Sunteți pe pagina 1din 104

BLUE BALLIETT

PE URMELE LUI VERMEER


Cnd cineva afl multe,
Nu mai poate s fie n siguran.
Cnd cineva afl multe,
Nu-i mai las nici pe alii s se simt n siguran.
Din Talente brute de Charles Fort

CUPRINS:
Despre pentominouri i despre aceast poveste.
Despre opera de art: o provocare pentru cititor.
Capitolul 1: TREI LIVRRI.
Capitolul 2: SCRISUL ESTE MORT.
Capitolul 3: PIERDUI N ART.
Capitolul 4: MINCIUNA LUI PICASSO.
Capitolul 5: VIERMI. ERPI I MELCIORI.
Capitolul 6: CUTIA GEOGRAFULUI.
Capitolul 7: BRBATUL DE PE PERETE.
Capitolul 8: O SURPRIZ DE HALLOWEEN.
Capitolul 9: CELE ALBASTRE.
Capitolul 10: N INTERIORUL PUZZLE-ULUI.
Capitolul 11: COMAR.
Capitolul 12: CEAI LA ORA PATRU.
Capitolul 13: SFIDAI SPECIALITII.
Capitolul 14: GIROFARURILE.
Capitolul 15: CRIM I CIOCOLAT CALD.
Capitolul 16: O DIMINEA N BEZN
Capitolul 17: CE NE FACEM?
Capitolul 18: O CZTUR URT.
Capitolul 19: OCUL DE PE SCRI.
Capitolul 20: UN MANIAC.
Capitolul 21: VZND I FCND.
Capitolul 22: GRUPURI DE 12

Capitolul 23: AJUTOR!


Capitolul 24: FRAGMENTELE.

DESPRE PENTOMINOURI I DESPRE ACEAST POVESTE.


Un set de pentominouri este un instrument matematic care const din
dousprezece piese. Fiecare pies este alctuit din cinci cuburi care au
comun cel puin o latur. Pentominourile sunt folosite de matematicienii din
ntreaga lume pentru a explora idei privind geometria i cifrele. Setul arat cam
aa:
Pentominourile sunt denumite dup literele din alfabet, dei nu au exact
forma literelor respective. Cu puin antrenament, pot fi folosite asemenea
pieselor de puzzle i mpreun se vor combina n zeci de forme dreptunghiulare
de diferite mrimi. Aceast carte ncepe ca un set de pentominouri din buci
separate. La final, toate se vor mbina. Nu v lsai pclii de idei care par s
se potriveasc la nceput cu uurin. Nu v lsai nelai nici de ideile care
par s nu-i gseasc deloc rostul. Pentominourile, ca i oamenii de altfel, pot
s v surprind.
DESPRE OPERA DE ART:
O PROVOCARE PENTRU CITITOR.
Dac v uitai cu atenie la capitolele cu ilustraii ale lui Brett Helquist,
vei descoperi un mesaj ascuns. Are legtur cu codul pentominourilor din
carte, dar nu este prezentat chiar n aceeai form. O anume fiin vie joac un
rol n descifrarea acestui cod, iar pri din mesaj apar n imagini la intervale
regulate care respect un tipar din cadrul crii.
Un indiciu: acest tipar este par/echilibrat, dei impar/ciudat. Cuprinde
tot attea buci cte are un set de pentominouri. Pentru a verifica rspunsul,
vizitai site-ul: www.scholastic.com/chasingvermeer.
[soluia din englez: V:2 V: l P: l Z: l F: l N: l F:3 Z: l W: l X:2 P: l U:2,
mesaj tradus i codificat de traductor, vezi cheia din capitolul 6: N: l L:2 F: l
F:2 I:2 F: l P: l U:2 V:2 P: l X:2 W:1 P: l]
Capitolul 1: TREI LIVRRI.
ntr-o noapte cald de octombrie, n Chicago, s-au efectuat trei livrri n
acelai cartier. O lun ndesat ca o mandarin abia se nlase deasupra
Lacului Michigan. La fiecare adres se apsase soneria i se lsase cte un plic
proptit n faa uii.

n fiecare caz n parte, odat deschis ua de la intrare, pe strad nu se


zrea nimeni. Toate cele trei persoane, care stteau n casele respective, locuiau
singure i cu toii reuir cu greu s mai adoarm n noaptea aceea.
Aceeai scrisoare i ntiina urmtoarele:
Drag Prietene, i solicit ajutorul n privina investigrii unei frdelegi
care s-a petrecut cu multe secole n urm. Acest act criminal l-a nedreptit pe
unul dintre cei mai mari pictori din lume. Din moment ce aceia care se afl n
poziii de autoritate nu sunt destul de curajoi pentru a corecta aceast
greeal, mi asum eu datoria s descopr adevrul.
Te-am ales pe tine, datorit obiectivitii, inteligenei i gndirii tale
neconvenionale.
Dac doreti s m ajui, vei fi pe deplin rspltit pentru toate riscurile
pe care i le asumi.
Nu ai voie s ari scrisoarea nimnui. Alte dou persoane au primit
acelai mesaj n seara aceasta. Dei s-ar putea s nu v ntlnii niciodat, toi
trei vei colabora n feluri pe care niciunul dintre noi nu le va ti dinainte.
Dac vei arta scrisoarea autoritilor, mai mult ca sigur i vei pune
viaa n pericol.
Vei ti cum s acionezi n consecin. Te felicit pentru c ai ales calea
dreptii.
Scrisoarea nu era semnat i nici nu avea adresa expeditorului.
Brbatul se aezase la mas pentru a cina la ora aceea trzie. i plcea s
citeasc n timp ce mnca i ajunsese la pagina a patra a unui roman nou. Cu
cartea n mn, merse s rspund la u.
Cnd n sfrit i aminti de poria lui de spaghete i chiftele, mncarea
se rcise. Czut pe gnduri, sttu ndelung la mas examinnd pe rnd
scrisoarea sau privind pe geam la lun.
Oare era o fars? Cine oare s-i dea atta silina s scrie i s expedieze
o asemenea scrisoare? Era dactilografiat pe hrtie scump, din aceea pe care
o cumperi ca s impresionezi sau s pari pretenios.
Trebuia s se simt flatat sau suspicios? Ce dorea aceast persoan de la
el? La ce fel de rsplat se referea? i cine oare putea fi, s-l cunoasc att de
bine, nct s tie c ar accepta.
O femeie se foia n aternut, iar razele de lun cdeau pe prul ei lung,
rsfirat pe pern. Liste cu nume de suspeci i treceau prin minte. Cu ct se
gndea mai mult, cu att devenea mai nelinitit.
S fie oare o coinciden sau era un avertisment bine ticluit? Ce cunotea
aceast persoan despre trecutul ei?
n cele din urm, se ridic din pat. O can de lapte cald o va liniti.
nainta precaut prin ntuneric, pind n dreptunghiurile tremurnde de

lumin care cdeau de-a curmeziul duumelei. Nu avea de gnd s aprind


becul din buctrie.
Numele erau inventariate unul dup altul n mintea ei n coloane
ordonate, fiecare grup aparinnd unui capitol diferit din viaa ei. Era perioada
de la Milano, apoi New York, Istanbul.
i totui, scrisoarea reprezenta o invitaie, nu o ameninare. Dac
lucrurile deveneau ciudate sau periculoase, putea oricnd s se rzgndeasc.
Oare chiar putea?
O alt femeie sttea treaz n lumina lunii i asculta vntul i sirena
tnguitoare a unei maini de poliie.
Aceasta era o coinciden extrem de bizar!
Oare aceast scrisoare era ridicol sau inspirat? Oare nu cumva era ea
prea naiv, creznd c persoana n cauz i scrisese chiar ei? Poate c
nenumrate astfel de scrisori fuseser expediate. Oare numele ei fusese ales
din cartea de telefon?
O fars sau nu, scrisoarea avea ceva care intriga. O crim veche de
secole. Ce punea oare la cale aceast persoan?
i cum rmne cu paragraful acela nfricotor? Dac vei arta
scrisoarea autoritilor, mai mult ca sigur i vei pune viaa n pericol.
Poate c era vorba de un maniac sau de vreun criminal n serie. i
imagin poliitii scotocindu-i prin apartament, descoperind scrisoarea i
lamentndu-se lng cadavrul ei: Dumnezeule, ar fi trebuit s ne sune
imediat. Ar mai fi fost i azi n via.
O pisic singuratic miorli pe aleea din dreptul camerei ei, fcnd-o s
tresar i s-i bat nebunete inima n piept. Se ridic n pat n capul oaselor,
nchise fereastra i o zvor.
Cum s nu accepte? Scrisoarea asta putea s schimbe cursul istoriei.
Capitolul 2: SCRISUL ESTE MORT.
Scrisul este mort.
Era ceva ciudat s zic asta un profesor.
Dup a asea sptmn din semestrul colar al clasei a asea,
domnioara Hussey nc nu dezamgise. n prima zi de coal i anunase
elevii c habar nu avea pe ce vor lucra n acel an i nici cum. Totul depinde de
ce ne va interesa sau se va interesa de noi adugase ea, ca i cnd era de la
sine neles. Calder Pillay era numai ochi i urechi. Nu mai auzise niciodat
pn atunci vreun profesor admind c nu tie ce are de fcut. Ba mai mult,
s par chiar ncntat de asta.
Clasa domnioarei Hussey se afla n cldirea colii gimnaziale de la
University School, n zona cunoscut sub numele de Hyde Park. coala era
situat la marginea campusului Universitii din Chicago. John Dewey, un

profesor excentric, ncepuse construcia cu un secol n urm ca pe un


experiment. Dewey era genul de om care face sau lucreaz la nite proiecte
inovatoare pentru a nva cum s gndeasc. Lui Calder i plcuse
dintotdeauna numele potrivit1 al brbatului. Cu toate acestea, nu toi profesorii
de la U., cum i se spunea colii, ndrgeau ideile lui Dewey, ns domnioarei
Hussey era clar c-i plceau.
La nceputul anului, clasa a avut de dezbtut urmtoarea tem: este
scrisul cel mai exact mod de comunicare? Petra Andalee, creia i plcea la
nebunie s scrie, se pronun afirmativ. Putii precum Calder, care urau
activitatea n sine, votar mpotriv.
Cum rmne cu numerele? Sau cu imaginile? Sau pur i simplu, cu
vorbirea obinuit? Domnioara Hussey i ndemn s se documenteze. Elevii
scoaser teancuri de cri din bibliotec i astfel aflar despre arta rupestr din
Frana, despre sulurile de papirus din Egipt, despre petroglifele maiae din
Mexic i despre tablele de piatr din Orientul Mijlociu. Exersar tot felul de
lucruri. Fcur tampile din cartofi cruzi i acoperir pereii cu simboluri,
inventar un limbaj al semnelor pentru mini i picioare, iar o zi ntreag
comunicar ntre ei numai prin desene. Era de-acum jumtatea lui octombrie.
Oare aveau s studieze i ei vreodat materii obinuite precum elevii din
celelalte clase? Lui Calder nu-i psa. Ceea ce fceau ei era o explorare
adevrat i o gndire serioas, nu doar o simpl aflare a prerilor unor aduli
celebri mori. Domnioara Hussey era grozav!
M-O-R-T, scrisese ea pe tabl.
n dimineaa aceasta ajunseser s vorbeasc despre scrisori pentru c
el, Calder, se artase deranjat c trebuia s scrie o scrisoare de mulumire i
bombnise c aceasta nsemna ntotdeauna o pierdere de vreme. Nimnui nu-i
pas de ce scrii ntr-o scrisoare!
Atunci domnioara Hussey ntreb dac vreunul dintre ei primise
vreodat o scrisoare cu adevrat extraordinar.
Nimeni nu pru s-i aduc aminte ceva destul de interesant pentru
domnioara Hussey, aa c se aleser cu o tem ciudat.
Haidei s vedem ce putem descoperi, ncepu profesoara. Cerei-le unor
aduli s v povesteasc despre o scrisoare pe care nu au reuit niciodat s o
uite. Adic o informaie venit prin pot care le-a schimbat viaa, ntrebai la
ce vrst li s-a ntmplat asta, unde se aflau cnd au deschis plicul i dac mai
sunt n posesia lui.
Petra, ca i Calder, era fascinat de noua lor profesoar, i plceau
ntrebrile ei, prul lung prins n coad de cal i cei trei cercei din fiecare
ureche. Unul din cercei era o perl mic atrnat de o lun, altul un pantof cu
toc de mrimea unui bob de orez, iar cel din urm, o chei. Petrei i mai

plcea, de asemenea, cum domnioara Hussey asculta cu aceeai atenie ideile


copiilor, att rspunsurile corecte, ct i pe cele incorecte. Era sincer i
imprevizibil, adic aproape profesoara perfect.
Domnioara Hussey pocni dintr-odat din palme, fcnd-o pe Petra s
tresar, iar cerceluul cu perl s i se blngne vioi.
Mi-a venit o idee! Cnd dai peste o scrisoare care a schimbat viaa
cuiva, aezai-v la mas i compunei pentru mine o scrisoare. Scriei-mi mie o
scrisoare pe care nu a mai putea s-o uit vreodat!
Mintea Petrei ncepuse deja s lucreze.
Calder scoase o pies de pentomino din buzunar. Era un L. Se strmb.
L de la liter i scrisoare2 scrisul sta nu-i deloc mort! L era una dintre cele
mai simple forme de pentomino.
n sinea lui, Calder constat c majoritatea scrisorilor trimise prin pot
au o form dreptunghiular, asemenea soluiilor corecte ale unui joc de
pentomino. L-ul este n acelai timp a dousprezecea liter din alfabet, dar i
una dintre cele dousprezece piese de pentomino. Astzi este 12 octombrie!
Bunica lui i spusese odat c mintea lui are nevoie ca de aer s gseasc tot
felul de asocieri i tipare n jur.
Biatul oft. Ce pcat c gndurile trebuiau ntrerupte i exprimate n
cuvinte! Vorbria mult e greu de ascultat, iar scrisul, pentru el, reprezenta un
proces brutal. Attea lucruri rmneau n urm.
Domnioara Hussey ncheie ora spunnd:
Ai reinut? nti aflai, apoi scriei. Nu se tie ce vom descoperi dup
aceea.
Calder i Petra locuiau pe Strada Harper, o strdu ngust din
apropierea cii ferate. Casele lor se aflau la trei strzi distan fa de U. School
i la trei imobile una de alta. Copiii trecuser deseori unul pe lng cellalt pe
strad, dar nu se mprieteniser. Multe dintre familiile care locuiau n zona
aceea a Hyde Park-ului veniser de peste tot din lume ca s studieze sau s
lucreze la Universitatea din Chicago. Pentru c majoritatea prinilor lucrau,
elevii mergeau singuri prin campus, spre sau dinspre coal.
n dup-amiaza zilei de 12 octombrie, Petra se ndrepta spre cas, iar
Calder se afla la o jumtate de strad naintea ei. l urmri cum i scotocete
buzunarul dup cheie i descuie ua de la intrare. tia c biatul are
buzunarele pline cu piese de puzzle. Cteodat l auzea mormind unele lucruri
i arta mereu de parc abia ar fi fost trezit din somn. Era cam ciudat.
Dnd cu piciorul n primele frunze de toamn czute, Petra se adnci
ntr-un joc al minii pe care deseori l juca n tcere, de una singur: s-i pun
o ntrebare care nu are rspuns. De ce e culoarea galben vioaie i de ce este
ntotdeauna o surpriz, chiar dac apare ntr-o form obinuit cum ar fi o

lmie sau un glbenu de ou? Ridic o frunz galben i o inu n dreptul


ochilor. Poate c-ar trebui s-i scrie domnioarei Hussey despre asta. O va
ntreba dac i ea este de prere c oamenii au mai mare nevoie de ntrebri
dect de rspunsuri.
n acel moment, Calder se uit pe fereastra din faa casei i o vzu
trecnd pe Petra, innd o frunz aproape de nas. Se tia c e un tip ciudat, dar
ea era exagerat de ciudat. La coal sttea numai de una singur, dar nu
prea s sufere din cauza asta. Era tcut cnd ceilali fceau zgomot i, n
plus, avea o pieptntur triunghiular, amenintoare, care o fcea s semene
cu o regin egiptean. Calder se ntreb dac nu cumva se transformase i el n
vreo ciudenie. Nimeni nu-l ntrebase ce face dup ore n ziua aceea. Nimeni
nu-l strigase s-atepte. Fusese ntotdeauna sigur de prezena constant a
prietenului lui Tommy, dar nu i acum.
Tommy Segovia locuise vizavi de Calder pn n august. Rmseser buni
prieteni din clasa a doua, cnd Tommy i turnase lui Calder lapte cu cacao pe
picioare i-l ntrebase ce simte. Un profesor venise repede lng ei, ns Calder
i explicase c fusese un experiment i totul era n regul. Aceasta fusese prima
din multele lor colaborri.
Amndoi luaser hotrrea nc din iulie s nu rmn nite puti
mediocri. i promiseser c vor face ceva important cu viaa lor vor dezlega
un mare mister, vor salva pe cineva sau vor ajunge att de buni la nvtur,
nct vor trece peste clase. n aceeai zi Calder primi primul lui set de
pentominouri. Un vr de-al lui din Londra i-l trimisese drept cadou pentru a
dousprezecea sa aniversare, dei ziua lui Calder era abia spre sfritul anului.
Piesele de pentomino erau din plastic galben i lovite de masa din
buctrie scoteau un zdrngnit plcut, scurt. Plin de hotrre, Calder mic
piesele n diverse combinaii, sucindu-le i rsucindu-le ca s se potriveasc.
Cea mai mare form dreptunghiular pe care o compusese includea ase piese.
O adiere slab de vnt sufl prin ua din spatele casei i aduse cu ea
gnguritul turturelelor care i fcuser cuib pe verand, sunetul acela ca de
bolboroseal toropit pe care Calder l asocia dintotdeauna cu vara n cartierul
lui.
n acel moment Calder tiu ce are de fcut: Y-ul trebuia s alunece n U,
care la rndul lui se potrivea lng P. Chiar i acum i amintea succesiunea
literelor YUP. Obinuse astfel prima lui combinaie din cele dousprezece piese
i chiar destul de repejor. Cnd, mai trziu, i ridicase privirea, surprinsese
formele de pentomino n lucrurile din buctrie. Balamalele de la dulapuri erau
L-uri, robinetele de ap erau X-uri, ochiurile de aragaz erau nlate pe nite
picioare elegante de N-uri. Poate toat lumea putea fi reprezentat prin
nsemne din codul pentominourilor, ca ntr-un fel de alfabet Morse. ndat

nelese c va ajunge un mare dezlegtor de enigme sau cel puin aa exclamase


Tommy, care l nghionti n bra prietenete i-l lud c are un cap grozav.
Pe bune! Yup! 3, spusese acesta zmbind.
Acum lui Calder nu i se mai prea c-i att de grozav. Se uit la ceas. Era
deja n ntrziere. Dup ce Tommy se mutase, Calder i preluase slujba acestuia
de la anticariatul Powell, aa c o dup-amiaz pe sptmn ddea o mn de
ajutor distribuind cri prin cartier sau golind cutii. Rmas fr Tommy, mcar
avea ceva de fcut.
Goli pe nersuflate un pahar cu lapte i cacao, i ndes cte un fursec
n fiecare falc i plec n fug.
Anticariatul Powell era locul preferat al Petrei; era linitit i plin de
mistere. Arta mai mult a magazie dect a depozit crile stteau n teancuri
dezordonate peste tot, iar ncperile preau amestecate fr nici o noim. Dei
vizitase locul de mai multe ori, de fiecare dat Petra se simea ca ntr-un
labirint. O sal slab iluminat te conducea spre o alta, pentru ca brusc s te
trezeti din nou n locul de unde ai plecat, fr s-i dai seama cum ai ajuns
acolo. Nimeni nu se oferea s te ajute. Nimeni nu se ncrunta dac citeai, dar
nu cumprai.
Pe Petra o trimisese mama ei dup lapte i pine la bcnia din col.
Anticariatul era n drum.
Fata abia se aezase pe un scaun fr sptar cu un exemplar din
romanul Kidnapped4, cnd i se pru c recunoate trecnd pe lng ea un pr
strns n coad de cal. Domnioara Hussey? Fetia se ridic ncet de pe scaun
i se uit pe furi dup col, pregtit s par surprins, dar nu zri pe nimeni.
Se uit peste rndurile de cri de bucate. Merse n vrful picioarelor pn n
cealalt sal i trecu n revist rafturile: literatur englez, istorie, psihologie i
animale de cas. Nu voia dect s vad ce citea domnioara Hussey.
La naiba! Ddu cu ochii de Calder, care sttea aplecat peste o cutie, cu o
hrtie n mn. S nu te ntorci, s nu ndrzneti s te ntorci, gndi Petra.
Nu voia s-o vad nimeni din clas spionnd. Se ndeprt tiptil pn la colul
urmtor. Domnioara Hussey sttea ghemuit n dreptul crilor de art. Petra
nu vedea la ce se uit exact, dar observ cteva volume aezate pe jos lng ea.
Agatha Christie, Raymond Chandler domnioara Hussey se mic brusc, iar
Petra sri ndrt. Spre surprinderea ei, Calder era la civa pai. Cu siguran,
vzuse ce fcea mai devreme. Petra i fcu iute palma cu ca pentru a-i
acoperi gura, ns se opri nainte de a-l atinge. Amndoi se uitau unul la altul
la fel de ocai. Calder i reveni primul i inspecta precaut ce se ntmpla dup
col. ntr-o secund se trase napoi.
Vine profa!

Nu mai aveau altceva de fcut dect s se ascund, aa nct se grbir


s treac de seciunea de istorie i s ajung n zona de literatur. Domnioara
Hussey era acum la biroul din fa. i aez crile pe tejghea cu o pufnitur
nfundat i ncepu s vorbeasc cu domnul Watch, brbatul cu bretele roii
care se afla de obicei la casa de marcat. Rdeau. Oare se cunosc?
Poi s vezi ce-a luat? opti Petra.
Calder trecu repede n spatele profesoarei lor, cu ochii la tejghea.
Domnioara Hussey nu ntoarse deloc capul.
Una poliist i un album mare de art ceva cu Niciodat nu-tiucum, murmur el spre Petra cnd se ntoarse.
Domnioara Hussey iei din anticariat cu cumprturile. n clipa imediat
urmtoare, Petra se strecur din ascunztoare, cu obrajii n flcri.
Era furioas. Anticariatul fusese dintotdeauna ascunztoarea ei secret,
refugiul ei. Acum intrase aici n vorb cu Calder, aproape l atacase, iar el o
vzuse spionnd-o pe domnioara Hussey.
Ce avea s se mai ntmple de-acum?
Capitolul 3: PIERDUI N ART.
Douzeci de minute mai trziu, Petra sttea la birou n camera ei i-i
deschidea caietul de teme. Scrisori! S m gndesc la scrisori!
Trenul de 5.38 care ducea n sudul oraului trecu pe lng geamul Petrei
exact cu trei secunde nainte de a ajunge n dreptul casei lui Calder. ntre ei,
depise n goan reedinele familiilor Castiglione i Bixby Petra
cronometrase o dat c trenul parcurgea Harper Avenue, trecnd pe lng cte
o cas pe secund. i plceau trenurile. Uitndu-se pe fereastr, surprinse
roul-iptor al unei plrii; un copil cu o jachet de culoare mov, lipit de geam,
i chelia cuiva deasupra unui ziar, desfcut pentru citit. Fata observase c
uneori culorile lsau urme din forma lor, cnd lucrurile se derulau cu vitez
prin faa ochilor. i not urmtoarele:
12 octombrie.
Frunz galben: surpriz.
Plrie iptoare, hain ptrat, cap chel ca o lun: rou, lavand i
somon.
ntrebare: Ce vrea domnioara Hussey s vedem, de fapt?
Petraaa! Poi s-mi aduci puin hrtiee igienic?
Imediaat!
Petra oft adnc i se ridic s-o ajute pe sora ei mai mic.
Casa Petrei arta ca dup o tornad i viaa se nvrtea n cercuri
zgomotoase. Tenii, cri i rucsacuri zburau parc prin camere, purtate de
cureni de aer nevzui, pe jos gseai mereu mncare clcat n picioare, iar pe
treptele din faa uii din spatele casei stteau tot timpul una sau dou tigi

vechi. Pisicile i cinii ajunseser s bea ap din vasele de toalet, exasperai de


ct ateptau s li se umple castronelele n fiecare diminea i toi membrii
familiei se adresau unul altuia strignd n gura mare.
Petra i-ar fi dorit ca lucrurile s fie altfel. Prinii ei s stea linitii la
mas i s-o ntrebe cum i-a mers n ziua aceea, iar cei patru frai i surori mai
mici s aib erveele la ei, ca s nu-i mai tearg nasul de mnecile de la
cmi n vzul lumii. i mai dorea s nu mai fie timid, corpul ei s nu mai
arate ca o pstaie, iar urechea stng s nu-i fie mai ieit n afar dect cea
dreapt. I-ar fi plcut s fie deja o scriitoare celebr, fr s mai trebuiasc s
parcurg i etapa obscuritii, i, de asemenea, ca mama ei s nu-i mai pun n
cutia cu pachetul de coal mncare ca de bebelui. Cnd Denise Dodge o
asediase n pauza de mas i se interesase cu un aer superior: ! Ce-i aia?,
Petra simise imediat c-i vine s-o strng de gt, dar nu reui dect s ngaime
o replic firav: Ai vrea tu s tii! Dup ce Denise se ndeprt, Petra o auzi
vorbind tare ctre prietena ei: Bleah! Nu-i aa c te bucuri c tu nu ai piure de
fructe la pachet?
Un alt lucru care nu-i plcea Petrei era coul de osete al familiei, i asta
pentru c ntotdeauna rmnea cu unul din ciorapi fie prea mare, fie prea mic.
Din pricin c nimeni nu se obosea s sorteze osetele curate care urmau s fie
nclate de paisprezece picioare n fiecare diminea, acestea ajungeau din
usctor direct ntr-un co mare, mpletit, i de aici fiecare se descurca singur. n
fiecare toamn mama Petrei cumpra pentru toi apte osete de aceeai
culoare, deci, teoretic, fiecare pereche avea mrimea potrivit, ns realitatea n
lumea familiei Andalee nu era niciodat aa ordonat.
Asemenea multor puti din Hyde Park, Petra reprezenta un amestec de
culturi. Tatl ei, Frank Andalee, avea origini din Africa de Nord i nordul
Europei, iar mama ei, Norma Andalee, era din Orientul Mijlociu. Petra nu se
gndise niciodat prea mult crei rase i aparinea, deoarece ai ei abandonaser
de mult astfel de concepii. tia totui c n familia din partea mamei exista de
multe generaii obiceiul ca fiecare prim nscut de sex feminin s primeasc
numele de Petra. Mai tia i c Petra fusese numele dat unei vechi ceti de
piatr din Iordania, o aezare graioas i sofisticat care se nlase n deert
acum dou mii de ani i mai bine; trei sferturi din ruinele ei fiind nc acoperite
de straturi de nisip. O ncnta gndul c primise numele unei loc misterios
care ascundea secrete.
naintea ei, prima fiic fusese bunica ei care acum locuia n Istanbul.
Cu civa ani n urm, cnd i vizitase n Chicago, aceasta i spusese Petrei c
toate strbunele lor tize fuseser frumoase i foarte norocoase n tinereea lor.
Fetia i aruncase atunci o privire nencreztoare bunicii slbnoage i cu
cteva fire rzlee de pr la colurile gurii i care prea s-i petreac ziua

ntreag cutnd lucruri pe care le rtcea sau uita unde sunt: cum ar fi
papucii, creionul dermatograf negru sau baia.
Poate c n trecut era mai uor s fii fermector i elegant. Era convins
c celelalte Petre dinaintea ei nu trebuiser s suporte perechea ei de ochelari
groi cu rame cu picele mov i albastre i nici nu se ntrebaser ngrijorate n
fiecare diminea pe ce o s calce mai nti: pe o pat de suc de agrie uscat, pe
un dragon de plastic sau pe ceva regurgitat de cine.
Mergnd s aduc hrtie igienic, Petra se mpiedic de un soldel fr
cap. Aa-i trebuia dac-i bgase nasul n treburile domnioarei Hussey!
n acel moment Petra i auzi prinii certndu-se la parter.
Dar toat lumea are ceva de ascuns! Spunea nervos tatl ei.
Acesta era fizician la universitate, iar fetia tia c n ultima vreme fusese
ngrijorat din cauza slujbei lui. O auzi pe mama ei rspunznd ceva pe un ton
rstit, distinse cuvintele scrisoare i uitat i apoi un sunet ascuit de hrtie
rupt. Despre ce putea fi vorba? Prinii ei se contraziceau foarte rar.
O scrisoare uitat! Nu inteniona s dezvluie la coal vreun secret de
familie, dar trebuia s afle despre ce era vorba. Cnd ns cobor ceva mai
trziu la parter, coul de gunoi fusese golit.
Calder era prost dispus. Proiectul cu scrisoarea i se prea prea greu.
Cum avea el s-i scrie o scrisoare memorabil domnioarei Hussey? i de unde
s fac el acuma rost de o scrisoare uimitoare dac bunica Ranjana nu mai
tria? Avea convingerea c numai pe vremuri se tia a scrie scrisori.
Tatl lui Calder tia o vnt n buctrie. Aranja ordonat ntr-o
grmjoar feliile pale lng o tigaie i ridic privirea spre fiul lui. Biatul
desena pe marginea foii de caiet o coloan impuntoare din cuburi de
pentomino a cinci csue.
S-a ntmplat ceva? ntreb tatl.
Calder deschise gura s rspund exact n momentul cnd trenul de 5.38
trecu pe lng casa lor, fcnd ferestrele s zngne, podeaua s tresalte, iar
buctria s rsune de uieratul metalic: u-u! Biatul articula un: Nu!
rotunjit, iar tatl i zmbi i rspunse scurt: Bine!
Ca i Petra, Calder era metis. Tatl lui era originar din India i avea un fel
calm de a vorbi, de parc urma s spun mereu ceva important. Lucra ca
decorator de grdini. n fiecare an aducea acas cteva soiuri de plante pe care
le ncerca la ei n curte, nct prin august aleea din faa casei era umbrit de o
bolt de verdea ncurcat. Anul acesta o vi de ieder se ntindea
nerbdtoare ctre un crin mndru, distant, frunzele ascuite zbtndu-se s
vad cine va lua n stpnire treptele, iar tufele de flori mov i rou-sngeriu se
rsuceau certree una ctre cealalt. Era o grdin numai bun de ascuns
lucruri.

Mama lui Calder, Yvette Pillay, avea prul scurt, de culoarea caisei i un
rs melodios care-i fcea i pe alii s rd fr motiv. Era de origine canadian
i preda matematica la universitate.
Calder nu-i vzuse niciodat pe vreunul din ei mirai cnd deschiseser
corespondena. Brusc, simi c toat chestia asta l obosete. Nu simea nevoia
s asculte poveti despre scrisori. Bnuia c, dac i-ar ntreba pe ai lui,
probabil i-ar spune prea multe. Aa se ntmpl cnd eti singur la prini: i se
d tot timpul atenie! i invidia pe copiii ai cror prini mai uitau de ei din cnd
n cnd.
A doua zi diminea, mergnd pe strad, Calder amesteca piesele de
pentomino n buzunar. Scoase afar un P.
ntmpltor, Petra mergea chiar n faa lui. Biatul i nchipuia c nu-i
lsase o impresie prea grozav ieri urmrind-o, pentru ca n final s-i strice
toat pnda. Se strecur repede ntr-o alee lateral i travers cteva curi
dosnice. Trecu pe lng un arbust de liliac i o barc veche, apoi sri dou
garduri. Singura ieire la strad de acolo era printr-o tuf de zmeur. Plonj n
ea, url de durere i iei de-a valma pe trotuar, chiar n faa Petrei.
D-doamne! M-ai speriat!
Scuze! Spuse el, prefcndu-se surprins. i tu m-ai speriat pe mine!
Petra nu prea deloc amuzat.
Ce fceai?
A! Eu i Tommy o luam mereu spre coal pe-aici.
Simind o neptur n obraz, Calder ddu cu degetul i-i terse puin
snge dintr-o zgrietur. Aa! Conversaia nu prea avansa dup cum i-ar fi
dorit el. Pre de cteva minute, cei doi naintar tcui alturi.
Ce mai tii de Tommy? ntreb n sfrit Petra, cu toate c abia dac
vorbise o singur dat cu Tommy Segovia.
Mai nimic!
Calder i frmnta mintea n fel i chip, disperat s gseasc un subiect
de conversaie, dar tot ce-i venea n cap i se prea stupid. Ar fi vrut s-i spun
Petrei c toi putii din cartierul lui Tommy erau tuni militrete, adic foarte
scurt, dar nu era ceva grozav. Piesele de pentomino i zdrngneau tare n
buzunar.
Hei, ce prere ai de domnioara Hussey? Ne-a lsat pn acum s
facem tot felul de texte istee, nu-i aa? Adic teste pe texte!
Jenat de rima neintenionat pe care o crease, Petra se uit pe furi la
Calder s vad dac o sesizase. n schimb, zri pe una din urechile acestuia o
rmuric de zmeur care arta ca o anten de albin. Fata se strduia s
spun vorbe goale n sperana c el va nelege mesajul: ceea ce se ntmplase
ieri la Powell nu trebuia s mai fie amintit!

Calder se ntreba n gnd dac pe Petra o interesau jocurile de puzzle i


pentomino. Oare tia ce are el n buzunar? Mai bine las dac o ntreba, ea ar
fi putut crede c vrea s se dea mare. La rndul lui, biatul observ c fata
avea cteva boabe de cereale Rice Krispies n pr, dar nu pomeni nimic despre
asta.
Odat ajuni la coal, obosiser amndoi de ct se gndiser despre ce
s vorbeasc, fiind mai mult ateni s nu spun ce le trecea prin cap, aa c
boabele de cereale i rmurica erau tot la locul lor cnd cei doi se desprir,
lund-o n direcii opuse spre vestiare.
Domnioara Hussey se art neobinuit de ncntat c tema de
documentare a elevilor euase. Dup dou zile de cutare, nimeni din clas nu
aflase ceva care s merite mprtit celorlali. Era vorba doar de cteva scrisori
despre nite rude ndeprtate care erau pe moarte, scrisori de acceptare n coli
sau la locul de munc i invitaii la nunt.
Profesoara le suger s ncerce mai n urm cu cteva sute de ani.
Adic s gsim cri despre scrisori vechi i aa mai departe? ntreb
Petra, cu gndul la anticariatul Powell.
Din clas se auzi un val de mormieli.
Ce-ai zice de nite tablouri? Nu trebuie dect s le privii. Domnioara
Hussey ajunsese la concluzia c arta le arat deseori oamenilor ceea ce este
important pentru ei la un moment dat. Ea dezvluie lucruri. i apoi, continu
profesoara cu un zmbet, am obosit s stm ziua ntreag la coal. E timpul
s facem o or pe teren!
Elevii se ridicar cu toii n picioare.
i nc ceva, relu profesoara. i se ntmpl o dat sau de dou ori n
via s primeti o scrisoare de neuitat. S scrii o astfel de scrisoare este destul
de greu dac nu ai cu adevrat ceva de spus, pentru c nu trebuie s sune
artificial. Poate c am greit.
De fiecare dat spunea acelai lucru dup ce avea o idee i mereu aduga
pe un ton insinuant de genul suntem-mpreun-n-chestia-asta-i-ar-putea-fipericulos: Suntei de acord cu mine? Lsm deocamdat deoparte tema asta?
Clasa rspunse cu chiote i fluierturi de bucurie. Calder i surprinse
privirea Petrei, care ridic din umeri i schi un zmbet. Toat lumea prea
uurat. Anul acesta colar i ddea impresia c se ntmpl ceva fie grozav, fie
greit era greu de spus care din dou.
n lunea urmtoare, elevii luar trenul spre Muzeul de Art i merser pe
jos cteva strzi pn la destinaie sub soarele de octombrie. Era greu de inut
pasul cu marul sltre i ntins al domnioarei Hussey. Calder aprecia faptul
c aceasta nici mcar nu privea n urm s vad dac sunt toi cu ea; avea
ncredere n ei.

Dup ce i mncar pacheelele de prnz lng leii de bronz de pe


treptele muzeului, elevii se mprtiar n aripa ce gzduia arta european.
Petra o lu nainte singur. Trecu de balerinele lui Degas, de picturile
mari fcute n ntregime numai din puncte, de podurile i cpiele de fn ale lui
Monet i se ndrept spre operele mai vechi. Pe cnd era n clasa a treia,
avusese o bon care o dat pe lun o aducea la Muzeul de Art. Femeia
obinuia s zboveasc n faa tablourilor, s ofteze des i, uneori, s-i noteze
cte ceva. i spunea Petrei s rmn numai ntr-o anumit zon, dar s nu o
deranjeze, aa c fetia se plimba, uitndu-se n jur. Curnd, ncepu s se
gndeasc n care dintre tablouri i-ar plcea s intre sau care dintre exponate
ar arta frumos la ea n camer sau s-i nchipuie pe care dintre copiii din
tablouri i i-ar dori drept tovari de joac. La un moment dat bona i ddu un
carneel i un creion, i Petra ncepu s fac liste. Odat numr toate picturile
cu mbrcminte roie n ele, alt dat numr n secret toate tablourile n care
apreau dosuri dezgolite. Numr i plriile i gsi 123.
Acum Petra pea ncet din sal n sal, strngnd la piept o map
clipboard. tia sigur c exist un tablou cu o scrisoare, undeva lng un nger.
Sau parc n mna cuiva, fcut sul. Aveau o or la dispoziie i era convins
c va gsi ceva.
Cnd Calder o vzu pe Petra ndeprtndu-se, lu hotrrea s mearg
dup ea. O urmrea cam de la o sal distan i era att de preocupat s nu fie
vzut, c abia dac bga de seam ce era pe perei. Apoi, dintr-odat, nici urm
de Petra!
Biatul travers ncet urmtoarele dou galerii. Se fcea trziu. Era cazul
s-i nceap cutrile pe cont propriu. Dup un col, descoperi ceva
promitor. ntr-un tablou al pictorului francez Auguste Bernard, datat din
1780, zri o scrisoare pe o noptier. Calder se uit n jur era singur. Se
sprijini de peretele opus tabloului i ncepu contiincios s ia notie.
Scrisoarea era mpturit, dar avea sigiliul din cear roie rupt. Cu alte
cuvinte, se nelege c fusese deschis. Femeia de lng scrisoare prea s-i
dea ochii peste cap, iar rochia i era ridicol de mic pentru partea de sus a
corpului. Calder i concentra atenia asupra msuei pe care se mai aflau un
irag de mrgele i o carte cu un titlu n francez. Abia se apucase s copieze
cuvintele L'art d'aimer5, cnd simi c se mic peretele din spatele lui.
Ce na.
Calder se mpletici, trezindu-se n cadrul unei ui deschise de la o camer
ntunecat, i se mpiedic de picioarele cuiva. Acel cineva l mpinse repede la
loc i mpreun revenir n lumina orbitoare a galeriei. Imediat veni un paznic
spre el i-l nfac de cot.
Acces interzis! Nu tii s citii?

Prea mirat s rspund, Calder se rsuci pe clcie s vad cine l


mpinsese.
Ce cutai tu nuntru? uier Petra.
Dar tu? Replic el imediat.
Paznicul, gras i roz ca un crnat mbrcat n gri, i privea cu braele
ncruciate.
Este o camer de depozitare. Vizitatorii nu au voie s intre. Unde-i
grupul vostru?
Fr s spun nimic, cei doi copii se aezar de o parte i de alta a
paznicului i se ndreptar spre locul unde domnioara Hussey vorbea cu un
grup de colegi de-ai lor.
Ia s-o vezi cum se transform ntr-un profesor obinuit, opti Calder n
spatele paznicului.
Petra i arunc o privire scurt, vesel i fcu din mn semn c: Stai s
vedem!
Dumneavoastr rspundei de copii? I-am gsit pe-tia doi ntr-o
camer de depozitare.
Domnioara Hussey se art surprins, dar nu ocat. Elevii de lng ea
rdeau pe nfundate, ns Petra i Calder erau serioi.
V mulumesc, se adres profesoara grsanului, dndu-i de neles c
atta a avut de zis.
Dup ce paznicul se ndeprt destul ct s nu-i aud, domnioara
Hussey le zmbi cu cldur celor doi, uitndu-se la fiecare pe rnd.
Bine gndit! Ai gsit ceva?
Cnd Denise se mut pe un alt scaun n tren, un bileel scris ateriza n
poala Petrei: CALDER I PETRA N ART S-AU PIERDUT.
NTI S-AU PUPAT. APOI AU TRAS UN VNT!
Petra l arunc repede pe jos ca nu cumva s-l vad Calder. De ce erau
uneori copiii att de proti?
n momentul cnd coborr cu toii pe Fifty-seventh Street, era prea
trziu ca s se mai ntoarc la coal. Domnioara Hussey le fcu la revedere
cu mna, iar Calder i Petra o pornir cam stingheri spre Harper Avenue.
Pa! Murmur Petra peste umr, srind n fa i urcnd grbit
treptele de la veranda casei ei.
Petra!
Da? Zise ea, ntorcndu-se.
Ce cutai acolo?
M uitam doar. Majoritatea muzeelor au mai multe tablouri dect se
pot atrna pe perei, aadar, ce nu este expus, musai se afl ntr-o magazie.

Mda, presupun c domnioara Hussey trebuie s se fi gndit c ar fi


fost beton s dai peste o scrisoare care se afl sub cheie, rspunse Calder.
Nu-i prea drgu ce spui. Nu-i place de ea?
Calder ncepu s agite piesele de pentomino n buzunar.
Ba da!
Fata l privi bnuitoare.
Eti invidios pe mine!
Ba nu!
Recunoate, rnji Petra.
Ei, doar pentru ideea cu magazia.
Faa Petrei reveni la normal.
Bineneles! Apoi dispru.
Ce se petrecuse mai devreme? Calder scoase una dintre piese i o azvrli
n sus.
I de la idee, gndi el cu glas tare.
Sau era I de la idiot?
Capitolul 4: MINCIUNA LUI PICASSO.
A doua zi, domnioara Hussey avea parc faa i mai luminoas ca de
obicei.
Recunoscu mpreun cu clasa c vizita la muzeu nu avusese rezultate
spectaculoase. Elevii descoperiser doar trei pergamente religioase i scrisoarea
cu sigiliul rou, dar cam att. ns profesoarei i plcuse cum decursese
explorarea i nu prea deloc nemulumit de ei.
tii, unul dintre pictorii mei preferai a fost preocupat de scrisori i lea fcut cunoscute n multe dintre picturile lui. De aceea m-am gndit c vom
gsi exemple mai numeroase. E ciudat cum i planifici uneori lucrurile i nu-i
ies. Brusc, schimb vorba, pe un ton mai sever: Ei, i acum? Putei s-mi
spunei la ce concluzii ai ajuns privind comunicarea?
Petra ridic mna.
A zice c e greu de studiat. Ce-ar fi s ne mai dai ceva de lucru legat
de art?
Petrei i plcuse explorarea de la Muzeul de Art i era sigur c s-ar mai
putea gsi un alt subiect care s merite investigat.
Denise interveni:
Mie o parte din operele de art mi s-au prut destul de grosolane.
Adic, multe au reprezentri sngeroase i violente, ori femei grase i goale, ori
sunt pur i simplu plictisitoare doar cu nite oameni n haine elegante. Ce
mai, nici moart n-a sta n aceeai cas cu unele dintre ele!
Din clas se auzi un murmur aprobator. Denise pufni scurt, mulumit.

M ndoiesc c ai avea ocazia, Denise, spuse calm domnioara Hussey,


ncrucindu-i minile la piept. Apoi rmase nemicat i privi n tavan.
Vznd-o neclintit, clasa se cufund n tcere. ntr-un trziu, profesoara vorbi
din nou: Picasso zicea c arta este o minciun, dar o minciun care spune
adevrul. Continu plimbndu-se printre bnci: Minciunile i arta. Sunt o
problem veche. Prin urmare, dac lum arta n discuie, zise ea rar, trebuie
mai nti s lmurim altceva: Ce anume face ca un obiect s devin oper de
art?
Denise i ddu ochii peste cap, dar tcu.
Uite ce v rog eu: pornii prin a v alege un obiect din cas care vi se
pare c este o oper de art. Poate fi orice. Nu cerei sfatul nimnui am nevoie
s fie la aprecierea voastr. La or vei avea de descris n faa clasei acel obiect,
fr s ne spunei ce este exact. Asta-i tema, de data asta nu v mai las s
scpai! Zmbi ea. Unele idei se vor citi n clas.
Calder ncerca n sinea lui s rstlmceasc citatul din Picasso. Acesta
se referise cumva la faptul c arta nu se identific total cu lumea adevrat,
dar transmite ceva adevrat? ncerc s mai fac i alte combinaii analitice
ntre art, minciun i adevr. Mintea lui lucra ca i n cazul aranjamentelor
logice ale celor cinci cuburi ce alctuiau fiecare pies din setul de pentomino.
Cum sun: Arta este adevrul care minte? Poate c toat existena nu
nsemna dect rearanjarea ctorva idei simple. Calder se foi n banc, ncntat
de concluzia lui, i zmbi spre tabl. Dac ar reui s identifice acele idei
simple, ar ajunge bunoar un fel de Einstein, combinat cu matematicianul
Ramanujan sau Ben Franklin.
Calder?
Era ntors pe jumtate n scaun, cu capul sprijinit n palm. Nu se tie
cum, piesele de pentomino i ajunseser pe pupitru. Le adun repede i le vr
n buzunar, ns una czu pe jos.
Voiai s spui ceva, Calder? Mi s-a prut c ai ridicat mna, adug
domnioara Hussey.
Nu, m gndeam doar la ce a afirmat Picasso. nc m mai gndesc,
ncheie el.
n jurul lui izbucni un hohot neprietenos de rs i biatul simi c i se
nfierbnt ceafa. Dac Tommy ar mai fi fost n clas, l-ar fi atenionat cu cotul
din timp, ca s nu fie luat pe nepregtite.
Sun clopoelul. Denise calc pe piesa de pentomino czut, exact n
momentul n care Calder ntindea mna s-o ia de jos. Genunchiul ei l lovi n
ureche.
Aah! Scuu-zee, i-am clcat pe jucrie! Rse ea, mpingnd piesa, care
alunec pn sub catedra domnioarei Hussey.

Scuu-zee c ai picioarele aa de maa-ari, o auzi Calder pe Petra


ngnnd n spatele lui.
Nefiind sigur c a auzit bine, biatul ntoarse capul s-o vad, dar Petra
nu mai era acolo.
n timp ce profesoara tergea tabla, Calder i recupera piesa pe bjbite.
Biatul ar fi vrut s-i spun domnioarei Hussey c avea o idee interesant, dar
nu tia cum s-o exprime.
Domnioara Hussey veni lng el i i zmbi.
tiu, Calder! i mie mi se ntmpl de obicei s m pierd n propriile
idei. Poate c ntr-o zi vom ncerca cu toii s scriem ceea ce am visat cu ochii
deschii timp de o sptmn, s vedem ce ar iei. Poate c vom ajunge la
concluzia c acestea sunt mult mai importante dect ce propusesem eu s
lucrm pn atunci.
Calder ncuviin din cap, recunosctor. Domnioara Hussey era
nemaipomenit! terse piesa de praf i o privi mai atent. N de la ce? Necaz.
Dar ce fel de necaz?
Niciunul dintre lucrurile de acas nu preau a fi obiecte de art.
Petra vru s aleag nti o pern brodat, dar descoperi o gaur mare n
material, ddu peste un zmeu de mtase cu aspect de omid, care ns nu mai
avea un ochi; se gndi apoi la beiorul cu care mama ei i prindea prul n coc,
dar nu-l mai gsea de cteva zile bune.
La urma urmei, totui ce nsemna arta? Cu ct se gndea mai mult, cu
att i se prea mai ciudat ntrebarea. Ce fcea un obiect inventat s devin
special? De ce unele lucruri fcute de mna omului erau ncnttoare, i altele
nu? Cum de un castron obinuit de gtit, o lingur sau un bec nu erau piese de
art? Ce deosebea obiectele expuse la muzeu de cele care ajungeau la gunoi?
Probabil c majoritatea oamenilor care mergeau la muzee nu-i puneau
ntrebri. Pur i simplu considerau c se uit la ceva valoros, frumos sau
interesant i nu-i bteau prea mult capul cu asta. Fetia i jur c nu va face
niciodat aa!
Mintea i zbur la picturile din Muzeul de Art care o fceau s uite pe
moment de tot ce era previzibil n jur. Simise asta de fiecare dat cnd sttuse
n faa tabloului Zi ploioas al lui Caillebotte privind caldarmul ud din pietre
de ru, trectorii cu fustele lor lungi i jobene mergnd care ncotro, erpuirea
mbietoare a strzii. Asta era arta, ceva care implica aventur! O conducea ntro alt lume i fcea lucrurile familiare s par misterioase. i, chiar dac
experiena dura doar cteva minute, Petra revenea la viaa ei obinuit uor
schimbat.
n drum spre bcnie, gndul i era tot la strada parizian a lui
Caillebotte. Oare dac artistul ar fi pictat Harper Avenue, tabloul ar fi artat la

fel de incitant? Ajunse la colul strzii, cnd l zri pe brbatul cu bretele, cel
care sttuse de vorb cu domnioara Hussey, cum iese din anticariatul Powell,
se uit mprejur i las o carte n cutia de exemplare gratuite de la intrare. Fata
grbi pasul.
Cartea avea o copert dintr-un material textil, ptat n unele locuri, i o
foaie groas, de culoarea untului, moale la margini. Titlul i srea n ochi: Lo!
6, iar ilustraiile n alb i negru, cu nite corpuri nedefinite, deformate, ce se
agau unele de altele sau urlau. Citi cteva paragrafe:
Cai ngrozii, ridicai pe picioarele din spate, azvrleau cu copitele n
ploaia de broate.
Cprioarele nnebunite zburdau de colo-colo, ncercnd exasperate s
scape de broatele care le gdilau.
Vnztorii din Londra priveau nmrmurii broatele care le bteau n
vitrine.
Lumea noastr pleac de la existena broatelor.
nelepii au cutat alte moduri. Au ncercat s neleag condiia uman
analiznd stelele, artele sau economia. Dar dac exist o unicitate implicit a
tuturor lucrurilor, nu conteaz de unde ncepem, din stele, de la legea cererii i
ofertei sau de la Napoleon Bonaparte. Unitatea este cercul, indiferent de unde
pornim.
Am strns 294 de mrturii despre ploi cu fiine vii.
Poftim?
Petra reveni la copert i vzu c autorul era un anume Charles Fort, iar
cartea fusese scris n 1931. O vr sub bra.
Capitolul 5: VIERMI, ERPI I MELCIORI.
n seara aceea, pe msur ce rsfoia tot mai mult cartea nou, Petra
devenea din ce n ce mai curioas. Nu mai vzuse o astfel de carte. n primul
rnd c era nesat cu citate din ziare i reviste din toat lumea cum ar fi:
London Times, Quebec Daily Mercury, New Zealand Times, Woodbury Daily
Times, New York American, Gentlman's Magazine, Ceylon's Observer. i lista
putea continua.
Cartea cuprindea o mulime de relatri ale unor ntmplri ciudate,
multe asemntoare ntre ele. erpi veninoi czui din cer n curile caselor din
Oxfordshire, Anglia; ninsori n Suedia cu zpad i viermi maronii i roii; pe
Cromer Gardens Road, din afara localitii Worcester, Anglia, se adunase o
cru de melciori dup o furtun; n Carolina de Nord, dar i n Norfolk,
Anglia, se vzuser lumini puternice, traversnd cmpul deschis. Erau locuri n
care apreau animale slbatice, departe de habitatul lor obinuit. Cazuri de
oameni disprui, gsii apoi la mii de kilometri deprtare, dezorientai i
confuzi. Avuseser loc accidente i explozii pe care nimeni nu le putea explica.

Se pare c Fort i petrecuse douzeci i apte de ani documentndu-se


din ziare vechi din biblioteci. Copiase sute de articole despre evenimente
inexplicabile.
n adncul minii noastre exist convingerea c nu pot avea loc ploi cu
fiine vii. Dar civa dintre noI. Au avut surpriza s fie martorii unor experiene,
care s le ateste veridicitatea.
Petra citi fragmentul de dou ori i ntoarse cteva pagini.
N-am ntlnit vreun standard n nici o religie, filosofie, tiin sau
nenelegere dintr-o gospodrie care s nu poat fi adaptat tuturor cerinelor.
Adaptm standardele unor judeci i nclcm legi care ne convin nou s fie
nclcate. Tragem concluzii, ca rezultat al senilitii, al incompetenei sau al
credulitii, dup care discutm pe baza lor ca s ajungem la premise. Uitm
procesul anterior i, pornind de la premise, dezbatem mai departe,
nchipuindu-ne c acela a fost punctul de plecare.
Petra avea dificulti cu limbajul din carte i trebui s caute n dicionar
explicaiile cuvintelor credulitate i premise. Recitind de cteva ori fiecare
propoziie pe buci, ncepu s priceap ce voia s spun Fort: n funcie de
cum priveai lucrurile, lumea ta se putea schimba complet. Dup prerea lui,
muli oameni fceau eforturi de imaginaie pentru a nelege prin mecanisme
cunoscute ceea ce li se ntmpl. Cu alte cuvinte, uneori lumea deformeaz
incontient realitatea din faa ochilor lor ca s se potriveasc totui cu ceea ce
i-ar dori ei de fapt s fie. Oamenilor le place s vad ceea ce cred ei c ar
trebui s vad i s descopere ce tiu c trebuie s descopere. Era o idee
grozav!
i mai departe:
Vezi ziarele londoneze din data de 18 i 19 august 1921 n cursul zilei
de 17, n timpul unei furtuni, pe strzile din nordul Londrei au aprut
nenumrate broscue.
Ceva mai jos:
Aceste apariii s-au repetat. ntr-un alt cotidian londonez, Daily News, din
5 septembrie 1922, este menionat Chalons-sur-Sane, o localitate din Frana,
unde timp de dou zile a plouat cu broscue rioase.
S fie asta adevrat?
De ce oare coala nu se preocupa mai mult timp cu studiul lucrurilor
necunoscute sau nenelese, i nu de cele care fuseser deja descoperite i
explicate? Domnioara Hussey le solicita mereu idei. N-ar fi fost grozav s
investigheze i ei cazuri stranii asemenea lui Charles Fort? S ncerce s
descurce iele amestecate din spatele unor evenimente nedesluite?
i de ce n-ar fi cartea aceasta o oper de art? Fata puse mna pe caietul
de coal i ncepu s scrie:

Acest obiect este tare la exterior i ndoit spre interior. Este de culoarea
zmeurei necoapte i cntrete cam ct o pereche de blugi. Miroase ca un dulap
dintr-o cas veche i are o form antic. Conine lucruri greu de crezut despre
fiine vii care cad din cer ca ploaia, obiecte ce plutesc singure prin aer i
persoane care dispar i reapar.
Este fcut din substane care cndva au crescut din pmnt, s-au
legnat n vnt i au mngiat aerul nopii. Este mai vechi dect vizita pe lun,
apariia computerelor, casetofoanelor sau a televiziunii. E posibil ca bunicii
notri n tineree s-l fi vzut nou.
Pe interiorul copertei era scris cu cerneal maronie tears numele unei
femei. Petra se ntreb cine era persoana creia i mai plcuse aceast carte i
cum de ajunsese s fie scoas din anticariat. De ce fusese oare dat? Ea, una,
n-avea de gnd s-o piard vreodat.
nainte de a nchide cartea, Petra reveni cu privirea la propoziia aceea:
Lumea noastr pleac de la existena broatelor.
Cteva ore mai trziu, n lumina firav a razelor de lun, Petra era
aproape adormit. Cnd se rsuci n pat, mototolindu-i perna ntre cap i bra
ca s stea mai bine, se petrecu un lucru ciudat: dei cu ochii nchii, i se pru
c vede n faa ei o tnr femeie. Aceasta prea a veni din trecut. Era
mbrcat ntr-o hain galben cu bordur din blan de hermin alb cu pete
negre, iar prul l avea strns cu panglici strlucitoare. Cerceii lungi, probabil
perle, se micau vioi i scnteiau n ntuneric. Femeia era aezat la o mas i
scria; se pare c totui ceva o ntrerupsese. Cu pana de scris n mn, se oprise
i-i ridicase privirea. Se uita direct n ochii Petrei. Expresia feei sale era un
amestec de buntate i interes, dnd impresia cuiva care nelege lucrurile fr
s i se spun.
Petra se surprinse sorbind din ochi fiecare detaliu al vedeniei ei. Dei n
camer era ntuneric, lumina se rspndea din ncuietorile de metal ale unei
cutii de lemn, dintr-un fald al materialului bleu de pe mas, de pe fruntea
femeii i din galbenul ca de lmie al hainei ei. Era o lume calm, n ateptare,
n care visele erau aievea i fiecare silab sclipea n aer ca o perl. Era lumea
unui scriitor i Petra ptrunsese n ea.
i, deodat, la fel de brusc precum se conturase, imaginea femeii ncepu
s se tearg din mintea Petrei. n timp ce se ntmpl asta, fata avu impresia
c este recunoscut, ca i cum acea persoan tia c este vorba despre ea,
Petra Andalee. Era un sentiment ocant, ameitor, cutremurtor, adevrat. i,
oarecum inevitabil, prea c lucrurile sttuser ntotdeauna aa.
Dezmeticindu-se de-a binelea, fetia se gndi la Charles Fort. S fie el,
oare, rspunztor de vizita femeii? Oare el le reunise? Martorii unor experiene

care s le ateste veridicitatea. Fort nelegea ceea ce Petra simise adesea: c


lumea nconjurtoare mai are nc multe secrete de dezvluit.
De-ar fi tiut Petra cam ct de multe, n-ar mai fi adormit deloc n noaptea
aceea.
Capitolul 6: CUTIA GEOGRAFULUI.
n ziua cnd domnioara Hussey le ddu tema despre definiia artei,
Calder urc direct la el n camer dup coal.
Se aez la birou i scoase pe mas setul de pentomino. W-ul se potrivea
cu Y-ul i U-ul, iar I-ul aluneca formidabil pe lng L. X-ul este mai greu de
mbinat n dreptunghi, dar cred c ar merge aici, ntre P i U. Pentominourile i
ordonau de fiecare dat gndurile.
Not pe caiet cuvntul ART7. Dup care adug repede:
ART.
RAT.
ATR.
TAR.
Nu asta intenionase s scrie pe list, dar pe parcurs creionul parc
preluase controlul. Citi cu voce tare ce scrisese. Remarc ncntat c, mai mult
dect irul tuturor combinaiilor posibile de A, R, T i , obinuse un exerciiu
de dicie.
Calder i ndrept din nou atenia la tema lui. Oare lista lui ciudat era o
oper de art? n genul formelor acelora vechi de art care apreau la muzeu
pe vederi i n postere pe pereii buctriilor sau de felul aceleia despre care
discutaser azi la coal? Domnioara Hussey le spunea mereu: Ascultai-v
gndurile! Pi, ce-ar fi dac el i nu personalul de la muzeu ar hotr ce este
minunat de privit? Ce ar alege atunci? Aceleai lucruri care sunt n prezent
celebre? Probabil c nu i pictura cu doamna aceea franuzoaic mbrcat cu
o rochie prea strimt.
Pentru el, arta era ceva. Enigmatic. Da! Ceva care fcea s i ncoleasc
n minte idei noi de rumegat. Ceva care i transmitea o viziune proaspt
asupra lucrurilor de fiecare dat cnd le revedea. i reveni atunci o amintire.
Se ntinse sub pat i trase afar un cufr prfuit cu soldei verzi.
Scormoni ntr-un col i scoase de dedesubt o cutiu.
Biatul ridic grijuliu cutia, cu ambele mini. Era din lemn nchis la
culoare i avea colurile placate cu frunze de vi din argint. Capacul reprezenta
imaginea unui tablou cu un brbat cu pr lung prins n coad la spate, aplecat
asupra unei mese. Era mbrcat cu un halat interesant i avea o expresie
gnditoare, privind spre fereastr. n mna dreapt inea lejer un instrument ce
semna cu un compas. Sub cotul drept i se vedea marginea rulat a hrtiei
ntinse pe mas. La colul opus al mesei se afla adunat un covor persan, iar cu

mna stng se sprijinea pe o carte. n spate, pe un dulap nalt, se vedea un


glob pmntesc. nfiarea lui arta c fusese adncit n gnduri importante,
ns tocmai n acel moment, ceva l ntrerupsese. Calder resimi un fel de
nelegere i apropiere fa de acel brbat. Aa se simea i el la coal cnd era
trezit din reverie pe neateptate.
Biatului i plcuse dintotdeauna acel tablou. Puse mna pe lup i
ncepu s examineze suprafaa cutiei. Surprinse scnteieri de lumin din sticla
ferestrei, iar covorul nviase sub nuane calde de albastru i auriu. Pe dulapul
nalt era scris cuvntul Meer. Calder repet cuvntul n minte: Meer, Meer.
Pcat c bunica Ranjana nu i spusese mai multe!
ncerc s-i aminteasc momentul exact cnd i dduse cutia. Era micu
ct s stea la ea n brae i s se joace cu ochelarii ei de citit s fi avut cam
patru, cinci aniori. i amintea perfect ezlongul ei cu catifea albastr,
nuleele de la ncheieturile degetelor i obrajii ei blnzi de culoarea ciocolatei
amrui.
Bunica Ranjana era nnebunit dup mistere i jocuri de puzzle i sigur
i-ar fi plcut de domnioara Hussey. Calder lu cutia n mn i alerg la parter
s fac vorba bunicii o baie de curcubeu. n dup-amiezile trzii de
toamn, soarele intra n sufrageria familiei Pillay prin geamurile acoperite cu
nflorituri de plumb, scldnd podeaua, pereii, canapeaua i scaunele cu
curcubee i forme nestatornice de romburi i poligoane. Aceast defilare de
lumin suav se desfura uor dintr-o latur a camerei i disprea n colul
tavanului. Bunica Ranjana susinea sus i tare c statul printre forme
geometrice ajut creierul.
Calder ncepu s scrie:
Brbatul din mna mea privete spre fereastr, iar lumina i cade pe unul
din brae, pe un obraz i pe hrtia de pe mas. tii cum uneori, n lumin
puternic, hrtia alb parc te orbete? Ei, foaia asta te face s mijeti! n jurul
lui este albastru, rou i maro-deschis. Pe colul mesei, ntre mine i el, se afl
un covor ncreit, ca i cnd cineva a splat podeaua i a uitat s-l pun la loc.
Ca dimensiuni, acest obiect este la fel de greu ca o pung cu fursecuri de
ciocolat sau, poate, un borcan gol de sos pentru spaghete sau ca un tricou
mare. Este tot att de gros ca un dicionar i lung ct un tub de past de dini
de mrime medie.
Calder se opri, innd cutia n mna dreapt, i privi curcubeiele care
pluteau pe zidul din faa lui. Constat nfiorat de plcere c lumina dupamiezii cdea pe el aproximativ ca n tablou i se ntreb dac i el arta atunci
ca i cnd ar cugeta Gnduri Importante.
irul gndurilor i fu ns ntrerupt de voci care se auzir tare dinspre
ua de la intrare. Se uit pe vizor i i vzu n strad pe domnioara Hussey i

pe domnul Watch, eful lui de la Powell. Ce cutau ei, oare, aici? Apoi Calder
zri o btrn ntins pe jos, ntre cei doi. Deschise ua i domnioara Hussey
i strig:
Ap! Adu nite ap!
Cnd se ntoarse cu un pahar, btrna era deja n picioare. Calder nu o
cunotea. Domnioara Hussey i spuse:
Mulumesc, Calder! Nu tiam c locuieti tocmai aici.
De la ea, Calder afl ceea ce tocmai i comunicase i ei domnul Watch: o
dat pe sptmn, acesta o nsoea pe doamna Sharpe la anticariat s-i
aleag nite cri.
S-a nimerit ca acum domnioara Hussey s fie chiar n spatele lor cnd
doamna Sharpe s-a mpiedicat i a czut.
Domnul Watch prea jenat, iar doamna Sharpe era nervoas.
N-am nevoie de ap, se rsti ea. Proast! Pantofii tia noi sunt de
vin! Nici o lcust n-ar putea s mearg n ei!
O fcuse proast cumva pe domnioara Hussey? Chiar aa s fi fost,
profesoara se fcu a nu lua n seam i i oferi braul ca sprijin pentru
doamna Sharpe.
Calder intr n cas i i privi din spatele uii pe cei trei ndeprtndu-se
pe strad, pn nu-i mai zri.
n seara aceea, Calder primi o scrisoare. O desfcu i zmbi. De la cine
altcineva!
L:1 F: l Z: l N: l P: l T:2,
I:2 F: l F:2 P: l L:2 T: l Y: l W: l N: l
I:2 P: l Z:2 V:2 N: l L:2 L:2 T:2 W: l U:2
T: l T:2 L:2 U: l.
X:2 F: l I:2 W: l U:2 V: l P: l N: l
Z: l F: l U:2 V:2 Y:2 P: l P: l Y: l.
W: l
V:2 V: l W: l I:2 Y: l Y: l W: l N: l I:2 F: l N:2 N:2 P: l N: l.
V: l F: l X:2 P: l V:2 L:2 U:2 V:2 F: l F:3 W:1 I:2 U:2 W:1 N:1 P:1. F:2 L:2 F:2 F: l T: l T:2 F: l W: l N: l.
I:2 P: l Y:2 F:3 L:2 T:2 Y:1 U:2 V:2 W: l I:2 Y: l U:2.
V:2 L:2 F:2 F:2 F:3
Imediat urc fuga n camera lui s caute descifrarea codului de
pentomino pe care l inventase pentru el i prietenul lui Tommy, nainte ca
acesta s plece:

123FAMYIBNZLCONDPPEQTFRUGSVHTWIUXJVY
K W Z L X.
Calder decodific mesajul.
CALDER, NUMELE PUTIULUI DE ALTURI ESTE FROG8. DISPRUT SPTMNA TRECUT. BNUIESC C RPIT. TREBUIE S STAU
N CAS. MAMA SE TEME. SLUJBA NOU E NESUFERIT
TOMMY
ngrijorat, Calder cobor la buctrie s le comunice prinilor vetile
aflate. Familia Pillay i exprim compasiunea.
S te mui ntr-un cartier nou era oricum un lucru neplcut, dar s afli
c putiul din vecini a disprut brusc prea o glum proast.
Tommy nu-i cunoscuse niciodat tatl adevrat. Acum un an, n iarn,
mama lui, Zelda, care lucra la biblioteca universitar, a plecat n vacan cu
dou prietene n insulele Bermude, de unde s-a ntors cu un so.
La nceput, Tommy a fost destul de discret i nu voia s vorbeasc despre
btrnul Fred, cum ncepuse s-i spun. Fred se strduia din rsputeri s
joace rolul tatlui. Juca baseball cu Tommy n parc, venea la coal i vorbea
cu profesorii, i ducea des pe Calder i pe Tommy la cofetria de pe Fifty-third
Street ca s-i ia specialiti de ngheat la pahar i i lsa s-i comande
porii mari. Dup un timp, Tommy ddea semne c ncepuse s-l plac, pentru
ca, pe 4 iulie Calder i amintea bine data pentru c vestea le stricase toat
atmosfera festiv a zilei naionale americane btrnul Fred s anune c
familia lor urma s se mute la New York. Cumprase o cas la periferia oraului
fr ca mcar s-i spun dinainte mamei lui Tommy. i nici copilului,
subliniase Tommy plngndu-i-se lui Calder.
Iar acum, povestea cu acest Frog ce fel de nume mai era i sta?
Calder i rspunse imediat lui Tommy.
V:2 L:2 F:2 F:2 F:3, U:2 L:2 U:2 L:2 T:2 T:2 F:3 F: l I:1 L:2 W:2 V:2
T: l T:2 L:2 U: l.
F:2 F: l F:3 I:1 P: l F:3 L:2 W:2
L: l F: l I:2 U:2 L:2 Z: l X:2 P: l
F:2 F:3 U:2 V:2 P: l T:2 F:3 F: l I:2 N: l
I:1 P: l V: l P: l T:2 L:2.
I:1 P: l
L:1 F:1 T:2 P: l T: l W:2 Z:1.
L: l F: l Z: l N: l P: l T:2.9

Lui Tommy i plcuse ntotdeauna s spioneze; era i sta un mod de a fi


un puti ieit din comun. Calder zmbi, amintindu-i discuia avut cu el n
buctrie cnd rezolvase prima figur de pentomino. Spera ca mesajul lui s-i
fie de ajutor.
Dup ce redact scrisoarea i lipi plicul, Calder ncepu s aib ndoieli n
privina sfatului su. Dar dac ntr-adevr i se ntmplase ceva ru putiului
din vecini? Vinovaii n-ar accepta s fie spionai de un alt copil. Prinii lui
Calder l linitir susinnd c erau mici probabilitile ca acela s fie un caz de
rpire adevrat. Spera ca ei s aib dreptate.
Capitolul 7: BRBATUL DE PE PERETE.
Cnd, la sfritul sptmnii, domnioara Hussey citi cu glas tare una
din teme, clasa se foi, examinndu-se dintre priviri ca s identifice autorul, pe
cineva fie jenat, fie prea ncntat de sine.
Un scaun ciudat?
Art modern cu chestii care atrn?
Scriitorul vrea s rmn anonim sau are de gnd s ne dea
rspunsul, ntreb domnioara Hussey, dup ce copiii ncercaser de cteva ori
s ghiceasc rspunsul.
Tcere. Petra i drese glasul:
Pi, este vorba despre o carte deosebit!
Brusc, Petra se gndi la femeia calm, inteligent, femeia cu hain
galben din visul ei. Bnuia c ea n-a fost niciodat nevoit s-i explice
scrierile. n acel moment, Petra simi prezena femeii, optindu-i parc la
ureche: Nu conteaz ce spun ei! Eu neleg!
O carte? Pufni Denise. Ca murele i pantalonii urt mirositori?
Gura Petrei se strnse ca o linie.
Domnioara Hussey se ntoarse spre Denise.
Da! Uneori comparaiile neateptate creeaz efecte surpriz. Sunt
revigorante, nu-i aa?
Denise fcu o mutr de parc ar fi mirosit ceva neplcut.
Calder fu impresionat de textul Petrei i i-ar fi plcut s scrie i el aa. O
or mai trziu, n cantin, o zri pe Petra stnd singur ntr-un col i hotr s
i se alture. Voia s-i povesteasc despre ntmplarea de ieri cu cei trei din faa
casei lui i ct de mult i plcuse descrierea ei. i nchipuia c va fi surprins
c vine s-i in companie. n acel moment ns, cutia lui de mncare se lovi de
sptarul unui scaun i se deschise. Petra auzi zgomotul: poc! i vzu trecnd n
vitez pe deasupra mesei sandviciul lui cu carne. Pn s reueasc el s-l
recupereze i s se aeze pe scaun, fata deja rdea.
Gata, gata! Zise Calder.

Nu, dar tii, tocmai citeam despre zgomote inexplicabile i obiecte care
cad din cer, cnd am auzit un pocnet i un vjit prin aer se opri, hohotind
amuzat. Nu rd de tine dar s-a potrivit perfect.
Ce citeti?
Cartea pe care am descris-o. Am descoperit-o ieri la Powell.
Calder citi Lo! Pe cotorul crii i gsi c este un titlu ciudat. Nu-i de
mirare c Petra ncerca s-l acopere!
A scris-o un tip pe nume Charles Fort care i-a petrecut toat viaa
adunnd articole de ziar despre chestii inexplicabile, l lmuri Petra. tii, cum
ar fi lumini ciudate pe cer, lucruri care se mic prin camere fr nici o
explicaie, fantome, tot felul de nebunii de astea. Vorbete despre ct de oarb
i stupid i se pare cea mai mare parte din educaia noastr i este amuzant,
nu prea ia n serios prerile celorlali i nici pe ale lui. Fata fcu o pauz,
surprins de ct de mult vorbise: mi place s citesc despre oameni care
cerceteaz lumea pe cont propriu i, n plus, m preocup lucrurile nenelese
deocamdat de nimeni.
Mmm, mormi Calder cu gura plin.
Oriunde ai deschide-o, dai numai peste amnunte uimitoare. Ia
ascult!
Petra rsfoi paginile undeva la mijlocul volumului i citi urmtoarele:
Au avut loc numeroase dispariii misterioase de persoane.
Iat ce scrie ziarul Chicago Tribune din 5 ianuarie 1900: Sherman
Church, un tnr angajat la fabrica Augusta Mills din Battle Creek, Michigan, a
disprut. Lucra n biroul direciei, s-a ridicat de la mas i a intrat n fabric.
De atunci nu a mai fost vzut de nimeni. Echipe de cutare au scotocit fabrica
n toate ungherele i au cutreierat n ntregime localitatea, pduri i rul.
i n alt parte: . Exist mrturii privind gsirea a ase persoane n
interiorul sau la ieirea din localitatea Romford din Essex, Anglia, incapabile s
ofere date despre ei sau despre cum au ajuns acolo.
Calder se oprise din mestecat i se uita fix la ea.
Tommy tie un puti din New York pe care l cheam Frog, care a
disprut de curnd.
Frog? Petra ncepu s rd din nou. O broscu zburtoare!
Calder simea c-i vine i lui s rd, dar parc tirea lui nu era aa
vesel. Ce-o fi vrut oare s spun Petra?
i-l crezi pe tipul sta, Fort?
De ndat ce termin ntrebarea, lui Calder i pru ru c deschisese
gura. Nu dorise s sune aa. Faa Petrei se ntunecase i prea dezamgit.
Pi, tocmai ce mi se pare extraordinar este c a lucrat numai pe baza
articolelor din ziare. tiu c pentru muli asta poate prea complet aiurea.

Iritat, Petra ncepu s-i strng lucrurile, ndesnd volumul n cutia de


mncare.
Situaia se nrutea. El chiar i nelegea entuziasmul Petrei, numai c
nu dorise s mai pice de prost i de data asta; iar asocierea pe care o fcuse n
legtur cu Frog era o coinciden tare ciudat. Pn s apuce fata s se ridice
de la mas, Calder vorbi dintr-o suflare:
Compunerea ta a fost nemaipomenit i i-am mai vzut pe domnioara
Hussey, pe doamna Sharpe i pe domnul Watch, eful meu de la Powell, n faa
casei mele ieri. Erau mpreun!
Petra redeveni interesat:
Doamna care?
Sharpe! Cel puin aa mi s-a prut c-o cheam.
Petra scoase din nou cartea, o deschise la prima pagin i o ntinse spre
Calder.
Straniu, nu?
Biatul citi pe copert:
Louise Coffin Sharpe! Oare ea o fi? A putea s aflu, zise el ca i cnd
i era ceva la ndemn.
OK! Exclam Petra, cu faa luminat. Mulumesc, mi-a dori tare mult
s aflu nu credeam c fostul proprietar mai triete.
A doua zi Calder ajunse devreme la anticariat. Domnul Watch sttea la
biroul din fa i studia ncruntat o scrisoare.
A, da! Am nevoie s faci o livrare, spuse el mpturind scrisoarea. Te
trimit la o adres din josul strzii cu cteva cri, destinatarul este Sharpe.
Calder zmbi. Evenimentele se potriveau, precise ca nite pentominouri.
Risc o ntrebare:
Cumva Louise Sharpe?
Domnul Watch i arunc o privire sever:
Da, dar pentru tine este doamna Sharpe, zise el i i ntinse biatului o
pung de hrtie plin cu cri.
Pe drum, Calder se uit pe ascuns n pung. Erau nite romane n
francez i o carte nou despre art, scris de David Hockney. Preau genul de
cri pe care le-ar fi citit i domnioara Hussey. i mai era o crticic uzat,
intitulat Experiment n timp. Calder o rsfoi, ajunse la cuprins i vzu titlul
capitolului doi, Puzzle-ul, l surprinse n mod plcut. Poate doamna Sharpe
nu-i chiar att de rea!
Nu se tie dac femeia l recunoscu, oricum nu art acest lucru, iar
Calder hotr s nu-i aminteasc incidentul cu paharul de ap. Biatul observ
c avea ochii de un verde neobinuit, ca marea, cu riduri multe la coluri, pe o
fa btrn i osoas. l rug s-o atepte n living pn aduce un cec.

Calder inspect din priviri camera. Pe jos era un covor persan imens, n
jur perne de canapea din catifea, nuduri sculptate, dulapuri cu geamuri;
ncperea arta ca un muzeu. Iar ntr-un col, pe un birou ordonat, trona un
computer mare, sofisticat. n secunda urmtoare l zri. Lui Calder nu-i venea
s-i cread ochilor. Pe perete, deasupra canapelei, era atrnat un tablou mare
exact ca acela de pe cutia lui.
Cunoti tabloul?
Vocea doamnei Sharpe l fcu s tresar.
Asta voiam s v ntreb. tii, bunica mea mi-a druit o cutie cu
individul sta, vreau s spun cu pictura respectiv pe capac, i intenionam s
aflu cine este autorul i tocmai am avut o tem n care l-am descris ce
ciudat, nu-i aa?
Doamna Sharpe pufni uor i-i nmn cecul.
Ei, nu chiar! Este o copie dup tabloul Geograful al lui Vermeer. Sunt
sute de astfel de copii.
A! Cine a fost Vermeer? Mi-e cunoscut numele, dar. Interveni Calder,
nc surprins, dar ncercnd s lungeasc discuia.
A fost olandez i a pictat n secolul al XVII-lea. Doamna se opri,
uitndu-se gnditoare la zmbetul entuziast al lui Calder. Sunt sigur c poi
gsi la biblioteca colii o carte din care s afli mai multe despre el.
Oau! Perfect! ncntat peste msur, Calder se ndrepta deja spre u,
cnd i aminti de cartea Petrei: A, doamna Sharpe! Pot s v ntreb ceva? Are
legtur cu Lo! Cartea unei prietene, Petra Andalee, descoperit de ea la Powell
i cred c are numele dumneavoastr n ea.
Pe moment, doamna Sharpe pstr o tcere sinistr. Oare la ce se
gndea? Apoi vorbi cu o voce blnd:
Ai neles cartea?
Calder ridic ochii la ea. Nu putea citi pe figura ei dac aceasta era sau
nu o ntrebare capcan.
n parte, mini el. Adic, amndurora ne plac amnuntele despre
ntmplri bizare pe care nimeni nu le nelege, cum sunt dispariiile de
persoane, i e interesant c a gsit informaii despre toate astea n ziare.
Nu credeam s mai citeasc cineva astfel de cri.
Doamna Sharpe arta de-a dreptul mbunat acum.
ncurajat, biatul adug:
A, ba da, tot timpul!
Se ngrijor c exagerase.
Vino la ceai ntr-o zi, dup coal! Adu-o i pe prietena ta i vom sta de
vorb despre Charles Fort. Vocea doamnei Sharpe devenise de ghea: La ora
patru!

Se ntoarse s deschid ua i Calder nelese c ntrevederea se


ncheiase.
Desigur. Mul.
Ua se nchise imediat n urma lui.
Biatul reveni la anticariat ameit de toat ntmplarea. Prietena mea?
Spera ca ea s devin prietena lui i asta repede! n nici un caz nu putea s se
duc n vizit ca s discute singur despre ideile din Lo! Cum de se bgase n
povestea asta?
Dimineaa de luni era alb-albastr i totul n jur prea suflat de vnt:
norii strni grmad, crengile goale i resturile de gunoaie. Calder iei din
cas i o vzu pe Petra alergnd n susul strzii, spre casa familiei Castiglione
dup o bucic de hrtie. Urmrind-o, vzu cum hrtia se nal mult ntr-un
rotocol graios i zboar spre acoperiul csuei de joac din copac, a familiei
vecine i, apoi, spre calea ferat.
Petra se opri.
La naiba! Exclam ea. Hrtia aceea era pe jumtate ngropat la tine
n grdin. N-am apucat s citesc dect nceputul, dar oricum pomenea despre
o crim veche i ceva despre art. Ridic din umeri: Poate era doar o reclam
ciudat, nu o scrisoare adevrat!
M-am mai gndit la cartea lui Charles House, ncepu Calder.
Fort, l corect Petra, abinndu-se s nu rd.
i nc la ceva. Calder trase adnc aer n piept: Doamna Sharpe! Este
al ei volumul i i s-a prut interesant c noi adic, tu am aflat despre el.
Vrea s te cunoasc.
Petra se opri din mers.
Serios?
Vrea s mergem ntr-o zi la ea, la ceai. Adic ne-a invitat!
Calder se uita n sus la vrfurile copacilor de parc i ei fuseser invitai.
Ce se face dac Petra nu vrea s mearg? Doamna Sharpe i-ar da imediat
seama c a minit c a citit cartea.
O clip Petra rmase mut.
Stai puin! Cum ai ajuns s vorbeti cu ea?
Calder i povesti n ce consta slujba lui de la Powell i despre livrarea de
ieri. Restul drumului pn la coal discutar despre coinciden, fiind
amndoi de acord c nu ntotdeauna prea ntmpltoare, dup care Petra i
mprti cteva din ideile lui Fort despre observarea atent a lucrurilor. Calder
ar fi vrut s-i spun despre cutia lui i despre coincidena de a vedea tabloul cu
Geograful pe peretele doamnei Sharpe, dar tcu. Domnioara Hussey nu
apucase nc s-i citeasc descrierea la clas i spera ca Petrei s-i plac.

Amndoi czur de acord c mai erau multe de descoperit n lume. Petra


l asigur c, dup prerea ei, domnioara Hussey i-ar fi dorit s-i lase s
adune informaii ciudate, asemenea lui Fort. Asta n condiiile n care colegi ca
Denise nu stricau totul.
De exemplu, despre art i lucruri inexplicabile! Rezum Petra pe
nersuflate.
Petra, eti grozav!
Cum de nu i-a dat el seama pn atunci c sub claia aceea de pr se
ascundea mult creier? Gura Petrei se strmb uor.
Ai face mai bine s citeti cartea nainte s mi dai dreptate! Poate nu
eti la fel de nebun ca mine.
Biatul rse i amestec vesel piesele de pentomino din buzunar. Anul
sta se anuna din ce n ce mai bun.
n dup-amiaza aceea, Calder mprumut de la Petra cartea Lo! Avusese
dreptate: Fort era un gnditor excepional! Cercetase fr team fenomenele
fr explicaie. Mai mult dect att, cutase n toate tipare. Calder nelegea
fascinaia autorului de a face conexiuni ntre lucruri aparent fr nici o
legtur i admira felul n care Fort i provoca pe specialiti. Cum a putut oare
doamna Sharpe s se sature de o carte att de interesant? C veni vorba de
doamna Sharpe, avea ceva munc de detectiv de fcut.
Reproducerea Geografului din albumul bibliotecii era mai clar i mai
luminoas dect copia de pe cutia lui. n spatele brbatului se afla o hart
nrmat, deasupra ei, o semntur, I Ver Meer i dedesubt, anul MDCLXVIII.
Calder socoti: o mie, plus cinci sute, plus o sut, plus cincizeci, plus zece, plus
cinci, plus trei nsemna 1668. Numele ntreg al artistului era Johannes
Vermeer, cunoscut i sub numele de Jan Vermeer, i pictorul era originar din
nordul Europei, din Olanda.
Explicaiile oferite n carte spuneau c nu se cunoate cu exactitate cine
fusese geograful, dar zona n care trise Vermeer a fost un centru renumit
pentru cartografi. La vremea aceea, bogailor le plcea s-i mpodobeasc
pereii caselor cu hri ca s-i arate bunstarea, precum i faptul c se
gndesc la lume. Cartografia era o profesie respectat, undeva ntre tiin i
art.
Calder frunzri cartea, cutnd i alte tablouri ale lui Vermeer. Cele mai
multe nfiau persoane n dreptul unor ferestre, aprea des i covorul persan
identificat n Geograful i, de asemenea, se repeta pe alocuri o hain de culoare
galben. Ca privitor, tablourile i lsau impresia c-i surprinzi pe protagoniti
ntr-un moment de singurtate. Lumina din geam scotea n eviden lucruri
obinuite, fcndu-le s par importante: o pan de scris, un urcior cu lapte,
un cercel, niturile de alam dintr-un sptar drept de scaun. Lui Calder i se

nzri c acestea pot ascunde informaii la urma urmei, codurile implic


repetiia, iar n lucrrile lui Vermeer apreau aceleai obiecte n mod repetat.
Exista o simetrie evident a tocurilor de geam i a dalelor din duumea, precum
i a celorlalte detalii: perle, couri, urcioare sau hri nrmate. Erau situaii de
simetrie, att complet, ct i voit ntrerupt.
Calder citi mai departe. Se meniona c Vermeer murise falit, n jurul
vrstei de patruzeci de ani, i c nu se tia mai nimic despre viaa lui. Nu se
tie de ce un pictor fantastic precum el nu a pictat dect treizeci i cinci de
lucrri. Nimeni nu tie cine sunt personajele pictate de el i nici motivele care lau ndemnat s le picteze. Nu se cunosc mprejurrile n care a ajuns artist.
Vermeer a lsat n urma lui mai multe ntrebri dect rspunsuri.
Capitolul 8: O SURPRIZ DE HALLOWEEN.
n dimineaa zilei de duminic, 31 octombrie, Petra l auzi pe tatl ei
spunndu-i mamei c nu prea avea chef de Halloween.
Frank, gndete-te la copii!
Vocea mamei sale prea tensionat.
Apoi Petra l auzi pe taic-su bolborosind ceva i prinse frnturi din
vorbele lui:
Iart-m, iubito. Scrisoarea din pot de sptmna asta. O s vezi tu.
O s se ncheie mai repede dect crezi, spuse el i i mbria soia.
Ce scrisoare? De fapt, ce se ntmplase cu cea rupt? Ce anume se va
ncheia? Oare familia ei avea nevoie de bani? Vor trebui cumva s se mute?
Dintr-odat Petra simi c abia ateapt s-i comunice domnioarei Hussey
ceea ce-i trecuse atunci prin cap: despre scrisori importante nu se poate
discuta pentru c acestea ascund ntotdeauna secrete! Probabil c domnioara
Hussey nu primise vreuna pn atunci, altfel ar fi tiut asta.
Harper Avenue era ntru totul n spiritul de Halloweenului. Era momentul
cnd cartierul lui Calder i al Petrei era vizitat de persoane din oraele din jur,
iar familiile se luau la ntrecere, ncercnd s-i fac proprietile ct mai
nspimnttoare. n curile din faa caselor apreau peste noapte sicrie
mpodobite cu oase mprtiate, pietre funerare i lopei, de streini atrnau
tarantule, iar dovlecii, crestai i luminai pe dinuntru, mriau nfricotor.
De la ferestrele camerelor de la etajele superioare stteau agate cadavre ce se
legnau lin n ntuneric. Pe jos erau mprtiai globi oculari din ciocolat,
gardul viu i verandele erau acoperite cu o plas care imita pnza de pianjen,
iar dintre straturile de flori se auzeau voci sinistre sau muzic de org. Pentru
putii din zon, costumele aveau mare nsemntate.
La ora patru n dup-amiaza aceea, Petra se strduia s-i fixeze
panglicile n pr, care, cre i rebel, nu voia s stea prins. n final, Petra i

smulse toate panglicile din pr, l adun ntr-o coad strns la spate i apoi i
fcu un coc de care fix cu nite clame fundiele deja nnodate.
Dup aceea i puse cerceii confecionai de ea, nite mrgele mari, albe,
prinse de nite agrafe. Acum arta altfel, foarte schimbat. Dincolo de geam se
auzi trenul mugind, iar Petra rmase locului, privindu-i cerceii cum tremur
de la vibraii.
i mbrc haina cu guler i manete din imitaie de blan cususe
nainte cu grij pe un pulover galben buci dintr-un costum vechi de
dalmaian. Era gata! i nchise uor pleoapele, cam un milimetru, schi un
zmbet care era mai mult n intenie dect n realitate i se privi din profil n
oglind. n acel moment, chiar dac doar pentru o clip, simi c rspndete
elegana natural a scriitoarei din visul ei.
Cnd Petra deschise ua, n pragul de la veranda ei se afla Calder,
mbrcat ca o liter mare roie, fcut din ptrate de carton lipite ntre ele cu
scotch.
Bun, Calder!
Petra.
Brusc, fetia se simi stnjenit de tot ce-i fcuse n pr i, instinctiv, se
ddu napoi din lumin.
Ari ca o persoan pe care am vzut-o, adic dintr-un tablou.
Serios? Mormi Petra.
Cum de te-ai gndit s te mbraci ca ea?
Care ea?
Petra l privi fix, uor ncruntat.
Femeia cu pan de scris, femeia de la birou!
Calder ncerc s-i protejeze pe ct posibil costumul de pentomino, cnd
Petra l trase deoparte n hol.
Spune-mi exact despre ce vorbeti!
Ai grij! Mi-ai ndoit F-ul! Spuse Calder suprat. Ce te-agii aa?
Scuz-m! Doar c mi-ai recunoscut costumul i, vezi tu, eu l-am
visat!
Vrei s spui c ai visat tabloul?
N-am spus c este un tablou. Nu tiu ce-a fost!
Ciudat! Am o poz acas. Vino s te convingi singur! Coborr ntr-un
suflet scrile de la casa Petrei i le urcar pe cele de la intrarea locuinei lui
Calder. Odat ajuni nuntru, Calder se dezbrc iute de costumul de F i
alerg la el n camer, de unde reapru cu un album imens n brae. l aez pe
jos i rsfoi paginile cu reproducerile dup tablouri. Petra ngenunche lng el.
Uite!

Petra simi un gol n stomac. Recunoscu nu numai costumul ei, dar i pe


doamna din vis. Atinse imaginea cu degetele ca pentru a se convinge c era
ntr-adevr real. Citi nota explicativ alturat: JOHANNES VERMEER,
FEMEIA CU SCRISOAREA, 1665.
Capitolul 9: CELE ALBASTRE.
Calder i Petra mai gsir alte trei tablouri cu femeia n hain galben.
ntr-unul, cu un irag de perle la gt, se uita n oglind, ntr-altul cnta la
lut, iar n cel de-al treilea era aezat la o mas de scris i primea din mna
unei slujnice o scrisoare.
N-ai mai vzut pn acum niciunul dintre aceste tablouri?
Calder prea ngrijorat.
Niciodat!
Petra i scosese unul din cercei i l ddea de-a dura pe podea.
i cum se face c ai visat ceva despre care nici nu tiai c exist?
M ntreb, spuse Petra rar, dac nu cumva tablourile care i apar
singure n minte sunt la fel ca broscuele zburtoare sau persoanele disprute
n mprejurri ciudate.
Mmm. Te referi la faptul c visul tu ar putea fi o prticic din ceva de
amploare. Calder se ridic n picioare i aduse o foaie de hrtie i un creion, pe
care i le nmn Petrei: Poate c ar trebui s ne notm toate chestiile
inexplicabile.
Petra se aplec bucuroas asupra foii.
De acord!
i ncepu s scrie:
Charles Fort: investigator de frunte, filosof, ghid.
Hei, mai e ceva! tii c mi-am fcut costumul de F pentru c m-am
gndit la F de la Fort?
O s includem i asta.
Calder i povesti despre cutia lui, explicndu-i cum ajunsese s se uite la
album.
M ntreb ce m-a fcut oare s-mi amintesc de vechitura aia?! Dac nu
mi-ar fi trecut prin cap, nu a fi recunoscut Geograful la doamna Sharpe, nu a
mai fi citit despre Vermeer i nici nu i-a fi identificat costumul.
E din cauza domnioarei Hussey! Punct Petra ncntat. Totul a
nceput cnd ne-a dat de cutat subiecte n art. Ei, uite c am gsit!
n urmtoarele zece minute se chinuir s-i aminteasc tot ce se mai
ntmplase i cnd anume. Petra not:
1. Calder scrie despre cutia cu tabloul Geografului; n aceeai zi, Petra
descoper cartea Lo! O descrie n tem i o viseaz pe femeie.
2. Calder i Petra iau prnzul mpreun, vorbesc despre Fort.

3. Calder o viziteaz pe doamna Sharpe, vede Geograful i afl despre


Vermeer.
4. Calder mprumut albumul de la bibliotec.
5. Petra i Calder i fac costume. Petra se gndete la Vermeer, Calder i
la Fort.
6. De Halloween: Calder i recunoate costumul Petrei.
Calder frunzrea cartea i nainte, i napoi.
Aici nu se spun prea multe despre viaa lui Vermeer. Crezi c ar trebui
s ne documentm mai mult? M tot ntrebam dac nu cumva exist un fel de
cod secret pe care nimeni nu l-a remarcat pn acum adic, de ce attea
perle, tocuri de scris i nsturei?
Bine gndit! Rnji Petra.
i poate c mai sunt i alte conexiuni ciudate cu Charles Fort,
continu Calder. E posibil s ne scape unele lucruri.
Am putea s cutm mine la biblioteca liceului.
Grozav! Calder se ridic n picioare i bg mna n buzunar. Amestec
piesele de pentomino i scoase una afar: V de la Vermeer, zmbi el distrat
spre Petra care arta nedumerit. Era o ans din dousprezece, crezi c a fost
o coinciden?
A doua zi n drum spre coal, Petra l chestiona pe Calder n legtur cu
asocierea dintre litera V i Vermeer.
Eu i-am zis despre femeia din vis, acum poi s-mi spui i tu povestea
pentominourilor. S nu-mi spui c-s doar nite piese de fcut dreptunghiuri!
M ajut s-mi limpezesc gndurile, ncepu Calder. Apoi, cu coada
ochiului spre Petra, Promii s nu rzi?
De ce-a rde? Ce-ar putea fi mai ciudat ca visul meu?
Pi, ntr-un fel pentominourile parc mi-ar vorbi. Uneori, am senzaia
c vor s-mi transmit ceva, apuc una la ntmplare i atunci mi trece un
cuvnt prin cap.
Petra l privea cu interes. Biatul continu:
tiu, pare un joc de superstiii! Poate chiar asta e, dar ai dreptate n
legtur cu Charles Fort. Te face s urmreti mai atent ceea ce ignorai nainte.
Mi se pare grozav!
Calder i zmbi recunosctor Petrei; ar fi trebuit s-i dea seama c-l va
nelege.
n aceeai zi, la 3.30 dup-amiaza, cei doi se aflau la bibliotec n spatele
unui vraf de cri.
Hai s ncepem cu informaii, OK?
Cu un stilou cu cerneal violet, Petra ncepu s scrie o pagin nou cu
titlul: Informaii despre Vermeer.

Calder se uit n cartea din faa lui.


Uaa! Petra, fii atent: Vermeer a fost botezat n 1632, n noaptea de
Halloween. Asta este primul amnunt despre viaa lui!
Cam sinistru, nu crezi? Am nceput s scriem informaii despre el n
aceeai zi cnd s-a consemnat pentru prima oar numele lui. ntre timp s-au
scurs mai bine de trei secole i jumtate.
Am gsit, relu Calder. Johannes, fiul lui Reynier Jansz i Digna
Baltens.
Ateapt, pe litere!
Calder se opri o clip ca Petra s copieze numele, apoi continu:
Tatl su a fost hangiu n Delft, dar i estor, care a fabricat un
material fin din satin, supranumit caffa. Fiul, Vermeer, a fost la rndul lui
hangiu i abia dup aceea a avut de-a face cu arta. S vedem. Cnd avea 21
de ani, s-a cstorit cu Catharina Bolnes. Ceva mai trziu n acelai an, a fost
nregistrat n Breasla din Saint Luke drept Pictor-maestru. A fost de cteva ori
directorul aceleiai bresle. A avut 11 copii. A murit n 1675, la 43 de ani.
Petra scria ca o nebun. Calder ddu pagina:
Se pare c a murit dator i c a ajuns faimos cu adevrat abia acum o
sut de ani. Hm! Este misterios, vreau s spun totul despre viaa lui! Nu exist
nici o eviden despre cum s-a apucat de pictat sau despre averea familiei lui.
Istoricii nu tiu unde a lucrat, nici cine sunt femeile i brbaii din tablourile
lui, dac reprezint pe cineva anume, prieteni, rude sau nu. Mai citisem asta
ca persoan, nu se cunoate aproape nimic despre el. Calder ridic ochii din
carte. Ce bizar, nu-i aa? M ntreb dac nu cumva cineva i-a distrus
nsemnrile i scrisorile!
Petra i arunc o ochead lui Calder.
E ntr-adevr cam suspect i trist, nu crezi? Acele scene magice despre
care nimeni nu va afla vreodat mai multe.
Calder citi din nou:
i mai tii ceva? A semnat doar o parte dintre tablourile lui. De ce
oare? Calder ntoarse pagina. Eu n-a fi fcut aa niciodat! i spuse el, apoi
propuse cu voce tare: Hai s aflm mai multe despre pictura din visul tu. Uite
aici: Femeia cu scrisoarea, este expus n Galeria Naional de Art din
Washington, D. C. Haina pe care o poart este o jachet de diminea, iar
blnia alb de la guler i mneci se numete ermin. i vine s crezi, cerceii
aceia mari sunt fie dintr-un fel de sticl deosebit, fie din perle! Scoica aceea
care ar fi trebuit s le produc avea probabil mrimea unei mingi de fotbal. ine
n mn o pan de scris, bineneles! Acelai scaun cu sptar cu mnere din
cap de leu apare i n alte picturi. Cum, de altfel, apar i aceleai bijuterii,

mobil sau chiar hri i tablouri de pe perei. M ntreb dac asta nu cumva
este casa lui Vermeer.
Probabil c-i venea foarte greu s lucreze cu atia copii n jur.
Petra se gndea ct de zgomotoi puteau fi numai cinci.
nelegi ceva din asta? ntreb Calder.
Pi, am gsit chestia aia cu Halloweenul, care este o coinciden destul
de ciudat.
Dar ne-a scpat oare ceva? Un tipar? Numere?
Prea par toate s se lege, spuse ncet Petra. Bunoar, doamna Sharpe
s fi tiut i de Vermeer, i de Fort, tu s-o cunoti pe doamna Sharpe, eu s
citesc cartea ei i s am acel vis exact n momentul cnd tu citeai despre
Vermeer, dup care s ne facem acele costume. Tu consideri c ideile se
suprapun n felul acesta mereu, doar c oamenii nu-i dau seama?
Se poate!
Dup ce ieir din bibliotec, parcurser o parte din drum n tcere.
Calder scoase din hain dou pacheele M&M de arahide n ciocolat i i oferi
unul Petrei.
Mulumesc, rspunse aceasta surprins.
Care sunt preferatele tale? Se interes el.
Cele albastre.
Hei, ce-ai zice s spunem c bombonelele albastre M&M nseamn s
pstrezi secretul? Am putea ncepe o colecie i s mncm cte una n
momente deosebite ca un semn al hotrrii noastre de a dezlega acest mister.
S fie un fel de problem personal a noastr.
Auzindu-se ce spune, Calder se opri. Petra l complet repede:
Ne-ar privi pe noi, pe Charles Fort i pe Vermeer. Perfect!
Hotrr s pstreze bombonelele albastre n cutia de mncare a lui
Calder i s-o in la el sub pat. La Petra rmnea caietul cu notie. La captul
Harper Avenue se oprir i mncar cte o arahid M&M, amndoi cznd de
acord c albastrele aveau un gust neobinuit i misterios.
Capitolul 10: N INTERIORUL PUZZLE-ULUI.
n ziua de miercuri, dup prnz, Calder sttea agitat n faa ferestrei de la
sufragerie. Trecuser dou zile de la vizita lor la bibliotec. Fr s tie ce s
investigheze, att Petra, ct i Calder abandonaser alte cercetri.
Ploua cu gleata. Pe jos, apa curgea n uvoaie sau se aduna n bltoace.
n timp ce privea absent picturile de ploaie cum se formeaz i se grupeaz
din nou, lui Calder i veni o idee. Desigur! Era urmtorul pas de fcut! O lu la
fug pe scri la etaj, departe de prinii lui care stteau de vorb n buctrie,
i puse mna pe telefon. De ndat ce Petra rspunse, biatul turui:

Auzi, cred c trebuie s sunm la Galeria Naional i s ntrebm


dac Femeia cu scrisoarea este la ei. tii, s aflm dac tabloul este n
siguran, chestii de-astea.
De ce n-ar fi acolo?
Pi, vreau doar s m asigur. Poate c Charles Fort mi-a modelat altfel
mintea, dar cu attea poveti despre teleportare i oameni care dispar din
seniN. Ar trebui s verificm.
Vin imediat la tine!
Nici Petra i nici Calder nu mai sunaser pn atunci la vreun muzeu.
Aruncar cu o moned de un peny s vad cine urma s sune i Petra form
numrul. Ascult un mesaj de robot cu indicaii privind orele de vizitare ale
muzeului, expoziii i turnee i n final reui s discute cu un operator. Petra
inu receptorul deprtat de ureche ca s aud i Calder.
Galeria Naional de Art!
Vocea suna blnd, nu prea a unei persoane tinere i era foarte oficial.
V-am sunat s ne spunei dac un anume tablou de-al lui Vermeer
este expus n momentul de fa.
O! Ce tablou v-ar interesa?
Petra se strmb la Calder; vocea avusese acum tonul acela pe jumtate
vesel, folosit n general de aduli atunci, cnd stau de vorb cu copiii.
Petra ncerc s rspund pe un ton ct mai sobru posibil:
Femeia cu scrisoarea!
Stai s verific n computer. V pot spune dac tabloul este
mprumutat.
Petra i Calder ateptar n tcere pn ce femeia reveni pe fir.
A, da, tabloul lipsete acum. Se afl n Chicago, unde va avea loc o
expoziie intitulat Scriitori n art la Muzeul de Art.
Petra i Calder fcur ochii mari. Calder nfac receptorul din mna
Petrei, trgnd-o n acelai timp de pr. Se auzi n oapt un Auu!
amenintor i urm un Scuze! nfundat.
Poftim? Se auzi din nou vocea femeii.
tii dac n clipa de fa mai este n Chicago?
Calder strngea att de tare receptorul, c ncheieturile degetelor i se
albiser. Femeia de la cellalt capt al firului ezit:
Pi, asta mi arat computerul. Bnuiesc c da! A plecat din
Washington cu cteva zile n urm, iar expoziia se deschide sptmna
viitoare.
Simind c femeia urma s-i ntrebe ocupaia sau numele lor, Calder
ngim repede mulumesc-la-revedere i nchise.
Mama mia, Petra!

Petra ddu din cap.


Te gndeti la acelai lucru ca mine?
Fata ncuviin din nou din cap.
Acum am s sun la Muzeul de Art i, de data asta, Calder Pillay, n-ai
s-mi mai smulgi receptorul din mn i nici prul din cap!
Dup un lung moment de ateptare i transfer la alte linii, cea de-a doua
convorbire telefonic i inform c o nou expoziie urma s se deschid
sptmna viitoare.
Ei, poate c ne-a trecut prin cap asta doar pentru c tabloul este
inclus n expoziia de aici i. Abia acum strngem noi datele.
Vocea Petrei se stinse.
Da, dar tot mi-e team cnd tiu c e pe drum, ie nu?
Tablourile sunt transportate adesea dintr-un loc n altul. Aa avem i
noi ocazia s o vedem pe Femeie pe viu.
E momentul s mncm o bomboan albastr.
Se aezar turcete pe podea cu cutia cu Geograful ntre ei, comparnd
mrimea bombonelelor de M&M pe care i le aleseser. Jucar o partid de
Monopoly cu puin tragere de inim. Mama lui Calder le aduse fursecuri pe
nite erveele cu imprimeuri cu un desen cu broscue verzi pe un fond
albastru-nchis.
Hei, mam, de unde ai erveelele astea?
Nu-mi aduc aminte, dar nu-i aa c sunt amuzante? Dup ce mama
iei din camer, Petra i Calder se uitar unul la altul.
Poate c ploaia le-a oferit o scuz broscuelor ca s apar, zmbi
strmb Calder.
Da! Apropo de broate, mai ai veti de la New York?
Calder l sunase pe Tommy cu o sear nainte. Acesta i spuse c bnuia
s existe un motiv pentru care toi vecinii lui erau aa de neprietenoi, ca i
cnd era un secret mare la mijloc pe care el nu-l aflase nc. n mod sigur Frog
nu era de gsit, ns nimeni nu voia s-i spun lui Tommy cauza. Recunoscu
fa de Calder c ipoteza rpirii fusese un pic melodramatic, dar faptele erau
clare: ntr-o bun zi Frog dispruse i nu mai fusese vzut de atunci, iar lumea
nu vorbea nimic despre asta.
mi pare ru c nu pot s-l ajut, i spuse Calder Petrei. Trebuie s fie
cumplit s te gndeti c ai putea fi urmtorul puti care dispare.
Poate pentominourile tale ne pot spune ceva, suger ea. Calder le
amestec i extrase un N. Se ncrunt.
N de la ce? Gndi el cu glas tare. New York? Nu! Galeria Naional?
Las-o balt, nu-mi st mintea dect la Vermeer.
Mda, e greu s te mai gndeti la altceva acum.

A doua zi dup coal, Petra adun cu grebla frunzele din curte


mpreun cu tatl ei, care n ultima vreme prea pierdut ntr-o lume a lui. La
mas, ngndurat, nu ddea mai departe platourile cu mncare, acum cteva
zile uitase s opreasc apa la cad i rmsese cu totul descumpnit cnd nu
putuse s ncale o pereche de osete micue, scoase din co.
De data asta, insist cu grebla de mai multe ori pe acelai petic de
peluz, nct pe alocuri iarba se smulse, lsnd la vedere pmntul dezgolit.
Tat?
Petra se oprise din lucru.
Da?
Te simi bine?
Tatl fetei o privi de parc ea s-ar fi aflat n spatele unei ferestre nchise i
ridic absent o mn.
Desigur!
ns Petra nu-l crezu. Ce se ntmpl cu el? Pleca n continuare la
serviciu, dar era mereu distras. Fetia i dorea din tot sufletul s fi descoperit
scrisoarea de la care ncepuse totul, aceea pentru care prinii ei se certaser
cu cteva sptmni nainte. Poate ar fi putut s-l ajute cumva. Cnd tatl ei
intr n cas, fata l auzi bolborosind ca pentru sine:
Un mprumut! E o nebunie!
Petra fcu ochii mari. mprumut. Primul lucru la care se gndi fu Femeia
cu scrisoarea. La ce se referea oare tatl ei? Era vorba de bani? Sau auzise ea
greit? Poate spusese de mprumut. Indiferent ce era, suna la fel de ru.
n dup-amiaza aceea, Calder o ajut pe mama lui s fac dou plcinte
de dovleac i juc trei jocuri de solitaire pe calculator. Apoi mpturi mpreun
cu tatl lui rufele uscate.
Calder, am nevoie s-i mai dau ceva de lucru. Hai afar!
Tatl i luase deja haina pe el.
Biatul l urm pe aleea din faa casei, observnd cu interes toate hrtiile
care se adunaser la rdcina plantelor uscate din grdina lor. i aminti de
scrisoarea despre crim i art pe care Petra o gsise acolo i pe care i-o suflase
apoi vntul din mn.
Tatl lui scruta din priviri faada casei.
E timpul s vruim! Ce zici, pstrm aceeai culoare?
Da! Rspunse Calder. Asta-i culoarea bunicii Ranjana, nu-i aa? Pcat
c n-are cum s tie c o pstrm n amintirea ei. De fapt, cum de-i plcea att
de mult roul?
Tatl biatului ncepu s rd.

E o poveste lung. Ceva legat de pictorul Vermeer. Ea i-ar fi dorit ca


pictorul s foloseasc mai mult culoarea asta pentru c l aprecia foarte tare,
iar roul l-ar fi fcut artistul perfect.
Ciudat, rosti Calder ncet.
Privi n josul strzii i o zri pe Petra la ea n curte. Fata avea o plrie
roie pe cap, o pat aprins de culoare pe decorul cenuiu de noiembrie.
Biatul aproape c-i dorea uneori s nu fi auzit niciodat de Fort sau de
Vermeer. Evenimente care erau pur ntmpltoare preau dintr-odat s se
potriveasc, dar nu ntr-un mod pe care s-l neleag sau s-l poat mcar
analiza. Una era s foloseti o mn de piese de plastic ca s gseti soluia la
un puzzle i cu totul altceva era s te simi ca i cum ai fi czut n interiorul
puzzle-ului i nu mai puteai iei.
Capitolul 11: COMAR.
La 7.30, n dimineaa zilei de 5 noiembrie, Calder i cuta de zor teniii,
iar Petra se uita pe sub canapeaua din sufragerie dup peria ei de pr.
Amndoi intrar n buctrie n acelai timp, fiecare la el acas.
n casa familiei Pillay, prinii lui Calder turnau suc de fructe n pahare,
aezau pe mas cutii de cereale i vorbeau ntre ei. Calder prinse din zbor
cuvintele tragic i ocant.
Ce s-a ntmplat? ntreb el.
n buctria familiei Petrei, mama pregtea sandviciuri cu brnz i
vorbea cu tatl ei. Petra o auzi spunnd:
Cum s-a putut ntmpl un asemenea lucru? Adic, a cui e vina?
Fata i arunc ochii pe titlurile ziarului. Pe prima pagin din Chicago
Tribune scria cu litere uriae: A DISPRUT UN TABLOU DE VERMEER: PIESA
DE O VALOARE INESTIMABIL S-A PIERDUT PE RUTA DINTRE WASHINGTON
I CHICAGO. Petra se prbui pe un scaun de buctrie i ncepu s citeasc
articolul:
O pictur din 1665 a lui Vermeer, intitulat Femeia cu scrisoarea, a fost
furat n acest weekend, cnd se afla pe traseu ntre Galeria Naional din
Washington i Muzeul de Art din Chicago.
Tabloul urma s fie piesa central a expoziiei ce se deschide sptmna
viitoare la Muzeul de Art. Potrivit curatorilor de la Galeria Naional, Femeia
cu scrisoarea este un exponat absolut nepreuit. Fiind una dintre cele 35 de
picturi cunoscute ale artistului olandez Johannes Vermeer, tabloul n cauz
este fr ndoial unul dintre cele mai scumpe furturi de art din secolul XX.
ntr-un interviu emoionant dat prin telefon, N. B. Jones, curatorul care
s-a ocupat de mprumutul operei de art declara: Acesta este comarul
oricrui muzeu. Vorbim despre o pictur deosebit, fragil, care trebuie
pstrat n anumite condiii atmosferice. Valoreaz pe puin cteva milioane de

dolari, dar nu va putea fi niciodat vndut pe piaa neagr. Probabil c jaful a


fost opera unui colecionar particular. Este o tragedie de proporii
inimaginabile.
Conform surselor de la Muzeul de Art, se credea c tabloul a ajuns ieri
spre sear, nsoit de paznici narmai. Cnd curatorii i restauratorii de la
muzeul din Chicago s-au pregtit ncntai s deschid coletul, s-a constatat c
acesta este gol. De ambalaj era lipit un bilet pe care scria: Vei ajunge s mi
dai dreptate.
Toi supraveghetorii i paznicii narmai care au fost n apropierea
tabloului din momentul plecrii din Washington au fost identificai i sunt
reinui pentru interogatoriu.
Petra simea c i se tiase rsuflarea. Trebuia s dea de Calder.
Calder i ascult prinii citind cu glas tare fragmente din acelai articol.
tiam eu ce tiam, murmur el n barb.
Ce-ai spus, Calder? E suprtor, nu-i aa? I se adres tatl lui pe
deasupra ziarului.
Biatul fugi repede n hol, dar auzi remarca tatlui n urma lui:
Probabil are or de ortografie azi.
Calder cobor scrile dintr-o sritur i alerg spre casa Petrei. Ajunse la
intrare exact cnd fetia se pregtea s ias. De ndat ce se privir fa n fa,
ambii neleser c vestea se aflase.
Se aezar pe bordura aleii din faa casei.
tiam c-o s se ntmple, aa-i? Am tiut dinainte!
Calder ncepu s rup nervos frunzele czute.
Da, doar c nu era sigur, am bnuit! Vocea Petrei era sugrumat. iapoi, cine ar fi acordat atenie unor puti care-i dau cu prerea pe baza unor
coincidene?
Nu mai ncape nici o ndoial c e ceva necurat la mijloc i c suntem
cumva amestecai n chestia asta. Abia acum Calder ridic privirea n direcia
Petrei: Altfel, cum de am dat peste attea indicii?
Petra era de aceeai prere:
Sun nefiresc, dar cred c doamna lui Vermeer se bazeaz pe noi
parc ateapt s punem totul cap la cap.
O clip, tcur amndoi. Calder se ridic.
Aadar, ce facem acum?
Ce-ar face Charles Fort. Suntem cu ochii n patru i nu ne pierdem
cumptul.
n dimineaa aceea, domnioara Hussey apru la coal cu un bra prins
ntr-o bandulier. Le explic elevilor cum cu o sear nainte se oprise lumina n
cas i ea se accidentase. Ceea ce li se pruse provocator lui Calder i Petrei cu

cteva zile n urm se contura deodat sinistru: tabloul din visul Petrei fusese
furat, tatl fetei se comporta straniu, Calder se temea pentru Tommy, iar
domnioara Hussey se accidentase. Cei doi copii se uitar unul spre altul,
trecnd n revist n gnd toate lucrurile care nu erau n regul. Cine sau ce
avea s urmeze?
Domnioara Hussey inea la subra ziarul i ncepu ora citind articolul
despre tabloul lui Vermeer. Lans astfel o discuie despre furtul de opere de
art i maniera n care uneori hoii tiau pnza pentru a scoate pictura din
ram. Domnioara le povesti despre un jaf din 1990 de la Muzeul Isabella
Stewart Gardner din Boston, cnd hoii s-au deghizat n ageni de poliie i i-au
pclit pe paznicii de noapte s-i lase nuntru. Dup care i-au legat, au
deconectat alarmele i au furat cel puin zece tablouri, printre care un Vermeer
i un Rembrandt. Acestea nu fuseser gsite nc. Urmar i alte relatri
similare, unele cazuri fiind ingenios gndite, altele, neglijent planificate.
Nu putem dect s sperm c acest ho nu este un profesionist,
adug domnioara Hussey.
Adic s fac vreo greeal? ntreb Calder. Ceva care s-l dea de gol?
Sau c el sau ea va ceda sub presiunea evenimentelor, spuse
profesoara cu o voce obosit. n dimineaa asta activitatea la or este la alegere.
Nu m simt prea bine.
Majoritatea elevilor ncepur s uoteasc veseli sau s citeasc, uitnd
se pare de cazul Vermeer. La tabl sttu ziua ntreag un album deschis cu o
copie a Femeii cu scrisoarea pe una dintre pagini. Calder se apropie de el i
observ cu surprindere c era cartea pe care o vzuser pe domnioara Hussey
cumprnd-o de la Powell acum dou sptmni. Cuvntul de pe copert pe
care el crezuse c-l descifreaz ca Niciodat10, fcea parte de fapt din
cuvntul Netherland11. Titlul ntreg era: Netherlandish Painting, adic Pictur
neerlandez.
Cnd i spuse Petrei, aceasta tcu pe moment, apoi opti ncet:
nc o coinciden! Nu prea mi-a plcut ce-a zis domnioara Hussey cu
cedatul sub presiune pn una-alta, se pare c ea cedeaz.
Crezi c ar trebui s-i spunem c i noi ne-am documentat despre
Vermeer? Poate ar mai nveseli-o, suger Calder.
Petra se gndi o clip.
Nu cred! Nu tiu sigur, dar presupun c are nite probleme i n-a vrea
s vad c am observat. Altfel, n-o s putem s-o ajutm, spuse Petra uitnduse la Calder.
Ai dreptate! Nici ea n-ar vrea s fim n pericol, ncheie Calder.
Dintr-odat, i aminti piesa de pentomino pe care Denise o azvrlise cu
piciorul sub catedra domnioarei Hussey. Fusese un P P de la pericol.

n acea zi, n drum spre cas, Calder i Petra o vzur pe profesoar


traversnd Harper Avenue n direcia anticariatului. tiau exact ce aveau de
fcut.
Se grbir pn la colul strzii unde se uitar n ambele direcii i,
nevznd pe nimeni, neleser c domnioara Hussey intrase.
Poate reuim s vedem ceva prin geamul din fa de obicei domnul
Watch st cu spatele la intrare, iar domnioara Hussey ar putea fi chiar n
dreptul uii, spuse Calder.
Petra l aprob din cap.
Se furiar pe sub nivelul geamului i se nlar precaui, destul ct s
vad ceva pe deasupra standurilor din vitrin. Domnioara Hussey i domnul
Watch stteau aproape unul de altul i preau prini ntr-o discuie foarte
aprins.
Era frustrant s fie aa de aproape de ei i s nu-i aud ce spun. Mintea
lui Calder i cea a Petrei despicau firul n patru, fiecare pe cont propriu. De
pild, Calder se gndea la tot ce i se pruse straniu la domnul Watch: De ce
petrecea att de mult timp n seciunea de art a anticariatului? Mereu aranja
crile pe rafturile de acolo. Cum de fusese att de amabil cu doamna Sharpe,
conducnd-o pn la anticariat, nainte ca el s-i livreze crile acas? i era
oare prieten cu domnioara Hussey?
La rndul ei, Petra se ntreba ce o determinase oare pe domnioara
Hussey s cumpere, cu cteva sptmni n urm, acel album de picturi i
dac aceasta fusese doar o coinciden. Domnioarei Hussey i plcea riscul i
aventura. Oare se implicase n ceva care o depea? Putea fi accidentul ei din
seara precedent doar o ntmplare nefericit sau avea oarecum legtur cu
Femeia cu scrisoarea?
Se ndreptar spre strada lor i i destinuir unul altuia propriile
temeri. Dac ar fi privit n urma lor, ar fi observat-o pe domnioara Hussey
ieind din anticariat cu un pachet gros la subra, nsoit de domnul Watch.
n dimineaa urmtoare, rubrica din Chicago Tribune prezenta textul
acestei scrisori anonime:
Dragi iubitori de art ngrijorai, Eu sunt rspunztor pentru dispariia
temporar a tabloului Femeia cu scrisoarea. Va rmne n rama ei i nu i se vor
cauza nici un fel de stricciuni. O voi napoia n momentul n care se va corecta
minciuna care nvluie opera lui Johannes Vermeer. Am comis o infraciune,
dar n adncul sufletului tiu c jaful meu este, de fapt, un cadou. Uneori,
trebuie fcute gesturi curajoase pentru a dezvlui adevrul.
i tocmai aici este problema: marele artist cunoscut sub numele de
Johannes Vermeer a pictat n realitate numai 26 din cele 35 de tablouri care i
s-au atribuit. Picturile Vermeer autentice au fost lucrate ntre anii 1656 i

1669. Cum de tiu asta? Convingei-v singuri! Pana artistului este


inconfundabil, iar viziunea i originalitatea lui, realmente imposibil de
reprodus.
mi putei spune cum de nu avem documente i cum de nu exist nimic
scris de acest mare artist despre viaa i opera lui? De ce tim att de puine
lucruri despre acest om?
Cred c rspunsul este urmtorul: discipolii lui Vermeer i probabil chiar
i civa membri ai familiei lui, ucenici i persoane care l-au admirat nespus,
au ajuns n posesia hrtiilor sale personale i le-au distrus. Dup care, un
numr de tablouri executate sub ndrumarea lui sau urmnd modelul lui
Vermeer au fost vndute drept lucrri ale artistului, atribuite fie perioadei sale
de creaie de nceput, fie ultimilor si ani din via. Au trecut secole de atunci,
iar Vermeer a czut n uitare.
Pe msur ce operele pictorului au devenit din ce n ce mai valoroase n
secolul al XX-lea, pentru cei care deineau astfel de pnze, timpurii sau
trzii, nu mai conta dac posed o pies autentic sau nu. n prezent, aceste
tablouri se afl n numr foarte mare n muzee importante, cum ar fi: Muzeul
Luvru din Paris, Rijksmuseum din Amsterdam, Muzeul Metropolitan de Art
din New York i Galeria Naional din Londra. Cine se ncumet s corecteze
aceste erori? Cine dac nu publicul larg, care nu are nimic de pierdut?
Ce ar trebui s facei? n primul rnd, trebuie pur i simplu s mergei i
s v uitai, dac nu putei ajunge la muzeu, uitai-v la reproducerile din cri
ale operelor lui Vermeer! i, dup ce ai studiai creaiile de geniu pictate de
Vermeer n jurul anului 1660, apreciai singuri dac celelalte lucrri au aceeai
magie, aceeai sclipire luminoas, aceeai for misterioas ca de vis. Ei, chiar
au?
Adevrata art aparine lumii. Nu v lsai intimidai de specialiti! Avei
ncredere n instinctul dumneavoastr. Nu v temei s criticai norma sau ceea
ce ai fost nvai s credei i s vedei. Fiecare persoan, fiecare pereche de
ochi, are dreptul s afle adevrul. Picturile de care v-am pomenit v vor vorbi
singure, aa cum au fcut-o i pentru mine.
n momentul n care le vei privi aa cum n-ai mai fcut-o pn acum,
mi vei da dreptate! i, ca s ndreptm adevrul istoric, trebuie s protestai!
Trebuie s fii absolut imposibil de ignorat! Sper c vei scrie cu sutele oficialilor
de la muzee, ziarelor i autoritilor. n momentul n care opera care-i aparine
acestui mare artist va fi corect identificat, promit s napoiez tabloul Femeia
cu scrisoarea.
Atept cu nerbdare implicarea dumneavoastr. Urmeaz s lansez un
website la care vei putea trimite mesaje. Eu m voi ocupa de acest site, iar
textele de la voi vor fi afiate permanent ca s le poat citi toat lumea.

n privina celor trei persoane care au primit cte o scrisoare de la mine


n octombrie, v tii fiecare la cine m refer, rolul pe care l-ai jucat pn acum
a fost nepreuit. V felicit pe toi c ai ales calea dreptii!
Se nelege ce vlv s-a creat instantaneu n ora.
Capitolul 12: CEAI LA ORA PATRU.
Scrisoarea anonim fu republicat i de alte mari ziare internaionale.
Era o premier: un cunosctor de art ajunsese ho i cerea ajutorul opiniei
publice!
ncepnd de a doua zi, clasa domnioarei Hussey se transform ntr-o
combinaie de muzeu i laborator. Pereii fur tapetai cu reproduceri ale
tablourilor lui Vermeer, iar suprafeele plane, aglomerate cu vrafuri de cri de
la bibliotec. Elevii mprumutar lupe puternice de la laboratorul de tiin, n
sperana c vor sesiza deosebiri ntre execuia minilor sau a dalelor din
pardoseal la tablourile pictate de Vermeer n anii 1660, n comparaie cu cele
fcute dup anul 1670. Studiar ridurile feelor, reflexiile, umbrele, lemnul,
sticla i mbrcmintea, n timpul acestui proces, constatar ct de ceoase
deveneau majoritatea reproducerilor la examinarea cu lupa. Domnioara
Hussey prea bucuroas de agitaia i controversele iscate n clas i le ddea
ocazia tuturor s-i susin ideile. Sarcina lui Calder era de a sistematiza ntrun tabel imens datele obinute de clas, n timp ce Petra nota o parte din
verdictele privind veridicitatea sau falsul unora dintre tablouri. Unii puti se
ocupau de sistemul de votare i contorizau rezultatele, iar alii scriau scrisorile
care urmau s fie trimise prin internet.
Acelai gen de dezbatere, care prea exuberant n clasa domnioarei
Hussey, era iritant n alte pri. n spatele uilor nchise, somitile din muzee
sau cei aflai n poziii de autoritate n lumea artei erau antrenai n discuii
complicate, uneori furioase. Cu toii czur de acord c prima urgen era
recuperarea n condiii optime a tabloului Femeia cu scrisoarea. Nu se putea
ngdui s i se fac pe plac unui terorist erudit care ncerca s antajeze
instituia artei punnd n pericol una dintre cele mai mari comori ale lumii
doar pentru a-i satisface o convingere personal. Cum s asculte muzeele
cererile hoului?
O alt problem era faptul c scrisoarea strnise curiozitatea i
imaginaia publicului, pe care presa, bineneles, le alimentase. Brusc, toat
lumea de la vedete din sport la oferi de taxi se credea ndreptit s-i dea
cu prerea care din lucrrile lui Vermeer sunt autentice i care nu. n fiecare
zi apreau la tiri interviuri. Se vorbea cu aplomb n restaurante elegante, prin
metrou, n cofetrii sau lifturi i se resimea un val de revolt general
mpotriva specialitilor din domeniu. La urma urmei, dac arta nu era
destinat omului obinuit, atunci cui? i, dup cum argumentase i houl, mai

conta a cui era perechea de ochi care examina pictura? Ce legtur aveau
educaia i o diplom pompoas cu privitul? Scrisorile transmise prin internet
se adunau cu miile.
Erau muli cei care susineau opiniile hoului. Unii chiar l iertaser pe el
sau pe ea de dragul adevrului, fiind de prere c houl i asumase o misiune
important care l-ar fi ncntat pe Vermeer nsui.
n ziua cnd elevii ei votar paternitatea fiecruia dintre cele 35 de
tablouri, domnioara Hussey fu deosebit de tcut. Majoritatea copiilor din
clasa a asea se declarar de partea hoului, conchiznd c, ntr-adevr,
lucrrile timpurii i trzii ale lui Vermeer erau suspecte.
Nerbdtor s afle prerea domnioarei Hussey, Calder i puse profesoarei
ntrebarea pe care n mod obinuit ea o adresa clasei:
Ei, suntei de acord?
Credea c va fi ncntat.
Vom vedea, rspunse sec domnioara Hussey, pe un ton de adult.
Cnd se ntoarse cu spatele la el, Calder avu impresia c arta speriat.
Trecuser cteva sptmni bune de cnd doamna Sharpe i invitase pe
Calder i pe Petra la ceai. ntre timp, se anunase dispariia tabloului Femeia
cu scrisoarea, personaj care, dei absent, era peste tot era n continuare
secretul lui Calder i al Petrei, dar ajunsese, de asemenea, o figur cunoscut
sutelor de oameni din jur.
Doamna Sharpe ls un mesaj pentru Calder la Powell, transmindu-i
c i atepta pe el i pe prietena lui la ceai, n ziua de luni 22 noiembrie.
n timp ce se ntorceau ncet spre cas, putii czur de acord c doamna
Sharpe era o persoan nimerit pentru a fi vizitat. Din moment ce i admira
att pe Fort, ct i pe Vermeer, era posibil s aib cteva idei n legtur cu
houl.
Calder zri n dreptul unei ferestre cretetul doamnei Sharpe, o semilun
de coc ordonat din pr alb. Afar ncepea s se ntunece i interiorul luminat al
casei arta ca un tablou. Prin ochiurile geamului vechi, copiii distinser rama
Geografului chiar deasupra canapelei, un evantai de lumin roz pe tavan, o
perdea de dantel cnd deodat, drept rspuns parc la indiscreia lor, o
mn se ntinse i cobor brusc jaluzelele.
Calder! Se ntmpl ceva ciudat aici!
Ce vrei s spui?
nainte ca Petra s apuce s rspund, doamna Sharpe deschise ua.
Aadar tu eti domnioara care are cartea mea! Haidei repede
nuntru, c intr aerul rece! Vom lua ceaiul n buctrie, pentru c nu-mi
place s se fac mizerie. Doamna Sharpe ignor comentariile de-abia optite ale

Petrei despre ct de frumoas este casa i mai adug doar: Fii ateni pe unde
clcai i nu atingei nimic!
Calder i spuse c doamna Sharpe era nepoliticoas, lucru care prea
ciudat pentru cineva att de respectabil. Nici mcar nu-i salutase.
Pereii buctriei erau acoperii cu faian de Delft, adic alb cu albastru,
iar farfuriile din dulapurile de sticl aveau aceleai culori. n mijloc, era o mas
mare de lemn, cu suprafaa tocit de vreme, dar nc de un luciu galben de
culoarea untului. Scaunele erau mari i greoaie, cu capete de leu sculptate pe
partea de sus a sptarelor. Pe mas se aflau un ceainic, ceti pe farfurioare, un
platou cu prjituri de ciocolat i ervete de mas brodate. n centrul acestora,
era o can de lut cu un buchet de lalele roii n ea.
Dar asta-i lumea lui Vermeer! Exclam Petra, trecndu-i degetele cu
vdit plcere peste sclipirea de cobalt.
Luai loc amndoi! N-ai venit s admirai lucrurile! Vocea doamnei
Sharpe era rece, la fel ca numele12. Probabil, dndu-i seama ct de dur
sunase, continu pe un ton ceva mai blnd: Ne-am adunat ca s discutm
despre Charles Fort. Acest tnr mi-a spus c ai preluat exemplarul meu din
Lo! De la Powell. Dar, nainte s vorbim, luai i mncai!
Calder i Petra se aezar la mas i sorbir docili ceaiul servit n cetile
de un porelan att de fin, nct i vedeai umbra degetului prin pereii lor. n
linitea care se aternuse, una din nghiiturile lui Calder se auzi cu zgomot.
Petra ddu s chicoteasc, dar se nec imediat cu prjitura i, ca s-i revin,
trebui s bea o gur zdravn din ceaiul fierbinte, marca Earl Grey.
Aadar, Charles Fort! Ce idee v-ai fcut amndoi despre el?
Petra i drese glasul.
n ciuda a ceea ce spune restul lumii, el crede n aflarea adevrului, iar
mie i lui Calder asta ne place. Adic este un gnditor nenfricat!
Da.
Doamna Sharpe o privea pe fat cu o intensitate uor stnjenitoare. Petra
se uit nspre Calder, cerndu-i parc ajutor:
Eu i Calder am fost cum s v spun inspirai de viziunea lui. Se
pare c n general oamenii nu au destul curaj s pun la ndoial realitatea,
aa cum a fcut-o Fort.
Aa este! Ideile lui au nsemnat foarte mult pentru mine.
Doamna Sharpe fix cu o privire rece ceaca de ceai, ca i cnd aceasta
ar fi vorbit n locul ei. Petra se gndi c poate btrna spusese mai mult dect
intenionase i cut s gseasc o replic potrivit momentului, dar Calder i-o
lu nainte:
i atunci de ce ai renunat la carte?

De ndat ce puse ntrebarea, biatul nelese c fcuse o greeal. Nu


era uor s pori o discuie obinuit cu doamna Sharpe, ci mai degrab
semna a aa un animal periculos.
Am terminat cu ea! Din tonul doamnei Sharpe reieea clar c la fel de
bine putea s-o ncheie i cu Calder curnd. Urm un alt moment de tcere,
dup care spuse: n caz c n-ai observat, are o pat ngrozitoare pe ea. Toate
crile lui Fort au fost retiprite ntr-un singur volum i acum l am pe acela.
Calder nu mai adug nimic. Petra i mai puse zahr n ceai.
Sigur v place Vermeer! Cred c vi s-a prut oribil vestea furtului,
nu-i aa?
Faa doamnei Sharpe era ca o masc.
Charles Fort ar fi fost ncntat.
Petra se art ocat:
De ce?
Calder interveni, creznd c nelesese:
Vrei s spunei ncntat de toate ntrebrile ivite, nu-i aa?
Doamna Sharpe scoase un sunet ca un fel de mrit. Calder, simind c
iar ntrecuse msura, ls ochii n jos la mas. Reaciona prea impulsiv de ce
se grbea aa?
Petra ncerc s dreag lucrurile:
ncntat de cum sunt pui oamenii s hotrasc de unii singuri?
Calder scoase din buzunar o pies de pentomino i ncepu s o loveasc
nervos de genunchi. Pre de un minut care pru foarte lung, nimeni nu scoase
vreun cuvnt. Apoi, doamna Sharpe zise:
Cred c houl este foarte inteligent.
Amndoi copii se uitar la ea. Calder nu putu s se abin:
Bineneles c este detept, i ce-i cu asta? Asta justific jaful cumva?
Se fcu iari linite, iar Calder simea ochii doamnei Sharpe aintii
asupra lui, parc sfredelindu-i cretetul.
Sunt de aceeai prere cu Charles Fort, c oamenii nu sunt destul de
ateni la ce este n jurul lor, spuse doamna Sharpe ridicndu-se n picioare,
semn c vizita lor se ncheiase.
Mergnd n tcere n urma btrnei spre ieire, copiii inspectar restul
casei, nregistrnd ct mai multe detalii: un vas din cositor. Cteva tapiserii.
Pocale fcute din sticl verde cu cerculee.
Trebuie s ne mai vedem ct de curnd. V anun prin domnul Watch!
Ua se nchise nainte ca Petra i Calder s-i poat rspunde. Cei doi
rmaser n amurg, uitndu-se unul la altul. Biatul avea nc n mn piesa
de pentomino, ns abia acum realiz c era un P.

Pentru cineva care n mod evident l admir pe Vermeer, nu prea prea


suprat, spuse Petra.
Calder se ncrunt.
tii ce tocmai mi-a transmis piesa mea de pentomino? Pclii. Dac
n-ar fi aa de n vrst, nu m-ar mira ca ea s fie rspunztoare de dispariia
tabloului.
Ce motiv ar avea ea s-l fure? ntreb fata. i, n plus, chiar o vezi
angajnd o band de hoi s fac treaba murdar? Dei remarca despre
oamenii care nu vd exact ce este n faa lor aproape c a prut o aluzie.
Urmtorii pai i fcur n linite. Calder i scrpina brbia cu piesa de
pentomino.
Tu crezi c noi suntem pclii sau doamna Sharpe?
n seara aceea Calder primi o nou scrisoare de la Tommy. Pe lng
dispariia lui Frog, se mai ntmplase ceva neplcut.
L: l F: l Z:1 N: l P: l T:2, T: l T:2 P: l N: l L: l F: l W:2 U: l V: l V:2
F:2 P: l Z: l L:2 L:2 Y: l W: l I:2 U: l T: l L:2 T:2
L: l Z: l W:2 P: l U:2 L:2 I:2 T: l T:2 L:2 U: l.
U: l L:2 V:2 F:2 P: l F: l I:2.
V:2 L:2 L:2 Y: l
F:2 F:3 I:1 W: l Y: l P: l.
F:2 L:2 F:2
F: l I:2 N:1 T:1 T:2 P: l N: l T: l W: l U: l V: l V:2 W: l I:2 U: l.
V:2 L:2 F:2 F:2 F:3.13
Calder se simea n parte responsabil a lui fusese ideea ca Tommy s-o
fac pe detectivul, iar acum prietenul lui o ncurcase.
Dintr-odat, Calder se simi vinovat c el i Petra aveau secrete, n timp
ce Tommy era de unul singur. ntotdeauna i spusese lui Tommy totul i nu
nsemna c inteniona s-l ndeprteze acum, ci numai c se ntmplaser
multe fr el. Se hotr s-i sune vechiul prieten. Spre deosebire de scrisori,
telefonul nu le asigura aceeai intimitate n comunicare, dar mcar puteau s
fac nite glume.
Un mesaj din central i transmise c numrul apelat fusese deconectat
i Calder simi fiori pe ira spinrii. Sun atunci la Petra i o puse la curent cu
noutile.
Nu pot s nu m gndesc la povestirile lui Fort despre persoane care
au disprut din senin, uneori din aceeai zon. Nu crezi c ar putea fi vorba de
aa ceva i aici, nu?
Petra vorbi cu voce sczut:

Nu, dar tii ceva? Tatl meu abia a plecat ntr-o cltorie de afaceri i
nu i-a spus mamei destinaia. Nu era suprat sau mai tiu eu ce, dar a zis c
nu-i poate spune imediat. i s-a comportat tare ciudat n ultimul timp. ntr-un
fel parc i el a disprut.
Tcur amndoi, dup care Calder relu discuia:
Ai la ndemn caietul despre Vermeer?
Bineneles!
Poi s notezi ceva legat de vizita la doamna Sharpe i, poate, despre
scrisoarea lui Tommy, telefonul deconectat i delegaia misterioas a tatlui
tu? tii c uneori scriind anumite lucruri, le vezi mai clar.
Bun idee! Vii ncoace, da?
nainte s ajung Calder, Petra reciti ultima nsemnare trecut n caiet.
Necunoscut: Oare obiectele i persoanele se repet pentru c V. A pictat
acas? Apoi i aminti la ce fcea referire. Se ntrebaser la un moment dat
dac femeile care tot apreau n tablourile lui Vermeer reprezentau familia lui,
n mijlocul lucrurilor obinuite traiului lor zilnic.
Oarecum absent, Petra sublinie fragmentul obiectele i persoanele se
repet. Oamenii se repet. Cine era femeia din Femeia cu scrisoarea? Brusc,
totul i se pru trist, nu doar furtul, dar i faptul c femeia din tablou nu avea
nume. Era necunoscut, iar ea era singur, n pericol, ascuns undeva n
ntuneric. Petra nchise ochii. Cnd prima lacrim i se prelinse pe obraz, i-o
imagin deodat n faa ochilor pe femeie privind-o, cu cerceii ei sclipind n
lumin. Nu te ngrijora, pru a spune ea, mi-aduc aminte de tine i sunt chiar
aici!
Petra deschise ochii i se ndrept n scaun. i sufl nasul. Dar unde
eti? ntreb ea n gnd, emoionat, ns simindu-se n acelai timp i uor
caraghioas. Se gndi la un loc sigur unde s-ar putea ascunde un tablou mic i
i trecur prin minte: sertare, dulapuri de vase, de haine, cmri sau debarale.
Nu-i venea n minte dect lemn. i n acel moment Petra simi cu o certitudine
inexplicabil: trebuiau s caute lemn ntunecat la culoare! Fr s mai atepte
venirea lui Calder, ncepu s scrie cu frenezie n caiet.
Calder, cred c avem un indiciu!
i art cum, ntr-un fel, Femeia o ajutase s se gndeasc la asta i inea
mori ca biatul s neleag cum se ntmplase. Calder ridic din umeri.
E logic, nu? Lemnul ntunecat la culoare te duce cu gndul la locuri
somptuoase. Houl este o persoan educat, poate chiar bogat, deci e posibil ca
el sau ea s locuiasc ntr-un conac cu ifoniere din lemn vechi sau ceva n
genul sta. Bine te-ai gndit!
Petra notase: De cutat locuri de depozitare din lemn din Chicago.
Acestea includeau, desigur, i reedina doamnei Sharpe, dar niciunul din ei

nu-i amintea s fi vzut n living sau n buctrie ceva care s se potriveasc


descrierii.
Poate reuim s vedem mai mult din cas ntr-o nou vizit. O s
inventez o scuz s m duc la baie i o s m duc la etaj, suger Calder. Sau
poate pn atunci mai face o comand de la Powell.
Chicotir gndindu-se ct de furioas ar fi doamna Sharpe dac i-ar
prinde spionnd-o.
Te asigur c noi am fi urmtorii, adug Calder.
Amndoi se simir mai bine dup ce mncar cte o bombonic albastr
i nchiser caietul. Era plcut s faci planuri!
Capitolul 13: SFIDAI SPECIALITII!
A doua zi diminea avur o alt surpriz, de ast dat din partea
domnioarei Hussey.
Aceasta i ntreb elevii ce ar fi fcut dac, nainte ca jaful s aib loc, ar
fi primit din partea hoului o scrisoare personalizat, livrat direct la domiciliu.
Vrei s spunei una dintre cele trei scrisori despre care a pomenit
houl? ntreb Calder.
Nu neaprat! Acum inventm o situaie, rspunse confidenial
domnioara Hussey pe tonul ei de suntem-mpreun-n-chestia-asta-i-arputea-fi-periculos.
Simind aventura ipotezei care li se propunea, elevii o ascultar ateni.
Profesoara continu explicndu-le c acea scrisoare anonim le-ar cere
ajutorul.
S zicem c houl ar oferi o grmad de bani, ar promite c sunt pentru o
cauz onorabil i nu n cele din urm c le-ar amenina viaa dac arat
scrisoarea altcuiva.
Petra ncropi rapid un bilet pentru Calder: Scrisoarea care mi-a zburat
din mn pe Harper Avenue suna exact aa! Numai c n-am apucat s citesc
sfritul i nu rein ameninarea.
n timp ce Calder l citea, profesoara spunea urmtoarele:
Trebuie s se ia o hotrre. Din scrisoare nu reiese dac houl este ru
sau bun. M intereseaz ce ai face voi n acest caz. Calder, poi s-mi dai, te
rog, biletul acela? tii doar c nu permit acest gen de comunicare n ora mea.
Calder arunc o privire disperat spre Petra care se fcuse mic n
scaunul ei. Biatul pi cu grij peste piciorul ntins de Denise n calea lui i i
nmn biletul domnioarei Hussey, care l vr n buzunar.
Dei tia c profesoara nu se va supra, Petra avea un sentiment de
disconfort. Cum se poate ca scrisoarea prezentat de domnioara Hussey drept
ipotetic s fie att de asemntoare cu aceea care pomenea despre art i

infraciune? Poate i aceasta era, pur i simplu, tot o simpl coinciden


fuseser attea n ultima vreme!
Sau poate i domnioara Hussey descoperise scrisoarea pe strad,
purtat de vnt! Desigur! Gndul acesta o liniti. Petra i relu poziia
obinuit pe scaun.
Domnioara Hussey not pe tabl cteva din rspunsurile lor:
Mergei direct la poliie i cerei protecie.
Ascundei scrisoarea i ncercai s identificai autorul.
Schimbai iala de la intrare.
Facei ce vi s-a cerut i riscai, n sperana c nu ai nclcat legea.
Vorbii cu un prieten, rugai-l s pstreze secretul i cerei-i sfatul.
Ca de obicei, domnioara Hussey ascult atent tot ce aveau copiii de
spus. La ultima sugestie formulat, dintr-odat ochii profesoarei se umplur de
lacrimi. Dup care, la fel de brusc, se limpezir, iar ea pretext c i-a intrat praf
n ochi.
Pe coridor, Calder se art suprat. i spuse Petrei:
Crezi c domnioara Hussey a primit una dintre cele trei scrisori, a
pierdut-o cumva, iar tu ai gsit-o pe strad? Dar dac ntr-un fel are nevoie de
ajutor i ne-a cerut prerea?
De ce i-ar cere ei houl s-l ajute? Adic, este doar o profesoar de
gimnaziu, sun nesigur vocea Petrei.
Oamenii buni ajung uneori implicai n lucruri urte. Calder se gndea
acum la Tommy, la Frog, la tatl Petrei i chiar la Vermeer nsui.
Oare i domnioara Hussey trebuia adugat pe aceast list?
A doua zi diminea, houl i fcu din nou simit prezena n ziare, ca i
cnd el sau ea rspundea temerilor nregistrate de Calder i Petra. Presa din
toat lumea public un anun pe o pagin ntreag.
Dup publicarea primei scrisori a hoului, scandalul strnit n jurul
tabloului Femeia cu scrisoarea fusese de amploare. Fraza mobilizant mi vei
da dreptate, mesajul descoperit n ambalajul coletului n care ar fi trebuit s se
afle pictura aprea acum peste tot. Era scris cu spray de graffiti pe vagoanele
metroului, pe perei i pe zidurile cldirilor din New York, Chicago, Tokio sau
Amsterdam. Se iviser tricouri ieftine inscripionate cu acest mesaj n englez,
german, francez, spaniol i chiar n japonez. Se organizar mitinguri n
faa ctorva muzee, iar demonstranii fur fotografiai mrluind i scandnd
proteste. La jurnalele de sear materialul filmat prezenta o parte din pancartele
demonstranilor: SPUNEI ADEVRUL! RECUPERAI-O! sau SFIDAI-I PE
SPECIALITI!, ori ! VIVA VERMEER! SOLAMENTE LA VERDAD!14
Oficialitile muzeelor aveau zile cnd, ca s mearg la serviciu, trebuiau s se
strecoare n fug sub protecia poliiei printre mulimile zgomotoase de

militani. Abia dup ce acest val de revolt ncepu s-i mai piard din
intensitate, veni momentul celui de-al doilea anun din ziar, care spunea
simplu: Facei ceea ce trebuie. Bineneles c rspunsul publicului a fost
prompt. Se strnse mai mult coresponden, se fcu i mai mult publicitate.
Urmtoarea dat cnd cititorii ddur semne c ncepeau s-i piard
din interes, se public un alt mesaj, care transmitea: Avei rbdare! Nu
renunai! i care provoc un nou potop de scrisori.
Mesajul pe care Calder i Petra l citir n faa clasei n dimineaa aceea
era cel din Chicago Tribune: Ai ajuns s-mi dai dreptate! i ei v vor da
dreptate!
n josul scrisorii, tiprit cu litere mici, era un text din partea editorilor
ziarului care anuna c, la insistena i presiunile FBI-ului, ale poliiei i ale
unei comisii de directori, ziarul nu va mai publica alte mesaje misterioase.
Acesta era ultimul. Primul anun fusese expediat din New York la o sptmna
dup jaf, al doilea, din Florena o sptmn mai trziu, iar al treilea, din
Amsterdam. Houl o fcea parc special pe grozavul, chiar sub nasul
autoritilor.
n dimineaa aceea domnioara Hussey nu-i pomeni nimic Petrei despre
biletul confiscat de la Calder, pe care l bgase n buzunar. Poate c nici nu-l
citise, se gndi Petra uurat. Ora ncepu cu o discuie despre cel mai recent
mesaj trimis de ho.
Domnioara Hussey ntreb:
De ce a presupus lumea c houl este o singur persoan? N-ar putea
fi cumva un grup?
Vorbea absent, rsucindu-i pe degetul arttor prul prins n coad.
Calder ridic mna.
N-au declarat cei de la poliie c se suspecteaz alte trei persoane l-ar
fi ajutat?
Nu tiu! Rspunse domnioara Hussey. Aa este? Presupun c depinde
ce neleg ei prin ajutor n acest caz i dac cele trei scrisori chiar exist.
Arta de-a dreptul ngrijorat, iar Calder i Petra ncepur s se ntrebe
dac nu se grbiser s trag nite concluzii greite n ziua precedent.
Un lucru era clar pentru elevii clasei a asea: n ciuda discuiilor
provocate de profesoar la nceputul anului, scrisul i scrisoarea ca form de
comunicare erau ct se poate de vii.
Capitolul 14: GIROFARURILE.
n dup-amiaza aceea, Calder ajunse la Powell exact cnd domnul Watch
termina de fcut un pachet i rsucea captul unei pungi mari de hrtie. l
salut din cap pe Calder i ncepu s scrie pe pung cu un marker permanent

literele S-H-A-R. Pn s spun biatul ceva, domnul Watch i art cu degetul


un morman uria de cri cu poze pentru copii i spuse:
Trebuie duse la raft, apoi se ntoarse la colet i complet P-E.
Dar a vrea s livrez pachetul, se oferi Calder, dup care se auzi
minind, vrnd s par convingtor: Femeia este aa de amabil! Amabil? Nici
pomeneal?
Domnul Watch se ridic n picioare i i aranja bretelele.
Pot s-l duc eu dup program.
Calder se uit trist spre crile cu poze care l ateptau, ntr-un moment
cnd domnul Watch merse la baie, se grbi s vad ce este n pachet. Descoperi
cteva cri pe care nu muli le-ar fi cumprat: una despre istoria matematicii,
alta intitulat Despre pluralitatea lumilor, o alta Rdcinile coincidenei.
Biatul auzi apa tras la toalet i mpachet la loc punga. I se prea curios c
i doamna Sharpe era interesat de coincidene.
Aranj rapid crile pe raft i reveni aproape imediat la biroul din fa.
Domnul Watch se art surprins i l felicit cu un zmbet care i dezgoli dinii
mici i ascuii. Nu-i de mirare c de obicei sttea cu gura nchis.
Vrei s fac livrarea acum? ntreb Calder.
Domnul Watch ridic din umeri.
De acord, spuse acesta i ddu s scoat ceva din buzunar: Stai nu,
nu-i nimic! Poi s te duci!
Calder porni n josul Harper Avenue. Oare s treac pe la Petra s-o
anune unde se duce n caz c i se ntmpl ceva? Nu, era ridicol!
Spre surprinderea lui, cnd ua se deschise, doamna Sharpe pru
prietenoas, ridurile de pe faa ei ncercnd s schieze un zmbet.
Intr, biete, pn aduc eu un cec!
Calder profit de situaie i se uit n jur. Fr ndoial, femeia aceasta
avea bani, dar ce fcea oare toat ziua? Observ un teanc gros de pagini lng
computer. Nu mai ncpuser pe birou i erau aranjate pe o msu pliant.
Poate c era scriitoare. Scriitoare i hoa?
Doamna Sharpe reveni i Calder ncepu s se fie de pe un picior pe
altul ca s-i dea de neles ceva. Btrna se uit la picioarele lui nedumerit,
netiind ce se ntmpl. Calder ndrzni:
Doamn Sharpe, mi permitei s folosesc toaleta? Nu m simt bine.
Btrna flutur o mn osoas n spatele ei i zise:
Sus pe scri i la stnga, dup care i arunc o privire ager ce voia s
spun: Sunt eu btrn, dar nici chiar aa.
Deja transpirat de emoie, Calder sri pe treptele care scriau ngrozitor
sub ghetele lui. Ajuns la etaj se opri i inspecta mprejurimile. n dreapta vzu
un ifonier imens care l duse pe dat cu gndul la cel aproape identic din

tabloul lui Vermeer din spatele Geografului i care putea fi o ascunztoare


perfect. Auzi vocea doamnei Sharpe de la parter:
ntreruptorul este n interior, sus pe perete.
L-am gsit! Anun Calder, bjbind peretele primei camere pe care o
deschise. Lumina aprins dezvlui dormitorul unde biatul zri un alt ifonier
mare, cu ui ornate, ce acoperea aproape tot peretele din fa. Ah! Exclam el,
ncercnd s par c s-a rtcit. Stinse lumina i se ntoarse n hol. Aha, baia!
Calder nchise ua, trase repede apa i inspir de cteva ori ca s se
calmeze.
Cnd cobor napoi, observ la baza scrilor, n spatele unei bncue de
mod veche, un dulap cu ui masive n perete. Toat casa era plin de locuri de
depozitare din lemn.
Mulumesc, doamn Sharpe! Spuse Calder, dndu-i seama c nici nu
trebuia s exagereze prea mult c-i este ru. Vr cecul n buzunar i zise: Pe
curnd!
Ca de obicei, ua se nchise n urma lui, de ndat ce trecu pragul. Era
clar c btrna doamn nu se ddea n vnt s fac schimb de amabiliti la
desprire.
Calder se duse direct la Petra i o invit la el, pentru c era mai linite i
puteau nota informaiile lui noi. Fetia i lu caietul despre Vermeer. Pe drum,
i spuse la un moment dat vesel:
Tata tocmai a ajuns acas. A fcut un fel de deplasare de cercetare
pentru departamentul lui. Ciudat c a trebuit s fie aa de secretos, nu?
Nu-i chiar aa ciudat, mormi Calder. Secretele au devenit ceva normal
n zilele noastre.
Se aezar pe jos n camera biatului. Mai nti Petra not titlurile
crilor cumprate de doamna Sharpe, pe urm Calder desen ifonierele.
Apucar s mnnce fiecare cteva bombonele albastre cnd btu cineva la
u.
Calder, ai primit o scrisoare! Zmbi scurt tatl lui. Pare a fi de la
Tommy.
Calder rupse plicul i ncepu s-o decodifice, n timp ce Petra l urmrea
fascinat.
De unde ai nvat codul sta? ntreb ea.
L-am inventat! Rspunse el, mndru c se ntmplase ca ea s-l vad.
Dup ce l descifr, citi mesajul care arta n felul urmtor: L:1 F:1 Z:1 N: l P:1
T:2, T: l T:2 P: l N: l F:2 L:2 X:2 P: l N: l
L:2 W:2 V:2.
Y:2 P: l Y:2 F: l I:2 V:2 V:2 L:2

L: l L:2 F:2 P: l V: l L:2 F:2 P: l.


I:1 W:2 V:2
I:2 L:2 F:2 L:2 I:2 P: l F:3.
V:2 L:2 F:2 F:2 F:315
Vai, Petra! Mai avem ceva de fcut trebuie s-l salvm pe Tommy!
Mare parte din weekend, Calder i Petra i-l petrecur fcnd prjituri, pe
care le vndur vecinilor de pe Harper Avenue. Explicaia dat acestora era c
strngeau bani pentru a-l ajuta pe prietenul lor, Tommy Segovia, i pe mama
lui, Zelda, s se ntoarc din New York, dup ce tatl vitreg al acestuia i
abandonase acolo.
Azi cu ei, mine plecat! Argumentase Calder.
Cu toii se artar nduioai de situaie i acceptar s cumpere
prjiturile. Duminic dup-amiaza trziu, dup ce adunaser o sum total de
129 de dolari, pe care i ascunseser n cteva cutii de metal din buctrie
pentru a-i duce apoi la banc, se anunar nouti despre furt la tirile locale.
Potrivit jurnalului de sear, o doamn n etate din Chicago anunase
autoritile despre o livrare ciudat pe care o primise prin luna octombrie, i
anume o scrisoare, persoana n cauz fiind doamna Sharpe. Aceasta solicita
protecia poliiei.
POFTIM? Strigar n acelai timp Petra i Calder.
Scpar din mn cutia cu mruniul pe care l numrau n acel
moment i alergar dup col spre camera vecin, unde prinii lui Calder se
uitau la televizor.
Crainica citi scrisoarea, iar cei doi copii se privir n ochi uluii. Era
acelai text ca acela descris de domnioara Hussey la or. Prezentatoarea
coment astfel faptul c doamna Sharpe a dus ntr-un trziu scrisoarea la
poliie: Pentru o femeie n vrst care locuiete de una singur, reprezint un
act de mare curaj. Cu siguran, tipa de la televizor n-o cunoscuse pe doamna
Sharpe.
O, Dumnezeule! Scrisoarea a fost livrat la cteva case de aici, exclam
mama lui Calder, ducndu-i o mn la frunte. Iar tu, Calder, ai fost chiar pe
acolo!
Doamna Sharpe este implicat, i opti el Petrei. Crezi c a ateptat
att ca s ia din nou houl legtura cu ea?
N-am cum s tiu, dar gndete-te la scrisoarea domnioarei Hussey
asta nu poate fi o simpl coinciden! Spuse Petra. E prea asemntoare!
i-aduci aminte c soul doamnei Sharpe a fost specialist n opera lui
Vermeer? i zise tatl lui Calder mamei.
Cum? ntrebar n cor cei doi copii.

Tatl lui Calder le povesti c n urm cu cteva zeci de ani soul doamnei
Sharpe fusese omort n Europa i c la vremea respectiv fcea un studiu
despre Vermeer.
Calder i Petra se uitar unul la altul.
Cum a fost omort, tat? ntreb Calder.
N-am reinut, dar presupun c a fost considerat o crim
ntmpltoare, pe strad, un caz oribil cnd te afli la momentul nepotrivit n
locul nepotrivit. Nu a fost nimeni arestat.
Sraca doamn Sharpe! Aprecie Petra. Ei, asta explic n parte
comportamentul ei ciudat.
Poate chiar mai mult! Adug Calder.
n noaptea aceea telefoanele sunar non-stop n Hyde Park. Dup
plecarea Petrei, Calder zri de la fereastra din sufragerie girofarurile albastre ale
mainilor de poliie i deduse c staionau n faa casei doamnei Sharpe. Era
evident c avea s fie n siguran. O ndoial suprtoare se strecur atunci n
mintea lui Calder: Exista oare posibilitatea ca doamna Sharpe s-i fi regizat
inteligent aceast nevoie de protecie? O credea n stare. Chiar dac soul ei
fusese omort, era greu s i-o nchipuie nfricoat dup atia ani. Ct despre
domnioara Hussey. Cu ea ce se mai ntmpl? Bucile pur i simplu nu se
potriveau.
La trei case distan, Petra fixa cu privirea drele luminoase ale
girofarului pe tavanul camerei, gndurile ei prelund ritmul pulsului albastru.
Ce-o fi fost cu scrisoarea pe care o gsise ea la un moment dat pe Harper
Avenue oare fusese una dintre cele trei originale? Era n momentul de fa
doamna Sharpe o victim real? Sau domnioara Hussey?
Gndurile Petrei se nvrteau n cercuri, refuznd s se limpezeasc.
Capitolul 15: CRIM I CIOCOLAT CALD.
A doua zi University School zumzia. Domnioara Hussey nu era n
coal i se scursese o informaie spre ziariti c n noaptea precedent fusese
arestat ca suspect n jaf. Elevii ei erau de nestpnit profesorului care o
nlocuia i-au trebuit dou ore s opreasc valul de strigte i acuzaii.
Suspect! Domnioara n-ar ajuta niciodat un infractor!
De unde tii? Poate ca a fost forat s fac asta. Mai ii minte cnd
avea braul bandajat?
Ar fi sunat imediat la poliie. O cunosc eu!
Fraiere, toi o cunoatem. Ce nu tim ns este ce se ntmpl.
Sigur cineva din ncperea asta a anunat poliia azi-noapte!
Nici vorb!
obolanul care a fcut-o e mort!
Da o amintire!

Chiar i dup ce n sfrit se linitir, elevii din clasa a asea nc se mai


priveau suspicioi. Era clar c aveau un trdtor printre ei. Profesorul
suplinitor le nmn tuturor foi cu exerciii ortografice ca s-i in ocupai.
n pauza de prnz, Petra i Calder se aezar ca de obicei unul lng
cellalt.
M tem c scrisoarea pe care am cules-o din grdina ta era primit de
domnioara Hussey de la ho. Dac e aa, nseamn c nu are nici o dovad c
ea este una dintre cele trei persoane i cine m-ar crede dac a spune c am
gsit-o i apoi am pierdut-o? Zise Petra mpingnd nainte i napoi cu furculia
n farfurie cacavalul pane.
Pn s-i rspund Calder, Denise se aplec peste masa lor.
Iari ceva despre care restul lumii nu tie, Petra? Ceva de spus
poliiei? Gata cu secretele de-acuma i cu statul prin grdina lui Calder, zu!
Petra se scul furioas de la mas i, din greeal, i ddu cu tava peste
cot Denisei, rsturnndu-i din farfurie poria de arlot, care i se scurse pe
picior. Cnd se ridic, fata alunec i, dezechilibrndu-se, czu peste suplinitor,
care se afla n apropiere. Petra zmbi, copiii de la alte mese ncepur s
chicoteasc, iar Denise se scuz fa de profesor spunnd c Petra o mpinsese.
Calder i ali puti ddeau ns vina pe Denise i se isc o ceart general.
Denise se fcu stacojie la fa i url:
V ursc pe toi!
n pauza urmtoare, drept pedeaps, elevii rmaser n clas.
Fusese o zi groaznic.
Hyde Park era n continuare punctul de atracie al ziarelor. A doua zi,
Chicago Tribune prezent pe prima pagin fotografii ale doamnei Sharpe i
domnioarei Hussey, precum i vestea mbucurtoare c domnioara Hussey
primise o scrisoare la fel ca doamna Sharpe. Domnioara Hussey fu eliberat i
declar c, asemenea doamnei Sharpe, fusese ngrozit s ntreprind ceva n
privina scrisorii. Poliia le oferi ambelor femei protecie permanent.
Se nteau multe ntrebri. De ce ar cere un ho profesionist ajutorul
unei btrne i unei tinere profesoare? De ce oare prima scrisoare nu fusese
urmat de o alta? i cine o primise pe a treia?
La ceea ce tiau deja Petra i Calder, se mai adug informaia unui
reporter: Louise Sharpe era vduva lui Leland Sharpe, un expert n Vermeer
care murise n Amsterdam n urm cu treizeci i unu de ani. i scrisese soiei
sale c fcuse o descoperire important despre opera lui Vermeer, dar fusese
ucis nainte s apuce s o dezvluie.
Ipoteza c moartea acestuia avea legtur cu descoperirea privitoare la
Vermeer schimba totul. Doamnei Sharpe avea ntr-adevr de ce s-i fie fric.

Petra i Calder convenir c aceasta putea fi nevinovat sau cel puin n parte
nevinovat. Cu doamna Sharpe lucrurile nu erau niciodat simple.
Domnioar Hussey!
Cnd reveni a doua zi la coal, elevii ei dintr-a asea o nconjurar,
mbrind-o i clcnd-o pe picioare.
Cum a fost n arest?
V-a fost foarte team?
Cum de nu ne-ai spus c aceea era scrisoarea dumneavoastr?
Am fost aa de ngrijorai pentru dumneavoastr! ntrebrile curgeau
una dup alta, dar profesoara nu voia s vorbeasc nici despre arest, nici
despre scrisoare. Prea bucuroas c revenise printre ei, dar era speriat. De
cte ori scpa cineva o carte sau lovea n banc, tresrea i n nenumrate
rnduri scosese capul pe u, verificnd dac poliistul mai era la datorie.
Domnioara Hussey strnse de pe perei toate posterele i tieturile din
ziare despre Vermeer. Sala de clas arta goal i trist. i ntreb elevii despre
ce voiau s studieze, dar, cnd se exprimar nite sugestii, parc nici nu le
auzi. Petra se gndi s pomeneasc despre cercetrile lui Charles Fort, dar
simea c nu este momentul cel mai nimerit.
La o zi dup ce domnioara Hussey se ntorsese la coal, Petra plec n
timpul orei de biologie pentru a aduce de-acas o carte pe care o uitase la ea n
camer. La ntoarcere, o gsi pe profesoar stnd cu spatele la u, singur n
sal i vorbind la telefonul mobil.
Petra fcu doi pai n clas, dup care nghe pe loc. Prinse din
convorbire cuvintele: greeal. Dar de ce. Este aici. Dar nu pot face asta! Apoi
o vzu pe profesoar c ncepe s plng. Nevrnd ca aceasta s tie c a auzito, fetia se furi afar.
Dintr-odat se simi nfuriat de situaia domnioarei Hussey, care era o
persoan minunat. Ce sau cine o necjea aa? Chiar erau n momentul de fa
doamna Sharpe i domnioara Hussey bine protejate?
Petra nu prea avea impresia asta. Ceva nu era n ordine cu profesoara lor.
Hai, Calder! Spuse Petra la sfritul orelor. Hai s mergem ntr-un loc
din campus unde nu ne ducem de obicei! Ce zici de Fargo Hall? Am bani s
bem ciocolat cald.
Petra i nfund plria pe cap pn deasupra sprncenelor, strngnd
evantaiul pletelor ca un halou negru n jurul borurilor, i o lu naintea lui
Calder cu civa pai.
ii minte ce ne-a spus doamna Sharpe, c oamenii nu privesc atent
lucrurile din jurul lor?
Da! Rspunse Calder.
Cred c ar trebui s avem grij

Ce-i cu tine? S-a ntmplat ceva? O privi Calder mirat.


i povestesc cnd ajungem acolo.
naintar greoi i n tcere n lumina slab a dup-amiezii trzii, spre al
doilea corp de cldire situat n nordul University Avenue. Fargo Hall era o
construcie veche de aproape un secol i avea garguie de piatr i cranii umane
sculptate la fiecare bolt sau streain. Pe zidurile date cu piatr de var
crescuse o ieder ncurcat, acum gola.
n momentul cnd copiii deschiser uile masive de pe Fifty-seventh
Street, nuntru i ntmpin un val plcut de cldur i forfot de elevi. Petra
cumpr dou ciocolate calde cu frica i cei doi trecur prin uile nalte de
sticl ntr-o sal care arta ca o sufragerie uria. n emineu era aprins focul,
iar n jur erau elevi i studeni mprtiai n fotolii, citind sau vorbind n
oapt.
Copiii se aezar ntr-un col pe nite scaune uriae din piele.
Uite la ce m-am gndit! ncepu Petra. Noi doi tim nite lucruri pe care
alii nu le tiu. M refer la toate coincidenele care ne-au condus pn aici, la
posibilele locuri de depozitare din casa doamnei Sharpe i la presimirea mea
c tabloul ar putea fi ascuns la adpostul a ceva din lemn nchis la culoare.
Ai dreptate! Spuse Calder, nclinnd din cap spre pereii camerei n
care se aflau. Acesta se gsete peste tot.
Cred c trebuie s punem osul la treab i s ncepem s cutm,
ncheie Petra povestirea despre conversaia telefonic a domnioarei Hussey. Am
sentimentul c o pate un mare pericol! S-ar putea s n-avem prea mult timp la
dispoziie.
Calder i ls cana pe mas i ncepu s rsfire agitat piesele de
pentomino.
! l avertiz Petra, observnd c i urmrete cineva dintr-un fotoliu
ntunecat din colul opus al camerei.
Calder alese una dintre piese.
Este U! U de la unde. Nu, nu-i bine! U de la umbrel. Umbrel
poate c tabloul este ascuns sub ceva.
La ce am putea s ne mai gndim? ntreb Petra.
Pi, la ce ai auzit astzi.
Este aici. repet Petra vorbele domnioarei Hussey.
Aici! Exclam Calder. nchipuie-i c domnioara Hussey, aventuroas
cum o tim i, vrnd s fac un bine artei, l-a ajutat ntr-adevr pe ho! Sau
alt variant: gndete-te c ea i doamna Sharpe au colaborat. Chiar se
cunosc i se poate ca profa s fi ascuns tabloul, iar doamna Sharpe s tie
unde e. Imagineaz-i c au ales o ascunztoare pe care o tiu amndou! Care
i se pare locul cel mai logic? i ce indiciu ne-a dat doamna Sharpe?

Poate fi i U de la University School. Ce loc excepional ca s ascunzi


ceva n mijlocul a sute de elevi!
De entuziasm, Calder ncepu s bat cu piesa de pentomino n braul
scaunului.
Grozav! Ia nchipuie-i c noi gsim pictura i nu mai trebuie s afle
nimeni c domnioara Hussey a fost implicat! Vom ti numai noi i nu mai
spunem la nimeni. n felul sta le salvm pe toate trei: pe Femeie, pe
domnioara Hussey i pe doamna Sharpe.
Cum rmne cu cealalt persoan, aceea care a primit scrisoarea a
treia?
Petra arunc o privire spre fotoliul din col care acum era gol.
Este singurul din umbr piesa dificil din fiecare puzzle pe care nu
tii unde s-o pui pn cnd nu ai nevoie de ea.
Calder vr U-ul la loc n buzunar.
Amndoi ncercau s nu se entuziasmeze prea mult. n drum spre cas,
Calder i reaminti Petrei de Charles Fort, care ajunsese s strng relatrile a
294 de ploi cu fiine vii fr s tie de ce.
Capitolul 16: O DIMINEAA N BEZN
University School era construit n jurul unei curi interioare. Gracie
Hall, care era acum denumit Lower School16, fusese construit n 1903 ca
sediu pentru noua coal radical a lui John Dewey. n partea de vest a
dreptunghiului de cldiri din campus, se afla King Hall, care fusese construit
aproximativ treizeci de ani mai trziu, ca sediu al Catedrei de educaie a
aceleiai University School. De fapt, se dorea ca de aici s se poat observa ce
se ntmpl n de-acum faimoasele laboratoare ale lui Dewey. Un corp nou
pentru coala gimnazial, construit n 1990, se afl pe latura de est, iar la
nord, liceul, construit n 1960. Poppyfield Hall, nghesuit n spatele liceului,
data din 1904 i era sediul claselor de muzic i art.
A doua zi diminea, Calder i Petra se aezar pe o banc n holul de la
intrare n Gracie Hall. n faa lor se gsea un emineu de piatr care avea pe
etajer un bust al lui Francis Parker. Parker, coleg de-al lui John Dewey, era
nfiat cu o earf roie la gt i pe cap cu apca de baseball cu emblema
liceului.
Tabloul este mic, de acord? Pnza nu are mai mult de 31 de centimetri
pe 4517, vorbi Calder, amestecnd n buzunar pentominourile.
Gndete-te! Sute de copii i aduli trec zilnic prin cldire intr i ies
ct e ziua de lung, iar noaptea este personalul de serviciu care face curat. Care
ar fi locul pe care nu-l deranjeaz nimeni?
Calder scoase din buzunar o pies i o privi. Amndoi se uitau fix la T-ul
din palma biatului.

T de la treisprezece. Nu sunt treisprezece trepte. Hmm! Nu neleg!


nl Calder din umeri.
Petra i ndrept spatele i i aez palmele pe genunchi.
Hai s gndim ca domnioara Hussey! Ar alege un loc neavariat, fr
scurgeri de ap sau oareci.
Calder freca T-ul de banca de lemn.
Treisprezece. Oare domnioara Hussey are treisprezece de ceva?
Pi, poart toi cerceii ia are o cheie, o perl i un pantof cu toc la
ei.
Calder ncepu s murmure:
Cheie-perl-pantof. Pantof-perl-cheie. Perl-pantof-cheie. Inel-cheieperl. Cheie-perl-inel.
Hei! Asta sun ca ine-l aici!, nu-i aa? Rse Petra. M-ai fcut i pe
mine s gndesc n pentominouri. Poate c asta nseamn c Femeia cu
scrisoarea este n Gracie Hall!
Emoionat peste msur, Calder o mbri [clduros pe Petra.
i merge mintea! Spuse el.
Aranjndu-i ochelarii pe nas, Petra ncerc s nu se arate prea
ncntat.
Cei doi czur de acord s pretind c deseneaz o hart mare a colii. n
felul sta, aveau un motiv s cerceteze mprejurimile n timpul pauzei de prnz.
Nimeni, cu excepia colegilor de clas, n-ar ti c nu este vorba despre un
proiect colar adevrat.
La prnz, narmai cu rulete, mape i creioane, inspectaser deja
parterul, controlnd pn i locurile cele mai puin probabile de ascunztoare.
Verificar dulapurile de materiale, se uitar n spatele fietelor de dosare, pe
sub paturi n dispensarul medical, n suporturile prosoapelor de hrtie din
baie, pe lng cuierul din sala de edine a directorului i sub cciulile i
mnuile cu un deget din cutia de obiecte pierdute i gsite.
n ziua urmtoare se ocupar de etajul unu, dei era greu s acopere
fiecare colior. Majoritatea slilor de curs aveau n perei dulapuri, sertare i
rafturi de cri, vechi de o sut de ani, i era greu s explice de ce ar avea
nevoie s se uite n acestea, dac ei msurau ncperea. Pe Petra o muc la un
moment dat un hamster n laboratorul de biologie, iar Calder scp din
greeal o cutie cu gndaci, care evadar prin grtarul gurii de aerisire cu aer
cald. ntr-o clas de a patra care avea or de geologie, Petra i scp pe degetul
mare de la picior bucata de calcar care era examinat, iar Calder o nfurie pe o
profesoar de la clasa a treia n ora de istorie, ncercnd s se uite n spatele
suportului ei de hri i drmndu-i cteva plane cu Marele Incendiu din
Chicago.

Terminar de inspectat cldirea Gracie Hall, mai puin subsolul care era
ncuiat.
Hotrr, aadar, s discute cu doamna Trek, directoarea instituiei, ca
s-i lase nuntru. Cum era ntotdeauna entuziasmat de proiectele elevilor,
puteau conta pe ajutorul dumneaei. i pomenir de harta la care lucrau i
aceasta fu de acord s le dea drumul la subsol n prima zi de coal dup
weekend.
Pierdem timpul, spuse Calder, cutndu-i n dulapul lui de pe hol
cartea de matematic, fr s-i ddea seama c Petra se ndeprtase de lng
el.
Auzi o voce n spatele lui:
Vorbeti singur? Unde-i prietena ta?
Era Denise. Calder simi c i iau foc obrajii i trnti ua de la dulap.
Cineva ar trebui s ascund fiina asta undeva pentru totdeauna!
n dimineaa de luni se ntlnir, conform planului, cu doamna Trek.
Amintindu-i de excursia pe care o fcuser cu grupa de grdini la subsol,
copiii o urmrir pe directoare cum se chinuiete cu zvorul i ncuietoarea
vechi.
Uitaser ct de ciudat arta locul cu zidurile din piatr de ru i podeaua
denivelat. Sub nivelul parterului nu mai existau unghiuri drepte. Se puteau
vedea grmezi de covorae rulate, bnci rupte, o nclceal erpuit de evi,
pn i un picior de cad cu aspect de ghear. Stive de pupitre vechi ce se
nlau pn n tavan erau acoperite de pnze de pianjen. Doamna Trek
tocmai descuiase ua de la magazie, cnd i sun celularul. Era chemat n
birou s discute cu un printe.
Of, dragilor! V descurcai voi singuri aici cinci minute? M ntorc
imediat!
De ndat ce directoarea plec, Petra i Calder deschiser ua de la
magazie. naintnd curajos n ntuneric, Calder pipi peretele dup
ntreruptor, dar nu-l gsi. Fcu vreo civa pai spre interiorul camerei, ddu
peste un fir ce atrna din tavan i trase de el. n lumina din jur zri rafturile cu
hrtie colorat i cutiile cu creioane i rigle. Profesorii aveau acces aici pentru
proviziile de rechizite. Cei doi copii i-o nchipuir pe domnioara Hussey
folosind camera drept ascunztoare.
Nu era vreme de pierdut. i trecur repejor degetele de-a lungul
rafturilor, se uitar pe dup cutiile de carton, ncercar s ridice capace. ntr-o
parte a camerei se aflau nite rame vechi de tablouri, iar n spatele acestora,
lipit de perete, un pachet mic, frumos, nvelit n hrtie maro. Nu era la fel de
prfuit precum celelalte obiecte i avea dimensiunile potrivite unui tablou.

Auzir pai venind pe scri i doamna Trek i strig pe nume. Pn


ajunse directoarea n dreptul magaziei, Petra rmase de una singur.
Fetia i explic doamnei Trek c ntre timp Calder urcase la etaj ca s
mearg la toalet. n timp ce prseau subsolul, Petra o ntreb dac puteau
reveni nainte de prnz.
Din pcate, nu mai sunt liber pn mine! i zmbi amabil
directoarea pe cnd ncuia poarta grea de metal. Putem amna?
Desigur! Spuse Petra repede. Nu-i nici o problem!
Cnd ajunse napoi n clas, Petra l scuz pe Calder, spunndu-i c
acesta are programare la dentist, i se aez la ea n banc. ncerc din
rsputeri s fie atent la or, dar nu reui. Ceru voie n mai multe rnduri s
ias la toalet i, de fiecare dat, alerg pn la ua subsolului i ciocni uor.
Dinuntru nu se auzea nici un zgomot.
Lui Calder i se pru c st acolo ghemuit de cteva ore. Nu se mai aflase
niciodat ntr-o astfel de bezn. Subsolul nu prea s aib ferestre. La un
moment dat auzi un zgomot de parc cineva fugea. Bnuia c Gracie Hall, ca
majoritatea imobilelor vechi din Hyde Park, avea oareci, i aminti i de
gndacii aceia fonitori care dispruser ntr-o gur de aerisire i atunci se
ridic n picioare.
Strngnd la piept pachetul cu tabloul, fcu ncet doi pai, apoi nc doi.
Dar dac era vreun monstru la subsol? Sau vreun intrus care se strecurase aici
fr s-l vad ngrijitorul?
ncurajndu-se singur, pipi cu laba piciorului nivelul scrilor. Dup ce
urc i ultima treapt, ncerc ua. Mnerul se rsuci n mna lui, dar ua era
ncuiat. Se ntoarse la fel de precaut jos, fr s se ating de perete. Era mai
bine s stea ascuns. Dac avea noroc, poate cobora vreun profesor s ia
creioane i lsa ua deschis destul ct s se furieze i el afar.
Se mbrbt la gndul c inea n brae una dintre cele mai mari comori
din lumea artei. Ce mai contau cteva ceasuri din viaa lui, n comparaie cu
aventurile prin care trebuie s fi trecut Femeia pe durata celor trei sute i ceva
de ani ai ei? i, n plus, acum el i Petra aveau s devin celebri. Vor avea
interviuri televizate, vor aprea n Chicago Tribune.
Bjbind n jur, ddu peste un scaun i se aez ncet pe el. Mai bine s
nu mai viseze cu ochii deschii! Pn ce tabloul avea s fie n siguran, mai
trebuiau s se ntmple o serie de lucruri. Asta dac n pachet era cu adevrat
tabloul! Ca s-i umple timpul, ncepu s fac n minte jocuri de cuvinte.
La nceput construi trei serii diferite a dousprezece cuvinte, apoi ncerc
s-i scrie lui Tommy, dar, neavnd codul n fa, era dificil.
Nu dup mult vreme, Calder simi c-l ia somnul. Era aa de linite i
de ntuneric.

n pauza de prnz, Petra alerg repede la cancelaria colii.


Doamna Trek nu mai este, drag! A terminat programul azi!
Secretara prea iritat.
Petra se inea pe poziie, foarte hotrt.
Subsolul eu i colegul meu Calder trebuie s terminm astzi un
proiect avei pe cineva care mi poate da drumul nuntru?
tii bine c elevii din clasele mici nu au voie nuntru singuri.
Totui, doamna Trek ne-a spus c nu e nici o problem ca noi s ne
terminm astzi documentarea, mini Petra. A zis c pentru noi face excepie.
V rog! i-apoi, noi suntem clasa a asea.
Secretara se uit la Petra i oft.
Bine! Stai numai s-mi iau de mncare.
Dup ce secretara plec, Petra se uit cu atenie pe biroul ei. Poate cheile
erau n sertar i, dac le gsea, s-ar putea duce la subsol s-l scoat pe Calder
de-acolo. Altfel, dac secretara venea cu ea, afla c biatul sttuse nchis toat
dimineaa. Mai bine risca s fie certat c luase cheile.
Sri repede n spatele biroului, trase sertarul i gsi un mnunchi imens
de chei. l vr n buzunarul de la pantaloni i se grbi spre intrarea de la
subsol ct putu de repede ca s nu dea de bnuit.
Atept n faa porii, prefcndu-se c vorbete la telefonul public, pn
nu mai zri nici o persoan n stnga sau n dreapta ei. i simea minile
umede i nesigure, ncerc prima cheie. Nu, apoi alta. Nu. Venea cineva! Petra,
cu inima btndu-i puternic n piept, apuc din nou receptorul telefonului. Era
aproape sigur c persoana care trecu pe lng ea i-ar putea auzi btile inimii,
dar aceasta nu se opri.
A treia cheie se rsuci cu uurin. Petra deschise larg ua, aps
ntreruptorul i intr tiptil.
Calder! Calder! Strig ea n oapt din capul treptelor.
Nu primi nici un rspuns. Era prea linite. N-o auzea? Pe msur ce ochii
i se obinuiau cu lumina slab, distinse o siluet mic ntr-un scaun, care inea
n continuare strns n brae pachetul. Pe moment, fetia se gndi speriat c
murise de spaim. Alerg lng el i-i ddu un ghiont. Biatul sri n picioare.
Doamne, Petra! Ar trebui s capt vreo cinci kilograme de bombonele
albastre pentru ct am stat aici.
M bucur c eti teafr, dar hai mai repede afar, Calder! A trebuit s
fur cheile. Grbete-te!
n cteva secunde erau sus pe scri, apoi la u, pe care o crpar uor,
i afar pe coridorul de la intrare. nchiser dup ei ua de la subsol. Pe holul
parterului, Petra nfac o jachet din cutia de Obiecte Pierdute i Gsite i
acoperi pachetul cu ea, exact cnd de dup col apru secretara.

A, bun ziua, copii! M ntorc imediat s v deschid la subsol. Nu stau


mult, da?
Fr s zic nimic, copiii ncuviinar din cap. De ndat ce femeia o lu
spre birou, Petra i arunc o privire panicat lui Calder.
i-acum? Ce ne facem cu cheile?
Las-le n ua de la subsol! Va crede c doamna Trek le-a uitat acolo.
n drum spre cas, Petra i Calder erau prea agitai s poat vorbi.
Urcar n fug scrile de la casa lui Calder i merser direct n camera lui.
Amndoi se chinuir s desfac fermoarul de la rucsacul biatului, pentru c
la coal, grbit, acesta trsese zimii peste material.
Ce prostie!
Calder puse mna pe foarfecele de pe birou i tie rucsacul.
Dezlipir banda de scotch care era nfurat pe hrtia maro i o
ndeprtar i pe aceasta. Iei la iveal marginea unui cadru de lemn i apoi
spatele uzat, de ntritur, al unui tablou. l rsucir cu faa.
Cineva cu un cap n form de par, cu o expresie mirat pe fa i cu un
turban verde sttea i scria la o mas. Urechea din plan apropiat, singura
vizibil era mpopoonat cu un cercel ct o ditamai minge de ping-pong. n
spate se vedea o lun portocalie i un castel pierdut n cea. Lucrarea prea
pictat de un elev de clasa a doua, elev care n prezent era, probabil, bunic.
Nu era Femeia pe care o cutau!
Capitolul 17: CE NE FACEM?
A doua zi, Calder nu venise la coal pentru c rcise, aa c Petra se
ntorcea singur acas.
Era nceputul lui decembrie i strada era acoperit din loc n loc ba cu
ochiuri de ghea, ba cu movilie de frunze uscate. Petra mergea agale,
trndu-i ghetele, cu gndul la Charles Fort. El sigur nu s-ar simi descurajat!
Ar sta, n schimb, cu ochii n patru. Pstrnd acest ndemn n minte, fetia
ridic de jos un petic de hrtie de calc pe care citi: ulei de porumb unt ceai la
pliculee ceap struguri albi unc.
O bg n buzunar. Oare era poezie aici, n combinaia asta ntmpltoare
de cuvinte? Oare Fort ar fi descifrat un tipar interesant sau vreun secret al
universului n aceast list de cumprturi de la bcnie?
Hei gsise un subiect pe care ntr-o zi i-l putea sugera domnioarei
Hussey: combinaii ntmpltoare de sunete i idei. De ce oare unele cuvinte
par mai elegante sau mai graioase dect altele? Cum de unele nseamn unt
de arahide sau jeleu, iar altele caviar i ce face s sune att de banal
cuvinte precum ceap sau plic de ceai, iar altele ca ghea sau excelent
s sune aa de dantelat?

Inspirat de aceast idee, Petra observ o alt bucat de hrtie, rupt n


partea de jos, prins n gardul viu de lng casa doamnei Sharpe. mpturit n
patru, bileelul arta ponosit. Fetia l despturi cu grij i citi:
Drag Prietene, i solicit ajutorul n privina investigrii unei frdelegi
care s-a petrecut cu multe secole n urm.
Petra alerg imediat la Calder acas.
Te-a vzut cineva cnd ai luat-o?
M-am uitat n jur o singur persoan traversa strada.
Calder i sufl nasul cu putere.
Crezi c este aceeai scrisoare pe care ncepusei s-o citeti cnd i-a
smuls-o vntul din mn?
E oare posibil? Sau este vorba de o a patra scrisoare? Gemu Petra.
Calder ntinse mna dup pentominouri.
Este straniu s-i nchipui pe cineva agnd acea scrisoare intenionat
n tufiurile de lng casa doamnei Sharpe.
S anunm poliia? Dar ne va fi mai greu s cutm n continuare.
Ai dreptate! ns niciunul din noi nu mai trebuie s umble prin
mprejurimi singur. S nu pim la fel ca Frog!
mpturir din nou scrisoarea, o bgar ntr-o pung de plastic i o
aezar n cutia Geografului, dup care mncar mai nti cte o bombonic
albastr, apoi nc dou.
Calder extrase P-ul dintre pentominouri.
P de la paz, spuse el, forndu-se s zmbeasc.
Petra se ngrozi:
Prad? ghici ea. Noi? Vrei s spui c suntem urmrii?
Nu, m-am referit la paz, adic sper s ne pzim, zise Calder.
Poate este s ne pzim, s nu ajungem prad! Adug Petra, bgnd
spaima n amndoi.
n ziua urmtoare veni rndul altor nouti. n librrii apru o carte
intitulat Dilema lui Vermeer: Ce ne facem acum? Preul unei cri de art era
de 50 de dolari, ns ea se vindea la un pre neobinuit de accesibil de 1.5
dolari, adic mai ieftin dect un Big Mac. Era un cadou anonim care fcea
posibil achiziionarea crii de ctre toi cei interesai de artist i de situaia
lui incert. Scris de un istoric de art apreciat, cartea includea reproducerile
fidele, n culori, ale tuturor tablourilor atribuite lui Vermeer.
n prima zi de lansare n Statele Unite, cartea fu cumprat n mii de
exemplare, iar n lume, alte ri raportar vnzri apropiate ca numr.
Cartea descria toate lucrurile pozitive care au decurs n urma acestei
grave infraciuni. Lumea ncepuse s vorbeasc despre picturi, ntr-un mod cu
totul nou. Se comparau piesele de mobilier, finisajele duumelei, structura unei

ferestre cu furnituri de plumb sau pliurile unei fuste din satin. Se analizau
detaliile, cum ar fi felul n care cdea lumina pe o unghie sau pe osul de la
ncheietura minii, ori aspectul unei toarte de la un co mpletit sau al unei
bucle de pr. Operele de art erau examinate cu o intensitate i exigen care se
ntlnea de regul doar la cei care cumprau electronice sau maini noi.
Devenise o imagine obinuit s vezi grupuri de oameni artnd cu degetul i
discutnd cu nsufleire n faa unui tablou de Vermeer. Muzeele erau acum
locuri mai aglomerate i mai vesele.
Era prima dat cnd muli oameni neinstruii simeau c pot spune
ceva despre valoarea unei opere de art, ceva care conta. Abia acum mult
lume realiza ct de tulburi i de schimbtoare pot fi apele istoriei. Cnd un
artist nu las n urm nici un fel de documente personale i trec secole de la
moartea lui, cine mai tie dac unii discipoli sau falsificatori nu s-au folosit de
numele acestuia sau acesteia ca s scoat bani? i, desigur, ideea de a ndrepta
o greeal veche de secole, de a evidenia faptul c experii din muzee i
universiti nu erau att de grozavi pe ct se credeau era irezistibil.
Pn i copiii se gndeau la Vermeer; i ei comparau, scriau i vizitau
muzeele cu prietenii lor. Muli dintre ei declaraser c nu observaser pn
atunci ct de marf erau tablourile vechi. De asemenea, nu-i dduser
seama c arta din muzee putea fi att de misterioas, nct adulii nu tiau
mereu ce semnific sau de unde provine.
Autorul aprecia c acest scandal era probabil la fel de bine-venit i
pentru istoricii de art i curatorii muzeelor, pentru c i fora s pun la
ndoial viziuni care fuseser acceptate vreme de decenii i s observe atent
ceea ce fuseser nvai. Avea dreptate houl? Sau publicul? De ce aanumitele lucrri timpurii sau trzii ale lui Vermeer nu aveau acea tu
luminoas, hipnotizant?
Cartea se ncheia cu afirmaia ferm c, dei era greit modul n care
houl acionase pentru a atrage atenia lumii artistice, urmarea fusese benefic,
o schimbare drastic a relaiei publicului cu Vermeer i ali artiti valoroi.
Oamenii din lumea ntreag i dezvoltaser o anumit familiaritate cu arta
valoroas, cum nu mai avuseser nainte. Furtul era aproape o binecuvntare!
Pe ultima pagin se transmitea un mesaj hoului. Fie c muzeele hotrau
sau nu s schimbe etichetele de pe perei din dreptul picturilor lui Vermeer,
publicul reuise efectiv s pun n lumin orice posibil semn de fraud. Toat
lumea se uita acum. Era doar o chestiune de timp, sugera autorul crii, pn
s reacioneze muzeele la observaiile publicului. ntre timp, Femeia cu
scrisoarea trebuia napoiat. Houl trebuia s-i considere misiunea un succes.
Capitolul 18: O CZTUR URT.

A doua zi diminea, n drum spre coal, Petra i Calder schimbau


impresii despre carte.
Cte ntrebri i probleme au ridicat oamenii de pretutindeni, spuse
Petra, nc tulburat de ceea ce citise. Chiar c te face s te gndeti c jaful a
fost pe jumtate un lucru bun!
Da, dar dac pn la urm se afl c houl nu este la fel de moral pe
ct predic, dac se dovedete a fi un psihopat?
Azi-diminea, la radio, cineva vorbea exact despre asta vorbea! Petra
se uit piezi spre Calder: Nu crezi totui c a fi simit cumva dac Femeia ar fi
pit ceva?
Merser un timp n linite. Calder ddu cu piciorul ntr-un morman de
zpad.
Poate c da, poate c nu! A vrea s-i mai transmit i altceva, ca de
exemplu: n josul strzii cutare, sus pe nite scri, n dulapul sta i ct mai
repede!
Erau la colul strzii n dreptul casei doamnei Sharpe i ncepuser s
rd, cnd, spre groaza lor, se pomenir fa n fa cu o ambulan cu farurile
aprinse. Copiii se oprir n loc, gur-casc, n vreme ce din cas btrna era
scoas pe o targ [, legat bine i nvelit sub un munte de pturi.
Arta micu i palid. Doi poliiti i secondau pe infirmieri.
Doamn Sharpe! V simii bine? Sri Petra.
Calder strig la rndul lui:
Ce s-a ntmplat?
Auzindu-le vocile, btrna ntoarse capul spre ei.
A, bun, voi suntei! nchidei gura pn nu v nghea limba! Doamna
Sharpe se strdui s-i scoat o mn de sub pturi. Infirmieri, stai pe loc!
Vreau s vorbesc cu copiii, i cunosc! Tonul imperativ al doamnei i nlemni
parc pe toi. Btrna le explic: Am alunecat i mi-am rupt ceva la un picior,
trebuie s recunosc c din neatenie. Nu mi s-a mai ntmplat pn acum smi rup vreo mn sau vreun picior. Aveam de gnd s duc scrisoarea asta la
pot. A putea s pun pe cineva din spital s mi-o expedieze, dar prefer s
apelez la voi.
Nu-i nici o problem!
Calder apuc plicul din mna doamnei Sharpe, care l urmri cu
obinuita ei privire dur unde pune scrisoarea.
S nu cumva s uii de ea sau s-o pierzi, biete! Adug ea cu ochii la
banda de scotch din rucsacul lui Calder. Mai trziu putei veni s m vizitai la
spital, dac vrei! Sunt sigur c m voi duce ntr-o camer ngrozitoare.
Nu v facei probleme, doamn Sharpe! V ducem scrisoarea la pot!
Dorii s v aducem nite cri sau altceva? ntreb Petra.

Nu, nu. Of, ce m doare nenorocitul sta de picior! Ce prostie, ce


prostie!
Doamna Sharpe se ntinse la loc pe targa.
Putem pleca, doamn? ntreb politicos unul dintre infirmieri.
Pi, da! Ce, crezi c suntem pe Riviera, s facem plaj?
Vocea doamnei Sharpe se stinse ncet n aerul ngheat, n timp ce era
urcat n ambulan. Putii o urmrir cu privirea cum se ndeprteaz.
Biata de ea! Asta nseamn c nu o s mai bem prea curnd ceai
mpreun, spuse Petra.
M ntreb pentru cine o fi scrisoarea asta, vorbi Calder, scond plicul
din rucsac.
Un scris de mn ngrijit indica destinatarul: domnioara Isabel Hussey.
inur plicul n lumin, dar hrtia era prea groas ca s se ntrevad
ceva. Era tentant s i-o nmneze direct domnioarei Hussey, dar i promiseser
altceva doamnei Sharpe. Era greu de hotrt cui s-i fie loial sau ce consecine
ar fi avut oricare decizie.
Dup coal, i croir drum prin zpada care scria sub ghete spre
oficiul potal din interiorul campusului.
Poate reuim s-o dezlipim cu aburi, suger Calder.
Poate c nu e dect o scrisoare de convenien, iar noi suntem prea
suspicioi, spuse Petra.
Hei! Ce-ar fi dac am desface scrisoarea i apoi am expedia-o ntr-un
plic nou? N-ar trebui dect s rescriem adresa!
Entuziasmai, se oprir i se felicitar btnd palma.
Dintr-odat, Petra se ntrist.
Dar asta nu nseamn c suntem nite farnici? Mergem la ea la ceai,
ne comportm ca nite puti de treab i apoi o trdm. Nou ne-ar conveni s
ne fac aa cineva cruia i-am ncredinat corespondena? Uite cum ajung
oamenii infractori; nti fac ceva doar un pic greit, apoi greesc ceva mai mult.
Dar pn la urm tot o expediem! Este o situaie de urgen, ai uitat?
Avem misiunea de a le salva pe domnioara Hussey, pe Doamn, pe doamna
Sharpe i pe noi nine chiar i noi am putea fi n pericol, acum c am gsit i
a treia scrisoare.
Deci, n felul sta protejm pe toat lumea?
Exact! Tot ce facem este un pic de munc de detectiv. Erau acum
nuntru n faa unui ghieu deasupra cruia scria: CORESPONDEN
TIMBRAT.
Am putea cumpra un plic i s-l completm aici adresa, propuse
Calder, scotocindu-se prin buzunare dup mruni.
Petra continua s fie ngrijorat.

Dar dac doamna Sharpe va afla? i dac domnioara Hussey ne


recunoate scrisul?
Nu se poate s dm gre! Expediem scrisoarea imediat cum am citit-o!
Doamna Sharpe nu va afla niciodat i sunt convins c domnioara Hussey va
arunca plicul.
n acel moment, cineva se mbrnci n Calder i acesta scp scrisoarea.
Biatul se ntinse s-o ia, ns rucsacul din spate i schimb poziia i-i
rsturn ntr-o parte pe amndoi. Scrisoarea ajunsese acum sub talpa unei
ghete brbteti.
u! mi er scuze! Asta merje tot la bot?
Brbatul cu accent strin culese scrisoarea de pe jos cu o mn uria,
roie i o ndes prin despictura cutiei, la un loc cu corespondena lui.
Nu pot s cred! uier Calder.
Petra zmbi timid spre el.
Mi se pare c am fost salvai s nu comitem o infraciune.
Cnd sosir la spital, doamna Sharpe era culcat ntr-un pat, cu un
bandaj imens la picior.
Nu pot s v servesc cu ceai, dar v ofer astea! Atta am reuit s
obin, spuse doamna Sharpe ntinzndu-le cte o acadea uria de ciocolat,
dup care aps nite butoane de la capul patului ca s i-l nale. Voiam s v
mulumesc c mi-ai pus scrisoarea la pot! Cei trei tcur un moment, dup
care doamna vorbi din nou: Presupun c v ntrebai despre ce era vorba n
scrisoare.
Calder se uita fix la acadea i nu ridic privirea, n schimb Petra nghii
cu zgomot. Btrna se uit la ei bnuitoare:
Copii! Ai expediat scrisoarea aceea? mi ascundei ceva!
Calder hotr s mrturiseasc:
Pi, s vedei. Am observat c plicul i era adresat domnioarei Hussey.
i dumneaei este profesoara noastr, tii. i am tot urmrit scrisorile i
mesajele hoului aprute n Chicago Tribune. i amndoi ne strduim s dm
de urma Femeii. Iar Petra a avut un vis despre Femeie. Aa c am vrut s citim
scrisoarea. Eram doar curioi s vedem dac i dumneavoastr v facei griji
pentru domnioara Hussey.
OPRETE-TE! Mi-ai desfcut scrisoarea? Tun vocea doamnei Sharpe.
Nu! opti Petra. A fost i vina mea! Am crezut c, dac suntei
deteapt i v place Vermeer, ai putea ti ceva despre furt, adic nite
amnunte precise. Eram curioi ce i-ai scris domnioarei Hussey. Aveam de
gnd s o citim i apoi s o punem ntr-un plic nou i s-o expediem cum v-am
promis, dar pn la urm n-am mai deschis-o. sta-i adevrul! mi pare tare
ru, doamn Sharpe, nu tiu ce ne-a apucat!

Fetia aproape izbucnise n lacrimi.


Urm o tcere lung, insuportabil. Nici Calder, nici Petra nu ndrzneau
s-i ridice privirea din pmnt, cnd dinspre pat se auzi un sunet ciudat, ca
un scrit. Doamna Sharpe rdea i dup cum se auzea, se pare c de mult
nu mai fcuse acest lucru. Copiii se uitar la ea mirai.
Nu suntei suprat? ntreb Calder.
A, nu chiar! Zise btrna, tergndu-se la ochi cu un erveel. M
recunosc n voi! i eu am fcut la vremea mea lucruri din pur curiozitate i
am regretat foarte puine doar. Cel mai mult conteaz c v-ai oprit nainte s
facei ceva ru. Faa ei redeveni serioas. Foarte ru! Ideea e c NICIODAT nu
trebuie s citii corespondena altcuiva! Dup ce ls s treac alte cteva
momente de stnjeneal, relu pe un ton dur i concis: Numele meu de
domnioar, Coffin, este de origine din Nantucket Island, Massachusetts, i
cnd am citit n ziare c domnioara Hussey este din partea locului, am vrut
s-i comunic coincidena. Acum, povestii-mi voi ce-i cu visul acela!
Recunosctoare pentru faptul c doamna Sharpe nu se enervase prea
tare n legtur cu scrisoarea, Petra ncepu s se destinuie. Descrise n
amnunt visul pe care l-a avut despre tablou, subliniind n acelai timp c
nimeni n afar de Calder nu mai tiuse de el. Nu uit s menioneze i c
Femeia lui Vermeer prea uneori s comunice cu ea, iar doamna Sharpe o
urmri concentrat ct timp vorbise. Ochii btrnei se ngustaser aproape de
tot.
Da, i vorbete!
Ce-ai spus? opti Petra.
Ei, sunt multe lucruri n via, multe experiene pentru care nu avem
nici o explicaie, dup cum spune i domnul Fort. Ceea ce m intereseaz pe
mine este ideea c multe din lucrurile pe care lumea le ia drept minciuni sunt
adevrate i multe din lucrurile pe care le credem adevrate sunt minciuni.
Doamna Sharpe vorbea rar, examinndu-i minile: Charles Fort v-ar fi spus
ceva de genul: La urma urmei, cine poate spune c arta nu este vie? Cine
stabilete ce anume este adevrat? i dac e posibil s plou cu broate, de ce
n-ar fi posibil ca picturile s vorbeasc? Calder sri din scaun.
Petra! i-aduci aminte citatul acela din Picasso pe care ni l-a spus
domnioara Hussey despre art ca fiind minciuna ce spune adevrul?
Ia loc, biete! i dai emoii piciorului meu rnit. Tonul rece al doamnei
Sharpe l fcu pe Calder s se aeze iar. Faa btrnei deveni impenetrabil:
Adevrul. Credei c vei reui voi doi ce n-a putut rezolva FBI-ul?
Pi, nu faci nimic n via dac nu ncerci! i s tii c suntem nite
copii destul de istei. Calder scoase piesele de pentomino pe masa de lng
patul doamnei Sharpe: Nici nu v-am pomenit nc de astea!

Aadar v credei istei, zise doamna Sharpe, dup care tcu, uitnduse la Calder. Ce sunt acestea, biete? Un joc nou?
Sunt pentominouri! Rspunse el mndru.
Calder i prezent doamnei Sharpe cele dousprezece piese pe nume, apoi
i art cum se pot face din ele multe forme dreptunghiulare, dar i mrturisi c
pentru a le folosi i trebuie exerciiu.
Ia mpinge masa aia ncoace!
Pre de cteva minute, doamna Sharpe ncerc s potriveasc piesele
mpreun, spunndu-i din cnd n cnd n barb dousprezece buci. Nu
mai vorbea nimeni, dar nu se form nici un dreptunghi.
E greu la nceput! Se nva cu timpul, o ncuraja Calder cu blndee.
Pha! Se bosumfl doamna Sharpe. i-a propune s te joci altfel cu ele!
Bunoar, hai s vedem cte cuvinte a cinci litere poi face cu cel puin trei
piese din cele dousprezece n fiecare cuvnt! Ai ncercat asta vreodat?
Nu!
Cei doi copii se aplecar deasupra msuei. Doamna Sharpe continu s
le explice:
Aadar, piesele sunt: F, I, L, N, P, T, U, V, W sau M, X, Y i Z. Ador
jocurile astea de cuvinte! Fluviu, aflau, pumni, plini, munte.
Hei, dar fac treisprezece litere! Cine a spus c W-ul poate fi i M?
ntreb Calder.
Eu!
Doamna Sharpe mpinse agitat piesele, rotindu-le de colo-colo.
Punte i frunte! Adug Petra.
Luntre! Strig Calder.
Vorbete mai ncet, biete! N-am vrea ca vreunul dintre poliitii din
faa uii s intre s ne deranjeze. Acum, dac s-ar putea aduga nc o liter,
am obine metrou, dar mai este i metru. i apoi panou! Se vedea c
doamna Sharpe era tare ncntat de sine, murmurnd n continuare: uvoi.
zvoi.
n acel moment ua se deschise i n camer ddu buzna o asistent:
Este timpul s v luai medicamentul, doamn Sharpe!
Of! Las-m! O repezi aceasta.
Asistenta refuz s se ndeprteze, iar Petra i Calder se ridicar s plece.
Cnd Calder i strnse piesele de pentomino n buzunar, doamna Sharpe
nclin din cap n direcia lor i i transmise biatului urmtoarele:
Sunt nite instrumente grozave! Pot fi folosite n multiple moduri.
Aa este, chiar mi place s. ncepu Calder nerbdtor s argumenteze,
ns Petra l trase de mnec.
Calder, trebuie s plecm!

Doamna Sharpe le mulumi pentru vizit i le fcu cu mna n semn de


la revedere.
Ieind din salon, putii o auzir certndu-se cu asistenta.
n noaptea aceea Calder primi un telefon de la Tommy care i ddu vestea
grozav c el i mama lui se mutau napoi n Hyde Park. Tommy nu tia sigur
cnd urma s se ntmple asta, dar i spuse c Fondul de Ajutorare de pe
Dewey Avenue, adic banii pe care el i Petra i adunaser din vnzarea de
prjituri, fuseser de mare ajutor. Btrnul Fred nu le lsase mare lucru.
Apoi l mai anun ceva: Frog reapruse! Prinii lui au plecat ntr-o
cltorie lung i l-au lsat pe biat n Washington, D. C. La o rud. Nimeni din
cartierul n care locuia Tommy n New York nu catadicsise s-i spun putiului
nou-venit, vorba lui Tommy, ce se ntmplase de fapt, fie erau att de
neprietenoi nct nu tiau, fie nici nu le psa unde erau Frog i familia lui.
Tommy povesti c abia primise o vedere de la Frog de la Galeria Naional de
Art cu una din acele picturi ale lui Vermeer, chiar cea furat.
Calder abia atepta s-i spun i lui Tommy ce se petrecea aici, dar tia
c deocamdat el i Petra trebuiau s pstreze secretul.
O sun imediat pe feti i aceasta fu entuziasmat s aud nouti
despre Tommy.
Calder vorbi mai departe:
ii minte cnd am extras din grmad N-ul de la Galeria Naional n
ziua cnd am ntrebat pentominourile unde se afl Frog? n ziua aceea cnd
ploua i au aprut erveelele alea cu broscue pe ele?
A-ha!
Calder i prezent n continuare ideea care i ncolise n minte:
Asta m-a dus cu gndul la o chestie a la Charles Fort. Frog dispare ca
s ajung n Galeria Naional, iar o poz a tabloului cltorete napoi la
Tommy. Nu este teleportare, ci un fel de simetrie ciudat. Tcu Calder brusc.
Sau doar un fel de glum stranie, ncheie Petra. Lucruri care se
asociaz, dei nu par a avea nimic n comun i nu se leag deloc.
Amnunte care par de-a dreptul sinistre, adug Calder.
Capitolul 19: OCUL DE PE SCRI.
Dup vizita la doamna Sharpe i vetile lui Tommy despre Frog, Petra i
Calder ardeau de nerbdare s-i reia investigaia.
Singurul loc din University School care mai avea perei cu lambriuri era
King Hall. Cldirile colii gimnaziale i ale liceului erau prea moderne, iar
Poppyfield Hall era n ntregime format din ateliere i sli de teatru.
Folosit numai pentru clasele de colegiu i birouri, corpul de cldire King
Hall rmnea practic gol dup ore. Petra i Calder i ncepur cutrile la
parter, apoi la etaj.

Preau s aib ntinderi de kilometri din lemn nchis la culoare. Lsnd


luminile stinse, controlar pe pipite plcile ptrate de lemn de pe pereii din
slile de curs, ciocnind uor ca s identifice eventuale trape. Deschiser
dulapuri i debarale, dar toate erau goale. Se uitar pe deasupra cadrelor care
mascau caloriferele i zglir suporturile de plane. Construcia prea
descurajant de curat.
Locul sta este mort n comparaie cu Delia Dell! Exclam Calder,
zrind pe fereastr cldirea luminat de peste strad.
Finalizat n 1916, cldirea Delia Dell se flea cu numeroase chipuri
sculptate n piatr i garguie, pe jumtate acoperite de iedera crescut n attea
decenii. Avea cteva turnulee, o serie de hornuri asortate la ele i ferestre n
balamale, care se deschid n afar. Pe lng ncperile originale se mai
adugaser ntre timp o piscin, un bufet i un cinematograf modern. Aici
aveau loc reprezentaii sau petreceri. Cldirea rspndea n zpad o aur
cald, galben, care mprtia raze de lumin i n camerele ntunecate din
King Hall.
Cam aici credeam eu c trebuie s cutm University School, spuse
Petra, alturndu-i-se lui Calder n dreptul geamului. S-ar zice c nu-i aici! Cear fi s dm o rait prin Delia Dell nainte de a merge acas?
Sigur n plus, putem s lum i M&M de-acolo, mi-e foame ru!
n amurgul de iarn ce pusese stpnire pe strad, vocile lor se stinser,
lsnd King Hall s se cufunde iar n tcerea sa ca de mormnt.
Calder i Petra se aezar pe o banc lung de la parterul Deliei Dell, ca
s mnnce arahide albastre i s mpart o pung de chipsuri. Ninsoarea abia
nceput nmuia ca prin minune lumea campusului universitar, fcnd-o
aproape s dispar sub ea. Copiii ridicar lng ei o grmad jilav din geci,
cciuli i mnui.
n faa lor, de cealalt latur a ncperii, civa elevi de colegiu discutau
despre o or de latin. Un brbat cu sprncene stufoase sttea pe un scaun i
citea un ziar. Un profesor cu un cap ca o bil de bowling roz travers grbit
holul n direcia piscinei cu un prosop sub bra. O femeie cu un inel imens de
chei n mn trecu prin dreptul lor i urc la etaj. Calder auzi clinchetul ascuit
al unei ui descuiate, urmat de sunetul nfundat al yalei nchise pe dinuntru.
Petra prea c nu observ nimic din toate acestea. Se uita drept n fa
cu privirea aintit n gol i mnca ntr-un ritm constant.
Calder avea chef de vorb.
Oau! Tot localul sta este numai din lemn. Ia privete scara aceea! Nam fost atent pn acum la ea, dar arat ca desprins dintr-un film vechi tii,
ca i cnd te-ai atepta s-o vezi pe Bette Davis sus de tot!
Aa este! Petra se ridic i se ntinse. Haide, se face trziu!

Departe de holul de la intrare, putii explorar ncpere dup ncpere,


cercetnd lambriurile, emineele din lemn i podeaua, limitndu-se la aripile
mai vechi ale imobilului.
Niciunul din ei nu apreciase exact mrimea corpului vechi de cldire al
Deliei Dell, care erpuia sau avea coridoare graios conturate, un fel de dans
dreptunghiular ce surprindea la tot pasul prin dimensiune i aspect. Acum era
grandios, acum intim i confortabil. La primul etaj se ntindea pe un spaiu
imens o sal de bal, care la momentul respectiv gzduia o or de tai chi18 ntrun col. Vizavi era o sal de recepii n miniatur, urmat de ceva care aducea a
sal de mese. Grinzile masive erau ncrcate cu structuri reprezentnd
ciorchini de struguri, iar pereii mbrcai n lambriuri de diferite mrimi aveau
presrate din loc n loc cte o u mascat. Singurele indicii care le trdau
prezena erau un mner mic de lemn i gaura cheii. Una dintre ui ddea ntr-o
buctrie de mod veche, alta spre ieirea din spate, iar celelalte trei-patru
erau pur i simplu ncuiate.
Din sala de mese se ajungea ntr-o bibliotec primitoare cu un emineu
generos. Deasupra acestuia, pe un pergament stilizat din lemn era ncrustat:
DEDICAT FEMEILOR DE LA UNIVERSITATEA DIN CHICAGO. De o parte i de
alta a dedicaiei mai erau sculptate n lemn forme de lei i cai.
Petra zbovi n faa ei, admirnd literele elaborat caligrafiate n stil gotic.
Ca lumea! M ntreb ce vrea s nsemne.
Mama mi-a spus c sta a fost singurul loc din universitate unde
studentele aveau voie s-i petreac timpul liber. Oricum, hai s continum! O
ndemn Calder.
La primul etaj erau cteva birouri i trei sli de curs goale, toate cu
rnduri de scaune din lemn, picturi vechi n ulei pe perei i geamuri cu modele
complicate de feronerie.
Etajul al doilea adpostea un mic cinematograf. Pe peretele ncperii din
faa slii de proiectare se vedea o parad din tineri mbrcai n costume
medievale, dansnd, amuzndu-se i vorbind ntre ei ntr-un decor idilic de
ar. Peretele dinspre nord avea ui nalte din sticl cu bolt arcuit ce ddeau
ntr-o teras pe acoperi. Petra i Calder rmaser nmrmurii n prag. O
cortin din catifea roie acoperea scena care avea pe margini cte o u mic
din lemn.
mpini de acelai imbold, putii se ndreptar ncetior spre scen. Nu
era nici ipenie n jur. Fr s scoat un cuvnt, Calder ncerc ua din partea
dreapt i aceasta se deschise. Trei trepte nguste duceau spre o cmru din
spatele scenei. Copiii se strecurar nuntru, clcnd peste frnghii rupte de
cortin, o lut fr corzi, un urcior din plastic i o mtur veche.

Parc am dat peste recuzita unui caricaturist al lui Vermeer, zise


Calder.
Crezuse c o va face pe Petra s rd, dar fata nu-l auzise, pentru c nu
coment dect:
Nu-i prea mult loc unde s ascunzi ceva!
Deodat, Petra avu senzaia c uitase ceva important sau c trebuia s
fie undeva, dar nu-i amintea locul, sau poate doar nu se simea bine. Ar fi
depus un efort prea mare s vorbeasc atunci.
Revenind la etajul nti, fetia se duse la un scaun de lng geam i se
aez. Vecintatea ferestrei care se deschidea n afar n mod curios o linitea.
Calder, n patru labe controla emineul.
Umblu dup rafturi ascunse! Cldirea asta ar putea fi plin de secrete
pe care nici mcar nu ni le imaginm, tii? Neprimind nici un rspuns, biatul
se uit la ea. Ce s-a ntmplat? Pari pe jumtate adormit.
Calder, ferestrele astea!
Calder se ridic n picioare.
Da! Recunoscu el n oapt. Seamn cu ferestrele lui Vermeer.
Petra inspecta camera de jur mprejur.
Uit-te i la lambriuri! Adic, o groaz de cldiri vechi au pereii
mbrcai n lemn, dar dreptunghiurile astea.
Vocea fetei se stinse surprinzndu-i reflecia n sticla ntunecat.
Calder veni ncet lng ea i ntreb pe un ton pe care l foloseau prinii
lui cnd ncercau s-l determine s fac ceva i nu voiau s bat la ochi:
Vrei s mai cutm i n alt parte?
Petra i arunc o privire fix.
Calder, ce-i trece prin cap?
C vrei s-mi spui c suntem pe-aproape!
Petra simi c o ia cu clduri.
Mi se face ru! Hai s plecm de aici!
Coborr la parter, trecnd repede de mnerele de alam n form de
viezure de la ui, de cntreul la flaut sculptat pe tavan i de leii din piatr
urcai pe soclul de pe refugiul dintre niveluri. La un moment dat, inndu-se cu
mna de bara scrii erpuitoare, Petra tresri i se opri. Calder merse nainte.
Bara avea un model delicat din fier, o mpletitur de vi-de-vie i
animale: psri, oareci i oprle. n locul stlpilor obinuii de la baza
scrilor, bara se termina la ambele capete cu cte o maimu sculptat n lemn
de stejar. Metrou, panou, uvoi, zvoi, aflau.. i simi tmplele pulsndu-i cu
putere: Metrou, panou. Metrou, panou. uvoi, zvoi, aflau. AFLAU! Cuvintele
doamnei Sharpe; Petra nghe n loc, ncletndu-i mna pe bar.

l urmri pe Calder cum i ia nepstor geaca din maldrul lor de haine


jilave, fr s o vad. Spera ca faa s nu i trdeze gndurile nebuneti,
tumultoase. i impuse s peasc firesc, s mearg normal. Un brbat ridic
ochii la ea cnd trecu prin dreptul lui i-i ls deoparte ziarul. Oare oamenii i
puteau ghici ritmul alert al btilor inimii i gndurile zbuciumate? i nfac
lucrurile i iei pe u ca o furtun n amurgul salvator.
Petra, ce-ai pit?
Haide!
Calder reuea cu greu s in ritmul cu ea. Fata ba alerga, ba se poticnea
n zpad.
Hai s mergem spre cas prin curi dosnice! Trebuie s ni se piard
urma, OK?
Calder i se altur imediat, pind umr lng umr. Gndul lui fugi la
P-ul care nsemna sau prad, sau paz. Umbrele albstrui ale nserrii
deveniser amenintoare. Tufiurile dintre case ascundeau parc ochiuri de
bezn, iar trectorii zgribulii de frig artau periculoi.
Cnd avu certitudinea c nu sunt urmrii, Petra se opri.
Calder, asta el.
Biatul se uit n jur la strada goal, ferit de ochii lumii, i se
cutremur.
Asta fiind ce?
Cred c am gsit-o!
Capitolul 20: UN MANIAC.
n aceeai sear, nainte de culcare, n timp ce se pieptna, Petra
rememora cele petrecute n Delia Dell.
Era clar c se produsese un declic n mintea ei, o senzaie
cutremurtoare asemntoare cu cea avut cnd, vrnd s bage tecrul defect
al unei veioze uzate n priz, degetul ei a atins cablul dezgolit.
S-i fi scpat oare ceva doamnei Sharpe? Cumva trgea speran c ei
vor prinde din zbor indiciile ei? Petra i aminti ce le spusese cndva
domnioara Hussey despre infractorii care vor s fie descoperii. Dac doamna
Sharpe i domnioara Hussey colaborau.
Brusc, ca i cum cineva i-ar fi schimbat dioptriile la ochelari, realiz c o
luase razna. Cum puteau ea i Calder s fie ntr-att de nebuni nct s cread
c femeile acelea erau amestecate n furt? Suspiciunile lor n legtur cu vecina
i cu profesoara lor i se prur dintr-odat absurde i copilreti. Episodul cu
scara nu putea fi considerat altceva dect o mare i bizar coinciden!
nti de toate, ea, Calder i doamna Sharpe jucaser un joc cu
pentominouri. Se nelege c era prima dat cnd doamna Sharpe vedea un

astfel de set de piese, iar cuvintele pe care le formase n dup-amiaza aceea nu


aveau cum s fi fost plnuite dinainte de ea.
n al doilea rnd, dumneaei era o doamn n vrst, vduva victimei unui
asasinat. Primise o scrisoare de la ho i, dup sptmni de teroare, anunase
poliia, cernd protecie.
Iar domnioara Hussey era o profesoar tnr, devotat profesiei ei. De
ce s se lase implicat n furtul unei importante opere de art?
Petra lovi energic cu peria n marginea chiuvetei. Imaginaia ei o luase pe
artur n Delia Dell. n ncercarea de a rezolva misterul, trsese nite concluzii
pripite. Toat cutarea asta o nnebunea. Declicul poate c se produsese pentru
c i fusese ru, iar cuvintele de pentomino ale doamnei Sharpe erau doar un
magnific exemplu de incident n maniera lui Charles Fort. Tabloul furat era
posibil s se afle n Elveia, Brazilia sau Japonia. Dis-de-diminea va trebui si cear scuze lui Calder c-l speriase degeaba.
Peste dou zile era cea de-a dousprezecea aniversare a zilei ei de
natere. La doisprezece ani eti destul de mare s deosebeti ce are sens i ce
nu!
Petra ls din mn peria i se aez pe marginea czii ca s vad dac
apa se nclzise destul. i veni deodat n minte Femeia din tablou. Ar fi vrut s-o
ntrebe dac gndea clar acum, dac toate cele ntmplate ziua fuseser doar
rodul imaginaiei ei i dac tabloul se afla n Delia Dell. Atept, dar nu veni
nici un rspuns. Nu avea ce rspuns s primeasc!
ndoiala i ddu din nou trcoale. De cnd devenise ea aa raional? Ca
s vezi: la asta se pricepea cel mai bine! i-apoi nu hotrse ea mpreun cu
Calder c trebuie s-o salveze pe domnioara Hussey? Cum rmne cu
scrisoarea aceea pe care o gsise n gardul viu al casei doamnei Sharpe?
Intr n cad i-i puse un prosop fierbinte pe frunte, i ls capul pe
spate i nchise ochii.
Pe neateptate, i apru n minte conturul unui dreptunghi ntr-un
triunghi; era mai mult o presimire dect o imagine. Se cufund i i intr ap
n urechi. Oare nu putea s nu se mai gndeasc la nimic?
Era o diminea de iarn extraordinar de alb, cu un cer tios, crengi de
copac parc nnegrite cu tu i orbirea lucitoare, dublu dimensional a zpezii
proaspt czute te fascina.
Aruncndu-i privirea pe fereastr n timp ce se mbrca, Petra asemn
ramurile copacilor cu rurile de pe o hart sau cu crpturile dintr-o farfurie
albastr. Poate c erau simboluri ntr-un cod necunoscut de unde tim noi c
arborii nu comunic voit ntre ei prin intermediul ramurilor, exprimnd mesaje
complicate cu un vocabular de forme neobservate de noi? Modul de gndire al
lui Calder era molipsitor.

Fluiernd vesel, Petra cobor scrile s-i ia micul dejun. Lumea i se


prezenta cu o bogie de posibiliti. Raionamentul practic pe care l fcuse cu
o sear nainte i prea acum la i lipsit de imaginaie. Ce o apucase oare? i
aminti mesajul hoului: V felicit pe toi c ai ales calea dreptii.
Era smbt diminea, iar prinii ei, cu capetele lipite aproape unul de
altul, erau absorbii n lectura unui articol din Chicago Tribune. Preau
suprai.
Tipul este un maniac! Un nebun! Exclam tatl Petrei, pocnind cu
palma n mas.
Castronelele cu fulgi de cereale zdrngnir.
Ce s-a ntmplat? ntreb Petra nlemnit.
Alte veti despre tabloul lui Vermeer! Trebuie s ne rugm cu toii ca
FBI-ul s tie s-i fac datoria, vorbi Frank Andalee, ridicndu-se de la mas
i punnd o mn pe umrul fiicei lui. Nu te bucuri c nu cade n rspunderea
ta s salvezi o capodoper din minile unui maniac?
Ba da, tat!
Cu inima ct un purice, fetia ncepu s citeasc:
GALERIA NAIONAL DE ART A PRIMIT IERI URMTOAREA
SCRISOARE ANONIM. MESAJUL ANTERIOR CEL MAI RECENT PRIMIT DIN
PARTEA HOULUI, UN ANUN PENTRU CHICAGO TRIBUNE, FUSESE
EXPEDIAT DIN FLORENA, ITALIA.
PLICUL PRIMIT IERI DE NOI A FOST EXPEDIAT DINTR-UN OFICIU
POTAL DIN WASHINGTON, D. C.
ATT FBI-UL CT I CONDUCEREA GALERIEI NAIONALE DE ART AU
CONSIDERAT IMPORTANT CA PUBLICUL S AFLE CT MAI CURND
ULTIMELE INTENII ALE HOULUI.
Drag Galerie Naional, Recent publicata carte DILEMA LUI VERMEER:
CE NE FACEM ACUM? A atras atenia asupra rspunsului copleitor care a
venit din partea publicului ca urmare a scrisorii i a celor trei mesaje ale mele
transmise n presa din ntreaga lume.
Lumea a ajuns, ntr-adevr, s-mi dea dreptate! Acum nu v rmne
dect vou i colegilor votri s recunoatei public c suntei de acord cu noi,
restul.
V pretind s le aducei la cunotin n scris tuturor colecionarilor de
tablouri ale lui Vermeer c punctul meu de vedere este unul valid i s cerei
schimbarea imediat a atribuirilor lucrrilor identificate de mine.
Dac paternitatea tablourilor nu este modificat n decurs de o lun,
pn la 11 ianuarie, mpotriva voinei mele voi distruge tabloul FEMEIA CU
SCRISOAREA.

l voi considera ca pe un sacrificiu necesar n interesul aflrii adevrului,


o lecie pentru cei prea rigizi i nesinceri, ca s fac ceea ce este corect.
Sunt n vrst i nu voi mai tri mult, dar am s ajung totui s vd
aceast greeal ndreptat, fie n scris, fie, spre groaza tuturor, n cenu.
V implor s cruai soarta tabloului FEMEIA CU SCRISOAREA.
Dac v uitai n adncul inimilor voastre, i tiu sigur c aa vei face,
dup cum am prezis n noiembrie, o s ajungei s mi dai dreptate!
Facei ceea ce este cinstit!
Petra scp din mn ziarul i o zbughi din buctrie.
Capitolul 21: VZND I FCND
Acest ho este mult mai lipsit de scrupule dect ne-am imaginat!
Era ora nou dimineaa, iar Petra i Calder stteau de vorb n buctria
lui Calder i beau ciocolat cald. Prinii lui erau plecai la pia dup
cumprturi.
Pun pariu c, dac am anuna poliia, Delia Dell ar fi scotocit n toate
ungherele astzi! Iar dac tabloul este acolo, poliitii ar avea mai multe anse
s-l gseasc dect noi. Sau am putea s le spunem prinilor notri i s-i
lsm pe ei s hotrasc ce-i de fcut.
Enumernd posibilitile, Petra nu prea s prefere vreuna n mod
deosebit.
Calder, absorbit de propriile gnduri, rnji n gol.
Am putea la fel de bine s nu spunem nimic nimnui! Parc vd
titlurile ziarelor: NITE PUTI AU LOCALIZAT TABLOUL DE VERMEER
DISPRUT, sau COPIII DAU DE URMA CAPODOPEREI LUI VERMEER, sau
PISTA INDICAT DE PUTI II OPRETE PE AGENII FBI DE LA A MAI.
Calder! Zu aa! Cum de i st mintea acuma la faim? Ce ar fi mai
bine pentru tablou? ntreb Petra, strngnd din buze, preocupat.
S fie gsit! Exclam mbufnat Calder, ncrucindu-i minile la
piept. i ie i-ar plcea s ajungi la tiri!
Petra se gndi cum ar fi s apar ntr-un talk-show televizat sau s-i
vad poza pe prima pagin din Chicago Tribune.
Poate! ngim ea pe un ton mai blnd.
Eu propun s ncercm s-o gsim astzi i, dac nu reuim, s vorbim
disear cu prinii notri i cu poliia.
n regul, dar cred c mai nti ar trebui s-o sunm pe doamna
Sharpe!
De ce? ntreb Calder scond o pies din buzunar i ncepnd s se
joace cu ea pe mas. i-a transmis cumva litera asta c va vorbi? Noi tim c
nu-i ea! Este n spital i, n plus, n-ar distruge o lucrare de Vermeer.

Ne-ar putea ajuta! Zise Petra, lovind cu zgomot linguria de can. O si povestim ce s-a ntmplat n Delia Dell i o s-i strnim curiozitatea. Dup
care, dac tie ceva, poate i va scpa fr s vrea.
Amndoi se uitar la I. Petra continu:
Oare ce ncearc s ne transmit?
Instantaneu! Rspunse Calder. Cum s-ar spune: Hai la treab!
Sunar la spital i cerur salonul doamnei Sharpe. Cnd aceasta
rspunse, Petra o inform:
Eu i Calder am zbovit ieri prin Delia Dell.
i?
Vocea doamnei Sharpe ar fi tiat i oelul.
Scrisoarea din ziar. Suntem ngrijorai!
La cellalt fir se ls linitea. Petra relu:
Doamn Sharpe? Am vrut numai s nu v facei griji pentru noi!
Nu v amgii! De ce mi-a face griji pentru voi?
nainte ca Petra s apuce s-i pomeneasc de strfulgerarea avut pe
scar, btrna mai adug:
Numai c fii ateni! Vzutul i fcutul sunt dou lucruri total diferite!
Convorbirea se ntrerupse.
Calder le ls un bilet prinilor lui, dup care el i Petra i mbrcar
gecile i o pornir spre campus.
Se grbir s intre n Delia Dell prin ua lateral i Petra alunec pe
plcile umede de gresie. Picioarele i fugir de sub ea i se lovi tare, oprindu-se
ntr-o banc de pe hol. Strduindu-se s se ridice n genunchi, i nl capul
i ddu cu ochii de un brbat cu sprncene att de groase, c acopereau
aproape n ntregime ochii, mult prea mici pentru mrimea feei.
Aza-i c aluneg? Brbatul vorbea pe un ton moale, plcut, i avea
accent strin: Aeste grezii vechi znt bericuloase cnd znt ude, nz ezte o
cldire minunat! Foarte minunat! Zmbi el spre Petra, pierzndu-i ochii
mijii sub desiul arcadelor. i ntinse o mn uria: Voi doi ai mai vozt aii zi
ieri, nu?
I se prea c-l mai vzuse undeva pe brbatul sta! Petra era acuma n
picioare i ngim un:
N-am nimic!
Apoi l mbrnci pe Calder la adpostul uii deschise din faa lor.
Grozav! Individului i s-a prut c ne-a recunoscut, iar tu te-ai pierdut!
Acum ce mai facem?
Ce-ai fi vrut s fac, s-l ntreb n ce direcie s-o iau ca s ajung la
tabloul lui Vermeer? I-ai recunoscut vocea? Cred c era tipul de la pot.
Care tip? ntreb Calder.

Tipul care a clcat pe plicul doamnei Sharpe!


M rog, indiferent cine este, am fi putut s ne vedem de drum. Dac
nainte nu ne ddusem de gol, acum sigur am ieit n eviden!
Era prima dat cnd aproape ca se certar.
Petra se lovise la coate i era suprat. tia c biatul avea dreptate. La
urma urmei, individul putea fi un simplu necunoscut!
Stai! Exclam Calder. Am o idee! Parc mi amintesc de o intrare la
subsol.
Copiii se ndreptar repede spre aripa de est a cldirii. Acolo, n spatele
unei poriuni zidite, se distingea ca prin farmec o ui inut deschis cu un
tomberon gurit.
Oa! Dac ne ntreab cineva ce cutm aici, le spunem c facem un
plan al construciei pentru coal, suger Calder, puin mai nesigur pe el dect
ncerca s par.
Hai s scoatem din rucsac hrtie i creioane, ca s dm impresia c
lucrm cu adevrat la un proiect, adug Petra.
narmai cu materialele amintite, copiii se apropiar de zid. Era greu s
disting ceva prin cadrul ntunecat al uii. Se oprir n dreptul ei, ciulir
urechile i se uitar ce se ntmpl dup col. Nu era nimeni!
Se strecurar n vrful picioarelor prin deschiztur, pind pe vrfuri
de-a lungul unui coridor lung care se curb mai nti la stnga i apoi la
dreapta. n fa, nite ui rabatabile i conduser ntr-o camer luminat de un
singur bec, atrnat din tavan. Odat ajuni nuntru, se pomenir c au de
ales ntre trei posibile ieiri i optar pentru cea din mijloc.
uuu!
Calder pi peste un morman de gunoi care duhnea a lapte acru i a
tenii nesplai, iar Petra se inu cu mnua de nas. Mergnd mai departe, se
trezir ntr-un labirint de mici coridoare.
Pe unde crezi c ar trebui s-o lum ca s ajungem n interiorul
cldirii? ntreb Calder, uitndu-se la vruiala scorojit de pe ziduri.
N-am idee, dar a vrea s fie undeva la nlime! Rspunse Petra.
Calea se bifurc la un moment dat, ns, spre bucuria lor, una din
direcii ducea la o scar de metal i iuir pasul ntr-acolo. La etaj, o fereastr
n form de diamant ddea nspre un hol.
Nu vd prea multe! ncearc i tu! Spuse Calder, ndeprtndu-se de
lng geam.
n clipa aceea, un pulover albastru le flutur prin faa ochilor. Amndoi
se ghemuir ca s se ascund i Petra l lovi din greeal pe Calder peste nas
cu clama din pr.
Pe-tra! Vrei, te rog, s fii mai atent!

De suprare, biatul uit s mai vorbeasc n oapt, iar puloverul


albastru reapru n vizorului ferestrei, ateptnd n spatele uii pre de cteva
secunde nainte s dispar iar.
Calder, s tii c puloverul acela semna cu al tatlui meu! Trebuie s
arunc o privire pe afar ca s m conving!
i ce-i spui dac este el? O s te ntrebe ce caui aici.
Nu tiu ce s-i rspund, dar simt nevoia s vd sigur dac este sau
nu tatl meu!
Parcurser n cea mai deplin linite cu putin restul coridorului,
trecnd pe lng cteva birouri. Ajuni la col, observar c brbatul mbrcat
cu puloverul albastru urca scrile ce duceau la etajul al doilea, crnd un mic
pachet de form dreptunghiular.
Nu ncpea ndoial: era Frank Andalee!
Ce ciudat! opti Petra. Oare ce-o fi cutnd aici? ntr-adevr, mai
lucreaz uneori i smbta, dar n cealalt parte a campusului!
Fetia i aminti izbucnirea de furie a tatlui su din dimineaa aceea i
felul n care lovise cu pumnul n mas.
i aminti, de asemenea, vorbele lui: Nu te bucuri c nu cade n
rspunderea ta s salvezi o capodoper a lumii din minile unui maniac?
Acest ultim cuvnt, maniac, avu un ecou nfricotor n mintea ei.
Exista posibilitatea ca tatl ei s fie n vreun fel rspunztor de soarta
tabloului?
Poate c descoperise ntmpltor ceva ce nu trebuia s afle i asta ar
explica i de ce fusese att de morocnos n ultima vreme.
Continu s-i aminteasc i momentul cnd l auzise murmurnd
nedesluit cuvintele: un mprumut sau de mprumut. Amndou variantele
o speriau la fel de tare.
Mai era i discuia dintre prini despre dou scrisori misterioase, cea pe
care ea o prinsese din zbor cu ceva timp n urm i, totodat, replica pe care o
dduse atunci tatl mamei ei, anume c: Toat lumea are ceva de ascuns!
Vznd-o ct de tare se ntristase, Calder ncerc s o mai consoleze,
btnd-o uor pe spate.
Sunt sigur c are un motiv ntemeiat pentru care se afl aici!
Copiii i abandonar rucsacurile i gecile ca s scape de greutate,
ndesndu-le n cadrul unei ferestre cu pervaz lat, i se apucar s exploreze
etajul nti al imobilului Delia Dell.
n prima jumtate de or de explorare nu fcur altceva dect s
msoare cu ruleta, s studieze locurile, s apese sau s ciocane n plci, s se
aplece sau s se ghemuiasc pe sub diferite cotloane, s trag de margini, s
deschid sau s nchid ui.

Li se ivir n cale cteva dulapuri, numai bune de controlat, dar nici


urm de tablou.
Petra nu reuea s se mai concentreze.
Pur i simplu nu-mi pot nchipui ce treab are tata n Delia Dell!
Rbufni ea.
i el s-ar ntreba acelai lucru, dac te-ar vedea unde eti acuma!
i mai este pachetul acela pe care-l avea cu el. tii c dup dimensiuni
se cam potrivea cu un tablou!
Dintr-odat Petra se stur s mai suspecteze pe toat lumea.
Prima fusese doamna Sharpe, apoi domnioara Hussey, dup care
amndou, iar acum. S-l bnuiasc pe tatl ei?
Calder pru c i citete gndurile i vru s-i alunge temerile.
Nu mi se mai pare la fel de amuzant ca la nceput s te furiezi prin tot
felul de cotloane i s ncerci s-i dai seama cu ce fel de persoane ai de-a face.
Uitndu-se afar pe una dintre ferestre, fetia l zri pe tatl ei alturi de
brbatul pe care l ntlniser la oficiul potal, traversnd mpreun parcarea
de lng cldire.
Calder! Sunt mpreun!
Petra mai observ c tatl ei mergea uor adus de spate, cu umerii
aplecai, i-i inea minile n buzunar. Nu mai avea la el pachetul pe care l
crase!
Capitolul 22: GRUPURI DE 12!
Pn s ias Petra i Calder din cldire, cei doi brbai plecaser deja.
Zpada clcat n picioare de sute de pai n ziua aceea era o mas
compact, n care nu se putea distinge forma urmelor, darmite direcia lor.
Cred c ar fi cazul s plecm! Spuse Petra.
Aa e!
ntorcndu-se spre Harper Avenue, Calder i Petra puser la cale un
plan. Se vor ntoarce la noapte n Delia Hall. Fiecare din ei le va spune
prinilor c merge n vizit la cellalt.
Am impresia c pn la urm tot vom comite o infraciune. Petra i
adres lui Calder un zmbet abia schiat. Dar de data asta este altceva va fi
un fel de aventur n avanpremier la ziua de natere. Adic.
Se opri brusc.
Acum biatul prea stnjenit.
De unde ai tiut!
Ce s tiu?
De ziua mea de natere.
Poftim? E i ziua mea!

Spre surprinderea fetei, Calder se art din ce n ce mai preocupat de


situaie, uitndu-se lung la T ul de pentomino din palma lui.
T de la twelve19. mplinim amndoi doisprezece ani, n data de 12 XII.
Cum de nu mi-am dat seama pn acum?
Oa! Att putu s spun Petra.
Biatul turuia n continuare:
Este un puzzle care se bazeaz pe grupuri de 12! Avem, bineneles,
pentominourile care sunt dousprezece la numr, apoi faptul c amndoi
mplinim 12 ani, n a dousprezecea zi din luna a dousprezecea i sunt
convins c mai sunt multe amnunte despre tablou sau Vermeer care se leag
de cifra 12.
Calder, eti fie nebun de legat, fie un geniu, fie amndou la un loc!
i s tii c nu prea avem la dispoziie mai mult de 12 ore s dezlegm
enigma crezi c ne descurcm?
Eu a zice c da!
n seara aceea, copii revenir la Delia Dell, ascuni n tufiurile de sub
ferestrele de la parter. Era ora apte fr un sfert. Cerul albastru i zpada alb
din cursul dimineii erau acum de un violet-ngheat, brodat cu negru.
Uite-l pe tipul de la pot! opti Calder, zrindu-l pe acesta ieind
printre ultimii din cldire nainte de nchiderea uilor.
Brbatul cobor ncet cteva trepte pn la o main parcat. nainte s
urce n ea, scrut Fifty-ninth Street, cutnd parc din priviri pe cineva. Calder
i Petra avur ocazia s-i vad bine trsturile feei. De ndat ce maina lui
plec, Petra sri de dup tufiuri, unde se ascunsese.
Hai, repede!
Alergar imediat n spatele cldirii, n zona unde se depozita gunoiul.
Intrarea din spate, pe care ptrunseser dimineaa, era tot ntredeschis.
Se ndreptar ct putur de repede spre uia ntunecat i srir
nuntru. Era ca i cum ai fi plonjat ntr-o mare de ntuneric.
La cteva ncperi distan auzir pai i pe cineva fluiernd o melodie.
Petra l trase pe Calder de mnec i i art cu degetul un fiet nalt. Se
pitir lng el i i inur rsuflarea.
Paii se apropiar din ce n ce mai tare, iui i greoi, i se mai auzi i un
icnet cnd cineva puse jos un container de metal. Copiii distinser printre
umbre un brbat micndu-se prin ncpere. Acesta mai fcu doi pai, dup
care trnti ua i o ncuie, rsucind yala de dou ori. Apoi stinse i lumina din
camera de alturi, lsndu-i pe copii n ntuneric.
Paii se pierdur n deprtare. Copiii mai ateptar pn ce auzir o a
doua u trntit. Petra scoase din rucsacul ei o lantern, care nti se aprinse,
dup care se stinse. Fetia o scutur ca s-o fac s se reaprind, dar nu se

ntmpl nimic. Simi ntunericul strngndu-se n jurul lor ca o ghear i auzi


un vuiet ca de ocean. Spaiul din jurul lor prea c se micoreaz amenintor.
A, nemaipomenit!
N-ai ncercat-o acas?
Ba da!
Spre bucuria lor, lanterna i reveni i ncepu s lumineze. Petra o ainti
spre tavan.
Meninnd lanterna neclintit, ca i cnd ar fi fost un pahar plin cu ap,
copiii naintar cu grij prin labirintul semintunecat de holuri i magazii.
Nimic din jur nu li se prea cunoscut.
Lui Calder i trecea prin minte c nfricotor era un cuvnt prea blnd
pentru a descrie locul n care se aflau. Aproape c subsolul din Gracie n care
sttuse nchis i se prea un loc confortabil n comparaie cu acesta.
Copiii ncercar s nu se mai gndeasc la nimic n afar de urmtorul
pas pe care trebuiau s-l fac.
Coridoarele preau nesfrite. Lanterna se stinse din nou, fr ca de data
aceasta s se mai reaprind. inndu-se unul de altul, orbecir pn dup
primul col.
n fa, la deprtare lucea un indicator rou care semnaliza ieirea.
Am reuit!
Parcurser pasajul n ntregime i deschiser ua din capt, dincolo de
care se pomenir n holul mare de la intrare.
n centrul ncperii se nla o stran mare ca pentru cei din corul
bisericii i copiilor le apru impresionant sptarul ei masiv. ntre timp rsrise
luna i lumina ei ptrundea prin geamurile de la nivelul primului rnd de
trepte spre etaj, mprtiind pe scri o potec dezordonat de dreptunghiuri
ntrerupte i romburi, care se rsfrngea pn la capetele maimuelor de lemn
de la baz.
Poate c-i mai bine c ni s-a stins lanterna, n caz c supravegheaz
cineva cldirea, opti Petra.
i eu m gndeam la acelai lucru, spuse Calder, privind nspre sala
de recepii i spre bibliotec.
Simindu-se mici la adpostul ntunericului, cei doi traversar holul i
urcar cele cteva trepte pn n camera vecin. Trecur pe sub bolta de
struguri de ghips i intrar n bibliotec.
Pe ntuneric, sala prea imens, goal i dezolant. Pe afar se auzeau
grupuri de studeni, vorbind i rznd, n timp ce se ntorceau la camerele lor
din cmin. Petrei i lui Calder li se pru n acel moment c rspunderea pe care
i-o asumaser i desprea de acetia i de ritmul vieii obinuite. Cum de i
nchipuiser oare c se vor descurca?

Hai s ncepem de aici i s stm mpreun! Zise Petra.


n cutare de dulapuri, panouri sau mnere ascunse, ncepur s bat
cu degetele uor n peretele dinspre sud, mijindu-i ochii n penumbr.
naintau foarte greu.
n dreptul uii de la sala de mese ezitar o clip, aruncnd o privire n
ntunericul i mai adnc din interior. Aici nu mai erau att de multe ferestre.
Dup ce intrar, se apucar metodic de treab, cu ceva mai mult rapiditate
acum. Apsau i ciocneau aa de tare n fiecare plac din lambriuri, nct,
dup un timp, ncheieturile degetelor le amoriser, iar braele le tremurau.
Pe neateptate, Calder se rsuci pe clcie, surprinznd-o pe Petra care
se ddu un pas n spate.
Ce-i?
Nici un rspuns. Calder alerg spre scri, iar Petra se lu dup el.
Calder! Ateapt-m!
Biatul se opri la baza scrilor i urc napoi dousprezece trepte,
numrndu-le n gnd.
Ce este? l ntreb n oapt fata.
Cred c m-am prins! Du-te pn jos!
Singur?
Grbete-te! Rmi chiar sub a dousprezecea treapt!
Calder aproape c nu mai avea suflu, dar i pstra calmul.
Petra avea impresia c vede tot felul de chipuri ghemuite pe la coluri.
Dac urma s dispar ca Frog, era numai din vina lui Calder!
Aici?
Inima Petrei btea cu putere. Era cumplit de ntuneric la marginea scrii.
Deodat i rsri n minte imaginea care i apruse n baie: un dreptunghi ntrun triunghi! n faa ochilor, n perete, avea un triunghi imens.
Mai f un pas!
Calder cobor pn la ea i se ghemui s inspecteze zidul. Pipi cu
degetele suprafaa de zid care era format din mici plci de lemn ptrate,
fiecare cu latura de civa centimetri.
Grupuri de doisprezece! Murmur Calder. ase, apte, opT. Aici!
Lovir ncet n al doisprezecelea ptrat, apoi, pe rnd, n fiecare dintre
cele mici din jur. Toate sunau a gol, semn c seciunea din spatele lor era goal.
Se sprijinir cu toat puterea n lemnul de stejar incrustat cu model. Nu
se ntmpl nimic!
Hai s apsam mai ncet! Poate are un arc sau un zvor.
Petra mpinse din colul din dreapta sus, iar Calder n cel din stnga sus,
micndu-se uor ca s ajung i la baz. Repetar aceast micare, pstrnd
n centru ca reper cea de-a dousprezecea plcu ptrat i ncercnd de

fiecare dat s acopere n jur o form dreptunghiular imaginar, mai mare. A


treia oar simir c totui ceva cedeaz.
Se auzi un zgomot ca de achii despicate i un pocnet. Placa de lemn se
ddu n lturi, scond la iveal un spaiu gol.
Tremurnd toat, Petra pipi lanterna i ncerc s-o aprind. Ca prin
minune, de data asta butonul funcion.
O, Dumnezeule, Petra!
nuntru, sprijinit de peretele din spate, se vedea un pachet mic de form
dreptunghiular, nvelit ntr-o bucat de material.
Calder fcu un pas ovielnic napoi. Petra i ntinse lanterna i scoase
obiectul. Materialul de deasupra era din catifea.
Unul lng altul, copiii se aezar pe jos. Petra ndeprt materialul,
despturind nti o latur i apoi pe cealalt, catifeaua de un rou-aprins
czndu-i n pliuri pe genunchi. Fetia atinse colul unei rame. Lemnul i se
pru rece i neted. Petra ncremeni.
Abia reui s articuleze:
Tu!
Calder nelese i trase cu grij ultimul fald de catifea.
Urm un moment pe care, cu siguran, aveau s i-l aminteasc tot
restul vieii. Lanterna primi un rspuns scnteietor din partea perlelor, a
panglicilor de satin din pr i a ochilor femeii. Imaginea era cu mult mai
frumoas i mai delicat dect i-o nchipuiser. Lacrimi fierbini ncepur s i
se preling Petrei pe obraji, fcnd-o s vad ca prin cea chipul acela familiar.
Auzind un suspin nfundat, Calder simi c i ochii lui se umplu cu
lacrimi. n clipa aceea nu mai exista nimeni pe lume n afar de ei trei: Femeia,
care avea aproape 350 de ani, i cei doi copii, care aveau aproape 12.
O s te scoatem de aici! opti Petra, nc nesigur pe vocea ei.
Calder i terse obrajii cu colul mnecii de la geac i, artnd cu
degetul spre iragul de perle de pe mas, i spuse fetei:
Numr!
Petra le numr i se uit jenat spre Calder, tiind c amndoi au plns.
Zece? O, nu pot s cred! i cu cerceii fac doisprezece! i zmbir unul
altuia.
Ce te-a fcut s te gndeti la asta? ntreb Petra.
Nu tiu! Poate ea!
Uitndu-se nc la tablou, Petra nclin din cap n semn c nelesese.
Amndoi tuir ncet ca s-i dreag glasul. Nu se gndiser pn atunci
ce vor face cu tabloul dac l vor gsi.
Calder, este foarte rece afar! Crezi c i-ar face ru frigul? A putea s-o
nvelesc n haina mea!

Va trebui! Ar fi i mai ru dac am lsa-o aici! Dac houl se hotrte


s-i schimbe ascunztoarea mine?
Calder i inu la ndemn lanterna, iar Petra nfur cu grij rama n
bucata lung de catifea, dup care i scoase puloverul i l leg bine n jurul
pachetului. Limea mare a ramei o fcea greu de crat la subra.
Copiii traversar holul ntunecat de la intrare, abia simind pardoseala
sub picioare, i se ndreptar spre una din ieirile din partea de nord a cldirii.
Cercetnd din priviri laturile uii, remarcar un bec rou.
Sunt sigur c toate ieirile principale sunt conectate la alarm, spuse
Calder. Am putea ncerca s ieim pe la subsol, dar i ua aceea ar putea fi
legat cumva. Sau tu ai putea s fugi pe aici, iar eu s distrag atenia oricui near vedea!
Nu! Hai s rmnem mpreun!
n cazul n care cineva supravegheaz cldirea poate, pentru orice
eventualitate, ar trebui s car i eu ceva. Nu conteaz dac ne prinde poliia,
nu? De fapt, asta ar fi chiar o uurare.
Calder se aplec i ridic un indicator pe care scria: PERICOL DE
ALUNECARE CND ESTE UD PE JOS! i l nveli n nite ziare ale universitii.
i scoase repede haina, i leg strns puloverul n jurul mormanului de ziare
n care fusese nfurat indicatorul i i mbrc la loc haina. Lu n brae
pachetul i l inu ca i cnd ar fi crat ceva fragil.
Pare convingtor? Ateapt! Calder scotoci n buzunar dup piesele de
pentomino i scoase una: Este Y de la yes. O s-o ducem acas, spuse el
btnd cu piesa n pachetul Petrei.
Absolut! Confirm Petra, zmbind.
Eti gata?
Copiii traser adnc aer n piept o singur dat, vizibil emoionai.
Pe locuri.
Fii gata!
Start!
Deschiser uile i ncepur s alerge n aerul ngheat al serii, cu alarma
uiernd n urma lor.
Capitolul 23: AJUTOR!
Petra i Calder gonir spre grdina i terenul de joac din spatele cldirii
U. School. La fiecare cteva secunde se uitau napoi. Un brbat cu o hain de
culoare nchis apru, dintr-o parte a cldirii, i alerga spre ei.
Poi s vezi cine e? ntreb Petra cu voce sugrumat.
Suntei de la poliie? Url Calder.
Nu primir nici un rspuns. Gfind, se oprir o clip, n sperana c vor
da de un gardian al universitii. Exact n acel moment silueta din urma lor iei

la lumin i o lucire a lunii i se reflect n lentilele ochelarilor, acoperindu-i


ochii n spatele efectului de oglind. Brbatul se ndrepta direct spre ei,
micndu-se de parc viaa lui depindea de asta. Nu purta uniform.
Fugi! Zbier Calder.
Copiii o luar iar la picior, alergnd n zigzag n jurul copacilor i
tufiurilor.
AJUTOR! AJUTOR! ip Petra.
Nu era nimeni naintea lor. Unde erau oare studenii sau cei care i
plimbau cinii?
Brbatul ctiga distan, apropiindu-se de ei. De acum i auzeau
rsuflarea.
Petra sri peste o groap cu nisip i iei din zona terenului de joac.
Chiar n spatele ei auzi un buf! i cu coada ochiului l zri pe Calder
mpiedicndu-se de marginea scriei de la tobogan.
Se opri.
Calder i strig:
Du-te! DU-TE!
Biatul reuise ntre timp s se ridice, dar individul era acum la doar
civa pai de el.
Petra alerg aa cum nu mai alergase niciodat. Privi napoi i l vzu pe
Calder cocoat n vrful toboganului, strngnd la piept pachetul lui, iar pe
brbat la baza lui. Auzi vocea lui Calder, piigiat de fric:
Dac te apropii, mi bag genunchiul n el. Serios! i atunci o s-o
ncurci!
Fata nu nelese replica mormit a brbatului, dar prinse din nou
cuvintele lui Calder:
N-ai ndrzni s-mi faci ru!
Petrei i se fcu team pentru Calder, dar n acelai timp l admir pentru
isteimea i curajul lui. Ajuns pe Fifty-seventh Street, fugi spre restaurantul
Medici, deschise ua grea de lemn i nvli nuntru.
Din fericire, un agent al poliiei tocmai pleca. Petra i povesti alertat
despre Calder i individul din parcul de joac i hotr n gnd s nu
pomeneasc nimic despre Femeie. Nu voia s piard timpul cu explicaii.
Ieir n grab n alee, iar fata se urc pe scaunul din fa al mainii
poliistului. Cteva minute mai trziu, opreau lng terenul de joac.
Farurile albastre ale mainii descoperir n treact o form pe jos. Fata l
auzi pe poliist bombnind, dup care i spuse:
Rmi aici, fetio! i duse mna la portier s-o deschid.
Fata iei totui, lsnd tabloul pe scaunul din fa.

Pe msur ce se apropiau de tobogan, Petra recunoscu grmada de pe


jos: erau puloverul lui Calder deasupra unui teanc de ziare rvite, adic
pachetul pe care l crase el cnd fugiser din Delia Dell.
A, bun! Calder a scpat! ncepu ea s opie pe loc.
Poliistul ngenunche ca s studieze ndeaproape puloverul lui Calder.
Pare a avea urme de snge pe el! Spuse acesta, ngrozit, Petra
ngenunche lng el i vzu picturi nchise la culoare pe materialul cenuiu.
Hei, fetio! N-ar trebui s fii aici! Poliistul se ridic n picioare, dup
care strig:
Hei, tu! Stai pe loc! Poliia!
Petra nl capul i l vzu pe individul care fugise dup ei mai devreme,
ieind pe furi din maina de poliie. Avea la subra pachetul ei i alerga nspre
est pe Fifty-eighth Street spre curile i gardurile care l-ar fi ajutat s-i piard
urma.
El este! El este cel care ne-a urmrit i acum a furat tabloul!
A furat ce?
Of! V rog, grbii-v!
Poliistul cu o mn pe tocul armei de la centur, fugi spre main.
Suspect de tlhrie se ndreapt la est spre Fifty-eighth Street are
asupra lui obiectul furat. Cer ajutor imediat!
Spune-le c este nepreuit, c e piesa lui Vermeer!
Ezitnd pe moment, poliistul i se adres cu blndee:
Puiule, vin repede!
V zic ADEVRUL!
Poliistul o privi cu indulgen i scutur din cap.
Chiar aa, ce cutai voi doi copii, singuri aici la ora asta?
Petra opti:
N-ai nelege dac v-a povesti! Of, sper s fie teafr Calder!
Plngnd, fata abia reui s dicteze adresa i numrul de telefon al
prietenului ei. l dezamgise i pe el, i pe Femeie, iar acum Calder era rnit.
n drum spre secia de poliie, Petra adug cu voce tremurnd:
Dac totui credei n ceva, v rog s m credei acum!
Calder fu dat disprut, iar prinii lui i ai Petrei pornir imediat s-l
caute prin cartier mpreun cu poliia. Att familia Pillay ct i familia Andalee
fur ocai i ncntai ntr-o egal msur de vetile Petrei, dar nu era timp de
explicaii. Dispariia lui Calder era mai mult dect nspimnttoare.
n casa familiei Pillay rmase un vecin, n caz c biatul se ntorcea ntre
timp acas, iar Petra era la ea, ca s aib grij de fraii ei mai mici care
dormeau. Fetia, nc mbrcat cu hainele de strad, se fia de colo-colo n

holul de la intrare. Unde oare s-o fi dus Calder? i cum reuise s scape de
brbatul acela care alerga aa de repede?
Petra se aez pe treptele de la intrare. Dar dac brbatul l lovise pe
Calder pe terenul de joac i apoi l trse undeva? ncerc s-i alunge din
minte acest gnd. Fii optimist! i spuse. Lui Calder nu i se va ntmpl aa
ceva.
ncerc s se pun n locul hoului i s i imagineze unde ar putea
ascunde tabloul, dac ar vrea s scape din Hyde Park neobservat. La asta se
putea gndi n voie.
i-o nchipui pe Femeie, nvluit n catifea, sub puloverul ei. Arat-mi
unde eti, i trecu ei prin minte. Te rog, ajut-m s te gsesc! Deodat simi,
tiu, c Femeia se afla n apropiere. Oare era posibil ca houl s o fi ascuns sub
veranda cuiva? n vreun tomberon de materiale reciclabile sau n vreo tuf? Nu,
n-ar fi att de prost, nct s o pun n pericol. Se gndi apoi la un garaj, dar
acestea erau de obicei ncuiate. Dup care, avu o alt idee.
Petra puse mna pe o lopat de ndeprtat zpada din holul de la intrare
i se ndrept spre trotuar. Fraii i surorile ei nu aveau cum s se trezeasc
chiar acum i, la urma urmei, treaba asta nu-i va lua dect cteva minute. Va fi
foarte atent.
Csua din copac a familiei Castiglione se afla chiar n curtea vecin.
Copiii acestora crescuser i nu se mai jucau de mult n ea. Petra se gndi doar
s arunce o privire i pe acolo, ca s vad dac cineva lsase urme n zpad.
Dac observa ceva, se va ntoarce n cas i va suna la poliie.
nchise ncet ua de la intrare n urma ei. n captul strzii vzu o
main de poliie deplasndu-se n direcie opus. Zgomotul de motor se pierdu
n deprtare. Era lun plin i strlucea cu putere.
Petra pi n curtea din spatele casei familiei Castiglione, innd lopata
pe lng corp ca pe o arm. i atunci vzu urmele de bocanc care duceau pn
sub copac, unde zpada era clcat n picioare. Urmele erau mari, preau a fi
ale unui brbat.
Fetia sttu o clip locului, ascultnd i uitndu-se n sus la adpostul
din copac. Dac urmele acelea erau ale hoului, putea oare acesta s mai fie
nc ascuns acolo? Trecuse mai bine de o or de cnd luase tabloul din maina
poliistului. N-avea nici un motiv s rmn cocoat n frig, ateptnd s-l
gseasc cineva.
n zpad nu se vedea dect un set de urme de pai, dar Petra tia prea
bine c se putea cobor din csua din copac din dreptul unei crengi nalte,
aruncndu-te pe movila de pmnt din apropierea inei de cale ferat. Se putea
s fi ascuns tabloul i apoi s fi scpat cu vreun tren sau autobuz, fr s-l
observe cineva.

Adpostul din copac era o construcie de mici dimensiuni cu un singur


geam. Structura acesteia era mai mult sau mai puin impermeabil, aa c
putea servi drept o ascunztoare sigur pentru tablou. Fetia fcu un bulgre
de zpad i l arunc n copac, acesta ateriznd uor lng cas. Mai azvrli
civa. Dac era cineva acolo, spera s-l fac s se uite n afar i apoi s fug.
Nimic!
Hei, tu de colo sus! Strig ea cu voce tremurnd.
Nici un rspuns!
Petra lu o hotrre. Sprijini lopata de trunchi i ncepu s se caere.
Mai nti un picior, apoi palma, apoi cellalt picior, cealalt mn. Petra
numr n gnd n timp ce urca. Cnd ajunse pe cea de-a dousprezecea
scndur din scar, se opri s-i liniteasc btile inimii. Era chiar sub
intrarea ca o trap. Fetia sttu nemicat, inspirnd adnc i ascultnd.
Pulsul ei parc optea: Dousprezece, dousprezece, dousprezece.
mpinse uor trapa. Dinuntru nu veni nici un sunet. Nici o mn uria
nu o trnti la loc sau nu o smulse n lturi.
Fetia o mpinse ceva mai tare. Ua czu cu o bufnitur nfundat. Petra
urc pn la nivelul ei i arunc o privire nuntru.
Calder! opti ea, nfiorat.
Biatul era lungit pe o parte, ghemuit n jurul pachetului. Fata l scutur
de umr. l lu apoi de o mn, i-o mngie i i-o frec s-l nclzeasc. Era
rece ca gheaa.
Of, Calder! Ce i s-a ntmplat? Ochii lui se deschiser i se nchiser
iar.
M-a trntit de pe tobogan. Capul m durea. Dar m-am luat dup el.
E n regul, nu-i nevoie s vorbeti! Acum suntem aproape n
siguran tu, eu i Femeia! Spuse cu blndee Petra.
Fata i scoase haina i l nveli pe Calder, dup care ncepu s coboare
scara ca s cheme ajutoare.
N-o s-i vin s crezi. Murmur Calder.
Capitolul 24: FRAGMENTELE.
Btrnul Fred fu gsit mort n tren n zorii zilei urmtoare. Suferise un
atac de cord. Era nclat cu bocanci care se potriveau cu urmele din zpada de
lng poalele copacului din curtea familiei Castiglione.
Dei nu mai purta barb i i schimbase rama de ochelari, Calder i
recunoscuse vocea. Fred l drmase de pe tobogan, iar Calder se lovise la cap
n cdere, dup care se prefcuse c zace incontient. Cnd i ddu seama c
Fred plecase, Calder se scul n picioare. Capul i zvcnea, era ameit i nici
urm de Petra n jur. Spera din tot sufletul ca ea s fi gsit ajutor nainte ca
Fred s pun mna pe ea.

Calder o lu spre cas prin curile din spate, naintnd nesigur pe


picioare. Tocmai se oprise ntr-o tuf s se odihneasc puin, cnd Fred trecu n
fug pe lng el, crnd n brae pachetul cu Femeia. Calder l urmri. Ascuns
pe dup gardul viu, biatul l vzu urcnd cu tabloul n adpostul din copacul
familiei Castiglione. Cnd auzi pocnetul puternic al unei crengi i l vzu pe
Fred cum se mpiedic s sar peste calea ferat, biatul simi c nu mai avea
timp s cear ajutorul autoritilor. Trebuia s o dea jos din copac pe Femeie!
Exista posibilitatea ca, nu peste mult timp, Fred s trimit pe cineva s-o
recupereze.
Calder travers curtea din spatele casei familiei Castiglione cltinndu-se
i ncercnd s peasc exact pe urmele fcute de Fred, ca s nu lase alte
semne, i se urc n copac. n momentul cnd ajunse pe platforma csuei i
vzu acolo tabloul, se opri s-i trag sufletul. Tot atunci lein. Puin mai
trziu, Petra l descoperi, foarte probabil salvndu-i viaa. Avea o contuzie urt
la cap, dar i reveni destul de repede, astfel nct putu s mnnce tort
mpreun cu prietena lui a doua zi. Petra inu s-i atrag atenia c acum erau
chit. i el i salvase viaa, distrgndu-i atenia btrnului Fred, n timp ce
fugea cu tabloul.
n cele din urm, se afl c numele adevrat al lui Fred Steadman era, de
fapt, Xavier Glitts i era eful unei bande de infractori internaionali. FBI-ul
descoperi c Glitts avea studii universitare la Sorbona i la Princeton. Porecla
lui n lumea interlop era Glitter Man sau Omul sclipitor20. Era celebru
pentru deghizrile i identitile pe care i le asuma, precum i pentru felul n
care i folosea farmecul pentru a se descurca n situaii imposibile.
n afar de locuina din New York, mai avea un apartament n Londra i
altul n Roma. Toate dosarele pe care le avea despre Femeia cu scrisoarea se
gsir ntr-un seif la o banc din Elveia.
Xavier Glitts avea un client care i dorea de muli ani s pun mna pe
aceast capodoper a lui Vermeer. Colecionarul, el nsui un infractor
inteligent, i promisese lui Glitts aizeci de milioane dolari pentru Femeie, dar
cerea n schimb o garanie c poliia nu va afla niciodat cine este houl.
Glitter Man bineneles c se gndi la un plan genial. Urma s se dea
drept un ho idealist. Alese cartierul Hyde Park drept locul ideal n care s se
ascund, iar rolul de so al Zeldei Segovia drept deghizarea perfect.
La scurt timp dup ce el i Zelda s-au cstorit, au participat la un dineu
de strngere de fonduri la University School. Aici au stat de vorb cu o tnr
profesoar pe care o chema Isabel Hussey i care fusese angajat n toamna
aceea pentru a preda la coal. Aflnd c aceasta avea specializare de istoric de
art, Glitts o atrsese ntr-o discuie despre Vermeer, prefcndu-se
necunosctor n privina operei artistului. Domnioara Hussey i transmisese

toate ideile privind atribuirea lucrrilor, care apruser mai trziu n scrisorile
hoului.
La arhivele Universitii din Chicago, Xavier Glitts ctig ncrederea
uneia dintre bibliotecarele Departamentului de cercetare, care i pomeni despre
un compartiment secret din holul cldirii Delia Dell i care se presupunea a se
afla sub scara principal. Glitts i explicase bibliotecarei c se documenta n
legtur cu locuri secrete de depozitare din mari universiti ale lumii i
pretindea c auzise de cteva la Oxford, Harvard, Megill i la Universitatea din
Salamanca. Bibliotecara de la Universitatea din Chicago se bucur s-i spun
tot ce tia.
Ct locuise pe Harper Avenue, Glitts o cunoscuse pe vecina lui retras,
Louise Sharpe, i nu mult dup aceea aflase c era vduva lui Leland Sharpe.
Aceasta, ca i domnioara Hussey, avea o pasiune aparte pentru opera lui
Vermeer. Nu-i venea s cread cum totul se potrivea de minune.
Mai trziu, Glitts l cunoscuse pe Walter Watch la Powell. Intrar n
vorb, iar domnul Watch i mrturisi c este un mare admirator al albumelor de
art i al enigmelor, i c spera ca ntr-o zi s scrie o carte poliist despre o
oper de art, care s se bazeze pe fapte reale din lumea artei. Visa de ani de
zile s scrie o astfel de carte, dar nu apucase niciodat s o nceap mcar.
Potrivit unui jurnal descoperit de FBI n seiful lui Glitts din banc, prin
cele trei scrisori intenionase s deruteze autoritile i s creeze trei suspeci,
dup care se amuz scriindu-le pe cele publicate de ziare i urmrind reacia
publicului. Furtul lui ajunsese un eveniment unic, mondial, iar el era eroul a
zeci de mii de oameni. Regreta numai c nu i va putea dezvlui niciodat
identitatea.
Dup ce scrise mesajul n care amenina c va da foc tabloului i n care
nu uitase s menioneze c era n vrst i nu mai avea mult de trit
evident, n sperana c va ainti bnuielile asupra doamnei Sharpe Glitts
plnuia s scoat tabloul Femeia cu scrisoarea din compartimentul secret, s-l
predea contra sumei de aizeci de milioane de dolari i s lase lumii impresia c
l-a ars. Era sigur c nici un muzeu nu-i va ndeplini preteniile incluse n
ultima sa scrisoare.
FBI-ul specula c, n noaptea n care se ntorcea la Delia Dell pentru a
lua tabloul, tocmai i parcase maina, cnd auzi declanarea alarmei i i vzu
pe Calder i pe Petra alergnd. Din acel moment lucrurile ncepuser s mearg
prost.
n timpul investigaiilor, FBI-ul afl c doamna Sharpe avea o avere
imens i c fcuse o donaie substanial Galeriei Naionale dup ce avusese
loc furtul. Btrna se justific pe un ton aspru, spunnd c i dorise s-i

pstreze anonimatul, deoarece nu-i plcea s i fac public prezena dup


circumstanele morii soului ei.
Dorea ca din banii oferii de ea s se constituie fonduri de burse pentru
elevii care cercetau furtul i paternitatea lucrrilor lui Vermeer. Cnd banii se
folosir pentru tiprirea crii Dilema lui Vermeer, se art surprins, dar nu
nemulumit, dat fiind cererea ei.
Domnioara Hussey se ngrozi cnd auzi de la doamna Sharpe cte
fcuser Calder i Petra pentru a o apra. Din moment ce nu mai locuise pn
atunci ntr-un ora mare, n toamna aceea, tnra profesoar se simea singur
i i era dor de cas. Primi o scrisoare ciudat. Dup ce tabloul dispru i ea i
ddu seama c ideile ei despre opera lui Vermeer sunau exact ca ale hoului, o
cuprinse frica. Nu tia nici ce-ar putea face cu scrisoarea. Nu avea pe nimeni n
Chicago cu care s se sftuiasc, n afar de, bineneles, elevii ei dintr-a asea.
Zelda Segovia era oripilat la gndul c fusese pclit s se mrite cu
un infractor profesionist. Nu tia nimic despre Xavier Glitts i afacerile lui
murdare. Cnd Tommy afl c tatl lui vitreg era poreclit de Glitter Man, pufni
i zise:
Mai degrab Twitter Man, Vrbioiul21. N-am auzit attea gogoi n
viaa mea! Felul n care a promis attea, pentru ca apoi s se gndeasc la un
mod s le ia napoi ce nemernic!
Lui Frank Andalee i prea ru c o speriase n ziua aceea pe Petra n
holul colii. i adusese o plan veche de la laboratorul de tiine individului cu
sprncene groase un agent de publicitate, care lucra la universitate. n iarna
aceea tatl Petrei se mutase la o alt catedr i era mult mai mulumit de noul
lui loc de munc.
Vincent Watch purtase scrisoarea la el cteva sptmni la rnd,
ncntat s o tie ascuns n buzunarul lui. Nu voia s contacteze poliia
nainte s fie sigur c houl nu va mai lua legtura cu el pentru o propunere
interesant pe care ar fi putut-o folosi n cartea lui. Scrisoarea era un bun
punct de plecare n intriga unui roman poliist despre o enigm din lumea artei.
Cnd afl c, de fapt, ceilali doi destinatari erau doamna Sharpe i
domnioara Hussey, se hotr s-i ncredineze doamnei Sharpe secretul lui.
Conta pe discreia dumneaei i pe sfatul preios pe care l va primi n legtur
cu anunarea poliiei.
Dup ultima livrare fcut de Calder doamnei Sharpe, domnul Watch o
vizit pe aceasta n drum spre cas, dup serviciu. Ddu s scoat scrisoarea
din buzunar, dar nu o mai gsi. Nu nelegea cum putuse s i se ntmple una
ca asta. Probabil c ultima dat nu nimerise s o strecoare la loc n buzunar i
hrtia czuse undeva pe jos pe Harper Avenue. Era foarte suprat, ns
doamna Sharpe fu nelegtoare i practic. Amndoi czur de acord c nu

mai avea rost s informeze autoritile despre a treia scrisoare, deoarece,


neputndu-i proba existena, ar fi fost caraghios.
n realitate, orict de straniu suna, aceasta era a doua oar cnd pierdea
scrisoarea. n urm cu ceva timp fcuse o fotocopie, n caz c ar fi pierdut
originalul, i o pierduse undeva ntre xerox i anticariat. Era de-a dreptul bizar!
Aceasta era scrisoarea care i zburase Petrei din mn, dar, pentru c
doamna Sharpe nc nu aflase de ea de la domnul Watch, nici Petra nu tiuse a
cui este. Fata i pomeni doamnei Sharpe despre a treia scrisoare gsit n
tufiul de lng casa ei. Cu toii apreciar c avusese loc un ir de evenimente
care l-ar fi intrigat pn i pe Charles Fort.
De ndat ce FBI i ncheie interogatoriile, doamna Sharpe, Calder i
Petra se reunir la ceai n buctria btrnei doamne. De data aceasta, lalelele
de pe mas erau galbene.
Doamna Sharpe i felicit pe copii pentru curajul de care au dat dovad i
pentru inteligena lor extraordinar. Venit din partea ei, complimentul prea i
mai mgulitor. Dup ceai, Calder o inform pe doamna Sharpe despre toate
tiparele de doisprezece pe care le identificase pn n acel moment. i mai spuse
i cum i s-a prut c pentominourile i transmiteau mesaje. Biatul era sigur c
mai existau i alte grupuri de doisprezece de care nu-i dduse nc seama.
Ochii doamnei Sharpe se ngustar de tot, ca atunci cnd, la spital, Petra
i povestise despre visul ei. Btrna era foarte tcut. i relatar momentul de
revelaie cu metru-panou-uvoi-zvoi-aflau de pe scri n Delia Dell i o
ntrebar dac folosise special acele cuvinte.
A vrea eu! Exclam ea, zmbind melancolic.
Btrna le mulumi c i mprtiser asemenea secrete fabuloase i
promise c nu le va destinui altcuiva fr permisiunea lor. n adncul
sufletelor lor, copiii tiau c pot avea ncredere n ea.
Dup care veni rndul ei s le ncredineze un secret personal, pe care
trebuiau s-l pstreze pn dup moartea ei. Amndoi fur de acord i imediat
Petra ntinse mna i mngie mna osoas a doamnei Sharpe.
Doamna Sharpe ncepu s le povesteasc despre cteva lucruri din
trecutul ei pe care, n parte, copiii le tiau. Chiar nainte ca soul ei, Leland, s
fie omort, primise o scrisoare de la el despre o descoperire uimitoare n
legtur picturile lui Vermeer, care i-ar fi cutremurat pe toi istoricii de art din
lume. Abia atepta s-i povesteasc soiei sale despre asta, dar voia s pstreze
vestea pn ajungea teafr i nevtmat n Hyde Park. i taman n ziua cnd
trebuia s se ntoarc n Chicago cu avionul, cadavrul lui fu gsit la ieirea din
Rijkmuseum din Amsterdam. Fusese ucis cu o lovitur n cap. Caietul cu notie
i rmsese n servieta care l atepta n holul hotelului. Cnd sptmni mai
trziu, doamna Sharpe l rsfoi, vzu o nsemnare fcut n grab, 1212,

chiar n ziua morii lui. Femeia atrsese atenia autoritilor asupra acestui
detaliu, dar nimeni nu tia ce s neleag din el. Oare nsemna o or, adic 12
i 12 minute la prnz sau la miezul nopii? Oare era cifra 1212? Nici ea nu avea
vreo idee. Poliia nu reuise s gseasc vinovatul, iar misterul se estompase n
timp.
Dup ce doamna Sharpe le povesti ntmplarea aceasta, tcu i-i cobor
privirea spre mas. Apoi clipi repede, se ndrept n scaun i i sufl nasul.
Vorbi din nou cu tonul ei sever.
Eram hotrt s continui cercetarea de unde s-a oprit Leland, dar nam reuit s mi dau seama exact ce descoperire fcuse. n anii ce au urmat,
am studiat tot ce s-a putut despre Vermeer. Am jurat c voi susine financiar
orice nou studiu privind viaa sau opera lui. i apoi, toamna trecut mi s-a
ntmplat ceva foarte ciudat i asta este partea pe care v rog s o inei
secret!
Doamna Sharpe le povesti cum doamna din tabloul Femeia cu scrisoarea
o ntiinase s reabiliteze numele lui Vermeer i s se asigure c toat lumea
va afla c o parte din lucrri fuseser fcute de discipolii artistului. Doamna
Sharpe primise pagini ntregi de astfel mesaje, cuvinte pe care pur i simplu le
transcrisese. Calder i Petra se uitar unul la altul n timp ce btrna se duse
s aduc o foaie din teancul de lng computer. Reveni la masa din buctrie,
se aez la locul ei i ncepu s citeasc:
Minciuna mea este c sunt numai pnz i vopseluri. Adevrul meu este
c sunt vie. Unii vor spune c este numai nchipuirea ta, dar nu-i aa. Dup
cum tii, arta nseamn idei. Sunt la fel de vie ca vesela ta din porelan
albastru, biatul cu cutia sau fetia care m-a visat. Sunt printre voi cu
adevrat.
Observnd ct de serioi deveniser copiii, doamna Sharpe se opri s-i
liniteasc:
V spun acestea doar pentru a v arta ce am nceput s neleg! Ceva
mult mai puternic dect oricare dintre noi ne-a reunit pe toi. Dei Xavier Glitts
credea c el controleaz situaia, nu era dect un element din tablou iertaimi jocul de cuvinte! Cineva a reuit s comunice cu fiecare dintre noi n parte,
inclusiv cu houl, cu fiecare n modul pe care am fost dispui s-l vedem sau
s-l ascultm.
Cu un zmbet ters pe buze, doamna Sharpe se ntinse peste mas s
ndrepte una dintre lalele. n strlucirea soarelui amiezii, petalele se umpluser
de culoare, iar cupele artau ca nite lmi n lumina alb de iarn. Deodat,
Petra i aminti un episod de la nceputul toamnei, cnd, mergnd pe Harper
Avenue, culesese de jos o frunz nglbenit i i trecuse prin minte ideea c
galbenul este culoarea surprizei.

ntr-adevr, Calder descoperi i alte grupuri de doisprezece. Mai nti,


fcu o list:
Petra Andalee.
Frank Andalee.
Norma Andalee.
Calder Pillay.
Walter Pillay.
Yvette Pillay.
Isabel Hussey.
Louise Sharpe.
Tommy Segovia.
Zelda Segovia.
Vincent Watch.
Xavier Glitts (cunoscut i sub numele de Fred Steadman)
Erau dousprezece nume i fiecare avea n total dousprezece litere.
Doamna Sharpe se mbujora la fa cnd Calder i art lista i, dup ce se
gndi o secund, adug:
Da, ce curios. Mesajul 121222, spus n cuvinte are tot dousprezece
litere i la fel numele tabloului Femeia cu scrisoarea cel puin n englez.
Btrna le reaminti copiilor c Charles Fort nu credea n coincidene, ci
era de prere c lucrurile erau deseori legate ntre ele n feluri pe care nimeni
nu le putea explica n termeni tiinifici. Dar, dac nimic din ce li se ntmplase
nu era coinciden, ce era atunci?
Calder i Petra erau cam speriai de toate astea i se bucurau c o au pe
doamna Sharpe cu care s vorbeasc. Li se prea extraordinar c la spital le
spusese aproximativ acelai lucru ca i Picasso despre art, minciuni i adevr.
Poate c, de fapt, cele mai mree idei erau chiar simple. Sau poate c anumite
experiene din via erau fcute s se potriveasc mpreun asemenea pieselor
de pentomino. Poate trecerea timpului, a secolelor chiar, nu mai conta, cnd
ceva cu adevrat important trebuia s fie spus.
Din moment ce erau implicate dousprezece nume i fiecare nume era un
fragment dintr-un puzzle mai mare, oare toate acele nume se combinau i
altfel? Dup mai multe cni de ceai, Calder, Petra i doamna Sharpe
descoperir o serie de conexiuni stranii.
Cea mai nfricotoare dintre ele era c prima liter a numelor mici de pe
lista lui Calder erau toate pentominouri.
U-ul este C-ul meu, explic biatul. Este pur i simplu o rsucire, nici
mcar nu trebuie ntors de tot! De fapt, oricum nu-mi plcea ca U-ul s fie pur
i simplu un U i att.

Calder i ddu apoi seama c, dac se gndea la cele dousprezece


persoane ca la nite piese de pentomino, observai c unele se potriveau n
forma final mult mai uor dect altele. De exemplu, X-ul (Xavier) era cel mai
greu de manevrat pentomino. Totui, U-ul sau C-ul (Calder) i P-ul (Petra) se
mbinau cu uurin n mai multe soluii. L-ul (Louise) se combina lejer cu I-ul
(Isabel), iar W-ul (Walter) cu Y-ul (Yvette), la fel i F-ul (Frank) cu N-ul (Norma).
Gndurile lui Calder zburdau nebunete. Apoi, deodat, el i Petra i amintir
expresia domnioarei Hussey scrisul sau litera sunt moarte de la nceputul
anului colar. Pi, una din ele sigur era, gndir ei sumbru: X-ul!
Dei Leland Sharpe nu aprea pe list, Calder remarc iniiala numelui
acestuia, care era a dousprezecea liter din alfabet. Petra sublinie c L-ul era
un pentomino foarte folositor i intra uor n majoritatea formelor soluiilor.
Da, ntotdeauna reuea s se descurce n orice situaie, spuse doamna
Sharpe i pru mulumit. tii c i plceau jocurile de puzzle i codurile? Ar fi
apreciat i pentominourile!
Domnioara Hussey i Louise Sharpe i descoperir descendena
comun ca membre ale aceleiai familii Coffin din Nantucket Island, unde
locuiser amndou o vreme. Asta datorit scrisorii despre care doamna
Sharpe le spusese copiilor i pe care chiar ea o scrisese.
Dup dezlegarea misterului, domnioara Hussey i doamna Sharpe erau
vzute des mpreun, lund cina n Hyde Park. Aveau multe s-i povesteasc
i le fcea plcere s-i mprteasc ideile una alteia. Pe msur ce anul
colar trecea, domnioara Hussey devenise mai mult dect profesor, un fel de
prieten pentru Calder i Petra. Adesea cei trei mergeau la Fargo Hall dup ore
s bea ciocolat cald.
Petra i art profesoarei copia ei din cartea Lo! Elevii clasei a asea se
strduir s adauge i alte relatri pe lng cele menionate de Charles Fort i
studiar teoria coincidenei. Se putea explica oare aceasta, dup prerea unui
numr impresionant de oameni de tiin interesai de subiect, doar prin
fascinaia omului fa de tipare? Sau era mai mult dect att?
Frank i Norma Andalee, precum i Walter i Yvette Pillay mplineau toi
43 de ani. Aveau cu toii 12 ani n anul morii lui Leland Sharpe, care se
petrecuse acum 31 de ani. Doamna Sharpe i copiii se ntrebau dac era vreo
coinciden ntre asta i anul 1931, data publicrii crii Lo! Parc nevenindule s cread, i-au dat seama c Vermeer avea 43 de ani cnd murise!
Tatl Petrei i mai spuse fetei un detaliu uimitor: o ramur a familiei lor
locuise cteva secole n Olanda, nu prea departe de Delft, oraul natal al
artistului. Datele despre strmoii ei erau incomplete, dar era foarte posibil ca
Petra s fie rud cu un membru al familiei lui Vermeer. De bucurie, fata fusese
cu capul n nori cteva zile.

Din cercetrile lui, Calder afl c Johannes Vermeer murise subit n


decembrie, anul 1675, i fusese ngropat n cimitirul Oude Kerk din Delft n
data de 15 decembrie. Se credea c murise cu trei zile nainte, ceea ce nsemna
c ziua de 12 decembrie a fost ultima zi din viaa lui. Aceasta dat nu era doar
ziua de natere a Petrei i a lui Calder, mai era i ziua morii lui Xavier Glitts.
i mai rmnea Frog. De ndat ce Petra i aminti fraza lui Fort: Lumea
noastr pleac de la existena broatelor, fata i atrase atenia biatului c i
acesta putea fi un indiciu destul de ciudat. Poate c ar fi trebuit s se prind de
existena lui Glitter Man de la povestea cu Frog.
La cteva sptmni dup revenirea tabloului n Galeria Naional,
etichetele cu numele artistului din dreptul ctorva picturi fur nlocuite n
tcere cu: ATRIBUITE LUI VERMEER. Ca s srbtoreasc evenimentul,
Calder i Petra merser mpreun cu doamna Sharpe la ceai la Hotelul Drake,
unde aceasta i anun c n curnd aveau s primeasc ceva acas. Btrna i
fcu cadou lui Calder un glob pmntesc vechi i un covor persan care artau
exact ca ale geografului, iar Petrei i drui masa ei de scris, o pies de mobilier
elegant datnd din secolul al XVII-lea i, de asemenea, un irag olandez de
perle veritabile.
n interviurile date presei, Calder i Petra nu spuser povestea pe de-a
ntregul. Nu menionar visul Petrei, felul n care Calder ajunsese la dezlegarea
enigmei, nici despre Charles Fort, grupurile de doisprezece sau bombonelele
albastre.
Nu erau siguri c lumea era pregtit pentru toate astea i nu erau nc
pe deplin siguri ce anume fusese real i ce nu.

SFRIT
1 n engleza american, Dewey se citete la fel ca Doey, cel care face.
(n.tr.)

2 n englez cuvntul letter nseamn i liter i scrisoare, (n.tr.)


3 n englez, yup este i o form scurt, oral, nengrijit pentru yes, aici
nseamn da, aa e. (n.tr.)
4 Din engl. Rpit (n.tr.)
5 Din francez, Arta de a iubi (n.tr.)
6 n engL. Amer., Atenie! (n.tr.)
7 Art de la art din englez, aici adaptare aproximativ a variantelor:
RTA, RAT, ATR, TRA (n.tr.)
8 Broasc (n.tr.)

9 Decodificarea din engl.: TOMMY, MI PARE RU DE FROG.


POATE DEZLEGI TU MISTERUL I AJUNGI EROU. AI -GRIJ.
CALDER. (n.tr.)
10 Never, n engl. (n.tr.)
11 Din engl., nseamn neerlandez, adic olandez i flamand, (n.tr.)
12 n englez, sharp, pronunat la fel ca Sharpe, nseamn ascuit,
tios. (n.tr.)
13 CALDER, FRED M-A PRINS CUTND INDICII DESPRE
FROG.
S-A NFURIAT MI-A LUAT BICICLETA.
MAMA I FRED S-AU CERTAT. TOMMY. (n.tr)
14 Din spaniol: Triasc Vermeer!; Numai adevrul! (n.tr.)
15 Din englez: CALDER,
FRED S-A MUTAT VREM S VENIM ACAS
DAR N-AVEM BANI.
TOMMY. (n.tr.)
16 coala de Jos (N. Red.)
17 De fapt, are 47 x 36,8 centimetri (N. Red.)
18 Un gen de gimnastic chinez care const din micri foarte lente,
controlate. (n.tr.)
19 n engl., doisprezece (n.tr.)
20 Din engL. Glitter, strlucire, a strluci (n.tr.)
21 Din engL. Twitter a ciripi, a vorbi nimicuri (n.tr.)
22 Transcris twelvetwelve n englez (n.tr.)