luat de ap. Dar lucrurile stau
altfel n cazul unui corp omenesc. Exist un bulboan teribil ntre
debarcader i cas. Prea destul de probabil c haina cea grea rmsese,
n timp ce corpul dezbrcat fusese absorbit de fluviu.
Dar neleg c toate celelalte haine au fost gsite n camer. Putea
corpul s fie mbrcat doar n hain?
Nu, domnule, dar faptele pot fi explicate destul de plauzibil.
Presupune c acest om Boone l-a mpins pe Neville St. Clair pe
fereastr, nu exist nimeni care s fi putut vedea asta. Ce ar face atunci?
Firete i-ar da seama imediat c trebuie s scape de hainele
incriminatoare. Ar nfca haina, atunci, i ar fi gata s-o arunce, cnd ar
120

realiza c aceasta ar pluti i nu s-ar lsa la fund. Are puin timp la


dispoziie, cci a auzit conflictul de la parter cnd soia a ncercat s
urce, i poate tie deja de la complicele lui, marinarul indian, c poliia
vine n grab pe strad. N-are o clip de pierdut. Se repede la un loc
secret unde i-a strns roadele ceretoriei, i ngrmdete toate
monedele pe care le poate gsi n buzunarele acesteia, pentru a se
asigura c se va scufunda. O arunc pe fereastr, i ar fi fcut acelai
lucru cu celelalte haine, dac nu ar fi auzit paii grbii de dedesubt, de
abia avnd timp s nchid fereastra pn la apariia poliiei.
Sun cu siguran posibil.
Ei bine, o s-o lum ca o ipotez de lucru din lips de alta mai
bun. Boone, aa cum i-am spus, a fost arestat i luat la secie, dar nu sa putui demonstra c ar fi existat vreodat ceva mpotriva lui. A fost
cunoscut de ani de zile ca ceretor de meserie, ns viaa lui pare s fi
fost una foarte linitit i inocent. Astfel stau lucrurile la momentul de
fa, iar ntrebrile crora li se caut rspunsul ce fcea Neville St.
Clair n spelunc, ce i s-a ntmplat acolo, unde se afl el acum i ce are
de-a face Hugh Boone cu dispariia sa sunt toate la fel de departe de
o soluie ca la nceput. Mrturisesc c nu-mi pot aminti nici un caz din
experiena mea care s arate la prima vedere att de simplu, i totui s
prezinte asemenea dificulti.
n limpid n care Sherlock Holmes detalia aceast serie neobinuit
de evenimente, strbteam val-vrtej periferia marelui ora, pn cnd
ultimele case rzlee au fost lsate n urm, i hurduciam nainte cu
cte un gard viu de ar de fiecare parte a trsurii. Exact cnd acesta
ncheiase, am trecut prin dou sate risipite, unde cteva lumini nc mai
licreau la ferestre.
Suntem la periferia lui Lee. a spus tovarul meu. Am trecut prin
trei comitate englezeti n scurta noastr cltorie, ncepnd cu
Middlesex, trecnd printr-un col din Surrey i sfrind n Kent. Vezi
lumina aceea printre copaci? Acolo este The Cedars, iar lng lampa
aceea ade o femeie ale crei urechi nelinitite au auzit deja, nu m
ndoiesc, zgomotul copitelor calului.
Dar de ce nu te ocupi de caz la tine acas?, l-am ntrebat.
Pentru c exist multe cercetri care trebuie fcute aici. Doamna
121

St. Clair a fost att de amabil s-mi pun la dispoziie dou camere i
pot s te asigur c te va ntmpina bucuroas, fiind prietenul i colegul
meu. mi displace s-o ntlnesc, Watson, cnd n-am nici o noutate
despre soul ei. Iat-ne ajuni. Hoo, hoo!
Am oprit n faa unei vile mari nconjurate de un parc. Un grjdar sa repezit s ia calul i, srind jos, l-am urmat pe Holmes pe crarea de
pietri mic i erpuit ce ducea spre cas. Cnd ne-am apropiat, ua s-a
deschis larg i o femeie scund i blond a aprut in cadrul ei, mbrcat
ntr-un fel de muselin de mtase, cu o idee de volnae roz i pufoase
la gt i ncheieturi. Cu silueta conturat clar de lumina ce se revrsa,
sttea cu o mn pe u i cealalt pe jumtate ridicat de nerbdare, cu
trupul uor aplecat, capul i faa nainte, cu ochii curioi i buzele
ntredeschise, ntruchiparea vie a unui semn de ntrebare.
Ei bine?, a Strigat, ei bine? Iar apoi, vznd c suntem doi, a scos
un strigt de speran, ce a devenit geamt cnd a vzut c tovarul
meu a scuturat din cap i a strns din umeri.
Nici o veste bun?
Nici una.
Nici proaste?
Nu.
Mulumesc lui Dumnezeu pentru asta. Dar intrai. Trebuie s fii
obosit cci ai avut o zi lung.
Acesta este prietenul meu, doctorul Watson. Mi-a fost de un
ajutor vital n cteva din cazuri i ansa a fcut s-l pot aduce ca s m
ajute la aceast investigaie.
Sunt ncntat s v cunosc, a spus ea, apsndu-mi clduros
mna. Vei ierta, sunt sigur, orice neajuns n gzduirea dumneavoastr,
lund n considerare lovitura care s-a abtut att de brusc asupra
noastr.
Draga mea doamn, am spus eu, sunt un vechi combatant i,
chiar dac nu a fi, pot nelege foarte bine c nu e necesar nici o
scuz. Dac pot fi de vreun ajutor, fie dumneavoastr sau prietenului
meu, a fi ntr-adevr fericit.
Acum, domnule Sherlock Holmes, a spus doamna cnd am intrat
n sufrageria bine luminat, pe masa creia fusese ntins cina, a dori
122

foarte mult s v pun dou sau trei ntrebri clare, la care v rog s-mi
dai un rspuns sincer.
Cu siguran, doamn.
Nu v facei griji n privina sentimentelor mele. Nu sunt isteric,
i nici nu sunt nclinat s lein. Pur i simplu vreau s aud opinia
dumneavoastr adevrat.
n ce privin?
n strfundul sufletului, credei c Neville mai triete?
Sherlock Holmes a prul a fi ncurcat de aceast ntrebare.
Sincer, acum!, a repetat ea, stnd n picioare pe covor i uitnduse intens la el, n timp ce acesta s-a lsat pe spate pe un scaun de nuiele.
Sincer, atunci, doamn, nu cred.
Credei c a murit?
Da.
Ucis?
Nu spun asta. Poate.
i cnd a murit?
Luni.
Atunci poate, domnule Holmes, vei fi att de hun s-mi explicai
cum de am primii o scrisoare de la el astzi.
Sherlock Holmes a srit de pe scaun ca i cum ar fi fost galvanizat.
Ce? A rcnit el.
Da, azi. Sttea zmbind, innd o bucic de hrtie n aer.
Pot s-o vd?
Firete.
I-a smuls-o nerbdtor i, ntinznd-o pe mas, a tras lampa acolo i
a examinat-o cu atenie. M-am ridicat de pe scaun i m uitam la ea
peste umrul su. Plicul era unul foarte grosolan i avea tampila potei
din Gravesend i data din ziua respectiv, sau mai degrab a zilei
dinainte, cci era deja trecut bine de miezul nopii.
Scris nengrijit, a murmurat Holmes. Cu siguran acesta nu este
scrisul soului dumneavoastr, doamn.
Nu, dar cel dinuntru este.
Observ c persoana care a scris adresa pe plic a trebuit s mearg
i s afle adresa.
123

De unde tii asta?


Numele, vedei, este scris cu cerneal perfect neagr, care s-a
uscat singur. Restul are o culoare gri, ce indic c s-a folosit sugativa.
Dac totul ar fi fost scris la nceput, iar apoi ar fi fost aplicat sugativa,
nici un cuvnt n-ar fi avut nuana negru intens. Acest om a scris numele,
iar apoi a existat o pauz nainte de a scrie adresa, ceea ce nseamn c
nu o tia. Este firete, un nimic, dar nu exist ceva mai important dect
mruniurile. Haidei s vedem acum scrisoarea. Ha!, a fost ceva
nuntru!
Da, un inel. Inelul su cu sigiliu.
i suntei sigur c acesta este scrisul soului dumneavoastr?
Unul din ele.
Unul?
Scrisul su cnd este grbit. Este foarte deosebit de scrisul lui
obinuit, dar totui l cunosc bine.
Draga mea, nu fi speriat. Totul se va sfri cu bine. Exist o
greeal imens a crei ndreptare poate lua ceva timp. Ateapt cu
rbdare. NEVILLE.
Scris cu creionul pe pagina de gard a unei cri, format in
octavo, fr filigran. Hm! Trimis azi din Gravesend de ctre un om cu
degetul mare murdar. Ha! Iar plicul a fost lipit, dac nu m nel foarte
tare, de ctre o persoan care mesteca tutun. i nu avei nici o ndoial
c este scrisul soului dumneavoastr, doamn?
Nici una. Neville a scris aceste cuvinte.
Iar ele au fost trimise azi din Gravesend. Ei bine, doamn St.
Clair. norii se ridic, dei n-a ndrzni s afirm c pericolul a trecut.
Dar trebuie s fie viu, domnule Holmes.
Dac nu cumva aceasta este o imitaie inteligent pentru ci ne
pune pe o pist greit.
Inelul, la urma urmei, nu dovedete nimic. Putea s-i fie luat.
Nu, nu; este propriul lui scris!
Foarte bine. Putea cu toate acestea s fi fost scris luni i trimis
numai azi.
Aceasta este posibil.
Dac este aa, se puteau ntmpla multe ntre timp.
124

Oh, nu trebuie s m descurajai, domnule Holmes. tiu c este


bine. Exist o empatie att de intens ntre noi c a ti dac i sar fi
ntmplat ceva ru. Exact n ziua n care l-am vzut ultima dal, s-a tiat
in dormitor i totui eu, care eram n sufragerie, m-am repezit imediat
sus, fiind absolut sigur c i s-a ntmplat ceva. Credei c a simi un
astfel de mruni, i nu mi-a da seama de moartea lui?
Am vzut prea multe ca s nu tiu c impresiile unei femei pot fi
mult mai valoroase dect concluzia unui gnditor analitic. Iar aceast
scrisoare este cu siguran o dovad foarte bun n sprijinul ideii
dumneavoastr. Dar dac soul dumneavoastr triete i poate scrie
scrisori, de ce st departe de dumneavoastr?
Nu-mi pot imagina. Este de neconceput.
Iar luni n-a fcut nici o remarc nainte de apleca?
Nu.
i ai fost surprins s-l vedei n aleea Swandam?
Foarte tare.
Fereastra era deschis?
Da.
Atunci ar fi putut s v strige?
Ar fi putut.
Din cte neleg, a scos numai un strigt nearticulat?
Da.
Un strigt de ajutor, ai crezut?
Da. A dat din mini.
Dar putea fi un strigt de surpriz. Uimirea la vederea
dumneavoastr neateptat l-ar fi putut determina s-i ridice minile?
Este posibil.
i ai crezut c a fost tras napoi?
A disprut brusc.
Ar fi putut sri napoi. Nu ai vzut pe nimeni altcineva n
camer?
Nu, dar acest om ngrozitor a mrturisit c a fost acolo, iar
marinarul indian se afla la piciorul scrii.
Exact. Soul dumneavoastr, din cte pot s-mi dau seama, era
mbrcat cu hainele sale obinuite?
125

Dar fr guler sau cravat. Am vzut clar gtul su gol.


V-a vorbit vreodat de aleea Swandam?
Niciodat.
Manifesta vreun simptom c s-ar fi drogat cu opiu?
Niciodat.
Mulumesc, doamn St. Clair. Acestea sunt principalele puncte n
privina crora am vrut s fiu absolut sigur. Acum vom lua masa. iar
apoi ne vom retrage, cci s-ar putea ca mine s avem o zi foarte
ncrcat.
O camer mare i confortabil cu dou paturi a fost pus la
dispoziia noastr,.i am intrat repede n aternut cci eram extenuat
dup noaptea plin de aventuri. Sherlock Holmes era ns o persoan
care atunci cnd avea o problem nerezolvat n minte, rezista zile
ntregi, chiar i o sptmn fr somn, examinnd-o pe toate prile,
rearanjnd faptele, privind-o din toate punctele de vedere, pn cnd fie
o ptrundea sau se convingea c avea informaii insuficiente. Mi-a fost
curnd clar c acum se pregtea pentru o noapte de veghe. i-a scos
haina i vesta, a mbrcat un halat mare albastru, iar apoi a nceput s se
plimbe prin camer, strngnd pernele de pe pat i perniele de pe sofa
i fotolii. Cu acestea i-a construit un fel de divan oriental pe care s-a
cocoat cu picioarele ncruciate, cu o uncie de mahorc i o cutie de
chibrituri n faa lui. n lumina neclar a lmpii, l-am vzut eznd
acolo, cu o pip veche din lemn de mce ntre buze, cu privirea goal
fixat n colul tavanului, fumul albastru rsucindu-se n sus, iar el
rmnnd tcut i nemicat, cu lumina strlucind pe trsturile sale bine
pronunate i ascuite. Astfel edea n timp ce eu adormisem, i tot astfel
l-am gsit cnd o exclamaie brusc m-a fcut s m trezesc, i am
vzut soarele strlucind n camer. Pipa era nc ntre buzele sale, fumul
se rsucea nc n sus, iar camera era plin de pcl deas de tutun, dar
nu mai rmsese nimic din grmada de mahorc pe care o zrisem acolo
n noaptea dinainte.
Te-ai trezit, Watson?, a ntrebat el.
Da.
Eti gata de o cltorie de diminea?
Cu siguran.
126

Atunci, mbrac-te. Nimeni nu se mic nc, dar tiu unde


doarme grjdarul, i o s avem n curnd scoas careta. A chicotit n
barb n timp ce vorbea, ochii i scnteiau i prea a fi un cu totul alt om
dect gnditorul sumbru din noaptea precedent.
n timp ce m mbrcam, m-am uitat la ceas. Nu era de mirare c
nimeni nu se mica. Era patru i douzeci i cinci. De abia ce
terminasem, cnd Holmes s-a ntors cu tirea c biatul tocmai ce
nhma calul.
Vreau s testez o mic teorie de-a mea, a spus el, trgndu-i
cizmele. Cred, Watson, c te afli acum n prezena unuia dintre cei mai
mai mari tmpii din Europa. A merita s fiu lovit cu picioarele de aici
pn n Charing Cross. Dar cred c acum am gsit cheia problemei.
i unde este?, l-am ntrebat zmbind.
n baie, mi-a rspuns. Oh, da, nu glumesc, a continuat el,
vzndu-mi privirea nencreztoare. Tocmai ce am fost acolo, i am
luat-o i pus-o n aceast geant. Vino, biete, i vom vedea dac se va
potrivi n ncuietoare.
Am cobort scrile ct de ncet am putut, i am ieit afar n lumina
strlucitoare a dimineii. Calul i careta noastr se aflau n drum, iar
grjdarul pe jumtate mbrcat l inea de huri. Am srit amndoi n ea
i ne-am npustii pe drumul Londrei. Cteva crue de ar cu legume
porniser spre metropol, dar irurile de vile de pe fiecare parte a
drumului erau tcute i inerte ca ntr-un ora din vis.
A fost un caz neobinuit sub cteva aspecte, a spus Holmes,
biciuind calul pn ce acesta a luat-o la galop. Mrturisesc c am fost
orb ca o crti, dar este mai bine s devii nelept mai trziu dect
niciodat.
n ora, chiar i cei care se trezeau devreme de obicei de abia de
ncepuser s priveasc somnoroi de la ferestre, cnd noi treceam pe
strzile din Surrey. Strbtnd drumul de pe podul Waterloo am
traversat fluviul, i, npustindu-ne pe strada Wellington, am cotit-o
repede spre dreapta, trezindu-ne n strada Bow. Sherlock Holmes era
bine cunoscut de poliiti, i cei doi de la u l-au salutat. Unul dintre ei
inea calul, iar cellalt ne-a condus nuntru.
Cine este de serviciu?, a ntrebat Holmes.
127

Inspectorul Bradstreet. domnule.


Ah. Bradstreet, ce mai faci?
Un poliist nalt i solid, purtnd un chipiu ascuit i o hain cu
brandenburguri, s-a ndreptat spre noi pe holul cu dale de piatr,.
Vreau s schimb dou vorbe cu tine, Bradstreet.
Firete, domnule Holmes. Venii aici n biroul meu. Era o camer
mic cu un registru imens pe mas i un telefon ieind din perete.
Inspectorul s-a aezat la birou.
Cu ce v pot ajuta?, domnule Holmes.
Am venit n legtur cu ceretorul acela, Boone cel care a fost
acuzat ca fiind implicat n dispari (ia domnului Neville St. Clair, din
Lee.
Da. A fost ridicat i adus la nchisoare pentru investigaii
suplimentare.
Aa am auzit. l avei aici?
n celul.
Este linitit?
Oh, nu ne face probleme. Dar este un ticlos tare murdar.
Murdar?
Da. tot ceea ce am putut face a fost s-l convingem s se spele pe
mini, dar faa i este la fel de neagr ca a unui spoitor de cazane. Ei
bine, odat ce cazul va fi rezolvat, va trebui s fac o baie aa cum se
obinuiete n nchisoare; i cred c, dac l-ai vedea, ai fi de acord cu
mine c are mare nevoie.
A vrea foarte mult s-l vd.
Dorii asta? Uor de fcut. Venii pe aici. Putei s v lsai
geanta.
Nu, cred c o s-o iau.
Foarte bine. Venii pe aici, v rog. Ne-a condus printr-un hol, a
deschis o u cu gratii, a luat-o n jos pe o scar n spiral, i ne-a adus
ntr-un coridor vruit cu un ir de ui pe fiecare parte.
A treia pe dreapta este a lui, a spus inspectorul, iat-o! A tras tcut
napoi un paravan din partea de sus a uii i s-a uitat nuntru.
Doarme, a spus el. Putei s-l vedei foarte bine.
Ne-am uitat amndoi prin grilaj. Prizonierul sttea ntins cu faa
128

spre noi, ntr-un somn adnc, respirnd ncet i greu. Era un brbat de
mrime mijlocie, mbrcat grosolan potrivit ocupaiei sale, cu o cma
colorat ieindu-i prin ruptura hainei zdrenuite. Era, aa cum spusese
inspectorul, extrem de murdar, dar murdria ce-i acoperea faa nu putea
ascunde urenia-i dezgusttoare. O bub lat de la o cicatrice veche o
traversa de la ochi la brbie, i datorit contraciei, i rsucise n sus o
parte a buzei superioare, astfel nct trei dini erau dezgolii ntr-un
rnjet continuu. O chic de pr rou foarte intens i se lsa peste ochi i
frunte.
Este o frumusee, nu-i aa?, a spus inspectorul.
Cu siguran are nevoie de o baie, a remarcat Holmes. M-am
gndit c s-ar putea s aib nevoie de aa ceva, i mi-am luat libertatea
de a aduce cu mine tot ceea ce este necesar. A deschis geanta n timp ce
vorbea, i, spre uimirea mea, a scos din ea un burete foarte mare de
baie.
Hei Hei Dac nu suntei amuzant, a chicotit inspectorul.
Acuma, dac o s avei marea amabilitate sa deschidei foarte
ncet ua, l vom face s arate mult mai respectabil n curnd.
Pi, de ce nu, a spus inspectorul. Nu prea face cinste celulelor de
pe strada Bow, nu-i aa? A introdus uor cheia n broasc, i am intrat
cu toii foarte ncet n celul. Cel adormit s-a ntors pe jumtate, iar apoi
s-a cufundat din nou ntr-un somn adnc. Holmes s-a aplecat spre carafa
cu ap, i-a nmuiat buretele, iar apoi a frecai cu el viguros faa
prizonierului.
Dai-mi voie s v fac cunotin, a strigat el, cu domnul Nevii le
St. Clair din Lee, comitatul Kent.
N-am vzut niciodat n via o asemenea privelite. Faa omului s-a
desprins sub aciunea buretelui ca o scoar de pe copac. Murdria de
nuan cafenie de pe faa a disprut! La fel cicatricea oribil care o
traversa de-a curmeziul, precum i buza rsfrnt care i ddea rnjetul
acela respingtor! O micare a ndeprtat pru! rocat nclcit, i acolo
pe pai se afla acum un brbat palid, rafinat, cu faa trist, cu prul negru
i pielea neted. frecndu-se la ochi i holbndu-se n jurul lui cu o
uimire somnoroas. Apoi, realiznd brusc c fusese demascat, a nceput
s ipe i s-a aruncat cu faa n jos pe pern.
129

Doamne Dumnezeule!, a strigat inspectorul, este realmente cel


disprut. l tiu din fotografie.
Prizonierul s-a ntors spre noi cu aerul impulsiv al omului care se
las n voia sorii.
Aa s fie, a spus el. i de ce m acuzai, v rog?
De faptul c ai scpat de domnul Neville St.... Haide, omule, nu
poi fi acuzat de asta, dac nu cumva e luat ca o ncercare de
sinucidere, a spus inspectorul cu un rnjet. Ei bine, am lucrat douzeci
i apte de ani n poliie, dar asta realmente ntrece orice imaginaie.
Dac eu sunt domnul Neville St. Clair, atunci e clar c nu a fost
comis nici o crim i c, prin urmare, sunt deinut n mod ilegal.
Nici o crim, da, ns a fost comis o eroare foarte mare, a spus
Holmes. A i fi fcut mai bine s fi avut ncredere n soia dumitale.
N-a fost vorba de soie; a fost vorba de copii, a gemut
prizonierul. Aa s-mi ajute Dumnezeu; n-am vrut s le fie ruine de
tatl lor. Dumnezeule! Ce demascare! Ce pot face?
Sherlock Holmes s-a aezat lng el pe canapea i l-a btut
prietenete pe umr.
Dac ajungi la tribunal ca s se elucideze situaia, a spus el,
firete, c nu poi evita publicitatea. Pe de alt parte, daca convingi
poliia c nu exist nici un caz mpotriva ta. nu exist nici un motiv ca
detaliile s ajung n ziare. Inspectorul Bradstreet o s ia notie, sunt
sigur, despre tot ceea ce spui, i o s le nainteze autoritilor
competente. Astfel, cazul n-o s ajung niciodat la tribunal.
Dumnezeu s v binecuvnteze!, a strigat prizonierul cu ardoare.
A fi suporta! s fiu nchis, chiar i executat, mai degrab dect s las
secretul meu mizerabil s devin un stigmat pe viaa copiilor mei.
Dumneavoastr suntei primii care aud povestea mea. Tata a fost
director de coal n Chesterfield, unde am primit o educaie excelent.
Am cltorit n tineree, am devenit actor i n final reporter la un ziar
de sear din Londra. ntr-o zi, redactorul meu a dorit s aib o serie de
articole despre ceretoria din metropol, i m-am oferit s le scriu.
Acesta a fost nceputul aventurilor mele. Numai ncercnd s ceresc ca
amator puteam procura faptele pe care s-mi bazez articolele. Ca actor,
nvasem, firete, toate secretele machiajului, i eram faimos n
130

foaierul artitilor pentru ndemnarea mea Acum am profitat de talentele


mele. Mi-am vopsit faa i. ca s s par ct mai demn de mil cu putin,
am fcut o cicatrice bun i mi-am rsucit o parte a buzei cu ajutorul
unei bucele de plasture de culoarea crnii. Apoi, cu o peruc rocat i
hainele potrivite m-am postat n centrul oraului, in aparen ca
vnztor de chibrituri, dar n realitate ca ceretor. Mi-am practicat
meseria timp de apte ore, iar cnd m-am ntors acas seara am
descoperii spre surpriza mea c primisem nu mai puin de 26 de ilingi
i 4 pence.
Mi-am scris articolele i nu m-am mai gndit la aceast poveste,
pn cnd ceva mai trziu am girat o cambie pentru un prieten i am
primit o citaie pentru 25 de lire. Nu tiam ce s mai fac pentru a
procura banii, cnd mi-a venit o idee neateptat. Am cerut de la
creditor o amnare de dou sptmni, le-am cerut angajatorilor mei un
concediu, i am petrecut timpul cerind deghizat, n centru! oraului. n
zece zile aveam banii i am pltit datoria.
Ei bine, v putei imagina ct de dificil mia fost s continui o
munc obositoare pentru dou lire pe sptmn, cnd tiam c puteam
ctiga atta ntr-o singur zi, mnjindu-mi faa cu puin vopsea,
punndu-mi cciula pe jos i eznd linitit. Lupta dintre mndria mea
i bani a fost ndelungat, dar hanii au ctigat n cele din urm, i am
renunat la reportaje; am stat zi dup zi n colul pe care l-am ales la
nceput, inspirnd cu fata mea ngrozitoare mila trectorilor, i
umplndu-mi buzunarele cu mruni. Numai un singur om mi tia
secretul. Era proprietarul unei spelunci ordinare n care obinuiam s
locuiesc. n aleea Swandam, de unde puteam aprea n fiecare
diminea ca un ceretor mizerabil, transformndu-m serile ntr-un
orean bine mbrcat. Acest individ, un marinar indian, era bine pltit
de mine pentru camerele nchiriate, aa nct tiam c secretul meu era
n siguran.
Ei bine, foarte curnd am realizat c economiseam sume mari de
bani. Nu vreau s spun c orice ceretor de pe strzile Londrei poate
ctiga 700 de lire pe an ceea ce e mai puin dect ncasrile mele
obinuite ns eu aveam nite avantaje excepionale datorit
ndemnrii n a m machia i facilitii de a gsi replici spirituale;
131

ambele s-au mbuntit datorit practicii i m-au fcut s devin un


personaj faimos n ora. ntreaga zi un torent de pennies, amestecai cu
monede de argint se revrsau asupra mea, i era ntr-adevr o zi foarte
proast aceea n care nu reueam s adun dou lire.
Pe msur ce am devenit mai bogat, am devenit mai ambiios,
am cumprat o cas la ar, i n cele din urm m-am cstorit, fr ca
nimeni s bnuiasc care era ocupaia mea adevrat. Scumpa mea soie
tia c aveam o afacere n ora. Nu prea tia n ce consta aceasta.
Lunea trecut, mi fcusem treaba i m mbrcam n camera
mea deasupra speluncii, cnd m-am uitat pe fereastr i am vzut, spre
groaza i uimirea mea, c sofia mea sttea pe strad, cu privirea fixat
asupra mea. Am scos un ipt de surpriz, mi-am ridicat braele s-mi
acopr faa, i, repezindu-m la confidentul meu, marinarul indian, l-am
implorat s o mpiedice s urce la mine. I-am auzit vocea jos, dar tiam
c nu poate urca. Repede, mi-am dat jos hainele, le-am mbrcat pe cele
de ceretor i mi-am vopsit faa, punndu-mi apoi peruca. Nici mcar
privirea unei soii nu putea strpunge o deghizare att de deplin. Dar
am realizat apoi c se putea face o percheziie n camer i c hainele
m puteau da de gol. Am deschis fereastra, redeschizndu-mi n prip o
mic tietur pe care mi-o fcusem n dormitor n acea diminea. Apoi
am nfcat haina, care era ngreunat de bnuii pe care tocmai ce-i
transferasem n ea din geanta de piele n care mi duceam ncasrile. Am
azvrlit-o pe fereastr i a disprut n Tamisa. A fi fcut acelai lucru i
cu celelalte haine, dar n acel moment s-au auzit pe scri paii grbii ai
unor poliiti, i, cteva minute mai trziu, am descoperit, mrturisesc
mai degrab uurat, c n loc s fiu identificat ca domnul Nevii le St.
Clair, am fost arestat ca criminalul acestuia.
Nu cred c mai am de explicat ceva. Am fost hotrt s-mi
pstrez deghizarea ct de mult timp posibil de unde preferina mea
pentru o fa murdar. tiind c soia mea va fi teribil de nelinitit,
ntr-un moment n care nici un poliist nu se uita la mine, mi-am scos
inelul i i l-am ncredinat marinarului indian, mpreun cu o mzgleal
grbit, n care i spuneam c nu avea nici un motiv de team.
Biletul acela a ajuns la ea numai ieri, a spus Holmes.
O Doamne! Ce sptmn trebuie s fi petrecut!
132

Poliia l-a inut sub supraveghere pe acest marinar indian, a spus


inspectorul Bradstreet, i pot nelege c i-a fost dificil s pun o
scrisoare fr s fie observat. Probabil a dat-o vreunui client de-al su
marinar, care a uitat de ea cteva zile.
Chiar aa a fost, a spus Holmes, dnd din cap aprobator. Nu m
ndoiesc de asta. Dar n-ai fost niciodat acuzat pentru cerit?
De multe ori; dar ce era o amend pentru mine?
Trebuie s v oprii acum, ns, a spus Bradstreet. Dac poliia
urmeaz s muamalizeze acest lucru, Hugh Boone trebuie s dispar.
Jur pe cele mai solemne legminte pe care le poate face un om.
n acest caz, cred c probabil nu vor fi luate alte msuri. Dar
dac suntei gsit din nou, atunci totul trebuie dat n vileag. Sunt sigur,
domnule Holmes, c v suntem foarte ndatorai pentru a fi elucidat
aceast poveste. A vrea s tiu cum ai ajuns la aceste rezultate.
Am ajuns la acesta, a spus prietenul meu, eznd pe cinci perne
i consumnd o uncie de mahorc. Cred, Watson, c dac pornim acum
spre strada Baker, o s ajungem exact la timp pentru micul dejun.

133

AVENTURA CARBUNCULULUI ALBASTRU


L-am vizitat pe prietenul meu Sherlock Holmes n a doua zi de
Crciun, cu intenia de a-i transmite obinuitele urri. Sttea ntins pe
sofa, ntr-un halat violet, cu un suport de pipe n dreapta i o grmad
de ziare mototolite la ndemn, care fuseser evident citite recent.
Lng canapea se afla un scaun de lemn, iar pe colul spetezei acestuia
atrna o plrie din fetru tare, foarte ponosit i deloc decent, care
arta i mai ru din pricina folosinei ndelungate, i era crpat n
cteva locuri. Lupa i forcepsul care se aflau pe scaun indicau c plria
fusese suspendat n acest mod n scopul examinrii.
Eti ocupat, am spus eu. Poate te ntrerup.
Deloc. Sunt fericit s am un prieten cu care s pot discuta
rezultatele cercetrilor mele. Chestiunea este una totalmente
nensemnat, a indicat brusc cu degetul mare plria cea veche, ns
prezint unele aspecte care nu sunt n ntregime lipsite de interes, i care
sunt chiar instructive.
M-am aezat n fotoliul su i mi-am nclzit minile n faa focului
ce trosnea, cci se lsase un nghe ptrunztor, iar ferestrele erau
acoperite de cristale de ghea.
Presupun, am remarcat, c, aa simplu precum pare, acest lucru
are legtur cu moartea cuiva, c este indiciul care te va ndruma s
gseti soluia vreunui mister i s pedepseti vreo crim.
Nu, nu. Nici o crim, a spus Sherlock Holmes, rznd. Doar unul
din acele micue incidente bizare care au loc atunci cnd patru milioane
de fiine se mbrncesc una pe alta n perimetrul ctorva kilometri
ptrai. Date fiind aciunile i reaciile unui asemenea furnicar de
oameni, te poi atepta la orice combinaie posibil de evenimente, i
pot aprea o mulime de mici probleme izbitoare i stranii, fr s fie
ns criminale. Am avut deja experiena unora de acest gen.
ntr-o asemenea msur, am remarcat eu, c din ultimele ase
cazuri la care se refer nsemnrile mele, trei nu au fost, legal vorbind,
deloc nite crime.
Exact. Faci aluzie la ncercarea mea de a recupera hrtiile Irenei
Adler, la cazul ciudat al domnioarei Mary Sutherland i la aventura
134

brbatului cu buza rsfrnt. Ei bine, n-am nici o ndoial c aceast


mic chestiune va intra n aceeai categorie inocent. l tii pe Peterson,
comisionarul?
Da.
Acest trofeu i aparine.
Este plria lui.
Nu, nu, el a gsit-o. Proprietarul ei este necunoscut. Te implor s
nu o priveti ca pe o plrie boit ci ca pe o problem intelectual. Dar
s-i spun n primul rnd cum a ajuns aici. A aprut n dimineaa zilei de
Crciun, nsoit de o gsc gras, care sunt sigur c se prjete n acest
moment pe foc la Peterson acas. Faptele sunt acestea: cam pe la patru
n dimineaa de Crciun, Peterson, care este, aa cum tii, un tip foarte
onest, se ntorcea de la un mic chef i se ndrepta spre cas pe drumul
Tottenham Court. La lumina gazului, a vzut n faa lui un brbat mai
degrab nalt, cltinndu-se uor i crnd o gsc alb atrnat de
umr. Cnd ajunsese la colul strzii Godge, a izbucnit o ceart ntre
acest necunoscut i un mic grup de huligani. Unul dintre acetia i-a
rsturnat plria, fapt pentru care el i-a ridicat bastonul s se apere i,
balansndu-l deasupra capului, a fcut ndri vitrina din spatele su.
Peterson s-a grbit nainte pentru a-l apra pe necunoscut de cei care l
asaltau; dar brbatul, ocat de faptul c sprsese vitrina i vznd o
persoan n uniform, care arta oficial, alergnd spre el, i-a scpat
gsc, a luat-o la fug i a disprut prin labirintul de strdue care se afl
n spatele drumului Tottenham Court. La apariia lui Peterson, huliganii
au fugit i ei, astfel nct acesta a rmas stpnul cmpului de btlie i
de asemenea al przii n urma victoriei, sub forma acestei plrii boite
i a unei gte de Crciun absolut ireproabile.
Pe care desigur le-a napoiat proprietarului?
Dragul meu tovar, tocmai asta e problema. Este adevrat c pe
o mic felicitare ce fusese legat de piciorul stng al psrii era scris
Pentru D-na Henry Baker, i este de asemenea adevrat c iniialele
H.B. se afl i pe cptueala plriei, dar ntruct exist cteva mii de
Baker i cteva sute de Henry Baker n acest ora al nostru, nu este uor
s napoiezi obiectele pierdute de vreunul dintre ei.
Ce a fcut atunci Peterson?
135

Mi-a adus mie att plria ct i gsc, tiind c m intereseaz


chiar i cele mai mici probleme. Am inut gsea pn n aceast
diminea, cnd a devenit vdit c, n ciuda uorului nghe, ar fi bine s
fie mncat fr ntrziere. Cel care a gsit-o a luat-o prin urmare cu el
pentru a-i mplini destinul ultim de gsc, n timp ce eu rein in
continuare plria domnului necunoscut, care i-a pierdut cina de
Crciun.
Nu a dat vreun anun?
Nu.
Atunci, ai vreun indiciu n privina identitii sale?
Numai n msura n care l pot deduce.
Pe baza plriei?
Exact.
Dar glumeti. Ce poi nelege din acest vechi fetru mototolit?
Iat-mi lupa. mi cunoti metodele. Tu ce poi nelege privind
individualitatea brbatului care a purtat acest obiect?
Am luat obiectul zdrenuit n mini i l-am ntors cu un fel de mil.
Era o plrie neagr foarte comun, de obinuita form rotund, tare i
artnd i mai ru din pricina purtatului. Cptueala fusese de mtase
roie, dar era foarte decolorat. Nu avea pe ea numele celui care o
fcuse, ns, aa cum remarcase Holmes, iniialele H. B. erau
mzglite pe o parte. Borul fusese gurit pentru a se introduce ceva care
s-o in, dar elasticul lipsea. n rest, era crpat, excesiv de prfuit i
ptat n cteva locuri, dei prea s fi fost fcut o ncercare de a
ascunde prile decolorate, mnjindu-le cu cerneal.
Nu pot vedea nimic, am spus eu, dndu-i-o napoi prietenului
meu.
Din contr, Watson, poi vedea totul. Nu reueti, ns, s
raionezi pe baza a ceea ce vezi. Eti prea timid n privina inferenelor
pe care le faci.
Atunci, te rog. spune-mi pe poi infera pe baza acestei plrii?
A ridicat-o i s-a uitat la ea n ciudata sa manier introspectiv, care
i era caracteristic.
Este poate mai puin sugestiv dect ar fi putut fi, a remarcat el,
i totui exist cteva inferene care sunt foarte clare, i altele cteva
136

care sunt cel puin foarte probabile. Dac ne lum dup aparene, este
firete evident c brbatul era foarte intelectual i de asemenea c a fost
ct se poate de prosper n ultimii trei ani, dei trece acum printr-o
perioad foarte proast. A fost prevztor, ns acum este mai puin
dect nainte, ceea ce sugereaz un regres moral, care luat mpreun cu
declinul sorii sale, pare s indice influena nefast a ceva asupra lui,
probabil a buturii. Aceasta poate fi de asemenea explicaia faptului
evident c soia lui a ncetat s-l iubeasc.
Dragul meu Holmes!
i-a pstrat ns ntr-o anumit msur respectul de sine, a
continuat el, ignorndu-mi protestele. Este un om care duce o via
sedentar, iese puin, nu mai face sport deloc, este de vrst mijlocie,
are prul crunt pe care i l-a tiat de cteva zile i pe care i-l d cu
briantin. Acestea sunt faptele mai evidente care pot fi deduse pe baza
acestei plrii. De asemenea, c este extrem de improbabil s aib gaz
n cas.
Holmes, cu siguran, glumeti.
Deloc. Este posibil ca, chiar i acum, cnd i dau aceste
rezultate, s nu fii capabil s vezi cum am ajuns la ele?
Nu m ndoiesc deloc c sunt foarte stupid, dar trebuie s-i
mrturisesc c nu sunt capabil s te urmez. De exemplu, cum ai dedus
c acest brbat era intelectual?
Drept rspuns, Holmes i-a trntit plria pe cap. I-a venit direct
peste frunte, oprindu-i-se pe nas.
Este o chestiune de volum, a spus el; un om cu un creier att de
mare trebuie c are ceva n el.
Declinul sorii sale, atunci?
Aceast plrie e veche de trei ani. Aceste boruri plate, rsucite
pe margini, au aprut atunci. Este o plrie de cea mai bun calitate.
Uit-te la panglica de mtase n dungi i la cptueala excelent. Dac
acest om i-a permis s cumpere o plrie att de scump acum trei ani,
i nu a avut nici o alt plrie de atunci ncoace, cu siguran a cobort
pe scara social.
Ei bine, aceasta-i, firete, destul de clar. Dar n privina
prevederii i a regresului moral?
137

Sherlock Holmes a rs.


Iat prevederea, a spus el, punndu-i degetul pe micul disc i
copca unde ar fi trebuit s fie prins sigurana plriei. Nu se afl
niciodat acolo cnd o cumperi. Dac acest om a comandat aa ceva,
aceasta semnific prevedere ntr-o anumit msur, dat fiind c s-a
ngrijit s ia aceast msur de precauie mpotriva vntului. Dar
ntruct vedem c a rupt elasticul i nu a ncercat s-l nlocuiasc, este
clar c acum are mai puin spirit de prevedere dect nainte, ceea ce face
dovada unei naturi slbite. Pe de alt parte, a ncercat s ascund unele
din aceste pete de pe fetru mnjindu-le cu cerneal, ceea ce este un
semn c nu i-a pierdut total respectul de sine.
Raionamentul tu este cu siguran plauzibil.
Celelalte puncte, cum c este de vrst mijlocie, c are prul
grizonant, pe care i l-a tiat recent, i c folosete briantin, pot fi toate
nelese examinnd cu atenie partea inferioar a cptuelii. Lupa scoate
la iveal un mare numr de fire de pr, tiate de foarfecele brbierului.
Toate par a fi lipicioase i exist un miros distinct de briantin. Acest
praf, vei observa, nu este acela nisipos i gri de pe strad ci praful pufos
i cafeniu din cas, ceea ce arat c a fost atrnat nuntru n cea mai
mare parte a timpului, n timp ce urmele de umezeal de pe interior
constituie o dovad categoric c cel care a purtat-o transpira foarte
mult i c, prin urmare, nu prea putea fi ntr-o stare fizic bun.
Dar soia lui, ai spus c a ncetat s-l iubeasc.
Aceast plrie nu a fost periat timp de sptmni. Dac te vd,
dragul meu Watson, cu praful acumulat de o sptmn pe plrie i
dac soia ta te las s iei ntr-o asemenea stare, o s m tem c i tu ai
fost ndeajuns de nenorocit s pierzi afeciunea soiei tale.
Dar poate fi celibatar.
Nu cred, ducea gsc acas soiei lui ca ofrand a pcii.
Amintete-i felicitarea de pe piciorul psrii.
Ai un rspuns la toate. Dar cum naiba ai putut deduce c nu are
gaz?
O pat de seu, sau chiar dou pot aprea din ntmplare; dar cnd
vd nu mai puin de cinci, cred c poate exista puin ndoial c
individul este n contact frecvent cu seul arznd probabil urc scrile
138

noaptea cu plria ntr-o mn i o lumnare ce se scurge n cealalt.


Oricum, nu putea s se pteze cu seu de la lumina de gaz. Eti
satisfcut?
Pi, este foarte ingenios, am spus eu, rznd. Dar ntruct, aa
cum ai spus acum, nu a fost comis nici o crim i nu s-a fcut nici un
ru cu excepia pierderii unei gte, toate acestea par a fi mai degrab o
pierdere de energie.
Sherlock Holmes deschisese gura s-mi rspund, cnd ua s-a
deschis brusc i Peterson, comisionarul, s-a npustit n apartament, cu
obrajii nroii i faa unuia mut de uimire.
Gsc, domnule Holmes! Gsea, domnule!, a cscat el gura.
Ei? Ce-i cu ea, atunci? A nviat i a zburat pe ua de la buctrie?
Holmes s-a rsucit pe sofa ca s vad mai bine faa agitat a omului.
Iat, domnule! Ia vedei ce a gsit soia mea n gua ei! A ntins
mna artndu-ne n mijlocul palmei o piatr ce scnteia extrem de
puternic, ceva mai mic dect un bob de fasole, dar de o asemenea
puritate i strlucire c lucea ca ceva electric n cuul ntunecat al
minii sale.
Sherlock Holmes s-a ridicat cu un fluierat.
Pe Joe, Peterson!, a spus el, aceasta este realmente o comoar
descoperit ntmpltor. Presupun c tii ce este?
Un diamant, domnule? O piatr preioas. Taie sticla ca i cum ar
fi chit.
Este mai mult dect o piatr preioas. Este piatra preioas.
Nu cumva carbunculul albastru al Contesei de Morcar!, am
strigat eu.
Exact acela. Firete c i tiu dimensiunile i forma, dat fiind c
am citit anunul despre el n The Times n fiecare zi n ultima vreme.
Este absolut unic, iar valoarea lui poate fi doar presupus, dar
recompensa de 1.000 de lire nu este cu siguran nici mcar a douzecea
parte din preul lui pe pia.
O mie de lire! Dumnezeule mare i bun! Comisionarul a czut pe
un scaun, holbndu-se de la unul la altul.
Aceasta este recompensa, i am motivele mele s cred c exist
nite consideraii de ordin sentimental n fundal, care ar face-o pe
139

contes s renune la jumtate din averea ei numai s poat s-i


recupereze piatra.
A fost pierdut, dac mi amintesc corect, la hotelul
Cosmopolitan, am remarcat eu.
Chiar aa este, n 22 decembrie, exact acum cinci zile. John
Horner, un instalator, a fost acuzat c ar fi sustras-o din cutia de bijuterii
a doamnei. Dovezile mpotriva lui au fost att de puternice c acest caz
a fost supus consideraiei tribunalului. Am o relatare referitoare la
aceasta aici, cred. A scotocit printre ziare, uitndu-se la date pn cnd
n final a desfcut unul, l-a mpturit n dou i a citit urmtorul
paragraf:
Furtul bijuteriei de la hotelul Cosmopolitan. John Horner, 26 de
ani, instalator, a fost arestat, fiind acuzat de a fi sustras pe 22 a lunii
curente din cutia de bijuterii a contesei de Morcar valoroasa piatr
cunoscut sub numele de Carbunculul Albastru. James Ryder, servitorul
principal al hotelului, a fcut o depoziie potrivit creia l-a introdus pe
Horner n camera de toalet a contesei de Morcar n ziua furtului, pentru
ca acesta s sudeze a doua bar a grtarului, care se desprinsese. A
rmas puin cu Horner, dar a fost, n cele din urm chemat, altundeva.
Cnd s-a ntors, a descoperit c Horner dispruse, c biroul fusese forat
i c micua caset de marochin n care, din cte s-a aflat mai trziu,
contesa obinuia s-i in bijuteriile, zcea goal pe masa de toalet.
Ryder a dat imediat alarma, iar Horner a fost arestat n aceeai sear;
dar piatra nu a putut fi gsit nici asupra persoanei sale nici n locuina
lui. Catherine Cusack, servitoarea contesei, a depus mrturie c a auzit
strigtul de consternare al lui Ryder atunci cnd acesta a descoperit
furtul, i c s-a npustit n camer unde lucrurile stteau aa cum au fost
descrise de martorul din urm. Inspectorul Bradstreet din divizia B a
depus mrturie cum a decurs arestarea lui Horner, care s-a luptat
disperat i i-a susinut cu putere nevinovia. Existnd dovezi ale unei
condamnri anterioare, magistratul a refuzat s se ocupe de delict n
mod sumar, naintndu-l spre atenie tribunalului. Horner, care ddea
semne de emoie puternic n timpul procedurii, a leinat auzind aceast
decizie i a fost transportat afar din tribunal.
Hm! Cam att n ce privete poliia tribunalului, a spus Holmes
140

gnditor dnd ziarul la o parte. Problema pe care o avem de rezolvat


acum este irul evenimentelor ce a dus de la cutia de bijuterii forat la
gua unei gte de pe drumul Tottenham Court. Vezi, Watson, micile
noastre deducii au luat pe neateptate un aspect mai important i mai
puin nevinovat. Iat piatra; piatra a aprut din gsc, iar gsea a aprut
de la domnul Henry Baker, domnul cu o plrie uzat i toate celelalte
caracteristici cu care te-am plictisit. Prin urmare, acum trebuie s
ncercm foarte serios s-l gsim pe acest domn i s vedem ce rol a
jucat n acest mic mister. Pentru a face aceasta, trebuie s ncercm mai
nti cele mai simple mijloace, iar acestea constau fr ndoial ntr-un
anun n toate ziarele de sear. Dac acesta d gre. o s recurg la alte
metode.
Ce o s spui?
D-mi un creion i bucata aceea de hrtie. Acum, aa: Gsite la
colul strzii Godge o gsc i o plrie de fetru neagr. Domnul
Henry Baker le poate lua venind la 6:30 n aceast sear pe strada
Baker, nr.221B. Este clar i concis.
Foarte. Dar l va citi?
Pi sigur o s fie atent la ziare, ntruct pentru un om srac
pierderea a fost una serioas. Evident, a fost att de nfricoat de
ghinionul lui de a sparge vitrina i de apropierea lui Peterson c nu s-a
gndit la nimic altceva dect s fug, dar de atunci ncoace trebuie c a
regretat amarnic impulsul care l-a fcut s-i scape pasrea. Iar,
introducerea numelui su l va face s vad anunul, cci toi cei care-l
cunosc i vor atrage atenia asupra lui. Poftim, Peterson, repede-te la
agenia de publicitate i d acest anun n ziarele de sear.
n care din ele, domnule?
O, n the Globe, Star, Pall Mall, St. James's, Evening News
Standard, Echo i oricare altele care i vin n minte.
Foarte bine, domnule. Iar aceast piatr?
Ah, da, o s in piatra. Mulumesc. i, Peterson, pur i simplu
cumpr o gsc pe drumul de ntoarcere i las-o la mine, cci trebuie
s avem una pentru a i-o da acestui domn n locul celei pe care o
nfulec acum familia ta.
Dup ce comisionarul a plecat, Holmes a luai piatra, innd-o la
141

lumin.
Este un lucru frumos, a spus el. Uit-te numai cum lucete i
scnteiaz. Firete, este nucleul i centrul crimei. Orice piatr bun este
aa ceva. Sunt momelile favorite ale diavolului. n cazul pietrelor mai
mari i mai vechi, fiecare faet nseamn o fapt sngeroas. Aceast
piatr nu are nc douzeci de ani. A fost gsit n malul fluviului Amoy
n sudul Chinei, i este neobinuit prin aceea c are toate
caracteristicile carbunculului, cu excepia faptului c are culoarea
albastr n loc de rou rubiniu. n ciuda lipsei sale de vechime, a avut
deja un trecut sinistru. Aceast piatr de 2,6 grame din crbune
cristalizat a provocat dou crime, un atac cu vitriol, o sinucidere i
cteva jafuri. Cine s-ar putea gndi c o jucrie att de frumoas ar
putea s te duc la spnzurtoare i nchisoare? O s-o nchid acum n
seiful meu, i o s-i trimit un rnd contesei s-i spun c o avem.
Crezi c acest om, Horner, este nevinovat?
Nu pot spune.
Ei bine, atunci, crezi c cellalt, Henry Baker, a avut ceva de-a
face cu aceasta?
Cred c este mai probabil ca Henry Baker s fie un om absolut
nevinovat, care n-a avut nici cea mai mic idee c pasrea pe care o
ducea avea o valoare mult mai mare dect dac ar fi fost fcut din aur
masiv. Voi afla ns aceasta pe baza unui test foarte simplu, dac ni se
rspunde anunului.
i nu poi face nimic pn atunci?
Nimic.
n acest caz, o s-mi vd de ocupaia obinuit. Dar o s m
ntorc desear la ora pe care ai menionat-o, cci vreau s vd soluia
unei probleme att de ncurcate.
Voi fi foarte bucuros s te vd. Iau cina la apte. Cred c o s am
sitar. Apropo, date fiind ntmplrile din urm, poate ar trebui s-i cer
doamnei Hudson s-i cerceteze gua.
Am fost reinut de un caz i de abia dup ase jumtate am ajuns din
nou pe strada Baker. Pe cnd m apropiam de cas, am zrit un brbat
nalt cu o bonet scoian i o manta ncheiat pn la brbie ateptnd
afar n semicercul strlucitor proiectat de fereastr. Exact cnd am
142

sosit, ua a fost deschis i am fost condui n camera lui Holmes.


Suntei domnul Henry Baker, presupun, a spus el, ridicndu-se
din fotoliu i salutndu-l pe vizitator, cu aerul su amabil care i venea
att de uor i prompt. V rog luai acest scaun lng foc, domnule
Baker. Este o noapte rece, i observ c circulaia dumitale este mai
obinuit cu vara dect cu iarna. Ah, Watson, ai picat exact la momentul
potrivit. Aceasta este plria dumitale, domnule Baker?
Da, domnule, aceasta este fr ndoial plria mea.
Era un brbat mare cu umeri rotunzi, un cap masiv i o fa lat,
inteligent, terminndu-se ntr-o barb castanie, ncrunit i ascuit.
O roea pe nas i obraji i tremurul uor al minii ntinse mi-au adus
n minte presupunerea lui Holmes privind obiceiurile acestuia.
Redingota sa neagr demodat era ncheiat la toi nasturii, avea gulerul
ridicat, iar ncheieturile uscive i se iveau din mneci, fr s se vad
vreo manet sau cma. Vorbea ntr-o manier nceat i sacadat,
alegndu-i cuvintele cu grij, i fcea pe ansamblu impresia unui om
nvat care a fost btut de soart.
Am pstrat aceste lucruri cteva zile, a spus Holmes, pentru c
am ateptat s gsim vreun anun de la dumneata n care s-i dai
adresa. Nu neleg de ce nu ai fcut-o.
Vizitatorul nostru a rs mai degrab ruinat.
Nu prea am avut aa de muli ilingi pe ct obinuiam s am
odat, a remarcat el. N-am avut nici o ndoial c banda de huligani care
m-a atacat a luat cu ea att plria ct i gsc. N-am vrut s cheltuiesc
mai muli bani n ncercarea lipsit de speran de a le recupera.
Foarte firesc. Apropo, n ceea ce privete pasrea, am fost
obligai s-o mncm.
Ai mncat-o?! Vizitatorul s-a ridicat pe jumtate de pe scaunul
su, n tulburarea care l-a cuprins.
Da, n-ar fi folosit nimnui s n-o fi fcut. Dar presupun c
aceast gsc de pe bufet, care are cam aceeai greutate i este absolut
proaspt, va fi la fel de bun pentru dumneata?
Oh, sigur, sigur, a rspuns domnul Baker cu un oftat de uurare.
Firete, avem nc penele, picioarele, gua i aa mai departe din
pasrea dumitale, prin urmare dac dorii...
143

Omul a izbucnit ntr-un rs puternic.


A putea s le folosesc ca suveniruri ale aventurii mele, a spus el,
dar dincolo de asta nu pot vedea la ce mi-ar putea sluji prile
mprtiate ale fostei mele cunotine. Nu, domnule, cred c, avnd
permisiunea dumitale, o s-mi limitez atenia la excelenta pasre pe care
o zresc pe bufet.
Sherlock Holmes mi-a aruncat o privire ascuit, dnd uor din
umeri.
Iat-v plria, atunci, i pasrea, a spus el. Apropo, v-ar deranja
s-mi spunei de unde ai procurat-o pe cea din urm? Sunt ntructva
expert n psri de curte, i rar am mai vzut o gsc att de bine fcut.
Firete, domnule, a spus Baker, care se ridicase i i vrse
posesiunea nou nsuit sub bra. Suntem civa care frecventm hanul
Alpha, n apropiere de Muzeu stm chiar n muzeu n timpul zilei,
nelegei. n acest an, buna noastr gazd, pe nume Windigate, a format
un club al gtelor, prin intermediul cruia, n schimbul ctorva pence
pe sptmn urma s primim fiecare cte o pasre la Crciun. Mi-am
pltit corect banii, iar restul v este cunoscut. V sunt foarte ndatorat,
domnule, cci o bonet scoian nu se potrivete nici cu vrsta, nici cu
seriozitatea mea. ntr-o manier comic de pompoas, s-a nclinat solemn
n faa noastr i a plecat.
Asta n ceea ce-l privete pe domnul Baker, a spus Holmes, dup
ce a nchis ua n urma lui. Este ct se poate de sigur c nu tie absolut
nimic despre aceast chestiune. i-e foame, Watson?
Nu n mod deosebit.
Atunci i sugerez s ne transformm cina n supeu i s urmm
acest indiciu ct este nc cald.
Neaprat.
Era o noapte extrem de rece, deci ne-am pus mantalele i ne-am
nfurat fulare n jurul gturilor. Afar, stelele strluceau rece pe cerul
fr nori, iar respiraia trectorilor strpungea aerul ca nite mpucturi.
Paii notri rsunau clar i zgomotos pe cnd ne deplasam ritmic prin
cartierul doctorilor, strada Wimpole, strada Harley i astfel prin strada
Wigmore n strada Oxford. ntr-un sfert de or am ajuns n Bloomsbury
la hanul Alpha, care este un mic han pe colul uneia din strzile care
144

intr n Holborn. Holmes a deschis ua bufetului i a comandat dou


pahare de bere proprietarului rumen la fa, cu or alb.
Dac este la fel de bun ca gtele dumneavoastr, berea
dumitale trebuie s fie excelent, a spus el.
Gtele mele! Omul a prut a fi surprins.
Da. Am vorbit numai acum o jumtate de or cu domnul Henry
Baker, care a fost membru al clubului dumneavoastr de gte.
Ah! Da, neleg. Dar vedei, domnule, nu sunt gtele noastre.
Aa! Ale cui sunt atunci?
Pi, am cumprat dou duzini de la un vnztor din Covent
Garden.
Realmente? Ii tiu pe unii dintre ei. Despre care e vorba?
Numele lui este Breckinridge.
Ah! Nu-l cunosc. Pi n sntatea dumitale, domnule, i pentru
prosperitatea casei dumitale. Noapte bun.
Acuma, n ceea ce-l privete pe domnul
Breckinridge, a continuat el, ncheindu-se la manta cnd am ieit n
aerul ngheat. ine minte, Watson, c dei avem un lucru att de simplu
ca o gsc la un capt al acestui lan, avem la cellalt un om care va
primi cu siguran apte ani de nchisoare, dac nu i putem dovedi
nevinovia. Este posibil ca investigaia noastr s-i confirme numai
vinovia, dar. n orice caz, urmm o pist care a fost trecut cu vederea
de poliie i care ne-a fost oferit de o ans neobinuit. Hai s-o urmm
pn la capt. Cu feele spre sud, deci, i mar rapid!
Am traversat Holborn, am luat-o pe strada Endell i astfel, printr-un
zigzag de strzi murdare, am ajuns n piaa Covent Garden. Una dintre
prvliile cele mai mari avea pe ea numele lui Breckinridge, iar
proprietarul, un brbat cu o fa ascuit ca de cal i cu nite favorii
ngrijii ajuta un biat s trag obloanele.
Bun seara. Este o noapte rece, a spus Holmes.
Vnztorul a dat din cap, aruncnd o privire ntrebtoare spre
tovarul meu.
Nu mai avei gte, din cte vd, a continuat Holmes, artnd
lespezile de marmur goale.
O s avei cinci sute mine diminea.
145

Asta nu m ajut.
Pi, mai sunt cteva pe tejgheaua luminat de gaz.
Ah, dar dumneavoastr mi-ai fost recomandat.
De cine?
De proprietarul lui Alpha.
O, da. I-am trimis dou duzini.
Au fost nite psri excelente. De unde le-ai procurat?
Spre surpriza mea, ntrebarea i-a provocat vnztorului o ieire de
furie.
Acuma, domnule, a spus el, innd capul ridicat i minile n
olduri, unde vrei s ajungei? Hai s vorbim pe leau acum.
Este foarte clar. A vrea s tiu cine v-a vndut gtele pe care leai trimis la Alpha.
Ei bine, atunci, n-o s v spun. Ei acum!
O, nu este ceva important; dar nu neleg de ce suntei att de
nervos din pricina unui astfel de nimic.
Nervos! Ai fi poate la fel de nervos, dac ai fi fost la fel de
scit ca mine. Odat ce am pltit nite bani buni pentru un lucru bun,
afacerea ar trebui s se ncheie aici. Dar, n loc de asta, sunt asaltat cu
Unde sunt gtele? i Cui i le-ai vndut? i Ce vrei n schimbul
gtelor? Auzind zarva ce se face n legtur cu ele, ai crede c au fost
singurele gte din lume.
Pi, n-am nici o legtur cu persoanele care v-au pus astfel de
ntrebri, i-a spus Holmes indiferent. Dac nu vrei s ne spunei,
prinsoarea. cade, asta-i tot. Dar sunt ntotdeauna gata s-mi susin
opiniile n ceea ce privete psrile de curte, i am pariat pe cinci lire c
pasrea pe care am mncat-o a fost crescut la ar.
Ei bine, atunci, ai pierdut cele cinci lire, cci a fost crescut la
ora, a spus furios vnztorul.
Nu poate fi adevrat.
V spun c aa este.
Nu cred.
Credei c tii mai multe despre ortnii dect mine, care m-am
ocupat de ele de cnd eram mic copil?
V spun c toate acele psri care au ajuns la Alpha au fost crescute
146

la ora.
N-o s m convingei niciodat s cred aa ceva.
Vrei s facei o prinsoare atunci?
Doar o s v iau hanii, cci tiu c am dreptate. Dar pariez pe o
lir, numai ca s v nv s nu fii ncpnat.
Vnztorul a chicotit foarte iritant.
Adu-mi registrele, Bill, a spus el. Biatul a adus un volum mic i
subire i unul mare i unsuros, aezndu-le mpreun sub lampa ce
atrna.
Acum, domnule Plin de sine, a spus vnztorul, am crezul c nu
mai am gte, dar nainte de a termina vei descoperi c mai este una n
prvlia mea. Vedei acest registru mic?
Ei bine?
Aceasta este lista persoanelor de la care cumpr. O vedei? Bine
atunci, aici pe aceast pagin sunt persoanele de la ar, iar numerele de
sub numele lor indic locul unde sunt socotelile n registrul cel mare.
Acum! Vedei aceast pagin scris cu cerneal roie? Bine, aceasta este
o list cu furnizorii mei de la ora. Acuma, uitai-v la cel de-al treilea
nume. Pur i simplu, citii-l cu voce tare.
Doamna Oakshott, drumul Brixton, nr.117 249, a citit
Holmes.
Exact. Acuma cutai asta n registru. Holmes a cutat la pagina
indicat.
Iat, doamna Oakshott, drumul Brixton, nr. 117, furnizor de ou
i ortnii.
Ei, acum, care este ultima nsemnare?
22 decembrie. Douzeci i patru de gte cu 7 ilingi i 6pence.
Exact. Poftim. i sub asta?
Vndute domnului Windigate de la Alpha cu 12 ilingi.
Ce mai putei spune acum?
Sherlock Holmes arta foarte ntristat. A scos o lir din buzunar i a
aruncat-o pe dale, ndeprtndu-se cu aerul unui om al crui dezgust
este prea adnc pentru a fi exprimat n cuvinte. Civa metri mai ncolo,
s-a oprit sub un felinar, rznd ncet i cu poft, dup cum i era felul.
Cnd vezi un om cu favoriii tiai n acel fel i cu sticlua de gin
147

ieindu-i din buzunar, poi ntotdeauna s-l atragi cu un pariu, a spus el.
Cred c nici dac i-a fi oferit 100 de lire, nu mi-ar fi dat nite
informaii att de complete ca acelea pe care mi le-a dat n ideea c mi
fcea ru cu aceast prinsoare. Ei bine, Watson, cred c ne apropiem de
sfritul cutrilor noastre, i singurul aspect care rmne s fie
clarificat este dac ar trebui s mergem la aceast doamn Oakshott n
seara asta, sau dac ar trebui s-o facem mine. Din ceea ce a spus acel
tip morocnos, este clar c mai exist i alii pe lng noi care sunt
ngrijorai n aceast privin i ar trebui...
Remarcile sale au fost ntrerupte brusc de o glgie puternic care
venea dinspre tejgheaua pe care tocmai o prsisem. ntorcndu-ne, am
vzut un individ scund cu faa ca de obolan stnd n mijlocul cercului
de lumin glbuie proiectat de lampa care se blngnea, n timp ce
Breckinridge, vnztorul, ncadrat de ua prvliei, i agita teribil
pumnii la artarea care se ferea.
M-am sturat de voi i de gtele voastre, a strigat el. A vrea s
v ducei toi dracului. Dac mai venii s m scii cu discuiile
voastre prosteti, o s asmut cinele pe voi. O aducei pe doamna
Oakshott aici i o s-i rspund, dar ce avei voi de-a face cu asta? Am
cumprat cumva gtele de la voi?
Nu; dar una din ele a fost a mea, s-a vietat omuleul.
Ei bine, atunci, cere-i-o doamnei Oakshott.
Ea mi-a spus s v ntreb pe dumneavoastr.
Pi, poi s-l ntrebi pe regele Prusiei, la ct mi pas mie. M-am
sturat de povestea asta. Iei de aici! S-a npustit slbatic nainte, iar cel
care ntreba a disprut n ntuneric.
Ce bine! Asta s-ar putea s ne scuteasc de o vizit pe Brixton
Road, mi-a optit Holmes. Vino cu mine i o s vedem care-i treaba cu
acest individ. Trecnd printre grupurile risipite de oameni care
hoinreau pe lng tarabele luminate, tovarul meu l-a ajuns ci
repeziciune pe omule, i l-a atins pe umr. Acesta s-a ntors brusc, i la
lumina gazului am putut observa c i dispruse de pe fa orice urm de
culoare.
Cine suntei, atunci? Ce dorii?, a ntrebat el cu o voce
tremurtoare.
148

M scuzai, i-a spus Holmes cu blndee, dar am auzit fr s


vreau ntrebrile pe care tocmai ce i le-ai pus vnztorului. Cred c va putea fi de ajutor.
Dumneavoastr? Cine suntei dumneavoastr? Cum ai putea ti
ceva despre asta?
Numele meu este Sherlock Holmes. Este ocupaia mea s tiu
ceea ce ali oameni nu tiu.
Dar nu putei ti ceva despre asta?
Scuzai-m, tiu totul despre asta. ncercai s dai de urma unei
gte care a fost vndut de doamna Oakshott de pe Brixton Road unui
negustor numit Breckinridge, iar de acesta, la rndul lui, domnului
Windigate de la Alpha, iar de el clubului su, al crui membru este
domnul Henry Baker.
O, domnule, dumneavoastr suntei exact persoana pe care am
dorit s-o ntlnesc, a strigat omuleul cu minile ntinse i degetele-i
tremurnd. Nici nu v pot spune ct de interesat sunt de aceast poveste.
Sherlock Holmes a strigat o trsur care trecea.
n acest caz, ar fi mai bine s discutm despre aceasta ntr-o
camer confortabil dect n aceast pia n care bate vntul, a spus el.
Dar nainte de a merge mai departe, v rog, spunei-mi pe cine am
onoarea de a ajuta.
Omul a ezitat o clip.
Numele meu este John Robinson, a rspuns el cu o privire
piezi.
Nu, nu, numele dumneavoastr adevrat, a spus Holmes amabil.
Este ntotdeauna inconvenabil s faci afaceri cu o persoan cu nume
fals.
O roea s-a ivit pe obrajii albi ai necunoscutului.
Ei bine, a spus el, numele meu adevrat este James Ryder.
Exact. Servitor principal la hotelul Cosmopolitan. V rog intrai
n aceast birj i o s pot s v spun n curnd tot ceea ce dorii s
aflai.
Omuleul sttea uitndu-se de la unul la cellalt dintre noi, cu nite
ochi pe jumtate speriai, pe jumtate plini de speran, ca unul care nar fi fost sigur dac se afla n faa unui chilipir sau a unei catastrofe.
149

Apoi a intrat n birj i ntr-o jumtate de or eram napoi n salonul de


pe strada Baker. n timpul cltoriei n-am vorbit deloc, dar respiraia
intens i firav a nsoitorului nostru, precum i ncletarea i
descletarea minilor sale indicau ncordarea nervoas n care se afla.
Iat-ne ajuni!, a spus Holmes vesel, pe cnd intram pe rnd n
camer. Focul este foarte binevenit pe o vreme ca asta. Se pare c v
este frig, domnule Ryder. V rog, aezai-v n fotoliul de nuiele. O smi ncal papucii nainte de a rezolva aceast mic problem a
dumneavoastr. Ei bine, deci! Dorii s aflai ce s-a ntmplat cu gtele
acelea?
Da, domnule.
Sau mai degrab, mi nchipui, cu gsea aceea. Cred c erai
interesat de o pasre anume alb, cu o dung neagr de-a curmeziul
cozii.
Ryder tremura de emoie.
O, domnule, a strigat el, putei s-mi spunei unde a ajuns?
A ajuns aici.
Aici?
Da, i s-a dovedit a fi o pasre extrem de neobinuit. Nu m mir
c suntei interesat de ea. A fcut un ou dup ce murise cel mai
frumos, strlucitor ou albastru care s-a vzut vreodat. l am aici n
muzeul meu.
Vizitatorul nostru s-a ridicat n picioare cltinndu-se, i s-a prins cu
mna dreapt de polia de deasupra cminului. Holmes a descuiat seiful
su i a ridicai carbunculul albastru, care strlucea ca o stea, cu o lucire
rece, scnteietoare, multiplicat de faetele sale. Ryder sttea holbnduse cu faa contractat, nesigur dac s-l cear sau s se dezic de el.
Crima dumneavoastr a fost descoperit, i-a spus Holmes ncet.
Revino-i, omule, sau altminteri o s cazi n foc! D-i braul i ajut-l s
se aeze pe scaun, Watson. N-are destul ndrzneal s-i asume crima
fcut nepedepsit. D-i puin brandy. Aa! Acuma mai arat puin a om.
Ce frm de om, n orice caz!
Pentru o clip, acesta s-a cltinat aproape s cad, dar paharul de
brandy i-a adus ceva culoare n obraji, i sttea acum holbndu-se cu o
privire speriat la acuzatorul su.
150

Dispun aproape de toate faptele i de toate dovezile care mi sunt


necesare, deci exist puine lucruri pe care e necesar s mi le spunei.
Totui, acele puine fapte pot fi elucidate astfel nct cazul s fie pe
deplin rezolvat. Auzisei, Ryder de aceast piatr albastr a contesei de
Morcar?
Catherine Cusack a fost aceea care mi-a spus de ea, a spus el cu
o voce hrit.
neleg servitoarea doamnei. Ei bine, tentaia de a face avere
pe neateptate i att de uor a fost mai tare dect tine, aa cum a fost
pentru oameni mai puternici naintea ta; dar nu ai fost foarte onest n
privina mijloacelor pe care le-ai folosit. Mi se pare, Ryder, c ai stof
de mare nemernic. Ai tiut c acest om, Horner, instalatorul, a fost
implicat n ceva asemntor nainte, i c bnuiala va fi cu att mai mult
ndreptat mpotriva sa. Ce ai fcut atunci? Ai inventai o treab de
fcut n camera doamnei respective tu i complicea ta, Cusack i
ai fcut n aa fel nct acesta s fie trimis s-o rezolve. Apoi, cnd a
plecat, ai forat caseta cu bijuterii, ai dat alarma i ai fcut ca acest om
nefericit s fie arestat. Apoi ai...
Ryder s-a aruncat brusc pe covor, prinznd genunchii tovarului
meu.
Pentru Dumnezeu, fie-v mil!, a ipat el ascuit. Gndii-v la
tatl meu! La mama mea! Asta le va zdrobi inimile. N-am fcut
niciodat nainte ceva ru! i nu o s mai fac vreodat. O s jur pe
Biblie. O, nu ntiinai tribunalul! Pentru numele lui Christos, nu o
facei!
ntoarce-te pe scaun!, i-a spus Holmes poruncitor. Este foarte
uor s ngenunchezi i s le trti acum, dar nu te-ai gndit deloc la
acest biet Horner acuzat de o crim de care habar nu avea.
O s dispar, domnule Holmes, o s plec din ar, domnule.
Astfel, acuzaia mpotriva lui va fi retras.
Hm! O s vorbim despre asta. i acum hai s auzim relatarea
exact a pasului urmtor. Cum a ajuns piatra n gsc, i cum a ajuns
gsc n pia? Spune-ne adevrul, cci asta este singura ta ans de
salvare.
Ryder i-a trecut limba peste buzele uscate.
151

O s v spun totul exact cum s-a ntmplat, domnule, a spus el.


Atunci cnd Horner a fost arestat, mi s-a prut c ar fi cel mai bine s
dispar imediat cu piatra, cci nu puteam ti n ce moment poliia ar fi
putut hotr s m percheziioneze pe mine i camera mea. Nu exista
nici un loc n hotel unde s-ar fi aflat n siguran. Am ieit, ca i cum a
fi avut un comision de fcut, i m-am ndreptat spre casa surorii mele.
Sa mritat cu un brbat numit Oakshott i locuia pe Brixton Road, unde
cretea ortnii pentru pia. Fiecare persoan pe care am ntlnit-o pe
drum mi s-a prut a fi poliist sau detectiv; i, dei era o noapte rece,
pn s ajung pe Brixton Road, sudoarea mi iroia pe fa. Sora mea
m-a ntrebat ce se ntmplase i de ce eram att de palid; dar i-am spus
c eram tulburat din pricina furtului bijuteriei de la hotel. Apoi m-am
dus n curtea din spate i am fumat puin, ntrebndu-m ce era cel mai
bine de fcut.
Am avut odat un prieten numit Maudsley, care devenise complet
imoral i tocmai ce-i executa pedeapsa la Pentonville. ntr-o zi m-am
ntlnit cu el i a nceput s-mi vorbeasc despre procedeele hoilor i
cum plasau ceea ce furau. tiam c era sincer cu mine cci tiam ceva
lucruri despre el; deci m-am hotrt s m duc la Kilburn, unde locuia,
i s-i spun ce am fcut. Mi-ar fi putut spune cum s vnd piatra. Dar
cum s ajung la el n siguran? M gndeam la suferinele prin care
trecusem venind de la hotel. Puteam fi arestat i percheziionat n orice
moment, i mi-ar fi gsit piatra n buzunarul vestei. n momentul
respectiv, m sprijineam de zid i m uitam la gtele care mergeau
legnat pe lng picioarele mele, cnd mi-a venit brusc o idee cum a fi
putut nvinge cel mai bun detectiv care a trit vreodat.
Cu cteva sptmni n urm, sora mea mi spusese c pot avea cea
mai bun gsc ca dar de Crciun, i tiam c ntotdeauna se inea de
cuvnt. Aveam s-mi iau gsea acum, i aveam s-mi duc piatra la
Kilburn n ea. n curte era un mic opron, i am mpins una din psri n
spatele lui una mare i frumoas, alb cu o coad dungat. Am prins-o,
i, deschizndu-i cu fora ciocul, i-am mpins piatra pe gtlej n jos,
pn unde am putut ajunge cu degetul. Pasrea a nghiit-o i am simit
cum piatra a trecut prin gtlejul ei ajungnd n gu. Dar creatura a
nceput s dea din aripi i s se zbat, i sora mea a ieit s vad ce se
152

ntmpla. Cnd m-am ntors s-i vorbesc, animalul a scpat i a zburat


printre celelalte.
Ce fceai cu pasrea aceea, Jem?, spune ea.
Pi, am spus eu, ai zis c-mi dai una de Crciun i le ncercam s
vd care este cea mai gras.
O, spune ea, pe a ta am pus-o deoparte, o numim pasrea lui Jem.
Este cea mare i alb de acolo. Sunt douzeci i ase, una pentru tine,
una pentru noi i dou duzini pentru pia.
Mulumesc, Maggie, zic eu; dar dac nu te deranjeaz, a vrea-o
mai degrab pe aceea de care tocmai ce m ocupam.
Cealalt este mai grea cu trei livre, a spus ea, i am ngrat-o
special pentru tine.
Nu conteaz. O s-o am pe cealalt i o s-o iau acum, am spus eu.
O, cum vrei, a spus ea, puin iritat, pe care o vrei atunci?
Cea alb cu o dung pe coad, cea din mijlocul crdului.
O, foarte bine. Omoar-o i ia-o cu tine.
Ei bine, am fcut ceea ce a spus, domnule Holmes, i am crat
pasrea tot drumul pn la Kilburn. I-am spus amicului meu ce
fcusem, cci era o persoan creia i venea uor s-i spui aa ceva. A
rs pn s-a necat, i am luat un cuit i am tiat gsc. Am ngheat
vznd c nu era nici urm de piatra mea, i mi-am dat seama c
fcusem o greeal teribil. Am lsat pasrea, m-am repezit napoi la
sora mea, i m-am npustit n curtea din spate. Nu mai era nici o pasre
acolo.
Unde au disprut toate, Maggie?, am strigat eu.
La negustor, Jem.
Care negustor?
Breckinridge din Covent Garden.
Dar era vreo alta cu o coad dungat?, am ntrebat, la fel cu
aceea pe care am ales-o?
Da, Jem; au fost dou cu dung pe coad i n-am putut niciodat
s le deosebesc.
Ei bine, atunci, firete c mi-am dat seama ce se ntmplase, i
am fugit ct de repede am putut la acest om, Breckinridge; dar vnduse
lotul imediat i nu a vrut s-mi spun un singur cuvnt la cine. L-ai
153

auzit dumneavoastr niv n seara asta. Totdeauna mi-a rspuns la fel.


Sora mea crede c sunt pe cale s nnebunesc. Uneori cred asta chiar i
eu. Iar acum acum sunt etichetat ho, fr s fi atins vreodat bogia
pentru care mi-am vndut sufletul. Dumnezeu s-mi ajute!
Dumnezeu s-mi ajute! A izbucnit n nite hohote convulsive de
plns, ngropndu-i faa n mini.
A urmat o tcere ndelungat, ntrerupt numai de respiraia lui
greoaie i de btile ritmice fcute de Sherlock Holmes cu vrfurile
degetelor pe marginea mesei. Apoi prietenul meu s-a ridicat i a deschis
ua.
Iei!, a spus el
Ce, domnule! O, Dumnezeu s v binecuvnteze!
Nici un cuvnt n plus. Iei!
i n-a mai fost nevoie de vreun cuvnt. S-a auzit o forfot, un
tropit pe scri, pocnetul uii i pai fugind, rsunnd clar pe strad.
La urma urmei, Watson, a spus Holmes, ntinzndu-i mna dup
pipa de lut, nu sunt pltit de poliie s-i acopr lipsurile. Dac Horner ar
fi n pericol, ar fi altceva; dar acest individ nu va aprea s depun
mrturie mpotriva lui, iar cazul va fi abandonat. Presupun c de fapt
comut o pedeaps, dar este posibil c salvez un suflet. Acest individ nu
va mai face ru; este prea nfricoat. Trimite-l la nchisoare acum, i faci
din el un pucria pe via. n plus, este sezonul iertrii, ntmplarea
ne-a scos n cale o problem extrem de special i ciudat, iar
soluionarea ei este propria-i recompens. Dac ai fi att de bun s tragi
de clopoel, doctore, vom ncepe o alt investigaie n care principala
protagonist va fi tot o pasre.

154

AVENTURA BANDEI CU PETE


Aruncnd o privire peste nsemnrile mele despre mai mult de
aptezeci de cazuri n care am studiat n ultimii opt ani metodele
prietenului meu Sherlock Holmes, gsesc multe tragice, unele comice,
un numr mare doar ciudate, dar nici unul banal; cci lucrnd aa cum
fcea el, mai degrab din dragoste pentru arta sa dect pentru a se
mbogi, refuza s se ocupe de investigaiile care nu aveau ceva
neobinuit sau chiar fantastic. Dintre toate aceste diverse cazuri, ns,
nu-mi pot aminti nici unul care s fi prezentat nite trsturi mai ciudate
dect acela n care a fost implicat binecunoscuta familie Roylott de la
Stoke Moran din Surrey. Evenimentele respective au avut loc la
nceputul relaiei mele cu Holmes, cnd mpream, ca celibatari,
aceeai locuin pe strada Baker. Probabil le-a fi povestit nainte, dar
promisesem la vremea respectiv c le voi ine secrete, promisiune de
care m-am eliberat numai luna trecut, datorit morii premature a
doamnei creia i fusese fcut. Este probabil mai bine c faptele vor fi
acum fcute publice, cci am motive s cred c zvonurile privind
moartea doctorului Grimesby Roylott, care s-au rspndit peste tot, fac
povestea mai ngrozitoare chiar dect adevrul.
Pe la nceputul lui aprilie 1883, m-am trezit ntr-o bun diminea
cu Sherlock Holmes stnd n picioare, complet mbrcat, lng patul
meu. De regul, se scula trziu i, ntruct ceasul de pe poli arta c
era doar apte i un sfert, am clipit spre el surprins i poate puin
resentimentar, cci i eu aveam obiceiuri regulate.
Regret foarte mult s te trezesc, Watson, a spus el, dar se pare c
n aceast diminea aceasta-i regula. Doamna Hudson a fost trezit, ea
m-a trezit pe mine, i eu te trezesc pe tine.
Despre ce este vorba atunci e vreun incendiu?
Nu, o client. Se pare c a sosit o tnr doamn extrem de
agitat, care insist s m vad. Ateapt acum n salon. Acuma, dac o
tnr doamn umbl prin ora la ora asta i scoal oamenii somnoroi
din paturi, presupun c are de comunicat ceva foarte urgent. Dac se
dovedete a fi un caz interesant, sunt sigur c vrei s-l urmreti de la
nceput. M-am gndit oricum c ar trebui s te trezesc i s-i dau
155

aceast ans.
Dragul meu, nu l-a rata pentru nimic n lume. Nimic nu-mi
provoca vreo plcere mai intens dect s-l urmez pe Holmes n
investigaiile sale profesionale i s-i admir deduciile, la fel de rapide
ca nite intuiii i totui construite ntotdeauna pe o baz logic, cu care
rezolva problemele care i erau propuse. M-am mbrcat repede i n
cteva minute eram gata s-mi nsoesc prietenul jos n salon. O doamn
mbrcat n negru i complet acoperit de un vl edea la fereastr, i
s-a ridicat cnd am intrat.
Bun dimineaa, doamn, a spus Holmes vesel. Numele meu este
Sherlock Holmes. Acesta este prietenul meu apropiat i asociatul meu,
doctorul Watson, fa de care putei vorbi la fel de deschis ca fa de
mine. Ha! M bucur s observ c doamna Hudson a avut prezena de
spirit s aprind focul. V rog s v tragei nspre el, i o s comand s
vi se aduc o ceac de cafea, cci observ c tremurai.
Nu tremur de frig, a. spus femeia ncet, schimbndu-i locul dup
cum i se ceruse.
De ce anume atunci?
De fric, domnule Holmes. De groaz. i-a ridicat vlul n timp
ce vorbea, i am putut vedea c se afla ntr-adevr ntr-o stare de agitaie
demn de mil, cu faa toat contractat i gri, cu ochii speriai i
nelinitii, ca aceia ai unui animal vnat. Trsturile i silueta ei erau
acelea ale unei femei de treizeci de ani, ns prul ei era presrat cu
premature fire crunte, iar faa ei avea o expresie obosit i palid.
Sherlock Holmes a examinat-o cu una din privirile sale rapide i
atotcuprinztoare.
Nu trebuie s v fie fric, i-a spus el calmnd-o, aplecndu-se
nainte i atingnd-o uor pe antebra. Vom pune n curnd lucrurile la
punct, nu am nici o ndoial. Ai venit cu trenul dimineaa asta, dup
cte vd.
M cunoatei atunci?
Nu, dar observ c inei un bilet de ntoarcere n mna stng.
Trebuie s fi pornit devreme i, totui, nainte de a ajunge la gar, ai
cltorit ceva distan ntr-o caret, pe drumuri noroioase.
Doamna a tresrit puternic i s-a holbat uimit la tovarul meu.
156

Nu e vorba de nici un mister, draga mea doamn, i-a spus el


zmbind. Mneca stng a hainei dumneavoastr este stropit cu noroi
n nu mai puin de apte locuri. Petele sunt ct se poate de proaspete.
Nici un alt mijloc de transport dect o caret nu mproac cu noroi ntrun asemenea mod, i asta numai atunci cnd ezi n stnga vizitiului.
Indiferent care este raionamentul dumneavoastr, este n
ntregime corect, a spus ea. Am pornit de acas la ase, am ajuns la
Leatherhead la ase i douzeci, i am sosit cu primul tren spre
Waterloo. Domnule, nu mai rezist la aceast ncordare nervoas; voi
nnebuni dac mai ine. Nu am pe cine s m sprijin, cu excepia unei
singure persoane, care ine la mine, iar el, bietul om, poate fi de puin
ajutor. Am auzit de dumneavoastr de la doamna Farintosh, pe care ai
ajutat-o la ceas de mare nevoie. De la dnsa am obinut adresa
dumneavoastr. O, domnule, nu credei c m-ai putea ajuta i pe mine,
sau cel puin s aruncai puin lumin n ntunericul adnc care m
nconjoar? n prezent n-am posibilitatea s v recompensez pentru
serviciile dumneavoastr, dar peste o lun sau ase sptmni m voi
cstori i voi fi stpn pe venitul meu, iar atunci cel puin nu m voi
dovedi nerecunosctoare.
Holmes s-a ntors spre biroul lui i, descuindu-l, a scos un mic
registru pe care l-a consultat.
Farintosh, a spus el. A, da, mi amintesc cazul; era n legtur cu
o diadem de opal. Cred c a fost dinainte de a ne cunoate, Watson. Tot
ce pot spune, doamn, este c voi fi fericit s acord cazului
dumneavoastr aceeai grij pe care am acordat-o aceluia al prietenei
dumneavoastr. n ceea ce privete recompensa, profesia mea este
propria-i recompens, dar putei s-mi pltii n momentul care v
convine cel mai mult cheltuielile pe care e posibil s trebuiasc s le
fac. Iar acuma v rog s ne expunei tot ceea ce ne poate ajuta s ne
formm o opinie n privina cazului dumneavoastr.
Vai!, a rspuns vizitatoarea noastr, oroarea situaiei mele const
n faptul c temerile mele sunt att de vagi, iar bnuielile mele depind n
ntregime de lucruri mici, care ar putea prea nensemnate altuia, i
chiar i acela cruia dintre toi ceilali am dreptul s-i cer ajutorul i
sfatul consider tot ceea ce-i spun despre asta ca fiind imaginaia unei
157

femei cu nervii slabi. Nu o spune ca atare, dar pot s-o vd din


rspunsurile sale calmante i ochii lsai. Dar am auzit, domnule
Holmes, c dumneavoastr putei ptrunde adnc n multele ruti din
inima omului. M putei sftui cum s m descurc printre pericolele
care m nconjoar.
Sunt numai ochi i urechi, doamn.
Numele meu este Helen Stoner, i locuiesc cu tatl meu vitreg,
care este ultimul supravieuitor al uneia dintre cele mai vechi familii
saxone din Anglia, Roylott de la Stoke Moran, de la hotarul vestic al lui
Surrey.
Holmes a dat afirmativ din cap.
Numele mi este familiar, a spus el.
Familia s-a numrat ntr-o vreme printre cele mai bogate din
Anglia, iar pmnturile acesteia se ntindeau peste hotare n Berkshire
n nord i Hampshire n vest. n secolul trecut, ns, patru motenitori
succesivi au fost desfrnai i risipitori, iar, n zilele regenei, ruina
familiei a fost pn la urm dus la capt de un juctor de cri. N-a mai
rmas nimic cu excepia ctorva acri de pmnt i a casei vechi de dou
sute de ani, care este ea nsi sufocat de ipoteci. Ultimul proprietar ia trit existena acolo, ducnd viaa groaznic a unui aristocrat srcit;
dar unicul su fiu, tatl meu vitreg, vznd c trebuie s se adapteze
noilor condiii, a obinut un avans de la o rud. ce i-a dat posibilitatea
s-i ia licena n medicin, i a plecat la Calcutta, unde, datorit
ndemnrii sale profesionale i triei sale de caracter, i-a fcut o
clientel bogat. ns, ntr-o izbucnire de furie, datorat unor jafuri
comise n cas, i-a btut majordomul btina pn l-a omort, i a
scpat ca prin urechile acului s fie condamnat la moarte. A stat n
schimb mult timp la nchisoare, iar apoi s-a ntors n Anglia ursuz i
dezamgit.
Pe vremea cnd domnul Roylott sttea n India, s-a cstorit cu
mama mea, doamna Stoner, tnra vduv a maiorului Stoner din
artileria din Bengal. Sora mea Julia i cu mine eram gemene i aveam
doar doi ani cnd mama sa recstorit. Aceasta avea o sum de hani
considerabil nu mai puin de 1.000 de lire pe an pe care i-a lsato n ntregime motenire doctorului Roylott atta vreme ct locuiam cu
158

el, cu meniunea c o anumit sum anual trebuia s ne revin fiecreia


n caz c ne cstoream. La scurt timp dup ntoarcerea noastr n
Anglia, mama mea a murit a fost omort acum opt ani ntr-un
accident de tren, n apropiere de Crewe. Doctorul Roylott a abandonat
atunci ncercrile sale de a practica medicina la Londra, i ne-a luat s
locuim cu el n vechea cas a strmoilor si la Stoke Moran. Banii pe
care ni i-a lsat mama erau suficieni pentru nevoile noastre i nu prea
s existe vreun obstacol n calea fericirii noastre.
Dar la vremea respectiv, tatl nostru vitreg s-a schimbat teribil.
n loc s-i fac prieteni i s se viziteze cu vecinii notri, care au fost la
nceput extrem de bucuroi s vad un Roylott din Stoke Moran napoi
n vechea reedin a familiei sale, s-a nchis n cas i ieea rareori
altfel dect pentru a se certa slbatic cu oricine i ieea n cale.
Temperamentul violent atingnd mania, a fost ereditar printre brbaii
din familia sa, iar n cazul tatlui meu vitreg a fost cred intensificat de
ederea sa ndelungat la tropice. Au avut loc o serie de ncierri
ruinoase care au ajuns la tribunalul de poliie, pn cnd n cele din
urm acesta a devenit teroarea salului, iar oamenii fugeau cnd se
apropia, cci este un om extrem de puternic i absolut de necontrolat
cnd se nfurie.
Sptmna trecut l-a aruncat pe fierarul din sat peste un parapet
ntr-un pru i, numai pltind toi banii pe care i-am putut aduna, am
putut s evit o alt expunere n public. Nu are nici un prieten cu
excepia iganilor rtcitori, i le permite acestor vagabonzi s se aeze
pe cei civa acri de pmnt acoperii cu muri care reprezint domeniul
familiei, primind n schimb ospitalitatea corturilor acestora, i uneori
peregrinnd mpreun cu ei sptmni n ir. Manifest de asemenea o
pasiune pentru animalele indiene, care i sunt trimise de acolo, i are la
momentul de fa un leopard i un babuin care rtcesc liberi pe
pmnturile sale, i care le inspir stenilor aproape tot att de mult
fric ca i stpnul lor.
V putei imagina, din ceea ce v spun, c biata mea sor.Julia i cu
mine nu aveam prea mari plceri n via. Nici un servitor nu vroia s
rmn la noi, i mult vreme am fcut toat munca n cas. Avea doar
treizeci de ani cnd a murit, i totui prul ei ncepuse deja s se
159

albeasc, exact ca i al meu.


Sora dumitale a murit, deci?
A murit acum doi ani i despre moartea ei vreau s v vorbesc.
Putei nelege c trind viaa pe care v-am descris-o, era puin probabil
s cunoatem pe cineva de aceeai vrst i poziie. Aveam totui o
mtu, sora necstorit a mamei mele, domnioara Honoria
Westphail, care locuiete aproape de Harrow, i ni se permitea ocazional
s-i facem scurte vizite acas. Julia a mers acolo de Crciun acum doi
ani, i a ntlnit un maior de marin cu jumtate de sold cu care s-a
logodit. Tatl meu a aflat de logodn cnd sora mea s-a ntors, i nu s-a
opus cstoriei; dar cu dou sptmni nainte de ziua fixat pentru
cstorie, a avut loc evenimentul teribil care m-a lipsit de singura mea
tovar.
Sherlock Holmes sttea pe spate pe scaun, cu ochii nchii i capul
ngropat ntr-o perni, dar la asta i-a ridicat pe jumtate pleoapele,
aruncnd o privire vizitatoarei noastre.
V rog s fii precis n privina detaliilor, i-a spus el.
mi este uor s fiu astfel, cci fiecare eveniment din acea
perioad ngrozitoare mi este ntiprit pe veci n memorie. Conacul
este, aa cum am spus deja, foarte vechi, iar acum este locuit doar o
singur arip. Dormitoarele din aceast arip sunt la parter, camerele de
zi fiind n partea din mijloc a cldirii. Dintre aceste dormitoare, primul
i aparine doctorului Roylott. cel de-al doilea surorii mele, iar al treilea
mie. Acestea nu comunic unul cu cellalt, dar toaie se deschid n
acelai coridor. Sunt destul de clar?
n ntregime.
Ferestrele celor trei camere dau nspre gazon. n acea noapte
fatal, doctorul Royloit s-a retras devreme n camera sa, dei tiam c
nu se culcase, cci sora mea era deranjat de mirosul puternicelor
trabuce indiene pe care acesta le fuma de obicei. A plecat prin urmare
din camera ei i a venit ntr-a mea, unde a rmas pentru un timp,
sporovind despre nunta ce se apropia. La ora unsprezece s-a ridicat s
plece, dar s-a oprit la u i s-a uitat napoi.
Spune-mi Helen, mi-a spus ea, ai auzit, vreodat pe cineva
fluiernd trziu n noapte?
160

Niciodat, i-am spus eu.


Presupun c nu e posibil ca tu s fluieri n timpul somnului?
Cu siguran nu. Dar de ce?
Pentru c n ultimele cteva nopi am auzit ntotdeauna cam la
trei dimineaa un fluierat ncet i clar.
Nu dorm adnc i m-a trezit. Nu pot spune de unde venea, poate din
camera de alturi, poate de pe gazon. M-am gndit s te ntreb dac l-ai
auzit.
Nu, nu l-am auzit. Trebuie s fie vorba de nenorociii aceia de
igani de pe plantaie.
Foarte posibil. i totui dac ar fi venit de pe gazon, m mir c tu
nu l-ai auzit.
A, dar eu dorm mai adnc dect tine.
Pi, oricum, nu este ceva important. Mi-a zmbit, a nchis ua i
cteva momente mai trziu, am auzit cum a ntors cheia n broasc.
Aa, a spus Sherlock Holmes. V sttea n obicei s ncuiai
ntotdeauna ua n timpul nopii?
Totdeauna.
i de ce?
Cred c am menionat c doctorul inea un leopard i un babuin.
Nu ne simeam n siguran dac nu ncuiam uile.
neleg. V rog s v continuai povestea.
N-am putut s dorm n noaptea respectiv. Aveam senzaia vag
a unei nenorociri iminente. Sora mea i cu mine, v amintii, eram
gemene i tii ct de subtile sunt legturile dintre dou suflete att de
apropiate. Era o noapte slbatic. Afar vntul urla, iar ploaia btea i
plescia pe ferestre. Brusc, prin tot acest vacarm al furtunii, a rzbtut
iptul teribil al unei femei ngrozite. Am tiut c era vocea surorii mele.
Am srit din pat, m-am nfurat ntr-un al, i m-am repezit pe coridor.
Cnd am deschis ua, mi s-a prut c aud un fluierat ncet, aa cum l
descrisese sora mea, i cteva momente mai trziu un zngnit, ca i
cum ar fi czut un obiect de metal. Cnd am fugit pe coridor, am vzut
c ua surorii mele era descuiat i se ntorcea ncet n balamale. M-am
holbat la ea copleit de spaim, netiind ce o s apar pe acolo. La
lumina lmpii din coridor, am vzut-o ieind pe sora mea, cu faa albit
161

de groaz, cu minile bjbind dup ajutor, ntregul ei corp


blbnindu-se nainte i napoi, ca i cum ar fi fost beat. Am fugit
spre ea i am prins-o n brae, dar n acel moment genunchii ei au prut
a ceda i a czut la pmnt. S-a zvrcolit ca i cum ar fi simit o durere
groaznic, iar membrele ei s-au convulsionat ngrozitor. La nceput am
crezut c nu m-a recunoscut, dar, cnd m-am aplecat deasupra ei, a
strigat ascuit cu o voce pe care nu o voi uita vreodat O, Dumnezeule!
Helen! A fost banda! Banda cu pete! Ar mai fi vrut s spun ceva, i a
artat cu degetul n direcia camerei doctorului, dar o nou convulsie a
pus stpnire pe ea i i-a sufocat cuvintele. M-am npustit afar,
strigndu-l tare pe tatl meu vitreg, i l-am ntlnit repezindu-se din
camera sa n halat Cnd a ajuns la cptiul surorii mele, aceasta i
pierduse cunotina, i, dei el i-a turnat brandy pe gt i a trimis dup
ajutor medical n sat, toate eforturile au fost zadarnice, cci aceasta s-a
prbuit ncet i a murit fr s-i recapete cunotina. Acesta a fost
ngrozitorul sfrit al iubitei mele surori.
Un moment, a spus Holmes, suntei sigur n privina fluieratului
i a sunetului metalic? Putei jura c aa au fost?
Asta m-a ntrebat i procurorul cnd s-a cercetat cazul. Am
impresia puternic c le-am auzit, ns date fiind zgomotul furtunii i
scriturile casei vechi, este posibil s m fi nelat.
Sora dumitale era mbrcat?
Nu, era n cma de noapte. n mna ei dreapt s-a gsit un b
ars de chibrit, iar n stnga o cutie de chibrituri.
Ceea ce arta c a aprins lumina i s-a uitat n jur cnd a avut loc
alarma. Aceasta este important. i la ce concluzii a ajuns procurorul?
A investigat cazul cu mare atenie, cci comportamentul
doctorului Roylott devenise de mult timp faimos n comitat, dar nu a
putut gsi nici o cauz satisfctoare a morii acesteia. Mrturia mea a
artat c ua a fost ncuiat pe dinuntru i c ferestrele erau blocate de
nite obloane de mod veche cu bare late d? fier care erau lsate n
fiecare noapte. S-au ciocnit ca atenie toi pereii, dar s-au dovedit a fi
ct se poate de solizi peste tot, iar podeaua a fost de asemenea
examinatei n ntregime, cu acelai rezultat. Hornul este lat, dar este
blocat de patru scoabe mari. Este prin urmare sigur c sora mea fusese
162

singur cnd a ajuns-o moartea. n plus nu existau nici un fel de urme


de violen pe corpul ei.
Dar otrav?
Doctorii au examinat-o n acest scop, dar fr succes.
Atunci de ce credei c a murit aceast biat femeie?
Cred c a murit pur i simplu de fric i ai 1 pricina ocului
nervos, dei nu-mi pot imagina ce anume x nspimntat-o.
iganii se aflau pe plantaie la vremea respectivi,'
Da, aproape ntotdeauna se afl unii pe acolo.
A, i ce nelegei prin aceast aluzie la o ban d o band cu
pete?
Uneori m-am gndit c erau doar vorbe nebuneti ale delirului,
alteori c se putea referi la vreo band de oameni, poate chiar la iganii
de pe plantaie Nu tiu dac nu cumva batistele cu pete pe care att de
muli dintre ei le poart pe cap iau sugerat ciudatul adjectiv pe care l-a
folosit.
Holmes a dat din cap ca unu! care este departe de a fi satisfcut.
Acestea sunt nite dificulti foarte mari, a spus el; v rog,
continuai-v povestea.
Au trecut doi ani de atunci, iar viaa mea a fost pn recent mai
singuratic dect oricnd. Acum o lun ns, un prieten drag pe care l
cunoteam de muli ani mi-a fcut cinstea de a-mi cere mna. Numele
su este Armitage Percy Armitage , al doilea fiu al domnului
Armitage din Crane Water, n apropiere de Reading. Tatl meu vitreg nu
s-a opus cstoriei, i urmeaz s ne cstorim n decursul primverii.
Acum dou zile a nceput s fac reparaii n aripa vestic a cldirii, iar
zidul dormitorului meu a fost gurit, astfel nct a trebuit s m mut n
camera n care a murit sora mea i s dorm chiar n patul n care a
dormit ea. Imaginai-v atunci spaima mea cnd noaptea trecut, n timp
ce stteam treaz n pat, gndindu-m la teribila ei soart, am auzit
brusc n linitea nopii fluieratul ncet care a fost mesagerul propriei ei
mori. Am srit din pat i am aprins lampa, dar n-am putut vedea nimic
n camer. Am fost prea tulburat ca s m mai culc, ns, deci m-am
mbrcat i, imediat ce s-a luminat de zi, am fugit afar, am luat o caret
de la hanul Crown care se afl vis-a-vis, i m-am dus la Leatherhead, de
163

unde am sosit n aceast diminea cu scopul de a v ntlni i a v cere


sfatul.
Ai procedat nelept, i-a spus prietenul meu. Dar mi-ai spus
totul?
Da, totul.
Domnioar Roylott, nu ai fcut-o. V protejai tatl vitreg.
De ce, ce vrei s spunei?
Drept rspuns, Holmes i-a ridicat maneta de dantel neagr ce-i
mrginea mna aflat pe genunchi. Cinci mici pete livide, urmele a
patru degete i a degetului mare erau imprimate pe ncheietura alb.
Ai fost tratat cu cruzime, i-a spus Holmes.
Doamna s-a nroit puternic i i-a acoperit ncheietura rnit.
Este un om violent, a spus ea, i poate nu i d seama ct de
puternic e.
A urmat o tcere ndelungat, n timpul creia Holmes i-a sprijinit
brbia n mini, privind pierdut Jocul ce trosnea.
Aceasta este o afacere foarte complicat, a spus el n cele din
urm Exist o mie de detalii pe care a dori s le cunosc nainte de a
decide ce msuri s adoptm. Totui nu avem un singur moment de
pierdut. Dac am merge azi la Stoke Moran, am putea s vizitm aceste
camere, fr tirea tatlui dumitale vitreg?
Din ntmplare, a menionat c va merge azi n ora cu o treab
de cea mai mare importan. Este probabil s lipseasc ntreaga zi, i
nimic nu v va deranja. Avem acum o menajer, dar este btrn i
stupid, i pot s-o in cu uurin la distan.
Excelent. Nu te mpotriveti acestei cltorii, Watson?
Deloc
Atunci vom veni amndoi. Dumneavoastr ce o s facei?
Am unul sau dou lucruri pe care a dori s le fac acum, c m
aflu n ora. Dar o s m ntorc cu trenul de ora dousprezece, astfel
nct s fiu acolo cnd venii.
i ne putei atepta la nceputul dup-amiezii. i eu am ceva mici
afaceri de rezolvat. Nu dorii s ateptai i s servii micul dejun?
Nu, trebuie s plec. De cnd v-am mrturisit necazul meu, mi
simt inima mai uoar. De abia atept s v ntlnesc din nou dup164

amiaz. i-a lsat vlul gros i negru peste fa i s-a strecurat afar din
camer.
i ce crezi despre toate astea, Watson?, m-a ntrebat Sherlock
Holmes, lsndu-se pe spate pe scaun.
Mi se pare a fi o afacere extrem de ntunecat i sinistr.
Totui, dac doamna nu se neal cnd afirm c podeaua i
pereii sunt n regul i c ua, fereastra i hornul sunt de netrecut,
atunci sora ei trebuie s fi fost fr ndoial singur cnd i-a gsit
misteriosu-i sfrit.
Dar aceste fluierturi nocturne i cuvintele foarte ciudate ale
femeii dinaintea morii?
Nu mi dau seama.
Cnd pui laolalt ideea unor fluierturi noaptea, a prezenei unei
bande de igani care sunt n relaii de prietenie cu acest btrn doctor,
faptul c avem toate motivele s credem c doctorul are interesul s
mpiedice cstoria fiicei lui vitrege, aluzia dinaintea morii la o band
i, n final, faptul c domnioara Helen Stoner a auzit un zngnit
metalic, care ar fi putut fi provocat de una din acele bare de metal ce
protejeaz obloanele cnd a czut la loc, cred c exist motive serioase
s ne gndim c misterul poate fi explicai folosindu-ne de aceast pist.
Dar ce au fcut atunci iganii?
Nu-mi pot nchipui.
Vd multe obiecii mpotriva unei astfel de teorii.
i eu la fel. Este exact motivul pentru care ne ducem astzi la
Stoke Moran. Vreau s vd dac obieciile sunt majore sau dac pot fi
justificate. Dar, ce naiba se ntmpl?!
Exclamaia tovarului meu a fost iscat de faptul c ua noastr a
fost deschis pe neateptate cu putere, iar un brbat imens a aprut n
cadrul ei. Costumaia sa era un amestec ciudat ntre o inut
profesional i una rneasc, constnd dintr-un joben negru, o lung
redingot i o pereche de ghetre nalte, plus o crava balansndu-i-se n
mn. Era att de nalt nct plria sa atingea de fapt stinghia uii, iar
respiraia sa prea s se ntind dintr-o parte n cealalt a cadrului uii.
i-a ntors de la unul la cellalt dintre noi faa mare, marcat de o mie
de riduri, galben din pricina soarelui i purtnd semnele tuturor
165

pasiunilor josnice, n timp ce ochii si adncii n orbite i plini de


iritare i nasul su lung, subire i descrnat l fceau s semene cu o
pasre de prad btrn i slbatic.
Care dintre voi este Holmes?, a ntrebat aceast apariie.
Este numele meu, domnule; dar n-am onoarea s v cunosc, i-a
spus ncet tovarul meu.
Sunt doctorul Grimesby Roylott din Stoke Moran.
Aa, doctore, i-a spus Holmes cu blndee. V rog luai loc.
N-o s fac nimic de felul acesta. Fiica mea vitreg a fost aici. Am
urmrit-o. Ce v-a spus?
Este puin rece pentru vremea asta a anului, a spus Holmes.
Ce v-a spus?, a ipat furios btrnul.
ns am auzit c ofranul s-a fcut, a continuat imperturbabil
tovarul meu.
Hal mi distragi atenia, nu-i aa?, a spus noul nostru vizitator,
fcnd un pas nainte i fluturndu-i cravaa. Te cunosc, nemernicule!
Am auzit de tine dinainte. Eti Holmes, intrigantul.
Prietenul meu a zmbit.
Holmes, bgreul! Zmbetul su s-a lrgit. Holmes a chicotit
vesel.
Holmes, funcionarul de la Scotland Yard, care face pe grozavul.
Conversaia dumitale este foarte amuzant, i-a spus el. Cnd
ieii, nchidei ua, cci este categoric curent.
O s plec dup ce spun ce am de spus. Nu ndrzni s te amesteci
n treburile mele. tiu c domnioara Stoner a fost aici. Am urmrit-o!
Sunt un om periculos de nfruntat! Ia uit. A pit cu repeziciune
nainte, a nfcat vtraiul i l-a curbat cu minile sale imense i
bronzate.
Ferete-te s pun mna pe tine, a mrit, i, aruncnd vtraiul
ndoit n cmin, a ieit cu pai mari din camer.
Pare a fi o persoan foarte prietenoas, a spus Holmes rznd.
Nu sunt tot att de corpolent, dar, dac ar fi rmas, a fi putut s-i art
c puterea mea nu este cu mult mai prejos dect a lui. n timp ce vorbea,
a ridicat vtraiul de oel i, cu o sforare brusc, l-a ndreptat la loc.
nchipuie-i, s aib neobrzarea de a m confunda cu un detectiv
166

oficial! Acest incident d ns savoare investigaiei noastre, i sper c


micua noastr prieten nu va avea de suferit de pe urma imprudenei de
a lsa aceast brut s o urmreasc. i acum, Watson, o s comandm
micul dejun, iar apoi o s m duc la Doctor's Commons, unde sper s
obin nite informaii ce ne pot fi de folos n acest caz.
Se fcuse aproape unu pn cnd Sherlock Holmes s-a ntors din
incursiunea sa. inea n mn o foaie de hrtie albastr, mzglit cu
nsemnri i numere.
Am vzut testamentul soiei decedate, a spus el. Pentru a stabili
nelesul lui precis, am fost obligat s calculez valoarea actual a
investiiilor la care se refer. Venitul total, care la vremea morii soiei
era de aproape 1.100 de lire, este acum, datorit scderii preurilor n
agricultur, nu mai mult de 750 de lire. Fiecare fiic poate pretinde o
rent de 250 de lire, n caz c se mrit. Este evident, prin urmare, c
dac ambele fiice s-ar fi mritat, aceast frumusee ar fi rmas cu un
venit nensemnat, i chiar i numai una dintre ele l-ar prejudicia foarte
serios. N-am muncit degeaba n aceast diminea, cci mi s-a dovedit
c are cele mai puternice motive pentru a sta n calea unui astfel de
lucru. i acum, Watson, acest caz este prea serios s ne momondim,
mai ales dat fiind c btrnul tie c suntem interesai de treburile lui;
deci dac eti gata, o s comandm o birj i o s mergem la Waterloo.
i-a fi foarte recunosctor dac i-ai lua revolverul n buzunar. Un Eley
numrul 2 este un argument excelent n faa domnilor care pot face
noduri din vtraie. Acela i o periu de dini, cred, sunt tot ceea ce ne
trebuie.
La Waterloo, am fost ndeajuns de norocoi s prindem un tren spre
Leatherhead, unde am nchiriat o bric de la hanul din gar, cu care am
mers apte sau opt kilometri prin ncnttoarele locuri din Surrey. Era o
zi superb, cu un soare strlucitor i civa nori pufoi pe cer. Copacii i
gardurile vii de pe marginea drumului tocmai ce scoteau primii lstari
verzi, iar aerul era plin de mirosul plcut de pmnt umed. Pentru mine
cel puin exista un contrast ciudat ntre dulcea promisiune de primvar
i aceast investigaie sinistr pe care o ncepusem. Tovarul meu
sttea n fa n bric, cu braele ncruciate, cu plria tras peste ochi
i brbia czut n piept, adncit n gnduri. Brusc, a tresrit, m-a btut
167

pe umr i a artat cu degetul peste pajiti.


Uit-te acolo!, a spus el.
Pe o pant lin se ntindea un parc cu muli copaci, care formau o
dumbrav n locul cel mai nalt. Din mijlocul crengilor rzbtea coama
casei i acoperiul nalt al unui conac foarte vechi.
Stoke Moran?, a spus el.
Da, domnule, aceea este casa doctorului Grimesby Roylott, a
remarcat vizitiul.
Acolo se construiete ceva, a spus Holmes; ntr-acolo mergem.
Iat satul, a spus vizitiul, artnd un grup de acoperiuri la ceva
distan n stnga; dar dac dorii s ajungei la cas, va fi mai scurt s
trecei peste acest prleaz i s-o luai pe crarea peste cmpuri. Este
acolo unde merge doamna aceea.
Iar doamna, cred, este domnioara Stoner, a observat Holmes,
punndu-i mna la ochi. Da, cred c am face mai bine s procedm
cum sugerai.
Ne-am dat jos, ne-am pltit drumul, iar bric a huruit napoi pe
drumul spre Leatherhead.
Am gndit bine, a spus Holmes, n timp ce treceam prleazul, c
acest individ va crede c am venit aici ca arhiteci sau cu vreo treab
anume. l poate opri s cleveteasc. Bun ziua, domnioar Stoner.
Vedei c ne-am inut de cuvnt.
Clienta noastr de diminea s-a grbit nainte s ne ntmpine, cu
faa plin de bucurie.
V-am ateptat cu atta nerbdare, a strigat ea, strngndu-ne
clduros minile. Totul s-a potrivit cum nu se poate mai bine. Doctorul
Roylott s-a dus n ora i probabil nu se va ntoarce pn desear.
Am avut plcerea s facem cunotin cu el, a spus Holmes, i a
rezumai n cteva cuvinte ce anume se ntmplase. Domnioara Stoner
s-a fcut alb ca varul n timp ce asculta.
Dumnezeule!, a exclamat, m-a urmrit, atunci.
Aa se pare.
Este att de viclean c nu tiu niciodat cnd sunt n siguran.
Ce va spune cnd se va ntoarce?
Trebuie s se pzeasc, cci poate afla c exist cineva mai
168

viclean dect el care este pe urmele lui. Trebuie s v ncuiai n camer


n noaptea asta. Dac este violent, v vom lua la mtua dumneavoastr
din Harrow. Acuma, trebuie s ne folosim foarte judicios timpul, prin
urmare v rog s fii amabil s ne luai imediat n camerele pe care
trebuie s le examinm.
Cldirea era din piatr gri, ptat de licheni, cu o poriune nalt n
centru i dou aripi pe fiecare parte, curbate ca cletii unui crab. ntruna
din aceste aripi, ferestrele erau sparte i barate cu scnduri de lemn, n
timp ce acoperiul era parial prbuit, o imagine a ruinei. Poriunea
central era ntr-o stare ceva mai bun, i blocul din dreapta era
comparativ modern, iar obloanele din ferestre i fumul albastru
rsucindu-se n sus din hornuri artau c acolo locuia familia. Pe
peretele din capt fusese ridicat o schel, iar zidria fusese spart, dar
nu exista nici urm de muncitori n momentul vizitei noastre. Holmes
mergea ncet nainte i napoi pe gazonul neatent tiat, examinnd cu
mare atenie partea dinafar a ferestrelor.
Aceasta, presupun, aparine camerei n care obinuiai s dormii,
cea din mijloc surorii dumneavoastr, iar cea de lng cldirea
principal camerei doctorului Roylott?
Exact. Dar acum dorm n cea din mijloc.
Pn cnd se fac reparaiile, dup cte neleg. Apropo, nu pare a
exista vreo nevoie presant de reparaii pe peretele acela de la capt.
Nici nu s-a fcut vreuna. Cred c a fost o scuz ca s fiu mutat
din camera mea.
A! Aceasta este relevant. Acuma, pe cealalt parte a acestei aripi
nguste trece coridorul din care se deschid aceste trei camere. Exist
ferestre i acolo, firete?
Da, dar unele foarte mici. Prea nguste ca s treac cineva prin
ele.
ntruct ambele dintre voi v-ai ncuiat uile n timpul nopii, nu
se putea ajunge n camerele voastre dinspre partea aceea. Acuma, ai fi
att de amabil s mergei n camera dumneavoastr i s zvori
obloanele?
Domnioara Stoner a fcui ce i s-a cerut, iar Holmes, dup o
examinare atent prin fereastra deschis, a ncercat n toate felurile s
169

deschid cu fora oblonul, dar fr succes. Nu exista nici o crptur


prin care s-ar fi putut introduce un cuit pentru a ridica bara. Apoi a
examinat balamalele cu lupa, dar erau din fier masiv, i erau ncastrate
n zidria solid.
Hm!, a spus el, scrpinndu-i perplex brbia, teoria mea
ntmpin cu siguran nite dificulti. Nimeni nu poate trece prin
aceste obloane, cnd sunt zvorte. Ei bine, o s vedem dac interiorul
arunc mai mult lumin asupra acestei afaceri.
O mic u lateral se deschidea spre coridorul vruit n care se
aflau cele trei dormitoare. Holmes n-a vrut s examineze cea dea treia
odaie, deci am trecut imediat la a doua, aceea n care dormea acum
domnioara Stoner i n care i aflase sfritul sora sa. Era o camer
mic i simpl, cu un tavan jos i un cmin deschis n stilul caselor
vechi de ar. Un dulap cafeniu cu sertare se afla ntr-un col, un pat
ngust cu nvelitoare alb ntr-altul i o toalet n stnga ferestrei. Aceste
obiecte, laolalt cu dou scaune mici de nuiele constituiau toat mobila
din camer, la care se aduga un covor ptrat Wilton n mijloc.
Scndurile de pe jos i de pe perei erau dintr-un stejar cafeniu mncat
de cari, att de vechi i decolorat c putea s fi fost de pe vremea primei
cldiri a casei. Holmes a tras unul din scaune ntr-un col i sttea
linitit pe el, n timp ce ochii i rtceau mprejur, n sus i jos,
observnd fiecare detaliu al apartamentului.
Cu ce comunic acel clopoel?, a ntrebat el n cele din urm,
indicnd un nur gros de clopoel ce atrna lng pat, ciucurul acestuia
aflndu-se de fapt pe pern.
Cu odaia menajerei.
Pare a fi mai nou dect celelalte lucruri?
Da, a fost pus acolo numai acum civa ani.
Presupun c sora dumneavoastr a cerut-o?
Nu, n-am auzit s-l foloseasc vreodat. Obinuiam s ne lum
ntotdeauna singure ceea ce doream.
Aa deci, punerea unui nur att de frumos acolo pare s fi fost
inutil. O s m scuzai cteva minute pn cnd cercetez podeaua S-a
pus pe burt cu lupa n mn, trndu-se cu repeziciune nainte i
napoi, examinnd minuios crpturile dintre scnduri. Apoi a fcut
170

acelai lucru cu lemnria care mbrca odaia. n final, s-a dus la pat i a
petrecut un timp holbndu-se la el i trecndu-i privirea n susul i
josul zidului. La sfrit, a luat nurul clopoelului n mn i l-a smucit
energic.
Pi este un simulacru, a spus el.
Nu sun?
Nu, nici mcar nu este legat de un cablu electric. Aceasta este
foarte interesant. Putei vedea acum c este legat de un crlig chiar
deasupra micii deschizturi pentru ventilator.
Ct de absurd! N-am observat asta pn acum.
Foarte ciudat!, a mormit Holmes, trgnd de nur. De exemplu,
ct de nebun trebuie s fie un constructor s fac o gaur de aerisire
ctre o alt camer, cnd tot cu att efort ar fi putut s o fac s aib
acces la aerul de afar!
Asta este pe de alt parte ceva destul de modern, a spus doamna.
A fost fcut cam la aceeai vreme ca i nurul clopoelului?, a
remarcat Holmes.
Da, s-au fcut cteva mici modificri la vremea respectiv.
Par a fi fost extrem de interesante nururi false de clopoel i
guri de aerisire care nu aerisesc. Cu permisiunea dumneavoastr,
domnioar Stoner, o s facem acum cercetri n apartamentul
doctorului.
Odaia doctorului Grimesby Roylott era mai mare dect aceea a
fiicei sale vitrege, dar la fel de srccios mobilat. Un pat de campanie,
un mic raft de lemn plin de cri, majoritatea tehnice, un fotoliu lng
pat, un scaun de lemn lng perete, o mas rotund i un seif mare de
fier erau principalele obiecte care se nfiau privirii. Holmes mergea
ncet mprejur, cercetnd cu cel mai mare interes fiecare obiect.
Ce se afl nuntru?, a ntrebat el, ciocnind seiful.
Hrtiile de afaceri ale tatlui meu vitreg.
Ol, ai vzut atunci interiorul?
Numai o dat, acum civa ani. mi amintesc c era plin de hrtii.
Nu exist, de pild, o pisic n el?
Nu. Ce idee ciudat!
Ei bine, uitai-v la asta! A ridicat o mic farfurioar cu lapte ce
171

se afla pe el.
Nu, nu inem pisici. Dar exist un leopard i un babuin.
A, da, firete! Pi, un leopard este pur i simplu o pisic mare, i
totui o farfurioar cu lapte nu prea i poate satisface nevoile,
ndrznesc s cred. Exist un aspect pe care a dori s-l clarific. S-a
aezat pe vine n faa scaunului de lemn, examinndu-i fundul cu cea
mai mare atenie.
Mulumesc. Este ct se poate de clar acum, a spus el, ridicnduse i bgndu-i lupa n buzunar. Piei! Iat ceva interesant!
Obiectul care i atrsese privirea era o mic les de cine atrnat de
unul din colurile patului. Lesa era ns ndoit i legat astfel nct
forma un la de curea.
Ce crezi c-i asta, Watson?
Este o les destul de obinuit. Dar nu neleg de ce este legat.
Asta nu este ceva chiar att de obinuit, nu-i aa? A, vai de mine!
Trim ntr-o lume rea, iar cel mai ru este cnd un om inteligent i pune
mintea s comit crime. Cred c am vzut destule pentru moment,
domnioar Stoner, i cu permisiunea dumitale vom merge afar pe
gazon.
N-am mai vzut faa prietenului meu niciodat nainte att de
posomort sau fruntea lui att de ntunecat ca atunci cnd ne-am
ntors de la locul acestei investigaii. Ne-am plimbat de cteva ori n
susul i n josul gazonului, nici domnioara Stoner i nici eu nedorind
s-i ntrerupem gndurile, nainte de a se trezi din reveria n care se
cufundase.
Este de cea mai mare importan, domnioar Stoner, a spus el,
s-mi urmai sfaturile ndeaproape, n cel mai mic detaliu.
Cu siguran, aa o s fac.
Chestiunea este prea serioas pentru a ezita. Viaa
dumneavoastr poate depinde de respectarea a ceea ce v spun.
V asigur c sunt la dispoziia dumneavoastr.
n primul rnd, eu i cu prietenul meu trebuie s ne petrecem
noaptea n camera dumneavoastr.
i eu i domnioara Stoner ne-am holbat uluii la el.
Da, trebuie s procedm astfel. Dai-mi voie s v explic. Cred
172

c acela de acolo este hanul din sat?


Da, acela este hanul Crown.
Foarte bine. Ferestrele dumneavoastr se vd de acolo?
Sigur.
Atunci cnd tatl dumneavoastr vitreg se ntoarce, trebuie s v
nchidei n camer, pretinznd c v doare capul. Apoi, cnd l auzii c
se retrage pentru noapte, trebuie s deschidei obloanele ferestrei
dumneavoastr, s ridicai zvorul, s punei lampa acolo ca un semnal
pentru noi, i apoi s v re tragei n linite cu tot ceea ce credei c v
va fi necesar n camera pe care obinuiai s-o ocupai. Nu am nici o
ndoial c, n ciuda reparaiilor, v putei descurca acolo pentru o
noapte.
O, sigur, cu uurin.
Vei lsa restul n minile noastre.
Dar ce vei face?
O s ne petrecem noaptea n camera dumneavoastr, i vom
investiga cauza acestui zgomot care v-a tulburat.
Cred, domnule Holmes, c tii deja despre ce este vorba, i-a
spus domnioara Stoner, punndu-i mna pe mneca tovarului meu.
Poate c da.
Atunci, fie-v mil, i spunei-mi care a fost cauza morii surorii
mele.
A prefera s dispun de dovezi mai clare nainte de a vorbi.
Putei s-mi spunei cel puin dac propria mea idee este corect,
i dac a murit de o spaim neateptat.
Nu, nu cred asta. Cred c a existat probabil o cauz mai concret.
i acuma, domnioar Stoner, trebuie s v prsim, cci, dac doctorul
Roylott se ntoarce i ne vede, cltoria noastr va fi fost inutil. La
revedere, i fii curajoas, cci dac vei face ceea ce v-am spus, putei
fi sigur c vom elimina n curnd pericolele care v amenin.
Sherlock Holmes i cu mine nu am ntmpinat nici o dificultate s
nchiriem un dormitor i un salon la hanul Crown. Se aflau la etaj, iar de
la fereastra noastr puteam vedea poarta de pe alee i aripa locuit a
conacului Stoke Moran. n amurg, l-am vzut pe doctorul Grimesby
Roylott trecnd pe lng noi, fiina lui uria desluindu-se
173

amenintoare alturi de biatul mic de statur care conducea cabrioleta.


Biatul a deschis porile grele de fier cu oarecare greutate, i am auzit
urletul rguit al doctorului i am vzut furia cu care l-a ameninat cu
pumnii ncletai. Bric a mers mai departe i, cteva minute mai
trziu, am observat o lumin brusc ivindu-se printre copaci, fcut
probabil de lampa ce fusese aprins ntr-unui din saloane
tii, Watson, mi-a spus Holmes pe cnd edeam n ntunericul
crescnd, mi fac, realmente, scrupule dac s te iau cu mine n seara
asta. Exist un pericol clar.
Pot fi de ajutor?
Prezena ta ar fi de nepreuit.
Atunci cu siguran voi veni.
Este foarte drgu din partea ta.
Vorbeti de pericol. Evident ai vzut n aceste camere mai multe
dect am vzut eu.
Nu, dar mi nchipui c probabil am dedus puin mai multe. Cred
c ai vzut tot ceea ce am vzut i eu.
N-am vzut nimic deosebit, cu excepia nurului clopoelului, i
mrturisesc c nu-mi pot imagina n ce scop se afla acolo.
Ai vzut i gaura de aerisire?
Da, dar nu cred c este un lucru att de neobinuit s ai o mic
deschiztur ntre dou camere. Era att de mic c de abia ar fi putut
trece un obolan.
Am tiut c o s gsim o gaur de aerisire nainte chiar de a veni
la Stoke Moran.
Dragul meu Holmes!
O, da, am tiut. i aminteti c n relatarea ei a spus c sora ei a
simit mirosul trabucului doctorului Roylott. Acuma, firete, aceasta
sugera din capul locului c trebuia s existe o comunicare ntre cele
dou camere. Putea fi numai una mic, sau altminteri ar fi fost
remarcat n investigaia procurorului. De unde am dedus existena unei
guri de aerisire.
Dar ce ru poate face aa ceva?
Pi, exist cel puin o coinciden curioas n privina datelor
problemei. Se face o gaur de aerisire, se atrn un nur, iar o doamn
174

care doarme n pat moare. Nu i se pare izbitor?


Pn acum nu pot observa nici o conexiune.
Ai remarcat ceva foarte ciudat n privina acelui pat?
Nu.
Era prins de podea. Ai vzut vreodat un pat fixat astfel?
Nu pot spune c am vzut.
Doamna nu putea s-i mute patul. Trebuia s rmn
ntotdeauna n aceeai poziie n raport cu gaura de aerisire i frnghia
cci o putem numi astfel, dat fiind c evident n-a fost niciodat
menit s fie un nur de clopoel.
Holmes, am strigat, mi se pare c ntrezresc la ce faci aluzie.
Am ajuns exact la timp s mpiedicm o crim subtil i oribil.
ndeajuns de subtil i ndeajuns de oribil. Atunci cnd un
doctor o ia pe ci greite este cel mai bun criminal. Are curaj i
cunotine. Palmer i Pritchard au fost printre cei mai buni n profesia
lor. Acest om merge chiar mai departe, dar cred, Watson, c vom putea
s-i dejucm planurile. ns vom avea parte de destule orori nainte ca
noaptea s ia sfrit; pentru Dumnezeu, hai s fumm linitii o pip i
s ne gndim cteva ore la ceva mai vesel.
Cam la nou, lumina dintre copaci a fost stins i totul era
ntunecat n direcia conacului. Dou ore s-au scurs ncet, iar apoi brusc,
exact cnd ceasul a btut ora unsprezece, o singur lumin strlucitoare
s-a aprins exact n faa noastr.
Acela este semnalul, a spus Holmes, srind n picioare; vine de la
fereastra din mijloc.
Pe drumul afar a schimbat cteva cuvinte cu proprietarul,
explicndu-i c mergeam s vizitm o cunotin i c era posibil s ne
petrecem noaptea acolo. Un moment mai trziu, ne aflam pe drumul
ntunecat, cu vntul rece suflndu-ne n fa, i cu o lumin galben
licrind n ntuneric n faa noastr, pentru a ne ndruma n sumbra
noastr escapad.
Am ntmpinat ceva dificultate n ptrunderea pe domeniu, pentru
c n vechiul zid ce mprejmuia parcul se cscau nite sprturi
nereparate. Descurcndu-ne printre copaci am ajuns pe gazon, l-am
strbtut, i eram pe punctul de a ptrunde pe fereastr, cnd dintre
175

tufiurile de laur a nit ceea ce a prut a fi un copil hidos i diform,


care s-a aruncat pe iarb sucindu-i membrele, iar apoi a strbtut cu
repeziciune gazonul, disprnd n ntuneric.
Dumnezeule!, am optit. L-ai vzut? Holmes a fost pentru un
moment la fel de
ocat ca i mine. n tulburarea sa, mna lui m-a prins de ncheietur
ca o menghin. Apoi a izbucnit ntr-un rs ncet, i i-a pus buzele la
urechea mea.
Frumoas familie, a murmurat el. Acela este babuinul.
Uitasem de ciudatele animale de companie ale doctorului. Exista i
un leopard; ne puteam trezi cu el pe umeri n orice moment. Mrturisesc
c mi-am simit mintea mai uoar cnd, dup ce am urmat exemplul lui
Holmes scondu-mi pantofii, am ajuns n dormitor. Tovarul meu a
nchis fr zgomot obloanele, a mutat lampa pe mas, i a aruncat o
privire prin camer. Totul era aa cum l vzusem n timpul zilei. Apoi,
furindu-se spre mine i fcndu-i mna plnie, mi-a optit n ureche,
din nou att de ncet c m-am sforat s-i disting cuvintele:
Cel mai mic zgomot ne poate compromite planurile.
Am dat din cap ca s-l ntiinez c auzisem.
Trebuie s stm fr lumin. El o poate vedea prin gaura de
aerisire.
Am dat din nou din cap.
Nu adormi. Viaa ta nsi poate depinde de asta. ine pistolul
pregtit n caz c vom avea nevoie de el. Eu o s ed pe marginea
patului, iar tu pe scaunul de acolo.
Mi-am scos revolverul i l-am pus pe colul mesei.
Holmes adusese un baston lung i subire pe care l-a pus pe pat
lng el. Lng acesta a pus cutia de chibrituri i o lumnare. Apoi a
stins lampa i am rmas n ntuneric.
Cum a putea uita vreodat acea veghe ngrozitoare? Nu puteam
auzi vreun zgomot, nici mcar o respiraie, i totui tiam c tovarul
meu sttea cu ochii deschii la civa centimetri de mine, n aceeai
stare de ncordare nervoas n care eram i eu. Obloanele mpiedicau i
cea mai mic raz de lumin, i ateptam astfel ntr-un ntuneric deplin.
De afar se auzea iptul rar al vreunei psri de noapte, i o dat
176

chiar la fereastra noastr s-a auzit un scncet ca de pisic, lung i


crispat, ce ne ntiina c leopardul era ntr-adevr liber. n deprtare
puteam auzi notele adnci ale ceasului parohiei, care bubuia la fiecare
sfert de or. Ct de lungi preau acele sferturi! A btut de dousprezece,
de unu, de dou i de trei, i noi nc stteam ateptnd tcui s se
ntmple ceva.
Brusc s-a vzut o lumin scurt n direcia gurii de aerisire, care a
disprut imediat, dar care a fost urmat de un miros puternic de ulei
arznd i metal nclzit. Cineva a aprins o lamp n camera de alturi.
Am auzit un sunet sau micare uoar, iar apoi totul a redevenit tcut,
dei mirosul s-a fcut mai puternic. Timp de o jumtate de or am rmas
cu urechile ciulite. Apoi pe neateptate s-a auzit un alt sunet, un sunet
foarte delicat i reconfortant ca acela produs de un mic jet de aburi
ieind n continuu dintr-un ibric. n clipa n care l-am auzit, Holmes a
srit din pat, a aprins un chibrit, i a izbit furios cu bastonul n nurul
clopoelului.
l vezi, Watson?, a ipat el. l vezi?
Dar eu nu vedeam nimic. n clipa n care Holmes a aprins chibritul,
am auzit un uierat ncet i clar, dar lumina brusc arznd n ochii-mi
obosii m-a pus n imposibilitatea de a vedea n ce anume izbea att de
slbatic prietenul meu. Am putut totui vedea c faa lui era palid ca
moartea i plin de groaz i dezgust. A ncetat s izbeasc i se uita n
sus la gaura de aerisire, cnd deodat, n linitea nopii, a izbucnit cel
mai oribil ipt pe care l-am auzit vreodat. A devenit din ce n ce mai
puternic, un ipt aspru de durere i fric i furie, amestecate toate ntrun urlet nspimnttor. Am auzit mai trziu c departe n sat i chiar n
ndeprtata cas parohial acel ipt i-a sculat pe oameni din pat. Inimile
ne-au ngheat, i am rmas holbndu-m la Holmes iar el la mine pn
cnd ultimele ecouri ale acestuia s-au stins n tcerea din care se ivise.
Ce poate nsemna asta?, am spus eu cu rsuflarea tiat.
nseamn c totul s-a terminat, mi-a rspuns Holmes. i poate la
urma urmei este mai bine aa. Ia-i pistolul, i o s intrm n camera
doctorului Roylott.
Cu o fa grav a aprins lampa, lund-o nainte pe coridor. A btut
de dou ori la ua odii, fr s primeasc vreun rspuns dinuntru.
177

Apoi a ntors clana i a intrat, iar eu n urma lui, cu pistolul avnd


cocoul tras.
Ne-a ntmpinat o privelite ciudat. Pe mas se afla o lamp pe
jumtate acoperit, aruncnd o lumin strlucitoare asupra seifului de
fier, a crui u era ntredeschis. Lng mas, pe scaunul de lemn,
edea doctorul Grimesby Roylott, mbrcat ntr-o cma de noapte
lung i gri, cu gleznele-i goale vzndu-se sub ea i picioarele n
papuci turceti roii, joi. n poala sa se afla bul scurt cu biciul lung pe
care l observasem n timpul zilei. Avea brbia ridicat, iar ochii lui
fixau colul tavanului cu o privire nspimnttoare i rigid. n jurul
frunii avea o ciudat band galben cu pete cafenii, care prea a fi
legat strns n jurul capului. N-a scos nici un sunet i nici n-a fcut
vreo micare cnd am intrat.
Banda! Banda cu pete!, a optit Holmes.
Am fcut un pas nainte. ntr-o clip, panglica cea bizar a nceput
s se mite, i din prul su s-a ridicat capul bondoc i romboidal i
gtul umflat al unui arpe dezgusttor.
Este o viper de mlatin!, a strigat Holmes; cel mai mortal arpe
din India. A murit la zece secunde dup ce a fost mucat. Este adevrat
c violena se ntoarce mpotriva celui violent, i c cel care sap groapa
altuia cade el nsui n ea. Hai s bgm aceast creatur napoi n
brlogul ei, i apoi o putem lua pe domnioara Stoner n vreun adpost
i informa poliia despre ceea ce s-a ntmplat.
n timp ce vorbea, a luat cu repeziciune cravaa din poala mortului
i, aruncnd laul n jurul gtului reptilei, a tras-o pe aceasta de pe
ngrozitoarea-i stinghie i, purtnd-o la o lungime de bra, a aruncat-o n
seiful de fier pe care l-a nchis n urma ei.
Acestea sunt adevratele mprejurri ale morii doctorului Grimesby
Roylott din Stoke Moran. Nu este necesar s mai lungesc o poveste care
este deja prea lung spunndu-v cum am mprtii fetei ngrozite
vetile cele triste, cum am trimis-o cu trenul de diminea n grija bunei
sale mtui din Harrow, sau cum procesul ncet al investigaiei oficiale a
ajuns la concluzia c doctorul i-a gsit moartea n timp ce se juca
neatent cu un animal periculos. Puinul pe care l-am mai aflat despre
caz mi-a fost spus de Sherlock Holmes, n timp ce cltoream napoi n
178

ziua urmtoare.
Am ajuns, mi-a spus el, la o concluzie complet greit, ceea ce
arat, dragul meu Watson, ct de periculos este ntotdeauna s raionezi
pe baza unor dale insuficiente. Prezena iganilor i folosirea cuvntului
band, care a fost ntrebuinat de biata fat, fr ndoial pentru a
explica apariia pe care a vzut-o ntr-o strfulgerare grbit la lumina
chibritului ei, au fost suficiente s m pun pe o pist n ntregime
greit Pot pretinde numai c am avut meritul de a-mi reconsidera
imediat poziia, cnd mi-a devenit totui clar c, indiferent ce pericol
amenina ocupanta camerei, acesta nu putea veni nici dinspre fereastr,
nici dinspre u. Atenia mi-a fost atras cu repeziciune, aa cum i-am
spus deja, de aceast gaur de aerisire i de nurul clopoelului ce atrna
pe pat. Descoperirea c acesta era fals i c patul era prins de podea mia trezit imediat bnuiala c frnghia se afla acolo ca o punte pentru ceva
ce trecea prin gaur i ajungea n pat. Ideea unui arpe mi-a venit
instantaneu n cap i, cnd am asociat-o cu faptul c tiam c doctorul
dispunea de nite creaturi din India, am simit c m aflam probabil pe
pista cea bun. Ideea de a folosi o form de otrav care nu putea fi
descoperit de nici o analiz chimic era exact tipul de idee care i-ar fi
venit unui om detept i crud, care fusese educat n Orient.
Rapiditatea cu care o astfel de otrav aciona constituia de asemenea
un avantaj din punctul su de vedere. Ar fi trebuit s fie un procuror cu
privirea ascuit acela care ar fi putut s disting dou mici nepturi
ntunecate artnd pe unde i-au fcut lucrarea dinii otrvii. Apoi mam gndit la fluierat. Firete, trebuia s cheme arpele napoi, nainte ca
lumina dimineii s-l dezvluie victimei. L-a nvat, probabil folosind
laptele pe care l-am vzut, s se ntoarc la el cnd era chemat. l punea
n aceast gaur de aerisire la ora pe care o considera potrivit, fiind
sigur c acesta se va tr n josul frnghiei i se va lsa pe pat. Putea s
mute sau nu ocupanta patului, aceasta putea scpa n fiecare noapte
timp de o sptmn, dar mai degrab sau mai trziu avea s-i cad
victim. Am ajuns la aceste concluzii nainte de a fi intrat n camera lui.
Examinarea scaunului acestuia mi-a artat c avea obiceiul s stea n
picioare pe el, ceea ce firete era necesar pentru a ajunge la gaura de
aerisire. Vederea seifului, a farfurioarei cu lapte i a laului de frnghie
179

au fost suficiente s-mi risipeasc n final orice ndoieli pe care le-a


mai fi putut avea. Zgomotul metalic auzit de domnioara Stoner era
evident cauzat de tatl ei vitreg cnd nchidea grbit ua seifului n
spatele teribilului lui ocupant. Odat ce m-am decis, tii paii pe care iam urmat pentru a-mi testa veracitatea ideilor. Am auzit creatura
uiernd, aa cum nu m ndoiesc c ai auzit-o i tu, i am aprins
imediat lumina i am atacat-o.
Cu rezultatul c ai fcut-o s-o ia napoi prin gaura de aerisire.
i de asemenea cu rezultatul c l-a atacat pe stpnul ei pe partea
cealalt. Unele din loviturile bastonului meu au nimerit-o i au nfuriato, astfel nct s-a aruncat asupra primei persoane pe care a vzut-o.
Astfel, sunt fr ndoial responsabil de moartea doctorului Grimesby
Roylott, dar nu pot spune c asta o s-mi apese foarte tare contiina.

180

AVENTURA DEGETULUI MARE AL INGINERULUI


Dintre toate problemele care i-au fost propuse spre rezolvare
prietenului meu, domnul Sherlock Holmes, n decursul anilor notri
mpreun, au existat doar dou pe care eu nsumi i le-am supus
observaiei, aceea a degetului mare al domnului Hatherley i aceea a
nebuniei colonelului Warburton. Dintre acestea, ultima ar fi putut oferi
un teren mai subtil unui observator atent i original, dar cealalt a fost
att de ciudat la debutul ei i att de dramatic n detaliile sale c este
poate mai demn de afi povestit, chiar dac i-a oferit prietenului meu
mai puine ocazii pentru acele metode deductive de raionament prin
care ajungea la nite rezultate att de remarcabile. Povestea a fost spus,
cred, nu o dat n ziare, dar, ca toate relatrile de acest fel, efectul ei
este mult mai puin percutant atunci cnd este prezentat toat ntr-o
jumtate de coloan tiprit dect atunci cnd faptele evolueaz ncet n
faa ochilor notri i misterul se clarific treptat, pe msur ce fiecare
nou descoperire constituie un pas ce duce spre ntregul adevr,
mprejurrile mi-au fcut o impresie puternic la vremea respectiv, iar
faptul c au trecut doi ani de atunci nu a diminuat acest efect.
Evenimentele pe care o s le rezum acum au avut loc n vara lui
1889, nu la mult vreme dup cstoria mea. Am renceput s-mi
practic meseria ca civil, i, n cele din urm, l-am abandonat pe Holmes
n camerele lui de pe strada Baker, dei am continuat s-l vizitez, i din
cnd n cnd chiar l-am convins s renune la obiceiurile sale boeme
ntr-atta nct s ne viziteze la rndul lui. Consultaiile mele s-au
nmulit constant i, cum locuiam din ntmplare nu foarte departe de
gara Paddington, aveam civa clieni printre persoanele oficiale. Unul
dintre acetia, pe care l-am vindecat de o boal dureroas i ndelungat,
era neobosit n a-mi luda talentul i n a ncerca s-mi trimit orice
suferind asupra cruia avea vreo influen.
ntr-o diminea, puin nainte de apte, am fost trezit de servitoarea
care btea la u pentru a m anuna c au venit doi brbai din
Paddington, care m ateptau n camera de consultaii. M-am mbrcat
n grab, cci tiam din experien c trenul mi aducea rareori cazuri
nensemnate, i m-am repezit jos. n timp ce coboram scrile, vechiul
181

meu aliat, paznicul, a ieit din camer, nchiznd ua n spatele lui.


l am aici, mi-a optit el, artnd cu degetul mare peste umr, se
simte bine.
Despre ce este vorba atunci?, l-am ntrebat, cci felul su de a se
comporta sugera c era vorba de vreo creatur ciudat pe care o
nchisese n camera mea.
Un nou pacient, mi-a optit. M-am gndit s-l aduc eu nsumi;
astfel, nu putea s o tearg. Este acolo, n siguran i sntos. Acuma
trebuie s plec, doctore; am i eu ndatoririle mele, la fel ca i
dumneata. i aceast persoan de ncredere care-mi fcea reclam a
plecat, fr s-mi lase mcar timpul s-i mulumesc.
Am intrat n camera mea de consultaii unde am gsit un domn
aezat la mas. Era mbrcat sobru ntr-un costum de tweed, iar apca
din material moale i-o pusese pe crile mele. n jurul uneia din mini
avea nfurat o batist, care era ptat peste tot cu snge. Era tnr, nu
avea mai mult de douzeci i cinci de ani, cred, cu o fa puternic i
masculin, dar era excesiv de palid, i mi-a fcut impresia unui om care
suferea de o tulburare puternic, avnd nevoie de toat puterea minii
pentru a o ine sub control.
Regret s v trezesc att de devreme, doctore, mi-a spus el, dar
am avut un accident foarte serios n timpul nopii. Am sosit cu trenul n
aceast diminea i, ntrebnd n Paddington unde pot gsi un medic,
un domn de treab, m-a acompaniat cu mult amabilitate aici. I-am dat
servitoarei cartea mea de vizit, dar vd c a lsat-o pe bufet.
Am luat-o i m-am uitat la ea. Domnul Victor Hatherley, inginer
hidraulic, strada Victoria, nr. 16 A, et... Acesta era numele, stilul i
locuina vizitatorului meu din acea diminea.
Regret c v-am fcut s ateptai, am spus eu, aezndu-m pe
scaun. Din cte neleg, ai cltorit n timpul nopii, ceea ce este n sine
o ocupaie monoton.
O, noaptea petrecut de mine nu poate fi numit monoton, a
spus el rznd. Rdea cu mult poft, cu o voce nalt i zgomotoas,
lsndu-se pe spate pe scaun, i zguduindu-i ntreg corpul. Toate
instinctele mele medicale s-au ridicat mpotriva acelui rs.
Oprii-v!, i-am strigat, revenii-v! i i-am turnat nite ap din
182

caraf.
ns a fost inutil. Se afla prad uneia dintre acele izbucniri isterice
care apar n cazul unei naturi puternice, atunci cnd o criz extrem se
termin i dispare. i-a revenit nc o dat, artnd foarte obosit i palid.
M-am fcut de rs, a spus el gfit.
Deloc. Bei asta. I-am pus puin brandy n ap i culoarea i s-a
ivit din nou n obrajii livizi.
Aa e mai bine!, a spus el. i, acum, doctore, poate suntei att de
amabil s v ocupai de degetul meu mare, sau mai degrab de locul
unde obinuia s se afle.
A desfcut batista i mi-a ntins mna. Cu toi nervii mei ncercai,
m-am nfiorat cnd am vzut-o. Existau patru degete distincte i o
suprafa oribil, umed, unde ar fi trebuit s fie degetul mare. A fost
tiat sau rupt din rdcin.
Dumnezeule!, am exclamat eu, aceasta este o ran teribil.
Trebuie s fi sngerat o groaz.
Da, a sngerat. Am leinat cnd s-a ntmplat, i cred c trebuie
s fi fost incontient mult vreme. Cnd mi-am revenit, am vzut c
nc sngera, prin urmare, am legat un capt de batist foarte strns n
jurul ncheieturii, i am sprijinit-o cu o crengu.
Excelent! Ar fi trebuit s v facei chirurg.
Este o problem de hidraulic, vedei, eram deci n domeniul
meu.
Aceasta a fost fcut, am spus eu, examinnd rana, de un
instrument foarte greu i ascuit.
Un obiect ca un satr, a spus el.
Presupun c a fost vorba de un accident?
Deloc.
Ce! Un atac criminal?
Realmente foarte criminal.
M ngrozii.
Am ters rana cu buretele, am curat-o, bandajat-o i, n final, am
acoperit-o cu tampoane de bumbac i pansamente sterilizate. Pacientul
na tresrit deloc, dei i-a mucat din cnd n cnd buzele.
Cum v simii?, l-am ntrebat cnd am terminat.
183

Stranic! Datorit brandy-ului i bandajului, m simt un cu totul


alt om. Am fost foarte slbit, dar am trecut prin multe.
Poate ar fi mai bine s nu vorbii despre acest subiect. Este
evident chinuitor pentru nervii dumneavoastr.
O, nu, nu acum. Va trebui s-mi spun povestea poliiei; dar ntre
noi fie vorba, dac nu ar exista dovada convingtoare a acestei rni, mar
surprinde ca acetia s-o cread, cci este una cu totul ieit din comun,
i nu prea am multe dovezi cu care s o sprijin; i chiar dac m-ar crede,
indiciile pe care pot s le dau sunt att de vagi nct m ndoiesc c se
va face dreptate.
Ha!, am exclamat eu, dac este cumva vorba de o problem pe
care dorii s o vedei rezolvat, v-a recomanda clduros s venii la
prietenul meu, domnul Sherlock Holmes, nainte de a merge la poliia
oficial.
O, am auzit de acest domn, mi-a rspuns vizitatorul meu, i a fi
foarte fericit dac s-ar ocupa de asta, dei, firete, trebuie s apelez i la
serviciile poliiei oficiale. Ai fi att de bun s m prezentai?
O s fac mai mult. O s v iau eu nsumi la el.
V-a fi extrem de ndatorat.
O s comandm o birj i o s mergem mpreun. Vom ajunge
exact la timp s servim micul dejun cu el. V simii capabil de asta?
Da; n-o s m simt uurat pn nu-mi voi fi spus povestea.
Atunci servitoarea mea va chema o birj, i eu o s fiu gata ntr-o
clip. M-am repezit sus, i-am explicat pe scurt soiei mele despre ce era
vorba, i n cinci minute m aflam nuntrul unei birji, ndreptndu-m
cu noua mea cunotin spre strada Baker.
Sherlock Holmes era, aa cum m ateptam, tolnit n halat n salon,
citind rubrica dispruilor din the Times i fumnd pipa sa dinainte de
micul dejun, care era format din toate foile de tutun i tutunul nefumat
rmas n ea din ziua dinainte, toate uscate cu grij i strnse pe colul
poliei de deasupra cminului. Ne-a primit n maniera sa linitit i
prietenoas, a comandat nite felii proaspete i ou, i ni s-a alturat,
mncnd toi cu poft. Cnd am terminat, a aezat noua noastr
cunotin pe sofa, i-a pus o pern sub cap, i un pahar cu brandy i ap
la ndemn.
184

Se vede cu uurin c experiena dumneavoastr nu a fost una


obinuit, domnule Hatherley, a spus el. V rog s v ntindei i simiiv ca acas. Spunei-ne, ct putei, dar oprii-v cnd v simii obosit,
i rennoii-v puterile cu ceva stimulant.
Mulumesc, a spus pacientul meu, dar m simt cu totul alt om de
cnd doctorul m-a bandajat, i cred c micul dejun pe care mi l-ai oferit
a completat vindecarea. O s v rein ct mai puin cu putin din timpul
dumneavoastr preios, prin urmare o s ncep imediat s v povestesc
bizarele mele experiene.
Holmes sttea aezat n fotoliul su mare, cu expresia sa obosit i
pleoapele grele care ascundeau natura sa alert i energic, n timp ce eu
stteam n faa lui, ascultnd amndoi n tcere povestea stranie pe care
o relata vizitatorul nostru.
Trebuie s tii, a spus el, c sunt orfan i celibatar, i locuiesc
singur n Londra. Sunt inginer hidraulic de profesie, i mi-am ctigat o
experien profesional considerabil n decursul celor apte ani n care
mi-am fcut ucenicia la
Venner & Matheson, binecunoscuta firm din Greenwich. Acum doi
ani, ncheindu-mi anii de ucenicie i intrnd n posesia unei sume
frumuele de bani la moartea bietului meu tat, m-am hotrt s ncep
s lucrez pe cont propriu, i am nchiriat n acest scop nite camere pe
strada Victoria.
Presupun c toat lumea tie c un debut independent n afaceri
este o experien dezolant. n cazul meu a fost extrem de dezolant. Pe
parcursul a doi ani am oferit trei consultaii i mi s-a ncredinat o treab
nensemnat, i asta-i absolut tot ce mi-a adus profesia, ncasrile mele
brute au fost de 27 de lire i 10 pence. n fiecare zi, ateptam n micul
meu adpost de la nou dimineaa pn la patru dup-amiaza, pn cnd
n final curajul m-a prsit, i am ajuns s cred c c nu voi avea
niciodat vreun client
ns ieri, exact cnd m gndeam s plec de la birou, a intrat
secretarul meu, s-mi spun c m atepta un domn care dorea s-mi
vorbeasc de o afacere. A adus o carte de vizit tiprit cu numele
colonelului Lysander Stark. Colonelul nsui s-a ivit imediat n spatele
su un brbat mai degrab mai nalt dect media, dar extrem de slab.
185

Nu cred s fi vzut vreodat un om att de costeliv, ntreaga sa fa se


reducea la nas i brbie, iar pielea de pe obraji i era ct se poate de
ntins pe oasele proeminente. Totui, atrofierea sa prea s fi fost
natural, i nu datorat unei boli, cci ochii i strluceau, pea vioi, i
avea o inut sigur. Era mbrcat simplu dar curat, i cred c avea mai
degrab spre patruzeci dect spre treizeci de ani.
Domnul Hatherley?, a spus el cu un uor accent nemesc. Mi-ai
fost recomandat, domnule Hatherley, ca fiind un om care este nu numen
priceput n meseria sa, dar care este i discret i capabil s in un
secret.
M-am nclinat, simindu-m flatat, ca oricare tnr cruia i s-ar fi
vorbit astfel.
Pot s v ntreb cine mi-a dai nite referine att de bune?
Pi, poate este mai bine s nu v spun asta la momentul de fa.
tiu dintr-o anumit surs c suntei att orfan ct i celibatar, i c
locuii singur n Londra.
Este absolut adevrat, i-am rspuns; dar m vei scuza dac spun
c nu pot nelege ce legtur au toate astea cu pregtirea mea
profesional. Am neles c dorii s-mi vorbii despre o chestiune
profesional?
Fr ndoial. Dar vei vedea c tot ce spun este realmente la
obiect. Am o sarcin profesional pentru dumneavoastr, dar un secret
absolut este ct se poate de esenial un secret absolut, m nelegei,
i firete putem s ateptm aa ceva mai degrab de la un om care este
singur dect de la unul care locuiete n snul familiei.
Dac promit s in secretul, am spus eu, putei s avei deplin
ncredere c o s-o fac.
Se uita intens la mine n timp ce vorbeam, i mi s-a prut c nu
vzusem vreodat o privire mai bnuitoare i ntrebtoare.
Promitei atunci?, a spus el n final.
Da, promit.
O tcere absolut i deplin nainte, n timpul, i dup? Nici o
referire la aceast treab, fie verbal sau n scris?
V-am dat deja cuvntul meu.
Foarte bine. A srit brusc n picioare i, nind ca fulgerul prin
186

camer, a deschis larg ua. Afar, holul era gol.


Este n regul, a spus el, venind napoi. tiu c secretarii sunt
uneori curioi n privina afacerilor stpnului lor. Acum putem vorbi n
siguran. i-a tras scaunul foarte aproape de al meu, i a nceput s se
holbeze din nou la mine, cu aceeai privire gnditoare i ntrebtoare.
Un sentiment de repulsie i de ceva nrudit cu frica a nceput s
m invadeze, vznd ciudatele maimureli ale acestui om descrnat.
Pn i teama mea de a pierde un client nu m-a putut face s m abin
s-mi art nerbdarea.
V rog s-mi spunei despre ce treab este vorba, domnule, i-am
spus eu; timpul meu este preios. Dumnezeu s m ierte pentru acea
ultim propoziie, dar cuvintele mi ieiser din gur.
Cum vi s-ar prea cincizeci de guinee pentru o noapte de lucru?,
m-a ntrebat.
Excelente.
Spun o munc de o noapte, dar o or ar fi mai aproape de adevr.
Pur i simplu am nevoie de opinia dumneavoastr n privina unei
maini hidraulice de presare, care s-a defectat. Dac ne spunei ce nu
este n regul, vom ndrepta-o noi nine n curnd. Ce credei despre o
astfel de slujb?
Munca pare s fie uoar, iar plata generoas.
Exact. Dorim s venii n aceast sear cu ultimul tren.
Unde?
La Eyford, n Berkshire. Este o aezare mic n apropierea
hotarului cu Oxfordshire, la peste unsprezece kilometri de Reading. Un
tren din Paddington v va duce acolo la 11:15.
Foarte bine.
O s vin cu o trsur s v atept.
Deci avem de mers i cu trsura?
Da, micua noastr aezare este la ar.
La peste unsprezece kilometri de gara din Eyford.
Atunci nu putem ajunge acolo nainte de miezul nopii. Presupun
c nu voi avea un tren cu care s m ntorc la ora aceea. O s fiu obligat
s rmn la dumneavoastr peste noapte.
Da, v putem improviza cu uurin un culcu.
187

Aceasta este foarte incomod. Nu pot veni la o or mai


convenabil?
Ne-am gndit c e cel mai bine s venii trziu. Pentru a v
recompensa pentru orice inconvenient, v pltim dumneavoastr, unui
om tnr i necunoscut, nite bani care ne-ar procura opinia celor mai
buni n profesia dumneavoastr. Totui, firete, dac dorii s renunai
la afacere, avei tot timpul s-o facei.
M-am gndit la cele cincizeci de guinee i la ct de folositoare
mi-ar fi fost. Deloc, i-am spus eu, a fi foarte fericit s v urmez
ndeaproape dorinele. A vrea ns s neleg puin mai clar ce anume
dorii s fac.
Exact. Este foarte firesc ca promisiunea de a ine secretul pe care
v-am cerut-o s v fi strnit curiozitatea. N-am nici cea mai mic
dorin s v fac s v angajai n vederea a ceva, fr a ti n prealabil
despre ceea ce este vorba. Presupun c suntem n deplin siguran n
ceea ce-i privete pe aceia care trag cu urechea?
Deplin.
Atunci lucrurile stau astfel. tii probabil c argila este un produs
de pre i c se gsete numai ntr-un loc sau dou n toat Anglia?
Am auzit c aa stau lucrurile.
Cu puin timp nainte, am cumprat un mic loc un loc foarte
mic, la aisprezece kilometri de Reading.Am avut norocul s descopr
c exista un zcmnt de argil pe unul din terenurile mele. Ins
examinndu-l, am realizat c era comparativ unul mic i c se afla ntre
alte dou mult mai mari la dreapta i la stnga ambele aflate ns pe
terenurile vecinilor mei. Aceti oameni de treab erau absolut netiutori
c pmntul lor coninea ceva care era la fel de preios ca o min de aur.
Firete, era n interesul meu s le cumpr pmntul, nainte ca acetia
s-i descopere adevrata valoare, dar din pcate nu aveam banii necesari
s fac asta. Le-am ncredinat secretul ctorva prieteni de-ai mei, iar
acetia mi-au sugerat s lucrm n linite i n secret propriul nostru
zcmnt, ctignd n acest mod banii care s ne dea posibilitatea s
cumprm terenurile vecinilor. Fceam asta de ceva timp, i am
construit o pres hidraulic care s ne ajute n munca noastr. Aceast
pres, aa cum am explicat deja, s-a defectat, i dorim sfatul
188

dumneavoastr n privina acestui subiect. Ne pstrm secretul cu mult


zel, iar dac s-ar afla c nite ingineri hidraulici au venit la noi, s-ar face
curnd cercetri, iar apoi, dac faptele ar iei la suprafa, adio oricrei
anse de a pune mna pe aceste terenuri i a ne realiza planurile. De
aceea v-am fcut s-mi promitei c nu o s spunei nici unei fiine c
mergei la Eyford n aceast sear. Sper c v-am prezentat totul clar?
V neleg, am spus eu. Singurul aspect pe care nu-l neleg prea
bine este la ce poate folosi o pres hidraulic pentru a excava argil,
care, dup cte neleg, este scoas ca pietriul dintr-o carier.
Ah!, a spus el degajat, urmm propriul nostru procedeu.
Comprimm pmntul n crmizi, pentru a le transporta fr s
dezvluim ce sunt. Dar acesta este numai un detaliu. V-am ncredinat
secretul complet acum, domnule Hatherley, i v-am artat ct de mult
ncredere am n dumneavoastr. S-a ridicat n timp ce vorbea. V atept
atunci la Eyford la 11:15.
Cu siguran voi fi acolo.
i nici un cuvnt nimnui. Mi-a aruncat o ultim privire lung i
ntrebtoare, iar apoi, prinzndu-mi mna i apsndu-mi-o cu mna sa
rece i jilav, a ieit grbit din camer.
Ei bine, cnd m-am gndit din nou cu mintea limpede la toate
astea, am fost foarte uimit, aa cum v putei da seama, de aceast
comand brusc care mi fusese ncredinat. Pe de o parte, firete, eram
fericit, cci banii erau cel puin de zece ori mai muli dect a fi cerut
dac a fi fixat eu nsumi preul pentru serviciile mele, i era posibil ca
aceast comand s duc la altele. Pe de alt parte, faa i
comportamentul patronului meu mi-au fcut o impresie neplcut, i nu
puteam crede c explicaia lui referitoare la argil era suficient pentru a
justifica necesitatea sosirii mele acolo la miezul nopii, i anxietatea sa
extrem ca nu cumva s spun cuiva de sarcina mea. Cu toate acestea,
am renunat la temerile mele, am servit o cin consistent, am luat o
trsur spre Paddington, i am urmat strict de la nceput porunca de ami ine gura.
La Reading a trebuit s schimb nu numai trsura ci i gara. Cu toate
acestea, am ajuns la timp pentru ultimul tren spre Eyford, i m-am dat
jos n mica gar slab luminat dup ora unsprezece. Eram singurul
189

cltor care coborse acolo, i nu se afla nimeni pe peron, cu excepia


unui paznic somnoros cu un felinar. Cnd am ieit ns pe poart, mi-am
gsit cunotina de diminea, ateptndu-m n umbr pe partea
cealalt. Fr un cuvnt, m-a nfcat de bra i m-a luat grbit spre o
trsur, a crei u era deschis. A nchis ferestrele laterale, a btut n
lemn, i am luat-o la goan pe ct de repede putea merge calul.
Un singur cal?, a intervenit Holmes.
Da, numai unul.
Ai observat ce culoare avea?
Da, l-am vzut la lumina felinarelor laterale cnd m-am urcat n
trsur. Era unul murg.
Arta obosit ori odihnit?
O, odihnit i lucios.
Mulumesc, regret c v-am ntrerupt. V rog, continuai-v att
de interesanta relatare.
Am mers astfel cel puin o or. Colonelul Lysander Stark spusese
c era vorba numai de unsprezece kilometri, ns cred c, dat fiind
viteza pe care o aveam i timpul ce s-a scurs, trebuie s fi fost vorba de
aproape nousprezece kilometri. A stat lng mine tcut n tot acest
timp, i mi-am dat seama nu o dat, uitndu-m n direcia lui, c m
privea foarte intens. Drumurile de ar nu preau s fie foarte bune n
acea parte de lume, cci ne legnam i hurducam nfiortor. Am ncercat
s m uit afar pe geam, ca s-mi fac o idee unde ne aflam, dar acestea
erau fcute din sticl mat, i n-am putut s descopr nimic, cu excepia
strlucirii vagi a cte unei lumini pe lng care treceam. Din cnd n
cnd fceam cte o remarc, pentru a ntrerupe monotonia cltoriei,
dar colonelul rspundea doar monosilabic, iar conversaia lncezea
curnd. n cele din urm, ns, zdruncinturile drumului au fost
nlocuite de netezimea distinct a unei alei pietruite, aici trsura s-a
oprit. Colonelul Lysander Stark a srit afar i, cnd l-am urmat, m-a
tras repede sub un portic care se deschidea n faa noastr. Am intrat
cum s-ar zice din trsur direct n hol, astfel nct nu am putut s arunc
nici cea mai rapid privire la faada casei. n momentul n care am
trecut pragul, ua s-a nchis cu zgomot n urma noastr, i am auzit
nedesluit huruiala roilor trsurii care se ndeprta.
190

n cas era un ntuneric ca smoala, iar colonelul bjbia n jur,


cutnd chibrituri, i mormind ncet. Pe neateptate, s-a deschis o u
la cellalt capt al coridorului, i o lung dr aurie de lumin s-a
ndreptat spre noi. S-a fcut mai lat, i a aprut o femeie cu o lamp n
mn, pe care o inea deasupra capului, inndu-i faa nainte i
uitndu-se la noi. Am putut vedea c era drgu i, din felul n care se
reflecta lumina pe rochia ei nchis la culoare, mi-am dat seama c
aceasta era fcut dintr-un material scump. A spus cteva cuvinte ntr-o
limb strin. pe un ton ntrebtor, iar, cnd nsoitorul meu i-a rspuns
monosilabic i posac, a tresrit att de puternic nct lampa era aproape
s-i cad din mn. Colonelul Stark s-a ndreptat spre ea, i-a optit ceva
la ureche, iar apoi, mpingnd-o napoi n camera de unde ieise, a venit
din nou spre mine cu lampa n mn.
Poate o s avei amabilitatea s ateptai cteva minute n aceast
camer, mi-a spus el, deschiznd o alt u. Era o odaie linitit, mic,
mobilat sumar, cu o mas rotund n mijloc, pe care erau mprtiate
cteva cri nemeti. Colonelul Stark a pus lampa pe armoniul de lng
u. Nu o s v las s ateptai prea mult, a spus el, i a disprut n
ntuneric.
M-am uitat la crile de pe mas, i, n ciuda faptului c nu tiam
german, mi-am putut da seama c dou dintre ele erau nite tratate
tiinifice, celelalte fiind volume de poezie. Apoi m-am dus la fereastr,
spernd s vd cte ceva din peisajul de ar, dar un oblon de stejar,
bine zvort, m-a mpiedicat. Era o cas extraordinar de tcut. Un ceas
vechi ticia tare undeva n hol, dar, cu excepia lui, domnea o tcere de
moarte. Un vag simmnt de nelinite a nceput s pun stpnire pe
mine. Cine erau aceti nemi, i cu ce se ocupau n acest loc ciudat i
izolat n care locuiau? i unde se afla acest loc? M aflam la aisprezece
kilometri sau cam att de Eyford, asta era tot ceea ce tiam, dar dac n
nord, sud, est sau vest, n-aveam nici cea mai mic idee. Dealtminteri,
Reading i probabil alte orae mari se aflau la aceeai distan, deci
poate c locul nu era att de retras, la urma urmei. Totui, dat fiind
tcerea absolut, era ct se poate de sigur c ne aflam la ar. M
plimbam ncoace i ncolo prin camer, fredonnd ncet o melodie,
pentru a m mbrbta i a m convinge c cele cincizeci de guinee mi
191

reveneau pe drept. Dintr-odat, fr nici un alt zgomot preliminar, n


mijlocul linitii depline, camera uii mele s-a deschis ncet. Femeia
sttea n cadrul uii, ncadrat de ntunericul din holul din spatele ei i
cu lumina galben czndu-i pe faa pasionat i frumoas. Am putut
observa dintr-o privire c era moart de fric, iar aceasta m-a nfiorat i
pe mine. A ridicat un deget tremurtor pentru a m avertiza s tac, i mia spus cteva cuvinte optite ntr-o englez stricat, aruncnd priviri
napoi, n ntunericul din spatele ei, ca un cal nspimntat.
A pleca, n locul dumneavoastr, a spus ea, ncercnd cu mult
greutate, dup ct mi s-a prut, s vorbeasc calm. A pleca. N-a sta
aici. Nu vi se poate ntmpla nimic bun.
Dar, doamn, i-am spus eu, n-am fcut nc lucrul pentru care am
venit. Nu pot pleca pn cnd nu vd maina.
Nu merit s ateptai, a continuat ea.
Putei iei pe u; nimeni nu v mpiedic. Iar apoi, vznd c
zmbeam i ddeam din cap, a renunat brusc la reinerea ei i a fcut un
pas nainte, frngndu-i minile. Pentru numele lui Dumnezeu! a optit
ea. Plecai de aici nainte de a fi prea trziu!
Dar sunt ntructva ncpnat de la natur i cu att mai dornic
s m bag n ceva cu ct exist vreun obstacol n drum. M-am gndit la
cele cincizeci de guinee, la cltoria obositoare i la noaptea neplcut
ce prea s m atepte. Trebuia ca toate astea s fie degeaba? De ce s
m furiez fr s-mi fi ndeplinit treaba ncredinat, i fr s primesc
plata ce mi se cuvenea? Aceast femeie putea fi monomaniac. Prin
urmare, cu o atitudine hotrt, dei comportamentul su m-a zguduit
mai mult dect ndrzneam s-o recunosc, am continuat s dau din cap, i
mi-am exprimat intenia de a rmne unde eram. Era pe cale s m
roage din nou, cnd o u deasupra a fost trntit, iar sunetul ctorva
pai s-a auzit pe scri. A ascultat pentru o clip, i-a ridicat minile ntrun gest disperat, i a disprut la fel de brusc i tcut precum apruse.
Noii venii erau colonelul Lysander Stark i un brbat scund i
gras, cu o barb ca de inil crescnd din pliurile brbiei sale duble,
care mi-a fost prezentat drept domnul Ferguson.
Acesta este secretarul i managerul meu, a spus colonelul.
Apropo, am avut impresia c am lsat nchis aceast u cnd am
192

plecat. M tem c v-a deranjat curentul.


Din contr, am spus eu, am deschis eu nsumi ua pentru c am
simit c atmosfera era ntructva nbuitoare.
Mi-a aruncat una din privirile sale suspicioase.
Poate ar fi mai bine s trecem la treab, atunci, a spus el, domnul
Ferguson i cu mine o s v lum sus s vedei maina.
Presupun c ar fi mai bine s-mi pun plria.
O, nu, se afl n cas.
Ce, extrage i argil n cas?
Nu, nu. Aici doar o comprimm. Dar lsai asta. Tot ceea ce vrem
s facei este s examinai maina i s ne spunei ce este n neregul cu
ea.
Am mers mpreun sus, colonelul primul cu lampa, managerul
cel gras i cu mine n spatele lui. Era o cas veche i ntortocheat plin
de coridoare, pasaje, scri nguste i spiralate i ui mici i joase, ale
cror praguri erau lsate din pricina generaiilor care trecuser pe ele.
Nu existau covoare i nici urm de mobil deasupra parterului, iar
ipsosul de pe perei era scorojit, i umezeala strbtea prin petele verzi
i nesntoase. Am ncercat s afiez un aer pe ct de degajat posibil,
dar nu uitasem avertismentele doamnei, chiar dac le ignorasem, i
eram cu ochii pe cei doi nsoitori ai mei. Ferguson prea s fie un om
morocnos i tcut, dar am putut observa din puinele lucruri pe care lea spus c era cel puin un conaional. Colonelul Lysander Stark s-a oprit
n cele din urm n faa unei ui joase, pe care a descuiat-o. Aparinea
unei odi mici, ptrate, n care am fi putut ptrunde cu greu toi trei
deodat. Ferguson a rmas afar, iar colonelul m-a condus nuntru.
Acum ne aflm, de fapt, nuntrul presei hidraulice, a spus el, i
ar fi extrem de neplcut dac cineva ar pune-o n micare. Tavanul
acestei mici camere este n realitate captul pistonului care coboar, i
se las n jos cu fora multor tone pe aceast podea de metal. Afar
exist mici coloane laterale de ap, care primesc aceast for i care o
transmit i o multiplic ntr-o manier care v este familiar. Maina
funcioneaz prompt dar o face cumva eapn, i i-a pierdut puin din
for. Poate vei avea amabilitatea s o examinai i s ne artai cum o
putem ndrepta.
193

I-am luat lampa i am examinat maina cu mult atenie. Era ntradevr una uria i capabil de a exercita o presiune imens. Cnd am
ieit afar, ns, i am apsat mnerele care o controlau, mi-am dat
seama imediat, datorit ssitului pe care l scotea, c undeva exista o
mic scurgere, care permitea apei s neasc napoi printr-unul din
cilindrii laterali. O alt examinare mi-a artat c una din benzile de
cauciuc care nconjura capul tijei se strnsese astfel nct nu mai umplea
complet adncitura dea lungul creia funciona. Aceasta era n mod clar
cauza pierderii forei, i le-am destinuit-o nsoitorilor mei, care mi-au
urmrit observaiile cu mult atenie i mi-au pus cteva ntrebri de
ordin practic referitoare la ce trebuiau s fac pentru a ndrepta
stricciunea. Dup ce le-am explicat totul, m-am ntors n ncperea
principal a mainii i m-am uitat bine la ea pentru a mi satisface
propria curiozitate. Era evident la o simpl privire c povestea cu argila
era doar o invenie, cci ar fi fost absurd s presupui c un motor att de
puternic ar fi fost conceput pentru un scop att de nepotrivit. Pereii
erau din lemn, dar fundul consta dintr-un jgheab de fier, i, cnd l-am
examinai, am putut observa peste tot o crust de depuneri metalice. Mam aplecat, i tocmai ce o rciam pentru a vedea ce este mai exact,
cnd am auzit o exclamaie mormit n german i am vzut faa
cadaveric a colonelului uitndu-se n jos la mine.
Ce facei acolo?, m-a ntrebat el.
Eram mnios c fusesem dus de nas cu o poveste att de
alambicat ca aceea pe care mi-o spusese. Admiram argila
dumneavoastr, i-am spus; cred c v-a fi putut sftui mai bine n
privina mainii, dac a fi tiut scopul exact n care este folosit.
Am regretat nechibzuina vorbelor mele chiar n clipa n care am
rostit aceste cuvinte. Faa i s-a ntunecat i o lumin amenintoare i-a
aprut n ochii gri.
Foarte bine, a spus el, vei ti totul despre main. A fcut un pas
n spate, a trntit uia, i a nvrtit cheia n broasc. M-am npustit spre
ea i am tras de mner, dar era bine fixat, i nu a cedat ctui de puin
mpinsturilor i loviturilor mele. Hei!, am ipat. Hei! Colonele! Lasm afar!
Iar apoi, n acea linite, am auzit dintr-odat un zgomot care m-a
194

ngheat. Era zngnitul mnerelor i uieratul cilindrului crpat.


Dduse drumul motorului. Lampa se mai afla nc pe podea, unde o
pusesem cnd examinam jgheabul. La lumina acesteia, am vzut c
tavanul negru se lsa peste mine, ncet, sacadat, dar, aa cum nimeni nu
tia mai bine dect mine, cu o for ce trebuia ca ntr-un minut s m
toace ntr-o past inform. M-am aruncat ipnd n u i am tras cu
unghiile de ncuietoare. L-am implorat pe colonel s m lase afar, dar
zgomotul nemilos al mnerelor mi-a acoperit strigtele. Tavanul se afla
numai la vreo treizeci sau aizeci de centimetri deasupra capului meu i
am putut pipi cu mna ridicat suprafaa sa tare i aspr. Apoi mi-a
trecut prin minte c suferina pe care urma s-o simt la moarte depindea
foarte mult de poziia n care m aflam atunci. Dac m puneam pe
burt, greutatea avea s se lase pe coloana mea vertebral, i m-am
cutremurat la gndul trosniturii nspimnttoare. Poate era mai bine n
cellalt fel; ns aveam oare curajul s stau ntins i s m uit n sus la
umbra aceea neagr i mortal, cobornd asupra mea? Deja nu mai
puteam s stau n picioare, cnd privirea mi-a fost atras de ceva ce m-a
umplut de speran.
V-am spus c dei tavanul i podeaua erau din fier, pereii erau
din lemn. Pe cnd aruncam o ultim privire grbit n jurul meu, am
vzut o dung ngust de lumin galben ntre dou din scnduri, care
se lea i se lea pe msur ce un panou mic era tras n spate. Pentru o
clip n-am putut crede c acolo se afla realmente o u care m putea
scpa de moarte. n momentul urmtor m-am aruncat prin ea, zcnd pe
jumtate leinat pe partea cealalt. Panoul a fost mpins din nou n urma
mea, dar zdrobirea lmpii i, cteva momente mai trziu, zngnitul
celor dou plci de metal mi-au dat de tire ct de aproape m aflasem
de moarte.
Mi-am revenit n simiri la o smucitur frenetic de tmpl, i mam trezit ntins pe podeaua de piatr a unui coridor ngust, n timp ce o
femeie sttea aplecat deasupra mea, trgnd de mine cu mna stng,
i innd o lumnare n dreapta. Era aceeai prieten bun al crei
avertisment l neglijasem att de prostete.
Vino! Vino!, a strigat ea pierzndu-i rsuflarea. Vor fi aici ntrun moment. Vor vedea c nu eti acolo. O, nu risipi timpul att de
195

preios, ci vino!
De data asta, cel puin, nu i-am dispreuit sfatul. M-am ridicat n
picioare cltinndu-m, i am fugit cu ea pe coridor, cobornd o scar n
spiral. Aceasta ducea ntr-un alt coridor lat, i, tocmai ce ajunsesem
acolo, cnd am auzit zgomot de picioare alergnd i strigtele a dou
voci, una rspunzndu-i alteia, de la etajul unde ne aflam i de la acela
de dedesubt. ndrumtoarea mea s-a oprit i s-a uitat n jur, ca i cum nu
mai tia ce s fac. Apoi a deschis cu putere o u care ddea ntr-un
dormitor, prin fereastra cruia luna strlucea luminos.
Este singura dumitale ans, mi-a spus ea. Este sus, dar poate
poi s sari.
n timp ce vorbea, s-a ivit o lumin la cellalt capt al
coridorului, i am vzut figura slab a colonelului Lysander Stark
npustindu-se nainte cu o lamp n mn i o arm de felul unui satr
de mcelar n cealalt. Am traversat n vitez dormitorul, am deschis
fereastra i m-am uitat afar. Ct de linitit, dulce i sntoas arta
grdina n lumina lunii, i nu puteau fi mai mult de zece metri pn jos.
M-am crat pe pervaz, dar am ezitat s sar pn n-am auzit ce se
petrecea ntre salvatoarea mea i ticlosul care m urmrea. Dac urma
s fie maltratat, atunci eram hotrt s m ntorc n ajutorul ei cu toate
riscurile. De abia ce mi-a trecut acest gnd prin minte, c acesta se afla
la u, trecnd pe lng ea; dar femeia l-a nconjurat cu braele,
ncercnd s-l rein.
Fritz! Fritz!, striga ea n englez, adu-i aminte c mi-ai promis
dup ultima oar. Ai spus c nu se va ntmpla din nou. Va tcea! O, va
tcea!
Eti nebun, Elise!, a strigat el, luptndu-se s scape de ea. Ne
vei ruina. A vzut prea multe. Las-m s trec, i spun! A mpins-o ntro parte i, npustindu-se spre fereastr, a ncercat s m taie cu arma sa
solid. M-am lsat s alunec i atrnam cu minile de pervaz, cnd a
czut lovitura. Am simit o durere nu prea puternic, strnsoarea mea a
cedat, i am czut n grdina de dedesubt.
Am fost zguduit, dar nu rnit de cdere; prin urmare, m-am
ridicat n picioare i m-am repezit printre tufiuri ct de repede am putut
alerga, cci mi-am dat seama c eram nc departe de a fi scpat de
196

pericol Pe neateptate, ns, m-au invadat o ameeal i o grea de


moarte. M-am uitat n jos la mna mea, care pulsa dureros, i atunci
pentru prima dat am vzut c degetul meu mare fusese retezat i c
sngele curgea din belug din ran. Am ncercat s-mi leg batista n
jurul ei, dar brusc urechile au nceput s-mi zumzie, iar n momentul
urmtor am czut printre tufele de trandafir, ntr-un lein de moarte.
Nu-mi dau seama ct timp am zcut incontient. Trebuie s fi
fost un timp ndelungat, cci, cnd mi-am revenit n simiri, luna
apusese i o diminea luminoas i fcuse apariia. Hainele mi erau
toate mbibate de rou, iar mneca hainei mi era impregnat de sngele
de la degetul rnit. Durerea ascuit pe care o resimeam acolo mi-a
adus ntr-o clip n minte toate detaliile aventurii mele nocturne, i am
srit n picioare cu sentimentul c nu eram nc la adpost de urmritorii
mei. Dar spre uimirea mea, cnd m-am uitat n jurul meu, n-am vzut
nici urm de cas sau grdin. Zceam ntr-un col al gardului viu
aproape de drum, i doar puin mai ncolo se afla o cldire lung, care sa dovedit a fi, cnd m-am apropiat de ea, exact gara n care ajunsesem
n noaptea precedent. Dac nu ar fi fost rana urt de la mna mea, tot
ceea ce s-a petrecut n timpul acelor ore nspimnttoare ar fi putut fi
un vis urt.
Pe jumtate ameit am intrat n gar i am ntrebat de trenul de
diminea. Urma s fie unul spre Reading n mai puin de o jumtate de
or. Era de serviciu acelai paznic care se afla acolo cnd sosisem. Lam ntrebat dac auzise vreodat de colonelul Lysander Stark. Numele i
era necunoscut. Observase o trsur ateptndu-m n noaptea dinainte?
Nu, nu observase.
Exista vreo staie de poliie undeva n apropiere? Se afla una cam la
cinci kilometri distan.
Era prea departe pentru mine s merg ntr-acolo, slbit i bolnav
cum eram. M-am hotrt s atept s-mi spun povestea la poliie la
ntoarcerea n ora. Era puin dup ase cnd am ajuns, prin urmare am
mers mai nti s mi se bandajeze rana, iar apoi doctorul a fost att de
amabil s m aduc aici. V-am prezentat cazul i o s fac exact ceea ce
m sftuii.
Am rmas ambii tcui ctva timp dup ascultarea acestei povestiri
197

extraordinare. Apoi Sherlock Holmes a luat de pe raft una din crile


obinuite i voluminoase n care i punea tieturile din ziare.
Iat un anun care v va interesa, i-a spus. A aprut n toate
ziarele cam acum un an. Ascultai aici: Disprut pe 9 a lunii curente
domnul Jeremiah Hayling, n vrst de douzeci i ase de ani, inginer
hidraulic. A plecat de acas la zece seara i nu s-a mai auzit de el de
atunci. Era mbrcat n, etc, etc. Ha! Aceea a fost ultima dat cnd
colonelul a avut nevoie s-i fie reparat maina, mi nchipui.
Fr ndoial. Este ct se poate de clar c domnul colonel era un
om disperat, cu snge rece, care era absolut hotrt s nu lase nimic s
stea n calea micului su joc, ca acei pirai care merg pn la capt i nu
las nici un supravieuitor de pe un vas capturat. Ei bine, fiecare
moment este acum preios, deci, dac v simii capabil, o s mergem
imediat la Scotland Yard, ca un preliminariu nainte de a o porni spre
Eyford.
Cam trei ore mai trziu ne aflam cu toii mpreun n tren,
ndreptndu-ne dinspre Reading spre micul sat din Berkshire. Era
Sherlock Holmes, inginerul hidraulic, inspectorul Bradstreet de la
Scotland Yard, un poliist n haine civile i eu nsumi. Bradstreet
ntinsese o hart a comitatului pe banchet i era ocupat cu trasarea unui
cerc cu ajutorul compasului, avnd Eyford n centru.
Dumnezeule!, a strigat pacientul meu. Atunci asta explic ceea
ce a spus fata.
Iat, a spus el. Cercul are o raz de aisprezece kilometri din sat.
Locul pe care l cutm trebuie s se afle undeva n apropiere de linia
aceea. Ai spus aisprezece kilometri, cred, domnule.
A fost o cltorie de o or bun.
i credei c v-au adus napoi tot acel drum, n timp ce erai
incontient?
Trebuie, s-o fi fcut. Nu prea mi amintesc s fi fost ridicat i
transportat undeva.
Ceea ce nu pot s neleg, am spus eu, este de ce v-au lsat n
via, cnd v-au gsit zcnd leinat n grdin. Poate c ticlosul a fost
convins de rugminile femeii.
Nu prea cred c asta ar fi fost posibil. N-am vzut niciodat n
198

viaa mea o fa mai nenduplecat.


O s clarificm n curnd toate astea, a spus Bradstreet. Pi, miam trasat cercul i tot ce-a vrea s tiu este n ce punct de pe el pot fi
gsii oamenii pe care i cutm.
Cred c pot s-l indic cu degetul, a spus Holmes linitit.
Chiar aa, acum!, a strigat inspectorul, vai fcut o idee! Hai s
vedem cine este de acord cu dumneavoastr. Eu spun c este n sud,
cci locurile dintr-acolo sunt mai izolate.
Iar eu spun est, a spus pacientul meu.
Eu sunt pentru vest, a remarcat poliistul n haine civile. Exist
cteva sate linitite pe acolo.
Iar eu sunt pentru nord am spus eu, pentru c nu exist nici un
deal acolo, iar prietenul nostru spune c nu a observat ca trsura s o fi
luat n sus.
Haidei, a exclamat inspectorul, rznd; aa o diversitate de
opinii. Am fcut un cerc complet. Cui i dai votul decisiv?
Toi v nelai, a spus Holmes.
Dar nu putem s ne nelm cu toii.
O, ba da, putei Acesta este punctul meu. i-a pus degetul n
centrul cercului. Aici o s-i gsim.
Dar cltoria de douzeci de kilometri?, a ntrebat gfit
Hatherley.
Zece ncolo i zece napoi. Nimic mai simplu. Dumneavoastr
niv, spunei despre cal c era odihnit i lucios cnd ai intrat n
trsur. Cum ar fi putut fi astfel dup douzeci de kilometri pe drumuri
proaste?
ntr-adevr, este un iretlic foarte probabil, a observat Bradstreet
pe gnduri. Firete, nu poate exista nici o ndoial n privina naturii
acestei bande.
Nici una. a spus Holmes. Sunt falsificatori de bani pe scar larg,
i au folosit maina pentru a forma amestecul care nlocuia argintul.
tiam de ceva vreme c aciona o band deteapt, a spus
inspectorul. Produceau jumti de coroan cu miile. Am mers pe
urmele lor pn la Reading, dar nu am putut merge mai departe, cci iau acoperit urmele ntr-un mod care arta c aveau foarte mult
199

experien. Dar acum, mulumit acestei anse, cred c am pus mna pe


ei.
ns inspectorul se nela, cci n-a fost ca acei criminali s ajung pe
minile justiiei. Pe cnd ajunsesem n gara din Eyford, am vzut o
coloan uria de fum care urca n sus din spatele unui mic plc de
copaci din apropiere i atrna ca o pan imens de stru deasupra
peisajului.
O cas arznd?, a ntrebat Bradstreet, pe cnd trenul i continua
drumul.
Da, domnule!, a spus eful grii.
Cnd a izbucnit?
Am auzit c s-a ntmplat n timpul nopii, domnule, dar s-a
nrutit, i ntregul loc este n flcri.
A cui este casa?
A doctorului Becher.
Spune-mi, a intervenit inginerul, domnul Becher este un neam
foarte slab, cu un nas lung i ascuit?
eful grii a rs cu poft. Nu, domnule, doctorul Becher este
englez, i nu exist vreun om n parohie care s aib o vest mai bine
cptuit. Dar exist un domn care locuiete la dnsul, un pacient, dup
cte neleg, care este strin i arat ca i cum nu i-ar strica puin carne
de vit din Berkshire.
eful grii nici nu-i sfrise bine povestea c ne grbeam cu toii n
direcia focului. Drumul urca pe un deal jos, i exista o cldire mare i
ntins n faa noastr, ce scuipa flcri prin fiecare crptur i
fereastr, n timp ce n grdina din fa trei maini ale pompierilor
ncercau n van s in flcrile sub control.
Asta este!, a strigat Hatherley, extrem de agitat. Iat aleea de
pietri, i tufele de trandafir unde am zcut. Cea de-a doua fereastr este
aceea de pe care am srit.
Ei bine, a spus Holmes, cel puin v-ai rzbunat pe ei. Nu poate
exista nici o ndoial c pereii de lemn au luat foc datorit lmpii
dumneavoastr cu ulei, strivite n pres, dei, firete, au fost prea
ocupai s v urmreasc ca s observe asta la vremea respectiv.
Acuma uitai-v cu atenie n aceast mulime pentru a-i identifica pe
200

prietenii dumneavoastr de noaptea trecut, dei m tem foarte tare c


acetia se afl la o sut aizeci de kilometri distan pn acum.
Iar temerile lui Holmes s-au dovedit a fi ntemeiate, cci din acea zi
pn astzi nu s-a mai auzit vreun cuvnt fie despre frumoasa femeie,
fie despre sinistrul neam sau morocnosul englez. n dimineaa aceea
devreme un ran a ntlnit o cru n care se aflau civa oameni i
nite cutii foarte voluminoase, ndreptndu-se rapid spre Reading, ns
acolo toate urmele fugarilor au disprut, i chiar i perspicacitatea lui
Holmes a euat s descopere vreodat cel mai mic indiciu privind locul
n care se aflau.
Pompierii au fost foarte tare tulburai de aranjamentele pe care le-au
gsit nuntru, i mai mult nc, de descoperirea unui deget omenesc
proaspt tiat pe pervazul unei ferestre de la etajul al doilea. Pe la
apusul soarelui ns. eforturile lor au fost n cele din urm ncununate de
succes, i au nbuit flcrile, dar nu nainte ca acoperiul s se
prbueasc i ca ntregul loc s fie redus la o ruin deplin, cci, n
afara unor cilindri ndoii i a evriei de fier, nu mai rmsese nimic din
mainria care o costase att de scump pe nenorocoasa noastr
cunotin. Cantiti mari de nichel i cositor au fost gsite depozitate
ntr-o arip a cldirii, dar nu s-au gsit monede, ceea ce ar putea explica
prezena acelor cutii voluminoase la care s-a fcut referin deja.
Dac nu ar fi fost pmntul moale care s ne clarifice lucrurile, ar fi
putut rmne pentru totdeauna un mister cum a fost transportat
inginerul nostru hidraulic din grdin n locul unde i-a revenit n
simiri. A fost evident transportat de dou persoane, dintre care una avea
un picior extrem de mic, iar cealalt unele neobinuit de mari. Pe
ansamblu, era extrem de probabil ca tcutul englez, fiind mai puin
curajos sau mai puin criminal dect tovarul su, s-o fi ajutat pe
femeie s-l transporte pe brbatul incontient n afara pericolului.
Pi, a spus inginerul nostru cu tristee pe cnd ne aezam pe
banchete pentru a ne ntoarce din nou la Londra, a fost o afacere bun
pentru mine! Mi-am pierdut degetul de la mn i cincizeci de guinee, i
ce am ctigat?
Experien, a spus Holmes, rznd. Indirect, poate fi valoroas,
tii, n-avei dect s-o punei n cuvinte pentru a v ctiga reputaia de a
201

constitui o companie excelent pentru tot restul existenei.

202

AVENTURA CELIBATARULUI NOBIL


Cstoria lordului St. Simon i curiosu-i sfrit au ncetat demult s
mai fie un subiect de interes n acele cercuri sus puse n care se mic
nenorocosul mire. Scandaluri noi au mpins-o n umbr, iar detaliile lor
mai picante au ndeprtat clevetirile de aceast dram veche de patru
ani. Dat fiind ns c am motive s cred c faptele n-au fost niciodat
deplin dezvluite publicului larg, i ntruct prietenul meu Sherlock
Holmes a jucat un rol considerabil n elucidarea povetii respective,
simt c aventurile lui nu ar fi complete fr o schi a acestui episod
remarcabil.
Era cu cteva sptmni naintea propriei mele cstorii, pe vremea
cnd nc mai mpream locuina de pe strada Baker cu Sherlock
Holmes; acesta se ntorsese dintr-o plimbare de dup-amiaz cnd a
gsit o scrisoare ateptndu-l pe mas. Eu sttusem toat ziua n cas,
cci vremea se decisese brusc spre ploaie, cu vnturi de toamn,
puternice, iar glontele Jezail, pe care l-am adus napoi ntr-unui din
membrele mele, ca o reminiscen a campaniei mele din Afganistan,
persista s pulseze, provocndu-mi o durere continu. Cu trupul pe un
balansoar i picioarele pe un altul, m-am nconjurat cu un vraf de ziare
pn cnd n cele din urm, saturat de tirile zilei, le-am pus pe toate
deoparte; zceam lipsit de energie, privind blazonul imens i
monograma de pe plicul de pe mas, i ntrebndu-m lene cine putea
fi corespondentul nobil al prietenului meu.
Iat o scrisoare din lumea bun, am remarcat cnd d intrat.
Scrisorile tale de diminea erau de la un negustor de pete i un vame
de vas.
Da, corespondena mea are cu siguran farmecul de a fi variat,
mi-a rspuns el, zmbind, iar cei mai umili sunt de obicei mai
interesani. Aceasta arat ca una din acele ordine care invit un om fie
s se plictiseasc, fie s mint.
A rupt sigiliul i a aruncat o privire peste coninutul acesteia.
O, se poate dovedi a fi ceva interesant, la urma urmei.
Nu e ceva social, atunci?
Nu, clar profesional.
203

i de la un client nobil?
Unul dintre cei mai nobili din Anglia.
Dragul meu. Te felicit.
Te asigur, Watson, fr s-mi dau aere, c poziia social a
clientului meu este o chestiune mai puin important pentru mine dect
interesul prezentat de cazul.su. Este ns posibil ca acest aspect s nu
lipseasc nici din aceast nou investigaie. Ai citit cu srg ziarele n
vremea din urm, nu-i aa?
Aa se pare, am spus eu trist, artndu-i o grmad imens n
colt. N-am avut nimic altceva de fcut.
Este bine, cci vei fi capabil poate s m informezi i pe mine.
N-am citit nimic cu excepia tirilor criminale i a rubricii celor
disprui. Ultima este ntotdeauna instructiv. Dar dac ai urmrit att
de aproape evenimentele recente, trebuie s fi citit despre lordul St
Simon i cstoria acestuia.
O, da, cu cel mai mare interes.
Aceasta-i bine. Scrisoarea pe care o in n mr.c este de la lordul
St. Simon. i-o voi citi, iar tu n schimb, trebuie s rsfoieti aceste
ziare i s-mi oferi tot ce ai legtur cu acest caz. Iat ce spune:
DRAGUL MEU DOMN, SHERLOCK HOLMES Lordul Backwater
mi spune c pot s am ncredere judecata i discreia dumitale. M-am
hotrt, prin urmare, s apelez la dumneavoastr i s v consult n
legtur cu un eveniment foarte dureros, referitor la cstoria mea.
Domnul Lestrade de la Scotland Yard se ocup deja de acest lucru, dar
m asigur c nu vede nici o obiecie s cooperai cu el, creznd chiar
c aceasta ar putea fi de ceva ajutor.
V voi vizita la patru dup amiaza, iar dac avei o alt ntlnire
stabilit pentru ora respectiv, sper s-o amnai, ntruct aceast
chestiune este de cea mai mare importan. Al dumneavoastr, cu
respect, ST. SIMON.
Este trimis din Grosvenor Mansions, scris cu pan de gsc, iar
nobilul lord a avut ghinionul s se mnjeasc cu cerneal pe partea
exterioar a degetului mic de la mna dreapt, a remarcat Holmes n
timp ce mptura epistola.
Spune ora patru. Acum este trei. Va fi aici ntr-o or.
204

n acest caz, avem exact timpul necesar s m pun la curent n


privina acestui subiect. Deschide acele ziare i aranjeaz fragmentele n
ordinea n care au avut evenimentele, n timp ce eu arunc o privire s
vd ce este noul nostru client. A luat un volum cu nvelitoare roie dintrun rnd de cri de referin de lng cmin. Iat-l, a spus el, aeznduse i punndu-i-l pe genunchi, Lordul Robert Walsingham de Vere St.
Simon, al doilea fiu al ducelui de Balmoral. Hm! Blazonul azuriu, cu
ghiulele n ir deasupra unui samur. Nscut n 1846. Are patruzeci i
unu de ani, ceea ce nseamn copt pentru cstorie. A fost subsecretar
responsabil de colonii n administraia din urm. Ducele, tatl su, a fost
la un moment dat secretar nsrcinat cu afacerile externe. Motenesc
sngele Plantageneilor pe linie direct, iar al Tudorilor pe linie
feminin. Ha! Pi, nu exist nimic realmente instructiv n toate astea.
Cred c trebuie s apelez la tine, Watson, pentru ceva mai consistent.
Am puine dificulti s gsesc ceea ce vreau, am spus eu, cci
faptele sunt ct se poate de recente, iar povestea m-a izbit prin
neobinuitul ei. Mi-a fost team s i le menionez, ns, ntruct tiam
c te ocupai de o investigaie, i c-i displace intruziunea altor cazuri.
O, te referi la micul caz al camionului de mobil din Piaa
Grosvenor. Acela este ndeajuns de elucidat acum, dei a fost realmente
evident de la nceput. Te rog, d-mi rezultatele seleciei tale din ziare.
Acesta este primul anun pe care l-am putut gsi. Se afl la
anunurile personale din Morning Post, i este, aa cum poi vedea, de
acum cteva sptmni: O cstorie a fost aranjat, spune, i va avea
loc, dac zvonurile sunt corecte, foarte curnd, ntre lordul Robert St.
Simon, cel de-al doilea fiu al ducelui de Balmoral, i domnioara Hatty
Doran, singura fiic a domnului Aloysius Doran din San Francisco,
California, S.U.A. Asta-i tot.
Concis i la subiect, a remarcat Holmes, ntinzndu-i picioarele
sale lungi i subiri spre foc.
A existat un paragraf ce dezvolta acest anun ntr-unui din ziarele
mondene din aceeai sptmn. Ah, iat-l: Va exista n curnd o
cerere de protecie pe piaa matrimonial. cci principiul actual ai
libertii comerului pare a aciona din plin mpotriva produselor
noastre interne. Managementul caselor nobile din Marea Britanic
205

ajunge rnd pe rnd pe minile frumoaselor noastre verioare de peste


Atlantic. n sptmna din urm, a fost fcut o important adugire n
acest sens la aceast list a premiilor care au fost duse cu ele de aceste
fermectoare invadatoare. Lordul St. Simon, care s-a dovedit a fi timp
de peste douzeci de ani un exemplu mpotriva sgeilor micului zeu, a
anunat acum ca sigur cstoria sa apropiat cu domnioara Hatty
Doran, fascinanta fiic a unui milionar californian. Domnioara
Doran, a crei siluet graioas i fa izbitoare a atras mult atenie
la festivitile de la Westbury House este singurul copil, i n prezent se
spune c zestrea sa va depi considerabil ase cifre, cu sperane de
viitor, ntruct este un secret, dezvluit c ducele de Balmoral a fost
obligat s-i vnd tablourile n anii din urm, i c lordul St. Simon
nu deine nici o proprietate cu excepia micului domeniu din Birchmoor,
este evident c motenitoarea californian nu va fi singura ctigat
datorit acestei aliane, care i va da posibilitatea s treac cu uurin
i firesc de la o doamn republican la o lady britanic.
Altceva?, a ntrebai Holmes, cscnd.
O, da; din belug. Apoi exist o alt not n the Morning Post n
care se spune c ceremonia de cstorie va fi una absolut discret, c va
avea loc la St. George n Piaa Hanovra, c vor fi invitai numai ase
prieteni apropiai i c acetia se vor ntoarce la casa mobilat din
Lancaster Gate, care a fost cumprat de domnul Aloysius Doran. Dou
zile mai trziu adic miercurea trecut exist un scurt anun c
nunta a avut loc i c luna de miere va fi petrecut la lordul Backwater,
n apropiere de Petersfield. Acestea sunt toate anunurile care au aprut
nainte de dispariia miresei.
nainte de ce?, a ntrebat Holmes tresrind puternic.
Dispariia doamnei.
Cnd a disprut deci?
n timpul nunii.
Chiar aa. Asta este mai interesant dect se anuna a fi, chiar
dramatic, de fapt.
Da, m-a izbit ca fund ntructva neobinuit.
Ele dispar adesea nainte de ceremonie i ocazional n timpul
lunii de miere, dar nu-mi pot aminti de nimic att de prompt. Te rog, d206

mi detaliile.
Te avertizez c acestea sunt foarte incomplete.
Poate le putem face mai puin astfel.
Aa cum sunt, acestea sunt oferite ntr-un singur articol dintr-un
ziar de diminea de ieri, pe care i-l voi citi. Este intitulat O
ntmplare ciudat la o nunt aristocrat:
Familia lordului Robert St. Simon a fost prad celei mai mari
consternri datorit evenimentelor ciudate i dureroase care au avut
loc la nunta acestuia. Ceremonia, aa cum a fost anunat succint n
ziarele de ieri, avusese loc n dimineaa, dinainte; dar numai acum a
devenit posibil s confirmm zvonurile ciudate care s-au vehiculat cu
atta insisten. n ciuda ncercrilor prietenilor de a impune tcerea,
atenia publicului a fost ntr-att de mult atras de acest subiect c nu
poate servi la nimic bun s ne prefacem c ignorm ceea ce a devenit
un subiect obinuit de conversaie:
Ceremonia, care a fost oficiat la St. George, n piaa Hanovra, a
fost una foarte discret, nefiind prezeni dect tatl miresei, domnul
Aloysius Doran, ducesa de Balmoral, lordul Backwater, lordul Eustace
i lady Clara St. Simon (fratele i sora mirelui), i lady Alicia
Whittington. Toi participanii s-au ndreptat dup-aceea spre casa
domnului Aloysius Doran din Lancaster Gate, unde a fost pregtit
masa. Se pare c o femeie, al crei nume nu a fost stabilit, a provocat
un mic incident, ncercnd s ptrund n cas dup ceremonie,
susinnd c avea nite pretenii justificate n privina lordului St.
Simon. Aceasta a putut fi scoas afar de majordom i valet numai
dup o scen dureroas i ndelungat. Mireasa, care din fericire a
intrat n cas nainte de aceast ntrerupere neplcut, se aezase la
mas cu restul comesenilor, cnd s-a plns de o indispoziie brusc i sa retras n camera sa. Absena sa prelungit provocnd comentarii,
tatl su s-a dus dup ea, dar a fost ntiinat de camerist c aceasta
urcase n camera sa numai pentru o clip, pentru a lua o manta i o
bonet, repezindu-se apoi n hol. Unul din valei a declarat c a vzut o
doamn plecnd, care era mbrcat astfel, dar a refuzat s-i
nchipuie c este stpna lui, creznd c aceasta se afla mpreun cu
ceilali. Vznd c fiica sa a disprut, domnul Aloysius Doran
207

mpreun cu mirele au intrat imediat n legtur cu poliia, i au fost


fcute nite investigaii foarte serioase, care vor duce probabil la
elucidarea rapid a acestei poveti foarte neobinuite. ns, pn astnoapte trziu, nu apruse nici un indiciu referitor la locul unde se afl
doamna disprut.
Exist zvonuri c ar fi ceva murdar n toate acestea, i se spune c
poliia a arestat femeia care provocase scandalul iniial, creznd c din
gelozie sau vreun alt motiv aceasta ar fi putut fi implicat n ciudata
dispariie a miresei.
i asta-i tot?
Mai exist doar o mic specificare ntr-un alt ziar de diminea,
dar este una relevant.
Iar aceasta este...
C domnioara Flora Miliar, doamna care a provocat scandalul, a
fost de fapt arestat. Se pare c a fost nainte dansatoare la Allegro, i c
l cunotea pe mire de ceva ani. Nu exist alte detalii, i ntregul caz
este acum n minile noastre, n msura n care a fost prezentat n pres.
i pare a fi un caz extrem de interesant. Nu l-a fi ratat pentru
nimic n lume. Dar se aude clopoelul sunnd, Watson, i ntruct ceasul
arat cteva minute dup ora patru, nu am nici o ndoial c acesta se va
dovedi a fi nobilul nostru client. Nici nu te gndi s pleci, Watson, cci
in foarte mult s am un martor, fie i numai ca s verifice c rein
corect faptele.
Lordul Robert St. Simon, a anunat valetul nostru, deschiznd
larg ua. A intrat un domn cu o fa plcut i palid, de om cultivat, cu
un nas mare i poate cu o oarecare iritare n jurul gurii, i avnd privirea
sigur, limpede a unui om care fcea parte din tagma celor care
comand i sunt ascultai. Maniera sa era energic, i totui nfiarea
sa de ansamblu lsa o impresie nepotrivit de btrnee, cci era uor
adus de spate, iar genunchii i se ndoiau cnd mergea. Atunci cnd i-a
scos plria foarte ncreit, am putut vedea c prul su de asemenea
era ncrunit pe la margini i rrit pe cretetul capului. n ceea ce
privete mbrcmintea lui, era foarte ngrijit, fiind aproape spilcuit,
cu un guler nalt, o redingot neagr, o vest alb, mnui galbene,
pantofi de piele i jambiere de culoare deschis. A naintat ncet n
208

camer, ntorcndu-i capul de la stnga ta dreapta, i balansndu-i n


mna dreapt nurul care i inea ochelarii de aur.
Bun ziua, lordule St. Simon, i-a spus Sherlock Holmes,
ridicndu-se i fcnd o plecciune. V rog s v aezai pe scaunul de
nuiele. Acesta este prietenul i colegul meu, doctorul Watson. Trgei-v
puin mai spre foc, i vom vorbi despre toate astea.
O poveste extrem de dureroas pentru mine, aa cum v putei cu
uurin imagina, domnule Holmes. Am fost rnit adnc. neleg c
dumneavoastr ai rezolvat deja cteva cazuri delicate de acest gen,
domnule, dei presupun c nu se refereau la aceeai clas social.
Nu, cobor.
Nu neleg.
Ultimul meu client de acest fel a fost un rege.
O, realmente! N-am tiut. i care rege?
Regele Scandinavici.
Ce! i-a pierdut soia?
Putei nelege, i-a spus Holmes afabil, c aplic n privina
afacerilor celorlali clieni ai mei acelai secret pe care vi-l promit i
dumneavoastr n cazul ce v privete.
Firete! Foarte corect! Foarte corect! mi cer, realmente, scuze.
n ceea ce privete cazul meu, sunt gata s v ofer orice informaii care
v pot fi de ajutor pentru a v forma o opinie.
Mulumesc, am aflat deja tot ceea ce a fost publicat, nimic n
plus. Presupun c pot s-l consider corect acest articol, de exemplu,
referitor la dispariia miresei.
Lordul St. Simon a aruncat o privire peste el.
Da, este corect, ntr-o anumit msur.
Dar necesit multe informaii suplimentare nainte ca cineva s
poat s-i fac o prere. Cred c pot obine cel mai direct datele de care
am nevoie punndu-v ntrebri.
V rog s-o facei.
Cnd ai ntlnit-o pentru prima oar pe domnioara Hatty
Doran?
Acum un an, n San Francisco.
Cltoreai n Statele Unite?
209

Da.
V-ai logodit atunci?
Nu. '
Dar erai prieteni?
M amuza compania ei i ea a observat acest lucru.
Tatl ei este foarte bogat?
Se spune c este cel mai bogat om de pe coasta Pacificului.
i cum i-a fcut averea?
Din minerit. Nu avea nimic acum civa ani. Apoi a gsit aur, l-a
investit i a progresat foarte rapid.
Acuma care este propria dumneavoastr impresie privind
caracterul tinerei doamne, a soiei dumneavoastr?
Nobilul i-a balansat ochelarii puin mai repede, uitndu-se fix la
foc.
Vedei, domnule Holmes, a spus el, soia mea mplinise douzeci
de ani pn cnd tatl ei s devin bogat. n tot acel timp se mica liber
prin tabra de la mine, hoinrea prin pdure sau muni, astfel nct a fost
educat mai degrab de natur dect de un profesor. Este ceea ce numim
n Anglia un bieoi, cu o natur puternic, slbatic i liber,
nenctuat de nici un fel de tradiii. Este impetuoas, vulcanic, a
putea spune. Ia decizii rapide, pe care le pune fr team n practic. Pe
de alt parte, nu i-a fi dat numele pe care am onoarea s-l port a
tuit scurt i demn dac nu a fi considerat-o ca fiind o femeie nobil
n strfundul su. Cred c este capabil de un sacrificiu eroic i c i-ar
repugna orice lucru necinstit.
Avei fotografia sa?
Am adus-o cu mine. A deschis un medalion i ne-a artat faa
unei femei foarte frumoase. Nu era o fotografie ci o miniatur din
filde, iar artistul a evideniat cu mare precizie prul negru i lucios,
ochii ntunecai i mari i gura fin. Holmes s-a uitat lung i atent la ea.
Apoi a nchis medalionul i i l-a dat napoi lordului St. Simon.
Tnra doamn a venit apoi la Londra i v-ai ntlnit din nou?
Da, tatl ei a adus-o cnd nalta societate se afl n Londra. Am
ntlnit-o de cteva ori, neam logodit i ne-am cstorit.
Din cte neleg, a avut o zestre considerabil?
210

O zestre frumoas. Nu mai mult dect se obinuiete n familia


mea.
Iar aceasta v rmne, firete, ntruct cstoria a avut loc?
Realmente n-am fcut nici un fel de investigaii n aceast
privin.
Firete c nu. Ai vzut-o pe domnioara Doran n ziua dinaintea
nunii?
Da.
Era ntr-o dispoziie bun?
N-a fost niciodat ntr-una mai bun. Continua s vorbeasc
despre ce ar trebui s facem n viitor.
Aa! Aceasta este foarte interesant. Iar n dimineaa nunii?
A fost ct se poate de vesel cel puin pn dup ceremonie.
i atunci ai observat vreo schimbare la ea?
Pi, ca s v spun adevrul, am vzut primele semne pe care leam observat vreodat c avea un temperament puin impulsiv.
Incidentul a fost ns prea nensemnat pentru a fi povestit i nu poate
avea nici o nsemntate pentru caz.
V rog s ni-l povestii, cu toate acestea.
O, este pueril. i-a scpat buchetul cnd mergeam spre sacristie.
Trecea pe lng rndul din fa la momentul respectiv, iar acesta a czut
acolo. A fost o ntrerupere de o clip, ns domnul de acolo i l-a napoiat
i nu prea s se fi stricat n cdere. Totui, cnd i-am vorbit de asta mia rspuns abrupt; iar n trsur pe drumul spre cas prea a fi
disproporionat de tulburat din pricina acelui incident nensemnat.
Chiar aa! Spunei c un domn se afla n primul rnd. Atunci
erau prezente i alte persoane?
O, da. Este imposibil s le ii la distan cnd biserica este
deschis.
Acest domn nu era cumva unul din prietenii soiei
dumneavoastr?
Nu, nu. l numesc domn din curtoazie, ns era o persoan care
arta ct se poate de comun. N-am remarcat cum arta. Dar realmente
cred c ne ndeprtm prea mult de subiect.
Doamna St. Simon, atunci, s-a ntors de la cununie ntr-o
211

dispoziie mai puin vesel dect aceea pe care o avea la plecare. Ce a


fcut cnd sa ntors n casa tatlui su?
Am vzut-o conversnd cu camerista ei.
i cine este camerista ei?
Se numete Alice. Este americanc i a venit cu ea din
California.
O servitoare creia i se destinuie?
Un pic prea mult. Mi s-a prut c stpna ei i permite s-i ia
mari liberti. Totui, firete, n America lucrurile acestea sunt vzute
diferit
Ct timp a vorbit cu Alice?
O, cteva minute. Aveam alte lucruri la care trebuia s m
gndesc.
Nu ai auzit ce-i spuneau?
Doamna St. Simon a spus ceva despre a prelua ilegal un teren.
Obinuia s foloseasc un limbaj de acest fel. Nu tiu la ce se referea.
Jargonul american este uneori foarte expresiv. i ce a fcut soia
dumneavoastr cnd a terminat de vorbit cu servitoarea ei?
A intrat n camera unde se servea masa.
La braul dumneavoastr?
Nu, singur. Era foarte independent n detalii de acest fel. Apoi,
dup ce a stat cam zece minute, s-a ridicat grbit, a mormit cteva
scuze i a prsit ncperea. Nu s-a mai ntors vreodat.
Dar aceast servitoare, Alice, dup cte neleg, mrturisete c
doamna a mers n camera ei, a mbrcat o manta peste rochia de
mireas, i-a pus boneta i a ieit.
Exact. i dup aceea a fost vzut plimbndu-se prin Hyde Park
cu Flora Miliar, o femeie care este acum arestat i care provocase deja
un scandal n casa domnului Doran n acea diminea.
A, da. A dori cteva amnunte referitoare la aceast tnr
doamn i relaiile dumneavoastr cu ea.
Lordul St. Simon a dat din umeri i a ridicat din sprncene.
Am fost prieteni timp de civa ani a putea spune prieteni
foarte buni. Obinuia s lucreze la Allegro.
Am tratat-o cu generozitate, prin urmare n-avea nici un motiv bine
212

ntemeiat s se plng de mine, dar tii cum sunt femeile, domnule


Holmes. Flora era o persoan dulce, dar extrem de impulsiv i devotat
mie. Mi-a scris nite scrisori teribile cnd a auzit c urma s m
cstoresc, i ca s v spun adevrul, motivul pentru care mi-am
celebrat cstoria att de discret este c mi-a fost team de un scandal n
biseric. A venit la ua domnului Moran imediat dup ce ne-am ntors,
i a ncercat s ptrund nuntru, rostind nite expresii foarte jignitoare
la adresa soiei mele i chiar ameninnd-o, ns am prevzut
posibilitatea unui astfel de lucru, i am chemat doi poliiti n haine
civile care au scos-o n curnd afar S-a linitit cnd a vzut c nu avea
nici un rost s provoace un scandal.
Soia dumneavoastr a auzit toate acestea?
Nu, slav cerului, nu le-a auzit.
i a fost vzut plimbndu-se cu aceast femeie dup aceea?
Da. Aceasta este ceea ce domnul Lestrade de la Scotland Yard
consider ca fund att de grav. Se presupune c Flora a atras-o pe soia
mea afar i i-a ntins o capcan teribil.
Pi, este o presupoziie posibil.
i dumneavoastr credei asta?
Nu am spus c este una probabil. Dar dumneavoastr niv nu
o considerai drept probabil?
Nu cred c Flora ar fi capabil s fac ru nici mcar unei mute.
Totui, gelozia este o ciudat transformatoare de caractere. V
rog s-mi spunei care este teoria dumneavoastr referitoare la ceea ce
s-a ntmplat.
Ei bine, realmente, am venit s caut o teorie, nu s avansez una.
V-am dat toate faptele. Totui, ntruct m ntrebai, v pot spune c mia
trecut prin cap ca fiind posibil ca tulburarea pricinuit de aceast
poveste, contientizarea faptului c fcuse un pas social att de imens s
fi avut efectul de a provoca o tulburare nervoas.
Pe scurt, credei c a nnebunit dintr-odat?
Pi, ntr-adevr, cnd iau n considerare faptul c a ntors spatele
nu o s spun mie, dar la attea lucruri la care multe au aspirat fr
succes nu pot s-o explic n nici un alt mod.
Ei bine, cu siguran aceasta este de asemenea o ipotez posibil,
213

a spus Holmes, zmbind. i acuma, lordule St. Simon, cred c am


aproape toate datele necesare. Pot s v ntreb dac ai fost plasat la
mas astfel nct puteai vedea pe fereastr?
Puteam vedea cealalt parte a drumului i parcul.
Aa. Atunci nu cred c e necesar s v rein mai mult. O s v in
la curent
Sper s fii att de norocos nct s rezolvai aceast problem, a
spus clientul nostru, ridicndu-se.
Am rezolvat-o.
Ei! Ce ai spus?
Spun c am rezolvat-o.
Atunci unde se afl soia mea?
Acesta este un detaliu pe care o s-l aflu repede.
Lordul St. Simon a scuturat din cap.
Mi-e team c ar fi necesare nite mini mai nelepte dect a
dumneavoastr sau a mea, a remarcat el, i, fcnd o plecciune
maiestuoas i demodat, a plecat.
Este foarte amabil din partea lordului St. Simon s-mi onoreze
mintea punnd-o pe aceeai treapt cu a sa, a spus Sherlock Holmes,
rznd. Cred c o s beau un whisky cu sifon i o s fumez un trabuc
dup tot acest interogatoriu. Am ajuns la nite concluzii n privina
cazului nainte ca clientul nostru s apar aici.
Dragul meu Holmes!
Am nsemnri referitoare la cazuri similare, dei nici unul, aa
cum am remarcat nainte, nu a fost aa de prompt. Toat examinarea
mea a servit la a-mi transforma presupoziia n certitudine. Dovezile
indirecte sunt ocazional foarte convingtoare, ca i atunci cnd gseti
un pstrv n lapte, ca s citez exemplul lui Thoreau.
Dar am auzit tot ceea ce ai auzit i tu.
Fr s cunoti ns cazurile anterioare care m ajut att de
mult. A existat cu civa ani n urm un caz similar n Aberdeen, i ceva
foarte asemntor n Munchen n anul de dup ncheierea rzboiului
dintre Frana i Prusia. Este unul dintre aceste cazuri dar, hei, iat-l
pe Lestrade! Bun ziua, Lestrade! O s gseti un pahar pe bufet i
trabuce n cutie.
214

Detectivul oficial era mbrcat ntr-o hain scurt de postav i avea


un fular la gt, ceea ce i ddea hotrt o nfiare marinreasc, iar n
mn inea o geant neagr de pnz. Cu un salut scurt, s-a aezat i i-a
aprins trabucul care i fusese oferit.
Ce mai e nou?, l-a ntrebat Holmes cu un licr n ochi. Ari
nemulumit.
i m simt astfel. Din cauza acestui caz infernal referitor la
cstoria lui St. Simon. Nu pot s neleg nimic din aceast poveste.
Realmente! M surprinzi.
Cine a mai auzit vreodat de o afacere att de complicat?
Fiecare indiciu pare a-mi scpa printre degete. Am lucrat la asta toat
ziua.
i se pare c asta te-a udat foarte tare, i-a spus Holmes, atingnd
mneca scurtei de postav.
Da, am dragat Serpentine.
Pentru Dumnezeu, n ce scop?
Pentru a cuta trupul doamnei St. Simon. Sherlock Holmes s-a
aplecat pe spate pe
scaunul su i a rs cu poft.
Ai dragat i bazinul fntnii din Piaa Trafalgar?, l-a ntrebat.
De ce? Ce vrei s spui?
Pentru c ai avea tot attea anse s-o gseti pe aceast doamn
ntr-unui ca i ntr-altul.
Lestrade i-a aruncat o privire mnioas:
Presupun c tii totul despre asta, a mrit el.
Pi, de abia ce am auzit faptele, dar sunt elucidat.
O, chiar aa! Atunci crezi c Serpentine nu joac nici un rol n
asta?
Cred c este foarte puin probabil.
Atunci poate vei fi att de amabil s-mi explici i mie cum se
face c am gsit astea acolo? A deschis geanta n timp ce vorbea, i a
aruncat pe podea o rochie de mireas de moar, o pereche de pantofi albi
de satin, o coroni de mireas i un vl, toate decolorate i mbibate de
ap. Uite, a spus el, punnd o verighet nou deasupra grmezii, lat o
mic dificultate pe care trebuie s o rezolvai, maestre Holmes.
215

O, realmente!, a spus prietenul meu, scond rotocoale albastre


din trabuc. Le-ai scos din Serpentine?
Nu. Au fost gsite plutind n apropierea malului, de ctre un
paznic al parcului. Au fost identificate ca fiind hainele acesteia, i mi se
pare c dac hainele erau acolo, corpul nu putea fi mult mai departe.
Prin acelai raionament strlucit, corpul oricrui om trebuie s
se gseasc n apropierea garderobei. i spune-mi te rog la ce speri s
ajungi cu toate astea?
La nite dovezi care s o implice pe Flora Miliar n dispariia
doamnei.
Mi-e team c i va fi dificil.
Chiar aa, acum?, a strigat Lestrade nciudat ntructva. Mi-e
fric, Holmes, c nu eti foarte practic cu deduciile i inferenele tale.
Ai fcut dou gafe n tot attea minute. Aceast rochie o implic pe
domnioara Flora Miliar.
i cum?
Rochia are un buzunar. n buzunar se afl un portvizit. n
portvizit este un bilet. i iat acest bilet. L-a aruncat pe mas, n faa lui.
Ascult aici: O s m vezi cnd totul va fi gata. Vino imediat. F.HM.
Acum teoria mea a fost de la nceput c doamna St. Simon a fost
ademenit undeva de Flora Miliar, i c aceasta, fr ndoial mpreun
cu nite complici, este responsabil de dispariia ei. Aici, semnat chiar
cu iniialele ei, se afl biletul care a fost cu certitudine strecurat discret
n mna victimei la u, i care a momit-o n raza lor de aciune.
Foarte bine, Lestrade, i-a spus Holmes, rznd. Eti realmente
foarte fin. Las-m s-l vd. A ridicat hrtia apatic, ns aceasta i-a atras
imediat atenia, i a scos un mic strigt de satisfacie. Acesta este ntradevr important, a spus el.
Ha! Aa crezi?
Extrem de important, te felicit clduros. Lestrade s-a ridicat
triumftor i i-a aplecat capul s se uite.
Pi, a ipat el ascuit, te uii pe partea cealalt a hrtiei!
Din contr, aceasta este partea care ne trebuie.
Partea care ne trebuie? Eti nebun! Iat biletul scris cu creionul
aici.
216

Iar pe cealalt parte este ceea ce pare a fi un fragment dintr-o


not de plat de la hotel, care m intereseaz foarte mult.
Dar nu e nimic important. M-am uitat la ea nainte, a spus
Lestrade. Patru octombrie, camera 8 ilingi, micul dejun 2 ilingi i 6
pence, cocktail 1 iling, prnz 2 ilingi i 6 pence, un pahar de sherry 8
pence. Nu vd nimic n asta.
Foarte probabil nu. Cu toate acestea este foarte important. n
ceea ce privete biletul, i acesta este important, sau cel puin iniialele
sunt astfel, prin urmare te felicit nc o dat.
Am pierdut destul timp, a spus Lestrade, ridicndu-se. Cred n
munca susinut i nu n a sta la gura focului i a urzi teorii sofisticate.
Bun ziua, domnule Holmes, i o s vedem care i d primul de capt. A
strns hainele, le-a aruncat n geant, i s-a ndreptat spre u.
Numai nc o sugestie, Lestrade, a rostit trgnat Holmes,
nainte ca rivalul su s dispar; o s-i spun soluia corect a
problemei: doamna St. Simon este un mit. Nu exist i nu a existat
vreodat o astfel de persoan.
Lestrade s-a uitat trist la tovarul meu. Apoi s-a ntors spre mine,
i-a ciocnit fruntea de trei ori, a dat solemn din cap, i s-a ndeprtat
grbit.
De abia ce nchisese ua n spatele lui c Holmes s-a ridicat s-i ia
mantaua.
Exist ceva n ce spune acest individ despre munca n aer liber, a
remarcat el, deci cred, Watson, c trebuie s te las cu ziarele tale un
timp.
Era trecut de cinci cnd Holmes a plecat, dar n-am rmas prea mult
timp singur, cci dup o or a sosit trimisul unui buctar cu o cutie mare
i plat. A despachetat-o cu ajutorul unui tnr pe care l adusese cu el
i, spre marea mea uimire, au fost puse pe masa de mahon a modestei
noastre locuine mncrurile pentru un supeu rece ct se poate de
epicureic. Erau dou perechi de sitari, un fazan, o plcint cu pate de
ficat i nite sticle vechi, acoperite de pnze de pianjen. Dup ce au
nirat toate aceste delicatese, cei doi vizitatori ai mei i-au luat
tlpia, ca i spiritele din o mie i una de nopi, fr s dea vreo
explicaie cu excepia faptului c totul fusese pltit i c mncarea
217

fusese comandat la aceast adres.


Puin nainte de ora nou, Sherlock Holmes a pit vioi n camer.
Trsturile sale erau serioase, dar avea o lumin n privire care m-a
fcut s m gndesc c a ajuns la nite concluzii deloc dezamgitoare.
Au pus, prin urmare, masa, a spus el, frecndu-i minile.
Se pare c atepi companie. Au pus masa pentru cinci persoane.
Da, cred c putem avea ceva vizitatori, a spus el. Sunt surprins c
lordul St. Simon nu a sosit nc. Ha! Cred c i aud acum paii pe scri.
Era ntr-adevr vizitatorul nostru din acea dup-amiaz, care s-a
npustit nuntru, legnndu-i ochelarii mai puternic dect niciodat,
cu o expresie foarte agitat pe trsturile sale aristocrate.
Mesagerul meu v-a gsit atunci?, l-a ntrebat Holmes.
Da, i mrturisesc c mesajul dumneavoastr m-a ocat peste
msur. Avei dovezi solide pentru ceea ce afirmai?
Cele mai solide posibil.
Lordul St. Simon s-a prbuit pe un scaun, i i-a trecut mna peste
frunte.
Ce va spune ducele, a murmurat el, cnd va auzi c. un membru
al familiei a fost supus unei astfel de umiline.
Este pur i simplu un accident. Nu pot susine c exist vreo
umilin.
A, dumneavoastr privii aceste lucruri din alt punct de vedere.
Nu vd ca cineva s poarte vreo vin. Nu prea vd cum altcumva
ar fi putut proceda doamna, dei metoda sa abrupt de a o face este fr
ndoial regretabil. Neavnd mam, n-a avut pe nimeni care s-o
sftuiasc ntr-o astfel de criz.
A fost o ofens, domnule, o ofens n public, a spus lordul St.
Simon, btnd cu degetele n mas.
Trebuie s fii indulgent cu aceast biat fat, care s-a aflat ntr-o
situaie att de fr precedent.
N-o s fiu indulgent. Sunt realmente foarte furios i. am fost
tratat ruinos.
Cred c am auzit sunetul clopoelului, a spus Holmes. Da, se aud
pai pe scri. Dac nu v pot convinge s privii lucrurile cu mai mult
ngduin, lordule St. Simon, am adus cu mine un avocat care poate
218

avea mai mult succes. A deschis ua, i a poftit nuntru o doamn i un


domn. Lordule St. Simon, a spus el, permitei-mi s v fac cunotin cu
domnul i doamna Francis Hay Moulton. Cred c pe doamna o
cunoatei deja.
La vederea acestor noi venii, clientul nostru a srit de pe scaun,
rmnnd foarte drept, cu ochii lsai i mna la pieptul redingotei,
ntruchiparea vie a demnitii jignite. Doamna a fcut rapid un pas
nainte i i-a ntins mna, dar acesta a refuzat s-i ridice privirea. Era
poate mai bine pentru hotrrea sa, cci faa ei rugtoare era una creia
i era greu s-i reziti.
Eti mnios, Robert, a spus ea. Ei bine, bnuiesc c ai toate
motivele.
Te rog nu-i cere scuze, i-a spus lordul St. Simon amar.
O, da, tiu c te-am tratat realmente ru i c ar fi trebuit s-i
vorbesc nainte de a pleca. Dar am fost extrem de speriat i din
momentul n care l-am vzut pe Frank din nou aici pur i simplu n-am
mai tiut ce fceam sau spuneam. M mir c nu am czut i leinat chiar
acolo n faa altarului.
Doamn Moulton, poate dorii ca prietenul meu i cu mine s
plecm din camer pn cnd explicai toate aceste lucruri?
Dac pot s-mi exprim prerea, a remarcat domnul necunoscut,
am avut deja prea multe secrete n aceast poveste. n ceea ce m
privete, a dori ca ntreaga Europ i Americ s aud adevrul despre
ceea ce s-a petrecut. Era un brbat scund, vnos, ars de soare, spn, cu o
fa ascuit i o manier energic.
Atunci o s v spun povestea noastr chiar acum, a spus doamna.
Frank i cu mine neam cunoscut n 1884 n tabra lui McQuire, n
apropiere de Munii Stncoi, unde tata primise un lot n concesiune.
Ne-am logodit, Frank i cu mine; dar apoi ntr-o bun zi tata a dat de un
zcmnt bogat i a fcut o grmad de bani, n timp ce bietul Frank a
primit un lot cu un zcmnt epuizat i a rmas fr nimic. Cu ct tata
devenea mai bogat, cu att Frank srcea mai mult; prin urmare, n cele
din urm, tata nu a mai vrut s aud de logodn i m-a luat cu el la
Frisco. Frank n-a vrut ns s renune la mna mea, deci m-a urmat
acolo, i ne-am ntlnit fr ca tata s tie ceva. Doar l-ar fi nfuriat s
219

afle, prin urmare pur i simplu am aranjat singuri lucrurile. Frank


spunea c o s mearg s fac i el bani i nu se va ntoarce s m cear
pn cnd nu va avea tot att de muli bani ca i tata. Deci i-am promis
s-l atept pn la capt, i m-am angajat s nu m mrit cu nimeni
altcineva atta vreme ct tria. De ce s nu ne cstorim imediat, a spus
el, i astfel o s m simt sigur n privina ta; i nu o s pretind s fiu
soul tu pn nu m ntorc? Ei bine, am discutat despre asta i am
aranjat lucrurile att de frumos, avnd un preot care s ne cunune, c am
fcut-o chiar atunci; iar apoi Frank a plecat s fac avere, iar eu m-am
ntors la tata.
Urmtoarea veste pe care am auzit-o despre Frank a fost c se
afla n Montana, iar apoi c a mers s prospecteze n Arizona, iar apoi
am auzit c era n New Mexico. Dup asta a aprut o lung poveste n
ziar cum tabra prospectorilor a fost atacat de indienii apai, iar
numele lui Frank se afla printre cei ucii. Am leinat ca moart, i am
fost foarte bolnav luni la rnd. Tata a crezut c aveam vreo boal i ma luat la jumtate din doctorii din Frisco. N-am auzit nici o tire vreun
an sau mai mult, astfel nct nu m-am mai ndoit c Frank murise. Apoi
lordul St. Simon a venit la Frisco i am plecat la Londra, i cstoria a
fost aranjat, iar tata era foarte mulumit, ns eu am simit tot timpul c
nici un brbat de pe acest pmnt nu putea s-l nlocuiasc vreodat n
inima mea pe bietul meu Frank.
Totui, dac m-a fi cstorit cu lordul St. Simon, firete c mi-a
fi fcut datoria fa de el. Nu putem iubi la comand, dar putem s
acionm aa cum vrem. Am mers cu el la altar cu intenia de a-i deveni
o soie pe ct de bun puteam. Dar v putei nchipui ce am simit cnd,
exact cnd ajunsesem n dreptul altarului, m-am uitat napoi i l-am
vzut pe Frank stnd i privindu-m din primul rnd de bnci. La
nceput am crezut c era fantoma lui; dar cnd m-am uitat din nou, se
afla nc acolo cu un fel de ntrebare n ochi, ca i cum ar fi vrut s tie
dac eram bucuroas sau trist s-l vd. M mir c nu am czut. tiu c
totul se nvrtea n jurul meu, i auzeam cuvintele preotului doar ca
zumzitul unei albine. Nu tiam ce s fac. Trebuia s opresc slujba i s
Jac o scen n biseric? M-am uitat din nou la el i prea s tie ce
gndeam, cci a ridicat degetul la buze ca s-mi spun s tac. Apoi l-am
220

vzut scriind ceva pe o bucic de hrtie, i am tiut c mi scria un


bilet. Pe cnd treceam pe lng banca lui pe drumul spre ieire mi-am
scpat buchetul n dreptul lui, i atunci cnd mi-a returnat florile m.i-a
strecurat bileelul n mn. Era doar un rnd cerndu-mi s-l ntlnesc
cnd o s-mi fac semn s-o fac. Firete, nu m-am ndoit nici un singur
moment c prima mea datorie era fa de el i m hotrsem s fac orice
mi-ar fi cerut.
Cnd m-am ntors, i-am spus de asta cameristei mele care l tia
din California i care ia fost ntotdeauna prieten, l-am poruncit s nu
spun nimic, ci s mpacheteze cteva lucruri i s-mi pregteasc
mantaua. tiu c ar fi trebuit s-i vorbesc lordului St. Simon, dar mi era
ngrozitor de greu n faa mamei sale i a tuturor acelor fee
simandicoase. M-am hotrt s fug i s explic mai trziu. N-am stat
nici zece minute la mas cnd l-am vzut pe Frank pe fereastr pe
cealalt parte a drumului. Mi-a fcut semn i apoi a nceput s se plimbe
prin parc.
M-am strecurat afar, m-am mbrcat i l-am urmat. A aprut o
femeie spunndu-mi ceva despre lordul St. Simon din puinul pe care
lam auzit, mi s-a prut c acesta avea i el un secret dinainte de
cstorie, ns am reuit s scap de ea, i n curnd l-am ajuns pe Frank.
Neam urcat mpreun ntr-o birj i aceea a fost cstoria mea
adevrat, dup toi aceti ani de ateptare. Frank a fost prizonier la
apai, a scpat, a venit la Frisco, a aflat c l credeam mort i am plecat
n Anglia, m-a urmat acolo, i n cele din urm m-a gsii, exact n
dimineaa celei de-a doua mele cstorii.
Am aflat dintr-un ziar, a explicat americanul, era menionat
numele i biserica, dar nu i unde locuia doamna.
Apoi am avut o discuie despre ceea ce trebuia s facem, iar
Frank s-a pronunat n favoarea mrturisirii, dar eu eram att de ruinat
de toate astea c simeam c mi-ar fi plcut s dispar i s nu-i mai vd
pe nici unul din nou doar s-i trimit poate un rnd lui tata s-l
ntiinez c eram n via. M ngrozea s m gndesc la toi acei lorzi
i doamne aezai n jurul mesei i ateptndu-m s m ntorc. Prin
urmare, Frank a luat hainele i lucrurile mele de mireas i a fcut o
legturic, i ca s nu pot fi descoperit, le-a aruncat undeva unde
221

nimeni nu le putea gsi. Probabil am fi plecat mine la Paris, dac acest


bun domn Holmes nu ne-ar fi vizitat n aceast sear, dei nu pot s-mi
nchipui cum nea gsit, artndu-ne foarte clar i amabil c eu nu aveam
dreptate i c Frank avea. i c am fi grei rmnnd att de secrei.
Apoi s-a oferit s ne dea o ans s vorbim cu lordul St. Simon singur,
prin urmare am venit imediat aici. Acuma, Robert, ai auzit totul i regret
foarte mult dac te-am fcut s suferi, i sper c n-ai o prere foarte
proast despre mine.
Lordul St. Simon nu a renunat nicidecum la atitudinea sa rigid, ci
a ascultat aceast lung poveste cu sprncenele ncruntate i buzele
strnse.
Scuzai-m, a spus el, dar nu-mi st n obicei s-mi discut viaa
intim n public.
Atunci n-o s m ieri? Nu o s-mi dai mna nainte de plecare?
O, firete, dac asta v poate face plcere, l-a ntins mna,
strngnd-o cu rceal pe a ei.
Am sperat, a sugerat Holmes, c o s ni v alturai la o cin
amical.
Cred c-mi cerei puin prea mult, a rspuns lordul. Pot fi obligat
s accept aceste evenimente recente, dar nu v putei atepta s m
bucur de ele. Cred c, avnd permisiunea dumneavoastr, o s v doresc
tuturor noapte bun. Ne-a cuprins pe toi ntr-o plecciune larg, i a
ieit mndru din camer.
Atunci sper c mcar dumneavoastr m vei onora cu compania,
a spus Sherlock Holmes. Este ntotdeauna o plcere s ntlneti un
american, domnule Moulton, cci fac parte dintre aceia care cred c
nebunia unui monarh i greelile unui ministru din anii trecui nu vor
mpiedica copiii notri s devin ntr-o bun zi ceteni ai aceleiai ri
mari, sub un steag ce va fi un sfert din drapelul britanic cu stele i
dungi.
Cazul a fost unul interesant, a remarcat Holmes, dup ce
vizitatorii notri au plecat, pentru c arat foarte clar ct de simpl poate
fi explicaia unei poveti care la prima vedere pare a fi aproape
inexplicabil. Nimic nu poate fi mai firesc dect niruirea de
evenimente povestite de aceast doamn, i nimic mai ciudat dect
222

rezultatul, atunci cnd este vzut, de exemplu, de Lestrade de la


Scotland Yard.
Deci tu nu ai greii deloc?
De la nceput, mi-au fost clare dou lucruri, primul c doamna a
fost ct se poate de dornic s participe la ceremonia de cstorie,
cellalt c s-a cit de asta la cteva minute dup ce s-a ntors acas.
Deci, evident se ntmplase ceva n timpul dimineii, care a fcut-o s-i
schimbe prerea. Ce anume a putut fi? Nu putea s fi vorbit cu nimeni
cnd ieise, cci a fost nsoit de mire. Atunci vzuse pe cineva? Dac
da, trebuia s fi fost cineva din America, cci petrecuse un timp att de
scurt n aceast ar c n-ar fi putut ntlni pe cineva care s exercite o
influen att de puternic asupra ei ca doar simpla lui vedere s-o fi
fcut s-i schimbe complet planurile. Vezi, prin urmare, c am ajuns
deja, printr-un proces de excludere, la ideea c putea s fi vzut un
american. Apoi cine putea fi acest american, i de ce avea o influen
att de mare asupra ei? Putea fi un iubit; putea fi un so. tiam c i-a
petrecut tinereea n mijlocul unor scene violente i n condiii ciudate.
Ajunsesem pn n acest punct nainte de a auzi mcar povestea lordului
St. Simon. Cnd ne-a povestit de brbatul din primul rnd, de
schimbarea din atitudinea miresei, de o modalitate att de simpl de a
primi un bilet ca scparea unui buchet, de recursul ei la camerista creia
i mprtea secretele, i de aluzia ei foarte semnificativ la obinerea
ilegal a unui lot, care n limbajul prospectorilor nseamn a intra n
posesia unui lucru la care are dreptul o alt persoan ntreaga situaie
mi-a devenit absolut clar. A plecat cu un brbat, iar acel brbat era fie
iubitul, fie soul ei dinainte ansele fiind n favoarea celei de-a doua
posibiliti.
i cum i-ai putut gsi?
Ar fi putut fi dificil, dar amicul Lestrade dispunea de informaii
de valoarea crora nu era contient. Iniialele erau firete de cea mai
mare importan, dar a fost i mai valoros de aflat c ntr-o sptmn
acesta i-a pltit nota la unul dintre cele mai selecte hoteluri din Londra.
Cum i-ai dat seama c era select?
Datorit preurilor. Opt ilingi pentru un pat i opt pence pentru
un pahar de sherry mi indicau c era vorba de unul din cele mai
223

scumpe hoteluri. Nu exist multe n Londra care au asemenea preuri.


ntr-al doilea pe care l-am vizitat pe aleea Northumberland am aflat,
cercetnd registrul, c Francis Ii. Moulton, un domn american plecase
doar cu o zi nainte i, uitndu-m la ce a consumat, am ntlnit lucrurile
pe care le vzusem n nota de plat. Se meniona ca scrisorile sale s fie
trimise n Piaa Cordon, nr.226; prin urmare, am luat-o ntr-acolo i,
fiind destul de norocos s gsesc cuplul de ndrgostii acas, am
ndrznit s le dau nite sfaturi printeti i s subliniez faptul c ar fi
fost mai bine din toate punctele de vedere s-i clarifice poziia in faa
publicului, i n special a lordului St. Simon. I-am invitat s-l
ntlneasc aici i, precum vezi, l-am fcut s vin la ntlnire.
Dar cu rezultate nu prea bune, am remarcat. Comportamentul su
nu a fost, cu siguran, prea amabil.
A, Watson, a spus Holmes zmbind, poate nici tu nu ai fi prea
amabil dac, dup toate e forturile de a curta o femeie i a te cstori cu
ea, te-ai trezi ntr-o clip i fr ea i fr avere. Cred c trebuie s-l
judecm pe lordul St. Simon cu mult indulgen, i s mulumim
cerului c nu suntem n poziia iui. Trage-i scaunul spre mine i d-mi
vioara, cci singura problem pe care o avem nc de rezolvat este cum
s facem s treac aceste seri reci de toamn.

224

AVENTURA DIADEMEI DE BERIL


Holmes, am spus eu, ntr-o diminea, n timp ce stteam n
fereastra noastr boltit uitndu-m jos n strad, iat un nebun venind
ncoace. E destul de trist c rudele l las s ias singur.
Prietenul meu s-a ridicat lene din fotoliu, stnd cu minile n
buzunarele halatului i privind peste umrul meu. Era o diminea de
februarie luminoas i nviortoare, iar zpada din ziua dinainte zcea
nc ntr-un strat gros pe jos, lucind strlucitor sub soarele de iarn.
Spre mijlocul strzii Baker, aceasta fusese ngrmdit de trafic ntr-o
fie cafenie i frmicioas, dar pe fiecare parte i pe marginile cu
grmezi de zpad ale aleilor era nc tot att de alb ca atunci cnd
ninsese. Trotuarul gri fusese curat i rcit, dar era nc periculos de
alunecos, astfel nct existau mai puini trectori dect de obicei. ntradevr, dinspre staia Metropolitan nu venea nimeni, cu excepia acestui
domn al crui comportament excentric mi atrsese atenia.
Era un brbat de vreo cincizeci de ani, nalt, corpolent i
impuntor, cu o fa masiv i trsturi pronunate, i o siluet
impresionant. Era mbrcat ntr-un stil sobru ns luxos, cu o redingot
neagr, o plrie lucioas, ghetre maro curate i pantaloni gri perlat bine
croii. ns micrile sale contrastau n mod absurd cu demnitatea inutei
i trsturilor, cci alerga repede, cu mici srituri din cnd n cnd, cum
face un om obosit care nu prea este obinuit s-i solicite picioarele. n
timp ce fugea, i arunca minile n sus i n jos, i blbnea capul i
contorsiona faa n cele mai neobinuite strmbturi.
Ce Dumnezeu este cu el?, am ntrebat. Se uit la numerele
caselor.
Cred c vine aici, a spus Holmes, frecndu-i minile.
Aici?
Da; cred c mai degrab vine s m consulte din punct de vedere
profesional. De obicei, recunosc simptoamele. Ha! i-am spus? n timp
ce vorbea, gfind i respirnd cu greu, omul s-a npustit spre ua
noastr i a tras de clopoel pn cnd toat casa a rsunat de zngnit.
Cteva momente mai trziu se afla n camera noastr, nc gfind,
nc gesticulnd, dar cu o privire ndurerat i disperat, i att de fix
225

c zmbetele noastre s-au transformat ntr-o clip n groaz i mil. N-a


putut scoate nici un cuvnt un timp, ci doar i balansa corpul i se
trgea de pr, ca i cum ar fi ajuns la hotarul ultim al raiunii. Apoi.
srind pe neateptate n picioare, a nceput s-i izbeasc capul de
perete cu o asemenea putere c amndoi ne-am repezit la el i l-am tras
de acolo n mijlocul camerei. Sherlock Holmes l-a mpins pe balansoar
i, aezndu-se lng el, l-a btut uor pe mn, vorbindu-i pe tonul
degajat i calmant pe care tia att de bine s-l foloseasc.
Ai venit la mine s v spunei povestea, nu-i aa?, a spus el.
Suntei obosit din pricina grabei. V rog s ateptai pn cnd v
revenii, iar apoi voi fi ct se poate de fericit s examinez orice
problem pe care o s mi-o prezentai.
Omul a rmas unul sau cteva minute cu pieptul tresltnd, luptnd
s-i nving emoia. Apoi i-a trecut batista peste frunte, i-a strns
buzele, i i-a ntors faa spre noi.
Fr ndoial, m credei nebun?, a spus el.
Observ c ai avut un mare necaz, i-a rspuns Holmes.
Numai Dumnezeu tie ce necaz! un necaz suficient s-mi
zdruncine raiunea din temelii, att a fost de neateptat i teribil. A fi
putut nfrunta dizgraia public, dei sunt un om al crui caracter n-a
fost ptat vreodat. Suferina personal este de asemenea ceva ce i se
ntmpl oricrui om; dar ambele deodat i ntr-o form att de
nspimnttoare au fost ndeajuns s-mi zdruncine sufletul pn n
strfunduri. n plus, nu este vorba numai de mine. Cel mai nobil om de
la noi poate suferi, dac nu este gsit o modalitate de a rezolva aceast
poveste oribil.
V rog linitii-v, domnule, i-a spus Holmes, i spunei-mi clar
cine suntei i ce vi s-a ntmplat.
Numele meu, a rspuns vizitatorul nostru, v este probabil
familiar. Sunt Alexander Holder, de la firma bancar Holder &
Stevenson de pe strada Threadneedle.
Numele ne era ntr-adevr binecunoscut, ca aparinnd partenerului
mai n vrst al unui concern bancar privat, al doilea ca importan n
Londra. Ce s-a putut ntmpla atunci, care s-l aduc pe unul din cei
mai importani ceteni ai Londrei ntr-o situaie att de demn de mil?
226

Am ateptat plini de curiozitate pn cnd, cu nc un efort, i-a strns


puterile s ne spun aceast poveste.
Simt c timpul este foarte preios, a spus el; de aceea m-am
grbit ncoace, atunci cnd inspectorul de poliie mi-a sugerat c ar
trebui s v cer colaborarea. Am ajuns pe strada Baker cu metroul, i de
acolo am venit n grab pe jos, cci birjile merg ncet pe zpada asta. De
aceea am ajuns cu rsuflarea tiat, cci sunt un om care face foarte
puin micare. Acum m simt mai bine, i o s v expun faptele pe ct
de scurt i totui clar mi st n putin.
tii, firete, foarte bine c o afacere bancar de succes depinde
att de capacitatea de a gsi investiii profitabile pentru fondurile
noastre, ct i de dezvoltarea conexiunilor noastre i creterea
numrului de depuntori. Una dintre metodele noastre cele meu
profitabile de a cheltui bani este prin intermediul mprumuturilor, atunci
cnd garania oferit este absolut sigur. Am fcut destule de acest fel n
ultimii ani, i exist multe familii nobile crora le-am mprumutat sume
mari pe baza garaniei tablourilor, bibliotecilor sau veselei lor.
Ieri diminea, m aflam n biroul meu de la banc, cnd mi-a
fost adus de unul din funcionari o carte de vizit. Am tresrit cnd am
vzut numele, cci aparinea nimnui altcuiva dect ei bine, poate
chiar i dumneavoastr ar fi bine s nu v spun mai mult dect c era un
nume care e pe toate buzele peste tot n lume unul dintre numele cele
mai sus puse, nobile i importante din Anglia. M-am simit copleit de o
asemenea onoare i am ncercat s-i spun asta cnd a intrat, dar a trecut
imediat la afaceri, cu aerul unui om care dorete s se achite repede de o
sarcin neplcut.
Domnule Holder, mi-a spus el, am fost informat c. avei
obiceiul de a mprumuta bani.
Firma face asta atunci cnd garania este bun, i-am rspuns.
Este absolut esenial pentru mine, mi-a spus el, s dispun pe loc
de 50.000 de lire. A putea firete mprumuta nzecit o sum att de
nensemnat de la prieteni, dar prefer s o tratez ca pe o afacere pe care
s-o nchei eu nsumi. Dat fiind poziia mea, putei nelege cu uurin
c nu ar fi nelept s-mi fac obligaii.
Pot s v ntreb pentru ct timp avei nevoie de aceast sum?, l227

am ntrebat.
Atept lunea viitoare o sum mare care mi se datoreaz, i atunci
o s restitui cu siguran banii pe care mi-i mprumutai, cu dobnda pe
care o considerai potrivit. Dar este esenial pentru mine s-mi fie dai
imediat aceti bani.
A fi fericit s vi-i dau din propriu-mi buzunar fr alte discuii,
i-am spus eu, dac un asemenea efort n-ar fi peste puterile mele. Dac,
pe de alt parte, urmeaz s-o fac n numele firmei, atunci, ca s fiu
corect fa de partenerul meu, trebuie s insist ca, chiar i n cazul
dumneavoastr, s fie luate toate precauiile obinuite.
A prefera s-o tratm n acest fel, a spus el, ridicnd o cutiu
ptrat din marochin pe care o pusese lng scaunul su. Ai auzit fr
ndoial de Diadema de berii?
Una din cele mai preioase posesiuni publice ale imperiului, am
spus eu.
Exact. A deschis cutia n care, ncastrat n catifea moale de
culoarea pielii, se afla magnifica bijuterie pe care o pomenise. Sunt
treizeci i nou de beriluri imense, a spus el, iar preul aurului gravat
este incalculabil. Cea mai joas evaluare ar plasa valoarea diademei la o
sum dubl fa de aceea pe care am cerut-o. Sunt pregtit s-o las la
dumneavoastr drept garanie pentru mprumut.
Am luat preioasa cutie n mini, uitndu-m oarecum perplex de la
ea la ilustrul meu client.
V ndoii de valoarea ei?
Deloc, m ndoiesc numai de...
Ct de oportun este s-o las aici. V putei liniti n aceast
privin. Nici nu m-a gndi s-o fac, dac nu a fi absolut sigur c voi fi
capabil s-o cer napoi n patru zile. Este doar o chestiune formal.
Aceast garanie este suficient?
Este prea mult.
nelegei, domnule Holder, c aceasta este o dovad puternic a
ncrederii mele, bazat pe tot ceea ce am auzit despre dumneavoastr.
M bazez nu numai pe discreia dumneavoastr i pe abinerea de la
orice clevetire privind aceast chestiune, dar mai ales pe faptul c vei
pstra aceast diadem cu toate precauiile posibile, deoarece e inutil s
228

v spun c dac i s-ar ntmpla ceva, ar izbucni un mare scandal public.


Orice deteriorare a ei ar fi aproape la fel de grav ca pierderea ei
definitiv, cci nu exist n lume beriluri asemntoare acestora, i ar fi
imposibil de nlocuit. V-o las ns cu toat ncrederea, i o s vin dup
ea n persoan luni dimineaa.
Vznd c clientul meu era nerbdtor s plece, n-am mai spus
nimic, ci chemndu-l pe casierul meu i-am ordonat s-i plteasc
cincizeci de bancnote de 1.000 de lire. Cnd am rmas din nou singur,
ns, cu preioasa cutie pe mas n faa mea, n-am putut s nu m
gndesc cu team la responsabilitatea imens ce mi revenea. Nu exista
nici o ndoial c, ntruct era o posesiune naional, ar fi izbucnit un
scandal oribil dac i sar fi ntmplat vreo nenorocire. Regretam deja c
am consimit s am grij de ea. Cu toate acestea, era prea trziu pentru a
schimba ceva, prin urmare am ncuiat-o n seiful meu personal i m-am
ntors la munc.
Cnd s-a lsat seara, m-am gndit c ar fi fost imprudent s las
un lucru att de preios la birou cnd plecam. Seifurile bancherilor
fuseser nu o dat forate, i de ce nu i s-ar fi ntmplat asta i seifului
meu? Iar ntr-o asemenea eventualitate, ct de ngrozitoare ar fi poziia
n care m-a afla! M-am hotrt, prin urmare, ca n urmtoarele cteva
zile s port cutia cu mine acas i la birou, astfel nct s nu fie
niciodat departe de mine. Cu aceast intenie, am chemat o birj i mam dus acas la Streatham, lund bijuteria cu mine. N-am respirat n
voie pn cnd nu am luat-o sus i am nchis-o n biroul din camera mea
de toalet.
i acum cteva cuvinte referitoare la ocupanii casei mele,
domnule Holmes, cci vreau s nelegei pe deplin situaia. Grjdarul i
servitorul meu nu dorm n cas i pot fi scoi din discuie. Am trei
servitoare care au stat la mine un numr de ani i a cror absolut
onestitate este deasupra oricrei bnuieli. O alta, Lucy Parr, a doua
camerist lucreaz pentru mine numai de cteva luni. A venit ns cu
nite recomandri excelente, i ntotdeauna m-a mulumit. Este o fat
foarte drgu i a atras admiratori care s-au nvrtit ocazional prin jurul
casei. Acesta este singurul defect pe care i l-am gsit, dar credem c este
o fat bun din toate punctele de vedere.
229

Att n ceea ce privete servitorii. Familia mea propriu-zis este


att de mic c nu mi va lua mult timp s v-o descriu. Sunt vduv i am
un singur fiu, Arthur. A fost o dezamgire pentru mine, domnule
Holmes o dezamgire dureroas. Nu am nici o ndoial c vina mi
aparine. Oamenii mi spun c l-am rsfat. Foarte probabil aa stau
lucrurile. Cnd scumpa mea soie a murit, am simit c el era tot ceea ce
mi mai rmsese s iubesc. Nu puteam suporta s vd zmbetul
disprndu-i, fie i pentru o clip, de pe fa. Nu i-am refuzat niciodat
nici o dorin. Poate ar fi fost mai bine pentru amndoi s fi fost mai
sever cu el, dar am avut cele mai bune intenii.
Firete, a fost intenia mea s-mi urmeze n afaceri, dar nu avea
nici o aplecare n acest sens. Era slbatic, ncpnat i, ca s v spun
adevrul, nu puteam avea ncredere n el n ceea ce privete mnuirea
unor sume mari de hani. Cnd era mai tnr, a devenii membru al unui
club aristocratic, iar acolo, datorit manierelor sale fermectoare, a
devenit n curnd intim cu un numr de brbai cu pungi ncptoare i
obiceiuri costisitoare. A nvat s joace cri din greu i s risipeasc
bani pe cursele de cai pn cnd a ajuns s vin iar i iar la mine,
implorndu-m s-l mprumut n contul rentei sale, pentru a putea s-i
plteasc datoriile de onoare. A ncercat, nu o dat, s scape de
companii periculoas n care se afla, dar de fiecare dat influene,
prietenului su, sir George Burnwell, era suficient s ntoarc napoi.
i realmente nu m mir c un astfel de om ca si George Burnwell
putea avea influen asupra lui, cci l aducea frecvent n cas, i eu
nsumi puteam cu greu rezista fascinaiei exercitate de comportamentul
su. Este mai n vrst dect Arthur, un om de lume pn n vrful
degetelor, unul care a fost pretutindeni, a vzut totul, un orator strlucit,
i un brbat de o mare frumusee. Totui cnd m gndesc la el cu snge
rece, departe de farmeci prezenei sale, sunt convins, dat fiind cinismul
vorbelor i privirilor sale, c este o persoan n care n-ar trebui s se
aib ncredere deloc. Aa cred, i aa crede i micua mea Mary, care
intuiete rapid caracterul cuiva, lucra caracteristic femeilor.
i acum mai mi rmne de descris numai ea. Este nepoata mea;
dar cnd fratele meu a murit acum cinci ani lsnd-o singur pe lume,
am adoptat-o i am considerat-o ntotdeauna ca pe o fiic. Este o raz de
230

soare n casa mea dulce, afectuoas, frumoas, un manager i o


menajer minunat, o femeie extrem de tandr, linitit i delicat. Este
mna mea dreapt. Nu tiu ce m-a face fr ea. Doar ntr-o singur
privin mi-a nclcat dorinele. Biatul meu a cerut-o de dou ori n
cstorie, cci o iubete devotat, dar de fiecare dat l-a refuzat. Cred c
dac exist vreo persoan care s-l aduc pe calea cea dreapt ea ar fi
fost aceea, iar cstoria aceasta ar fi putut s-i schimbe ntreaga via;
dar acum, vai! Este prea trziu pentru totdeauna prea trziu!
Acum, domnule Holmes, cunoatei persoanele care locuiesc sub
acoperiul meu i o s-mi continui mizerabila poveste.
n acea sear dup cin, cnd ne luam cafeaua n salon, le-am
povestit lui Arthur i lui Mary despre experiena mea i preioasa
comoar pe care o aveam sub acoperiul nostru, suprimnd doar numele
clientului meu. Lucy Parr care adusese cafeaua, prsise, sunt sigur,
camera; dar nu pot jura c ua era nchis. Mary i Arthur s-au dovedit
foarte interesai, i au dorit s vad faimoasa diadem, dar m-am gndit
c era mai bine s nu le-o art.
Unde ai pus-o?, m-a ntrebat Arthur.
n propriul meu birou.
Ei bine, sper din tot sufletul ca nimeni s nu jefuiasc casa n
timpul nopii, a spus el.
Este ncuiat, i-am rspuns.
O, orice cheie veche se potrivete la acel birou.
Cnd eram mic, l-am deschis eu nsumi cu cheia dulapului din
debara.
Avea adesea o manier ciudat de a vorbi, astfel nct nu m-am
prea gndit la ce a spus. ns n acea noapte m-a urmat n camera mea.
cu o fa foarte grav.
Uite aici, tat, a spus el cu privirea lsat n jos poi s-mi dai
200 de lire?
Nu, nu pot!, i-am rspuns cu asprime. Am fost mult prea generos
cu tine din punct de vedere financiar.
Ai fost foarte bun, a spus el, dar mi trebuie aceti bani sau,
altminteri. nu pot s m mai art din nou la club.
Acesta ar fi un lucru foarte bun:, l-am strigat.
231

Da, dar nu ai dori s-l prsesc ca un om dezonorat, mi-a spus el.


N-a putea suporta dizgraia Trebuie s fac rost de bani ntr-un fel sau
altul, i daco ti nu o s mi-i dai, atunci trebuie s ncerc s-i obin prii
alte mijloace.
Am fost foarte furios, cci aceasta era a trei cerere din aceast
lun. Nu o s vezi un bnu de la mine am strigat, iar el a fcut o
plecciune, i a prsit camere fr vreun alt cuvnt.
Dup ce a plecat, am descuiat biroul, m-ai asigurat c diadema
era n siguran i l-am ncuiat di nou. Apoi am nceput s m mic prin
cas s verific dac totul era ncuiat o sarcin pe care o lsam de
obicei i grija lui Mary, dar pe care m-am gndit c e mai bine s
ndeplinesc eu nsumi n acea noapte. Pe cnd cobora scrile, am vzuto pe Mary la fereastra lateral de pe hol, pe care a nchis-o i ncuiat-o
pe cnd m apropiam.
Spune-mi, tat, a spus ea, prnd, m-am gndit, un pic tulburat,
i-ai dat lui Lucy, servitoarea, permisiunea de a iei n noaptea asta?
Cu siguran, nu.
A intrat chiar acum prin ua din spate. Nu am nici o ndoial c a
fost numai pn la poarta lateral s se ntlneasc cu cineva, ns cred
c un astfel de lucru nu este prea sigur i ar trebui interzis.
Trebuie s-i vorbeti diminea ori o s-o fac eu, dac vrei. Eti
sigur c totul este ncuiat?
Ct se poate de sigur, tat.
Atunci, noapte bun. Am srutat-o, i am urcat din nou n
dormitorul meu, unde n curnd am adormit.
ncerc s v spun, domnule Holmes, tot ce poate avea vreo
legtur cu cazul, dar v rog s-mi punei ntrebri n privina oricrui
aspect pe care nu l-am prezentat destul de clar.
Din contr, prezentarea dumneavoastr este extrem de clar.
Ajung acum la o parte din povestea mea n care a vrea s fiu
clar n special. Nu dorm foarte adnc, iar nelinitea minii mele m-a
fcut fr ndoial s dorm i mai uor dect de obicei. Cam pe la dou
dimineaa, deci, am fost trezit de un zgomot n cas. A ncetat nainte de
a m trezi dea binelea, dar a lsat o impresie n urma lui, ca i cum o
fereastr ar fi fost nchis uor undeva. Am rmas ascultnd din toate
232

puterile. Brusc, spre groaza mea, s-a auzit un zgomot distinct de pai
micndu-se ncet n camera de alturi. M-am strecurat afar din pat
palpitnd de fric, i m-am uitat prin ua camerei mele de toalet.
Arthur, am ipat, ticlosule! Houle! Cum ndrzneti s atingi
diadema aceea?
Lumina de gaz era pe jumtate aprins, aa cum o lsasem, iar
nefericitul meu biat, mbrcat numai n cma i pantaloni, sttea
lng lamp, innd diadema n mini. Prea s-o rsuceasc sau s-o
ndoaie cu toat puterea. La strigtul meu a scpat-o din strnsoare, i sa fcut palid ca moartea. I-am luat-o i am examinat-o. Unul din
colurile de aur cu trei beriluri ncrustate lipsea.
Ticlosule!, am ipat nebun de furie. Ai distrus-o! M-ai dezonorat
pe veci! Unde sunt pietrele pe care le-ai furat?
Furat!, a strigat el.
Da, houle!, am urlat, zglindu-l de umr.
Nu lipsete nici unul. Nu poate lipsi nici unul, a spus el.
Lipsesc trei. i tii unde se afl. Trebuie s te numesc i
mincinos, nu numai ho? Nu te-am vzut cu ochii mei ncercnd s mai
rupi o bucal?
M-ai jignit destul, a spus el, nu o s mai rabd aa ceva. Nu o s
mai spun nici un cuvnt despre asta, ntruct ai preferat s m insuli.
Diminea o s plec din aceast cas i o s m descurc singur.
O s pleci cu poliia!, i-am strigat, pe jumtate nebun de durere i
furie. O s cer ca aceast poveste s fie investigat n amnunime.
Nu o s afli nimic de la mine, mi-a spus el, cu c pasiune de care
nu l-a fi bnuit capabil. Dac preferi s chemi poliia, las-i s afle ce
pot.
La vremea asta toat casa era n picioare, cci ridicasem vocea
datorit furiei. Mary a fost prima care s-a repezit n camera mea i, la
vederea diademei i a feei lui Arthur, a neles ntreaga poveste, cznd
cu un ip incontient pe podea. Am trimis camerista la poliie i le-am
ncredinat imediat investigarea cazului. Cnd inspectorul i poliistul au
intrat n cas, Arthur, care sttea ursuz cu minile ncruciate, m-a
ntrebat daci intenionam s-l acuz de furt. I-am rspuns c nu mai era o
chestiune personal ci devenise una public, ntruct diadema stricat
233

era proprietate naional. Eram hotrt ca legea s hotrasc totul.


Cel puin, mi-a spus el, nu le cere s m aresteze imediat. Ar fi n
avantajul tu ca i n al meu s prsesc casa pentru cinci minute.
Ca s fugi sau poate s ascunzi ceea ce ai furat, i-am spus eu. Iar
apoi, realiznd n ce poziie ngrozitoare m aflam, l-am implorat s-i
aminteasc c era n joc nu numai onoarea mea dar i a unuia mult
superior; i c amenina s provoace un scandal care urma s zdruncine
naiunea. Putea s-l evite, dac mi-ar fi spus ce fcuse cu cele trei pietre
care lipseau.
Poi la fel de bine recunoate totul, i-am spus; ai fost prins n
flagrant i nici o mrturisire n-ar putea s-i fac vina mai odioas. Dac
poi repara lucrurile pe ct i st n puteri, spunndu-ne unde se afl
berilurile, totul va fi iertat i uitat.
ine-i iertarea pentru aceia care i-o cer, mi-a rspuns el,
ntorcndu-mi spatele cu un surs dispreuitor. Mi-am dat seama c era
prea nverunat ca s-l mai influeneze vreo vorb de-a mea. Exista doar
o singur cale, deci. L-am chemat pe inspector i i l-am ncredinat. Lau percheziionat imediat i pe el i camera sa, i fiecare poriune din
cas unde ar fi putut ascunde pietrele; dar nu s-a putut gsi nici urm de
ele, i nici nenorocitul de biat nu i-a deschis gura, cu toate insistenele
i ameninrile noastre. n dimineaa asta a fost dus ntr-o celul, iar eu,
dup ce am ndeplinit toate formalitile cerute de poliie, m-am repezit
ncoace ca s v implor s v folosii ndemnarea pentru a rezolva
aceast afacere. Poliia a recunoscut deschis c n momentul de fa nu
poate s-o rezolve. Putei cheltui ct considerai necesar. Am oferit deja o
recompens de 1.000 de lire. Dumnezeule, ce o s m fac! Mi-am
pierdut onoarea, pietrele i fiul ntr-o singur noapte. O, ce o s m fac!
i-a dus minile la cap, legnndu-se ncoace i ncolo, i vorbind
singur ncet i monoton, ca un copil a crui suferin a ajuns de
neexprimat.
Sherlock Holmes a rmas tcut timp de cteva minute, cu
sprncenele ncruntate i ochii fixai asupra jocului.
Primii muli vizitatori?, l-a ntrebat.
Pe nimeni, cu excepia partenerului meu cu familia sa i a cte
unui prieten de-al lui Arthur. Sir George Burnwell a fost de cteva ori n
234

vremea din urm. Nimeni altcineva, cred.


Dumneavoastr ieii des n lume?
Arthur doar. Mary i cu mine stm acas. Niciunul dintre noi nu
se sinchisete de asta.
Este ceva neobinuit pentru o fat.
Este o fat linitit. n plus, nu este foarte tnr. Are douzeci i
patru de ani.
Aceast poveste, pare, din cte spunei, s fi fost un oc i pentru
ea.
Teribil! Este chiar mai afectat dect mine.
Nici unul dintre dumneavoastr nu se ndoiete n privina
vinoviei fiului dumneavoastr?
Cum am putea s-o facem cnd l-am vzut ci proprii mei ochi cu
diadema n mini?
Nu prea o consider o dovad concludent. Restul diademei era
deteriorat?
Da, era ndoit.
Nu credei atunci c ar fi putut ncerca s-o ndrepte?
Dumnezeu s v binecuvnteze! Facei tot ce putei pentru el i
pentru mine. Dar este o sarcin prea dificil. Ce fcea acolo, n primul
rnd? Dac scopul su nu era unul vinovat, de ce nu a spus-o?
Exact. i dac era vinovat, de ce nu a inventat o minciun?
Tcerea sa mi pare a fi un argument att pro ct i contra. Exist cteva
aspecte ciudate n privina acestui caz. Ce prere a avut poliia despre
zgomotul care v-a trezit din somn?
Au considerat c ar fi putut fi provocat de Arthur cnd a nchis
ua dormitorului su.
O presupoziie veridic! Ca i cum un om care comite un delict
ar trnti ua ca s trezeasc toat casa. Ce au spus atunci de dispariia
acestor pietre?
nc mai bat n perei i examineaz mobila n sperana de a le
gsi.
S-au gndii s se uite n afara casei?
Da, au dat dovad de o energie ieit din comun. Toat grdina a
fost deja examinat n amnunime.
235

Acuma, dragul meu domn, a spus Holmes, nu v este clar c


aceast poveste are implicaii mult mai profunde dect dumneavoastr
sau poliia ai fost nclinai s v gndii la nceput? Dumneavoastr v
pare a fi un caz simplu; mie mi pare a fi unul extrem de complex.
Gndii-v la ce presupune teoria dumneavoastr. Presupunei c fiul
dumneavoastr a ieit din pat, a mers, riscnd imens, n camera
dumneavoastr de toalet, a deschis biroul, a luat diadema, a rupt
folosindu-se doar de mini o mic poriune din ea, a plecat ntr-un alt
loc, a ascuns trei pietre din cele treizeci i nou cu o astfel de iscusin
c nimeni nu le poate gsi, iar apoi s-a ntors cu celelalte treizeci i ase
n camer, expunndu-se pericolului imens de a fi descoperit. V ntreb
acum, vi se pare veridic o astfel de teorie?
Dar ce altceva ar putea fi?, a strigat bancherul cu un gest de
disperare. Dac motivele sale au fost nevinovate, de ce nu le explic?
Este sarcina noastr s aflm asta, a replicat Holmes; deci acum,
domnule Holder, vom porni mpreun spre Streatham, dac dorii, i
vom petrece o or examinnd mai ndeaproape detaliile.
Prietenul meu a insistat s-i acompaniez n incursiunea lor, ceea ce
eram foarte dornic s fac, cci curiozitatea i simpatia mea au fost
intens suscitate de povestea pe care o auzisem. Mrturisesc c vina
fiului bancherului mi prea i mie la fel de evident ca i nefericitului
su tat, dar totui aveam o asemenea ncredere n judecata lui Holmes,
c simeam c trebuiai s existe nite motive de speran atta vreme ct
acesta era nesatisfcut de explicaia acceptat. Na prea scos un cuvnt
pe drumul spre suburbia sudic, ci a stat cu brbie n piept i plria
tras pe ochi, czut pe gnduri Clientul nostru prea s fi prins ceva
suflet la raza de speran care i fusese oferit, i chiar a nceput s
vorbeasc fr ir cu mine despre afacerile sale. O scurt cltorie cu
trenul i o i mai scurt plimbare ne-au dus la Fairbank, locuina
modest a marelui bancher Fairbank era o cas ptrat din piatr alb,
de mrime potrivit, la o mic distan de drum. n fa se ntindeau o
alee cu dou sensuri pentru trsuri i un gazon acoperii de zpad,
ntinzndu-se pn la cele dou mari pori cl: fier de la intrare. Pe partea
dreapt era un mic desi, care ddea ntr-o crare ngust ntre dou
garduri verzi ngrijite, mergnd de la drum pn la ua buctriei i
236

formnd intrarea de serviciu. Pe stnga se ntindea o alee care ducea la


grajduri i nu strbtea deloc domeniul fiind o cale de trecere public,
dar puin folosit. Holmes ne-a lsat n faa uii i se plimba ncet n
jurul casei, prin fa, pe aleea furnizorilor, roat prin grdina din spate
pe aleea spre grajduri. A zbovit att de mult c domnul Holder i cu
mine am mers n sufragerie, ateptndu-l la gura focului s se ntoarc.
edeam acolo tcui cnd ua s-a deschis, i a intrat nuntru o tnr
domnioar. Era mai degrab mai nalt dect media, slab, cu prul i
ochii nchii la culoare, care preau i mai ntunecai datorit palorii
depline a pielii ei. Nu cred s mai fi vzut vreodat o fa de femeie mai
palid dect a ei. Buzele ei erau de asemenea livide, ns ochii i erau
roii de plns. Pe cnd pea ncet prin camer, m-a impresionat cu
suferina ei. care prea i mai mare dect cea a bancherului diminea, i
era mai izbitoare n cazul ei, ntruct era evident o femeie puternic, cu
o imens capacitate de abinere. Ignorndu-mi prezena, a mers drept la
unchiul ei trecndu-i mna peste capul lui, ntr-o mngiere dulce, tipic
feminin.
Ai dat ordine ca Arthur s fie eliberat, nu-i aa, tat?, a ntrebat
ea.
Nu, nu, fata mea, chestiunea trebuie examinat n amnunt.
Dar sunt att de sigur c este nevinovat. Cunoti instinctele
feminine. tiu c nu a fcut nici un ru, i c vei regreta faptul de a fi
acionat cu atta asprime.
Dac este nevinovat, de ce tace, atunci?
Cine tie? Poate pentru c s-a nfuriat c l-ai suspectat.
Cum s nu-l fi suspectat, cnd realmente l-am vzut cu diadema
n mn?
O, dar a luat-o doar pentru a se uita la ea. O, crede-m, crede-m
pe cuvnt c este nevinovat. Las-o balt i nu mai spune nimic. Este att
de ngrozitor s te gndeti c dragul nostru Arthur este la nchisoare!
N-o s-o las balt pn cnd nu sunt gsite pietrele niciodat,
Mary! Afeciunea ta pentru Arthur te face oarb la consecinele teribile
pe care le voi suporta. Departe de a muamaliza lucrurile, am adus un
domn de la Londra pentru a investiga cazul n profunzime
Acest domn?, a ntrebat ea, ntorcndu-se spre mine.
237

Nu, prietenul dumnealui. A dorit s-l lsm singur. Este pe aleea


spre grajduri acum.
Aleea spre grajduri? i-a ridicat sprncenele ntunecate. Ce sper
s gseasc acolo? Ah! Presupun c el este. Sper, domnule, c vei reui
s dovedii ceea ce sunt sigur c este adevrat, i anume c vrul meu
Arthur, nu este vinovat de aceast crim.
V mprtesc ntru totul prerea, i sper, ca dumneavoastr,
s putem s-o dovedim, i-a replica Holmes, ntorcndu-se la tergtor
pentru a-i scuture zpada de pe pantofi. Cred c am onoarea de a m
adrese domnioarei Mary Holder. Pot s v pun una sau dou ntrebri?
V rog, domnule, dac asta v poate ajuta s elucidai aceast
poveste ngrozitoare.
Dumneavoastr n-ai auzit nimic ast-noapte?
Nimic, pn cnd unchiul meu a nceput se vorbeasc tare. L-am
auzit i am cobort.
Ai nchis ferestrele i uile n noaptea dinainte. Ai zvort toate
ferestrele?
Da.
Dimineaa erau toate nc zvorte?
Da.
Avei o servitoare care are un iubit? Cred c i-am pomenit
unchiului dumneavoastr noaptea trecut c ieise s-l ntlneasc?
Da, i ea a fost cea care ne-a servit n salon i care ar fi putut auzi
remarcile unchiului meu despre diadem.
neleg. Inferai c ar fi putut s ias s-i spun iubitului ei, i c
cei doi ar fi putut pune la cale jaful.
Dar ce rost au toate aceste teorii vagi, a strigat bancherul
nerbdtor, cnd v-am spus c l-am vzut pe Arthur cu diadema n
mini?
Ateptai, puin, domnule Holder. Ne vom ntoarce la aceasta.
Referitor la aceast fat, domnioar Holder. Ai vzut-o ntorcndu-se
pe ua de la buctrie, presupun?
Da; cnd m-am dus ca s vd dac ua era zvort pentru
noapte, am ntlnit-o strecurndu-se nuntru. L-am vzut i pe brbat n
ntuneric.
238

l cunoatei?
O, da! Este zarzavagiul care ne aduce legumele. Numele su este
Francis Prosper.
Sttea, a spus Holmes, n stnga uii adic puin mai ncolo pe
crare dect era necesar pentru a ajunge la u?
Da, aa este.
i are un picior de lemn?
Ceva de genul fricii s-a ivit n ochii negri i expresivi ai tinerei
domnioare.
Pi, suntei un adevrat magician, a spus ea. Cum de tii asta? A
zmbit, dar pe faa slab i alert a lui Holmes nu era nici urm de
zmbet.
Acuma a dori s merg sus, a spus el. Iar apoi probabil din nou n
jurul casei. Poate ar fi mai bine s arunc o privire la ferestrele de aici
nainte de a urca.
A mers cu repeziciune de la una la alta, oprindu-se doar la cea mare
care ddea din hol n aleea spre grajduri. A deschis-o, i i-a examinai cu
mult atenie pervazul cu ajutorul lupei sale. Acuma o s mergem sus, a
spus el n final.
Camera de toalet a bancherului era o odaie mic, mobilat simplu,
cu un covor gri, un birou mare i o oglind nalt. Holmes s-a dus mai
nti la birou i s-a uitat intens la ncuietoare.
Ce cheie a fost folosit pentru a-l deschide?, a ntrebat el.
Cea pe care nsui fiul meu a menionat-o cea de la dulapul
din debara.
O avei aici?
Este cea de pe msua de toalet. Sherlock Holmes a luat-o i a
deschis biroul.
Este o ncuietoare care nu face zgomot, a spus el. Nu e de mirare
c nu v-a trezit. Aceast cutie, presupun, coninea diadema. Trebuie s
ne uitm la ea. A deschis cui ia, i, scond diadema, a aezat-o pe mas.
Era un exemplu magnific de orfevrerie, iar cele treizeci i ase de pietre
erau cele mai frumoase pe care le-am vzut vreodat.
Pe o parte a diademei, de unde fusese smuls colul cu cele trei
pietre, marginea era crpat.
239

Acuma, domnule Holder, i-a spus Holmes, iat colul care


corespunde celui care a fost din nefericire pierdut. Pot s v rog s-l
rupei?
Bancherul s-a dat ngrozit napoi.
Nici nu m gndesc s ncerc aa ceva, a spus el.
Atunci o voi face eu. Brusc Holmes a ncercat din toate puterile
s-o fac, dar fr nici un rezultat. Simt c cedeaz puin, a spus el; dar
dei am mult putere n degete, mi-ar trebui foarte mult timp s-o rup.
Un om obinuit n-ar putea s-o fac. Acuma ce credei c s-ar ntmpla
dac a reui s-o rup, domnule Holder? S-ar auzi un zgomot ca acela
fcut de o mpuctur. Vrei s spunei c toate astea s-au ntmplat la
civa metri de patul dumneavoastr, i c dumneavoastr nu ai auzit
nimic?
Nu tiu ce s mai cred. Totul mi este de neneles.
Dar poate se poate clarifica pe parcurs. Ce credei, domnioar
Holder?
Mrturisesc c i eu mprtesc perplexitatea unchiului meu.
Fiul dumneavoastr nu purta pantofi sau papuci cnd l-ai vzut?
Nimic cu excepia pantalonilor i a cmii.
Mulumesc. Cu certitudine ne-am bucurat de un noroc
extraordinar n timpul acestei investigaii i va fi n ntregime vina
noastr dac nu reuim s clarificm povestea. Cu permisiunea
dumneavoastr, domnule Holder, voi continua acum cercetrile mele
afar.
A mers singur, dup propria-i dorin, ntruct a explicai c orice
urme de pai nenecesare i-ar fi fcut sarcina mai dificil. A muncit o or
sau mai mult, ntorcndu-se n cele din urm cu picioarele pline de
zpad i trsturile la fel de impenetrabile ca ntotdeauna.
Cred c am vzut tot ceea ce era de vzut, domnule Holder, a
spus el. V pot fi de cel mai mare folos, dac m ntorc la mine.
Dar pietrele, domnule Holmes. Unde se afl ele?
Nu tiu.
Bancherul i-a frnt minile.
Nu o s le mai vd niciodat!, a strigat. i fiul meu? mi dai
vreo speran?
240

Prerea mea nu s-a schimbat ntru nimic.


Atunci, pentru numele lui Dumnezeu, ce a fost aceast poveste
ntunecat care a avut loc n casa mea noaptea trecut?
Dac m putei vizita pe strada Baker mine diminea ntre nou
i zece, o s fiu fericit s fac tot ce pot s clarific situaia. neleg c mi
dai mn liber s acionez n numele dumneavoastr, cu singura
condiie s v aduc napoi pietrele, i c nu exist nici o limit n
privina sumei pe care o pot folosi?
Mi-a da ntreaga avere s le recuperez.
Foarte bine. O s examinez lucrurile pn mine. La revedere;
este posibil s m ntorc aici nainte de lsarea serii.
mi era clar c tovarul meu se decisese n privina cazului, dei la
ce concluzii ajunsese, era mai mult dect mi puteam ct de ct imagina.
n timpul cltorie noastre spre cas, am ncercat s-l trag de cteva ori
de limb, dar srea ntotdeauna la un alt subiect, pn cnt n cele din
urm am renunat disperat. Nu era nc trei cnd ajunsesem acas. S-a
grbit n camera lui, de unde a cobort cteva minute mai trziu,
mbrcat ca o haimana de rnd. Cu gulerul ridicat, cu haina lucioas i
tocit fularul rou i cizmele sale uzate arta ca un exemplar perfect al
categoriei respective.
Cred c art cum trebuie, a spus el, uitndu-se i oglinda de
deasupra cminului. A vrea s poi veni cu mine, Watson, dar mi-e
team c e imposibil. E posibil s fiu pe calea cea bun sau dimpotriv
s urmresc o fata morgana, dar o s tiu n curnd care din ele. Sper s
m ntorc n cteva ore. A tiat o felie de carne de vit di halca de pe
bufet, a pus-o ntre dou felii de pine bgndu-i gustarea grosolan
n buzunar, a pornit i expediie.
Tocmai ce-mi terminasem ceaiul cnd s-a ntors, vdit ntr-o
dispoziie excelent, blbnind n mn o gheat veche cu elastic. A
aruncat-o ntr-un col i i-a turnat o ceac de ceai.
Am intrat numai n trecere, a spus el. Plec din nou
Unde?
O, n cellalt capt din West End. Poate s treac ceva timp pn
m ntorc. Nu m atepta n caz c ntrzii.
Cum te descurci?
241

O, aa i aa. N-am de ce m plnge. Am fost la Streatham de


cnd ne-am vzut ultima oar, dar nu am intrat n cas. Este o problem
foarte incitant i nu a fi ratat-o pentru nimic n lume. Totui, nu pot sta
la taclale cci trebuie s-mi dau jos hainele astea ndoielnice i s revin
la inele meu respectabil.
Era vdit din atitudinea lui c avea motive mai puternice de
satisfacie dect lsau s se vad cuvintele lui. Ochii i luceau i exista
chiar i o urm de culoare n obrajii si glbejii. S-a grbit sus i cteva
minute mai trziu am auzit pocnetul uii din hol, care m-a ntiinat c
plecase din nou Ia vntoarea care-i plcea pentru c i se potrivea att
de bine.
Am ateptat pn la miezul nopii, dar nu sa ntors, prin urmare mam retras n camera mea. Nu era ceva neobinuit n cazul lui s
lipseasc zile i nopi n ir atunci cnd era pe pista cea bun, deci faptul
c ntrzia nu m-a surprins deloc. Nu tiu la ce or s-a ntors, dar cnd
am cobort dimineaa la micul dejun se afla acolo, cu o ceac de cafea
ntr-o mn i cu ziarul n cealalt, pe ct de proaspt i ngrijit posibil.
Scuz-m c am nceput fr tine, Watson, mi-a spus el. dar i
aminteti c clientul nostru are o ntlnire mai degrab devreme in
aceast diminea
Ce, este trecut de nou, i-am rspuns. Na fi surprins s fie el.
Cred c am auzit clopoelul.
Era ntr-adevr prietenul nostru, bancherul. Am fost ocat de
schimbarea care se petrecuse cu el, cci fui a lui, de la natur mare i
masiv, era acum tras i lsat , n timp ce prul mi-a prut cel puin
mai albit. A intrat cu o expresie de oboseal i letargie pe chip, care era
chiar mai dureroas dect violena lui din dimineaa dinainte, i s-a
prbuit n fotoliul pe care i-l mpinsesem.
Nu tiu ce am fcut s merit s fiu att de greu ncercat, a spus el
Doar cu dou zile mai devreme eram un om fericit i prosper, fr nici o
grij. Acum m ateapt o btrnele singuratic i dezonorat. O durere
i urmeaz ndeaproape alteia. Nepoata mea, Mary, m-a prsit.
V-a prsit?
Da. n aceast diminea patul ei era neatins, camera era goal,
iar un bilet pentru mine se afla pe masa din hol. i spusesem noaptea
242

trecut, ndurerat, nu mniat, c dac s-ar fi cstorit cu biatul meu,


lucrurile ar fi mers bine cu el Poate a fost o dovad de egoism din partea
mea. Se refer la aceast remarc n biletul ei:
DRAGUL MEU UNCHI: Simt c i-am fcut necazuri, i c, dac
a fi acionat diferit, aceast nenorocire teribil nu s-ar fi ntmplat
vreodat. Nu pot, avnd acest gnd n minte, s fiu din nou fericit sub
acoperiul dumitale, i simt c trebuie s te prsesc pentru totdeauna.
Nu-i face griji pentru viitorul meu, cci este asigurat; i, mai ales, nu
m cuta, cci va fi o munc inutil i mi va face un deserviciu. n
via sau n moarte, rmn pentru totdeauna iubitoarea ta MARY.
Ce vrea s spun cu biletul acesta, domnule Holmes? Credei c
are intenia s se sinucid?
Nu, nu, nimic de acest fel. Este poate cea mai bun soluie
posibil. Cred, domnule Holder, c v apropiai de sfritul necazurilor
dumneavoastr.
Ha! Aa credei! Ai auzit ceva, domnule Holmes; ai aflat ceva!
Unde sunt pietrele?
Nu considerai c 1.000 de lire de bucat este o sum prea mare?
A plti zece.
Nu e necesar. Trei mii sunt suficiente. i mi nchipui c exist o
mic recompens. Avei cecurile la dumneavoastr? Iat un stilou. Mai
bine scriei 4.000 de lire.
Cu faa uimit, bancherul a scris cecul cerul. Holmes s-a dus la
biroul lui, a scos din el o bucic triunghiular de aur cu trei pietre
ncrustate, i a aruncat-o pe mas.
Clientul nostru a nfcat-o cu un ipt de bucurie.
O avei!, a spus gfit. Sunt salvat! Sunt salvat!
Reacia sa de bucurie era la fel de pasionat cum fusese cea de
suferin, i a strns la piept pietrele recuperate.
Mai exist un lucru pe care l datorai, domnule Holder, i-a spus
Sherlock Holmes mai degrab grav.
Datorez! A luat un stilou. Spune i-mi suma i o s-o pltesc.
Nu, datoria nu este fa de mine. Datorai nite scuze foarte
umile acelui biat nobil, fiul dumneavoastr, care s-a comportat n
aceast poveste ntr-un fel n care mi-ar plcea s-o fac propriul meu
243

fiu, dac a avea vreodat unul.


Atunci nu Arthur a fost cel care le-a luat?
V-am spus ieri i v-o repet astzi c nu el.
Suntei sigur? Atunci hai s ne ducem imediat la el i s-i
spunem c se tie adevrul.
O tie deja. Cnd am elucidat totul, am avut o discuie cu el i,
vznd c nu vrea s-mi spun povestea, i-am spus-o eu, i a trebuit s
recunoasc c aveam dreptate, adugnd cteva detalii care nu-mi erau
nc clare. Vestea dumneavoastr clin aceast diminea poate ns s-l
fac s vorbeasc.
Pentru Dumnezeu, spunei-mi atunci, ce nseamn acest mister
neobinuit!
O s-o fac, i o s v art paii prin care am ajuns s-l dezleg. i
dai-mi voie s v spun mai nti ceea ce este cel mai greu pentru mine
s spun i pentru dumneavoastr s auzii: a existat o nelegere ntre Sir
George Burnwell i nepoata dumneavoastr, Mary. Au fugit mpreun.
Mary a mea? Este imposibil!
Este din nefericire mai mult dect posibil; este sigur. Nici
dumneavoastr nici fiul dumneavoastr n-ai cunoscut adevratul
caracter al acestui om, atunci cnd l-ai admis n cercul familiei
dumneavoastr. Este unul dintre cei mai periculoi oameni din Anglia
un juctor ruinat, un ticlos absolut disperat, un om fr inim sau
contiin. Nepoata dumneavoastr n-a cunoscut astfel de oameni. Cnd
i-a fcut jurminte, cum le-a fcut la o sut altele naintea ei, s-a amgit
c numai ea a putut s-i mite inima. Numai dracu' tie ce i-a spus, dar
cel puin e sigur c aceasta a devenit unealta lui i c obinuia s-l
ntlneasc aproape n fiecare sear.
Nu pot i nu o voi crede!, a strigat bancherul cu faa palid ca
moartea.
O s v spun ce s-a ntmplat n casa dumneavoastr noaptea
trecut. Nepoata dumneavoastr, cnd a crezut c v-ai dus n camera
dumneavoastr, s-a strecurat jos i a vorbit cu iubitul su prin fereastra
care d spre aleea ce duce spre grajduri. Urmele pailor lui era ntiprite
n zpad, att de mult a stat acolo. Ea i-a spus de diadem. Pofta lui
nelegiuit de aur sa aprins la aceast tire, i a fcut-o s-i urmeze
244

voina. Nu am nici o ndoial c v iubea, dar exist femei n cazul


crora dragostea pentru un iubit anihileaz toate celelalte afeciuni, i
cred c era i cazul ei. Tocmai ce asculta instruciunile acestuia, cnd va vzut cobornd scrile, i a nchis rapid fereastra, povestindu-v
despre escapada uneia din servitoare cu iubitul ei cu piciorul de lemn,
ceea ce era perfect adevrat.
Fiul dumneavoastr, Arthur, a mers la culcare dup conversaia
cu dumneavoastr, dar a dormit prost datorit nelinitii iscate de
datoriile sale la club. n mijlocul nopii a auzit nite pai uori trecnd
pe lng ua lui, prin urmare s-a sculat i, uitndu-se afar, a fost
surprins s-o vad pe verioara sa mergnd pe furi pe coridor i
disprnd n camera dumneavoastr de toalet, mpietrit de uimire,
biatul i-a pus nite haine i a ateptat acolo n ntuneric s vad ce
avea s se ntmple mai departe. Ea a ieit din camer i la lumina
lmpii de pe hol fiul dumneavoastr a vzut-o ducnd n mn preioasa
diadem. A cobort scrile, iar el, cuprins de groaz, a fugit i s-a
strecurat n spatele draperiei din apropierea uii dumneavoastr, de unde
putea observa ce se petrecea n holul de dedesubt. A vzut-o cum a
deschis pe furi ua, dndu-i diadema cuiva aflat n ntuneric, iar apoi
cum a nchis-o, grbindu-se iar spre camera ei, trecnd destul de
aproape de locul n care sttea ascuns el n spatele draperiei.
Atta vreme ct era de fa, nu putea face nicio aciune fr s-o
expun teribil pe femeia pe care o iubea. Dar n clipa n care a disprut,
el a realizat ce nenorocire zdrobitoare era pentru dumneavoastr i ct
de important era s pun lucrurile la punct. S-a repezit jos aa cum era,
cu picioarele descule, a deschis fereastra, a srit n zpad i a fugit pe
alee unde a putut vedea o figur ntunecat n lumina lunii. Sir George
Burnwell a ncercat s scape, dar Arthur l-a prins i s-au luptat, biatul
dumitale trgnd de un capt al diademei, iar dumanul su de cellalt.
n ncierare, fiul dumneavoastr l-a lovit pe Sir George i l-a tiat la
ochi. Apoi ceva a pocnit brusc, iar fiul dumitale, vznd c diadema este
n minile lui, s-a npustit napoi, a nchis fereastra, s-a urcat n camera
dumneavoastr, i tocmai ce observase c diadema fusese ndoit n
timpul luptei ncercnd s-o ndrepte, cnd ai aprut la faa locului.
Este posibil?, a spus gfit bancherul
245

Apoi l-ai nfuriai jignindu-l exact ntr-un moment n care simea


c merita mulumirile dumneavoastr cele mai clduroase. Nu putea s
v explice cum stteau lucrurile fr s-o dea de gol pe cea care cu
siguran nu i prea merita atenia. ns el a adoptat o atitudine
cavalereasc i i-a pstrat secretul
De aceea a ipat i a leinat ea atunci cnd a vzut diadema, a
strigat domnul Holder. O, Dumnezeule! Ce nebun orb am fost! i el
care mia cerut s-l las s mearg afar cinci minute! Dragul de el, voia
s vad dac bucica pierdut se afla la locul luptei. Ct de crud l-am
nedreptit!
Cnd am ajuns la casa dumneavoastr, a continuat Holmes, am
nconjurat-o imediat cu mare atenie pentru a observa dac exista vreo
urm pe zpad, care mi-ar fi putut fi de ajutor. tiam c nu ninsese
deloc din seara dinainte i de asemenea c ngheul puternic conservase
urmele. Am parcurs aleea furnizorilor, dar aceasta era n ntregime
clcat n picioare i urmele nu se puteau distinge unele de altele. ns
chiar dincolo de ea, la captul opus uii de la buctrie, a stat o femeie
i a vorbit cu un brbat, ale crui urme rotunde pe o parte indicau c
acesta avea un picior de lemn. Am putut observa chiar c acetia
fuseser deranjai, cci femeia a alergat repede napoi spre u, dup
cum artau urmele puin adnci lsate de clcie i cele adnci lsate de
degete, n timp ce omul cu piciorul de lemn a ateptat un timp, iar apoi a
plecat. La vremea respectiv, m-am gndit c aceste urme puteau
aparine servitoarei i iubitului ei, de care mi vorbisei deja, iar
cercetrile au artat c aa a fost. Am traversat grdina fr s mai vd
nimic altceva dect urme ntmpltoare, pe care le-am luat ca
aparinnd poliiei; ns cnd am ajuns pe aleea spre grajduri, am putut
observa o poveste foarte lung i complicat scris pe zpada din faa
mea.
Exista un ir dublu de urme aparinnd unui brbat n cizme i un
al doilea ir dublu pe care l-am observat ncntat ca aparinnd unui
brbat descul. Am fost imediat convins din ceea ce mi spusesei c
ultimele aparineau fiului dumneavoastr. Primul a mers i nainte i
napoi, ns cellalt a alergat repede, i ntruct paii si erau pe alocuri
ntiprii peste adncitura lsat de cizme, era vdit c trecuse dup
246

cellalt, l-am urmat i am descoperit c duceau spre fereastra din hol,


unde cei lsai de cizme ndeprtaser toat zpada n timp ce ateptau.
Apoi m-am deplasat spre cellalt capt, care se afla la o sut de metri
sau mai mult pe alee. Am vzut locul n care cel n cizme s-a ntors,
unde zpada era ntretiat ca i cum avusese loc o lupt i n final unde
czuser civa stropi de snge, artndu-mi c nu m nelam. Cel n
cizme a fugit apoi pe crare, iar o alt pat mic de snge mi arta c el
fusese cel rnit. Cnd a ajuns la drumul mare la cellalt capt, am
observat c pavajul fusese curat, prin urmare indiciul meu se oprea
acolo.
ns intrnd n cas am examinat cu lupa, dup cum v amintii,
pervazul i rama ferestrei din hol, i am putut imediat observa c cineva
ieise pe ea. Am putut distinge conturul unde fusese pus piciorul umed
cnd a intrat. Am fost capabil atunci s-mi formez o prere referitoare la
ceea ce s-a ntmplat. Un brbat a ateptat afar n dreptul ferestrei;
cineva a adus pietrele preioase; fapta a fost vzut de fiul
dumneavoastr; acesta s-a luat dup ho; a luptat cu el; au tras fiecare de
diadem, puterea lor unit provocnd stricciuni pe care nici unul singur
nu le-ar fi putut nfptui. S-a ntors cu premiul, dar a lsat un fragment
n mna dumanului su. Pn aici lucrurile mi erau clare. Acum
ntrebarea era cine era brbatul i cine i adusese diadema.
Este o veche maxim de-a mea c atunci cnd ai exclus
imposibilul, ceea ce rmne, indiferent ct de improbabil, trebuie s fie
adevrul. Acuma, tiam c nu dumneavoastr ai adus-o, prin urmare
rmnea numai nepoata dumneavoastr i servitoarele. Dar dac ar fi
fost servitoarele, de ce ar ngdui fiul dumneavoastr s fie nvinuit n
locul lor? N-ar putea exista nici un motiv posibil. ns dat fiind c i
iubea verioara, exista o explicaie excelent de ce vroia s pstreze
secretul cu att mai mult cu ct secretul era unul ruinos. Cnd miam adus aminte c ai vzut-o la acea fereastr, i cum a leinat vznd
din nou diadema, presupunerea mea a devenit o certitudine.
i cine a putut fi complicele ei? Evident un iubit, cci cine
altcineva ar fi putut fi mai important dect dragostea i recunotina pe
care trebuia s le simt fa de dumneavoastr? tiam c ieeai rar i c
cercul dumneavoastr de prieteni era foarte restrns. Dar printre acetia
247

se numra Sir George Burnwell Auzisem de el nainte, ca fiind un om


cu o reputaie proast n ceea ce privete femeile. El trebuie s fi fost cel
care purtase acele cizme i luase pietrele care lipseau. Chiar dac tia c
Arthur l descoperise, s-ar fi putut nc considera n siguran, cci
biatul nu putea scoate nici un cuvnt fr s-i compromit propria-i
familie.
Ei bine, v putei i singur nchipui ce msuri am luat dup
aceea. M-am dus deghizat n haimana la casa lui Sir George, am reuit
s m mprietenesc cu valetul acestuia, am aflat c stpnul su se tiase
la cap n noaptea dinainte, i n cele din urm n schimbul a ase ilingi
m-am asigurat cum stteau lucrurile, cumprnd o pereche de pantofi pe
care nu i mai purta. Cu acetia m-am ntors la Streatham i am vzut c
se potriveau perfect cu urmele respective.
Am vzut un vagabond prost mbrcat pe alee ieri sear, a spus
domnul Holder.
Exact. Eu eram acela. Am realizat c gsisem omul, deci m-am
ntors acas i mi-am schimbat hainele. Aveam un rol delicat de jucat
apoi, cci mi-am dat seama c trebuia evitat urmrirea penal pentru a
mpiedica un scandal, i tiam c un ticlos att de iret i ddea seama
c aveam minile legate. M-am dus s-l vd. La nceput, firete, a negat
totul. Dar cnd i-am spus fiecare detaliu ce avusese loc, a ncercat s m
amenine i a luat o bt de pe un perete. tiam ns cu cine aveam de-a
face, i i-am pus un pistol la cap nainte de a m putea lovi. Apoi a
devenit puin mai rezonabil. I-am spus c-i oferim un pre de o mie de
lire pentru fiecare piatr pe care o avea. Asta a provocat primele semne
de suferin pe care le-a artat. Pi, la dracul, a spus el, le-am dat cu
ase sute de lire pe toate trei! Am reuit n curnd s obin adresa celui
care le cumprase, dup ce i-am promis c n-o s fie nici o urmrire
penal. M-am dus la acesta i dup mult trguial am obinut pietrele
cu 1.000 de lire bucata. Apoi l-am vizitat pe fiul dumneavoastr, i-am
spus c totul era n regul, i n final m-am dus la culcare pe la dou
dimineaa, dup ceea ce a putea numi o zi de munc realmente dificil.
O zi care a salvat Anglia de un mare scandal public, a spus
bancherul, ridicndu-se. Domnule, nu-mi gsesc cuvintele s v
mulumesc, dar nu m voi dovedi nerecunosctor pentru ceea ce ai
248

fcut. ndemnarea dumneavoastr a ntrecut realmente tot ceea ce


auzisem despre ea. i acum trebuie s zbor la dragul meu biat pentru ai cere scuze pentru rul pe care i l-am fcut. Referitor la ceea ce mi
spunei despre biata mea Mary, m afecteaz profund. Nici mcar
ndemnarea dumneavoastr nu-mi poate spune unde se afl acum.
Cred c putem afirma cu toat sigurana, i-a replicat Holmes, c
aceasta se afl unde se afl Sir George Burnwell. Este tot att de sigur
c, indiferent ce greeli a fcut, acestea vor primi n curnd o pedeaps
mai mult dect suficient.

249

AVENTURA FAGILOR ARMII


Acela care iubete arta pentru sine nsi, a remarcat Sherlock
Holmes, punnd deoparte pagina cu reclame a lui Daily Telegraph,
simte cea mai vie plcere pe marginea celor mai puin importante i
celor mai joase manifestri ale acesteia. mi face plcere s observ,
Watson, c ai neles ntr-atta acest adevr c n aceste scurte povestiri
ale cazurilor noastre pe care ai fost att de bun s le zugrveti i,
trebuie s-o spun, s le nfrumuseezi pe alocuri, nu ai scos n eviden
multele cazuri faimoase i procese de senzaie n care am fost implicat,
ci mai degrab acele incidente care poate au fost nensemnate n sine,
ns care mi-au dat prilejul s folosesc acele aptitudini ale deduciei i
sintezei logice care sunt specialitatea mea.
i totui, i-am spus eu zmbind, nu am fost absolvit de nvinuirea
c relatrile mele indic un gust pentru senzaional.
Ai greit poate, a observat el, lund cu cletele un tciune aprins
i aprinzndu-i cu el lunga pip din lemn de cire, care obinuia s-o
nlocuiasc pe cea de lut atunci cnd era ntr-o dispoziie mai degrab
combativ dect meditativ ai greit poate ncercnd s adaugi
culoare i via fiecreia din afirmaiile tale, n loc de a te limita la
sarcina de a relata acel mod de raionare strict de la cauz la efect, care
este realmente singura trstur remarcabil a povetii.
Mi se pare c te-am tratat ct se poate de corect, am remarcat
ntructva cu rceal, cci eram dezgustat de egotismul pe care l
observasem nu o dat ca fund un element important al caracterului
ciudat al prietenului meu.
Nu, nu este vorba de egoism sau nfumurare, mi-a spus el,
rspunznd, aa cum i era obiceiul, mai degrab gndurilor dect
cuvintelor mele. Dac cer s i se fac dreptate absolut artei mele, o fac
pentru c aceasta este un lucru impersonal un lucru dincolo de mine
nsumi. Crima este ceva obinuit Logica n schimb este un lucru rar.
Prin urmare trebuie s insiti mai degrab asupra logicii dect asupra
crimei. Ai cobort ceea ce ar fi trebuit s fie un ir de prelegeri la o serie
de poveti.
Era o diminea rece de nceput de primvar i stteam dup micul
250

dejun n faa unui foc vesel n vechea camer de pe strada Baker. O


cea deas se lsa n jos ntre irurile de case cenuii, iar, prin densele
rotocoale glbui, ferestrele de pe partea cealalt preau pete vagi,
ntunecate i informe. Lumina de gaz era aprins i strlucea deasupra
feei albe de mas i a porelanului i metalului lucios, cci masa nu
fusese nc strns. Sherlock Holmes fusese tcut ntreaga diminea,
adncindu-se n continuu n rubricile de anunuri ale unei serii de ziare
pn cnd n final, prnd a renuna la cutrile sale, s-a apucat, ntr-o
dispoziie nu tocmai bun, s-mi in o prelegere referitoare la defectele
mele literare.
In acelai timp, a remarcat el dup o pauz, n timpul creia a
continuat s pufie din lunga sa pip i s priveasc focul, nu prea poi
fi nvinuit de insistarea pe senzaional, ntruct din aceste cazuri fa de
care ai fost att de amabil s te ari interesat, o mare parte nu trateaz
deloc crima, n sensul ei legal. Mica chestiune n care am ncercat s-l
ajut pe regele Boemiei, experiena ciudat a domnioarei Mary
Sutherland, problema referitoare la brbatul cu buza rsfrnt i
incidentul celibatarului nobil au fost toate chestiuni care nu puteau fi
pedepsite prin lege. Dar mi-e team c, evitnd senzaionalul, ai nclinat
spre nensemnat.
Poate c rezultatul a fost astfel, i-am rspuns, dar susin c
metodele au fost noi i interesante.
tiu, dragul meu. Ce-i pas publicului, care nu este capabil s
observe nimic, care nu poate identifica nici cele mai evidente lucruri, de
nuanele mai fine ale analizei i deduciei? Dar realmente nu te pot
nvinui c eti minor, cci vremea cazurilor importante a apus. Omul
sau cel puin omul criminal i-a pierdut toat ndrzneala i
originalitatea. n ceea ce privete propria-mi meserie, pare a degenera
ntr-o agenie de gsire a creioanelor pierdute i de consultan pentru
tinerele domnioare din pensioane. Cred c am ajuns la fund n cele din
urm. mi nchipui c biletul pe care l-am primit n aceast diminea
marcheaz punctul zero n ceea ce m privete. Citete-l! Mi-a aruncat o
scrisoare mototolit.
Fusese trimis din Montague Place n seara dinainte i suna astfel:
DRAG DOMNULE HOLMES: Sunt nerbdtoare s v consult
251

dac ar trebui sau nu s accept o poziie care mi-a fost oferit ca


guvernant. V voi vizita mine la zece i jumtate dac v convine.
Cu stim a dumneavoastr,
VIOLET HUNTER.
O cunoti pe tnra domnioar?, l-am ntrebat.
Nu eu.
Este zece i jumtate acum.
Da, i nu m ndoiesc c ea sun.
Se poate dovedi a fi mai interesant dect crezi. i aduci aminte
c povestea carbunculului albastru, care a prut a fi doar o fantezie la
nceput, s-a transformat ntr-o investigaie serioas. Asta se poate
ntmpla i n acest caz.
Ei bine, s sperm. Dar ndoielile noastre vor fi foarte curnd
clarificate, cci iat dac nu m nel persoana n chestiune.
n timp ce vorbea, ua s-a deschis, i o tnr doamn a intrat n
camer. Era mbrcat simplu dar ngrijit, avea o fa luminoas i
ager, pistruiat ca un ou de fluierar, i atitudinea vioaie a unei femei
care se descurc singur n lume.
Sunt sigur c m vei scuza c v deranjez, a spus ea, cnd
tovarul meu s-a ridicat s-o ntmpine, dar am trecut printr-o
experien foarte ciudat i, ntruct nu am prini sau rude crora s le
pot cere sfatul, m-am gndit c poate ai fi att de amabil s-mi spunei
ce s fac.
V rog luai loc, domnioar Hunter. A fi fericit s fac tot ce pot
pentru a v ajuta.
Am putut observa c Holmes a fost impresionat favorabil de
atitudinea i felul de a vorbi ale noii cliente. A examinat-o n maniera
lui cercettoare, iar apoi s-a relaxat, cu pleoapele lsate i vrfurile
degetelor mpreunate, pentru a-i asculta povestea.
Am fost guvernant timp de cinci ani, a spus ea, n familia
colonelului Spence Munro, dar acum dou luni colonelul a fost trimis la
Halifax, n Noua Scoie, i i-a luat copiii cu el n America, astfel nct
m-am trezit fr slujb. Am dat anunuri la ziar, i am rspuns la
anunuri, fr succes ns. n cele din urm, puinii bani pe care i
strnsesem au nceput s se termine i nu mai tiam ce s fac.
252

n West End exist o binecunoscut agenie pentru guvernante,


numit Westaway's, i obinuiam s-o vizitez o dat pe sptmn pentru
a vedea dac nu a aprut ceva nou, care s mi se potriveasc. Westaway
este numele fondatorului afacerii, dar aceasta este condus n realitate
de domnioara Stoper. St n micul ei birou, iar doamnele care caut de
lucru ateapt n anticamer i sunt apoi invitate nuntru una cte una,
iar aceasta consult registrele sale s vad dac are ceva care s li se
potriveasc.
Ei bine, cnd am fost acolo sptmna trecut, am fost invitat n
micul birou ca de obicei, ns domnioara Stoper nu era singur. Un
brbat extrem de corpolent cu o fa foarte zmbitoare i o brbie
imens, care i se lsa n straturi pe gt, edea lng ea, cu o pereche de
ochelari pe nas, uitndu-se foarte atent la doamnele care intrau. Cnd
am intrat, a tresrit puternic i s-a ntors repede spre domnioara Stoper
Exact ceea ce-mi trebuie, a spus el; nu se putea ceva mai potrivit.
Excelent! Excelent! Prea plin de entuziasm i i freca minile foarte
satisfcut. Arta att de n largul su c era o plcere s te uii la el.
Cutai o slujb, domnioar?, m-a ntrebat.
Da, domnule.
Ca guvernant?
Da, domnule.
i ce salariu cerei?
Aveam patru lire pe lun n ultimul loc, la colonelul Spence
Munro.
O, nu mai spunei! Ce corvoad clar o corvoad!, a strigat el,
ridicndu-i minile grase n aer ca unul care era prad pasiunii. Cum e
posibil ca cineva s ofere unei doamne att de atrgtoare i plin de
talente o sum att de mic?
Talentele mele, domnule, pot fi mai puine dect v nchipuii,
am spus eu. Puin francez, puin german, muzic i desen.
Nu mai spunei!, a exclamat el. Asta nu conteaz ctui de puin.
ntrebarea, este avei sau nu nfiarea i manierele unei doamne?
Aceasta este pe scurt ceea ce conteaz. Dac nu le avei, nu suntei
potrivit pentru educaia unui copil care poate juca ntr-o bun zi un rol
important n istoria rii. Dar dac le avei, pi atunci cum v poate cere
253

un domn s acceptai un salariu mai mic de trei cifre? Salariul


dumneavoastr la mine, doamn, ar ncepe de la 100 de lire pe an.
V putei imagina, domnule Holmes, c pentru mine, srac cum
eram, o asemenea ofert prea prea bun s fie adevrat. ns domnul
vznd poate expresia de nencredere de pe faa mea a deschis un
portvizit din care a scos o bancnot.
Este de asemenea obiceiul meu, a spus el, zmbind n cel mai
plcut mod pn cnd ochii si au devenit doar dou mici crpturi
strlucitoare printre faldurile albe ale feei sale, s le dau tinerelor mele
domnioare un avans constnd din jumtate din salariul lor, astfel nct
s poat s-i acopere micile cheltuieli legate de cltorie i garderob.
mi prea c nu ntlnisem vreodat un brbat att de fascinant i
atent. ntruct aveam deja datorii la furnizori, acest avans era foarte
convenabil, i totui exista ceva nefiresc n privina ntregii tranzacii,
ce m-a fcut s doresc s tiu puin mai multe nainte de a m angaja.
Pot s v ntreb unde locuii, domnule?, am spus eu.
n Hampshire. O ncnttoare cas la ar. Fagii armii, la cinci
mile distan de ieirea din Winchester. Este cel mai frumos peisaj rural,
draga mea domnioar, i cel mai dulce conac de ar.
i care sunt ndatoririle mele, domnule? A fi ncntat s aflu n
ce constau.
Un copil un drag de zburdalnic de numai ase ani. O, dac lai vedea omornd gndacii de buctrie cu papucul! Poc! Poc! Poc!
Trei mori nainte de a avea timp s clipeti! S-a lsat pe spate pe scaun
i a rs iar cu poft.
Am fost ntructva ocat de felul n care se amuza copilul ns
rsul tatlui m-a fcut s m gndesc c poate glumea.
Unica mea ndatorire atunci, am ntrebat eu, este s am grij de
un singur copil?
Nu, nu, nu unica, draga mea domnioar, a strigat el. ndatorirea
dumitale va fi, aa cum sunt sigur c v va spune bunul dumneavoastr
sim, s v supunei oricrui ordin pe care vi-l d soia mea, cu condiia
s fie un ordin pe care o doamn s-l poat urma. Vedei vreo dificultate
n a face asta, ei?
A fi ncntat s fiu de folos.
254

Chiar aa. n ceea ce privete mbrcmintea, de exemplu.


Suntem nite persoane excentrice, tii excentrice, dar bune la inim.
Dac vi s-ar cere s mbrcai o rochie pe care s v-o dm noi, n-ai
obiecta micii noastre fantezii? Ei?
Nu, am spus eu, extrem de uimit de aceste cuvinte.
Sau s stai aici sau acolo, asta nu v-ar deranja?
O, nu.
Sau s v tiai prul scurt nainte de a veni la noi?
Nu puteam s-mi cred urechilor. Aa cum putei observa,
domnule Holmes, prul meu este destul de bogat i are o nuan
castanie mai degrab ciudat. A fost considerat artistic. Nici nu m
puteam gndi s-l sacrific aa, pe nepus mas.
Mi-e team c aceasta este imposibil, am spus eu. M privea cu
atenie cu ochiorii si, i am putut vedea cum faa i s-a umbrit cnd am
rostit aceste cuvinte.
Mi-e team c este ceva esenial, a spus el. Este un mic capriciu
de-al soiei mele, iar capriciile doamnelor, tii i dumneavoastr,
trebuie s fie luate n considerare. i deci nu o s v tiai prul?
Nu, domnule, realmente nu o pot face, i-am rspuns hotrt.
Ah, foarte bine; atunci lucrurile sunt clare. E pcat, deoarece din
alte puncte de vedere ai fi fost realmente foarte potrivit. n acest caz,
domnioar Stoper, ar fi cel mai bine s examinez nc cteva din
tinerele dumneavoastr domnioare.
Menagera s-a ocupat n tot acest timp cu hrtiile sale, fr s ne
adreseze vreun cuvnt, dar acum mi-a aruncat o privire att de suprat
c nu am putut s m abin s bnuiesc c pierduse un comision frumos
datorit refuzului meu.
Dorii ca numele dumneavoastr s rmn n registru?, ci
ntrebat ea.
V rog, domnioar Stoper.
Pi realmente pare mai degrab inutil, atta vreme ct refuzai
cele mai bune oferte n aceast manier, a spus ea cu asprime. Nu v
putei atepta s facem eforturi s v gsim o alt asemenea poziie. La
revedere, domnioar Hunter. A micat clopoelul de pe mas i valetul
m-a condus afar.
255

Ei bine, domnule Holmes, cnd m-am ntors n locuina mea


negsind prea multe n dulapul din buctrie i avnd dou sau trei note
de plat pe mas, am nceput s m ntreb dac nu fcusem o prostie. La
urma urmei, dac aceti oameni aveau preferine ciudate i se ateptau
la supunere n cele mai neobinuite privine, erau cel puin gata s
plteasc pentru excentricitatea lor. Foarte puine guvernante din Anglia
primesc 100 de lire pe an. n plus, la ce-mi folosea prul? Multor
persoane le st mai bine cu el scurt, i poate c aveam s m numr
printre ele. n ziua urmtoare nclinam a crede c fcusem o greeal,
iar o zi mai trziu eram sigur de asta. Renunasem ntr-atta la mndria
mea nct eram gata s m duc napoi la agenie s m interesez dac
slujba mai era nc disponibil, cnd am primit aceast scrisoare de la
domnul respectiv. O am aici i o s v-o citesc:
Fagii Armii, n apropiere de Winchester.
DRAG DOMNIOAR HUNTER: Domnioara Stoper a fost att
de amabil s-mi dea adresa dumneavoastr i v scriu de aici ca s v
ntreb dac v-ai schimbat decizia. Soia mea este foarte nerbdtoare
s venii, cci a fost foarte atras de descrierea pe care v-am fcut-o.
Suntem gata s v oferim 30 de lire pe trei luni sau 120 de lire pe an ca
s v recompensm pentru orice inconvenient provocat de
excentricitile noastre. La urma urmei, nu sunt att de exagerate.
Soia mea ador o anumit nuan de albastru electrizant i ar dori s
purtai o rochie de o astfel de culoare nuntru dimineaa. Nu e necesar
ns s cheltuii bani pentru a v cumpra una, ntruct dispunem de
una aparinnd dragii mele fiice Alice (care se afl acum la
Philadelphia), care cred c vi s-ar potrivi de minune. Apoi, referitor la
a sta aici sau acolo sau a v amuza n orice fel care vi se cere, aceasta
nu v va provoca nici un inconvenient. n privina prului
dumneavoastr, este fr ndoial pcat, mai ales c am observat n
timpul scurtei noastre conversaii ct de frumos este, dar mi-e team c
trebuie s rmn ferm pe poziie, i sper numai c salariul crescut v
poate recompensa pentru o astfel de pierdere. ndatoririle
dumneavoastr n privina copilului sunt foarte uoare, ncercai s
venii v rog i o s v atept cu careta la Winchester. Anunai-m cu
ce tren sosii.
256

Al dumneavoastr cu stim, JEPHRO RUCASTLE.


Aceasta este scrisoarea pe care tocmai am primit-o, domnule
Holmes, i sunt hotrt s accept slujba. ns m-am gndit ca nainte
de a face pasul hotrtor s prezint ntreaga poveste ateniei
dumneavoastr.
Pi, domnioar Hunter, dac v-ai hotrt, asta decide lucrurile,
a spus Holmes, zmbind.
Dar nu m sftuii s refuz?
Mrturisesc c nu a dori ca sora mea s aplice pentru o astfel de
poziie.
Ce pot nsemna toate astea, domnule Holmes?
Ah, nu am nici o informaie. Nu pot spune. Poate v-ai fcut o
prere?
Ei bine, mi pare c exist numai un rspuns posibil. Domnul
Rucastle a prut a fi un om foarte drgu i bun. Nu e posibil oare ca
soia lui s fie nebun, iar el s doreasc s ascund asta, de team c ar
fi dus la azil, i s-i ndeplineasc toate capriciile pentru a mpiedica o
izbucnire?
Acesta este un rspuns posibil de fapt, dup cum stau
lucrurile, este cel mai probabil s fie aa. Dar n orice caz, nu pare a fi o
familie potrivit pentru o tnr domnioar.
Dar banii, domnule Holmes, banii!
Pi, firete plata este bun prea bun. Asta este ceea ce m
nelinitete. De ce s v dea 120 de lire pe an, cnd ar putea s aleag
pentru 40 de lire? Trebuie s existe un motiv puternic pentru asta.
M-am gndit c dac v prezint acum circumstanele, o s putei
nelege lucrurile mai trziu, n caz c o s am nevoie de ajutorul
dumneavoastr. M-a simi mult mai puternic dac a ti c am
sprijinul dumneavoastr
O, putei s v bazai pe asta. V asigur c mica dumneavoastr
problem promite s fie cel mai interesant caz pe care l-am ntlnit n
ultimele luni. Exist ceva complet nou n privina unor trsturi de-ale
sale. Dac o s avei ndoieli sau o s fii n pericol...
Pericol! Ce pericol prevedei?
Holmes a dat grav din cap. Ea s-a ridicat vioi de pe scaun, cu faa pe
257

deplin linitit
O s m duc acum la Hampshire cu inima uoar. O s-i scriu
imediat domnului Rucastle, o s-mi sacrific bietul pr n seara aceasta,
i o s pornesc spre Winchester mine. Cu cteva cuvinte de
recunotin pentru Holmes, ne-a urat la amndoi noapte bun,
grbindu-se afar.
Cel puin, am spus eu, auzind paii ei repezi i fermi cobornd
scrile, pare a fi o tnr care poate foarte bine s-i poarte de grij.
i are nevoie de asta, a spus Holmes cu gravitate. Dac nu m
nel, cred c o s auzim veti de la ea nainte de a trece multe zile.
N-a trecut mult vreme pn cnd profeia prietenului meu s-a
mplinit. Au trecut dou sptmni, n timpul crora gndurile mele se
ntorceau frecvent la ea, minunndu-m n ce ciudat alee lturalnic a
experienei omeneti se rtcise aceast femeie singur. Salariul
neobinuit, condiiile ciudate, ndatoririle uoare, toate trimiteau la ceva
anormal, dei m depea dac era vorba de o excentricitate sau o
intrig, sau dac omul era un filantrop sau un ticlos. n ceea ce-l privea
pe Holmes, am observat c edea frecvent cte o jumtate de or cu
sprncenele ncruntate i un aer absent, dar refuza s vorbeasc de
aceast problem, fcnd un gest larg cu mna, atunci cnd o
menionam. Date! date! date!, striga nerbdtor. Nu pot face crmizi
fr lut. i totui sfrea ntotdeauna prin a mormi c o sor de-a lui nar fi acceptat niciodat o astfel de poziie.
Telegrama pe care am primit-o n cele din urm a sosit ntr-o sear
trziu, exact cnd m gndeam s m duc la culcare, iar Holmes se
pregtea pentru unul din acele experimente chimice innd toat noaptea
n care se adncea frecvent, cnd l lsam aplecat asupra unei retorte i a
unei eprubete noaptea, i l gseam n aceeai poziie cnd coboram la
micul dejun dimineaa. A deschis plicul galben, iar apoi, uitndu-se
peste mesaj, mi l-a aruncat mie.
Uit-te la mersul trenurilor n Bradshaw, a spus el, i s-a ntors la
studiile sale chimice.
Invitaia era una scurt i urgent.
V rog s fii Ta hanul Lebda neagr din Winchester mine la
amiaz, spunea. V rog s venii! Nu mai tiu ce s fac. HUNTER.
258

Vii cu mine?, m-a ntrebat Holmes privindu-m.


Bineneles.
Atunci, uit-te la trenuri.
Este un tren la nou i jumtate, am spus eu, uitndu-m n
Bradshaw. Ajunge n Winchester la 11,30.
Este cum nu se poate mai hun. Atunci poate ar fi mai bine s-mi
amn analiza acetonelor, ntruct poate fi necesar s fim n cea mai
bun form mine diminea.
n ziua urmtoare la ora unsprezece ne aflam departe pe drumul
nostru spre vechea capital englezeasc. Tot drumul Holmes s-a adncit
n ziarele de diminea, dar, dup ce am trecut de hotarul cu Hampshire,
le-a aruncat i a nceput s admire peisajul. Era o zi perfect de
primvar, cu un cer albastru deschis, cu noriori albi i pufoi
micndu-se dinspre vest spre est. Soarele strlucea foarte puternic, ns
adierea tioas i puternic din aer ne reducea din energie. Peste tot
pn la dealurile din jurul lui Aldershot, acoperiurile mici, roii i
cenuii ale fermelor se iveau din verdele deschis al frunziului proaspt.
Nu-i aa c sunt proaspete i frumoase?, am strigat cu tot
entuziasmul unui om recent scpat de ceurile de pe strada Baker.
Dar Holmes a dat grav din cap.
tii, Watson, mi-a spus el, este unul din blestemele unei mini cu
o preocupare ca a mea s perceap totul n raport cu propriu-i subiect.
Tu te uii la aceste case mprtiate i eti impresionat de frumuseea lor.
Eu le privesc, i singurul gnd care-mi trece prin minte este senzaia
izolrii lor i a faptului c acolo crima poate fi comis nepedepsit.
Dumnezeule!, am exclamat. Poi asocia crima cu aceste vechi
gospodrii rneti?
Acestea m umplu ntotdeauna de o anume groaz. Cred,
Watson, pe baza experienei mele, c cele mai joase i abjecte alei din
Londra nu prezint o istorie mai ngrozitoare a pcatului dect aezrile
rurale att de zmbitoare i frumoase.
M ngrozeti!
Dar motivul este foarte clar. Presiunea exercitat de opinia
public poate face la ora ceea ce legea nu poate realiza. Nu exist nici
o alee att de abject nct iptul unui copil torturat sau bufnitura
259

loviturii unui beiv s nu trezeasc simpatia i indignarea vecinilor, iar


apoi ntreaga mainrie a justiiei este att de aproape c o plngere o
poate pune n micare, i exist doar un pas ntre crim i boxa
acuzatului. Dar uit-te la aceste case singuratice, fiecare nconjurat de
cmpurile sale, locuite n mare majoritate de biei oameni ignorani,
care nu prea tiu multe despre lege. Gndete-te la faptele de o cruzime
diavoleasc, la rutatea ascuns ce poate continua an de an n astfel de
locuri, fr s se diminueze vreodat. Dac aceast domnioar care nea cerut ajutorul s-ar fi dus s locuiasc n Winchester, nu mi-ar fi fost
deloc team pentru ea. Cei opt kilometri de ar sunt aceia care aduc
pericolul. Totui este clar c nu este personal ameninat.
Nu. Dac poate veni la Winchester s ne ntlneasc, poate pleca.
Exact. Este liber.
Atunci despre ce poate fi vorba? Nu te poi gndi la vreo
explicaie?
M-am gndit la apte explicaii distincte, fiecare dintre ele
corespunznd faptelor atta ct le cunoatem. Dar care din ele este
corect, poate fi hotrt de informaia nou pe care o vom gsi fr
ndoial ateptndu-ne. Ei, iat turnul catedralei i o s aflm n curnd
tot ceea ce are de spus domnioara Hunter.
Lebda neagr era un han faimos pe strada principal, nu departe
de gar, i acolo am gsit-o ateptndu-ne pe tnra domnioar.
Rezervase salonul, iar prnzul se afla pe mas.
Sunt att de ncntat c ai venit, ne-a spus serioas. Este att de
amabil din partea amndurora; dar realmente nu tiu ce s fac. Sfatul
dumneavoastr mi-ar fi de nepreuit.
V rog spunei-ne ce vi s-a ntmplat.
O s-o fac i trebuie s-o fac repede, cci i-am promis domnului
Rucastle s m ntorc nainte de trei. Am obinut permisiunea sa de a
veni n ora n aceast diminea, dei nici nu bnuia cu ce scop.
Spunei-ne totul n ordinea n care s-a ntmplat. Holmes i-a
ntins picioarele-i lungi i subiri spre foc i s-a relaxat pentru a asculta.
In primul rnd, pot s afirm c pe ansamblu nu am fost prost
tratat de ctre domnul i doamna Rucastle. Este corect fa de ei s
spun asta. Dar nu pot s-i neleg i m apas o greutate n ceea ce-i
260

privete.
Ce nu putei nelege?
Motivele comportamentului lor. Dar o s v prezint faptele exact
aa cum s-au ntmplat. Cnd am sosit, domnul Rucastle m-a ntlnit
aici i m-a luat cu careta sa la Fagii armii. Este, aa cum a spus, n
nite mprejurimi frumoase, dar casa nu este frumoas, cci este un bloc
ptrat, vruit dar ptat i brzdat tot de vremea umed i rea. Este
nconjurat de terenuri, mpdurit pe trei laturi, iar pe a patra se afl un
cmp ce coboar pn la drumul spre Southampton, care erpuiete la
vreo sut de metri de ua de la intrare. Terenul din fa aparine casei,
dar pdurile din jur fac parte din domeniul lordului Southerton. Un plc
de fagi armii imediat n faa intrrii i-a dat acest nume.
Am fost condus de angajatorul meu, care era la fel de amabil ca
ntotdeauna, i am fost prezentat n acea sear soiei i copilului su.
Presupunerea care ne-a prut probabil n locuina dumneavoastr de pe
strada Baker s-a dovedit a fi complet lipsit de adevr, domnule
Holmes. Doamna Rucastle nu este nebun. E o femeie tcut, cu faa
palid, mult mai tnr dect soul ei, nu are mai mult de treizeci de ani,
cred, n timp ce el nu poate avea mai puin de patruzeci i cinci. Din
conversaia lor am neles c sunt cstorii de vreo apte ani, c el
fusese vduv i c unicul copil de la prima soie era fata care plecase la
Philadelphia. Domnul Rucastle mia spus ntre patru ochi c motivul
pentru care aceasta plecase era c simea o aversiune iraional fa de
mama ei vitreg. ntruct fata nu putea avea mai puin de douzeci de
ani, mi pot imagina c poziia ei fa de tnra soie a tatlui su trebuie
s fi fost una incomod.
Doamna Rucastle mi-a prut a fi searbd att n privina minii
ct i a expresiei. Nu m-a impresionat nici n favoarea, nici mpotriva
sa. Era ca i nonexistent. Era uor de observat c era devotat cu
pasiune att soului ct i micului ei fiu. Ochii si gri deschis se micau
n continuu de la unul la cellalt, observndu-le cea mai mic dorin i
anticipnd-o cnd se putea. El era de asemenea drgu cu ea, n maniera
sa abrupt i zgomotoas, i pe ansamblu preau a fi un cuplu fericit. i
totui avea o durere ascuns, aceast femeie. Rmnea adesea pierdut
pe gnduri, cu o expresie din cele mai triste pe fa. Am surprins-o, nu o
261

dat, cu lacrimi n ochi. Uneori am crezut c ceea ce i apsa mintea era


dispoziia copilului su, cci n-am ntlnit vreodat un copil att de
rsfat i att de iritabil. Este mic pentru vrsta lui, cu un cap
disproporionat de mare. Pare s-i petreac ntreaga via ntr-o
alternare de crize slbatice de furie i intervale ntunecate de mbufnare.
Ideea sa de amuzament pare a fi s produc suferin oricrei creaturi
mai slabe dect el, i dovedete un talent remarcabil n capturarea
oarecilor, a psrilor mici i a insectelor. Dar a prefera s nu vorbesc
despre aceast creatur, domnule Holmes, i realmente el are puine dea face cu povestea mea.
M bucur orice detaliu, a remarcat prietenul meu, fie c v par
relevante sau nu.
O s ncerc s nu sar peste nimic important. Un lucru neplcut n
privina casei, ce m-a izbit imediat, era felul n care artau i se
comportau servitorii. Sunt numai doi, un brbat i soia sa. Toller, cci
acesta este numele su, este un brbat aspru i grosolan, cu pr i
favorii cruni i mirosind n continuu a butur. De dou ori de cnd
m aflu acolo s-a mbtat foarte tare, i totui domnul Rucastle n-a prut
s observe. Soia acestuia este o femeie foarte nalt i puternic, cu o
expresie acr pe fa, la fel de tcut ca i doamna Rucastle i mult mai
puin amabil. Sunt un cuplu extrem de neplcut, dar din fericire mi
petrec cea mai mare parte din timp n camera copilului i n propria-mi
camer, care se afl alturi, ntr-un col al cldirii.
n primele dou zile viaa mea a fost foarte linitit; ntr-a treia,
doamna Rucastle a venit jos imediat dup micul dejun i i-a optit ceva
soului su.
O, da, a spus el, ntorcndu-se spre mine, v suntem foarte
ndatorai, domnioar Hunter, c ne-ai urmat fanteziile pn la a v
tia prul. V asigur c aceasta nu v-a sczut deloc din frumusee. Vom
vedea acum cum v va sta cu rochia albastr. O s-o gsii ntins pe
patul din camera dumneavoastr i v-am fi extrem de recunosctori
dac ai fi att de bun s-o mbrcai.
Rochia care m atepta avea o nuan albastr ciudat. Era fcut
dintr-un material excelent, un fel de ln, dar se vedea clar c fusese
purtat nainte. Nu mi s-ar fi putut potrivi mai bine nici dac mi s-ar fi
262

luat msurile. Att domnul ct i doamna Rucastle i-au exprimat


ncntarea n privina felului n care artam, care prea exagerat de
impetuoas. M ateptau n salon, care este o camer foarte mare,
ntinzndu-se de-a lungul prii din fa a casei, cu trei ferestre nalte
ajungnd pn la podea. Un scaun fusese pus aproape de fereastra din
mijloc, cu sptarul ctre ea. Mi s-a cerut s m aez pe el, iar apoi
domnul Rucastle, plimbndu-se ncoace i ncolo n partea cealalt a
camerei, a nceput s-mi spun o serie din cele mai amuzante poveti pe
care le-am auzit vreodat. Nu v putei imagina ct de comic era: am rs
pn cnd obosisem. Doamna Rucastle ns, care e evident c nu are
simul umorului, nu a zmbit nici mcar o dat, ci edea cu minile n
poal i cu o expresie trist i nelinitit pe fa. Dup vreo or, domnul
Rucastle a remarcat brusc c era vremea s m ocup de ndatoririle de
peste zi, i c-mi pot schimba rochia i m pot duce la micul Edward n
camera copiilor.
Dou zile mai trziu a avut loc acelai spectacol, n circumstane
identice. Din nou mi-am schimbat rochia, din nou am stat la fereastr i
din nou am rs cu mult poft de povetile amuzante care fceau parte
din repertoriul imens al angajatorului meu, i pe care le spunea ntr-un
fel de neimitat. Apoi mi-a dat un roman n nvelitoare galben i,
micndu-mi scaunul puin ntr-o parte, ca umbra mea s nu se reflecte
pe pagin, m-a rugat s-i citesc cu voce tare din el. I-am citit vreo zece
minute, ncepnd de la mijlocul unui capitol, iar apoi dintr-odat, n
mijlocul unei propoziii, mi-a ordonat s m opresc i s-mi schimb
rochia.
V putei cu uurin imagina, domnule Holmes, ct de curioas
am devenit privind semnificaia acestui spectacol neobinuit. Erau
ntotdeauna foarte ateni, am observat, s-mi ntorc faa dinspre
fereastr, astfel nct ardeam de dorina de a ti ce se petrecea n spatele
meu. La nceput prea imposibil s mi-o satisfac, dar n curnd am gsit
o metod. Oglinjoara mea se sprsese, prin urmare mi-a venit ideea
fericit de a ascunde o bucic din ea n batist. Cm urmtoarea ocazie,
pe cnd rdeam, mi-am ridicat batista la ochi i am reuit cu ceva efort
s vd tot ceea se afla n spatele meu. Mrturisesc c am fost
dezamgit. Nu exista nimic. Cel puin aceasta a fost prima mea
263

impresie. La o a doua privire, ns, am observat un brbat stnd pe


drumul spre Southampton, un brbat scund cu barb, ntr-un costum gri,
care prea s se uite la mine. Drumul este unul important i de obicei se
afl oameni pe el. Acest om ns se sprijinea de gardul ce mprejmuiete
domeniul nostru i se uita intens n sus. Mi-am cobort batista i am
privit-o pe doamna Rucastle, care avea ochii fixai asupra mea cu o
expresie cercettoare. Nu a spus nimic, dar sunt convins c ghicise c
aveam o oglind n mn i c vzusem ce se afla n spatele meu. S-a
ridicat imediat.
Jephro, a spus ea, este un individ impertinent pe drum, care se
holbeaz la domnioara Hunter.
Nu este prietenul dumitale, domnioar Hunter?, m-a ntrebat.
Nu, nu cunosc pe nimeni pe aici.
O, doamne! Ct de impertinent! V rog s fii att de amabil s
v ntoarcei i s-i facei semn s plece.
Cu siguran ar fi mai bine s m fac c nu-l observ.
Am fcut ceea ce mi se ceruse, i n aceeai clip doamna
Rucastle a lsat jaluzelele. Asta s-a ntmplat acum o sptmn, iar din
acel moment nu m-am aezat din nou la fereastr, nici n-am mai purtat
rochia albastr, i nici n-am mai vzut brbatul de pe drum.
Nu, nu, o s zboveasc ntotdeauna pe aici. Fii att de amabil
s v ntoarcei i s-i facei un semn cu mna n acest sens.
V rog continuai, a spus Holmes. Povestea dumneavoastr
promite a fi una foarte interesant.
O s-o gsii mai degrab incoerent, m tem, i se poate dovedi
c nu prea exist legtur ntre incidentele diferite despre care vorbesc.
Chiar n prima zi n care m aflam la Fagii armii, domnul Rucastle
m-a luat la o mic dependin care se afla n apropiere de ua de la
buctrie. Pe cnd ne apropiam, am auzit zngnitul ascuit al unui lan
i zgomotul fcut de un animal mare care se mica.
Uitai-v nuntrul, a spus domnul Rucastle, artndu-mi o
crptur ntre dou scnduri. Nu-i aa c-i frumos?
M-am uitat printre ele i am observat nite ochi strlucitori i o
artare ngrmdit n ntuneric.
Nu v fie fric, mi-a spus angajatorul meu, rznd la tresrirea pe
264

care am avut-o. Este doar Carlo, buldogul meu. l numesc al meu, dar
realmente btrnul Toller, grjdarul meu, este singura persoan de care
ascult. l hrnim o dat pe zi i nu prea mult nici atunci, astfel nct
este ntotdeauna extrem de alert. Toller i d drumul n fiecare noapte, i
Dumnezeu s-l fereasc pe cel care ncearc s intre i pe care o s-l
prind n coli. Fii atent s nu trecei vreodat pragul n timpul nopii,
cci v putei pierde viaa.
Avertismentul a fost unul serios, cci dou nopi mai trziu s-a
ntmplat s m uit afar pe fereastra camerei mele cam la dou
dimineaa. Era o noapte frumoas, luminat de lun, iar gazonul din faa
casei strlucea argintiu, fiind aproape la fel de luminat ca ziua. Stteam
fermecat de frumuseea linitit a locului, cnd am realizat c n umbra
fagilor armii se mica ceva. Cnd a aprut n lumina lunii, am vzut ce
era. Era un cine uria, ct un viel, cafeniu-rocat, cu flcile lsate,
botul negru i nite oase imense ce-i ieeau n afar. A luat-o ncet pe
gazon, disprnd n umbra din partea opus. Acea santinel
nspimnttoare mi-a fcut inima s se nfioare, cum n-ar fi putut-o
face vreun sprgtor.
i acum trebuie s v povestesc o experien foarte ciudat. Miam tiat, aa cum tii, prul la Londra i l-am pus colac pe fundul
cufrului. ntr-o sear, dup ce am dus copilul la culcare, am nceput s
m amuz examinnd mobila camerei mele i rearanjndu-mi puinele
lucruri n odaie se afla un vechi dulap cu sertare, cele dou de sus fiind
goale i deschise, iar cel de jos ncuiat. Le-am umplut pe primele dou
cu lenjerie i, ntruct nc mai aveam multe de pus, am fost firete
deranjat c nu puteam s m folosesc de cel de-al treilea sertar. M-am
gndit c poate a fost ncuiat doar din nebgare de seam, prin urmare
mi-am scos legtura de chei i am ncercat s-l deschid Prima cheie s-a
potrivit perfect i am deschis sertarul. nuntru se afla un singur lucru,
dar sunt sigur c nu ai putea ghici vreodat ce era. Era colacul meu de
pr.
L-am ridicat i l-am examinat. Avea aceeai nuan ciudat i
aceeai grosime. Dar apoi imposibilitatea unui astfel de lucru mi-a prut
clar. Cum ar fi putut prul meu s fie ncuiat n sertar? Cu minile
tremurnde mi-am desfcut cufrul, am scos ce se afla n el, i am luat
265

de pe fund propriu-mi pr. Am pus alturi pletele respective, i v asigur


c erau identice. Nu e extraordinar? Orict mi storceam creierii, nu
puteam s neleg ce nsemna asta. Am pus prul cellalt la loc n sertar,
i nu le-am spus nimic despre asta doamnei i domnului Rucastle, cci
am simit c am procedat greit deschiznd un sertar pe care ei l
ncuiaser.
Am mult spirit de observaie de la natur, aa cum poate ai
remarcat, domnule Holmes, i n curnd mi fcusem n cap o schi
destul de exact a ntregii case Exista ns o arip care. prea a fi ne
locuit. O u aflat vis-a-vis de cea care ducea n partea locuit de
familia Toller ddea spre acele camere, dar era tot timpul ncuiat. ntr-o
zi ns, pe cnd urcam scara, l-am ntlnit pe domnul Rucastle ieind pe
aceast u, cu cheile n mn i cu o expresie n ntregime deosebit de
aceea a brbatului gras i jovial cu care eram obinuit. Obrajii i erau
roii, fruntea ncreit toat de furie, iar venele de pe tmple i ieeau n
afar de enervare. A ncuiat ua, i s-a npustit pe lng mine fr un
cuvnt sau privire.
Asta mi-a trezit curiozitatea, prin urmare, cnd am ieit s m
plimb afar cu copilul, am luat-o nspre partea de unde puteam vedea
ferestrele acestei pri a casei. Erau patru n ir, trei dintre ele erau pur i
simplu murdare, n timp ce a patra avea obloanele lsate. Evident toate
erau goale. n timp ce m plimbam ncoace i ncolo, aruncndu-le din
cnd n cnd cte o privire, domnul Rucastle a venit spre mine, artnd
la fel de vesel i jovial ca ntotdeauna.
Ah!, mi-a spus el, nu trebuie s m considerai nepoliticos pentru
c am trecut pe lng dumneavoastr fr un cuvnt, draga mea
domnioar. Eram preocupat de nite probleme de afaceri.
L-am asigurat c nu m simisem jignit. Apropo, i-am spus eu,
prei a avea un ntreg ir de camere goale acolo sus, iar una din ele are
obloanele lsate.
A prut a fi surprins i, dup ct mi s-a prut, puin ocat de remarca
mea.
Fotografiatul se numr printre pasiunile mele. Aceea este
camera mea obscur. Dar, Doamne! Ce domnioar ptrunztoare avem
aici.
266

Cine ar fi crezut? Cine ar fi crezut-o vreodat? Vorbea pe un ton


glume, dar nu exista nici urm de glum n privirea sa, atunci cnd s-a
uitat la mine. Am vzut acolo suspiciune i enervare, dar nici urm de
glum.
Ei bine, domnule Holmes, din momentul n care am neles c n
irul acela de camere se ntmpla ceva despre care nu trebuia s tiu,
ardeam de nerbdare s le cercetez. Nu numai din curiozitate, dei sunt
ntructva curioas. Mai mult dintr-un sentiment de datorie senzaia
c dac ptrundeam n acel loc, putea s rezulte ceva bun. Se vorbete
de instinctul feminin; poate acel instinct feminin mi ddea acea
senzaie. Oricum, o simeam i stteam la pnd s gsesc un prilej
pentru a trece pragul uii interzise. De abia ieri am avut ocazia. V pot
spune c, n afar de domnul Rucastle, att Toller ct i soia lui gsesc
ceva de fcut n aceste camere pustii, i l-am vzut odat crnd un sac
mare i negru de in pe u. n vremea din urm acesta bea mult, iar ieri
sear era foarte beat; i cnd am urcat cheia era n u. Nu am nici cea
mai mic ndoial c el o lsase acolo. Domnul i doamna Rucastle se
aflau ambii jos, iar copilul era cu ei, astfel nct am avut o ocazie
excelent. Am ntors uor cheia n broasc, am deschis ua i m-am
strecurat nuntru.
In faa mea se deschidea un mic pasaj, fr tapet i fr covor,
care o cotea ia captul ndeprtat. Dup col se aflau trei ui n ir, dintre
care prima i a treia erau deschise. Fiecare ducea n cte o camer goal,
prfuit i trist, una cu dou ferestre i cealalt, cu una, pe care
murdria era att de groas c lumina serii de abia trecea prin ele. Ua
din mijloc era nchis, i de-a curmeziul ei pe exterior fusese prins
una din barele late ale unui pat de fier, ncuiat la unul din capete cu un
lact ce trecea printr-un inel prins n perete, i prins la cellalt cu o
funie rezistent. Ua era i ea ncuiat, iar cheia nu se afla acolo.
Aceast u baricadat corespundea clar ferestrei cu obloanele lsate, i
totui am putut observa, datorit luminii care se strecura pe sub ea, c
odaia nu era n ntuneric. Evident exista o lucarn care lsa s treac
lumina de deasupra. n timp ce stteam pe coridor, uitndu-m la ua
sinistr i ntrebndu-m ce secret putea ascunde, am auzit pe
neateptate sunet de pai n camer, i am vzut o umbr mergnd
267

nainte i napoi pe fundalul micii dungi de lumin difuz ce strlucea


de sub u. La vederea acesteia, m-a invadat o groaz nebun,
iraional, domnule Holmes. Nervii mei ncordai au cedat brusc, i mam ntors lund-o la fug i am fugit ca i cum o mn
nspimnttoare se afla n spatele meu prinzndu-m de poalele
rochiei. M-am repezit prin coridor, am trecut prin u i m-am trezit
drept n braele domnului Rucastle, care atepta afar.
Deci, a spus el zmbind, dumneata erai. M-am gndit c aa stau
lucrurile, cnd am vzut ua deschis.
O, sunt att de nspimntat!, am gfit eu.
Draga mea domnioar! Draga mea domnioar! nu v putei
imagina ct de mngietoare i calmant era maniera sa i ce anume
v-a nspimntat, draga mea domnioar?
Dar vocea sa era un pic prea linguitoare. Exagera grija fa de
mine. Eram extrem de precaut n ceea ce-l privea.
Am fost ndeajuns de. nebun s m duc n aripa nelocuit, i-am
rspuns. Dar este att de singuratic i stranie n aceast lumin slab c
m-am speriat i am fugit iar afar. O, este att de groaznic de linite
acolo!
Numai att?, a spus el, uitndu-se intens la mine.
De ce, ce ai crezut?, l-am ntrebat.
De ce credei c ncui aceast u?
Sunt sigur c nu tiu.
Pentru a ine afar persoanele care n-au nici o treab nuntru.
nelegei? nc mai zmbea n cel mai plcut mod.
Sunt sigur c dac a fi tiut...
Ei bine, acum tii. i dac mai trecei vreodat acel prag n
acest moment, zmbetul su a devenit ntr-o clipit un rnjet furios, i sa holbat la mine cu o fa de demon o s v arunc la buldog.
Am fost att de ngrozit c nu tiu ce-am fcut. Presupun c mam npustit pe lng el, intrnd n camera mea. Nu-mi amintesc nimic
pn n momentul n care m-am trezit ntins pe pat, tremurnd din tot
corpul Apoi m-am gndit la dumneavoastr, domnule Holmes. Nu mai
puteam locui acolo fr sfatul cuiva. Eram nfricoat de cas, de
brbat, de femeie, de servitori, chiar i de copil Toi m ngrozeau. Dac
268

a fi putut numai s v aduc aici, totul ar fi fost bine. Firete a fi putut


s fug din cas, ns curiozitatea mea era aproape la fel de puternic ca
frica. n curnd m-am decis. O s v trimit o telegram. Mi-am pus
plria i pelerina, m-am dus la pot, care este cam la un kilometru de
cas, iar apoi m-am ntors simindu-m mult mai relaxat. Cnd m-am
apropiat de u, m-a cuprins o fric groaznic c buldogul ar fi putut fi
dezlegat, dar mi-am amintit c Toller buse n acea sear pn i
pierduse cunotina, i tiam c el era singurul din cas care avea vreo
influen asupra slbaticei creaturi, ori care ar fi ndrznit s-o dezlege.
M-am strecurat nuntru n siguran, i am rmas treaz jumtate din
noapte, bucurndu-m la ideea de a v vedea. N-am ntmpinat nici o
dificultate n a obine permisiunea de a veni la Winchester n aceast
diminea, dar trebuie s m ntorc nainte de ora trei, cci domnul i
doamna Rucastle merg ntr-o vizit i vor lipsi toat seara, astfel nct
trebuie s am grij de copil. Acum v-am povestit toate aventurile mele,
domnule Holmes, i a fi foarte fericit dac mi-ai putea spune ce
nseamn toate astea, i mai ales ce trebuie s Jac.
Holmes i cu mine am ascultat fermecai aceast poveste
neobinuit. Prietenul meu se ridicase acum, i pea ncolo i ncoace
prin camer, cu minile n buzunare i cu o expresie de cea mai adnc
seriozitate pe fa.
Toller este nc beat?, a ntrebat-o.
Da. Am auzit-o pe soia sa spunndu-i doamnei Rucastle c nu
putea face nimic cu el.
Asta-i bine. Iar cei doi Rucastle ies n seara asta?
Da.
Exist o pivni cu o ncuietoare solid?
Da, pivnia cu vinuri.
Mi se pare c pe tot parcursul acestei poveti ai acionat ca o
fat curajoas i raional, domnioar Hunter. Credei c mai putei
face un act de curaj? Nu vi l-a cere, dac nu v-a considera o femeie de
excepie.
O s ncerc. Despre ce este vorba?
O s ajungem la Fagii Armii la ora apte, prietenul meu i cu
mine. Familia Rucastle va fi plecat pn la ora aceea, iar Toller va fi, s
269

sperm, neputincios. Rmne numai doamna Toller, care ar putea da


alarma. Dac ai putea s-o trimitei n pivni cu vreo treab i apoi s-o
ncuiai acolo, ai facilita imens lucrurile.
O voi face.
Excelent! Vom examina apoi n detaliu ntreaga poveste. Firete
exist numai o singur explicaie veridic. Ai fost adus acolo s jucai
rolul cuiva, iar persoana real este inut prizonier n aceast odaie.
Aceasta este evident. n ceea ce privete identitatea acestei prizoniere,
nu am nici o ndoial c este fiica, domnioara Alice Rucastle. dac-mi
amintesc bine, despre care vi s-a spus c a plecat n America. Desigur,
ai fost aleas deoarece semnai cu ea la nlime, siluet i culoarea
prului. Al ei a fost tiat, foarte probabil datorit vreunei boli pe care a
avut-o, i astfel firete i al dumneavoastr a trebuit s fie sacrificat.
Printr-o ans neobinuit, ai dat de pletele ei. Brbatul de pe drum era
fr ndoial un prieten de-al ei posibil logodnicul ei i desigur,
ntruct ai purtat rochia fetei i semnai att de mult cu ea, a fost
convins datorit rsului, dumneavoastr, ori de cte ori v-a vzut, i mai
trziu de gesturile dumneavoastr, c domnioara Rucastle era pe deplin
fericit i c nu mai dorea atenia lui. Cinele este dezlegat noaptea
pentru a-l mpiedica s comunice cu ea. Pn aici este clar. Cel mai
serios aspect al cazului este starea copilului.
Ce, Dumnezeu, are asta de-a face cu el?, am exclamat.
Dragul meu, Watson, dumneata ca medic te lmureti n continuu
n privina propensiunilor unui copil studiindu-i prinii. Nu vezi c
reciproca este la fel de valabil? Am neles frecvent caracterul adevrat
al prinilor studiindu-le copiii Dispoziia copilului este anormal de
crud, doar de dragul cruzimii n sine, iar dac motenete asta de la
tatl su zmbitor, dup cum presupun, sau de la mama lui, aceasta
prevestete numai ru pentru biata fat care se afl n puterea lor
Sunt sigur c avei dreptate, domnule Holmes, a strigat clienta
noastr. mi vin n minte o mie de lucruri care m asigur c avei
dreptate. O, haidei s nu pierdem o clip n a ajuta aceast biat
creatur.
Trebuie s fim circumspeci, cci avem dea face cu un om foarte
viclean. Nu putem face nimic pn la ora apte. La ora respectiv o s
270

venim la dumneavoastr, i nu va dura mult pn vom dezlega misterul.


Ne-am inut de cuvnt, cci era exact apte cnd am ajuns la
Fagii Armii, lsndu-ne cabrioleta la crciuma de lng drum. Plcul
de copaci cu frunzele lor ntunecate, lucind ca metalul lefuit n lumina
soarelui care apunea, ar fi fost suficient s ne permit s identificm
casa, chiar dac domnioara Hunter n-ar fi stat zmbind n prag.
Ai reuit?, a ntrebat-o Holmes.
Un zgomot puternic de bufnituri venea de undeva de jos.
Aceasta este doamna Toller din pivni, a spus ea. Soul ei zace
sforind pe covorul din buctrie. Iat cheile lui, care sunt copii dup
cele ale domnului Rucastle.
V-ai descurcat realmente bine!, a strigai Holmes entuziasmat.
Acuma luai-o nainte, i vom vedea n curnd sfritul acestei afaceri
ntunecate.
Am urcat scara, am descuiat ua, am trecut printr-un coridor i am
ajuns n faa baricadei pe care ne-o descrisese domnioara Hunter.
Holmes a tiat frnghia i a ridicat bara transversal. Apoi a ncercat
diferite chei n ncuietoare, dar fr succes. Dinuntru nu rzbtea nici
un sunet, iar faa lui Holmes s-a ntunecat din pricina linitii.
Sper c nu am ajuns prea trziu, a spus el. Cred, domnioar
Hunter, c ar fi mai bine s intrm fr dumneata. Acuma, Watson,
pune-i umrul n ea i vom vedea dac nu putem ptrunde nuntru.
Era o u veche i ubred care a cedat imediat n faa forelor
noastre unite. Ne-am npustit mpreun n camer. Era goal. Nu exista
nici o mobil cu excepia unui pat de scnduri, a unei msue i a unei
grmezi de lenjerie. Lucarna de deasupra era deschis, iar prizoniera
dispruse.
Aici a avut loc o ticloie, a spus Holmes; frumosul sta a bnuit
inteniile domnioarei Hunter i a scos victima de aici.
Dar cum?
Prin lucarn. Vom vedea n curnd cum a fcut-o. S-a catapultat
pe acoperi. A, da, a strigat el, iat captul unei scri lungi i uoare
sprijinit de streini. Aa a fcut-o.
Dar este imposibil, a spus domnioara Hunter. Scara nu se afla
acolo cnd familia a plecat.
271

El s-a ntors i a fcut-o. V spun c este un om detept i


periculos. Nu a fi foarte surprins dac el ar fi acela al crui pas l aud
acum pe scri. Cred, Watson, c ar trebui s-i pregteti pistolul.
De abia ce rostise aceste cuvinte cnd a aprut n ua camerei un
brbat foarte gras i mthlos, cu un baston solid n mn. La vederea
lui, domnioara Hunter a ipat i s-a retras spre perete, dar Sherlock
Holmes a nit nainte, nfruntndu-l.
Ticlosule!, a spus el. Unde i este fiica? Brbatul cel gras a
aruncat o privire n jur, iar apoi n sus la lucarna deschis.
Eu trebuie s v ntreb asta, a ipai el ascuit, hoilor! Spioni i
hoi! V-am prins, nu-i aa? Suntei n puterea mea. O s v art eu vou!
S-a ntors tropind n jos pe scri ct de repede putea.
A mers s aduc cinele!, a strigat domnioara Hunter.
Am revolverul, am spus eu.
Mai bine s nchidem ua din fa, a strigat Holmes, i ne-am
repezit cu toii mpreun pe scri. De abia ce ajunsesem n hol cnd am
auzit ltratul unui cine, iar apoi un ipt de durere i zgomotul
ngrozitor al mucturilor, oribil de ascultat. Un brbat n vrst, cu faa
roie i membrele tremurtoare, a aprut cltinndu-se printr-o u
lateral.
Dumnezeule!, a strigat el. Cineva a dat drumul cinelui. Nu i-am
dat de mncare de dou zile. Repede, repede sau va fi prea trziu!
Holmes i cu mine ne-am npustit afar, dup colul casei, Toller
grbindu-se n spatele nostru. Acolo se afla imensa brut nfometat, cu
botu-i negru ngropat n gtul lui Rucastle, n timp ce acesta se
zvrcolea i ipa pe jos. Alergnd, i-am zburat creierii, i s-a prbuit cu
dinii si albi i ascuii nc nfipi n imensele straturi ale gtului
acestuia. Cu mult efort, i-am separat i l-am crat pe acesta n cas, nc
viu dar teribil de mutilat. L-am ntins pe sofaua din salon i, trimindul pe Toller care se trezise s-i dea de veste soiei acestuia, am fcut tot
ce-am putut s-i calmez durerea. Eram strni cu toii n jurul lui, cnd
ua s-a deschis i o femeie nalt i usciv a intrat n odaie.
Doamn Toller!, a exclamat domnioara Hunter.
Da, domnioar. Domnul Rucastle mi-a dat drumul afar cnd sa ntors, nainte de a urca la dumneavoastr. Ah, domnioar, este pcat
272

c nu m-ai informat ce-ai pus la cale, cci v-a fi spus c eforturile


dumneavoastr erau inutile.
Ha!, a spus Holmes, uitndu-se intens la ea. Este clar c doamna
Toller tie mai multe dect oricine altcineva despre aceast poveste.
Da, domnule, tiu i sunt gata s v spun ce tiu.
Atunci, v rog, luai loc i spunei-ne, cci exist cteva puncte
n privina crora trebuie s mrturisesc c sunt nc n ntuneric.
O s v clarific curnd, a spus ea; i a fi fcut-o nainte, dac a
fi putut s ies din pivni. Dac se va ajunge la tribunalul de poliie, v
vei aduce aminte c eu am fost cea care a sprijinit-o pe prietena
dumneavoastr i c am fost i prietena domnioarei Alice.
N-a fost niciodat fericit acas, domnioara Alice, niciodat din
momentul n care tatl ei s-a recstorit. Nu era deloc respectat i nu
avea nici un cuvnt de spus n nici o privin, dar lucrurile n-au devenit
realmente rele dect cnd l-a ntlnit pe domnul Fowler n casa unei
prietene. Dup cte am putut afla, domnioara Alice avea anumite
drepturi potrivit testamentului, dar era att de linitit i rbdtoare c
nu a scos niciodat vreun cuvnt n aceast privin, lsnd totul n
minile domnului Rucastle. Acesta tia c nu avea de ce s se team n
privina ei; dar cnd s-a ivit ocazia unui so, care ar fi cerut tot ceea ce-i
acorda legea, atunci tatl ei s-a gndit c era momentul s opreasc
lucrurile. A dorit ca ea s semneze o hrtie, astfel nct, fie c se
cstorea sau nu, acesta s-i poat folosi banii. Deoarece aceasta n-a
vrut s-o fac, a continuat s-o scie pn cnd a fcut congestie
cerebral i timp de ase sptmni a fost pe moarte. ntr-un final, s-a
nsntoit, dar ajunsese o umbr i frumosu-i pr i fusese tiat; ns
aceasta n-a provocat nici o schimbare n cazul tnrului, i a rmas
alturi de ea cu toat sinceritatea.
Ah, a spus Holmes, cred c ceea ce ai fost att de bun s ne
povestii clarific ct se poate de mult lucrurile, i c pot deduce tot
ceea ce mai rmne. Atunci domnul Rucastle. bnuiesc, a nceput s o
in nchis?
Da, domnule.
i a adus-o pe domnioara Hunter de la Londra pentru a scpa de
insistena dezagreabil a domnului Fowler.
273

Chiar aa, domnule.


Dar domnul Fowler, fiind un om perseverent cum trebuie s fie
un bun marinar, a fcut o blocad i, ntlnindu-v, a reuit cu anumite
argumente, metalice sau de alt natur, s v conving c interesele
dumneavoastr coincid cu ale sale.
Domnul Fowler a fost un domn foarte amabil i generos, a spus
doamna Toller cu senintate.
i n acest fel s-a asigurat ca bunului dumitale so s nu-i
lipseasc butura i ca o scar s fie pregtit dendat ce stpnul
dumitale pleca.
Este exact ceea ce s-a ntmplat, domnule.
Sunt sigur c v datorm scuze, doamn Toller, i-a spus Holmes,
cci cu certitudine ai clarificat tot ceea ce ne-a pus n ncurctur. Dar
iat c vine medicul de ar i doamna Rucastle, prin urmare, Watson,
cred c ar fi cel mai bine s-o nsoim pe domnioara Hunter napoi la
Winchester, cci mi se pare c poziia n care ne aflm acum este mai
degrab discutabil.
i astfel a fost dezlegat misterul casei sinistre cu fagii armii n fa.
Domnul Rucastle a supravieuit, dar a rmas pentru totdeauna
zdruncinat, fiind inut n via numai datorit grijii devotatei sale soii.
nc mai locuiesc cu btrnii lor servitori, care tiu probabil att de
multe despre trecutul lui Rucastle c acesta gsete dificil s se despart
de ei. Domnul Fowler i domnioara Rucastle s-au cstorit n
Southampton, n ziua de dup fug, iar acesta are acum o slujb
guvernamental n insula Mauritius. n ceea ce o privete pe domnioara
Violet Hunter, prietenul meu Holmes, mai degrab spre dezamgirea
mea, n-a mai manifestat nici un interes fa de ea, odat ce aceasta a
ncetat a fi centrul uneia din problemele sale; ea este acum directoarea
unei coli private din Walsall, unde cred c se bucur de un succes
deosebit.

274