Sunteți pe pagina 1din 307

Dan Brown

CONSPIRAIA
(Deception Point, 2001) Nota autorului Delta Force, National Reconnaissance Office i Space Frontier Foundation sunt or ani!aii reale" #oate te$nolo iile descrise %n acest ro&an e'ist cu ade(rat" )Dac aceast descoperire se confir&, ea (a oferi una dintre cele &ai uluitoare perspecti(e de!(luite (reodat de tiin despre uni(ersul nostru" *&plicaiile acestei descoperiri sunt aproape i&posi+il de sta+ilit %n acest &o&ent" ,$iar dac pro&ite s ofere rspunsuri la unele dintre cele &ai (ec$i %ntre+ri ale o&enirii, ea are darul de a ridica i alte %ntre+ri, la fel de eseniale") Preedintele Bill ,linton, %n ti&pul unei conferine de pres dup anunul unei descoperiri +ote!ate -./01001, la data de 2 au ust 1332

Prolo 4n locul acesta uitat de Du&ne!eu, &oartea putea lua nenu&rate for&e" 5eolo ul ,$arles Brop$6 se confruntase cu splendoarea sl+atic a acestei !one (re&e de ani %ntre i, totui ni&ic nu7l putea pre ti pentru o soart at8t de necrutoare i de neo+inuit ca aceea care %l atepta" ,ei patru c8ini $us96 tr eau prin tundr sania %n care se sea ec$ipa&entul lui de cercetare, c8nd, deodat, %ncetinir rit&ul i7i ridicar capetele %nspre cer" : ,e s7a %nt8&plat; %ntre+ Brop$6, co+or8nd din sanie" Dincolo de norii de furtun care se adunau, se i(i un elicopter de transport cu dou rotoare, &ane(rat cu o e'traordinar de'teritate printre piscurile de $ea" ),e ciudat<) %i !ise el" Nu (!use niciodat elicoptere %n aceast !on din e'tre&itatea nordic" -paratul ateri! la cinci!eci de &etri deprtare, ridic8nd (8rte=uri %neptoare de !pad" ,8inii c$ellir, speriai" >ile elicopterului se desc$iser i co+or8r doi +r+ai %nar&ai cu puti, %&+rcai %n salopete al+e de iarn, care se %ndreptar r+ii spre Brop$6" : Doctorul Brop$6; %l %ntre+ unul din ei" 5eolo ul era descu&pnit" : De unde %&i tii nu&ele; ,ine suntei; : Scoatei7( staia radio, ( ro " : Pofti&; : Facei ce (i se spune< >i&it, Brop$6 scoase staia din $aina roas" :#re+uie s trans&itei un apel de ur ena"Punei staia pe frec7 (ena de 100 ?/!" )100 ?/!; se &ir Brop$6, ne%nele 8nd ni&ic" Ni&eni nu poate s recepione!e ce(a la o frec(en at8t de =oas")

: - fost (reun accident; ,el de7al doilea +r+at ridic ar&a i o %ndrept spre capul lui Brop$6" : Nu a(e& ti&p de e'plicaii" Facei ce (i s7a spus< #re&ur8nd, Brop$6 re l staia pe frec(ena indicat" Pri&ul +r+at %i %n&8n un +ilet" : #rans&itei acest &esa=" -cu&< Brop$6 pri(i +iletul" : Nu %nele " *nfor&aia aceasta este incorect" Nu a&""" Br+atul %i lipi ar&a de t8&pl" @ocea lui Brop$6 tre&ura %n ti&p ce trans&itea +i!arul &esa=" : Bine, !ise pri&ul +r+at" -cu& urc7te %&preun cu c8inii %n elicopter< Su+ a&eninarea cu ar&a, Brop$6 reui s7i suie c8inii i sania %n elicopter, cu a=utorul unei ra&pe" *&ediat ce operaiunea fu %ndeplinit, aparatul decol, %ndrept8ndu7se spre (est" : ,ine nai+a suntei; ceru Brop$6 s afle, transpir8nd %n $aina roas" )Ai ce sens a(ea &esa=ul acela;<) Br+aii nu7i rspunser" @8ntul uiera %nuntru prin ua desc$is a elicopterului %n ti&p ce acesta lua %nli&e" ,ei patru $us96 ai lui Brop$6, %nc le ai la sania %ncrcat, %ncepur s c$ellie" : Bcar %nc$idei uile, le ceru Brop$6" Nu (edei c ani&alele sunt speriate; Din nou nu pri&i nici un rspuns" ,8nd elicopterul a=unse la o altitudine de 1 200 de &etri, r&ase suspendat deasupra unui lan de prpstii i cre(ase" Deodat, cei doi +r+ai se ridicar i, fr un cu(8nt, apucar sania %ncrcat i o %&7 pinser prin ua desc$is" Brop$6 pri(i %n ro!it cu& c8inii %ncearc %n !adar s se opun reutii enor&e care %i tr ea dup ea" 4ntr7o clip ani&alele disprur, url8nd %n ti&p ce cdeau din elicopter" Brop$6 se ridicase %n picioare ip8nd, c8nd +r+aii %l %nfcar i %l t8r8r spre u" Parali!at de roa!, Brop$6 lo(i cu pu&nii, %ncerc8nd s se fereasc de &8inile (i uroase care %l %&pin eau afar" 4&potri(irea fu !adarnic" ,8te(a &o&ente &ai t8r!iu, se rosto olea spre a+isul de dedesu+t"

1 Restaurantul #oulos, care se afl c$iar l8n ,apitol /ill, se laud cu un &eniu politically incorrect, care include (ielu i carpaccio de cal, ceea ce %l transfor&, ca o ironie, %n locul cel &ai cutat de protipendada Cas$in tonului pentru luarea &icului de=un" 4n aceast di&inea, #oulos era a lo&erat : o ade(rat lar& fcut de folosirea tac8&urilor din ar int, de &ainriile de fcut cafea espresso i de con(ersaiile purtate prin inter&ediul telefoanelor celulare" Aeful de sal toc&ai lua o %n $iitur din Blood6 Bar67ul su pe care %l +ea de di&inea, c8nd %i fcu apariia o fe&eie" O&ul se %ntoarse spre ea afi8ndu7i un !8&+et pe care7l e'ersa de &ult ti&p" : Bun di&ineaa, rosti el" ,u ce ( pot a=uta; .a trei!eci i ce(a de ani, fe&eia era foarte atr toare" Purta panta7 loni ri din +u&+ac, pantofi fr toc clasici i o +lu! de fir& de culoarea fildeului" Sttea drept, cu +r+ia c$iar uor ridicat, nu ca un indiciu al aro anei, ci &ai de ra+ ca un se&n al forei" Prul ei era castaniu des7

c$is, coafat dup canoanele celui &ai popular stil %n Cas$in tonD )fe&eia7 ancor) : adic o coafur +o at %n (olu& i %ntoars spre interior la ni(elul u&erilor""" cu prul suficient de lun pentru a fi se'6, dar %n acelai ti&p suficient de scurt pentru a7i a&inti oricrui interlocutor c t8nra se socotea ce(a &ai deteapt dec8t acesta" : -& %nt8r!iat puin, rosti ea pe un ton indiferent" -& pro ra&at o %nt8lnire la &icul de=un cu senatorul Se'ton" Aeful de sal se ener( +rusc")Senatorul Sed ewic9 Se'ton")Sena7 torul era un o+inuit al localului i unul dintre cei &ai fai&oi oa&eni ai &o&entului din %ntrea a ar" ,u o spt&8n %n ur&, dup ce %n(insese la scor %n toate cele douspre!ece circu&scripii repu+licane la aa7nu&ita Super Barea Electoral,senatorul %i asi urase practic spri=inul partidului la no&inali!area pentru ale erile la preedinia Statelor >nite" Buli credeau c senatorul are o ans foarte &are de a7i fura fotoliul de la ,asa -l+ actualului preedinte la ale erile din toa&n" 4n ulti&a (re&e, c$ipul lui Se'ton prea s se re seasc %n toate re(istele din ar, alturi de slo anul de ca&panie electoral suprapus i&a inii -&ericiiD )Stop c$eltuielilor" Start refacerii)" : Senatorul Se'ton se afl %n separeul do&niei sale, %i !ise eful de sal" Ai du&nea(oastr cine suntei; : Rac$el Se'ton" Fiica lui" ),e prostie a& fcut), %i spuse +r+atul" -se&narea era frapant" Fe&eia a(ea oc$ii ptrun!tori ai senatorului i aceeai siluet rafinat, acel aer lefuit al no+ili&ii (ec$i" Senatorul reuise %n &od clar s pase!e eneraiei ur&toare trsturile sale fine, cu toate c Rac$el Se'ton prea s %i poarte fru&useea natural cu o raie i o &odestie din care tatl ei ar fi a(ut ce %n(a" : E o plcere s ( a(e& printre noi, do&nioar Se'ton" 4n ti&p ce o conducea pe fata senatorului ctre &asa tatlui ei, eful de sal se si&i ruinat de &uli&ea de pri(iri lasci(e care o ur&reau pe fe&eie""" unele discrete, altele de7a dreptul neruinate" Puine fe&ei luau &asa la #oulos i doar c8te(a artau la fel de +ine ca Rac$el Se'ton" : Bito trup, opti un &esean" Se'ton i7a sit de=a o ne(ast nou; : E fata lui, idiotule, %l apostrof un altul" *ndi(idul c$icotiD : -a cu& %l tiu eu pe Se'ton, pro+a+il c7ar re ula7o c$iar i pe ea" ,8nd a=unse la &asa tatlui ei, Rac$el (!u c senatorul era prins %n7 tr7o discuie aprins la telefonul su celular despre unul dintre succesele lui recente" Se uit la Rac$el doar at8t ct s +at cu de etul %n ceasul ,artier pe care7l a(ea la &8n, a&intindu7i astfel c %nt8r!iase" )Ai &ie &i7a fost dor de tine), %i rspunse Rac$el %n 8nd" Pri&ul dintre cele dou prenu&e ale tatlui ei era #$o&as, dei el alesese cu &ult ti&p %n ur& s7l foloseasc pe cel de7al doilea" Rac$el +nuia c &oti(ul fusese faptul c lui %i plcea aliteraia creat" Senatorul Sed ewic9 Se'ton" *ndi(idul era un ani&al politic cu prul ar intiu i li&+a &ieroas, %n!estrat cu aspectul unui &edic din serialele de du!in, o %nfiare cu& nu se putea &ai potri(it dac pri(i& lucrurile prin pris&a talentelor sale de actor" : Rac$el< Br+atul %i %nc$ise telefonul celular i se ridic s %i srute fata pe o+ra!" : Bun, tat, %l salut ea, dar nu7i rspunse la srut" : -ri epui!at"

)*ar %ncepe), %i spuse" : -& pri&it &esa=ul tu" ,e s7a %nt8&plat; : N7a& (oie s7&i in(it fata %n ora la &icul de=un; Rac$el %n(ase de &ult c, de o+icei, tatl ei (oia s o %nt8lneasc doar dac ur&rea ce(a anu&e" Se'ton sor+i o ur de cafeaD : Deci, cu& o &ai duci; : Sunt ocupat" @d c %i &er e ca&pania de &inune" : O$, s nu discut& despre afaceri" Se'ton se aplec peste &as i %i co+or% (oceaD : ,u& e tipul la de la Departa&entul de Stat cu care i7a& fcut cunotin; Rac$el pufni, si&ind de=a ne(oia i&perioas de a se uita la ceas" : ,$iar n7a& a(ut ti&p s7l sun, tat""" Ai a (rea s %ncete!i s &ai""" : #re+uie s7i faci ti&p pentru lucrurile i&portante, Rac$el" Dac7i lipsete dra ostea, restul nu &ai are nici un sens" 4n &intea lui Rac$el se perindar c8te(a replici, dar ea se $otr% s nu %i rspund" ,8nd era (or+a de tatl ei, faptul c era o persoan &ai %n (8rst nu constituia un i&pedi&ent" : -i (rut s & (e!i, tat; Spuneai c e ce(a i&portant" : ,$iar este" Pri(irea tatlui ei o cerceta cu atenie" 4n faa lui, Rac$el si&i cu& o parte a ar u&entelor create toc&ai pentru a se apra dispar" 4i +leste& %n 8nd fora i puterea" Oc$ii erau darul cel &ai de pre al senatorului : Rac$el era aproape si ur c acest dar %l (a purta pe senator p8n la ,asa -l+" Oc$ii lui se puteau u&ple de lacri&i la co&and, ca apoi, dup doar o secund, s se li&pe!easc pre7 cu& o fereastr desc$is ctre un suflet %nflcrat, un le &8nt de %ncre7 dere adresat tuturor" )#otul se re!u& la %ncredere), %i spusese el %ntot7 deauna" Senatorul pierduse cu &uli ani %n ur& %ncrederea fiicei sale, dar o c8ti a acu&, cu pai repe!i, pe cea a unei ri %ntre i" : @reau s7i fac o propunere, rosti senatorul Se'ton" : D7&i (oie s $icesc, (eni replica lui Rac$el, %ncerc8nd s re(in %n for" @reun di(orat de soi care7i caut o ne(ast t8nr; : Nu te a& i sin ur, dulcea< Nu &ai eti c$iar aa de t8nr< Rac$el ar fi (rut s se fac &ic de tot, sen!aie pe care o resi&ea adesea c8nd se %nt8lnea cu tatl ei" @reau s7i arunc un colac de sal(are< %i !ise el" : /a+ar n7a(ea& c & duc la fund< : #u nu te duci< Preedintele, da< -r tre+ui s sari %n alt +arc p8n nu e prea t8r!iu" : N7a& &ai discutat pe te&a asta; : 58ndete7te la (iitorul tu, Rac$el< -i putea s (ii s lucre!i pentru &ine" : Sper c nu de7asta &7ai in(itat la &icul de=un< @ocea cal& a senatorului %ncepu s dea uoare se&ne de ner+dareD : Rac$el, tu nu %nele i c faptul c tu lucre!i pentru el are efecte ne ati(e asupra &ea""" Ai asupra ca&paniei &ele" Rac$el oft" Nu se %nt8&pla pentru pri&a dat" : #at, eu nu lucre! pentru preedinte" Nici &car nu m-am ntlnit cu preedintele" Buncesc %n Fairfa', pentru nu&ele lui Du&ne!eu< : Politica %nsea&n i&a ine i percepie, Rac$el" #u dai impresia c lucre!i pentru preedinte" Rac$el pufni, %ncerc8nd s7i pstre!e cal&ulD

: -& &uncit prea &ult ca s o+in slu=+a asta, tat< Nu renun la ea< Senatorul %i &i=i oc$ii i7o sfredeli cu pri(ireaD : Atii, c8teodat e ois&ul sta al tu c$iar c""" : Do&nul senator Se'ton; .8n &as apruse ca din senin un reporter" Dispo!iia lui Se'ton se sc$i&+ instantaneu" Rac$el oft i lu un corn din coul de pe &as" : Ralp$ Sneeden, se reco&and reporterul" Washington Post. Pot s ( pun c8te(a %ntre+ri; Senatorul %i !8&+i i %i terse ura cu un er(eelD : ,u &ult plcere, Ralp$" Dar s nu dure!e &ult" Nu7&i place s7&i +eau cafeaua rece" Reporterul r8se ca la co&andD : Bine%neles, do&nule" Scoase un &inicasetofon i %l porniD : Do&nule senator, %n inter(eniile du&nea(oastr tele(i!ate facei apel la o le islaie care s asi ure salarii e ale pentru fe&ei""" precu& i la reduceri de i&po!ite pentru fa&iliile tinere" Putei s ne e'plicai care e lo ica acestor afir&aii; : Desi ur" Pur i si&plu sunt un ad&irator %nfocat al fe&eilor i al fa&iliilor puternice" Rac$el era c8t pe ce s se %nece cu o +ucat de corn" : *ar %n ceea ce pri(ete fa&iliile, continua reporterul, (or+ii foarte &ult despre educaie" -i propus &ai &ulte reduceri de +u et care au st8rnit &ari contro(erse %n efortul de a se aloca fonduri &ai &ari colilor din aceasta ar" : ,red sincer c tinerii sunt (iitorul acestei ri" .ui Rac$el nu7i (enea s cread ca tatl ei se co+or8se p8n la a cita din te'tele c8ntecelor pop" : 4nc o %ntre+are, do&nule, !ise reporterul" 4n ulti&ele spt&8ni ai %nre istrat un salt uria %n sonda=e" Preedintele are de ce s7i fac ri=i" Ne putei %&prti 8ndurile du&nea(oastr le ate de aceste suc7 cese recente; : ,red c aici e (or+a de %ncredere" -&ericanii %ncep s %nelea c preedintele nu se &ai poate +ucura de spri=inul populaiei %n deci!iile dure pe care tre+uie s le ia" *&ensele c$eltuieli pe care le face u(ernul %ndatorea! aceast ar tot &ai &ult, iar a&ericanii %ncep s %nelea c a sosit ti&pul ca aceste c$eltuieli s %ncete!e i s %nceap procesul de refacere" 4n acea clip, pa erul din eanta lui Rac$el %ncepu s sune, de parc ar fi (rut s pun capt discursului retoric al tatlui ei" 4n &od nor&al, sunetul electronic ascuit ar fi (enit ca o %ntrerupere neplcut, %ns, %n acel &o&ent, pentru ea aproape c se&na cu o &elodie" Senatorul se str8&+, indi nat c fusese %ntrerupt" Rac$el pescui pa erul din eant i aps o sec(en presta+ilit de cinci +utoane, confir&8nd astfel c era %ntr7ade(r persoana creia %i era destinat &esa=ul" Sunetul se opri i .,D7ul %ncepu s clipeasc" Era se&7 nalul c %n decurs de cincispre!ece secunde Rac$el ur&a s pri&easc un &esa= securi!at" Sneeden %i !8&+i senatoruluiD : Este clar c fata du&nea(oastr este o fe&eie ocupat" B +ucur s constat c ( &ai sii ti&p pentru a lua &asa %&preun< : ,u& (7a& &ai spus, fa&ilia e %ntotdeauna pe pri&ul plan< Sneeden %ncu(iin, apoi %i arunc o pri(ire &ai tioas" : Pot s ( %ntre+, do&nule, cu& ( estionai, du&nea(oastr i fata du&nea(oastr, conflictul de interese;

: ,onflict; Senatorul Se'ton %i %nclin capul cu o e'presie de total nedu&erireD : .a ce conflict ( referii; Rac$el %i ridic pri(irea, str8&+8ndu7se de teatrul pe care7l =uca taic7su" Atia precis %ncotro se %ndrepta discuia" ).ua7i7ar nai+a pe reporteri), %i !ise ea" Fu&tate dintre ei se seau pe tatele de plat ale partidelor politice" 4ntre+area reporterului era una dintre cele pe care =urnalitii le nu&eau grapefruit, adic o %ntre+are &enit a fi %n aparen dur, dar care %n realitate %i ridica &in ea la fileu senatorului : o &in e pe care tatl ei o putea folosi ca s dea c8te(a lo(ituri decisi(e %n cele &ai di(erse direcii" : Pi, do&nule""", tui reporterul, &i&8nd stin $ereala" ,onflictul st %n faptul c fiica du&nea(oastr lucrea! pentru )ina&ic)" Senatorul Se'ton i!+ucni %ntr7un $o$ot de r8s, eli&in8nd i&ediat tensiunea creatD : 4n pri&ul r8nd,Ralp$, preedintele i cu &ine nu sunte& dumani. Pur i si&plu sunte& doi patrioi care au idei diferite despre &odul %n care tre+uie condus ara pe care o iu+esc" Reporterul radia de satisfacie" Nada fusese +ine aruncat" : Ai %n al doilea r8nd; : 4n al doilea r8nd, fiica &ea nu este an a=ata preedinteluiG ea este an a=ata Ser(iciilor de *nfor&aii" ,o&pilea! rapoarte cu date i tri&ite re!ultatele la ,asa -l+" Este o po!iie c8t se poate de ne%nse&nat" Fcu o pau! i se uit la Rac$elD : De fapt, dra a &ea, nu sunt nici &car si ur c l7ai ntlnit (reo7 dat pe preedinte, nu7i aa; Rac$el se uit fi' la tatl ei, strful er8ndu7l cu pri(irea" Pa erul %ncepu s scoat nite ! o&ote i atrase atenia lui Rac$el asupra &esa=ului care toc&ai aprea pe ecranD )RPR# D*RNRO S#-#) Rac$el descifr instantaneu &esa=ul i se %ncrunt" @etile erau neateptate i, cu si uran, proaste" -cu& c$iar a(ea un &oti( s plece de la %nt8lnireD : Do&nilor, rosti ea, & doare sufletul, dar c$iar tre+uie s plec" -& %nt8r!iat la lucru" : Do&nioara Se'ton, i7o rete! scurt reporterul, %nainte de a pleca, & %ntre+a& dac putei co&enta !(onul confor& cruia du&nea(oastr ai cerut aceast %nt8lnire la &icul de=un pentru a discuta posi+ilitatea de a ( prsi actuala slu=+ ca s ( alturai ca&paniei tatlui du&nea7 (oastr" Rac$el se si&i de parc %i arunc cine(a cafea fier+inte drept %n fa" 4ntre+area o luase co&plet pe nepre tite" Se uit la tatl ei i %nelese din r8n=etul lui c %ntre+area fusese pre tit dinainte" @ru s se arunce peste &as i s7l %n=un $ie pe senator cu furculia" Reporterul %i (8r% reportofonul su+ nasD : Do&nioar Se'ton; Rac$el %l pri(i int pe reporterD : -scult, Ralp$, sau cu& nai+a te7o &ai fi c$e&8nd, s7i intre +ine %n cap un lucruD nu a& nici cea &ai &ic intenie de a renuna la slu=+a actual ca s lucre! pentru senatorul Se'ton, iar dac pu+lici altce(a, o s ai ne(oie de un clete &are ca s7i scoi reportofonul din fund< Se prea c oc$ii reporterului &ai a(eau puin i7i ieeau din or+ite" 4i %nc$ise reportofonul, stp8nindu7i cu reu un r8n=etD : @ &ulu&esc a&8ndurora<

Dup care se fcu ne(!ut" Rac$el re ret i&ediat aceast ieire"Botenise te&pera&entul tat7 lui ei i se ura pentru asta" ),u cal&, Rac$el" ,u foarte &ult cal&") #aic7su se uit la ea de!apro+atorD : -i face +ine s iei nite lecii de +un purtare" *&ediat Rac$el %ncepu s7i str8n lucrurileD : 4nt8lnirea asta a luat sf8rit< Senatorul prea c oricu& ter&inase cu ea" 4i scoase &o+ilul ca s dea un telefonD : .a re(edere, dulcea" #reci pe la +irou %ntr7o !i s ne salui" Ai &rit7te odat, pentru nu&ele lui Du&ne!eu< -i trei!eci i trei de ani< : #rei!eci i patru, i7o %ntoarse ea" Secretara ta i7a tri&is o %ntiin7 are" El &ur&ur tristD : #rei!eci i patru< -proape o fat +tr8n" Atii, c8nd eu a=unsese& la trei!eci i patru de ani, de=a""" : #e %nsurasei de=a cu &a&a i o re ulai pe (ecina; ,u(intele se au!ir &ai tare dec8t ar fi (rut Rac$el i acu& at8rnau aproape ireale %n spaiul dintre ei" Oa&enii de la &esele din apropiere %i %ntoarser capetele" Senatorul Se'ton %ncre&eni" Oc$ii lui se transfor&aser %n dou s ei de $ea" : -i ri= cu& te pori, t8nr do&ni< Rac$el porni spre u" )Nu, tu s ai ri=, do&nule senator<)

2 ,ei trei +r+ai stteau tcui %n cortul lor prote=ati %&potri(a furtunii" @8ntul rece ca $eaa le scutura adpostul, a&enin8nd s7l rup din ancore" Nici unul dintre +r+ai nu prea c ia %n sea& a&eninareaG fiecare dintre ei a(usese parte de situaii &ult &ai rele" ,ortul lor, de un al+ i&aculat, sttea ancorat %ntr7o depresiune puin ad8nc,ascuns (ederii"Ocupanii lui dispuneau de &i=loace de co&unicare, ar&e i &i=loace de transport de ulti& eneraie" .iderul rupului era cunoscut su+ nu&ele de cod Delta One" Era un indi(id &usculos i !(elt, cu oc$ii la fel de lipsii de orice e'presie ca peisa=ul %n care se seau" ,rono raful &ilitar de la %nc$eietura &8inii lui Delta One e&ise un sunet ascuit" 4n aceeai fraciune de secund, ceasurile celorlali doi +r+ai scoaser acelai tip de sunet" #recur astfel alte trei!eci de &inute" @enise clipa" Din nou" Dintr7o sin ur &icare, Delta One %i prsi partenerii i iei %n %ntu7 nericul i (8ntul tur+at de afar" ,ercet ori!ontul lu&inat de ra!ele lunii cu a=utorul unui +inoclu cu infrarou" ,a %ntotdeauna, se concentr asupra structurii" Se sea la o &ie de &etri deprtare : un edificiu enor&, cu o ar$itectur atipic, care se ridica drept peste terenul ola" #recuser !ece !ile de c8nd Delta One i to(arii lui ur&reau edificiul : de c8nd fusese ter&inat construcia lui" Nu e'ista nici un du+iu c infor&aiile care se aflau %n interiorul acelei construcii a(eau s sc$i&+e lu&ea" Pen7 tru prote=area lui, se pierduser de=a (iei u&ane" Bo&entan, totul prea linitit %n afara construciei" -de(rata %ncercare %ns o repre!enta ceea ce se petrecea %nuntru. Delta One intr %napoi %n cort i li se adres ca&ara!ilor lui de ar&eD : - sosit (re&ea pentru un &ic !+or"

,eilali doi %ncu(iinar" ,el &ai %nalt dintre ei, Delta #wo, desc$ise un laptop i %l porni" Se po!iion %n faa ecranului i apuc un =o6stic9 i %l %&pinse uor" O &ie de &etri &ai %ncolo, ascuns +ine su+ construcie, un ro+ot de supra(e $ere de &ri&ea unui 8nar pri&i se&nalul i se tre!i la (ia" H Rac$el Se'ton %i conducea furioas &aina ei *nte ra al+ str+7 t8nd .ees+ur /i $wa6" Pe dealurile Falls ,$urc$ se (edeau siluetele o7 lae ale ararilor pe fundalul cerului de &artie, %ns super+ul peisa= nu prea reuea s7i %&+unteasc starea de spirit" Recentul salt %n sonda=e al tatlui ei ar fi tre+uit s7i ofere acestuia un pic de %ncredere i de ele ana, dar sin urul care prea a fi crescut %n intensitate era propriul or oliu" De!a& irea pe care i7o pro(ocase era du+l, deoarece el repre!enta sin ura rud apropiat care7i &ai r&sese lui Rac$el" Ba&a ei &urise cu trei ani %n ur&G o pierdere de(astatoare, ale crei efecte, dei cicatri!ate, continuau s7i pro(oace lui Rac$el str8n eri de ini&" Sin ura &8n 8iere din sufletul fetei era aceea c &oartea o eli+erase, printr7un act de co&pasiune ironic, pe &a&a ei din cu&plitele c$inuri ale unei cstorii nenorocite cu senatorul" Pa erul lui Rac$el scoase din nou un sunet, deter&in8nd7o s se concentre!e i &ai &ult asupra dru&ului pe care %l parcur ea" Besa=ul era acelaiD )RPR# D*RNRO S#-#)" )Raportea! i&ediat directorului de statistici NRO") Rac$el oft" )@in, pentru nu&ele lui Du&ne!eu<) Din ce %n ce &ai nesi ur, Rac$el se %ndrept spre dru&ul o+inuit de acces, coti pe aleea intrrii pri(ate i se opri %n faa ca+inei santinelei %nar&ate" -dresa era 11 22I .ees+ur /i $wa6, una dintre cele &ai secrete locaii din ar" 4n ti&p ce pa!nicul %i inspect &aina pentru a (erifica dac nu e'ista &icrofoane ascunse, Rac$el se uit la construcia &a&ut din deprtare" ,o&ple'ul %ntins pe unspre!ece $ectare era a&plasat %ntr7o !on %&pdu7 rit de peste trei!eci de $ectare, la &ar inea Districtului ,olu&+ia, %n Fairfa', @ir inia" Faada cldirii era un ade(rat +astion de sticl care reflecta, du+l8nd nu&rul prin refle'ie, &uli&ea de antene de satelit i antene o+inuite, &ontate pe terenul %ncon=urtor" Dup dou &inute, Rac$el parc &aina i tra(ers o +ucat de teren +ine %n ri=it ctre intrarea principal, pe care se (edea o inscripie ra(at %n ranitD )N-#*ON-. RE,ONN-*SS-N,E OFF*,E (NRO)1)" ,ei doi pucai &arini care p!eau &asi(a u rotati( +lindat r&aser ne&icai atunci c8nd Rac$el trecu printre ei" 4&pin 8nd ua, Rac$el resi&i iari aceeai sen!aie pe care o a(ea %ntotdeaunaD c intra %n p8ntecele unui i ant ador&it" Odat a=uns %n $ol, Rac$el sesi! ecourile sla+e ale unor con(ersaii optite de =ur %&pre=urul ei, ca i cu& cu(intele se strecurau cu&(a din
1 Biroul

Naional de E'plorare

+irourile de deasupra" Pe pardoseal, un &o!aic enor& procla&a directi(a de funcionare a NROD )4N#R*RE- S>PER*OR*#** *NFORB-*ON-.E -BER*,-NE, PE #*BP DE P-,E A* DE RJBO*)" Pereii erau plini de foto rafii uriaeD lansri de rac$ete, +ote!ri de su+&arine, instalaii de intercepie : reali!ri &onu&entale care puteau fi cele+rate doar %ntre acei perei" ,a %ntotdeauna, Rac$el si&i cu& pro+le&ele lu&ii din afar dispar" *ntra %n uni(ersul u&+relor" -ici pro+le&ele apreau cu (ite!a i fora unor trsnete, iar soluiile erau ela+orate %n cea &ai &are tain" -propiindu7se de ulti&a poart de control, Rac$el se %ntre+a ce fel de pro+le& fcuse ca pa erul ei s sune de dou ori %ntr7o =u&tate de or" : Bun di&ineaa, do&nioar Se'ton< Pa!nicul %i !8&+i, %n (re&e ce ea se apropia de poarta de oel" Rac$el %i rspunse i ea printr7un !8&+et, %n (re&e ce pa!nicul %i %ntinse o cutiu &inuscul cu peri" : Atii procedura, !ise el" Rac$el lu cutiua %nc$is er&etic i %ndeprt acoperitoarea de plastic" Dup aceea %i introduse cutiua %n ur, ca pe un ter&o&etru, i o inu dou secunde su+ li&+" -poi se aplec i %i per&ise pa!nicului s o scoat" Pa!nicul introduse cutiua u&e!it %ntr7o fant a unei &ainrii din spatele lui" Bainriei %i tre+uir patru secunde s confir&e -DN7ul din sali(a lui Rac$el" *&ediat dup aceea un &onitor se tre!i la (ia i afi po!a lui Rac$el i per&isiunea de a intra" Pa!nicul %i fcu se&n cu oc$iulD : Se pare c ai r&as aceeai< Scoase cutiua folosit din &ainrie i o arunc printr7o desc$i!tur %ntr7un incinerator" : S a(ei o !i +un< Dup care aps un +uton i &asi(a poart de oel se desc$ise" ,roindu7i dru& prin la+irintul de coridoare din spatele porii, Rac$el se tre!i surprins c,dup ase ani petrecui acolo,continua s fie cople7 it de di&ensiunile colosale ale operaiunii" - enia includea ase instalaii &a=ore a&ericane, peste !ece &ii de a eni an a=ai i a(ea costuri operaionale de peste 10 &iliarde de dolari pe an" 4ntr7un secret des(8rit, NRO construise i &eninea un arsenal ulu7 itor de te$nolo ii de spiona=D interceptoare electronice %n toat lu&eaG &i7 croprocesoare &iniaturale i discrete %ncastrate %n produsele co&erciale de teleco&unicaiiG satelii de spiona=, +a c$iar i o reea na(al de recunoatere la ni(el &ondial cunoscut su+ nu&ele de @r=itorul ,lasic, o plas secret de 1 1IK de $idrofoane &ontate pe fundul &rilor i al oceanelor din %ntrea a lu&e, capa+il s &onitori!e!e &icrile na(elor indiferent de locul lor pe lo+" #e$nolo iile NRO nu nu&ai c a=utau Statele >nite s c8ti e conflic7 te &ilitare, dar ele furni!au date nepreuite pe ti&p de pace unor a enii precu& ,*-, NS- i Departa&entul -prrii, a=ut8ndu7le s co&+at te7 roris&ul, s locali!e!e actele de a resiune %&potri(a &ediului i s le ofere factorilor politici de deci!ie datele necesare lurii di(erselor $otr8ri %ntr7un nu&r enor& de pro+le&e ar!toare" Rac$el lucra acolo ca )punctator)" Punctarea sau reducerea datelor presupunea anali!area unor rapoarte e'tre& de co&ple'e i e'tra erea esenei sau )punctarea) lor %n &inute infor&aionale concise, lun i de &a'i&u& o pa in" Rac$el do(edise un talent deose+it pentru o

ase&enea sarcin" )Ai asta datorit anilor %n care a& %n(at s citesc printre toate prostiile pe care le7a de+itat tatl &eu), %i !ise ea" Rac$el deinea acu& po!iia de pri&7punctator %n NRO" Era ofierul de le tur dintre ei i ,asa -l+" Sarcina sa era s re!u&e rapoartele secrete !ilnice ale NRO, s decid care po(este a(ea %nse&ntate pentru preedinte, s reduc rapoartele %n cau! la rapoarte infor&aionale de o pa in i apoi s %nainte!e &aterialele ,onsilierului pe Pro+le&e de Securitate Naional al preedintelui" Folosind li&+a=ul NRO, Rac$el Se'ton )fa+rica produsul finit i ser(ea clientul". Dei &unca era dificil i cerea ore %ndelun ate de lucru, slu=+a %n7 se&na pentru ea o insi n de onoare, o cale de a7i c8ti a independena fa de tatl ei" Senatorul Se'ton se oferise de &ulte ori s o spri=ine pe Rac$el dac ea ar fi (rut s renune la acea slu=+, %ns t8nra n7a(ea nici cea &ai &ic intenie s de(in dependent financiar de un indi(id precu& Sed ewic9 Se'ton" Ba&a ei repre!enta %nc o &rturie dureroas a ceea ce se putea %nt8&pla c8nd un o& ca el a(ea prea &uli ai %n &8nec" Sunetul pa erului lui Rac$el produse un ecou %n $olul de &ar&ur" )Din nou;) Rac$el nici &car nu se &ai deran= s %i (erifice &esa=ul" 4ntre+8ndu7se ce nai+a se petrecea, se urc %n lift, trecu %n ra+ cu de etul peste +utonul pentru eta=ul ei i aps direct +utonul pentru eta=ul cel &ai de sus"

1 - spune c directorul NRO era un o& o+inuit constituia %n sine o e'a erare" Cillia& Pic9erin era un +r+at &runel, cu pielea l+uie, cu un c$ip ters, c$el i cu oc$i cprui, care, trec8nd peste faptul c a(eau acces la cele &ai &ari secrete ale rii, preau doar dou oace lipsite de (ia" ,u toate astea, pentru cei care lucraser pentru el, Pic9erin era un &onstru sacru" Personalitatea docil i filo!ofiile lui de (ia de(eniser le endare %n NRO" ,o&+inat cu ardero+a care cuprindea %n &a=oritate costu&e ne re si&ple, atitudinea discreta a o&ului %i adusese porecla )Lua9erul)2" >n strate strlucit i un &odel de eficien, Lua9erul %i conducea &icul lui uni(ers cu o li&pe!i&e fr e al"O&ul a(ea i o o+se7 sie a lui, e'pri&at %ntr7un &otoD )5sii ade(rul" -cionai confor& lui)" ,8nd Rac$el a=unse %n +iroul directorului, acesta (or+ea la telefon" Rac$el era %ntotdeauna surprins c8nd %l (edeaD Pic9erin nu se&na nici pe departe cu un o& care deinea at8t de &ult putere %nc8t s7l deran=e!e pe preedinte la orice or din !i sau din noapte" Pic9erin %nc$ise i %i fcu se&n lui Rac$el s pofteasc %nuntruD : *a loc, a ent Se'ton" @ocea lui era (oit aspr" : Bulu&esc, do&nule< Rac$el se ae!" ,$iar dac &ult lu&e era inti&idat de felul direct de a fi al lui Cillia& Pic9erin , lui Rac$el o&ul %i plcuse %ntotdeauna" 4ntruc$ipa e'act opusul tatlui ei""" &runel de statur, fr nici un pic de c$aris&, indi(idul %i %ndeplinea %ndatoririle cu un patriotis& lipsit sunt &e&+ri ai Ordinului Reli ios al Prietenilor, sect reli ioas care s7a transfor&at %n Statele >nite i apoi %n alte ri %n co&uniti de sine stttoare"
2 Lua9erii

de orice ur& de e ois& i e(ita s ias %n e(iden : spre deose+ire de tatl ei, care adora s fie %n centrul ateniei" Pic9erin %i scoase oc$elarii i se uit la eaD : - ent Se'ton, preedintele &7a sunat acu& o =u&tate de or" fcut o referire direct la tine" Rac$el se foi uor pe scaun"Pic9erin era recunoscut pentru a+ordarea direct a su+iectelor" )>n %nceput de discuie al nai+ii de interesant), %i !ise ea %n 8nd" : Sper c nu e (reo pro+le& cu (reuna din infor&rile &ele" : Din contr" Bi7a spus c toi cei de la ,asa -l+ sunt i&presionai de &unca ta" Rac$el %ncerc s nu par i&presionatD : Ai atunci ce a (rut; : O %nt8lnire cu tine" Fa %n fa" *&ediat" Rac$el %ncepu s fie nelinititD : O %ntre(edere; Despre ce? - nai+ii de +un %ntre+area" N7a (rut s7&i spun" Rac$el era pierdut" - ascunde infor&aii directorului NRO ec$i(ala cu a ascunde papei secretele @aticanului" 4n lu&ea Ser(iciilor Secrete u&+la (or+a c nici un lucru nu se putea petrece dac Cillia& Pic9erin n7 a(ea $a+ar despre el" Pic9erin se ridic i %ncepu s se pli&+e prin faa ferestrei" : Bi7a cerut sa te contacte! i&ediat i s te tri&it la %nt8lnirea cu el" : ,$iar acu&; : - tri&is i un &i=loc de transport" #e ateapt afar" Rac$el se %ncrunt" Dac dorina preedintelui a(ea darul de a o neliniti, e'presia de concentrare de pe c$ipul lui Pic9erin o %n ri=ora de7a dreptul" : E clar c a(ei re!er(e" : E(ident< o repe!i Pic9erin , %ntr7una din rarele lui i!+ucniri" Bo7 &entul ales de preedinte e de7a dreptul ilar de transparent" Eti fata can7 didatului care acu& %l conduce %n sonda=e, iar el cere o %nt8lnire pri(at cu tine; ,red c este e'tre& de nepotri(it" Ai &ai cred c tatl tu ar fi de acord cu &ine" Rac$el %i ddea sea&a c Pic9erin a(ea dreptate, c$iar dac nu ddea doi +ani pe ceea ce credea tatl ei" : Nu a(ei %ncredere %n &oti(ele preedintelui; : Fur&8ntul pe care l7a& depus este de a furni!a infor&aii ad&inistraiei de la ,asa -l+, nu de a e&ite =udeci de (aloare asupra politicii de acolo" )>n rspuns tipic pentru Pic9erin ), %i !ise Rac$el" Cillia& Pic9erin nu7i ascunsese niciodat prerile despre politicieni, pe care7i considera nite persona=e tran!itorii ce tra(ersau te&porar ta+la de a$ a (ieii ai crei ade(rai =uctori erau oa&enii precu& Pic9erin %nsui, )(ieai) cu state de plat suficient de lun i pentru a pri(i =ocul dintr7o perspecti( &ai %ndeprtat" Pic9erin afir&a adesea c dou &andate la ,asa -l+ nu %nse&nau nici pe departe %ndea=uns de &ult ca o persoan s priceap co&ple'itatea real a peisa=ului politic &ondial" :Poate c e o cerere ne(ino(at,su er Rac$el, sper8nd ca preedin7 tele s %ncerce ce(a &ai inteli ent dec8t un truc electoral ieftin" Poate c are ne(oie de o sinte! a unor date &ai speciale" : Nu (reau s par condescendent, a ent Se'ton, dar ,asa -l+ are la dispo!iie o &uli&e de an a=ai calificai %n sinte!a datelor, dac este ne(oie de aa ce(a" Preedintele n7are ne(oie s te contacte!e pe tine dac e o trea+ intern a ,asei -l+e" *ar dac nu, atunci ar tre+ui s7i dea sea&a ce face c8nd cere un acti( NRO, dup care refu! s %&i spun

de ce are ne(oie de el" Pic9erin se referea %ntotdeauna la an a=aii si ca la nite acti(e, o &anier de adresare pe care &uli o seau deconcertant de dur" : #atl tu urc pe creasta (alului politic, continu Pic9erin " Pe o creast nalt. Situaia la ,asa -l+ tre+uie s fi de(enit pro+le&atic" OftD : Politica este o afacere disperat" Dac preedintele cere o %nt8lnire pri(at cu fata contracandidatului su, +nuiesc c la &i=loc e ce(a &ai &ult dec8t o sinte! a unor infor&aii secrete" Rac$el si&i rceala din lasul lui"-lu!iile lui Pic9erin a(eau tendina constant de a de(eni sentine care te conda&nau la &oarte" : Ai ( te&ei c disperarea de la ,asa -l+ a a=uns la ase&enea cote %nc8t s & a&estece pe mine %n =ocurile politice; Pic9erin nu7i rspunse i&ediatD : Nu eti toc&ai discret %n pri(ina senti&entelor pe care le nutreti fa de tatl tu, iar eu sunt con(ins c staff7ul care se ocup de ca&pania preedintelui este contient de ruptura dintre (oi" Bai de ra+ %nclin s cred c s7ar putea s (rea s te foloseasc %&potri(a lui cu&(a" : >nde tre+uie s & %nre istre!; %l %ntre+ Rac$el, pe =u&tate %n lu&" Pic9erin nu pru i&presionat de ironia fetei" Se uit la Rac$el cu o e'presie %&pietrit pe c$ipD : #e a(erti!e!, a ent Se'ton" Dac si&i cu&(a c pro+le&ele personale pe care le ai cu tatl tu te pot %&piedica s =udeci li&pede %n cadrul acestei %nt8lniri, te sftuiesc din ini& s refu!i cererea preedintelui" : S refu!; Rac$el c$icoti ner(oasD : E clar c nu7l pot refu!a toc&ai pe preedinte" : #u nu, !ise directorul" Eu %ns o pot face" ,u(intele lui r&aser suspendate %n aer, a&intindu7i lui Rac$el ce7 llalt &oti( pentru care Pic9erin era poreclit )Lua9erul)" ,$iar dac era un o& &ic de statur, Cillia& Pic9erin putea pro(oca ade(rate cutre&ure politice, dac se trecea peste capul lui" : 4n ri=orarea &ea are cau!e si&ple, continu Pic9erin " 4n responsa7 +ilitatea &ea intr protecia oa&enilor care lucrea! pentru &ine, iar eu nu aprecie! c8tui de puin nici &car o alu!ie la posi+ilitatea ca unul dintre ei s fie folosit drept pion %ntr7un =oc politic" : Ai ce %&i reco&andai s fac; Pic9erin oftD : 4i su ere! s te %nt8lneti cu el" Nu te an a=a la ni&ic" Sun7& de %ndat ce preedintele %i de!(luie ce nai+a are de 8nd",rede7& c, da7 c (oi suspecta c %ncearc s te i&plice %n (reun =oc politic, te scot de acolo at8t de repede c indi(idul nici nu7i (a da sea&a ce l7a lo(it" : Bulu&esc, do&nule< Rac$el si&ea un soi de aur protectoare care (enea dinspre director, o aur pe care adesea i7ar fi dorit s o si&t (enind dinspre tatl ei" : Ai spunei c preedintele a tri&is de=a o &ain; : Nu c$iar" Pic9erin se %ncrunt i fcu se&n %nspre fereastr" E!it8nd, Rac$el se duse %ntr7acolo i pri(i %n direcia pe care o indica de etul %ntins de Pic9erin " Pe pa=ite atepta r+dtor un elicopter B/7K05 Pa(e/aw9 cu +otul ca un nas c8rn" >nul din cele &ai rapide elicoptere fa+ricate (reodat, acest Pa(e/aw9 a(ea %nscrise %nse&nele ,asei -l+e" Pilotul atepta l8n

el, uit8ndu7se &ai tot ti&pul la ceas" Rac$el se %ntoarse spre Pic9erin ne(enindu7i s7i cread oc$ilorD : ,asa -l+ a tri&is un Pave a!" s & duc trei!eci de 9ilo&etri p8n %n D"," : Se pare c preedintele sper s fii i&presionat sau inti&idat" Pic9erin o pri(i cu atenie" 4i su ere! s nu te si&i %n nici un fel< Rac$el ddu din cap" Era i i&presionat, i inti&idat" Patru &inute &ai t8r!iu, Rac$el Se'ton ieea din NRO i se urca %n elicopter" -paratul se ridic %n !+or i %ncepu sur(olul peste pdurile din @ir inia c$iar %nainte ca ea s apuce s7i pun centura de si uran" Rac$el pri(i &uli&ea de copaci de su+ ea i si&i cu& pulsul i7o ia ra!na" -r fi fost i &ai e&oionat dac ar fi tiut c acel elicopter nu a(ea s a=un niciodat la ,asa -l+" I @8ntul tur+at ! 8l8ia cortul #$er&a#ec$, dar Delta One a+ia dac o+ser(a acest lucru" El i cu Delta #$ree erau concentrai asupra ca&aradului lor, care &ane(ra =o6stic97ul cu o de'teritate ca de c$irur " Pe ecranul din faa lor se (edea o trans&isie %n direct a ca&erei &inuscule &ontate pe corpul &icroro+otului" ),el &ai nou instru&ent de spiona=),%i !ise Delta One,uluit de fiecare dat c8nd &ainriei i se ddea dru&ul s funcione!e" 4n ulti&a (re&e, %n uni(ersul &icro&ecanicii, faptele preau s depeasc orice ficiune" Bicro siste&ele electro&ecanice (BEBS), sau &icro+oii, repre!entau cele &ai noi instru&ente %n do&eniul spiona=ului hightech, sau al te$nolo7 iei de )!+or pe perete) : cu& i se &ai spunea" *ar lucrurile se petreceau %ntoc&ai" Dei &icroscopici, ro+oii controlai de la distan ineau &ai de ra+ de do&eniul science7fiction, dei apruser pe pia %n anii M30" 4n &ai 1332, re(ista #iscovery pu+licase un articol detaliat despre &icro+oi, trec8nd %n re(ist at8t &odelele )!+urtoare), c8t i pe cele )%nottoare)" 4nottorii : nanosu+&arine de di&ensiunea runelor de sare : puteau fi in=ectai %n (ene, e'act ca %n fil&ul $antastic %oyage. -cu&, erau folosii %n clinicile &edicale perfor&ante pentru a a=uta &edicii s na(i $e!e de la distan prin arterele u&ane, s o+ser(e trans&isii intra(enoase %n direct i s locali!e!e +loca=ele arteriale fr a inter(eni cu +isturiul" ,onstruirea unui &icro+ot &'urtor era o c$estiune i &ai si&pl, c$iar dac intuiia %i spunea altce(a" #e$nolo ia aerodina&ic prin care o &ain putea fi fcut s !+oare e'ista din ti&puri str(ec$i, aa c sin ura pro+le& care &ai r&sese de re!ol(at era aceea a &iniaturi!rii" Proiectai de N-S- ca instru&ente auto&ate de e'plorare pentru (iitoarele &isiuni pe Barte, pri&ii &icro+oi !+urtori a(eau c8i(a centi&etri lun i&e" 4ntre ti&p, descoperirile din nanote$nolo ie, &icro&ecanic i te$nolo ia &aterialelor uoare a+sor+ante de ener ie transfor&aser &icro+oii !+urtori %n realitate" -de(rata re(oluie fusese pro(ocat de descoperirea unui nou do&eniu : +io&i&ica, cu alte cu(inte copierea Ba&ei Naturi" -a cu& se descoperise cu repe!iciune, &odelele de !+or &iniaturale care copiau &usca7dra on repre!entau prototipul ideal din punctul de (edere al a ilitii i al eficienei" Bodelul P/2 pe care %l &ane(ra acu& Delta #wo a(ea doar un centi&etru lun i&e : lun i&ea unui nar : i dispunea de o perec$e du+l de aripioare transparente, din siliciu, fapt care %i conferea o &o+ilitate i o eficien %n aer fr e al"

Becanis&ul de ali&entare cu ener ie al &icro+otului constituise o alt re(oluie" Pri&ele prototipuri de &icro+oi %i puteau re%ncrca uor celulele de stocare a ener iei doar dac stteau o (re&e su+ lu&ina direct a soarelui, ceea ce nu le per&itea folosirea %n aciuni su+ acoperire sau %n locuri %ntunecate" Prototipurile noi se puteau re%ncrca &ult &ai uor, pur i si&plu oprindu7se c8te(a secunde l8n un c8&p &a netic" *deea (enise %n ur&a constatrii c %n societatea &odern c8&purile &a netice se seau pretutindeni i erau la %nde&8n %n cele &ai di(erse locuri, pri!ele de curent, &onitoarele de co&puter, &otoarele electrice, +o'ele audio, telefoanele celulare, fapt care a(ea darul de a le transfor&a %n surse de ener ie uni(ersal (ala+ile" Odat ce un &icro+ot era introdus cu succes %ntr7o locaie, acesta putea trans&ite se&nale audio i (ideo, practic, pe o durat neli&itat" P/27ul aparin8nd Delta Force trans&itea de=a de peste o spt&8n i nu prea s fi o+osit deloc" ,a o insect care !+8rn8ia printr7un $a&+ar,&icro+otul at8rna parc peste spaiul din &asi(a %ncpere central a construciei" ,apt8nd i&a inea %ntre ului spaiu de dedesu+t, &icro+otul efectua tcut cercuri deasupra ocupanilor %ncperii te$nicieni, oa&eni de tiin, specialiti %n nu&eroase do&enii de cercetare, nici unul dintre ei nefiind contient c era spionat"4n (re&e ce P/2 ddea rotocoale %ncperii, Delta One !ri do7 u fee cunoscute, prinse %ntr7o con(ersaie aprins" ,ei doi puteau oferi infor&aii preioase" Delta One %i fcu se&n cole ului s co+oare i s acti(e!e siste&ul audio" Bane(r8nd controalele,Delta #wo acti( sen!orii de sunet ai ro+otu7 lui, orient antena para+olic a dispo!iti(ului i &icor %nli&ea la care s !+oare p8n ce ro+otul a=unse la trei &etri deasupra capetelor celor doi oa&eni de tiin" #rans&isia nu era foarte clar, dar se putea au!i destul de +ineD : #ot nu7&i (ine s cred, spunea unul dintre oa&enii de tiin" E&oia din (ocea o&ului nu se di&inuase a+solut deloc de la sosirea lui %n ta+r, petrecut cu patru!eci i opt de ore %n ur&" *nterlocutorul lui %i %&prtea, e(ident, entu!ias&ul" : i7a trecut prin &inte (reodat""" c (ei fi &artor la aa ce(a; : Niciodat, rspunse o&ul de tiin, %nc8ntat la cul&e" E un (is &inunat< Delta One au!ise destul"4n &od clar,&ane(rele %n interior se petre7 ceau confor& ateptrilor" Delta #wo %ndeprt ro+otul de locul con(ersa7 iei i %l &ane(r %napoi spre ascun!i" Post dispo!iti(ul &inuscul l8n cilindrul unui enerator electric" ,elulele de curent ale lui P/2 %ncepur i&ediat s se re%ncarce pentru ur&toarea &isiune" K Rac$el Se'ton c!use pe 8nduri, din cau!a e(eni&entelor ciudate din acea di&inea, %n (re&e ce Pa(e/aw97ul %i (edea de !+or" Rac$el %i ddu sea&a c se %ndrepta %ntr7o cu totul alt direcie a+ia c8nd elicopte7 rul trecu peste ,$esapea9e Ba6" Nedu&erirea pe care o si&ise c8nd o+ser( acest lucru fcu repede loc indi nrii" : /ei< stri ea ctre pilot" ,e faci; @ocea ei a+ia se au!ea pe fondul ! o&otului fcut de &otoare" : ,redea& c & duci la ,asa -l+< Pilotul cltin din capD : 4&i pare ru, doaMn< Preedintele nu e la ,asa -l+ %n di&ineaa asta"

Rac$el %ncerca s7i a&inteasc daca Pic9erin specificase ,asa -l+ sau dac nu cu&(a asta fusese doar o presupunere a ei" : Ai unde e preedintele; : @ %nt8lnii cu el %n alta parte" )Nu !u") : >nde %n alt parte; : Nu &ai a(e& &ult" : Nu asta te7a& %ntre+at" : 4nc (reo dou!eci i cinci de 9ilo&etri" Rac$el se str8&+ la el" )#ipul sta ar tre+ui s se fac politician") : E(ii loanele la fel de +ine cu& e(ii i %ntre+rile; Dar pilotul nu %i rspunse" Elicopterul a(u ne(oie de &ai puin de apte &inute ca s tra(erse!e olful ,$esapea9e" Dup ce p&8ntul %ncepu s se !reasc din nou, pilo7 tul o lu spre nord i sur(ol o peninsul %n ust, pe care Rac$el !ri &ai &ulte piste de ateri!are i cldiri care preau fi ale ar&atei" Pilotul %ncepu s co+oare spre ele" Rac$el %i ddu sea&a de7a+ia atunci %ncotro se %n7 drepta i ce era acel loc" ,ele ase turnuri %nne rite de lansare a rac$etelor repre!entau un indiciu +un,iar dac asta nu era suficient,acoperiul uneia dintre cldiri fusese pictat cu dou cu(inte cu litere i&enseD )C-..OPS *S.-ND)" *nsula Callops era una dintre cele &ai (ec$i +a!e de lansare pe care le a(ea N-S-"4nc folosit pentru lansarea de satelii i testarea de apara7 te e'peri&entale de !+or, Callops %nse&na i locul secret pe care N-S- %l utili!a" )Preedintele este pe insula Callops;) N7a(ea nici un sens" Pilotul alinie traiectoria elicopterului de7a lun ul unei serii de trei piste de ateri!are care str+teau insula %n lun " Elicopterul pru s se %ndrepte spre captul pistei centrale" Pilotul %ncepu s %ncetineascD : @ (ei %nt8lni cu preedintele %n +iroul lui" Rac$el se %ntoarse pe scaun, %ntre+8ndu7se dac tipul a(ea c$ef de lu&e" : Preedintele Statelor >nite are un +irou aici, pe insula Callops; Pilotul prea e'tre& de seriosD : Preedintele Statelor >nite are un +irou oriunde dorete, doaMn" -rt %nspre captul pistei de ateri!are" Rac$el (!u silueta i&ens sclipind la distan i ini&a aproape c %i sttu %n loc" Recunoscu, c$iar dac se afla la peste trei sute de &etri, fu!ela=ul al+astru desc$is al aerona(ei Boein 212 &odificate" : B %nt8lnesc cu el la +ordul""" : Da, doaMn" -sta e locuina lui c8nd e departe de cas" Rac$el se $ol+ la uriaa aerona(" *ndicati(ul &ilitar pentru acest a(ion cele+ru era @,72I7-, cu toate c restul lu&ii %l cunotea su+ un alt nu&eD -ir Force One" : Se pare c %n di&ineaa asta (ei urca %n cel nou, %i !ise pilotul art8nd %nspre nu&erele de pe coada aerona(ei" Rac$el ddu a+sent din cap" Puini a&ericani tiau c e'ist, de fapt, dou aerona(e -ir Force One %n ser(iciu : o perec$e de &odele 2127 2007Bs identice, &odificate special, unul cu nu&rul 20 000 pe coad, cellalt cu nu&rul 23 000" -&+ele a(ioane puteau atin e o (ite! de croa!ier de 300 de 9ilo&etri pe or i fuseser &odificate pentru ali&en7 tare %n !+or, astfel cpt8nd practic autono&ie neli&itat de !+or" 4n (re&e ce Pa(e/aw97ul se ae!a pe pist l8n aerona(a pre!iden7 ial, Rac$el %ncepu s %nelea referirile la -ir Force One ca la )a(anta=ul de &o+ilitate casnic) al co&andantului supre&" -(ionul constituia cu

ade(rat o pri(elite care te inti&ida" ,8nd !+ura %n alte ri ca s se %nt8lneasc cu efi de state, preedin7 tele cerea adesea, din raiuni de securitate, ca %nt8lnirea s ai+ loc c$iar pe pist, la +ordul aerona(ei sale" ,$iar dac &oti(ele erau le ate de securitate, un alt &oti( a(ea le tur cu do+8ndirea unor a(anta=e preli&inarii %n ne ocieri prin si&pla inti&idare a partenerului de ne ociere" O (i!it la +ordul -ir Force One te inti&ida cu &ult &ai &ult dec8t orice cltorie la ,asa -l+"Pe fu!ela=ul a(ionului era scrisD)>N*#ED S#-#ES OF -BER*,-), cu litere de doi &etri" O doa&n &inistru %l acu!ase odat pe preedintele Ni'on c )%i le na +r+ia %n faa ei) c8nd acesta %i ceruse s urce la +ordul -ir Force One" >lterior, ec$ipa=ul poreclise %n lu& aerona(a )Scul &are)" : Do&nioara Se'ton; >n indi(id de la Ser(iciile Secrete %&+rcat %ntr7un +la!er se i(i ca din senin l8n elicopter i %i desc$ise ua ca s7o a=ute s co+oare" : Preedintele ( ateapt" Rac$el co+or% i pri(i %n sus, dincolo de ra&pa de acces,ctre fu!ela=ul &asi(" )*ntru %n falusul !+urtor") -u!ise odat de la cine(a c )Biroul O(al) !+urtor dispunea de peste 1I0 de &etri ptrai de spaiu interior, inclu!8nd patru aparta&ente pri(ate pentru dor&it, ca+ine pentru un ec$ipa= de !+or de dou!eci i ase de oa&eni i dou ca&+u!e capa+ile de a furni!a $ran pentru cinci!eci de oa&eni" 4n ti&p ce urca scara, Rac$el %l si&i pe indi(idul de la Ser(iciile Se7 crete c$iar %n spatele ei, r+ind7o s urce &ai repede" >nde(a sus, ua ca+inei sttea desc$is precu& o &ic ran pe corpul unei +alene ar intii, de di&ensiuni fantastice" Rac$el se apropie de ua %ntunecoas i si&i cu& %ncrederea %n sine %ncepe s i se clatine" )>urel, Rac$el" E doar un a(ion") -=uni pe palier, o&ul de la Ser(iciile Secrete o lu politicos de +ra i o pofti spre un coridor surprin!tor de %n ust" O cotir spre dreapta, parcurser %nc o &ic distan, apoi intrar %ntr7o ca+in spaioas i lu'oas" Rac$el o recunoscu i&ediat dup foto rafiile pe care le (!use" : -teptai aici, rosti %nsoitorul ei, dup care se fcu ne(!ut" Rac$el r&ase sin ur %n fai&oasa ca+in %n la&+riu din -ir Force One" -ceasta era %ncperea destinat %nt8lnirilor, pentru distrarea de&ni7 tarilor de stat i, posi+il, sperierea de &oarte a pasa erilor care se aflau pentru pri&a dat acolo" ,a&era se %ntindea pe toat li&ea aerona(ei, la fel ca toate co(oarele roase de pe podea" Bo+ila era i&peca+il din punctul de (edere al calitii : fotolii din piele fin %n =urul unei &ese rotunde din arar folosite pentru %nt8lniri, la&pioane de podea l8n un di(an i&ens i sticlrie de cristal fa+ricat &anual pe te= $eaua unui +ar din &a$on" Proiectanii Boein ului reali!aser cu &are atenie planul acestei ca+ine pentru a le oferi pasa erilor un senti&ent de )ordine i rela'are %n acelai ti&p)" Oricu&, rela'area constituia ulti&ul senti&ent din lu&e pe care %l nutrea Rac$el acu&" Nu se putea 8ndi dec8t la nu&rul de lideri care sttuser c$iar %n acea %ncpere i luaser deci!ii care influenau cursul istoriei" #otul %n acea ca&er (or+ea despre putere, de la (a a aro& de tutun fin de pip la i&ensul si iliu pre!idenial" @ulturul care inea %n $eare s eile i ra&urile de &slin era +rodat pe perne, era %ncastrat pe frapiera de $ea i era c$iar i&pri&at pe tir+uoanele de pe +ar" Rac$el lu un tir+uon i %l e'a&in" : De=a furai su(enire; se au!i o (oce profund %n spatele ei" >luit, Rac$el se rsuci pe clc8ie i scp tir+uonul pe podea" 4n enunc$e st8n ace ca s %l ridice" -puc8nd tir+uonul, se %ntoarse i %l

(!u pe preedintele Statelor >nite pri(ind7o cu !8&+etul pe +u!e" : Nu sunt un &e&+ru al fa&iliei re ale, do&nioar Se'ton" Nu era ne(oie s %n enunc$eai<

2 Senatorul Sed ewic9 Se'ton sa(ura inti&itatea li&u!inei .incoln %n (re&e ce aceasta se strecura ctre +irou prin traficul infernal de di&inea din Cas$in ton" Pe +anc$eta din faa lui, 5a+rielle -s$e, asistenta personal %n (8rst de 21 de ani, %i citea pro ra&ul din acea !i" Se'ton a+ia dac au!ea ce(a" )*u+esc Cas$in ton7ul), %i !ise el, ad&ir8ndu7i for&ele perfecte ascunse su+ pulo(erul de ca&ir" )Puterea este cel &ai +un afrodi!iac din c8te e'ist""" i ea atra e fe&eile ca aceasta pe care o a& %n fa %n D"," precu& &ierea") 5a+rielle era o new6or9e! tipic, (is8nd s de(in ea %nsi senator al Statelor >nite %ntr7o +un !i" )Ai c$iar ar putea reui), %i !ise Se'ton" -rta incredi+il de +ine i era ascuit la &inte" Bai presus de toate, %n7 ele ea perfect re ulile =ocului" 5a+rielle -s$e era ne res, dar pielea ei a(ea &ai de ra+ o culoare ar&ie, %ntre scorioar i &a$on, acea conforta+il nuan inter&ediar pe care Se'ton tia c )al+ii) fanatici o puteau accepta fr a a(ea sen!aia c fac un co&pro&is" -&icilor lui, Se'ton o descria pe 5a+rielle ca pe un a&estec %ntre /alle Berr6 ca %nfiare i /illar6 ,linton ca a&+iie i creier, dei uneori el %nsui credea c o ase&enea descriere %nse&na o su+esti&are" De c8nd o pro&o(ase %n po!iia de asistent personal, cu trei luni %n ur&, 5a+rielle de(enise un +un de nepreuit pentru ca&pania lui" Ai, colac peste pup!, fe&eia lucra i pe ratis" Rsplata pentru !ilele de lucru de aispre!ece ore o constituia %n(area tuturor =ocurilor de culise de la un e'pert %ntr7ale politicii" )Bine%neles, %i a&inti Se'ton cu plcere, c a& con(ins7o s se ocupe i de altce(a, %n afar de &unc") Dup ce o pro&o(ase, Se'ton o in(itase la o )edin de orientare) noaptea t8r!iu %n +iroul lui" -a cu& era de ateptat, t8nra asistenta sosise ata s se apuce de trea+ i dornic de a7i &ulu&i" ,u o r+dare lefuit %n decenii de )practic), Se'ton %i )desfura) &a ia""" consolid8nd astfel %ncrederea lui 5a+rielle, %ndeprt8ndu7i cu ri= in$i+iiile, e'ercit8nd un control %neltor i, %n cele din ur&, seduc8nd7o c$iar acolo, %n +irou" Se'ton era con(ins c %nt8lnirea fusese una dintre cele &ai plcute e'periene se'uale din (iaa tinerei fe&ei, cu toate c, a doua !i, 5a+rielle re retase escapada" Ruinat, %i depusese de&isia" Se'ton %ns nu i7a acceptat7o" 5a+rielle r&sese %n ec$ip, dar %i e'pri&ase foarte clar inteniile" Din acel &o&ent, relaia lor fusese strict una de afaceri" Bu!ele crnoase ale fetei continuau s se &iteD : """ N7a (rea s ( ducei co&plet nepre tit la aceast de!+atere de dup7a&ia! de la ,NN" 4nc nu ti& pe cine (a tri&ite ,asa -l+" Poate c (rei s parcur ei notiele pe care (i le7a& pre tit" 4i %n&8n un dosar" Se'ton %l lu, sa(ur8nd aro&a parfu&ului ei a&estecat cu &irosul scaunelor de piele" : Nu & ascultai, !ise ea" : Ba da" Se'ton %i !8&+iD

: .as de!+aterea ,NN" 4n cel &ai ru ca!, ,asa -l+ %&i d cu tifla tri&i8nd (reun pl&a de ca&panie de doi +ani" 4n cel &ai +un ca!, tri&it un &a$r, iar eu o s7l &n8nc de (iu" 5a+rielle se %ncruntD : Bine" -& inclus %ntre notie o list cu cele &ai ostile su+iecte cu putin" : Fr %ndoial cele de=a cunoscute< : E i unul nou" ,red c ai putea fi atacat de ctre co&unitatea $o&ose'ualilor pentru co&entariile de a!i7noapte din e&isiunea lui .arr6 ?in " Se'ton ridic din u&eri, a+ia catadicsind s o asculteD : Bda" ,$estia cu cstoria %ntre aceleai se'e" 5a+rielle %l pri(i de!apro+atorD : (hiar ai luat po!iie %&potri(a ei" ),storie %ntre aceleai se'e, se 8ndi Se'ton de! ustat" Dac ar fi dup &ine, poponarii n7ar a(ea nici &car drept de (ot") : Bine, o s7o las ce(a &ai &oale< : 4n re ul" -i ca& insistat pe astfel de su+iecte fier+ini %n ulti&a (re&e" S nu de(enii prea %ncre!ut" -le torii %i pot &odifica preferinele %ntr7o secund" -cu& suntei %n c8ti i urcai pe creasta (alului" R&87 nei acolo" -!i nu e ca!ul s ( a(enturai prea &ult" Bulu&ii7( s =u7 cai cu &ult cal&" : @reo (este de la ,asa -l+; 5a+rielle pru surprins plcutD : O tcere continu" -cu& a de(enit oficial : contracandidatul du&7 nea(oastr s7a transfor&at %n )o&ul in(i!i+il)" .ui Se'ton a+ia dac %i (enea s cread c8t noroc a(usese %n ulti&a (re&e" .uni de !ile preedintele lucrase din reu la pre tirea ca&paniei proprii" -poi, +rusc, cu o spt&8n %n ur&, se %nc$isese %n Biroul O(al i de atunci ni&eni nu %l &ai (!use sau nu &ai au!ise de el" De parc, pur i si&plu, nu &ai putea suporta creterea spri=inului electoral %nre is7 trat de Se'ton" 5a+rielle %i trecu o &8n prin prul ei ne ru i dreptD : -& au!it c personalul de ca&panie de la ,asa -l+ e la fel de nedu&erit ca noi" Preedintele nu a oferit nici o e'plicaie pentru dispariia sa i toat lu&ea de acolo e furioas" : ,e(a ipote!e; se interes Se'ton" 5a+rielle %l pri(i peste ra&a oc$elarilor si de for& clasicD : -!i7di&inea a& pri&it nite date interesante de la un cunoscut de la ,asa -l+" Se'ton %i recunoscu pri(irea" 5a+rielle -s$e fcuse rost din nou de nite infor&aii confideniale" Se'ton se %ntre+a dac, %n sc$i&+ul secrete7 lor de ca&panie electorala, ea nu oferea cu&(a edine eneroase de felaie pe +anc$eta din spate a &ainii (reunui asistent pre!idenial" Nu c i7ar fi psat""" c8t (re&e infor&aiile continuau s cur " : Se !(onete, %ncepu asistenta, co+or8ndu7i tonul (ocii, c purtarea +i!ar a preedintelui a %nceput spt&8na trecut dup o %nt8lnire pri(at de ur en cu directorul ad&inistrati( N-S-" Se pare c preedintele a ieit destul de a&eit" *&ediat dup aceea i7a anulat toate celelalte %nt8lniri i din acel &o&ent a r&as %n contact per&anent doar cu N-S-" .ui Se'ton %i plcea cu& sun infor&aia" : ,re!i c N-S- i7ar fi putut li(ra alte (eti proaste; : Pare a fi o e'plicaie lo ic, !ise 5a+rielle" Dei tre+uia ca lucrurile care s7au petrecut s fie e'tre& de ra(e pentru ca preedintele s lase totul +alt"

Se'ton se 8ndi la posi+iliti" E(ident, orice s7ar fi %nt8&plat %n le 7 tur cu N-S- tre+uia s fie ce(a destul de serios" )-ltfel preedintele &i7 ar fi dat cu tifla c$iar %n fa") 4n ulti&a (re&e, Se'ton %l atacase destul de dur pe preedinte %n le tur cu fondurile alocate pentru N-S-" Airul re7 cent de &isiuni euate i depirile roteti de +u et ale N-S- atrseser a eniei onoarea %ndoielnic de a de(eni portdrapelul neoficial al ca&paniei lui Se'ton contra i&enselor i ineficientelor c$eltuieli u(erna&entale" 4n &od nor&al, atacarea N-S-, unul dintre cele &ai proe&inente si&+oluri ale &8ndriei a&ericane, nu repre!enta o cale la care politicienii s se 8ndeasc serios pentru a c8ti a (oturi, %ns Se'ton dispunea de o ar& pe care puini politicieni o a(eau : 5a+rielle -s$e i instinctele ei e'traordinare" #8nra cea istea intrase %n atenia lui Se'ton cu c8te(a luni %n ur7 &, c8nd lucra pe po!iia de coordonator %n +iroul de ca&panie din Cas$7 in ton" @!8nd c Se'ton e situat destul de ru %n pri&ele sonda=e i c &esa=ul lui referitor la c$eltuielile u(erna&entale e'a erate se lo(ete pretutindeni doar de urec$i astupate, 5a+rielle -s$e %ntoc&ise o not intern su er8nd un nou un $i de a+ordare, radical diferit de precedentul" 4i e'plicase senatorului c ar fi tre+uit s atace depirile e'or+itante de +u et ale N-S- i per&anentele &ane(re e(a!ioniste ale ,asei -l+e ca pe un e'e&plu tipic pentru politica +u etar ne li=ent a preedintelui /erne6" )N-S- %i cost pe a&ericani o a(ere), %i scrisese 5a+rielle %n not, inclu!8nd o list cu toate costurile operaiunilor, &isiuni euate i &ane7 (re de esc$i(are" )-le torii $a+ar n7au" Dac ar ti, ar fi oripilai" ,red c ar tre+ui s facei din N-S- o c$estiune politic de pri& ran ") Se'ton r8sese de nai(itatea ei atunci c8nd citise nota" )Da, i dac tot sar la 8tul celor de la N-S-, a putea la fel de +ine s & opun intonrii i&nului naional la &eciurile de +ase+all), %i !isese" 4n spt&8nile care ur&aser, 5a+rielle continuase s %i tri&it infor7 &aii despre N-S-" ,u c8t citea &ai &ult, cu at8t senatorul Se'ton %i d7 dea sea&a c aceast t8nr 5a+rielle -s$e tia ce(a" N-S- era un sac fr fund, c$iar i dup propriile standarde ale acestei a enii u(erna7 &entale : scu&p, ineficient i, %n ulti&ii ani, de o inco&peten cras" 4ntr7o dup7a&ia!, Se'ton era inter(ie(at %n direct %n le tur cu pro+le&e le ate de educaie" 5a!da e&isiunii insista s afle de unde (a si Se'ton fondurile necesare %ndeplinirii pro&isiunilor le ate de re(i!ui7 rea siste&ului colar" ,a rspuns, Se'ton $otr8se s teste!e teoria lui 5a+rielle le at de N-S-, &ai &ult %n lu& dec8t %n serios" : Bani pentru educaie; fcuse el pe &iratul" Poate c a reduce +u etul pro ra&ului spaial la =u&tate" ,red c dac N-S- poate c$eltui cincispre!ece &iliarde %n spaiu %n fiecare an, atunci a putea i eu s c$eltuiesc apte &iliarde i =u&tate pentru copiii de aici, de pe P&8nt< -flai %n ca+ina de trans&isie, &ana erii de ca&panie ai lui Se'ton r+ufnir %n ro!ii de afa acestuia" 4n definiti(, alte ca&panii fuseser %n ropate pe (eci de c$estiuni &ult &ai puin periculoase dec8t o lo(itur direct %ndreptat asupra su+iectului &ult prea fier+inte pe care7l repre7 !int N-S-" .iniile de telefon ale studioului de radio %ncepuser i&ediat s fie luate cu asalt" Bana erii de ca&panie ai lui Se'ton se fcuser &iciG patrioii )spaiali) %ncepuser s %i dea t8rcoale pradei" Nu&ai c se petrecuse ce(a neateptat" : ,incispre!ece &iliarde pe an; %ntre+ase pri&ul asculttor, care prea ocat" Biliarde; @rei s spunei c la ora de &ate&atic a fiului &eu clasa este supraa lo&erat pentru c colile nu7i pot per&ite destui profesori, %n (re&e ce N-S- c$eltuiete cincispre!ece &iliarde pe an ca s foto rafie!e praful din spaiu;

: """ ca& aa ce(a, rspunsese, cu pruden, Se'ton" : Dar e a+surd< Preedintele are puterea s %ntreprind ce(a %n acest sens; : ,ate oric, %i confir& Se'ton, din ce %n ce &ai %ncre!tor" >n preedinte are drept de (eto asupra tuturor cererilor +u etare ale oricrei a enii despre care el are i&presia c are c$eltuieli e'a erate" : -tunci a(ei (otul &eu, do&nule senator Se'ton< ,incispre!ece &iliarde pentru cercetarea %n spaiu, i copiii notri nu au profesori< Este inad&isi+il< Noroc, do&nule< Sper s &er ei p8n la capt" >r&ase un al doilea asculttor pe firD : Do&nule senator, toc&ai a& citit c Staia Spaial *nternaional lansat de N-S- a depit cu &ult c$eltuielile esti&ate i c preedintele se 8ndete s %i acorde a eniei fonduri supli&entare pentru &eninerea %n funciune a respecti(ului proiect" Este ade(rat; Se'ton profit din plin de aceast oca!ieD : E ade(rat< 4ncepuse s %i e'plice c acea staie or+ital fusese conceput iniial ca o reali!are co&un internaional, douspre!ece ri ur&8nd s %&part c$eltuielile" Nu&ai c, dup %nceperea construciei, +u etul proiectului ieise de su+ orice control, astfel %nc8t &ulte ri renunaser de! ustate la participarea lor" 4n loc s renune la proiect, preedintele $otr8se s acopere toate costurile" : ,$eltuielile noastre pentru proiectul *SS, le de!(lui Se'ton, au crescut de la cifra propus de opt &iliarde la uluitorul ni(el de o sut de miliarde de dolari< -sculttorul se7nfurieD : De ce nai+a nu oprete preedintele totul;;; .ui Se'ton %i (enea s %l pupe pe indi(id" : - nai+ii de +un %ntre+are< Din nefericire, o trei&e din ne(oile construciei sunt de=a pe or+it, iar preedintele a c$eltuit dolarii votri din ta'e ca s le arunce acolo, astfel %nc8t oprirea lucrrilor ar ec$i(ala cu a recunoate c a fcut o +oacn de &ai &ulte &iliarde de dolari din +anii votri. -pelurile continuaser pe acelai ton" -&ericanii preau s priceap de7a+ia acu& c N-S- constituia doar o opiune i nu o c$estiune naional i&ua+il" .a sf8ritul e&isiunii, cu e'cepia c8tor(a adepi fanatici ai N-S-, care inuser pledoarii e&oionante despre lupta etern a o&ului pentru cunoatere, consensul fusese sta+ilit" ,a&pania lui Se'ton dduse &area lo(iturG atinse punctul sla+ al contracandidatului : o c$estiune contro7 (ersat nede!(luit unei opinii pu+lice %nc sensi+ile" 4n spt&8nile care au ur&at, Se'ton %i do+or8se contracandidaii %n cinci dintre cele &ai i&portante circu&scripii electorale" O pre!entase pe 5a+rielle -s$e ca asistenta lui personal, lud8nd7o pentru intuiia ei de a aduce c$estiunea N-S- %n atenia ale torilor" ,u un si&plu est, Se'ton transfor&ase o t8nr afro7a&erican %ntr7o stea %n ascensiune %n do&eniul politicii, astfel %nc8t opiniile lui rasiste i &iso ine din trecut fuseser i&ediat date uitrii" -cu&, %n (re&e ce stteau %&preun %n li&u!in, Se'ton %i ddu sea&a c 5a+rielle %i de&onstrase din nou (aloarea" *nfor&aiile ei despre %nt8lnirea secret care a a(ut loc spt&8na trecut dintre directorul ad&inistrati( al N-S- i preedinte indicau cu si uran apariia altor pro+le&e referitoare la N-S-, poate %nc o ar care se retr ea din proiectul spaiului or+ital" 4n (re&e ce li&u!ina trecea pe l8n Bonu&entul Cas$in ton, senatorul Se'ton a(u +rusc senti&entul c destinul l7a ales pe el"

0 ,$iar dac ascensiunea politic %l adusese %n cea &ai influent po!iie din lu&e, preedintele Jac$ar6 /erne6 era un +r+at de statur &edie, cu o constituie fira( i u&eri %n uti" -(ea o fa pistruiat, oc$elari cu di7 optrii &ari i un pr ne ru, foarte rar" Statura lui &runt (enea %n con7 trast fla rant cu afeciunea pe care o&ul o st8rnea %n cei care %l cunoteau" Se spunea c, odat ce l7ai %nt8lnit pe Jac$ /erne6, a=un eai s &er i p8n la captul p&8ntului pentru el" :B +ucur c ai putut (eni,%i !ise preedintele /erne6, %ntin!8ndu7se s %i str8n &8na lui Rac$el" Str8n erea lui era puternic i sincer" Rac$el se lupta cu un nod pe care7l si&ea %n 8t" : Bine%neles, do&nule preedinte" E o onoare s ( %nt8lnesc" Preedintele %i !8&+i cu +l8ndee i Rac$el sesi! din pri&a le endara a&a+ilitate a lui /erne6" O&ul a(ea o uurin fantastic de a se e'teriori!a, lucru %ndr it de caricaturiti, deoarece, indiferent care era te&a desenului, cldura i !8&+etul a&a+il al preedintelui nu puteau fi niciodat confundate" Oc$ii lui trdau sinceritate i de&nitate" : Dac & (ei ur&a, !ise el cu (oce (esel, a& o ceac de cafea pe care e scris nu&ele tu" : @ &ulu&esc, do&nule< Preedintele aps pe +utonul interfonului i ceru s i se aduc %n +iroul lui cafea" >r&8ndu7i pe preedinte prin a(ion, Rac$el nu se putu a+ine s nu re&arce c tipul prea e'tre& de fericit i de odi$nit pentru un candidat care sttea destul de prost %n sonda=ele electorale" #otodat, era e'tre& de le=er %&+rcat : +lu i, tricou cu &8neci i +ocanci ."." Bean de alpinis&" Rac$el %ncerc s %nceap discuiaD : @""" crai pe &unte, do&nule preedinte; : Nicidecu&" ,onsilierii &ei de ca&panie au decis c aceasta ar tre+ui s fie noua &ea %nfiare" #u ce cre!i; De dra ul lui, Rac$el spera ca o&ul s nu (or+easc serios" : E foarte""" """ 'r'teasc, do&nule< /erne6 nu reacionD : Bine" Noi crede& c & (a a=uta s lu& %napoi o parte din (oturile fe&eilor care ar %nclina s i le acorde tatlui tu" Dup o clip, preedintele %i !8&+i lar D : - fost o glum, do&nioar Se'ton" ,red c ti& a&8ndoi c a& ne(oie de &ai &ult dec8t un tricou i o perec$e de +lu i ca s c8ti aceste ale eri" De!in(oltura i u&orul preedintelui reuir s %nlture repede orice tensiune pe care Rac$el o resi&ise (enind acolo" Preedintele co&pensa din plin lipsa forei fi!ice cu talentul diplo&atic" Diplo&aia fcea apel la talentele u&ane %nnscute, iar Jac$ /erne6 a(ea acest dar" Rac$el %l ur& pe preedinte spre partea din spate a a(ionului" ,u c8t %naintau &ai &ult, cu at8t interiorul se&na &ai puin cu un a(ion $oluri cur+ate, perei tapetai, c$iar o sal de sport co&plet ec$ipat cu ec$i7 pa&ente de for" ,iudat, dar a(ionul prea co&plet pustiu" : ,ltorii sin ur, do&nule preedinte; El cltin din capD : De fapt, a+ia a& ateri!at"

Rac$el fu surprins" )-teri!at, de unde;) Rapoartele sale secrete din acea spt&8n nu includeau ni&ic %n care s se &enione!e (reo cltorie pre!idenial" Pro+a+il c el folosea +a!a Callops *sland ca s cltoreasc c8t &ai discretD :Ec$ipa &ea a prsit a(ionul c$iar %nainte de a sosi du&nea(oastr, o la&uri preedintele" #re+uie s & %ntorc la ,asa -l+a, dar a& inut s & %nt8lnesc cu du&nea(oastr aici, nu %n Biroul O(al" : 4ncercai s & inti&idai; : Di&potri(, o fac din respect pentru du&nea(oastr, do&nioar Se'ton" ,asa -l+ nu are ni&ic secret %n ea, iar tirea despre o %nt8lnire %ntre noi doi te7ar pune %ntr7o po!iie delicat fa de tatl du&itale" : @ aprecie! ri=a, do&nule< : Se pare c e(ii cu ele an o posi+il situaie conflictual, iar eu nu a& nici un &oti( s distru acest ec$ili+ru" Rac$el %i a&inti de %nt8lnirea de di&inea cu tatl ei i se %ndoi c o astfel de %nt8lnire se putea considera desfurat cu )ele ana)" Nu era &ai puin ade(rat c Jac$ /erne6 fcea totul ca s se desfoare %ntr7o &anier decent, dei nu era o+li at la aa ce(a" : Pot s7i spun Rac$el; o %ntre+a /erne6" : Bine%neles" )Pot s7i spun Jac$;) : ,a+inetul &eu, o anun preedintele, poftind7o printr7o u din arar sculptat" ,u si uran +iroul de la +ordul lui -ir Force One era &ai inti& dec8t cel de la ,asa -l+, %ns &o+ilierul &ai pstra totui un aer de austeritate" Biroul era %n ropat su+ $8rtii, iar %n spatele lui at8rna un ta+lou pictat de un clasic al enului, o oelet cu trei catar e na(i 8nd cu toate p8n!ele sus, fc8nd tot posi+ilul s fac fa unei furtuni de!lnuite"#a+loul prea a fi &etafora perfect a preediniei lui Jac$ /erne6 din acel &o&ent" Preedintele %i oferi lui Rac$el unul dintre cele trei scaune din faa +iroului" Fe&eia se ae!" Rac$el se atepta ca el s ia loc la +irou, %ns preedintele %i trase un al doilea scaun i se ae! l8n ea" ),a s =uc& de la acelai ni(el), %nelese ea &esa=ul" )E'pertul %n diplo&aie") : Ei +ine, Rac$el, !ise /erne6, oft8nd o+osit %n (re&e ce se ae!a" ,red c eti ca& nedu&erit de (i!ita fcut aici, nu7i aa; Bl8ndeea din (ocea lui %ndeprt orice reinere pe care ar &ai fi a(u7 t7o Rac$elD : De fapt, do&nule, sunt total de+usolat" /erne6 i!+ucni %n r8sD : Binunat" Nu reuesc %n fiecare !i s !pcesc pe cine(a de la NRO" : Nu %n fiecare !i cine(a de la NRO pri&ete in(itaia de a urca la +ordul -ir Force One ca s fie %nt8&pinat de un preedinte %n +ocanci de alpinist" Preedintele r8se din nou" O +taie discret %n u anun sosirea cafelei" >na dintre &e&+rele ec$ipa=ului intr cu o cafetier a+urind i dou ceti pe o ta(" .a se&nul preedintelui, fe&eia ls ta(a pe +irou i se fcu ne(!ut" : Ja$r i fric; %ntre+ preedintele, ridic8ndu7se ca s toarne %n ceti" : Doar fric, ( ro " Rac$el sa(ur aro&a %&+ietoare" )Preedintele Statelor >nite %&i ser(ete cafeaua;) Jac$ /erne6 %i %ntinse o ceac" : E Paul Re(ere autentic, rosti el" >nul dintre &icile lu'uri pe care &i le per&it" Rac$el sor+i o ur de cafea" Era cea &ai +un din c8te +use ea

(reodat" : 4n fine, continu preedintele, turn8ndu7i o ceac i pentru el i ae!8ndu7se la loc pe scaun, ti&pul pe care7l pot petrece aici este destul de scurt, aa c ar tre+ui s trece& la trea+" 4i puse un cu+ de !a$r %n cafea i %i ridic pri(irea spre Rac$elD : 4&i i&a ine! c Bill Pic9erin te7a a(erti!at c sin urul &oti( pen7 tru care a fi (rut s te (d era acela de a te folosi %n a(anta=ul &eu politic" : De fapt, do&nule, e)act aa &i7a spus" Preedintele c$icotiD : 4ntotdeauna e un cinic" : Deci, s7a %nelat; : 5lu&eti;se &ir preedintele"Bill Pic9erin nu se %nal niciodat" - ni&erit la fi', ca de o+icei"

3 5a+rielle -s$e pri(ea a+senta pe fereastra li&u!inei senatorului Se'7 ton, %n (re&e ce aceasta se %ndrepta prin traficul de di&inea ctre cldi7 rea de +irouri a senatorului" Se %ntre+a cu& nai+a a=unsese %n acest punct al (ieii ei" -sistenta personal a senatorului Sed ewic9 Se'ton" 4n defini7 ti(, doar asta fusese intenia ei, nu; )Sunt %ntr7o li&u!in,%&preun cu (iitorul preedinte al *tatelor >nite ale -&ericii") 5a+rielle pri(i dincolo de interiorul lu'os al li&u!inei ctre senator, care prea cufundat %n 8nduri" 4i ad&ir trsturile +ine conturate i inuta perfect" ,$iar arta a preedinte" 5a+rielle %l (!use pe Se'ton (or+ind cu trei ani %n ur&, pe (re&ea c8nd era %n anii ter&inali ai facultii de Atiine Politice de la >ni(ersitatea ,ornell" Nu o s uite niciodat cu& scrutau oc$ii lui audiena, ca i cu& ar fi trans&is un &esa= direct spre ea : crede-m. Dup discurs, 5a+rielle se ae!ase la coad ca s %i str8n &8na lui Se'ton" : 5a+rielle -s$e, %i !isese senatorul, citindu7i nu&ele de pe ecuson" >n nu&e &inunat pentru o t8nr tot at8t de &inunat" Oc$ii %i %ntreau spusele" : Bulu&esc,do&nule,%i rspunse 5a+rielle, si&ind fora +r+atului %n (re&e ce %i str8n ea &8na" -& fost cu ade(rat i&presionat de dis7 cursul du&nea(oastr" : B +ucur s aud asta< Se'ton %i (8r8se o carte de (i!it %n &8nD : Sunt per&anent %n cutare de &ini tinere i strlucite care %&i %&prtesc (i!iunea" Dup ce ter&ini coala, caut7&" Oa&enii &ei s7ar putea s ai+ o slu=+ pentru tine" 5a+rielle (ru s7i &ulu&easc, dar senatorul trecuse de=a la ur&7 toarea persoan din r8nd",u toate astea, %n lunile care ur&aser, 5a+riel7 le se tre!ise c ur&rete cariera lui Se'ton la tele(i!or" 4l ur&rea cu ad&iraie cu& se pronun cate oric %&potri(a i&enselor c$eltuieli u(erna&entale procla&8nd reducerile de +u et, %nde&n8nd Fiscul s lucre!e &ai eficient, atac8nd a eniile i c$iar spri=inind anularea unor pro ra&e de ser(icii ci(ile redundante" -poi, c8nd soia senatorului &urise pe neateptate %ntr7un accident de &ain, 5a+rielle ur&rise uluit cu& Se'ton transfor& ceea ce era ne ati( %n po!iti(" #recuse peste propria durere i declarase lu&ii %ntre i c (a candida la preedinie i c %i (a dedica restul ti&pului din ser(iciul pu+lic &e&oriei soiei

disprute" 4n acel &o&ent, 5a+rielle $otr8se fr nici o re&ucare c (oia s lucre!e cu ec$ipa de ca&panie a senatorului Se'ton" -cu& a=unsese %n po!iia cea &ai influenta pe care i7o putuse dori" 5a+rielle %i a&inti de noaptea pe care o petrecuse cu Se'ton %n +iroul lui %&+rcat cu plu i se str8&+, %ncerc8nd s opreasc i&a inile st8n=enitoare care %i (eneau %n &inte" )Oare la ce & 8ndea&;) Atia c ar fi tre+uit s re!iste, dar cu&(a se tre!ise c nu era %n stare" Sed ewic9 Se'ton fusese idolul ei de at8ta ti&p""" i c8nd se 8ndise c o dorea. .i&u!ina trecu peste o deni(elare din asfalt, %ntrerup8ndu7i lui 5a7 +rielle irul a&intirilor" : #e si&i +ine; se interes Se'ton, care acu& o ur&area atent" 5a+rielle sc$i un !8&+et (a D : Foarte +ine" : Doar nu te 8ndeti iar la +luful la, nu7i aa; Ea ridic din u&eriD : 4nc & %n ri=orea! un pic, recunosc" : .as7o +alt" Blufurile au fost cel &ai +un lucru din ca&pania &ea" 5a+rielle %n(ase pe propria piele c +luful era ec$i(alentul politic al scprii de infor&aii tendenioase despre ri(al, cu& ar fi c acesta toc&ai folosea un aparat de &rire a penisului sau se a+onase la o re(ist deoc$eat" Bluful nu repre!enta o tactic strlucit, dar atunci c8nd ddea re!ultate, acestea erau sen!aionale" ,8nd %ns i se rspundea cu aceeai &oned""" ,ci aa se i %nt8&plase" Din partea ,asei -l+e" ,u (reo lun %n ur7 & personalul de ca&panie al preedintelui decisese, i&pulsionat de son7 da=ele de opinie proaste, s treac la atac i lansase un !(on socotit ade(rat, cu& c senatorul Se'ton a(ea o relaie a&oroas cu asistenta lui personal, 5a+rielle -s$e" Din nefericire pentru ,asa -l+, nu e'istau do(e!i" >n fer& adept al !icalei c aprarea cea &ai +un e atacul de!lnuit, senatorul Se'ton prinsese din !+or oca!ia de a lansa un nou atac furi+und" ,on(ocase o conferin naional de pres %n cursul creia %i procla&ase ne(ino(ia i &8nia" )Nu pot s cred, afir&ase el, pri(ind cu lacri&i de durere drept spre ca&erele de luat (ederi, c preedintele de!onorea! a&intirea soiei &ele prin astfel de &inciuni ru intenionate) Rolul =ucat de senatorul Se'ton %n faa ca&erelor de luat (ederi fusese at8t de con(in tor, %nc8t aproape nici 5a+rielle nu &ai tia si ur dac %ntr7ade(r se culcase cu el sau nu" @!8nd %ns c8t de uor putea &ini el, 5a+rielle %i dduse repede sea&a c senatorul Se'ton era cu ade(rat un o& periculos" 4n ulti&a (re&e, c$iar dac era con(ins c a=unsese s spri=ine cel mai puternic cal din cursa pre!idenial, 5a+rielle %ncepuse s se %ntre+e dac %l spri=inea i pe cel mai 'un. - lucra %n apropierea lui Se'ton %nse&7 nase o e'perien dur : ase&ntoare cu e'periena pe care ar fi %ncer7 cat7o un copil care ar fi (!ut ce %nsea&n (iaa dincolo de studiourile /oll6wood7ului, unde &a ia nu &ai era ceea ce pretindea a fi" Dei credina lui 5a+rielle %n politica lui Se'ton r&sese intact, fe&eia %ncepea s ai+ serioase du+ii %n pri(ina persoanei %n sine"

10 : ,eea ce %i (oi spune acu&, Rac$el, %i !ise preedintele, este clasifi7 cat ca )>BBR-)" Este cu &ult dincolo de ni(elul tu de securitate" Rac$el si&i c se sufoc %ntre pereii fu!ela=ului" Preedintele o adu7

sese cu a(ionul p8n %n insula Callops, o in(itase la +ordul acestuia, %i turnase cafea, %i spusese cu franc$ee c a(ea de 8nd s o foloseasc drept capital politic %&potri(a tatlui ei i acu& o anuna c are de 8nd s %i ofere ile al infor&aii secrete" Oric8t de afa+il prea Jac$ /erne6 la suprafa, Rac$el Se'ton toc&ai %n(ase o lecie i&portant despre elD o&ul prelua controlul cu rapiditate" : ,u dou spt&8ni %n ur&, continu preedintele, uit8ndu7se drept %n oc$ii ei, N-S- a fcut o descoperire" @or+ele r&aser suspendate o clip %n aer %nainte ca Rac$el s le poat pricepe" )O descoperire N-S-;) >lti&ele rapoarte de infor&aii nu indicau ni&ic neo+inuit le at de a enia spaial" Bine%neles %ns c %n !ilele noastre o )descoperire N-S-) %nse&na, de o+icei, faptul c a enia contienti!ase c su+e(aluase c$eltuielile unui proiect nou" : 4nainte de a continua aceast discuie, relu preedintele, a (rea s aflu dac %&prteti cinis&ul tatlui tu le at de e'plorarea spaiu7 lui" Rac$el refu! s co&ente!eD : Sper c nu &7ai c$e&at aici ca s %&i cerei s controle! ieirile tatlui &eu contra N-S-" Preedintele r8seD : .a nai+a, nu" -& stat pe l8n Senat destul de &ult ca s aflu c nimeni nu %l poate controla pe Sed ewic9 Se'ton" : #ata e un oportunist, do&nule" -a sunt cei &ai &uli politicieni de succes" Din nefericire, N-S- s7a transfor&at sin ur %ntr7o astfel de int" Recentul ir de erori ale N-S- de(enise at8t de nesuportat, %nc8t lu7 &ea nu putea dec8t s r8d sau s pl8n : satelii care se de!inte rau pe or+it, sonde spaiale care nu &ai tri&iteau nici un se&nal acas, Staia Spaial *nternaional al crei +u et se u&flase de !ece ori, deter&in8nd statele &e&+re s dea +ir cu fu iii ca oarecii de pe un (as care toc&ai se scufund" Se pierduser &iliarde de dolari, iar senatorul Se'ton profita la &a'i&u& din asta conduc8nd (alul de proteste : un (al care prea predestinat a7l purta drept spre adresa 1 K00 Penns6l(ania -(enueH" : Recunosc c N-S- s7a transfor&at %ntr7un de!astru %n ulti&a (re7 &e, !ise preedintele" Oriunde &7a uita %n a enie, nu (d dec8t un nou &oti( de a tia fonduri" Rac$el %ntre!ri o oportunitate pentru ea i profit i&ediatD : Ai totui, do&nule, n7a& citit c$iar spt&8na trecut c toc&ai i7ai psuit oferindu7le alte trei &ilioane din fonduri de ur en pentru a7i &enine pe linia de plutire; Preedintele c$icotiD : #atl tu a fost e'tre& de &ulu&it de asta, nu; : ,a i cu& i7ai fi oferit securea clului" : .7ai au!it la +ightime? )Jac$ /erne6 este un dependent de spaiu, iar pltitorii de ta'e %i finanea! (iciul") : Dar du&nea(oastr nu facei dec8t s7i dai dreptate, do&nule" /erne6 %ncu(iinD : Nu fac un secret din faptul c sunt un fan al N-S-" -& fost dintot7 deauna" -& fost un copil al cursei spaiale : *putni", Fo$n 5lenn, ,pollo -- : i n7a& e!itat niciodat s %&i e'pri& ad&iraia i &8ndria pentru pro ra&ele noastre spaiale" Pentru &ine, +r+aii i fe&eile din N-Srepre!int pionierii istoriei &oderne" Ei %ncearc i&posi+ilul, accept eecurile, dup care se %ntorc la plana de proiectare, %n (re&e ce noi, restul, st& pe &ar ine i %i critic&"
H -dresa

,asei -l+e

Rac$el r&ase tcut, si&ind, dincolo de cal&ul pe care %l afia pre7 edintele, furia de!lnuit contra nesf8ritei retorici anti7N-S- a tatlui ei" Rac$el se tre!i %ntre+8ndu7se ce &a&a nai+ii descoperise N-S-" Pree7 dintelui %i plcea la ne+unie s %nt8r!ie &o&entul de!(luirii" : -st!i, !ise /erne6, din ce %n ce &ai pti&a, a& de 8nd s &odific %n totalitate opinia ta despre N-S-" Rac$el %l pri(i nesi urD : -(ei de=a (otul &eu, do&nule< Poate c ar fi &ai +ine s ( concentrai asupra restului rii" : -sta i intenione!" /erne6 &ai sor+i o ur de cafea i %i !8&+iD : Ai o s te ro pe tine s & a=ui" Fcu o pau!, dup care se aplec spre eaD : 4ntr7un &od cu totul neo+inuit" Rac$el si&ea acu& cu& Jac$ /erne6 %i scrutea! fiecare &icare, ca un (8ntor care e(alua dac prada are de 8nd s fu sau r&8ne s lupte" Din nefericire, Rac$el nu %ntre!rea (reo portia de sal(are" : Presupun, continu preedintele, reu&pl8nd cetile de cafea, c ai idee despre un proiect N-S- nu&it EOS; Rac$el ddu din capD : Eart$ O+ser(ation S6ste&1" ,red c tatl &eu a &enionat despre EOS o dat sau de dou ori" #entati( nereuit de sarcas& %l fcu pe preedinte s se %ncrunte" -de(rul era c tatl lui Rac$el adusese (or+a despre Siste&ul de O+ser7 (are a P&8ntului ori de c8te ori a(usese oca!ia" Era unul dintre cele &ai riscante, dar i &ai contro(ersate proiecte de la N-S- : o constelaie de cinci satelii proiectai s pri(easc din spaiu i s anali!e!e &ediul planetarD &icorarea stratului de o!on, topirea calotelor polare, %ncl!irea lo+al, defriarea pdurilor" *ntenia era de a le furni!a ecolo itilor date i infor&aii cu& nu &ai e'istaser p8n atunci, astfel %nc8t acetia s poat %ntoc&i planuri &ai e'acte i &ai detaliate pentru (iitorul planetei" Din pcate, proiectul EOS fusese sortit eecului" ,a at8tea alte proiecte N-S- din ulti&a (re&e, fusese &arcat, %nc din start, de depirea +u etului" *ar Jac$ /erne6 fusese &ereu cel %n(inuit" Se folosise de lo++67ul ecolo itilor pentru a trece proiectul %n (aloare de 1,1 &iliarde de dolari prin ,on res" 4ns, %n loc s furni!e!e preconi!atele contri+uii la cunoaterea planetei, EOS se transfor&ase cu repe!iciune %ntr7un co&ar costisitor, cu lansri euate, pro+le&e de funcionare a calculatoarelor i conferine de pres N-S- c8t se poate de su&+re" Sin urul c$ip !8&+itor din ulti&a (re&e fusese cel al senatorului Se'ton, care le rea&intea cu o+stinaie ale torilor ci 'ani din ta'ele lor c$eltuise preedintele pe EOS i c8t de nese&nificati(e fuseser profiturile" Preedintele %i puse un cu+ de !a$r %n ceaca de cafeaD : Oric8t de surprin!tor ar prea, descoperirea N-S- la care & refer a fost fcut chiar de EOS" -cu& Rac$el se si&ea pierdut" ,u si uran c N-S- ar fi anunat un succes al EOS de dat recent, nu; #atl ei crucificase EOS %n &ass7 &edia, iar a enia spaial ar fi a(ut ne(oie ca de aer de orice (eti +une" : Eu n7a& au!it ni&ic, %n i& Rac$el, despre (reo descoperire EOS" : Atiu" N-S- a preferat s pstre!e o (re&e (etile +une pentru sine" Rac$el se %ndoiaD : Din e'periena &ea, do&nule, c8nd e (or+a de N-S-, lipsa de tiri
1 Siste&

de O+ser(are a P&8ntului

%nsea&n, %n eneral, (eti proaste" Bodestia nu repre!enta una dintre (irtuile Departa&entului de Relaii Pu+lice din N-S-" >lti&a lu& care circula prin NRO era c N-S- inea o conferin de pres de fiecare dat c8nd unul dintre sa(anii de acolo &ai tr ea c8te un (8nt" Preedintele se %ncruntD : -$, da" >it c discut cu un discipol %n securitate al NRO7ului lui Pic9erin " El %nc e&e i &or&ie ener(at de ura spart a celor de la N-S-; : Securitatea e (iaa lui, do&nule< Ai o ia foarte %n serios" : -a i tre+uie" Pur i si&plu %&i (ine reu s cred c dou a enii care au at8tea %n co&un sesc per&anent un su+iect pe +a!a cruia s se %ncaiere" Rac$el aflase destul de de(re&e, %n calitatea ei de su+altern a lui Cillia& Pic9erin , c, dei a&8ndou erau a enii u(erna&entale le ate a&8ndou de pro+le&ele spaiului cos&ic, N-S- i NRO a(eau filo!ofii care se situau la poli opui" NRO era o a enie destinat aprrii i %i &eninea secrete acti(itile le ate de spaiul cos&ic, %n (re&e ce N-Sera o a enie tiinific i %i fcea i&ediat cunoscute descoperirile %n %ntrea a lu&e, adesea, aa cu& susinea Cillia& Pic9erin , pun8nd %n pericol securitatea naional" >nele dintre cele &ai a(ansate te$nolo ii N-S-, cu& erau lentilele de %nalt re!oluie pentru telescoapele sateliilor, siste&ele de co&unicaie la &are distana sau dispo!iti(ele radio pentru codare i trans&itere co&ple' audio7(ideo, a(eau prostul o+icei de a aprea %n arsenalul secret al unor ri ostile i de a fi folosite apoi %n spiona=ul contra Statelor >nite" Bill Pic9erin +o&+nea adesea c oa&enii de tiin de la N-S- dispuneau de creiere uriae""" i de uri i &ai &ari" 4n orice ca!, un &oti( i &ai e(ident de disput %ntre a enii era repre!entat de faptul c &ulte dintre recentele eecuri N-S- afectaser NRO %n &od direct, deoarece lansrile de satelii NRO se efectuau prin inter&ediul N-S-" Nici un eec nu fusese &ai dra&atic dec8t cel din 12 au ust 1330, c8nd o rac$et purttoare #itan 1 aparin8nd N-S- i Forelor -eriene ale S>- e'plodase la patru!eci de secunde dup lansare i pul(eri!ase %ncrctura : un satelit NRO %n (aloare de 2,2 miliarde de dolari, a(8nd nu&ele de cod @orte' 2" Se prea c Pic9erin %i aduce &ereu a&inte doar de acel e(eni&ent" : -adar, de ce n7a ieit N-S- la ra&p cu acest succes; %l %ntre+ Rac$el" .e7ar prinde tare +ine nite (eti +une< : N-S- tace pentru c aa a& cerut eu, %i rspunse preedintele" Rac$el se %ntre+ dac au!ise +ine" Dac lucrurile stteau aa, atunci preedintele co&isese un act de $arac$iri politic pe care ea nu7l %nele ea" -ceast descoperire, continu el, este""" s spune&""" cel puin uluitoare prin i&plicaiile pe care le7ar putea a(ea" Rac$el si&i un fior pe ira spinrii" 4n lu&ea ser(iciilor secrete e'pre7 sia )i&plicaii uluitoare) rareori %nse&na o (este +un"-=unse s se %ntre+e dac toat acea at&osfer conspirati( le at de EOS nu se datora cu&(a faptului c siste&ul de satelii o+ser(ase un de!astru ecolo ic i&i7 nent" : E (reo pro+le&; : Nici o pro+le&" Descoperirea EOS e de7a dreptul &inunat" Rac$el tcu" : S presupune&, Rac$el, c i7a spune c N-S- toc&ai a fcut o descoperire de o ase&enea %nse&ntate tiinific""" ase&enea %nse&ntate colosal""4nc8t &erit fiecare cent pe care a&ericanii l7au c$eltuit (reodat %n pro ra&ele spaiale<

Rac$el nu7i putea i&a ina aa ce(a" Preedintele se ridicD : @rei s ne pli&+& puin; 11 Rac$el %l ur& pe preedintele /erne6 ctre pasarela de acces %n -ir Force One" ,o+or8nd scara,si&i cu& aerul rcoros de &artie %i li&pe!ete 8ndurile" Din nefericire, acu& cererile preedintelui de(enir i &ai ciudate %n &intea ei" )N-S- a fcut o descoperire de o ase&enea i&portan tiinific %n7 c8t &erit fiecare cent c$eltuit de a&ericani pe pro ra&ele spaiale;) Rac$el %i i&a ina c o descoperire de o ase&enea an(er ur nu se putea +a!a dec8t pe un sin ur lucru : scopul sacru al N-S-, i anu&e contactul cu (iaa e'traterestr" Din pcate, Rac$el tia suficiente lucruri despre acel scop ca s %i dea sea&a c era i&posi+il de atins" ,a analist de date secrete, Rac$el a(ea de7a face %n per&anen cu %ntre+ri (enite din partea prietenilor, le ate de presupusele operaiuni u(erna&entale de sta+ilire de contacte cu e'trateretrii" Era copleit de teoriile prietenilor ei )educai) : farfurii !+urtoare pr+uite i ascunse %n +uncrele u(erna&entale secrete, cada(re de e'trateretri pstrate la $ea, +a c$iar ci(ili ne(ino(ai rpii i folosii de e'trateretri pe post de co+ai" Bine%neles c totul era o a+surditate" Nu e'istau e'trateretri" Nu e'istau operaiuni ascunse prin care s se %ncerce sta+ilirea unor le turi cu ei" #oat lu&ea din cadrul ser(iciilor secrete %nele ea c &a=oritatea (i!iunilor i rpirilor repre!entau, pur i si&plu, produsul unor i&a inaii +o ate sau al unor fcturi eneratoare de +ani" -cele pro+e foto rafice ale OJN7urilor care e)istau cu ade(rat se prea c au fost surprinse doar %n apropierea aeroporturilor &ilitare a&ericane unde se testau noi &odele a(ansate de aerona(e" De e'e&plu, atunci c8nd co&pania .oc9$eed %nce7 puse testarea aerian a unui nou supersonic re(oluionar +ote!at Stealt$ Bo&+er, nu&rul de apariii a OJN7urilor din =urul +a!ei aeriene Edwards a crescut de cincispre!ece ori" : Pari destul de sceptic, %i !ise preedintele, pri(ind7o curios" 4ns ceea ce o uluia pe Rac$el era (ocea lui" Pri(i %nspre el, netiind ce s %i rspund" : Pi""" e!it" S presupun, do&nule, c nu (or+i& %n acest &o&ent de na(e e'traterestre sau o&ulei (er!i; Preedintele pru a&u!atD : Rac$el, cred c (ei si aceast descoperire &ult &ai interesant dec8t science7fiction7ul" Rac$el se si&i uurat c8nd au!i c N-S- nu a=unsese la un ase&enea $al de disperare, %nc8t s %ncerce s %i ser(easc preedintelui po(eti cu e'trateretri" ,u toate acestea, co&entariul lui a(ea darul de a ad8nci &isterul" : Ei +ine, !ise ea, orice ar fi descoperit N-S-, tre+uie s spun c &o&entul este unul e'tre& de +ine ales" /erne6 se opri pe scarD : Bine ales; ,u& adic; ),u& adic;) Rac$el se opri i eaD : Do&nule preedinte, N-S- este acu& an a=at %ntr7o +tlie pe (ia i pe &oarte pentru a7i =ustifica e'istena, iar du&nea(oastr sun7 tei per&anent atacat pentru c %i alocai &ereu fonduri" O descoperire

N-S- &a=or %n acest &o&ent ar %nse&na o ade(rat &an cereasc, at8t pentru N-S-, c8t i pentru ca&pania du&nea(oastr electoral" ,ri7 ticii du&nea(oastr (or socoti, e(ident, c &o&entul ales este e'tre& de suspect" : -adar""" & socoteti un &incinos sau un prost; Rac$el si&i un nod %n 8tD : N7a& intenionat s ( =i nesc, do&nule" Doar c""" : Stai linitit" Pe +u!ele lui /erne6 %nflori un !8&+et fira(, %n (re&e ce %ncepu s co+oare iar scrileD : ,8nd directorul ad&inistrati( al N-S- &i7a po(estit pri&a dat despre descoperire, a& respins7o i a& catalo at7o ca fiind a+surd" .7a& acu!at c pune la cale cea &ai transparent fars politic din istorie" Rac$el si&i cu& %i dispare nodul din 8t" .a +a!a scrii, /erne6 se opri i se uit fi' la eaD : >nul dintre &oti(ele pentru care a& cerut ca descoperirea s r7 &8n, deoca&dat, secret a fost acela de a prote=a N-S-" Di&ensiunea acestei descoperiri %ntrece orice &are reali!are pe care a enia a anunat7 o p8n acu&" Ea are darul de a transfor&a ateri!area pe .un %ntr7un fapt +anal" Pentru c o&enirea, i aici & includ i pe &ine, are enor& de c87 ti at sau de pierdut, a& cre!ut c ar fi prudent ca o persoan anu&e s (erifice datele N-S- %nainte de a aprea su+ lu&inile reflectoarelor cu un anun oficial" Rac$el era nucitD : ,u si uran c nu ( referii la mine, do&nule; Preedintele r8seD : Nu, sta nu e do&eniul tu de e'perti!" 4n plus, a& efectuat de=a (erificri pe ci e'tra u(erna&entale" >urarea fetei fcu loc unei noi nedu&eririD : E'tra u(erna&entale, do&nule; @rei s spunei c ai apelat la sectorul privat? 4ntr7o c$estiune at8t de secret; Preedintele ddu din cap cu con(in ereD : -& alctuit o ec$ip de (erificare din e'terior, for&at din patru oa&eni de tiin ci(ili, personal din afara N-S- cu nu&e &ari %n +ran i cu o serioas reputaie de prote=at" -u folosit ec$ipa&entul propriu pentru a face o+ser(aii i pentru a a=un e la propriile conclu!ii" 4n ulti&ele patru!eci i opt de ore, aceti oa&eni de tiin au confir&at descoperirea N-S- dincolo de orice ur& de %ndoial" -cu&, Rac$el era i&presionat" Preedintele se prote=ase cu un aplo&+ tipic pentru /erne6" -n a=8nd o ec$ip for&at din cei &ai sceptici indi(i!i : outsideri care n7a(eau ni&ic de c8ti at din confir&area descoperirii N-S- : /erne6 %i crease antidotul contra suspiciunii c nu era (or+a dec8t de un co&plot disperat N-S- pentru =ustificarea +u etului, reale erea preedintelui fan al a eniei i pararea atacurilor senatorului Se'ton" : 4n seara asta la ora opt, !ise /erne6, (oi con(oca o conferin de pres la ,asa -l+ ca s anun lu&ii %ntre i aceast descoperire" Rac$el se si&i frustrat" Practic, /erne6 nu7i spusese ni&ic" : Ai &ai e'act ce este aceast descoperire; Preedintele !8&+iD : -st!i (ei descoperi c r+darea e o (irtute" #re+uie s (e!i aceast descoperire cu oc$ii ti" @reau s %nele i situaia %n co&ple'itatea ei %nainte de a &er e &ai departe" Directorul ad&inistrati( al N-S- te ateapt s te pun la curent" El %i (a spune tot ce tre+uie s tii" Dup aceea, (o& discuta care (a fi rolul tu pe &ai departe" Rac$el citi dra&atis& %n oc$ii preedintelui i %i a&inti c Pic9erin

si&ise cu& ,asa -l+ are un as %n &8nec" Se prea c eful ei a a(ut dreptate, ca de o+icei" /erne6 %i fcu se&n %nspre un $an ar din apropiere" : >r&ea!7&, !ise el, %ndrept8ndu7se spre construcia acoperit" Rac$el se lu, nedu&erit, dup el" ,ldirea din faa lor nu a(ea ferestre, iar uile enor&e preau %ncuiate" Sin ura cale de acces prea a fi o arcad &icu %ntr7o parte a $an arului" >a era %ntredesc$is" Preedin7 tele o %ndru& pe Rac$el p8n %n apropierea uii, dup care se opri" : -ici dru&ul &eu se ter&in, rosti el, art8nd spre u" *ntri pe acolo< Rac$el e!itD : Nu (enii; : #re+uie s & %ntorc la ,asa -l+" O s &ai (or+i& %n cur8nd" -i un telefon; : Bine%neles, do&nule< : D7&i7l< Rac$el scoase telefonul i i7l ddu, presupun8nd c el (rea s intro7 duc un nu&r pri(at %n &e&orie" 4n loc de asta, preedintele strecur telefonul %n propriul +u!unar" : -cu& nu &ai eti %n reea, !ise el" #oate responsa+ilitile de la locul de &unc i7au fost acoperite" -st!i nu (ei &ai discuta cu ni&eni fr per&isiunea &ea sau a directorului ad&inistrati( N-S-" 4nele i; Rac$el se $ol+, uluit" )Preedintele toc&ai &i7a furat telefonul;) : Dup ce directorul ad&inistrati( te pune la curent cu descoperirea, o s intri %n contact cu &ine prin inter&ediul unei linii securi!ate" @or+i& %n cur8nd" Noroc< Rac$el pri(i ua $an arului i si&i cu& nelinitea o copleete" Preedintele /erne6 %i ls &8na s !+o(easc puin pe u&rul ei i fcu se&n din cap %nspre uD : #e asi ur, Rac$el, c nu (ei re reta a=utorul pe care &i7l dai %n aceast pro+le&" Fr a &ai adu a (reo (or+, preedintele porni spre elicopterul care o adusese pe Rac$el acolo" Se urc la +ord i decol" Nu se uit nici o secund %n ur&"

12 Rac$el Se'ton sttea sin ur pe pra ul de acces %n $an arul i!olat de pe insula Callops i %ncerca s !reasc ce(a %n +e!na de dincolo" -(ea senti&entul c se afl la %ntretierea dintre dou lu&i" Dinspre interiorul ca(ernos sufla o +ri! rcoroas i dens, ca i cu& cldirea a(ea un suflu propriu" ello? stri ea, cu (oce uor tre&ur8nd" #cere" Pi dincolo de pra , din ce %n ce &ai nelinitit" Pentru c8te(a fraciuni de secund, i&a inea pe care o a(ea %n faa oc$ilor se %ntunec, fiindc %ncerca s se aco&ode!e cu %ntunericul" : Do&nioara Se'ton; se au!i (ocea unui +r+at la doar c8i(a pai &ai %ncolo" Rac$el tresri +rusc i se %ntoarse %n direcia din care (enea sunetul" : Da, do&nule< Se apropie silueta nedesluit a unui o&" Pe &sur ce (ederea i se li&pe!ea, Rac$el o+ser( c se afla l8n un t8nr cu un c$ip coluros, ec$ipat din cretet p8n %n tlpi cu costu&

de !+or N-S-" *ndi(idul a(ea un corp atletic, iar pe pieptul lui se (edeau nu&eroase decoraii" : ,o&andant Ca6ne .oosi an, se reco&and t8nrul" B iertai dac (7a& speriat< E ca& %ntuneric pe aici" 4nc n7a& apucat s desc$id uile docului" 4nainte ca ea s apuce s %i rspund, +r+atul continuD : @a fi o onoare pentru &ine s fiu pilotul du&nea(oastr %n aceast di&inea" : Pilot; Rac$el se $ol+ nuc la el" )#oc&ai a& a(ut o )%nt8lnireN cu un pilot") : Sunt aici ca s & %nt8lnesc cu directorul ad&inistrati(" : Da, doaMn" -& pri&it ordin s ( duc i&ediat la el" 4i lu c8te(a secunde p8n s poat %nele e ceea ce7i spusese" Dup ce pricepu cu& stteau lucrurile, Rac$el se si&i foarte de!a& it" ,ltoria ei nu prea s fi luat sf8rit" : >nde este directorul ad&inistrati(; %l %ntre+ ea, de7a dreptul %n ri=orat" : Nu dein aceast infor&aie, rspunse pilotul" O s pri&esc coordonatele doar dup ce decol&" Rac$el %i ddu sea&a c o&ul spunea ade(rul" Se prea c directo7 rul Pic9erin i ea nu erau sin urele persoane crora nu li se ddeau prea &ulte infor&aii %n acea di&inea" Preedintele considera e'tre& de seri7 oas pro+le&a securitii, iar uurina i rapiditatea cu care o i!olase pe Rac$el de restul lu&ii o fcuser pe fat s se si&t de7a dreptul =enat" )Sunt de o =u&tate de or pe teren i de=a nu &ai a& nici un &i=loc de co&unicare, iar eful &eu $a+ar n7are unde sunt") St8nd %n faa t8nrului pilot N-S-, n7a(ea nici o %ndoial c =ocurile fuseser de=a fcute" -(ionul a(ea s porneasc la dru& cu ea la +ord, indiferent c %i plcea sau nu" Sin ura %ntre+are era %ncotro se %ndrepta" Pilotul se duse spre perete i aps pe un +uton" *&ediat partea %nde7 prtat a $an arului porni s lise!e cu ! o&ot" .u&ina n(li %n interior, ls8nd s se (ad silueta unui o+iect i&ens, aflat %n &i=locul %ncperii" Rac$el fcu oc$ii &ari" )Du&ne!eu s & a=ute") O+iectul cu pricina era un a(ion de (8ntoare ne ru, cu un aspect %nfricotor" Era aerona(a cu cea &ai aerodina&ic for& pe care ea o (!use (reodat" : .lumeti, &ai reui Rac$el s %n ai&e" : E o reacie o+inuit, doaMn, dar s tii c F7l1 #o&cat Split7tail este un a(ion cu perfor&ane e'celente" )E o rac$eta cu aripi") Pilotul o conduse spre aerona(" 4i fcu se&n %nspre carlin a cu dou locuri" : @ei sta %n spate" : Ju; %i r8n=i Rac$el" Ai eu care credea& c (rei s pilote!" Dup ce %&+rc peste $aine un costu& de !+or prote=at ter&ic, Rac$el se tre!i, aproape fr (oie, urc8nd %n carlin " Se ae! cu reu pe scaunul %n ust" : E clar c N-S- nu dispune de piloi cu fundul &are, !ise ea" Pilotul %i !8&+i i o a=ut s %i pun centurile de si uran" Dup aceea, %i fi' o casc de !+or" : O s !+ur& destul de sus, rosti el" O s a(ei ne(oie de o'i en" Jic8nd astea, scoase o &asc de o'i en dintr7un co&parti&ent lateral i (ru s o atae!e de casca ei"

: B descurc, refu! ea a=utorul, %ntin!8ndu7se i lu8nd o+iectul din &8na lui" : Bine%neles, doaMn" Rac$el se lupt puin cu &asca p8n ce reui s o potri(easc pe cas7 c" Filtrul era surprin!tor de inco&od" ,o&andantul o pri(i c8te(a clipe, pr8nd oarecu& a&u!atD : S7a %nt8&plat ce(a; %ntre+ ea" : Ni&ic, doaMn" Prea c %ncearc s %i ascund un !8&+et ironicD : Sacii pentru ru de %nli&e sunt su+ scaun" ,elor &ai &uli pasa7 eri li se face ru c8nd !+oar pri&a dat cu un astfel de a(ion" : -r tre+ui s n7a& ni&ic,%l asi ur Rac$el,cu o (oce uor sc$i&+at din cau!a filtrului &tii" Nu sufr de ru de %nli&e" Pilotul ridic din u&eriD : Buli pucai &arini au !is acelai lucru i dup aceea a tre+uit s cur (o&a din carlin de pe ur&a lor" Rac$el ddu uor din cap" )Binunat)" : @reo %ntre+are %nainte de a ne lua !+orul; Ea e!it o clip, dup care +tu uor %n filtrul care %i rnea o+ra!ul" : B sufoc" ,u& putei s purtai c$estiile astea %n !+orurile lun i; Pilotul %i !8&+i %n duitorD : Ei +ine, doaMn, de o+icei noi nu le purt& cu susul %n =os" Parc %nfipt %n captul pistei, cu &otoarele duduind su+ ea, Rac$el se si&ea ca un lon %ntr7o ar& care atepta doar un de et care s apese pe tr aci" ,8nd pilotul %&pinse &ana, &otoarele e&ene .oc9$eed H1I se tre!ir la (ia" Prea c %ntre ul uni(ers se ! uduie" Odat fr8nele eli+erate, Rac$el se tre!i lipit str8ns de sptarul scaunului" Supersonicul parcurse pista i decol %n c8te(a secunde" Dincolo de $u+lou, p&8ntul %ncepu s se %ndeprte!e cu o (ite! a&eitoare" Rac$el %nc$ise oc$ii atunci c8nd aerona(a se ridic %n &are (ite!" Se %ntre+ unde reise %n acea di&ineaa" -r fi tre+uit s fie acu& la +iroul ei, sinteti!8nd i select8nd infor&aii" 4n loc de asta, )clrea) o torpil %ncrcat cu testosteron i a+ia respira printr7o &asc de o'i en" 4ncepu s si&t o uoar stare de ru, %nainte ca aerona(a s a=un i la cincispre!ece &ii de &etri altitudine" 4ncerc s se 8ndeasc la altce(a" 4n ti&p ce ad&ira oceanul de su+ ea, a(u +rusc senti&entul c e departe de cas" Pilotul (or+ea cu cine(a prin staia radio" ,8nd ter&ina con(ersaia, o&ul lu un (ira= a+rupt spre st8n a" -(ionul se rsuci aproape la o sut opt!eci de rade, fc8nd7o pe Rac$el s si&t c i7a a=uns sto&acul drept %n 8t" 4n cele din ur&, aerona(a re(eni %n plan ori!ontal" Fata e&uD : Bersi pentru a(ertis&ent, asule< : 4&i cer scu!e, doaMn, dar toc&ai a& pri&it coordonatele %nt8lnirii du&nea(oastr cu directorul ad&inistrati(" : D7&i (oie s $icesc" ,tre nord; Pilotul pru nedu&eritD : De unde ai tiut; Rac$el oft" )*u+esc piloii tia care au fcut practic doar pe co&7 puter") : E ora nou di&ineaa, a&ice, iar soarele e %n dreapta noastr" -adar !+ura& spre nord" 4n carlin , se ls un &o&ent de tcere" : Da, doaMn, %n di&ineaa asta !+ur& spre nord<

: Ai c8t de departe !+ura& spre nord; Pilotul (erific %nc o dat coordonateleD : @reo 1 I00 de 9ilo&etri" Rac$el se ridica +rusc pe scaun" : ,e;;; 4ncerc s7i i&a ine!e o $art, dar nu putea nici &car s7i %nc$i7 puie unde nse&na acel nord" : Dar sta e un !+or de patru ore< : .a (ite!a asta, da, o apro+ pilotul" inei7( +ine, ( ro < 4nainte ca ea s %i rspund, +r+atul retrase aripile aerona(ei F7l1" O clip &ai t8r!iu, Rac$el se si&i iari lipit de scaun, %n (re&e ce a(ionul 8ni, de parc p8n atunci sttuse locului" 4n &ai puin de un &inut a7 =unser la o (ite! de croa!ier de aproape 2H00 de 9ilo&etri pe or" -cu& era a&eit de7a +inelea" @!8nd cu& a(ionul spintec cerul cu (ite! nucitoare, Rac$el si&i cu& i se face" 4n &inte %i re(eni, ca un ecou pierdut, (ocea preedinteluiD )#e asi ur, Rac$el, c nu (ei re reta c & a=ui %n aceast c$estiune)" 5e&8nd, Rac$el %ntinse &8na dup pun a sal(atoare" )S n7ai niciodat %ncredere %ntr7un politician")

1H Dei %l de! usta interiorul &odest i &urdar al ta'iurilor, senatorul Sed ewic9 Se'ton %n(ase c, uneori, tre+uie s suporte astfel de condiii %n ascensiunea sa ctre lorie" @e$iculul ra+la it care toc&ai %l adusese la cel &ai de =os ni(el al parcrii /otelului Purdue %i oferea ce(a ce li&u!ina lui nu putea : anoni&atul" Senatorul constat &ulu&it c parcarea era pustie, cu e'cepia c8tor(a &aini prfuite, rtcite prin &uli&ea de st8lpi de ci&ent" #ra(ers8nd, Se'ton %i pri(i ceasul" )11"1I di&ineaa" Perfect)" *ndi(idul cu care se %nt8lnea era un &aniac al punctualitii" -&intin7 du7i %ns pe cine i ce repre!enta acel o&, Se'ton %i spuse c indi(idul putea fi un &aniac la orice ar fi (rut el" Jri du+ia al+ Ford Cindstar parcat e'act %n acelai loc %n care era parcat de fiecare dat c8nd se %nt8lneau acolo : %n colul de est al ara7 =ului, %n spatele unui ir de to&+eroane" Se'ton ar fi preferat ca %nt8lnirea s se petreac %ntr7unul dintre aparta&entele $otelului, dar %nele ea prea +ine &surile de precauie" Prietenii indi(idului nu a=unseser unde se aflau acu& dac nu ar fi fost ri=ulii" 4ndrept8ndu7se ctre du+i, Se'ton si&i acea nelinite fa&iliar ce preceda %ntotdeauna astfel de %nt8lniri" For8ndu7se s r&8n cal&, se urc pe locul pasa erului din dreapta cu un se&n (ioi din &8n" Br+atul cu prul ne ru de pe locul oferului nu7i rspunse la salutul (oios" O&ul a(ea aproape apte!eci de ani, %ns c$ipul cernit inspira o duritate care se potri(ea perfect cu po!iia sa de e&isar al unei ar&ate de (i!ionari %ndr!7 nei i %ntreprin!tori, lipsii de scrupule" : 4nc$ide ua< rosti indi(idul cu (oce aspr" Se'ton se supuse, toler8nd cu raie &orocneala o&ului" 4n definiti(, tipul repre!enta oa&eni care controlau su&e enor&e de +ani, din care o +un parte fuseser recent (irate %n spri=inul lansrii senatorului Se'ton ctre cea &ai puternic po!iie din lu&e" ,u ti&pul, Se'ton pricepuse c astfel de %nt8lniri %nse&nau &ai puin nite lecii de strate ie i &ai &ult nite oca!ii de rea&intire a radului de %ndatorare al

senatorului fa de +inefctorii lui" -ceti oa&eni ateptau c8ti uri serioase de pe ur&a in(estiiei lor" Dup cu& tre+uia s recunoasc Se'ton, )c8ti ul) %nse&na o cerere a nai+ii de %ndr!nea" ,u toate astea i oric8t de incredi+il ar fi prut, era (or+a de ce(a aflat %n sfera de influen a lui Se'ton, odat ce acesta a(ea s se instale!e %n Biroul O(al" Atiind c +r+atului de la (olan %i plcea s treac repede la su+iect, Se'ton %i !iseD : Presupun c a fost depus o alt su&; : Da" ,a de o+icei, (ei folosi aceste fonduri doar pentru ca&panie" -& fost &ulu&ii s (ede& cu& urci %n sonda=e, ceea ce %nsea&n c &ana erii ti de ca&panie au c$eltuit eficient +anii notri" : ,8ti & repede teren" : -a cu& i7a& spus la telefon, a& con(ins ali ase i o s ( %nt8lnii la noapte" : E'celent" 4n &inte, Se'ton %i aran=ase de=a pro ra&ul" ,elalalt %i %ntinse un dosar lui Se'ton" : -i aici infor&aiile" Studia!7le" Ei (or s tie clar c le %nele i foarte +ine preocuprile" @or s tie c le susii cau!a" i7a su era s te %nt8lneti cu ei la reedina ta" : -cas; Dar de o+icei & %nt8lnesc""" : Senatorule, aceti ase do&ni conduc fir&e ce dein resurse &ult &ai &ari dec8t cele cu care ai a(ut de7a face p8n acu&" Ei sunt petii cei &ari i de aceea sunt %n ri=orai" -u &ult de c8ti at i, prin ur&are, e7 nor& de &ult de pierdut" -& depus &ulte eforturi ca s7i con(in s ( %nt8lnii" @a tre+ui s te ocupi %n &od special de ei" 4ntr7o not personal" Se'ton %ncu(iin i&ediatD : ,ate oric" Pot aran=a o %ntre(edere acas la &ine" : Bine%neles c au ne(oie de discreie total" : .a fel ca &ine" : Noroc, %i ur +tr8nul" Dac %n seara asta totul iese cu& tre+uie, ar putea fi ulti&a noastr %nt8lnire" -ceti oa&eni sin uri %i pot furni!a ceea ce ai ne(oie ca s transfor&i ca&pania Se'ton %ntr7un succes" .ui Se'ton %i plcea cu& sun" 4i !8&+i %ncre!tor +r+atului de l8n elD : ,u puin noroc, prietene, la (re&ea ale erilor (o& putea sr+tori cu toii (ictoria" : @ictoria; *ndi(idul se %ncrunt i se aplec spre Se'ton cu oc$i a&enintoriD : *nstalarea ta la ,asa -l+ este doar primul pas ctre (ictorie, senatorule< Presupun c n7ai uitat asta"

11 ,asa -l+ este una dintre cele &ai &ici reedine pre!ideniale din lu&e" Bsoar doar cinci!eci i ase de &etri %n lun i&e, dou!eci i opt de &etri %n li&e i are o suprafa de teren a&ena=at de doar apte $ec7 tare" Proiectul, %ntoc&it de ar$itectul Fa&es /o+an, pre!entase o structur ase&ntoare unei cutii, cu un acoperi %nlat, +alustrada i o intrare cu nu&eroase coloaneG dei lipsit de ori inalitate, el fusese selectat %n cadrul unui concurs desc$is de ctre =uraii care %l apreciaser ca fiind )atr tor, cu de&nitate i fle'i+il)" ,$iar dac sttuse trei ani i =u&tate la ,asa -l+, preedintele Jac$ /erne6 se si&ea rareori acas acolo, %n acel la+irint de candela+re,

antic$iti i pucai &arini %nar&ai p8n %n dini" Pe &o&ent %ns, %n (re&e ce se %ndrepta spre aripa de (est, se si&ea %n(iorat i ciudat de uurat" Prea c plutete peste co(oarele de plu" Bai &uli &e&+ri din personalul ,asei -l+e %i ridicar pri(irea %n7 spre preedintele care se apropia" /erne6 le fcu la toi cu &8na i %i salu7 t, pe fiecare pe r8nd" Rspunsurile oa&enilor, dei politicoase, trdau supunere i erau %nsoite de !8&+ete forate" : Bun di&ineaa, do&nule preedinte< : B +ucur s ( (d, do&nule preedinte< : O !i +un, do&nule< 4n (re&e ce se %ndrepta spre +irou, /erne6 sesi! oaptele din =urul *ui" 4n ,asa -l+ prea c se pre tete o insurecie" 4n ulti&ele spt7 &8ni, de!a& irea celor din 1K00 Penns6l(ania -(enue crescuse p8n %n punctul %n care /erne6 %ncepuse s se si&t precu& cpitanul Bli $ : co&and8nd o na( %n deri(, al crei ec$ipa= se pre tea de re(olt" Preedintele nu7i putea %n(inui oa&enii" Personalul lucrase &ult peste orele de pro ra& ca s %l spri=ine %n ale erile ce +teau la u, iar acu&, ca din senin, preedintele prea a7i fi pierdut interesul pentru (ictorie" )4n cur8nd (or %nele e, %i spuse /erne6" 4n cur8nd (oi fi din nou eroul lor") Re reta c %i &eninuse personalul departe de aceste infor&aii at8ta ti&p, dar confidenialitatea era strict necesar" *ar c8nd era (or+a de pstrarea secretelor, ,asa -l+ a(ea renu&ele de locul %n care se cle(etea cel &ai &ult din tot Cas$in tonul" /erne6 a=unse %n sala de ateptare de l8n Biroul O(al i %i fcu (oios cu &8na secretarei" : -ri +ine %n di&ineaa asta, Dolores< : Ai du&nea(oastr, do&nule, %i rspunse fe&eia, uit8ndu7se la i7 nuta lui cu de!apro+are fi" /erne6 %i co+or% (oceaD : @reau s or ani!e!i o %nt8lnire" : ,u cine, do&nule; : ,u tot personalul din ,asa -l+< Secretara %i ridic pri(ireaD : /ot personalul, do&nule; -dic toi cei 11I de oa&eni; : ,$iar aa" Fe&eia prea nedu&eritD : Bine" S fi'e! %nt8lnirea %n""" Sala de Briefin ; /erne6 cltin din capD : Nu" S fie %n +iroul &eu" -cu& secretara fcu oc$ii &ariD : @rei s ( %nt8lnii cu ntregul personal %n Biroul O(al; : E'act" : ,u toi %n acelai ti&p; : De ce nu; Fi'ea!7o pentru ora patru dup7a&ia!< Secretara ddu din cap, de parc ar fi co&pti&it un +olna( &intal" : Foarte +ine, do&nule" Ai %nt8lnirea se (a referi la"""; : 4n seara asta (oi face un anun i&portant ctre poporul a&erican" @reau ca oa&enii &ei s fie pri&ii care %l aud" Pe c$ipul fe&eii se i(i +rusc o u&+r de tristee, ca i cu& s7ar fi te&ut de apropierea acestui &o&ent" 4i co+or% lasulD : @ retra ei din curs, do&nule; /erne6 i!+ucni %n r8sD : .a nai+a, nu, Dolores< B pre tesc de +tlie< Secretara se %ndoia de acest lucru" #oate anali!ele din pres afir&au

c preedintele /erne6 a(ea s lase +alt ale erile" El %i fcu %ncura=ator cu oc$iulD : 4n aceti ulti&i ani ai lucrat e'celent pentru &ine, Dolores, i o s continui s faci aceeai trea+ i %n ur&torii patru ani" O s rmnem %n ,asa -l+" Fur" Fe&eia prea c (rea s7l cread din tot sufletulD : Foarte +ine, do&nule< O s anun personalul" Patru dup7a&ia!" *ntr8nd %n Biroul O(al, Jac$ /erne6 nu se putu a+ine s nu !8&+easc c8nd %i i&a in %ntre ul personal %n $esuit %n acea %ncpere %n ro!itor de &ic" Dei acel &re +irou al puterii pri&ise &ulte porecle %n decursul ti&7 pului : #oaleta, ,ui+ul Sculei, Dor&itorul lui ,linton :, porecla fa(orit a lui /erne6 era ),apcana de /o&ari)" Prea &ult &ai potri(it" Oricine intra pentru pri&a dat acolo era i&ediat de!orientat" Si&etria ca&erei, pereii uor rotun=ii la coluri, uile &ascate, toate contri+uiau la senti7 &entul nucitor pe care7l a(eau (i!itatoriiD c fuseser le ai la oc$i i r7 sucii %n loc de &ai &ulte ori" Dup ce a(usese o %ntre(edere cu preedin7 tele %n Biroul O(al, se %nt8&pla adesea ca (reun de&nitar strin s se ridi7 ce, s dea &8na cu preedintele i s porneasc drept spre o de+ara" 4n funcie de re!ultatul %nt8lnirii, /erne6 %l oprea pe oaspete la ti&p sau se a&u!a (!8nd cu& acesta se face sin ur de r8s" /erne6 cre!use %ntotdeauna c lucrul care era cel &ai i&puntor %n Biroul O(al era (ulturul a&erican esut pe i&ensul co(or o(al din %ncpe7 re" 5$eara st8n a (ulturului inea ra&ura de &slin, %n (re&e ce $eara dreapt str8n ea un &nunc$i de s ei" Foarte puini erau cei din e'teri7 or care tiau c, pe ti&p de pace, (ulturul pri(ea spre st8n a : ctre ra7 &ura de &slin" 4n ti&p de r!+oi %ns, (ulturul se %ntorcea &isterios spre dreapta : %nspre s ei" Becanis&ul care per&itea acest &ic truc de(eni7 se surs de speculaii %n r8ndul personalului de la ,asa -l+, deoarece el era cunoscut nu&ai de preedinte i de eful ec$ipei de %ntreinere" /er7 ne6, descoperind ade(rul din spatele eni &aticului (ultur, era de!a& it de c8t de +anal era de fapt" 4n una dintre de+aralele din su+sol ale ,asei -l+e &ai era un al doilea co(or o(al, iar eful ec$ipei de %ntreinere nu f7 cea dec8t s sc$i&+e co(oarele %n cursul nopii" Pri(ind acu& spre (ulturul care se uita panic %nspre st8n a, /erne6 se 8ndi c poate era ca!ul s sc$i&+e co(oarele %n onoarea &icului r!+oi pe care a(ea s %l lanse!e contra senatorului Sed ewic9 Se'ton"

1I Delta Force este sin ura ec$ip de asalt a&erican ale crei aciuni se +ucur de i&unitate pre!idenial co&plet fa de le e" Ordinul Pre!idenial 2I (OP 2I) le acord soldailor din Delta Force )li+ertate fa de orice aciune le al), inclu!8nd aici e'cepia din Posse ,o&itatus -ct, e&is %n 102K, o le e care i&punea pedepse penale tuturor celor care foloseau fora &ilitar %n scopuri personale, i&punere a le ii interne sau efectuarea de operaiuni su+ acoperire" Be&+rii ec$ipei Delta Force sunt alei pe spr8ncean din cadrul ,o&+at -pplications 5roupI (,-5), o or ani!aie secret ce acti(ea! %n cadrul ,entrului de Operaiuni Speciale din Fort Bra , ,arolina de Nord" Soldaii Delta Force sunt, %n e7
I 5rupul

de -plicaii de .upt

sen, uci ai profesioniti : e'peri %n operaii antitero, eli+erri de osta7 tici, asalturi i eli&inarea forelor ina&ice secrete" Deoarece &isiunile Delta Force i&plic, de o+icei, un rad sporit de confidenialitate, lanul clasic de co&and pe &ai &ulte ni(eluri este ade7 sea %nlocuit de aa7!isa co&and )&onocaput) : un sin ur &ana er, care are autoritatea s controle!e unitatea din su+ordine, dup cu& %i con(ine" -cest &ana er este, de o+icei, un &ilitar sau un factor de deci!ie politic, cu un rad sau cu o influen suficient de &are %nc8t s conduc &isiu7 nea" *ndiferent de identitatea &ana erului, &isiunile Delta Force sunt secreti!ate la cel &ai %nalt ni(el, iar odat ce &isiunea ia sf8rit, soldaii Delta Force nu o &ai &enionea! niciodat : nici %n discuiile dintre ei i nici %n discuiile cu ofierii din cadrul Operaiunilor Speciale" )J+oar" .upt" >it") Ec$ipa Delta care staiona acu& deasupra Paralelei 02 nu !+ura i nici nu se lupta" Doar o+ser(a" Delta One tre+uia s recunoasc faptul c &isiunea fusese cu totul neo+inuit p8n acu&, dar %n(ase de &ult s nu se &ai &ire de ceea ce i se cerea s e'ecute" 4n ulti&ii cinci ani, fusese i&plicat %n eli+erri de ostatici din Orientul Bi=lociu, %n depistarea i eli&inarea celulelor teroriste care acionau din interiorul Statelor >nite i c$iar %n supri&area discret a unor persona=e periculoase, +r+ai i fe&ei, din di(erse !one ale lu&ii" ,u nu&ai o lun %n ur&, ec$ipa lui folosise un &icro+ot !+urtor pentru a pro(oca un atac de cord care %i fusese fatal unui cap al lu&ii interlope din -&erica de Sud" Folosind un &icro+ot ec$ipat cu un ac de titaniu, c8t un fir de pr, ce coninea o puternic su+stan (asoconstrictoare, Delta #wo introdusese dispo!iti(ul %n casa o&ului printr7o fereastr desc$is de la eta=ul doi, sise dor&itorul, dup care %l %nepase pe indi(id %n u&r, %n ti&p ce acesta dor&ea" Bicro+otul !+urase %napoi pe fereastr, cu %ncrctura olit, %nainte ca o&ul s se tre!easc i s acu!e dureri atroce %n piept" ,8nd ne(asta persona=ului %n cau! c$e&a a&+ulana, ec$ipa Delta fcea de=a dru& %ntors spre cas" Fr forare de ui i scandal" Boarte sur(enit din cau!e naturale" O ade(rat oper de art" Bai recent, un alt &icro+ot staionase %n interiorul +iroului unui se7 nator de &arc pentru a &onitori!a (oluptuoasele %nt8lniri a&oroase, dis7 crete ale acestuia" Ec$ipa Delta fcea %n lu& referire la acea &isiune ca la )inserare %n spatele liniilor ina&ice)" -cu&, dup ce fusese prins cu operaiunea de supra(e $ere %n acel cort &i!er de !ece !ile, Delta One era ata s pun capt &isiunii" )R&8i ascuns") )Supra(e $ea! construcia : %nuntru i pe afar") )Raportea! controlorului orice e(eni&ent neateptat") Delta One fusese instruit s nu si&t niciodat e&oii, indiferent de sarcina pri&it" .a pri&ul instructa= le at de aceast &isiune %ns, lui i ec$ipei sale li se accelerase pulsul" 4nt8lnirea fusese )oar+) : fiecare fa! a &isiunii fiind e'plicat prin inter&ediul unor canale electronice de co&unicaii securi!ate" Delta One nu se %nt8lnise niciodat fa %n fa cu &ana erul responsa+il de aceasta &isiune" #oc&ai pre tea ce(a de &8ncare din conser(e de proteine des$idratate, c8nd ceasul lui scoase un sunet, la unison cu ceasurile celorlali doi" 4n c8te(a secunde, dispo!iti(ul ,r6p#al9 de co&unicaii de l8n el %ncepu s clipeasc %n c$ip de alert" Delta One se opri din ceea ce fcea i apuc ec$ipa&entul de co&unicaii" ,eilali doi %l pri(ir %n tcereD : Delta One, rosti el %n e&itor"

-plicaia software de recunoatere a a&prentei (ocale identific instantaneu cele dou cu(inte" -plicaia atri+uia fiecrui cu(8nt un nu&r referenial, care era apoi criptat i tri&is prin satelit celui aflat la captul opus al con(or+irii" *nterlocutorul dispunea de un dispo!iti( si&ilar, prin care nu&erele erau decriptate i traduse %napoi %n cu(inte prin folosirea unui dicionar anu&e" Dup aceea cu(intele erau rostite tare de o (oce ro+oti!at" 4nt8r!ierea total a se&nalului nu depea opt &ilisecunde" : -ici controlorul, %i !ise persona=ul care conducea &isiunea #onul de ro+ot al &ainriei era e'tre& de +i!ar : andro in i &etalic" ,u& stai cu operaiunea; : #otul decur e confor& planului, %i rspunse Delta One" : E'celent" -& actuali!at sec(ena de ti&p" *nfor&aia de(ine pu+lic la ora opt seara" Beridian estic" Delta One %i (erific crono raful" )Doar opt ore au &ai r&as") Bisiunea lui a(ea s se sf8reasc %n cur8nd" Era un lucru %ncura=ator" :4nc un a&nunt, rosti controlorul"4n aren a intrat un nou =uctor" :,e =uctor; Delta One ascult" )*nteresant =oc de noroc") ,ui(a %i plcea tare &ult s dein toate atuurile" : ,redei c se poate a(ea %ncredere %n ea; : #re+uie supra(e $eata %ndeaproape" : Ai dac apar pro+le&e; : Ordinele r&8n (ala+ile, rosti (ocea fr nici un fel de e!itare"

1K Rac$el Se'ton !+ura spre nord de &ai +ine de o or" 4n afara c8tor(a i&a ini rapide ale Newfoundland7uluiK, nu !rise dec8t ap pe parcursul %ntre ii cltorii" )De ce tre+uia s fie ap;) se %ntre+ ea, str8&+8ndu7se" ,8nd a(ea apte ani, c!use %n apa %n $eat a unui ia!, %n ti&p ce patina" 4n (re&e ce sttea prins su+ $ea, fusese fer& con(ins c (a &uri" Doar fora disperat cu care &a&a ei %i trsese la suprafa trupul %&+i+at de ap a sal(at7o" Dup acele clipe de co&ar, Rac$el se luptase &ereu cu sen!aia de $idrofo+ie : o sen!aie neplcut de fric la (ederea apelor %ntinse, &ai ales a apelor reci" -cu&, (!8nd de =ur %&pre=ur, p8n la li&ita ori!ontului, doar apele -tlanticului de Nord, (ec$ea spai& %ncepea s o cuprind din nou" 4i ddu sea&a c8t de &ult !+uraser doar atunci c8nd pilotul (erific po!iia a(ionului cu turnul de control al +a!ei aeriene #$ule din nordul 5roenlandei" )-& a=uns deasupra ,ercului -rctic;) Re(elaia %i spori tea&a" )>nde & duc; ,e a descoperit N-S-;) .a scurt ti&p, &asa de ap cenuiu7al+strie de dedesu+t %ncepu s fie presrat cu &ii de puncte al+e" )-is+er uri") Rac$el &ai (!use un ais+er doar o sin ur dat %n (iaa ei, cu ase ani %n ur&,c8nd &a&a ei o con(insese s plece %&preun %ntr7o croa!ier prin -las9a" Rac$el su erase &ai &ulte destinaii de (acan aflate pe pmnt, %ns &a&a ei fusese deose+it de insistent" : Rac$el, dra a &ea, !isese ea, dou trei&i din planeta asta sunt acoperite de ap" Bai de(re&e sau &ai t8r!iu, (a tre+ui s %n(ei s ii
K Peninsul

%n nord7estul Statelor >nite, %n apropiere de ,ercul Polar de

Nord"

aceast pro+le& su+ control" Doa&na Se'ton fusese o fiic a New En land7ului,$otr8t s creasc o fat puternic" -cea croa!ier fusese ulti&a cltorie pe care Rac$el o fcuse %&preu7 n cu &a&a ei" )?at$erine Centwort$ Se'ton") Rac$el si&i cu& =un $iul sin urtii o strpun e" -&intirile re(enir, dureroase, sf8iind7o aa cu& a(ionul sf8ia aerul, st8rnind afar urletele (8ntului" >lti&a lor con(ersaie fusese una telefonica" 4n di&ineaa Jilei Recunotinei" : 4&i pare aa de ru, &a&, %i spusese Rac$el, telefon8nd acas din aeroportul OM/are, pe o (re&e %n care !pada cur ea %n (aluri din cer" Atiu c fa&ilia noastr n7a petrecut niciodat Jiua Recunotinei separat" Se pare c ast!i (a fi pri&a dat" Ba&a ei pruse puternic afectat de acest lucruD : -+ia atepta& s te (d" : Ai eu, &a&" 58ndete7te la &ine cu& &n8nc ce(a %n aeroport, %n (re&e ce tu i tata ( osptai cu &inunatul curcan" >r&ase o pau! pe fir" : Rac$el, n7a(ea& de 8nd s %i spun dec8t atunci c8nd ai fi a=uns aici, dar tatl tu susine c are prea &ult de lucru ca s (in acas %n acest an" Spune c o s petreac wee9end7ul %n aparta&entul lui din D"," : ,e;;; Surprins, Rac$el se %nfuriase i&ediatD : E Jiua Recunotinei" Senatul nu e %n sesiune< E la &ai puin de dou ore distan de tine" -r tre+ui s fie acolo< : Atiu" Spune c e epui!at i c nu se si&te %n stare s conduc" decis s %i petreac wee9end7ul %n pat %&preun cu lucrrile lui" ).ucrri;) Rac$el de(eni +rusc sceptic" Bai pro+a+il era c senatorul Se'ton s petreac %n pat cu alt fe&eie" Dei co&ise cu discreie, infideli7 tile lui durau de ani de !ile" Doa&na Se'ton nu era proast, dar afacerile e'tracon=u ale ale soului ei fuseser %ntotdeauna %nsoite de ali+iuri pu7 ternice i indi nri ultra iate la si&pla alu!ie c el ar putea s %i fie necre7 dincios" 4n cele din ur&, doa&na Se'ton nu (!use alt soluie dec8t s %i %n+ue durerea prefc8ndu7se c nu o+ser( ni&ic" Dei Rac$el o %n7 de&nase %n repetate r8nduri s di(ore!e, ?at$erine Centwort$ Se'ton era o fe&eie de cu(8nt" : P8n ce &oartea ne (a despri, %i spusese ea lui Rac$el" #atl tu &7a +inecu(8ntat cu tine, o fat &inunat, i pentru asta %i &ulu&esc" Pentru celelalte aciuni ale lui (a tre+ui s rspund c8nd(a %n faa unei instane superioare &ie" 4n ti&p ce sttea %n aeroport, Rac$el si&i cu& crete furia %n eaD : Dar asta %nsea&n c (ei fi sin ur toc&ai ast!i< * se fcea ru de la sto&ac" Faptul c7i prsise fa&ilia %ntr7o ase&enea !i repre!enta o alt =osnicie din partea senatorului" : Ei +ine""", rostise doa&na Se'ton cu (oce de!a& it, dar decis, este clar c nu pot lsa toat &8ncarea asta s se strice" O s & duc la &tua -nn" Ne7a in(itat %ntotdeauna la ea pentru a sr+tori %&preun" O s7o sun c$iar acu&" Rac$el se si&ise doar puin a+sol(it de (in" : Bine" O s a=un acas c8t de repede pot" #e iu+esc, &a&< : J+or lin, dra a &ea< 4n acea noapte, ceasul arta !ece i =u&tate c8nd ta'iul reuise, %n sf8rit, s coteasc pe aleea lun de acces ctre lu'oasa reedin a fa&iliei Se'ton" Rac$el %i dduse i&ediat sea&a c se %nt8&plase ce(a ru" Pe alee, se seau trei &aini ale poliiei i c8te(a du+ie ale unor ec$ipe de tiri" #oate lu&inile din cas erau aprinse" Rac$el co+or8se %n

fu din ta'i, cu ini&a +t8ndu7i ne+unete" .a u fusese %nt8&pinat de un poliist care purta unifor&a statului @ir inia, cu o fa &o$or8t" Nu fusese ne(oie s scoat nici o (or+" Ra7 c$el tia" - a(ut loc un accident" : Dru&ul dou!eci i cinci era alunecos din pricina poleiului, infor7 &ase ofierul" Ba&a du&nea(oastr a ieit de pe osea i s7a i!+it de nite copaci" 4&i pare ru" - &urit instantaneu %n ur&a i&pactului" Rac$el %n&r&urise" 4ntors acas i&ediat ce aflase (estea, tatl ei se sea de=a %n li(in i inea o conferin de pres ad7$oc, anun8nd cu sto7 icis& lu&ii %ntre i c soia lui decedase %n ur&a unui accident de &ain, %n (re&e ce se %ntorcea de la o petrecere de Jiua Recunotinei %&preun cu fa&ilia" Fiica lui r&sese ascuns pe durata %ntre ului e(eni&ent, pl8n 8nd pe %nfundate" : #ot ce &i7a fi dorit, declarase tatl ei presei, cu oc$ii %not8nd %n lacri&i, ar fi fost s stau acas doar de dra ul ei %n acest wee9end" Nu s7ar fi %nt8&plat aceast tra edie" )-r fi tre+uit s te 8ndeti la asta de ani de !ile) %i rspunse Rac$el %n tcere, ura fa de tatl ei cresc8nd cu fiecare secund care trecea" Din acel &o&ent, Rac$el se )desprise) de tatl ei, aa cu& doa&na Se'ton n7a(usese puterea s7o fac niciodat" Senatorul nu pruse a acorda (reo atenie faptului" Brusc, de(enise foarte ocupat s c$eltuiasc a(erea str8ns de ne(asta lui pentru a do+8ndi no&inali!area partidului su la candidatura pentru preedinie" @oturile aduse din si&patie pentru tra edia pe care a trit7o n7a(eau cu& s7i fac r8u" ,a o cru!i&e ne&eritat, c$iar i la o distan de trei ani, senatorul continua s o fac pe Rac$el s se si&t sin ur" ,ursa lui pentru ,asa -l+ a&8nase pe o perioad nedefinit (isele ei de a cunoate un +r+at ade(rat, cu care s %i %nte&eie!e o fa&ilie" 4i fusese &ult &ai uor s se i!ole!e co&plet fa de lu&e dec8t s ai+ de7a face cu irul nesf8rit de pretendeni laco&i de putere din Cas$in ton, fiecare sper8nd s pun la7 +a pe %ndurerata i poteniala )pri& fiic a -&ericii)" .u&ina !ilei %ncepea s pleasc" 4n -rctica era perioada sf8ritului de iarn : (re&ea %ntunericului continuu" Rac$el %i ddu sea&a c se %ndrepta spre inutul nopii eterne" ,ur8nd soarele dispru %n %ntre i&e, ascun!8ndu7se (ederii su+ linia ori!ontului" Ei %i continuar !+orul spre nord" .a ori!ont, se i(i o lun strlucitoare, pe trei sferturi plin, at8rn8nd al+ %n aerul cristalin i rece" >nde(a =os, departe, (alurile oceanului licreau, %n (re&e ce ais+er urile preau dia&ante cusute pe o p8n! %ntunecat" 4ntr7un t8r!iu, Rac$el !ri linia ceoas a p&8ntului" 4ns nu era ce atepta ea" 4n faa a(ionului, se i(ea drept din ocean linia a&enintoare a unui lan &untos acoperit de !pad" : Buni; se &ir Rac$el" Sunt &uni la nord de 5roenlanda; : -a se pare, !ise pilotul, care prea la fel de surprins" 4n (re&e ce +otul aerona(ei se %nclin %n =os, Rac$el se si&i ciudat, de parc era lipsita de reutate" 4n tot ! o&otul din =ur au!ea un sunet electronic repetat %n carlin " Pilotul prea s se fi cuplat pe un soi de fascicul direcional i acu& %l ur&a" -=un 8nd su+ o &ie de &etri %nli&e, Rac$el se uit cu atenie la terenul lu&inat de lun de su+ ei" .a +a!a lanului &untos se %ntindea o c8&pie uria,acoperit cu !pad"Platoul se %ntindea raios pe o distan7 de (reo cincispre!ece 9ilo&etri, p8n ce se ter&ina +rusc %ntr7o creast de $ea ce cdea (ertical %n ocean" -+ia atunci Rac$el (!u" O pri(elite cu& nu este alta pe faa p&8n7 tului" .a %nceput cre!u c ra!ele lunii %i =oac feste" 4i &i=i oc$ii %nspre

c8&pul de !pad, incapa+il s %nelea e'act la ce anu&e se uita" *&a inea de(enea tot &ai clar, pe &sur ce a(ionul co+ora" ),e e asta, pentru nu&ele lui Du&ne!eu;) Platoul de su+ ei era defriat""" ca i cu& cine(a ar fi pictat pe !pad trei dun i i&ense de (opsea ar intie" Pan licile sclipitoare cur eau paralel cu creasta" *lu!ia optic fusese desluit a+ia c8nd a(ionul a=unse su+ dou sute de &etri %nli&e" ,ele trei pan lici ar intii erau nite anuri ad8nci, fiecare a(8nd o li&e de circa trei!eci de &etri" Aanurile fuseser u&plute cu ap, care %n $ease i for&ase canale lar i i ar intii care se %ntindeau %n paralel pe toat lun i&ea platoului" Jonele al+e dintre ele nu erau altce(a dec8t d8&+uri al+e de !pad" 4n ti&p ce co+ora spre platou, a(ionul %ncepu s se ! 8l8ie din cau!a tur+ulenelor intense" Rac$el au!i trenul de ateri!are co+or8nd cu un +ufnet reu, %ns tot nu (edea nici o pist de ateri!are" 4n (re&e ce pilotul se lupta s &enin aerona(a su+ control, ea se ! 8i afar i !ri dou iruri de lu&ini inter&itente care strpun eau $eaa de dedesu+t" 4n ro!it, %nelese ceea ce a(ea pilotul de 8nd s fac" : -teri!& pe ghea? (oi ea, uluit, s afle" Pilotul nu %i rspunse" Se concentra s ateri!e!e contra (8ntului tur+at" Rac$el si&i cu& sto&acul i se face $e& %n ti&p ce a(ionul %ncetinea, co+or8nd drept spre canalul de $ea" Ridicturile de !pad se %nlau de o parte i de alta a a(ionului, deter&in8nd7o pe Rac$el s %i in rsuflarea" Orice calcul reit al ateri!rii ar fi %nse&nat &oarte si ur" -(ionul co+or% i &ai &ult %ntre d8&+uri, astfel %nc8t tur+ulenele disprur +rusc" -stfel adpostit de (8nt, a(ionul atinse $eaa lin i fr pro+le&e" Botoarele #o&cat7ului e&ur, %ncetinind aerona(a" Rac$el respir uurat" Supersonicul opri la o sut de &etri &ai %ncolo, %n dreptul unei linii roii (opsite drept pe pan lica de $ea" 4n dreapta nu se (edea dec8t un perete de !pad %n lu&ina lunii : &ar inea unui d8&+" .a st8n a pri(elitea era identic" ,e(a, ce(a se putea !ri doar %nainte, prin +otul a(ionului""" o %ntindere nesf8rit de $ea" Rac$el a(ea senti&entul c toc&ai ateri!ase pe o planet &oart" Dincolo de liniile trasate eo&etric pe $ea, nu e'ista nici o ur& de (ia" De7a+ia atunci Rac$el au!i" >nde(a, %n deprtare, se desluea un ! o&ot de &otor" >n ! o&ot ascuit" Sunetul se intensific" O &ain se i(i cur8nd" Era un tractor de !pad, pe enile, care str+tea canalul de $ea spre ei" Prea o insect futurist %nalt, care (enea spre ei pe picioare rotati(e (orace ca nite tentacule" Sus pe asiu se sea o ca+in de ple'i las, %n faa creia un ir de faruri puternice lu&inau dru&ul" Bainria se opri c$iar l8n aerona(a F7l1" >a ca+inei de ple'i las se desc$ise, iar dinuntru, o siluet co+or% o scar de acces drept pe $ea" Silueta era %&+rcat din cap p8n %n picioare cu un costu& al+ i pufos, care prea o %&+rc&inte onfla+il" )Bad Ba' se %nt8lnete cu Pills+ur6 Dou $ Bo6), %i !ise Rac$el uu7 rat s (ad c aceasta planet stranie era, totui, locuit" O&ul %i fcu se&n pilotului s desc$id carlin a" Pilotul se supuse" @alul de aer %n $eat care ptrunse %n carlin o fcu pe Rac$el s si&t fri ul p8n %n &du(a spinrii" )4nc$ide capacul la +leste&at<) : Do&nioara Se'ton; a stri at silueta" O&ul a(ea accent de a&erican" : @ ure! +un (enit %n nu&ele N-S-< Rac$el tre&ura" )Bulu&esc &ult")

: @ ro s ( desprindei centurile de !+or, s ( lsai casca %n a(ion i s co+or8i folosind urile pentru picioare din fu!ela=" -(ei %ntre+ri; : Da, i7o rete! scurt Rac$el" >nde &a&a nai+ii & aflu; 12 Bar=orie #enc$, principalul consilier al preedintelui, era o creatur deirat i sc$eletic" ,orpul ei, de aproape doi &etri, se&na cu un turn de %nc$eieturi i de &e&+re" Deasupra corpului sc$eletic trona un c$ip p&8ntiu, cu o piele ase&ntoare unui per a&ent strpuns de doi oc$i lipsii de orice e'presie" .a cinci!eci i unu de ani, fe&eia arta de parc ar fi a(ut apte!eci" 4n Cas$in ton,#enc$ era pri(it ca o !ei a arenei politice" Se spu7 nea despre ea c e at8t de talentat la anali! %nc8t se apropie de clar(i!i7 une" ,ei !ece ani de c8nd conducea Biroul de *nfor&aii i ,ercetare al Departa&entului de Stat o a=utaser s7i lefuiasc o inteli en e'traordinar de ascuit i de critic" Din nefericire, e'perti!a ei politic era %nsoit de un te&pera&ent de $ea pe care puini %l puteau %ndura &ai &ult de c8te(a &inute" Bar=orie #enc$ fusese +inecu(8ntat cu creierul unui superco&puter, dar i cu cldura specific unei astfel de &ainrii" ,u toate astea, preedintele Jac$ /erne6 nu a(ea pro+le&e cu tolerarea acestei fe&eiG intelectul i capacitatea ei de &unc fuseser aproape sin urele responsa+ile de aducerea lui /erne6 %n fotoliul de preedinte de la ,asa -l+" : Bar=orie, %i !ise preedintele, ridic8ndu7se s o %nt8&pine %n Biroul O(al" ,u ce pot s te a=ut; Nu7i oferi i un scaun" Ospitalitatea nu se aplica i %n ca!ul fe&eilor ca Bar=orie #enc$" Dac (oia un scaun, #enc$ n7a(ea dec8t s7i ia unul" : -& (!ut c ai fi'at %nt8lnirea cu personalul pentru ora patru, rosti ea, cu (oce r uit de la at8ta fu&at" Binunat" #enc$ %ncepu s se pli&+e, fc8ndu7l pe /erne6 s se %ntre+e ce 8n7 duri %i treceau prin &intea ei co&plicat" Preedintele %i era recunosctor" #enc$ era una dintre puinele persoane din statul pre!idenial pe deplin contiente de i&plicaiile descoperirii N-S-, iar e'perti!a ei politic %l a=uta foarte &ult %n ela+orarea unei strate ii" : De!+aterea asta de la ,NN de la ora unu, continu ea, tuind" Pe cine tri&ite& s se +at cu Se'ton; /erne6 !8&+iD : >n purttor de cu(8nt cu ran inferior" #actica folosit %n politic, de frustrare a )(8ntorului) prin lipsirea lui de o confruntare cu un ad(ersar pe &sur, era (ec$e, de c8nd e'istau dispute pe lu&ea asta" : -& o idee &ai +un, !ise #enc$, %ncerc8nd s se uite drept %n oc$ii lui /erne6" .sai7& s & duc eu acolo" Jac$ /erne6 %i ridic, surprins, pri(ireaD : #u; )Oare ce nai+a pune la cale;) Bar=orie, tu nu participi la de!+ateri %n pres" 4n plus, este e&isiunea din ti&pul pr8n!ului trans&is prin ca+lu" ,e &esa= a trans&ite dac %&i tri&it principalul consilier; O s ne cread cuprini de panic" : E'act" /erne6 o &sur cu pri(irea" Orice strate ie co&plicat ar fi conceput #enc$, n7a(ea s7i per&it, pentru ni&ic %n lu&e, s apar la ,NN"Oricine o (!use (reodat pe Bar=orie #enc$ %i ddea sea&a c e'ista un &oti( pentru care ea lucra %n spatele scenei" Era o fe&eie cu un

aspect %nfricotor : %n orice ca! nu enul de fa care s )li(re!e) un &esa= de la ,asa -l+" : B duc la de!+aterea ,NN, %i repet ea, pe un ton i&perati(" : Bar=orie, %ncerc preedintele o &ane(r, si&indu7se oarecu& nelinitit, oa&enii de ca&panie ai lui Se'ton (or pretinde cu si uran c pre!ena ta la ,NN do(edete tea&a ,asei -l+e" #ri&iterea ar&elor noastre rele at8t de de(re&e ne face s pre& disperai" Fe&eia %ncu(iin %n tcere i %i aprinse o i arD : ,u c8t pre& &ai disperai, cu at8t &ai +ine" 4n ur&toarele ai!eci de secunde, Bar=orie #enc$ %i descrise pe lar de ce preedintele tre+uia s o tri&it la de!+aterea ,NN pe ea %n locul unui purttor de cu(8nt" ,8nd ter&in, /erne6 nu putu dec8t s o pri(easc uluit" Bar=orie #enc$ se do(edise %nc o dat un eniu politic"

10 Banc$i!a de $ea Bilne este cel &ai &are sloi de $ea din e&isfe7 ra nordic" Situat deasupra paralelei 02, pe coasta nordic a insulei Elles&ere, partea de nord a Oceanului -rctic, +anc$i!a Bilne are o li&e de ase 9ilo&etri i o rosi&e a stratului de $ea de peste o sut de &etri" ,8nd se urca %n ca+ina de ple'i las &ontat pe tractorul de $ea, Rac$el era recunosctoare pentru $ainele roase i &nuile care o ateptau pe scaun, precu& i pentru cldura care (enea %n (aluri prin siste&ul de (entilaie al &ainii" -far, pe pista de $ea, &otoarele aerona(ei F7l1 e&ur cu putere, apoi a(ionul %ncepu s se %ndeprte!e" Rac$el %i ridic, alar&at, pri(ireaD : Pleac; Noua ei a!d se urc %n tractor i ddu din capD : 4n acest loc au (oie s stea doar &e&+rii ec$ipei de tiin i personalul de %ntreinere N-S-" @!8nd cu& aerona(a decolea! ctre cerul %ntunecat, Rac$el a(u un senti&ent de depri&are" : De aici lu& *ceRo(er7ul,!ise %nsoitorul ei" Directorul ad&inistrati( ( ateapt" Rac$el pri(i calea ar intie de $ea din faa lor i %ncerc s %i %nc$ipuie ce nai+a cuta ad&inistratorul N-S- %ntr7un ase&enea loc" : inei7( +ine, %i stri o&ul de la N-S-, %n ti&p ce &8nuia nite &ani(ele" ,u un $uruit, &ainria se roti cu nou!eci de rade pe loc, ca un tanc reu" -cu& se afla cu faa %nspre un perete %nalt for&at de !pada %n $eat" Rac$el se uit la panta a+rupt i +rusc i se fcu pielea ca de in de tea&" )Doar nu are de 8nd s""" ) : Roc97and7roll< O&ul + %n (ite! i acceler tractorul direct spre perete" Rac$el %i %n+ui un ipt i se inu +ine" ,8nd atinser peretele, picioarele &ain7 riei se %nfipser %n !pad i insecta uria %ncepu s urce" Rac$el era fer& con(ins c a(eau s se rstoarne, %ns ca+ina r&ase, surprin!tor, la un ni(el ori!ontal" ,8nd a=unser pe creasta d8&+ului, conductorul ei o opri i se %ntoarse (esel spre pasa era ale crei %nc$eieturi se al+iser de roa7 !D

: 4ncercai asta cu un S>@2< -& luat proiectul siste&ului de protecie la oc de la &odulul Bars Pat$finder i l7a& &ontat pe +e+eluul sta< Ber e ca uns< Rac$el ddu uor din capD : Fru&os" -flat acu& pe (8rful peretelui de !pad %n $eat,Rac$el %i %n 7 dui s ad&ire pri(elitea, care, %n alt conte't, ar fi fost reu de i&a inat" 4n faa lor se afla un alt d8&+ &are, dup care ondulaiile se opreau a+rupt" Dincolo de ele, $eaa se nete!ea %ntr7o %ntindere lucitoare, cu o pant de %nclinare e'tre& de lin" Platoul lu&inat de ra!ele lunii se %ntindea p8n departe, dup care se %n usta i se oprea %n coastele &unilor" : 5$earul Bilne, rosti conductorul, art8ndu7i oaspetelui &unii din deprtare" 4ncepe de acolo i co+oar ctre aceast delt lar , unde ne afl& noi" O&ul porni iari &otorul" Rac$el se prinse din nou +ine de +are, %n (re&e ce tractorul acceler %n =osul d8&+ului" -=un 8nd la poale, tra(er7 sar un nou r8u de $ea, dup care urcar panta d8&+ului ur&tor" 4n cele din ur& a=unser pe poriunea neted de $ea i %ncepur s tra(erse!e $earul" : ,8t &ai a(e&; Rac$el nu (edea altce(a dec8t $ea de =ur %&pre=ur" : ,irca trei 9ilo&etri, drept %nainte< .ui Rac$el distana i se pru i&ens" @8ntul de afar i!+ea tractorul %n rafale necontenite, ! uduind ca+ina de ple'i las, de parc ar fi (rut s7i arunce pe a&8ndoi %napoi %n &are" : -a e (8ntul polar, %i stri conductorul tractorului" -r fi +ine s ( o+inuii< Printre rafale %i spuse c acea !on era +tut %n per&anen de o +ri! puternicD "ata'atic ter&enul recesc pentru cur erea %n =os de7a lun ul unei pante" -cea +ri! necontenit prea a fi re!ultatul unor u(oa7 ie de aer rece care )cur ea) pe pereii $earului precu& un r8u n(alnic de &unte" : E sin urul loc de pe planet, adu +r+atul r8!8nd, unde iadul este %n $eat +ocn< ,8te(a &inute &ai t8r!iu, Rac$el %ntre!ri o for& ceoas la distan %n faa lor : silueta unui do& al+ enor& care se %nla drept din $ea" Se frec la oc$i" ),e Du&ne!eu &ai e i""";) : ,a& mari esc$i&oii pe aici, nu; lu&i %nsoitorul ei" Rac$el %ncerc s descifre!e ce(a din acea structur" Prea un &odel la scar redus al astrodo&ului din /ouston" : N-S- l7a construit cu (reo spt&8n i =u&tate %n ur&, !ise +r+atul" E fcut din ple'ipol6sor+at &ultistrat onfla+il" Piesele se u&fl, se conectea! %ntre ele, apoi totul se prinde de !pad cu s8r&e i pitoni" Pare un cort i&ens %nc$is, dar este, de fapt, prototipul N-S- pentru $a+i7 tatul &o+il pe care sper& s7l folosi& %ntr7o !i pe Barte" Noi %l denu&i& )$a+isfer)" : /a+isfer; : Bda, (7ai prins;Pentru c nu e o sfer ntreag,e doar o ha'i sfer" Rac$el !8&+i i se $ol+ la +i!ara construcie de care se apropiau (i!i+il peste c8&pia de $ea" : Ai pentru c N-S- n7a a=uns %nc pe Barte, (oi ai decis %n sc$i&+ s tra ei un pui !dra(n de so&n aici;
2 -uto&o+il

de teren cu traciune inte ral

O&ul r8seD : De fapt, a fi preferat #a$iti, dar soarta a $otr8t altfel" Rac$el se uit iari, nedu&erit, la construcie" ,arcasa al+ prea doar un contur fanto&atic, decupat pe fundalul unui cer %ntunecat" 4n ti&p ce se apropia de edificiu, *ceRo(er7ul se opri %n dreptul unei ui &ici care toc&ai se desc$idea" .u&ina dinuntru se re(rs peste !pad" 4n cadrul uii apru o siluet" >n i ant %&+rcat cu un pulo(er de flanel ce %i a&plifica di&ensiunile i %l fcea s se&ene cu un urs fioros" O&ul se %ndrept spre *ceRo(er" Rac$el n7a(u nici un du+iu asupra identitii uriauluiD .awrence E97 stro&, directorul ad&inistrati( al N-S-" ,onductorul tractorului %i !8&+i %ncerc8nd s7o console!eD : S nu ( lsai pclit de di&ensiunile lui" #ipul e o pisicu" )Bai de ra+ un ti ru), %i rspunse Rac$el %n 8nd, cunosc8nd prea +ine reputaia lui E9stro& de a )rete!a) capetele celor care stteau %n calea %ndeplinirii (iselor lui" @8ntul aproape o do+or% atunci c8nd co+or% din (e$icul" 4i str8nse $aina &ai +ine i porni spre do&" Directorul ad&inistrati( al N-S- o %nt8&pin la =u&tatea dru&ului i %i %ntinse o i&ens la+ %n&nuatD : Do&nioara Se'ton< @ &ulu&esc c ai (enit< Rac$el ddu nesi ur din cap i %i stri peste urletul rafalelor de (8ntD : S fiu sincer, do&nule, nu prea cred c a& a(ut de ales< O .a o &ie de &etri distan, %n susul $earului, Delta One se uita prin +inoclul cu infraroii i ur&rea cu& E9stro& o conducea pe Rac$el Se'7 ton %n do&"

13 .awrence E9stro&, directorul ad&inistrati( al N-S-, era un &unte de o&, rou %n o+ra=i i reoi la (or+, ca un !eu furios al (i9in ilor" Prul +lond i epos era tuns &ilitrete deasupra unor spr8ncene roase, %n (re&e ce nasul +orcnat era %&pestriat de (ene de s8n e" *n acel &o&ent, oc$ii duri stteau s se %nc$id din pricina o+oselii acu&ulate %n nenu&ratele nopi nedor&ite" Strate aerospaial cu influen i consilier pe pro+le&e operaionale al Penta onului %nainte de nu&irea la N-S-, E9stro& a(ea reputaia unei %ndrtnicii e alate doar de incontesta+ila dedicare fa de &isiunile pe care le a(ea de re!ol(at" >r&8ndu7l %n $a+isfer, Rac$el se tre!i pli&+8ndu7se printr7un la+irint +i!ar i translucid de coridoare" Reeaua la+irintic prea s fi fost &odelat prin at8rnarea unor foi opace de plastic peste plase de s8r& +ine %ntinse" Podeaua la+irintului nu e'ista practic, fiind constituit de $ea peste care se &ontaser +en!i de cauciuc care s a=ute la sta+ili7 tate" #recur printr7o !on rudi&entar de locuit, plin cu paturi de ca&7 panie i toalete c$i&ice" Din fericire, aerul din $a+isfer era cldu, c$iar dac %ncrcat de a&estecurile de &irosuri specifice spaiilor str8&te" >nde(a, +8!8ia un enerator electric, pro+a+il sursa de electricitate care ali&enta +ecurile cu incandescen care at8rnau de ca+lurile sp8n!urate %n $ol" : Do&nioar Se'ton, rosti E9stro&, cu (oce aspr, $id8nd7o des7

tul de +rutal ctre o destinaie necunoscut, d7&i (oie s7i spun cu& stau lucrurile c$iar de la +un %nceput" #onul lui e'pri&a orice altce(a, %n afara plcerii de a o a(ea pe Rac$el ca oaspete" : Eti aici pentru c preedintele (rea asta" Jac$ /erne6 %&i este un +un prieten i &ai este un fan %nrit al N-S-" 4l respect, %i sunt dator i a& %ncredere %n el" Nu7i pun la %ndoial ordinele directe, nici &car atunci c8nd nu %&i plac deloc" ,a s nu e'iste nici un fel de confu!ie, s %i fie clar c personal nu %&prtesc entu!ias&ul preedintelui de a te i&plica %n aceast c$estiune" Rac$el nu putea face altce(a dec8t s se uite int la +r+atul de l8n ea" )-& !+urat cinci &ii de 9ilo&etri ca s a& parte de o ase&enea ospitalitate;) 4n fond, indi(idul nu era un stp8n a+solut pe &oia proprie" Se $otr% s %i dea o replic pe &surD :,u tot respectul,( spun c i eu & aflu su+ ordinele preedintelui" Nu &i s7a co&unicat care e scopul pre!enei &ele aici" -& efectuat a7 ceast cltorie cu cele &ai +une intenii" : Bine, !ise E9stro&" -tunci ( (oi (or+i pe leau" : ,$iar ai %nceput s facei asta< Replica dur pru s %l %ntr8te i &ai &ult pe directorul ad&inistrati(" *ndi(idul %ncetini rit&ul o clip, ca s %i studie!e &ai %ndeaproape &usafira" -poi, ca un arpe care %i desface inelele, scoase un oftat din rrunc$i i &ri la loc pasulD : 4nele e +ine, relu el discursul, c te afli aici, %n locul unde se desfoar un proiect secret al N-S-, %&potri(a (oinei &ele" Nu nu&ai c repre!ini NRO, o a enie al crei director se +ucur s desconsidere an a=aii N-S- socotindu7l nite copii $andicapai, dar &ai eti i fata o&ului care i7a furit un stindard personal de lupt din distru erea a eniei &ele" -cesta ar tre+ui s fie &o&entul de triu&f al N-S-G personalul din su+ordinea &ea a fost %ndelun criticat %n ulti&a (re&e, aa c &erit acest &o&ent de lorie" Oricu&, datorit unui (al de scepticis& al crui creast e repre!entat de tatl tu, N-S- se sete %n situaia politic %n care oa&enii &ei dedicai sunt o+li ai s %&part lu&ina reflectoarelor cu o &8n de oa&eni de tiin ci(ili i cu fata o&ului care %ncearc s ne distru " )Eu nu sunt tata), (ru Rac$el s ipe, %ns acu& nu era &o&entul s in o de!+atere pe te&e politice cu eful N-S-" : N7a& (enit aici ca s & aflu %n lu&ina reflectoarelor, do&nule< E9stro& o pri(i %ncruntatD : S7ar putea s nu ai de ales" ,o&entariul o lu prin surprindere" Dei preedintele /erne6 nu specificase ni&ic despre (reun a=utor acordat de ea %n &od )pu+lic), Cillia& Pic9erin dduse las +nuielii c Rac$el ar putea fi folosit drept pion politic" : - (rea s tiu ce a& de fcut aici, ceru ea s afle" : Ai eu" Nu dein o ase&enea infor&aie" : Pardon; : Preedintele &i7a cerut s te infor&e! co&plet asupra descoperirii noastre %n clipa %n care a=un i aici" ,e anu&e (rea s faci este o c$estiune care ( pri(ete doar pe (oi doi" : Bi7a po(estit c Siste&ul (ostru de O+ser(are a P&8ntului a descoperit ce(a" E9stro& se uit la ea pie!iD : ,8t de +ine cunoti proiectul EOS; : EOS repre!int o constelaie de cinci satelii care scrutea! suprafaa solului terestru %n &oduri diferite, prin carto rafiere oceanic,

prin anali!a erorilor eolo ice, prin o+ser(area topirii calotei polare, prin locali!area re!er(elor fosile""" : Bine, o %ntrerupse E9stro&, care nu prea deloc i&presionat" Deci tii ce(a de ulti&ul adaos la constelaia EOS; Se nu&ete PODS0" Rac$el %ncu(iin" PODS fusese proiectat s a=ute la &surarea efectelor %ncl!irii lo+ale" : Din c8te a& %neles, PODS &soar rosi&ea i duritatea calotei polare de $ea; : ,a& aa ce(a" Folosete te$nolo ia +en!ilor spectrale pentru scanri de densiti co&po!ite ale unor !one &ari i pentru a si ano&alii de duritate %n $ea, cu& ar fi topiri interne, fisuri &ari, !one apoase, toate acestea indic8nd o %ncl!ire lo+al" Rac$el cunotea procedeul de scanare a densitilor co&po!ite" Se&7 na cu un ultrasunet su+teran" Sateliii NRO folosiser o te$nolo ie si&ilar pentru a cerceta (ariaiile de densitate ale su+solului %n Europa de Est i pentru a locali!a ropile co&une, preedintele o+in8nd astfel confir&area epurrilor etnice" : ,u dou spt&8ni %n ur&, !ise E9stro&, PODS a trecut peste +anc$i!a de $ea i a depistat o ano&alie de densitate care prea total diferit de ceea ce ne7a& fi ateptat noi s (ede&" .a ai!eci de &etri ad8nci&e su+ suprafa, perfect %&+inat %ntr7o &atrice de $ea solid, PODS a descoperit ceea ce prea o lo+ul i&ens cu dia&etrul de circa trei &etri" : >n +u!unar de ap; : Nu" Nu era lic$id" ,iudat, dar aceast ano&alie era mai dur dec8t $eaa" Rac$el fcu o pau!D : Deci""" este un +olo(an sau ce(a de enul sta; E9stro& %ncu(iinD : 4n esen, da" Rac$el atept e'plo!ia, dar aceasta nu (eni" )B aflu aici pentru c N-S- a sit o +ucat de st8nc %n $ea;) : Ne7a& e&oionat a+ia c8nd PODS a calculat densitatea acestui +olo(an" -& tri&is i&ediat o ec$ip aici s anali!e!e piatra" S7a do(edit c roca din $eaa de su+ noi este se&nificati( mai dens dec8t oricare alt roc sit pe insula Elles&ere" Ea este, de fapt, &ai dens dec8t orice en de roc de pe o ra! de ase sute de 9ilo&etri" Rac$el se uit la $eaa de su+ picioare, i&a in8ndu7i acel +olo(an uria acolo =os, unde(a" : @rei s spunei c cine(a a mutat roca aici; E9stro& pru a&u!at de nai(itatea %ntre+rii eiD : Piatra aia c8ntrete peste opt sute de tone" Este %nc$is %ntr7o carapace de ai&eci de &etri ad8nci&e de $ea solid, ceea ce %nsea&n c este aici, neatins, de peste trei sute de ani" Rac$el se si&ea de=a o+osit" 4l ur& pe directorul ad&inistrati( spre captul unui coridor lun i %n ust, trec8nd printre doi an a=ai N-S%nar&ai care stteau de pa!" Se uit la E9stro&" : Presupun c e'ist o e'plicaie lo ic pentru pre!ena acestei pietre aici""" i pentru tot secretul sta<;< : ,ate oric c da,rspunse,destul de sec,E9stro&" Piatra descope7 rit de PODS este un &eteorit" Rac$el se opri la intrarea %n coridor i fcu oc$ii &ariD : >n meteorit?
0 #$e

Polar Or+itin Densit6 Scanner, Scanerul de Densitate a Or+itei Polare

O %ncerc instantaneu de!a& irea" >n &eteorit nu prea un lucru at8t de i&portant %nc8t s e'plice entu!ias&ul de nedescris al preedin7 telui" )@a =ustifica aceast descoperire, doar ea sin ur, c$eltuielile i ee7 curile N-S- din trecut;) .a ce se 8ndise /erne6; -de(rat, &eteoriii erau rariti pe P&8nt, dar N-S- fcuse astfel de descoperiri tot ti&pul" : -cest &eteorit e unul dintre cei &ai &ari care s7au descoperit (reodat, %i e'plic E9stro&, st8nd eapn %n faa ei" Noi crede& c un fra &ent dintr7un &eteorit &ai &are despre care se tie c a c!ut %n Oceanul -rctic, %n anii 1200" ,el &ai pro+a+il, aceast piatr a fost aruncat ca un rest %n ur&a i&pactului cu oceanul, a ateri!at pe $earul Bilne i a fost treptat %n ropat de !pada c!ut %n ulti&ii trei sute de ani" Rac$el se %ncrunt" Descoperirea nu sc$i&+a ni&ic" -(ea tot &ai acut senti&entul c era &artor la o cascadorie pu+licitar supraesti&ata plnuit de ,asa -l+ i de o a enie N-S- disperat dou entiti suferinde care %ncercau s aduc o descoperire oarecare la ni(elul unei (ictorii N-S- de(astatoare" : Nu pari prea i&presionat, o+ser( E9stro&" : ,red c & atepta&""" la altce(a" Oc$ii directorului ad&inistrati( se %n ustar" : >n &eteorit de o ase&enea &ri&e este o descoperire foarte rar, do&nioar Se'ton" 4n lu&e sunt doar c8i(a &ai &ari" : 4nele """ : Dar nu mrimea &eteoritului ne incit" Rac$el se uit %n sus" : Dac & lai s ter&in, continu el, (ei afla c acest &eteorit are unele caracteristici care n7au &ai fost o+ser(ate la altul" *ndiferent c e &ic sau &are" 4i fcu se&n s &ear &ai departe pe coridor" Ai acu&, dac & (ei ur&a, %i (oi pre!enta pe cine(a &ai calificat dec8t &ine s discute despre aceast descoperire" Rac$el era nedu&eritD : ,ine(a &ai calificat dec8t directorul ad&inistrati( al N-S-; E9stro& o intui cu pri(ireaD : Bai calificat, do&nioar Se'ton, %n ceea ce pri(ete lucrurile prin perspecti(a faptului c e un ci(il" Pentru c eti un analist profesionist de date,a& presupus c preferi s o+ii aceste date dintr7o surs neparti&an. "/ouch0." Rac$el +tu %n retra ere" 4l ur& pe directorul ad&inistrati( de7a lun ul coridorului %n ust, p8n ce acesta se %nfund %n dreptul unei p8n!e ne re, rele" Dincolo de para(an se au!ea ecoul &ur&urului unei &uli&i de (oci, de parc aces7 tea s7ar fi sit %ntr7un uria spaiu desc$is" Fr a scoate (reo (or+, E9stro& %ntinse &8na i trase draperia7 para(an deoparte" O lu&in puternic o or+i instantaneu pe Rac$el" E!it8nd, pi %nainte, &i=indu7i oc$ii" -=ust8ndu7i pri(irea la intensitatea lu&inoas, Rac$el inspect repede %ncperea &asi( din faa ei i scoase un icnet de ui&ire" : Doa&ne, opti ea" ),e este cu acest loc;)

20

Studioul ,NN de l8n Cas$in ton, D",", este unul dintre cele 212 rsp8ndite %n %ntrea a lu&e i conectate prin satelit cu sediul eneral al #urner Broadcastin S6ste& din -tlanta" .a ora 1H"1I li&u!ina senatorului Sed ewic9 Se'ton fusese parcat %n spaiul special" 4n ti&p ce co+ora din (e$icul i se %ndrepta %n pas (ioi c7 tre intrare, Se'ton se si&ea e'tre& de &8ndru" El i 5a+rielle fur %nt8&7 pinai de un productor ,NN cu o +urt i&ens, care a(ea faa toat lit %ntr7un !8&+et" : Do&nule senator Se'ton, rosti productorul" Bine ai (enit< -& tiri i&portante" #oc&ai a& aflat pe cine tri&ite ,asa -l+ s ( fie ad(ersar %n aceast &isiune" O&ul r8n=i iarD : Sper c suntei %ntr7o dispo!iie de !ile &ari" Fcu se&n prin ea&ul despritor ctre studio" Se'ton pri(i prin ea& i fu c8t p7aci s leine" Dintr7un nor de fu& pro(enind de la i ar se $ol+a la el cel &ai ur8t c$ip din politica a&eri7 canD : Bar=orie #enc$; i!+ucni 5a+rielle" ,e nai+a caut ea aici; Se'ton n7a(ea nici cea &ai (a idee, %ns, indiferent de &oti(, pre7 !ena ei aici repre!enta o (este e'traordinar, un indiciu clar al disperrii preedintelui" Din ce alt &oti( i7ar fi tri&is preedintele principalul consi7 lier %n pri&a linie a +tliei; ,asa -l+ trecuse la atacul cu ar&ele rele, iar Se'ton nu putea dec8t s se +ucure de aceast oportunitate" ),u c8t &ai sus e du&anul, cu at8t &ai a&ar %i e cderea") Se'ton nu se %ndoia c #enc$ e un oponent (iclean, %ns, pri(ind7o pe acea fe&eie, nu se putea 8ndi la altce(a dec8t la faptul c preedintele co&isese o ra( eroare de =udecat" Bar=orie #enc$ arta %nfiortor" -a cu& sttea tolnit pe fotoliu, cu i ara %n ur, cu +raul drept &ic8ndu7 se lent %nainte i %napoi ctre +u!ele su+iri, se&na cu o i&ens clu 7 ri care alpta" )*suse, %i spuse Se'ton, uite un e'e&plu clar de persoan care ar tre+ui s ias %n pu+lic doar la e&isiuni radio") De c8te(a ori Sed ewic9 Se'ton o !rise pe consiliera principal a ,asei -l+e %n re(iste, i de fiecare dat nu7i (enise s7i cread oc$ilor c aceea era una din cele &ai puternice persoane din Cas$in ton" : Nu7&i place c$estia asta, %i opti 5a+rielle" Se'ton a+ia dac o au!i" ,u c8t se 8ndea &ai &ult la oca!ie, cu at8t %i plcea &ai &ult" Bai i&portant dec8t c$ipul respin tor din &ass7 &edia al lui Bar=orie era reputaia ei le at de un aspect7c$eieD Bar=orie #enc$ era e'tre& de (e$e&ent c8nd (or+ea despre rolul conductorului -&ericii %n (iitor : acesta nu putea fi asi urat dec8t prin superioritate te$nolo ic" Era o suporter %nfocat a pro ra&elor de cercetare7 de!(oltare u(erna&entale din sectorul de %nalt te$nolo ie i, &ai i&portant, al N-S-" Buli credeau c toc&ai presiunea din spatele uilor %nc$ise e'ercitat de #enc$ fusese in redientul care %l deter&inase pe preedinte s susin at8t de puternic a enia spaial aflat %n de rin olad" Se'ton se %ntre+ dac nu cu&(a preedintele nu o pedepsea acu& pe #enc$ pentru toate sfaturile proaste pe care i le7a dat pentru spri=inirea N-S-" )Oare s fi $otr8t el s7i arunce principalul consilier %n ura lupilor;) 5a+rielle -s$e o studie pe Bar=orie #enc$ prin ea& i se si&i din ce %n ce &ai nelinitit" Fe&eia era din cale afar de deteapt i %nse&na o lo(itur neateptat" ,ele dou fapte a(eau darul de a7i alerta toate

si&urile" Dac se lua %n consideraie po!iia ei fa de N-S-, tri&iterea la +taie contra senatorului Se'ton prea o reeal" 4ns era clar c preedintele nu era un prost" ,e(a %i spunea lui 5a+rielle c acea confruntare a(ea s se sf8reasc ru pentru ei" O+ser(ase de=a cu& senatorului %i sticliser oc$ii de +ucurie, un fapt care nu %i di&inua nicicu& %n ri=orarea" Se'ton a(ea o+iceiul de a depi li&itele c8nd se si&ea prea si ur de sine" Pro+le&a N-S- adusese un +ine (enit salt %n sonda=e, dar Se'ton %&pinsese prea &ult c$estiunea ctre li&ite %n ulti&a (re&e" Bulte ca&panii fuseser pierdute de candidaii care (oiau un 9noc9out, c8nd tot ce le7ar fi tre+uit ar fi fost s ter&ine runda" Productorul prea ner+dtor s ur&reasc (rsarea de s8n eD : /aidei s ( pre ti&, do&nule senator< ,8nd Se'ton trecu pe l8n ea, %ndrept8ndu7se ctre studio, 5a+rielle %l prinse de &8nec" : Atiu la ce ( 8ndii, opti ea" Fii &ai inteli ent dec8t ea, dar nu %ntrecei &sura" : S %ntrec &sura; Eu; Se'ton !8&+iD : -&intii7( c aceast fe&eie e foarte priceput %n ceea ce face" Senatorul %i r8n=i cu su+%nelesD : Ai eu"

21 ,a&era principal care a(ea un aspect de peter a $a+isferei N-Sar fi constituit o pri(elite stranie, %n orice loc de pe faa p&8ntului, %ns faptul c ea e'ista pe o insul de $ea din -rctica era cu at8t &ai reu de %neles pentru Rac$el" Pri(ind %n sus, %n do&ul futurist construit din panouri al+e triun $iu7 lare %ntreptrunse, si&i c intrase %ntr7un sanatoriu de di&ensiuni colo7 sale" Pereii se arcuiau %n =os ctre o podea din $ea, pe care o ade(rat ar&at de l&pi $alo ene stteau ca nite santinele %&prtiate peste tot, arunc8nd o lu&in or+itoare %n =urul lor i oferind %ntre ii %ncperi o lu&ino!itate spectral" Pe podeaua de $ea erpuiau +en!i din spu& ri id nea r pe post de tra(erse prin la+irintul de staii tiinifice de lucru" 4n &i=locul ec$ipa&entelor electronice, trei!eci sau patru!eci de an a=ai N-S-, %&+rcai %n al+ din cap i p8n %n picioare, &unceau din reu i discutau %ntre ei e&oionai" Rac$el si&i i&ediat tensiunea din %ncpere" Era e&oia unei noi descoperiri" Parcur 8nd %&preun cu E9stro& cercul e'terior al do&ului, Rac$el o+ser( pri(irile neplcut surprinse ale celor care o recunoteau" Aoaptele lor re(er+erau clar %n spaiul ca(ernos" )Nu e fata senatorului Se'ton; ,e nai+a caut ea aici; Nu7&i (ine s cred c directorul ad&inistrati( poate s stea de (or+ cu ea<) Rac$el aproape c se atepta s !reasc ppui voodoo ale tatlui ei sp8n!urate pretutindeni" -ni&o!itatea din =ur nu repre!enta, %n orice ca!, sin ura surs de tensiune din at&osfer" Se putea sesi!a clar o anu&it %ncredere ne&surat : ca i cu& N-S- tia prea +ine cine a(ea s r8d la ur&" Directorul ad&inistrati( o conduse pe Rac$el ctre un ir de &ese

unde un +r+at sttea sin ur %n faa unui co&puter" O&ul era %&+rcat cu un co&+ine!on flauat ne ru, cu lu i %nclat cu +ocanci rei de na(i ator, o %&+rc&inte total diferit de $ainele de (re&e rea pe care ceilali an a=ai N-S- le purtau" Sttea cu spatele la toi cei de acolo" E9stro& %i ceru lui Rac$el s atepte, %n (re&e ce el se duse s stea de (or+ cu strinul" Dup o clip, indi(idul %n co&+ine!on ddu din cap i ddu o co&and pentru a %nc$ide co&puterul la care lucra" Directorul ad&inistrati( se %ntoarse" : De aici,te preia do&nul #olland,%i !ise el" E un alt persona= recrutat de preedinte, aa c (oi doi ar tre+ui s ( %nele ei de &inune" @in i eu l8n (oi &ai t8r!iu" : Bulu&esc" : Presupun c ai au!it de Bic$ael #olland< Rac$el ridic din u&eri" Bintea ei continua s se concentre!e asupra lucrurilor e'traordinare care o %ncon=urau i i se prea cu totul e'traordi7 nar" : Nu&ele nu7&i spune ni&ic" *ndi(idul %n co&+ine!on a=unse l8n ei i le !8&+iD : Nu ( spune ni&ic; -(ea o (oce puternic i prietenoas" : E cea &ai +un (este din aceast !i" Bi se prea c nu (oi &ai a(ea niciodat oca!ia s fac o pri& i&presie +un" ,8nd se uit la indi(id,Rac$el a(u sen!aia c r&8ne pironit locului" Recunoscu instantaneu faa artoas a +r+atului" .a fel ca toat -&erica, de altfel" : O$, %n i& ea, roind %n (re&e ce +r+atul %i str8n ea &8na" Suntei acel Bic$ael #olland" ,8nd preedintele %i spusese c recrutase specialiti ci(ili, de (8rf, ca s certifice descoperirea N-S-, Rac$el %i i&a inase un rup de &aniaci cu &ini strlucite i cu propriile calculatoare personali!ate" Bic$ael #ol7 land era e'act opusul unei ase&enea i&a ini" >na dintre cele &ai cunos7 cute )cele+riti ale tiinei) din -&erica !ilelor noastre, #olland era productorul unui docu&entar intitulat ,ma&ing *eas1, %n ti&pul cruia punea telespectatorii fa %n fa cu feno&ene oceanice ui&itoare : (ulcani su+ac(atici, (ier&i &arini lun i de trei &etri, (aluri su+ac(atice uci ae" Bass7&edia %l caracteri!a pe #olland ca un a&estec de FacPues ,ousteau i ,arl Sa an, credit8nd entu!ias&ul lui de cunosctor nepretenios i ustul pentru a(entur ca pe o for&ul care aruncase e&isiunea %n (8rful tuturor audienelor" 4n acelai ti&p, criticii tre+uiau s ad&it c %nfiarea lui, dar i c$aris&a sa contri+uiau %n +un &sur la audiena pe care o a(ea" : Do&nule #olland""", %ncepu Rac$el, cut8ndu7i cu(intele" Eu sunt Rac$el Se'ton" #olland %i !8&+i %nc8ntat dar ascun!8ndu7i o uoar ri&asD : Bun, Rac$el" Spune7&i Bi9e< Rac$el se tre!i dintr7odat incapa+il s scoat (reun sunet" E(eni7 &entele din ulti&a !i %i spuneau cu(8ntul""" $a+isfera, &eteoritul, secre7 tele, tre!irea fa %n fa cu o (edet de tele(i!iune" : Sunt surprins s te %nt8lnesc aici, rosti ea, %ncerc8nd s7i re(in" ,8nd preedintele &i7a spus c a recrutat ci(ili pentru certificarea unei descoperiri N-S-, cred c & atepta& s (d""" E!it"" : Oa&eni de tiin adevrai? Rac$el se %&+u=or, %n ro!itD
3 )>luitoarele

Oceane)

: Nu asta a& (rut s spun" : Nu7i face ri=i, o liniti #olland" Nu&ai de asta a& a(ut parte de c8nd a& a=uns aici" Directorul ad&inistrati( se scu!, pro&i8nd s re(in &ai t8r!iu" #olland se %ntoarse spre Rac$el cu o e'presie de curio!itate pe c$ip" : E9stro& &i7a spus c tatl tu e senatorul Se'ton< Rac$el %ncu(iin" )Din nefericire<) :>n spion Se'ton %n spatele liniilor ina&ice; :.iniile frontului nu sunt %ntotdeauna trasate acolo unde se ateapt lu&ea" #cere" Spune7&i, continu repede Rac$el, ce caut un oceano raf de renu&e &ondial pe un $ear %&preun cu o r&ad de oa&eni de tiin N-S-; #olland c$icotiD : Pi, un indi(id care se&na &ult cu preedintele &7a ru at s7i fac o fa(oare" -& desc$is ura (r8nd s7i spunD )Du7te dracului), dar tot ce a ieit a fost unD )Da, do&nule)" Rac$el i!+ucni %n r8s, pentru pri&a dat %n acea di&ineaD : Bine ai (enit %n clu+< Dei cele &ai &ulte (edete preau &ici de statur, Rac$el a(ea senti&entul c Bic$ael #olland prea &ai %nalt" Oc$ii lui cprui erau la fel de iscoditori i de pasionai ca pe &icul ecran, iar (ocea purta %n ea, cu &odestie, aceeai cldur i acelai entu!ias&" ,u aspectul unui +r+at de patru!eci i cinci de ani atletic i clit de (re&e, Bic$ael #olland a(ea un pr ne ru +o at care %i cdea &ereu ca un !uluf peste frunte" -(ea o atitudine de o& &8ndru i lipsit de ri=i care trda o %ncredere i si uran de sine" ,8nd %i str8nsese &8na, asperitile din pal& %i a&intiser lui Ra7 c$el c nu era o personalitate )&oale) tipic tele(i!iunii, ci &ai de ra+ un o& %ncercat al &rii i un cercettor al nai+ii de %nclinat spre practic" : ,a s fiu sincer, recunoscu #olland, destul de sfios, cred c a& fost recrutat &ai &ult pentru cele+ritatea &ea dec8t pentru e'periena tiini7 fic pe care o a&" Preedintele &i7a cerut s (in i s reali!e! un docu&entar pentru el" : >n docu&entar; Despre un meteorit? Dar tu eti oceano raf" : E'act asta i7a& spus i eu< 4ns &i7a rspuns c el nu tie de e'is7 tena (reunui docu&entarist speciali!at pe &eteorii" Bi7a e'plicat c i&plicarea &ea ar aduce o i&ens credi+ilitate acestei descoperiri" Se pare c are de 8nd s trans&it docu&entarul &eu ca parte a &arii conferine de pres din noaptea asta, c8nd (a anuna descoperirea" )>n purttor de cu(8nt cele+ru") Rac$el %nelese pe deplin &ane(rele politice iscusite ale lui Jac$ /erne6" N-S- era adesea acu!at c folosete un li&+a= de ne%neles pentru &arele pu+lic" Nu i %n noaptea aceasta" ,asa -l+ adusese un &aestru al co&unicrii tiinifice, un c$ip pe care a&ericanii %l cunoteau de=a i %n care a(eau %ncredere c8nd (enea (or+a despre tiin" #olland art cu &8na ctre un col %ndeprtat al do&ului, unde se &onta un decor pentru pres" Pe $ea fusese pus un co(or al+astru, ca&ere de tele(i!iune, reflectoare de studio i o &as lun , cu &ai &ulte &icrofoane" ,ine(a toc&ai at8rna ca decor un poster cu un i&ens drapel a&erican" :-stea sunt pre tirile pentru aceast noapte, %i e'plic el" Directo7 rul ad&inistrati( al N-S- i o parte din oa&enii de tiin de (8rf ai lui (or fi conectai live prin satelit cu ,asa -l+, astfel %nc8t s participe la trans7 &isiunea %n direct de la ora opt" ),on(ena+il), %i !ise Rac$el, &ulu&it s afle c Jac$ /erne6 nu intenionase s o+litere!e co&plet N-S- din scenariul &arelui anun" : -adar, rosti Rac$el oft8nd, are de 8nd cine(a s %&i spun, %n

sf8rit, i &ie ce e at8t de ne&aipo&enit la &eteoritul sta; #olland se %ncrunt i %i !8&+i &isteriosD : De fapt, ceea ce e ne&aipo&enit la acest &eteorit tre+uie v&ut, nu e'plicat" 4i fcu se&n s %l ur&e!e ctre !ona %n(ecinat de lucru" : #ipul care st aici are o &uli&e de &ostre pe care i le poate arta" : Bostre; ,$iar a(ei mostre ale &eteoritului; : ,ate oric" -& fcut ce(a fora=e" De fapt c$iar pri&ele &ostre au fost cele care au alertat N-S- a(erti!8nd7o despre i&portana descoperirii" Netiind ce o atepta, Rac$el %l ur& pe #olland %n !ona de lucru" .o7 cul prea pustiu" O ceac de cafea se odi$nea pe un +irou plin de &ostre de roc, u+lere i alte dispo!iti(e de &sur i dia nosticare" Din cafea ieeau a+uri" : Barlinson< stri #olland, cut8ndu7l cu pri(irea" Nici un rspuns" Scoase un oftat de frustrare i se %ntoarse spre Ra7 c$elD : Pro+a+il c s7a rtcit cut8nd fric pentru cafea" 4i spun, a& fcut postuni(ersitara la Princeton cu tipul sta i a(ea +unul o+icei de a se pierde %n propriul dor&itor" -cu& e deintor al Bedaliei Naionale pentru Atiin %n -strofi!ic" *&a inea!7i< Rac$el o lu pe $iciteD : Barlinson; Nu cu&(a te referi la fai&osul ,or96 Barlinson; #olland r8seD : El %n persoan" Rac$el era uluitD : ,or96 Barlinson e aici? #eoriile lui Barlinson despre c8&purile ra(itaionale erau de=a le ende printre in inerii de satelii ai NRO" : Barlinson e unul dintre recruii ci(ili ai preedintelui; : Bda, unul dintre oa&enii de tiin adevrai. )-a e, ade(rai), %i !ise Rac$el" ,or96 Barlinson era un tip strlucit i foarte respectat" : *ncredi+ilul parado' al lui ,or96, %i !ise #olland, este c %i poate da distana p8n la -lp$a ,entauri %n &ili&etri, dar nu7i poate face nod la propria cra(at" : Port cra(ate cu nod prefa+ricat< ltr o (oce %nfundat, profund, %n apropierea lor"Eficiena %naintea stilului,Bi9e<@oi, tia de la /oll6wood, nu %nele ei aa ce(a< Rac$el i #olland se %ntoarser ctre o&ul care acu& ieea din spatele unui perete &are de ec$ipa&ente electronice" Era un tip scund i rotund, se&n8nd cu un c8ine +o'er cu oc$i +ul+ucai i o pieptntur dat peste cap" *ndi(idul se opri +rusc !rindu7i pe cei doi %&preun" : *suse /ristoase, Bi9e< Sunte& la +leste&atul sta de Pol Nord i tu c$iar i aici reueti s te %nt8lneti cu fe&ei super+e" Atia& eu c ar fi tre+uit s & fac o& de tele(i!iune< Bic$ael #olland era (i!i+il st8n=enitD : Do&nioar Se'ton, ( ro s %l scu!ai pe doctorul Barlinson" ,eea ce %i lipsete din tact se co&pensea! &ai &ult dec8t suficient cu +ii total inutili de infor&aie despre uni(ersul nostru" ,or96 se apropieD : E o ade(rat plcere, doaMn" Nu (7a& reinut nu&ele< : Rac$el, se reco&and ea" Rac$el Se'ton" : Se'ton; ,or96 scoase un soi de icnet =ucuD

: Sper c nu e (reo le tur cu senatorul la o+tu! i depra(at< #olland se str8&+D : De fapt, ,or96, senatorul Se'ton este tatl lui Rac$el" ,or96 se opri din r8s i fcu o ri&asD : Atii, Bi9e, c$iar c nu e de &irare c n7a& a(ut niciodat noroc la fe&ei" 22 ,or96 Barlinson %i pofti pe cei doi %n spaiul lui de lucru i %ncepu s caute printre unelte i &ostre de roc" Se &ica precu& un arc %ntins care era pe punctul de a se rupe" : 5ata, rosti el, tre&ur8nd de e&oie" Do&nioar Se'ton, suntei pe punctul de a pri&i cea de7a trei!eci i doua lecie introducti( despre &eteorit a lui ,or96 Barlinson" #olland %i fcu lui Rac$el se&n cu oc$iul s ai+ r+dareD : Suport7l" O&ul c$iar a (rut s fie actor< : Bda, i Bi9e a (rut s fie un o& de tiin respecta+il" ,or96 pi(ot pe loc, scoase la i(eal trei &ostre &ici de roc i le alinie pe +irouD : -cestea sunt cele trei clase principale de &eteorii de pe planet" Rac$el se uit la pietre" #oate preau nite sferoide +i!are de &ri&ea unei &in i de olf" Fiecare fusese despicat la =u&tate pentru a i se (edea seciunea trans(ersal" : #oi &eteoriii, continu ,or96, sunt alctuii din cantiti (aria+ile de alia= nic$el7fier, silicai i sulfai" Noi le clasific& pe +a!a rapoartelor dintre cantitile de &etale i cele de silicai" Rac$el a(ea de=a senti&entul c lecia introducti( a lui ,or96 Barlinson a(ea s dure!e &ai &ult de trei!eci de secunde" : Pri&a &ostr de aici, relu ,or96, art8nd %nspre o piatr lucitoare i nea r ca s&oala, este un &eteorit pe +a! de fier" Foarte reu" -&icul sta prpdit a ateri!at %n -ntarctica acu& c8i(a ani" Rac$el studie &eteoritul" ,u si uran arta ca pro(enind din alt lu&e : un +ul re de fier reoi, cenuiu, a crui crust e'terioar era ar7 s i %nne rit" : ,$estia aia %nne rit se nu&ete crust de fu!iune, e'plic ,or96" Este re!ultatul unei %ncl!iri e'tre&e care se produce atunci c8nd &eteo7 ritul tra(ersea! at&osfera noastr" #oi &eteoriii pre!int o ase&enea ne real" Se %ndrept repede spre ur&toarea &ostrD : -cesta este ceea ce noi denu&i& un &eteorit roc7fier" Rac$el pri(i cu atenie &ostra, o+ser(8nd c i aceasta era %nne rit prin e'terior" Oricu&, &ostra a(ea o nuan uor (er!uie, iar seciunea trans(ersal arta ca un un cola= de fra &ente colorate, ascuite, ase&7 ntor unui pu!!le de tip caleidoscop" : Dr u, !ise Rac$el" : 5lu&ii, e de7a dreptul minunat2 ,or96 %i e'plic pre de un &inut despre coninutul ridicat de oli(i7 10 n , &ineralul care oferea acea nuan (er!uie, apoi se %ntinse si&ul8nd dra&atis&ul ctre a treia i ulti&a &ostr, pe care i7o ddu lui Rac$el" -ceasta inu ulti&ul &eteorit %n pal&" Roca a(ea o culoare ri7&a7 ronie i se&na cu ranitul" Prea &ai rea dec8t o roc terestr, dar nu cu &ult" Sin urul indiciu al faptului c %nse&na altce(a dec8t o roc nor7
10 Silicat

co&ple' de &a ne!iu i fier

&al era dat de crusta de fu!iune : suprafaa e'terioar ars" : -cesta, rosti ,or96 cu e&fa!, este un &eteorit pietros" Este cea &ai +anal clas de &eteorii" Peste nou!eci la sut din rocile e'trateres7 tre site pe planet fac parte din aceast cate orie" Rac$el era surprins" 4ntotdeauna %i i&a inase c &eteoriii artau precu& cel din pri&a cate orie : nite +ul ri &etalici cu aspect e'trate7 restru" Roca din &8na ei arta c8t se poate de p&8ntean" Dincolo de e'teriorul %nne rit, prea &ai de ra+ o piatr desprins de pe o pla=" Oc$ii lui ,or96 se fcuser &ari de e&oie" : Beteoritul %n ropat %n $ea aici, %n Bilne, este un &eteorit pietros : sea&n &ult cu cel din pal&a du&nea(oastr" Beteoriii pietroi par aproape identici cu sordidele noastre pietre p&8ntene, ceea ce %i face dificil de o+ser(at" De o+icei sunt un a&estec de silicai uori : feldspar, oli(in, piro'en" Ni&ic prea interesant" )Bie7&i spui), 8ndi Rac$el, d8ndu7i &ostra %napoi" : sta arat ca o piatr pe care cine(a a uitat7o %n foc" ,or96 i!+ucni %n r8sD : >n foc al nai'ii de &are< Nici &car cel &ai &are furnal construit (reodat de &8na o&ului nu se apropie de cldura si&it de un &eteorit care tra(ersea! at&osfera" Sunt pur i si&plu de(astai< #olland %i oferi lui Rac$el un !8&+et de si&patieD : -sta este partea +un" : *&a inai7(, relu ,or96, lu8nd &ostra de &eteorit de la Rac$el" S ne %nc$ipui& c &icuul sta dr u este de &ri&ea unei case" Ridic &ostra sus deasupra capuluiD : Bine""" este %n spaiu""" plutind %n =urul siste&ului nostru solar""", %&+iat %n fri ul spaial de &inus o sut de rade ,elsius" #olland c$icotea %n sinea lui, pr8nd a &ai fi fost &artor la scena prin care ,or96 de&onstra cu& a a=uns &eteoritul pe insula Elles&ere" ,or96 %ncepu s co+oare piatra" : Beteoritul nostru se %ndreapt spre P&8nt""" i se apropie foarte &ult""" e prins de fora noastr ra(itaional""" accelerea!""" accelerea!""" Rac$el pri(i cu& ,or96 &rete (ite!a cu care co+ora &eteoritul, &i&8nd acceleraia ra(itaional" : -cu& se &ic repede, e'cla& ,or96" Peste cincispre!ece 9ilo7 &etri pe secund : ai!eci de &ii de 9ilo&etri pe or< .a 1HI de 9ilo&etri deasupra suprafeei P&8ntului,&eteoritul %ncepe s se frece de at&osfe7 ra terestr" ,or96 scutur (iolent &ostra, %n (re&e ce o co+ora spre $eaD : ,8nd a=un e la su+ o sut de 9ilo&etri %ncepe s lu&ine!e< -cu& densitatea at&osferic e %n cretere, iar frecarea este incredi+il< -erul din =urul &eteoritului de(ine incandescent i &aterialul de la suprafa %ncepe s se topeasc din cau!a cldurii" ,or96 %ncepu s scoat tot soiul de uierturi i de sf8r8ituri" -cu& trece de +orna de opt!eci de 9ilo&etri, iar e'teriorul se %ncl!ete la peste o &ie opt sute de rade ,elsius< Rac$el %l pri(i, ne(enindu7i s7i cread oc$ilor cu& astrofi!icianul c8ti tor al unui pre&iu pre!idenial scutur &eteoritul cu &ai &ult furie, sco8nd tot felul de sunete copilreti" : Aai!eci de 9ilo&etri< -cu& ,or96 ipa" Beteoritul nostru %nt8lnete !idul at&osferic" -erul e prea dens< %ncetinete (iolent, cu o for de deceleraie care are de peste trei sute de ori fora ra(itaional< ,or96 scoase un sunet ascuit ca de fr8ne i %i %ncetini +rusc &icarea &8inii" : Beteoritul se rcete instantaneu i %ncetea! s &ai lu&ine!e" -& a=uns la !+orul ne ru< Suprafaa &eteoritului se %ntrete de la starea

topit la starea de crust de fu!iune %nne rit" Rac$el %l au!i pe #olland cu& $o$otea %ncet, %n (re&e ce ,or96 %n e7 nunc$e pe $ea pentru a pre ti lo(itura de raie : i&pactul cu solul terestru" : -cu&, relu ,or96, i&ensul nostru &eteorit tra(ersea! stratul inferior al at&osferei""" 4n enunc$i, co+or% &eteoritul spre sol cu o &icare de arc a &8inii" Se %ndreapt spre Oceanul -rctic""" 4n plan o+lic""" cade""" pare c (a rata oceanul""" cade""" i""" .o(ete &ostra de sol" B>B< Rac$el tresri" : *&pactul e cataclis&ic< Beteoritul e'plodea!" Fra &entele lui !+oar peste tot, %&prtiindu7se peste ocean" ,or96 trecu la &icri %n7 cete, %n(8rtind &ostra peste oceanul in(i!i+il spre piciorul lui Rac$el" O +ucat continu s se %n(8rteasc, rotindu7se ctre insula Elles&ere""" -duse piatra %n dreptul clc8iului ei" Ratea! oceanul, se lo(i de p&8nt""" Bic piatra %n sus i peste li&+a pantofului ei, apoi o opri %n dreptul le!nei" 4n cele din ur& a=unse pe $earul Bilne, unde !pada i $eaa %l acoperir %n ra+, prote=8ndu7l astfel de ero!iunea at&osferic" ,or96 se ridic !8&+ind" Rac$el r&sese cu ura cscat" *&presionat, i!+ucni %n r8s" : Ei +ine, doctore Barlinson, e'plicaia asta a fost e'traordinar de""" : .ucid; %i su er ,or96" : sta e cu(8ntul" ,or96 %i ddu &ostra %napoiD : >itai7( la seciunea trans(ersal< Rac$el studie interiorul rocii pentru o clip, dar nu (!u ni&ic" : Pune7o %n lu&in, o sftui #olland cu (ocea lui cald i a&a+il" Ai pri(ete7o %ndeaproape< Rac$el %i apropie piatra de oc$i i o roti %nspre puternicele +ecuri cu $alo en de deasupra" -cu& (!u : &ici lo+ule &etalice care sclipeau %n piatr" Jeci de astfel de lo+ule erau %&prtiate de7a lun ul seciunii trans(ersale, ca nite picturi &inuscule de &ercur, fiecare dintre ele a(8nd un dia&etru &ili&etric" : -ceste +ule &ici se nu&esc )condrule), %i &ai e'plic ,or96" Ai ele se sesc numai n &eteorii" Rac$el se ! 8i la acele +o+ieD : ,u certitudine n7a& (!ut niciodat ce(a si&ilar %ntr7o roc terestr" : Ai nici nu (ei &ai (edea< %n confir& ,or96" ,ondrulele sunt structuri eolo ice care nu e'ist pe #erra" >nele condrule sunt foarte, foarte (ec$i : poate fcute din unele dintre cele &ai ti&purii &ateriale din uni(ers" -lte condrule sunt &ult &ai tinere, precu& cele din pal&a du&nea(oastr" ,ondrulele din acel &eteorit sunt (ec$i de doar 130 de &ilioane de ani" : O sut nou!eci de &ilioane de ani %nsea&n tinere? .a nai+a, da< 4n ter&eni cos&olo ici asta %nsea&n ieri" ,el &ai i&portant lucru %n acest &o&ent este c aceast &ostr conine condrule : o do(ad concludent a naturii &eteoritice" : Bine, inter(eni Rac$el" ,ondrulele sunt concludente" -& priceput" : Ai, %n cele din ur&, continu ,or96, oft8nd, dac crusta de fu!iune i condrulele nu ( con(in , noi, astrono&ii, dispune& de o &etod infaili+il de a confir&a ori inea &eteoritic" : -nu&e; ,or96 ridic din u&eriD : Pur i si&plu folosi& un &icroscop cu polari!are petro rafic, un spectro&etru cu fluorescen %n ra!e Q, un anali!or cu acti(are prin neu7 troni sau un spectro&etru cu plas& de inducie prin cuplare ca s &su7

r& rapoartele fero&a netice" #olland oftD : -cu& se d %n spectacol<,e (rea ,or96 s spun e c pute& do(e7 di c o roc e &eteorit pur i si&plu anali!8ndu7i co&po!iia c$i&ic" : /ei, +iea de ocean< sri ,or96" /ai s ls& tiina pe &8na oa&enilor de tiin, +ine; Se %ntoarse i&ediat spre Rac$elD : 4n rocile terestre, ele&entul &ineral nic$el apare fie %n procenta=e e'tre& de ridicate, fie %n procenta=e e'tre& de co+or8teG nicidecu& %n a&a de &i=loc" ,u toate astea, %n &eteorii, coninutul de nic$el cade %n a&a &edie de (alori" ,a atare, dac anali!& o &ostr i descoperi& c nic$elul se afl, ase&enea coninutului, %n a&a &edie, pute& aranta fr nici o ur& de %ndoial c acea &ostr este un &eteorit" Rac$el era de=a e'asperatD : -& %neles, do&nilor, cu& st trea+a cu crustele de fu!iune, con7 drulele, coninutul de nic$el %n a&a &edie, toate acestea do(edind c pro(ine din spaiu" -& priceput totul" Puse &ostra %napoi pe &asa lui ,or96D : Dar, la ur&a ur&ei, de ce sunt eu aici; ,or96 oft din rrunc$i" : @rei s (edei o &ostr din &eteoritul pe care N-S- l7a descoperit %n $eaa de su+ noi; )4nainte de a &uri aici, ( ro ") De aceast dat ,or96 %i introduse &8na %n +u!unarul de la piept i scoase o piatr &ic, %n for& de disc" Felia de roc se&na cu un ,DG a(ea o rosi&e de circa un centi&etru i prea si&ilar %n co&po!iie cu &eteoritul pietros pe care toc&ai %l studiase &ai %nainte" : Este o felie dintr7o &ostr de &ie! pe care a& forat7o ieri" ,or96 %i ddu &ostra lui Rac$el" -spectul cu si uran nu era spectaculos" Era o piatr rea, al+7 portocalie" Bar inea era parial %nne rit, pro+a+il un se &ent al supra7 feei e'terioare a &eteoritului" : @d crusta de fu!iune, rosti ea" ,or96 ddu din capD : Bda, aceast &ostr a fost luat din apropierea &ar inii e'terioare a &eteoritului, aa c &ai are %nc puin crust pe ea" Rac$el ridic discul %n lu&in i !ri lo+ulele &etalice &inusculeD : Ai &ai (d i condrulele" : Bine, o apro+ ,or96, cu (ocea plin de e&oie" *ar eu pot adu a c nic$elul are coninut %n a&a &edie, pentru c a& (erificat cu un &i7 croscop cu polari!are petro rafic : deci nici o ase&nare cu o roc terestr" Felicitri, toc&ai ai confir&at c roca pe care o inei %n &8n pro(ine din spaiul cos&ic" Rac$el %i ridic pri(irea, nedu&eritD : Doctore Barlinson, e un &eteorit" *e presupune c pro(ine din spaiul cos&ic" Oare %&i scap ce(a aici; ,or96 i #olland sc$i&+ar pri(iri cu su+%neles" #olland %i ae! &8na pe u&rul lui Rac$el i o %nde&nD : Rsucete7o< Rac$el se confor&, astfel %nc8t s (ad cealalt parte a discului" 4i tre+ui doar o secund ca s priceap %ntru totul ceea ce (edea" -tunci ade(rul o i!+i ca un tren %n &are (ite!D R*&posi+il<), (oi ea s e'cla&e" ,u toate astea, %n ti&p ce pri(ea atenie piatra, %i ddu sea&a c definiia pe care ea o dduse )i&posi+ilului) toc&ai se sc$i&+ase pentru totdeauna" 4ncastrat %n piatr se (edea o for& care %ntr7o roc terestr ar fi fost socotit +anal, dar

care %ntr7un &eteorit ar fi fost de neconceput" : Este""", %ncepu Rac$el, aproape incapa+il s continue" Este""" o insect2 Beteoritul sta conine fosila unei insecte< ,or96 i #olland radiau a&8ndoi de satisfacieD : Bine ai (enit la +ord, !ise ,or96" Rac$el a&ui pe &o&ent,din cau!a torentului de e&oii care o %n7 cercau" ,u toat uluiala %ns, (edea clar, dincolo de orice %ndoial, c acea fosil fusese odinioar un or anis& +iolo ic (iu" For&a pietrificat a(ea ca& apte centi&etri lun i&e i prea a fi o ra&ur pri&iti( a unui cr7 +u uria sau a unei insecte t8r8toare" Aapte perec$i de piciorue stteau $e&uite su+ o carapace e'terioar protecti(, iar aceasta prea la r8ndul ei se &entat %n plci, ca %n ca!ul unui arici" Si&ea cu& o apuc a&eealaD : O insect din spaiu""" : Este un i!opod,o corect ,or96"*nsectele au trei perec$i de picioa7 re, nu apte" Rac$el nici &car nu7l au!i" ,apul i se %n(8rtea tot &ai tare, pe &7 sur ce studia fosila din faa ei" : Se poate (edea clar, continu ,or96, cu& carapacea dorsal este se &entat %n plci, aa cu& sunt 8ndceii teretri, i totui cele dou apendice proe&inente ase&ntoare unei co!i aduc fosila &ai aproape de cea a unui pduc$e" Rac$el de=a nu7l &ai au!ea pe ,or96",lasificarea speciilor era co&7 plet irele(ant" Piesele pu!!le7ului %ncepeau s se potri(easc %ntr7un &od nucitor : secreto&ania preedintelui, e&oia celor de la N-S-""" )E o fosil %n &eteoritul sta< Nu doar un soi de +acterie, ci o for& de (ia a(ansat< Do(ada c e'ist (ia i altunde(a %n uni(ers<)

2H 4nainte cu !ece &inute de de+utul de!+aterii de la ,NN, senatorul Se'ton se %ntre+a cu& de fusese at8t de fraier %nc8t s7i fac (reo ri=" ,a oponent, Bar=orie #enc$ fusese clar supraesti&at" 4n ciuda reputaiei de (iclenie ne&iloas a principalului consilier pre7 !idenial, fe&eia se do(edea a fi &ai de ra+ o oaie de sacrificiu dec8t un ad(ersar (aloros" ,ate oric, la %nceputul con(ersaiei #enc$ adoptase o tactic a resi( atac8nd platfor&a electoral a senatorului ca fiind %ndreptat %&potri(a fe&eilor, %ns, e'act atunci c8nd pruse a str8n e &ai +ine uru+ul, #enc$ co&isese o reeal din ne li=en" 4n (re&e ce %ntre+a cu& se atepta senatorul s finane!e %&+untirile siste&ului de educaie fr a crete ta'ele, fe&eia fcuse o alu!ie perfid la o+sesia lui Se'ton le at de N-S-" Dei N-S- constituia un su+iect pe care Se'ton inteniona oricu& s %l a+orde!e ctre sf8ritul de!+aterii, Bar=orie #enc$ desc$isese cutia Pandorei &ai de(re&e" )*dioata<) : Dac tot ai po&enit despre N-S-, profit Se'ton de oca!ie, putei co&enta !(onurile pe care le tot aud le ate de faptul c N-S- a suferit recent un nou eec; Bar=orie #enc$ nici &car nu clipiD : B te& c eu nu a& au!it acel !(on" @ocea ei spart, de fu&toare, era aspr precu& laspapirul" : -adar, nici un co&entariu; : B te& c nu"

Se'ton nu7i &ai %ncpea %n pene" 4n uni(ersul &ass7&edia, e'presia )nici un co&entariu) se traducea uor prin )(ino(at)" : 4nele , relu Se'ton" Ai ce %&i putei spune despre !(onul referitor la o %nt8lnire secret de ur en dintre preedinte i directorul ad&inistrati( al N-S-; De aceast dat, #enc$ pru surprinsD : Nu prea tiu la care dintre %nt8lniri ( referii" Preedintele are destul de &ulte" : Bine%neles c are" Se'ton decise s atace directD : Do&nioar #enc$, suntei o persoan care spri=in din tot sufletul a enia spaial, nu; #enc$ oft, pr8nd stul de o+sesia senatoruluiD : ,red %n i&portana pstrrii a(anta=ului te$nolo ic a&erican : indiferent dac acesta ine de resortul &ilitar, industrial, al Ser(iciilor Secrete sau al teleco&unicaiilor" N-S- face cu si uran parte din aceast (i!iune" Da" Se'ton o !rea pe 5a+rielle %n ca+ina de producie cu& %i face se&n din oc$i s o lase &ai &oale, dar senatorul adul&ecase de=a &irosul s8n eluiD : B facei curios, sti&at do&nioar" *nfluena dumneavoastr este cea care %l deter&in pe preedinte s acorde &ereu a=utor acestei a enii aflate %n suferin; #enc$ cltin din capD : Nu" Preedintele este i el un adept fer(ent al N-S-" *a deci!iile de unul sin ur" Se'ton nu7i putea crede urec$ilor" #oc&ai %i oferise lui Bar=orie #enc$ o oca!ie de a7l scu!a parial pe preedinte prin acceptarea responsa+ilitii ei personale pentru o parte din finanarea N-S-" 4n loc de a profita de oca!ie, #enc$ aruncase totul %n c8rca preedintelui" )Preedintele ia sin ur deci!iile") Prea c #enc$ %ncerca de=a s se distane!e de o ca&panie electoral de!astruoas" Nici o surpri!" 4n definiti(, dup ce praful se (a fi ae!at, Bar=orie #enc$ a(ea s fie %n cutarea unei slu=+e" 4n ur&toarele &inute, cei doi %i parar reciproc lo(iturile" #enc$ %ncerc &ai &ulte tentati(e patetice de a sc$i&+a su+iectul, %ns Se'ton insista asupra +u etului alocat N-S-" : Do&nule senator, %ncerc s ar u&ente!e #enc$, (rei s tiai +u etul N-S-, %ns a(ei idee c8te slu=+e din do&eniul $i $7tec$ se (or pierde; Se'ton aproape c %i r8se fe&eii %n fa" )Ftuca asta c$iar este con7 siderat cea &ai sclipitoare &inte din Cas$in ton;) #enc$ &ai a(ea %n &od clar de %n(at c8te ce(a despre de&o rafia a&erican" Slu=+ele din sectorul $i $7tec$ erau irele(ante %n raport cu nu&rul uria de ulere al+astre din ar" Se'ton atacD : @or+i& de econo&ii de miliarde aici, Bar=orie, iar dac re!ultatul este acela c o &8n de oa&eni de tiin de la N-S- tre+uie s se urce %n BBC7urile lor i s %i pun talentele la dispo!iie %n alt parte, atunci asta e" Eu sunt $otr8t s fiu foarte atent cu c$eltuielile< Bar=orie #enc$ tcu,de parc %ncerca s7i re(in de pe ur&a lo(iturii" 5a!da ,NN inter(eniD : Do&nioar #enc$, (reo reacie; Fe&eia %i drese lasul, %ntr7un t8r!iu, i (or+iD : ,red c sunt doar surprins s aflu c do&nul Se'ton ia o po!iie anti7N-S- at8t de cate oric"

Se'ton %i &i=i oc$ii" )Fru&oas %ncercare, cucoan") : Eu nu sunt anti7N-S- i respin orice acu!aie %n acest sens" Pur i si&plu spun c +u etul N-S- este concludent pentru a ilustra enul de risip pe care o pro&o(ea! preedintele du&itale" N-S- a declarat c poate construi na(eta spaial cu un pre de cinci &iliardeG a costat, de fapt, douspre!ece &iliarde" - &ai spus c poate construi staia spaial cu un pre de opt &iliardeG acu& a a=uns la o sut de &iliarde" : -&ericanii sunt lideri, contraatac #enc$, pentru c noi ne fi'& o+iecti(e a&+iioase i nu renun& nici &car %n (re&uri rele" : ,$estia asta cu &8ndria naional nu & i&presionea! deloc, Bar e" N-S- i7a depit +u etul de trei ori %n ulti&ii doi ani i s7a %n7 dreptat spre preedinte cu coada %ntre picioare, cer8nd ali +ani ca s7i repare reelile" Poate fi (or+a, %n acest conte't, de &8ndrie naional; Dac (rei s discui despre aa ce(a, atunci $ai s (or+i& despre coli pu7 ternice" S (or+i& despre siste&ul de sntate" S (or+i& despre copiii detepi care cresc %ntr7o ar a tuturor posi+ilitilor" ,sta este &8ndria naional< #enc$ r+ufniD : Pot s ( pun o %ntre+are direct, do&nule senator; Se'ton nu7i rspunse" -tepta" Fe&eia %i adres o %ntre+are atent ela+orat, d8nd totui i&presia c e ce(a spontanD : Do&nule senator, dac (7a spune c nu pute& e'plora spaiul cos&ic cu &ai puini +ani dec8t c$eltuiete N-S-, ai %nc$ide a enia spaial; 4ntre+area se pr(li ca un +olo(an peste Se'ton" Poate c #enc$ nu era c$iar at8t de nai(" #oc&ai %l prinsese pe Se'ton cu un ) ard) : o %n7 tre+are de tip daSnu +ine 8ndit, astfel %nc8t oponentul s fie forat s alea o parte a +aricadei i s %i clarifice, o dat pentru totdeauna, po!iia" *nstincti(, Se'ton %ncerc s fente!e capcanaD N7a& nici o %ndoial c, dispun8nd de un &ana e&ent eficient, N-S- poate e'plora spaiul cos&ic cu c$eltuieli &ult &ai reduse dec8t ceea ce %n &od curent""" : Do&nule senator, rspundei la %ntre+are" E'plorarea spaiului cos&ic este o operaiune periculoas i costisitoare" Este ase&ntoare construciei unui a(ion de pasa eri" Fie o face& cum tre'uie fie n7o face& deloc" Riscurile sunt prea &ari" 4ntre+area &ea r&8neD dac a=un ei preedinte i ( tre!ii confruntat cu deci!ia de a continua finanarea N-S- la actualul ni(el sau de a anula %ntre ul pro ra& spaial a&erican, ce ale ei; )Ra$at") Se'ton se uit la 5a+rielle prin ea&ul de sticl" E'presia de pe c$ipul ei e'pri&a ceea ce Se'ton tia de=a" "*untei atacat. $ii direct. $r nflorituri." Se'ton %i ridic uor +r+ia" : Da" - transfera actualul +u et N-S- direct %n siste&ul nostru de %n(&8nt, dac a fi confruntat cu o ase&enea deci!ie" - (ota pentru copiii notri %n dauna spaiului cos&ic" Pe c$ipul lui Bar=orie #enc$ se putea citi o e'presie de consternare a+solutaD : Sunt ocat" @7a& au!it +ine; ,a preedinte, ai aciona pentru a'olirea pro ra&ului spaial al acestei naiuni; Se'ton si&i cu& %l cuprinde &8nia" -cu& #enc$ %i atri+uia e'presii care nu7i aparineau" 4ncerc s pare!e, dar #enc$ era %n plin ofensi(D : @as!ic, du&nea(oastr spunei %n &od oficial, do&nule senator, c ai renuna la a enia care a dus o&ul pe .un; : Eu afir& doar c &inunata curs spaial s7a ter&inat< @re&urile

s7au sc$i&+at" N-S- nu &ai =oac un rol esenial %n (iaa de !i cu !i a a&ericanilor i totui noi continu& finanarea ei, ca i cu& acest rol ar &ai fi %nc (ala+il" : Deci nu credei c spaiul repre!int (iitorul; : E(ident c spaiul repre!int (iitorul, dar N-S- este un dino!aur< S ls& sectorul pri(at s e'plore!e spaiul cos&ic" ,ontri+ua+ilii a&eri7 cani n7ar tre+ui s fie o+li ai s %i desc$id portofelele de fiecare dat c8nd un in iner din Cas$in ton (rea s ia o foto rafie %n (aloare de un &iliard de dolari a lui Fupiter" -&ericanii au o+osit s (8nd (iitorul copi7 ilor lor pentru a da +ani unei a enii depite care furni!ea! at8t de pui7 ne infor&aii %n sc$i&+ul costurilor sale %n ro!itor de uriae< #enc$ oft cu dra&atis&D : -t8t de puin; Poate cu e'cepia pro ra&ului SE#*, N-S- a a(ut re!ultate i&presionate" Se'ton era uluit c de pe +u!ele lui #enc$ a putut s ias (reo &eni7 une despre SE#*11" O af de proporii" )Bersi c &i7ai a&intit") SE#* fusese cea &ai &are aur nea r financiar pro(ocat (reodat de N-S-" Dei a enia cutase s7i dea o nou fa re+ote!8nd proiectul 3rigini i sc$i&+8nd c8te(a dintre o+iecti(e, pierderea e'ista %n continuare" : Bar=orie, %i !ise Se'ton, o s (or+esc despre SE#* doar fiindc tu ai adus acest su+iect %n discuie" Parado'al, #enc$ prea c a+ia ateapt s aud" Se'ton %i drese lasulD : ,ei &ai &uli oa&eni nu sunt contieni c N-S- caut ur&e de inteli en e'traterestr de (reo trei!eci de ani" Ai este o (8ntoare de co7 &ori e'tre& de costisitoare : iruri de antene satelit, transceivere uriae, &ilioane de dolari %n salariile unor oa&eni care stau %n %ntuneric i ascult +en!i oale" Este o risip st8n=enitoare de resurse" : Ai spunei c nu e ni&ic acolo sus; : Spun c dac oricare alt a enie u(erna&ental ar fi c$eltuit patru!eci i cinci de &ilioane de dolari %n peste trei!eci i cinci de ani fr s ai+ vreun re!ultat, ar fi fost decapitat de &ult" Se'ton fcu o pau! ca lu&ea s priceap +ine (or+ele lui" Dup trei!eci i cinci de ani, eu cred c e destul de clar c nu (o& descoperi (ia e'traterestr" : Ai dac ( %nelai; Se'ton %i ridic oc$ii %n ta(an, e'asperatD : Pentru nu&ele lui Du&ne!eu, do&nioar #enc$, dac & %nel o s7&i &n8nc plria" Bar=orie #enc$ %l fi' cu pri(irea pe senatorD : Nu o s uit acest lucru, do&nule senator, i %i !8&+i pentru pri&a dat" ,red c noi toi ne (o& aduce a&inte" .a !ece 9ilo&etri distan, %n Biroul O(al, preedintele Jac$ /erne6 %i %nc$ise tele(i!orul i %i turn ce(a de +ut" -a cu& Bar=orie #enc$ pro&isese, senatorul Se'ton &ucase &o&eala : i %n $iise undia cu tot cu c8rli i ut" 21 Bic$ael #olland si&i un (al de si&patie c8nd o !ri pe Rac$el Se'ton cu& casc, tcut, ura de ui&ire (!8nd &eteoritul fosili!at din &8n"
11 ,utarea

*nteli enei E'traterestre

Fru&useea c$ipului fe&eii prea acu& s se di!ol(e %ntr7o e'presie de %nc8ntare nai( : ca o feti care toc&ai %l descoperise pe Bo ,rciun" )Atiu e'act cu& te si&i), %i spuse el %n 8nd" #olland se si&ise la fel cu dou !ile %n ur&" Ai pe el %l redusese la tcere" ,$iar i acu&, i&plicaiile tiinifice i filo!ofice ale acelui &eteorit %i ddeau fiori, for8ndu7l s re 8ndeasc tot ceea ce cre!use el despre natur" Descoperirile oceano rafice ale lui #olland includeau c8te(a specii de ap ad8nc necunoscute p8n acu&, i totui aceast )insect spaial) %nse&na un cu totul alt en de re(oluie tiinific" 4n ciuda o+stinaiei cu care /oll6woodul pre!enta e'trateretrii ca pe nite o&ulei (er!i, astro+iolo ii i adepii tiinei cdeau %n unani&itate de acord c, date fiind nu&rul i&ens de insecte terestre i capacitatea de adaptare a acestora, (iaa e'traterestr a(ea s fie cel &ai pro+a+il descoperit su+ for& de insect" *nsectele fceau parte din ra&ura Phylum arthropoda : creaturi cu e'osc$elete dure i picioare articulate" Nu&r8nd peste 1,2I &ilioane de specii cunoscute i circa cinci sute de &ii de specii %nc neclasificate, in7 sectele terestre depeau %n nu&r toate celelalte for&e de (ia din re nul ani&al" ,onstituiau 3IT din toate speciile planetei i un ui&itor ni(el de 10T din %ntrea a +io&as a P&8ntului" *&presiona nu at8t a+undena de insecte, c8t capacitatea lor de adaptare" De la cr+uul de $ea din -ntarctica i p8n la scorpionul solar din @alea Borii, insectele triau %n cele &ai (ariate !one de te&peratur, u&iditate i c$iar presiune" #otodat, ele nu a(eau nici o pro+le& %n a se e'pune la cea &ai letal for cunoscut %n uni(ers : radiaia" ,a ur&are a unui test nuclear %n 131I, ofierii din fora aerian %&+rcaser costu&ele antiradiaie i e'a&inau locul e'plo!iei, unde au descoperit 8ndaci i furnici care nu fuseser deloc afectai de radiaii" -strono&ii %i dduser sea&a c e'osc$eletul protector al artropodelor repre!enta un candidat ideal pentru &odul de (ia al nenu&ratelor planete in(adate de radiaii i unde nu &ai e'ista alt for& de (ia" )Pare c astro+iolo ii au a(ut dreptate, 8ndi #olland" E# este o insect") Rac$el si&i cu& i se %n&oaie picioarele" : Nu pot""" s cred, rosti ea, %ntorc8nd fosila pe toate prile" N7a& cre!ut niciodat""" : Nu te r+i, o opri #olland, !8&+ind" -teapt puin< Bie &i7au tre+uit dou!eci i patru de ore ca s %&i re(in" : O+ser( un nou7(enit printre noi, se au!i (ocea unui +r+at, un asiatic neo+inuit de %nalt, care se %ndrepta spre ei" ,or96 i #olland prur s se de!u&fle de %ndat ce !rir intrusul" Bo&entul de (ra= prea spul+erat pentru totdeauna" : Doctor Cailee Bin , se pre!ent indi(idul" Aeful paleontolo iei de la >,.-12" #ipul a(ea inuta de o ri iditate po&poas ce se&na cu cea a aristo7 craiei din (re&ea Renaterii i %i &8n 8ia per&anent papionul pe care %l purta pe su+ $aina din pr de c&il, lun p8n la enunc$i" Cailee Bin prea enul de o& care nu se las influenat su+ nici o for& i nu %i sc$i&+ nicicu& atitudinea ri id i for&alist" : Eu sunt Rac$el Se'ton" B8na ei continu s tre&ure, %n (re&e ce str8n ea pal&a fin a lui
12 >ni(ersit6

of ,alifornia .os -n eles

Bin " 4n &od clar, asiaticul era un alt recrut al preedintelui" : -r fi plcerea &ea, do&nioar Se'ton, !ise paleontolo ul, s ( po(estesc tot ce (rei s tii despre aceste fosile" : Ai &ulte dintre cele pe care nu vrei s le tii, +o&+ni ,or96" Bin %i &8n 8ie papionulD : Specialitatea &ea %n paleontolo ie sunt artropodele disprute i specia 4ygalomorphae. E(ident, cea &ai i&presionant caracteristic a acestui or anis& este""" : Este c pro(ine de pe o alt planet< inter(eni ,or96" Bin %ncrunt din spr8ncene i %i drese lasulD : ,ea &ai i&presionant caracteristic a acestui or anis& este c se potri(ete perfect cu siste&ul nostru darwinist de ta'ono&ie i de clasificare terestr" Rac$el %i ridic pri(irea" )Se poate clasifica c$estia asta;) : @ referii la re nuri, ra&uri, specii, c$estii de enul sta; : E'act,o apro+ Bin "Specia asta, dac ar fi descoperit pe P7 &8nt, ar fi clasificat drept i!opod ordinar i ar intra %n aceeai clas cu (reo dou &ii de specii de pduc$i" Pduchi? se &ir ea" Dar e o insect uria< : #a'ono&ia nu se clasific %n funcie de di&ensiuni" Pisicile de cas i ti rii sunt rude" ,lasificarea se refer la fi!iolo ie" Specia asta este clar un pduc$e< -re un corp aplati!at, apte perec$i de picioare i un +u!unar reproductor identic din punct de (edere structural cu cel al pduc$ilor de le&n i al cpuelor" ,elelalte fosile arat %n &od clar o speciali!are""" : ,elelalte fosile; Bin sc$i&+ o pri(ire cu ,or96 i cu #olland" : Nu tie; #olland cltin din cap" ,$ipul lui Bin se %nsenin instantaneuD : Do&nioar Se'ton, %nsea&n c %nc n7ai au!it partea cea &ai interesant" : Sunt i alte fosile, inter(eni ,or96, %ncerc8nd %n &od clar s dea lo(itura de raie" 4ult &ai &ulte" ,or96 scoase dintr7un plic &are o foaie %&pturit de $8rtie de &ari di&ensiuni" 4ntinse foaia pe +irou %n faa lui Rac$elD : Dup ce a& fcut c8te(a fora=e, a& co+or8t o ca&er cu ra!e Q" -ceasta este o repre!entare rafic a seciunii trans(ersale" Rac$el se uit la radio rafia de pe &as i si&i i&ediat c tre+uie s se ae!e" Seciunea trans(ersal a &eteoritului era plin de insecte fosili7 !ate" : Do(e!ile paleolitice, continu Bin , se sesc de o+icei %n concen7 traii &ari" -desea se %nt8&pl ca noroaiele s deplase!e &ase %ntre i de or anis&e prinse %n capcan, acoperind cui+uri sau co&uniti %ntre i" ,or96 !8&+iD : Noi crede& c aceast colecie din &eteorit repre!int un cui+" -rt spre una din insectele din radio rafieD : *ar acolo e &&ica< Rac$el pri(i speci&enul indicat i %i c!u faa de ui&ire" *nsecta prea a a(ea aproape ai!eci de centi&etri %n lun i&e" : >n pduc$e al nai+ii de ras, nu; !ise ,or96" Rac$el ddu din cap, nuc, %nc$ipuindu7i pduc$i de &ri&ea unei p8ini care $lduiau pe o planet %ndeprtat" : Pe P&8nt, relu Bin , insectele r&8n relati( &ici datorit ra(i7 tii care le &enine su+ control" Nu pot crete &ai &ari dec8t le suport e'osc$eletele lor" Pe o planet cu ra(itaie &ai &ic, insectele pot e(olua spre di&ensiuni &ult &ai &ari"

: *&a inai7( nite 8nari de &ri&ea unor (ulturi, %ncerc ,or96 s lu&easc, lu8nd &ostra de &eteorit de la Rac$el i pun8nd7o %napoi %n +u!unar" Bin se %ncruntD : -r fi +ine s nu furi aia< : ,al&ea!7te, %l liniti ,or96" Bai e'ist %nc opt tone de astfel de &aterial" Rac$el %ncepu s anali!e!e datele a+ia pri&iteD : Dar cu& poate (iaa din spaiu s fie at8t de ase&ntoare cu cea de pe P&8nt; -dic, doar ai spus c insecta asta se potrivete cu clasifi7 carea fcut de Darwin, nu; : 4ntru totul, %i rspunse ,or96" ,redei sau nu, &uli astrono&i au pre!is c (iaa e'traterestr este foarte ase&ntoare cu cea de aici" : Dar de ce; insista ea" Specia asta pro(ine dintr7un &ediu co&plet diferit" : Pansper&ie, rosti ,or96, !8&+ind cu toat ura" : Pofti&; : Pansper&ia este teoria care susine c (iaa terestr a e'istat &ai %nt8i pe o alt planet i apoi a fost )adus) aici" Rac$el se ridic %n picioareD : -cu& sunt depit< ,or96 se %ntoarse spre #ollandD : Bi9e, tu eti tipul oceanelor< #olland prea fericit s preia tafetaD : Rac$el, P&8ntul a fost odinioar o planet lipsit de (ia" -poi, +rusc, ca din senin, (iaa a erupt" Buli +iolo i cred c e'plo!ia de (ia a fost re!ultatul &a ic al unui a&estec ideal de ele&ente %n oceanele de de&ult" Noi %ns n7a& fost niciodat capa+ili s cre& astfel de condiii %n la+orator, astfel %nc8t $a+otnicii reli iei au susinut c eecul pe care l7a& %nre istrat este do(ada e'istenei lui Du&ne!eu, %n sensul %n care (iaa nu putea e'ista fr ca Du&ne!eu s atin acele oceane i s le insufle cu (ia" : 4ns noi, astrono&ii, prelu ,or96 tafeta, a& (enit cu o alt e'pli7 caie pentru e'plo!ia din senin a (ieii terestre" : Pansper&ie, rosti Rac$el, %nele 8nd acu& despre ce se discuta acolo" -u!ise acea teorie i %nainte, dar nu tia c aa se nu&ete" E teoria care spune c un &eteorit s7a fcut +uci %n apele de odinioar, aduc8nd pri&ele se&ine de (ia &icro+ian pe P&8nt" : Bin o< e'cla& ,or96" Odat a=unse acolo, s7au %&prtiat i au e'plodat %n for&e de (ia" : *ar dac asta e ade(rat, !ise Rac$el, atunci str&oii for&elor de (ia terestre ar fi identici cu cei ai for&elor de (ia e'traterestre" : De dou ori +in o< )Pansper&ia), se 8ndi Rac$el, %nc incapa+il s anticipe!e toate i&plicaiile" : -adar, nu nu&ai c aceast fosil confir& e'istena for&elor de (ia %n alt parte a >ni(ersului, dar ea practic dovedete pansper&ia""" anu&e c (iaa terestr s7a nscut din se&ine pro(ele din alt parte a >ni(ersului" : De trei ori +in o< e'cla& iari ,or96, d8nd entu!iast din cap" #e$nic (or+ind, s7ar putea ca noi toi s fi& e'trateretri" 4i puse de etele deasupra capului ca dou antene, %i %ncruci oc$ii i %i &ic li&+a de parc ar fi fost un soi de insect uria" #olland se uit la Rac$el cu un !8&+et co&pti&itorD : *ar tipul sta este punctul cul&inant al e(oluiei noastre<

2I Rac$el se si&ea cuprins de un (is, %n (re&e ce tra(ersa $a+isfera %nsoit de Bic$ael #olland" ,or96 i Bin %i ur&au %ndeaproape" : #e si&i +ine; o %ntre+a #olland, fi'8nd7o cu pri(irea" Rac$el %l pri(i peste u&r i sc$i un !8&+etD : Bersi" Doar c""" e at8t de copleitor totul" 4i (eni %n &inte )=enanta) descoperire din M3KD -./01001 : un &ete7 orit de pe Barte despre care N-S- pretinsese c are %n co&ponen ur&e fosile ale (ieii +acteriene" Din nefericire, la doar c8te(a spt&8ni dup conferina de pres triu&ftoare inut de a enie, &ai &uli oa&eni de tiin ci(ili ieiser la %naintare cu do(e!i c aa7nu&itele )se&ne de (ia7 ) ale rocii nu erau, de fapt, dec8t 9ero en produs prin conta&inare te7 restr" Dup acea af, credi+ilitatea N-S- suferise enor&" ,otidianul +e! 5or" /imes folosise oca!ia pentru a redefini %n &od sarcastic acroni&ul a enieiD N-S- : NO# -.C-US S,*EN#*F*,-..U -,,>R-#E1H" 4n aceeai ediie a cotidianului, paleo+iolo ul Step$en Fa6 5ould re!u7 &ase pro+le&ele cu -./01001 prin e(idenierea faptului c aa7!isele pro+e de &eteorit erau &ai de ra+ de natur c$i&ic i circu&staniale dec8t )solide), cu& ar fi fost ca!ul cu un sc$elet sau o carapace i&posi+il de pus la %ndoial" -cu&, Rac$el %i ddea sea&a c N-S- descoperise, %n sf8rit do(ada irefuta+il" Nici un o& de tiin, oric8t de pesi&ist ar fi fost, nu &ai putea pune la %ndoial astfel de fosile" N-S- nu &ai pre!enta foto rafii &rite i neconcludente ale unor presupuse +acterii &icroscopice : acu& oferea &ostre ade(rate &eteoritice, unde +ioor anis&ele (i!i+ile cu oc$iul li+er !ceau %ncastrate %n piatr" )Pduc$i lun i de =u&tate de &etru<) .ui Rac$el %i (eni s r8d c8nd %i a&inti c, %n copilrie, %i plcuse la ne+unie un c8ntec de7ale lui Da(id Bowie care se referea la )pian=enii de pe Barte)" Puini ar fi $icit atunci c8t de aproape se aflase contro(ersata (edet pop +ritanic de pre(i!iunea celui &ai i&portant &o&ent din isto7 ria astro+iolo iei" 4n (re&e ce acordurile %ndeprtate %n ti&p ale c8ntecului rsunar iari %n &intea lui Rac$el, ,or96 iui pasul %n ur&a eiD : S7a ludat Bi9e cu docu&entarul lui; : Nu, dar &i7ar plcea s aflu, %i rspunse Rac$el" ,or96 %l +tu prietenete pe #olland pe spateD : D7i dru&ul, &aestre< Spune7i de ce preedintele a decis c &o7 &entul cel &ai i&portant din istorie tre+uie )coordonat) de o (edet #@ care respir o'i en prin tu+ rtcind prin apele planetei" #olland e&uD : ,or96, nu fi & ar< : Bine, (oi e'plica eu, replic ,or96, fc8ndu7i loc %ntre cei doi" -a cu& pro+a+il tii, do&nioar Se'ton, preedintele (a ine o conferin de pres %n noaptea asta ca s po(esteasc lu&ii %ntre i despre &eteorit" Pentru c &a=oritatea planetei este for&at din se&ianalfa+ei, preedintele l7a ru at pe Bi9e s (in i s traduc totul pe %nelesul lor" : Bulu&esc, ,or96, !ise #olland" Foarte dr u< Pri(i %nspre Rac$elD : ,e %ncearc ,or96 s spun este c, deoarece sunt at8t de &ulte
1H )N-S-

: N> 4N#O#DE->N- A#**N*F*, PRE,*S), apro'"

date tiinifice de e'plicat, preedintele a cre!ut c un scurt docu&entar %n care s se pre!inte i&a ini ale &eteoritului ar a=uta la accesul infor&aiilor ctre &area &as a a&ericanilor, din r8ndul crora foarte &uli nu dein, %n &od ciudat, un rad ridicat de cunotine de astrofi!ic" : Atiai, %l %ntrerupse ,or96, adres8ndu7i7se lui Rac$el, c toc&ai a& aflat c preedintele naiunii noastre este un fan %nrit al e&isiunii ,ma&ing *eas? ,ltin din cap (oind s par de! ustatD : Jac$ /erne6, conductorul lu&ii li+ere, %i pune secretara s %i %nre istre!e e&isiunea lui Bi9e, astfel %nc8t s se poat destinde ur&rind7o dup o !i lun " #olland ridic din u&eriD : O&ul are usturi alese, ce pot s &ai spun< Rac$el %ncepea acu& s priceap c8t de inteli ent %i concepuse preedintele planul" Politica era un =oc &ass7&edia, iar Rac$el %i putea i&a ina de=a entu!ias&ul i credi+ilitatea tiinific induse de c$ipul lui Bic$ael #olland pe ecranul #@ %n ti&pul conferinei de pres" Jac$ /erne6 recrutase o&ul ideal pentru a declana )&ica) lui lo(itur N-S-" Scepticilor a(ea s le (in e'tre& de reu s conteste datele preedintelui dac acestea erau pre!entate de unul dintre cele &ai cele+re (edete de tele(i!iune, dar care e totodat i o& de tiin, i de ali c8i(a oa&eni de tiin ci(ili respectai" ,or96 re(eniD : Bi9e a luat de=a inter(iuri de la toi ci(ilii pentru docu&entarul lui, precu& i de la cei &ai &uli specialiti de (8rf din N-S-" Ai pot s pun pariu pe Bedalia &ea Naional c dumneavoastr urmai la r8nd" Rac$el se %ntoarse i %l pri(iD : Eu; ,e (rei s spunei; Eu n7a& nici un fel de reco&andri de fcut" Sunt doar un ele&ent de le tur %n pri(ina interpretrii datelor" : -tunci de ce (7a tri&is preedintele toc&ai p8n aici; : 4nc nu &i7a spus" Pe +u!ele lui ,or96 flutur un !8&+et a&u!atD : Suntei un ele&ent de le tur al ,asei -l+e care are de7a face cu clarificarea i autentificarea datelor, nu; : -a e, dar &unca &ea n7are ni&ic tiinific %n ea< : 6i suntei fiica o&ului care i7a cldit toat ca&pania electoral %n =urul +anilor pe care N-S- i7a irosit %n spaiul cos&ic; Rac$el aproape c au!i cu& se apropie lo(itura de raie" : #re+uie s recunoatei, do&nioar Se'ton, se a&estec repede Bin , c o depo!iie din partea du&nea(oastr ar conferi credi+ilitate acestui docu&entar" Dac preedintele (7a tri&is aici, atunci %nsea&n c (rea s participai cu&(a" Rac$el %i a&inti iari +rusc %n ri=orarea lui Cillia& Pic9erin %n le7 tur cu rolul pe care a(ea s7l =oace ea" #olland se uit din nou la ceasD : Pro+a+il c ar tre+ui s ne %ndrept& %ntr7acolo, rosti el, fc8nd se&n %nspre centrul $a+isferei" -r tre+uie s se apropie" : S se apropie de ce anu&e; se interes Rac$el" : De &o&entul e'tra erii" N-S- aduce &eteoritul la suprafa" -r tre+ui s a=un sus din clip %n clip" Rac$el era uluitD : @oi c$iar scoatei o roc de opt tone de su+ ai!eci de &etri de $ea solid; ,or96 radia de fericireD : Doar nu credeai c N-S- are de 8nd s lase o descoperire ca aceasta s !ac %n ropat %n $ea<

: Nu, dar"""" Rac$el nu !rise nicieri se&nele (reunei e'ca(aii de &ari di&ensiuni %n interiorul $a+isferei" ,u& nai+a are N-S- de 8nd s scoat &eteoritul la suprafa; ,or96 pufniD : Nici o pro+le&" @ aflai %ntr7o %ncpere +urduit cu e'peri %n rac$ete< : Prostii, se + Bin " Doctorului Barlinson %i place s se =oace cu ner(ii oa&enilor" -de(rul este c toi cei de aici s7au %ntre+at cu& o s scoat &eteoritul" Doctorul 4angor a fost cel care a propus o soluie (ala+il" : Nu l7a& cunoscut pe doctorul Ban or" : Este laciolo ul de la >ni(ersitatea New /a&ps$ire, %i e'plic #olland" Este al patrulea i ulti&ul o& de tiin ci(il recrutat de preedinte" *ar Bin are dreptate, Ban or a fost cel care a dat soluia" : Bine, rosti Rac$el" Ai ce a propus tipul sta; : #ipa, o corect Bin pe un ton superior" Doctorul Ban or este femeie. : Discuta+il, &or&i ,or96, pri(ind spre Rac$el" -propo, doctorul Ban or are s te urasc. #olland %i arunc lui ,or96 o pri(ire furioas" : Pi c$iar o (a face< se apr ,or96" >rte co&petiia< Rac$el nu &ai pricepea ni&icD : Pardon, care co&petiie; : Nu7i da atenie, o sftui #olland" Din pcate, ,o&itetului National de Atiin i7a scpat co&plet din (edere faptul c do&nul de aici este un $andicapat &intal" #u i doctorul Ban or ( (ei %nele e de &inune" Este o profesionist" Este considerat unul dintre cei &ai i&portani laciolo i din lu&e" De fapt, ea c$iar a locuit c8i(a ani %n -ntarctica pentru a studia &icarea $earilor" : ,iudat, inter(eni ,or96" Eu a& au!it c >N/11 a pri&it o donaie i a tri&is7o acolo astfel %nc8t s se instaure!e pacea i linitea %n ca&pusul uni(ersitar" : Nu ( dai sea&a c doctorul Ban or a fost c8t pe7aci s &oar acolo< i!+ucni Bin , pr8nd a fi luat co&entariul la &odul personal" S7a rtcit %ntr7o furtun i a supra(ieuit &8nc8nd rsi&e de foc ti&p de cinci spt&8ni %nainte de a o si cine(a" ,or96 se apleca i %i opti lui Rac$el la urec$eD : -& au!it ca n7a cutat7o ni&eni<

2K 5a+rielle -s$e a(ea senti&entul c dru&ul %napoi de la studiourile ,NN ctre +iroul lui Se'ton dura prea &ult" Senatorul sttea (i!a(i de ea i pri(ea pe fereastr, e(ident %nc8ntat de de!+atere" : -u tri&is7o pe #enc$ la un s$ow de dup7a&ia!, rosti el, %ntor7 c8ndu7se spre ea cu un !8&+et satisfcut" ,asa -l+ e din ce %n ce &ai a itat" 5a+rielle ddu a+sent din cap" Sesi!ase o e'presie de satisfacie ne&surat pe faa lui #enc$, %n ti&p ce aceasta ieea din studioul %n care a a(ut loc de!+aterea" Faptul sta a(ea darul de a o neliniti" 4n acea clip, sun telefonul celular al lui Se'ton, iar senatorul %l scoase din +u!unar" Precu& cei &ai &uli politicieni, Se'ton dispunea de o
11 >ni(ersitatea

New /a&ps$ire

r&ad de nu&ere de telefon la care putea fi contactat %n funcie de i&portana apelantului" Oricine %l suna acu& se sea pe lista restr8ns" -pelul (enea pe linia pri(at a senatorului, pe un nu&r pe care nici &7 car 5a+rielle nu %ndr!nise s i7l cear" : Senatorul Sed ewic9 Se'ton, rspunse el, sco8nd %n e(iden &u!icalitatea nu&elui" 5a+rielle nu7l putea au!i pe cel care %l sunase %n ! o&otul de fond al li&u!inei, dar o+ser( c Se'ton asculta atent i %i rspundea cu entu!i7 as&D : Fantastic" B +ucur tare &ult c ai sunat" Eu !ic la ora ase< Su7 per" -& un aparta&ent aici %n D"," Pri(at" ,onforta+il" -(ei adresa, da; Bine" -+ia atept s ( %nt8lnesc" -tunci ne (ede& disear< Se'ton %nc$ise, pr8nd foarte %nc8ntatD : >n nou fan Se'ton; se interes 5a+rielle" : Sunt tot &ai &uli, rspunse el" #ipul sta e un &are &a$r" : ,$iar c e" S ( %nt8lnii cu el %n aparta&entul personal; Se'ton apra de o+icei sanctitatea inti&itii aparta&entului su ca un leu care %i prote=a i ulti&ul ascun!i care i7a &ai r&as" Se'ton ridic din u&eriD : Bda" Bi7a& !is s %i dau %nt8lnirii un aer personal" #ipul sta ar putea a(ea o &are influen %n anu&ite cercuri" #re+uie s %&i fac astfel de cone'iuni personale, s tii" #otul se reduce p8n la ur& la %ncredere" 5a+rielle %ncu(iin i scoase a enda de lucru a senatoruluiD : @rei s (i7l trec %n a end; : Nu7i ne(oie" Oricu& plnuia& s stau o noapte acas" 5a+rielle si pa ina acelei !ile i o+ser( c era de=a ocupat cu literele P"E" &ari i %n roate, scrise personal de ctre senator" P"E" repre!enta prescurtarea folosit de senator pentru e(eni&ent personal, sear pri(at sau )la nai+a cu toi)G ni&eni nu tia cu e'actitate care dintre acestea ur&a" Din c8nd %n c8nd, senatorul %i pro ra&a o noapte P"E" 4n care se ascundea %n aparta&ent, %nc$idea toate telefoanele i fcea ce7i plcea &ai &ult : +ea coniac cu (ec$i prieteni, pretin!8nd c uit pentru o sear de politic" 5a+rielle %l pri(i surprinsD : Deci lsai afacerile s inter(in peste &o&entele P"E" plnuite din ti&p; Sunt i&presionat" : S7a %nt8&plat ca tipul sta s & prind %ntr7o sear c8nd &ai a& ce(a ti&p la dispo!iie" Doar stau de (or+ puin cu el, s (d ce are de spus" 5a+rielle (ru s %ntre+e cine era acest indi(id &isterios, dar Se'ton intenionase s cree!e aceast stare de a&+i uitate" 5a+rielle %n(ase c nu tre+uie s se a&estece prea &ult" 4n ti&p ce prseau autostrada i se %ndreptau ctre +iroul lui Se'7 ton, 5a+rielle pri(i iari pa ina cu pro ra&area P"E" i a(u strania sen!a7 ie c senatorul Se'ton tia c acel apel ur&a s (in"

22 5$eaa din &i=locul $a+isferei N-S- era do&inat de un eafoda= co&po!it cu trei picioare, %nalt de ase &etri, care arta ca o %ncruciare %ntre o sond de petrol i o copie &ai ciudat a #urnului Eiffel" Rac$el studie dispo!iti(ul, incapa+il s priceap cu& putea fi folosit acesta la e'tra erea i&ensului &eteorit" Su+ turn, &ai &ulte (inciuri fuseser &ontate %n plci de oel fi'ate

de $ea cu +uloane &ari" #rec8nd prin (inciuri, ca+lurile &etalice urcau spre &ai &uli scripei &ontai deasupra turnului" De acolo, ca+lurile plon=au (ertical %n =os, %n uri %n uste forate %n $ea" Bai &uli +r+ai +ine fcui de la N-S- str8n eau cu r8ndul (inciurile" ,u fiecare nou str8n ere, ca+lurile se ridicau c8i(a centi&etri prin uri, ca i cu& acei +r+ai ar fi ridicat o ancor" )E clar c %&i scap ce(a), %i !ise Rac$el, apropiindu7se odat cu ceilali de locul e'traciei" Br+aii aceia preau a ridica &eteoritul direct prin $ea" : #ENS*>NE E5-.< .- N-*B-< le stri o fe&eie %n apropiere, cu o (oce care a(ea sua(itatea unei dru=+e" Rac$el %i %ndrept pri(irea %n direcia (ocii i (!u o fe&eiuc %&+rcat cu un costu& de iarn, de un al+en strlucitor, plin cu pete de unsoare" Fe&eia sttea cu spatele, dar c$iar i aa Rac$el o identific i&ediat ca fiind cea care era responsa+il de coordonarea %ntre ii aciuni" 4nse&n8nd ce(a pe o t+li porta+il, fe&eia se le na %nainte i %napoi, precu& un ef de ec$ip de! ustat" : S nu7&i spunei, do&nioarelor, c ai o+osit de=a<<< ,or96 o stri D : /ei, Nora$, nu &ai face pe efa cu +ieii +iei de la N-S- i (ino s flirte!i cu &ine" Fe&eia nici &car nu catadicsi s se %ntoarcD : #u eti, Barlinson; - recunoate oriunde (ocea aia pii iat" 4ntoarce7te c8nd a=un i la pu+ertate< ,or96 se %ntoarse spre Rac$elD : Nora$ ne ine de cald cu far&ecul ei" : #e7a& au!it, +iea spaial, i7o %ntoarse doctorul Ban or, conti7 nu8nd s fac %nse&nri" *ar dac %&i studie!i fundul, s tii c pantalonii de iarn & fac &ai ras cu cincispre!ece 9ile" : Nu7i face ri=i, %i rspunse ,or96" Nu +ucile tale %&+rcate cu l8n & scot din &ini, ci firea ta de %n(in tor" : S & lin i, tii tu unde< ,or96 i!+ucni %n r8sD : -& nite tiri e'celente, Nora$" Se pare c nu eti sin ura fe&eie pe care a recrutat7o preedintele" : Nu !u< #e7a recrutat i pe tine2 #olland se si&i dator s inter(inD : Nora$; -i o clip li+er ca s7i pre!int pe cine(a; -u!indu7i (ocea lui #olland, Nora$ se opri i&ediat i se rsuci pe clc8ie" Se %n&uie instantaneuD : Bi9e< Porni %n ra+ spre ei, %nc8ntat la cul&eD : Nu te7a& (!ut de c8te(a ore" : Redacta& docu&entarul" : ,u& e +ucica &ea; : -ri &inunat i %nc8nttor" : - folosit efecte speciale, strecur ,or96 o rutate" Nora$ i nor re&arca, pri(ind7o acu& pe Rac$el cu un !8&+et politi7 cos, dar destul de reinut" Se uit iari la #olland" : Sper c nu & %neli, Bi9e< ,$ipul coluros al +r+atului se %&+u=or uor, %n (re&e ce %ncepu s fac pre!entrileD : Nora$, (reau s o cunoti pe Rac$el Se'ton" Do&nioara Se'ton lucrea! %n sfera infor&aiilor i a (enit aici la cererea preedintelui" #atl ei este senatorul Sed ewic9 Se'ton" Pre!entarea ddu natere unei e'presii de nedu&erire pe c$ipul lui

Nora$" : Nici n7o s & prefac c %nele , rosti ea, %ntin!8nd &8na, de pe care nu7i scoase &nua, ca s str8n cu =u&tate de ini& &8na lui Rac$el" Bine ai (enit pe acoperiul lu&ii< Rac$el !8&+iD : Bersi< Era surprins s constate c Nora$ Ban or,%n ciuda duritii din (oce, a(ea un c$ip plcut" Prul tuns scurt era castaniu, dar a(ea i c8te(a fire cenuii, iar oc$ii %i sclipeau de a ilitate i de inteli en : ca dou cristale de $ea" Fe&eia inspira o %ncredere de oel i asta %i plcea lui Rac$el" : Nora$, relu #olland" -i un &inut s7i %&prteti i lui Rac$el cu ce te ocupi tu; Nora$ ridic din spr8nceneD : @oi doi ( spunei de=a pe nu&ele &ic; Bi s fie< ,or96 e&uD : i7a& spus eu, Bi9e< Nora$ Ban or o conduse pe Rac$el %n =urul +a!ei turnului, %n (re&e ce #olland i ceilali le ur&ar, discut8nd %ntre ei" : @edei urile alea din $ea, su+ tripod; o %ntre+ Nora$, art8n7 du7i7le cu &8na" @ocea i se %n&uiase acu& i e'pri&a entu!ias&ul fa de ceea ce fcea" Rac$el ddu din cap, pri(ind urile" Fiecare dintre ele a(ea ca& trei!eci de centi&etri %n dia&etru i prin fiecare trecea un ca+lu de oel" : 5urile alea au r&as de c8nd a& forat dup &ostre din &ie! i a& luat radio rafii ale &eteoritului" -cu& le folosi& ca puncte de intrare prin care a& co+or8t +uloane rele de prindere prin puurile oale, pe care le7a& prins de &eteorit" Dup aceea, a& lsat (reo sut de &etri de ca+lu torsadat prin fiecare aur, pe care l7a& prins de urec$ile +uloanelor cu c8rli e industriale i acu& pur i si&plu le ridic& cu a=utorul (inciurilor" Do&nioarelor stora le tre+uie ore %ntre i s %l aduc la suprafa, dar %l (or aduce %n cele din ur&" : Nu sunt con(ins c %nele , !ise Rac$el" Beteoritul se sete su+ &ii de tone de $ea" ,u& %l ridicai; Nora$ art %nspre (8rful eafoda=ului, de unde un fascicul %n ust de lu&in roie co+ora (ertical spre $eaa de su+ tripod" Rac$el !rise ciu7 denia &ai %nainte i presupusese c e doar un soi de indicator (i!ual : ca un se&n care de&arca locul %n care era %n ropat o+iectul" : Este un laser din se&iconductor aliu7arseniu, e'plic Nora$" Rac$el pri(i &ai %ndeaproape fasciculul de lu&in i o+ser( c aces7 ta topise o &ic aur %n $ea i disprea unde(a %n profun!i&i" : E un fascicul foarte fier+inte, !ise Nora$" 4ncl!i& &eteoritul pe &sur ce %l ridic&" Rac$el fu i&presionat de c8t de inteli ent era planul fe&eii" Nora$ pur i si&plu intise fasciculul laser %n =os, topind $eaa p8n la contactul cu &eteoritul" Fiind prea dens pentru a fi topit de laser, piatra a+sor+ea cldura fasciculului i %n cele din ur& se %ncl!ea suficient de &ult ca s topeasc $eaa din =urul ei" 4n (re&e ce oa&enii N-S- tr eau de &eteorit, roca %ncl!it, %n co&+inaie cu presiunea de sus, topea $eaa %ncon=urtoare, astfel cre8ndu7se un spaiu prin care putea fi tras la suprafa" -pa topit care se acu&ula deasupra &eteoritului se scur ea pe l8n &ar inile rocii pentru a reu&ple puul" ),a un cuit fier+inte tind o +ucat %n $eat de unt") Nora$ fcu se&n %nspre oa&enii N-S- de la (inciuriD : 5eneratoarele nu fac fa la astfel de tensiuni %n ca+luri, aa c folosesc fora &anual pentru a ridica"

: -sta e o porcrie< inter(eni unul dintre &uncitori" Folosete &unca &anual pentru c %i place s ne (ad cu& asud&< : Fii cal&, %l a(erti! Nora$" @oi, fetielor, (7ai pl8ns dou !ile c ( e fri " -& a(ut ri= de asta< -cu& tra ei< Buncitorii i!+ucnir %n r8s" : Pentru ce sunt pilonii; se interes Rac$el, art8nd %nspre c8te(a conuri portocalii po!iionate %n =urul turnului %n locuri ce preau alese la %nt8&plare" Rac$el !rise conuri si&ilare dispersate %n =urul do&ului" : Sunt unelte laciolo ice periculoase, e'plic Nora$" Noi le nu&i& O-R57uri" -sta e o prescurtare de la )oprete aici i rupe7i le!na)" -puc unul dintre piloni, pentru a de!(lui o aur circular, ce plon=a ca un pu fr fund %n ad8nci&ile $earului" : E ru pentru cine calc aici" Puse pilonul la locD : -& forat uri prin tot $earul pentru a face (erificri de continui7 tate structural" .a fel ca %n ar$eolo ia clasic, nu&rul de ani c8t a stat un o+iect %n ropat este dat de adncimea fa de suprafa la care e sit" ,u c8t e sit &ai =os, cu at8t a stat &ai &ult acolo" -adar, atunci c8nd se sete un o+iect su+ $ea, pute& data sosirea o+iectului acolo dup acu&ularea de $ea de deasupra lui" ,a s ne asi ur& c &surarea &ie!ului este corect, (erifica& &ai &ulte !one ale platfor&ei de $ea, pentru a confir&a c acea platfor& este o +ucat solid i o&o en, ne! uduit de (reun cutre&ur, fisur, a(alan sau altce(a" : Ai cu& arat acest $ear; : *reproa+il, !ise Nora$" Este o +ucat perfect i solid" Fr fisuri sau catastrofe laciare" Beteoritul sta repre!int ceea ce noi nu&i& o )cdere static)" - stat %n $ea, neatins i neafectat, de c8nd a ateri!at aici, %n 121K" Rac$el r&ase cu ura cscatD : ,unoatei anul precis %n care a c!ut; Nora$ pru surprins de %ntre+areD : .a nai+a, da" De7asta &7au c$e&at pe &ine" Eu citesc %n $ea" Porni spre o r&=oar de tu+uri de $ea care se aflau %n apropi7 ere" Fiecare tu+ arta ca un receptor de telefon translucid i era &arcat cu o etic$et portocalie strlucitoareD : -cele &ostre de $ea sunt do(e!i eolo ice %n $eate" O conduse pe Rac$el p8n la tu+uriD : Dac ( uitai %ndeaproape, putei (edea erele %ncrustate %n $ea" Rac$el se ls pe (ine i putu !ri, %ntr7ade(r, c tu+ul era confecio7 nat din ceea ce preau a fi straturi de $ea foarte uor diferite %n lu&ino!itate i claritate" Straturile (ariau ca rosi&e %ntre o foaie de $8rtie i aproape un centi&etru" : Fiecare iarn aduce un rad (ariat de ninsoare pe +anc$i!a de $ea, %i e'plic Nora$, i fiecare pri&(ar aduce o topire parial" -a c aici se pot o+ser(a straturi diferite de co&presie corespun!toare fiecrui se!on" 4ncepe& de la (8rf : cea &ai recenta iarn : i nu&r& %napoi" : ,a i cu& s7ar nu&ra inelele pe un copac" : Nu e c$iar at8t de si&plu, do&nioar Se'ton" -&intii7( c &7 sur& sute de &etri de stratificri" -(e& ne(oie s citi& repere cli&atolo7 ice ca s ne pute& standardi!a &unca : %nre istrri istorice ale precipi7 taiilor, poluani din aer, c$estii de enul sta" #olland i ceilali li se alturaser %ntre ti&p" #olland %i !8&+i lui Rac$elD

: Atie o roa! de lucruri despre $ea, nu; Rac$el se si&i ciudat de fericit s %l (adD : Bda, e ui&itoare" : Ai ca s preci!e!, continu #olland, data de 121K pus de doctorul Ban or este corect" N-S- a &surat aceeai dat de i&pact cu &ult %nainte ca noi s a=un e& aici" Doctorul Ban or i7a forat propriile &ostre, a rulat propriile teste i a confir&at &unca depus de N-S-" Rac$el era i&presionat" : ,a o coinciden, inter(eni Nora$, 121K este e'act anul %n care pri&ii e'ploratori au pretins c au !rit o &in e de foc strlucitoare pe cer deasupra nordului ,anadei" Beteorul a de(enit cunoscut drept ,derea lui Fun ersoll, dup nu&ele conductorului e'pediiei" : -adar, adu ,or96, faptul c &ostra de &ie! a fost datat i %nre istrrile istorice se potri(esc repre!int o do(ad (irtual a faptului c noi ne uit& acu& la un fra &ent din acelai &eteorit pe care Fun ersoll a susinut c l7a (!ut %n 121K" : Doctore Ban or< stri unul dintre &uncitorii N-S-" 4ncep s apa7 r capetele +uloanelor< :#urul s7a %nc$eiat,oa&eni +uni, rosti Nora$"- sosit clipa ade(rului" -puc un scaun pliant, se urc pe el i stri din rsputeriD : -teniune, iese la suprafa %n cinci &inute<< De =ur %&pre=urul do&ului, ca nite c8ini rspun!8nd pa(lo(ian c$e7 &rii la &as, oa&enii de tiin lsar +alt totul i se r+ir spre !ona de e'tracie" Nora$ Ban or %i puse &8inile %n olduri i inspect cu pri(irea re a7 tul ei" : 4n re ul, s aduce& /itanicul la suprafa"

20 : Dai7( la o parte< ip Nora$, %ndrept8ndu7se spre &uli&ea care se aduna" Buncitorii se %&prtiar" Nora$ prelu controlul, fc8nd un ade(rat spectacol din (erificarea tensiunilor %n ca+luri i a alinia&entelor" : #ra ei< stri unul dintre oa&enii N-S-" Br+aii %i %ntrir str8nsoarea pe (inciuriG ca re!ultat, ca+lurile se ridicar %nc (reo dou!eci de centi&etri prin uri" 4n (re&e ce ca+lurile continuau s urce %ncet, Rac$el si&i &uli&ea care se apropia, anticip8nd &o&entul cul&inant" ,or96 i #olland se seau %n apropiereG artau ca nite copii care se &inunau %n faa po&ului de ,rciun" De cealalt parte a urii, se i(i silueta &asi( a ad&inistra7 torului N-S-, .awrence E9stro&" O&ul ocup i el o po!iie din care s poat ur&ri e'tracia" : Buloane< stri un alt o& N-S-" Se i(esc capetele< ,a+lurile de oel care urcau prin uri se sc$i&+ar din ar intiu %n al+en" : 4nc doi &etri< inei7l +ine< 5rupul din =urul eafoda=ului tcu, ca o &uli&e &artor la apariia unui spectru di(in : fiecare %ntindea 8tul ca s (ad pri&ul" -tunci Rac$el (!u" For&a ceoas a &eteoritului %ncepu s se (ad, ieind prin $eaa al crei strat se su+ia (i!i+il" >&+ra era lun uia i %ntunecatG de(enea tot &ai clar pe &sur ce topea $eaa de deasupra ei" : Bai tare< stri un te$nician"

Oa&enii str8nser &ai tare, deter&in8nd eafoda=ul s reacione!e printr7un sc8r8it roa!nic" : 4nc un &etru i =u&tate< Pstrai tensiunea e al< Rac$el (edea acu& $eaa de deasupra pietrei %ncep8nd s se u&fle, ca o sl+ticiune uria care se apropia de clipa naterii" 4ncon=ur8nd punctul de intrare al laserului, deasupra u&flturii, un cerc &ic din $eaa de suprafa %ncepu s cede!e, topindu7se i di!ol(8ndu7se %ntr7o aur tot &ai lar " : ,er(i'7ul se dilat< ip cine(a" Nou sute de centi&etri< >n r8set %ncordat sparse tcereaD : Bine, oprii laserul< ,ine(a aps un %ntreruptor i fasciculul &uri" -tunci se %nt8&pl" Precu& apariia %nspi&8nttoare a unui !eu din paleolitic, roca i7 &ens sparse suprafaa cu un uierat de a+uri" For&a uria iei din $ea %n &i=locul unei cei %n(ol+urate" Oa&enii de la (inciuri traser i &ai tare, p8n ce %ntrea a roc se eli+er din %nc$isoarea %n $eat i 8ni, fier+inte, deasupra unui pu desc$is, plin cu ap care sf8r8ia" Rac$el se si&i de parc ar fi fost transportat %n alt uni(ers" -t8rn8nd %n ca+luri i ls8nd picturile de ap s cad de pe ea, su7 prafaa ru oas, %nne rit i ondulat a &eteoritului sclipea %n lu&ina fluorescent, pr8nd o i&ens prun pietrificat" .a un capt, roca era neted i rotun=it" Prea a fi seciunea lo(it cel &ai tare de frecarea cu at&osfera" Pri(ind crusta de fu!iune %nne rit, Rac$el %i i&a in &eteoritul co+or8nd (i=elios ctre solul terestru %n(elit %ntr7o furioas &in e de foc" *ncredi+il, dar acest lucru se petrecuse cu secole %n ur&" -cu&, +estia capturat at8rna acolo, prins %n ca+luri, cu apa scur 8ndu7i7se de pe trup" @8ntoarea luase sf8rit" -+ia acu& Rac$el resi&i din plin i&portana e(eni&entului" O+iectul pe care7l a(ea %n fa pro(enea din alt lu&e, aflat la &ilioane de 9ilo&e7 tri deprtare" *ar ascuns %n p8ntecele lui se sea pro+a : nu, dovada : faptului c o&ul nu era sin ur %n >ni(ers" Euforia acelui &o&ent pru s %i cuprind pe toi %n aceeai secund, cci &uli&ea i!+ucni %n c$iote i aplau!e spontane" ,$iar i ad&inistrato7 rul prea cuprins de ea" 4i +tea pe spate +r+aii i fe&eile din su+ordi7 ne, felicit8ndu7i" 4n ti&p ce %i pri(ea, Rac$el se +ucur din tot sufletul pen7 tru cei de la N-S-" - enia a(usese destul $inion %n trecut" 4n sf8rit, lu7 crurile se sc$i&+au" Oa&enii &eritau acea clip de entu!ias&" 5aura cscat %n $ea se&na acu& cu un &ic +a!in de %not %n &i=locul $a+isferei" Suprafaa +a!inului ad8nc de ai!eci de &etri de $ea7 topit se &ic o (re&e i!+indu7se de pereii de $ea ai puului, dup care se cal&" .inia apei se sea la circa un &etru i trei!eci de centi&e7 tri su+ ni(elul $earului, diferena fiind creat at8t de e'tra erea &asei &eteoritului, c8t i de proprietatea $eii de a se restr8n e %n (olu& odat cu topirea" Nora$ Ban or ae! i&ediat piloni O-R5 de =ur %&pre=urul urii" Dei aceasta era clar (i!i+il, orice curios care s7ar fi a(enturat prea aproape i ar fi alunecat din reeal s7ar fi sit %ntr7un pericol deose+it" Pereii puului erau din $ea solid, fr uri de prindere, astfel %nc8t crarea fr a=utor din e'terior era a+solut i&posi+il" Spre ei se %ndrept .awrence E9stro&, &er 8nd tiptil pe $ea" O&ul se duse drept spre Nora$ Ban or i %i str8nse &8na cu trie" : Bine lucrat, doctore Ban or< : B atept la o &uli&e de laude %n scris, rspunse Nora$"

: O s le pri&ii" -d&inistratorul se %ntoarse spre Rac$el" Prea uurat i fericitD : -adar, do&nioar Se'ton, a fost con(ins profesionista sceptic din tine; Rac$el nu se putu a+ine s nu !8&+eascD : Bai de ra+ uluit" : Bine" -tunci ur&ea!7&< Rac$el %l ur& pe directorul ad&inistrati( %n cealalt parte a $a+is7 ferei, ctre o cutie &are de &etal care se&na cu un container industrial de transport pe (apor" ,utia era pictat %n culori &ilitare de ca&ufla= i a(ea inscripionat pe ea literele PS,1ID : De aici %l (ei suna pe preedinte, %i spuse E9stro&" )PS,), %i !ise Rac$el" -cele ca+ine &o+ile de co&unicaii repre!entau instalaii standard pe c8&pul de r!+oi, dei Rac$el nu s7ar fi ateptat niciodat s (ad (reuna folosit %n cadrul unei &isiuni de pace N-S-" Ai totui ad&inistratorul E9stro& pro(enea din Penta on, aa c a(ea cu si uran acces la astfel de =ucrii" >it8ndu7se la c$ipurile i&o+ile ale celor doi pa!nici %nar&ai care p!eau ca+ina, Rac$el a(u senti&entul clar c orice dialo cu lu&ea din e'terior era per&is doar cu acordul e'pres al ad&inistratorului E9stro&" )Se pare c eu nu sunt sin ura rupt de restul lu&ii)" E9stro& rosti c8te(a cu(inte ctre unul dintre pa!nici, apoi se %ntoarse spre Rac$el" : Noroc, %i ur el, dup care plec de acolo" >n pa!nic +tu %n ua ca+inei &o+ile, iar aceasta se desc$ise" 4n u se i(i un te$nician care %i fcu se&n lui Rac$el s intre" -ceasta se confor&" *nteriorul ca+inei de co&unicaii era %ntunecat i a lo&erat" .a lu&ina al+struie a ecranului unui co&puter, Rac$el putu !ri sti(e de ec$ipa&ent telefonic, staii radio i dispo!iti(e de co&unicaii prin satelit" Si&ea de=a o sen!aie de claustrofo+ie" -erul dinuntru era a&rui, ca %ntr7o pi(ni iarna" : .uai loc aici, ( ro , do&nioar Se'ton" #e$nicianul scoase un scaun pe roi i o puse pe Rac$el %n faa unui &onitor cu ecran plat" 4i aran= un &icrofon %n faa urii i %i puse o perec$e de cti &asi(e -?5 pe urec$i" @erific8nd un =urnal cu parole, te$nicianul tast o serie lun de +utoane pe un dispo!iti( alturat" Pe ecranul din faa lui Rac$el se i(i un crono&etruD )K0 SE,>NDE)" Br+atul ddu satisfcut din cap, %n (re&e ce crono&etrul %ncepu nu&rtoarea in(ers" : >n &inut p8n la conectare, anun el" Se %ntoarse i plec, tr8ntind ua %n ur&a lui" Rac$el au!i cu& ua este %ncuiat pe dinafar" )Binunat") -tept8nd %n %ntuneric i ur&rind crono&etrul, %i ddu sea&a c acela era pri&ul &o&ent de inti&itate de care se +ucura din !orii acelei di&inei" 4n acea !i se tre!ise fr a7i %nc$ipui ni&ic din ceea ce o atepta" )@ia e'traterestr") Din acea !i, cel &ai popular &it din toate ti&purile %nceta s &ai fie un &it" Rac$el a+ia %ncepea s priceap c8t de de(astator (a fi &eteoritul
1I Porta+le

Secure ,o&&, ),o&unicaii Porta+ile Securi!ate)

pentru ca&pania electoral a tatlui ei" Dei finanarea N-S- nu putea fi pus pe acelai plan cu dreptul la a(ort, sntatea populaiei i +unsta7 rea cetenilor, tatl ei o transformase %ntr7o c$estiune esenial" -cu& po(estea a(ea s7i e'plode!e drept %n fa" 4n c8te(a ore, a&ericanii (or s resi&i fiorul triu&fului N-S-" @is7 torilor li se (or u&ple oc$ii de lacri&i" Oa&enilor de tiin sceptici o s le cad falca" *&a inaia copiilor o s o ia ra!na" ,$estiunile le ate de c$eltuirea dolarilor i a cenilor se (or pierde %n deri!oriu, puse definiti( %n u&+r de acest &o&ent e'cepional" Preedintele (a re(eni ca pasrea P$oeni', transfor&8ndu7se %n erou, %n (re&e ce, %n &ie!ul sr+torii, senatorul afacerist (a aprea dintr7odat ca %n ust la &inte, un ! 8rie7 +r8n! lipsit de senti&entul a&erican al a(enturii" ,o&puterul scoase un sunet, fc8nd7o pe Rac$el s pri(easc %n susD )I SE,>NDE)" Brusc, ecranul din faa ei se tre!i la (ia, ls8nd s se (ad o i&a ine neclar a si iliului ,asei -l+e" Dup o clip, i&a inea se cristali! %n c$ipul fa&iliar al preedintelui /erne6" : Bun, Rac$el, !ise el cu o e'presie de (iclenie %n oc$i" ,red c ai petrecut o dup7a&ia! interesant, nu;

23 Biroul senatorului Sed ewic9 Se'ton se sea %n cldirea de +irouri senatoriale P$ilip -" /art, pe ," Street, %n nord7estul ,apitoliului" ,ldirea era o reea %n stil neo&ode&ist de dreptun $iuri al+e, despre care criticii susineau c sea&n &ai &ult a %nc$isoare dec8t a sediu de +irouri" Buli dintre cei care lucrau acolo a(eau acelai senti&ent" .a eta=ul trei, 5a+rielle -s$e se a ita, f88indu7se prin ca&er" Pe ecran se (edea un nou e7&ail" 5a+rielle nu prea tia ce s priceap din el" Pri&ele dou r8nduri spuneauD )-P-R**- .>* SED5EC*,? - FOS# *BPRES*ON-N# .- ,NN" -B B-* B>.#E *NFORB-** PEN#R> #*NE)" 4n ulti&ele spt&8ni, 5a+rielle pri&ise &ai &ulte &esa=e de acest en"-dresa e'peditorului era o fars, dei ea fusese capa+il de a o depis7 ta %ntr7o adres de tip )casa7al+a" o()" Se prea c infor&atorul &isterios fcea parte din personalul ,asei -l+e" Oricine ar fi fost, de(enise sursa lui 5a+rielle pentru tot felul de infor&aii politice preioase de dat recent, inclu!8nd aici i (estea unei %nt8lniri conspirati(e dintre preedinte i directorul ad&inistrati( al N-S-" 5a+rielle pri(ise &esa=ele cu circu&specie la %nceput" 4ns, dup ce (erificase ponturile pri&ite, descoperise cu surprindere c infor&aiile erau e'tre& de corecte i de utile : infor&aii confideniale despre c$eltuielile e'or+itante ale N-S-, &isiuni costisitoare care ur&au s fie lansate, date care do(edeau c8t de suprafinanate i de neproducti(e erau cutrile le ate de (iaa e'traterestr, c$iar i despre sonda=e interne de opinie care a(erti!au c N-S- repre!enta c$estiunea fier+inte care %i %ndeprta &asi( pe ale tori de preedinte" ,a s7i %ntreasc po!iia i s se fac indispensa+ili senatorului, 5a+rielle nu %l infor&ase c pri&ea a=utor nesolicitat prin e7&ail din interi7 orul ,asei -l+e" 4n loc de asta, %i po(estise c pri&ea infor&aiile de la

)una dintre sursele ei)" Se'ton o aprecia %ntotdeauna i prea &ult prea e'pert %n arta diplo&aiei ca s %ntre+e cine era acea surs" 5a+rielle era con(ins c el o +nuia de acordarea de fa(oruri se'uale %n sc$i&+ul pon7 turilor" *ar c$estia asta ridica un se&n de %ntre+are, cci el nu prea deloc deran=at de o ase&enea posi+ilitate" 5a+rielle se opri din pli&+at i se uit iari le &esa=ul a+ia sosit" ,onotaiile tuturor &esa=elor erau clareD cine(a din interiorul ,asei -l+e dorea ca senatorul Se'ton s c8ti e ale erile i %l a=uta prin direcionarea atacurilor %&potri(a N-S-" Dar cine; Ai de ce; )>n o+olan care fu e din cora+ia care toc&ai se scufund), decise 5a+rielle" 4n Cas$in ton nu era deloc ieit din co&un ca un an a=at, care se te&ea c preedintele era pe punctul de a fi e(acuat din +irou, s ofere anu&ite fa(oruri discrete succesorului cel &ai pro+a+il, %n sperana de a7i &enine locul de &unc dup sc$i&+area politic" Se prea c cine(a adul&ecase (ictoria lui Se'ton i %i cu&pra, din ti&p, credit" Besa=ul de pe ecranul co&puterului o nelinitea" Nu se&na cu cele pe care le pri&ise p8n acu&" Nu pri&ele dou r8nduri o %n ri=orau, ci ul7 ti&ele douD )E-S# -PPO*N#BEN# 5-#E, 1"H0 P"B" @*NO S*N5>R)" *nfor&atorul nu7i ceruse niciodat p8n atunci o %nt8lnire fa %n fa" ,$iar i aa, 5a+rielle s7ar fi ateptat la o locaie ce(a &ai discret" )East -ppoint&ent 5ate;) 4n Cas$in ton e'ista un sin ur ase&enea loc, din c8te tia ea" )4n afara ,asei -l+e; E cu&(a (reo lu&;) 5a+rielle tia c nu %i poate rspunde prin e7&ailG &esa=ele %i fuseser %ntotdeauna tri&ise %napoi necitite" ,orespondentul ei dispunea de o adres anoni&" Nici o surpri! %n asta" )S & sftuiesc cu Se'ton;) /otr% pe loc s nu o fac" Senatorul era %ntr7o %nt8lnire" 4n plus, dac i7ar fi po&enit despre &esa=, ar fi tre+uit s7i po(esteasc despre celelalte" ,a atare, %i spuse c propunerea infor&atorului de a se %nt8lni %ntr7un loc pu+lic la lu&ina !ilei fusese fcut pentru protecia ei" .a ur&a ur&ei, acea persoan o a=utase %n ulti&ele dou spt&8ni" El sau ea %i era, cu si uran, un prieten" ,itind &esa=ul pentru ulti&a dat, 5a+rielle se uit la ceas" Bai a(ea o or la dispo!iie"

H0 Directorul ad&inistrati( al N-S- se si&ea &ai puin %ncordat acu&, c &eteoritul fusese scos cu succes din $ea" )#oate piesele %ncep s se ae!e la locul lor, %i !ise el, tra(ers8nd do&ul ctre !ona de lucru a lui Bic$ael #olland" -cu& ni&ic nu ne &ai poate opri") : ,u& iese; se interes E9stro&, duc8ndu7se %n spatele o&ului de tele(i!iune" #olland %i lu pri(irea de pe ecranul co&puterului" Prea o+osit, dar entu!iast" : Redactarea e aproape ter&inat" -cu& suprapun c8te(a dintre instantaneele luate de oa&enii du&nea(oastr %n ti&pul e'traciei" -r tre+ui s fie ata din clip %n clip" : Bine" Preedintele %i ceruse lui E9stro& s tri&it docu&entarul lui #olland

ctre ,asa -l+ c8t &ai cur8nd posi+il" Dei E9stro& fusese cinic c8nd au!ise de dorina preedintelui de a7l i&plica pe Bic$ael #olland %n acest proiect, 8ndurile lui se sc$i&+aser de %ndat ce (!use &aterialele +rute ale docu&entarului" ,o&entariul narati( al (edetei de tele(i!iune, co&+inat cu inter(ie(area oa&enilor de tiin ci(ili, transfor&ase totul %n cincispre!ece &inute de pro ra& tiin7 ific inteli i+il i e&oionant" #olland do+8ndise fr efort ceea ce N-Seuase de at8tea ori s o+in : s descrie la ni(elul a&ericanului o+inuit o descoperire tiinific, fr s par c o face cu superioritate" : Dup ce ter&inai redactarea, !ise E9stro&, aducei produsul finit %n !ona de pres" O s pun pe cine(a s trans&it o copie di ital la ,asa -l+" : Da, do&nule< #olland se %ntoarse la lucru" E9stro& plec &ai departe" ,8nd a=unse %n dreptul peretelui nordic, descoperi +ucuros c )!ona de pres) a $a+isferei fusese dr u a&ena=a7 t" Pe $ea fusese desfurat un i&ens co(or al+astru" 4n &i=locul co(o7 rului fusese pus o &as lun din acelea care se folosesc la si&po!ioane, cu c8te(a &icrofoane pe ea, un stea N-S- i un i&ens drapel a&erican drept fundal" Pentru co&pletarea dra&atis&ului cadrului (i!ual, &eteori7 tul fusese transportat pe un +o'7palet i ocupa po!iia de onoare, c$iar %n faa &esei de si&po!ion" E9stro& era &ulu&it s constate c dispo!iia oa&enilor din !ona presei era una de sr+toare" O &are parte a an a=ailor se %n r&deau %n =urul &eteoritului, %ntin!8nd &8inile ctre &asa cald precu& turitii %n =urul unui foc de ta+r" E9stro& decise c, %n sf8rit, sosise clipa" Se %ndrept spre c8te(a cu7 tii care se odi$neau pe $ea, dincolo de !ona presei" Dduse dispo!iia ca acele cutii s7i fie aduse din 5roenlanda c$iar %n acea di&inea" : Butura e din partea &ea< anun el cu las tare, %ntin!8nd cutii cu +ere personalului" : /ei, efuM< ip cine(a" Bersi< E c$iar rece< E9stro& !8&+i, lucru care nu se %nt8&pla prea desD : .e7a& pstrat la $ea" #oat lu&ea r8se" : Stai aa< stri altcine(a, uit8ndu7se ur8t la cutia lui" ,$estia asta e canadian< >nde e patriotis&ul; : -(e& un +u et li&itat, oa&eni +uni" E cea &ai ieftin +ere pe care a& sit7o< -lte r8sete" : -teniune, cu&prtori< stri %ntr7o porta(oce un &e&+ru al ec$i7 pei N-S- care se ocup de trans&isia %n direct" Sunte& pe punctul de a trece la lu&ina de studio" S7ar putea s fii te&porar or+ii" : Ai fr pupturi %n %ntuneric, inter(eni cine(a" -sta e o e&isiune care se difu!ea! %n ti&pul !ilei< E9stro& c$icoti, +ucur8ndu7se de replicile aruncate, %n (re&e ce ec$ipa de trans&isie efectua ulti&ele a=ustri reflectoarelor de studio i lu&inilor" : #rece& la lu&in de studio %n cinci, patru, trei, doi""" .u&ina din interiorul do&ului sc!u rapid %n intensitate, pe &sur ce +ecurile cu $alo en se stin eau" 4n c8te(a secunde, toate lu&inile se stinser" Do&ul se cufund %ntr7un %ntuneric de &or&8nt" ,ine(a ip, %n lu&" : ,ine &7a ciupit de fund; stri altcine(a, i!+ucnind %n r8s" Be!na total dur doar c8te(a fraciuni de secund, dup care reflec7 toarele de studio se aprinser i %ncepur s arunce o lu&in intens" #oa7

t lu&ea %i &i=i oc$ii" #ransfor&area era acu& co&pletG cadranul nordic al $a+isferei N-S- de(enise un studio de tele(i!iune" Restul do&ului se&na cu un $a&+ar %n noapte" Sin urele lu&ini %n celelalte !one pro(eneau de la refleciile lu&inilor de studio %n ta(anul arcuit de deasupra, reflecii care aruncau u&+re lun i peste posturile de lucru acu& pustii" E9stro& se retrase %n %ntuneric, &ulu&it s7i (ad oa&enii adunai %n =urul &eteoritului lu&inat" Se si&ea ca un tat de ,rciun care o+ser( cu& se +ucur copiii %n =urul +radului" )Du&ne!eu e &artor c &erit o ase&enea clip), %i !ise el, ne+7 nuind de!astrul care %l p8ndea"

H1 @re&ea se sc$i&+a" ,a un (estitor %ndurerat al unui conflict &a=or, (8ntul scoase un urlet pl8n re i i!+i puternic %n adpostul ec$ipei Delta Force" Delta One ter&in de fi'at copertina de protecie contra furtunii i duse %nuntru, altur8ndu7se celor doi parteneri ai si" Bai trecuser prin aa ce(a i %nainte" Furtuna a(ea s %ncete!e cur8nd" Delta #wo pri(ea i&a inile (ideo pri&ite de la &icro+ot" : Bai +ine te7ai uita aici, rosti el" Delta One (eni l8n el" *nteriorul $a+isferei era co&plet %n %ntuneric, cu e'cepia !onei e'tre& de lu&inate din nordul do&ului" Restul $a+isfe7 rei prea doar o carcas a+ia conturat" : Nu7i ni&ic, !ise el" #estea! lu&inile de studio pentru disear" : Nu lu&ina e pro+le&a" Delta #wo art spre pata %ntunecat din &i=locul $eii : aura plin cu ap prin care fusese e'tras &eteoritulD : ,ia e pro+le&a" Delta One pri(i aura" ,ontinua s fie %ncon=urat de piloni, iar su7 prafaa apei prea cal&" : Nu (d ni&ic" : Bai uit7te odat cu atenie< Bane(r =o6stic97ul astfel %nc8t &icro+otul co+or% %n spiral ctre suprafaa urii" Studiind &ai %ndeaproape +a!inul %ntunecat cu $ea topit, Delta One !ri ce(a ce %l fcu s tresar" : ,e nai+a"""; Delta #$ree (eni i el s (ad" Ai el prea ocatD : Doa&ne< la e puul de e'tracie; E nor&al ca apa s fac aa; : Nu, rspunse Delta One" ,u si uran c nu"

H2 Dei se sea %n interiorul unei cutii &etalice i&ense, la cinci &ii de 9ilo&etri distan de Cas$in ton D",", Rac$el si&ea aceeai presiune de parc ar fi fost c$e&at la ,asa -l+" Bonitorul de (ideofon dinaintea ei afia o i&a ine li&pede precu& cristalul a preedintelui Jac$ /erne6 ae7 !at %n ca&era de co&unicaii a ,asei -l+e, %n faa si iliului pre!idenial" ,one'iunea audio di ital era fr cusur" Dac nu ar fi e'istat o %nt8r!iere aproape i&percepti+il a se&nalului, s7ar fi putut spune c preedintele

se sea %n ca&era de alturi" ,on(ersaia lu i&ediat o turnur direct, la su+iect" Preedintele p7 rea &ulu&it i nu prea surprins de aprecierea fa(ora+il fcut de Rac$el la adresa descoperirii pe care o reali!ase N-S- i la adresa iniiati(ei lui de a7l folosi pe Bic$ael #olland pe post de purttor de cu(8nt" Era %ntr7o dispo!iie +un i destul de opti&ist" : -a cu& sunt con(ins c (ei fi de acord, !ise /erne6, pe un ton &ai serios, i&plicaiile acestei descoperiri ar fi de natur pur tiinific %ntr7o lu&e perfect" Fcu o pau! i se aplec, faa lui ocup8nd tot ecranulD : Din nefericire, nu tri& %ntr7o lu&e perfect, iar acest triu&f N-Sse (a transfor&a %ntr7o &in e politic din clipa %n care %l (oi anuna %ntre ii lu&i" : .u8nd %n consideraie do(e!ile concludente i persoanele pe care le7ai recrutat pentru autentificare, nu7&i pot i&a ina cu& pu+licul sau oricare dintre contracandidaii du&nea(oastr ar fi %n stare de &ai &ult dec8t de a accepta aceast descoperire ca pe un fapt do(edit" /erne6 scoase un c$icotit aproape tristD : Oponenii &ei politici (or crede ceea ce (or (edea, Rac$el" Preocu7 parea &ea este c nu le va plcea ce (or (edea" Rac$el o+ser( cu c8t atenie e(ita preedintele s se refere la tatl ei" @or+ea doar %n ter&eni de )opo!iie) sau )contracandidai)" : Ai du&nea(oastr credei c opo!iia (a stri a )conspiraie doar din &oti(e politice; %ntre+ ea" : sta e =ocul" N7au ne(oie dec8t de o u&+r de %ndoial, prin care aceast descoperire s fie socotit un soi de fraud politic plnuit de N-S- i de ,asa -l+, pentru ca, dintr7odat, s & tre!esc cu o anc$et pe cap" Jiarele uit c N-S- a descoperit do(e!i ale (ieii e'traterestre i (a prefera s se ocupe de sirea de do(e!i ale unei conspiraii" E trist, dar orice insinuare le at de (reo conspiraie la adresa acestei descoperiri (a aduce &ult ru tiinei, ,asei -l+e, a eniei i, ca s fiu sincer, %ntre ii ri" : De aceea ai a&8nat anunul p8n la deplina confir&are i la autentificarea co&plet (enit din partea unor ci(ili de %nalt reputaie" : elul &eu este s pre!int datele %ntr7o &anier at8t de cate oric, %nc8t orice cinis& s fie %n+uit %nc din fa" @reau ca aceast descope7 rire s fie sr+torit cu de&nitate i onoare" N-S- &erit din plin acest lucru" Rac$el %i punea tot felul de %ntre+ri" )Ai ce (rea de la &ine;) : E(ident, continu el, tu deii o po!iie unic din care & poi a=uta" E'periena ta de analist, precu& i le tura dintre tine i principalul &eu contracandidat %i confer o uria credi+ilitate %n ceea ce pri(ete aceast descoperire" Rac$el era din ce %n ce &ai de!ilu!ionat" )@rea s & foloseasc""" e'act aa cu& a pre(!ut Pic9erin <) : -cestea fiind spuse, relu /erne6, a (rea s %i cer s autentifici personal aceast descoperire, oficial, %n calitate de persona= care se ocup cu securitatea infor&aiilor la ,asa -l+""" i de fiic a contracandidatului &eu" *at" #oate crile erau pe &as" )/erne6 (rea ca eu s certific") Rac$el cre!use cu ade(rat c Jac$ /erne6 se ridica deasupra unor astfel de &esc$inrii politice" O certificare pu+lic care ar fi (enit din par7 tea lui Rac$el ar fi transfor&at instantaneu &eteoritul %ntr7o c$estiune personal pentru tatl ei, pun8ndu7l pe senator %n i&posi+ilitatea de a ataca credi+ilitatea descoperirii fr a7i ataca propria fiic : o sentin

catastrofal pentru un candidat care a(ea drept &oto )fa&ilia pe pri&ul plan)" : ,a s fiu sincer, do&nule, rosti Rac$el, fi'8ndu7i pri(irea pe &onitor, sunt ocat c %&i putei cere aa ce(a" Preedintele pru surprinsD : -& cre!ut c te (ei +ucura s fii de a=utor" : S & +ucur; .s8nd deoparte diferendele cu tatl &eu, do&nule, aceast cerere & pune %ntr7o situaie i&posi+il" -& i aa destule pro+le&e cu tata fr a & lua la tr8nt cu el %ntr7un soi de &eci pu+lic, pe (ia i pe &oarte" ,$iar dac %&i displace o&ul %n sine, el este totui tatl &eu i as&uirea &ea %&potri(a lui %n cadrul unui foru& pu+lic, ( spun sincer, pare un lucru su+ de&nitatea du&nea(oastr" : Stai aa< /erne6 ddu din &8ini %n se&n de predareD : ,ine a spus ce(a despre un foru& pu+lic; Rac$el fcu o pau!D : Presupun c (7ar plcea s & altur directorului ad&inistrati( al N-S- pe podiu& la conferina de pres de la ora opt" /o$otul de r8s al preedintelui +u+ui %n difu!oareD : ,e fel de o& & cre!i, Rac$el; ,$iar cre!i c i7a putea cere cui(a s7i %n=un $ie tatl pe la spate %n direct la tele(i!iunea naional; : Dar, ai spus""" : Ai &ai cre!i c l7a lsa pe directorul ad&inistrati( al N-S- s %&7 part lu&ina reflectoarelor cu fiica du&anului su de &oarte; Nu (reau s7i !druncin %ncrederea %n tine, Rac$el, dar aceast conferin de pres este o pre!entare tiinific. Nu sunt con(ins c tot ce tii tu despre &eteorii, fosile sau structuri de $ea ar da e(eni&entului o prea &are credi+ilitate" Rac$el si&i c ia focD : Dar, atunci""" la ce fel de autentificare ( 8ndii; : >na &ai potri(it po!iiei tale" : Do&nule; : Eti ofierul &eu de infor&aii de la ,asa -l+" #u pui la curent personalul &eu cu c$estiunile de i&portan naional" : @rei s autentific asta pentru personalul du&nea(oastr; /erne6 continua s par a&u!at de ne%nele erea creatD : Da, asta (reau" Scepticis&ul cu care & (oi confrunta %n afara ,asei -l+e este floare la urec$e %n co&paraie cu ceea ce tre+uie s %ndur acu& de la personalul &eu" -ici ne afl& %n &ie!ul unei re(olte &a=ore" ,redi+ilitatea &ea intern s7a dus nai+ii" Personalul &7a i&plorat s reduc finanarea N-S-" *7a& i norat, i asta %nsea&n sinucidere politic" : P8n acu&" : E'act" -a cu& discuta& de di&inea, &o&entul ales pentru a7 ceast descoperire (a prea suspect %n oc$ii ad(ersarilor politici i %n acest &o&ent ni&eni nu e &ai cinic dec8t personalul &eu" De aceea, c8nd (or au!i aceast infor&aie pentru pri&a oar, (reau ca ea s (in de la""" : Personalul nu tie ni&ic despre &eteorit; : Atiu doar c8i(a consilieri" Pstrarea secretului asupra acestei descoperiri a fost socotit a+solut necesar" Rac$el era uluit" )Nu7i de &irare c se confrunt cu o re(olt") : Dar asta nu e !ona &ea de e'perti!" >n &eteorit cu reu poate fi considerat un su+iect de +riefin informaional. : Nu %n sens clasic, dar e'ist toate ele&entele &uncii tale o+inuite : date co&ple'e care tre+uie rafinate, ra&ificaii politice su+staniale""" : Eu nu sunt specialist %n &eteorii, do&nule" N7ar fi &ai +ine ca

directorul ad&inistrati( al N-S- s fac acest lucru; : 5lu&eti; #oat lu&ea de aici %l urte" Din punctul de (edere al personalului &eu, E9stro& este (8n!torul (iclean ca un arpe care &7a ade&enit s fac t8r prost dup t8r prost" Rac$el %nele ea &oti(aiaD : ,e !icei de ,or96 Barlinson; Bedalia Naional %n -strofi!ic; -re &ult &ai &ult credi+ilitate dec8t a& eu" : Personalul &eu e for&at din politicieni, Rac$el, nu din oa&eni de tiin" .7ai cunoscut pe doctorul Barlinson" ,red c e ne&aipo&enit, dar dac las un astrofi!ician s %i (or+easc ec$ipei &ele de politicieni de st8n a care 8ndesc dup tipare ri ide, & te& c (oi sf8ri cu o tur& de nuci" -& ne(oie de cine(a care s le (or+easc pe li&+a lor" #u eti acea persoan, Rac$el" Oa&enii &ei %i cunosc &unca i, lu8nd %n consideraie nu&ele tu de fa&ilie, eti cea &ai neprtinitoare fiin de la care ei ar putea spera s aud ce(a de +ine" Rac$el se si&i atras de stilul curtenitor al preedinteluiD : ,el puin recunoatei c rudenia &ea cu oponentul du&nea(oas7 tr are le tur cu cererea pe care ai fcut7o" Preedintele scoase un c$icotit sfiosD : Bine%neles c are" Dar, aa cu& lesne %i poi i&a ina, personalul &eu (a fi infor&at, pe o cale sau alta, indiferent ce deci!ie (ei lua tu" Nu tu eti eroul aici, Rac$el, ci doar &esa erul< Eti persoana cea &ai calificat pentru a opera aceast infor&are i totodat, din %nt8&plare, eti rud foarte apropiat cu o&ul care (rea s7&i dea afar personalul din ,asa -l+ %n ur&torul &andat" Dispui de du+l credi+ilitate" : -r tre+ui s ( ocupai de (8n!ri" : De fapt, c$iar asta fac" .a fel ca tatl tu" Ai, ca s fiu sincer, a (rea s %nc$ei o )afacere) cu tine" Preedintele %i scoase oc$elarii i se uit drept %n oc$ii lui Rac$el" Se putea citi %n el acelai en de for ca la tatl ei" : i7o cer ca pe o fa(oare, Rac$el, i pentru c eu cred c face parte din datoria ta" Deci cu& r&8ne; Da sau nu; @ei infor&a personalul &eu despre aceast c$estiune; Rac$el se si&i ca prins %n capcan %n interiorul ca+inei" )Ni&ic nu sea&n cu o (8n!are ne ociat la s8n e") Si&ea, c$iar i de la cinci &ii de 9ilo&etri deprtare, puterea (oinei lui prin ecranul (ideo" Atia i c era o cerere foarte re!ona+il, indiferent c7i plcea sau nu" : - a(ea nite condiii, !ise ea" /erne6 ridic din spr8nceneD : Ai anu&e; : B %nt8lnesc cu personalul du&nea(oastr %n particular" Fr re7 porteri" Este o infor&are pri(at, nu o autentificare pu+lic" : -i cu(8ntul &eu" 4nt8lnirea ta este de=a pro ra&at %ntr7o locaie retras i personal" Rac$el oftD : Bine, atunci" Preedintele se lu&in la faD : E'celent< Rac$el se uit la ceas i constat cu surprindere c arta de=a puin peste ora patru" : Stai aa, !ise ea nedu&erit" N7a(e& ti&p, dac (rei s fii %n direct la ora opt seara" Nici cu rac$eta aia &onstruoas cu care &7ai tri&is aici nu &7a putea %ntoarce la ,asa -l+ dec8t %n c8te(a ore" -r tre+ui s & pre tesc i""" Preedintele cltin din capD : B te& c nu &7a& e'pri&at foarte clar" @ei face infor&area de

unde te afli, prin inter&ediul unei (ideo7conferine" : -$a< Rac$el e!itD : .a ce or (7ai 8ndit; : De fapt, rosti /erne6, !8&+ind, ce7ai !ice s o ii c$iar acu&; #oat lu&ea e de=a pre!ent i se uit acu& la un ecran ne ru de tele(i!or" #e ateapt pe tine" ,orpul lui Rac$el se %ncordD : Dar sunt co&plet nepre tit, do&nule" E i&posi+il s""" : Spune7le doar ade(rul" ,8t de reu poate fi; : Dar""" : Rac$el, o cal& /erne6, aplec8ndu7se spre ecran" -&intete7i c profesia ta are ca +a! co&pilarea i co&pararea datelor" ,u asta te ocupi< @or+ete7le despre ceea ce se petrece acolo" Se %ntinse s apese pe un co&utator de pe ecranul (ideo, dar se opri la &i=locul dru&uluiD : S nu uit, cred c (ei fi &ulu&it s descoperi c te7a& pus %ntr7o po!iie pri(ile iat" Rac$el nu %nelese la ce fcea el referire, dar era prea t8r!iu ca s &ai %ntre+e" Preedintele apsase pe co&utator" Ecranul din faa lui Rac$el de(eni ne ru pentru o clip" ,8nd re(eni la (ia, Rac$el se tre!i %n faa uneia dintre cele &ai tul+urtoare i&a ini pe care le (!use (reodat" ,$iar %n faa oc$ilor ei se sea Biroul O(al din ,asa -l+" 4ncperea era plin oc$i cu oa&eni" #oi stteau %n picioare" Prea c %ntre ul personal al ,asei -l+e se sea acolo" Ai fiecare dintre ei se $ol+a la ea" Rac$el %i ddea acu& sea&a c i&a inea ei se (edea %n sal c$iar de pe +iroul preedintelui" )@or+esc dintr7o po!iie pri(ile iat") Rac$el %ncepuse de=a s trans7 pire" Din e'presia c$ipurilor celor aflai %n Biroul O(al, lu&ea de acolo era surprins s o (ad pe Rac$el, la fel de surprins ca i ea" : Do&nioar Se'ton; o apel o (oce r uit" Rac$el inspect &area de c$ipuri i descoperi cine %i (or+ise" Era o fe&eie deirat, care toc&ai se ae!a %n pri&ul r8ndD Bar=orie #enc$" 4nfiarea fe&eii nu putea fi confundat nici &car %ntr7o ase&enea &uli&e de oa&eni" : @ &ulu&i& c (7ai alturat nou, do&nioar Se'ton, rosti ea" Preedintele ne7a infor&at c a(ei ce(a (eti pentru noi"

HH Bucur8ndu7se de %ntuneric, paleontolo ul Cailee Bin sttea sin ur i &edita %n !ona lui pri(at de lucru" Fiecare +ucic din corpul lui a7 tepta e(eni&entul din acea sear" )4n cur8nd a& s fiu cel &ai fai&os pa7 leontolo din lu&e") Spera doar c Bic$ael #olland fusese eneros i incluse co&entariile lui personale %n docu&entar" Sa(ur8nd de=a cele+ritatea care %l atepta, Bin tresri %n ur&a unei (i+raii uoare care scutur $eaa su+ picioarele lui" *nstinctul de protec7 ie %&potri(a cutre&urelor pe care i7l de!(oltase trind %n .os -n eles %l fcea $ipersensi+il la cele &ai sla+e &icri ale solului" *&ediat, Bin se ruin d8ndu7i sea&a c (i+raia fusese una perfect nor&al" )E doar $eaa care se topete), %i spuse el, rsufl8nd uurat" 4nc nu se o+inu7 ise" .a fiecare c8te(a ore, o e'plo!ie %ndeprtat +u+uia %n noapte, re!ultat al (reunui +loc i&ens de $ea care se rupea unde(a de

+anc$i! i cdea %n &are" Nora$ Ban or for&ulase foarte plastic feno&enulD )Noi ais+er uri care se nasc""") St8nd %n picioare, Bin %i %ntinse +raele" Pri(i prin $a+isfer" .a ce(a deprtare, dincolo de strlucirea reflectoarelor de tele(i!iune, se pre tea o sr+toare" Bin nu era un fan al petrecerilor, aa c porni s tra(erse!e $a+isfera %n direcie opus" .a+irintul !onelor de lucru, pustii acu&, se&na cu un ora7fanto&" 4ntre ul do& prea c!ut prad spiritelor" *&ensul spaiu prea &ai rco7 ros, aa c Bin %i %nc$ise +ine $aina lun din pr de c&il" >nde(a %nainte, !ri puul de e'tracie : locul din care fuseser scoase cele &ai i&portante fosile din istoria u&anitii" 5i anticul tripod de &etal fusese %ndeprtat, astfel %nc8t +a!inul sttea sin uratic %ncon=urat de piloni, ca un soi de roap +leste&at %ntr7o (ast parcare de $ea" Bin se a(entur p8n la pu i se opri la o distan si ur, ! 8indu7se %n +a!inul cu ap care &ai a(ea puin i %n $ea, ad8nc de ai!eci de &etri" 4n cur8nd, apa a(ea s %n $ee de tot, ter 8nd orice ur& a pre!enei cui(a acolo" Bin %i spuse c acel +a!in cu ap era o pri(elite &inunat" ,$iar i %n %ntuneric" )Bai ales %n %ntuneric") Bin a(u o e!itare" -poi %i ddu sea&a" ),e(a nu e %n re ul") ,8nd se apropie &ai &ult de ap, Bin si&i cu& starea de &ulu&i7 re pe care o si&ise face loc unui fior +rusc de nedu&erire" 4i %nc$ise oc$ii, se $ol+ din nou, apoi %i %ntoarse repede pri(irea %n cealalt parte a do&ului""" la cinci!eci de &etri deprtare, %nspre &asa de oa&eni care sr+toreau %n !ona alocat presei" Atia c nu %l puteau (edea %n %ntuneric la o ase&enea deprtare" )-r tre+ui s po(estesc cui(a despre asta, nu;) Bin pri(i din nou apa, %ntre+8ndu7se ce anu&e s le spun" Oare a7 (ea parte de o ilu!ie optic; De (reun efect ciudat de reflecie; Nesi ur, Bin pi dincolo de piloni i se apropie cu pruden de &ar7 inea puului" Ni(elul apei era cu un &etru i trei!eci de centi&etri su+ cel al $eii, aa c se aplec s (ad &ai +ine" Da, ce(a foarte ciudat se petrecea" Era i&posi+il de ratat, i totui nu de(enise (i!i+il dec8t dup stin erea lu&inilor din do&" Bin se %ndrept" ,ine(a tre+uia %n &od clar s afle despre asta" Por7 ni %napoi, r+it, spre !ona de pres" Dup nu&ai c8i(a pai, Bin se opri" )Doa&ne Du&ne!eule<) Se %ntoarse spre roap, cu oc$ii ieii din or+ite, c8nd, %n sf8rit, %nelesese ce se %nt8&pl" 4l lo(ise ca un trsnet" : *&posi+il< e'cla& el cu (oce tare" Ai totui Bin pricepea c era sin ura e'plicaie posi+il" )58ndete cu &a'i& precauie, se atenion sin ur %n 8nd" #re+uie s e'iste o e'plicaie &ai raional") Ai totui, cu c8t reflecta &ai intens, cu at8t era &ai con(ins de ceea ce (edea" )Nu e'ist alt e'plicaie<) Nu7i (enea s cread c a eniei i lui ,or96 Barlinson le scpase din (edere ce(a at8t de incredi+il, dar Bin n7a(ea de ce s se pl8n " )De7acu&, descoperirea %i aparine lui Cailee Bin <) #re&ur8nd de e&oie, Bin aler spre o !on de lucru apropiat i si o epru+et cu ura lar " -cu& nu &ai a(ea ne(oie dec8t de o &ostr de ap" Ni&eni n7a(ea s cread aa ce(a<

H1

: 4n calitatea &ea de ofier de le tur a ,asei -l+e, %ncepu Rac$el Se'ton, %ncerc8nd s %i in (ocea su+ control %n (re&e ce se adresa &ul7 i&ii de pe ecran, datoria &ea include deplasarea %n !one politice fier+ini de pe &apa&ond, anali!area situaiilor insta+ile i raportarea ctre pree7 dinte i ctre personalul ,asei -l+e" Bai &ulte +ro+oane de sudoare %i apruser pe frunte" Rac$el i le terse cu pal&a, %n=ur8ndu7l %n tcere pe preedinte pentru c lsase in7 for&area %n sarcina ei, fr nici un fel de a(ertis&ent" : ,ltoriile &ele nu &7au dus niciodat p8n acu& %ntr7un loc at8t de e'otic" Rac$el art cu &8na %nspre ca+ina &etalic din =urul eiD : B credei sau nu, ( (or+esc c$iar acu& din dreptul ,ercului -rctic, st8nd pe o felie de $ea roas de peste o sut de &etri" Rac$el !ri e&oia anticiprii pe c$ipurile de pe ecran" Era clar c oa7 &enii %i ddeau sea&a c fuseser %n $esuii %n Biroul O(al cu un &oti( special, dar ni&eni nu %i i&a ina c acel &oti( ar fi a(ut (reo le tur cu un e(eni&ent petrecut la ,ercul Polar de Nord" Sudoarea %i cur ea din nou pe frunte" ),al&ea!7te, Rac$el< .a ur&a ur&ei, cu asta te ocupi") : B aflu %n faa du&nea(oastr, %n seara asta, cu &are onoare, &8ndrie i""" &ai presus de toate, e&oie" Pri(iri pierdute" ).a nai+a), %i !ise ea, ter 8ndu7i sudoarea aproape cu furie" )Nu &7a& an a=at pentru o c$estie ca asta") Rac$el tia ce ar fi spus &a&a ei dac s7ar fi aflat acoloD )Dac ai du+ii, eli+erea!7te de tot ce tii<) @ec$iul pro(er+ 6an9eu susinea una dintre cele &ai puternice credine ale &a&ei ei : c toate cu&penele din (ia pot fi depite spun8nd ade(rul, indiferent su+ ce for& este acesta rostit" *nspir8nd ad8nc, Rac$el se ridic puin pe scaun i pri(i drept spre ca&era (ideo" : 4&i cer scu!e, oa&eni +uni< Dac ( %ntre+ai cu& de transpir %n dreptul ,ercului -rctic""" e pentru c sunt un pic ner(oas" ,$ipurile de pe ecran prur s tresar pre de o clip" ,8te(a r8sete ner(oase" : 4n plus, continu Rac$el, eful du&nea(oastr &7a pus %n te& cu circa !ece secunde %nainte de a7&i spune c (oi da oc$ii cu %ntre ul perso7 nal" 5enul sta de +ote! prin foc nu intra %n (ederile &ele pentru o pri& (i!it %n Biroul O(al" Bai &ulte r8sete de aceast dat" : Ai, continu ea, pri(ind %n =osul ecranului, cu si uran nu &i7a& i&a inat c (oi sta la +iroul preedintelui""" cu at8t &ai puin pe el< R8sete din toat ini&a i &ai &ulte !8&+ete lar i" Rac$el si&i cu& %ncep s i se rela'e!e &uc$ii" )D7le infor&aia direct") : >itai cu& st situaia< @ocea lui Rac$el re(enise la nor&al" .i&pede i fer&D : Preedintele /erne6 a lipsit din &ass7&adia %n ulti&a (re&e nu pentru c nu ar fi interesat de ca&pania politic, ci pentru c a fost i&pli7 cat puternic %n alt c$estiune" O c$estiune pe care el a socotit7o &ult &ai i&portant" Rac$el se opri i %i fi' pri(irea asupra audieneiD : - a(ut loc o descoperire tiinific %ntr7un loc nu&it Banc$i!a de 5$ea Bilne, %n e'tre&itatea -rcticii" Preedintele (a infor&a %ntrea a lu7 &e despre acest e(eni&ent %n cadrul unei conferine de pres, disear, la ora opt" Descoperirea a fost fcut de un rup de a&ericani dedicai, care au a(ut parte de &ulte $inioane %n ulti&a (re&e i care &erit o pau!" B refer la N-S-" @ putei si&i &8ndri s aflai c preedintele du&nea7

(oastr, &anifest8nd o %ncredere aproape clar(!toare, a susinut din rsputeri N-S- %n ulti&a (re&e, i la +ine, i la ru" -cu& se pare c a7 ceast loialitate %i (a fi rspltit" Rac$el %nelese a+ia %n acea clip prin ce &o&ente istorice trecea" 4n 8t si&ea un nod pe care ea se c$inui din reu s7l %n $itD : ,a ofier de infor&aii speciali!at %n anali!a i (erificarea datelor, & nu&r printre cei c8i(a oa&eni pe care preedintele i7a c$e&at s e'a&ine!e datele oferite de N-S-" .e7a& e'a&inat personal i a& a(ut %ntre(ederi cu &ai &uli specialiti, at8t u(erna&entali c8t i ci(ili, +r+ai i fe&ei ale cror referine sunt &ai presus de orice repro i a cror po!iie este cu &ult deasupra oricrei influene politice" Opinia &ea profesional este aceea c datele pe care (i le (oi pre!enta sunt faptice %n ori inea lor i neprtinitoare %n pre!entare" Bai &ult, este prerea &ea personal c preedintele, ani&at de +una7credin fa de &andatul su i fa de poporul a&erican, a do(edit o ri= i o r+dare ad&ira+ile %n a&8narea unui anun despre care tiu c ar fi (rut din toat ini&a s %l fac spt&8na trecut" Rac$el ur&ri cu& oa&enii de pe ecran sc$i&+au pri(iri nedu&erite" Se %ntoarser cu toii spre ea i atunci %i ddu sea&a c le capti(ase co&7 plet atenia" : Doa&nelor i do&nilor, (ei au!i acu& ceea ce eu personal sunt con(ins c (ei considera a fi una dintre cele &ai e&oionante infor&aii de!(luite (reodat %n acest +irou<

HI *&a inea trans&is ctre Delta Force de &icro+otul care se &ica %n cercuri %n interiorul $a+isferei ar fi c8ti at cu si uran un concurs de fil& de a(an ard : lu&inile sla+e, aura de e'tracie lucind i asiaticul +ine %&+rcat %ntins pe $ea, cu $aina din pr de c&il %&prtiat %n =urul lui ca o perec$e de aripi i&ense" : #re+uie s7l opri&, !ise Delta #$ree" Delta One %ncu(iin" Pe $earul Bilne e'istau secrete pe care ec$ipa lui era autori!at s le prote=e!e folosind fora" : ,u& %l opri&; %ntre+ Delta #wo, continu8nd s &ane(re!e =o67 stic97ul" Bicro+oii tia nu sunt ec$ipai pentru aa ce(a" Delta One se %ncrunt" Bicro+otul care se %n(8rtea prin $a+isfer era un &odel de recunoatere, olit de alte ec$ipa&ente, i nu a(ea autono&ie de !+or &ai %ndelun at" Era la fel de periculos ca o &usc" : -r tre+ui s %l infor&& pe controlor, afir& Delta #$ree" Delta One pri(i intens i&a inea sin uraticului Bin , %ntins precar pe &ar inea puului de e'tracie" Ni&eni nu se sea %n apropierea lui : iar apa rece ca $eaa dispunea de ciudata capacitate de a a&orti!a orice stri te de a=utor" : D7&i controalele, !ise el cu $otr8re" : ,e (rei s faci; se interes soldatul cu =o6stic97ul" : ,eea ce a& fost nvat s fac, %i rspunse Delta One, prelu8nd unealta" S i&pro(i!e!"

HK Cailee Bin !cea %ntins pe +urt l8n aura de e'tracie, cu +raul

drept %ntins peste &ar ine %n %ncercarea de a o+ine o &ostr de ap" ,u si uran oc$ii nu %i =ucaser festeG aflat cu faa la &ai puin de un &etru de o linda apei, putea (edea totul perfect acu&" )Este incredi+il<) 4ntin!8ndu7se i &ai &ult, Bin %i potri(i epru+eta %ntre de ete, %n7 cerc8nd s atin suprafaa apei" Nu &ai a(ea ne(oie dec8t de (reo !ece centi&etri" *ncapa+il s %i %ntind +raul &ai &ult, Bin se &ic puin i a=unse &ai aproape de pu" 4i aps (8rfurile +ocancilor de $ea i %ncerc s %i fi'e!e &ai +ine &8na st8n de &ar ine" 4ntinse din nou +raul drept c8t putu de &ult" )-proape a& a=uns") Se apropie i &ai &ult" )Da<) Bar inea epru+etei atinse suprafaa apei" 4n (re&e ce apa %ncepea s cur %n recipient, Bin se uita i nu %i (enea s7i cread oc$ilor" -tunci, fr nici un fel de a(ertis&ent, se %nt8&pl ce(a cu totul ine'7 plica+il" O ac$ie de &etal se i(i !+ur8nd din +e!n, ca un lon scpat dintr7o ar&" Bin &ai a(u ti&p s o !reasc o fraciune de secund, %nainte ca acesta s %i intre %n oc$iul drept" Bin tresri (iolent" *nstinctul de conser(are fusese &ai puternic de7 c8t &intea, cea care %l a(erti!a c orice &icare +rusc %i poate distru e ec$ili+rul precar" O tresrire cau!at &ai &ult de surpri! dec8t o reacie %n faa durerii" B8na st8n , cea &ai apropiat de fa, se duse instincti( %n a=utorul oc$iului lo(it" Bin %i ddu sea&a c fcuse o reeal c$iar din clipa %n care &8na %i !+ur prin aer" ,u toat reutatea corpului lsat %n fa, i lipsit de spri=inul de p8n atunci, Cailee Bin %ncepu s alunece" 4i re(eni prea t8r!iu" .s8nd epru+eta %n plata Do&nului i %ncerc8nd s se prind cu&(a de $eaa dur pentru) a %&piedica plon=onul, Bin alunec : i c!u cu totul %n aura %ntunecat" Nu se scufund &ai &ult de un &etru i ce(a" ,u toate astea, c8nd atinse apa rece, &ai %nt8i cu capul, Bin a(u sen!aia c se lo(ise cu faa de un asfalt dur cu o (ite! a&eitoare" .ic$idul care %i %ncon=ur c$ipul era at8t de rece %nc8t prea acid coro!i(" Bin si&i instantaneu un =un $i de panic" ,u faa %n =os, %n +e!n, Bin fu pe &o&ent de!orientat, netiind %n7 cotro s o ia spre suprafa" /aina din pr de c&il inea fri ul departe de trup : dar nu&ai pentru c8te(a secunde" Reui %n cele din ur& s se %ndrepte i iei la suprafa cut8nd aerul cu disperare, c$iar %n clipa %n care apa si calea de a7i ataca spatele i pieptul, cuprin!8ndu7i %ntre ul trup %ntr7un (al de $ea" : -===uutoor, icni el" 4ns Bin a+ia reuise s tra %n pl&8ni suficient aer c8t s scoat un sc8ncet" Se si&ea de parc tot corpul %i fusese olit co&plet de su+7 stan" : -=utooorr< Era incapa+il s7i aud propriile ipete" Bin se trase ctre &ar inea puului de e'tracie i %ncerc s se caere afar" Nu&ai c peretele din faa lui era for&at din $ea" Nu se putea prinde de ni&ic" Su+ ap, +ocancii i!+ir peretele, cut8nd o uric %n care s se prind" Ni&ic" Se %ntinse c8t putu %n sus, cut8nd &ar inea" Era la doar trei!eci de centi&etri distan" De=a &uc$ii nu &ai rspundeau la co&en!ile date de creier" .o(i &ai tare din picioare, %ncerc8nd s se ridice pe perete suficient de sus ca s prind &ar inea cu de etele" 4i si&ea corpul ca de plu&+, iar pl&8nii preau olii co&plet, ca i cu& ar fi fost stri(ii de un piton uria" /aina roas de protecie se %n reuna cu fiecare secund i %l tr ea %n =os" Bin %ncerc s se descotoroseasc de ea, dar estura rea era &ult prea %&+i+at cu ap"

: -=utai7&< Frica %l copleea %n aceste &o&ente" Bin citise odat c &oartea prin %nec era cea &ai %n ro!itoare cu putin" Nu7i i&a inase niciodat c a(ea s e'peri&ente!e aa ce(a" Buc$ii refu!au de=a s &ai coopere!e cu &intea" -=unsese s se lupte doar ca s7i &enin capul deasupra apei" /ainele rele %l tr eau %n =os, %n (re&e ce de etele a&orite ! 8riau %nfri urate &ar inea puului" De7acu& ipetele lui se petreceau doar %n 8nd" Ai atunci, se %nt8&pl" Bin se scufund" Nu7i %nc$ipuise niciodat c (a trece prin roa!a cu&plit de a contienti!a &oartea, i&inena ei" Ai totui, el era acolo""" se scufunda %ncet de7a lun ul peretelui de $ea %ntr7o aur ad8nc de ai!eci de &etri" Prin faa oc$ilor %i trecur o &uli&e de i&a ini" Bo&ente din copilrie" ,ariera" Se %ntre+ dac a(ea s7l descopere cine(a acolo, =os" Sau se (a scufunda, pur i si&plu, p8n la fund i (a %n $ea""" %ncastrat %n $ear pentru (enicie" Pl&8nii %i urlau dup o'i en" 4i inu respiraia, %ncerc8nd %n conti7 nuare s %ncerce s a=un la suprafa" )Respir<) Se lupt cu estul re7 fle', lipindu7i +u!ele una de alta" )Respir<) 4ncerc %n !adar s %noate ca s se ridice la suprafa" )Respir<) 4n aceeai clip, %ntr7o +tlie &ortal a refle'elor contra raiunii, instinctul %ntrecu a+ilitatea lui Bin de a7i &enine +u!ele lipite" Cailee Bin in$al" -pa care %i intr %n pl&8ni %i atac esutul in a cu fora uleiului %ncins" -(ea sen!aia c arde, din e'terior spre interior" ,a o cru!i&e, apa nu ucide i&ediat" Bin petrecu apte secunde roa!nice in$al8nd apa re7 ce, fiecare in$alare &ai dureroas dec8t precedenta, nici una dintre ele neoferindu7i %ns trupului lucrul de care a(ea at8t de &are ne(oie" 4n cele din ur&, %n (re&e ce continua s alunece spre fundul ropii, Bin de(eni aproape incontient" Binecu(8nt scparea din c$inuri" De =ur %&pre=urul lui, %n ap, (!u &ici sc8ntei de lu&in" Era cel &ai fru&os lu7 cru pe care %l (!use (reodat"

H2 Poarta East -ppoint&ent de la ,asa -l+ este situat pe East E'ecu7 ti(e -(enue, %ntre #reasure Departa&ent i East .awn" 5ardurile %ntrite i pilonii de ci&ent instalai dup atacul pucailor &arini din Beirut %i confer acestei intrri un aer de orice natur, nu&ai de +un (enit nu" 4n faa porii, 5a+rielle -s$e se uit din nou la ceas, si&indu7se tot &ai ner(oas" Era 1"1I P"B" i ni&eni nu (enise %nc s o contacte!e" )E-S# -PPO*N#BEN# 5-#E, 1"H0 P"B" @*NO S*N5>R") )>ite7&, %i !ise ea" #u unde eti;) 5a+rielle cercet c$ipurile turitilor din =ur, cut8nd pe cine(a care s se uite la ea" ,8i(a +r+ai o pri(ir, dup care %i (!ur de dru&" 5a+ri7 elle %ncepu s se %ntre+e dac aceasta fusese o &icare deteapt" 4i ddu sea&a c indi(idul de la Ser(iciile Secrete care sttea de pa! o oc$ise de=a" 5a+rielle %i spuse c infor&atorului ei i se fcuse fric" Pri(ind pentru ulti&a dat prin ard spre ,asa -l+, oft i se %ntoarse, (r8nd s plece" : 5a+rielle -s$e; %ntre+ indi(idul de la Ser(iciile Secrete cu (oce tare" 5a+rielle se rsuci pe clc8ie, cu ini&a c8t un puriceD : Da<;<

O&ul din ca+ina de pa! %i fcu se&n cu &8na" Era un tip su+irel, cu o fa lipsit de orice e'presie i fr pic de u&orD : *nterlocutorul du&nea(oastr e ata s ( (ad acu&" #ipul %i desc$ise poarta principal i %i fcu se&n s intre" Picioarele fetei refu!ar s se &iteD : #re+uie s intru; Pa!nicul %ncu(iinD : Bi s7a spus s ( cer scu!e ca ai fost lsat s ateptai" 5a+rielle pri(i poarta desc$is, dar %nc %i si&ea picioarele de plu&+" ),e nai+a se petrece;) Nu se ateptase deloc la aa ce(a" : Suntei 5a+rielle -s$e sau nu; insist pa!nicul, pr8nd de7acu& ner+dtor" : Da, do&nule, dar""" : -tunci ( sftuiesc cu cldur s & ur&ai" Picioarele i se puser %n &icare" Dup ce trecu, e!itind, de pra , poarta se %nc$ise cu ! o&ot %n ur&a ei"

H0 Dou !ile %n care nu (!use lu&ina soarelui %i &odificaser ceasul +iolo ic lui Bic$ael #olland" Dei ceasul de la &8n arta ora unei dup7 a&ie!e t8r!ii, corpul %i spunea c era &ie!ul nopii" #er&in8nd ulti&ele retuuri la docu&entar, #olland descrcase %ntre ul fiier (ideo pe un ,D i %i croia dru& prin !ona %ntunecat a do&ului" -=un 8nd %n !ona lu&i7 nat a presei, li(r ,D7ul te$nicianului N-S- care se ocupa cu trans&isiile &edia i care rspundea de pre!entare" : Bersi, Bi9e, rosti o&ul, fc8ndu7i cu oc$iul %n (re&e ce lua ,D7ul" Sc$i&+ din te&elii definiia tele(i!iunii, nu; #olland replic o+ositD : Sper s7i plac i preedintelui" : Fr %ndoial" 4n orice ca!, &unca ta s7a %nc$eiat" Stai =os unde(a i +ucur7te de spectacol< : Bersi" #olland r&ase %n !ona intens lu&inat a presei i cercet cu pri(irea an a=aii N-S- care toastau fericii cu +ere %n cinstea &eteoritului" ,$iar dac ar fi (rut i el s sr+toreasc, #olland se si&ea epui!at i stors e&oional" Se uit %n =ur dup Rac$el Se'ton, %ns ea prea %nc prins %n discuie cu preedintele" )@rea ca ea s (or+easc %n direct), %i !ise el" Nu c i7ar fi %nnuit de ce(aG Rac$el ar fi fost un surplus perfect la a&a i aa lar de (or+itori despre &eteorit" 4n afar de aspectul atr tor, Rac$el &ai a(ea nite atuuriD inspira %ncredere %n propriile fore i prea accesi+il : caliti pe care #olland rareori le sea la fe&eile cu care se %nt8lnea" Ai totui, cele &ai &ulte fe&ei pe care le cunoscuse #olland fceau parte din lu&ea tele(i!iunii : i erau fie deintoare ne&iloase de po!iii de putere, fie super+e (edete crora toc&ai personalitatea le lipsea" 4n ti&p ce se %ndeprta de &uli&ea l ioas a an a=ailor de la N-S-, #olland %i croi dru& aiurea prin do&, %ntre+8ndu7se unde dispru7 ser ceilali oa&eni de tiin ci(ili" Dac i ei se si&eau doar pe =u&tate la fel de stori de puteri pe c8t se si&ea el, pro+a+il c se seau %n !ona de ca&pare, tr 8nd un pui de so&n %nainte de &arele &o&ent" 4n faa lui, la distan, #olland (!u cercul de piloni O-R5 %n =urul puului de e'tracie acu& pustiu" Spaiul ol de deasupra prea s se afle %n re!onan cu (ocile sla+e ale unor a&intiri %ndeprtate" #olland %ncerc

s nu se 8ndeasc la asta" )>it fanto&ele), %i i&puse" -desea, 8ndurile %l +8ntuiau %n astfel de &o&ente, c8nd era o+osit sau sin ur : clipe de triu&f sau de sr+toare" )-r tre+ui ca ea s fie cu tine acu&), opti (ocea din strfundul &inii" Sin ur %n %ntuneric, si&i cu& alunec %napoi %nspre (re&urile pe care %ncerca s le uite" ,elia Birc$ fusese iu+ita lui %nc din coala eneral" 4ntr7o !i de Sf8ntul @alentin, #olland o dusese la restaurantul ei fa(orit" ,8nd c$elne7 rul le aduse desertul, ,elia (!use c era (or+a de un sin ur trandafir i de un inel cu dia&ant" ,u lacri&i %n oc$i, rostise sin urul cu(8nt care %l fcea pe Bic$ael #olland &ai fericit dec8t orice pe lu&ea astaD : Da" Plini de sperane, cu&praser o csu l8n Pasadena, unde ,elia o+inuse o slu=+ de profesoar de tiine" Dei salariul era &odest, era, totui, un %nceput" #otodat, locaia se sea %n apropierea *nstitutului de Oceano rafie Scripps din San Die o, unde #olland %i sise slu=+a pe care o (isase &ereu, la +ordul unei na(e de cercetare eolo ic" Bunca lui pre7 supunea plecarea %n perioade de trei sau patru !ile, consecuti(e, %ns re%n7 t8lnirile cu ,elia erau %ntotdeauna pline de pasiune i de e&oie" 4n (re&e ce se sea pe apele &rilor, #olland %ncepu s fil&e!e c8te(a dintre a(enturi pentru ,elia, &inidocu&entare ale &uncii de la +ordul (asului" .a sf8ritul unei cltorii se %ntorsese cu un fil&ule pe care %l reali!ase de la fereastra unui su+&ersi+il de ap ad8nc : pri&ele i&a ini luate (reodat unei +i!are &olute c$e&otropice despre care ni&eni n7a(ea $a+ar c ar e'ista" 4n (re&e ce %nsoea i&a inile cu un co&entariu, #olland practic prea ata s se arunce din su+&arin de entu!ias&" )4n aceste ad8ncuri triesc ne%ndoielnic &ii de specii %nc nedescope7 rite<, co&entase el n(alnic" Noi a+ia dac a& ! 8riat suprafaa< -ici =os e'ist &istere pe care nici unul dintre noi nu i le poate i&a ina<) ,elia fusese copleit de entu!ias&ul soului i de e'plicaiile lui ti7 inifice concise" Dintr7o toan, artase caseta la clasa ei de tiine natura7 le, i aceasta de(eni instantaneu un punct de atracie" -li profesori %i e'7 pri&aser dorina de a o %&pru&uta" Prinii (oiau s o copie!e" Prea c toat lu&ea ateapt cu ner+dare ur&toarea lo(itura a lui Bic$ael" ,eli7 a o sunase pe o prieten care lucra pentru reeaua NB, i %i tri&isese ca7 seta" Dou luni &ai t8r!iu, Bic$ael #olland (enise la soia lui i o ru ase s %l %nsoeasc %ntr7o pli&+are p8n la ?in &an Beac$" Era locul lor, unde %i %&prtiser dintotdeauna speranele i (isele" : @reau s7i spun ce(a, %i !isese el" ,elia se oprise i %l luase de &8n pe soul ei, %n (re&e ce apa le iroia la picioare" : ,e e; #olland e'plodaseD : -& pri&it un telefon de la reeaua de tele(i!iune NB, spt&8na trecut" Ei cred c a putea fi a!da unei serii de docu&entare despre (ia7 a oceanic" E perfect" @or s fac un episod pilot anul (iitor< 4i (ine s cre!i; ,elia %l srutase, e'tre& de %nc8ntatD : #e cred" @ei fi ne&aipo&enit< Aase luni &ai t8r!iu, ,elia i #olland na(i au %n apropiere de ,atalina, c8nd ea %ncepu s se pl8n de dureri %ntr7o parte" * norar durerile c8te(a spt&8ni, %ns acestea de(enir %ntr7un t8r!iu prea c$inuitoare" ,elia se dusese la doctor" 4ntr7o clip, (iaa de (is pe care o ducea #olland se transfor&ase %n7

tr7un co&ar" ,elia era +olna(" 5ra( +olna(" : E un li&fo& %n stare a(ansat, le e'plicaser doctorii" Se &anifest rar la oa&enii de (8rsta ei, dar cu si uran nu e +oal total necunoscut" ,elia i #olland se pre!entaser la nenu&rate clinici i spitale con7 sult8ndu7se cu tot felul de specialiti" Rspunsul fusese peste tot acelaiD )Boal incura+il)" )Nu (oi accepta aa ce(a<), se %ncp8nase el" 4i dduse i&ediat de&isia de la *nstitutul Scripps, lsase +alt docu&entarul NB, i %i con7 centrase %ntrea a ener ie i dra oste asupra efortului de a o face +ine pe ,elia" Ai ea se luptase cu %nd8r=ire, purt8nd durerea cu o raie care %l f7 cea pe el s7o iu+easc i &ai &ult" O lu %n pli&+ri lun i pe pla=a lor, %i ti &ese sntoase i %i spuse tot felul de po(eti despre lucrurile pe care a(eau s le fac %&preun dup %nsntoire" N7a fost s fie" #recuser doar apte luni c8nd Bic$ael #olland se tre!i st8nd pe un pat de spital l8n soia lui &uri+und" Nu7i &ai recunotea c$ipul" ,ru!i7 &ea cancerului nu era ec$i(alat dec8t de +rutalitatea c$e&oterapiei" Din ea nu r&sese dec8t un sc$elet c$inuit" >lti&ele ore au fost i cele &ai rele" : Bic$ael, rostise ea, cu (oce r uit" E ti&pul s plec" : Nu pot s te las< Oc$ii %i erau scldai de lacri&i" : Eti un supra(ieuitor, %l %ncura=ase ea" #re+uie s fii" Pro&ite7&i c %i (ei si o alt iu+ire" : Nu (oi (rea niciodat alta< #olland rostise (or+ele $otr8t s se in de =ur&8nt" : @a tre+ui s %n(ei" ,elia &urise %n di&ineaa unei du&inici de iunie, senin precu& cletarul" #olland se si&i ca un (as rupt de c$ei i aruncat %n lar ul unei &ri furi+unde i fr nici o +usol" Spt&8ni de !ile se %n(8rtise %n loc, rupt de realitate" Prietenii %ncercaser s %l a=ute, dar era prea &8ndru ca s le accepte &ila" )#re+uie s ale i, %i spusese el %ntr7un t8r!iu" #re+uie s &unceti sau &ori") -le 8nd %n cele din ur&, #olland se aruncase or+ete %n docu&enta7 rul ,ma&ing *eas. Pro ra&ul %i sal(ase, la propriu, (iaa" 4n cei patru ani care ur&aser, e&isiunea lui #olland a=unsese pe cul&i" 4n ciuda eforturi7 lor de peitori ale prietenilor lui, #olland se dusese doar la c8te(a dintre %n7 t8lnirile fi'ate" #oate fuseser eecuri sau de!a& iri reciproce, astfel %nc8t #olland renunase %n cele din ur& i sise ca scu! pentru lipsa de (ia social pro ra&ul de cltorii %ncrcat" Prietenii lui cei &ai +uni tiau %ns foarte +ine care era cau!aG Bic$ael #olland pur i si&plu nu era pre tit pentru aa ce(a" Puul de e'tracie al &eteoritului se sea acu& c$iar %n faa lui #ol7 land, tre!indu7l din dureroasa lui re(erie" Se scutur de fiorul a&intirilor i se apropie de desc$i!tur" 4n do&ul %ntunecat, $eaa topit cptase o fru&usee &a ic, aproape ireal" Suprafaa +a!inului sclipea ca un ia! lu&inat de ra!ele lunii" Pri(irea lui #olland fu atras de licririle lu&inoase din stratul de sus al apei, ca i cu& cine(a ar fi %&prtiat nite sc8ntei (er!ui7al+strii pe suprafa" Pri(i lun licririle" ,e(a de acolo prea cu totul deose+it" .a pri&a i&presie, cre!u c apa lucitoare pur i si&plu reflecta licrul lu&inilor din cealalt parte a do&ului, dar apoi %i ddu sea&a c nu pu7 tea fi (or+a de aa ce(a" .icririle a(eau o nuan (er!uie i preau s pulse!e %ntr7un anu&it rit&, de parc suprafaa apei era (ie i se lu&ina din interior"

Nelinitit, #olland pi %n spatele pilonilor pentru a pri(i &ai %ndea7 proape" 4n partea opus a $a+isferei, Rac$el Se'ton iei din ca+ina &o+il de trans&isie, direct %n %ntuneric" Se opri o clip, de!orientat de u&+rele i&ense care o %ncon=urau" /a+isfera se&na acu& cu o peter i&ens, lu&inat doar de ra!ele e&ise la distan de reflectoarele de tele(i!iune de l8n peretele nordic" Descu&pnit de +e!na din =ur, porni instincti( spre !ona lu&inat" Se si&ea &ulu&it de re!ultatul infor&rii ei asupra personalului ,asei -l+e" Dup ce %i re(enise din surpri!a pro(ocat de noutatea aflat, trans&isese &ai departe tot ceea ce tia despre &eteorit" Pe &sur ce (or+ea, ur&rise cu& e'presiile de pe c$ipurile oa&enilor din stafful pre7 edintelui trec de la oc la credin i speran i, %n cele din ur&, la ac7 ceptare ui&it" : @ia e'traterestr; au!ise ea o (oce e'cla&8nd" Atii ce %nsea&n asta; : Da, %i rspunse alt (oce" 4nsea&n c o s c8ti & aceste ale eri" 4n ti&p ce se apropia de !ona presei, Rac$el %i i&a in anunul ocant al preedintelui i nu se putu a+ine s nu se %ntre+e dac tatl ei c$iar &erita co&plotul pre!idenial care a(ea s se %ndrepte asupra lui, spul+er8ndu7i %ntrea a ca&panie electoral dintr7o sin ur lo(itur" Rspunsul era, +ine%neles, da" Oric8nd o %ncercau senti&ente &ai +une fa de tatl ei, nu tre+uia dec8t s i7o a&inteasc pe &a&a ei" ?at$erine Se'ton" Durerea i ruinea pe care Sed ewic9 Se'ton i le pro(ocase erau de neiertat""" (enirea acas t8r!iu %n fiecare noapte, felul %n care %i (or+ea %ntotdeauna, pe un ton superior, i &irosul de parfu&" E(la(ia &i&at de el : %n ti&p ce &inea i %nela, tiind prea +ine c pe el ?at$erine n7a(ea s7l prseasc niciodat" )Da, %i spuse ea, senatorul Se'ton e pe punctul de a pri&i e'act ceea ce &erit)" Buli&ea din !ona re!er(at presei =u+ila" #oi toastau cu +ere" Ra7 c$el str+tu acea &uli&e si&indu7se ca un intrus la o petrecere de fa7 &ilie" Se %ntre+ unde dispruse Bic$ael #olland" .8n ea se i(i ,or96 BarlinsonD : 4l cutai pe Bi9e; Rac$el e!itD : Pi""" nu""" ca& aa ce(a" ,or96 cltin din cap de! ustatD : Atia& eu" Bi9e toc&ai a plecat" ,red c s7a dus s %nface nite (inciuri" ,or96 %i &i=i oc$ii %nspre do&ul %ntunecat" Dei se pare c %l pu7 tei a=un e %nc din ur&" 4i !8&+i i art cu de etul %ntr7o anu&it di7 recie" Bi9e e (r=it de fiecare dat c8nd (ede ap" Rac$el se uit %n direcia indicat, ctre &i=locul do&ului, unde se (edea silueta lui Bic$ael #olland, care sttea %n picioare i pri(ea apa din puul de e'tracie" : ,e face; %ntre+ ea" E ca& periculos pe acolo< ,or96 !8&+iD : Poate c se uurea!" /aidei s &er e& s7i d& un $iont" Rac$el i ,or96 str+tur do&ul %ntunecat, ctre puul de e'tracie" 4n ti&p ce se apropiau de #olland, ,or96 stri D : /ei, o&ule7pete< i7ai uitat costu&ul de +aie; #olland se rsuci pe clc8ie" ,$iar i %n lu&ina sla+, Rac$el (!u c e'presia de pe c$ipul lui era una neo+inuit de su&+r" Faa %i prea ilu7 &inat %ntr7un &od foarte ciudat, de parc lu&ina (enea de unde(a, de

dedesu+t" : E totul %n re ul, Bi9e; %l %ntre+ ea" : Nu c$iar, %i rspunse #olland, art8nd %nspre ap" ,or96 pi peste piloni i i se altur lui #olland la &ar inea puului" Ai dispo!iia lui pru s se sc$i&+e instantaneu atunci c8nd pri(i %n =os" Rac$el li se altur, pind i ea peste piloni, p8n la &ar inea +a!inului" Pri(ind %n aur, !ri surprins sc8ntei (er!i7al+strii care licreau la su7 prafaa apei" ,a nite particule de neon care pluteau %n ap" Preau a pul7 sa %n nuane de (erde" Efectul era splendid" #olland prinse o +ucat de $ea de pe podea i o arunc %n ap" -ceasta de(eni fosforescent %n &o&entul i&pactului, arunc8nd +rusc s ei (er!i %n =ur" : Bi9e, rosti ,or96, pr8nd tul+urat, spune7&i, te ro , ce tii tu c e c$estia asta; #olland se %ncruntD : Atiu e'act ce este" 4ntre+area &ea este ce nai+a caut aici?

H3 : Sunt fla elate, !ise #olland, pri(ind spre apa lu&iniscent" : @8nturi; ,or96 fcu o ri&asD : @or+ete doar %n nu&ele tu" Rac$el %i ddu sea&a c Bic$ael #olland nu a(ea c$ef de lu&e" : /a+ar n7a& cu& se putea %nt8&pla, continu #olland, dar cu&(a aceast ap conine dinofla elate +iolu&iniscente" : Biolu&iniscente i &ai cu&;;; sri Rac$el" )@or+ete en le!ete") : Plancton &onocelular capa+il de a o'ida un catali!ator lu&iniscent denu&it luceferin" )-sta e %n en le!;) #olland pufni i se %ntoarse spre prietenul luiD : ,or96, e'ist (reo ans ca &eteoritul pe care l7a& scos din aura aia s fi a(ut or anis&e (ii pe suprafaa lui; ,or96 i!+ucni %n r8sD : Fii serios, Bi9e< : Dar sunt serios" : Nici o ans, Bi9e< ,rede7&, dac N-S- ar fi a(ut c$iar i cel &ai &ic du+iu c pe roca aia triesc &icroor anis&e (ii, poi s fii al nai+ii de si ur c n7ar fi scos7o niciodat %n aer li+er" #olland pru doar pe =u&tate satisfcut, uurarea fiindu7i u&+rit %n aparen, de de!le area unei eni &e profunde" : Nu pot ti si ur fr un &icroscop, !ise el, dar &ie &i se pare c sta este plancton +iolu&iniscent din specia Phylum Phyrrophyta. Nu&ele %nsea&n )plant de foc)" Oceanul -rctic e plin de aa ce(a" ,or96 ridic din u&eriD : Ai atunci de ce ai %ntre+at dac pro(in din spaiul cos&ic; : Deoarece &eteoritul a fost %n ropat %n $ea laciar : ap proaspt din ninsori" -pa din aura aia pro(ine din topirea $eii i a fost %n $eat ti&p de trei secole" ,u& puteau a=un e aceste creaturi din ocean %n ea; -r u&entul lui #olland aduse tcerea" Rac$el sttea la &ar inea +a!inului i %ncerca s se concentre!e asu7 pra a ceea ce a(ea %n faa oc$ilor" )Plancton +iolu&iniscent %n puul de e'7

tracie" ,e &ai %nsea&n i asta;) : >nde(a, dedesu+t, tre+uie s e'iste o sprtur, relu #olland" E sin ura e'plicaie" Pro+a+il c planctonul a intrat %n pu printr7o fisur a $eii care a per&is infiltrarea apei oceanului" Rac$el nu pricepea" : *nfiltrare; De unde; 4i a&inti de lun a ei cltorie cu *ceRo(er7ul pe platoul de $eaD : ,oasta e la peste trei 9ilo&etri de aici" ,or96 i #olland se uitar ciudat la ea" : De fapt, rosti ,or96, oceanul e c$iar su' noi" Banc$i!a asta plu7 tete" Rac$el se $ol+ la cei doi +r+ai" Era perple'" : Plutete; Dar""" noi sunte& pe $ear" : Da, sunte& pe un $ear, confir& #olland, dar nu sunte& i pe p&8nt" >neori $earii trec de sol i se %ntind peste ape" Deoarece $eaa este &ai uoar dec8t apa, $earul continu pur i si&plu s cur , plutind peste ocean ca o plut i&ens de $ea" -sta este i definiia unei 'anchi&e... (arianta plutitoare a unui $ear" Fcu o pau!" -cu& ne afl&, de fapt, la un 9ilo&etru i =u&tate %n lar ul oceanului" Aocat, Rac$el de(eni +rusc %n ri=orat" Potri(indu7i i&a inea din &inte cu %&pre=uri&ile, 8ndul c sttea deasupra Oceanului -rctic %i pro7 (oc un senti&ent de fric intens" #olland pru s sesise!e tul+urarea ei" Bocni cu piciorul %n $eaa de dedesu+t" : Nu7i face ri=i< 5$eaa asta are o sut de &etri rosi&e, i ai!eci de &etri din aceast sut plutesc su+ ap ca un cu+ de $ea %ntr7un pa7 $ar" -stfel +anc$i!ele sunt foarte sta+ile" Pe c$estia asta se poate construi i un ! 8rie7nori" Rac$el ddu a+sent din cap, nefiind prea con(ins" .s8nd nepotri7 (irile deoparte, acu& %nele ea teoria lui #olland despre ori inea plancto7 nului" ),rede c aici e o sprtur care co+oar p8n la ocean, per&iind planctonului s urce prin ea %n pu") Era plau!i+il i totui i&plica un pa7 rado' care o irita" Nora$ Ban or fusese foarte e'plicit %n le tur cu inte7 ritatea $earului, dup ce fcuse !eci de fora=e7test pentru confir&area soliditii" Se uit la #ollandD : ,redea& c perfeciunea $earului este funda&entul tuturor %nre istrrilor de date stratificate" Nu a afir&at doctorul Ban or c acest $ear nu are sprturi sau fisuri; ,or96 se %ncruntD : Se pare c Re ina 5$eii a dat7o %n +ar< )Nu &ai spune asta cu las at8t de tare, %l sftui Rac$el %n 8nd, sau te tre!eti cu un urure %nfipt %n spate") #olland %i &8n 8ie +r+ia, %n (re&e ce ur&rea creaturile fosfores7 centeD : ,$iar nu e'ist alt e'plicaie" /re'uie s fie (reo sprtur< Basa $earului pe suprafaa oceanului %&pin e pro+a+il apa de &are +o at %n plancton %n sus, prin pu" )O sprtur a nai+ii de &are), socoti Rac$el" Dac $eaa a(ea acolo o sut de &etri rosi&e i aura a(ea ai!eci de &etri ad8nci&e, atunci aceast sprtur ipotetic tre+uia s treac prin patru!eci de &etri de $ea solid" )*ar testele lui Nora$ Ban or nu indic nici o sprtur") : F7&i un ser(iciu, %i !ise #olland lui ,or96" Du7te i sete7o pe Nora$< S sper& c tie ea despre $earul sta ce(a ce noi nu ti&" Ai sete7i i pe Bin , poate ne spune el ce sunt +estiile astea &ici i lu&i7 noase<

,or96 o lu din loc" : -i face +ine s te r+eti, stri #olland %n ur&a lui, pri(ind din nou %n pu" - putea s =ur c +iolu&iniscena se di&inuea!" Rac$el se uit la aur" 4n &od clar (erdele nu &ai era la fel de strlucitor" #olland %i scoase $aina i se ae! pe $ea l8n aur" Rac$el %l pri(i, nedu&eritD : Bi9e; : @reau s aflu dac e'ist ap srat aici" : 4ntin!8ndu7te pe $ea fr $ain; : Da" #olland se t8r% pe +urt p8n la &ar inea urii" in8nd o &87 nec a $ainei peste &ar ine, ls cealalt &8nec s at8rne li+er %n pu, p8n ce &aterialul atinse apa" Este un test foarte precis de salinitate folo7 sit de oceano rafii din %ntrea a lu&e" Se nu&ete )lin erea unei $aine ude)" Bai %ncolo pe +anc$i!, Delta One se lupta cu teleco&anda, %ncerc8nd s pstre!e &icro+otul a(ariat %n !+or peste rupul de oa&eni str8ni %n =urul puului de e'ca(aie" Din sunetele con(ersaiei, %i ddu sea&a c lucrurile e(oluau rapid" : Sun re(i!orul, !ise el" -(e& o pro+le& serioas"

10 5a+rielle -s$e fcuse turul ,asei -l+e de &ulte ori %n tineree, (is8nd cu oc$ii desc$ii c %ntr7o !i a(ea s lucre!e %n interiorul acelei reedine i s de(in parte a ec$ipei de elit care se ocupa de (iitorul rii" 4n acest &o&ent %ns ar fi preferat s se afle %n orice alt loc de pe faa p&8ntului" 4n (re&e ce o&ul de la Ser(iciul Secret o conduse %ntr7un foaier plin cu tot felul de orna&ente, 5a+rielle se %ntre+ ce &a&a nai+ii %ncerca in7 for&atorul ei s de&onstre!e" - o in(ita pe 5a+rielle c$iar %n ,asa -l+ era curat ne+unie" )Dac sunt (!ut;) 4n ulti&a (re&e, 5a+rielle se fcuse destul de re&arcat de pres ca fiind &8na dreapt a senatorului Se'ton" ,u si uran cine(a a(ea s7o recunoasc" : Do&nioar -s$e; 5a+rielle %i ridic pri(irea" Din foaier un pa!nic cu faa prietenoas o %nt8&pin cu un !8&+et de +un (enit" : Pri(ii %ntr7acolo, ( ro , rosti el, %nsoind (or+ele cu un est al &8inii" 5a+rielle pri(i %n direcia indicat i se tre!i or+it de un +li" : @ &ulu&esc" Pa!nicul o conduse p8n la un +irou i %i ddu un pi'D : @ ro s se&nai %n re istrul de intrri" 4&pinse o a end rea, le at %n piele, c$iar su+ oc$ii ei" 5a+rielle pri(i re istrul" Pa ina pe care o pri(ea era oal" 4i a&inti c au!ise odat c toi (i!itatorii ,asei -l+e se&nau %n propria pa in oa7 l, astfel %nc8t s se pstre!e confidenialitatea (i!itei" 4i se&n nu&ele" )S7a dus nai+ii secretul %nt8lnirii") #recu printr7un detector de &etale, dup care pa!nicul o inspect de sus p8n =os cu detectorul &o+il" O&ul %i !8&+iD : Bucurai7( de (i!it, do&nioar -s$e" 5a+rielle %l ur& pe o&ul de la Ser(iciul Secret (reo dou!eci de

&etri de7a lun ul unui coridor, p8n %n dreptul unui al doilea +irou de (erificare" >n alt pa!nic toc&ai confeciona un per&is de (i!itator i %l trecea printr7o &ain de la&inat plastic" O&ul ddu o aur %n per&is, %i ata un cordon, apoi %l petrecu peste capul lui 5a+rielle" Plasticul era %nc fier+inte" Foto rafia de pe per&is era c$iar instantaneul luat cu cincispre!ece secunde %n ur& la captul coridorului" 5a+rielle era i&presionat" ),ine spunea c u(ernul este ineficient;) 4i continuar dru&ul, cu o&ul de la Ser(iciul Secret care o conducea &ai departe %n ,asa -l+" ,u fiecare pas, 5a+rielle se si&ea tot &ai neli7 nitit" Oricine o in(itase acolo nu se prea preocupase de confidenialitate" 5a+rielle pri&ise un per&is oficial, se&nase %n re istrul de (i!itatori i acu& era condus %n (!ul tuturor de7a lun ul pri&ului eta= al ,asei -l+e, acolo unde se adunau turitii" : *ar asta e ,a&era de Porelan, rostea un $id %n faa unui rup de turiti, c&inul seturilor de porelan cu dun roie de 3I2 de dolari +uca7 ta, aduse de Nanc6 Rea an, porelanuri care au iscat o %ntrea de!+atere asupra consu&urilor e'a erate ale ad&inistraiei %n 1301" 4nsoitorul lui 5a+rielle o conduse dincolo de rupul de turiti, ctre o scar interioar i&ens din &ar&ur, unde alt rup urca treptele" : Suntei pe punctul de a intra %n ,a&era de Est, i&ensa %ncpere de HI0 de &etri ptrai unde -+i ail -da&s at8rna pe (re&uri len=eria lui Fo$n -da&s, e'plica un alt $id" Dup aceea (o& trece %n ,a&era Roie, unde Dolle6 Badison le oferea de +ut efilor de state aflai %n (i!it, %nainte ca Fa&es Badison s ne ocie!e cu ei" #uritii i!+ucnir %n r8s" 5a+rielle trecu de scar, printr7o serie de fr8n $ii i de +aricade, ctre o seciune pri(at a cldirii" -ici intrar %ntr7o %ncpere pe care ea o &ai (!use doar prin cri i la tele(i!or" -(u senti&entul c i se taie respiraia" )Doa&ne, asta este ,a&era /rilor<) @i!itatorii nu puteau a=un e p8n aici" Pereii %ncperii se puteau ridi7 ca, de!(luind strat dup strat de $ri ale lu&ii" -cela era locul unde Roose(elt trasase cursul celui de al Doilea R!+oi Bondial" ,a un a&nunt tul+urtor, tot acela era locul de unde ,linton recunoscuse relaia a(ut cu Bonica .ewins96" Bai i&portant, ,a&era /rilor era un loc de trecere ctre aripa de (est : !ona din ,asa -l+ unde lucrau ade(raii factori de putere" Era ulti&ul loc %n care 5a+rielle se 8ndea s a=un " 4i i&a inase c &esa=ele fuseser tri&ise de (reun intern %ntreprin!tor sau de (reo se7 cretar, lucr8nd %ntr7unul dintre +irourile sordide ale co&ple'ului" Se p7 rea c lucrurile stteau cu totul altfel" )Ber %n aripa de (est""") 4nsoitorul o duse p8n %n captul unui coridor &oc$etat i se opri %n dreptul unei ui fr %nse&ne" ,iocni" 5a+rielle si&i c ini&a %i sare din piept" : E desc$is, rosti cine(a din interiorul %ncperii" Br+atul desc$ise ua i %i fcu se&n lui 5a+rielle s intre" 5a+rielle trecu pra ul" Falu!elele erau trase, astfel %nc8t %ncperea era practic %n penu&+r" Jri conturul (a al unei persoane e!8nd la un +irou" : Do&nioara -s$e; @ocea se au!i din spatele unui nor de fu&" : Bine ai (enit< O+inuindu7se cu se&i8ntunericul, 5a+rielle %ncepu s deslueasc un c$ip nelinititor de fa&iliar, iar &uc$ii %i %nepenir de surprindere" )-S#- %&i tri&ite &ie &esa=e prin e7&ail;)

: 4i &ulu&esc c ai (enit, !ise Bar=orie #enc$ pe un ton distant" : Do&nioar""" #enc$; %n i& 5a+rielle, +rusc incapa+il s respire" : Spune7&i Bar=orie< /idoasa fe&eie se ridic, sco8nd fu& pe nri ca un +alaurD : #u i cu &ine o s de(eni& foarte +une prietene<

11 Nora$ Ban or sttea %n dreptul puului de e'tracie, l8n #olland, Rac$el i ,or96, i pri(ea aura lsat de &eteorit, nea r ca s&oala" : Bi9e, rosti ea, eti tu dr u, dar ai luat7o ra!na" Nu (d nici un fel de +iolu&iniscen aici" #olland %i dorea acu& s fi fil&at scenaG c8t (re&e ,or96 se dusese dup Nora$ i dup Bin , +iolu&iniscena %ncepuse s se esto&pe!e repe7 de" 4n decurs de c8te(a &inute, toate lu&iniele dispruser" #olland arunc o alt +ucat de $ea %n ap, %ns nu se %nt8&pl ni&ic" Nici un fel de fosforescen (erdeD : >nde au disprut; se &ir ,or96" #olland a(ea c8t de c8t idee de ce se %nt8&plase" Biolu&iniscena, unul dintre cele &ai in enioase &ecanis&e de aprare ale naturii, repre!enta un rspuns natural al planctonului atacat" Sesi!8nd c e pe cale s fie consu&at de or anis&e &ai &ari, planctonul %ncepea s e&it lu&in %n sperana atra erii unor prdtori &ult &ai &ari, care ar fi speriat atacatorul iniial" 4n ca!ul de fa, planctonul, dup ce intrase %n pu printr7o sprtur, se tre!ise +rusc %ntr7un &ediu de ap dulce i %ncepuse s e&it cu disperare lu&in, deoarece apa dulce %l o&ora %ncet" : ,red c au &urit" : -u fost ucii, rosti Nora$ %n +taie de =oc" - intrat iepuraul %n +a!in i i7a ppat" ,or96 se uit ur8t la eaD : Ai eu a& (!ut &asa +iolu&iniscent, Nora$" : 4nainte sau dup ce i7ai luat do!a de .SD; : De ce a& &ini %n pri(ina asta; %ntre+ ,or96, disperat" : Br+aii sunt &incinoi din fire" : Bda, c8nd se culc cu alte fe&ei, dar nu i c8nd e %n =oc un plancton +iolu&iniscent" #olland oftD : Nora$, cu si uran tii c planctonul triete %n oceane su+ $ea" : Bi9e, %i rspunse ea, strful er8ndu7l cu pri(irea, te ro s nu7&i dai tu &ie lecii" Pentru tiina (oastr, e'ist peste dou sute de specii de diato&ee1K care !+urd pe su+ +anc$i!ele de $ea din -rctica" Paispre!ece specii de nanofla elate autotrofe, dou!eci de fla elate $eterotrofe, patru!eci de dinofla elate $eterotrofe i c8te(a specii de &eta!oare, inclu!8nd aici poli$ete, a&fipode, copepode, eufauside i peti" @reo %ntre+are; #olland se %ncruntD : E clar c tii &ai &ulte despre fauna arctic dec8t &ine i &ai eti i de acord c (iaa a+und su+ noi" ,a atare, de ce eti at8t de sceptic clas de al e &icroscopice &onocelulare +rune7 l+ui, care au corp) %nc$is %ntre dou (al(e silicioase, de for&a unui capac de cutie"
1K Diato&ee,

%n pri(ina faptului c a& (!ut plancton +iolu&iniscent; : Deoarece acest pu este sigilat, Bi9e" Este un &ediu de ap dulce %nc$is" Nici un fel de plancton oceanic nu putea a=un e aici< : -& depistat sare %n ap, insist #olland" Foarte sla+, dar era acolo" -pa srat intr aici cu&(a" : ,orect, %l apostrof cu scepticis& Nora$" -i ustat sare" i7ai lins &8neca unei (ec$i $aine %&+i+ate de sudoare i acu& ai $otr8t c scanrile de densitate ale sateliilor i cele cincispre!ece &ostre de $ea luate nu sunt corecte" #olland %i %ntinse &8neca ud a $ainei drept do(ad" : Bi9e, eu nu7i lin +leste&ata de $ain" Nora$ pri(i %n aurD : - putea s %ntre+ de ce presupusul acela de plancton s7a $otr8t s treac prin acea presupus sprtur; : S fie din pricina cldurii; %i su er #olland" Bulte creaturi &arine sunt atrase de cldur" -& %ncl!it &eteoritul atunci c8nd l7a& e'tras" Planctonul putea fi atras instincti( ctre &ediul te&porar &ai cald din pu" ,or96 ddu din capD : Sun lo ic" : .o ic; Nora$ %i ddu oc$ii peste capD : S tii c pentru un fi!ician pre&iat i un oceano raf de talie &on7 dial facei un cuplu de speci&ene ciudate"@7a trecut (reo clip prin &inte 8ndul c este i&posi+il, din punct de (edere fi!ic,ca %n acest pu s a7 =un ap de &are, c$iar dac ar e'ista (reo sprtur, ceea ce ( asi ur eu c nu e ca!ul; Se uit la a&8ndoi co&pti&indu7i a&arnicD : Dar, Nora$""", %ncepu ,or96" : Do&nilor< -cu& ne afl& deasupra ni(elului &rii" Nora$ +tu pi7 ciorul %n $ea" -lo; Foaia asta de $ea se ridic la trei!eci de &etri deasupra apei" Poate ( a&intii creasta &are de la captul acestui $e7 ar; Sunte& &ai sus dec8t ni(elul oceanului" Dac ar fi e'istat (reo fisur %n acest pu, apa ar fi tre+uit s cur din $ear, nu %n el" E o c$estie care se nu&ete ra(itaie< #olland i ,or96 se uitar unul la altulD : Ra$at, e'cla& cel de7al doilea" .a asta nu &7a& 8ndit" Nora$ art %nspre puul plin cu apD : Poate c ai o+ser(at i c ni(elul apei nu se sc$i&+<;< #olland se si&ea ca un idiot" Nora$ a(ea dreptate %ntru totul" Dac e'ista (reo sprtur, apa tre+uia s cur %n afar, nu %nuntru" #olland r&ase tcut o (re&e, %ntre+8ndu7se ce ur&a" : Bine, oft el" Se pare c teoria fisurii nu are nici un sens" Dar a& (!ut +iolu&iniscen %n ap" Sin ura conclu!ie este c acesta nu este de7 loc un &ediu %nc$is" 4&i dau sea&a c &ulte dintre datele tale despre $ea sunt construite pe pre&isa c acest $ear este un +loc solid de $ea, dar""" : Pre&isa; Nora$ era din ce %n ce &ai a itatD : -&intete7i c n7au fost nu&ai datele mele, Bi9e" N-S- a a=uns la aceleai conclu!ii" (u toii a& confir&at c acest $ear e solid" Fr fisuri" #olland pri(i dincolo de do&, ctre &uli&ea str8ns %n !ona presei" : Orice se %nt8&pl, cred c, prin pris&a +unei7credine, ar tre+ui s %l infor&& pe directorul ad&inistrati( i""" : Ra$at< s8s8i Nora$" 4i spun c acest +loc de $ea este pur" Nu o s las ca datele &ele s fie puse la %ndoial de un lins cu li&+a i de nite

$alucinaii a+surde" Porni %n oan ctre o !on %n(ecinat de apro(i!ionare i %ncepu s str8n c8te(a unelteD : O s iau o &ostr ca lu&ea de ap i o s ( art c aceast ap nu conine nici un fel de plancton : (iu sau &ort< Rac$el i ceilali (!ur cu& Nora$ folosete o pipet steril, le at de o sfoar, ca s culea o pro+ de ap din +a!inul cu $ea topit" Nora$ puse c8te(a picturi pe un dispo!iti( &inuscul care se&na cu un &icroscop %n &iniatur" Dup aceea se ! 8i prin ocular, %ndrept8nd dispo!iti(ul ctre lu&ina pro(enind din cealalt parte a do&ului" 4n c8te(a secunde, %ncepu s %n=ure" : *suse /ristoase< Nora$ scutur dispo!iti(ul i pri(i din nou prin ocular" : .a nai+a< ,e(a nu e %n re ul cu acest refracto&etru< : -p srat; o ironi!a ,or96" Nora$ se %ncruntD : 4n parte" 4nre istrea! trei procente clorur : ceea ce este de7a dreptul i&posi+il" 5$earul sta este !pad la pac$et" -p dulce pur" -r tre+ui s nu fie nici un fel de sare" Nora$ duse &ostra la un &icroscop &ai &are din apropiere i o e'a7 &in" 5e&u" : Plancton; o %ntre+ #olland" : .. polyhedra, %i rspunse ea, cu (ocea e'tre& de cal&" Este una dintre speciile de plancton pe care noi, laciolo ii, le (ede& des %n oceane su+ +anc$i!ele de $ea" Pri(i %nspre #ollandD : Sunt &ori acu&" E(ident, n7au supra(ieuit prea &ult %ntr7un &e7 diu cu ap srat %n procent de doar trei la sut" #oi patru r&aser tcui l8n puul ad8nc" Rac$el se %ntre+ care era influena acestui parado' asupra descope7 ririi de ansa&+lu" Dile&a prea &inor %n co&paraie cu tot ceea ce era le at de &eteorit, dar, ca analist de infor&aii, ea fusese &artor la colap7 sul unor %ntre i teorii pornind de la c$estiuni &ai &runte dec8t aceasta" : ,e se petrece aici; @ocea se&na cu un &or&it fioros" #oat lu&ea %i ridic pri(irea" Din %ntuneric, se i(i for&a ca de urs a directorului ad&inistrati( al N-S-" : O disput &inor le at de apa din pu, %i rspunse #olland" 4ncer7 c& s o re!ol(&" ,or96 prea aproape +ucurosD : Datele lui Nora$ despre $ea sunt eronate" : S & lin i de dou ori, opti Nora$" Directorul ad&inistrati( se apropie, cu spr8ncenele %ncruntateD : ,are7i pro+le&a cu datele despre $ea; #olland oft e!it8ndD : E'ist ap srat %n procent de trei la sut %n puul &eteoritului, ceea ce contra!ice raportul laciolo ic, %n care se spune c &eteoritul era prins %ntr7un $ear pur de ap dulce" Fcu o pau!D : Bai e pre!ent i plancton" E9stro& prea aproape furiosD : E clar c aa ce(a este i&posi+il< 4n $earul sta nu e'ist fisuri< Scanrile din satelit o confir&" Beteoritul a fost si ilat %ntr7o &atrice soli7 d de $ea" Rac$el tia c E9stro& a(ea dreptate" 4n confor&itate cu scanrile de densitate ale N-S-, foaia de $ea era solid ca o st8nc" Jeci de &etri

de $ear %ncon=urau &eteoritul din toate prile" Fr fisuri" Ai totui, c8nd %i i&a in cu& fuseser efectuate acele scanri de densitate, un 8nd +i!ar %i trecu prin &inte""" : 4n plus, continu E9stro&, &ostrele de $ea ale doctorului Ban7 or confir& soliditatea $earului" : ,$iar aa< e'cla& Nora$, pun8nd refracto&etrul pe un +irou" E o du+l corelare" Nici un fel de linii de fractur %n $ea" ,eea ce ne las fr nici un fel de e'plicaie pentru apa srat i pentru plancton" : De fapt, inter(eni Rac$el, cu o fer&itate %n (oce care o surprinse c$iar i pe ea, mai e)ist o posi+ilitate" *deea %i (enise %n ti&p ce prin &inte i se %n(l&eau a&intiri cu totul ciudate" O pri(ir toi, cu e(idente e'presii de scepticis& pe c$ipuri" Rac$el !8&+iD : E'ist o e'plicaie perfect lo ic pentru pre!ena planctonului i a apei srate" 4i arunc o pri(ire $oa lui #ollandD : Ai c$iar & %ntre+, Bi9e, cu& de nu te7ai 8ndit tu %nt8i la asta;

12 : Plancton ngheat %n $ear; ,or96 Barlinson nu prea deloc con(ins de e'plicaia lui Rac$elD : Nu (reau s7i stric +ucuria, dar fiinele au +unul o+icei s &oar atunci c8nd %n $ea" 58ndceii tia ne fceau se&ne lu&inoase, %i a&inteti; : De fapt, inter(eni #olland, uit8ndu7se i&presionat la Rac$el, s7ar putea ca ea s ai+ o oarecare dreptate" E'ist unele specii care intr %ntr7un soi de $i+ernare c8nd &ediul %n care triesc le7o i&pune" Odat, a& fcut un episod pe te&a acestui feno&en" Rac$el %ncu(iinD : -i artat cu& tiuca nordic %n $ea %n lacuri, atept8nd anoti&7 pul cald %n care $eaa se topete ca s poat %nota din nou" #ot tu ai (or7 +it despre nite &icroor anis&e nu&ite )uri de ap) care se des$idratea7 ! co&plet %n deert, r&8n8nd aa (re&e %ndelun at, i re(in la di&en7 siunile nor&ale c8nd %ncep ploile" #olland c$icotiD : -adar chiar %&i ur&reti serialul; Rac$el ridic din u&eri, uor stin $erit" : >nde (rei s a=un ei, do&nioar Se'ton; o %ntre+ Nora$" : ,e (rea ea s spun, inter(eni #olland, este un lucru care ar fi tre7 +uit s %&i (in %n &inte ce(a &ai de(re&e, i anu&e c una dintre speci7 ile &enionate de &ine %n serial era un fel de plancton care %n $ea la latitudinile polare %n fiecare iarn, $i+ernea! %n interiorul $eii i apoi re(ine la (ia %n fiecare (ar, odat cu su+ierea stratului de $ea" Fcu o pau!" : E(ident, speciile pe care le7a& pre!entat %n serial nu fac parte din r8ndul celor +iolu&iniscente (!ute aici, dar e posi+il s se fi %nt8&plat acelai feno&en" : Planctonul %n $eat, re(eni Rac$el, %ncura=at s %l (ad at8t de en7 tu!ias&at pe Bic$ael #olland, ar putea e'plica tot ce a& (!ut noi aici" ,8nd(a %n trecut, e posi+il ca &ai &ulte fisuri s fi aprut %n acest $ear, s se fi u&plut cu ap srat +o at %n plancton, dup care s %n $ee la loc" Dac e'ist +u!unare cu ap srat ngheat %n acest $ear; -p

srat care conine plancton %n $eat; *&a inai7( c, %n (re&e ce se ridica prin stratul de $ea, &eteoritul %ncl!it a trecut printr7un astfel de +u!unar cu ap srat" 5$eaa care (enea din apa srat s7ar fi topit, eli7 +er8nd planctonul din $i+ernare i oferindu7ne un &ic procent de sare %n apa dulce" : O$, pentru nu&ele lui Du&ne!eu< i!+ucni Nora$ cu ostilitate" Dintr7odat, toi ai de(enit e'peri %n laciolo ie< ,or96 prea i el scepticD : Dar atunci n7ar fi depistat sateliii orice +u!unare de $ea diferi7 t odat cu scanarea densitii; 4n definiti(, $eaa srat i $eaa dulce au densiti diferite" $oarte puin diferite, &ai adu Rac$el" : Patru procente repre!int o diferen su+stanial, i7o rete! repede Nora$" : Da, %n la'orator poate, o corect Rac$el" Dar sateliii efectuea! &surtorile de la dou sute de 9ilo&etri altitudine, %n spaiul cos&ic" ,o&puterele lor au fost proiectate s fac diferene %ntre c$estii rosiere : $ea de !loat, ranit de calcar" Se %ntoarse spre directorul ad&inistrati(D : -& dreptate afir&8nd c atunci c8nd &soar densiti din spaiul cos&ic, sateliilor le lipsete re!oluia necesar pentru a deose+i $eaa srat de $eaa dulce; Directorul %ncu(iinD : ,orect" O diferen de patru procente este su+ pra ul de toleran la detecta+ilitatea sateliilor" -cetia ar socoti $eaa srat i cea dulce ca identice" #olland prea intri atD : -sta ar e'plica i ni(elul staionar al apei din pu" Se uit la Nora$D : Spuneai c specia de plancton pe care ai (!ut7o %n puul de e'tracie se nu&ea""" : .. polyhedra, declar sentenios Nora$" Ai acu& te %ntre+i dac .. polyhedra poate $i+erna %n interiorul $eii; O s fii )%nc8ntat) s afli c rspunsul este unul afir&ati(" ,ate oric" .. polyhedra se sete %n +ancuri %n =urul +anc$i!elor de $ea, are +iolu&iniscen i poate $i+erna %n interiorul $eii" -lte %ntre+ri; Se uitar unii la alii" Din tonul lui Nora$ era e(ident c ur&a un )dar), i totui se prea c ea toc&ai confir&ase teoria lui Rac$el" : -adar, se a(entur #olland, spui c e posi+il" -sta %nsea&n c e i corect; E lo ic teoria asta; : -+solut, dac suntei co&plet retardai" Rac$el se %nfurieD : (e ai spus; Nora$ Ban or se uit fi' la Rac$elD : 4&i %nc$ipui c %n profesia du&itale cunotinele li&itate sunt peri7 culoase; Ei +ine, credei7& dac ( spun c acelai lucru este (ala+il i %n laciolo ie" Nora$ %i pri(i pe toi patru, pe r8ndD : S l&uresc c$estiunea asta o dat pentru totdeauna" Bu!unarele de $ea srat po&enite de do&nioara Se'ton apar cu ade(rat" Ele sunt ceea ce laciolo ii nu&esc interstiii" 4n orice ca! %ns, interstiiile nu se for&ea! ca +u!unare de ap srat, ci &ai de ra+ ca reele de filoane de $ea srat, de rosi&i ec$i(alente firului de pr" Beteoritul la ar fi tre+uit s treac printr7o serie a nai+ii de deas de interstiii ca s eli+ere!e suficient ap srat %nc8t s cree!e un a&estec de trei procente %ntr7un +a!in at8t de ad8nc"

E9stro& se str8&+D : -adar este posi+il sau nu; : Niciodat, rspunse Nora$ sec" E co&plet i&posi+il" - fi dat de +u!unare de $ea srat %n &ostrele &ele" : Bostrele sunt luate prin fora=e efectuate %n principiu la %nt8&plare, nu; %ntre+ Rac$el" E'ist (reo ans ca %n aceste fora=e s fi scpat, din %nt8&plare, (reo +ucat de $ea &arin; : -& forat drept %n =os deasupra &eteoritului" Dup aceea a& forat de &ai &ulte ori la doar c8i(a &etri %n lateral pe fiecare parte" Bai aproa7 pe nu se putea" : 4ntre+a& i eu" : Discuta& ca s ne afl& %n trea+, !ise Nora$" *nterstiiile apar nu7 &ai %n ca!ul $eii se&oniere : $eaa care se for&ea! i se topete %ntr7 un sin ur se!on" 5$earul Bilne este for&at din $ea statornic : $ea7 care se for&ea! %n &uni i se &enine p8n &i rea!8 %n !onele de rani i cade %n &are" Oric8t ar fi planctonul %n $eat de con(ena+il pentru e'plicarea acestui &ic feno&en &isterios, pot s arante! c %n acest $ear nu e'ist reele ascunse de plancton %n $eat" 5rupul tcu din nou" 4n ciuda anulrii teoriei planctonului %n $eat, Rac$el refu!a s accepte aceast teorie, toc&ai datorit profesiunii sale de anali!are siste&atic a datelor" Atia din instinct c pre!ena planctonului %n $eat %n $earul de su+ ei repre!enta cea &ai si&pl soluie a aradei" ).e ea Parci&oniei), %i spuse ea" *nstructorii de la NRO aproape c i7o introduseser %n su+contient" )-tunci c8nd e'ist e'plicaii &ultiple, cea &ai si&pl este, de o+icei, cea corect") Era clar c Nora$ Ban or a(ea &ulte de pierdut dac datele sale des7 pre ais+er erau incorecte" Rac$el se %ntre+ dac nu cu&(a fe&eia (!use planctonul, %i dduse sea&a c reise i acu& %ncerca s %i acopere ur&ele" : #ot ce tiu, !ise ea, este c toc&ai a& infor&at %ntre ul personal al ,asei -l+e c acest &eteorit a fost descoperit %ntr7o &atrice de $ea pur i a fost si ilat acolo, neatins de influene e'terioare, din 121K, c8nd s7a separat dintr7un &eteorit &ai &are i fai&os, denu&it Fun ersol" Faptele astea par a fi acu& %ndoielnice" Directorul ad&inistrati( al N-S- tcea, dar e'presia ra( de pe c$ipul lui spunea totul" #olland %i drese lasulD : #re+uie s fiu de acord cu Rac$el" 4n +a!in se sete ap srat i plancton" Oricare ar fi e'plicaia, puul la nu este %n &od clar un &ediu %nc$is" Pur i si&plu nu pute& afir&a aa ce(a" ,or96 prea cu&(a st8n=enit de ce(aD : , oa&eni +uni, nu (reau s fac pe astrofi!icianul aici, dar %n !ona &ea de e'perti!, c8nd se co&it reeli,face& erori de miliarde de ani" Oare po(estea asta cu apa srat i planctonul este c$iar at8t de i&portant; @reau s spun c perfeciunea $eii din =urul &eteoritului nu afectea! %n nici un fel &eteoritul %n sine, nu; -(e& fosilele" Ni&eni nu pune la %ndoial autenticitatea lor. Dac se do(edete c s7au co&is reeli cu &ostrele de $ea, ni&nui nu7i (a psa cu ade(rat" #ot ce (a conta (a fi c a& sit do(ada (ieii pe alte planete" : 4&i pare ru, doctore Barlinson, %l contra!ise Rac$el, dar tre+uie s & opun, ca o persoan care triete din anali!a datelor" Orice scpare din datele pre!entate %n seara asta de N-S- are darul de a arunca %ndoiala asupra credi+ilitii %ntre ii descoperiri" *nclusi( asupra autenticitii fosi7 lelor" .ui ,or96 %i c!u faaD

: ,e (rei s spunei; -cele fosile sunt deasupra oricrei +nuieli< : Eu tiu asta" Du&nea(oastr tii asta" Dar dac &arele pu+lic prinde de (este c N-S- a pre!entat %n cunotin de cau! date %ndoielni7 ce despre &ostre, credei7& c (a %ncepe i&ediat s se %ntre+e ce alte &inciuni a &ai lansat N-S-" Nora$ fcu un pas %nainte" Oc$ii %i scprauD : *nfor&aiile &ele despre &ostrele de $ea nu pot fi puse la %ndoial" Se %ntoarse ctre directorul ad&inistrati(D : @ pot dovedi, %n &od cate oric, c nu e'ist nici o pun de $ea srat prins %n $earul sta< Directorul ad&inistrati( se uit lun la ea" : ,u&; Nora$ %i detalie planul" Dup ce ter&in, Rac$el tre+ui s ad&it c ideea prea destul de re!ona+il" Directorul ad&inistrati( nu prea prea con(insD : Ai re!ultatele (or fi definiti(e; : @ pot confir&a sut la sut, %l asi ur Nora$" Dac e'ist (reun runte +leste&at de $ea srat oriunde %n apropierea acelui pu de &eteorit, (ei (edea cu propriii oc$i" ,$iar i nu&ai c8te(a picturi (or aprinde ec$ipa&entul &eu ca un foc %n #i&es SPuare" Fruntea ad&inistratorului se %ncrei su+ tunsoarea &ilitreasc" : N7a(e& prea &ult ti&p la dispo!iie" ,onferina de pres %ncepe peste c8te(a ore" : Pot (eni %napoi %n dou!eci de &inute" : ,8t de departe pe $ear !ici c tre+uie s te duci; : Nu foarte" Dou sute de &etri sunt de a=uns" E9stro& ddu din capD : Eti con(ins c nu e'ist riscuri; : O s iau fclii, rspunse Nora$" *ar Bi9e (a &er e cu &ine" #olland %i ridic pri(ireaD : Ber i eu; : ,ate oric da, Bi9e< @o& fi ancorai" - aprecia o perec$e de +rae puternice acolo afar, dac (8ntul se %nteete" : Dar""" : -re dreptate, inter(eni ad&inistratorul, %ntorc8ndu7se spre #olland" Nu se poate duce sin ur" - tri&ite c8i(a oa&eni de7ai &ei cu ea, dar, ca s fiu sincer, a ine c$estiunea asta cu planctonul &ai de ra+ pentru noi, p8n ce ne l&uri& dac e'ist %ntr7ade(r sau nu" #olland %ncu(iin e!it8nd" : - (rea i eu s &er , se oferi Rac$el" Nora$ sri ca o co+rD : Pe nai+a (rei< : De fapt, inter(eni directorul, de parc toc&ai %i picase fisa, cred c &7a si&i &ai +ine dac a& folosi for&ula de ancorare standard %n ec$i7 p" Dac &er ei %n doi i Bi9e alunec, n7o s7l poi susine" Patru oa&eni %nsea&n &ult &ai &ult si uran dec8t doi" Se opri, uit8ndu7se la ,or96D : -sta %nsea&n du&neata sau doctorul Bin " Pri(i %n =ur prin $a+isferD : -propo, unde este doctorul Bin ; : Nu l7a& (!ut de ce(a (re&e, !ise #olland" Poate c tra e un pui de so&n" E9stro& se %ntoarse spre ,or96D : Doctore Barlinson, nu7i pot cere s iei afar cu ei, dar dac""" : ,e &a&a nai+ii; rspunse ,or96" O s a& ri= ca ni&eni s nu

peasc ni&ic" : Nu< se opuse cate oric Nora$"Patru persoane %nsea&n %ncetinea7 l" Eu i Bi9e &er e& sin uri" +u &er ei sin uri< #onul lui E9stro& nu ad&itea replic" : E'ist un &oti( pentru care ancorele sunt proiectate pentru ec$ipe de patru, i noi o s proced& %n cel &ai si ur &od cu putin" >lti&ul lu7 cru de care a& ne(oie este un accident cu c8te(a ore %nainte de cea &ai i&portant conferin de pres din istoria N-S-"

1H 5a+rielle -s$e se si&i ciudat de nesi ur %n at&osfera %ncrcat de fu& din +iroul lui Bar=orie #enc$" ),e nai+a ar putea (rea aceast fe&eie de la &ine;) 4n spatele unicului +irou din %ncpere, #enc$ se ls pe spate %n scaun" Prea s se +ucure din plin de disconfortul lui 5a+rielle" : #e deran=ea! fu&ul; %ntre+ ea, sco8ndu7i o alt i ar din pac$et" : Nu, &ini 5a+rielle" #enc$ i7o aprinsese oricu&D : #u i candidatul tu (7ai luat ru de tot de N-S- %n ti&pul acestei ca&panii" : -de(rat, r+ufni 5a+rielle, fr a se osteni s7i ascund &8nia raie unor %ncura=ri creatoare" - (rea o e'plicaie" #enc$ o pri(i cu inocenD : @rei s tii de ce te7a& ali&entat cu e7&ail7uri pentru atacurile tale contra N-S-; : *nfor&aiile pe care &i le7ai tri&is %i dunau preedintelui" : Pe ter&en scurt, da" #onul a&enintor al (ocii lui #enc$ o nelinitea pe 5a+rielle i &ai &ult" : -sta ce &ai %nsea&n; : ,al&ea!7te, 5a+rielle" Besa=ele &ele n7au sc$i&+at prea tare starea de lucruri" Senatorul Se'ton se luase de N-S- cu &ult %nainte de in7 ter(enia &ea" Pur i si&plu l7a& a=utat s7i clarifice discursul" S7i %n7 treasc po!iia" : S7i consolide!e po!iia; : ,$iar aa" #enc$ !8&+i, sco8ndu7i la (edere dinii ptai" : ,$estie de care, tre+uie s o spun, a profitat din plin %n aceast dup7a&ia! la ,NN" 5a+rielle %i a&inti reacia senatorului la %ntre+area7capcan a lui #enc$" )Da, (oi aciona pentru a+olirea N-S-") Se'ton se + ase sin ur %n col, dar ieise din clenci printr7o &utare de for" Fusese &utarea corect" Nu7i aa; Dup pri(irea satisfcut a lui #enc$, 5a+rielle si&i c %i lipseau nite infor&aii eseniale" ,onsilierul preedintelui se ridic +rusc" Statura ei deirat do&ina %ntrea a %ncpere" ,u i ara at8rn8ndu7i de +u!e, se %ndrept spre un seif ascuns %n perete, de unde scoase un plic ros, apoi se %ntoarse la +irou i se reae!" 5a+rielle pri(i plicul (olu&inos" #enc$ !8&+i i ascunse plicul %n poal ca un =uctor de poc$er care ascunde o c$int roial" ,u (8rfurile %n l+enite ale de etelor %ncepu s +at dara+ana pe colul +iroului,sco8nd o sc8r8ial repetat, suprtoa7

re, de parc ar fi sa(urat din plin &o&entele care ur&au" 5a+rielle tia c de (in era doar contiina ei %ncrcat, %ns cel &ai &ult se te&ea de faptul c plicul putea conine do(e!i despre a(entura pe care o a(use cu senatorul" )E ridicol), %ncerc ea s se liniteasc" 4nt8lni7 rea a(usese loc dup orele de pro ra&, %n +iroul senatorial i!olat" -sta ca s nu se &ai ia %n calcul faptul c astfel de do(e!i, potenial deinute de ,asa -l+, ar fi fost fcute de=a pu+lice" )S7ar putea s ai+ oarece +nuieli, %i !ise ea, dar n7au nici un fel de do(ad") #enc$ %i stri(i i ara %n scru&ierD : Do&nioar -s$e, c$iar dac c eti contient sau nu, eti prins %n &i=locul unei +tlii care a %nceput s fac ra(a ii %n Cas$in ton, departe de oc$ii pu+licului, %nc din 133K" Butarea de desc$idere o lu prin surprindere pe 5a+rielleD : Pardon; #enc$ %i aprinse alt i ar" Bu!ele su+iri traser cu sete din ea, astfel %nc8t (8rful se %nroi puternicD : ,e tii despre o le e intitulat -ctul de Pro&o(are a ,o&erciali!rii Spaiului; 5a+rielle nu au!ise niciodat de aa ce(a" Ridic, de!orientat, din u&eri" : Ju; se &ir #enc$" B surprinde" -sta dac iau %n consideraie platfor&a candidatului tu" .e ea a fost propus %n 133K de senatorul Cal9er" 4n esen, acest docu&ent se referea la eecul N-S- de a &ai %n7 treprinde (reo aciune sau descoperire i&portant dup pri&a e'pediie pe care a fcut7o o&ul pe .un" .e ea pre(ede pri(ati!area i&ediat a N-S- prin (8n!area necondiionat a acti(elor a eniei ctre co&panii aerospaiale pri(ate i per&iterea siste&ului concurenial al pieei s e'plore!e spaiul cos&ic &ai eficient, eli+er8nd astfel pltitorii de ta'e de po(ara pe care o suport acu& prin %ntreinerea N-S-" 5a+rielle %i au!ise pe criticii N-S- su er8nd pri(ati!area ca soluie pentru pro+le&ele N-S-, dar $a+ar n7a(ea c acea idee se concreti!ase %ntr7un proiect de le e" : Docu&entul sta, relu #enc$, a fost pre!entat ,on resului de patru ori p8n acu&" Este si&ilar cu le ile prin care s7au pri(ati!at cu suc7 ces industrii u(erna&entale precu& producia de uraniu" ,on resul a adoptat docu&entul de fiecare dat c8nd i7a fost pre!entat spre apro+are" Din fericire, ,asa -l+ i7a e'ercitat dreptul de (eto %n toate cele patru oca!ii" Jac$ar6 /erne6 de=a i7a e'ercitat acest drept de dou ori" : Ai care e pro+le&a; : Pro+le&a e c senatorul Se'ton (a susine cu si uran aceast le e dac (a fi ales preedinte" -& &oti(ele &ele s cred c Se'ton nu (a a(ea nici un fel de re&ucri s (8nd N-S- ofertanilor pri(ai cu pri&a oca!ie" Pe scurt, candidatul tu (a spri=ini pri(ati!area %n dauna folosirii dolarilor a&ericani din ta'e pentru finanarea e'plorrii spaiului cos&ic" : Din c8te tiu eu, senatorul n7a fcut pu+lic nici un co&entariu le at de po!iia personal %n pri(ina acestei le i" : -a e" ,u toate astea, cunosc8ndu7i =ocul politic, presupun c n7ai fi surprins dac l7ai au!i spri=inind acest docu&ent" : Siste&ele de pia concurenial aduc cu ele eficiena" : -& s iau asta drept un rspuns afir&ati(, rosti #enc$, uit8ndu7se drept %n oc$ii interlocutoarei" E trist, dar pri(ati!area N-S- este o idee conda&na+il, iar din acest punct de (edere e'ist nenu&rate &oti(e pentru care ad&inistraiile de la ,asa -l+ au respins o ase&enea le e c$iar din &o&entul conceperii ei" : -& au!it ar u&entele %&potri(a pri(ati!rii a eniei spaiale,repli7

c 5a+rielle, i ( %nele preocuprile" : ,$iar aa; #enc$ se aplec spre eaD : ,e ar u&ente ai au!it; 5a+rielle %i sc$i&+ po!iia, st8n=enitD : Ei +ine, cel &ai &ult se te& cei din &ediul uni(ersitar : cea &ai frec(ent opinie fiind aceea c, dac N-S- se pri(ati!ea!, cursa noastr actual de do+8ndire a cunotinelor tiinifice despre spaiul cos&ic (a fi a+andonat %n fa(oarea unor afaceri profita+ile" : -de(rat" Atiina spaial ar %nceta instantaneu s &ai e'iste" 4n de a c$eltui +ani pentru studierea uni(ersului, co&paniile spaiale pri(ate ar oli asteroi!ii de resurse &inerale, ar construi $oteluri turistice %n spaiu i ar oferi ser(icii de lansare a sateliilor co&erciali" De ce s7ar deran=a co&7 paniile pri(ate s studie!e ori inile uni(ersului nostru, c8nd po(estea asta i7ar costa &iliarde de dolari, fr nici un fel de profit; : Ele n7ar face7o, contraatac 5a+rielle" 4ns cu si uran c un Fond Naional pentru Atiina Spaial ar putea fi finanat pentru lansarea de &isiuni acade&ice" : -cest siste& e'ist de=a" Se nu&ete N-S-" 5a+rielle tcu" : -+andonarea tiinei %n fa(oarea profiturilor este doar un aspect al pro+le&ei, continu #enc$" Nici &car nu e rele(ant prin co&paraie cu $aosul cu&plit care ar re!ulta din per&isiunea acordat sectorului pri(at de a aler a dup +unul plac prin spaiu" -& renate @estul Sl+atic" -& (edea pionieri e&i8nd pretenii asupra .unii i asteroi!ilor, i prote=8n7 du7i aceste pretenii prin for" -& au!it de=a despre cereri ale unor co&7 panii care (or s construiasc panouri pu+licitare cu neon pe care s le lanse!e pe cerul %n ti&pul nopii" -& (!ut cereri de $oteluri %n spaiu i parcuri turistice, printre ale cror operaiuni se nu&r e=ectarea unoaie7 lor %n (idul spaial i crearea unor traiectorii or+itale nu&ai pentru de=ecii" De fapt, c$iar ieri a& citit o propunere din partea unei co&panii prin care se pre(ede transfor&area spaiului %n &ausoleu, prin lansarea &orilor pe or+it" 4i poi i&a ina sateliii notri de co&unicaii intr8nd %n coli!iune cu sicrie plutitoare; Spt&8na trecut, %n +iroul &eu a (enit eful &ulti&iliardar al unei co&panii, cer8ndu7&i s lanse! o &isiune ctre un asteroid apropiat de #erra, pe care s %l atra &ai aproape de P&8nt, ur7 &8nd ca el s %nfiine!e acolo &ine de e'ploatare a unor &inerale preioa7 se" - tre+uit c$iar s7i rea&intesc acestui indi(id c atra erea de asteroi!i %n apropierea or+itei terestre i&plic riscuri &a=ore, put8nd pro(oca o ca7 tastrof< Do&nioar -s$e, te pot asi ura c, dac aceast le e de(ine oficial, aca de %ntreprin!tori pri(ai care se (a arunca fl&8nd asupra spaiului cos&ic nu (a fi for&at din oa&eni de tiin" @or fi %ntreprin!tori cu +u!unare ad8nci i &ini %n uste" : ,on(in toare ar u&ente, co&ent 5a+rielle, iar eu sunt si ur c senatorul (a c8ntri foarte serios aceste aspecte dac se (a tre!i %n postura de a apro+a o ase&enea le e" Pot s %ntre+ ce le tur au toate astea cu &ine; Pri(irea lui #enc$ se fi' asupra i riiD : Buli oa&eni (or s fac +ani %n spaiul cos&ic, iar ruprile de lo++6 politic se or ani!ea! %n sensul %ndeprtrii tuturor restriciilor i desc$iderii +aierelor pun ii" Puterea de (eto a +iroului pre!idenial r&8ne sin ura +arier %n calea pri(ati!rii""" %&potri(a co&pletei anar$ii %n spaiul cos&ic" : -tunci %l sftuiesc pe Jac$ /erne6 s %i e'ercite dreptul de (eto din nou" : Eu & te& c senatorul tu nu (a fi la fel de prudent dac (a fi

ales"

: Din nou, presupun c senatorul (a c8ntri cu atenie toate aspec7 tele dac se (a afla %n po!iia de a e&ite =udeci asupra acestei le i" #enc$ nu prea pe deplin con(insD : -i idee c8t c$eltuiete senatorul Se'ton pe pu+licitate %n &ass7 &edia; 4ntre+area nu o lu prin surprindere" : ,ifrele sunt de do&eniul pu+lic" : Bai &ult de trei &ilioane de dolari pe lun" 5a+rielle ridic din u&eriD : Dac aa spunei du&nea(oastr" ,ifra era apropiat de realitate" : Sunt o roa! de +ani c$eltuii" : ,$iar are &uli +ani de c$eltuit" : Da, i7a fcut planurile +ine" Sau, &ai de ra+, s7a mritat +ine" #enc$ se opri ca s scoat un nor de fu& pe nriD : ,e tra edie cu ne(asta lui, ?at$erine< Boartea ei l7a afectat pro7 fund" Scoase un oftat tra ic, e(ident &i&atD : - &urit nu cu &ult ti&p %n ur&, nu; : @ ro s trecei la su+iect sau eu plec< #enc$ tui din strfundul pl&8nilor i se %ntinse s ia plicul (olu&i7 nos" Scoase o sti( &ic de $8rtii prinse cu capse i i7o %n&8n lui 5a+rielle" : Situaia financiar a lui Se'ton" 5a+rielle studie, uluit, docu&entele, care cuprindeau infor&aii din ur&a cu c8i(a ani" Dei nu cunotea a&nunte despre finanele lui Se'7 ton, 5a+rielle nu se %ndoia c datele erau autentice :conturi +ancare, conturi de carduri de credit, %&pru&uturi, acti(e &o+iliare, acti(e i&o+ili7 are, datorii, c8ti uri de capital i pierderi" : -cestea sunt infor&aii confideniale" De unde le a(ei; : Nu e trea+a ta care e sursa" Dar dac (ei !+o(i ce(a ti&p s studie!i aceste cifre, (ei (edea li&pede c senatorul Se'ton nu deine su&ele de +ani pe care le c$eltuiete %n &od curent" Dup &oartea soiei sale, a distrus cea &ai &are parte a &otenirii ei pe in(estiii proaste, confort personal i cu&prarea (ictoriei %n ale erile pri&are" ,u ase luni %n ur&, candidatul tu era falit" 5a+rielle sesi! c a(ea de7a face cu o caceal&a" Dac Se'ton era falit, cu si uran nu se co&porta ca atare" 4n fiecare spt&8n cu&pra spaii pu+licitare tot &ai &ari" : ,andidatul tu, continu #enc$, c$eltuiete acu& de patru ori &ai &ult dec8t preedintele" Ai n7are nici un fel de a(ere personal" : Pri&i& &ulte donaii" : Da, unele dintre ele le ale" 5a+rielle %i ridic pri(ireaD : (e-ai spus; #enc$ se aplec peste +irou, astfel %nc8t 5a+rielle %i &irosi respiraia %ncrcat de nicotinD : 5a+rielle -s$e, %i (oi pune o %ntre+are i i7a su era s te 8ndeti foarte +ine %nainte de a7&i rspunde" De rspunsul tu depinde dac %i (ei petrece ur&torii c8i(a ani %n %nc$isoare sau nu" Atii ce(a despre faptul c senatorul Se'ton accept &it electoral enor& din partea co&paniilor aerospaiale care au &iliarde de dolari de c8ti at din pri(ati!area N-S-; 5a+rielle se uit fi' la eaD : Este o acu!aie a+surd<

: @rei s spui c n7ai $a+ar de o ase&enea acti(itate; : ,red c a ti dac senatorul accept o &it const8nd %n su&ele i&ense pe care le (e$iculai" #enc$ %i !8&+i lacialD : 5a+rielle, %nele c senatorul Se'ton i7a %&prtit multe, dar te asi ur c sunt i &ai &ulte lucruri pe care nu le cunoti despre el" 5a+rielle se ridicD : 4nt8lnirea asta a luat sf8rit< : Din contr, replic #enc$, sco8nd ce &ai r&sese din dosar i %&prtiind coninutul pe +irou" 4nt8lnirea asta de7a+ia acu& %ncepe"

11 4nuntrul )ca&erei de pre tire) a $a+isferei, Rac$el Se'ton se si&ea ca un astronaut, %n ti&p ce se strecura %ntr7unui dintre costu&ele N-S- de supra(ieuire %n orice cli&at" ,ostu&ul ne ru, alctuit dintr7o sin ur pies, cu lu , se&na cu unul onfla+il de scafandru" Baterialul du+lu, confecionat din spu& inteli ent, era pre(!ut cu &ici canale prin care se putea po&pa un el dens, cu proprietatea de a re la te&peratura corpului at8t %n &edii fier+ini, c8t i %n cele foarte reci" 4n ti&p ce %i tr ea lu a pe cap, Rac$el se uit la directorul ad&inistrati( al N-S-" -rta ca un pa!nic tcut la u, %n &od clar ne&ulu&it de necesitatea acestei ne%nse&nate &isiuni" Nora$ Ban or +o&+nea tot felul de o+sceniti, %n (re&e ce se %n ri=ea ca toat lu&ea s fie +ine ec$ipatD : >ite unul e'tra8ndesat, !ise ea, arunc8ndu7i lui ,or96 costu&ul potri(it" #olland se %&+rcase de=a pe =u&tate cu ec$ipa&entul lui" De %ndat ce Rac$el se ec$ip co&plet, Nora$ si (al(a dintr7o parte i o conect pe Rac$el la un tu+ care ieea dintr7o canistr ar intie se&7 n8nd cu un tu+ &are de o'i en pentru scafandri" : *n$alea!, !ise Nora$, desc$i!8nd (al(a" Rac$el au!i un uierat i si&i elul in=ectat %n costu&" Spu&a inteli7 ent se %ntinse, iar costu&ul se str8nse %n =urul trupului, aps8nd pe $ai7 nele interioare" Sen!aia %i a&intea de &o&entele c8nd %i introducea su+ ap &8na pe care purta o &nu de cauciuc" ,8nd se u&fl %n =urul ca7 pului, lu a %i aps pe urec$i, esto&p8nd orice sunete din e'terior" )Par7 c sunt %ntr7un cocon") : ,el &ai +un lucru la costu&ul Bar9 *Q, !ise Nora$, este a&orti!a7 rea" Poi s ca!i drept %n fund i nu si&i ni&ic" Rac$el era de acord" Se si&ea de parc ar fi fost %ncastrat %ntr7o saltea" Nora$ %i ddu o serie de unelte : un topor de $ea i cle&e de prindere, pe care le ata de centura prins de &i=locul ei" : #oate astea; %ntre+ Rac$el, pri(ind ec$ipa&entele" ,a s &er e& dou sute de &etri; Oc$ii lui Nora$ se %n ustarD : @rei s (enii sau nu; #olland %i fcu %ncura=ator din cap lui Rac$elD : Nora$ este doar foarte ri=ulie" ,or96 se conect la tu+ul cu el i %i u&fl costu&ul, pr8nd a&u7 !at" : B si&t ca i cu& a purta un pre!er(ati( uria" Nora$ e&u, de! ustatD

: ,a i cu& ai tii ce e la, nef""" #olland se ae! c$iar l8n Rac$el" 4i !8&+i, %n (re&e ce ea %i punea ci!&ele rele i cra&poaneleD : Eti si ur c (rei s (ii; 4n oc$ii lui se citea o %n ri=orare care o &ica" Rac$el sper ca %ncu(iinarea ener ic din cap o s7i ascund tea&a care sporea %n fiecare clip" )Dou sute de &etri""" nu e deloc departe") : Ai tu care credeai c poi si e&oii doar %n ad8ncurile apelor" #olland c$icoti i %i ata propriile cra&poaneD : -& $otr8t c %&i place &ult &ai &ult apa lic$id dec8t c$estia asta %n $eat" : Bie nu7&i place nici una, nici cealalt, %i rspunse Rac$el" ,8nd era& copil a& c!ut %ntr7o copc fcut %n $ea" De atunci &i7e fric de ap" #olland o pri(i cu si&patieD : 4&i pare ru s aud aa ce(a" Dup ce ter&in& aici, (a tre+ui s7&i faci o (i!it pe .oya. O s7i sc$i&+ prerea %n le tur cu apa" 4i pro&it" *n(itaia o surprinse" .oya era na(a de cercetare a lui #olland, renu7 &it at8t pentru rolul pe care %l a(ea %n ,ma&ing *eas, c8t i pentru repu7 taia de a fi una dintre na(ele cu cel &ai +i!ar aspect" Rac$el tia c %i (a fi reu s refu!e o ase&enea in(itaie, dei o nelinitea profund" : -cu& e ancorat la dou!eci de 9ilo&etri de New Ferse6, continu #olland, lupt8ndu7se cu cra&poanele" : Pare un loc neplcut" : Nicidecu&" -tlanticul e un loc incredi+il" #oc&ai ne pre tea& s fil&& un nou docu&entar c8nd a& fost %ntrerupt %ntr7un &od at8t de +rutal de preedinte" Rac$el i!+ucni %n r8sD : S fil&e!i un docu&entar despre ce; : *phyma mo"arran i &e afisuri oceanice" Rac$el se str8&+D : B +ucur c a& %ntre+at" #olland ispr(i de &ontat cra&poanele i %i ridic pri(ireaD : Serios, (oi fil&a %n !on c8te(a spt&8ni" Cas$in tonul nu e foarte departe de coasta din Ferse6" @ino c8nd te %ntorci acas" N7are rost s te te&i de ap pentru tot restul (ieii" Ec$ipa=ul &eu o s %ntind co7 (orul rou pentru tine" 4l %ntrerupse (ocea &8nioas a lui Nora$ Ban orD : Ber e& afar sau & duc s ( aduc (ou nite lu&8nri i a&panie;

1I 5a+rielle -s$e $a+ar n7a(ea ce sens a(eau docu&entele %&prtiate acu& pe +iroul lui Bar=orie #enc$" Sti(a includea fotocopii ale unor scri7 sori, fa'uri, transcrieri ale unor con(or+iri telefonice, i toate preau s susin acu!aia c senatorul Se'ton purta tratati(e secrete cu di(erse co&panii aerospaiale pri(ate" #enc$ %i %&pinse c8te(a foto rafii al+7ne ru ctre 5a+rielleD : Presupun c %i sunt necunoscute< 5a+rielle se uit la po!e" Pri&ul instantaneu %l arta pe senator co+or8nd dintr7un ta'i %ntr7un soi de ara= su+teran" )Se'ton nu &er e niciodat cu ta'iul") -l doilea instantaneu era luat de la &are distan i %l

pre!enta pe Se'ton urc8nd %ntr7o du+ al+, parcat" 4n du+ prea s7l atepte un +r+at %n (8rst" : ,ine e; se interes 5a+rielle, +nuind c foto rafiile sunt contraf7 cute" : >n tip tare de la SFF" 5a+rielle prea oarecu& %n cu&pnD : #$e Space Frontier Foundation12; SFF era un soi de sindicat al co&paniilor aerospaiale pri(ate" Repre!enta interesele antreprenorilor aerospaiali, ale %ntreprin!torilor i ale fondurilor de in(estiii cu capital de risc : practic orice entitate pri(at care (oia s ias %n spaiu" #oi adoptaser atitudini critice fa de N-S-, ar u&ent8nd c pro ra&ul spaial a&erican i&plica practici de afaceri necinstite pentru a %&piedica fir&ele pri(ate de la lansarea propriilor &isiuni %n spaiu" : SFF, continu #enc$, repre!int acu& peste o sut de corporaii i&portante, unele foarte +o ate, care ateapt ner+dtoare ratificarea -ctului de Pro&o(are a ,o&erciali!rii Spaiului" 5a+rielle &edit la cele aflate" Din raiuni e(idente, SFF era un spri=i7 nitor puternic al ca&paniei lui Se'ton, dei senatorul a(usese ri= s nu stea prea aproape de ei, din pricina tacticilor du+ioase de lo++6 pro&o(ate de acetia" SFF pu+licase recent un protest e'plo!i(, %n care spunea c N-S- era, de fapt, un )&onopol ile al), a crui capacitate de a opera %n pierdere i de a continua s r&8n %n afaceri repre!enta o co&petiie incorect fa de fir&ele pri(ate" 4n confor&itate cu SFF, oric8nd -# V # a(ea ne(oie de lansarea unui satelit de teleco&unicaii, &ai &ulte co&panii aerospaiale pri(ate puteau oferi ser(iciul la un pre re!ona+il de I0 de &ilioane de dolari" Din nefericire, N-S- inter(enea %ntotdeauna i se oferea s lanse!e satelitul pentru doar 2I de &ilioane de dolari, c$iar dac toate costurile ser(iciului erau de cinci ori &ai &ari< )Operarea cu pierderi este o cale prin care N-S- %i &enine &onopolul asupra spaiului, acu!au a(ocaii SFF" *ar pltitorii de ta'e r&8n s tra ponoasele") : -ceast po! de!(luie faptul c senatorul are %nt8lniri secrete cu o or ani!aie care repre!int %ntreprinderile spaiale pri(ate, continu #enc$, fc8nd se&n %nspre alte docu&ente de pe +irou" Noi deine& i &e&o7uri interne SFF prin care se face apel la str8n erea de su&e &ari de +ani de la co&paniile &e&+re, su&e aproape e ale cu (aloarea lor de pia, care s fie transferate %n conturi controlate de senatorul Se'ton" De fapt, aceste a enii spaiale pri(ate se ralia! pentru a7l instala pe Se'ton la ,asa -l+" Pot doar s presupun c el a fost de acord s pro&ul e le ea i s pri(ati!e!e N-S- %n ca! c e ales" 5a+rielle pri(i teancul de $8rtii" ,ontinua s e!iteD : @ ateptai ca eu s cred c e'ist do(e!i la ,asa -l+ care s de&onstre!e c principalul ei contracandidat este i&plicat %n finanri ile ale de ca&panii electorale i c, din cine tie ce &oti(, du&nea(oastr inei totul secret; : Dar ce cre!i; 5a+rielle se uit %nfuriat la interlocutoareD : ,a s fiu sincer, ,unosc8ndu7( talentul pe care %l a(ei %n opera7 iuni de &anipulare, &i se pare &ai lo ic s %ncercai s & ducei de nas cu docu&ente contrafcute i cu foto rafii create de un te$nician priceput de la ,asa -l+ i de co&puterul lui ultraperfor&ant" : -r fi posi+il, recunosc" Dar nu e ade(rat" : Nu; -tunci cu& ai o+inut toate aceste docu&ente interne ale
12 Fundaia

pentru Frontiera Spaial

co&paniilor; Resursele necesare pentru furtul acestor pro+e de la at8tea co&panii depesc c$iar i posi+ilitile ,asei -l+e" : -i dreptate" *nfor&aiile au (enit aici su+ for&a unui cadou nesoli7 citat" 5a+rielle era acu& co&plet pierdut" : O$, da, continu #enc$, a(e& o &uli&e de astfel de infor&aii" Preedintele are &uli aliai politici puternici, care ar (rea s7l (ad %n con7 tinuare la ,asa -l+" -&intete7i c senatorul tu (rea reduceri %n toate locurile : &ulte dintre ele c$iar aici, %n Cas$in ton" Senatorul Se'ton n7 are nici un fel de scrupule %n citarea +u etului %ncrcat al FB*7ului ca e'e&plu de depire a c$eltuielilor +u etare" - %ndreptat c8te(a atacuri i %&potri(a *RS10" Poate c cine(a din aceste dou or anis&e s7a suprat" 5a+rielle pricepu alu!ia" Oa&enii din FB* i din *RS a(eau &i=loace de a o+ine astfel de infor&aii, pe care le puteau tri&ite apoi ctre ,asa -l+ ca un cadou de spri=inire a reale erii preedintelui" ,e nu putea s cread 5a+rielle %ns era c senatorul Se'ton s7ar fi an a=at %n finanri ile ale" : Dac aceste date sunt corecte, !ise ea, fapt de care & %ndoiesc puternic, de ce nu le7ai fcut pu+lice; : #u de ce cre!i; : Pentru c sunt o+inute ile al" : N7are i&portan cu& le7a& o+inut" : Bine%neles c are i&portan" Sunt pro+e de nead&is la o audiere" : ,e audiere; E %ndea=uns s tri&ite& infor&aiile unui !iar care o s pu+lice po(estea din surse credi+ile, cu foto rafii i copii ale docu&entelor ataate" Se'ton (a fi socotit (ino(at p8n la pro+area ne(ino(iei" *ar &ult procla&ata lui po!iie anti7N-S- (a constitui do(ada (irtual c ia &it" 5a+rielle %i ddu sea&a c a(ea dreptate" : Bine, accept ea, atunci de ce nu (7ai dus cu po(estea la !iare; : Pentru c e o atitudine ne ati(" Preedintele a pro&is s nu fie ne ati( %n ca&panie i (rea s se in de aceast pro&isiune c8t de &ult ti&p (a putea" )Da, asta s7i spui cui (rei tu<) : -dic preedintele este at8t de &oral, %nc8t refu! s ias %n pu+lic cu astfel de do(e!i pentru c populaia ar putea considera asta o atitudine ne ati(; : Este o atitudine ne ati( pentru ar" *&plic !eci de co&panii pri7 (ate, dintre care &ulte sunt constituite din oa&eni cinstii" -tac instituia Senatului a&erican i d prost pentru &oralul acestei ri" Politicienii ne7 cinstii le fac ru tuturor politicienilor" -&ericanii au ne(oie s se %ncread %n conductorii lor" O astfel de scur ere de infor&aii ar enera o in(esti aie ur8t i ar tri&ite &ai &ult ca si ur un senator al Statelor >nite i &ai &uli oa&eni afaceri proe&ineni dup ratii" Dei cele spuse de #enc$ a(eau sens, 5a+rielle continua s %ndoiasc de acu!aiiD : Ai ce au toate acestea de7a face cu &ine; : ,a s7i e'plic pe scurt, do&nioar -s$e, dac eli+er& aceste docu&ente, senatorul tu (a fi conda&nat pentru finanare ile al a ca&paniei, %i (a pierde locul %n Senat i &ai &ult ca si ur (a &er e la %nc$isoare" Doar dac nu""" 5a+rielle !ri o lucire (iclean %n oc$ii consilierului pre!idenialD : Doar dac nu""" ce? #enc$ trase ad8nc din i arD
10 Fiscul

a&erican

: Doar dac nu te deci!i s ne a=ui s e(it& toate acestea" Peste %ncpere se ls o tcere %ncordat" #enc$ tui din rrunc$iD : 5a+rielle, ascult, a& $otr8t s7i %&prtesc aceste infor&aii neplcute din trei &oti(e" Bai %nt8i, ca s7i art c Jac$ /erne6 este un o& decent care consider +inele u(ernului ca pe un c8ti personal" -poi, ca s te infor&e! c senatorul tu nu e c$iar at8t de de&n de %ncredere cu& ai putea crede" 4n al treilea r8nd, ca s te con(in s accepi oferta pe care sunt pe cale s i7o fac" : Ai care e"""; : - (rea s7i dau oca!ia s faci ceea ce este +ine" S faci un lucru patriotic. , tii sau nu, eti %n po!iia unic de a scuti Cas$in tonul de tot felul de scandaluri neplcute" Dac (ei face tot ce a& s7i cer, poate c7i (ei c8ti a c$iar i un loc %n ec$ipa pre!idenial" )>n loc %n ec$ipa pre!idenial;) 5a+rielle nu7i putea crede urec$i7 lorD : Do&nioar #enc$, orice ai a(ea de 8nd, nu7&i place deloc s fiu anta=at, str8ns cu ua sau forat" .ucre! pentru ca&pania senatorului deoarece cred %n politica lui" *ar dac acesta este un indiciu al &odului %n care Jac$ /erne6 %i e'ercit influena politic, nici n7a& nici un c$ef s fiu asociat cu el<Dac %l a(ei cu ce(a la &8n pe senatorul Se'ton, a7 tunci ( su ere! din toat ini&a s ( adresai presei" Sincer, cred c toat po(estea asta este o &ascarad" #enc$ oft din reuD : 5a+rielle, finanarea ile al a senatorului tu este un fapt" 4&i pare ru,tiu c ai %ncredere %n el,!ise ea co+or8ndu7i (ocea">ite care e poanta" Preedintele i cu &ine (o& iei la ra&p cu po(estea le at de finanare dac (a fi ne(oie, dar c$estia (a de(eni e'tre& de ur8t pe scar &are" Scandalul i&plic &ai &ulte corporaii a&ericane i&portante care %ncalc le ea" Buli oa&eni ne(ino(ai (or plti pentru oalele sparte" *nspir ad8nc i apoi e'pir cu putereD :Preedintele i cu &ine sper& c"""e'ist o alt cale de a discredi7 ta etica senatorului" O cale &ai discret""" una prin care s nu fie i&plicat nici un o& ne(ino(at" 4i ls i ara =os i %i %ncruci &8inileD : Bai pe leau, a& (rea ca tu s iei %n pu+lic i s recunoti c ai a(ut o le tur inti& cu senatorul" 5a+rielle si&i c %nepenete" #enc$ prea a nai+ii de si ur pe ea" )E i&posi+il), %ncerc ea s se asi ure" Nu e'ist nici o do(ad" ,$estia cu se'ul se petrecuse o sin ur dat, %n spatele uilor %nc$ise ale +iroului senatorial al lui Se'ton" )#enc$ nu are ni&ic" Ber e la plesneal") Se lupt s7i &enin (ocea cal&D : Presupunei ca& &ulte, do&nioar #enc$< : ,e anu&e;, ai a(ut o le tur;Sau c %i (ei lsa +alt candidatul; : -&8ndou" #enc$ !8&+i scurt i se ridicD : Ei +ine, $ai s l&uri& una din aceste fapte c$iar acu&, +ine; Se duse iari la seiful din perete i se %ntoarse cu un dosar rou" Era ta&pilat cu si iliul ,asei -l+e" Desfcu cla&a de prindere, trase de %nc$i7 !toarea plicului dinuntru i (rs coninutul pe +irou, %n faa lui 5a+ri7 elle" 4n ti&p ce !eci de foto rafii color se re(rsau pe +irou, 5a+rielle (!u cu& %ntrea a ei carier se duce de r8p %ntr7o sin ur clip"

1K @8ntul 9ata+atic care urla %n afara $a+isferei nu se&na deloc cu (8nturile oceanice cu care era o+inuit #olland" 4n lar ul oceanului, (8ntul era un re!ultat al (alurilor i al fronturilor de presiune i (enea %n perioade de aflu' i de reflu'" @8ntul 9ata+atic era supus doar le ilor fi!icii : un u(oi de aer rece i dens care co+ora pe panta $earului" Era cea &ai $o7 tr8t for a naturii pe care o %nt8lnise" Dac aerul ar fi (enit cu dou!eci de noduri pe or, ar fi fost (isul oricrui &arinar, %ns, la (ite!a curent de opt!eci de noduri, putea de(eni uor un co&ar c$iar i pentru cei aflai pe teren solid" #olland descoperi repede c, dac se oprea i se apleca spre spate, rafalele constante %l ridicau i&ediat la (ertical" Bai iritant dec8t u(oiul puternic de aer rece era uoara pant des7 cendent a $earului" 5$eaa co+ora cu un un $i e'tre& de lin spre ocean, aflat la trei 9ilo&etri deprtare" 4n ciuda colilor ascuii ai cra&poanelor &ontate pe ci!&e, #olland a(ea senti&entul nelinititor c orice pas reit %l putea arunca %n +raele unei rafale i de acolo %n =osul pantei" *nstrucia e'tre& de scurt fcut de Nora$ Ban or %nainte de plecare prea acu& periculos de insuficient" : #oporic Piran$a de $ea, spusese Nora$, prin!8nd de fiecare din centurile lor o unealt uoar %n for& de #, %n (re&e ce se pre teau %n $a+isfer" .a& standard, la& %nco(oiat, la& se&itu+ular, ciocan i coas" Nu tre+uie s inei &inte dec8t c, %n ca! c cine(a alunec sau e prins %ntr7o rafal de (8nt, tot ce tre+uie este s %nfcai toporul de cap cu o &8n i cu cealalt de coad, s %nfi ei la&a %nco(oiat %n $ea i s ( spri=inii de ea, a=ut8ndu7( de cra&poane" ,u aceste cu(inte %n c$ip de asi urare, Nora$ Ban or ataase fr8n7 $ii de fiecare dintre ei" 4i puseser cu toii oc$elari de protecie i porni7 ser %n +e!na dup7a&ie!ei" ,ei patru oa&eni %i croiau acu& dru& %n =osul $earului, %n ir in7 dian, desprii unii de alii de !ece &etri de fr8n $ie" Nora$ desc$idea irul, ur&at fiind de ,or96, apoi de Rac$el i, %n fine, de #olland pe post de arier ard" 4n ti&p ce se %ndeprta de $a+isfer, #olland si&i o nelinite tot &ai &are" ,$iar dac %i inea de cald, costu&ul u&flat %l fcea s se si&t ca un astronaut pierdut %n spaiu %n cutarea unei planete %ndeprtate" .una dispruse ascuns de nori roi i a&enintori de furtun, arunc8nd +an7 c$i!a de $ea %ntr7o +e!n de neptruns" @8ntul 9ata+atic prea tot &ai puternic cu fiecare &inut i e'ercita o presiune constant asupra spatelui su" Strduindu7se s !reasc prin oc$elarii de protecie ce(a din pustie7 tatea i&ens din =urul lui, %ncepu s si&t un pericol real %n acel loc" *ndi7 ferent de precauiile enunate de N-S-, #olland era surprins c directorul ad&inistrati( se artase dispus s rite patru (iei %n loc de dou" Bai ales c8nd dou dintre aceste (iei le aparineau fiicei unui senator i unui as7 trofi!ician de talie &ondial" #olland nu era %ns deloc surprins c se 8n7 dete cu afeciune la Rac$el i la ,or96" ,a o persoan care fusese la co7 &anda unui (as, era o+inuit s se si&t responsa+il pentru cei din ec$ipa lui" : Stai %n spatele &eu, %i stri Nora$, lupt8ndu7se s fie au!it %n da7 una (8ntului" .as sania s ne arate dru&ul" Sania de alu&iniu pe care Nora$ %i transporta ec$ipa&entele de tes7 tare se&na cu un +alon supradi&ensionat" ,orpul saniei era plin la refu! cu dispo!iti(ele de dia nosticare i cu accesoriile de si uran pe care ea le tot folosise %n ulti&ele !ile" #oat &arfa : inclu!8nd un set de +aterii, fclii de si uran i un reflector &o+il puternic : era asi urat su+ o co7 pertin de plastic +ine str8ns" 4n ciuda %ncrcturii rele, sania aluneca

fr efort pe tlpicile ei lun i i drepte" ,$iar i pe pantele cele &ai puin %nclinate, sania &er ea %n =os parc prin (oin proprie" Nora$ se &ulu7 &ea s o in %nfr8nat c8nd era ca!ul, ca i cu& ar fi per&is o+iectului s %i conduc" Sesi!8nd distana cresc8nd dintre rup i $a+isfer, #olland pri(i peste u&r" .a nu&ai cinci!eci de &etri distan, silueta (a a do&ului aproape dispruse %n %ntunericul %n(ol+urat" : Nu suntei %n ri=orai c nu o s &ai si& dru&ul %napoi; stri el" /a+isfera este aproape in(i!i""" ,u(intele %i fur +rusc reduse la tcere de uieratul ascuit al unei fclii care se aprindea %n &8na lui Nora$" Sclipirea al+7roiatic lu&ina $eaa pe o ra! de !ece &etri de =ur %&pre=ur" Nora$ %i folosi clc8iul pentru a spa o ropi %n !pada de suprafa, apoi ridic un fel de &ic di protector pe partea ropiei e'puse la (8nt" Dup aceea %nfipse fclia %n sco+iturD : Firi&ituri de p8ine high-tech, le stri Nora$" : Firi&ituri de p8ine; se &ir Rac$el, prote=8ndu7i oc$ii de i!+uc7 nirea +rusc de lu&in" : Din /ansel i 5retel, %i rspunse Nora$" Fcliile astea (or dura o or : suficient ca s si& dru&ul %napoi" ,u aceasta, Nora$ porni &ai departe, conduc8ndu7i %n =osul $ea7 rului : din nou %n %ntuneric"

12 5a+rielle -s$e iei (al(8rte= din +iroul lui Bar=orie #enc$ i reui %n ulti&a clip s e(ite s se ciocneasc de o secretar" 4n ro!it, 5a+rielle nu (edea %n faa oc$ilor dec8t po!ele : i&a inile : +raelor i ale picioarelor %n e&nate" ,$ipuri lor e'ta!iate" /a+ar n7a(ea cu& fcuser acele foto rafii, dar tia prea +ine c erau reale" Fuseser fcute %n +iroul senatorului Se'ton, de unde(a de deasupra, pro+a+il cu o ca&er ascuns" )Du&ne!eu s & a=ute<) >na dintre foto rafii %i pre!enta pe 5a+rielle i pe Se'ton fc8nd se' c$iar pe +iroul senatorului, corpurile lor stri(ind o serie de docu&ente ce preau oficiale" Bar=orie #enc$ o a=unse din ur& %n dreptul ,a&erei /rilor" #enc$ ducea cu ea dosarul rou cu foto rafii" : Dup reacia ta presupun c eti con(ins de autenticitatea acestor po!e< ,onsilierul principal al preedintelui prea c e pe deplin satisfcutD : Sper c ele te (or con(in e c i celelalte date sunt corecte" Pro(in de la aceeai surs" 5a+rielle %i si&ea tot corpul %n flcri, %n (re&e ce parcur ea %n (ite7 ! $olul" )>nde nai+a e ieirea;) ,u picioarele ei lun i, #enc$ n7a(ea nici o pro+le& s in pasul" : Senatorul Se'ton a =urat %n faa %ntre ii lu&i c relaia (oastr este una platonic i prea e'tre& de con(in tor" #enc$ art cu &8na peste u&rD : De fapt, %n +irou a& o %nre istrare (ideo, dac si&i ne(oia s %i %&prospte!i &e&oria< 5a+rielle n7a(ea ne(oie de aa ce(a" 4i a&intea prea +ine acea conferin de pres" Pe c8t de (e$e&ent, pe at8t de de!a& itoare fusese atitudinea lui" : Din pcate, continu #enc$, cu o (oce care e'pri&a orice altce(a

%n afar de de!a& ire, senatorul Se'ton a &init cu neruinare poporul a&erican" Pu+licul are dreptul s tie" Ai (a ti. O s a& eu personal ri= de asta" Sin ura %ntre+are este cu& (a afla pu+licul" Noi crede& c cel &ai +ine e s (in de la tine" 5a+rielle era %n stare de ocD : ,$iar credei c ( (oi a=uta s7&i linai candidatul; Pri(irea lui #enc$ se %nspriD : 4ncerc s re!ol( o pro+le&, 5a+rielle" 4i ofer posi+ilitatea s scuteti pe toat lu&ea de =en ridic8ndu7i capul drept %n sus i spun8nd ade(rul" Nu a& ne(oie dec8t de o declaraie se&nat prin care s recunoti c ai a(ut o le tur inti& cu senatorul" 5a+rielle se opri +ruscD : ,e;;; : Foarte si&plu" O declaraie se&nat de tine ne ofer posi+ilitatea de a trata discret cu senatorul, scutind o ar %ntrea de un scandal ur8t" Oferta &ea e si&plD se&nea! o declaraie pentru &ine, i acele foto rafii (or r&8ne %ncuiate pentru totdeauna" : @rei o declaraie; : Din punct de (edere te$nic, a a(ea ne(oie de o declaraie su+ =ur&8nt, dar fiindc dispune& de un notar aici, %n cldire, care poate""" : -i %nne+unit de7a +inelea< 5a+rielle iui pasul din nou" #enc$ &er ea %n dreptul ei" Prea &ai iritat acu&D : Senatorul Se'ton se duce la fund oricu&, 5a+rielle, iar eu %i ofer o ans de a iei din &i!eria asta fr a7i (edea fundul %n !iarele de di&i7 nea< Preedintele este un o& de +un7si& i nu vrea ca aceste po!e s fie pu+lice" Dac %&i dai o declaraie su+ =ur&8nt i (or+eti despre le tura inti& cu propriile tale cu(inte, (o& putea cu toii s re!ol(& pro+le&a cu de&nitate< : Eu nu sunt de (8n!are" : Ei +ine, senatorul tu este cu si uran< Este un o& periculos i %ncalc le ea" 7l ncalc le ea; @oi suntei cei care dai +u!na %n +irouri i facei po!e ile al< -i au!it (reodat de Cater ate; : N7a& a(ut ni&ic de7a face cu o+inerea porcriilor stora" Po!ele pro(in din aceeai surs ca docu&entele care au le tur cu finanarea ca&paniei de ctre SFF" ,ine(a (7a supra(e $eat pe (oi doi %ndeaproape" 5a+rielle trecu %n oan de +iroul de (erificare unde %i pri&ise per&isul de acces" 4i scoase cu furie per&isul de la 8t i %l arunc pa!nicului uluit" #enc$ continua s se in pe ur&ele ei" : @a tre+ui s iei repede o $otr8re, do&nioar -s$e, rosti #enc$ %n (re&e ce se apropiau de ieire" Fie %&i aduci o declaraie su+ =ur&8nt %n care recunoti c te7ai culcat cu senatorul, fie, la ora opt disear, preedintele (a fi o+li at s pre!inte pu+licului toate acestea : afacerile &urdare ale lui Se'ton, foto rafiile cu tine, totul" ,rede7&, c8nd pu+licul (a (edea c n7ai fcut ni&ic i l7ai lsat pe Se'ton s &int %n le tur cu relaia (oastr, (ei arde pe ru c$iar l8n el" 5a+rielle (!u ua i se %ndrept spre ea" : Pe +iroul &eu, p8n la ora opt disear, 5a+rielle< Fii fat deteapt< #enc$ %i ddu dosarul cu foto rafiileD : Pstrea!7le, dulcea< Noi &ai a(e& &ulte copii"

10

Rac$el Se'ton si&ea tot &ai &uli fiori pe &sur ce co+ora $earul %n noaptea care se ad8ncea foarte repede" Prin &inte i se perindau i&a ini nelinititoareD &eteoritul, planctonul fosforescent, consecinele unei e(entuale reeli a lui Nora$ Ban or %n ceea ce pri(ete &ostrele de $ea" )O &atrice solid de $ea din ap dulce), !isese Nora$, a&intin7 du7le tuturor c forase dup &ostre peste tot, inclusi( deasupra &eteori7 tului" -r fi o+ser(at dac $earul coninea interstiii de ap srat pline cu plancton" Sau nu; ,u toate astea, intuiia o %nde&na pe Rac$el s r&8n %n continuare concentrat asupra soluiilor celor &ai si&ple" )4n acest $ear e'ist plancton %n $eat") Jece &inute &ai t8r!iu, cu patru fclii lsate drept se&n de recu7 noatere, Rac$el i ceilali se seau la apro'i&ati( 2I0 de &etri de $a+i7 sfer" Nora$ se opri +rusc, fr nici un fel de a(ertis&ent" : sta e locul, !ise ea, se&n8nd cu un cuttor de ap care %i fo7 losise +eele pentru a descoperi ca prin &a ie locul perfect pentru forat" Rac$el se %ntoarse i pri(i panta din spatele lor" /a+isfera dispruse de &ult %n noaptea noroas, %ns irul de fclii era perfect (i!i+il, ulti&a dintre acestea p8lp8ind precu& o stea %ndeprtat" Fcliile erau perfect aliniate, ca o pist de ateri!are atent construit" Rac$el era i&presionat de priceperea lui Nora$" : E un alt &oti( pentru care a& lsat sania s co+oare %n fa, %i !ise cu (oce tare Nora$, (!8nd7o pe Rac$el cu& ad&ir alinia&entul fcliilor" ,o+or8ul se face drept" Dac ls& ra(itatea s conduc sania i nu ne a&estec& deloc, (a re!ulta arantat o linie dreapt" : Dr u &ec$erie, %i stri #olland" - (rea s e'iste ce(a ase&7 ntor i %n lar ul oceanelor" )Dar aici ES#E lar ul oceanului), %i !ise Rac$el, i&a in8ndu7i apa de dedesu+tul ei" Pre de o fraciune de secund atenia %i fu atras de cea &ai %ndeprtat fclie" -ceasta de(enise +rusc in(i!i+il, ca i cu& lu&ina fusese +locat de o for& %n trecere" O clip &ai t8r!iu %ns, lu&ina reapru" Rac$el si&i +rusc un fior de nelinite" : Nora$, stri ea ca s acopere uierul (8ntului, spuneai c pe aici sunt uri polari; 5laciolo ul pre tea o ulti& fclie" Fie nu o au!i, fie se decise s o i nore" : >rii polari, %i rspunse #olland ip8nd, &n8nc foci" -tac oa&e7 nii doar atunci c8nd le in(adea! teritoriul" : Dar sunte& %n ara urilor polari, nu; Rac$el nu &ai inea &inte care pol a(ea uri i care pin uini" : Da, %i rspunse #olland" De fapt, de la urii polari (ine nu&ele -rcticii" ,r"tos %nsea&n )urs) %n reac" )Binunat") Rac$el se ! 8i ner(oas %n +e!n" : -ntarctica nu are uri polari, continu #olland" -a c i s7a spus ,nti-ar"tos. : Bersi, Bi9e, stri Rac$el" -=un e c8t a& discutat despre uri polari" El r8seD : -i dreptate" Scu!e" Nora$ fi' o ulti& fclie %n !pad" .a fel ca &ai de(re&e, cei patru se tre!ir %ncon=urai de o lu&in roiatic" Preau nite +alene %n costu7 &ele ne re de protecie" Dincolo de cercul lu&inos e&is de fclie, restul lu&ii de(eni co&plet in(i!i+il" 4i %ncon=ura un cerc de +e!n" 4n (re&e ce Rac$el i cei doi +r+ai asistau, Nora$ %i %nfipse picioa7

rele +ine %n !pad i se folosi de &icri prudente pentru a tra e sania c8i(a &etri %n susul pantei, p8n %n locul %n care stteau cu toii" Dup aceea, in8nd +ine de fr8n $ie, %n enunc$e i acti( &anual pilonii de fr87 n ai saniei : patru epue %n un $i care se %nfipser %n $ea pentru a &enine sania fi' pe loc" ,u aceasta, Nora$ se ridic i se %ndeprt pu7 in, d8nd dru&ul fr8n $iei" : 4n re ul, ip ea" E (re&ea s trece& la lucru< Fcu un cerc p8n %n partea de =os a saniei i %ncepu s desfac le 7 turile care ineau p8n!a de protecie peste ec$ipa&ente" -(8nd senti&en7 tul c fusese puin prea dur cu Nora$, Rac$el se duse s o a=ute s des7 fac partea din spate a p8n!ei" : *suse, N>< ip Nora$, ridic8ndu7i iute capul" Nu facei niciodat asta< Rac$el se trase %napoi, nedu&eritD : Nu desfacei niciodat partea dinspre (8nt< %i e'plic Nora$" @ei crea un i&puls eolian< Sania ar fi 8nit din loc ca o u&+rel %ntr7un tunel aerodina&ic< Rac$el se ddu %napoiD : 4&i pare ru, eu""" Nora$ o pri(i furioasD : Du&neata i cu +iatul spaial n7a(ei ce cuta aici< )Nici unul dintre noi n7are ), %i !ise Rac$el" )-&atori), +o&+ni Nora$ %n 8nd, %n=ur8ndu7l pe directorul ad&inis7 trati( c insistase s %i tri&it pe Rac$el i pe ,or96" ),lo(nii tia o s pro(oace &oartea cui(a pe7aici") >lti&ul lucru de care Nora$ a(ea ne(oie acu& era s o fac pe ddaca" : Bi9e, !ise ea, a& ne(oie de tine ca s ridic 5PR7ul de pe sanie" #olland o a=ut s desfac dispo!iti(ul i s %l po!iione!e pe $ea" *nstru&entul se&na cu trei la&e de plu de !pad %n &iniatur ataate %n paralel unui cadru de alu&iniu" 4ntrea a structur nu era &ai lun de un &etru i era conectat prin ca+luri la un sta+ili!ator de curent i la o +aterie de acu&ulatori de pe sanie" : sta e un radar; %ntre+ ,or96, stri 8nd contra (8ntului" Nora$ %ncu(iin %n tcere" #$e 5round Penetratin Radar13 (5PR) era &ult &ai +ine ec$ipat s descopere straturi de $ea srat dec8t sateli7 ii" #rans&itorul 5PR tri&itea pulsuri de ener ie electro&a netic prin $ea, iar pulsurile se %ntorceau %n &od diferit %n funcie de structura cristalelor din sol" -pa dulce pur %n $ea %ntr7un sin ur strat drept" -pa srat, %n sc$i&+, %n $ea &ai de ra+ su+ for& de rtar despicat dato7 rit coninutului de sodiu care deter&ina pulsurile 5PR s se %ntoarc la %nt8&plare, di&inu8nd sensi+il nu&rul de reflecii" Nora$ %i ddu dru&ul &ainii" : *au un soi de i&a ine prin seciune, pe +a! de locali!are a ecoului, a foii de $ea din =urul puului de e'tracie, stri ea %nspre ceilali" -plicaiile software ale &ainii (or desena o seciune a $earului, pe care apoi o (or i&pri&a" Orice $ea &arin se (a %nre istra ca o u&+r" : *&pri&a; #olland prea surprinsD : Poi s imprimi aici; Nora$ art %nspre un ca+lu care ieea din 5PR i conducea ctre un dispo!iti( aflat %nc su+ protecia p8n!ei de pe sanie" : N7a(e& alt ans dec8t s i&pri&&" Ecranele de co&puter folo7 sesc prea &ult ener ie preioas de +aterie, aa c laciolo ii din teren
13 Radarul

de Penetrare a Solului

tipresc datele pe i&pri&ante cu transfer de cldur" ,ulorile nu sunt ne7 &aipo&enite, dar tonerul de laser se %ntrete la te&peraturi &ai &ici de &inus dou!eci de rade" -& %n(at asta pe propria7&i piele %n -las9a" Nora$ le ceru tuturor s se ae!e %n =osul radarului" Se pre ti s ali7 nie!e trans&itorul astfel %nc8t s scane!e %ntrea a !on a urii de &eteorit, aflat la (reo trei stadioane de fot+al distan" Pri(ind %ns prin noapte %n direcia din care (eniser, Nora$ nu (!u ni&icD : Bi9e, tre+uie s alinie! trans&itorul 5PR %n dreptul &eteoritului, dar fclia asta &7a or+it" O s & duc %n susul pantei suficient de &ult ca s ies din ra!a lu&inii" O s7&i ridic +raele %n linie cu fcliile, iar tu o s a=uste!i alinia&entul radarului" #olland ddu din cap i %n enunc$e l8n 5PR" Nora$ %i %nfipse cra&poanele %n $ea i se aplec %nainte %&potri(a (8ntului ca s poat urca panta %nspre $a+isfer" @8ntul 9ata+atic era &ult &ai puternic dec8t %i %nc$ipuise ea" Pro+a+il c se apropia o furtun" Nu &ai conta" -(eau s ter&ine trea+a %n c8te(a &inute" )O s (ad ei c a& dreptate") Reui s parcur dou!eci de &etri %nspre $a+isfer" -=un7 se la &ar inea %ntunericului e'act %n clipa %n care fr8n $ia de la &i=loc se %ntinse la &a'i&u&" Pri(i %n sus, spre $ear" 4n (re&e ce oc$ii i se o+inuiau cu %ntuneri7 cul, linia fcliilor %ncepu treptat s se fac (!ut la c8te(a rade %nclinare spre st8n a ei" Nora$ %i &odific po!iia p8n ce se alinie perfect cu fcliile" Dup aceea %i ridic +raele precu& un co&pas, rsucindu7i corpul ca s indice (ectorul e'act de aliniere" : -cu& sunt %n linie cu ele< stri ea" #olland potri(i dispo!iti(ul 5PR i %i fcu se&n cu &8naD : #otul e potri(it< Nora$ se &ai uit o dat la pant, recunosctoare pentru calea lu&i7 nat de %ntoarcere" ,e(a +i!ar se petrecu %ns" Pentru o clip, una dintre fcliile cele &ai apropiate %i dispru din ra!a (i!ual" ,$iar %n clipa %n care Nora$ se 8ndi c fclia se stinse, lu&ina reapru" Dac n7ar fi tiut cu& stteau lucrurile, Nora$ ar fi putut crede c %ntre fclie i ea se interpusese ce(a" ,u si uran c nu se afla ni&eni acolo""" asta +ine%neles dac nu cu&(a directorul ad&inistrati( se si&ise (ino(at i tri&isese o ec$ip N-S- dup ea, Nora$ se %ndoia %ns de acest lucru" P8n la ur& %i spuse c nu fusese, pro+a+il, ni&ic" O pal de (8nt adu&+rise o clip fclia" Nora$ se %ntoarse spre radar" : #oate sunt aliniate; #olland ridic din u&eriD : ,red c da" Nora$ se duse la dispo!iti(ul de control de pe sanie i aps pe un +uton" Radarul %ncepu s e&it un +8!8it ascuit, dup care se opri" : Bine, !ise ea" -& ter&inat< : -sta a fost tot; %ntre+ ,or96" : #oat dificultatea const %n aran=a&ent" Procesul propriu7!is de %nre istrare durea! o secund" Pe sanie, i&pri&anta cu transfer de cldur %ncepuse de=a s e&it ! o&ote" Era %nc$is +ine cu un capac de plastic i scotea %ncet o foaie de $8rtie su+ for& de +ucl" Nora$ atept p8n ce dispo!iti(ul ter&in de i&pri&at, apoi desfcu capacul de plastic i scoase $8rtia" )O s (ad ei, %i !ise ea, duc8nd $8rtia i&pri&at spre lu&in ca toat lu&ea s (ad ce era pe ea" Nu (a iei nici un fel de ap srat") #oat lu&ea se str8nse %n =urul lui Nora$, care inea +ine $8rtia %n &nui" Nora$ inspir ad8nc i nete!i foaia ca s e'a&ine!e datele" *&a inea re!ultat o fcu s tresar de roa!D

: O$, Doa&ne< Nora$ se $ol+, incapa+il s cread ceea ce (edea" -a cu& era de ateptat, $8rtia lsa s se (ad o seciune clar prin puul plin cu ap al &eteoritului" 4ns fe&eia nu s7ar fi ateptat niciodat s !reasc acolo for&a cenuie a unui corp u&an care plutea la =u&tatea ad8nci&ii puu7 lui" Si&i cu& %i %n $ea s8n ele %n (ineD : O$, Doa&ne""" e un cada(ru %n puul de e'tracie" ,eilali o pri(ir ui&ii %n tcere" Silueta fanto&atic plutea cu capul %n =os %n puul %n ust" 4n =urul corpului se (edea un soi de pelerin, ca o aur +i!ar ase&ntoare unui linoliu" Nora$ %i ddu sea&a ce era cu acea aur" Radarul %nre istrase o ur& a $ainei (icti&ei, care nu putea fi dec8t una cunoscut ei, lun , din pr de c&il" : Este""" Bin , rosti %n oapt" Pro+a+il c a alunecat""" Nora$ nu i7ar fi %nc$ipuit c i&a inea cada(rului lui Bin %n puul de e'tracie (a constitui cel &ai puin i&portant dintre cele dou ocuri pe care i le re!er(a acea foaie de $8rtie" 4n ti&p ce parcur ea foaia cu seciu7 nea din =osul puului, Nora$ !ri altce(a" )5$eaa de su+ puul de e'tracie""") Nora$ se $ol+" 4n pri&a clip cre!u c se %nt8&plase ce(a cu scane7 rul" ,8nd studie %ns i&a inea &ai %ndeaproape, Nora$ si&i o nelinite tot &ai profund, precu& furtuna care sttea s i!+ucneasc %n =urul lor" Bar inile $8rtiei fluturar ca ne+une %n (8nt, %n (re&e ce Nora$ se %ntoar7 se i se uit &ai atent la %nre istrare" )Dar""" e i&posi+il<) Brusc, ade(rul o i!+i drept %n fa" 4nelese ce se %nt8&pla i %i ddu sea&a c (or fi %n ropai de (ii %n $ea" >it cu totul de Bin " Nora$ %nele ea acu&" )-pa srat din pu<) ,!u %n enunc$i, %n !7 pada de l8n fclie" -+ia putea respira" ,ontinu8nd s in str8ns $8rtia %n &8ini, %ncepu s tre&ure %n ro!itor" )Doa&ne""" nici &car nu &i7a trecut prin &inte") ,uprins de un acces +rusc de furie, %ntoarse capul %n direcia $a+i7 sferei N-S-" : #icloilor< url ea, stri tul ei fiind %n $iit de (8nt" /icloi nenorocii< 4n %ntuneric, la doar cinci!eci de &etri deprtare, Delta One %i duse dispo!iti(ul de co&unicaii la ur i rosti doar dou (or+e ctre controlorD : -u aflat"

13 Nora$ Ban or r&ase %n continuare %n enunc$i pe $ea c8nd Bi7 c$ael #olland trase, uluit, $8rtia i&pri&at din &8inile ei care tre&urau" J uduit de pri(elitea cada(rului plutitor al lui Bin , #olland %ncerc s7i adune 8ndurile i s descifre!e i&a inea pe care o a(ea %n faa oc$ilor" @!u seciunea trans(ersal a puului co+or8nd de la suprafa ai7 !eci de &etri %n $ea" @!u trupul lui Bin care plutea" Pri(irea lui #ol7 land se duse &ai =os" Sesi! c ce(a nu era %n re ul" O coloan %ntune7 cat de $ea &arin se %ntindea %n =os, ctre ad8ncul desc$is al oceanu7 lui de dedesu+t, c$iar su' puul de e'tracie" Pilonul (ertical de $ea srat era &asi( : a(8nd acelai dia&etru ca al puului" : Doa&ne< stri Rac$el, pri(ind peste u&rul lui #olland" Pare c

puul &eteoritului continu prin ptura de $ea p8n la ocean< #olland se uita transpus" ,reierul lui refu!a s accepte unica e'plica7 ie lo ic" ,or96 prea la fel de alar&at" Nora$ ipD : ,ine(a a forat su+ +anc$i!< Era at8t de furioas, c oc$ii &ai a(eau puin i %i sreau din or+iteD : ,ine(a a plantat intenionat acea roc de su+ +anc$i!a de $ea< Dei idealistul din #olland (oia s respin conclu!ia lui Nora$, o&ul de tiin din el tia c s7ar putea ca ea s ai+ dreptate" 5$earul Bilne plutea pe ocean, ls8nd suficient loc dedesu+t unui su+&arin" Deoarece totul c8ntrea &ult &ai puin %n &ediu su+&arin, c$iar i un su+&ersi+il de &ici di&ensiuni, ase&ntor cu &odelul &onopilot #riton folosit de #olland %n cercetrile lui, era capa+il s transporte cu uurin &eteoritul %ntre +raele sale &etalice" Su+&arinul s7ar fi putut apropia dinspre ocean, s7ar fi scufundat su+ +anc$i!a de $ea i ar fi forat %n $ea drept %n sus" -poi ar fi putut folosi un +ra de e'tensie sau +aloane onfla+ile ca s %&pin &eteoritul %n pu" Odat ce &eteoritul ar fi fost pus la locul lui, a7 pa srat care ar fi urcat %n pu %n spatele &eteoritului ar fi %nceput s %n7 $ee" *&ediat ce puul s7ar fi %nc$is suficient de &ult ca s in &eteoritul pe loc, su+&arinul i7ar fi putut retra e +raul i ar fi putut disprea, l7 s8nd Ba&a Natur s si ile!e restul tunelul i s tear toate ur&ele fra7 udei" : Dar de ce? (ru Rac$el s afle, lu8nd $8rtia de la #olland i studiin7 d7o" De ce ar face cine(a aa ce(a; Suntei si uri c radarul &er e +ine; : Bine%neles c sunt si ur< *ar $8rtia asta e'plic perfect pre!ena +acteriilor fosforescente %n ap< #olland tre+uia s ad&it c lo ica lui Nora$ era %nfricotor de preci7 s" Dinofla elatele fosforescente i7ar fi ur&at instinctul i ar fi %notat %n sus, %n pu, fiind prinse %n capcan c$iar su+ &eteorit i %ncre&enind %n $ea" >lterior, c8nd Nora$ %ncl!ise &eteoritul, $eaa din i&ediata a7 propiere s7ar fi topit, i ar fi eli+erat planctonul" -cesta ar fi %notat din nou %n sus, de aceast dat ar fi atins suprafaa %n interiorul $a+isferei, unde, %n cele din ur&, ar fi &urit din lips de ap srat" : E o ne+unie< ip ,or96" N-S- dispune de un &eteorit cu fosile e'7 traterestre %n el" De ce i7ar psa unde a fost sit; De ce s7i fi dat oste7 neala s7l %n roape su+ o +anc$i! de $ea; : ,ine dracu s tie, ripost Nora$, %ns %nre istrrile 5PR nu &int" -& fost %nelai" Beteoritul la nu are nici o le tur cu feno&enul Fun7 ersol" - fost plantat recent %n $ea" De &ai puin de un an de !ile, altfel planctonul ar fi &urit< 4ncepuse de=a s %&pac$ete!e ec$ipa&entul 5PR pe sanie i s %l asi7 ureD : #re+uie s ne %ntoarce& i s spune& cui(a< Preedintele se (a pre!enta %n faa pu+licului cu date eronate< N-S- l7a dus de nas< : Stai o clip< %i stri Rac$el" ,a s fi& si uri, ar tre+ui &car s &ai face& o dat testul" Ni&ic din ce a& (!ut nu are sens" ,ine ne (a crede; : #oat lu&ea, rspunse Nora$, pre tind sania" ,8nd (oi intra %n $a+isfer i (oi e'tra e o alt &ostr de la fundul puului de &eteorit care (a arta e'istena apei srate, ( arante! c toat lumea (a crede asta< Nora$ retrase fr8nele saniei, %ndrept (e$iculul ctre $a+isfer i %n7 cepu s urce panta, %nfi 8ndu7i cra&poanele %n ap i tr 8nd sania cu o uurin surprin!toare" Era o fe&eie $otr8t s7i duc &isiunea la +un sf8rit" : S &er e&< le stri ea, tr 8nd rupul dup ea ctre &ar inea

cercului de lu&in al fcliei" Nu tiu ce a %ncercat N-S- aici, dar %n &od si ur nu %&i place s fiu folosit ca un pion %n""" 4n acea fraciune de secund, capul ei se ddu +rusc pe spate, de parc Nora$ ar fi fost lo(it drept %n frunte de o for in(i!i+il" Scoase un icnet utural de durere, se cltin, apoi c!u pe spate pe $ea" -proape %n aceeai secund, ,or96 scoase un ipt i se rsuci pe loc, ca i cu& u&rul i7ar fi fost %&pins cu putere %napoi" ,!u i el pe $ea, !(8rcolindu7se de durere" Rac$el uit i&ediat de $8rtia pe care o inea %n &8n, de Bin , de &eteorit i de +i!arul tunel de su+ $ea" Si&i un proiectil &ic care %i trecu ra!ant pe l8n urec$e, aproape atin 8nd7i t8&pla" Din instinct, se ls %n enunc$i i %l trase pe #olland dup ea" : ,e nai+a se petrece;;; rcni #olland" Rac$el nu7i putea %nc$ipui dec8t c %ncepuse o furtun cu rindin : &in i de $ea care co+orau cu &are (ite! pe panta $earului : i totui, dup fora cu care toc&ai fuseser lo(ii Nora$ i ,or96, rindina ar fi tre+uit s cad cu o (ite! de c8te(a sute de 9ilo&etri pe or" ,iudat, dar tirul +rusc de o+iecte de di&ensiunea &ar&urei pru s se concentre7 !e acu& asupra ei i a lui #olland" 5$eaa %n =urul lor srea, tri&i8nd %n aer s ei dure" Rac$el se rosto oli pe +urt, %i %nfipse colii cra&poanelor %n $ea i se %ndrept c8t putu de repede spre sin ura protecie e'istent" Sania" #olland o a=unse din ur& o clip &ai t8r!iu i se $e&ui l8n ea" Br+atul se uit la ,or96 i la Nora$, care !ceau pe $ea, lipsii de orice aprare" : #ra e7i cu fr8n $ia< stri el, apuc8nd de fr8n $ie i %ncerc8nd s tra " 4ns fr8n $ia era %nfurat %n =urul saniei" Rac$el &ototoli $8rtia i&pri&at %n +u!unarul costu&ului i porni %n patru la+e spre sanie, %ncerc8nd s desc8lceasc fr8n $iile din tlpicile (e$iculului" #olland o ur&a %ndeaproape" 5rindina for& i&ediat un +ara= al+ %&potri(a saniei, de parc +rusc Ba&a Natur i7ar fi a+andonat pe ,or96 i pe Nora$ i i7ar fi %ndreptat )atenia) asupra lui Rac$el i a lui #olland" >nul din proiectile se %nfipse %n p8n!a care acoperea sania, se desfcu parial, apoi se +alans i c!u drept pe &8neca dreapt a costu&ului lui Rac$el" Fata %n $e c8nd (!u despre ce era (or+a" 4ntr7o fraciune de secund, ui&irea care puse stp8nire pe ea se transfor& %n roa!" )5rindina) era fa+ricat de o&" Bin ea de $ea de pe &8neca ei nu era altce(a dec8t un sferoid perfect &odelat, de &ri&ea unei ciree &ari" Suprafaa era lustruit i neted, ptat doar de o linie %n =urul circu&ferinei, precu& de&odatele proiectile de &usc$et din plu&+, stanate %n prese" -cele alice sferice erau, fr %ndoial, fa+ricate de &8na o&ului" )5loane de $ea""") -(8nd acces la e'peri&entele &ilitare, Rac$el cunotea +ine noile ar7 &e e'peri&entale *&pro(ised Bunitions (*B) : &uniie %&+untit :, puti de !pad care co&pactau !pada %n alice de $ea, puti de deert care topeau nisipul %n proiectile de sticl, puti de ap care tr eau pulsuri de ap lic$id cu o ase&enea for %nc8t puteau rupe oase" -r&a&entul cu &uniie %&+untit dispunea de un a(anta= enor& fa de cel con(enional pentru c folosea resursele %n funcie de &ediul local de lupt i fa+ricau literal&ente &uniie pe loc, furni!8ndu7le soldailor un nu&r neli&itat de cartue fr ca acetia s fie o+li ai s &ai care

(ec$ile lor cartuiere rele" Rac$el tia c alicele de $ea cu care se tr ea acu& %n ei erau co&pri&ate )la cerere) din !pad %ncrcat %n patul putii" -a cu& se %nt8&pla adesea %n uni(ersul ser(iciilor secrete, cu c8t ci7 ne(a tia &ai &ulte, cu at8t &ai %nfricotoare de(eneau scenariile posi+i7 le" -cest &o&ent nu fcea e'cepie" Rac$el ar fi preferat acu& i norana, %ns cunotinele ei despre acest ar&a&ent o conduceau ctre o sin ur conclu!ie %nfiortoareD erau atacai de un soi de unitate a&erican de ope7 raiuni speciale, sin ura for ar&at din ar care dispunea %n &od curent de per&isiunea de a folosi aceste ar&e pe teren" Pre!ena unei uniti &ilitare de elit %nse&na un al doilea lucru, i &ai %nfiortor dec8t pri&ulD pro+a+ilitatea de a supra(ieui atacului era aproape nul" 58ndul &or+id %i fu +rusc %ntrerupt c8nd una dintre alicele de $ea si o desc$i!tur %n p8n!a saniei i tra(ers uier8nd scutul, lo(ind7o pe Rac$el c$iar %n sto&ac" -ceasta a(u sen!aia c o i!+ete un pu&n drept %n (intre, dei era prote=at de costu&ul Bar9 *Q" @!u stele (er!i" Rac$el se ddu %napoi, dar reui s se prind de sanie ca s nu7i piard ec$ili7 +rul" Bic$ael #olland ls +alt fr8n $ia lui Nora$ i se %ntinse s o prind pe Rac$el, dar a=unse prea t8r!iu" Rac$el c!u pe spate, tr 8nd odat cu ea o sti( de ec$ipa&ente" 4ncepu, %&preun cu #olland s se rosto oleasc %n =os pe $ea %n &i=locul dispo!iti(elor electronice scpate de su+ control" : Sunt""" loane""", icni ea, r&as &o&entan fr suflu" Fu i<

I0 Betroul care prsea staia Federal #rian le nu se putea %ndeprta suficient de repede pentru 5a+rielle -s$e" Fe&eia sttea %nepenit %ntr7 un col pustiu din tren, %n (re&e ce siluete %ntunecate treceau pe l8n ea ca %ntr7o cea" 4n poal, i se odi$nea dosarul rou pe care i7l dduse Bar=orie #enc$" O apsa de parc ar fi a(ut !ece tone" )#re+uie s stau de (or+ cu Se'ton<), %i spuse ea" #renul &er ea oricu& %n direcia +iroului senatorului" ),$iar acu&<) 4n lu&ina sla+ i p8lp8itoare din tren, 5a+rielle se si&ea ca i cu& tre+uia s %ndure o cltorie su+ efectul $alucino enelor" .u&ini tcute se i(eau i dispreau deasupra capului ei ca nite efecte stro+oscopice date cu %ncetinitorul" #unelul o %ncon=ura din toate prile ca un canion ad8nc" )S7&i spun cine(a c toate astea nu sunt reale<) Pri(i dosarul din +rae" 4i desfcu cle&a, + uor &8na i scoase la i(eal o foto rafie" .u&inile trenului clipir o secund, ti&p %n care ea a7 puc s !reasc o i&a ine ocant : Sed ewic9 Se'ton ol i %ntins pe +irou, cu faa satisfcut %ntoars e'act spre ca&era de luat (ederi, %n (re&e ce for&a ne ricioas a trupului ei se odi$nea oal l8n el" 5a+rielle se scutur %nfiorat, + po!a la loc %n dosar i se lupt s %nc$id cle&a la loc" )S7a ter&inat") *&ediat ce trenul iei din tunel i se cr pe una din inele suprate7 rane din apropierea .MEnfant Pia!a, 5a+rielle %i scoase telefonul celular i apel nu&rul personal al senatorului" 4i rspunse (ocea lui %nre istrat pe ser(iciul de &esa erie" Nedu&erit, sun la +iroul lui" 4i rspunse se7 cretara" : 5a+rielle, se reco&and ea" Este %nuntru; Secretara prea a itatD

: >nde ai fost; #e7a cutat< : -& a(ut o %nt8lnire care s7a prelun it" #re+uie s (or+esc i&ediat cu el" : @a tre+ui s atepi p8n &8ine di&inea" Este %n Cest+roo9e" Cest+roo9e Place .u'ur6 -part&ents era casa din D"," a senatorului" : Nu rspunde la nu&rul lui personal, continu 5a+rielle" : Ai7a anulat tot pro ra&ul, %n a end e scris P"E", %i a&inti secreta7 ra" - plecat de(re&e" 5a+rielle se %ncrunt" )Personal E(ent : e(eni&ent personal") ,u toate e&oiile trite, uitase c Se'ton %i pro ra&ase o noapte de unul sin ur, acas" Refu!a cate oric s fie deran=at %n astfel de oca!ii" )S +ai la u doar dac cldirea arde, ar fi spus el" Orice altce(a poate atepta p8n a doua !i") 5a+rielle decise c aparta&entul lui Se'ton c$iar luase foc" : #re+uie s dai de el pentru &ine" : *&posi+il" : E o c$estiune serioas, c$iar c""" : Nu, este a'solut i&posi+il" Ai7a lsat pa erul pe +iroul &eu c8nd a plecat i &i7a spus s nu fie deran=at toat seara" - fost cate oric" Secretara fcu o pau!D : Bai $otr8t ca de o+icei" ).a nai+a") : Bine, &ulu&esc" 5a+rielle %nc$ise" : .MEnfant Pia!a, anun o (oce %nre istrat %n difu!oarele trenului" ,one'iune cu toate staiile" 4nc$i!8ndu7i oc$ii, 5a+rielle %ncerc s7i li&pe!easc 8ndurile, %ns i&a ini de(astatoare continuau s i se perinde prin &inte""" po!ele erotice ale ei cu senatorul""" sti(a de docu&ente care7l acu!au pe senator c lua &it" 5a+rielle continua s aud (ocea r uit a lui #enc$D )F ce tre+uie" Se&nea! declaraia su+ =ur&8nt" Recunoate le tura)" 4n (re&e ce trenul se oprea sc8r8ind %n staie, 5a+rielle %ncerc s7i i&a ine!e ce ar fi fcut senatorul dac foto rafiile ar fi a=uns %n pres" Pri7 &ul lucru care %i (eni %n 8nd o oc i o ruin" )Se'ton (a &ini") Oare c$iar credea asta despre senator; )Da" @a &ini""") Dac foto rafiile a=un eau %n pres fr ca 5a+rielle s recunoasc le tura, senatorul a(ea pur i si&plu s pretind c acele po!e erau o fctur ordinar" Era epoca foto rafiei di italeD oricine care a(usese (reodat acces la *nternet putuse (edea foto rafii retuate ireproa+il cu feele diferitelor cele+riti trucate di ital pe corpurile altor oa&eni, adesea ale unor (edete porno i&plicate %n acte o+scene" 5a+rielle fusese de=a &artor a a+ilitii senatorului de a pri(i %ntr7o ca&er de tele(i!iune i de a &ini con(in tor %n le tur cu relaia lorG n7a(ea nici o %ndoial c el putea con(in e %ntrea a lu&e c acele foto rafii repre!entau doar o tentati( =osnic de a7i duce cariera de r8p" Se'ton a(ea s se lanse!e %ntr7o diatri+ furtunoas, poate c$iar s insinue!e c %nsui preedintele ordonase falsurile" )Nu7i de &irare c ad&inistraia de la ,asa -l+ nu a ieit la ra&p") 5a+rielle %i ddea sea&a c po!ele erau o ar& cu du+lu ti" Oric8t de ocante, ele erau totui co&plet neconcludente" 5a+rielle si&i +rusc un fior de speran" ),asa -l+ nu poate do(edi c ar fi (reuna real<) De&onstraia de for a lui #enc$ fa de 5a+rielle fusese ne&iloas prin si&plitateD recunoate le tura a&oroas sau uit7te Se'ton cu& a7

=un e la %nc$isoare" Brusc totul cpta un sens" ,asa -l+ avea nevoie ca 5a+rielle s recunoasc le tura, altfel po!ele erau lipsite de (aloare" >n licr de %ncredere %ncepu s o %nsenine!e" 4n (re&e ce trenul se opri i uile se desc$iser, o alt u %ndeprta7 t pru s se desc$id %n &intea 5a+riellei, sco8nd la i(eal o posi+ilitate ocantD )Poate c tot ce &i7a spus #enc$ despre &it e o &inciun" 4n definiti(, ce (!use 5a+rielle cu ade(rat; Ni&ic concludent : c87 te(a e'trase +ancare fotocopiate, o foto rafie cenuie a lui Se'ton %ntr7un ara=" #oate acestea pot fi foarte +ine i contrafcute" #enc$ ar fi putut s7 i arate cu (iclenie %nre istrri financiare trucate %n acelai loc cu po!ele cu ei doi, sper8nd ca 5a+rielle s accepte ntregul pac$et ca ade(rat" Era un procedeu intitulat )autentificare prin asociere) i politicienii %l foloseau tot ti&pul pentru a (inde concepte du+ioase" )Se'ton e ne(ino(at), %i spuse 5a+rielle" ,asa -l+ era disperat i decisese s rite totul deter&in8nd7o pe 5a+rielle s fac pu+lic le tura inti&" -(eau ne(oie ca 5a+rielle s7l prseasc pe Se'ton %n &od pu+lic i scandalos" )Fu i c8t &ai poi, %i spusese #enc$" -i ti&p p8n disear la opt") >lti&ul resort de presiune %n (8n!ri" )#otul se potri(ete), 8ndi ea" ),u e'cepia unui lucru""") Sin ura pies neclar din acest pu!!le erau &esa=ele contra N-S- pe care #enc$ i le tri&isese lui 5a+rielle" -cest fapt su era c N-S- c$iar voia ca Se'ton s %i consolide!e po!iia anti7N-S-, astfel %nc8t s se poat folosi de acest lucru %&potri(a lui" Sau nu (oia; 5a+rielle %i ddu sea&a c p8n i &esa=elor le putea si o e'plicaie perfect lo ic" )Ai dac &esa=ele nu (eneau de la #enc$;) Poate c #enc$ prinsese un trdtor din interior care %i tri&itea infor7 &aii lui 5a+rielle, %l concediase, apoi inter(enise i tri&isese ea %nsi ul7 ti&ul &esa=, c$e&8nd7o la %nt8lnire" )#enc$ putea s fi pretins c lsase s se scur intenionat toate infor&aiile despre N-S- : ca s & prind pe &ine %n curs") Becanis&ele $idraulice ale &etroului uierar %n .MEnfant Pia!a, se&n uile erau pe punctul de a se %nc$ide" 5a+rielle pri(i peronul" Bintea %i lucra cu fe+rilitate" /a+ar n7a(ea da7 c +nuielile ei a(eau sens sau dac repre!entau doar o dorin, dar orice s7ar fi %nt8&plat tre+uia s (or+easc cu senatorul i&ediat indiferent c era o sear P"E" in8nd str8ns %n +rae dosarul cu foto rafii, 5a+rielle co+or% din tren e'act %n clipa %n care se %nc$iser uile" -(ea o nou destinaie ctre care s se %ndrepteD Cest+roo9e Place -part&ents"

I1 .upt sau fu i" ,a +iolo , #olland tia c %ntr7un or anis& care sesi!a pericole se pe7 treceau sc$i&+ri fi!iolo ice" -drenalina inunda corte'ul cere+ral, &rind rit&ul +tilor ini&ii i co&and8nd creierului s ia cea &ai (ec$e i &ai instincti( deci!ie +ilo ic8 : s accepte +tlia sau s se fac ne(!ut" *nstinctul %i co&anda lui #olland s dispar, %ns raiunea %l a(erti!a c era %nc le at cu o coard de Nora$ Ban or" Oricu&, nu putea fu i ni7 cieri" Pe o ra! de 9ilo&etri %ntre i sin urul adpost era $a+isfera, iar a7 tacatorii, oricine nai+a &ai erau i ei, se po!iionaser sus pe $ear, anu7 l8nd aceast opiune" 4n spate, platoul lar desc$is de $ea se (rsa %ntr7o c8&pie lun de trei 9ilo&etri care se ter&ina %ntr7o cdere a+rupt %n &are" - fu i %n acea direcie %nse&na &oarte prin e'punere" Ai c$iar

dac nu ar fi e'istat aceste o+stacole practice, #olland tia c nu7i putea prsi pe ceilali" Nora$ i ,or96 se aflau %nc %n spaiu desc$is, le ai de Rac$el i de el" #olland r&ase la p&8nt l8n Rac$el, %n (re&e ce proiectilele de $ea continuau s i!+easc sania %n partea %ncrcat cu ec$ipa&ente" ,ercet cu pri(irea coninutul saniei, cut8nd o ar&, un pistol de se&na7 li!are, o staie radio""" ce(a, orice" : Fu i< %i stri Rac$el, continu8nd s 8f8ie" 4n acel &o&ent, ca prin &inune, rindina de proiectile se opri" Noap7 tea de(eni +rusc cal&, %n ciuda (8ntului nucitor""" ca o furtun care s7ar fi potolit pe neateptate" >it8ndu7se cu pruden pe l8n &ar inea saniei, #olland !ri atunci una dintre cele &ai %nfiortoare pri(eliti din (iaa lui" Din %ntuneric se i(ir %n peri&etrul lu&inat de fclie trei siluete fanto7 &atice, alunec8nd lin pe sc$iuri i fr a scoate (reo (or+" Siluetele erau %&+rcate %n costu&e al+e de sc$i" Pe post de +ete, %n +rae purtau nite puti &ari, cu& #olland nu &ai (!use niciodat" ,$iar i sc$iurile erau +i!are, aa scurte i futuriste cu& se pre!entau" Se&nau &ai de ra+ a patine alun ite dec8t a sc$iuri" ,u cal&, ca i c8nd ar fi tiut c %n(inseser de=a, siluetele fcur o oprire l8n (icti&a cea &ai apropiat : Nora$ Ban or" #olland se ridic, tre&ur8nd, %n enunc$i i se ! 8i peste sanie la atacatori" -cetia %l pri(ir prin inter&ediul unor oc$elari electronici +i!ari" Preau neinteresai de el" ,el puin pentru &o&ent" Delta One nu si&ea nici un fel de re&ucare c8nd se uita la fe&eia care !cea incontient pe $ea" Fusese instruit s %i duc ordinele la +un sf8rit, fr s pun la %ndoial &oti(ele" Fe&eia purta un costu& ter&al ne ru i ros, i a(ea o (8ntaie pe partea lateral a feei" Respira cu &are reutate" >na dintre puti %i sise inta i o redusese la incontien" -cu& sosise (re&ea s ter&ine &isiunea" 4n (re&e ce Delta One %n enunc$e l8n (icti&a incontient, cole ii lui luar la oc$i celelalte inte : unul oc$i +r+atul scund i incontient care !cea pe $ea %n apropiere, cellalt inti sania rsturnat, %n spatele creia se ascundeau celelalte dou (icti&e" Dei cei doi soldai puteau ter&ina cu uurin &isiunea sin uri, n7a(ea de ce s se r+easc, cci (icti&ele erau ne%nar&ate i nu a(eau unde s fu " 5ra+a %n acest ca! ar fi %nse&nat ne li=en" )Niciodat s nu7i pier!i concentrarea dec8t dac este a+solut necesar" Ocup7te de ina&ici, unul c8te unul") Proced8nd ca la carte, ec$ipa Delta Force a(ea s ucid (icti&ele pe r8nd" ,el &ai i&portant %ns era faptul c n7a(eau s e'iste nici un fel de ur&e care s ateste &odul %n care (icti&ele decedaser" 5$e&uit l8n fe&eia incontient, Delta One %i scoase &nuile ter&ice i culese o &8n de !pad" Fcu !pada +ul re, desc$ise ura fe&eii i %ncepu s7i %ndese +ul rele pe 8t" 4i u&plu toat ura, %&pin7 8nd !pada c8t de ad8nc putu" Fe&eia a(ea s &oar %n &ai puin de trei &inute" *n(entat de &afia ruseasc, te$nica era cunoscut su+ nu&ele de 'ielaia smert : &oartea al+" @icti&a se sufoca cu &ult %nainte ca !pada din 8tul ei s se topeasc" Dup &oarte, corpul (icti&ei r&8nea cald su7ficient de &ult ti&p ca !pada s se topeasc" ,$iar dac cine(a suspecta un asasinat, ar&a cri&ei sau do(e!i de (iolen nu e'istau" 4n cele din ur& ar fi fost posi+il ca cine(a s %i dea sea&a, %ns p8n atunci a(ea s treac &ult ti&p" 5loanele de $ea a(eau s dispar %n &ediul

al+, %n ropate %n !pad, iar (8ntaia de pe capul fe&eii a(ea s arate ca i cu& ar fi pro(enit de la o c!tur dur pe $ea : de altfel un accident deloc surprin!tor cu un ase&enea (8nt %n prea=&" ,elelalte trei (icti&e (or fi o&or8te ca& %n acelai &od" Dup aceea, Delta One le (a %ncrca trupurile pe sanie, le (a tra e la c8te(a sute de &etri %n afara ur&elor, le (a reataa cor!ile de si uran i (a aran=a cada(rele" Dup trecerea c8tor(a ore, cei patru (or fi sii %n $eai %n !pad, practic nite (icti&e ale suprae'punerii la %n $e i ale $ipoter&iei" Descoperitorii lor (or fi nedu&erii ce cutaser (icti&ele la o ase&enea distan de traseu, dar ni&eni nu (a fi surprins de &oartea lor" 4n definiti(, cu fcliile stinse i cu (re&ea (i=elioas din =ur, rtcirea pe %ntinsul $ear Bilne nu putea a(ea dec8t un sin ur de!nod&8ntD o &oarte rapid" Delta One ter&in de %ndesat !pad pe 8tul fe&eii" 4nainte de a7i %ndrepta atenia ctre ceilali, desfcu uor coarda de si uran de la cen7 tura (icti&ei" O putea reconecta &ai t8r!iu, %ns, pe &o&ent, nu a(ea c$ef ca indi(i!ilor lora doi de dup sanie s le (in ideea s tra (icti&a la adpost" Bic$ael #olland toc&ai fusese &artor la un asasinat &ai ciudat dec8t i7ar fi putut i&a ina c$iar %n cele &ai su&+re co&aruri" Dup ce o eli+e7 rar pe Nora$ Ban or de coarda de si uran, cei trei %i %ndreptar aten7 ia ctre ,or96" )#re+uie s fac ce(a<) ,or96 %i re(enise i e&ea, %ncerc8nd s se ridice %n capul oaselor, %ns unul dintre soldai %l %&pinse la loc pe spate, se urc pe el i %l intui de $ea pun8ndu7i enunc$ii pe +raele lui" ,or96 scoase un urlet de durere, instantaneu redus la tcere de (8ntul de!lnuit" ,uprins de o roa! (ecin cu ne+unia, #olland se apuc s scoto7 ceasc prin coninutul %&prtiat al saniei rsturnate" )#re+uie s fie ce(a aici< O ar&< ,e(a<) Nu !ri dec8t ec$ipa&ente de dia nosticare, cele &ai &ulte co&plet distruse de alicele de $ea" .8n el, Rac$el %ncerc s se ridice a&eit %n capul oaselor, folosindu7se de toporul de $ea ca spri=in" : Fu i""" Bi9e""" #olland se uit la toporul le at de %nc$eietura &8inii lui Rac$el" Putea fi o ar&" O aa7!is ar&" #olland se %ntre+ care %i erau ansele de a ataca trei oa&eni %nar&ai cu un topora &inuscul" Sinucidere curat" ,8nd Rac$el reui s se ridice, #olland !ri ce(a %n spatele ei" >n ruc7 sac de (inil +urduit" Ru 8ndu7se %n 8nd ca acesta s conin un pistol de se&nali!are sau o staie radio, #olland se repe!i pe l8n Rac$el i %n7 fc sacul" 4nuntru si o foaie &are i fru&os %&pturit de &aterial etan" Fr (aloare" #olland dispunea de ce(a si&ilar pe (asul lui de cercetare" 4n fapt, foaia repre!enta un &ic +alon &eteorolo ic, proiectat s care ec$ipa&ente de o+ser(are a (re&ii nu cu &ult &ai rele dec8t un co&puter personal" Balonul lui Nora$ nu putea fi de a=utor, &ai ales fr +a!inetul cu $eliu adiacent" -u!ind stri tele disperate de lupt ale lui ,or96, #olland a(u un sen7 ti&ent cu&plit de nea=utorare" Disperare total" Pierdere co&plet" ,a un clieu al clipelor de (ia re&e&orate %naintea &orii, &intea lui #olland redescoperi i&a ini ale copilriei de &ult uitate" Pentru c8te(a clipe na(i %n San Pedro, %n(8nd arta &arinreasc de a conduce o +arc at8rn8nd de o fr8n $ie %nnodat, deasupra oceanului, plon=8nd +ucuros %n ap, %nl8ndu7se i c!8nd precu& un copil care at8rn de coada unui !&eu, soarta lui at8rn8nd de o (el i de toanele +ri!ei oceanice"

Pri(irea lui #olland se %ntoarse la +ucata de &aterial din &8n, %nele7 8nd %ntr7o fraciune de secund c &intea lui nu renunase, ci cuta s7i a&inteasc, de fapt, de o soluie posi+il< )J+orul cu (ela)" ,or96 continua s se lupte cu atacatorul lui c8nd #olland desfcu sa7 cul protector din =urul +alonului" Nu credea c %ncercarea a(ea prea &uli sori de i!+8nd, %ns r&8nerea lor acolo fr a %ntreprinde ni&ic repre7 !enta o &oarte si ur" Str8nse %n +rae +alonul %&pturit" ,le&a ataat a(erti!aD )-#EN*E< - N> SE FO.OS* .- @WN# B-* P>#ERN*, DE JE,E NOD>R*)" ).a nai+a cu a(ertis&entul<) in8nd +alonul str8ns ca acesta s nu se desfac, #olland se t8r% p8n la Rac$el, care sttea proptit %ntr7o parte" 4i !ri nedu&erirea din oc$i %n (re&e ce se cui+ri l8n ea, stri 8ndD : ine asta +ine< 4i ddu &aterialul %&pturit i apoi %i folosi &8inile eli+erate ca s prind cle&a de protecie a +alonului de centura propriului costu&" Dup aceea, rosto olindu7se pe o parte, prinse cle&a i de centura lui Rac$el" #olland i Rac$el erau acu& una i aceeai persoan" )>nite la old") 4ntre ei, coarda de asi urare erpuia prin !pad p8n %n locul %n care se !+tea ,or96""" i apoi !ece &etri &ai departe, p8n la cle&a desprins de pe centura lui Nora$ Ban or" )Nora$ s7a dus de=a, se liniti #olland" Nu &ai e ni&ic de fcut") -tacatorii stteau $e&uii %n =urul corpului care treslta al lui ,or96" Fceau +ul ari de !pad pe care se pre teau s7i %ndese pe 8tul (icti7 &ei" #olland %i ddu sea&a c stteau prost cu ti&pul" .u +alonul %&pturit de la Rac$el" Baterialul era la fel de uor ca un er(eel din $8rtie i practic indestructi+il, )De aici nu iese ni&ic") : ine7te +ine< : Bi9e; ,e""" #olland a!(8rli +ucata de &aterial %n aer" @8ntul de!lnuit o prinse i o desfur ca pe o paraut prins de un ura an" Balonul se u&plu i&e7 diat, desfc8ndu7se cu un pocnet sec" #olland si&i cu& e tras %n sus de centur" *nstantaneu %i ddu sea7 &a c su+esti&ase fora (8ntului 9ata+atic" 4n c8te(a fraciuni de secund el i Rac$el se seau pe =u&tate %n aer i erau trai %n =os pe suprafaa $earului" O clip &ai t8r!iu, #olland si&i o nou s&ucitur c8nd coarda de asi urare se %ntinse i %ncepu s tra de ,or96 Barlinson" .a dou!eci de &etri deprtare, prietenul lui %n ro!it fu +rusc s&uls de su+ atacatorii uluii, tri&i8ndu7l pe unul dintre ei de7a +er+eleacul pe spate" ,or96 scoase un urlet %nfiortor, %n (re&e ce era t8r8t cu (ite! pe $ea" E(it sania rsturnat, apoi reui s se redrese!e" .8n el at8rna fr (la o fr8n $ie li+er""" fr8n $ia care fusese ataat de Nora$ Ban or" )Nu &ai e ni&ic de fcut), %i spuse din nou #olland" ,a un ir de &arionete, cele trei trupuri alunecar de7a lun ul $ea7 rului" Pe l8n ele %ncepur s !+oare din nou alice de $ea, dar #olland tia c atacatorii rataser oca!ia" 4n spatele lui, soldaii %&+rcai %n al+ se pierdeau cu repe!iciune %n cercul de lu&in roiatic al ulti&ei fclii" #olland si&ea acu& $eaa f88ind su+ costu&ul onfla+il cu (ite! tot &ai &are, i uurarea c scpase cu (ia se stinse cu repe!iciune" ,$iar %n faa lor, la &ai puin de trei 9ilo&etri, $earul Bilne se ter&ina a+rupt %ntr7o creast %nalt""" dincolo de care %i atepta o prpastie de ai7 !eci de &etri p8n %n apele reci ale Oceanului -rctic care %nse&nau, cate7 oric, &oartea"

I2 Bar=orie #enc$ !8&+ea %n (re&e ce co+ora scrile ctre Biroul de ,o7 &unicaii al ,asei -l+e, %ncperea co&puteri!at unde se dise&inau co7 &unicatele de pres concepute la eta=, %n Sala de ,o&unicaii" 4nt8lnirea cu 5a+rielle -s$e decursese +ine" Nu era si ur c fe&eia fusese suficient de %nspi&8ntat ca s fac o declaraie su+ =ur&8nt prin care recuno7 tea le tura inti&, dar %ncercarea &erite cu prisosin efortul" )5a+rielle ar fi deteapt dac s7ar descotorosi de el), %i !ise #enc$" Biata fat $a+ar n7a(ea c8t de dur a(ea s fie lo(it Se'ton" 4n c8te(a ore, conferina de pres a preedintelui le at de &eteorit a(ea s7l %n enunc$e!e definiti( pe Se'ton" -sta era de=a o lo(itur calcu7 lat" Dac a(ea s coopere!e, 5a+rielle -s$e (a furni!a lo(itura capital prin care Se'ton a(ea s fie definiti( redus la tcere" - doua !i, #enc$ %i putea da presei =ur&8ntul 5a+riellei, %&preun cu declaraia lui Se'ton prin care ne a totul" >n croeu st8n a7dreapta" 4n definiti(, politica nu %nse&na doar c8ti area ale erilor, ci c8ti a7 rea lor %n &od decisi(, prin ducerea la +un sf8rit a (i!iunii cui(a" Din punct de (edere istoric, preedinii care se strecuraser la putere c8ti 8nd cu c8te(a procente diferen o+inuser foarte puin %n ti&pul &andatuluiG un astfel de o& era sl+it din start, iar ,on resul nu lsa niciodat o astfel de prad din $eare" .a &odul ideal, distru erea ca&paniei senatorului Se'ton a(ea s fie consistent : un atac din dou pri care %l distru ea i politic i etic" ,u7 noscut %n Cas$in ton su+ denu&irea de )sus7=os), strate ia fusese %&7 pru&utat din arta r!+oiului" )Forea! ina&icul s se +at pe dou fron7 turi") ,8nd un candidat deinea o infor&aie ne ati( despre ad(ersarul su, adesea atepta p8n pri&ea o a doua infor&aie i ieea %n pu+lic si7 &ultan cu a&8ndou" >n atac din dou pri era %ntotdeauna &ai eficient dec8t o %&puctur i!olat, &ai ales c8nd acel atac dual i&plica aspecte diferite ale ca&paniei :pri&ul %&potri(a politicii duse, cellalt %&potri(a caracterului o&ului" Respin erea unui atac politic fcea apel la lo ic, %n (re&e ce respin erea unui atac etic necesita pasiuneG respin erea si&ultan a a&8ndurora repre!enta o aciune aproape i&posi+il" 4n seara asta, senatorul Se'ton a(ea s %nt8&pine dificulti enor&e ca s ias cu faa curat din co&arul politic al uluitorului triu&f N-S-G de!astrul a(ea s fie considera+il &ai &are dac el (a fi forat s7i apere po!iia anti7N-S-, %n vreme ce era fcut &incinos de o fe&eie din ec$ipa sa" -=un 8nd la ua Biroului de ,o&unicaii, #enc$ si&ea fiorul +tliei cur 8ndu7i prin (ene" Politica %nse&na r!+oi" *nspir ad8nc i se uit la ceasD K"1I P"B" >r&a s tra pri&ul foc" *ntr" Biroul de ,o&unicaii era &ic, dar nu din lips de spaiu, ci din lipsa ne(oii" Era una dintre cele &ai eficiente staii de co&unicaii din lu&e i era deser(it de un personal alctuit din doar cinci an a=ai" 4n acel &o7 &ent, toi cei cinci stteau la &esele lor cu ec$ipa&ent electronic, art8nd ca nite %nottori ata de start" )Sunt pre tii), %i !ise #enc$, o+ser(8ndu7le pri(irile %nfo&etate" O uluia &ereu faptul c un +irou at8t de &ic putea, cu o pre tire de doar dou ore, s contacte!e &ai &ult de o treime din populaia lu&ii ci(ili!ate" Dispun8nd de cone'iuni electronice la !eci de &ii de surse lo+ale de tiri : de la cele &ai &ari con lo&erate de tele(i!iune la cele &ai &ici !iare de pro(incie :, Biroul de ,o&unicaii al ,asei -l+e era capa+il s a=un la %ntrea a o&enire prin doar c8te(a apsri de +uton"

,o&puterele folosite ca &aini7fa' aruncau co&unicatele de pres ctre cutiile potale electronice ale celor &ai diferite &i=loace de co&unicare, radiouri, tele(i!iuni, !iare etc, din Baine i p8n %n Bosco(a" E7&ail7urile acopereau ser(iciile de tiri online" Baini de for&are auto&at a nu&erelor de telefon apelau &ii de &ana eri &edia, pun8ndu7le la urec$e anunuri (ocale pre8nre istrate" O pa in we+ cu tiri de ulti& or actuali!a constant coninutul tirilor %ntr7un cadru prefor&atat" Sursele de tiri capa+ile de a tri&ite ec$ipe pe teren %n orice condiii, cu& erau canalele &edia ,NN, NB,, -B,, ,BS sau sindicatele &edia strine, erau asaltate din toate prile i li se pro&iteau trans&isii de tele(i!iune ratuite i %n direct" Drept re!ultat, %ntotdeauna c8nd se fcea un apel de ur en pre!idenial, orice altce(a difu!a %n acel &o&ent &ass7&edia disprea" )Penetrare co&plet") ,a un eneral care %i inspecta trupele, #enc$ parcurse %n tcere dis7 tana p8n la +iroul de redactare i ridic $8rtia care coninea )co&unica7 tul de pres) ce fusese de=a %ncrcat %n &e&oria tuturor aparatelor de trans&isie, ca un cartu &ultiplicat %n &ai &ulte ar&e ata de tra ere" Dup ce %l citi, lui #enc$ %i (eni s r8d" 4n &od o+inuit, co&unicatele care ur&au s fie trans&ise erau %n preala+il &inuios ela+orate, astfel %nc8t sunau &ai de ra+ a recla& dec8t a anun, %ns preedintele ordo7 nase acu& ca orice )peria=) s fie lsat deoparte" Re!ultatul era un te't perfect : +o at %n cu(inte7c$eie i uor de %neles" O co&+inaie &ortal" ,$iar i ser(iciile de tiri care foloseau pro ra&e software de depistare a cu(intelor7c$eie pentru a sorta e7&ailurile a(eau s fie e'tre& de alertate %n pri(ina acestui &esa=D De laD Biroul de ,o&unicaii al ,asei -l+eG Su+iectD -dresa Pre!idenial >r ent" Preedintele Statelor >nite (a ine o conferin de pres important n seara asta la ora opt, Eastern Standard #i&e, din ca&era de infor&ri a ,asei -l+e" Su+iectul anunului este deoca&dat confidenial. #rans&isiile %n direct (or fi per&ise prin &etodele o+inuite" Pun8nd $8rtia %napoi pe +irou, #enc$ pri(i prin Biroul de ,o&unicaii i ddu i&presionat din cap %n direcia personalului" -cetia prur recu7 nosctori" 4i aprinse o i ar, trase din ea c8te(a secunde i ls tensiunea s creasc" 4n cele din ur& !8&+iD : Doa&nelor i do&nilor, dai dru&ul la &otoare<

IH Din &intea lui Rac$el Se'ton dispruse orice raiona&ent lo ic" Nu se &ai putea 8ndi deloc la &eteorit, la $8rtia &isterioas din +u!unar, la Bin , la ori+ilul atac de pe platfor&a de $ea" O preocupa o sin ur c$estiune" )Supra(ieuirea") 5$eaa aluneca fanto&atic su+ ea, ca o autostrad lucioas i nesf8r7 it" /a+ar n7a(ea dac trupul %i era a&orit de fric sau doar prote=at de costu&, dar nu si&ea nici o durere" Nu si&ea ni&ic" 4nc" Pe o parte, lipit de #olland %n dreptul &i=locului, Rac$el sttea cu fa7

a %nspre el, ca %ntr7un fel de %&+riare ciudat" >nde(a, %n faa lor, +alo7 nul onea, u&flat de (8nt, ca o paraut %n spatele unei &aini de curse" ,or96 (enea t8r8 %n spate, tot rosto olindu7se, o re&orc de tractor sc7 pat de su+ control" Fclia care &arca locul unde fuseser atacai se fcu7 se de=a ne(!ut %n deprtare" F88itul costu&elor Bar9 *Q la contactul cu $eaa de(eni tot &ai pu7 ternic, pe &sur ce accelerau" Rac$el $a+ar n7a(ea c8t de repede alune7 cau, dar (8ntul sufla cu cel puin o sut de 9ilo&etri la or, iar autostrada lunecoas de su+ ei prea s oneasc tot &ai &ult cu fiecare secund care trecea" Balonul i&per&ea+il nu ddea nici un se&n c s7ar rupe sau c i7ar sl+i fora cu care %i tr ea" )#re+uie s ne d& dru&ul), %i spuse ea" Fu eau de un ina&ic fatal : drept %n +raele altuia" )Pro+a+il c oceanul e la &ai puin de un 9ilo&e7 tru acu&<) 58ndul contactului cu apa e'tre& de rece %i pro(oca a&intiri %n ro!itoare" @8ntul sufla tot &ai tare, astfel %nc8t (ite!a lor crescu" >nde(a, %n spatele lor, ,or96 scoase un urlet de roa!" .a (ite!a asta, le &ai r&seser doar c8te(a &inute p8n ce a(eau s fie aruncai peste creast, direct %n ocean" #olland prea c se 8ndete la acelai lucru, pentru c %ncepu s se lupte cu cle&a prins de corpurile lor" : Nu pot desface c$estia asta< stri el" E prea tare %ntins< Rac$el spera ca o linitire &o&entan a (8ntului s7i ofere lui #olland un r a!, %ns u(oiul de aer continua s7i tra cu o constan de ne!7 druncinat" 4ncerc8nd s %i fie de a=utor, Rac$el %i rsuci corpul i %ncerc s7i %nfi cra&poanele unui clc8i %n $ea, tri&i8nd un u(oi de ac$ii de $ea %n aer" @ite!a se do&oli un pic" : -cu&< ip ea, ridic8ndu7i piciorul" Pentru o fraciune de secund, coarda care %i inea le ai de +alon %i sl+i str8nsoarea" #olland se ls %n =os, %ncerc8nd s profite de &o&ent pentru a desface cle&a, dar nu reui" : Din nou< %i stri el" De aceast dat, se %ntoarser a&8ndoi %n direcii opuse i %i %nfipse7 r clc8iele %n $ea, tri&i8nd o =er+ du+l de ac$ii %n aer" Efortul adu7 se o %ncetinire &ai &are" : -cu&< .a se&nul lui #olland, se ridicar a&8ndoi" 4n (re&e ce +alonul plon=a din nou %nainte, #olland %i introduse de etul &are %n %nc$i!toarea cle&ei i rsuci piedica, %ncerc8nd s eli+ere!e cle&a" ,$iar dac fusese &ai aproape de reuit, a(ea ne(oie de &ai &ult spaiu de &ane(r" -a cu& se ludase Nora$, cle&ele de prindere erau de pri&a &8n, special con7 struite cu o +ucl supli&entar de &etal, astfel %nc8t s nu se desfac niciodat dac si&eau o c8t de &ic tensiune" )O&or8i de cle&ele de si uran), %i !ise Rac$el, sind ironia de7a dreptul tra ic" : 4nc o dat< %i stri #olland" Pun8ndu7i la +taie toat ener ia i toat sperana, Rac$el se rsuci c8t de &ult putu i %i %nfipse a&+ele clc8ie %n $ea" -rcuindu7i spate7 le, %ncerc s %i lase toat reutatea corpului la ni(elul clc8ielor" #olland o i&it, p8n ce a=unser a&8ndoi contorsionai" .e tura din dreptul &i=7 locului le %n reuna efortul" #olland %i %nfipse i el clc8iele, %n (re&e ce Rac$el se arcui &ai tare" @i+raiile tri&iteau unde de oc de7a lun ul pi7 cioarelor" -(ea sen!aia c i se rupeau le!nele" : ine aa""" ine aa""" #olland se contorsion &ai tare ca s desprind cle&a, %n (re&e ce (ite!a sc!u si&itor"

: -proape""" ,ra&poanele lui Rac$el cedar" Bucile de &etal se rupser de pe talpa ci!&elor ei i !+urar %napoi %n noapte, trec8nd peste ,or96" Balonul !(8cni i&ediat %nainte, tri&i8ndu7i pe Rac$el i pe #olland %&preun %ntr-o parte" #olland scp cle&a din &8n" : .a dracu< ,a i cu& s7ar fi %nfuriat c fusese pentru &o&ent %ncetinit, +alonul porni i &ai (i=elios %nainte, tr 8ndu7i i &ai a+itir ctre ocean" Rac$el tia c se apropiau cu repe!iciune de creast, dei pericolele %i p8ndeau c$iar i %nainte de prpastie" 4n calea lor se %nlau trei ridicaturi enor&e de !pad" ,$iar prote=at fiind de un costu& Bar9 *Q, &o&entul lansrii cu &are (ite! peste &o(ilele de !pad o u&plea de roa!" .upt8ndu7se disperat cu $arnaa&entul, Rac$el %ncerc s seasc o cale de a eli+era +alonul" -+ia atunci au!i pocnetul rit&at : cnitul rapid al &etalului uor care se i!+ete de platfor&a de $ea" #oporul" ,uprins de panic, uitase co&plet de toporul de $ea prins de centur" >nealta uoar de alu&iniu se +ln nea pe l8n picior" Rac$el %i ridic pri(irea %nspre cle&a de prindere de pe +alon" Nailon ros, de sarcin rea" Se %ntinse, %ncerc8nd disperat s apuce toporul" Prinse &8nerul i %l trase %nspre ea, %ntin!8nd de coarda elastic de prindere" ,ontinu8nd s stea %ntr7o parte, Rac$el %ncerc s7i ridice +raele deasupra capului, aps8nd cu &uc$ia ascuit a toporului pe coarda roas" St8n ace, %ncepe s taie coarda, de parc ar fi folosit un ferstru" : Da< stri #olland, cut8nd acu& i el toporul pe care7l a(ea le at la picior" -lunec8nd pe o parte, Rac$el se %ntinse c8t putu de &ult" Baterialul cor!ii era unul e'tre& de re!istent, iar f8iile de nailon cedau cu &are re7 utate" #olland apuc toporul lui, se rsuci, %ntinse +raele deasupra capului i %ncerc s taie de dedesu+t, e'act %n acelai loc" .a&ele %nco(oiate se %n e&nar" ,oarda %ncepu s se su+ie!e acu& din dou pri" )O s reui&, %i !ise Rac$el" ,$estia asta o s se rup<) Pe neateptate, &in ea ar intie a +alonului din faa lor !(8cni %n sus ca i cu& ar fi atins o platfor& de lansare" Spre roa!a ei, Rac$el %i ddu sea&a c +alonul ur&rea pur i si&plu conturul solului" -=unseser" Ridicturile de !pad" Jidul al+ se i(i cu doar o secund %nainte de a7l atin e" .o(itura si&i7 t %n coaste o fcu pe Rac$el s se !+at, fiindc r&sese fr suflu, i toporul %i c!u din &8ini" ,a un sc$ior pe ap care e tras pe o platfor& de lansare, Rac$el %i si&i corpul t8r8t spre cul&ea d8&+ului i aruncat %n aer" Ea i #olland se tre!ir +rusc catapultai %ntr7o (8ltoare a&eitoare de aer" ,analul dintre d8&+uri se %ntindea unde(a, departe su+ ei, %ns ca+lul de re&orcare continua s se in puternic, tr 8ndu7le corpurile cu (ite! %n sus i purt8ndu7i cu si uran dincolo de pri&ul canal" Pentru o clip, Rac$el !ri ce %i atepta %n fa" 4nc dou ridicturi, un platou scurt, apoi prpastia ctre ocean" ,a i cu& ar fi si&it teroarea din sufletul lui Rac$el, urletul ascuit al lui ,or96 Barlinson sf8ie aerul" >nde(a, %n spatele lor, ,or96 se tre!ise aruncat peste pri&ul d8&+" #oi trei pluteau acu& %n aer, +alonul tr 8n7 du7i %n sus ca un ani&al sl+atic %nne+unit care (rea s scape de capcana (8ntorilor" Brusc, %n noapte se au!i un ! o&ot fcut de o plesnitur, ca un foc de ar&" ,oarda su+iat ced din pricina reutii celor trei, iar captul ei rupt o plesni pe Rac$el drept %n fa" 4ntr7o fraciune de secund, se

tre!ir c!8nd de la %nli&e" >nde(a, deasupra capului lor, +alonul 8ni scpat de su+ orice control""" npustindu7se ctre apele oceanului" Prini %n cara+iniere i $arnaa&ente, #olland i Rac$el se pr(lir %napoi spre sol" Pe &sur ce (8rful al+ al celui de7al doilea d8&+ se apro7 pia cu repe!iciune, Rac$el se pre ti pentru a %nt8&pina i&pactul" Rat8nd pe puin (8rful celui de7al doilea d8&+, se pr+uir pe panta descenden7 t" *&pactul fu atenuat de costu&e i de panta d8&+ului" 4n (re&e ce uni7 (ersul din =ur se transfor&a %ntr7o &as nedefinit de +rae, picioare i $ea, Rac$el si&i cu& !+oar de7a lun ul pantei ctre canalul central de $ea" Din instinct, %i %ntinse +raele i picioarele pentru a %ncetini %nainte de a atin e ur&torul d8&+" Si&i cu& %ncetinesc, %ns prea lent" 4n c8te(a secunde, ea i #olland se rosto oleau pe panta ascendent a ce7 lui de7al treilea d8&+" 4n (8rf %i atept un alt &o&ent de i&pondera+ili7 tate" Dup aceea, cuprins de panic, Rac$el si&i cu& alunec din nou %n =os de cealalt parte a d8&+ului, ctre platoul final""" ulti&ii dou!eci i cinci de &etri ai $earului Bilne" -lunec8nd spre creast, Rac$el si&ea cu& ,or96 tra e de coard" Atia c (ite!a lor se reduce" 4ns &ai tia i c era un pic prea t8r!iu" ,a7 ptul $earului aler a acu& %nspre ei" Rac$el ip %n ro!it" Ai atunci se %nt8&pl" Bar inea $earului alunec de su+ ei" >lti&ul lucru pe care i7l a&inti Rac$el era c se pr+uea"

I1 Cest+roo9e Place -part&ents sunt situate la adresa 2201 N Street NC i sunt cunoscute ca fiind una dintre puinele adrese e'tre& de corec7 te din Cas$in ton" 5a+rielle trecu r+it prin ua rotati( i %ntr %n $olul de &ar&ur, unde se au!ea ! o&otul unei cascade %n &iniatur" Portarul cldirii pru surprins s o (ad" : Do&nioar -s$e; Nu tia& c trecei pe aici %n seara asta< : -& %nt8r!iat< 5a+rielle se r+i s se&ne!e %n re istrul de (i!itatori" ,easul &are de deasupra +iroului arta K"22 P"B" Portarul se scrpin %n cretetD : Senatorul &i7a dat o list, dar du&nea(oastr nu suntei""" : 4ntotdeauna uit oa&enii care %l a=ut cel &ai &ult" Sc$i un !8&+et fu ar i porni repede spre lift" Portarul prea stin $eritD : Bai +ine a suna" : Bersi, %i rspunse ea, urc8ndu7se %n lift" )#elefonul senatorului e scos din pri!") Dup ce a=unse la eta=ul nou, 5a+rielle iei iute i porni de7a lun ul $olului ele ant" ,8nd a=unse %n capt, (!u c ua senatorului Se'ton era p!it de un (8n=os %nsoitor de escort : eufe&istic +ote!at 'odyguard. #ipul prea plictisit" Dac 5a+rielle era surprins c %l (ede la datorie, tipul pru de7a dreptul uluit de (i!ita ei" Sri %n picioare i&ediat ce o (!u" : Atiu, !ise 5a+rielle, apropiindu7se din ce %n ce &ai &ult" E o sear P"E" Nu (rea s fie deran=at" Pa!nicul ddu din capD : Bi7a dat ordine foarte stricte ca nici un (i!itator""" : E o ur en< Br+atul %i post i&ensul lui trup %n dreptul uiiD : -re o %nt8lnire pri(at"

: Ju; 5a+rielle ridic dosarul rou de su+ +ra i %i flutur si iliul ,asei -l+e prin faa oc$ilorD : #oc&ai (in din Biroul O(al" #re+uie s %i dau senatorului aceast infor&aie" -&icii lui de petrecere (or tre+ui s se lipseasc de el c8te(a &inute" -cu&, las7& s intru< Pa!nicul pru c se %n&oaie c8nd (!u si iliul ,asei -l+e pe dosar" )Nu & face s %l desc$id), se ru 5a+rielle %n 8nd" : .sai dosarul, !ise el" *7l duc eu< : *7l duci tu pe nai+a< -& ordin direct de la ,asa -l+ s %i %n&8ne! personal acest dosar" Dac nu (or+esc i&ediat cu el, &8ine di&inea ne pute& cuta cu toii de lucru" 4nele i; Pa!nicul sttea %n cu&pn" 5a+rielle %i ddu sea&a c senatorul fusese neo+inuit de cate oric %n pri(ina inti&itii %n seara asta" Pi $otr8t %nainte" in8nd dosarul cu si iliul drept %n oc$ii lui, 5a+rielle %i co+or% (ocea p8n la ni(elul unei oapte i %i spuse cu(intele de care se te&eau toate persoanele an a=ate %n securitate din Cas$in tonD : +u %nele i situaia< Personalul care se ocupa cu pa!a politicienilor nu %nele ea niciodat situaia, un fapt ur8t de toi" Erau, la ur&a ur&ei, doar nite purttori %n7 c$iriai de ar&e, inui %n necunotin de cau! i niciodat si uri dac s respecte ordinele cu fer&itate sau s rite pierderea slu=+ei datorit i no7 rrii prosteti a unei cri!e e(idente" Pa!nicul %n $ii %n sec, uit8ndu7se din nou la plicul cu si iliuD : Bine, dar %i spun senatorului c ai cerut imperios s fii lsat %nuntru" Descuie ua i 5a+rielle trecu %n oan pe l8n el, %nainte ca o&ul s se r! 8ndeasc" *ntr %n aparta&ent i %nc$ise %n tcere ua dup ea, apoi o %ncuie" -cu& 5a+rielle au!i (oci %ncete %n +iroul lui Se'ton din captul $olului : (oci de +r+ai" 5enul de %nt8lnire P"E" pe care o a(ea %n seara asta nu se&na deloc cu ceea ce su erase Se'ton &ai de(re&e" 4n ti&p ce parcur ea $olul ca s a=un %nspre +irou, 5a+rielle trecu pe l8n o de+ara desc$is, %nuntrul creia se (edeau o =u&tate de du7 !in de $aine +r+teti scu&pe : nu&ai l8n i tweed" 4n aparen, %n7 t8lnirea nu era una de lucru" 5a+rielle ar fi trecut &ai departe i pe l8n enile diplo&at lsate acolo, dac una dintre ele nu i7ar fi atras atenia" Etic$eta cu nu&ele de pe ea a(ea un lo o de co&panie cu totul aparte" O rac$et roie strlucitoare" Se opri, i se ae! %n enunc$i ca s citeascD )SP-,E -BER*,-, *N,") Nedu&erit, cercet i celelalte eni" )BE-. -EROSP-,E" B*,RO,OSB, *N," RO#-RU RO,?E# ,OBP-NU" ?*S#.ER -EROSP-,E") 4i rsun %n &inte (ocea r uit a lui Bar=orie #enc$" )Atii c Se'ton pri&ete &it de la co&panii aerospaiale pri(ate;) 5a+rielle si&i cu& %i accelerea! pulsul pri(ind %nspre arcada %ntu7 necoas care ducea %n +iroul senatorului" Atia c putea (or+i cu las tare, %i putea anuna pre!ena, i totui (oia &ult s %nainte!e %n tcere" Se a7 propie p8n la o distana de c8te(a !eci de centi&etri de arcad i

r&ase ascuns %n u&+r""" ascult8nd con(ersaia din spaiul %n(ecinat" II 4n (re&e ce Delta #$ree r&ase %n ur& ca s aran=e!e cada(rul lui Nora$ Ban or i sania, ceilali doi soldai pornir %n fu %n =osul $earu7 lui dup prada lor" 4n picioare a(eau sc$iuri &otori!ate Ele9tro#reads" Proiectate dup &odelul de sc$iuri Fast #ra' destinat &arelui pu+lic, sc$iurile secrete Ele9tro#reads erau %n esen nite (e$icule de !pad ce a(eau ataate de tlpici nite &inipitoare : ca nite snow&o+ile pentru picior" @ite!a era controlat prin unirea inde'ului cu de etul &are" -stfel se uneau dou &iniplci de presiune ascunse %n &nua &8inii drepte" 4n =urul piciorului era %nfurat o +aterie puternic pe +a! de el, du+lu i!olat, care le per&itea sc$iurilor s alunece fr ! o&ot" 4n &od in enios, ener ia cinetic enerat de ra(itate i de pitoarele care se roteau pe &sur ce sc$iorul aluneca %n 8osul unei pante era auto&at folosit pentru re%ncrcarea +ateriei %n scopul urcrii pantei ur&toare" St8nd cu spatele drept %n calea (8ntului, Delta One co+or% panta $e7 &uit, inspect8nd cu pri(irea suprafaa dinaintea lui" Siste&ul de (edere pe ti&p de noapte era un ur&a &ult &oderni!at al &odelului Patriot folosit de pucaii &arini" Delta One pri(ea acu& printr7un (i!or alctuit din len7 tile din ase ele&ente 10 ' 30 &&, un &a nificator cu trei ele&ente i un dispo!iti( cu infrarou de re!oluie &are" #otul %n =urul lor aprea &ai de7 ra+ colorat %ntr7o nuan translucid de al+astru rece dec8t (erdele o+inuit pentru +inoclurile cu infrarou : tiparul de culoare special proiectat pentru !one cu refle'ie e'tre& precu& -rctica" 4n ti&p ce se apropia de pri&a ridictur, Delta One !ri prin (i!or &ai &ulte dun i de !pad proaspt rscolit, care se ridicau pe panta d8&+ului ca o s eat de neon %n noapte" ,elor trei fu ari fie nu le7a tre7 cut prin &inte s se desprind de $arnaa&ent, fie nu au &ai fost %n stare de aa ce(a" 4n orice ca!, dac nu reuiser s se eli+ere!e %nainte de ulti7 &a ridictur de !pad, acu& se seau unde(a, %n apele oceanului" Del7 ta One tia c %&+rc&intea protectoare a(ea s le prelun easc durata de supra(ieuire %n ap, %ns curenii puternici a(eau s %i tra %n lar ul oceanului" 4necul nu putea fi e(itat" 4n ciuda %ncrederii pe care o si&ea, Delta One fusese instruit s &ear %ntotdeauna la si ur" #re+uia s (ad cada(rele" 5$e&uindu7se i &ai &ult, %i str8nse pu&nii i urc %n (ite! pri&a pant" O Bic$ael #olland !cea ne&icat" 4i cerceta rnile" Era lo(it destul de puternic, dar oasele preau a7i fi r&as %ntre i" Fr nici o %ndoial fusese sal(at de costu&ul de protecie" 4i desc$ise oc$ii" Nu putea s se concen7 tre!e" #otul prea &ai linitit aici""" &ai tcut" @8ntul continua s urle, dar cu &ai puin ferocitate" )-& trecut dincolo de &ar ine, nu;) Reui, %n sf8rit, s se adune i apoi descoperi c !cea %ntins pe $ea, aproape %n un $i drept fa de Rac$el Se'ton i peste ea" ,le&ele lor de protecie %n e&nate erau co&plet rsucite" O si&ea respir8nd su+ el, dar nu7i putea !ri c$ipul" Se rosto oli de pe ea" Buc$ii a+ia &ai catadicseau s rspund co&en!ilor creierului" : Rac$el"""; #olland nu era prea si ur dac +u!ele lui scoseser (reun sunet sau

nu"

4i a&inti ulti&ele secunde ale cltoriei lor nucitoareD trasul %n sus al +alonului, coarda de prindere care plesnea, corpurile lor pr+uindu7se pe panta d8&+ului, alunecarea peste ulti&ul d8&+ i fr8narea %n ulti&ul &o&ent %n apropierea li&itei $earului : %n apropierea crestei" #olland i Rac$el c!user, %ns cderea fusese ciudat de scurt" 4n loc s plon=e!e %n &are, aa cu& ar fi fost de ateptat, c!user doar (reo trei &etri %nainte de a atin e alt +loc de $ea i de a se opri, a(8ndu7l drept contra reutate pe ,or96" Ridic8ndu7i capul, #olland pri(i spre &are" 5$eaa se ter&ina nu prea departe, %ntr7o creast, dincolo de care se au!eau (uietul oceanului" Pri(ind %napoi spre $ear, #olland se ! 8i s !reasc ce(a %n noapte" .a circa ase &etri deprtare, pri(irea lui %nt8lni un perete %nalt de $ea care prea s at8rne deasupra lor" De7a+ia %n acea clip pricepu ce se %n7 t8&plase" ,u&(a, alunecaser dincolo de $earul principal, pe o teras de $ea &ai =oas" #erasa era plat, lat c8t un teren de $oc$ei, i se pr+uise parial : ata s se desprind i s cad %n ocean %n orice clip" )-is+er %n for&are), %i spuse #olland, %n ti&p ce pri(ea platfor&a insta7 +il de $ea pe care !cea" Era o +ucat lat i ptrat care at8rna lipit de $ear ca un +alcon i&ens, %ncon=urat din trei pri de (i a+rupte de $ea care ddeau spre ocean" Bucata de $ea era ataat de $ear doar %n partea din spate, iar #olland putea s (ad acu& c8t de precar era aceast le tur" /otarul dintre teras i $earul Bilne era trasat de o fisur care &sura de=a peste un &etru li&e i continua s se lr easc" Fora ra(itaional a(ea s influene!e sf8ritul acestei +tlii" Bai %nspi&8nttoare dec8t fisura era %ns i&a inea corpului ne&i7 cat al lui ,or96 Barlinson, care sttea $e&uit pe $ea" ,or96 !cea la !ece &etri deprtare, le at %n continuare de ei cu acea coard de si uran" #olland %ncerc s se ridice %n picioare, dar %l %&piedica faptul c era le at de Rac$el" 4i sc$i&+ po!iia i %ncepu s desfac le turile dintre ei" 4n ti&p ce %ncerca s se ridice i ea %n capul oaselor, Rac$el prea e'tre& de sl+itD : N7a&""" trecut dincolo de &ar ine; 4n (oce i se citea uluirea" : -& c!ut pe un +loc de $ea aflat la un ni(el &ai =os, %i rspunse #olland, reuind, %n sf8rit, s se detae!e co&plet" #re+uie s7l a=ut pe ,or96< ,$inuit de dureri, #olland (oi s se ridice, dar %i si&i picioarele nesi7 ure" -puc de coard i trase" ,or96 %ncepu s alunece pe $ea %nspre ei" Dup &ai &ulte opinteli, a=unse doar la c8i(a !eci de centi&etri depr7 tare" ,ole ul lor arta de parc ar fi fost +tut &r" 4i pierduse oc$elarii, pe un o+ra! i se (edea o tietur ur8t i %i cur ea s8n e din nas" #ea&a lui #olland ca o&ul s nu fi &urit se spul+er %n clipa %n care ,or96 se r7 suci i se uit la el cu o pri(ire ur8t" : *suse, %n i& el" ,e nai+a a &ai fost i &ec$eria aia? #olland se si&i copleit de un (al de uurare" Rac$el reuise %ntre ti&p s se ridice i acu& se str8&+a din cau!a durerii" Pri(i %n prea=&D : #re+uie s""" plec& de aici" Blocul sta de $ea e pe punctul de a se pr+ui" #olland era total de acord" Sin ura %ntre+are era cu&" Nu a(eau ti&p s se 8ndeasc la o soluie" Deasupra lor, pe $ear,

%ncepea s se aud un f88it ascuit care le era cunoscut" #olland se uit %n sus i !ri dou siluete %&+rcate %n al+, care a=unseser la &ar inea $earului i se opriser %n acelai ti&p" ,ei doi oa&eni r&aser pironii locului pre de o clip, ! 8indu7se la prada lor ca nite &ari &aetri de a$ sa(ur8nd clipa dinainte de &utarea final" Delta One era surprins s (ad c cei trei fu ari triesc" Atia c lucru7 rile nu a(eau s r&8n aa pentru &ult ti&p" @icti&ele c!user pe o poriune a $earului care %i %ncepuse de=a plon=onul ine(ita+il spre o7 cean" ,ei trei puteau fi neutrali!ai i lic$idai %n acelai fel ca fe&eia care !cea acu& &oart, %ns toc&ai se i(ise o soluie &ult &ai )curat)" O so7 luie prin care cada(rele nu a(eau s fie descoperite niciodat" ,8nd pri(i dincolo de &ar inea +u!ei de $ea, Delta One se concentr asupra cre(asei cresc8nde, ce %ncepuse s se %ntind precu& un arpe %ntre $ear i puiul de $ea" Bucata pe care stteau fu arii era %ntr7o po!iie e'tre& de nesi ur""" ata s se rup i s cad %n ocean %n orice !i" )De ce acea !i n7ar fi toc&ai ast!i""";) Pe $ear, noaptea erau ! uduii %n per&anen la c8te(a ore distan de +u+uituri asur!itoare : sunetele +ucilor de $ea care se desprindeau de $earul7&a& i plon=au %n ocean" ,ine ar fi o+ser(at; ,uprins de fiorul de adrenalin o+inuit %n prea=&a unui nou asasinat, Delta One %i introduse &8na %n rucsacul cu pro(i!ii i scoase de acolo un o+iect reu, de for&a unei l&8i" >n articol standard pentru ec$ipele &ilitare de asalt, o+iectul era +ote!at )flas$7+an ), fiind, de fapt, o renad de i&pact neletal, ce de!orienta te&porar ina&icul prin enerarea unei lu&ini or+itoare i a unui ! o&ot asur!itor %n ur&a e'plo!iei" 4n noaptea asta %ns, a(ea cu si uran s se do(edeasc a fi &ortal" Se post %n apropierea &ar inii, %ntre+8ndu7se c8t de ad8nc era cre7 (asa despritoare" Aase &etri; ,incispre!ece &etri; Oricu& nu &ai con7 ta" Planul lui funciona indiferent de ad8nci&e" ,u un cal& e'ersat de7a lun ul a nenu&rate e'ecuii cu s8n e rece, Delta One fi' o %nt8r!iere de !ece secunde pe &inipanoul de co&and al renadei, scoase cuiul de si uran i arunc renada %n despritur" Bi7 ni+o&+a plon= %n %ntuneric i se fcu ne(!ut" Dup aceea, Delta One i ca&aradul lui onir %nspre cul&ea ulti&u7 lui d8&+ i ateptar" -(ea s fie o i&a ine de neuitat" ,$iar dac era aproape incontient, Rac$el Se'ton %i i&a ina cu destul e'actitate ce anu&e aruncaser atacatorii %n cre(as" Fr a7i da e'act sea&a dac Bic$ael #olland pricepuse ce se %nt8&pl sau citise roa!a din oc$ii ei, Rac$el %l (!u c se al+ete la fa i c %i %ndreapt iute pri(irea %nfricoat %n =osul +ucii de $ea pe care stteau, %nele7 8nd clar c ine(ita+ilul ur&a s se produc" ,a un nor de furtun ilu&inat de un ful er din interior, $eaa de su+ Rac$el e&ise o lu&in dinuntru" ,iudata lu&in al+ tri&ise ra!e %n toa7 te direciile" 5$earul luci pe o distan de o sut de &etri" -poi se au!i +u+uitura" Nu $uruitul unui cutre&ur, ci o und de oc asur!itoare, cu o for %nfiortoare" Rac$el si&i i&pactul sonor %n toate fi+rele trupului" 4n aceeai fraciune de secund, ca i cu& s7ar fi spat un an %ntre $ear i +locul de ap, creasta %ncepu s se desprind cu un ! o&ot %n7 ro!itor" Rac$el sc$i&+ o pri(ire %n ro!it cu #olland" .8n ei, ,or96 scoase un urlet" Fundul +ucii se desprinse" Rac$el se si&i pentru o clip i&pondera+il, plutind deasupra +locu7

lui de &ilioane de tone de $ea" -poi se tre!ir cu toii co+or8nd odat cu ais+er ul : plon=8nd %n apa uci toare"

IK Scr8netul asur!itor al frecrii unei +uci de $ea de alta o asur!i pe Rac$el, %n (re&e ce ais+er ul alunec de7a lun ul faadei $earului Bilne, tri&iind %n aer &ilioane de ac$ii de $ea" Pe &sur ce ais+er7 ul co+ora, (ite!a lui se &icor, astfel %nc8t Rac$el i ceilali se pr+uir cu putere pe el" 4n (re&e ce +locul de $ea %i continua plon=onul spre &are, Rac$el (!u spu&a oceanului cu& se apropie tot &ai repede, ca solul apropiin7 du7se de un sritor cu coarda, a crui unealt elastic ar fi fost cu (reo c8i(a !eci de centi&etri prea lun " Spu&a se %nla""" se %nla""" i deo7 dat a=unse la ei" Re(enise co&arul din copilrie" )5$eaa""" apa""" 4ntunericul") 5roa! des(8rit" @8rful ais+er ului alunec su+ ap, astfel %nc8t apele Oceanului -rctic se re(rsar peste &ar inile $eii ca un torent" Rac$el se si&i tras su+ ap" ,8nd apa srat %i atinse pielea neprote=at a feei, a(u senti&entul c o arde cu un fier %ncins" Solul de $ea dispru su+ ea" Rac$el se lupt s re(in la suprafa, a=utat de elul din costu&" 4n $ii o ur !dra(n de ap de &are, dar reui s %i re(in" 4i !ri pe ceilali plutind %n apropiere, toi trei %nfurai %n cor!ile de si uran" ,8nd reui s se ec$ili+re!e, #olland %i stri D : Re(ine la suprafa< 4n clipa %n care %nelese (or+ele lui, Rac$el si&i un (8rte= ciudat ur7 c8nd de su+ ea" ,a o loco&oti( uria care %i in(ersase sensul de &ica7 re, +locul de $ea se oprise din scufundare unde(a, su+ ap, i acu& %i %ncepuse ascensiunea c$iar su+ ei" >n $uruit fanto&atic, de =oas frec(en7 , se au!i cu putere prin ap %n &o&entul %n care +locul scufundat a=unse aproape de suprafa" Blocul urc repede, acceler8ndu7i urcuul i i(indu7se ca o fanto& din ad8ncurile %ntunecate" Rac$el se si&i ridicat %n aer" ,8nd $eaa %i atinse trupul, apa oceanului %ncepu s se %n(8rte=easc" Rac$el %ncerca !a7 darnic s %i seasc ec$ili+rul, %n ti&p ce $eaa o propulsa %n sus %&7 preun cu &ilioane de litri de ap srat" Blocul i&ens se i(i %n sf8rit la suprafa, e&8nd i rsucindu7se pe toate prile, cut8ndu7i un centru de ra(itate" Rac$el se tre!i rosto olindu7se prin apa ad8nc p8n la &i=7 loc" 4n (re&e ce apa %ncepu s iroiasc de pe suprafaa al+, u(oiul o %n7 $ii pe Rac$el i o trase ctre &ar ine" ,!8nd %ntins pe +urt, Rac$el !ri &ar inea care se apropia a&enintor" )ine7te +ine<) -u!ea (ocea &a&ei ei stri 8ndu7i ca atunci c8nd era doar o copil i plutea pe su+ $eaa ia!ului" )ine7te +ine< Nu te scufun7 da<) /arnaa&entul str8ns o %&piedica s respire" Rac$el se opri la doar c8i(a &etri de &ar ine" Bicarea o rsucise pe loc" 4l (!u, la !ece &etri deprtare, pe ,or96, care !cea ne&icat, le at %n continuare de ea prin coard" -lunecaser pe suprafaa +locului %n direcii diferite, i acest fapt %i oprise pe a&8ndoi de la cderea peste &ar inea ais+er ului" 4n (re&e ce apa se scur ea i de(enea tot &ai puin ad8nc, o alt siluet %ntunecat apru l8n ,or96" O&ul era %n patru la+e" -puc de coarda lui ,or96 i scuip ap de &are" Bic$ael #olland" 4n (re&e ce ulti&ele u(oaie de ap se scurser pe l8n ea, ls8nd

+locul de $ea uscat, Rac$el r&ase %ntins, %ntr7o tcere %n ro!it, as7 cult8nd (uietul oceanului" -poi, si&ind cu& i se face tot &ai fri , se ridic %n patru la+e" -is+er ul continua s se +alanse!e %nainte i %napoi, ca un cu+ uria de $ea" Nucit i c$inuit de dureri cu&plite, Rac$el se t8r% %napoi ctre ceilali" Bult deasupra lor, pe $ear, Delta One se ! 8i prin (i!orul de noapte la apa care se %n(ol+ura %n =urul celui &ai proaspt ais+er din Oceanul -rctic" Nu era surprins c nu (edea trupuri %n ap" Oceanul era %ntunecat, iar costu&ele (icti&elor lui erau ne re" ,ercet cu pri(irea suprafaa i&ensului +loc de $ea plutitoare, re7 uind cu reu s se concentre!e" 5$eaa pornise cu repe!iciune %n lar , tras de puternicii cureni din apropierea $earului" #oc&ai (ru s %i %n7 toarc pri(irea spre apele oceanului, c8nd !ri ce(a neateptat" #rei puncte ne re pe $ea" )S fie acelea cada(rele;) 4ncerc s le aduc &ai aproape prin (i!or" : @e!i ce(a; %ntre+ Delta #wo" Delta One nu %i rspunse, concentrat s re le!e lupa (i!orului" Era u7 luit s (ad, pe suprafaa al+ a ais+er ului, trei for&e u&ane care !ceau ne&icate" /a+ar n7a(ea dac cei trei triau sau erau de=a &ori" Nu &ai conta acu&" Dac triau, c$iar i %&+rcai cu acele costu&e de protecie, a(eau s &oar %n &ai puin de o orD erau u!i, furtuna se apropia i erau purtai %n deri( %n lar ul unuia dintre cele &ai periculoase oceane de pe planet" ,orpurile lor n7a(eau s fie site niciodat" : Doar u&+re, !ise el, %ntorc8ndu7se cu spatele la creast" /ai s ne %ntoarce& la +a!"

I2 Senatorul Sed ewic9 Se'ton %i ae! sonda cu ,our(oisier pe te=7 $eaua c&inului din aparta&ent i %ntei focul c8te(a clipe, adun8ndu7i 8ndurile" ,ei ase oa&eni din +irou stteau acu& tcui""" ateptau" Dis7 cuiile de co&ple!en luaser sf8rit" Sosise (re&ea ca senatorul Se'ton s alea " Ei o tiau" O tia i el" Politica %nse&na (8n!are" )F7i s ai+ %ncredere< -rat7le c le %nele i pro+le&ele<) : -a cu& poate tii de=a, rosti Se'ton, %ntorc8ndu7se spre oaspei, %n ulti&ele luni &7a& %nt8lnit cu &uli oa&eni aflai %n po!iii si&ilare cu cele pe care le deinei du&nea(oastr" J8&+i i se ae!, ca s fie la acelai ni(el cu ei" : 4ns du&nea(oastr suntei sin urii pe care i7a& in(itat (reodat la &ine acas" Suntei nite oa&eni e'traordinari i sunt onorat s ( %n7 t8lnesc" Se'ton %i %ncruci +raele i %i roti pri(irea prin %ncpere, lu8nd contact personal cu fiecare dintre oaspei" -poi se concentr asupra pri&ei inte : +r+atul (oinic cu plrie de cow+o6" : Space *ndustries din /ouston, continu Se'ton" B +ucur c ai (enit< #e'anul se %ncruntD : >rsc oraul sta" : Nu ( %n(inuiesc" Cas$in tonul a fost nedrept cu du&nea(oastr" #e'anul se uit pe su+ +orul plriei, dar nu scoase nici o (or+" : -cu& doispre!ece ani, relu Se'ton, i7ai fcut o ofert u(ernului a&erican" -i propus construirea unei staii spaiale a&ericane pentru doar cinci &iliarde de dolari"

: Bda, aa a fost" Bai a& i acu& proiectul" : Ai totui N-S- a con(ins u(ernul c o staie spaial a&erican tre+uie s fie un proiect +,*,. : ,orect" N-S- a %nceput construcia cu un deceniu %n ur&" : >n deceniu" Ai nu nu&ai c staia N-S- nu este %nc operaional, dar proiectul ei a costat p8n acu& de dou&eci de ori &ai &ult dec8t pro7 iectul du&nea(oastr" 4n calitate de cetean care7i pltete i&po!itul, &i se face ru< >n &or&it eneral de apro+are rsun %n %ncpere" Se'ton %i &ut pri(irea de la unul la altul, pstr8nd le tura cu %ntre ul rup" : Sunt perfect contient, rosti el, adres8ndu7se tuturor de aceast dat, c &ai &uli dintre du&nea(oastr s7au oferit s lanse!e na(ete spaiale pri(ate pentru o su& de doar cinci!eci de &ilioane de dolari per !+or" -lte %ncu(iinri" : Ai totui N-S- ( sap pretin!8nd doar trei!eci i opt de &ilioane de dolari pe !+or""" c$iar dac tariful lor real pentru fiecare !+or este de peste o sut i cinci!eci de &ilioane de dolari< : E &odul lor de a ne ine departe de spaiul cos&ic, rosti unul din7 tre &usafiri" Sectorul pri(at nu are cu& s intre %n co&petiie cu o co&pa7 nie care %i per&ite !+oruri cu na(eta spaial a(8nd pierderi de patru sute la sut i continu8nd s r&8n %n afacere" : Nici n7ar tre'ui, accentu Se'ton" 4ncu(iinri din toate prile" Se'ton se %ntoarse acu& spre %ntreprin!torul cu aspect se(er de l8n7 el, un o& al crui dosar %l citise cu interes" .a fel ca &uli %ntreprin!7 tori care %i finanau ca&pania, o&ul era un fost in iner &ilitar care de(eni7 se e'tre& de de!a& it de salariile &ici i de +irocraia u(erna&ental i %i a+andonase funcia pentru a7i cuta norocul %n industria aerospaial" : ?istler -erospace, rosti Se'ton, cltin8nd din cap de!nd=duit" ,o&pania du&nea(oastr a proiectat i a produs o rac$et capa+il s lanse!e %ncrcturi cu doar patru &ii de dolari pe 9ilo ra&, %n (re&e ce la N-S- cost dou&eci de mii de dolari pe 9ilo ra&" Fcu o pau! pentru a spori efectul dra&atic" Ai totui nu a(ei clieni;< : ,u& a putea avea (reun client; %i rspunse o&ul" -nul trecut N-S- ne7a spat ta'8nd Botorola cu doar o &ie ase sute dou!eci i pa7 tru de dolari pe 9ilo ra& pentru lansarea unui satelit de teleco&unicaii" 5u(ernul a lansat acel satelit cu o pierdere de nou sute la sut< Se'ton ddu din cap" ,ontri+ua+ilii su+(enionau fr (oia lor a a7 enie de !ece ori &ai ineficient dec8t concurena din sectorul pri(at" : - de(enit dureros de e(ident, !ise el, c N-S- face tot posi+ilul s pun clu posi+ilei co&petiii %n spaiul cos&ic" .o(ete %n afacerile aero7 spaiale pri(ate prin tarifarea ser(iciilor cu &ult su+ (aloarea celor de pe pia" : Este un Cal7Bart al spaiului, inter(eni te'anul" )O analo ie a nai+ii de +un, %i spuse Se'ton" @a tre+ui s o in &in7 te") .anul de &a a!ine Cal7Bart era fai&os pentru &utrile %n teritorii noi, (8n!area produselor su+ preul pieei i %nlturarea %ntre ii co&petiii locale" : B7a& sturat al dracului de tare i a& o+osit, continu te'anul, s pltesc &ilioane de dolari %n ta'e i i&po!ite doar ca >nc$iul Sa& s folo7 seasc aceti +ani ca s %&i fure clienii< : @7a& au!it, %i !ise Se'ton" 4nele " : .ipsa sponsori!rilor corporatiste o&oar Rotar6 Roc9et, inter(eni un +r+at %&+rcat ele ant" .e ile %&potri(a sponsori!rii sunt de7a drep7

tul cri&inale< : Sunt %ntru totul de acord" Se'ton aflase cu ui&ire c o alt cale prin care N-S- %i accentua &onopolul asupra spaiului cos&ic era aceea de a deter&ina trecerea unor ordonane federale prin care se inter!iceau recla&ele pe (e$iculele spaiale" 4n loc s le per&it co&paniilor pri(ate s %i asi ure finanri prin inter&ediul sponsori!rilor corporatiste i al lo o7urilor pu+licitare : %n &odul %n care se desfurau lucrurile, de pild, %n cursele profesioniste de &aini : (e$iculele spaiale puteau afia doar cu(intele >S- i nu&ele co&paniei" 4ntr7o ar %n care se c$eltuiau 10I de &iliarde de dolari pe pu+licitate, nici un dolar din recla& nu %i sea dru&ul ctre sipetele co&paniilor aerospaiale pri(ate" : E =af la dru&ul &are< co&ent un alt &usafir" ,o&pania &ea spe7 r s r&8n %n afaceri suficient de &ult ca s lanse!e, %n &ai, anul (iitor, pri&ul prototip al unei na(ete spaiale turistice" Ne atept& la un i&pact e'traordinar" ,orporaia Ni9e toc&ai ne7a oferit apte &ilioane de dolari su+ for& de sponsori!are pentru a picta e&+le&a Ni9e i lo o7ul 9ust do it2 pe partea lateral a na(etei" Pepsi ne7a oferit de dou ori &ai &ult pen7 tru Pepsi: /he choice of a ne! generation. Nu&ai c, %n confor&itate cu le7 ea federala, dac pe na(eta noastr apar recla&e, ni se inter!ice s o lans&< : -(ei dreptate, rosti Se'ton" *ar dac (oi fi ales, (oi face tot ce %&i st %n puteri pentru a+olirea le islaiei antisponsori!are" -sta este o pro&i7 siune" Spaiul cos&ic ar tre+ui desc$is recla&elor la fel ca fiecare centi7 &etru de sol terestru" Se'ton %i sor+i din pri(iri audiena" @ocea %i de(eni sole&nD : ,u toii tre+uie s fi& %ns contieni c o+stacolul cel &ai &are %n calea pri(ati!rii N-S- nu e dat de le e, ci de percepia pu+lic" ,ei &ai &uli a&ericani au %nc o i&a ine ro&anat a pro ra&ului spaial a&eri7 can" Ei continu s cread c N-S- este o a enie u(erna&ental necesar. : De (in sunt +leste&atele alea de fil&e $oll6woodiene< rosti cu nduf un alt &usafir" ,8te fil&e de enul N-S-7sal(ea!7o&enirea7de7un7 asteroid7uci a poate crea /oll6wood7ul, pentru nu&ele lui Du&ne!eu; E propa and pur< Se'ton tia c &uli&ea de fil&e despre N-S- produse de /oll6wood a(eau un su+strat pur econo&ic" >r&8nd &oda enerat de popularul fil& /op .un : un lun 7&etra= de aciune, cu un superpilot interpretat de #o& ,ruise, care fusese reali!at ca o recla& lun de dou ore pentru Barina Statelor >nite :, N-S- %i dduse sea&a de ade(ratul potenial al /oll6wood7ului ca unealt folosit %n relaiile pu+lice" ,u discreie, N-S%ncepuse s le ofere caselor de producie acces gratuit pentru fil&are i toate facilitile secrete ale a eniei : turnuri de lansare, spaii de control al &isiunilor, !one de antrena&ent" O+inuii s plteasc su&e e'or+i7 tante de licen atunci c8nd fil&au %n alte locuri si&ilare, productorii s7 riser i&ediat c8nd aflaser de posi+ilitatea de a econo&isi &ilioane de dolari din +u etul unui fil& prin &ontarea unor fil&e de suspans despre N-S- %n locaiile ) ratuite) ale acesteia" Bine%neles, respecti(ele case de producie pri&eau accesul nu&ai dac a enia apro+a scenariul" : -stfel se spal creierul pu+licului, se pl8nse un &usafir care prea s fie $ispanic" Fil&ele nu sunt nici pe =u&tate la fel de proaste precu& recla&ele" S tri&ii un cetean de frunte %n spaiu; *ar acu& N-S- are de 8nd s tri&it o na(et cu ec$ipa= co&plet fe&inin; #oate astea pen7 tru pu+licitate< Se'ton oft i (ocea %i de(eni tra icD : E ade(rat, i tiu c nu tre+uie s ( &ai a&intesc ce s7a %nt8&7

plat %n anii opt!eci, c8nd Departa&entul de Educaie a fali&entat i a citat N-S- ca irosind &ilioane de dolari ce puteau fi folosii %n educaie" -tunci N-S- a %ncropit o cascadorie de relaii pu+lice prin care s de&onstre!e c e prietena siste&ului educaional" -u tri&is un profesor de coal pu+lic %n spaiu" Fcu o pau!D : @7o a&intii cu toii pe ,$rista Bc-uliffe" 4n %ncpere se ls tcereaD : Do&nilor, relu Se'ton, oprindu7se dra&atic %n faa focului din c7 &in" ,red c a sosit (re&ea ca a&ericanii s afle ade(rul, pentru +inele tuturor" Este (re&ea ca a&ericanii s %nelea c N-S- nu ne conduce spre cer, ci &ai de ra+ %&piedic e'plorarea spaiului cos&ic" Spaiul cos&ic este la fel ca orice alt industrie, iar &eninerea sectorului pri(at la p&8nt este un act (ecin cu cri&a" 58ndii7( la industria co&puterelor, unde sunte& &artorii unei e'plo!ii creia cu reu %i pute& face fa de la o spt&8n la alta< De ce; Pentru c aceast industrie este un siste& de pia li+er" Reco&pensea! eficiena i (i!ionaris&ul cu profituri. ,e7ar fi fost dac industria co&puterelor ar fi fost condus de u(ern; -& continua s ne !+ate& %n E(ul Bediu" 4n spaiul cos&ic +ate& pasul pe loc" -r tre+ui s %ncredin& e'plorarea spaiului cos&ic %n &8inile celor din sectorul pri(at" -&ericanii ar fi uluii de cretere, de slu=+ele create i de (isele %ndeplinite" Eu cred c ar tre+ui s ls& siste&ul de pia li+er s ne conduc spre noi cul&i spaiale" Dac (oi fi ales, (oi transfor&a lupta de desc$idere lar a uilor ctre ulti&a frontier %ntr7o &isiune personal" Se'ton %i ridic pa$arul pentru a toastaD : Prieteni, %n seara asta ai (enit aici ca s ( $otr8i dac &erit %n7 crederea (oastr" Sper c sunt pe cale s (7o c8ti " *n(estitorii tre+uie s construiasc un preedinte la fel cu& construiesc o co&panie" -a cu& acionarii se ateapt la (enituri din in(estiii, la fel in(estitorii politici a7 teapt profituri" Besa=ul &eu din seara asta ctre du&nea(oastr este u7 nul si&pluD in(estii %n &ine i nu ( (oi uita niciodat" Niciodat" Bisiunile noastre sunt a+solut identice" Se'ton %ntinse pa$arul ctre &usafiri %ntr7un est de toastare" : ,u a=utorul du&nea(oastr, prieteni, %n cur8nd (oi fi la ,asa -l+""" i (oi ( (ei putea )lansa) (isele" .a doar c8i(a &etri &ai %ncolo, 5a+rielle -s$e %nepenise %n %ntune7 ric" Din +irou rsuna clinc$etul ar&onios al pa$arelor de cristal i trosnetul le&nelor %n foc"

I0 ,uprins de panic, t8nrul te$nician N-S- onea prin $a+isfer" )S7a %nt8&plat ce(a roa!nic<) 4l si pe directorul E9stro& st8nd sin ur %n a7 propiere de !ona presei" : Do&nule, icni te$nicianul, a a(ut loc un accident< E9stro& se %ntoarse" Prea distant, ca i cu& era cufundat %n re!ol(a7 rea altor pro+le&eD : ,e ai spus; >n accident; >nde; : 4n puul de e'tracie" #oc&ai a aprut un corp u&an la suprafa" Doctorul Cailee Bin " E9stro& se fcu al+ la faD : Doctorul Bin ; Dar""" : .7a& tras afar, dar era prea t8r!iu" E &ort"

: Pentru nu&ele lui Du&ne!eu" De c8t (re&e e acolo; : Noi crede& c de (reo or" Se pare c a c!ut, s7a scufundat p8n a a=uns la fund, iar c8nd trupul s7a u&flat a re(enit la suprafa" Pielea roiatic a lui E9stro& de(eni staco=ie" : Fir7ar al dracului< ,ine &ai tie de asta; : Ni&eni, do&nule" Nu&ai eu i %nc un cole " .7a& pescuit din pu, dar a& cre!ut c e &ai +ine s ( spune& du&nea(oastr &ai %nt8i""" : -i procedat +ine" E9stro& oft reuD : -scunde i&ediat trupul doctorului Bin " Nu spune ni&ic" #e$nicianul r&ase perple'D : Dar, do&nule, eu""" E9stro& %i ls &8na &are pe u&rul o&uluiD : -scult7& cu atenie" Este un accident tra ic, pe care %l re ret din tot sufletul" Bine%neles c & (oi ocupa de el cu& se cu(ine c8nd (oi a(ea ti&p" 4ns acu& nu e &o&entul potri(it" : @rei s ascund corpul lui; E9stro& %l sfredeli pe indi(id cu pri(ireaD : *a 8ndete7te puin< -& putea s le spune& tuturor, dar ce7a& o+ine; Bai a(e& o =u&tate de or p8n la conferina de pres" Dac a7 nun& c a& a(ut un accident fatal, (o& arunca o pat asupra descope7 ririi i (o& o+ine un efect de(astator asupra &oralului pu+licului" Docto7 rul Bin a fcut o reeal din ne li=enG eu n7a& de 8nd ca N-S- s plteasc pentru ea" Oa&enii tia de tiin ci(ili au a(ut parte destul de lu&ina reflectoarelor ca una din erorile lor t8&pite s arunce o u&+r a7 supra &o&entului nostru de lorie" -ccidentul doctorului Bin r&8ne secret p8n la sf8ritul conferinei de pres" -i %neles; O&ul ddu, palid, din capD : O s7i ascund trupul"

I3 Bic$ael #olland petrecuse destul ti&p pe &are ca s tie c apa fcea (icti&e fr e!itare sau re&ucri" 4n ti&p ce !cea (l uit pe %ntinderea ais+er ului a+ia &ai putea !ri silueta fanto&atic a $earului Bilne care disprea %ncetul cu %ncetul" Atia c puternicul curent -rctic care %ncon=ura insulele eli!a+etane se rsucea %ntr7o +ucl enor& %n =urul ,ercului -rctic, dup care atin ea, %n sf8rit, p&8ntul unde(a %n nordul Rusiei" Nu &ai conta" -cest fapt a(ea s se %nt8&ple de7acu& %n c8te(a luni" )Bai a(e& poate trei!eci de &inute""" &a'i&u& patru!eci i cinci") Fr protecia costu&elor i!olate cu el ar fi fost &ori de=a" Din fericire, ec$ipa&entele Bar9 *Q %i inuser uscai : cel &ai critic aspect al supra(ieuirii %n &edii reci" 5elul ter&al din =urul corpurilor nu nu&ai c le a&orti!ase cderile repetate, dar acu& le a=uta trupurile s rein c8t &ai &ult ulti&ele ur&e de cldur intern" 4n cur8nd, a(ea s se instale!e $ipoter&ia" -ceasta a(ea s de+ute!e cu o (a a&oreal a &e&+relor pe &sur ce s8n ele a(ea s se retra spre centrul or anis&ului pentru a prote=a or anele considerate (itale" -(eau s ur&e!e $alucinaiile, pe &sur ce pulsul i rit&ul respiraiei %ncetineau, lipsind creierul de o'i en" -poi corpul a(ea s fac un ulti& efort de a conser(a r&iele de cldur oprind toate acti(itile cu e'cepia ini&ii i a respiraiei" >r&a incontiena" 4n cele din ur&, centrele care coordonau ini&a i respiraia din creier a(eau s se

opreasc si&ultan din funcionare" #olland %i %ntoarse pri(irea spre Rac$el, dorindu7i s poat face ce(a ca s o sal(e!e" -&oreala care %i in(ada corpul lui Rac$el Se'ton era &ai puin dure7 roas dec8t %i i&a ina ea" -proape ca un aneste!ic +inecu(8ntat" )Borfina naturii") 4n ocul cderii %i pierduse oc$elarii, aa c acu& a+ia putea %ntredesc$ide oc$ii din pricina erului" 4i !ri pe #olland i pe ,or96 %n apropiere pe +locul de $ea : #ol7 land o pri(ea re ret8nd a&arnic tot ce se %nt8&plase" ,or96 se &ica, dar cu si uran a(ea dureri &ari" O+ra!ul drept %i era !dro+it i s8n era" Rac$el tre&ura din tot corpul %ncerc8nd s seasc rspunsuri %n &inte" ),ine; De ce;) 58ndurile %i erau %n reunate de o apsare cresc8nd care (enea din interiorul corpului" Ni&ic nu a(ea sens" -(ea sen!aia c trupul ei %i %ncetea! treptat acti(itatea, ade&enit spre so&n de o for fantastic" Se lupt cu aceast sen!aie" 4n interiorul ei p8lp8i tot &ai intens flacra &8niei, i asta o fcu s uite de so&n" )-u %ncercat s ne ucid<) Se uit la &area a&enintoare i %i ddu sea&a c atacatorii, de fapt, reuiser" )Sunte& de=a &ori") ,$iar i aa, tiind c pro+a+il nu (a supra(ieui ca s afle tot ade(rul despre =ocul fatal =ucat pe $earul Bilne, Rac$el +nuia de=a cine era (ino(atul" Directorul E9stro& a(ea cel &ai &ult de c8ti at" El %i tri&isese pe $ea" -(ea le turi la Penta on i la trupele speciale" )Dar ce a(ea E97 stro& de c8ti at din inserarea &eteoritului %n stratul de $ea; ,e a(ea oricine de c8ti at din asta;) 58ndurile lui Rac$el %i !+urar la Jac$ /erne6" Se %ntre+ dac pree7 dintele conspirase i el sau doar =ucase rolul unui pion nai(< )/erne6 nu tie ni&ic" E ne(ino(at") Preedintele fusese dus de nas de ctre N-S-" -cu& /erne6 era la doar o or de anunarea &arii descoperiri" -(ea s fa7 c anunul %nar&at cu un docu&entar (ideo care coninea &rturii de au7 tentificare din partea a patru oa&eni de tiin ci(ili" Patru oa&eni de tiin ci(ili mori. Rac$el nu &ai putea face ni&ic pentru a opri conferina de pres, dar %i =ur c nu %i (a lsa pe cei (ino(ai s scape ne(t&ai" -dun8ndu7i ulti&ele picturi de putere, Rac$el %ncerc s se ridice %n capul oaselor" 4i si&ea picioarele ca de piatr i toate %nc$eieturile e7 &ur de durere c8nd %i %ntinse +raele i picioarele" -=unse %ncet %n e7 nunc$i, c$inuindu7se s %i pstre!e ec$ili+rul pe $ea" ,apul i se %n(8r7 tea" De =ur %&pre=ur oceanul fier+ea" #olland !cea %n apropiere i o pri(ea cu oc$i %ntre+tori" Rac$el %i !ise c el o credea %n enunc$eat %n ru ciune" Nici (or+ de aa ce(a, dei ru ciunea ar fi adus pro+a+il la fel de &ulte anse de sal(are precu& ceea ce (oia ea s %ntreprind" Rac$el %i duse o &8n %n dreptul &i=locului i si toporul %nc prins de centur" -puc &8nerul cu de etele %nepenite" *n(ers toporul, po!iion8ndu7l ca un # %ntors" -poi, cu toat ener ia, se apuc s +at cu talpa %n $ea" /hud. Din nou" /hud. S8n ele %i cur ea precu& &elasa rece prin (ene" /hud. #olland o pri(i foarte nedu&erit" Rac$el co+or% toporul din nou" /hud. #olland %ncerc s se ridice %ntr7un cot" : Rac$el; Nu7i rspunse" -(ea ne(oie de toat ener ia disponi+il" /hud. /hud. : Nu cred""", !ise #olland, c la aceast latitudine nordic""" c S--""" ar putea au!i""" Rac$el se %ntoarse, surprins" >itase c #olland era un oceano raf i

ar fi putut s7i %nc$ipuie ce a(ea ea de 8nd" )Bun idee""" dar eu nu c$e& S--") ,ontinu s +at" S-- %nse&na Su+oceanic -coustic -rra6, o relic( a R!+oiului Rece folosit de oceano rafii din %ntrea a lu&e pentru a asculta sunetele +ale7 nelor" Deoarece sunetele puteau parcur e sute de 9ilo&etri su+ ap, re7 eaua su+ac(atic S-- de cinci!eci i nou de &icrofoane a&plasate %n =urul lu&ii putea asculta un procenta= surprin!tor de &are din apele oceanice ale planetei" Din pcate, acea !on %ndeprtat a -rcticii nu fcea parte din procenta=, %ns Rac$el tia c i alii ascultau oceanele : alii de a cror e'isten a(eau $a+ar puini oa&eni pe p&8nt" Rac$el continu s +at" Besa=ul era si&plu i clarD #/>D" #/>D" #/>D" #/>D""" #/>D""" #/>D""" #/>D" #/>D" #/>D" Nu7i fcea ilu!ii c aciunea ei a(ea s le sal(e!e (ieileG de=a si&ea o str8nsoare rece %n =urul trupului" Se %ndoia c &ai a(ea de trit o =u&tate de or" Sal(area lor se sea dincolo de do&eniul posi+ilului %n acest &o&ent" Dar aici nu era (or+a despre sal(are" #/>D" #/>D" #/>D" #/>D""" #/>D""" #/>D""" #/>D" #/>D" #/>D" : Nu &ai e""" ti&p""", %n i& #olland" )Nu e (or+a""" de noi, 8ndi Rac$el" E (or+a de infor&aiile din +u!u7 narul &eu") Rac$el %i i&a in $8rtia SPR incri&inatoare din interiorul +u!unarului costu&ului" )#re+uie s duc $8rtia asta la NRO""" c8t &ai cu7 r8nd") ,$iar i %n starea de delir care o cuprindea, Rac$el era con(ins c &esa=ul a(ea s a=un la destinaie" .a &i=locul anilor opt!eci NRO %nlo7 cuise S-- cu un ir de dispo!iti(e de trei!eci de ori &ai puternice" -coperi7 rea la ni(el &ondial era total i repre!enta urec$ea NRO %n (aloare de 12 &ilioane de dolari aintit spre fundul oceanic" 4n ur&toarele ore, super7 co&puterele ,ra6 ale postului de ascultare NROSNS- din Benwit$ /ill, -n lia, a(eau s se&nali!e!e o sec(en audio anor&al la un $idrofon din -rctica, s descifre!e se&nalul ca un SOS, s trian ule!e coordonatele i s detae!e un a(ion de sal(are de la +a!a aerian #$ule din 5roenlanda" -(ionul a(ea s seasc trei cada(re pe un ais+er " 4n $eate" >nul i7ar fi aparinut unui an a=at NRO""" i ar fi purtat o +ucat stranie de $8rtie ter&al %ntr7un +u!unar" )O i&pri&at SPR") )Botenirea lui Nora$ Ban or") .a studierea $8rtiei i&pri&ate, &isteriosul tunel inserat su+ &eteorit a(ea s de(in e(ident" Din acel &o&ent, Rac$el $a+ar n7a(ea ce se (a &ai %nt8&pla, dar cel puin secretul nu (a &uri odat cu ei, acolo pe $ea7 "

K0 Butarea fiecrui preedinte la ,asa -l+ i&plic un tur particular al unui nu&r de trei depo!ite stranic p!ite, %n care se afl colecii

nepreuite de &o+ilier trecut prin ,asa -l+D +irouri, ar intrie, paturi, +udoare i alte articole folosite %n decursul istoriei de preedinii de p8n la 5eor e Cas$in ton" Pe parcursul turului, preedintele care ur&ea! a se instala la putere este in(itat s alea orice o+iect %i place i s %l foloseasc drept &o+ilier %n interiorul ,asei -l+e pe durata &andatului su" Doar patul din dor&itorul .incoln constituie o &o+il per&anent a reedinei pre!ideniale" ,a o ironie, .incoln n7a dor&it niciodat %n el" Biroul %n spatele cruia sttea Jac$ /erne6 %n interiorul Biroului O(al %i aparinuse odinioar idolului su, /arr6 #ru&an" Dei &ic, dac lu& %n consideraie standardele &oderne, +iroul ser(ea drept re&e&orare !ilnic a faptului c )+nuul) se oprea cu ade(rat acolo i c /erne6 era %n ulti7 & instan responsa+il de orice pro+le&e ale ad&inistraiei sale" /erne6 acceptase responsa+ilitatea cu un senti&ent de onoare i fcuse tot ce7i sttea %n putere s induc %n r8ndul personalului &oti(aiile necesare pen7 tru a7i duce trea+a la +un sf8rit" : Do&nule preedinte; %i stri secretara, ! 8indu7se %n %ncpere" -pelul du&nea(oastr toc&ai a fost trans&is" /erne6 fcu un se&n cu &8naD : Bulu&esc" Se %ntinse dup telefon" -r fi preferat &ai &ult inti&itate pentru acel apel, dar &ai &ult ca si ur c acu& nu a(ea cu& s ai+ parte de aa ce7 (a" Doi specialiti %n &ac$ia= %i ddeau t8rcoale, ocup8ndu7se cu faa i cu prul lui" ,$iar %n faa +iroului, o ec$ip de tele(i!iune %i instala ec$ipa7 &entele, iar de =ur %&pre=urul %ncperii roiau consilierii i oa&enii de la Relaii Pu+lice, discut8nd e&oionai c$estiuni strate ice %ntre ei" )# &inus o or""") /erne6 aps +utonul lu&inat de pe telefonul lui personal" : .awrence; Eti acolo; : Sunt aici" @ocea directorului ad&inistrati( al N-S- prea epui!at i distant" : #otul e %n re ul, acolo; : Furtuna se apropie %n continuare, dar oa&enii &ei &7au asi urat c le tura prin satelit nu (a fi afectat" Sunte& ata de e&isie" 4nc o or i ata" : E'celent" Boralul e ridicat, sper< : Foarte ridicat" Personalul &eu este e'tre& de e&oionat" De fapt, toc&ai a& +ut nite +eri" /erne6 r8seD : B +ucur s aud asta" -scult" -& (rut s te sun i s %i &ulu7 &esc %nainte de e&isie" Noaptea asta (a fi una a nai+ii de rea" E9stro& fcu o pau!, pr8nd neo+inuit de nesi urD : -a (a fi, do&nule" -& ateptat &o&entul sta &ult (re&e< /erne6 e!itD : Pari e'tenuat" : -& ne(oie de lu&ina soarelui i de un pat ca lu&ea" : 4nc o or" J8&+ete ca&erelor de luat (ederi, +ucur7te de &o7 &ent i dup aceea o s tri&ite& un a(ion ca s te aduce& acas %n D"," : -+ia atept" O&ul tcu iar" >n ne ociator talentat, /erne6 fusese %n(at s asculte i s aud ceea ce se spunea printre cu(inte" ,e(a din (ocea directorului ad&inistra7 ti( nu7i ddea paceD : Eti con(ins c totul e %n re ul; : ,ate oric" #otul &er e ca pe roate" E9stro& pru prea dornic s sc$i&+e su+iectulD : -i (!ut ulti&ele sec(ene ale docu&entarului lui #olland;

: #oc&ai l7a& ter&inat" - fcut o trea+ fantastic" : Da" -i procedat +ine c8nd ai $otr8t s7l aducei aici" : Bai eti suprat pe &ine c a& i&plicat ci(ili; : .a nai+a, da< Directorul &8r8i cu (ocea lui o+inuit" -sta %l liniti pe /erne6" )E9stro& n7are ni&ic, %i !ise el" E doar puin o+osit") : Bine, ne re(ede& peste o or prin satelit" O s oferi& lu&ii ce(a despre care s (or+easc &ult ti&p de acu& %ncolo" : ,orect" : /ei, .awrence; @ocea lui /erne6 co+or% i de(eni sole&nD : -i fcut o trea+ a nai+ii de ro!a( acolo< Nu (oi uita niciodat asta< 4n afara $a+isferei, ! 8l8it de (8nt, Delta #$ree se lupta s pun la loc i s %&pac$ete!e ec$ipa&entul de pe sania lui Nora$ Ban or" Dup ce reui, fi' le turile de protecie peste p8n! i puse cada(rul lui Nora$ Ban or deasupra, le 8ndu7l de sanie" 4n (re&e ce se pre tea s tra sania %n afara traseului pe care au (enit, ca&ara!ii lui aprur alunec8nd pe $ear drept spre el" : S7au sc$i&+at datele pro+le&ei, stri Delta One pe deasupra urletelor (8ntului" ,eilali trei s7au pr+uit peste &ar ine" Delta #$ree nu era deloc surprins" Atia ce %nse&na asta" Planul Delta Force de a %nscena un accident prin aran=area a patru cada(re pe suprafa7 a $earului nu &ai repre!enta o opiune (ia+il" Prsirea unui sin ur cada(ru ar fi enerat &ai &ulte %ntre+ri dec8t rspunsuri" : Face& curenie; %ntre+ el" Delta One ddu din capD : Eu recupere! fcliile i (oi ( descotorosii de sanie" 4n (re&e ce Delta One, foarte atent, parcurse %n sens in(ers traseul oa&enilor de tiin, str8n 8nd orice indiciu al trecerii cui(a prin acele lo7 curi, Delta #$ree i ca&aradul lui co+or8r pe $ear duc8nd cu ei sania" Dup ce trecur de ridicturile de $ea, a=unser la &ar inea $earului Bilne" -colo fcur (8nt saniei, astfel %nc8t Nora$ Ban or trecu %n tcere peste &ar ine, %&preun cu ec$ipa&entele ei, i plon= %n apele Oceanului -rctic" ),urire co&plet), %i !ise Delta #$ree" 4ntorc8ndu7se spre +a!, Delta #$ree fu &ulu&it s o+ser(e c (8n7 tul ter ea ur&ele pe care le lsau sc$iurile pe !pad"

Kl Su+&arinul nuclear (harlotte staiona %n ad8ncurile Oceanului -rctic de cinci !ile" Pre!ena lui acolo era strict secret" Su+&arin din clasa .os -n eles, (harlotte, fusese proiectat s )ascul7 te i s nu fie au!it)" ,8ntrind patru!eci i dou de tone, &otoarele lui cu tur+in erau suspendate pe arcuri pentru a %n+ui orice (i+raie pe care o puteau enera" 4n ciuda ne(oii de a nu fi (!ut, su+&arinul dispunea de una dintre cele &ai &ari a&prente %n ap" 4ntin!8ndu7se pe o lun i&e de peste 120 de &etri de la pro(a la pupa, carena ar fi !dro+it, dac ar fi fost plasat pe un teren de fot+al a&erican, a&+ele +uturi de %ncercare i ar &ai fi dat i pe afar" -(8nd de apte ori lun i&ea unui su+&arin din cla7

sa /olland din dotarea Barinei a&ericane, (harlotte dispersa K 322 de to7 ne de ap %n i&ersiune co&plet i putea atin e (ite!a uluitoare de trei!eci de noduri" -d8nci&ea nor&al de na(i are a (asului se sea i&ediat su+ ter7 &oclin, un radient natural de te&peratur care distorsiona undele radar de deasupra i fcea su+&arinul in(i!i+il radarelor de suprafa" ,u un ec$ipa= de 110 de oa&eni i o ad8nci&e &a'i& de i&ersiune de peste cinci &ii de &etri, (asul repre!enta ulti&ul rcnet %n &aterie de su+&ersi7 +ile i era na(a de lucru a Barinei Statelor >nite" Siste&ul de aerisire prin electroli! e(aporati(, cele dou reactoare nucleare i pro(i!iile &odificate prin in inerie enetic %i per&iteau s %ncon=oare planeta de dou!eci i unu de ori fr s ias la suprafa" De=eciile u&ane ale ec$ipa=ului, la fel ca %n cele &ai &ulte ca!uri de na(e su+&ersi+ile, erau co&pri&ate %n +locuri de trei!eci de 9ilo ra&e i e=ectate %n ocean : cr&i!i uriae de &aterii fecale care erau +ote!ate %n lu& )ccre!e de +alen)" #e$nicianul aflat %n faa ecranului oscilator din ca&era sonarului era unul dintre cei &ai +uni specialiti %n do&eniu" Bintea lui era un dicionar a&+ulant de sunete i for&e de und" O&ul putea distin e %ntre sunetele &ai &ultor !eci de tipuri de propulsoare ruseti de su+&arin, sute de ani7 &ale &arine i c$iar (ulcani su+ac(atice aflate la &are distan, cu& erau cele din Faponia" Pe &o&ent %ns, asculta un ecou repetat i %nfundat" Dei uor de identificat, sunetul apruse %n c$ip cu totul neateptatD : Nu o s cre!i ce se&nal pri&esc acu& %n cti, %i !ise el asisten7 tului, d8ndu7i ctile" -sistentul %i &ont ctile i o e'presie de ne%ncredere i se aternu pe c$ipD : Doa&ne< E li&pede ca lu&ina !ilei" ,e face&; O&ul de la sonar ridicase de=a interfonul s %l anune pe cpitan" ,8nd acesta a=unse %n ca&era sonarului, te$nicianul co&ut se&nalul pe difu!oare, astfel ca toat lu&ea s %l aud clar" ,pitanul ascult, fr nici o e'presie pe c$ipD #/>D" #/>D" #/>D" #/>D""" #/>D""" #/>D""" Bai %ncet" #ot &ai %ncet" #iparul sonor se pierdea" Din ce %n ce &ai sla+" : ,are sunt coordonatele; ceru cpitanul s afle" #e$nicianul %i drese lasulD : De fapt, do&nule, (ine de la suprafa, la circa cinci 9ilo&etri de tri+ord"

K2 5a+rielle -s$e tre&ura ca piftia %n $olul %ntunecos de l8n +iroul senatorului Se'ton" Picioarele %i tre&urau %n ro!itor" Ai asta nu pentru c sttuse prea &ult ne&icat, ci din cau!a de!a& irii pro(ocate de cele au!ite" 4nt8lnirea din %ncperea alturat continua, %ns 5a+rielle nu &ai a(ea ne(oie s aud i alte cu(inte" -de(rul ieise la i(eal %ntr7un &od c8t se poate de dureros" )Senatorul Se'ton ia &it de la a enii spaiale pri(ate") Bar=orie #enc$ %i spusese ade(rul" 5a+rielle si&ea cu& o in(adea! repulsia nscut din trdare" ,re7 !use %n Se'ton" .uptase pentru el" ),u& poate face aa ce(a;) 5a+rielle %l

&ai (!use pe senator &inind din c8nd %n c8nd pentru a7i prote=a (iaa pri(at, %ns era (or+a de politic" ,sta c$iar %nse&na %nclcarea le ii" )Nici &car n7a fost ales i de=a s7a apucat s (8nd ,asa -l+<) 5a+rielle tia c nu7l &ai poate suporta pe senator" Pro&isiunea de a pro&ul a le ea de pri(ati!are a a eniei spaiale putea fi fcut doar dis7 preuind total le ea i siste&ul de&ocratic" ,$iar dac senatorul credea c &sura ar fi fost %n interesul pu+lic, a (inde o ase&enea deci!ie pe fa, %n a(ans, %nse&na tr8ntirea uii %n nas tuturor (erificrilor i +alanelor financiare u(erna&entale i i norarea e(entualelor ar u&ente lo ice ale ,on resului, ale consilierilor, ale (otanilor i ale celor care fac lo++6" ,el &ai i&portant, prin arantarea pri(ati!rii N-S-, Se'ton pa(ase calea unor nenu&rate a+u!uri din partea celor care a(eau cunotine oculte : (8n!area din interior fiind cel &ai +anal procedeu %n acest ca!, fa(ori!8nd plasarea de &ite su+staniale %n detri&entul in(estitorilor pu+lici oneti" Si&ind c i se face ru de la sto&ac, 5a+rielle se %ntre+ ce a(ea de fcut" >n telefon sun strident c$iar %n spatele ei, spr 8nd linitea din $ol" >luit, 5a+rielle se rsuci pe clc8ie" Sunetul (enea din de+araua din (es7 ti+ul : un telefon celular %n +u!unarul $ainei unui oaspete" : *ertai7&, prieteni, se au!i o (or+ tr nat cu accent te'an" E penM &ine" 5a+rielle au!i cu& o&ul se ridic" )@ine %ncoace<) 4ntorc8ndu7se, fata porni %n oan %napoi pe dru&ul pe care (enise" ,8nd a=unse la =u&tatea $olului, o coti la st8n a i se ascunse %n +uctria %ntunecat e'act c8nd te'anul iei din +irou i porni pe $ol" 5a+rielle %ncre&eni %n u&+r" #e'anul trecu pe l8n ea fr s o o+ser(e" Dincolo de ! o&otele puternice ale propriei ini&i, 5a+rielle %l au!i re7 pe!indu7se la de+ara" 4n cele din ur&, o&ul rspunse la telefonD : Bda;""" ,8nd;""" Nu !u; O s7l porni&" Bersi" *ndi(idul %nc$ise i porni %napoi spre +irou, stri 8nd de pe dru&D : /ei< Dai dru&ul la tele(i!or< Se pare c Jac$ /erne6 (a ine o conferin de pres de ur en %n seara asta" .a ora opt" Pe toate canalele" Fie (a declara r!+oi ,$inei, fie Staia Spaial *nternaional toc&ai s7a pr+uit %n ocean" : Pi asta c$iar &erit sr+torit< %i rspunse cine(a dinuntru" #oat lu&ea i!+ucni %n r8s" 5a+rielle si&i c +uctria se %n(8rtete cu tot cu ea" )O conferin de pres la ora opt;) #enc$ prea s nu fi =ucat deloc la caceal&a" 4i ddu7 se ti&p lui 5a+rielle p8n la ora opt ca s aduc o declaraie su+ =ur&8nt prin care s recunoasc le tura a&oroas" )4ndeprtea!7te de senator p8n nu e prea t8r!iu), o a(erti!ase #enc$" 5a+rielle presupusese c ter7 &enul li&it fusese astfel sta+ilit %nc8t ,asa -l+ s poat strecura infor7 &aia !iarelor de a doua !i, %ns acu& se prea c ad&inistraia de la Cas$in ton (oia s ias ea %nsi %n pu+lic cu aceste infor&aii" O conferin de pres ur ent;) ,u c8t &ai &ult se 8ndea la asta, cu at8t totul i se prea &ai ciudat" )/erne6 iese la ra&p cu porcria asta; El %n persoan;) 4n +irou cine(a desc$ise tele(i!orul" @ocea pre!entatorului de tiri era %ncrcat de e&oieD : ,asa -l+ nu a oferit nici un indiciu asupra su+iectului surprin!7 toarei conferine de pres din aceast sear, aa c speculaiile a+und" >nii analiti politici cred acu& c, din cau!a a+senelor repetate din &ass7 &edia ale preedintelui din ulti&a (re&e, Jac$ /erne6 ar putea anuna c nu (a candida pentru un al doilea &andat" ,$iote de +ucurie se au!ir din +irou"

)-+surd), %i spuse 5a+rielle" ,u toate &i!eriile pe care ,asa -l+ le a(ea acu& %&potri(a lui Se'ton, era i&posi+il ca preedintele s arunce prosopul %n seara asta" ),onferina asta de pres se (a referi la altce(a)" 5a+rielle a(ea senti&entul tul+urtor c ea fusese de=a a(erti!at %n acest sens" Se uit la ceas" Bai puin de o or" #re+uia s ia o deci!ie, i tia e'act cu cine tre+uia s discute" Str8n 8nd su+ +ra dosarul cu foto rafii, iei %n linite din aparta&ent" Pa!nicul de pe coridor rsufl uurat c8nd o (!u" : -& au!it nite urale de +ucurie %nuntru" Se pare c ai dat lo(itu7 ra" Fata %i !8&+i scurt i se %ndrept spre lift" -far, pe strad, noaptea care se lsa prea %n ri=ortor de rea" 5a+rielle %i fcu se&n unui ta'i, se urc %n el i %ncerc s se asi ure c tia e'act ce face" : Studiourile de tele(i!iune -B,, %i spuse ea oferului" 5r+ete7te<

KH St8nd %ntins pe o parte, pe $ea, Bic$ael #olland %i odi$nea capul pe un +ra %ntins pe care de=a nu %l &ai si&ea" ,$iar dac pleoapele erau din ce %n ce &ai rele, #olland se c$inuia s i le in desc$ise" Din punctul lui de (edere, se uita acu& la ulti&ele i&a ini pe care le a(ea din aceast lu&e : ap i $ea :, %ntr7un soi de (edere periferic ciudat" Finalul potri(it al unei !ile %n care ni&ic nu fusese ceea ce prea" Peste +locul de $ea %ncepuse s se atearn o linite ciudat" Ra7 c$el i ,or96 tcuser a&8ndoi, iar +tile se opriser" ,u c8t se %ndepr7 tau de $ear, (8ntul de(enea tot &ai cal&" #olland au!ea i propriul trup cu& e redus la tcere" ,u lu a str8ns %n =urul urec$ilor, %i au!ea propria respiraie a&plificat %n cutia de re!onan a craniului" De(enea tot &ai rar""" i &ai superficial" #rupul nu &ai era capa+il s se lupte cu sen!aia de co&pri&are care %nsoea fu a s8n elui din e'tre&iti %nspre or anele (itale, %ntr7un ulti& efort de a &enine creierul contient" O +tlie pierdut, tia foarte +ine" ,iudat, dar durerile dispruser" #recuse prin acea stare" -cu& si&7 ea c se u&flase" -&oreal" Plutire" ,8nd nu &ai fu capa+il s clipeasc, (ederea i se %nceo" >&oarea apoas dintre cornee i cristalin %ncepea s %n $ee" #olland pri(i %napoi spre fanto&a $earului Bilne, acu& doar o for& al+, (a %n lu&ina ceoas a lunii" 4i si&ea sufletul %&pcat cu %nfr8n erea" Oscil8nd pe pra ul dintre pre!en i a+sen, pri(i %nspre (alurile oceanului" @8ntul spul+era totul %n =ur" 4n acel &o&ent, #olland %ncepu s delire!e" ,iudat, dar, %n ulti&ele secunde %nainte de a de(eni incontient, delirul lui nu a(ea nici o le tur cu sal(area" Nu a(u 8nduri $alucinante despre cldur i confort" Delirul final era terifiant" >n ani&al i&ens rsrea din ap l8n ais+er , spr 8nd suprafaa apei cu un uierat %nspi&8nttor" @eni spre el ca un &onstru &arin &itic : !(elt, ne ru i &ortal, cu apa +ol+orosind %nspu&at %n =urul lui" #olland se for s clipeasc" @ederea i se li&pe!i puin" Bestia era aproape, lo(ind %n $ea ca un rec$in i&ens care atac o +rcu" Basi(, ani&alul se %nl deasupra lui, cu pielea ud i lucind" Dup ce i&a inea ceoas se %nne ri, nu &ai r&aser dec8t sunete7 le" Betal pe &etal" Dini s&ul 8nd din $ea" @enind &ai aproape" #r7

8ndu7le corpurile de la locul lor" )Rac$el""") #olland se si&i %nfcat cu +rutalitate" -poi totul se %ntunec %n =urul lui"

K1 5a+rielle -s$e o lu la oan i&ediat ce intr %n ca&era de producie de la eta=ul trei al canalului -B, News" ,$iar i aa, se &ica &ai %ncet de7 c8t toi ceilali oa&eni din %ncpere" Producia se desfura cu intensitate &a'i& dou!eci i patru de ore pe !i, dar %n acel &o&ent spaiul de lucru din faa ei era &ai a lo&erat ca oric8nd" Redactorii cu oc$ii ieii din or+ite stri au unii la alii peste pereii co&parti&entelor lor, reporterii cu fa'uri %n &8ini oneau de la post de lucru la post de lucru co&par8nd no7 tiele, iar curierii &ucau dintr7un +aton de Snic9ers i luau o ur de Bountain Dew %ntre dou sarcini" 5a+rielle (enise la studiourile -B, ca s7o (ad pe Uolanda ,ole" De o+icei, Uolanda putea fi sit %n !ona cea &ai linitit din redacie : +irourile pri(ate cu perei de sticl re!er(ate celor care luau deci!ii i care a(eau ne(oie de ce(a linite pentru a 8ndi" 4n seara asta %ns, Uolanda se afla c$iar %n &i=locul &uli&ii +e!&etice" ,8nd o !ri pe 5a+rielle, fe&eia scoase un c$iot de e'u+eran" : 5a+s< Uolanda purta o roc$ie str8ns pe corp i oc$elari %n for& de +roasc estoas" ,a %ntotdeauna, de ea at8rnau c8te(a 9ilo ra&e de +i=uterii" Se %ndrept spre 5a+rielle, fc8ndu7i se&n cu &8naD : #e %&+rie!< Uolanda ,ole era redactor al canalului -B, News din Cas$in ton de aispre!ece ani" De ori ine polone!, pistruiat, Uolanda era o fe&eie scund, cu prul foarte rar, creia toat lu&ea i se adresa %n se&n de a7 feciune cu )Ba&i)" Spiritul ei de &atroan i u&orul ascundeau o iscu7 sin i o perse(eren ieite din co&un %n a o+ine articolele dorite" 5a+rielle o cunoscuse pe Uolanda la un se&inar )Fe&eile %n politic), la care participase la scurt ti&p dup sosirea ei %n Cas$in ton" Discutaser despre trecutul lui 5a+rielle, despre pro(ocarea de a fi fe&eie %n D"," i %n cele din ur& despre El(is Presle6 : o pasiune pe care descoperiser cu surprindere c o %&prtesc" Uolanda o luase pe 5a+rielle su+ aripa ei i o a=utase s %i fac relaii" De atunci, 5a+rielle trecea la o lun i ce(a pe la ea ca s7o salute" 5a+rielle o %&+ri" Entu!ias&ul Uolandei %i ridica de=a &oralul" Uolanda se ddu %napoi i se uit la 5a+rielle cu atenieD : Parc ai %&+tr8nit cu o sut de ani, fetio< ,e i s7a %nt8&plat; 5a+rielle %i co+or% (oceaD : -& pro+le&e, Uolanda< : J(onurile nu spun asta" O&ul tu e %n ascensiune" : Pute& discuta unde(a, %ntre patru oc$i; : i7ai ales prost &o&entul, scu&po" Preedintele (a ine o conferin7 de pres ca& %ntr7o =u&tate de or i noi tot n7a(e& $a+ar despre ce (a fi (or+a" #re+uie s fac rost de co&entarii de la e'peri i & !+at ca petele pe uscat" : Atiu eu care e su+iectul conferinei" Uolanda %i co+or% oc$elarii pe nas" Prea scepticD : 5a+rielle, corespondentul nostru din interiorul ,asei -l+e $a+ar n7are despre ce e (or+a" @rei s spui c Se'ton are &ai &ulte infor&aii;

: Nu, spun doar c eu dein &ai &ulte infor&aii" -cord7&i cinci &inute i %i po(estesc tot" Uolanda pri(i dosarul cu si iliul ,asei -l+e din &8na lui 5a+rielle" : la e un docu&ent intern al ,asei -l+e" De unde ai fcut rost de el; : Dintr7o %nt8lnire pri(at cu Bar=orie #enc$ pe care a& a(ut7o %n dup7a&ia!a aceasta" Uolanda o pri(i lun pre de c8te(a clipeD : @ino dup &ine< .a adpostul confidenialitii +iroului de lucru al Uolandei, 5a+rielle %i &rturisi prietenei sale le tura de o noapte cu Se'ton i faptul c #enc$ deinea do(e!i foto" Uolanda %i !8&+i lar i i!+ucni %n r8s" .ucra de at8ta (re&e %n &ass7 &edia din Cas$in ton %nc8t ni&ic nu o &ai oca" : O$, 5a+s, +nuia& eu c tu i Se'ton (7ai pus7o" Nici o surpri!< El are reputaie, iar tu eti o fat dr u" Pcat de foto rafii" Eu nu &i7a face ri=i" )S nu7&i fac ri=i;) 5a+rielle %i po(esti c #enc$ %l acu!ase pe Se'ton de luarea de &it ile al din partea co&paniilor aerospaiale i c ea toc&ai fusese &artora unei %nt8lniri SFF secrete care confir&a acele acu!aii< E'presia Uolandei r&ase din nou i&pasi+il : p8n ce 5a+rielle %i po(esti ce a(ea de 8nd s %ntreprind %n le tur cu asta" Uolanda prea acu& nelinititD : 5a+rielle, este trea+a ta dac (rei s predai un docu&ent le al prin care declari c te7ai culcat cu un senator a&erican i l7ai susinut %n (re&e ce el &inea %n aceasta pri(in" Dar faci o &utare foarte proast, i7o spun eu" #re+uie s te 8ndeti &ult la ce repercusiuni poate a(ea acest est asupra ta" : Nu & asculi" Nu a& at8ta ti&p la dispo!iie< : Ba te ascult. Dra a &ea, indiferent c ti&pul te presea! sau nu, unele lucruri nu se fac, pur i si&plu" De e'e&plu, nu vin&i un senator al Statelor >nite %n cadrul unui scandal se'ual" E sinucidere curat" -scult7 & +ine, ftuco< Dac do+ori un candidat pre!idenial, ar fi &ai +ine s te urci %n &ain i s fu i c8t &ai departe de D"," @ei fi o fe&eie distrus pentru toat (iaa" O &uli&e de oa&eni c$eltuiesc o &uli&e de +ani ca s aduc un candidat pe creasta (alului" Sunt %n =oc o r&ad de +ani i &ult putere : enul acela de putere pentru care oa&enii ucid" 5a+rielle tcu" : ,a o prere personal, continu Uolanda, eu cred c #enc$ te7a a&eninat %n sperana c te (ei speria i (ei face o prostie : cu& ar fi s7 i caui scparea i s &rturiseti le tura a(ut cu senatorul" Uolanda art %nspre dosarul rou din &8inile lui 5a+rielle" Po!ele alea cu tine i cu Se'ton nu %nsea&n ni&ic dac tu sau Se'ton recunoatei c sunt ade(rate" ,asa -l+ tie prea +ine c, dac pu+lic acele foto rafii, Se'7 ton (a pretinde c sunt trucate i i le (a arunca preedintelui drept %n fa" : B7a& 8ndit i eu la asta, dar c$estiunea cu finanarea ile al a ca&paniei este""" : *u+ito, ia 8ndete7te puin" Dac nu au ieit %n pu+lic cu acu!aii de luare de &it p8n acu&, pro+a+il c nici nu o (or &ai face" Preedin7 tele este foarte serios %n pri(ina c$estiei steia cu ca&pania ne ati(" Eu cred c a $otr8t s scuteasc pe toat lu&ea de un scandal %n industria aerospaial i a tri&is7o pe #enc$ dup tine cu o caceal&a, sper8nd c ar putea s te sperie cu %ncurctura asta se'ual" S te fac s7i %n=un $ii candidatul pe la spate" 5a+rielle se 8ndi puin la cele au!ite" Dei a(eau sens cu(intele Uo7

landei, totui ce(a prea +i!ar" 5a+rielle art prin ea& spre a itaia din studioul de tiriD : Uolanda, (oi ( pre tii pentru o i&portant conferin de pres a preedintelui" Dac nu (a iei %n pu+lic cu pro+le&e despre &it sau se', atunci pentru ce at8ta ta&7ta&; Uolanda prea uluitD : Stai aa< #u cre!i c aceast conferin de pres are (reo le tur cu tine i cu Se'ton; : Sau cu &ita" Sau cu a&8ndou" #enc$ &i7a !is c a& ti&p la dis7 po!iie p8n disear la opt pentru a se&na o declaraie, altfel preedintele (a anuna"""" R8sul Uolandei ! udui %ntrea a %ncpere cu pereii ei de sticlD : O$, te ro < Ju aa< B ter&ini< 5a+rielle n7a(ea deloc c$ef de lu&" : ,e;;; : -scult, 5a+s, reui Uolanda s %i &ai spun, printre r8sete, ai %n7 credere %n &ine %n pri(ina asta" -& de7a face cu oa&enii de la ,asa -l+ de aispre!ece ani" Nici nu poate fi (or+a ca Jac$ /erne6 s fi con(ocat presa din ntreaga lume ca s le spun !iaritilor c +nuiete pe senatorul Se'ton de acceptarea unor finanri %ndoielnice i c s7a re ulat cu tine" 5enul sta de infor&aii se strecoar. Preedinii nu %i c8ti popularitatea prin %ntreruperea pro ra&elor &edia pentru a +8rfi despre se' sau presupuse infraciuni o+scure co&ise %&potri(a le ilor de finanare a ca&paniilor electorale" : O+scure; ripost 5a+rielle" @8n!area pe leau a propriei deci!ii %n pri(ina unei le i referitoare la spaiu %n sc$i&+ul &ilioanelor dolari din pu+licitate cu reu poate fi intitulat o c$estiune o+scur; : Eti convins c asta face el; #onul Uolandei se %nspriD : Eti suficient de si ur ca s7i ridici poalele %n cap %n faa tele(i!i7 unilor naionale; Bai 8ndete7te un pic< 4n !iua de ast!i este ne(oie de o &uli&e de aliane ca s reali!e!i ce(a, iar finanarea ca&paniilor electorale repre!int o c$estiune co&ple'" Poate c %nt8lnirea pe care a a(ut7o Se'ton a fost una perfect le al" : 4ncalc le ea, insist 5a+rielle" )Nu7i aa;) : Sau aa a (rut Bar=orie #enc$ s te fac s cre!i" ,andidaii accep7 t &ereu donaii %n spatele uilor %nc$ise din partea &arilor corporaii" Poate c nu e ele ant, dar nu este neaprat i ile al" Pe fapt, cele &ai &ulte aspecte le ale au de7a face nu cu pro(eniena +anilor, ci cu modul %n care candidaii ale s c$eltuiasc aceti +ani" 5a+rielle e!it, si&indu7se destul de nesi ur" : 5a+s, ,asa -l+ te7a =ucat cu& a (rut %n dup7a&ia!a asta" - %n7 cercat s te %ntoarc %&potri(a candidatului susinut de tine, iar p8n %n acest &o&ent tu le7ai fcut =ocul" Dac a a(ea ne(oie de cine(a de %ncre7 dere, cred c a r&8ne cu Se'ton %nainte de a sri %n +arca unei persoane precu& Bar=orie #enc$" 4n acea clip, sun telefonul Uolandei" Fe&eia rspunse, ddu din cap i %i not ce(a" : *nteresant, rosti ea %n cele din ur&" @in c$iar acu&" Bulu&esc" 4i %nc$ise telefonul i se %ntoarse spre 5a+rielle cu spr8ncenele arcu7 iteD : 5a+s, se pare c ai scpat" E'act aa cu& a& pre(!ut" : ,e se %nt8&pl; : Nu a& infor&aii e'acte %nc, dar %i pot spune c e(eni&entul or7 ani!at de preedinte n7are ni&ic de7a face cu scandaluri se'uale sau cu finanarea ca&paniilor"

5a+rielle si&i o ra! de speran i %ncerc din toat ini&a s7i cread prietenaD : De unde tii; : ,ine(a din interior toc&ai &i7a dat de tire c aceast conferin de pres are le tur cu N-S-" 5a+rielle se ridic +ruscD : N-S-; Uolanda %i fcu cu oc$iulD : S7ar putea ca asta s fie noaptea ta norocoas" Pun pariu c pree7 dintele /erne6 si&te o presiune at8t de &are din partea senatorului Se'7 ton, %nc8t a $otr8t c nu are alt ans dec8t s suspende finanarea Staiei Spaiale" -sta ar e'plica aceast con(ocare a %ntre ii prese &ondi7 ale" )O conferin de pres prin care s se anune %ncetarea finanrii sta7 iei spaiale;) Nu tia de ce, dar lui 5a+rielle %i (enea reu s cread acest lucru" Uolanda se ridicD : -tacul lui #enc$ de dup7a&ia!; Pro+a+il c a fost doar un ulti& efort disperat ca s se a ae cu ce(a de Se'ton %nainte ca preedintele s ias %n pu+lic cu (etile proaste" Ni&ic nu ar fi fost &ai +un dec8t un scandal se'ual ca s se distra atenia de la un alt eec pre!idenial" Oricu&, 5a+s, acu& a& de lucru< Sfatul &eu : ia7i o ceac de cafea, stai =os c$iar aici, d dru&ul la tele(i!or i ur&rete po(estea asta la fel ca noi toi ceilali" Bai a(e& dou!eci de &inute p8n %ncepe spectacolul i %i repet c preedintele nu are cu& s se lanse!e %n speculaii %n seara asta" 4l ur&rete %ntrea a o&enire" Orice are de !is este foarte i&portant" 4i fcu din nou cu oc$iulD : Ai7acu& d7&i dosarul acela< : ,e; Uolanda %i %ntinse &8na cu fer&itateD : Po!ele astea r&8n %ncuiate %n +iroul &eu p8n ce po(estea asta (a lua sf8rit" @reau s fiu si ur c nu (ei face (reo t8&penie" E!it8nd, 5a+rielle %i ddu dosarul" Uolanda %ncuie foto rafiile %ntr7un sertar al +iroului i ascunse c$eile" : O s7&i &ulu&eti, 5a+s< i7o =ur" ,8nd trecu pe l8n ea, o &8n 8ie pe cretet pe 5a+rielleD : F7te co&od" ,red c ur&ea! (etile +une" 5a+rielle r8&ase sin ur %n +iroul de sticl i %ncerc s se lase con7 (ins de atitudinea po!iti( a Uolandei" ,u toate astea, nu se putea 8ndi dec8t la r8n=etul de satisfacie de pe c$ipul lui Bar=orie #enc$ din acea dup7a&ia!" 5a+rielle $a+ar n7a(ea ce ur&a s declare preedintele S">"-" lu&ii %ntre i, dar, cu si uran, (etile nu a(eau s fie deloc +une pentru senatorul Se'ton"

KI Rac$el Se'ton se si&ea de parc era ars de (ie" )Plou cu foc<) 4ncerc s %i desc$id oc$ii, dar nu reui s !reasc dec8t nite for7 &e nedesluite, %n cea, i nite lu&ini or+itoare" Ploua de =ur %&pre=urul ei" O ploaie fier+inte care o oprea" 4i ardea pielea oal" Sttea %ntins pe o parte, si&ind cr&i!ile fier+ini su+ trup" Se %nco(ri &ai tare, %n po7 !iia de fetus, %ncerc8nd s se fereasc de lic$idul fier+inte care cdea de

sus" Birosea a c$i&icale" Poate a clor" 4ncerc s se t8rasc de acolo, %ns nu putu" B8ini puternice %i apsau pe u&eri, intuind7o de podea" )Dai7&i dru&ul< -rd toat<) Se lupt din instinct ca s scape, %n !adar, cci aceleai &8ini puter7 nice o str8n eau tot &ai tare" : Stai acolo< rosti (ocea unui +r+at" -ccentul era a&erican, de profesionist" : Se (a ter&ina %n cur8nd< ),e se (a ter&ina; se %ntre+ Rac$el" Durerea;) 4ncerc s %i concentre!e (ederea" .u&inile din locul sta erau e'tre& de puternice" Sesi! c %ncperea era &ic" 4n $esuit" #otul i se prea cu susul %n =os" : -rd< >rletul lui Rac$el a+ia dac se au!i ca o oapt" : N7a(ei ni&ic, !ise (ocea" -pa e cldu" -(ei %ncredere %n &ine" Rac$el %i ddu sea&a c era practic de!+rcat" -(ea pe ea doar len=eria %&+i+at cu ap" Nu %i era ruineG &intea %i era prea ocupat cu alte %ntre+ri" -&intirile re(enir ca un u(oi tu&ultos" 5$earul" Radarul -tacul" ),ine; >nde sunt;) 4ncerc s pun lucrurile cap la cap %ns %i si&ea creierul ador&it, de parc ar fi fost %&piedicat de ce(a s 8ndeasc" Din toat confu!ia reiei o sin ur idee li&pedeD )Bic$ael i ,or96""" unde sunt;) 4ncerc din nou s7i concentre!e pri(irea, dar nu !ri dec8t +r+aii de deasupra ei" #oi erau %&+rcai %n acelai fel de costu& al+astru ca de scafandru" @oi s (or+easc, dar ura nu era capa+il s scoat nici &car o sin ur sila+" Sen!aia de arsur din piele lsa acu& loc unor (aluri +rute i profunde de durere, care %i atacau &uc$ii precu& nite unde seis&ice" : Nu ( &ai opunei, rosti +r+atul de deasupra" S8n ele tre+uie s ( re(in %n &uc$i< Rostea cu(intele de parc ar fi fost un doctor" : 4ncercai s &icai &e&+rele c8t de &ult putei" Rac$el si&ea durerea ca i cu& fiecare &uc$i %i era lo(it de un cio7 can" R&ase %ntins pe podea, a+ia respir8nd" : Bicai7( +raele i picioarele< insist +r+atul, c$iar dac ( doa7 re cu&plit" Rac$el %ncerc s se confor&e!e" Fiecare &icare prea un cuit %nfipt %n articulaii" Feturile de ap se %nfier+8ntar iari" Re(enea opreala" Durerea era tot &ai accentuat" .a un &o&ent dat, cre!u c nu (a &ai re!ista nici o secund" 4n aceeai clip, cine(a %i fcu o in=ecie" Durerea se do&oli cu repe!iciune" @i+raiile sl+ir din intensitate" Rac$el si&i c respir din nou" O nou sen!aie %i in(ada trupul" O serie +i!ar de ace i de ciupituri" .e si&ea %n tot corpul i o %nepau, din ce %n ce &ai ascuit" Bilioane de puncte &inuscule c8t (8rful de ac, care se intensificau ori de c8te ori se &ica %ncerc s r&8n ne&icat, dar =eturile de ap continuau s o lo7 (easc" Br+atul de deasupra %i inea +raele i i le &ica" )Doa&ne, ce & doare<) Rac$el era prea sl+it ca s se %&potri(easc" Pe fa %i cur eau lacri&i de durere i de epui!are" 4i %nc$ise oc$ii str8ns, fc8nd s dispar lu&ea e'terioar" 4ntr7un t8r!iu, acele i picturile disprur" Ploaia de deasupra %ncet" ,8nd %i desc$ise oc$ii, (ederea %i era &ai li&pede" -tunci %i (!u" ,or96 i #olland !ceau %n apropiere, tre&ur8nd pe =u&tate de!+r7 cai i &urai +ine" Dup e'presiile de disperare de pe feele lor, Rac$el %i ddu sea&a c trecuser prin aceleai c$inuri" Oc$ii cprui ai lui Bic$ael

#olland erau sticloi i in=ectai de s8n e" ,8nd o !ri pe Rac$el, reui s %i sc$ie!e un !8&+et, cu +u!ele7i (inete tre&ur8nd" Rac$el %ncerc s se ridice %n capul oaselor ca s %i dea sea&a unde este" #oi trei !ceau tre&ur8nd ca piftiile %ntr7un a&estec de nedescris de &e&+re pe =u&tate oale pe podeaua unei ca&ere &inuscule de du"

KK O ridicar nite +rae puternice" Rac$el si&i cu& fore strine %i usuc trupul i o %nfoar %n pturi" Era ae!at pe un soi de tar &edical i &asat !dra(n pe +rae, pi7 cioare i tlpi" O alt in=ecie %n +ra" : -drenalin, %i spuse cine(a" Si&i &edica&entul care7i cur ea prin (ene ca o for (ital care %i %n(iora &uc$ii" Dei un +ul re de $ea continua s7i !ac %n (intre, s8n ele %ncepea s se %ntoarc %ncet %n &e&+re" )4napoi din &ori") 4ncerc s se concentre!e" ,or96 i #olland !ceau alturi, tre&ur8nd %nfurai %n pturi, %n (re&e ce +r+aii le &asau corpurile i le fceau in7 =ecii" Fr %ndoial c acest ansa&+lu de persona=e &asculine le sal(aser (ieile" Buli dintre oa&enii din =ur erau u!i leoarc, de parc sriser drept %n apele oceanului ca s a=ute (icti&ele" Rac$el $a+ar n7 a(ea cine erau i cu& a=unseser la ea i la ceilali la ti&p" -cu&, nu &ai conta" )#ri&") : >nde""" sunte&; reui Rac$el s %n ai&e, si&plul act al (or+irii produc8ndu7i o cu&plit durere de cap" Br+atul care o &asa %i rspunseD Suntei pe puntea &edical a unui (as clasa .os -n eles""" ,teniune2 stri cine(a" Rac$el sesi! o &icare +rusc de =ur %&pre=urul ei" 4ncerc s se ri7 dice %n capul oaselor" O a=ut unul dintre oa&enii %n al+astru, spri=inind7o i tr 8nd pturile pe l8n ea" Rac$el se frec la oc$i i (!u o siluet care intr %n %ncpere" Nou7(enitul era un +r+at afro7a&erican puternic" ,$ipe i autoritar" Purta o unifor& 9a9i" : Pe loc repaus< le ordon el, %ndrept8ndu7se ctre Rac$el" Se opri %n dreptul ei i o pri(i cu oc$ii lui ne ri i ptrun!toriD : /arold Brown, se reco&and el, cu o (oce ra( i o+inuit s co&ande" Sunt cpitanul ;.*.*. (harlotte. Ai du&nea(oastr suntei; ";.*.*. (harlotte", relu %n 8nd Rac$el" Nu&ele %i era cunoscut de unde(a" : Se'ton""", %i rspunse ea" Sunt Rac$el Se'ton" O&ul pru nedu&erit" Se apropie &ai &ult i o pri(i cu &ai &ult atenie" : S fiu al nai+ii" -adar, du&neata eti< Rac$el pru tul+urat" )B cunoate de unde(a;) Era con(ins c nu7 l recunoate, dei atunci c8nd pri(irea %i co+or% de pe c$ip la etic$eta de pe piept !ri e&+le&a fa&iliar a unui (ultur care str8n ea o ancor %n $eare, %ncon=urat de cu(intele >"S" N-@U" -cu& %i a&inti de ce nu&ele (harlotte i se pruse cunoscut" : Bine ai (enit la +ord, do&nioar Se'ton, rosti cpitanul" -i sin7 teti!at &ai &ulte rapoarte de recunoatere trans&ise de aceasta na(" Atiu cine suntei< : Dar ce cutai %n apele astea; &ur&ur ea"

,$ipul lui se %nspri %ntr7o oarecare &surD : ,a s fiu sincer, do&nioar Se'ton, (oia& s ( %ntre+ acelai lucru" #olland se ridic %ncet %n capul oaselor i %ncerc s (or+easc" Rac$el %i fcu se&n s tac printr7un est fer& din cap" )Nu aici" Nu acu&") N7a(ea nici un du+iu c pri&ul lucru despre care #olland i ,or96 ar fi (rut s (or+easc era le at de &eteorit i de atac, dar acestea nu erau su+iecte pe care s le discute de fa cu un ec$ipa= de su+&arin" *n uni(ersul ser(iciilor secrete, indiferent de situaia de cri! care se i(ea, SE,>R*#-#E- r&8nea esenialG situaia &eteoritului tre+uia s r&8n e'tre& de confidenial" : #re+uie s (or+esc cu directorul NRO, Cillia& Pic9erin , %i spuse ea cpitanului" 4ntre patru oc$i i i&ediat< ,pitanul se %ncrunt, neo+inuit s pri&easc ordine c$iar pe pro7 priul (as" : Dein infor&aii secrete pe care tre+uie s le trans&it" ,pitanul o studie c8te(a clipeD : Bai %nt8i s ( re(in la nor&al te&peratura corpului, apoi ( fac le tura cu directorul NRO" : Este ur ent, do&nule" Eu""" Se opri repede" Pri(irea toc&ai %i c!use pe un ceas de pe peretele de deasupra ca+inetului cu &edica&enteD 13"I1" Rac$el clipi desD : ,easul la""" &er e 'ine? : Suntei pe o na( a Barinei, do&nioar" ,easurile noastre &er %ntotdeauna +rici" : Ai arat ora dup""" &eridianul estic? : Aapte i cinci!eci i unu de &inute, ti&p estic standard" Sunte& l8n Norfol9" )Doa&ne< se 8ndea, uluit" E doar 2"I1 P"B";) -(ea i&presia c tre7 cuser ore +une de c8nd leinase" Nici &car nu trecuse de ora opt; )Pre7 edintele n7a ieit %nc %n pu+lic cu tirea despre &eteorit< %nc a& ti&p s7l opresc<) Se ddu i&ediat =os din pat, cu ptura %nfurat pe l8n corp" Si&ea cu& %i tre&urau picioarele" : #re+uie s (or+esc i&ediat cu preedintele" ,pitanul pru nedu&eritD : Preedintele cui; : -l Statelor >nite< : ,redea& c %l (rei pe Cillia& Pic9erin " : N7a& ti&p" -& ne(oie de preedinte" ,pitanul r&ase pe loc, +loc8ndu7i dru&ul post8ndu7se c$iar %n faa ei" : -& %neles c preedintele este pe cale s susin %n direct o conferin de pres foarte i&portant" B %ndoiesc c (a rspunde acu& la apeluri telefonice personale" Rac$el se ridic c8t putu de &ult pe picioarele nesi ure i %l intui pe cpitan cu pri(ireaD : Do&nule, nu dispunei de ni(elul de acces necesar pentru a ( e'7 plica situaia, dar preedintele este pe cale s co&it o reeal roa!nic" Dein infor&aii de care el are ne(oie disperat" -cu&" @a tre+ui s a(ei %ncredere %n &ine" ,pitanul se $ol+ la ea, apoi se uit din nou la ceasD : Nou &inute; Nu ( pot o+ine o le tur securi!ata cu ,asa -l+ at8t de repede" #ot ce ( pot oferi este un radiofon" Nesecuri!at" Ai (a tre7 +ui s a=un e& la ad8nci&e de anten, ceea ce (a lua c8te(a"""

: #recei la trea+< -cu&<

K2 ,entrala telefonic a ,asei -l+e era situat la ni(elul inferior al aripii de est" .a datorie se seau, %n per&anen, trei centraliste" Pe &o&ent, doar dou dintre ele stteau la co&anda +utoanelor" ,ea de7a treia aler a c8t putea ctre Sala de 'riefing. Ducea %n &8n un telefon fr fir" 4ncer7 case s fac le tura cu Biroul O(al, dar preedintele plecase de=a ctre conferina de pres" -tunci %ncercase s %i sune pe ad=uncii lui pe celula7 re, nu&ai c toate celularele din =urul Slii de +riefin se %nc$ideau %nain7 tea trans&isiunilor tele(i!ate, pentru a nu %ntrerupe trans&isia %n direct" - a=un e cu un telefon fr fir direct la preedinte %ntr7un astfel de &o&ent %nse&na o posi+ilitate cel &ult discuta+il, i totui, c8nd ofierul NRO de le tur cu ,asa -l+ sunase pretin!8nd c deine infor&aii ur7 ente pe care preedintele tre+uia s le afle %nainte de a intra %n direct, centralista %i dduse sea&a c tre+uie s o ia la fu " 4ntre+area era a7 cu& dac (a a=un e la destinaie la ti&p" -flat %ntr7o ca+in &edical &ic la +ordul >"S"S" (harlotte, Rac$el Se'ton sttea cu receptorul lipit de urec$e i atepta s discute cu pree7 dintele" #olland i ,or96 se aflau %n apropiere, pr8nd <nc puternic afec7 tai" O+ra!ul lui ,or96 fusese cusut cu cinci copci i pre!enta %nc o (8n7 taie ur8t" #oi trei fuseser a=utai s se %&+race %n len=erie cu protecie ter&ic, costu&e rele de pilot de a(iaie &arin, ciorapi de l8n i +o7 canci" ,u o ceac de cafea cldu %n &8n, Rac$el %ncepea s se si&t din nou aproape ca o fiin u&an" : De ce durea! at8t; (ru #olland s tie" Bai sunt doar patru &inu7 te p8n la ora opt< Rac$el nu7i putea rspunde" -=unsese la una dintre centralistele ,a7 sei -l+e, %i e'plicase cine era i c era o ur en" ,entralista pruse c o %nele e, o pusese pe linie %n ateptare i acu& fcea, pro+a+il, toate de7 &ersurile necesare pentru a o pune pe Rac$el %n le tur cu preedintele" )Patru &inute, 8ndi Rac$el" 5r+ete7te<) 4nc$i!8ndu7i oc$ii, Rac$el %ncerc s7i adune 8ndurile" Fusese o !i a nai+ii de lun " )Sunt pe un su+&arin nuclear), rosti ea %n 8nd, tiind c a(usese noroc" -a cu& afir&ase cpitanul, (harlotte se sise %ntr7o &isiune de patrulare de rutin %n Barea Berin cu dou !ile %n ur& i de7 tectase unele ! o&ote su+ac(atice anor&ale dinspre $earul Bilne : fo7 ra=e, ! o&ote de a(ion, o &uli&e de &esa=e radio criptate" Su+&arinul fusese redirecionat, cu &isiunea de a asculta %n tcere" ,u o or i ce(a %nainte au!iser o e'plo!ie pe $ear i se duseser s (erifice" -a au!iser c$e&area de a=utor a lui Rac$el" : #rei &inute< #olland prea tot &ai ner+dtor i se uita &ereu la ceas" Rac$el era ner(oas< De ce dura at8t; De ce nu preluase preedintele apelul; Dac Jac$ /erne6 se pre!enta %n faa pu+licului cu datele pe care le a(ea""" Rac$el %i alun acest 8nd din &inte i scutur receptorul" )Ridic7l odat<) 5onind spre intrarea %n Sala de +riefin , centralista se lo(i de ade(7

rat adunare a personalului ,asei -l+e" #oi discutau e&oionai, fc8nd ulti&ele pre tiri" 4l (!u pe preedinte la dou!eci de &etri distan, a7 tept8nd la intrare" Bac$iorii %i ter&inau ulti&ele retuuri" : Facei loc< rosti centralista, %ncerc8nd s str+at &uli&e" -pel pentru preedinte< Facei loc< : 4n direct %n dou &inute< stri un re i!or de platou" Str8n 8nd telefonul la piept, centralista se apropie de preedinte" : -pel pentru preedinte< icni ea" Facei loc< O siluet &asi( %i +loc accesulD Bar=orie #enc$" ,onsilierul principal al preedintelui o pri(i de!apro+ator pe fe&eieD : ,e se %nt8&pl; : -& o ur en< ,entralista a+ia &ai respiraD : """ >n apel telefonic pentru preedinte" #enc$ prea c nu o credeD -cu& nu se poate< : E Rac$el Se'ton" Spune c e ur ent< Bar=orie se str8&+ &ai de ra+ de surpri! dec8t de &8nie" #enc$ se uit la telefonD : Este o linie pu+lic" Nu e securi!at" : Nu, doa&n" Dar la captul cellalt linia este desc$is" Este un ra7 diofon" #re+uie s (or+easc i&ediat cu preedintele" : 4n direct, %n nou!eci de secunde< #enc$ se uit la telefon i %ntinse o &8n ca de pian=en" : D7&i receptorul< ,entralista e!it" : Do&nioara Se'ton (rea s (or+easc doar cu preedintele /erne6" Bi7a spus s a&8n conferina de pres dac e ne(oie p8n (or+ete cu el" -& asi urat7o""" #enc$ fcu un pas %nspre fe&eie i (or+i cu o (oce a=uns o oapt a&enintoareD : /ai s7i e'plic cu& st trea+a" #u nu pri&eti ordine de la fata ad(ersarului preedintelui, ci de la &ine" #e asi ur c &ai aproape de pre7 edinte nu (ei a=un e p8n ce nu aflu ce nai+a se %nt8&pl" ,entralista se uit spre preedinte, care era acu& %ncon=urat de te$7 nicieni cu &icrofoane, stiliti i &ai &uli &e&+ri ai personalului care treceau %n re(ista cu el ulti&ele detalii ale discursului" : Aai!eci de secunde< ip re i!orul" .a +ordul su+&arinului, Rac$el Se'ton se pli&+a ner(oas prin %nc7 perea str8&t, c8nd, %n sf8rit, au!i un pcnit la cellalt capt al liniei" O (oce r uit i se adresD : -lo; : Preedintele /erne6; i!+ucni Rac$el" : Bar=orie #enc$, o corect (ocea" Sunt principalul consilier al pree7 dintelui" Oricine ai fi, tre+uie s te a(erti!e! c telefoanele %n lu& adre7 sate ,asei -l+e (iolea!""" )Pentru nu&ele lui Du&ne!eu<) : Nu e o lu&< -ici e Rac$el Se'ton" Sunt ofierul de le tur cu NRO i""" : Atiu foarte +ine cine este Rac$el Se'ton, cucoan< B %ndoiesc c eti du&neata aceea" -i sunat la ,asa -l+ pe o linie nesecuri!at, pre7 tin!8ndu7&i s %ntrerup o trans&isie pre!idenial i&portant" sta cu reu poate fi nu&it un &od de operare corect pentru cine(a care""" : -scult, se %nfurie Rac$el, i7a& instruit %ntre ul personal despre

un &eteorit cu c8te(a ore %n ur&" Stteai %n pri&ul r8nd" B7ai (!ut pe un ecran de pe +iroul preedintelui< Bai ai (reo %ntre+are; #enc$ tcu o clipD : ,e %nsea&n toate astea, do&nioar Se'ton; : 4nsea&n c tre+uie s7l opreti pe preedinte< *nfor&aiile lui des7 pre &eteorit sunt eronate< #oc&ai a& aflat c &eteoritul a fost inserat pe su' $ear< Nu tiu de ctre cine i nu tiu de ce< Dar lucrurile nu sunt ce7 ea ce par< Preedintele (a face un anun co&plet eronat, i eu ( sftuiesc din toat ini&a""" : *a stai o clip< #enc$ %i co+or% (oceaD : 4i dai sea&a ce spui; : Da< ,red c directorul ad&inistrati( al N-S- a re i!at un soi de fraud la scar &are, iar preedintele /erne6 (a fi prins %n curs" #re+uie &car s a&8ni totul cu !ece &inute, ca s7i pot e'plica ce se %nt8&pl aici" ,ine(a a %ncercat s & ucid, pentru nu&ele lui Du&ne!eu< @ocea lui #enc$ de(eni de $eaD : Do&nioar Se'ton, a& s7i dau un a(ertis&ent" Dac te7ai r!7 8ndit %n pri(ina rolului tu %n a=utorul dat ,asei -l+e %n aceast ca&pa7 nie, ar fi tre+uit s &edite!i &ai +ine cu &ult %nainte de a certifica datele despre &eteorit pentru preedinte" : ,ee;;; )Oare &car & ascult;) : Sunt re(oltat de atitudinea du&itale" Folosirea unei linii nesecu7 ri!ate este o cascadorie ieftin" Su ere!i c datele despre &eteorit au fost trucate; ,e fel de ofier de infor&aii folosete un radiofon pentru a apela ,asa -l+ i a discuta despre infor&aii secrete; E clar c du&neata speri ca acest &esa= s fie interceptat de cine(a" : Nora$ Ban or a pltit cu (iaa pentru asta< Doctorul Bin este i el &ort" #re+uie s7l a(erti!e!i""" : Oprete7te acu&< Nu (reau s tiu care i7e =ocul, dar %i rea&intesc : i oricui se %nt8&pl s intercepte!e acest apel : c sunte& %n posesia unor depo!iii %nre istrate pe +and (ideo ale unor oa&eni de tiin de (8rf ai N-S-, ale c8tor(a oa&eni de tiin ci(ili de renu&e i a dumitale %nsei, do&nioar Se'ton, toate certific8nd c datele despre &eteorit sunt corecte" Nu pot dec8t s7&i i&a ine! de ce %i sc$i&+i acu& depo!iia" Oricare ar fi &oti(ul, consider7te eli+erat din slu=+a de la ,asa -l+ c$iar din aceast clip, iar dac (ei %ncerca s &8n=eti aceast descoperire cu alte acu!aii de fraud, te asi ur c N-Si ,asa -l+ te (or da %n =udecat pentru defi&are at8t de repede, %nc8t nici &car nu (ei apuca s7i faci +a a=ul %nainte de a intra la %nc$isoare" Rac$el desc$ise ura, dar nu reui s scoat o (or+D : Jac$ /erne6 a fost eneros cu tine, i!+ucni #enc$" ,a s fiu cins7 tit, c$estia asta &iroase a cascadorie pu+licitar ieftin de tip Se'ton" .as7o &oart c$iar acu&, sau te d& %n =udecat< i7o =ur< .e tura telefonic se %ntrerupse" Rac$el continua s stea cu ura cscat atunci c8nd cpitanul +tu %n u" : Do&nioar Se'ton; rosti el, + 8ndu7i capul pe u" Recepio7 n& un se&nal sla+ de la Radioul Naional ,anadian" Preedintele Jac$ /erne6 toc&ai i7a %nceput conferina de pres"

K0

St8nd pe podiu& %n Sala de +riefin a ,asei -l+e, Jac$ /erne6 si&ea toat cldura care (enea de la reflectoare i tia c %ntrea a lu&e %l ur&rea" Scurta infor&are e&is de Biroul de Pres al ,asei -l+e declanase o ade(rat a itaie %n uni(ersul &ass7&edia" ,ei care nu au!iser de acea infor&are la tele(i!iune, radio sau la +uletinele de tiri online fuseser ine(ita+il pui la curent de (ecini, cole i de ser(iciu sau fa&ilii" P8n la ora opt, toat lu&ea care nu locuia %n (reo peter i!olat fcuse speculaii %n pri(ina &esa=ului pre!idenial" 4n +aruri i %n ca&ere de !i de pe %ntrea a planet, &ilioane de oa&eni stteau aplecai asupra tele(i!oarelor atept8nd cu ner+dare" 4n astfel de &o&ente, c8nd se afla fa %n fa cu %ntrea a lu&e, Jac$ /erne6 si&ea reutatea po!iiei sale" Oricine afir&a c puterea nu crea dependen nu o e'peri&entase niciodat cu ade(rat" ,8nd %i %ncepu discursul, /erne6 sesi! %ns c lipsea ce(a" Nu era enul de o& care s ai+ trac, aa c unda de %n ri=orare resi&it acu& %n suflet %l uluia" )De (in este audiena co(8ritoare), cut el s se liniteasc" Ai to7 tui era (or+a de altce(a" *nstinctul" ,e(a ce !rise" >n lucru e'tre& de nese&nificati(, i totui""" 4i propuse s uite" Nu era ni&ic" Ai totui nu disprea" )#enc$") ,u c8te(a clipe %n ur&, %n (re&e ce /erne6 se pre tea s urce la pupitru, o !rise pe Bar=orie #enc$ %n $olul al+en, (or+ind la telefon fr fir" .ucrul era ciudat %n sine, dar ciudenia era accentuat de faptul c sttea l8n ea centralista ,asei -l+e, cu un c$ip al+ de %n ri=orare" /er7 ne6 nu au!ea ce discuta #enc$, dar putea (edea c su+iectul era tensio7 nat" #enc$ discuta cu o (e$e&en i cu o &8nie pe care preedintele ra7 reori le re&arcase : c$iar i din partea ei" Se opri o clip i %i cut %ntre7 +tor pri(irea" #enc$ %i art de etele &ari %n sus" /erne6 n7o &ai !rise nici dat pe #enc$ fc8nd un ase&enea est" - fost ulti&a i&a ine din &intea lui %n (re&e ce era %&pins ctre pupitru" Pe co(orul al+astru din !ona de pres a $a+isferei N-S-, ad&inistra7 torul .awrence E9stro& edea la &i=locul &esei lun i de si&po!ioane, %n7 con=urat de oficialiti i oa&eni de tiin N-S-" Pe un &onitor din faa lor se trans&itea %n direct cu(8ntul de desc$idere al preedintelui" Restul an a=ailor de la N-S- se seau %n r&dii %n =urul altor &onitoare, fre7 &t8nd de ner+dare la (ederea co&andantului lor supre& care desc$idea conferina de pres" : Bun seara, rosti /erne6, pr8nd neo+inuit de ri id" B adrese! acu& conaionalilor &ei i prietenilor notri din %ntrea a lu&e""" E9stro& pri(i spre i&ensa roc %nne rit ae!at c$iar %n faa lui" Oc$ii i se %ndreptar spre un alt &onitor de control, unde se (!u pe sine, %ncon=urat de personalul cel &ai %nalt autori!at, pe fundalul unui drapel a&erican i&ens i al si lei N-S-" .u&inile confereau scenei un aer de ta+lou neo&odernist : cei doispre!ece apostoli la cina cea de tain" Jac$ /erne6 transfor&ase toat po(estea %ntr7un spectacol politic" )/erne6 n7a7 (ea de ales), %i !ise directorul ad&inistrati(" Se si&ea ca un tele7e(an7 $elist care %l (indea pe Du&ne!eu &aselor" Peste apro'i&ati( cinci &inute, preedintele a(ea s7i pre!inte pe E9stro& i pe &e&+rii personalului N-S-" -poi, prin inter&ediul unei spectaculoase le turi prin satelit, N-S- a(ea s se alture preedintelui %n dise&inarea (etilor ctre o&enire" Dup un scurt re!u&at al &odului %n care se efectuase descoperirea i al %nse&ntii ei pentru tiina spaial, i dup c8te(a +ti pe spate %n se&n de felicitare, N-S- i

preedintele a(eau s %i dea cu(8ntul cele+rului o& de tiin Bic$ael #olland, al crui docu&entar a(ea s rule!e ti&p de aproape cincispre!ece &inute" Dup aceea, cu entu!ias&ul i credi+ilitatea a=unse la cot &a'i&, E9stro& i preedintele %i (or lua la re(edere, pro&i8nd noi infor&aii %n !ilele ur&toare prin inter&ediul conferinelor de pres N-S-" 4n ti&p ce sttea i %i atepta r8ndul, E9stro& %ncepu s se si&t tot &ai ruinat" Atia c se (a %nt8&pla aa" Se ateptase la asta" -(ea s spun &inciuni""" neade(ruri certificate" 4n &od ciudat %ns &inciunile lui preau lipsite de i&portan acu&" E9stro& a(ea o reutate i &ai &are pe suflet" 4n $aosul din studioul de producie a canalului -B,, 5a+rielle -s$e sttea u&r l8n u&r alturi de !eci de strini, toate 8turile fiind %n7 tinse spre irul de &onitoare suspendate de ta(an" >n f88it se au!i %n %ncpere %n &o&entul clipei &ult ateptate" 5a+rielle %nc$ise oc$ii, ru7 8ndu7se ca atunci c8nd %i (a desc$ide s nu ai+ %n faa oc$ilor i&a inile propriului trup ol" -t&osfera din +iroul senatorului Se'ton era %ncrcata de e&oie" #oi oaspeii se ridicaser %n picioare, cu oc$ii lipii de tele(i!orul cu ecran lat" Jac$ /erne6 sttea %n faa %ntre ii lu&i i, incredi+il, salutul tri&is de el fusese unul st8n aci" O&ul prea, pe &o&ent, nesi ur" )Pare tul+urat, %i spuse Se'ton" Dei el nu pare niciodat tul+urat") : >itai7( la el, %i opti cine(a" Pro+a+il c are (eti proaste" )S fie staia spaial;) se %ntre+ Se'ton" /erne6 pri(i drept spre ca&er i inspir profundD : Prieteni, & %ntre+ de &ai &ulte !ile cu& e cel &ai +ine s fac acest anun""" ),inci cu(inte si&ple, %l %nde&n Se'ton de la distan" -& dat7o %n +ar") /erne6 (or+i c8te(a clipe despre &arele pcat co&is prin i&plicarea a eniei spaiale %n ca&pania electoral i despre faptul c, aa st8nd lu7 crurile, el personal si&ise ne(oia de a prefaa un astfel de anun &a=or cu e'pri&area unor scu!e pu+lice" : - fi preferat orice alt &o&ent din istorie ca s fac acest anun, !ise el" #ensiunea politic tinde s transfor&e (istorii %n necredincioi, i totui, %n calitatea &ea de preedinte, nu a& de ales dec8t ( %&prtesc ceea ce a& aflat i eu recent" J8&+i" : Se pare c &a ia cos&osului nu ine cont de pro ra&area oa&eni7 lor""" nici &car de pro ra&ul unui preedinte" #oi cei din +iroul lui Se'ton tresrir la unison" ),e;;;) : ,u dou spt&8ni %n ur&, relu /erne6, noul siste& de satelii de scanare a densitii de pe or+ita polar a trecut peste $earul Bilne din insula Elles&ere, o +ucat %ndeprtat de p&8nt situat deasupra paralelei opt!eci, %n nordul Oceanului -rctic" Se'ton i ceilali sc$i&+ar pri(iri nedu&eriteD : Satelitul N-S-, continu /erne6, a detectat o roc i&ens de &are densitate, %n ropat la ai!eci de &etri su+ $ea" J8&+i pentru pri&a dat, re sindu7i si urana de sineD : Dup pri&irea datelor, N-S- a +nuit i&ediat c sateliii au desco7 perit un &eteorit" : >n &eteorit; i!+ucni Se'ton, ridic8ndu7se %n picioare" -stea sunt

(eti; : N-S- a tri&is o ec$ip pe $ear ca s ia &ostre de roc" 4n acel &o&ent N-S- a fcut""" Pau!" : ,a s fiu sincer, a fcut descoperirea tiinific a secolului" Se'ton fcu un pas spre tele(i!or" )Nu""") Oaspeii lui se a itar neli7 nitii" : Doa&nelor i do&nilor, anun /erne6, acu& c8te(a ore, N-S- a e'tras afar din $eaa -rcticii un &eteorit de opt tone care conine""" Preedintele se opri din nou, pentru sporirea efectuluiD : >n &eteorit care conine fosile ale unei for&e de (ia" ,u !ecile" O do(ad de net duit a e'istenei (ieii e'traterestre" ,a la co&and, o i&a ine strlucit lu&inat apru pe ecranul din spatele preedintelui : o fosil perfect (i!i+il a unei creaturi enor&e, ase&ntoare unei insecte, %ncastrate %ntr7o roc %nne rit" 4n +iroul lui Se'ton, ase oa&eni srir %n sus, cu oc$ii &rii de roa!" Se'ton %ncre&enise locului" : Prieteni, continu preedintele, fosila din spatele &eu are o (ec$i7 &e de 130 de &ilioane de ani" - fost descoperit %ntr7un fra &ent al unui &eteorit nu&it Fun ersol, care a lo(it -rctica cu aproape trei sute de ani %n ur&" Noul siste& de satelii N-S- a descoperit acest fra &ent de &e7 teorit %n ropat %ntr7un $ear" N-S- i aceast ad&inistraie au a(ut e'7 tre& de &ult ri= %n ulti&ele dou spt&8ni s confir&e fiecare aspect al &onu&entalei descoperiri %nainte ca pu+licul lar s afle despre ea" 4n ur&toarea =u&tate de or (ei au!i depo!iii din partea &ai &ultor specialiti de la N-S- i oa&eni de tiin ci(ili i (ei (i!iona un scurt docu&entar pre tit de un c$ip pe care sunt si ur c %l (ei recunoate" 4nainte de a continua %ns, tre+uie s ure! +un (enit %n direct, prin inter&ediul satelitului de deasupra ,ercului -rctic, o&ului ale crui conducere, (i!iune i &unc dedicat au fcut posi+il acest &o&ent istoric" Este o &are onoare pentru &ine s (i7l pre!int pe directorul ad&inistrati( N-S-, .awrence E9stro&" /erne6 se %ntoarse spre ecran la fi'" *&a inea &eteoritului se di!ol( %n &od dra&atic %ntr7o pri(elite a unui rup de e'peri N-S- ae!ai la o &as lun , iar %n capt se (edea silueta &asi( a lui .awrence E9stro&" : Bulu&esc, do&nule preedinte" E9stro& se ridic a(8nd un aer eapn i &8ndru i pri(i drept spre ca&erD : Sunt e'tre& de &8ndru s %&prtesc cu du&nea(oastr cele &ai lorioase clipe ale N-S- de p8n acu&" E9stro& (or+i cu %nflcrare despre N-S- i despre descoperire" E&an8nd din toi porii patriotis& i triu&f, el introduse fr a co&ite (reo reeal docu&entarul reali!at de o cele+ritate a tiinei ci(ile : Bic$ael #olland" Dup ce ur&ri i&a inile, senatorul Se'ton c!u %n enunc$i %n faa tele(i!orului, str8n 8nd ra&a ar intie a acestuia" )Nu< Doa&ne, nu<)

K3 Bar=orie #enc$ se rupse, li(id la fa, de &uli&ea %nc8ntat din Sala de +riefin i porni %n oan %napoi spre +iroul ei din aripa de (est" N7a(ea c$ef de sr+toare" #elefonul pri&it de la Rac$el Se'ton a(usese darul de a o oca"

E'tre& de iritant" #enc$ tr8nti ua ca&erei, se duse la +irou i for& interiorul centra7 listei de la ,asa -l+" : Cillia& Pic9erin " NRO" 4i aprinse o i ar i %ncepu s se pli&+e prin ca&er atept8nd ca s i se fac le tura cu Pic9erin " 4n &od nor&al, Pic9erin ar fi fost la acea or de &ult plecat de la +irou, %ns cu toat a itaia le at de confe7 rina de pres de la ,asa -l+, #enc$ +nuia c Pic9erin r&sese la +i7 rou toat seara, cu pri(irea lipit de ecranul tele(i!orului, %ntre+8ndu7se ce nai+a se putea petrece %n lu&e fr ca directorul NRO s afle dinainte" #enc$ se +leste&a c nu a(usese %ncredere %n propriile instincte a7 tunci c8nd preedintele o infor&ase c (rea s o tri&it pe Rac$el Se'ton %n -rctica" 4i e'pri&ase %n ri=orarea, spun8nd c este un risc inutil" 4ns preedintele tiuse s fie foarte con(in tor, ar u&ent8nd c personalul ,asei -l+e de(enise tot &ai cinic %n ulti&ele spt&8ni i putea ridica se&ne de %ntre+are %n le tur cu descoperirea N-S- dac (estea le (enea din interior" -a cu& pro&isese /erne6, certificarea efectuat de Rac$el Se'ton le %ndeprtase +nuielile, pre(enise orice discuie %n interior i %i deter&inase pe toi an a=aii s se co&porte ca un sin ur indi(id" #enc$ tre+uia s ad&it c &utarea fusese una enial" Ai totui, Rac$el Se'ton %i sc$i&+ase atitudinea" )Ne&ernica &7a sunat pe o linie nesecuri!at") Era clar c Rac$el Se'ton voia s distru credi+ilitatea acestei descoperiri, i sin ura &8n 8iere a lui #enc$ era c preedintele reuise s o+in dinainte &rturia lui Rac$el pe +and (ideo" )Sla( Do&nului") ,el puin lui /erne6 %i trecuse prin cap s o+in acea asi urare" #enc$ %ncepea s se tea& c (or a(ea ne(oie de ea" Pe &o&ent %ns, #enc$ %ncerca s a ite apele %n alte direcii" Rac$el Se'ton era o fe&eie inteli ent, i dac %ntr7ade(r a(ea de 8nd s se ia de ,asa -l+ i de N-S-, atunci a(ea ne(oie de aliai puternici" *ar pri&a ale ere pe care ar fi fcut7o ar fi fost Cillia& Pic9erin " #enc$ cunotea de=a senti&entele lui Pic9erin fa de N-S-" #re+uia s a=un la el %na7 intea lui Rac$el" : Do&nioara #enc$; rosti (ocea de la cellalt capt al firului" -ici e Cillia& Pic9erin " ,rui fapt datore! aceast onoare; #enc$ au!ea tele(i!orul pe fundal : co&entariul N-S-" 4i ddu sea7 &a din tonul lui c %nc nu7i re(enise din ocul conferinei de pres" : -(ei c8te(a clipe li+ere, do&nule director; : B atepta& s fii ocupat cu sr+torirea" E o noapte &are pen7 tru du&nea(oastr" Se pare c N-S- i preedintele au re(enit %n rin " #enc$ au!ea uluiala din (ocea lui, cuplat cu o nuan de dispre : ulti&ul pro(enind, fr %ndoial, din le endara neplcere a indi(idului de a afla (etile laolalt cu restul lu&ii" : 4&i cer scu!e, rosti #enc$, %ncerc8nd s construiasc o punte de le tur, c N-S- i ,asa -l+ au fost forate s nu ( in la curent cu aceste infor&aii" : Suntei contient, replic Pic9erin , c NRO a detectat acti(itate N-S- %n !on cu c8te(a spt&8ni %n ur& i a pornit o anc$et" #enc$ se %ncrunt" )E ofticat") : Da, tiu" Ai totui""" : N-S- ne7a asi urat c nu se %nt8&pl ni&ic" -u spus c desfoa7 r nite e'erciii %n condiii e'tre&e de &ediu" #estarea ec$ipa&entului i enul sta de e'erciii" Pic9erin fcu o pau!D : *ar noi a& cre!ut acea &inciun" : /aidei s nu o nu&i& minciun, ripost #enc$" Bai de ra+ o de7

(iere de la ade(r fcut din necesitate" Dac lu& %n consideraie i&por7 tana descoperirii, cred c %nele ei de ce N-S- a tre+uit s fie at8t de discret %n aceast pri(in" : Poate doar %n ceea ce pri(ete &arele pu+lic" Foaca de7a ofensatul nu intra %n repertoriul unor oa&eni ca Cillia& Pic9erin iar #enc$ si&i c &ai &ult de at8t nu se putea reali!a" : -& doar un &inut la dispo!iie, relu ea, %ncerc8nd s %i rec8ti e po!iia do&inant, dar &i7a& !is c e &ai +ine s ( sun i s ( a(erti7 !e!" : S & a(erti!ai; Pic9erin pru surprins" : - decis Jac$ /erne6 s nu&easc un nou director NRO, nepriete7 nos cu N-S-; : Bine%neles c nu" Preedintele %nele e c &ulte dintre criticile pe care du&nea(oastr le7ai fcut la adresa N-S- i!(orsc din raiuni de securitate i el caut din rsputeri s pun capt unor astfel de pro+le&e" De fapt, ( sun %n le tur cu una dintre an a=atele du&nea(oastr" Fcu o pau!D : Rac$el Se'ton" -i pri&it (reo (este de la ea %n seara asta; : Nu" -& tri&is7o a!i7di&inea la ,asa -l+, la cererea preedin7 telui" E clar c ai inut7o ocupat" Nu s7a %ntors %nc la +irou" ,e uurare pentru #enc$ s afle c a=unsese pri&a la Pic9erin < #rase cu sete din i ar i continu c8t putea de cal&D : Bnuiesc c (ei pri&i %n cur8nd un telefon din partea do&nioarei Se'ton< : Foarte +ine" ,$iar atepta& unul" #re+uie s ( spun c atunci c8nd a %nceput conferina de pres a preedintelui &7a& te&ut ca nu cu&(a Jac$ /erne6 s nu o fi con(ins pe do&nioara Se'ton s participe i ea" B +ucur s constat c a re!istat tentaiei" : Jac$ /erne6 este un o& decent, %i rspunse #enc$, lucru care nu se poate spune i despre Rac$el Se'ton" Se aternu o lun tcere" : Sper c a& au!it eu reit" #enc$ oftD : Nu, do&nule, & te& c ai au!it +ine< Prefer s nu intru %n detalii la telefon, dar se pare c Rac$el Se'ton a decis s su+&ine!e credi+ilitatea anunului fcut de N-S-" /a+ar n7a& de ce, dar dup ce dup7a&ia! a re(!ut i certificat datele N-S-, acu& i7a sc$i&+at radical po!iia i arunc acu!aii dintre cele &ai incredi+ile de trdare i fraud %&potri(a a eniei spaiale" : B iertai; ripost Pic9erin , pe un ton &ai ridicat" : E st8n=enitor, tiu" >rsc s fiu eu cea care ( pune la curent cu acest lucru, dar do&nioara Se'ton &7a contactat cu dou &inute %nainte de conferin i &i7a pus %n (edere s anule! tot e(eni&entul" : Pe ce te&ei; : ,a s fiu cinstit, pe un te&ei a+surd" Pretinde c a descoperit reeli &a=ore %n infor&aiile pe care le are preedintele" #cerea care ur& o %n ri=or pe #enc$" : 5reeli; rosti directorul %ntr7un t8r!iu" : E ridicol, do&nule, dup dou spt&8ni %n care au a(ut loc nenu7 &rate e'peri&ente N-S- i""" : 4&i (ine foarte reu s cred c cine(a precu& Rac$el Se'ton poate cere a&8narea conferinei de pres a preedintelui fr s ai+ un &oti( al nai+ii de +un" Pic9erin prea tul+uratD

: Poate c ar fi tre+uit s o ascultai" : O$, ( ro < i!+ucni #enc$, tuind" -i ur&rit i du&nea(oastr conferina de pres" *nfor&aiile despre &eteorit au fost confir&ate i re7 confir&ate de nenu&rai specialiti" *nclusi( de unii ci(ili" Nu (i se pare ciudat c Rac$el Se'ton, fata sin urului o& pe care acest anun pre!iden7 ial %l lo(ete serios, %i sc$i&+ +rusc po!iia; : Da, &i se pare ciudat, do&nioar #enc$, dar pentru c se %nt8&7 pl s tiu foarte +ine relaiile e'tre& de %ncordate dintre do&nioara Se'7 ton i tatl ei" Nu %&i pot i&a ina de ce, dup ani de !ile %n ser(iciul pree7 dintelui, Rac$el Se'ton ar decide, dintr7odat, s sc$i&+e ta+erele i s susin nite &inciuni %n spri=inul tatlui ei" : Poate din a&+iie; Ju c nu tiu" Poate oportunitatea de a se tre!i %n calitate de pri& fiic a""" #enc$ ls cu(intele s se piard %n aer" #onul lui Pic9erin de(eni +rusc unul durD : Ber ei pe o $ea foarte su+ire, do&nioar #enc$" Foarte, foarte su+ire" #enc$ se str8&+" .a ce nai+a se ateptase; 4n fond, acu!a un &e&7 +ru i&portant din ec$ipa lui Pic9erin de trdare %&potri(a preedintelui" O&ul era nor&al s ia po!iie" : Dai7&i7o la telefon, ceru Pic9erin " - (rea s discut eu %nsu&i cu do&nioara Se'ton" : B te& c e i&posi+il, %i rspunse #enc$" Nu se afl la ,asa -l+" : Dar unde e; : Preedintele a tri&is7o pe $earul Bilne a!i7di&inea ca s e'a7 &ine!e personal datele" Nu s7a %ntors %nc" Pic9erin pru cuprins de spai&D : N7a& fost infor&at c""" : Nu a& ti&p de or olii rnite, do&nule director< @7a& sunat din si&pl curtoa!ie" -& (rut s ( a(erti!e! c Rac$el Se'ton a decis s %i ur&e!e propriile interese %n pri(ina anunului din seara asta" 4i (a cuta aliai" 4n ca! c ( contactea!, ar fi +ine s tii c ad&inistraia de la ,asa -l+ este %n posesia unei +en!i pe care a& %nre istrat7o &ai de(re&e i %n care ea certific datele despre &eteorit %n faa preedintelui, a ca+inetului su i a %ntre ului personal ad&inistrati(" Dac acu&, din cine tie ce &oti(e personale, Rac$el Se'ton %ncearc s pte!e +unul renu&e al lui Jac$ /erne6 sau al N-S-, ( =ur c ad&inistraia (a a(ea ri= ca ea s cad i s se lo(easc ru de tot" #enc$ atept o clip, pentru a se asi ura c fusese +ine %neleasD : B atept s7&i rspundei la fel, infor&8ndu7& de %ndat ce Rac$el Se'ton ( (a contacta" -tacul ei este %ndreptat %&potri(a preedin7 telui, iar ,asa -l+ intenionea! s o rein pentru anc$et %nainte ca ea s ne pro(oace nite pre=udicii &a=ore" -tept telefonul du&nea(oastr, do&nule director< -sta7i tot< Noapte +un< Bar=orie #enc$ %nc$ise, fer& con(ins c lui Cillia& Pic9erin nu i se &ai (or+ise niciodat pe un ase&enea ton" ,el puin, acu& aflase c8t de serioas era ea" O -flat la ulti&ul eta= al cldirii NRO, Cillia& Pic9erin sttea %n dreptul ferestrei i pri(ea %n ol noaptea care se lsase peste statul @ir inia" #elefonul lui Bar=orie #enc$ %l tul+urase profund" 4i &uca +u!ele %ncer7 c8nd s asa&+le!e piesele eni &ei %n &inte" : Do&nule director; rosti secretara, ciocnind uor %n u" -(ei un nou apel"

: Nu acu&, rosti Pic9erin , a+sent" : E Rac$el Se'ton" Pic9erin se rsuci pe clc8ie" #enc$ a(usese ura aurit" : Bine" D7&i7o i&ediat" : De fapt, do&nule, este o trans&isie codat -@" @rei s (or+ii din sala de conferine; )O trans&isie codat;) : De unde sun; Secretara %i spuse" Pic9erin fcu oc$ii &ari" >luit, porni %n fu de7a lun ul $olului c7tre sala de conferine" -cesta era un lucru care nu tre+uia tratat oricu&"

20 ),a&era &oart) din su+&arinul (harlotte, proiectat dup o struc7 tur si&ilar a .a+oratoarelor Bell, era, %n ter&eni o+inuii, ceea se nu7 &ete o %ncpere fr ecou" 4n fapt, era un spaiu perfect a+sor+ant din punct de (edere acustic, fr suprafee paralele sau reflectoare, care a+7 sor+ea sunetele cu o eficien de 33,1T" Datorit naturii conductoare a &etalului i a apei, con(ersaiile la +ordul su+&arinelor erau %ntotdeauna (ulnera+ile la interceptarea de la &ic distan sau prin &icrofoane para7 !ite postate pe c$ila na(ei" 4ncperea era, %n realitate, un loc &inuscul din interiorul su+&arinului din care nu scpa nici un sunet %n e'terior" #oate con(ersaiile dinuntru erau sut la sut si ure" ,a&era se&na cu un dulap &ai &are" Pereii, ta(anul i podeaua erau co&plet acoperite cu spirale din spu&, orientate %nspre interior, din toate direciile" 4i a&intea lui Rac$el de o peter %n $esuit, su+&arin, unde stala &itele crescuser %n (oie, ieind din toate suprafeele posi+ile" Bai neplcut era aparenta a+sen a unei podele" -ceasta era, de fapt, constituit dintr7o reea deas de s8r&e, %ntins ori!ontal de7a latul ca&erei, ca o plas de pescuit, cre8ndu7le celor care se seau %n ea ciudata sen!aie c erau suspendai la &i=locul %nli&ii peretelui" Spaiile reelei erau u&plute cu cauciuc i ri idi!ate" Pri(ind %n =os ctre +i!ara podea, Rac$el a(u sen!aia c tra(ersea! un pod de fr8n $ii suspendat peste un peisa= ciudat" .a un &etru &ai =os, o pdure de ace din spu& se ridica a&enintor" *&ediat dup ce intrase, Rac$el sesi!ase lipsa de consisten a aeru7 lui, de parc acolo fusese scoas fiecare particul de ener ie" 4n urec$i, parc i se %nfundaser c8li de +u&+ac" Doar respiraia i se au!ea, i asta re!on8nd %n interiorul capului" Scosese un sunet cu (oce tare" ,a i cu& ar fi (or+it st8nd cu capul %ntr7o pern" Pereii a+sor+eau orice re(er+eraie" Sin urele (i+raii percepti+ile erau cele din capul ei" ,pitanul plecase, %nc$i!8nd ua etanat %n ur&a lui" Rac$el ,or96 i #olland se seau acu& %n interiorul %ncperii, la o &as &ic, %n for& de >, ae!at pe piloni lun i de &etal ce co+orau prin reeaua de cauciuc i s8r&e" De &as fuseser ataate &ai &ulte &icrofoane, cti i o consol (ideo cu o ca&er &inuscul plantat %n (8rf" Prea un &inisi&po!ion al Naiunilor >nite" ,a o persoan care lucra %n cadrul co&unitii infor&ati(e a&ericane, naiunea cea &ai a(ansat din lu&e %n fa+ricarea &icrofoanelor dure cu laser, a ctilor para+olice su+&arine i a altor dispo!iti(e de ascultat, $ipersensi+ile, Rac$el era perfect contient c %n lu&e e'istau foarte puine locuri unde o con(ersaie se putea purta %n si uran a+solut" ,a&era &oart prea a fi unul dintre aceste locuri" Bicrofoanele i ctile

de pe &as per&iteau )apelul %n conferin) de tip persoan7la7persoan, %n cadrul cruia interlocutorii puteau discuta li+er, tiind c (i+raiile (ocilor nu a(eau cu& s ias din %ncpere" Dup ce erau captate de &icrofoane, (ocile erau criptate %nainte de a7i %ncepe lun a lor cltorie prin at&osfer" : @erificare de control" @ocea se au!i pe neateptate %n ctile lor, fc8ndu7i pe toi trei s tresar" : B au!ii, do&nioar Se'ton; Rac$el se aplec spre &icrofonD : Da" Bulu&esc" )Oricine ai fi tu") : Directorul Pic9erin ( ateapt pe linie" - acceptat trans&isia -@" -cu& eu o s %nc$id" @ei pri&i flu'urile de date %n c8te(a &o&ente" Rac$el au!i cu& linia c!u" >r&ar &ai &ulte pcnituri pricinuite de electricitatea static, apoi o serie rapid de pcnituri i +ip7uri %n cti" Ecranul (ideo se tre!i la (ia cu o li&pe!i&e ui&itoare, astfel %nc8t Rac$el %l !ri pe directorul Pic9erin %n sala de conferine NRO" Era sin ur" Directorul %i ridic +rusc capul i o pri(i pe Rac$el drept %n oc$i" -ceasta se si&i ciudat de uurat c8nd %l (!u" : Do&nioar Se'ton, rosti el, cu o e'presie de perple'itate i tul+u7 rare %ntiprit pe c$ip" ,e Du&ne!eu se petrece; : Beteoritul, do&nule, %i rspunse Rac$el" ,red c s7ar putea s a(e& o pro+le& ra("

21 Rac$el Se'ton %i pre!ent pe ,or96 Barlinson i pe Bic$ael #olland lui Pic9erin " Dup aceea, prelu discuia i %l puse pe eful ei la curent, %n &od succint, cu incredi+ilul lan de e(eni&ente care s7a petrecut %n acea !i" Directorul NRO asculta ne&icat" Rac$el %i po(esti despre planctonul +iolu&iniscent din puul de e'7 tracie, despre cltoria lor pe platfor&a de $ea i despre descoperirea unui pu de inserie su+ &eteorit, apoi despre atacul +rusc %ndreptat %&7 potri(a lor de ctre o ec$ip de soldai despre care ea +nuia c aparine trupelor speciale" Cillia& Pic9erin era recunoscut pentru capacitatea lui de a asculta infor&aii tul+urtoare fr s clipeasc" ,u toate astea, pri(irea %i de(e7 nea tot &ai ocat, pe &sur ce Rac$el %i continua relatarea" -ceasta citi %n oc$ii lui &ai %nt8i ne%ncrederea, apoi furia c8nd %i po(esti despre asasinarea lui Nora$ Ban or i despre fu a lor la &usta din faa &orii" Dei ar fi (rut s dea fr8u li+er suspiciunilor le ate de i&plicarea directorului ad&inistrati( al N-S-, Rac$el %l cunotea suficient de +ine pe Pic9erin ca s nu arate cu de etul %n (reo direcie, fr s ai+ do(e!i" 4i oferi directorului doar faptele clare" Dup ce Rac$el ter&in, Pic9erin r&ase tcut &ai &ulte secunde" : Do&nioar Se'ton, rosti el %n cele din ur&, cu toii""" 4i &ut pri(irea de la unul la cellalt" : Dac este ade(rat ceea ce spui, i nu7&i pot i&a ina de ce ai &ini toi trei %n aceast pri(in, atunci a(ei &are noroc c &ai suntei %nc %n (ia" #oi trei ddur din cap" Preedintele apelase la patru oa&eni de ti7

in ci(ili""" i acu& doi dintre ei erau &ori" Pic9erin oft reu, de parc nu tia ce s le spun, nu7i sea cu7 (intele" E(eni&entele petrecute nu a(eau nici o lo ic" : Este posi+il %n (reun fel, %ntre+ el, ca puul de inserie care se (ede pe aceast $8rtie s fie un feno&en natural; Rac$el clatin din capD : Este %n stare +un" Desfcu $8rtia &ototolit i o inu drept %n faa ca&erei (ideoD : N7are nici o asperitate" Pic9erin studie i&a inea i o sftui %ncruntatD : S nu pier!i aia din &8n< : -& sunat7o pe Bar=orie #enc$ ca s7o a(erti!e! s %l opreasc pe preedinte, continu Rac$el" Dar &i7a %nc$is" : Atiu" Bi7a po(estit" Rac$el se uit la el, ui&itD : @7a sunat Bar=orie #enc$; )-sta da rapiditate)" : #oc&ai a& (or+it cu ea" E foarte %n ri=orat" ,rede c %ncercai un soi de cascadorie pentru a7l discredita pe preedinte i N-S-" Poate cu scopul de a7l a=uta pe senator" Rac$el se ridic" 4i flutur $8rtia prin faa ca&erei i fcu se&n %nspre cei doi to(ari ai ei" : -proape c a& fost ucii< -sta (i se pare a fi o cascadorie; Ai de ce a""" Pic9erin %i ridic +raele %n se&n de aprareD : >urel" ,e a uitat do&nioara #enc$ s %&i spun este c ai fost trei persoane i&plicate %n tra edie" Rac$el nu %i a&inti dac #enc$ %i lsase ti&p la dispo!iie ca s adu7 c (or+a despre ,or96 i #olland" : Dup cu& a uitat s &enione!e i c dispunei de do(e!i concrete" Era& sceptic %n pri(ina preteniilor ei %nainte s (or+esc cu tine, dar acu& sunt con(ins c s7a %nelat" Nu & %ndoiesc de (eridicitatea po(etii (oastre" 4ntre+area care se pune este ce %nsea&n toate astea< Se ls o lun tcere" Cillia& Pic9erin arta rareori confu!, dar acu& cltina din cap, pier7 dut de7a +ineleaD : /aidei s presupune& deoca&dat c cine(a a inserat cu ade(rat acest &eteorit su+ $ea" Firete c ne %ntre+& de ce. Dac N-S- ar dispune de un &eteorit cu fosile %n el, de ce i7ar &ai psa cui(a unde este acesta descoperit; : Se pare, rosti Rac$el, c aceast inserie a fost %n aa fel efectuat, %nc8t sateliii s fac descoperirea i &eteoritul s ai+ le tur cu un e(eni&ent cunoscut" : Beteoritul Fun ersol, inter(eni ,or96" : Dar ce valoare are asocierea &eteoritului cu un e(eni&ent ar$icu7 noscut; ceru Pic9erin s afle, pr8nd de7a dreptul %nne+unit" -ceste fosile nu repre!int o descoperire uluitoare %n orice condiii i oric8nd; Nu &ai contea! aa &ult cu apariia crui &eteorit sunt asociate< #oi trei ddur din cap" Pic9erin e!it, pr8nd ne&ulu&itD : Nu&ai dac""" +ine%neles""" Rac$el aproape c (!u cu& se %n(8rteau rotiele %n capul directoru7 lui" 5sise cea &ai si&pl e'plicaie pentru asocierea dintre &eteorit i e(eni&entul Fun ersol, dar aceast e'plicaie era i cea &ai tul+urtoare" : Doar dac nu cu&(a inseria a fost efectuat cu intenia de a con7 feri credi+ilitate unor date co&plet false"

Oft i se %ntoarse spre ,or96D : Doctore Barlinson, care este posi+ilitatea ca acest &eteorit s fie doar o fctur; : O fctur, do&nule; : Da" >n fals" Fa+ricat de cine(a" : >n &eteorit fals? ,or96 i!+ucni %ntr7un r8s ner(osD : -+solut i&posi+il< -cel &eteorit a fost e'a&inat de profesioniti" *nclusi( de mine. Scanri c$i&ice, spectro rafie, datare te&poral cu ru7 +idiu7stroniu" Nu sea&n cu nici o roc terestr" Beteoritul este auten7 tic" Orice astro eolo ar fi de acord cu asta" Pic9erin pru s &edite!e la cele aflate, &8n 8indu7i %ncet cra(ataD : Ai totui, dac ine& cont de c8t are de c8ti at N-S- de pe ur&a acestei descoperiri reali!ate c$iar acu&, indiciile clare de falsificare a do(e!ilor i atacul asupra (oastr""" pri&a i sin ura conclu!ie lo ic pe care pot s o tra este c acest &eteorit e doar un fals foarte +ine e'ecutat" : *&posi+il< ,or96 prea c7i ieise din fireD : ,u tot respectul, ( spun, do&nule, c &eteoriii nu sunt un soi de efecte speciale ca la /oll6wood, fa+ricate %ntr7un la+orator pentru a induce %n eroare o &8n de astrofi!icieni nai(i" Sunt o+iecte c$i&ice co&ple'e, cu structuri cristaline unice i proporii aparte %ntre ele&ente< : Nu ( contest prerea doctore, Barlinson< Pur i si&plu, ur&resc o %niruire lo ic a unei anali!e" .u8nd %n consideraie c s7a (rut asasina7 rea du&nea(oastr cu scopul de a %&piedica de!(luirea a&nuntului c o+iectul a fost inserat %n $ea, & deter&in s ela+ore! tot felul de scenarii ne+uneti" ,e anu&e (a con(in e c aceast roc este cu ade(rat un &eteorit; : ,e anu&e; O crust de fu!iune perfect, pre!ena condrulelor, un procenta= care indic pre!ena nic$elului deose+it de oricare altul terestru" Dac su erai c a& fost pclii de cine(a care a produs acest &eteorit %n la+orator, atunci tot ce pot spune este c acest la+orator tre+uie s fi a(ut (reo 130 de &ilioane de ani (ec$i&e" ,or96 scoase din +u!unar o piatr care se&na cu un ,D, pe care o aduse %n faa ca&erei" Noi a& datat pe cale c$i&ic &ostre precu& aceasta prin nu&eroase &etode" Datarea prin ru+idiu7stroniu nu se poate falsifica< Pic9erin pru surprinsD : -(ei o &ostr; ,or96 ridic din u&eriD : Pe7acolo se seau %&prtiate !eci de astfel de &ostre" : @rei s spunei, relu Pic9erin , adres8ndu7i7se de aceast dat lui Rac$el, c N-S- a descoperit un &eteorit despre care spune c ar con7 ine ur&e de (ia i las oa&enii s plece de acolo cu &ostre; : *deea e c &ostra din &8na &ea c$iar este autentic, insist ,or96 apropiind roca de ca&er" O putei da oricrui petrolo sau eolo sau astrono& de pe planet ca s o teste!e" ,u toii ( (or spune dou lucruriD pri&ul, c e (ec$e de 130 de &ilioane de ani, al doilea, c nu sea&n din punct de (edere c$i&ic cu rocile terestre" Pic9erin se aplec i studie fosila %ncastrat %n roc" Pru, pe &o7 &ent, intuit locului" 4n cele din ur&, oftD : Nu sunt o& de tiin" #ot ce pot spune este c, dac acel &eteorit este autentic, aa cu& pare, a (rea s tiu de ce N-S- nu l7a predat lu&ii %ntre i aa cu& l7a sit; De ce l7a plasat cine(a cu ri= su+ $ea, ca i cu& ar fi (rut s ne conving de autenticitatea lui;

4n acelai &o&ent, %n ,asa -l+, un ofier de securitate for&a nu&7 rul lui Bar=orie #enc$" ,onsilierul principal rspunse de la pri&ul apelD : Da; : Do&nioar #enc$, rosti ofierul, a& infor&aiile pe care &i le7ai cerut &ai de(re&e" Despre apelul radiofonic efectuat de Rac$el Se'ton ce(a &ai de(re&e %n seara asta" -& descoperit de unde pro(ine" : Spune7&i< : ,ei de la Ser(iciile Secrete spun c se&nalul %i a(ea ori inea la +ordul su+&arinului ;"S"S" (harlotte. : ,e;;; : Nu dispun de coordonatele e'acte, do&Moar, dar sunt si uri %n pri(ina codului na(ei" : O$, pentru nu&ele lui Du&ne!eu< #enc$ tr8nti receptorul fr s &ai scoat o (or+"

22 Sunetele ca&uflate din ),a&era &oart) a su+&arinului %ncepeau s o a&eeasc uor pe Rac$el" Pe ecran, pri(irea tul+urat a lui Cillia& Pic9erin se %ndrept acu& spre Bic$ael #olland" : Suntei tcut, do&nule #olland< -cesta %i ridic pri(irea ca un ele( scos la ta+l pe neateptate" : Do&nule; : #oc&ai ne7ai pre!entat un docu&entar foarte con(in tor la tele(i!iune" ,e spunei despre &eteorit acu&; : Ei +ine, do&nule, %i rspunse #olland e(ident st8n=enit, tre+uie s fiu de acord cu doctorul Barlinson" ,red c fosilele i &eteoritul sunt au7 tentice" ,unosc destul de +ine te$nicile de datare, i (8rsta acelei pietre a fost confir&at de teste &ultiple" .a fel i coninutul de nic$el" Datele as7 tea nu pot fi fa+ricate artificial" Nu a& nici un du+iu c aceast roc, for7 &at cu 130 de &ilioane de ani %n ur&, pre!int raporturi ale coninu7 tului de nic$el care atest ori inea e'traterestr i conine !eci de fosile confir&ate prin testele de la+orator, ale cror ori ini se afl tot cu 130 de &ilioane de ani %n ur&" Nu sesc alt e'plicaie posi+il dec8t aceea c N-S- a descoperit un &eteorit autentic" Pic9erin tcu" Pe c$ip i se aternuse o e'presie de perple'itate pe care Rac$el nu o &ai !rise niciodat la el" : ,e a(e& de fcut, do&nule; %ntre+ Rac$el" Bie &i se pare e(ident c tre+uie s %l pune& %n ard pe preedinte %n pri(ina datelor" Pic9erin se str8&+D : S sper& c preedintele nu tie %nc" Rac$el si&i c i se pune un nod %n 8t" Su estia lui Pic9erin era c8t se poate de li&pede" )Preedintele /erne6 ar putea fi i&plicat") ,u&(a, Rac$el se %ndoia profund, dar lo ica %i spunea c at8t preedintele, c8t i N-S- a(eau &ulte de c8ti at dac se ade(erea c aa stau lucrurile" : Din nefericire, continu Pic9erin , cu e'cepia acelei $8rtii de i&7 pri&ant care de!(luie un pu de inserie, toate datele tiinifice indic o descoperire N-S- credi+ila" Fcu o pau!D : *ar c$estiunea asta cu atacul %&potri(a (oastr""" 4nl pri(irea spre Rac$elD : -i &enionat trupele speciale"

: Da, do&nule" 4i po(esti din nou despre ar&ele cu &uniie %&+untit i despre desfurarea tactic" Pic9erin prea din ce %n ce &ai nefericit" Rac$el sesi! c eful ei se 8ndea la nu&rul de oa&eni cu acces la o &ic unitate &ilitar de asa7 sini" ,u si urana, preedintele era unul dintre ei" Pro+a+il i Bar=orie #enc$, %n calitatea ei de consilier principal" Foarte posi+il ca i .awrence E9stro&, prin pris&a le turilor lui cu Penta onul" Din nefericire, c8nd se 8ndi la nenu&ratele posi+iliti, Rac$el %i ddu sea&a c fora din spa7 tele atacului putea fi aproape oricine cu un ni(el politic adec(at i cu rela7 iile potri(ite" : .7a putea suna pe preedinte c$iar acu&, !ise Pic9erin , dar cred c e o &utare %neleapt, cel puin nu p8n c8nd afl& cine e %n spatele aciunilor" Puterea &ea de a ( prote=a se li&itea! %n &o&entul %n care ,asa -l+ se i&plic" 4n plus, nu sunt si ur ce i7a putea po(esti" Dac &eteoritul este autentic, aa cu& credei cu toii, atunci acu!aiile (oastre %n ceea ce pri(ete puul de inserie i atacurile nu au nici un sensG pree7 dintele ar a(ea tot dreptul s pun la %ndoial preteniile &ele" Se opri, ca i cu& %i studia (ariantele" : *ndiferent""" care e ade(rul sau cine sunt =uctorii, dac aceste infor&aii de(in pu+lice, unii oa&eni foarte puternici ar a(ea de suferit" @7a propune s ( pun la adpost i&ediat, %nainte de a st8rni scandalul" ).a adpost;) ,o&entariul o surprinse pe Rac$el" : Eu cred c sunte& de=a la adpost %ntr7un su+&arin nuclear, do&nule" Pic9erin pru scepticD : Pre!ena (oastr pe acel su+&arin nu (a &ai r&8ne un secret pentru &ult (re&e" @ scot i&ediat de acolo" ,a s fiu sincer, & (oi si&i &ult &ai +ine dac ( (d pe toi trei %n +iroul &eu"

2H Senatorul Se'ton se arunc pe canapea" ,$iar dac sttea %n propria cas, se si&ea ca un refu iat" -parta&entul plin cu doar o or %n ur& de prieteni i spri=initori prea acu& uitat de toi, prsit de oa&enii care se %&+ul!iser s ias pe uG peste tot se (edeau pa$are oale i cri de (i7 !it" Se'ton se cui+rise sin ur %n faa tele(i!orului, (r8nd &ai &ult dec8t orice s %l stin i totui fiind incapa+il s se sustra anali!elor &ass7 &edia care cur eau %ncontinuu" Se sea %n Cas$in ton i analitilor nu le tre+uia prea &ult ca s se %n $esuie cu opiniile lor pseudotiinifice i filo7 !ofice, a 8ndu7se i&ediat de c$estiunile ur8te : politica" ,a nite &aetri ai torturii care turnau acid peste rnile lui Se'ton, canalele de tiri afir&au i reafir&au ceea ce era de=a e(ident" : ,u doar c8te(a ore %n ur&, ca&pania lui Se'ton era pe cul&i, spuse un analist" -cu&, odat cu descoperirea fcut de N-S-, aceast ca&panie s7a dus de r8p" Se'ton se str8&+ i %ntinse &8na dup sticla de ,our(oisier ca s tra o duc" Atia c noaptea aceea a(ea s fie cea &ai lun i cea &ai pustie din toat (iaa lui" O dispreuia pe Bar=orie #enc$ pentru cursa pe care i7o %ntinsese" O dispreuia pe 5a+rielle -s$e pentru c ea %i propuse N-S- ca su+iect de ca&panie" 4l dispreuia pe preedinte pentru c era at8t de norocos" Ai &ai dispreuia %ntrea a lu&e pentru c acu& r8dea de el"

: E(ident, acest e(eni&ent are un efect de(astator asupra ca&paniei senatorului, !icea analistul" Preedintele i N-S- au %nre istrat un triu&f uria prin aceast descoperire" O astfel de (este ar fi re(i orat oricu& ca&pania electoral a preedintelui, indiferent de po!iia lui Se'ton %n pri(ina N-S-, dar faptul c senatorul a recunoscut ast!i c ar &er e p8n acolo %nc8t s anule!e finanarea N-S- dac ar fi ne(oie""" ei +ine, acest anun pre!idenial repre!int o du+l lo(itur, din care senatorul nu %i (a &ai re(eni" )-& fost indus %n eroare, %i !ise Se'ton" ,asa -l+ &i7a %ntins o ne7 norocit de capcan") -nalistul !8&+ea acu&D : ,redi+ilitatea pe care N-S- o pierduse %n faa a&ericanilor a fost rec8ti at c$iar &ai &ult dec8t se putea pre(edea, iar ceea ce se %nt8&pl acu& %n strad de&onstrea! clar c oa&enii &anifest un senti&ent au7tentic de &8ndrie naional" : -a i tre+uie, inter(eni &oderatorul" Oa&enii %l iu+esc pe /erne6, dar %i pierduser %ncrederea %n el" #re+uie s recunoti c preedintele era %n cdere li+er %n sonda=e %n ulti&a (re&e i c a %ncasat &ai &ulte lo(i7turi serioase, dar le7a fcut fa" Se'ton se 8ndi la de!+aterea de la ,NN din acea dup7a&ia! i d7 du din cap" 4i (enea ru de la sto&ac" #oat acea lips de reacie din par7 tea N-S-, pe care el o e'ploatase cu a+ilitate %n ulti&a (re&e, a=unsese acu& o piatr de &oar at8rnat de 8tul lui" Practic, senatorul arta a7 cu& ca un idiot" Fusese =ucat pe de ete cu &iestrie de ctre ,asa -l+" >ra de=a toate caricaturile care a(eau s apar %n !iarele de a doua !i" Nu7 &ele lui a(ea s fie po&enit %n toate +ancurile" E(ident, %ntrea a finanare discret din partea SFF a(ea s dispar" Situaia se sc$i&+ase drastic" #oi acei +r+ai care fuseser %n aparta&entul lui %i (!user +rusc (isele spul+erate" Pri(ati!area spaiului cos&ic toc&ai se lo(ise de un !id de neclintit" .u8nd o nou duc de coniac, senatorul se ridic i se %ndrept cl7 tin8ndu7se spre +irou" Pri(i spre receptorul scos din furc" Atiind c era un act &asoc$ist, puse receptorul %napoi la locul lui i %ncepu s nu&ere secundele" )>na""" dou""") #elefonul sun" Se'ton ls ro+otul s rspund" : Do&nule senator, sunt Fud6 Oli(er de la ,NN" - (rea s ( ofer oca!ia de a co&enta descoperirea N-S- din aceast sear" @ ro s & sunai" ,lic" Se'ton %ncepu s nu&ere din nou" )>nu""") #elefonul %ncepu s sune" Se'ton %l i nor, ls8nd din nou ro+otul s %i fac trea+a" >n alt reporter" .u8nd sticla de coniac cu el, senatorul se a(entur ctre ua lisant a +alconului" O trase i pi afar %n noaptea rece" Spri=inindu7se de +a7 lustrad, pri(i dincolo de ora spre faada ilu&inat a ,asei -l+e" .u&inile preau c tre&ur +ucuroase %n (8nt" )#icloii, %i !ise el" De secole cut& do(e!i ale (ieii %n ceruri" .e si& acu&, %n acelai an nenorocit %n care sunt ale eri;) -sta nu &ai era o potri(ire perfect, ci clar(i!iune de7a dreptul" Din c8te putea o+ser(a Se'ton, %n fiecare fereastr de aparta&ent se reflectau lu&inile tele(i!oarelor" Se %ntre+a unde era 5a+rielle -s$e %n seara asta" #otul se %nt8&plase din (ina ei" Ea %l )$rnise) cu eecurile a eniei spaiale, ser(indu7i7le unul c8te unul" Ridic sticla ca s tra o alt duc" )Bleste&ata de 5a+rielle""" ea e &oti(ul pentru care sunt acu& %n ra$at"

4n cealalt parte a oraului, %n ti&p ce sttea %n &i=locul $aosului studioului de producie a postului -B,, 5a+rielle se si&ea co&plet a&or7 it" -nunul preedintelui (enise ca o lo(itur de &ciuc, ls8nd7o s ca7 d %ntr7o stare se&i7catalitic" Sttea %n picioare, cu enunc$ii %nepenii, %n &i=locul ca&erei de producie $ol+8ndu7se la unul dintre &onitoare, %n (re&e ce iadul se de!lnuise %n =urul ei" Pri&ele secunde ale anunului aduseser o tcere de &or&8nt %n sala de tiri" Peste c8te(a clipe %ns, toat %ncperea se transfor&ase %ntr7un (ulcan de reporteri a itai" Oa&enii erau profesioniti" N7au ti&p pentru &editaii" -(eau s o fac i pe asta dup ter&inarea tre+urilor pentru ca7 re erau pltii" Pe &o&ent, pu+licul (oia s afle &ai &ulte, i -B, tre+uia s furni!e!e infor&aiile" Po(estea asta a(ea toate in redientele : tiin, istorie, dra& politic : pentru a de(eni un e(eni&ent cu un i&pact uria asupra pu+licului" Ni&eni din &ass7&edia nu a(ea s doar& %n acea noapte" : 5a+s; se au!i (ocea Uolandei" /ai s &er e& %napoi %n +iroul &eu %nainte ca s7i dea sea&a cine(a cine eti i s %nceap s te descoase ca s afle ce %nsea&n toate acestea pentru ca&pania lui Se'ton" 5a+rielle se ls condus printr7un la+irint ctre +iroul cu perei de sticl al prietenei ei" Uolanda o ae! pe un scaun i %i ddu un pa$ar cu ap" 4ncerc c$iar s %i !8&+easc" : /ai s pri(i& partea +un a lucrurilor, 5a+s" ,a&pania candida7 tului tu s7a dus nai+ii, dar tu stai %nc +ine &ersi pe picioare" : Bersi" ,e %ncura=ri &inunate< @ocea Uolandei de(eni serioasD : 5a+rielle, tiu c acu& te si&i ca dracuM" ,andidatul tu toc&ai a fost i!+it %n plin de un ca&ion, i, dac (rei prerea &ea, nu cred c se &ai poate ridica de =os" ,el puin, nu la ti&p ca s %ntoarc situaia %n fa(oarea lui" Dar poi sta linitit pentru c ni&eni nu %i arat po!a pe ecranele tele(i!oarelor" @or+esc serios" -sta e o (este +un" /erne6 nu are ne(oie de un scandal se'ual acu&" -re de c8ti at &ult prea &ult %n aceste &o&ente ca s se apuce s (or+easc despre se'" -ceast consolare i se prea lui 5a+rielle nese&nificati(" : ,8t despre acu!aiile lui #enc$ le ate de finanarea ile al a ca&7 paniei lui Se'ton""" Uolanda cltin din capD : -& du+iile &ele" 4n &od si ur, /erne6 este c8t se poate de serios %n pri(ina dorinei de a nu se a=un e la ca&panie ne ati(" *ar o anc$et le at de corupie ar %nse&na ce(a ru pentru ar" Este %ns /erne6 %n7 tr7at8t de patriot, %nc8t s treac cu (ederea o ans de a !dro+i opo!iia, doar ca s prote=e!e &oralitatea acestei naiuni; Eu cred c #enc$ a e'a erat po(estea cu finanarea ca&paniei ca s te sperie" - &i!at pe asta, sper8nd c tu o s cede!i i o s7i oferi preedintelui un scandal se'ual pe ratis" #re+uie s recunoti, 5a+s, c seara asta ar fi fost o sear a nai+ii de +un pentru a7l ataca pe Se'ton< 5a+rielle ddu uor din cap" >n scandal se'ual ar fi %nse&nat o lo(i7 tur decisi( din care cariera lui Se'ton nu i7ar &ai re(enit""" niciodat" : -i fost &ai tare ca ea, 5a+s< #enc$ a (rut s te )pescuiasc), dar tu n7ai &ucat &o&eala" Eti li+er ca pasrea cerului" @or &ai fi i alte ale eri" 5a+rielle ddu din nou uor din cap, netiind ce s &ai cread" : #re+uie s recunoti, continu Uolanda, c ad&inistraia l7a =ucat pe Se'ton pe de ete %ntr7un &od strlucit : &ai %nt8i l7au atras %n capca7 na N-S-, l7au forat s %i ia an a=a&ente i apoi l7au pclit s parie!e totul pe distru erea a eniei spaiale"

)Este nu&ai (ina &ea ), %i !ise 5a+rielle" : *ar anunul sta pe care toc&ai l7a& ur&rit, Doa&ne, a fost eni7 al< .s8nd deoparte i&portana descoperirii, &onta=ul %ntre ii scene a fost o capodoper" #rans&isii %n direct din -rctica; >n docu&entar al lui Bi7 c$ael #olland; Du&ne!eule, cu& s concure!i cu aa ce(a; Jac$ /erne6 a &arcat %n stil &are %n seara asta" E'ist un &oti( +un pentru care tipul e preedinte" )Ai (a &ai fi pentru %nc patru ani") : #re+uie s & %ntorc la lucru, 5a+s, %i spuse Uolanda" Stai aici c8t (rei< Pune7i picioarele su+ tine" Fe&eia porni spre uD : @in s te (d iari peste c8te(a &inute, dra a &ea< R&as sin ur, 5a+rielle lu o ur de ap, care %ns a(ea un ust a&ar" #otul a(ea un ust a&ar acu&" )E nu&ai (ina &ea), %i spuse ea, %ncerc8nd s %i uure!e contiina a&intindu7i de toate conferinele de pres ale N-S- din ulti&ul an : a&8nrile proiectului staiei spaiale, a&8narea proiectului Q7HH, pro+ele tri&ise pe Barte i euate, depirile constante de +u et" 5a+rielle se %ntre+ ce ar fi putut s fac altfel i n7a fcut" )Ni&ic, se asi ur ea sin ur" -i fcut totul cu& tre+uie") Nu&ai c acu& s7a %ntors roata"

21 >riaul elicopter Sea/aw9 plecase %ntr7o aa7!is &isiune special de la Ba!a -erian #$ule din nordul 5roenlandei" -erona(a !+ura la =oas %nli&e, su+ ra!a de acoperire a radarului, %nfrunt8nd rafalele tur+ate de (8nt pe o distan de apte!eci de &ile de &are desc$is" Dup ce parcurser aceasta distan i e'ecutar +i!arele ordine care le fuseser date, piloii se luptar cu (8ntul i aduser elicopterul %n po!iie de stand7 +6 deasupra unui set presta+ilit de coordonate, peste apele pustii ale oceanului" : ,u cine ne %nt8lni&; ip copilotul, nedu&erit" .i se spusese s aduc acolo elicopterul dotat cu un (inci de sal(are, aa c o&ul anticipa o &isiune de cutare i de sal(are" : Eti si ur c acestea sunt coordonatele corecte; ,ercet &area %n(ol+urat cu un far de cutare, dar dedesu+tul lor nu se afla ni&ic, cu e'cepia""" : Sfinte Sisoe< Pilotul trase %napoi de &an, ridic8nd +rusc aerona(a" Buntele ne ru de oel rsri %n faa lor dintre (aluri fr nici un fel de a(ertis&ent" *&ensul su+&arin fr se&ne de identificare eli+er +alastul i se %nl %ntr7un nor de +ule" Piloii i!+ucnir %ntr7un r8s ner(osD : ,red c ei sunt< -a cu& li se ordonase, tran!acia se desfur fr nici un fel de co7 &unicaii radio" Poarta du+l din (8rful catar ului se desc$ise i un &ari7 nar %ncepu s se&nali!e!e folosind lu&inile" Elicopterul se po!iion dea7 supra su+&arinului i ddu dru&ul unui $a&ac de prindere pentru trei persoane, &ai precis trei +ucle din fr8n $ie cauciucat, prinse de un ca+lu retracta+il" 4n &ai puin de un &inut, cele trei )+alasturi) necunoscute at8rnau su+ elicopter, urc8nd %ncet %nspre p8ntecele aerona(ei" Dup ce copilotul %i a=ut pe cei trei, doi +r+ai i o fe&eie, s urce la +ord, pilotul fcu se&n %nspre su+&arin c totul este %n re ul" 4n doar c87

te(a secunde, uriaa na( dispru su+ (alurile a itate ale oceanului, fr a lsa %n ur& (reun indiciu al pre!enei sale %n acea !on" Odat ce pasa erii a=unser %n si uran la +ord, pilotul elicopterului repo!iion +otul aerona(ei i acceler spre sud, pentru a7i duce la +un sf8rit &isiunea" Furtuna se apropia cu repe!iciune, iar cei trei necunos7 cui tre+uiau dui %n si uran %napoi la +a!a #$ule, de unde a(ea s7i pre7 ia un supersonic" Pilotul $a+ar n7a(ea %ncotro se %ndreptau" Nu tia dec8t c ordinele (eniser de foarte sus, iar &arfa era e'tre& de preioas"

2I ,8nd furtuna i!+ucni, %n fine, deasupra $earului Bilne, desfur8n7 du7i %ntrea a for asupra $a+isferei N-S-, do&ul %ncepu s tre&ure ca i cu& ar fi fost ata s7i ia !+orul de pe $ea i s se catapulte!e direct %n ocean" ,a+lurile de sta+ili!are din oel se %ntinser la &a'i&u& pe ru7 ii de prindere, (i+r8nd ca nite cor!i i&ense de c$itar i sco8nd un uruit %nfricotor" 5eneratoarele electrice de afar se cltinar, fc8nd lu&inile dinuntru s p8lp8ie i a&enin8nd s lase %ntrea a %ncpere %n +e!n" .awrence E9stro& se pli&+a prin interiorul do&ului" -r fi (rut s ple7 ce nai+ii de acolo %n noaptea aia, dar era i&posi+il" -(ea s &ai r&8n o !i, s in conferine de pres c$iar de acolo a doua !i de di&inea i s supra(e $e!e pre tirile pentru transportarea &eteoritului %napoi %n Ca7 s$in ton" Pe &o&ent, nu %i dorea dec8t s doar& c8te(a ore +uneG pro+le&ele neateptate care s7au i(it %n acea !i %l sleiser de puteri" 58ndurile directorului se %ntoarser la Cailee Bin , Rac$el Se'ton, Nora$ Ban or, Bic$ael #olland i ,or96 Barlinson" >nii an a=ai N-S%ncepuser s o+ser(e dispariia oa&enilor de tiin ci(ili" ).initete7te, %i spuse E9stro&" Situaia e su+ control") *nspir ad8nc, a&intindu7i c %ntrea a o&enire era entu!ias&at acu& de N-S- i de spaiul cos&ic" @iaa e'traterestr nu &ai fusese un su+iect de interes din (re&ea cele+rului )*ncident Roswell) din 1312 : presupusa pr+uire a unei na(e e'traterestre l8n Roswell, New Be'ico, care a de(enit %ntre ti&p un ade(rat loc sf8nt pentru &ilioane de adepi ai conspiraiei OJN, c$iar i %n !iua de ast!i" 4n (re&ea c8nd lucra la Penta on, E9stro& aflase c incidentul Ros7 well nu fusese altce(a dec8t un accident &ilitar petrecut %n ti&pul desf7 urrii unei operaiuni secrete nu&ite Proiectul Bo ul : !+oruri de testare a unui +alon7spion &enit s supra(e $e!e testele ato&ice ale ruilor" 4n (re&e ce era testat, un prototip ieise de pe traiectorie i se pr+uise %n deertul din New Be'ico" Din nefericire, un ci(il sise epa(a %naintea ar7 &atei" Ne+nuind ni&ic, fer&ierul Cillia& Bra!el se %&piedicase %n &unca lui la c8&p de resturi din neopren sinteti!at i &etale uoare, cu& nu &ai (!use p8n atunci" ,a atare, o&ul %l c$e&ase i&ediat pe erif" 4n !iare apruse po(estea ciudatei epa(e, st8rnind cu repe!iciune interesul pu+li7 cului" *ntri ai de refu!ul ar&atei de a recunoate c epa(a %i aparinea, !iaritii se lansaser %n anc$ete, periclit8nd statutul de operaiune secret al Proiectului Bo ul" ,$iar atunci c8nd se prea c po(estea +alonului7 spion nu &ai putea fi inut secret, ce(a &inunat se petrecuse" Bass7&edia trsese o conclu!ie neateptatD !iarele deciseser c r7 &iele su+stanelor ciudate nu puteau pro(eni dec8t dintr7o surs e'tra7 terestr : &ai precis aparin8nd unor creaturi &ai a(ansate dec8t oa&e7 nii" Ne area incidentului de ctre ar&at nu putea conduce dec8t la un sin ur lucru : tinuirea contactelor cu e'trateretrii< Dei uluite de noua

ipote!, forele aeriene n7a(eau de 8nd s caute la dini calul de dar" Profitaser de po(estea cu e'trateretrii i &erseser pe (arianta eiG +nuiala o&enirii c strinii din alte lu&i se apucaser s (i!ite!e New Be'ico repre!enta o a&eninare &ult &ai &ic pentru si urana naional dec8t de!(luirea realitii despre Proiectul Bo ul" ,a s ali&ente!e po(estea cu e'trateretri, co&unitatea ser(iciilor secrete %n(luiser *ncidentul Roswell %ntr7o &antie de confidenialitate i %ncepuser s orc$estre!e )scur eri de infor&aii), su+ for&a unor oapte aruncate %n &od oportun i cui tre+uie despre contacte cu e'trateretri, na(e spaiale recuperate i c$iar despre e'istena unui &isterios )/an ar 10) %n cadrul +a!ei aeriene Cri $t7Patterson din Da6ton, unde u(ernul pstra cada(rele de e'trateretri la $ea" O&enirea %n $iise po(estea, astfel %nc8t fe+ra Roswell a=unsese repede s cuprind %ntrea a lu&e" Din acel &o&ent, ori de c8te ori un ci(il !rea din reeal un aparat de !+or &ilitar a&erican &ai a(ansat din punct de (edere te$nolo ic, co&unitatea ser(iciilor secrete scotea de la naftalin (ec$ea conspiraie OJN" )Nu a fost o aerona(, a fost o na( spaial a e'trateretrilor<) E9stro& era uluit c8nd se 8ndea c8t de +ine funciona i %n !iua de a!i un astfel de truc ieftin" 4i (enea s r8d de fiecare dat c8nd &ass7&e7 dia relata despre un (al nou de reperri OJN" Pro+a+il c (reun ci(il !rise lucind una dintre cele cinci!eci i apte de aerona(e NRO rapide, fr pilot, de recunoatere, cunoscute su+ nu&ele de de 5lo+al /aw9s20" Faptul c nenu&rai turiti fceau %nc pelerina=e %n deertul New Be'ico, pentru a cerceta cerul nopii %nar&ai cu di(erse ca&ere (ideo, i se prea de&n de &il lui E9stro&" Din c8nd %n c8nd, unul a(ea noroc i prindea pe +and )do(e!i clare) ale apariiei unui OJN : lu&ini strluci7 toare p8lp8ind pe cer cu o (ite! &ai &are dec8t (ite!a (reunei aerona(e construite de o&" ,eea ce aceti oa&eni nu %nele eau, +ine%neles, era c e'ista o prpastie de doispre!ece ani %ntre ceea ce putea construi u(ernul i ceea ce tia pu+licul c e capa+il u(ernul s construiasc" -ceti cuttori de OJN7uri !reau pur i si&plu un licr care aparinea noilor &odele de aerona(e a&ericane care erau de!(oltate %n Jona I1 : dintre care &ulte repre!entau creaia in inerilor N-S-" Bine%neles c oficialitile diferitelor a enii u(erna&entale nu %ncercau niciodat s corecte!e ase&enea interpretri reite pentru c era prefera+il ca o&enirea s afle de o nou apariie a OJN7urilor dec8t despre noile capaciti de !+or ale aerona(elor &ilitare ale Statelor >nite" )4ns totul s7a sc$i&+at acu&), %i !ise E9stro&" 4n decurs de c8te(a ore, &itul despre e'trateretri a(ea s de(in o realitate confir&at, pentru totdeauna" : Do&nule director ad&inistrati(; >n te$nician N-S- (enea %n ra+ spre elD : >n apel de ur en securi!at %n PS," E9stro& oft i se %ntoarse spre indi(idul respecti(" ),e &a&a nai+ii s7a &ai %nt8&plat;) Porni spre ca+ina de co&unicaii" #e$nicianul oni pe l8n el" : #ipii care o+ser( radarul din PS, erau curioi, do&nule""" : Bda; E9stro& r&sese cufundat %n 8ndurile sale" : 4n le tur cu su+&arinul i&ens care staiona %n !on, l8n coast" Ne %ntre+a& de ce nu ne7ai po&enit ni&ic despre el" E9stro& %i ridic pri(ireaD : ,e !ici; -(ioane alun ite, controlate de la distan, care preau nite farfurii pe cer"
20

: Su+&arinul, do&nule; Puteai s le po&enii despre el &car ti7 pilor de la radar" Bsurile de securitate adiionale pe &are sunt de %neles, dar ec$ipa de la radar a fost luat pe nepre tite" E9stro& se opriD : (e su+&arin; #e$nicianul se opri i el, neatept8ndu7se ca directorul ad&inistrati( s fie surprins de ce7i spusese elD : Nu face parte din operaiunile noastre; : Nu< >nde se afl; #e$nicianul si&i un nod %n 8t" : .a circa cinci 9ilo&etri, %n lar " .7a& prins pe radar din noroc" ieit la suprafaa doar acu& c8te(a &inute" >n se&nal al nai+ii de &are" O na( i&ens" Ne7a& i&a inat c le7ai cerut celor de la Barina S">"-" s p!easc operaiunile fr ca noi s ti&" E9stro& fcu oc$ii &ariD : ,u si uran, nu< @ocea te$nicianului %ncepu s sune e!itantD : -tunci, do&nule, cred c ar tre+ui s ( infor&e! c un su+&arin toc&ai s7a %nt8lnit cu o aerona( %n lar ul coastei" Pro+a+il, un sc$i&+ de oa&eni" De fapt, a& fost cu toii surprini s (ede& c %ncearc cine(a aa ce(a pe un ase&enea (8nt" E9stro& %n&r&uri" ),e &a&a nai+ii caut un su+&arin c$iar l8n coasta insulelor Elles&ere fr ca eu s tiu;) : -i (!ut %n ce direcie a pornit aerona(a dup %nt8lnire; : 4napoi spre +a!a aerian #$ule" Presupun c pentru a7i duce rapid pe continent" E9stro& nu &ai scoase nici o (or+ p8n a=unse la ca+ina de co&uni7 caii" ,8nd a=unse %n %ncperea %ntunecat, %l %nt8&pin o (oce r uit, dar cunoscut" : -(e& o pro+le&, %i !ise #enc$, tuind %n ti&p ce (or+ea" E le at de Rac$el Se'ton"

20 Senatorul Se'ton uitase de c8nd se pri(ea %n ol c8nd au!i +tile" ,8nd %i ddu sea&a c ! o&otele din urec$i nu se datorau alcoolului, ci cui(a care +tea %n ua aparta&entului su, se ridic de pe canapea i porni %&pleticindu7se spre intrare" : ,ine e; stri el, nea(8nd c$ef de (i!itatori" Bod6 uard7ul %i spuse identitatea &usafirului" Se'ton se tre!i instan7 taneu" )DaM tiu c se &ic repede") Sperase s nu fie ne(oit s poarte o ase&enea con(ersaie p8n a doua !i" *nspir8nd ad8nc i %ndrept8ndu7i prul, Se'ton desc$ise ua" ,u7 notea prea +ine c$ipul din faa lui : dur i parc de cear, %n ciuda celor apte!eci i ce(a de ani ai o&ului" Se'ton se %nt8lnise cu el de di&inea, %n du+ia al+ Ford Cindstar, %n parcarea unui $otel" )Oare a fost a!i7di7 &inea;), se %ntre+ Se'ton" Doa&ne, c8t se &ai sc$i&+aser lucrurile de atunci< : Pot s intru; %ntre+ (i!itatorul" Se'ton se ddu la o parte, per&i8ndu7i efului SFF s treac" : - &ers +ine %nt8lnirea; se interes o&ul, dup ce Se'ton %nc$ise ua" )Dac a &ers +ine;) Se'ton se %ntre+ pe ce lu&e tria indi(idul" : #re+urile &er eau e'celent p8n ce i7a fcut apariia

preedintele la tele(i!or" Br+atul %n (8rst ddu din cap, pr8nd de! ustatD : Da" O (ictorie incredi+il" @a duna &ult cau!ei noastre" )@a duna &ult cau!ei;) *at un opti&ist" ,u triu&ful o+inut de N-S- %n acea sear, tipul a(ea s fie de &ult &ort i %n ropat %nainte ca SFF s7i atin elurile le ate de pri(ati!are" : De ani de !ile +nuiesc e'istena unor astfel de do(e!i, continu +tr8nul" Nu tia& c8nd i su+ ce for&, dar &ai de(re&e sau &ai t8r!iu tre+uiau s apar" Se'ton era uluitD : Nu suntei surprins; : Bate&atica uni(ersului (or+ete de la sine despre e'istena altor for&e de (ia, replic &usafirul, %n ti&p ce se %ndrepta spre +iroul lui Se'ton" -ceast descoperire nu & surprinde deloc" Din punct de (edere intelectual, sunt c$iar e&oionat" Din punct de (edere spiritual, sunt ui&it" Politic %ns, & si&t profund deran=at" Bo&entul ales nu putea fi unul &ai prost" Se'ton se %ntre+a de ce &ai (enise indi(idul" ,u si uran, nu pentru a7l %ncura=a" : Dup cu& tii, rosti +tr8nul, co&paniile &e&+re ale SFF au c$eltuit &ilioane de dolari %ncerc8nd s desc$id frontiera spaial cet7 enilor particulari" 4n ulti&a perioad, o &are parte din acei +ani au intrat %n ca&pania du&nea(oastr electoral" Se'ton trecu +rusc %n defensi(D : N7a& a(ut nici un control asupra de!astrului din seara asta" ,asa -l+ &7a ade&enit s atac N-S-< : Da" Preedintele i7a =ucat +ine crile" Ai totui s7ar putea s nu fie totul pierdut< 4n oc$ii indi(idului se citea un licr ciudat de speran" )E senil), 8ndi Se'ton" #otul fusese pierdut, definiti(" #oate posturile de tele(i!iune de!+teau acu& pro+le&a eecului ca&paniei electorale a senatorului" Btr8nul intr %n +irou, se ae! pe canapea i %i fi' pri(irea7i o+osi7 t asupra lui Se'tonD : @ a&intii, relu el, de pro+le&ele pe care N-S- le7a a(ut iniial cu ano&aliile aplicaiilor software de la +ordul siste&ului de satelii PODS; Se'ton nu7i putea i&a ina unde +tea indi(idul" ),e i&portan &ai are acu&; PODS a sit un +leste&at de &eteorit cu fosile<) : Dac ( a&intii, aplicaiile software de la +ordul sateliilor nu au funcionat cu& tre+uie la %nceput" ,$iar du&nea(oastr ai fcut &are ta&7ta& %n pres pe te&a asta< : -a i tre+uia< i!+ucni Se'ton, ae!8ndu7se %n faa lui" Era un nou eec %nre istrat de N-S-< Br+atul %ncu(iinD : De acord" 4ns la puin ti&p dup aceea, N-S- a inut o conferin de pres %n care a anunat c a sit o cale de e(itare a pro+le&elor : un fel de )petic) pentru lipsurile din aplicaia software" Se'ton nu (!use acea conferin de pres, dar au!ise c fusese scurt, tern i cu reu de&n de (reo noutate : liderul proiectului PODS descriind %n ter&eni te$nici plicticoi cu& reuise N-S- s depeasc o eroare &inor %n software7ul PODS de detectare a ano&aliilor, astfel %nc8t totul de(enise perfect operaional" : -& ur&rit proiectul PODS cu interes de c8nd a euat %i !ise o&ul, dup care scoase o caset (ideo i se %ndrept spre tele(i!orul lui Se'ton" Puse caseta %n aparatul de redare i continuD : -sta ar tre+ui s ( interese!e"

,aseta %ncepu s rule!e" Se (edea sala de conferin a N-S- a sediu7 lui din Cas$in ton al a eniei" >n +r+at +ine %&+rcat se afla pe podiu& i saluta audiena" Su+ podiu& se (edea o etic$et pe care scriaD ),/R*S /-RPER, Section Bana er Polar Or+itin Densit6 Scanner Satellite (PODS))" : ,$ris /arper era un +r+at %nalt, rafinat, care (or+ea cu de&nita7 tea discret a unui a&erican de ori ine european care %nc &ai inea la rdcinile lui" -(ea un accent lefuit i erudit" Se adresa presei cu %ncre7 dere, oferindu7i (etile proaste despre PODSD : Dei PODS este pe or+it i funcionea! +ine, a(e& o pro+le& &inor cu co&puterele de la +ord" E (or+a despre o eroare &inor de pro7 ra&are pentru care %&i asu& %ntrea a responsa+ilitate" Bai e'act, filtrul F*R are un inde' (o'el reit, ceea ce %nsea&n c aplicaia software de detectare a ano&aliilor nu funcionea! la para&etri nor&ali" .ucr& a7 cu& la re!ol(area acestei pro+le&e" Buli&ea oft, pr8nd o+inuit cu eecurile %nre istrate de N-S-" : ,e %nsea&n asta pentru eficacitatea curent a satelitului; %l %n7 tre+ cine(a" /arper %i rspunse ca un profesionist" ,u %ncredere i pra &atis&D : *&a inai7( o perec$e de oc$i perfeci fr un creier funcional" 4n esen, satelitul o+ser( totul, dar $a+ar n7are la ce anu&e se uit" Scopul &isiunii PODS este de a o+ser(a pun i de $ea topit %n calota polar arctic, dar, fr un co&puter care s anali!e!e datele pri&ite de la scanerele de densitate, satelitul nu poate discerne care sunt punctele de interes" -r tre+ui s a(e& situaia re!ol(at dup ce ur&toarea &iune a na(etei spaiale (a face nite re la=e la co&puterul de +ord" 4n %ncpere i!+ucni un ea&t de de!a& ire" Btr8nul %l fi' cu pri(irea pe Se'tonD : Atie s pre!inte +ine (etile proaste, nu; : E de la N-S-, &or&i Se'ton" E specialist %n c$estii de enul sta" Banda rul %n ol c8te(a clipe, apoi le oferi i&a ini de la o alt confe7 rin de pres N-S-" : -ceast a doua conferin de pres, !ise +tr8nul, s7a inut cu doar c8te(a spt&8ni %n ur&" Noaptea, destul de t8r!iu" Puini oa&eni au (7 !ut7o" De aceast dat, doctorul /arper anun (eti 'une. Baterialul %nre istrat porni s rule!e" -cu& ,$ris /arper prea %n ri7 =orat i ne li=ent" : Sunt +ucuros s ( anun, %ncepu el, pr8nd oricu& nu&ai +ucuros nu, c N-S- a sit o &odalitate de a e(ita pro+le&ele cau!ate de ano7 &alia din aplicaia software a siste&ului PODS" O&ul %ncepu s e'plice ce %nse&na acea &odalitate de e(itare, cu7 t8ndu7i cu(intele : ce(a le at de redirecionarea infor&aiilor datelor +rute de la satelit i tri&iterea lor prin inter&ediul co&puterelor direct pe #erra, %n loc de folosirea co&puterului de +ord pentru anali!" #oat lu&ea prea i&presionat" #otul suna plau!i+il i %ncura=ator" Dup ce /arper ter&in, sala i!+ucni %n aplau!e entu!iaste" : Deci ne pute& atepta %n cur8nd la ce(a date; %ntre+ cine(a din audien" /arper %ncu(iin, transpir8ndD : 4n c8te(a spt&8ni" -lte aplau!e" B8ini ridicate din toate prile" : -sta e tot ce ( pot spune acu&, conclu!ion /arper, pr8nd de7a dreptul +olna(, %n (re&e ce %i str8n ea $8rtiile" PODS st +ine pe or+it i funcionea!" O s a(e& i date %n cur8nd<

O&ul o lu practic la oan de pe scen" Se'ton se str8&+" ,eea ce (!use era e'tre& de ciudat" De ce pruse ,$ris /arper at8t de de a=at c8nd furni!ase (etile proaste i at8t de stin $er c8nd le dduse pe cele +une; -r fi tre+uit s fie e'act pe dos" Se'ton nu ur&rise acea conferin de pres atunci c8nd a fost trans&is %n direct, dei citise despre re!ol(area pro+le&ei software" .a acea dat, re!ol(area pruse o &sur neconcludent de sal(are in e)tremis a N-S-G percepia pu+lic nu fusese influenat cu ni&ic : PODS %nse&na doar un alt proiect N-S- care ddea rateuri i era peticit %n ra+ printr7o soluie departe de perfeciune" Btr8nul %nc$ise tele(i!orulD : N-S- a pretins c doctorul /arper nu se si&ea prea +ine %n acea sear" Fcu o pau!D : Din %nt8&plare, eu cred c /arper a &init" )- &init;) Se'ton fcu oc$ii &ari, incapa+il s pun cap la cap ele7 &entele necesare unui raiona&ent lo ic pentru care /arper ar fi &init" ,u toate astea, Se'ton %nsui spusese destule &inciuni %n (iaa lui ca s recunoasc un &incinos =alnic, atunci c8nd (edea unul" #re+uia s ad&it c, din acest punct de (edere, doctorul /arper ddea de +nuit" : Oare nu ( dai sea&a; %ntre+ +tr8nul" -cest &ic anun pe care toc&ai l7ai au!it din partea lui ,$ris /arper repre!int cea &ai i&portant conferin de pres din istoria N-S-" Fcu o pau!D : -cea re!ol(are a pro+le&ei software este cea care a per&is PODS s descopere &eteoritul" Se'ton era %n cea" )Ai tu cre!i c a &init %n aceast pri(in;) : Dar, dac /arper a &init, iar software7ul PODS nu funcionea!, de fapt, atunci cu& nai+a a descoperit N-S- &eteoritul; Btr8nul !8&+i" : ,$iar aa"

22 -(iaia &ilitar a&erican rec$i!iionase %n ti&pul arestrilor &arilor traficani de dro uri peste !ece supersonice pri(ate, inclusi( trei aparate 51 recondiionate i folosite pentru transportul @*P7urilor &ilitare" ,u o =u&tate de or %nainte, unul dintre aceste aparate decolase de pe pista +a!ei #$ule, str+tuse furtuna i acu& tra(ersa noaptea canadian %n dru& spre Cas$in ton" .a +ord, Rac$el Se'ton, Bic$ael #olland i ,or96 Barlinson %&preau ca+ina de opt locuri" Preau o ec$ip sporti( ciuda7 t, aa cu& erau %&+rcai %n costu&ele al+astre de scafandru pri&ite pe su+&arin" 4n ciuda uruitului puternic al &otoarelor 5ru&&an, ,or96 Barlinson &oia %n spate" #olland sttea %n fa i pri(ea, epui!at, pe fereastra a(io7 nului %nspre apele oceanului" .8n el edea Rac$el, care ar fi (rut s doar&, dar %i era i&posi+il" Bintea ei %ntorcea pe toate prile &isterul &eteoritului i, &ai nou, con(ersaia cu Pic9erin din ca&era &oart" 4na7 inte de a %nc$ide, Pic9erin %i &ai dduse lui Rac$el dou (eti tul+urtoa7 re" Bai %nt8i, Bar=orie #enc$ pretindea c deine o %nre istrare (ideo a depo!iiei pe care o fcuse Rac$el personalului de la ,asa -l+" Fe&eia a&enina c (a folosi %nre istrarea dac Rac$el retracta cele afir&ate despre &eteorit" @estea era tul+urtoare, pentru c Rac$el %i e'plicase

clar lui Jac$ /erne6 c pre!entarea ar u&entelor pentru personalul ad&inistraiei putea fi folosit doar pentru u! intern" *ar Jac$ /erne6 prea s fi i norat acea cerere" - doua (este a(ea le tur cu o de!+atere, care a(usese loc la ,NN, la care participase tatl ei %n acea dup7a&ia!" Bar=orie #enc$ folosise oca!ia pentru a aprea %n pu+lic i %l atrsese cu di+cie pe tatl ei %n capcana adoptrii unei po!iii e'tre& de clare %&potri(a N-S-" Bai e'act, #enc$ %l forase pe senator s %i procla&e cu trie scepticis&ul %n pri(ina posi+ilei descoperiri a (reunei ur&e de (ia e'traterestr" )S7i &n8nce plria;) Pic9erin afir&ase c asta se oferise tatl ei s fac %n ca! c N-S- ar fi descoperit (reodat (ia e'traterestr" Rac$el se %ntre+a acu& cu& reuise #enc$ s scoat o ase&enea pro&isiune de la tatl ei" 4n &od clar, ,asa -l+ pre tise scena cu ri= : aliniind fr &il toate piesele do&inoului %n (ederea colapsului rsuntor al lui Se'ton" .ucr8nd ca un soi de duo e'pert %n wrestlin politic, preedintele i Bar=orie #enc$ uneltiser perfect pentru a7i ucide prada" 4n (re&e ce preedintele r&sese cu o aparent de&nitate %n afara rin ului, #enc$ se urcase %n el, se apucase s se tot %n(8rteasc i %l %n $esuise cu di+cie pe senator %ntr7un col, de unde acestuia i se ad&inistrase lo(itura de raie" Preedintele o infor&ase pe Rac$el c le ceruse celor de la N-S- s a&8ne anunarea descoperirii pentru a a(ea ti&p s (erifice e'actitatea datelor" Rac$el %i ddea sea&a acu& c ateptarea adusese i alte a(an7 ta=e" #i&pul c8ti at dduse ,asei -l+e r a!ul necesar pentru a7i oferi senatorului suficient fr8n $ie c8t s se sp8n!ure sin ur cu ea" Rac$el nu nutrea nici un fel de si&patie pentru tatl ei" ,u toate as7 tea, %nele ea acu& c su+ aparenta cldur u&an a preedintelui Jac$ /erne6 se ascundea un rec$in (iclean" Nu a=un eai cel &ai puternic o& din lu&e fr s ai instinct de uci a" 4ntre+area era acu& dac acest re7 c$in fusese un &artor ne(ino(at sau un =uctor acti( %n tot acest scenariu" Rac$el se ridic, si&ind ne(oia s7i %ntind picioarele" 4n ti&p ce se pli&+a %n spaiul li+er dintre scaune, si&i frustrarea cau!at de neputina de a pune cap la cap piesele at8t de contradictorii ale aradei" Folosindu7 se doar de o lo ic i&peca+il, Pic9erin trsese conclu!ia c &eteoritul era un fals" 4n sc$i&+, folosindu7se de re!ultatele tiinifice, #olland i ,or96 insistaser c &eteoritul era autentic" Rac$el tia doar c (!use o roc %nne rit i plin de fosile care fusese e'tras din $ea" #rec8nd pe l8n ,or96, Rac$el se uit la astrofi!icianul serios rnit %n ur&a +tliilor purtate pe $ea" >&fltura de pe o+ra! %ncepea s se retra , iar copcile artau +ine" O&ul dor&ea, sforind, str8n 8nd cu pu7 tere %n &8ini &ostra de &eteorit %n for& de disc, ca pe un o+iect de &are pre" Rac$el se aplec i lu cu +l8ndee &ostra din &8inile lui" Ridic piatra i studie din nou fosilele" )Renun la orice presupuneri, %i spuse ea, c$inuindu7se s7i pun ordine %n 8nduri" Resta+ilete lanul de de7 ducii lo ice)" Era un (ec$i truc folosit de NRO" Reconstruirea unei do(e!i de la !ero era un proces cunoscut drept )start nul), practicat de toi analitii atunci c8nd infor&aiile nu se le au" )Reasa&+lea! do(ada") 4ncepu din nou s se pli&+e" )Repre!int aceast piatr o do(ad a (ieii e'traterestre; Rac$el tia prea +ine c o do(ad %nse&na o conclu!ie construit pe o pira&id de fapte, adic pe o +a! lar de infor&aii acceptate, din care re!ultau aseriuni &ai speciale" 4ndeprtea! toate presupunerile de +a!" 4ncepe din nou") ),e anu&e a(e&;)

"O piatr") ,8ntri infor&aia pre de c8te(a clipe" )O piatr" O piatr cu creaturi fosili!ate") 4napoindu7se %n partea din fa a a(ionului, se ae! la locul ei, l8n Bic$ael #olland" : Bi9e, $ai s face& un =oc" #olland se %ntoarse de la fereastr" Prea distant i cufundat %n 8n7 duriD : >n =oc; Rac$el %i ddu &ostraD : S presupune& c (e!i aceast roc fosili!at pentru pri&a dat" Nu i7a& spus de unde pro(ine sau cu& a fost descoperit" ,e &i7ai spune c este; #olland oft disperatD : ,e ciudat c & %ntre+i aa ce(a" #oc&ai &i7a trecut prin &inte un 8nd tare ciudat""" .a sute de 9ilo&etri %n ur&a lui Rac$el i a lui #olland, un a(ion cu aspect +i!ar !+ura la %nli&e =oas %n ti&p ce se %ndrepta spre sud str+7 t8nd oceanul pustiu" .a +ordul aerona(ei, ec$ipa Delta Force pstra tce7 rea" Be&+rii ec$ipei &ai fuseser scoi din unele locaii %n ra+, dar niciodat at8t de repede ca acu&" ,ontrolorul era furios la cul&e" ,e(a &ai de(re&e, Delta One %l infor&ase pe controlor c anu&ite e(eni&ente neateptate petrecute pe $ear nu %i oferiser ec$ipei sale alt (ariant dec8t cea a folosirii forei" O for care %nse&nase uciderea a patru oa&eni de tiin ci(ili, iar aceste cri&e necesare %i induseser pe Rac$el Se'ton i pe Bic$ael #olland" ,ontrolorul pruse ocat" ,$iar dac repre!enta ulti&a opiune auto7 ri!at, asasinatul nu fcuse parte din planul iniial" >lterior, de! ustul controlorului se transfor&ase %ntr7o furie necon7 trolat c8nd afl (estea c asasinatele euaser" : Ec$ipa ta a dat re< %i uierase acesta %n dispo!iti(ul de co&uni7 caie, tonul ro+oti!at a+ia reuind s7i &asc$e!e furia" #rei dintre cele patru inte sunt %nc %n (ia< )*&posi+il<), %i spusese Delta One" : Dar a& fost &artorii""" : -u intrat %n le tur cu un su+&arin i acu& sunt %n dru& spre Cas$in ton" : ,e;;; @ocea controlorului de(enise su&+rD : -scult7& cu atenie" Sunt pe cale de a7i da noi ordine" *ar de aceasta dat nu (ei &ai rei<

20 Senatorul Se'ton %i conduse, %nsufleit iari de speran, oaspetele neateptat %napoi la lift" Aeful SFF nu (enise s %l rsti neasc pentru eec, ci s %l console!e i s7l anune c +tlia nu se %nc$eiase" O posi+il fisur %n ar&ura N-S-" 4nre istrarea (ideo a ciudatei conferine de pres N-S- %l con(insese pe Se'ton c +tr8nul a(ea dreptate : ,$ris /arper, directorul &isiunii PODS, &inise" )Dar de ce; *ar dac N-S- nu re!ol(ase pro+le&a cu soft7 ware7ul satelitului, cu& descoperise &eteoritul;)

Ber 8nd spre lift, +tr8nul !iseD : >neori nu e ne(oie dec8t s dai peste ce(a care pare lipsit de i&7 portan" Poate c (o& si o cale de a su+&ina (ictoria N-S- c$iar din interior" S arunc& o u&+r de ne%ncredere" ,ine tie ctre ce (a con7 duce ea< Btr8nul %i fi' pri(irea o+osit %n oc$ii lui Se'tonD : 4nc nu sunt pre tit s & %ntind %n pat i s &or, do&nule se7 nator" Ai +nuiesc c nici du&neata nu eti" : Bine%neles c nu, %i rspunse Se'ton, cu o (oce din care se dedu7 cea clar $otr8rea" -& &ers prea departe< : ,$ris /arper a &init, continu eful SFF, %n (re&e ce se urca %n lift" *ar noi tre+uie s afl& de ce" : @oi o+ine infor&aia c8t pot de repede, replic Se'ton" )-& i persoana potri(it pentru asta") : Bine" @iitorul du&itale depinde de aceast c$estiune" Senatorul porni %napoi spre aparta&ent cu pas &ai uor i cu &intea &ai li&pede" )N-S- a &init %n pri(ina PODS") Sin ura pro+le& era cu& putea do(edi Se'ton acest lucru" 58ndurile i se %ndreptaser de=a ctre 5a+rielle -s$e" Oriunde s7ar fi aflat ea %n acel &o&ent, pro+a+il c se si&ea ca un ra$at %n ploaie" Fr %ndoial c (!use i ea conferina de pres i se sea acu&, pro+a+il, pe un pod, ata s se arunce" Propunerea ei de a transfor&a N-S- %ntr7un su+iect &a=or al ca&paniei electorale a senatorului se do(edise cea &ai &are reeal din cariera lui Se'ton" 5a+rielle %&i e datoare, 8ndi Se'ton" Ai ea tie asta") Fata do(edise de=a c poate face rost de secrete N-S-" )-re o persoan de contact acolo), %i !ise Se'ton" De spt&8ni %ntre i %i furni!a infor&aii confideniale din interior" 5a+rielle dispunea de relaii pe care nu le %&prea cu alii" Relaii de care se putea folosi pentru a o+ine date despre PODS" Bai &ult, odat cu e(eni&entele din acea sear, fata de(enise i foarte &oti(at" -(ea o datorie de pltit, iar Se'ton +nuia c ea ar fi fcut orice ca s7i rec8ti e fa(orurile" 4n dreptul uii aparta&entului, +od6 uard7ul %l %nt8&pin cu un salutD : Bun seara, do&nule senator" ,red c a& procedat corect d8ndu7i (oie lui 5a+rielle s intre ce(a &ai de(re&e;< Bi7a spus c tre+uie neapa7 rat s discute cu du&nea(oastr" Se'ton se opriD : ,e spui; : Do&nioara -s$e""" -(ea nite infor&aii i&portante pentru du&7 nea(oastr ce(a &ai de(re&e %n seara asta" De aceea a& lsat7o s intre" Se'ton %ncre&eni" Pri(i ua aparta&entului" ),e nai+a tot %ndru indi(idul sta;) E'presia de pe c$ipul +od6 uard7ului se sc$i&+ %ntr7una de nedu7 &erire i de %n ri=orare" : @ si&ii +ine, do&nule senator; @ aducei a&inte, nu; 5a+rielle a (enit %n ti&pul %nt8lnirii" - (or+it cu du&nea(oastr, nu; /re'uie s7o fi fcut" - !+o(it ce(a (re&e %nuntru" Se'ton se $ol+ %n ol &ai &ulte secunde, si&ind cu& pulsul i7o ia ra!na" )Do+itocul sta a lsat7o pe 5a+rielle %n aparta&entul &eu %n ti&7 pul unei %nt8lniri pri(ate; *ar aia s7a f88it %nuntru i a plecat fr a scoate (reo (or+;) Se'ton nici &car nu7i putea i&a ina ce au!ise fata" Stp8nindu7i cu reu &8nia, se for s7i !8&+easc o&ului de pa!" : O$, da< 4&i cer scu!e" Sunt epui!at" -& &ai i +ut ce(a" Do&ni7 oara -s$e a discutat %ntr7ade(r cu &ine" -i fcut ce tre+uia" Bod6 uard7ul pru uurat" : ,8nd a plecat a spus %ncotro se duce;

O&ul cltin din capD : Era %n &are ra+" : Bine, &ulu&esc" Se'ton intr %n aparta&ent spu&e 8nd de furie" ),8t de co&plicate au fost nenorocitele &ele de ordine; Fr (i!itatori<) #re+uia s presupun acu& c, dac sttuse %nuntru o (re&e i apoi ieise fr a scoate o (or+, 5a+rielle au!ise lucruri de care nu ar fi tre+uit s afle" )Ai totul %n seara asta +leste&at") Bai presus de orice, Se'ton tia c nu %i per&itea s piard %ncrede7 rea lui 5a+rielleG c8nd erau de!a& ite, fe&eile puteau de(eni r!+un7 toare i proaste" Se'ton tre+uia s %i rec8ti e %ncrederea" -(ea ne(oie de ea %n ta+ra lui, %n noaptea asta &ai &ult ca oric8nd"

23 -fl8ndu7se la eta=ul patru al studiourilor de tele(i!iune -B,, 5a+rielle -s$e sttea sin ur %n +iroul cu perei de sticl al Uolandei i pri(ea %n ol spre co(or" 4ntotdeauna se &8ndrise cu instinctele ei i cu flerul de a ti %n cine s ai+ %ncredere" Pentru pri&a dat dup &uli ani, 5a+rielle se si&7 ea acu& sin ur, netiind pe ce cale s apuce" Sunetul telefonului ei &o+il o fcu s %i ia pri(irea de la co(or" E!i7 t8nd, %i rspunse" : 5a+rielle -s$e" : Eu sunt, 5a+rielle" Recunoscu i&ediat ti&+rul (ocii senatorului, dei Se'ton prea sur7 prin!tor de cal& a(8nd %n (edere cele petrecute" : - fost o noapte a nai+ii de rea, !ise el, aa c las7& s (or+esc" Sunt con(ins c ai (!ut conferina preedintelui" *suse, noi a& pariat pe crile proaste" Bi se face ru doar c8nd & 8ndesc la asta" Pro+a+il c te %n(ino(eti sin ur" N7o face" ,ine nai+a ar fi putut s $iceasc; Nu e (ina ta" Oricu&, ascult7& +ine< ,red c e'ist o cale de a rec8ti a ce a& pierdut" 5a+rielle se ridic" Nu putea s7i i&a ine nici &car la ce se referea Se'ton" Nu era deloc reacia la care se ateptase" : 4n seara asta a& a(ut o %nt8lnire, continu senatorul, cu repre!en7 tani ai industriei aerospaiale pri(ate, i""" : -i a(ut; ls 5a+rielle s7i scape fr (oie, uluit s7l aud c re7 cunoate" -dic""" n7a& a(ut nici cea &ai (a idee" : Bda, ni&ic i&portant" #e7a fi ru at s participi, dar tipii tia in enor& la inti&itatea lor" >nii dintre ei donea! +ani pentru ca&pania &ea" Nu e ce(a despre care ar (rea ca lu&ea s afle" 5a+rielle se si&ea co&plet de!ar&atD : Dar""" nu e ile al; : *le al; Pe nai+a, nu< #oate donaiile sunt su+ li&ita de dou &ii de dolari" Boa+e de fasole" #ipii tia a+ia dac desc$id ura, dar eu le ascult s&iorcielile oricu&" S spune& c in(estesc %n (iitor" Pstre! discreia a7 supra po(etii, deoarece, ca s fiu sincer, aparenele nu sunt prea +enefi7 ce" Dac prind cu&(a de (este cei de la ,asa -l+, se ale e praful din toate astea" Oricu&, ascult, nu despre asta (oia& s %i (or+esc" #e7a& sunat s %i spun c, dup %nt8lnirea din seara asta, discuta& cu eful SFF""" #i&p de c8te(a secunde, dei Se'ton continua s (or+easc, 5a+rielle si&i cu& faa %i ia foc i c ruinea o copleea" Fr nici cea &ai &ic alu!ie din partea ei, senatorul recunoscuse %nt8lnirea cu directorii

co&paniilor aerospaiale pri(ate" )Perfect le al") Ai c8nd se 8ndea ce era s fac< Sla( Do&nului c o oprise Uolanda la ti&p" )- fost c8t p7aci s sar %n +arca lui Bar=orie #enc$<) : """ -a c i7a& spus efului SFF, spunea senatorul, c tu ai putea o+ine acea infor&aie pentru noi" 5a+rielle asculta acu& cu atenieD : 4n re ul< : ,ontactul de la care ai pri&it infor&aiile confideniale despre N-S- %n ulti&ele luni""" Presupun c &ai poi lua le tura cu el< )Bar=orie #enc$") 5a+rielle se str8&+ tiind c nu7i (a putea &rtu7 risi niciodat cu& fusese &anipulat de infor&atorul ei" : B&&""" cred c da, &ini ea" : Bine" -& ne(oie de nite infor&aii de la tine" ,$iar acu&" 4n ti&p ce7l asculta, 5a+rielle %nelese c8t de &ult %l su+esti&ase pe senatorul Sed ewic9 Se'ton %n ulti&a (re&e" Poate c o&ul %i &ai pierduse din strlucire de c8nd %ncepuse ea s fie interesat de cariera lui" 4n seara asta %ns %i re(enise" -&eninat puternic de o lo(itur &ortal, Se'ton plnuia un contraatac" 4n plus, n7a(ea de 8nd s7o pedepseasc pe 5a+rielle, c$iar dac ea fusese cea care %l condusese pe aceast cale nenorocit" 4n loc de asta, %i oferea oca!ia s7i ispeasc pcatele" *ar ea (oia s7i ispeasc toate pcatele" *ndiferent care ar fi preul pe care ar tre+ui s7l plteasc"

00 Cillia& Pic9erin pri(i pe fereastra +iroului %nspre irul %ndeprtat de felinare de pe .ees+ur /i $wa6" Se 8ndea adesea la ea c8nd sttea sin7 ur acolo, pe acoperiul lu&ii" )-t8ta putere""" i n7a& fost %n stare s o sal(e!") Diana, fata lui Pic9erin , &urise %n Barea Roie, %n (re&e ce se afla la +ordul unei &ici na(e de escort i se antrena s de(in na(i ator" Na(a ei era ancorat %ntr7un port si ur %ntr7o dup7a&ia! %nsorit c8nd o alup %ncrcat cu e'plo!i+il i &ane(rata de doi teroriti sinuci ai tra(ersase %ncet portul i e'plodase la contactul cu na(a" 4n acea !i, alturi de Diana Pic9erin , &uriser ali treispre!ece tineri soldai a&ericani" Cillia& Pic9erin fusese de(astat" Furia %l copleise spt&8ni de7a r8ndul" Dup ce atacul fusese atri+uit unei rupri teroriste pe care ,*- o cuta de ani de !ile fr succes, furia lui se transfor&ase %n tur+are" Se dusese direct la sediul ,*- i ceruse rspunsuri" -cceptase cu reu acele rspunsuri" ,*- se pre tise s ia cu asalt acea rupare cu luni de !ile %n ur&, dar atepta foto rafiile de %nalt re!oluie de la satelii pentru a putea pla7 nifica un atac precis asupra ascun!torii din &unte a teroritilor din -f a7 nistan" Foto rafiile tre+uiau fcute de un satelit NRO %n (aloare de 1,2 &iliarde dolari cu nu&ele de cod @orte' 2, acelai satelit care fusese spul7 +erat pe ra&pa de lansare de rac$eta purttoare N-S-" Din cau!a acci7 dentului N-S-, lo(itura ,*- fusese a&8nat, iar Diana Pic9erin &urise" Bintea %i spunea lui Pic9erin c N-S- nu fusese direct responsa+il, dar ini&ii %i (enea reu s ierte" -nc$eta declanat asupra cau!elor acci7 dentului de!(luise c in inerii N-S- responsa+ili cu siste&ul de in=ectare a co&+usti+ilului fuseser o+li ai s utili!e!e &ateriale de &8na a doua %n efortul de a nu depi +u etul alocat" : 4n ca!ul !+orurilor &ane(rate de la distan, e'plicase .awrence E9stro& %ntr7o conferin de pres, N-S- pune &ai presus de toate efici7

ena costurilor" 4n acest ca!, re!ultatele nu au fost opti&e" @o& a(ea &ai &ult ri= pe (iitor" )Nu au fost opti&e") Diana Pic9erin fusese ucis" Bai &ult, deoarece satelitul spion era secret, pu+licul n7a aflat nicio7 dat de de!inte rarea unui satelit NRO %n (aloare de 1,2 &iliarde dolari i nici de pierderea a nu&eroase (iei" : Do&nule; se au!i (ocea secretarei prin interco&, tre!indu7l din re(erie" Pe linia unu" Bar=orie #enc$" Pic9erin se scutur ca s se tre!easc i se uit la telefon" )Din nou;) .u&ina din dreptul liniei unu prea s clipeasc a ur en" Pic9erin se %ncrunt i rspunseD : -ici Pic9erin " @ocea lui #enc$ uiera de &8nieD : ,e (7a spus; : Pardon; : @7a contactat Rac$el Se'ton< ,e (7a spus; Era pe un su+&arin, pentru nu&ele lui Du&ne!eu< @reau nite e'plicaii pentru asta< .ui Pic9erin i se prea e(ident c ne area nu constituia o opiune" #enc$ %i fcuse te&ele" Era surprins c indi(ida aflase de (harlotte, dar pro+a+il c %i pusese la +taie toat influena ca s o+in nite rspun7 suri" : Da, a& fost contactat de do&nioara Se'ton" : -i aran=at s fie luat de acolo" Ai nu &7ai sunat;<; : -& aran=at transportul" E corect" Bai r&seser dou ore p8n ce Rac$el Se'ton, Bic$ael #olland i ,or96 Barlinson tre+uiau s ateri!e!e la +a!a aerian Bollin s din apropi7 erea NRO" : Ai totui ai $otr8t s nu & infor&ai;;; : Rac$el Se'ton a adus c8te(a acu!aii foarte deran=ante" : Pri(ind autenticitatea &eteoritului""" i un soi de atac la adresa (ieii ei; : Printre altele" : E(ident, &inte< : Suntei contient c e %nsoit de alte dou persoane care %i con7 fir& po(estea; #enc$ fcu o pau!D : Da" Foarte neplcut" ,asa -l+ este preocupat de preteniile lor" : ,asa -l+; Sau du&nea(oastr personal; #onul ei de(eni ascuit ca un +riciD : 4n ceea ce ( pri(ete, do&nule director, %n seara asta nu e'ist nici o diferen %ntre &ine i ,asa -l+" Pe Pic9erin nu7l i&presiona deloc aceast afir&aie" Nu era strin de &ane(rele politicienilor i ale personalului an a=at de a sta+ili capete de pod %n co&unitatea ser(iciilor de infor&aii" Puini se strduiau at8t de a&arnic precu& Bar=orie #enc$" : Preedintele tie c &7ai sunat; : ,a s fiu sincer, do&nule director, sunt ocat c ai aplecat ure7 c$ea la prostiile acestor lunatici" )Nu &i7ai rspuns la %ntre+are") : Nu (d nici un &oti( lo ic pentru care aceti oa&eni ar &ini" #re7 +uie s presupun fie c spun ade(rul, fie c au co&is o reeal ne(ino7 (at" : Eroare; ,8nd apare i acu!aia de atac; 5reeli ale datelor despre &eteorit pe care N-S- nu le7a o+ser(at niciodat; @ ro < Este %n &od clar (or+a de un co&plot politic" : Dac ar fi aa, atunci &oti(ele %&i scap"

#enc$ oft reu i %i co+or% (oceaD : Do&nule director, aici sunt i&plicate fore despre care s7ar putea ca nici du&nea(oastr s nu a(ei $a+ar" Pute& discuta &ai pe lar ce(a &ai t8r!iu, dar acu& tre+uie s aflu unde sunt do&nioara Se'ton i cei doi %nsoitori ai ei" #re+uie s dau de captul acestei po(eti %nainte ca ei s pro(oace daune irepara+ile" >nde sunt; : sta nu e enul de infor&aie pe care s o %&prtesc cu uu7 rin" @ (oi contacta dup ce sosesc" : 5reit" @oi fi c$iar eu acolo ca s7i %nt8&pin" )#u i cu c8i a eni ai Ser(iciilor Secrete;), se %ntre+ Pic9erin " : Dac ( infor&e! care este locul i &o&entul sosirii, (o& a(ea cu toii oca!ia s discut& ca %ntre prieteni sau (ei tri&ite o ar&at %ntrea s %i ia su+ custodie; : -ceti oa&eni repre!int o a&eninare direct la adresa preedin7 telui" ,asa -l+ are toate drepturile s7i rein i s7i intero $e!e" Pic9erin tia c a(ea dreptate" ,onfor& #itlului 10, Seciunea H0IK a ,odului Statelor >nite, a enii Ser(iciilor Secrete a&ericane puteau purta ar&e de foc, puteau folosi fora i puteau e'ecuta arestri )fr &andat) prin si&pla +nuial c o persoan a co&is sau intenionea! s co&it o infraciune sau orice act de a resiune %&potri(a preedintelui" Ser(iciul deinea un cec %n al+" Printre cei reinui %n &od curent se nu&rau cei care cscau ura prea &ult %n faa ,asei -l+e i putii de coal eneral care tri&iteau &esa=e a&enintoare prin e7&ail" Pic9erin n7a(ea nici o %ndoial c ser(iciul putea =ustifica ducerea lui Rac$el Se'ton i a celorlali doi %n su+solurile ,asei -l+e i tinerea lor aco7 lo pe o perioad nedeter&inat" Era un =oc periculos, dar #enc$ tia foarte +ine c8t de &are era &i!a" 4ntre+area era ce s7ar fi %nt8&plat i&ediat ce Pic9erin i7ar fi per&is lui #enc$ s preia controlul" N7a(ea nici un c$ef s afle rspunsul" : @oi %ntreprinde tot ceea ce este necesar, declar #enc$, pentru a7l prote=a pe preedinte de acu!aii false" Si&pla su estie de =oc &urdar a7 runca un con de u&+r asupra ,asei -l+e i a N-S-" Rac$el Se'ton a a+u!at de %ncrederea pe care preedintele i7a acordat7o, iar eu n7a& nici cea &ai &ic intenie s7l (d pe preedinte pltind preul" : *ar dac eu cer ca do&nioara Se'ton s pri&easc per&isiunea de a7i pre!enta ca!ul unei co&isii oficiale de anc$et" : -tunci (ei desconsidera un ordin pre!idenial direct i %i (ei oferi o platfor& cu a=utorul creia (a transfor&a totul %ntr7un +leste&at de $aos politic< @ &ai %ntre+ o dat, do&nule director< 4ncotro se %ndreapt; Pic9erin oft din strfundul pl&8nilor" *ndiferent c %i &rturisea destinaia a(ionului sau nu, #enc$ a(ea la dispo!iie &i=loacele necesare de a afla" 4ntre+area era dac a(ea s se foloseasc de acele &i=loace sau nu" Dup $otr8rea din lasul ei, Pic9erin %i ddea sea&a c fe&eia nu a(ea s renune la cutri" Bar=orie #enc$ era speriat" : Bar=orie, rosti Pic9erin cu o li&pe!i&e %n (oce care nu lsa loc la interpretri" ,ine(a & &inte" Sunt si ur de asta" Fie este Rac$el Se'ton i cei doi oa&eni de tiin ci(ili, fie eti tu" Eu cred c tu o faci" #enc$ e'plodD : ,u& %ndr!neti""" : *ndi narea ta nu & i&presionea!, aa c scutete7&< -r fi +ine s tii c dispun de do(e!i certe ale faptului c N-S- i ,asa -l+ au spus neade(ruri %n seara asta" #enc$ tcu +rusc" Pic9erin o ls s fiar+ c8te(a clipeD : .a fel ca tine, nici pe &ine nu & interesea! $aosul politic" 4ns au fost spuse &inciuni" Binciuni care nu stau %n picioare" Dac (rei s te

a=ut, (a tre+ui s %ncepi prin a fi cinstit cu &ine" #enc$ pru ata s accepteD : Dac suntei at8t de si ur c au fost &inciuni, de ce nu ai ieit %n fa; : Eu nu & a&estec %n c$estiuni politice" #enc$ &or&i ce(a care prea a fi )ra$at)" : @rei s7&i spui, Bar=orie, c anunul preedintelui din seara asta a fost %n %ntre i&e corect; Pe linie se ls o tcere lun " Pic9erin tia c o prinsese %n laD : -scult, ti& a&8ndoi c asta e o +o&+ cu ceas care st s e'7 plode!e" 4nc nu e prea t8r!iu" Pute& face nite co&pro&isuri" #enc$ nu !ise ni&ic c8te(a secunde" 4n cele din ur& oftD : -r tre+ui s ne (ede&" )Punct oc$it, punct lo(it), %i !ise Pic9erin " : #re+uie s ( art ce(a, rosti #enc$" ,e(a care cred c (a arunca o lu&in asupra acestei c$estiuni" : @in la tine la +irou" : Nu, %l opri ea r+it" E t8r!iu" Pre!ena du&itale aici ar ridica se&ne de %ntre+are" Prefer ca aceast po(este s r&8n %ntre noi" Pic9erin citi printre r8nduri" )Preedintele $a+ar n7are despre ce e (or+a") : Eti +ine (enit aici, o in(it el" #enc$ pru ne%ncre!toareD : /aidei s ne %nt8lni& %ntr7un loc &ai discret" Pic9erin se ateptase la aa ce(a" : FDR Be&orial este un loc con(ena+il pentru ,asa -l+, propuse #enc$" .a ora asta t8r!ie din noapte locul e pustiu" Pic9erin anali! propunerea" FDR Be&orial se afla la =u&tatea dru&ului dintre &onu&entele Fefferson i .incoln, %ntr7o !on e'tre& de si ur a oraului" Dup &ai &ulte secunde de tcere, Pic9erin fu de acord" : 4ntr7o or, %nc$eie #enc$ con(ersaia" Ai (enii sin ur" *&ediat dup ce %nc$ise, Bar=orie #enc$ %l sun pe directorul ad&i7 nistrati( al N-S-" 4i relat lui E9stro& (etile proaste cu o (oce %ncordatD : Pic9erin s7ar putea s repre!inte o pro+le&"

01 4n (re&e ce sttea la +iroul Uolandei ,ole din ca&era de producie studioului -B, i for&a nu&rul de telefon al ser(iciului de infor&aii, 5a+rielle -s$e se si&ea din nou plin de speran" *nfor&aiile pe care i le %&prtise Se'ton, odat confir&ate, %i ofe7 reau o nou perspecti(" )N-S- a &init %n le tur cu PODS;) 5a+rielle ur&rise conferina de pres %n cau! i %i a&inti c se &irase atunci de ciudenia ei" ,u toate astea, uitase cu totul de ea" ,u c8te(a spt&8ni %nainte, PODS nu %nse&na un su+iect crucial" 4n seara asta %ns, PODS de(enise su'iectul n sine. -cu&, Se'ton a(ea ne(oie de infor&aii din interior i a(ea ne(oie de ele ur ent" Se +a!a pe )infor&atorul) lui 5a+rielle pentru a le o+ine" 5a7 +rielle %l asi urase c (a face tot posi+ilul" Bine%neles c pro+le&a %n cau7 ! o constituia faptul c infor&atorul era Bar=orie #enc$, care n7a(ea s7o

a=ute cu nici un c$ip" -a c 5a+rielle tre+uia s o+in acele infor&aii pe alt cale" : Ser(iciul de infor&aii, rspunse o (oce la apelul telefonic" 5a+rielle %i for&ul cererea" ,entralista %i furni! trei posi+ile locaii pentru nu&ele ,$ris /arper %n Cas$in ton" 5a+rielle le %ncerc pe toate" Pri&ul nu&r aparinea unei fir&e de a(ocai" .a cel de7al doilea nu pri&i nici un rspuns" -l treilea toc&ai suna" O fe&eie %i rspunse de la pri&ul apelD : Reedina /arper" : Doa&na /arper; %ntre+ 5a+rielle pe un ton e'tre& de politicos" @7a& tre!it cu&(a; : Doa&ne, nu< ,red c ni&eni nu doar&e %n noaptea asta" Fe&eia prea e&oionat" 5a+rielle au!ea tele(i!orul %n fundal" Re7 latri despre &eteorit" : Presupun c %l cutai pe ,$ris, nu; 5a+rielle si&i cu& i se accelerea! pulsulD : Da, doa&n< : B te& c nu e aici" - fu it la lucru i&ediat dup ce s7a %nc$eiat conferina de pres a preedintelui" Fe&eia c$icoti ca pentru sine" : Bine%neles, nu cred c (a lucra ce(a" ,el &ai pro+a+il (a sr+tori" -nunul a fost o surpri! pentru el, s tii" Pentru toat lu&ea, de altfel" #elefonul nostru a sunat toat seara" Pun pariu toat ec$ipa N-S- e la ser(iciu acu&" : ,o&ple'ul de pe strada E; %ntre+ 5a+rielle, presupun8nd c fe7 &eia se referea la sediul N-S-" : ,$iar acolo" .uai7( o plrie de petrecere" : Bulu&esc" Dau eu de el acolo" 5a+rielle %nc$ise" Se r+i s ias pe platoul de producie i o si pe Uolanda, care toc&ai ter&inase de pre tit un rup de e'peri %n pro+le&e spaiale pentru o trans&isiune a co&entariilor lor entu!iaste le ate de &eteorit" @!8nd7o pe 5a+rielle (enind spre ea, Uolanda %i !8&+i" : -ri &ai +ine, !ise ea" 4ncepi s (e!i lucrurile &ai %n ro!; : #oc&ai a& (or+it cu senatorul" 4nt8lnirea lui din seara asta nu a a(ut ca su+iect ceea ce a& cre!ut eu" : i7a& spus c #enc$ te =oac pe de ete" ,u& suport senatorul (etile despre &eteorit; : Bai +ine dec8t & atepta&" Uolanda pru surprinsD : 4&i i&a ina& c s7a aruncat de=a %n faa unui auto+u!" : ,rede c s7ar putea ca datele N-S- s fie incorecte" Uolanda pufni, ne%ncre!toareD : - (!ut aceeai conferin de pres ca &ine; De c8te confir&ri i reconfir&ri &ai e ne(oie; : B duc p8n la N-S- s (erific ce(a" Spr8ncenele pensate ale Uolandei se arcuir %n se&n de a(ertis&entD : B8na dreapt a senatorului Se'ton se duce la sediul N-S- cu re7 (endicarea %n +; 4n noaptea asta; Atii cu& se pronun )lapidare pu+li7 c); 5a+rielle %i (or+i Uolandei despre +nuiala lui Se'ton le at de faptul c directorul proiectului PODS, ,$ris /arper, &inise %n le tur cu re!ol7 (area pro+le&ei software a siste&ului de satelii" Uolanda prea tot &ai scepticD : Noi a& acoperit acea conferin de pres, 5a+s" Recunosc, /arper nu era %n apele lui %n noaptea aia, dar N-S- a afir&at c o&ul se si&ea

%n ro!itor de r8u" : Senatorul Se'ton e con(ins c el a &init" Ai alii sunt con(ini de asta" Oa&eni influeni" : Pi dac aplicaia software de detectare a ano&aliilor nu a fost re7 parat, atunci cu& a detectat PODS &eteoritul; )E'act asta a spus i Se'ton), %i spuse 5a+rielle" : Nu tiu" Dar senatorul (rea s %i aduc nite rspunsuri" Uolanda cltin din capD : Din disperare, Se'ton te tri&ite %n ura lupului, %ncerc8nd s 7 seasc nod %n papur" Nu te duce< Nu7i datore!i ni&ic" : *7a& distrus co&plet ca&pania electoral< : 5$inionul a fost cel care i7a distrus ca&pania" : Dar dac senatorul are dreptate i directorul de proiect c$iar a &init""" : Dra a &ea, dac acest director a &init %n faa lu&ii %ntre i, ce te face s cre!i c %i (a spune ie ade(rul; 5a+rielle se 8ndise de=a la asta i %i concepuse o strate ie" : Dac descopr o po(este interesant acolo, te sun< Uolanda scoase un c$iit scepticD : Dac descoperi o po(este interesant acolo, eu %&i &n8nc plria"

02 )Ater e din &inte tot ce tii despre aceast &ostr de roc") Bic$ael #olland se luptase cu propriile %ntre+ri nelinititoare le ate de &eteorit, dar acu&, odat cu %ntre+rile pertinente ale lui Rac$el, neli7 nitea %i sporise" Pri(i la felia de piatr din &8na lui" )Presupune c cine(a i7ar fi dat7o fr a7i e'plica unde a sit7o sau despre ce e (or+a" ,e ai crede despre ea la pri&a (edere; #olland tia c %ntre+area lui Rac$el era =ustificat, %ns, ca un e'er7 ciiu de anali!, se do(edea foarte dificil" >it8nd de toate infor&aiile pri7 &ite la sosirea %n $a+isfer, #olland tre+uia s ad&it c anali!a lui asu7 pra fosilelor fusese %n &od co&plet de!ec$ili+rat +a!at pe o sin ur pre7 &is : aceea c roca %n care fuseser site fosilele era un &eteorit" )Dar dac N> &i se spunea ni&ic despre &eteorit;), se %ntre+ el sin ur" ,u toate c nu7i putea i&a ina (reo alt e'plicaie %nc, #olland %i per&ise )lu'ul) de a renuna %n &od ipotetic la cu(8ntul )&eteorit) din pre&is" Dup ce fcu asta, re!ultatul o+inut %i ddu flori" -cu&, %nsoit de Rac$el i de un ,or96 Barlinson ca& a&eit, #olland discuta aceste idei noi" : -adar, repet Rac$el, cu (oce profund, Bi9e, tu !ici c, dac ci7 ne(a i7ar fi %n&8nat aceast roc fosili!at fr nici un fel de e'plicaie preala+il, ar fi tre+uit s tra i conclu!ia c pro(ine de pe P&8nt" : Bine%neles, replic #olland" ,e alt conclu!ie a putea tra e; Pre7 supunerea sirii de (ia e'traterestr repre!int un risc &ult &ai &are dec8t aceea a sirii unei fosile a (reunei specii terestre nedescoperite p8n acu&" Oa&enii de tiin descoper !eci de specii noi %n fiecare an" : Pduc$i de ai!eci de centi&etri; ripost ,or96, cu o (oce care trda ne%ncrederea" -i presupune c o insect at8t de &are pro(ine de pe #erra; : Poate c nu i n &ilele noastre, %i rspunse #olland, dar speciile nu tre+uie %n &od necesar s &ai fie %n (ia" Este o fosil" E (ec$e de 120 de &ilioane de ani" Este din Furasic" O &uli&e de fosile preistorice sunt cre7

aturi supradi&ensionate care arat ocant c8nd le sunt descoperite r&7 iele : reptile cu aripi enor&e, dino!auri, psri" : Nu (reau s7o fac pe fi!icianul acu&, Bi9e, %i !ise ,or96, dar ar u7 &entele tale au nite lipsuri serioase" ,reaturile preistorice pe care toc&ai le7ai &enionat, dino!aurii, reptilele, psrile, au toate sc$elete interne, drept care pot atin e di&ensiuni &ari %n ciuda ra(itaiei terestre" Dar a7 ceast fosil""" .u &ostra i o ridicD : Fiinele astea a(eau e)o7sc$elete" Sunt artropode" *nsecte" #u sin7 ur ai spus c orice insect at8t de &are nu se putea de!(olta dec8t %n &edii cu ra(itaie sc!ut" -ltfel, sc$eletul e'tern s7ar fi pr+uit peste &asa insectei" : ,orect, %l apro+ #olland" -stfel de specii s7ar fi pr+uit su+ pro7 pria reutate dac s7ar fi deplasat pe solul terestru" *ritat, ,or96 se %ncruntD : Ei +ine, Bi9e, nu (d cu& nai+a poi s tra i conclu!ia c o insect lun de ai!eci de centi&etri este de ori ine terestr, doar dac nu presupui c pe (re&ea aia e'istau oa&eni ai peterii care creteau pduc$i %n fer&e anti ra(itaionale" #olland !8&+i ca pentru el, (!8nd cu& ,or96 pierde din (edere astfel de ele&ente e'tre& de si&pleD : De fapt, &ai e'ist o posi+ilitate" Se uit fi' la prietenul luiD : ,or96, tu eti o+inuit s te uii %n sus. *a pri(ete puin i %n 8os2 E'ist un &ediu +o at %n anti ra(itaie c$iar aici, pe P&8nt" Ai el e'ist din (re&uri preistorice" ,or96 se $ol+ la el, prostitD : ,e dracu tot %ndru i tu acolo; Rac$el prea i ea surprins" #olland art cu de etul dincolo de fereastra a(ionului ctre &area lu&inat de ra!ele lunii" : Oceanul" Rac$el scoase un fluierat uorD : Bine%neles" : -pa este un &ediu cu ra(itate sc!ut, e'plic #olland" #otul c8n7 trete &ai puin su+ ap" Oceanul adpostete structuri fra ile enor&e, care n7ar putea re!ista su+ nici o for& pe sol : &edu!e, sepii uriae, ipari enor&i" ,or96 %ncepea s se %ndoiascD : Perfect, nu&ai c oceanul preistoric nu coninea insecte i antice" : Ba da" De fapt, %nc &ai adpostete aa ce(a" Oa&enii &n8nc !ilnic astfel de insecte" 4n &ulte ri sunt considerate delicatese" : Fii serios, Bi9e, cine nai+a &n8nc insecte i antice de &are; : Oricui %i plac $o&arii, cra+ii i cre(eii< ,or96 fcu oc$ii &ari" : ,rustaceele sunt, %n esen, doar nite insecte &arine i antice, e'plic #olland" Sunt un su+ordin al ordinului Phylum ,rthropoda p7 duc$i, cra+i, pian=eni, insecte, reieri, scorpioni, $o&ari : toate aceste insecte sunt %nrudite" Sunt specii cu picioare articulate i sc$elete e'terne" .ui ,or96 i se fcu +rusc ru" : Din punct de (edere al clasificrii, toate sea&n &ult cu nite in7 secte, continu #olland" ,ra+ii7potcoa( sea&n cu trilo+iii i antici" *ar cletii unui $o&ar sea&n cu aceia ai unui scorpion &are" ,or96 se fcu (erde la faD : Bine, &i7a& &8ncat ulti&ul rulou cu $o&ar< Rac$el prea fascinatD

: -adar, artropodele de pe uscat r&8n &ici deoarece ra(itaia le selectea! %n &od natural pe cele care au corpuri &ici" 4ns %n ap corpu7 rile lor se &resc, astfel %nc8t pot atin e di&ensiuni uriae" : ,$iar aa, rspunse #olland" >n cra+ re al din -las9a ar putea fi reit catalo at drept un pian=en uria, dac nu a& dispune de suficiente fosile ca do(e!i" E&oia lui Rac$el pru s se transfor&e acu& %n %n ri=orareD : Bi9e, dac face& din nou a+stracie de c$estiunea aparentei au7 tenticiti a &eteoritului, te ro s %&i spui dac tu cre!i c fosilele pe care le7a& (!ut pe $ear puteau pro(eni din ocean< Din oceanul terestru? #olland si&i cu& %l sfredelea cu pri(irea i sesi! co(8ritoarea i&7 portan a %ntre+rii" : *potetic, ar tre+ui s rspund da" Fundul oceanului are !one (ec$i de 130 de &ilioane de ani" -ceeai (8rst ca a fosilelor" #eoretic, oceanele terestre puteau susine for&e de (ia precu& acestea" : O$, s fi& serioi< se !+urli ,or96" Nu7&i (ine s7&i cred urec$ilor< +egm autenticitatea &eteoritului; Beteoritul este de necontestat" ,$iar dac platoul oceanic terestru are !one la fel de (ec$i precu& &eteoritul, cu si uran c pe #erra nu dispune& de platou oceanic cu cruste de fu!iune, coninut anor&al de nic$el i condrule" @or+ii doar ca s ( aflai %n trea+< #olland tia c prietenul lui a(ea dreptate" ,u toate astea, i&a in8n7 du7i acele fosile drept creaturi &arine, #olland %i pierduse o parte din respectul pentru ele" -cu& preau oarecu& &ai cunoscute" : Bi9e, inter(eni Rac$el, de ce nici unul dintre specialitii N-S- nu s7 a 8ndit c aceste fosile ar putea fi creaturi oceanice; ,$iar dintr7un o7 cean de pe o alt planet; : Din dou &oti(e" Bostrele fosile din pela ic : acelea de pe platoul oceanic : au tendina de a pre!enta o &uli&e de specii ase&ntoare" Orice (ietate care triete %n &ilioanele de &etri cu+i de ap deasupra fundului oceanic (a &uri %n cele din ur& i se (a scufunda" -sta %nsea&7 n c fundul oceanelor de(ine un ci&itir al speciilor aflate la cele &ai di7 (erse ad8nci&i, presiuni i &edii de te&peratur" 4ns &ostra de pe $ear era curat : o sin ur specie" -rta &ai de ra+ a &ostr pe care a& putea7o si %n deert" O fa&ilie de ani&ale %nrudite %n ropate de o furtun de nisip, de e'e&plu" Rac$el ddu din capD : Ai al doilea &oti( pentru care ai !is c e (or+a de p&8nt &ai de7 ra+ dec8t de &are; #olland ddu din u&eriD : *nstinctul" Oa&enii de tiin au cre!ut %ntotdeauna c, dac ar fi populat, spaiul cos&ic ar fi plin de insecte. *ar din ceea ce a& o+ser(at noi %n spaiul cos&ic, pe acolo e'ist &ai &ult praf i piatr dec8t ap" Rac$el tcu" : Dei""", continu #olland, cufundat %n 8nduri %n ur&a spuselor fe7 &eii" -d&it c e'ist !one foarte ad8nci din platoul oceanic pe care ocea7 no rafii le denu&esc !one &oarte" Nu prea le %nele e&, dar sunt !one %n care curenii oceanici i sursele de $ran stat de ase&enea natur, %nc8t nu prea poate tri ni&ic pe acolo" Doar c8te(a specii de cuttori de st8r7 (uri" -a c, din acest punct de (edere, presupun c fosilele care aparin unei sin ure specii nu pot iei co&plet din discuie" : -lo; inter(eni ,or96" @ a&intii de crusta de fu!iune; De coni7 nutul &ediu de nic$el; De condrule; De ce ne o+osi& s &ai (or+i& des7 pre asta; #olland nu %i rspunse"

: Po(estea asta le at de coninutul de nic$el, %i !ise Rac$el lui ,or7 96" Bai e'plic7&i o dat" ,oninutul de nic$el %n rocile terestre este fie foarte ridicat, fie foarte co+or8t, %n (re&e ce %n &eteorii acest coninut se sete %ntr7o proporie &edie; ,or96 ddu din capD : ,$iar aa" : -adar, coninutul de nic$el din &ostra asta intr e'act %n a&a ateptat de (alori" : Foarte aproape, da< Rac$el pru surprinsD : Stai aa" ,proape? ,e &ai %nsea&n i asta; ,or96 pru e'asperatD : -a cu& a& e'plicat &ai de(re&e, &ineralo iile &eteoriilor sunt diferite" Pe &sur ce oa&enii de tiin descoper noi &eteorii, tre+uie s ne actuali!& constant calculele noastre le ate de ceea ce se consider un coninut accepta+il de nic$el %n &eteorii" Rac$el prea de7a dreptul uluit acu&D : -adar, acest &eteorit (7a forat s ree(aluai ceea ce consideri un ni(el accepta+il al coninutului de nic$el %ntr7un &eteorit; -cest ni(el a fost %n afara cotei &edii de=a sta+ilite; : Doar cu foarte puin, ripost ,or96" : De ce n7a spus ni&eni ni&ic despre asta; : Pentru c nu este o pro+le&" -strofi!ica este o tiin dina&ic i ea se actuali!ea! per&anent" : /ocmai n timpul unei anali!e e'traordinar de i&portante; : -scult, o repe!i ,or96, ener(at, te asi ur c ni(elul nic$elului din &ostra aia e &ult &ai apropiat de cel din &eteorii dec8t de cel din rocile terestre" Rac$el se %ntoarse spre #ollandD : #u tiai de asta; #olland %ncu(iin e!it8nd" .a &o&entul respecti(, nu pruse o c$es7 tiune i&portant" : Bi s7a spus c &eteoritul pre!int ni(eluri de nic$el uor &ai ridi7 cate dec8t %n ali &eteorii, dar specialitii N-S- nu preau preocupai de asta" : Dintr7un &oti( foarte +un< se interpuse ,or96" Do(ada &ineralo i7 c de fa nu este aceea c ni(elul nic$elului este %n &od cert ase&ntor cu al &eteoriilor, ci &ai de ra+ c este diferit de cel al rocilor terestre" Rac$el cltin din capD : 4&i cer scu!e, dar %n &eseria &ea o astfel de lo ic defectuoas poate ucide oa&eni" - spune c o piatr e diferit de cele terestre nu do(edete c e (or+a de un &eteorit, ci doar c nu sea&n cu ceea ce a& (!ut noi (reodat pe #erra" : Ai care nai+a e diferena; : Nici una, rspunse Rac$el" Doar dac ai (!ut c$iar toate rocile de pe P&8nt" ,or96 tcu (re&e de c8te(a secunde" : 4n re ul, rosti el %n cele din ur&" Nu luai %n sea& coninutul nic$elului, dac asta ( d +ti de cap" R&8n %nc de e'plicat crusta perfect de fu!iune i condrulele" : ,ate oric, %i replic Rac$el, nei&presionat" Dou din trei nu e deloc ru"

0H

Structura care !duia sediul central N-S- repre!enta un dreptun $i &a&ut din sticl, situat la adresa H00 E Street %n Cas$in ton, D"," ,ldi7 rea era plin de ca+luri de transport de date, lun i de peste trei sute de 9ilo&etri, i de &ii de tone de procesoare de co&puter" Era casa a 11H1 de funcionari ci(ili care a(eau ri= de +u etul anual de 1I &iliarde de dolari al a eniei i de operaiunile cotidiene ale celor douspre!ece +a!e N-S- de pe cuprinsul %ntre ii ri" 4n ciuda orei t8r!ii, 5a+rielle nu era deloc surprins c8nd (!u foaierul cldirii %nesat de oa&eni, un a&estec de ec$ipe de =urnaliti i personal N-S- e'tre& de e&oionat" 5a+rielle se r+i s intre" *ntrarea se&na cu un &u!eu, do&inat de replici ale capsulelor tri&ise %n &isiuni spaiale fai&oase i ale sateliilor care at8rnau deasupra capetelor" Ec$ipele de tele(i!iune ocupaser $olul de &ar&ur, prin!8nd repede %n o+iecti(ele ca&erelor de fil&at fiecare an a=at N-S- care intra pe u" 5a+rielle cercet &uli&ea cu pri(irea, dar nu !ri pe ni&eni care s se&ene cu ,$ris /arper" Fu&tate din oa&enii de acolo dispuneau de per&ise de acces pentru !iariti, iar cealalt =u&tate a(eau le iti&aii N-S- %n =urul 8tului, cu po!ele lor ra(ate" 5a+rielle nu dispunea de ni7 &ic de acest en" Jri o t8nr fe&eie cu le iti&aie N-S- i se %ndrept %n ra+ spre ea" : Bun" 4l caut pe ,$ris /arper" Fata se uit ciudat la 5a+rielle, ca i cu& ar fi recunoscut7o de unde7 (a, dar nu7i &ai a&intea de unde" : .7a& (!ut pe doctorul /arper trec8nd cu ce(a ti&p %n ur&" ,red c s7a dus sus" @ cunosc de unde(a; : Nu cred, rspunse 5a+rielle, %ndeprt8ndu7se" ,u& a=un sus; : .ucrai pentru N-S-; : Nu" : -tunci nu putei a=un e sus" : O$" E (reun telefon pe care s7l folosesc pentru""" : /ei, i!+ucni fata, +rusc &8nioas" Atiu cine eti< #e7a& (!ut la tele(i!or cu senatorul Se'ton" Nu7&i (ine s cred c ai a(ut tupeul""" 5a+rielle se fcuse de=a ne(!ut %n &uli&e" 4n spatele ei, o au!ea pe fat infor&8ndu7i, &8nioas, pe alii c era acolo" )Binunat" -& dou secunde de c8nd a& trecut de ua aia i de=a & nu&r printre cei &ai cutai du&ani") 4i inu capul aplecat, %n (re&e ce se r+ea spre captul celalalt al $olului" Pe perete se sea un ta+el &are cu infor&aii" 5a+rielle cercet listele, cut8ndu7l pe ,$ris /arper" Ni&ic" #a+elul nu indica nu&e, ci doar departa&ente" )PODS;), se %ntre+ ea, cercet8nd listele %n sperana c (a si ce(a care s se&ene &car cu Polar Or+itin Densit6 Scanner" Nu (!u ni&ic" 4i era tea& s se uite %n ur&, atept8ndu7se s (ad o ec$ip de an a=ai N-S-, furioi, care (eneau s o line!e" #ot ce si c8t de c8t pro&itor pe lista aia era un departa&ent la eta=ul patruD )E-R#/ S,*EN,E EN#ERPR*SE, P/-SE ** Eart$ O+ser(in S6ste& (EOS))" >it8ndu7se %n alt parte, 5a+rielle %i croi dru& ctre un intr8nd care !duia &ai &ulte lifturi i o f8nt8n decorati(" ,ercet +utoanele de apel ale lifturilor, dar !ri nu&ai fante de acces pentru cartele" ) .a nai+a") .ifturile dispuneau de control de securitate, pe +a!a accesului per&is doar an a=ailor prin folosirea le iti&aiilor de &unc" Spre lifturi (eni un rup de tineri care discutau cu %nflcrare" 4n =urul

8turilor purtau le iti&aii N-S-" 5a+rielle se ascunse repede dup f8nt8n, uit8ndu7se %n =ur s (ad dac nu e ur&rit" >n t8nr cu pistrui pe fa inser le iti&aia %n fant i desc$ise ua liftului" #8nrul r8dea i cltina ui&it din cap" : ,red c tipii de la SE#* au luat7o ra!na< rosti el %n (re&e ce tot ru7 pul se urc %n lift" Fucriile lor ! o&otoase sesc doar sec(ene aleatorii su+ dou sute de &iliFans96 de dou!eci de ani, %n ti&p ce do(ada fi!ic era %n ropat %n $eaa de aici, de pe P&8nt< >ile liftului se %nc$iser, ascun!8nd (ederii rupul de tineri" 5a+rielle se ridic, se terse la ur i se %ntre+ ce a(ea de fcut" Pri(i %n =ur dup un telefon de interior" Ni&ic" Se %ntre+ dac nu putea fura cu&(a o le iti&aie, dar ce(a %i spunea c un ase&enea act era lipsit de %nelepciune" Orice ar fi %ntreprins %ns, tre+uia s o fac repede" O (edea de=a pe fata cu care discutase %n $ol %ndrept8ndu7se ctre &uli&e %nsoit de un ofier de securitate" De dup col, se i(i un +r+at +ine fcut, c$el, care se %ndrepta spre lifturi" 5a+rielle se ascunse din nou dup f8nt8n" Br+atul nu ddu se&7 ne c ar fi o+ser(at7o" 5a+rielle ur&ri %n tcere cu& indi(idul se apleac %n fa i inserea! le iti&aia %n fant" O alt perec$e de ui se desc$ise, iar +r+atul pi %nuntru" ).a dracu, %i !ise 5a+rielle i se $otr%" -cu& sau niciodat") 4n (re&e ce uile %ncepeau s se %nc$id, 5a+rielle 8ni din spatele f8nt8nii i fu i spre lift, %ntin!8nd &8na i prin!8ndu7se de ui" -cestea lisar %napoi, astfel %nc8t 5a+rielle reui s peasc %nuntru, cu faa radiind de %nc8ntare" : -i fi cre!ut aa ce(a; i!+ucni ea adres8ndu7se c$elului" Doa&ne< ,e ne+unie< O&ul o pri(i ciudatD : ,red c tipii de la SE#* au luat7o ra!na< Fucriile lor ! o&otoase sesc doar sec(ene aleatorii su+ dou sute de &iliFans96 de dou!eci de ani, %n ti&p ce do(ada fi!ic era %n ropat %n $eaa de aici, de pe P&8nt< O&ul prea surprins" : Pi""" da, e c$iar"", %n i& el, %n ti&p ce se uita la 8tul ei i pru deran=at c nu7i (ede le iti&aia" 4&i cer scu!e, unde""" : Eta=ul patru, ( ro " -& (enit %ntr7o ase&enea ra+, c a& uitat s7&i %&+rac len=eria< *!+ucni %n r8s i arunc o pri(ire spre le iti&aia tipuluiD )F-BES #/E*SEN, Finance -d&inistration)" : .ucrai aici; *ndi(idul prea de7a dreptul intri atD : Do&nioar"""; .ui 5a+rielle %i c!u faaD : Fi&< B =i neti< Ni&ic nu o doare &ai tare pe o fe&eie dec8t s nu &ai fie recunoscut< #ipul se al+i" Prea stin $erit" 4i trecu pal&a peste c$elieD : 4&i cer scu!e" De (in e toat a itaia asta, s tii" Recunosc, mi pari cunoscut" 4n ce pro ra& lucre!i; )Ra$at") 5a+rielle %i !8&+i %ncre!toareD : EOS" O&ul art %nspre +utonul lu&inat pentru eta=ul patruD : E(ident" @oia& s %ntre+ %n cadrul crui proiect" 5a+rielle %i si&i pulsul acceler8ndu7se" Nu se putea 8ndi dec8t la unul sin ur" : PODS" *ndi(idul prea ocat"

: Ju; ,redea& c a& cunoscut pe toat lu&ea din ec$ipa docto7 rului /arper" 5a+rielle ddu stin $er din capD : ,$ris & ine %n u&+r" Eu sunt pro ra&atorul la t8&pit care a dat7o %n +ar cu inde'ul (o'el din aplicaia software de detectare a ano7 &aliilor" -cu& era r8ndul c$elului s r&8n cu ura cscatD : /u ai fost de (in; 5a+rielle se str8&+D : Din cau!a asta, n7a& dor&it spt&8ni de !ile" : Dar doctorul arper i7a asu&at %ntrea a responsa+ilitate pentru po(estea aia< : Atiu" ,$ris e enul sta de o&" ,el puin a %ndreptat totul" ,e a7 nun %n seara asta, nu7i aa; ,u &eteoritul sta< Sunt %nc %n stare de oc< .iftul se opri la eta=ul patru" 5a+rielle sri din elD : ,e +ine c te7a& (!ut, Fi&" #rans&ite7le toate cele +une +ieilor de la +u etare< : Desi ur, %n i& o&ul, %n (re&e ce uile se %nc$ideau" B +ucur c te7a& re(!ut<

01 .a fel ca &uli &uli ali preedini dinaintea lui, Jac$ /erne6 supra7 (ieuia cu doar patru sau cinci ore de so&n pe noapte" 4n ulti&ele spt7 &8ni %ns, supra(ieuise odi$nindu7se cu &ult &ai puin" 4n (re&e ce e7 &oiile serii %ncepeau s se do&oleasc, /erne6 si&ea ora t8r!ie turn8n7 du7i plu&+ %n picioare" -lturi de c8i(a &e&+ri de (8rf ai personalului care se ocupa de ca&panie, preedintele se sea %n Sala Roose(elt, sa(ur8nd a&panie i +ucur8ndu7se de reluarea la nesf8rit a discursului inut la conferina de pres, a sec(enelor din docu&entarul lui #olland i a anali!elor e'perilor de tele(i!iune" 4n acel &o&ent, pe ecran, o corespondent de tele(i!iune foarte entu!ias&at sttea %n faa ,asei -l+e i str8n ea cu putere &icro7 fonul %n &8ini" : Dincolo de repercusiunile a&eitoare asupra o&enirii ca specie, !i7 cea corespondenta, aceast descoperire N-S- are c8te(a efecte e'tre& de neplcute, aici %n Cas$in ton" Decopertarea acestor fosile &eteoritice nu se putea petrece %ntr7un &o&ent &ai potri(it pentru preedinte" @ocea fe&eii de(eni &ai so+rD : Ai nici %ntr7un &o&ent &ai prost pentru senatorul Se'ton" #rans&isia se a' pe o reluare a de!+aterii ,NN din acea dup7a7 &ia!D : Dup trei!eci i cinci de ani, !ise Se'ton, cred c e e(ident c nu (o& si (ia e'traterestr< : Ai dac ( %nelai; %i rspunse #enc$" Se'ton %i ddu oc$ii peste capD : O$, pentru nu&ele lui Du&ne!eu, do&nioar #enc$, dac & %nel, o s7&i &n8nc plria" #oat lu&ea din Sala Roose(elt i!+ucni %n r8s" Pri(ind lucrurile retro7 specti(, =ocul lui #enc$ de a7l %ncoli pe senator prea e'tre& de crud, %ns telespectatorii nu pruser s o+ser(eG Se'ton %i rspunsese cu at8ta %n7 credere, %nc8t pruse c pri&ete e'act ce &erita" Preedintele se uit prin %ncpere dup #enc$" Nu o (!use de c8nd %ncepuse conferina de pres, iar acu& nu era acolo" ),iudat, %i spuse el"

E (ictoria ei %n aceeai &sur c8t este i a &ea") Reporta=ul de la tele(i!or se pre tea de %nc$eiere, su+liniind %nc o dat uriaul salt %nainte %nre istrat de ,asa -l+ i pr+uirea de!astru7 oas a senatorului Se'ton" ),8t de &ult poate %nse&na o !i, %i !ise preedintele" 4n politic, lu7 &ea se poate sc$i&+a %ntr7o secund") P8n %n !ori, a(ea s reali!e!e c8t ade(r puteau s conin aceste cu(inte"

0I )Pic9erin ar putea fi o pro+le&), !isese #enc$" -d&inistratorul E9stro& era prea tul+urat de infor&aia pri&it ca s o+ser(e c furtuna de afar se intensificase" ,a+lurile de prindere a+ia &ai re!istau i e&eau %n ro!itor, iar personalul N-S- prefera s stea la taclale, %n loc s &ear la culcare" 58ndurile lui E9stro& rtceau %ntr7o altfel de furtun : o tornad e'plo!i( cu ori inile %n Cas$in ton" >lti&e7 le ore aduseser &ulte pro+le&e cu ele, iar E9stro& cuta o soluie pentru toate" #otui, o sin ur pro+le& se ridica &ai a&enintoare dec8t toate celelalte la un loc" )Pic9erin ar putea fi o pro+le&") E9stro& nu7i putea i&a ina o alt persoan de pe faa p&8ntului, %n afar de Cillia& Pic9erin cu care s se rfuiasc" -cesta se r!+oia cu E9stro& i cu N-S- de ani de !ile, %ncerc8nd s preia controlul asupra po7 liticii de confidenialitate, e'ercit8nd presiuni pentru diferite prioriti ale &isiunilor i tun8nd i ful er8nd %&potri(a eecurilor tot &ai nu&eroase ale a eniei spaiale" E9stro& tia c de! ustul lui Pic9erin fa de N-S- era &ult &ai (ec$i dec8t recenta pierdere a satelitului S*5*N# al NRO %n e'plo!ia ra&pei de lansare N-S- sau dec8t erorile de securitate N-S-, sau c$iar dec8t +7 tlia pentru recrutarea personalului7c$eie din do&eniul spaial" Durerea lui Pic9erin le at de N-S- %nse&na o dra& continu %nsoit de resen7 ti&ente i de!ilu!ie" -(ionul spaial Q7HH, presupusul %nlocuitor N-S- al na(etei spaiale, fusese construit cu cinci ani &ai t8r!iu, fapt care %nse&na a&8narea sau anularea a !eci de &isiuni NRO de lansare sau %ntreinere de satelii" De dat recent, furia lui Pic9erin %&potri(a proiectului Q7HH atinsese cote ful&inante, odat cu descoperirea faptului c N-S- anulase %n %ntre i&e proiectul, pro(oc8nd astfel o aur esti&at la 300 &ilioane dolari" E9stro& a=unse la +iroul lui din $a+isfer, trase draperia care &asca intrarea i pi %nuntru" Se ae! la +irou i %i puse capul %n pal&e" #re7 +uia s ia c8te(a deci!ii" ,eea ce prea a fi o !i &inunat se transfor&ase %ntr7un co&ar care a&enina s7l distru " 4ncerc s se pun %n locul lui Cillia& Pic9erin " ,e ar fi fcut el la pasul ur&tor; ,ine(a cu inteli ena lui Pic9erin tre'uia s %nelea i&portana descoperirii N-S-" #re+uia s ierte anu&ite ale eri luate %n disperare de cau!" #re+uia s (ad rul ire7 (ersi+il produs prin u&+rirea acestui &o&ent de triu&f" ,e ar fi fcut Pic9erin cu infor&aiile pe care le deinea el; .e7ar fi dat pace sau ar fi deter&inat N-S- s plteasc pentru erori; E9stro& se str8&+" -proape c nu a(ea nici un du+iu care ar fi fost ale erea" 4n definiti(, Cillia& Pic9erin nutrea o ur &ult &ai profund fa de N-S-""" o (ec$e du&nie personal care trecea dincolo de politic"

0K Rac$el tcea, pri(ind %n ol spre ca+ina de pilota= a a(ionului 51, %n (re&e ce aerona(a !+ura spre sud, de7a lun ul coastei canadiene a olfului St" .awrence" #olland sttea %n apropiere i discuta ,or96" 4n ciuda do(e!ilor care atestau autenticitatea &eteoritului, ad&iterea, de ctre ,or96, a faptului c ni(elul coninutului de nic$el ieea din a&a de (alori &edii presta+ilite ser(ise la resuscitarea +nuielilor iniiale ale lui Rac$el" Plantarea secret a unui &eteorit su+ $ea nu a(ea sens dec8t ca parte inte rant a unei fraude strlucit concepute" ,u toate astea, do(e!ile tiinifice r&ase su erau (aliditatea &eteoritului" Rac$el se %ntoarse de la fereastr i pri(i &ostra %n for& de disc din &8na ei" Bicile condrule luceau" #olland i ,or96 discutau de ce(a (re&e pe &ar inea acestor condrule, (or+ind %n ter&eni tiinifici &ai presus de puterea de %nele ere a lui Rac$el : ni(eluri ec$ili+rate de oli(ine, &atrici de sticl &etasta+ile i reo&o eni!are &eta&orfic" ,u toate astea, +ilan7 ul era e(identD ,or96 i #olland erau de acord c acele condrule a(eau n mod clar o pro(enien &eteoritic" Nici ur& de %ndoial asupra acestei infor&aii" Rac$el %n(8rti &ostra %n for& de disc %n &8n, pli&+8ndu7i un de7 et peste &ar inea unde se (edea o poriune a crustei de fu!iune" 4nne rirea prea relati( proaspt : cu si uran nu putea fi (ec$e de trei secole :, dei ,or96 %i e'plicase c &eteoritul fusese er&etic si ilat %n $ea i e(itase ero!iunea at&osferic" Prea lo ic" Rac$el (!use pro ra&e la tele(i!or %n care se pre!entau r&ie u&ane scoase din $ea dup patru &ii de ani, iar pielea lor prea aproape intact" Studiind crusta de fu!iune, un 8nd ciudat %i trecu prin &inte : o a7 nu&it infor&aie i&portant fusese o&is" Rac$el se %ntre+ dac fusese (or+a doar despre o o&isiune %n datele care %i fuseser li(rate ei sau uitase cine(a s %i &enione!e acest aspect" Se %ntoarse +rusc spre ,or96D : - datat cine(a crusta de fu!iune; ,or96 pri(i nedu&erit spre eaD : ,e; : - datat cine(a arsura; ,u alte cu(inte, ti& cu si uran c arsura de pe roc a aprut e'act la data e(eni&entului Fun ersol; : 4&i pare ru, %i rspunse ,or96, dar e i&posi+il de datat" O'idarea ter e toi &ar9erii i!otopici necesari" 4n plus, ratele de %n=u&tire ale radioi!otopilor sunt prea lente pentru a se &sura ce(a su+ cinci sute de ani" Rac$el se 8ndi c8te(a clipe, %nele 8nd acu& de ce datarea surii nu fcea parte din date" : -adar, din c8te ti&, aceast roc ar fi putut arde %n E(ul Bediu sau a!i7noapte, corect; #olland c$icotiD : Ni&eni nu a afir&at c tiina are c$iar toate rspunsurile" Rac$el %i ls 8ndurile s rtceasc %n (oieD : O crust de fu!iune este, %n esen, doar o arsur e'tre& de se(er" Din punct de (edere te$nolo ic, arsura de pe aceast piatr ar fi putut aprea oric8nd %n ulti&a =u&tate de secol, %n &oduri co&plet diferite" : 5reit, o %ntrerupse ,or96" -rsur %n &oduri co&plet diferite; Nu" -rsur ntr-un singur &od" ,derea prin at&osfer"

: Nu e'ist alt posi+ilitate; ,u& ar fi %ntr7un furnal; : >n furnal; se &ir ,or96" -ceste &ostre au fost e'a&inate su+ lu7 pa unui &icroscop electronic" ,$iar i cel &ai curat furnal terestru ar fi l7 sat re!iduuri co&+usti+ile pe piatr : nucleare, c$i&ice, co&+usti+il fosil" >it de asta< Ai cu& r&8ne cu striaiile de la trecerea prin at&osfer; -stea nu se o+in %ntr7un furnal" Rac$el uitase co&plet de striaiile de pe &eteorit" -cestea indicau cu ade(rat o cdere prin at&osfer" : ,e !icei de un (ulcan; se a(entur ea" >n produs al unei erupii (iolente; ,or96 cltin din capD : -rsura e &ult prea curat" Rac$el pri(i spre #olland" Oceano raful %ncu(iinD : 4&i pare ru, a& a(ut ce(a e'periene cu (ulcani, at8t deasupra, c8t i dedesu+tul ni(elului apelor" ,or96 are dreptate" Produsele de e=ecie (ulcanic sunt ptrunse de !eci de to'ine : dio'id de car+on, dio'id de sulf, sulfuri $idro enate, acid clor$idric" #oate acestea ar fi fost detectate de &i=loacele noastre electronice de scanare" , ne place sau nu, acea crust de fu!iune este re!ultatul unei arsuri curate de friciune at&osfe7 ric" Rac$el oft i se uit din nou pe fereastr" )O arsur curat") Fra!a o lo(i %n &oalele capului" Se %ntoarse spre #ollandD : ,e (rei s spui prin arsur curat; #olland ridic din u&eriD : Pur i si&plu c su+ lupa unui &icroscop electronic nu a& !rit resturi de ele&ente co&+usti+ile, aa c ti& c %ncl!irea a fost pro(ocat de ener ie cinetic i de frecare, &ai de ra+ dec8t de ele&ente c$i&ice sau nucleare" : Pi dac n7ai descoperit ele&ente co&+usti+ile strine, atunci ce ai descoperit; Bai e'act, care a fost co&po!iia crustei de fu!iune; : -& descoperit e'act ceea ce ne ateptam s descoperi&, %i rspunse ,or96" Ele&ente at&osferice pureD a!ot, o'i en, $idro en" Fr $idrocar+uri" Fr sulfuri" Fr aci!i (ulcanici" Ni&ic aparte" #oate c$estiile pe care le (ede& la cderea &eteoriilor prin at&osfer" Rac$el se ls pe spate %n scaun, cufundat %n 8nduri" ,or96 se aplec %n fa, ca s se uite &ai atent la eaD : #e ro s nu7&i spui c noua ta teorie e c N-S- a dus o roc fosi7 li!at %n spaiu cu a=utorul na(etei spaiale i a tri&is7o %n(8rtindu7se spre #erra sper8nd ca ni&eni s nu o+ser(e &in ea de foc, craterul &asi( sau e'plo!ia< Rac$el nu se 8ndise la asta, dei pre&isa prea interesant" Nu prea fe!a+il, dar era interesant" 58ndurile ei se %ndreptau %n direcii &ai realiste" )#oate sunt ele&ente at&osferice naturale" O arsur curat" Striaii de la trecerea prin at&osfer") >nde(a, %ntr7un colior al &inii, i se aprinse o lu&iniD : Rapoartele dintre ele&entele at&osferice site, !ise ea" Erau e)act aceleai rapoarte ca %n ca!ul oricrui alt &eteorit cu o crust de fu!iune; ,or96 pru s e!ite uor c8nd au!i %ntre+areaD : De ce %ntre+i; Rac$el %i o+ser( e!itarea i si&i c i se accelerea! pulsulD : Rapoartele erau diferite, nu7i aa; : E'ist o e'plicaie tiinific" *ni&a lui Rac$el %ncepu +rusc s +at cu putereD : -i o+ser(at cu&(a un coninut neo+inuit de ridicat al unui ele7 &ent anu&e;

#olland i ,or96 sc$i&+ar pri(iri surprinseD : Da, rspunse ,or96, dar""" : Era (or+a cu&(a de $idro en ioni!at; -strofi!icianul fcu oc$ii c8t cepeleD : De unde tiai asta;;; #olland prea i el teri+il de ocat" Rac$el se $ol+ la a&8ndoiD : De ce nu &i7a &enionat ni&eni acest a&nunt p8n acu&; : Pentru c e'ist o e'plicaie tiinific perfect (ala+il< declar ,or96" : Sunt nu&ai urec$i, %i !ise Rac$el" : - e'istat un surplus de $idro en ioni!at, spuse ,or96, deoarece &eteoritul a tra(ersat at&osfera %n apropierea Polului Nord, unde c8&pul &a netic terestru enerea! o concentraie neo+inuit de ridicat %n ioni de $idro en" Rac$el se %ncruntD : Din pcate, eu a& i o alt e'plicaie<

02 Eta=ul patru al sediului N-S- prea &ai puin i&presionant dec8t $olul cldirii : coridoare lun i i pustii cu ui de +irouri distanate %n &od e al de7a lun ul pereilor" Pe coridor nu era ni&eni" Se&ne din &etal la&inat indicau %n toate direciile" XY .-NDS-# 2 #ERR- YZ XY -,R*BS-# XY F-SON 1 -L>- YZ PODSYZ 5a+rielle ur& indicatorul PODS" Dup ce parcurse un ir %ntre de coridoare lun i i de intersecii, a=unse %n faa unor ui &asi(e de oel" Plcua de pe ui artaD )PO.-R ORB*#*N5 DENS*#U S,-NNER (PODS) Section Bana er, ,$ris /arper) >ile erau %nc$ise i securi!ate, at8t prin fanta de acces cu cartel, c8t i printr7o consol de acces cu un cod P*N" 5a+rielle %i lipi urec$ea de ua rece de &etal" Pentru o clip a(u i&presia c aude nite (oci" Se certau" Sau poate c nu" Se %ntre+ dac n7ar fi fost +ine s +at %n u p8n c8nd ar fi au!it7o cine(a" Din nefericire, strate ia ei de a+ordare a lui ,$ris /arper a(ea ne(oie de ce(a &ai &ult su+tilitate dec8t +tutul %n ui" Pri(i %n =ur cut8nd o alt intrare, dar nu (!u ni&ic" .8n u, se sea o c&ar a o&ului de ser(iciu" 5a+rielle intr acolo, cercet8nd nia prost lu&inat %n cutarea cartelei de acces a o&ului de ser(iciu" Ni&ic" Doar &turi i teuri de ters pe =os" Se %ntoarse la u i %i lipi din nou urec$ea de ea" De aceast dat, au!i clar nite (oci" #ot &ai puternice" Ai sunete de pai" Broasca se acti( din interior" 5a+rielle nu a(u ti&p s se ascund" Sri %ntr7o parte i se fcu una cu !idul din spatele uii, %n (re&e ce prin ui trecu un rup de oa&eni care

discutau ! o&otos" Preau &8nioiD : ,are nai+a e pro+le&a lui /arper; ,redea& c (a fi %n al noulea cer< : 4ntr7o noapte ca asta, !ise un alt indi(id, %n ti&p ce rupul trecea pe l8n 5a+rielle, el (rea s r&8n sin ur; -r tre+ui s sr+toreasc< 4n ti&p ce rupul se %ndeprta, uile rele %ncepur s se %nc$id prin inter&ediul &ecanis&elor pneu&atice, de!(luind locaia intrusei" 5a+ri7 elle r&ase locului, dar rupul %i (edea de dru&" -tept8nd p8n %n ulti7 &a clip, p8n ce uile &ai erau desc$ise doar c8i(a centi&etri, 5a+rielle sri %nainte i prinse de &8ner" R&ase ne&icat p8n c8nd rupul de oa&eni dispru dup col, pe coridor, prea prini %n con(ersaie ca s &ai pri(easc %napoi" ,u ini&a +t8nd s7i spar pieptul, 5a+rielle desc$ise uile i pi %n %ncperea sla+ lu&inat" 4nc$ise uile, %n linite" Spaiul nu era dec8t o !on &are i desc$is de lucru, care %i a&intea de un la+orator de fi!ic din cole iuD co&putere, staii de lucru i!olate, ec$ipa&ent electronic" 4n (re&e ce oc$ii i se o+inuiau cu se&i%ntunericul, 5a+rielle (!u desene i sc$e&e de calcul aruncate pretutindeni" 4ntrea a !on era %ntunecat, cu e'cepia unui +irou din captul la+oratorului, unde se (edea o lu&ina pe su+ pra " 5a+rielle se %ndrept %ntr7acolo" >a era %nc$is, dar prin fereastr se (edea un +r+at care sttea %n faa unui co&puter" Recunoscu acelai +r+at care inuse conferina de pres de la N-S-" Plcua cu nu&ele de pe u a(ea ur&toarea inscripieD ),$ris /arper Section Bana er, PODS)" Reuind s a=un p8n %n acest punct, 5a+rielle a(u +rusc un senti7 &ent de %n ri=orare, %ntre+8ndu7se dac %ntr7ade(r a(ea s7i reueasc planul" 4i aduse a&inte c8t de si ur era Se'ton c /arper &inise" )- pu7 tea pune pariu pe cariera &ea), !isese senatorul" Preau s e'iste i alii care si&eau la fel, atept8nd7o pe 5a+rielle s de!(luie ade(rul, astfel %nc8t ei s se poat repe!i asupra N-S-, %ncerc8nd s rec8ti e oric8t de puin teren dup e(eni&entele de(astatoare din acea sear" *ar 5a+rielle era e'tre& de &oti(at s %i a=ute, &ai ales dup &odul %n care fusese tratat de #enc$ i de ad&inistraia /erne6 %n acea dup7a&ia!" 5a+rielle %i ridic &8na s +at la u, dar se opri" 4n &inte %i rsuna (ocea UolandeiD )Dac ,$ris /arper a &init %ntrea a lu&e %n le tur cu PODS, ce te face s cre!i c7i (a spune *E ade(rul; )Frica), %i rspunse ea, &ai ales dup ce fusese c8t pe ce s cad (icti& unui ase&enea senti&ent %n acea dup7a&ia!" 5a+rielle a(ea un plan" @a folosi o tactic pe care o %n(ase de la senator" El o aplica pentru a7i speria de &oarte pe contracandidaii si, pentru ca acetia s %i de!(7 luie anu&ite infor&aii" 5a+rielle %n(ase &ulte su+ tutela lui Se'ton, i nu tot ceea ce aflase era atracti( sau etic" 4ns %n noaptea asta a(ea ne(oie de orice a(anta= posi+il" Dac %l putea con(in e pe ,$ris /arper s ad&it c &inise : indiferent de &oti( :, 5a+rielle ar fi reaprins o &ic speran pentru ca&pania electoral a senatorului" Dincolo de asta, Se'ton era enul de +r+at care, dac dispunea de un spaiu de &ane(r de doar c8i(a centi&etri, %i putea crea un loc suficient de lar c8t s c8ti e o +tlie" #actica prin care 5a+rielle %l (a a+orda pe /arper era nu&it de Se'7 ton )supraesti&area), o te$nic de intero are conceput de pri&ele autoriti ale *&periului Ro&an pentru a o+ine &rturisiri de la cri&inalii +nuii ca fiind &incinoi" Betoda era %n ro!itor de si&pl" E(aluea! infor&aia care tre+uie &rturisit"

-poi e(aluea! un scenariu &ult &ai a(ansat" D7i ad(ersarului ansa de a ale e cea &ai &ic dintre dou rele : %n acest ca!, ade(rul" #rucul %ntre ii &ane(re consta %n %ncrederea de sine, o calitate de ca7 re, pe &o&ent, 5a+rielle nu era deloc si ur c o &ai are" *nspir ad8nc i re(!u %n &inte scenariul, apoi ciocni cu fer&itate %n ua +iroului" : @7a& spus c sunt ocupat< stri /arper, cu o+inuitu7i accent en7 le!esc" 5a+rielle ciocni din nou" Bai tare de aceast dat" : @7a& spus c nu (reau s co+or< 5a+rielle +tu cu pu&nul %n u" /arper se ridic de la locul lui i (eni s desc$id ua ener(atD : Ba&a dracului, (oi nu""" Se opri instantaneu, surprins s (ad un &usafir nepoftit" : Doctore /arper, !ise 5a+rielle, pe un ton fer&" : ,u& ai a=uns aici; 5a+rielle %i pstr cal&ulD : Atii cine sunt; : Bine%neles" Aeful du&itale %&i atac proiectul de luni de !ile" ,u& ai intrat; : B7a tri&is senatorul Se'ton" /arper cercet cu pri(irea la+oratorul din spatele lui 5a+rielle" : >nde ( sunt %nsoitorii; : Nu e trea+a du&nea(oastr" Senatorul &ai are %nc relaii influ7 ente" : 4n cldirea asta; /arper prea a se %ndoi serios de astaD : N7ai fost cinstit, doctore /arper< B te& c senatorul a con(ocat o co&isie senatorial de anc$et special pentru a ( anali!a &inciunile" Pe c$ipul lui /arper apru o und de tea&D : ,e tot spunei acolo; : Oa&enii inteli eni ca du&nea(oastr, doctore /arper, nu7i per7 &it lu'ul de a o face pe protii" -i dat de neca!, iar senatorul &7a tri&is aici ca s ( ofere o %nele ere" ,a&pania electoral a senatorului a pri&it o lo(itur puternic %n seara asta" El nu &ai are ni&ic de pierdut, aa c ( (a lua cu du&nealui dac se (a scufunda" : ,e nai+a tot spunei acolo; 5a+rielle inspir ad8nc i trecu la atacD : -i &init %n conferina de pres despre aplicaia software PODS de detectare a ano&aliilor" Ati& asta" Buli oa&eni o tiu" Nu asta e pro+7 le&a" 4nainte ca /arper s desc$id ura pentru a protesta, 5a+rielle con7 tinuD : Senatorul ar putea face pu+lice &inciunile du&nea(oastr c$iar acu&, dar nu e interesat de aa ce(a" E interesat de un pete &ult &ai &are" ,red c tii la ce & refer" : Nu, eu""" : >itai care este oferta senatoruluiD 4i (a ine ura %nc$is, dac %i dai nu&ele celui &ai i&portant factor de deci!ie N-S- %&preun cu care du&nea(oastr deturnai fonduri" Oc$ii lui ,$ris /arper prur s se %ncrucie!e o clip" : ,e; Eu nu deturne! fonduri< : @7a su era s fii atent la ce (or+ii, do&nule" ,o&isia senatorial str8n e do(e!i de luni de !ile" ,$iar credeai c (ei scpa nedepistat %&7 preun cu partenerul du&nea(oastr; Bsluirea docu&entelor PODS i redirecionarea fondurilor alocate N-S- ctre conturi pri(ate; Binciuna i

delapidarea ( pot arunca %n %nc$isoare, doctore /arper" : Nu a& fcut aa ce(a< : @rei s spunei c nu ai &init %n le tur cu PODS; : Nu, (reau s spun c n7a& delapidat nici un fel de +ani< : -adar, afir&ai c ai minit %n le tur cu PODS; /arper csc oc$ii &ari, %n &od clar depit de situaie" : S uit& de &inciun, continu 5a+rielle, d8nd a le$a&ite din &8n" Senatorul Se'ton nu este interesat de &inciunile du&nea(oastr %ntr7o conferin de pres" Ne7a& o+inuit cu aa ce(a" @oi sii un &ete7 orit i ni&nui nu7i pas cu& ai reuit" ,$estiunea care %l interesea! este deturnarea" #re+uie s dea =os pe cine(a din fruntea N-S-" Spunei7i cu cine lucrai i ( (a scoate co&plet din anc$et" Putei ale e soluia uoar i ne spunei cine este cealalt persoan sau ale ei calea rea i senatorul (a %ncepe s (or+easc despre aplicaii software de detectare a ano&aliilor i despre re!ol(ri trucate ale pro+le&ei" : Fucai la caceal&a< Nu e'ist nici un fel de deturnri de fonduri" : Binii prost, doctore /arper< -& (!ut docu&entele" Nu&ele du&nea(oastr apare pe toate actele incri&inatoare" Pretutindeni" : Fur c nu tiu ni&ic despre nici o deturnare< 5a+rielle scoase un oftat de de!a& ireD : Punei7( o clip %n postura &ea, doctore /arper" De aici nu pot tra e dec8t dou conclu!ii" Fie & &inii, %n acelai &od %n care ai &init %n conferina de pres, fie %&i spunei ade(rul, i atunci cine(a cu putere din a enie ( scoate drept ap ispitor pentru )afacerile) lui" Fra!a pru s %l pun pe 8nduri pe /arper" 5a+rielle se uit la ceasD : Oferta senatorului este (ala+il o or" @ putei sal(a d8ndu7i nu7 &ele conductorului N-S- %&preun cu care deturnai +anii contri+ua7 +ililor" Senatorului nu7i pas de du&nea(oastr" El (rea petele cel &are" E(ident c indi(idul %n cau! deine ce(a putere %n cadrul N-S-" El sau ea a reuit s7i pstre!e identitatea ascuns, ls8ndu7( pe du&nea(oastr s pltii pentru oalele sparte" /arper cltin din capD : Binii< : -i afir&a aa ce(a la proces; : ,ate oric" - ne a totul" : Su+ =ur&8nt; 5a+rielle %i u uie +u!ele, de! ustat" : Pute& presupune c (ei ne a i c ai &init %n le tur cu re!ol7 (area pro+le&ei software a siste&ului PODS; *ni&a %i +tea cu putere, %n (re&e ce %l pri(ea pe indi(id drept %n oc$iD : 58ndii7( +ine la opiunile du&nea(oastr, doctore /arper" 4nc$i7 sorile a&ericane nu sunt un loc c$iar plcut< /arper o pri(i &8nios" 5a+rielle %i ur %n 8nd s %nceap s (or+eas7 c" O clip cre!u c !rete %n oc$ii lui se&nele predrii dar c8nd /arper (or+i, (ocea lui era de oelD : Do&nioar -s$e, declar el, cu o &8nie cu reu stp8nit, %ncer7 cai &area cu de etul< -&8ndoi ti& c nu are loc nici o deturnare de fon7 duri la N-S-" Sin urul &incinos din aceast %ncpere suntei dumneavoastr. 5a+rielle si&i c parali!ea!" Pri(irea o&ului era ascuit ca un +rici i furioas" @ru s se %ntoarc i s o ia la fu " )-i %ncercat s pcleti un sa(ant %n rac$ete spaiale" .a ce nai+a te ateptai;) Se for s %i in capul sus" : #ot ce tiu, rosti ea, &i&8nd %ncrederea i indiferena fa de po!i7 ia lui, este c a& (!ut docu&entele incri&inatorii" Do(e!i concludente

c du&nea(oastr i alt persoan deturnai fonduri N-S-" Senatorul doar &7a ru at s (in aici %n noaptea asta i s ( ofer posi+ilitatea de a ( despri de partenerul du&nea(oastr, %n loc s %nfruntai sin ur un proces" 4i (oi spune senatorului c preferai s ( aprai ansele %n faa unui =udector" Putei po(esti instanei ceea ce &i7ai po(estit i &ie, anu&e c nu deturnai fonduri i c nu ai &init %n le tur cu aplicaia software PODS" 4i !8&+i tristD : Dar dup acea conferin de pres =alnic pe care ai inut7o acu& dou spt&8ni, ce(a & face s & %ndoiesc de ansele du&nea(oastr" 5a+rielle se rsuci pe clc8ie i porni de7a lun ul la+oratorului %ntu7 necat" Se %ntre+ dac nu cu&(a ea o s fie cea care o s (ad cu& e interiorul unei %nc$isori, %n locul doctorului /arper" 4i inea capul sus %n (re&e ce se %ndeprta, atept8nd ca /arper s o stri e" #cere" 4i croi dru& printre uile &etalice i a=unse pe coridor, sper8nd ca lifturile la acest ni(el s nu &ai ai+ ne(oie de cartel de acces ca la parter" Pierduse" ,$iar dac %i dduse toat silina, /arper nu &ucase &o&eala" )Poate c a spus ade(rul %n conferina de pres), %i spuse 5a+rielle" >ile &etalice din spatele ei rsunar cu ! o&ot" : Do&nioar -s$e, o stri /arper" Fur c nu tiu ni&ic despre nici o deturnare" Sunt un o& cinstit< 5a+rielle a(u re&ucri pentru c8te(a clipe" Se for s &ear %na7 inte" Ridic indiferent din u&eri i %i stri %napoi peste u&rD : : Ai totui, ai &init %n conferina de pres< #cere" 5a+rielle continu s &ear pe coridor" : Stai aa< stri /arper" O&ul (eni aler 8nd l8n eaG a(ea c$ipul al+ ca (arul" : ,$estia asta cu deturnarea, !ise el, co+or8ndu7i (ocea" ,red c tiu cine &i7a tras clapa< 5a+rielle se opri, %ntre+8ndu7se dac %l au!ise +ine" Se %ntoarse c8t putu de %ncet i de i&pasi+il putea fi ea %n acele &o&ente" : @rei ca eu s cred c ( tra e cine(a clapa; /arper oftD : Fur c nu tiu ni&ic despre (reo deturnare" Dar dac sunt do(e!i contra &ea""" : O &uli&e" O&ul oft din nouD : -tunci totul e o %nscenare" ,a s fiu discreditat, dac (a fi ne(oie" O sin ur persoan ar fi putut face aa ce(a" : ,ine; /arper o pri(i drept %n oc$iD : .awrence E9stro& & urte" 5a+rielle era uluit" : Directorul ad&inistrati( al N-S-; /arper ddu a&r8t din capD : El e cel care &7a forat s &int %n conferina aceea de pres"

00 ,$iar i cu siste&ul de propulsie prin p8n! de &etan al aerona(ei -urora la =u&tate din capacitate, ec$ipa Delta Force onea prin noapte cu o (ite! de trei ori &ai &are dec8t cea a sunetului : peste trei &ii de 9ilo&etri pe or" @i+raia &onoton a &otoarelor cu und de detonare %n

pulsuri din spatele a(ionului %i conferea !+orului un rit& aproape $ipnotic" .a trei!eci de &etri dedesu+t, oceanul se !+tea sl+atic, +iciuit de fluidele din eapa&entul aerona(ei, care ridicau dou co!i de ap, ca nite co!i de coco lun i i paralele, la cincispre!ece &etri deasupra ni(elului apei" )sta e &oti(ul pentru care a fost casat SR721 Blac9+ird), %i spuse Delta One" -urora era unul dintre acele a(ioane despre care ni&eni n7ar fi tre+u7 it s tie ni&ic, dar despre care toat lu&ea a(ea $a+ar" ,$iar i canalul de tele(i!iune Disco(er6 a+ordase su+iectul -urora i testele care se efec7 tuaser cu aerona(a la 5roo& .a9e %n Ne(ada" Ni&eni nu tia dac +rea de securitate se datorase +8rfelor repetate au!ite p8n %n .os -n eles, &artorilor oculari nefericii care forau un pu de petrol %n Barea Nordului sau unei afe ad&inistrati(e prin care apruse o descriere a -urorei %ntr7o copie pentru pu+lic a +u etului Penta onului" Oricu& nu &ai conta" .u7 &ea aflase despre el" -r&ata Statelor >nite dispunea de un a(ion capa+il s !+oare cu o (ite! de K Bac$, o aerona( care trecuse de &ult de fa!a de proiectare i intrase %n folosin" -(ionul putea fi de=a !rit pe cer" ,onstruit de .oc9$eed, -urora se&na cu o &in e de fot+al a&eri7 can, aplati!at" Era lun de trei!eci de &etri, lat de optspre!ece, iar fu7 !ela=ul era placat cu cera&ic ter&ic, ase&ntor na(etei spaiale" @ite!a re!ulta %n &are parte dintr7un nou siste& de propulsie, care folosea o p8n! de $idro en curat drept co&+usti+il i lsa un =et al+icios %n ur&" Din acest &oti(, a(ionul !+ura doar noaptea" 4n seara asta, profit8nd din plin de (ite!a astrono&ic, ec$ipa Delta Force se %ndrepta spre cas deasupra oceanului" ,$iar i aa, a(eau s a=un &ai de(re&e dec8t esti&aser" .a o ase&enea (ite!, ec$ipa ar fi a=uns la locul de ateri!are %n &ai puin de o or, cu dou ore %naintea pr7 !ii" -(useser loc discuii de depistare i do+or8re a a(ionului int, dar controlorul se te&use c radarele ar fi putut o+ser(a incidentul sau c epa(a re!ultat ar fi putut declana o in(esti aie serioas" ,el &ai +ine era ca inta s ateri!e!e confor& pro ra&ului" De %ndat ce de(enea clar unde (a ateri!a prada, ec$ipa Delta Force putea inter(eni" -cu&, %n (re&e ce -urora !+ura pe deasupra Brii .a+radorului pus7 tie i ostil, dispo!iti(ul de co&unicaii al lui Delta One indic un apel" O&ul rspunse" : Planul s7a sc$i&+at, %i infor& (ocea ro+otului" -(ei o alt int p8n la ateri!area lui Rac$el Se'ton i a oa&enilor de tiin" "O alt int") Delta One aproape c intuia despre ce era (or+a" .ucrurile e(oluau cu repe!iciune" ,ontrolorul descoperise o nou fisur i tre+uia s o peticeasc %n cel &ai scurt ti&p posi+il" )Nu se (a produce nici o fisur, %i a&inti Delta One, dac ne (o& %ndeplini o+iecti(ele cu succes pe $earul Bilne)" Delta One tia prea +ine c acu& %i cura propriile unoaie, re!ultatele eecurilor" : S7a i(it o a patra parte, !ise controlorul" : ,ine; ,ontrolorul fcu o pau!, apoi le oferi un nu&e" ,ei trei soldai sc$i&+ar pri(iri uluite" Era un nu&e care le era foarte cunoscut" )Nu7i de &irare e!itarea controlorului<), %i !ise Delta One" Pentru o operaie conceput drept o &isiune fr (icti&e, nu&rtoarea cada(relor i scara ierar$ic a i&portanei intelor se sc$i&+au cu repe!iciune" O&ul %i si&i sinusurile %ntrindu7i7se, %n (re&e ce controlorul se pre tea s7i infor&e!e e'act cu& i unde a(eau s %l eli&ine din ecuaie pe indi(id" : Bi!a a crescut %n &od considera+il, rosti controlorul" -scultai cu

atenie< Nu ( (oi da instruciunile dec8t o sin ur dat"

03 Bult deasupra nordului statului Baine, aerona(a 51 se %ndrepta %n continuare spre Cas$in ton" .a +ordul ei, Bic$ael #olland i ,or96 Bar7 linson o pri(eau pe Rac$el, care %ncepuse s le e'plice teoria ei despre ni7 (elul crescut de ioni de $idro en %n crusta de fu!iune a &eteoritului" : N-S- dispune de o facilitate pri(at de testare nu&it Plu& Broo9 Station, spunea ea, aproape incapa+il s cread c putea (or+i despre aa ce(a" Nu di(ul ase niciodat infor&aii secrete persoanelor neautori7 !ate, dar, a(8nd %n (edere circu&stanele, #olland i ,or96 a(eau dreptul s afle" Plu& Broo9 este %n esen o ca&er de testare pentru cele &ai noi i &ai radicale siste&e N-S- de &otoare" ,u doi ani %n ur&, a& scris o infor&are despre un nou proiect pe care N-S- %l testa acolo : ce(a intitu7 lat )&otor cu ciclu e'pandat)" ,or96 se uit suspicios la eaD : Botoarele cu ciclu e'pandat se afl %nc %n stadiu de proiect" Pe $8rtie" Ni&eni nu le testea! cu ade(rat" Bai sunt !eci de ani +uni p8n (or de(eni operaionale" Rac$el cltin din capD : 4&i pare ru s te de!a& esc, ,or96" N-S- dispune de prototi7 puri" Sunt %n teste" ,or96 pru scepticD : Botoarele astea &er cu o'i en7$idro en lic$id, co&+usti+il care %n $ea %n spaiu, fc8nd &otoarele inutile pentru N-S-" - enia a afir7 &at c nici &car nu (a %ncerca s construiasc un ase&enea &otor p8n ce nu se (a re!ol(a pro+le&a %n $erii co&+usti+ilului" : - fost re!ol(at" -u scpat de o'i en i au transfor&at co&+usti+i7 lul %ntr7un fel de a&estec de )noroi7$idro en), care e un soi de co&+usti+il crio enic const8nd din $idro en pur %ntr7o stare se&i8n $eat" Este e'7 tre& de puternic i foarte curat" Este i o soluie pentru siste&ele de pro7 pulsie dac N-S- (a lansa &isiuni pe Barte" ,or96 prea uluit" : Nu poate fi ade(rat< : -r fi 'ine s fie ade(rat, %i !ise Rac$el" -& scris o infor&are pe aceast te& pentru preedinte" Aeful &eu a fost e'tre& de iritat, pentru c N-S- inteniona s anune pu+lic noroiul de $idro en drept un &are succes, %n (re&e ce Pic9erin ar fi (rut ca ad&inistraia de la ,asa -l+ s e'ercite presiuni asupra N-S- ca acest co&+usti+il s r&8n secret" : De ce; : N7are i&portan, rspunse Rac$el" N7a(ea nici un c$ef s de!(luie &ai &ulte secrete dec8t era a+solut ne(oie" Dorina lui Pic9erin de a tinui succesul noului co&+usti+il deri(a dintr7o %n ri=orare cresc8nd le at de securitatea naional i de care puini erau contieni : e'pansiunea alar&ant a ,$inei din punctul de (edere al te$nolo iei spaiale" ,$ine!ii lucrau %n &od curent la de!(oltarea unei platfor&e de lansare nucitoare )de %nc$iriat), pe care intenionau s i7o %nc$irie!e celui care oferea &ai &ult, cei &ai &uli ofertani fiind ina&icii Statelor >nite" *&plicaiile pentru securitatea a&erican erau de(astatoare" Din fericire, NRO tia c ara asiatic folosea un tip de co&+usti+il sortit pieirii pentru platfor&a de lansare, aa c Pic9erin n7a(ea nici un c$ef s ofere ponturi despre noul a&estec propulsor N-S-, &ult &ai pro&itor"

: -adar, !ise oarecu& stin $erit #olland, tu susii c N-S- dispune de un siste& de propulsie cu ardere curat care folosete $idro enul pur; Rac$el %ncu(iinD : Nu dispun de cifre, dar te&peraturile de ardere ale acestor &otoare sunt de c8te(a ori &ai &ari dec8t orice altce(a care s7a creat p8n acu&" E'ist de=a cererea ca N-S- s cree!e tot felul de &ateriale noi pentru eapa&ente" Fcu o pau!D : O piatr &are, plasat %n spatele unui astfel de &otor cu noroi de $idro en, ar fi scldat %ntr7un foc +o at %n $idro en la o te&peratur fr precedent" S7ar putea o+ine c$iar o crust de fu!iune" : S fi& serioi< inter(eni ,or96" Ne %ntoarce& la scenariul cu &eteoritul contrafcut; #olland prea dintr7odat intri atD : De fapt, e o idee interesant< Scena ar se&na &ai &ult sau &ai puin cu lsarea unui +olo(an pe ra&pa de lansare su+ na(eta spaial, %n ti&pul decolrii acesteia" : Du&ne!eule &are, &ur&ur ,or96" Sunt %n a(ion cu nite idioi< : ,or96, %l ad&onest #olland" @or+ind la &odul ipotetic, o roc pla7 sat %ntr7un c8&p de ardere a a!elor de eapa&ent ar pre!enta trsturi de ardere si&ilare cu una care a tra(ersat at&osfera, nu7i aa; -r a(ea aceleai striaii direcionale i coad din &aterial topit" ,or96 &or&iD : Presupun c da" : *ar $idro enul cu ardere curat al lui Rac$el n7ar lsa nici un fel de re!iduuri c$i&ice" Doar $idro en" Ni(eluri crescute de ioni de $idro en %n !ona de fu!iune" ,or96 %i ddu oc$ii peste capD : -scult, dac e'ist cu ade(rat (reun astfel de &otor care &er e cu noroi de $idro en, atunci ceea ce spui tu pare posi+il" Dar este o posi+ilitate foarte %ndeprtat" : De ce; insist #olland" Procesul pare destul de si&plu" Rac$el ddu din capD : Nu e ne(oie dec8t de o roc fosili!at, (ec$e de 130 &ilioane de ani" #opii7o %n focul de eapa&ent al unui &otor cu noroi de $idro en i %n ropai7o %n $ea" *nstantaneu, se transfor& %n &eteorit" : E'plicaie pentru a&atori, sri ,or96, dar nu i pentru specialitii de la N-S-< #ot n7ai e'plicat condrulele< Rac$el %ncerc s7i a&inteasc e'plicaia lui ,or96 despre for&area condrulelor" : -i spus c aceste condrule sunt for&ate prin succesiuni rapide de %ncl!iri i rciri %n spaiu, nu; ,or96 oftD : ,ondrulele se for&ea! atunci c8nd o roc rcit %n spaiu se su7 pra%ncl!ete +rusc p8n la o stare de topire parial : unde(a %n =ur de 1II0 de rade ,elsius" -poi roca tre+uie s se rceasc din nou, e'tre& de repede, %ntrind (enele de lic$id %n condrule" #olland %i fi' cu pri(irea prietenulD : Ai acest proces nu poate a(ea loc pe P&8nt; : *&posi+il, %i rspunse ,or96" Pe planeta asta nu e'ist (ariaiile de te&peratur necesare unei ase&enea sc$i&+ri rapide" -ici e (or+a de cldur nuclear i de !eroul a+solut al spaiului" E'tre&ele astea pur i si&plu nu e'ist pe #erra" Rac$el se 8ndi puin la cele au!iteD : ,el puin nu %n &od natural. ,or96 se %ntoarse spre eaD

: ,e &ai %nsea&n i asta; : De ce nu s7ar putea ca %ncl!irea i rcirea s ai+ loc aici, pe P7 &8nt, %n &od artificial; %l %ntre+ Rac$el" Roca putea fi %ncl!it de e&isia &otorului cu noroi de $idro en i apoi rcit %ntr7un con elator crio enic" ,or96 fcu oc$ii &ariD : ,ondrule fa+ricate; : E o idee< : >na ridicol, ripost ,or96, ridic8nd &ostra de &eteorit" Poate c ai uitat;<; -ceste condrule au fost %n &od incontesta+il datate cu 130 de &ilioane de ani %n ur&" #onul lui de(eni superiorD : Din c8te tiu eu, do&nioar Se'ton, acu& 130 de &ilioane de ani ni&eni nu testa &otoare cu noroi de $idro en i rcitoare crio enice" ),u sau fr condrule, %i spuse #olland, do(e!ile se lea )" Se refu i7 ase %n tcere de c8te(a &inute, profund tul+urat de recentele de!(luiri pe care i le fcuse Rac$el, le ate de crusta de fu!iune" Dei foarte %ndr!nea, ipote!a ei desc$isese tot felul de posi+iliti noi i %l deter&inase pe #olland s se 8ndeasc la altce(a" )Dac se poate e'plica i crusta de fu!iune""" ce alte posi+iliti nu &ai apar;) : Eti tcut, re&arc Rac$el st8nd l8n el" #olland se uit spre ea" 4n lu&ina difu! din a(ion, !ri pentru o clip o anu&it +l8ndee %n oc$ii lui Rac$el, lucru care %i a&intea de ,elia" Se eli+er de po(ara a&intirilor i oft o+ositD : O$, & 8ndea& doar""" J8&+i" : .a &eteorii; : .a ce altce(a; : .a do(e!ile str8nse, %ncerc8nd s7i %nc$ipui ce7a &ai r&as; : ,e(a de enul sta" : @reo idee; : Nu c$iar" B deran=ea! c8te date s7au &odificat %n ceea ce pri(e7 te acel pu de inserie de su+ $ea" : Do(e!ile ierar$ice sunt ca un castel din cri de =oc, !ise Rac$el" Scoate pre&isa de la +a! i totul %ncepe s se clatine" =ocaia descoperirii &eteoritului a fost o astfel de pre&is de +a!" ),$iar aa") : ,8nd a& a=uns pe $ear, directorul ad&inistrati( al N-S- &i7a spus c &eteoritul fusese sit %ntr7o &atrice de $ea pur, (ec$e de trei sute de ani i era &ai dens dec8t oricare alt roc descoperit %n acea !on, drept pentru care a& socotit infor&aia ca o do(ad lo ic a faptului c roca tre+uia s cad din spaiul cos&ic" : #u, la fel ca noi ceilali" : ,oninutul &ediu de nic$el, dei con(in tor, nu pare a fi i con7 clu!i(" : Este pe aproape, rosti ,or96, pr8nd a fi ascultat discuia" : Dar nu e'act" ,or96 se supuse cu o %ncu(iinare din capD : Ai, continu #olland, aceast specie ne&ai(!ut de insect spai7 al, dei ocant de +i!ar, %n realitate ar putea fi doar un crustaceu foarte (ec$i, de ape ad8nci" Rac$el ddu din capD : *ar acu& crusta de fu!iune""" : Nu7&i place s o spun, !ise #olland, pri(indu7l pe ,or96, dar &i se pare c do(e!ile care infir& %ncep s fie &ai nu&eroase dec8t cele care confir&""" : Atiina nu se +a!ea! pe presupuneri, inter(eni ,or96" Se +a!ea!

pe do(e!i" ,ondrulele din roc sunt %n &od clar de natur &eteoritic" Sunt de acord cu (oi c tot ce a& (!ut este %n ro!itor de tul+urtor, dar nu pute& i nora aceste condrule" Do(e!ile pro sunt conclu!i(e, %n (re&e ce do(e!ile contra sunt circu&staniale" Rac$el pufniD : Ai asta la ce conclu!ie ne duce; : ,tre nici una, rspunse ,or96" -ceste condrule do(edesc c a(e& de7a face cu un &eteorit" Sin ura %ntre+are este de ce l7a %nfipt cine(a su+ $ea" #olland (oia si cread raiona&entul prietenului lui, dar ce(a nu se potri(eaD : Nu pari prea con(ins, Bi9e, !ise ,or96" #olland oftD : Nu tiu" Dou din trei nu era prea ru, ,or96" Dar a& a=uns la una din trei" Pur i si&plu, si&t c ne scap ce(a"

30 )B7au prins, se 8ndi ,$ris /arper, %nfior8ndu7se la 8ndul %nc$isorii" Senatorul Se'ton tie c a& &init %n le tur cu PODS") 4n (re&e ce o conducea pe 5a+rielle -s$e %napoi %n +irou i %nc$idea ua %n ur&a lor, /arper si&ea ura lui fa de directorul ad&inistrati( al N-S- intensific8n7 du7se cu fiecare secund" 4n noaptea asta, &ana erul proiectului PODS a7 flase c8t de departe putea s &ear directorul cu &inciuna" Pe l8n faptul c %l forase pe el s &int %n le tur cu re!ol(area pro+le&ei software, E9stro& prea s fi contractat un soi de asi urare %n ca! c lui /arper i se fcea fric i decidea s dea secretul %n (ilea " )Do(e!i ale e(a!iunii, %i !ise el" Aanta=" Foarte (iclean &utare") 4n definiti(, cine ar crede un deturntor de fonduri care ar %ncerca s discre7 dite!e cel &ai randios &o&ent din istoria spaial a&erican; /arper si&ise de=a pe propria piele c8t de dedicat putea fi E9stro& cau!ei sal(rii a eniei spaiale" -cu&, odat cu anunul descoperirii unui &eteorit fosili!at, &i!a de(enise uria" /arper se pli&+ c8te(a !eci de secunde %n =urul &esei &ari pe care se odi$nea un &odel la scar redus al satelitului PODS : o pris& cilin7 dric a(8nd &ai &ulte antene i lentile %n spatele unor scuturi reflectori7 !ante" 5a+rielle se ae! i atept, ur&rind scena" Rul pe care %l si&ea acu& %i a&intea lui /arper cu& se si&ise %n ti&pul acelei nenorocite conferine de pres" 4n acea noapte, dduse un spectacol =alnic i toat lu&ea %i pusese %ntre+ri" Fusese o+li at s &int din nou i s afir&e c se si&ise ru %n acea sear i nu fusese el %nsui" ,ole ii lui i presa ridicaser din u&eri ur&rind repre!entaia patetic i se r+iser s uite de ea" -cu& &inciuna se %ntorsese s7l +8ntuie" E'presia de pe c$ipul lui 5a+rielle se %&+l8n!iD : Do&nule /arper, a(8ndu7l pe directorul ad&inistrati( du&an, (ei a(ea ne(oie de un aliat puternic" 4ntr7un ase&enea &o&ent, senatorul Se'ton ( poate fi prieten de nde=de" /aidei s %ncepe& cu &inciuna despre aplicaia software PODS" Po(estii7&i ce s7a %nt8&plat" /arper oft" Atia c sosise clipa ade(rului" )-r fi tre+uit s rostesc acest ade(r c$iar de la %nceput<) : .ansarea satelitului a decurs foarte uor, %ncepu el" Satelitul s7a po!iionat pe o or+it polar perfect, e'act aa cu& fusese planificat" 5a+rielle prea plictisit" Prea s cunoasc aceste a&nunte"

: Bai departe" : -poi au aprut neca!urile" ,8nd a& acti(at scanarea $eii pentru detectarea de ano&alii, aplicaia software de detectare a ano&aliilor de la +ord a dat rateuri" : 4$""" 4$%" /arper %ncepu s (or+easc &ai repedeD : Se presupunea c aplicaia software (a fi capa+il s e'a&ine!e cu repe!iciune &ii de &etri ptrai de sol i s descopere !one de $ea aflate dincolo de li&itele densitii nor&ale" *niial, aplicaia software tre+uia s caute !one &oi %n $ea, ca indicii ale %ncl!irii lo+ale, dar ulterior a fost &odificat astfel %nc8t s se&nali!e!e i alte ano&alii de densitate" Planul pre(edea ca PODS s scane!e ,ercul -rctic de7a lun ul a c8te(a spt&8ni i s identifice orice ano&alii pe care le7a& fi putut folosi pentru &surarea %ncl!irii lo+ale" : Nu&ai c PODS de(enea inutil fr acea aplicaie software, %l %ntre7 rupse 5a+rielle" N-S- ar fi tre+uit s e'a&ine!e &anual i&a inile fiecrui centi&etru ptrat din -rctica %n cutarea de locuri pro+le&e" /arper %ncu(iin, retrind co&arul afei sale de pro ra&are" : -r fi fost ne(oie de !eci de ani de studiu" #otul a de(enit un co7 &ar" Din cau!a unei erori pe care eu a& fcut7o %n pro ra&are, PODS de7 (enise, %n esen, inutil" *ar cu ale erile care se apropiau cu repe!iciune i cu senatorul Se'ton adopt8nd o ase&enea po!iie critic fa N-S-""" O&ul oft" : 5reeala du&nea(oastr ar fi fost fatal pentru N-S- i pentru preedinte" : Nu ar fi putut aprea %ntr7un &o&ent &ai nepotri(it" E9stro& era %n ro!it" *7a& pro&is re!ol(area pro+le&ei %n ti&pul ur&toarei &isiuni a na(etei spaiale" Era o si&pl c$estiune de sc$i&+are a procesorului care inea %n spate siste&ul software PODS" Nu&ai c o astfel de re!ol(are (e7 nea un pic ca& t8r!iu" -& fost tri&is acas, %n concediu fr plat, un eu7 fe&is& pentru a nu se spune c a& fost concediat" -sta se %nt8&pla acu& o lun" : Ai totui ai aprut la tele(i!iune, acu& dou spt&8ni, anun8nd c ai sit o cale de e(itare a pro+le&elor" /arper se fcu &ic de totD : - fost o reeal teri+il" 4n !iua aceea, a& pri&it un telefon dispe7 rat de la directorul ad&inistrati(" Bi7a spus c inter(enise ce(a, o posi+il cale de a7&i rscu&pra pcatele" -& (enit i&ediat la +irou i &7a& %nt8lnit cu el" Bi7a cerut s susin o conferin de pres i s spun %ntre ii lu&i c a& descoperit o &odalitate de a re!ol(a pro+le&ele aplicaiei software PODS i c ur&a s dispune& de date %n c8te(a spt&8ni" Bi7a &ai !is c %&i (a e'plica &ai t8r!iu de ce era ne(oie de o ase&enea conferin de pres" : Ai du&nea(oastr ai fost de acord< : Nu, a& refu!at< O or &ai t8r!iu %ns, directorul era din nou %n +i7 roul &eu, %nsoit de consilierul principal al ,asei -l+e< : ,e;;; 5a+rielle pru ocat de infor&aie" : Bar=orie #enc$; )O creatur %n ro!itoare), 8ndi /arper, d8nd %ncet din cap" : Ea i E9stro& &7au pus s stau =os i &i7au e'plicat c reeala &ea adusese N-S- i preedintele Statelor >nite %n pra ul colapsului defi7 niti(" Do&nioara #enc$ &i7a po(estit despre planurile senatorului de a pri(ati!a N-S-" Bi7a &ai spus c a(ea& o datorie fa de preedinte i fa de a enia spaial i tre+uia s %ndrept lucrurile" -poi &i7a e'plicat i cu& s7o fac"

5a+rielle se aplec %n fa ca s aud &ai +ineD : ,ontinuai< : Bar=orie #enc$ &7a infor&at de faptul c, printr7un noroc c$ior, ,asa -l+ a interceptat do(e!i eolo ice consistente, le ate de un &eteorit uria care e %n ropat %n $earul Bilne" >nul dintre cei &ai &ari &eteorii din istorie" O astfel de descoperire ar fi %nse&nat un e(eni&ent &a=or pentru N-S-" 5a+rielle prea uluitD : Stai aa< Deci du&nea(oastr afir&ai c altcine(a de=a tia c &eteoritul se sea acolo %nainte ca PODS s %l descopere; : Da" PODS n7a a(ut ni&ic de7a face cu descoperirea" E9stro& tia de e'istena &eteoritului" Pur i si&plu, &i7a dat coordonatele i &i7a spus s repo!iione! satelitul deasupra $earului i s pretind c PODS a fcut descoperirea" : @ +atei =oc de &ine< : -sta a fost i reacia &ea c8nd &i s7a cerut s iau parte la acea caceal&a" -u refu!at s7&i e'plice cu& au aflat ei c &eteoritul se afla acolo, iar do&nioara #enc$ insista c o astfel de c$estiune era lipsit de i&portan i c oportunitatea era una ideal ca s7&i spl pcatele" Dac putea& susine c satelitul a locali!at &eteoritul, atunci N-S- putea a7 nuna PODS drept un i&ens succes, astfel propuls8ndu7l pe preedinte %n sonda=ele electorale de dinainte de ale eri" 5a+rielle aproape c r&sese fr raiD : Ai +ine%neles c nu se putea anuna faptul c PODS a detectat un &eteorit p8n ce nu se anuna re!ol(area pro+le&ei cu software7ul sateli7 tului" /arper %ncu(iinD : De aici i &inciuna din conferina de pres" -& fost forat s o spun" #enc$ i directorul ad&inistrati( au fost co&plet lipsii de scrupule" Bi7au rea&intit c a& de!a& it pe toat lu&ea : preedintele finanase proiectul PODS, N-S- in(estise ani de !ile pentru reali!area lui, iar acu& eu ruinase& toate aceste eforturi cu o idioenie %n pro ra&are" : -a c ai fost de acord s dai o &8n de a=utor" : N7a& a(ut de ales" Dac nu o fcea&, cariera &ea se ducea nai+ii" *ar ade(rul era c, dac n7a fi co&is acea eroare software, PODS ar fi descoperit i sin ur &eteoritul" -adar, pe atunci, &i s7a prut o &inciun ne(ino(ata" 4n acele clipe a& acionat spun8ndu7&i c pro+le&a software a(ea oricu& s fie re!ol(at %n c8te(a luni, odat cu noua &isiune a na(e7 tei spaiale, aa c nu fcea& dec8t s anun re!ol(area pro+le&ei un pic &ai de(re&e" 5a+rielle scoase un fluierat uorD : O &inciun &ic pentru a scoate un a(anta= din oportunitatea ofe7 rit de &eteorit" /arper se si&ea ru doar (or+ind despre astaD : -a c""" a& fcut7o" >r&8nd ordinele lui E9stro&, a& inut o con7 ferin de pres %n care a& anunat c a& sit o cale de e(itare a pro+le7 &elor le ate de aplicaia de detectare a ano&aliilor, apoi a& ateptat c8te(a !ile i a& repo!iionat satelitul deasupra coordonatelor date de directorul ad&inistrati(" Dup aceea, ur&8nd ierar$ia adec(at de co&and, l7a& sunat pe directorul EOS i i7a& relatat c PODS a locali!at o ano&alie serioas de densitate %n $earul Bilne" *7a& dat coordonatele i i7a& e'plicat c acea ano&alie prea s fie suficient de dens ca s se&ene cu un &eteorit" Entu!ias&at la aflarea (etii, N-S- a tri&is o &ic ec$ip de cercetare p8n %n Bilne pentru a e'tra e &ostre" Din acel &o&ent, operaiunea a de(enit strict secret" : -adar, $a+ar n7ai a(ut c &eteoritul coninea fosile p8n %n

noaptea asta; : Ni&eni de aici n7a tiut" Sunte& cu toii ocai" -cu& toi & so7 cotesc un erou pentru sirea do(e!ilor de (ia e'traterestr, iar eu nu tiu ce s le rspund" 5a+rielle tcu pre de c8te(a &inute i %l studie intens pe /arper cu oc$ii ei ne riD : Dar dac nu PODS a locali!at &eteoritul %n $ea, de unde a tiut E9stro& c acesta se afla acolo; : .7a descoperit altcine(a &ai %nt8i" : ,ltcineva? ,ine; /arper oftD : >n eolo canadian pe nu&e ,$arles Brop$6 : un cercettor din insula Elles&ere" Se pare c o&ul efectua &surtori eolo ice asupra $eii de pe $earul Bilne c8nd, din %nt8&plare, a descoperit ur&ele unui &eteorit i&ens %n ropat %n $ea" - anunat descoperirea prin radio, iar N-S- a interceptat trans&isia" 5a+rielle fcu oc$ii &ariD : Ai nu e acest canadian furios acu& c N-S- %i atri+uie toate &eri7 tele descoperirii; : Nu, rspunse /arper, si&ind un fior pe ira spinrii" .ucru care a con(enit tuturor, o&ul e &ort"

31 Bic$ael #olland %i %nc$ise oc$ii i ascult !u&!etul &otoarelor a(io7 nului" Renunase s se &ai 8ndeasc la &eteorit p8n c8nd nu a(eau s a=un %napoi %n Cas$in ton" Dup prerea lui ,or96, condrulele repre7 !entau o do(ad eloc(ent a faptului c roca din $earul Bilne nu putea fi dec8t un &eteorit" Rac$el sperase s ai+ un rspuns clar pentru Cillia& Pic9erin p8n la ateri!are, dar presupunerile ei a=unseser %ntr7o fundtur odat cu pro+le&a condrulelor" ,$iar dac do(e!ile despre &eteorit lsau de dorit, roca aceea prea s fie autentic" )-a s fie") Rac$el fusese, e(ident, serios ! uduit de dra&a petrecut" 4n orice ca!, #olland era ui&it de %n(erunarea ei" -cu& era concentrat puternic pe c$estiunea pe care o a(ea de re!ol(at : %ncercarea de a si o cale de elucidare definiti( a &isterului &eteoritului i de a afla un rspuns la %ntre+area le at de cei care %ncercaser s7i o&oare" ,ea &ai &are parte a dru&ului, Rac$el sttuse pe scaun l8n #ol7 land" .ui %i plcuse s discute cu ea, %n ciuda &o&entului toc&ai potri(it" ,u c8te(a &inute %nainte, ea plecase spre toalet, iar acu& #olland si&7 ea, %n &od ciudat, c %i ducea lipsa" Se %ntre+ c8t ti&p trecuse de c8nd dusese dorul unei fe&ei : o alt fe&eie %n afara ,eliei" : Do&nule #olland; #olland ridic pri(irea" Pilotul %i scosese capul din ca+inD : Bi7ai cerut s ( infor&e! c8nd a=un e& %n ra!a de le tur tele7 fonic cu (asul du&nea(oastr" @ pot face acu& le tura, dac dorii" : Bulu&esc" #olland se ridic i porni de7a lun ul coridorului" ,8nd a=unse %n ca+in, %i sun ec$ipa=ul" @oia s7i infor&e!e oa&e7 nii c (a &ai %nt8r!ia o !i sau dou" Bine%neles, n7a(ea de 8nd s le po7 &eneasc ni&ic despre %ncercrile prin care trecuse" #elefonul sun de c8te(a ori" #olland fu surprins c8nd au!i c7i rs7

punde doar ro+otul telefonic de pe (as" Besa=ul %nre istrat nu se&na de7 loc cu acele cu(inte clasice de %nt8&pinare, ci prea &ai de ra+ %nre is7 trat de unul dintre &e&+rii ec$ipa=ului, un tip pus &ereu pe otii" : Sal(e, sal(e, aici e .oya, anun (ocea" Ne pare ru c nu e ni&eni acu&, dar a& fost cu toii rpii de nite pduc$i foarte &ari< De fapt, ne7a& luat cu toii o scurt per&isie la &al pentru a sr+tori uriaa reali!are a lui Bi9e" Bi, dar tare &ai sunte& &8ndri< @ putei lsa nu&ele i nu&rul de telefon i poate o s ( rspunde& &8ine, c8nd (o& fi &ai tre=i" ,iao< Du7te acas, E#< #olland i!+ucni %n r8s" 4i era de=a dor de ec$ipa=ul lui" Era clar c (7 !user cu toii conferina de pres" Era +ucuros c plecaser cu toii pe &alG %i a+andonase ca& +rusc dup apelul preedintelui, iar statul de ea7 +a %n lar ul &rii te putea %nne+uni uneori" Dei &esa=ul spunea c toat lu&ea plecase pe r&, #olland presupuse c (asul nu r&sese nep!it, &ai ales %n &i=locul curenilor puternici unde era ancorat acu&" #olland for& codul nu&eric de aflare a &esa=elor interne lsate pen7 tru el" .inia e&ise un sin ur clinc$et" >n &esa=" @ocea %i aparinea acelu7 iai &e&+ru lu&e al ec$ipa=uluiD : Bun, Bi9e, ce &ai spectacol< Dac au!i asta, %nsea&n c %i (eri7 fici &esa=ele din &i=locul (reunei petreceri si&andicoase de la ,asa -l+ i te %ntre+i unde dracuM sunte& noi" Scu!e c a& a+andonat na(a, a&ice, dar era enul de noapte care se cerea sr+torit pe uscat" Nu7i face ri=i, a& ancorat7o +ine i a& lsat lu&ina aprins" S tii c, de fapt, sper& s fie furat de pirai, astfel %nc8t NB, s7i cu&pere +arca aia nou< 5lu&ea&, o&ule< Nu7i face ri=i, Qa(ia a fost de acord s r&8n la +ord i s p!easc fortreaa" - !is c prefer s stea sin ur dec8t s petreac %&preun cu o ac de ne ustori de peti i +ei pe deasupra" 4i (ine s cre!i; #olland c$icoti, uurat s aud c cine(a p!ea totui na(a" Qa(ia era o fat responsa+il, iar petrecerile nu se potri(eau felului ei de a fi" >n eolo &arin respectat, Qa(ia a(ea reputaia de a spune ce crede cu o sinceritate de7a dreptul caustic" : 4n orice ca!, Bi9e, continu (ocea %nre istrat, seara asta a fost in7 credi+il" 5enul de sear care te face &8ndru c eti o& de tiin, nu; #oat lu&ea discut despre &odul %n care po(estea asta a=ut N-S-" Eu !ic la nai+a cu N-S-< ,$estia asta d c$iar &ai +ine pentru noi2 Pro+a+il c audiena lui ,ma&ing *eas a crescut cu un &ilion de puncte %n seara asta" Eti o (edet, o&ule< O (edet ade(rat< Felicitri< E'celent trea+< Pe linie, se au!i un ! o&ot de con(ersaie %n+uit, dup care (ocea re(eniD : O$, da, c po&enea& de Qa(ia, ca s nu7i intre prea &uli r 7 uni %n cap, (rea s te tra de urec$i %n le tur cu o c$estie" i7o dau" Pe linie se fcu au!it (ocea ascuit a Qa(ieiD : Bi9e, aici e Qa(ia, eti un !eu, 6ada 6ada< Ai, pentru c te iu+esc at8t de &ult, a& fost de acord s fac pe +a+67sitter7ul cu epa(a asta ante7 dilu(ian a ta" ,a s fiu sincer, (a fi ne&aipo&enit s stau un pic la dis7 tan fa de ne+unii tia care se autointitulea! oa&eni de tiin" Ori7 cu&, %n plus fa de %n ri=irea na(ei, ec$ipa=ul &7a ru at, %n calitatea &ea de ticloas la +ord, s fac tot ce %&i st %n puteri ca s te %&piedic s de(ii un ticlos nesuferit, ceea ce, dup noaptea asta, %&i dau sea&a c (a fi foarte dificil, dar tre+uia s fiu pri&a care s7i spun c ai dat o c$iflu %n docu&entarul tu" Da, &7ai au!it +ine" O at8t de rar +in cere+ral &arca Bic$ael #olland" Nu7i face ri=i, poate doar (reo trei oa&eni de pe planeta asta %i (or da sea&a, i toi trei sunt eolo i &arini cu un + %n cur pe post de si& al u&orului" -a, ca& ca &ine" Dar tii ce

se spune despre noi, eolo ii : totdeauna cut& faliile>-2 Qa(ia r8se" Oricu&, nu e ni&ic i&portant, o c$estie &inor le at de petrolo ia &arin" i7a& spus despre asta ca s7i stric noaptea" S7ar putea s pri&eti un telefon sau dou %n le tur cu po(estea asta, aa c &i7a& !is c e &ai +ine s te a(erti!e!, ca s nu ca!i de fraier, aa cu& te ti& noi toi aici" Din nou r8sete" : 4n fine, cu& eu nu prea sunt un ani&al petrecre, a& s r&8n la +ord" Nu te deran=a s & suniG a tre+uit s acti(e! ro+otul pentru c +les7 te&aii ia de !iariti au sunat toat seara" -cu& eti o (edet ade(rat, %n ciuda c$iflei &enionate" Oricu&, %i spun &ai &ulte c8nd te %ntorci" ,iao" .inia &uri" Bic$ael #olland se %ncrunt" )O reeal %n docu&entarul &eu;) Rac$el Se'ton sttea %n toaleta a(ionului i se pri(ea %n o lind" 4i spuse c arta ca& palid la fa i &ai o+osit dec8t cre!use" 5roa!a din acea noapte o epui!ase" Se %ntre+ c8t (a &ai dura p8n c8nd tre&uratul din suflet a(ea s %ncete!e sau p8n c8nd a(ea s se &ai apropie de (reun ocean" 4i scoase lu a cu %nse&nele su+&arinului ;"S"S" (harlotte i %i ls prul desfcut" )E &ai +ine), se felicit sin ur, si&indu7se de=a &ai aproape de ea %nsi" >it8ndu7se %n o lind, Rac$el sesi! %n ri=orarea profund din oc$i" #ot acolo %ns (!u i re!ol(area" Era un dar pri&it de la &a&a ei" )Ni&eni nu tre+uie s7i spun ce s faci i ce nu") Se %ntre+ dac &a&a ei (!use de acolo, de sus, ce se petrecuse %n seara asta" ),ine(a a %ncercat s & o&oare, &a&i" ,ine(a a %ncercat s ne o&oare pe toi""") .a fel ca %n ur& cu c8te(a ore, Rac$el se 8ndi la o list cu nu&e posi+ile" ).awrence E9stro&""" Bar=orie #enc$""" Preedintele Jac$ /erne6") #oi a(eau &oti(e" Bai %nfiortor, toi dispuneau de &i=loace necesare s o fac" )Preedintele nu e i&plicat), cut Rac$el s se con(in , a 8n7 du7se de sperana c preedintele pe care %l respecta &ai &ult dec8t pe propriul tat nu era dec8t un persona= ne(ino(at" 4n tot acest incident &isterios" )4nc nu ti& ni&ic") )Nici cine""" nici dac""" nici de ce") Ai7ar fi dorit s ai+ nite rspunsuri pentru Cillia& Pic9erin , dar p8n acu& nu reuise dec8t s ridice i &ai &ulte se&ne de %ntre+are" Dup ce prsi toaleta, Rac$el constat cu surprindere c Bic$ael #olland nu se sea pe scaunul lui" ,or96 aipise" 4n (re&e ce Rac$el pri(i %n =ur, Bi9e desc$ise ua ca+inei, ls8nd7o pe Rac$el s (ad cu& pilotul at8rn radiofonul de la +ord %n furca lui" 4n oc$ii lui #olland se citea %n ri7 =orarea" : ,e s7a %nt8&plat; se interes Rac$el" #olland %i relat cu o (oce tul+urat &esa=ul pri&it" )O reeal %n pre!entarea lui;) Rac$el %i !ise c #olland e'a erea!" : Pro+a+il c nu e ni&ic" Nu i7a e'plicat clar care este reeala; : ,e(a care are le tur cu petrolo ia &eteoritic" : Structura rocii; : Bda" - !is c sin urii oa&eni care ar o+ser(a eroarea ar fi doar o Foc de cu(inte %n en l", %n ori ", fault, ) reeal), dar i )falie eolo ic %ntre dou plci tectonice)"
21

&8n de ali eolo i" Se pare c aceast eroare pe care a& fcut7o se lea de co&po!iia &eteoritului" Rac$el trase scurt aer %n piept" -cu& %nele ea" : ,ondrulele; : Nu tiu, dar coincidena pare prea &are" Rac$el fu de acord" ,ondrulele repre!entau ulti&ele do(e!i care spri=ineau clar pretenia N-S- le at de autenticitatea &eteoritului" .8n ei apru ,or96, frec8ndu7se la oc$iD : ,e se %nt8&pl; #olland %l puse la curent" ,or96 se str8&+ i cltin din capD : ,ondrulele nu sunt o pro+le&, Bi9e" N7au cu&" #oate infor&aiile pe care le7ai a(ut au (enit de la N-S-" Ai de la mine. Erau e'tre& de corecte" : ,e alt eroare petrolo ic putea& co&ite; : ,ine nai+a poate ti; 4n plus, ce cunosc petrolo ii &arini despre condrule; : /a+ar n7a&, dar Qa(ia e o tip e'tre& de deteapt" : -(8nd %n (edere circu&stanele, inter(eni Rac$el, eu cred c ar tre+ui s discut& cu aceast fe&eie %nainte de a (or+i cu directorul Pic9erin " #olland ridic din u&eriD : -& sunat7o de patru ori i &i7a rspuns ro+otul" Pro+a+il c e %n $idrola+ i, oricu&, nu aude ni&ic" Nu (a pri&i &esa=ele &ele dec8t cel &ai de(re&e &8ine di&inea" Se opri i se uit la ceas" : Dei""" : Dei ce; #olland o pri(i fi' pe Rac$elD : ,8t de i&portant cre!i c este s discut& cu Qa(ia %nainte de a (or+i cu eful tu; : Dac are ce(a de !is le at de condrule; Eu a !ice c situaia e cri7 tic" Bi9e, &o&entan noi dispune& de tot felul de date contradictorii" Cillia& Pic9erin este enul de o& o+inuit cu rspunsuri clare" ,8nd %l (o& %nt8lni, &i7ar plcea tare &ult s a& nite ele&ente clare pe +a!a crora s purt& discuia" : -tunci ar tre+ui s face& o oprire" Rac$el si&i un =un $iD : Pe na(a ta; : E aproape de coast, l8n New Ferse6" -proape c$iar pe dru&ul nostru %nspre Cas$in ton" Pute& discuta cu Qa(ia i astfel aflu ce tie ea" ,or96 are %nc la el &ostra de &eteorit, iar dac Qa(ia (rea s7i fac nite teste, na(a este +ine dotat cu ec$ipa&ente de la+orator" Nu7&i i&a ine! c ne (a lua &ai &ult de o or ca s o+ine& nite rspunsuri concluden7 te" Rac$el si&i cu& o cuprinde an'ietatea" O nelinitea profund 8ndul c (a a(ea de7a face iari cu oceanul, at8t de repede" )Rspunsuri concludente, %i spuse ea, tentat de ansa i(it" Pic9erin (a dori, cu si uran, nite rspunsuri")

32 Delta One se +ucura c a a=uns din nou la ni(elul solului" ,$iar dac !+urase doar la =u&tate din capacitate i o luase pe o ru7

t ocolitoare peste ocean, aerona(a -urora %i ter&inase cltoria %n &ai puin de dou ore, per&i8nd ec$ipei Delta Force s o+in un a(anta= se7 rios %n luarea de po!iii i pre tirea &isiunii supli&entare de lic$idare ce7 rute de controlor" -flat acu& pe o pist &ilitar pri(at %n afara oraului Cas$in ton, ec$ipa ls aerona(a %n ur& i se urc la +ordul noului ei &i=loc de transport : un elicopter O/7I0D ?iowa Carrior care de=a %i %ncl!ea &o7 toarele" ),ontrolorul ne7a pus la dispo!iie ce e &ai +un), %i spuse Delta One" Proiectat iniial drept elicopter de o+ser(are, ?iowa Carrior fusese )e'tins i %&+untit), astfel cre8ndu7se cea &ai nou ra&ur de elicop7 tere &ilitare de atac" ?iowa se luda cu posi+ilitatea de (edere ter&al %n infrarou, care %i per&isese proiectantului s7l %n!estre!e cu ar&e de pre7 ci!ie $idate prin laser precu& rac$etele aer7aer Stin er i siste&ul de ra7 c$ete -5B7l110 /ellfire" >n &icroprocesor cu se&nal di ital de %nalt (ite7 ! per&itea ur&rirea si&ultan &ultiint : p8n la ase inte" Puini erau ina&icii care !riser un ?iowa de aproape i supra(ieuiser ca s &ai apuce i s po(esteasc" >rc8ndu7se pe scaunul pilotului i pun8ndu7i centura de si uran, Delta One si&i un fior cunoscut %n (ene" Se antrenase pe acest elicopter i !+urase cu el %n trei operaiuni secrete" Bine%neles c niciodat p8n a7 cu& nu do+or8se cu a=utorul lui o oficialitate proe&inent american. #re7 +uia s ad&it c elicopterul ?iowa repre!enta aerona(a perfect pentru o ase&enea &isiune" Botorul Rolls7Ro6ce i palele e&ene ri ide )turau silenios), ceea ce %n esen %nse&na c o int aflat pe sol nu au!ea elicopterul dec8t atunci c8nd acesta era c$iar deasupra ei" *ar pentru c dispunea de capacitatea de a !+ura fr lu&ini i era (opsit %n ne ru, fr nu&ere reflectori!ante pictate pe fu!ela=, aerona(a era in(i!i+il, cu e'cepia ca!ului %n care inta a(ea radar" )Elicoptere ne re, tcute") Susintorii teoriei conspiraiei %nne+uniser de7a dreptul" >nii pre7 tindeau c in(a!ia tcutelor elicoptere ne re repre!enta o do(ad a e'istenei )trupelor Noii Ordini Bondiale), aflate su+ autoritatea Naiunilor >nite" -lii susineau c aceste o+iecte erau sonde e'traterestre tcute" Bai erau i unii care !riser elicopterele ?iowa !+ur8nd %n for&aie noaptea i care fuseser pclii s cread c (edeau lu&inile fi'e ale unei aerona(e &ult &ai &ari : o farfurie !+urtoare sin uratic, aparent capa+il de !+or (ertical" O nou fars" 4ns ar&atei %i plcea aceast di(ersiune" 4n ti&pul unei recente operaiuni secrete, Delta One pilotase un ?io7 wa %nar&at cu cea &ai nou i secret te$nolo ie &ilitar a&erican : o ar& $olo rafic in enioas poreclit SVB" 4n ciuda asocierii nu&elui cu ter&enul lar folosit pentru sado7&asoc$is&, SVB %nse&na smo"e and mirrors>> i&a ini $olo rafice )proiectate) pe cer deasupra teritoriului ina&ic" ?iowa folosise te$nolo ia SVB pentru a proiecta $olo ra&e ale aerona(ei a&ericane deasupra unei instalaii ina&ice antiaeriene" Panicai, artileritii trseser %nne+unii asupra fanto&elor care le ddeau t8rcoale" Dup ce &uniia li se ter&inase, Statele >nite tri&iseser %n lupt ar&ele ade(rate" Ridic8ndu7se %&preun cu ceilali doi ca&ara!i ai lui de pe pist, Del7 ta One au!i din nou %n &inte cu(intele controloruluiD )-(ei o alt int)" Prea un ter&en de7a dreptul o+scen a(8nd %n (edere identitatea noii (ic7 ti&e" Delta One %i rea&inti %ns c rolul lui nu era acela de a pune la %n7 doial ordinele" Ec$ipei sale i se ceruse ce(a, iar ei a(eau s duc acea
22 )Fu&

i o lin!i)

cerin la %ndeplinire, folosind e'act &etoda indicat, indiferent c8t de ocant era acea &etod" )Sper, la nai+a, c acest controlor e con(ins c aceasta este &utarea corect") Dup ce ?iowa se ridic de pe pist, Delta One %l %ndrept spre sud7 (est" Bai (!use FDR Be&orial de dou ori, dar %n noaptea asta a(ea s7l (ad pentru pri&a dat din aer"

3H : Beteoritul sta a fost descoperit &ai %nt8i de un eolo canadian; 5a+rielle -s$e %l pri(ea uluit pe t8nrul pro ra&atorD : *ar acest canadian este acu& mort? /arper ddu trist din capD : De c8t ti&p tii; : De c8te(a spt&8ni" Dup ce Bar=orie #enc$ i E9stro& &7au forat s depun &rturie fals %n conferina de pres, i7au dat sea&a c nu pot re(eni asupra (or+elor rostite" -tunci, &i7au po(estit &odul real %n care a fost descoperit &eteoritul" )PODS n7are nici o le tur cu descoperirea &eteoritului<) 5a+rielle $a+ar n7a(ea ce puteau declana aceste infor&aii, dar ele erau, desi ur, scandaloase" @eti proaste pentru #enc$, %ns ro!a(e pentru senator" : -a cu& a& &ai spus, relu /arper, pr8nd c8t se poate de so+ru acu&, &eteoritul a fost descoperit %ntr7ade(r prin inter&ediul unei trans7 &isii radio interceptate" -(ei idee despre un pro ra& intitulat *NSP*RE; *nteracti(e N-S- Space P$6sics *onosp$ere Radio E'peri&ent2H" 5a+rielle au!ise unde(a denu&irea" : 4n esen, %ncepu /arper s %i e'plice, este (or+a despre un ir de receptoare radio de foarte =oas frec(en aflate %n apropierea Polului Nord, care ascult sunetele P&8ntului : e&isii de unde plas&atice ale aurorelor +oreale, pulsurile de +and lar e&ise de furtunile cu trsnete, enul sta de lucruri" : Bine" : ,u c8te(a spt&8ni %n ur&, unul dintre receptoarele radio *N7 SP*RE a interceptat o trans&isie ciudat din insula Elles&ere" >n eolo canadian cerea a=utor pe o frec(en e'cepional de =oas" /arper fcu o pau!" : De fapt, frec(ena era att de =oas %nc8t ni&eni cu e'cepia receptoarelor de frec(en foarte =oas ale N-S- nu ar fi putut7o au!i" -& presupus c acel canadian se&nali!a pe lun i&e" : Pardon; : #rans&itea cu cea &ai =oas frec(en posi+il ca s poat fi au!it pe o distan &a'i&al" -&intii7( c se sea %n plin pustietateG o trans&isie pe frec(en standard nu s7ar fi propa at suficient de departe pentru a fi au!it" : ,e spunea &esa=ul lui; : #rans&isia a fost scurt" ,anadianul spunea c lua &ostre din $eaa $earului Bilne, c detectase o ano&alie superdens %n ropat %n $ea, c +nuia c era (or+a de un &eteorit i ant i c fusese prins %n (8rte=ul unei furtuni %n (re&e ce lua &ostre" 4i ddea coordonatele i ce7 rea a=utor" Dup aceea a %nc$is trans&isia" Postul de ascultare N-S- a tri7 &is un a(ion de la +a!a #$ule pentru a7l sal(a" ,utrile au durat ore %n
2H E'peri&ent

radio ionosferic interacti( al N-S-

ir" 4n cele din ur&, o&ul a fost sit &ort, la 9ilo&etri distan de locul anunat, %n fundul unei cre(ase, %&preun cu sania i cu c8inii lui" Se pare c %ncercase s fu din calea furtunii, fusese or+it, ieise de pe traseu i c!use %n cre(as" 5a+rielle &edit, intri at, la infor&aiile pri&iteD : -a c +rusc N-S- a aflat despre un &eteorit despre care n7a(ea ni&eni $a+ar; : E'act" ,a o ironie, dac aplicaia &ea software ar fi funcionat cu& tre+uie, satelitul PODS ar fi detectat acelai &eteorit, cu o spt&8n %na7 intea canadianului" ,oincidena o deter&in pe 5a+rielle s fac o pau!D : >n &eteorit %n ropat ti&p de trei sute de ani aproape c a fost descoperit de dou ori %n aceeai spt&8n; : Da, tiu" Sun ca& +i!ar, dar tiina poate enera aa ce(a" Osp sau foa&ete" *&portant aici este faptul c E9stro& a si&it c &eteoritul ar fi tre'uit s repre!inte descoperirea noastr oricu&, dac eu &i7a fi %n7 deplinit %ndatoririle cu& tre+uie" Bi7a spus c, deoarece acel canadian &urise, ni&eni nu s7ar fi suprat dac eu a fi redirecionat pur i si&plu satelitul pe coordonatele trans&ise de canadian %n &esa=ul S"O"S" -poi putea& pretinde c eu descoperise& &eteoritul i astfel rec8ti a& ce(a respect dup eecurile anunate" : Ai du&nea(oastr e'act asta ai fcut" : -a cu& a& &ai spus, n7a& a(ut de ales" De!a& ise& pe toat lu&ea i&plicat %n &isiune" /arper fcu o pau!" : ,u toate astea, %n seara asta, c8nd a& au!it conferina de pres a preedintelui i a& aflat c &eteoritul presupus a fi fost descoperit de &i7 ne coninea fosile... : -i fost ocat" : Bai e'act, intuit locului< : ,redei c directorul ad&inistrati( al N-S- tia de fosilele din &e7 teorit %nainte de a ( cere s pretindei c PODS l7a descoperit; : Nu7&i pot i&a ina cu&" -cel &eteorit a fost %n ropat i a r&as neatins p8n la sosirea pri&ei ec$ipe N-S- la faa locului" Bnuiala &ea este c N-S- $a+ar n7a a(ut peste ce a dat p8n ce nu a tri&is o ec$ip acolo care s ia &ostre i s radio rafie!e roca" Bi7au cerut s &int %n pri7 (ina PODS, 8ndindu7se c (or repurta o (ictorie &oderat cu un &eteorit i ant" ,8nd au a=uns la faa locului %ns, i7au dat sea&a c8t de i&portant era (ictoria" De e&oie, 5a+rielle respira sacadat" : Doctore /arper, (ei depune &rturie c N-S- i ,asa -l+ (7au forat s &inii %n le tur cu aplicaia software PODS; : Nu tiu" /arper prea %nspi&8ntatD Nu7&i i&a ine! ce de!astru ar pro(oca asta a eniei""" : i desco7 peririi" : Doctore /arper, tii la fel de +ine ca &ine c aceast descoperire r&8ne e)traordinar, indiferent de &odul %n care a fost fcut" *deea aici este c du&nea(oastr ai &init poporul a&erican" -cesta are dreptul s afle c PODS nu este %n %ntre i&e ceea ce susine N-S- c este" : Nu tiu" 4l dispreuiesc pe directorul ad&inistrati(, dar colegii mei ... sunt oa&eni +uni" : Ai toc&ai de aceea &erit s afle c au fost %nelai" : Ai do(e!ile %&potri(a &ea despre care &i7ai (or+it &ai de(re&e; : .e putei ter e dintre preocupri, rosti 5a+rielle, aproape uit8nd ceea ce spusese la %nceput" 4i (oi spune senatorului c nu tii ni&ic des7

pre (reo deturnare de fonduri" E pur i si&plu (or+a de o %nscenare : o poli de asi urare pus la cale de directorul ad&inistrati( ca s ( fac s ( inei ura %nc$is %n le tur cu PODS" : B poate prote=a senatorul; : 4n %ntre i&e" N7ai co&is nici o ile alitate" -i ur&at pur i si&plu ordinele" 4n plus, cu infor&aiile pe care toc&ai &i le7ai dat despre acest eolo canadian, nu7&i i&a ine! de ce senatorul ar &ai (rea s aduc %n discuie c$estiunea deturnrii de fonduri" Ne pute& concentra %n %ntre i&e asupra de!infor&rii N-S- le ate de PODS i de &eteorit" Dup ce senatorul (a face pu+lic infor&aia despre canadian, ad&inistratorul nu (a &ai putea s %ncerce discreditarea du&nea(oastr folosind &inciuna" /arper continua s par indecis" #cu, pr8nd s7i calcule!e opiuni7 le" 5a+rielle %l ls %n pace c8te(a clipe" ,e(a &ai de(re&e reali!ase c po(estea &ai coninea un a&nunt tul+urtor" N7a(ea de 8nd s (or7 +easc despre asta, dar (edea cu oc$ii ei c doctorul /arper a(ea ne(oie de un ulti& i&+old" : -(ei c8ini, doctore /arper; /arper %nl pri(ireaD : ,e7ai spus; : #oc&ai &i7a& spus c e ciudat" Bi7ai po(estit c la scurt (re&e dup ce acest eolo canadian a trans&is coordonatele sale radio, sania lui tras de c8ini a c!ut or+ete %ntr7o cre(as; : Era furtuna" -u ieit de pe traseu" 5a+rielle %nl din u&eri, ls8nd s i se (ad scepticis&ul : Bda""" 4n re ul" /arper sesi! e!itarea eiD : ,e (rei s spunei; : Nu tiu" Pur i si&plu sunt prea &ulte coincidene %n =urul acestei descoperiri" >n eolo canadian trans&ite coordonatele &eteoritului pe o frec(en pe care doar N-S- o poate au!i""" c8inii lui de sanie se arunc or+ete %ntr7o prpastie""" Fcu o pau!" : Sunt con(ins c %nele ei foarte +ine c &oartea acestui eolo a pa(at dru&ul ctre tot acest triu&f N-S-" /arper se al+i la faD : Du&nea(oastr credei c E9stro& ar fi %n stare s ucid pentru acest &eteorit" )Politic la ni(el %nalt" Buli +ani %n =oc), %i spuse 5a+rielle" : .sai7& s discut cu senatorul i ine& le tura" E'ist (reo ie7 ire de re!er( de aici; 5a+rielle -s$e %l ls pe ,$ris /arper li(id la fa i co+ori pe o scar de incendiu %ntr7o alee pustie din spatele N-S-" Fcu se&n unui ta'i care toc&ai adusese ali an a=ai N-S- dornici s sr+toreasc" : Cest+roo9e Place .u'ur6 -part&ents, %i ceru ea ta'i&etristului" Era pe punctul de a7l face pe senator un o& fericit"

31 4ntre+8ndu7se la ce anu&e %i dduse ea &ai precis acordul, Rac$el sttea l8n intrarea %n carlin a a(ionului 51 i %ntindea un ca+lu de transceiver radio %n interior, astfel %nc8t s poat apela persoane fr ca pilotul s aud con(ersaia" ,or96 i #olland o supra(e $eau" Dei Rac$el i Cillia& Pic9erin plnuiser s &enin tcerea p8n la ateri!area ei la

+a!a aerian Bollin s de l8n Cas$in ton, Rac$el dispunea acu& de in7 for&aii pe care Pic9erin ar fi (rut cu si uran s le aud i&ediat" #oc7 &ai %l sunase pe telefonul lui celular, pe care directorul %l purta %ntotdeau7 na la el" Pic9erin rspunse la apel cu o (oce lipsit de infle'iuniD : @or+ete cu ri=, te ro " Nu pot aranta aceast cone'iune" Rac$el %nelese" ,a &a=oritatea telefoanelor de teren NRO, celularul lui Pic9erin dispunea de un indicator care detecta apelurile nesecuri!ate" Deoarece Rac$el (or+ea de la un radiofon, una dintre cele &ai nesecuri7 !ate ci de co&unicaii, detectorul %l a(erti!ase pe director" ,on(ersaia tre+uia s fie una la &odul eneral" Fr nu&e" Fr locaii" : @ocea &ea este identitatea &ea, !ise Rac$el, folosind for&ula standard de salut %n astfel de situaii" Se ateptase la o reacie nu prea +un din partea efului ei din cau!a riscurilor pe care i le asu&a prin contactarea pe o ase&enea cale, dar rspunsul lui Pic9erin nu prea deloc cel ateptatD : Da, toc&ai (oia& eu s te contacte!" #re+uie s ( sc$i&+& des7 tinaia" Sunt %n ri=orat c s7ar putea s ai parte de o petrecere de +un (e7 nit" Rac$el si&i un fior" ),ine(a ne ur&rete") Si&ea pericolul din (o7 cea directorului" )S sc$i&+& destinaia") Pro+a+il c eful ei ar fi fost &ulu&it s afle c ea sunase cu e'act acelai scop, c$iar dac din &oti(e cu totul diferite" : Po(estea aia cu autenticitatea, rosti Rac$el" -& discutat despre ea" S7ar putea s e'iste o cale de a o confir&a sau ne a %n &od cate oric" : E'celent" .ucrurile au e(oluat i cel puin atunci a a(ea un teren solid pe care s acione!" : Do(ada i&plic oprirea noastr unde(a pentru o scurt perioad" >nul dintre noi are acces la un la+orator din""" : Fr locaii e'acte, te ro " Pentru si urana ta" Rac$el n7a(ea nici o intenie s %i trans&it planurile printr7o ase&e7 nea linie de co&unicaii" : Ne putei acorda per&isiunea de a ateri!a la 5-S7-,; Pic9erin r&ase tcut c8te(a clipe" Rac$el %i ddu sea&a c %ncerca s procese!e infor&aia" 5-S7-, repre!enta o prescurtare NRO o+scur pentru Staia -erian a 5rupului de Pa! de ,oast din -tlantic ,it6" Rac$el spera ca directorul s o cunoasc" : Da, rosti el %ntr7un t8r!iu" Pot face aran=a&ente" Este destinaia (oastr final; : Nu" De acolo a(e& ne(oie de un elicopter" : @ (a atepta o aerona(" : Bulu&esc" : 4i reco&and pruden e'tre& p8n ce (o& afla &ai &ulte" Nu (or+i cu ni&eni" Bnuielile tale au atras %n ri=orarea profund a unor per7 soane puternice" )#enc$), %i spuse Rac$el, dorindu7i s fi reuit contactul direct cu preedintele" : -cu& & aflu %n &aina &ea, %n dru& spre %nt8lnirea cu fe&eia %n discuie" Bi7a cerut o %nt8lnire pri(at %ntr7o locaie neutr" Bulte ar tre+ui s se l&ureasc" )Pic9erin se duce s se %nt8lneasc unde(a cu #enc$;) Dac fe&eia refu!ase s discute cu el la telefon %nse&na c era (or+a de ce(a foarte i&portant" Pic9erin reluD : Nu discuta cu ni&eni coordonatele finale" Ai fr contacte radio" S7a %neles;

: Da, do&nule" @o& a=un e la 5-S7-, peste o or" : #ransportul (a fi asi urat" ,8nd a=un i la destinaia final, & poi contacta pe canale &ai si ure" Fcu o pau!" : Nu pot su+linia %ndea=uns i&portana confidenialitii pentru securitatea ta" 4n seara asta, te7ai ales cu du&ani puternici" Fii foarte prudent< Pic9erin %nc$ise" 4ntorc8ndu7se spre #olland i spre ,or96, Rac$el se si&i e'tre& de %ncordat" : @reo sc$i&+are de destinaie; %ntre+ #olland, atept8nd cu ner+dare rspunsul" Rac$el ddu e!it8nd din capD : Spre .oya. ,or96 oft i se uit la &ostra de &eteorit din pal&" : Eu tot nu7&i pot i&a ina c N-S- putea s""" .s (or+ele s se piard %n aer, pr8nd tot &ai %n ri=orat cu fiecare clip" )@o& afla destul de cur8nd), %i e'plic Rac$el %n 8nd" Se duse %n ca+in i %napoie dispo!iti(ul de co&unicaii radio" Pri(ind prin par+ri! %n =os la plafonul de nori lu&inai de ra!ele lunii, o cuprinse +rusc senti&entul nelinititor c n7a(ea s le plac ce (or descoperi la +ordul (asului lui #olland"

3I ,onduc8ndu7i &aina de7a lun ul .ees+ur /i $wa6, Cillia& Pic9erin se si&ea ciudat de sin ur" ,easul arta aproape ora dou di7 &ineaa i oseaua era pustie" #recuser apte ani de c8nd nu &ai con7 dusese la o or at8t de t8r!ie" @ocea r uit a lui Bar=orie #enc$ continua s7l r8c8ie pe creierD )/aidei s ne %nt8lni& la FDR Be&orial<) Pic9erin %ncerc s7i aduc a&inte c8nd se %nt8lnise ulti&a dat fa %n fa cu Bar=orie #enc$" Niciodat o ase&enea e'perien nu fusese plcut" Se %nt8&plase cu dou luni %n ur&" .a ,asa -l+" #enc$ sttea (i!a(i de Pic9erin la o &as lun de ste=ar, %ncon=urat de &e&+ri ai ,onsiliului Naional de Securitate, ai Statului Ba=or al -r&atei, ai ,*-, de preedintele /erne6 i de directorul ad&inistrati( al N-S-" : Do&nilor, rostise eful ,*-, uit8ndu7se direct la Bar=orie #enc$" B aflu din nou %n faa du&nea(oastr ca s prese! aceast ad&inistraie s se ocupe de cri!a de securitate de la N-S-" Declaraia nu luase pe ni&eni prin surprindere" 5afele de securitate fcute de N-S- de(eniser un su+iect de=a o+ositor %n lu&ea ser(iciilor secrete" ,u dou !ile %nainte de acea %nt8lnire, peste trei sute de foto rafii de satelit de %nalt re!oluie, pro(enind de la unul dintre sateliii N-S- de o+ser(are a planetei fuseser furate de $ac9eri dintr7o +a! de date N-S-" De!(luind din %nt8&plare locaia unei ta+ere &ilitare a&ericane secrete de instruire din nordul -fricii, foto rafiile apruser i&ediat pe piaa nea r, de unde fuseser cu&prate de ser(icii secrete ina&ice din Orientul Bi=lociu" : 4n ciuda celor &ai +une intenii, continuase directorul ,*- cu o (o7 ce %n ri=orat, N-S- continu s fie o a&eninare la adresa securitii nai7 onale" Bai precis, a enia noastr spaial nu este ec$ipat pentru protec7 ia datelor i a te$nolo iilor pe care le de!(olt"

: 4&i dau sea&a, replicase preedintele, c au e'istat anu&ite indis7 creii" Scur eri de date care ne7au fcut &ult ru" *ar faptul sta & tul+u7 r profund" Fcuse un se&n dincolo de &as, %nspre directorul ad&inistrati( al N-S-, .awrence E9stro&" : De aceea, cut& noi &odaliti de a %ntri securitatea N-S-" : ,u tot respectul, %l %ntrerupsese directorul ,*-, orice sc$i&+ri (or fi i&ple&entate %n siste&ul de securitate al N-S-, acestea (or fi ineficiente c8t (re&e operaiunile a eniei (or r&8ne %n afara proteciei oferite de co&unitatea ser(iciilor secrete ale Statelor >nite" Declaraia pro(ocase a itaie printre participani" #oat lu&ea %i d7 dea sea&a care era o+iecti(ul final" : Dup cu& tii, continuase directorul ,*-, pe un ton &ai tios, toate entitile u(erna&entale a&ericane care au de7a face cu infor&aii secrete : ar&ata, ,*-, NS-, NRO : sunt u(ernate de anu&ite re uli stricte de confidenialitate i toate tre+uie s se supun unor le i restric7 ti(e pri(ind punerea la adpost a datelor pe care le folosesc i a te$nolo i7 ilor pe care le de!(olt" Ai atunci ( %ntre+ din nou, pe toi, de ce N-S-, a enia care produce actual&ente cele &ai i&portante te$nolo ii aerospaiale, i&a istice, aeronautice, software, de recunoatere i de teleco&unicaii folosite de co&unitatea forelor ar&ate i de cea a ser(iciilor secrete, funcionea! n afara acestei u&+rele a confidenialitii" Preedintele oftase din reu" Propunerea era c8t se poate de li&pede" )Restructurai N-S- astfel %nc8t s de(in parte co&ponent a co&unitii ser(iciilor secrete i a celor &ilitare") ,u toate c restructurri si&ilare a(useser loc %n trecut %n ca!ul altor a enii, /erne6 refu!a cu o+stinaie ideea de a plasa N-S- su+ aripa Penta onului, a - eniei de ,onstraspiona= a Statelor >nite, a NRO7ului sau a oricrei alte instituii &ilitare" ,$estiune care %ncepuse de=a s de!+ine ,onsiliul Naional de Securitate, &uli dintre &e&+rii acestuia lu8nd partea co&unitii ser(iciilor secrete" .awrence E9stro& nu prea niciodat &ulu&it %n astfel de %nt8lniri, iar acea %nt8lnire nu fcuse e'cepie de la re ul" 4i aruncase o pri(ire uci7 toare directorului ,*-D : ,u riscul de a & repeta, do&nule, inter(enise el, te$nolo iile de!7 (oltate de N-S- sunt pentru &edii acade&ice i non&ilitare" Este ale erea du&nea(oastr dac Ser(iciile Secrete (or s %ntoarc (reunul dintre sateliii notri ca s &ai arunce o pri(ire asupra ,$inei" -u!ind inter(enia, directorul ,*- pruse ata s e'plode!e" Pic9erin sesi!ase &o&entul de &a'i& tensiune i inter(eni %n dis7 cuieD : .arr6, !isese el, atent s pstre!e un ton neutru, %n fiecare an N-S- %n enunc$ea! %n faa ,on resului i se &ilo ete pentru acordarea de fonduri" #u derule!i operaiuni cu finanri prea srace i plteti preul prin &isiuni euate" Dac N-S- (a fi %ncorporat co&unitii ser(iciilor se7 crete, nu (a &ai tre+ui s cear a=utorul ,on resului" - enia (a fi finan7 at din +u etele secrete, la ni(eluri se&nificati( &ai %nalte" Este o soluie %n ur&a creia c8ti toi" N-S- (a dispune de +anii necesari pentru a7i desfura acti(itatea %n &od adec(at, iar ser(iciile secrete (or dor&i lini7 tite tiind c te$nolo iile N-S- sunt prote=ate" E9stro& cltinase din capD : Din principiu, nu pot fi de acord cu o ase&enea soluie" N-S- %n7 sea&n tiin spaialG noi n7a(e& ni&ic de7a face cu securitatea naio7 nal" Directorul ,*- se ridicase %n picioare : un est total lipsit de politee

atunci c8nd preedintele edea pe un scaun" Ni&eni nu7l oprise" *ndi(idul se uitase &8nios la directorul ad&inistrati( al N-S-D : @rei s %&i spui c tu cre!i c tiina n-are nimic de-a face cu secu7 ritatea naional; .arr6, cele dou noiuni sunt sinoni&e, pentru nu&ele lui Du&ne!eu< -(anta=ele te$nolo ice i tiinifice acestei ri sunt sin u7 rele care ne confer si urana" , ne place sau nu, N-S- =oac un rol tot &ai &are %n de!(oltarea acestor te$nolo ii" Din nefericire, din a enia ta se scur infor&aii ca dintr7un +urete ud i %n nenu&rate oca!ii ne7a de7 &onstrat c are &ari pro+le&e cu securitatea< #oi cei din %ncpere fuseser +rusc redui la tcere" @enise r8ndul directorului ad&inistrati( al N-S- s se ridice %n pi7 cioare ca s %ncrucie!e spada cu oponentul luiD : @as!ic tu i7ai dori s (e!i dou!eci de &ii de specialiti N-S%nc$ii %n la+oratoare &ilitare si ilate i lucr8nd pentru tine; ,$iar cre!i c noile telescoape spaiale N-S- ar fi putut s fie concepute dac n7ar fi e'istat dorina personal a specialitilor notri s ptrund &ai ad8nc tai7 nele spaiului; N-S- reuete s efectue!e descoperiri ui&itoare dintr7un sin ur &oti( : an a=aii a eniei (or s %nelea &ai +ine cos&osul" Sunt o co&unitate de (istori care au crescut pri(ind cerul %nstelat i %ntre+8ndu7se ce e acolo sus" Descoperirile N-S- sunt enerate de pasiune i de curio!itate, nu de pro&isiunea superioritii &ilitare" Pic9erin %i dresese lasul i inter(enise din nou, cu (oce &oale, %n7 cerc8nd s &ai destind puin at&osfera %ncordatD : .arr6, eu unul sunt con(ins c do&nul director nu se refer la re7 crutarea specialitilor N-S- pentru a construi satelii &ilitari" Bisiunea de credin N-S- nu tre+uie s se sc$i&+e" N-S- %i (a desfura acti(itatea ca de o+icei, doar c ar dispune de fonduri &ai &ari i de standarde &ai ridicate de si uran" Pic9erin se %ntorsese spre preedinteD : Securitatea este un concept e'tre& de costisitor" #oi ne d& cu certitudine sea&a c +reele de securitate ale a eniei pro(in din lipsa de fonduri adec(ate" N-S- tre+uia s se laude c8t &ai tare, s adopte c8t &ai puine &suri de securitate i s derule!e proiecte co&une cu alte ri, astfel %nc8t c$eltuielile s fie suportate de &ai &uli" 4n sc$i&+, eu propun ca N-S- s r&8n super+a entitate tiinific i non&ilitar care este acu&, dar s dispun de un +u et &ai &are i s ai+ ce(a &ai &ult discreie" Bai &uli &e&+ri ai consiliului de securitate %ncu(iinaser tcui" Preedintele /erne6 se ridicase %ncet de pe scaun, pri(indu7l int pe Cillia& Pic9erin i, cu si uran, deran=at de &odul %n care directorul NRO preluase controlul" : Bill, d7&i (oie s te %ntre+ un lucruD N-S- sper s a=un pe Barte %n ur&torul deceniu" ,e (a !ice co&unitatea ser(iciilor secrete c8nd o &are parte din +u etul alocat se (a risipi %ntr7o &isiune ctre Bar7 te : o &isiune care nu aduce +eneficii i&ediate pentru securitatea naio7 nal; : N-S- (a putea proceda cu& (a crede de cu(iin" : Ra$at, %i replicase sec /erne6" #oi cei din %ncpere %i ridicaser pri(irile" Preedintele /erne6 se %nfuria foarte rar" : Dac a& %n(at un sin ur lucru ca preedinte, declarase /erne6, acela e c direcia o dau cei care controlea! +anii" Eu refu! s pun +u e7 tul N-S- %n &8inile celor care nu %&prtesc o+iecti(ele pentru care a7 ceast a enie a fost %nfiinat" Nici nu7&i pot i&a ina c8t tiin pur s7ar putea de!(olta %n condiiile %n care militarii ar decide care &isiuni N-S- sunt (ia+ile"

Preedintele cercetase cu pri(irea %ncperea, dup care, %ncet i cu +un tiin, %i %ndreptase oc$ii ctre directorul NROD : Bill, oftase el, neplcerea ta le at de an a=a&entul N-S- %n pro7 iecte co&une cu a enii spaiale strine este dureros de lipsit de (i!iona7 ris&" ,el puin cineva lucrea! %n &od constructi( cu ruii i cu c$ine!ii" Pacea pe aceast planet nu (a fi furit prin for &ilitar" Ea (a fi ene7 rat de cei care lucrea! %mpreun, %n ciuda diferendelor dintre u(ernele rilor crora aparin" Dac & %ntre+i pe &ine, &isiunile &i'te N-S- fac &ult &ai &ulte pentru pro&o(area securitii naionale dec8t orice satelit spion %n (aloare de &iliarde de dolari i cu sperane &ult &ai trainice pen7 tru (iitor" Pic9erin si&ise cu& &8nia %l copleete %n profun!i&e" ),u& %n7 dr!nete un politician s7&i (or+easc pe un ase&enea ton;) *dealis&ul lui /erne6 ar fi dat foarte +ine %ntr7un pension de fete, %ns, %n lu&ea rea7 l, aa ce(a ucidea oa&eni" : Bill, inter(enise i Bar=orie #enc$, ca i cu& ar fi sesi!at c Pic9er7 in era pe punctul de a e'ploda, ti& c ai pierdut un copil" Ai &ai ti& c aceast c$estiune ai interpretat7o %ntr7un &od personal" Din tonul fe&eii, Pic9erin nu au!ise dec8t condescendena" : Dar te ro s %i a&inteti, continuase ea, c ad&inistraia de la ,asa -l+ se lupt acu& cu o in(a!ie de in(estitori care (or s desc$id spaiul cos&ic sectorului pri(at" Dac &7ar %ntre+a cine(a, cu toate ree7 lile ei, N-S- a fost un prieten pe cinste pentru Ser(iciile Secrete" Poate c ar fi &ai de ra+ ca!ul ca toat lu&ea s o +inecu(8nte!e" O +and de pietri de pe &ar inea oselei %l readuse pe Pic9erin cu 8ndul %n pre!ent" Se apropia ieirea de pe autostrad" .a un &o&ent dat, Pic9erin trecu pe l8n un cada(ru plin de s8n e al unei cprioare de pe &ar inea dru&ului" 4l %ncerc +rusc ne$otr8rea dar continu s &ear &ai departe" #re+uia s a=un la o %nt8lnire"

3K Be&orialul Fran9lin Delano Roose(elt este unul dintre cele &ai &ari &onu&ente a&ericane" Dispun8nd de un parc, de f8nt8ni arte!iene, de rupuri de statui, de alco(uri i de +a!ine cu ap, &onu&entul este %&p7 rit %n patru alerii e'terioare, c8te una pentru fiecare &andat al fostului preedinte a&erican" .a aproape un 9ilo&etru i =u&tate de &onu&ent, un elicopter ?io7 wa Carrior se opri %n !+or, sus, deasupra oraului, cu lu&ina farurilor foarte sc!ut" 4ntr7un ora care se luda cu nu&rul @*P7urilor i al ru7 prilor &ass7&edia, elicopterele erau la fel de +anale precu& stolurile de psri &i ratoare care plecau spre sud" Delta One tia prea +ine c aero7 na(a lui n7a(ea cu& s atra atenia, c8t (re&e r&8nea %n afara ra!ei de aciune a )do&ului), insul de spaiu aerian prote=at din =urul ,asei -l+e" Oricu&, el i ec$ipa sa nu a(eau s !+o(easc prea &ult prin par7 tea locului" ?iowa se oprise %n aer la o %nli&e de apte!eci de &etri, %n apropie7 rea &onu&entului, dar nu e'act deasupra acestuia" Delta One %i (erific po!iia" Pri(i %nspre st8n a, unde Delta #wo &ane(ra siste&ul de (edere telescopic de noapte" Biniecranul (ideo pre!enta o i&a ine (er!uie a %n7 tre ii intrri dinspre &onu&ent" Jona era pustie"

-cu& tre+uiau s atepte" Nu a(ea s fie o &isiune discret de lic$idare" >nii oa&eni nu puteau fi ucii %n &od discret" E'istau repercusiuni, indiferent de &etoda folosit" *n(esti aii" -nc$ete" 4n astfel de ca!uri, cea &ai +un acoperire era ! o7 &otul" E'plo!iile, focul i fu&ul ddeau aparena unei declaraii pu+lice, iar pri&ele 8nduri le ate de posi+ilii atentatori se %ndreptau spre teroris7 &ul strin" Bai ales c8nd inta era o oficialitate de pri& ran " Delta One scan &onu&entul de dedesu+t prin inter&ediul siste&u7 lui de (edere de noapte" Parcarea i aleea de intrare erau pustii" )4n cu7 r8nd), %i spuse el" .ocaia acestei %nt8lniri pri(ate, dei se afla %n !on ur+an, era de!olant de pustie la o astfel de or" Delta One %i %ntoarse pri(irea de la &iniecran la controalele ar&elor" 4n noaptea asta, ar&a de atac a(ea s fie siste&ul /ellfire" 4n esen, o rac$et antitanc cu $idare prin laser, /ellfire dispunea de capaciti unice de a7i do+or% inta" Proiectilul putea lo(i o int ilu&inat cu ra! laser proiectat de o+ser(atori de la sol, de alte aerona(e sau c$iar de ae7 rona(a lansatoare" 4n noaptea asta rac$eta a(ea s fie $idat autono& prin inter&ediul unui proiector laser &ontat %n corpul elicopterului" De %ndat ce proiectorul aerona(ei )picta) inta cu un fascicul laser, rac$eta /ellfire se direciona sin ur" Deoarece rac$eta putea fi tras din aer sau de pe sol, aciunea din acea noapte nu necesita neaprat pre!ena unui elicopter" 4n plus, /ellfire repre!enta o &arc popular %n r8ndul trafican7 ilor de ar&e de pe piaa nea r, aa c (ina putea fi, fr nici o pro+le&, atri+uit teroritilor" : Sedan, rosti Delta #wo" Delta One se uit la &iniecran" O li&u!in nea r, reu de identificat, se apropia de aleea de intrare, confor& planului" Era &i=locul o+inuit de transport pentru &arile a enii u(erna&entale" Pe &sur ce se apropia, oferul &icor intensitatea lu&inii farurilor" Baina ddu ocol de c8te(a ori, apoi opri l8n un p8lc de copaci" Delta One ur&ri ecranul, %n (re&e ce ca&aradul lui &ut siste&ul de (edere asupra portierei, oferului" Du7 p o clip, c$ipul persoanei se i(i %n ra!a (i!ual" Delta One trase aer %n piept" : int confir&at, rosti ca&aradul lui" Delta One se uit din nou la ecran, cu crucea fin de fi'are a intei din centru, si&indu7se ca un lunetist care ur&a s asasine!e un &e&+ru al unei fa&ilii re ale" )int confir&at") Delta #wo rsuci spre st8n a co&parti&entul cu ustensile de na(i a7 ie i acti( proiectorul laser" inti cu ri=" Aapte!eci de &etri &ai =os, un punct lu&inos, in(i!i+il oferului, apru pe acoperiul &ainii" : inta fi'at, !ise el" Delta One inspir ad8nc" #rase" De su+ fu!ela=ul elicopterului se au!i un sf8r8it, ur&at de o d8r re7 &arca+il de su+ire de lu&in care se %ndrepta spre sol" Dup o secund, &aina din parcare se fcu fr8&e %ntr7o e'plo!ie de flcri or+itoare" Bu7 ci de &etal contorsionat %ncepur s !+oare %n toate prile" ,auciucurile incandescente o luar ra!na spre p8lcul de copaci" : Bisiunea ter&inat, rosti Delta One, plec8nd de=a cu elicopterul din !on" Sun7l pe controlor< .a &ai puin de trei 9ilo&etri deprtare, preedintele Jac$ /erne6 se pre tea de culcare" Ferestrele +lindate ale )reedinei) erau roase de trei centi&etri" /erne6 nu au!i e'plo!ia"

32

Ba!a aerian a Pa!ei de ,oast din -tlantic ,it6 este situat %ntr7o poriune si ur a ,entrului #e$nic i de -d&inistrare -(iatic Federal Cillia& F" /u $es din cadrul -eroportului *nternaional -tlantic ,it6" Printre responsa+ilitile ,entrului se nu&r i pa!a apelor -tlanticului de la -s+ur6 Par9 p8n la ,ape Ba6" Rac$el Se'ton %i re(eni din aipeal c8nd roile a(ionului se ae!ar cu un scr8net pe pista pustie cui+rit %ntre dou i&ense depo!ite de &arf" Surprins de faptul c ador&ise, Rac$el se uit a&eit la ceas" 2"1H -"B" * se prea c dor&ise !ile %n ir" Era %nfurat %ntr7o ptur care7i inea cald" Bic$ael #olland toc&ai se tre!ea i el alturi i %i oferi un !8&+et o+osit" ,or96 (eni cltin8ndu7se pe coridor i se str8&+ c8nd %i (!uD : .a nai+a, &ai suntei %nc aici; Eu &7a& tre!it cre!8nd c noaptea asta a fost un co&ar" Rac$el cunotea sen!aia" )B %ndrept iar spre &are") -(ionul se opri %ntr7un t8r!iu, iar Rac$el i ceilali ieir pe pista pus7 tie" ,erul era acoperit de nori, dar +ri!a de coast era cldu" Fa de Elles&ere, New Ferse6 prea situat la tropice" : -ici< se au!i o (oce stri 8nd" Rac$el i ceilali se %ntoarser i (!ur unul dintre clasicele elicopte7 re //7KI Dolp$in, (opsite %n rou aprins, ale Pa!ei de ,oast atept8ndu7i %n apropiere" 4ncadrat de pan lica de un al+ strlucitor (opsit pe coada elicopterului, un pilot co&plet ec$ipat le fcea se&n" #olland ddu i&presionat din cap %n direcia lui Rac$elD : Aeful tu tie s aran=e!e +ine lucrurile" )/a+ar n7ai tu c8t de +ine), %i rspunse Rac$el %n 8nd" ,or96 se uita c$ior8D : De=a; Fr pau! de &as; Pilotul %i %nt8&pin i %i a=ut s se urce" Fr s le cear nu&ele, le (or+i re(erenios i cu &ulte precauii" Pic9erin a(erti!ase pro+a+il Pa!a de ,oast c aceast &isiune a(ea un caracter secret" ,u toate astea, %n ciuda discreiei cerute de Pic9erin , Rac$el %i ddu sea&a c identitile lor r&seser necunoscute doar c8te(a secunde, cci pilotul nu reui s7i ascund surpri!a c8nd (!u cele+ra (edet de tele(i!iune, Bic$ael #olland" Pun8ndu7i centura de si uran l8n #olland, Rac$el si&i de=a cu& o cuprinde %ncordarea" Botorul -erospatiale de deasupra capetelor lor se tre!i la (ia, iar rotoarele late de treispre!ece &etri ale Dolp$inului por7 nir s se %n(8rteasc %ntr7o cea ar intie" Ju&!etul se transfor& %n &u7 et, iar elicopterul se ridic de pe pist i porni %n ui noapte" Pilotul se rsuci pe locul lui i !iseD : Bi s7a spus c %&i (ei spune destinaia dup ce ne ridic& de la sol" #olland %i spuse pilotului coordonatele unei locaii aflate l8n coast, la circa cinci!eci de 9ilo&etri de po!iia lor curent" )Na(a lui se afl la douspre!ece &ile %n lar ), %i spuse Rac$el, cu7 prins de un fior" Pilotul introduse coordonatele %n siste&ul de na(i aie, dup care d7 du dru&ul &ai tare la &otoare" Elicopterul 8ni spre sud7est" 4n (re&e ce &alul nisipos al coastei din New Ferse6 aluneca su+ ei, Rac$el %i %ntoarse pri(irea de la %ntuneci&ea oceanului care se %ntindea %n fa" ,$iar dac o %n ri=ora profund faptul c se %ntorcea la ocean, Rac$el %ncerc s se cal&e!e spun8ndu7i c era %nsoit de un +r+at pentru ca7 re oceanul de(enise prieten pe (ia" 4n ca+ina %n ust, #olland sttea %n7 $esuit l8n ea, cu oldurile i u&erii apropiindu7li7se" Nici unul nu %n7

cerc s %i sc$i&+e po!iiaD : Atiu c n7ar tre+ui s po&enesc de aa ce(a, i!+ucni pe neatepta7 te pilotul, plin de e&oie, dar e clar c du&nea(oastr suntei Bic$ael #olland i eu tre+uie s &rturisesc c, %n fine, (7a& ur&rit la tele(i!or toat noaptea< 4eteoritul2 E a+solut incredi+il< Pro+a+il c suntei uluit< #olland %ncu(iin r+dtor din capD : -& r&as fr rai" : Docu&entarul a fost fantastic< Atii, postul de tele(i!iune l7a reluat de nu tiu c8te ori" Nici unul dintre piloii de ser(iciu n7au (rut &isiunea asta, pentru c toat lu&ea (oia s se uite la tele(i!or, dar eu a& tras pa7 iul scurt" @ (ine s credei; Paiul scurt< Ai iat7& aici< Dac +ieii ar ti c !+or c$iar cu""" : -precie& faptul c ne pilotai, %l %ntrerupse Rac$el, dar pre!ena noastr aici tre+uie s r&8n confidenial" Ni&eni nu tre+uie s tie unde ne afl&" : ,ate oric, do&ni" Ordinele pe care le7a& pri&it au fost foarte clare" Pilotul e!it, apoi e'presia de pe c$ip i se sc$i&+D : /ei, nu cu&(a ne %ndrept& spre .oya? #olland ddu fr tra ere de ini& din capD : Ba da" : Fir7ar s fie< e'cla& pilotul" Scu!ai7&" 4&i cer scu!e, dar a& (!ut na(a la tele(i!or" ,ea cu c$il ea&n, nu; ,iudat aspect pentru +estia aia< N7a& fost niciodat pe un (as proiectat %n stil SC-#/" Nu &i7a& i&a inat niciodat c na(a dumitale (a fi pri&a< Rac$el %i lu pri(irea de la pilot, tot &ai %n ri=orat de faptul c se %ndeprta de r&" #olland se %ntoarse spre eaD : i7e +ine; Puteai r&8ne la r&" i7a& spus eu" )-r fi tre+uit s r&8n la r&), %i !ise Rac$el, tiind prea +ine c &8ndria n7ar fi lsat7o s fac un ase&enea est" : Nu, &ulu&esc" N7a& ni&ic" #olland !8&+iD : O s fiu cu oc$ii pe tine" : Bersi" Rac$el era surprins s constate cu& cldura din (ocea lui o fcea s se si&t &ai %n si uran" : -i (!ut i tu .oya la tele(i!or, nu; Ea %ncu(iinD : Este o""" &&""" na( cu aspect interesant. #olland i!+ucni %n r8sD : Da" .a (re&ea ei, a fost un prototip e'tre& de %ndr!ne, dar pro7 iectarea n7a putut ine pasul" : Nu7&i i&a ine! de ce, lu&i Rac$el, i&a in8ndu7i +i!arul profil al (asului" : -cu& NB, & presea! s folosesc o na( &ai nou" ,e(a""" nu tiu, &ai sclipitor i &ai atr tor" 4nc un se!on sau dou i & (or de7 ter&ina s & despart de ea" 58ndindu7se la aceast e(entualitate, #olland pru de7a dreptul &e7 lancolic" : Nu i7ar plcea o na( nou7nou; : Atiu eu""" a& o &uli&e de a&intiri de la +ordul ei" Rac$el !8&+iD : Ei +ine, aa cu& o+inuia &a&a &ea s spun, &ai de(re&e sau &ai t8r!iu cu toii tre+uie s ne despri& de trecut" #olland se uit ad8nc %n oc$ii ei pre de c8te(a clipeD

: Da, tiu"

30 : .a nai+a< rosti oferul de ta'i, uit8ndu7se peste u&r la 5a+rielle" Se pare c a a(ut loc un accident unde(a, %n fa" Nu &ai plec& nicieri" ,el puin, nu pentru o +ucat de (re&e" 5a+rielle pri(i pe fereastr i !ri lu&inile clipitoare ale (e$iculelor de inter(enie ful er8nd %n noapte" Bai &uli poliiti +locau dru&ul %n fa, oprind traficul din =urul Ball7ului" : Pro+a+il c a fost un accident cu&plit, &ai !ise oferul, art8nd spre flcrile care se (edeau %n apropiere de FDR Be&orial" 5a+rielle se %ncrunt" )#oc&ai acu& tre+uia s se %nt8&ple i asta") #re+uia s a=un neaprat la senatorul Se'ton cu (etile despre PODS i despre eolo ul canadian" Se %ntre+ dac &inciunile celor de la N-Sle ate de &odul de descoperire a &eteoritului a(eau s pro(oace un scandal suficient de &are ca s relanse!e ca&pania electoral a senatorului" )Poate c &ultor politicieni nu le7ar fi suficient), se 8ndi ea, dar aici era (or+a de Sed ewic9 Se'ton, un o& care %i construise o ca&panie electoral pun8nd accent pe reelile altora" 5a+rielle nu se si&ea %ntotdeauna &8ndr de a+ilitatea senatorului de a pune un accent ne ati( i de a profita de $inioanele oponenilor po7 litici, dar &etoda era eficient" Priceperea lui Se'ton %n lansarea !(onurilor i %n &anifestri de indi nare putea transfor&a aceast scpare a unui de7 parta&ent N-S- %ntr7o c$estiune de &oralitate care putea infecta %ntrea a a enie spaial i, prin asociere, %ntrea a ad&inistraie pre!idenial" Dincolo de fereastr, flcrile din !ona FDR Be&orial preau s creasc %n intensitate" ,8i(a copaci din apropiere luaser foc, iar ca&ioa7 nele de po&pieri %i do+orau" Aoferul de ta'i desc$ise radioul i %ncepu s caute pe di(erse frec(ene" Oft8nd, 5a+rielle %i %nc$ise oc$ii i se ls prad epui!rii care o %n7 cerca" ,8nd (enise pentru pri&a dat la Cas$in ton, (isase s lucre!e %n politic pentru totdeauna, cine tie, poate, %ntr7o !i c$iar la ,asa -l+" Pe &o&ent %ns, a(ea senti&entul c %n $iise la politic s7i a=un pentru o (ia %ntrea : duelul cu Bar=orie #enc$, po!ele o+scene cu ea i cu se7 natorul, toate &inciunile celor de la N-S-""" >n corespondent de pres anuna pe un post de radio ce(a despre o +o&+ i despre un posi+il act terorist" )#re+uia s plec din oraul sta) %i !ise 5a+rielle, pentru pri&a dat de c8nd sosise %n capital"

33 ,ontrolorul era rareori %ncercat de re&ucri, dar !iua care se ter&i7 nase fusese e'tre& de %ncrcat i acu& %i cerea plata" Ni&ic nu se des7 furase confor& ateptrilor : descoperirea tra ic a puului de inserie din $ea, dificultatea de a pstra secret acea infor&aie, iar acu& lista din ce %n ce &ai lun de (icti&e" )Ni&eni nu tre+uia s &oar""" cu e'cepia canadianului") ,a o ironie, partea te$nic, cea &ai dificil a planului, se do(edise cea &ai puin pro+le&atic" ,o&pletat cu luni de !ile %nainte, inseria reuise fr nici o pro+le&" Odat ce ano&alia fusese inserat, nu

r&sese dec8t ateptarea lansrii satelitului PODS" -cesta era destinat scanrii unor seciuni enor&e ale ,ercului -rctic, iar &ai de(re&e sau &ai t8r!iu aplicaia software de detectare a ano&aliilor de la +ord ar fi detectat &eteoritul i i7ar fi oferit a eniei o descoperire &a=or" Nu&ai c +leste&ata de aplicaie software nu funcionase" -fl8nd c aplicaia euase, cu anse nule de a fi %nlocuit p8n la ale7 eri, controlorul %i dduse rapid sea&a c %ntre ul plan era pus %n pericol" Fr PODS, &eteoritul a(ea s r&8n nedetectat" ,ontrolorul tre+uia s seasc o cale de a alerta pe cine(a din N-S- despre e'istena &eteoritului" Soluia presupunea aran=area unei trans&isii radio de ur en din partea unui eolo canadian aflat %n (ecintatea inseriei" Din &oti(e e(idente, eolo ul tre+uise eli&inat i&ediat, iar &oartea lui tre+uia s par accidentala" -runcarea unui eolo ne(ino(at din elicopter %nse&nase doar %nceputul" -cu& lucrurile e(oluau cu repe!iciune" Cailee Bin , Nora$ Ban or" Dou cada(re" -sasinatul %ndr!ne care toc&ai a(usese loc la FDR Be&orial" 4n cur8nd, pe list a(eau s se adau e i Rac$el Se'ton, Bic$ael #ol7 land i doctorul Barlinson" )Nu e'ist alt cale, %i !ise controlorul, lupt8ndu7se cu re&ucrile tot &ai &ari" Sunt &ult prea &ulte %n =oc")

100 Elicopterul Pa!ei de ,oast !+ura la o &ie de &etri altitudine i &ai a(ea trei 9ilo&etri de parcurs p8n la int, c8nd Bic$ael #olland stri spre pilotD : Dispunei de siste& de (edere pe ti&p de noapte Ni $tSi $t la +ordul c$estiei steia; Pilotul %ncu(iinaD : Sunte& unitate de sal(are" #olland se ateptase &car la at8ta" Siste&ul Ni $tSi $t fusese reali7 !at de co&pania Ra6t$eon pentru luare de i&a ini &arine pe ti&p de noapte i era capa+il s locali!e!e supra(ieuitorii naufra iilor %n +e!n" ,ldura e&anat de capul unui %nottor aprea ca un punct rou pe o &are de ne ru" : Dai7i dru&ul, ( ro , %i ceru #olland" Pilotul pru nedu&eritD : De la %nli&ea asta nu se (ede ni&ic, doar dac nu arde o platfor7 & petrolier" : Du&nea(oastr dai7i dru&ul< insist #olland" Pilotul se uit ciudat la #olland, apoi &ane(r nite +utoane, co&an7 d8nd lentilelor ter&ice de su+ elicopter s inspecte!e o lun i&e de cinci 9ilo&etri de ocean %n faa lor" Pe +ordul de l8n pilot se aprinse un ecran .,D" *&a inea se cristali! treptat" : Sfinte Sisoe< Elicopterul se cltin c8te(a clipe c8nd pilotul tresri de surpri!, apoi %i re(eni" Rac$el i ,or96 se aplecar %n fa i se uitar la i&a ine la fel de surprini" Fundalul ne ru al oceanului era ilu&inat de o spiral enor&, de un rou care pulsa" Rac$el se %ntoarse ocat spre #ollandD : Pare a fi un ciclon" : ,$iar asta e, o apro+ #olland" >n ciclon de cureni cal!i" ,u li&e de circa opt sute de &etri"

Pilotul c$icoti de ui&ireD : Da, &are &ai e< @ede& aa ce(a din c8nd %n c8nd, dar despre asta n7a& au!it p8n acu&" : - ieit la suprafa spt&8na trecut, %i e'plic #olland" Pro+a+il c nu (a &ai dura dec8t c8te(a !ile" : ,e %l pro(oac; se interes Rac$el, %nc perple' la (ederea unui ciclon uria de ap %n &i=locul oceanului" : >n do& de &a &, rspunse pilotul" Rac$el se uit la #olland cu o pri(ire %n ri=oratD : >n (ulcan; : Nu, %i e'plic #olland" Nu sunt (ulcani acti(i pe ,oasta de Est, %ns din c8nd %n c8nd apar +u!unare de &a & care sap su+ platfor&a &ari7 n i enerea! !one fier+ini" Jona fier+inte enerea! la r8ndul ei un radient in(ers de te&peratur : ap fier+inte la fund i ap &ai rece la suprafa" De aici re!ult aceti cureni i antici %n for& de spiral" .i se spune &e afisur" Se rotesc c8te(a spt&8ni, apoi se disipea!" Pilotul pri(i spirala puls8nd de pe ecranul .,DD : Se pare c sta este %nc destul de puternic" Pilotul fcu o pau! i cut coordonatele na(ei lui #olland, apoi pri(i peste u&r, surprinsD : Do&nule #olland, se pare c (7ai parcat (asul c$iar %n &i=locul (8rte=ului" #olland %ncu(iinD : ,urenii sunt &ai linitii %n apropiere de oc$iul (8rte=ului" Opt7 spre!ece noduri" ,a o ancorare %ntr7un r8u cu ape repe!i" -ncora noastr a fost supus la presiuni serioase spt&8na asta" : *suse, !ise pilotul" >n curent de optspre!ece noduri; - nu se cdea peste +ord< *!+ucni %n r8s" Rac$el nu %i inu isonulD : Bi9e, nu &i7ai spus ni&ic despre &e afisura asta, despre do&ul de &a & sau despre cureni fier+ini" #olland %i puse &8na pe enunc$iul ei, %ncerc8nd s o liniteasc" : Nu este nici un pericol, crede7&< Rac$el se str8&+D : -adar docu&entarul pe care %l fil&ai aici se referea la feno&enul sta de do& &a &atic; : Se referea la &e afisura i la *phyma mo"arran. : ,orect" -i &ai spus asta ce(a &ai de(re&e" #olland %i !8&+i sfiosD : *phyma mo""aran iu+ete apa cald, iar acu& toate &icroor anis7 &ele de pe o ra! de o sut i cinci!eci de 9ilo&etri se adun %n +a!inul sta de ocean %ncl!it" : Dr u" Rac$el ddu nelinitit din capD : Ai ro u7te fru&os s7&i spui, ce &ai e i *phyma mo"aran? ,el &ai ur8t pete din ocean" : E'racuda; #olland r8seD : Barele rec$in7ciocan" Rac$el %nepeni l8n 8 elD : 4n =urul na(ei tale roiesc rechini-ciocan? #olland %i fcu cu oc$iulD : Stai linitit, nu sunt periculoi" : N7ai spune asta dec8t dac ar fi periculoi" #olland c$icotiD

: ,red c ai dreptate" Se aplec (esel spre pilotD : /ei, c8t (re&e a trecut de c8nd ai sal(at pe cine(a de un atac al rec$inilor7ciocan; Pilotul ridic din u&eriD : Bi s fie< De !eci de ani n7a& sal(at pe ni&eni de aa ce(a" #olland se %ntoarse spre Rac$elD : @e!i; #e &eci de ani. N7ai de ce s7i faci ri=i" : ,$iar luna trecut, adu pilotul, a& a(ut parte de un atac %n ca7 re un idiot de scafandru a&ator se %&prietenea""" : Stai aa< sri Rac$el" -i spus c n7ai sal(at pe ni&eni de &eci de ani2 : Bda, replic pilotul" +u am salvat pe ni&eni" De o+icei, a=un e& prea t8r!iu" #icloii tia ucid %ntr7o clip"

101 Din aer, silueta na(ei .oya se i(ea la ori!ont" ,$iar i la o distan de peste apte sute de &etri, #olland putea deslui lu&inile strlucitoare de punte pe care Qa(ia le lsase, cu %nelepciune, aprinse" @!8nd acele lu7 &ini, se si&ea ca un cltor o+osit care a=un ea, %n sf8rit, acas" : Parc spuneai c la +ord e o sin ur persoan, %i !ise Rac$el, sur7 prins s (ad toate acele lu&ini" : #u nu lai o lu&in aprins c8nd r&8i sin ur acas; : O sin ur lu&in" Nu toat casa" #olland !8&+i" ,$iar dac prea pus pe lu&e, Rac$el lsa clar s se (ad e'tre&a ei %n ri=orare pentru faptul c se sea acolo" #olland (ru s7i pun un +ra %n =urul ei pentru a o liniti, dar era aproape si ur c n7o (a a=uta prea &ult" : .u&inile sunt aprinse din &oti(e de securitate" *ndic acti(itate pe (as" ,or96 c$icotiD : #e te&i de pirai, Bi9e; : Nu" Pericolul cel &ai &are aici este dat de idioii care nu tiu s ci7 teasc un radar" ,ea &ai +un aprare %&potri(a a+orda=ului este s te asi uri ca te (ede toata lu&ea" ,or96 %i &i=i oc$ii %nspre na(a sclipitoare" : #e vede? -rat ca un transatlantic pre tit de carna(al %n noaptea de -nul Nou" E clar c NB, pltete factura de electricitate" Elicopterul Pa!ei de ,oast %ncetini apropiindu7se de i&ensa na( lu7 &inat" Pilotul %ncepu &ane(rele de ateri!are pe $alipad7ul din pupa" ,$iar dac se sea %nc %n aer, #olland putea au!i de=a ! o&otele curen7 tului tur+at care tr ea de lanurile (asului" -ncorat de pro(a, 5o6a st7 tea cu faa spre curentul care tr ea de ancora &asi( ca o +estie %n lan7 uri" : ,$iar c e o fru&usee, !ise pilotul, r8!8nd" #olland si&i sarcas&ul din (ocea lui" .oya era o na( %n ro!itor de ur8t" )>r8t ca un dos), cu& o poreclise un critic de tele(i!iune" >na din7 tre cele doar aptespre!ece na(e SC-#/ construite (reodat, .oya n7 a(ea nici un ele&ent care s o fac atr toare" @asul era, %n esen, o platfor& ori!ontal &asi( care plutea la !ece &etri deasupra oceanului pe patru piloni i&eni ataai unor pontoane" De la distan, na(a arta ca o platfor& de fora= &arin cu carena co+or8t" De aproape, prea doar o +ar= pe catali e" ,a+inele

ec$ipa=ului, la+oratoarele de cercetri i puntea de na(i aie erau !duite de o serie de structuri stratificate aflate sus pe na(, fapt care crea i&presia unei i&ense t(i pentru ceti de cafea care spri=inea un a&estec $aotic de cldiri &ultieta=ate" 4n ciuda aspectului puin plcut, for&a na(ei o fcea s deplase!e se&nificati( &ai puin ap dec8t alte na(e, ceea ce %i conferea o sta+ilitate crescut" Platfor&a suspendat per&itea fil&area uoar, &unca &ai facil %n la+oratoare i &ai puin &i!erie de curat din pricina rului de &are al oa&enilor de tiin" ,$iar dac NB, e'ercitase presiuni ca #olland s %i per&it postului de tele(i!iune s cu&pere o na( &ai &odern, acesta refu!ase cu o+stinaie" 4n &od si ur e'istau (ase &ai noi i c$iar &ai sta+ile, %ns .oya era casa lui de peste !ece ani : casa prin care %i sise calea de a re(eni la (ia dup &oartea ,eliei" 4n unele nopi, %i &ai au!ea %nc (ocea %n uieratul (8ntului pe punte" Doar c8nd fanto&ele a(eau s dispar, #olland a(ea s ia %n consideraie propunerea de ac$i!iionare a unei na(e noi" -cel &o&ent nu sosise %nc" Odat cu ateri!area pe platfor&a din pupa na(ei, Rac$el se si&i &ai uurat, dar doar %n parte" @estea +un era aceea c nu &ai !+ura deasu7 pra oceanului" @estea proast era c sttea pe ap" >rc8ndu7se pe punte, se lupt cu sen!aia de tre&urtur din picioare" Odat a=uns sus, pri(i %n =ur" Puntea era surprin!tor de %n $esuit, &ai ales cu elicopterul la +ord" 4ndrept8ndu7i pri(irea spre pro(a, Rac$el !ri construcia st8n ace i eta=at repre!ent8nd partea central a na(ei" #olland sttea aproape de ea" : Atiu, !ise el cu (oce tare ca s acopere sunetele scoase de curentul de ap de dedesu+t" Pare &ai &are la tele(i!or" Rac$el ddu din capD : Ai &ai sta+il" : E una dintre cele &ai si ure na(e de pe &are" 4i arante!" #olland %i ae! o &8n pe u&rul ei i o conduse de7a lun ul punii" ,ldura &8inii lui reui s o cal&e!e pe Rac$el &ai &ult dec8t orica7 re (or+ pe care ar fi putut7o rosti el" Ai totui, pri(ind %napoi spre pupa, (ederea (8rte=ului a itat de ap din spatele lor %i pro(oc fiori" )#oc&ai st& pe o &e afisur de &a &), %i spuse ea" >nde(a, %n partea din fa a punii dorsale a na(ei, Rac$el !ri su+7 &ersi+il #riton de o sin ur persoan at8rn8nd de un (inci uria" Bote!at dup !eul rec al &rii, #riton7ul arta co&plet diferit de &odelul anterior, -l(in" Su+&ersi+ilul dispunea de un do& se&isferic din acrilat %n partea din fa, construcie care fcea su+&ersi+ilul s se&ene &ai de ra+ cu un (as uria pentru peti" Puine lucruri o %n ro!eau &ai tare pe Rac$el dec8t scufundarea la trei!eci de &etri %n apele oceanului %ntr7o carcas %n care sin ura perdea de separaie dintre faa ei i ap era constituit din7 tr7un ea& de &aterial plastic" Desi ur, confor& celor spuse de #olland, sin ura neplcere a unei cltorii cu #riton7ul era dat de pri&a parte a aciunii : co+or8rea %nceat prin trapa din .oya i at8rnarea ca un pendul la !ece &etri deasupra &rii" : Pro+a+il c Qa(ia e %n $idrola+, !ise #olland, continu8ndu7i dep7 lasarea pe punte" Pe aici< Rac$el i ,or96 se luar dup #olland" Pilotul de la Pa!a de ,oast ra&ase %n elicopterul lui, cu instruciuni stricte s nu se foloseasc de co&unicaiile radio" : >itai7( la asta, !ise #olland, oprindu7se %n dreptul +alustradei drepte a (asului"

E!it8nd, Rac$el se apropie de +alustrad" Se seau unde(a foarte sus" -pa se afla la cel puin !ece &etri su+ eiG cu toate astea cldura e&a7 nat a=un ea p8n sus" : #e&peratura e aceea a unei +i fier+ini, %i e'plic #olland, %ncer7 c8nd s acopere ! o&otele (8rte=ului" Se %ntinse ctre o cutie cu &ai &ulte co&utatoare fi'at pe +alustra7 d" : *a pri(ii, &ai !ise el i aps pe un co&utator" >n arc lat de lu&in se aprinse %n apa din spatele na(ei, ilu&in8nd7o de dedesu+t, ca o piscin noaptea" Rac$el i ,or96 r&seser cu ura cscat" -pa din =urul (asului era plin de !eci de u&+re fanto&atice" .a doar c8i(a &etri su+ suprafaa ilu&inat, ar&ate %ntre i de for&e %ntunecate i !(elte %notau %n paralel %&potri(a curentului" Boturile lor inconfunda+ile %n for& de ciocan se &icau %n sus i %n =os, ca i cu& ar fi &eninut un soi de rit& %nnscut" : Du&ne!eule, Bi9e, %n i& ,or96" ,e & +ucur c ai (rut s ne ari aa ce(a< Rac$el %ncre&eni" @ru s se dea %napoi, dar constat c nu se putea &ica" Era acaparat de pri(elitea %nfiortoare" : Sunt incredi+ili, nu; !ise #olland" B8na lui se odi$nea din nou pe u&rul ei, %ntr7un est de linitire" : Pot s caute locurile cu ap cald spt&8ni %n ir" #ipii tia au cele &ai fine nasuri din %ntre ul ocean, datorit lo+ilor olfacti(i telencefalici &rii" -dul&ec s8n ele de la peste un 9ilo&etru distan" ,or96 prea scepticD : .o+i olfacti(i telencefalici &rii; : Nu & cre!i; #olland %ncepu s caute ce(a %ntr7un dulap de alu&iniu aflat l8n locul %n care stteau" Dup c8te(a clipe, scoase de acolo un pete e &ort" : O s7i de&onstre!< .u un cuit din dulap i tie petele %n c8te(a locuri" -cesta %ncepu s lase s8n e" : *suse, Bi9e, i!+ucni ,or96" E de! usttor< #olland arunc petele %ns8n erat peste +ord" 4n clipa %n care petele atinse apa, ase sau apte rec$ini se npustir %ntr7un salt feroce, cu pere7 c$ile lor de coli ar intii repe!indu7se ne+unete s sf8ie prada" Petele dispru %ntr7o fraciune de secund" Oripilat, Rac$el se %ntoarse i se $ol+ la #olland, care inea de=a %n &8n alt pete" De acelai fel i de aceeai &ri&e" : De aceasta dat, fr s8n e, !ise #olland" -runc petele fr a7l tia" Petele a=unse %n ap, dar nu se petrecu ni&ic" Rec$inii prur s nu o+ser(e" Bo&eala fu luat de curentul de ap, fr s atra %n nici un fel atenia asupra ei" : -tac numai pe +a!a &irosului, e'plic #olland, lu8ndu7i din drep7 tul +alustradei" De fapt, se poate %nota %n &i=locul lor %n perfect si uran, dar tre+uie s nu e'iste rni desc$ise" ,or96 art %nspre copcile din o+ra!ul lui" #olland se %ncruntD : ,orect" #u nu intri %n discuie"

102 #a'iul lui 5a+rielle %nepenise locului"

-tept8nd %n apropiere FDR Be&orial, 5a+rielle pri(i %nspre (e$icule7 le de inter(enie din deprtare i a(u sen!aia c o cea real se aa! peste ora" Buletinele radio spuneau acu& c %n &aina care srise %n aer era posi+il s se fi aflat o %nalt oficialitate u(erna&ental" 5a+rielle scoase telefonul celular i for& nu&rul senatorului" Pro7 +a+il c Se'ton %ncepuse de=a s se %ntre+e ce era cu ea de a(ea ne(oie de at8ta ti&p pentru a %ndeplini trea+a" .inia era ocupat" 5a+rielle pri(i spre ceasul de &arcat al ta'iului i se str8&+" ,8te(a dintre celelalte &aini %nepenite %n trafic %ncepeau s fac st8n a7 %&pre=ur ca s caute rute ocolitoare" Aoferul se uit la ea peste u&rD : @rei s ateptai; Sunt +nuii du&nea(oastr< 5a+rielle !ri i alte &aini de inter(enie care se apropiau" : Nu" /aidei s %ntoarce&< Aoferul &or&i ce(a apro+ator i %ncepu &ane(rele de %ntoarcere a ta'iului" 4n (re&e ce &aina se urc !druncin8ndu7se peste &ar inea o7 selei, 5a+rielle %ncerc din nou s7l sune pe Se'ton" .inia continua s fie ocupat" ,8te(a &inute &ai t8r!iu, dup ce oferul fcu o cur+ a&pl, ta'iul parcur ea ," Street, 5a+rielle !ri i(indu7se %n fa cldirea de +irouri P$ilip -" /art" *ntenionase s &ear drept la aparta&entul senatorului, dar odat ce +iroul ei se sea at8t de aproape""" : #ra e pe dreapta, rosti ea precipitat" ,$iar acolo" Bulu&esc" 4i fcu oferului se&n unde s opreasc" -cesta se confor&" 5a+rielle plti cursa i %i ddu un +aci de !ece dolari" : Poi atepta !ece &inute; %l %ntre+ ea pe ofer" -cesta se uit la +ani, apoi %i pri(i ceasulD : Dar nici un &inut &ai &ult" 5a+rielle se %ndeprt %n fu " )O s & %ntorc %n cinci") ,oridoarele pustii din &ar&ur ale cldirii Senatului preau de7a dreptul fanto&atice la acea or" 5a+rielle se r+i printre coloanele de statui austere care str=uiau intrarea de la eta=ul trei" Buc$ii %ncepeau s o doar din cau!a efortului" Oc$ii de piatr statuilor preau s o ur&reasc precu& nite santinele tcute" 5a+rielle a=unse la ua +iroului senatorial de cinci ca&ere a lui Se'7 ton i %i folosi cartela de acces ca s intre" Secretariatul de la intrare era sla+ ilu&inat" #rec8nd prin $ol, 5a+rielle parcurse un &ic coridor ctre +iroul personal" *ntr, aprinse l&pile fluorescente i se %ndrept direct spre fiierele cu docu&ente" 5a+rielle inea acolo un %ntre dosar le at de +u etarea Siste&ului N-S- de O+ser(are a P&8ntului, inclu!8nd infor&aii detaliate despre PODS" Se'ton a(ea s cear, cu si uran, c8t &ai &ulte date despre PODS de %ndat ce ea a(ea s7i po(esteasc despre /arper" )N-S- a &init %n le tur cu PODS") 4n (re&e ce frun!rea dosarele, sun telefonul ei celular" : Do&nule senator; %ntre+ ea fr s &ai (erifice" : Nu, 5a+s" Uolanda" @ocea prietenei ei prea neo+inuit de %ncordatD : Bai eti la N-S-; : Nu" -cu& sunt la +irou" : -i descoperit ce(a despre N-S-; )/a+ar n7ai tu") 5a+rielle tia c nu7i putea po(esti ni&ic Uolandei p8n c8nd nu discuta cu Se'tonG senatorul a(ea idei aparte le ate de &o7 durile de &anipulare a unei astfel de infor&aii"

: 4i po(estesc dup ce discut cu Se'ton" ,$iar acu& plec spre el" Uolanda r&ase tcut c8te(a clipeD : 5a+s, &ai ii &inte c$estiile alea pe care &i le spuneai despre ca&pania de finanare a lui Se'ton i despre SFF; : i7a& e'plicat c &7a& %nelat i""" : #oc&ai a& aflat c doi dintre reporterii notri care se ocup de in7 dustria aerospaial au lucrat la un articol pe aceeai te&" 5a+rielle fu surprins de (esteD : Ai asta ce %nsea&n; : /a+ar n7a&" Dar tipii tia sunt +uni i par destul de con(ini c Se'ton ia +ani ne ri de la Fundaie" Bi7a& !is c tre+uie s te sun" Atiu c &ai de(re&e i7a& spus c ideea e ne+uneasc" Bar=orie #enc$ %n c$ip de surs de infor&aii prea destul de parti!an, dar an a=aii tia ai no7 tri""" Atiu i eu, poate c (rei s discui cu ei %nainte de a te (edea cu sena7 torul" : Dac ei sunt at8t de con(ini, de ce n7a aprut ni&ic %n pres; 5a+rielle prea &ai defensi( dec8t ar fi (rut eaD : Nu dispun de do(e!i solide" Se pare c senatorul se pricepe s %i tear ur&ele" ).a fel ca &a=oritatea politicienilor") : N7ai s seti ni&ic aici, Uolanda" i7a& spus c senatorul a recu7 noscut c pri&ete donaii de la SFF, dar toate su&ele de +ani sunt su+ plafon" : Atiu c asta i7a spus el, 5a+s, iar eu nu pretind c tiu care este ade(rul %n toat po(estea asta" B7a& si&it doar o+li at s te sun pen7 tru c i7a& spus s nu ai %ncredere %n Bar=orie #enc$, iar acu& aflu c alii, %n afara lui #enc$, cred c senatorul e &8n=it" -sta7i tot" : ,ine sunt reporterii ia; 5a+rielle si&ea cu& un (al neateptat de &8nie o cuprinde acu&" : Nu7i pot da nu&e" 4i pot aran=a o %nt8lnire" Sunt tipi inteli eni" 4nele foarte +ine le ea de finanare a ca&paniilor""" Uolanda e!itD : Atii, tipii tia cred c$iar c Se'ton are pro+le&e cu +anii : e c$iar falit" 4n tcerea din +irou, 5a+rielle au!ea ecoul acu!aiilor lui #enc$" )Du7 p ce a &urit ?at$erine, senatorul a c$eltuit cea &ai &are parte a &ote7 nirii pe in(estiii proaste, confort personal i cu&prarea a ceea ce prea o (ictorie conforta+il %n ale erile pri&are" -cu& ase luni, candidatul du&itale era falit") : Oa&enilor notri le7ar plcea s discute cu tine, !ise Uolanda" )Pun pariu c aa e), 8ndi 5a+rielle" : #e sun eu %napoi< : Pari ofticat" : Niciodat pe tine, Uolanda" Niciodat pe tine" Bulu&esc< 5a+rielle %nc$ise" -ipit pe un scaun %n faa uii aparta&entului lui Se'ton, un pa!nic se detept la au!ul soneriei de la telefonul su celular" Ridic8ndu7se drept pe scaun, o&ul se frec la oc$i i scoase telefonul din +u!unarul de la piept" : Da; : Owen, aici e 5a+rielle" Pa!nicul lui Se'ton %i recunoscu (ocea" : O$, +un" : #re+uie s (or+esc cu senatorul" @rei s +ai %n u %n locul &eu;

#elefonul lui sun ocupat" : E ca& t8r!iu" : Sunt si ur c e trea!" 5a+rielle prea ner+dtoareD : E o ur en" : ,lta? : -ceeai" #u d7&i7l la telefon, Owen< ,$iar tre+uie s7l %ntre+ ce(a" Pa!nicul oft i se ridic %n picioareD : Bine, +ine" O s +at %n u" Se %ntinse spre ua aparta&entului" : Dar o fac doar pentru c el s7a +ucurat c (7a& dat dru&ul %nainte" E!it8nd, o&ul %ntinse &8na s +at" : ,e7ai spus; Pu&nul pa!nicului se opri %n aerD : -& spus c senatorul s7a +ucurat c (7a& dat dru&ul &ai de(re7 &e" -i a(ut dreptate" N7a fost nici un fel de pro+le&" : #u i senatorul ai discutat pe te&a asta; 5a+rielle prea surprinsD : Bda" Ai ce7i cu asta; : Ni&ic, doar c nu credea&""" : De fapt, a fost ca& ciudat" Senatorul a a(ut ne(oie de c8te(a se7 cunde ca s7i a&inteasc de faptul c ai fost %nuntru" ,red c +ieii au dat pe 8t &ai &ulte pa$are" : ,8nd ai discutat, Owen; : *&ediat ce ai plecat" S7a %nt8&plat ce(a; ,8te(a clipe de tcere" : Nu""" nu" -scult, dac & 8ndesc &ai +ine, $ai s nu7l deran=& pe senator %n clipa asta" O s continui s sun la telefon, iar dac n7a& no7 roc, o s re(in i atunci o s te ro iari s +ai %n u" Pa!nicul %i ddu oc$ii peste capD : ,u& spunei, do&nioar -s$e" : Bulu&esc, Owen" Scu!e c te7a& deran=at< : Nici o pro+le&" Pa!nicul %nc$ise, se ae! %napoi pe scaun i aipi la loc" Sin ur %n +iroul ei, 5a+rielle r&ase ne&icat c8te(a secunde %na7 inte de a pune telefonul %n furc" )Se'ton tie c a& fost %n aparta&entul lui""" i nu &i7a spus ni&ic;) ,iudeniile din noaptea asta de(eneau tot &ai &ari" 5a+rielle srise i&ediat la apelul senatorului, %n (re&e ce se afla la postul de tele(i!iune -B," Senatorul o uluise cu recunoaterea necondiionat a faptului c se %nt8lnea cu fir&e aerospaiale i c accepta +ani din partea lor" Sincerita7 tea lui o con(insese 5a+rielle" ,$iar o ruinase" ,onfesiunea lui prea acu& &ult &ai puin no+il ca %nainte" )Bruniuri, !isese Se'ton" Ni&ic ile al") Brusc, toate +nuielile (a i ale lui 5a+rielle le ate de senatorul Se'7 ton preau s re(in la suprafa" -far, se au!ea cla'onul ta'iului"

10H ,o&anda na(ei se fcea dintr7o %ncpere din ple'i las, %n for& de cu+, situat &ai sus cu dou eta=e fa de puntea principal" De acolo, Ra7 c$el a(ea o (edere panora&ic a &rii care o %ncon=ura din toate prile, o pri(elite pe care a(u cura=ul s o ad&ire o sin ur dat %nainte de a se

%ntoarce la c$estiunea care o preocupa" Dup ce %i tri&isese pe #olland i pe ,or96 s o seasc pe Qa(ia, Rac$el se pre tise s7l contacte!e pe Pic9erin " 4i pro&isese directorului c %l (a suna dup ce (a a=un e la destinaie i acu& era ner+dtoare s afle ce %i spusese #enc$ %n cadrul %nt8lnirii" Siste&ul S/*N,OB 2 100 al na(ei repre!enta o platfor& di ital de co&unicaii cu care Rac$el era destul de fa&iliari!at" Atia c orice con7 (or+ire prin acest siste& era si ur, c8t (re&e era &eninut su+ un anu&it pra de ti&p" -cu&, dup ce for&ase nu&rul lui Pic9erin , Rac$el atepta, in8nd str8ns la urec$e receptorul" Se atepta ca Pic9erin s %i rspund la pri7 &ul apel" 4ns telefonul suna %n continuare" Aase apeluri" Aapte" Opt""" Rac$el %i furi pri(irea spre oceanul %ntunecat" Faptul c nu reuea s dea de director o nelinitea i &ai &ult dec8t apele &rii" Nou" Jece" )Ridic odat receptorul<) 4ncepu s se pli&+e pe loc, ner(oas" ,e nai+a se %nt8&pla; Pic9erin %i purta per&anent telefonul cu el i %i ceruse %n &od e'pres s %l sune" 4nc$ise dup cincispre!ece apeluri la care el nu %i rspunse" ,u o %n ri=orare, ridic telefonul i for& din nou nu&rul" Patru apeluri" ,inci" )>nde nai+a e;) 4ntr7un t8r!iu, cone'iunea pru s se sta+ileasc" Rac$el si&i un fior de uurare, dar nu&ai pentru c8te(a fraciuni de secund" De la captul cellalt al liniei nu7i rspunse ni&eni" Doar tcerea" : -lo, !ise ea" Do&nule director; #rei clinc$ete rapi!i" : -lo; %ntre+ ea din nou" Pe linie i!+ucnir un (al de p8r8ituri, care e'plodar %n urec$ea lui Rac$el" 4ndeprt receptorul de urec$ea afectat" J o&otele %ncetar +rusc" -cu& se au!eau o serie de tonuri oscilante rapide care pulsau la inter(ale de =u&tate de secund" ,onfu!ia ls iute loc %nele erii i apoi fricii" : Ra$at< Rsucindu7se spre co&en!ile din ca+in, Rac$el tr8nti receptorul la loc %n furc i %ntrerupse le tura" R&ase c8te(a secunde intuit locului, %ntre+8ndu7se dac %nc$isese la ti&p" ,u dou puni &ai =os, $idrola+7ul de pe .oya repre!enta un spaiu e'tins de lucru, se &entat de te= $ele lun i i de insule pline de ec$ipa7 &ente electronice : anali!oare oceanice, anali!oare de cureni &arini, profundoare, acoperitoare de fu&, un rcitor &o+il, co&putere i o sti( de l!i pentru depo!itarea datelor i a ec$ipa&entelor necesare +unei funcionri a cercetrii" .a intrarea lui #olland i a lui ,or96, eolo ul na(ei, Qa(ia, se odi$7 nea %n faa unui tele(i!or" Fe&eia nici &car nu se %ntoarse" : -i r&as fr +ani de +ere; %i stri ea peste u&r, 8ndindu7se pro+a+il c i se %ntorseser o parte dintre cole i" : Qa(ia, !ise #olland" Sunt eu, Bi9e" Fe&eia se rsuci %n scaun i %n $ii +rusc +ucata de sand(i pe care o &esteca" : Bi9e; %n i& ea, uluit" Se ridic, %nc$ise tele(i!orul i (eni spre ei, continu8nd s &esteceD : ,redea& c s7au %ntors o parte din +iei de la +ar" ,e caui aici;

Qa(ia era o fe&eie (oinic, cu piele &slinie i cu o (oce pii iat" Prea destul de 8fnoas" Fe&eia art %nspre tele(i!orul unde se trans&i7 teau reluri ale docu&entarului lui #olland de la locul descoperirii &eteo7 rituluiD : Nu ai stat prea &ult pe $earul la, nu; )- inter(enit ce(a), %i rspunse #olland %n 8nd" : Qa(ia, sunt con(ins c %l recunoti pe ,or96 Barlinson" Fe&eia ddu din capD : E o onoare pentru &ine, do&nule< ,or96 ad&ira sand(iul din &8na eiD : ,$estia aia arat tare +ine" Qa(ia %i arunc o pri(ire ciudat" : -& pri&it &esa=ul tu, %i spuse #olland fe&eii" Spuneai ce(a des7 pre o reeala %n pre!entarea &ea; @reau s discut cu tine pe te&a asta" 5eolo ul se $ol+ la el, dup care r8se ascuitD : #e-asta te7ai %ntors; O$, Bi9e, pentru nu&ele lui Du&ne!eu, i7a& spus c nu e (or+a de ni&ic i&portant" Doar te nec=ea&" E clar c N-Si7a furni!at nite date (ec$i" *nconsec(ente" Serios (or+esc, doar (reo trei sau patru eolo i &arini din lu&e ar fi putut o+ser(a aceast trecere cu (ederea< #olland %i inu respiraiaD : )-ceast trecere cu (ederea") -re cu&(a de7a face cu condrulele; Qa(ia se al+i la fa din pricina oculuiD : Doa&ne< -i fost de=a sunat de (reun eolo ; #olland se %nfior" ),ondrulele") Se uit la ,or96, apoi din nou spre fe&eieD : Qa(ia, tre+uie s aflu tot ce tii tu despre aceste condrule" ,e re7 eal a& co&is; Qa(ia se $ol+ din nou la el, pr8nd a7i da a+ia acu& sea&a c (or7 +ea al nai+ii de serios" : Bi9e, !u c nu e (or+a de ni&ic i&portant" ,u ce(a (re&e %n ur7 &, a& citit un articola %ntr7o re(ist" Dar nu %nele de ce eti at8t de %n7 ri=orat" #olland oftD : Qa(ia, oric8t ar prea de ciudat, cu c8t tii &ai puine, cu at8t &ai +ine" Nu7i cer dec8t s %&i spui ce tii despre condrule, dup care o s a(e& ne(oie de tine s e'a&ine!i o &ostr de roc pentru noi" Qa(ia pru uluit i puin deran=at s fie dat %n felul sta la o parte" : Bine, $ai s7i aduc articolul la< E %n +iroul &eu" Renun la sand(i i porni spre u" ,or96 stri dup eaD : Pot s ter&in eu sta; Qa(ia se opri, pr8nd a nu7i crede urec$ilorD : @rei s terminai sand(iul &eu; : Pi, &7a& 8ndit c dac du&nea(oastr""" : Fcei7( singur un +leste&at de sand(i" Qa(ia plec" #olland c$icoti i art %n partea cealalt a la+oratorului %nspre un fri ider" : Raftul de =os, ,or96< 4ntre sa&+uca i sacii de sepie" Sus, pe punte, Rac$el co+or% scara a+rupt dinspre ca+ina de co&an7 d i se %ndrept spre $elipad" Pilotul de la Pa!a de ,oast &oia, dar se tre!i i&ediat c8nd Rac$el +tu cu de etele %n carlin " : -i ter&inat de=a; se &ir el" @7ai &icat tare repede< Rac$el cltin %n ri=orat din capD : Putei s facei cercetare radar at8t de suprafa, c8t i aerian;

: Desi ur" Pe o ra!